Sunteți pe pagina 1din 997

ROBERT JORDAN

Ciclul Roata Timpului cartea a cincea

FOCURILE CERULUI

2011

ROBERT JORDAN
n ciclul Roata Timpului au aprut:
OCHIUL LUMII N CUTAREA CORNULUI DRAGONUL RENSCUT UMBRA SE NTINDE

Cei Numii sunt liberi i fac deja planuri pentru Marea Zi a ntoarcerii, cnd Cel ntunecat va pi din nou pe Pmnt. Iar inteniile i intrigile lor au drept scop, inevitabil, capturarea Dragonului Renscut. Elaida, de curnd proclamat Suprem nscunat, conductoare a femeilor Aes Sedai, de asemenea se gndete cum s-l captureze pe Dragonul Renscut. Ea tie c Cel ntunecat se va elibera, c se apropie Ultima Btlie, iar Dragonul Renscut trebuie s fie acolo pentru a-l nfrunta, altminteri lumea e sortit focului i distrugerii. Ea trebuie s se asigure c el se ndreapt ctre moartea care i-a fost profeit. Iar Rand al Thor, Dragonul nsui, ascuns n strvechiul ora Rhuidean, ateapt clanurile rzboinice ale Aielilor s se ralieze sub flamura lui...

CUPRINS
CUPRINS PROLOG Cad primele scntei CAPITOLUL 1 Suflnd n scntei CAPITOLUL 2 Rhuidean CAPITOLUL 3 Umbre palide CAPITOLUL 4 Amurg CAPITOLUL 5

Printre nelepte CAPITOLUL 6 Porile CAPITOLUL 7 Plecarea CAPITOLUL 8 Dincolo de hotar CAPITOLUL 9 Un semnal CAPITOLUL 10 Smochine i oareci CAPITOLUL 11

Trsura cu nou cai CAPITOLUL 12 O pip veche CAPITOLUL 13 O cmru n Sienda CAPITOLUL 14 ntlniri CAPITOLUL 15 Ce poi afla n vise CAPITOLUL 16 O ofert neateptat CAPITOLUL 17

Spre apus CAPITOLUL 18 Un cine al Celui ntunecat CAPITOLUL 19 Amintiri CAPITOLUL 20 Pasul Jangai CAPITOLUL 21 O sabie n dar CAPITOLUL 22 ipete de pasre, noaptea CAPITOLUL 23

O cincime v dau CAPITOLUL 24 Mesajul trimis CAPITOLUL 25 Vise cu Galad CAPITOLUL 26 Sallie Daera CAPITOLUL 27 Practica modestiei CAPITOLUL 28 Prins n capcan CAPITOLUL 29

Amintiri din Saldaea CAPITOLUL 30 Un rmag CAPITOLUL 31 Zpezile ndeprtate CAPITOLUL 32 O lance scurt CAPITOLUL 33 Ceva purpuriu CAPITOLUL 34 O sgeat de argint CAPITOLUL 35

Smuls CAPITOLUL 36 Un nume nou CAPITOLUL 37 Spectacole la Samara CAPITOLUL 38 O cunotin veche CAPITOLUL 39 ntlniri neateptate n Samara CAPITOLUL 40 Roata tese CAPITOLUL 41

Meteugul lui Kin Tovere CAPITOLUL 42 n calea sgeii CAPITOLUL 43 Acest loc, aceast zi CAPITOLUL 44 Tristeea mai mic CAPITOLUL 45 Dup furtun CAPITOLUL 46 Alte btlii, alte arme CAPITOLUL 47

Preul unei corbii CAPITOLUL 48 Despriri CAPITOLUL 49 Spre Boannda CAPITOLUL 50 A-i nva pe alii i a nva singur CAPITOLUL 51 Veti pentru Cairhien CAPITOLUL 52 Opiuni CAPITOLUL 53

Cuvinte care pier CAPITOLUL 54 Spre Caemlyn CAPITOLUL 55 Ard firele CAPITOLUL 56 Tciuni aprini GLOSAR

Pentru Harnet, Lumina ochilor ei este Lumina mea.

Odat cu venirea lui renasc focurile spaimei. Dealurile ard, pmntul se usuc. Oamenii fug unde vd cu ochii, orele se mpuineaz. Zidul e strpuns, iar vlul despririi se ridic. Furtunile vuiesc dincolo de orizont, n vreme ce focurile cerului cur pmntul. Nu exist izbvire far distrugere, i nici speran de partea aceasta a morii.
Fragment din Profeiile Dragonului despre care se crede c au fost traduse de NDelia Basolaine Prim Fecioar i nentrecut mnuitoare a sbiei pe lng Raidhen din Hol Cuchone Cea 400 DFL

PROLOG

Cad primele scntei

laida de Avriny aRoihan i trecea degetele, absent, peste etola lung, n apte dungi, din jurul umerilor, semnul Supremei nscunate, n timp ce edea la masa de scris. La prima vedere, muli ar fi zis c e frumoas, dar o privire mai atent te lmurea c severitatea chipului ei de Aes Sedai, fr vrst, nu era doar o chestiune de moment. Astzi, se mai aduga ceva: o furie care-i fcea ochii negri s strluceasc, dar pe care reuea s i-o ascund. De-abia le auzea pe femeile aliniate pe scunelele din faa ei. Rochiile lor erau de toate culorile, de la alb la roul cel mai nchis, de mtase sau de ln, dup gustul fiecreia dintre ele, dar numai una nu purta alul obligatoriu, cu Flacra Alb din Tar Valon brodat n mijloc, pe spate, ciucurii colorai indicndu-le Ajah, de parc ar fi participat la o ntrunire a Divanului Turnului. Vorbeau despre ntiinri i zvonuri legate de ntmplri din lumea larg, ncercnd s separe adevrul de fantezie, s hotrasc ce ar trebui s fac Turnul, nvrednicind-o rareori cu o privire pe femeia din dosul mesei, creia i juraser supunere. Elaida nu se putea concentra la ceea ce spuneau. Fiindc nu

tiau ceea ce era important cu adevrat. Sau mai degrab tiau, dar se temeau s vorbeasc despre aa ceva. Se pare c se ntmpl ceva n Shienar. Cuvintele i aparineau lui Danelle, slbu i adesea prnd c viseaz cu ochii deschii, singura sor Brun prezent acolo. Ajah Verde i cea Galben aveau tot cte o sor, fapt care nu era pe placul nici uneia dintre cele trei Ajah. Albastr nu avea nici o reprezentant. Acum ochii mari, albatri ai lui Danelle artau preocupai de un gnd numai de ea tiut; pe obraz avea o pat minuscul de cerneal, iar rochia de ln, de un grinchis, i era mototolit. Am auzit c acolo au loc tot felul de ncierri. Nu cu trolocii, i nici cu Aielii, dei incursiunile prin Pasurile Niamh par s se fi nmulit. ntre Shienari. Ceea ce e surprinztor pentru inuturile de la Hotar. Locuitorii lor rareori se bat ntre ei, continu ea. Dac vor s aib un rzboi civil, au ales momentul cel mai potrivit, spuse calm Alviarin. nalt i zvelt, mbrcat numai n mtase alb, era singura fr al. Etola Pstrtoarei Cronicilor era i ea alb, ca s arate c aparinea de Ajah Alb. Nu Roie, fosta Ajah a Elaidei, conform tradiiei. Albele ntotdeauna i pstrau cumptul. Se prea poate ca trolocii s fi disprut. Mana Pustiitoare pare ndeajuns de linitit ca s poat fi aprat doar de doi fermieri i de un novice. Degetele ciolnoase ale lui Teslyn foir hrtiile din poala ei, dei femeia nu se uita la ele. Una dintre cele patru surori Roii de acolo - mai mult dect oricare alt Ajah o concura pe Elaida n privina severitii, dei nimeni nu se gndise vreodat c ar fi i frumoas. Poate c ar fi mai bine s nu fie att de linitit, zise Teslyn, cu accentul ei illian. n dimineaa asta, am primit un mesaj conform cruia Marealul-General al Saldaeei a pus n micare o otire ntreag. Nu spre Mana Pustiitoare, ci n direcia opus. Spre miazzi i rsrit. N-ar fi fcut asta dac Mana Pustiitoare nu ar da impresia c doarme. Atunci se adeveresc cuvintele lui Mazrim Taim, spuse Alviarin de parc ar fi vorbit despre vreme sau despre preul covoarelor, i nu despre un posibil dezastru.

Se depuseser eforturi uriae pentru capturarea lui Taim, ca de altfel i pentru ascunderea evadrii lui. Nu era deloc bine pentru Turn dac lumea afla c nu putuse reine un Dragon Fals pe care de-abia l prinsese. i se pare c regina Tenobia sau Davram Bashere, sau amndoi cred c n-ar mai trebui s ni se ncredineze misiunea de a-l captura din nou. La auzul numelui lui Taim se ls o tcere de moarte. Omul putea conduce Puterea Suprem fusese trimis la Tar Valon ca s fie pus cu botul pe labe, s i se ia Puterea pentru totdeauna, ns cineva l eliberase , dar nu acesta era motivul pentru care amuiser femeile. Cndva, existena unui om capabil s conduc Puterea Suprem fusese cel mai groaznic blestem; vnarea acestor oameni constituia principala raiune de a fi pentru Roii, drept care fiecare Ajah ddea o mn de ajutor dup puterile ei. Acum ns majoritatea femeilor din faa mesei se foir pe scaun, refuznd s se priveasc n ochi, fiindc subiectul Taim le aducea prea aproape de un altul, pe care nu voiau s-l abordeze cu voce tare. Pn i Elaida simi cum i se amrte gura. Numai Alviarin nu prea s aib aceast reinere. Un col al gurii i tremur scurt n ceea ce ar fi putut fi un surs sau o grimas. Voi dubla eforturile de a-l prinde din nou pe Taim. i propun ca una dintre surori s fie trimis ca sfetnic a Tenobiei. Una care s tie cum s nving rezistena nverunat pe care o va opune regina asta tnr. Celelalte femei se grbir s umple tcerea. Joline i mut alul cu franjuri verzi pe umerii firavi i zmbi, dei un pic forat. ntocmai. Are nevoie de sprijinul unei Aes Sedai. De cineva care s-l manevreze pe Bashere. Omul are prea mare influen asupra Tenobiei. Trebuie s-i retrag armata ca s poat interveni dac Mana Pustiitoare se trezete la via. Snii prea i ddeau pe din afara alului, iar rochia ei de mtase verzuie sttea prea strns pe ea, era prea strmt. i zmbea prea mult, ceea ce o deranja pe Elaida. Mai ales brbailor. Surorile Verzi ntotdeauna fceau asta. Ultimul lucru care ne lipsete acum este nc o otire n mar, spuse repede Shemerin, sora Galben.

Femeia cam durdulie nu reuise niciodat s afieze calmul aparent al unei Aes Sedai; n jurul ochilor ei era mereu o und de nelinite, care n ultima vreme se accentuase. Trebuie s trimitem pe cineva i la Shienar, adug Javindhra, o alt Roie. n ciuda obrajilor netezi, faa ei ascuit era ndeajuns de tare ca s poi bate cuie n ea. Avea vocea aspr. Nu vreau treburi de felul sta n inuturile de la Hotar. Ultimul lucru de care avem nevoie este slbirea Shienarului i invadarea lui de ctre o otire troloc. S-ar putea s ai dreptate, zise Alviarin aprobnd din cap, gnditoare. Dar n Shienar avem iscoade - Roii, cu siguran, poate i altele? Cele patru surori Roii nclinar scurt din cap, fr prea mult convingere; numai ele. ... care ne pot avertiza dac aceste mici ncierri devin motiv de ngrijorare, continu Alviarin. Era un secret tiut de toat lumea c Ajah, cu excepia Albelor, mai aplecate asupra logicii i filosofici, aveau iscoade, mai mult sau mai puin, mprtiate prin toate neamurile, dei reeaua Galbenelor era ntr-o stare jalnic. Despre boli sau Tmduire nu aveau ce afla de la cei care nu puteau conduce Puterea. Unele surori aveau propriile iscoade, cu toate c acestea erau mult mai atent supravegheate dect trimisele Ajah. Albastrele aveau cele mai multe, att membre ale Ajah, ct i personale. Ct despre Tenobia i Davram Bashere, suntei de acord s fie dai pe mna surorilor? continu Alvirian i nici nu mai atept aprobarea celorlalte. n regul. Aa vom face. Memara se va descurca foarte bine; o va struni pe Tenobia fr ca regina s observe ceva. Mda. Are cineva vreo veste din Arad Doman sau Tarabon? Dac nu intervenim acolo imediat, s-ar putea s ne trezim c Pedron Niall i Mantiile Albe trec din Bandar Eban n Coasta Umbrei. Evanellein, ai ceva pentru noi? Arad Doman i Tarabon erau sfiate de rzboaie civile, ba chiar mai ru de att. Haosul domnea peste tot. Elaida era surprins c femeile aduseser vorba despre asta. Doar un zvon, rspunse sora Cenuie. Rochia ei de mtase, care se asorta cu franjurii alului, avea o croial elegant, cu un decolteu adnc. Elaida se gndise de

multe ori c femeia ar fi trebuit s fie Verde pentru ct de preocupat era de felul cum arat i cum se mbrac. Aproape toi locuitorii acelor srmane inuturi sunt refugiai, inclusiv cei care ne-ar putea trimite veti. Panarhul Amathera se pare c a disprut, cu ajutorul unei Aes Sedai... Mna Elaidei se nclet pe etol. Expresia nu i se schimb, doar ochii i se aprinser. n privina armatei saldaeane se luase deja o hotrre. Cel puin Memara era Roie; ceea ce era o surpriz. Dar nici mcar nu-i ceruser prerea. Hotrrea era deja luat. Posibilitatea, neateptat, ca o Aes Sedai s fie implicat n dispariia Panarhului numai dac nu era vorba despre nc o nscocire dintre sutele care ajungeau pn aici dinspre coasta de rsrit nu-i putea lua gndul de la asta. Aes Sedai erau mprtiate peste tot, de la Oceanul Aryth la Osia Lumii, iar surorile Albastrele cel puin erau n stare de orice. Trecuser mai puin de dou luni de cnd ngenuncheaser cu toate ca s-i jure credin, ei, ntruchiparea Turnului Alb, iar acum luau o hotrre far ca mcar s-i arunce o privire. ncperea de lucru a Supremei nscunate era la doar cteva nivele mai sus, n Turnul Alb, ncperea aceasta ns era inima Turnului, la fel cum Turnul, de culoarea oaselor albite de vreme, era inima marelui ora-insul Tar Valon, nconjurat de Rul Erinin. Iar Tar Valon era sau ar fi trebuit s fie inima lumii. ncperea i vorbea despre puterea numeroaselor generaii de femei care sttuser acolo, podeaua din piatr roie lefuit, adus din Munii de Negur, emineul nalt din marmur aurie de Kandor, pereii lambrisai cu lemn de culoare deschis, n striaii ciudate, unde fuseser sculptate cu miestrie psri i animale nemaivzute, cu mai bine de o mie de ani n urm. Ferestrele nalte, arcuite erau ncadrate de ornamente de piatr ca nite perle strlucitoare i ddeau spre balconul cu vedere spre grdina Supremei nscunate, singura piatr de acest fel, recuperat dintr-un ora fr nume nghiit de Marea Furtunilor la Frngerea Lumii. O ncpere a puterii, o prelungire a Supremelor nscunate care de aproape trei mii de ani fceau ca regii i reginele s joace cum le cntau ele. Iar femeile astea nici mcar nu-i ceruser prerea. Devenise un obicei lipsa asta de consideraie. Dar cel mai ru faptul care o umplea de amrciune - era c i subminau autoritatea fr ca mcar s se gndeasc la consecine. tiau

cum ajunsese s poarte etola, tiau c numai cu ajutorul lor i-o pusese pe umeri. Dar acum mergeau prea departe. Trebuia s pun piciorul n prag. Nu acum ns. i lsase i ea amprenta asupra ncperii, att ct putuse: masa de scris ornamentat cu inele triple legate ntre ele i un fotoliu masiv care se ncununa cu o Flacr a Tar Valonului, din filde incrustat, deasupra prului ei negru, ca o lacrim mare, limpede. Pe mas erau trei cutii din lemn de Altaran lcuit, la aceeai distan una fa de celelalte; ntr-una i inea cea mai frumoas colecie de figurine sculptate. O vaz alb aezat pe o plint simpl, lng un perete, era plin cu trandafiri roii care mprtiau un parfum dulce n toat ncperea. Nu mai plouase de cnd devenise Aes Sedai, dar florile frumoase erau tot timpul la ndemna celor care aveau acces la Putere; ntotdeauna i plcuser florile. Era att de uor s le ngrijeti i s le creti ca s mprtie frumusee. Pe peretele din faa ei erau dou tablouri pe care, aa cum sttea la mas, le putea vedea printr-o simpl ridicare a privirii. Celelalte femei evitau s le priveasc; dintre toate Aes Sedai care peau n biroul Elaidei, numai Alviarin ndrznea s le arunce cte o privire. Vreo veste de la Elayne? ntreb Andaya timid. O femeie slab, mrunic, semnnd cu o pasre i dnd impresia de sfioenie n ciuda trsturilor Aes Sedai, cea de-a doua Cenuie nu arta deloc a mediatoare cnd, de fapt, era cea mai bun. n vocea ei nc mai rzbtea accentul tarabonez. Sau de la Galad? Dac Morgase descoper c i-am pierdut fiul vitreg, ar putea s pun mai multe ntrebri despre locul n care se afl fiica ei, nu credei? Dac afl c am pierdut-o pe Domnia-Motenitoare, Andorul ar fi la fel de inaccesibil pentru noi ca i Amadicia. Cteva femei cltinar din cap nici o veste. O sor Roie a fost plasat n Palatul Regal. De-abia a devenit Aes Sedai, deci poate trece uor drept cineva care nu e Aes Sedai, spuse Javindhra. Javindhra voia s spun c femeia nc nu arta atemporalitatea care venea odat cu utilizarea ndelungat a Puterii. Dac cineva ar fi ncercat s ghiceasc vrsta unei femei din biroul Elaidei, ar fi greit cu aproape douzeci de ani, iar n unele cazuri cu de dou ori pe att.

E bine instruit, puternic i are ochi buni. Morgase deabia ateapt s revendice tronul Cairhienului. Cteva femei se foir pe scaun, iar Javindhra, dndu-i seama c pise pe un teren alunecos, se grbi s adauge: Altfel, noul ei iubit, Seniorul Gaebril, pare s-i ocupe tot restul timpului. Buzele subiri ale femeii se ngustar i mai mult. Brbatul sta pur i simplu i-a luat minile. O face s se gndeasc numai la Cairhien, zise Alviarin. Situaia de acolo e aproape la fel de proast ca i cea din Tarabon i Arad Doman, fiecare Cas are pretenii la Tronul Soarelui, iar foamea domnete peste tot. Morgase va restabili ordinea, dar i va lua mult timp ca s-i asigure tronul. Pn atunci nu-i va rmne prea mult energie ca s se ocupe de alte treburi, chiar dac e vorba despre Domnia-Motenitoare. Am pus pe cineva s-i trimit din cnd n cnd cte o scrisoare; femeia imit bine scrisul lui Elayne. Morgase va rezista pn cnd vom reui s-o controlm din nou. Cel puin l avem pe fiul ei, spuse Joline zmbind. Nu tiu dac putem spune aa ceva despre Gawyn, interveni Teslyn cu asprime n glas. Tinerii ia se ncaier mereu cu Mantiile Albe, cnd pe un mal al rului, cnd pe cellalt. Gawyn acioneaz de unul singur la fel de mult ct acioneaz la ordinele noastre. Va fi adus sub control, zise Alviarin. Elaidei ncepea s-i displac aceast stpnire de sine a lui Alviarin. Fiindc veni vorba despre Mantiile Albe, se pare c Pedron Niall poart negocieri secrete prin care ncearc s conving Altara i Murandy s cedeze o parte din teritorii Illianului i astfel s mpiedice Consiliul Celor Nou s invadeze una din ele sau pe amndou. Rentoarse de pe buza prpastiei, femeile de pe partea cealalt a mesei continuar s discute, ncercnd s decid dac negocierile Comandantului ar putea duce la o prea mare influen din partea Copiilor Luminii. Poate c negocierile ar fi trebuit ntrerupte pentru ca Turnul s intervin i s-l nlocuiasc pe Comandant. Elaida fcu o grimas. Adesea, de-a lungul istoriei, Turnul simise nevoia s fie precaut prea muli se temeau de el, prea

muli nu se ncredeau n el, dar s se team de ceva sau de cineva, niciodat. Acum ns se temea. i ridic ochii spre cele dou tablouri. Unul era un triptic i o nfia pe Bonwhin, ultima sor Roie care fusese pregtit s devin Suprema nscunat, cu o mie de ani n urm, i motivul pentru care de atunci nici o sor Roie nu mai purtase etola. Pn la Elaida. Bonwhin, nalt i mndr, sftuindu-le pe Aes Sedai cum s-l manipuleze pe Artur Arip-de-oim; Bonwhin, sfidtoare, pe zidurile albe ale Tar Valonului, sub asediul armatei lui Arip-de-oim; i Bonwhin, ngenunchind, umilit, n faa Divanului Turnului, n timp ce i se luau etola i sceptrul pentru c adusese Turnul n pragul distrugerii. Multe femei se ntrebau de ce Elaida scosese tripticul din magazia unde sttuse atta vreme acoperit de praf; chiar dac nimeni nu vorbea pe fa, la urechile Elaidei nc mai ajungeau oaptele lor. Nimeni nu nelegea de ce era nevoie de acest memento al preului eecului. Al doilea tablou era executat dup moda nou, pe pnz ntins, o copie dup schia unui pictor ambulant din apusul ndeprtat. Acesta le tulbura i mai mult pe Aes Sedai care i treceau privirea peste el. Doi brbai se luptau printre nori, probabil pe cer, folosindu-se de fulgere. Unul avea faa de foc. Cellalt era tnr i nalt, cu prul rocat. Tnrul era cel care nspimnta i care o fcea pe Elaida s-i ncleteze dinii. Nu era sigur dac de furie sau ca s-i opreasc din clnnit. Teama ns putea fi i trebuia controlat. Controlul era totul. Atunci am terminat, spuse Alviarin, ridicndu-se cu graie de pe scaun. Celelalte o imitar, aranjndu-i rochiile i alurile, gata de plecare. Peste trei zile atept... continu Alviarin. V-am dat eu voie s plecai, fiicele mele? Erau primele cuvinte rostite de Elaida de cnd le spusese s ia loc. Femeile o privir surprinse. Surprinse! Unele se ntoarser spre scaune, dar nu n grab. i far nici un cuvnt de scuz. Elaida acceptase acest comportament de prea multe ori. Dac tot suntei n picioare, vei rmne aa pn voi termina ce am de spus. Cele care dduser s se aeze trecur printr-un moment de derut, apoi se ridicar nesigure.

N-am auzit pe nimeni s pomeneasc despre femeia aceea i nsoitoarele ei. Nu era nevoie s-o numeasc pe femeia aceea, predecesoarea Elaidei. tiau la cine se refer, iar Elaidei i venea din ce n ce mai greu chiar s se i gndeasc la numele fostei Supreme nscunate. Toate problemele ei - absolut toate! Puteau fi puse pe seama acelei femei. E i greu, fiindc am ntrit zvonul potrivit cruia ar fi fost executat, spuse Alviarin la fel de calm ca i pn acum. Femeia asta avea ghea n loc de snge. Elaida i susinu privirea cu fermitate pn cnd Alviarin adug, tardiv, cuvntul Mam , cu prea mult indiferen ns, chiar cu nepsare. Elaida i mut privirea asupra celorlalte, oelindu-i vocea. Joline, tu rspunzi de urmrire i de anchetarea evadrii ei. n ambele cazuri nu aud dect despre tot felul de obstacole. Poate c o peniten zilnic te va ajuta s depui mai multe eforturi, domni. Scrie ce crezi c i se potrivete i vino mai trziu. Dac mi se pare c nu e ceea ce-i trebuie, i voi tripla pedeapsa. Omniprezentul zmbet al lui Jolie dispru brusc, fcndu-i pe plac Elaidei. Deschise gura, apoi, sub privirea crunt a Elaidei, o nchise la loc. n cele din urm, fcu o reveren adnc. Cum porunceti, Maic. Rostise cuvintele dintr-o suflare, cu o smerenie forat, dar era de-ajuns. Pe moment. i ce-ar fi s le aducem napoi pe cele care au fugit? Tonul Elaidei prea i mai aspru. ntoarcerea femeilor Aes Sedai care fugiser dup detronarea acelei femei nsemna ntoarcerea la Turn a surorilor Albastre. Nu era sigur dac se mai putea ncrede vreodat ntr-o Albastr. Pe de alt parte, nu era sigur c va avea vreodat ncredere n cineva care fugise, n loc s-i aclame venirea pe tron. Turnul ns trebuia s se rentregeasc. Javindhra era cea creia i revenea aceast sarcin. i aici avem necazuri. Trsturile ei rmaser la fel de severe, dar i linse repede buzele la vederea furtunii care umbri n tcere chipul Elaidei. Maic, adug ea. Elaida cltin din cap.

Nu vreau s aud de necazuri, fiica mea. Mine mi vei prezenta tot ce s-a fcut, inclusiv cu msurile luate pentru ca lumea s nu afle de nenelegerile din cadrul Turnului. Ceea ce era extrem de important; dei acum exista o nou Suprem nscunat, n faa lumii, Turnul trebuia s apar la fel de unit i de puternic. Dac nu-i gseti timp pentru sarcinile pe care i le dau, poate c ar trebui s renuni la locul de reprezentant a Roilor n Divan. Oricum, trebuie s m mai gndesc la asta. Nu cred c e nevoie de aa ceva, Maic, se grbi s spun femeia cu faa aspr. Mine, vei primi ntiinarea. Sunt sigur c multe se vor ntoarce ct de curnd. Elaida nu era chiar att de sigur, orict de mult i-ar fi dorit acest lucru - Turnul trebuie s-i pstreze fora; trebuie! Dar vorbele ei produseser efectul ateptat. Privirile celor din jur se nneguraser, cu excepia lui Alviarin. Dac Elaida era gata s o pedepseasc pe una dintre fostele ei Ajah, o sor Verde pe deasupra, care fusese alturi de ea din prima zi, se prea poate s fi greit cnd o trataser doar ca pe un simbol. Chiar dac ele o nscunaser, acum ea era Suprema nscunat. Alte cteva exemple n zilele urmtoare i lucrurile aveau s fie clare. La nevoie, le putea pedepsi pe toate, pn cnd le aducea n situaia de a ceri ndurare. n Cairhien sunt oteni taireni i andorani, continu ea, ignornd ochii care evitau s o priveasc. Oteni taireni trimii de cel care a cucerit Stnca din Tear. Shemerin i strnse minile grsue, iar Teslyn tresri. Numai Alviarin rmase imperturbabil ca o balt ngheat. Elaida ntinse mna i art spre tabloul celor doi brbai care se luptau cu fulgerele. Privii! Uitai-v! Altfel am s v pun pe toate s curai podelele-n genunchi! Dac nici mcar nu avei curajul s v uitai la un tablou, la ce s m atept de la voi cnd vor veni vremurile grele? Laii nu au ce cuta n Turn! Femeile i ridicar ochii ncet, lsndu-se cnd pe un picior, cnd pe altul, ca nite tinere panicate, nu ca nite adevrate Aes Sedai. Alviarin privi doar, singura care nu prea impresionat. Shemerin i frnse minile, cu ochii plini de lacrimi. De Shemerin trebuia s se ocupe mai ndeaproape. Rand alThor. Un brbat care poate conduce Puterea.

Cuvintele le plesnir ca un bici. Stomacul fi se ntoarse pe dos, Elaida temndu-se c ar putea voma pe loc. Dar nu-i schimb expresia i continu pe acelai ton, mprocndu-le cu vorbe, ca nite pietre pornite dintr-o pratie. Un brbat sortit s-i piard minile i s mprtie teroare cu ajutorul Puterii nainte de a muri. Mai mult de-att. Arad Doman i Tarabon, ca mai tot ce exist ntre cele dou orae, sunt n ruin, din cauza rebeliunii conduse de el. Dac rzboiul i foametea din Cairhien nu i pot fi puse doar lui n seam, cu siguran el este cel care va declana un rzboi i mai devastator ntre Tear i Andor, acum cnd Turnul are atta nevoie de pace! n Ghealdan un predicator shienaran nebun l ridic n slvi n faa unor mulimi pe care otirea lui Alliandre nu are cum s le potoleasc. Cel mai mare pericol cu care s-a confruntat Turnul vreodat, cea mai groaznic ameninare cu care s-a confruntat lumea vreodat, i voi nu suntei n stare s vorbii despre el! Nu putei s v uitai la imaginea lui? Nu-i rspunse dect tcerea. Toate, mai puin Alviarin, artau de parc le-ar fi ngheat limba n gur. Cele mai multe priveau fix la tnrul din tablou, ca nite psri hipnotizate de un arpe. Rand alThor. Numele i umplea buzele de amreal. Cndva, tnrul acela, care prea att de inocent, i fusese la ndemn. i nu-i dduse seama de ce era n stare. Predecesoarea ei tiuse, tiuse de cnd lumea i l lsase de capul lui. Femeia aceea i spusese multe nainte de a evada, i spusese unele lucruri, cnd o silise s vorbeasc, pe care Elaida nici nu voia s le cread - dac Rtciii erau cu adevrat liberi, totul era pierdut. - Dar ntr-un fel refuzase s rspund la cteva ntrebri. i apoi evadase nainte de a fi supus unui nou interogatoriu. Femeia aceea i Moiraine. Femeia aceea i Albastra tiuser mereu. Elaida le voia pe amndou napoi, n Turn. Unde vor spune absolut tot ce tiau. i s se roage n genunchi ca s moar nainte de a termina ea cu ntrebrile. Se sili s continue, dei cuvintele i se opreau n gt. Rand alThor este Dragonul Renscut, fiicele mele. Genunchii lui Sheremin cedar, i femeia se ls s cad pe podea. Altele preau a fi pe cale s fac la fel. Ochii Elaidei le biciuir cu dispre.

Nu ncape nici o ndoial. El este cel pe care l pomenesc Profeiile. Cel ntunecat scap din temni, Ultima Btlie se apropie, iar Dragonul Renscut trebuie s-l nfrunte, altfel lumea este condamnat la foc i pieire, atta timp ct se nvrtete Roata Timpului. Iar el e liber ca pasrea cerului. i noi nu tim unde este. tim zeci de locuri n care nu este. Nu mai este n Tear. Nu este nici aici, n Turn, protejat, n siguran, cum ar trebui s fie. Aduce npasta asupra lumii, iar noi trebuie s-l oprim dac vrem s supravieuim Tarmon Gaidonului. Trebuie s-l avem n mn, ca s lupte n Ultima Btlie. Sau crede vreuna dintre voi c Rand alThor va merge de bunvoie la moartea profeit ca s salveze lumea? Un om care probabil deja i-a pierdut minile? Trebuie s-l inem sub control! Maic, ncepu Alviarin cu acea scitoare lips de emoie, Elaida ns o fulger cu privirea. Capturarea lui Rand alThor este mult mai important dect ncierrile din Shienar sau dac Mana Pustiitoare e linitit, mult mai important dect gsirea lui Elayne sau Galad, mult mai important chiar dect Mazrim Taim. Trebuie s-l gsii! Trebuie! La urmtoarea noastr ntrunire, mi vei relata n amnunt tot ce ai fcut ca s-l gsii. Acum putei pleca, fiicele mele. Un ir de reverene nesigure, murmure ntretiate Precum i-e voia, Maic - i aproape c o luar la fug, Joline ajutnd-o pe Shemerin care de-abia se inea pe picioare. Sora Galben era tocmai potrivit pentru urmtoarea pedeaps; se impuneau msuri drastice, ca s fie sigur c nici una nu va mai da napoi, iar Shemerin era prea slab ca s mai fac parte din acest Divan. Oricum, acest divan nu-i mai putea continua activitatea mult timp. l va pune n faa faptului mplinit. Plecar toate, n afar de Alviarin. La cteva momente dup ce ua se nchise n urma lor, cele dou femei se privir n ochi. Alviarin fusese prima, chiar prima, care auzise i fusese de acord cu acuzaiile aduse predecesoarei Elaidei. Tot Alviarin tia foarte bine de ce purta etola Pstrtoarei Cronicilor n locul uneia Roii. Ajah Roii se declaraser toate n favoarea Elaidei, Albele ns nu, i fr sprijinul lor total multe altele n-ar fi fost de partea ei, situaie n care Elaida s-ar fi aflat acum ntr-o celul, i nu pe tron. Asta dac nu cumva rmiele capului ei n-ar fi mpodobit vrful

unei sulie, mare prilej de bucurie pentru corbi. Alviarin nu se lsa att de uor intimidat, precum celelalte. Dac exista ceva care s o intimideze. n privirea drz a lui Alviarin ntrezrea, cu nelinite, pornirea de a discuta de la egal la egal cu ea. O btaie n u rsun nefiresc de tare n linitea din jur. Intr! Spuse Elaida tios. Una dintre Alese, o tnr palid, mldioas, intr n ncpere cu pai ovitori i imediat fcu o reveren att de adnc nct rochia ei alb, cu tivul n apte culori, pru c las o balt n jurul ei. Dup ochii ei mari, albatri i felul n care privea n podea, se molipsise de starea femeilor care tocmai plecaser. Locul din care Aes Sedai plecau tremurnd reprezenta un mare pericol pentru Alese. M-maic, a s-sosit j-jupnul F-Fain. S-spune c-l p-poi pprimi acum. Aa cum sttea ghemuit, tnra ncepu s se clatine, gata s cad de fric. Atunci poftete-l nuntru, fato, nu-l mai face s atepte, mri Elaida care, dac n-ar fi ateptat omul acela afar, ar fi fcut-o cu ou i cu oet. Furia pe care o ascundea de Alviarin nu voia s cread c nu ndrznea. S-o arate - simi cum crete n ea. i, dac nu tii s vorbeti cum trebuie, poate c buctria e un loc mai potrivit pentru tine dect anticamera Supremei nscunate. Ei? Ai de gnd s faci ce i s-a spus sau nu? Micte, fato! i spune-i Mai-marii peste Novice c trebuie s te nvee cum s ndeplineti poruncile cu promptitudine! Tnra bigui ceva cu un glas piigiat, care ar fi putut fi rspunsul corect, i plec glon. Elaida se strdui s-i in firea. Nu era treaba ei dac Silviana, noua Mat-mare peste Novice, avea s-o zvnte n btaie pe fata cu pricina sau doar s-i in o predic. Rareori avea de-a face cu novicele sau cu Alesele, doar dac o inoportunau cu ceva, motiv pentru care nici nu se sinchisea de ele. Pe Alviarin voia s-o umileasc, s-o vad n genunchi. Ct despre Fain, hm. i btu uor buzele cu un deget. Un ins mrunel, osos, cu nasul mare, care apruse n Turn cu doar cteva zile n urm, n nite veminte murdare, frumoase cndva, cnd arogant, cnd slugarnic, dorind o audien la Suprema nscunat. Cu excepia celor care erau n slujba

Turnului, brbaii veneau acolo numai cnd erau la ananghie, dar nici unul nu dorea s se adreseze Supremei nscunate. Un smintit, poate, sau un ntru; susinea c e din Lugard, din Murandy, dar i schimba mereu accentul, uneori trecnd de la unul la altul chiar n mijlocul aceleiai propoziii. i totui, poate c-i era de vreun folos. Alviarin continua s o priveasc, afind o complezen glacial, doar licrul din ochi trdndu-i interesul fa de Fain. Chipul Elaidei se nspri. Fu ct pe-aci s ntind mna dup saidar, jumtatea femeiasc a Adevratului Izvor, ca s-i arate care era locul ei fa de Putere. Dar nu aa trebuia s procedeze. Alviarin ar fi putut opune rezisten, riposta energic a unei rncue ntr-un grajd nefiind metoda potrivit pentru Suprema nscunat de a se impune. i totui, Alviarin va nva s i se supun la fel ca toate celelalte. Pentru nceput, o va lsa s-i pun tot felul de ntrebri despre jupnul Fain sau cum naiba l chema. *** Padan Fain i abtu gndurile de la tnra Aleas att de panicat n timp ce pea n ncperea de lucru a Supremei nscunate; era o bucic bun, genul lui, tipele care se vnzoleau de colo-colo, ca o pasre pe care o prinzi n mn, acum ns trebuia s se concentreze asupra unor chestiuni mult mai importante. Frecndu-i minile, i nclin capul ct se cuvenea, ct s aduc a supunere, dar cele dou femei care l ateptau nu ddur semne c i-ar percepe prezena acolo, continund s se priveasc n ochi. Lui Fain mai c-i venea s ntind o mn ca s ating tensiunea dintre ele. Tensiunea i dezbinarea se mpleteau prin toate colurile Turnului. ntr-un scop nobil, de altfel. Tensiunea putea fi atenuat, iar dezbinarea putea fi exploatat, dup nevoie. Fusese surprins s gseasc tronul ocupat de Elaida. Mai bine dect se ateptase. n multe privine, Elaida nu era la fel de dur, cel puin aa auzise el, ca femeia care purtase etola naintea ei. Mat aspr, da, mai nemiloas, dar i mai fragil. Mat greu de ncovoiat, poate, dar mai uor de frnt. n caz c se impunea aa ceva. Cu toate acestea, o Aes Sedai, chiar i o Suprem nscunat era totuna pentru el. Nite icnite. icnite

periculoase, e-adevrat, dar a cror naivitate i putea fi de folos. n cele din urm, cele dou femei i ddur seama c se mai afl cineva acolo, surpriza fcnd-o pe Suprema nscunat s se ncrunte uor; Pstrtoarea Cronicilor rmase impasibil. Poi pleca acum, fiica mea, spuse Elaida pe un ton ferm, cu un accent uor, dar sigur pe acum". A, desigur. Tensiunile, fisurile puterii. Fisurile n care se puteau planta seminele. Fain fu ct pe-aci s scoat un chicot. Alviarin ezit nainte de a schia o reveren. n timp ce prsea ncperea cu fruntea sus, privirea i poposi un moment asupra lui, inexpresiv dar deconcertant. Fr s vrea, Fain se zgribuli, bgndu-i capul ntre umeri; buza de sus i flutur ntro jumtate de rnjet. Pre de o clip, avu senzaia c femeia tia prea multe despre el, dar nu-i ddu seama de ce. Faa ei rece, ochii ei reci rmneau neschimbai. Fain ar fi vrut s poat schimba toate astea. Team. Suferin. Implorare. Gndul aproape c-l fcu s rd. N-avea nici un rost, desigur. Femeia nu tia nimic. Rbdare, rezolva i problema ei, i schimba el privirea neschimbtoare. n tezaurele Turnului existau nite lucruri pentru care merita s ai rbdare. Cornul lui Valere se afla acolo, fabulosul Corn care-i scula din mori pe eroi pentru Ultima Btlie. Cele mai multe Aes Sedai nu aveau habar de asta, el ns tia cum s obin astfel de informaii. Pumnalul era acolo. i simea fora chiar din locul n care sttea. Putea s i arate unde e. Era al lui, parte din el, furat i ascuns de aceste Aes Sedai. Recuperarea pumnalului ar compensa att de mult pierderile suferite, nu era sigur cum va aciona, dar era sigur c o va face. Pentru pierderea Aridholului. Era prea periculos s se ntoarc la Aridhol, doar ca s fie prins din nou. Se nfior. i s stea nchis atta vreme. Asta nu. Desigur, nimeni nu-i mai spunea Aridhol, ci Shadar Logoth. Locul Unde Ateapt Umbra. Un nume potrivit. Att de multe lucruri se schimbaser. Pn i el. Padan Fain. Mordeth. Ordeith. Uneori, nici el nu mai era sigur cum l cheam cu adevrat, cine e cu adevrat. Un lucru ns era sigur. Nu era ceea ce credeau ceilali. Cei care credeau c l cunosc se nelau amarnic. Se transformase. O for nprasnic, pe care n-o putea birui nici o putere. Ceilali vor afla asta, pn la urm.

Tresri cnd i ddu seama c Suprema nscunat spusese ceva. Cutnd prin minte, i gsi cuvintele. Da, Maic, haina mi se potrivete foarte bine. i trecu mna peste catifeaua neagr ca s arate ct de mult i plcea, de parc vemintele ar fi contat. E o hain foarte bun. Mulumesc mult, Maic. Era pregtit s suporte ct mai mult ncercrile ei de a-l face s se simt n largul lui, gata s ngenuncheze i s-i srute inelul, de data aceasta ns femeia trecu direct la subiect. Spune-mi mai multe despre Rand alThor, jupne Fain. Fain i opri ochii asupra tabloului cu cei doi brbai i, n timp ce-l privea, i ndrept spatele. Portretul lui alThor i provoca aproape aceeai repulsie ca i omul, i fcea sngele s fiarb de ur i furie. Din pricina acelui tnr trecuse prin chinuri inimaginabile, dincolo de durere, de care nu voia s-i mai aminteasc. Din pricina lui alThor fusese distrus i refcut. Desigur, refacerea i oferea posibilitatea de a se rzbuna, dar asta se nelegea de la sine. Dorina de a-l distruge pe alThor le estompa pe toate celelalte. Cnd se ntoarse din nou spre Suprema nscunat i i nfrunt privirea, nu-i ddu seama c atitudinea lui era la fel de autoritar ca i a femeii. - Rand alThor este viclean i prefcut, nu-l intereseaz dect propria putere. Femeie neghioab. - i este mereu imprevizibil, continu el. Dar dac i-l punea pe alThor n palm... E greu de strunit foarte greu, dar cred c se poate. Mai nti trebuie s te agi de una dintre puinele persoane n care are ncredere... ncheie el. Dac i-l ddea pe alThor, poate c o lsa n via cnd va fi s plece, chiar dac era Aes Sedai. *** Tolnit ntr-un fotoliu aurit, n cma, cu un picior nclat n cizm peste braul capitonat, Rahvin zmbi cnd femeia din faa lui repet ce-i spusese. Ochii ei mari, cprui erau uor mpienjenii. O femeie tnr, drgu, chiar i n costumul

simplu, din ln de culoare gri, n care se deghizase, dar nu asta l interesa pe el acum. Nici mcar o adiere de vnt nu ptrundea prin ferestrele nalte ale ncperii. Femeia vorbea nainte, cu chipul scldat de sudoare, n timp ce faa ngust a celuilalt brbat prezent acolo se acoperea i ea de broboane. n pofida hainei elegante, de mtase roie, cu broderii aurite, brbatul sttea eapn ca un servitor, ceea ce ntr-un fel i era, chiar dac numai de bunvoie, spre deosebire de femeie. Desigur, pe moment brbatul era surd i orb. Rahvin manevra cu delicatee firele Spiritului cu care i nvluise pe cei doi. N-avea nici un rost s le fac ru unor servitori de pre. Bineneles c el nu asuda. Nu lsa ca aria obsedant a verii s-l afecteze n vreun fel. Era un brbat nalt, voinic, brunet i chipe, n ciuda firelor albe de la tmple. Constrngerea i fcuse imediat efectul asupra acestei femei. Se ncrunt i faa i se schimonosi imediat. Aa se ntmpla cu unii. Civa, foarte puini, aveau atta putere n ei nct mintea lor cuta, chiar fr tiina lor, locuri n care s se ascund. Ghinionul lui c avea nevoie de o asemenea persoan. Femeia putea fi manipulat, dar ncerca s scape fr s tie c nu avea nici o ans. Pn la urm, se va descotorosi de ea, mai mult ca sigur; va trebui s hotrasc dac s o trimit napoi sau s scape de ea pentru totdeauna. Ambele opiuni erau periculoase. Nimic care s-i amenine viaa, bineneles, dar el era un om precaut i meticulos din fire. Micile pericole se agravau dac erau ignorate, de aceea ntotdeauna i alegea riscurile cu mult pruden. S-o ucid sau s-o pstreze? Cnd femeia se opri, se trezi i el din reverie. Cnd pleci de aici, nu-i vei aminti de vizita aceasta, i spuse el. Ii vei aminti numai de plimbarea obinuit de diminea. Femeia nclin din cap, nerbdtoare s-i fac pe plac, iar el nnod uor firele Spiritului ca s-i dispar din minte de ndat ce femeia ajungea n strad. Exercitarea repetat a constrngerii nlesnea supunerea chiar i atunci cnd nu funciona, dei atunci cnd funciona exista pericolul de a fi detectat. Apoi eliber i mintea lui Elegar. A seniorului Elegar. Un nobil mrunt, dar credincios legmintelor fcute. Elegar i linse

agitat buzele subiri i arunc o privire femeii, apoi se ls pe un genunchi n faa lui Rahvin. Iscoadele Celui ntunecat aa se numeau acum ncepuser s nvee ct de strict trebuia s-i respecte legmintele acum c Rahvin i ceilali erau liberi. Scoate-o n strad prin spate i las-o acolo. Nu trebuie s-o vad nimeni, zise Rahvin. Voi face precum spui, Mrite Stpne, replic Elegar, nclinnd din cap. Ridicndu-se, se retrase din faa lui Rahvin, fcnd mai multe plecciuni i trgnd-o pe femeie de mn. Ea l urm docil, desigur, cu ochii la fel de nceoai. Elegar nu-i va pune ntrebri. Era contient c existau i lucruri pe care nu trebuia s le tie. Una dintre drguele tale? Spuse o voce de femeie n spatele lui, n timp ce ua bogat ornamentat se nchidea n urma lui Elegar. Aa le mpopoonezi acum? Apelnd la saidin, se umplu de Putere, pata de pe jumtatea brbteasc a Adevratului Izvor activnd scutul de protecie a legturilor i jurmintelor sale, legturile cu ceea ce tia c reprezint o putere mai mare dect Lumina sau chiar dect Creatorul. n mijlocul camerei, deasupra covorului rou-auriu, apru o poart, o deschiztur spre altceva. Pentru o fraciune de secund, vzu o ncpere pe pereii creia atrnau mai multe tapiserii de mtase alb ca neaua, apoi camera dispru lsnd n urm o femeie, nvemntat n alb i ncins cu un bru din argint mpletit. Atingerea uoar pe care o simi, ceva rece, fu singurul semn c femeia condusese Puterea. nalt i zvelt, era la fel de frumoas pe ct era el de chipe, cu ochii negri ca dou fntni fr fund, cu prul mpodobit cu stele i semiluni de argint czndu-i pe umeri n valuri negre, desvrite. Vznd-o, cei mai muli brbai ar fi simit cum li se usuc gura de dorin. Ce-i veni s apari aa, ca din senin, Lanfear? ntreb el tios, nerenunnd la Putere, pregtit pentru cele mai neplcute surprize. Dac vrei s vorbeti cu mine, trimite un emisar, i-am s hotrsc cnd i unde s ne ntlnim. i dac ne ntlnim. Lanfear i oferi zmbetul acela dulce i perfid att de cunoscut.

ntotdeauna ai fost un porc, Rahvin, dar rareori i fraier. Femeia aceea este o Aes Sedai. Dac i se va simi lipsa? Trimii emisari ca s anune i unde te afli? Crezi c poate folosi Puterea? Fcu el surznd batjocoritor. Nu e ndeajuns de tare ca s poat fi lsat afar fr paznic. Copilele lor neinstruite ajung Aes Sedai cnd jumtate din ce tiu sunt trucuri pe care le-au nvat singure, iar cu cealalt jumtate de-abia reuesc s te zgndre. Ai fi la fel de sigur de tine dac aceste copile neinstruite te-ar prinde ntr-un cerc de treisprezece? Tonul rece, batjocoritor din vocea femeii l strpunse ca un pumnal, dar reui s se stpneasc. ntotdeauna mi iau msuri de precauie, Lanfear. Departe de a fi una dintre drguele mele, dup cum le numeti tu, femeia asta e iscoada Turnului. mi spune exact ce vreau s tiu, i chiar cu nerbdare. Femeile care i slujesc pe Cei Numii din Turn mi-au spus exact unde s-o gsesc. Nu era prea departe ziua n care lumea va renuna la Rtcii i va ngenunchea n faa Celor Numii. Aa suna promisiunea de demult. De ce-ai venit, Lanfear? Doar nu ca s le ajui pe femeile lipsite de aprare. Lanfear ridic din umeri. Din partea mea, poi s te joci cu ele orict doreti. Ospitalitatea ta, Rahvin, las de dorit, de aceea ai s m ieri dac... Un vas de argint se nl de pe o msu de lng patul lui Rahvin i se nclin ca s toarne vin negru ntr-un pocal btut cu aur. Dup ce vasul reveni la locul lui, pocalul pluti pn la mna lui Lanfear. Rahvin nu simi dect acea atingere rece, abia perceptibil, desigur, i nu vzu firele ntreesndu-se; ceea ce-i displcuse ntotdeauna. Faptul c nici ea nu vedea cum i mpletete el firele era doar o mic redresare a balanei. De ce? ntreb el din nou. Lanfear sorbi linitit i apoi spuse: Dat fiind c ne evii, civa dintre Cei Numii vor veni aici. Eu am venit prima ca s tii c nu e vorba despre un atac. Alii? Ce intenionai s facei? Ce nevoie am de planul altcuiva? Zise Rahvin, izbucnind ntr-un hohot de rs. Deci nu e vorba despre un atac. Tu, dac nu m-nel, n-ai atacat niciodat

pe fa. Poate nu ca Moghedien, dei ai preferat flancurile i spatele. De data asta am s m ncred n tine, ca s aud ce ai de zis. Atta timp ct te am sub ochi. Cine avea ncredere n Lanfear merita cuitul cu care se putea trezi n spate. Nu c femeia ar fi fost mai puin periculoas dac stteai cu ochii pe ea; firea ei era cel puin imprevizibil. Cine mai este implicat? De data aceasta, avertismentul deveni mai clar - era opera brbailor - cnd se deschise o alt poart, spre mai multe arcade de marmur care, la rndul lor, ddeau spre balcoane mari, de piatr, iar nite pescrui se roteau i ipau pe un cer albastru, fr nori. n cele din urm, pe poart pi un brbat, totul disprnd n urma lui. Sammael era un tip ndesat, masiv i ddea impresia c e mai mare dect era cu adevrat, agitat i cu pasul iute. Cu ochii albatri i prul blond, cu o barb ptrat, bine ntreinut, n-ar fi artat deloc ru dac n-ar fi avut o cicatrice oblic, de parc un vtrai ncins i-ar fi fost lipit de fa de la frunte pn la gur. Ar fi putut scpa de ea imediat, la vremea cnd fusese fcut, dar preferase s o lase aa. Legat de saidin la fel de strns ca i Rahvin - pe care acum l simea, vag , Sammael l privi precaut. M ateptam la slujnice i dansatoare, Rahvin. Te-ai sturat de distracia ta preferat dup atia ani? Lanfear chicoti cu buzele pe pocalul cu vin. A pomenit cineva de distracie? Rahvin nu observase deschiderea unei a treia pori spre o ncpere enorm, plin de bazine i coloane canelate, de acrobai aproape dezbrcai i servitoare cu veminte i mai puine pe ele. Ciudat, un btrn usciv, ntr-o hain boit, edea trist printre acrobai. Dou servitoare acoperite de un vl strveziu, un brbat musculos care purta o tav de aur i o femeie frumoas, voluptuoas, care turna vin, grbit, dintr-o caraf de cristal ntr-un pocal de pe tav, l urmar pe Sammael i apoi poarta dispru. Dac n-ar fi fost alturi de Lanfear, Graendal ar fi trecut drept o femeie de o frumusee rpitoare, cu forme generoase i tocmai coapt. Purta o rob de mtase verde, cu un decolteu adnc. Un rubin de mrimea unui ou de gin i se odihnea ntre

sni i o diadem incrustat cu mai multe rubine i mpodobea prul lung, de culoarea soarelui. Lng Lanfear ns prea doar o femeie durdulie, care l avea pe vino-ncoa. Sursul ei amuzat nu lsa s se vad dac inevitabila comparaie o deranja sau nu. Brrile aurite i zngnir cnd fcu un semn n spate cu mna plin de inele; servitoarea i ddu repede pocalul cu un zmbet mieros care fu imitat de Sammael. Graendal nu bg de seam. Aadar, aproape jumtate din Cei Numii care au supravieuit adunai la un loc. i nici unul nu ncearc s-l omoare pe cellalt. Cine s-ar fi ateptat la aa ceva nainte de ntoarcerea Marelui Stpn al ntunericului? Ce-i drept, o vreme Ishamael a reuit s ne opreasc din a ne lua unul altuia beregata, asta ns... ntotdeauna i dai drumul la gur aa n faa servitorilor? ntreb Sammael fcnd o grimas. Graendal clipi de cteva ori i le arunc o privire celor doi servitori de parc ar fi uitat de ei. Servitorii mei tiu s-i in gura. M venereaz. Am dreptate? Cei doi czur n genunchi, ntrecndu-se n a-i declara dragostea nemrginit fa de ea. Ceea ce era adevrat; chiar o iubeau din toat inima. Acum. O clip mai trziu, Graendal se ncrunt puin, iar servitorii nghear, cu gura cscat, fr si mai termine vorba. Dac-i lai, o in aa o venicie. Sper totui c nu te deranjeaz. Rahvin cltin din cap, ntrebndu-se cine sunt sau cine au fost. Frumuseea fizic nu era ndeajuns pentru servitorii lui Graendal; aveau nevoie i de putere sau de influen. Un fost senior pe post de valet, o domni care s-i pregteasc baia; asta-i plcea lui Graendal. Dar una era s nu-i refuzi nici o plcere i alta s fii risipitor, cazul lui Graendal. Manipulai cum se cuvine, aceti doi servitori s-ar fi dovedit utili, dar nivelul de constrngere aplicat de Graendal i reducea la un simplu rol decorativ. Femeia nu avea deloc rafinament. S m atept i la altceva, Lanfear? Mormi Rahvin. L-ai convins pe Demandred s nu mai cread c este totul, mai puin motenitorul Marelui Stpn?

M ndoiesc c este att de ngmfat ca s cread asta, replic Lanfear cu o voce dulce. A vzut unde a ajuns Ishamael cu asta. i aici e problema. O problem semnalat de Graendal. Cndva, eram treisprezece, nemuritori. Acum patru sunt mori, iar unul ne-a trdat. Noi, cei patru, suntem cei care ne ntlnim astzi aici, i e destul. Eti sigur c Asmodean a trecut de partea noastr? ntreb Sammael. Pn acum n-a riscat nimic. Cum de s-a ncumetat s mbrieze o cauz pierdut? Lanfear schi un zmbet amuzat. A ntins o curs despre care credea c va face din el conductorul nostru. Dar cnd aciunea lui s-a dovedit sortit eecului, i-a dat seama c nu mai are de ales. i bnuiesc c nici nu a prea stat pe gnduri, remarc Sammael, cicatricea fcndu-i rnjetul i mai sarcastic. Dac erai att de aproape de el ca s tii ce pune la cale, de ce l-ai lsat n via? I puteai ucide fr ca mcar s-i dea seama. Nu sunt la fel de nclinat s ucid precum eti tu. Decizia lui e btut n cuie, n-are cum s mai revin asupra ei, n plus cred c putem profita de pe urma lui. i, ca s te fac s m nelegi mai bine, n-am vrut s lansez un atac frontal asupra forelor superioare. E chiar att de puternic? ntreb Rahvin calm. Acest Rand alThor. Te-ar fi putut dovedi, dac ai fi fost fa n fa cu el? Nu c el nsui n-ar fi putut s-o fac, dac i se ivea ocazia, sau Sammael, dei Graendal mai curnd s-ar fi unit cu Lanfear dac el sau Sammael ar fi ncercat ceva acum. De altfel, ambele femei erau probabil pline ochi de Putere n acel moment, gata s loveasc la cea mai mic ncercare de atac din partea vreunuia dintre brbai. Sau din partea celeilalte. Dar biatul sta de la ar. Un biet pstor neinstruit. Dac nu cumva Asmodean ncerca s-l nvee ceva. El este Lews Therin Telamon renscut, Lanfear spuse la fel de suav. Lews Therin era la fel de puternic ca toi ceilali. Sammael i frec absent cicatricea de pe fa; Lews Therin era cel care i-o fcuse. Cu trei mii de ani n urm, cu mult nainte de Frngerea Lumii, nainte ca Marele Stpn s fie nchis, cu mult nainte, Sammael ns nu putea uita. Ei, putem s discutm i noi problema pentru care ne-am adunat aici? Interveni Graendal.

Rahvin tresri, neplcut surprins. Cei doi servitori stteau la fel de nemicai sau ngheaser din nou. Sammael mormi ceva n barb. Dac acest Rand alThor este ntr-adevr Lews Therin Telamon renscut - continu Graendal, urcnd n spatele brbatului care se ls n patru labe , sunt surprins c n-ai ncercat s i te strecori n pat, Lanfear. Sau ar fi prea uor? Din cte mi amintesc eu, Lews Therin a fost cel care te-a dus de nas, i nu invers. El te-a pus cu botul pe labe. El te-a pus s faci sluj, ca s spun aa. Graendal aez pocalul cu vin pe tava inut cu mna ntins de femeia ngenuncheat, opac la tot ce se ntmpla njur. Erai att de obsedat de el nct te-ai fi lungit la picioarele lui dac i-ar fi poruncit culcat . Ochii negri ai lui Lanfear strlucir o clip, dar femeia reui s se stpneasc. O fi el Lews Therin renscut, dar nu e nsui Lews Therin. De unde tii? ntreb Graendal, zmbind de parc totul ar fi fost o glum. Aa cum muli cred, s-ar putea ca toi s ne natem i s renatem pe msur ce Roata se nvrtete, dar eu una n-am citit despre aa ceva. Un om anume, renscut dup o profeie. Cine tie ce-ar putea fi? Lanfear surse batjocoritor. L-am observat ndeaproape. E chiar pstorul pe care-l ntruchipeaz, poate chiar mai naiv dect pare, zise ea i dispreul facu loc seriozitii. Acum ns l are de partea lui pe Asmodean, orict de slab ar fi acesta ca aliat. i nainte de Asmodean, patru dintre Cei Numii au murit n confruntarea cu el. Las-l s se risipeasc n nimicuri, zise Sammael cu asprime. mpleti firele de Aer c s-i trag un fotoliu i s se tolneasc n el, ntinzndu-i picioarele n cizme incrustate la glezne i lsndu-i braul peste sptarul ornamentat. Cel care credea c Sammael se relaxa acum era un mare naiv; lui Sammael ntotdeauna i plcuse s-i fac dumanii s cread c-l puteau lua prin surprindere. Mai multe pentru noi, ceilali, n Ziua ntoarcerii. Sau crezi c ar putea ctiga Tarmon Gaidonul, Lanfear? Chiar dac-l pclete pe Asmodean s-l ajute, de data asta nu-i mai are pe

Cei O Sut de Tovari. Cu sau fr Asmodean, Marele Stpn l va strivi ca pe o musc. Privirea pe care i-o arunc Lanfear era ncrcat de dispre. Ci dintre noi vor mai fi n via cnd Marele Stpn va fi, n sfrit, eliberat? Patru s-au dus deja. Tu vei fi urmtorul pe lista lui, Sammael? Poate i convine. Ai scpa de cicatrice dac l-ai nvinge. A, era s uit. De cte ori te-ai aflat fa n fa cu el n Rzboiul Puterii? Ai ctigat vreodat? Eu una nu-mi aduc aminte. Lanfear trase adnc aer n piept i i ndrept atacul asupra lui Graendal. Sau poate vei fi tu. Nu tiu din ce motiv nu-i place s fac ru femeilor, tu ns nu vei avea parte nici mcar de opiunea lui Asmodean. Tu n-ai cum s-l nvei ceva, i-o piatr tie mai multe dect tine. Doar dac se hotrte s te in pe lng el, ca pe un animal de companie. Ceea ce ar fi o mare schimbare pentru tine, nu crezi? n loc s hotrti care dintre drguele tale se pricepe s-i mplineasc toate poftele, ai putea s nvei tu cum s mplineti poftele cuiva. Graendal se schimonosi la fa, iar Rahvin se pregti s se apere de toate obiectele pe care femeile ar fi putut s le arunce una asupra celeilalte, i chiar s recurg la Topirea-n vzduh la cel mai mic semn. Apoi, simi cum Sammael adun Puterea, simi diferena Sammael o numea obinerea unui avantaj tactic i se aplec s-l apuce de bra. Sammael i ddu peste mn furios, dar momentul critic trecuse deja. Cele dou femei se uitau la ei acum, nu una la alta. Nici una nu tia ce era s se ntmple, ns era clar c ceva se ntmplase ntre Rahvin i Sammael, bnuiala citindu-li-se n ochi. Vreau s aud ce are de spus Lanfear. Rahvin nu-l privi pe Sammael, dar cuvintele i erau adresate acestuia. Trebuie s fie i altceva dect ncercarea prosteasc de a ne bga n speriei. Sammael fcu un semn din cap care aducea a aprobare sau doar a nemulumire. Din dou una. Aa e, trebuie s fie, dei o mic sperietur nu stric, zise Lanfear, cu ochii ei negri la fel de nencreztori, dar cu o voce limpede ca apa de izvor. Ishamael a ncercat s-l controleze, ns fr folos, a ncercat s-l omoare, ns fr folos, acelai

Ishamael a ncercat s-l intimideze i s-l sperie, dar Rand alThor este imun la aa ceva. Ishamael era ct pe ce s-i piard minile, parc nu mai era om, mormi Sammael. Asta suntem noi? ntreb Graendal arcuindu-i o sprncean. Nite biei oameni? Nu, suntem mai mult de-att. Uite aici un om. Graendal i trecu un deget peste obrazul femeii ngenuncheate lng ea. Va trebui s inventm un alt cuvnt care s arate ce suntem. Indiferent de ce suntem, putem reui acolo unde Ishamael a euat, spuse Lanfear, aplecndu-se uor nainte. Lanfear rareori i exterioriza ncordarea. De ce tocmai acum? De ce numai noi patru? ntreb Rahvin. De ce trebuia s atepte ceilali? De ce mai muli? Veni replica lui Lanfear. Dac l putem face pe Dragonul Renscut s ngenuncheze n faa Marelui Stpn n Ziua ntoarcerii, de ce s mprim onoarea i rsplata cu alii? i poate c se va obinui - cum ai spus, Sammael? S se risipeasc n nimicuri. Era genul de rspuns pe care Rahvin l putea nelege. Nu c ar fi avut ncredere n ea sau n ceilali, dar tia ce nseamn ambiia. Cei Numii uneltiser pentru ctigarea puterii pn n ziua n care Lews Therin i aruncase n temnia Marelui Stpn i o luaser de la capt n ziua n care fuseser eliberai. Acum trebuia s se asigure c planul lui Lanfear nu-i afecta propriile planuri. Continu, i zise el. Mai nti de toate, altcineva trebuie s ncerce s-l controleze. Poate chiar s-l ucid. Cred c Moghedien sau Demandred ar fi cei mai potrivii. Moghedien ntotdeauna a ncercat s acioneze din umbr, iar Demandred ntotdeauna l-a urt pe Lews Therin. Sammael zmbi sau poate se strmb, ura lui ns plea pe lng cea a lui Demandred, dei era n slujba unei cauze mai bune. De unde tii c n-ar fi mai potrivit una dintre noi? ntreb Graendal volubil.

Zmbetul lui Lanfear dezvlui tot atia dini ca i zmbetul celeilalte femei, i aceeai rceal. Fiindc voi trei preferai s v izolai i s v conservai puterea, n timp ce ceilali ncearc s se omoare ntre ei. Mai sunt i alte motive. V-am spus s stai cu ochii pe Rand alThor. Era adevrat ce spusese despre ei. Rahvin prefera diplomaia i manipularea conflictului deschis, dei la nevoie nu se ddea n lturi de la aa ceva. Sammael preferase ntotdeauna otirile i cucerirea; nu s-ar fi apropiat de Lews Therin, chiar dac acesta renscuse ca pstor, pn cnd n-ar fi fost sigur de victorie. i Graendal era adepta cuceririi, dei metodele ei nu presupuneau prezena otenilor; avnd mereu grij de jucriile ei, fcea pasul numai dac tia c nu calc greit. Pe fa, desigur, cum procedau Cei Numii, dar neriscnd ca pasul s fie prea lung. tii doar c pot fi cu ochii pe el fr s m vad, voi ns trebuie s v ferii ca s nu bage de seam, continu Lanfear. Trebuie s-l aducem napoi... Graendal se aplec nainte, interesat, iar Sammael ncepu s dea din cap, aprobnd-o pe Lanfear. Rahvin nu spuse nimic. Poate c planul era bun. Dac nu era... Dac nu era, avea deja n minte cteva modaliti de a hotr mersul evenimentelor n avantajul lui. Oricum, existau anse ca lucrurile s ias aa cum voia el.

CAPITOLUL 1

Suflnd n scntei

Roata Timpului se nvrtete, Vrstele vin i se duc, lsnd n urm amintiri care devin legende. Legenda trece ncet n mit, dar pn i mitul e uitat cnd revine Vrsta care l-a creat. ntr-o anume Vrst, numit de unii A Treia Vrst, o Vrst care va s vin, o Vrst trecut de mult, un vnt se isc n marea pdure numit Braem. Vntul nu era nceputul, ntoarcerea Roii Timpului nu are nici nceput, nici sfrit. Acesta ns era un nceput. Btea spre miazzi i rsrit, uscat, sub un soare de aur topit. Nu mai plouase de sptmni ntregi peste inut, iar aria de var trzie se nteea pe zi ce trece. Frunzele maronii aprute prea devreme mpestriau unii copaci n vreme ce pietrele golae se coceau la soare n albiile praielor secate. ntr-un loc deschis, de unde iarba dispruse i doar tufiurile subiri i vetejite mai ineau solul cu rdcinile lor, vntul ncepu s descopere pietre demult ngropate. Erau tocite, mncate de vreme i ochii omului n-ar fi recunoscut n ele rmiele unui ora amintit n poveti, dar altfel uitat de toat lumea.

Sate mprtiate apreau nainte ca vntul s treac hotarul Andorului, ca i ogoare pe care rani cu feele ngrijorate deabia reueau s le brzdeze. Pdurea se mpuinase de mult, doar desiuri ici i colo. Acum vntul mtura ulia pustie a unui sat pe nume Izvoarele Kore. Izvoarele i mpuinaser apa n vara aceasta. Civa cini rsuflau din greu n zduful amiezii, doi biei goi pn la bru alergau de colo-colo, dnd cu bul ntr-o bic umplut cu cli. Nici o alt micare, doar vntul i praful, i firma care scria deasupra intrrii n han, din crmid roie i cu acoperiul din stuf, ca orice alt cas de-a lungul uliei. Cu dou nivele, era cea mai nalt i mai mare cldire din Izvoarele Kore, un sat curat, bine ngrijit. Caii neuai, priponii n faa hanului, de-abia ddeau din coad. Firma de lemn a hanului vestea Dreptatea Bunei Regine. Clipind din cauza prafului, Min i lipi un ochi de crptura din peretele zgrunuros al opronului. Vedea umrul celui care pzea ua opronului, atenia i era ns atras de han. Parc ar fi vrut ca numele acestuia s nu fie att de potrivit. Judectorul lor, seniorul din partea locului, se pare c sosise de ceva vreme, dar ea pierduse momentul. Far ndoial c acum asculta acuzaiile aduse de fermier; Admer Nem mpreun cu fraii, verii i soiile lor preau c prefer ca vinovatul s fie spnzurat pe loc, nainte ca un membru al suitei seniorului s treac din ntmplare pe acolo. Se ntreb care era pedeapsa aici pentru incendierea unui hambar, cu tot cu vacile de lapte. Fr intenie, desigur, dar Min nu credea c asta conta prea mult cnd era vorba de nclcarea proprietii. Logain dispruse n agitaia care se crease, abandonndu-i arde-l-ar focul, i Min nu tia dac trebuia s fie mulumit sau nu. El l pusese la pmnt pe Nem cnd acesta i descoperise cu puin nainte de ivirea zorilor, fcnd ca felinarul s-i zboare n cpia de paie. Vina era a lui, dac era vorba de aa ceva. Numai c uneori l lua gura pe dinainte. Poate era mai bine c fugise. ntorcndu-se ca s se lipeasc din nou de perete, i terse sudoarea de pe frunte, dei o clip mai trziu aceasta i se umplu din nou de broboane. n opron era o cldur nbuitoare, dar pe cele dou nsoitoare ale ei nu prea s le deranjeze. Siuan edea ntins pe spate ntr-o rochie de clrie din ln nchis la culoare, ca i rochia lui Min, i privea spre tavanul opronului,

atingndu-i din cnd n cnd brbia cu un pai. Leane, cu pielea armie, mldioas i aproape ct brbaii de nalt, edea picior peste picior n cmaa de culoare deschis, dregndu-i rochia cu ac i a. Li se dduse voie s-i pstreze desagii, dup ce fuseser cutate de sbii, securi sau alte arme care le-ar fi putut ajuta s scape de-acolo. Care-i pedeapsa pentru incendierea unui hambar n Andor? ntreb Min. Dac avem noroc, lovituri cu cureaua n piaa satului. Dac n-avem noroc, lovituri cu biciul. Aoleu! Fcu Min. Asta numeti tu noroc? Siuan se ntoarse pe-o parte i se sprijini n cot. Era o femeie voinic, nu frumoas, dar artoas, i prea mai mare dect Min cu doar civa ani. Ochii ei albatri, ptrunztori erau ns prea autoritari pentru o tnr care atepta s fie judecat ntr-un opron dintr-un sat uitat de lume. Uneori, Siuan i pierdea controlul la fel de mult ca i Logain; poate i mai ru. O btaie cu cureaua e o btaie cu cureaua, o ncasm i ne vedem de drum, zise ea pe un ton care nu admitea nici un fel de replic. Ia mai puin timp dect orice alt pedeaps. Mult mai puin dect moartea prin spnzurare, bunoar. Dei nu cred c se va ajunge acolo, dac mai in minte cte ceva din legile Andorului. Min scoase un hohot de rs rguit; cealalt alternativ era plnsul. Timp? Dup cum merg lucrurile, nu ne-a mai rmas dect timpul. Pun rmag c am trecut prin toate satele de aici i pn n Tar Valon, dar n-am aflat. Nici un semn, nici o oapt. Eu una nu cred c e vorba de o ntrunire. Iar de acum trebuie s mergem pe jos. Din cte am auzit, Logain a luat caii cu el. Pe jos i ncuiate ntr-un opron, ateptnd numai Lumina tie ce! Ai grij cum vorbeti, uier Siuan, aruncnd o privire cu neles spre ua rudimentar n faa creia trona paznicul. Limba slobod te poate prinde n nvod, lsnd petele pe dinafar. Min se strmb, n parte fiindc se sturase de zicalele ei pescreti din Tairen, n parte fiindc Siuan avea dreptate. Pn acum reuiser s prentmpine vetile neplcute teribile era un cuvnt mai potrivit - unele veti ns preau s le-o ia nainte cu cel puin o sut de mile pe zi. Siuan cltorea sub numele de Mara, Leane sub numele de Amaena, iar Logain i luase numele

de Dalyn, dup ce Siuan l convinsese c Guaire suna ca naiba. Min nc mai credea c nimeni nu-i va recunoate propriul nume, dar Siuan insistase s-i spun Serenla. Nici mcar Logain nu le tia numele adevrate. Necazul era c Siuan nu voia s cedeze. Sptmni ntregi Fr nici un rezultat, i acum asta; pe de alt parte, ori de cte ori spuneau c ar fi bine s treac prin Tear, ceea ce prea logic, Siuan se nfuria att de tare nct l bga n speriei pn i pe Logain. Cu ct cutau mai mult ceea ce voia Siuan, fr a gsi nimic, cu att mai greu i venea femeii s se stpneasc. Nu c ar fi fost foarte stpnit i nainte. Min ns era destul de neleapt ca s-i in observaiile pentru ea. n cele din urm, Leane termin de crpit rochia i i-o trase pe cap, ducndu-i braele la spate ca s-i ncheie nasturii. Min nu nelegea de ce se obosise pentru atta lucru; ea una nu suporta lucrul de mn. Decolteul era mai adnc acum, dezvelind o parte din snii lui Leane, iar rochia i sttea mai strns acolo i poate n jurul oldurilor. Dar ce mai conta aici? Nimeni nu avea s-o invite la dans n opronul sta n care te coceai de cldur. Scociornd prin desagii lui Min, Leane scoase o cutie de lemn plin cu vopseluri, pudre i alte cele pe care Laras i le dduse cu fora lui Min nainte de plecare. Min tot se inuse s le arunce, dar pn acum nu apucase s o fac. n capacul prins cu o balama era o oglinjoar, i Leane ncepu s-i curee faa cu o pensul din blan de iepure. Pn deunzi, cutia aceea n-o atrsese n nici un fel. Acum prea enervat c nu gsea dect o perie de pr din lemn negru i un pieptene mic din filde. Chiar mormi ceva despre imposibilitatea nclzirii cletelui de ondulat prul! Prul ei negru crescuse peste msur de cnd porniser la drum, dar nc nu-i ajungea pn la umeri. Dup ce o privi cteva clipe, Min ntreb: Ce-ai de gnd s faci, Le Amaena? Min evit s se uite spre Siuan. De regul, tia s-i in gura; doar c acum, din cauza cldurii sufocante i a judecii care se apropia, simea c plesnete dac nu spune ceva. Spnzurtoarea sau btaia cu cureaua n public. Ce mai alternative! Te-ai hotrt s-o faci pe cocheta?

ntrebarea voia s sune a glum Leane era ntruchiparea seriozitii i a eficienei ceva care s mai nveseleasc atmosfera, Leane ns o surprinse cu rspunsul ei. Da, zise Leane iute, privind cu ochii mari n oglind n timp ce-i aranja genele. i dac reuesc s cochetez cu brbatul potrivit, poate c nu va mai trebui s ne facem griji n privina pedepsei. Sau cel puin ne vom alege cu una mai uoar. Vznd-o cum i duce mna la fa ca s i-o tearg din nou, Min rmase cu gura cscat - de parc bufnia ar fi anunat c vrea s se preschimbe n colibri. - Siuan ns se propi n faa lui Leane i o ntreb scurt: Ce-i veni? Dac Siuan i-ar fi ndreptat privirea asupra ei, Min ar fi mrturisit fapte de mult uitate. Cnd Siuan se concentra astfel asupra ta, te trezeai fcnd o plecciune i ndeplinind porunca imediat, nainte de a-i da seama ce i cum. Pn i Logain reaciona aa, de cele mai multe ori. n afar de plecciune. Leane i mngie calm pomeii cu o perie minuscul i examin rezultatul n oglind. i ntoarse privirea lui Siuan, dar, fr s in cont de ce vzuse, replic pe acelai ton hotrt pe care-l folosea mereu: tii, mama fcea nego, mai ales cu blnuri i cherestea. Odat am vzut cum l zpcete pe un senior saldaean pn l-a fcut s-i dea producia de cherestea pe un an ntreg la jumtate din preul pe care l ceruse. Cred c omul i-a dat seama de ce se ntmplase de-abia cnd a ajuns acas. Dac ia dat seama i atunci. Mat trziu, i-a trimis mamei o brar din filinit. Despre domane nu-i adevrat absolut tot ce se spune - c sunt mrginite i ncrezute, mai facem i lucruri cu care ne mndrim. Mama i mtuile mele m-au nvat tot ce tiu, alturi de surorile i verioarele mele, desigur. Privindu-se cum arat, cltin din cap, apoi oft i ncepu s se aranjeze din nou. Dar, din pcate, acum sunt la fel de nalt pe ct eram cnd mi-am srbtorit cea de-a paisprezecea onomastic. Numai oase, ca un mnz care a crescut prea repede. i la scurt vreme dup ce am nvat s merg fr s m mpiedic la fiecare pas, am aflat (aici Leane trase adnc aer n piept), am aflat c viaa mea nu va fi cea de negustoreas. i acum s-a dus i ea. A cam

sosit timpul s m folosesc de ceea ce am nvat cu atia ani n urm. n condiiile astea, cred c e momentul cel mai potrivit. Siuan o studie o clip, cu iretenie. Nu sta-i motivul real. Nu n totalitate. Hai, spune-ne tot. Aruncnd o perie n cutie, Leane izbucni furioas. Motivul real? Nu tiu care-i motivul real. tiu doar c am nevoie de ceva ca s nlocuiesc... ce s-a pierdut. Chiar tu mi-ai spus c aceasta e singura speran de supravieuire. Rzbunarea nu mi-e de-ajuns. tiu c ceea ce faci tu e necesar i poate just, dar Lumina mi-e martor, nici asta nu mi-e deajuns; nu m pot implica la fel de mult. Poate e prea trziu pentru mine. Voi rmne alturi de tine, dar asta nu mi-e deajuns. Furia i dispru treptat, n timp ce punea capacul la cutii i sticlue i le vra pe toate la loc, dei cu mai mult for dect era nevoie. Rspndea un parfum de trandafir, abia perceptibil. mi dau seama c a cocheta nu-mi poate umple golul din suflet, dar e de-ajuns ca s-mi ocupe cteva clipe. Faptul c sunt ceea ce a trebuit s fiu e suficient. Pur i simplu nu tiu. Asta nu-i ceva nou; ntotdeauna mi-am dorit s fiu ca mama i mtuile mele, am visat cu ochii deschii dup ce m-am fcut mare. Leane deveni gnditoare, ultimele lucruri intrnd n cutie cu mai mult blndee. Cred c ntotdeauna am simit c joc rolul altcuiva, c am purtat o masc pn a devenit o a doua natur. Trebuia s fac i lucruri mai serioase, mai serioase dect negoul i, pn s-mi dau seama c a fi putut-o lua pe alt drum, masca mi s-a lipit att de tare, nct n-am mai putut s-o scot. Dar acum am terminat-o cu asta i masca, n sfrit, mi se dezlipete de fa. M gndisem s ncep cu Logain, acum o sptmn, ca exerciiu. Dar mi-am pierdut ndemnarea i cred c Logain e genul de brbat care ar putea auzi mai multe promisiuni dect poi face i s-ar atepta s le ndeplineti. Pe buzele lui Leane nflori un surs. Mama mi spunea mereu c, dac se va ntmpla aa ceva, nseamn c nu am gndit deloc bine; dac nu e nici o cale de ntoarcere, trebuie s renun la orice dram de demnitate i s fug sau s pltesc preul cuvenit i s consider c totul a fost o lecie de via. Sursul deveni pozna. Mtua

Resara spunea c, dac plteti preul cuvenit, trebuie s te i bucuri. Min nu gsi de cuviin dect s clatine din cap. Leane prea s fie o alt femeie. S vorbeasc aa despre...! Chiar dac o auzise cu urechile ei, tot nu-i venea s cread. Dar, dac se uita mai bine, Leane chiar arta altfel. n ciuda gtelii ei, nu-i vedea nici urm de fard sau pudr pe fa, doar buzele preau mai pline, pomeii mai nali, ochii mai mari. Leane era oricnd o femeie mai mult dect drgu, acum ns frumuseea ei era de cinci ori mai mare. Siuan ns nu terminase tot ce avea de zis. Dar dac seniorul acestui loc seamn cu Logain? ntreb ea cu o voce catifelat. Ce te faci atunci? Leane se ndrept de spate i nghii n sec nainte de a rspunde imperturbabil: Dat fiind situaia, ce alt variant crezi c am? Nici una nu clipi, iar momentul de linite se prelungi. nainte ca Siuan s rspund dac asta i era intenia, Min ar fi dat orice ca s aud ce are de spus lanul i ncuietoarea zngnir de partea cealalt a uii. Celelalte dou femei se ridicar ncet n picioare, lundu-i desagii, gata de orice, Min ns tresri, regretnd c nu are cuitul la ea. Ce dorin prosteasc, gndi ea. Asta m-ar vr i mai tare n bucluc. Doar nu sunt cine tie ce erou de poveste. Chiar dac a sri asupra paznicului... Ua se deschise i n pragul ei apru un brbat ntr-un veston lung de piele pe deasupra cmii. Nu era deloc tipul care putea fi atacat de o femeie, chiar i narmat cu un cuit. Sau chiar cu o secure. Lat n umeri erau cuvintele care i se potriveau cel mai bine, i ndesat. Cele cteva fire de pr de pe cap erau mai mult albe, dar insul prea tare ca un butuc de stejar btrn. Fetelor, a sosit vremea s aprei n faa seniorului, zise el cu voce aspr. Mergei pe picioarele voastre sau trebuie s v tragem ca pe nite saci de grne? Oricum trebuie s ieii de aici, dar a prefera s nu v car n spate pe cldura asta. Uitndu-se pe lng el, Min vzu ali doi brbai n ateptare, cruni, dar la fel de aspri, chiar dac nu la fel de trupei. Mergem pe picioarele noastre, spuse Siuan sec.

Foarte bine. Atunci micai-v. Mat cu inim. Seniorului Gareth nu-i place s atepte. Chiar dac promiseser s mearg de bunvoie, fiecare brbat nfac de bra pe cte una dintre ele i pornir la drum pe ulia prfuit. Mna brbatului cu chelie strngea braul lui Min ca o ctu. N-am cum s fug , gndi ea cu amrciune. Se gndi s-l loveasc n glezna acoperit de cizm ca s vad dac o mai slbete din strnsoare, dar insul arta att de solid nct i ddu seama c nu se putea alege dect cu o durere de picior i cu perspectiva de a fi trt pe jos tot restul drumului. Leane prea czut pe gnduri; schia cteva gesturi cu mna liber, iar buzele i se micau n tcere de parc ar fi repetat ce voia s spun, apoi cltina din cap i o lua de la capt. i Siuan era la momentul introspeciei, dar pe faa ncruntat i se citea ngrijorarea; chiar i muca buza de jos, dei nu se artase niciodat att de nelinitit. Una peste alta, cele dou n-o ajutau deloc s fie mai ncreztoare n soarta lor. Hanul Dreptatea Bunei Regine, cu tavanul din brne, n-o ajut nici att. Admer Nem, cu prul lins, cu o pat galben n jurul ochiului umflat, sttea lng o jumtate de duzin de frai i veri la fel de vnjoi, mpreun cu nevestele lor, toi cu hainele sau orurile cele mai bune. Fermierii le privir pe cele trei prizoniere cu un amestec de furie i satisfacie care lui Min i ntoarse stomacul pe dos. Unde mai pui c privirile nevestelor erau i mai crunte, pline de ur. De-a lungul celorlali perei se ngrmdeau stenii, toi mbrcai pentru ndeletnicirile de la care fuseser luai, fierarul nc mai purta orul de piele, iar cteva femei aveau mnecile suflecate i braele pline de fain. ncperea vuia de murmurele stenilor, ale celor n vrst ca i ale celor civa copii, toi cu ochii pe cele trei femei, la fel de nerbdtori ca i neamurile lui Nem. Min se gndi c acesta era cel mai mare eveniment la care participau cei din Izvoarele Kore. Mat vzuse o mulime n aceeai stare de spirit n timpul unei execuii. Mesele fuseser scoase, n afar de una, aezat n faa emineului lung, din crmid. Un brbat scund i gras, cu o figur inexpresiv, cu prul plin de fire crunte, edea cu faa spre ele, ntr-o hain de mtase verde-nchis, bine croit, cu minile mpreunate pe mas. O femeie a crei talie zvelt i trda vrsta sttea n picioare lng mas, mbrcat ntr-o

rochie de ln gri, brodat cu flori albe n jurul gtului. Seniorul satului, bnui Min, i doamna lui; nobili de la ar, puin mai tiutori despre lumea de-afar dect arendaii lor. Paznicii le mpinser n faa mesei seniorului, apoi se amestecar cu privitorii. Femeia n gri fcu un pas nainte, i murmurele ncetar. Toi cei prezeni s fie cu luare-aminte cci dreptatea va fi mprit astzi de seniorul Gareth Bryne, strig femeia. Acuzate, vei fi judecate de seniorul Bryne. Deci nu era doamna seniorului; un fel de demnitar. Gareth Bryne? Din cte i amintea Min, era cpitanul-general al Grzilor Reginei, n Caemlyn. Dac era vorba despre aceeai persoan. i arunc o privire lui Siuan, aceasta ns se uita fix la pardoseala de sub picioarele ei. Indiferent cine era, acest Bryne arta foarte obosit. Suntei acuzate de nclcarea proprietii pe timp de noapte, de incendiere i distrugere a unei cldiri i a tot ce era n ea, de uciderea unor vite de valoare, de atac asupra lui Admer Nem i de furtul unei pungi despre care se spune c ar fi coninut aur i argint, continu femeia n gri. Se tie c atacul i furtul au fost opera tovarului vostru de drum, care a evadat, dar, conform legii, voi suntei la fel de vinovate. Femeia fcu o pauz pentru ca vorbele ei s fie bine nelese, rstimp n care Min i Leane schimbar priviri ngrijorate. Logain mai trebuia s i fure, celelalte nu erau deajuns. Probabil c acum era la jumtatea drumului spre Murandy, dac nu i mai departe. Dup o clip, femeia i relu discursul. Acuzatorii sunt aici, ca s se confrunte cu voi, zise ea artnd spre neamurile lui Nem. Admer Nem, s-i auzim mrturia. Insul vnjos naint ntr-un amestec de nfumurare i stnjeneal, trgnd de haina pe care nasturii de lemn din mijloc stteau s plesneasc i trecndu-i minile prin prul rar care i tot cdea n ochi. Cum v-am spus, stpne, lucrurile s-au ntmplat n felul urmtor... Povesti n cteva cuvinte cum i descoperise n pod i le spusese s ias de acolo, dei l fcu pe Logain mai nalt cu aproape jumtate de metru i transform singura lovitur

primit ntr-o lupt n care Nem se btuse de la egal. Felinarul czuse, fnul luase foc i toat familia ieise din cas nainte de ivirea zorilor; femeile fuseser prinse, iar hambarul arsese din temelii, dup care descoperiser dispariia pungii cu bani. Nem nu insist asupra momentului n care membrii alaiului seniorului Bryne trecuser pe acolo n timp ce ai lui aduceau frnghii din cas i socoteau care copac ar fi mai potrivit ca spnzurtoare. Cnd reveni asupra luptei - de data asta prea s ias nvingtor , Bryne l ntrerupse. De-ajuns, jupne Nem. Poi trece la loc. Dar numaidect o femeie cu faa rotund, din grupul Nem, de-o vrst care o recomanda drept nevasta lui Admer, i se altur imediat acestuia. Cu faa rotund, dar departe de a fi catifelat; rotund ca o tigaie sau ca o piatr de ru. i roie de prea mult furie. Ascult-m, stpne, muierile astea merit o btaie sor cu moartea. Zvnt-le-n btaie i trimite-le n cuc pn la Jornhill! Nu te-a poftit nimeni s vorbeti, Maigan, spuse tios femeia zvelt. Acesta este o judecat, nu o ntrunire n care se semneaz o petiie. Treci la locul tu, mpreun cu Admer. Numaidect! Cei doi se supuser, Admer cu mai mult zel dect Maigan. Femeia n gri se ntoarse spre Min i tovarele ei. Dac vrei s facei o declaraie, n aprarea voastr sau pentru a cere ngduin, o putei face acum. n vocea ei nu desluir nici o urm de compasiune, de fapt nu desluir nimic. Min atept ca Siuan s vorbeasc - ea era prima la toate, ea vorbea. - Siuan ns nu fcu nici o micare, nici mcar nu ridic ochii. Leane fu cea care se ndrept spre mas, cu privirea aintit asupra celui din spatele ei. Se inea dreapt, ns mersul ci obinuit pai mari, graioi, dar mari - se preschimbase ntr-un soi de alunecare, la care se aduga i un pic de mldiere. oldurile i snii parc i ieeau i mai mult n eviden. Nu c ar fi fcut parad de ele; doar felul n care se mica atrgea atenia asupra lor. Stpne, suntem trei femei neajutorate, refugiate din calea furtunilor care pustiesc lumea. Vocea ei de obicei energic dispruse, fiind nlocuit de un susur de catifea. Ochii ei negri scnteiau, un fel de provocare.

- Fr bani i rtcind de colo-colo, ne-am adpostit n hambarul jupnului Nem. Am greit, tiu, dar ne temeam de ntuneric. Un mic gest, minile dnd s se ridice, cu ncheieturile spre Bryne, fcu din ea, pre de o clip, o fiin total neajutorat. Doar pre de o clip. Brbatul acela, Dalyn, ne era strin, se oferise s ne protejeze. n zilele astea, femeile singure trebuie s aib un protector, stpne, dei n cazul nostru m tem c n-am fcut cea mai bun alegere. Ochii ei mari, privirea imploratoare i spuneau lui Bryne c el ar fi putut face o alegere mai bun. ntr-adevr, el e cel care l-a atacat pe jupnul Nem, stpne; noi am fi fugit sau am fi muncit ca s pltim pentru noaptea petrecut aici. Pind pe lng mas, ngenunche cu graie lng scaunul lui Bryne i i ls degetele uor pe ncheietura lui, n acelai timp privindu-l drept n ochi. Vocea i tremura, dar sursul ei era ndeajuns ca s fac inima brbatului s bat cu putere. Atingerea ei... i spunea ceva. Stpne, suntem vinovate, recunosc, dar nu att de mult pe ct sun acuzaiile. Apelm la mila ta. Te implor, stpne, ndur-te de noi i apr-ne! Bryne o priva lung n ochi. Apoi, dregndu-i glasul, i mpinse scaunul n spate, se ridic i se duse n cellalt capt al mesei. Stenii i fermierii se agitar, brbaii dregndu-i glasurile ca i stpnul, femeile optind ntre ele. Bryne se opri n faa lui Min. Cum te cheam, fata mea? Min, stpne, rspunse ea i imediat auzi un mormit nbuit dinspre Siuan, drept care adug repede: Serenla Min. Toi mi spun Serenla, stpne. Mama ta trebuie s fi avut o presimire, murmur el zmbind. Nu era primul care reaciona aa la numele acesta. Ai ceva de spus n aprarea ta, Serenla? ntreb Bryne. Doar c regret foarte mult, stpne, i c nu a fost vina noastr. Dalyn a fost capul rutilor. Ii cer ndurare, stpne! Cuvintele ei nu egalau nici pe departe pledoaria lui Leane orice altceva prea Fr valoare pe lng spectacolul oferit de

Leane , dar altceva mai bun nu-i venise n minte. i simea gura uscat precum ulia. Dac seniorul se hotra s le spnzure? nclinnd din cap, Bryne trecu n dreptul lui Siuan, care sttea tot cu ochii n pmnt. Apucnd-o uor de brbie, Bryne i ridic privirea spre el. Dar pe tine cum te cheam, fata mea? Smucindu-i capul, Siuan i eliber brbia i fcu un pas napoi. Mara, stpne, opti ea. Mara Tomanes. Min gemu uor. Siuan era speriat ru, dar n acelai timp reuea s-l sfideze pe Bryne. Min aproape c se atepta ca Siuan s-i cear lui Bryne s le lase s plece imediat. Bryne o ntreb dac vrea s spun ceva, ns Siuan refuz tot printr-o oapt nesigur, privindu-l ca i cum ea ar fi fost cea care hotra lucrurile. Chiar dac reuea s-i in limba n fru, asupra ochilor nu avea nici o putere. Dup cteva clipe, Bryne i ntoarse spatele. Du-te lng prietenele tale, fata mea, i spuse el lui Leane revenind la scaunul lui. Leane se altur celorlalte dou cu o expresie plin de frustrare i ceea ce la altcineva Min ar fi considerat o urm de nervozitate. Am luat hotrrea, anun Bryne lumea adunat n han. Faptele sunt serioase i nimic din ce-am auzit aici nu le poate schimba. Dac trei brbai se furieaz n casa cuiva ca s-i fure sfenicele i unul dintre ei l atac pe proprietar, toi trei sunt la fel de vinovai. Trebuie s existe o despgubire. Jupne Nem, am s-i dau atia bani ct s-i refaci hambarul, plus preul a ase vaci de lapte. Ochii fermierului vnjos se aprinser pn cnd Bryne adug: Caralin i va da banii cnd se va lmuri asupra preurilor. Din cte am auzit, unele dintre vacile tale nu prea mai ddeau lapte. Femeia zvelt mbrcat n gri nclin din cap mulumit. Pentru cucuiul din cap, i dau o marc de argint. S nu te plngi, se rsti Bryne cnd Nem ddu s deschid gura. Maigan te-a aranjat i mai ru cnd ai but prea mult.

Remarca lui Bryne fu ntmpinat de cei prezeni cu hohote de rs, care nu se domolir la privirile ncruntate, dar i stnjenite ale lui Nem, i poate stimulate de cuttura dispreuitoare pe care Maigan i-o arunc brbatului ei. Am s-i dau i banii din punga furat. Atunci cnd Caralin va stabili ci au fost acolo. Nem i nevasta lui preau la fel de nemulumii, dar i inur gura; era clar c Bryne le dduse doar ct voia el. Min ncepu s spere. Sprijinindu-se cu coatele pe mas, Bryne i ndrept atenia spre ea i celelalte dou. Calmul cu care rosti cuvintele i ntoarse stomacul pe dos. Voi trei vei munci pentru mine, cu simbria obinuit pentru treburile pe care le vei avea de fcut, pn cnd vei acoperi toat suma pe care i-o voi da lui Nem. S nu credei cumva c sunt ngduitor. Dac jurai ntr-un fel care s m mulumeasc, nu vei fi pzite i vei munci la conacul meu. Dac nu, vei munci pe cmp, unde vei fi sub supravegherea cuiva tot timpul. Simbria e mai mic pe cmp; voi hotri. Min ncerc repede s-i aminteasc cel mai slab jurmnt care s-l mulumeasc pe Bryne. Nu-i plcea s-i ncalce cuvntul n nici o mprejurare, dar voia din toat inima s plece de-acolo cu prima ocazie i fr ca un jurmnt strmb s-i rmn pe contiin. i Leane prea c ncearc s gseasc un jurmnt mai acceptabil, Siuan ns ovi doar o fraciune de secund i apoi ngenunche i i mpreun minile deasupra inimii. Ochii ei preau c se lipiser de ochii lui Bryne, provocarea din ei fiind la fel de intens. Pe Lumina sfnt i sperana mntuirii i a renaterii, jur s te slujesc n ceea ce-mi vei cere i ct timp mi vei cere, altfel Creatorul s-i ntoarc faa de la mine pentru totdeauna i ntunericul s-mi mistuie sufletul! Cuvintele lui Siuan, rostite n oapt, dintr-o suflare, fur urmate de o tcere de moarte. Nu exista un jurmnt mai puternic, poate doar cel fcut de femeia care devenea Aes Sedai, Sceptrul Legmintelor legnd-o tot att de mult ca de propriul ei trup. Leane o privi lung pe Siuan; apoi se ls i ea n genunchi. Pe Lumina sfnt i sperana mntuirii i a renaterii...

Min ncerc disperat s gseasc o soluie. Un jurmnt mai slab ar fi nsemnat munca la cmp i cineva care ar fi stat cu ochii pe ea tot timpul, dar acest jurmnt... Din cte nvase ea, nclcarea lui aproape c echivala cu o crim, dac nu chiar mai mult. Numai c nu exista nici o soluie. Jurmntul sau cine tie ci ani de munc pe cmp ct e ziua de lung i probabil sub lact toat noaptea. Lsndu-se n genunchi lng celelalte, murmur cuvintele, dar urlnd pe dinuntru. Siuan, proasta proastelor! n ce m-ai bgat? Nu pot rmne aici! Trebuie s-l vd pe Rand! Ah, Lumin sfnt, ajut-m! Mi s fie, spuse ncet Bryne dup ce auzi ultimul cuvnt, nu m ateptam la aa ceva. Dar e de-ajuns. Caralin, eti bun s-l duci pe jupnul Nem de aici ca s vedei mpreun cam care sunt pierderile lui? Dar, nainte de asta, scoate-i pe steni deaici, rmn numai cele trei fete. i aranjeaz s fie duse la conac. n situaia dat, nu cred c mai e nevoie de paznici. Femeia zvelt i arunc o privire nciudat, dar n scurt timp evacu hanul n deplin ordine. Admer Nem i brbaii din neamul lui se inur aproape de ea, pe faa primului necitinduse altceva dect lcomie. Femeile lor artau aproape la fel de lacome, ns nu uitar s arunce cteva priviri ncruntate n direcia lui Min i a celorlalte dou, care rmseser n genunchi n timp ce ncperea se golea de oameni. Ct despre Min, ea nu credea c picioarele o mai puteau ajuta s se ridice. Aceleai cuvinte i reveneau iar i iar n minte. Vai, Siuan, de ce? Nu pot rmne aici. Pur i simplu nu pot! Au mai trecut cteva refugiate pe-aici, spuse Bryne cnd ultimul stean prsi hanul. Se ls pe sptarul scaunului studiindu-le. Dar niciodat un grup att de ciudat ca al vostru. O doman. O tairen? Siuan ncuviin scurt din cap. Se ridic n picioare, alturi de Leane, femeia mldioas, cu pielea armie, i terse genunchii cu graie, iar Siuan rmase pur i simplu dreapt, fr s fac o alt micare. Min reui s fi se alture, nesigur pe picioare. i tu, Serenla, continu Bryne, schind din nou un zmbet cnd i rosti numele. De undeva de la apus de Andor, dac nu greesc accentul. Baerlon, mormi ea i i muc limba prea trziu.

Cineva ar fi putut ti c Min era din Baerlon. N-am auzit ca la apus de Andor s se fi petrecut ceva care s-i pun pe oameni pe fug, zise mirat Bryne. Vznd c nu primete nici un rspuns de la ea, nu insist. Dup ce v achitai de datorie, putei rmne n slujba mea. Viaa poate fi foarte grea pentru cei care i-au pierdut casa. Chiar i patul tare al unei servitoare poate fi mai bun dect somnul sub cerul liber. Mulumim, stpne, susur Leane, fcnd o reveren att de graioas nct pn i n rochia ei de clrie, mai puin rafinat, pru c danseaz. Min ar fi vrut s-o imite, dar nu avea ncredere c picioarele i rezistau la o reveren. Siuan pur i simplu rmase dreapt privindu-l fix, fr s spun nimic. Pcat c tovarul vostru de drum v-a luat caii. Patru cai v-ar fi redus din datorie destul de mult. Era, practic, un necunoscut i un punga, i spuse Leane, pe un ton mai potrivit pentru lucruri intime. Eu, una, sunt mai mult dect fericit s schimb protecia lui cu a ta, stpne. Bryne o cntri cu privirea - ncntat, gndi Min dar nu spuse dect: Cel puin la conac vei fi departe de neamul lui Nem. Nu primi nici un rspuns. Min gndi c a freca podelele n conacul lui Bryne era cam acelai lucru cu a freca podelele la ferma lui Nem. Cum pot scpa de-aici? Lumin sfnt, cum? Tcerea se prelungi, doar Bryne btnd darabana pe mas. La prima vedere, ai fi crezut c nu tia ce s spun, dar Min i ddea seama c omul acesta nu fusese niciodat prins cu garda jos. Mai degrab era iritat c numai Leane prea s-i manifeste ntr-un fel gratitudinea; probabil c sentina, din punctul lui de vedere, ar fi putut fi mult mai aspr. Poate c vocea mngietoare i privirile ademenitoare ale lui Leane i fcuser efectul, Min ns descoperi c regret faptul c femeia nu rmsese aa cum era. Pedeapsa n piaa satului, chiar i legat de mini, ar fi fost o soluie mai bun dect asta. n cele din urm, Caralin se ntoarse, mormind ceva n barb. I se adres lui Bryne pe un ton nepat: Va fi nevoie de zile ntregi ca s m lmuresc cu familia Nem, stpne Gareth. Dac m-a lua dup el, Admer a pierdut cinci hambare i cincizeci de vaci. Cred totui c i s-a furat o

pung, dar ct o fi fost n ea... Pn la urm, tot aflu eu. Joni e gata s le duc pe fetele astea la conac, dac ai terminat cu ele. Ia-le de-aici, Caralin, spuse Bryne ridicndu-se. Dup ce termini cu ele, caut-m la crmidrie. Prea din nou foarte obosit. Thad Haren spune c are nevoie de mai mult ap pentru crmizi i numai Lumina sfnt tie unde am s-o gsesc, adug el i prsi hanul cu pai mari, de parc ar fi uitat cu totul de cele trei femei care tocmai juraser s-l slujeasc. Joni se dovedi a fi insul lat n spate, chel, care venise dup ele n opron; acum atepta n faa hanului lng o cru cu roi nalte, acoperit de o prelat rotund, tras de un cal murg, costeliv. Civa steni le ateptau s vad cum pleac, cei mai muli ns se ntorseser la casele lor ca s scape de zpueal. Gareth Bryne se ndeprtase deja pe ulia plin de praf. Joni v va duce la conac, zise Caralin. Facei tot ce vi se spune i n-o s v fie ru. Pre de o clip, le cercet cu privirea, ochii ei negri erau aproape la fel de ptrunztori ca i ai lui Siuan; apoi ddu din cap, semn c era mulumit, i o lu grbit pe urmele lui Bryne. Joni ridic prelata ca s le lase s urce n spatele cruei, dar nu le ajut n nici un fel. n cru nu era dect o mn de paie, iar prelata groas pstra cldura ca ntr-o capcan. Brbatul nu scoase nici un cuvnt. Crua se cltin cnd urc pe locul vizitiului, ascuns de prelat. Min auzi cum i ndeamn calul s porneasc i crua se urni din loc, cu roile scrind uor, poticnindu-se din cnd n cnd n hrtoapele de pe drum. n prelat era o crptur destul de mare prin care Min vzu cum satul se face din ce n ce mai mic, pn dispare, locul lui fiind luat de desiuri i cmpuri mprejmuite. Era prea copleit ca s poat vorbi. Cauza mrea a lui Siuan era s nu mai curee oale i podele. N-ar fi trebuit s-o ajute pe femeia asta, nar fi trebuit s rmn cu ea. Ar fi trebuit s plece la Tear cu prima ocazie. Ei, n-a ieit deloc ru, spuse Leane pe neateptate. Vorbea din nou cu mult nsufleire, dar parc i cu emoie emoie! i mbujorat la fa.

Ar fi putut fi mai bine, dar, cu puin exerciiu, vom ajunge i acolo, adug ea, aproape chicotind. Nu tiam c va fi att de amuzant. Cnd am simit cum i crete pulsul... ntinse mna la fel cum fcuse cnd atinsese ncheietura lui Bryne. Nu tiu dac m-am mai simit vreodat att de vie, cu simurile att de ascuite. Mtua Resara spunea c brbaii te distreaz mai mult dect vntoarea cu oimi, dar de-abia azi am neles-o. inndu-se de marginea cruei, Min fcu ochii mari la ea. i-ai pierdut minile, zise ea n cele din urm. Pe ci ani am jurat? Doi? Cinci? Speri, probabil, c Gareth te va legna pe genunchi tot timpul sta! Ei bine, eu sper s te dezamgeasc. n fiecare zi! Privirea surprins a lui Leane nu-i potoli accesul de furie. Oare se atepta ca Min s nu reacioneze n nici un fel? Dar Min nu era furioas pe Leane. Se ntoarse i o privi crunt pe Siuan. Iar tu! Cnd te hotrti s cedezi, o faci cu totul. Te duci ca mielul la tiere. De ce-ai ales jurmntul la? Pentru numele Luminii sfinte, de ce? Fiindc era singurul jurmnt despre care eram sigur c l va mpiedica s-i pun oamenii s stea cu ochii pe noi zi i noapte, n conac sau n afara lui, replic Siuan. Pe jumtate ntins pe scndurile aspre ale cruei, Siuan pru c rostete cel mai evident adevr din lume. Iar Leane ddu semne c era de acord cu ea. Dar vrei s-l nclci, spuse Min o clip mai trziu. optise cuvintele, ocat, dar chiar i aa arunc o privire ngrijorat spre prelata care l ascundea pe Joni. Dar nu crezu c acesta le auzise. Vreau s fac ce trebuie, zise Siuan hotrt, dar la fel de ncet. n dou-trei zile, cnd voi fi sigur c nu mai sunt cu ochii pe noi, plecm. Din pcate, va trebui s furm civa cai, din moment ce ai notri s-au dus. Bryne trebuie s aib grajdurile bine garnisite. Asta e un lucru pe care mi pare ru c-l vom face. Leane edea ca o pisic de-abia ntoars dintr-o incursiune printre oalele cu smntn. Femeia trebuie s-i fi dat seama de la nceput; de asta acceptase s jure fr ovial.

i pare ru c vom fura caii? ntreb Min cu vocea rguit. Vrei s nclci un jurmnt pe care numai o Iscoad a Celui ntunecat nu l-ar ine i-i pare ru c ai s furi civa cai? Nu-mi vine s v cred pe nici una. Nu v recunosc pe nici una. Tu chiar vrei s rmi aici ca s curei oale? ntreb Leane cu o voce la fel de joas. Cnd Rand cine tie pe unde e, un om cruia i-ai druit inima. Min se ncrunt n tcere. Regret c le vorbise despre dragostea ei pentru Rand alThor. Uneori, regreta chiar i c se ndrgostise de el. Un brbat care de-abia dac tia despre existena ei, un om ca sta. Asta prea la fel de important ca i faptul c n-o privise dect o dat, dar pentru ea era totuna. Voia s spun c i va ine jurmntul, va uita de Rand atta timp ct va trebui s munceasc pentru a-i plti datoria. Numai c nu putea deschide gura. Arz-l-ar focul! Dac nu l-a fi ntlnit, n-a fi fost n situaia asta! Cnd tcerea dintre ele se prelungi prea mult, ntrerupt doar de scritul ritmic al roilor i tropitul nfundat al cailor, Siuan spuse: Voi face precum am jurat. Dup ce termin ceea ce trebuie s fac mai nti. N-am jurat s-l slujesc imediat; am avut grij ca nici mcar s nu dau de neles aa ceva, strict vorbind. O chestiune ingenioas, tiu, pe care Gareth Bryne s-ar putea s n-o aprecieze, dar ct se poate de adevrat. Min se ls moale, plin de uimire, cltinndu-se odat cu crua. Adic vrei s fugii i s v ntoarcei peste civa ani ca s v punei la dispoziia lui Bryne? Omul sigur v va pune pielea pe b. Pielea noastr. De-abia dup ce rosti cuvintele i ddu seama c acceptase soluia lui Siuan. S fug i s se ntoarc, i... Nu pot! I iubesc pe Rand. Care nu m-ar mai vedea dac Gareth Bryne m-ar pune s muncesc n buctriile lui tot restul vieii! Recunosc, nu e un om cu care s te pui, zise Siuan oftnd. Lam mai ntlnit o dat. Mi-a fost team c-mi va recunoate vocea. Feele se mai schimb, vocile nu. Siuan i atinse faa, ntrebtoare, cum fcea adesea, parc fr s-i dea seama. Fee chiar se schimb, murmur ea, apoi vocea i se ntri. Am pltit din greu pentru ce a trebuit s fac i am s pltesc i

pentru asta. Pn la urm. Dac trebuie s mergi pe sub ap sau s clreti un pete-leu, o faci i speri c va fi bine. Cam la asta se reduce totul, Serenla. Statutul de servitoare e departe de viitorul pe care l-a alege, dar face parte din viitor i cine tie ce se poate ntmpla pn atunci? Spuse Leane. Mi-amintesc prea bine de vremea cnd credeam c nu am nici un fel de viitor. Pe buze i apru un surs, ochii i se nchiser pe jumtate, vistori, iar vocea i se catifel. i, dac m gndesc mai bine, nu cred c Bryne ne va pune pielea pe b. Am nevoie doar de civa ani de practic i apoi de doar cteva minute cu seniorul Gareth Bryne i-o s-l vedei cum ne ntmpin cu braele deschise i ne gzduiete n cele mai bune odi din conac. Ne va mpodobi cu mtsuri i ne va pune la dispoziie trsura ca s ne plimbm pe unde vrem noi. Min o ls n lumea fanteziei. Uneori, cele dou preau c triesc ntr-un trm de basm. Acum ns deveni contient de altceva. Un fapt mrunt, dar care ncepea s o irite. A, Mara, lmurete-m. Am vzut cum unii zmbesc cnd mi spui Serenla. i Bryne a zmbit i-a spus ceva despre mama, c ar fi avut o presimire. De ce? n Limba Strveche, nseamn fiic ncpnat . Asta e i impresia pe care mi-ai fcut-o cnd ne-am ntlnit prima dat. O ncpnat i jumtate. Siuan spunea asta! Siuan, cea mai ncpnat femeie din lume! i acum rdea cu toat gura. Sigur, acum parc te mai dai pe brazd. n satul urmtor am putea folosi numele de Chalinda. Care nseamn fat dulce . Sau poate... Brusc crua se cltin i mai abitir, apoi prinse vitez ca i cum calul ar fi pornit n galop. Aruncate de colo-colo precum grunele ntr-o sit, cele trei femei se privir surprinse. Apoi Siuan se ridic i trase de prelata care acoperea locul vizitiului. Joni dispruse. Aruncndu-se pe locul rmas gol, Siuan nfc hurile i trase de ele, oblignd calul s se opreasc. Min ddu prelata la o parte i privi afar. Drumul trecea printr-un desi, aproape o mic pdure de stejari, ulmi, pini i tufiuri. Praful strnit de scurtul galop al calului se aternea pe jos, o parte pe Joni, care zcea ntins pe marginea drumului la o deprtare de vreo aizeci de pai.

Min sri instinctiv din cru, alerg spre Joni i ngenunche lng el. nc mai respira, dar inea ochii nchii i dintr-o ran adnc de la tmpl sngele i nea n cascad. Leane o mpinse i pipi capul lui Joni cu degete experte. Va supravieui, constat ea scurt. Nu pare s aib ceva rupt, dar, dup ce se dezmeticete, va rmne cu o durere de cap zdravn cteva sptmni. Sprijinindu-se pe clcie, i mpreun braele i adug cu o voce trist: Oricum n-am ce s-i fac. Arz-m-ar focul, mi-am promis de-attea ori s nu mai plng. ntrebarea... Min nghii n sec i o lu de la capt. ntrebarea e dac l suim n cru i-l ducem la conac sau... o tergem deaici? Lumin sfnt, nu sunt deloc mai bun dect Siuan! L-am putea duce pn la prima ferm care ne iese n cale, spuse Leane rar. Siuan se apropie de ele, trgnd calul de cpstru de parc s-ar fi temut c animalul, linitit de altfel, ar putea s mute. Arunc o privire brbatului ntins pe jos i se ncrunt. Rana asta n-a fcut-o cznd din cru. Nu vd nici o rdcin sau o piatr de care s se fi lovit roata, zise ea cercetnd pdurea de dincolo de drum. Un brbat iei dintre copaci, clare pe un armsar nalt, murg, trgnd dup el trei iepe, una mioas i mai scund dect celelalte dou. Era un brbat nalt, mbrcat ntr-o hain de mtase albastr, cu o sabie la bru, cu prul crlionat atingndu-i umerii lai, msliniu, ntr-un cuvnt chipe, n ciuda asprimii care i se citea pe fa, poate de pe urma unui necaz care l afectase mult. Ultimul om pe care se atepta s-l vad Min. E opera ta? l ntreb Siuan. Logain zmbi n timp ce i ndrepta calul spre cru, dei fr nici o urm de bucurie. Pratia e o arm ntotdeauna folositoare, Mara. Avei noroc c m aflam prin preajm. Nu m ateptam s prsii satul att de repede, i ntr-o cru. Seniorul din partea locului se pare c a fost destul de nelegtor. Brusc faa i se ntunec i mai mult, iar vocea lui le zgrie urechile.

Credeai c am s v las de izbelite? Poate c aa ar fi trebuit s fac. Mi-ai promis mai multe lucruri, Mara. Vreau rzbunarea pe care mi-ai promis-o. Te-am urmat jumtate de drum pn la Marea Furtunilor, dei n-ai vrut s-mi spui ce caui. N-am pus nici un fel de ntrebri despre cum vrei s-mi dai ceea ce mi-ai promis. Acum vreau s-i spun un lucru. Grbete-te. Gsete ce i-ai propus s gseti i ndeplinete-i promisiunile, altfel te las n voia sorii. Ai s descoperi foarte curnd c majoritatea satelor sunt nemiloase cu strinii care n-au nici un sfan n buzunar. Trei femei frumoase singure? Numai vederea acesteia, adug el atingndu-i sabia, v-a ferit de pericole de nu tiu cte ori. Gsete ce i-ai propus s gseti ct mai curnd, Mara. Nu fusese la fel de arogant la nceputul cltoriei. Atunci i exprimase umil recunotina fa de ajutorul pe care i-l dduser - oricum, pe ct de umil putea fi un om ca Logain. Se prea c timpul - ca i lipsa rezultatelor - l fcuse s-i uite recunotina. Siuan i susinu privirea cu aceeai fermitate. Sper din toat inima, rspunse ea. Dar, dac vrei s pleci, atunci las-ne caii i du-te! Dac nu vrei s vsleti, sari din barc i noat singur! i-ai s vezi ct de departe ai s ajungi cu rzbunarea de unul singur. Minile mari ale lui Logain se ncletar pe huri pn cnd Min auzi cum i trosnesc degetele. Brbatul tremura de furie, dar reui s se controleze. Mat rmn puin, Mara, zise el n cele din urm. Puin. Pre de o clip, Min vzu cum n jurul capului i apare un nimb, o coroan strlucitoare, un amestec de auriu i albastru. Siuan i Leane nu vzur nimic, desigur, dei tiau c pot face aa ceva. Uneori, Min vedea anumite lucruri la oamenii pe care i cunotea viziuni le numea ea , imagini sau aure. Uneori, tia i ce nseamn toate acestea. O femeie avea s se mrite. Un brbat avea s moar. Lucruri nensemnate sau evenimente majore, vesele sau triste, ntotdeauna neateptate, neinnd cont de persoan, de loc sau de timp. Aes Sedai i Strjerii aveau ntotdeauna aur; majoritatea oamenilor nu aveau niciodat. Nu era tot timpul plcut s tii asta. Mat vzuse nimbul lui Logain i nainte, tia ce nseamn. Gloria ce va veni. Dar pentru el, mai presus de toi ceilali

brbai, aa ceva era absurd. Calul, sabia i haina le ctigase la zaruri, dei Min nu era sigur ct de cinstii fuseser juctorii. Altceva nu avea, i nici perspective, n afar de promisiunile lui Siuan, dar cum i le putea ea ine vreodat? Numele lui era, probabil, sinonim cu condamnarea la moarte. Ceea ce era pur i simplu absurd. Lui Logain i reveni umorul la fel de iute pe ct l prsise. Scoase de la cingtoare o pung groas, din pnz aspr, i o flutur n faa lor. Am gsit nite gologani. O vreme, nu vom mai fi nevoii s dormim prin hambare. Am auzit, spuse Siuan sec. La ce altceva era s m atept de la tine? Consider-o o contribuie la succesul cltoriei. Siuan ntinse mna, dar Logain i leg punga de cingtoare cu un rnjet uor batjocoritor. Nu vreau s-i mnjeti minile cu bani furai, Mara. n plus, aa pot fi sigur c n-ai s fugi i s m lai cu buza umflat. Siuan arta de parc ar fi putut njumti un cui cu dinii, ns nu spuse nimic. Ridicndu-se n a, Logain privi drumul spre Izvoarele Kore. Vd venind o turm de oi i doi biei. E vremea s-o tulim. De ndat ce ajung aici se i ntorc s duc vestea. Aezndu-se la loc, Logain privi spre Joni care nc mai zcea incontient. i s aduc ajutoare pentru omul de colo. Nu cred c l-am lovit chiar att de tare ca s aib prea mult de suferit. Min cltin din cap; omul sta continua s-o surprind. Nu credea c va avea un gnd bun despre o persoan creia tocmai i sprsese capul. Siuan i Leane nclecar imediat, Leane pe iapa sur creia i spunea Floarea-Lunii, Siuan pe Bela, iapa scund i mioas. De fapt, Siuan mai mult se cr pe ea; nu avea deloc talent la clrit; dup sptmni ntregi petrecute n a nc o mai trata pe blnda Bela ca pe un cal de rzboi, cu ochii de jar. Leane o strunea pe Floarea-Lunii fr nici un efort. Min tia c se situa undeva la mijloc; urc pe Trandafir-Slbatic, iapa ei murg, cu mult mai mult graie dect Siuan, dar cu mult mai puin dect Leane.

Crezi c va veni dup noi? ntreb Min n timp ce porneau la trap spre miazzi, n direcia opus Izvoarelor Kore. ntrebarea i era adresat lui Siuan dar rspunsul l primi de la Logain. Seniorul din partea locului? M ndoiesc c v consider destul de importante. Bineneles c ar putea trimite un om i, cu siguran, va mpnzi zona cu semnalmentele voastre. Vom merge ct putem, fr s ne oprim, i aa vom face i mine. Logain prea c i asum conducerea. Nu suntem destul de importante, zise Siuan srind stngace n a. Poate c se temea de reaciile Belei, dar privirea aruncat spre Logain anuna c atacul la adresa autoritii ei nu avea sori de izbnd. Din punctul ei de vedere, Min spera ca Bryne s le considere lipsite de importan. Ceea ce probabil c era adevrat. Atta timp ct nu le afla numele adevrate. Logain iui pasul armsarului, iar ea i ddu pinteni lui Trandafir-Slbatic ca s in aproape, prefernd s cugete mai bine la situaia ei dect so lase pe alt dat. Vrndu-i mnuile de piele sub cingtoare, Gareth Bryne i lu de pe birou plria de catifea cu borul ntors. Plria era ultima mod la Caemlyn. Caralin i-o cumprase; pe el nu-l interesa moda, dar femeia considerase c ar trebui s se mbrace potrivit rangului, drept care n fiecare diminea i pregtea numai veminte din mtase i catifea. n timp ce-i punea plria nalt pe cap, i surprinse imaginea reflectat pe unul dintre geamuri. Nu-i de mirare c arta att de slab i ovitor. Orict de atent ar fi privit, plria i haina din mtase gri, mpodobit cu panglici argintii, nu aduceau nici pe departe cu coiful i armura cu care era obinuit. Care erau de domeniul trecutului. Asta ns... Asta era ceva care s-i umple orele pustii. Atta tot. Eti sigur c vrei s faci asta, stpne Gareth? Se ntoarse de la fereastr spre locul n care sttea Caralin, lng propriul birou, n cellalt capt al ncperii. Biroul ei era plin de registrele contabile ale moiei. Ea conducea moia n anii n care Bryne era plecat i, fr ndoial, se descurca mult mai bine dect el.

Dac le-ai fi pus s munceasc pentru Admer Nem, cum cere legea, n-ar mai trebui s-i bai capul cu ele acum, continu ea. Dar nu le-am pus. i nici nu le-a pune dac ar fi s le judec din nou. tii la fel de bine ca i mine c Nem i brbaii din neamul lui ar ncerca s le ngrmdeasc pe unde apuc zi i noapte. Iar Maigan i celelalte femei le-ar face viaa un infern, asta dac toate cele trei tinere n-ar cdea, ca din ntmplare, ntr-o fntn i i-ar gsi sfritul acolo. Nici mcar Maigan n-ar apela la o fntn, mai ales cu vremea de care avem parte acum, replic sec Caralin. Dar neleg ce vrei s spui, stpne Gareth. Au avut totui aproape o zi i o noapte ca s fug unde vd cu ochii. Sunt sigur c vei afla unde se afl de ndat ce vei anuna lumea de fuga lor. Dac fi se mai poate da de urm. Le gsete Thad. Thad avea peste 70 ani, dar nc mai putea lua urma vntului de ieri la lumina lunii i fusese mai mult dect mulumit s-i lase fiul s se ocupe de fabrica de crmizi. Precum spui, stpne Gareth. Caralin nu se nelegea cu Thad. Oricum, cnd le aduci napoi, le gsesc eu de lucru prin cas, adug ea. Ceva din vocea ei, chiar dac fusese spus pe un ton firesc, i atrase atenia lui Bryne. O und de satisfacie. Practic, din ziua n care sosise acas, Caralin adusese la conac un ir ntreg de slujnice i rncue care mai de care mai frumoase i doritoare s-l ajute pe stpn s uite de necazuri. i-au nclcat jurmntul, Caralin. La cmp cu ele! Felul n care femeia i strnse buzele, exasperat, i confirm bnuielile, dei Caralin pstr acelai ton neutru. Poate celelalte dou, stpne Gareth, dar graia tinerei domane s-ar pierde pe cmp; mult mai potrivit ar fi la servitul mesei. O tnr extrem de atrgtoare. Dar, desigur, voi face precum doreti. Aadar, pe aceea o alesese Caralin. O tnr extrem de atrgtoare, ntr-adevr. Dei ciudat de diferit de domanele pe care le ntlnise pn atunci. Cnd ovitoare, cnd prea repezit. De parc i-ar fi ncercat farmecele pentru prima oar. Ceea ce era imposibil, desigur. Doamnele i nvau fiicele s-i

nvrt pe brbai pe degete aproape din leagn. Nu c tnra n-ar fi fost deloc eficient, recunoscu el. Dac supusa lui, Caralin, i-ar fi adus-o mpreun cu rncuele... Extrem de atrgtoare. i totui, oare de ce nu chipul ei l obseda acum? De ce se gndea doar la doi ochi albatri? Provocndu-l, de parc stpna lor i-ar fi dorit s aib o sabie, nfricoat, ns refuznd s cedeze fricii. Mara Tomanes. Fusese sigur c i va respecta cuvntul, chiar i fr s jure. Am s-o aduc napoi, mormi el ca pentru sine. Am s aflu cu de ce i-a nclcat jurmntul. Precum spui, stpne. M gndeam c ar fi potrivit pe post de camerist. Sela a cam mbtrnit tot urcnd i cobornd scrile ca s v aduc ce v trebuie noaptea. Bryne clipi spre ea. Poftim? A. Tnra doman. Confuzia lui Caralin l fcu s clatine din cap. Dar oare nu i la el era vorba de confuzie? El era stpnul aici; aici trebuia s rmn, ca s aib grij de supuii lui. i totui, Caralin avusese grij de moie mai bine dect s-ar fi priceput el vreodat, n toi anii n care fusese plecat. tia totul despre tabere, oteni i campanii, i poate un pic despre cum s se descurce n intrigile de la curte. Avea dreptate Caralin. Ar trebui s-i scoat sabia i plria asta caraghioas i s-o pun pe Caralin s le descrie pe cele trei, apoi s... Dar nu spuse dect: Stai cu ochii pe Admer Nem i pe neamurile lui. Vor ncerca s te trag pe sfoar ct pot ei de bine. Precum spui, stpne. Cuvintele erau respectuoase; tonul ns l ndemna s nvee pasrea s zboare. Chicotind, Bryne prsi ncperea. Conacul era doar o cas de fermier foarte mare, cu dou nivele asimetrice din crmid i piatr, sub un acoperi de ardezie, la care fiecare generaie adugase cte ceva. Brynii erau stpnii acestui pmnt sau mai degrab pmntul i stpnea pe ei de cnd Andorul fusese desprins din ce mai rmsese din imperiul lui Artur Arip-de-oim cu o mie de ani n urm i n tot acest timp i trimiseser fiii s lupte n rzboaiele Andorului. El ns nu avea de gnd s mai lupte n nici un rzboi, era prea trziu pentru neamul lor. Fuseser prea multe rzboaie, prea multe btlii. El era ultimul descendent al

familiei. Fr soie, fr copii. Spia lui se termina odat cu el. Toate aveau un sfrit; Roata Timpului se nvrtea fr ncetare. Douzeci de brbai ateptau lng caii neuai n curtea pavat din faa conacului. Brbai, cei mai muli, chiar mai cruni dect el, dac mai aveau pr. Toi oteni cu experien, foti lupttori n armata regulat, conductori de escadroane de cavalerie i stegari care fuseser alturi de el ntr-un moment sau altul al carierei lui de militar. Joni Shagrin, care fusese stegarul principal al grzilor, era chiar n fa, bandajat la cap, dei Bryne aflase c fiicele lui i puseser copiii s-l in n pat. Joni era unul dintre puinii care aveau ct de ct o familie, aici sau n alt parte. Majoritatea preferaser s vin din nou sub comanda lui Gareth Bryne, n loc s-i bea solda strns depnnd amintiri pe care numai un alt otean btrn ar fi fost dispus s le asculte. Toi purtau sbii ncinse peste haine, iar civa aveau lnci lungi, cu vrfurile oelite, care atrnaser ani de zile pe perei, pn n dimineaa aceasta. Fiecare a avea n spate o ptur groas fcut sul i desagi care ddeau pe dinafar, plus un ceainic i burdufuri cu ap, ca i cum ar fi pornit ntr-o campanie, i nu ntr-o cltorie de o sptmn ca s gseasc trei femei care dduser foc unui hambar. Era ansa lor de a retri zilele bune sau de a se preface c le retriesc. Bryne se ntreb dac acesta era motivul care l scotea i pe el din cas. Era, desigur, prea btrn ca s mai alerge dup ochii frumoi ai unei femei ndeajuns de tnr ca s-i poat fi fiic. Sau poate nepoat. Nu sunt chiar att de neghiob , i spuse el hotrt. Caralin l putea mulumi mult mai uor fr complicaii. Un murg costeliv apru n galop pe aleea strjuit de stejari care ducea spre drum, iar clreul sri din a nainte ca animalul s se opreasc; omul se poticni, ns reui s-i lipeasc pumnul de inim salutndu-l pe Bryne cum se cuvine. Barim Halle, care cu ani n urm luptase sub comanda lui ca ef de ceat, era un ins dur, vnos, cu capul ca un ou i cu sprncenele albe care preau s compenseze absena altor fire de pr. Ai fost chemat la Caemlyn, stpne? ntreb el gfind. Nu, rspunse Bryne, poate prea rstii. Ce dai nval aa de parc toat cavaleria din Cairhien ar fi pe urmele tale?

Civa cai ddeau semne de nervozitate, molipsindu-se de la murgul lui Barim Halle. Am clrit la fel de tare doar atunci cnd o puneam pe fug, stpne, rspunse Barim, rnjetul pierindu-i de pe fa cnd vzu c lui Bryne nu-i arde de glum. Am vzut caii i-am crezut c... Barim i mai arunc o privire lui Bryne i trecu direct la subiect. De fapt, am mai multe veti. Am fost la Noul Braem ca s-o vd pe sor-mea i acolo am auzit mai multe. Noul Braem era mai vechi dect Andorul - vechiul Braem fusese distrus n Rzboaiele Troloce, cu o mie de ani nainte de Artur Arip-de-oim - i un loc propice tirilor. Un ora de mrime mijlocie, aproape de hotar, la rsrit de moia lui, pe drumul de la Caemlyn la Tar Valon. n pofida atitudinii ostile a lui Morgase, negutorii puteau fi vzui pe drumul acela tot timpul. Atunci d-i drumul la gur, omule. Despre ce e vorba? Pi, m gndesc cu ce s ncep, stpne, spuse Barim lund fr s vrea poziia de drepi, ca i cum s-ar fi pregtit s raporteze ceva. Cea mai important veste, socot eu, e c a czut Tearul. Aielii au ocupat Stnca, iar Sabia-care-nu-poate-fiatins a fost atins. Se aude c cineva a reuit s-o scoat. Un Aiel a reuit s-o scoat? Fcu Bryne nevenindu-i s cread. Aielii ar fi preferat s moar dect s ating o sabie; vzuse asta cu ochii lui, n Rzboiul cu ei. Dei, din cte auzise el, Callandor nu era o sabie. Era altceva, dei nu tia ce anume. Aa am auzit, stpne. i cteva nume; Ren parc, cel mai des. Dar lumea vorbea ca de ceva sigur, nu doar un zvon. Toat lumea vorbea. Fruntea lui Bryne se ncrei. Ru de tot, dac era adevrat. Dac sabia fusese scoas, nsemna c Dragonul renscuse. Potrivit Profeiilor, nsemna c Ultima Btlie era aproape, Cel ntunecat eliberndu-se. Dragonul Renscut avea s salveze lumea, spuneau Profeiile. i s-o distrug. Numai vestea asta era de-ajuns ca s-l trimit n galop pe Halle pn la el, dac sttea bine s se gndeasc. Insul vnos din faa lui nu terminase ns. Vetile care vin de la Tar Valon sunt aproape la fel de importante, stpne. Se spune c s-a schimbat Suprema

nscunat. Elaida e acum, stpne, cea care era sfetnica reginei. Clipind des, Halle ncepu s turuie; cu Morgase nu se putea discuta, fiecare om de pe moie tia asta, dei Bryne nu o declarase. Se zvonete c fosta Suprem nscunat, Siuan Sanche, a fost ferecat i executat. i Logain e mort. Dragonul la Fals pe care l-au prins i l-au domolit anul trecut. Lumea lua vetile de bune, stpne. Unii spuneau c se aflau n Tar Valon cnd s-au ntmplat toate astea. Vestea despre Logain nu era mare lucru, chiar dac el nsui pornise un rzboi n Ghealdan pretinznd c e Dragonul Renscut. n ultimii ani apruser destui Dragoni Fali. Cert este c Logain putea conduce Puterea. Pn l-au domolit Aes Sedaii. Nu c ar fi fost primul om prins i domolit, izolat de Putere ca s n-o mai poat conduce vreodat. Se spunea c oamenii ca el, fie Dragoni Fali, fie nite amri pe care Ajah Roii nu-i puteau suporta, nu triau prea mult. Se spunea c renunau la dorina de a mai tri. Vestea despre Siuan Sanche era, ntr-adevr, de luat n seam. O ntlnise cu aproape trei ani n urm. O femeie care impunea mai mult dect respect, supunere, i care nu sttea si explice motivul. Dur ca tovalul, cu limba ca o pil i un temperament rivaliznd cu cel al unui urs pe care tocmai l-a apucat durerea de dini. Ddea impresia c ar fi putut sfia, cu minile goale, pe oricine ar fi ndrznit s ridice glasul la ea. Ferecarea nsemna acelai lucru cu domolirea n cazul brbailor, dar se aplica mult mai rar. Mai ales n cazul unei Supreme nscunate. n trei mii de ani doar dou Supreme nscunate avuseser aceast soart, dup spusele Turnului, dei se prea poate ca acesta s ascund ale dou duzini; Turnul se pricepea de minune s ascund ce voia s rmn ascuns. Dar, pe lng ferecare, i o execuie prea de-a dreptul inutil. Se spunea c femeile supravieuiau ferecrii la fel de ru ca i brbaii domolirii. Oricum, vetile astea anunau numai necazuri. Toat lumea tia c Turnul are aliane, legturi cu alte tronuri, cu nobili i nobile puternice. Odat cu apariia, de maniera aceasta, a unei noi Supreme nscunate unii cu siguran aveau s vad dac Aes Sedai erau n continuare la fel de atente la tot ce se

ntmpl. i dup ce acest ins din Tear nbuea orice opoziie nu c ar fi ntmpinat aa ceva dac ntr-adevr ocupase Stnca urmtoarea lui micare era s atace Illianul i Cairhienul. ntrebarea era ct de repede putea s se mite? Trupele aveau s se adune mpotriva lui sau pentru el? Cu siguran era adevratul Dragon Renscut, dar Casele puteau reaciona i ntr-un fel, i n cellalt, ca i oamenii, de altfel. Iar dac se iscau i mici conflicte din cauza Turnului... Ntru btrn, mormi el i, vzndu-l pe Barim c tresare, adug: Nu la tine m refer. La altul. Oricum, lucrurile astea nu-l mai priveau de-acum. Mat puin poziia pe care avea s-o adopte Casa Bryne, cnd va sosi momentul. Nu pentru c i-ar fi psat cuiva, ci doar s tie dac s-l atace sau nu. Bryne nu fusese niciodat o Cas puternic i nici numeroas. Ce zici, stpne? ntreb Barim aruncnd o privire oamenilor care ateptau lng caii lor. Crezi c e nevoie de mine? Fr ca mcar s ntrebe unde sau de ce. Nu era singurul care se sturase de viaa la ar. ncearc s ne-ajungi din urm dup ce-i pregteti bagajul. Noi o lum spre miazzi, pe Drumul Celor Patru Regi. Barim salut i plec, trgnd calul dup el. Urcnd n a, Bryne ntinse brusc braul nainte fr s scoat vreun cuvnt i oamenii se ncolonar cte doi n spatele lui, pornind pe aleea strjuit de stejari. Bryne voia s gseasc rspunsuri. i le putea gsi dac o nfca de ceafa pe Mara i o scutura bine. *** Nobila Alteima se relax n clipa n care porile Palatului Regal din Andor se deschiser i-i lsar caleaca s intre. Nu fusese sigur c porile se vor deschide. Durase destul ca s trimit un bilet de ntiinare, dar i mai mult ca s primeasc un rspuns. Camerista, o fat slbu pe care o gsise aici, n Caemlyn, fcu ochii mari i numai c nu sri n sus de bucurie, pe bancheta din faa ei, c intr n palat. Deschizndu-i evantaiul din dantel, Alteima ncerc s se rcoreasc. Era aproape de miezul zilei; cldura avea s fie i mai sufocant. i ea care ntotdeauna crezuse c n Andor e

rcoare. Recapitul n grab ce voia s spun. Era o femeie artoas tia exact ct de artoas. - Cu ochii mari, cprui, carei fceau pe unii s o cread, greit, c ar fi inocent sau chiar inofensiv. Alteima tia c nu e nici una, nici alta, dar i convenea de minune ca alii s cread aa ceva despre ea. Mai ales aici, astzi. n aceast caleac erau ultimele piese de aur pe care reuise s le ia cnd fugise din Tear. Dac era s se stabileasc acolo, avea nevoie de prieteni puternici i nimeni nu era mai puternic n Andor dect femeia pe care venise s o vad. Caleaca se opri lng o fntn artezian ntr-o curte circular, mrginit de coloane, iar un servitor ntr-o livrea rou cu alb se repezi s deschid portiera. Alteima privi absent curtea i servitorul: mintea ei era la ntlnirea de peste cteva clipe. Prul negru i atrna pn aproape de talie de sub o toc btut n perle mici, alte perle i mpodobeau pliseurile minuscule ale rochiei cu guler nalt din mtase verde-marin. O ntlnise o singur dat pe Morgase, doar cteva minute, cu cinci ani n urm, n cursul unei vizite de stat; o femeie care emana putere, rezervat i impuntoare cum trebuie s fie o regin, i excesiv de manierat, dup standardele andoriene. Adic peste msur. Zvonurile care circulau n ora cum c ar avea un iubit un brbat care, dup toate aparenele, nu se bucura de prea mult simpatie - nu se prea potriveau deloc cu morga ei. Dar din cte i amintea Alteima, croiala sobr a rochiei i gulerul nalt nu puteau dect s-o impresioneze plcut pe Morgase. De ndat ce pantofii Alteimei atinser pavajul, camerista, Cara, sri i se apuc s-i aeze de zor pliseurile. Pn cnd Alteima i nchise evantaiul i o plesni peste ncheietur cu el; o asemenea curte nu era deloc potrivit pentru aa ceva. Cara ce nume prostesc - tresri i fcu un pas napoi inndu-se de mn cu o privire rnit i cu lacrimi n ochi. Alteima strnse din buze iritat. Fata nici mcar nu tia cum s primeasc o mic dojan. Se nelase amarnic; fata asta nu era de soi; se vedea de la o pot c nu e educat. O doamn ns trebuia s fie nsoit de o camerist, mai ales dac voia s se deosebeasc de masa de refugiai care i cutaser sla n Andor. Vzuse brbai i femei trudind n soarele arztor, cerind pe strzi, mbrcai n ceea ce mai rmsese din

vemintele nobililor din Cairhien. Chiar i se pruse c recunoate cteva fee. Poate c ar trebui s o angajeze pe una dintre ele; cine s cunoasc ndatoririle unei cameriste mai bine dect o femeie de vi nobil, cineva care a avut parte de aa ceva? i dac acum ajunseser la munca de jos, sigur ar fi acceptat slujba fr s crteasc. Ar fi amuzant s aib drept camerist o fost prieten . Pentru azi ns era prea trziu. Chiar i o camerist needucat, o fat din partea locului, spusese, poate prea limpede, c Alteima ajunsese la fundul sacului, la un pas de a ceri ea nsi pe strzi. ncerc s o priveasc pe Cara cu un amestec de blndee i ngrijorare. Te doare, Cara? ntreb ea cu miere n glas. Rmi aici, n caleac, i freac-i ncheietura. Sunt sigur c cineva i va aduce o can cu ap ca s te mai rcoreti. Recunotina stupid de pe fa tinerei o surprinse pn i pe Alteima. Valeii, bine instruii, stteau drepi, privind n gol. Dar, cunoscnd bine psihologia servitorului, vestea despre buntatea Alteimei avea, cu siguran, s se rspndeasc. n faa ei apru un tnr nalt, mbrcat n uniforma roie cu guler alb i platoa sclipitoare a Grzii Reginei, fcnd o plecciune cu mna pe mnerul sbiei. nalt Doamn, sunt Tallanvor, locotenent n Garda Reginei. Dac binevoii s m nsoii, v voi conduce la Regina Morgase. Tnrul i oferi braul, pe care Alteima l accept, far ns ai acorda prea mult atenie. Pe ea o interesau militarii doar dac erau generali sau cpetenii de oti. n timp ce tnrul o conducea de-a lungul unor coridoare largi, pline de brbai i femei n livrea care alergau de colo-colo avnd grij s nu-i stea n drum, desigur , privi pe furi tablourile frumoase, cuferele incrustate n filde, bolurile i vazele gravate cu aur i argint, ca i vasele subiri de porelan, opera Oamenilor Mrii. Palatul Regal nu etala la fel de mult bogie ca i Stnca din Tear, ns Andorul nc mai era un inut nstrit, poate la fel de nstrit precum Tearul. Un senior mai n vrst i-ar conveni de minune, maleabil pentru o femeie nc tnr, poate un pic debil i infirm. Cu domenii vaste. Asta pentru nceput, pn s descopere mecanismele puterii din Andor. Cteva cuvinte schimbate cu Morgase n urm cu civa

ani nu contau prea mult, ea ns deinea un lucru de care o regin puternic avea ntotdeauna nevoie: informaii. n cele din urm, Tallanvor o introduse ntr-o sal mare, cu tavanul nalt, pictat cu psri, nori i cer senin, cu jiluri aurite i bogat ornamentate, aezate n faa unui emineu din marmur alb, lustruit bine. Alteima observ amuzat c tocmai clca pe un covor rou-auriu esut n Tear. Tnrul se ls pe un genunchi. Maiestate, spuse el cu o voce brusc rguit, aa cum mi-ai poruncit, i-am adus-o pe nalta Doamn Alteima din Tear. Morgase i fcu semn s plece. Bine ai venit, Alteima. M bucur s te revd! Ia loc, ca s discutm n tihn. Alteima reui s fac o reveren i murmur un cuvnt de mulumire nainte de a se aeza ntr-un jil. Simi cum crete invidia n ea. Morgase rmsese n memoria ei ca o femeie frumoas, dar femeia cu prul auriu din faa ei i arta ct de mult plise acea amintire. Morgase era un trandafir nflorit, gata s pun n umbr orice alt floare. Alteima nu-i gsi vin tnrului militar care se mpiedicase n drum spre ieire. Era bucuroas c plecase, ca s nu-l vad cum le compar. i totui, observa unele schimbri. Schimbri profunde. Morgase, prin mila Luminii, regin a Andorului, Aprtoarea Regatului, Protectoarea Poporului, Prima nscunat a Casei Trakand, att de rezervat, de impuntoare i de manierat, purta o rochie de mtase alb lucioas care i dezvluia snii ndeajuns ca s ocheze pn i o servitoare dintr-o tavern din Maule. Rochia se lipea de olduri i de coapse ca la cea din urm desfrnat. Aadar, zvonurile se adevereau. Morgase avea un iubit. Era clar c se schimbase att de mult doar ca s-i fac plcere acestui Gaebril, i nu invers. Morgase nc mai emana putere, umplnd ncperea cu prezena ei, dar aceast rochie i reducea mult din aur. Alteima era de dou ori mai bucuroas c purta guler nalt. Din gelozie, o femeie att de subjugat farmecelor unui brbat ar fi putut reaciona cu furie la cea mai mic provocare. n caz c-l ntlnea pe Gaebril, cu siguran i l-ar fi prezentat cu cea mai mare indiferen pe care i-o permitea politeea. Chiar i simpla bnuial c s-ar fi gndit s-i fure iubitul lui Morgase ar fi

dus-o direct la spnzurtoare, n loc s se aleag cu un so care era cu un picior n groap. i ea ar fi procedat la fel. O femeie mbrcat n rou i alb aduse vin, un excelent Murandian, i umplu dou pocale de cristal gravate cu Leul din Andor n plin sritur. n timp ce Morgase lua pocalul n mn, Alteima i vzu inelul, un arpe de aur care i mnca propria coad. Inelul Marelui arpe era purtat de unele femei care se instruiser n Turnul Alb, ca i Morgase, fr s devin Aes Sedai, ca i de Aes Sedai. Reginele Andorului se instruiau n Turn de o mie de ani. Dar toat lumea vorbea, de o ruptur ntre Morgase i Tar Valon, dei resentimentele oamenilor fa de Aes Sedai puteau fi nbuite repede dac Morgase ar fi poruncit aa ceva. De ce mai purta inelul? Alteima trebuia s aib grij ce vorbete nainte de a afla rspunsul. Femeia n livrea se retrase n captul cellalt al ncperii, prea departe ca s aud ce se vorbea, dar ndeajuns de aproape ca s vad cnd trebuia s reumple pocalele. A trecut ceva timp de cnd ne-am ntlnit prima oar, spuse Morgase sorbind din pocal. Cum se simte soul tu? Este cu tine, n Caemlyn? Alteima i schimb repede planul. Nu bnuise c Morgase tia c e mritat, dar ntotdeauna se pricepuse s se adapteze repede la situaie. Tedosian se simea bine ultima oar cnd l-am vzut. De-ar da Lumina s moar ct mai curnd. Pentru ca ea si poat vedea de via. O vreme a stat n dubiu dac s-l slujeasc pe acest Rand alThor, o ntreprindere foarte periculoas, de altfel. Unii seniori au fost spnzurai ca nite rufctori de rnd pentru i mai puin. Rand alThor, murmur Morgase gnditoare. L-am ntlnit odat. Nu arta deloc ca unul care s se autointituleze Dragonul Renscut. Un pstor tinerel care ncerca s-i ascund spaima. Dar, privind retrospectiv, a zice c atunci cuta ceva... o scpare. Ochii albatri ai lui Morgase priveau n interior. Elaida mi-a spus s fiu atent la el. Morgase prea s nu-i dea seama c ar fi rostit ultimele cuvinte. Elaida a fost sfetnica ta? ntreb Alteima precaut.

tia c aa era, ceea ce fcea ca zvonurile despre o ruptur ntre ele s par mai greu de crezut. Trebuia s tie dac era adevrat. Ai nlocuit-o, acum c a devenit Suprema nscunat? Ochii lui Morgase se concentrar din nou. Nici pomeneal de aa ceva! Exclam ea i apoi vocea i se ndulci din nou. Fiica mea, Elayne, se instruiete n Turn. n curnd, va fi primit n rndul Aleselor. Alteima i flutur evantaiul, spernd ca fruntea s nu i se acopere de sudoare. Dac Morgase nu era sigur pe propriile sentimente fa de Turn, era foarte greu s vorbeasc fr s fac o greeal. Planurile ei stteau pe buza unei prpstii, gata s se nruiasc. Apoi Morgase i le salv, aa cum o salv i pe ea. Spui c soul tu a stat n dubiu n privina lui Rand alThor. Dar tu? Alteima fu ct pe-aci s ofteze uurat. Chiar dac Morgase se purta ca o rncu neinstruit cnd venea vorba de Gaebril, judecata i revenea cnd era vorba de putere i pericolele care i ameninau regatul. Desigur, l-am observat ndeaproape, n Stnca din Tear, rspunse Alteima gndind c aa arunc smna, dac trebuia s-o arunce. Poate conduce Puterea, i cel care e n stare de aa ceva e ntotdeauna de temut. Da, el este Dragonul Renscut. Nu ncape nici o ndoial. Stnca din Tear a czut, iar el a pus mna pe Callandor. Profeiile... M tem c trebuie s-i las pe cei mai nelepi dect mine s ia hotrrile care se impun n privina Dragonului Renscut. Eu tiu doar c mi-e fric s rmn acolo unde domnete el. Nici mcar o nalt Doamn din Tear nu-i poate msura curajul cu cel al reginei Andorului. Femeia cu prul auriu i arunc o privire ireat care o fcu pe Alteima s se team c se ntrecuse cu lingueala. Unora nu le plcea ca lingueala s fie prea pe leau. Morgase ns se ls pe sptarul jilului i sorbi din pocal. Vorbete-mi despre el, omul sta care trebuie s ne salveze i, n acelai timp, s ne distrug. Succes. Sau cel puin nceputul lui. E un om ct se poate de periculos, mai ales atunci cnd se folosete de Putere. Leul pare lene, pe jumtate adormit, apoi atac pe neateptate; devine numai iueal i for. Rand

alThor pare inocent, nu lene, ci naiv, nu adormit, dar cnd atac... Nu are nici un respect fa de o persoan sau de poziia acesteia. N-am exagerat cnd am spus c a spnzurat pn i seniori. E smn de anarhie. n Tear, potrivit noilor legi date de el, chiar i nalii Seniori pot fi chemai n faa unui magistrat spre a fi amendai sau, mai ru, spre a fi acuzai ca ultimii rani sau pescari... Spunea adevrul gol-golu, cel puin aa cum l vedea ea; la nevoie, putea spune adevrul cu aceeai vitez cu care spunea o minciun. Morgase sorbi din nou din pocal i ascult; poate c Alteima credea c era cu gndul n alt parte, ochii ei ns artau c soarbe i cntrete fiecare cuvnt. Trebuie s nelegi c n-am spus dect generaliti, ncheie Alteima. Despre Rand alThor i tot ce-a fcut el n Tear a putea vorbi ore ntregi. Vei avea ocazia, zise Morgase, i Alteima zmbi n sinea ei, sigur de succes. Este adevrat c i-a adus pe Aieli cu el n Stnca din Tear? A, bineneles. Nite slbatici, cu fee acoperite mai tot timpul, femeile lor fiind dispuse s ucid fr s stea pe gnduri. L-au urmat ca nite cini credincioi, teroriznd pe toat lumea, i au luat ce-au vrut din Stnc. Eu am crezut c e doar un zvon, reflect Morgase. n ultimul an au umblat tot felul de zvonuri, dar de douzeci de ani, de la Rzboiul cu Aielii, nimic despre Pustiu. Desigur, lumea nu are nevoie ca acest Rand alThor s-i aduc din nou pe Aieli asupra noastr. Privirea ei se aspri iar. Ai spus c l-au urmat . Au plecat deja? Alteima ncuviin din cap. Chiar nainte ca eu s prsesc Tearul. i Rand alThor a plecat odat cu ei. Cu ei! M temeam eu c se afl n Cairhien chiar n acest... Ai un musafir, Morgase? Ar fi trebuit s m anuni ca s-l salut i eu. Un brbat solid ptrunse cu pai mari n ncpere, nalt, cu o hain roie brodat cu fire aurii care de-abia i cuprindea umerii lai i pieptul bombat. Alteima nu avu nevoie s vad faa radioas a lui Morgase ca s-i dea seama c acesta era

seniorul Gaebril; sigurana de sine cu care o ntrerupsese pe regin o lmurise ndeajuns. Gaebril ridic un deget, i servitoarea fcu o reveren i plec repede; brbatul nu-i ceruse voie reginei s-i expedieze servitoarea. Era brunet, extrem de artos, cu tmplele ncrunite. Adoptnd o expresie neutr, Alteima schi un zmbet amabil, potrivit pentru un unchi n vrst fr nici un fel de putere, bogie sau influen. Arta el extraordinar, dar, chiar dac nu i-ar fi aparinut lui Morgase, nu era omul pe care s ncerce s-l manipuleze - numai dac era absolut necesar. Gaebril prea s arate chiar mai mult autoritate dect Morgase. Brbatul se opri lng Morgase i i puse mna pe umrul ei gol, un gest foarte familiar. Morgase aproape c-i ls obrazul pe mna lui, ochii lui ns erau aintii asupra Alteimei. Aceasta era obinuit cu privirile insistente ale brbailor, dar ochii lui o fcur s se foiasc n jil, nelinitit; erau mult prea ptrunztori, vedeau prea departe. Vii din Tear? Vocea lui profund i strnise fiori pe ira spinrii; i simi pielea, chiar i oasele, de parc ar fi fost vrte ntr-o ap rece ca gheaa, dar, ciudat, nelinitea ei de moment dispru. Rspunse Morgase n locul ei; Alteima nu prea a-i gsi cuvintele sub privirea lui necrutoare. Gaebril, i-o prezint pe nalta Doamn Alteima. Tocmai mi povestea despre Dragonul Renscut. Era n Stnca din Tear cnd fortreaa a czut. tii, i Aielii au fost acolo... Apsarea minii lui o ntrerupse. Faa i se ntunec de iritare, dar numai pentru o clip, luminndu-se cu un zmbet larg, adresat numai lui. Ochii lui, care nu se desprinseser de Alteima, o nfiorar din nou, de data aceasta femeia ncepnd s gfie. Atta discuie trebuie s te fi obosit, Morgase, zise el fr s-i mute privirea. Prea mult vorb stric. Du-te i trage un pui de somn. Hai, du-te. Te trezesc eu cnd te-ai odihnit destul. Morgase se ridic imediat, zmbindu-i n continuare cu aceeai uitare de sine. Ochii ei preau uor mpienjenii. Da, sunt obosit. Am s trag un pui de somn, Gaebril. Iei din ncpere aproape plutind, fr s-i arunce mcar o privire Alteimei, a crei atenie era ndreptat spre Gaebril.

Inima i btea mai repede; respira mai repede. Era cu siguran cel mai chipe brbat pe care l vzuse n viaa ei. Cel mai frumos, cel mai puternic, cel mai autoritar... Superlativele o copleeau ca o avalan. Plecarea lui Morgase l ls la fel de nepstor ca i pe Alteima. Aezndu-se n jilul lui Morgase, Gaebril se ls pe sptar i i ntinse picioarele ct erau de lungi. Spune-mi de ce ai venit la Caemlyn, Alteima, zise el, acelai fior fcnd-o s se cutremure. Adevrul gol-golu, dar fr nflorituri. Detaliile mi le poi da mai trziu, dac i le cer. Femeia nu ovi. Am ncercat s-mi otrvesc soul i am fost nevoit s fug de-acas nainte ca Tedosian i trfa de Estanda s m ucid ei sau mai ru. Rand alThor i-a pus s m omoare, ca exemplu. Adevrul parc o fcu mai mic. Nu pentru c l ascunsese att de mult, ci pentru c voia s-i fac pe plac mai mult dect orice pe lume i se temea c altfel o va expedia de-acolo. El ns voia adevrul. Am preferat s vin la Caemlyn fiindc nu suport Illianul i, dei nici n Andor nu m simt mai bine, Cairhienul este aproape n ruine. n Caemlyn mi pot gsi un so bogat sau, la nevoie, unul care s cread c-mi poate fi protector i s-i foloseasc influena ca s... Gaebril o opri cu un gest grbit, chicotind. O pisicu care zgrie ru, dei destul de artoas, ndeajuns de artoas ca s-o pstrez, dac nu-i folosete colii i ghearele, zise el i brusc adopt un ton mult mai serios. Spune-mi ce tii despre Rand alThor, mai ales despre prietenii lui, dac are aa ceva, despre tovarii i aliaii lui. Alteima i spuse, vorbind pn i se uscar gura i gtul, iar vocea i rgui, aducnd cu un scrnet. Nu-i ridic pocalul dect atunci cnd i spuse el s bea, i atunci bu tot vinul i continu s vorbeasc. Putea s-i fac pe plac. Putea s-i fac pe plac mai bine dect Morgase. *** Servitoarele care trebluiau prin iatacul lui Morgase fcur repede o reveren, surprinse s-i vad stpna acolo, n mijlocul dimineii. Fcndu-le semn s ias din camer, Morgase

se urc mbrcat n pat. O vreme, rmase cu privirea aintit asupra stlpilor aurii. Fr Lei ai Andorului aici, doar trandafiri. Pentru Coroana de Trandafiri a Andorului, trandafirii potrivindu-ise mai mult dect leii. Nu mai fi att de ncpnat , se mustr ea, apoi se ntreb de ce. i spusese lui Gaebril c e obosit i... Sau el i spusese? Imposibil. Ea era regina Andorului, nimeni nu-i putea porunci ce s fac. Gareth. De ce se dusese cu gndul la Gareth Bryne? Gareth niciodat nu-i poruncise s fac ceva; CpitanulGeneral al Grzilor Regale se supunea reginei, i nu invers. Dar i el fusese ncpnat, fiind n stare s-i susin cauza pn cnd o convingea de justeea ei. De ce m gndesc la el? Tarea vrea s fie aici. Absurd. I ndeprtase fiindc i se mpotrivise; nu mai tia n legtur cu ce, dar nu asta era important acum. Gareth i se mpotrivise. i aminti vag ceea ce simise pentru el, de parc Gareth ar fi fost plecat de zeci de ani. Att de mult timp s fi trecut? Nu mai fi att de ncpnat! nchise ochii i adormi imediat, un somn tulburat de un comar: ncerca s scape de ceva nevzut.

CAPITOLUL 2

Rhuidean

Sus, n oraul Rhuidean, Rand alThor privea de la o fereastr nalt; geamul dispruse de mult. Umbrele de dedesubt se nclinau brusc spre rsrit. Harpa unui bard se auzea ncet din ncperea din spatele lui. De ndat ce aprea, sudoarea i se i evapora de pe fa; haina de mtase roie, umed ntre umeri, era deschis la nasturi, ateptnd zadarnic o boare de vnt, iar cmaa i dezvelea pieptul pn la jumtate. Noaptea n Pustiul Aiel aducea un frig nprasnic, n timpul zilei ns vntul nu te rcorea niciodat. Sprijinindu-se cu minile de tocul neted al ferestrei, mnecile czute ddeau la iveal o parte din silueta nfurat n jurul fiecrui antebra; o vietate erpuitoare, cu coama aurie, cu ochii precum soarele, cu solzi galbeni i stacojii, la fiecare picior cu cte cinci gheare aurii. Nu erau tatuaje, ci parte din pielea lui; luceau ca nite metale i pietre preioase lustruite bine, prnd aproape vii n lumina dup-amiezii trzii. Acele siluete erau nsemnul Celui-Care-Vine-cu-Zorile pentru oamenii de pe partea aceasta a lanului muntos numit Zidul Dragonului sau Osia Lumii. i, la fel ca btlanii din palme, erau, potrivit Profeiilor, nsemnul Dragonului Renscut pentru cei de

dincolo de Zidul Dragonului. n ambele cazuri el era cel trimis s uneasc, s salveze i s distrug. Acestea erau nume pe care ar fi vrut s le evite dac ar fi putut, dar vremurile acelea erau apuse de mult, dac existaser vreodat, i acum nu se mai gndea la ele. Sau, dac se gndea, rareori o fcea cu urma de regret a unui brbat care-i aduce aminte de un vis naiv din copilrie. De parc n-ar fi fost destul de aproape de copilrie ca s-i aduc aminte fiecare clip din ea. n loc de asta, ncerca s se gndeasc doar la ce avea de fcut. Soarta i datoria l ineau legat de drum, precum hurile unui clre, dei de multe ori lumea l considerase ncpnat. Trebuia s ajung la captul drumului, dar dac, pentru a ajunge acolo, urma o alt cale, poate c nu chiar acela era captul. Slabe anse. De fapt, aproape sigur n-avea nici o ans. Profeiile i voiau moartea. Rhuidean se ntindea sub ochii lui, ars de un soare la fel de nemilos n timp ce cobora spre munii stncoi, sumbri, cu urme vagi de vegetaie. Aceast zon accidentat, unde oamenii uciseser sau muriser pentru un ochi de ap ce putea fi trecut cu pasul, era ultimul loc de pe pmnt unde te-ai fi ateptat s gseti un ora impuntor. Constructorii lui nu-i terminaser treaba. Cldiri imposibil de nalte umpleau oraul, palate placate cu marmur, cu iruri lungi de trepte, care uneori se terminau dup opt sau chiar zece nivele nu cu acoperiul, ci cu zidurile unui alt nivel ridicate doar pe jumtate. Turnurile erau i mai nalte, dar de cele mai multe ori se opreau i ele brusc. Acum, mai bine de un sfert din construciile mari, cu coloanele lor masive i ferestrele imense cu geamuri colorate, erau n ruin pe bulevardele late, prevzute cu benzi pline de movile de praf n locul copacilor care nu mai apucaser s fie plantai. Minunatele fntni arteziene erau secate de sute i sute de ani. Toat truda aceea inutil, constructorii murind fr s-i termine treaba; dar, din cnd n cnd, Rand se gndea c poate oraul fusese nceput ca s-l gseasc el. Prea mndru, gndi el. Un om ar trebui s fie cel puin pe jumtate nebun ca s fie att de mndru. Nu se putu abine i chicoti sec. Brbaii i femeile care veniser aici cu atia ani n urm fuseser nsoii de Aes Sedai, ei cunoteau Ciclul Karaethon, Profeiile Dragonului. Sau poate chiar ei scriseser Profeiile. Prea mndru, de zece ori mai mndru.

Chiar sub el se ntindea o pia pe jumtate acoperit de umbr, plin de un amestec de statui i jiluri de cristal, ciudenii i forme extravagante din metal, sticl sau piatr, obiecte pe care nu le putea denumi, mprtiate peste tot, parc nvlmite acolo de-o furtun. Umbrele preau rcoroase numai prin comparaie. Oameni mbrcai n haine ponosite - nu Aieli asudau ncrcnd crue cu lucruri alese de o femeie scund i zvelt, ntr-o rochie albastr, cu spatele drept i alunecnd dintr-un loc ntr-altul ca i cum cldura nu ar fi apsat-o la fel ca pe ceilali. Purta totui o batist alb, umed, n jurul frunii; pur i simplu, nu voia s arate ct de mult o afecta dogoarea soarelui. Rand ar fi pariat c femeia nici mcar nu transpira. eful celor care trudeau n pia era un brbat voinic, oache, pe nume Hadnan Radere, un aa-zis negutor mbrcat n mtase de culoare crem, mbibat de sudoare. i tergea faa tot timpul cu o batist mare, njurndu-i oamenii cruaii i paznicii dar srea la fel de repede ca i ei s ridice lucrurile, mari sau mici, spre care arta femeia zvelt. Aes Sedai nu aveau nevoie s-i impun voina prin for, dar Rand gndi c Moiraine ar fi fcut mai bine dac nu ar fi petrecut atta timp n Turnul Alb. Doi oameni ncercau s mite ceea ce prea a fi un toc de u strmb, din piatr roie; colurile nu se mbucau cum trebuie, iar oamenii preau c nu tiu de unde s apuce. Tocul sttea drept, se mica ntr-o parte i ntr-alta, dar refuza s se aplece, orict de tare apsau cei din jur. La un moment dat, unul dintre oameni alunec i czu - numai picioarele i rmaser afar. Rand se ncord. Pre de o clip, brbatul pru c nu mai exist de la bru n sus; ddea din picioare cuprins de panic. Pn cnd Lan, un ins nalt, n haine de un verde-nchis, se apropie de el cu pai mari i l scoase trgndu-l de cingtoare. Lan era Strjerul lui Moiraine, legat de ea ntr-un fel pe care Rand nu-l nelegea, un brbat dur care se mica precum Aielii, ca un lup pornit la vntoare; sabia de la oldul lui nu doar prea o parte din el, ci chiar era o parte din el. Ddu drumul cruului pe pavaj i l ls acolo; ipetele ngrozite ale victimei de-abia ajungeau pn la Rand, iar tovarul lui prea gata s-o ia la fug. Civa dintre oamenii lui Kadere, care

fuseser ndeajuns de aproape ca s fie martori la scen, se priveau cntrindu-i ansele. Moiraine apru dintre ei probabil cu ajutorul Puterii i ncepu s treac repede de la unul la altul. Dup felul n care se mica, Rand aproape c-i auzea poruncile seci, autoritare, att de sigur c acestea vor fi ndeplinite nct prea absurd s nu le ndeplineti. n doar cteva clipe, anihil orice urm de rezisten, nltur cu fermitate orice obiecie i-i convinse s se ntoarc la treab. Cei doi care se ocupau de rama de u ncepur din nou s mping i s trag de ea, chiar dac mai aruncau cte o privire spre Moiraine cnd credeau c aceasta nu se uit la ei. ntr-un fel, femeia era chiar mai dur dect Lan. Din cte tia Rand, toate lucrurile de acolo erau angreale, saangreale sau terangreale, fcute nainte de Frngerea Lumii ca s amplifice Puterea Suprem sau s o foloseasc n mai multe feluri. Obinute cu ajutorul Puterii, mai mult ca sigur, dei nici mcar Aes Sedai nu tiau cum s fac astfel de lucruri acum. Bnui la ce era bun tocul strmb al uii - o u spre o alt lume , despre celelalte ns habar nu avea. Ca de altfel toi ceilali. Tocmai de aceea Moiraine depunea attea eforturi ca s care ct mai multe din lucrurile alea n Turn, unde s poat fi studiate. Era foarte posibil ca nici mcar Turnul s nu aib att de multe obiecte ale Puterii precum cele care mpnzeau aceast pia, dei se spunea c Turnul deine cea mai mare colecie din lume. Chiar i aa, Turnul tia la ce folosesc numai cteva din ele. Ce era n crue sau ce sttea aruncat pe pavaj nu-l interesa pe Rand; deja luase tot ce avea nevoie de-acolo. n unele privine, luase mai mult dect avea nevoie. n mijlocul pieei, lng ce mai rmsese dintr-un copac nalt de treizeci de metri, se afla o mic pdure de coloane de sticl, fiecare cam de aceeai nlime cu copacul i att de subire, nct prea c la prima rafal de vnt mai violent toate s-ar fi fcut frme. Chiar i atinse de o urm de umbr, coloanele prindeau i refractau lumina soarelui n mii de scntei. De sute de ani Aielii intrau n acea pdure i reveneau la fel de nsemnai ca i Rand, dar numai pe un singur bra cpetenii de clan. Reveneau nsemnai sau nu reveneau deloc. Femeile Aiel sosiser i ele n acest ora, din dorina de a intra n rndul neleptelor. Nimeni altcineva, viu sau mort. Brbatul poate

merge la Rhuidean o dat, femeia de dou ori; de mai multe ori nseamn moarte. Asta spuseser neleptele, i se adeverise, atunci. Acum, oricine putea intra n Rhuidean. Sute de Aieli treceau pe strzi i din ce n ce mai muli se adposteau n cldirile de aici; n fiecare zi pe crrile prfuite apreau vrejuri de fasole, de dovleci sau zemai, stropii mereu cu ap din urcioare umplute la noul lac, uria, ce ocupa captul de miazzi al vii, singura surs de ap din zon. Mii de Aieli i ridicau tabra n munii nvecinai, chiar i pe Chaendaer, unde nainte veneau doar ca parte a unui ritual, trimind doar cte un brbat sau o femeie n Rhuidean. Oriunde mergea, Rand provoca schimbri i distrugeri. De data aceasta, spera, fr nici un temei, c schimbarea va fi benefic. Existau anse. Copacul ars parc l lua n rs. Avendesora, legendarul Copac al Vieii; povetile nu spuneau unde se afl, fiind surprins s-l gseasc tocmai aici. Moiraine spunea c nc mai e viu, c va prinde rdcini din nou, dar pn acum nu vzuse dect ramuri nnegrite i golae. Oftnd, se ntoarse de la fereastr spre ncperea mare, dei nu cea mai mare din Rhuidean, cu ferestre nalte pe doi perei i cu tavanul boltit, acoperit de un straniu mozaic cu oameni i animale naripate. Cea mai mare parte din mobilierul rmas n ora putrezise de mult chiar i n uscciunea aceea, i o mare parte din ce mai rezistase era plin de gndaci i cari. Dar n cealalt parte a ncperii se afla un jil cu sptarul nalt, masiv, cu poleiala nc intact, dar lng o mas cu care nu se potrivea deloc, o mas lat, cu picioarele i marginile ornamentate cu flori. Cineva lustruise lemnul cu cear de albine pn cnd cptase un luciu care i ascundea vrsta. Aielii i le gsiser, dei cltinau din cap la vederea unor astfel de lucruri; erau puini copaci n Pustiu din care se putea obine un lemn ndeajuns de drept i de lung pentru un asemenea jil i nici unul pentru o asemenea mas. Acela era tot mobilierul, dup mintea lui. Un covor illian, de mtase fin, alb-auriu, prad de rzboi dup o lupt de demult, acoperea mijlocul plcilor de ceramic de un rou-nchis. Podeaua era plin de perne, din mtase n culori vii, i cu ciucuri. Aielii le foloseau n loc de scaune, atunci cnd nu stteau pe vine, sprijinii n clcie, la fel de relaxai ca pe un scaun tapiat.

ase brbai edeau tolnii pe pernele de pe covor. ase cpetenii de clan, reprezentnd clanurile care se juraser pn acum s-l urmeze pe Rand. Sau mai degrab pe Cel-Care-Vinecu-Zorile. Nu ntotdeauna cu prea mult tragere de inim. Credea c Rhuarc, un brbat lat n spate, cu ochii albatri i cu uvie albe, groase, n prul de un rou-nchis, i arta oarecare prietenie, dar nu i ceilali. Doar ase din cei doisprezece. Ignornd jilul, Rand se aez pe o pern, cu picioarele ncruciate i cu faa spre Aieli. Dincolo de Rhuidean, singurele scaune din Pustiu erau scaunele efului, folosite numai de cpetenii i numai n trei scopuri: s fie recunoscui drept cpetenii, s accepte supunerea unui duman cu onoare sau s mpart dreptate. Dac se aeza n jil acum ar fi nsemnat c vrea s fac unul din cele trei lucruri. Aielii purtau cadinsor, haine i pantaloni n nuane de cafeniu i gri care se confundau cu solul, i cizme moi legate cu ireturi pn la genunchi. Chiar i aici, la ntlnirea cu omul pe care l proclamaser Caracarn, cpetenia cpeteniilor, fiecare avea un pumnal cu lama groas la cingtoare i shoufa gricafenie nfurat ca o earf lat n jurul gtului; dac i acopereau faa cu vlul negru care fcea parte din shoufa era semn c aveau s ucid pe cineva. Ceea ce acum nu era o imposibilitate. Aceti brbai se rzboiser ntre ei ntr-un ir nesfrit de certuri, atacuri i btlii. Acum l priveau i l ateptau, dei ateptarea unui Aiel ntotdeauna presupunea a fi gata de aciune, brusc i violent. Bael, cel mai nalt brbat pe care Rand l vzuse vreodat, i Jheran, subire ca o lam de cuit i iute ca biciul, se ineau ct mai departe unul de altul, att ct le permitea covorul. ntre goshienii lui Bael i shaarazii lui Jheran era o dumnie de moarte, reprimat de Cel-Care-Vine-cu-Zorile, ns nu i uitat. Dar poate c Pacea Rhuideanului avea s mai dureze, n pofida a tot ce se ntmplase. i totui, sunetele linitite ale harpei contrastau puternic cu refuzul lui Bael i Jheran de a se uita unul la altul. ase perechi de ochi, albatri, verzi sau cenuii, pe fee nnegrite de soare; pe lng Aieli pn i oimii artau blnzi. Ce trebuie s fac ca s-i aduc pe Aielii Reyn alturi de mine? ntreb Rand. Erai sigur c vor veni, Rhuarc. eful taardazilor l privi calm, cu faa parc cioplit n piatr. Ateapt. Ai rbdare. Dhearic i va aduce aici. Pn la urm.

Han, cu prul alb, ntins lng Rhuarc, se strmb de parc ar fi vrut s scuipe. Ca de obicei, faa lui uscat arbora o expresie posac. Dhearic a vzut prea muli brbai i Fecioare privind n gol zile la rnd i apoi aruncndu-i lncile. Aruncndu-i lncile! i fugind din calea dumanului, adug Bael calm. I-am vzut i eu, printre goshieni, chiar din clanul meu, lund-o la fug. i tu i-ai vzut, Han, printre tomannelli. Cu toii i-am vzut. Nu cred c tiau ncotro fugeau, ci numai din calea cui fugeau. Nite lai, strig Jheran. Prul lui castaniu-deschis era vrstat cu fire crunte; nu erau deloc tineri printre cpeteniile clanurilor Aielilor. Nite nprci puturoase, care se tem i de umbra lor, adug el. ntorcndu-i puin ochii albatri spre cellalt capt al covorului, ddu de neles c se referea i la goshieni, nu doar la cei care i aruncau lncile. Bael ddu s se ridice, cu faa i mai ncruntat, dac aa ceva era posibil, dar cel de lng el l apuc uor de bra. Bruan, din neamul nakailor, era voinic ct doi fierari, dar avea o fire linitit ce prea nelalocul ei pentru un Aiel. Cu toii am vzut brbai i Fecioare lund-o la fug, spuse el aproape nepstor, atitudine trdat i de ochii lui cenuii, dei Rand tia c nu-i adevrat. Pn i Rhuarc l considera pe Bruan un lupttor de temut i un tactician plin de viclenie. Din fericire, pentru Rand nici mcar Rhuarc nu era mai puternic dect Bruan. Dar el venise ca s se pun sub comanda Celui-Care-Vine-cu-Zorile; nu tia de Rand alThor. Ca i tine, Jheran. tii ct de greu le-a fost s nfrunte ceea ce aveau de nfruntat. Dac nu-i poi considera lai pe cei care au murit fiindc n-au putut s nfrunte ceea ce aveau de nfruntat, i poi considera lai pe cei care au fugit din acelai motiv? N-ar fi trebuit s nvee niciodat, mormi Han, strngndui perna cu ciucuri roii de parc ar fi fost gtul unui duman. Mam referit la cei care puteau intra n Rhuidean i tri aici. Rosti cuvintele fr s se adreseze neaprat cuiva, dar de fapt erau pentru urechile lui Rand. Acesta era cel care le dezvluise ce nva un om printre coloanele de sticl din pia,

ndeajuns ca neleptele i cpeteniile s nu ntoarc spatele cnd fi se cereau amnunte. Dac exista vreun Aiel n tot Pustiul care s nu tie adevrul nsemna c o lun ntreag nu vorbise cu nimeni. Departe de motenirea glorioas a btliei n care credeau cei mai muli dintre ei, Aielii ncepuser ca nite refugiai neajutorai n urma Frngerii Lumii. Toi supravieuitorii fuseser refugiai, desigur, Aielii ns niciodat nu se consideraser neajutorai. Mat ru, urmaser Calea Frunzei, refuznd s recurg la violen chiar i cnd era vorba s-i apere viaa. Aiel nsemna dedicat n Limba Strveche, i toi se dedicaser pcii. Cei care i spuneau Aieli acum erau urmaii celor care nclcaser un jurmnt inut de generaii ntregi. Un singur lucru mai rmsese din acea credin: Aielul va muri nainte de a pune mna pe sabie. Era o parte din mndria lor, din identitatea lor, ceea ce i deosebea de cei care triau dincolo de Pustiu. Rand i auzise spunnd c ajunseser n Pustiu din cauza unui pcat comis demult. Acum tiau care era acel pcat. Brbaii i femeile care nlaser Rhuideanul i muriser aici cei numii Aieli Jenn, clanul care, de fapt, nu exista, n puinele ocazii n care se vorbea despre ei erau cei care le fuseser credincioi Aes Sedai nainte de Frngerea Lumii. Acum le era greu s neleag c triser n minciun. Trebuia s fi se spun, zise Rand. Aveau dreptul s tie. Omul nu trebuie s triasc n minciun. Chiar profeia lor spunea c i voi distruge. N-a fi putut face altfel. Trecutul era trecut; acum trebuia s-i fac griji n privina viitorului. Unii dintre oamenii tia nu m au la inim, alii m ursc fiindc nu sunt de-al lor, cu toate acestea m urmeaz. Am nevoie de toi. Dar miagomii? Erim, care edea ntre Rhuarc i Han, cltin din cap. Prul lui cndva de un rou-aprins era acum pe jumtate alb, dar ochii lui verzi erau la fel de ageri ca i ai unui brbat mai tnr. Minile lui mari, lungi, late i aspre ddeau de neles c i braele i erau puternice. Timolan nu-i las picioarele s tie n ce parte va sri dect dup ce sare.

Cnd era tnr, Timolan a ncercat s adune clanurile la un loc, dar n-a reuit, spuse Jheran. Nu cred c-i convine c, n sfrit, cineva a reuit acolo unde el a dat gre. Va veni i el, zise Rhuarc. Timolan niciodat nu s-a crezut Cel-Care-Vine-cu-Zorile. Larjanwin i va aduce pe shianzi. Dar pe moment ateapt. Mai nti trebuie s neleag cum stau lucrurile. Trebuie s se mpace cu ideea c Cel-Care-Vine-cu- Zorile e din inuturile umede, strig Han. Fr suprare, Caracarn. Nu era nici urm de slugrnicie n vocea lui; o cpetenie de clan nu era rege i nici cpetenia cpeteniilor nu era. n cel mai bun caz era primul dintre egali. Darynii i codarrii vor veni i ei pn la urm, socot eu, spuse Bruan calm. i repede, pentru ca tcerea s nu dea prilej pumnalelor s sar de sub cingtoare. Primul dintre egali, n cel mai bun caz. Dezolarea i-a fcut s piard mai muli oameni dect celelalte clanuri. Dezolare numeau Aielii perioada lung n care cineva contempla realitatea nainte de a renuna la condiia de Aiel. Pe moment, Mandelain i Indirian ncearc s-i in clanurile la un loc. Amndoi vor s vad cu ochii lor dragonii de pe braele tale, dar pn la urm vor veni i ei. Mat rmnea un singur clan, cel pe care nici una dintre cpetenii nu voia s-l aduc n discuie. Ce veti avei despre Couladin i ceilali Aieli Shaido? ntreb Rand. i rspunse tcerea, ntrerupt doar de sunetele line, senine ale harpei de alturi, fiecare cpetenie ateptnd-o pe cealalt s vorbeasc, toi prnd stingheri, att ct putea arta un Aiel. Jheran se ncrunt la degetul lui mare, iar Bruan ncepu s se joace cu ciucurii argintii de pe perna lui verde. Pn i Rhuarc prea preocupat de covor. Brbai i femei n robe albe ptrunser cu graie n ncpere, cu pocale de argint pline cu vin pe care le aezar lng fiecare cpetenie, cu tvi mici de argint pline cu msline, rariti n Pustiu, brnz de oaie alb i nuci alburii, zbrcite, pe care Aielii le numeau pecara. Feele de Aieli care se ntrezreau din glugile albe stteau cu ochii n pmnt i artau nefiresc de umile.

Prini n timpul unei lupte sau al unui atac, gaishainii erau pui s jure credin pentru un an i o zi, s nu se ating de vreo arm i s nu recurg la violen, urmnd ca la sfrit s revin la clanul lor ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Un ecou ciudat al Cii Frunzei. Aa cerea jietoh, onoarea sau obligaia, nclcarea jietoh fiind aproape cel mai ru lucru pe care l putea face un Aiel. Poate chiar cel mai ru. Era foarte posibil ca unii dintre aceti brbai i femei s-i serveasc propria cpetenie, dar nici unii, nici alii n-o artau, nici mcar printr-un clipit de ochi, pe toat perioada n care serveau drept gaishaini; nici chiar dac era vorba de un fiu sau de o fiic. Rand i ddu brusc seama c acesta era motivul adevrat pentru care unii Aieli suportau att de greu adevrul dezvluit de el. Pentru ei se prea c strmoii lor juraser s rmn gaishaini pentru toate celelalte generaii. i toate celelalte generaii - toate, pn n ziua de azi nclcaser jietoh lund lancea n mn. Oare cei din faa lui gndeau la fel? Jietoh era ceva foarte important pentru un Aiel. Gaishainii plecar cu pai uori, abia auzii. Nici una dintre cpetenii nu se atinse de vin sau de mncare. Exist vreo speran ca s m ntlnesc cu Couladin? ntreb Rand. Rand tia c nu exist; nu-l mai chemase s se ntlneasc din clipa n care aflase c pe toi trimiii lui i jupuia de vii. Dar era un mod de a-i face pe ceilali s vorbeasc. Singurele cuvinte pe care le-am primit de la el sunt c vrea s te jupoaie i pe tine de viu, cu prima ocazie, pufni Han. i se pare c sun a trguial? Pot s-i desprind pe Aielii Shaido de el? Nu cred, rspunse Rhuarc. Dei nu este, de drept, cpetenia lor, Aielii Shaido aa l consider. Couladin nu intrase niciodat printre coloanele de sticl; poate c nc mai credea, cum i zicea de altfel, c tot ceea ce spusese Rand era o minciun. Susine c el este Caracarn i ceilali Aieli Shaido l cred. Fecioarele Shaido care au ajuns aici au venit pentru fria lor i asta fiindc Far Dareis Mai cred n tine. Altcineva nu va veni. Trimitem cercetai ca s-i in sub observaie, zise Bruan, i, cum i prind, Aielii Shaido i omoar - pn acum Couladin i-a fcut aproape zece dumani de moarte, pe moment ns nu d

semne c ar vrea s ne atace aici. Dup spusele lui, noi n-am fcut dect s profanm Rhuideanul, iar atacul lui n-ar face dect s-l profaneze i mai tare. Erim scoase un mormit i se foi pe pern. Adic aici sunt destule lncii ca s-l ucid pe fiecare shaido de dou ori i s rmn loc i pentru a treia oar, spuse el i i arunc o bucat de brnz n gur, gemnd de plcere. Aielii Shaido sunt nite lai i nite hoi. Cini fr onoare, exclamar Bael i Jheran n acelai timp, apoi se privir lung, de parc s-ar fi gndit c cellalt l fcuse s spun aa ceva. Cu sau fr onoare, otenii lui Couladin se nmulesc pe zi ce trece, remarc Bruan linitit. Orict de calm ar fi prut, lu o nghiitur zdravn de vin i continu: tii despre ce vorbesc. Unii dintre cei care o iau la fug, dup perioada de dezolare, nu-i arunc lncile. Dimpotriv, se altur Aielilor Shaido mpreun cu friile din care fac parte. Nici un Tomanelle nu s-a desprins vreodat de clanul lui, strig Han. Bruan privi pe lng Rhuarc i Erim spre cpetenia Tomanellilor i spuse rar: Aa ceva s-a ntmplat n fiecare clan. Fr s atepte reacia la cuvintele lui, i ndrept spatele i adug: Asta nu se poate numi desprindere de clan. Nu fac dect s se alture friilor lor. Aa cum Fecioarele Shaido s-au alturat Acoperiului lor de aici. Se auzir cteva murmure, dar de data aceasta nu-l contr nimeni. Regulile dup care se conduceau friile rzboinicilor Aieli erau complicate i, n unele privine, membrii lor se simeau la fel de legai de frii ca i de clan. De pild, membrii aceleiai frii nu se luptau ntre ei, chiar dac, din ntmplare, clanurile lor se aflau ntr-o dumnie de moarte. Unii brbai nu se nsurau cu femeile prea apropiate ca grad de rudenie de un membru al propriei lor frii, considernd c astfel femeile ar deveni rudele lor de snge. Ct despre regulile Far Dareis Mai, Fecioarele Lncii, Rand nici nu voia s se gndeasc la ele. Trebuie s tiu care sunt inteniile lui Couladin, le spuse el.

Couladin era ca un taur cruia i-a intrat o viespe n ureche; putea ataca n orice direcie. Credei c ar fi dezonorant dac am trimite oameni care s se alture friilor din snul Aielilor Shaido? ntreb Rand ezitant. Nu dorea s spun mai multe. Ca la un semn, toi cei de fa nlemnir, chiar i Rhuarc, rceala din ochii lui fiind n stare s alunge cldura din ncpere. A spiona n halul sta ar fi echivalent cu a-i spiona propriul clan, replic Erim strmbndu-se la cuvntul spiona de parc ar fi gustat ceva scrbos. Nici un om de onoare n-ar face aa ceva. Rand se abinu s ntrebe dac ar putea gsi pe cineva cu o onoare mai puin sensibil. Simul umorului la Aieli era ceva straniu, uneori plin de cruzime, dar n unele privine nu se manifesta nicicum. Avem vreo veste de dincolo de Zidul Dragonului? ntreb el ca s schimbe subiectul. tia rspunsul; asemenea veti se rspndeau repede printre toi Aielii adunai n jurul Rhuideanului. Nimic important, rspunse Rhuarc. Din cauza necazurilor pricinuite de Ucigaii-de-Copaci, puini negutori ambulani au curajul s calce n inutul ntreit. Aa i spuneau Aielii Pustiului; o pedeaps pentru pcatul lor, un teren de ncercare a curajului lor, o nicoval care s le modeleze caracterul. Ucigaii-de-Copaci erau locuitorii Cairhienului. Steagul Dragonului nc mai flutur deasupra Stncii din Tear, adug Rhuarc. Tairenii s-au mutat spre miaznoapte, n Cairhien, precum ai poruncit, ca s mpart alimente n rndul Ucigailor-de-Copaci. Nimic mai mult. Ar i trebuit s-i lai s moar de foame pe Ucigaii-deCopaci, mormi Bael, iar Jheran nchise repede gura. Rand bnui c Jheran intenionase s spun acelai lucru. Ucigaii-de-Copaci sunt buni numai s fie ucii sau vndui ca animale n Shara, zise Erim nverunat. Acelea erau dou dintre pedepsele pe care Aielii le aplicau celor care intrau n Pustiu neinvitai; numai menestrelii, negutorii i meterii ambulani puteau intra nestingherii, dei Aielii se fereau de meteri ca de ciumai. Shara era numele dat

inuturilor de dincolo de Pustiu; nici mcar Aielii nu tiau prea multe despre ele. Cu coada ochiului, Rand vzu dou femei care fcuser un pas n ncpere i acum ateptau sub intrarea nalt, boltit. Cineva atrnase acolo ghirlande de mrgele colorate, roii i albastre, n locul uilor care lipseau. Una dintre femei era Moiraine. Pre de o clip, Rand se gndi s le lase s atepte; Moiraine afia expresia aceea autoritar, enervant, fiind convins c ceilali vor ntrerupe orice discuie ca s-i acorde ntreaga atenie. Numai c nu prea mai rmsese nimic de discutat, Rand citind n ochii cpeteniilor c se sturaser deattea vorbe. Mai ales dup ce pomenise de dezolare i de Aielii Shaido. Oftnd, se ridic n picioare, exemplul fiindu-i urmat de ceilali brbai. Poi, cu excepia lui Han, erau la fel de nali sau mai nali dect el. Acolo unde crescuse Rand, despre Han s-ar fi spus c e de nlime medie sau puin peste; printre Aieli, era considerat scund. tii ce trebuie fcut. Aducei i celelalte clanuri i fii cu ochii pe Aielii Shaido... Se va sfri cu bine. Ct se poate de bine pentru Aieli, promit. Profeia spune c ne vei distruge i nceputul n-o contrazice deloc, zise Han acru. Dar te vom urma. Pn ce umbra va disprea, recit el, pn ce apa va disprea, n Moartea ce-i arat colii, urlnd sfidarea cu o ultim suflare, ca s-l prea scuipe-n ochi pe Foc-n-vz n Ziua de Apoi. Foc-n-vz era unul dintre numele date de Aieli Celui ntunecat. Lui Rand nu-i rmnea dect s dea rspunsul cuvenit. Cndva, nu-l tiuse. Pe onoarea mea i pe Lumin, viaa mea va fi un pumnal ce va cuta inima lui Foc-n-vz. Pn la Ziua de Apoi, pn la Shayol Ghul , sfrir Aielii. Harpa continu s cnte linititor. Cpeteniile clanurilor ieir pe rnd, trecnd pe lng cele dou femei, privind-o pe Moiraine cu respect. Nu fi se citea nici un fel de team n ochi. Rand i-ar fi dorit s fie la fel de sigur pe el. Moiraine avea mult prea multe planuri pentru el, prea multe ci de a trage sforile cu care l legase.

Cele dou femei pir spre el de ndat ce cpeteniile prsir ncperea, Moiraine la fel de stpn pe ea i de elegant ca ntotdeauna. O doamn drgu, minion, cu sau fr acele trsturi Aes Sedai crora Rand nu le putea da o vrst, femeia renunase la batista umed, rcoroas, din jurul frunii. Locul ei fusese luat de o piatr mic, albastr, care-i atrna pe frunte prins de un lnior aurit care i se ntrezrea din prul negru, des. Nu c ar fi contat dac pstra batista; nimic nu-i putea tirbi din inuta regal. De obicei, ddea impresia c era mult mai nalt, iar n ochi i se citeau autoritatea i ncrederea de sine. Cealalt femeie era mai nalt, dei lui nu-i ajungea pn la umr, tnr dar nu de vrst incert. Egwene, cu care crescuse el. Acum, cu excepia ochilor ei mari i negri, aproape c putea trece drept o femeie Aiel, i nu doar din cauza feei i a minilor bronzate. Purta o fust de ln cafenie i o bluz alb, larg, dintr-o fibr vegetal numit algode. Algode era mai moale dect cea mai fin ln esut; s-ar fi vndut bine, dac-i putea convinge pe Aieli s o comercializeze. Un al gri i atrna pe umeri i o earf gri, ndoit i inea prul negru care i cdea pe dup umeri. Spre deosebire de majoritatea femeilor Aiel, purta o singur brar, din filde, un cerc de flcri, i un singur colier de aur, cu mrgele de filde. i nc ceva. Un inel cu Marele arpe pe mna stng. Egwene studiase cu cteva dintre neleptele Aiel - Rand nu tia ce anume, dei era aproape sigur c ceva legat de vise; Egwene i femeile Aiel ineau totul secret , dar studiase i n Turnul Alb. Era una dintre Alese, pe cale de a deveni Aes Sedai. i trecea, aici cel puin, i n Tear, drept Aes Sedai. Uneori, o tachina n privina asta, dei fata nu-i prea gusta glumele. Cruele vor fi gata de plecare spre Tar Valon ct de curnd, anun Moiraine cu o voce muzical, cristalin. Trimite o gard ntrit, altfel Kadere s-ar putea s nu ajung cu ele unde vrei tu, zise Rand, ntorcndu-se spre ferestre ca s priveasc afar i s se gndeasc la Kadere. Pn acum n-a fost nevoie s te in de mn sau s-i dau voie s faci ceva. Brusc simi c-l lovete ceva ntre umeri, tare, ca un baston gros; fiorul care-i fcu pielea ca de gin, de altfel imposibil pe o

asemenea cldur, i spuse c una dintre femei condusese Puterea. Rsucindu-se pe clcie, ntinse mna dup saidin i se umplu cu Puterea Suprem. Puterea era ca nsi viaa, cretea n el dndu-i senzaia c e de zece ori, de o sut de ori mai viu; simi cum ptrunde n el i Cel ntunecat, moarte i ntinare, ca nite viermi care i se trau prin gur. Era un torent care amenina s-l ia cu el, un val imens, furios, cu care trebuia s se lupte clip de clip. Era aproape obinuit, acum dar n acelai timp i se prea c nu se va obinui niciodat. Voia s se bucure mereu de dulceaa saidinului, dar i s vomite. i n tot acest timp potopul ncerca s-l descrneze i s-i prefac oasele n scrum. Prezena Celui ntunecat avea s-l scoat din mini pn la urm, dac nu cumva mai nti l ucidea Puterea; era ca o curs ntre ei. Nebunia fusese soarta celui care conducea Puterea nc de la Frngerea Lumii, nc din ziua n care Lews Therin Telamon, Dragonul, i Cei O Sut de Tovari ai lui l ncinseser pe Cel ntunecat n temnia din Shaoul Ghul. Ultima reacie a Celui ntunecat ntinase jumtatea brbteasc a Adevratului Izvor, iar brbaii care puteau conduce Puterea, nebunii care puteau conduce Puterea, distruseser lumea. Se umplu cu Puterea Suprem... Dar nu-i ddu seama care dintre cele dou femei o folosise. Amndou l priveau ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat, fiecare cu o sprncean arcuit aproape la fel, ntr-o ntrebare uor amuzat. Fiecare sau amndou puteau mbria jumtatea femeiasc a Izvorului chiar n clipa aceea, fr ca el s-i dea seama. Desigur, o lovitur de baston ntre umeri nu era genul lui Moiraine; ea gsea ntotdeauna alte mijloace de a pedepsi, mai subtile, de obicei mai dureroase. Dar, chiar dac era sigur c Egwene era cea care l lovise, Rand nu fcu nimic. Dovada. Gndurile i alunecar pe lng Vid; el plutea nuntru, n gol, gndurile i emoiile, chiar i furia, departe. Nu voi face nimic fr dovezi. De data asta nu m voi lsa provocat. Ea nu era Egwene cu care crescuse el; devenise o parte din Turn de cnd Moiraine o trimisese acolo. Din nou Moiraine. Mereu Moiraine. Uneori, i dorea s scape de Moiraine. Doar uneori? Se concentr asupra ei.

Ce vrei de la mine? Vocea i suna monoton i rece, chiar i lui. Puterea se dezlnuise n el. Egwene i spusese c, pentru o femeie, atingerea saidarului, jumtatea femeiasc a Izvorului, era ca o mbriare; pentru un brbat, ntotdeauna, era ca un rzboi nemilos. i nu-mi mai pomeni iar de crue, surioar. De obicei, aflu care i sunt inteniile mult dup ce le-ai pus n aplicare. Aes Sedai se ncrunt la el, i nu-i de mirare. Nu accepta nimnui s i se adreseze n felul acela, nici unui brbat, nici chiar Dragonului Renscut. Rand habar nu avea de unde-i venise surioara ; n ultima vreme, i apreau tot felul de cuvinte n minte. Un semn de nebunie, poate. Erau nopi n care sttea treaz pn spre diminea, ntrebndu-se de unde veneau. n interiorul Vidului, grijile parc erau ale altuia. Trebuie s vorbim ntre patru ochi, spuse ea aruncndu-i o privire rece harpistului. Jasin Natael, cum i spunea el aici, sttea pe jumtate ntins pe cteva perne de lng pereii fr ferestre, atingnd uor coardele harpei sprijinite de genunchi, cu braul de sus cioplit i aurit n aa fel nct s semene cu vietile de pe antebraele lui Rand. Dragoni, le spuneau Aielii. Rand nu tia sigur de unde fcuse rost de harp Natael. Era un brbat cu prul negru - prin alte pri dect Pustiul Aiel ar fi fost considerat mai nalt dect aproape toi ceilali - i de vrst mijlocie. Haina i pantalonii erau din mtase bleumarin, potrivii pentru curtea regal, cu gulerul i manetele brodate n fir de aur, cu toi nasturi ncheiai n ciuda cldurii dogoritoare. Hainele elegante contrastau cu pelerina de menestrel ntins lng el. O pelerin din material trainic, dar acoperit de sute de petice n aproape toate culorile curcubeului, toate cusute n aa fel nct s fluture la cea mai slab adiere, era emblema saltimbancului, a scamatorului i clovnului, a muzicantului i a povestitorului care mergea dintr-un sat ntr-altul. Cu siguran nu un om care s poarte veminte de mtase. Natael se inea fudul, dnd impresia c e absorbit de muzica lui. Poi spune tot ce vrei de fa cu Natael, zise Rand. La urma urmei, el este menestrelul Dragonului Renscut.

Dac ceea ce urmau s discute era foarte important, femeia va insista, iar el va trebui s-l expedieze pe Natael, dei voia s-l in tot timpul sub ochi. Egwene pufni ostentativ i i aez mai bine alul pe umeri. i s-a cam urcat la cap, Rand alThor, ai capul ca un pepene rscopt, spuse ea sec, pe un ton foarte firesc. Furia rzbtu dincolo de Vid. Nu din cauza cuvintelor ei; femeia l lua peste picior nc de cnd erau copii, de cele mai multe ori pe nedrept. n ultima vreme ns lui Rand i se prea c prea se apropiase de Moiraine, ncercnd s-l prind pe picior greit pentru ca Aes Sedai s-l aduc unde voiau ele. Cnd erau mai tineri, nainte s afle ce este cu adevrat, Rand se gndea chiar s se nsoare cu Egwene. i iat-o acum, afiindu-se cu Moiraine mpotriva lui. Privind necrutor, Rand vorbi mai dur dect ar fi vrut. Spune-mi ce vrei, Moiraine. Spune-mi acum sau cnd am smi fac timp pentru tine. Sunt foarte ocupat. Ceea ce era o minciun sfruntat. Cea mai mare parte a timpului i-o petrecea duelndu-se cu Lan, aruncnd lancea cu Rhuarc sau nvnd de la amndoi cum s lupte cu minile i picioarele. Dar dac trebuia s o fac pe durul acum, o va face. Natael nu auzea nimic. Aproape nimic. Atta timp ct Rand tia unde se afla acesta. Moiraine i Egwene se ncruntar, dar adevrata Aes Sedai pru s-i dea seama c de data aceasta Rand era prea ferm pe poziie. Arunc o privire spre Natael, strngnd din buze - omul prea adncit n muzic , apoi scoase un ghemotoc de mtase gri din pungua de la cingtoare. Desfcndu-l, puse pe mas coninutul, un disc de mrimea unei mini de brbat, pe jumtate negru, pe jumtate alb, cele dou culori pure ntlnindu-se ntr-o linie sinuoas, ca dou lacrimi lipite una de alta. Acela fusese simbolul Aes Sedai, nainte de Frngerea Lumii, ns discul nsemna mai mult deatt. Numai apte fuseser fcute, peceile de pe temnia Celui ntunecat. Sau, mai bine spus, fiecare disc era suportul acelor pecei. Scondu-i pumnalul de la cingtoare, cu mnerul nfurat n srm de argint, Moiraine rzui uor marginea discului din care se desprinse o coaj neagr, extrem de subire.

Chiar dac era prins n Vid, Rand rmase cu gura cscat. Vidul nsui tremur i, pre de o clip, Puterea amenin s-l copleeasc. E o copie? Un fals? L-am gsit n piaa de jos, rspunse Moiraine. E autentic. Cel pe care l-am adus cu mine din Tear e la fel. Femeia rostise cuvintele de parc ar fi cerut sup de mazre la prnz. IV de alt parte, Egwene i strnse alul pe ea de parc ar fi luat-o cu frig. Rand simi cum l cuprinde teama, prelingndu-se dincolo de Vid. Parc ar fi vrut s renune la saidin, dar se inu tare. Dac i pierdea concentrarea, Puterea l distrugea pe loc. El ns voia s afle totul despre discul acela. Chiar i aa, chiar cu prezena nfricotoare a morii, simea c pierdea ceva. Coaja de pe mas era pur i simplu incredibil. Discurile acelea erau fcute din cuendillar, inima de piatr, i nimic din cuendillar nu poate fi clintit, nici mcar de Puterea Suprem. Fora cu care ncercai s-o spargi o fcea i mai tare. Secretul compoziiei ei se pierduse odat cu Frngerea Lumii, dar obiectele fcute din ea de-a lungul Vrstei Legendelor nc mai existau, pn i cea mai fragil vaz, chiar dac Frngerea Lumii o aruncase pe fundul oceanului sau o ngropase la poalele unui munte. Desigur, trei dintre cele apte discuri erau deja sparte, dar pentru asta un simplu pumnal nu fusese de-ajuns. ns, dac se gndea mai bine, Rand nu tia cum se sprseser cele trei discuri. Dac nici o for nu putea sparge inima de piatr, doar fora Creatorului era n stare de aa ceva. Cum? ntreb el, surprins c vocea i era la fel de sigur ca i atunci cnd l mpresurase Vidul. Nu tiu, replic Moiraine, n aparen la fel de calm. Dar nelegi care e problema? Dac discul sta cade de pe mas, se sparge. Dac i celelalte, indiferent unde se afl, sunt la fel, patru brbai narmai cu baroase ar putea drma din nou zidurile temniei Celui ntunecat. Cine mai poate spune ct de sigure sunt discurile astea acum? Rand i ddu seama. nc nu sunt pregtit. Nu era sigur c va fi gata vreodat, dar era sigur c acum nu era. Egwene arta de parc s-ar fi uitat n propriul mormnt deschis. nfurnd discul n mtasea gri, Moiraine l vr la loc n pung.

Poate am s gsesc ceva nainte de a duce discul la Tar Valon. Dac aflm ce i cum, poate gsim i soluia. Rand vzu cu ochii minii cum Cel ntunecat ncearc din nou s ias din Shayol Ghul, n cele din urm eliberndu-se complet; lumea se umplea de focuri i ntuneric, flcri care mistuiau tot, fr s lumineze, ntunericul dens precum piatra comprimnd aerul. Concentrat asupra acestor imagini, avu nevoie de cteva secunde ca s neleag ce spusese Moiraine. Vrei s te duci chiar tu? Crezuse c Moiraine voia s se in de el ca scaiul. Nu asta vrei? Dac nu se poate altfel, replic Moiraine linitit. Pn la urm, aa voi face... va trebui s te las. Ce-o fi o fi. I se pru c femeia se nfioar pentru o clip, dar totul se petrecu att de repede nct o puse pe seama imaginaiei, Moiraine recptndu-i stpnirea de sine. Trebuie s fii pregtit. Rand se ls din nou cuprins de vechile ndoieli. Trebuie s discutm ce planuri i-ai fcut, continu ea. Nu mai poi rmne mult timp aici. Chiar dac nu intenioneaz s vin dup tine, Rtciii ateapt acolo, i sporesc puterea. Strngerea la un loc a Aielilor nu-i va fi de folos dac afli c tot ce se ntinde dincolo de Osia Lumii se afl n minile lor. Chicotind, Rand se ls pe sptarul jilului. Iat nc un truc de-al ei; dac de-abia o atepta s plece, poate c va fi mai dispus s asculte, mai uor de manipulat. Femeia nu minea, desigur, nu direct; unul dintre mult-ludatele Trei Legminte avea grij de asta; s nu rosteti vreun cuvnt care nu e adevrat. Rand nvase ns c legmntul acesta lsa loc multor interpretri. Pn la urm, Moiraine avea s-l lase singur. Dup moartea lui, bineneles. Vrei s discutm planurile mele, zise el sec. Scond o pip scurt i o pung de piele cu tutun din buzunarul hainei, o umplu bine i atinse uor saidinul ca s direcioneze o flacr deasupra tutunului. De ce? Sunt planurile mele. Pufind alene, atept, ignornd privirea ncruntat a lui Egwene. Expresia lui Moiraine nu se schimb, dar ochii ei mari, negri preau c luaser foc.

Cu ce te-ai ales dac ai refuzat s-mi asculi sfaturile? ntreb ea cu o voce la fel de rece ca i trsturile ei, dei cuvintele i neau de pe buze ca nite pocnete de bici. Pe unde ai trecut ai lsat n urm numai moarte, distrugere i rzboi. Nu i n Tear, replic el, mult prea repede. i prea defensiv. Nu trebuie s-o lase s-l prind cu garda jos. Precaut, trase lung, de mai multe ori, din pip. Nu, nu i n Tear. Pentru prima dat ai avut alturi o naiune, un popor, dar ce-ai fcut cu el? Faptul c ai fcut dreptate n Tear a fost ct se poate de ludabil. Faptul c ai restabilit ordinea n Cairhien, c ai dat de mncare celor flmnzi a fost de asemenea meritoriu. Am s-i recunosc meritele alt dat, zise Moiraine, ea nsi din Cairhien. Dar asta nu te va ajuta cu nimic n ziua n care te vei confrunta cu Tarmon Gaidon. O femeie care i spunea adevrul n fa, rezervat n orice privin, chiar i cnd vine vorba de propria ei ar. Oare nu trebuia s fie i el la fel de deschis? Ce vrei s fac? S-i vnez pe Rtcii unul cte unul? ntreb el din nou, vzndu-se silit s trag mai ncet din pip, ceea ce reprezenta un efort. tii mcar unde sunt? A, Sammael este n Illian - asta tii, dar ceilali? Dac m duc dup Sammael, aa cum vrei tu, i dau peste doi, trei sau patru dintre ei? Sau de toi nou? Ai fi putut nfrunta trei sau patru, poate pe toi nou, supravieuind, dac n-ai fi lsat Callandorul n Tear. Adevrul e c eti un fugar. N-ai un plan anume, un plan pentru Ultima Btlie. Fugi dintr-un loc ntr-altul, cu sperana c pn la urm lucrurile vor iei bine. Cu sperana, fiindc nu ai alt soluie. Dac mi-ai urma sfaturile, cel puin... Rand o ntrerupse, agitndu-i pipa, fr s se sinchiseasc de privirile ncruntate pe care i le aruncau cele dou femei. S tii c am un plan. Dac voiau s tie, le va spune, i afurisit s fie dac va schimba o iot. Mai nti, vreau s pun capt rzboaielor i crimelor, indiferent dac le-am pornit eu sau nu. Dac brbaii trebuie s ucid, s ucid troloci, nu s-o fac ntre ei. n Rzboiul cu Aielii, patru clanuri au trecut peste Zidul Dragonului i au fcut ce-au vrut mai bine de doi ani. Au prdat i ars Cairhienul, au nfrnt toate armatele trimise mpotriva lor. Dac ar fi vrut, ar fi putut

ocupa i Tar Valonul. Turnul nu i-a putut opri din cauza Celor Trei Legminte. S foloseti Puterea ca arm doar mpotriva Fpturii Umbrei, a Iscoadelor Celui ntunecat sau pentru aprarea propriei viei era alt Legmnt, Aielii neameninnd Turnul. Rand simea c fierbe de furie. Fugar? Numai sperana? Patru clanuri au fcut asta. Ce se va ntmpla cnd voi conduce unsprezece peste Osia Lumii? Trebuiau s fie unsprezece; slabe sperane s-i aduc i pe Aielii Shaido. Cnd neamurile se vor gndi s se unifice, va fi deja prea trziu. mi vor accepta pacea sau mi voi gsi mormntul n Can Breat. Dinspre harp se auzi o not discordant, i Natael se aplec peste instrument, cltinnd din cap. O clip mai trziu, sunetele dulci revenir. Mat trufa ca tine nici c exist, mormi Egwene, ncrucindu-i braele sub sni. i mai ncpnat! Moiraine nu vrea dect s te ajute. Ce-i aa de greu de neles? Aes Sedai i netezi fusta de mtase, fr a fi nevoie de aa ceva. Trecerea Zidului Dragonului n fruntea Aielilor ar putea fi cel mai neinspirat lucru pe care l-ai putea face. n vocea ei se deslueau i furia, i frustrarea. Cel puin Rand o fcea s neleag c nu era o marionet. Chiar acum, Suprema nscunat st de vorb cu toi conductorii neamurilor care nc mai au conductori i le arat dovezile potrivit crora tu eti Dragonul Renscut. Toi tiu Profeiile; toi tiu pentru ce te-ai nscut. Din clipa n care sunt convini cine eti, te vor accepta fiindc aa trebuie. Se apropie Ultima Btlie i tu eti singura lor speran, singura speran a omenirii. Rand izbucni n rs. Un rs amar. inndu-i pipa ntre dini, se aez pe mas cu picioarele ncruciate i le privi lung. Prin urmare, tu i Siuan Sanche nc mai credei c tii totul. Cu voia Luminii, nu tiau nici jumtate din ct ar fi trebuit s tie despre el i nu vor ti niciodat. Suntei nite netoate. Puin respect! Strig Egwene, dar Rand strig i mai tare.

nalii Seniori din Tear tiu i ei Profeiile, m tiu i pe mine, doar m-au vzut cu Sabia care nu poate fi atins n mn. Jumtate dintre ei se ateapt s le aduc putere sau glorie, sau i una, i alta; cealalt jumtate ar prefera s-mi nfig un cuit n spate i s uite c Dragonul Renscut a trecut vreodat prin Tear. Aa l vor ntmpina neamurile pe Dragonul Renscut. Dac nu le pun cluul n gur mai nti, cum le-am fcut tairenilor. tii de ce am lsat Callandorul n Tear? Ca s le aminteasc de mine. n fiecare zi tiu c este acolo, nfipt n Inima Stncii, i tiu c m voi ntoarce s-l iau. Asta i ine legai de mine. Acela era doar unul dintre motivele pentru care lsase acolo Sabia care nu poate fi atins. Nu voia nici mcar s se gndeasc la cellalt. Fii cu mult bgare de seam, zise Moiraine dup o clip. Doar att, cu o voce de un calm de ghea. Rand percepu un avertisment clar n cuvintele ei. Odat o auzise spunnd cam pe acelai ton c ar prefera s-l vad mort dect s-l ia Umbra. O femeie aspr. Moiraine l privi lung, cu ochii ca dou lacuri ntunecate care ameninau s-l nghit. Apoi fcu o reveren impecabil. Cu voia ta, Mrite Dragon, am s-l anun pe jupnul Kadere unde va trebui s munceasc mine. Nimeni n-ar fi putut sesiza nici cea mai mic urm de batjocur n gestul sau n cuvintele ei, Rand ns o simi. Orice l putea dezechilibra, orice l putea face mai vulnerabil - vin, ruine, nesiguran, orice , femeia ncerca orice. Privi dup ea pn cnd dispru dup ghirlandele pline de mrgele din cadrul uii. Nu e nevoie s te ncruni aa, Rand alThor, spuse Egwene cu o voce joas i cu o privire mnioas, apucndu-i alul de parc ar fi vrut s-l strng de gt cu el. Mrite Dragon, ce s-i spun! Nu eti dect un bdran, un necioplit. N-ai nici o brum de maniere. Nu mori dac eti i tu puin politicos! Nici tu n-ai fost politicoas, se rsti el, dar, spre surprinderea lui, Egwene ddu s clatine din cap i apoi se opri. Deci Moiraine se folosise de Putere. Dac femeia era att de agitat nsemna c era extrem de ngrijorat. Din cauza lui, probabil. Poate c ar trebui s-i cear scuze. Nu mori dac eti

i tu puin politicos. Dei nu nelegea de ce trebuia s fie manierat cu o Aes Sedai cnd femeia ncerca s-l poarte n les. Dar, dac Rand se gndea s ncerce s fie politicos, nu la acelai lucru se gndea i Egwene. Dac tciunii aprini ar fi de un cprui-nchis, ar fi artat exact ca ochii ei. Eti un neghiob, Rand alThor, cu ochelari de cal, i regret c i-am spus lui Elayne c eti perechea potrivit pentru ea. Nu eti potrivit nici pentru o nevstuic! Mat taie-i din nas. Mi-aduc aminte cnd te-am vzut cum asudai cnd ncercai s iei dintrun bucluc n care te bgase Mat. Mi-aduc aminte cnd Nynaeve te-a btut cu nuiaua pn ai nceput s ipi ca din gur de arpe i-ai avut nevoie de o pern ca s poi sta jos. Toate astea nu sau ntmplat cu muli ani n urm. Ar trebui s-i spun lui Elayne s te uite. Dac ar ti mcar jumtate din prostiile pe care le-ai fcut... Rand se uita la ea cu gura cscat n timp ce Egwene i continua tirada, i mai furioas dect atunci cnd intrase n ncpere pe sub ghirlandele de mrgele. Apoi nelese. Acel mic semn din cap pe care nu intenionase s-l fac, prin care i ddea de neles c Moiraine l lovise. Egwene se strduia din rsputeri s fac ce trebuia s fac dup toate regulile. Pentru c studia cu neleptele purta haine de Aiel; mai curnd sau mai trziu poate c adopta i obiceiurile Aielilor. N-ar fi fost exclus. Fapt e c voia s arate ca o Aes Sedai tot timpul, chiar dac era doar una dintre Alese. De obicei, Aes Sedai tiau s-i in cumptul i niciodat nu lsau s se vad ceea ce voiau s ascund. Ilyena niciodat nu-i pierdea cumptul n faa mea cnd era furioas pe ea. Cnd mai ncerca s mute cu limba ei ascuit, o fcea fiindc... O clip, simi c nghea. Niciodat nu ntlnise o femeie cu numele Ilyena. Dar putea lipi numele de o fa, vag; o fa drgu, cu pielea alb i cu prul auriu, exact nuana prului lui Elayne. Asta trebuia s fie nebunia. S-i aminteti o femeie imaginar. Poate c ntr-o zi se va trezi c vorbete cu oameni care nu sunt de fa cu el. Peroraia lui Egwene se sfri cu o privire ngrijorat. Ce s-a ntmplat, Rand? ntreb ea, furia disprndu-i din glas de parc nici n-ar fi existat. Te simi ru? S-o chem pe Moiraine ca s...

Nu! Rspunse el rstit, dar i nmuie repede vocea. Ea nu poate Tmdui... Nici mcar o Aes Sedai nu putea Tmdui nebunia; nici una dintre ele nu putea Tmdui ce-l durea pe el. Elayne e bine? E bine, rspunse Egwene cu o und de compasiune, n ciuda a ceea ce spusese pn atunci. La asta se i ateptase Rand. Dincolo de ce tia el cnd Elayne plecase din Tear, ce voia ea s fac era treaba Aes Sedai, nu a lui; asta-i i spusese Egwene, de mai multe ori, susinut i de Moiraine. Cele trei nelepte care puteau ptrunde n visele altora, cele cu care studia Egwene, fuseser chiar i mai puin cooperante; aveau motivele lor ca s nu fie mulumite de el. Cred c mai bine plec i eu, continu Egwene, nfurndu-i braele cu alul. Vd c eti obosit... Rand, ce nseamn s fii nmormntat n Can Breat? Rand ddu s-o ntrebe despre ce anume vorbea, dar i aminti c folosise cuvintele ceva mai devreme. O expresie acolo, am auzit-o cndva, mini el. Nu mai tia ce nseamn i nici nu-i mai aducea aminte de unde venea. Odihnete-te, Rand, zise ea, pe un ton care o fcea cu douzeci de ani mai n vrst dect el, dei Rand era mai mare cu doi ani. Promite-mi. Ai mare nevoie de odihn. Rand ncuviin din cap. Egwene l privi atent cteva clipe de parc ar fi vrut s se conving de adevr, apoi se ndrept spre u. Pocalul de argint al lui Rand se nl de pe covor i pluti pn la el. I apuc n grab tocmai cnd Egwene ntorcea capul. Poate c n-ar trebui s-i spun, adug ea. Elayne nu mi-a zis s-i spun dar... A zis c te iubete. Poate tiai deja, dar, dac nu tiai, ar trebui s te gndeti la asta. Apoi tnra iei, mrgelele lovindu-se unele de altele n urma ei. Srind de pe mas, Rand azvrli pocalul, mprtiind vinul pe dalele de piatr i repezindu-se la Jasin Natael plin de furie.

CAPITOLUL 3

Umbre palide

Apucnd strns saidinul, Rand conduse Puterea, esnd firele de Aer care l smulser pe Natael de pe perne; harpa aurit se rostogoli pe dalele de un rou-nchis, n timp ce menestrelul se vzu intuit de perete, imobilizat de la gt i pn la glezne, cu tlpile la o jumtate de metru de podea. Te-am prevenit! Niciodat s nu conduci Puterea cnd mai e cineva n preajm. Niciodat! Natael nclin capul n felul lui neobinuit, de parc ar fi vrut s-l priveasc piezi pe Rand sau s priveasc fr a fi observat. Dac a vzut, probabil a crezut c vine de la tine. Nu era nici un fel de scuz n vocea lui, nici un fel de ruine, ca de altfel nici nu fel de provocare; prea s cread c d o explicaie rezonabil. n plus, preai c i-e sete. Bardul curii trebuie s aib grij de stpnul lui. Aceasta era una dintre micile fantezii cu care se amgea Natael; dac Rand era Dragonul Renscut, atunci el trebuia s fie bardul curii, nu doar un simplu menestrel. Dezgustat de propria persoan n aceeai msur n care era furios pe Natael, Rand destrm estura i l ls s cad. A-l

brutaliza era echivalent cu a cuta ceart unui biat de 10 ani. Nu putea vedea scutul care limita accesul lui Natael la saidin asta numai o femeie putea face. - Dar tia c e acolo. Micarea unui pocal era cam tot ce putea face Natael acum. Din fericire, scutul fusese ascuns i de ochii femeii. Natael numea asta inversare , un proces pe care ns nu tia s-l explice. Dar dac mi-a vzut expresia i a intrat la bnuieli? Am rmas att de surprins de parc pocalul ar fi zburat spre mine cu de la sine putere! Rand i vr din nou pipa ntre dini i scoase rotocoale furioase de fum. Tot n-avea cum s-i dea seama, zise Natael, se aez la loc pe perne i lu harpa, ncepnd un cntec cu accente sumbre. Cum s-i dea seama? Nici mie nu-mi prea vine s cred. Rand nu percepu nici mcar o urm de amrciune n vocea lui. Nici lui nu-i prea venea s cread, dei se strduise din rsputeri. Omul din faa lui, Jasin Natael, avea alt nume. Asmodean. Ciupind alene coardele harpei, Asmodean nu arta ca unul dintre temuii Rtcii. Chiar era destul de artos; femeile probabil c-l considerau atrgtor. Adesea, prea ciudat c rul nu las nici o urm vizibil. Asmodean era unul dintre Rtcii i, departe de a ncerca s-l ucid, Rand i ascundea adevrata identitate de Moiraine i de toi ceilali. Avea nevoie de un nvtor. Dac ceea ce se spunea despre acele Aes Sedai numite slbticiuni era valabil i pentru brbai, avea doar o ans din patru ca s supravieuiasc ncercrii de a nva s foloseasc Puterea de unul singur. Asta fr s ia n calcul nebunia. nvtorul lui trebuia s fie brbat; Moiraine i celelalte femei i spuseser destul de des c pasrea nu poate nva petele s zboare, la fel cum petele nu poate nva pasrea s noate, nvtorul lui trebuia s fie cineva cu experien, cineva care s tie deja toate lucrurile de care avea el nevoie. Faptul c Aes Sedai i domoleau pe brbaii care puteau conduce Puterea de ndat ce-i gseau iar numrul acestora se mpuina n fiecare an i demonstra c ansele lui de reuit erau minime. Cel care pur i simplu descoperise c poate conduce Puterea nu tia mai multe dect el. Un Dragon Fals care conducea Puterea asta dac Rand gsea unul care nu fusese deja prins i domolit - era

departe de a renuna la propriile visuri de mrire pentru unul care pretindea c este Dragonul Renscut. Mat rmnea unul dintre Rtcii, pe care Rand l atrsese spre el. Asmodean ciupea coardele la ntmplare, n timp ce Rand se aez pe o pern din faa lui. Era bine s nu uite c omul nu se schimbase, cel puin n interior, din ziua, att de ndeprtat, n care i fgduise sufletul Umbrei. Ceea ce fcea acum fcea de nevoie; nu ajunsese la Lumin. Te-ai gndit vreodat s te ntorci, Natael? Rand avea grij mereu s nu-i rosteasc numele adevrat; un singur Asmodean , i Moiraine era sigur c trecuse de partea Umbrei. Moiraine, poate i alii. Nici el, nici Asmodean nar mai supravieui. Minile lui Natael ncremenir pe coarde, iar faa i se ntunec. S m ntorc? Demandred, Rahvin, oricare din ei m-ar ucide pe loc. Dac a avea noroc. Poate mai puin Lanfear, sper c nelegi de ce nu vreau s o pun la ncercare. Semirhage ar face i o stnc s-i cear ndurare i s-i mulumeasc fiindc o omoar, scpnd-o astfel de chinuri. Ct despre Marele Stpn... Cel ntunecat, l ntrerupse Rand cu pipa ntre dini. Marele Stpn al ntunericului era cel pe care Iscoadele l numeau Cel ntunecat. Iscoadele i Rtciii. Asmodean nclin scurt din cap n semn de aprobare. Cnd Cel ntunecat se va elibera... Dac pn acum faa i fusese lipsit de expresie, acum era plin de tristee. Nu pot s-i spun dect c o voi gsi pe Semirhage i m voi da pe mna ei nainte de a primi... pedeapsa Celui ntunecat pentru trdare. Pn atunci ns nu uita c eti aici ca s m nvei. O muzic de jale ncepu s izvorasc din harp, despre pierderi i lacrimi. Marul morii , spuse Asmodean mai tare dect muzica, ultima parte a Ciclului Marile Pasiuni compus nainte cu trei sute de ani de Rzboiul Puterilor de... Nu-mi place cum m nvei, i-o tie Rand.

Dat fiind situaia, fac i eu ce pot. Acum poi prinde saidinul la fiecare ncercare i poi deosebi un fir de altul. Te poi apra, i Puterea face tot ce vrei tu. Asmodean se opri din cntat i se ncrunt, dar nu spre Rand. Chiar crezi c Lanfear a vrut ca eu s te nv totul? Dac ar fi vrut asta, ar fi fcut n aa fel nct s rmn aproape, ca s ne poat lega. Lanfear vrea s trieti, Lews Therin, dar de data asta vrea s fie mai puternic dect tine. Nu-mi spune aa! Se rsti Rand, dar Asmodean pru c nu aude. Dac asta ai pus la cale amndoi... ca s m prindei n capcan... zise Rand simindu-l cum se ncordeaz, ca i cum Rtcitul ar fi ncercat scutul pe care Lanfear l esuse n jurul lui; femeile care puteau mnui Puterea vedeau o strlucire n jurul altei femei care mbriase saidarul i i percepeau Puterea clar, Rand ns nu vedea nimic n jurul lui Asmodean i simea ceva foarte vag. Dac ai pus totul la cale mpreun, ai lsat-o s te pcleasc n mai multe privine. i-am spus c nu sunt un nvtor foarte bun, mai ales dac n-am o legtur. Nu-i aa c ai pus totul la cale mpreun? ntreb Asmodean, privindu-l acum pe Rand, piezi, dar cu intensitate. Ct i mai aminteti? Din a fi Lews Therin. Spunea c nu-i mai aduci aminte absolut nimic, dar poate c nu voia dect s-l mint pe Mar... pe nsui Cel ntunecat. De data asta, a spus adevrul. Aezndu-se pe o pern, Rand ndrept spre el unul dintre pocalurile de argint neatinse de cpeteniile clanurilor. Chiar i o atingere att de scurt a saidinului era revigorant i scabroas. i i venea greu s n-o repete. Nu voia s discute despre Lews Therin; se sturase ca oamenii s cread c este Lews Therin. Pipa i se nfierbntase de atta pufit, drept care o scoase din gur i gesticul cu ea. Dac legtura te ajut s m nvei, de ce nu ne legm? ntreb el. Asmodean l privi de parc l-ar fi ntrebat de ce nu mnnc piatr, apoi cltin din cap. Mereu uit ct de multe lucruri nu tii. Noi doi nu ne putem lega. Pentru asta e nevoie de o femeie. Ai putea s-o rogi pe

Moiraine sau pe fata aceea, Egwene. Una dintre ele ar putea gsi metoda potrivit. Atta vreme ct nu te deranjeaz c afl cine sunt. Nu mini, Natael, strig Rand. Cu mult nainte de a-l ntlni pe Natael, aflase c felul n care brbatul mnuiete Puterea este la fel de diferit de cel al femeii pe ct e de diferit brbatul de femeie, motiv pentru care crezuse prea puin din ceea ce-i spusese Rtcitul. Am auzit c Egwene i alte femei vorbesc c Aes Sedai i leag puterile. Dac ele o pot face, de ce n-am putea i noi doi? Continu Rand. Fiindc nu putem, replic Asmodean cu exasperare n glas. ntreab un filosof, dac vrei s tii de ce. De ce nu pot zbura cinii? Poate c Pnza Vrstei compenseaz faptul c brbaii sunt mai puternici dect femeile. Nu ne putem lega fr ele, dar ele se pot lega fr noi. Nu n numr mare, pn la treisprezece, ceea ce este o palid consolare; apoi au nevoie de brbai pentru a lrgi cercul. Rand era sigur c, de data aceasta, l prinsese cu o minciun. Moiraine spunea c, n Vrsta Legendelor, brbaii i femeile fuseser la fel n faa Puterii, i ea nu putea mini. Da, dar Cele Cinci Puteri sunt egale, se mrgini el s spun. Pmntul, Focul, Aerul, Apa i Spiritul, zise Natael, ciupind cte o coard pentru fiecare. E-adevrat, sunt egale, i la fel de adevrat e c ce poate face brbatul cu ele poate i femeia. Cel puin n principiu. Dar asta n-are nimic de-a face cu faptul c brbaii sunt mai puternici. Ceea ce crede Moiraine c e adevrat susine c e adevrat, indiferent dac e sau nu adevrat; una dintre miile de hibe ale acelor Legminte prosteti. Asmodean cnt ceva care ntr-adevr prea prostesc. Unele femei au braele mai puternice dect unii brbai, dar, n general, lucrurile stau invers. Acelai lucru e valabil i cnd vine vorba de mnuirea Puterii, cam n aceeai proporie, adug el. Rand ddu din cap aprobator. Ceea ce spunea Natael prea s fie logic. Elayne i Egwene erau considerate dou dintre cele mai puternice femei care se instruiser n Turn n ultimii peste o mie de ani, el ns le testase puterea doar o singur dat,

pentru ca mai trziu Elayne s spun c se simise ca o pisicu ncolit de un buldog. Asmodean nu terminase ce avea de spus. Dac dou femei se leag, nu nseamn c-i dubleaz puterea - legarea nu e la fel de simpl precum punerea la un loc a celor dou fore , dar, dac sunt ndeajuns de puternice, se pot msura cu un brbat. i cnd lrgesc cercul la treisprezece, trebuie s fii cu ochii n patru. Treisprezece femei, legate, care tiu foarte puin s mnuiasc Puterea i-ar putea dovedi pe cei mai muli dintre brbai. Cele mai slabe treisprezece femei din Turn ar putea dovedi orice brbat, chiar i pe tine, fr ca mcar s le vezi gfind. n Arad Doman am auzit o zical: Cu ct sunt mai multe femei n preajma lui, cu att mai uor pete brbatul nelept . N-ar fi ru s-o ii minte. Rand se nfior, gndindu-se la vremea cnd se aflase printre mai mult de treisprezece Aes Sedai. Sigur, cele mai multe dintre ele nu tiau cine e. Dac ar fi tiut... Dac Egwene i Moiraine s-ar lega... Nu voia s cread c Egwene se apropiase att de mult de Turn i se ndeprtase att de mult de prietenia lor. Orice lucru ar face, l face cu toat inima, fiindc vrea s devin o Aes Sedai. La fel i Elayne. Bu jumtate din pocal, dar nu reui s-i mute gndurile n alt parte. Ce poi s-mi mai spui despre Rtcii? Era o ntrebare pe care sigur o pusese de o sut de ori, dar mereu credea c mai poate afla cte ceva. Mai bine dect s se gndeasc la posibilitatea ca Moiraine i Egwene s se lege i astfel s... i-am spus tot ce tiu, rspunse Asmodean oftnd adnc. Cu nici unul n-am fost foarte apropiat. Crezi c-i ascund ceva? Nu tiu unde sunt ceilali, dac asta vrei s afli. Cu excepia lui Sammael, dar tiai dinainte c i-a ales regatul Illian. Graendal a fost ctva timp n Arad Doman, cred c a plecat de-acolo; i place prea mult confortul. Bnuiesc c Moghedien este sau a fost i ea undeva, n apus, dar Pienjenia nu poate fi gsit dect dac vrea i ea. Rahvin i-a gsit o regin, dar habar n-am n ce ar. Asta e tot ce tiu i tot ce te-ar putea ajuta s-i localizezi. Rand mai auzise lucrurile astea; i se prea c auzise de cincizeci de ori tot ce tia Asmodean despre Rtcii. Att de

des nct uneori i se prea c tia dintotdeauna ce-i spunea Asmodean. Pe unele dintre ele regreta c le aflase - ce i se prea amuzant lui Semirhage, de pild , altele pur i simplu nu aveau logic. Demandred trecuse de partea Umbrei fiindc l invidia pe Lews Therin Telamon? Rand nu-i putea nchipui c poi s faci ceva din invidie, mai ales s treci de partea Umbrei. Asmodean susinea c pe el l tentaser gndul la nemurire i nesfritele Vrste ale muzicii; susinea c nainte fusese un compozitor de marc. Absurd. Dar poate c acele nenumrate informaii, adesea nfiortoare, deineau cheia supravieuirii Ultimei Btlii. Indiferent de ce-i spunea lui Moiraine, tia c va trebui s-i nfrunte ct de curnd. Dup ce goli pocalul, l puse pe podea. Vinul nu-l putea face s ntoarc spatele realitii. Auzi zgomotul ghirlandelor de mrgele i privi peste umr la gaishainii care tocmai intrau, n robele lor albe, tcui. n timp ce unii se apucar s strng mncarea i butura pe care le aduseser pentru el i pentru cpeteniile clanurilor, un brbat se apropie de mas cu o tav mare, de argint. Pe ea se aflau mai multe farfurii acoperite, o cup de argint i dou urcioare de lut cu dungi verzi. ntr-unul era vin, n cellalt ap. O femeie gaishain aduse o lamp aurit, deja aprins, i o aez lng tav. Afar cerul ncepea s capete nuana galben-rocat a apusului de soare; n scurtul interval dintre cldura sufocant i frigul glacial aerul era destul de plcut. Rand rmase n picioare n timp ce gaishainii prseau ncperea, dar nu i urm imediat. Natael, ce anse crezi c am n Ultima Btlie? Asmodean sttu pe gnduri dac s trag pturile de ln cu dungi roii i albastre din spatele pernelor, apoi ridic privirea spre el, cu capul lsat pe o parte, dup cum i era obiceiul. Ai gsit... ceva... n pia n ziua n care ne-am ntlnit aici. Las asta, replic Rand cu asprime. Fuseser dou obiecte, nu unul. Oricum l-am distrus, adug el, prndu-i-se c umerii lui Asmodean se ls un pic. Atunci... Cel ntunecat... te va mnca de viu. n ceea ce m privete, vreau s-mi tai venele n clipa n care scap de acolo. Dac mai am timp. O moarte rapid e mai bun dect orice

altceva, zise Asmodean, aruncnd pturile i privind posomort n gol. Mult mai bine dect s-mi pierd minile. Ceea ce mi se poate ntmpla oricnd, ca i ie, de altfel. Fiindc ai distrus legturile care m protejau. Nu era nici o urm de amrciune n vocea lui; doar dezndejde. Dar dac te mai poi apra i altfel de mna lung a Celui ntunecat? ntreb Rand. Dac am gsi un antidot? Te-ai mai sinucide? Asmodean rse cu amrciune. Lua-m-ar Umbra, chiar ai nceput s te crezi nsui Creatorul! Suntem mori. Amndoi. Mori! Nu mai vezi de-atta mndrie? Sau eti prost de-a binelea, pstor nenorocit? Rand ncerc s-i pstreze calmul. Atunci de ce n-o faci acum? ntreb el ferm. Am vzut foarte bine ce-ai vrut s facei, tu i Lanfear. Eu am prostit-o pe ea i te-am atras n capcan pe tine. Dac nu mai e nici o speran, nici o ans, orict de mic... de ce te mai agi de via? Privind n alt parte, Asmodean i frec nasul. Cndva, am vzut un om care atrna de o stnc, spuse el rar. Marginea stncii se frmia sub degetele lui i singurul lucru de care se putea apuca era un smoc de iarb, cteva fire ale cror rdcini de-abia se mai ineau. Singura ans pe care o avea omul la era s urce pe stnc. Aa c s-a apucat de smocul de iarb. Chicotul lui Asmodean era lipsit de veselie. Dei tia c se va rupe. L-ai salvat? ntreb Rand, dar Asmodean nu rspunse. n clipa n care se ndrept spre u, Rand auzi acordurile Marului Morii . Ghirlandele de mrgele czur n spatele lui i cele cinci Fecioare care ateptau n holul mare i pustiu se ridicar imediat n picioare de unde edeau pe dalele bleu. Cu excepia uneia, toate erau peste nlimea obinuit, dei nu peste cea a femeilor Aiel. O palm n plus i efa lor, Adelin, ar fi putut s-l priveasc drept n ochi. Excepia, o rocat pe nume Enaila, dei nu era mai nalt dect Egwene, devenea foarte irascibil cnd venea vorba de statura ei. Ca i la cpeteniile de clan, ochii lor erau albatri, cenuii sau verzi, iar prul, castaniu-deschis, blond

sau rocat, era tuns scurt, cu excepia unei cozi lsate pe ceaf. La cingtoare purtau pumnale lungi, ascunse n teac, iar pe spate arcuri din corn. Fiecare mai avea i cte trei-patru lnci scurte i un scut rotund, din piele de taur. Femeile Aiel care nu voiau familie i copii aveau propria frie, Far Dareis Mai, Fecioarele Lncii. Le salut cu o mic plecciune, ceea ce le fcu s zmbeasc; nu era un obicei Aiel, cel puin nu n felul n care fusese nvat s o fac. Te vd, Adelin, zise el. Unde este Joinde? Mi s-a prut c mai devreme era cu tine. E bolnav, cumva? Te vd, Rand alThor, replic ea. Prul ei de un blond-pai prea i mai deschis aa cum i ncadra faa nnegrit de soare, cu o cicatrice subire pe un obraz. ntr-un fel, este. A vorbit toat ziua singur i, acum o or, sa dus s aeze o coroni de lmi la picioarele lui Garan din Jhirad Goshien. Cteva dintre Fecioare cltinar din cap; mritiul nsemna renunarea la lance. Mine este ultima zi de gaishain. Joinde este din septul Stnc Neagr a neamului Shaarad, adug ea cu importan. i era important; cstoriile dintre brbaii i femeile gaishain erau destul de frecvente, dar se ntmplau foarte rar ntre clanurile aflate n conflict, chiar i n condiiile n care conflictul se afla n stare latent. E o boal molipsitoare, zise Enaila cu o voce la fel de nflcrat ca i prul. De cnd am sosit n Rhuidean, n fiecare zi una sau dou Fecioare i mpletesc coronia de lmi. Rand nclin din cap cu ceea ce, spera el, va fi luat drept comptimire. Era vina lui. Dac le spunea, nu tia cte ar mai fi riscat s rmn alturi de el. Toate, probabil; onoarea le-ar fi oprit, iar frica le era la fel de strin ca i cpeteniilor de clan. Cel puin, pe moment, era vorba doar de cstorii: chiar i Fecioarele preferau cstoria experienelor prin care trecuser. Foarte posibil. Imediat sunt gata, le spuse el. Te vom atepta cu rbdare, zise Adelin. Dar numai rbdare nu se chema ce vedea el; aa cum stteau acolo, toate preau gata de orice.

Nu-i lu dect o clip ca s fac ce voia, adic s eas firele Spiritului i ale Focului i s le adune ntr-un ghem de sine stttor. Orice putea intra i iei din ncpere cu excepia celui care putea conduce Puterea. Pentru el ca i pentru Asmodean a iei pe u echivala cu a trece printr-un zid de flcri. Aflase cum se es firele iar Asmodean, blocat, era prea slab ca s poat mnui Puterea prin ele din ntmplare. Nimeni nu se sinchisea ce face un menestrel, dar, dac totui se gsea cineva care s-o fac, Jasin Natael prefera s doarm ct mai departe de femeile Aiel atta timp ct sttea n Rhuidean. O opiune cu care cel puin cruaii i paznicii lui Hadnan Kadere nu puteau dect s fie de acord. Astfel Rand tia exact unde se afla el noaptea. Iar Fecioarele l scuteau de ntrebri. Se ntoarse. Fecioarele l urmar, la distan de civa pai una de alta i cu ochii n patru, de parc ar fi ateptat un atac dintr-o clip ntr-alta. Asmodean cnta n continuare Marul Morii". Cu braele ntinse n lateral, Mat Cauthon msura cu pai mari fntna secat, cntnd brbailor care l urmreau n lumina difuz. Vom bea tot vinul, vom goli pocalul, Vom iubi fetele, vom mnui pumnalul, Vom cnta la stele, vom da cu banul Pn vom dansa cu Jak, fiul Umbrelor. Aerul prea rece dup aria de peste zi, i Mat se gndi o clip s-i ncheie haina elegant, de mtase verde, brodat cu fir de aur, dar butura pe care Aielii o numeau oosquai fcea si bzie capul, de parc ar fi avut n el nu tiu cte mute uriae, drept care renun. Cele trei femei cioplite din piatr alb edeau pe o platform n bazinul plin de praf, nalte de apte metri i dezbrcate. Fiecare avea o mn ridicat, iar n cealalt inea un vas enorm aplecat peste umr, din care s curg apa, una ns nu mai avea capul i mna ntins, iar din vasul alteia rmsese doar fundul. Vom dansa toat noaptea, pe lun plin, Vom legna fetele n crinolin, i-apoi vei trece cu mine dup cortin S dansm cu Jak, fiul Umbrelor. Un cntec ct se poate de potrivit despre moarte, strig unul dintre cruai cu un puternic accent lugardian.

Oamenii lui Kadere se ineau departe de Aielii din jurul fntnii; erau cu toi brbai dintr-o bucat, cu fee aspre, dar tiau c Aielii le-ar fi tiat beregata la prima cuttur mai piezi. i aveau dreptate. Am auzit-o pe bunic-mea vorbind despre Jak, fiul Umbrelor, opti lugardianul cu urechile mari. Nu-i bine s cni aa despre moarte. Mat se gndi, ameit, la cntecul pe care tocmai l terminase i fcu o grimas. Nimeni nu mai auzise Danseaz cu Jak, fiul Umbrelor de la cderea Aldesharului; n mintea lui nc mai auzea cntecul sfidtor crescnd din piepturile Leilor de Aur n timp ce acetia lansau ultimul i inutilul atac asupra otirii lui Artur Arip-de-oim care i ncercuise. Cel puin nu-l bolborosise n Limba Strveche. Nu era nici pe jumtate att de vivace, dar buse prea multe cupe de oosquai. Lichidul arta i avea gust de ap maronie, ns, dac l ddeai pe gt, era ca i cum ai fi luat o copit de catr n plin. Moiraine o s m trimit pachet la Turn dac nu sunt cu bgare de seam. Aa, cel puin, a scpa de Pustiu i de Rand. Poate c era mai beat dect credea, dac sta i se prea un trg cinstit. ncepu s cnte Meterul e n buctrie. Meterul e n buctrie, repar nu tiu ce. Stpna casei e sus, i pune-o rob albstrie. Coboar treptele dansnd, n stare de orice, i strig: Metere, n-ai s-mi repari ceva i mie? Civa dintre oamenii lui Kadere ncepur s cnte odat cu el, n timp ce Mat reveni n pai de dans la cele trei femei de piatr. Aielii ns rmaser imperturbabili; la ei brbaii cntau numai cntece de rzboi sau de jale dup cei ucii, iar Fecioarele cntau numai ntre ele. Doi Aieli edeau pe platform fr s arate ct oosquai buser, doar ochii sticlindu-le uor. Mat de-abia atepta s se ntoarc acolo unde ochii de culoare deschis erau o raritate; pn s se maturizeze nu vzuse dect ochi cprui sau negri, mai puin la Rand. Cteva buci de lemn - sptare i picioare de scaune gurite de cari - stteau mprtiate pe pavaj, n zona lsat liber de privitori. Lng platform se afla o can de lut goal, roie, ca i una n care mai era ceva oosquai, i o cup de argint. Juctorii trebuiau s ia o nghiitur de oosquai i apoi s

ncerce s ating cu pumnalul o bucat de lemn aruncat n aer. Nici unul dintre oamenii lui Kadere nu ndrznea s joace zaruri cu el i doar civa Aieli o fceau - ctiga mult prea des, iar cri nu jucau. Aruncarea pumnalului era parc altceva, mai ales c se aduga i o nghiitur de oosquai. Aici nu ctiga la fel de des ca la zaruri, dar deja o jumtate de duzin de cupe de aur i dou boluri se aflau n bazin, la picioarele lui, alturi de brri i coliere incrustate cu rubine, filinit sau safire, i mai multe monede. Plria lui teit i o lance veche, neagr se odihneau lng ctigurile lui. Unele erau fcute chiar de Aieli, mai dispui s plteasc n natur, cu o parte din prad, dect cu bani. Corman, unul dintre Aielii de pe platform, ridic ochii spre el cnd termin de cntat. Nasul i era strbtut de o cicatrice alb. La aruncatul pumnalului eti aproape la fel de bun ca i la zaruri, Matrim Cauthon. Ce zici, punem capt jocului? Lumina e pe duc. E destul. Mat privi cerul cu ochii mijii; umbre palide acopereau totul n valea Rhuideanului, dar cerul era nc destul de luminat ca s se mai poat juca. i bunica ar mai juca pe o lumin ca asta. Eu, unul, m-a descurca i legat la ochi. Jenric, cellalt Aiel care edea pe platform, fcu ochii roat. E vreo femeie pe-aici? ntreb el. Mare ct un urs, se credea spiritual. Brbaii vorbesc aa numai cnd vor s le impresioneze pe femei, continu el. Fecioarele rspndite prin mulimea de privitori rser la fel de tare ca brbaii sau poate chiar mai tare. Crezi c nu pot? Mormi Mat, smulgndu-i earfa de culoare nchis pe care o purta la gt ca s ascund cicatricea pe care o cptase atunci cnd fusese spnzurat. Nu trebuie dect s strigi Acum cnd arunci bucata de lemn n aer, Corman. i leg repede earfa n jurul ochilor i. Scoase un pumnal din mnec. Zgomotul cel mai mare era rsuflarea privitorilor. Nu-s beat? Sunt mai sprinten dect plodul unui scripcar.

Brusc, i simi norocul, acea senzaie care i spunea ce numere vor arta zarurile nainte de a se opri. Mintea pru c i se limpezete un pic. Arunc, murmur el calm. Acum, strig Corman, iar Mat i lu avnt i arunc. n tcerea din jur, zgomotul scos de pumnalul care strpunge bucata de lemn fu la fel de puternic ca i cel scos de bucata de lemn czut pe pavaj. Nimeni nu scoase o vorb cnd Mat i trase earfa la loc n jurul gtului. O bucat dintr-un sptar de scaun, nu mai mare dect mna lui, sttea mai ncolo, cu pumnalul nfipt bine n mijloc. Corman se pare c ncercase s-l pcleasc. Nu specificase care va fi inta. Mat i ddu seama c nici mcar nu fcuser un pariu. n cele din urm, unul dintre oamenii lui Kadere strig cu jumtate de gur: Norocul Celui ntunecat! Norocul e un cal ca oricare altul, i spuse Mat. Nu conta de unde vine. Nu c ar fi tiut de unde i vine norocul; el doar ncerca s-l exploateze ct mai mult. La fel de calm pe ct vorbise, Jenric se ncrunt la el. Ce-ai spus, Matrim Cauthon? Mat deschise gura ca s repete dar o nchise repede cnd cuvintele i aprur clar n minte. Sene sovya cabadonde ain dovienya. Limba Strveche. Nimic, murmur el. Vorbeam singur. Privitorii ncepeau s se ndeprteze. Cred c lumina e prea slab acum ca s mai continum. Corman puse piciorul pe bucata de lemn ca s scoat pumnalul lui Mat i i-l napoie. Poate alt dat, Matrim Cauthon, alt dat. Era felul Aielilor de a spune niciodat cnd nu voiau s o spun pe leau. Mat ncuviin dnd din cap n timp ce vra pumnalul la loc, ntr-una din tecile ascunse n mnec; era la fel ca atunci cnd dduse ase-ase de douzeci i trei de ori Ia rnd. Bineneles c ei n-aveau nici o vin. Aici nu era vorba numai de noroc. Observ cu o und de invidie c nici unul dintre cei doi Aieli nu se cltina n timp ce i ajungeau din urm pe ceilali.

Trecndu-i o mn prin pr, Mat se ls s cad pe platform. Amintirile care i se nvlmiser n minte precum stafidele ntr-un cozonac se amestecau acum cu cele proprii. O parte a minii i spunea c se nscuse n inutul celor Dou Ruri cu douzeci de ani n urm, dar, n acelai timp, i amintea cu precizie cum condusese atacul pe flanc care i pusese pe fug pe troloci la Maighande, cum dansase la curtea lui Tarmandewin, ca i alte o sut de lucruri, o mie chiar. Btlii, n cea mai mare parte. i amintea c murise de mai multe ori dect voia s cread. Fr ca ntre viei s fie vreo legtur; nu putea spune care sunt amintirile lui i care sunt ale altora fr s se concentreze. i puse plria cu borul larg, apoi i lu lancea veche i o aez pe genunchi. n locul vrfului obinuit, avea un fel de sabie lung de aproape jumtate de metru, pe care erau incrustai doi corbi. Lan spunea c sabia fusese fcut cu ajutorul Puterii Supreme n timpul Rzboiului Umbrei, Rzboiul Puterii; Strjerul susinea c nu trebuia ascuit i c nu se putea rupe. Mat gndi c se putea baza pe spusele lui numai dac nu exista alt soluie. Poate c rezistase trei mii de ani, dar el, unul, nu prea avea ncredere n Putere. Pe mnerul negru erau scrise mai multe cuvinte, ncadrate de cte un corb, incrustat ntr-un metal i mai negru. n Limba Strveche, pe care el o descifra acum. Aa e scris tratatul nostru; aa e fcut nelegerea. Gndul e sgeata timpului; memoria nu se pierde niciodat. Ce s-a cerut e dat. Preul se pltete. n josul strzii largi, la vreo jumtate de mil, era o pia care, n majoritatea oraelor, ar fi fost considerat mare. Negutorii Aieli plecaser, dar pavilioanele lor erau acolo, confecionate din aceeai ln maro-cenuie ca i corturile Aielilor. Sute de negutori veniser n Rhuidean din toate colurile Pustiului pentru cel mai mare trg pe care Aielii l vzuser vreodat, iar numrul lor cretea n fiecare zi. Negutorii fuseser printre primii care ncepuser s triasc n ora. Mat ovi nainte de a privi n direcia opus, spre cealalt pia. Deslui siluetele cruelor lui Kadere, care ateptau s fie umplute a doua zi. Ceea ce prea a fi un cadru de u strmb, din piatr roie, fusese ncrcat ntr-una dintre crue chiar n

dup-amiaza aceea; Moiraine se ngrijise personal ca ua s fie legat bine ca s nu cad. Nu-i ddea seama ct tia femeia despre u - i nici nu avea de gnd s ntrebe; era mai bine dac Moiraine uita c mai triete, dei erau slabe sperane n privina asta , dar era sigur c tia mai mult dect ea. Pise prin ea, un nebun care cuta rspunsuri. Nu se alesese dect cu un cap plin de amintirile altor oameni. Cam att. i strnse earfa n jurul gtului. A, i nc dou lucruri. Un medalion de argint, cu un cap de vulpe, pe care l purta pe sub cma, i arma de pe genunchii lui. O recompens prea mic. i trecu degetele peste cuvintele de pe lance. Memoria nu se pierde niciodat. Aveau un sim al umorului potrivit pentru Aieli, cei de dincolo de u. Poi face asta de fiecare dat? Mat ntoarse repede capul spre Fecioara care tocmai se aezase lng el. nalt chiar i pentru un Aiel, poate mai nalt chiar dect el, avea prul ca aurul strunjit i ochii de culoarea cerului senin, dimineaa. Era mai n vrst dect el, poate cu zece ani, dar asta nu-l deranjase niciodat. n plus, era Far Dareis Mai. Eu sunt Melindhra, din septul Jumai. Poi face asta tot timpul? Se referea la aruncatul pumnalului, nelese el n cele din urm. Numise septul, nu i clanul. Aielii nu fceau asta. Doar dac... Trebuia s fie una dintre Fecioarele Shaido care i se alturaser lui Rand. Mat nu prea nelegea ce e cu friile alea, dar despre Shaido i amintea prea bine cum ncercaser s-i mplnte lncile n el. Couladin nu-i avea la inim pe cei care treceau de partea lui Rand, iar ceea ce ura Couladin urau i Aielii Shaido. Dar Melindhra venise aici, n Rhuidean. O Fecioar. i surdea; iar strlucirea din ochii ei aducea a invitaie. Aproape de fiecare dat, rspunse el cu onestitate. Chiar i atunci cnd nu-l simea, norocul era de partea lui; dar, cnd l simea, totul era perfect. Femeia chicoti, zmbind cu toat gura, ca i cum ar fi crezut c Mat se laud. Femeile preau s-i dea seama dac mini sau nu fr s stea prea mult pe gnduri. Pe de alt parte, dac te plceau, ori nu le psa, ori hotrau c pn i minciuna cea mai sfruntat era demn de crezare.

Fecioarele puteau fi periculoase, indiferent de clanul de care aparineau orice femeie putea fi; nvase asta pe propria piele dar ochii Melindhrei sigur nu priveau spre el. Cutnd printre trofee, scoase un colier din spirale de aur, fiecare spiral cu un safir de un albastru-nchis, cel mai impresionant fiind ct degetul lui mare. i aminti de o vreme cu propria lui memorie cnd pn i cea mai mic dintre acele pietre l fcea s asude. Se vor asorta cu ochii ti, zise el punndu-i colierul greu n mn. Pn atunci nu vzuse ca vreo Fecioar s poarte podoabe de vreun fel, dar experiena i spunea c nu exista femeie creia s nu-i plac giuvaiericalele. Ciudat, i florile le plceau aproape la fel de mult. Ceea ce nu pricepea, dar era dispus s recunoasc era faptul c le nelegea pe femei mai puin dect i nelegea norocul sau ceea ce se ntmplase de partea cealalt a tocului de u strmb. Frumoas lucrtur, zise ea ridicnd colierul. Ii accept oferta. Colierul dispru n punga ei de la cingtoare, iar ea se aplec i i mpinse plria pe ceaf. Ai ochi frumoi. nchii la culoare, strlucitori, ca de pisic, rosti ea, i puse picioarele pe platform i i prinse genunchii cu braele, privindu-l cu atenie. Surorile mele mi-au povestit despre tine. Mat i trase plria la loc i o privi prudent pe sub borul larg. Ce-i povestiser? Ce ofert ? Era doar un colier. Invitaia i dispruse din ochi; acum femeia arta ca o pisic n faa oarecelui. Asta nu-i plcea la Fecioarele Lncii. Uneori, era greu s-i dea seama dac voiau s danseze cu tine, s te srute sau s te omoare. Strada se golea, umbrele se adnceau, el ns l recunoscu pe Rand care mergea piezi, cu pipa ntre dini. Era singurul brbat din Rhuidean pe care-l putea vedea mergnd alturi de un grup de Far Dareis Mai.Mereu sunt n jurul lui, gndi Mat. I pzesc ca o hait de lupoaice, srind la cel mai mic semn al lui. Unii brbai poate c-l invidiau pentru asta. Nu i Mat. Nu ntotdeauna. Dac ar fi fost o hait de fete precum Isendre, mai treac-mearg... Scuz-m o clip, i spuse grbit Melindhrei.

Rezemndu-i lancea de zidul scund ce mprejmuia fntna, sri jos i aproape c o lu la fug. Capul nc i mai bzia, dar nu la fel de tare ca nainte, i reuea s se in drept. Nu-i fcea griji n privina ctigurilor de peste zi. Aielii tiau foarte bine ce au voie s fac: ntre a prda n timpul unei incursiuni i a fura era o mare diferen. Oamenii lui Kadere nvaser s-i in minile n buzunare dup ce unul dintre ei fusese prins furnd. Dup o btaie care l umpluse de dungi de la umeri pn la clcie, fusese izgonit din ora. Singurul burduf cu ap care i se dduse nu-i ajungea nici pn la Zidul Dragonului, chiar dac ar fi avut haine pe el. Acum oamenii lui Kadere n-ar fi luat nici mcar un bnu de pe jos. Rand? Rand i continu drumul nconjurat de escorta lui. Rand? Rand nu era la nici mcar zece pai de el, dar nu pru c-l aude. Cteva Fecioare privir napoi, dar nu i Rand. Brusc, Mat simi cum l cuprinde frigul, fr nici o legtur cu noaptea care era doar la nceput. i umezi buzele i vorbi din nou, pe un ton msurat. Lews Therin. De data aceasta, Rand se ntoarse, iar Mat aproape c-i regret gestul. O vreme, cei doi se privir doar, n lumina slab a amurgului. Mat nu tia dac s se apropie. ncerc s se conving c nu o fcea din cauza Fecioarelor. Adelin fusese una dintre cele care l nvaser un aa-zis joc, Srutul Fecioarelor, pe care nu avea s-l uite niciodat; sau s-l joace, dac i sttea n putere s refuze. Simea cum privirea Enailei i ptrundea n creier ca un sfredel. Cine s-ar fi ateptat ca o femeie s reacioneze precum uleiul aruncat pe foc doar fiindc i spusese c era cea mai frumoas floare pe care o vzuse n viaa lui? i acum Rand. Crescuser mpreun. Ei i Perrin, calfa fierarului din Emonds Field, vnaser mpreun, pescuiser mpreun, hlduiser pe Dealurile de Nisip pn la poalele Munilor de Negur, dormiser sub cerul liber. Rand era prietenul lui. Numai c acum era genul de prieten care-i putea crpa capul fr s vrea. Poate c Perrin era deja mort, din cauza lui Rand.

Se apropie la o lungime de bra de Rand. Acesta era aproape cu un cap mai nalt, iar n lumina difuz prea i mai nalt. i mai distant dect era nainte. M-am tot gndit, Rand, spuse Mat regretnd c vocea i era att de rguit i spernd c cellalt i va rspunde, doar i folosise numele de-acum. Am fost plecat mult timp de-acas. Amndoi am fost, rspunse Rand n oapt. Mult timp. Brusc, scoase un hohot de rs, nu foarte tare, aproape ca pe vremuri. Ai vrea s mulgi din nou vacile tatlui tu? ntreb el. Mat i scrpin urechea, schind un zmbet. Nu chiar, rspunse el, dei nu mai vzuse de mult cum arat un grajd pe dinuntru. Dar m gndeam s plec odat cu cruele lui Kadere. Rand rmase tcut. Cnd vorbi din nou, Mat nu-i mai deslui n glas nici o urm de veselie. Pn la Tar Valon? Era rndul lui Mat s ovie. Nu m va spune lui Moiraine. Sau o va face? Poate, zise el pe un ton firesc. Nu tiu. Acolo cred c m-ar vrea Moiraine. Poate reuesc s ajung la inutul celor Dou Ruri. S vd dac totul e bine acas. S vd dac Perrin mai e n via. S vd dac surorile mele mai sunt n via, i mama, i tata. Toi trebuie s facem ceea ce trebuie, Mat. Nu ce vrem, de cele mai multe ori. Ceea ce trebuie. Pentru Mat cuvintele lui sunau ca o scuz, de parc Rand iar fi cerut s neleag situaia. Numai c acesta fcuse ceea ce fcuse i el, de attea ori. n ceea ce-l privete pe Perrin, nu e vina lui, nu e numai vina lui. Nimeni nu m-a silit s m in de Rand ca un cine credincios! Numai c nici asta nu era adevrat. Fusese silit. Nu numai de Rand. Sper c... n-ai s m opreti? Mat, eu nu ncerc s-i spun s stai sau s pleci, zise Rand cu o voce obosit. Roata e cea care hotrte Destinul, nu eu, Roata se nvrtete cum vrea ea. De parc ar fi vorbit o nenorocit de Aes Sedai! Mat, s n-ai ncredere n Kadere, adug Rand dnd s plece. n unele privine, e mai periculos dect muli oameni pe care i-ai ntlnit n viaa ta. S n-ai nici un dram de ncredere n

el, nici nu tii cnd te trezeti cu beregata tiat i nu numai noi doi am regreta asta. Apoi o porni n jos, pierzndu-se n noapte, cu Fecioarele n jurul lui ca nite lupoaice care se unduiau la fiecare pas. Mat l urmri cu privirea. S aib ncredere n negutor? Nu m-a ncrede n el nici dac ar fi legat ntr-un sac. Deci nu Rand e cel care hotrte Destinul? Atunci ghicise! nainte ca vreunul dintre ei s afle c Profeiile aveau o legtur cu ei, aflaser c Rand era taveren, unul dintre puinii care, n loc s fie jucria Destinului, fora Destinul s se supun voinei lor. Mat tia ce nseamn s fii taveren; era i el, numai c nu la fel de puternic precum Rand. Uneori, Rand putea influena vieile oamenilor, le putea schimba cursul, doar fiindc se afla n acelai ora cu ei. i Perrin era taveren sau poate fusese. Lui Moiraine nu i se pruse ceva ieit din comun s gseasc trei tineri care crescuser n acelai sat, toi menii s fie tavereni. Intenia femeii era s-i includ n planurile ei, care or fi fost acelea. Oricum, trebuia s fie ceva ieit din comun; toi taverenii despre care aflase Mat fuseser brbai precum Artur Arip-deoim sau femei precum Mabriam en Shereed, despre care se spunea c ncheiaser Pactul celor Zece Neamuri dup Frngerea Lumii. Dar nimeni nu vorbea despre ce se ntmpla atunci cnd un taveren se afla n preajma altuia, puternic ca Rand. Ca i cum ar fi fost o frunz spulberat de vnt. Melindhra se opri lng el i i ddu lancea i un sac greu, din pnz aspr, n care zornia ceva. i-am pus trofeele aici. Era mai nalt dect el, cu mai bine de dou degete. Femeia privi dup Rand. Am auzit c eti aproape frate cu Rand alThor. ntr-un fel, rspunse el sec. Nu conteaz, zise ea nepstoare i i concentr privirea asupra lui, cu minile n olduri. Mi-ai atras atenia, Mat Cauthon, nainte de a-mi da cadoul acela. Nu c a renuna la lance pentru tine, desigur, vreau doar s-i spun c te urmresc de ceva vreme. Ai zmbetul unui biat care e pe cale s fac o boroboa. i-mi place. Ca i ochii ti. n seara care se ngna cu noaptea Mat o vzu cum zmbetul i umple ncet toat faa. Cald. Chiar mi plac ochii ti.

Mat i ndrept plria, dei nu se strmbase. Din urmritor se transformase n urmrit, doar ntr-o clip. Cu femeile Aiel era un fapt obinuit. Mai ales cu Fecioarele. Fiica Celor Nou Luni nseamn ceva pentru tine? Era o ntrebare pe care o puneau uneori femeilor. Rspunsul greit l-ar fi fcut s plece din Rhuidean pe loc, chiar dac asta ar fi nsemnat s prseasc Pustiul. Nimic, replic ea. Dar sunt unele lucruri pe care mi place s le fac la lumina lunii. Trecndu-i braul pe dup umerii lui, i scoase plria i ncepu s-i opteasc ceva la ureche. n clipa urmtoare, Mat se trezi zmbind i mai larg dect ea.

CAPITOLUL 4

Amurg

Cu escorta lui de Far Dareis Mai, Rand se apropie de Acoperiul Rhuidean al Fecioarelor. Trepte albe, late ct cldirea i nalte, urcau pn la coloanele groase, ce preau negre la asfinit, dar de un albastru strlucitor ziua, i canelate. Faada cldirii era acoperit de un mozaic de ceramic smluit, albe i albastre, n spirale care preau s nu se mai sfreasc, i dominat de o fereastr enorm cu vitralii chiar deasupra coloanelor n cadrul creia se afla o femeie cu prul negru, nalt de cinci metri, mbrcat n mai multe robe albastre, cu mna dreapt ridicat, fie ca s binecuvnteze, fie ca s opreasc pe cineva. Avea chipul senin i n acelai timp sever. Sigur nu era o femeie Aiel, cu pielea aceea alb i ochii aceia negri. Poate o Aes Sedai. Rand i scutur pipa de clciul cizmei i o vr n buzunarul de la hain, apoi o porni n sus pe trepte. Cu excepia gaishainilor, brbaii nu aveau voie sub nici un Acoperi al Fecioarelor, absolut deloc, n toate inuturile Pustiului. O cpetenie de clan sau o rud de snge a unei Fecioare i putea pierde viaa ncercnd, dei Aielilor nici prin gnd nu le trecea aa ceva. Acelai lucru era valabil pentru orice frie; numai membrii i gaishainii aveau voie nuntru.

Cele dou Fecioare care pzeau uile nalte din bronz discutau repede prin semne, aruncndu-i priviri tioase cnd l vzur venind printre coloane, apoi zmbir scurt. Rand ar fi vrut s tie ce-i spuseser. Chiar i ntr-un loc att de arid precum Pustiul, bronzul i pierdea luciul n timp, dar gaishainii lustruiau uile acestea pn artau ca noi. Erau larg deschise, iar cele dou paznice nu fcur nici un gest ca s-l opreasc, Adelin i celelalte femei Aiel urmndu-l ndeaproape. Coridoarele pardosite cu plci albe i ncperile spaioase erau pline de Fecioare care edeau pe perne n culori vii, discutnd, curndu-i armele, jucnd foarfeca sau pietre sau O Mie de Flori, un joc de-al lor n care trebuia s potriveti buci netede de piatr ca s alctuieti ceea ce preau a fi o sut de simboluri diferite. Desigur, o mulime de gaishaini se micau fr zgomot de colo-colo, vzndu-i de treab, fcnd curenie, servindu-le pe Fecioare, reparnd cte ceva, avnd grij de lmpile cu ulei, simple, din lut smluit, sau aurite, prad de rzboi, i de cele nalte, pe care le gsiser n ora. n majoritatea ncperilor, covoare i tapiserii multicolore acopereau podelele i pereii, fiecare aproape alt model i n alt stil. Pereii i tavanele erau mpodobite cu mozaicuri pline de detalii, reprezentnd pduri, ruri i nuane de cer de care Pustiul nu avusese niciodat parte. Tinere sau btrne, Fecioarele zmbir la vederea lui, unele l salutar nclinnd din cap sau chiar l btur familiar pe umr. Altele l strigar pe nume i l ntrebar cum se simte, dac mncase ceva, dac ar vrea ca gaishainii s-i aduc vin sau ap. Rand rspundea scurt, mereu cu un zmbet pe fa. Se simea bine, nu-i era nici foame, nici sete. Mergea nainte, cu acelai pas hotrt chiar i cnd vorbea. Dac ar fi ncetinit pasul, ar fi trebuit s se opreasc, ceea ce nu putea face n seara aceasta. ntr-un fel, Far Dareis Mai l adoptaser. Unele l tratau ca pe un fiu, altele ca pe un frate. Vrsta prea s nu conteze; Femeile cu prul crunt i vorbeau ca unui frate, la o ceac de ceai, n timp ce Fecioarele care erau mai mari ca el doar cu un an l sftuiau ce haine s poarte ca s nu sufere de cldur. Rand nu avea cum s le evite mmoenia; pur i simplu aa simeau, iar el nu vedea cum le-ar putea opri, n afar de a folosi Puterea mpotriva lor.

Se gndise s gseasc o alt frie care s-l pzeasc Shaeen Mtaal, Cinii de Piatr, poate, sau Aethan Dor, Pavezele Roii; Rhuarc fusese Pavz Roie nainte de a deveni cpetenia clanului dar ce motiv putea s invoce? Desigur, nu pe cel adevrat. Roea numai la gndul c trebuia s le dea explicaii, lui Rhuarc i celorlali. Cu umorul Aielilor, pn i posacul acela de Han s-ar fi stricat de rs. Orice motiv, orict de nensemnat, ar fi lezat onoarea tuturor Fecioarelor. Cel puin nul rzgiau dect atunci cnd se afla sub Acoperi, unde nu-l vedeau dect ele i gaishainii care tiau s-i in gura despre ce se ntmpla acolo. Fecioarele , spusese el cndva, mi apr onoarea . Toi i aminteau cuvintele lui, iar Fecioarele erau mndre de ele de parc Rand le-ar fi oferit cte un tron la fiecare. Din pcate, Fecioarele i aprau onoarea n felul lor. Adelin i celelalte patru l lsar i se alturar prietenelor lor, el ns nu rmase singur pe msur ce urca n continuare irurile de trepte albe i late. Era nevoit s rspund acelorai ntrebri practic la fiecare pas. Nu, nu-i era foame. Da, era contient c nc nu se obinuise cu cldura i nu, nu sttuse prea mult timp la soare. Le suporta cu rbdare i nu oft de uurare cnd ajunse la etajul doi, deasupra ferestrei uriae. Aici nu erau nici Fecioare, nici gaishaini pe holurile mari sau pe treptele care duceau sus. Pereii goi i camerele pustii scoteau n eviden absena oamenilor, dar, dup ce trecuse prin aglomeraia de jos, singurtatea era o binecuvntare. Dormitorul lui era o camer fr ferestre, aproape de mijlocul cldirii, una dintre puinele ncperi mici, dei tavanul era ndeajuns de sus, ca s o considere nalt. Habar n-avea la ce servise iniial; un mozaic cu vi-de-vie n jurul emineului era singura ornamentaie. Camera unui servitor, ar fi spus el, dar camerele servitorilor nu aveau ua mbrcat n bronz, orict de simpl ar fi artat, pe care trebuia s-o mping bine ca s se nchid. Gaishainii lustruiser bine metalul, reuind s-l fac s luceasc. Cteva perne cu ciucuri erau mprtiate pe dalele albastre pe post de scaune, iar deasupra ctorva covoare multicolore trona drept pat o saltea groas. Un urcior albastru simplu, smluit, plin cu ap i o cup verde erau aezate pe podea, lng pat . Asta era tot, cu excepia a dou sfenice cu trei picioare, deja aprinse, i a unui teanc mare de cri ntr-un col. Oftnd obosit, se aez pe saltea, fr s-i scoat haina i

cizmele; n orice poziie se aeza, nu era cu mult mai moale dect podeaua goal. Rceala nopii se insinua deja n camer, dar nu se deranj s aprind baliga uscat din emineu; prefera frigul mirosului. Asmodean ncercase s-i arate un mod mai simplu de a nclzi camera; simplu, dar un lucru pe care omul nu avea destul putere ca s-l fac singur. Singura dat cnd Rand ncercase aa ceva se trezise n mijlocul nopii, ncercnd s respire, n timp ce marginile covoarelor se aprinseser de la cldura emanat de podea. A doua oar nu mai ncercase. i alesese aceast cldire fiindc era ntreag i aproape de pia; tavanele nalte, impuntoare i ddeau senzaia de rcoare chiar i n cele mai calde momente ale zilei, iar pereii ei groi te fereau n mare msur de frigul nopii. Desigur, la momentul acela nu era Acoperiul Fecioarelor. ntr-o diminea, se trezise n faa faptului mplinit, cu Fecioare n fiecare camer de la etajele doi i trei i cu paznici la u. Trecuse ceva timp pn s-i dea seama c i doriser cldirea ca adpost pentru fria lor, dar i ca el s rmn acolo. De fapt, acum erau gata s mute Acoperiul oriunde mergea el. De aceea trebuia s le ntlneasc pe cpeteniile clanurilor n alt parte. Nu reuise dect s le conving s stea sub etajul la care dormea el; ceea ce le amuzase mai mult ca orice. Nici chiar Caracarn nu este rege , i aminti el crispat. Deja pn acum se mutase de dou ori, numrul Fecioarelor crescnd cu repeziciune. ncerc s calculeze n glum cte mai trebuiau s vin pn cnd ajungea s doarm pe acoperi. Mai bine dect s-i aminteasc felul n care o lsase pe Moiraine s-i intre pe sub piele. i dezvluise planurile lui chiar n ziua n care se mutaser femeile Aiel. Aes Sedai tia exact cum s-i manipuleze emoiile, cum s-l nfurie ca s spun mai mult dect voia. Niciodat nu m nfuriam att de tare. Oare de ce mi vine att de greu s-mi pstrez calmul? Moiraine nu putea face nimic ca s-l tempereze. Nici el nu credea c exista vreo soluie. Trebuia s-i aduc aminte tot timpul s aib grij cnd se afla n preajma ei. Pe msur ce nva, devenea tot mai neglijent fa de ea, dar, chiar dac era din ce n ce mai puternic, femeia tot tia mai mult dect el, n ciuda leciilor primite de la Asmodean.

ntr-un fel, faptul c i mprtea planurile lui Asmodean era mai puin important dect dac o lsa pe Aes Sedai s-i afle inteniile. Pentru Moiraine nc mai sunt un biet pstor pe care-l poate folosi ca s-i pun planurile Turnului n aplicare, dar pentru Asmodean sunt singura creang de care se poate prinde n timpul unei inundaii. Ciudat, probabil c se putea ncrede mai mult ntr-un Rtcit dect n Moiraine. Dar cu msur, i ntr-un caz, i n cellalt. Asmodean. Dac legturile lui cu Cel ntunecat l apraser de influena nefast asupra saidinului, trebuia s gseasc o alt cale. Sau s scape de ea. Necazul era c, nainte de a trece de partea Umbrei, Rtciii se numraser printre cei mai puternici Aes Sedai din Vrsta Legendelor, cnd lucruri la care Turnul Alb nici mcar nu visa erau ceva obinuit. Dac Asmodean nu gsea o soluie, probabil c nici nu exista. Trebuie s existe. Trebuie s fie ceva. Doar n-am s stau cu minile n sn, s atept s-mi pierd minile i s mor. Era o mare prostie. Profeia i stabilise o ntlnire la Shayol Ghul. Cnd anume, nu tia; dup aceea ns nu va mai trebui si fac griji c-i va pierde minile. Simi cum l trece un fior i se gndi s-i desfac pturile. Zgomotul uor de pai din hol l fcu s se ridice brusc n capul oaselor. Le-am spus doar! Dac nu pot...! Femeia care deschise ua, cu braele pline de pturi groase, de ln, era ultima la care se atepta s vin acolo. Aviendha se opri la un pas de u i i ainti ochii reci, verzialbatri, asupra lui. O femeie mai mult dect drgu, de o vrst cu el, fusese Fecioar pn renunase la lance spre a deveni neleapt, nu cu mult timp n urm. Prul ei rocat-nchis nc nu-i ajungea pn la umeri i nu avea nevoie de earfa cafenie de pe frunte ca s nu-i cad pe fa. Nu prea a fi n largul ei cu alul acela cafeniu, ca i cu rochia cenuie, poate prea ncreit. Rand i privi cu invidie colierul de argint, un irag de discuri complicate, fiecare diferit de celelalte. Cine i l-a dat? N-avea cum s-l fi ales singur; nu prea s-i plac giuvaiericalele. Singura bijuterie pe care o mai purta era o brar lat din filde, ornamentat cu trandafiri n cel mai mic detaliu. El i-o druise i nu era sigur dac l iertase. Oricum, era caraghios s o invidieze pentru atta lucru.

Nu te-am mai vzut de zece zile, spuse el. Credeam c neleptele te-au legat de braul meu din clipa n care au descoperit c nu le-am lsat s ptrund n visele mele. Asmodean se amuzase cnd i mrturisise ce-ar vrea s nvee mai nti i apoi se enervase cnd vzuse ct de mult i ia ca s nvee asta. Trebuie s m instruiesc, Rand alThor. Probabil c va fi una dintre puinele nelepte care puteau conduce Puterea; asta era ceea ce nva acum. Nu sunt una dintre femeile tale din inuturile umede, ca s-i stau prin preajm i s te uii la mine oricnd i dorete inima. Dei o cunotea pe Egwene, i chiar pe Elayne, avea o prere total greit despre aa-numitele femei din inuturile umede, ca i despre toi cei care triau acolo. S tii c nu le-a plcut deloc ce-ai fcut. Aviendha se referea la Amys, Bair i Melaine, cele trei nelepte care o instruiau i care ncercau s-l in sub supraveghere. Femeia cltin din cap cu mhnire. Nu le-a plcut, mai ales c i-am spus c i ptrund n vise. Rand o privi lung. Le-ai spus tu asta? Eu cred c nu. Mi-am dat singur seama, i pn la urm tot m-a fi lmurit chiar i fr aluzia pe care ai fcut-o. Aviendha, chiar ele mi-au spus c pot vorbi cu oamenii, n visele lor. De-acolo n-a fost nevoie dect de un singur pas. Ai fi preferat s m dezonorez i mai mult? ntreb ea cu o voce destul de calm, dar ochii ei ar fi putut aprinde focul din emineu. Nu m voi dezonora nici pentru tine, nici pentru alt brbat! i-am dat de neles ceva, i acum trag ponoasele. Mai bine te lsam s mori de frig. Aviendha i arunc pturile n cap. Rand le aez lng el, pe saltea, netiind ce s spun. Era din nou vorba de jietoh. Femeia se nfoiase ca un arici. Primise, chipurile, misiunea de a-l nva obiceiurile Aielilor, el ns tia adevrul, Aviendha fusese pus de nelepte s-l spioneze. Nu tia dac pentru Aieli era dezonorant s spionezi pe cineva, cert e c neleptele nu preau s se sinchiseasc de asta. Acestea tiau c el tie, dar, dintr-un motiv cunoscut numai lor, nu prea s le deranjeze i, atta timp ct neleptele doreau ca lucrurile s rmn

neschimbate, el de ce s vrea altfel? n primul rnd, Aviendha nu era o spioan foarte priceput; aproape niciodat nu ncerca s-l trag de limb, iar firea ei nu-l enerva i nici nu-i provoca procese de contiin precum cea a lui Moiraine. n al doilea rnd, uneori chiar era o companie plcut, cnd uita s-i arate epii. Gel puin Rand tia pe cine puseser Amys i celelalte ca s stea cu ochii pe el; dac nu era ea, trebuia s fie altcineva, despre a crei identitate s-ar fi ntrebat mereu. n plus, femeia nu era niciodat precaut. Mat, Egwene, chiar i Moiraine uneori vedeau n el pe Dragonul Renscut sau cel puin pericolul pe care l reprezenta un brbat care poate conduce Puterea. Cpeteniile clanurilor i neleptele l vedeau pe Cel-Care-Vine-cu-Zorile omul despre care se spunea c i va frnge n dou pe Aieli ca pe nite ramuri uscate; chiar dac nu se temeau de el, uneori l tratau ca pe o nprc roie cu care erau nevoii s convieuiasc. Indiferent de ce vedea, Aviendha nu scpa nici un prilej ca s fie sarcastic, fapt care se ntmpla mai mereu. Un ru care, n comparaie cu celelalte, se dovedea necesar. i simise lipsa. Chiar rupsese mai multe flori din plantele epoase din jurul Rhuideanului - mnjindu-i degetele de snge pn i dduse seama c poate folosi Puterea - i i le trimisese, de vreo ase ori; Fecioarele i le duseser personal, n loc s trimit gaishaini. Aviendha nu-i mulumise niciodat, desigur. Mulumesc, spuse el ntr-un trziu, atingnd pturile, care preau un subiect de discuie destul de sigur. n nopile de-aici niciodat nu sunt de-ajuns. Enaila m-a rugat s i le aduc cnd a aflat c vin s te vd, zise ea schind un zmbet amuzat. Mai multe surori erau ngrijorate c s-ar putea s mori de frig. Am venit ca s m asigur c-i aprinzi focul n noaptea asta; noaptea trecut n-ai fcut-o. Rand simi cum i se nroesc obrajii. Femeia tia. Ar trebui, nu? Poate c afurisitele alea de Fecioare nu-i mai spun totul, dar nici nu se ascund de ea. De ce-ai venit s m vezi? Spre surprinderea lui, Aviendha i ncruci minile sub sni i msur cu pai mari camera de dou ori nainte de a se opri i a-l privi ncruntat.

Asta n-a fost un dar fcut din consideraie pentru mine, zise ea acuzator, artndu-i brara. Atta lucru ai recunoscut i tu. Adevrat, se gndi el, altfel i-ar fi pus pumnalul n coaste dac n-ar fi fcut-o. A fost doar un dar prostesc din partea unui brbat care nu tia sau cruia nu-i psa ce vor crede surorile mele. Ei bine, nici asta nu nseamn nimic, continu ea, scond un obiect din punga de la cingtoare i aruncndu-l pe saltea, lng el. Acum suntem chit. Rand lu obiectul aruncat de ea i l ntoarse pe toate prile. O cataram de cingtoare sub forma unui dragon, din cel mai bun oel i incrustat cu aur. Mulumesc. E frumoas. Aviendha, s tii c nu-mi eti datoare cu nimic. Dac n-o primeti, arunc-o, spuse ea hotrt. Am s gsesc altceva n loc. E doar o tinichea. Nicidecum. Probabil c ai pus pe cineva s-o fac. S nu crezi c nseamn ceva, Rand alThor. Cnd am renunat la lance, la lncile mele, la pumnalul meu, zise ea i fr s vrea i duse mna la cingtoare, unde ntr-o vreme atrna pumnalul ei lung, pn i vrfurile sgeilor mi-au fost luate i date fierarului ca s fac tot felul de nimicuri din ele. Pe cele mai multe le-am dat prietenilor, dar neleptele mi-au spus s numesc trei brbai i trei femei pe care le ursc cel mai mult i s le dau ceva furit din armele mele, cu propriile mele mini. Bair spune c asta te nva umilina. Cu spatele drept i fulgerndu-l cu privirea, parc mucnd fiecare cuvnt, femeia nu arta deloc umil. De aceea nu vreau s crezi c nseamn ceva, ncheie ea. Nu nseamn nimic, zise el dnd din cap cu tristee. Nu c ar fi vrut s nsemne ceva, dar i-ar fi plcut s cread c Aviendha ncepea s vad un prieten n el. Era o neghiobie so invidieze. Oare cine i l-o fi dat? Aviendha? M numr i eu printre cei pe care i urti att de mult? Da, Rand alThor, replic ea cu o voce brusc rguit i i ntoarse faa de la el, cu ochii nchii i tremurnd. Te ursc din toat inima. Da. Acum i-ntotdeauna. Rand nu se deranj s ntrebe de ce. Odat o ntrebase de ce i este antipatic i femeia numai c nu-i rupsese nasul. Dei

nu-i mrturisise motivul. Dar asta era mai mult dect antipatia de care uneori prea c uit. Dac m urti att de tare, am s le rog pe nelepte s trimit pe altcineva s m nvee, zise el fr tragere de inim. Nu! Dar dac... Nu! De data asta refuzul ei sun i mai vehement. i puse minile n olduri i ncepu s turuie de parc ar fi vrut s-i vre fiecare vorb n inim. Chiar dac neleptele mi-ar da voie s nu te mai nv, am toh, obligaia i datoria, fa de sora mea Elayne, s fiu cu ochii pe tine, pentru ea. i aparii, Rand alThor. Ei, i nu altei femei. S nu uii asta. Rand fu nevoit s ridice minile, s-o fac s se opreasc. Cel puin de data asta nu-i mai descria cum arat Elayne fr haine pe ea; ca s neleag unele obiceiuri de-ale Aielilor i trebuia mai mult timp dect n cazul altora. Uneori, se ntreba dac Aviendha i Elayne nu cumva se neleseser ntre ele ca prima s stea cu ochii pe el. Lui nu-i venea s cread aa ceva, dar chiar i femeile care nu erau din neamul Aielilor se manifestau de cele mai multe ori ciudat. Mai mult de-att, se ntreba de cine l apr Aviendha. Cu excepia Fecioarelor i a neleptelor, femeile Aiele preau s-l considere jumtate ntruchiparea profeiei, deci nu ca pe ceva foarte real, i jumtate un arpe scpat printre copii. neleptele erau aproape la fel de ndrjite ca i Moiraine n ncercarea de a-l face s se conformeze voinei lor, ct despre Fecioare nici nu voia s se gndeasc. Toat situaia asta l nfuria la culme. Ascult-m bine, Aviendha. Am srutat-o pe Elayne de cteva ori i cred c i-a plcut la fel de mult ca i mie, dar nu am promis nimic, nimnui. Nici mcar nu sunt sigur c mai vrea asta de la mine. n doar cteva ore Elayne i scrisese dou scrisori; ntr-una i spunea c e lumina inimii ei i l fcea s se nroeasc pn n vrful urechilor, n cealalt i spunea c e un nenorocit cu inima de piatr, pe care nu mai voia s-l vad niciodat, i l fcea cu ou i cu oet, mai abitir dect l fcuse vreodat Aviendha. Femeile erau fr doar i poate ciudate ru.

Oricum n-am timp s m gndesc la femei. Singurul lucru care m preocup este cum s-i unesc pe Aieli, chiar i pe cei Shaido, dac-mi st n putere. Vreau... Se ntrerupse cu un geamt n clipa n care ultima femeie pe care i-ar fi dorit s o vad acolo ptrunse n camer unduinduse n zornit de giuvaiericale i ducnd o tav de argint cu o carafa de sticl plin cu vin i dou cupe de argint. O earfa diafan, din mtase roie nfurat n jurul capului lui Isendre nu-i ascundea deloc chipul de o frumusee palid, n form de inim. Prul ei lung, negru i ochii negri nu semnau nici pe departe cu ai celorlali Aieli. Buzele ei pline, mbufnate se arcuiau ispititor - pn cnd stpna lor o vzu pe Aviendha. Imediat zmbetul se preschimb n grimas. Pe lng earf, purta cam o duzin de coliere de aur i filde, unele btute cu perle sau pietre preioase strlucitoare. La fel de multe brri i ngreunau ncheieturile minilor i chiar mai multe se ngrmdeau n jurul gleznelor. Att; altceva nu mai purta. Rand se strdui s stea cu ochii lipii de faa ei, dar chiar i aa simi cum i se aprind obrajii. Aviendha arta ca un nor aflat pe punctul de a dezlnui o canonad de fulgere, iar Isendre ca o femeie care tocmai aflase c urma s fie fiart de vie. Rand i dori s fie oriunde, chiar i n focurile Iadului, numai acolo nu. Se ridic totui n picioare; avea mai mult autoritate privindu-le de sus. Aviendha, ngim el, dar femeia nu-l bg n seam. Te-a trimis cineva cu astea? ntreb ea pe un ton glacial. Isendre deschise gura, minciuna citindu-i-se pe fa, dar nghii n sec i opti: - Nu. Doar ai fost avertizat, sorda. Sorda era un fel de obolan, foarte iret dup spusele Aielilor, i absolut inutil; carnea lui mirosea att de urt, nct pisicile de cele mai multe ori se mulumeau doar s-l omoare. Adelin credea c ultima oar te-ai nvat minte. Isendre tresri i se cltin de parc ar fi fost gata-gata s leine. Rand ncerc s-i pstreze calmul. Aviendha, nu conteaz dac a fost sau nu trimis aici. Tot mi-era sete i, dac e att de amabil ca s-mi aduc vinul sta, ar trebui s-i fiu recunosctor.

Aviendha privi ncruntat la cele dou cupe i ridic din sprncene. Rand trase adnc aer n piept. Nu trebuie pedepsit doar fiindc mi-a adus ceva de but, continu el, avnd grij s nu se uite la tav. Jumtate din Fecioarele de sub Acoperi trebuie s fi ntrebat dac am... Isendre a fost luat de Fecioare fiindc furase de la ele, Rand alThor, zise Aviendha pe un ton i mai rece. Deja te-ai amestecat prea mult n treburile Far Dareis Mai, mai mult dect s-ar fi cuvenit. Nici Caracarn nu are voie s se joace cu legea; treaba asta nu te privete. Rand se strmb i nu mai insist. Indiferent de pedeapsa Fecioarelor, Isendre o cuta cu lumnarea. Dar nu i de data asta. Venise n Pustiu cu Hadnan Kadere, dar acesta nici nu se sinchisise cnd Fecioarele o luaser fiindc furase mai multe bijuterii care acum erau singurele lucruri pe care avea voie s le poarte. Doar cu att o putuse ajuta Rand, convingndu-le pe Fecioare s n-o trimit n Shara, tras de gt ca o capr, sau la Zidul Dragonului, goal-puc, numai cu un burduf de ap; vznd-o cum cere ndurare cnd i dduse seama ce voiau s fac Fecioarele cu ea, Rand nu se putuse abine s nu intervin pentru ea. Cndva, ucisese o femeie; o femeie care voia s-l omoare i amintirea nc nu-i ddea pace. Nu credea c va fi n stare s-o fac din nou, chiar dac i era n joc propria via. O prostie, innd cont c femeile din rndul Rtciilor probabil ci doreau moartea, dar asta era. i dac nu putea ucide o femeie, cum s stea deoparte i s-o lase s moar? Chiar dac femeia i merita soarta. Acolo era buba. n orice inut de la miazzi de Zidul Dragonului, Isendre ar fi fost spnzurat sau decapitat pentru ceea ce tia Rand despre ea. Despre ea, despre Kadere i probabil despre majoritatea ajutoarelor negutorilor, dac nu chiar despre toi. Erau Iscoade ale Celui ntunecat. Iar el nu-i putea da n vileag. Nu c vreunul ar fi fost contient c Rand tia despre ei. Dac unul dintre ei ar fi fost dovedit c e Iscoad... Isendre suporta situaia ct putea de bine fiindc a fi servitoare i a umbla peste tot n pielea goal era mult mai bine dect a fi legat de mini i de picioare i lsat n voia soarelui, dar nici una nu ar fi pstrat tcerea din clipa n care Moiraine ar fi pus mna pe ea. Aes Sedai nu aveau mai mult mil fa de Iscoade

dect fa de alii; Moiraine le-ar fi dezlegat limba numaidect. i Asmodean sosise n Pustiu cu cruele negutorilor, o alt Iscoad, din cte tiau Kadere i ceilali, dar una de rang nalt. Fr ndoial, acetia credeau c intrase n slujba Dragonului Renscut la porunca unei Iscoade de rang i mai nalt. Ca s-i pstreze nvtorul, ca s-o mpiedice pe Moiraine s-i ucid pe amndoi, Rand trebuia s le pstreze secretul. Din fericire, nimeni nu ntreba de ce Aielii i ineau att de strict sub observaie pe negutor i pe oamenii lui. Moiraine credea c era vorba despre obinuita suspiciune a Aielilor fa de nou-veniii n Pustiu, ntrit de prezena acestora n Rhuidean; femeia fusese nevoit s se foloseasc de toat capacitatea ei de persuasiune ca s-i fac pe Aieli s-l lase n ora cu cruele lui. Suspiciunea era acolo; Rhuarc i celelalte cpetenii de clan i-ar fi pus oamenii de paz chiar i fr ca Rand s o cear. Iar Kadere pur i simplu prea mulumit c nu s-a ales cu o lance ntre coaste. Rand habar n-avea cum s ias din situaia asta. Sau dac putea iei. Mare belea. n povetile menestrelilor, numai personajele negative ajungeau ntr-o ncurctur ca aceasta. n clipa n care se asigur c Rand nu va mai interveni, Aviendha i ndrept din nou atenia asupra celeilalte femei. Poi lsa vinul aici. Isendre se ls pe un genunchi, plin de graie, i puse tava lng saltea, cu o expresie ciudat pe fa. Lui Rand i trebui ceva timp ca s-i dea seama c femeia ncerca s-i zmbeasc fr s-o vad Aviendha. i acum d fuga i spune-i primei Fecioare care i iese n cale despre ce-ai fcut, continu Aviendha. terge-o, sorda! Gemnd i frngndu-i minile, Isendre o lu la fug, zornind din giuvaiericale. De ndat ce iei din camer, Aviendha se apuc s strige la Rand. i aparii lui Elayne! N-ai nici un drept s amgeti femeile, mai ales pe una ca asta! Pe una ca asta? Fcu Rand uimit. Chiar crezi c eu...? Credem, Aviendha, de-ar fi ultima femeie de pe pmnt, i tot a fugi de ea unde-a vedea cu ochii. Aa spui tu, zise ea pufnind dispreuitor. A fost btut cu nuiaua de apte ori - de apte ori! Pentru c a ncercat s se bage n patul tu. N-ar mai insista dac n-ai ncuraja-o.

Rspunde doar n faa Far Dareis Mai, nici Caracarn n-o poate salva. Ia asta ca o lecie despre obiceiurile noastre. i nu uita c-i aparii surorii mele! Fr s-i dea timp s spun ceva, femeia iei cu pai mari din camer i cu o privire creia Isendre sigur nu-i putea supravieui dac Aviendha o ajungea din urm. Oftnd adnc, Rand duse tava i vinul ntr-un col al camerei. N-avea de gnd s bea nimic din ce-i adusese Isendre. De apte ori a ncercat s vin la mine? Isendre trebuie s fi aflat c intervenise pentru ea; la mintea ei, dac o ajutase doar pentru o privire i un zmbet cu subneles, pentru mai mult de att sigur s-ar fi ales i cu altceva. Gndul l fcu s se nfioare, la fel ca frigul din ce n ce mai ptrunztor. Mai degrab un scorpion dect Isendre n patul lui. Dac Fecioarele nu reueau s-o conving, i putea spune ce tia despre ea; asta ca s nu-l mai bat la cap niciodat. Suflnd n lumnri, se ntinse pe saltea, n ntuneric, fr s-i scoat cizmele i hainele, i bjbi pn i trase toate pturile peste el. Fr foc, bnuia c i va fi recunosctor Aviendhei nainte de ivirea zorilor. Punerea n micare a paznicilor Spiritului care i aprau visele de intrui devenise un gest aproape instinctiv, dar se auzi chicotind chiar n clipa n care l fcu. S-ar fi putut ntinde pe saltea i apoi s sting lmpile cu ajutorul Puterii. Tocmai lucrurile simple erau cele pe care nu se gndea s le fac apelnd la Putere. O vreme, atept s nclzeasc pturile cu cldura propriului corp. Pur i simplu nu nelegea cum n acelai loc putea fi att de cald ziua i att de frig noaptea. Vrnd o mn sub hain i pipi rana de deasupra oldului, pe jumtate vindecat. Rana aceea, cea pe care Moiraine n-o va putea Tmdui de tot niciodat, avea s-l ucid pn la urm. De asta era sigur. Sngele lui pe pietrele din Shayol Ghul. Asta spuneau Profeiile. Dar nu n noaptea asta. n noaptea asta n-am s m gndesc la aa ceva. nc mai am timp. Dar, dac peceile pot fi rase cu pumnalul, mai pot rezista ele ct de ct...? Nu. Nu n noaptea asta. Sub pturi parc era mai cald, drept care i schimb poziia, ncercnd i nereuind s-i gseasc una mai confortabil. Ar fi trebuit s m spl , gndi el somnoros. Ewgene probabil c

se afla acum ntr-un cort cald. Aproape de fiecare dat cnd voia s doarm i el ntr-unul, mai multe Fecioare ncercau s intre peste el i mai s se tvleasc pe jos de rs cnd Rand insista s-l atepte afar. i aa i venea peste mn s se dezbrace i s se mbrace n cortul plin de aburi. Veni, n sfrit, i somnul i, odat cu el, visele bine pzite de nelepte sau de alii. Nu i de propriile gnduri. Trei femei l vizitar de mai multe ori. Nu Isendre, care apru ntr-un scurt comar, ce aproape c l trezi. Pe rnd le vis pe Elayne, pe Min i pe Aviendha, pe rnd i mpreun. Numai Elayne l privise ca pe un brbat, dar toate vedeau cine era, nu ce era. n afar de comar, toate celelalte vise i fcur plcere.

CAPITOLUL 5

Printre nelepte

Stnd ct de aproape putea de micul foc din mijlocul cortului, Egwene nc mai tremura n timp ce turna ap din ceainicul masiv ntr-un vas cu dungi albastre. Coborse prile laterale ale cortului, dar frigul tot ptrundea prin covoarele multicolore ntinse pe jos i toat cldura de la foc prea s neasc odat cu fumul pe gaura din vrful cortului, lsnd n urm doar mirosul de balig ars. Femeia simea cum i clnneau dinii. Deja vaporii de ap ncepeau s dispar; pre de o clip, mbri saidarul i fcu Focul s ard mai tare. Amys sau Bair probabil c s-ar fi splat n frig, dei ntotdeauna fceau bi de aburi. Deci nu sunt la fel de tare ca i ele. Eu n-am crescut n Pustiu. Nu trebuie s nghe de frig i s m spl cu ap rece dac nu e neaprat nevoie. Se simea i acum vinovat n timp ce freca o bucat de pnz cu un spun ce mirosea a lavand, cumprat de la Hadnan Kadere. neleptele nu-i ceruser s procedeze altfel, dar ea tot simea c le nal ncrederea. Abandonarea Adevratului Izvor o fcu s ofteze, plin de remucri. Chiar i aa, tremurnd de frig, tot rse uor de

propria neghiobie. Minunea de a te umple de Putere, de poft de via, cu simurile ascuite la maximum, era ea nsi un pericol. Cu ct apelai la saidar, cu att voiai mai mult i, fr autodisciplin, sfreai prin a lua mai mult dect puteai conduce, ceea ce ducea fie la moarte, fie la ferecare. Lucru pe care trebuia s-l iei n serios. Asta-i una dintre cele mai mari greeli ale tale, se cert ea. Mereu vrei s faci mai mult dect i se cere. Ar trebui s te speli cu ap rece; aa ai nva i tu ce-i autodisciplina. Numai c erau attea lucruri de nvat, nct uneori i se prea c viaa asta nu-i era de-ajuns. nvtoarele ei erau tot timpul att de precaute, fie c era vorba de nelepte sau de Aes Sedai din Turn; i venea greu s se abin cnd tia c n multe privine leo luase deja nainte. Pot face mai mult dect i nchipuie ele. O rafal de vnt rece o izbi n plin, mprtiind fumul prin tot cortul, i atunci auzi un glas de femeie: Dac nu i-e cu suprare... Egwene tresri, scoase un ipt i ngim: Las-o jos! Se zgribuli i continu: Ori intri, ori iei! Ct se chinuise s se nclzeasc, i acum avea toat pielea ca de gin! Femeia n rob alb intr n cort pe genunchi i ls s cad clapa cortului. Rmase cu ochii n pmnt i cu minile mpreunate, umil; ar fi reacionat la fel dac Egwene ar fi lovit-o n loc s ipe la ea. Dac nu i-e cu suprare, neleapta Amys m-a trimis s-i spun s pofteti n cortul ei, zise ea cu o voce moale. Egwene oft, dorindu-i s stea chiar n mijlocul focului. Arde-o-ar Lumina pe Bair, cu ncpnarea ei cu tot! Dac nar fi fost btrna aceea neleapt, cu prul ei crunt, acum toate ar sta n camerele lor din ora, nu n corturi, la marginea lui. A putea avea o camer cu un emineu ca lumea. i o u. Era n stare s pun rmag c la Rand nu intrau i ieeau oamenii dup voia lor. Rand alThor, afurisitul de Dragon, doar ce pocnete din degete i Fecioarele i se arunc la picioare ca nite simple servitoare. Pun rmag c i-au gsit un pat adevrat, i nu o saltea ntins pe pmnt. Era sigur c Rand fcea cte o baie fierbinte n fiecare sear. Fecioarele probabil

c-i crau glei ntregi de ap fierbinte n camer. Pun rmag c i-au gsit pn i o cad de aram. Amys i chiar Melaine fuseser de acord cu propunerea lui Egwene, Bair ns btuse din picior i toate se supuseser precum gaishainii. Faptul c Rand aducea attea schimbri o fcea s cread c Bair nu voia dect s pstreze ct mai multe din vechile obiceiuri, ea ns ar fi vrut ca femeia s fi ales altceva. Nu c s-ar fi gndit s refuze. Le promisese neleptelor s uite c e Aes Sedai partea cea mai uoar, fiindc nici nu era Aes Sedai - i s fac tot ce i se spune. Asta era partea cea mai grea; prsise Turnul de prea mult timp ca s nu devin stpn pe propria via. Dar Amys i spusese clar ct de periculos era s ptrunzi n visele altcuiva, chiar dac tiai bine ce vei face, dar i mai mult cnd nu tiai. Dac nu se supunea n timpul zilei, nu aveau ncredere c se va supune n timpul nopii, drept care neleptele nu-i asumau responsabilitatea. n consecin, se ngrijea de treburile casei alturi de Aviendha, accepta pedepsele cu toat graia de care era n stare i srea de fiecare dat cnd Amys sau Melaine rosteau cuvntul broasc . Vorba vine. Nici una dintre ele nu vzuse n viaa ei o broasc. Probabil c tot ce vor de la mine e s le servesc ceaiul. Nu, n seara asta era rndul Aviendhei s-o fac. O clip, se gndi s-i pun ciorapii, dar pn la urm se aplec s-i ncale pantofii. Pantofi zdraveni, tocmai potrivii pentru Pustiu; cam regreta papucii de mtase pe care i purta n Tear. Cum te cheam? ntreb ea, ncercnd s par amabil. Cowinde, veni rspunsul docil. Egwene oft. Tot ncerca s se arate prietenoas fa de gaishaini, dar acetia nu-i rspundeau pe msur. Cu servitorii nu avusese ocazia s se obinuiasc, dei, bineneles, gaishainii nu erau chiar servitori. Ai fost Fecioar? Ochii de un albastru-nchis o privir scurt, aprig, semn c o ghicise, dar se lsar jos imediat. Sunt gaishain. Trecutul i viitorul nu exist, numai prezentul exist. Care sunt septul i clanul tu?

De obicei nu trebuia s ntrebe, nici mcar atunci cnd era vorba de gaishaini. O slujesc pe neleapta Melaine din septul Jhirad al Aielilor Goshien. ncercnd s aleag ntre dou pelerine, una groas, din ln cafenie, i una vtuit, din mtase albastr, pe care le cumprase de la Kadere negutorul vnduse toat marfa din crue ca s fac loc obiectelor lui Moiraine, i nc la preuri foarte bune. - Egwene se opri i se ncrunt spre femeie. Acesta nu era rspunsul potrivit. Auzise c o form de depresie afectase mai muli gaishaini; dup perioada de graie, un an i o zi, pur i simplu refuzau s-i scoat roba. Cnd i expir termenul? ntreb ea. Cowinde se ghemui i mai mult, aproape ascunzndu-i genunchii. Sunt gaishain. Dar cnd te vei putea ntoarce la septul tu, la casa ta? Sunt gaishain, repet femeia cu glas rguit spre covoarele din faa ei. Dac rspunsul nu-i place, pedepsete-m, altul nu pot da. Nu fi proast, zise Egwene rstit. i ndreapt-i spinarea, doar nu eti broasc. Femeia n rob alb se conform imediat i se ls pe clcie, ateptnd supus o alt porunc. Acea scurt rbufnire poate c nici nu existase. Egwene trase adnc aer n piept. Femeia se mpcase cu soarta. O mare prostie, dar, orice i-ar fi spus, n-avea cum s-i schimbe hotrrea. Oricum, acum ar fi trebuit s fie n drum spre cort, i nu s stea la discuii cu Cowinde. ovi, amintindu-i de curentul acela rece. Rafala de vnt fcuse ca dou flori mari, albe, ntr-un vas cu puin ap, aproape s se nchid. Aparineau unei plante numite segade, masiv, fr frunze, tare, plin de epi. n dimineaa aceea, o vzuse pe Aviendha inndu-le n mini; femeia tresrise la apariia ei, apoi i le lsase n grij, spunnd c pentru ea le culesese. Crezuse c datorit educaiei primite ca Fecioar, Aviendha nu recunotea c-i plac florile. Dei, dac se gndea mai bine, din cnd n cnd mai vzuse cte o Fecioar purtnd o floare n pr sau prins la hain.

Nu faci dect s tragi de timp, Egwene alVere. Hai, n-o mai face pe proasta! Care-i diferena ntre tine i Cowinde? Ia-o nainte, spuse ea i de-abia avu timp s-i acopere goliciunea cu pelerina de ln nainte ca femeia s ridice clapa cortului spre frigul nprasnic al nopii. Deasupra, stelele erau doar nite puncte luminoase n ntuneric, iar cele trei sferturi de lun strluceau intens. Tabra neleptelor era alctuit din dou duzini de corturi, la nici o sut de pai de locul n care se termina, cu o poriune acoperit de pietre i lut tare, crpat, una dintre strzile pavate din Rhuidean. Umbrele lunii transformau oraul ntr-o aduntur stranie de stnci. Fiecare cort avea clapele lsate, iar mirosul de fum i de mncare gtit umplea aerul din jur. Celelalte nelepte veneau aici pentru ntrunirile aproape zilnice, dar i petreceau fiecare nopile cu septul ei. Unele chiar dormeau n Rhuidean acum. Dar nu i Bair. Doar att acceptase Bair s se apropie de ora; dac Rand n-ar fi fost acolo, fr ndoial c ar fi insistat s-i aeze tabra n muni. Egwene i inea pelerina lipit de corp i mergea ct putea de repede. Lujeri de ghea se ondulau sub poalele pelerinei, strivii de fiecare dat cnd picioarele ei goale ddeau de o movili de pmnt. Cowinde trebuia s-i ridice roba alb pn la genunchi ca s poat ine pasul cu ea. Egwene nu avea nevoie ca femeia gaishain s-i arate drumul, dar, dac tot fusese trimis ca s o aduc, femeia s-ar fi simit umilit i ofensat dac n-o lsa s-i ndeplineasc misiunea. ncletndu-i dinii ca s nu-i mai clnne, Egwene tare ar fi vrut ca femeia s alerge. Cortul arta ca oricare altul, nu foarte nalt, dar ncptor, cu toate clapele lsate; chiar i gaura din vrf, pe care ieea fumul, fusese acoperit. Din foc nu mi rmseser dect tciunii aprini, mprtiai peste cteva pietre de mrimea unui cap de om. n lumina difuz era greu s-i dai seama ce se ascundea n mormanul de lng intrarea n cort, ea ns tia c sunt hainele mpturite ale femeilor. Lund o gur de aer rece, i scoase repede pantofii, ls si cad pelerina de pe umeri i aproape c ddu buzna n cort. Frigul o fcu s se nfioare o clip, apoi clapa czu n urma ei, iar aburii o nconjurar din toate prile, fcnd-o s luceasc de sudoare, ct nc mai gfia i tremura.

Cele trei nelepte care o nvau cum s intri n visele altcuiva edeau i asudau nepstoare, cu prul lung pn la bru, plin de umezeal. Bair vorbea cu Melaine, a crei frumusee accentuat de ochii verzi i prul blond-rocat contrasta violent cu faa bttorit i prul alb al femeii mai n vrst. Amys era i ea crunt sau poate c prul ei de un blond splcit prea alb, dar nu arta a fi btrn. Putea, ca i Melaine, conduce Puterea - nu multe nelepte erau n stare de aa ceva - i avea ceva din atemporalitatea unei Aes Sedai. Moiraine, micu i slab fa de celelalte, arta la fel de calm, dei sudoarea se rostogolea pe nuditatea ei pal i i nclia prul negru pn la scalp, cu un refuz regal de a recunoate c nu avea nici o hain pe ea. neleptele foloseau buci subiri, ncovoiate de bronz, numite staera, ca s se curee de sudoare i de praful de peste zi. Aviendha edea pe vine, plin de sudoare, lng oala mare i neagr de pe pietrele fierbini, negre de funingine, din mijlocul cortului, folosindu-se cu grij de un clete ca s mute o piatr de la o oal mai mic la cea mare. Apoi stropi pietrele cu ap dintr-o plosc, strnind un nou val de aburi. Dac lsa ca aburii s ajung prea departe, n cel mai bun caz se alegea cu o dojan. La urmtoarea ntrunire a neleptelor n cort, era rndul lui Egwene s se ngrijeasc de pietre. Egwene se aez precaut, cu picioarele ncruciate, lng Bair n loc de mai multe covoare puse unele peste altele era doar pmntul pietros, prea cald, cu dmburi i umed i i ddu seama, ocat, c Aviendha fusese biciuit, nu de mult timp. Femeia se aez anevoie lng Egwene, cu o fa mpietrit ca i pmntul de sub ele, dar care nu-i putea ascunde durerea. La aa ceva Egwene nu se ateptase. neleptele erau adeptele unei discipline stricte - mai strict chiar dect cea impus de Turn, care nici ea nu era de lepdat. - Dar Aviendha se strduia s nvee cum s conduc Puterea cu o nverunare care te bga n speriei. Nu putea intra n visele altora, dar depunea acelai efort n deprinderea tuturor meteugurilor unei nelepte ca i atunci cnd l deprinsese pe cel al armelor ca Fecioar. Desigur, dup ce mrturisise c i spusese lui Rand c neleptele i supravegheau visele, acestea o puseser, timp de trei zile, s sape gropi n care ncpea pn la umeri i apoi s le umple la loc. Acum era ns una dintre puinele ocazii cnd

Aviendha prea s fi clcat greit. Amys i celelalte dou mereu o ddeau exemplu de supunere, blndee i drzenie, aducndo pe Egwene n pragul furiei, chiar dac Aviendha i era prieten. Nu te-ai grbit deloc, spuse Bair morocnoas, n timp ce Egwene nc mai cuta s-i gseasc o poziie convenabil. Vocea lui Bair era subire i strident, dar ferm. Femeia continu s-i curee braele cu o staera. mi cer iertare, zise Egwene. Na, sper c am fost destul de supus. Bair pufni dispreuitor. Eti Aes Sedai dincolo de Zidul Dragonului, aici ns eti doar un nvcel, i nvceii nu se mociesc. Cnd trimit dup Aviendha sau o trimit dup ceva, o ine tot ntr-o fug, chiar dac nu vreau dect un ac. N-ajungi nicieri dac nu-i urmezi exemplul. nroindu-se, Egwene ncerc s adopte un ton ct mai umil. Am s-mi dau silina, Bair. Era prima dat cnd o neleapt fcea comparaia n faa celorlali. Arunc o privire pe furi spre Aviendha i vzu cu surprindere c arta gnditoare. Uneori, i dorea ca aproape sora s nu fie tot timpul un exemplu pozitiv. Fata va nva, Bair, sau nu va nva, spuse Melaine cu iritare n glas. nva-o ce nseamn promptitudinea mai ncolo, dac va mai fi nevoie. Doar cu zece-doisprezece ani mai mare dect Aviendha, vorbea de parc i-ar fi intrat o viespe pe sub rochie. Poate c acum edea pe o piatr ascuit. Nu c i-ar fi mutat locul; ar fi ateptat ca piatra s se mute. Ii mai spun o dat, Moiraine Sedai, Aielii se aliaz cu CelCare-Vine-cu-Zorile, nu cu Turnul Alb. Evident, Egwene trebuia s neleag din mers despre ce discutau ele. S-ar putea ca Aielii s le slujeasc din nou pe Aes Sedai, dar momentul acela nc n-a sosit, Moiraine Sedai, spuse Amys cu o voce monoton. Femeia se opri din frecat doar o fraciune de secund ca s-o priveasc imperturbabil pe Aes Sedai. Era foarte posibil, gndi Egwene, ca Moiraine s tie c unele dintre nelepte puteau conduce Puterea. Aes Sedai aveau

s cltoreasc prin Pustiu ca s gseasc fete care s poat fi instruite i aproape sigur aveau s duc napoi n Turn orice neleapt nzestrat cu acea capacitate. Cndva, i fcuse probleme c neleptele erau asuprite, teorizate, trte de colocolo; Aes Sedai nu lsau nici o femeie care putea conduce Puterea s stea prea departe de Turn. Acum, nu-i mai fcea griji, dei neleptele preau foarte preocupate. Amys i Melaine se puteau nfrunta cu orice Aes Sedai, dup cum demonstrau n fiecare zi cu Moiraine. Bair o putea face chiar i pe Siuan Sanche s joace cum voia ea, chiar dac nu putea conduce Puterea. Dar nu Bair era cea mai autoritar dintre nelepte. Onoarea aceasta i revenea unei femei i mai n vrst, Sorilea, din septul Jarra al Aielilor Chareen. neleapta din Casa Shende putea conduce Puterea mai puin dect majoritatea novicelor, dar tia s le pun la punct pe nelepte la fel ca i pe gaishaini. i nici una nu crcnea. Nu, n-avea nici un rost s-i fac griji c neleptele erau uneori tratate de sus. E de neles c doreti s-i aperi inuturile, dar e clar c Rand alThor nu vrea s ne duc la pierzanie, interveni Bair. Nimeni dintre cei care se supun Celui-Care-Vine-cu-Zorile i Aielilor nu va pi nimic. Aadar, despre asta era vorba. Fr ndoial. Pe mine m preocup nu numai vieile i inuturile noastre, zise Moiraine tergndu-i sudoarea de pe frunte cu un singur deget, ntr-un gest ce se voia regal, dar vocea ei prea aproape la fel de ncordat ca i vocea lui Melaine. Dac permitei aa ceva, va fi un dezastru. Planurile noastre, pe care le-am miglit atia ani, ncep s dea roade, cu el ns se va alege praful de ele. Planurile Turnului Alb, spuse Amys, pe un ton att de calm, nct ddea impresia c n-avea nimic mpotriv. Planurile acelea n-au nici o legtur cu noi. Noi, la fel ca i celelalte nelepte, trebuie s stabilim ce li se potrivete Aielilor. Vom avea grij ca Aielii s fac tot ce-i mai bine pentru Aieli. Egwene se ntreb ce vor spune cpeteniile clanurilor despre asta. Desigur, acestea se plngeau frecvent c neleptele se amestecau n treburile altora, deci n-ar fi fost o surpriz pentru ele. Cpeteniile preau nite oameni inteligeni, drji, dar dup prerea ei aveau tot attea anse mpotriva forelor unite ale

neleptelor ct avea Sfatul Satului de la ea de-acas mpotriva Soborului Femeilor. De data asta ns, Moiraine avea dreptate. Dac Rand... ncepu Egwene, dar Bair o ntrerupse fr menajamente. Vom asculta ce ai de spus mai trziu. Cunotinele tale despre Rand alThor sunt de folos, dar i vei ine gura i vei asculta pn i se va da voie s vorbeti. i dac mai stai aa de posac am s te pun s nghii ceai de pelin. Egwene fcu o grimas. Respectul fa de Aes Sedai, dei respect ntre egali, aproape c nu se rsfrngea i asupra nvceilor, chiar dac pe ea o credeau Aes Sedai. Drept care i inu limba n fru. Bair era n stare s-o trimit dup pungue cu ierburi i s-i spun s fiarb ceaiul acela incredibil de amar, care nu te lecuia dect de suprare sau de ce nu le plcea neleptelor, i numai prin gustul lui. Aviendha o ncuraj, btnd-o uor pe bra. i tu crezi c nu va fi o catastrof pentru Aieli? Probabil c era foarte greu s pstrezi un ton att de rece, precum un ru n toiul iernii, cnd luceai din cap pn-n picioare de aburi condensai i de propria sudoare, lui Moiraine ns prea s-i fie foarte uor. Rzboiul cu Aielii se va repeta, fr doar i poate. Vei ucide, vei incendia i vei prda oraele cum ai fcut i atunci, pn cnd vei ntoarce fiecare brbat i fiecare femeie mpotriva voastr. Cel de-al cincilea ni se cuvine nou, zise Melaine, aruncndu-i prul lung peste umr ca s-i poat freca umrul neted. Umed i ngreunat de aburi, prul ei tot lucea precum mtasea. N-am luat mai mult nici mcar de la Ucigaii-de-Copaci, continu ea. Privirea pe care i-o arunc lui Moiraine era prea indiferent ca s nu aib o semnificaie anume; toate tiau c era din Cairhien. Regii i reginele voastre iau tot la fel de mult cu birurile lor, ncheie ea. i atunci cnd neamurile se ntorc mpotriva ta? Insist Moiraine. n Rzboiul cu Aielii neamurile unite v-au nvins. Asta

se poate i se va ntmpla din nou, cu mari pierderi de viei omeneti i de o parte, i de alta. Nici una dintre noi nu se teme de moarte, Aes Sedai, i spuse Amys, zmbind blnd, de parc ar fi explicat ceva unui copil. Viaa e un vis din care trebuie s ne trezim nainte de a ncepe s vism din nou. Pe lng asta, doar patru clanuri au trecut dincolo de Zidul Dragonului sub Janduin. ase sunt deja aici i, dup spusele tale, Rand alThor intenioneaz s adune toate clanurile. Potrivit Profeiei din Rhuidean, Rand alThor ne va nimici, zise Melaine, sclipirea ochilor ei verzi fiind adresat poate lui Moiraine sau era doar un semn c nu era chiar att de resemnat pe ct prea. Ce mai conteaz dac se ntmpl aici sau dincolo de Zidul Dragonului? Din cauza voastr Rand va pierde sprijinul oricrui neam aflat la apus de Zidul Dragonului, replic Moiraine, artnd la fel de calm, dei ceva n vocea ei arta c-i venea s sfarme pietrele din jur. Trebuie s-l sprijine i ele! Are sprijinul neamului Aiel, i spuse Bair cu vocea ei fragil, nenduplecat. Clanurile n-au fost niciodat un neam, acum ns Rand ne transform ntr-unul, i ntri ea cuvintele gesticulnd cu lama subire de metal. n privina asta nu te vom ajuta, Moiraine Sedai, adug Amys la fel de nenduplecat. Poi pleca acum, Aes Sedai, dac n-ai nimic mpotriv, zise Bair. Am discutat tot ce-ai dorit s discutm n seara asta. Cuvintele sunau politicos, dar tot expediere se numea. Atunci plec, spuse Moiraine, din nou foarte senin, de parc ar fi fost propunerea ei, hotrrea ei. De-acum se obinuise ca neleptele s-i arate clar c nu se aflau sub autoritatea Turnului. Mai am nite probleme de rezolvat, adug ea. Ceea ce probabil c era adevrat. Ceva legat de Rand. Egwene se abinu s ntrebe; dac Moraine voia s-i spun i ei, i va spune, dac nu... Dac nu, i se va oferi un pretext tipic Aes Sedai, ca s evite minciuna, sau i se va spune pe leau c nu era treaba ei. Moiraine tia c Egwene Sedai din Ajah verde era o impostoare. Tolera minciuna n public, altfel ns o punea la punct pe Egwene ori de cte ori avea ocazia.

De ndat ce Moiraine prsi cortul, ntr-o rafal de aer rece, Amys spuse: Aviendha, toarn ceaiul! Tnra tresri i deschise gura de dou ori nainte de a rosti pierit: Trebuie s-l pregtesc mai nti. Apoi iei din cort n patru labe. Cea de-a doua rafal din exterior limpezi aerul din cort. neleptele se uitar unele la altele aproape la fel de surprinse ca i Aviendha. i Egwene; Aviendha ndeplinea ntotdeauna cele mai mpovrtoare sarcini cu maxim eficien, chiar dac nu ntotdeauna cu graie. O preocupa ceva, altfel n-ar fi uitat s fac un lucru att de simplu precum ceaiul, neleptele ntotdeauna beau ceai. Mai vrem aburi, zise Melaine. Se referea la ea, i ddu seama Egwene, Aviendha era plecat. Turnnd grbit ap peste pietre, se folosi de Putere ca s le nclzeasc i mai tare pn cnd auzi pietrele trosnind, iar ceainicul ncepu s radieze cldur ca un cuptor. Femeile Aiel erau obinuite s treac brusc de la a fierbe n suc propriu la a drdi de frig, ea ns nu. Nori groi, fierbini se nlar i umplur cortul. Amys ddu din cap aprobator; iar ea i Melaine vedeau strlucirea saidarului n jurul ei, dei ea nsi nu-l putea sesiza. Melaine nu voia dect s se curee cu staera ei. Abandonnd Adevratul Izvor, Egwene reveni la locul ei i se aplec spre Bair ca s-i opteasc: Aviendha a greit cu ceva? Nu tia cum va reaciona Aviendha, dar nici nu voia s-o fac s se simt prost, chiar dac o vorbea pe la spate. Bair nu avea astfel de scrupule. Te referi la dungile de pe spatele ei? ntreb ea pe un ton firesc. A venit i mi-a spus c a minit de dou ori azi, dei n-a spus pe cine i ce anume. Treaba ei, atta timp ct n-a minit o neleapt, dar a spus c, pentru a-i salva onoarea, trebuia s se conformeze toh. V-a cerut s... zise Egwene, simind c se sufoc, dar nu termin ntrebarea. Bair ncuviin din cap de parc n-ar fi fost ceva ieit din comun.

I-am dat cteva n plus fiindc m-a deranjat de la treburile mele. Dac e vorba de ji, nu trebuie s rspund n faa mea. Foarte probabil de aa-zisele ei minciuni numai o Far Dareis Mai ar trebui s-i fac probleme. Fecioarele, chiar i fostele Fecioare, sunt uneori la fel de cusurgioaice ca i brbaii. Amys i arunc o privire ncruntat pe care o observar toate, chiar i printre aburii att de groi. Ca i Aviendha, Amys fusese Far Dareis Mai nainte de a deveni neleapt. Egwene niciodat nu ntlnise o femeie Aiel care s nu aib ceva de obiectat mpotriva jietoh. Dar ntr-o situaie ca asta! Ce mai, femeile astea erau nebune de legat. Bair prea s se gndeasc la altceva. n inutul ntreit triesc mai muli Pierdui dect au trit vreodat, se adres ea tuturor. Aa-i numeau Aielii pe Spoitori, Tuathaan. Se feresc de ceea ce-i ateapt dincolo de Zidul Dragonului, zise Melaine cu dispre. Am auzit c unii dintre cei care fug dup perioada de dezolare se duc la Pierdui i-i roag s-i primeasc i pe ei, spuse Amys rar. Urm o tcere lung. tiau c Tuathaan aveau aceeai origine ca i ele, c se desprinseser nainte ca Aielii s traverseze Osia Lumii i s ptrund n Pustiu, cu toate acestea faptul n sine nu fcuse dect s le accentueze aversiunea. Rand aduce schimbarea, opti Melaine rguit n aburul din jur. Credeam c v-ai mpcat cu schimbrile pe care le aduce el, zise Egwene, cu vocea plin de compasiune. Probabil c era foarte greu s i fie tot timpul viaa n pericol. Aproape c se atepta ca cineva s-i spun s-i in gura, dar nimeni n-o fcu. mpcat, repet Bair, ca i cum ar fi ncercat s simt gustul cuvntului. Mai bine spus le suportm, ct putem de bine. Rand transform totul, spuse Amys ngrijorat. Rhuidean. Pierduii. Dezolarea, i spune ce n-ar trebui spus. neleptelor - la fel ca tuturor Aielilor - le venea greu s vorbeasc despre asta. Fecioarele i se strng njur de parc i-ar datora mai mult lui dect datoreaz propriilor clanuri, adug Bair. Pentru prima oar au permis accesul unui brbat sub Acoperiul Fecioarelor.

O clip, Amys ddu s spun ceva, dar ceea ce tia despre felul n care acioneaz Far Dareis Mai nu-l mprtea dect cu femeile care erau sau fuseser Fecioare ale Lncii. Cpeteniile clanurilor nu ne mai ascult ca nainte, mormi Melaine. A, ne cer sfatul ca ntotdeauna - nu-s chiar aa de proti. - Dar Bael nu-mi mai spune ce-a vorbit cu Rand alThor. mi spune doar s-l ntreb pe Rand alThor, care-mi spune s-l ntreb pe Bael. n privina lui Caracarn nu pot face nimic, cu Bael ns... Mereu a fost un om ncpnat, cruia imediat i sare andra, acum ns parc a nnebunit de tot. Uneori, mai c-mi vine s-i dau cu ceva n cap. Amys i Bair chicotir ca la o glum bun. Sau poate ca s mai uite de schimbrile care se petreceau sub ochii lor. Cu un om ca sta nu poi face dect trei lucruri, spuse Bair rznd. S te fereti de el, s-l ucizi sau s-l iei de brbat. Melaine nepeni, faa ei nnegrit de soare umplndu-se de pete roii. Pre de o clip, Egwene crezu c blonda neleapt va slobozi cuvinte mai ncinse dect faa ei. Apoi o rafal de vnt rece anun revenirea Aviendhei, cu o tav de argint, bogat ornamentat, pe care trona un ceainic nglbenit, cteva ceti de porelan auriu meteugite de Oamenii Mrii i o can de piatr plin cu miere de albine. Aviendha tremura n timp ce turna ceaiul era limpede c nu pusese nimic pe ea ct ieise i le ddu repede cetile i mierea. Nu umplu o ceac pentru ea sau pentru Egwene dect dup cei spuse Amys, desigur. Mai vrem aburi, zise Melaine. Aerul rece prea s o mai fi calmat. Aviendha i puse jos ceaca, neatins, i se ntinse dup plosc, ncercnd s par ct mai priceput. Egwene, cum ar reaciona Rand alThor dac Aviendha ar vrea s doarm n camera lui? ntreb Amys, sorbind din ceac. Aviendha nlemni cu plosca n mini, n camera...? Repet Egwene rmnnd cu gura cscat. Nu-i putei cere s fac aa ceva! Nu se poate! Proasto, mormi Bair. Nu-i cerem s se vre sub pturile lui. ntrebarea e dac asta va crede el. Va crede el c asta dorete ea? Brbaii sunt fiine cel puin ciudate, iar el nu a crescut printre noi, deci e i mai ciudat.

Sigur nu va crede, spuse Egwene repede, apoi mai rar: Nu cred c ar crede aa ceva. Dar nu se cuvine. Pur i simplu, nu se cuvine! V rog s nu-mi cerei asta, zise Aviendha pe un ton mai umil dect ar fi crezut-o n stare Egwene, mprtiind ap cu gesturi brute i strnind noi valuri de aburi. n ultimele zile am nvat foarte mult, fr s-mi petrec timpul cu el. De cnd le-ai lsat pe Egwene i pe Moiraine Sedai s m ajute s conduc Puterea, nv mult mai repede. Nu c m-ar nva mai bine dect o facei voi, dar vreau s nv ct mai mult, se grbi ea s adauge. Ai s nvei, o asigur Melaine. i nu va trebui s stai tot timpul cu el. Atta vreme ct i dai toat silina, leciile vor fi la fel de dese. n timpul somnului n-ai cum s studiezi. N-am cum, murmur Aviendha, cu capul plecat peste plosca de ap, apoi adug mai tare, mai ferm: Nu voi putea. Ridic privirea, cu ochii verzi-albatri numai scntei. Nu vreau s fiu acolo cnd o cheam din nou pe uuratica aia de Isendre s-i nclzeasc pturile! Egwene se uit la ea, uimit. Isendre! Vzuse i dezaprobase din toat inima modul scandalos n care Fecioarele o tratau pe femeia aceea, innd-o tot timpul goal, dar asta era culmea! Doar nu vrei s spui c Rand... exclam ea. Gura! Se rsti Bair cu vocea ca un pocnet de bici; privirea ochilor ei albatri prea n stare s crape pietrele din jur. Amndou! Suntei tinere amndou, dar chiar i Fecioarele ar trebui s tie c brbaii pot fi prostii, mai ales atunci cnd nu sunt legai de o femeie care s le ghideze paii. M bucur c nu-i mai controlezi emoiile chiar att de tare, Aviendha, spuse Amys sec. Cnd vine vorba de asta, Fecioarele sunt la fel de neghioabe ca i brbaii; eu, una, mi-aduc bine aminte i chiar i acum mi-e ruine. Cnd dai fru liber emoiilor, judecata i se ntunec o clip, cnd le ii n fru, judecata i-e ntunecat tot timpul. Numai s ai grij s nu le dai fru liber prea des sau cnd cel mai bine e s le ii din scurt. Melaine se aplec nainte, sprijinindu-se n mini, pn cnd broboanele de sudoare de pe faa ei prur c ncep s cad pe oala ncins.

Ii tii soarta, Aviendha. Vei fi o neleapt puternic i autoritar, chiar mai mult. Deja ai o parte din putere n tine. Cu ajutorul ei ai trecut de prima ncercare i tot cu ajutorul ei vei trece i de aceasta. Onoarea mea, zise Aviendha rguit, apoi nghii n sec, nefiind n stare s continue. Se ghemui pe locul ei, innd strns plosca de parc ar fi coninut onoarea pe care voia att de mult s i-o apere. Pnza nu prevede i jietoh, i spuse Bair, cu o urm infim de compasiune. Numai ce trebuie s fie i ce va fi. Brbaii i Fecioarele se lupt cu soarta, cnd e foarte clar c Roata Timpului ese n continuare, n ciuda sforrilor lor, tu ns nu mai eti Far Dareis Alai. Trebuie s nvei s-i struneti soarta. Numai abandonndu-te Pnzei poi ncepe s ai un oarecare control asupra cursului vieii tale. Dac te mpotriveti, Pnza te va sili i mai mult i, n loc s ai parte de mulumire, te vei alege doar cu nefericirea. Pentru Egwene asta aducea cu ceea ce nvase despre Puterea Suprem. Ca s controlezi saidarul, mai nti trebuia si cedezi. Dac i te mpotriveai, reaciona neateptat, copleindute; dac i te abandonai i l ghidai uor, fcea tot ce doreai. Dar asta n-o lmurea de ce ineau ele ca Aviendha s fac aa ceva. Nu se cuvine, zise. n loc s-i rspund, Amys ntreb: Rand alThor o va refuza? Aici nu-l putem fora. Bair i Melaine o priveau pe Egwene la fel de intens ca i Amys. Nu voiau s-i spun de ce. Mai uor fceai s vorbeasc o piatr dect s scoi ceva de la o neleapt mpotriva voinei ei. Aviendha i examina degetele de la picioare mbufnat i resemnat; tia c, ntr-un fel sau altul, neleptele aveau s obin ceea ce doreau. Nu tiu, rspunse Egwene rar. S-a schimbat mult. Regreta schimbarea lui, dar att de multe lucruri se ntmplaser, pe lng faptul c acum i ddea seama c-l iubea doar ca pe un frate. Instruirea ei, n Turn ca i aici, schimbase mult lucruri i nici el nu mai era cel din trecut. Poate numai dac i dau un motiv ntemeiat. Cred c-i place de Aviendha. Tnra oft adnc, fr s ridice privirea.

Un motiv ntemeiat, pufni Bair. n tinereea mea, orice brbat ar fi srit n sus de bucurie dac o tnr s-ar fi artat att de interesat de el. Ar fi cules cu mna lui florile din coronia de lmi. Aviendha tresri i privi ncruntat spre nelepte cu ceva din vechiul ei spirit. Atunci vom gsi un motiv pe care pn i cel care a crescut n inuturile umede l poate accepta. Mai sunt cteva nopi pn la ntrunirea din Telaranrhiod, zise Amys. De data asta cu Nynaeve. Nynaeve ar putea nva multe, dac n-ar fi att de ncpnat, interveni Bair. Nopile voastre sunt libere pn atunci, spuse Melaine. Asta dac nu cumva pn acum ai intrat n Telaranrhiod fr noi. Egwene bnui ce avea s urmeze. Bineneles c n-am intrat, le zise ea. Intrase foarte puin. Foarte, foarte puin, dar ele oricum aveau s afle. Ai reuit s gseti visele lui Nynaeve sau ale lui Elayne? ntreb Amys, ca din ntmplare. Nu, Amys. Gsirea viselor cuiva era mult mai grea dect intrarea n Telaranrhiod, Lumea Viselor, mai ales dac erau departe. Cu ct erau mai aproape, cu att mai uor le gseai i le cunoteai mai bine. neleptele i cereau i acum s nu intre n Telaranrhiod fr a fi nsoit de cel puin una dintre ele visul altcuiva putea fi foarte periculos. n Telaranrhiod izbutea n mare msur s se controleze i s controleze lucrurile din jur, asta n cazul n care una dintre nelepte nu hotra s decid ea totul; stpnea Telaranrhiod cu o mn din ce n ce mai sigur, dar tot nu se putea pune cu ele, nu avea experiena lor. Dar, odat intrat n visul altcuiva, deveneai o parte din el; trebuia s reziti din rsputeri ca s nu te compori dup voia celui care visa, ca s nu ajungi acolo unde te ducea visul, ceea ce nu-i reuea ntotdeauna. Supraveghind visele lui Rand, neleptele avuseser grij s nu intre niciodat de tot n ele. Chiar i aa insistau ca ea s nvee temeinic. Dac tot o nvau cum s intre n visele cuiva, o nvau tot ce tiau i ele. Nu c n-ar fi avut tragere de inim, dar n puinele ocazii n care o lsaser s experimenteze, alturi de ele i odat cu

Rhuarc, avusese mult de suferit. neleptele se pricepeau foarte bine s-i controleze visele, drept care ceea ce se ntmplase n ele ca s-i arate care sunt pericolele, i se spusese fusese opera lor, dar aflase cu surprindere c Rhuarc o considera aproape un copil, ca pe fiicele lui mai mici. Propriul ei control dduse gre pentru o clip aproape fatal. Apoi chiar se comportase aproape ca un copil, nefiind n stare s-l priveasc pe Rhuarc fr s-i aduc aminte c acesta i dduse o ppu ca rsplat pentru silina cu care nva totul. i pentru plcerea pe care i-o fcuser darul i laudele lui. Amys fusese nevoit s-i ia ppua de care nu mai voia s se despart. Faptul c Amys tia era ndeajuns de ru, ns bnuia c i Rhuarc i mai amintea de acel episod. Trebuie s ncerci, zise Amys. Ai puterea s ajungi la ele, chiar dac sunt aa de departe. i n-ai s peti nimic dac ai s afli cum te vd ele. Egwene nu era chiar att de sigur. Cu Elayne era prieten, dar Nynaeve fusese Metereas n Edmonds Field aproape toat adolescena ei. Bnuia c visele lui Nynaeve erau mult mai rele dect ale lui Rhuarc. n noaptea asta n-am s dorm n cort, continu Amys. Dar nam s fiu departe. M gsii uor dac ncercai. Dac nu visez la voi, vorbim despre asta mine-diminea. Egwene i nbui un suspin. Amys o ndreptase spre visele lui Rhuarc - ea rmsese acolo doar o clip, doar ct s-i dea seama c Rhuarc nc o mai vedea, neschimbat, ca pe tnra cu care se nsurase , iar neleptele fuseser mereu n acelai cort cnd ncercase s intre n visele cuiva. Mda, am auzit ce trebuia s auzim, spuse Bair frecndu-i minile. Celelalte putei rmne, dac vrei, eu, una, m simt destul de curat ca s m vr sub pturi. Nu mai sunt tnr ca voi. Tnr sau nu, dac se ntreceau la fug, probabil c le dovedea pe toate i le i ducea n spate pn la linia de sosire. n timp ce Bair se ridica n picioare, Melaine spuse ovitor, ceea ce nu-i era n obicei: Am... am nevoie de ajutorul tu, Bair. i de-al tu, Amys. Femeia mai n vrst se aez la loc, iar Amys o privi pe Melaine, ateptnd-o s spun ce avea de spus. A... vrea s vorbii cu Dorindha pentru mine.

Ultimele cuvinte le rosti dintr-o suflare. Amys zmbi larg, iar Bair scoase un chicot. Aviendha pru c nelege i ea, dar arta surprins. Egwene ns era contrariat. Apoi Bair izbucni n rs. Ai spus mereu c n-ai nevoie de so, c nu-i doreti aa ceva. Eu am nmormntat trei i nu m-ar deranja s mai am unul. Sunt foarte utili cnd noaptea e rece. Femeia se poate rzgndi, zise Melaine pe un ton destul de ferm, dar trdat de roeaa din obraji. Nu pot sta departe de Bael i nici nu-l pot ucide. Dac Dorindha m accept ca soiesor, mi voi face coronia de lmi ca s-o aez la picioarele lui Bael. Dar dac se ntmpl s calce pe ea, n loc s-o ridice? Dori s tie Bair. Amys se ls pe spate, hohotind de rs i plesnindu-se peste coapse. Egwene nu credea c s-ar putea ntmpla aa ceva, potrivit obiceiurilor Aielilor. Dac Dorindha o voia pe Melaine n postura de soie-sor, Bael nu prea avea ce s mai spun. Cu alte cuvinte, n-o mai impresiona c un brbat putea avea dou soii. Aproape deloc. Cte inuturi, attea obiceiuri , i aminti ea. Niciodat nu fusese n stare s ntrebe, dar, din cte bnuia ea, era foarte posibil ca unele femei Aiel s aib doi soi. Un popor ciudat. V rog s-mi fii surori-dinti n chestiunea asta. Cred c Dorindha m place ndeajuns. De ndat ce Melaine rosti aceste cuvinte, ilaritatea celorlalte femei trecu n altceva. Continuar s rd, dar o i mbriar, spunndu-i ct de fericite erau s aud aa ceva i ct de bine se va nelege cu Bael. Amys i Bair, cel puin, considerau c acceptul Dorindhei era ca i dat. Cele trei plecar aproape bra la bra, rznd i chicotind ca nite fetie. Dar nu nainte de a le spune lui Egwene i Aviendhei s lase cortul lun. Egwene, o femeie din inutul tu ar accepta o soie-sor? ntreb Aviendha, folosind un b ca s deschid gaura din vrful cortului. Egwene ar fi vrut ca sta s fie ultimul lucru pe care-l aveau de fcut; cldura ncepu s se risipeasc numaidect. Nu tiu, rspunse ea, adunnd repede cetile i cana cu miere de albine. Staerele i gsir locul pe tav. Nu cred. Poate

dac ar fi vorba de o prieten apropiat, adug ea n grab, nevznd vreun motiv ca s ponegreasc obiceiurile Aielilor. Aviendha nu fcu dect s ofteze i ncepu s ridice clapele cortului. Cu dinii clnnind la fel de tare precum zngneau cetile i lamele de bronz de pe tav, Egwene iei repede din cort. neleptele se mbrcau alene, de parc ar fi fost o noapte nmiresmat, iar ele s-ar fi aflat n iatacul vreunui castel. O siluet ntr-o rob alb, palid n lumina lunii, i lu tava i ncepu s-i caute pelerina i pantofii. Care erau de negsit printre vemintele care mai rmseser pe pmnt. i-am trimis lucrurile n cortul tu, zise Bair, ncercnd si ncheie ireturile de la bluz. nc n-ai nevoie de ele. Egwene simi cum stomacul i-o ia la vale. Srind de pe un picior pe altul, i frec braele ntr-un efort inutil de a se nclzi; cel puin nu-i spuneau s se opreasc. Brusc i ddu seama c silueta mbrcat n roba alb ca neaua, care ducea tava, era prea nalt chiar i pentru o femeie Aiel. Scrnind din dini, arunc o privire nveninat spre nelepte, crora prea s nu le pese dac nghea de frig acolo. Femeilor Aiel poate c nu le psa dac un brbat le vedea fr haine pe ele, chiar dac acesta era gaishain, pentru ea ns nu era totuna! Aviendha fi se altur i, vznd-o srind de colo-colo, rmase cu privirea aintit asupra ei, fr s ncerce s-i gseasc propriile veminte. Arta aceeai rezisten la frig ca i neleptele. Mda, fcu Bair, punndu-i alul pe umeri. Tu, Aviendha, nu numai c eti ncpnat ca un brbat, dar nici nu-i aminteti o treab simpl pe care ai fcut-o de multe ori. Tu, Egwene, eti la fel de ncpnat i crezi c poi s vii cnd vrei atunci cnd eti chemat. S sperm c cincizeci de ture n jurul taberei v vor mai slbi ncpnarea, v vor limpezi mintea i v vor aduce aminte cum trebuie s rspundei la chemarea noastr sau s v facei datoria. Hai, la treab! Fr s scoat vreun cuvnt, Aviendha ncepu imediat s alerge cu pai mari ctre marginea taberei, evitnd ruii de susinere a corturilor nvluite n ntuneric. Egwene ovi doar o clip i apoi se lu dup ea. Femeia Aiel i ncetini alergarea ca s o ajung din urm. Aerul nopii i ptrundea n oase, iar lutul crpat, tare ca piatra, era la fel de rece, ncercnd parc s i se lipeasc de degete. Aviendha alerga far nici un efort vizibil.

Cnd ajunser la ultimul cort i cotir spre miazzi, Aviendha spuse: tii de ce studiez att de mult? Nici frigul, nici alergarea nu-i afectau vocea. Egwene tremura att de tare nct de-abia ngim: Nu. De ce? Fiindc Bair i celelalte arat mereu spre tine i-mi spun ct de repede nvei tu, cum nu trebuie s i se explice de dou ori. i spun c ar trebui s-i iau exemplul. Aviendha i arunc o privire piezi lui Egwene, iar aceasta se trezi c rde mpreun cu ea. Asta-i doar unul dintre motive. Lucrurile pe care nv s le fac..., continu Aviendha, cltinnd din cap, cu o uimire vizibil i la lumina lunii. i Puterea. Niciodat nu m-am mai simit aa. Att de vie. Pot simi cel mai slab miros, cea mai mic micare a aerului. E periculos s-o pstrezi prea mult, spuse Egwene. Alergarea prea s-o mai nclzeasc, dei din cnd n cnd simea cum o apuc tremuriciul. i-am mai spus i tiu c i neleptele i-au spus. Aviendha pufni dispreuitoare. Crezi c mi-a nfige singur lancea n picior? O vreme, alergar fr s scoat vreun cuvnt. Rand chiar a...? ntreb Egwene n cele din urm. Frigul nu avea nici o legtur cu greutatea ei de a rosti cuvintele; de fapt, ncepea s asude din nou. Cu... Isendre? Mai clar de-att nu putea spune. ntr-un trziu, Aviendha rspunse rar, furioas: Nu cred. Dar de ce-ar ndura s ia attea bice pe spinare dac el n-ar fi interesat de ea? Isendre este o amrt din inuturile umede, care-i ateapt pe brbai s se dea la ea. Lam vzut cum o privete, dei ncerca s ascund. O privea cu poft. Egwene se ntreb dac nu cumva prietena ei o credea i pe ea o amrt din inuturile umede. Probabil c nu, altfel nu ar fi fost prietene. Dar Aviendha nu nvase s-i par ru dac vorbele ei rneau pe cineva; probabil c ar fi surprins s afle c i Egwene putea fi rnit.

Aa cum o fac s se mbrace Fecioarele, orice brbat ar privi-o cu interes, recunoscu Egwene fr tragere de inim. Amintindu-i c i ea era expus privirilor, goal-puc, se mpiedic i fu ct pe-aci s cad, uitndu-se nelinitit n jur. Nu era nici ipenie de om, din cte vedea ea. Pn i neleptele se ntorseser n corturile lor. i se nclzeau sub pturi. Asuda, dar broboanele preau s nghee de ndat ce-i fceau apariia. i aparine lui Elayne, zise Aviendha nverunat. Recunosc c nu v tiu bine toate obiceiurile, dar mi dau seama c sunt diferite de ale noastre. Nu e logodit cu Elayne. Oare de ce-l apr? El e cel care ar trebui s fie biciuit! Onestitatea ns o fcu s continue: Chiar i Aielii au dreptul s spun nu, dac sunt ntrebai. Tu i Elayne suntei aproape-surori, cum eti i cu mine, protest Aviendha, ncetinind o clip pentru a iui pasul din nou. Nu mi-ai cerut tu s am grij de el pentru ea? Nu vrei ca Elayne s aib parte de el? Ba bine c nu. Dar s-o vrea i el. Ceea ce nu era chiar adevrat. Dorea ca Elayne s fie fericit n dragostea pe care i-o purta Dragonului Renscut i ar fi fcut orice numai s-i mplineasc voia. Chiar i s i-l aduc legat fedele, dac era nevoie. Presupunnd c ar fi fost n stare de aa ceva. Aielele erau mult mai directe dect ar fi putut fi ea vreodat. Altfel n-ar fi drept, adug Egwene. Rand i aparine, spuse Aviendha cu hotrre n glas. Egwene oft. Aviendha pur i simplu nu voia s neleag dect propriile obiceiuri. Femeia nc mai era surprins c Elayne nu-l ceruse pe Rand de brbat, c brbatul trebuia s fac asta. Sunt sigur c mine neleptele vor asculta glasul raiunii. Nu te pot obliga s dormi n odaia unui brbat. Cealalt femeie o privi ocat. Pre de o clip, i pierdu controlul i se lovi cu piciorul de un dmb; durerea o fcu s scoat un ir de njurturi pe care chiar i cruaii lui Kadere lear fi ascultat cu interes - iar pe Bair ar fi fcut-o s bea o can de pelin. - Dar nu se opri din fug. Nu neleg de ce te supr asta att de mult, spuse ea dup ultima njurtur. Am dormit lng brbai de nenumrate

ori n timpul incursiunilor, am dormit chiar i sub aceleai pturi ca s ne nclzim dac noaptea era foarte rece. De ce te deranjeaz c am s dorm la trei metri de el? Face parte din obiceiurile voastre? Am observat c nu v mbiai n cortul cu aburi alturi de brbai. Nu ai ncredere n Rand alThor? Sau nu ai ncredere n mine? Spre sfrit, vocea i se prefcuse n oapt. Bineneles c am ncredere n tine, protest Egwene vehement. i n el. Doar c... Se opri, netiind ce s spun. Regulile de conduit ale Aielilor erau ntr-un fel mai stricte dect cele cu care crescuse ea, dar n alte privine ar fi fcut Soborul Femeilor de-acas fie s leine, fie s pun mna pe b. Aviendha, dac e-n joc onoarea ta... De-acum erau pe un teren sensibil. Dac le explici neleptelor, sigur nu te vor face s-i nclci onoarea. N-am ce s le explic, rspunse cealalt femeie categoric. tiu c nu neleg jietoh... ncepu Egwene, i Aviendha izbucni n rs. Spui c nu nelegi, Aes Sedai, dar ari c i te supui. Ewgene regret c nu-i spusese adevrul - cu greu o fcuse pe Aviendha s-i spun pe nume i uneori Aviendha revenea la Aes Sedai. - Dar pentru ca lumea s nu-l afle, nu trebuia s i-l spun nici ei. Eti Aes Sedai i te pricepi s mnuieti Puterea ndeajuns ca s le poi dovedi la un loc pe Amys i Melaine, dar ai spus c te vei supune, aa c freci oalele cnd eti pus s freci oalele i alergi cnd eti pus s alergi. Poate c nu nelegi jietoh, dar i te supui. Nu era deloc acelai lucru. Scrnea din dini i fcea tot ce i se spunea fiindc era singura modalitate de a nva s intre n visele altora, iar ea voia s nvee, s nvee totul, mai mult dect orice pe lume. Numai a crede c putea tri cu aceast prosteasc jietoh era pur i simplu absurd. Fcea ce trebuia s fac i numai atunci cnd era nevoit s-o fac. Se apropiau de locul din care porniser. Cnd l atinse cu piciorul, Egwene spuse: Una.

Apoi i continu alergarea prin ntuneric, fr ca altcineva n afar de Aviendha s o poat vedea dac se ducea direct spre cortul ei. Nu c Aviendha ar fi spus cuiva, dar lui Egwene nici mcar nu-i trecuse prin minte s nu fac toate cele cincizeci de ture.

CAPITOLUL 6

Porile

Rand se trezi ntr-un ntuneric total i rmase sub pturi ncercnd s neleag ce anume l trezise. Sigur fusese ceva. Nu visul; o nva pe Aviendha s noate, ntr-un iaz din Pdurea mbibat, acas, n inutul celor Dou Ruri. Altceva. Apoi senzaia reveni, ca o miasm care se strecoar pe sub u. Nu tocmai un miros; senzaia prezenei altuia, aa o percepea el. Ca o duhoare mprtiat de un cadavru lsat ntr-o balt mai bine de o sptmn. Se pierdu ncet, dar nu de tot. Dnd pturile la o parte, se ridic n picioare, nfurndu-se n saidin. n Vid, plin de Putere, i simi corpul nfiorat, dar frigul prea s fie altundeva. Deschise ua cu precauie i iei din camer. Ferestrele arcuite de la capetele coridorului lsau s ptrund valurile de lumin ale lunii. Dup ntunericul bezn din camer, acolo era aproape zi. Nici o micare, dar simea... ceva... apropiindu-se. Ceva ru. Precum acel ceva ce nvlea prin el pngrind Puterea. i duse o mn la buzunarul hainei, la figurina ce nfia un brbat gras i mrunel care inea o sabie pe genunchi. Un angreal; cu el putea conduce mai mult Putere dect ar fi putut s-o fac n siguran, fr nici un ajutor. Se gndi c nu va fi

nevoie. Cei care iniiaser acest atac mpotriva lui nu tiau cu cine au de-a face. N-ar fi trebuit s-l trezeasc. ovi o clip. Se putea lupta cu oricine, dar hotr c zgomotul venea de dedesubt. De jos, unde Fecioarele dormeau duse, dup linitea deplin. Cu puin noroc nu le va deranja, doar dac se repezea pe scri ca s lupte n mijlocul lor. Asta sigur le-ar fi trezit i nu le-ar fi lsat s stea deoparte. Lan spunea c, dac poi, trebuie s-i alegi singur terenul i s-l faci pe duman s vin la tine. Zmbind, urc n fug cea mai apropiat scar curbat, lovind treptele nfundat, pn ajunse la ultimul etaj. Cel mai nalt nivel al cldirii era, de fapt, o ncpere spaioas, cu un tavan uor boltit i mai multe coloane subiri cu caneluri n spiral. Ferestrele arcuite, fr geamuri, de jur mprejur, inundau fiecare col cu lumina lunii. Praful, pietricelele i nisipul de pe podea nc i mai pstrau urmele pailor de cnd urcase singura dat aici, doar att. Era perfect. Apropiindu-se cu pai mari de mijlocul ncperii, se opri chiar pe mozaicul de-acolo, simbolul strvechi al Aes Sedai, lung de peste trei metri. Era un loc potrivit. Sub semnul acesta va cuceri el. Asta spunea despre el Profeia din Rhuidean. Rmase deasupra liniei despritoare sinuoase, cu o cizm pe lacrima neagr, care acum se numea Colul Dragonului i reprezenta rul, iar cu cealalt pe lacrima alb care acum se numea Flacra din Tar Valon. Unii spuneau c simboliza Lumina. Un loc tocmai potrivit pentru a rspunde acestui atac, ntre Lumin i ntuneric. Senzaia de fetid deveni mai puternic, acrul umplndu-se de un miros greu, de sulf ars. Brusc, ceva ncepu s se mite, ndeprtndu-se de scar ca nite umbre ale lunii, pe lng pereii exteriori ai ncperii. ncet, se prefcu n trei cini negri, mai negri dect noaptea i mari ct nite ponei. Cu ochii ca de argint, i ddur ocol, amenintor. Avnd Puterea n el, le auzi btile inimii, ca nite tobe n care cineva lovea cu toat puterea. Dar respiraia nu fi se auzea; poate c nici nu respirau. Apel la Putere i imediat n mini i apru o sabie, lama ei uor curbat, cu nsemnul btlanului, prnd a fi fcut din foc. Se ateptase la Myrdraali sau ceva chiar mai ru dect Fr-deOchi, dar pentru cini, chiar i pentru cinii Fpturilor Umbrei, sabia era de-ajuns. Cine i trimisese nu-l cunotea deloc. Lan

spunea c era aproape de nivelul unui maestru al sbiei, i Strjerul era destul de zgrcit n laude ca s-l fac s cread c atinsese deja acel nivel. Scond nite mrituri ca nite oase care preau s se macine chiar sub ochii lui, cinii l atacar din trei direcii, mai iute dect nite cai n galop. Rmase nemicat pn aproape c-l atinser; apoi ripost, una cu sabia, trecnd dintr-o micare ntr-alta, ca ntr-un dans. ntr-o clipit sabia numit Viforul-de-pe-Munte deveni Vntul-CeBate-peste-Zid, Evantaiul-Desfcut. Capetele mari, negre zburar de pe corpurile negre, cu colii plini de bale, ca oelul brunat, nc rnjii, n timp ce se rostogoleau pe podea. Prsi mozaicul n timp ce creaturile ntunecate zceau nsngerate, tresrind pentru ultima oar. Rznd ca pentru sine, Rand ls sabia din mn, dar nu renun i la saidin, la Puterea nvalnic, la starea de graie i la tentaia rului. Dispreul ncepu s alunece pe pereii Vidului. Cini. Fpturile Umbrei, mai mult ca sigur, dar... Rsul i pieri de pe buze. ncet-ncet, cinii mori i capetele lor se topeau, n bli de umbre lichide care tremurau uor, de parc ar fi fost vii. Sngele lor, mprtiat pe podea, tremura i el. Deodat, blile mai mici traversar podeaua n rulee vscoase ca s se alture celei mari, care se ndeprt de mozaic i se nl, tot mai sus, pn cnd cei trei cini uriai aprur la loc, bloi i mrind, gata s sar pe el. Rand nu nelegea de ce era surprins, confuz dincolo de Vid. Cini, da, dar Fpturi ale Umbrei. Cine-i trimisese nu fusese chiar att de neglijent pe ct crezuse el. Dar tot nu-l cunotea ndeajuns. n loc s apeleze din nou la sabie, mnui Puterea aa cum i amintea c fcuse cndva, demult. Urlnd, cinii uriai srir asupra lui, dar, n acelai timp, un fulger gros, de lumin alb, i ni din mini, ca o bucat de oel topit, ca un foc lichid. I trecu pe deasupra creaturilor aflate n plin sritur; ntr-o clip cinii devenir trei umbre stranii, cu culorile schimbate, apoi se prefcur n scntei care se fcur frme, din ce n ce mai mici, pn nu mai rmase nimic. Rand ls fulgerul, cu un zmbet sinistru. O dung de lumin purpurie prea s-i struie n faa ochilor.

Dintr-una din coloanele ce strjuiau ncperea se desprinse o bucat care se zdrobi de dalele de pe jos. n locurile atinse de fulger sau ce fusese, nu chiar lumin, lipseau buci ntregi. O gaur mare se csca n peretele din spatele lor. Te-a mucat vreunul, te-a stropit cu snge vreunul? Rand se rsuci pe clcie la auzul vocii lui Moiraine; Absorbit de ceea ce fcuse, n-o auzise urcnd treptele. Femeia i inea poalele rochiei cu amndou minile, mijindu-i ochii spre el, cu faa pierdut n umbra lunii. Moiraine trebuie s fi simit pericolul n acelai timp cu el, iar faptul c acum era aici dovedea c venise ntr-o fug. Te-au lsat Fecioarele s treci? Ai devenit Far Dareis Mai, Moiraine? mi acord unele privilegii ale neleptelor, rspunse ea repede, cu nerbdare n glasul ei de obicei melodios. Le-am spus paznicilor c trebuie s-i vorbesc nentrziat. i-acum rspunde-mi! Te-au mucat Cinii Celui ntunecat, te-au stropit cu sngele lor? Te-a atins saliva lor? Nu, rspunse el calm. Cinii Celui ntunecat. Puinul pe care-l tia l aflase din vechile poveti, de genul celor folosite s-i sperie pe copii n inuturile de la miazzi. Unii oameni n toat firea credeau i ei n ele. De ce-i faci griji pentru o simpl muctur? Doar te pricepi s Tmduieti orice. Asta nseamn c Cel ntunecat e liber? nchis n Vid, pn i teama prea departe de el. n povetile pe care le auzise, Cinii Celui ntunecat alergau noaptea n Vntoarea Nebun, n care nsui Cel ntunecat era vntorul; nu lsau urme nici chiar pe pmntul cel mai moale, doar pe piatr, i nu se opreau dect atunci cnd i nfruntai i i nvingeai sau te desprea de ei vreo ap curgtoare. Rscrucea drumurilor era unul dintre cele mai periculoase locuri n care i puteai ntlni, mai ales dup apusul sau cu puin nainte de rsritul soarelui. Vzuse destule poveti vechi adeverindu-se ca s cread c i celelalte puteau fi adevrate. Nu, Rand. Moiraine prea s-i recapete controlul; vocea ei suna din nou ca nite clopoei de argint, calm i msurat.

Cinii aceia sunt tot un fel de Fpturi ale Umbrei, care nar fi trebuit s existe vreodat. Muctura lor e mortal, la fel ca o lovitur de pumnal n inim, i nu cred c a fi putut Tmdui o astfel de ran nainte de a te ucide. Sngele lor, chiar i saliva lor sunt otrav curat. Un strop dac te atinge, te omoar lent, n chinuri mari. Ai avut noroc c au fost numai trei. Sau ai omort mai muli pn s vin eu? De obicei, se adun n haite mai mari, de zece-doisprezece, cel puin aa spun cei care au supravieuit Rzboiului Umbrei. Haite mai mari. Aadar, el nu era singura int din Rhuidean pentru unul dintre Rtcii... Trebuie s vorbim despre ce-ai folosit ca s-i omori, ncepu Moiraine, dar Rand o luase deja la fug, nelundu-i n seam ntrebrile despre unde se ducea i de ce. Pe scri n jos, prin coridoarele ntunecate, unde Fecioarele cu ochii lipii de somn, deteptate de zgomotul pailor lui, ridicau capul spre el, consternate, din ncperile luminate de lun. Apoi pe uile de la intrare, unde Lan sttea de paz, alturi de dou femei, mereu agitat, cu mantia cameleonic de Strjer n jurul umerilor, care fcea ca o parte din el s se piard n ntuneric. Unde-i Moiraine? ntreb el n timp ce Rand trecea pe lng el ca fulgerul, cobornd cte dou trepte odat, fr s-i rspund. Rana pe jumtate vindecat de la old se ncleta ca un pumn - durere de care fusese vag contient ct se afla n Vid cnd ajunse la cldirea pe care o cuta. Aceasta se nla chiar la marginea Rhuideanului, departe de pia, departe de tabra n care Moiraine sttea mpreun cu neleptele, dar ct s fac parte din ora. Etajele superioare se prbuiser alctuind o movil de moloz care se ntindea pe pmntul crpat de dincolo de pavaj. Numai primele dou nivele rmseser ntregi. Abinndu-se s nu se ndoaie de durere, intr n cldire, fr s ncetineasc pasul. Cndva anticamera spaioas, nconjurat de un balcon de piatr, fusese nalt; acum era i mai nalt, deschis spre cerul nopii, cu podeaua de piatr alb acoperit de molozul czut de sus. n umbrele lunii de sub balcon, trei Cini ai ntunericului stteau pe picioarele din spate, zgriind cu ghearele i mucnd

ua placat n bronz care se zglia din toate ncheieturile. Mirosul de sulf ars plutea greu n aerul din jur. Amintindu-i ce se ntmplase nainte, Rand se refugie ntrun col i conduse Puterea, sgeata de foc alb, lichid, trecnd pe lng u i distrugnd Fpturile Umbrei. De data aceasta, ncercase s reduc raza de aciune a sgeii, s o concentreze doar pe distrugerea Cinilor ntunericului, dar zidul gros de la cellalt capt al anticamerei avea acum o gaur mare n el. Care nu rzbtuse dincolo, aprecie el - era greu de spus n lumina slab a lunii. - Dar oricum se impunea s stpneasc mai bine arma aceasta. nveliul de bronz al uii se umpluse de guri mici, de parc colii i ghearele Cinilor Celui ntunecat ar fi fost din oel; prin ele rzbtea lumina unei lmpi. Pe dalele de piatr se vedeau urme de labe, surprinztor de puine. Renunnd la saidin, gsi un loc n care s nu se taie la mn i btu n u. Brusc durerea din old deveni foarte real; trase adnc aer n piept i ncerc s o ignore. Mat? Sunt eu, Rand! Deschide, Mat! O clip mai trziu, ua se ntredeschise, lsnd s ias un fir de lumin; Mat privi afar, precaut, apoi deschise ua mai larg, rezemndu-se de ea ca i cum ar fi alergat zece mile cu un sac de pietre n spate. n afar de un medalion de argint care nfia un cap de vulpe, cu ochiul de forma i culoarea vechiului simbol Aes Sedai, nu purta altceva. tiind care-i sunt sentimentele fa de Aes Sedai, Rand se mir c Mat pstrase giuvaierul atta timp. n mijlocul camerei, o femeie nalt, cu prul auriu, trgea calm o ptur peste ea. O Fecioar, judecnd dup lncile i scutul de la picioarele ei. Rand evit privirea lui Mat i i drese glasul. Am vrut doar s m asigur c n-ai pit nimic. N-am pit nimic, zise Mat privind nelinitit de jur mprejur. Dar era ct pe-aci. Ce-ai fcut, ai omort ce era acolo? Nu vreau s tiu ce-a fost, din moment ce-a trecut. Uneori, e al naibii de greu s fie cineva prieten cu tine. Nu numai prieten. Un alt taveren i poate un element esenial n victoria din Tarmon Gaidon; cel care voia s loveasc n Rand avea toate motivele s loveasc i n Mat. Dar Mat mereu ncerca s nu se gndeasc la asta. I-am terminat, Mat. Cinii Celui ntunecat. Trei dintre ei.

i-am spus c nu vreau s tiu, mormi Mat. Acum Cinii Celui ntunecat. Nu poi spune c n-ai mereu parte de ceva nou. n condiiile astea n-ai cum s te plictiseti; nici pn n ceasul morii. Dac n-a fi fost n picioare, ca s iau un gt de vin, n clipa n care ua a dat s se deschid... Mat nu-i duse gndul pn la capt, simind cum l trece un fior pe ira spinrii, i scrpin o pat roie de pe braul drept i se uit cu atenie la ua stricat. E ciudat cte feste i poate juca mintea. n timp ce ngrmdeam tot ce gseam la ndemn ca s in ua asta nchis, a fi jurat c unul dintre ei a fcut o gaur prin ea. Mi sa prut c-i vd capul. i colii. Nici nu s-a sinchisit de lancea Melindhrei. De data aceasta, apariia lui Moiraine fu i mai spectaculoas, n goan, inndu-i poalele rochiei n mn, gfind i clocotind de mnie. Lan o urma ndeaproape cu sabia n mn i cu o privire crunt pe faa ca de piatr, iar n spatele lui, o ceat de Far Dareis Mai care se ntindea pn n strad. Unele Fecioare erau doar n lenjeria intim, dar nu-i uitaser lncile i i nfuraser shoufa n jurul capului, vlul negru ascunzndu-le totul n afar de ochi, gata de atac. Moiraine i Lan, cel puin, rsuflar uurai cnd l vzur cum st acolo, vorbind calm cu Mat, dei Aes Sedai arta de parc ar fi vrut s-l mproate cu ocri. Din cauza vlului, era imposibil s-i dai seama ce gndeau femeile Aiel. Speriat, Mat scoase un strigt i se repezi s-i trag pantalonii pe el, ncercnd n acelai timp s-i scarpine braul. Fecioara cu pr auriu i privea strdaniile cu un zmbet larg care amenina s se transforme ntr-un hohot de rs. Ce-ai pit la bra? ntreb Rand. i-am spus c mintea i joac tot felul de feste, rspunse Mat, ncercnd n continuare s se scarpine i s-i trag pantalonii. Cnd am vzut cum cinele roade ua, am crezut cmi umple braul de bale i acum m mnnc de mama focului. Chiar arat ca o arsur. Rand ddu s spun ceva, dar Moiraine deja se apropiase de Mat. Privind-o fix, Mat czu la podea, ncurcat n pantalonii pe jumtate trai, femeia ns ngenunche lng el i, nelundu-i n seam protestele, i lu capul n mini. Rand mai fusese Tmduit cu alte prilejuri, tia cum se face, dar, spre

surprinderea lui, Mat se nfior i i ridic medalionul, inndu-l n mn. Ce naiba, s-a fcut mai rece ca gheaa, murmur el. Ce vrei s faci, Moiraine? Dac vrei s faci ceva, scap-m de mncrimea asta, mi-a cuprins tot braul acum. Braul lui drept se nroise de la ncheietura minii pn la umr i arta umflat. Moiraine l privi lung, mai speriat ca oricnd, gndi Rand. Sau poate c era singura dat cnd o vedea aa. Am s te scap, zise ea rar. Scoate medalionul dac e rece. Mat se ncrunt, apoi scoase medalionul i l puse lng el. Moiraine i lu din nou capul n mini, i Mat scoase un ipt de parc ar fi fost mpins ntr-un butoi cu ap rece ca gheaa; picioarele i nepenir i spatele i se arcui; ochii i privir n gol, holbai. Cnd Moiraine i ddu drumul, Mat se ls moale, simind c se nbu. Roeaa i umfltura dispruser. Mai ncerc de trei ori pn reui s spun ceva. Snge i scrum! Chiar trebuie s doar aa de tare de fiecare dat? A fost doar o amrt de mncrime! Ai grij cum vorbeti cu mine, i zise Moiraine, ridicndu-se n picioare. Altfel o pun pe Nynaeve s aib grij de tine. Dar femeia glumise doar cu jumtate de gur; parc ar fi vorbit n somn. ncerca s nu priveasc la capul de vulpe n timp Mat i-l atrna din nou la gt. Trebuie s te odihneti, adug ea absent. Stai n pat mine, dac te simi obosit. Fecioara de sub ptur Melindhra? ngenunche n spatele lui Mat i i puse minile pe umerii lui, ridicnd ochii spre Moiraine. Voi avea grij s fac precum spui, Aes Sedai, zise ea, zmbind brusc i ciufulind prul lui Mat. El este micul meu pozna acum. Judecnd dup privirea nspimntat a lui Mat, acesta i aduna toate puterile ca s o ia la fug. Rand auzi chicotelile amuzate din spatele lui. Fecioarele, cu shoufa i vlul lsate pe umeri, se buluciser n jurul uii, privind la ce se petrecea n ncpere. nva-l s cnte, sor-lance, zise Adelin, iar celelalte Fecioare izbucnir n hohote de rs. Rand le apostrof.

Lsai-l s se odihneasc. N-ar trebui s v acoperii i voi cu ceva? Fecioarele nu prea se ndurau s plece, ncercnd n continuare s vad ce se mai ntmpl, pn cnd Moiraine iei la ele. V rog s ne lsai n pace, zise ea i ua gurit se nchise cu zgomot n spatele ei. Moiraine strnse din buze i privi peste umr enervat. Trebuie s vorbesc cu Rand alThor ntre patru ochi. Dnd din cap, femeile Aiel se ndreptar spre ieire, unele dintre ele ntrebnd n glum dac Melindhra o Shaido, se pare; Rand se ntreb dac Mat tia acest lucru l va nva s cnte pe Mat. Sensul i scpa. Rand o opri pe Adelin punndu-i mna pe braul gol; observndu-i gestul, alte Fecioare se oprir i ele, drept care Rand se adres tuturor. Dac nu vrei s plecai cnd v spun s plecai, ce vei face cnd va trebui s m folosesc de voi ntr-o btlie? Ceea ce nu era intenia lui, dac putea evita aa ceva; tia c sunt nite rzboinice feroce, dar el fusese educat c n btlii brbatul trebuia s moar naintea femeii. Logica i spunea c aa ceva e absurd, mai ales n cazul unor femei ca acestea, ns aa simea el. Avea ns destul minte ca s nu le spun asta. Vei crede c e doar o glum sau vei porni la lupt dup cum v va fi voia? Fecioarele l privir cu consternarea celor care tocmai au ascultat cum cineva i-a demonstrat ignorana n privina celor mai elementare lucruri. n dansul lncilor vom porni precum i va fi porunca, acesta ns nu e dansul, i zise Adelin. n plus, nici nu ne-ai spus s plecm. Nici chiar Caracarn nu este un rege din inuturile umede, adug o Fecioar cu prul crunt. Numai muchi, n ciuda vrstei, fecioara purta doar o cma scurt i shoufa. Rand se cam sturase de cuvintele acelea. Fecioarele se puser din nou pe glumit n timp ce-l lsau singur cu Moiraine i Lan. Intre timp, Strjerul i vrse sabia n teac i acum arta mai relaxat ca oricnd. Adic la fel de linitit ca i expresia de pe faa lui, pe care ridurile alctuiau tot felul

de figuri geometrice n lumina lunii, i dnd impresia c era capabil de orice micare brusc, fapt care, prin comparaie, fcea ca femeile Aiel s par nite mieluele. Un nur din piele mpletit i inea prul, crunt la tmple, s nu-i cad pe fa. Privirea lui aducea mult cu cea a unui oim cu ochii albatri. Trebuie s vorbim despre... ncepu Moiraine. Putem vorbi mine, replic Rand tios. Faa lui Lan se nspri i mai mult, dac mai era posibil; Strjerii aveau mai mult grij de Aes Sedai, de poziia acestora ca i de persoana lor dect de ei nii. Rand nu-l bg n seam pe Lan. Durerea din old nu-i ddea pace, dar reui s se in drept; nu voia s se lase prad nici unui moment de slbiciune, mai ales n faa ei. Te neli amarnic dac speri c te voi ajuta s-i iei medalionul lui Mat. Medalionul acela o mpiedicase s mnuiasc Puterea. Sau cel puin Puterea nu-l afectase cu nimic pe Mat n timp ce-l inea n mn. L-a costat mai mult dect crezi, Moiraine, i e al lui. Amintindu-i cum l izbise ntre umeri cu Puterea, Rand adug sec: Poate am s-l mprumut de la el. ntoarse spatele femeii. Mat trebuia s verifice ceva, dei, ntr-un fel sau altul, urgena trecuse; Cinii Celui ntunecat probabil c-i duseser intenia pn la capt. Te rog, Rand! Spuse Moiraine. Tonul rugtor din vocea ei l fcu s se opreasc. Pn acum nu mai auzise aa ceva de la ea. Lan ns se art ofensat. Credeam c eti un brbat adevrat, zise Strjerul cu asprime n glas. Aa se poart un brbat? Ca un bieandru cu nasul pe sus? Lan l nvase tainele sbiei - i-l simpatiza, credea Rand, dar, la porunca lui Moiraine, Strjerul ar fi fost n stare s-l ucid. N-am s fiu de-a pururi alturi de tine, spuse Moiraine grbit, strngnd poalele rochiei att de tare nct minile i tremurau vizibil. S-ar putea s mor la urmtorul atac. A putea s cad de pe cal i s-mi rup gtul sau s primesc sgeata unei Iscoade direct n inim - moartea nu poate fi Tmduit. Toat viaa am ncercat s te caut, s te gsesc i s te ajut. nc nu-i

cunoti puterea, nu tii dect jumtate din cte poi face. mi... cer iertare... cu toat umilina pentru orice suprare pe care iam pricinuit-o. Moiraine rosti acele cuvinte - cuvinte pe care Rand nu crezuse c le va auzi vreodat de la ea - de parc i-ar fi fost scoase cu cletele din gur, dar le rosti; i nu puteau fi mincinoase. Las-m s te ajut ct pot, ct nc mai pot. Te rog! mi vine greu s m ncred n tine, Moiraine, rspunse Rand fr s se uite spre Lan, care i muta greutatea de pe un picior pe altul, atenia lui fiind ndreptat spre femeie. M-ai manevrat ca pe o ppu, m-ai fcut s joc cum ai vrut, din prima zi n care ne-am ntlnit. Singurele momente cnd i-ai luat mna de pe mine au fost cnd erai plecat sau cnd m ignorai. Dar pn i atunci simeam povara. Hohotul ei de rs fu la fel de argintiu precum luna de pe cer, dar plin de amrciune. Mai degrab m-am luptat cu un urs dect am manevrat o ppu. Vrei s jur c nu voi ncerca s te manipulez? Jur! Vocea Moirainei deveni dur precum cristalul. Jur chiar s m supun ie la fel ca oricare dintre Fecioare la fel ca oricare dintre gaishaini, dac vrei... dac trebuie... zise ea i trase adnc aer n piept, continund mai calm. Te implor, cu umilin, s m lai s te ajut! Lan o privea lung, Rand creznd c mai era puin i-i sreau ochii din cap. i accept ajutorul, spuse el rar. i mi cer i eu iertare. Pentru obrznicia de care am dat dovad. Rand avea sentimentul c era manipulat i acum - avusese motive ntemeiate s fie obraznic, cu diverse ocazii , dar tia c Moiraine nu putea mini. Relaxndu-se vizibil, femeia se apropie de el i l privi n ochi. Ceea ce ai folosit ca s omori Cinii Celui ntunecat se numete focul-rului. nc a mai rmas ceva din el aici. I simea i el, semna cu mirosul lsat de o plcint scoas din camer sau cu amintirea unui obiect care tocmai dispruse din raza de observaie. Folosirea focului-rului e interzis de dinainte de Frngerea Lumii. Turnul Alb ne-a interzis s nvm cum se

folosete. n Rzboiul Puterii, pn i Rtciii i Juruiii Umbrei lau folosit numai dac a fost neaprat nevoie. Interzis? Fcu Rand ncruntndu-se. Te-am vzut o dat cnd l foloseai. Dei lumina palid a lunii juca feste, i se pru c Moiraine se nroete la fa. Mcar de data asta ea era cea descumpnit. Uneori, e nevoie s faci i ce i se interzice, replic ea, Fr ca emoia s-i rzbat n glas. Cnd focul-rului distruge un obiect, acesta nceteaz s existe nainte de momentul distrugerii, ca un fir de a care arde din locul n care l-a atins flacra. Cu ct e mai mare puterea focului-rului, cu att mai devreme obiectul respectiv nceteaz s existe. Tot ce pot scoate din focul-rului este ca obiectul respectiv s-i nceteze existena doar cu cteva secunde nainte de a fi distrus. Tu ns eti mult mai puternic dect mine. Cu mult mai puternic. Dar dac obiectul nu exist nainte de a-l distruge... spuse Rand trecndu-i degetele prin pr, derutat. ncepi s nelegi care sunt problemele, pericolele? Mat i amintete c a vzut cum unul dintre Cinii Celui ntunecat roade ua, acum ns nu mai e nici o gaur mare prin ea. Dac animalul i-ar fi umplu mna de bale att de mult pe ct i amintete el, ar fi murit nainte s mai apuc s-l ajut. Cci, indiferent de momentul n care ai distrus jivina, absolut tot ce a fcut atunci pur i simplu nu s-a mai ntmplat. Numai amintirile rmn, pentru cei care au vzut i au trit experiena respectiv. Numai ce s-a ntmplat nainte este adevrat, acum. Cteva guri mici n u i un strop de saliv pe braul lui Mat. Nu vd ce e ru n asta, zise Rand. Mat e n via tocmai din acest motiv. Dar e groaznic, Rand, spuse Moiraine, panicat. De ce crezi c pn i Rtciii s-au temut s foloseasc focul-rului? Gndete-te la efectul asupra Pnzei, a unui singur fir, a unui singur om, scos vreme de cteva ore sau cteva zile deja esute, ca un fir scos dintr-o bucat de stof. Fragmente de manuscrise care au rmas din Rzboiul Puterii afirm c mai multe orae ntregi au fost distruse cu focul-rului nainte ca ambele tabere s-i dea seama ct de periculos este. Sute de mii de fire scoase din Pnz, disprute zile ntregi; tot ce-au fcut oamenii aceia nu mai exist acum, i nici ce au fcut alii ca urmare a faptelor lor. Amintirile au rmas, nu i faptele.

Urmrile au fost incalculabile. nsi Pnza aproape c s-a deirat. Asta putea duce la distrugere total. A lumii, a timpului, a Creaiei nsei. Rand simi cum l trec fiorii, care nu aveau nimic de-a face cu frigul care-i ptrundea prin hain. Nu pot promite c n-am s-l mai folosesc, Moiraine. Tu nsi ai spus c sunt momente n care trebuie s faci i ce i se interzice. Nici nu credeam c ai s promii aa ceva, replic ea pe un ton glacial, stpnindu-se, din nou pe deplin stpn asupra reaciilor. Dar trebuie s ai grij. Iar folosea cuvntul trebuie . Cu un saangreal precum Callandor ai putea anihila un ora ntreg cu focul-rului. Pnza ar putea fi afectat sute de ani de acum ncolo. Cine poate spune c estura va rmne centrat pe tine, aa cum eti acum, taveren, pn cnd lucrurile revin la normal? Condiia de taveren, att de solid acum, ar putea fi ansa ta la victorie, chiar i n Ultima Btlie. S-ar putea, spuse Rand posomort. n toate povetile eroice protagonistul declara c va nvinge sau va muri. Acum se prea c singura lui speran erau victoria i moartea. Trebuie s vd ce face cineva, continu el calm. Ne vedem mine-diminea. Adunnd Puterea n jurul lui, viaa i moartea n straturi ce se nvrtejeau mereu, fcu o gaur n aer, mai mare dect el, care ddea spre bezna care fcea ca lumina lunii s semene cu ziua. O poart, aa-i spunea Asmodean. Ce-i asta? ntreb uimit Moiraine. O singur dat dac fac un lucru, nu-l uit niciodat. Sau aproape niciodat. Ceea ce nu era un rspuns, dar era momentul s pun la ncercare jurmintele lui Moiraine. Nu putea mini, ns Aes Sedai puteau gsi portie de scpare pn i ntr-o stnc. n seara asta ai s-l lai n pace pe Mat. i n-ai s ncerci s-i iei medalionul. Rand, locul medalionului e n Turn, pentru a fi studiat. Trebuie s fie un terangreal, dar nici unul nu a fost gsit pn acum care s... Nu tiu ce e, dar e al lui. I-l lai lui.

Pre de o clip, n Moiraine pru c se d o lupt - femeia se ndrept de spate i l fix cu privirea. Poate c nu era obinuit s primeasc ordine dect de la Siuan Sanche - Rand era gata s parieze c niciodat n-o fcuse fr s crcneasc. n cele din urm, femeia ncuviin din cap i chiar schi o plecciune. Precum spui, Rand. E al lui. Te rog s ai grij, Rand. Folosirea focului-rului fr discernmnt e sinucidere curat, iar moartea nu se poate Tmdui, zise ea fr nici o urm de sarcasm. Pe mine-diminea! Lan o urm, Strjerul aruncndu-i lui Rand o privire lipsit de expresie; dar mai mult ca sigur nu-i plcea deloc ntorstura pe care o luaser lucrurile. Rand pi pe poart, i poarta dispru. Sttea n picioare pe un disc, o copie de doi metri a strvechiului simbol Aes Sedai. Pn i jumtatea lui neagr prea mai deschis la culoare n comparaie cu bezna nesfrit din jur, de deasupra i de dedesubt; era sigur c, dac se ntmpla s cad, nu s-ar mai fi oprit niciodat. Asmodean susinea c exista o metod mai rapid, numit Topire-n vzduh, de folosire a unei pori, dar nu-l nvase ce i cum, n parte fiindc nu avea puterea de a face o poart n timp ce purta scutul lui Lanfear. Oricum, Topirea-n vzduh i cerea s tii foarte bine punctul de plecare. Lui ns i se prea mai logic s tie ncotro te ndrepi, dar Asmodean prea s cread c asta era ca i cum a-i ntreba de ce aerul nu este ap. Erau multe lucruri pe care Asmodean le lua de bune. Zborul era ndeajuns de rapid. De ndat ce se propti bine pe el, discul se smuci cam un sfert de metru i apoi se opri, o alt poart aprnd n faa lui Rand. Destul de repede, mai ales pe o distan att de scurt. Rand pi n holul pe care se afla camera lui Asmodean. Luna care se zrea pe ferestrele de la capetele coridorului era singura surs de lumin; lampa lui Asmodean era stins. Firele pe care le esuse prin ncpere se aflau la locul lor, legate la fel de bine. Nu era nici o micare, dar nc se mai simea mirosul de sulf ars. Apropiindu-se de cortina de mrgele, se uit dincolo de pragul uii. ncperea era plin de umbrele lunii, una dintre ele fiind Asmodean, care se foia sub pturi. nfurat n Vid, Rand i auzea btile inimii i simea mirosul sudorii viselor lui agitate.

Se aplec s vad mai bine dalele albastre i urmele lsate pe ele. De mic nvase s ia urma vnatului, de aceea acum i era foarte uor s le descifreze. Trei sau patru Cini ai ntunericului fuseser acolo. Probabil c se apropiaser de intrare unul dup altul, fiecare aproape pind pe urmele celui din fa. Oare plasa esut de jur mprejurul camerei i oprise acolo? Sau fuseser trimii doar s se uite i s spun ce-au vzut? ngrijortor, dac pn i Cinii Celui ntunecat aveau atta minte. Dar, dac se gndea mai bine, Myrdraalii foloseau i corbi pe post de spioni, ca i alte animale legate de ideea de moarte. Ochii Umbrei le numeau Aielii. Conducnd fire subiri de Pmnt, terse dalele de pe jos, apoi prsi ncperea la fel cum venise, oprindu-se pe strada pustie, nvluit n noapte, la o sut de pai de cldirea nalt. Dimineaa, toat lumea va vedea c urmele se opresc acolo, dar nimeni nu va bnui c Fpturile Umbrei se apropiaser de Asmodean. Cinii Celui ntunecat nu aveau nimic de-a face cu Jasin Natael, menestrelul. Acum probabil c fiecare Fecioar din ora era treaz; cu siguran nici una nu mai dormea sub Acoperiul Fecioarelor. Fcnd o alt poart acolo, n strad, o pat mai neagr dect noaptea, ls discul s-l poarte napoi n camera lui. Se ntreb de ce alesese simbolul strvechi - era alegerea lui, chiar dac nu o fcuse contient; cu alte ocazii, fusese o treapt sau o dal de pe jos. Cinii Celui ntunecat dispruser din calea acelui semn nainte de a se rentrupa. Sub acest semn va nvinge. Ajuns n camer, aprinse lmpile cu saidinul i tot cu ajutorul lui, avnd grij s nu declaneze nici una dintre capcane, o bucat din perete dispru, lsnd loc unei nie pe care o fcuse chiar el. n micul alcov se aflau dou figurine nalte de aproape o jumtate de metru, un brbat i o femeie, mbrcate n robe largi i cu chipul senin, fiecare cu un glob de cristal n mn. Lui Asmodean nu-i pomenise despre ele. Erau un angreal, ca i brbatul micu i gras din buzunarul hainei lui Rand, i un saangreal, ca i Callandor, care sporeau Puterea ce putea fi mnuit fr nici un pericol asupra angrealului n aceeai msur n care angrealul putea fi folosit n conducerea Puterii fr nici un ajutor. Amndou erau foarte

rare i preuite de Aes Sedai, dei acestea le recunoteau numai pe cele care aveau legtur cu femeile i saidarul. Aceste dou figurine erau altceva, nu numai rariti, ci i extrem de valoroase. Terangrealele fuseser furite ca s foloseasc Puterea, nu s-o sporeasc, n anumite scopuri. Aes Sedai nu cunoteau destinaia majoritii terangrealelor pe care le aveau n Turnul Alb; pe unele le foloseau, dar nu tiau dac le foloseau cum trebuie. Rand tia ns la ce serveau cele dou figurine. Figurina care reprezenta un brbat l putea lega de o replic imens a lui nsui, cel mai puternic saangreal masculin fcut vreodat, chiar dac Rand se afla departe de el, pe cellalt rm al Oceanului Aryth. Fusese terminat dup ce temnia Celui ntunecat fusese ferecat din nou - Cum de tiu asta? - i ascuns nainte ca s-l gseasc vreun brbat Aes Sedai aflat n pragul nebuniei. Figurina care reprezenta o femeie putea face acelai lucru pentru o femeie, s o lege de echivalentul feminin al statuii impuntoare care, spera el, nc mai era, aproape complet ngropat, n Cairhien. Cu puterea asta... Moiraine spusese c moartea nu poate fi Tmduit. Neateptat, nedorit, amintirea penultimei di n care ndrznise s in n mn Callandor, imaginile plutind dincolo de Vid. Trupul fetei cu prul negru, aproape un copil, ntins pe jos, cu ochii larg deschii, fixai pe tavan, sngele nnegrindu-i pieptul rochiei acolo unde un troloc o strpunsese cu lancea. Puterea era n el. Callandor scpra, iar el era Puterea. O conduse, ndreptnd-o spre trupul copilei, cutnd, ncercnd, scotocind; fata sri n picioare, cu braele i picioarele nefiresc de rigide, cuprinse de spasme. Rand, nu trebuie s faci aa ceva, strig Moiraine. Nu! S respire. Trebuia s respire. Pieptul fetei ncepu s se ridice i s coboare. Inima. Trebuia s bat. Sngele deja gros i negru i se prelingea din piept. Triete, arz-te-ar! Url mintea lui. N-am vrut s fie prea trziu! Ochii ei l fixau, mpienjenii, nepstori la toat Puterea din el. Fr via. Lacrimile i se scurgeau n voie pe obraji. Se sili s-i mute gndul n alt parte; chiar i aa, prins n Vid, amintirea tot l durea. Cu atta Putere... Cu atta Putere i tot nu-l credeau. Nu eti Creatorul , i spusese Moiraine n timp ce el o privea pe copil. Dar cu acea figurin, cu numai jumtate

din puterea ei, micase munii din loc, cndva. Cu i mai puin, doar cu Callandor, fusese sigur c va putea da Roata napoi, c va renvia un copil. Nu numai Puterea Suprem era seductoare, ci i puterea n sine. Ar trebui s distrug ambele figurine. Dar nu fcu dect s rennoade firele i s pun la loc capcanele. Ce faci acolo? ntreb o voce de femeie cnd zidul pru din nou ntreg. Legnd firele n grab i fcnd nodul cu surprizele lui letale, absorbi Puterea i se ntoarse. Lng Lanfear, n rochia ei alb-argintie, Elayne, Min sau Aviendha ar arta ca nite fete oarecare. Numai ochii ei negri erau de-ajuns ca s-l fac pe orice brbat s-i vnd sufletul. La vederea ei stomacul i se ntoarse pe dos. Ce vrei? Se rsti el. Odat blocase accesul lui Egwene i al lui Elayne la Adevratul Izvor, dar nu-i mai amintea cum. Atta timp ct Lanfear putea atinge Izvorul, avea mai multe anse s prind vntul n mn dect s o fac prizonier. Un singur fulger pornit din focul-rului i... Nu putea face aa ceva. Chiar dac Lanfear era o Rtcit, amintirea capului unei femei care se rostogolea pe jos l fcu s se opreasc. Ai dou din ele, zise ea n cele din urm. Mi s-a prut c zresc... Una e femeie, nu? Zmbetul ei ar fi oprit inima unui brbat i l-ar fi fcut s-i fie profund recunosctor. Ai nceput s te gndeti la planul meu, am dreptate? Cu cele dou figurine, Cei Numii se vor prosterna la picioarele tale. l putem nlocui pe nsui Marele Stpn, l putem provoca pe Creator. Putem... ntotdeauna ai fost ambiioas, Mierin, spuse el cu o voce care i zgria urechile. De ce crezi c i-am ntors spatele? Nu din cauza Ilyenei, cum ai vrea tu. Te-am scos de la inim cu mult nainte de a o ntlni. Ambiia e tot ce conteaz pentru tine. Puterea e tot ce i-ai dorit. Mi-e sil de tine! Femeia l privi lung, cu minile lipite de burt i cu ochii ei negri mai mari dect de obicei. Graendal spunea... ncepu ea pierit, apoi nghii n sec i relu: Lews Therin? Te iubesc, Lews Therin. ntotdeauna te-am iubit i ntotdeauna te voi iubi. tii asta prea bine. Trebuie s tii!

Pe faa lui Rand nu se putea citi nimic; spera s-i ascund surprinderea ct putea de bine. Habar n-avea de unde i veniser cuvintele, dar prea s-i aduc aminte de ea. O amintire vag, de demult. Nu sunt Lews Therin Telamon! Sunt Rand alThor! Zise el cu asprime n glas. Bineneles, replic ea, privindu-l cercettor i dnd din cap ca pentru sine, din nou cu acelai snge rece. Bineneles. Asmodean i-a spus tot felul de lucruri, despre Rzboiul Puterii, despre mine. Minte. M-ai iubit. Pn mi te-a furat jigodia aia de Ilyena, cu prul ei glbejit. Pre de o clip, furia i transform chipul ntr-o masc fioroas; Rand nu credea c femeia era contient de asta. tiai c Asmodean i-a hcuit propria mam? I-a fcut ceea ce mai nou se numete ferecare. A hcuit-o i i-a lsat pe Myrdraali s-o scoat din sal urlnd de durere. Poi avea ncredere ntr-un om ca sta? Rand izbucni n rs. Dup ce l-am prins, m-ai ajutat s-l in bine, ca s m nvee tot ce tie. i acum mi spui s n-am ncredere n el? n ceea ce te-nva, pufni ea dispreuitoare. O face fiindc tie c destinul lui e legat de-al tu pentru totdeauna. Chiar dac a reuit s-i conving pe ceilali c e prizonier, ceilali tot lar face buci, iar el tie bine asta. Cel mai slab cine din hait are aceeai soart. n plus, din cnd n cnd mai vd i ce viseaz. Viseaz c vei lua locul Marelui Stpn i c-l vei ine la dreapta ta. Uneori, are vise i cu mine. Zmbetul ei i spuse c visele acelea erau plcute pentru ea, dar nu i pentru Asmodean. i ncearc s te asmu mpotriva mea, adug ea. De ce-ai venit aici? S-l asmu mpotriva ei? Mai mult ca sigur c acum era plin de Putere, gata s se apere n clipa n care l bnuia c ar vrea s ncerce ceva. O mai fcuse i nainte, cu o uurin umilitoare. mi place cum eti acum. Arogant i mndru, plin de propria putere. Cndva, i mrturisise c-i plcea atunci cnd nu era sigur pe el i c Lews Therin era prea arogant. De ce-ai venit aici? n noaptea asta, Rahvin a trimis Cinii Celui ntunecat dup tine, rspunse ea calm, ncrucindu-i minile pe talie. A fi

venit mai repede, dar nc nu-i pot lsa pe ceilali s tie c sunt de partea ta. De partea lui. Cineva din grupul Rtciilor l iubea sau mai degrab l iubea pe brbatul care fusese cu trei mii de ani n urm i tot ce voia de la el era s-i cedeze sufletul Umbrei i s conduc lumea alturi de ea. Sau s fie cel puin cu o treapt sub ea. Iar pe deasupra s le ia locul Celui ntunecat i Creatorului. Era nebun de legat? Sau puterea celor dou uriae saangreale era att de mare pe ct pretindea ea? Era o direcie n care nu dorea s-o apuce gndurile lui. De ce-a vrut Rahvin s m atace tocmai acum? Asmodean spune c-i vede de treburile lui i c, dac va putea, va sta deoparte chiar i n Ultima Btlie i va atepta s m distrug Cel ntunecat. De ce nu Sammael sau Demandred? Asmodean spune c m ursc amndoi. Nu pe mine. Pe Lews Therin. Dar pentru Rtcii era acelai lucru. Te rog, Lumin, sunt Rand alThor. ndeprt amintirea acestei femei n braele lui, amndoi tineri, nvnd ce puteau face cu Puterea. Sunt Rand alThor! De ce nu Semirhage sau Moghedien sau Graen...? Dar ce faci tu acum e s l ubrezeti, spuse ea rznd. Nu tii unde e? n Andor, chiar n Caemlyn. El conduce acolo, chiar dac n-o face n numele lui. Morgase joac exact cum i cnt el, ea i nc o duzin de alii ca ea. Femeia strmb din buze, dezgustat. i-a pus oamenii s-i caute alte drgue prin ora i mprejurimi, adug ea. O clip, Rand rmase ocat. Mama lui Elayne n minile unui Rtcit. Dar nu ndrzni s-i arate ngrijorarea. Lanfear i demonstrase gelozia nu numai o dat; era n stare s-o urmreasc pe Elayne i s-o ucid, numai la bnuiala c ar simi ceva pentru ea. Ce simt pentru ea? n afar de asta, un adevr evident pluti dincolo de Vid, rece i necrutor. Nu-l va ataca pe Rahvin, chiar dac ceea ce spunea Lanfear nu era minciun. Iart-m, Elayne, dar nu pot. Dei ar putea mini nu vrsase nici o lacrim pentru ceilali Rtcii pe care i ucisese el; cu toii stteau n calea planurilor ei, oricum, el, unul, nu mai voia s reacioneze fa de ce fceau alii. Dac reaciona, ceilali i puteau da scama care i erau inteniile. S reacioneze ei la ceea ce fac eu i s rmn la fel de surprini

ca Lanfear i Asmodean. Rahvin crede c am s sar imediat n aprarea lui Morgase? ntreb el. O singur dat am vzut-o n viaa mea. inutul celor Dou Ruri face parte din Andor pe hart, dar niciodat n-am vzut vreo Gard a Reginei pe acolo. Nimeni n-a vzut, de generaii ntregi. Dac-i spui unuia din inutul celor Dou Ruri c Morgase e regina lui, aproape sigur va crede c eti nebun. M ndoiesc c Rahvin se ateapt ca tu s dai fuga ca si aperi pmntul natal, dar, cu siguran, se ateapt s-i aperi ambiiile, zise Lanfear crispat. i el vrea ca Morgase s stea pe Tronul Soarelui ca s se foloseasc de ea pn n momentul n care i va da arama pe fa. n fiecare zi ali oteni andorani intr n Cairhien. Iar tu ai trimis oteni taireni la miaznoapte ca s nu scapi inutul din mn. Nu-i de mirare c te-a atacat de ndat ce-a aflat unde eti. Rand cltin din cap. Adevrul era altul, nu trimisese acolo nici un tairen, dar nici nu se atepta ca ea s neleag. Sau s-l cread dac-i spunea cum stau lucrurile. Mulumesc pentru c m-ai avertizat. Politee fa de unul dintre Rtcii! Desigur, nu putea dect s spere c o parte din ce-i spusese ea era adevrat. Motiv ntemeiat ca s n-o omori. i va spune mai mult dect crede, dac asculi cu atenie. Spera c acela era gndul lui, orict de cinic i fr scrupule suna el. Ii aperi visele de mine. De toi. Era un adevr simplu ca bun ziua, dei Lanfear era cel puin la fel de important pe lista lui ca i neleptele. Visele mi aparin. Tu i visele tale, mai ales, zise ea cu expresia neschimbat, dar cu o voce mai aspr. Pot s-i nfrng rezistena. i n-o s-i plac deloc. Ca s-i arate nepsarea, Rand se aez pe saltea, cu picioarele ncruciate i cu minile pe genunchi. Spernd c arat la fel de calm ca i ea. nuntru ns simea cum crete Puterea. Pregtise firele Aerului ca s-o lege, ca i firele Spiritului. Din ele se mpletea scutul mpotriva Adevratului Izvor. Efortul de a-i aminti cum trebuia s le mpleteasc prea de domeniul trecutului, dar oricum nu-i amintea nimic. Fr asta, toat pregtirea era n van. Lanfear putea destrma sau tia orice esea el, chiar dac nu vedea nimic. Asmodean ncerca s-l

nvee cum se face, dar i venea greu s neleag fr s exerseze pe ceea ce esuse o femeie. Lanfear l privi tulburat, sprncenele uor ncruntate afectndu-i frumuseea. Am cercetat visele femeilor Aiel. Ale aa-ziselor nelepte. Nu tiu cum s se apere foarte bine. Le-a putea speria pn cnd n-ar mai putea visa din nou i nici mcar nu s-ar mai gndi s ptrund ntr-ale tale. Credeam c n-ai s m ajui pe fa, zise Rand. Nu ndrznea s-i spun s le lase n pace pe nelepte; i-ar fi putut face n ciud cu ceva. De la bun nceput i dduse de neles, chiar dac nu prin viu grai, c ea va avea ultimul cuvnt. Asta n-ar nsemna ca un alt Rtcit s afle care-i sunt inteniile? Doar nu eti singura care tie cum se ptrunde n visele altora. Cei Numii, zise ea absent, mucndu-i buza de jos. Am urmrit i visele fetei. Ale lui Egwene. Cndva, am crezut c simi ceva pentru ea. tii la cine viseaz? La fiul lui Morgase, dar i la fiul ei vitreg. La fiul ei, Gwayn, cel mai des. Zmbind, Lanfear se prefcu ocat. N-ai crede c o fat simpl, de la ar, poate visa la aa ceva. ncerca s-i pun la ncercare gelozia, gndi Rand. Chiar credea c el i apra visele ca s-i ascund gndul la alt femeie! Fecioarele m apr bine, spuse el posomort. Dac vrei s tii ct de bine, uit-te la visele lui Isendre. Obrajii lui Lanfear se acoperir de pete roii. Desigur. Rand nu trebuia s vad ce lega ea acum. Deruta se nvolbura dincolo de Vid. Sau poate c ea credea c...? Isendre? Lanfear tia c e o Iscoad. Doar Lanfear i adusese pe Kadere i pe Isendre n Pustiu. i ascunsese cea mai mare parte din giuvaiericalele pe care Isendre fusese acuzat c le furase; Lanfear era rea i necrutoare chiar i atunci cnd miza era foarte mic. i totui, dac femeia credea c el o putea iubi pe Isendre, n ochii ei faptul c Isendre era o Iscoad probabil c nu reprezenta nici un impediment. Mai bine-i lsam s-o trimit la Zidul Dragonului, dar cine tie ce-ar mai fi spus ca s se salveze? Continu el ca din

ntmplare. Trebuie s-i protejez, pe ea i pe Kadere, ca s-l protejez pe Asmodean. Culoarea din obrajii lui Lanfear dispru, dar, cnd femeia ddu s deschid gura din nou, se auzi un ciocnit n u. Rand sri n picioare. N-avea cine s-o recunoasc pe Lanfear ns, dac Fecioarele descopereau o femeie n camera lui, o femeie pe care nici una dintre Fecioarele de la nivelele inferioare n-o vzuse intrnd, aveau s-l bombardeze cu ntrebri la care el nu avea nici un rspuns. Lanfear ns deja deschisese o poart, spre un loc plin de draperii de mtase alb i argint. Nu uita c sunt singura ta speran de supravieuire, dragostea mea. O voce prea glacial ca s-i spui cuiva dragostea mea . Lng mine nu trebuie s-i fie team de nimic. Lng mine poi conduce - tot ce este sau va fi, adug Lanfear i, ridicndu-i rochia alb ca neaua, pi prin poarta care se nchise imediat n urma ei. Auzi din nou ciocnitul, se lepd de saidin i deschise ua. Enaila privi dincolo de el bnuitoare, murmurnd: Am crezut c Isendre... Femeia i arunc o privire acuzatoare. Surorile-de-lance te caut peste tot. Nimeni nu te-a vzut cnd te-ai ntors. Cltind din cap, Enaila se ndrept de spate; ntotdeauna ncerca s par mai nalt dect era. Cpeteniile clanurilor au venit s stea de vorb cu Caracarn, spuse ea pe un ton oficial. Ateapt jos. Cpeteniile ateptau n galeria strjuit de coloane fiindc erau brbai. Cerul era tot ntunecat, dar primele licriri ale zorilor ddeau contur munilor spre rsrit. Chipurile lor umbrite nu artau c i-ar fi enervat prezena celor dou Fecioare care stteau intre ei i uile nalte. Shaido s-au pus n micare, strig Han de ndat ce Rand i fcu apariia. i Aielii Reyn, i Miagoma, i Shiande... Toate clanurile! Ca s vin de partea lui Couladin sau a mea? ntreb Rand. Aielii Shaido se ndreapt spre Pasul Jangai, spuse Rhuarc. Despre ceilali e prea devreme ca s ne dm seama ce i cum.

Dar sunt n mar, cu toate lncile de care n-au nevoie ca s apere casele i turmele. Rand nu fcu dect s ncuviineze din cap. Toat nverunarea lui de a nu lsa pe nimeni s-i dicteze ce trebuia s fac... i acum asta. Indiferent de intenia celorlalte clanuri, cu siguran, Couladin voia s intre n Cairhien. Uite cum se alegea praful de toate planurile lui mree de a impune pacea, dac shaizii ddeau iama prin Cairhien n timp ce el atepta n Rhuidean sosirea celorlalte clanuri. Atunci mergem i noi spre Jangai, zise el n cele din urm. Nu-l putem prinde dac vrea s treac prin Jangai, l avertiz Erim. Dac i se altur alte clanuri, vom fi prini ca nite erpi de cas orbii de lumina soarelui, adug Han cu amrciune n glas. N-am de gnd s stau aici cu minile n sn, spuse Rand. Dac nu-l pot prinde pe Couladin, mcar s intru dup el n Cairhien. Sunai adunarea. Plecm la primele raze ale soarelui. Fcnd acea ciudat plecciune a Aielilor, folosit numai cu cele mai oficiale prilejuri, cu un picior n fa i cu o mn ntins, cpeteniile clanurilor prsir ncperea. Numai Han spuse ceva. Spre Shayol Ghul.

CAPITOLUL 7

Plecarea

Cscnd n cenuiul zorilor, Egwene urc pe iapa ei de culoarea negurii, de unde i numele, i trase bine de fru ca s-o astmpere. Negura nu mai fusese clrit de sptmni ntregi. Aielii nu numai c preferau s mearg pe jos, ci evitau aproape total clritul, dei foloseau caii i catrii ca s le care poverile. Chiar dac ar fi existat lemn suficient pentru crue, terenul din Pustiu nu era prielnic roilor, aa cum muli negutori ambulani nvaser pe pielea lor. Nu-i surdea deloc lunga cltorie spre apus. Munii ascundeau soarele, pe moment, dar cldura urma s creasc or de or, iar, dup cderea nopii, nu aveau s aib corturi n care s se adposteasc. i nici nu era sigur c hainele de femeie Aiel erau potrivite pentru clrit. alul, purtat pe cap, o proteja neateptat de bine mpotriva soarelui, dar, dac n-avea grij, rochia aceea larg i se putea ridica pn la coapse. Bicile o ngrijorau la fel de mult ca i pudoarea. Soarele pe o parte i... O lun departe de a n-ar fi trebuit s-o nmoaie att de mult. Spera din toat inima s nu fie dect o prere, altfel cltoria urma s fie cu adevrat foarte lung.

Dup ce-i potoli iapa, Egwene vzu ct de atent o privete Amys i i zmbi neleptei. Nu alergarea de noaptea trecut era motivul strii ei de somnolen, dimpotriv, o ajutase s doarm dus. Noaptea trecut descoperise visele celeilalte femei i, ca s srbtoreasc evenimentul, buser ceai mpreun, n vis, n Slaul Stncilor Reci, ntr-o sear cnd copiii se jucau printre terasele cultivate i o boare de vnt se strnea de-a lungul vii pe msur ce soarele cobora spre asfinit. Desigur, ntmplarea n-ar fi trebuit s-i tulbure odihna, dar Egwene fusese att de ncntat, nct, dup ce prsi visele lui Amys, nu se oprise; nu putea, nu n acel moment, indiferent de ce ar fi spus Amys. Gsise vise peste tot, dei cele mai multe habar nu avea cui aparineau. Cele mai multe, nu toate. Melaine visa c d piept unui bebelu, iar Bair l visa pe unul dintre brbaii ei mori, amndoi tineri i cu prul blai. Avusese mare grij s nu ptrund n visele acelea; neleptele i-ar fi dat seama imediat. Se cutremur gndindu-se la ce i-ar fi fcut nainte de a o lsa s plece. Visele lui Rand fuseser o provocare, pe care n-o putuse evita. Acum c putea trece de la un vis la altul, cum s nu ncerce acolo unde neleptele dduser gre? Numai c, ncercnd s ptrund n visele lui, parc ar fi intrat cu capul ntr-un zid de piatr invizibil. tia c visele lui erau de partea cealalt a zidului i era sigur c putea gsi calea spre ele, dar nu avea de ce s se agae, nu tia cu ce s foreze intrarea. Un zid din nimic. O problem la care trebuia s mediteze pn i gsea rezolvarea. Din clipa n care i punea n gnd s rezolve ceva, era mai ncpnat dect un catr. n jurul ei gaishaini alergau de colo-colo, mpovrnd catrii cu lucrurile neleptelor. Nu peste mult timp numai un Aiel sau altcineva la fel de cunosctor ntr-ale citirii urmelor putea spune c pe bucata aceea de lut tare fusese ridicat o tabr. Aceeai activitate se desfura i pe povrniurile munilor din apropiere, aceeai vnzoleal extinzndu-se pn n ora. Nu c ar fi plecat toat lumea, dar mii de oameni tot plecau. Aielii umpleau strzile, iar irul de crue ale jupnului Kadere se ntindea de-a curmeziul pieei, doldora de obiectele alese de Moiraine, cele trei crue cu ap, vopsite n alb, de la coad, artnd ca nite butoaie uriae pe roi, n spatele celor douzeci de catri. Crua lui Kadere, n fruntea coloanei, era ca o csu

pe patru roi, cu trepte n spate i un burlan care ieea pe acoperiul plat. Negutorul trupe, cu nasul coroiat, astzi mbrcat tot n mtase de culoarea fildeului, i scoase plria neateptat de ponosit cnd o vzu trecnd pe lng el, ochii lui negri, aplecai, nemprtind zmbetul larg pe care i-l arunca. Egwene l ignor cu rceal. Visele lui fuseser, fr doar i poate, neplcute, ntunecate, chiar dezmate. Ar trebui vrt cu capul ntr-un butoi cu ceai de pelin , gndi ea ncruntat. Apropiindu-se de Acoperiul Fecioarelor, i fcu loc printre gaishainii care nu mai pridideau cu ncrcatul i catrii care ateptau rbdtori. Spre surprinderea ei, unul dintre cei care ncrcau lucrurile lui Moiraine purta o rob neagr, nu alb. O femeie, dup siluet, care se cltina sub greutatea unei boccele legate cu sfoar. Aplecndu-se n timp ce o strunea pe Negura, ca s se uite sub gluga femeii, Egwene vzu faa palid a lui Isendre, acoperit de valuri de sudoare. Era mulumit c Fecioarele renunaser la ideea de a o lsa s ias din cas sau s-o trimit cu treburi pe afar mai mult goal, dar i se prea o cruzime inutil s o oblige s se mbrace n negru. Dac deja asuda att de mult, aproape sigur avea s moar cnd cldura zilei va dogori pe deplin. Dar asta era treaba celor din Far Dareis Mai. Aa-i spusese i Aviendha, cu blndee, dar ferm. Adelin i Enaila mai c nu ipaser la ea, iar o Fecioar vnjoas, cu prul alb, pe nume Sulin, ameninase s-o trag de urechi pn n faa neleptelor. n pofida eforturilor ei de a o convinge pe Aviendha s nu-i mai spun Aes Sedai, o enerva faptul c, dup ce se apropiaser de ea, chiar cu oarecare reinere, celelalte Fecioare ajunseser s o considere doar un nvcel al neleptelor. Culmea, o lsau s intre n Acoperiul Fecioarelor numai dac spunea c a fost trimis acolo cu o treab anume. Iueala cu care i mna iapa prin mulime nu avea nici o legtur cu acceptarea ideii de dreptate a Far Dareis Mai sau cu faptul c unele Fecioare stteau cu ochii pe ea, fr ndoial gata s sar cu gura dac o vedeau c voia s intervin. Cum nu avea aproape nici o legtur cu antipatia ei fa de Isendre. Nu voia s se gndeasc la ce vzuse n visele ei, cu cteva clipe nainte de a fi trezit de Cowinde. Comaruri, torturi la care era supus Isendre, care o puseser pe fug, ngrozit, n acelai timp auzind un hohot de rs diabolic, ntunecat. Nu-i de

mirare c Isendre arta att de rvit. Egwene srise din somn att de brusc, nct Cowinde fcuse un pas napoi dup ce i pusese o mn pe umr. Rand se afla n strad, n faa Acoperiului Fecioarelor. Purta o shoufa, ca s se apere de soarele care se ridica pe cer, i o tunic de mtase albastr, brodat cu aur, care ar fi fost mai potrivit ntr-un palat, deschis la mai bine de jumtate din nasturi. La cingtoare, avea o cataram nou, complicat, n form de dragon. Evident, Rand se credea din ce n ce mai important. Stnd lng Jeadeen, armsarul lui rotat, vorbea cu cpeteniile clanurilor i cu civa negutori Aieli care aveau s stea n Rhuidean. Jasin Natael, aproape de Rand, cu harpa n spate i innd friele unui catr neuat, cumprat de la jupnul Radere, era mbrcat i mai pompos, cu broderii de argint care mai c-i acopereau haina neagr i cu dantele albe la gt i mneci. Pn i cizmele i erau tivite cu argint, n locul unde erau ntoarse la genunchi. Mantia menestrelului strica efectul cu peticile ei, dar se tia c menestrelii sunt nite ciudai. Negutorii purtau cadinsor i, n ciuda cuitelor lor mai mici dect cele ale rzboinicilor, Egwene tia c, la o adic, puteau mnui lancea foarte bine; aveau ceva, nu toi, din aerul fioros al frailor lor narmai cu lnci. Negutoresele, cu bluze algode albe, largi, fuste de ln, baticuri i aluri, erau mai uor de distins. Cu excepia Fecioarelor i a gaishainilor - i a Aviendhei femeile Aiel purtau toate mai multe brri i coliere din aur i filde, argint i pietre preioase, unele fcute de Aieli, altele cumprate, altele prad de rzboi. Dintre negutorii Aieli, femeile purtau de dou ori mai multe, dac nu chiar i mai i. Egwene prinse o parte din ceea ce le spunea Rand negutorilor. ... S le dai meterilor Ogieri mn liber n privina unora dintre cldirile pe care le construiesc. Att ct v putei permite. N-are nici un rost s ncercai s refacei trecutul. Aadar, i punea s trimit pe cineva la stedding dup Ogieri ca s reconstruiasc Rhuideanul. Ceea ce era bine. O mare parte din Tar Valon era opera Ogierilor i, atunci cnd erau lsai s-i vad de treab, cldirile lor pur i simplu i tiau respiraia.

Mat era deja pe calul lui, Cimpoia, cu plria cu borul lat tras pe ochi i cu captul acelei lnci ciudate sprijinit de scara de la a. Ca de obicei, tunica lui verde, cu guler nalt, era mototolit, semn c dormise n ea. Egwene i evitase visele. Una dintre Fecioare, o femeie foarte nalt, cu prul blond, i zmbi galnic, fcndu-l s se uite n toate prile de jen. O reacie normal, innd cont c femeia era cu mult mai n vrst dect el. Egwene pufni dispreuitor. tiu prea bine la ce visa! Trase de fru lng el ca s se uite dup Aviendha. I-a spus s-i in gura i aa a i fcut, zise Mat cnd Egwene i opri iapa lng el. Brbatul art cu capul spre Moiraine i Lan, ea mbrcat n mtase de un albastru-deschis, innd hurile unei iepe albe, el n mantia de Strjer, strunindu-i calul murg, impuntor. Lan o privea atent pe Moiraine, fr nici o expresie pe chip, ca de obicei, n timp ce ea prea gata s-i ias din fire de nerbdare, ncruntndu-se la Rand. I-a zis de ce crede c nu face bine ce face - mi s-a prut c-i spune asta pentru a o suta oar, iar el i-a rspuns: Am hotrt deja, Moiraine. Stai acolo i taci din gur pn m ntorc la tine . Ca i cum s-ar fi ateptat ca Moiraine s i se supun fr crcnire. Ceea ce s-a i ntmplat. Uit-te la ea, parc-i ies aburi pe urechi! Mat chicoti cu atta satisfacie, cu atta ncntare de gluma fcut, nct Egwene fu ct pe-aci s mbrieze saidarul i s-i dea o lecie chiar acolo, n faa tuturor. Dar nu fcu dect s pufneasc din nou, ndeajuns de tare ca s-i dea de neles c aceasta era reacia ei la aa-zisa lui glum. Mat o privi lung i chicoti din nou, fapt care o enerv i mai mult. Pre de o clip, se uit la Moiraine, derutat. Aes Sedai se supusese poruncii lui Rand? Fr s protesteze? Era ca i cum, pe neateptate, una dintre nelepte i-ar fi declarat supunere total sau soarele ar fi rsrit la miezul nopii. Desigur, auzise despre atac; toat dimineaa se discutase numai despre cinii uriai care lsaser urme pe podea. Dar nu nelegea ce legtur aveau ei cu asta, dei, n afar de vetile despre Aielii Shaido, era singurul lucru pe care l aflase, dar nu ndeajuns ca s produc o asemenea reacie. Nimic din ceea ce tia ea n-o putea produce. Moiraine, fr ndoial, i-ar zice c nu e treaba

ei, dar tot s-ar ntreba ce i cum. Nu-i plcea ca ntrebrile ei s rmn fr rspuns. Zrind-o pe Aviendha pe ultima treapt a Acoperiului Fecioarelor, i ndrept iapa spre ea, ocolind mulimea. Femeia Aiel l privea lung pe Rand, la fel de intens ca i Aes Sedai, dar cu o figur inexpresiv. i tot rsucea brara de filde pe ncheietur, fr s-i dea seama. ntr-un fel, brara aceea fcea parte din problema pe care Aviendha o avea cu Rand. Egwene nu nelegea; Aviendha refuza s vorbeasc despre asta, iar ea nu putea s ntrebe pe altcineva, nevrnd s-i pun prietena ntr-o situaie neplcut. Brara ei de filde, sub form de flacr, era un cadou de la Aviendha, menit s le fac aproape-surori; darul ci pentru Aviendha fusese colierul de argint pe care l purta aceasta i despre care jupnul Kadere pretindea c ar fi un model Kandori, numit fulgi-de-zpad. Neavnd suficieni bani, fusese nevoit s-i cear lui Moiraine darul i se pruse potrivit pentru cineva care nu va vedea zpada niciodat. Sau n-ar vedea, dac n-ar prsi Pustiul; erau prea puine anse s se ntoarc nainte de venirea iernii. Indiferent ct de abscons era nelesul acelei brri, Egwene era convins c i va da de capt pn la urm. Nu te simi bine? ntreb ea. Cnd se aplec din aua nalt, rochia i se ridic mai sus de glezne, dar Egwene era prea preocupat de starea prietenei ca s observe. Trebui s repete ntrebarea pn ca Aviendha s tresar i s ridice privirea spre ea. Ba m simt foarte bine. Las-m s vorbesc cu neleptele, Aviendha. Sunt sigur c le pot convinge c nu te pot face... Nu reui s duc gndul pn la capt, mai ales de fa cu atia oameni. Tot la asia te gndeti? ntreb Aviendha schimbnd poziia alului cenuiu i cltinnd uor din cap. nc n-am reuit s v neleg obiceiurile. Ochii ei se ntoarser spre Rand ca pilitura de fier atras de un magnet. Nu trebuie s-i fie team de el. Eu nu m tem de nici un brbat, replic rstit cealalt femeie, fulgernd-o cu ochii plini de flcri verzi-albastre. Nu

vreau s ne certm, Egwene, de aceea nu vreau s mai rosteti asemenea lucruri. Egwene oft. n ciuda prieteniei lor, Aviendha era n stare so plesneasc dac se simea jignit. Oricum, nu era sigur c ar fi recunoscut. Visul Aviendhei fusese prea chinuitor ca s-l priveasc pn la capt. Goal-puc, numai cu brara aceea, care prea c trage de ea de parc ar fi cntrit cincizeci de kilograme, Aviendha alerga ct putea de repede pe un teren de lut crpat. Din spatele ei venea Rand, un uria de dou ori ct un Ogier, pe un Jeadeen la fel de mare, ajungnd-o ncet, dar sigur din urm. ns nu-i putea spune aa, pur i simplu, unei prietene c minte. Egwene se nroi uor la fa. Mai ales c ar trebui s-i spun cum de tia asta. Sigur m-ar plesni. N-am s mai fac asta. S cotrobiesc prin visele oamenilor. Prin visele Aviendhei n nici un caz. Nu era corect s iscodeti visele unei prietene. Nu c ar fi fost vorba de asta, dar... Mulimea din jurul lui Rand ncepea s se risipeasc. Rand se slt n a, urmat ndeaproape de Natael. Una dintre negutorese, o femeie cu prul rou i faa lat, care purta o mic avere - podoabe din aur, pietre preioase i filde , rmase n urm. Caracarn, vrei s prseti inutul ntreit pentru totdeauna? Ai vorbit de parc nu te-ai mai ntoarce niciodat. La auzul cuvintelor ei, ceilali se oprir i fcur cale ntoars. Tcerea lu locul valului de murmure iscat de ntrebare. Rand tcu i el, doar o clip, privind la feele ntoarse spre el. n cele din urm, spuse: Sper s m ntorc, dar cine poate spune ce se va ntmpla? Roata ese precum i-e voia. Ezit, cu toi ochii aintii asupra lui. Dar am s v las ceva care s v aminteasc de mine, adug el, vrndu-i mna n buzunar. Imediat n apropierea Acoperiului Fecioarelor rsri o fntn, cu apa nind din gura delfinilor care stteau, absurd, sprijinii n coad. Dincolo de fntn, statuia unui tnr cu un corn ndreptat spre cer ncepu s mprtie ap n evantai, apoi, mai departe, din minile a dou femei din piatr pornir alte

uvoaie de ap. nmrmurii i fr grai, Aielii vedeau cum toate fntnile Rhuideanului se trezeau la via. Ar fi trebuit s fac asta mai de mult, mormi Rand ca pentru sine, dar n linitea din jur Egwene i acoperi toate cuvintele. Nu se auzea dect zgomotul apei care nea din sute de fntni. Natael ridic din umeri de parc nu s-ar fi ateptat la altceva. Egwene ns privea spre Rand, nu spre fntni. Un om care putea conduce Puterea. Rand. E nc Rand, n ciuda a tot ce s-a ntmplat. Dar, de fiecare dat cnd l vedea fcnd acest lucru, era ca i cum ar fi aflat c l poate face din nou. Ea, una, fusese nvat c numai Cel ntunecat era mai de temut dect omul care poate conduce Puterea. Poate c Aviendha este ndreptit s se team de el. Dar cnd privi n jos, spre Aviendha, pe faa ei nu citi dect uimire; atta ap o ncnta pe femeie la fel cum ar fi ncntat-o pe Ewgene cea mai frumoas rochie de mtase sau o grdin plin de flori. Gata, plecm, anun Rand, ndreptndu-i calul spre apus. Cei care nu sunt gata vor trebui s ne ajung din urm. Natael l urm clare pe catr. Oare de ce ngduia Rand ca un asemenea lingu s stea n preajma lui? Cpeteniile clanurilor ncepur imediat s dea ordine i agitaia crescu de zece ori. Fecioare i Cuttori-de-ap se repezir n frunte, iar mai multe Far Dareis Mai l nconjurar pe Rand, ca o gard de onoare, cuprinzndu-l n cercul lor, fr s vrea, i pe Natael. Aviendha porni alturi de Jeadeen, chiar lng scara eii lui Rand, innd uor pasul cu armsarul, n pofida fustei largi. Trecnd lng Mat, n spatele lui Rand i al escortei lui, Egwene se ncrunt. Prietenei ei iar i se citea ndrjirea pe fa, de parc ar fi vrt mna ntr-un cuib de vipere. Trebuie s fac ceva ca s-o ajut. Egwene nu se lsa pn nu rezolva orice problem. Urcnd n a, Moiraine btu uor gtul arcuit al lui Aldieb cu mna nmnuat, dar nu-l urm imediat pe Rand. Hadnan Kadere i pornise cruele, el nsui conducnd-o pe prima. Ar fi trebuit s-l fac s-i care lucrurile i n crua lui; omul se temea ndeajuns de ea, de Aes Sedai n general, ca s se supun.

Cadrul uii terangreal era priponit bine n crua din spatele lui Kadere, acoperit de prelat ca s nu mai cad cineva prin el. Un ir lung de Aieli Seia Doon, Ochi Negri peau de-o parte i de alta a convoiului de crue. Kadere se nclin spre ea, ridicndu-i plria, dar privirea ei trecu peste crue i se opri n piaa impuntoare care nconjura pdurea de coloane subiri de sticl, deja sclipitoare n lumina dimineii. Dac ar fi putut, ar fi luat tot ce era n pia, nu numai puinul care ncpuse n crue. Unele obiecte erau prea voluminoase. Precum cele trei inele de metal cenuiu, mat, fiecare cu un diametru mai mare de doi metri, care stteau pe cant i se mbinau la mijloc. Fuseser nconjurate cu o frnghie din piele mpletit ca s-i opreasc pe toi cei care ar fi vrut s intre fr permisiunea neleptelor. Nu c ar fi ndrznit prea muli s o fac. Numai cpeteniile clanurilor i neleptele intrau n piaa aceea fr s-i fac probleme; numai neleptele atingeau totul i atunci cu oarecare reticen. De ani de zile cea de-a doua ncercare cu care se confrunta o femeie Aiel care voia s devin neleapt era ptrunderea n spaiul acelor coloane de sticl strlucitoare, ca s vad exact ce vedeau brbaii. Erau mai multe femeile care supravieuiau dect brbaii fiindc femeile erau mai dure, credea Bair, sau fiindc cele prea slabe se autoeliminau nainte de a ajunge acolo, spunea Amys , nu exista o explicaie cert. Cele care supravieuiau nu erau nsemnate. neleptele susineau c numai brbaii aveau nevoie de semne vizibile; pentru o femeie era suficient s rmn n via. Prima ncercare, prima triere, nainte chiar de pregtirea propriu-zis, consta n pirea printr-unul din cele trei inele. Nu conta care dintre ele sau poate c alegerea inea de destin. Acel pas prea c poart femeia prin via iar i iar, artndu-i viitorul, toate variantele posibile n funcie de fiecare hotrre pe care o putea lua pentru tot restul vieii. i moartea aprea acolo; unele femei nu puteau privi viitorul, aa cum altele nu puteau privi trecutul. Toate variantele viitorului erau, desigur, mult prea mult pentru mintea omeneasc. De cele mai multe ori, se nvlmeau i se estompau, femeia nelegea oarecum ce avea s i se ntmple n via, ce trebuia s i se ntmple, ce putea s i se ntmple. De obicei, pn i acest lucru rmnea ascuns pn n clipa n care i se ntmpla. Dar nu ntotdeauna.

Moiraine trecuse prin inelele acelea. O lingur de speran i o ulcic de disperare , gndi ea. Nu-mi place s te vd aa, zise Lan. De pe Mandarb i de la nlimea lui, Lan privi n jos spre ea, ngrijorarea ncreindu-i colurile ochilor. Pentru el asta echivala cu lacrimile de frustrare ale altui brbat. Aielii treceau de o parte i de alta a cailor lor, iar printre ei gaishaini mnau catrii plini de poveri. Cruele cu ap ale lui Kadere trecuser deja, observ Moiraine cu surprindere; de-abia acum i ddea seama ct de mult contemplase piaa. Aa cum? ntreb ea, ntorcndu-i iapa ca s se alture convoiului. Rand i escorta lui ieiser deja din ora. ngrijorat, zise el direct, fr nici o expresie pe chipul cioplit n piatr. Temtoare. Niciodat nu te-am vzut att de temtoare, nici chiar atunci cnd au nvlit peste noi trolocii i Myrdraalii, nici chiar atunci cnd ai aflat c Rtciii erau liberi, iar Sammael era aproape s ne copleeasc. Se apropie sfritul? Moiraine tresri, dar imediat regret c o fcuse. Lan privea nainte, peste urechile armsarului su, dar nu-i scpa nimic, niciodat. Uneori, i venea s crezi c vedea pn i frunza care cdea n spatele lui. Te referi la Tarmon Gaidon? O pasre-cardinal din Seleisin tie la fel de mult ca i mine. Sper c nu, atta timp ct peceile rmn intacte. Cele dou pe care le avea ea erau ntr-una din cruele lui Kadere, fiecare vrt cu propria ei mn ntr-un butoia cptuit cu ln. Nu n crua cu tocul uii din piatr roie; acolo era prea riscant. La ce altceva m puteam referi? ntreb el rar, privind tot n fa i fcnd-o s regrete c nu-i mucase limba. Prea i-ai pierdut rbdarea. Mi-aduc aminte de vremea n care ateptai sptmni ntregi o ct de mic informaie, un singur cuvnt, fr s i se mite un muchi de pe fa, acum ns... Lan i ntoarse ochii albatri spre ea, o privire care ar fi intimidat aproape orice femeie. i aproape orice brbat. Jurmntul pe care l-ai fcut n faa biatului, Moiraine. Ce naiba te-a apucat? Se ndeprta prea mult de mine, Lan, iar eu trebuie s-i fiu aproape. Are nevoie de cineva care s-l ndrume i voi face

tot ce-mi st n putin, mai puin s mpart patul cu el, ca s aib parte de aa ceva. Inelele i spuseser c va fi un dezastru. Nu c s-ar fi gndit prea mult la asta - ideea n sine o tulbura prea mult! , dar trebuia s ia n seam ce vzuse n inele. Era, fr ndoial, o reflectare a propriei disperri din ce n ce mai pronunate, inelele prevenind-o c se va alege praful de totul. Ar fi vrut s-i aduc aminte acum - pe Rand alThor l putea descifra prin tot ceea putea afla despre el i totui n minte nu-i rmnea dect obsesia nenorocirii ce avea s se abat asupra lor. Pentru ca umilina s-i fie complet, n-ar strica s-i spun s-i aduci papucii i s-i aprinzi pipa. Moiraine l pironi cu privirea. Era o glum? Dac da, nu era deloc amuzant. ntotdeauna fusese de prere c umilina nu e de ajutor n nici o situaie. Dup Siuan, faptul c i petrecuse copilria i adolescena n Palatul Soarelui din Cairhien o fcuse arogant pn n mduva oaselor, unde nici mcar nu o putea vedea - lucru pe care Moiraine l nega cu vehemen. - Dar, cu toate c Siuan era fiica unui pescar din Tear, putea nfrunta orice regin, pentru ea arogan nsemnnd tot ce se opunea planurilor ei. Dac ncerca s fac o glum, orict de proast era ea, atunci Lan nu mai era cel de odinioar. O slujea de aproape douzeci de ani, i salvase viaa de nu mai tia cte ori, adesea primejduind-o pe-a lui. Niciodat nu pusese prea mare pre pe via, care conta numai att ct i era de folos lui Moiraine; unii spuneau c-i face curte morii la fel cum mirele i face curte miresei. Nu-i furase inima niciodat i nu simise nici o urm de gelozie fa de femeile care preau c i se arunc la picioare. Lan declarase demult c e lipsit de inim. Dar gsise una n ultimul an, o gsise n momentul n care o femeie i legase inima cu o sfoar i i-o prinsese n jurul gtului. Lan tgduia, desigur. Nu dragostea lui pentru Nynaeve alMaera, cndva o Metereas n inutul celor Dou Ruri i acum o Aleas a Turnului Alb, ci c o putea avea vreodat. Avea doar dou lucruri, spunea Lan despre sine, o sabie care nu se putea rupe i un rzboi care nu se sfrea niciodat; pe care nu le putea drui unei mirese. Cel puin de asta se ngrijise Moiraine, dei Lan nu avea s afle dect la sfrit. Dac afla

dinainte, probabil c ar fi ncercat s schimbe ceva, ncpnat cum l tia c este. Pmntul sta arid pare s-i fi vetejit propria umilin, alLan Mandragoran. Va trebui s gsesc nite ap ca s-o fac s creasc din nou. Umilina mea e ascuit ca briciul, replic el sec. Niciodat no lai s se toceasc. Lan ud o batist alb cu apa din burduful lui i i-o ddu lui Moiraine. Femeia o leg n jurul tmplelor fr s spun ceva. Soarele ncepea s urce deasupra munilor din spatele lor, un glob de aur incandescent. Coloana de oameni, animale i crue urc erpuitor povrniul gola al Muntelui Chaendaer, cu coada nc n Rhuidean cnd atinse creasta, apoi cobor pe platoul presrat cu stnci ascuite i teite, unele dungate cu rou i ocru peste nuanele de gri i cafeniu. Aerul era att de limpede nct Moiraine vedea pn ht departe, chiar i dup ce coborser de pe Chaendaer. Ici i colo se nlau bolte naturale i n toate direciile muni zimai preau c vor s se agae de cer. Cursuri de ap secate i gropi mpnzeau un inut din care rsreau, timid, cteva tufe cu ghimpi i plante fr frunze, doar cu spini. Copacii, rari i ei, plini de noduri i pipernicii, erau plini de ghimpi sau de spini. Aria transforma totul ntr-un cuptor. Un inut aspru, cu un popor pe msur. Dar nu numai Lan se schimba sau era schimbat. Moiraine i dorea s vad ce va face Rand din Aieli n cele din urm. i atepta, pe toi, o cltorie att de lung.

CAPITOLUL 8

Dincolo de hotar

Agndu-se cu o mn de stinghia de la captul cruei care se zdruncina la fiecare bolovan sau gaur ntlnit n cale, Nynaeve i inea plria de paie cu cealalt, privind n urm la furtuna de praf. Borul larg i apra faa de aria dimineii, dar vntul uor, provocat de micarea dezordonat a cruei, era ndeajuns ca s i-o smulg de pe cap, chiar dac era inut de o earf de un rou-nchis, prins sub brbie. Dealurile joase, acoperite de iarb i, din cnd n cnd, de cte un tufi, rmneau n urm, iarba fiind uscat i cu firul subire n cldura sfritului de var; din cauza prafului nu putea vedea totul i, n plus, mai i tuea. Norii albi de pe cer erau mincinoi. Nu mai plouase de cnd prsiser Tanchico, cu multe sptmni n urm, i trecuse ceva vreme de cnd pe drumul lat nu se mai perindaser alte crue. Nimeni nu prea s se desprind din acel zid cafeniu, solid n aparen, ceea ce i convenea de minune. Nu se mai nfuria pe briganzii care ncercau s le opreasc, acum cnd erau att de aproape s scape de nebunia din Tarabon, dar, dac nu era furioas, nu putea simi Adevratul Izvor i, bineneles, nici s conduc Puterea. Chiar i furioas, era surprins c fusese n

stare s strneasc o asemenea furtun; odat pornit, plin de furia ei, furtuna cpta propria ei via. i Elayne fusese uimit de ct de nprasnic fusese, dei, din fericire, nu-i spusese nici lui Thom, i nici lui Juilin. Dar, chiar dac fora ei cretea nvtoarele ei din Turn i spuseser c aa se va ntmpla i, cu siguran, nici una dintre ele nu era ndeajuns de tare c s ntreac unul dintre Rtcii, aa cum fcuse ea , chiar i aa nu putea face absolut tot. Dac ar fi aprut bandiii, Elayne ar fi fost nevoit s le fac fa de una singur, un lucru pe care Nynaeve nu-l voia n ruptul capului. Furia i trecuse, dar se pregtea pentru alta. Crndu-se cu stngcie pe prelata care acoperea butoaiele, se ntinse dup unul cu ap legat de o parte i de alta, mpreun cu cuferele pline de lucruri i alimente. Imediat vntul i sufl plria, oprit s nu zboare de tot doar de earf. Atinse cu vrful degetelor capacul butoiului - ca s-l ridice ar fi trebuit s lase frnghia de care se prinsese cu cealalt mn. Dar, dup cum se cltina crua, asta ar fi nsemnat s cad n nas. Juilin Sandar i apropie de cru armsarul murg, costeliv Pndarul era numele total nepotrivit pe care i-l dduse i se ntinse ca s-i dea unul din burdufurile cu ap care i atrnau de a. Nynaeve bu recunosctoare, dei nu cu graie. Atrnnd ca un ciorchine de struguri pe o vi btut de vnt, scp pe rochia ei gri tot atta ap ct reui s bea. Era o rochie care se potrivea cu statutul ei de negutoreas, cu gulerul nalt, esut fin i bine croit, dar mult prea simpl. Acul din piept, un mic cerc de granate incrustate cu aur, era poate prea mult pentru o negutoreas, dar l primise n dar de la panarhul Tarabonului, mpreun cu alte giuvaiere, mult mai preioase, ascunse sub capra cruaului. I purta ca s-i aduc aminte c pn i femeile care edeau pe tron trebuiau luate de guler i scuturate din cnd n cnd. Acum c rezolvase problema cu Amathera, parc avea mai mult nelegere fa de felul n care Turnul i manipula pe regi i pe regine. Bnuia c Amathera i dduse toate acele daruri ca s le fac s plece din Tanchico. Femeia intenionase s cumpere chiar i o corabie numai ca ele s nu ntrzie mai mult dect era necesar, dar nimeni nu dorise s vnd aa ceva. Cele cteva

corbii care rmseser n portul Tanchico i care puteau naviga i n largul coastei erau ticsite de refugiai. n plus, o corabie prea btea la ochi, era cel mai rapid mijloc de transport i era posibil ca Ajah Neagr s supravegheze portul, ateptndu-le acolo, dup tot ce se ntmplase. Fuseser trimise s vneze Aes Sedai care erau Iscoade ale Celui ntunecat, nu s fie prinse ca ntr-o capcan. De unde i crua i lunga cltorie printr-un inut rvit de rzboi i anarhie. Acum, regreta c insistase s evite corbiile. Dar nu avea de gnd s recunoasc i n faa celorlali. Cnd ncerc s-i napoieze burduful lui Juilin, acesta i fcu semn s-l pstreze. Un ins dur, parc cioplit din lemn ntunecat, nu se simea n largul lui clare. Ei i se prea c arat caraghios, nu fiindc nu tia s se in cum trebuie pe cal, ci din cauza acelei plrii taraboneze pe care o purta peste prul negru, drept, o plrie fr boruri, conic, nalt i cu vrful turtit. Nu se potrivea deloc cu tunica lui neagr, tairen, strmt n talie i larg n rest. De fapt, nu se potrivea cu absolut nimic. Dup prerea ei, Juilin arta de parc ar fi avut o plcint pe cap. i veni greu s-i croiasc drum pn n fa, cu burduful ntr-o mn i cu plria care i sttea s cad, dar reui pn la urm mormind tot felul de njurturi la adresa prinzaului-defuri din Tear - halal prinza-de-furi! A lui Thom Merrilin menestrel de doi bani! A lui Elayne din Casa Trakand, DomniaMotenitoare a Andorului, care ar fi trebuit i ea luat de guler! Voia s se strecoare pe capr, ntre Thom i Elayne, dar tnra cu prul auriu sttea lipit de Thom, cu plria de paie lsat pe spate. Strngea braul btrnului neghiob, cu musta alb, de parc s-ar fi temut s nu cad din cru. Cu buzele strnse, Nynaeve i ddu seama c n-avea ncotro, trebuia s se aeze lng Elayne. Se bucura c Elayne i mpletise prul din nou ntr-o coad groas ct ncheietura minii i atrnndu-i pn la bru; aa o putea trage de ea n loc s-o plesneasc peste ureche. Pn nu de mult fata prea a fi cu scaun la cap, ceva ns se ntmplase cu ea n Tanchico. Nu ne mai urmresc, anun Nynaeve, trgndu-i plria pe cap. Poi s ncetineti acum, Thom. Ar fi putut spune asta din spatele cruei, ca s nu mai fie nevoie s fac slalom printre butoaie, dar nu-i sursese ideea s-

o vad cei doi cum sare de colo-colo. Nu-i plcea s se fac de rs, mai ales atunci cnd se afla ntr-o postur nefavorabil. Pune-i plria, i spuse ea lui Elayne. Pielea ta alb n-o s reziste prea mult n soarele sta. Dup cum aproape c se atepta, tnra nu-i bg n seam sfatul prietenesc. Eti un vizitiu nemaipomenit, exclam Elayne cnd Thom trase de huri, fcndu-i pe cei patru cai s treac la pas. Nu iai scpat nici o clip din mn. Brbatul nalt, vnos i arunc o privire, nlndu-i sprncenele albe, stufoase, dar nu spuse dect: Vin alii din fa, copil. Mda, poate nu era chiar att de neghiob. Nynaeve vzu coloana de clrei n mantii albe care cobora spre ei de pe dealul din fa, njur de o sut de brbai n zale i coifuri conice strlucitoare, care nsoeau tot attea crue suprancrcate. Copiii Luminii. i aduse brusc aminte de curelua de piele de la gt, sub rochie, i de cele dou inele care i se legnau ntre sni. Inelul de aur masiv, cu sigiliu, al lui Lan, inelul regilor Malkieri pierdui nu le-ar fi spus nimic Mantiilor Albe, dar dac vedeau inelul Marelui arpe... Proasto! N-au cum s-l vad, doar dac te dezbraci n faa lor! Le arunc o privire tovarilor de drum. Elayne nu avea cum s se fac mai urt, iar acum c-i dduse drumul la bra lui Thom i i lega din nou earfa verde care i inea plria pe cap, atitudinea ei se potrivea mai degrab cu o sal a tronului dect cu crua unui negutor, dar, n afar de faptul c era albastr, rochia ei nu se deosebea de a lui Nynaeve. Nu purta nici un fel de bijuterii; darurile Amatherei i se pruser prea iptoare . Avea toate ansele s scape; o fcuse de cincizeci de ori de cnd prsiser Tanchico. Cu multe emoii. Numai c aceasta era prima lor ntlnire cu Mantiile Albe. Thom, n haina lui de ln groas, putea trece drept unul dintre miile de cruai btrni, albii de vreme. Iar Juilin era Juilin, tia cum s se poarte, dei prea c ar fi vrut s fie pe picioarele lui, pe pmnt, cu toiagul n mn sau cu pumnalul zimuit de la cingtoare, dect pe cal. Thom opri crua pe marginea drumului n timp ce mai multe Mantii Albe se desprinser din fruntea coloanei. Nynaeve

i ddu silina s-i ntmpine cu un zmbet, spernd c cei din fa nu se hotrser s mai adauge o cru la irul i aa lung. Lumina fie cu tine, cpitane! I se adres ea brbatului cu faa ngust, evident conductorul lor, singurul care nu purta o lance cu vrf de oel. Habar nu avea ce rang nsemnau cele dou noduri de aur de pe mantia lui, chiar sub cercul de diamante strlucitoare pe care-l purtau toi, dar tia din experien c brbaii erau sensibili la orice compliment. Ne bucurm att de mult s v vedem. Cu cteva mile n urma noastr bandiii au ncercat s ne jefuiasc, dar am scpat datorit unei furtuni de praf care s-a iscat ca din senin. Am scpat ca prin... Eti negutoreas? Puini negutori au venit dinspre Tarabon n ultima vreme. Vocea brbatului era la fel de aspr ca i faa lui, care arta de parc ar fi fost stoars de bucurie nainte ca posesorul ei si prseasc leagnul. Suspiciunea i umplea ochii negri, nfundai n orbite; Nynaeve nu se ndoia c stteau acolo dintotdeauna. ncotro te ndrepi i cu ce marf? Vopseluri, cpitane. Nynaeve se strdui s-i pstreze zmbetul sub privirea aceea dur, neclintit; rsufl uurat cnd, pre de o clip, brbatul se uit la ceilali. Thom reuea s par plictisit, doar un crua care era pltit n orice condiii, iar dac Juilin nu-i scosese plria aia caraghioas, cum fcea mereu, cel puin ddea impresia c nu-l prea intereseaz ce se ntmpl, un angajat cu simbrie, care nu avea nimic de ascuns. Cnd privirea Mantiei Albe se opri asupra lui Elayne, Nynaeve o simi cum se ncordeaz i adug repede: Vopseluri taraboneze. Cele mai bune din lume. Pot lua un pre bun pe ele n Andor. La un semnal al cpitanului sau ce era el, unul dintre ceilali brbai ddu pinteni calului i se apropie de partea din spate a cruei. Tind una din frnghii cu pumnalul, ridic prelata ndeajuns ca s vad trei-patru butoaie. Scrie Tanchico pe ele, domnule locotenent. Pe sta e trecut stacojiu . Vrei s sparg cteva?

Nynaeve sper ca ofierul s-i vad imediat ngrijorarea de pe fa. Chiar i fr s-o priveasc, simea c Elayne voia s-l pun la punct pe otean, dar orice negutor adevrat ar fi fost ngrijorat dac vopselurile lui ar fi luat contact cu aerul de-afar. Cpitane, dac mi le ari pe cele pe care vrei s le vezi, le deschid eu, fr nici o suprare. Ofierul nu reacion nici la compliment, nici la oferta ei de cooperare. Butoaiele au fost nchise i ceruite pentru ca vopselurile s fie ferite de praf i de ap. Dac sunt sparte, nu mai pot s le ceruiesc. Restul coloanei ajunse n dreptul lor, strnind un nor de praf; cruaii artau toi la fel, n haine ponosite, otenii ns stteau drepi n a, cu lncile lungi aplecate n acelai unghi, n ciuda feelor acoperite de sudoare i de praf, tot artau ca nite oameni cu care nu trebuie s te pui. Numai cruaii privir spre Nynaeve i spre ceilali. Locotenentul i terse praful de pe fa cu mna nmnuat, apoi i fcu semn oteanului s se ndeprteze de cru, ochii rmnndu-i aintii asupra lui Nynaeve. Vii din Tanchico? Nynaeve ncuviin din cap, imaginea perfect a cooperrii i sinceritii. ntocmai, cpitane. Din Tanchico. Ce poi s-mi spui despre ora? Umbl tot felul de zvonuri. Zvonuri, cpitane? Cnd am plecat noi, domnea haosul. Oraul era plin de refugiai, iar zona din jurul lui de rebeli i bandii. Nego aproape c nici nu mai exist. Ceea ce era adevrul gol-golu. De asta am s fac bani buni cu vopselurile mele. Nu cred c se vor mai gsi prea curnd vopseluri taraboneze. Nu m intereseaz refugiaii, negoul sau vopselurile, zise ofierul sacadat. Andric tot pe tron este? Da, cpitane. Potrivit zvonurilor, cineva cucerise Tanchico i luase locul regelui, lucru care putea fi adevrat. Dar cine anume - unul dintre seniorii rebeli care se luptau ntre ei cu aceeai nverunare cu care luptau mpotriva lui Andric sau Cei-JuruiiDragonului, care i juraser credin Dragonului Renscut fr ca mcar s-l vad vreodat?

Andric nc mai era rege, iar Amathera nc mai era panarh cnd am plecat noi. Ochii lui i artar c nu credea n spusele ei. Se vorbete c sunt implicate i vrjitoarele din Tar Valon. Ai vzut vreo Aes Sedai sau ai auzit c ar fi acolo? Nu, cpitane, rspunse ea repede. Inelul Marelui arpe i frigea pielea. Cincizeci de Mantii Albe, la mna ei. De data aceasta, o furtun de praf n-ar fi de ajutor i, oricum, chiar dac nu voia s recunoasc, o ncerca mai mult teama dect furia. Negutorii de rnd nu sunt de nasul lor, adug ea. Ofierul nclin din cap, i Nynaeve risc o ntrebare. Orice, numai s schimbe subiectul. Dac nu i-e cu suprare, cpitane, am intrat n Amadicia? Hotarul e la cinci mile spre rsrit. Pe moment. Primul sat n care vei intra va fi Mardecin. Supunei-v legilor i v va fi bine. E o garnizoan a Copiilor Luminii acolo. Cpitanul vorbea de parc garnizoana numai grija lor o avea, s se supun ei legilor. Ai venit ca s mui hotarul? ntreb Elayne pe neateptate, glacial. Lui Nynaeve i venea s-o strng de gt. Ochii bnuitori, nfundai n orbite, se oprir asupra lui Elayne, drept care Nynaeve spuse repede: Iart-o, cpitane. E fata surorii mele mai mari. Crede c-ar fi trebuit s se nasc ntr-o familie de nobili i nici nu se poate ine departe de biei. De asta mi-a trimis-o maic-sa. Oftatul indignat al lui Elayne era perfect. i, probabil, foarte real. Nynaeve gndi c n-ar fi trebuit s adauge i treaba cu bieii, dar aa i se pruse ei c e bine. Mantia Alb le privi lung cteva clipe i spuse: CpitanulComandant trimite alimente n Tarabon. Altfel ne-ar invada toate scursurile taraboneze i ar fura tot ce ntlnesc n cale. Lumina s v cluzeasc! Ofierul porni n galop spre captul coloanei. Ultimele lui cuvinte nu erau nici sugestie, nici binecuvntare. Thom puse crua n micare de ndat ce ofierul se ndeprt, dar toi rmaser tcui, tuind doar, pn cnd trecur de ultimul otean i scpar de praful celorlalte crue.

nghiind puin ap ca s-i ude gtlejul, Nynaeve i ntinse burduful lui Elayne. Ce-ai vrut s spui acolo? ntreb ea. Nu suntem n sala tronului mamei tale, iar mama ta n-ar ngdui aa ceva! Elayne goli plosca nainte de a o nvrednici cu un rspuns. Te umileai, Nynaeve, zise ea i i subie vocea, mimnd slugrnicia. Sunt foarte asculttoare i supus, cpitane. Pot si pup cizmele, cpitane? Acum suntem negutorese, nu regine travestite! Negutoresele nu trebuie s fie i nite linguitoare ordinare! Ai noroc c nu s-a gndit c ncercm s ascundem ceva, cu servilismul tu exagerat! Nimeni nu-i permite s ia de sus cincizeci de Mantii Albe narmate pn n dini! Sau chiar credeai c, la nevoie, i puteam nvinge pe toi cu Puterea? De ce i-ai spus c nu m pot ine departe de biei? Nu era nevoie de aa ceva, Nynaeve! Eram n stare s-i spun orice, numai s plece i s ne lase n pace! Iar tu...! Ia mai tcei din gur, nainte ca ia s se ntoarc i s vad cum v pruii! Strig Thom pe neateptate. Nynaeve chiar se ntoarse pe capra de lemn ca s se uite n urm, dar i ddu seama c Mantiile Albe erau prea departe ca s le aud, chiar dac strigau una la alta. i ce dac au strigat? Faptul c Elayne i ntorsese vorba nu-i fu de ajutor. Nynaeve o nfc de pr i se uit ncruntat la Thom, dar Elayne se lipi de braul lui i i gnguri: Ai dreptate, Thom. mi cer scuze c am ridicat vocea. Juilin i privea cu coada ochiului, ndeajuns de nelept ca s nu se apropie prea mult i s intre i el n gura lor. Dnd drumul la prul lui Elayne, nainte de a rmne cu el n mn, Nynaeve i aranj plria i privi drept nainte, pe deasupra cailor. Nu tia ce-o apucase pe fata aia, dar era momentul s-o nvee minte o dat pentru totdeauna. Doar cte un stlp de piatr, nalt, de o parte i de alta a drumului, marca hotarul dintre Tarabon i Amadicia. Dincolo de hotar nu se vedea ipenie de om. Dealurile deveneau treptat din ce n ce mai nalte, altfel peisajul rmnea aproape la fel: iarb i tufiuri maronii, cu cteva frunze verzi pe crengile pinilor sau pe alte plante venic verzi. Cmpuri cu garduri de piatr i case

de piatr cu acoperiul de stuf mpestriau coastele i vile, dar preau prsite. Din couri nu se nla nici un fir de fum, pe cmp nu muncea nimeni, nici urm de oi sau de vite. Ici i colo cteva gini scormoneau prin curile apropiate de drum, ns fugeau speriate la apropierea cruei. Cu sau fr garnizoana Mantiilor Albe, nimeni nu risca s stea n drumul briganzilor att de aproape de hotar. Cnd apru Mardecin, pe vrful unui deal, soarele nc mai avea de urcat pn la zenit. Aezarea din faa lor prea prea mare pentru a fi considerat sat, era lung de aproape o mil, urca pn pe dealul urmtor i era traversat de un pru; avea tot attea case cu acoperiul de ardezie, ct i din cele cu acoperiul de stuf, iar strzile largi forfoteau de oameni. Trebuie s cumprm provizii, cu cea mai mare iueal, spuse Nynaeve. Pn la cderea nopii putem ajunge departe. Suntem obosii, Nynaeve, replic Thom. Cltorim din zori i pn-n noapte de aproape o lun. Nu ne-ar strica o zi de odihn, de ajuns tot ajungem la Tar Valon. Dup voce, Thom nu prea obosit. Mai degrab atepta cu nerbdare s cnte la harp sau la fluier ntr-una din taverne, iar clienii s-i dea cte o can cu vin. Juilin se apropie, n sfrit, de cru i spuse: Nu mi-ar strica o zi n care s stau pe picioarele mele. Nu tiu care-i mai rea, aua asta sau capra cruei. Cred c-ar trebui s gsim un han, zise Elayne, ridicnd ochii spre Thom. Am dormit destul sub crua asta i-a vrea s te ascult cum spui poveti n sala mare a unui han. Negutorii cu o singur cru nu sunt mai breji dect cei ambulani, replic rstit Nynaeve. Nu-i pot permite s stea la hanuri ntr-un ora ca sta. Nu tia dac aa ceva era adevrat sau nu, dar, cu toate c i ea ar fi vrut s fac o baie i s doarm n aternuturi curate, nu voia s-o lase pe fat s-l conving pe Thom. De-abia dup ce vorbi i ddu seama c cedase n faa lui Thom i a lui Juilin. O zi n-are cum s strice. Mai avem drum lung pn la Tar Valon. Nynaeve regret c nu insistase s ia o corabie. Cu o corabie rapid, un brzdar-de-ape de la Oamenii Mrii, puteau ajunge n Tear ntr-o treime din ct le luase ca s traverseze Tarabonul, dac aveau vnt din pupa i mai ales cu Cluza Vnturilor Athaan Miere potrivit; ea sau Elayne ar fi gsit

corabia fr nici o problem. Tairenii tiau c ea i Elayne erau prietenele lui Rand; sigur i treceau i acum toate sudorile numai la gndul c l-ar putea ofensa pe Dragonul Renscut; le-ar fi pus la dispoziie o trsur i o escort pentru cltoria pn la Tar Valon. Gsii un loc n care s ridicm tabra, spuse ea fr tragere de inim. Ar fi trebuit s ia o corabie. Acum ar fi fost din nou n Turn.

CAPITOLUL 9

Un semnal

Nynaeve recunoscu n sinea ei c Thom i Julin aleseser un loc foarte bun, ntr-o pdurice de pe povrniul dinspre rsrit, unde pmntul era acoperit de frunze moarte, la nici o mil de Mardecin. Mai muli copaci nali i un fel de salcie mic cu crengile lsate, ascundeau crua dinspre drum i ora, iar un pria lat de jumtate de metru nea de sub o stnc aproape de vrful dealului, curgnd la vale, pe o albie de pmnt tare, de dou ori mai lat. Ap suficient pentru trebuinele lor. La umbra copacilor era chiar rcoare, graie unei boare de vnt. Dup ce adpar caii i i priponir ntr-un loc n care puteau pate, pe povrniul cu petice de iarb, cei doi brbai ddur cu banul care dintre ei s ia calul costeliv i s plece n Mardecin dup provizii. Acesta era ritualul lor. Thom, ale crui degete dibace te furau din ochi, nu pierdea niciodat cnd ddea el cu banul, drept care Juilin se nvase minte i acum ncerca numai el. Thom ctig i de data aceasta i, n timp ce lua aua de pe Pndar, Nynaeve vr capul sub capra cruei i ridic o scndur cu cuitul de la cingtoare. n afar de dou cutii cu

bijuteriile primite de la Amathera, n ascunztoare mai erau cteva pungi de piele pline cu monede. Panarhul fusese mai mult dect generos n dorina sa de a le vedea plecate. Prin comparaie, celelalte lucruri preau nite fleacuri; o cutiu din lemn negru, lucioas, dar far nici un fel de ornamentaii i o pung din piele de cprioar care prea s conin un disc. n cutiu erau cele dou terangreale pe care le recuperaser de la Ajah Neagr, amndou legate de vise, iar punga... Era trofeul lor din Tanchico. Una dintre pecetele de pe temnia Celui ntunecat. Orict de mult i-ar fi dorit s tie unde mai voia Siuan Sanche s le trimit dup Ajah Neagr, pecetea era motivul grabei ei de a ajunge n Tar Valon. Scoase mai multe monede din pungile umflate, evitnd s o ating pe cea plat; cu ct mai mult rmnea n posesia ei, cu att mai mult voia s i-o dea Supremei nscunate i s termine cu treaba asta. Uneori, cnd se apropia de pung, avea impresia c simte cum Cel ntunecat ncearc s scape. i ddu lui Thom un buzunar plin de monede de argint spunndu-i s caute fructe i legume verzi; lsai de capul lor, cei doi brbai erau mereu nclinai s cumpere doar carne i fasole. Mersul chioptat al lui Thom, n timp ce-i scotea calul la drum, o fcu s se ncrunte; o ran veche, de care nu se putea ocupa acum, aa spusese Moiraine. Ceea ce era la fel de ngrijortor ca i chioptatul n sine. Nu era nimic de fcut. Prsise inutul celor Dou Ruri ca s-i protejeze pe tinerii din satul ei, rpii n miez de noapte de o Aes Sedai. Se dusese la Turn n sperana c-i va putea adposti cumva i cu ambiia de a-i cere socoteal lui Moiraine pentru ce fcuse. De atunci lumea se mai schimbase. Sau poate c o vedea ea cu ali ochi. Nu, nu eu m-am schimbat. Sunt aceeai; toate celelalte sunt altfel. Acum nu mai putea dect s se protejeze pe sine. Rand era ce era, greu s-l desprinzi de ale lui, iar Egwene mergea pe drumul ei, nelsnd pe nimeni i nimic s-i stea n cale, chiar dac drumul ei ducea ntr-o prpastie; ct despre Mat, acesta nu se gndea dect la femei, la chefuri i jocuri de noroc. Spre dezgustul ei, uneori se trezea c o nelege pe Moiraine. Cel puin Perrin se ntorsese acas, aa-i spusese Egwene, care probabil tia de la Rand; poate c Perrin era n siguran acum.

Faptul c femeile din Ajah Neagr erau vnate era un lucru bun, drept, care-i producea satisfacie, dar i nspimnttor, dei ncerca s ascund partea asta; era o femeie n toat firea, nu o fetican care s se ascund dup maic-sa i totui nu acela era principalul motiv pentru care i venea s se dea cu capul de perei, s ncerce s foloseasc Puterea cnd, de cele mai multe ori, nu reuea s o fac mai mult dect Thom. Motivul era nzestrarea numit Tmduire. Ca Metereas n Edmonds Field simise o mare satisfacie s conving Soborul Femeilor s gndeasc la fel ca ea - mai ales c majoritatea erau destul de n vrst ca s-i fie mame; nu cu mult mai mare dect Elayne, fusese cea mai tnr Metereas din inutul celor Dou Ruri i, n plus, s vad c Sfatul Satului fcea ce trebuia s fac, orict de ncpnai erau brbaii care l alctuiau. Dar cea mai mare satisfacie o simea atunci cnd gsea amestecul potrivit de ierburi menit s vindece o boal. S Tmduiasc, ajutat de Puterea Suprem... Reuise, pe bjbite, lecuind ceea ce nu reuea cu celelalte aptitudini ale ei. Bucuria era att de mare nct i venea s plng. Odat i-odat tot l va Tmdui pe Thom i-l va face s danseze. Odat i-odat va Tmdui pn i rana de la oldul lui Rand. Cu siguran, nu exista ceva care s nu poat fi Tmduit, dac femeia care mnuia Puterea era ndeajuns de hotrt. Cnd i ntoarse privirea de la Thom, vzu c Elayne umpluse gleata care de obicei atrna sub cru i acum se lsa pe genunchi ca s se spele pe fa i pe mini, cu un prosop pe umeri ca s nu-i ude rochia. Era unul dintre lucrurile pe care inea s le fac ea nsi. Pe o asemenea cldur era plcut uneori s te speli n apa rece a unui pru. De multe ori, se mulumeau cu apa din butoaiele din cru, care era pstrat pentru but i gtit, mai puin pentru splat. Juilin edea sprijinit de una dintre roi, cu toiagul gros de un deget, din lemn striat, lng el. Cu capul plecat i cu plria aceea caraghioas tras pe ochi, dar Nynaeve n-ar fi pariat c pn i un brbat ar putea putea dormi la o or att de matinal. Erau unele lucruri pe care nici el, i nici Thom nu le tiau, lucruri pe care era mai bine s nu le tie. Covorul gros de frunze moarte trosni cnd Nynaeve se aez aproape de Elayne. Crezi c Tanchico chiar a czut?

Trecndu-i o bucat de pnz spunit pe fa, cealalt femeie nu rspunse. Nynaeve ncerc din nou. Cred c Aes Sedai la care se referea Mantia Alb eram noi. Poate. Vocea lui Elayne era rece, vocea tronului. Ochii ei albatri artau ca dou sloiuri de ghea. Nu se uit la Nynaeve. i poate c vestea despre ce-am fcut noi s-a amestecat cu alte zvonuri. Tarabon ar putea avea un alt rege i un alt panarh, foarte uor. Nynaeve i inu cumptul i minile departe de prul ei. n schimb, i trase genunchii la piept. ncerci s-o faci s se simt n largul ei. Ai grij ce vorbeti. Amathera ne-a fcut zile fripte, dar s tii c nu-i doresc rul. Tu? Zise ea. O femeie drgu, mai ales n rochia aia de servitoare tarabonez, i cu un zmbet drgu, remarc Juilin. Credeam c e... Juilin le vzu pe cele dou femei uitndu-se la el i i trase repede plria la loc, prefcndu-se c doarme. Nynaeve i Elayne se privir scurt, ghicindu-i gndul. Brbaii tot brbai. Indiferent de ce i s-a ntmplat Amatherei, n-are rost s mai vorbim despre ea, spuse Elayne pe un ton mai firesc, tergnduse n continuare pe fa. i doresc numai bine, dar sperana mea e ca Ajah Neagr s nu fie n spatele nostru. Adic s nu se fi luat dup noi. Juilin se foi nelinitit, fr s ridice capul; nc l mai nemulumea gndul c Aes Sedai Negre erau adevrate, i nu doar o simpl legend. Ar trebui s fie fericit c nu tie tot ce tim noi. Nynaeve recunotea c raionamentul nu prea era logic, dar, dac Juilin ar fi tiut c Rtciii erau liberi, nici mcar porunca lui Rand de a avea grij de ea i de Elayne nu l-ar fi oprit s fug unde vedea cu ochii. Juilin era totui util cteodat. i Thom, amndoi. Moiraine fusese cea care i-l dduse, un om care tia prea multe despre lume pentru un simplu menestrel. Dac ne-ar fi urmrit, ne-ar fi prins pn acum, spuse Nynaeve. Cu siguran, avnd n vedere viteza cruei.

Poate c avem noroc i afl mai trziu cine suntem, adug ea. Elayne ncuviin din cap, ncruntat, dar din nou stpn pe ea, i ncepu s se clteasc pe fa. Putea fi aproape la fel de ndrjit ca o femeie din inutul celor Dou Ruri. Liandrin i cele mai multe dintre amicele ei mai mult ca sigur au scpat din Tanchico. Poate chiar toate. Iar noi nc nu tim cine le comand pe Ajah Neagr n Turn. Cum ar spune Rand, trebuie s aflm, Nynaeve. Nynaeve se nfior fr s vrea. Adevrat, aveau o list cu unsprezece nume, ns odat ajunse n Turn, aproape orice Aes Sedai cu care aveau s vorbeasc putea fi Ajah Neagr. Sau oricare Aes Sedai pe care o ntlneau pe drum. Dar, la fel de bine, oricine la ieea n cale putea fi o Iscoad, ceea ce nu era nici pe departe acelai lucru. Mai mult dect de Ajah Neagr, mi fac griji de Mo... continu Elayne, dar Nynaeve i atinse repede braul artnd cu capul spre Juilin. Elayne tui i continu de parc s-ar fi oprit din cauza tusei. De mama. N-are nici un motiv s te plac, Nynaeve. Dimpotriv. E departe de-aici, rspunse Nynaeve, bucuroas c vocea nu-i tremura. Nu vorbeau despre mama lui Elayne, ci despre Rtciii pe care i nfrnsese Nynaeve. O parte din ea spera ca Moghedien s fie departe de ele. Foarte departe. Dar dac n-ar fi? Este, zise Nynaeve hotrt, dei simi cum i tresar umerii. O parte din ea i amintea umilinele pe care i le pricinuise Moghedien i nu-i dorea dect s dea din nou ochii cu ea, s-o nfrng din nou, de data aceasta pentru totdeauna. Dar dac Moghedien o lua prin surprindere, dac ajungea la ea cnd nu era ndeajuns de furioas ca s poat conduce Puterea? Acelai lucru era valabil pentru oricare dintre Rtcii sau oricare dintre surorile Negre, dar, dup fuga ei din Tanchico, Moghedien avea toate motivele s-o urasc. Nu era deloc plcut s te gndeti c una dintre Rtcite i tie numele i probabil i vrea capul. Asta e laitate cras, i repro ea. Tu nu eti la i nu vei fi niciodat! Asta nu-i oprea mncrimea pe care o simea ntre

umeri ori de cte ori se gndea la Moghedien, de parc femeia i-ar fi pironit ochii n spatele ei. Cred c, de cnd m tot uit peste umr de teama bandiilor, am devenit cam irascibil, spuse Elayne pe un ton firesc, masndu-i faa cu prosopul. Chiar i n somn, cnd visez, am senzaia c cineva st cu ochii pe mine. Nynaeve tresri ca la ceea ce prea a fi un ecou al propriilor gnduri, dar n clipa urmtoare i ddu seama c Elayne ntrise puin cuvntul visez . Nu orice fel de vis, ci Telaranrhiod. Alt lucru despre care brbaii nu aveau habar. i ea avusese aceeai senzaie, dar n Lumea Viselor adesea simeai nite ochi nevzui aintii asupra ta. Era, ntr-adevr, scitor, dar mai discutaser despre asta. Spuse cu blndee n glas: Mama ta nu apare n visele noastre, altfel poate c ne-ar trage de urechi pe amndou. Moghedien le-ar tortura pn ar implora-o s le omoare. Sau le-ar pune n mijlocul a treisprezece surori Negre i a treisprezece Myrdraali; aa le-ar da Umbrei mpotriva voinei lor, le-ar lega de Cel ntunecat. Poate c Moghedien era n stare s fac asta de una singur... Nu fi caraghioas, femeie! Dac ar fi putut, ar fi fcut-o. Doar ai nfrnt-o, nu? Sper s n-o fac, rspunse calm cealalt femeie. Ce zici, m lai i pe mine s m spl? ntreb Nynaeve iritat. Era foarte bine c ncercase s-o liniteasc pe fat, dar se putea lipsi de toat discuia asta despre Moghedien. Rtcita era probabil foarte departe; nu le-ar fi lsat s ajung pn aici, dac ar fi tiut unde sunt. S dea Lumina s am dreptate! Elayne goli i umplu gleata la loc. De obicei, era foarte amabil, cnd i amintea c nu se afl n Palatul Regal din Caemlyn. i cnd nu clca n strchini. De asta avea s se ngrijeasc Nynaeve dup ntoarcerea lui Thom. Dup ce-i spl faa i minile pe ndelete, Nynaeve se apuc s pregteasc tabra i l puse pe Juilin s culeag vreascuri pentru foc. Cnd Thom reveni cu dou couri de rchit atrnate de aua calului, ptura ei i a lui Elayne erau deja ntinse sub cru, iar pturile celor doi brbai sub crengile plecate ale uneia dintre slciile nalte de aproape 20 de picioare, un morman de vreascuri atepta cuminte lng foc, ceainicul se

rcea lng cenua focului aprins ntr-un loc din care frunzele fuseser mturate, iar cnile groase, din lut, fuseser splate bine. Juilin mormia ceva n barb n timp ce umplea butoaiele cu apa din prul firav. Din frnturile pe care le prindea, Nynaeve se bucura c Juilin vorbea doar pentru sine. De pe oitea cruei unde i gsise loc, Elayne nu-i ascundea ncercarea de a nelege ce bolborosea el. Ambele femei i puseser rochii noi, n spatele cruei, schimbnd, din ntmplare, culorile ntre ele. Dup ce i priponi calul, Thom desprinse courile grele, le aez pe pmnt i ncepu s le goleasc. Mardecin nu e chiar att de prosper pe ct pare de la distan. Puse jos o plas cu mere mici i o alta cu o legum plin de frunze, nchis la culoare. De cnd negutorii nu mai intr n Tarabon, oraul se ofilete vznd cu ochii, continu el. Restul preau a fi sculei cu fasole uscat i napi, plus carne de vit piperat i unc srat. i o sticl cenuie, astupat cu cear care, gndi Nynaeve, mai mult ca sigur era plin cu rachiu; ambii brbai se plnseser c nu beau nimic la o pip seara, dup cin. Aproape la fiecare pas dai de o Mantie Alb sau dou. Garnizoana e alctuit din vreo cincizeci de oameni, care stau ntr-o cazarm peste deal de ora, de partea cealalt a podului. Era cu mult mai mare, dar se pare c Pedron Niall duce Mantii Albe n Andor de peste tot, adug Thom teindu-i mustaa lung i privind gnditor. Nu tiu ce vrea s fac. Thom era un om care nu avea stare; de obicei, dup cteva ore petrecute n acelai loc, ncepea s ntrebe n stnga i-n dreapta despre ce se mai ntmpla ntre Casele de nobili i cele de negutori, despre alianele, conspiraiile i contraconspiraiile care fceau deliciul aa-numitului Joc al Caselor. Lumea vorbete c Niall ncearc s prentmpine un rzboi ntre Illian i Altara sau poate ntre Illian i Murandy. Altfel nu vd de ce ar strnge atia oameni. Dar s v spun ceva. Indiferent de ce-a spus locotenentul la, alimentele trimise n Tarabon sunt cumprate cu birul impus de rege i oamenii nu sunt deloc mulumii. Ce rost are s-i hrneti pe tarabonezi?

Nu regele Ailron i Cpitanul-Comandant ne intereseaz pe noi, spuse Nynaeve, uitndu-se atent la ce adusese Thom. Trei buci de unc srat! Vom trece prin Amadicia ct putem de repede i de discret. Poate c eu i Elayne vom avea mai mult noroc dect tine s gsim nite legume ca lumea. Vrei s facem civa pai, Elayne? Elayne se ridic imediat, netezindu-i rochia cenuie i lundu-i plria. Cu plcere, dup atta stat pe capra cruei. A fi mai mulumit dac Thom i Juilin m-ar lsa s-l clresc mai des pe Pndar. De data asta, fata nu-i arunc o privire cochet btrnului menestrel, ceea ce era o schimbare. Thom i Juilin se uitar unul la altul i prinzaul-de-furi din Tear scoase o moned din buzunarul hainei, dar Nynaeve nu-i ddu ocazia s o arunce n aer. Ne descurcm i singure. Cu attea Mantii Albe care menin ordinea nu cred c avem de ce ne teme, zise Nynaeve, punndu-i plria pe cap, legndu-i earfa sub brbie i privindu-i hotrt. Pe lng asta, toate lucrurile cumprate de Thom trebuie puse undeva. Ambii brbai ncuviinar din cap; ncet, fr tragere de inim, dar o fcur. Uneori, i luau rolurile de protectori prea n serios. Ajunseser la drumul pustiu i acum mergeau pe marginea lui, pe iarba subire, ca s nu strneasc praful. Nynaeve tocmai se hotrse cum s aduc vorba despre subiectul care o obseda cnd Elayne i-o lu nainte: Vd c vrei s vorbim ntre patru ochi, Nynaeve. Cumva despre Moghedien? Nynaeve clipi de cteva ori i o privi piezi. Era bine s in minte c Elayne nu era deloc proast. Doar o fcea pe proasta. Se hotr s-i pstreze cumptul, orict de greu i-ar fi fost; ceea ce avea s-i spun putea oricnd s provoace o ceart. Nu chiar, Elayne. Fata gsea de cuviin s o adauge i pe Moghedien pe lista celor vnai de ele; se pare c nu-i ddea seama de diferena dintre un Rtcit i, s spunem, Liandrin sau Chesmal. M gndeam s discutm purtarea ta fa de Thom.

Nu neleg ce vrei s spui, replic Elayne privind drept n fa, spre ora, dar petele roii de pe obraji o ddur de gol. Nu numai c e destul de btrn ca s-i fie tat, dar... Dar nu e tatl meu! Rspunse Elayne rstit. Tatl meu a fost Taringail Damodred, un prin al Cairhienului i Cel Dinti Prin Sbier al Andorului! ndreptndu-i, inutil, plria, continu pe un ton mai ponderat, dei nu cu mult. Scuz-m, Nynaeve. N-am vrut s strig la tine. ine-i cumptul , i aminti Nynaeve. Credeam c eti ndrgostit de Rand, spuse ea, cu o voce care se voia blnd. Mesajele pe care mi le dai ca s i le trimit prin Egwene sunt mai mult dect gritoare. Bnuiesc c-i spui i ei acelai lucru. Roul de pe faa celeilalte femei se aprinse i mai mult. l iubesc, dar... E prea departe, Nynaeve. n Pustiu, nconjurat de o mie de Fecioare ale Lncii care i fac toate hatrurile. Nu-l pot vedea, nu-i pot vorbi, nu-l pot atinge, zise Elayne, ultimele cuvinte n oapt. Doar nu crezi c se va uita la o Fecioar, zise Nynaeve nevenindu-i s cread aa ceva. tiu c e brbat, dar nu e chiar att de nestatornic i, n plus, orice Fecioar ar trece lancea prin el dac l-ar prinde c se uit la ea mai urt, chiar dac este CelCare-Vine etc. Oricum, Egwene spune c Aviendha st tot timpul cu ochii pe el, pentru tine. tiu, dar... Ar fi trebuit s m asigur c tie de dragostea mea pentru el, spuse Elayne cu o voce hotrt, dar i ngrijorat. Ar fi trebuit s-i spun. nainte de Lan, Nynaeve nu se prea uitase la brbai, cel puin nu la modul serios, dar ca Metereas vzuse i nvase multe; din observaiile ei, dac voiai s dai papucii unui brbat, cel mai uor era s-l faci s cread c alt soluie nu era. Cred c Min a avut o viziune, continu Elayne. Despre mine i despre Rand. Mereu glumea c trebuie s-l mpart cu altcineva, dar eu, una, cred c vorbea serios i c n-avea puterea s spun ce era la mijloc. Dar e absurd. Cu siguran. Dei pe cnd se afla n Tear, Aviendha i povestise despre un obicei Aiel dezgusttor... l mpari pe Lan

cu Moiraine , opti o voce. Dar nu-i deloc acelai lucru! i rspunse ea repede. Eti sigur c Min iar a avut o viziune? Da. La nceput n-am fost, dar, cu ct m gndesc la asta, cu att sunt mai sigur. A glumit despre ea de prea multe ori ca s nu fie aa. Mda, indiferent de ce-a vzut Min, Rand nu era Aiel. A, poate c avea snge de Aiel, dup cum pretindeau neleptele, dar crescuse n inutul celor Dou Ruri unde ea nici nu concepuse s-l lase s deprind obiceiurile proaste ale Aielilor. Pe de alt parte, se ndoia c Elayne ar fi fcut aa ceva. De aia... i faci ochi dulci lui Thom? ntreb Nynaeve, evitnd s spun te dai la Thom . Elayne i arunc o privire piezi, roeaa revenindu-i n obraji. Sunt o mie de leghe ntre noi, Nynaeve. Crezi c Rand nu se uit la alte femei? Brbatul tot brbat, i pe tron, i n cocin. Fata tia o grmad de zicale neaoe de la doica ei, o femeie detept pe nume Lini, pe care Nynaeve ar fi vrut s o ntlneasc odat i-odat. Mda, dar tot nu neleg de ce trebuie s cochetezi cu altul doar fiindc bnuieti c i Rand ar face la fel. Nynaeve evit s pomeneasc iar de vrsta lui Thom. Lan e destul de btrn ca s fie i tat , opti vocea. I iubesc pe Lan. O, dac a gsi o cale ca s-l scot din ghearele lui Moiraine... Dar nu despre asta vreau s discut acum! Thom are secretele lui, Elayne. Nu uita c Moiraine l-a pus s ne nsoeasc. Nu tiu ce e, dar sigur nu e un simplu menestrel de la ar. A fost un om de seam, zise Elayne cu o voce moale. Ar fi putut fi i mai nsemnat, dac n-ar fi fost dragostea la mijloc. Aici lui Nynaeve i sri andra. Se rsuci pe clcie spre cealalt femeie i o nfc de umeri. Omul sta nu tie dac s-i dea cteva la fund sau... sau... s se urce ntr-un copac de hazul tu! tiu, replic Elayne oftnd cu mhnire. Dar nu tiu ce altceva s fac. Nynaeve scrni din dini, silindu-se s n-o scuture pn i suna apa-n cap.

Dac te-ar auzi maic-ta, ar trimite-o pe Lini s te ncuie n camera copiilor! Dar nu mai sunt copil, Nynaeve, spuse Elayne, ncordat, roeaa din obraji nemaifiind provocat de jen. Sunt la fel de femeie ca i mama. Nynaeve fcu mai muli pai spre Mardecin, strngndu-i prul pn simi durere n degete. Elayne o ajunse din urm i o ntreb: Chiar mergem s cumprm legume? Era din nou linitit, iar vocea i suna mai jucu ca oricnd. Ai vzut ce-a adus Thom? Replic Nynaeve printre dini. Elayne se cutremur teatral. Trei buci de unc. i carnea aia de vit, att de piperat! Brbaii mai mnnc i altceva n afar de carne? Nynaeve i reveni n timp ce mergeau i discutau despre defectele sexului mai slab - brbaii, desigur - i despre alte chestiuni la fel de serioase. Fr s sar calul, desigur. i plcea de Elayne i se simea bine n compania ei; uneori, i se prea c fata chiar e sora lui Egwene, aa cum i spuneau de obicei. Cnd Elayne n-o fcea pe femeia fatal. Thom putea pune piciorul n prag, dar se purta cu Elayne ca un tat care i adora fiica preferat, chiar i atunci cnd nu tia dac s-i fac observaie sau s treac cu vederea. Oricum, Nynaeve trebuia s limpezeasc lucrurile. Nu de dragul lui Rand, ci fiindc Elayne merita mai mult. Fata se purta de parc ar fi dat o boal misterioas peste ea. Iar Nynaeve era hotrt s o lecuiasc. Strzile din Mardecin erau pavate cu lespezi de granit, btute de generaii ntregi de picioare i roi de crue, iar cldirile erau construite numai din crmid i piatr. Mai multe erau pustii, att prvlii, ct i case de locuit, uneori cu ua de la intrare larg deschis, lsnd s se vad interiorul fr nimic n el. Vzu trei fierrii, dou abandonate, iar n a treia fierarul i freca absent cizmele cu ulei, iar forjele erau reci. Un han cu acoperiul de ardezie, civa muterii posomori, pe bncile din fa, cteva geamuri sparte; grajdul altui han cu uile aproape scoase din balamale i cu o trsur prfuit n curte, pe capra creia i fcuse cuib o gin stingher. Cineva cnta din timpanon nuntru, prea s fie Zborul btlanului dar cntecul

suna a jale. Ua celui de-al treilea han era blocat de dou scnduri crpate, btute n cuie. Oamenii umpleau strzile, dar se micau letargic, copleii de cldur; feele lor deprimate spuneau clar c se micau fr o int anume, doar n virtutea ineriei. Multe femei, cu bonete mari care aproape le ascundeau chipul, purtau rochii cu tivul ros i mai toi brbaii aveau gulerul destrmat, ca i manetele, la hainele lungi pn la genunchi. Erau, ntr-adevr, i Mantii Albe mprtiate pe strzi; chiar dac nu att de multe pe ct spusese Thom, dar destule. Lui Nynaeve i sttea inima n loc ori de cte ori vedea cum un brbat ntr-o mantie impecabil i o armur scnteietoare se uita la ea. tia c nu mnuise destul Puterea ca s capete atemporalitatea unei Aes Sedai, dar oamenii aceia o puteau oricnd ucide - o vrjitoare din Tar Valon, care nu avea voie s peasc n Amadicia , la cea mai simpl bnuial c ar fi avut legturi cu Turnul Alb. Mantiile Albe peau ano prin mulime, parc fr s-i dea seama de srcia din jurul lor. Oamenii se fereau din calea lor cu respect, la care fi se rspundea, rareori, cu o nclinare a capului i de cele mai multe ori cu un pios dar sever Lumina s te cluzeasc . ncercnd pe ct i sttea n putin s nu-i bage n seam pe Copiii Luminii, porni n cutarea legumelor proaspete, dar, cnd soarele ajunse la apogeu, un glob de aur care-i lua ochii i te ardea prin norii subiri, ea i Elayne colindaser ambele laturi ale podului i nu reuiser s cumpere dect un cu de mazre, nite ridichi pipernicite, cteva pere tari i un co n care s le duc. Se pare c Thom chiar cutase peste tot. La vremea asta, trboanele i tarabele ar fi trebuit s fie pline, dar ele nu vzuser dect mormane de cartofi i napi care cunoscuser i zile mai bune. Gndindu-se la toate fermele acelea pustii pe care le ntlniser n drum spre ora, Nynaeve se ntreb cum vor rezista oamenii acetia toat iarna. Merse mai departe. Lng ua unei croitorii cu acoperiul de stuf atrnau cteva fire de grozam, cu nite flori mici, galbene, ale cror tulpini erau nfurate ntr-o panglic alb, de care atrna o alta, galben. La prima vedere, era ncercarea timid a unei femei de a mpodobi ct de ct casa n toiul unor vremuri grele. Nynaeve ns era sigur c nu aa stteau lucrurile.

Oprindu-se lng o prvlie pustie, cu un satr nfipt n firma care nc mai atrna deasupra uii, se aplec, prefcndu-se c i-a intrat o pietricic n pantof, i se uit pe furi la croitoria de alturi. Ua era deschis, prin geamurile mici se vedeau cupoane de stofa, colorat, dar nimeni nu intra sau ieea. N-o gseti, Nynaeve? Scoate-i pantoful. Nynaeve tresri; aproape uitase c era cu Elayne. Nimeni nu se uita la ele, nimeni nu era ndeajuns de aproape ca s aud ce-i spun. Cu toate acestea, rspunse n oapt: Florile acelea de grozam de lng ua atelierului. Este un semnal de la Ajah Galbene, un semnal de alarm de la una dintre iscoadele lor. Nu era nevoie s-i spun lui Elayne s nu priveasc ntracolo; ochii fetei rmaser aproape neclintii. Eti sigur? ntreb ea calm. De unde tii? Bineneles c sunt sigur. E semnalul clasic; pn i panglica galben e mprit n trei. Nynaeve se opri ca s trag aer n piept. Dac nu se nela amarnic, acel mnunchi de grozam de doi bani avea o semnificaie nfricotoare. Dac se nela, atunci se fcea de rs, ceea ce-i displcea total. Am petrecut mult vreme n compania Galbenelor din Turn. Tmduirea era elul principal al Galbenelor; nu puneau prea mare pre pe ierburi, dar, cnd puteai Tmdui orice cu Puterea, ce rost mai aveau ierburile? Mi-a zis una dintre ele. Nu i s-a prut c face un pcat prea mare, fiind sigur c voi intra n Ajah Galben. n plus, nu mai fusese folosit de aproape trei sute de ani. Elayne, numai o mn de femei din fiecare Ajah tiu cine sunt iscoadele Ajah. O mturice cu flori galbene, legat i atrnat cum e aia de colo, i spune oricrei surori Galbene c aici e una dintre ele, cu un mesaj att de urgent nct risc s se autodemate. i cum aflm despre ce e vorba? Lui Nynaeve i plcu ntrebarea. Nu Ce facem? Fata era hotrt. Ia-te dup mine, spuse ea, strngnd mnerul coului n mn i ndreptndu-se de spate.

Spera s-i aduc aminte tot ce-i spusese Shemerin. Spera ca Shemerin s-i fi spus tot. Galbena dolofan era destul de superficial pentru o Aes Sedai. Atelierul nu era spaios, fiecare bucic de perete fiind acoperit de rafturi cu cupoane de mtase i ln fin esut, mosoare, panglici i dantele de toate limile i culorile. Manechine mbrcate complet sau doar pe jumtate, de la rochii potrivite dansului, din ln verde, cu broderii, pn la rochii din mtase de un gri-sidefiu, care ar fi fcut cinste unei curi regale. La prima vedere, atelierul prea prosper, extrem de solicitat, dar ochii ageri ai lui Nynaeve vzur imediat o urm de praf pe un guler nalt, bogat, de dantel Solinde, ca i pe talia unei alte rochii din catifea neagr. n atelier erau dou femei cu prul negru. Una dintre ele, tnr, slab, care ncerca s-i tearg nasul pe furi cu dosul minii, inea strns la piept un cupon de mtase de un rou-pal. Prul i atrna n bucle lungi pn la umeri, dup moda amadician, dar prea nclcit n comparaie cu prul celeilalte femei. Aceasta, chipe, de vrst mijlocie, era mai mult ca sigur croitoreasa, dup pernia plin cu ace prins de ncheietura minii. Rochia ei era din ln verde, de calitate, bine croit i cu flori albe n jurul gulerului ndeajuns de nalt ca s nu-i eclipseze clientele. La intrarea lui Nynaeve i a lui Elayne, ambele femei rmaser cu gura cscat de parc nu le-ar mai fi trecut nimeni pragul de un an. Croitoreasa i reveni prima, privindu-le cu o demnitate studiat, n timp ce schia o plecciune. Cu ce v pot fi de folos? Sunt Ronde Macura. Atelierul meu v st la dispoziie. A dori o rochie brodat cu trandafiri galbeni pe pieptar, spuse Nynaeve. Dar fr spini, adug ea rznd. Nu m vindec foarte repede. Ce spusese nu conta, atta timp ct indusese cuvintele galben i vindec . Numai grozama aceea s nu fi fost pus acolo din ntmplare. Dac da, atunci trebuia s gseasc un pretext ca s nu cumpere o rochie cu trandafiri. i o cale de a o face pe Elayne s nu le povesteasc lui Thom i Juilin despre cum se fcuse ea de rs. Jupnia Macura o privi lung cu ochii ei negri, apoi se ntoarse spre fata slab i o mpinse n spatele atelierului.

Du-te n buctrie, Luci, i pregtete un ceai pentru aceste doamne bine-venite. Din cutia albastr. Apa e fierbinte, slav Luminii. Hai, du-te. Las la jos i nu te mai holba. Fuga, fuga. Cutia albastr, nu uita. Cel mai bun ceai al meu, adug ea, ntorcndu-se spre Nynaeve n timp ce fata disprea pe o u din spate. Eu locuiesc deasupra atelierului, iar buctria e n spate. Femeia i netezea fusta nervos, degetul mare i cel arttor de la mna dreapt alctuind un cerc. Inelul Marelui arpe. Pn la urm, Nynaeve nu mai trebuia s gseasc o scuz ca s refuze rochia. Nynaeve repet semnul i, o clip mai trziu, Elayne o imit. Eu sunt Nynaeve, iar ea e Elayne. i-am vzut semnalul. Femeia tresri de parc ar fi vrut s-i ia zborul. Semnalul? A, da. Desigur. Ei? Fcu Nynaeve. Care-i mesajul? Nu-i bine s vorbim aici... ... jupneas Nynaeve. Oricnd ar putea intra cineva. Nu i dup prerea lui Nynaeve. Am s v spun la o ceac de ceai. Cel mai bun ceai al meu, v-am zis, nu? Nynaeve schimb o privire cu Elayne. Dac jupneasa Macura se codea att de mult s le spun despre ce era vorba, nsemna c vetile sunt cu adevrat groaznice. Dac mergem n spate, n-o s ne aud nimeni, propuse Elayne. Tonul ei regal o fcu pe croitoreas s-o priveasc lung. Pre de o clip, Nynaeve crezu c o va mai liniti, dar imediat femeia ncepu s turuie din nou. Ceaiul va fi gata numaidect. Apa e deja fierbinte, nainte foloseam ceai tarabonez. Cred c de asta i sunt aici. Nu ceaiul, bineneles. Tot negoul care exista cndva, toate vetile care circulau i ntr-o parte i ntr-alta, cu cruele. Pe ei... pe voi v intereseaz mai ales epidemiile sau o nou form de boal, ceea ce m intereseaz i pe mine. M ocup puin i cu... Femeia tui i continu n acelai ritm; dac i mai netezea mult rochia, sigur fcea o gaur n ea. Cte ceva despre Copii, desigur, dar pe ei... pe voi... probabil c nu v intereseaz prea mult.

n buctrie, jupneas Macura, zise Nynaeve hotrt cnd cealalt femeie se opri s-i trag sufletul. Dac vetile ei o nspimntau att de mult, Nynaeve nu mai avea rbdare s le afle. Ua din spate se deschise ct s lase s se vad capul nerbdtor al lui Luci. E gata, doamn, anun ea dintr-o suflare. Poftii, jupneas Nynaeve, zise croitoreasa, trecndu-i, n continuare, minile peste rochie. Jupneas Elayne. Un hol scurt trecea pe lng o scar ngust ctre o buctrie larg, cu tavanul din brne, cu o oal n vatr din care ieeau aburi i dulapuri nalte peste tot. Oale de aram atrnau pe peretele dintre ua din spate i o fereastr care ddea spre o curte mic, nconjurat de un gard nalt, de lemn. Pe msua din mijlocul buctriei era un ceainic galben, un borcan cu miere verde, trei ceti desperecheate n tot attea culori i o cutie din ceramic, albastr, cu capacul lng ea. Jupneasa Macura lu repede cutia, i puse capacul i o vri ntr-un dulap alturi de altele, n mai bine de dou duzini de culori. Luai loc, v rog, spuse ea, umplnd cetile. V rog! Nynaeve se aez pe un scaun cu sptar lng Elayne, iar croitoreasa le puse n fa cte o ceac, repezindu-se la unul dintre dulapuri dup nite lingurie de cositor. Mesajul? Fcu Nynaeve cnd femeia n sfrit se aez n faa lor. Jupneasa Macura era prea agitat ca s se ating de ceaca ei, drept care Nynaeve turn puin miere ntr-a ei i lu o nghiitur; dei era fierbinte, rmase cu un gust de ment, rcoros, n gur. Ceaiul fierbinte poate o mai potolea pe femeie, dac o putea convinge s-l bea. Ce gust plcut, murmur Elayne peste buza cetii. Ce fel de ceai e? Deteapt fat , gndi Nynaeve. Dar minile croitoresei nu fcur dect s fluture pe lng ceac. Un ceai tarabonez. Dintr-un loc aproape de Coasta Umbrei. Oftnd, Nynaeve mai lu o nghiitur ca s-i liniteasc stomacul. Mesajul, insist ea. Doar n-ai pus grozama aia acolo ca s ne invii la ceai. Care-i vestea cea mare?

A, da, zise jupneasa Macura, i linse buzele, le privi cercettor, apoi spuse rar: A sosit cu aproape o lun n urm, mpreun cu ordinul ca toate surorile care trec pe aici s afle neaprat. Femeia i linse din nou buzele i continu: Toate surorile sunt chemate s revin la Turnul Alb. Turnul trebuie s fie din nou ntreg i puternic. Nynaeve atept restul, dar femeia tcu. Acesta era mesajul att de nfricotor? Se uit la Elayne, ns cldura prea s-o ajung pe fat; cu umerii lsai, i privea fix minile aezate pe mas. Asta-i tot? ntreb Nynaeve i se surprinse cscnd. Probabil c o ajungea i pe ea cldura. Croitoreasa nu fcu dect s o priveasc atent. Am ntrebat, ncepu Nynaeve, dar brusc i simi capul prea greu. Vzu c Elayne se lsase moale pe mas, cu ochii nchii i cu braele atrnnd pe lng ea, fr vlag. Privi ngrozit ceaca din minile ei. Ce ne-ai dat? ntreb ea cu limba mpleticit. Acelai gust de ment, dar i simea limba umflat. Spune-mi! Lsnd s-i cad ceaca, se propti cu braele de mas, simind cum o las genunchii. Arz-te-ar Lumina s te ard, ce ne-ai dat? Jupneasa Macura i mpinse scaunul n spate i se ndeprt de mas, agitaia de mai devreme fcnd loc unei satisfacii profunde. Nynaeve se simi copleit de ntuneric; nu mai auzi dect vocea croitoresei: Prinde-o, Luci!

CAPITOLUL 10

Smochine i oareci

Elayne i ddu seama c cineva o car de umeri i glezne la etaj. Vedea ce se ntmpl, dar avea senzaia c, n afar de ochi, restul corpului aparinea altcuiva. Pn i s clipeasc i venea greu. Parc avea numai pene n creier. Doamn, s-a trezit! Strig Luci cu o voce ascuit, ct pe-aci s-i dea drumul la picioare. Se uit la mine! i-am spus s nu-i faci griji, rspunse vocea jupnesei Macura de deasupra capului ei. Nu poate conduce Puterea, nu poate mica nici un muchi, cu ceaiul la n ea. L-am descoperit din ntmplare, dar uite c ne-a fost de folos. Era adevrat. Elayne se lsa ntre ele ca o ppu pe jumtate goal pe dinuntru, lovindu-se cu fundul de trepte, putnd s mnuiasc Puterea la fel de mult pe ct putea s alerge n momentul acela. Simea Adevratul Izvor, dar a-l mbria acum era ca i cum ar fi ncercat s prind un ac pe oglind cu degetele ngheate de frig. O cuprinse panica i o lacrim i se prelinse pe obraz. Poate c aceste femei voiau s-o dea pe mna Mantiilor Albe ca s-o execute, dar nu-i venea s cread c Mantiile Albe le puneau pe femei s ntind curse n sperana c, ntr-una din

zile, o Aes Sedai le va cdea n plas. Mai rmneau Iscoadele, care aproape sigur se aflau n slujba celor din Ajah Neagr, aliate cu Galbenele. Dac Nynaeve nu reuea s scape de-acolo, aveau s-o dea Negrelor. Dar, dac ea nsi scpa de acolo, nu putea conta pe nimeni altcineva. Dar acum nu putea nici s se mite, nici s conduc Puterea. Brusc, i ddu seama c ncerca s ipe, dar nu scotea dect un scncet neputincios, ncerc din rsputeri s-l opreasc. Nynaeve cunotea toate ierburile, cel puin aa se luda; de ce nu recunoscuse din ce era ceaiul la? Termin cu tnguiala! Vocea mic, dar hotrt din mintea ei semna surprinztor de mult cu vocea lui Lini. Purceluul care, n loc s-o ia la fug, seapuc s guie sub gard nu face dect s atrag vulpea. Disperat, apel la soluia simpl - mbriarea saidarului. Fusese simpl, acum ns era la fel de complicat ca i atingerea saidinului. Continu, totui; era singurul lucru pe care l putea face. Pe de alt parte, jupneasa Macura prea s nu-i fac probleme. De ndat ce o lsar s cad pe un pat ngust dintr-o odaie mic, nbuitoare, cu o singur fereastr, Macura i Luci ieir repede, fr ca mcar s-i arunce o privire. Elayne mai vzu un pat la fel de nghesuit i un scrin cu mnere de alam la sertare, care i pierduser luciul de mult. i putea mica ochii, capul ns era prea greu. Dup cteva minute, cele dou femei revenir, gfind, crnd-o de mini i de picioare pe Nynaeve, i o aruncar pe cellalt pat. Avea faa vlguit, plin de lacrimi, dar ochii ei negri... Erau plini de furie i de team. Elayne sper c furia i era mai mare dect teama; Nynaeve era mai puternic dect ea, cnd putea conduce Puterea; poate c Nynaeve reuea acolo unde ea ddea gre, dup attea ncercri. Acelea trebuie c erau lacrimi de furie. Dup ce-i spuse fetei slbnoage s rmn acolo, jupneasa Macura iei din nou grbit, de data aceasta ntorcndu-se cu o tav pe care o aez pe scrin. Pe ea erau ceainicul galben, o ceac, o plnie i o clepsidr nalt. Luci, ai grij s le dai cte o linguri imediat ce se golete clepsidra. Imediat!

De ce nu le dm acum, doamn? ntreb fata oftnd i frngndu-i minile. Vreau s adoarm din nou. Nu-mi place cum se uit la mine. Vor dormi duse, fata mea, dar aa le mai putem lsa s se mite cnd avem nevoie de ele. Am s le dau o doz mai mare cnd va trebui s le trimitem de-aici. O s le cam doar capul, o s cam aib crampe la stomac, dar nu mai mult dect merit. Dar, doamn, dac pot conduce Puterea? Dac se-ntmpl aa ceva? Se uit tot timpul la mine. Termin cu vicreala, se rsti femeia mai n vrst. Dac ar putea, nu crezi c ar fi fcut-o pn acum? Sunt neajutorate precum pisoii dui la nec. i o s rmn aa ct timp le dai s bea din ceaiul la... S faci aa cum i-am spus, ai neles? Acum trebuie s vorbesc cu btrnul Avi ca s trimit un porumbel deal lui, s mai aranjez cte ceva, dar m ntorc ct de curnd. Tu ai face bine s mai prepari un ceai pentru astea. Eu ies prin spate. nchide atelierul. S nu intre careva, ne-ar da toate planurile peste cap. Dup plecarea jupnesei Macura, Luci rmase cu privirea pironit asupra lor, frngndu-i n continuare minile, apoi iei i ea n grab. O auzir cum i trage nasul cobornd treptele. Elayne observ broboanele de sudoare de pe fruntea lui Nynaeve; spera c din cauza efortului, nu a cldurii. ncearc, Nynaeve. ncerc i ea s ating Adevratul Izvor, scotocind greoi prin straturile de ln care preau s-i nfunde capul, nu reui, ncerc iar i iar nu reui, ncerc din nou... O, Lumin, ncearc, Nynaeve! ncearc! Clepsidra i umplea ochii; nu putea privi la altceva. Nisipul care curgea ntruna, fiecare fir marcnd o alt ncercare euat din partea ei. Czu i ultimul fir. Dar Luci nu apru. Elayne se for din nou s ating Izvorul. Dup cteva clipe, degetele de la mna stng ncepur s se mite. Da! Cteva minute mai trziu, putu s-i ridice mna; doar un centimetru, apoi mna czu la loc, dar important era c o ridicase. i ntoarse ncet capul. ncordeaz-te, murmur Nynaeve, aproape nedesluit. Minile ei strngeau ptura de dedesubt; prea c ncearc s se ridice n capul oaselor. Nu reuea s-i salte capul, dar ncerca din toate puterile.

M ncordez, ncerc s spun Elayne, dar nu scoase dect un mormit. Ridic ncet mna ca s-o poat vedea i o inu aa. Simi o mare bucurie. Las-te prad fricii, Luci. Mai rmi puin n buctrie i... Ua se trnti de perete i Elayne oft nciudat la vederea lui Luci. Puin dac mai ntrzia... Fata le arunc o privire i, scond un ipt de groaz, se repezi la scrin. Elayne ncerc s se lupte cu ea, dar, chiar dac era ct un b, Luci reui s-i mobilizeze braele i i vri plnia ntre dini la fel de uor. Fata gfia de parc ar fi alergat pn la ele. Ceaiul rece, amar, umplu gura lui Elayne. O privi pe Luci i vzu pe faa ei aceeai panic de care era cuprins i ea. Luci i nchise gura i o aps pe gt pn cnd nghii ceaiul, n timp ce-o copleea ntunericul, Elayne auzi cum Nynaeve se mpotrivea aceluiai tratament. Cnd deschise din nou ochii, Luci era plecat, iar firele de nisip cdeau din nou n clepsidr. Ochii negri ai lui Nynaeve mai c ieeau din orbite, de fric sau de furie, Elayne nu-i putea da seama. Nu, Nynaeve nu ceda niciodat. Era unul dintre lucrurile pe care le admira la aceast femeie. Chiar dac ar fi avut capul pe butuc i tot n-ar fi cedat. De fapt, capetele noastre sunt pe butuc! Ceea ce o fcea s-i fie ruine era c se dovedea mult mai slab dect Nynaeve. Chiar dac avea s devin regina Andorului cndva, acum i venea s urle de groaz. N-o fcu, nici mcar n gnd - ncerc din nou s-i mite minile i picioarele, s ating saidarul dar i venea s-o fac. Cum putea deveni regin cnd era att de slab? ncerc iar s ating Izvorul. Iar i iar. S-o ia naintea firelor de nisip. Iar i iar. Din nou clepsidra se goli fr ca Luci s fie de fa. ncet de tot ajunse n punctul n care i putu ridica mna din nou. Apoi capul? Chiar dac acesta i czu la loc imediat. Auzea cum Nynaeve murmur ceva pentru sine i chiar nelese majoritatea cuvintelor. Ua se trnti din nou de perete. Elayne nl capul ca s-o priveasc disperat i rmase cu gura cscat. Thom Merrilin edea acolo, ca eroul din propriile poveti, cu o mn n gtul lui Luci, care mai avea puin i leina, n cealalt cu un cuit pe care era gata s-l arunce n oricine i-ar fi aprut n fa. Elayne

izbucni ntr-un rs nervos, dei n gura ei suna mai mult a horcit. Thom i fcu vnt fetei ntr-un col. Rmi acolo, altfel ascut cuitul sta pe pielea ta! Din doi pai, ajunse lng Elayne, i netezi prul, cu ochii plini de ngrijorare. Ce le-ai dat, fato? Spune-mi, altfel... Nu-i ea de vin, murmur Nynaeve. Cealalt. E plecat. Ajut-m s m ridic. Trebuie s merg. Thom o ls fr tragere de inim, gndi Elayne. Brbatul i art din nou cuitul lui Luci, amenintor fata se ghemui de parc s-ar fi hotrt s nu se mite de acolo niciodat , apoi l fcu s dispar n mnec. Dup ce o ridic n picioare pe Nynaeve, o ajut s peasc prin odaie, att ct i permitea spaiul. Nynaeve se ls pe el, cltinndu-se. M bucur s aud c nu ma asta nfricoat v-a atras n curs. Dac ea ar fi fost vinovata... zise Thom dnd din cap. Fr ndoial c Thom ar fi gndit la fel despre ele dac Nynaeve i-ar fi spus adevrul; ceea ce Elayne nici nu inteniona s fac. Am gsit-o urcnd n fug treptele, att de speriat c nici nu m-a auzit cum veneam n urma ei. Nu sunt la fel de bucuros c cealalt a plecat fr ca Juilin s bage de seam. Credei c s-a dus dup ajutor? Elayne se ntoarse pe o parte. Nu cred, Thom, mormi ea. Nu poate spune... prea multor oameni... despre cine e ea... cu adevrat. Mai avea nevoie de un minut ca s se poat ridica n capul oaselor. Acum se uita direct la Luci; fata se nfiora i ncerc s se fac una cu peretele. Mantiile Albe... ar lua-o... la fel de repede... pe ct ne-ar lua... i pe noi. Juilin? ntreb Nynaeve. Capul i tremura n timp ce femeia se ncrunta spre menestrel. Dar reuea s vorbeasc destul de desluit. V-am spus s pzii crua. Thom i zbrli mustaa iritat. Ne-ai spus s punem proviziile la locul lor, pentru asta nu era nevoie de doi brbai. Juilin v-a urmrit i, cnd nu s-a ntors nici el, am plecat n cutarea lui, zise Thom pufnind din nou. Zece ini s fi fost aici i tot ar fi intrat dup voi, de unul singur.

Acum priponete calul, n spatele casei. Am fcut bine c am venit clare. Cred c o s avem nevoie de cal ca s v scoatem de-aici. Elayne descoperi c se poate ridica n capul oaselor, sprijinindu-se n mini, dar, cnd ncerc s stea n picioare, aproape c se prbui din nou pe pat. Saidarul era la fel de intangibil; i simea capul la fel: o pern umplut cu puf de gsc. Nynaeve ncepea s se in mai bine pe picioare, s le ridice mai bine, dar tot trebuia s se agae de Thom. Cteva minute mai trziu, sosi i Juilin, mpingnd-o din spate pe jupneasa Macura cu pumnalul de la cingtoare. A intrat pe o poart din spate. Am crezut c e vorba de un ho. i c cel mai bine e s-o aduc nuntru. Faa croitoresei devenise att de palid la vederea lor nct ochii i preau i mai negri, aproape s-i ias din orbite. i linse buzele i ncepu iar s-i netezeasc fusta, aruncnd cte o privire spre pumnalul lui Juilin de parc s-ar fi ntrebat dac n-ar fi mai bine s o tearg de-acolo. Dar cel mai mult se uita la Elayne i Nynaeve; Elayne putea pune rmag c foarte curnd femeia va izbucni n lacrimi sau va leina. F-i vnt ncolo, zise Nynaeve artnd cu capul spre Luci, care nc mai tremura n colul odii, cu braele n jurul genunchilor. i ajut-o pe Elayne. N-am mai auzit de ceaiul sta, dar mersul pare c i mai contracareaz efectul. Ca n mai toate cazurile. Juilin art cu pumnalul spre colul cu pricina, i jupneasa Macura se duse repede acolo i se aez lng Luci, umezindui buzele n continuare, plin de spaim. N-a... fi fcut... ce-am fcut... dac n-a fi... primit ordine. Trebuie s m nelegei. Am primit ordine, spuse ea. Ajutnd-o pe Elayne s se ridice n picioare, Juilin fcu alturi de ea cei civa pai pn la peretele opus, intersectndu-se cu cealalt pereche. Fata ar fi vrut ca Thom s fie n locul lui Juilin. Aa cum o inea cu braul strns pe dup talie i se prea c ntrece msura. Ordine de la cine? ntreb Nynaeve rstit. Crei persoane i raportezi n Turn? Croitoreasa prea c e gata-gata s vomite, dar strnse din buze hotrt.

Dac nu vorbeti, te dau pe mna lui Juilin, spuse Nynaeve ncruntndu-se. Juilin este un prinza-de-furi din Tear i tie s scoat o mrturisire de la cineva la fel de repede ca o Mantie Alb. Am dreptate, Juilin? Cu o bucat de frnghie, cu care s-o leg, cu o crp, cu care s-i astup gura pn se hotrte s vorbeasc, nite ulei i sare... zise el, cu un rnjet att de fioros, nct Elayne fu ct peaci s se ndeprteze de el, simind cum i nghea sngele n vine. Va vorbi mai mult ca sigur. Jupneasa Macura se lipi de perete, fixndu-l cu privirea, cu ochii ct cepele. Luci se uit la el ca i cum Juilin s-ar fi transformat ntr-un troloc, nalt de aproape 8 picioare i ncornorat. De acord, zise Nynaeve dup cteva clipe de reflecie. Cred c ai s gseti totul n buctrie, Juilin. Elayne i plimb ochii surprini de la ea la prinzaul-de-furi i-napoi. Doar nu vorbeau serios... Nynaeve n nici un caz! Narenwin Barda, rosti croitoreasa dintr-o suflare, nclecnd cuvintele. i trimit ntiinri lui Narenwin Barda, la un han din Tar Valon numit Ferma din amonte. Prin porumbeii lui Avi Shendar, care-i crete la marginea oraului. Nu tie cui i sunt adresate mesajele sau de la cine le primesc, nu c i-ar psa. Nevasta lui a murit de jale i... Croitoreasa nu-i termin mrturisirea, nfiorndu-se, cu ochii la Juilin. Elayne o cunotea pe Narenwin sau cel puin o vzuse n Turn. O femeie mic i slab care trecea nebgat n seam, att era de tcut. i binevoitoare; o dat pe sptmn i lsa pe copii s-i aduc animalele n Turn ca s le Tmduiasc. Departe de a fi tipul de Ajah Neagr. Pe de alt parte, unul dintre numele de Ajah Neagr pe care le tiau ele era Marillin Gemalphin; i plceau pisicile i fcea tot ce-i sttea n putin ca s le ngrijeasc pe cele de pripas. Narenwin Barda, repet Nynaeve ncruntat. Vreau i alte nume, din Turn i din afara lui. Altele... nu mai tiu, spuse jupneasa Macura cu glas pierit. Mat vedem noi. De cnd ai devenit Iscoad a Celui ntunecat? De cnd te afli n slujba celor din Ajah Neagr? Luci scoase un ipt plin de indignare; Dar nu suntem Iscoade!

Fata i arunc o privire jupnesei Macura i se feri de ea. Eu cel puin! Eu merg cu Lumina! Credei-m! Reacia celeilalte femei fu la fel de puternic. Dac pn adineaori ochii i erau bulbucai, acum stteau s-i sar din orbite. Iscoade...! Cum, chiar exist? Dar Turnul ntotdeauna a negat... Pi am ntrebat-o pe Narenwin, n ziua n care m-a ales iscoad pentru Galbene, i de-abia a doua zi diminea m-am oprit din plns i, cu chiu cu vai, m-am dat jos din pat. Nu sunt... nu sunt... Iscoad a Celui ntunecat! Niciodat n-am fost! Sunt n slujba celor din Ajah Galben! A Galbenelor! Sprijinindu-se n continuare de braul lui Juilin, Elayne schimb o privire derutat cu Nynaeve. Orice Iscoad ar fi negat, desigur, dar ceva din vocile femeilor le spunea c nu mint. Reacia lor violent la acuzaia adus aproape c le fcuse s-i uite teama. Dup cum ovia, Nynaeve prea s fi neles acelai lucru. Dac eti n slujba Galbenelor, de ce ne-ai drogat? ntreb ea rar. Din cauza ei, rspunse croitoreasa, artnd cu capul spre Elayne. Acum o lun am primit descrierea ei, pn la felul n care-i ine brbia, care-i d impresia c te privete de sus. Narenwin mi-a spus c s-ar putea s foloseasc numele de Elayne i chiar s pretind c face parte dintr-o Cas nobil. Cuvnt dup cuvnt, furia ei prea s creasc n intensitate. Poate c tu eti o sor Galben, ea ns nu este Aes Sedai, ci doar o Aleas fugar. Narenwin mi-a spus s-o anun de ndat ce apare aici, ca i despre cei care o nsoesc. i s-o fac s stea mai mult, dac se poate. Sau chiar s-o iau prizonier. i pe toi cei care sunt cu ea. Nu tiu cum se atepta ea s iau prizonier o Aleas - cred c nici Narenwin nu tie de ceaiul meu! , dar aa sunau ordinele! Chiar s m dau n vileag aici, unde a plti cu moartea! Dac e nevoie! Ateapt numai s pun mna Suprema nscunat pe tine, fato! Pe toate, de fapt! Suprema nscunat! Fcu Elayne. Ce legtur are cu asta? Au fost ordinele ei. Din ordinul Supremei nscunate, aa mi s-a spus. C pot folosi orice mijloc, dar s nu v omor. Vei regreta c nc mai suntei n via cnd Suprema nscunat va

pune mna pe voi! Zise jupneasa Macura dnd din cap cu o satisfacie plin de furie. Nu uita c nc n-a pus nimeni mna pe noi. Voi suntei n minile noastre, replic Nynaeve sec, dar privirea ei era la fel de surprins ca i a lui Elayne. i s-a dat vreo explicaie? Faptul c ea era captiva contracar i ultima ncercare a femeii de a-i sfida. Jupneasa Macura se ls moale lng Luci, privind n gol, fiecare susinnd-o pe cealalt s nu cad. Nu. Uneori, Narenwin d o explicaie, dar nu i de data asta. Voiai s ne ii aici, drogate, pn venea cineva dup noi? Voiam s v trimit cu crua, mbrcate n haine vechi, rspunse femeia, fr nici mcar o frm de rezisten n voce. Am trimis un porumbel ca s-o anune pe Narenwin c suntei aici i ce intenii am. Therin Lugay mi este dator pn peste cap, de asta voiam s-i dau destul rdcina-furcii ca s ajung tot drumul pn la Tar Valon, dac Narenwin nu trimitea cteva surori ca s-mi ias n ntmpinare mai curnd. El crede c eti bolnav i c ceaiul e singurul care te poate ine n via pn te Tmduiete o Aes Sedai. Femeile trebuie s aib mare grij cnd se ndeletnicesc cu leacurile n Amadicia. Lecuiete prea muli oameni sau prea bine i vorba ajunge c ai fi Aes Sedai i ct ai zice pete te trezeti c-i ia casa foc. Sau mai ru. Therin tie cum s-i in gura despre ce... Ajutat de Thom, Nynaeve se apropie de croitoreas ca s-o vad mai bine. i mesajul? Mesajul adevrat? Doar n-ai pus semnalul la doar ca s ne atragi nuntru. V-am dat mesajul adevrat, zise femeia cu un aer obosit. Am crezut c n-o s v fac nici un ru. Nu neleg i... v rog... Brusc, ncepu s plng, agndu-se de Luci la fel de tare pe ct se aga tnra de ea, amndou tnguindu-se i vorbind repede. Te rog, nu-l lsa s m tortureze cu sare! Te implor! Nu cu sare! Te rog! Legai-le. Noi o s coborm n atelier ca s vorbim pe ndelete, porunci Nynaeve dezgustat. Thom o ajut s se aeze pe marginea patului mai apropiat, apoi tie repede ptura n fii. Ambele femei fur legate spate n spate, minile uneia de picioarele celeilalte, cu clu n gur.

Cele dou nc mai plngeau cnd Nynaeve prsi odaia sprijinindu-se de Thom. Elayne tare ar fi vrut s mearg la fel de bine ca ea, dar, din pcate, nc mai avea nevoie de Juilin ca s nu cad pe trepte. Privi geloas cum Thom o ine pe Nynaeve pe dup talie. Eti o feti neghioab , o apostrof vocea lui Lini. Sunt o femeie n toat firea , rspunse ea cu o fermitate de care n-ar fi fost n stare fa de btrna ei doic nici n ziua de azi. S tii c-l iubesc pe Rand dar el e departe, iar Thom e sofisticat i inteligent i... Prea suna a scuz, chiar i pentru ea. Lini ar fi pufnit ca de obicei, ceea ce nsemna c nu mai tolera neghiobiile ei. Juilin, ce voiai s faci cu sarea i uleiul? ntreb ea ovitor. Nu intra n amnunte, spune-mi care era ideea. Brbatul o privi cteva clipe. Nu tiu. i nici ele. Asta-i i mecheria; i-au nchipuit ceva mult mai ru dect a fi fost eu n stare s fac. Am vzut cum cedeaz un brbat foarte dur cnd am trimis dup un co cu smochine i civa oareci. Dar trebuie s ai mare grij. Unii spun tot, adevr sau minciun, doar ca s scape de ceea ce-i nchipuie c fi se va ntmpla. Dei nu cred c cele dou au minit. Nici Elayne nu credea. Gndul o fcu s se nfioare, totui. Ce se poate face cu smochine i oareci? i propuse s nu se mai gndeasc la asta, ca s evite comarurile. Cnd ajunser n buctrie, Nynaeve reui s se in singur pe picioare i ncepu s cotrobiasc prin dulapul plin de cutii colorate. Elayne simi nevoia s se aeze pe un scaun. Cutia albastr era pe mas, alturi de un ceainic verde plin, dar ncerc s-i dezlipeasc ochii de pe ele. nc nu putea conduce Puterea. Putea mbria saidarul, dar i scpa imediat. Cel puin acum tia c Puterea se va ntoarce la ea. Alternativa era prea oribil i pn acum refuzase s se gndeasc la aa ceva. Thom, spuse Nynaeve ridicnd capacele cutiilor i privind nuntru. Juilin. Femeia fcu o pauz, trase adnc aer n piept i, fr s-i priveasc pe cei doi, continu: Mulumesc. Acum neleg de ce Aes Sedai au Strjeri. V mulumesc din suflet.

Nu toate Aes Sedai aveau Strjeri. Cele Roii considerau c toi brbaii sunt ptai din cauza a ceea ce fceau cei care puteau conduce Puterea, altele nu-i doreau aa ceva, fiindc nu prseau Turnul sau pur i simplu nu-l nlocuiau pe Strjerul care murea. Cele Verzi erau singurele Ajah care permiteau mai mult de un Strjer. Elayne voia s fac parte din Ajah Verde. Nu din acest motiv, desigur, ci fiindc Cele Verzi se autointitulau Ajah Lupttoare. n timp ce Brunele cutau tiina pierdut, iar Albastrele luptau pentru diverse cauze, surorile Verzi se pregteau pentru Ultima Btlie, n care aveau s-i nfrunte pe noii Stpni ai Spaimei, cum o fcuser n Rzboaiele Troloce. Cei doi brbai se privir uimii. Se ateptau mai mult ca sigur la o papar din partea lui Nynaeve. Elayne era aproape la fel de surprins. Lui Nynaeve i plcea s fie ajutat la fel de mult precum l plcea s n-aib dreptate; n ambele cazuri se zbrlea ca un arici, dei susinea mereu c ntruchipeaz raiunea i simul practic. O Metereas, zise Nynaeve, lu un deget de pudr dintr-o cutie i l mirosi, apoi l puse pe vrful limbii. Sau cum s-o numi aici. Aici n-au un nume pentru aa ceva, spuse Thom. n Amadicia nu sunt multe femei care s deprind vechiul tu meteug. E prea periculos. Pentru cele mai multe e doar ceva ce fac n timpul liber. Nynaeve lu un scule de piele din sertarul de jos al dulapului i ncepu s adune cutiile. i la cine se duc localnicii cnd se mbolnvesc? La un vraci? ntreb ea. Da, rspunse Elayne. i plcea s-i arate lui Thom c tia i ea cte ceva despre lume. n Amadicia brbaii sunt cei care cunosc ierburile, adug ea. Nynaeve se ncrunt dispreuitoare. De unde s tie brbatul cum se vindec ceva? Mai degrab i face potcovarul o rochie. Pe neateptate, Elayne i ddu seama c se gndea la orice numai la ce spusese jupneasa Macura, nu. Dac nu te gndeti la spin nu nseamn c piciorul te doare mai puin. Una dintre zicalele preferate de Lini.

Nynaeve, ce crezi c nseamn mesajul sta? Toate surorile sunt chemate s revin la Turn. Nu are sens. Nu asta intenionase s spun, dar cel puin era pe-aproape. Turnul i are regulile lui, spuse Thom. Aes Sedai fac ce fac din motive cunoscute numai de ele, de cele mai multe ori nemprtite altora. Dac le mprtesc vreodat. Thom i Juilin tiau, desigur, c amndou erau doar Alese; de aceea nici nu le ndeplineau poruncile cu tragere de inim. Pe chipul lui Nynaeve se citea enervarea. Femeii nu-i plcea s fie ntrerupt sau s vorbeasc altcineva n locul ei. Erau multe lucruri care nu-i plceau lui Nynaeve. Dar de-abia i mulumise lui Thom; nu-i venea uor s se rsteasc la un om care tocmai i salvase viaa. Foarte puine lucruri care se petrec n Turn au sens, zise ea acru. Elayne bnui c sarcasmul ei era adresat n aceeai msur lui Thom, ct i Turnului. Crezi ce-a spus? ntreb ea trgnd adnc aer n piept. Despre Suprema nscunat, care a dat ordin s fiu dus napoi prin orice mijloace. Privirea pe care i-o arunc Nynaeve era plin de compasiune. Nu tiu, Elayne. A spus adevrul, interveni Juilin, ntoarse un scaun cu sptarul n fa i se aez, sprijinindu-i toiagul de el. n viaa mea am luat la ntrebri destui hoi i ucigai ca s-mi dau seama cnd spune cineva adevrul. Femeia asta cnd era prea nfricoat ca s mint, cnd era prea furioas. Voi doi... ncepu Nynaeve, dar se control, aruncnd sculeul pe mas i ncrucindu-i braele la piept. M tem c Juilin are dreptate, Elayne. Dar Suprema nscunat tie ce facem noi. Doar ea ne-a trimis la plimbare. Nynaeve pufni pe nas. Pe Siuan Sanche o cred n stare de orice. A vrea s fiu cu ea doar o or, ntr-un loc n care s nu poat conduce Puterea. Atunci s-o vd dac se mai d mare i tare. Elayne nu credea c Nynaeve ar face mare lucru. Amintindui de privirea aceea albastr, att de autoritar, probabil c

Nynaeve s-ar alege cu cteva vnti bune, n eventualitatea, puin probabil, c i s-ar mplini dorina. Dar cum procedm mai departe? ntreb ea. Se pare c Ajah au iscoade peste tot. Ca i Suprema nscunat. Ne-am putea trezi c, pe tot drumul spre Tar Valon, s-ar gsi nu tiu cte femei care s ne strecoare ceva n mncare. Dac artm aa cum se ateapt ele, replic Nynaeve, scond o can din dulap i aeznd-o pe mas, lng ceainic. Asta e piper alb. E bun la durerile de dini, dar i poate face prul negru ca smoala. Elayne i duse mna la cosiele ei ro-aurii prul ei, nu al lui Nynaeve, putea pune rmag! , dar, orict de mult i displcea, era totui o idee bun. Cteva modificri la pieptarul rochiilor, i nu mai suntem negutorese, ci dou doamne care cltoresc cu servitorii lor, continu Nynaeve. ntr-o cru cu vopseluri? ntreb Juilin. Privirea piezi pe care i-o arunc Nynaeve i spuse c recunotina ei pentru c o salvase se oprea acolo. n grajdul de pe partea cealalt a podului e o trsur. Cred c proprietarul o va vinde. Dac te ntorci la cru nainte s-o fure cineva nu tiu ce v-a apucat pe amndoi s-o lsai acolo la mna oricui! , dac nc mai e acolo, poi lua una dintre pungi... Civa oameni fcur ochii mari cnd trsura lui Noy Torvald opri n faa atelierului lui Ronde Macura, tras de patru cai, cu mai multe cufere fixate de imperial i un cal neuat legat n spate. Noy pierduse tot cnd negoul n Tarabon se dusese de rp; acum tria de azi pe mine ajutnd-o pe vduva Teran. Nimeni nu-l mai vzuse pn atunci pe vizitiu, un ins nalt, numai vn, cu mustaa alb i ochii reci, autoritari, sau pe valetul oache, aspru la fa i cu o plrie tarabonez, care sri sprinten ca s deschid portiera. Mirarea fu nsoit de murmure cnd dou femei ieir din atelier cu mai multe pachete n brae; una purta o rochie de mtase verde, cealalt una simpl, din ln albastr, dar fiecare avea capul acoperit cu o earf care nu lsa s se vad nici un fir de pr. Cele dou femei aproape c srir n trsur. Doi dintre Copiii Luminii ncepur s treac de la un om la altul ca s ntrebe cine sunt strinii, dar, n timp ce valetul

tocmai se suia pe capr, vizitiul pocni din biciul lui lung i strig ceva n genul Facei loc unei nalte doamne! . Copiii Luminii abia apucar s sar din calea trsurii, rostogolindu-se prin praful strzii, iar trsura se ndeprt n galop spre Calea Amador. Privitorii se ndeprtar vorbind despre cele vzute; o doamn misterioas, desigur, cu camerista ei, care fcuse cumprturi de la Ronde Macura i fugise de Copiii Luminii. Puine lucruri se ntmplau n Mardecin de ceva vreme, iar acesta avea s fie subiect de discuie pentru zile bune de-acum ncolo. Copiii Luminii se scuturar de praf furioi, dar n cele din urm hotrr c se fceau de rs dac i ntiinau. n plus, cpitanului lor nu-i plceau nobilii; probabil i-ar fi trimis s aduc trsura napoi, o cltorie lung pe cldura aceea nbuitoare, doar pentru o tnr nfumurat din nu tiu ce familie de nobili. Dac nu fi se putea gsi nici o vin - ceea ce era foarte posibil cnd venea vorba de nobili. - Nu cpitanul ar fi czut la mijloc. Spernd c nu vor auzi prea muli despre umilina lor, nici nu le ddu prin minte s o ia la ntrebri pe Ronde Macura. La scurt timp, Therin Lugay vri crua n curtea din spatele atelierului, cu proviziile pentru lunga cltorie care-l atepta deja puse bine sub coviltir. ntr-adevr, Ronde Macura l lecuise de o boal care fcuse douzeci i trei de victime cu o iarn n urm, dar nevasta ciclitoare i scorpia de soacr-sa l fcuser s porneasc la drum spre locul n care triau vrjitoarele. Ronde i spusese c l-ar putea ntmpina cineva, dei nu i cine anume, dar spera c va ajunge teafr i nevtmat n Tar Valon. Btu de ase ori n ua de la buctrie, apoi intr, dar deabia dup ce urc treptele ddu de cineva. n dormitorul din spate, Ronde i Luci stteau ntinse n pat, dormind duse, mbrcate, chiar dac hainele le erau boite bine, cu soarele nc sus pe cer. Le scutur, ns nici una nu se trezi. Nu nelese motivul i nici de ce una dintre pturi era pe jos, numai fii nnodate, sau de ce erau dou ceainice goale n camer, dar numai o ceac sau de ce pe perna lui Ronde se afla o plnie. Dar tia dintotdeauna c erau multe lucruri pe lumea asta pe care nu le nelegea. ntorcndu-se la cru, se gndi la proviziile pe care le cumprase cu banii lui Ronde, se gndi la

nevast i la soacr i, cnd scoase crua din curte, se hotr s vad cum arta Altara sau poate Murandy. Una peste alta, trecu ceva timp pn ca Ronde Macura, despletit i abia inndu-se pe picioare, s ajung la casa lui Avi Shendar i s trimit un porumbel cu un tubule legat de picior. Pasrea se ndrept spre nord-est, direct spre Tar Valon. Dup o clip de gndire, Ronde mai pregti un sul mic de pergament i l leg de piciorul unui porumbel dintr-o alt colivie. Acesta se ndrept spre apus, fiindc Ronde promisese c va trimite copii dup toate mesajele ei. n aceste vremuri grele o femeie trebuia s se descurce cum poate, drept care nu vedea ce era ru n asta, mai ales n ntiinrile trimise lui Narenwin. ntrebndu-se dac poate scpa de gustul de ment, i spuse c n-ar strica dac raportul ei ar face-o s sufere puin pe cea care i zicea Nynaeve. Spnd n mica lui grdin, ca de obicei, Avi nu bg n seam ce fcea Ronde. i, tot ca de obicei, de ndat ce femeia plec, se spl pe mini i intr n cas. Ronde pusese o foaie mai mare de pergament sub bucile pe care scrisese, ca s nu le strpung cu vrful peniei. Cnd o ridic n lumina dupamiezii, Avi deslui ce scrisese femeia. Curnd, un al treilea porumbel i lu zborul, ndreptndu-se n alt direcie.

CAPITOLUL 11

Trsura cu nou cai

O plrie lat de paie umbrea faa lui Siuan n timp ce Logain trecea naintea ei, pe Poarta Shilene din Lugard, sub soarele dup-amiezii trzii. Zidurile nalte, cenuii, ale oraului erau drpnate; din cauza pietrelor desprinse, n dou locuri zidul nu ntrecea n nlime un gard obinuit. Min i Leane veneau n urma ei, amndou obosite de ritmul impus de Logain n sptmnile care trecuser de la ntmplarea din Izvoarele Kore. Brbatul voia s fie el conductorul i lui Siuan nu-i luase mult ca s-l conving c aa i este. Nu-i psa dac el era cel care stabilea cnd s plece dimineaa, cnd i unde s-i petreac noaptea, dac el inea banii, chiar i dac voia ca ele s pregteasc hrana i s-l serveasc la mas. Una peste alta, i era mil de el. Sracul, habar n-avea ce-i pregtise. Un pete mare, prins n crlig ca s prind unul i mai mare , gndi ea, ncruntat. Lugard doar cu numele era capitala Murandyului, locul n care i avea reedina regele Roedran; seniorii din Murandy rosteau cuvntul vasalitate din vrful buzelor, refuznd s plteasc biruri sau s ndeplineasc o bun parte din poruncile lui Roedran, ca i oamenii de rnd, de altfel. Murandy era o

naiune doar cu numele, oamenii erau legai doar de form de aa-zisa supunere fa de rege i regin - tronul trecea de la unul la altul uneori la intervale foarte scurte - i de teama c Andorul sau Illianul i-ar putea nghii dac nu ineau aproape. Ziduri de piatr brzdau oraul, cele mai multe ntr-o stare mai proast dect bastioanele de la margine, cci Lugard se extinsese la ntmplare de-a lungul secolelor i fusese mprit de mai multe ori ntre nobilii nvrjbii. Era un ora murdar, multe dintre strzile largi fiind nepavate, toate pline de praf. Brbai cu plrii nalte i femei cu oruri i fuste pn deasupra gleznelor se strecurau printre irurile de crue ale negutorilor, n timp ce copiii se jucau n urmele adnci lsate de roi. Negoul inea n via Lugardul, negutorii care veneau din Illian i Ebou Dar, din Ghealdan de la apus i Andor de la miaznoapte. Poriuni mari de pmnt, golae, adposteau grupuri de crue, ngrmdite roat lng roat, multe gemnd sub povara mrfurilor prinse bine sub prelate, altele goale, ateptnd s fie ncrcate. Strzile principale erau pline de hanuri cu grajduri i imauri, aproape depind ca numr casele sau prvliile de piatr cenuie, toate acoperite cu igl de culoare albastr, roie, purpurie sau verde. Praful i zgomotul erau la ele acas, ca i ciocnitul fierarilor, uruitul cruelor njurturile cruailor, i hohotele de rs care rzbteau din hanuri. Soarele ardea Lugardul n timp ce aluneca spre linia orizontului, iar aerul i ddea senzaia c nu va mai ploua niciodat. Cnd Logain intr n sfrit ntr-o curte i desclec n spatele unui han cu acoperiul verde, numit Trsura cu nou cai, Siuan cobor de pe Bela, rsuflnd uurat, i mngie iapa flocoas pe bot, n treact, de team s n-o mute. Dup prerea ei, calul nu era deloc un mijloc de cltorie. O nav mergea ncotro ndreptai crma; un cal putea hotr chiar el direcia de mers. n plus, navele nici nu mucau; pn acum Bela nu fcuse aa ceva, dar putea s-o fac. Cel puin primele zile n care nepenise pur i simplu erau de domeniul trecutului, Leane i Min distrndu-se pe socoteala ei cnd o vedeau cum ontcie seara, nainte de culcare. Dup o zi petrecut n a nc se mai simea de parc ar fi zvntat-o cineva n btaie, dar reuea s n-o arate.

De ndat ce Logain ncepu s discute cu grjdarul, un btrn pistruiat, nalt i slab, cu o jiletc de piele, dar fr cma, Siuan se ddu mai aproape de Leane. Dac vrei s-i pui farmecele la treab, ncearc-le pe Dalyn n ora urmtoare, i opti ea. Leane i arunc o privire derutat de cnd prsiser Izvoarele Kore ncercase tot felul de zmbete i ocheade prin cteva sate, dar Logain n-o nvrednicise dect cu o privire inexpresiv apoi oft i ncuviin din cap. Trgnd adnc aer n piept, o lu nainte cu mersul ei sinuos, ademenitor, ducndu-i calul sur de cpstru i zmbindu-i lui Logain. Siuan nu nelegea cum putea merge aa, de parc o parte din oase i pierdeau rigiditatea. Apropiindu-se de Min, i vorbi la fel de ncet: n clipa n care Dalyn a terminat cu grjdarul, spune-i c ne ntlnim nuntru. Apoi fugi nainte i ferete-te de el i de Amaena pn m ntorc eu. Dup hrmlaia care rzbtea din han, muteriii erau ndeajuns de numeroi ca s ascund o armat. i ndeajuns de numeroi ca s ascund absena unei singure femei. Min o privi cu binecunoscuta ei ncpnare i deschise gura, fr ndoial ca s ntrebe de ce. Siuan i-o lu nainte. F cum i spun, Serenla. Altfel pe lng servitul la mas ai s-i faci i cizmele. Privirea ncpnat rmase, dar Min ddu din cap mbufnat. Lsndu-i cpstrul Belei n mn, Siuan iei n grab din curte i o lu n josul strzii n ceea ce spera a fi direcia corect. Nu voia s caute prin tot oraul, mai ales pe cldura i n praful sta. Crue grele, trase de ase, opt sau chiar zece cai, umpleau strzile, cruaii plesnind din bice lungi i njurnd n egal msur caii i trectorii care se strecurau printre crue. Brbai mbrcai n haine lungi i jerpelite de cruai adresau invitaii obscene femeilor care treceau pe lng ei. Femeile, care purtau oruri multicolore, uneori n dungi, legate la cap cu baticuri, mergeau privind drept n fa, ca i cum n-ar fi auzit nimic. Femei far oruri, cu prul atrnnd liber pe umeri i cu fustele deasupra gleznelor, adesea ripostau n aceeai not sau chiar mai fr perdea.

Siuan tresri cnd i ddu seama c unele dintre propunerile brbailor o vizau pe ea. Nu c ar fi nfuriat-o - n mintea ei nici nu concepea aa ceva. - Ci doar o surprindeau, nc nu se obinuise cu schimbrile prin care trecuse. Faptul c brbaii o gseau atrgtoare... Se vzu n vitrina murdar a unei croitorii, imaginea fad a unei fete cu prul blond prins sub o plrie de paie. Era tnr; nu doar prea tnr, ci chiar era tnr. Nu cu mult mai mare dect Min. O tnr n toat puterea cuvntului, innd cont de anii pe care i trise. Avantajul de a fi ferecat , i spuse ea. ntlnise femei care ar fi dat orice ca s fie mai tinere cu cincisprezece sau douzeci de ani; unele chiar considerau c merita preul pltit de ea. Adesea se trezea amintindu-i astfel de avantaje, ncercnd poate s se conving c erau reale. Eliberat de Cele Trei Legminte, n primul rnd putea mini la nevoie. Nici propriul ei tat n-ar fi recunoscut-o. Acum nu mai arta ca atunci cnd era o femeie tnr; schimbrile produse de maturizare erau prezente, dar mblnzite de tineree. Judecnd lucrurile la rece, se credea mai drgu dect atunci cnd era mic; drgu era cel mai frumos compliment care i se fcuse vreodat. De cele mai multe ori, i se spunea c e artoas. Oricum, nu putea lipi faa aceea de ea, de Siuan Sanche. Numai n interior era aceeai; mintea ei pstra tot ce acumulase pn atunci. Acolo, n capul ei, era tot ea. Unele dintre hanurile i tavernele din Lugard se numeau Barosul potcovarului, Ursul dansator sau Porcul de argint, adesea desenele de pe firme potrivindu-se de minune. Altele aveau nume care ar fi trebuit interzise, cel mai cuminte fiind Srutul curvei din Doman, cu un desen nfind o femeie cu pielea armie - goal pn la bru! , cu buzele uguiate. Siuan se ntreb ce-ar spune Leane despre asta, dar, dup cum se purta ea n ultima vreme, numele acelea n-ar fi fcut dect s-o inspire. n sfrit, pe o strad lturalnic, la fel de lat ca i cea principal, dincolo de o gaur dintr-un zid interior care sttea s cad, gsi hanul pe care l cuta, trei etaje de piatr cenuie, ordinar, acoperite cu igle purpurii. Pe firma de deasupra uii se lfia o femeie care se voia voluptuoas, cu prul aranjat n aa fel nct s ascund ct mai puin, clare pe un cal fr a, i cu un nume peste care Siuan trecu de ndat ce-l recunoscu.

nuntru, sala mare era albastr de atta fum de pip i nesat de brbai cu vocile rguite de butur i rsete, ncercnd s le ciupeasc pe fetele care serveau i care se fereau ct puteau i ele, cu zmbete care numai vesele nu erau. Sunetele unei itere i ale unui fluier de-abia reueau s rzbat prin glgia de-acolo, acompaniind o tnr care cnta i dansa pe o mas la un capt al ncperii. Din cnd n cnd, femeia i flutura fustele, ridicndu-le ndeajuns ca s-i arate picioarele goale; auzind cuvintele cntecului, Siuan mai s se repead la femeie ca s-i spele gura. Ce era cu femeia asta care dansa pe mas i i arta goliciunea? De ce cnta despre asta unor mocofani bei ca noaptea? Nu mai clcase ntr-un loc ca acesta niciodat. Drept care i propuse ca vizita ei s fie ct mai scurt cu putin. Pe hangi n-aveai cum s-o confunzi, o femeie nalt, trupe, ntr-o rochie de mtase roie, strmt, care pur i simplu i lua ochii; bucle vopsite, complicate - natura nu crease niciodat acea nuan de rou, mai ales alturi de nite ochi att de negri - ncadrau o brbie ascuit i o gur cu buzele subiri. ntre poruncile aruncate fetelor care serveau, se oprea cnd la o mas, cnd la alta, ca s spun cteva cuvinte sau s plesneasc spinarea cuiva i s rd cu muteriii. Siuan se inea dreapt i ncerca s ignore privirile pe care i le aruncau brbaii n timp ce se apropia de femeia cu prul stacojiu. Jupneasa Tharne? ntreb ea i se vzu nevoit s repete numele de trei ori, de fiecare dat mai tare, pentru ca hangia s-i ntoarc ochii spre ea. Jupneas Tharne, a vrea s m angajai aici. S cnt, tiu s cnt... Nu zu? Fcu femeia trupe i izbucni n rs. Pi, am deja o cntrea, dar, dac stau s m gndesc, nu mi-ar strica nc una, ct se odihnete cealalt. S-i vd picioarele. tiu Cntecul celor trei peti, zise Siuan cu vocea ridicat. Asta trebuia s fie femeia. Era imposibil ca n oraul sta s fie dou femei cu acelai pr, cu acelai nume i cu acelai han. Jupneasa Tharne rse i mai tare i l plesni peste umr pe unul dintre brbaii de la cea mai apropiat mas, fcndu-l s se clatine serios. Nu prea are cine s-l asculte pe-aici, ce zici, Pel?

Pel, un crua tirb, cu biciul atrnat de umr, se hlizi alturi de ea. tiu i Cerul albastru n zori. Femeia se cutremur de rs, tergndu-i ochii de lacrimi. Nu zu? A, sunt sigur c bieii se vor da n vnt dup el. Hai, s-i vd picioarele. Picioarele, fata mea, sau pe-aci i-e drumul! Siuan ovi, n timp ce jupneasa Tharne o fixa cu privirea. Ca i un numr din ce n ce mai mare de brbai. Asta trebuia s fie femeia. i ridic ncet fusta pn la genunchi. Femeia nalt i fcu semn nerbdtoare s continue. nchiznd ochii, Siuan trase i mai tare de fust. Simea cum faa i se nroete cu fiecare centimetru. Hm, modest, constat jupneasa Tharne, chicotind. Pi, dac tii numai cntecele astea, i trebuie nite picioare care s-i lase paf pe brbai. Dar am s vd ce i cum de-abia dup ce-i scoi ciorapii ia de ln, ce zici, Pel?... Hai s nu mai lungim vorba. Poate c ai o voce bun, dar aici nu-mi dau seama. Hai, fata mea! Mic-i trtia! Siuan i deschise brusc ochii, furioas, dar femeia trupe deja i ntorsese spatele i se ndrepta spre un col al slii. Dreapt ca o lumnare, Siuan i ls fustele s cad la loc i o urm, ncercnd s nu bage n seam rsetele i propunerile deocheate pe care i le fceau muteriii. Pe fa nu i se citea nimic, nuntru ns ngrijorarea se lupta cu furia. nainte de a deveni Suprema nscunat, condusese iscoadele a celor din Ajah Albastr; unele dintre ele o slujiser personal, atunci i mai trziu. Chiar dac nu mai era Suprema nscunat, i nici mcar Aes Sedai, nc le mai tia pe toate. Duranda Tharne era deja n slujba Albastrelor cnd preluase ea reeaua, o femeie ale crei informaii fuseser ntotdeauna oportune. Iscoade iscusite erau greu de gsit, iar credibilitatea lor varia de la una la alta - singura n care avusese ncredere i pe care o abordase, de cnd plecase din Tar Valon, era cea de la Patru regi, n Andor, dar i ea dispruse , noroc c multe tiri i zvonuri circulau prin Lugard aduse de irurile de crue ale negutorilor. Poate c aici existau spioane i pentru alte Ajah; nu era ru s in minte asta. Cu rbdarea treci marea , i spuse ea.

Femeia aceasta corespundea perfect descrierii Durandei Tharne i era imposibil s mai existe un han cu un nume att de dezgusttor. - Dar de ce reacionase aa cnd Siuan se prezentase drept o alt spioan a Albastrelor? Fusese nevoit s rite; Min i Leane, n felul lor, deveneau la fel de nerbdtoare ca i Logain. ntr-adevr, cu rbdarea treci marea, dar de multe ori cu ndrzneala aveai numai de ctigat. n cel mai ru caz i ddea una n cap femeii i fugea pe ua din spate. Cntrindu-i din ochii limea i nlimea, ca i braele groase, tari, spera s i poat. Femeia deschise o u simpl de pe coridorul ce ducea spre buctrii i ptrunse ntr-o camer srac mobilat: o mas de scris i un scaun pe un covor mic, albastru, o oglind mare pe un perete i, surprinztor, o etajer cu cteva cri. De ndat ce ua se nchise, estompnd zgomotul dinspre sala mare, femeia trupe se rsti la Siuan, cu pumnii n oldurile masive. Hai, zi. Ce vrei de la mine? i nu te obosi s-mi spui cum te cheam; nu vreau s tiu, chiar dac e adevrat. Siuan simi cum se relaxeaz. Nu c n-ar fi fost la fel de furioas ca nainte. N-aveai nici un drept s m tratezi aa! De ce m-ai silit s... Ba am avut tot dreptul, fiindc aa trebuia s fac, replic jupneasa Tharne. Dac veneai cnd trebuia, cnd deschid sau cnd nchid prvlia, te-a fi adus imediat aici fr nici o problem. Crezi c unii dintre cei de-acolo nu i-ar pune ntrebri dac te-a pofti aici ca pe o prieten de mult pierdut? Nu-mi pot permite ca lumea s-i pun ntrebri n legtur cu mine. Ai noroc c nu te-am pus s-i iei locul lui Susu pe mas ca s cni vreo dou cntece. i ai grij cum vorbeti cu mine. Femeia ridic amenintor o mn lat, aspr i continu: Am fete mritate mai mari dect tine i, ori de cte ori trec pe la ele, se poart i-mi vorbesc cuviincios. Te-nv eu minte dac o faci pe jupneasa nepata cu mine. Nimeni n-o s te-aud ipnd, nu se amestec nimeni n ciorba mea. nclinnd scurt din cap, semn c lucrurile erau clare, i puse din nou pumnii n olduri. i-acum, spune, ce vrei de la mine? De cteva ori, n timpul acelei avalane de cuvinte, Siuan ncercase s vorbeasc, dar femeia trecuse peste ea ca o

furtun. Cu aa ceva nu era obinuit. Cnd, n sfrit, jupneasa Tharne termin ce avea de spus, Siuan tremura de furie, strngndu-i fustele ca ntr-un clete. ncerc din rsputeri s nu izbucneasc. Acum nu sunt dect o iscoad, ca i ea, i repet. Nu mai sunt Suprema nscunat, doar o iscoad ca oricare alta. n plus, se temea c femeia i va pune n practic ameninarea. Ceva nou pentru ea, frica de cineva care era mai mare i mai puternic dect ea. Mi s-a spus s transmit un mesaj unei ntruniri a celor pe care le slujim, zise ea spernd c jupneasa Tharne i va lua ncordarea din glas drept un semn c era speriat ru; femeia putea fi mai cooperant dac i nchipuia c o intimidase pe Siuan. ntrunirea nu e acolo unde mi s-a spus c va fi. Sper c tii ceva care s m ajute s le gsesc. ncrucindu-i braele sub snii enormi, jupneasa Tharne o privi cu atenie. Deci tii s-i ii firea atunci cnd trebuie. Foarte bine. Ce s-a ntmplat n Turn? i nu-mi spune c nu vii de acolo, ftuca mea cu nasul pe sus. E clar c eti curiera lor, doar n-ai deprins fandoselile astea n vreun sat. Siuan trase adnc aer n piept nainte s rspund: Siuan Sanche a fost ferecat. Vocea nici mcar nu-i tremura; era mndr de stpnirea ei. Elaida aRoihan este noua Suprem nscunat, adug ea, nereuind s-i ascund o urm de maliiozitate. Pe chipul jupnesei Tharne nu sesiz nici o reacie. Mda, asta explic o parte din ordinele pe care le-am primit. Doar o parte. Vaszic au ferecat-o. Credeam c va rmne pe tron la nesfrit. Am vzut-o odat, acum civa ani, n Caemlyn. De la deprtare. Arta de parc mnca huri la micul dejun, replic ea, buclele stacojii legnndu-se de fiecare dat cnd ddea din cap. n fine, ce-a fost a fost. Ajah s-au desprit, nu-i aa? Singurul lucru care se potrivete; ordinele primite i btrna oprl ferecat. Turnul s-a dezmembrat, iar Albastrele o iau la fug. Siuan scrni din dini. ncerc s-i spun c femeia le era loial Albastrelor, i nu neaprat ei, dar n zadar. Btrna oprl? E destul de n vrst ca s-mi fie mam. i dac mi-ar fi, sigur m-a neca n cel mai apropiat ru. Se sili s-i fac vocea ct mai umil.

Mesajul meu e important. Trebuie s plec ct mai repede. M poi ajuta? Important zici? M cam ndoiesc. Eu i pot da un nume, dar trebuie s te descurci singur. Vrei? ntreb jupneasa Tharne refuznd s-i fac viaa uoar. Te rog. Sallie Daera. Nu tiu cine e sau cine a fost, dar mi s-a spus s-i dau numele oricrei Albastre care apare aici i nu tie ncotro s-o apuce, ca s spunem aa. Chiar dac nu pari a fi una dintre surori, i ii nasul ndeajuns de sus ca s fii aa ceva. Deci Sallie Daera. Descurc-te cum poi. Siuan i nfrn un gest de bucurie i se prefcu dezamgit. Nici eu n-am auzit de ea. Ce s fac, am s pornesc n cutarea ei. Dac o gseti, transmite-i lui Aeldene Sedai c sunt n continuare loial, indiferent de ce s-a ntmplat. Lucrez de-atta vreme pentru Albastre, nct nu tiu ce a putea face altceva. Am s-i spun. Nu tia c Aeldene era nlocuitoarea ei, controlnd acum spioanele Albastrelor; Suprema nscunat, indiferent din ce Ajah fcea parte, nu le cunotea pe toate. Bnuiesc c trebuie s le spui de ce nu m-ai angajat. Chiar nu tiu s cnt; cred c e suficient. De parc ar conta pentru aduntura aia de-acolo, spuse femeia trupe, nlnd o sprncean i rnjind. Gsesc eu ceva, ftuco. Dar s-i dau un sfat. Dac nu ii nasul la mai jos, ntr-una din zile o Aes Sedai sigur i-l va tia. M mir c n-a fcut-o nc. Acum terge-o. Dispari de-aici. Antipatic femeie, url Siuan n sinea ei. Dac-a putea, a supune-o unor cazne pn i-ar iei ochii din cap. Aadar, credea c trebuie s-i arate mai mult respect. Mulumesc pentru ajutor, zise ea pe un ton distant, fcnd o reveren care ar fi onorat orice curte regal. Ai fost foarte amabil. Fcuse deja trei pai n sala mare cnd jupneasa Tharne apru n spatele ei, ridicnd vocea pn acoperi zgomotul din jur. Sfioas ca o fecioar, ce mai! Picioarele albe i bine fcute, sigur v-ar curge balele dup ele, dar a nceput s ipe ca

un copil de cnd i-am spus c trebuie s vi le arate! S-a trntit pe podea i a plns de mama focului! oldurile rotunjoare, pe gustul tuturor i...! Siuan se mpiedic n hohotele de rs ale celor din jur, dovedite de vocea ascuit a hangiei. Reui s mai fac trei pai, roie la fa, apoi o lu la fug. n strad, se opri ca s-i trag sufletul i s-i potoleasc btile inimii. Zgripuroaica naibii! Ar trebui s...! Nu mai conta ce trebuia s fac; femeia aceea dezgusttoare i spusese ce voia s afle. Nu Sallie Daera; nu era vorba de o femeie. Numai o Albastr tia sau doar bnuia. Salidar. Locul de natere al lui Deane Aryman, sora Albastr care devenise Suprema nscunat dup Bomwhin i salvase Turnul de la pieirea spre care l ndrepta Bonwhin. Salidar. Unul dintre ultimele locuri n care cineva le-ar fi cutat pe Aes Sedai, n afar de Amadicia. Doi brbai n mantii albe i platoe strlucitoare veneau clare spre ea, ferindu-i cu greu caii de cruele din drum. Copiii Luminii. n zilele astea i vedeai oriunde. Lsnd capul jos, urmrind temtoare Mantiile Albe pe sub borul plriei, Siuan se ddu mai aproape de peretele verde-albastru al hanului. Cei doi i aruncar o privire - fee aspre sub coifuri conice lucioase - i trecur mai departe. Siuan i muc buza, plin de frustrare. Probabil c le atrsese atenia cnd se lipise de perete. Dar dac-o vedeau la fa...? Nu s-ar fi ntmplat nimic, desigur. Mantiile Albe poate c ar fi ncercat s ucid o Aes Sedai dac o gseau singur, dar faa ei de mult nu mai era a unei Aes Sedai. Observaser totui c ncercase s se ascund de ei. Dac Duranda Tharne n-ar fi enervat-o att de mult, n-ar fi fcut o greeal att de prosteasc. i aminti de vremurile cnd un lucru lipsit de importan precum remarcile jupnesei Tharne n-ar fi fcut-o nici mcar s clipeasc, atunci cnd aa aia vopsit i umflat n-ar fi ndrznit s-i spun cuvintele acelea. Dac scorpiei leia nu-i place cum m port, am s-i... De fapt, acum nu trebuia dect s-i vad de treab nainte ca jupneasa Tharne s-i trag o btaie din cauza creia s nu mai poat sta n a. Uneori, i venea greu s-i aduc aminte ct de departe erau zilele n care putea chema la ordine regi sau regine. Strbtnd strada cu pai mari, privea att de ncruntat, nct unii dintre cruai i mucau limba, renunnd la

comentariile pe care voiau s le fac pe seama unei tinere frumoase i mai ales singure. Alii ns nu se puteau abine. Min se aez pe o banc lipit de peretele slii mari, arhipline, a hanului Trsura cu nou cai, privind o mas nconjurat de brbai care stteau n picioare, cruai cu biciurile nfurate i grzi ale negutorilor, cu sbiile la old. Ali ase edeau la mas, umr la umr. n partea cealalt a mesei, i zri pe Logain i Leane. Logain sttea ncruntat, vizibil nemulumit; ceilali brbai sorbeau fiecare cuvnt al lui Leane. Sala era plin de fumul de pip i de strigtele muteriilor care aproape c acopereau fluierul i toba, ca i cntecul unei tinere care dansa pe o mas dintre emineurile de piatr. Cntecul ei era despre o femeie care convingea ase brbai c fiecare era singurul brbat din viaa ei; lui Min i se pru interesant, chiar dac o fcu s roeasc. Cntreaa arunca din cnd n cnd cte o privire geloas mesei aglomerate. Sau mai degrab lui Leane. Domana l avea deja pe Logain la degetul mic n clipa n care intraser n han, fcndu-i i pe ali brbai s-i ntoarc privirile spre ea, ca mutele la miere, cu mersul ei legnat i focul mocnit din ochi. Brbaii fuseser ct pe ce s se ia la har, Logain i grzile negutorilor ducnd mna la sabie, scond pumnalul, hangiul vnjos i dou ajutoare numai muchi repezindu-se cu btele s-i despart. Leane potolise focul la fel cum l aase, cnd cu un zmbet, cnd cu o vorb i o btaie uoar pe obraz. Chiar i hangiul mai rmsese o vreme, rnjind ca prostul, pn cnd fu chemat la datorie. Iar Leane credea c mai are nevoie de exerciiu. Nu era deloc corect. Dac-a putea face i eu asta unui brbat anume, a fi mai mult dect mulumit. Poate m nva i pe mine - Lumin sfnt, ce-mi trece prin cap? Niciodat nu se prefcuse c ar fi altceva, cine o accepta aa cum era bine-venit, cine nu putea s-i vad de treab. Acum se gndea s se schimbe, pentru un brbat anume. Era destul de ru c trebuia s poarte rochie, n locul hainei i pantalonilor dintotdeauna. S-ar uita la tine dac ai purta o rochie cu decolteul adnc. Ai mai multe de artat dect Leane, care... Termin! Trebuie s plecm spre miazzi, zise Siuan peste umrul lui Min, iar aceasta tresri n-o vzuse intrnd. Acum.

Strlucirea ochilor ei albatri i spunea ceva lui Min. Un lucru pe care nu voia s i-l mprteasc. Femeia prea s cread c nc mai era Suprema nscunat, mai tot timpul. Nu putem ajunge n alt aezare cu han nainte de cderea nopii, replic Min. Mai bine rmnem aici peste noapte. Ar fi fost o desftare s doarm ntr-un pat dup ce petrecuse attea nopi pe sub garduri-vii i n cpie de fn, chiar dac de obicei fuseser i ele alturi. Logain era dispus s le nchirieze tuturor cte o camer, Siuan ns sttea cu ochii pe bani, chiar dac Logain i cheltuia cu chibzuin. Siuan privi n jur, dar cei care nu se holbau la Leane o ascultau pe cntrea. Nu se poate. M tem... m tem c Mantiile Albe ar putea ntreba de mine. Min scoase un fluierat uor. Asta n-o s-i plac lui Dalyn. Atunci nu-i spune, replic Siuan cltinnd din cap spre brbaii adunai n jurul lui Leane. Spune-i lui Amaena c trebuie s plecm. Va veni i el. Sper c nu i ceilali. Min zmbi strmb. Chiar dac Siuan se prefcea c nu-i pas c Logain - Dalyn - preluase conducerea, mai ales fcndu-se c nu aude cnd femeia i ddea o porunc, tot era hotrt s-l ngenuncheze din nou. Pn la urm, ce nseamn o trsur cu nou cai? ntreb ea, ridicndu-se n picioare. nainte de a intra, se uitase n stnga i-n dreapta dup vreun indiciu, dar pe firma de deasupra uii era trecut doar numele. Am vzut trsuri cu opt i zece cai, dar niciodat cu nou, adug ea. n oraul sta e mai bine s nu ntrebi nimic, rspunse Siuan pe un ton afectat. Punctele roii de pe faa ei o fcur pe Min s cread c, dimpotriv, Siuan tia foarte bine ce nseamn. Adu-i pe ceilali. Avem mult de mers, nu-i timp de pierdut. Ai grij s nu te aud cineva. Min pufni uor. Cu sursul lui Leane n-avea cum s-o bage n seam vreun brbat. Ar fi vrut s tie cum atrsese Siuan atenia Mantiilor Albe. Asta le mai lipsea i nu era n firea lui

Siuan s fac greeli. Ar fi vrut s tie cum s-l fac pe Rand s se uite la ea cum se uitau brbaii ia la Leane. Dac aveau s mearg toat noaptea ceea ce i se prea foarte probabil, poate c Leane i va da cteva sfaturi.

CAPITOLUL 12

O pip veche

O rafal de vnt care strnea praful pe strada din Lugard prinse plria de catifea a lui Gareth Bryne, fcnd-o s-i zboare de pe cap direct sub una dintre cruele care gemeau sub greutate. O roat o fcu una cu pmntul tare, lsnd din ea numai amintirea unei plrii. O privi o clip, apoi i continu drumul. Tot era ptat , i spuse el. i haina de mtase i se acoperise de praf nainte de a ajunge n Murandy; degeaba o scutura, atunci cnd se deranja s-o fac. Acum arta mai mult cafenie dect cenuie. Ar trebui s gseasc ceva mai modest; doar nu se ducea la bal. Strecurndu-se printre cruele care hurduciau pe strada brzdat de roi, ignor njurturile cruailor care veneau din urm - orice otean njura mai bine chiar i n somn - i intr ntr-un han cu acoperiul rou, numit Capra cruei. Desenul de pe firm era o ilustrare fidel a numelui. Sala mare era ca orice sal mare pe care o vzuse n Lugard, cruai, muncitori, tot felul de oameni, toi vorbind i rznd ct de tare puteau, n timp ce beau ct de mult puteau, innd cana cu o mn, iar cu cealalt pipindu-le pe fetele care serveau. n privina aceasta, nu se deosebea prea mult de

hanurile i tavernele din multe alte orae, dei majoritatea erau cu mult mai aezate. O tnr durdulie, ntr-o bluz care-i sttea s cad, srea i dansa pe o mas ntr-un col al slii, pe muzica abia auzit a dou fluiere i a unui timpanon cu dousprezece coarde. Nu prea avea ureche muzical, dar se opri o clip ca s-i asculte cntecul; tnra s-ar fi descurcat de minune n orice tabr de oteni pe care o vzuse la viaa lui. Pe de alt parte, ar fi avut acelai succes i dac n-ar fi cntat deloc. Cu bluza aia pe ea i-ar fi gsit un so ct ai zice pete. Joni i Barim erau deja acolo, statura lui Joni fiind ndeajuns ca s-i gseasc o mas doar pentru ei, n ciuda prului rrit i a bandajului pe care nc l mai purta n jurul capului. Cei doi ascultau cntecul fetei. Sau cel puin o urmreau cu privirea. i atinse uor pe umr i le fcu semn cu capul spre ua care ddea n grajd, unde un rnda posac i saiu avea grij de caii lor pentru trei bnui de argint. Tulburrile din apus i din Cairhien ddeau peste cap preurile i negoul. Nimeni nu scoase o vorb pn trecur de porile oraului i ajunser pe un drum mai puin folosit, care erpuia spre miaznoapte, spre Rul Storn, puin mai altfel dect un drum obinuit de crue. Ieri au fost aici, stpne, spuse Barim. Bryne aflase tirea mai de mult. Trei tinere drgue, care nu preau a fi din partea locului, nu puteau trece printr-un ora ca Lugard fr s fie remarcate. Mcar de brbai. Ele i un ins cu umerii largi, continu Barim. Se pare c Dalyn a fost cu ele cnd au dat foc hambarului lui Nem. Oricum, cu Dalyn sau fr el, sigur e c au stat puin la Trsura cu nou cai, dar numai ca s bea ceva. Domana aia, despre care mi-au povestit bieii, mai s ite un scandal cu zmbetul la al ei i cu legnatul din olduri, dar a reuit s liniteasc spiritele la fel. Al naibii s fiu, dar tare mi-ar mai plcea s ntlnesc o doamn. tii ncotro au luat-o, Barim? ntreb Bryne rbdtor. Asta nu izbutise s afle. A, nu, stpne. Dar am auzit c au trecut o mulime de Mantii Albe pe acolo, spre apus. Credei cumva c btrnul Pedron Niall pune ceva la cale? Poate n Altara?

Asta nu mai e treaba noastr, Barim, replic Bryne, fiind contient c de data aceasta rbdarea lui avea limite, Barim ns era un otean hrit, care i tia msura. tiu eu ncotro au luat-o, sri Joni. Spre apus, pe Calea Jehannah, i n mare vitez, din cte am auzit. Joni prea ngrijorat. Stpne, am dat peste grzile a doi negutori, vechi tovari de arme, i am but un pahar cu ele. Erau din ntmplare la un han pe nume O clrire n noapte cnd a intrat fata aia, Mara, i a vrut s se angajeze pe post de cntrea. Na fost angajat n-a vrut s-i arate picioarele, cum fac toate cntreele prin hanurile astea, i-avea dreptate, nu? , drept care a plecat. Din ce mi-a spus Barim, fetele au plecat imediat, spre apus. Nu-mi place deloc, stpne. Mara nu-i genul de persoan care s vrea s munceasc ntr-un loc ca la. Mai degrab cred c vrea s scape de Dalyn. Ciudat, n pofida cucuiului din cap, Joni nu le purta pic celor trei tinere. Dup prerea lui, adesea exprimat de cnd plecaser de la conac, fetele se aflau n mare pericol i cineva trebuia s le salveze. Bryne bnuia c, dac le ajungea din urm i le aducea napoi pe moia lui, Joni l-ar fi btut la cap s i le dea fiicelor lui Joni s aib grij de ele. Pe Barim ns nu-l ncercau astfel de sentimente. Ghealdan, zise el ncruntat. Sau poate Altara sau Amadicia. Pn s dm de ele, dm de Cel ntunecat. La ce atta osteneal pentru un hambar i cteva vaci? Bryne nu spuse nimic. Veniser dup fat pn aici, dar Murandy nu era deloc potrivit pentru andoreni; prea multe conflicte la hotar, n prea muli ani. Doar un nebun ar intra n Murandy dup ochii uneia care i-a nclcat jurmntul. Ct de nebun s fie s o urmreasc jumtate de lume? Bieii ia cu care am vorbit, spuse Joni timid. Stpne, se pare c o mulime din... din cei care te-au slujit sunt trimii acas. ncurajat de tcerea lui Bryne, Joni continu: O mulime de fee noi. O mulime. Cel puin patru-cinci pentru fiecare din cei trimii acas. Mai degrab ca s pricinuiasc necazuri dect s le pun capt. Unii i spun Leii Albi i i se supun doar lui Gaebril (aici Joni scuip ca s arate ce crede despre asta) i unui grup care nu face parte din Grzi. i

nici din vreo Cas. Din cte tiau ei, Gaebril a adunat de zece ori mai muli oameni dect au Grzile i toi au jurat credin tronului Andorului, dar nu i reginei. Nici asta nu mai e treaba noastr, i-o tie Bryne. Barim i umflase obrajii, aa cum fcea ntotdeauna cnd tia ceva ce nu voia s spun sau nu era sigur c merita spus. Ce-i, Barim? Hai, d-i drumul. Brbatul cu faa aspr l privi uimit. Barim niciodat nu-i ddea seama cum de tia Bryne c avea ceva de zis. Pi, stpne, civa din oamenii cu care am stat de vorb mi-au spus c ieri Mantiile Albe puneau tot felul de ntrebri. Despre o tnr care, dup descriere, pare a fi Mara. Voiau s tie cine e, ncotro a luat-o. Chestii din astea. Am auzit c au devenit i mai curioi cnd au aflat c a disprut. Dac vor s pun mna pe ea, s-ar putea s-o spnzure nainte s-o ajungem noi din urm. Dac in cu tot dinadinsul s-o prind, s-ar putea s n-o ntrebe dac e una din Iscoade. De ce vor s-o prind, habar n-am. Bryne se ncrunt. Mantiile Albe? Ce voiau Copiii Luminii de la Mara? Nu-i venea s cread c e una din Iscoade. Dar, dac se gndea bine, vzuse un tnr cu o fa nevinovat spnzurat n Caemlyn, o Iscoad care i nva pe copiii de pe strad despre mreia Celui ntunecat Marele Stpn al ntunericului, aa-i zicea el. Tnrul ucisese nou dintre ei n decurs de trei ani, cel puin att se tia despre el, cnd ceilali se hotrser s-l nfunde. Nu. Fata asta n-are cum s fie o Iscoad, mi pun zlog viaa. Mantiile Albe bnuiau pe oricine. i dac se ncpnau s cread c fata fugise din Lugard ca s nu le cad n mn... Ddu pinteni calului s treac la galop. Murgul cu botul mare nu era foarte artos, dar avea rezisten i curaj. Ceilali doi i se alturar lui Bryne, ns i inur gura, vznd n ce toane le era stpnul. La vreo dou mile de Lugard, intr ntr-un desi de stejari i arbuti. Oamenii lui poposiser aici, ntr-o poian, sub ramurile lungi i groase ale stejarilor. Ici i colo, se vedeau cteva focuri mici, din care fumul nc nu apucase s se ridice; oamenii se foloseau de orice ocazie ca s-i fac un ceai. Unii moiau; orice otean cu experien tia c un pui de somn nu strica niciodat.

Cei care se treziser deja ncercar s se dezmeticeasc la vederea lui. Pre de o clip, Bryne rmase n a purtndu-i privirea de la unul la altul. Pr crunt, chelii i fee ncreite de timp. nc n putere i gata de orice, dar... Fusese incontient s-i aduc n Murandy doar fiindc voia s tie de ce o femeie i nclcase jurmntul. Poate i cu Mantiile Albe pe urmele lor. i nu putea spune ct de departe trebuia s mearg, ct timp le va lua pn s dea de ea. Dac se ntorcea acum, le-ar trebui mai bine de o lun ca s vad Izvoarele Kore din nou. Dac i continua drumul, nu avea nici o garanie c urmrirea nu va dura pn la Oceanul Aryth. Ar trebui s-i duc pe oamenii tia napoi, acas. Aa ar trebui s fac. Nu avea nici un drept s le cear s le scoat pe fetele alea din minile Mantiilor Albe. O putea lsa pe Mara n plata Mantiilor Albe. Mergem spre apus, anun el i imediat oamenii stinser focurile cu ceaiul rmas i i vrr cnile n desagii prini de a. Va trebui s mergem ntins. Vreau s le prindem n Altara, dac se poate, dac nu, nu tiu unde ne va duce drumul. Ai putea vedea Jehannahul sau Amadorul sau Ebou Darul nainte s ne terminm treaba. Bryne ncerc s rd i continu: Vei vedea ct de tari suntei dac ajungem n Ebou Dar. Acolo sunt taverne unde fetele i servesc illiani la tav i scuip Mantiile Albe ca s se distreze. Otenii rser mai tare dect merita gluma. Alturi de tine, stpne, n-avem de ce ne-ngrijora, chicoti Thad, cu faa ca o bucat de piele boit, vrndu-i cana de cositor n desag. Am auzit c odat te-ai ncontrat chiar cu Suprema nscunat... Aici Jar Silvin i altoi un picior n glezn, i Thad se ntoarse spre brbatul mai tnr crunt, dar mai tnr cu pumnul strns. De ce-ai fcut asta, Silvin? Vrei s te alegi cu capul spart sau... ce? Thad vzu privirea plin de subneles a lui Silvin, ca i a celor din jur, i i ddu seama unde greise. A, da, da, zise el i i fcu de lucru cu chinga calului, dar nimeni nu mai rse. Bryne se sili s arate mai relaxat. Era timpul s lase trecutul n urm. Doar fiindc femeia cu care mprise patul - i chiar

mai mult, crezuse el , doar fiindc femeia aceea se uita la el de parc nu l-ar fi vzut n viaa ei nu avea nici un motiv ca s nu i se mai pomeneasc numele. Doar fiindc l izgonise din Caemlyn, ameninndu-l cu moartea, din pricina sfatului pe care jurase s i-l dea... Nu-l mai interesa dac femeia nu ajungea la nici o nelegere cu acest Gaebril care apruse pe neateptate n Caemlyn. Femeia i spusese, cu o voce la fel de plat i de rece precum apa ngheat, c numele lui nu va mai fi pomenit la palat niciodat, c doar serviciile pe care i le adusese o mpiedicau s-l dea pe mna clului pentru trdare. Trdare! Trebuia s se liniteasc, mai ales dac urmrirea asta avea s fie mai lung dect se atepta. Sprijinindu-se cu genunchiul de a, se aplec i i scoase pipa i punga cu tutun. Pe pip era incrustat un taur slbatic cu Coroana de Trandafiri a Andorului. De o mie de ani acesta fusese nsemnul Casei Bryne; puterea i curajul n slujba reginei. i trebuia o pip nou; asta se nvechise. N-am ieit chiar att de neifonat pe ct ai auzit tu, replic el i se aplec spre unul din oameni ca s primeasc o bucat de lemn care nc mai ardea, apoi se ndrept de spate i trase de pip pn se aprinse. S-a ntmplat cu vreo trei ani n urm. Suprema nscunat tocmai fcea o cltorie. Cairhien, Tear, Illian i termina cu Caemlyn nainte s se ntoarc n Tar Valon. La vremea aia, aveam probleme cu seniorii de la hotarul cu Murandy - ca de obicei. Oamenii izbucnir n rs; cu toii apraser hotarul cu Murandy ntr-un moment sau altul. Trimisesem civa oteni ca s-i lmureasc pe murandyeni cine stpnea oile i vitele din partea noastr de hotar, continu el. Nu m ateptam ca pe Suprema nscunat s-o intereseze aa ceva. Toi l ascultau cu atenie; pregtirile de plecare continuau, dar ntr-un ritm mai lent. Siuan Sanche i Elaida sttuser de vorb cu Morgase... Na c iar i spusese numele, dar de data asta nu simise nimic. ... i, cnd au aprut, Morgase arta pe jumtate ca o scorpie, cu ochii fulgernd n toate prile, pe jumtate ca un copil de zece ani urecheat de maic-sa fiindc a dat iama prin prjituri. E o femeie dur, dar prins ntre Elaida i Suprema

nscunat... adug Bryne, cltinnd din cap, iar ceilali chicotir, compania unei Aes Sedai fiind unul dintre lucrurile pentru care nu-i invidiau pe stpnii lor. Mi-a poruncit s iau imediat toate trupele de la hotarul cu Murandy. Am rugat-o s discutm problema ntre patru ochi, la care Siuan Sanche a srit cu gura pe mine. n faa a jumtate din curtea regal m-a fcut cu ou i cu oet. A zis c, dac nu pot s ndeplinesc porunca, m va folosi ca momeal pentru pete. Fusese nevoit s-i cear iertare n faa tuturor, c ncercase s fac aa cum jurase s fac dar nu mai era nevoie s le spun i asta. Nici mcar la sfrit nu fusese sigur c n-o va face pe Morgase s-l decapiteze sau c nu-l va decapita chiar ea. Poate c voia s prind un pete al naibii de mare, spuse cineva rznd i ceilali i se alturar. Pn la urm, mi-au pus pielea pe b, iar Grzile au fost retrase de la hotar. Aa c, dac vrei s v apr n Ebou Dar, nu uitai c, din cte tiu eu, fetele alea ar ntinde-o la uscat pe Suprema nscunat la fel cum ar face i cu voi. Oamenii hohotir veseli. Ai aflat vreodat cauza, stpne? ntreb Joni. Bryne cltin din cap. Cred c vreun interes al Aes Sedai. Niciodat nu spun celor ca mine sau ca voi ce pun ele la cale. Cuvintele lui mai atraser cteva chicoteli. Urcar n a cu o sprinteneal care le ascundea vrsta. Unii nu sunt mai n vrst dect mine , gndi el fcnd o grimas. Prea btrn s mai fug dup nite ochi ndeajuns de tineri ca s fie ai fiicei lui, dac nu chiar ai nepoatei lui. Vreau doar s tiu de ce i-a nclcat jurmntul, i zise el hotrt. Doar att. Ridic mna, artnd nainte, i pornir spre apus, strnind un val de praf n urma lor. Aveau de mers nu glum, dac voiau s le ajung. Dar inea cu tot dinadinsul. n Ebou Dar sau n strfundurile Iadului, tot avea s le gseasc.

CAPITOLUL 13

O cmru n Sienda

Elayne se chinuia s se in dreapt pe bancheta de piele a trsurii care se legna tot timpul, ncercnd s ignore expresia acr de pe faa lui Nynaeve. Perdelele erau trase, n ciuda lirelor de praf care uneori reueau s se strecoare pe ferestre; vntul uor mai atenua din cldura dup-amiezii trzii. Treceau peste dealuri acoperite de pduri care, ici i colo, fceau loc unor ogoare minuscule. Conacul unui senior, construit n stilul amadician, se nla pe un deal la cteva mile de drum, o cas uria, de piatr, nalt de aproape douzeci de metri, care se termina cu o structur de lemn bogat ornamentat, cu balcoane i acoperiuri din igl roie. Cndva conacul fusese numai din piatr, dar trecuser ceva ani de cnd stpnii lui aveau nevoie de o fortrea n Amadicia, iar acum regele impunea construcii de lemn. Nici un senior rebel nu mai putea rezista mult n faa atacurilor regelui. Desigur, legea nu-i avea n vedere i pe Copiii Luminii; acetia erau imuni la o bun parte din legile amadiciene. Elayne tia asta de pe vremea cnd era mic, atunci nvase cte ceva despre legile i obiceiurile altor ri. Mai multe ogoare mpestriau i dealurile din deprtare, ca nite petice cafenii pe o fa de mas verde, brbaii care

trudeau acolo semnnd cu furnicile. Totul prea uscat; un simplu fulger ar fi iscat un foc care s-ar fi ntins pe mile ntregi. Dar fulgerul nsemna ploaie, iar puinii nori de pe cer erau prea sus i prea subiri pentru aa ceva. Elayne se ntreb ntr-o doar dac ar putea declana ploaia. nvase cum s controleze, n bun msur, ploaia. Dar era foarte greu dac nu aveai cu ce s ncepi. nlimea Sa e cumva plictisit? ntreb Nynaeve pe un ton glacial. Aa cum se uit nlimea Sa la peisajul de-afar - de sus - a crede c nlimea Sa ar vrea s mergem mai iute. ntinznd mna n spate, Nynaeve ddu la o parte o clap mic i strig: Mat repede, Thom. Nu te pune n gur cu mine! Tac-i gura i ie, Juilin! Am spus mai repede! Clapa de lemn se trnti la loc, dar Elayne auzi cum Thom mormie n continuare. Sau mai curnd njur; Nynaeve ipase la cei doi toat ziua. O clip mai trziu, Thom pocni din bici i trsura prinse i mai mare vitez, cltinndu-se att de tare, nct cele dou femei pur i simplu sreau pe pernuele de mtase aurie. Pernuele fuseser scuturate de Thom dup ce cumprase trsura, dar umplutura se ntrise de mult. Dar, orict de zdruncinat ar fi fost Nynaeve, Elayne citi pe faa ei hotrrea de a nu-i porunci lui Thom s ncetineasc, dup ce-l fcuse s dea bice cailor. Te rog, Nynaeve, zise ea. Eu... Cealalt femeie i-o tie scurt: nlimea Sa nu se simte n largul ei? tiu c nlimea Sa e obinuit cu confortul, pe care o fat srman n-are cum s-l cunoasc, dar, cu siguran nlimea Sa vrea s ajung n oraul urmtor nainte de lsarea ntunericului, nu? Pentru ca servitoarea nlimii Sale s-i poat servi cina i s-i pregteasc patul, nu? Lui Nynaeve i clnnir dinii cnd bancheta care tocmai se nla veni n contact cu posteriorul ei care tocmai cdea i femeia se ncrunt la Elayne de parc ea ar fost de vin. Elayne oft cu nduf. Nynaeve nelesese foarte bine, cnd se aflau n Mardecin. O doamn nu cltorea niciodat fr o servitoare, iar dou doamne probabil c trebuia s aib tot dou. Ceea ce nsemna c una dintre ele trebuia s o fac pe servitoarea, asta dac nu-l mbrcau pe Thom sau Juilin n

femeie. Nynaeve sigur observase c Elayne tia mai bine cum se poart doamnele; i spusese cu mult tact, de cele mai multe ori Nynaeve ascultnd de glasul raiunii. De cele mai multe ori. Dar asta se ntmplase n atelierul jupnesei Macura, dup ce le foraser pe cele dou femei s bea ceaiul la oribil. Dup ce plecaser din Mardecin, merseser ntins pn la miezul nopii, cnd ajunseser ntr-un mic sat cu un singur han, unde l treziser pe hangiu ca s nchirieze dou cmrue cu paturi nguste; erau n picioare nainte de prima gean de lumin, ieri, ca s-i continue drumul, evitnd Amadorul cu cteva mile. Nici una, nici alta nu putea prea dect ceea ce pretindea a fi, la fel cum nici una, nici alta nu se simea n largul ei atunci cnd trecea printr-un ora mare, plin de Mantii Albe. Fortreaa Lumii se afla n Amador. Elayne auzise c regele era stpn pe Amador cnd, de fapt, Pedron Niall era cel care tia i spnzura acolo. Totul ncepuse azi-noapte, ntr-un loc numit Bellon, pe un pru noroios cruia localnicii i spuneau pompos Rul Gaean, la vreo douzeci de mile dincolo de capital. Hanul Vadul Bellonului era mai mare dect primul, drept care jupneasa Alfara, hangia, i oferise domniei Morelin o sal mare numai pentru ea, pe care Elayne n-o putuse refuza. Jupneasa Alfara fusese sigur c numai servitoarea domniei Morelin, Nana, tia cum s-o slujeasc; doamnele trebuiau slujite dup un anumit tipic, spusese femeia, iar fetele ei pur i simplu nu se pricepeau la aa ceva. Nana probabil c tia exact cum s-i fac patul domniei Morelin i cum s-i pregteasc baia dup o zi de mers cu trsura. Lista cu lucrurile pe care Nana tia s le fac pentru stpna ei nu se mai sfrea. Elayne nu era sigur dac nobilimea amadician atepta aa ceva de la ea sau dac jupneasa Alfara nu voia dect s o fac pe servitoarea unei doamne s munceasc n locul fetelor ei. ncercase s-o crue pe Nynaeve, dar aceasta o copleise cu cum v e voia i nlimea Sa e foarte pretenioas la fel ca i hangia. Dac ar fi insistat, jupneasa Alfara ar fi luat-o de proast sau i-ar fi considerat comportamentul cel puin ciudat. Nynaeve i Elayne ncercau pe ct posibil s nu atrag atenia asupra lor. Ct sttur n Bellon, de fa cu ceilali, Nynaeve fusese servitoarea perfect. ntre patru ochi, era alt socoteal. Elayne

ar fi vrut ca Nynaeve s revin la comportamentul ei normal, n loc s o agaseze cu Eu sunt servitoarea unei doamne din Mana Pustiitoare . Scuzele ei fuseser ntmpinate cu nlimea Sa e prea amabil sau pur i simplu ignorate. N-am s m mai scuz, i spuse ea pentru a cincizecea oar. Nu pentru ceva de care nu m fac vinovat. M tot gndesc la ceva, Nynaeve, spuse ea. Agndu-se de o curelu, se simi precum mingea din jocul pe care copiii din Andor l numesc Ricoeul, n care ncerci s prinzi o minge colorat, de lemn, care sare pe o palet. N-avea de gnd s cear ca trsura s-i ncetineasc mersul. Putea rezista ct rezista i Nynaeve. Femeia asta era att de ncpnat! Vreau s ajungem n Tar Valon i s aflm ce se ntmpl, dar... nlimea Sa se tot gndete la ceva? Pe nlimea Sa probabil c o doare capul de-atta efort intelectual. Am s-i fac nlimii Sale un ceai din rdcin de limba-oii i prlu roie de ndat ce... Iaci din gur, Nana, zise Elayne calm, dar hotrt, ntr-o imitaie perfect a mamei ei care o ls pe Nynaeve cu gura cscat. Dac o ii tot aa, ai s-i continui cltoria pe capr, alturi de bagaje. Nynaeve scoase un sunet gtuit, ncercnd n zadar s spun ceva. O reacie ct se poate de bine-venit. Uneori, mi dai impresia c nc m mai crezi copil. De fapt, tu eti cea care se poart ca un copil. Nu i-am cerut eu s m speli pe spate, probabil c ar fi trebuit s m iau la btaie cu tine ca s n-o faci. Ai uitat c m-am oferit s te spl i eu? De asemenea, m-am oferit s dorm n patul cu rotile. Dar tu te-ai urcat n el i n-ai mai vrut s te miti de-acolo. N-o mai face pe mbufnata. Dac vrei, sunt eu servitoarea la hanul urmtor. Ceea ce probabil ar fi un dezastru. Nynaeve ar ipa la Thom de fa cu toi sau ar trage de urechi pe cineva. Dar ca s aib puin linite merita s fac un efort. Putem opri chiar acum, ca s ne schimbm rochiile dup copaci. Am ales rochiile care i se potrivesc ie, mormi cealalt femeie i, mpingnd clapa, strig: Mai ncet! Vrei s ne omori! Brbai tmpii!

Nu se auzi nimic de sus pe msur ce trsura i ncetinea mersul, mai suportabil acum, dar Elayne ar fi pus rmag c cei doi vorbeau ntre ei. i netezi prul ct putu de bine fr o oglind la ndemn. Pletele acelea negre, lucioase o fcuser s tresar cnd se uitase ultima oar ntr-o oglind. Rochia de mtase verde trebuia i ea scuturat bine. La ce te gndeai, Elayne? ntreb Nynaeve, cu obrajii mbujorai. Cel puin tia c Elayne are dreptate, dar concesia pe care io fcuse probabil c era singura scuz pe care o putea obine de la ea. Ne ntoarcem ct de repede n Tar Valon, dar tim oare ce ne ateapt n Turn? Dac Suprema nscunat chiar a dat poruncile alea... Eu, una, nu cred aa ceva i nici nu le neleg sensul, dar nu vreau s ptrund n Turn pn cnd nu-mi este clar ce se ntmpl. Prostul bag mna n scorbur fr s se asigure ce-i nuntru. neleapt femeie, Lini, remarc Nynaeve. Poate aflm mai multe dac vedem alt mnunchi de flori galbene atrnnd cu susul n jos, dar pn atunci cred c trebuie s ne purtm de parc Ajah Neagr deine controlul Turnului. Jupneasa Macura trebuie s mai fi trimis un porumbel lui Narenwin. Cu descrierea trsurii, a rochiilor pe care le-am luat i, probabil, a lui Thom i Juilin. N-avem ce face. Nimic din astea nu s-ar fi ntmplat, dac n-am fi hotrt s traversm tot Tarabonul. Ar fi trebuit s lum o corabie. Elayne fu surprins de tonul ei acuzator, iar Nynaeve avu bunul-sim s roeasc din nou. Ei, ce-i fcut e bun fcut. Moiraine o cunoate pe Siuan Sanche, continu Nynaeve. Poate c Egwene o ntreab dac... Trsura se opri brusc, aruncnd-o pe Elayne peste Nynaeve. Tnra auzi caii necheznd i btnd din copite n timp ce ncerca s revin la loc, ajutat i de Nynaeve care o mpingea din toate puterile. mbrind saidarul, scoase capul pe fereastr i i ddu drumul rsuflnd uurat. Iat ceva ce mai vzuse n Caemlyn. O menajerie ambulant, printre umbrele dup-amiezii, ntr-o poian mare, la marginea drumului. Un leu masiv, cu coama neagr, edea pe jumtate adormit ntr-o cuc ce ocupa toat

partea din spate a unei crue, n timp ce consoartele lui, dou la numr, umblau de colo-colo ntr-o alt cuc. O a treia cuc era deschis; n faa ei o femeie fcea ca doi uri albi cu botul alb s se in n echilibru pe nite mingi roii. ntr-o alt cuc prea a fi un mistre vnjos, doar c avea rtul ascuit i gheare n loc de copite; animalul acela provenea din Pustiul Aiel, Elayne tia sigur, i se numea capar. n celelalte cuti se aflau alte animale i psri viu colorate, dar, spre deosebire de menajeriile pe care le vzuse pn atunci, aceasta era nsoit i de artiti: doi brbai jonglau cu cercuri mpodobite cu panglici, patru acrobai se urcau unul pe umerii celuilalt alctuind o coloan nalt, iar o femeie ddea de mncare unei duzini de cini care mergeau pe labele din spate i fceau salturi napoi. Dincolo de ei, ali brbai nlau doi stlpi; Elayne nu nelegea la ce serveau. Dar nimic din ceea ce vedea ea acum nu speriase caii att de tare nct s se cabreze i s-i dea ochii peste cap, n ciuda eforturilor lui Thom de a-i ine n fru. Simea i ea mirosul de leu, dar caii priveau ngrozii spre trei animale uriae, cenuii i zbrcite. Dou erau ct trsura de nalte, cu urechile mari i colii ncovoiai, de-o parte i de alta a unei trompe lungi care se blbnea la pmnt. Cel de-al treilea, mai scund dect caii, dei probabil la fel de greu, nu avea coli. Un pui, bnui ea. O femeie cu prul blond-deschis l scrpina dup ureche cu o epu grea, ndoit. Elayne mai vzuse animale din astea, dar nu se ateptase s le vad din nou. Un brbat nalt, cu prul negru, ntr-o mantie de mtase roie care nu se potrivea deloc cu cldura de-afar, se apropie cu pai mari de trsur i se nclin cu elegan. Era chipe, cu picioarele musculoase i foarte contient de calitile lui. Iertare, nlimea Voastr, dac uriaii cai-vieri v-au speriat caii. n timp ce se ndrepta de spate, le fcu semn la doi dintre oamenii lui s ajute la potolirea cailor, apoi se opri, o priva lung i murmur: Linitete-te, inima mea. Cuvintele fuseser rostite ndeajuns de tare ca s le aud Elayne.

Sunt Valan Luca, nlimea Voastr, saltimbanc de renume. Prezena voastr m copleete, zise brbatul i mai fcu o plecciune, chiar mai complicat dect prima. Elayne schimb o privire cu Nynaeve, observnd acelai surs amuzat pe care tia c l afieaz i ea. Un brbat foarte plin de sine, acest Valan Luca. Oamenii lui preau c se pricep la cai, care nc mai forniau i bteau din copite, dar nu mai priveau att de speriai. Thom i Juilin se uitau la animalele acelea ciudate aproape la fel de atent ca i caii. Cai-vieri, jupne Luca? ntreb Elayne. De unde provin? Caivieri uriai, nlimea Voastr, veni repede rspunsul. Din legendara Shara, unde eu nsumi am condus o expediie prin nite inuturi cu civilizaii stranii i priveliti i mai stranii. Mi-ar face o mare plcere s v povestesc despre ele. Oameni uriai, de dou ori ct Ogierii. Brbatul i nsoea cuvintele cu gesturi elocvente. Fiine fr cap. Psri ndeajuns de mari ca s zboare cu un taur n gheare. erpi care puteau nghii oameni. Orae din aur masiv. Cobori, nlimea Voastr, i-am s v povestesc. Elayne nu se ndoia c Luca o va vrji cu povetile lui, dar se ndoia c animalele acelea proveneau din Shara. n primul rnd, nici mcar Oamenii Mrii nu vedeau mai mult dect porturile mprejmuite de ziduri n care erau obligai s-i duc viaa; cei care se ncumetau s peasc dincolo de ziduri nu se mai ntorceau niciodat. Aielii nu tiau nici ei mai mult. n al doilea rnd, i ea, i Nynaeve vzuser creaturi ca astea n Faime, n timpul invaziei seanchanilor. Seanchanii le foloseau ca animale de povar, nu n rzboi. mi pare ru, trebuie s te refuz, jupne Luca, rspunse ea. Atunci s v artm cte ceva, zise el repede. Dup cum putei vedea, aceasta nu este o menajerie ambulant obinuit, ci ceva cu totul i cu totul nou. Un spectacol nemaintlnit. Acrobai, jongleri, animale mblnzite, cel mai puternic om din lume. Chiar i focuri de artificii. Avem i un Iluminator cu noi. Suntem n drum spre Ghealdan, iar mine plecm. Dar pentru o nimica toat... Stpna mea a spus c nu, interveni Nynaeve. Dect s se uite la animalele astea mai bine d banii pe altceva, mai folositor.

De fapt, ea era cea care drmuia banii lor, desprindu-se cu inima ndoit de fiecare bnu, chiar i atunci cnd trebuia s cumpere ceva absolut necesar. Prea s cread c totul ar trebui s coste exact ct costa n inutul celor Dou Ruri. Dar de ce vrei s mergi la Ghealdan, jupne Luca? ntreb Elayne. Era clar c cealalt femeie se pricepea de minune s strneasc jarul i s-o lase pe ea s-l domoleasc. Am auzit c sunt mari tulburri acolo, continu ea. Am auzit c armata nu-l poate potoli pe cel cruia i se spune Profetul, care anun venirea Dragonului Renscut. Doar nu vrei s nimereti unde-i dezordinea mai mare. Zvonurile sunt mult exagerate, nlimea Voastr. Mult exagerate. Cnd se adun mai muli oameni la un loc vor i distracie. i cnd oamenii vor distracie, spectacolul meu e bine-venit... Luca ovi, apoi se apropie de trsur. Privi stingher n ochii lui Elayne. nlimea Voastr, adevrul e c mi-ai face o mare cinste s m lsai s v art o parte din ceea ce tim noi s facem. Adevrul e c unul dintre caii-vieri a fcut oarece stricciune n ultimul ora prin care am trecut. A fost o ntmplare nefericit, v asigur. Sunt nite animale blnde. Deloc periculoase. Oamenii din Sienda nu numai c nu vor s le prezint spectacolul sau s vin pn aici... tii, a trebuit s dau toi banii ca s achit stricciunile. Dac mi-ai permite s v distrez puin doar pentru civa bnui acolo , v-a declara patroana spectacolului meu oriunde a merge n lumea asta, rspndind faima generozitii Voastre, doamn...? Morelin, spuse ea. Domnia Morelin din Casa Samared. Cu prul ei negru putea trece drept o cairhian. Nu avea timp s vad spectacolul, orict de mult i-ar fi dorit, drept care i i spuse, adugnd: Dar am s te ajut, dac tot ai rmas fr bani. D-i ceva, Nana, ca s poat ajunge la Ghealdan. Ultimul lucru pe care i-l dorea era ca acest Luca s-i rspndeasc faima , dar ajutorul acordat celor nevoiai sau aflai la ananghie era o datorie de la care nu se ddea n lturi dac avea cu ce, chiar i ntr-un inut strin.

Bodognind, Nynaeve scotoci prin punga pe care o purta la cingtoare. Se aplec pe fereastr ndeajuns ca s-i nchid palma lui Luca peste banii pe care i-i ddu. Brbatul privi surprins cnd Nynaeve i spuse: Dac i-ai lua o slujb ca lumea, n-ar mai trebui s cereti. D-i bice, Thom! Thom plesni din bici, iar Elayne czu la loc, pe bancheta ei. Nu era nevoie s fii nepoliticoas, zise ea. Sau att de aspr. Ct i-ai dat? Un ban de argint, replic Nynaeve calm, vrnd punga la loc. Mai mult dect merit. Nynaeve, gemu Elayne. Mai mult ca sigur omul a crezut c ne batem joc de el. Nynaeve pufni dispreuitor. Cu umerii ia, o zi de munc n-are cum s-l drme. Elayne rmase tcut, dei nu era ntru totul de acord. Bineneles c munca n-avea cum s-i fac ru, dar nu credea c ar fi gsit prea repede aa ceva. Dei nu cred c jupnul Luca ar accepta s fac ceva care nu i-ar permite s poarte mantia aia. Dac spunea asta, probabil c Nynaeve ar fi srit imediat cu gura - de cte ori se referea la nite lucruri pe care Nynaeve nu le tia, femeia o acuza imediat c o trateaz cu arogan sau c-i ine lecii , Valan Luca nu era un subiect care s merite o alt altercaie dup ce de-abia o fcuse uitat pe ultima. Umbrele se lungeau cnd ajunser n Sienda, un sat destul de mare, din piatr i stuf, cu dou hanuri. Primul, Lncierul regelui, avea o gaur n loc de u, mai muli oameni privind cum slujbaii hangiului ncearc s repare stricciunile. Poate calului-vier al jupnului Luca nu-i plcuse firma, care acum sttea sprijinit lng gaur, un otean atacnd cu vrful lncii lsat n jos. Prea c fusese smuls din locul ei. n mod surprinztor, erau mai multe Mantii Albe pe uliele murdare i aglomerate dect n Mardecin, cu mult mai multe, ca i ali oteni, brbai n plato i cu coifuri de oel conice, pe ale cror pelerine erau brodate Steaua i Ciulinul Amadiciei. Probabil c garnizoana se afla n apropiere. Oamenii regelui i Mantiile Albe nu preau deloc c se simpatizeaz. Fie treceau unii pe lng alii, ca i cum cei care purtau alt culoare nici nu existau, fie se nfruntau din priviri, gata s-i scoat sbiile.

Unele dintre Mantiile Albe aveau cae ciobneti roii pe fondul emblemei. Mna Luminii, aa i ziceau ei, Mna care caut adevrul, dar toi ceilali i numeau Inchizitorii. Pn i celelalte Mantii Albe se ineau departe de ei. Una peste alta, privelitea era ndeajuns de sumbr ca s-i strneasc lui Elayne fiori pe ira spinrii. Dar mai era doar o or de lumin, chiar i mai puin, avnd n vedere apusurile de var trzie. Dac-i continuau drumul pn la miezul nopii, nu aveau garania c vor gsi un alt han, unde mai pui c ar fi atras atenia asupra lor. Iar azi aveau i alte motive ca s se opreasc mai devreme. Schimb o privire cu Nynaeve i o clip mai trziu cealalt femeie ddu din cap spunnd: Trebuie s facem popas. Cnd trsura se opri n faa Luminii adevrului, Juilin sri i deschise portiera. Nynaeve l atept cu o privire plin de respect ca s-o ajute pe Elayne s coboare, reuind, n acelai timp, s-i arunce un zmbet fetei, semn c nu avea de gnd s-o fac din nou pe ursuza. Sculeul de piele care i atrna de umr arta puin nelalocul lui, dar nu ct s ntoarc lumea ochii dup ea, sper Elayne. Dup ce-i fcuse din nou provizii de ierburi i alifii, Nynaeve voia s le aib mereu la ndemn. Dup o prim privire aruncat firmei hanului un soare n flcri, precum cel purtat de Copiii Luminii pe mantiile lor. Elayne regret c animalul lui Luca nu se nfuriase pe locul sta. Cel puin n dosul soarelui nu era nici o ca ciobneasc. Jumtate din cei care umpleau sala mare purtau mantii albe ca neaua i i puseser coifurile pe mas, n faa lor. Trase adnc aer n piept i i impuse s nu fac stnga-mprejur i s ias din han. Dac nu-i lua n seam pe oteni, hanul era plcut n interior, cu tavanul nalt, susinut de grinzi, i placat cu lemn de culoare nchis, lucios. Ramuri verzi mpodobeau vetrele reci ale celor dou emineuri masive, iar dinspre buctrii pluteau mirosuri apetisante. Fetele cu oruri albe treceau repede de la o mas la alta cu tvile ncrcate de mncare, sticle cu vin i bere. Apariia unei doamne nu impresion prea mult, satul fiind aproape de capital. Sau poate c tot aproape era i conacul seniorului. Civa brbai i aruncar o privire; mai muli o urmrir cu atenie pe servitoarea ei, dei privirea ncruntat, cnd i ddu seama c cei din jur se holbau la ea, i fcu s se

ntoarc la paharul de vin. Nynaeve prea s cread c privirea unui brbat era un delict, chiar dac omul nu spunea nimic i nici un rnjea la ea. Motiv pentru care Elayne se ntreba uneori de ce nu purta haine mai puin atrgtoare. Se chinuise mult ca s-i gseasc rochia aia gri, simpl, care s i se potriveasc. Pentru Nynaeve brodatul era ca i cum ar fi scris cu mna stng. Hangia, jupneasa Jharen, era o femeie durdulie, cu bucle lungi, crunte, un zmbet cald i ochii negri, iscoditori. Elayne bnui c femeia putea vedea un tiv ros sau o pung goal de la zece pai. Era clar c i ea, i Nynaeve trecuser testul, cci femeia fcu o plecciune adnc, ntinzndu-i fustele n stnga i-n dreapta, i le fcu o primire exuberant, neuitnd s ntrebe dac doamna era n drum spre Amador sau venea de-acolo. De acolo, rspunse Elayne uor trufa. Balurile din ora au fost ct se poate de plcute, iar regele Ailron este la fel de chipe pe ct se vorbete, o nsuire care nu e ntotdeauna caracteristic regilor, dar trebuie s m ntorc la moie. Vreau o camer pentru mine i Nana i ceva pentru valetul i vizitiul meu. Gndindu-se la Nynaeve i la patul cu rotile, adug: Vreau dou paturi normale. Nana trebuie s-mi fie mereu aproape, iar dac doarme pe un pat cu rotile n-am s pot nchide un ochi din cauza sforiturilor ei. Respectul de pe faa lui Nynaeve dispru - doar pentru o fraciune de secund, din fericire dar era foarte adevrat. Ultima oar, sforise ngrozitor. Desigur, nlimea Voastr, spuse hangia dolofan. Am exact ce v trebuie. Dar brbaii vor trebui s doarm n podul din grajd. Sunt foarte aglomerat, dup cum se poate vedea. Ieri, o trup de vagabonzi a adus nite animale nspimnttoare n sat i unul din ele pur i simplu a distrus Lncierul regelui. Srmanul Sim i-a pierdut mai bine de jumtate din clieni, care acum se ngrmdesc aici. Zmbetul jupniei Jharen exprima mai mult satisfacie dect comptimire. Dar pentru nlimea Voastr am o camer. Sunt sigur c m voi simi foarte bine n ea. Eti bun s trimii o cin uoar i ap de splat? Cred c am s m culc devreme.

Lumina soarelui nc mai ptrundea prin ferestre, dar ea i duse delicat o mn la gur ca i cum i-a fi nbuit un cscat. Desigur, nlimea Voastr. Cum dorii. Pe aici, v rog. Jupneasa Jharen prea s cread c trebuie s o informeze despre tot ce se petrecea n sat n timp ce o conducea la etajul doi. i povesti tot drumul despre ct de aglomerat era hanul i c era un miracol c-i rmsese o camer liber, despre vagabonzii i animalele lor, cum fuseser ei alungai din sat, cltorie sprncenat, despre toi nobilii care trseser la hanul ei de-a lungul anilor, odat chiar i Cpitanul-Comandant al Copiilor Luminii. Pn i un Vntor al Cornului trecuse pe-acolo cu o zi n urm, n drum spre Tear, unde nu tiu ce Dragon Fals pusese mna pe Stnc, i nu era oare culmea rutii s fac cineva aa ceva? Sper s nu-l gseasc, zise hangia i buclele ei sure se cltinar odat cu capul. Cornul lui Valere? ntreb Elayne. De ce? Pi, nlimea Voastr, dac-l gsesc, nseamn c seapropie Ultima Btlie. Cel ntunecat se elibereaz, replic jupneasa Jharen cutremurndu-se. S dea Lumina ca acest corn s nu fie gsit! Aa, Ultima Btlie nu mai poate avea loc, nu? O logic att de curioas nu prea s aib un rspuns. Odaia arta destul de bine, chiar dac obiectele de mobilier stteau cam nghesuite. Dou paturi nguste erau plasate de o parte i de alta a ferestrei care ddea spre drum, la o distan de doar civa pai unul de cellalt, ca i de pereii vruii. O msu ntre cele dou paturi, cu o lamp i o cutie plin cu iasc, un covora nflorat i un lavabou cu o oglind mic deasupra completau mobilierul. Dar cel puin totul era curat i bine lustruit. Hangia umfl pernele i netezi cuverturile, anunnd c saltelele erau din cel mai bun puf de gsc i c servitorii doamnei i vor aduce bagajele pe scara din spate, c se va simi foarte bine acolo i c noaptea btea un vnticel mai mult dect plcut, dac doamna deschidea fereastra sau lsa ua ntredeschis. Auzi, s doarm cu ua deschis n ditamai hanul! Dou fete n oruri albe sosir cu o oal mare plin cu ap fierbinte i o tav lcuit, acoperit cu un tergar alb, nainte ca Elayne s reueasc s scape de jupneasa Jharen. Dup forma

tergarului, i ddu seama c sub el se ascundeau un urcior de vin i dou cni. Poate a crezut c am merge la Lncierul regelui chiar i cu gaura aia mare din locul uii, spuse ea cnd ua se nchise. Privind n jur i fcu o grimas. Cuferele de-abia ncpeau acolo. i nu sunt sigur c n-ar fi trebuit s-o facem, adug ea. Eu nu sfori, zise Nynaeve hotrt. Bineneles c nu. Dar a trebuit s inventez o scuz. Nynaeve i drese glasul, dar nu spuse dect: M bucur c sunt ndeajuns de obosit ca s dorm butean. n afar de rdcina-furcii n-am recunoscut nimic care s te mbie la somn din ce avea femeia aia, Macura, prin cas. Thom i Juilin avur nevoie de trei drumuri ca s aduc sus cuferele de lemn ncercuite cu fier, bombnind tot timpul, aa cum fac brbaii, c trebuie s le urce pe treptele alea nguste pn n vrful hanului. Bombneau i fiindc trebuiau s doarm n grajd, cnd aduser primul cufr cu balamale n form de frunze; grosul banilor i obiectelor de valoare se afla la fundul lui, inclusiv terangrealul recuperat. - Dar dup o privire aruncat n jur, tcur mlc. Cel puin n privina asta. S vedem ce putem afla n sala mare, spuse Thom dup ce mpreun cu Juilin ngrmdi n camer i ultimul cufr. Cele dou femei de-abia mai aveau loc ca s ajung la lavabou. i poate facem i o plimbare prin sat, adug Juilin. Oamenii i dau drumul la gur cnd e atta nemulumire njur. Ar fi excelent, zise Elayne. Cei doi ineau foarte mult s arate c nu erau necesari numai ca s care lucrurile de colo-colo. La fel se ntmplase i n Tanchico - i n Mardecin, desigur - i s-ar putea ntmpla din nou, dar nu aici. Avei grij mare s nu dai de bucluc cu Mantiile Albe. Cei doi schimbar o privire plin de suferin, de parc tnra nu le-ar fi vzut feele umflate i nsngerate dup incursiunile lor n cutare de informaii, dar i iert i zmbi spre Thom. De-abia atept s aud ce-ai aflat. Mine-diminea, zise Nynaeve pe un ton care nu accepta s fie contrazis.

Se chinuia s priveasc n alt parte probabil ca s nu se vad ct de furioas era pe Elayne. Dac ne deranjai nainte cu veti care nu-i privesc cel puin pe troloci, o s i aflai de ce. Privirea schimbat de cei doi brbai era mai mult dect gritoare - o fcu pe Nynaeve s nale brusc din sprncene, dar, dup ce le ls fr tragere de inim cteva monede n palm, plecar declarndu-se de acord s nu le tulbure somnul. Dac nici mcar nu pot vorbi cu Thom, ncepu Elayne, dar Nynaeve i-o tie scurt. N-am de gnd s-i las s intre peste mine cnd sunt numai n vemntul de noapte. Nynaeve se chinuia s-i desfac nasturii de la spate ai rochiei. Elayne se oferi s o ajute, dar ea spuse: M descurc i singur. Tu scoate-mi inelul. Pufnind, Elayne i ridic rochia i se ntinse dup buzunrelul cusut pe dedesubt. Dac Nynaeve o fcea pe argoasa, treaba ei; nu avea s riposteze nici dac srea din nou cu gura pe ea. Erau dou inele n buzunar. Ls arpele de Aur pe care l primise cnd fusese ridicat la rangul de Aleas i lu inelul de piatr. Tot numai pete i dungi de rou, albastru i cafeniu, era prea larg, aplatizat i rsucit. Inelul prea i mai ciudat fiindc avea doar o singur margine; dac o urmreai cu degetul, marginea se ncolcea n jurul inelului, pornind i ajungnd n acelai loc. Era un terangreal care permitea accesul la Telaranrhiod, chiar i celui care nu avea nzestrarea lui Egwene i a vestitoarelor-n-vise Aiele. Nu trebuia dect s dormi cu el lipit de piele. Spre deosebire de cele dou terangreale pe care le recuperaser de la Ajah Neagr, nu avea nevoie s conduc Puterea. Dup prerea lui Elayne, pn i un brbat l putea folosi. mbrcat numai n cmaa din pnz de n, Nynaeve vr inelul pe curelua de piele alturi de sigiliul lui Lan i de propriul ei Mare arpe, apoi rennod curelua i i-o prinse din nou n jurul gtului nainte de a se ntinde pe unul din paturi. Lipindu-i cu grij inelele de piele, i puse capul pe perne. Mai e timp pn ca Egwene i neleptele s ajung acolo? ntreb ea. Niciodat nu-mi dau seama ce or e n Pustiu.

Mai e, dac nu vine mai devreme, ceea ce nu va face. neleptele o in din scurt. Nu c pn la urm nu i-ar prinde bine. ntotdeauna a fost ncpnat, zise Nynaeve i deschise ochii privind spre ea spre ea! , semn c era valabil i pentru ea. Nu uita s-i spui lui Egwene s-i transmit lui Rand c m gndesc la el. Elayne n-avea de gnd s-o lase s spun ceva mpotriva ei. Spune-i s-i... spun c-l iubesc, numai pe el. Na c-i spusese i asta. Nynaeve i ddu ochii peste cap n cel mai ofensator mod cu putin. Dac aa doreti, zise ea sec, aezndu-i mai bine capul pe perne. n timp ce cealalt femeie ncepea s respire mai rar, Elayne mpinse un cufr n u i se aez pe el, ateptnd. Niciodat nu-i plcuse s atepte. i ddea o lecie lui Nynaeve dac uita de toate i cobora n sala mare. Thom probabil c nc mai era acolo i... i nimic. n faa celorlali era vizitiul ei. Se ntreb dac Nynaeve se gndise la asta nainte a accepta s o fac pe servitoarea. Oft i se lipi cu spatele de u. Chiar nu-i plcea s atepte.

CAPITOLUL 14

ntlniri

Efectele inelului terangreal n-o mai surprindeau pe Nynaeve. Se afla n locul la care se gndea n clipa n care adormise, marea ncpere din Tear numit Inima Stncii, ntre zidurile masivei fortree numite Stnca din Tear. Lampadarele aurite nu erau aprinse, dar lumina palid prea c ptrunde de pretutindeni i de nicieri, ca pur i simplu s fie de jur mprejurul ei, stingndu-se treptat n umbrelele din deprtare. Cel puin nu era foarte cald; niciodat nu era foarte cald sau foarte rece n Telaranrhiod. Coloane uriae, din piatr roie, mpnzeau ncperea, cupola aproape invizibil, ca i lmpile aurii suspendate de lanuri aurii. Dalele pale de sub picioarele ei erau tocite; nalii Seniori din Tear intrau n aceast ncpere n lumea real, desigur numai atunci cnd le cereau legea i obiceiul, dar veneau nc de la Frngerea Lumii. Chiar sub cupol se afla Callandor, la prima vedere o sabie scnteietoare, din cristal, nfipt pe jumtate n podeaua de piatr. Exact cum o lsase Rand. Nu se apropie de Callandor. Rand susinea c esuse capcane n jurul ei cu ajutorul saidinului, capcane pe care nici o

femeie nu le putea vedea. Probabil c erau extrem de periculoase - chiar i cei mai buni dintre brbai puteau fi de o cruzime de nedescris cnd i puneau iretenia la treab periculoase n aceeai msur pentru o femeie ca i pentru brbaii care ar fi putut folosi acel saangreal. Intenia lui Rand fusese s o apere att de cele din Turn, ct i de Rtcii. n afar de Rand, toi cei care se atingeau de Callandor mureau sau chiar mai ru. Acesta era adevrul despre Telaranrhiod. Tot ce era valabil n lumea real era valabil i aici, dei nu ntotdeauna i invers. Lumea Viselor, Lumea Nevzut, reflecta lumea real, chiar dac uneori n feluri stranii i, poate, de asemenea, alte lumi. Verin Sedai i spusese lui Ewgene c exista o estur anume a lumilor, a realitii de aici i a altor realiti, la fel cum esturile vieilor omeneti alctuiau Pnza Vrstelor. Telaranrhiod le atingea pe toate, dar numai civa puteau intra ntmpltor, pentru cteva clipe neateptate, n timpul viselor lor lumeti. Clipe primejdioase pentru acei vistori, dei nu-i ddeau seama de asta dect dac erau lipsii de noroc. A muri n Lumea Viselor nsemna a muri cu adevrat. Avea senzaia c e privit din umbrele dintre coloane, dar no deranja. Nu era Moghedien. Ochi imaginari; nu m urmrete nimeni. I-am spus lui Elayne s nu-i bage n seam i uite c eu... Moghedien sigur nu s-ar mulumi doar s priveasc. Chiar i aa, Nynaeve ar fi vrut s fie ndeajuns de furioas ca s poat conduce Puterea. Nu c i-ar fi fost fric. Pur i simplu, nu era furioas. Iar de fric, nici pomeneal. Inelul de piatr rsucit era uor, de parc ncerca s-i ias din vemntul de noapte, amintindu-i c numai att purta. De ndat ce se gndi s se mbrace cu ceva, se vzu ntr-o rochie. Era una dintre scamatoriile din Telaranrhiod care-i plceau; ntr-un fel conducerea Puterii nu era necesar, fiindc putea face nite lucruri pe care se ndoia c vreo Aes Sedai le-ar i putut face folosind Puterea. Nu la rochie se atepta; nu la lna aceea bun, din inutul celor Dou Ruri. Gulerul nalt, mpodobit cu dantel de Jaerecruz, i ajungea pn sub brbie, dar mtasea de un galben-pal cdea n falduri care nu reueau s-i ascund formele. De cte ori nu considerase indecente rochiile taraboneze cnd fusese nevoit s le poarte ca s se

amestece cu mulimea din Tanchico? Acum i se prea c, fr s vrea, se obinuise cu ele. Trgndu-se brusc de prul mpletit ca pedeaps pentru gndurile care i-o luaser razna, ls rochia aa cum era. Chiar dac nu era chiar ce-i dorea ea, Nynaeve nu era deloc genul care s bat din picior i s urle pentru aa ceva. E bun i asta. O va purta cnd va sosi Egwene, cu neleapt care o va nsoi, i dac vreuna din ele va spune ceva... N-am venit mai devreme ca s v luai de rochiile mele! Birgitte? i rspunse tcerea, drept care ridic vocea, dei nu era nevoie. n locul acesta femeia i putea auzi numele rostit n cellalt capt al lumii. Birgitte? Dintre coloane apru o femeie, cu ochii albatri, calmi, sigur pe ea i mndr, cu prul auriu lung, mpletit mult mai complicat dect cel al lui Nynaeve. Haina alb, scurt i pantalonii de mtase galben, voluminoi, adunai la glezne, deasupra unor cizme cu tocuri, erau veminte ce se purtau cu mai bine de dou mii de ani nainte i care-i plceau foarte mult. Sgeile din tolba care i atrna pe old preau a fi din argint, ca i arcul pe care l purta. Gaidal e pe-aproape? ntreb Nynaeve. De obicei, Gaidal se inea aproape de Birgitte, fapt care i ddea lui Nynaeve o stare de nervozitate, brbatul refuznd s i recunoasc existena i ncruntndu-se ori de cte ori Birgitte vorbea cu ea. Rmsese ocat cnd i vzuse prima oar pe Gaidal Cain i pe Birgitte - eroi mori demult, asociai n attea poveti i legende n Telaranrhiod. Dar, dup cum spusese chiar Birgitte, exista vreun loc mai bun dect visul unde eroii legai de Roata Timpului s-i atepte renaterea? Un vis care se nscuse odat cu Roata. Pe ei. - Birgitte, Gaidal Cain, Rogosh Ochi-de-Vultur, Artur Arip-de-oim i pe toi ceilali avea s-i cheme Cornul lui Valere ca s lupte la Tarmon Gaidon. Prul lui Birgitte se legn n timp ce femeia cltina din cap. Nu l-am vzut de ceva vreme. Cred c Roata l-a esut din nou. Mereu se ntmpl asta. n voce i se simeau deopotriv sperana i ngrijorarea. Dac Birgitte avea dreptate, atunci undeva n lume un biat se nscuse din nou, un prunc care scncea mereu, fr s tie cine e, dar ursit unor isprvi care vor crea noi legende. Roata

esea eroii dup cum era nevoie de ei, ca s dea form Pnzei, iar cnd acetia mureau, se ntorceau aici ca s atepte renaterea. Asta nsemna s fii legat de Roat. Noii eroi erau i ei legai, brbai i femei ale cror fapte i curaj i nlau cu mult deasupra oamenilor obinuii, dar, odat legai, rmneau aa pentru totdeauna. Tu ct timp mai ai pn atunci? ntreb Nynaeve. Ani de zile, fr doar i poate. Birgitte era mereu legat de Gaidal, fusese legat de el poveste dup poveste, Vrst dup Vrst, prin aventuri i o dragoste pe care nici chiar Roata Timpului nu o putea distruge. Birgitte se ntea mereu dup Gaidal; la un an, la cinci, la zece, dar mereu dup. Nu tiu, Nynaeve. Aici timpul nu e precum acela din lumea real. Te-am ntlnit aici acum zece zile, aa mi se pare mie, iar pe Elayne doar cu o zi n urm. Pentru tine ct a trecut de-atunci? Patru zile i nc trei, murmur Nynaeve. Venea cu Elayne ct se putea de des ca s stea de vorb cu Birgitte, dei de mult prea multe ori aa ceva nu fusese posibil din cauza lui Thom i a lui Juilin, care dormeau n apropiere sau stteau de straj. Birgitte i amintea de Rzboiul Puterii, cu o via n urm, ca i de Rtcii. Vieile ei trecute erau ca nite cri de demult, pe care i le amintea cu plcere, mai vag pe cele mai ndeprtate, dar Rtciii i rmseser vii n minte. Mai ales Moghedien. Vezi, Nynaeve? Aici curgerea timpului se poate schimba mult mai mult. Ar putea trece luni ntregi nainte de a m nate din nou sau doar cteva zile. Aici, pentru mine. n lumea real ar putea trece ani de zile pn la naterea mea. Nynaeve reui s-i reprime iritarea. Atunci nu trebuie s irosim timpul pe care-l avem la dispoziie. L-ai mai vzut pe vreunul de la ultima noastr ntlnire? Nu era nevoie s spun pe cine. Am vzut prea muli. Lanfear vine des n Telaranrhiod, desigur, i i-am vzut i pe Rahvin, Sammael i Graendal. Pe Demandred. i pe Semirhage.

Vocea lui Birgitte se aspri la ultimul nume; nici mcar Moghedien, care o ura, nu o nspimnta vizibil, cu Semirhage era ns altceva. Nynaeve se cutremur i ea femeia cu prul auriu i spusese destule despre el i i ddu seama c purta o mantie groas, de ln, cu o glug mare, tras pe fa; nroindu-se, o fcu s dispar. Nu te-a vzut nici unul? ntreb ea ngrijorat. Birgitte era mai vulnerabil dect ea n multe privine, chiar dac Telaranrhiod i era att de cunoscut. Niciodat nu fusese capabil s conduc Puterea; oricare dintre Rtcii ar fi putut-o strivi ca pe o musc, fr ca mcar s se sinchiseasc. Iar dac era distrus aici, nu s-ar mai fi renscut niciodat. Nu sunt chiar att de nendemnatic sau neghioab ca s m las vzut. Birgitte se sprijini pe arcul ei de argint; legenda spunea c nu ddea gre niciodat cu arcul i sgeile ei. Au grij s nu se piard din ochi ntre ei, nu de alii, continu ea. I-am vzut pe Rahvin i pe Sammael, pe Graendal i pe Lanfear, fiecare urmrindu-i pe ceilali, pe ascuns. Demandred i Semirhage se iscodeau i ei reciproc. De cnd au fost eliberai, nu i-am vzut prea des aici. nseamn c pun ceva la cale, zise Nynaeve mucndu-i limba, plin de frustrare. Dar ce anume? nc nu-mi dau seama. n Rzboiul Umbrei tot timpul au complotat, mai mult unul mpotriva celuilalt, planurile lor nefiind de bun-augur nici lumii reale, nici lumii viselor. ncearc s afli, Birgitte; ct poi de mult, dar astfel nct s nu-i pui viaa n primejdie. Nu risca prea mult. Expresia celeilalte femei rmase neschimbat, dei lui Nynaeve i se pru c Birgitte zmbete; nechibzuita, nu-i psa de pericolele din jur, cum nu-i psa nici lui Lan. Ar fi vrut s ntrebe despre Turnul Alb, despre ce-ar putea pune la cale Siuan, dar Birgitte nu putea vedea sau atinge lumea real dect dac era chemat acolo de Corn. ncerci s evii ce vrei s ntrebi cu adevrat! Ai vzut-o pe Moghedien? Nu, dar nu fiindc n-a fi ncercat, rspunse Birgitte oftnd. De regul, i pot gsi pe toi cei care tiu c se afl n Lumea Viselor; i simt nite vibraii care vin dinspre ei. Sau din faptul c

tiu c sunt acolo; nu-mi dau seama. Sunt om de arme, nu crturar. Ori n-a intrat n Telaranrhiod de cnd ai nvins-o, ori... Birgitte ovi i Nynaeve vru s-o mpiedice s spun ce tia c va urma, Birgitte ns era prea puternic pentru a evita alternativele neplcute. Ori tie c o caut. Oricum, se pricepe s se ascund. Nu degeaba i se spune Pienjenia. Asta era moghedien n Vrsta Legendelor; un pianjen minuscul care i esea pnza prin locuri tainice, cu o muctur ndeajuns de veninoas ca s ucid n cteva fraciuni de secund. Pe neateptate, contient de prezena unor ochi nevzui, Nynaeve simi cum o trec fiorii. Nu un tremur. Doar fiori, fr tremur. Se sili s-i pstreze n minte extravaganta rochie tarabonez ca s nu se trezeasc mbrcat n armur. Era jenant dac aa ceva se ntmpla i cnd era de una singur, darmite sub privirea albastr, rece, scruttoare, a unei femei ndeajuns de viteze ca s fie pe msura lui Gaidal Cain. O poi gsi chiar i atunci cnd vrea s rmn ascuns, Birgitte? Era contient c-i cere prea mult, dac Moghedien tia c e vnat; ca i cum ar fi cutat un leu prin savan, narmat doar cu un b. Cealalt femeie nu ovi. Poate. Am s ncerc, spuse ea i, ridicndu-i arcul, adug: Trebuie s plec. Nu vreau s fiu vzut de ceilali cnd vin aici. Nynaeve i puse o mn pe umr ca s-o opreasc. Mi-ar fi de mare ajutor dac m-ai lsa s le spun. Aa a putea s le transmit lui Egwene i neleptelor tot ce mi-ai povestit despre Rtcii, pentru ca i ele, la rndul lor, s-i spun lui Rand. Birgitte, Rand trebuie s tie... Ai promis, Nynaeve, replic Birgitte, ochii ei la fel de reci i nenduplecai pe ct erau de albatri. Conform legii, nu avem voie s spunem nimnui c locuim n Telaranrhiod. Am nclcat destule reguli vorbind cu tine, i mai multe dndu-i ajutor, fiindc nu pot s stau deoparte i s m uit cum te lupi cu Umbra - am dus btlia asta n mai multe viei dect mi pot aminti, dar vreau s respect ct mai multe legi cu putin. Iar tu trebuie s-i onorezi promisiunea. Sigur c mi-o voi onora, dac nu m vei dezlega de ea, zise Nynaeve indignat. i te rog din tot sufletul s...

Nu. n clipa urmtoare, Birgitte dispru i Nynaeve rmase cu mna n aer. Rosti n gnd cteva dintre njurturile auzite de la Thom i Juilin, pentru care o certa mereu pe Elayne c le asculta sau, mai mult, c le folosea i ea. Nu avea nici un rost s o strige din nou. Mai mult ca sigur nu s-ar fi ntors. Acum nu-i dorea dect s rspund data viitoare cnd ea sau Elayne avea s-o cheme. Birgitte! mi voi ine promisiunea, Birgitte! Probabil c o auzise. Poate c la urmtoarea lor ntlnire va ti ceva despre ce mai fcuse Moghedien. Nynaeve aproape ci dorea s nu-i spun. Dac i spunea nsemna c Moghedien chiar sttea la pnd n Telaranrhiod. Nesbuita! Dac nu te fereti de erpi, nu trebuie s te plngi cnd te muc . Odat i-odat chiar voia s-o ntlneasc pe Lini. Pustietatea acelei ncperi uriae o apsa, toate coloanele lustruite i senzaia c era urmrit din umbrele dintre ele. Dac ar fi fost cineva acolo, Birgitte sigur ar fi tiut. i ddu seama c i netezea rochia de mtase pe olduri i, ca s nu se mai gndeasc la ochii care nu o priveau de nicieri, se concentr asupra rochiei. Prima dat cnd o vzuse Lan, purta o rochie de ln bun, din inutul celor Dou Ruri, i o rochie simpl, brodat, cnd brbatul i mrturisise dragostea, dar ar fi vrut s o vad i ntr-o rochie ca aceasta. N-ar fi fost nimic indecent dac ar fi vzut-o doar el. Pe neateptate, apru o oglind nalt, pe suport, reflectndu-i imaginea n timp ce se ntorcea ntr-o parte i ntralta sau chiar se uita peste umr. Pliurile galbene se lipeau de ea, sugernd tot ce ncerca s ascund. Soborul Femeilor din Emonds Field i-ar fi tras o papar bun, ct era ea de Metereas. Dar ce frumoas era. Aici, singur, putea recunoate c se obinuise s poarte aa ceva n public, i chiar mai mult. i-a plcut, se mustr ea. Eti la fel de uuratic precum Elayne sau cum vrea ea s arate! Dar ce frumoas era! i poate nu chiar att de exagerat pe ct le socotea n trecut. Nu cu un decolteu care s ajung pn la genunchi, cum avea Cea Dinti din Mayene, bunoar. Mda, poate rochiile lui Berelain nu erau chiar att de decoltate, dar erau mult mai decoltate dect cerea buna cuviin.

Auzise despre ceea ce purtau adesea domanele; pn i tarabonezii le considerau indecente. La gndul acesta pliurile de mtase se transformar n falduri, cu o cingtoare ngust din aur mpletit. i subire. Se mbujor la fa. Foarte subire. Aproape transparent, de fapt. Cu siguran, rochia fcea mai mult dect s sugereze. Dac ar vedea-o acum, Lan nu s-ar mai vita c o iubete fr speran i c nu-i va da ierburile vduvei n loc de darul de mireas. O singur privire i sngele i-ar lua foc. Ar... Ce Lumina ochilor mei ai pe tine, Nynaeve?! ntreb Egwene scandalizat. Nynaeve se ndrept brusc de spate, rsucindu-se pe clcie, i ddu cu nasul de Egwene i Melaine - Melaine trebuia s fie, dei cu nici una dintre nelepte nu s-ar fi descurcat mai bine. Oglinda dispruse i acum purta o rochie de ln de culoare nchis, din inutul celor Dou Ruri, ndeajuns de groas ca s-i in de cald n faptul iernii. Umilit c fusese luat pe nepregtite, i n inuta aceea - dar mai ales fiindc fusese luat pe nepregtite , i schimb rochia imediat, fr s se gndeasc, mbrcnd-o din nou pe cea doman, subire, i la fel de repede dantelele galbene, taraboneze. Simea cum se mbujoreaz la fa. Probabil c o credeau tmpit. i n faa lui Melaine. neleapta era frumoas, cu prul ei lung, blond-rocat i ochii verzi, limpezi. Nu c i-ar fi psat cum arat femeia aceea. Dar Melaine fusese prezent i la ultima ei ntlnire aici, cu Egwene, i o tachinase n legtur cu Lan. Lui Nynaeve i srise mutarul. Egwene susinea c nu st n firea Aielelor s tachineze, dar Melaine nu mai tcea ludnd umerii, minile i ochii lui Lan. Ce drept avea ma aia cu ochii verzi s se uite la umerii lui Lan? Nu c s-ar fi ndoit de loialitatea lui. Dar Lan era brbat i departe de ea, iar Melaine era acolo i... Hotr s-i mute gndurile n alt parte. Lan e...? ncepu ea, creznd c-i ia faa foc. Nu-i poi ine gura, femeie? Dar nu voia - nu putea - s dea napoi, mai ales de fa cu Melaine. i aa nu-i convenea zmbetul amuzat al lui Egwene. Pe de alt parte, Melaine ddea de neles c tia ce voia s ntrebe. E bine? Termin ea ntrebarea, ncercnd s se stpneasc, tonul ns trdndu-i ncordarea.

E bine, rspunse Egwene. i face griji n privina ta. Nynaeve ls s-i scape un oftat de uurare. Pustiul era un loc periculos, chiar i fr Couladin i Aielii Shaldo, iar Lan nu tia ce-i aia precauie. i fcea griji n privina ei? Fraierul, chiar credea c nu-i poate purta de grij? n sfrit, am ajuns n Amadicia, zise ea repede, spernd si recapete calmul. nti te ia gura pe dinainte, pe urm oftezi de mama focului! Omul sta chiar i-a luat minile! Dup feele celorlalte nu-i putea da seama dac reuea sau nu. ntr-un sat numit Sienda, la rsrit de Amador. Mantii Albe peste tot, dar care nu se uit la tine de dou ori. Sunt alii despre care trebuie s ne facem griji. n faa lui Melaine trebuia s fie foarte vigilent - s mai nmoaie adevrul un pic, pe ici, pe colo , dar le povesti despre Ronde Macura i mesajul ei straniu i despre cum ncercase s le drogheze. ncercase, fiindc nu putea recunoate n faa lui Melaine c femeia i reuise. Lumin sfnt, ce fac eu oare? Niciodat n-am minit-o pe Egwene! Motivul presupus - ntoarcerea unei Alese fugare bineneles c nu putea fi menionat, nu n faa unei nelepte. neleptele credeau c i ea, i Elayne erau Aes Sedai cu drepturi depline. Dar, ntr-un fel sau altul, trebuia s-i spun adevrul lui Egwene. Asta ar putea avea legtur cu un complot care privete Andorul, dar eu, tu i Elayne avem unele lucruri n comun, Egwene, i cred c ar trebui s fim la fel de precaute ca Elayne. Tnra ncuviin ncet din cap; arta buimac i poate c era, dar prea c nelege. A fost bine c gustul ceaiului m-a pus n gard. nchipuiei s dai rdcina-furcii cuiva care se pricepe att de bine la ierburi! Comploturi peste comploturi, murmur Melaine. Cred c Marele arpe e un semn bun pentru voi, Aes Sedai. Cine tie, ntr-una din zile s-ar putea s v nghiii singure, fr s vrei. i noi avem veti, spuse Egwene. Nynaeve nu nelegea graba fetei. Mai mult ca sigur n-am so las pe femeia asta s m fac s-mi pierd cumptul. i mai mult ca sigur n-am s m nfurii dac ncepe s defimeze Turnul. Dar ce-i spuse Egwene o fcu s uite de nervi.

Couladin traversa Osia Lumii, ceea ce era foarte grav, iar Rand era pe urmele lui, ceea ce nu era mai puin grav; mergea ntins spre Pasul Jangai, mrluind de la prima raz de lumin pn dup lsarea serii Melaine spuse c mai avea puin pn acolo. Condiiile din Cairhien erau grele i fr un rzboi ntre Aieli, chiar acolo. Un nou Rzboi cu Aielii era foarte probabil dac Rand ncerca s-i aplice planul nebunesc. Nebunesc. nc nu. Trebuia s-i pstreze luciditatea, ntr-un fel sau altul. Ct timp a trecut de cnd m ntrebam cum s-l apr? Gndi ea cu amrciune. Iar acum nu vreau dect s rmn lucid ca s poat purta Ultima Btlie. Nu numai pentru motivul acela, dar i pentru el. Aa era el. Arz-m-ar Lumina, sunt la fel de rea ca i Siuan Sanche sau oricare dintre ele! Rmase ocat de ceea ce-i spuse Egwene despre Moiraine. I se supune? Fcu ea nevenindu-i s cread. Egwene ncuviin de cteva ori din cap, cu earfa aceea ridicol. Asear, s-au certat nc mai ncearc s-l conving s nu treac dincolo de Zidul Dragonului pn cnd Rand i-a spus s ias din camer ca s se mai potoleasc; Moiraine mai s-i nghit limba, dar s-a conformat. A stat afar o or ntreag. Aa ceva nu se cade, zise Melaine, aranjndu-i alul. Brbaii nu trebuie s le dea ordine femeilor Aes Sedai, cum nu trebuie s le dea ordine nici neleptelor. Chiar dac e vorba de Caracarn. Ai dreptate, spuse Nynaeve, apoi nchise repede gura ca s nu rmn cu ea cscat de mirare la replica ei. Ce-mi pas mie dac Rand o face s joace cum cnt el? i ea ne-a fcut s jucm cum cnt ea de nu tiu cte ori. Dar sigur nu se cdea. Vreau cu tot dinadinsul s fiu Aes Sedai doar ca s nv mai multe despre Tmduire. Vreau s rmn ceea ce sunt. Din partea mea, poate s-i dea cte ordine vrea el! i totui nu se cdea. Cel puin acum vorbete cu ea, zise Egwene. nainte se fcea ca un arici numai dac se apropia de el. Nynaeve, Rand devine mai cpos pe zi ce trece. Acas, cnd credeam c m vei urma ca Metereas, te-am nvat cum se trateaz cpoenia, replic Nynaeve fcnd o grimas. I-ar prinde bine s ncerci i cu el, chiar dac o face pe

stpnul absolut. Poate c, ntr-un fel, i este. Mie mi se pare c regii i reginele sunt nite neghiobi atunci cnd uit ce sunt i se poart potrivit rangului, dar e i mai ru atunci cnd i amintesc doar ceea ce sunt i uit cine sunt. Celor mai muli nu le-ar strica s aib n preajm pe cineva care doar s le aduc aminte c mnnc, asud i plng la fel ca orice ran. Melaine i strnse alul n jurul umerilor, prnd c nu tie dac s-i dea dreptate sau nu, dar Egwene interveni: S tii c ncerc, dar uneori pare c nu mai este el i, chiar dac este, arogana lui e prea mare ca s pot face ceva. D-i toat silina. Ajut-l s redevin ce-a fost, e poate cel mai bun lucru care se poate face pentru el. Pentru el i pentru restul lumii. Se ls tcerea. Cu siguran lui Nynaeve i lui Egwene nu le plcea s vorbeasc despre posibilitatea ca Rand s-i piard minile, iar lui Melaine probabil nici att. Mai am ceva important de spus, continu Nynaeve dup o clip. Cred c Rtciii pun ceva la cale. Era altceva dect s le spun despre Birgitte. Fcu n aa fel nct s par c ea nsi i vzuse pe Lanfear i ceilali. De fapt, Moghedien era singura pe care o putea recunoate i poate pe Asmodean, dei pe acesta l vzuse doar o singur dat, i atunci de la distan. Spera ca nici una dintre ele s n-o ntrebe cum de-i cunotea sau de ce credea c Moghedien ar putea da trcoale pe-acolo. Pn la urm, necazul veni din alt parte. Te-ai preumblat prin Lumea Viselor? ntreb Melaine privind-o cu ochii ei verzi i reci ca gheaa. Nynaeve i susinu privirea, neinnd cont c Egwene cltina disperat din cap. Altfel cum i-a putea vedea pe Rahvin i pe ceilali? Aes Sedai, tii prea puin i ncerci prea mult. N-ar fi trebuit s nvei cele cteva lucruri pe care le tii. Eu, una, regret uneori c am acceptat chiar i aceste ntlniri. Femeile necolite n-ar trebui s aib acces la Telaranrhiod. S tii c am nvat singur mult mai mult dect m-ai nvat tu, replic Nynaeve strduindu-se s par calm. Am nvat s conduc Puterea de una singur i nu vd de ce n privina Telaranrhiodului ar trebui s fie altfel. Numai furia i ncpnarea o fcuser s rosteasc aceste cuvinte. Adevrat, nvase singur s conduc Puterea, dar

fr s tie ce anume face, i numai ntr-un anumit fel. nainte de Turnul Alb, Tmduise cteodat, dar fr s-i dea seama, pn cnd i confirmase Moiraine. nvtoarele ei din Turn i spuseser c tocmai de aceea trebuia s se nfurie, ca s poat conduce Puterea; i negase aceast capacitate, temndu-se de ea, i doar furia putea rzbate prin teama adnc nrdcinat. Vaszic eti una dintre acele Aes Sedai care-i spun slbticiuni. Ultimul cuvnt era ncrcat de ceva, dispre sau mil, dar oricum lui Nynaeve i displcu. n Turn, termenul era rareori folosit n sens pozitiv. Desigur, printre Aieli nu erau slbticiuni. neleptele care puteau conduce Puterea gseau toate fetele care aveau acea scnteie n ele, cele care, mai curnd sau mai trziu, puteau cpta deprinderea de a conduce Puterea chiar dac nu ncercau s nvee. neleptele susineau c pot gsi i fete fr acea scnteie, care puteau nva dac erau instruite cum trebuie. Nici o femeie Aiel nu murea dac ncerca s nvee singur. Cunoti ce pericole te ateapt dac nvei s mnuieti Puterea fr instruirea necesar, Aes Sedai. S nu crezi cumva c pericolele visului sunt mai mici. Sunt la fel de mari, mai ales pentru cei care se aventureaz acolo fr s tie toate secretele. Sunt precaut, zise Nynaeve pe un ton argos. Nu venise aici ca s-i in lecii vulpea asta cu prul auriu din neamul Aielilor. tiu ce fac, Melaine. Nu tii nimic. Eti la fel de ncpnat ca i fata asta cnd a venit la noi, spuse Melaine aruncndu-i un zmbet lui Egwene care chiar prea afectuos. I-am mblnzit exuberana excesiv, iar acum nva foarte repede. Dei nc mai face greeli. Sursul satisfcut al lui Egwene pli; Nynaeve bnui c de asta i adugase Melaine ultimele cuvinte. Dac vrei s cutreieri visele, vino cu noi, continu femeia Aiel. O s-i temperm i ie zelul i o s te nvm toate tainele. Nu am nevoie s-mi temperai nimic, mulumesc frumos, replic Nynaeve cu un zmbet politicos. Aanallein va muri n ziua n care va afla c ai murit.

Nynaeve simi un fior de ghea. Aanallein i spuneau femeile Aiel lui Lan. Brbatul Unic nsemna n limba Strveche sau Brbatul Singur, sau Brbatul-care-este-un-ntreg-popor; tlmcirile exacte din Limba Strveche erau adesea greu de fcut. Aielii l respectau mult pe Lan, omul care nu renuna la rzboiul lui cu Umbra, dumanul care i distrusese neamul. Nu lupi cinstit, mormi ea. Melaine nl o sprncean. Ne luptm cumva? Dac da, atunci s tii c ntr-o btlie sunt doar nvingtori i nvini. Regulile cavalereti sunt doar pentru jocuri. Vreau s-mi promii c nu vei face nimic n vise fr ca mai nti s ne ntrebi pe una dintre noi. tiu c Aes Sedai nu pot mini, aa c vreau s-i aud promisiunea. Nynaeve scrni din dini. Cuvintele erau uor de rostit. Nu era nevoit s le respecte; nu era legat de Cele Trei Legminte. Dar asta nsemna s recunoasc faptul c Melaine avea dreptate. Ceea ce ea nu credea, drept care nu voia s promit nimic. Nu va promite nimic, Melaine, i citi Egwene gndurile. Ori de cte ori i se citete ncpnarea aia de catr pe fa, fii sigur c nu iese din cas nici dac-i ari c a luat foc acoperiul. Nynaeve i arunc i ei o privire ncruntat. Auzi, de catr! Cnd nu fcea dect s refuze s fie aruncat de colo-colo ca o ppu din crpe. Dup cteva clipe, Melaine oft. Foarte bine. Dar ai face bine s ii minte, Aes Sedai, c eti doar un copil n Telaranrhiod. Hai, Egwene, trebuie s mergem. Egwene tresri amuzat, i cele dou femei disprur. Brusc, Nynaeve i ddu seama c hainele i se schimbaser. i fuseser schimbate; neleptele cunoteau ndeajuns de bine Telaranrhiodul ca s schimbe lucrurile altora, ca i pe ale lor. Acum, purta o bluz alb i o fust neagr care, spre deosebire de fustele femeilor care tocmai dispruser, se oprea cu mult deasupra genunchilor. Pantofii i ciorapii dispruser, iar prul i era mpletit n dou, cu crare n mijloc, i legat cu panglici galbene. O ppu din crpe, cu faa vopsit, era aruncat la picioarele ei goale. Auzi cum i scrnesc dinii. Asta se mai ntmplase o dat i atunci aflase cu mare greutate de la Egwene c aa i mbrcau Aielii fetiele.

Furioas, se schimb la loc, n rochia galben, tarabonez de data aceasta, se mula i mai bine pe ea - i ddu un picior ppuii, care se ridic n aer i apoi dispru. Melaine probabil c pusese ochii pe Lan; toi Aielii preau s l cread un fel de erou. Gulerul nalt se desfcu, dantelat, iar decolteul ngust se adnci i mai mult. i-un zmbet dac ndrznea femeia aia s-i adreseze lui Lan...! Dac Lan...! Brusc, deveni contient c decolteul i se adncete i lete rapid i se grbi s-l aduc la forma iniial; nu chiar de tot, suficient ca s n-o fac s roeasc. Rochia era acum att de strmt, nct de-abia se putea mica n ea; o lrgi imediat. Aadar, trebuia s cear voie? S le implore pe nelepte nainte de a mica un deget? Oare n-o nvinsese pe Moghedien? La momentul respectiv ce impresionate fuseser, acum se pare c uitaser cu totul. Dac nu se putea folosi de Birgitte ca s afle ce se ntmpl n Turn, poate gsea o cale de a afla i singur.

CAPITOLUL 15

Ce poi afla n vise

Cu grij, Nynaeve reconstrui n minte imaginea camerei de lucru a Supremei nscunate, la fel cum fcuse i cu Inima Stncii nainte de a adormi. Dar nu se ntmpl nimic, i atunci se ncrunt. Acum, ar fi trebuit s se afle n Turnul Alb, n camera pe care o vizualizase. ncercnd din nou, i imagin o camer pe care o vizitase mult mai des, chiar dac n mprejurri nefericite. Inima Stncii deveni camera de lucru Mai-marii peste novice, o ncpere micu, cu lambriuri negre, plin de mobil simpl, solid, folosit de generaii ntregi de femei care deinuser acea funcie. Cnd greelile unei novice nu puteau fi ispite prin frecatul podelelor i greblatul aleilor, aici era trimis. Pentru ca o Aleas s fie trimis aici trebuia ca greeala s fie foarte grav, dar venea totui aici, cu plumb n picioare, tiind c pedeapsa va fi cel puin la fel de dureroas. Nynaeve se abinu s priveasc njur - Sheriam o fcuse ndrtnic precum un catr n timpul numeroaselor ei vizite aici, dar se trezi c se uit n oglinda de pe perete, unde novicele i Alesele i vedeau feele plnse n timp ce o ascultau pe Sheriam cum le predic despre respectarea regulilor,

acordarea respectului cuvenit etc. Supunerea fa de regulile impuse de alii i acordarea respectului cuvenit fuseser mereu punctele slabe ale lui Nynaeve. Urmele vagi de aur de pe rama bogat ornamentat artau c oglinda era acolo de pe vremea Rzboiului de o Sut de Ani, dac nu chiar de la Frngerea Lumii. Rochia tarabonez era frumoas, dar cei care o vedeau mbrcat aa, cu siguran, ar fi devenit bnuitori. Pn i domanele se mbrcau sobru cnd vizitau Turnul, iar Nynaeve tia c femeia care pea acolo voia s fac cea mai bun impresie. Nu c acum ar fi existat posibilitatea s ntlneasc pe cineva acolo, doar o femeie care se visa pentru cteva clipe n Telaranrhiod; nainte de Egwene, nimeni din Turn nu mai putuse intra n Lumea Viselor fr ajutor, cu excepia lui Corianin Nedeal, cu peste patru sute de ani n urm. Pe de alt parte, dintre terangrealele furate din Turn care nc se mai aflau n minile lui Liandrin i ale acolitelor ei, unsprezece fuseser studiate ultima oar de Corianin. Celelalte dou din biroul lui Corianin, cele dou pe care le aveau ea i Elayne, asigurau accesul la Telaranrhiod; cel mai bine era s cread c i celelalte fceau acelai lucru. Era puin probabil ca Liandrin sau celelalte fete s se viseze napoi n Turn, dup ce fugiser de acolo, dar nu voia s-i asume riscul de a fi surprins asupra faptului. De altfel, nici nu era sigur c Corianin, femeia Aiel, investigase numai furtul terangrealelor. Documentele despre terangreale, pe care nimeni nu le nelegea, erau adesea absconse; n plus, surorile Negre din Turn puteau avea i alte terangreale. Rochia se schimb complet, acum era din ln alb, moale, dar nu de foarte bun calitate, i tivit n apte culori, cte una pentru fiecare Ajah. Dac vedea pe cineva care nu disprea dup cteva momente, era hotrt s revin n Sienda i s lase impresia c e doar una dintre Alese, care atingea Telaranrhiodul n vis. Nu. Nu hanul, ci biroul lui Sheriam. Cine aprea trebuia s fie Ajah Neagr, la urma urmei pe astea le vna. Completndu-i deghizamentul, se apuc de prul devenit brusc rocat-auriu i se strmb la faa lui Melaine din oglind. Lat o femeie pe care i-ar plcea s-o dea pe mna lui Sheriam.

Sala Mai-marii peste novice se afla lng camerele novicelor, iar holurile largi, pardosite cu plci de ceramic se animau din cnd n cnd la trecerea pe lng draperiile i lampadarele neaprinse; trecerea fetelor speriate, n uniforma alb a novicelor. Mai multe comaruri ale novicelor ar imobilizao pe Sheriam. Le ignor n timp ce trecea n grab pe lng ele; nu stteau n Lumea Viselor ndeajuns ca s-o poat vedea sau, dac o vedeau, credeau c fcea parte din visul lor. Erau doar cteva trepte pn la biroul Supremei nscunate. Deodat, i apru n cale Elaida, cu faa asudat, ntr-o rochie de un rou-sngeriu, cu etola Supremei nscunate n jurul umerilor. Sau o earf asemntoare celei purtate de Suprema nscunat; acesteia i lipsea dunga albastr. Ochii aceia negri, severi se aintir asupra lui Nynaeve. Eu sunt Suprema nscunat, fato! Nu tii cum s-i ari respectul? Am s te... spuse ea i dispru fr s-i termine ameninarea. Nynaeve ncepu s gfie. Elaida - Suprema nscunat; era un comar, fr nici o ndoial. Probabil cel mai preios vis al ei, gndi ea cu sarcasm. Mai degrab ninge n Tear dect s ajung ea att de sus. Anticamera era aproape cum i-o amintea ea, cu o mas mare i un scaun n spatele ei, pentru Pstrtoarea Cronicilor. Cteva scaune stteau lipite de perete, pentru Aes Sedai care ateptau s fie ascultate de Suprema nscunat; novicele i Alesele stteau n picioare. Hrtiile frumos aranjate pe mas, sulurile legate i pergamentele mari, cu pecei, nu se potriveau deloc cu Leane. Nu c Leane ar fi fost dezordonat, dimpotriv, dar Nynaeve ntotdeauna crezuse c noaptea ascundea tot. Deschise ua spre birou, dar i ncetini pasul cnd ptrunse nuntru. Nu-i de mirare c nu se putuse visa acolo; camera nu semna deloc cu ce-i amintea ea. Masa aceea sculptat i jilul nalt, ca un tron. Scaunele ornamentate cu vi-de-vie, aliniate ntr-o curb perfect n faa mesei, nici mai aproape, nici mai departe de ea. Siuan Sanche prefera mobila simpl, de parc ar fi vrut s spun c a rmas aceeai fiic de pescar, i pstra numai un scaun n plus, pe care vizitatorii nu erau lsai s-l foloseasc ntotdeauna. i vaza aceea alb, plin cu trandafiri roii, aezat pe un piedestal, ca un monument. Lui Siuan i plceau florile, dar prefera un buchet de culori, ca un cmp n

miniatur, acoperit de flori slbatice. Deasupra emineului atrna cndva un tablou simplu: cteva brci de pescuit printre trestii nalte. Acum erau dou tablouri, pe unul Nynaeve l recunoscu. Rand, luptndu-se cu Rtciii, care i spuneau Baalzamon, n norii de deasupra Flcrii. Cellalt, alctuit din trei pri, nfia scene care nu-i spuneau nimic. Ua se deschise, i Nynaeve simi c-i st inima n loc. O Aleas cu prul rocat pe care n-o mai vzuse pn atunci intr n camer i o privi lung. Nu dispru ct ai clipi. Tocmai cnd Nynaeve se pregtea s revin n biroul lui Sheriam, rocata spuse: Nynaeve, dac Melaine ar ti c te foloseti de chipul ei, ar face mai mult dect s te mbrace n haine de copil. n clipa urmtoare, femeia se preschimb n Egwene, n hainele ei de femeie Aiel. Erai ct pe-aci s m mbtrneti cu zece ani, mormi Nynaeve. Vaszic neleptele s-au hotrt s te lase s vii i s pleci cnd vrei. Sau Melaine e cea care... Ar cam trebui s-i fie fric, se rsti Egwene, mbujornduse. N-ai minte deloc, Nynaeve. Eti un copil care se joac ntr-un hambar cu o lumnare aprins. Nynaeve rmase cu gura cscat. Egwene s-o certe pe ea? Ia ascult, Egwene alVere. Nu accept aa ceva de la Melaine i n-am s accept aa ceva nici de la... Ai face mai bine s accepi de la cineva, nainte de a-i pierde viaa. Dar... Ar trebui s-i iau inelul la de piatr. Mai bine i-l ddeam lui Elayne i-i spuneam s nu te lase s-l foloseti deloc. S nu m lase s-l...! Crezi c Melaine exagera? ntreb Egwene cu asprime n glas, scuturnd un deget la fel ca Melaine. Nu exagera deloc, Nynaeve. neleptele i-au spus un adevr simplu, de nenumrate ori, dar tu le crezi nite tmpite care vorbesc la perei. Ar trebui s te compori ca o femeie matur, nu ca un copil rzgiat. Pe cuvntul meu, nu tiu ct minte ai avut n capul la, dar tiu c s-a evaporat de mult. Recupereaz-o, Nynaeve, ct nu e prea trziu! Egwene pufni tare pe nas, rearanjndu-i alul pe umeri.

n momentul sta ncerci s te joci cu focul, prea nesbuit ca s-i dai seama c ai putea cdea n el, ncheie ea. Nynaeve privea uimit. Se certau destul de des, dar Egwene niciodat nu ncercase s o trateze ca pe o feti prins cu degetele n borcanul cu miere. Niciodat! Rochia. Purta rochia unei Alese i avea chipul altcuiva. Redeveni ea nsi, ntr-o rochie de ln albastr, bun, pe care o purta adesea la ntrunirile Soborului Femeilor i ca s rezolve problemele Sfatului Satului. Acum simea c are din nou ntreaga autoritate a Meteresei. Sunt foarte contient de ceea ce nu tiu, dar femeile acelea Aiel... Nu-nelegi c ai putea visa ceva din care n-ai mai putea iei? O ntrerupse Egwene. Visele sunt reale aici. Dac te lai atras ntr-un vis la care ii mult, ai putea rmne acolo. Fr putin de scpare. Pn la moarte. M lai...? Telaranrhiodul e plin de comaruri, Nynaeve. M lai i pe mine s vorbesc? Strig Nynaeve. Sau mai degrab ncerc s strige; ntrebarea ei prea suna a rugminte i a frustrare ca s-i convin. Era prea mult pentru ea. Nu, nu te las, rspunse Egwene hotrt. Pn nu spui i tu un lucru pe care merit s-l asculi. Am spus comaruri, Nynaeve, da, comaruri. Un comar n Telaranrhiod e adevrat. i uneori rmne dup ce a plecat persoana care l-a avut. Dar tu pur i simplu nu vrei s nelegi! Brusc, braele lui Nynaeve fur imobilizate. Se zbtu, dnd din cap, cu ochii ieii din orbite. Dou matahale de brbai o ridicar n aer, cu nite fee pe care toate viciile din lume i lsaser urmele, salivnd printre dinii galbeni, ascuii. Nynaeve ncerc s-i fac s dispar dac o neleapt Vestitoare-n-vise putea asta, putea i ea. - Dar unul dintre ei i sfie pieptarul ca pe o bucat de pergament. Cellalt o apuc de brbie cu o mn aspr, cornoas i i ntoarse faa spre el; se aplec spre ea, cu gura deschis. Ca s-o srute sau s-o mute, Nynaeve nu-i ddu seama, oricum mai bine murea dect s-l lase s fac ori una, ori alta. ncerc s ating saidarul, dar nu reui; era plin de groaz, nu de furie. Unghii

groase i se nfipser n obraji, inndu-i capul fix. Era opera lui Egwene, mai mult ca sigur. Egwene. Te rog, Egwene! Scnci ea, prea speriat ca s-i mai dea seama. Te rog! Brbaii - creaturile disprur, iar ea czu n picioare pe podea. Cteva clipe, nu fcu dect s tremure i s plng. Apoi i drese rochia, dar urmele unghiilor lungi i rmaser pe gt i piept. Hainele se reparau uor n Telaranrhiod, dar ceea ce i se ntmpla unui om... Genunchii i tremurau att de tare, nct deabia se inea s nu se prbueasc la pmnt. ntr-un fel se atepta ca Egwene s-o consoleze, i de data aceasta ar fi acceptat cu bucurie. Dar cealalt femeie nu spuse dect: Sunt i lucruri mai rele aici. Comarurile sunt, ntr-adevr, groaznice. Eu le-am fcut i desfcut pe astea, dar pn i eu am probleme cu cele peste care dau. i s tii c n-am ncercat s le in n fru. Dac tiai cum s le desfaci, le-ai fi desfcut. Nynaeve scutur din cap furioas, refuznd s-i tearg lacrimile de pe obraji. A fi putut s ies din vis. S m ntorc n sala lui Sheriam sau n patul meu, replic ea fr s par suprat, desigur. Dac n-ai fi fost paralizat de groaz, spuse Egwene sec. i renun la expresia aia mbufnat. Nu-i ade bine deloc. Nynaeve o fulger cu privirea, dar efectul nu fu acelai ca de obicei; n loc s se aprind, Egwene nu fcu dect s nale o sprncean la ea. Nimic din ce-i aici nu se potrivete cu Siuan Sanche, zise Nynaeve ca s schimbe subiectul. Ce se ntmplase cu Egwene? ntr-adevr, spuse Egwene privind njur. neleg de ce a trebuit s intru prin vechea mea camer de novice. Dar cred c uneori oamenii mai ncearc i ceva nou. Asta am i vrut s spun, replic Nynaeve cu rbdare. Nici vocea ei nu sunase suprat, nici faa ei nu se artase mbufnat. Era absurd. Femeia care a mobilat sala asta nu privete lumea cu aceeai ochi cu care o privea femeia dinaintea ei. Uit-te la tablouri. Nu tiu ce vor s spun cele trei legate ntre ele, dar pe cellalt cred c-l recunoti la fel de bine ca i mine. Fuseser amndou martore la acel eveniment.

Cred c e vorba de Bonwhin, zise Egwene gnditoare. N-ai fost atent la lecii. Este un triptic. n fine, cellalt e important. Le ascultase pe Galbene cu destul atenie. De cele mai multe ori, spuneau numai aiureli. Impresia mea e c femeia care l-a pus aici vrea s nu uite ct de periculos c Rand. Dac Siuan Sanche s-a ntors mpotriva lui Rand... Egwene, asta ar fi mult mai ru dect dorina ei de a o readuce pe Elayne n Turn. Poate. Poate c hrtiile astea ne vor spune ceva. Tu caut aici. Dup ce termin cu camera de lucru lui Leane, te ajut i eu. Nynaeve privi indignat spatele lui Egwene n timp ce aceasta prsea ncperea. Auzi, tu caut aici! Egwene nu avea nici un drept s-i dea ei porunci. Ar trebui s se ia dup ea i s-i spun asta de la obraz. Atunci de ce-ai rmas aici ca o proast? se ntreb ea mnioas. Cutatul prin hrtii era o idee bun, putea s-o fac la fel de bine aici ca i acolo. De fapt, era mai probabil ca camera de lucru Supremei nscunate s conin ceva important. Mormind despre ce ar face ca s-o pun la punct pe Egwene, se ndrept spre masa bogat ornamentat, fonind din rochie la fiecare pas. Pe mas nu se aflau dect trei cutii lcuite, aranjate cu o precizie incredibil. Amintindu-i de capcanele puse de cel care vrea s-i apere secretele, fcu un b lung cu care deschise capacul prins n balamale al primei cutii, verde-aurie, mpodobit cu btlani care se blceau n ap. Era o trus de scris, cu pene, cerneal i nisip. Cutia cea mai mare, cu trandafiri roii care se mpleteau cu suluri aurii, coninea peste douzeci de sculpturi delicate, din filde i turcoaz, animale i oameni, toate aezate pe catifea gri-deschis. Cnd deschise cea de-a treia cutie - oimi aurii care se luptau printre norii albi pe un cer albastru , vzu c primele dou se nchiseser. Lucruri din astea se ntmplau des aici; n lumea real totul prea c vrea s rmn cum era, aici ns, o clip dac i luai ochii de pe un obiect, acesta arta altfel cnd reveneai asupra lui. A treia cutie chiar coninea documente. Bul dispru, i Nynaeve ridic precaut prima foaie de pergament. Semnat oficial, Joline Aes Sedai , era o cerere smerit de a face peniten, Nynaeve tresrind numai citind-o n fug. Nimic

interesant acolo, doar pentru Joline. n josul paginii sttea scris aprobat , cu litere ascuite, neglijente. Cnd se ntinse ca s pun pergamentul la loc, acesta dispru; cutia se nchisese. Oftnd, o deschise din nou. Hrtiile dinuntru artau altfel. innd capacul, le ridic una dup alta i le cid repede. Sau ncerc s le citeasc. Uneori, scrisorile i rapoartele dispreau n timp ce le ridica, alteori, cnd ajungea la jumtatea lor. Dac aveau o parte introductiv, aceasta era simpl: Mamei, cu respect . Unele erau semnate de Aes Sedai, altele de femei cu alte titluri, nobile sau fr nici un titlu. Nici una nu prea s aib vreo legtur cu problema ei. Marealul-General al Saldaeei i otirea lui nu puteau fi gsii, iar regina Tenobia refuza s coopereze; reui s citeasc pn la capt acel raport, dar acesta presupunea c cititorul tia de ce Marealul-General nu se afla n Saldaea i n ce privin nu voia regina s coopereze. Nici un raport din partea iscoadelor Ajah n Tanchico n ultimele trei sptmni; doar att. Un conflict ntre Illian i Murandy care se aplana, Pedron Niall fiind cel care i aroga meritul; chiar i n puinele rnduri pe care le citi parc auzi cum scrneau dinii autorului. Scrisorile erau, fr ndoial, foarte importante, cele pe care reuise s le citeasc i cele care i dispreau sub ochi, dar nu-i foloseau la nimic. Tocmai ncepuse ceea ce prea a fi un raport despre o ntrunire suspect - acesta era cuvntul folosit - al surorilor Albastre, cnd un strigt jalnic, O, Lumin sfnt, nu! , veni din anticamer. Dnd fuga ntr-acolo, fcu s-i apar n mn o mciuc zdravn, cu epi din metal n capt. Dar cnd intr, ateptndu-se s o vad pe Egwene aprndu-se de un agresor, o vzu n spatele mesei Pstrtoarei Cronicilor privind n gol. Cu o expresie ngrozit, desigur, dar nevtmat i Fr s fie ameninat de cineva, cel puin din cte i ddea seama Nynaeve. Egwene tresri la vederea ei, apoi ncerc s-i vin n fire. Nynaeve, Elaida e Suprema nscunat. Nu fi bleag! O apostrofa Nynaeve. i totui, cealalt camer, care nu era deloc n stilul lui Siuan Sanche... E imposibil. N-are cum s fie. Am inut un pergament n mn, Nynaeve, semnat Elaida de Avriny aRoihan, Paznica Peceilor, Flacra Tar Valonului,

Suprema nscunat , i ntrit de pecetea Supremei nscunate. Nynaeve simi cum i se ntoarce stomacul pe dos. Dar cum aa? Ce s-a ntmplat cu Siuan? Egwene, Turnul detroneaz o Suprem nscunat numai dintr-un motiv foarte serios. Doar dou au avut soarta asta n aproape trei mii de ani. Poate c Rand a fost un motiv ndeajuns de serios, replic Egwene, cu o voce calm acum, dei ochii i erau la fel de mari. Poate c s-a mbolnvit de ceva pe care Galbenele nu s-au priceput s Tmduiasc sau a czut pe scri i i-a rupt gtul. Ce conteaz acum e c Elaida e Suprema nscunat. Nu cred c-l va sprijini pe Rand aa cum a fcut-o Siuan. Moiraine, mormi Nynaeve. Att de sigur c Siuan va prsi Turnul. Nu putea crede c Siuan Sanche era moart. O urse de mai multe ori, din cnd n cnd chiar temndu-se un pic de ea putea recunoate asta acum, cel puin n sinea ei. - Dar o i respectase. Crezuse c Siuan va fi Suprema nscunat pentru totdeauna. Elaida. Lumin sfnt! E mrav ca un arpe i crud ca un leu. Niciodat nu tii ce are de gnd s fac. Cred c am dat de ceva, zise Egwene i i aps pntecele cu minile, de parc i ei i s-ar fi ntors pe dos. Un document foarte scurt. Am reuit s-l citesc pe tot. Toate surorile loiale trebuie s dea de tire imediat ce o vd pe Moiraine Damodred. Trebuie reinut dac e posibil, prin absolut orice mijloace, i trimis n Turnul Alb pentru a fi judecat sub acuzaia de trdare. Acelai limbaj folosit se pare i n cazul lui Elayne. Dac Elaida vrea ca Moiraine s fie arestat, atunci tie c Moiraine l ajut pe Rand, i asta nu-i place. Lui Nynaeve i fcea bine s vorbeasc. O mpiedica s vomite. Trdare. De asta le ferecau pe femei. i dorise att de mult s-o pun pe Moiraine cu botul pe labe. Acum Elaida o va scuti de asta. Cu siguran, nu-l va sprijini pe Rand, adug ea. ntocmai. Surorile loiale. Egwene, asta se potrivete cu mesajul Macurei. Nu tiu ce s-a ntmplat cu Siuan, dar sunt sigur c nu

toate Ajah au fost de acord cu alegerea Elaidei drept Suprem nscunat. Absolut sigur. C bine zici. Bravo, Nynaeve! Nu mi-am dat seama de asta. Zmbetul lui Egwene era att de satisfcut, nct Nynaeve i rspunse la fel. E vreo dare de seam despre Siu... pe masa de scris a Supremei nscunate, despre o ntrunire a Albastrelor. Tocmai l citeam cnd te-am auzit strignd. Pun rmag c Albastrele nau susinut-o pe Elaida. Albastrele i Roiile aveau un fel de armistiiu cnd lucrurile mergeau bine i sreau unele la gtul celorlalte cnd lucrurile mergeau prost. Dar cnd se ntoarser n camera de lucru a Supremei nscunate, nu mai gsir raportul. Erau o mulime de documente scrisoarea lui Joline reapruse; Egwene i arunc ochii peste ea i sprncenele i se nlar aproape de pr , dar nu era documentul pe care l voiau ele. i aminteti ce spunea? ntreb Egwene. Citisem doar cteva rnduri cnd ai strigat i... Nu-mi amintesc. ncearc, Nynaeve. Hai. ncerc, Egwene, dar nu pot. ncerc. Simi cum propriile cuvinte o lovesc ca un baros. Auzi, s se scuze. n faa lui Egwene, pe care o btuse la fund fiindc fcuse o criz de isterie cu mai puin de doi ani n urm. i adineaori fusese mndr ca o gin care tocmai a ouat c Egwene era mulumit de ea. i amintea foarte bine ziua cnd se schimbase raportul de fore, cnd ncetaser a mai fi Metereasa i fata care nu ieea din cuvntul ei, devenind doar dou femei departe de cas. Acum se prea c raportul de fore era net n favoarea lui Egwene, ceea ce nu-i plcea deloc. Trebuia s fac ceva pentru a reveni la ce era n trecut. Minciuna. Azi, pentru prima oar o minise voit pe Egwene. Din cauza asta i pierduse autoritatea moral, din cauza asta se blbia acum, incapabil s-i impun punctul de vedere. Am but ceaiul, Egwene, zise ea poticnit, aa cum se cuvenea. Ceaiul de rdcina-furcii fcut de Macura. Cele dou femei ne-au crat la etaj ca pe nite saci umplui cu pene. i nchipui cum artam. Dac Thom i Juilin n-ar fi aprut ca din

senin ca s ne scape din ghearele lor, probabil c i acum am mai fi acolo. Sau n drum spre Turn, att de pline de ceai nct nu ne-am fi trezit dect la destinaie. Trgnd adnc aer n piept, Nynaeve ncerc s adopte un ton hotrt, un lucru foarte greu cnd tocmai ai mrturisit c ai fost o proast i jumtate. Nu reui dect s se blbie: Dac le spui neleptelor despre asta... mai ales lui Melaine... s tii c te iau la palme. Cuvintele ei ar fi trebuit s o mnie pe Egwene. Acum prea ciudat s porneti o ceart de obicei certurile lor se terminau nainte de a ncepe, Egwene nevzndu-le rostul, spre nemulumirea lui Nynaeve, fiindc fata cptase obiceiul de a refuza lupta. - Oricum o situaie mult mai acceptabil dect aceasta. Egwene nu fcu dect s-i zmbeasc. Un zmbet amuzat. Un zmbet amuzat i condescendent. Eram aproape sigur, Nynaeve. Trncneai zi i noapte despre ierburile tale fr s pomeneti vreodat despre o plant numit rdcina-furcii. Eram sigur c de la femeia aia ai auzit de ea. ntotdeauna ai ncercat s prezini lucrurile ntr-o lumin favorabil ie. Dac ai cdea cu capul ntr-o cocin, ai ncerca s convingi pe toat lumea c ai fcut-o intenionat. Dar ceea ce trebuie s hotrm acum... Eu nu fac aa ceva, bolborosi Nynaeve. Ba da. Faptele sunt fapte. Mai bine nu te-ai mai jelui atta i m-ai ajuta s hotrsc... Nu te mai jelui! Era clar c discuia nu se ndrepta n direcia dorit de ea. Ba nu sunt. M refer la fapte. Niciodat n-am fcut aa ceva. Pre de o clip, Egwene o privi n tcere. Vd c o ii una i bun. Foarte bine. M-ai minit... N-a fost o minciun, mormi Nynaeve. Nu chiar o minciun. Cealalt femeie ignor ntreruperea. ... i te mini i pe tine. Mai ii minte ce mi-ai dat s beau ultima oar cnd te-am minit? Brusc, n mna lui Egwene apru o ceac plin de un lichid vscos, de un verde bolnvicios; de parc ar fi fost luat dintr-o balt sttut.

Singura dat cnd te-am minit. Amintirea gustului m-a oprit s-o mai fac din nou. Dac nu-i poi spune adevrul nici mcar ie... Nynaeve nu se putu stpni i fcu un pas napoi. Ferigapisicii fiart i pulbere de frunza-atottiutorului; numai gndul la amestecul la i fcea stomacul s se ntoarc pe dos. N-am minit cu adevrat. De asta se scuza ntruna? Pur i simplu, nu i-am spus tot adevrul. Eu sunt Metereasa! Am fost Metereasa; ceea ce ar mai trebui s conteze. Doar nu crezi c... Spune-i. Nu tu eti copilul aici i sigur n-ai s bei. Egwene, eu... Egwene i vr ceaca sub nas; Nynaeve simi mirosul acru. Bine, zise ea n grab. E imposibil ce mi se ntmpl! Dar nu-i putea dezlipi ochii de pe ceaca plin ochi i nu-i putea opri cuvintele care ddeau pe dinafar: Uneori, ncerc ca lucrurile s par mai bune pentru mine dect sunt cu adevrat. Uneori. Dar niciodat nu e vorba de ceva important. Niciodat... n-am minit... n legtur cu ceva important. Niciodat, jur! Am minit numai n legtur cu lucruri lipsite de importan. Ceaca dispru, i Nynaeve scoase un oftat de uurare. Proasto, femeie proast ce eti! Gata-gata s te fac s bei! Ce-i cu tine? Trebuie s hotrm cui s spunem ce-am aflat, zise Egwene de parc nimic nu s-ar fi ntmplat. Lui Moiraine trebuie s-i spunem neaprat, la fel i lui Rand, ns, dac afl toat lumea despre asta... Aielii sunt ciudai, ca s nu mai vorbim de Aes Sedai. Cred c oricum l vor urma pe Rand ca pe Cel-CareVine-cu-Zorile, dar din clipa n care vor afla c Turnul Alb e mpotriva lui, nu cred c vor mai fi att de zeloi. Mai curnd sau mai trziu tot vor afla, mormi Nynaeve. N-avea cum s m fac s beau! Mai bine mai trziu, Nynaeve. Aa c nu te da de ceasul morii ca s le spui neleptelor la urmtoarea noastr ntlnire. De fapt, ar fi mai bine s nu pomeneti nimic despre vizita asta n Turn. Aa poate ai s reueti s pstrezi secretul.

Nu sunt o proast, replic Nynaeve bos i simi cum o ia cu fiori cnd Egwene ridic din nou din sprncean. Nici nu avea de gnd s aduc vorba despre vizita ei n faa neleptelor. Nu c ar fi fost mai uor s le sfideze pe la spate. Nici vorb de aa ceva. i sigur nu ncerca s prezinte lucrurile ntr-o lumin favorabil ei. Nu era drept ca Egwene s sar de colo-colo prin Telaranrhiod, n timp ce ea trebuia s primeasc tot felul de lecii i de ocri. tiu, spuse Egwene. Atunci cnd nu te lai dus de val. Trebuie s-i pstrezi cumptul, s-i ii firea dac se adeveresc cele spuse despre Rtcii, mai ales despre Moghedien. Nynaeve o privi ncruntat, dnd s-i spun c tia s-i pstreze cumptul i c o va plesni dac n-o credea n stare de aa ceva, dar cealalt femeie nu-i ls nici o ans. Trebuie s dm de ntrunirea surorilor Albastre. Dac i se opun Elaidei, poate - am zis poate - l vor sprijini pe Rand, aa cum a fcut-o i Siuan. Era menionat vreun ora sau vreun sat? Vreo ar? Cred c... Nu-mi amintesc. Nynaeve se strdui din rsputeri s scape de nota defensiv din vocea ei. Lumin sfnt, am mrturisit totul, m-am fcut de rs, numai ca s nrutesc i mai mult situaia! Dar am sncerc s-mi amintesc. Foarte bine. Trebuie s le gsim, Nynaeve, zise Egwene i o cercet cu privirea, Nynaeve refuznd s repete promisiunea. Ai grij cu Moghedien. Nu te bucura c ai nvins-o n Tanchico. Nu sunt naiv, Egwene, replic Nynaeve cu precauie. Era frustrant s-i in firea, dar, dac tot ce fcea Egwene era s nu bage n seam atacurile ei sau s o certe, n-avea nimic de pierdut, doar c trecea drept mai neghioab dect fusese deja. tiu. Ai mai spus-o. Dar ai grij s nu uii. Umbl cu team. De data aceasta, Egwene nu dispru ncet, ci dispru pur i simplu, la iei de brusc precum Birgitte. Nynaeve privi lung locul n care sttuse Egwene, gndinduse la toate lucrurile pe care ar fi trebuit s le spun. n cele din urm, i ddu seama c putea rmne acolo toat noaptea; se repeta, dar deja trecuse momentul de a mai spune ceva.

Bombnind, prsi Telaranrhiodul, ntorcndu-se n patul ei din Sienda. Egwene deschise ochii brusc, ntr-un ntuneric aproape total, tulburat numai de cteva raze de lun care se insinuau prin gura de fum. Se bucura c se acoperise cu o grmad de pturi; focul se stinsese, iar frigul umpluse cortul. Respiraia i se prefcea n aburi. Fr s ridice capul, se uit n jur. Nici urm de nelepte. Era tot singur. Aceasta era marea ei team n excursiile ei solitare prin Telaranrhiod: s se ntoarc i s-o gseasc pe Amys sau pe oricare alta ateptnd-o. n fine, poate nu cea mai mare pericolele din Lumea Viselor erau imense, cum i spusese i lui Nynaeve. - Dar era. Nu pedeapsa o nspimnta, genul de pedeaps pe care o aplica Bair. Dac ar fi gsit o neleapt stnd cu ochii pe ea, ar fi acceptat pedeapsa fr s crcneasc, dar Amys i spusese aproape la nceput c, dac intra n Telaranrhiod fr ca una dintre ele s-o nsoeasc, o izgoneau de lng ele, refuznd s o mai nvee ceva. Aceast perspectiv o nspimnta mai mult dect oricare alta. Dar chiar i aa, trebuia s continue. Orict de multe lucruri o nvau, tot nu erau destule. Voia s tie acum, s tie totul. Conducnd Puterea, aprinse lampa i flcrile n locul unde arsese focul; nu mai era nimic de ars, dar leg firele ntre ele. Rmase ntins acolo, privind cum i se adun aburii n jurul gurii i atept s se fac ndeajuns de cald ca s se poat mbrca. Era trziu, ns poate c Moiraine nc nu adormise. nc mai era uimit de ceea ce se ntmplase cu Nynaeve. Cred c pn la urm ar fi but, dac a fi pus presiune pe ea. Se temuse att de mult ca Nynaeve s nu afle c nu avea permisiunea neleptelor de a hoinri prin Lumea Viselor de una singur, att de sigur c roeaa din obraji o dduse de gol, nct nu se putea gndi dect la cum s-o fac pe Nynaeve s nu vorbeasc, s nu-i dea seama de adevr. i mai fusese sigur c Nynaeve va afla pn la urm - femeia era n stare s-o prasc i s spun c o fcea spre binele ei, c tot ce putea face era s vorbeasc, s ncerce s se concentreze numai pe greelile comise de Nynaeve. Orict de mult ar fi nfuriat-o Nynaeve, nu fusese n stare s scoat nici mcar un ipt. Cu toate acestea, reuise s ias cu faa curat.

Dac se gndea bine, Moiraine rareori ridica vocea, iar atunci cnd o fcea, reuea cel mai puin s obin ce-i dorea. Femeia era aa nc nainte de a ncepe s se poarte att de ciudat cu Rand. Nici neleptele nu ipau vreodat la cineva doar unele la altele, cteodat - i, chiar dac mai bombneau c nu erau ascultate de cpeteniile clanurilor, de cele mai multe ori tot reueau s-i impun punctul de vedere. Era o veche zical pe care de-abia acum o nelegea: Cel care refuz s aud un strigt se chinuiete s aud o oapt . Nu va mai striga la Rand. O voce de femeie hotrt, calm, numai de att era nevoie. De aceea n-a strigat nici la Nynaeve; la urma urmei, era femeie, nu o fetican pe care o apuc istericalele. Se trezi chicotind. Mai ales cu Nynaeve nu trebuia s ridice vocea, cu calm obinea tot ce voia. n sfrit, cortul se nclzise suficient, drept care ddu pturile deoparte i se mbrc repede. Trebuia s sparg gheaa din urciorul cu ap nainte de a scpa de cocleala din gur. Punndu-i pelerina n jurul umerilor, desfcu firele Focului - era periculos s lase Focul legat i, cnd flcrile disprur, iei din cort. Frigul o prinse ca ntr-o menghin de ghea n timp ce grbea pasul prin tabr. Vedea numai corturile din apropiere, nite umbre joase care puteau trece drept nite movile de pmnt, numai c tabra se ntindea pe cteva mile n inutul muntos, i ntr-o parte, i n cealalt. Aceste vrfuri nalte, zimate nu erau Osia Lumii; aceea era mult mai nalt i se afla la mai multe zile deprtare, spre apus. Se apropie ovitoare de cortul lui Rand. O dung de lumin se vedea de-a lungul clapei. O Fecioar pru c apare din pmnt cnd ajunse la civa pai, cu arcul din corn n spate, cu tolba de sgei la cingtoare, iar n mini cu lancea i cu scutul. Egwene nu observ alte Fecioare n ntunericul din jur, dar tia c sunt acolo, chiar dac erau nconjurate de ase clanuri care susineau c-i sunt credincioase lui Caracarn. Aielii Miagoma erau undeva, spre miaznoapte, ndreptndu-se n aceeai direcie; Aielii Timolan nu voiau s spun care le sunt inteniile. Lui Rand nu prea s-i pese unde se aflau celelalte clanuri. Toat atenia lui era ndreptat asupra marului forat spre Pasul Jangai. E treaz, Enaila? ntreb ea.

Umbrele lunii se micar pe faa Fecioarei cnd aceasta ncuviin din cap. Nu doarme destul. Un brbat nu poate rezista fr s se odihneasc, spuse ea ca o mam care i face griji n privina fiului. De lng cort se desprinse o umbr care se dovedi a fi Aviendha, cu alul nfurat n jurul umerilor. Nu prea c simte frigul, doar ceasul nopii. I-a cnta un cntec de leagn dac ar avea vreun efect. Am auzit c unele femei stau treze toat noaptea din cauza unui prunc, dar un brbat matur ar trebui s tie c ceilali vor s se bucure i ei de cldura pturilor, zise ea mprind un chicot cu Enaila. Cltinnd din cap fa de ciudenia Aielilor, Egwene se aplec i se uit prin crptur. Mai multe lmpi luminau interiorul. Rand nu era singur. Natael privea obosit i i nbui un cscat. Cel puin el voia s doarm. Rand edea ntins lng una dintre lmpile aurite i citea o carte cu nvelitoarea din piele jerpelit. O traducere din Profeiile Dragonului, dup cte l cunotea ea. Brusc, Rand ddu paginile napoi, citi i izbucni n rs. Egwene ncerc s se conving c era o reacie normal, nimic nebunesc, doar amrciune. Bun glum, i zise Rand lui Natael, nchiznd cartea i aruncnd-o spre el. Citete paginile 287 i 400 i spune-mi dac n-am dreptate. Egwene strnse din buze i se ndrept de spate. Ar fi trebuit s se poarte mai frumos cu crile. Nu-i putea vorbi cu menestrelul de fa. Era pcat c trebuia s-i in companie un ins pe care de-abia l tia. Nu. Vorbea cu Aviendha, vorbea cu cpeteniile destul de des, cu Lan toat ziua, uneori cu Mat. De ce nu intri i tu, Aviendha? Dac ai fi acolo, poate c ar vrea s vorbeasc i despre altceva, nu numai despre cartea aia. A vrut s stea de vorb cu menestrelul, Egwene, rareori o face de fa cu mine sau cu altcineva. Dac n-a fi ieit eu, ar fi ieit ei. Copiii i dau mare btaie de cap, din cte am auzit eu, remarc Enaila rznd. Bieii sunt cei mai ri. S-ar putea s-i dai seama de adevrul sta, dac tot ai renunat la lance.

Aviendha se ncrunt spre ea i se ntoarse cu pai mari la locul ei de lng cort ca o pisic ofensat. Enailei i se pru amuzant i gestul Aviendhei, drept care ncepu s rd i mai abitir. Mormind ceva despre umorul Aielilor nu-l nelegea aproape niciodat Egwene se ndrept spre cortul Moirainei, nu departe de cel al lui Rand. i aici se ntrezrea o dung de lumin, semn c Aes Sedai era treaz. Moraine mnuia Puterea; doar ntr-o mic msur, dar ndeajuns ca Egwene s-i dea seama. Lan dormea n apropiere, nvelit cu pelerina de Strjer; cu excepia capului i a cizmelor, restul prea c face parte din noapte. i trase mantia mai aproape de ea, i ridic puin rochia i pi tiptil ca s nu-l trezeasc. Respiraia lui Lan nu se schimb, ceva totui o fcu s-l priveasc din nou. Ochii, aintii asupra ei, i strluceau n lumina lunii. Cnd Egwene ntoarse capul, Lan nchise ochii la loc. Fr s i se mite vreun muchi; ca i cum nu s-ar fi trezit. Uneori, omul sta o speria. Oare ce vedea Nynaeve la el? ngenunche lng clapa cortului i privi nuntru. Moraine edea nconjurat de strlucirea saidarului, balansndu-i prin faa ochilor pietricica albastr care de obicei i atrna de frunte. Pietricica strlucea, adugnd ceva la lumina singurei lmpi din cort. Focul se transformase n cenu; chiar i mirosul dispruse. Pot s intru? Fu nevoit s ntrebe a doua oar ca Moiraine s rspund: Desigur. Lumina saidarului dispru ncet, i Aes Sedai ncepu s-i prind n pr lniorul de aur. I spionai pe Rand? ntreb Egwene aezndu-se lng ea. n cort era la fel de frig ca afar. Conduse Puterea i leg flcrile deasupra cenuii. Ai spus c n-ai s mai faci aa ceva, continu ea. Dat fiind c neleptele i puteau supraveghea visele, am spus c ar trebui s-i respectm ct de ct intimitatea. De cnd Rand le-a interzis accesul, neleptele nu m-au mai solicitat i nici eu nu m-am oferit s le ajut. Nu uita c au interesele lor, care s-ar putea s nu coincid cu cele ale Turnului. Ct ai clipi ajunseser din nou la subiectul acela att de spinos. Egwene nc nu era sigur cum s-i spun ce tia fr s

le nedrepteasc pe nelepte, dar poate c singura metod era s-i spun i apoi s fie cu ochii n patru. Elaida este Suprema nscunat, Moiraine. Nu tiu ce s-a ntmplat cu Siuan. De unde tii? ntreb Moiraine calm. Ai aflat ceva preumblndu-te prin Lumea Viselor? Sau nzestrarea ta de Vestitoare-n-vise s-a manifestat n sfrit? Aceasta era scparea ei. Unele dintre Aes Sedai din Turn credeau c e o Vestitoare, o femeie ale crei vise prevedeau viitorul. Avea, ntr-adevr, vise despre care tia c nseamn ceva, dar interpretarea lor era cu totul i cu totul altceva. neleptele spuneau c acea cunoatere venea din interior; pe de alt parte, nici una dintre Aes Sedai nu o ajutase n vreun fel sau altul. Dac Rand se aeza ntr-un jil, tia c proprietarul jilului se va nfuria foarte la vestea c cineva se aezase n el; faptul c proprietarul era o femeie era cam tot ce putea ghici, nimic mai mult. Uneori, visele erau complicate. Perrin, innd-o pe Faile pe genunchi, srutnd-o n timp ce tnra i zburlea barba tiat scurt pe care brbatul o purta n vis. n spatele lor fluturau dou steaguri, unul cu un cap de lup rou, cellalt cu un vultur sngeriu. Un brbat mbrcat ntr-o hain galben, strlucitoare sttea aproape de umrul lui Perrin, cu o sabie legat n spate; i ddea seama c e un Spoitor, dei nici un Spoitor n-ar atinge o sabie. Toate detaliile, cu excepia brbii, preau importante. Steagurile, Faile care l sruta pe Perrin, chiar i Spoitorul. De cte ori Spoitorul se apropia de Perrin, parc tot ce era n jur se zgribulea de frigul de pe urm. Alt vis. Mat jucnd zaruri, cu faa plin de snge, borul larg al plriei tras pe fa ca s nu i se vad rana, n timp ce Thom Merrilin vra o mn n foc ca s scoat pietricica albastr care acum atrna de fruntea lui Moiraine. Sau o furtun, cu nori mari, negri, care se nvltuceau pe cer, fr o urm de vnt sau de ploaie, n timp ce fulgerele, toate la fel, brzdau pmntul. Visa ca oriicare, dar ca Vestitoare pn acum nu fcuse nici dou parale. Am vzut un mandat de arestare pe numele tu, Moiraine, semnat de Elaida ca Suprem nscunat. i n-a fost un vis obinuit.

Ct se poate de adevrat. Dar nu tot adevrul. Brusc, se bucur c Nynaeve nu era de fa. Iar m-a holba la ceac, dac ar fi de fa. Roata ese cum vrea ea. Poate c nu va conta att de mult dac Rand i va duce pe Aieli dincolo de Zidul Dragonului. M ndoiesc c Elaida a continuat s abordeze mai muli conductori, chiar dac tie c Siuan fcea aa ceva. Numai att ai de spus? Dac nu m nel, Siuan i-a fost prieten cndva, Moiraine. Chiar nu poi vrsa o lacrim pentru ea? Aes Sedai o privi, i acei ochi reci, senini i ddur de neles ct de mult mai avea pn s se poat socoti i ea prietena lui Siuan. Aa cum edeau amndou, Egwene era aproape cu un cap mai nalt, i mai abil n a conduce Puterea, dar a fi Aes Sedai nsemna mai mult dect a ti s conduci Puterea. N-am timp de lacrimi, Egwene. Zidul Dragonului nu mai e departe, iar Alguenya... ntr-adevr, am fost prietene, cndva. Peste cteva luni, se vor mplini douzeci i unu de ani de cnd am nceput cutarea Dragonului Renscut. Numai noi dou, Aes Sedai crescute de curnd. Sierin Vayu a devenit Suprema nscunat la scurt timp, O Cenuie cu puin Rou n ea. Dac ar fi aflat care ne sunt inteniile, ne-am fi petrecut tot restul vieii fcnd peniten, surorile Roii supraveghindu-ne chiar i n somn. E o zical n Cairhien, dei am auzit-o i mai departe, n Tarabon i Saldaea: Ia-i ce vrei, dar pltete . Eu i Siuan am pornit pe drumul pe care ni l-am dorit, tiind c pn la urm va trebui s pltim pentru asta. Nu neleg cum poi fi att de calm. Siuan ar putea fi moart sau ferecat. Elaida ori i se va opune lui Rand, ori va ncerca s-l in blocat undeva pn la Tarmon Gaidon; tii c nu-l va lsa liber pe un brbat care poate conduce Puterea. Dar cel puin nu toat lumea o sprijin pe Elaida. Unele din Ajah Albastr se adun undeva nc nu tiu unde i cred c altele au prsit deja Turnul. Nynaeve spunea c a primit un mesaj de la o iscoad a Galbenelor prin care toate surorile sunt chemate s se ntoarc n Turn. Dac i Albastrele, i Galbenele au plecat, nseamn c au plecat i altele. Iar dac i se opun Elaidei, nseamn c s-ar putea s-l sprijine pe Rand. Moiraine oft uor.

Chiar vrei ca eu s fiu fericit c Turnul Alb se dezbin? Sunt o Aes Sedai, Egwene. Mi-am druit viaa Turnului cu mult nainte s bnuiesc c Dragonul va renate n timpul vieii mele. Turnul a fost un bastion mpotriva Umbrei vreme de trei mii de ani. Le-a ajutat pe conductoare s ia decizii nelepte, a oprit rzboaie nainte de a ncepe, a oprit rzboaiele care ncepuser. Faptul c omenirea nc i mai amintete c Cel ntunecat ateapt s scape, c Ultima Btlie st s vin se datoreaz Turnului. Turnului, ntreg i unit. Aproape c a vrea ca toate surorile s-i jure credin Elaidei, indiferent de ce i s-a ntmplat lui Siuan. Dar cum rmne cu Rand? ntreb Egwene, forndu-se s-i pstreze vocea pe ct de linitit pe att de ferm. Flcrile ncepeau s nclzeasc aerul, Moraine ns tocmai o fcuse s se nfioare. Dragonul Renscut, continu ea. Tu singur ai spus c nu poate fi gata pentru Tarmon Gaidon dac nu e lsat n voia lui, ca s nvee i ca s influeneze lumea ntr-un fel sau altul. Turnul unit l-ar putea lua prizonier chiar dac ar fi aprat de toi Aielii din Pustiu. Moiraine schi un zmbet. Tu nvei. Raiunea rece este ntotdeauna mai bun dect cuvintele aprinse. Dar uii c numai treisprezece surori legate pot proteja orice brbat de saidin i, chiar dac acestea nu tiu cum s lege firele, i mai puine l pot proteja pe termen lung. tiu c nu te dai btut, Moraine. Ce vrei s faci? Vreau s iau lumea aa cum e ea, i ct mai mult timp cu putin. Cel puin lui Rand i va fi mai uor, dac tot nu mai trebuie s-l conving s fac altfel dect vrea. Ar trebui s fiu mulumit c nu stau la ordinele lui. Ascult totui n majoritatea timpului, chiar dac rareori mi spune ce crede despre ceea ce-i spun. Te las ca s-i povesteti despre Siuan i Turn, spuse Egwene, vrnd s evite ntrebrile incomode. tiind ct de iscoditor era Rand, nu era deloc exclus s vrea s tie despre Visele ei mai mult dect putea nscoci ea. Mai e ceva, adug ea. Nynaeve a vzut mai muli Rtcii n Telaranrhiod. I-a pomenit pe toi cei care nc mai sunt n via, cu excepia lui Asmodean i Moghedien. Inclusiv pe Lanfear. Nynaeve crede c pun ceva la cale, poate mpreun.

Lanfear, fcu Moiraine o clip mai trziu. Amndou tiau c Lanfear l vizitase pe Rand n Tear i poate cu alte ocazii despre care Rand nu le spusese nimic. Nimeni nu tia prea multe despre Rtcii, doar Rtciii nii doar crmpeie de informaii rmseser n Turn , dar se tia c Lanfear l iubise pe Lews Therin Telamon. Doar Moiraine i Egwene, ca i Rand, tiau c nc l mai iubea. Cu puin noroc, nu va mai trebui s ne facem griji n privina lui Lanfear, continu Aes Sedai. Ceilali pe care i-a vzut Nynaeve sunt alt mncare de pete. i tu, i eu trebuie s fim tot timpul cu ochii pe ei. Tare-a vrea ca mai multe nelepte s poat conduce Puterea. Moiraine rse scurt i adug: Pe de alt parte, n-ar fi stricat s fie toate instruite n Turn sau s triasc venic. Chiar dac n unele privine sunt foarte puternice, n altele sunt, din pcate, foarte vulnerabile. neleg s fim cu ochii pe ei, dar numai att? Dac-l atac ase Rtcii, Rand va avea nevoie de tot ajutorul nostru. Moiraine se aplec i i puse mna pe bra, cu o privire afectuoas. Nu-l putem ine de mn la nesfrit, Egwene. A nvat s mearg singur. Acum nva s alerge. Nu ne rmne dect s sperm c va nva nainte de a-l prinde dumanii. i s-i dm sfaturi n continuare. S-i ghidm paii cnd putem. ndreptndu-se de spate, se ntinse i i duse mna la gur ca s-i nbue un cscat. E trziu, Egwene. Cred c Rand va ridica tabra peste doar cteva ore, chiar dac nu doarme deloc. Eu ns a vrea s m odihnesc puin, nainte de a m urca din nou n a. Egwene ddu s plece, dar mai avea o ntrebare. Moiraine, de ce ai nceput s faci tot ce-i spune Rand? Pn i Nynaeve crede c aa ceva nu e drept. Zu? Murmur Moiraine. E o Aes Sedai, nu? Face ce-i place. De ce? Fiindc mi-am adus aminte cum se controleaz saidarul. Dup o clip, Egwene ncuviin din cap. Ca s controlezi saidarul mai nti trebuia s i te abandonezi. De-abia cnd ajunse n cortul ei, tremurnd de frig tot drumul, i ddu seama c Moiraine i vorbise ca de la egal la egal. Poate c era mai aproape de a-i alege Ajah dect credea ea.

CAPITOLUL 16

O ofert neateptat

Lumina soarelui care se furia prin fereastr o trezi pe Nynaeve. Pre de o clip, rmase ntins pe cearaful dungat. Elayne dormea n cellalt pat. Dimineaa era deja cald, iar noaptea nu fusese nici ea mai bun, ns nu acela era motivul pentru care cmaa de noapte a lui Nynaeve era mototolit i plin de sudoare. Visele ei, dup ce discutase cu Elayne despre tot ce vzuse, nu fuseser deloc plcute. n cele mai multe, se afla din nou n Turn, unde era trt n faa Supremei nscunate, care era cnd Elaida, cnd Moghedien. n altele, Rand sttea ntins lng masa de scris a Supremei nscunate, ca un cine, cu zgard i botni i prins n les. Visele despre Egwene fuseser, ntr-un fel, i ele destul de neplcute; ferigapisicii i frunza-atottiutorului pisat aveau acelai gust oribil n vis ca i atunci cnd erai treaz. Se apropie de lavabou unde se spl pe fa i i frec dinii cu sare. Apa nu era fierbinte, dar nici foarte rece. i scoase cmaa mbibat de sudoare i lu una curat dintr-un cufr, mpreun cu o perie de pr i o oglind. Privindu-i chipul, regret c-i despletise coada. Nu-i fusese de nici un folos -

acum pletele i atrnau, nclcite, pn la bru. Se aez pe cufr, i deznod prul i ncepu s-l perie de o sut de ori. Trei zgrieturi i brzdau gtul, disprnd sub cma. Nu erau la fel de roii ca nainte, mulumit unei alifii de vindec-tot luate de la Macura. Lui Elayne i spuse c erau de la rugii de mure. O minciun gogonat mai mult ca sigur Elayne i dduse seama c nu era adevrat , dar fusese prea suprat ca s gseasc un motiv mai plauzibil. Se rstise la cealalt femeie de cteva ori, doar gndindu-se la felul n care o trataser Melaine i Egwene. Nu c nu i-ar prinde bine s i se reaminteasc faptul c aici nu e Domnia-Motenitoare. Nici pe departe nu era vina fetei; trebuia neaprat s-i cear scuze, n oglind, vzu cum Elayne se ridic din pat i ncepe s se spele. Cred c tot planul meu e mai bun, zise fata, tergndu-se pe fa. Prul ei vopsit n negru nu prea s se fi nclcit deloc, n ciuda buclelor. Aa am putea ajunge n Tear mult mai repede. Planul ei era s abandoneze trsura n momentul n care ajungeau la Eldar, n vreun stuc n care s nu fie prea multe Mantii Albe i, la fel de important, nici spioane de-ale Turnului. Acolo urmau s ia o barc spre Ebou Dar, unde puteau gsi o corabie cu destinaia Tear. Faptul c trebuia s mearg la Tear era absolut cert. Tar Valon trebuia evitat cu orice pre. Peste ct timp crezi c va opri un vas aici? ntreb Nynaeve calm. Crezuse c discuia era ncheiat nainte de a merge la culcare. Era, dar numai pentru ea. Chiar tu spuneai c s-ar putea ca nu toate vasele s opreasc aici. i ct va trebui s ateptm n Ebou Dar pn gsim o corabie care merge la Tear? Continu ea, lsnd peria i ncepnd s-i mpleteasc prul la loc. Stenii arboreaz un steag dac vor ca un vas s opreasc aici, i cele mai multe opresc. Iar dintr-un port de mrimea Ebou Darului ntotdeauna gseti corbii n orice direcie doreti. Elayne vorbea de parc ar fi clcat vreodat ntr-un port de orice mrime nainte de a prsi Turnul mpreun cu Nynaeve. Elayne credea mereu c tot ceea ce nu nvase despre lume ca Domni-Motenitoare a Andorului nvase n Turn, chiar dac

de multe ori realitatea dovedise contrariul. i cum de ndrznea ea s-i vorbeasc pe tonul acela condescendent! Pe o corabie n-avem cum s gsim grupul la de Albastre, Elayne. Planul lui Nynaeve era s mearg mai departe cu trsura, s traverseze restul Amadiciei, apoi Altara i Murandy, pn la Far Madding pe Dealurile Kintarei, apoi peste Cmpiile Maredo spre Tear. Cu siguran lua mai mult, dar, n afar de posibilitatea de a da de acea ntrunire, trsurile rareori se scufundau. tia s noate, dar nu se simea bine cnd nu vedea deloc uscatul. Dup ce se terse cu un prosop, Elayne i schimb cmaa i veni s-o ajute pe Nynaeve s-i mpleteasc prul. Nynaeve tia prea bine ce avea s urmeze: o nou discuie despre corbii. Stomacului ei nu-i priau corbiile. Nu c asta i-ar fi influenat decizia. Dac le putea aduce pe Aes Sedai n sprijinul lui Rand, merita s cltoreasc mai mult. i-ai amintit numele? ntreb Elayne, mpletindu-i uviele de pr. Mi-am amintit doar c e vorba de un nume. Lumin sfnt, ajut-m s mi-l amintesc! Sigur era vorba de un nume. Un sat sau poate un ora. Era imposibil s fi vzut numele unei ri i s-l uite. Trgnd adnc aer n piept, ncerc s se stpneasc i continu pe un ton mai blnd: Dar mi-l amintesc eu, Elayne. Mai las-m puin. Elayne scoase un sunet nedefinit i continu s-i mpleteasc prul. Oare a fost nelept s-o trimii pe Birgitte n cutarea lui Moghedien? ntreb ea dup un timp. Nynaeve i arunc tinerei o privire piezi care ns trecu pe lng Elayne cum se scurge apa de pe mtasea plin de ulei. Chiar dac fata schimbase subiectul, nu era chiar ceea ce i dorea ea. Mai bine s-o gsim noi pe ea dect s ne gseasc ea pe noi. De acord. Dar ce facem cnd o gsim? Nynaeve nu avea rspuns la ntrebarea aceasta. Era ns mai bine s fii vntorul dect vnatul, orict de greu ar i fost. Cele din Ajah Neagr o nvaser aa.

Sala mare nu era plin cnd coborr, dar chiar i la ora aceea matinal printre muterii se vedeau cteva Mantii Albe, purtate mai ales de brbai mai n vrst, toi cu grad de ofieri. Fr ndoial, preferau s mnnce la han dect ce le gteau buctarii garnizoanei. Nynaeve mai c ar fi mncat din nou de pe tav, dar camera lor era ca o cutie. Toi cei de la mese erau absorbii de farfuriile lor, inclusiv Mantiile Albe. Ceea ce nsemna c Nynaeve i Elayne puteau cobor n siguran. Mirosurile mbietoare umpleau aerul din jur; se pare c muteriii voiau carne de vit sau de miel chiar de la prima or a dimineii. Cnd piciorul lui Elayne prsi ultima treapt, jupneasa Jharen se i repezi la ele ca s le ofere sau mai curnd domniei Morelin o mas mai retras. Nynaeve nu-i ntoarse privirea spre Elayne, dar tnra spuse repede: Cred c vom mnca aici. Rareori am ocazia s mnnc ntr-o sal ca aceasta, i chiar mi place. Spune-i uneia dintre fete s ne aduc ceva rcoritor. Dac ziua ncepe aa, tare m tem c voi muri de cldur nainte de a ajunge la urmtorul popas. Nynaeve se ntreba mereu cum se face c din cauza acelei atitudini trufae nu se trezeau aruncate n strad. ntlnise destui nobili ca s tie c aproape toi se purtau aa, i totui. Ea, una, n-ar fi suportat aa ceva nici o clip. Hangia ns fcu o plecciune, zmbind i frecndu-i minile, apoi le conduse la o mas de lng o fereastr care ddea n strad i plec repede s aduc ce comandase Elayne. Poate c aa nelegea ea s se rzbune pe fat. Erau singure acum, departe de brbaii de la celelalte mese, dar oricine trecea pe lng ele le putea privi ndelung, iar dac mncarea avea s fie fierbinte ceea ce Nynaeve spera c nu se va ntmpla buctriile erau mult prea departe de ele. Micul dejun consta din chifle condimentate - nvelite ntr-o bucat de pnz alb, calde nc, fapt care le fcea i mai gustoase. - Pere galbene, struguri negri, puin stafidii, i nite fructe roii crora fata le spunea cpune, acoperite cu fric. Elayne spuse c auzise de ele, dar ce nu auzise ea. Cu un vin uor condimentat, rcit probabil ntr-un izvor acoperit Nynaeve gust puin i i ddu seama c izvorul nu era chiar att de rece, dac exista un izvor luar un mic dejun care le remont.

Muteriul cel mai apropiat sttea la trei mese de ele i purta o hain de ln bleumarin, probabil vreun prvlia prosper, dar nu scoaser o vorb. Aveau destul timp pentru asta cnd porneau din nou la drum, fr a fi n pericol de a fi ascultate de nite urechi agere. Nynaeve termin de mncat cu mult nainte de Elayne. Cum se momondea ea cu o par, ai fi crezut c aveau s zboveasc toat ziua la masa aia. Brusc, Elayne fcu ochii mari de uimire i scp cuitul din mn, care zngni pe mas. Nynaeve ntoarse capul repede i vzu cum un ins se aaz pe banca din faa lor. Am bnuit c eti tu, Elayne, dar m-a indus prul n eroare. Nynaeve rmase cu privirea aintit la Galad, fratele vitreg al lui Elayne. Privirea aintit era exact reacia care se potrivea, nalt i suplu, numai vn, cu prul i ochii negri, era cel mai chipe brbat pe care l vzuse vreodat. Mai mult dect chipe; era frumos de pic. Vzuse cum femeile se strngeau n jurul lui n Turn, chiar i Aes Sedai, toate zmbind prostete. Renun la propriul zmbet. Dar nu-i putu domoli btile inimii i nici respiraia sacadat. Nu c ar fi simit ceva pentru el; brbatul era pur i simplu frumos. Vino-i n fire, femeie! ce caui peaici? ntreb ea, mulumit c vocea nu-i suna gtuit. Nu era corect ca un brbat s arate aa. Dar tu de ce eti mbrcat aa? ntreb Elayne, n oapt, dar rstit. Nynaeve clipi de cteva ori i i ddu seama c Galad purta o cma de za strlucitoare i o mantie alb cu dou noduri aurii gradul lui - sub un soare dogoritor. Simi cum i se nroesc obrajii. S se holbeze la un brbat aa de tare nct s nu vad n ce este mbrcat! i venea s intre n pmnt de ruine. Brbatul zmbi, i Nynaeve fu nevoit s rsufle adnc. Sunt unul dintre Copiii Luminii chemai de la miaznoapte. i sunt un Copil al Luminii fiindc aa mi s-a prut c trebuie s fiu. Elayne, cnd voi dou i Egwene ai disprut, nu ne-a luat mult timp mie i lui Gawyn s aflm c nu fceai deloc peniten la o ferm, n ciuda a ceea ce ni se spusese. N-aveau nici un drept s v implice n comploturile lor, Elayne, pe nici una dintre voi. Dup ct se pare, ai fost avansat foarte repede, remarc Nynaeve. Neghiobul, nu-i ddea seama c, pomenind despre comploturile urzite de Aes Sedai, le punea viaa n pericol?

Lui Eamon Valda i s-a prut c merit, dat fiind experiena mea, indiferent unde am ctigat-o, replic Galad ridicnd din umeri, semn c gradul nu i se prea foarte important. Nu era modestie, dar nici prefctorie. Cel mai priceput sbier dintre cei venii s studieze cu Strjerii din Turn, se remarcase i la orele de strategie i tactic, Nynaeve ns nu-i amintea ca el s se laude cu realizrile lui nici mcar n glum. Realizrile deosebite nu nsemnau nimic pentru el, poate i pentru c le obinea fr prea mari eforturi. Mama tie de asta? ntreb Elayne, tot n oapt, dei privirea ei ncruntat ar fi bgat n speriei pn i un mistre. Galad i schimb poziia, uor stingher. N-am gsit prilejul ca s-i scriu. Dar nu fi aa de sigur c m va dezaproba, Elayne. Atmosfera de acolo nu-i mai priete ca pe vremuri. Se-aude c surghiunul va fi n curnd lege. Eu i-am trimis o scrisoare n care i explicam totul, spuse Elayne, ncruntarea fcnd loc nedumeririi. Trebuie s neleag. Doar i ea s-a instruit n Turn. Vorbete mai ncet, zise el n oapt, dur. Nu uita unde te afli. Elayne se nroi la fa, dar Nynaeve nu putea spune dac de furie sau de jen. Pe neateptate, i ddu seama c vorbea la fel de ncet i de precaut ca i ei. Galad nu pomenise de Turn sau de Aes Sedai nici mcar o dat. Egwene e cu voi? ntreb Galad. Nu, rspunse Elayne, iar fratele ei oft adnc. Speram... Gawyn parc i ieise din mini cnd a disprut. i el ine la ea. Putei s-mi spunei unde e? Nynaeve sesiz acel i . Galad devenise o Mantie Alb, dar inea la o femeie care voia s fie Aes Sedai. Brbaii erau att de ciudai, nct uneori parc nici nu mai erau oameni. Nu putem, rspunse Elayne cu hotrre, roeaa prsindu-i obrajii. Este i Gawyn aici? Doar n-a devenit i el o... (aici avu nelepciunea s coboare vocea i mai mult)... o Mantie Alb! A rmas la miaznoapte, Elayne. Nynaeve bnui c era vorba de Tar Valon, dei Gawyn mai mult ca sigur plecase de-acolo. i mai mult ca sigur n-o putea sprijini pe Elaida.

N-ai cum s tii ce s-a ntmplat acolo, Elayne, continu Galad. Toat corupia i ticloia de acolo au dat pe dinafar, cum era de ateptat. Femeia care te-a izgonit a fost detronat. Brbatul privi njur i cobori vocea pn deveni o oapt, cu toate c nu era nimeni ndeajuns de aproape ca s-l aud. A fost ferecat i executat, continu el, trgnd adnc aer n piept i plescind din buze dezgustat. Fie vorba ntre noi, n-a fost un loc potrivit pentru tine niciodat. Sau pentru Egwene. Chiar dac nu sunt de mult timp Copil al Luminii, sunt sigur c superiorul meu m va lsa s-mi nsoesc sora acas. Acolo ar trebui s fii, alturi de mama. Spune-mi unde este Egwene i am s fac n aa fel nct s fie adus i ea la Caemlyn. Vei fi amndou n siguran acolo. Nynaeve simi cum i cade faa. Ferecat i executat. Nu o moarte ntmpltoare sau o boal. Faptul c se gndise la aa ceva nu reducea din grozvia faptei. Rand trebuie s fie cauza. Dac pn atunci existase o ct de mic speran c Turnul nu i se va opune, acum era pierdut pentru totdeauna. Pe chipul lui Elayne nu se citea nimic, ochii ei nu fceau dect s priveasc n gol. Din cte mi dau seama, vestea mea v-a ocat, nu glum, spuse Galad tot n oapt. Nu tiu ct de mult te-a implicat femeia aia n complotul ei, dar acum ai scpat de ea. Las-m s te duc la Caemlyn. Nimeni nu trebuie s tie c ai avut altfel de legturi cu ea dect au avut celelalte fete care s-au dus acolo ca s nvee. E valabil i pentru tine, Nynaeve. Nynaeve i art dinii n ceea ce spera a fi un zmbet. Era drgu din partea lui c o bga n seam i pe ea, n sfrit. i venea s-i ard o palm. Dac n-ar fi fost att de artos... M mai gndesc, replic Elayne rar. Ce spui tu se leag, dar trebuie s-mi dai timp de gndire. Trebuie s m gndesc. Nynaeve o privi lung. Se leag? Fata asta btea cmpii. Pot s te mai las puin, dar nu am prea mult timp dac vreau s cer permisiunea cpitanului ca s te nsoesc, spuse el. S-ar putea s primim ordin s... Pe neateptate, o Mantie Alb, cu faa ptrat i prul negru, l btu pe umr i-i zmbi larg . Mai n vrst dect Galad, avea tot dou noduri pe mantie. Ei, tinere Galad, doar n-ai s pstrezi toate femeile frumoase pentru tine. Nu e fat n oraul sta care s nu ofteze cnd treci

pe lng ea, ca i mamele lor, cele mai multe dintre ele. Prezint-m. Galad mpinse banca n spate ca s se ridice n picioare. Credeam... c-mi sunt cunoscute cnd le-am vzut cobornd, Thom. Dar, orict de fermector a fi eu, dup prerea ta, vd c domnia aceasta nu reacioneaz n nici un fel. Nu m place i cred c nu i-ar plcea nici unul dintre prietenii mei. Dac ne duelm puin dup-amiaz, poate c atragem vreo dou. Niciodat cu tine n preajm, mormi Thom binedispus. Mai degrab l las pe potcovar s-mi trag un baros n cap dect s m duelez cu tine. Dar l ls pe Galad s-l mping spre u cu o privire plin de regret aruncat celor dou femei. n timp ce se ndeprtau, Galad se uit scurt napoi, plin de frustrare i nehotrre. n clipa cnd cei doi disprur pe u, Elayne sri n picioare. Nana, trebuie s urcm. Jupneasa Jharen se materializ imediat, ntrebnd dac le-a plcut mncarea. Cheam-mi vizitiul i valetul imediat, zise Elayne. Nana va achita nota de plat. Tnra pornise spre scar nainte s-i termine vorba. Nynaeve privi dup ea, apoi scoase punga cu bani i i plti femeii, asigurnd-o c totul fusese pe placul stpnei i ncercnd s nu fac o grimas cnd vzu ct le costase ederea acolo. Dup ce scp de hangi, ddu fuga sus. Elayne ngrmdea lucrurile n cufere la ntmplare, inclusiv cmile asudate pe care le atrnaser la capul patului ca s se usuce. Ce s-a-ntmplat, Elayne? Trebuie s plecm numaidect, Nynaeve. Acum, rspunse Elayne, neridicnd privirea pn nu dispru i ultimul lucru n cufere. Chiar n clipa asta, oriunde ar fi el, Galad ncearc s neleag ceva cu care n-a avut de-a face pn acum. Dou lucruri care se impun, dar care se bat cap n cap. La mintea lui e corect s m lege de un cal i s m duc la mama, ca s-o liniteasc i, n cazul meu, s m scuteasc de a mai deveni o Aes Sedai. De asemenea, la mintea lui e corect i s ne dea pe mna Mantiilor Albe sau a otirii sau, de ce nu, i a unora, i a altora. Asta e legea n Amadicia, ca i legea Mantiilor Albe. Aes Sedai nu au voie s calce aici, ca de altfel nici o femeie care s-a

instruit cndva n Turn. Odat, mama s-a ntlnit cu Ailron ca s semneze un tratat comercial i a trebuit s-o fac n Altara fiindc mama nu putea intra n Amadicia. n clipa n care l-am vzut, am mbriat saidarul i n-am s-l las pn nu suntem departe de el. Cred c exagerezi, Elayne. E totui fratele tu. Ba nu e fratele meu! Exclam Elayne rsuflnd adnc. Am avut acelai tat, dar nu este fratele meu. Pur i simplu, nu vreau asta. Nynaeve, i-am spus de nenumrate ori, dar vd c nu nelegi. Galad face ntotdeauna ce este corect. ntotdeauna. Nu minte niciodat. Ai auzit ce i-a spus insului luia, Thom? Nu ia spus c nu tie cine suntem. Fiecare cuvnt al lui a fost adevrat. Face ce este corect, indiferent dac cineva are de suferit, chiar i el. Sau eu. Pe mine i pe Gawyn ne pra mereu, ori de cte ori fceam ceva ru. Se pra chiar i pe el. Dac se hotrte s procedeze aa cum cred eu c va proceda, sigur ne vor atepta mai multe Mantii Albe nainte de a ajunge la ieirea din ora. Auzir un ciocnit n u, i Nynaeve simi cum i se oprete inima n piept. Era imposibil ca Galad s... Pe faa lui Elayne se citea hotrrea de a lupta. Nynaeve crp ua, ovitor. Erau Thom i Juilin, cu plria aceea caraghioas n mn. nlimea Sa ne-a chemat? ntreb Thom pe un ton servil, pentru cei care ar fi putut trage cu urechea. Revenindu-i n fire, fr s-i pese de cei care ascultau, Nynaeve deschise larg ua. Haidei! Intrai! O clca pe nervi c, de cte ori fi se adresa, cei doi se uitau unul la altul. nainte ca Nynaeve s nchid ua la loc, Elayne spuse: Thom, trebuie s plecm numaidect. Hotrrea de pe chipul ei, ca i ngrijorarea i rzbteau n glas. Galad e aici, continu ea. i aduci aminte ce monstru era n copilrie. Ei bine, nici acum nu e mai breaz i, n plus, mai e i Mantie Alb. Ar putea... Cuvintele i rmaser n gt. l privi lung pe Thom, czninduse s spun ceva, cu ochii la fel de mari ca i el. Thom se ls s cad pe unul din cufere, nedezlipindu-i ochii de pe Elayne.

Mi s-a... ngim el, dregndu-i vocea. Mi s-a prut mie c-l vd, sttea cu ochii pe han. O Mantie Alb. Dar arta exact cum mi-am nchipuit c va arta cnd va fi mare. N-ar trebui s fiu surprins c s-a dat cu Mantiile Albe. Nynaeve se apropie de fereastr; Elayne i Thom aproape c nici nu bgar de seam cnd trecu printre ei. n strad, circulaia se aglomera, fermieri, crue i steni amestecnduse cu Mantii Albe i oteni. Peste drum de ei, o Mantie Alb edea pe un butoi, o fa de neconfundat. Te-a... te-a recunoscut? ntreb Elayne, nghiind n sec. Nu. n cincisprezece ani un brbat se schimb mult mai mult dect un biat. Elayne, credeam c ai uitat. Mi-am amintit n Tanchico, Thom. Schind un zmbet nesigur, Elayne se ntinse i l trase de mustaa lung. Thom zmbi i el aproape la fel de nesigur; arta de parc s-ar fi gndit s sar pe fereastr. Juilin se scrpina n cap, iar Nynaeve ar fi vrut s neleag la ce se refereau cei doi, dar acum trebuia s rezolve lucruri mult mai importante. Alt soluie n-avem, trebuie s plecm nainte s ne trezim cu toat garnizoana pe cap. Va fi i mai greu, acum c Galad st cu ochii pe noi. N-am vzut pe nimeni aici care s dea impresia c ar fi venit ntr-o trsur. A noastr e singura, spuse Juilin. Thom i Elayne se priveau n continuare, neauzind nici un cuvnt. Aadar, nu aveau nici o siguran dac plecau cu perdelele trase. Nynaeve era gata s pun rmag c Galad aflase deja cum ajunseser n Sienda. E vreo ieire prin spatele curii? ntreb era. O poart prin care nu putem iei dect cte unul, rspunse Juilin sec. Iar de partea cealalt nu e dect un drum puin mai lat dect o alee. n satul sta sunt doar dou-trei drumuri mai actrii pe care s poat circula o trsur. Juilin i studie plria cilindric, ntorcnd-o pe toate feele, i continu: A putea s m dau aproape de el ca s-i crp capul. Dac ai fi gata, ai pleca n vitez pn se dezmeticete lumea. V-a ajunge din urm pe drum. Nynaeve pufni.

Cum? S vii n galop cu Pndarul? Chiar dac n-ai cdea din a dup o bun bucat de drum, crezi c ai putea ajunge s iei un cal dac ai ataca o Mantie Alb pe drumul sta? Galad era tot acolo mpreun cu Thom, cei doi prnd c stau la palavre. Nynaeve se aplec i-l trase de musta pe Thom. Tu nu spui nimic? N-ai nici un plan nemaipomenit? Brfele la care ai tras cu urechea nu ne pot ajuta cu nimic? Thom i duse mna la fa i i arunc o privire ofensat. Doar dac te gndeti c putem gsi ajutor la Ailron, care vrea mai multe sate de la grania cu Altara. O fie ntreag, dea lungul graniei, din Salidar pn n So Eban i Mosra. Putem obine ajutor de acolo, Nynaeve? Putem? Mai ncearc s smulgi mustaa cuiva. N-ar fi ru ca, mcar o dat, s-i trag i ie cineva o papar. Ce treab are Ailron cu o fie de-a lungul graniei, Thom? ntreb Elayne. Poate c o interesa subiectul o interesa orice inea de politic i diplomaie - sau poate c doar ncerca s pun capt discuiei n contradictoriu. De fapt, ncerca s aplaneze orice incident nainte de a ncepe s-i fac ochi dulci lui Thom. Nu e voia regelui, copila mea, rspunse Thom, cu o voce moale, doar pentru ea. E voia lui Pedron Niall. De obicei, Ailron face ce i se spune, dei nici el, i nici Niall nu recunosc asta. Majoritatea satelor s-au golit de cnd cu Rzboiul Mantiilor Albe, ceea ce Copiii Luminii numesc Tulburrile. Niall a fost generalul atunci i m ndoiesc c a renunat vreodat la dorina de a pune mna pe Altara. Dac deine controlul ambelor maluri ale Eldarului, poate limita comerul fluvial la Ebou Dar i, dac nfrnge rezistena Ebou Darului, restul Altarei i va cdea n palm precum boabele care se scurg printr-o gaur din sac. Am neles care e treaba, zise Nynaeve cu fermitate nainte ca Thom sau Elayne s vorbeasc din nou. Ceva din spusele lui Thom i zgndrise memoria, dar nu-i ddea seama ce anume sau de ce. Oricum, nu aveau timp de prelegeri despre relaiile dintre Amadicia i Altara, mai ales cnd Galad i Thom nu-i luau ochii de pe intrarea n han. Le i spuse asta i adug: Dar tu, Juilin? Tu te mprieteneti repede cu pleava.

Prinzaul-de-furi ntotdeauna i cuta pe hoii de buzunare, pe sprgtorii de case i pe hoii la drumul mare, susinnd c acetia tiau mai mult despre ce se ntmpla ntr-o aezare dect orice demnitar. Ai gsit vreun contrabandist pe care s-l putem plti ca s ne scoat de aici sau... sau... tii de ce avem nevoie. N-am auzit prea mare lucru. Hoii se in deoparte n Amadicia, Nynaeve. La prima greeal sunt nsemnai cu fierul rou, la a doua i pierd mna dreapt, iar la a treia sunt spnzurai, indiferent dac au ncercat s fure coroana regelui sau o bucat de pine. ntr-un sat ca sta nu sunt muli hoi, din cei care s triasc din aa ceva Juilin i dispreuia pe hoii amatori), i puinii cu care am stat de vorb s-au referit mai ales la dou lucruri. Dac Profetul vine cu adevrat n Amadicia, aa cum se aude, sau dac notabilitile satului cedeaz i las ca menajeria ambulant s dea un spectacol. Sienda e prea departe de hotare pentru contrabanditi... Nynaeve l ntrerupse cu o satisfacie absolut. Am gsit! Menajeria. Toi o privir de parc i-ar fi pierdut minile. Bineneles, spuse Thom, mult prea ngduitor. I convingem pe Luca s-i aduc napoi caii-vieri i noi o tergem n timp ce animalele mai distrug ceva din sat. Nu tiu ce i-ai dat, Nynaeve, dar cnd am trecut pe lng el a aruncat cu o piatr n noi. De data aceasta, Nynaeve i iert sarcasmul, aa timid cum era el. i faptul c nu nelegea un lucru foarte clar. De ce nu, Thom Merrilin, dar jupnul Luca are nevoie de un protector, drept care eu i Elayne vom fi protectoarele lui. n cazul sta, va trebui s abandonm trsura i caii (pierdere mare cu banii pe care-i dduse i putea construi o cas impuntoare n inutul celor Dou Ruri) i s ne furim pe ieirea din spate. Deschiznd repede cufrul cu balamalele n form de frunz, scoase hainele, pturile, oalele, tot ce nu intenionase s lase n crua plin de vopseluri - se asigurase ca brbaii s mpacheteze totul, mai puin harnaamentul - pn ddu de casetele aurite i de pungile cu bani. Thom, tu i Juilin ieii pe poarta din spate i cutai o cru cu cai. Cumprai ceva de mncare i ne ateptai n drum, aproape de tabra lui Luca.

Fr tragere de inim umplu mna lui Thom cu monede de aur, nestnd s le mai numere; nu avea habar ct aveau s coste toate i nu voia ca Thom s piard timpul trguindu-se. E o idee excelent, zise Elayne zmbind larg. Galad va cuta dou femei, nu o trup de saltimbanci. i nu-i va nchipui c mergem spre Ghealdan. Nynaeve nu se gndise la aa ceva. Intenia ei era s-l conving pe Luca s se ndrepte direct spre Tear. O menajerie ca a lui, cu acrobai i jongleri pe lng animale, putea face bani oriunde, de asta era sigur. Dar, dac Galad venea dup ele, sau trimitea pe cineva dup ele, avea s-o ia spre rsrit. i putea fi ndeajuns de iste ca s le caute chiar i ntr-o menajerie; uneori, brbaii ddeau semne de inteligen, de obicei cnd te ateptai cel mai puin. Asta a fost primul lucru la care m-am gndit, Elayne, spuse Nynaeve, ignornd amintirea brusc a gustului slciu de ferigapisicii fierte i a frunzei-atottiutorului pisate. Thom i Juilin protestar, desigur. Nu mpotriva ideii n sine; amndoi credeau c era mai bine ca unul dintre ei s rmn cu ele ca s le apere de Galad i, n general, de Mantiile Albe. Preau s nu-i dea seama c, dac se ajungea la asta, conducerea Puterii era mult mai de folos dect ei doi la un loc sau de zece ori pe att. Amndoi se artau foarte ngrijorai, dar Nynaeve reui s-i mping afar din camer poruncindu-le: i nu cumva s v ntoarcei aici. Ne ntlnim pe drum. Dac va trebui s conducem Puterea, ne vom trezi imediat cu toat garnizoana Mantiilor Albe i, foarte probabil, i cu garnizoana otirii, zise Elayne calm, cnd ua se nchise n urma celor doi. Puterea nu ne face invincibile. Nu va fi nevoie dect de dou sgei. Eu zic s ateptm pn atunci i-apoi s ne facem griji. Nynaeve spera ca Thom i Juilin s nu se fi gndit la aa ceva. Dac se gndiser, foarte probabil unul dintre ei avea s se ascund pe undeva i s trezeasc suspiciunile lui Galad, dac nu era ndeajuns de prevztor. Era gata s le accepte ajutorul, cnd era nevoie de aa ceva - Ronde Macura o nvase asta, dei nc o mai rodea c fusese salvat ca un pisoi care sttea s se nece ntr-o fntn. - Dar numai cnd va crede ea de cuviin, nu ei.

Ddu fuga jos i o gsi pe jupneasa Jharen. Stpna ei se rzgndise; nu voia s nfrunte cldura i praful cltoriei att de repede; dorea s trag un pui de somn i s nu fie deranjat pn la cin, care voia s-i fie adus n camer. Uite plata pentru nc o noapte. Hangia nelese ct de delicat era aceast nobil i ct de schimbtoare i erau dorinele. Dup Nynaeve, jupneasajharen ar fi neles orice, mai puin crima, atta timp ct se alegea cu un ban. Lsnd-o pe hangia durdulie, Nynaeve o lu deoparte pe una dintre fetele care serveau la mas. i ddu civa bnui de argint, i fata se repezi s caute dou bonete despre care Nynaeve i spusese c in rcoare i apr de soare; nu dintre cele purtate de stpna ei, desigur, dar pentru drum erau tocmai potrivite. Cnd reveni n camer, Elayne pusese deja pe o ptur casetele aurite, cutia neagr lustruit bine n care se afla terangrealul recuperat i punga din piele de cprioar cu sigiliul. Pungile doldora de bani stteau lng geanta lui Nynaeve pe cellalt pat. Elayne fcu ptura sul i o leg cu o sfoar tare scoas dintr-un cufr. Nynaeve luase totul. Acum, regreta c trebuie s le lase acolo. Nu era vorba numai despre banii cheltuii. Nu numai asta. Niciodat nu tiai cnd aveai nevoie de ceva. Bunoar, cele dou rochii de ln pe care Elayne le ntinsese pe patul ei. Nu erau potrivite pentru o doamn de rang nalt, erau mult prea fine pentru o servitoare, dar dac le lsau n Mardecin, aa cum dorise Elayne, acum n-ar mai fi avut ce s mbrace. ngenunchind, Nynaeve scotoci printr-un alt cufr. Cteva cmi i nc dou rochii de schimb. Cele dou oale din font ncpeau ntr-o geant, dar erau prea grele i brbaii sigur le vor nlocui cu prima ocazie. Trusa de cusut n cutia incrustat n os; ca s nu fie nevoie s cumpere nici mcar un ac. Dar gndul i sttea numai n parte la obiectele de care aveau absolut nevoie. l tiai pe Thom de mai demult? ntreb ea, chipurile din ntmplare. O urmrea pe Elayne cu coada ochiului n timp ce se prefcea c mpturete nite ciorapi. Fata ncepuse s-i scoat hainele din cufere, oftnd la vederea celor de mtase, nainte de

a le pune deoparte. nepeni cu minile adncite ntr-un cufr, dar nu ntoarse privirea spre Nynaeve. Era bardul curii regale din Caemlyn cnd eram mic, rspunse ea calm. Am neles. De fapt, nu nelesese nimic. Cum ajunsese un om din bard al curii regale, care-i distra pe membrii familiei regale, avnd aproape un statut de nobil, la condiia de menestrel nevoit s colinde satele ca s ctige un ban? A fost iubitul mamei dup ce-a murit tata, rspunse Elayne rencepnd s-i aleag lucrurile, pe un ton att de firesc, nct Nynaeve rmase cu gura cscat. Iubitul mamei... Cealalt femeie tot nu ntorsese privirea spre ea. Mi-am amintit de el de-abia n Tanchico. Eram foarte mic. L-am recunoscut dup musta, cnd m-am dat mai aproape i l-am auzit recitnd din n cutarea Cornului. Credea c uitasem. Elayne se nroi uor i continu: Busem... prea mult vin i a doua zi nu mi-am mai amintit nimic. Nynaeve nu fcu dect s clatine din cap. i aminti seara n care fata buse vin pn uitase de ea. Cel puin nu mai repetase figura; a doua zi, de-abia reuise s o scape de mahmureal. Acum tia de ce se purta aa cu Thom. Mat vzuse asta de cteva ori n inutul celor Dou Ruri. O adolescent care se credea femeie. Cu cine altcineva s se msoare dect cu mama ei? i, uneori, cu cine altcineva s se ntreac doar ca s arate c e femeie n toat firea? De obicei, totul se reducea la a ncerca s fii mai bun la toate, de la gtit la cusut sau poate la un flirt nevinovat cu tata, dar, n cazul unei vduve, Nynaeve vzuse cum fiica unei femei se fcuse de rs ncercnd s-l cucereasc pe brbatul cu care mama ei voia s se mrite. Necazul era c Nynaeve habar nu avea cum s procedeze cu Elayne. n ciuda unor discuii i apostrofri din partea ei i a Soborului Femeilor, Sari Ayellin se potolise de-abia cnd mama ei se mritase cu brbatul n cauz, iar ea i gsise un so pe msur. Rareori m gndesc ce-a fost ntre el i mama, spuse Elayne prnd a nu se hotr cte haine din mtase s-i ia, dar cu ochii triti. Nici nu mi-l pot aminti pe tata; eram mic de tot cnd a

murit. Gawyn spune c-i petrecea tot timpul cu Galad. Lini a ncercat s fac tot ce i-a stat n putin, dar tiu c n-a venit niciodat s ne vad pe mine i pe Gawyn n camera noastr. tiu c ar fi venit, atunci cnd eram destul de mari ca s ne poat nva cte ceva, ca pe Galad. Dar a murit. Nynaeve ncerc din nou: Cel puin Thom se ine bine pentru vrsta lui. Nu tiu ce neam face dac l-ar lsa ncheieturile. Btrnilor fi se ntmpl asta destul de des. Dac n-ar chiopta, ai vedea ce salturi poate face. i s tii c nu m deranjeaz c chioapt. Este inteligent i tie multe despre lume. E blnd i m simt n siguran lng el. Dar nu cred c trebuie s i-o i spun. Oricum, ncearc s m protejeze. Nynaeve renun, cu un oftat adnc. Cel puin pe moment. Poate c Thom se uita la ea ca la o fiic, dar dac fata continua jocul sta, brbatul i-ar fi putut aduce aminte c nu e aa, i atunci Elayne ar da de bucluc. Thom ine mult la tine, Elayne, zise ea, considernd c era momentul s treac la alt subiect. Eti sigur n privina lui Galad? Eti sigur c Galad ne-ar putea da de gol? Cealalt femeie tresri, nseninndu-se. Poftim? Galad? Sunt absolut sigur, Nynaeve. i dac afl c nu vrem s ne duc la Caemlyn, va fi i mai hotrt. Mormind n barb, Nynaeve scoase din cufrul ei o rochie de clrie. Creatorul, credea ea uneori, i fcuse pe brbai doar ca s le dea bti de cap femeilor.

CAPITOLUL 17

Spre apus

Fata cu bonetele o gsi pe Elayne ntins pe unul din paturi, mbrcat ntr-o cma de mtase alb, cu o batist umed pe ochi, iar pe Nynaeve prefcndu-se c repar tivul rochiei de un verde-deschis pe care Elayne o purtase la micul dejun. Ca de obicei, se nep la degetul mare; nu recunoscuse niciodat faptul c nu se prea pricepea la lucrul de mn. Purta aceeai rochie servitoarele nu-i schimbau inuta de cteva ori pe zi, ca stpnele lor , dar i lsase prul despletit. Era clar c nu avea de gnd s prseasc ncperea prea curnd. i mulumi fetei n oapt, ca s n-o trezeasc pe doamna, i i mai vr un bnu de argint n mn, repetnd rugmintea ca doamna s nu fie deranjat sub nici un motiv. De ndat ce se nchise ua, Elayne sri n picioare i ncepu s scoat boccelele de sub pat. Nynaeve renun la rochia de mtase, ducndu-i minile la spate ca s se descheie la nasturi. n scurt timp, amndou fur gata de plecare, Nynaeve ntr-o rochie de ln verde, Elayne ntr-una albastr, cu boccelele n spate. Nynaeve ducea geanta cu ierburile i banii, Elayne - cutiile nfurate n ptur. Marginile curbate ale bonetelor le ascundeau faa att de bine, nct Nynaeve mai c

ar fi propus s treac prin faa lui Galad, mai ales c acum avea prul desfcut; Galad sigur i-ar fi amintit de coada ei. Pe de alt parte, jupneasa Jhared ar fi oprit dou femei strine care coborau de la etaj cu dou boccele groase. Scara din spate ducea n afara hanului, pe nite trepte nguste, de piatr, care parc se agau de perete. Pre de o clip, Nynaeve i comptimi pe Thom i pe Juilin, sracii, cum ridicaser ei cuferele pn n camer, dar atenia ei era ndreptat acum asupra curii i a grajdului din piatr, cu acoperiul din ardezie. Un cine glbejit sttea ntins la umbr, sub trsur, la adpost de cldura din ce n ce mai sufocant, n timp ce toi rndaii erau n cas. Din cnd n cnd, mai vedea micare prin uile deschise ale grajdului, dar nu ieea nimeni; era rcoare i acolo. Traversar repede curtea spre aleea dintre grajd i un gard nalt, de piatr. O cru plin cu gunoi, puin mai ngust dect aleea, n jurul creia roiau mutele, trecu hodorogind pe lng ele. Nynaeve bnuia c strlucirea saidarului o nconjura pe Elayne, dar n-o putea vedea. Spera ca pe cine s nu-l apuce ltratul i ca nimeni s nu ias din buctrii sau din grajd. Conducerea Puterii nu le ajuta s se strecoare afar fr s fie vzute, iar, dac le zrea cineva, cu siguran ar fi aflat i Galad. Poarta amrt de lemn de la captul aleii avea doar o clan, iar drumul ngust de dincolo de ea, strjuit de case simple, din piatr, cele mai multe cu acoperiul din stuf, era aproape pustiu, doar civa biei se jucau de-a ceva, un joc n care se loveau unul pe altul cu o pung plin de fasole. Singurul adult era un brbat care hrnea mai muli porumbei pe un acoperi din faa lor, cruia i se vedeau doar capul i umerii. Bieii i brbatul le privir n fug n timp ce nchideau poarta i porneau pe drumul erpuit, cu pasul sigur, de parc ar fi avut tot dreptul s fie acolo. Dup mai bine de cinci mile la apus de Sienda, fur ajunse din urm de Thom i Juilin, pe un drum prfuit, Thom conducnd ceea ce prea a fi crua acoperit a unui Spoitor, doar c era ntr-o singur culoare, un verde murdar, care se scorojise n mai multe locuri. Nynaeve rsufl uurat cnd i vr boccelele sub capr i se urc lng Thom, dar nu se art la fel de mulumit cnd l vzu pe Juilin clare pe Pndar.

i-am spus s nu te ntorci la han, l apostrof ea, jurnduse s arunce n el cu ceva dac se uita din nou la Thom. Dar nu m-am ntors, replic el, fr s tie c scpase de un cucui. I-am spus grjdarului c stpna voia mure proaspete de pe cmp i c primiserm porunc, eu i Thom, s-i aducem un co plin. E genul de pretexte pe care un... Juilin se opri, dregndu-i glasul, n timp ce Elayne i arunca o privire rece, inexpresiv, de lng Thom. Uneori, uita c tnra chiar avea snge albastru n vine. Trebuia s gsim un motiv ca s prsim hanul i grajdul, zise Thom, dnd bice cailor. Poate voi dou ai spus c rmnei n camer fiindc avei tot felul de ameeli, domnia Morelin mai precis, dar rndaii sigur s-ar fi ntrebat de ce ieim pe cldura asta, n loc s stm frumuel n podul cu fn, la rcoare, i cu o can de bere alturi. Acum probabil n-am mai fi aici ca s tiem firul n patru. Elayne l privi ncruntat - fr ndoial pentru tot felul de ameeli , dar Thom pru s n-o bage n seam. Sau poate c no bgase n seam. Brbaii puteau fi orbi atunci cnd le convenea. Nynaeve pufni tare din nas; lui Thom n-avea cum s-i scape. n replic, brbatul pocni din bici pe deasupra cailor din fa. Era doar un pretext ca s-l clreasc pe Pndar cu schimbul. Alt lucru pe care-l fceau brbaii; invocau pretexte ca s fac exact ce voiau. Cel puin Elayne se uita ncruntat la el, n loc s o fac pe mbufnata. Mai e un lucru pe care l-am aflat asear, continu Thom dup o vreme. Pedron Niall ncearc s uneasc neamurile mpotriva lui Rand. Nu c nu te-a crede, Thom. Dar cum ai aflat asta? ntreb Nynaeve. Doar n-ai gsit o Mantie Alb care s-i spun aa, pur i simplu. Prea muli spuneau acelai lucru, Nynaeve. n Tear e un Dragon Fals. Un Dragon Fals, ca s nu mai pomenesc de profeiile despre cderea Stncii din Tear sau de Callandor. Tipul sta e periculos, iar neamurile trebuie s se uneasc, aa cum au fcut-o i n Rzboiul cu Aielii. i cine-ar fi mai potrivit s le conduc mpotriva acestui Dragon Fals dect Pedron Niall? Cnd att de muli oameni spun acelai lucru, acolo sus se gndete la fel, iar n Amadicia nici mcar Ailron nu d glas unui gnd fr s-l ntrebe pe Niall mai nti.

Btrnul menestrel prea mereu c pune cap la cap zvonurile i oaptele ca s gseasc, de cele mai multe ori, rspunsurile corecte. Nu, nu un menestrel; nu trebuia s uite asta. Indiferent de ce spunea c e acum, fusese bardul curii regale i probabil vzuse de-aproape intrigi ca acestea. Poate c se i amestecase n ele, dac tot fusese iubitul lui Morgase. l privi piezi, faa aceea bttorit, cu sprncene ca neaua, stufoase, cu mustaa lung, la fel de alb ca i prul. Ce gusturi mai aveau i unele femei! Nu c nu ne-am fi ateptat la aa ceva, spuse Nynaeve. De fapt, ea, una, nu se ateptase la aa ceva. Dei ar fi trebuit. Mama l va sprijini pe Rand, zise Elayne. Sunt sigur. Ea tie Profeiile. i are o mare influen asupra lui Pedron Niall. Thom cltin uor din cap, contrazicnd cel puin ultima afirmaie a lui Elayne. Morgase conducea o ar bogat, dar peste tot erau Mantii Albe, care veneau de peste tot. Nynaeve i ddu seama c va trebui s-i acorde o mai mare atenie lui Thom. Poate c tia tot att de mult pe ct pretindea c tie. Aadar, acum crezi c ar fi trebuit s-l lsm pe Galad s ne nsoeasc pn la Caemlyn? Elayne se aplec nainte ca s-o priveasc mai bine. Bineneles c nu. n primul rnd, n-avem cum s fim sigure c aceasta ar fi decizia lui. Iar n al doilea rnd... Elayne se opri i se ndrept de spate, ascunzndu-se pe dup Thom, prnd c vorbete cu sine, ca s nu uite ceva. n al doilea rnd, dac mama chiar s-a ntors mpotriva Turnului, vreau ca, pe moment, s comunic cu ea numai prin scrisori. Sigur poate s ne in pe amndou n palat, spre binele nostru. Chiar dac nu poate conduce Puterea, nu vreau s m mpotrivesc ei pn nu devin Aes Sedai cu drepturi depline. i poate nici chiar atunci. O femeie puternic, remarc Thom pe un ton afabil. Morgase te-ar nva bunele maniere imediat, Nynaeve. Nynaeve i rspunse pufnind din nou nu se putea apuca de prul desfcut peste umeri. - Dar neghiobul acela btrn nu fcu dect s-i zmbeasc larg. Soarele era sus pe cer cnd ajunser la menajerie, care se afla exact n locul n care o lsaser, n poiana de lng drum. n cldura nbuitoare chiar i stejarii preau puin vestejii. n afar de cai i de impuntorii cai-vieri cenuii, animalele stteau

toate n cuti, iar oamenii nu erau la vedere, retrai fr ndoial n cruele care nu artau prea diferite de a lor. Nynaeve i ceilali coborser cu toii nainte ca Valan Luca s apar n pelerina lui caraghioas, din mtase roie. De data aceasta, nu-i mai ntmpin cu discursuri nflorite i plecciuni simandicoase. Luca fcu ochii mari cnd i recunoscu pe Thom i Juilin, apoi i-i miji la vederea cruei ca o cutie din spatele lor. Se aplec s vad ce se ascunde sub bonetele acelea mari i zmbetul lui nu pru deloc satisfcut. Carevaszic am scptat, domni Morelin. Sau poate c n-am avut din ce scpta. Am furat o trsur i nite haine... Ah, ct a suferi s vd o frunte att de frumoas nsemnat cu fierul rou. Cam asta se face pe-aici, n caz c nu tii, dac nu chiar mai ru. i dac tot ai fost prins cu ocaua mic altfel de ce-ai mai fugi? A zice s-o ii tot ntr-o fug. Dac-i vrei bnuul napoi, l gseti pe drum. L-am aruncat dup tine i, din partea mea, poate s stea acolo pn la Tarmon Gaidon. Spuneai c ai nevoie de un protector, zise Nynaeve n timp ce Luca ddea s se ntoarc. Putem fi noi protectoarele tale. Voi? Fcu el rnjind batjocoritor. Chiar dac mai muli bnui furai din punga vreunui om avut mi-ar fi de ajutor, n-a accepta bani furai... Vom plti noi toate cheltuielile, jupne Luca, interveni Elayne pe tonul ci rece, arogant. n plus, i vom da o sut de mrci de aur, dac putem cltori mpreun pn la Ghealdan i dac eti de acord s nu te opreti dect la hotar. Luca rmase cu ochii int la ea, trecndu-i limba peste dini. Nynaeve gemu abia auzit. O sut de mrci, i de aur! O sut de mrci de argint i-ar acoperi uor cheltuielile, pn la Ghealdan i chiar mai departe, indiferent de ce-ar fi mncat animalele alea nfiortoare. Chiar aa de mult ai furat? ntreb Luca prevztor. Cine te urmrete? Dac e vorba de Mantiile Albe sau de armat nu vreau s-mi pun pielea n joc. Ne-ar arunca pe toi n temni i probabil ar omor animalele. Fratele meu, replic Elayne nainte ca Nynaeve s nege vehement c ar fi furat ceva. Ct timp am fost plecat, se pare c mi-au gsit un mire, i fratele meu a fost trimis n cutarea mea. N-am nici cea mai mic intenie s m ntorc n Cairhien ca

s m mrit cu un brbat mai mic cu un cap dect mine, de trei ori mai gras i mai n vrst. Obrajii lui Elayne se colorar uor, sugernd mnia; dresul glasului i iei mai bine. Tata viseaz la Tronul Soarelui, dac obine sprijinul necesar. Eu, una, visez la un andorez rocat, cu care am s m mrit indiferent de ce spune tata. Cam att trebuie s tii despre mine, jupne Luca. Poate c eti ceea ce spui c eti, poate c nu, zise Luca rar. Arat-mi o parte din banii despre care ai spus c vrei s mi-i dai. Cu promisiunile nu poi cumpra dect pahare mici de vin. Nynaeve scoase din geanta ei punga cea mai umflat i o scutur n faa lui, apoi o puse la loc cnd Luca ntinse mna spre ea. Primeti banii pe msur ce ai nevoie de ei. Iar suta de mrci, dup ce ajungem n Ghealdan. O sut de mrci de aur! Dac Elayne i ddea nainte cu promisiunile ei, trebuia s gseasc un bancher ca s-i pun la btaie drepturile de motenire. Luca scoase un mormit. I-ai furat sau nu, tot fugi de cineva. N-am s-mi risc trupa pentru tine, indiferent dac e vorba de otire sau de vreun nobil cairhien care te caut disperat. Cu nobilul ar fi i mai ru, dac va crede c i-am furat sora... n fine, va trebui s ari ca unul de-ai notri. Zmbetul strepezit i reapru pe fa; nu uita bnuul acela de argint att de uor. Toi cei care cltoresc cu mine trebuie s se fac utili, iar tu vei face la fel dac nu vrei s iei n eviden. Dac ceilali afl c dai bani ca s mergi cu noi, vor ncepe s vorbeasc, ceea ce nu cred c-i convine. Cred c ai s te ocupi de curarea cutilor; cei care au grij de cai mereu se plng c trebuie s fac asta. Am s ncerc s gsesc bnuul la ca s il dau napoi, drept plat. Ca s nu se spun vreodat c Valan Luca nu e generos. Nynaeve tocmai ddea s spun rspicat c n-aveau cum s i plteasc i s i munceasc pe tot drumul spre Ghealdan cnd Thom i puse mna pe bra. Se aplec i lu cteva pietricele de pe jos, apoi ncepu s jongleze cu ele, ase n cerc. Am jongleri, zise Luca.

Cele ase pietricele devenir opt, apoi zece, apoi dousprezece. Nu-i ru, remarc Luca. Acum erau dou cercuri, care se ntreptrundeau. Luca i frec brbia. Poate c a gsi un loc pentru tine. Pot s nghit i foc, spuse Thom, dnd drumul pietricelelor. i tiu s arunc cuitele. Thom i art minile goale, apoi scoase o pietricic din urechea lui Luca. Ca i alte cteva lucruri, ncheie el. Luca i nbui un zmbet. Asta-i valabil pentru tine, dar ce facem cu ceilali? ntreb el, furios c se artase, chiar i pentru o clip, entuziasmat. Ce-i la? ntreb Elayne, artnd cu degetul. Cei doi stlpi nali pe care Nynaeve i vzuse cnd erau nlai aveau acum cte o mic platform n vrf, iar ntre ei se ntindea o frnghie lung de vreo treizeci de pai. De fiecare platform atrna cte o scar de frnghie. Ala e aparatul lui Sedrin, replic Luca i apoi cltin din cap. Sedrin, echilibristul, care te uimea cu ce putea face la zece pai nlime, pe o frnghie att de subire. Nesbuitul. Pot s merg i eu pe ea, i spuse Elayne. Thom ddu s-o prind de bra n timp ce fata i scotea boneta i pea spre aparat, dar renun cnd Elayne cltin uor din cap i i zmbi. Luca ns i tie calea. Ascult, Morelin sau cum te-ai fi numind, chiar dac fruntea ta e prea frumoas ca s fie nsemnat cu fierul rou, gtul tu e mult prea frumos ca s i-l frngi singur. Sedrin i tia meseria ca nimeni altul i totui l-am nmormntat acum mai bine de o or. De asta toat lumea e n cruele alea. Sigur, a but prea mult asear, dup ce-am fost izgonii din Sienda, dar l mai vzusem mergnd pe frnghie cu burta plin de butur... Am alt idee. Nu va mai trebui s curei cutile. Stai n crua mea i-o s spunem tuturor c eti ibovnica mea. Doar de ochii lumii, desigur. Zmbetul lui iret arta c voia mai mult dect de ochii lumii. Zmbetul de rspuns al lui Elayne era menit s-l transforme ntr-un sloi de ghea.

i mulumesc din suflet pentru aceast ofert, jupne Luca, dar eti bun s te dai deoparte... Luca se vzu nevoit s o fac, altfel Elayne ar fi clcat peste el. Juilin i mototoli plria cilindric, apoi i-o puse pe cap aa cum era, n timp ce tnra urca pe una din scrile de frnghie, ncurcat puin de faldurile rochiei. Nynaeve tia ce face fata. Brbaii ar fi trebuit s-i dea i ei seama, cel puin Thom, care ns prea gata s se repead ca s-o prind, n caz c fcea un pas greit. Luca se ddu mai aproape, de parc se gndea la acelai lucru. Elayne rmase o clip pe platform, netezindu-i rochia. Platforma prea mult mai mic i mai nalt acum. Apoi, ridicndu-i puin rochia, de parc ar fi vrut s-o fereasc de noroi, pi pe frnghia subire. Cu aceeai siguran cu care ar fi pit pe drum. ntr-un fel chiar aa i era, gndi Nynaeve. Nu vedea strlucirea saidarului, dar tia c Elayne esuse un drum ntre cele dou platforme, de Aer, fr ndoial, tare ca piatra. Pe neateptate, Elayne ls minile pe lng corp i se rsuci n loc, fluturndu-i prul negru ca pana corbului, ciorapii de mtase lucindu-i n soare. Pentru o fraciune de secund, cnd i recpt echilibrul, rochia pru c i se terge de o suprafa plan, nainte de a se ridica uor din nou. nc doi pai, i ajunse la cealalt platform. Jupnul Sedrin fcea asta, jupne Luca? ntreb ea. Fcea i tumbe, strig Luca, apoi adug mormit: Dar nu avea picioare ca astea. O doamn! Ha! Nu numai eu pot s fac asta, strig Elayne. Eu i Juilin... Nynaeve cltin repede din cap; chiar dac tia s conduc Puterea, stomacul ei ar fi reacionat la frnghia aia cum ar fi reacionat la o furtun pe mare. ... Am fcut asta de multe ori. Hai, Juilin. Arat-i. Prinzaul-de-furi arta de parc ar fi fost gata s curee cutile cu minile goale. Cutile leilor, cu leii nuntru. nchise ochii, i mic buzele ntr-o rugciune numai de el auzit i urc pe scara de frnghie la fel cum urc un condamnat pe eafod. Ajuns n vrf, i mut privirea de la Elayne la frnghie, concentrat i n acelai timp temtor. Brusc, ncepu s peasc, repede, cu braele ntinse, cu ochii pe Elayne i cu rugciunea pe buze. Fata cobori o treapt ca s-i fac loc pe platform, apoi l ajut s gseasc treptele scrii i s coboare.

Thom zmbi mndru cnd Elayne se ntoarse i i recuper boneta de la Nynaeve. Juilin arta de parc ar fi fost nmuiat n ap fierbinte i apoi stors bine. Mi-a plcut, spuse Luca, frecndu-i de zor brbia. Nu chiar la fel ca Sedrin, dar mi-a plcut. Mai ales c la tine pare att de uor, n timp ce - Juilin? Juilin se preface c e nfricoat de moarte. Numrul sta ar merge foarte bine. Juilin i arunc un zmbet strmb care ar fi fcut pe oricine s-i duc mna la cuit. Luca ns se ntoarse spre Nynaeve rotindu-i pelerina roie. Dar tu, draga mea Nana? Tu ce talent neateptat ai? Faci tumbe? nghii sbii? Eu mpart banii, zise ea, plesnindu-i geanta. Doar dac nu vrei s m iei pe mine n crua ta. Nynaeve i arunc un zmbet care i-l terse pe al lui i l ddu doi pai ndrt. Strigtele i alertaser pe cei din crue care acum se strngeau n jurul lui Luca n timp ce acesta le prezenta noii lor colegi. n privina lui Nynaeve, fu evaziv, spunnd doar c ceea ce fcea ea era ieit din comun; era clar c Nynaeve trebuia s aib o discuie serioas cu el. Rndaii, cum i numea Luca pe cei care nu aveau nici un talent deosebit, erau prost mbrcai i morocnoi, poate i fiindc erau pltii cu mai puin. Nu erau foarte muli, n comparaie cu numrul de crue. De fapt, toat lumea ajuta la nevoie, chiar i cnd era vorba de a mna cruele; o menajerie ambulant nu avea prea muli bani, nici chiar una ca aceasta. Pe de alt parte, saltimbancii erau deosebii, fiecare n felul lui. Petra, voinicul voinicilor, era cel mai mare brbat pe care-l vzuse Nynaeve vreodat. Nu pe lung, ci pe lat; din vesta lui de piele rsreau brae groase ct trei trunchiuri de copac. Era nsurat cu Clarine, femeia dolofan, bronzat la fa, care dresa cinii; pe lng el, arta ca o pitic. Latelle, care avea un numr cu uri, era o femeie cu ochii negri, prul scurt i o figur serioas, mereu cu o urm de surs batjocoritor pe buze. Aludra, femeia zvelt despre care se spunea c e un Iluminator, poate c i era aa ceva. Nu-i purta prul negru mpletit ca tarabonezele, ceea ce nu surprindea deloc date fiind resentimentele din Amadicia, dar vorbea cu accentul potrivit i cine putea spune ce se ntmplase cu Ghilda Iluminatorilor?

Filiala lor din Tanchico, cu siguran, i nchisese porile. Pe de alt parte, acrobaii pretindeau c sunt frai, Chavana se numeau, dar, dei erau toi scunzi i ndesai, aveau tenul diferit, de la Taeric, cel cu ochii verzi - pomeii lui ascuii i nasul coroiat i artau sngele saldaeean , pn la Barit, care era mai oache dect Juilin i avea minile pline de tatuaje specifice Oamenilor Mrii, chiar dac nu purta cercei. Doar Latelle i ntmpin pe nou-venii cu cldur; ali saltimbanci nsemnau mai muli spectatori i mai muli bani. Cei doi jongleri, Bari i Rin chiar erau frai, dup cum afl Nynaeve mai trziu, ncepur s discute cu Thom despre meseria lor, de ndat ce aflar c acesta folosea alte tehnici. Atragerea spectatorilor era un lucru, concurena era cu totul altceva. Dar cea care i se pru mai interesant lui Nynaeve fu femeia cu prul deschis la culoare, care se ngrijea de caii-vieri. Cerandin se inea deoparte i de-abia scotea cte un cuvnt Luca le spuse c venise din Shara cu animalele dup ea, dar felul n care vorbea femeia, uor neclar, o fcu pe Nynaeve s ciuleasc mai bine urechile. Le lu ceva timp s gseasc un loc cruei cu care veniser. Thom i Juilin preau mai mult dect mulumii de ajutorul dat de rndai, chiar dac n sil, iar la scurt timp Nynaeve i Elayne primir tot felul de invitaii. Petra i Clarine le invitar la ceai, fraii Chavana ineau mori s ia cina cu ei, ca i Rin i Bari, ceea ce transform sursul batjocoritor al lui Latelle ntr-o ncrunttur fioroas. Elayne i Nynaeve refuzar invitaiile cu graie, Elayne poate cu mai mult graie dect Nynaeve; amintirea scenei n care se holba la Galad ca o fat cu ochii de broasc era prea proaspt ca s depeasc limita minimei politei fa de orice brbat. Luca avans i el o invitaie, doar lui Elayne, fcut n aa fel nct s nu-l aud Nynaeve. Se alese cu o palm zdravn, iar Thom fcu o demonstraie cu cuitele mai mult dect elocvent care l trimise la plimbare bombnind i frecndu-i faa de zor. Lsnd-o pe Elayne s-i aranjeze lucrurile n cru de fapt s le arunce care ncotro, mormind furioas Nynaeve se apropie de locul n care erau priponii caii-vieri. Animalele uriae, cenuii preau destul de linitite, dar, aducndu-i aminte de gaura din peretele de piatr al Lncierului regelui, parc nu mai era att de sigur de tria funiilor de piele care le

legau picioarele din fa. Cerandin scrpina masculul cu o epu cu crligul de bronz. Care e numele lor adevrat? Nynaeve btu uor, cu timiditate, nasul lung sau rtul animalului, sau ce era el. Colii erau ct piciorul ei de groi i lungi de mai bine de un stnjen, doar cu puin mai groi dect ai femelei. Animalul forni aproape de rochia ei, i Nynaeve se ddu repede napoi. Sredit, rspunse femeia cu prul deschis la culoare. Sunt sredii, dar jupnul Luca s-a gndit s le dea un nume care se pronun mai uor. Accentul acela molcom era inconfundabil. Sunt muli sredii n Seanchan? epua se opri o clip apoi relu scrpinatul. Seanchan? Unde-i asta? Srediii sunt din Shara, ca i mine. N-am auzit de... Poate c ai vzut Shara, Cerandin, dei m cam ndoiesc. Eti din Seanchan. S-ar putea s greesc, dar cred c ai participat la invadarea Capului Toman i ai fost lsat acolo dup Falme. Fr nici o ndoial, zise Elayne alturndu-i-se lui Nynaeve. Am auzit accente seanchaneze n Falme. N-avea grij, nui facem nici un ru. Asta era mai mult dect era dispus Nynaeve s promit; amintirile ei din Seanchan nu erau deloc plcute. i totui... Un Seanchan te-a ajutat la nevoie. Nu sunt toi ri. Cei mai muli sunt. Cerandin scose un oftat adnc i se grbovi puin. Ca i cum o tensiune resimit de mult, de care nici nu mai era contient, dispruse ca prin farmec. Foarte puini oameni pe care i-am ntlnit tiu cte ceva despre ntoarcere sau Falme. Am auzit o sut de poveti, una mai fantezist dect alta, dar niciodat adevrul. Cu att mai bine pentru mine. Da, am fost lsat acolo, ca i muli sredii. tia trei au fost singurii pe care i-am putut aduna. Nu tiu ce sa ntmplat cu ceilali. Masculul e Mer, femela e Sanit, iar puiul e Nerin. Nu e al lui Sanit. i asta ai fcut? ntreb Elayne. Ai dresat sredii?

Sau ai fost o suldam? Adug Nynaeve nainte ca Elayne s apuce s continue. Cerandin cltin din cap. Am fost pus la ncercare, ca toate fetele, dar n-am putut face nimic cu adam. M-am bucurat c am fost aleas s lucrez cu sredii. Sunt i nite animale extraordinare. tii multe dac tii despre suldam i damane. Pn acum n-am mai ntlnit pe cineva care s tie despre ele. Femeia nu arta nici o urm de team. Sau poate c scpase de ea de cnd fusese abandonat ntr-un inut strin. Dar cine tie, poate c minea. Seanchanii erau la fel de ri ca i amadicienii cnd venea vorba de femeile care puteau conduce Puterea, poate chiar mai ri. Nu le exilau i nici nu le ucideau; le aruncau n temni i se foloseau de ele. Printr-un dispozitiv numit adam - Nynaeve bnuia c era vorba de un fel de terangreal - o femeie care tia s conduc Puterea putea fi controlat de o alt femeie, o suldam, care o obliga pe damane s-i foloseasc talentele la tot ceea ce voiau seanchanii, chiar i ca arme. O damane era tratat ca un animal, chiar dac se bucura de mai mult grij. Seanchanii transformau absolut fiecare femeie care putea conduce Puterea sau care avea scnteia n ea; seanchanii scotociser Capul Toman mai dihai dect i nchipuise vreodat Turnul. Numai gndul la adam, suldam i damane i ntorcea stomacul pe dos. tim cte ceva, dar vrem s tim mai mult, i zise Nynaeve lui Cerandin. Seanchanii plecaser, izgonii de Rand, dar asta nu nsemna c nu se puteau ntoarce. Era nc un pericol, chiar dac mai puin probabil, pe lng cele pe care le aveau de nfruntat, dar asta nu nsemna c, dac ai un spin n talp, o zgrietur de pe bra nu se poate infecta. N-ar fi ru s rspunzi sincer la toate ntrebrile noastre. Aveau destul timp n cltoria spre miaznoapte. Promit s nu i se ntmple nimic ru, adug Elayne. Dac va fi nevoie am s te apr cum pot eu mai bine. Ochii femeii cu prul deschis la culoare trecur de la una la alta i brusc, spre uimirea lui Nynaeve, Cerandin se arunc la picioarele lui Elayne.

Eti o nobil a acestui inut, aa cum i-ai spus lui Luca. Nu mi-am dat seama. Iart-m, nlimea Ta. M supun voii tale. Femeia srut pmntul de la picioarele lui Elayne. Ochii lui Elayne preau s-i sar din orbite. Nynaeve, era sigur, arta la fel de bulversat. Ridic-te, uier ea, privind panicat njur ca nu cumva s le vad cineva. Luca lua-l-ar naiba! i Latelle, tot ncruntat, dar nu mai aveau ce face. Ridic-te! Femeia nu se mic. Ridic-te-n picioare, Cerandin! Spuse Elayne. n inutul sta nimeni nu le cere oamenilor s fac aa ceva. Nici mcar un conductor. n timp ce Cerandin se ridica anevoie n picioare, Elayne adug: Te voi nva cum s te pori dac vei rspunde la ntrebrile noastre. Femeia se nclin, cu minile pe genunchi i cu capul lsat. Da, nlimea Ta. Voi face precum spui. M las n voia ta. Nynaeve oft din toi rrunchii. Aveau cu ce se distra pe drumul spre Ghealdan.

CAPITOLUL 18

Un cine al Celui ntunecat

Liandrin i struni calul prin strzile nesate de trectori ale Amadorului, zmbetul dispreuitor de pe buzele ei trandafirii fiind ascuns de boneta larg, curbat. Renunase cu greu la pletele ei, gsind mai mult dect respingtor felul grotesc de a se purta al locuitorilor acestui inut grotesc; galbenul-rocat al plriei i al rochiei de clrie nu-i displcea, spre deosebire de fundele mari, de catifea, de pe amndou. Boneta ns i ascundea ochii mpreun cu prul auriu, ochii cprui i-ar fi dat imediat de gol originea tarabonez, un lucru deloc indicat acum, n Amadicia - i i ascundea ce ar fi fost i mai periculos aici: chipul de Aes Sedai. Aa, sub protecia bonetei, i putea arta dispreul fa de Mantiile Albe din care prea a face parte fiecare al cincilea brbat pe care l ntlnea n cale. Desigur, nici unuia dintre ei nu-i ddea prin gnd s se uite sub bonet. Aes Sedai nu aveau voie aici, ceea ce nsemna c nu era nici urm de ele. Chiar i aa se simi mai n siguran cnd se opri n faa porilor de fier, bogat ornamentate, ale casei lui Jorin Arene. Alt cltorie fr folos n cutarea unui semn din partea Turnului Alb; nu mai primise nimic de cnd aflase c Elaida

credea c ea conduce Turnul i c Sanche fusese nlturat. Siuan fugise, e adevrat, dar acum nu mai nsemna nimic. Grdinile din spatele gardului de piatr cenuie erau pline de plante aproape cafenii din cauza secetei, dar curate bine i tiate sub form de cuburi i sfere, cu toate c una arta ca un cal aflat n plin sritur. Numai una, desigur. Negutorii precum Arene i imitau pe cei mai bogai dect ei, dar nu ndrzneau s mearg prea departe ca s nu fie acuzai de arogan. Balcoane cu o lucrtur complicat mpodobeau casa masiv, de lemn, cu acoperiul de igl roie i chiar cu un ir de coloane sculptate ns, spre deosebire de locuina unui senior pe care voia s o copieze, edea pe o temelie de piatr nu mai nalt de 10 picioare. Un simulacru pueril de conac aparinnd unui nobil. Insul crunt, vnjos, care se apropie n fug, plin de respect, ca s-i in scara de la a n timp ce descleca i s-i ia frul, era mbrcat tot n negru. Orice culoare ar fi fost aleas de un negutor pentru livreaua servitorilor si sigur aparinea vreunui senior, drept care chiar i unul mai mic i-ar fi pricinuit necazuri pn i celui mai nstrit dintre negutori. Pentru omul de pe strad negrul era culoarea livrelei negutorilor , fiind de fiecare dat cnd o vedea motiv de distracie. Pe Liandrin uniforma servitorului o fcu s strmbe din nas ca i casa lui Arene i chiar Arene nsui. Odat i-odat va avea i ea un conac, mai multe chiar, adevrate. Palate. I se promiseser, ca i puterea care venea mpreun cu ele. Scondu-i mnuile de clrie, strbtu cu pai mari rampa ridicol, nclinat, care se oprea n faa uilor sculptate cu model de vi-de-vie. Conacele-fortree ale seniorilor aveau astfel de rampe, deci i negutorul care se respecta trebuia s aib una, nu trepte ca restul lumii. O servitoare tnr, mbrcat n negru, i lu mnuile i plria n holul circular de la intrare, cu multe ui, coloane sculptate i vopsite n culori vii, i un balcon pe msur. Tavanul era lcuit, o imitaie de mozaic, cu stele miei n stele mari, negre-aurii. Vreau s fac baie peste o or, i zise ea femeii. De data asta sper ca apa s aib temperatura potrivit, da? Camerista pli la fa, fcu o plecciune i blbi ceva, apoi se ndeprt n fug.

Amellia Arene, soia lui Jurin, i fcu apariia pe una din ui, discutnd aprins cu un brbat gras i aproape chel, cu un or de un alb imaculat. Liandrin pufni comptimitor. Dei femeia se inea cu nasul pe sus, nu numai c vorbea ea nsi cu buctarul, dar l mai i scotea din buctrie ca s stabileasc meniul. i trata servitorul ca pe un... prieten! Rotofeiul Evon o zri primul i nghii n sec, ferindu-i imediat ochii nfundai n grsime. Lui Liandrin nu-i plcea ca brbaii s-o priveasc prea insistent, drept care l repezise chiar din prima zi n care fusese aici, reprondu-i c ntrzia prea mult cu privirea asupra ei. Buctarul ncercase s se dezvinoveasc, dar Liandrin cunotea prea bine nravurile brbailor. Fr s mai atepte ca stpna s-i spun s plece, Evon aproape c o lu la fug spre buctrie. La prima lor ntlnire, cnd Liandrin venise nsoit de celelalte, nevasta ncrunit a negutorului se artase o femeie aspr. Acum nu fcu dect s-i ling buzele i s-i netezeasc inutil faldurile rochiei de mtase verde. E cineva sus mpreun cu celelalte, nlimea Voastr, spuse ea respectuos. n prima zi, i se pruse mai potrivit s i se adreseze direct pe nume. n salonul din fa. Cred c sunt din Tar Valon, adug ea. ntrebndu-se cine ar putea fi, Liandrin se ndrept spre cea mai apropiat scar curbat. Le cunotea pe foarte puine din Ajah Neagr, ca s se asigure; ceea ce alii nu tiau nu puteau spune mai departe. n Turn cunoscuse numai una din cele dousprezece care plecaser odat cu ea. Dou din cele dousprezece erau moarte, iar ea tia cine era de vin. Egwene alVere, Nynaeve alMaera i Elayne Trakand. Lucrurile luaser o ntorstur att de urt n Tanchico, nct mai s cread c cele trei Alese parvenite clcaser pe acolo, dac n-ar fi tiut ct de proaste sunt, cznd de dou ori n capcanele pe care chiar ea le ntinsese. Faptul c scpaser de fiecare dat nu conta deloc. Dac ar fi fost n Tanchico sigur i-ar fi czut n mn, indiferent de ce pretindea Jeanine c ar fi vzut. Dac le mai gsea odat, sigur nu aveau cum s mai scape. Le fcea felul indiferent de ordinele pe care le primea.

nlimea Voastr, bolborosi Amellia. Soul meu, nlimea Voastr. Jorin. Se poate s-l ajutai? N-a fost n intenia lui, nlimea Voastr. A nvat lecia. Liandrin se opri cu o mn pe balustrada sculptat, privind peste umr. N-ar fi trebuit s cread c jurmintele fcute Marelui Senior trebuie uitate ori de cte ori i convine, nu? A nvat lecia, nlimea Voastr. V rog. St toat ziua ntins sub pturi - pe cldura asta - i tremur. Izbucnete n plns ori de cte ori l atinge cineva i de-abia scoate o vorb. Liandrin pru c se gndete, apoi nclin din cap graios. Am s-i spun lui Chesmal s vad ce se poate face. Dar trebuie s nelegi c nu-i promit nimic. Mulumirile ovielnice ale femeii o nsoir pn sus, dar Liandrin nu le acord nici o atenie. Temaile se lsase dus de val. Fusese Ajah Cenuie nainte de a fi Ajah Neagr i, ca mediatoare, i propusese s rspndeasc durerea n mod egal; avusese mare succes ca mediatoare tocmai fiindc i plcea s rspndeasc durerea. Chesmal spunea c, peste cteva luni, ar putea face unele lucruri, atta timp ct nu sunt grele i nimeni nu se rstete la ea. Chesmal fusese una dintre cele mai bune Tmduitoare Galbene, deci tia ce vorbete. Tresri cnd pi n salonul din fa. Nou dintre cele zece surori Negre care veniser cu ea stteau n picioare de-a lungul lambriurilor sculptate i pictate, dei pe covorul cu ciucuri aurii erau destule scaune capitonate cu mtase. Ce-a de a zecea, Temaile Kinderode, i ddea o ceac de ceai din porelan fin unei femei cu prul negru, artoase, pline de vigoare, mbrcate ntr-o rochie de culoarea bronzului, cu o croial ieit din comun. Femeia care edea pe scaun i se prea cunoscut, dei nu era Aes Sedai; era clar c se apropia vertiginos de vrsta de mijloc i, n ciuda obrajilor netezi, nimic nu vorbea de atemporalitate. Atmosfera din salon o fcu pe Liandrin s fie cu bgare de seam. Temaile ddea doar impresia de fragilitate, cu ochii ei albatri, mari, ca de copil, care i convingea pe cei din jur s aib ncredere n ea; ochii aceia preau ngrijorai acum sau nelinitii, iar ceaca de ceai se cltin pe farfurioar nainte ca femeia cealalt s o accepte. De fapt, toate femeile de acolo artau nelinitite, mai puin cea care i se prea cunoscut.

Jeaine Caide, cu pielea armie, ntr-una din rochiile acela domane dezgusttoare pe care le purta n interior, avea dre de lacrimi pe obraji; fusese Verde i i plcea s se vnture prin faa brbailor chiar mai mult dect celelalte Verzi. Rianna Andomeran, cndva Alb i ntotdeauna un uciga cu snge rece, arogant, i atingea mereu uvia de pr alb din prul ei negru, deasupra urechii stngi. Nu mai era nicidecum arogant. Ce s-a ntmplat aici? ntreb Liandrin. Cine eti tu i ce... Brusc, i aminti. O Iscoad, o servitoare din Tanchico plin de aere. Gyldin! Zise ea. Aceast servitoare le urmrise, numai ea tia cum, i acum ncerca s treac drept curier al celor din Ajah Neagr, cu veti nfricotoare. De data asta chiar ai ntrecut msura, adug ea. Ddu s mbrieze saidarul, dar n aceeai clip o vzu pe cealalt femeie nconjurat de strlucire i ncercarea lui Liandrin se lovi de un zid gros, invizibil, care i interzise accesul la Adevratul Izvor. Care rmase suspendat acolo, precum soarele, chinuitor de departe. Nu te mai holba aa, Liandrin, spuse femeia calm. Parc ai fi un pete. Nu m cheam Gyldin, m cheam Moghedien. Mai trebuie puin miere n ceaiul sta, Temaile. Femeia zvelt, cu faa de vulpe, se repezi s ia ceaca, respirnd sacadat. Era de ateptat. Cine alta ar fi reuit s le sperie att pe celelalte? Liandrin le privi cum stau aliniate de-a lungul pereilor. Jhondar Eldrith, cu faa ei rotund, care de data asta nu mai arta cu capul n nori, n ciuda unei pete de cerneal din vrful nasului, nclin din cap cu toat convingerea. Celelalte preau c se tem s i tresar. De ce unul dintre Rtcii - nu aveau voie s foloseasc acel nume, dar de obicei o fceau, ntre ele , de ce tocmai Moghedien trebuia s se dea drept servitoare, nu nelegea nici n ruptul capului. Femeia avea sau ar fi putut avea tot ce-i dorea. Nu numai cunoaterea Puterii dincolo de visele ei cele mai ndrznee, ci i puterea n sine. Puterea asupra altora, puterea asupra lumii. i nemurirea. Puterea pentru o via fr sfrit. Ea i surorile ei contaser pe nenelegerea dintre Rtcii; primiser ordine contradictorii, ca

i o parte din Iscoade. Poate c Moghedien se ascundea de ceilali Rtcii. Liandrin i ntinse ct putu faldurile rochiei de clrie ntr-o reveren adnc. Bine ai venit, Mrit Stpn. Cu Cei Numii n fruntea noastr sigur vom triumfa nainte de Ziua ntoarcerii Marelui Stpn. Frumos spus, remarc Moghedien sec, lund ceaca din mna lui Temaile. Da, acum e mult mai bine. Temaile se art absurd de recunosctoare, rsuflnd uurat. Ce fcuse Moghedien? Brusc, Liandrin i aminti de ceva, o amintire neplcut. O tratase ca pe o servitoare. Mrit Stpn, n Tanchico nu tiam c... Bineneles, replic Moghedien iritat. Ce rost mai avea s atept ascuns dac tu i cele de aici tiai cine sunt? Pe buzele lui Moghedien apru un surs neateptat, care nu atinse i altceva. i faci griji de momentul n care ai trimis-o pe Gyldin la buctar ca s ia o mam de btaie? ntreb ea. Broboane de sudoare nir din fruntea lui Liandrin. Chiar crezi c a fi permis aa ceva? Omul fr doar i poate i-a spus c m-a btut, dar i-a amintit numai ce-am vrut eu s-i aminteasc. De fapt, chiar i-a fost mil de Gyldin, tratat cu atta cruzime de stpna ei. Istoria prea s-o amuze din plin pe Moghedien. Chiar mi-a dat o parte din desertul pe care-l pregtise pentru tine. Nu mi-ar prea ru dac ar mai fi n via. Liandrin rsufl uurat. Deci nu va muri. Mrit Stpn, nu trebuie s-mi luai puterea. I slujesc pe Marele Stpn cu aceeai credin. Am depus jurmintele de Iscoad nc nainte de a pleca spre Turnul Alb. Le-am cutat pe Surorile Negre din ziua n care am tiut c pot conduce Puterea. Cu alte cuvinte, eti singura din aduntura asta care nu trebuie s nvee cine le este stpna? ntreb Moghedien nlnd o sprncean. N-a fi crezut aa ceva. Strlucirea din jurul ei dispru. Am mai multe misiuni pentru tine. Pentru toate. Indiferent de ce-ai fcut pn acum, trebuie s uitai tot. Suntei o

aduntur de netoate, dup cum ai dovedit-o n Tanchico. Dac stau cu biciul pe voi, poate c vei vna mai cu srg. Ateptm ordine de la Turn, Mrit Stpn, spuse Liandrin. Auzi, netoate! Erau ct pe ce s gseasc ceea ce cutau n Tanchico cnd oraul czuse prad revoltelor; de-abia scpaser de furia femeilor Aes Sedai care apruser acolo chiar n timp ce i puneau planul n aplicare. Dac Moghedien s-ar fi deconspirat sau ar fi participat alturi de ele, sigur i-ar fi atins scopul. Dac eecul lor putea fi pus pe seama cuiva, Moghedien era cea vinovat. Liandrin ncerc s ating Adevratul Izvor, nu s-l mbrieze, ci s se asigure c nu mai era nimic ntre ea i el. Nu mai era nimic. Noi am primit misiuni importante, avem multe de nfptuit i, cu siguran, va trebui s continum... Moghedien o ntrerupse cu brutalitate. i slujii pe Cei Numii, care acum se ntmpl s v dea ordine. De acum ncolo, indiferent de cine v trimite porunci din Turnul Alb, dai de tire imediat uneia dintre noi, cu tot respectul de care suntei n stare, chiar dac ar fi s v tri n genunchi. M vei sluji pe mine, Liandrin. S nu uii asta. Moghedien nu tia cine se afla la conducerea Ajah Neagr. Ce surpriz! Deci Moghedien nu tia chiar totul. Liandrin i nchipuise c Rtciii sunt aproape omnipoteni, ceva dincolo de muritorii de rnd. Poate c femeia chiar fugea de ceilali Rtcii. Dac o ddea pe mna lor, sigur se alegea cu o poziie nalt. Poate chiar devenea una de-a lor. tia ea un vicleug pe care l nvase n copilrie. i putea atinge Adevratul Izvor. Mrit Stpn, l slujim pe Marele Stpn ca i tine. i nou ni s-a promis via venic, i putere, cnd Marele Stpn... Tu chiar crezi c eti egala mea, surioar? ntreb Moghedien strmbndu-se dezgustat. Ai stat cumva n Infern ca s-i druieti sufletul Marelui Stpn? Ai gustat din dulceaa victoriei la Paaran Disen sau din cenua amar la Asar Don? Eti doar o celu cu o brum de nvtur, nu efa haitei, i-ai s mergi acolo unde-i art eu, pn am s cred de cuviin s-i dau un loc mai bun. i astea de-aici se cred mai ceva dect sunt. Vrei s-i msori puterile cu mine? Departe de mine gndul acesta, Mrit Stpn.

Nu acum, cnd era prevenit i pregtit. Eu... Ai s-o faci, mai curnd sau mai trziu, dar prefer s rezolv problema acum, de la bun nceput. De ce crezi c tovarele tale arat att de vesele? Le-am dat aceeai lecie la fiecare, chiar azi, nainte de-a veni tu. n privina ta n-am s fac rabat. Am s i-o dau i ie, chiar acum. Hai, s te vd. Lingndu-i buzele nfricoat, Liandrin privi n jur la femeile care stteau nemicate, lipite de perei. Numai Asne Zaremene ndrzni s clipeasc; ba chiar pru s clatine uor din cap. Ochii oblici ai lui Asne, pomeii nali i nasul puternic i artau originea saldaeean chiar avea mult-ludata cutezan saldaeean. Dac te sftuia s nu faci un lucru, dac n ochii ei negri se ntrezrea o urm de team, cu siguran era mai bine s te umileti n faa lui Moghedien ca s-o ndupleci s te lase n pace. Pe de alt parte, putea apela oricnd la vicleugul ei. Se ls n genunchi, cu capul plecat, i ridic ochii la Moghedien cu o team care era numai n parte mimat. Moghedien se ls pe sptarul scaunului, sorbind din ceac. Mrit Stpn, te implor s m ieri dac am ntrecut msura. tiu c nu sunt dect o rm sub piciorul tu. Te implor, ca un cine care i este credincios pn la moarte, s ai mil de acest cine nefericit. Moghedien i cobor privirea spre ceac i, ntr-o fraciune de secund, n timp ce rostea cuvintele cu repeziciune, Liandrin mbri Adevratul Izvor i conduse Puterea, cutnd fisura din ncrederea Rtcitei, fisura pe care o au toi atunci cnd i etaleaz puterea. n aceeai clip, lumina saidarului o nconjur pe cealalt femeie i Liandrin simi cum o nvluie durerea. Czu pe covor, ncercnd s urle, dar o durere pe care n-o mai simise niciodat o reduse la tcere. Ochii stteau s-i sar din orbite; pielea sttea s i se jupoaie. Se zbtu ct o eternitate i, cnd durerea dispru la fel de brusc pe ct apruse, rmase acolo, tremurnd i scncind cu gura deschis. Ai nceput s nelegi? ntreb Moghedien calm, napoind ceaca goal a lui Temaile, creia i spuse: A fost foarte bun. Dar data viitoare, s fie puin mai tare. Temaile arta de parc era pe punctul s leine dintr-o clip ntr-alta.

Nu eti destul de iute, Liandrin, nu eti destul de puternic i nu tii destul. Vicleugul sta ieftin pe care l-ai ncercat... Vrei s vezi cum e? Continu Moghedien i conduse Puterea. Liandrin ridic ochii spre ea, plini de adoraie. Trndu-se pe podea, fcu loc cuvintelor printre suspinele pe care nu le putea opri. Iart-m, Mrit Stpn! Aceast femeie magnific, precum o stea pe ceruri, o comet, deasupra tuturor regilor i a reginelor. Iart-m, te implor! Se rug ea, srutnd tivul rochiei lui Moghedien n timp ce bolborosea. Iart-m. Sunt un cine, un vierme. i venea s intre n pmnt de ruine c nu gndise aa pn acum. Credea cu toat fiina ei n ceea ce spunea. n faa acestei femei tot ce spunea era purul adevr. Las-m s te slujesc, Mrit Stpn. D-mi voie s te slujesc. Te rog. Te implor! Eu nu sunt Graendal, zise Moghedien mpingnd-o ct colo cu piciorul ei nclat ntr-un papuc de catifea. Sentimentul de veneraie dispru pe neateptate. Aa cum sttea acolo, ghemuit, plngnd, Liandrin i-l amintea totui cu claritate. O privi pe Moghedien cu groaz. Te-ai convins, Liandrin? Da, Mrit Stpn, reui ea s ngaime. Era convins. Convins c nu ndrznea s se gndeasc s mai ncerce o dat pn cnd nu era sigur de reuit. Vicleugul ei era doar o copie palid a ceea ce fcuse Moghedien. De-ar fi tiut c... Mai vedem. Cred c tu eti una dintre cele care mai au nevoie de o lecie. Roag-te s nu fie aa, Liandrin; la mine cea de-a doua lecie e dur de tot. Acum ia-i locul lng celelalte. Ai s descoperi c i-am luat cteva din obiectele nzestrate cu puteri din camera ta; fleacurile le poi pstra. Nu-i aa c sunt ngduitoare? Mrita Stpn e prea ngduitoare, spuse Liandrin printre sughiurile i suspinele pe care nu i le putea nbui. Se ridic anevoie n picioare i i se altur lui Asne; lambriul din spatele ei o ajut s stea dreapt. Vzu cum se es firele de Aer; numai Aerul, dar tot tresri cnd firele i nchiser gura i i

astupar urechile. Bineneles c nu ncerc s reziste. Nici mcar nu se gndi la saidar. Cine tia ce mai putea face Moghedien? Poate c-i citea gndurile. Ceea ce aproape c o fcu s-o ia la fug. Nu. Dac Moghedien tia ce gndete, ar fi fost moart acum. Sau ar fi urlat n continuare pe podea. Sau ar fi srutat picioarele lui Moghedien i ar fi implorat-o s fie lsat s-o slujeasc. Liandrin se cutremur; dac acele fire nu i-ar fi acoperit gura, dinii ar fi nceput s-i clnne. Moghedien esu firele n jurul tuturor, pe Rianna ns o ls liber, fcndu-i semn cu degetul s ngenuncheze n faa ei. Apoi Rianna se ntoarse la locul ei, iar Moghedien o dezleg pe Marillin Gemalphin i o chem la ea. De unde sttea, Liandrin le vedea faa i buzele care fi se micau, ns fr s aud ce spun. Era clar c fiecare femeie primea ordine despre care celelalte nu trebuiau s tie nimic. Feele lor nu spuneau mare lucru. Rianna ascult, cu o privire oarecum destins, nclin din cap, se ridic i i relu locul. Marillin pru surprins, apoi nerbdtoare, dar, innd cont c fusese Brun, Brunele se artau entuziasmate ori de cte ori aveau ocazia s descopere un lucru uitat demult. Jeaine Caide se prefcu ngrozit, cltinnd din cap i ncercnd s se acopere, pe ea i rochia aceea dezgusttor de transparent, ns, cnd Moghedien se ncrunt la ea, ncuviin repede i ddu fuga la loc, chiar dac nu la fel de nerbdtoare ca Marillin, dar la fel de iute. Berylla Naron, slab, aproape numai piele i os, o intrigant i o escroac fr egal, i Falion Bhoda, care se strmb n ciuda fricii evidente, fur la fel de reinute ca i Rianna. Ispan Shefar, tot din Tarabon ca i Liandrin, dei cu prul negru, srut tivul rochiei lui Moghedien nainte de a se ridica n picioare. Apoi firele din jurul lui Liandrin disprur. Se gndi c-i venise rndul s fie trimis Umbra tie n ce misiune, pn cnd vzu c celelalte rmseser n continuare legate. Degetul lui Moghedien o chem imperios, drept care Liandrin ngenunche ntre Asne i Ghesmal Emry, o femeie nalt, chipe, cu prul negru i ochii aijderea. Chesmal, cndva Galben, putea Tmdui i ucide cu aceeai uurin, dar intensitatea privirii ei aintite asupra lui Moghedien, felul n care i tremurau minile n timp ce i strngea poalele rochiei artau c nu voia dect s se supun.

Va trebui s se ia dup astfel de semne, i ddu seama Liandrin. Dac o aborda pe una dintre celelalte cu credina c se puteau alege cu ceva dac o predau pe Moghedien celorlali Rtcii, sigur s-ar fi terminat ntr-un dezastru dac respectiva hotrse c cel mai bine pentru ea era s joace rolul celuei lui Moghedien. Aproape c-i veni s plng la gndul unei alte lecii . Pe tine te pstrez pentru misiunea cea mai important, zise Moghedien. Dac celelalte mi-ar putea aduce mai multe fructe dulci, misiunea ta va mi va aduce o adevrat recolt. O recolt personal. E vorba despre o femeie pe nume Nynaeve alMaera. Liandrin ridic brusc capul, iar privirea din ochii negri ai lui Moghedien se aspri. Ai auzit de ea? O dispreuiesc, rspunse Liandrin cu sinceritate. E o nenorocit de slbticiune care n-avea ce cuta n Turn. i era grea de toate slbticiunile. Visnd s ajung o Ajah Neagr, ea nsi ncepuse s nvee s conduc Puterea cu un an nainte de a merge n Turn, dar nu era deloc o slbticiune. Foarte bine. Voi cinci pornii n cutarea ei. O vreau vie. Da, da, o vreau vie i nevtmat. Zmbetul lui Moghedien o fcu s se cutremure; nu era ru deloc s le predea pe Nynaeve i pe celelalte dou. Alaltieri, a fost ntr-un sat numit Sienda, la vreo aizeci de mile de aici, spre rsrit, cu o alt tnr care m-ar putea interesa i ea, numai c au disprut amndou. Va trebui... Liandrin era numai ochi i urechi. Pentru misiunea asta putea fi un cine ct se poate de credincios. Pentru cealalt, va atepta cu mult rbdare.

CAPITOLUL 19

Amintiri

Regina mea? Morgase ridic ochii de pe cartea din poala ei. Lumina soarelui ptrundea piezi prin fereastra salonului de lng dormitor. Ziua era deja torid, nu btea nici o adiere de vnt, iar sudoarea i acoperea faa. Nu mai era mult pn la prnz i tot nu se micase de acolo. Ceea ce nu-i era n fire; nu-i mai aducea aminte de ce hotrse s leneveasc toat dimineaa cu o carte n mn. Dup ceasul aurit de pe polia emineului de marmur, trecuse o or de cnd ntorsese ultima pagin i nici nu-i mai amintea ce citise. Din cauza cldurii, probabil. Tnrul ofier n uniform roie a grzilor regale, ngenuncheat cu pumnul lipit de covorul rou-auriu, arta vag cunoscut. Cndva, tiuse numele tuturor Grzilor a cror misiune era s pzeasc Palatul. Poate c se schimbaser toi. Tallanvor, spuse ea, surprins. Era un tnr nalt i bine fcut, dar nu putea spune de ce i-l amintea tocmai pe el. Cumva i adusese ceva? Cu mai mult timp n urm? Locotenentul Martyn Tallanvor, membru al Grzii Regale.

Ofierul i arunc o privire neateptat de ndrznea, apoi i ainti din nou ochii asupra covorului. Regina mea, iertare, dar sunt surprins c ai rmas aici, dat fiind vestea sosit de diminea. Ce veste? Nu strica s mai afle i altceva dect brfele Alteimei despre Curtea Regal din Tear. Uneori, simea c voia s-o mai ntrebe i altceva pe femeia aia, dar nu fceau dect s brfeasc, lucru pe care, din cte i amintea ea, nu se ntmpla nainte. Lui Gaebril prea c-i place s le asculte, n scaunul lui cu sptarul nalt din faa emineului, picior peste picior, zmbind mulumit. De la un timp, Alteima ncepuse s poarte rochii destul de ndrznee; Morgase trebuia s-i atrag atenia. Vag i aduse aminte c se mai gndise la asta. Prostii. Dac m-a fi gndit, ia fi spus-o deja. Cltin din cap, dndu-i seama c i uitase de prezena tnrului ofier, c acesta ncepuse s vorbeasc n clipa n care observase c nu e ascultat. Mai spune-mi o dat. M gndeam la altceva. i ridic-te. Ofierul se ridic n picioare, cu o expresie furioas, fulgernd-o cu privirea nainte de a lsa din nou ochii n jos. Morgase se uit unde se oprise privirea tnrului i roi; rochia ei avea un decolteu extrem de adnc. Dar i lui Gaebril i plceau rochiile ei. Cu acest gnd ncet s-i mai fac probleme c era aproape goal n faa unuia dintre ofierii ei. Fii scurt, zise ea tios. Cum de ndrznete s m priveasc aa? Ar trebui s pun s-l biciuiasc. Ce veste poate fi att de important ca s intri n salonul meu de parc ai intra ntr-o tavern? Ofierul se ntunec la fa, poate de jen, poate de furie, Morgase nu-i ddea seama. Cum de ndrznete s fie furios pe regin! Omul sta crede c n-am alt treab dect s-l ascult pe el? Revolt, regina mea, spuse el rar, fcnd s dispar toate gndurile ei despre furie i priviri insistente. Unde? n inutul celor Dou Ruri, regina mea. Cineva a nlat vechiul stindard al Manetherenului, Vulturul Rou. Un mesager a sosit din Podul cel Alb azi-diminea.

Morgase btu darabana pe carte, gndurile limpezindu-i-se mult mai repede dect n ultima vreme. Ceva legat de inutul celor Dou Ruri, o scnteie pe care n-o putea trezi la via, nu-i ddea pace. Regiunea nu fcea parte din Andor, de generaii ntregi. Ea, ca i ultimele trei regine, fusese constrns s pstreze un control minim asupra minerilor i topitorilor din Munii de Negur, dar chiar i acel control s-ar fi pierdut dac ar fi existat alt cale de a scoate metalele de acolo dect prin Andor. Intre a pstra, pe de o parte, aurul, fierul i alte metale i, pe de alta, lna i tutunul din inutul celor Dou Ruri, nu fusese greu de ales. Dar o revolt pe care n-o nbueai la timp, chiar i o revolt ntr-o parte a regatului ei pe care o avea doar pe hart, se putea rspndi foarte repede, spre locuri care i aparineau de drept. Iar Manetheren, distrus n Rzboaiele Troloce, Manetheren ajuns n legende i poveti, nc mai era prezent n minile unora. n plus, inutul celor Dou Ruri i aparinea ei. Chiar dac fuseser lsai n pace mult prea mult timp, era i acum o parte a regatului ei. Seniorul Gaebril a fost informat? Bineneles c nu. Ar fi venit imediat la ea cu aceast veste i cu propuneri cum s rezolve situaia. Propunerile lui erau ntotdeauna cele mai potrivite. Propuneri? Parc i-l amintea c-i spune ce s fac. Ceea ce era imposibil, de bun seam. A fost, regina mea, rspunse Tallanvor cu o voce n continuare reinut, spre deosebire de expresia de pe chipul lui, unde furia nc mai mocnea. A izbucnit n rs. A zis c inutul celor Dou Ruri o caut de mult cu lumnarea i c i va gsi el ac de cojoc. i a mai zis c acest incident minor va trebui s-i atepte rndul, sunt alte probleme, mult mai presante. Regina sri n picioare i cartea i czu pe podea. Trecnd maiestuos pe lng Tallanvor i se pru c acesta zmbete macabru. O servitoare i spuse unde putea fi gsit Gaebril. Iar Morgase se ndrept cu pai mari direct spre curtea strjuit de copaci, cu fntna de marmur, cu bazinul plin de frunze de nufr i peti. Era mai rcoare acolo i mai mult umbr. Gaebril edea pe marginea lat, alb, a fntnii, cu mai muli nobili, brbai i femei, adunai n jurul lui. Morgase recunoscu mai puin de jumtate dintre ei. Jarid din Casa Sarand, cu faa ptrat, oache, i scorpia de nevast-sa, Elenia, cu prul auriu. Mofturoasa de Arymilla din Casa Marne,

cu ochii cprui, duioi, mereu holbai, chipurile de prea mult interes, i Masin din Casa Caeren, cu faa lui osoas, de ap, care punea jos orice femeie pe care reuea s-o nghesuie ntr-un col, chiar dac mai avea doar cteva fire de pr, i acelea albe. Naean din Casa Arawn, ca de obicei cu un surs batjocoritor care i tirbea din frumuseea palid, i Lir din Casa Baryn, un ins afurisit, care purta o sabie la bru, i Karind din Casa Anshar, cu aceeai privire despre care se spunea c i-ar fi trimis trei soi n groap. Pe ceilali nu-i tia deloc, ceea ce era destul de ciudat, dar pe acetia nu-i lsa n Palat dect la ocazii speciale. Toi o nfruntaser n timpul Succesiunii. Elenia i Naean rvniser la Tronul Leului. Oare ce avusese n minte Gaebril cnd i adusese aici? ... De mrimea moiilor noastre din Cairhien, nlimea Voastr, spunea Arymilla, aplecndu-se spre Gaebril la apropierea lui Morgase. Nimeni nu o nvrednici cu mai mult dect o privire aruncat n fug. De parc ar fi fost o servitoare care aducea o caraf cu vin! Vreau s vorbim despre inutul celor Dou Ruri, Gaebril. Intre patru ochi. Am rezolvat problema, draga mea, spuse el alene, jucnduse cu degetele n ap. Am altele pe cap acum. Credeam c ai s citeti ct e zpueal afar. Ar trebui s stai la tine pn penserat, cnd vine rcoarea. Draga mea . i spusese draga mea n faa acestor intrui! Chiar dac tremura de plcere s aud aceste cuvinte de pe buzele lui cnd erau doar ei doi... Elenia i ascunse un zmbet. A zice c nu, Senior Gaebril, replic Morgase cu rceal. M vei urma imediat. Iar cnd voi reveni, vreau ca toi cei de aici s fie ct mai departe de Palat, altfel i voi exila din Caemlyn pentru totdeauna. Gaebril sri brusc n picioare, un brbat vnjos, dominnd-o cu masivitatea lui. Morgase prea c nu poate privi dect n ochii lui negri; simi cum i se face pielea de gin, de parc un vnt de ghea ar fi strbtut curtea. Vei pleca tu i m vei atepta, Morgase, zise el cu o voce ce semna cu un urlet ndeprtat care i fcu urechile s iuie. M-am ocupat eu de tot ce trebuie. Voi veni la tine disear. Acum vei pleca. Vei pleca.

i ddu seama unde se afl de-abia cnd ridic mna ca s deschid ua salonului ei. i de ceea ce se ntmplase. i spusese s plece, iar ea plecase. Privind ua ngrozit vzu zmbetele batjocoritoare de pe feele brbailor i auzi hohotele de rs ale ctorva femei. Ce mi s-a ntmplat? Cum de-am ajuns s fiu att de nnebunit dup un brbat? nc mai simea pornirea de a intra i de a-l atepta acolo. Ameit, se sili s se ntoarc i s se ndeprteze de u. Cu mare efort. I se strnse inima gndindu-se la ct de dezamgit va fi Gaebril cnd n-o va gsi acolo unde se atepta s o vad, i i se strnse i mai tare cnd realiz ct de mult se putea umili. La nceput, nu-i ddu seama ncotro se ndreapt i de ce, doar s nu atepte acolo, supus, pe nimeni, nici pe Gaebril, nici un alt brbat sau o alt femeie din lumea asta. Imaginea curii pline de oameni i revenea obsesiv n minte, cu Gaebril care i spunea s plece i cu feele alea dezgusttoare, amuzate. Mintea nc i era nceoat. Nu putea nelege cum sau de ce permisese s se ntmple aa ceva. Trebuia s se gndeasc la un lucru pe care s-l poat nelege, ceva logic. Jarid Sarand i ceilali. Cnd se suise pe tron, i iertase pentru tot ce fcuser n timpul Succesiunii, aa cum i iertase pe toi cei care i se opuseser. I se pruse a fi soluia cea mai bun s uite toate animozitile nainte ca acestea s degenereze n intrigile i conspiraiile care ddeau peste cap attea inuturi. Jocul Caselor se numea Daes Daemar sau Marele Joc, i ducea la conflicte ncurcate, nesfrite, ntre Case, i la rsturnarea regilor i a reginelor; Jocul se afla la originea rzboiului civil din Cairhien i, fr doar i poate, jucase un rol important i n tulburrile din Arad Doman i Tarabon. Iertarea i avea n vedere pe absolut toi, pentru a mpiedica apariia Daes Daemar n Andor, dar se prea poate s fi lsat cteva acte nesemnate, foarte probabil cele care purtau numele celor apte. Gaebril tia asta. n public, Morgase nu-i manifestase n nici un fel dezaprobarea fa de cineva, n particular ns se artase dispus s vorbeasc despre lipsa ei de ncredere ntr-unul sau ntr-altul. Fuseser nevoii s le smulg jurmntul de credin cu cletele, dar chiar i atunci i dduser seama c jurmntul era doar de form. Acum oricine se putea folosi de prima ocazie ca s o dea jos, iar toi apte la un loc...

Nu putea trage dect o singur concluzie. Gaebril complota mpotriva ei. Nu ca s-o pun pe Elenia sau pe Naean pe tron. Nu cnd m are deja pe mine, gndi ea cu amrciune, celua lui asculttoare. Vrea s-i ia chiar el locul. Ca s devin primul rege din istoria Andorului. Iar ea nc mai simea nevoia s se ntoarc la cartea ei i s-l atepte. Ardea de nerbdare s-i simt atingerea. De-abia cnd vzu chipurile mbtrnite din hol, obrajii zbrcii i spinrile ncovoiate, i ddu seama unde se afl. Aripa Lefegiilor. Unii servitori se ntorceau la familiile lor cnd ajungeau la vrsta senectuii, alii ns petrecuser n Palat att de mult timp, nct nu mai concepeau altfel de via. Aici i aveau micile lor apartamente, grdina lor cu pomi i o curte spaioas. Ca toate reginele de dinaintea ei, le sporise plata lsndu-i s cumpere alimente prin buctriile Palatului la un pre redus, iar infirmeria se ngrijea de bolile lor. Btrnii nclinau capul sau fceau o plecciune anevoie i murmurau: Lumina s te cluzeasc, regina mea , Lumina s te binecuvnteze, regina mea i Lumina s te apere, regina mea . Morgase le rspundea absent. Acum tia ncotro se ndreapt. Ua lui Lini era la fel ca toate celelalte, aliniate de-a lungul coridorului pardosit cu ceramic verde, mpodobit doar cu o sculptur a Leului din Andor, nlat pe labele din spate. Nu btea niciodat nainte s intre; ea era regina, iar acesta era Palatul ei. Btrna ei doic nu era acolo, dei ceainicul care scotea aburi pe focul mic din emineul de crmid i spunea c va aprea ct de curnd. Cele dou camere confortabile erau frumos aranjate, patul fcut impecabil, cele dou scaune aliniate cu masa, pe care o vaz albastr, aezat chiar n mijloc, era plin de flori. Lui Lini ntotdeauna i plcuse ca totul s fie pus la punct. Morgase ar fi pus rmag c n garderoba din dormitor fiecare rochie era la locul ei, ca i oalele din dulapul de lng emineul din cealalt camer. ase miniaturi din filde pictat pe suporturi de lemn stteau aliniate pe polia emineului. Morgase nu-i putea imagina cum i permisese Lini s le cumpere cu venitul ei de doic; desigur, nu-i putea pune o asemenea ntrebare. Pe perechi, miniaturile reprezentau trei femei, la tineree i pe cnd erau doar prunci.

Elayne era acolo, i ea. Lund miniatura ei la 14 ani, o fat zvelt, zburdalnic, nu-i veni s cread c artase cndva att de inocent. Purta rochia aceea de mtase ivorie, din ziua n care mersese la Turnul Alb, nendrznind s viseze c va ajunge cndva regin, doar cu sperana van c ar putea deveni o Aes Sedai. Pipi absent inelul Marelui arpe de pe mna stng. Nu-l ctigase; femeile care nu puteau conduce Puterea nu primeau un astfel de inel. Dar cu puin nainte de cea de-a aisprezecea ei onomastic se ntorsese ca s cear Coroana Trandafirului n numele Casei Trakand i, doi ani mai trziu, cnd ctigase tronul, primise n dar acest inel. Potrivit tradiiei, DomniaMotenitoare a Andorului se instruia ntotdeauna n Turn i, n semn de recunoatere a sprijinului ndelungat acordat Turnului de ctre Andor, i fusese druit inelul chiar dac nu putea conduce Puterea. n Turn, fusese doar n calitate de motenitoare a Casei Trakand, dar i dduser inelul fiindc avea deja Coroana Trandafirului pe cap. Punnd la loc miniatura, o lu pe cea a mamei ei, fcut poate cnd aceasta avea cu doi ani mai muli. Lini fusese doica a trei generaii de femei din Casa Trakand. Maighdin Trakand fusese frumoas. Morgase i amintea zmbetul acela, cnd devenise simbolul dragostei pe care i-o purta. Maighdin ar fi trebuit s ocupe Tronul Leului. Dar o febr rebel o rpusese i aa o adolescent se trezise mai-marea Casei Trakand, n mijlocul unei lupte pentru tron, la nceput doar cu sprijinul celorlali membri ai Casei i al bardului acesteia. Am ctigat Tronul Leului. N-am s-l cedez i n-am s-l las pe mna unui brbat. De o mie de ani Andorul a fost condus de o regin i nam s pun capt tradiiei tocmai acum! Iar umbli prin lucrurile mele, copil! Glasul acela i declan reflexe de mult uitate. Morgase ascunse miniatura la spate fr s-i dea seama. Apoi, cltinnd mhnit din cap, o puse la loc, pe suport. Nu mai sunt copil de mult, Lini. Trebuie s-i aduci aminte de asta, altfel ntr-una din zile ai s spui ceva, iar eu am s m supr. Gtul mi-e zbrcit, a mbtrnit de tot, zise lini, punnd nite morcovi i napi pe mas.

Prea fragil n rochia ei cenuie, ngrijit, cu prul alb strns ntr-un coc, care-i descoperea faa ngust, cu pielea ca un pergament subire, spatele ns i-l inea drept, glasul i era clar i hotrt, iar ochii negri artau mai ageri ca niciodat. Dac vrei s-l dai pe mna gdelui, n-ai dect, aproape c am terminat cu el. Creanga veche, noduroas tocete lama care taie puietul. Morgase oft. Lini rmsese aceeai. Nu fcea o reveren n faa ei nici dac ar fi fost toi curtenii acolo. Devii din ce n ce mai ndrtnic pe msur ce mbtrneti. Nu sunt sigur c gdele ar gsi o secure ndeajuns de ascuit pentru gtul tu. N-ai mai venit de mult s m vezi, cred c iar nu tii s dai de capt la ceva. Cnd erai mic - i mai trziu ntotdeauna veneai la mine cnd nu reueai s i dai de capt. Vrei un ceai? De mult, Lini? Vin aici n fiecare sptmn, ceea ce-i de mirare, dac m gndesc la felul n care vorbeti cu mine. A exila-o pe cea mai de seam nobil din Andor, dac mi-ar spune doar jumtate din cte mi spui tu. Lini i arunc o privire senin. Nu mi-ai mai clcat pragul din primvar. Iar eu vorbesc ca ntotdeauna; sunt prea btrn ca s m mai schimb. Vrei un ceai? Nu, rspunse Morgase, ducndu-i mna la cap, ncurcat. Ba chiar o vizita pe Lini n fiecare sptmn. i aducea bine aminte... Sau nu-i aducea. Gaebril i ocupa att de mult timpul, nct uneori i venea greu s-i aminteasc altceva n afar de el. Nu, nu vreau ceai. Nu tiu de ce-am venit. Nu m poi ajuta n problema pe care o am. Btrna ei doic pufni, dei sunetul pru destul de delicat. Ai necazuri cu Gaebril, nu? Numai c acum i-e ruine smi spui. Copil, i-am schimbat scutecele cnd erai n leagn, am avut grij de tine cnd te durea burta i te-am nvat ce trebuia s tii despre brbai. Niciodat nu i-a fost ruine s discui ceva cu mine i cred c nici acum nu e momentul s-i fie. Gaebril? Repet Morgase fcnd ochii mari. tii? Dar cum?

Copila mea, toat lumea tie, dei nimeni n-a avut curajul s-i spun, zise Lini cu tristee n glas. Poate c i-a fi spus eu, dac nu te-ai fi inut departe, dar nu-i aa c-i una din situaiile alea n care nu te poate ajuta nimeni? Pe care le nelegi numai dac te loveti cu capul de pragul de sus? Ce tot vorbeti acolo? Era datoria ta s vii la mine dac tiai, Lini. Era datoria tuturor! Ah, Lumin sfnt, eu sunt mereu ultima care afl, iar acum s-ar putea s fie prea trziu ca s-i pun capt! Prea trziu? Fcu Lini nevenindu-i s cread. De ce s fie prea trziu? i faci vnt lui Gaebril din Palat, din Andor, mpreun cu Alteima i cu ceilali, i-ai terminat socoteala. Auzi colo, prea trziu. Pre de o clip, Morgase rmase fr glas. Alteima... i ceilali? Zise ea ntr-un trziu. Lini o privi lung, apoi cltin din cap, dezgustat. Sunt btrn i proast, cu mintea tocit. Ei, acum tii. Dup ce-ai scos mierea din fagure, n-ai cum s-o mai pui la loc. Tonul i se mblnzi, dar rmase la fel de ferm, tonul pe care l folosea atunci cnd i spusese lui Morgase c poneiul ei i rupsese un picior i trebuia omort. Gaebril i petrece majoritatea nopilor cu tine, dar Alteima se bucur de compania lui aproape la fel de mult. Timpul care-i mai rmne i-l mparte cu celelalte ase. Cinci dintre ele au camere n Palat. Pe una din ele, o tnr cu ochii mari, o vr i o scoate pe furi, nfurat toat ntr-o mantie, chiar pe cldura asta. O fi mritat, cine tie. mi pare ru, copila mea, dar sta e adevrul. Mai bine s dai piept cu ursul dect s fugi din calea lui. Morgase simi cum i se nmoaie picioarele i, dac Lini nu sar fi repezit s trag un scaun i s-l mping sub ea, ar fi czut pe podea. Alteima. Acum vedea cu ali ochi momentele n care Gaebril le privea cum stau la brfe. Un brbat care i privea cu afeciune dou dintre cuceririle lui. i nc alte ase! Fierbea de furie, o furie de zece ori mai mare dect cea care o cuprinsese atunci cnd se gndise c Gaebril i voia tronul. La posibilitatea aceea se gndise cu calm, cu mintea limpede; ct de limpede se putea gndi la ceva n ultima vreme. Acela era un pericol care trebuia cntrit doar cu raiunea. Asta ns! Individul i

ascunsese trfele n palatul ei. Iar din ea fcuse o alt trf. Acum i voia capul. Voia s fie jupuit de viu. Ah, Lumin sfnt, ct de mult tnjea s-i simt atingerea. Cred c-am nnebunit! Asta se va rezolva mpreun cu toate celelalte, zise ea pe un ton glacial. Multe depindeau de cine era n Caemlyn i cine la moiile lor din ar. Unde e Pelivar? Abelle? Arathelle? Acetia aveau Case puternice i muli supui. Sunt exilai, rspunse Lini calm, privind-o ciudat, l-ai gonit din ora primvara trecut. Morgase i ntoarse privirea. Nu-i amintea nimic despre aa ceva. Acum parc da, ceva vag, ndeprtat. Ellorien? Aemlyn? Luan? Alte Case puternice. Alte Case care o sprijiniser nainte de a ocupa tronul. Sunt exilai, rspunse Lini la fel de calm. Pe Ellorien ai pus s fie biciuit fiindc a vrut s tie motivul. Doica se aplec s-i aranjeze prul la spate, degetele noduroase ntrziind pe obraji ca atunci cnd ncerca s vad dac are febr. i-e ru, copila mea? Morgase cltin din cap posomort, ncepnd s-i aduc aminte. Ellorien, urlnd de furie n timp ce gdele i rupea rochia n spate. Casa Traemane fusese prima care venise n sprijinul Casei Trakand, condus de o femeie drgu, dolofan, cu doar civa ani mai mare dect Morgase. Condus de Ellorien, acum una dintre prietenele ei cele mai bune. Atunci, de fapt. i botezase fata, pe Elayne, dup bunica lui Ellorien. i aminti vag de alii care prsiser oraul; care se nstrinaser de ea, acum era evident. Iar cei care rmseser? Case prea slabe ca s-i fie de vreun folos sau doar nite linguitori. Parc i aducea aminte c semnase mai multe documente pe care Gaebril i le pusese n fa, prin care acordase noi titluri. Adulatori ai lui Gaebril i dumani ai ei; slabe sperane s se poat baza pe ei. Nu-mi pas de ce spui, zise Lini hotrt. N-ai febr, dar tiu c ceva nu-i n regul. Ai nevoie de o Tmduitoare Aes Sedai, de asta ai nevoie. Fr Aes Sedai.

Vocea lui Morgase era i mai hotrt. i pipi inelul din nou, pentru cteva fraciuni de secund. Era contient c ostilitatea ei fa de Turn depise n ultima vreme limitele rezonabilului, dar nu mai putea avea ncredere n Turnul Alb care prea c vrea s-i ascund fiica de ea. Scrisoarea ei ctre noua Suprem nscunat n care cerea imperios ntoarcerea lui Elayne nimeni nu cerea ceva imperios Supremei nscunate, dar ea o fcuse. - Scrisoarea aceea rmsese fr rspuns. De-abia avusese timp s ajung n Tar Valon. Oricum, era convins c nu va suporta o Aes Sedai n preajma ei. i totui gndul la Elayne o umplea de mndrie. Ajuns Aleas ntr-un timp att de scurt, Elayne putea fi prima femeie care avea s ocupe tronul Andorului ca Aes Sedai cu drepturi depline, nu doar ca un nvcel al Turnului. Nu era deloc logic s aib aceste sentimente contradictorii n acelai timp, dar ce mai era logic acum? Fiica ei nu va avea parte de Tronul Leului dac ea, Morgase, nu avea grij s i-l asigure. Am zis fr Aes Sedai, Lini, aa c ai face mai bine s nu te mai uii aa. De data asta, n-ai s m mai convingi s iau doctoria amar la gust. n plus, nu cred c mai e picior de Aes Sedai n Caemlyn, indiferent de rang. Vechii ei susintori plecaser, exilai cu propria ei semntur, i poate de-acum dumani pentru totdeauna dup tot ce-i fcuse lui Ellorien. Ali nobili le luaser locul la Palat. Alte fee n Garda Regal. Cine-i mai era loial acum? tii vreun locotenent din Garda Regal pe nume Tallanvor, Lini? Cnd vzu c btrna ncuviin repede din cap, Morgase continu: Gsete-mi-l i adu-l aici. Dar nu-i spune c-l aduci la mine. De fapt, spune-le celor din Aripa Lefegiilor c, dac ntreab cineva de mine, nu sunt aici. Mai e ceva n afar de Gaebril i femeile lui, nu-i aa? Hai, du-te, Lini. Fuga. N-avem mult timp. Dup umbrele pe care le vedea n grdina plin de pomi, soarele trecuse de zenit. Seara avea s soseasc prea curnd. Seara, cnd Gaebril o va cuta. Dup plecarea lui Lini, Morgase rmase pe scaun, nemicat. Nu ndrznea s se ridice; genunchii nu-i mai erau moi, dar se temea c, dac apuc s se mite, nu se va opri

dect n salon, ca s-l atepte pe Gaebril. Att de mare i era dorina, mai ales acum, cnd era singur. i, n clipa n care se uita la ea, n clipa n care o atingea, mai mult ca sigur c i-ar fi iertat totul. I-ar fi iertat totul, poate, innd cont ct de vagi i incomplete i erau amintirile. Dac ar fi fost mai netiutoare, ar fi spus c folosise Puterea asupra ei, dar nici un brbat care putea conduce Puterea nu atingea vrsta lui. Lini i spusese adesea c ntotdeauna exist un brbat pe lumea asta pentru care o femeie s-ar purta fr minte, dar niciodat nu crezuse c va fi i ea ntr-o asemenea situaie. Dar, dac se gndea mai bine, niciodat nu avusese noroc la brbai, orict de bun i s-ar fi prut alegerea la nceput. Cu Taringail Damodred se cstorise din raiuni politice. Fusese nsurat cu Tigraine, Domnia-Motenitoare a crei dispariie declanase lupta pentru Succesiune, dup moartea lui Modrellein. Cstoria cu el o lega de btrna regin, alungnd ndoielile celor mai muli dintre dumanii ei, dar, i mai important, ntrise aflana care pusese capt rzboaielor nencetate cu Cairhien. Aa i alegeau reginele brbaii. Taringail fusese un brbat rece, distant i ntre ei nu fusese vorba de dragoste, n ciuda celor doi copii minunai; aproape c se simise uurat cnd soul ei murise la vntoare. Thomdril Merrilin, bardul Casei i apoi al Curii, fusese o mare bucurie la nceput, un om inteligent, spiritual, mereu vesel, care se folosise de trucurile Jocului Caselor ca s-o ajute s accead la tron i, ulterior, s ntreasc Andorul. Avea de dou ori vrsta ei, dar s-ar fi mritat cu el cstoriile cu oamenii de rnd nu erau ceva nou n Andor. - ns dispruse fr s lase vreo vorb, fapt care o nfuriase peste msur. Nici pn acum nu tia de ce plecase, dar nu mai conta. Cnd, n sfrit, se ntorsese, cu siguran ar fi anulat ordinul de arestare, dac, n loc s-o mbuneze cu vorba lui dulce, nu i-ar fi rspuns cu aceeai moned la vorbele ei grele, lucruri pe care nu i le putea ierta. nc i mai ardeau urechile cnd i amintea cum o fcuse copil rsfat i marioneta Tar Valonului. O zdruncinase ru de tot, tocmai pe regina lui! Apoi fusese Gareth Bryne, puternic i vrednic, la fel de viclean ca i faa lui, la fel de ncpnat ca i ea; se dovedise a fi un perfid i un neghiob. i-l scosese cu totul din minte.

Parc nu-l mai vzuse de ani de zile, dei trecuser doar ase luni. i, n sfrit, Gaebril. ncununarea alegerilor ei greite. Cel puin ceilali nu ncercaser s-i ia locul. Nu foarte muli brbai pentru o via de femeie, dar, ntr-un fel, prea muli. Un alt lucru de care amintea mereu Lini era c brbaii sunt buni numai din trei puncte de vedere, la care de fapt exceleaz. Morgase se urcase pe tron nainte ca Lini s o considere ndeajuns de matur ca s-i spun care sunt cele trei puncte de vedere. Poate c, dac m-a fi rezumat la dans, gndi ea cu mhnire, n-a mai fi avut attea de ptimit din cauza lor. Umbrele din grdina de dincolo de fereastr se mutar pre de o or nainte ca Lini s revin cu tnrul Tallanvor, care se ls pe un genunchi n timp ce btrna doic nchidea ua. La nceput, n-a vrut s vin cu mine, spuse ea. Acum cincizeci de ani i-a fi artat ce ari tu acum lumii, i m-ar fi urmat ct ai zice pete, acum ns trebuie s m folosesc de cuvinte mieroase. Tallanvor ntoarse capul spre ea cu o privire mhnit. M-ai ameninat c-ai s m aduci aici cu bul, dac nu vreau s vin de bunvoie. Ai avut noroc c m-am ntrebat ce-o fi att de important, altfel a fi pus pe cineva s te duc la infirmerie. Pufnetul ei nu-l descumpni. Privirea lui mhnit se umplu de furie, apoi se opri asupra lui Morgase. Se pare c ntlnirea cu Gaebril n-a mers foarte bine, regina mea. Sperasem la mai... mult. O privea drept n ochi, dar cuvintele lui Lini o fcur s se gndeasc din nou la rochie. Simea cum dou sgei de foc i strpungeau pieptul aproape dezgolit. Cu greu i inu minile n poal. Ai mintea ascuit, Tallanvor. i eti loial, cred, altfel n-ai fi venit cu vestea despre inutul celor Dou Ruri. Nu sunt copil, rspunse el rstit, ndreptndu-i spinarea. Sunt un brbat care i-a pus viaa n slujba reginei lui. Morgase i rspunse pe acelai ton. Dac eti brbat, poart-te ca atare. Ridic-te-n picioare i rspunde cinstit la ntrebrile reginei tale. i nu uita c sunt

regina ta, tinere Tallanvor. Indiferent de ce crezi c s-a ntmplat, eu sunt regina Andorului. Iertare, regina mea. Ascult i m supun. Cuvintele fuseser rostite cu toat cuviina, chiar dac nu cu pocin, dar ofierul se ridic n picioare, cu capul sus, privind-o la fel de sfidtor. Lumin sfnt, omul sta era la fel de ndrtnic pe ct fusese Gareth Bryne. Ci oameni loiali sunt n Garda Regal? Ci i vor ine jurmintele i m vor urma? Eu, unul, rspunse el calm i, pe neateptate, furia i dispru, dei o privea cu aceeai intensitate. n privina celorlali... Dac vrei oameni loiali, trebuie s cutai n garnizoanele de la hotare, poate cea din Podul cel Alb. Unii care se aflau n Caemlyn au fost trimii n Cairhien, mpreun cu supuii lor, n oraul sta ns toi sunt de partea lui Gaebril. Noul lor... Noul lor jurmnt este ctre tron i lege, nu ctre regin. Era mai ru dect spera Morgase, dar nu mai ru dect se atepta. Gaebril nu era prost deloc, oricte defecte i-ar fi gsit. Atunci trebuie s plec n alt parte ca s-mi reconsolidez domnia. Casele erau greu de convins dup ci exilase. - Dup Ellorien. - Dar trebuia s ncerce. Gaebril s-ar putea s nu m lase s prsesc Palatul, continu ea, amintindu-i vag cum ncercase s plece, de dou ori, i cum o ntorsese Gaebril din drum. De aceea vreau s faci rost de doi cai i s atepi n strad, n spatele grajdurilor dinspre miazzi. Ne ntlnim acolo, mbrcai de drum. E prea n vzul lumii, replic el. i prea aproape. Oamenii lui Gaebril v-ar putea recunoate, n ciuda deghizrii. tiu eu pe cineva... Putei gsi un han numit Binecuvntarea reginei n partea de apus a Oraului Nou? Oraul Nou era nou doar n comparaie cu Oraul Interior n jurul cruia era dispus. Pot. Lui Morgase nu-i plcea s fie contrazis, chiar i atunci cnd cellalt avea dreptate. i Bryne fcuse asta. Ar fi fost o mare plcere s-i demonstreze acestui tnr ct de bine tia s se deghizeze. Era obiceiul ei, o dat pe an, dei acum i ddu seama c anul acesta n-o fcuse, s se mbrace n haine

obinuite i s se plimbe pe strzi ca s ia pulsul mulimii. Nimeni n-o recunoscuse vreodat. Dar omul sta e de ncredere, tinere Tallanvor? Basel Gill v este la fel de loial ca i mine, rspunse ofierul i ovi, umbra de ngrijorare de pe fa fiindu-i din nou nlocuit de furie. De ce-ai ateptat att? Trebuie s fi tiut, trebuie s fi vzut, dar ai ateptat pn cnd Gaebril i-a vrt gheara n gtul Andorului. De ce-ai ateptat att? Aa carevaszic. Furia lui era justificat i merita un rspuns onest. Numai c ea nu avea nici un rspuns, oricum nu unul pe care s i-l dea lui. Nu se cade s-i iei la ntrebri regina, tinere, zise ea cu un amestec de fermitate i blndee. Un om loial, aa cum eti tu, m slujete fr s pun ntrebri. Tnrul rsufl adnc. V voi atepta n grajdul de la Binecuvntarea reginei, regina mea, spuse el i, cu o plecciune potrivit unei audiene de stat, prsi ncperea. De ce-i tot spui tinere ? ntreb Lini dup ce ua se nchise n urma lui. Mai mult l zgndri. Proasta i pune un spin sub a nainte s se urce pe cal. Dar este tnr, Lini. ndeajuns de tnr ca s-mi fie fiu. Lini pufni pe nas, de data asta fr nici o urm de delicatee. E cu civa ani mai mare dect Galad, care e prea mare ca s-i fie fiu. Te jucai cu ppuile cnd s-a nscut Tallanvor i pruncii sunt cam la fel cu ppuile. Oftnd, Morgase se ntreb dac femeia o tratase i pe mama ei la fel. Probabil. Iar dac Lini avea zile s-o vad i pe Elayne pe tron - fapt de care nu prea se ndoia; Lini va tri venic - probabil c o va trata la fel. Asta dac tronul mai putea fi motenit de Elayne. ntrebarea e dac e att de loial pe ct pare. Un singur membru al Grzii loial mie, cnd toi ceilali au fost trimii departe. Mi se pare prea neobinuit ca s fie adevrat. A depus i el noul jurmnt, rspunse Lini, iar Morgase ddu s spun ceva, ns btrna i-o lu nainte. L-am vzut dup aceea, singur n dosul grajdurilor. De asta am tiut la cine te referi; i-am aflat numele. Nu m-a vzut. Sttea n genunchi i lacrimile i curgeau pe fa. Cnd se scuza fa de tine, cnd repeta vechiul jurmnt. Nu ctre regina Andorului , ci ctre

regina Morgase a Andorului . Jura ca nainte, pe sabia lui, crestndu-i braul ca s arate c va vrsa pn la ultimul strop de snge nainte de a-l nclca. M pricep destul de bine la brbai, copila mea. sta te va urma mpotriva unei otiri ntregi i cu minile goale. Asta era bine de tiut. Dac nu putea avea ncredere n el, nu putea avea ncredere nici n Lini. Nu, Lini n nici un caz. Jurase ca nainte? Asta era de spus copiilor acum. Morgase i ddu seama c gndurile i-o luau razna din nou. Cu cte tia ea acum, Gaebril nu putea s-i mai ntunece mintea. Atunci de ce o parte din ea nc mai voia s se ntoarc n salon i s atepte acolo? Trebuia s se concentreze. Am nevoie de o rochie simpl, Lini. Una care s nu-mi vin foarte bine. Cu puin funingine i... Lini insist s mearg i ea. Morgase trebuia s-o lege de un scaun ca s-o opreasc i nu era sigur c btrna va sta s fie legat; ntotdeauna artase fragil, dar ntotdeauna se dovedise mai puternic dect prea. Cnd se furiar pe o porti lateral, Morgase nu prea mai semna cu regina. Cu puin funingine i nnegrise prul rocat-auriu, lundu-i luciul i ntinzndu-l. Sudoarea care i se scurgea pe fa i era i ea de ajutor. Nimeni nu credea c reginele asud. O rochie dreapt, din ln aspr - foarte aspr, cu falduri i completa deghizarea. Pn i cmaa i ciorapii erau din ln aspr. Arta ca o ranc venit cu crua la pia, care acum voia s vad i puin din ora. Lini arta ca de obicei, cu spatele drept i cu o figur care anuna c nu-i arde dejoac, ntr-o rochie din ln verde, bine croit, dar fusese la mod cu zece ani n urm. ncercnd s se scarpine i neavnd cum, Morgase regreta c Lini se suprase cnd i spusese c rochia aia nu-i venea deloc bine. Vrnd rochia de regin, prea decoltat, sub pat, btrna ei doic mormise o zical despre marfa pe care o ari, dar nu vrei s-o i vinzi, iar cnd Morgase i spusese c tocmai o nscocise, replica lui Lini fusese: La vrsta mea dac nscocesc ceva, tot veche se cheam c este . Lui Morgase aproape c-i venea s cread c rochia ei, care o mnca i i sttea att de c, era pedeapsa pentru cea de sub patul doicii. Oraul Interior era construit pe mai multe dealuri, strzile urmnd curbura fireasc a terenului i proiectate n aa fel nct s ofere vederi neateptate ale parcurilor pline de arbori i

monumente sau ale turnurilor acoperite cu igl care scnteiau n sute de culori la lumina soarelui. De pe crestele colinelor se vedea ntreg Caemlynul, pn la cmpiile vlurite i pdurile din deprtare. Dar Morgase nu bga n seam nimic din toate acestea n timp ce i croia drum n grab pe strzile nesate de lume. De obicei, ncerca s asculte ce vorbesc oamenii, s vad care le este starea de spirit. De data aceasta ns auzi numai zumzetul unui mare ora. Nu avea de gnd s ncerce s-i cheme la lupt. Mii de oameni narmai doar cu pietre i furioi la culme puteau coplei Garda Regal, dar tia prea bine ce se ntmplase n trecut, rzmeriele din primvar care i atrseser atenia asupra lui Gaebril i revoltele nbuite n fa cu un an n urm i demonstraser ce poate face mulimea dezlnuit. Voia s domneasc din nou n Caemlyn, nu s-l vad cum arde. Dincolo de zidurile albe ale Oraului Interior, Oraul Nou avea i el frumuseile lui. Turnuri nalte i zvelte, cupole alb-aurii care sclipeau n lumina soarelui, nenumrate acoperiuri de igl roie i zidurile exterioare, ncadrate de turnuri impuntoare, de un cenuiu-pal cu dungi alb-argintii. Bulevardele largi, mprite de spaii verzi, pline de arbori erau nesate de oameni, trsuri i crue. Observnd doar c iarba se usca din cauza secetei, Morgase se concentra pe ceea ce voia s gseasc. Din experiena incursiunilor ei anuale, i alegea cu mare grij persoanele pe care voia s le ntrebe. Brbai, n majoritate. tia cum arat, chiar i cu prul dat cu funingine, drept care unele femei ar ti ndrumat-o greit numai din pizm. Pe de alt parte, brbaii i storceau creierii ca s gseasc rspunsul cel mai potrivit i ca s o impresioneze. Nu cei care artau prea ncrezui sau prea bdrani. De obicei, primii se artau ofensai c sunt abordai, de parc n-ar fi mers i ei pe jos, ceilali se gndeau imediat c o femeie care ntreab pe unde s-o apuce avea cu totul alte intenii. Un ins cu brbia prea mare, care purta de colo-colo o tav cu tot felul de ace, rnji la ea i spuse: i-a spus vreodat cineva c aduci puin cu regina? Chiar dac i-a btut joc de noi, tot artoas rmne. Morgase izbucni n rs, fapt care atrase o privire sever din partea lui Lini.

Pstreaz-i complimentele pentru nevast-ta. A doua la stnga, spui? Mulumesc. i pentru compliment. n timp ce i fcea loc prin mulime, Morgase se nnegur la fa. Nu-i plcea ce auzise. Nu c semna cu regina, ci de felul n care condusese ara asta. Gaebril mrise mult birurile ca s-i plteasc acoliii, dar bineneles c vina cdea pe ea, i pe drept cuvnt. Rspunderea i aparinea reginei. Alte legi porniser de la Palat, legi absurde care ngreunau viaa oamenilor i mai mult. Auzi oapte despre ea, cum c Andorul are de prea mult vreme regine. Doar murmure, dar ceea ce un singur brbat ndrznea s spun cu voce sczut ali zece gndeau mai mult ca sigur. Poate c nu ar fi chiar att de uor pe ct crezuse s asmu mulimea mpotriva lui Gaebril. n cele din urm, gsi locul, un han masiv, din piatr, firma de deasupra uii nfind un brbat ngenuncheat n faa unei femei cu prul auriu, purtnd Coroana Trandafirului i cu o mn pe capul lui Binecuvntarea Reginei. Dac ea trebuia s fie acolo, nu prea arta ca n realitate. Avea obrajii prea umflai. De-abia cnd se opri n faa hanului i ddu seama c Lini gfia de zor. Merseser n pas ntins, i femeia nu mai era tnr de mult. mi cer scuze, Lini. N-ar fi trebuit s merg att de... Dac nu pot ine pasul cu tine, copila mea, cum am s mai pot avea grij de pruncii lui Elayne? Ce faci, rmi aici? Paii trii niciodat nu termin cltoria. A spus c ne va atepta n grajd. Femeia cu prul alb o porni nainte cu pai mari, mormind n barb, iar Morgase se lu dup ea, dnd ocol hanului. nainte s peasc n grajdul de piatr, i fcu mna streain i se uit la soare. Mai erau dou ceasuri pn la cderea serii; deabia atunci o va cuta Gaebril, dac n-o fcea deja. Tallanvor nu era singur n grajdul mprit n boxe. Cnd se ls pe un genunchi pe pmntul acoperit cu paie, ntr-o hain de ln verde cu sabia prins pe deasupra, doi brbai i o femeie ngenunchear i ei, chiar dac ovitori, nesiguri dac nsi regina le clca pragul. Brbatul trupe, cu faa rozalie i cu un nceput de chelie, probabil c era Basel Gill, hangiul. Un veston din piele, vechi, btut cu discuri din oel, sttea s plesneasc pe el. La old purta i el o sabie.

Regina mea, n-am mai purtat o sabie de ani de zile de la Rzboiul cu Aielii , dar ar fi o mare onoare dac m-ai lsa s v urmez, zise Gill. n alte condiii poate c ar fi artat ridicol, acum ns nu. Morgase i studie pe ceilali doi, un zdrahon ntr-o hain gri, croit prost, cu pleoapele groase, nasul rupt n mai multe locuri i faa brzdat de cicatrice, i o femeie scund, drgu, care se apropia de vrsta de mijloc. Prea s fie amica btuului, dar rochia ei de ln cu gulerul nalt era prea bine lucrat ca s i-o fi cumprat el. Zdrahonul i ghici gndurile, n ciuda privirii lenee. Sunt Lamgwin, regina mea, credincios pn la moarte. Nu-i drept ce s-a fcut, rul trebuie ndreptat. Vreau s v urmez i eu. i Breane, amndoi. Ridicai-v, le spuse ea. S-ar putea s mai treac zile bune pn s m recunoatei din nou drept regina voastr. Accept cu bucurie s m urmezi, jupne Gill. i tu, jupne Lamgwin, dar femeia ta va i n mai mare siguran dac va rmne n Caemlyn. Ne ateapt zile grele. Scuturndu-i rochia de paie, Breane i arunc o privire aprig, apoi se uit la Lini i mai aprig. Am avut i eu parte de zile grele, spuse ea cu accent cairhien. De vi nobil, dac Morgase nu cumva greea; una dintre refugiate. i am cunoscut un brbat cumsecade de-abia atunci cnd l-am ntlnit pe Lamgwin. Sau de-abia atunci cnd m-a gsit el. Loialitatea i dragostea pe care vi le poart i le port i eu, nzecit. El v urmeaz, eu l urmez pe el. Nu vreau s rmn aici. Morgase trase adnc aer n piept, apoi ncuviin din cap. Femeia prea sincer. Halal nceput pentru otirea care o va ajuta s-i recapete tronul: un tnr ofier care mai tot timpul se ncrunta la ea, un hangiu chelios care prea c nu mai clrise de vreo douzeci de ani, un btu care prea c doarme pe el i o refugiat cairhian, o nobil care-i spusese clar c loialitatea ei se mrginea la btuul ei. A, i Lini, desigur. Lini, care o trata de parc ar fi fost tot la vrsta jucriilor. Mda, halal nceput!

ncotro mergem, regina mea? ntreb Gill n timp ce scotea caii neuai din boxe. Langwin se mic surprinztor de repede, aruncnd o a nalt pe calul rezervat lui Lini. Morgase i ddu seama c nu luase n considerare un lucru foarte important. Lumin sfnt, oare Gaebril nc mi mai zpcete mintea? Tot mai simea acea pornire de a se ntoarce n salonul ei. Nu, nu putea fi el. Pn acum se concentrase s ias din Palat i s ajung aici. Altdat, Ellorien ar fi fost prima la care s-ar fi dus, acum ns trebuia s se mulumeasc i cu Pelivar sau Arathelle. Dup ce gsea o explicaie plauzibil a exilrii lor. Ddu s spun ceva, dar Tallanvor i-o lu nainte: Trebuie s mergem la Gareth Bryne. Marile Case v sunt potrivnice, regina mea, dar, dac se afl c Bryne v urmeaz, i vor rennoi jurmntul de credin, fie i numai fiindc tiu c Bryne ctig toate btliile. Morgase scrni din dini ca s-i nbue refuzul imediat. Bryne era un trdtor. Dar i unul dintre cei mai iscusii generali. Prezena lui va fi un argument convingtor cnd i va face pe Pelivar i pe ceilali s uite c i exilase. Foarte bine. Mai mult ca sigur nu va rata ansa de a fi din nou Cpitanul-General al Grzii Regale. Iar dac nu, se va descurca i fr el. Cnd soarele atinse linia orizontului, lsaser deja cinci mile ntre ei i Caemlyn i se ndreptau n galop spre Izvoarele Kore. Noaptea, Padan Fain se simea cel mai n largul lui. n timp ce rtcea pe coridoarele mpodobite cu tapiserii ale Turnului Alb, i se prea c ntunericul de afar era ca o pelerin care l ascundea de dumani, n pofida lampadarelor care l ntmpinau la tot pasul, aurite i rsfrngndu-se n oglinzile din jur. O senzaie fals, tia prea bine; dumanii lui erau numeroi i rspndii peste tot. Chiar n clipa aceea, ca n orice alt or cnd nu dormea, l simea pe Rand alThor. Nu unde se afla el, ci c nc mai tria, undeva. nc mai tria. Era un dar primit de la Shayol Ghul, n inima Infernului, acea percepie a lui alThor. Gndurile i se ndeprtar de amintirea a ceea ce i se fcuse n Infern. Fusese distilat acolo, refcut. Mai trziu ns, n Aridhol, se nscuse din nou. Renscut ca s-i distrug dumanii, pe cei vechi i pe cei noi.

Mai simea ceva n timp ce strbtea cu pai mari holurile pustii ale Turnului, un lucru care i aparinuse i care i fusese furat. O dorin mai aprig l cuprinsese acum, mai puternic dect dorina de a-l ucide pe alThor sau de a distruge Turnul sau chiar de a se rzbuna pe vechiul lui duman. Foamea de a fi ntreg. Ua grea, lambrisat, avea balamale groase, scoabe de fier i un lact negru, tot de fier, mare ct capul lui. Puine ui din Turn erau ncuiate - cine ndrznea s fure n mijlocul attor Aes Sedai? , cu toate acestea unele obiecte din Turn erau prea periculoase pentru a fi la ndemna tuturor. Pe cele mai periculoase le pstrau n spatele acestei ui, pzite de un lact masiv. Chicotind uor, scoase din buzunar dou tije metalice subiri i curbate i, vrndu-le n lact, ncepu s le apese i s le rsuceasc. Un clic abia auzit, i lactul se deschise. Pre de o clip, brbatul se lipi de u, rznd rguit. Pzite de un lact masiv. nconjurate de puterea Aes Sedai i pzite de un amrt de lact. Chiar i servitorii i novicele trebuie s-i fi terminat treburile la ora asta, cineva ns ar mai putea fi treaz, ar putea trece pe acolo. i nbui cteva hohote de rs n timp ce vra peraclul n buzunar i scotea o lumnare groas din cear i aprindea fitilul de la un lampadar din apropiere. nchise ua innd lumnarea sus i privind atent n jur. Rafturi aliniate de-a lungul pereilor, pline cu cutii obinuite i cufere incrustate de diferite mrimi i forme, figurine din os sau filde sau un material mai nchis la culoare, obiecte din metal, sticl i cristal care sclipeau la lumina lumnrii. Nimic nu prea periculos. Praful acoperea totul; nici Aes Sedai nu veneau aici prea des, iar altcineva nu avea acces. Obiectul pe care l cuta l atrase spre el. Pe un raft care i ajungea pn la bru se afla o cutie neagr, de metal. O deschise dnd la iveal perei de plumb groi de cinci inchi, lsnd spaiu n interior doar pentru un pumnal ncovoiat ntr-o teac de aur, cu un rubin mare incrustat n mner. Nu-l interesau nici aurul, nici rubinul, de un rou sngeriu. Ls s cad cteva picturi de cear pe raft, ca s lipeasc lumnarea, i nfc pumnalul.

Oft de ndat ce l atinse i se ntinse obosit. Era din nou ntreg, una cu ceea ce-l legase cu atta vreme n urm, una cu ceea ce, de fapt, i dduse via. Balamalele de fier scrir uor i brbatul ni spre u, scond pumnalul din teac. Tnra palid care deschisese ua de-abia avu timp s fac ochii mari i s ncerce un pas napoi nainte ca el s-i cresteze obrazul; din aceeai micare brbatul ls teaca din mn i o prinse de bra, mpingnd-o pe lng el n magazie. Apoi scoase capul i privi n stnga i-n dreapta holului. Nimeni. nchise ua calm i se ntoarse. tia ce va vedea. Tnra se zvrcolea pe podeaua de piatr, ncercnd, dar nereuind s scoat un ipt. i zgria faa deja nnegrit i umflat, un lichid ntunecat prelingndu-i-se pe umeri ca uleiul gros. Rochia ei alb, cu tivul n mai multe culori, se nvolbura de fiecare dat cnd ncerca s dea din picioarele. Brbatul linse o pictur de snge de pe mna lui i chicoti n timp ce lua teaca pumnalului de pe podea. Eti un prost. Brbatul se rsuci pe clcie, ntinznd mna dup pumnal, dar aerul din jurul lui pru c devine solid, imobilizndu-l din cap pn-n picioare. Rmase nepenit acolo, n vrful picioarelor, cu pumnalul gata de atac, holbndu-se la Alviarin n timp ce aceasta nchidea ua i se sprijinea de ea ca s-l priveasc mai bine. Acum nu se mai auzise nici un scrit. Rcitul uor al papucilor tinerei muribunde pe podeaua de piatr nu avea cum s-l acopere. Brbatul clipi de cteva ori ca s scape de sudoarea care i nepa ochii. Chiar ai crezut c nu pzete nimeni ncperea asta, c nu st nimeni cu ochii pe ea? Avem tot timpul pe cineva care o pzete. Misiunea neghioabei de colo a fost s stea cu ochii pe ea toat noaptea. Dac i-ar fi ndeplinit-o cum trebuie, acum ai gsi zece Strjeri i tot attea Aes Sedai aici. Asta e, fata pltete preul prostiei ei. Tnra ncet s se mai zvrcoleasc, iar brbatul i miji ochii. Alviarin nu era o Ajah Galben, dei chiar i aa ar fi putut ncerca s-o Tmduiasc pe tnr. i nici nu dduse de veste, cum ar fi procedat o Aleas, altfel n-ar mai fi fost singur aici. Eti o Ajah Neagr, opti el. O acuzaie periculoas, replic ea calm.

Nu era clar pentru cine era periculos. Siuan Sanche a susinut c Ajah Neagr exist cu adevrat cnd a fost luat la ntrebri. Ne-a implorat s ne spun tot ce tie despre ele. Elaida nici n-a vrut s aud i nici nu vrea. Povetile despre Ajah Neagr sunt doar un zvon mrav, o ofens la adresa Turnului. Tu eti o Ajah Neagr, zise el, mai tare. Vrei s furi la? ntreb ea de parc brbatul n-ar fi rostit nici un cuvnt. Rubinul nu merit efortul, Fain. Sau cum te-o fi chemnd. Pumnalul la e ptat, numai un prost l-ar atinge, i atunci doar cu un clete, i n-ar sta lng el mai mult dect e absolut necesar. Vezi prea bine ce i-a fcut lui Verine. Aadar, de ce-ai venit aici i ai luat exact ceea ce n-ar fi trebuit s tii c se afl aici? N-ai avut timp s caui prea mult. Te-a putea scpa de Elaida. O singur atingere cu sta, i nici mcar Tmduirea n-ar mai salva-o. Fain ncerc s gesticuleze cu pumnalul, dar nu reui s-l clinteasc din loc; dac ar fi reuit, acum Alviarin ar fi deja moart. Ai putea fi prima din Turn, nu a doua. Femeia izbucni n rs, un rs rece, dispreuitor. Crezi c n-a fi prima dac mi-a dori s fiu? Poziia a doua mi convine de minune. O las pe Elaida s-i atrag laudele pentru ceea ce ea numete succese, dar s i asude pentru eecurile ei. tiu unde e puterea. Acum te rog s-mi rspunzi la ntrebri, altfel mine-diminea aici vor fi dou cadavre, n loc de unul. Oricum aveau s fie dou, indiferent dac-i rspundea cu minciuni credibile sau nu; femeia nu avea nici o intenie s-l lase n via. Am vzut Thakandarul, zise el, clcndu-i pe inim. Dei amintirile erau prea dureroase, refuz s-i exteriorizeze suferina i se sili s continue: Marea de cea care se rostogolete i se izbete n tcere de stncile negre, focurile forjelor ce strlucesc dedesubt, fulgerele ce spintec cerul, o privelite care te-aduce n pragul nebuniei... Am cobort pe drumul ce duce n pntecele lui Shayol Ghul, tunelul lung, cu pietre ca nite coli gata s tenhae, spre malul unui lac de foc i roc topit Nu, nu vreau s mai vd! - care l ine n adncurile lui necuprinse pe Marele

Stpn al ntunericului. Cerul de deasupra lui Shayol Ghul se nnegrete la prnz de rsuflarea lui. Alviarin edea dreapt acum, cu ochii mari. Nu nfricoat, ci impresionat. Am auzit de... spuse ea ncet, apoi se scutur i l privi cu ochi sfredelitori. Cine eti tu? De ce eti aici? Te-a trimis cumva unul dintre Rt... Cei Numii? De ce n-am fost anunat? Brbatul i ls capul pe spate i izbucni n rs. Misiunile care sunt ncredinate celor ca noi trebuie cunoscute de cei ca voi? Accentul Lugardului natal era din nou evident; ntr-un fel, era oraul n care se nscuse. Cei Numii i spun chiar tot? Continu el, ceva n sinea lui prnd s strige c nu aa trebuia s-i vorbeasc, dar le ura pe Aes Sedai, ca i acel ceva din sinea lui. Ai grij, frumoas Aes Sedai, altfel Cei Numii te vor lsa n seama unui Myrdraal, ca s se distreze cu tine. Privirea ei numai ururi i strpunse ochii. Asta rmne de vzut, jupne Fain. Mai nti am s fac puin curenie pe aici, pe urm vedem noi cine are mai mare trecere n faa Celor Numii. Cu ochii pe pumnal, femeia prsi ncperea cu faa la el. Aerul din jurul lui nu se nmuie dect dup ce trecu un minut ntreg de la plecarea ei. Fain scoase un mrit. Ce prost fusese. i fcuse jocul, se umilise, pentru ca un moment de furie s strice totul. Se tie uor n timp ce vra pumnalul n teac i i linse rana nainte de a ascunde arma sub hain. Nu era deloc ce credea ea. Cndva, fusese o Iscoad, dar trecuse de faza asta. Cu mult. Era altceva. Ceva mai mult. Dac femeia reuea s comunice cu unul dintre Rtcii nainte de a scpa de ea... Mai bine s nu ncerce. Nu mai avea timp s caute Cornul lui Valere. Dincolo de ora l ateptau acoliii lui. Spera c nc l mai ateapt. Bgase spaima n ei. Poate c o parte din oameni nc mai triau. Rsritul soarelui l gsi departe de Turn, n largul insulei Tar Valon. AlThor era undeva, acolo. Iar el era din nou ntreg.

CAPITOLUL 20

Pasul Jangai

Sub impuntoarea Osie a Lumii, Rand l mna pe Jeadeen pe povrniul pietros al dealului care ncepea s urce din Pasul Jangai. Zidul Dragonului strpungea cerul, fcnd ca toi ceilali muni s par nite pitici pe lng el, piscurile lui acoperite de zpad sfidnd soarele torid al dup-amiezii. Cel mai nalt ajungea dincolo de norii care amgeau Pustiul cu promisiunea unei ploi care nu mai venea de mult. Rand nu putea nelege de ce voiau oamenii s escaladeze munii - se spunea c aceia care se ncumetaser s nving aceste nlimi se ntorseser copleii de spaim i nemaiputnd s respire. De aceea credea c, ncercnd s urce att de sus, oamenilor fi s-ar putea face fric s mai respire. ... Dei cairhienii sunt preocupai de Jocul Caselor, te vor urma atta timp ct tiu c eti puternic. Fii dur cu ei, dar, sfatul meu, fii i drept, spunea Moiraine aproape de el. Conductorul care e drept... Rand ncerc s-o ignore, cum i ignora i pe ceilali clrei, scritul i hodorogitul cruelor lui Radere, care veneau anevoie din urm. Trecuser de defileurile i albiile sparte ale Pustiului, dar aceste dealuri coluroase, aproape la fel de golae,

erau la fel de neprielnice cruelor. Nimeni nu mai trecuse pe aici de peste douzeci de ani. Aa l btea la cap Moiraine din zori i pn la apusul soarelui, ce-i drept atunci cnd o lsa el. Predicile ei erau fie pe subiecte nensemnate despre cum se poart regii i reginele n Cairhien, Saldaea sau n alt parte , fie pe subiecte importante: influena politic a Mantiilor Albe sau poate efectele negoului asupra deciziilor conductorilor de a porni la lupt. De parc ar fi vrut s-l educe, ca nobil ce avea s fie sau trebuia s fie, nainte de a ajunge de partea cealalt a munilor. Surprinztor ct de des vorbele ei reflectau ceea ce orice om din Emonds Field ar fi numit sim practic. Ca i reversul. Din cnd n cnd, l fcea s rmn cu gura cscat; de pild, c nu trebuie s se ncread n nici o femeie din Turn cu excepia ei, a lui Egwene, a lui Elayne i a lui Nynaeve, sau vestea c Elaida era acum Suprema nscunat. n ciuda jurmntului, nu voia s-i spun cum de tia asta. Era datoria altcuiva s-i spun, era secretul altcuiva, pe care ea, una, nu-l putea dezvlui. Rand le bnuia pe neleptele Vestitoare-n-vise, dei acestea l priviser drept n ochi i refuzaser s spun da sau nu. Ar fi vrut s le fac s preia jurmntul lui Moiraine; neleptele se bgau mereu ntre el i cpeteniile de clan, ca i cum ar fi vrut s-i intermedieze relaiile cu acetia. Acum ns nu voia s se gndeasc la Elaida sau la nelepte sau s o asculte pe Moiraine. Acum voia s cerceteze pasul din faa lui, o crptur adnc n munii care se rsuceau de parc cineva ar fi ncercat s-i despice cu un topor bont, nereuind pe de-a-ntregul. Cteva minute de mers ntins, i ajungea acolo. Pe o parte a pasului o stnc abrupt fusese netezit pe o lime de o sut de pai i cioplit n aa fel nct acum aducea cu un arpe btut de vnturi care se ncolcea n jurul unui stlp nalt de mai bine de un sfert de mil, monument, semn sau marca unui conductor, data cu siguran din vremea unui neam pierdut, nainte de Artur Arip-de-oim, poate chiar nainte de Rzboaiele Troloce. Mai vzuse vestigii ale unor neamuri demult apuse; adesea nici chiar Moraine nu le tia originea. Sus, pe partea cealalt, att de sus, nct nu-i ddea seama dac nu cumva era o nchipuire, chiar sub linia de unde ncepea zpada, se nla ceva i mai straniu. Ceva ce fcea din primul

monument vechi de cteva mii de ani un lucru obinuit. Ar fi jurat c sunt rmiele unor cldiri distruse, aa cum strluceau, cenuii, pe fundalul muntelui ntunecat, dar i mai straniu i se prea ceea ce prea a fi un doc din acelai material, ca pentru corbii, care se lsa ca un om beat n josul muntelui. Dac nu cumva ochii i jucau feste, acel loc trebuie s fi datat dinainte de Frngerea Lumii. Faa lumii se schimbase ntru totul n anii aceia. Acolo se prea poate s fi fost albia unui ocean. Va trebui s-l ntrebe pe Asmodean. S fi avut timp i tot n-ar fi vrut s ncerce s urce pn acolo ca s vad cu ochii lui. La poalele arpelui uria se ntindea Taienul, un ora de dimensiuni medii, cu ziduri nalte, el nsui un vestigiu de pe vremea cnd Cairhienul avea dreptul s trimit caravane peste inutul ntreit, iar bogiile veneau din Shara pe Calea Mtsii. Cerul de deasupra oraului era brzdat de ceea ce preau a fi psri, iar pe zidurile de piatr cenuie se vedeau pete ntunecate la intervale regulate. Mat se ridic n a, protejndui ochii cu plria cu bor larg, ca s priveasc pasul, i se ncrunt. Pe faa aspr a lui Lan nu se citea nimic, dar i el prea la fel de ncordat; o rafal de vnt, puin mai rcoroas aici, i desfcu pelerina a crei culoare se schimba mereu i, pre de o clip, tot ce nsemna el, de la umeri i pn la cizme, pru c se face una cu dealurile stncoase i cu tufele rare de mrcini. M asculi? ntreb Moiraine brusc, ndemnndu-i iapa sur s vin mai aproape. Trebuie...! Te rog, Rand. Sunt attea lucruri pe care trebuie s i le spun, attea lucruri pe care trebuie s le tii. Rugmintea voalat din vocea ei l fcu pe Rand s-i arunce o privire. i amintea de vremea cnd se simea copleit de prezena ei. Acum i se prea mic, n ciuda atitudinii ei regale. Ce prostie, s simt c trebuie s o apere cu orice pre. Avem timp berechet, Moiraine, replic el cu blndee. Nu pretind c tiu att de mult despre lume ca i tine. De acum nainte vreau s te in aproape de mine. Ce schimbare radical, unde erau vremurile cnd Moiraine l inea aproape de ea. Acum ns m preocup altceva, adug el. Desigur, zise Moiraine i oft. Cum doreti. ntr-adevr, nc mai avem timp.

Rand ddu pinteni armsarului sur, iar ceilali fcur la fel. Cruele i iuir i ele mersul, dei la deal era mai greu. Pelerina peticit a lui Asmodean a lui Jasin Natael se nvolbur n spatele lui precum steagul pe care-l purta prins de scara eii, de un rou-aprins cu simbolul alb-negru al vechilor Aes Sedai n mijloc. Asmodean privea ursuz nainte; nu-i fcea deloc plcere s fie el stegarul. Sub semnul acela Rand va fi cuceritor, aa gria Profeia din Rhuidean, i poate nu va nspimnta lumea la fel de mult precum Steagul Dragonului, steagul lui Lews Therin, pe care l lsase fluturnd deasupra Stncii din Tear. Puini cunoteau acest semn. Petele de pe zidurile Taienului erau cadavre, contorsionate n ultimele chinuri, umflate de cldura soarelui i spnzurate de gt ntr-un ir ce prea s dea ocol oraului. Psrile erau corbi negri, cu penele lucioase, i vulturi cu capul i gtul spurcate de carnea de strv. Unii corbi stteau cocoai pe cadavre, nfruptndu-se din ele, fr s se sinchiseasc de oamenii care se apropiau. Duhoarea dulceag care i ntorcea stomacul pe dos umplea aerul uscat, ca i mirosul acru de ars. Porile prinse n scoabe de fier stteau cscate, dnd la iveal o mare de ruine, case de piatr, mnjite de funingine i acoperiuri prbuite. Nimic nu se mica n afar de psri. Ca Mar Ruois. Rand ncerc s-i alunge gndul, dar vzu cu ochii minii acel ora mre dup ce fusese recucerit, turnurile imense, nnegrite, care se prbueau, focurile, sau ce mai rmsese din ele, la fiecare col de strad, unde cei care refuzaser s jure credin Umbrei fuseser legai fedele i aruncai n foc. tia a cui era amintirea, dei nu o discutase cu Moiraine. Sunt Rand alThor. Lews Therin Telamon e mort de trei mii de ani. Eu sunt eu nsumi! Aceea era o btlie pe care voia cu tot dinadinsul s o ctige. Dac va fi s moar la Shayol Ghul, va muri ca el nsui. Se strdui s se gndeasc la altceva. Jumtate de lun de cnd prsise Rhuideanul. Jumtate de lun, dei Aielii impuseser un mar draconic, de la rsritul pn la apusul soarelui, care sleia caii de putere. Dar Couladin pornise n direcia asta cu o sptmn nainte de a afla el. Dac nu reuiser s se apropie ct de ct, Couladin va avea tot att timp s devasteze Cairhienul nainte ca Rand s ajung

acolo. Mai mult chiar, nainte ca Shaido s poat fi ncolii. Un gnd la fel de sumbru. Ne urmrete cineva de pe stncile alea din stnga, zise Lan calm, prnd total absorbit de ceea ce mai rmsese din Taien. Nu sunt Aieli, dac ar fi fost, m ndoiesc c a fi vzut ceva. Rand era bucuros c le convinsese pe Egwene i Aviendha s rmn cu neleptele. Felul n care arta oraul i ddea un motiv n plus, dar cei care i urmreau de acolo se potriveau cu (planul lui iniial, cnd sperase c Taienul scpase nevtmat. Egwene nc mai purta aceleai haine de femeie Aiel, la fel ca i Aviendha, Aielii nefiind, probabil, bine-venii n Taien. Cu att mai puin printre supravieuitori. Privi napoi spre cruele care se opreau n vrful dealului. Ajungeau pn la el murmurele cruailor, acum c vedeau limpede oraul i cum i erau mpodobite zidurile. Kadere, azi mbrcat din nou tot n alb, i terse faa de vultur cu o batist enorm; prea indiferent, doar buzele i le uguia gnditor. Rand spera ca Moiraine s gseasc ali cruai dup ce treceau prin pas. Kadere i oamenii lui mai mult ca sigur aveau s-i ia tlpia cu prima ocazie. Iar el va trebui s-i lase. Nu era cel mai bun lucru nu era drept, dar trebuia s-l protejeze pe Asmodean. Ct timp trecuse de cnd fcea numai ce era necesar, n loc s fac ce era drept? ntr-o lume dreapt ar fi unul i acelai. Gndul l fcu s rd, mai mult un uier rguit. Ct de departe era acum de biatul de la ar care fusese cndva: uneori ns biatul i se furia pe la spate i l prindea nepregtit. Ceilali ntoarser ochii spre el, iar el i nfrn pornirea de a le spune c nc n-a nnebunit. Trecur minute bune pn cnd doi brbai n cma i o femeie aprur de dup stnci, toi trei zdrenroi, murdari i n picioarele goale. Se apropfr ovitori, cu capul lsat pe-o parte, temtori, cu ochii fugind de la un clre la altul, spre crue i napoi, de parc ar fi fost gata s o ia la goan la primul strigt. Obrajii scoflcii i paii nesiguri artau ct le era de foame. Slav Luminii, zise unul dintre brbai n cele din urm. Era crunt - nici unul din cei trei nu era tnr - i cu faa brzdat de riduri adnci. Ochii lui se oprir o clip asupra lui Asmodean, cu gulerul i manetele dantelate, dar conductorul

acestui convoi nu avea cum s mearg pe un catr i s duc un steag. De scara lui Rand se prinse nerbdtor. Slav Luminii c ai ieit cu via din inuturile alea groaznice, nlimea Ta. Poate c din cauza hainei de mtase albastr a lui Rand, brodat cu fir de aur pe umeri, sau a steagului, sau doar voia sl mguleasc. Omul sigur nu avea motiv s-i cread altceva dect nite negutori, chiar dac erau att de bine mbrcai. Slbaticii ia s-au rsculat din nou. E un alt Rzboi cu Aielii. Au srit zidul noaptea i, pn s prind cineva de veste, i-au omort pe toi cei care s-au mpotrivit i au furat tot ce se putea cra. Noaptea? ntreb Mat rstit, cu plria tras pe ochi cercetnd n continuare oraul n ruine. Santinelele ce fceau, dormeau? Sper c aveai santinele, att de aproape de dumanii votri. Nici mcar Aielii nu s-ar fi putut apropia att de uor, dac v-ai fi pzit cum trebuie. Lan i arunc o privire admirativ. Nu, nlimea Ta, rspunse brbatul crunt clipind spre Mat, apoi se ntoarse spre Rand. Haina verde a lui Mat arta destul de bine, dar faptul c era boit i deschis la nasturi i spunea c stpnul ei dormise mbrcat. Am... am avut numai cte un paznic la fiecare poart, continu el. Trecuse ceva vreme de cnd nu mai vzuser un slbatic. De data asta ns... Ce n-au furat au ars i ne-au nfometat. Animalele! Slav Luminii c ai venit s ne salvai, altfel am fi murit cu toii aici. Eu sunt Tal Nethin. Sunt... am fost... elar. i-nc unul priceput, nlimea Ta. Asta e sora mea, Arii, iar sta e soul ei, Ander Cori. Face cizme bune. Au furat i oameni, nlimea Ta, zise femeia cu o voce pierit. Parc mai tnr dect fratele ei, se prea poate s fi fost artoas cndva, dar grijile brzdaser cute adnci pe faa ei fr s mai dispar vreodat cu totul, gndi Rand. Soul ei privea pierdut, de parc nu era sigur unde se afl. Fiica mea, nlimea Ta, i fiul meu. I-au luat pe toi tinerii, pe toi cei mai mari de 16 ani, pe unii chiar de dou ori mai mari i chiar mai mult de att. I-au dezbrcat n pielea goal chiar n strad i au plecat cu ei aa. nlimea Ta, poi s...?

Femeia se opri, mijindu-i ochii, tiind c aa ceva nu era posibil, cltinndu-se. Slabe anse ca s-i vad copiii din nou. Moiraine sri din a imediat i se repezi s-o prind pe Arii. Femeia, galben precum ceara, scoase un icnet de ndat ce o atinser minile Aes Sedai, nfiorndu-se din cretet i pn n tlpi. Privirea ei ntrebtoare se ntoarse spre Moiraine, dar aceasta nu fcu dect s o in n loc, ca s nu cad. Soul femeii rmase cu gura cscat cnd vzu catarama aurit a lui Rand, darul Aviendhei. Braele lui erau nsemnate aa. Exact aa. Toate mpletite, ca arpele stncii. Tal ridic privirea spre Rand, nesigur. Conductorul slbaticilor, nlimea Ta. El... avea semne din astea pe brae. Purta haine ciudate, ca toi ceilali, dar mnecile le avea tiate, ca s fie sigur c vede toat lumea ce are pe brae. Un dar primit n Pustiu, spuse Rand, avnd grij s-i in minile pe oblnc. Mnecile hainei i ascundeau Dragonii, mai puin capetele acestora; cine se ddea mai aproape le putea vedea pe minile lui. Arii uitase s se mai ntrebe ce anume fcuse Moiraine, iar acum cei trei artau de parc ar ti fost gata s o ia din loc. Ct timp a trecut de cnd au plecat? ntreb Rand. ase zile, nlimea Ta, rspunse Tal nelinitit. Au fcut ceau fcut ntr-o noapte i-o zi, pe urm au plecat. Am fi plecat i noi, dar dac se hotrau s se ntoarc i ne ntlneam pe drum cu ei? La Selean au fost respini, nu? Selean era oraul de la cellalt capt al pasului. Rand se ndoia c Selean era ntr-o situaie mai bun dect Taien. Ci supravieuitori mai sunt n afar de voi trei? S fie vreo sut, nlimea Ta. Poate mai muli. Nimeni n-a stat s ne numere. Rand simi cum urc furia n el, dei ncerca s-o in n fru. O sut? Fcu el cu o voce ca de ghea. ase zile? Atunci de ce v-ai lsat morii n voia corbilor? De ce zidurile oraului nc mai sunt mpodobite cu cadavre? Sunt oamenii votri, ei v iau nasul din loc cu duhoarea lor! ngrmdindu-se unul ntr-altul, cei trei se ddur napoi din faa calului lui Rand.

Ne-a fost fric, nlimea Ta, zise Tal rguit. Slbaticii au plecat, dar se puteau ntoarce. i ne-a spus... Cel cu semnele pe brae ne-a spus s nu ne atingem de nimic. Un mesaj, adug Ander posomort, cu ochii pe catarama lui Rand. El i-a ales pe toi, a spnzurat ct s-i ajung tot zidul. Brbai, femei, la ntmplare. A spus c spnzuraii sunt un mesaj pentru cel care vine dup el. A spus c vrea ca omul sta s tie... s tie ce vor face ei de partea cealalt a Osiei Lumii. A spus... A spus c o s-i fac i mai ru omului stuia. Arii fcu brusc ochii mari i cei trei privir lung pe lng Rand, cu gura cscat. Apoi, ipnd, se ntoarser i o luar la fug. Aieli cu feele acoperite aprur dintre stncile de unde veniser cei trei, care se repezir n alt direcie. Aieli n vluri negre aprur i acolo, drept care cei trei se lsar s cad la pmnt, plngnd i inndu-se unul de altul n timp ce erau nconjurai. Moiraine i pstrase calmul, dar ochii nu-i erau senini deloc. Rand se rsuci n a. Rhuarc i Dhearic urcau dealul, descoperindu-se i desfcndu-i shoufa de pe cap. Dhearic era mai trupe dect Rhuarc, cu nasul mare i uvie mai deschise la culoare n prul blond. i adusese pe Aielii Reyn aa cum spusese Rhuarc. Timolan i Aielii Miagoma lui merseser n paralel cu ei spre miaznoapte timp de trei zile, schimbnd din cnd n cnd mesaje cu ei, dar fr s-i dezvluie inteniile. Aielii Codarra, Shiande i Daryne nc mai erau pe undeva la rsrit; veneau i ei din urm, aa spuneau Amys i celelalte dup ce intraser n visele neleptelor, dar mai ncet. neleptele tiau despre inteniile cpeteniilor de clan cum tia i Rand despre inteniile lui Timolan, adic nimic. De ce-a trebuit s facei asta? ntreb Rand n timp ce cele dou cpetenii se apropiau de el. El nsui i speriase pe cei trei, dar ca s-i fac s spun mai multe, i nu le dduse de neles c-i va omori. Rhuarc ridic din umeri, iar Dhearic spuse: Am nfipt lnci de jur mprejur, cum ai spus tu, dar ne-am gndit c n-are rost s ateptm, din moment ce n-a rmas nimeni aici pentru dansul lncilor. n plus, sunt doar nite Ucigai-de-Copaci.

Rand trase adnc aer n piept. tia c, n felul ei, asta ar putea fi o problem la fel de serioas ca i Couladin. Cu aproape cinci sute de ani n urm Aielii druiser Cairhienului un puiet, un buta de Avendesora, i odat cu el un drept nemaiacordat altui neam, de a face nego peste inutul ntreit pn n Shara. Nu invocaser nici un motiv n cel mai bun caz nu-i aveau deloc la inim pe cei din inuturile umede, dar o fcuser fiindc aa le cerea jietoh. n anii lungii cltorii care i adusese n Pustiu, numai un singur neam nu-i atacase, numai unul le permisese accesul nengrdit la ap, cnd lumea se usca de cldur. Pn la urm, i gsiser pe descendenii acestui neam. Cairhienii. Vreme de cinci sute de ani, bogiile invadaser Cairhienul, odat cu mtsurile i fildeul. Cinci sute de ani, rstimp n care Avend. Orald. Era a crescut viguros n Cairhien. Apoi regele Laman a poruncit ca arborele s fie tiat i din el s se fac un tron. Neamurile tiau de ce Aielii traversaser Osia Lumii cu douzeci de ani n urm - Pcatul lui Laman, i spuneau ei, i Mndria lui Laman. - Dar puini tiau c pentru Aieli nu fusese vorba despre rzboi. Patru clanuri veniser s caute un sperjur i, dup ce l-au ucis, s-au ntors n inutul ntreit. Dar dispreul lor fa de Ucigaii-de-Copaci i sperjuri nu dispruse niciodat. Faptul c Moiraine era Aes Sedai nu se potrivea cu originea ei cairhian, dar Rand nu era niciodat sigur ct de mult o deranja acest lucru. Oamenii tia n-au nclcat nici un jurmnt, le spuse el. Gsii-i pe ceilali; elarul zice c sunt vreo sut. i purtai-v cu blndee. Dac ne-au vzut cumva, acum probabil c se refugiaz n muni. Cei doi Aieli ddur s plece, dar Rand adug: Ai auzit ce mi-au spus? Ce credei despre ce-a fcut Couladin aici? A omort mai muli dect trebuia, replic Dhearic cltinnd din cap cu dezgust. Ca nite dihori care dau iama prin gini. Crima era la fel de uoar ca i moartea, spuneau Aielii, orice prost putea fi n stare de aa ceva. i cellalt lucru? Faptul c a luat prizonieri. Gaishaini. Rhuarc i Dhearic se uitar unul la altul, apoi Dhearic strnse din buze. Auziser i de asta i nu-i fcea s se simt deloc bine. Trebuia s se ntmple ceva grav ca un Aiel s nu se simt deloc bine.

Imposibil, rspunse Rhuarc ntr-un sfrit. Dac e... Condiia de gaishain ine de jietoh. Nimeni nu poate fi fcut gaishain, dac nu urmeaz jietoh, altfel e doar un animal-om, precum cei din Shaarad. Couladin a abandonat jietoh, zise Dhearic de parc ar fi anunat c pietrelor tocmai le-au crescut aripi. Mat i trase bidiviul mai aproape, dndu-i ghes cu genunchii. ntotdeauna fusese un clre oarecare, uneori ns, cnd se gndea intens la ceva, clrea de parc s-ar fi nscut n galop. i asta te surprinde? ntreb el. Dup tot ce-a fcut? Omul sta ar nela-o la zaruri i pe maic-sa. Cei din jur i aruncar priviri ncruntate, ca nite pietre albastre. n multe privine Aielii erau jietoh. i orice altceva ar fi fost Couladin, n ochii lor nc mai era un Aiel. Septul naintea clanului, clanul naintea strinilor, dar Aielii naintea locuitorilor din inuturile umede. Li se alturar i cteva Fecioare, Enaila, Jolien i Adelin, ca i Sulin, crunt i vnoas, care fusese aleas mai-mare peste Acoperiul Fecioarelor din Rhuidean. Le ordonase Fecioarelor care rmseser acolo s-i aleag pe altcineva n frunte, iar acum le conducea pe Fecioarele de aici. i ddur seama care era starea de spirit i nu spuser nimic, doar nfipser vrful lncilor n pmnt, rbdtoare. Un Aiel putea face pn i stnca s par c i-a pierdut rbdarea. Lan sparse tcerea. Dac se ateapt s-l urmezi, Couladin se prea poate s fi lsat o surpriz undeva, n trectoare. O sut de oameni ar putea ine n loc o otire ntreag. O mie... Atunci ne instalm tabra aici i trimitem cercetai nainte, ca s se asigure c nu-i nici o primejdie. Duadhe Mahdiin? Cuttorii-de-Ap, Dhearic se declar de acord, vizibil satisfcut. Aceea fusese fria lui nainte de a deveni cpetenia clanului. Sulin i celelalte Fecioare i aruncar priviri piezie lui Rand n timp ce cpetenia Aielilor Reyn o lua n jos, spre crue. n ultimele trei zile, cnd ncepuse s se team de ce-ar putea gsi aici, Rand alesese cercetai din alte frii, tiind c pn atunci le favorizase pe ele. ncerc s le ignore privirile, mai ales pe

cea a lui Sulin; femeia ar fi putut bate cuie cu ochii ei de un albastru-pal. Rhuarc, dup ce sunt gsii supravieuitorii, ai grij s fi se dea de mncare. i s fie bine tratai. i lum cu noi. Privirea i fu atras de zidul oraului. Civa Aieli i foloseau deja arcurile ncovoiate din corn ca s ucid corbii. Uneori Fpturile Umbrei foloseau drept iscoade corbi i animale care se hrneau cu strvuri; Ochii Umbrei, le spuneau Aielii. Corbii nu se opreau clin ciugulit dect atunci cnd erau strpuni de cte o sgeat, dar un om nelept nu risca atunci cnd era vorba de corbi sau de obolani. i ngrijete-te ca morii s fie ngropai, adug el. Cel puin acum ce era drept i ce era necesar erau unul i acelai lucru.

CAPITOLUL 21

O sabie n dar

Tabra se nla cu repeziciune, la intrarea n Pasul Jangai, chiar dac departe de Taien i se ntindea peste dealuri, n jurul cilor de acces, printre tufele rare de mrcini i chiar pe coasta munilor. Nu c s-ar fi vzut ca n palm, doar ceea ce era n interiorul trectorii; corturile Aielilor se confundau cu solul pietros att de bine, nct nu le observai, chiar dac tiai ce caui i unde s caui. Pe dealuri Aielii i instalaser tabra dup clanuri, dar cei din trectoare se strnseser pe frii. Majoritatea erau Fecioare, dar friile brbailor i trimiseser reprezentanii, cam cincizeci de fiecare, ridicndu-i corturile dincolo de ruinele Taienului, n zone vag delimitate. Toat lumea nelegea sau credea c nelege c Fecioarele rspund direct de viaa lui Rand, dar toate friile voiau s-l apere pe Caracarn. Moiraine i Lan, desigur, coborr ca s-i liniteasc pe cruaii lui Kadere, mai jos de ora; Aes Sedai se ntreba ce se afla n cruele acelea la fel de mult pe ct se ntreba ea ce era n mintea lui Rand. Cruaii mormiau i njurau duhoarea care venea dinspre ora, evitnd s-i priveasc pe Aieli cum desprindeau cadavrele de pe zid, dar, dup lunile petrecute n Pustiu, prea s le plac faptul c se aflau n apropierea a ceea

ce considerau a fi civilizaie, chiar dac era vorba de rmiele unui ora. Gaishainii ridicau corturile neleptelor - ale lui Amys, Bair i Melaine - mai jos de ora, peste drumul, puin umblat, care ieea dintre dealuri. Rand era sigur c cele trei nelepte vor spune c aleseser locul ca s fie att la dispoziia lui, ct i a nenumratelor nelepte de mai jos, dar, dac se gndea bine, nu era deloc o coinciden faptul c oricine voia s urce la el trebuia s treac prin sau pe lng tabra lor. Rmase puin surprins c Melaine le poruncea ce s fac siluetelor n robe albe. Doar cu trei nopi n urm, se mritase cu Bael, n cadrul unei ceremonii care fcuse din ea soia lui Bael i sora-dinti a celeilalte soii a lui Bael, Dorindha. Se pare c partea aceea fusese aproape la fel de important ca i cstoria; Aviendha fusese ocat c aa ceva l luase prin surprindere sau poate furioas. Cnd Egwene sosi cu Aviendha n urma ei, clare pe iapa sur, cu poalele ridicate deasupra genunchilor, preau c se potrivesc de minune, n ciuda pielii lor diferite, iar Aviendha era ndeajuns de nalt ca s priveasc peste umrul lui Egwene fr s se ridice, fiecare doar cu o brar de filde i un colier. ndeprtarea cadavrelor spnzurate de zidul oraului de-abia ncepuse. Majoritatea corbilor fuseser omori, ghemuri de pene negre mprtiate pe pmnt, iar restul i luaser zborul, dar nite vulturi care se ndopaser prea mult ca s mai poat zbura nc mai peau legnat prin cenua din ora. Rand i-ar fi dorit ca femeile s nu vad acea privelite, dar, spre surprinderea lui, nici una nu ddu fuga s-i goleasc stomacul. De fapt, de la Aviendha nici nu se ateptase la aa ceva; aceasta vzuse moartea destul de des, chiar n fa, drept care nu remarc nici o schimbare pe chipul ei. Dar nu se ateptase la atta mil n ochii lui Egwene n timp ce femeia se uita cum cadavrele umflate sunt coborte de pe zid. Egwene i apropie iapa de Jeadeen i se aplec, atingndu-i braul cu mna. mi pare ru, Rand. N-aveai cum s opreti asta. tiu. Nici mcar nu tiuse c exista un ora aici pn cnd Rhuarc nu-l pomenise n treact, cu cinci zile n urm - ntlnirile lui cu cpeteniile limitndu-se la a hotr dac pot merge mai mult

ntr-o zi i la ce-ar face Couladin dup ce ieea din Pasul Jangai , rstimp n care Shaido devastaser oraul i plecaser. Se sturase s-i tot fac reprouri. Atunci ar fi bine s nu uii. N-a fost vina ta. Egwene ddu pinteni iepei i ncepu s-i spun ceva Aviendhei nainte de a se ndeprta prea mult ca s nu poat fi auzit. M bucur c suport att de bine. De obicei, se simte vinovat pentru tot ce nu poate controla. Brbaii mereu au impresia c au sub control tot ce se petrece n jurul lor, replic Aviendha. Iar cnd descoper c nu-i aa, cred c e din vina lor, n loc s nvee un adevr simplu pe care femeile l tiu deja. Egwene scoase un chicot. Asta e adevrul simplu. Cnd i-am vzut pe amrii ia, mi-am i nchipuit c am s-l vd vrsndu-i maele pe undeva. Are stomacul att de sensibil? Credeam c... Cuvintele se pierdur n timp ce Egwene i Aviendha se ndeprtau de el. Rand se ndrept de spate, rou la fa. Auzi, s ncerce s trag cu urechea la ele; se purta ca un idiot. Asta ns nu-l mpiedic s se uite dup ele ncruntat. i asuma numai responsabilitatea care i revenea, chiar dac era vorba de responsabilitatea fa de el nsui. Numai pentru situaiile n care putea interveni. i n care ar fi putut interveni. Nu-i plcea c vorbeau despre el. Pe la spate sau chiar sub nasul lui. Numai Lumina tia ce mai spuneau. Desclec i, cu Jeandeen de cpstru, porni n cutarea lui Asmodean, care prea s o fi luat la picior. Dup attea zile petrecute n a, o plimbare pe jos era tocmai bun. De-a lungul trectorii apreau zeci de corturi; povrniurile munilor i stncile erau nite obstacole formidabile, Aielii ns i aranjau corturile n aa fel nct s fie gata la orice atac venit dinspre ele. ncercase s mearg pe jos cu Aielii, dar dup o jumtate de zi se dduse btut, urcnd din nou pe cal. Greu era s in pasul cu ei i clare, darmite pe jos; cnd se grbeau, Aielii pur i simplu istoveau caii. Mat desclecase i el, acum sttea ghemuit, cu cpstrul ntr-o mn i cu lancea nnegrit pe genunchi, mijindu-i ochii la porile cscate ale oraului, mormind ceva, n timp ce Cimpoia ncerca s mute dintr-o tufa de mrcini. Mat privea

atent oraul, nu se uita la el ntr-o doar. Cine ntrebase despre santinele? Uneori, Mat spunea lucruri ciudate, de la prima lor vizit n Rhuidean. Rand ar fi vrut ca Mat s vorbeasc despre cele ntmplate, dar el tot nega c s-ar fi ntmplat ceva, n ciuda medalionului cu cap de vulpe, a lncii i a cicatricei din jurul gtului. Melindhra, Fecioara Shaido cu care sttea Mat, era lng el, neslbindu-l din ochi, pn cnd apru Sulin i o trimise cu treburi. Rand se ntreb dac Mat tia c Fecioarele puseser rmag dac Melindhra va renuna sau nu la lance pentru el. i dac l va nva s cnte, dei nu fcea dect s rd atunci cnd Rand le ntreba ce nseamn asta. Sunetul muzicii i purt paii spre Asmodean, care edea pe o stnc de granit cu harpa pe genunchi. Bul steagului purpuriu fusese nfipt n pmntul pietros, cu catrul priponit de el. Vezi, Mrite Dragon, stegarul tu se achit contiincios de datoria lui, zise el vesel, apoi i schimb expresia. Dac tot trebuie s ai steagul sta lng tine, de ce nu-l pui pe Mat s-l duc, sau pe Lan? Sau de ce nu pe Moiraine? Ar fi fericit s-i poarte steagul i s-i curee cizmele. Ferete-te de ea. E o femeie viclean. Cnd femeia i spune c i se va supune, de bunvoie, e cazul s dormi uor i s fii cu ochii n patru. Duci steagul fiindc aa s-a hotrt, jupne jasin Natael. Asmodean tresri i privi n jur, dei nu era nimeni prin preajm, toi erau departe, prea ocupai ca s trag cu urechea. Oricum, doar ei doi nelegeau ce vorbesc. Ce tii despre ruinele alea de sus, de unde ncepe zpada? Trebuie s fie acolo de pe vremea Vrstei Legendelor. Asmodean nici mcar nu ntoarse capul spre munte. Lumea asta e foarte diferit de lumea n care... am adormit, rspunse el cu o voce obosit i se nfior puin. Ce tiu despre ce e ici i colo am nvat de cnd m-am trezit. Sunetele funebre ale Marului morii ncepur s se nale din harpa lui. S-ar putea s fie ce-a mai rmas din oraul n care m-am nscut, cine tie. Shorelle era port, adug el. Soarele mai avea poate o or nainte s-l ascund Osia Lumii; att de aproape de munii nali noaptea venea devreme. Sunt prea obosit pentru una din discuiile noastre n seara asta, spuse Rand.

Aa numeau ei leciile publice ale lui Asmodean, chiar i atunci cnd nu asista nimeni la ele. Adugate la leciile practice pe care le avea cu Lan i Rhuarc, i lsau prea puin timp pentru somn de cnd prsiser Rhuideanul. Tu du-te n cortul tu cnd eti gata. Ne vedem minediminea. Cu tot cu steag, adug Rand. Nu avea cine s duc steagul. Poate va gsi pe cineva n Cairhien. n timp ce Rand ddea s plece, Asmodean scoase o not disonant i ntreb: Fr plase arztoare esute n jurul cortului meu la noapte? ncepi, n sfrit, s ai ncredere n mine? Rand l privi peste umr. Am aceeai ncredere n tine pe care a avea-o dac ai fi fratele meu. Pn n ziua n care m vei trda. Te-am iertat pentru ce-ai fcut, n schimbul a ceea ce m nvei, un trg mai bun dect merii, dar, n ziua n care te vei ntoarce mpotriva mea, voi uita de iertare i te voi ngropa odat cu ea. Asmodean ddu s spun ceva, ns Rand i-o lu nainte: Acum vorbesc eu, Natael. Rand alThor. Celor din inutul celor Dou Ruri nu le plac oamenii care le nfig cuitul n spate. Iritat, Rand trase calul de cpstru i se ndeprt nainte ca menestrelul s spun ceva. Nu era sigur dac Asmodean avea vreo bnuial c un mort ncerca s-i ia locul, dar nici nu voia s-i dea ceva de neles. Asmodean era deja aproape sigur c Rand lupta pentru o cauz pierdut; dac ncepea s cread c Rand nu-i controla mintea pe deplin, c poate o lua razna, Rtcitul sigur l abandona n secunda urmtoare, iar Rand nc mai avea multe de nvat. Gaishaini n robele lor albe i nlau cortul sub ndrumarea Aviendhei, dincolo de intrarea n trectoare, cu arpele acela uria cioplit deasupra. Gaishainii aveau corturile lor, dar acelea se ridicau ultimele, desigur. Adelin i mai bine de o duzin de Fecioare edeau de jur mprejur, privind, ateptnd s-i apere somnul. Chiar i cu peste o mie de Fecioare care dormeau n jurul lui n fiecare noapte, tot puneau pe cineva s-i apere cortul. nainte s se apropie, vr mna n buzunar pentru ca, prin angreal, s prind saidinul. Bineneles c nu era nevoie s ating figurina care-l reprezenta pe brbatul acela mic i gras, cu sabie. Simi cum se umple de murdrie i dulcea, rul acela

nvalnic de foc, acea avalan de ghea devastatoare. Conducnd Puterea aa cum fcea n fiecare noapte de cnd prsise Rhuideanul, amplas capcane n jurul ntregii tabere, nu numai n jurul corturilor din trectoare, ci i n jurul fiecrui cort de mai jos i de pe coastele munilor. Avea nevoie de angreal pentru un numr att de mare de capcane, dar doar pentru att. Crezuse c era puternic, dar nvturile lui Asmodean l fceau i mai puternic. Omul sau animalul care depeau acele linii nu observau nimic, ns Fpturile Umbrei care le atingeau declanau imediat un sunet pe care l auzeau toi cei din corturi. Dac ar fi fcut asta i n Rhuidean, Cinii Celui ntunecat n-ar mai fi putut ptrunde fr tirea lui. Aielii nii trebuiau s stea cu ochii n patru dup dumanii pe dou picioare. Capcanele lui Rand erau esturi complexe, chiar dac subiri, i ncercarea de a le folosi n mai multe scopuri practic le anihila. Pe acestea le-ar fi putut face s le ucid pe fpturile Umbrei, n loc s-l pun n gard, dar asta ar fi fost ca un far pentru orice Rtcit care l cuta, ca i pentru Myrdraali. Nu avea nevoie s-i atrag dumanii cnd acetia poate c nici nu tiau unde se afl. Locul acesta nici mcar Rtciii nu aveau cum s-l tie pn nu se apropiau ndeajuns, iar un Myrdraal l afla cnd era prea trziu pentru el. A da drumul saidininului era un exerciiu de autocontrol, n pofida mirosului pestilenial, n pofida modului n care Puterea ncerca s-l spulbere precum nisipul de pe albia unui ru, s-l ard, s-l desfiineze. Plutea n imensitatea Vidului, dar simea cum aerul i atinge fiecare fir de pr din cap, vedea estura robelor purtate de gaishaini i mirosea parfumul cald al Aviendhei. Voia mai mult. Ins simea i mirosul Taienului, duhoarea cadavrelor arse, duhoarea celor care putrezeau, chiar i a celor care fuseser deja ngropate, amestecate cu pmntul uscat al mormintelor. Ceea ce i era de ajutor. O vreme, dup ce ddu drumul saidinului, nu fcu dect s inhaleze adnc aerul fierbinte, arid; n comparaie cu ce simise nainte, mirosul morii prea c dispruse, iar aerul era pur i minunat. Uite ce trecea prin faa noastr, zise Aviendha n timp ce Rand lsa o femeie cu faa blajin, mbrcat ntr-o rob alb, s-l ia pe Jeadeen. Aviendha ridic un arpe cafeniu, mort, gros ct antebraul lui i lung de aproape trei pai. arpele-sngelui i trgea

numele de la efectul pe care l avea muctura lui, care i fcea sngele s arate ca o piftie n doar cteva minute. Dac nu cumva greea, rana adnc din ceafa arpelui fusese provocat de cuitul de la brul ei. Adelin i celelalte Fecioare priveau aprobator. Te-ai gndit vreo secund c te-ar fi putut muca? ntreb el. Te-ai gndit c ai fi putut folosi Puterea, n loc de un amrt de cuit? De ce nu l-ai pupat n bot mai nti? Probabil c ai fost destul de aproape de el. Aviendha i ndrept spatele, ochii ei mari i verzi fiind n stare s aduc frigul nopii mai devreme. neleptele spun c nu e bine s foloseti Puterea prea des, replic ea, cuvintele rostite rspicat fiind mai reci dect ochii ei. i c e foarte posibil s foloseti prea mult odat, ceea ce te poate face s suferi. ncruntndu-se uor, adug, mai mult pentru ea: Dei nc nu m-am apropiat de ct Putere a putea s conduc. Sunt sigur de asta. Cltinnd din cap, Rand se aplec i intr n cort. Femeia nu voia s asculte glasul raiunii. De-abia se aez pe o pern de mtase de lng focul nc neaprins, c Aviendha intr dup el. Fr arpele-sngelui, din fericire, dar purtnd cu grij ceva lung i nvelit ntr-o ptur groas, cu dungi cenuii. i-ai fcut griji n privina mea, spuse ea cu o voce plat i o fa lipsit de expresie. Deloc, mini el. Nesbuita. Parc-o vd c moare fiindc nu tie s umble cu bgare de seam. Mi-a fi fcut aceleai griji pentru oricine altcineva. Nu vreau s fie cineva mucat de un astfel de arpe. Aviendha l pironi cu privirea, derutat, apoi nclin repede din cap. Foarte bine. Atta timp ct nu-i faci prea multe griji n privina mea, replic ea i, aruncnd ptura fcut sul la picioarele lui, se ls pe vine. Accepi catarama ca pe o tergere a datoriei pe care o am fa de tine... Aviendha, nu exist nici un fel de datorie, spuse Rand. Credea c tnra uitase de asta. Aviendha continu de parc Rand n-ar fi intervenit.

... Dar poate c dup episodul cu arpele nu mai exist nici o datorie. Oftnd, Rand desfcu ptura vrgat precaut, fiindc Aviendha o inuse cu mult mai mult team dect inuse arpele; tratase arpele ca pe o crp. - O desfcu i rmase cu gura cscat. nuntru era o sabie, cu teaca incrustat cu attea rubine i finilit, nct aurul de-abia se vedea - doar soarele aflat la rsrit. Pe mnerul de filde, lung ct s-l cuprind dou mini, era incrustat un alt soare de aur; mciulia era plin de rubine i finilit, ca i garda. Sabia aceasta nu fusese fcut pentru lupt, ci doar ca s fie privit. Admirat. Asta trebuie s fi costat... Aviendha, de unde ai avut atia bani? N-a costat mult, spuse ea, att de timid de parc ar fi adugat c minte de nghea apele. O sabie. Cum s pui mna pe o sabie? Cum s fac aa ceva o femeie Aiel? S nu-mi spui c era ascuns ntr-una din cruele lui Kadere. Am dus-o n ptur, rspunse Aviendha, mai afectat dect atunci cnd venise vorba de ct dduse pe sabie. Pn i Bair a spus c e-n regul atta timp ct n-o ating. Tnra ridic din umeri, stnjenit, ncercnd s-i aeze alul mai bine pe umeri. A fost sabia Ucigaului-de-Copaci. A lui Laman. I-a fost luat de lng cadavru ca dovad c e mort. Capul lui n-a putut fi adus din cauza distanei prea mari. De atunci a trecut dintr-o mn ntr-alta, tineri sau Fecioare netoate care voiau s aib dovada morii lui, numai c fiecare a nceput s se gndeasc mai bine ce reprezenta ea i a vndut-o numaidect altui netot. Preul a sczut mult de cnd a fost vndut pentru prima dat. Nici un Aiel n-ar pune mna pe ea, nici mcar ca s-i scoat pietrele. Mda, e foarte frumoas, zise el ct putu de diplomat. Doar un bufon ar fi purtat o sabie att de bttoare la ochi. Iar mnerul de filde s-ar fi rsucit ntr-o mn ud de sudoare sau de snge. Dar nu te pot lsa... Se ntrerupse cnd trase puin sabia din teac, mai mult din obinuin, ca s-i vad tiul. Gravat pe oelul strlucitor era un btlan, simbolul unui maestru spadasin. Cndva, purtase i el o sabie gravat la fel. Putea pune rmag c lama asta era la

fel cu aceea pe care o avusese el, cu lama de pe lancea lui Mat, pe care era gravat un corb, din metal furit cu ajutorul Puterii, care nu putea fi rupt i nu avea nevoie s fie ascuit. Majoritatea sbiilor maetrilor spadasini erau doar simple copii. Lan i putea spune cu siguran ce i cum, dei era deja convins de asta. Scond sabia din teac, se aplec peste vatra focului i aez teaca n faa ei. Am s iau lama ca s terg datoria, Aviendha. Era lung i uor curbat, cu un singur ti. Doar lama. Poi s-i napoiez i mnerul, dac vrei. Putea comanda un mner i o teac n Cairhien. Poate c unul dintre supravieuitorii din Taien era un fierar mai de soi. Aviendha i plimb ochii mari de la teac la el i napoi, cu gura deschis, nmrmurit pentru prima oar de cnd o cunotea Rand. Dar pietrele astea preioase valoreaz cu mult mai mult dect... ncerci s-i rmn datoare din nou, Rand alThor. Nicidecum. Dac lama asta rmsese neatins i neptat n teaca ei vreme de peste douzeci de ani, trebuia s fie ceea ce credea el. N-am acceptat teaca, deci a fost a ta tot timpul. Aruncnd una din pernele de mtase n aer, Rand execut, din poziie eznd, figura numit nteirea vntului ; penele cdeau ca ploaia n timp ce lama le mrunea n vitez. i nu accept nici mnerul, deci e tot al tu. Dac te-ai ales cu ceva din asta, ctigul e al tu. n loc s se arate fericit de norocul care dduse peste ea Rand bnuia c tnra dduse tot ce avea pentru sabia aia i probabil c numai pentru teac avea s primeasc napoi nsutit , n loc s se arate bucuroas sau s-i mulumeasc, l privea ncruntat printre sutele de pene, la fel de indignat ca orice gospodin din inutul celor Dou Ruri cnd i vedea podeaua plin de gunoi. eapn, Aviendha btu din palme i imediat apru una dintre gaishaine, se ls n genunchi i ncepu s adune penele de pe jos. E cortul meu, zise el apsat. Aviendha pufni pe nas, exact ca Egwene. Femeile astea dou petreceau prea mult timp mpreun.

Cina, cnd se ntunec de-a binelea, era alctuit din obinuita lipie deschis la culoare i o tocan condimentat din ardei i fasole uscat, cu buci de carne aproape alb. Rand nu fcu dect s-i zmbeasc larg cnd afl c era arpelesngelui; mai mncase carne de arpe, i chiar mai ru, de cnd venise n Pustiu. Gara oprla veninoas era cea mai pctoas; nu din cauza gustului, care aducea cu cel de carne de pui, ci fiindc era oprl. Uneori, avea impresia c n pustiu se gseau mai multe chestii otrvitoare erpi, oprle, pianjeni, plante - dect n tot restul lumii luat la un loc. Aviendha pru dezamgit c Rand nu scuip imediat gura de tocan, dei cteodat era greu s-i dai seama ce simea ea cu adevrat. De multe ori prea c-i place la nebunie s-l calce pe nervi. Dac ar fi ncercat s se dea drept Aiel, Aviendha sigur ar fi ncercat s arate c nu e. Obosit i de-abia ateptnd s doarm, i scoase doar haina i cizmele nainte de a se vr sub pturi i a-i ntoarce spatele Aviendhei. Chiar dac brbaii i femeile Aiel fceau baie de aburi mpreun, rstimpul petrecut n Shienar, unde luase parte la ceva asemntor, l convinsese c aa ceva nu i se potrivea se nroea att de mult la fa nct simea c trage s moar. ncerc s nu asculte cum i foneau hainele n timp ce se dezbrca sub pturile ei. Cel puin avea atta pudoare. El ns rmase cu spatele la ea, pentru orice eventualitate. Aviendha susinea c trebuie s doarm acolo ca s-l nvee n continuare despre obiceiurile Aielilor, din moment ce i petrecea mai toat ziua n compania cpeteniilor de clanuri. Amndoi tiau c e o minciun, dei nu-i imagina ce sperau neleptele s afle prin prezena Aviendhei n acelai cort cu el noaptea. Din cnd n cnd, femeia gemea uor n timp ce trgea de ceva i bolborosea n legea ei. Ca s acopere zgomotele scoase de ea i s nu se mai ntrebe care era semnificaia lor, spuse: Nunta lui Melaine a fost impresionant. Bael chiar n-a tiut nimic de ea pn la a-i spune Melaine i Dorindha? Bineneles, replic ea dispreuitor, oprindu-se pentru ceea ce prea un ciorap care nu voia s fie scos. De ce s tie nainte ca Melaine s aeze coronia de lmi la picioarele lui i s-l cear de so? Aviendha izbucni n rs i continu:

Melaine era ct pe-aci s nnebuneasc i s-o nnebuneasc i pe Dorindha pn a gsit flori de segade pentru coroni. Puine cresc att de aproape de Zidul Dragonului. Au vreo semnificaie anume? Florile de segade? Aa ceva i trimisese el, florile despre care Aviendha nu pomenise nimic. C e argoas din fire i c vrea s rmn aa, rspunse tnra, fcnd o nou pauz ntrerupt de mormieli. Dac ar fi folosit frunze sau flori de lemn-dulce ar fi nsemnat c e blnd din fire. Bun-dimineaa ar fi nsemnat c e supus, iar... sunt prea multe. Mi-ar lua zile ntregi ca s te nv toate combinaiile i nu e nevoie s le tii. Doar n-o s te nsori cu o femeie Aiel. i aparii lui Elayne. Rand fu ct pe-aci s o priveasc n clipa n care rostise cuvntul supus . Un cuvnt mai puin potrivit pentru orice femeie Aiel nu putea concepe. Cu alte cuvinte, te anun nainte de a vr cuitul n tine. La sfrit, vocea i fusese mai nfundat. Probabil c tocmai i scotea bluza. Rand i-ar fi dorit ca lmpile s fie stinse. Nu, aa ar fi fost i mai ru. Pe de alt parte, aa se petreceau lucrurile n fiecare noapte de cnd prsiser Rhuideanul i n fiecare noapte parc era mai ru. Trebuia s pun capt acestei situaii. Femeia va trebui s doarm cu neleptele, unde-i era locul; ce avea de nvat de la ea va nva cnd va avea timp. De fapt, gndea exact acelai lucru de cincisprezece nopi. ncercnd s-i alunge imaginile din cap, spuse: Partea aceea de la sfrit. Dup ce s-au depus jurmintele. Cnd vreo ase nelepte de-abia i dduser binecuvntarea, o sut de rude de snge de-ale lui Melaine o nconjuraser pe mireas, toate narmate cu lnci. O sut din rudele lui Bael se repeziser n jurul lui, iar el se luptase ca s ajung la Melaine. Nimeni nu purtase vl, desigur - aa era obiceiul, dar se vrsase snge de ambele pri. Cu cteva minute nainte, Melaine jura c l iubete, dar, cnd Bael a ajuns la ea, Melaine a luptat ca o pisic-de-munte, continu el. Dac Dorindha nu i-ar fi dat un pumn n coaste, probabil c Bael n-ar mai fi putut s-o pun pe umr i s-o duc de-acolo.

Bael nc mai chioapt i are ochiul vnt din pricina ei, ncheie el. Ce, trebuia s arate ca o nevolnic? ntreb Aviendha, somnoroas. Trebuia s arate ct valoreaz. Melaine nu era doar un flecute pe care s i-l pun Bael n pung. Tnra csc, i Rand o auzi cum se vr mai adnc sub pturi. Ce nseamn a nva un brbat s cnte ? Aielii nu cntau, nici mcar atunci cnd erau ndeajuns de mari ca s mnuiasc lancea, cu excepia ndemnurilor la lupt i a bocetelor pentru cei mori. Te gndeti la Mat Cauthon? ntreb ea, chicotind. Se ntmpl i ca un brbat s renune la lance pentru o Fecioar. Asta-i de la tine. N-am auzit pn acum de aa ceva. Mda, nu nseamn chiar asta, rspunse femeia cu glas toropit. Se ntmpl ca un brbat s-i doreasc o Fecioar care nu vrea s renune la lance pentru el, drept care brbatul aranjeaz s fie luat gaishain de ea. Bineneles c e prost. Nici o Fecioar nu s-ar uita la un gaishain aa cum sper el. Este muncit bine i trebuie s-i vad lungul nasului. Primul lucru pe care-l nva e s cnte ca s le distreze pe surorile de lance n timpul mesei. O s-l nvee s cnte. Aa spun Fecioarele cnd un brbat se ndrgostete prostete de una dintre surorile de lance. Ciudat popor. Aviendha? i propusese s n-o mai ntrebe din nou. Lan spunea c e mn de kandor, un model numit fulgi de zpad. Probabil prad de rzboi, n urma unui raid prin inuturile de la miaznoapte. Cine i-a dat colierul la? Un prieten, Rand alThor. Am mers mult azi i pornim dis-dediminea. Somn uor i s te trezeti, Rand alThor. Numai un Aiel i ura noapte bun cu sperana c nu vei muri n somn. ntinznd capcana mult mai mic, dar i mai complicat n jurul viselor lui, conduse Puterea ca s sting lmpile i ncerc s doarm. Un prieten. Aielii Reyn veneau de la miaznoapte. Dar ea avea colierul n Rhuidean. De ce-i psa? Respiraia lent a Aviendhei i bubui n urechi pn adormi, apoi avu un vis ncurcat, n care Min i Elayne l ajutau

s o ridice pe Aviendha, care nu purta dect colierul, pe umrul lui n timp ce ea l btea n cap cu o coroni din flori de segade.

CAPITOLUL 22

ipete de pasre, noaptea

ntins cu faa n jos pe pturile lui, cu ochii nchii, Mat savura senzaia provocat de degetele Melindhrei care i frmntau spatele. Nimic nu se compara cu un masaj dup o zi ntreag petrecut n a. n fine, mai erau i alte lucruri, dar n clipa aceea degetele ei erau tot ce-i putea dori mai mult. Eti destul de musculos pentru un om cu o statur att de mic, Matrim Cauthon. Mat deschise ochii i i arunc o privire peste umr, aa cum sttea clare pe oldurile lui. Fcuse un foc de dou mai mare dect era nevoie, drept care acum era plin de sudoare. Prul ei frumos, auriu, tuns scurt, cu excepia cozii specific femeilor Aiel de la ceafa, i se lipea de cap. Dac sunt prea scund, caut-i pe altcineva. Nu eti prea scund pentru gustul meu, zise ea i izbucni n rs, ciufulindu-i prul, care era mai lung dect al ei. i eti drgla. Relaxeaz-te. Masajul n-are nici un rost dac eti ncordat. Mormind, Mat nchise ochii din noii. Drgla? Lumin sfnt! i scund. Numai o femeie Aiel i putea spune c e scund. n orice alt inut ar fi fost mai nalt dect majoritatea brbailor,

chiar dac nu ntotdeauna cu mult. i amintea cnd fusese nalt. Mai nalt dect Rand, cnd luptase cu Artur Arip-de-oim. i cu o palm mai scund dect era acum cnd luptase alturi de Maecine mpotriva aelgarilor. Vorbise cu Lan, i spusese c auzise mai multe nume; Strjerul spunea c Maecine fusese regele eharonilor, unul dintre cele Zece Neamuri asta tia Mat deja - cu vreo patru-cinci sute de ani nainte de Rzboaiele Troloce. Acelea erau primele i ultimele amintiri care i fuseser plantate n cap. Nimic dup Artur Paendrag Tanreall i nimic nainte de Maecine, regele eharonilor. i-e frig? ntreb Melindhra nevenindu-i s cread. Te-ai nfiorat. Femeia se ddu jos de pe el i Mat o auzi cum pune alte lemne pe foc; cu cte lemne erau acolo puteau lua uor foc chiar ei. Melindhra l plesni peste fund cnd reveni i murmur: Faini muchi. Dac o ii tot aa, ai s m serveti ca frigruie la cin, ca un troloc, mormi el. Nu c i-ar fi displcut compania Melindhrei atta timp ct se abinea s tot spun c e mai nalt dect el , dar simea c nu mai suport. Las c nu ajungi tu frigruie, Matrim Cauthon, zise ea nfigndu-i degetele n umrul lui. Aa. Relaxeaz-te. Mat credea c se va nsura odat i-odat, s fie i el la casa lui. Cam asta fceau brbaii. O femeie, o cas, o familie. intuit locului pentru tot restul vieii. nc n-am auzit de o nevast creia s-i plac de brbatul ei c bea sau c se d n vnt dup jocurile de noroc. i mai era ceva, un lucru pe care l spuneau cei de pe partea cealalt a uii terangreal. C-i era dat s se nsoare cu Fiica celor Nou Luni . Mai curnd sau mai trziu un brbat trebuie s se nsoare, cred eu. Dar, cu siguran, nu avea de gnd s-i ia o femeie Aiel de nevast. Voia s danseze cu ct mai multe femei putea, ct mai putea. Nu eti fcut pentru frigrui, ci pentru mari onoruri, spuse Melindhra ncet. Nu-i ru. Doar c acum nu mai putea face nici o alt femeie s se uite la el, nici dintre Fecioare, nici dintre celelalte. De parc Melindhra ar fi pus un afi pe el pe care scria PROPRIETATEA MELINDHREI DIN JUMAI SHAIDO. Mda, ultima parte n-ar fi trebuit

s-o pun tocmai aici. Dar cine putea anticipa ce avea de gnd s fac o femeie Aiel, mai ales o Fecioar a Lncii? Femeile gndeau altfel dect brbaii, iar cele din neamul Aielilor gndeau altfel dect restul lumii. Ce ciudat c eti att de modest. Modest, eu? Mormi el. Minile ei i fceau att de bine; i netezeau toate nodurile pe care nici nu tia c le are acolo. Cum aa? Mat se ntreb dac nu cumva remarca Melindhrei era legat de colierul la. Femeia prea s pun mare pre pe el sau cel puin pe faptul c-l primise de la el. Bineneles c nu-l purta. Fecioarele nu purtau aa ceva. Dar l inea n punga ei i l arta oricrei femei care o ntreba cum arat. i erau o mulime. Rmi mereu n umbra lui Rand alThor. Nu rmn n umbra nimnui, replic el, absent. Nu, nu era vorba de colier. Mat druise bijuterii i altor femei, printre care i Fecioare; i plcea s fac daruri femeilor frumoase, chiar dac nu se alegea dect cu un zmbet. Nici nu atepta mai mult. Dac femeii nu-i plceau un srut i o mbriare aa cum i plceau lui, ce rost mai avea? Sigur, e i asta o onoare, s stai n umbra lui Caracarn. Ca s fii aproape de cei puternici, trebuie s stai n umbra lor. Umbr, repet Mat, cu gndul n alt parte. Uneori, femeile i acceptau darurile, alteori nu, dar nici una nu l considerase proprietatea ei. Asta i voia. S nu fie proprietatea nici unei femei, orict de frumoas ar fi ea. i orict de pricepute i-ar fi minile la destinderea muchilor lui. Cicatricele tale ar trebui s fie cicatrice de onoare, cptate n numele tu, ca ef, nu ca asta, continu femeia urmrindu-i cu degetul cicatricea de pe gt. Cu asta te-ai ales luptnd pentru Caracarn? Mat ridic din umeri ca s-i dea mna la o parte, se sprijini n coate i se ntoarse cu faa la ea. Eti sigur c Fica celor Nou Luni nu-i spune nimic? i-am spus c nu. ntinde-te la loc. Dac m mini, jur c-i nroesc fundul n btaie. Cu minile n olduri, Melindhra l privi periculos. Chiar crezi c... mi poi nroi fundul n btaie, Mat Cauthon?

Am s-mi dau toat silina, rspunse Mat, temndu-se c femeia l va strpunge cu lancea. Juri c n-ai auzit niciodat de Fiica celor Nou Luni? N-am auzit niciodat, zise ea rar. Cine e? Sau ce e? ntindete la loc i las-m s... Se auzi o mierl, n tot cortul i afar, apoi o clip mai trziu se auzi i un sturz. Psri din inutul celor Dou Ruri. Rand i alesese semnalele de avertizare din ce tia el, psri care nu se gseau n Pustiu. Melindhra sri de pe Mat imediat, i nfur shoufa n jurul capului i se acoperi cu vlul, n timp ce apuca la repezeal mai multe lnci i scuturi. Apoi prsi cortul n fug. Snge i cenu afurisit! Mormi Mat ncercnd s-i pun pantalonii. Sturzul nsemna miazzi. El i Melindhra i ridicaser cortul spre miazzi, alturi de Aielii Chareen, ct mai departe de Rand, dar fr s depeasc limitele taberei. Nu avea de gnd s ias gol n tufele alea de mrcini, cum fcuse Melindhra. Mierla nsemna miaznoapte, unde erau Aielii Shaarad; aadar, veneau din dou direcii n acelai timp. Vrndu-i ct mai bine picioarele n cizme, n cortul acela att de mic, se uit la capul de vulpe din argint uitat lng pturi. De afar se auzeau din ce n ce mai multe strigte i zngnit de arme. Pn la urm, i dduse seama c medalionul acela o mpiedicase pe Moiraine s-l Tmduiasc din prima ncercare. Atta timp ct l atingea, Puterea condus de ea nu-l influena n nici un fel. Nu auzise ca vreo Fptur la Umbrei s poat conduce Puterea, dar mai erau i cele din Ajah Neagr - cel puin aa spunea Rand, iar el l credea i posibilitatea ca unul dintre Rtcii s vin dup Rand. Atrnndu-i medalionul de gt, i nfc lancea cu corbul gravat pe ea i iei n lumina rece a lunii. Nici nu avu timp s simt aerul ngheat. Nici nu iei bine din cort c fu ct pe-aci s-i piard capul n urma loviturii unei sbii troloce, ncovoiate ca o secer. Sabia doar i trecu prin pr fiindc Mat apucase s se rostogoleasc i apoi s se ridice n picioare, cu lancea gata de atac. La prima vedere, trolocul prea a fi trupe, dei era cam jumtate dintr-un Aiel, mbrcat n zale negre, cu tricoane la

coate i umeri, i un coif cu coarne de ap. Dar coarnele i creteau din capul de om, iar de sub ochi i ieea un bot de ap. Mrind, trolocul se repezi la el i url ceva ntr-o limb aspr, pe care nici un om n-ar fi putut s o vorbeasc. Mat i roti lancea ca pe o bt, parnd sabia grea, ncovoiat i nfignd vrful lung al armei sale n burta jivinei, zaua cednd la oelul acela furit cu ajutorul Puterii la fel de repede ca i carnea de dedesubt. Trolocul cu bot de ap se ndoi de mijloc cu un horcit, iar Mat i scoase lancea din el, fcnd un pas lateral ca s-l lase s cad la pmnt. De jur mprejur, Aielii, unii n pielea goal sau mbrcai numai pe jumtate, dar toi cu faa acoperit de vlul negru, se luptau cu trolocii cu rt de mistre, cu bot de lup sau cu cioc de vultur, unii cu coarne sau cu creast de pene, narmai cu sbiile acelea ciudate, ncovoiate, cu topoare cu ghimpi, cu tridente cu crlige, i lnci. Ici i colo, cte unul folosea un arc uria ca s-i trimit sgeile cu ghimpi de mrimea unor lnci mai mici. Oameni luptau alturi de troloci, n haine croite grosolan, cu sbii, ipnd disperai n timp ce i gseau sfritul printre tufele de mrcini. Sammael! Sammael i Albinele Aurii! Iscoadele Celui ntunecat mureau, majoritatea de ndat ce porneau n lupt cu un Aiel, trolocii ns mureau mai greu. Nu sunt un erou! Strig Mat nu neaprat ca s-l aud cineva, n timp ce se lupta cu un troloc cu bot de urs i urechi proase, al treilea. Creatura era narmat cu un topor cu coada lung, cu o jumtate de duzin de ghimpi i o lam lat ct s despice un copac n dou, pe care l nvrtea ca pe o jucrie n minile lui proase, enorme. Tocmai apropierea de Rand l fcea pe Mat s participe la aceste lupte. Tot ce voia el de la via erau un vin bun, un joc de zaruri i o fat drgu sau trei. Nu vreau s m bag n aa ceva! Mai ales dac Sammael era prin preajm. M auzii? Trolocul se prbui la pmnt cu gtul tiat, iar Mat se trezi fa n fa cu un Myrdraal, care tocmai omorse doi Aieli care l atacaser mpreun. Jumtate-om arta ca un om, glbejit, acoperit de solzi negri, ca un arpe. Se i mica precum un

arpe, fr oase, fluid i rapid, pelerina neagr ca noaptea rmnnd nemicat n orice parte ar fi luat-o. i nu avea ochi. Doar o bucat de piele vineie acolo unde ar fi trebuit s fie ochii. Privirea fr ochi se ainti asupra lui, i Mat se cutremur, groaza nghendu-i sngele n vine. Privirea celor Fr-de-Ochi este frica , se spunea n inuturile de la Hotare, unde oamenii tiau bine despre ce vorbesc, chiar i Aielii recunoscnd c privirea unui Myrdraal te fcea s nlemneti de groaz. Aceasta era prima arm a creaturii. Jumtate-om se npusti asupra lui ca un val uria. Urlnd, Mat i iei n ntmpinare, rotindu-i lancea ca pe o bt, ncercnd s-l loveasc, mereu n micare. Creatura avea o sabie la fel de neagr precum pelerina pe care o purta, o sabie furit n forjele Thakandarului i, dac apuca s-l cresteze cu ea, era ca i mort, asta dac nu aprea Moiraine imediat cu leacul ei. Exista o singur modalitate de a dobori un Pierit. Atac total; s-l copleeti nainte de a te coplei el pe tine - a te apra era sinonim cu a muri. Mat nu-i putea permite s arunce nici mcar o privire la btlia crunt care se ducea n jurul lui. Sabia Myrddraalului licri ca limba unui arpe, se abtu asupra lui ca un fulger negru, dar numai ca s contracareze atacul lui Mat. Cnd oelul gravat cu un corb i furit cu ajutorul Puterii se ciocni de metalul furit n forjele Thakandarului, ni o lumin albastr, nsoit de o detuntur. Pe neateptate, sulia lui Mat ptrunse n carnea adversarului. Sabia neagr i mna glbejit zburar ct colo, iar lovitura urmtoare se opri n beregata Myrddraalului, Mat ns nu se opri. i strpunse inima, i tie un tendon, apoi pe cellalt, iute, unul dup altul. De-abia atunci se ndeprt un pas de creatura care se zvrcolea la pmnt, fluturnd mna bun i ciotul rmas, din rni nindu-i sngele negru. JumateOameni nu se ddeau mori cu una, cu dou; nu-i ddeau duhul dect la apusul soarelui. Privind n jur, Mat i ddu seama c atacul se sfrise. Iscoadele Celui ntunecat sau trolocii care nu muriser o luaser la sntoasa; cel puin el nu vzu dect Aieli rmai n picioare. Unii Aieli czuser i ei. Scoase o batist din buzunarul unei Iscoade ca s tearg sngele negru de Myrdraal de pe vrful lncii. Sngele ataca metalul dac l lsa mai mult acolo.

Atacul din noaptea asta nu avea sens. Dup cadavrele pe care le vedea la lumina lunii, troloci i oameni, nici unul nu trecuse de primul ir de corturi. i, fr s atace ntr-un numr mult mai mare, nu puteau spera la mai mult. Ce-ai strigat? Carai i nc ceva. Limba Strveche? Se ntoarse ca s-o priveasc pe Melindhra. i scosese vlul i acum nu mai purta altceva dect shoufa. Erau i alte Fecioare n apropiere, i brbai, toi la fel de mbrcai ca Melindhra, dar nici unuia nu prea s-i pese, dei cei mai muli preau c se ntorc n corturile lor fr s mai zboveasc. Nu se jenau, asta era. Nu se jenau deloc. Melindhrei nici mcar nu prea s-i fie frig, dei i ieeau aburi din gur. Ca i ea, Mat era leoarc de sudoare i l apucase cu frig, acum c nu mai era disperat s-i apere viaa cu orice pre. Un lucru pe care l-am auzit cndva, zise el. Mi-a plcut cum suna. Carai an Caldazar! Pentru onoarea Vulturului Rou. Strigtul de lupt al Manetheren. Cele mai multe amintiri ale lui erau legate de Manetheren. Pe unele le avea dinainte de tocul strmb al uii. Moiraine spunea c vorbea n el Sngele Vechi. Ceea ce nu-l deranja, atta timp ct nu-i i curgea din vene. i trecu braul pe dup umerii ei i o porni napoi, spre cort. Te-am vzut luptnd cu Gonaciul Nopii, Mat Cauthon. Acela era unul dintre numele pe care Aielii le ddeau Myrddraalilor. Eti nalt att ct trebuie s fie un brbat. Zmbind cu gura pn la urechi, Mat i trecu braul pe dup mijlocul ei, dar fr s-i poat lua gndul de la atac. Ar fi vrut so fac gndurile i se ncurcaser prea mult cu amintirile mprumutate, ns pur i simplu nu putea. Oare de ce lansaser un atac att de inutil? Doar un nebun ar ataca o for copleitoare fr un motiv anume. Acesta era gndul pe care nu i-l putea scoate din cap. Nimeni nu ataca fr motiv. ipetele de pasre l trezir pe Rand imediat i la fel de repede apuc saidinul n timp ce arunca pturile i ieea n fug, fr hain, doar cu ciorapii n picioare. Noaptea era rece i luminat de lun, iar dinspre dealurile de mai jos de trectoare ajungeau pn la el zgomotele nfundate ale unei lupte, n jurul lui, Aielii neau din corturi precum furnicile, repezindu-se spre locurile din care pasul ar fi putut fi atacat. Capcanele aveau s

semnalizeze din nou prezena Fpturilor Umbrei ar fi fost semnalat printr-un ipt de cintezoi pn cnd le scotea el, dimineaa, dar nu avea nici un rost s rite. Curnd, linitea nvlui din nou trectoarea, cu gaishainii rmai n corturile lor, armele fiindu-le interzise chiar i acum, cu ceilali Aieli plecai n locurile care trebuiau aprate. Pn i Adelin i celelalte Fecioare plecaser, de parc tiau c Rand lear fi reinut dac mai ateptau. Auzi cteva murmure dinspre cruele de lng zidurile oraului, dar nici Radere i nici cruaii nu se artar; nici nu se atepta la aa ceva. Zgomotele nfundate ale luptei - brbai care strigau, ipau, mureau - veneau din dou direcii. Amndou de dedesubt, departe de el. i n jurul corturilor neleptelor erau adunai oamenii; privind spre locul luptei, pesemne. Un atac acolo jos nu-i avea sensul. Nu erau Miagoma, doar dac Timolan luase Fpturi ale Umbrei n clanul lui, la fel de puin probabil ca i cum Mantiile Albe ar fi recrutat troloci. Se ntoarse spre cort i tresri, chiar dac era nconjurat de Vid. Aviendha ieise n lumina lunii, nfurat ntr-o ptur. Chiar n spatele ei sttea un brbat nalt nvluit ntr-o pelerin neagr; umbrele lunii rtceau pe o fa scoflcit, prea palid, cu ochii prea mari. Se auzi un tnguit i pelerina se deschise, dnd la iveal dou aripi mari, tari, ca de liliac. Micndu-se ca ntr-un vis, Aviendha se ndrept spre mbriarea care o atepta. Rand mnui Puterea i o dr de foc, focul-rului, ct un deget de groas trecu pe lng ea, o sgeat de lumin solid, i lovi draghkarul n cap. Efectul acelei dre era mai lent, dar la fel de sigur ca i n cazul Cinilor Celui ntunecat. Culorile creaturii se inversar, negrul fu nlocuit de alb, albul de negru, transformndu-se n fire strlucitoare care se topeau n aer. Aviendha se scutur n clipa n care tnguitul ncet, privi cum dispar ultimele particule i se ntoarse spre Rand, strngnd ptura n jurul ei. Ridic mna i un uvoi de foc, gros ct capul lui, se ndrept spre el. Surprins chiar i n interiorul Vidului, fr s se gndeasc la Putere, Rand se arunc la pmnt, ferindu-se de flcrile nimicitoare. Care se stinser n clipa urmtoare. Ce faci? Strig el, att de furios, att de ocat, nct Vidul se crp, iar saidinul dispru de lng el.

Se ridic n picioare i se ndrept cu pai mari spre ea. Asta ntrece orice lips de recunotin de care am auzit pn acum! Exclam el, gata s-o zglie pn i clnneau dinii. Tocmai i-am salvat viaa, n caz c n-ai observat i, dac am nclcat vreun amrt de obicei Aiel, m doare-n...! Data viitoare am s-l las pe marele Caracarn s se descurce singur! Replic ea rstit i, ncercnd s-i in ptura ct mai aproape, intr n cort cu un aer nepat. Pentru prima oar Rand privi n urm. Ctre un alt draghkar prbuit la pmnt, n flcri. Fusese att de furios, nct nu auzise trosnetele, nu simise mirosul de grsime ars. Nici mcar nu simise primejdia. Un draghkar ucidea sufletul cuiva, apoi viaa. Pentru asta trebuia s se apropie de tine, s te ating, ns acesta zcea la vreo doi pai de el. Nu era sigur ct de eficient era mbriarea tnguitoare a unui draghkar dac erai plin de saidin, dar se bucura c nu avusese ocazia s afle. Rsuflnd adnc, ngenunche lng clapa cortului. Aviendha? Nu putea intra. O lamp era aprins i se prea putea ca tnra s fie goal acolo, fcndu-l n gnd cu ou i cu oet, cum de fapt i merita. Aviendha, te rog s m ieri. mi cer scuze. Am vorbit ca un prost, fr s ntreb ce i cum. Ar fi trebuit s tiu c nu vrei smi faci ru i, ce mai, sunt... sunt un prost, ncheie el cu vocea pierit. tii pe naiba, Rand alThor, veni rspunsul nfundat. Chiar eti un prost! Cum i cereau iertare Aielii? N-o ntrebase niciodat. Dac se gndea la jietoh, la cum erau nvai brbaii s cnte i la obiceiurile de nunt, nici nu credea c va ntreba vreodat. Recunosc, sunt un prost. i mi cer scuze. De data asta, nu primi nici un rspuns. Te-ai vrt sub pturi? Tcere. Mormind ca pentru sine, Rand se ridic i sri de cteva ori pe loc ca s-i nclzeasc picioarele ngheate. Rmnea acolo pn era sigur c Aviendha se acoperise cum se cuvine. Fr cizme i hain. Apel la saidin, n ciuda mirosului, doar ca s scape de frigul care i ptrundea n oase, refugiindu-se n Vid.

Cele trei nelepte Vestitoare-n-vise venir n fug, desigur, nsoite de Egwene, toate privind lung la draghkarul care fumega, l ocolir i i traser alurile pe ele aproape cu aceeai micare. Numai unul, spuse Amys. Slav Luminii. Dar tiu c ne-a luat prin surprindere. Au fost doi, i zise Rand. Eu... l-am distrus pe cellalt. De ce trebuia s ovie, doar fiindc Moiraine l avertizase n privina focului-rului? Era o arm ca oricare alta. Dac Aviendha nu l-ar fi ucis pe sta, m-ar fi ucis el pe mine. Am simit cnd a condus Puterea, de asta am i venit, spuse Egwene, msurndu-l din cap pn-n picioare. La nceput, Rand crezu c vrea s vad dac nu cumva e rnit, dar tnra se uit mai ales la picioarele lui numai n ciorapi, apoi la cort de unde, prin clap, rzbtea lumina lmpii. Iar ai suprat-o. i-a salvat viaa i tu... Brbaii tia! Cltinnd dezgustat din cap trecu pe lng el i intr n cort. Rand le auzi vocile, dar nu reui s neleag ce spun. Melaine i aranj alul i spuse: Dac n-ai nevoie de noi, mergem s vedem ce se ntmpl n vale. Se ndeprt fr s le mai atepte pe celelalte dou. Bair scoase un chicot i o urm mpreun cu Amys. Punem rmag la cine va merge mai nti? Colierul meu de ametist, care-i place att de mult, contra brrii tale de safir? S-a fcut. Eu cred c la Dorindha. Btrna neleapt chicoti din nou. Ochii ei sunt att de plini de Bael. O sor-dinti este o sordinti, dar un nou so... Cele dou se ndeprtar, i Rand se aplec spre clapa cortului. Tot nu auzea ce-i spuneau, trebuia s-i lipeasc urechea de clap, dar nu voia s fac aa ceva. Mai mult ca sigur Aviendha se acoperise, n prezena lui Egwene. Ins, dup cum tia obiceiurile Aielilor, era foarte posibil ca Egwene s-i fi scos hainele i s rmn goal puc. Zgomotul uor de papuci anun apropierea lui Moiraine i a lui Lan, drept care Rand se ndrept de spate. Dei i auzea pe amndoi cum respir, paii Strjerului erau aproape imperceptibili. Moiraine mergea cu prul atrnat pe fa i i inea cu minile rochia neagr, de mtase, care lucea n lumina

lunii. Lan era mbrcat de sus i pn jos, n cizme i narmat, nfurat n pelerina aceea care l fcea una cu ntunericul. Bineneles. Zgomotul luptei se stingea n vale. M mir c n-ai venit mai curnd, Moiraine, spuse Rand pe un ton rece, dar mai bine c tonul era rece, i nu el. Pstr saidinul, se lupt cu el i frigul nopii rmase departe de el. Era contient c e acolo, simea cum firele de pr de pe brae freamt de frig pe sub mnecile cmii, dar nu-i simea atingerea. De obicei, m caui de ndat ce simi c e pericol. Niciodat n-am explicat tot ce fac sau ce nu fac. Vocea ei era la fel de rece i misterioas ca ntotdeauna, dar, chiar i la lumina lunii, Rand era sigur c se fcuse roie n obraji. Lan prea stingher, dei n cazul lui nu putea ti ce gndete. Nu te pot ine de mn la nesfrit. Pn la urm trebuie s mergi singur. n noaptea asta am mers singur, nu crezi? Stnjeneala alunec de-a lungul Vidului suna de parc ar fi fcut totul de unul singur drept care adug: Aviendha m-a scpat de la. Draghkarul nc mai mocnea. Bine c a fost prin preajm, zise Moiraine calm. N-ai avut nevoie de mine. Nu-i fusese fric, de asta era sigur. O vzuse cum se npustise n mijlocul Fpturilor Umbrei, mnuind Puterea la fel de dibaci cum i mnuia Lan sabia, o vzuse prea des n postura asta ca s cread c-i fusese fric. Atunci de ce nu venise de ndat ce-i simise pe draghkari? Ar fi putut veni, ca i Lan; acela era unul dintre darurile pe care Strjerii le primeau n urma legturii dintre ei i Aes Sedai. O putea face s spun de ce, se putea folosi de jurmntul pe care i-l fcuse i de neputina de a mini direct. Nu, nu putea. Sau nu voia. Nu voia s fac aa ceva unei persoane care ncerca s-l ajute. Cel puin acum tim care a fost rostul atacului din vale, zise el. Ca s m fac s cred c se ntmpl ceva grav acolo i draghkarii s m ia prin surprindere. Au ncercat asta i la Slaul Stncilor Reci, dar nu le-a mers nici acolo. Spre deosebire de acum, cnd era ct pe-aci. Dac asta fusese intenia lor.

M ateptam s ncerce altceva, adug el. Couladin era n faa lui; Rtciii preau a fi peste tot. De ce nu-i putea nfrunta pe rnd? S nu faci greeala de a-i crede proti pe Rtcii, spuse Moiraine. i-ar putea fi fatal. Femeia i mic rochia de parc i-ar fi dorit s fie mai groas. E trziu, continu ea. Dac nu mai ai nevoie de mine... Moiraine i Lan plecar n timp ce Aielii ncepeau s se ntoarc la corturi. Unii i manifestar surpriza la vederea draghkarilor i chemar civa gaishaini ca s-i ia de acolo, dar cei mai muli doar se uitar la ei n tcere. Preau c se ateapt la aa ceva de la Rand. Adelin i Fecioarele aprur i ele, abia trndu-i picioarele. Se uitar cum draghkarii sunt crai de-acolo de mai muli brbai n robe albe i se privir cu subneles nainte de a se apropia de Rand. Nu era nimic acolo, spuse Adelin rar. Atacul a avut loc n vale, Iscoade i troloci. Care strigau Sammael i Albinele Aurii , adug o alt Fecioar. Din cauza capului nfurat ntr-o shoufa, Rand nu-i ddu seama cine e. Prea tnr dup voce; unele fecioare nu aveau mai mult de aisprezece ani. Trgnd adnc aer n piept, Adelin i ntinse una din lnci, pe lat, n faa lui, innd-o drept, fr s-i tremure mna. Celelalte fcur la fel, fiecare cu cte o lance. Noi... eu... am greit, spuse Adelin. Ar fi trebuit s fim aici cnd au venit draghkarii. Pe cnd noi am dat fuga acolo, ca nite copii, ca s dansm lncile. Ce trebuie s fac cu astea? ntreb Rand, iar Adelin rspunse fr ezitare. Ce vrei tu, Caracarn. Noi suntem pregtite de orice i nu ne vom opune. Rand cltin din cap. La naiba cu Aielii i cu jietoh lor. Luai-le i pzii-mi cortul... Hai, ce mai stai? Plecai. Fecioarele se uitar unele la altele i pn la urm se supuser, cu aceeai reticen cu care se apropiaser de el. Iar una dintre voi s-i spun Aviendhei c voi intra n cort de ndat ce m ntorc.

Rand nu avea de gnd s petreac toat noaptea afar ntrebndu-se dac trebuie sau nu s intre. Se ndeprt cu pai mari, fcnd s trosneasc gheaa. Cortul lui Asmodean nu era departe de al lui. Nu rzbtea nici un sunet de acolo. Ddu clapa la o parte, se aplec i intr. Asmodean edea pe ntuneric, mucndu-i buzele. Tresri la apariia lui Rand, dar nu-l ls s vorbeasc. Sper c nu te ateptai s te ajut. I-am simit pe draghkari, ns am considerat c le poi face fa; ceea ce s-a i ntmplat. Niciodat nu mi-au plcut draghkarii; n-ar fi trebuit s-i facem. Au i mai puin minte dect trolocii. Le dai un ordin i ucid tot ce le iese n cale. Dac a fi ieit, dac a fi fcut ceva... Dac bga de seam cineva? Dac-i ddeau seama c nu tu erai cel care conducea Puterea? A fi... Mai bine c n-ai fcut-o, i-o retez Rand, aezndu-se turcete. Poate te-a fi ucis, dac te-a fi simit plin de saidin. Cellalt rse strepezit. M-am gndit i la asta. Sammael e la originea atacului din noaptea asta, ntreprins de ctre troloci i Iscoade. Sammael nu e genul de om care s-i sacrifice lupttorii, replic Asmodean rar. Dar prefer s-i moar zece mii sau de zece ori mai mult, dac merit sacrificiul. Poate c unul din ceilali vrea s crezi c el te-a atacat. Chiar dac Aielii ar lua prizonieri... trolocii pun pre doar pe ce omoar, iar Iscoadele Celui ntunecat cred tot ce fi se spune. Sammael a fost. A mai ncercat o dat s m fac s-l atac, la Serendahar. O, Lumin sfnt! Gndul trecu n goan pe lng Vid. Am spus m . Nu tia unde fusese Serendaharul, nu tia dect ce spusese. Cuvintele i scpaser fr s vrea. Dup o lung tcere, Asmodean rosti ncet: Nu tiam. Eu vreau s tiu de ce, spuse Rand alegndu-i cuvintele cu grij, spernd c erau toate ale lui. i aminti chipul lui Sammael, un ins Nu e a mea. Nu e amintirea mea . - Un ins ndesat, cu barba scurt, blond. Asmodean i descrisese pe toi Rtciii, dar Rand tia c aceast imagine nu venea de la el. Sammael i dorise

ntotdeauna s fie mai nalt i nu-i plcea c Puterea nu-l putea ajuta cu nimic. Asmodean nu-i spusese asta. Din ce mi-ai povestit tu, nu m va nfrunta dect dac e sigur de victorie i poate nici atunci. Ai spus c mai curnd m-ar lsa la cheremul Celui ntunecat, dac ar putea. De ce e sigur acum c va ctiga dac m hotrsc s plec dup el? Discutar despre asta ore ntregi, pe ntuneric, fr s ajung la vreo concluzie. Asmodean susinea c era vorba despre unul din ceilali, spernd s-l asmu pe Rand mpotriva lui Sammael i astfel s scape de unul sau de amndoi; Asmodean se inea tare pe poziie. Rand i simea ochii negri aintii asupra lui, ntrebtori. Insistena lui prea btea la ochi. Cnd n sfrit se ntoarse n cortul lui, Adelin i duzina de Fecioare srir toate n picioare, anunndu-l ntr-un glas c Egwene plecase, c Aviendha dormea de mult, c era furioas pe el, ca i Egwene. i ddur attea sfaturi, n acelai timp, despre cum s fac fa furiei celor dou femei, dar Rand nu nelese nici unul. n cele din urm, femeile Aiel tcur, se privir ntre ele i doar Adelin vorbi singur: Trebuie s discutm despre ce s-a ntmplat n noaptea asta. Despre ce-am fcut noi i ce n-am reuit s facem. Noi... S zicem c nu s-a ntmplat nimic, iar dac s-a ntmplat ceva, am iertat i am uitat. Vreau s dorm i eu cteva ore. Dac dorii s discutai, ducei-v la Amys i Bair. Sunt sigur c vor nelege ce vrei mai bine dect mine. Surprinztor, vorbele lui le nchiser gura, iar Rand intr n cort. Aviendha era vrt sub pturi, cu un picior zvelt, gol, ieit peste aternut. Rand ncerc s nu se uite la el sau la ea. Lsase o lamp aprins. Se vr sub pturile lui, oftnd uurat, i stinse lampa cu ajutorul Puterii, dup care renun la saidin. De data aceasta, vis cum din minile Aviendhei neau dre de foc, dar nu spre un draghkar, i cum lng ea edea Sammael, rznd cu gura pn la urechi.

CAPITOLUL 23

O cincime v dau

Mnndu-i iapa pe dup o creast acoperit de iarb, Egwene privi irurile de Aieli care coborau din Pasul Jangai. aua i mpinsese din nou rochia mai sus de genunchi, dar acum n-o mai bga n seam. Nu-i putea petrece fiecare minut aranjndo. i nu avea nici ciorapi; ceea ce nu nsemna c era n picioarele goale. Aielii coborau la trap pe lng ea, ncolonai, grupai pe clanuri, septuri i frii. Mii i mii, cu caii de povar i catrii, gaisahini, care aveau grij de tabr cnd Aielii luptau, ntinzndu-se pe mai bine de o mil, alii venind din urm sau disprnd deja din raza ei vizual. Chiar i fr familii, preau un neam pornit n mar. Calea Mtsii fusese un drum n toat regula, larg de cincizeci de pai i pavat cu pietre albe, late, tind dealurile n linie dreapt. Se vedea doar din cnd n cnd printre grupurile de Aieli, care ns preferau s mearg pe iarb, multe dintre pietre fiind afundate n pmnt sau rsucite pe o parte. Trecuser mai bine de douzeci de ani de cnd pe acest drum se perindaser nu numai cruele fermierilor din partea locului sau ale unor negutori.

Era surprins s vad copaci din nou, copaci adevrai, stejari nali i arbuti adunai la un loc, nu doar ici i colo, rsucii de vnt i pipernicii, i iarb nalt vlurindu-se n btaia vntului. Spre miaznoapte se nla o pdure adevrat, iar n naltul cerului pluteau nori subiri, ns adevrai i ei. Aerul prea rcoros, o binecuvntare, dup cel din Pustiu, i umed, dei crengile cafenii i petele mari de aceeai culoare din iarb i spuneau c, de fapt, era mai cald i mai uscat dect ar fi trebuit s fie la vremea asta. i totui mprejurimile Cairhienului erau un paradis luxuriant pe lng ce se afla dincolo de Zidul Dragonului. Un pria erpuia spre miaznoapte pe sub un pod aproape turtit, mrginit de o albie mai lat, din lut uscat; Rul Gaelin se afla la doar cteva mile n aceeai direcie. Se ntreb ce credeau Aielii despre rul acela; doar o singur dat mai vzuse Aieli lng un ru. Cursul de ap ngustat ntrerupea fluxul constant de oameni, brbaii i Fecioarele oprindu-se ca s priveasc uimii nainte s sar dincolo. Cruele lui Kadere treceau hodorogind pe lng ea i, cu toate c perechile de catri trgeau din greu la jug, distana de Aieli se mrea la fiecare pas. Le luaser patru zile ca s treac prin toate meandrele pasului, intenia lui Rand prnd a fi s intre ct mai mult n inutul Cairhienului n cele cteva ore de lumin care mai rmseser. Moiraine i Lan nsoeau cruele; nu naintea lor, nici pe lng csua alb pe roi, ca o cutie, a lui Kadere, ci pe lng cea de-a doua cru, unde tocul uii terangreal, acoperit cu o prelat, arta ca o cocoa fa de restul ncrcturii. O parte din ncrctur era mpachetat cu grij i vrt n cutii sau butoaie pe care Kadere le adusese n Pustiu pline de marfa, o alt parte era pur i simplu nghesuit pe unde ncpuse, forme ciudate de metal i sticl, un scaun de cristal rou, dou statuete de mrimea unui copil, reprezentnd un brbat i o femeie n pielea goal, vergele de os i filde, i materiale negre, ciudate, de lungimi i grosimi felurite. Tot soiul de lucruri, inclusiv unele pe care Egwene nu le putea descrie. Moiraine folosise fiecare centimetru din absolut toate cruele. Egwene ar fi vrut s tie de Aes Sedai era att de grijulie cu acea cru; poate c nimeni altcineva nu bgase n seam c Moiraine i acorda mai mult atenie dect tuturor celorlalte crue la un loc, ei ns nu-i scpase. Nu c ar fi avut ansa s

afle rspunsul ct de curnd. Faptul c acum era, ntr-un fel, pe picior de egalitate cu Moiraine o punea ntr-o postur delicat, dup cum se convinsese cnd pusese ntrebarea aceea, n mijlocul trectorii, i i se spusese c avea o imaginaie prea bogat i c, dac avea atta timp ca s le spioneze pe Aes Sedai, poate c n-ar fi fost ru ca Moiraine s o conving pe una dintre nelepte s-i sporeasc pregtirea. Egwene nu mai contenise cu scuzele, desigur, i cuvintele ei se pare c-i fcuser efectul. Amys i celelalte nu-i ocupau mai multe nopi dect nainte. Peste o sut de Far Dareis Mai Taardad trecur n pas sprinten pe lng ea, cu vlurile gata s fie trase pe fa, cu tolbele pline la old. Unele i duceau n mn arcurile curbate, din corn, cu sgeile crestate, altele le purtau n spate, lncile i scuturile sltnd la fiecare pas. n spatele lor, o duzin de femei gaishain, n robele lor albe, i mnau de zor catrii silindu-se s nu rmn prea n urm. Una dintre ele era mbrcat n negru, nu n alb: Isendre se chinuia cel mai mult. Egwene o zri i pe Adelin, ca i pe alte dou-trei femei Aiel care pziser cortul lui Rand n noaptea atacului. Fiecare inea strns n mn i o ppu, pe lng armele lor, o ppu fcut la repezeal, mbrcat n bluz i fust; Aielele preau mai de neptruns dect de obicei, prefcndu-se c nu au aa ceva n mn. Egwene nu era sigur despre ce era vorba. Fecioarele care sttuser de paz veniser n grup ca s le vad pe Bair i Amys cnd i ncheiaser misiunea i petrecuser mult timp n compania lor. A doua zi diminea, cnd tabra se ridica n cenuiul zorilor, se apucaser s fac ppuile acelea. Desigur, nu avusese cum s ntrebe, dar comentase faptul cu una dintre ele, o femeie Tomanell, rocat, pe nume Maira, din septul Serai; aceasta i spusese c ppua trebuia s-i aminteasc faptul c nu mai era la vrsta copilriei. Tonul ei i dduse de neles c nu voia s vorbeasc despre asta. Una dintre Fecioarele care aveau ppui nu putea fi mai mare de aisprezece ani, Maira ns era cel puin de vrsta lui Adelin. Prea absurd i era frustrant. De fiecare dat cnd Egwene credea c nelege obiceiurile Aielilor, ceva i demonstra c se nal. Fr s vrea, privirea i fu atras napoi, spre intrarea n trectoare. irul de epe era tot acolo, de-abia vizibil,

ntinzndu-se de la un munte abrupt la alt munte abrupt, mai puin acolo unde Aielii puseser mai multe la pmnt. Couladin mai lsase un mesaj, brbai i femei trai n eap de-a lungul drumului, mori de apte zile. Zidurile nalte, cenuii, ale Seleanului se agau de dealurile din dreapta pasului, fr ca deasupra lor s se arate ceva. Moiraine spunea c era doar umbra gloriei de altdat, dei fusese un ora important, mult mai mare dect Taienul; nici din el nu mai rmsese prea mare lucru. i nici supravieuitori - doar cei pe care i luaser Shaido cu ei. - Dei aici probabil c unii se refugiaser n locuri pe care le credeau mai sigure. Pe dealurile acestea fuseser ferme; partea de rsrit a Cairhienului fusese abandonat, n mare msur, dup Rzboiul cu Aielii, dar un ora avea nevoie de ferme care s-l aprovizioneze cu hran. Acum courile mnjite de funingine se nlau deasupra zidurilor caselor de piatr nnegrit; ici cteva grinzi carbonizate rmase deasupra unui opron, colo cte o cas i un opron prbuite din cauza cldurii. Dealul pe care se afla ea fusese pune pentru oi; lng gard, la poalele dealului, mutele nc mai bziau n jurul leurilor. Nici un animal nu fusese lsat n via, nici o gin care s scurme prin curte. Recoltele fuseser incendiate. Couladin i Shaido erau Aieli. Dar la fel erau i Aviendha, Bair, Amys, Melaine i Rhuarc, care spunea c-i amintete de una dintre fiicele lui. Dar, dei priviser epele cu dezgust, preau s cread c Ucigaii-de-Copaci i meritau soarta. Poate c singura cale de a-i cunoate cu adevrat pe Aieli era s te nati Aiel. Aruncnd o ultim privire spre oraul distrus, cobori panta ncet pn la gardul de piatr i iei pe poart, aplecndu-se ca s-i lege mai bine curelua n jurul gtului. Ironia fcea ca Moiraine s fi spus c Selean ar putea trece de partea lui Couladin. n opiniile schimbtoare ale Daes Daemar, n cntrirea anselor unui invadator Aiel n faa unui om care trimisese taireni n Cairhien, indiferent de motiv, seleanii puteau trece de o parte sau de alta, cu condiia ca acest Couladin s-i lase s aleag. Egwene merse ntins pe drumul lat pn l ajunse din urm pe Rand, astzi mbrcat n surtucul rou, i se altur Aviendhei, lui Amys i celor peste treizeci de nelepte pe care nu le tia bine, cu excepia celorlalte dou Vestitoare-n-vise,

toate inndu-se la mic distan. Mat, cu plria i lancea cu mner negru, i Jasin Natael, cu harpa ntr-un toc de piele atrnat de umr i cu steagul sngeriu care fremta n btaia vntului, mergeau clare, dar Aielii care se grbeau depeau grupul pe o parte i pe cealalt, fiindc Rand i ducea armsarul blat de cpstru vorbind cu cpeteniile de clan. ncurcate sau nu de fustele lungi, neleptele ar fi putut ine pasul cu coloanele care treceau pe lng ele dac nu s-ar fi inut scai de Rand. De-abia dac o bgar n seam pe Egwene, cu ochii i urechile la Rand i la cele ase cpetenii. ... i tuturor celor care vin dup Timolan trebuie s fi se spun acelai lucru, zicea Rand pe un ton hotrt. Cinii de Piatr lsai s supravegheze Taienul se ntorseser ca s dea de veste c Miagoma intrau n trectoare la o zi dup ei. Am venit ca s-l opresc pe Couladin s devasteze inutul, nu s-l prad i eu, adug el. Un mesaj dur i pentru noi, dac prin asta vrei s spui c nu putem lua o cincime, ziser Bael, Han i ceilali, chiar i Rhuarc, aprobnd din cap. O cincime v dau, se nvoi Rand fr s ridice vocea, cuvintele lui ns sunnd brusc ca nite cuie btute n lemn. Dar fr ca asta s nsemne alimente. Vom tri din ceea ce d natura, din vnat sau pur i simplu vom cumpra dac vinde cineva mncare pn cnd tairenii vor reui s se pun pe picioare cu ce aduc din Tear. Dac cineva ia cu un sfan peste o cincime sau ia o pine fr s plteasc, dac arde chiar i o colib doar fiindc i aparine unui Uciga-de-Copaci sau dac omoar un om care nu ncearc s-l omoare pe el, acela va fi spnzurat, indiferent de rang. Grea misiune s le spunem asta clanurilor, zise Dhearic, aproape la fel de nenduplecat. Am venit ca s-l urmez pe CelCare-Vine-cu-Zorile nu s-i cocoloesc pe cei care i-au nclcat jurmintele. Bael i Jheran deschiser gura ca s ncuviineze, dar se uitar unul la altul i nchiser gura la loc. Fii atent la ce spun, Dhearic, continu Rand. Am venit s salvez acest inut, nu s-l nenorocesc i mai mult. Ceea ce spun acum e valabil pentru toate clanurile, inclusiv pentru miagomi i cele care vor urma. Toate clanurile. Fii foarte atent.

De data aceasta, nu mai vorbi nici unul, aa c Rand sri din nou n a i ddu pinteni calului. Pe feele Aielilor nu se citea nimic. Egwene rsufl adnc. Brbaii aceia erau destul de n vrst ca s-i fie tat i, mai mult, conductorii neamurilor lor, aproape nite regi, chiar dac negau asta, i, desigur, clii n rzboaie. Mai ieri, Rand era doar un bieandru, nu numai ca ani, un tnr care mai repede ntreba sau spera dect comanda sau pretindea supunerea celorlali. Se schimba prea repede, iar ea simea c nu mai poate ine pasul. Pe de alt parte, era bine c Rand i oprea pe aceti oameni s fac altor orae ceea ce Couladin fcuse cu Taienul i Seleanul. Dar ar fi vrut ca Rand s o fac fr s devin din ce n ce mai arogant. Ct va mai trece oare pn cnd va dori ca i ea i se supun, la fel ca i Moiraine? Sau toate femeile Aes Sedai? Egwene spera c e vorba doar de arogan. Vrnd s vorbeasc, i eliber un picior din scar i i ntinse o mn Aviendhei, femeia Aiel ns cltin din cap. Nu-i plcea s clreasc. Poate c i din cauza acelor nelepte care mergeau grupate, cu pas ntins. Unele dintre ele nu ar fi mers clare nici dac ar fi avut ambele picioare rupte. Egwene oft i cobor de pe cal, ducnd-o pe Negura de cpstru i netezindui rochia, uor indispus. Cizmele Aiele moi, pn la genunchi, preau comode i chiar erau, dar nu s le foloseasc prea mult pe drumul acela tare i denivelat. i-a luat funcia n serios, spuse ea. Aviendha i desprinse ochii de pe spatele lui Rand. Nu-l cunosc. Nu pot s-l cunosc. Uit-te la ce duce cu el. Tnra se referea la sabie, desigur. De fapt, Rand nu o ducea; sabia atrna de oblncul eii, ntr-o teac simpl din piele de porc mistre, cafenie, mnerul lung, acoperit cu aceeai piele, ajungndu-i pn la bru. Mnerul i teaca i le confecionase un om din Taien, ct merseser prin trectoare. Egwene se ntreb de ce, cnd cu ajutorul Puterii putea face o sabie de foc, precum i alte lucruri, n comparaie cu care celelalte sbii preau nite jucrii. Tu i-ai dat-o, Aviendha. Prietena ei se ncrunt. Vrea s accept i mnerul. L-a folosit, e al lui. L-a folosit n faa mea, ca s se dea mare spadasin.

Nu eti furioas din cauza sbiei. Egwene nu credea aa ceva; Aviendha nu pomenise nimic despre sabie n noaptea aceea, n cortul lui Rand. nc mai eti suprat pentru felul n care i-a vorbit i te neleg prea bine. tiu c-i pare ru. Uneori, vorbete gura fr el, dar dac l-ai lsa s-i cear scuze... N-am nevoie de scuzele lui, mormi Aviendha. N-am nevoie... Nu mai suport. Nu mai pot dormi n cortul lui. Brusc, Aviendha o apuc de bra i, dac n-ar fi cunoscut-o mai bine, Egwene ar fi crezut c mai are puin i izbucnete n plns. Trebuie s le vorbeti din partea mea. Lui Amys, lui Bair i lui Melaine. Pe tine te vor asculta. Eti Aes Sedai. Trebuie s m lase s m ntorc n corturile lor. Trebuie! Cine trebuie s fac asta? ntreb Sorilea, desprinznduse de celelalte ca s fi se alture. neleapta din Fortreaa Shende avea prul alb i rar i o fa cu pielea bine ntins. i ochii verzi, limpezi, care puteau dobori un cal la o deprtare de zece pai. Aa se uita ea de obicei la toat lumea. Cnd Sorilea era furioas, alte nelepte rmneau tcute, iar cpeteniile de clan gseau tot felul de scuze ca s plece. Melaine i alt neleapt, o Nakai Ap-Neagr, ncrunit, ddur s fi se alture i ele, dar Sorilea le pironi cu privirea. Melaine, dac nu te-ai gndi tot timpul la noul tu so, ai ti c Amys vrea s stea de vorb cu tine. i cu tine, Aerin. Melaine se nroi i le ajunse repede pe celelalte din urm, dar nu naintea femeii mai n vrst. Sorilea nu le slbi din ochi pn se ndeprtar, apoi i ndrept toat atenia asupra Aviendhei. Acum putem vorbi n linite. Aadar, nu vrei s faci ceva. Ceva ce i s-a spus s faci, desigur. i crezi c aceast copil Aes Sedai te poate scpa. Sorilea, eu... fcu Aviendha, dar nu fu n stare s-i duc vorba pn la capt. Pe vremea mea, fetele sreau cnd o neleapt le spunea s sar i continuau s sar pn cnd fi se spunea s se opreasc. Fiindc nc mai triesc, este tot vremea mea. E nevoie de explicaii? Aviendha trase adnc aer n piept.

Nu, Sorilea. Lui Egwene i veni s fac o plecciune. Foarte bine, zise Sorilea, neprnd foarte mulumit, ca la ceva la care se atepta, ceea ce aproape c era adevrat. Acum pot s v vorbesc despre ceea a vrea s tiu. Caracarn, din cte am auzit eu, i-a fcut un cadou interesant i nemaiauzit, rubine i finilit. Aviendha tresri de parc i s-ar fi urcat un oarece pe picior. Ei bine, nu s-a ntmplat chiar aa, ns Egwene aa ar fi fcut. Femeia Aiel ddu explicaii despre sabia i teaca lui Laman att de repede, nct cuvintele i se nvlmeau n gur. Sorilea i aranj alul, mormind ceva despre fetele care ating sbii chiar i atunci cnd sunt nfurate n pturi i despre discuia pe care voia s o aib cu tnra Bair . Aadar, nu i s-au aprins clciele dup tine. Pcat. L-ar lega de noi; prea crede c toat lumea i aparine. Sorilea o msur din cap pn-n picioare pe Aviendha. Am s-l pun pe Feran s se uite bine la tine. Bunicul lui este rud cu mine. Ai alte ndatoriri fa de oameni, n-are rost s nvei cum s devii o neleapt. oldurile tale sunt bune de fcut copii. Aviendha se mpiedic de o piatr ieit din pavaj i fu ct pe-aci s cad. Am... am s m gndesc la el cnd va sosi vremea, spuse ea dintr-o suflare. Dar mai am multe de nvat ca s devin o neleapt, iar Feran e Seia Doon i Ochii Negri au jurat s nu doarm sub un acoperi sau n cort pn cnd Couladin nu e mort. Couladin era Seia Doon. Sorilea nclin din cap ca i cum totul ar fi fost stabilit. Tu, tnr Aes Sedai. Se spune c-l cunoti bine pe Caracarn. i va pune ameninarea n practic? Chiar va spnzura o cpetenie de clan? Cred c... poate... cred c da, rspunse Egwene i apoi adug repede: Dar sunt sigur c poate fi convins s nu fac o prostie. De fapt, nu era deloc sigur c e o prostie - ceea ce spusese el era drept dar dreptatea nu avea s-i aduc nimic bun dac Rand se trezea c ceilali se ntorc mpotriva lui, precum Shaido.

Sorilea se uit la ea cu surprindere, apoi se ntoarse spre cpeteniile din jurul lui Rand cu o privire care i-ar fi putut pune pe toi la pmnt. M iei drept alta. Rand trebuie s arate haitei leia de lupi c el e lupul cel mare. Cpetenia trebuie s fie mai dur dect alii, tnr Aes Sedai, iar Caracarn trebuie s fie mai dur dect alte cpetenii. n fiecare zi ali oameni, chiar i Fecioare, sunt cuprini de dezolare, dar acetia sunt doar coaja copacului de fier. Ceea ce rmne e miezul tare, iar el trebuie s fie la fel de tare ca s-i conduc. Egwene observ c Sorilea nu se includea i nu le includea nici pe celelalte nelepte printre cei care trebuiau condui. Mormind n barb despre haita de lupi , Sorilea o lu nainte cu pai mari i curnd toate neleptele ncepur s-o asculte. Dar vorbele ei nu ajungeau pn la Egwene. Cine e Feran sta? ntreb ea. Nu te-am auzit vorbind despre el. Cum arat? ncruntndu-se spre Sorilea, aproape ascuns de femeile care se strnseser n jurul ei, Aviendha spuse absent: Aduce mult cu Rhuarc, doar c e mai tnr, mai nalt i mai chipe, cu prul mult mai rou. De mai bine de un an, ncearc s-i atrag atenia Enailei, dar cred c Enaila l va nva s cnte nainte ca ea s renune la lance. Nu neleg. Vrei s-l mpri cu Enaila? I se pru ciudat c vorbeau cu atta detaare despre asta. Aviendha se mpiedic din nou i ntoarse ochii spre ea. S-l mpart? Dar nu-l vreau deloc. O fi el frumos, dar tot timpul se scobete n urechi, iar cnd rde parc necheaz un catr. Dar dup cum i-ai vorbit Sorileei, am crezut c... i place de el. De ce nu i-ai spus i ei ce mi-ai spus acum? Rsetul cznit al celeilalte femei sun mai mult a scncet. Egwene, dac ar ti c fac nazuri, ar mpleti chiar ea coronia de lmi i ne-ar strnge de gt pe amndoi pn am accepta s ne cstorim. Ai vzut ca s-i spun cineva nu Sorileei? Tu ai putea s-i spui nu ? Egwene ddu s spun c sigur ar putea, dar nchise gura la timp. Una era s-o faci pe Nynaeve s dea napoi, i altceva era s-o contrazici pe Sorilea. Ca i cum ar fi stat n faa unei alunecri de teren i i-ar fi spus s se opreasc.

Am s vorbesc cu Amys i cu celelalte pentru tine, zise ea ca s schimbe subiectul. Nu c ar mai fi fost de vreun folos acum. Momentul potrivit fusese nainte de a ncepe totul. Cel puin acum Aviendha i ddea seama ct de delicat era situaia. Poate c... Dac mergem mpreun la ele, sunt sigur c ne vor asculta. Nu, Egwene. Trebuie s m supun neleptelor. Aa cere jietoh. Ca i cum adineaori n-ar fi cerut o dispens. Ca i cum nu ar fi fost aproape de a le implora pe nelepte s n-o mai pun s doarm n cortul lui Rand. Dar de ce trebuie s fac mereu ceva ce nu-mi place? De ce trebuie s fie un lucru pe care s-l ursc de moarte? Aviendha, nimeni nu te va sili s te mrii sau s faci copii. Nici mcar Sorilea, zise Egwene dorind ca vocea s-i fi tremurat mai puin la ultimele cuvinte. Nu nelegi i nici nu pot s-i explic, replic cealalt femeie n oapt, apoi i strnse alul n jurul ei i nu vru s mai discute despre asta. Aviendha era dispus s vorbeasc despre leciile lor sau s se ntrebe dac mult temutul Couladin se va ntoarce ca s-i nfrunte sau dac o afectase mritiul pe Melaine care acum prea c nu mai e aa de argoas, orice altceva n afar de ceea ce nu putea sau nu voia s explice.

CAPITOLUL 24

Mesajul trimis Peisajul se schimb cnd soarele ncepu s coboare la apus. Dealurile erau mai domoale, iar desiurile mai mari. Adesea garduri de piatr drmate a ceea ce cndva fuseser cmpuri cultivate erau acum doar nite movile acoperite de verdea; altele erau ncadrate de iruri lungi de stejari, hicori, pini, arbori-de-hrtie i ali copaci i copcei pe care Egwene nu-i mai vzuse pn acum. Puinele case nu aveau acoperiuri, iar n interiorul lor creteau copaci nali de zece-cincisprezece pai, mici pduri nchise ntre pereii de piatr, n care ciripeau psrele i se zbenguiau veverie cu coada neagr. Ici i colo cte un pria provoca reacia obinuit a Aielilor, ca i pduricile i iarba. Auziser poveti despre inuturile umede,

citiser despre ele n crile aduse de negutori precum Hadnan Radere, dar puini le vzuser cu ochii lor de la vnarea lui Laman. Se adaptau totui repede; cenuiul-cafeniu al corturilor se asorta cu frunzele moarte de la poalele copacilor, cu iarba smuls sau cu buruienile. Tabra se ntindea pe mile ntregi, marcat de mii de focuri mici n amurgul auriu. Egwene fu mai mult dect mulumit s se strecoare n cortul ei de ndat ce acesta fu nlat de gaishaini. nuntru lmpile erau aprinse, iar n vatr ardea un foc vesel. i desfcu ireturile i i scoase cizmele moi, apoi ciorapii de ln, i se ntinse pe covoarele viu colorate, micndu-i repede degetele de la picioare. Un lighean cu ap n care s-i nmoaie tlpile n-ar fi fost ru deloc. tia c nu are rezistena femeilor Aiel, dar i venea s renune dac, dup cteva ore de mers, picioarele i se umflau de dou ori ct erau. Sigur, apa nu ar fi fost o problem aici. Sau nu ar fi trebuit s fie i aminti de pria. - Dar o baie ca lumea tot se impunea. Cowinde, sfioas i tcut n roba ei alb, i aduse cina, o lipie deschis la culoare, din fin de zemai, i, ntr-un bol cu dungi roii, o tocan groas pe care o mnc mecanic, simind mai mult oboseala dect foamea. Recunoscu ardeii i fasolea uscat, dar nu ntreb ce fel de carne era. Iepure , i zise ea hotrt, spernd c

nu se nela. Aielii mncau nite lucruri care i fceau prul i mai crlionat dect al lui Elayne. Punea rmag c Rand nu se putea uita la ce mnnc. Brbaii erau att de mofturoi cnd venea vorba de mncare. Dup ce termin cu tocana, se ntinse lng o lamp de argint bogat ornamentat, prevzut cu un disc de argint, bine lustruit, menit s reflecte i s accentueze lumina. Se simise oarecum vinovat cnd aflase c majoritatea Aielilor aveau lumin noaptea doar de la foc; puini aduseser lmpi sau ulei, pe lng nelepte i cpeteniile de clanuri i septuri. Dar nu avea nici un rost s stea la lumina difuz a focului cnd avea lampa ei. Fapt care i aminti c aici diferena de temperatur dintre noapte i zi nu era att de mare ca n Pustiu; cortul se nclzise deja prea mult. Conduse Puterea pre de o clip, firele de Aer stingnd focul, i cut prin desagi cartea legat n piele uzat pe care o mprumutase de la Aviendha. Era un volum mic i gros, scris foarte mrunt, care putea fi descifrat numai la lumina puternic, dar uor de transportat. Se numea Flacra, sabia i inima, o culegere de poveti despre Birgitte i Gaidal Cain, Anselan i Barashelle, Rogosh Ochi-de-Vultur, Dunsinin i nc ali vreo zece. Aviendha spunea c-i place fiindc descrie o mulime de aventuri i btlii, i poate c nu minea, dar fiecare poveste era i

despre dragostea dintre un brbat i o femeie. Egwene era dispus s recunoasc fr rezerve c tocmai de asta i plcea cartea, manifestrile uneori violente, alteori tandre ale dragostei nemuritoare. Cel puin n sinea ei. Nu era nici pe departe genul de distracie pe care o femeie cu pretenia c e cu capul pe umeri l-ar recunoate de fa cu toat lumea. E adevrat, avea tot atta chef s citeasc pe ct avusese s mnnce - acum nu voia dect s fac o baie i s doarm, poate chiar s renune la baie , dar n noaptea aceasta, mpreun cu Amys, trebuia s o ntlneasc pe Nynaeve n Telaranrhiod. Unde se afla Nynaeve acum, n drum spre Ghealdan, nc nu era noapte, ceea ce nsemna c trebuie s rmn treaz. La ultima lor ntlnire, Elayne vorbise despre menajerie cu mult entuziasm, dei lui Egwene nu-i venea s cread c prezena lui Galad era un motiv ntemeiat ca s fug de el. Nynaeve i Elayne erau pur i simplu ndrgostite de aventur, cel puin aa credea ea. Pcat de Siuan; era nevoie de o mn forte ca s le liniteasc. Era totui ciudat c se gndea astfel la Nynaeve, fiindc Nynaeve fusese ntotdeauna mna forte. Dar de cnd cu ntmplarea aceea din Turn, n Telaranrhiod, Nynaeve i opusese din ce n ce mai puin rezisten.

Cu un sentiment de vinovie, i ddu seama, dnd pagina, c atepta cu nerbdare ntlnirea cu Nynaeve din noaptea aceasta. Nu fiindc Nynaeve i era prieten, ci fiindc voia s vad dac mai rmsese ceva din conflictul lor. Dac Nynaeve se trgea de cosie, va nla o sprncean spre ea, o va privi cu rceal i... Lumin sfnt, sper s-i in gura. Dac pomenete de escapada aia, Amys, Bairi Melaine m vor jupui de vie, pe rnd, asta dac n-o s-mi spun s-mi iau tlpia . Ochii ei ncercau s nu se nchid n timp ce citea, vizualiznd ca prin cea povetile din carte. Putea fi la fel de puternic precum oricare dintre aceste femei, la fel de puternic precum Dunsinin, Nerein sau Melisinde sau chiar Birgitte, la fel de puternic precum Aviendha. Oare Nynaeve va fi suficient de neleapt ca si in gura n faa lui Amys? Se gndi cum ar nfca-o de gt pe Nynaeve i ar scutura-o bine. O prostie. Nynaeve era cu atia ani mai n vrst dect ea. S nale o sprncean spre ea. Dunsinin. Birgitte. La fel de dur i de puternic precum o Fecioar a Lncii. Capul i alunec pe carte. ncerc s-i sprijine obrazul de ea, n timp ce respiraia i se rrea i devenea tot mai profund. Tresri cnd se vzu ntre coloanele de piatr roie din Inima Stncii, n lumina stranie a Telaranrhiodului, i tresri din nou cnd i

ddu seama c purta cadinsor. Lui Amys nu-i va plcea s o vad aa; nu-i va surde deloc ideea. Se schimb repede i rmase surprins cnd vzu cum hainele ezit ntre bluza algode i fusta larg, de ln, i o rochie frumoas, de mtase albastr, de brocart, pn cnd se oprir la un vemnt Aiel, completat de brara ei de filde, sub form de flcri, i colierul de filde i aur. Trecuse ceva vreme de cnd nu mai fusese att de nehotrt. Pre de o clip, se gndi s prseasc Lumea Viselor i s revin n cortul ei, dar bnui c dormea prea adnc. Foarte probabil ar fi pit ntr-un vis numai al ei, de care nu era ntotdeauna contient; fr s fie contient nu se putea ntoarce n Telaranrhiod. Nu voia s le lase singure pe Amys i Nynaeve. Cine tie ce-ar spune Nynaeve dac Amys reuea s-o enerveze? Cnd va sosi neleapta, i va spune c tocmai a ajuns i ea. neleptele ntotdeauna soseau cu puin naintea ei sau n acelai timp cu ea, i, cu siguran, pe Amys n-ar fi deranjato dac ajungea acolo cu o secund naintea ei. Aproape c se obinuise cu prezena unor ochi nevzui n aceast vast ncpere. Numai coloanele, umbrele i tot acest spaiu gol. Spera ns ca Amys i Nynaeve s nu ntrzie prea mult, dei tia c aa se va ntmpla. Timpul era la fel de imprevizibil n Telaranrhiod ca n orice

vis, dar mai avea o or pn la ntlnirea lor. Poate c pn atunci... Brusc, i ddu seama c aude voci, ca nite oapte, dinspre coloane. mbrind saidarul, se ndrept cu precauie spre locul din care veneau, spre locul n care Rand lsase Callandorul, sub marea cupol. neleptele susineau c aici controlul asupra Telaranrhiodului e la fel de puternic precum Puterea nsi, ea ns tia ct de bine putea conduce Puterea i tocmai pe asta se i baza. Ascuns bine ntre coloanele groase de piatr roie se opri i privi. Nu erau dou surori Negre, cum se temuse ea, i nici Nynaeve. Lng mnerul strlucitor al Callandorului care se nla din podeaua de piatr sttea Elayne, adncit n conversaie cu femeia cel mai ciudat mbrcat pe care o vzuse pn atunci. Purta o hain alb scurt, cu o croial neobinuit, i pantaloni galbeni largi, adunai n falduri la glezne, deasupra unor cizme scurte cu tocuri nalte. Prul auriu, mpletit elaborat, i atrna pe umeri, iar n mn inea un arc care lucea precum argintul bine lustruit. Sgeile din tolb luceau i ele. Egwene nchise ochii. Mai nti complicaia cu rochia ei, acum asta. Doar fiindc citise despre Birgitte - arcul de argint era cel mai bun indiciu nu-i ddea motive s-i imagineze c pe ea o vede. Birgitte atepta undeva - pentru ca

faimosul Corn al lui Valere s-i cheme pe ea i ceilali eroi la Ultima Btlie. Dar cnd Egwene deschise ochii din nou, Elayne i femeia mbrcat att de straniu erau tot acolo. Nu auzea ce spun, dar de data asta crezu ce vede. Tocmai se pregtea s-i anune prezena cnd auzi o voce n spatele ei. Te-ai hotrt s vii mai devreme? Singur? Egwene se rsuci pe clcie i ddu nas n nas cu Amys, a crei fa btut de soare arta prea tnr pentru prul ei alb, i cu Bair, cu obrajii ca nite buci de piele tbcit. Amndou stteau cu braele ncruciate; pn i alurile trase pe umeri le artau nemulumirea. Am adormit. Acum scuza pe care voia s-o invoce nu mai inea. Chiar dac explica n grab cum aipise i de ce nu se ntorsese - minus faptul c nu dorea ca Nynaeve i Amys s vorbeasc fr ea, constat cu surprindere c se simte oarecum ruinat c avusese intenia s mint i n acelai timp uurat c nu o fcuse. Nu c adevrul ar fi salvat-o. Amys nu era la fel de sever precum Bair - nici pe departe. - Dar o putea pune s nale o piramid de pietre pn a doua zi dimineaa. Multe dintre nelepte credeau fr rezerve n corvoad ca pedeaps; dac ngropai cenu cu o lingur, nu te puteai gndi la altceva dect la pedeaps. Asta,

bineneles, dac pur i simplu nu refuzau s te mai nvee. Cenua era de preferat. Egwene nu-i putu reine un oftat de uurare cnd Amys ncuviin din cap i spuse: Se mai ntmpl. Dar data viitoare s te ntorci i s visezi numai visele tale; a fi putut auzi ce are de spus Nynaeve i s-i spun i eu ce-am aflat. Dac n-ar fi cu Bael i Dorindha n noaptea asta, Melaine ar fi i ea aici. Pe Bair ai speriat-o. E mndr de progresele pe care le-ai fcut i, dac i s-ar ntmpla ceva... Bair nu prea deloc mndr. Dimpotriv, se ncrunt i mai mult cnd Amys se opri din vorbit. Ai noroc c te-a gsit Cowinde cnd s-a ntors s ia tava i s-a ngrijorat cnd nu te-a putut trezi ca s te ntinzi n aternutul tu. Dac tiam c eti aici, singur, de mai bine de cteva minute... zise ea i mai ncruntat, chiar amenintoare, dar apoi nu fcu dect s bombneasc: Acum cred c trebuie s-o ateptm pe Nynaeve ca s nu te mai auzim cum ne implori s nu te trimitem napoi. Dac trebuie, trebuie, dar va trebui s exploatm timpul la maximum. Concentreaz-te asupra... Nu-i vorba de Nynaeve, spuse Egwene repede, nedorind s tie ce lecie voia s-i dea Bair n starea de spirit n care se afla. E vorba de Elayne i...

n timp ce vorbea, se ntoarse i o vzu pe Elayne, ntr-o rochie verde elegant, potrivit pentru bal, plimbndu-se de colo-colo, nu departe de Callandor. Nici urm de Birgitte. Na fost o nchipuire de-a mea. A i sosit? ntreb Amys, dndu-se mai aproape ca s-o vad mai bine. Alt neghioab, mormi Bair. Fetele din ziua de azi n-au mai mult minte i disciplin dect caprele. O lu naintea lui Egwene i a lui Amys i se propi n faa lui Elayne, cu minile n olduri, aproape de Callandorul strlucitor. Nu eti nvcelul meu, Elayne din Andor - cu toate c ai nvat destule de la noi, prin tot felul de lingueli, ca s nu-i pierzi viaa pe-aici, dac umbli cu grij. - Dar, dac ai fi, i-a trage o mam de btaie i te-a trimite napoi la maic-ta ca s te in lng ea pn i-ai bga minile n cap. Ceea ce cred c ar dura mai muli ani dect ai trit pn acum. tiu c de ceva vreme venii singure n Lumea Viselor, tu i Nynaeve. Suntei amndou nite nesocotite. Elayne tresrise la apariia lor, dar, pe msur ce tirada lui Bair se nteea, i reveni din surpriz, i ndrept spatele i i nclin puin brbia privind-o cu rceal. Rochia i schimb culoarea n rou i deveni mai lucioas, pe mneci i pe pieptarul nalt aprndu-i broderii de tot felul, inclusiv lei albi, ridicai pe labele din

spate, i crini galbeni, blazonul ei. O diadem subire, de aur, se odihnea pe buclele ei rouaurii, cu un singur leu ridicat pe labele din spate, incrustat cu finilit deasupra sprncenelor. nc nu reuea s controleze prea bine astfel de lucruri. Dar poate c de data asta purta chiar ce i dorise. i mulumesc din inim pentru grija pe care mi-o pori, zise ea pe un ton suveran. Da, e adevrat c nu-i sunt nvcel, Bair din neamul Haido Shaarad. i sunt recunosctoare pentru nvturile tale, dar trebuie s merg pe drumul meu i s ndeplinesc misiunile pe care mi le-a ncredinat Suprema nscunat. O moart, spuse Bair cu rceal. Te supui unei moarte. Egwene vzu cum Bair se zbrlete de furie; dac nu intervenea n vreun fel, Bair putea s-i dea o lecie dureroas lui Elayne. Ultimul lucru de care aveau nevoie acum era cearta asta. De ce... de ce eti aici n locul lui Nynaeve? Voia s ntrebe ce cuta Elayne acolo, dar asta i-ar fi dat ap la moar lui Bair i ar fi lsat impresia c e de partea neleptei. Ea de fapt voia s ntrebe ce vorbise cu Birgitte. N-a fost o nchipuire de-a mea. Poate c altcineva visa c e Birgitte. Dar numai cei care intrau contieni n Telaranrhiod rmneau mai mult de cteva minute i Elayne, cu siguran, nu vorbise cu unul dintre ei. Unde ateptau Birgitte i ceilali?

Pe Nynaeve o doare capul, rspunse Elayne i diadema i dispru, rochia i deveni mai simpl, cu doar cteva volnae aurii n jurul pieptarului. E bolnav? ntreb Egwene cu ngrijorare. O doare capul i are vreo dou vnti, zise Elayne chicotind i nfiorndu-se n acelai timp. Vai, Egwene, n-ai s crezi. Toi cei patru Chavana au venit s ia cina cu noi. De fapt, ca s-i fac ochi dulci lui Nynaeve. Au ncercat s flirteze cu mine n primele zile, dar Thom i-a pus la punct i s-au lsat pgubai. Thom n-avea nici un drept s intervin. Nu c a fi vrut ca ei s flirteze n continuare, s nu m-nelegi greit. n fine, erau toi acolo i flirtau cu Nynaeve sau ncercau s-o fac fiindc ea le acorda tot atta atenie ct unor mute care te bzie la cap. cnd de noi s-a apropiat Latelle i a nceput s-o loveasc pe Nynaeve cu un b i s-o ocrasc n toate felurile. E grav? ntreb Egwene, nefiind sigur la cine se refer. Cnd se enerva, Nynaeve... n ceea ce o privete pe ea, nu. Fraii Chavana au ncercat s-o ia de pe Latelle, Taeric probabil c va chiopta cteva zile, ca s nu mai pomenesc de buza umflat a lui Brugh. Petra a trebuit s-o duc pe Latelle n crua ei i m ndoiesc c n urmtoarele zile va mai scoate nasul de acolo. Luca nu tia pe cine s dea vina

- unul dintre acrobai chiop de un picior, mblnzitoarea de uri umflat de plns ~, drept care a dat vina pe toi, iar eu am crezut c Nynaeve o s-i care i lui civa pumni. Cel puin nu a condus Puterea; am crezut c o va face de vreo dou ori, pn cnd a lsat-o lat pe Latelle. Amys i Bair schimbar o privire greu de descifrat; dar era limpede c nu se ateptau la aa ceva de la o Aes Sedai. Egwene se simea i ea puin derutat, mai ales fiindc nu tia mai nimic despre toi acei oameni pomenii de Elayne. Nite ciudai, care cltoreau mpreun cu lei, cini i uri. i un Iluminator. Nu credea c aceast Petra era att de puternic pe ct susinea Elayne. Pe de alt parte, Thom era mnctor de foc i jongler, iar ceea ce fceau Elayne i Juilin suna la fel de ciudat, chiar dac Elayne se folosea de Putere. Dac Nynaeve ncercase s conduc Puterea... Elayne trebuie s fi vzut strlucirea saidarului care o nconjura. Indiferent dac aveau un motiv serios ca s se ascund, nu puteau rmne ascunse prea mult dac una dintre ele conducea Puterea i cei din jur o vedeau. Spioanele Turnului cu siguran aveau s aud despre asta; tirile de genul sta se rspndeau repede, mai ales dac cele dou nc se mai aflau n Amadicia.

Spune-i lui Nynaeve din partea mea c ar fi mai bine s-i in cumptul, altfel am s-i spun vreo dou de-o s le in minte toat viaa. Elayne rmase surprins - Nynaeve nu-i spusese ce se petrecuse ntre ele. Dac o s conduc Puterea, poi fi sigur c Elaida va auzi despre asta de ndat ce porumbeii vor putea zbura spre Tar Valon, adug Egwene. Egwene nu putea spune mai multe; chiar i aa vzu cum Amys i Bair mai schimbar o privire. Niciodat nu spuneau ce cred cu adevrat despre un Turn divizat i o Suprem nscunat care, din cte tiau ele, poruncise ca aceste dou Aes Sedai s fie drogate. Pe lng ele Moiraine putea trece drept brfitoarea satului. De fapt, a fi preferat s discut cu voi ntre patru ochi. Dac am fi n Turn, n vechile noastre odi, v-a spune cteva de la obraz. Elayne nepeni, la fel de distant i de regal pe ct fusese i cu Bair. Mie poi s mi le spui cnd doreti. Nu nelesese? Singure; departe de nelepte. n Turn. Egwene nu putea dect s spere. Cel mai bine era s schimbe subiectul i s spere c neleptele nu cuget la vorbele ei cum ar fi vrut s-o fac Elayne. Crezi c btaia asta cu Latelle va crea probleme?

Oare la ce se gndise Nynaeve? Acas n-ar mai fi stat pe gnduri, ar fi adus n faa Soborului orice femeie de vrsta ei care ar fi fcut aa ceva, cu sau fr voia ei. Cred c mai avei puin i ajungei n Ghealdan. Luca spune c mai avem trei zile pn acolo, cu puin noroc. Cu animalele nu poi merge prea repede. Poate c ar trebui s-i prsii de-acum. Poate, rspunse Elayne ncet. Dar parc a vrea s merg pe frnghie, mcar o dat, n faa... Cltinnd din cap, arunc o privire spre Callandor; decolteul i se adnci brusc, apoi se ridic la loc. Nu tiu, Egwene. Singuri n-am cltori mult mai repede dect acum i nici nu tim ncotro so lum. Asta nsemna c Nynaeve nu i amintea unde se adunau Albastrele. Dac darea dea seam a Elaidei era corect. Ca s nu mai pun la socoteal c Nynaeve ar exploda dac ar fi s abandonm crua i s cumprm cai sau alt trsur. n plus, amndou nvm multe despre seanchani. Cerandin a lucrat ca dresoare de sredii la Curtea celor Nou Luni, unde domnete mprteasa seanchanilor. Ieri, ne-a artat

cteva lucruri pe care le-a luat cnd a fugit din Falme. Egwene, avea un adam. Egwene fcu un pas nainte, atingnd cu rochia Callandorul. Capcanele lui Rand nu erau fizice, orict de mult ar fi crezut Nynaeve. Eti sigur c Cerandin nu e o suldam? ntreb ea tremurnd de furie. Sunt sigur, rspunse Elayne calm. Am pus chiar eu adamul pe ea i n-a avut nici un efect. Acesta era un mic secret pe care nici seanchanii nu-l tiau sau l ascundeau foarte bine. La ei damane erau femeile nscute cu scnteia, femeile care ajungeau s conduc Puterea chiar i fr s fie nvate cum s o fac. Dar suldamele, care le controlau pe damane , erau femeile care trebuiau nvate cum s conduc Puterea. Seanchanii credeau c femeile care pot conduce Puterea sunt animale periculoase care trebuie controlate, dar, fr s tie, le ofereau multora dintre ele funcii importante. Nu v neleg interesul fa de seanchani, zise Amys pronunnd numele cu dificultate (l auzise de la Elayne la ultima lor ntlnire). Ce fac ei e ngrozitor, dar nu mai sunt acolo. Rand alThor i-a pus pe fug. Egwene se ntoarse cu spatele la ele i privi coloanele uriae, strlucitoare care se pierdeau n ntuneric.

Dac au fugit nu nseamn c nu se mai ntorc, spuse ea. Nu voia ca femeile celelalte s-i vad faa, nici mcar Elayne. Trebuie s aflm tot ce putem afla, n caz c se ntorc, adug ea. Puseser un adam pe ea, n Falme. Intenionaser s-o trimit pe Oceanul Aryth spre Seanchan, ca s-i petreac tot restul vieii acolo, ca un cine n les. Simea cum crete furia n ea ori de cte ori se gndea la seanchani. i teama. Teama c, dac se ntorceau, vor reui s o prind i s n-o mai scape din gheare. Asta nu voia s vad celelalte. Groaza despre care tia c i se citete n ochi. Elayne i atinse braul. Dac se ntorc, vom fi gata s-i nfruntm, zise ea blnd. De data asta, nu ne vor mai lua prin surprindere. Egwene o mngie pe mn, dei ar fi vrut s se agae de ea; Elayne nelegea mai mult dect i dorea ea, ceea era i o consolare. Eu zic s terminm treaba pentru care am venit aici, spuse Bair repede. Trebuie s dormi cu adevrat, Egwene! Am pus-o pe gaishain s te dezbrace i s te acopere cu pturile, interveni Amys pe un ton care, surprinztor, suna la fel de bnd ca i al lui Elayne. Cnd vei reveni la corpul tu, vei putea dormi pn diminea.

Egwene se nroi. innd cont de obiceiurile Aielilor, o parte din gaishaini erau brbai. Va trebui s le vorbeasc despre asta cu delicatee, desigur; nu aveau cum s neleag i nu era un lucru pe care s-l explice cu dezinvoltur. i ddu seama c teama i trecuse. Se pare c m tem mai mult de o situaie jenant dect de seanchani. Nu era adevrat, dar i plcea s gndeasc aa. Nu prea avea ce s-i spun lui Elayne. C n sfrit sosiser n Cairhien, Couladin devastase Seleanul i mprejurimile acestuia, c Shaido erau la cteva zile naintea lor i se ndreptau spre apus. neleptele tiau mai multe dect ea; nu se retrseser n corturi imediat. Aveau mici ciocniri seara, nu multe, cu clrei care se retrgeau la scurt timp, i vzuser muli cercetai care fugeau fr s se angajeze n lupt. Nu luaser prizonieri. Moiraine i Lan preau s cread c atacatorii erau bandii sau susintori ai Caselor care ncercau s ocupe Tronul Soarelui. Toi fuseser pui pe fug. Indiferent de proveniena lor, din ce n ce mai mult lume afla c Aielii ajunseser n Cairhien. Mai curnd sau mai trziu tot trebuia s afle, spuse Elayne laconic. Egwene privi cum dispreau Elayne i neleptele i se pru c Elayne i Inima Stncii se subiaz din ce n ce mai mult. - Dar prietena

ei cu prul auriu nu ddu vreun semn c i-ar fi neles mesajul.

CAPITOLUL 25

Vise cu Galad

n loc s revin la propriul corp, Egwene se ls s pluteasc n ntuneric. Prea acum una cu ntunericul, Fr substan. Nu tia dac era deasupra, sub sau lateral de corpul ei - aici nu se putea orienta , dar tia c era n apropiere, c putea pi n el fr probleme. De jur mprejur, parc ar fi licrit licuricii, o adevrat hoard care se pierdea n deprtarea de necuprins. Acelea erau vise, visele Aielilor din tabr, visele brbailor i femeilor din tot Cairhienul, din toat lumea, toate scnteiau acolo. Putea alege cteva dintre cele mai apropiate, putea chiar s-l numeasc pe cel care le avea. ntr-un fel acele sclipiri semnau cu licuricii - asta o derutase att de mult la nceput, dar ntr-alt fel preau s aib o individualitate proprie, ca i feele oamenilor. Visele lui Rand i ale lui Moiraine apreau mute, ntunecate de firele pe care le esuser n jurul lor. Visele lui Amys i ale lui Bair erau luminoase i pulsau regulat; i urmaser propriul sfat, dup toate aparenele. Dac nu le-ar fi vzut, ar fi revenit imediat la corpul ei. Cele dou puteau cutreiera prin acest ntuneric mult mai bine dect ea; i n-ar fi tiut c sunt acolo dect atunci cnd ar fi srit asupra ei. Dac

nva s le recunoasc pe Elayne i pe Nynaeve n acelai fel, le putea gsi n acea mrea constelaie oriunde s-ar fi aflat. Dar n noaptea aceasta nu o interesau visele nimnui. i reconstrui cu grij o imagine bine ntiprit n memorie i se ntoarse n Telaranrhiod, ntr-o ncpere mic, fr ferestre, din Turn, unde locuise cndva ca novice. Un pat ngust, lipit de un perete dat cu var. Un lavabou i un scaun cu trei picioare fa n fa cu ua, rochiile i cmile din ln alb ale celei care sttea acum acolo prinse, alturi de o mantie alb, ntr-un cuier. Mobilier srccios care ar fi putut lipsi; de muli ani Turnul nu-i mai permitea luxul de a mobila odilor novicelor cum se cuvine. Podeaua era aproape la fel de alb ca pereii i hainele. n fiecare zi novicea care locuia acolo trebuia s curee podeaua n genunchi; Egwene fcuse asta, ca i Elayne, n camera de alturi. Dac venea s se instruiasc n Turn, chiar i o regin trebuia s porneasc dintr-o odaie ca aceasta, curnd podeaua. Vemintele erau aranjate altfel cnd le privi din nou, dar nu ddu prea mare atenie acestui amnunt. Gata s mbrieze saidarul, deschise ua doar ct s scoat capul. i rsufl uurat cnd vzu c Elayne face acelai lucru din camera alturat. Egwene spera c nu arat la fel de uimit i de nesigur. i fcu semn, i Elayne intr repede n hainele albe de novice care se transformar ntr-o rochie de clrie din mtase gri-pal. Egwene fcea alergie la rochiile gri; asta purtau damanele. Mai rmase o clip la u, cercetnd galeriile mprejmuite ale aripii novicelor. Se nlau pe mai multe nivele i coborau tot attea pn la Curtea Novicelor de dedesubt. Nu c s-ar fi ateptat s-o vad pe Liandrin acolo sau i mai ru, dar nu strica s fie cu ochii n patru. M-am gndit eu c asta voiai, zise Elayne i nchise ua. Ai idee ct de greu mi vine s-mi amintesc ce pot spune n faa altora? Uneori, parc a vrea s le putem spune neleptelor totul. S tie c noi suntem doar Alese i s terminm o dat pentru totdeauna. Tu ai fi terminat o dat pentru totdeauna, replic Egwene la fel de tranant. Din ntmplare, eu dorm la nici douzeci de pai de ele. Elayne se nfior i spuse:

Ct despre Bair... Mi-aduce aminte de Lini, atunci cnd sprgeam un obiect de care nu trebuia s m ating. Stai s-o vezi pe Sorilea. Elayne i arunc o privire nencreztoare, dar nici Egwene nu fusese convins pn nu o ntlnise pe Sorilea. Nu avea cum s ias din asta prea uor. i schimb poziia alului. Povestete-mi despre ntlnirea cu Birgitte. Cu Birgitte te-ai ntlnit, nu? Elayne se cltin de parc ar fi primit o lovitur n stomac. Ochii ei albatri se nchiser pre de o clip i trase atta aer n piept, nct cu siguran i ajunse pn n clcie. Nu pot s vorbesc cu tine despre asta. Cum adic nu poi s vorbeti? Doar ai limb. Cu Birgitte te-ai ntlnit? Pur i simplu nu pot, Egwene. Trebuie s m crezi. A vorbi dac a putea, dar nu pot. Poate... pot s ntreb... Dac Elayne ar fi fost genul de femeie care i frnge minile, ar fi fcut-o acum. Deschise i nchise gura fr s poat rosti vreun cuvnt; i fcu ochii roat prin camer ca i cum ar fi cutat inspiraie sau ajutor. Trgnd din nou aer n piept, i ainti privirea albastr, panicat asupra lui Egwene. Orice spun ncalc promisiunile pe care trebuie s le in. C nu voi destinui nimic din ceea ce am aflat. Te rog, Egwene. Trebuie s ai ncredere n mine. i s nu spui nimnui ce... crezi c ai vzut. Egwene renun cu greu la privirea ncruntat. Am s ncerc. Cel puin acum era sigur c nu avusese halucinaii. Birgitte? Lumin sfnt! Sper c odat i-odat vei avea destul ncredere n mine ca s-mi spui despre ce e vorba, adug ea. Dar am ncredere n tine, numai c... rspunse Elayne cltinnd din cap i se aez pe marginea patului bine fcut. E adevrat, pstrm prea multe secrete, Egwene, dar uneori pe motive ntemeiate. Dup o clip, Egwene ncuviin i se aez lng ea. Cnd ai s poi, spuse ea, iar prietena ei o mbri, rsuflnd uurat. Mi-am spus c n-am s-i cer asta, Egwene. Mcar o dat s nu m mai gndesc la el.

Rochia gri, de clrie, se preschimb ntr-una de gal, de un verde sclipitor; era imposibil ca Elayne s-i fi dat seama ct de jos i ajunsese decolteul. Rand... e bine? E viu i nevtmat, dac asta vrei s tii. n Tear mi s-a prut c e prea aspru, dar nu mai departe dect azi l-am auzit cum amenina c-i va spnzura pe cei care nu se supun poruncilor lui. Nu c ar fi greite - nu las pe nimeni s ia mncare fr s plteasc sau ucignd. - Dar totui. Ei au fost primii care l-au aclamat drept Cel-Care-Vine-cu-Zorile; au prsit Pustiul fr ovire ca s-l urmeze. Iar el i-a ameninat, cu o duritate de oel. Asta nu e ameninare, Egwene. Rand e rege, orice ai spune tu, orice ar spune el sau altcineva, iar un rege sau o regin trebuie s mpart dreptatea fr s se team de dumani sau s se ndatoreze prietenilor. Toi cei care sunt n situaia lui trebuie s fie tari. Uneori, n comparaie cu mama zidurile oraului par a fi fcute din plastilin. Dar nu trebuie s fie att de arogant, zise Egwene calm. Nynaeve mi-a spus s-i aduc aminte c e doar un om, dar nc n-am gsit prilejul s-o fac. ntr-adevr, trebuie s-i aduc aminte c e doar un om. Dar are dreptul s se atepte ca toi ceilali s i se supun. n vocea lui Elayne se distingea o und de trufie, asta pn cnd tnra i cobor privirea. Apoi se nroi i decolteul rochiei verzi fu nlocuit de un guler de dantel pn la gt. Eti sigur c nu confunzi asta cu arogana? Sfri ea cu vocea ntretiat. E nfumurat ca un pun, replic Egwene i ncerc s vad ct de tare era patul. Aa i-l amintea ea, dar salteaua era mai moale dect cea pe care dormea ea n cort. Nu voia s discute despre Rand. Eti sigur c cearta asta nu va duce la complicaii? ntreb ea, referindu-se la conflictul cu Latelle, care avea, desigur, s le ngreuneze cltoria. Nu cred c se va ntmpla aa ceva. Latelle avea un dinte mpotriva lui Nynaeve fiindc acum nu mai era singura care putea alege dintre brbaii nensurai. Cred c aa gndesc unele femei. Aludra se ine deoparte, Cerandin nu deranja nici o musc pn am nvat-o cum s se impun, iar Clarine e

nsurat cu Petra. Nynaeve ns a spus clar c va mtura pe jos cu brbatul care va crede c poate flirta cu ea i s-a scuzat fa de Latelle, motiv pentru care sper c cele dou au czut la pace. S-a scuzat? Elayne ncuviin din cap, la fel de nencreztoare ca i Egwene. Am crezut c-i va trage una lui Luca n clipa n care acesta ia spus c trebuie s-i cear scuze - apropo, Luca nu pare s cread c ameninarea ei l privete i pe el. - Dar a fcut-o, dup ce a bodognit vreo or. Despre tine, ca s fiu dreapt, zise Elayne i ovi, aruncndu-i lui Egwene o privire piezi. I-ai spus ceva lui Nynaeve la ultima voastr ntlnire? De-atunci... se poart... altfel i uneori mai vorbete singur. De fapt, se ceart. Cu tine, din cte am auzit. N-am spus nimic din ce n-ar fi trebuit spus. Aadar, Nynaeve inea ceva n ea, ce anume, nc nu-i ddea seama. Sau poate c aduna furie n ea pentru urmtoarea lor ntlnire. Dar de data asta Egwene nu mai avea de gnd s-i suporte istericalele, mai ales c tia c nu mai e nevoie s o fac. Spune-i din partea mea c e prea btrn ca s mai pruiasc pe cineva. Dac i se ntmpl din nou, i voi spune altele, i mai grave. Zi-i asta cuvnt cu cuvnt. Va fi i mai grav. Las-o s se perpeleasc pn data viitoare. Ori va fi blnd ca un mieluel... Ori Egwene va trebui s-i duc la ndeplinire ameninarea. Chiar dac Nynaeve conducea Puterea mai bine dect ea, atunci cnd o putea conduce, aici Egwene era mai puternic. Oricum, se sturase de toanele lui Nynaeve. Am s-i spun. Dar i tu te-ai schimbat. Cred c ai mprumutat ceva din atitudinea lui Rand. Egwene avu nevoie de cteva clipe ca s-i dea seama la ce se refer Elayne, ajutat i de sursul ei amuzat. Fii serioas. Elayne izbucni n rs i o mai mbria o dat. Vai, Egwene, ntr-o bun zi vei i Suprema nscunat, iar eu voi fi regina Andorului. Dac va mai exista Turnul, replic Egwene serioas, i Elayne se opri brusc din rs. Elaida nu poate distruge Turnul Alb, Egwene. Indiferent ce va face ea, Turnul va dinui. Poate c nu va rmne Suprema

nscunat. Din clipa n care Nynaeve i va aminti numele acelui ora, pun rmag c vom gsi un Turn n exil, cu toate Ajah, n afar de cele Roii. Sper, spuse Egwene tiind c vocea ei suna trist. Voia ca Aes Sedai s-l sprijine pe Rand i s i se opun Elaidei, dar asta nsemna distrugerea Turnului, cci era aproape fr sperana c unitatea lui ar mai putea fi refcut vreodat. Trebuie s m ntorc, zise Elayne. Nynaeve insist ca, atunci cnd una dintre noi intr n Telaranrhiod, cealalt s rmn treaz i, cu durerea ei de cap, trebuie s bea unul din ceaiurile ei de plante ca s adoarm. Nu tiu de ce insist att de mult. Cine se uit nu poate ajuta cu nimic, iar noi dou tim destule ca s fim n siguran aici i acum. Pre de o clip, rochia ei verde se preschimb n haina alb i voluminoii pantaloni galbeni ai lui Birgitte, apoi reveni la loc. A zis s nu-i spun, dar crede c Moghedien ncearc s ne gseasc. Pe ea i pe mine. Egwene nu puse ntrebarea evident. Bineneles c Birgitte le spusese ceva important. De ce persista Elayne n a pstra secretul? Fiindc aa a promis. Elayne niciodat nu-i ncalc promisiunile. Spune-i s aib grij. Slabe sperane ca Nynaeve s stea cu minile n sn dac bnuia c unul dintre Rtcii era pe urmele ei. Sigur i amintea c o nvinsese cndva pe Moghedien i ntotdeauna dduse dovad de mai mult curaj dect de raiune. Rtciii trebuie luai n serios. La fel i seanchanii, chiar dac se zice c sunt doar nite dresori de animale. Spune-i asta din partea mea. Nu cred c m-ai asculta dac i-a spune s ai i tu grij. Egwene o privi surprins. Sunt foarte precaut. Doar tii asta. Desigur. Ultimul lucru pe care l vzu Egwene cnd cealalt femeie dispru uor fu un zmbet foarte amuzat. Egwene ns rmase pe loc. Dac Nynaeve nu-i amintea unde urma s aib loc ntrunirea Albastrelor, poate c va afla ea aici. Nu era o idee nou: aceasta nu era prima ei incursiune n Turn de la ultima ntlnire cu Nynaeve. Lu nfiarea Enailei, cu prul de culoarea focului, lung pn la umeri, i puse o

rochie de Aleas cu tivul n panglic i alctui imaginea odii de lucru att de somptuoas a Elaidei. Arta la fel ca nainte, dei la fiecare vizit tot mai puine scaune ornamentate cu vi-de-vie edeau n arcul de cerc din faa mesei de scris. Tablourile se aflau tot deasupra emineului. Egwene se apropie cu pai mari de mas, mpingnd scaunul ce aducea cu un tron, incrustat cu Flacra din Tar Valon, din filde, ca s poat ajunge la cutia lcuit, cu scrisori. Ridicnd capacul, plin de nori i oimi care se luptau ntre ei, i arunc repede ochii peste foile de pergament. Chiar i la viteza aceea unele se topeau cnd ajungea la jumtatea lor, altele se schimbau. Nu avea cum s-i dea seama ce era important i ce nu. Cele mai multe preau a fi rapoarte despre planuri euate. Nimic despre direcia n care Bashere i dusese armata, din cuvinte rzbtnd frustrarea i ngrijorarea. Numele acela parc i spunea ceva, dar, neavnd timp de pierdut, ncerc s nu se mai gndeasc la el i nfc o alt foaie. Nici o veste despre locul unde se afla Rand, scria ntr-un raport n care teama se mpletea cu panica. Asta era bine de tiut i meritase drumul pn aici. Trecuse mai bine de o lun de la ultima veste primit din Tanchico de la spioanele Ajah, iar cele din Tarabon pstrau i ele tcerea; autoarea ddea vina pe anarhia care domnea acolo; zvonurile despre ocuparea capitalei Tanchico nu puteau fi confirmate, autoarea ns ddea de neles c nsui Rand era implicat n asta. Era i mai bine dac Elaida cuta n. cu totul alt parte. Un raport confuz o anuna c o sor Roie din Caemlyn susinea c o vzuse pe Morgase ntr-un loc public, n timp ce mai multe spioane Ajah din Caemlyn spuneau c regina sttea izolat de zile ntregi. Lupte la hotare, poate mici revolte n Shienar i Arafel; pergamentul dispru nainte ca Egwene s afle i motivul. Pedron Niall chema Mantiile Albe n Amadicia, cel mai probabil ca s porneasc spre Altara. Ce bine c Elayne i Nynaeve mai aveau de stat doar trei zile acolo. Urmtorul pergament era despre Elayne i Nynaeve. Mai nti autoarea o sftuia pe Elaida s nu o pedepseasc pe iscoada care le lsase s scape Elaida tiase partea aceea furioas i alturi scrisese: D un exemplu! . - Dar, tocmai cnd autoarea ncepea s descrie cum le cutase pe cele dou fugare n Amadicia, foaia se nmuli, un teanc cu ceea ce preau a fi costurile calculate de constructori pentru nlarea unei

reedine private pentru Suprema nscunat pe domeniul Turnului. Mai degrab un palat, dup numrul de foi. Ls foile din mn, i acestea disprur nainte de a se mprtia pe mas. nchise cutia lcuit. i putea petrece tot restul vieii aici, tia asta prea bine; ntotdeauna vor fi mai multe documente n cutie, mereu n schimbare. Cu ct un lucru era mai efemer n lumea real - o scrisoare, o hain, un castron, care putea fi mutat frecvent - cu att mai puin coerent era reflecia lui n Telaranrhiod. Nu mai putea rmne aici; ct se afla n Lumea Viselor somnul nu era la fel de odihnitor precum cel netulburat. ndreptndu-se n grab spre anticamer, tocmai ntindea mna spre teancurile frumos aranjate de suluri i pergamente, unele cu pecei, de pe masa Pstrtoarei Cronicilor, cnd ncperea pru c ncepe s plpie. Pn s-i dea seama ce se ntmpl, ua se deschise, i n camer i fcu apariia Galad, zmbitor, n haina albastr de brocart care i venea perfect i cu pantalonii elegani care i se mulau pe gambe. Egwene trase adnc aer n piept, simind cum i se strnge stomacul. Pur i simplu nu era drept ca un brbat s fie att de frumos. Galad se apropie, cu ochii negri strlucitori, i i atinse obrazul cu degetele. Vrei s facem civa pai prin Grdina Apei? ntreb el uor. Dac vrei s v giugiulii, ducei-v n alt parte, se auzi vocea vioaie a unei femei. Egwene se rsuci pe clcie, cu ochii mari, i o vzu pe Leane stnd la o mas, cu earfa Pstrtoarei pe umeri i un zmbet cald pe faa armie. Ua care ddea n biroul Supremei nscunate era deschis, i nuntru Siuan edea lng masa ei de scris, simpl, bine lustruit, citind un pergament lung, cu earfa dungat a rangului pe umeri. O scen absurd. O lu la fug fr s se gndeasc la imaginea pe care i-o alctuia n gnd i se trezi rsuflnd din greu pe Pajitea din Emonds Field, nconjurat de casele cu acoperiul de stuf i cu Izvorul de Vin care nea din mnunchiul de stnci din mijloc. Lng prul repede, care i lrgea imediat albia, se afla micul han al tatlui ei, cu parterul de piatr i partea de sus vruit. Singurul acoperi de acest fel din inutul celor Dou Ruri , spunea adesea Bran alVere despre iglele lui roii. Fundaia

masiv, de piatr, de lng Hanul de la Izvorul de Vin, cu un stejar mare, cu crengile lungi, care se ridica din mijlocul ei, era mult mai veche dect hanul, dar umbla vorba c acolo, lng Izvorul de Vin, existase un fel de han mai bine de dou mii de ani. Proasta. Dup ce o pusese n gard pe Nynaeve despre visele din Telaranrhiod, ct pe-aci s se lase prins ntr-unul de-al ei. Dei apariia lui Galad i se prea stranie. ntr-adevr, uneori l mai visa i pe el. Se aprinse la fa; cu siguran nu-l iubea i nici nu-l simpatiza prea mult, dar era frumos i, n visele ei, fusese chiar mai mult dect i-ar fi dorit s fie. Pe fratele ei Gawyn l visa mai des, ceea ce era la fel de absurd. Indiferent de ce spunea Elayne, Galad nu-i dezvluise niciodat ce simea pentru ea. Cartea aia era de vin, cu toate povetile ei despre ndrgostii. De ndat ce se va trezi, i-o va napoia Aviendhei. i i va spune c nu credea c o citise doar de dragul aventurilor. Cu toate acestea, parc nu-i venea s plece. Acas. Emonds Field. Ultimul loc n care se simise cu adevrat n siguran. Trecuse mai bine de un an i jumtate de cnd fusese aici ultima oar, dar totul prea ca la nceput. Nu chiar totul. Pe Pajite se aflau doi stlpi cu flamuri mari, una cu un vultur rou, cealalt cu un cap de lup la fel de rou. Oare Perrin avea vreo legtur cu ele? Nu-i ddea seama cum ar fi posibil aa ceva. Dar Perrin venise acas, cel puin aa spunea Rand, i nu o dat l visase nconjurat de lupi. Dar deja ntrziase prea mult. Era momentul s... Plpit. Mama ei iei din han, cu prul crunt mpletit, tras pe un umr. Marin alVere era o femeie zvelt, nc artoas, cea mai priceput buctreas din inutul celor Dou Ruri. Egwene i auzi tatl rznd n sala mare, unde se ntrunea Sfatul Satului. Mai eti aici, copil? ntreb mama ei, uor dojenitoare i amuzat. A trecut destul vreme de cnd eti mritat ca s tii c brbatul nu trebuie s-i dea seama c eti ngrijorat de ntrzierea lui. Mama ei cltin din cap i izbucni n rs. Prea trziu. Uite-l c vine, adug ea. Egwene se ntoarse nerbdtoare, privind dincolo de copiii care se jucau pe Pajite. Brnele Podului de Crue trosnir cnd

Gawyn trecu n galop. n clipa urmtoare, clreul sri din a chiar n faa ei. nalt i drept n surtucul lui rou brodat cu aur, avea prul crlionat, rocat-auriu, al surorii lui, i ochii albatri, adnci, fermectori. Sigur, nu era la fel de chipe precum fratele lui vitreg, dar inima ei btea mai repede dect btuse pentru Galad Pentru Galad? Poftim? i se vzu nevoit s-i apese stomacul ntr-o ncercare inutil de a-i stpni emoiile. i-a fost dor de mine? ntreb el zmbitor. Puin. De ce m-am gndit la Galad? De parc l-a fi vzut cu o clip n urm. Cteodat, atunci cnd nu aveam cu ce s-mi ocup timpul. i-e i-a fost dor de mine? Drept rspuns, Gawyn o lu n brae i o srut. Egwene i veni n fire de-abia cnd fratele ei o ls jos. Flamurile dispruser. Care flamuri? Uite-l, zise mama ei, apropiindu-se cu un prunc n scutece. Uite-i fiul. Ce biat cuminte. Nu plnge deloc. Gawyn izbucni n rs cnd lu copilul i i-l art lui Egwene. Are ochii ti, Egwene. Ateapt s creasc un pic i s vezi ce trecere va avea la fete. Egwene fcu un pas napoi, cltinnd din cap. Vzuse flamuri, un vultur rou i un cap de lup rou. I vzuse pe Galad. n Turn. NUUUUUUU! O lu la goan, srind din Telaranrhiod n propriul corp. Starea de contien rmase ct s se ntrebe cum de fusese att de proast ca s-i lase fanteziile s o prind ca ntr-o capcan, apoi se afund n propriul somn, lipsit de primejdii. Gawyn trecea n galop peste Podul de Crue i apoi se prbuea... Aprnd de dup o cas cu acoperiul de stuf, Moghedien se ntreb ntr-o doar unde se afla acest stuc. Nu era chiar locul n care s vezi flamuri umflate de vnt. Fata fusese mai tare dect se ateptase ea, reuise s scape de capcanele pe care le pusese n Telaranrhiod. Nici chiar Lanfear nu-i putea spori iscusina aici, indiferent de ct se luda ea. i totui fata l interesa fiindc vorbea cu Elayne Trakand, care o putea duce la Nynaeve alMeara. Singurul motiv ca s o prind n curs fusese intenia ei de a scuti Telaranrhiodul de prezena uneia care se

plimba n voie pe-acolo. i aa nu-i convenea c trebuie s-l mpart cu Lanfear. Dar Nynaeve alMeara era femeia pe care voia s o fac s-i cereasc supunerea. Va fi stpna trupului i spiritului ei, poate c l va ruga pe Marele Stpn s-i druiasc nemurirea pentru ca Nynaeve s regrete mereu c a ndrznit s o nfrunte pe Moghedien. Aadar, Nynaeve i Elayne urzeau mpreun cu Birgitte. Un alt motiv serios ca s o pedepseasc. Birgitte nici mcar nu tia cine era Moghedien, cu mult timp n urm, n Vrsta Legendelor, cnd dejucase planul att de bine pus la punct ca s-i fac felul lui Lews Therin. Moghedien ns o tia. Numai c Birgitte Teadra se numea pe atunci murise nainte de a se ocupa Moghedien de ea. Moartea nu era o pedeaps, nu era un sfrit, nu i atunci cnd nsemna s-i continui viaa aici. Nynaeve alMeara, Elayne Trakand i Birgitte. Le va gsi pe toate trei i le va aranja ea. Din umbr, ca s afle cnd va fi prea trziu. Pe toate trei, far excepie. Dispru, i flamurile continuar s se zbat n boarea de vnt din Telaranrhiod.

CAPITOLUL 26

Sallie Daera

Nimbul mreiei, albastru-auriu, plpia n jurul capului lui Logain, dei acesta mergea grbovit n a. Min nu nelegea de ce aprea din ce n ce mai des n ultima vreme. Nici nu se mai deranja s-i mute ochii de la buruienile peste care clca armsarul lui negru spre dealurile joase, mpdurite care se vlureau n jurul lor. Celelalte dou femei mergeau puin mai n fa, Siuan la fel de nendemnatic pe Bela, iapa flocoas, Leane mnndu-i iapa sur cu dezinvoltur, mai mult din genunchi dect din huri. Doar o crare nefiresc de dreapt, din ferigi, care i fceau loc prin covorul de frunze moarte, amintea c aici fusese cndva un drum. Ferigile dantelate se vetejeau, iar mucegaiul fonea i trosnea sub copitele cailor. Crengile groase, mpletite i aprau oarecum de soarele dup-amiezii, dei era aproape la fel de cald. Faa lui Min iroia de sudoare, n ciuda unei pale de vnt care btea uneori din spate. Se mplineau cincisprezece zile de cnd prsiser Lugardul, mai nti ndreptndu-se spre apus, apoi spre miazzi, condui doar de insistena lui Siuan care susinea c tie ncotro merg. Nu c le-ar fi fi dezvluit destinaia; Siuan i Leane i puseser

lact la gur, nu puteai scoate nimic de la ele. Min nici nu era sigur dac Leane tia cu adevrat. Cincisprezece zile, rstimp n care ntlniser din ce n ce mai puine orae i sate, pn cnd dispruser cu totul. Zi de zi, umerii lui Logain se ncovoiau i mai mult i tot zi de zi nimbul aprea din ce n ce mai des. La nceput, doar mormise c alearg dup Jak, Fiul Umbrelor, Siuan ns i impusese voina fr alte comentarii din partea lui Logain, care prefera s se nchid n el. n ultimele ase zile, prea c nu-l mai interesa unde merg sau dac vor ajunge vreodat acolo. Siuan i Leane vorbeau n oapt. Min nu auzea dect un murmur care ar fi putut fi la fel de bine frunzele micate de vnt. Dac ncerca s vin mai aproape, i spuneau s stea cu ochii pe Logain sau pur i simplu o pironeau cu privirea, dndu-i de neles s nu-i vre nasul unde nu-i fierbe oala. Se ntmplase prea des ca s mai ncerce. Dar, din cnd n cnd, Leane se ntorcea n a ca s se uite la Logain. n cele din urm, Leane trase de huri, fcnd-o pe Floarea Lunii s se alture armsarului negru. Nu prea s sufere din cauza cldurii; doar un strat subire de sudoare i acoperea faa armie. Min l trase pe Trandafir-Slbatic deoparte, ca s-i fac loc lui Leane. Nu mai avem mult, i spuse Leane lui Logain cu o voce rguit. Logain nu-i ridic ochii de la buruienile din faa calului. Leane se aplec spre el, apucndu-l de bra ca s nu cad. Mai mult lipindu-se de el. nc puin, Dalyn. i ai s te rzbuni. Ochii lui Logain rmaser lipii de drum, inexpresivi. i un mort ar reaciona ntr-un fel, zise Min pe un ton serios. inuse n minte tot ce fcea Leane i tot ce discuta cu ea, fr s arate de ce. Niciodat nu va fi n stare s se poarte la fel ca Leane - doar dac a bea destul vin ca s nu mai gndesc ce fac . - Dar de cteva lucruri se putea folosi. Ce-ar fi s-l srui? Leane i arunc o privire care ar fi putut nghea un ru nvalnic, Min ns nici nu clipi. Cu Leane niciodat nu avusese problemele pe care le avea cu Siuan - mda, poate nu chiar att de multe - i acestea se mpuinaser de cnd cealalt femeie

prsise Turnul. Tot mai puine de cnd ncepuser s discute despre brbai. Cum s te intimideze o femeie care i spusese, cu toat seriozitatea, c exist o sut apte feluri de a sruta i nouzeci i trei de feluri de a atinge cu mna faa unui brbat? Leane chiar prea s cread n astfel de lucruri. Min nu o ndemnase n glum s-l srute. Leane i fcea curte, zmbindu-i att de gale nct ar fi micat i un munte, din ziua n care l trseser cu fora din culcuul lui, n loc s fie el primul care se scoal i s le certe c dorm pn nu mai pot. Min nu tia dac Leane simea cu adevrat ceva pentru el, dei i se prea puin probabil, sau doar ncerca s-l in n via i s nu se dea btut, pentru ca Siuan s-i poat duce planul la ndeplinire, oricare ar fi fost acesta. Bineneles c Leane nu renunase s flirteze i cu alii. Dup toate probabilitile, se nelesese cu Siuan ca ea s se ocupe de brbai, i Siuan de femei, i aa se ntmplase de cnd plecaser din Lugard. Zmbetele i privirile ei le fcuser rost de camere n dou hanuri unde proprietarii le spuseser c toate sunt ocupate, le redusese nota de plat tot acolo i n alte trei hanuri, iar n dou nopi le gsiser loc ntr-un hambar, scutindu-i s doarm sub cerul liber. Pe de alt parte, din cauza lor toi patru fuseser fugrii cu o furc de nevasta unui fermier, iar o alta aruncase n ei cu o oal de fiertur, lui Leane ns ntmplrile i se pruser amuzante, chiar dac numai ei. Dar n ultimele zile Logain nu mai reacionase ca orice brbat care o vedea mai mult de dou minute. Nu mai reacionase nici la ea, nici la altceva. Siuan trase scurt de huri, cu coatele n afar, fiind ct peaci s cad. Cldura nu o afecta nici pe ea. Te-ai uitat bine la el azi? ntreb ea privindu-l scurt pe Logain. E la fel, rspunse Min, resemnat. Siuan refuza s neleag sau s cread, chiar dac i repetase de nenumrate ori, ca i Leane. Nu ar fi contat dac nu i-ar fi vzut nimbul pe care l vzuse prima oar n Tar Valon. Dac Logain ar fi czut n drum, horcind de moarte, ar fi pus rmag pe tot ce avea i pe nc mai mult c i va reveni n mod miraculos. Apariia unei Aes Sedai ca s-l Tmduiasc. Ceva. Ce vedea ea era ntotdeauna adevrat. Se ntmpla ntotdeauna. La fel tiuse de prima dat cnd l vzuse pe Rand

alThor c se va ndrgosti de el cu disperare, iremediabil, la fel tiuse c va trebui s-l mpart cu alte dou femei. Pe Logain l atepta gloria, o glorie la care puini brbai puteau visa. S nu-mi vorbeti pe tonul sta, spuse Siuan, asprindu-i privirea albastr. Nu-i destul c trebuie s-l hrnim cu linguria pe malacul sta, mai trebuie s-o faci i tu pe mbufnata, ca pasrea-pescarului iarna. Vrnd-nevrnd, pe el trebuie s-l suport, dar dac ncepi i tu s-mi dai dureri de cap, am s te fac s regrei numaidect. E clar? Da, Mara. Ai fi putut s pui i puin sarcasm n vorbele tale , gndi Min cu dispre. Nu-i nevoie s m iei pe departe. Pe Leane ai pus-o la punct fr prea mult vorb. Domana propusese s aplice ceea ce discutaser cu un fierar din ultimul sat prin care trecuser. Un brbat nalt, chipe, cu minile puternice i zmbetul larg, dar... Am s ncerc s nu mai fiu mbufnat. Cel mai ru era c ncercase s fie sincer. Siuan avea acest efect asupra ei. Min nici nu i-o putea imagina pe Siuan discutnd despre cum trebuie s-i zmbeti unui brbat. Siuan i privea pe brbai n ochi, le spunea ce s fac i voia ca acetia s-i ndeplineasc porunca imediat. Aa cum proceda i n celelalte privine. Dac fcea altceva, ca n cazul lui Logain, era fiindc i se prea c problema nu era att de important ca s insiste asupra ei. Nu mai avem mult, nu? ntreb Leane plin de vioiciune, rezervndu-i cealalt voce pentru brbai. Nu-mi place deloc cum arat i dac trebuie s nnoptm din nou undeva... Dac e i mai neajutorat dect a fost azi-diminea, nu tiu dac-l vom mai putea urca n a. Nu mai avem mult, dac ultimele lmuriri pe care le-am primit sunt exacte, replic Siuan iritat. Se interesase n ultimul sat, cu dou zile nainte - ferindu-se de Min, desigur; Logain nu manifestase nici un fel de interes i nu-i plcea s i se aminteasc de acest lucru. Fapt pe care Min nu-l nelegea i pace. Siuan nu putea crede c Elaida era pe urmele lor! i ea spera c nu mai e mult. Nu-i ddea seama ct de mult merseser spre miazzi de cnd prsiser drumul spre Jehannah. Majoritatea stenilor tiau foarte vag unde se afl

satul lor i asta doar comparnd cu cele mai apropiate orae, dar cnd traversaser Manetherendrelle spre Altara, cu puin nainte ca Siuan s-i scoat de pe drumul bttorit, podarul, un btrn crunt, cerceta o hart veche ce cuprindea inuturile de pn la Munii de Negur. Dac judeca bine, peste doar cteva mile aveau s ajung la un alt fluviu mare. Ori Boernul, ceea ce nsemna c sunt deja n Ghealdan, unde se aflau Profetul i adepii lui, ori Eldarul, cu Amadicia i Mantiile Albe pe malul cellalt. Instinctul i spunea c e vorba de Ghealdan, cu sau fr Profet, o surpriz i asta, dac ntr-adevr se aflau att de aproape. Numai un naiv credea c poate gsi o ntrunire a Aes Sedai mai aproape de Amadicia dect era posibil, ceea ce nu era cazul lui Siuan. Indiferent de locul unde se aflau, Ghealdan sau Altara, Amadicia nu putea fi prea departe. Cred c domolirea i face efectul asupra lui, mormi Siuan. Dac mai rezist cteva zile... Min nu spuse nimic; nu avea nici un rost s vorbeasc dac femeia nu voia s-o asculte. Cltinnd din cap, Siuan ddu pinteni Belei ca s ajung din nou n fa, strngnd hurile de parc s-ar fi ateptat ca iapa trupe s o ia la fug, iar Leane rencepu s-i vorbeasc dulce lui Logain. Poate chiar inea la el; nu ar fi fost o alegere mai ciudat dect alegerea lui Min. Dealurile mpdurite alunecau pe lng ei fr s dea vreun semn de schimbare, doar copaci, buruieni i rugi de mure, amestecai. Ferigile care marcau vechiul drum erau tot acolo, drepte ca sgeile; Leane remarcase c pmntul arta altfel unde fusese drumul, dnd de neles c Min ar fi trebuit s-i dea seama i ea de asta. Veverie cu smocuri de pr n urechi le atrgeau atenia de pe crengile copacilor, ca i trilurile psrilor. Ce fel de psri, Min nu avea cum s tie. Poate c Baerlon nu era un ora n toat puterea cuvntului, n comparaie cu Caemlyn, Illian sau Tear, dar ea una se considera oreanc; psrile erau psri, nimic mai mult. i nu-i psa pe ce fel de pmnt creteau ferigile. ndoielile aprur din nou. Dup Izvoarele Kore i se insinuaser de mai multe ori n minte, dar pn acum i venise uor s le ignore. De cnd plecaser din Lugard nu-i mai ddeau pace - se trezea gndindu-se la Siuan altfel dect ndrznise

pn atunci. Nu c ar fi avut curajul s o ntrebe ce i cum; o durea c trebuie s recunoasc asta, chiar i n sinea ei. Dar poate c Siuan nu tia ncotro merge. Putea mini, dat fiind c ferecarea o scutea de Cele Trei Legminte. Poate c nc mai spera c, dac i continua drumul, va gsi o urm a ceea ce i dorea cu disperare. ntr-un fel, timid, ce-i drept, Leane ncepuse s se gndeasc i la viaa ei, nu numai la putere n general, la conducerea Puterii i la Rand. Nu fiindc acestea din urm i-ar fi pierdut din importan, ci fiindc pentru Siuan altceva nu conta. Turnul Alb i Dragonul Renscut erau toat viaa ei, de care se aga chiar i dac trebuia s mint pentru asta. Pdurile lsar loc unui sat ntins att de repede nct Min rmase cu gura cscat. Stejari i pini pitici copacii pe care i putea recunoate ajungeau pn la nici cincizeci de pai de case cu acoperiul de stuf, ridicate din pietre de ru, rotunde, pe dealurile joase. Ar fi pus rmag c, nu cu mult timp n urm, pdurea cretea i acolo. Plcuri mici de copaci chiar despreau unele case, atingndu-le pereii cu crengile groase, iar ici i colo buturugi proaspete strjuiau treptele de la intrare. Uliele artau de parc ar fi fost fcute de curnd, nu ca pmntul tare, bttorit de generaii de picioare. Brbai numai n cmi rennoiau stuful de pe trei cuburi mari de piatr care trebuie s fi fost hanuri - de fapt, unul chiar avea un rest de firm, ros de vreme, care atrna deasupra uii , dar oriunde privea nu vedea nici urm de stuf vechi. Prea multe femei trebluiau n jurul caselor, comparativ cu numrul brbailor, i prea puini copii se jucau afar, comparativ cu numrul femeilor. Mirosurile prnzului care se pregtea n cuptoare erau singurul lucru normal din acel loc. Dac ceea ce vzuse la nceput o surprinsese pe Min, ceea ce se afla n faa ei aproape c o fcu s cad din a. Femeile mai tinere, care scuturau pturi de la ferestre sau lucrau de zor, purtau rochii de ln simple, dar n nici un sat, mare sau mic, nu vzuse attea femei n rochii de clrie, din mtase sau ln fin, de toate culorile i croielile. n jurul acestor femei, ca i n jurul majoritii brbailor pluteau aure i imagini, sclipind i schimbndu-se mereu; cei mai muli oameni nu aveau parte de aa ceva, ns Aes Sedai i Strjerii rareori rmneau fr aur, i atunci doar cel mult o or. Copiii probabil c aparineau servitorilor Turnului. Erau foarte puine Aes Sedai care se

mritau, dar, din cte tia Min, acestea ar fi fcut orice ca s-i scoat servitorii, mpreun cu familiile lor, dintr-un loc n care simeau c nu pot locui nici ele prea mult. n sfrit, Siuan gsise ce cuta. n sat domnea o tcere stranie. Nimeni nu vorbea. Aes Sedai stteau nemicate, urmrindu-i cu privirea, ca i femeile mai tinere i fetele care probabil erau Alese sau chiar novice. Brbaii care numai cu o clip n urm se micau cu graia animalelor de prad ngheaser, cu o mn ascuns n stuf sau ntins spre u, fr ndoial spre locurile unde i ineau armele. Copiii disprur, adunai n grab de adulii care trebuie s fi fost servitori. Sub toi acei ochi care nu clipeau nicicum, Min simi cum i se face mciuc prul de pe ceaf. Leane arta nelinitit, aruncnd priviri piezie oamenilor de pe marginea drumului, Siuan ns mergea impasibil, calm, spre cel mai mare han, cel cu firma ce nu putea fi descifrat. Desclec anevoie i o leg pe Bela de inelul de fier prins de unul dintre stlpii de piatr care nu prea s fi fost ndreptat de mult vreme. Apropiindu-se de Leane ca s-l ajute pe Logain s coboare de pe cal - Siuan nu se oferea niciodat s-l ajute s urce sau s coboare, Min fcu ochii roat. Toat lumea se uita la ei, nimeni nu se mica din loc. Niciodat nu m-am ateptat s fiu primit ca o fiic de mult pierdut, murmur ea ctre cealalt femeie. Dar de ce nu ne spune nimeni nici mcar bun ziua? nainte ca Leane s rspund dac avea de gnd s fac aa ceva. - Siuan zise: Nu te opri din vslit cnd rmul e-aproape. Adu-l nuntru. Siuan dispru n han, n timp ce Min i Leane l sprijineau pe Logain n drum spre u. Logain mergea mpleticit, dar, cnd cele dou ncetar s-l mping nainte, mai fcu un pas i se opri. Sala mare nu semna cu nimic din ce vzuse Min pn atunci. emineurile mari erau reci, desigur, i cu multe pietre lips; tavanul de ghips prea putrezit, cu guri ct capul ei, lsnd s se vad scndurile. Mese de toate mrimile i formele erau mprtiate pe podeaua denivelat pe care mai multe fete se chinuiau s o mture. Femei cu fee atemporale edeau citind foi de pergament sau dnd ordine Strjerilor, unii dintre ei purtnd pelerinele cameleonice, sau altor femei, care trebuie s

fi fost Alese sau novice. Altele erau prea btrne pentru aa ceva, aproape jumtate dintre ele crunte, artndu-i vrsta; erau i brbai care nu erau Strjeri, cei mai muli ieind n grab, purttori de mesaje, probabil, sau aducnd pergamente sau cni de vin pentru Aes Sedai. Agitaia prea c mulumete pe toat lumea, dnd impresia c nimeni nu st degeaba. Nimburi i imagini dansau prin ncpere, ca nite cununi, att de multe, nct Min fu nevoit s le ignore nainte s se lase copleit de ele. Ceea ce nu era deloc uor, dar reuea s-o fac datorit unui truc pe care l folosea atunci cnd se afla n compania mai multor Aes Sedai. Patru Aes Sedai se apropiar cu pai mruni ca s-i ntmpine pe nou-venii, toate numai graie i senintate, dar i glaciale, n fustele lor cu falduri. La vederea acelor trsturi familiare, Min simi c a revenit acas dup mult vreme n care rtcise prin lume. Sheriam i fix imediat ochii verzi, oblici asupra lui Min. Prul ei rou ca focul era nconjurat de raze albastre i argintii, ca i de o lumin blnd, aurie; Min nu tia ce nseamn asta. Uor durdulie, ntr-o rochie de mtase bleumarin, n clipa aceea era ntruchiparea severitii. Revederea ar fi i mai mbucurtoare pentru mine, copil, dac a ti cum ai descoperit c suntem aici i dac a nelege cum de i-a venit ideea asta prosteasc de a-l aduce i pe sta aici. Vreo ase Strjeri se i dduser mai aproape, cu minile pe sbii i cu ochii aintii asupra lui Logain, care nu prea s vad nimic n jur. Min rmase cu gura cscat. De ce o ntrebau tocmai pe ea? Ideea mea pros...? ngim ea, dar nu avu timp s spun mai mult. Ar fi fost mult mai bine dac ar fi murit, aa cum se vorbea pn acum, interveni rece ca gheaa Carlinya, palid la fa. Nu era gheaa furiei, ci a raiunii. Carlinya era Ajah Alb. Rochia ei de culoarea fildeului prea veche de cnd lumea. Pre de o clip, Min avu imaginea unui corb care plutete pe lng prul ei negru; mai curnd un desen dect pasrea nsi. Crezu c e vorba de un tatuaj i nu-i ddu seama ce semnifica. Se concentr asupra feelor lor, ncercnd s nu vad altceva.

Oricum, pare aproape mort, continu Carlinya, aproape fr s-i trag suflarea. Nu tiu ce-a fost n mintea ta, dar te-ai ostenit degeaba. Dar i eu a vrea s tiu cum de-ai nimerit n Salidar. Siuan i Leane schimbau priviri amuzate, pline de sine, n timp ce mutruluiala continua. Nimeni nu se uita la ele. Myrelle, brunet, mai mult dect artoas n rochia ei de mtase verde cu pieptarul brodat cu fire de aur n diagonal, cu faa perfect oval, de obicei afia un zmbet atottiutor care uneori rivaliza cu noile trucuri ale lui Leane. Acum ins nu zmbea, dimpotriv, punea paie pe focul aprins de sora Alb. Hai, vorbete, Min! Nu sta ca proasta-n ppuoi. Myrelle era recunoscut pentru temperamentul ei vulcanic, chiar i printre Ajah Verzi. Trebuie s ne spui, adug Anaiya cu o voce mai blnd, atins totui de exasperare. O femeie cu trsturi anoste i mult prea mature, n ciuda feei perfecte de Aes Sedai, acum i netezea rochia gri-pal, artnd ca o mam care ncerca s nu se foloseasc de b. Vom gsi un loc pentru tine i fetele astea, dar trebuie s ne spui cum de-ai ajuns aici. Min i stpni un fior i nchise gura. Bineneles. Fetele astea. Se obinuise att de mult cu ele, nct nu se mai gndea ct de mult se schimbaser. Se ndoia c vreuna dintre femeile astea le mai vzuse de cnd fuseser nchise n temnia de sub Turnul Alb. Leane prea gata s izbucneasc n rs, iar Siuan nu fcu dect s clatine din cap, dezgustat, spre Aes Sedai. Nu eu sunt cea cu care trebuie s vorbii, i spuse Min lui Sheriam. S se bucure i, Fetele astea de privirile voastre. ntrebai-o pe Siuan sau pe Leane, adug ea. Femeile o privir de parc i-ar fi pierdut minile, pn cnd Min art cu capul spre cele dou tovare de drum. Patru perechi de ochi Aes Sedai se ndreptar spre celelalte dou, dar nu le recunoscur imediat. Se uitar, se ncruntar i schimbar priviri ntre ele. Strjerii nu-i dezlipir ochii de pe Logain, i nici minile de pe mnerul sbiei. Ferecarea ar avea acest efect, murmur Myrelle n cele din urm. Am citit despre aa ceva.

Seamn n multe privine, zise Sheriam rar. S-ar putea s fi gsit cineva nite femei care s semene bine cu ele, dar de ce? Siuan i Leane renunaser la arogan. Suntem exact cine s-a spus c suntem, zise Leane pe un ton tranant. ntrebai-ne. Nici o impostoare n-ar putea ti ce tim noi. Siuan nu atept ntrebrile. Se prea poate s m fi schimbat, eu ns tiu ce fac i de ce. Ceea ce, pun rmag, nu se aplic i n cazul vostru. Min scoase un geamt la auzul vocii de oel a lui Siuan, dar Myrelle ncuviin din cap i spuse: E vocea lui Siuan Sanche. Ea este. Vocile pot fi schimbate, observ Carlinya, la fel de calm. Dar amintirile? ntreb Anaiya, ncruntndu-se. Siuan - dac tu eti Siuan - la a douzeci i doua aniversare a onomasticii tale ne-am certat, noi dou. Unde s-a ntmplat asta i cu ce rezultat? Siuan zmbi plin de ncredere la femeia creia rolul de mam i venea att de bine. n timpul prelegerii pe care ai susinut-o n faa Aleselor despre cauzele dispariiei attor neamuri desprinse din imperiul lui Artur Arip-de-oim, dup moartea acestuia. Apropo, nc i mai resping unele dintre argumente. Rezultatul a fost c am petrecut dou luni trebluind trei ore pe zi la buctrie. Cu sperana c ardoarea i va fi domolit de cldura de acolo , cred c astea au fost cuvintele tale. Ar fi greit dac ar fi crezut c un singur rspuns era suficient. Anaiya puse alte ntrebri i lui Siuan, i lui Leane, fiind urmat de Carlinya i Sheriam, care dup toate aparenele fuseser novice i Alese n acelai timp cu cele dou. ntrebrile erau despre tot felul de lucruri pe care o impostoare nu avea cum s le tie, ncurcturi n care intraser, otii reuite sau nu, opinii despre diferitele nvtoare Aes Sedai. Lui Min nu-i venea s cread c femeile care aveau s devin Suprema nscunat i Pstrtoarea Cronicilor dduser de bucluc att de des, dar n acelai timp avea impresia c acesta era numai vrful unui munte necat de ape, Sheriam prnd s nu fi fost prea strin de ele. Myrelle, cea mai tnr dintre ele, se mrgini la a face comentarii amuzate pn cnd Siuan zise ceva despre un pstrv pus n baia Saroiyei Sedai i despre o novice pedepsit

pentru asta timp de o jumtate de an ca s se nvee minte. Nu c Siuan ar fi avut timp s vorbeasc despre toate lucrurile care ar fi trebuit s o nvee minte. Ce dac splase cmile unei Alese de care nu-i plcea cu buruiana-scrpiniciului pe vremea cnd era novice? Ce dac plecase pe furi din Turn ca s pescuiasc? Chiar i Alesele trebuiau s cear permisiunea de a pleca din Turn ntre anumite ore. Siuan i Leane rciser o gleat cu ap ct s nu nghee i o puseser n aa fel nct s-i cad n cap unei Aes Sedai care poruncise s fie btute, pe nedrept dup prerea lor. Dup strlucirea din ochii Anaiyei, avuseser noroc c nu fuseser descoperite la momentul acela. Din cte tia Min despre instruirea novicelor, ca i a Aleselor, aceste femei aveau noroc c fuseser lsate s rmn acolo ndeajuns de mult ca s devin Aes Sedai, i n plus mai aveau i bucata lor de pmnt. Eu, una, sunt mulumit, spuse n cele din urm femeia mmoas, aruncndu-le o privire celorlalte. Myrelle ncuviin din cap dup ce Sheriam fcu la fel. Mai rmne s stabilim ce facem cu ea, spuse Carlinya, privind-o n ochi pe Siuan, fr s clipeasc, iar celelalte se artar brusc tulburate. Myrelle i uguie buzele, iar Anaiya ls ochii n pmnt. Netezindu-i rochia, Sheriam prea c evit s-i priveasc pe nou-venii. tim tot ce tiam i nainte, le spuse Leane, ncrunttura ei exprimndu-i cel puin ngrijorarea. V putem fi de folos. Siuan se ntunecase la fa Leane prea amuzat de rememorarea paniilor i a pedepselor din copilrie, lui Siuan ns nu-i plcuse deloc , dar, n contrast cu privirea ei aproape sfidtoare, vocea i trda prea puin ncordarea. Voiai s tii cum am dat de voi. Am luat legtura cu una dintre iscoadele voastre, care lucreaz i pentru Albastre. Ea mia spus despre Sallie Daera. Min nu pricepu ce era cu Sallie Daera - cine mai era i asta? , dar Sheriam i celelalte ncuviinar dnd din cap. Siuan le spusese altceva despre cum le gsiser, i ddu seama Min, fcndu-le s cread c nc mai avea acces la iscoadele care o slujiser ct fusese Suprema nscunat.

Aeaz-te acolo, Min, i zise Sheriam, artnd spre singura mas la care nu sttea nimeni, ntr-un col. Sau mai eti Elmindreda? i ine-l pe Logain lng tine. Sheriam i celelalte trei le conduser pe Siuan i Leane n colul opus. Alte dou femei n rochii de clrie fi se alturar nainte de a disprea toate printr-o u nou, cu scndurile neceruite. Oftnd, Min l apuc de bra pe Logain i l duse la mas, l ls pe o banc nelefuit i se aez pe un scaun cu sptar, care de-abia se inea pe picioare. Doi dintre Strjeri venir aproape de ei i se sprijinir de perete. Nu preau c l supravegheaz pe Logain, dar Min i tia bine pe gaidini; vedeau totul i i scoteau sbiile din teac n mai puin de o fraciune de secund, chiar dac dormeau. Aadar, nimeni nu le primise cu braele deschise, chiar dac Siuan i Leane fuseser recunoscute. Mda, la ce altceva putea s se atepte? Siuan i Leane fuseser cele mai puternice femei din Turnul Alb; acum nu mai erau nici mcar Aes Sedai. Celelalte probabil c nu tiau cum s le trateze. Mai ales c aduseser cu ele i un Dragon fals domolit. Siuan ar fi mai bine s nu mint sau s-i fac vreun plan n privina lui. Min nu credea c Sheriam i celelalte vor avea la fel de mult rbdare cum avusese Logain. Cel puin Sheriam o recunoscuse. Se ridic din nou n picioare, ct s se uite pe geamul crpat n uli. Caii lor erau tot acolo, dar unul dintre Strjerii care nu-i supravegheau sigur ar fi oprit-o nainte de a desface hul lui Trandafirul-Slbatic. Ultima oar cnd se aflase n Turn, Siuan se chinuise mult pn s-i gseasc o deghizare care s-o mulumeasc, fr folos, se pare. Dei nu credea c vreuna tia ceva despre imaginile vzute de ea. Siuan i Leane pstraser secretul cu strnicie. Ceea ce nu putea dect s o bucure pe Min. Dac aceste Aes Sedai ar afla ceva, ar prinde-o n plasa lor la fel cum fcuser i cu Siuan, i niciodat nu ar mai ajunge la Rand. Nu avea cum s arate ce nvase de la Leane dac o ineau n les aici. Sigur, faptul c o ajutase pe Siuan s ajung aici, faptul c ajutase la aducerea Aes Sedai n sprijinul lui Rand era foarte important, dar, pe lng el, mai conta i interesul ei. S-l fac pe brbatul a crui privire nu se oprise de dou ori asupra ei s

se ndrgosteasc de ea nainte de a-i pierde minile. Poate c era i ea la fel de nebun pe ct i era lui scris s fie. Atunci vom face o pereche pe cinste, murmur ea ca pentru sine. O fat cu ochii verzi, plin de pistrui, care era probabil o novice, se opri n dreptul mesei ei. Vrei s mnnci sau s bei ceva? Avem tocan de vnat i pere slbatice. Poate gsim i nite brnz, zise ea, nereuind, n ciuda eforturilor, s-i dezlipeasc ochii mari de pe Logain. Pere i brnz, mulumesc, i spuse Min. n ultimele dou zile, mai mult flmnzise; Siuan reuise s prind civa peti ntr-un pru, iar Logain vnase cte ceva cnd nu trseser la un han sau la o ferm. Fasolea uscat nu era mncare, dup prerea ei. i nite vin, dac avei. Dar mai nti a vrea s tiu ceva. Unde ne aflm, dac nu-i cumva un secret. Satul sta se numete Salidar? n Altara. Eldarul e la vreo mil, spre apus. Amadicia este pe partea cealalt, rspunse fata, oferind o imitaie jalnic de mister Aes Sedai. Unde s se ascund Aes Sedai mai bine dect ntr-un loc n care nimeni nu le poate cuta? N-ar trebui s ne ascundem, spuse rstit o tnr oache, cu prul crlionat. Min o recunoscu, era o Aleas pe nume Faolain; dup prerea ei, ar fi trebuit s fie tot n Turn. Lui Faolain nu-i plcea de nimeni i de nimic, din cte tia Min, i de multe ori spunea c le-ar alege pe Ajah Roii. O susintoare perfect pentru Elaida. De ce-ai venit aici? Cu el! Ea de ce-a venit? ntreb Faolain, Min neavnd nici un dubiu la cine se referea. Din cauza ei trebuie s ne ascundem. N-am crezut c l-a ajutat s scape pe Mazrim Taim, dar, dac i face apariia aici cu el, poate c a fcut-o. Destul, Faolain, i spuse Alesei cu faa rotund o femeie zvelt, cu prul negru care i ajungea pn n talie. Lui Min i se pru c o cunoate pe femeia cu rochia de clrie din mtase de un auriu-nchis. Edesina. O Galben, din cte tia ea.

Vezi-i de treburile tale, zise Edesina. Tabiya, dac tot ai spus c-i aduci de mncare, ce mai stai, adu-i. Edesina nu urmri plecciunea mbufnat a lui Faolain novicea fcu una adnc i plec repede ci puse o mn pe capul lui Logain. Cu ochii aintii asupra mesei, Logain nu pru s observe. n faa ochilor lui Min se ivi brusc un colier argintiu, mpodobind gtul femeii, i la fel de brusc pru c se face buci. Min se cutremur. Nu-i plceau imaginile legate de seanchani. Cel puin Edesina va scpa, ntr-un fel sau altul. Chiar dac Min intenionase s o dea n vileag, nu avea nici un rost s o avertizeze; nu schimba cu nimic datele problemei. Este efectul domolirii, zise Aes Sedai o clip mai trziu. Cred c nu mai vrea s triasc. N-am cum s-l ajut. i nu sunt sigur c ar trebui s-o fac, dac a putea. Privirea pe care i-o arunc lui Min nainte de a pleca era departe de a fi prietenoas. O femeie elegant, impuntoare, ntr-o rochie roiatic, se opri la civa pai, examinndu-i pe Min i pe Logain cu nite ochi reci, inexpresivi. Kiruna era Verde, cu maniere regale; era sora regelui din Arafel, cel puin aa auzise Min, dar se purtase frumos cu Min n Turn. Dei Min i zmbi, ochii aceia negri, mari trecur peste ea fr s dea de neles c o recunoscuser, Kiruna ieind maiestuoas din han, urmat numaidect de patru Strjeri, unul mai deosebit dect cellalt, dar toi cu acelai fel amenintor de a se mica. Ateptnd s-i vin mncarea, Min sper c Siuan i Leane aveau parte de o primire mai cald.

CAPITOLUL 27

Practica modestiei

V-ai pierdui crma, le spuse Siuan celor ase femei care edeau fiecare pe un altfel de scaun. ncperea era un talme-balme. Pe dou mese mari, de buctrie, lipite de perei, se niruiau pene de scris, climri i sticlue cu nisip. Lmpi mai mari sau mai mici, unele din lut smluit, altele aurite, lumnri de toate lungimile i grosimile erau gata s ofere lumin la cderea nopii. O bucat de covor de mtase illian, bogat n nuane de albastru, rou i auriu, acoperea o parte din podeaua de scnduri nelefuite, nnegrite de vreme. Siuan i Leane se aezaser fa n fa cu celelalte, astfel nct s poat fi privite drept n fa. Ferestrele deschise, cu geamul crpat sau nlocuit cu mtase mbibat n ulei, lsau s intre o boare de vnt, dar nu ndeajuns ca s alunge zpueala. Siuan i spuse c nu le invidia pe aceste femei c tiau s conduc Puterea - trecuse de faza asta, dar le invidia fiindc nici una nu asuda. Faa ei era tot o ap. Tot ce se ntmpl afar e de faad. Poate ntre voi reuii s v amgii, i poate chiar pe gaidini dei, dac a fi n locul vostru, n-a conta pe asta - pe mine ns n-avei cum s m amgii.

Ar fi vrut ca Morvrin i Beonin s nu fi fcut parte din acel grup. Morvrin era sceptic n toate privinele, n ciuda privirii ei placide, vag absent uneori, o Brun trupe, cu uvie de pr alb, care avea nevoie de ase dovezi ca s cread c petele are solzi. i Beonin, o Cenuie drgu, cu prul de un auriunchis i ochii albatri-cenuii att de mari nct i ddeau impresia c era mereu surprins pe lng Beonin, Morvrin prea naiv. Elaida are Turnul n mn i tii prea bine c-l va manipula pe Rand alThor, zise Siuan pe un ton dispreuitor. Mare noroc dac nu va intra n panic i-l va domoli nainte de Tarmon Gaidon. tii c, orict de pornite ai fi mpotriva brbatului care conduce Puterea, Roiile sunt de zece ori mai pornite dect voi. Turnul Alb se afl n situaia cea mai vulnerabil, cnd ar trebui s fie n situaia cea mai avantajoas pentru el, n minile unei neisprvite tocmai n momentul n care ar trebui s aib o conductoare destoinic. Siuan strmb din nas, privindu-le pe fiecare n ochi. Iar voi stai aici, la voia ntmplrii. Sau m putei convinge c facei mai mult dect s batei darabana i s tiai frunze la cini? Eti de acord cu Siuan, Leane? ntreb Anaiya cu blndee. Siuan niciodat nu nelesese de ce lui Moiraine i plcea de femeia asta. A ncerca s faci ceva mpotriva voinei ei era ca i cum ai lua la btaie un sac plin cu puf. Nu te nfrunta i nici nu ncerca s te contrazic; pur i simplu nu voia s se mite din loc. Pn i felul n care edea pe scaun, cu minile mpreunate, i ddea aerul unei femei care atepta s frmnte aluatul, i nu o Aes Sedai. n parte, rspunse Leane. Siuan i arunc o privire aspr pe care ns Leane nu o lu n seam. Despre Elaida, cu siguran. Elaida l va manipula pe Rand alThor aa cum manipuleaz i Turnul. n rest, tiu c v-ai strduit din greu s adunai ct mai multe surori aici i sper c v strduii la fel de mult ca s facei ceva mpotriva Elaidei. Siuan pufni tare din nas. n drum spre sala mare a hanului, zrise cum mai multe pergamente erau examinate cu mult interes. Liste de provizii, cherestea pentru construcii, tierea

copacilor, repararea caselor i curarea fntnilor. Nimic altceva. Nimic care s arate ct de ct a raport despre preocuprile Elaidei. Aceste Aes Sedai intenionau s ierneze aici. Nu era nevoie dect ca o Albastr s fie prins, dup ce a aflat despre Salidar, i s fie luat la ntrebri nu putea ascunde prea multe dac Alviarin se ocupa de asta i Elaida ar ti exact unde s le prind. n timp ce ele i fceau griji despre rsaduri i adunatul lemnelor de foc naintea primului nghe. Atunci nu mai avem ce discuta, spuse Carlinya pe un ton glacial. Se pare c nu nelegei c nu mai suntei Suprema nscunat i Pstrtoarea Cronicilor. Nu mai suntei nici mcar Aes Sedai. Unele dintre femei avur bunul-sim s par ncurcate. Nu Morvrin sau Beonin, ci celelalte. Nici unei Aes Sedai nu-i plcea s vorbeasc despre ferecare sau s i se aminteasc despre asta; fi se prea prea mult, mai ales n faa celor dou. Nu spun asta ca s demonstrez ct de hain sunt, continu Carlinya. Nu credem n acuzaiile care vi se aduc n ciuda tovarului de drum altfel n-am mai fi aici, dar un lucru e sigur: nu mai putei fi ceea ce ai fost pentru noi. Siuan i-o amintea bine pe Carlinya, i ca novice, i ca Aleas. O dat pe lun fcea cte o boroboa, una mic, pentru care trebuia s munceasc nc o or-dou. Exact o dat pe lun. Nu voia ca toate celelalte s cread c se supune orbete. Acelea fuseser singurele ei nclcri ale regulamentului - altele nu fcuse, nici nu srise calul vreodat; nu ar fi fost logic - i totui, niciodat nu nelesese de ce restul fetelor o considerau cea mai ndrgit Aes Sedai. Foarte mult logic i puin sim practic: aceasta era Carlinya. Chiar dac ceea ce vi s-a fcut s-a ncadrat n litera legii, suntem de acord c a fost nedrept pe de-a-ntregul, o denaturare extrem a spiritului legii, zise Sheriam cu nelegere. Sptarul scaunului atins de prul ei rou ca focul era mpodobit n mod absurd cu mai muli erpi care se luptau ntre ei. Indiferent de ce spune lumea, cele mai multe dintre acuzaiile care vi s-au adus erau att de ubrede nct ar fi trebuit respinse din prima clip. Nu i acuzaia conform creia tia despre Rand alThor i voia s-l ascund, interveni Carlinya.

Sheriam ncuviin din cap. Dar i aa pedeapsa a fost prea grea. i nici n-ar fi trebuit s fii judecat n secret, fr s i se dea ansa de a te apra. S nu-i fie team c noi, cele de-aici, i vom ntoarce spatele. Vom avea grij ca amndou s fii tratate cum trebuie. Mulumesc, spuse Leane, cu vocea pierit, aproape tremurat. Siuan fcu o grimas. Nici mcar nu m-ai ntrebat de spioanele pe care le pot folosi. O simpatizase pe Sheriam pe vremea cnd fuseser amndou novice, dar anii i poziia ei le ndeprtaser. Tratate cum trebuie ! Ce s-i spun! Aeldene e aici? ntreb ea. Anaiya ddu s clatine din cap, dar se opri. Bnuiam eu, altfel ai ti mai multe. Le-ai lsat cnd i trimiteau ntiinrile spre Turn. Aes Sedai ncepeau ncet-ncet s se dumireasc; nu tiau de odaia de lucru a lui Aeldene. Am condus iscoadele Ajah Albastr nainte de a deveni Suprema nscunat, continu Siuan. Aes Sedai se artar i mai surprinse. Cu puin efort fiecare spioan Albastr, ca i cele care m-au slujit pe cnd eram Suprema nscunat i pot trimite ntiinrile spre voi, pe rute care nu le pot dezvlui destinaia final. Era nevoie de mult mai mult efort, dar Siuan i schiase deja n minte aproape totul i, pe moment, nu considera c trebuie s le spun mai mult. i pot continua s trimit ntiinri spre Turn, ntiinri care conin... ce vrei voi s cread Elaida. Era ct pe ce s spun ce vrem noi ; trebuia s fie atent ce vorbete. Bineneles c ideea le displcea. Chiar dac femeile care se ocupau de ele nu erau cunoscute de mult lume, erau absolut toate Aes Sedai. i ntotdeauna fuseser Aes Sedai. Dar acesta era singurul mijloc prin care Siuan putea ptrunde n cercurile care luau deciziile importante. Altfel le-ar fi expediat pe amndou ntr-o csu, cu o servitoare care s se ngrijeasc de ele, unde ar fi primit din cnd n cnd vizita unei Aes Sedai

curioas s vad nite femei care fuseser ferecate, i tot aa pn la moarte. Care nu putea fi departe, n situaia aceea. Lumin sfnt, ar putea chiar s ne i mrite! Unele credeau c un so i civa copii puteau ocupa tot timpul unei femei, fcnd-o s uite de rolul pe care l jucase Puterea Suprem n viaa ei. Multor femei, ferecate de prea mult saidar sau de testarea terangrealului, fi se gsiser soi de ctre Aes Sedai. Din moment ce femeile care se mritau se ndeprtau ct puteau de Turn i de amintirile legate de el, teoria rmnea nedemonstrat. N-ar trebui s fie greu s iau legtura cu cele care au fost spioane nainte ca eu s fiu Pstrtoarea Cronicilor, zise Leane cu sfial. Dar i mai important e c, n calitate de Pstrtoare, am avut spioane chiar n Tar Valon. Luate prin surprindere, unele fcur ochii mari, Carlinya ns i-i miji pe ai ei. Leane clipi de cteva ori, i schimb poziia pe scaun i zmbi pierit. ntotdeauna am crezut c e o prostie s acorzi mai mult atenie strii de spirit din Ebou Dar sau Bandar Eban dect celei din propriul nostru ora. Femeile astea trebuiau s neleag adevrata valoare a spioanelor din Tar Valon. Siuan. Aplecndu-se n fa, pe scaunul ei cu brae groase, Morvrin rosti numele tare, de parc ar fi vrut s fie clar c nu a spus Maic. Faa aceea rotund arta mai mult ncpnat dect placid, robusteea ei fiind acum ntruchiparea ameninrii. Pe vremea cnd Siuan era novice, Morvrin prea s nu bage n seam boroboaele pe care le fceau fetele din jurul ei, dar atunci cnd le bga n seam avea grij s le dreag singur, n aa fel nct zile n ir toat lumea sttea smirn i nu se auzea nici musca. De ce te-am lsa s faci cum vrei tu? Doar ai fost ferecat, femeie. Indiferent de ce-ai fost nainte, acum nu mai eti Aes Sedai. Dac vrem numele acestor i