Sunteți pe pagina 1din 577

CHINA MIVILLE

STAIA PIERZANIEI
- Perdido Street Station 2000

Traducere din limba englez de Mihai Samoil

China Miville s-a nscut la 6 septembrie, 1972 n Norwich, Marea Britanie. Autor multi-premiat de ficiune, ine s i descrie operele ca fcnd parte din genul weird fiction, aparinnd unui grup de autori care ncearc s ndeprteze genul fantasy de influenele i clieele specifice lui J.R.R. Tolkien. Miville locuiete n prezent n Londra. Cnd avea 18 ani, a trit i a predat englez n Egipt, acolo unde a dezvoltat un interes puternic pentru cultura arab i politica Orientului Mijlociu i de Est. Miville i-a luat licena la Cambridge, n antropologie social, i a absolvit masterul i doctoratul cu merite speciale i la London School of Economics. A reuit de asemenea s obin o burs Frank Knox la Harvard. Membru al Partidului Socialist al Muncitorilor, a candidat din partea Alianei Socialiste pentru Casa Comunelor din Anglia la alegerile din 2001. Preferina sa pentru politica de stnga reiese i din scrierile sale (e evident n Consiliul de Fier, al patrulea roman al su). Primul su roman, King Rat, a fost nominalizat pentru premiile International Horror Guild and Bram Stoker. Staia Pierzaniei (Perdido Street Station) a ctigat premiul Arthur C. Clarke i a fost nominalizat la premiile Hugo, Nebula, i World Fantasy. Cel de-al treilea, Cicatricea (The Scar) a fost nominalizat pentru premiile Arthur C. Clarke i World Fantasy. n scrierile sale este influenat de autori precum M. John Harrison, Michael de Larrabeiti, Michael Moorcock, Thomas Disch, Charles Williams, Tim Powers, J.G. Ballard, H.P. Lovecraft, Mervyn Peake i Gene Wolf. Momentan face doctoratul n Relaii Internaionale. Este supranumit Regele cerceilor, datorit numeroaselor piercing-uri pe care le-a adugat n decursul anilor. Volume aprute la Tritonic: Cicatricea, n februarie 2006, nominalizat la Philip K. Dick Award, Hugo, World Fantasy, Arthur C. Clarke Award i ctigtor al British Fantasy Society i al premiului Locus n 2003. Consiliul de Fier, n mai 2006, ctigtoare a premiilor Arthur C. Clarke i Locus n 2005, nominalizat i la premiile Hugo i World Fantasy. Un Lun Dun, n noiembrie 2008, ctigtor al premiului Locus pentru cea mai bun carte pentru Young Adult n acelai an.

Chiar am renunat, pentru o vreme, s m opresc n dreptul ferestrei din camer pentru a privi lmpile i strzile lungi i luminate. S pierzi contactul cu oraul n felul acesta e tot un fel de a muri. Philip K. Dick, We Can Build You

De la pustietate i pn la tufriuri, la cmpuri arate, la ferme, pn la primele case drpnate care se iesc deasupra pmntului. A fost noapte pentru mult vreme. Cocioabele ncrustate n malul rului au crescut n jurul meu precum ciupercile n bezn. Ne legnm. Plonjm ntr-un curent puternic. napoia mea, brbatul se opintete greu n crm i barja se redreseaz. Lumina se clatin o dat cu felinarul. Brbatului i este team de mine. M aplec peste botul micii ambarcaiuni spre apa ntunecat n micare. Dincolo de huruitul moale al motorului i de fonetul rului se adun sunete slabe, sunete de case. Butenii optesc i vntul mngie acoperiurile de paie, pereii se aaz mai bine i podelele se foiesc s umple spaiile libere; zecile de case au devenit sute, mii; se mprtie la distan tot mai mare de maluri i inund toat cmpia cu lumin. M nconjoar. Cresc. Sunt tot mai nalte i mai late i mai zgomotoase, acoperiurile sunt de igl i zidurile de crmid tare. Rul se rsucete i se ntoarce spre ora. Acesta se desluete deodat, masiv, gravat n peisaj. Lumina lui se revars peste mprejurimi, peste dealurile stncoase, ca o vntaie. Turnurile lui murdare licresc. Nu mai am nicio putere. Sunt forat s venerez aceast prezen extraordinar care a aprut pe furi la ntlnirea dintre dou ruri. E o pat uria, o duhoare, un sunet de claxon. Couri groase vomit murdrie spre cer chiar i acum n noapte. Nu curentul apei ne mpinge, ci oraul nsui ne trage spre el cu apsarea lui. Strigte slabe, icicolo chemri de slbticiuni, zngnit i duduitul obscen de fabrici ca un uria rut mecanic. Ci ferate strbat anatomia urban ca nite vene umflate. Ziduri ntunecate de crmid roie, biserici pitite ca nite troglodii, marchize zdrenuroase flfind, labirinturi cu pavaj de piatr ale vechiului ora, fundturi, canale presrnd pmntul ca nite morminte seculare, un peisaj de tip nou cu drmturi, piatr spart, biblioteci burduite cu volume uitate, spitale vechi, turnuri, nave i gheare de metal care ridic ncrcturi din ap. Cum de nu am putut noi prevedea aceast apropiere? Ce truc al topografiei este acesta care permite monstrului ce se mprtie s se ascund dup coluri i s sar n faa cltorului?
5

E prea trziu s mai scpm cu fuga. *** Brbatul mi optete, mi spune unde ne aflm. Nu m ntorc spre el. Labirintul brutalizat din jurul nostru este Poarta Corbului. Cldirile putrede se sprijin una de alta, epuizate. Rul mnjete cu nmol malurile de crmid, ziduri ale oraului ridicate din adncuri s in apa n fgaul ei. Duhnete aici. (M ntreb cum arat de sus, oraul nu ar mai avea nicio ans s se mai ascund, dac te-ai apropia pe calea aerului l-ai vedea de la deprtare ca pe o pat jegoas, ca pe un strv invadat de viermi, n-ar trebui s gndesc aa dar nu m mai pot opri, a putea urca pe curenii ascendeni ai courilor de fum, s m nal mult deasupra turnurilor mndre i s m uurez pe cele de pe pmnt, s clresc haosul, oriunde a avea chef nu trebuie s gndesc astfel, nu trebuie s fac asta acum, trebuie s m opresc, nu acum, nu asta, nu nc.) Ici-colo sunt case din care se scurge un mucus palid, o mizerie organic ce pteaz faadele i se prelinge de la ferestrele de sus. Alte etaje se ntrezresc n smrcul albicios i rece care umple spaiul dintre case i aleile nfundate. Peisajul este desfigurat, zbrcit, de parc s-ar fi turnat brusc cear peste acoperiuri. Parc o alt civilizaie transformase strzile astea fcute pentru oameni n altele, fcute anume pentru ea. Peste ru sunt strunite fire i jgheaburile acoperiurilor sunt legate ntre ele prin ie lptoase de mucus cu zumzet de bas. Ceva trecu pe deasupra capului. Barcagiul scuip n ap. Scuipatul se dizolv. Negura de deasupra noastr ddu napoi. Strzi nguste se ivir. uier un tren care traverseaz rul prin faa noastr pe ine suspendate. M uit la el, ctre sud i est, urmrind linia de luminie grbindu-se s dispar nghiite de acest peisaj nocturn, acest monstru biblic ce-i devoreaz supuii. Vom depi fabricile n curnd. Macaralele se iesc din negur ca nite psri pe catalige; ici-colo se mic pentru a da de lucru echipelor de noapte. Lanuri se clatin fr ncrctur, membre inutile tresltnd cu micri de zombie atunci cnd angrenajele pornesc i volanele se rotesc. Umbre largi prdtoare bntuie cerul. Se auzi un bubuit, o reverberaie, de parc oraul ar fi gol pe dinuntru. Barja ntunecat rtcete printre multe altele asemntoare, ncrcate cu crbune i lemn i fier i oel i
6

sticl. Aici apa reflect stelele printr-un curcubeu de deeuri urt mirositoare, deversri i chimicale ce o fac s par lene i amenintoare. (O, s m nal deasupra s nu mai adulmec mizeria asta, blegarul sta, s nu intru n ora prin haznaua asta, dar trebuie s m opresc, trebuie, nu mai pot continua, trebuie.) Motorul barjei ncetinete. M ntorc i-l privesc pe cel din spatele meu, care-i aintete privirea i crmete, parc vznd prin mine. Ne dirijeaz ctre doc, acolo n spatele depozitului att de burduit nct coninutul lui se vars dincolo de mprejmuire ntr-un labirint de lzi uriae. i alege calea printre alte vase. Din ru se ridic acoperiuri. O linie de case scufundate, construite pe partea greit a zidului, mpinse n malul inundat, cu crmizile negre ca smoala picurnd. Apa se tulbur sub noi. Rul fierbe din pricina vrtejurilor din adnc. Peti mori i broate care au renunat s mai lupte s respire n aceast ciorb putred de gunoaie se rsucesc iute ntre coasta barjei i malul de beton, prini n capcana vrtejului agitat. Spaiul se nchide. Cpitanul sare la mal i leag vasul. Uurarea i se citete pe chip. Grohie a triumf i m trage iute pe uscat, fcndu-m s descind printre crbuni i s-mi gsesc calea printre gunoaie i sticl spart. E mulumit cu pietrele pe care i le-am dat. M aflu n Cotul Pclei, mi spune el i m face s privesc ntr-o parte, artndumi cu mna drumul. Deci nu tie c m-am pierdut, c sunt nou n ora, c mi-e team de aceste edificii ntunecate i amenintoare de care nu pot scpa, c mi-e grea din pricina claustrofobiei i a presimirilor rele. Ceva mai spre sud, doi stlpi uriai se ridic din ru. Porile ctre Oraul Vechi, odat grandioase, acum psoriatice i ruinate. Povetile sculptate n carnea acestor obeliscuri s-au ters din pricina timpului i a acidului, au rmas doar nite spirale grosolane ca ale unor uruburi uriae. Dincolo de ei, un pod scund (Podul Hamalilor, a spus el). Nu bag n seam explicaiile pe care mi le d cu atta poft i m ndeprtez prin aceast zon albit de var, prin porile cscate ce promit confortul ntunericului deplin i evadarea de mirosul greu al rului. Barcagiul nu mai este acum dect o oapt i tiind c nu am sl mai vd niciodat mi face oarecare plcere. Nu e frig. O lumin venind dinspre ora se ghicete la rsrit. ***
7

Am s urmez liniile ferate. Am s m strecor prin umbra lor urmndu-le pe lng casele i turnurile i cocioabele i birourile i temniele oraului, am s le pndesc dinspre viaductele care le ancoreaz de pmnt. Trebuie s-mi gsesc o cale de intrare. Mantaua (stof grea, incomod i dureroas pentru pielea mea) mi se izbete de trup i simt greutatea pungii. Ea m protejeaz aici; ea i iluzia pe care mi-am ntreinut-o, izvorul tristeii i ruinii mele, angoasa ce m-a adus n acest chist uria, acest ora prfuit cldit pe oase i crmizi, o conspiraie de industrie i violen, scldat n istorie i putere, acest trm aflat dincolo de puterea mea de nelegere. Noul Crobuzon.

PARTEA NTI COMISIOANE

Capitolul Unu
O fereastr se deschide brusc mult deasupra pieei. Un co trece prin ea i zboar cu bolt deasupra mulimii netiutoare. Tresare n aer, apoi se rsucete i continu spre pmnt mai ncet, inegal. Danseaz precar n timp ce coboar, mpletitura lui se aga i ricoeaz de zidul aspru al cldirii. Zgrie peretele, aruncnd nainte vopsea i praf de ciment. Soarele strbate prin perdeaua inegal de nori cu o lumin cenuie. Sub co, tarabele i crucioarele preau rsturnate acolo din greeal. Oraul duhnea. Dar azi era zi de pia n Fundtura Aspicului, iar mirosul neptor de blegar i putreziciune care se rspndea peste Noul Crobuzon era, pe aceste strzi, n aceast vreme, ndulcit cu paprika i roii proaspete, ulei ncins i pete i scorioar, carne conservat, banane i ceap. Tarabele cu de-ale gurii se ntindeau pe partea zgomotoas a Strzii Scrumbiei. Crile, manuscrisele i tablourile umpleau pasajul Selchit, o cale strjuit de baobabi plantai alandala i cu cimentul spart ce se ntindea pe distan scurt spre rsrit. Olarii i rsturnaser mrfurile pe drumul ctre Barrackham, spre sud; piese de motor la vest; jucrii pe o parte a unei strzi; haine pe alte dou; i nenumrate alte bunuri umplnd toate aleile. Rndurile de tarabe veneau pe trasee strmbe s se ntlneasc n Fundtura Aspicului ca spiele unei roi stricate. n Fundtur nu se mai fcea nicio deosebire. n umbra zidurilor vechi i a turnurilor nesigure se aflau grmezi de roi dinate, un morman de cioburi de lut i ornamente, o lad de cri putrede. Antichiti, sex, praf de purici. Printre tarabe zburau dialoguri uierate. Ceretorii se sfdeau pitulai n pntecele cldirilor prsite. Membri ai unor rase ciudate cumprau lucruri curioase. Bazarul Aspicului, o nvlmeal colorat de mrfuri, murdrie i negustori. Legea mercantil spunea: cumprtorul s fie precaut. Zarzavagiul aflat sub coul n cdere ridic privirea n soarele orbitor i praful de tencuial. i terse ochii. Culese coul ponosit de deasupra capului, trgnd de firul ce-l purtase n jos pn ce i rmase fr vlag n mini. nuntrul coului era un ekel de
10

alam i un bilet scris cu litere aplecate ngrijite i ornamentate. Zarzavagiul studie hrtia scrpinndu-se la nas. Scotoci n mormanul de mrfuri din faa lui, puse n co ou i fructe i rdcini, verificnd de fiecare dat lista. Se opri i citi din nou unul dintre rnduri, apoi zmbi lasciv i tie o felie de carne de porc. Cnd termin, puse ekelul n buzunar i se cotrobi dup rest, ezitnd pe cnd calcula costul comenzii, punnd pn la urm patru firfirici laolalt cu alimentele. Se terse pe mini de pantaloni i rmase o clip pe gnduri, apoi mzgli ceva pe list cu un ciot de crbune i o arunc i pe aceasta peste firfirici. Smuci de trei ori de sfoar i coul ncepu s tresalte ridicndu-se n aer. Se ridic deasupra acoperiurilor joase ale cldirilor dimprejur, mpins n sus de valurile de zgomot. Sperie stncuele cuibrite la etajul prsit i trase pe zid o alt dung dezordonat printre multe altele, nainte s dispar din nou pe fereastra de unde se ivise. *** Isaac Dan der Grimnebulin tocmai i dduse seama c visa. Fusese nspimntat s se descopere angajat din nou la universitate, defilnd n faa unei table imense acoperite cu vagi reprezentri de prghii i fore i momente. Introducere n tiina Materialelor. Isaac privea ngrijorat clasa cnd i fcu apariia nemernicul acela alunecos de Vermishank. Nu pot preda acest curs, uier Isaac. Piaa e prea zgomotoas. Gesticul ctre fereastr. Nu-i nimic, fcu Vermishank mpciuitor pe un tot ngreoat. E vremea gustrii de diminea, spuse el. Asta o s v fac s uitai de zgomot. i auzind aceast absurditate, Isaac se cufund n somn cu o imens uurare. njurturile rguite i mirosurile de mncare gtit venind dinspre bazar l trezir. Rmase chircit n pat fr s deschid ochii. O auzi pe Lin mergnd prin camer i simi cltinarea uoar a scndurilor din podea. Mansarda era plin cu fum neptor. Isaac ncepu s saliveze. Lin btu din palme de dou ori. tia c Isaac se trezise. Probabil pentru c nchisese gura, gndi el i chicoti fr s deschid ochii. nc mai doarme, srcuul de Isaac care este att de obosit el tot timpul, scnci i se ghemui ca un copil. Lin btu din palme nc o dat, inutil, i se ndeprt.
11

El mormi i se ntoarse pe cealalt parte. Zgripuroaic! mormi dup ea. Scorpie! Hoac! Bine, bine, ai ctigat, tu viper, balaur ce eti Se scrpin n cretet i se ridic n capul oaselor, rnjind mnzete. Lin i arunc un gest obscen fr s se ntoarc. Sttea cu spatele la el, goal n faa plitei, srind n spate ferindu-se de stropii de ulei fierbinte ce sreau din tigaie. Aternutul alunec de pe povrniul pntecelui lui Isaac. Era ca un dirijabil, uria i ncordat i tare. Pr sur l acoperea din abunden. Lin nu avea pr. Muchii i erau ncordai sub pielea roie, unul cte unul. Era ca un atlas anatomic. Isaac o studie pofticios. Ceva l pic de fund. Se scrpin sub ptur cu neruinarea unui cine. Ceva pocni sub unghie i i trase mna s o cerceteze. Un viermior pe jumtate zdrobit se cltina neajutorat pe deget. Era un refflick, un mic i inofensiv parazit de khepri. Probabil c a fost zpcit de sucurile mele, gndi Isaac i-i scutur degetul. Un refflick, Lin, spuse el. A venit vremea s mai pui de-o baie. Lin btu iritat din picior. Noul Crobuzon era o uria leprozerie, un ora morbid. Paraziii, infeciile i brfele erau de neoprit. O baie chimic o dat pe lun era o metod profilactic necesar pentru khepri care voiau s se fereasc de mncrimi i zgaibe. Lin fcu s alunece coninutul tigii pe o farfurie pe care o aez pe mas, fa n fa cu propriul ei mic dejun. Lu loc i i fcu semn lui Isaac s fac la fel. El se ridic din pat i travers mpleticit ncperea. Se ls uurel pe scaunul mic, atent la achii. Isaac i Lin stteau n pielea goal la masa de lemn neacoperit. Isaac era contient de poziia lor, vznd scena ca prin ochii unei a treia persoane. Ar fi o poz frumoas, ciudat, gndi el. O mansard, fire de praf n lumina venind prin fereastra ngust, cri i hrtii i tablouri stivuite ordonat lng mobila ieftin de lemn. Un brbat cu pielea ntunecat, mare i gol i relaxat, innd n mini cuitul i furculia, nefiresc de nemicat, aezat fa n fa cu un khepri cu trupul oarecum feminin aflat n umbra n care se ghicea conturul capului ei chitinos. Nu luar n seam mncarea i se privir o clip cu atenie. Lin i fcu semn: Bun dimineaa, iubitule. Apoi ncepu s mnnce, cu privirea nc aintit asupra lui.
12

Abia cnd mnca arta Lin a extraterestru, de aceea mesele luate mpreun erau o ncercare i o dovad n acelai timp. Privind-o, Isaac simi fiorul obinuit de emoie: dezgustul dispru imediat, l alung mndru, cu o dorin vinovat. O raz de lumin sclipi n ochii compui ai lui Lin. Chelicerele i fremtar. Culese o jumtate de roie i o prinse cu mandibulele. i cobor minile n vreme ce piesele bucale interne macerau hrana pe care flcile o ineau bine. Isaac privea uriaul scarabeu irizat reprezentnd capul iubitei sale n vreme ce-i devora micul dejun. O urmri cum nghite, i vzu gtlejul umflndu-se acolo unde pntecele insectoid palid se contopea cu gtul uman asta nu c ea ar fi adoptat o asemenea descriere. Oamenii au trupuri, picioare, mini de khepri; i capete rase de giboni, i-a spus ea odat. El zmbi i cltin bucata de carne de porc pe dinainte, i rsuci limba n jurul ei, apoi i terse degetele murdare de grsime de mas. i zmbi. Ea i ondul chelicerele ctre el i i gesticul Monstrul meu. Sunt un pervers, gndi Isaac, i ea la fel. *** Conversaia de la micul dejun era n general unilateral: Lin putea vorbi prin semne n timp ce mnca, dar ncercrile lui Isaac de a vorbi i de a mnca n acelai timp generau zgomote de neneles i mprtiau resturi de mncare pe mas. Preferau s citeasc; Lin un buletin informativ artistic, Isaac orice i pica n mn. ntinse mna ntre dou mbucturi i lu cri i ziare, trezindu-se citind pn la urm lista de cumprturi a lui Lin. Rndul pe care scria o mn de felii de porc era ncercuit i sub caligrafia ei superb era mzglit o ntrebare cu un scris mult mai nengrijit: Ai pe cineva??? O bucat de porc e binevenit ntotdeauna!!! Isaac flutur hrtia n faa lui Lin. Ce tot spune mpuitul sta? ip el, mprtiind cu mncare. Iritarea lui, dei amuzant, era veritabil. Lin citi i ridic din umeri. tie c nu mnnc carne. tie c am un oaspete la micul dejun. S-a jucat cu sensul cuvntului porc. Da, mersi, iubito, asta am priceput. De unde tie el c eti vegetarian? Plvrgii des despre chestii din astea? Lin l privi o clip fr s-i rspund.
13

tie pentru c nu cumpr carne, cltin ea capul la ntrebarea lui stupid. Nu te ngrijora: conversaie numai pe hrtie. Nu tie c sunt gndac. Bolboroseala ei deliberat l necji pe Isaac. La naiba, nu insinuam nimic Lin ddu din mn cu echivalentul unei sprncene ridicate. Isaac strig iritat: D-o-ncolo, Lin! Nu tot ce spun e legat de teama de a fi descoperii! Isaac i Lin erau amani de aproape doi ani. ntotdeauna ncercaser s nu se gndeasc prea mult la regulile relaiei lor, dar cu ct stteau mai mult mpreun, cu att aceast strategie de evitare devenea imposibil de aplicat. ntrebri nc nepuse atrgeau atenia. Remarci inocente i priviri ntrebtoare din partea altora, o afiare n public prea lung o noti din partea zarzavagiului totul era un memento al faptului c, n anumite privine, triau n secret. Totul era riscant. Nu-i spuseser niciodat Suntem amani, aa c nu a trebuit niciodat s spun N-o s dezvluim relaia noastr tuturor, fa de unii ne vom ascunde. Era limpede de luni de zile c asta era situaia de fapt. Lin ncepuse s-i dea seama, cu apropo-uri meschine i acide, c refuzul lui Isaac de a se declara iubitul ei era n cel mai bun caz o dovad de laitate, iar n cel mai ru caz bigotism. Aceast lips de sensibilitate o deranja. El clarificase natura relaiei lor cu prietenii lui intimi, la fel fcuse i Lin fa de prietenii ei. Fusese mult, mult mai uor pentru ea. Ea era o artist. Cercul ei era format din libertini, patroni ai artelor i chibii, boemi i parazii, poei i pamfletari i golnai la mod. Se delectau cu scandaluri i situaii ultragioase. n ceainriile i barurile din Cmpul Poftei, escapadele lui Lin despre care se fceau multe apropo-uri, care nu erau niciodat dezminite, dar nici explicite erau subiect de discuii frivole i n doi peri. Viaa ei amoroas era o transgresiune avangardist, un eveniment artistic, aa cum fusese Muzica Betonului sezonul trecut sau Arta Visceral cu un an mai nainte. i da, Isaac putea juca jocul sta. Era cunoscut n lumea aceea, cu mult timp nainte de a ncepe cu Lin. Era, de altfel, rspopitul tiinei, gnditorul fr reputaie care prsise un post important din nvmnt pentru a se angaja n experimente prea scandaloase i geniale pentru creierele minuscule ce
14

conduceau universitatea. Ce-i psa lui de convenii? Se putea culca cu oricine i cu orice dorea, firete! Acesta era personajul pe care-l ntruchipa el n Cmpul Poftei, unde relaia lui cu Lin era un secret cunoscut, unde se bucura s fie mai mult sau mai puin deschis, unde o putea ine de dup umeri n baruri i i putea vorbi n oapt n vreme ce ea sugea cafea cu zahr dintr-un burete. Aceasta era povestea lui, i era cel puin pe jumtate adevrat. Plecase din universitate cu zece ani n urm. Dar numai din pricin c-i dduse seama, spre nefericirea lui, c era un profesor jalnic. Privise feele ntrebtoare, ascultase vociferarea studenilor intrai n panic i i dduse seama c avnd o gndire care alerga i se mpiedica i se azvrlea pe coridoarele teoriei n mod anarhic, putea s nvee pentru sine, n ritm haotic, dar nu putea mprti altora din nelepciunea pe care o iubea att. Lsase capul n jos ruinat i fugise. n alt variat a mitului, eful departamentului, Vermishank cel detestabil i fr vrst, nu era un epigon greoi, ci un biotaumaturg de excepie care anulase cercetrile lui Isaac mai puin din pricin c erau neortodoxe i mai mult pentru c nu duceau nicieri. Isaac poate c era strlucitor, dar era nedisciplinat. Vermishank l-a jucat pe degete, fcndu-l s lucreze ca cercettor pe cont propriu cu un salariu de mizerie, dar cu acces limitat la laboratoarele universitii. Munca lui l inuse pe Isaac circumspect fa de iubit. Acum, relaia lui cu universitatea era ncordat. n zece ani de ciupeal se echipase cu un laborator propriu frumuel; veniturile lui proveneau n mare din contracte dubioase cu ceteni mai puin onorabili ai Noului Crobuzon, a cror nevoie de tiin sofisticat l uimea permanent. Dar cercetrile lui Isaac intind n aceeai direcie n toi aceti ani nu se puteau desfura n gol. Trebuia s publice. Trebuia s dezbat. Trebuia s discute, s participe la conferine n chip de haiduc, de fiu rebel. Renegarea i oferea mari avantaje. ns academia nu juca doar rolul de instituie demodat. n Noul Crobuzon, studenii xenieni fuseser acceptai numai n calitate de candidai i asta doar n ultimii douzeci de ani. S ntreii la vedere relaii amoroase ncruciate era o cale sigur spre statutul de paria. Nu l speria att de tare c editorii jurnalelor, preedinii conferinelor i publicitii ar afla de
15

legtura lui cu Lin. l speria mai tare c s-ar putea crede despre el c nu ncearc s o ascund. Dac se prefcea c dorete s acopere aceast relaie, nu-l puteau denuna ca pe un iubitor de gndaci. Lin nghiise cu greu toate astea. N-ai dect s ne ascunzi ca s poi publica articole pentru oamenii pe care-i dispreuieti, i gesticulase ea odat dup ce fcuser dragoste. Isaac, n momentele lui amare, se ntreba cum ar fi reacionat ea dac lumea artistic ar fi ameninat-o cu ostracizarea. *** n dimineaa aceea amanii reuir s nbue n fa cearta prin glume i scuze i complimente i pofte. Isaac zmbi ctre Lin pe cnd se lupta cu cmaa, iar chelicerele ei tresrir senzual. Ce ai de gnd s faci azi? ntreb el. Mers n Mahalaua Neamului. Nevoie de poame de culoare. Mers la expoziie n Vizuina Urletului. Muncit disear, adug ea evident n ag. Presupun atunci c n-o s ne mai vedem o vreme, rnji Isaac. Lin cltin din cap. Isaac numr zilele pe degete. Pi putem cina la Ceasu i Cocou n ziua de Sorit? La opt? Lin cntri situaia. l inu de mini n vreme ce cuget. Superb, gesticul ea timid. Ls fraza ambigu, fr s se neleag dac se referea la cin sau la Isaac. Aruncar unele peste altele ulcelele i farfuriile n gleata cu ap rece din col i le lsar aa. Lin se apucase s-i adune notiele i schiele ca s plece, ns Isaac o trase uor ctre el, pe pat. i srut pielea roie i cald. Ea se rsuci n braele lui. Se ridic ntr-un cot i, sub ochii lui, rubinul ntunecat al carapacei ei se deschise ncet, deprtnd n acelai timp chelicerele. Cele dou jumti ale carapacei vibrar uor, deschise la maxim. De sub umbra lor, i desfur frumoasele i inutilele aripioare de crbu. Lin i trase cu blndee minile ctre ele, invitndu-l s mngie lucrurile acelea fragile, total vulnerabile, ca o expresie de ncredere i iubire de neegalat pentru un khepri. Atmosfera dintre ei se ncrc electric. Mdularul lui Isaac se ntri.
16

Degetele lui trecur peste vinioarele ramificate din aripile ei vibrnd uor, privi lumina care le traversa pentru a se refracta sidefiu. i trase n sus fusta cu cealalt mn i ls degetele s i alunece n sus ntre coapse. Picioarele ei se desfcur, apoi se strnser, prinznd degetele n capcan. El i opti invitaii drgstoase neruinate. Soarele trecu pe deasupra lor, fcnd s mite prin camer umbrele ferestrei i ale norilor. Amanii nu observar micrile zilei.

17

Capitolul Doi
Se fcuse ora 11 pn s se desprind din mbriri. Isaac arunc o privire la ceasul de buzunar i se poticni ncercnd s-i adune hainele, cu gndul la treab. Lin l scuti de negocierile jenante ce se purtau atunci cnd trebuiau s prseasc mpreun casa. Se aplec i mngie ceafa lui Isaac cu antenele, nfiorndu-l, apoi plec pe cnd el abia se ncurca n ghete. Camerele ei se aflau la al noulea etaj. Lin cobor din turn; trecu de etajul opt, cel cu structura de rezisten afectat; etajul apte cu covorul de gina i fonet de aripi de coofan; pe lng btrna care nu a ieit niciodat de la etajul ase; i tot aa n jos, pe lng hoi de buzunare, lucrtori n topitorie, vagaboande i cuitari. Ua se afla de cealalt parte a turnului, opus Fundturii Aspicului. Lin iei ntr-o strad linitit, un pasaj prin care se trecea spre i dinspre bazar. Se ndeprt de certurile zgomotoase i de plvrgeal, ndreptndu-se ctre grdinile din Crucea Sobek. Rnduri de taxiuri ateptau ntotdeauna la intrare. tia c unii oferi (de obicei Refcuii) aveau o gndire destul de liberal sau erau destul de disperai pentru a lua un client khepri. Pe msur ce traversa Aspicul, blocurile i casele deveneau din ce n ce mai puin insalubre. Pmntul ondula i se ridica ncet spre sud-vest, n direcia ei de mers. Vrfurile copacilor din Crucea Sobek se artau ca un fum gros deasupra acoperiurilor caselor prsite din jurul ei; dincolo de frunze mpungea profilul ascuit al cldirilor nalte din Valea Brcii. Ochii bulbucai, parc fcui din bucele de oglind, ai lui Lin vedeau oraul ntr-o cacofonie compozit. Un milion de minuscule seciuni ale ntregului, fiecare segment hexagonal scnteind n culori aprinse i linii clare, super-sensibile la diferenele de lumin, i ofereau totui puine detalii, doar dac se concentra att de tare nct ncepea s o doar. n fiecare segment, solzii zidurilor putrezite i erau invizibili, arhitectura redus la pete de culoare elementar. Dar se crea o imagine de ansamblu precis. Fiecare fragment vizual, fiecare parte, fiecare form, fiecare nuan difereau infinitezimal de cele dimprejur, fcnd-o s neleag ntreaga structur. n plus, putea simi
18

substanele chimice din aer, putea spune ci indivizi din fiecare ras triau n fiecare cldire: putea simi vibraiile aerului i sunetele cu destul precizie ca s poat ntreine o conversaie ntr-o ncpere aglomerat sau s simt trecea unui tren suspendat. Lin ncercase s-i descrie lui Isaac felul n care vede oraul. l vd limpede ca i tine, mai limpede. Pentru tine totul este la fel. ntr-un col o mahala care se nruie, n altul un tren nou cu pistoane lucioase, n altul o femeie vopsit iptor sub o nav aerian hrbuit Tu eti nevoit s procesezi totul ntr-o singur imagine. Ce haos! Nu-i spune nimic, se contrazice, i schimb povestea. Pentru mine, fiecare prticic are integritate, fiecare fracional diferit de urmtoarea, pn ce sunt trecute n revist toate variaiile, rnd pe rnd, raional. Isaac fusese fascinat de asta vreme de o sptmn i jumtate. Scrisese, dup cum i era felul, pagini ntregi de notie i se gndise s scrie cri despre vederea insectelor, o supusese pe Lin la experimente anoste de percepie n adncime i vedere la distan; i de citit, experiment care l impresionase cel mai mult, tiind c cititul nu era un lucru natural pentru ea, c trebuia s se concentreze ca o persoan pe jumtate oarb. Interesul lui se micor repede. Mintea omeneasc era incapabil s proceseze informaiile vizuale pe care le primeau khepri. mprejurul lui Lin, scursurile Aspicului umplur strzile n cutare de bnui scpai pe jos, furnd sau cerind sau vnznd sau scormonind prin mormanele de gunoaie presrate pe strad. Copii fugeau n toate direciile, ducnd n brae boccele n care aruncaser de-a valma buci de mecanisme. Din cnd n cnd, domni i doamne treceau cu un aer de dezaprobare n drumul lor ctre Altundeva. Saboii lui Lin erau umezi de mucusul strzii, prad tentant pentru creaturile care o pndeau din canale. Casele din jurul ei aveau terase n loc de acoperi, cu pasarele de scndur aruncate ntre ele. Ci de scpare, drumuri alternative, strzile lumii acoperiurilor de deasupra Noului Crobuzon. Doar civa copii i aruncar cuvinte de ocar. Aceasta era o comunitate obinuit cu xenienii. Putea s guste la propriu natura cosmopolitan a cartierului, secreiile discrete ale unei varieti de rase, dintre care recunotea numai o parte. Simea mirosul de mosc al altor khepri, izul umed i rece al vodyanoilor, i chiar, de undeva, mireasma delicioas de oameni-cactus.
19

Lin coti pe strada pietruit ce ocolea Crucea Sobek. Taxiurile ateptau nirate de-a lungul gardului de fier. O imens varietate. Cu dou roi, cu patru, trase de cai, de ptera-psri rnjind, de motoare cu aburi cuplate la angrenaje cu enile ici-colo de Refcui, nite amri care erau n acelai timp i oferi i taxi. Lin se opri dinaintea irului i fcu din mn. Milos, la semnul ei, primul ofer din rnd i ndemn pasrea jumulit s ias n fa. ncotro? Brbatul se aplec s citeasc indicaiile precise pe care Lin le notase n carneel. Bine, spuse el fcndu-i semn din cap s urce. Taxiul avea dou locuri neacoperite, oferindu-i lui Lin o vedere larg a prii de sud a oraului pe care o traversa. Psroiul incapabil de zbor alerga cu un legnat ce se transmitea roilor. Lin se ls pe spate i citi instruciunile pe care le dduse oferului. Isaac nu ar fi fost de acord cu direcia. Deloc. Lin chiar avea nevoie de bobie de culoare i se ducea n Mahalaua Neamului pentru asta. Era adevrat. Iar unul dintre prietenii ei, Cornfed Daihat, chiar avea o expoziie n Vizuina Urletului. Dar nu avea de gnd s o viziteze. Vorbise deja cu Cornfed, rugndu-l s spun c fusese acolo, asta dac avea s ntrebe Isaac (nu putea s tie dac avea s se intereseze, dar voia s fie sigur). Cornfed fusese ncntat, i aruncase ntr-o parte prul alb care-i cdea peste fa i jurase aprins s fie blestemat pe veci dac avea s sufle un cuvnt. Credea cu trie c Lin l nela pe Isaac i considera un privilegiu s fac parte din aceast nou ntorstur a vieii ei amoroase deja scandaloase. Lin nu putea ajunge la timp la vernisaj. Avea treab n alt parte. Taxiul se apropia de ru. Treslt atunci cnd roile de lemn lovir cteva pietre ieite din pavaj. Intraser pe Strada Scrumbiei. Piaa rmsese n urma lor, spre sud: depiser zona n care se vindeau zarzavaturi, pete i fructe rscoapte. Umflndu-se deasupra caselor scunde, dinaintea ei se ivi turnul miliiei din Dealul Mutei. Un stlp jegos, uria, ndesat i oarecum amenintor, cu toate cele treizeci i cinci de etaje ale lui. Ferestre nguste, ca fantele pentru arcai, erau presrate pe laturile lui, cu sticl mat nchis la culoare, imun la reflexii. nveliul de beton al turnului era ptat i cocovit. La trei mile
20

spre nord, Lin prinse sclipirea unei alte cldiri, nc i mai nalte: cartierul general al miliiei, epua, care strpungea pmntul ca un ghimpe de beton n inima oraului. Lin ridic privirea. Un dirijabil pe jumtate umflat plutea obscen deasupra turnului Mutei. Flfia i se balansa ca un pete mort. Lin i putea simi zumzitul motorului, chiar i prin attea straturi de aer, pe cnd se chinuia s se fac nevzut n norii cenuii. Mai era un murmur, un bzit disonant fa de cel al navei. Undeva aproape vibr o travers, iar un vagon al miliiei ni dinspre sud spre turn cu vitez nebuneasc. i urm drumul mult deasupra, suspendat de ina care se ntindea de fiecare parte a turnului, strpungndu-i vrful ca o a trecnd printr-un ac colosal, disprnd la orizont i n nord i n sud. Vagonul se opri brusc n tampoane. Din el ieir siluete care se fcur nevzute nainte ca Lin s le poat observa bine. Pentru a doua oar n acea zi, Lin se delect cu gustul sevei oamenilor-cactus pe cnd ptera-pasrea se ndrepta sltat spre Casa de Sticl din Burduful Rului. Alungai din acest sanctuar monastic (faetele cu aranjament complicat ale cupolei abrupte de sticl zrindu-se ctre rsrit, n inima cartierului), dispreuii de btrnii lor, grupuri mici de tineri cactus sprijineau zidurile cldirilor prsite i acoperite cu afie vechi. Se jucau cu cuitele. ira spinrii le era brzdat de urme de violen, pielea lor de un verde crud mcelrit de cicatrici ciudate. Aruncar spre taxi priviri lipsite de interes. Strada Scrumbiei cobora brusc. Taxiul era crat pe o culme de unde strzile se desfceau n pante abrupte. Lin i oferul aveau n fa panorama munilor coluroi, cu vrfuri acoperite cu zpad, ridicndu-se splendid la apus de ora. Pe dinaintea taxiului curgea Rul Ctrnit. Strigte ndeprtate i zgomot de mecanisme se auzeau prin ferestrele ntunecoase tiate n malurile de crmid, unele dintre ele sub linia ce trasa nivelul cel mai nalt al apei. nchisori, camere de tortur i ateliere, cu renegaii lor hibrizi, fabricile de pedeaps, unde condamnaii erau Refcui. Pe apa neagr, vase tueau i hriau. Se ivir spiralele Podului Nababului. i dincolo de ele, cu acoperiuri de igl cocoate, cu ziduri putrede inute cu contraforturi i ciment organic s nu se prbueasc, emannd o duhoare distinct, se ntindeau abatoarele din Mahalaua Neamului.
21

*** Dincolo de ru, n Oraul Vechi, strzile erau mai nguste i mai ntunecate. Ptera-pasrea trecea nelinitit pe lng cldirile netede i lucioase din pricina gelatinei ntrite a crbuilor de cas. La ferestrele i uile cldirilor remodelate se vedeau khepri. Aici ei reprezentau majoritatea, aici era teritoriul lor. Strzile erau pline cu trupuri de femeie cu cap de insect. Muli stteau adunai n pragul uilor ca la intrarea unor peteri, mncnd fructe. Chiar i taximetristul le putea simi gustul conversaiei: aerul era acru de semnale chimice. O chestie organic pocni strivit sub roi. Un mascul, probabil, gndi Lin cu o ridicare din umeri, imaginndu-i una dintre nenumratele fiine fr minte care miunau din crpturi prin toat Mahalaua Neamului. Mare pierdere, ce s spun. Ptera-pasrea se opinti speriat la trecerea pe sub o bolt joas de crmid din care se scurgeau stalactite de mucus de crbu. Lin btu pe umr oferul care se chinuia s o mne mai departe. Mzgli iute n carneel i i art. Pasrea nu prea bucuroas. Ateapt aici, m ntorc n cinci minute. El ddu din cap recunosctor i i ntinse o mn s o ajute s coboare. Lin l ls acolo s-i potoleasc atelajul. Ddu colul i intr n piaa central din Mahalaua Neamului. Exudatul palid care picura de pe acoperiuri nu acoperise plcuele cu numele strzilor de la capetele pieei, dar numele declarat Piaa Aldelion nu era folosit de niciunul dintre locuitorii mahalalei. Chiar i puinii oameni i ceilali ne-khepri care triau aici foloseau noul nume khepri, traducndu-l din uieratul i rgitul clorinat al limbii originale: Piaa Statuilor. Era larg deschis, nconjurat de cldiri drpnate de o sut de ani. Arhitectura prbuit contrasta violent cu marea mas cenuie a altui turn al miliiei ce se arta ctre nord. Acoperiurile joase se aplecau incredibil de abrupt. Ferestrele erau murdare i mnjite cu modele obscure. Lin putea s simt zumzetul terapeutic slab al surorilor khepri din slile de spital. Un fum dulceag se rspndea peste mulime: cei mai muli dintre ei khepri, dar i cte unul din alt ras, cercetnd statuile. Acestea umpleau piaa: siluete de cinci metri nlime de animale i plante i creaturi monstruoase, unele reale, altele care nu existaser niciodat, modelate din saliv khepri viu colorat.
22

Reprezentau ore i ore de munc a comunitii. Grupuri de femei khepri sttuser zile ntregi, spate n spate, mestecnd past i bobie de culoare, metaboliznd i scond prin partea din spate a capului lor de crbu aa-zisa saliv khepri, groas, care se ntrea dup o or de contact cu aerul, devenind neted, sfrmicioas, cptnd o strlucire perlat. Pentru Lin statuile reprezentau dedicare i spirit comunitar, imaginaie falit de o jalnic grandoare eroic. Din acest motiv tria i mnca i i scuipa arta de una singur. Lin trecu pe lng dughenele de fructe i legume, pe lng afiele scrise de mn cu majuscule inegale ce ofereau spre nchiriere larve de cas, pe lng centrele de schimburi de art cu acreditare pentru artitii glandulari khepri. Alt khepri arunc o privire ctre Lin. Fusta ei era lung i strlucitoare, dup moda din Cmpul Poftei: mod uman, nu tradiionalul pantalon bufant al celor din ghetouri. Lin se remarca. Era o strin. i prsise surorile. Uitase de stup i de comunitate. Firete c am uitat, gndi Lin, find sfidtor rochia ei lung i verde. Proprietarul magazinului de saliv o cunotea i i frecar antenele politicos, formal. Lin cercet rafturile. Pe dinuntru, magazinul era cptuit cu ciment de larv de cas, iroind pe perei i netezind colurile cu mai mult grij dect de obicei. Obiectele fcute din saliv aezate pe rafturile ce ieeau ca nite oase din sedimentul organic erau iluminate cu lmpi de gaz. Fereastra era mnjit artistic cu suc de bobie de culoare, ferind magazinul de lumina de afar. Lin vorbi, ciocnindu-i chelicerele i secretnd valuri uoare de arom. i comunic dorina de a cpta bobie stacojii, albastre, negre, opal i purpurii. Adug i civa stropi fini de admiraie pentru marea calitate a bunurilor din magazin. Lin i lu cumprturile i plec iute. Atmosfera de comunitate pioas din Mahalaua Neamului i fcea grea. oferul de taxi o atepta. Lin sri pe scaunul din spate, art cu mna spre nord-est, rugndu-l s se ndeprteze de zon. Vechiul Stup Aripa Roie, Comunitatea easta Mei, gndi ea zpcit. Ipocritelor, mi aduc aminte de tot! i tot dai nainte cu comunitatea i cu marele stup khepri n vreme ce surorile din Cartierul Prului scormonesc dup cartofi. Nu avei nimic,
23

nconjurate de lume care v trateaz ca pe gndaci, care v cumpr arta ieftin i v vinde hrana scump, dar pentru c sunt alii care au i mai puin dect voi v erijai n protectoarele tradiiei khepri. Eu m retrag. M mbrac cum mi place. Arta mi aparine. Respir uurat cnd strzile se curar de cimentul de crbu i cnd singurele khepri din mulime erau ca i ea, nite paria. Dirij taxiul pe sub arcadele de crmid ale Staiei Bazarul Scuipatului, pe deasupra lor trecnd un tren chiar atunci, cu zgomot mare parc fcut de un copil obraznic. Trenul se ndrept spre inima Oraului Vechi. Superstiioas, Lin l rug pe taximetrist s o ia spre Podul Brcii. Nu era punctul cel mai apropiat pentru a traversa Rul Molimei, cel nfrit cu Rul Ctrnit; dar aa ajungeau n Mlatina Bursucului, pan triunghiular de Ora Vechi nfipt ntre cele dou ruri care se ntlneau i deveneau Marele Catran i unde Isaac, ca muli alii, i avea laboratorul. Nu avea nicio ans s-l vad, cufundat cum era n labirintul experimentelor lui dubioase, unde natura cercetrilor fcea chiar i arhitectura laboratorului s fie nesigur. De altfel, ei nici nu-i trecu prin minte s se opreasc, merse mai departe spre Staia Beiei, unde Linia de Dreapta se ntindea spre est pe ine suspendate care se ridicau din ce n ce mai mult deasupra oraului pe msur ce se ndeprta de centru. Urmeaz trenurile! scrise ea, iar taximetristul o ascult, intrnd pe strzile largi din Cartierul Buimcelii de Vest, peste vechiul i marele Pod al Brcii, traversnd Rul Molimei; rul mai rece, mai curat care curgea dinspre Piscurile Bezhek. Lin l opri i i plti, lsndu-i un baci generos, dorind s mearg pe jos ultima bucat de drum, pentru a nu fi urmrit. Se grbi la ntlnirea pe care o avea n umbra Coastelor, a Ghearelor Oraului Oaselor, n Cartierul Hoilor. n spatele ei, pentru o clip, cerul se aglomer: un aerostat pluti n deprtare; pete minuscule i ddeau ocol dezordonat, siluete naripate jucndu-se n preajma lui ca nite delfini n jurul unei balene; iar n faa acestui grup un alt tren, de aceast dat ndreptndu-se spre ora, spre centrul Noului Crobuzon, nodul complicat al esturii arhitecturale unde fibrele oraului se fixau, unde liniile ferate suspendate ale miliiei radiau din epu ca o plas i unde cele cinci mari trasee de cale ferat ale oraului se ntlneau, venind toate spre marea fortrea pestri de
24

crmid ntunecat i beton curat i lemn i oel i piatr, edificiul care lenevea masiv n inima vulgar a oraului, Staia Pierzaniei.

25

Capitolul Trei
n tren, fa n fa cu Isaac, sttea o feti cu tatl ei, un domn ponosit cu melon i hain second-hand. Isaac se strmba la ea de fiecare dat cnd l privea. Tatl i optea ceva, distrnd-o cu scamatorii. i ddu s in o pietricic, apoi scuip iute asupra ei. Piatra se transform ntr-o broscu. Fetia chicoti ncntat i privi timid spre Isaac. El deschise larg ochii i gura, mimnd uimirea, n vreme ce-i prsea locul. Fetia nc l mai privea atunci cnd Isaac deschise ua trenului i cobor la Staia ireteniei. Cobor i iei n strad, tind prin trafic pentru se ndrepta spre Mlatina Bursucului. Erau puine taxiuri sau animale pe strzile nguste i ntortocheate ale Cartierului Savant, cea mai veche parte a vechiului ora. Trectori de toate rasele, brutrii i spltorii i negustorii, feluritele servicii de care are nevoie orice comunitate. Erau crme i chiocuri i chiar i un turn al miliiei; unul scund, ndesat, la captul Mlatinii Bursucului, acolo unde se ntlneau Molima i Catranul. Afiele lipite pe zidurile drpnate fceau reclam la aceleai sli de dans, avertizau asupra aceluiai holocaust iminent, cereau credin ctre aceleai partide politice ca n celelalte pri ale oraului. Dar cu toat aceast aparent normalitate, se simea o tensiune n aer, ateptarea unui eveniment neplcut. Bursucii animale de cas prin tradiie, despre care se credea c ar avea o oarecare imunitate fa de aspectele mai periculoase ale tiinelor oculte se furiau cu liste inute n dini, trupurile lor cu form de par disprnd prin fante tiate anume pentru ei n uile magazinelor. Deasupra vitrinelor cu sticl groas erau mansarde. Vechile depozite de la malul apei fuseser convertite. Din pivnie uitate pndeau temple ale zeitilor minore. Aici i n toate celelalte crevase arhitecturale, locuitorii Mlatinii Bursucului i vedeau de meseriile lor: fizicieni, ceasornicari; biofilosofi i teratologi; chimiti; necrochimiti; matematicieni; karciti i fierari i amani vodyanoi; i cei ca Isaac, ale cror cercetri nu se potriveau exact ntre nenumratele categorii teoretice. Fumuri ciudate se ridicau deasupra acoperiurilor. Rurile convergente curgeau lene de ambele pri, din ap ridicndu-se
26

aburi sub presiune n locurile unde curenii amestecau chimicale fr nume dnd natere unor compui furioi. Deeurile experimentelor ratate, din fabrici i laboratoare i brlogul alchimitilor, mixndu-se la ntmplare n elixiruri renegate. n Mlatina Bursucului, apa avea caliti imprevizibile. Se cunoteau cazuri n care copii ai strzii, scormonind n gunoaiele rului, clcaser n bltoace cu nmol alburiu i ncepuser s vorbeasc limbi moarte demult sau s gseasc lcuste n pr sau s devin treptat translucizi i s dispar. Isaac intr pe o poriune linitit de pe lng ru, clcnd peste pavajul spart i buruienile Promenadei Pmntii. Dincolo de Rul Molimei, Coastele se azvrleau peste acoperiurile Oraului Oaselor ca un mnunchi de fildei rsucindu-se la zeci de metri n aer. Rul, crmind spre sud, devenea ceva mai iute. La aproape un kilometru vedea Insula Despicturii sprgndu-i valurile la ntlnirea lui cu Catranul i fcndu-l s se rsuceasc plin de mreie spre rsrit. Strvechile pietre i turnuri ale Parlamentului se ridicau masiv din marginile Insulei Despicturii. Nicio pant i niciun teren gol nu ndulcea contactul cu apa, lamele reci de obsidian nind direct din unde ca o fntn artezian ngheat. Norii se dizolvau, lsnd n urm un cer splcit. Isaac vedea acoperiul rou al atelierului su ridicndu-se deasupra celorlalte case; i dinaintea lui, curtea din fa npdit de buruieni a crmei Copilul Muribund. Mesele vechi din curte erau ptate cu muchi. Nimeni, din cte i amintea Isaac, nu se aezase acolo vreodat. Intr. Lumina prea s renune la lupt la jumtatea drumului prin ferestrele groase, mnjite, lsnd interiorul prad umbrelor. Zidurile nu aveau alte decoraiuni n afara petelor de murdrie. Crma nu adpostea acum dect beivii ei cei mai credincioi, siluete ireale aplecate peste sticlele lor. Civa erau golani, alii erau Refcui. Unii erau din amndou: Copilul Muribund nu alunga pe nimeni. Un grup de tineri emaciai erau prbuii peste o mas, tremurnd la unison, sub influena shazbah-ului, sau a rahatului-de-visat sau a prea-ceaiului. O femeie inea paharul ntr-o ghear de metal care scuipa aburi i picura ulei de motor pe scndura podelei. Un brbat aflat n col lipia tacticos dintrun bol cu bere, lingndu-i botul de vulpe ce-i fusese grefat. Isaac salut fr cuvinte pe btrnul de la u, Joshua, ale crui Refaceri fuseser foarte mici i foarte crude. Un tlhar ratat care refuzase s depun mrturie mpotriva gtii lui;
27

magistratul ordonase ca tcerea s-i fie venic: i se confiscase gura, cusut cu o bucat de carne. Dect s triasc hrnindu-se cu sup sorbit cu paiul prin nas, Joshua i tiase o gur nou, dar durerea i fcuse mna s tremure, astfel nct gura lui cea nou era sfiat, zdrenuit, neterminat, ca o ran bicisnic. Joshua ddu din cap spre Isaac i, cu degetele, i nchise cu grij gura peste paiul cu care sorbea lacom din cidru. Isaac se ndrept spre partea din spate a ncperii. Tejgheaua, ntr-un col, era foarte scund, cam la un metru de pmnt. Dincolo de ea, ntr-o albie cu ap murdar, se blcea Silchristchek, proprietarul. Sil tria i muncea i dormea n cad, aruncndu-se dintr-o parte n alta cu minile lui uriae membranate i cu picioarele de broasc, cu trupul pendulnd ca un testicul umflat, parc fr oase. Era btrn i gras i morocnos, chiar i pentru un vodyanoi. Era un strv cu membre, fr un cap distinct, faa lui masiv iindu-se direct din grsimea de pe piept. De dou ori pe lun scotea apa n care sttea i i punea pe clienii obinuii ai casei s toarne glei de ap proaspt peste el, trgnd vnturi i oftnd de plcere. Un vodyanoi putea petrece o zi ntreag n afara apei, fr efecte negative, dar Sil nu se putea lipsi de confort. Vederea lui n apa puturoas inspira indolen cras. Isaac era de prere c Sil devenise un fel de spectacol agresiv. Prea s-i plac a fi mai dezgusttor dect ceilali. Pe vremuri, Isaac venea aici s bea dintr-o plcere tinereasc de a testa adncimile mizeriei. Matur acum, frecventa hanurile mai salubre pentru a-i satisface aceste plceri, ntorcndu-se la taverna lui Sil doar pentru c era att de aproape de atelierul lui i, din ce n ce mai des, surprinztor, pentru scopuri legate de cercetare. Sil acceptase s-i furnizeze mostre pentru experimentele de care avea nevoie. Apa mpuit de culoarea urinei se revrs peste cad cnd Sil i fcu drum ctre Isaac. Ce servit la tine, Zaac? ltr el. O golneasc. Isaac arunc o moned de doi n mna lui Sil. Sil cobor o sticl de pe unul dintre rafturile din spatele lui. Isaac sorbi din berea ieftin i se ls pe un scaun, strmbndu-se cnd simi c se aezase pe o pat de lichid dubios. Sil se aez napoi n cada lui. Fr s-l priveasc pe Isaac, ncepu o conversaie monosilabic, idioat, despre vreme,
28

despre bere. i inea companie. Isaac rspundea doar att ct s in vie conversaia. Pe tejghea se aflau cteva figurine cioplite grosier din apa care se scurgea prin crpturile lemnului. Dou dintre ele se dizolvau rapid, pierzndu-i integritatea i devenind bltoace chiar sub ochii lui Isaac. Sil lu gale nc un cu de ap din cad i o meteri. Apa se comporta ca lutul, pstrnd forma pe care Sil i-o ddea. Fire de mizerie din cad se nvrtejeau nuntrul figurinei. Sil i pic faa i i model un nas, o rsuci pn ce i fcu picioare ca nite crnciori. Aez micul homuncul dinaintea lui Isaac. Asta caui? ntreb el. Isaac ddu pe gt restul berii. Noroc, Sil. i sunt recunosctor. Foarte grijuliu, sufl asupra figurinei pn ce aceasta se prbui pe spate n palmele lui. Cderea smulse civa stropi, dar Isaac simi c tensiunea superficial avea s reziste. Sil, cu o expresie cinic, l privi pe Isaac grbindu-se s scoat figurina din crm ca s o duc n laborator. Afar, vntul se nteise oarecum. Isaac i adposti preioasa achiziie i se grbi s strbat aleea care ducea de la Copilul Muribund la Calea Loptarului unde se afla atelierul lui. mpinse uile verzi cu fundul i intr n cldire cu spatele. Laboratorul lui Isaac fusese o fabric i un depozit cu ani n urm, bancurile de lucru, retortele i tablele de scris pierzndu-se n spaiul imens i prfuit. Din dou coluri diferite se auzir strigte de salut. David Serachin i Lublamai Dadscatt savani renegai ca i Isaac, cu care mprea spaiul i chiria. David i Lublamai foloseau parterul, fiecare umplnd un col cu echipamentele lor, separai printr-un spaiu gol de zece metri, podit cu scnduri de lemn. O pomp de ap recondiionat ieea din podea ntre cele dou zone. Utilajul care-i desprea se rostogolea cu zgomot pe podea, strnind praful fr rost. Pstreaz lucruri inutile din sentimentalism, gndi Isaac. Atelierul lui Isaac, buctria i patul lui, erau pe uriaa pasarel care se prindea de pereii fabricii la jumtatea nlimii ei. Avea cam apte metri lime, dnd ocol halei, cu o balustrad de lemn ponosit rezistnd nc miraculos de cnd Lublamai se izbise pentru prima oar n ea. Ua se nchise napoia lui Isaac cu o izbitur puternic, oglinda nalt atrnat alturi cutremurndu-se. Nu pot s cred
29

c nu se sparge, gndi Isaac. Trebuie s-o mutm de aici. Ca de fiecare dat, uit de ea imediat. Isaac urc treptele cte trei odat, David l vzu cum ine minile i rse. Alt mostr din marea art a lui Silchristchek, Isaac? strig el. Isaac i ntoarse un zmbet forat. S nu se spun c nu strng ce-i mai bun! Isaac, care descoperise depozitul cu ani n urm, i alesese primul spaiul de lucru, i asta se vedea. Patul i soba i oala de noapte se aflau ntr-un col al platformei, iar la cellalt capt de pe aceeai parte se vedeau protuberanele greoaie ale laboratorului su. Rafturile erau pline cu recipieni de sticl i de lut coninnd compui ciudai i chimicale primejdioase. Pereii erau punctai cu heliotipii nfindu-l pe Isaac i prietenii lui n diferite ipostaze prin ora i n Codrul Adnc. Partea din spate a depozitului ddea n Promenada Pmntie: ferestrele ddeau spre Rul Molimei i spre malul Oraului Oaselor, oferindu-i o panoram splendid asupra Coastelor i asupra trenului Kelltree. Isaac alerg pe lng acele ferestre arcuite uriae ctre o main esoteric de alam lustruit. Era o mpletitur complicat de evi i lentile, cu cadrane i instrumente de msur nfipte oriunde mai aveau loc. Ostentativ, pe fiecare component erau stanate urmtoarele cuvinte: PROPRIETATE A UNIVERSITII NC DEPARTAMENTUL DE FIZIC. NU NSTRINAI. Isaac verific i se simi uurat s vad c micul boiler din inima mainii nu se stinsese. Arunc nuntru o mn de crbuni i nchise uia. Puse statueta lui Sil pe un platan acoperit cu un clopot de sticl i se opinti la nite foale aflate chiar dedesubt, scond aerul de sub clopot i nlocuindu-l cu gaz dintr-un tub subire de piele. Se relax. Piesa de ap vodyanoi avea s-i pstreze integritatea ceva mai mult timp acum. Luat din minile unui vodyanoi, neatins, asemenea lucrare avea s reziste poate o or nainte de a se ntoarce lent la forma sa de baz. Dac se intervenea, se dizolva mult mai repede: doar un gaz nobil putea ncetini procesul. Avea la dispoziie vreo dou ore pentru investigaii. Isaac devenise interesat de acva-meteugul vodyanoi dintr-o ntmplare, ca rezultat al cercetrilor lui asupra teoriei energiei unificate. Se ntrebase dac ceea ce permitea unui vodyanoi s
30

modeleze apa era o for nrudit cu fora de legtur la care se gndea el, care inea unit materia n anumite circumstane i care o dispersa violent n altele. Ceea ce se ntmplase fcea parte din stilul de lucru al lui Isaac: o anex a cercetrilor cptase o importan proprie i devenise o obsesie adnc, dei n mod sigur de scurt durat. Isaac ndoi nite tuburi de lentil n poziia dorit i aprinse o lamp cu jet de gaz pentru a ilumina piesa de ap. Isaac era nc iritat din pricina ignoranei ce nvluia acva-meteugul. i aducea aminte, iari, ct de mincinoas era tiina oficial, ct de corecte erau analizele, cum descrierile deseori defectuoase se ascundeau n spatele unor cuvinte sforitoare. Exemplul lui favorit venea din Hidrofiziconometricia lui Benchamburg, o lucrare teribil de respectat. Urlase cnd o citise, o copiase cu grij i o lipise pe perei. Rasa vodyanoi, prin ceea ce ei numeau acva-meteug, era capabil s manipuleze plasticitatea i s menin tensiunea superficial a apei, astfel nct o anumit cantitate putea s-i pstreze forma dat de manipulator pentru o scurt perioad de timp. Acest lucru cic se putea petrece prin aplicarea de ctre vodyanoi a unui cmp energetic hidrocoeziv /acvamorfic de mic ntindere diacronic. Cu alte cuvinte, Benchamburg tia tot attea despre capacitatea vodyanoi de a modela apa ca i Isaac sau ca un golan de pe strad sau ca btrnul Silchristchek nsui. Isaac trase de o serie de leviere, mut nite cursoare de sticl i trimise lumin de diferite culori prin statueta ale crei margini ncepuser deja s se nmoaie. Privind printr-o lup de bijutier puternic, vzu minuscule animaliculae vnzolindu-se bezmetic. nuntru, structura apei nu se modificase: tindea doar s ocupe alt spaiu dect acum. Isaac colect apa care se scurgea printr-o crptur a platanului. Avea s o cerceteze mai trziu, dei tia din experien c nu avea s gseasc nimic interesant. Mzgli nite notie pe un carnet de alturi. Supuse piesa de ap la diferite experimente n minutele care urmar, o strpunse cu o sering i extrase o parte din substan, fcu heliotipii din diferite unghiuri, sufl bule de aer nuntru, bule care se ridicar i pocnir prin partea de sus. n sfrit, o puse la fiert i o ls s se topeasc n aburi. La un moment dat Sinceritate, bursucul lui David, urc legnat pe scri i i adulmec degetele minii pe care o lsase
31

s atrne. Isaac l mngie absent i cnd i linse mna, strig spre David c bursucului i este foame. Fu surprins de tcere. David i Lublamai plecaser, probabil s ia un prnz ntrziat: trecuser cteva ore de cnd sosise. Se ntinse i se ndrept spre buctrie, aruncndu-i lui Sinceritate o bucic de carne uscat pe care bursucul porni s o molfie fericit. Isaac ncepea s se trezeasc din nou la realitate, auzea din nou zgomotul vaselor de pe rul de dincolo de pereii dinapoia lui. Ua de jos se deschise i se nchise brusc. Se grbi s ajung n capul scrilor, ateptndu-se s-i vad colegii ntorcndu-se. n loc de asta observ un strin ateptnd n mijlocul ncperii uriae. Curenii de aer l nvluiau, l cercetau ca nite tentacule, trimind n juru-i vrtejuri de praf. Fascicule de lumin ptau podeaua, venind dinspre ferestre i dinspre breele dintre crmizi, dar niciunul nu cdea direct pe siluet. Pasarela de lemn scri foarte uor sub greutatea lui Isaac. Silueta de jos ridic brusc privirea i i arunc pe spate gluga, cu minile prinse pe piept, apoi rmase nemicat, intind n sus. Isaac se holb uimit. Era un garuda. Aproape c se mpiedic pe scri, pipind frenetic balustrada, incapabil s-i ia privirea de la extraordinarul vizitator care l atepta. Ajunse la parter. Garuda l privi de sus. Fascinaia lui Isaac i nvinse politeea i rspunse privindu-l drept n ochi. Creatura se nla la mai mult de doi metri, ghearele amenintoare ale picioarelor i se vedeau de sub manta. Stofa zdrenuit atrna pn aproape de pmnt, acoperind ntregul trup, ascunznd detaliile fizionomiei i musculatura, cu excepia capului. Acel chip impenetrabil de pasre privi n jos ctre Isaac cu o expresie parc poruncitoare. Ciocul foarte curbat aducea cu acela al unui vultur sau al unei bufnie. Penele lucioase treceau subtil de la ocru la cenuiu i maroniu cu pete. Ochi negri adnci priveau ntr-ai lui, irisul fiind doar un punct abia distinct pe fondul ntunecat. Figura garudei prea s aib un rnjet etern, iar forma orbitelor i ddeau o ncruntare suveran. Iar n spatele capului, sub pnza aspr, se profila silueta uriaelor aripi strnse, promontorii de pene, piele i os ce se ntindeau mai bine de o jumtate de metru dincolo de umeri i se curbau elegant una ctre cealalt. Isaac nu vzuse niciodat de
32

aproape un garuda cu aripile desfcute, dar citise despre norii de praf pe care i ridicau i despre umbrele vaste pe care le aruncau peste prad. Ce faci aici, att de departe de cas? gndi uimit Isaac. Uitte la culoarea ta: vii din deert! Trebuie s fi cltorit mult, mult de tot, tocmai din Cymek. Ce naiba faci aici, nenorocit impresionant? Aproape c aplecase capul cu evlavie dinaintea uriaului prdtor nainte de a-i drege glasul i de a deschide gura. Pot s v ajut cu ceva?

33

Capitolul Patru
Lin, ngrozit de moarte, constat c avea s ntrzie. Faptul c nu cunotea bine Oraul Oaselor o ncurca i mai mult. Arhitectura hibrid a acestui cartier straniu o ameea: un altoi de industrialism i casnic vulgar, ostentativ, de oameni scptai; docuri prsite, cu betonul spart, i piei ntinse pe corturile din ghetou. Formele diferite se amestecau aparent la ntmplare n aceast zon joas i plat, un pustiu urban n care flori slbatice i buruieni dese se strecurau prin beton i smoal. Lin cptase un nume de strad, dar indicatoarele din jurul ei, prbuite de pe stlpi, artnd n direcii imposibile, ori erau acoperite cu rugin, ori se contraziceau. Lin se concentr s le citeasc, dar renun i cercet harta mzglit pe care o avea n mini. Se putea orienta dup Coaste. Ridic privirea i le descoperi deasupra ei, avntndu-se uriae spre cer. Numai o parte a toracelui era vizibil, arcurile albite i ptate aplecndu-se ca un val de os gata s se sparg peste cldirile dinspre est. Lin se ndrept ntr-acolo. Strzile se lrgir n jurul ei i Lin se trezi pe un alt teren abandonat, dar mult mai mare dect celelalte. Nu arta ca o pia, ci mai degrab ca o gaur masiv n arhitectura oraului. Cldirile de la capetele ei nu-i artau faa, ci spatele i laturile, ca i cum ar fi fost pregtite pentru apariia unor case vecine cu faade elegante care nu s-a mai petrecut niciodat. Strzile din Oraul Oaselor se terminau nervoase n cmp, explornd necunoscutul cu timide borduri de crmid ce dispreau degrab. Iarba murdar era punctat ici-colo cu tarabe improvizate, msue pliante aezate la ntmplare i acoperite cu dulciuri ieftine sau reviste vechi sau gunoaie din podul cuiva. Jonglerii ddeau reprezentaii jalnice. Erau pe acolo civa negustori fr tragere de inim i indivizi de toate rasele stteau pe bolovani mprtiai, citind, mncnd, zgriind praful de la picioare i contemplnd oasele de deasupra lor. Coastele se ridicau din pmnt la marginea terenului gol. Achii urieeti de filde nglbenit mai groase dect copacii cei mai btrni explodau din pmnt, ndeprtndu-se una de
34

alta, alunecnd pe o curb ascendent pn ce, la mai mult de treizeci de metri deasupra acoperiului caselor dimprejur, se ntorceau brusc una ctre alta. Urcau n continuare pn ce vrfurile lor aproape se atingeau, vaste degete ncovoiate, o capcan de filde pentru oameni croit parc de zei. Existaser planuri de a construi n pia, de a se ridica birouri i case n strvechea cuc toracic, dar nu duseser la niciun rezultat practic. Utilajele folosite se stricau uor i se fceau nevzute. Cimentul nu se ntrea. Oasele pe jumtate dezgropate aveau ceva otrvitor, ferind cimitirul de tulburri. La cincisprezece metri sub picioarele lui Lin, arheologii gsiser vertebre de dimensiunea unei case; o coloan vertebral care fusese iari ngropat dup ce se sturaser de attea accidente la faa locului. Niciun membru, niciun old, niciun craniu gigantic nu ieise la iveal. Nimeni nu putea spune ce fel de creatur czuse aici i murise cu mii de ani n urm. Vnztorii de reviste de scandal care lucrau n Coaste se specializaser n descrieri sinistre ale monstrului Gigantes Crobuzon, cu patru sau cu dou picioare, humanoid, cu coli, cu fildei, cu aripi, primejdios sau pornografic. Harta o ghid pe Lin spre o alee fr nume din partea de sud a Coastelor. i croi drum pe o strad linitit unde gsi cldirile vopsite n negru pe care i se spusese s le caute, un rnd de case ntunecate, prsite, n afar de una cu ui zidite cu crmid i geamuri btute n cuie i vopsite cu catran. Nu existau trectori pe aceast strad, nici taxiuri, nici trafic. Lin era chiar singur. Deasupra unicei ui rmas funcional era desenat cu cret un soi de tabl de ah, un ptrat mprit n nou ptrate mai mici. Totui, nu se vedea niciun x i niciun 0 i niciun alt semn. Lin zbovi n apropierea caselor. i aranj fusta i bluza pn ce, exasperat de propriul comportament, se apropie de u i btu repede. E de-ajuns c am ntrziat, gndi ea, nu mai e nevoie s-l enervez i mai tare. Auzi zgomot de balamale i ncuietori undeva sus i simi o sclipire minuscul deasupra capului: un sistem de lentile i oglinzi se desfurase pentru a permite celor dinuntru s vad dac cel de afar merita atenie. Ua se deschise. ***
35

Dinaintea lui Lin sttea o Refcut de talie uria. Figura ei rmsese la fel de uman, drgu i ntristat, ca i nainte, cu piele bronzat i pr lung mpletit, dar se afla acum plantat pe un schelet de doi metri din oel negru i aliaj sidefiu. Sttea pe un tripod telescopic de metal. Trupul i fusese modificat pentru munci grele, cu pistoane i leviere care i confereau un aer pregnant de for. Braul ei drept era ridicat la nivelul capului lui Lin, iar mna de alam se prelungea cu un harpon amenintor. Lin fcu un pas napoi, surprins i ngrozit n acelai timp. O voce puternic se auzi din spatele femeii cu figur trist. Domnioara Lin? Artista? Ai ntrziat. Domnul Motley v ateapt. V rog s m urmai. Refcuta ddu napoi, balansnd pe piciorul central i aruncndu-le pe celelalte n spate, fcndu-i loc lui Lin s treac pe lng ea. Ameninarea harponului nu dispru. Ce le mai trece prin cap? fcu Lin pentru sine i se cufund n ntuneric. La captul ndeprtat al unui coridor complet ntunecat se afla un om cactus. Lin i putea simi seva din aer, dar foarte slab. Avea doi metri nlime, membre groase i trup greoi. Capul sprgea curba umerilor ca un promontoriu, iar silueta i era neregulat din pricina nodulilor care l acopereau. Pielea lui verde era brzdat de multe cicatrici, cu epi de o palm i floricele roii primvratice. i fcu semn cu degetele noduroase. Domnul Motley i poate permite s fie rbdtor, spuse el pe cnd se ntorcea s urce scrile din spate, dar nu l-am vzut niciodat bucurndu-se s atepte. Privi napoi nendemnatic i ridic o sprncean spre Lin. Vezi-i de treab, lacheule, gndi ea nerbdtoare. Tu du-m la ef i-att. Omul cactus pea pe nite picioare lipsite de form, ca buturugile. napoia ei, Lin auzea duduitul aburului i tropotul Refcutei urcnd scrile. Lin urmri omul cactus printr-un tunel ntortocheat, fr ferestre. Locul sta e uria, gndi Lin pe msur ce tot mergeau. i ddu seama c trebuia s cuprind ntregul rnd de case crora li se drmaser i refcuser pereii despritori, transformndu-le ntr-un spaiu vast i complicat. Trecur prin nite ui dincolo de care se auzir brusc sunete enervante, ca nite schellieli mecanice nfundate. Antenele lui Lin tresltar.
36

Cnd depir zona, din urm se auzi o serie de bufnituri, ca o salv de sgei trase ntr-o int de lemn. Vai, Mam Cereasc, se minun Lin. Gazid, n ce naiba m-ai bgat? *** Gazid Norocosul, impresarul ratat, fusese cel care declanase procesul prin care Lin ajunsese n acel loc nfricotor. Fcuse o serie de heliotipii cu ultimele ei lucrri i le mprtiase prin ora. Era un mod de operare obinuit prin care ncerca s-i creeze o reputaie printre artitii i patronii artelor din Noul Crobuzon. Gazid era un personaj patetic ce amintea de fiecare dat oricui voia s asculte de singurul spectacol reuit pe care-l aranjase pentru o sculptori eteric, acum decedat, cu treisprezece ani n urm. Lin i cei mai muli dintre prietenii ei l priveau cu mil i dispre. Toi cei pe care i tia Lin i permiteau omului s le fac fotografii i-i aruncau civa ekeli sau un criar, ca avans pentru impresariat. Apoi el disprea vreme de cteva sptmni, aprnd cu pantalonii ptai de vom i pantofii de snge, ameit de vreun drog nou, iar procesul se repeta. Dar de data asta nu. Gazid chiar gsise pentru Lin un cumprtor. Cnd se apropiase de ea n taverna Ceasu i Cocou, Lin protestase. Era rndul altcuiva, i mzglise ea pe carneel, abia i dduse o guinee ntreag drept avans cu o sptmn i ceva n urm; dar Gazid o ntrerupsese i insistase s se retrag de la mas mpreun cu el. i pe cnd prietenii ei, elita artei din Cmpul Poftei, rdeau i i aclamau, Gazid i nmnase o carte de vizit alb avnd imprimat un blazon simplu cu o tabl de ah din trei-pe-trei ptrele. Pe carte era tiprit o noti scurt. Domnioar Lin, scria. Patronul meu a fost foarte impresionat de mostrele de art artate de agentul dumneavoastr. Este curios dac ai putea fi interesat s v ntlnii pentru a discuta un posibil comision. Ateptm cu nerbdare un semn de la dvs. Semntura era ilizibil. Gazid era o epav i dependent de majoritatea substanelor, fiind n stare de orice pentru a face rost de bani pentru droguri; dar, dup prerea lui Lin, nu putea fi o neltorie. Lui Gazid nu iar fi ieit nimic din asta, dect dac exista ntr-adevr un bogta n Noul Crobuzon gata s plteasc pentru arta ei, din care s-i revin i lui o parte.
37

Lin l trsese afar, printre miorlieli i strigte batjocoritoare, i i ceruse s-i spun despre ce era vorba. Gazid fusese circumspect la nceput i pruse c-i stoarce creierii ca s gseasc o minciun bun. i dduse repede seama c trebuia s-i spun adevrul. E un tip de la care mai cumpr din cnd n cnd nite chestii, ncepuse el timid. Oricum, aveam pozele cu statuetele tale mprtiate pe raft atunci cnd a venit i i-au plcut i a vrut s ia cteva i am spus da. Mai trziu mi-a spus c le-a artat tipului care-l aprovizioneaz pe el cu chestiile pe care le cumpr uneori, i tipului aceluia i-au plcut i le-a luat i le-a artat efului lui, i aa au ajuns pn la l din vrf, care-i bgat tare n art a cumprat o parte din lucrrile Alexandrinei anul trecut i i-au plcut i vrea s faci o lucrare pentru el. Lin tradusese expresiile evazive. eful traficantului tu de droguri vrea s lucrez pentru el??? mzglise ea. La dracu, Lin, nu chiar aa adic da, dar Gazid fcu o pauz. Cam aa ceva, termin el lamentabil. Un moment de pauz. Doar c vrea s te ntlneasc. Dac eti interesat trebuie s te ntlneasc de-adevratelea. Lin cugetase. Era cu siguran o perspectiv incitant. Judecnd dup cartea de vizit, nu era vorba despre un mechera oarecare, ci de un juctor mare. Lin nu era proast. tia c putea fi periculos. Era totui entuziasmat. Ar fi fost un adevrat eveniment n viaa ei artistic. Ar putea lsa s se neleag c e protejat. Putea avea un protector mafiot. Era destul de inteligent pentru a-i da seama c entuziasmul ei era copilresc, dar nu era destul de matur pentru a-i psa prea mult. n momentul n care i spusese c nu-i pas, Gazid pomeni sumele despre care se exprimase misteriosul cumprtor. Chelicerele lui Lin se ncordar de uimire. Trebuie s vorbesc cu Alexandrina, scrise ea i intr napoi n tavern. Alex nu tia nimic. Era mndr c vnduse pnze unui mafiot cu preul cel mai mare, dar nu ntlnise dect un mesager intermediar care i oferise sume enorme pentru dou tablouri pe care tocmai le terminase. Ea acceptase, le nmnase i nu mai avusese de atunci niciun contact. Asta era tot. Nu tiuse niciodat nici mcar numele cumprtorului.
38

Lin i spusese c se poate descurca mai bine. Trimisese un mesaj prin Gazid, de-a lungul cilor de comunicaie ilicite care duceau cine-tie-unde, spunnd c da, era interesat i era pregtit s se ntlneasc, dar c avea neaprat nevoie de un nume pe care s i-l treac n jurnal. Lumea subteran a Noului Crobuzon i nghii mesajul i o fcu s atepte o sptmn, apoi i arunc napoi un rspuns sub forma unei alte notie tiprite, strecurat pe sub u n vreme ce dormea, dndu-i o adres din Oraul Oaselor, o dat i un nume: Motley. *** Pocnituri i zngneli frenetice se infiltrar pe coridor. Escorta cactus mpinse o u ntunecat dintre multe altele i se ddu deoparte. Ochii lui Lin se obinuir cu lumina. Vzu o hal de secretariat. Era o ncpere mare cu tavan nalt, vruit n negru ca toate celelalte din locul acela troglodit, bine luminat cu lmpi de gaz i mobilat cu vreo patruzeci de birouri; pe fiecare birou se afla o main de scris, la fiecare birou cte o secretar transcria din teancul de notie de lng ea. Dei cele mai multe persoane din camer erau umane i cele mai multe femei, Lin simi i miros de brbat i de cactus, chiar i o pereche de khepri, precum i un vodyanoi lucrnd la o main de scris cu taste adaptate minilor lui masive. Pe marginile ncperii stteau Refcui, cei mai muli tot umani, dar i de alte rase, orict de rari erau Refcuii xenieni. Unii erau Refcui organic, cu gheare i coarne i plci de muchi grefate, dar cei mai muli erau mecanoizi, iar cldura din boilerele lor fcea aerul din ncpere s par sttut. La captul ncperii se afla un birou nchis. Domnioar Lin, n sfrit, bubui un megafon deasupra uii n momentul n care intr. Nicio secretar nu ridic privirea. V rog s venii pn la biroul meu. Lin i alese un drum printre birouri. Privi atent ceea ce se scria la maini, chiar dac se distingea greu, mai ales cu lumina aceea ciudat din ncperea cu perei negri. Toate secretarele bteau cu pricepere, citind notiele mzglite i transferndu-le fr s priveasc tastatura. n legtur cu conversaia avut pe data de treisprezece a acestei luni, se putea citi ntr-un loc, v rugm s considerai franciza dvs. sub jurisdicia noastr, termenii rmnnd s fie stabilii.
39

Ai s mori mine, idiotule, vierme. Ai s-i invidiezi pe Refcui, pap-lapte ce eti, ai s ipi pn ce-o s-i curg snge din gur, se spunea alturi. Vai gndi Lin. Vai ajutor. Ua biroului se deschise. Intrai, domnioar Lin, intrai! bubui vocea n megafon. Lin nu ezit. Intr. *** Camera era plin de dulapuri cu dosare i rafturi de cri. Pe un perete era atrnat o mic pnz n ulei cu tradiionala imagine a Golfului de Fier. n spatele unui birou mare de lemn negru era un paravan pictat cu siluete de peti, o versiune mai mare a paravanelor n spatele crora se schimbau modelele artitilor. n centrul paravanului unul dintre peti era croit din bucele de oglind n care Lin se putea vedea. Lin rmase nesigur naintea paravanului. Stai jos, stai jos, spuse o voce slab din spatele ecranului. Lin trase un scaun n faa biroului. V pot vedea, domnioar Lin. Petele de oglind este transparent din partea mea. Cred c este un gest de politee ca lumea s tie asta. Vorbitorul prea s atepte un rspuns, aa c Lin ddu din cap. Ai ntrziat, tii asta, domnioar Lin. La dracu! Tocmai la ntlnirea asta trebuia s ntrzii! gndi Lin speriat. ncepu s scrie la repezeal o scuz pe carneelul ei cnd vocea o ntrerupse. Pot nelege semnele, domnioar Lin. Lin puse jos carneelul i se scuz profund cu ajutorul minilor. Nu te ngrijora, spuse gazda cu seriozitate. Se ntmpl. Oraul Oaselor este neierttor cu vizitatorii. Data viitoare ai s tii s pleci de acas mai devreme, nu-i aa? Lin aprob, exact aa avea s fac de acum. mi place foarte mult opera ta, domnioar Lin. Am toate heliotipiile care au ajuns la Gazid Norocosul. Omul sta e un amrt de cretin patetic dependena este o chestie trist de cele mai multe ori dar are, destul de ciudat, un sim deosebit pentru art. Femeia aceea, Alexandrina Nevgets, a fost tot a lui, nu? Lucrri modeste, nu ca ale tale, dar plcute. ntotdeauna sunt gata s-l primesc pe Gazid Norocosul. Moartea lui o s fie o pierdere. Fr ndoial c se va datora unei afaceri sordide,
40

vreunui cuit murdar care o s-l spintece lent pentru nite mruni; sau vreunei boli venerice cu scurgeri puturoase i sudoare luate de la o trf minor; sau o s i se rup oasele pentru c-i bag nasul unde nu-i fierbe oala miliia pltete bine, iar drogaii nu se uit de unde le vin banii. Vocea care plutea peste paravan era melodioas, iar rostirea vorbitorului hipnotic: tot ce spunea prea un poem. Frazele lui cntau uor. Cuvintele lui erau brutale. Lin era foarte nspimntat. Nu tia ce s spun. inea minile nemicate. Deci, pentru c am czut de acord c mi place arta ta, vreau s discutm ca s-mi dau seama dac ai fi potrivit pentru o comand. Opera ta este neobinuit pentru un khepri. Eti de aceeai prere? Da. Vorbete-mi despre statuetele tale, domnioar Lin, i nu te teme c ai s pari prea preioas n discurs. Nu am prejudeci n ceea ce privete valoarea artei, i nu uita c eu am nceput aceast conversaie. Cuvintele cheie pe care trebuie s le ai n minte cnd mi rspunzi la ntrebri sunt teme, tehnic i estetic. Lin ezit, dar frica o mn mai departe. Voia s-i fac plcere acestui individ, i dac asta nsemna s vorbeasc despre lucrul ei, asta avea s fac. Lucrez singur, fcu ea cu minile, ceea ce face parte din rzvrtirea mea. Am plecat din Cartierul Prului, apoi din Mahalaua Neamului, prsind grupul i stupul. Lumea era abtut, astfel nct arta comunitar devenise stupid de eroic. Cum e Piaa Statuilor. Am vrut s scuip ceva scandalos. Am ncercat s dau unora dintre figurile cele mari pe care le fceam cu toate mpreun o form mai puin perfect Le-am enervat pe surorile mele. Aa c m-am apucat de lucru singur. Lucrri scandaloase. Cum se poart n Cartierul Prului. Exact la ceea ce m ateptam. Este chiar scuz-m oarecum banal. Totui asta nu neag fora lucrrilor. Scuipatul khepri e o substan minunat. Luciul ei este unic, iar rezistena i greutatea mic o fac convenabil, cuvnt care tiu c nu ar trebui spus n legtur cu arta, dar sunt un pragmatic. Oricum, s foloseti o substan att de interesant pentru a satisface dorinele jalnice ale unor khepri deprimai este o risip teribil. M-am simit foarte uurat cnd am aflat c cineva folosete substana pentru scopuri interesante, neortodoxe. Unghiurile pe care le-ai scos sunt, c veni vorba, extraordinare.
41

Mulumesc. Am o tehnic glandular puternic. Lin se bucura de faptul c i se dduse voie s se laude. La nceput am fost membr a colii Instantanee, care interzice s prelucrezi piesa dup ce ai secretat-o. Te face s ai un control excelent. Chiar dac am renunat la metod. Acum prelucrez secreia ct este nc moale, o mai modelez. Ai mai mult libertate, poi face lucruri altfel imposibile. Foloseti o mare variaie de culori? Lin ddu din cap. Heliotipiile pe care le-am vzut aveau doar tonuri sepia. E bine de tiut. Asta nseamn tehnic i estetic. Sunt foarte interesat s aflu prerea ta despre tematic, domnioar Lin. Lin fusese luat pe nepregtite. Brusc nu-i mai putea aminti ce tematici aborda. S te ajut puin. A vrea s-i spun ce tematic m intereseaz. Atunci o s vedem dac eti potrivit pentru comanda pe care o am n minte. Vocea atept pn ce Lin ddu din cap afirmativ. Te rog s ridici capul, domnioar Lin. Luat prin surprindere, ea reacion imediat. Micarea o enerv, pentru c i expusese toracele moale de sub capul de crbu, invitnd la atac. inu capul nemicat sub privirea ce venea din spatele petelui de oglind. Ai aceleai corzi vocale ca o femeie. Ai aceeai gropi cntat de poei de la baza gtului. Pielea ta are o tent roiatic ce te-ar putea face s treci drept neobinuit, e adevrat, dar tot ai putea s treci drept om. Dac o iau de la gtul acela frumos n sus nu am nicio ndoial c nu ai accepta descrierea de uman, dar suport-m un minut apoi e un moment e o zon subire unde pielea uman neted se unete cu chitina segmentat de sub cap. Pentru prima dat de cnd intrase Lin n camer, vorbitorul prea s-i caute cuvintele. Ai fcut vreodat statuia unui cactus? Lin scutur din cap. Cu toate acestea, ai vzut vreunul de aproape? Pe asociatul meu, cel care te-a condus aici, de exemplu. Ai remarcat, din ntmplare, picioarele sau degetele sau gtul lui? E un moment cnd pielea, pielea unei creaturi contiente, devine o plant fr raiune. Dac tai n carnea tlpii unui cactus, nu simte nimic. Dac-l nepi n coaps, acolo unde e mai moale, o s schellie. Dar acolo, n zona aceea e cu totul altceva nervii se ntreptrund, nvnd s devin o plant suculent, iar durerea
42

este departe, atenuat, difuz, mai mult ca un semnal de alarm dect o senzaie sfietoare. Te poi gndi i la altele. La pieptul unui Crab sau al unui Lene, la tranziia brusc a unui membru Refcut, la multe alte rase i specii din acest ora, precum i la multe altele din lume care au o fizionomie hibrid. Poate c ai s spui c tu nu recunoti nicio tranziie, c un khepri este complet i ntreg n sine, c a vedea caractere umane e o pornire antropocentric de-a mea. Dar lsnd la o parte ironia acestei acuzaii o ironie pe care tu nu o poi nc aprecia cu siguran c vei recunoate aceast tranziie la alte rase dac nu la a ta. Poate chiar i la oameni. i ce spui de oraul nsui? Cocoat acolo unde dou ruri se strduiesc s devin mare, unde munii devin platou, unde plcurile de copaci se coaguleaz spre sud i cantitatea devenind calitate se transform n pdure. Arhitectura Noului Crobuzon trece de la industrial la rezidenial, de la opulent la srccios, de la subteran la aerian, de la modern la antic, de la colorat la tern, de la fecund la sterp M nelegi. Nu mai continui. Din asta e fcut lumea, domnioar Lin. Cred c aceasta este dinamica fundamental. Tranziia. Punctul n care un lucru devine altul. Asta te reprezint pe tine, oraul, lumea, asta suntei. i asta e tematica n care sunt interesat. Zona n care cele disparate devin pri ale ntregului. Zona hibrid. Te-ar putea interesa aceast tematic, ce crezi? i dac rspunsul este da atunci am s-i cer s lucrezi pentru mine. nainte s rspunzi, te rog s nelegi ceea ce nseamn asta. Am s te rog s lucrezi dup natur, s produci un model n mrime natural al meu. Foarte puini mi vd faa, domnioar Lin. Unul ca mine trebuie s fie foarte atent. Sunt sigur c nelegi. Dac te prinzi la treaba asta am s te mbogesc, dar am s devin stpn pe o parte din mintea ta. Partea care se refer la mine. E a mea. Nu-i permit s o mpari cu nimeni. Dac ncalci aceast regul, vei suferi mult nainte de a muri. Deci Se auzi un scrit. Lin nelese c cellalt se lsase pe spate n scaun. Deci, domnioar Lin. Eti interesat de zona hibrid? Eti interesat de aceast ofert?
43

Nu pot nu pot refuza asta, gndi Lin neajutorat. Nu pot. Pentru bani, pentru art S m ajute Dumnezeu. Nu pot refuza. Doamne ferete s nu regret mai trziu. Ea fcu o pauz i i ddu de neles prin semne c i accept condiiile. Sunt att de bucuros, uier el. Inima lui Lin o lu la goan. Sunt cu adevrat bucuros. Ei bine Se auzi un fonet dincolo de paravan. Lin rmase complet nemicat. Antenele ei tremurau nervoase. Jaluzelele sunt coborte n birou, nu? fcu domnul Motley. Cred c ar trebui s vezi la ce vei lucra. Mintea ta mi aparine, Lin. Lucrezi pentru mine acum. Domnul Motley se ridic i mpinse paravanul, fcndu-l s cad la podea. Lin sri pe jumtate n picioare, chelicerele ei tremurnd de uimire i groaz. Lin rmase cu privirea aintit. Micarea lui fcea s se clatine buci de piele i blan i pene; brae mici ncercau s se prind de ceva; ochii i se roteau n orbite ntunecate; coarne de cerb i oase ieind n toate direciile; antene tresreau i guri umede luceau. Ghemuri de piele multicolore se ciocneau ntre ele. O copit despicat bufni uor pe podeaua de lemn. Valuri de carne se ciocneau ca antrenate de cureni violeni. Muchi priponii prin tendoane nefireti de oase la fel de nefireti lucrau mpreun ntr-o asociere monstruoas, cu micri lente, ncordate. Solzi luceau. nottoare tresreau. Aripi bteau spasmodic. Gheare de insect se strngeau i se desfceau. Lin se ddu n spate, mpiedicndu-se, pipind o cale de a se ndeprta de naintarea lui lent. Capul ei chitinos tremura nervos. Tremura toat. Domnul Motley se grbi ctre ea, ca un prdtor. Deci, spuse el cu una dintre gurile rnjite de om. Care crezi tu c ar fi partea mea cea mai bun?

44

Capitolul Cinci
Isaac atept, ntors ctre oaspete. Garuda rmase tcut. Isaac putea s-i vad concentrarea. Garuda se pregtea s vorbeasc. Vocea i era aspr i monoton. Tu eti savant. Tu eti Grimnebulin. Avea dificulti n a-i pronuna numele. Ca un papagal dresat s vorbeasc, consoanele i vocalele veneau direct din gtlej, fr modulare din partea unor buze. Isaac conversase doar de dou ori cu un garuda n viaa lui. Unul fusese un cltor care se antrenase mult n formarea sunetelor omeneti; cellalt fusese un student, un membru al micii comuniti garuda, nscut i crescut n Noul Crobuzon, care de mic copil vorbise argoul oraului. Nici unul, nici cellalt nu puteau fi confundai la voce cu un om, dar nici nu pronunau att de animalic precum acest psroi ce se lupta cu o limb complet strin. Lui Isaac i trebuir cteva clipe s neleag ce spunea. Eu sunt. ntinse o mn i vorbi lent. Cum te cheam? Garuda privi cu mreie la mna lui, apoi o strnse cu o prindere ciudat de fragil. Yagharek Prima silab prea un ipt ascuit de pasre. Creatura uria fcu o pauz i se legn stnjenit nainte de a continua. i repet numele, adugnd de aceast dat un sufix complicat. Isaac scutur din cap. Tot sta e numele tu? Nume i titlu. Isaac ridic o sprncean. M aflu, deci, n prezena unui nobil? Garuda i arunc o privire goal. Dup o clip vorbi lent, fr s-i desprind privirea din a lui Isaac. Eu sunt Prea Prea Abstractul Yagharek Care Nu Trebuie S Fie Respectat. Isaac clipi. i frec faa n palme. Bine. Trebuie s m ieri, Yagharek, nu sunt obinuit cu titlurile onorifice garuda. Yagharek ddu ncet din cap. Ai s nelegi.
45

Isaac l rug pe Yagharek s urce la etaj i el o fcu, ncet i grijuliu, lsnd adncituri n treptele de lemn pe care le prindea cu ghearele uriae. Dar Isaac nu reui s-l conving s stea jos, s mnnce sau s bea. Garuda rmase lng biroul lui Isaac, n vreme ce gazda lui se aez i-l privi de jos. Deci, spuse Isaac, de ce ai venit? Din nou Yagharek se adun o clip nainte s vorbeasc. Am venit n Noul Crobuzon cu zile n urm. Pentru c aici se afl savanii. De unde eti? Cymek. Isaac fluier n surdin. Avusese dreptate. Fusese o cltorie imens. Mai mult de o mie de kilometri prin inutul acela aspru, prjolit, prin savana uscat, peste mare, mlatini, step. Yagharek trebuia s fi fost mnat de o pasiune foarte puternic. Ce tii despre savanii din Noul Crobuzon? ntreb Isaac. Am citit despre universitate. Despre tiina i industria care se mic aici ca nicieri n alt parte. Despre Mlatina Bursucului. Dar de unde ai aflat toate astea? Din biblioteca noastr. Isaac era uimit. Rmase cu gura deschis o clip, apoi i reveni. Iart-m, spuse el. Credeam c suntei nomazi. Da. Biblioteca noastr este mobil. i Yagharek i povesti lui Isaac, spre uimirea acestuia, despre biblioteca din Cymek. Despre marele clan al bibliotecarilor care legau miile de volume i le aezau n cufere, apoi le crau doi cte doi n zbor, urmnd calea hranei i a apei n venicul soare arztor din Cymek. Despre enormul sat de corturi ce se ridica acolo unde se opreau i despre grupurile de garuda ce se strngeau n vastul centru de studiu atunci cnd erau pe aproape. Biblioteca avea sute de ani, cu manuscrise n limbi nenumrate, vii sau moarte: Ramagoll, din care provenise limba din Noul Crobuzon, ca un dialect; hotchi; vodyanoi fellid i vodyanoi sudic; khepri; i multe altele. Coninea chiar i un codice, pretinse Yagharek cu evident mndrie, scris n dialectul secret al mnuitorilor. Isaac nu rosti nimic. i era ruine de ignorana sa. Imaginea pe care o avusese despre garuda se prbuise. Personajul din faa lui nu era doar un slbatic nfumurat. A venit vremea s intru i
46

eu n bibliotec i s nv ceva despre garuda. Ce porc ignorant sunt i repro el. Limba noastr nu are o form scris, dar nvm s scriem i s citim n alte cteva limbi pe msur ce cretem, spuse Yagharek. Cumprm tot timpul alte cri de la cltori i negustori, dintre care muli au trecut prin Noul Crobuzon. Unii sunt nscui aici. E un loc pe care l cunoatem bine. Am citit istoria i povetile oraului. Atunci ai ctigat, prietene, pentru c eu nu tiu nimic despre locurile voastre, spuse Isaac abtut. Se ls linitea. Isaac ridic din nou privirea ctre Yagharek. Tot nu mi-ai spus de ce eti aici. Yagharek se ntoarse i privi pe fereastr. Barjele pluteau fr int pe ru. Era dificil s discerni emoia din glasul aspru al lui Yagharek, dar Isaac avu impresia c simte o und de dezgust. M-am trt ca un vierme din gaur n gaur pre de dou sptmni. Am cercetat ziare i brfe i informaii, ajungnd pn la urm la Mlatina Bursucului. Iar de aici am ajuns la tine. ntrebarea care m-a adus a fost: Cine poate schimba puterile unui material? Grimnebulin, Grimnebulin a spus toat lumea. Dac ai aur, este omul tu, au spus ei, sau dac n-ai aur dar i eti interesant, sau dac l plictiseti ns i se face mil de tine, sau dac l apuc vreun capriciu. Spuneau c tu eti cel care cunoate secretele materiei, Grimnebulin. Yagharek l privi drept n ochi. Am ceva aur. Am s devin interesant. Fie-i mil de mine. Te rog s m ajui. Spune-mi de ce ai nevoie, spuse Isaac. Yagharek i lu din nou privirile de la el. Poate c ai zburat vreodat cu balonul, Grimnebulin. Ai privit n jos la acoperiuri, la pmnt. Eu am vnat toat viaa din nalturi. Garuda este un popor de vntori. Ne lum arcurile i suliele i bicele i scormonim cerul dup psri i pmntul dup prad. Aa suntem noi. Picioarele noastre nu sunt fcute s peasc pe podele, ci s prind prada i s o sfie. S ne prindem de copaci uscai i de stnci atrnate ntre pmnt i soare. Yagharek vorbea ca un poet. Vorbirea lui era ntrerupt, dar limbajul era cel al epopeelor i povetilor pe care le citise, curioasa oraie a celui care a nvat o limb din cri vechi.
47

Zborul nu este un lux. Este o caracteristic definitorie pentru un garuda. Pielea mi se zbrlete cnd vd deasupra mea un acoperi care m prinde n capcan. Vreau s vd oraul de sus nainte s l prsesc, Grimnebulin. Vreau s zbor, nu o dat, ci de cte ori am chef. Vreau s-mi dai napoi zborul. Yagharek i desfcu mantia i o arunc pe jos. l privi pe Isaac cu ruine i sfidare. Isaac icni. Yagharek nu avea aripi. De spatele lui era prins un cadru complicat de lemn i legturi de piele care se blbni penibil atunci cnd se ntoarse. Dou arcuri mari de lemn porneau dintr-un soi de ham de piele prins sub umeri, treceau pe deasupra capului, apoi atrnau pn la genunchi, mimnd oasele aripilor. Nici piele, nici pene, nici pnz nu acopereau acele arcuri, nu se vedea niciun soi de aparat de planat. Era numai o deghizare, un truc, o recuzit acoperit de mantaua lui Yagharek, ca s par c are aripi. Isaac ntinse mna ctre ele. Yagharek nepeni, apoi se control i l ls pe Isaac s le ating. Isaac cltin din cap cu uimire. Zri iute o cicatrice pe spatele lui Yagharek nainte ca garuda s se ntoarc brusc cu faa la el. De ce? opti Isaac. Figura lui Yagharek se ncrei ncet i ochii i se micorar. Un geamt timid, omenesc, porni s se aud, crescnd n intensitate pn deveni un strigt melancolic de rzboi al unei psri de prad, puternic, monoton, trist i singuratic. Isaac l privi alarmat, strigtul devenind un urlet greu de neles. Pentru c este ruinea mea! strig Yagharek. Tcu pentru o clip, apoi vorbi din nou, mai linitit. E ruinea mea. i desfcu mormanul de lemne din spate i-l ls s cad la pmnt cu un bocnit sec. Era gol pn la bru. Trupul i era subire i fin i ncordat, respirnd sntate. Fr umfltura falselor aripi din spate prea mic i vulnerabil. Se ntoarse ncet i Isaac i inu rsuflarea cnd avu n fa cicatricile pe care le zrise mai devreme. Dou umflturi lungi n carnea omoplailor lui Yagharek erau cuprinse de roea ca i cum ar fost n fierbere. Semne de cuit le mpnzeau ca nite vene, cicatrici vindecate urt. Fiile de carne inutil de pe coaste aveau vreo jumtate de metru lungime i cel mult zece centimetri lime. Isaac se ncrunt: rnile erau zimate la margini, lsnd s se neleag c aripile
48

fuseser tiate cu fierstrul. Nu dintr-o singur lovitur, ci printr-o manevr de tortur. Isaac se cutremur. Cioturi mici de os se micau sub piele; muchii se ncordau, grotesc de vizibili. Cine a fcut asta? opti Isaac. Povetile sunt adevrate, gndi el. Cymek este un teritoriu slbatic. Rspunsul lui Yagharek se ls mult ateptat. Eu eu am fcut asta. La nceput, Isaac crezu c nelesese greit. Cum adic? Cum naiba ai reuit? A fost din vina mea, strig Yagharek. Asta nseamn dreptate. Mi-am fcut-o singur. Asta e pedeaps? Fir-ar s fie, ce ce ai fcut ca s merii asta? ncerci s judeci dreptatea poporului garuda, Grimnebulin? Nu pot s ascult asta fr s m gndesc la ce facei voi cu Refcuii Nu ncerca s m rstlmceti! Ai perfect dreptate, nu am la inim legile acestui ora ncerc doar s neleg ce i s-a ntmplat Yagharek oft, cu un gest foarte omenesc din umeri. Cnd vorbi din nou o fcu pe un ton ndurerat, ca pe o datorie pe care nu o agrea. Am fost prea abstract. Nu am fost demn de respect. A fost o nebunie Am fost nebun. Am comis un act hain, un act hain Discursul lui se transform n gemete psreti. Ce ai fcut? Isaac se pregti s aud o atrocitate. Vorbele nu pot exprima crima mea. n limba mea Yagharek se opri un moment. Am s ncerc s traduc. n limba mea se spune pe bun dreptate am fost vinovat de furt-dealegere furt-de-alegere de gradul doi cu lips cras de respect. Yagharek privi din nou pe fereastr. inea privirea n sus, ferindu-se de cea a lui Isaac. De aceea m-au numit Prea Prea Abstract. De aceea nu sunt demn de respect. Asta sunt acum. Nu mai sunt Yagharek Individul Concret i Respectat. Asta s-a dus. i-am spus numele meu i titlul. Eu sunt Prea Prea Abstractul Yagharek Care Nu Trebuie S Fie Respectat. Asta am s fiu ntotdeauna, i sunt destul de cinstit cu tine ca s-o recunosc.
49

Isaac cltin din cap n vreme ce Yagharek se aez ncet pe marginea patului lui Isaac. Prea oropsit. Isaac l privi ndelung nainte s-i vorbeasc. Trebuie s-i spun, fcu Isaac. Eu nu prea Muli clieni de-ai mei sunt cum s spun nu chiar de partea cea bun a legii. Acum nu am s pretind c neleg mcar o parte din fapta ta, dar n ceea ce m privete nu e treaba mea. Cum ai spus tu, n acest ora nu exist cuvinte pentru crima ta: nu cred c am s neleg vreodat cu ce ai greit. Isaac vorbise apsat i serios, dar mintea i lucra cu iueal. Porni s vorbeasc cu mai mult patos. Iar problema ta este interesant. ncepu s se gndeasc la reprezentri de fore i la linii de putere, la rezonana femtomorfic 1 i cmpuri de energie. Mi-ar veni destul de uor s te ridic n aer. Cu baloane, manipulri de fore i alte alea. Mi-ar fi uor s o fac de mai multe ori chiar. Dar s te fac s te ridici de fiecare dat cnd vrei tu, prin propriile puteri c tu asta vrei, nu? Yagharek ncuviin din cap. Isaac ncepu s-i mngie brbia. La naiba! Da asta e ntr-adevr o ghicitoare mult mai interesant. Isaac ncepu s se cufunde n calcule numai de el tiute. i aminti prozaic c nu avea angajamente pentru perioada imediat urmtoare, ceea ce nsemna c s-ar fi putut ocupa o vreme de cercetare. Apoi evalu importana i urgena celor ce se aflau deja n lucru. Vreo dou amrte de analize de compui pe care le putea amna la nesfrit; o promisiune fcut cu jumtate de gur de a sintetiza un elixir sau dou chestii uor de contramandat n afar de cercetarea lui personal asupra acva-meteugului vodyanoi. Pe care l putea amna. Nu, nu, nu! se contrazise el singur. Nu trebuie s dau deoparte acva-meteugul Cele dou cercetri pot fi integrate! Amndou se refer la manipularea elementelor, la comportamentul lor aberant lichide care pstreaz forma, materie dur care invadeaz aerul trebuie s fie o legtur aici o variabil comun Fcu eforturi s revin la realitate, fiind brusc contient c Yagharek l privea cu nerbdare. Sunt interesat de problema ta, spuse el simplu.
1

femto prefix pentru 1015 (n.t.). 50

Imediat, Yagharek duse mna la pung. Scoase un pumn de pepite de aur de form neregulat. Isaac fcu ochii mari. O mulumesc. Am s accept ceva pentru cheltuieli, ore de lucru Yagharek i puse n mn toat punga. Isaac se strdui s nu fluiere pe cnd o cntrea n palm. Arunc o privire nuntru. O grmad de aur. Era nedemn din partea lui, dar se simea vrjit. Acolo erau mai muli bani dect vzuse vreodat adunai la un loc, destui ct s acopere costul tuturor cercetrilor i s-i mai i rmn de cheltuial luni de zile. Yagharek nu era priceput n afaceri, sta era un lucru sigur. Ar fi putut s-i fi oferit o treime, un sfert din asta i tot ar fi uimit pe oricine din Mlatina Bursucului. Ar fi trebuit s pstreze cea mai mare parte i s-l momeasc pe Isaac din nou dac i-ar fi sczut interesul. Poate chiar i-a pstrat cea mai mare parte, gndi Isaac i ochii i se fcur i mai mari. Cum dau de tine? fcu Isaac cu ochii nc aintii la aur. Unde locuieti? Yagharek cltin din cap i rmase tcut. Pi trebuie s fiu n stare s te gsesc Am s vin eu la tine, spuse garuda. n fiecare zi, la dou zile, n fiecare sptmn Am s m asigur c nu vei uita de mine. Nu e nicio primejdie, fii convins. Vrei s-mi spui c nu-i pot trimite mesaje? Nu tiu unde o s fiu, Grimnebulin. M ascund de oraul sta. Aici sunt vnat. Trebuie s m mic n permanen. Isaac ridic neputincios din umeri. Yagharek se ridic s plece. nelegi ce vreau, Grimnebulin? Nu vreau s beau vreo poiune. Nu vreau s port un ham. Nu vreau s m urc n vreo mainrie. Nu vreau o zi glorioas n nori, apoi o via legat de pmnt. Vreau s m faci s m ridic de la sol la fel de uor cum treci tu dintr-o camer n alta. Poi s faci asta, Grimnebulin? Nu tiu. Isaac vorbea rar. Dar cred c da. Din cte mi dau seama, eu sunt cea mai bun ans a ta. Nu sunt nici chimist, nici biolog, nici taumaturg sunt un diletant, Yagharek, un amator. M privesc ca Isaac fcu o pauz i chicoti. Vorbi cu emfaz. M privesc ca pe staia principal pentru toate colile de gndire. Precum Staia Pierzaniei. O cunoti? Yagharek aprob
51

din cap. N-ai cum s-o ratezi, nu-i aa? Al naibii de uria. Isaac btu darabana peste pntece, susinndu-i analogia. Toate liniile ferate se ntlnesc acolo Linia de Sud, Linia de Dreapta, Linia Verso, Linia Capului i Linia Scufundat; totul trebuie s treac pe acolo. E ca i mine. Asta e treaba mea. Astfel de savant sunt eu. Sunt cinstit cu tine. Cred c de asta ai tu nevoie. Yagharek ncuviin. Chipul lui de prdtor era ascuit, aspru. Nu se putea citi nicio emoie. Cuvintele lui trebuiau interpretate. Nu dup figur, nici dup ochi, nici dup inut (din nou mndr i imperioas), nici dup voce nu-i ddea seama Isaac de disperarea lui. Ci dup cuvinte. N-ai dect s fii un diletant, un pseudo-savant, un escroc Att timp ct m faci s m ntorc la cerul meu, Grimnebulin. Yagharek se aplec i ridic de jos echipamentul dizgraios de lemn. l prinse n curele de trup fr s par ruinat, n ciuda situaiei lipsite de demnitate. Isaac l privi pe Yagharek aruncndu-i mantia pe spate i cobornd ncet treptele. Isaac se aplec cu grij peste balustrad i privi n spaiul prfuit. Yagharek grbi pasul pe lng mainria nemicat, pe lng teancurile dezordonate de hrtii i scaune i table de scris. Razele de lumin care trecuser prin pereii gurii de vreme nu mai erau acolo. Soarele coborse dincolo de cldirile aflate n faa depozitului lui Isaac, blocat de rnduri masive de crmid, alunecnd ntr-o parte a Oraului Vechi, luminnd prile ascunse ale Munilor Pantofului, ale Vrfului Spinrii i ale stncilor Trectorii Pocitului, prelungind umbrele zdrenuite ale pmntului departe spre rsrit de Noul Crobuzon. Cnd Yagharek deschise ua, iei pe o strad cuprins de umbre. *** Isaac lucr pn trziu n noapte. De ndat ce Yagharek plec, Isaac deschise fereastra i atrn un cordon mare rou de cuiele btute n crmid. Mut maina grea de calculat din mijlocul biroului alturi pe podea. Teancuri de cartele de programare se vrsar din raftul de depozitare pe jos. Isaac trase o njurtur. Le ordon i le puse napoi n teanc. Apoi i duse maina de scris pe birou i ncepu s scrie o list. Din cnd n cnd srea n picioare i se repezea la rafturile de cri improvizate, sau cuta prin teancurile de cri de pe podea pn ce gsea volumul care l interesa. l aducea la birou i l rsfoia de la coad, cutnd bibliografia.
52

Copie laborios detalii, mpungnd cu dou degete tastele mainii. Pe msur ce scria, parametrii planului su se tot complicau. Cut mai multe i mai multe cri, cu ochii din ce n ce mai mari pe msur ce descoperea potenialul acestei cercetri. Pn la urm se opri i se aez pe scaun, cugetnd. Apuc n grab nite foi i mzgli cteva diagrame: hri mentale, planuri de aciune. Se ntorcea din nou i din nou la acelai model. Un triunghi, cu o cruce plantat ferm n centru. Nu se putea abine s nu rnjeasc. mi place, murmur el. Se auzi un ciocnit la fereastr. Se ridic i se grbi ntr-acolo. Un chip stacojiu tmp se holba la Isaac de afar. Dou coarne scurte i ieeau din brbia proeminent, creste i cucuie de os imitau fr prea mult succes o coafur. Ochii apoi priveau de deasupra unui rnjet deformat. Isaac deschise fereastra n crepusculul care se transforma rapid n noapte. Pe apa Molimei se auzir claxoane enervate venind dinspre navele industriale care se czneau s treac una pe lng alta. Creatura crat pe pervazul ferestrei lui Isaac sri prin cadru, sprijinindu-se n minile crispate. Sara bun, cpitanu! bolborosi ea. Accentul i era puternic i ciudat. Vzui chestia roie, nframa atrnat mi zsei: Tre s merg la efu! Creatura fcu din ochi i ltr un chicotit prostesc. Ce s fac pentru mata, cpitanu? La picioarele tale. Bun seara, CinnDoi. Mi-ai primit mesajul. Creatura flfi din aripile roii de liliac. CinnDoi era un gargui. Cu pieptul umflat ca al unei psri ghemuite, cu brae groase ca ale unui pitic sub aripile acelea urte, garguii bntuiau cerul Noului Crobuzon. Foloseau minile drept picioare, braele ieindu-le de la baza trupului ndesat, ca picioarele unui corb. Puteau face civa pai mpiedicai, opind pe palme, dac se aezau pe undeva, dar preferau s pluteasc deasupra oraului, ipnd i cobornd n picaj i necjind trectorii cu njurturi. Garguii erau mai inteligeni dect cinii sau maimuele, dar n mod sigur mai puin dect oamenii. Hrana lor intelectual era format din lucrri porcoase i comedii ieftine i gunoaie. i puneau nume unul altuia fr s le neleag, luate din cntece populare i cataloage de mobil i cri aruncate pe care abia
53

puteau s le citeasc. Sora lui CinnDoi, Isaac tia asta, purta numele de GtDeSticl; unul dintre fiii lui Scabie. Garguii triau n mii i mii de cotloane, prin poduri i magazii i pe dup depozite. Muli i duceau viaa la marginea oraului. Movilele uriae de gunoi de la marginea cartierelor Cupa de Piatr i Cartierul Deselenirii, cmpul de gunoaie de pe malul rului n Cotul Sur, toate colciau de gargui care se hrjoneau i rdeau, se adpau din canale sttute i se mperecheau n aer i pe pmnt. Unii, precum CinnDoi, mai prindeau cte o slujbuli. Cnd se vedeau atrnate earfe de acoperi sau semne cu cret n dreptul podurilor, probabil cineva chema un gargui s-i dea ceva de treab. Isaac scormoni prin buzunar i scoase un ekel. Vrei s ctigi asta, CinnDoi? Cum s nu, cpitane! strig CinnDoi. Ferea jos! adug el i se uur cu zgomot. Ginaul se mprtie n strad. CinnDoi rse cu poft. Isaac i ntinse lista pe care o fcuse, strns sul. Du asta la biblioteca universitii. O tii? Dincolo de ru? Bine. E deschis pn trziu, trebuie s o gseti deschis. D asta bibliotecarului. Am semnat-o, aa c nu ar trebui s ai probleme. O s-i dea nite cri. Crezi c le poi aduce aici? Vor fi destul de grele. Niciun bai, cpitane! CinnDoi umfl pieptul ca un coco. Mi-s vnjos! Bine. Dac reueti s faci totul dintr-un singur transport i mai dau nite bitari. CinnDoi prinse lista n gheare i se ntoarse s plece cu un strigt copilresc, cnd Isaac l prinse de captul aripii. Garguiul se ntoarse, surprins. Necaz, efu? Nu, nu Isaac i studia aripile gnditor. Deschise i nchise aripile masive ale lui CinnDoi cu blndee. Sub pielea de un rou aprins, bttorit i groas ca o piele tbcit, Isaac putea simi muchii specializai pentru zbor. Micarea lor era de o magnific economie. Rsuci aripa n cerc i simi micarea de vsl care trimitea aerul sub trupul garguiului. CinnDoi chicoti. Cpitane, m gdili! mpieliatule! strig el. Isaac se ntinse dup o bucat de hrtie, uitnd pre de o clip c l tra dup el pe CinnDoi. i imagina aripa garguiului reprezentat matematic, sub form de planuri simple.
54

CinnDoi s-i spun ceva. Cnd te ntorci i mai dau un ekel dac m lai s-i fac cteva heliotipii i s te supun la vreo dou experimente. Dureaz doar vreo jumtate de or. Ce zici? ubi-dubi, cpitane! CinnDoi sri pe pervazul ferestrei i se arunc fr zgomot n lumina slab a crepusculului. Isaac miji ochii, studiind micarea rotit a aripilor, privi muchii aceia puternici, unici la zburtoare meninnd n aer cele vreo treizeci i cinci de kilograme de carne i os. Cnd CinnDoi dispru din raza lui vizual, Isaac se aez i fcu la repezeal o alt list, de aceast dat scris de mn. Cercetare, scrise el n partea de sus a paginii. Apoi dedesubt: fizic; gravitaie; fore/planuri/vectori; CMPURI UNIFICATE. i ceva mai jos scrise: Zbor i) natural ii) taumaturgic iii) chimicofizic iv) combinat v) altele. n sfrit, subliniat i cu majuscule, scrise FIZIONOMIA ZBORULUI. Se ls pe spate, nu relaxat, ci gata s sar n sus. Fredona fr noim. Era entuziasmat pn la disperare. Pipi pe sub pat dup o carte, un volum vechi, enorm. l ls s cad pe birou cu un duduit greu. Coperta era imprimat n relief cu foi de aur fals. Bestiariul neleptului Potenial: Rasele Gnditoare din BasLag. Isaac mngie coperta lucrrii clasice a lui Shacrestialchit, tradus din limba vodyanoi de Lubbock i actualizat n urm cu o sut de ani de Benkerby Camadine, negustor uman, cltor i nvat al Noului Crobuzon. Deseori retiprit i imitat, dar nc nedepit. Isaac strecur degetul la litera G a indexului i rsfoi paginile pn ce ddu peste o schi n acuarel a unei psri Cymek cu care ncepea eseul despre garuda. Cum lumina se fcea tot mai slab n ncpere, porni lampa cu gaz i se aez la birou. Afar, n rcoarea serii, departe spre rsrit, CinnDoi btea greoi din aripi innd n mini sacul cu cri ce se blngnea sub el. Putea zri lucirea flcrii de gaz din biroul lui Isaac i sub ea, dincolo de fereastr, lumina glbuie a lmpii de pe strad. Un uvoi de insecte nocturne spiralau n jurul ei, gsind uneori o crptur n sticla protectoare i aruncndu-se sinuciga n lumin cu o scnteiere. Rmiele lor carbonizate se depuneau ca un praf pe fundul lmpii. Lampa era un far n oraul acela dumnos, ghidnd garguiul peste ru i ndeprtndu-l de teritoriul prdtorilor de noapte.
55

*** n acest ora, cei care arat ca mine nu sunt ca mine. Am fcut odat greeala (obosit i nfricoat i disperat dup ajutor) s m ndoiesc de asta. Caut un loc s m ascund, caut de mncare i adpost cald pentru noapte i loc ferit de privirile care cad asupra mea de fiecare dat cnd pun piciorul n strad. Am vzut un tnr fugind, alergnd cu uurin de-a lungul pasajelor nguste dintre casele drpnate. Mai-mai s-mi pocneasc inima. Am strigat la el, la biatul acela de aceeai teap cu mine, am strigat n limba deertului i el mi-a aruncat o privire i i-a desfcut aripile i a deschis ciocul, pornind s rd murdar. M-a njurat cu un croncnit animalic. Laringele lui se chinuia s formeze sunete umane. Am strigat la el dar nu m-a neles. A zbierat ceva n urm i civa pui de om au ieit de prin cotloane, ca nite fantome. Copilul acela cu ochi aprini a gesticulat spre mine i a strigat blesteme vorbite prea repede ca s le neleg. i ceilali, tovarii lui, vagabonzii aceia cu feele murdare, acele creaturi primejdioase brutalizate imorale cu feele picate i pantaloni crpii, stropii cu noroi, fete n cmoaie murdare i biei cu geci prea mari pentru ei, au cules pietre de pe jos i le-au aruncat spre locul unde stteam, n umbra acelui prag de u n ruin. i bieelul pe care nu am s-l numesc garuda, care nu era altceva dect un om cu aripi i pene, micuul rtcit a aruncat pietre laolalt cu tovarii lui i a rs i a spart ferestre n spatele meu i m-a njurat. Mi-am dat seama atunci c sunt singur. *** i tot aa, tiu c trebuie s triesc fr resentimente pentru aceast izolare. C nu am s mai vorbesc cu nicio creatur limba mea. Am pornit la scormonit dup cderea nopii cnd oraul se linitete i devine introspectiv. Eram ca un intrus n visele lui eterogene. Am venit cu bezna, triesc n bezn. Strlucirea slbatic a deertului e ca o legend pe care am auzit-o cu mult timp n urm. Existena mea devine nocturn. Credinele mele se schimb. Am traversat strzi ca nite ruri ntunecate curgnd printre maluri gunoase de crmid. Luna i fiicele ei minuscule luceau stins. Adieri reci se prelingeau ca melasa dinspre dealuri i muni i nfundau oraul cu gunoaie luate de vnt. Am mprit frete
56

strzile cu bucile de hrtie bezmetice i cu vrtejurile de praf, cu cocoloaele de mizerie care treceau ca nite furi pe sub streini i pe lng ui. mi amintesc de vnturile din deert: Khamsin-ul care prjolea pmntul ca un foc fr fum; Fhn-ul care izbucnea din coastele aprinse ale munilor, de parc ar fi vrut s te ia prin surprindere; iretul Simoon care se strecura prin foile de cort i prin uile bibliotecii. Vnturile acestui ora sunt de un soi mai melancolic. Ele exploreaz ca nite fantome, pndind pe la ferestrele luminate cu gaz. Suntem de-o teap, vnturile oraului i cu mine. Rtcim mpreun. Am gsit mpreun ceretori adormii care se ineau unul pe altul n brae i tnjeau dup cldur ca nite creaturi jalnice, forai s coboare pe scara evoluiei din pricina srciei. Am vzut mpreun rondurile de noapte ale oraului pescuind morii din ru. Oamenii miliiei cu costume nchise la culoare mpingnd cu cngile trupurile umflate cu ochii scoi din orbitele pline de snge uscat. Am privit mpreun creaturi mutante trndu-se din canale n lumina stelelor i optindu-i timid una alteia, desennd hri i mesaje n noroiul mpuit. Am stat cu vntul alturi i am vzut cruzimi i ruti. *** Cicatricile i cioturile m mnnc. Uit greutatea, alunecarea, micarea aripilor. Dac n-a fi fost un garuda m-a fi rugat. Dar nu am s m njosesc dinaintea spiritelor arogante. Cteodat mi fac drum spre depozitul unde Grimnebulin citete i scrie i deseneaz, m car fr zgomot pe acoperi i m ntind pe spate peste igle. Gndul la toat acea energie a minii lui canalizat ctre zbor, ctre zborul meu, ctre eliberare, mai ndulcete mncrimea din spatele meu ruinat. Vntul m izbete mai tare cnd sunt aici: se simte trdat. tie c dac m mplinesc i va pierde tovarul de noapte cu care s rtceasc prin labirintul de crmid al Noului Crobuzon. Aa c m pedepsete atunci cnd stau ntins acolo, ameninnd s m rstoarne brusc n rul mpuit, mi se prinde n pene, avertizndu-m s nu l prsesc; dar eu m prind de acoperi cu ghearele i las ca vibraiile vindectoare s treac din mintea lui Grimnebulin prin igla veche n carnea mea suferind. Dorm sub arcadele viaductelor peste care trec liniile ferate bubuitoare.
57

Mnnc orice lucru organic ce nu m poate ucide. M ascund ca un parazit n pielea acestui ora btrn care sforie i scap vnturi i mormie i se scarpin i se umfl i devine tot mai bubos i mai greos cu vrsta. Cteodat m urc pe vrful turnurilor uriae care ies ca epii unui arici din spatele oraului. Sus n aerul rarefiat vnturile i pierd curiozitatea melancolic de la nivelul strzii. Abandoneaz obrznicia de la etajul al doilea. Strnite de turnurile care strpung dincolo de bolta de lumin a oraului lumina intens a lmpilor cu carbid, lumina roiatic afumat a lmpilor cu ulei, lumina clipitoare, tremurtoare a lmpilor cu gaz, toate paznici anarhici mpotriva ntunericului vnturile se bucur i se joac. mi pot nfige ghearele n marginea acoperiului unei cldiri i mi pot desface braele s simt palele vntului turbulent i pot nchide ochii s-mi amintesc, pentru o clip, cum este s zbori.

58

PARTEA A DOUA FIZIONOMIA ZBORULUI

59

Capitolul ase
Noul Crobuzon era un ora care nu se sinchisea de gravitaie. Pe deasupra lui, aerostate se trau din nor n nor ca nite melci pe frunzele de varz. Telecabinele miliiei tiau prin inima oraului spre periferie, cu cablurile de susinere vibrnd precum corzile de chitar la zeci de metri nlime. Garguii zgriau cu ghearele cerul de deasupra oraului, marcndu-i drumul cu gina i cuvinte vulgare. Porumbeii mpreau teritoriul aerian cu stncuele i oimii i rndunelele i papagalii evadai. Furnici zburtoare i viespi, albine i crbui, fluturi i nari duceau rzboaie aeriene mpotriva a mii de psri de prad, aspide i dheri care-i prindeau n picaj. Zmee uriae nlate de studeni bei fluturau fr noim pe cer cu aripi de piele sau de hrtie sau pieli de fructe, prbuindu-se cnd se ndeprtau. Chiar i trenurile care deplasau nenumrate persoane i mrfuri prin strvul uria al Noului Crobuzon se luptau s rmn deasupra caselor, de parc le-ar fi fost team de arhitectura putred. Oraul se arunca n sus, masiv, parc inspirat de munii uriai ce se ridicau la apus. Blocuri ptrate de locuine de zece, douzeci, treizeci de etaje nepau linia orizontului. neau n aer ca nite degete grase, ca nite pumni, ca cioturile unor membre agitndu-se frenetic deasupra umflturilor caselor scunde. Tonele de beton i smoal din care era construit oraul acopereau o geografie strveche, dealuri i movile i rpe, ondulaii nc vizibile. Casele din mahalale se revrsau ca prundiul pe coastele Dealului Puritanilor, ale Dealului Mutei, ale Colinei Drapelului, ale Movilei Sfntului GurMult. Zidurile negre de afumtur ale Parlamentului se proiectau de pe Insula Despicturii ca dinii unui rechin sau ca epii unei pisici de mare, monstruoas arm organic sfiind cerul. Cldirea era nesat cu tuburi fr noim i nituri uriae. Se scutura din pricina boilerelor vechi adnc ascunse nuntrul ei. ncperi folosite n scopuri netiute se ieau din corpul principal al edificiului colosal, fr niciun respect pentru structura de rezisten. Undeva nuntru, n Camer, ferii de atingerea cerului, se plimbau maiestuos Rudgutter i nenumraii lui supui. Parlamentul era un munte n pragul unei avalane arhitecturale.
60

Vastul edificiu care trona peste ora nu era nici el mai pur dect restul. Couri de fum strpungeau membrana ce separa pmntul de cer i vomitau tone de fum otrvitor, parc n ciud. Deasupra acoperiurilor, gunoiul din milioane de couri se aduna ntr-o cea puturoas. Crematoriile suflau n aer cenua testamentelor arse de executori geloi, care se amesteca cu praful de crbune ars pentru a nclzi amani muribunzi. Mii de fantome sordide de fum nvluiau Noul Crobuzon ntr-o duhoare care l sufoca precum un sentiment de vin. Norii se rsuceau n microclimatul mpuit al oraului. Prea c toat meteorologia Noului Crobuzon era constituit dintr-un uragan masiv, tot mai puternic, centrat pe inima oraului, pe enorma cldire eterogen care i fcuse culcuul n inima zonei comerciale cunoscut sub numele de Corbul, cheagul a kilometri de in de cale ferat i a unei istorii de stiluri i violene arhitecturale: Staia Pierzaniei. Un castel industrial, zbrlit din pricina parapetelor aruncate la ntmplare. Turnul cel mai apusean al staiei era epua, aparinnd miliiei, care trona deasupra celorlalte turnuri, fcndu-le s par mici, tras n apte direcii de inele ncordate. Dar cu toat nlimea sa, epua nu era dect o anex a uriaei staii. Arhitectul fusese nchis, considerat ca fiind nebun, la apte ani dup ce se terminase construcia Staiei Pierzaniei. Se spunea c fusese un eretic, c intenionase s-i construiasc propriul zeu. Cinci guri enorme de crmid se cscau pentru a nghii fiecare cte o cale ferat. inele ieeau pe sub arcade ca nite limbi imense. Magazine, camere de tortur, ateliere, birouri i spaii goale, toate burdueau pntecele gros al cldirii ce prea, dintr-un anumit unghi i sub o anumit lumin, c se pregtete, lsndu-i greutatea pe epu, s sar la cer i s-l invadeze. Isaac nu privea scena cu ochi romantici. Vedea exemple de zbor oriunde s-ar fi uitat (ochii i erau umflai: n spatele lor bzia un creier traversat de noi formule i constatri ce aveau drept scop scparea din ghearele gravitaiei) i i ddu seama c zborul nu ar fi purtat pe nimeni spre un loc mai bun. Zborul era aici un lucru secular, profan: doar o trecere dintr-o parte a Noului Crobuzon n alta. Asta l nveseli. Era un savant, nu un mistic. Isaac rmase ntins n pat i privi pe fereastr. Urmri punctele zburtoare unul cte unul. Cri i articole, note scrise
61

la main i suluri lungi scrise la iueal de mn stteau mprtiate n jurul lui pe pat, vrsate pe podea ca un torent de hrtie. Monografii clasice se clreau una pe alta. Biologia i filosofia se nghionteau s capete mai mult spaiu pe birou. i adulmecase calea de-a lungul potecilor bibliografice ntortocheate ca un cine de vntoare. Unele titluri nu puteau fi ignorate: Asupra gravitaiei sau Teoria zborului. Unele erau mai tangeniale, precum Aerodinamica roitului. Iar unele erau simple capricii la care colegii lui mai respectabili s-ar fi ncruntat. Mai avea nc de frunzrit, de exemplu, Dweomerii ce triesc deasupra norilor i ce ne pot spune ei. Isaac se scrpin la nas i sorbi printr-un pai din cutia de bere ce-i sttea n echilibru pe piept. Dup numai dou zile de lucru la proiectul lui Yagharek, oraul se schimbase complet pentru el. Se ntreba dac mai avea s-i revin vreodat. Se ntoarse pe o parte i se foi ca s aeze hrtiile care-l nghionteau de dedesubt. Trase de sub el o colecie de manuscrise obscure i un teanc de heliotipii pe care le fcuse lui CinnDoi. Isaac inu dinainte imaginile, examinnd musculatura complicat a garguiului de care era att de mndru CinnDoi. Sper s nu ntrzie prea mult, gndi Isaac. Petrecuse ziua citind i lund notie, mrind politicos drept rspuns la saluturile zgomotoase ale lui David i Lublamai, la ntrebri sau la chemrile la mas. Molfise nite pine cu brnz i ardei iute aruncate pe birou dinaintea lui de ctre Lublamai. Se dezbrcase treptat de cte o hain pe msur ce se fcuse tot mai cald de la soare i de la cazanele ce alimentau echipamentele. Lng birou, pe podea, erau mprtiate cmi i batiste. Isaac atepta aprovizionarea. i dduse seama nc de la nceputul studiului c n corpul de cunotine tiinifice legate de subiectul acestui proiect era o mare gaur. Din tot spectrul, biologia era cea mai slab reprezentat. Era obinuit s citeasc despre levitaie i despre taumaturgia contrageotropic i despre teoria lui preferat, a cmpurilor unificate, dar crile aduse de CinnDoi i artaser ct de puin tia despre biomecanica zborului simplu. Am nevoie de nite gargui mori nu, de nite gargui vii pe care s fac experiene gndi Isaac ntr-o doar cu ochii la heliotipiile luate cu o sear n urm. Nu unul mort s-l disec i unul viu s-l privesc zburnd
62

Gluma lu brusc o turnur serioas. Rmase cugetnd o vreme aezat la birou, nainte s porneasc spre ntunericul din Mlatina Bursucului. *** Cea mai faimoas tavern dintre Catran i Molim se pitea n umbra unei uriae biserici Palgolak. Era la cteva strzi distan de Podul lui Danechi ce unea Mlatina Bursucului de Oraul Oaselor. Cei mai muli locuitori ai Mlatinii Bursucului, firete, erau brutari, mturtori sau prostituate, oricum puteai fi sigur c nu aveau s fac o vraj sau s priveasc ntr-o eprubet n viaa lor. n acelai fel, locuitorii Oraului Oaselor nu erau nici ei, n mare parte, mai interesai s ncalce legea n mod grosolan sau sistematic dect restul cetenilor Noului Crobuzon. Cu toate acestea, Mlatina Bursucului avea s fie pentru totdeauna considerat drept Cartierul Savant, iar Oraul Oaselor Districtul Hoilor. i n locul unde cele dou influene se ntlneau esoterice, furtive, romanate i uneori primejdioase se ridica taverna Fiicele Lunii. Cu o firm nfindu-i pe cei doi mici satelii ce orbitau n jurul lunii n chip de tinere chipee, uor stridente, i cu o faad vopsit n stacojiu, Fiicele Lunii era un loc drpnat, dar atrgtor. Clientela sa era format din cei mai aventuroi boemi ai oraului: artiti, hoi, savani renegai, drogai i informatori ai miliiei nghesuindu-se sub privirile proprietarei tavernei, Kate cea Roie. Porecla lui Kate fcea referire la prul ei rocat, dar, dup prerea lui Isaac, era i un indiciu asupra situaiei dezastruoase a patronilor ei. Era o femeie cu un fizic robust, cu un talent deosebit de a descoperi pe cine trebuie s mituiasc i pe cine s arunce n strad, pe cine s pocneasc i pe cine s mbuneze fcndu-i cinste cu o bere. Din aceste motive (i, dup cum bnuia Isaac, i din pricina eficienei a doi nuri subtil aranjai taumaturgic), taverna Fiicele Lunii i gsise o potecu spre succes, reuind s scape de plata taxelor de protecie a racheilor din zon. Miliia fcea rareori raiduri prin stabilimentul lui Kate, i atunci mai mult de form. Berea ei era bun. Nu trgea cu urechea la taifasurile de tain ce se ineau pe la mesele din coluri. n noaptea aceea, Kate l salut pe Isaac cu o fluturare uoar din mn pe care el i-o ntoarse. Isaac iscodi ncperea plin de
63

fum, dar persoana pe care o cuta nu se afla acolo. i fcu drum spre bar. Kate, strig el peste tejghea. Niciun semn de la Lemuel? Ea cltin din cap i i nmn, fr s i se fi cerut, o bere golneasc. Isaac plti i se ntoarse cu faa spre mese. Era oarecum decepionat. Lemuel Porumbelul folosea Taverna Fiicele Lunii drept birou de lucru. Puteai fi aproape sigur c ai s-l gseti acolo n fiecare noapte fcnd i desfcnd i trgnd procente. Isaac bnuia c ieise dup vreo afacere dubioas. Trecu printre mese fr o int anume, cutnd vreo figur cunoscut. ntr-un col, rnjind cuceritor spre cineva, mbrcat n sutana galben a ordinului su, se afla Gedrecsechet, bibliotecarul bisericii Palgolak. Isaac se lumin la fa i porni ntr-acolo. Se amuz observnd antebraele tinerei mnioase care se certa cu Ged, tatuate cu imaginea angrenajului de roi dinate ce o proclama drept o Roti Mecanodivin, fr ndoial luptnduse cu cele nesfinte. Apropiindu-se, Isaac reui s aud cearta. dac judeci lumea i Divinitatea cu un dram din rigoarea i analiza pe care o pretinzi, ai s vezi c raionalo-morfismul tu fr rost nu ine, pur i simplu! Ged rnji spre fata pistruiat i deschise gura s-i rspund. Isaac l ntrerupse. Scuz-m, Ged, c m bag. Voiam doar s-i spun tinerei Roi Dinate sau cum naiba v autointitulai Rotia ncerc s protesteze, dar Isaac o ntrerupse. Nu, taci din gur. S i-o spun foarte limpede car-te. Cu toat rigoarea ta. Am ceva de vorbit cu Ged. Ged chicotea. Adversara lui nghii n sec, ncercnd s-i stpneasc furia, intimidat de asprimea oarecum vesel a lui Isaac. i compuse o nfiare demn. Deschise gura s dea drumul replicii pe care o pregtise. Isaac i-o lu nainte. Dac vorbeti i sparg dinii, o anun el amiabil. Rotia nchise gura i se ndeprt. Cnd dispru, Isaac i Ged pufnir amndoi n rs. De ce te pui cu ei, Ged? hohoti Isaac. Ged, ghemuit ca o broasc dinaintea msuei scunde, se legn nainte i napoi pe mini i picioare, scond iute limba cea mare din gura uria. Mi-e mil de ei, se hlizi el. Sunt att de pasionali.
64

Ged era privit n general drept cel mai anormal de vesel vodyanoi cunoscut vreodat. Nu avea nimic din asprimea rasei lui argoase. Oricum, continu el, potolindu-se puin, Rotiele nu m deranjeaz chiar aa de mult ca alii. Nu au nici pe jumtate din disciplina pe care cred ei c o au, firete, dar cel puin iau lucrurile n serios. i cel puin nu sunt tiu i eu dintre Servili sau Necopi, de-alde tia. *** Palgolak era un zeu al cunoaterii. Era descris fie ca un om gras, ndesat, citind n cad, fie ca un vodyanoi zvelt fcnd acelai lucru, fie, n reprezentrile mistice, amndoi deodat. Enoriaii si erau oameni i vodyanoi cam n proporie egal. Era o zeitate amabil, plcut, un nelept a crui existen era n ntregime dedicat colectrii, catalogrii i diseminrii informaiei. Isaac nu adora niciun zeu. Nu credea n omnisciena sau omnipotena pretins de unii, nici mcar n existena celor mai muli. Cu siguran c existau creaturi i esene ce ocupau diferite aspecte ale existenei, i cu siguran c unele dintre ele erau puternice dup standardele umane. Dar adorarea lor i se prea oarecum o laitate. Cu toate acestea, chiar i el avea o sensibilitate fa de Palgolak. Spera ca grsanul s fi existat cu adevrat, ntr-o form sau alta. Lui Isaac i plcea ideea unei entiti inter-aspectuale ntr-att de ndrgostite de cunoatere nct s cltoreasc dintr-un inut n altul ntr-o cad, murmurnd interesat de orice lucru nou. Biblioteca lui Palgolak era cel puin la fel de mare ca a Universitii Noului Crobuzon. Nu mprumuta cri, dar permitea accesul cititorilor la orice or din zi sau din noapte, iar numrul crilor la care nu permitea accesul era foarte foarte mic. Preoii Palgolak erau propovduitori, susinnd c orice lucru cunoscut de un adorator era imediat cunoscut i de Palgolak, fapt pentru care aveau misiunea sfnt de a citi cu voracitate. Dar misiunea lor era mai puin ndreptat spre slava lui Palgolak i mai mult ntru gloria cunoaterii, de aceea erau jurai s permit oricrui doritor accesul n bibliotec. Despre asta se plngea delicat Ged. Biblioteca Palgolak din Noul Crobuzon deinea cea mai bun colecie de manuscrise religioase cunoscute n inutul Bas-Lag i atrgea pelerini dintr-o uria varietate de tradiii i faciuni religioase. Se mbulzeau la captul de nord al Mlatinii Bursucului i Pieei Scuipatului toate
65

rasele credincioase ale lumii, n sutane i cu mti, cu bice, lese, lupe, cu toat panoplia lor de obiecte religioase. Unii pelerini nu erau prea plcui. De exemplu, cei din tagma Necopilor, anti-xenieni ncrncenai, erau din ce n ce mai muli n ora, iar Ged, trebuind s-i asiste pe aceti rasiti care scuipau pe jos i-l fceau broasc i porc de ap ntre dou pagini citite, considera asta ca o parte nefericit a datoriei sale sacre. Fa de ei, egalitaristele Rotie Mecanodivine erau o sect nevinovat, chiar dac susineau agresiv natura mecanic a Singurului Zeu Adevrat. Isaac i Ged purtaser multe dezbateri de-a lungul anilor, cele mai multe pe considerente teologice, dar i privitoare la literatur, art i politic. Isaac i respecta prietenul vodyanoi. l cunotea ca fiind un practicant fervent al datoriei sale religioase de a citi i, drept urmare, mare cunosctor al oricrui subiect la care se putea gndi Isaac. ntotdeauna fusese la nceput puin circumspect, emind doar opinii asupra informaiilor pe care le mprtea Doar Palgolak are destule cunotine ca s ofere o analiz, proclama pios la nceputul unei dezbateri pn ce lua vreo trei pahare de butur care i ntunecau pornirile religioase ne-dogmatice i l fceau s rcneasc din toi plmnii. Ged, ntreb Isaac, ce poi s-mi spui despre garuda? Ged ridic din umeri i rnji satisfcut de faptul c avea s mprteasc din cunotinele lui. Nu prea multe. Oameni-psri. Cunoscute a tri n Cymek i n nordul inutului Shotek i n vestul inutului Mordiga. Poate i pe alte continente. Oase pneumatice. Privirea lui Ged era fix, concentrat ca s-i aminteasc paginile vreunei lucrri xentropologice pe care o cita. Poporul garuda din Cymek este egalitarist complet egalitarist i total individualist. Vntori i culegtori, fr diviziune sexual a muncii. Nu au bani, ranguri, dei au un fel de clasificare neinstituionalizat. Un fel de ierarhizare a respectului de care beneficiaz, ceva de genul acesta. Nu ador niciun zeu, chiar dac au un fel de personaj diabolic, care ar putea s fie sau nu un adevrat idol. Se numete Dahnesch. Vneaz i lupt cu bice, arcuri, sulie i sbii uoare. Nu folosesc scuturi: sunt prea grele ca s poat zbura cu ele. Aa c folosesc uneori dou arme deodat. Au altercaii ocazionale cu alte gti sau specii, probabil din pricina resurselor. tii c au o bibliotec? Isaac ncuviin din cap. Ochii lui Ged lucir cu o foame aproape obscen.
66

Pe toi zeii, a muri s pun mna pe aa ceva. N-o s am parte niciodat, fcu el ntristat. Deertul nu e tocmai un mediu prielnic pentru un vodyanoi. Cam uscat Pi, dac vd c tii att de puine despre ei, nu tiu de ce te mai las s vorbeti, spuse Isaac. Spre uimirea lui Isaac, Ged fcu o fa lung. Glumeam, Ged! Fceam o ironie! Sarcasm! tii o mulime despre ei. Cel puin n comparaie cu mine. L-am rsfoit pe Shacrestialchit i tu mi-ai spus deja mai multe dect am aflat eu de acolo. tii ceva despre codul lor penal? Ged l privi int. Ochii lui uriai se ngustar. Ce vrei tu s afli de fapt, Isaac? Garuda sunt att de egalitariti ei bine Societatea lor se bazeaz pe principiul maximizrii capacitii de opiune individual, de aceea sunt att de comuniti. Permite orice opiune, necenzurat, tuturor. Din cte mi amintesc, singura crim pe care o recunosc este privarea altuia de posibilitatea alegerii. Gravitatea faptei este apoi agravat sau atenuat dac svrirea ei s-a produs cu respect sau fr, chestie la care in cu sfinenie Cum poi fura capacitatea de opiune a cuiva? Habar n-am. Bnuiesc c dac ciobeti sulia cuiva, acesta nu mai poate avea opiunea de a o folosi Sau dac ascunzi locaia unei surse de licheni proaspei, i privezi pe alii de alegerea de a-i gusta Poate c unele furturi de opiune sunt asemntoare cu unele fapte pe care i noi le considerm crime, iar altele nu au niciun echivalent, spuse Isaac. mi imaginez c aa este. Ce este un individ abstract? Dar unul concret? Ged se holb uimit la Isaac. Pe toi dracii, Isaac te-ai mprietenit cu un garuda, nu-i aa? Isaac ridic o sprncean i ddu iute din cap. Drace! strig Ged. Lumea de la mesele din preajm ntoarse privirile spre el, surprins. i pe deasupra un garuda din Cymek! Isaac, trebuie s-l convingi s vorbeasc cu mine despre Cymek! Nu tiu, Ged. E un pic taciturn Te rog, te rog Bine, bine, am s-l ntreb. Dar nu spera la prea mult. Acum spune-mi care e diferena dintre un individ abstract i unul concret.
67

O, sta e un subiect fascinant. Bnuiesc c nu-mi poi spune ce treab ai cu el? Nu, tiam eu. Ei bine, pe scurt, din cte am neles, sunt egalitariti pentru c respect foarte mult individul, nu? i nu poi respecta individualitatea altuia dac te concentrezi asupra propriei tale individualiti, dac te izolezi, dac devii abstract. Practic, oricum ar fi, tu eti un individ tot aa cum eti un participant al matricei sociale alturi de ceilali care i respect individualitatea i dreptul tu la opiune. Aceasta este individualitatea concret: cea care recunoate c-i datoreaz existena unui soi de respect comunal din partea tuturor celorlalte individualiti, pe care de aceea trebuie s le respeci n aceeai msur. Cu alte cuvinte, un individ abstract este un garuda care a uitat, pentru o vreme, c face parte dintr-o unitate mai mare i c datoreaz respect tuturor celorlali indivizi cu drept de opiune. Se ls o tcere lung. Te simi mai nelept, Isaac? ntreb cu blndee Ged i izbucni n chicotit. Isaac nu era sigur. Uite ce-i, Ged, dac i-a spune furt de opiune de gradul doi cu lips de respect, ai ti ce fapt a fcut un garuda? Nu Ged deveni gnditor. Nu, n-a putea. Sun urt Cred c sunt nite cri n bibliotec unde am putea gsi o explicaie n clipa aceea, Lemuel Porumbelul se ivi dinaintea lui Isaac. Ged, uite, l ntrerupse grbit Isaac. Mii de scuze i tot restul, dar trebuie s schimb o vorb cu Lemuel. Putem vorbi mai trziu? Ged zmbi forat, dar fr ranchiun, i l concedie pe Isaac cu o strngere de mn. Lemuel am o vorb cu tine. Ar putea fi o chestie profitabil. Isaac! ntotdeauna e o plcere s faci afaceri cu un savant. Cum mai e viaa spiritual? Lemuel se ls pe sptarul scaunului. Era mbrcat sclivisit. Jacheta lui era de culoare roie, jiletca de culoare galben. Purta o plrie mic. Un val de bucle blonde curgea de sub plrie i se aduna, nu prea fericit, ntr-o coad. Viaa spiritual, Lemuel, a ajuns ntr-un impas. i aici intervine rolul tu, prietene. Al meu? zmbi trengrete Lemuel Porumbelul.
68

Da, Lemuel, spuse Isaac cu gravitate. i tu poi contribui la cauza tiinei. Isaac se distra s-l tachineze pe Lemuel, dei tnrul l fcea s se simt oarecum stnjenit. Lemuel era un juctor de noroc, un prcios, un alunecos modelul clasic de descurcre. i gsise menirea n a fi un foarte eficient intermediar. Lemuel transporta pachete, informaii, oferte, mesaje, refugiai, mrfuri: tot ce voiau s schimbe doi oameni ntre ei fr a trebui s dea nas n nas. Era de nepreuit pentru cei ca Isaac, care voiau s comunice cu lumea subteran a Noului Crobuzon fr s-i ude picioarele sau s-i murdreasc minile. La fel, locuitorii celuilalt ora l puteau folosi pe Lemuel ca s ajung n inutul legii fr a trebui s se njoseasc i s bat pe la ua miliiei. Nu toate afacerile lui Lemuel implicau ambele lumi: unele erau cu totul legale sau cu totul ilegale. Doar c specialitatea lui era trecerea acestei frontiere. Existena lui Lemuel era precar. Nu avea scrupule i era brutal de-a dreptul periculos dac era cazul. Dac treaba se mpuea, lsa balt pe oricine i fugea. Toat lumea tia asta. Lemuel nu o ascunsese niciodat. Avea un soi de cinste a lui. Nu pretindea niciodat c putea fi de ncredere. Lemuel, tinere prieten al tiinei fcu Isaac. Desfor o mic cercetare. Trebuie s pun mna pe nite specimene. M refer la zburtoare. Aici intervine rolul tu. Vezi tu, un om de condiia mea nu poate bate strzile Noului Crobuzon n cutare de psrele un om de condiia mea ar trebui s poat da sfoar-n ar i s-i cad zburtoarele n poal. D un anun la ziar, Isaac prietene. De ce vorbeti cu mine? Pentru c am nevoie de multe i nu vreau s tiu de unde provin. i pentru c am nevoie de o mare varietate. Trebuie s capt ct mai multe zburtoare, iar unele dintre ele nu sunt uor de gsit. De exemplu dac a vrea s capt, s zicem, o aspid A putea plti unui marinar ceva peste sold ca s-mi aduc un specimen rios pe jumtate mort sau te-a putea plti pe tine s aranjezi cu vreun onorabil asociat de-al tu eliberarea unei aspide nevinovate inut ntr-o cuc de aur undeva prin Cartierul Buimac de Rsrit sau prin Cartierul Coroanei. Isaac, btrne ncep s te neleg. Firete c m nelegi, Lemuel. Eti un om de afaceri. Caut zburtoare rare. Vreau dintre acelea pe care nu le-am vzut niciodat. Vreau zburtoare care s-mi stimuleze creaia. N-o s
69

pltesc regete pentru un co de mierle dei nu vreau s nelegi c nu vreau i mierle. Vreau i din astea, dar i sturzi, stncue i orice altceva poi gsi. Porumbei, Lemuel, psrile care-i poart numele. Dar ce mi-a dori cel mai tare ar fi, s zicem, erpi-libelul. Rari, spuse Lemuel, privind pierdut spre halba lui. Foarte rari, ncuviin Isaac. De aceea sunt dispus s ofer o sum frumuic n schimbul unui specimen n bun stare. Ai prins ideea, Lemuel? Vreau psri, insecte, lilieci chiar i ou, coconi, omizi, orice urmeaz a se transforma ntr-o chestie zburtoare. Astea chiar s-ar putea s-mi fie i mai de folos. Orice vietate de felul sta cu talie mai mic dect a unui cine. Nu m intereseaz cele prea mari i nici cele primejdioase. Orict de impresionant ar fi un drud sau un rinocer de aer, nu vreau s m pricopsesc cu aa ceva. Parc cine ar vrea, Isaac? fu de acord Lemuel. Isaac i ndes o bancnot de cinci guinee n buzunarul de la piept. Cei doi ridicar halbele i ciocnir. *** Asta fusese cu o sear n urm. Isaac se ls pe spate n scaun i tras n minte drumul comenzii sale prin aleile corupte ale Noului Crobuzon. Isaac mai folosise serviciile lui Lemuel i altdat, cnd avusese nevoie de un compus rar sau interzis, sau de un manuscris din care se mai gseau doar cteva copii n Noul Crobuzon, ori de informaii despre sinteza unor substane ilegale. Lui Isaac i se pru hazliu s-i nchipuie cei mai duri indivizi din lumea subteran cotrobind dup fluturi i psrele ntre dou lupte de strad sau ntre dou vnzri de droguri. Isaac i aminti c a doua zi era ziua de Sorit. Nu o mai vzuse pe Lin de cteva zile. Ea nici mcar nu aflase de noua lui comand. i aminti c aveau ntlnire. Luau cina mpreun. Putea s lase deoparte cercetarea pentru o vreme i s-i povesteasc iubitei sale tot ce se ntmplase. I-ar fi plcut s-i elibereze mintea de toate cele acumulate i s se descarce de fa cu Lin. Lublamai i David plecaser. Era singur. Se deplas greoi, ca o mors, mprtiind hrtii i poze pe podea. Opri flacra de gaz i privi afar din ntuneric. Prin fereastra murdar putea vedea marele disc al lunii i piruetele lenee ale celor dou fiice ale ei, satelii de piatr strveche lucind ca nite licurici mari n jurul mamei lor.
70

Isaac adormi cu ochii la mecanismul de ceasornic lunar. Rmase scldat n lumina lunii i o vis pe Lin: un vis vinovat, cu conotaii sexuale.

71

Capitolul apte
Ceasu i Cocou era plin ochi. Mesele i felinarele colorate mobilau curtea din fa ce se nvecina cu canalul ce separa Cmpul Poftei de cartierul Vinul Rou. Zgomot de pahare sparte i strigte de voie bun ajungeau pn la barcagiii mohori care deschideau vanele, ridicnd nivelul apei, apoi alunecnd cu brcile spre ru, lsnd n urm crma zgomotoas. Lin se simea ameit. Se aez n capul unei mese mari sub o lamp cu lumin violet, nconjurat de prieteni. Lng ea sttea Derkhan Mohorta, criticul de art de la Farul. De cealalt parte era Cornfed, care ipa agitat ctre CoapseMari, violoncelista cactus. Alexandrina, Bellagin Solidul, Tarrick Septimus, Insistentul Spint; pictori i poei, muzicieni, sculptori i o grmad de pierde-var pe care i cunotea doar vag. Era mediul ei propriu. Era lumea ei. i totui nu se simise niciodat att de izolat ca pn acum. Faptul c avea n mn Slujba cea Mare, comanda la care visau toi, lucrarea ce avea s-o fac fericit pentru muli ani, tocmai asta o separa de tovarii ei. Iar angajatorul ei nfricotor fusese foarte eficient cnd o nchisese n aceast izolare. Lin se trezi brusc, fr tire, ntr-o lume foarte diferit de cea crud, ludic, vie, preioas, introspectiv a Cmpului Poftei. Nu vzuse pe nimeni de cnd se ntorsese, zdruncinat de extraordinara ntlnire din Oraul Oaselor. i era tare dor de Isaac, dar tia c el se folosise de aceast ocazie pentru a se cufunda n cercetrile lui, i mai tia c, dac s-ar fi aventurat n Mlatina Bursucului ca s-l viziteze, Isaac s-ar fi nfuriat ru. n Cmpul Poftei, relaia lor era un secret cunoscut de toat lumea. Mlatina Bursucului era, totui, pntecele fiarei. Aa c luase o pauz de o zi ca s se gndeasc la lucrarea pe care acceptase s o execute. ncet, cu efort de voin, se concentr din nou la monstruoasa figur a domnului Motley. Draci i rahat! gndi ea. Ce naiba a fost sta nainte? Nu avea o imagine clar a efului ei, doar o idee de crnuri alandala. O chinuiau frnturi de amintiri: o mn terminat cu cinci cleti de crab la distan egal unul de altul; un corn
72

spiralat ieind dintr-un mnunchi de ochi; o creast reptilian strbtnd o blan de ap. Era imposibil de spus crei rase aparinuse la nceput domnul Motley. Lin nu auzise niciodat de o Refacere att de extensiv, att de monstruoas i de haotic. Oricine att de bogat ca el ar fi trebuit s-i permit cei mai buni experi n Refaceri care s-i dea o form ct mai uman sau ct mai apropiat de o ras anume. Nu-i putea nchipui dect c el nsui i alesese forma aceea. Ori fusese victima lui Torque. Lin se ntreb dac obsesia lui pentru zona de tranziie era rezultatul fizionomiei sau dac aceast obsesie apruse prima. Dulapul i era plin de schie ale trupului domnului Motley ascunse n grab la gndul c Isaac va rmne peste noapte la ea. i notase tot ce-i amintea despre anatomia aceea nebun. Groaza i se mai potolise cu timpul, lsnd n urm doar o uoar iritare i un torent de idei. Aceasta putea fi opera vieii ei, hotr Lin. Prima edin cu domnul Motley avea s fie a doua zi, n Prafuri, dup-amiaz. Dup aceea, avea s se repete de dou ori pe sptmn timp de cel puin o lun; probabil mai mult, depinznd de ritmul n care avea s evolueze sculptura. *** Lin, gagic anost ce eti! ip Cornfed i arunc un morcov spre ea. De ce eti att de tcut n seara asta? Lin scrise repede ceva n carneel. Cornfed, dragul meu, m plictiseti. Cu toii izbucnir n rs. Cornfed se ntoarse la flirtul lui plin de emfaz cu Alexandrina. Derkhan i aplec spre Lin capul mare i sur i vorbi ncet. Serios, Lin Abia dac scoi un cuvnt. S-a ntmplat ceva? Lin, sensibilizat, cltin din cap. Lucrez la ceva mare. Asta mi rpete toate gndurile , i gesticul ea. Pentru Lin era o uurare s poat comunica fr s scrie cuvnt cu cuvnt: Derkhan nelegea bine limbajul semnelor. Mi-e dor de Isaac, adug Lin n ag. Derkhan o mngie pe fa cu simpatie. E o femeie drgu, gndi Lin. Derkhan era palid, nalt i subire dei se procopsise cu un pic de gu o dat cu trecerea la vrsta a doua. Cu toate c i plceau glumele rsuflate din Cmpul Poftei, era o femeie profund i blnd care evita s fie n centrul ateniei. Articolele
73

ei erau incomode i nemiloase: dac Derkhan nu i-ar fi apreciat opera, Lin nu credea c i-ar fi devenit prieten. Evalurile fcute n Farul erau aspre pn la brutalitate. Lin putea s-i spun lui Derkhan c i era dor de Isaac. Derkhan cunotea adevrata natur a relaiei lor. Cu ceva mai mult de un an n urm, cnd Lin i Derkhan se plimbau prin Cmpul Poftei, Derkhan cumprase ceva de but. Cnd s se achite de partea ei, scpase geanta pe jos. Se aplecase iute s o ridice, dar Lin fusese mai iute, o ridicase prima i zrise heliotipia veche, boit a unei femei frumoase i mndre n costum brbtesc ce czuse din geant pe trotuar, xxx-urile scrise n partea de jos i urmele de ruj ale unor sruturi. I-o napoiase lui Derkhan, care o pusese napoi n pung fr s se grbeasc i fr s o priveasc pe Lin n ochi. Asta a fost demult, spusese enigmatic Derkhan, preocupndu-se mai apoi de berea din fa. Lin se simise datoare lui Derkhan cu un secret. Aproape c se revanase la vreo dou luni dup aceea, pe cnd era din nou la un pahar cu Derkhan, deprimat dup o ceart cu Isaac. Atunci avusese Lin ocazia s-i spun lui Derkhan adevrul pe care ea probabil c l ghicise deja. Derkhan ascultase sincer ngrijorat de nefericirea lui Lin. De atunci erau apropiate. Isaac o plcea pe Derkhan pentru c era o rzvrtit. Pe cnd se gndea la Isaac, Lin i auzi vocea. La naiba, m iertai c am ntrziat Se ntoarse i-l vzu strecurndu-se cu greu printre mese ctre ei. Antenele ei se aplecar i el recunoscu n gestul acela un surs. Isaac fu ntmpinat de un cor de salutri. O privi pe Lin drept n ochi i i zmbi intim. Cu o mn salut pe toat lumea, iar cu cealalt o mngie pe spate; Lin deslui prin cma un Te iubesc nendemnatic. Isaac trase un scaun i-l strecur forat ntre Lin i Cornfed. Tocmai am fost la banc s depun cteva pepite lucitoare. Un contract profitabil, strig el, face dintr-un savant fericit un prost cugettor. Fac cinste. Se auzi un vuiet de surpriz, urmat de un strigt n grup dup chelner. Cum merge expoziia, Cornfed? ntreb Isaac. O, splendid, splendid! strig Cornfed, apoi adug bizar, foarte tare: Lin a venit s o vad n ziua de Peti.
74

Nici nu m ndoiesc, fcu el sec. i i-a plcut, Lin? Ea ncuviin scurt din cap. Cornfed era interesat doar de decolteul larg al Alexandrinei. Isaac i ndrept atenia ctre Lin. N-ai s crezi ce mi s-a-ntmplat ncepu Isaac. Lin i atinse genunchiul pe sub mas. El i rspunse n acelai fel. n oapt, Isaac povesti lui Lin i Derkhan, pe scurt, despre vizita lui Yagharek. Le implor s pstreze secretul i arunc priviri mprejur ca s se asigure c nu-i ascult nimeni. La jumtatea povetii, ns, sosi puiul pe care-l comandase i porni s mnnce cu zgomot n vreme ce descria ntlnirea de la Fiicele Lunii i grmada de cuti cu animale pentru experimente pe care o atepta s soseasc la laborator din zi n zi. Cnd termin, se ls greu n scaun i le zmbi satisfcut nainte de a fi cuprins de o uoar remucare i de a o ntreba pe Lin: Treaba ta cum mai merge? Ea fcu a lehamite din mn. Dragul meu, gndi ea, nu-i pot spune nimic. Hai s vorbim despre noul tu proiect. Dei vizibil afectat de egocentrismul pe care-l imprimase discuiei, Isaac nu se putea abine. Era complet vrjit de acest nou proiect. Lin fu cuprins de un sentiment de afeciune melancolic fa de el, melancolie fa de egoismul lui n aceste momente de fascinaie; afeciune pentru fervoarea i pasiunea de care ddea dovad. Uite, uite, se cotrobi Isaac prin buzunare, scond o bucat de hrtie pe care o despturi i o aez pe mas dinaintea lor. Era afiul unui blci ce se inea chiar atunci la Crucea Sobek. Spatele afiului avea coji uscate de lipici: Isaac l luase chiar de pe un perete. BLCIUL UNIC i MINUNAT AL DOMNULUI BOMBADREZIL, garantat s v uimeasc i s vrjeasc pn i pe cei mai PRETENIOI. PALATUL IUBIRII. SALA TERORILOR. VORTEX-ul; i multe alte atracii la un pre rezonabil. Venii s vedei i galeria cu montri, CIRCUL CIUDENIILOR. MONTRI i MINUNII din toate colturile Bas-Lag-ului! VZTORI din TRMUL FRACTURAT; o adevrat GHEAR A ESTORULUI; HRCA VIE; lasciva femeie-arpe; URSUS REX, omul rege peste Uri; pitici cactus
75

minusculi; garuda, omul-pasre ce stpnete deertul slbatic; OAMENI DE PIATR din Beyhek; demoni nlnuii; PETI DANSATORI; comori furate de la GENGRIS; i nenumrate alte MINUNII. Unele atracii nu sunt recomandate celor sperioi sau celor cu DISPOZIIE nevricoas. Intrarea 5 firfirici. Grdinile de la Crucea Sobek, din 14 Chet n 14 Meluarie, ntre orele 611 n fiecare sear. Vedei? ltr Isaac i mpunse afiul cu degetul mare. Au un garuda! Am dat de veste prin tot oraul de o s m pricopsesc cu o mulime de stncue cuprinse de boli oribile, i uite un garuda adevrat la doi pai! Ai de gnd s te duci acolo? gesticul Lin. Sigur c da! pufni Isaac. Imediat ce plec de aici! M gndeam s mergem toi. Ceilali, spuse el cu vocea cobort brusc, nu trebuie s tie ce caut eu acolo. Vreau s spun c un blci e oricum plin de distracii, nu? Derkhan zmbi complice i ncuviin. Ai de gnd s furi garuda sau ce? opti ea. S-ar putea s aranjez o edin de heliotipie, poate chiar s-l iau n laborator pentru vreo dou zile nu tiu. Organizm noi ceva! Ce zici? Te-ar distra o vizit la blci? Lin culese o roie cherry din garnitura lui Isaac i o terse cu grij de sosul de pui. O prinse n mandibule i porni s o mestece. Ar putea fi distractiv, gesticul ea. Faci cinste? Absolut! explod Isaac cu privirea aintit asupra ei. O privi de aproape pre de cteva clipe. Trase cu coada ochiului s vad dac se uit cineva, apoi i fcu semn cu mna. Mi-a fost dor de tine. Derkhan se uit n alt parte, cu tact. Lin rupse tcerea naintea lui Isaac. Btu zgomotos din palme, pn ce toat lumea de la mas se opri s o priveasc. ncepu s gesticuleze, indicnd-o pe Derkhan drept translator. Isaac vrea s demonstreze c legenda savanilor care nu tiu dect de munc i nu se distreaz niciodat este fals. Intelectualii, ca i esteii desfrnai ca noi, tiu s se simt bine, astfel c el s-a gndit la asta Lin scutur foaia de hrtie i o arunc pe mijlocul mesei, ca so vad toat lumea. Distracii, spectacole, minuni i ngheat de cocos, pentru doar cinci firfirici pe care Isaac le achit cu generozitate
76

Nu pentru toi, dobitoaco! mri Isac cu mnie acoperit de ag, dar glasul lui fu acoperit de uralele de mulumire ale adunrii ameite de butur. Face cinste, continu Derkhan asculttoare. Ca urmare, eu propun s terminm de but i de mncat i s o lum spre Crucea Sobek. Aprobarea fu unanim i zgomotoas. Cei care terminaser consumaia i strngeau lucrurile. Alii se apucar mai abitir s consume stridiile sau salata sau bananele fripte pe care le aveau dinainte. ncercarea de a organiza un grup orict de mic pentru a face un lucru la unison e o lupt pierdut din start, reflect Lin. Mai dura pn ce aveau s plece. Isaac i Derkhan i opteau unul celuilalt peste mas. Antenele i se ncordar s prind ceva din murmurul lor. Isaac vorbea entuziasmat despre politic. i canalizase toat nemulumirea social vag i obtuz n discuia lui cu Derkhan. Joac teatru din toate puterile, gndi ea amuzat, ncearc s o impresioneze pe jurnalista laconic. l vzu pe Isaac dnd peste mas, cu grij, o moned i primind n schimb un plic. Fr ndoial ultimul numr al publicaiei Agitatorul Renegat, revista ilegal, radical pentru care scria Derkhan. Dincolo de o vag lips de simpatie fa de miliie i guvern, Lin nu era o fiin cu preri politice. Atept relaxat i privi stelele prin ceaa violet a felinarului suspendat. ncerc s-i aminteasc de ultima ei vizit la un blci: de mirosurile suprapuse ca pe un palimpsest, miorliturile, concursurile cu premii de duzin, animalele exotice i costumele strlucitoare, toate cuprinse ntr-un ntreg vibrant. La blci uitai pentru o clip de reguli, bancheri i hoi se amestecau n mulimea uimit, scandalizat i vesel. Chiar i surorile mai cumini ale lui Lin ar fi intrat la blci. Una dintre amintirile ei din copilrie era cea n care se strecura pe lng rndurile de corturi jerpelite ca s ajung la o roat uria, multicolor, n blciul din Piaa Jupuit acum douzeci de ani. Cineva nu tiuse niciodat cine, vreun trector khepri, vreun tarabagiu milos i dduse un mr pe b pe care l mnc cu evlavie. Acel fruct zaharisit era una dintre puinele amintiri plcute ale copilriei. Lin atept ca prietenii ei s termine pregtirile. Sugea din buretele mbibat cu ceai ndulcit i se gndea la mrul acela. Atepta rbdtoare s mearg la blci.
77

Capitolul Opt
Vino s ncerci, vino s ncerci, vino s-i ncerci norocul! Doamnelor, doamnelor, spunei bieilor votri s v ctige un buchet de flori! nvrte Roata Norocului! O s te-nnebuneasc! Portretul tu n doar patru minute! Niciun alt portretist mai rapid n lume! Venii s simii pe pielea voastr mesmerismul hipnagogic al lui Sillion Extraordinarul! Trei runde, trei guinee! Rezistai trei runde mpotriva lui Magus Om de Fier i plecai acas cu trei guinee. Nu se primesc oameni cactus. Noaptea era invadat de zgomote. Provocrile, strigtele, invitaiile, mbierile pocneau n jurul grupului vesel ca nite baloane prea pline. Jeturi de gaz amestecat cu chimicale ardeau rou, verde, albastru i galben-canar. Iarba i crrile din Crucea Sobek erau lipicioase din pricina zaharicalelor i sosurilor vrsate pe jos. obolanii se strecurau iute de sub pnza tarabelor n tufele ntunecate ale parcului, ducnd n dini resturi de mncare. Tlhari i hoi de buzunare se strecurau cu aer prdalnic prin mulime, ca petii printre alge, nsoii de strigte de indignare i ipete violente. Mulimea era o ciorb de oameni i vodyanoi, cactui, khepri i alte rase mai rare: hotchi i pitori i cataligai i specii pe care Isaac nu le recunotea. La civa pai n afara blciului ntunericul devenea complet. Tufele i arbutii erau ornai cu hrtii aruncate, murdare, sfiate ncet de vnt. Crrile traversau parcul n toate direciile, ducnd spre lacuri i ronduri cu flori i suprafee largi cu vegetaie slbatic i la vechile ruine ale mnstirii din centrul mprejmuirii uriae. Lin i Cornfed, Isaac i Derkhan i toi ceilali trecur la pas pe lng mecanisme uriae de oel nituit, vopsite iptor i mpodobite cu lumini. Din mainuele atrnate de lanuri cu aspect fragil rsunau ipete de ncntare. O sut de melodii cu ritm maniacal tunau din o sut de megafoane n valuri cacofonice.
78

Alex ronia nuci cu miere; Bellagin, carne srat; CoapseMari, o crem apoas considerat de cactui drept o delicates. Aruncau unul n altul cu mncare pe care ncercau s o prind n gur. Parcul era nesat de clieni care zvrleau potcoave la punct fix, trgeau cu arcuri de copii la int, ncercnd s ghiceasc unde era ascuns moneda. Copiii ipau de plcere sau de suprare. Prostituate de toate rasele, sexele i conformaiile se expuneau exagerat ntre tarabe sau stteau n berrii, fcnd cu ochiul spre trectori. *** Gaca se dezintegr ncetul cu ncetul, pe msur ce ptrundeau n inima blciului. Se opri puin, pn ce Cornfed i demonstr miestria n tragerea cu arcul, oferind apoi cu ostentaie premiile ctigate, dou ppui, Alexandrinei i unei trfe tinere i frumoase care i aclamase triumful. Cei trei disprur bra la bra n mulime. Tarrick se dovedi bun la jocul de-a pescuitul, trgnd afar trei crabi dintr-o cad agitat. Bellagin i Sprint i citir viitorul n cri, icnind de groaz cnd vrjitoarea cea btrn ntoarse arpele i Bbtia una dup alta. Cerur o a doua prere de la o scarabomant cu ochii mari. Ea se concentr teatral asupra imaginilor ce alunecau peste carapacele crbuilor ce se foiau prin rumegu. Isaac i ceilali i lsar pe Belagin i Sprint n urm. Grupul frmiat coti spre Roata Destinului; o zon nengrdit a parcului le apru dinainte. Deasupra porii era vopsit proaspt: CIRCUL CIUDENIILOR. Trebuie s recunosc, spuse Isaac greoi, a vrea s arunc o privire nuntru Vrei s ncerci adncimile mizeriei umane, Zaac? ntreb un model tnr al crui nume Isaac nu i-l mai amintea. n afar de Lin, Isaac i Derkhan, puini din grupul original mai rmseser. Cu toii erau uor mirai de alegerea lui Isaac. Pentru cercetare, recunoscu Isaac. Doar pentru cercetare. Ai chef s m nsoeti, Derkhan? Lin? Ceilali, pricepnd mesajul, reacionar care nepstor, care scond limba. nainte s plece toi, Lin gesticul rapid spre Isaac. Nu m intereseaz asta. Teratologia este mai mult pasiunea ta. Ne ntlnim la ieire peste dou ore, bine?

79

Isaac ddu scurt din cap i o strnse de mn. Ea i fcu un semn de rmas bun i se grbi s prind din urm un artist de sunete al crui nume Isaac nu l aflase niciodat. Derkhan i Isaac se privir unul pe cellalt. i-au mai rmas doar doi, cnt Derkhan un fragment dintr-un cntecel pentru copii care descria moartea oribil a unor pisoi dintr-un co, unul cte unul. Pentru intrarea la Circul Ciudeniilor se percepea o tax suplimentar pe care o plti Isaac. Dei destul de plin de clieni, galeria cu montri era mai puin aglomerat dect restul blciului. Cu ct clienii dinuntru preau mai nstrii, cu att cptau un aer mai rezervat. Galeria cu montri atrgea voyeurii simpli i ipocriii mai avui. Prea s se pregteasc un soi de tur care promitea trecerea prin faa tuturor exponatelor din Circ. Strigtele directorului de spectacol coagulau grupul i-l pregteau pentru priveliti de care ochii muritorilor nu erau demni. Isaac i Derkhan rmaser o vreme n spate i urmar trupa de la distan. Isaac observ c Derkhan scosese un carneel i un creion. Maestrul de Ceremonii se apropie de primul cort. Doamnelor i domnilor, strig el cu putere, n acest cort zace cea mai remarcabil i mai terifiant creatur vzut vreodat de un muritor, fie el om, vodyanoi sau cactus, fcu el aplecndu-se graios spre mulimea n care se aflau i civa xenieni, pornind apoi din nou pe un ton bombastic. Descris pentru prima dat cu cincisprezece secole n urm n jurnalele de cltorie ale lui Libintos cel nelept care venea din oraul vechi, numit pe atunci doar Crobuzon. n cltoriile lui la sud de deertul arztor, Libintos a vzut multe creaturi minunate sau monstruoase. Dar niciuna nu era mai nfricotoare dect uimitorul mafadet! Issac abord un zmbet sardonic. Dar i el simi fiorul mulimii. Chiar au un mafadet aici? gndi el pe cnd prezentatorul trgea cortina din faa cortului. Se aplec nainte ca s vad mai bine. Un alt fior trecu prin mulime i cei din fa ncepur s se zbat pentru a trece n spate. Alii se nghiontir s le ia locul. Dincolo de gratii, legat n lanuri groase, zcea o fiar extraordinar. Sttea culcat, cu trupul cenuiu masiv ca al unui
80

leu. Pe spate, ntre umeri, avea o creast de blan deas din care ieea un gt enorm, spiralat, mai gros dect coapsa unui om. Solzii i luceau uleios. Un model complicat se cra pe gt n sus, explodnd n form de diamant pe capul de arpe. easta mafadetului se blbnea aproape de podea. Limba lui uria despicat nea afar la intervale scurte. Ochii aruncau parc flcri. Isaac o strnse de bra pe Derkhan. sta-i chiar un mafadet! uier el uimit. Derkhan ncuviin cu ochii mari. Mulimea btea n retragere din faa cutii. Prezentatorul apuc un b ascuit i-l mpinse printre gratii, necjind enorma creatur a deertului. Ea rspunse printr-un uierat puternic i trase patetic cu laba masiv spre individ. Gtul i se strnse i se rsuci chinuit. Se auzir cteva ipete n mulime. Civa srir spre bariera simbolic de dinaintea cutii. napoi, doamnelor i domnilor, napoi. V implor! Vocea prezentatorului era pompoas i histrionic. V aflai n faa unui pericol mortal! Nu nfuriai bestia! Mafadetul uier din nou, iritat, apoi btu n retragere ca s ias din raza de aciune a epuei. Uimirea lui Isaac se disipa cu iueal. Animalul epuizat se zbtea ntr-o agonie nedemn n fundul cutii. Coada gola biciuia strvul unui ap adus acolo n chip de hran. Blana mafadetului era murdar de baleg i praf i de sngele care i se prelingea gros din multele rni. Trupul cel lat tresri puin, iar capul cu priviri reci de arpe se ridic pe muchii puternici ai gtului. Mafadetul uier i, cum mulimea i rspunse tot printr-un uierat, desfcu flcile, ncercnd s-i dezgoleasc dinii. Isaac se ncrunt. n loc de colii lungi de un cot, din gingiile creaturii atrnau nite cioturi. Colii i fuseser spari de teama mucturii ucigtoare, otrvite. Isaac privi monstrul nfrnt care biciuia aerul cu limba lui neagr, cu capul tras spre spate. La naiba, opti Isaac spre Derkhan cu dezgust. Nu am crezut vreodat c o s simt mil pentru o asemenea creatur. i vine s te ntrebi n ce stare o s fie i garuda, replic Derkhan.
81

Conductorul grupului se grbea s trag cortina pentru a ascunde mizerabila creatur. n acest timp povestea mulimii despre ncercarea cu otrav la care-l supusese Regele Mafadet pe Libintos. Poveti de adormit copiii, legende, minciuni i vodeviluri, gndi Isaac dispreuitor, realiznd c mulimea nu apucase s vad creatura dect o clip. S nu observe careva c este muribund. Nu se putea abine s nu-i imagineze cum ar fi artat mafadetul dac ar fi fost sntos. Greutatea imens a trupului su tbcit strecurndu-se prin ierburile uscate, lovitura fulgertoare i muctura veninoas. Garuda dnd ocol n nalturi, cu sbiile sclipind n soarele arztor. Mulimea era mnat ctre urmtorul arc. Isaac nu mai asculta strigtele ghidului. O privea pe Derkhan lund grbit notie. Pentru Agitatorul Renegat? opti Isaac. Derkhan privi repede n jur. Poate. Depinde de ceea ce o s mai vedem. O s vedem, uier Isaac furios, trgnd-o pe Derkhan dup el spre urmtorul exponat, o s vedem rutatea omeneasc n forma sa cea mai pur! M apuc pandaliile, Derkhan! Se opri puin napoia unui grup de gur-casc ce se holba la un copil nscut fr ochi, o feti fragil, osoas, care plngea fr cuvinte i legna din cap la zgomotul mulimii. VEDE CU SIMURILE INTERIOARE! se citea pe reclama de deasupra capului ei. Cei din faa cutii o batjocoreau i o necjeau. Fir-ar s fie, Derkhan cltin Isaac din cap. Uite cum chinuie biata feti n acest timp, un cuplu se ntoarse cu spatele la copilul expus, cu un dezgust vizibil, se opri o clip i scuipar spre femeia din fa care rdea cel mai tare. Asta nu rmne aa, Isaac, spuse Derkhan ncet. Situaia se schimb repede. *** Ghidul travers poteca dintre rndurile de corturi, oprindu-se din loc n loc n dreptul exponatelor mai actrii. Mulimea se mprtia ncet-ncet, n grupuri mici. n dreptul unora dintre corturi, paznicii i opreau la coad, ateptnd s se adune n numr suficient de mare nainte de a le arta secretele
82

dinuntru. n alte corturi, vizitatorii intrau direct, de dincolo de pnz rzbteau apoi strigte de ncntare, de oc sau de dezgust. n rtcirea lor, Derkhan i Isaac ajunser la o ngrditur alungit. Deasupra intrrii trona o reclam cu caligrafie ostentativ. O PANOPLIE DE MINUNII! ndrzneti S INTRI N MUZEUL LUCRURILOR ASCUNSE? ndrznim, Derkhan? opti Isaac pind n ntunericul prfos. De undeva din colul ncperii improvizate venea o zare de lumin. Camera era plin de vitrine de fier i sticl n iruri lungi. Lumnrile i jeturile de gaz trimiteau lumina prin filtre i lupe care o concentrau n spoturi dramatice peste exponatele bizare. Vizitatorii erpuiau printre vitrine murmurnd sau rznd nervos. Isaac i Derkhan trecur ncet pe lng borcane cu alcool nglbenit n care pluteau exponate anatomice. Foetui cu dou capete i segmente de bra de kraken. Un corn sngeriu o ghear de estor sau o replic sculptat a ei; ochi goi ce tresreau vii n borcane cu lichid; picturi complicate, infinit de minuscule, de pe spatele unor grgrie, vizibile doar prin lupe mari; un craniu uman foindu-se prin cuc pe cele ase picioare insectile de alam. Un cuib de obolani cu cozile mbrligate care scriau cu rndul obsceniti pe o tabl micu. O carte fcut din pene presate. Dini de drud i un corn de narval. Derkhan mzglea n carneel. Isaac cuprinse lacom toate acele dovezi de arlatanie i criptotiin. Prsir muzeul. La dreapta lor era Anglerina, Regina Mrii Celei Mai Adnci; la stnga lor, Cel Mai Btrn Cactus din BasLag. ncep s m dezumflu, spuse Derkhan. Isaac era cu totul de acord. Hai s gsim repede Omul-Pasre, Stpnul Deertului Slbatic, i s o tergem. Am s-i cumpr nite vat de zahr. O tiar printre iruri de deformai i obezi, de proi i pitici. Isaac art brusc cu mna n sus, ctre reclama care apruse n zare. REGELE GARUDA! STPNUL AERULUI! Derkhan trase cortina grea. Schimb priviri iui cu Isaac i intrar. *** Ah! Vizitatori din acest ora ciudat! Intrai, stai jos, ascultai povetile din deertul cel aspru! Stai niel lng un cltor de foarte, foarte departe!
83

Vocea plngrea venea din umbr. Isaac miji ochii s deslueasc ceva printre gratiile din fa. O umbr se ridic cu greutate i se apropie furiat din spatele cortului. Eu sunt un mare ef al poporului meu, am venit s vd cu ochii mei Noul Crobuzon de care se tot vorbete. Vocea era ndurerat i epuizat, cu tonuri nalte i aspre, dar nu avea timbrul lui Yagharek. Vorbitorul iei din umbr. Isaac deschise ochii i gura larg, ca i cum ar fi vrut s-i urle triumful i uimirea, dar strigtul lui amui i se stinse ntr-un icnet. Silueta din faa lui Isaac i Derkhan tremura i se scrpina pe burt. Era greoaie ca un colar obez. Pielea i era rece, palid i nsemnat de boli. Isaac o cercet surprins, ca i cum nu i-ar fi crezut ochilor. Ghemotoace de cheratin i ieeau din degete: gheare parc desenate de un copil. Capul i era acoperit cu rnduri de pene, dar de toate formele i mrimile, aruncate la grmad de pe cretet pn la gt, ntr-un strat gros, inegal. Ochii ce priveau miopic spre Isaac i Derkhan erau ochi de om, luptndu-se s in deschise pleoapele umflate i pline de puroi. Ciocul era mare i ptat, cu aspect de tabl ruginit. n spatele creaturii nenorocite se ntindea o pereche de aripi murdare, cu miros greu. Nu aveau mai mult de doi metri lungime. Se deschiser pe jumtate sub ochii lui Isaac, tresrind spasmodic, scuturnd picturi de mucus organic. Ciocul creaturii se deschise i sub el Isaac zri o clip buzele de unde ieeau cuvintele i un nas. Ciocul nu era dect o butaforie prost croit tras pe fa ca o masc de gaze. S v povestesc de vremurile cnd traversam cerul cu prada n gheare ncepu patetic silueta, dar Isaac fcu un pas nainte i opri discursul cu o ridicare de mn. Te rog, destul! strig el. Scutete-ne de ruinea asta Falsul garuda se mpletici dnd cu spatele, clipind nfricoat. Se ls o lung tcere. Care-i baiul, stpne? i lu inima n dini creatura de dup gratii. Cu ce-am greit? Am venit aici s vd un garuda, bombni Isaac. M crezi prost? Eti un Refcut oricine poate vedea asta. Ciocul inert se nchise cu zgomot cnd individul i linse buzele. Ochii i fugeau dintr-o parte n alta cu iueal. Te implor, stpne, opti el rugtor. Nu te duce s te plngi. Eu atta mai am. Se vede c eti un domn cu educaie Pentru cei mai muli eu sunt un garuda, altul n-o s vad
84

niciodat vor numai s aud poveti de vntoare n deert, s vad omul-pasre, i n felul sta ctig i eu un ban. La naiba, Isaac, opti Derkhan. Las-o mai moale. Isaac era zdrobit de dezamgire. i pregtise n minte o list de ntrebri. tia exact cum ar fi vrut s examineze aripile, ale cror interaciuni dintre muchi i oase l intrigau. Se pregtise s plteasc generos pentru studiul lui, se pregtise s-l aduc ncoace pe Ged care voia s afle despre biblioteca din Cymek. Gsise n schimb un om speriat, bolnav, care citea dintr-un scenariu ce ar fi fcut de ruine i cel mai prost teatru. Privind creatura mizerabil din faa lui, mnia i fu temperat de mil. Omul de sub pene i frngea nervos minile. Trebuia s deschid ciocul ca s respire. ga-mi-a, njur Isaac printre dini. Derkhan se apropie de gratii. Ce ai fcut de-ai ajuns aa? ntreb ea. Omul privi n jur nainte de a rspunde. Am furat, spuse el iute. M-au prins furnd un tablou n care era pictat un garuda dintr-o magherni din Chnum. Valora o avere. Magistratul a spus c dac am fost att de impresionat de garuda, rsuflarea i se opri pre de o clip ar trebui s m transform ntr-unul. Isaac putea observa cum penele de pe fa i fuseser implantate n piele, legate ntre ele subcutanat, pentru a face i mai dureroas smulgerea lor. i imagin tortura inserrii lor, una cte una. Cnd Refcutul se ntoarse uor spre Derkhan, Isaac vzu ghemul urt de carne ntrit de pe spate, acolo unde aripile, luate de la vreun vultur, fuseser prinse de muchii omeneti. Terminaiile nervoase fuseser legate alandala, aripile se micau ca n spasmele morii. Isaac strmb din nas din pricina duhorii. Aripile Refcutului i putrezeau n spate. Doare? ntreb Derkhan. Nu mai doare chiar aa de mult, domnioar, rspunse Refcutul. Oricum, am noroc s fiu aa, spuse el artnd spre cort i gratii. mi pot ctiga pinea. De aceea a fi foarte recunosctor dac te-ai putea abine s-i spui efului c m-ai descoperit. Oare cei mai muli care vin aici accept arada asta? se ntreb Isaac. Sunt att de creduli oamenii nct s-i nchipuie c fiina asta grotesc ar putea vreodat s zboare? N-o s spunem nimic, fcu Derkhan.
85

Isaac ddu scurt din cap n semn de aprobare. Era plin de mil i furie i dezgust. Voia s plece. napoia lor, cortina se trase cu un uierat i intr un grup de tinere, rznd i optind glume deocheate. Refcutul privi peste umrul lui Derkhan. Ah! Vizitatori din acest ora ciudat! Intrai, stai jos, ascultai povetile din deertul cel aspru! Stai niel lng un cltor de foarte, foarte departe! Se ndeprt de Derkhan i Isaac, cernd ndurare din priviri. ipete de ncntare i uimire se auzir dinspre noii spectatori. Zboar puin s te vedem! strig una. Vai mie, auzi Isaac i Derkhan pe cnd prseau cortul, clima din oraul vostru este prea nendurtoare cu cei de teapa mea. Am rcit i nu pot zbura pentru moment. Dar stai s v spun despre panorama care se vede din cerurile fr nori din Cymek Pnza cortului se nchise n spatele lor. Discursul nu se mai auzi. Isaac o privi pe Derkhan notnd ceva n carneel. Ce ai de gnd s spui? ntreb el. Refcut forat de tortura magistrailor s triasc n chip de exponat de grdin zoologic. N-am s spun la care m refer, rspunse ea fr s ridice privirea din carneel. Isaac ddu din cap. Haide, murmur el. S-i iau nite vat de zahr. *** Abia acum sunt deprimat cu adevrat, spuse Isaac cu greutate n glas. Muc din ghemul lipicios de pe b. Fibre de zahr i se lipeau pe barb. Eti deprimat de ceea ce a pit omul acela sau pentru c nu ai reuit s ntlneti un garuda? ntreb Derkhan. Prsiser galeria cu montri. Mestecau cu poft traversnd blciul. Isaac cntrea situaia, puin ncurcat. Presupun din cauz c nu am ntlnit garuda Dar, adug el defensiv, n-a fi fost nici pe jumtate att de deprimat dac ar fi fost doar o arlatanie, cineva mbrcat ntr-un costum. M deranjeaz cel mai mult situaia nedemn a nenorocitului aceluia Derkhan ddu din cap gnditoare.

86

Ne-am putea uita prin jur, spuse ea. Trebuie s fie vreun garuda sau doi pe aici pe undeva. Civa nscui i crescui n ora. Ea privi n sus, fr rost. Cu attea lumini colorate, stelele abia dac se puteau zri. Nu acum, spuse Isaac. Nu am chef. Mi-am pierdut tot antrenul. Tcu mult timp nainte s reia dialogul. Chiar ai s scrii ceva despre locul sta n Agitatorul Renegat? Derkhan ridic din umeri, privi n jur scurt ca s fie sigur c nu o asculta nimeni. E greu s tratezi subiecte despre Refcui, spuse ea. Sunt att de dispreuii. Lor li se aplic politica desparte-i i cucerete-i. E foarte greu s-i faci pe oamenii obinuii s nu-i mai trateze ca pe nite montri. Chiar dac toat lumea tie c duc o via mizerabil dar toi au o vag impresie c merit, chiar dac le este mil de ei, sau cred c e dat de la Dumnezeu sau prostii din astea. Of, la naiba, spuse ea brusc i cltin din cap. Ce-i? Am fost la tribunal zilele trecute, am vzut un Magistrat condamnnd o femeie la Refacere. O crim att de sordid, de patetic, de mizerabil, fcu ea ncruntndu-se la amintirea scenei. O femeie care triete ntr-un monolit din Valea Brcii ia omort copilul l-a sufocat sau l-a zglit, dracu tie cum pentru c nu se mai oprea din plns. Sttea acolo n sala tribunalului, cu ochii complet goi nu putea s cread ce se ntmplase, se tnguia chemnd numele copilului, iar Magistratul a condamnat-o. nchisoare, firete, cred c 10 ani, dar cel mai bine mi amintesc condamnarea la Refacere. Braele copilului ei aveau s-i fie grefate pe fa. Ca s nu uite ce a fcut, mim Derkhan vocea Magistratului. Merser o vreme n tcere, mucnd avid din vata de zahr. Sunt un critic de art, Isaac, spuse ntr-un trziu Derkhan. Refacerea este i ea o art. Art bolnav. Ct imaginaie i trebuie! Am vzut Refcui trndu-se sub greutatea unor cochilii uriae de fier n care se retrgeau noaptea. Femei-melc. Le-am vzut pescuind n noroiul din ru cu tentaculele. Iar n ceea ce privete pe cei creai pentru spectacole cu gladiatori! Nimeni nu recunoate c pentru asta i-au refcut Creativitatea Refacerilor a luat-o razna. S-a pervertit. S-a mpuit. mi amintesc
87

c m-ai ntrebat odat dac e greu s scrii despre art i n acelai timp s publici i n AR. E exact acelai lucru, Isaac. Arta e o opiune personal adunarea laolalt a tot ce te nconjoar n ceva ce te face mai uman, mai khepri, nu conteaz. Te face mai ntreg ca persoan. Chiar i n cazul Refacerii, o smn de art tot rmne. De aceea, aceiai oameni care dispreuiesc Refacerea sunt topii dup Jack Juma-de-Rugciune, chiar dac el exist cu adevrat sau nu. Nu vreau s triesc ntr-un ora n care Refacerea este exemplul cel mai nalt de art. Isaac pipi n buzunar exemplarul din Agitatorul Renegat. Era primejdios chiar i numai s deii o copie. O btu uurel cu palma, fcnd n minte un gest obscen ctre nord-est, ctre Parlament, ctre Primarul Bentham Rudgutter i acoliii lui care se luptau pentru ciolan. Spre partidele Soarele Mare i Trei Condeie; spre Tendina Diversitii, pe care Lin l numea jeg mercantil; spre mincinoii i seductorii partidului n Sfrit Putem Vedea; spre toat leahta pompoas i certrea parc fcut din copii de ase ani care se joac n nisip dar care dein ntreaga putere. La captul aleii pavate cu hrtii de bomboane, afie, bilete i mncare clcat n picioare, ppui aruncate i baloane sparte, atepta Lin. Isaac zmbi cu plcere neprefcut. Cnd se apropiar, Lin se ndrept i le fcu semn cu mna, apoi porni sprinten n ntmpinarea lor. Isaac o vzu innd n mandibule un mr zaharisit. Gura intern mesteca cu poft. Cum a fost, dragule? gesticul ea. Un dezastru colosal, pufni trist Isaac. i povestesc eu. Cnd se ntoarser cu spatele la blci, risc o atingere rapid a minii. Cele trei siluete disprur pe strzile slab luminate ale Crucii Sobek, unde lumina lmpilor de gaz era rocat i ardea fr convingere pe ici pe colo. napoia lor nclceala imens de culori, metal, sticl, zahr i dulciuri continua s-i toarne zgomotul i lumina spre cer.

88

Capitolul Nou
n partea cealalt a oraului, prin aleile umbrite din Prloaga Ecoului i cocioabele din Cartierul Infam, prin zbrelele canalelor nfundate cu praf, n Cotul Pclei i Fundtura Cocioabelor, n turnurile din Malul Ctrnit i prin pdurea dumnoas de beton din Mocirla Cinelui se strecurase vestea: Cineva pltete pentru naripate. Ca un zeu, Lemuel insuflase via mesajelor i le fcuse s zboare. Mardeiaii aflaser de la traficanii de droguri; zarzavagiii o spuseser domnilor jerpelii; medicii cu dosare dubioase o aflaser de la gorilele cu jumtate de norm din baruri. Cererea lui Isaac mtur bodegile i tripourile clandestine. Cltori prin cartierele cu arhitectur ciudat a oamenilor. n locurile unde casele n putrefacie se conturau amenintor peste curi, pasarele de lemn preau s se autogenereze, legnd casele ntre ele, conectndu-le la strzi pe care animale de povar epuizate trgeau dup ele mrfuri de mna a treia. Poduri se aruncau peste anuri de decantare ca nite membre rupte. Mesajul lui Isaac fusese purtat peste linia haotic a orizontului pe calea pisicilor vagaboande. Mici expediii de aventurieri urbani luaser trenul de pe Linia Scufundat pn la Halta Cptiului i se aventuraser n Codrul Adnc. Merseser de-a lungul liniilor de tren prsite att ct se putuse, pind de pe o travers de lemn pe alta, depind staia prsit, fr nume, de la liziera pdurii. Platformele se predaser vegetaiei. inele erau acoperite cu ppdie i degeel i trandafir slbatic care ieeau cu obrznicie prin pietri i din loc n loc dislocau traversele. Trunchiuri de stejar i baobab i pin se strecuraser spre invadator pn ce l nconjuraser, prinzndu-l ntr-o capcan luxuriant. Plecaser cu saci i catapulte i plase mari. i trser hoiturile nendemnatice de oreni prin lstri i prin desi, ipnd i alunecnd i rupnd rmurele sub picior. ncercaser s descopere originea cntului de pasre care i dezorienta, cnd ici, cnd colo. Fcuser analogii false, inutile, ntre ora i locul acela strin lor: Dac te descurci prin Mocirla Cinelui, declarase unul infatuat, te descurci oriunde. Se nvrtiser,
89

cutaser i nu gsiser turnul miliiei de pe Dealul Puritanilor, ascuns n spatele copacilor. Unii nici nu s-au mai ntors. Cei mai muli au venit napoi scrpinndu-se, nepai, zgriai, mnioi, cu mna goal. Ca i cum ar fi vnat fantome. Cteodat triumfau i vreo privighetoare sau vreo cintez din Codrul Adnc ajungeau captive sub o hain jerpelit aruncat peste ele, nsoite de un cor de urale exagerate. Viespile i nfigeau harpoanele n urmritorii lor care le nchideau n borcane. Dac aveau noroc, cdeau prad unora care i aminteau s fac guri pentru aer n capacele borcanelor. Multe psri i mult mai multe insecte au murit. Unele au supravieuit i au fost duse n oraul de dincolo de copaci. Chiar i n ora, copiii escaladau zidurile ca s fure ou din cuiburile aflate n jgheaburile drpnate. Omizile i viermii i coconii pe care le inuser pn atunci n cutii de chibrituri ca s le schimbe pe sfori i ciocolat valorau brusc bani. Au fost i accidente. O fat urmrind porumbelul cltor al vecinului a czut de pe acoperi i i-a spart capul. Un btrn scociornd dup larve a fost nepat de albine pn i s-a oprit inima. Psri rare i creaturi zburtoare au fost furate. Unele au evadat. Noi prdtoare i noi przi s-au alturat pentru scurt timp ecosistemului Noului Crobuzon. Lemuel i fcea bine treaba. Unii ar fi fcut doar lucru de mntuial; nu i el. Se asigurase c dorina lui Isaac fusese comunicat prin tot oraul: prin cartierul Buimcelii, pe Malul Molimei, prin Mafaton i Groapa Mare, prin Dumbrav i Corbul. Preoi i medici, avocai i consilieri, proprietari i animatori chiar i miliia; Lemuel fcuse deseori afaceri (de obicei indirect) cu cetenii respectabili ai Noului Crobuzon. Principalele diferene dintre ei i locuitorii mai disperai ai oraului, dup experiena lui, erau sumele care le trezeau interesul i priceperea lor de a scpa neprini. n saloane i n sli de mese se auzeau murmure precaute de interes. *** n inima Parlamentului avea loc o dezbatere referitoare la nivelul taxelor pe afaceri. Primarul Rudgutter se aez regete pe tron i fcu un semn cu capul spre reprezentantul su, Montjohn Rescue, care porni s zbiere discursul partidului Soarele Mare, mpungnd cu degetul agresiv spre cellalt capt
90

al ncperii boltite. Rescue fcea cte o pauz pentru a-i aranja fularul pe care-l purta n jurul gtului, n ciuda cldurii. Consilierii moiau n linite ntr-o cea prfoas. n alt parte a cldirii vaste, prin coridoare complicate i pasaje care preau concepute pentru a te rtci, secretare la costum i mesageri se strecurau unul pe lng cellalt grbii. Tunelurile nguste i scrile de marmur erau lustruite de atta umblat. Multe dintre ele nu erau luminate i nici frecventate. Pe unul dintre aceste pasaje, un btrnel trgea un crucior vechi. Lsnd n urm zgomotul bubuitor din holul principal al Parlamentului, btrnul continu s trag dup el cruul pe scri n sus. Coridorul abia dac era puin mai lat dect cruul; clipe lungi, obositoare trecur pn ce ajunse sus. Se opri i-i terse sudoarea de pe frunte i din jurul gurii, apoi i continu drumul de-a lungul planului nclinat. Captul deprtat al coridorului era mai luminat din pricina razelor de soare care strbteau de dup col. Btrnul ptrunse n lumin i simi cldura n fa. Razele veneau dinspre un geam din tavan i dinspre un birou fr u de la captul coridorului. Neaa, domnule, croncni btrnul cnd ajunse la intrare. Bun dimineaa, veni rspunsul brbatului de dinapoia biroului. ncperea era mic i ptrat, cu ferestre nguste acoperite cu sticl fumurie care ddeau spre Malul Sur i spre viaductul Liniei de Sud. Pe un perete se profila umbra uria a cldirii principale a Parlamentului, n perete era o u glisant. Nite cutii aezate una peste alta ocupau un col. Mica ncpere era una dintre cele care ieeau n afara corpului principal, mult deasupra oraului. Apele Marelui Catran curgeau la cincisprezece metri dedesubt. Curierul descrc pachetele i cutiile din cru n faa domnului palid ntre dou vrste. Nu-s prea multe astzi, domnule, murmur el, frecndu-i alele ndurerate. Se ntoarse ncet pe drumul pe care venise, cu cruul sltnd mai uor napoia lui. Funcionarul cotrobi prin teancurile de hrtii i scoase nite liste scrise de el la main. Trecu ntr-un registru imens etichetat drept ACHIZIII, rsfoind paginile de la o seciune la alta i nregistrnd data n dreptul fiecrui obiect. Deschise pachetele i nregistr coninutul lor ntr-o list zilnic scris la main i n registrul cel mare.
91

Rapoarte ale miliiei: 17. Articulaii umane: 3. Heliotipii (incriminante): 5. Verific pentru care departament era adresat fiecare colet i le puse n teancuri separate. Cnd teancul deveni destul de mare, l mut ntr-o cutie pe care o duse lng ua glisant din perete. Omul trase un levier i ptratul uii, cu latura de un metru i jumtate, uier i se puse n micare datorit unor pistoane ascunse. Alturi de u se afla un slot pentru cartele de programare. Dincolo de u atrna o cuc de plas sub zidul de obsidian al Parlamentului, avnd partea din fa deschis. Un lan o inea suspendat, iar altele dou o fixau din laturi, cltinndu-se uor i disprnd n bezna ce se mprtia n toate direciile. Secretarul tr cutia i o strecur n cuca ce se ls puin sub greutate. Trnti capacul cutii, blocnd cutia nuntru. Apoi nchise ua glisant, bg mna n buzunar i scoase un teanc gros de cartele, marcate clar: Miliie; Securitate; Tezaur i tot aa. Introduse cartela potrivit n slotul de lng u. Se auzi un huruit. Pistoane sensibile reacionar la presiune. Antrenate de aburul ce venea de la uriaele boilere de jos, rotie dinate fine prinser s se roteasc peste cartel. Unde gseau o gaur, dinii cu arcuri ale rotielor cdeau pentru o clip, trimind un semnal. Cnd rotiele completar cursa, combinaiile traduse n limbaj binar se transformar n jeturi de abur prin tuburi i n cureni electrici prin cabluri spre mainile analitice nevzute. Cuca se eliber cu o tresrire din ghearele de prindere i porni ntr-o curs rapid pe lng zidurile Parlamentului. Avea s cltoreasc prin tuneluri secrete n sus i-n jos, n lateral sau n diagonal, schimbnd direcia, srind de pe un lan pe altul, pre de cinci secunde, de treizeci de secunde, de dou minute sau mai mult, pn ce avea s ajung la destinaie i s loveasc un clopoel. O alt u glisant avea s se deschid i cutia avea s fie tras afar. Departe, o alt cuc i lua locul n dreptul biroului funcionarului. Funcionarul de la Achiziii lucra repede. nregistrase i trimisese aproape toate ciudeniile aduse n doar un sfert de or. Abia atunci remarc printre puinele pachete rmase unul care se scutura ciudat. Se opri din scris i l cercet. tampilele care l mpodobeau declarau c tocmai sosise cu o nav comercial al crei nume era ters. Limpede tiprit pe faa
92

pachetului se vedea destinaia: Dr. M. Barbile, Cercetare i Dezvoltare. Dinuntru se auzi un rcit. Funcionarul ezit un moment, apoi dezleg sfoara i arunc o privire n pachet. nuntru, ntr-un cuib de rumegu de hrtie, se vedea un ghem de larve grase mai mari dect degetul lui mare. Funcionarul fcu un pas n spate i ochii i se lrgir sub ochelari. Larvele erau uimitor colorate n nuane nchise de rou i verde cu iridiscena unor pene de pun. Se zbteau s se in pe picioruele lor groase i scurte. Aveau antene groase i o gur mic. Spatele le era acoperit cu peri multicolori care luceau parc dai cu lipici. Micile creaturi se ncovoiau orbete. Funcionarul observ, prea trziu, factura ataat pe spatele pachetului, pe jumtate distrus la transport. Orice pachet nsoit de factur trebuia nregistrat i expediat fr a fi deschis. La naiba, gndi el nervos. Despturi ceea ce mai rmsese din factur, nc se mai putea citi ceva. Omizi MN x5. Att. Funcionarul se opri i cntri situaia pre de o clip, privind spre micile creaturi proase care se trau una peste alta pe hrtia pachetului. Omizi? gndi el i rnji scurt, nervos. Se tot uita pe coridorul de dinaintea lui. Omizi rare Vreo specie strin i aminti de brfele din tavern, de semnele conspirative. Auzise de unul care pltea pentru asemenea creaturi Cu ct mai rare, cu att mai bine, spusese el Figura funcionarului se ncrunt brusc de avariie i fric. Trecu mna peste cutie i o retrase fr convingere. Se ridic i travers ncperea pn la intrare. Ascult. Pe coridor era linite. Funcionarul se ntoarse la birou, calculnd frenetic riscuri i beneficii. Privi cu atenie factura. Era tampilat cu un blazon ilizibil, dar informaia era scris de mn. Cotrobi prin sertarul biroului fr s-i dea timp de gndire, fr s desprind privirea de la pasajul gol din faa ncperii i scoase o lam i o pan de scris. Rci cu lama partea de sus i de jos a cifrei 5 care aprea pe factur, uor, uor. Sufl praful de hrtie i cerneal i netezi hrtia cu partea moale a penei de scris. Apoi muie pana n climar. Meticulos, ndrept ceea ce mai rmsese din litera tears. Termin dup ceva timp. Se ndrept de spate i privi cu ochi critic opera lui. Acum cifra prea un 4.
93

Asta a fost partea mai grea, gndi el. Cut un soi de recipient, i ntoarse pe dos buzunarele, se scrpin n cap gnditor. Faa i se lumin i scoase cutia ochelarilor. O deschise i o umplu cu hrtie frmiat. Apoi, cu chipul schimonosit de dezgust, i trase mneca peste palm i se apropie de cutie. Simi moliciunea unei omizi ntre degete. Ct de blnd i de rapid fu n stare, o despri de tovarele ei i o arunc n cutia ochelarilor. nchise iute capacul peste creatura ce se zvrcolea i l ncuie. ngrop cutia adnc n serviet, sub bomboanele cu ment, acte, creioane i carneele. Funcionarul leg la loc sfoara pachetului, apoi se aez i atept. Inima i btea cu putere. Asudase puin. Trase adnc aer n piept i nchise ochii strns. Relaxeaz-te, ncerc el s se liniteasc. Ce-o fi o fi. Trecur dou sau trei minute, fr s apar nimeni. Funcionarul era tot singur. Comportamentul lui ciudat de adineaori trecuse neobservat. Respir mai uor. Se uit din nou la factura falsificat de el. Era foarte bine fcut, aprecie el. Deschise registrul i trecu n seciunea Cercetare & Dezvoltare data i informaia: 27 Chet, Anno Urbis 1779: De la nava comercial X. Omizi MN: 4. Ultima cifr prea s-i sar n ochi de parc ar fi fost scris cu rou. Btu la main aceeai informaie n lista lui zilnic nainte s ridice cutia resigilat i s o duc spre perete. Deschise ua glisant i se sprijini pe pragul de metal, apoi mpinse cutia cu omizi n cuc. Valuri de aer sttut urcnd din mruntaiele ntunecate ale Parlamentului l lovir n fa. Funcionarul nchise cuca i bloc ua. Se cotrobi dup cartele, scoase pe cea marcat C&D din teanc cu degete puin tremurnde. O introduse n maina de informaii. Se auzir uierturi i scrieli pe msur ce instruciunile traversau pistoanele i ciocnelele i rotiele, iar cuca fu tras vertiginos n sus, departe de biroul funcionarului, spre piscurile crenelate ale Parlamentului. Cutia cu omizi se cltina tras prin bezn. Fr s tie de cltoria pe care o fceau, omizile ddeau ocol micii lor nchisori cu micri peristaltice. Motoare silenioase transferar cuca din crlig n crlig, schimbndu-i direcia i aruncnd-o pe benzi rulante ruginite,
94

ridicnd-o din nou n alt parte a pntecelui Parlamentului. Cutia descrise nevzut o spiral n jurul cldirii, ridicndu-se treptat i inexorabil ctre Aripa de Est, cea de nalt securitate, trecnd prin venele mecanizate ctre turelele i protuberanele organice. n sfrit, cuca se prbui cu un clinchet nfundat pe un pat de arcuri. Vibraiile clopoelului sparser linitea. Dup un minut ua tunelului se deschise i cutia cu larve fu tras brusc n lumina puternic. n ncperea alb i lung nu erau ferestre, doar jeturi de gaz incandescent. Fiecare colior al camerei era scldat n lumina steril. Niciun fir de praf, niciun gunoi nu ajungea pn aici. Curenia era agresiv. De jur-mprejurul ncperii, siluete nvemntate n alb se ocupau cu treburi doar de ele tiute. Una dintre creaturile mascate desfcu sfoara cutiei i citi factura. Deschise cu grij cutia i privi nuntru. Lu n brae cutia de carton i travers ncperea. La captul ndeprtat, un cactus subirel cu epii bine ascuni sub costumaia alb, deschise ua mare cu ncuietori masive spre care se ndrepta femeia. Ea i art cartela de identitate i el o ls s treac prima. Pir cu grij pe un coridor la fel de alb i de gol ca i ncperea din care ieiser, cu un grilaj mare de fier la captul ndeprtat. Cactusul, observnd c nsoitoarea lui avea minile ocupate, o depi i inser cartela de program n slotul din perete. Grilajul alunec ntr-o parte. Intrar ntr-o camer vast i ntunecat. *** Tavanul i pereii erau destul de departe pentru a prea invizibili. Vaiete ciudate i schellieli se auzeau din toate prile. Dup ce se obinuir cu ntunericul, ncepur s zreasc siluetele cutilor de lemn, fier sau sticl securizat stivuite n holul enorm. Unele erau uriae ct o camer, altele nu erau mai mari dect o carte. Toate erau aezate ca nite vitrine ntr-un muzeu, cu grafice i fie de informaie dinainte. Savani mbrcai n alb se micau prin labirintul de cuburi de sticl ca nite duhuri prin ruine, lund notie, observnd, linitind sau turmentnd fiinele din cuti. Captivii adulmecau, mriau, cntau i se zbteau n nchisorile lor ntunecate. Cactusul grbi pasul i se pierdu n deprtare. Femeia care transporta omizile i fcu drum prin ncpere.
95

Unele animale se repezeau spre ea i femeia tresrea o dat cu sticla cutilor. Ceva se rsuci uleios printr-un container uria cu noroi lichid: vzu nite tentacule cu dini fichiuind i zgriind containerul. Femeia era scldat n lumin organic hipnotic. Trecu pe lng o cuc mic acoperit cu o pnz neagr cu indicatoare de avertizare ostentativ lipite pe toate laturile i cu instruciuni referitoare la manevrarea coninutului. Colegii ei treceau ncoace i ncolo cu mape de scris, cuburi colorate i buci de carne stricat. Mai n fa fuseser montate paravane negre de lemn de apte metri nlime, mprejmuind un spaiu de patru metri ptrai. Deasupra fusese montat chiar i un soi de tavan de fier. La intrarea ncuiat a camerei improvizate sttea un gardian mbrcat n alb, cu capul ridicat pentru a susine greutatea unei cti ciudate. Purta o flint i o sabie curbat. La picioarele lui stteau mai multe cti asemntoare. Ea fcu un semn din cap gardianului i i art c dorete s intre. El cercet cartela de identificare atrnat la gtul ei. tii ce s faci, nu? ntreb el n oapt. Femeia ncuviin i puse cu grij cutia pe podea, dup ce verific sfoara cu care era legat. Apoi lu una dintre cti de la picioarele gardianului i o puse pe cap. Casca era un fel de cuc de alam cu uruburi de prindere pe cap, cu dou oglinzi mici suspendate la jumtate de metru n faa ochilor. Femeia ajust curelele sub brbie ca s fixeze obiectul greu, apoi se ntoarse cu spatele la gardian i regl oglinzile. Le nclin pn ce reui s-l vad clar. nchise pe rnd cte un ochi, testnd claritatea imaginii. Femeia ddu din cap. Bine, sunt gata, spuse ea i ridic de jos cutia, desfcnd n acelai timp sfoara. Privi prin oglinzi spre gardianul ce descuia ua din spatele ei. Cnd aceasta se deschise, brbatul i feri privirea de privelitea dinuntru. Savanta se ghid dup oglinzi ca s intre iute cu spatele. *** Cnd vzu ua nchizndu-se n faa ei ncepu s transpire nervos. Deveni din nou atent la oglinzi, mic ncet capul dintr-o parte n alta pentru a cuprinde ceea ce era n spatele ei. Aproape tot spaiul interior era ocupat de o cuc cu bare groase, negre. Prin lumina maronie a lmpilor i lumnrilor reui s deslueasc vegetaia muribund i copceii care umpleau
96

cuca. Verdeaa putred i ntunericul din camer erau att de dense nct nu putea vedea peretele ndeprtat. Scan repede cu ajutorul oglinzilor. Nu se mica nimic. Ddu repede cu spatele spre un sertar metalic prins de bare. Duse mna spre spate i se aplec pentru a vedea n oglinzi locul pe care l pipia. Era o manevr dificil, neelegant, dar reui astfel s prind mnerul i s trag sertarul spre ea. Auzi un duduit greoi n colul cutii, ca i cum nite covoare groase s-ar fi lovit unul de altul. Respiraia i se ntei i se grbi s rstoarne omizile n tvi. Cele patru creaturi erpuitoare czur cu o ploaie de rumegu de hrtie pe tvia metalic. Imediat se petrecu ceva n aer. Omizile simir prezena cuiva n cuc i pornir s strige dup ajutor. Creatura din cuc le rspunse. Strigtele nu puteau fi auzite. Vibraiile erau pe alt lungime de und. Savanta, cuprins de valuri de emoie, simi cum i se ridic prul de pe tot corpul. Frnturi de bucurie i fric nepmnteasc i invadar nrile i urechile i mintea. Cu degete tremurnde mpinse sertarul n cuc. Cnd se ndeprt de gratii, ceva o atinse lasciv pe picior. Ea gemu de fric i smuci pantalonul, ncercnd s reziste tentaiei de a privi n urm. n oglinzile de pe casc zri nite membre rocate despletindu-se n vegetaia deas, dini nglbenii i orbite ntunecate. Ferigile i tufele fonir i creatura dispru. Savanta btu repede la u, inndu-i rsuflarea pn ce o vzu deschis i se mpletici aproape cznd n braele paznicului. i smulse curelele de sub brbie, eliberndu-se din casc. ntoarse privirea de la paznic n timp ce acesta ncuia ua. Gata? opti ea. Da. Se ntoarse ncet. La nceput nu reui s priveasc n sus, rmase cu ochii aintii spre podea, apoi, pe msur ce se liniti, i ridic spre ochii celuilalt. Femeia nmn gardianului casca. Mulumesc, murmur ea. A fost bine nuntru? ntreb el. Niciodat nu a fost, rosti ea tios i se ntoarse. I se pru c aude napoia ei un flfit masiv dincolo de peretele de lemn. Travers din nou cu pas grbit ncperea cu animale ciudate, dndu-i seama la jumtatea drumului c mai inea nc n brae
97

cutia acum goal n care fuseser omizile. O mpturi i o puse n buzunar. nchise grilajul telescopic napoia ei, ntorcndu-se n coridorul alb i n sfrit n antecamera slii Cercetare & Dezvoltare de dincolo de ua masiv. O mpinse i o zvori nainte de a se ntoarce fericit alturi de tovarii ei mbrcai n alb ce se uitau prin femtoscoape, citeau tratate sau conversau n oapt lng ui ce duceau spre alte departamente specializate, marcate cu text scris n rou i negru. n drumul ei spre bancul de lucru, dr. Magesta Barbile privi scurt peste umr la semnalele vopsite pe ua de unde venise. Biohazard. Pericol. Atenie Sporit.

98

Capitolul Zece
Suntei amatoare de droguri, domnioar Lin? Lin i spusese domnului Motley de multe ori c i venea greu s vorbeasc atunci cnd lucra. El o informase amabil c se plictisea cnd i poza, ei sau oricui altcuiva. Nu era obligat s-i rspund, i spusese el. Dac avea s o intereseze ceva din ceea ce spunea, putea s o discute dup aceea, la sfritul edinei de lucru. i spusese c nici mcar nu era nevoie s-l bage n seam. Nu putea rmne nemicat timp de dou, trei, patru ore la rnd, fr s spun nimic. Ar fi nnebunit. Aa c ea l asculta i ncerca s-i aminteasc una sau dou remarci de care s se lege mai trziu. Lin era nc foarte grijulie s se fac simpatic domnului Motley. Ar trebui s ncerci nite droguri. De fapt, sunt convins c ai ncercat. O artist ca tine Explornd adncimile psihicului chestii din astea. Ea simi un zmbet n vocea lui. Lin l convinsese pe domnul Motley s o lase s lucreze n mansarda cldirii din Oraul Oaselor. Descoperise c era singurul loc cu lumin natural din ntregul complex. Nu numai pictorii i heliotipitii aveau nevoie de lumin: texturile i simul suprafeelor pe care le evoca att de asiduu n arta ei glandular erau invizibile la lumina lmpii i exagerate n cea a jeturilor de gaz. Aa c l btuse la cap pn ce acceptase s mearg pe mna ei. De atunci, era ntmpinat la u de valetul cactus i condus la ultimul etaj unde atrna de o trap n tavan o scar de lemn. Venea i pleca din mansard singur. Cnd ajungea acolo, domnul Motley o atepta deja n ncperea uria, la civa metri de trapa prin care se ptrundea nuntru. Prisma triunghiular prea s se ntind pe cel puin o treime din lungimea terasei, ca un studiu de perspectiv avnd n centru aglutinarea haotic de crnuri a domnului Motley. Nu exista mobilier. Doar o u ducnd spre un coridor strmt pe care Lin nu o vzuse niciodat deschis. Aerul din mansard era uscat. Lin pea pe scndurile fixate prost, riscnd s se nepe la fiecare pas. Dar fereastra mansardei, orict de murdar ar fi fost, lsa lumina de afar s difuzeze nuntru. Lin i fcea
99

semn de fiecare dat domnului Motley s se aeze sub duul solar. Apoi se plimba n jurul lui, lundu-i din nou repere, nainte s-i continue sculptura. Odat l ntrebase unde avea s aeze statuia n mrime natural. Nu-i bate tu capul cu asta, i rspunsese el cu un zmbet gentil. *** Sttea n faa lui i privea lumina cenuie conturndu-i trsturile. La nceputul fiecrei edine, Lin petrecea cteva minute obinuindu-se din nou cu aspectul lui. Primele dou di cnd venise fusese sigur c domnul Motley suferise schimbri peste noapte, c fizionomia i se rearanja n timp ce nu-l vedea nimeni. Atunci se speriase de lucrarea pe care o avea de fcut. Se ntrebase isteric dac trecea printr-o ncercare din aceea despre care citeti n crile cu poveti, dac fusese pedepsit pentru vreun pcat i fusese obligat s surprind imaginea ngheat n timp a unui trup n continu schimbare, prea speriat pentru a se revolta, lund-o n fiecare diminea de la nceput. Dar nu trecuse mult pn nvase s impun ordine n haos. I se prea absurd de prozaic s numere cioburile ascuite de chitin care se ieau din pielea de pachiderm, ca s se asigure c nu uita vreunul n sculptura ei. Se simea aproape vulgar, ca i cum forma lui anarhic ar fi putut sfida numrtoarea. i cu toate acestea, din clipa n care ncepuse s-l priveasc cu aceti ochi, sculptura prinsese form. Lin sttea i-l privea, mutnd focalizarea de pe un ochi pe altul, concentrat, cntrind agregatul reprezentat de domnul Motley prin filtre sensibil diferite ntre ele. Aducea cu ea tuburi de past organic alb pe care s o metabolizeze pentru lucrare. Mnca deja cteva nainte s ajung i, n timp ce l cntrea din ochi, mai mesteca iute alte cteva, fr s ia n seam gustul fad, neplcut, stocnd totul n pntecele capului ei de crbu care se umfla vizibil. Se ntorcea i trecea la treab, lua modelul piciorului cu trei gheare de reptil al domnului Motley i l fixa pe un suport scund. Apoi se ntorcea cu spatele i ngenunchea, privind spre subiectul ei, deschizndu-i cpcelul chitinos care i proteja glanda i uguindu-i buzele din spatele capului ca s depun o nou tu de substan.
100

La nceput, Lin scuipa puin enzim pentru a nmuia materialul uscat, transformndu-i suprafaa ntr-un mucus gros. Apoi se concentra puternic asupra piciorului la care lucra, reprezentndu-i mental ceea ce vedea; ncepea s stoarc uor pasta groas din gland, dilatnd i contractnd sfincterul, dndu-i form. Sideful opalescent al scuipatului de khepri arta bine. n anumite locuri ns nuanele crnii domnului Motley erau prea spectaculoase pentru a nu fi reprezentate. Lin arunca o privire i lua o mn de bobie de culoare din paleta aranjat dinaintea ei. Le cntrea n combinaii subtile i le mnca iute, un coctail savant de bobie roii, albastre, galbene i negre. Sucul colorat avea s treac prin intestinele insectoide i s se combine n sacul toracic, iar n patru-cinci minute avea s scoat culoarea amestecat n compoziia scuipatului. Avea s mnjeasc cu pasta aceea anumite locuri, ptnd cu tonuri uimitoare ce se coagulau i se adugau repede formei. Abia la sfritul orelor de munc, balonat i epuizat, cu gura plin de acid de bobi i de gustul de cret al pastei, Lin putea s se ntoarc i s-i priveasc opera. Acesta era meteugul artitilor glandulari, s lucreze pe nevzute. Primul dintre picioarele domnului Motley ncepe s prind form, hotr ea cu oarecare mndrie. Norii abia vizibili prin luminator se topeau i se recombinau n alt parte a cerului. Aerul din mansard era, prin comparaie, foarte linitit. Praful plutea nemicat. Domnul Motley sttea nepenit n lumin. Se pricepea de minune s stea nemicat, att timp ct una dintre guri putea s-i turuie monologul. Astzi se hotrse s vorbeasc cu Lin despre droguri. Care e otrava ta predilect, Lin? Shazbah-ul? Cornul nu are niciun efect asupra unui khepri, aa c l scoatem din discuie Cred c artitii au o relaie ambivalent cu drogurile. Adic, scopul principal este s eliberezi monstrul luntric, nu-i aa? Sau ngerul, oricare dintre cele dou. S deschizi ui pe care le credeai blocate. Dar dac faci asta cu ajutorul drogurilor, nu nseamn c trdezi arta? Arta depinde de comunicare, nu? Deci dac te bazezi pe droguri, indiferent de ce mi-ar spune filfizonii din discoteci, este o experien intrinsec individualizat, i poate c deschizi ua, dar mai eti n stare s comunici despre ceea ce gseti n cealalt parte a ei? Apoi, pe de alt parte, dac rmi cu ncpnare de partea abstinenilor, atunci poi comunica cu
101

ceilali, pentru c vorbeti aceeai limb dar mai reueti s deschizi ua? Poate c singurul lucru care-i rmne este s te uii pe gaura cheii. S-ar putea s ajung Lin cut s vad cu care gur vorbea. Era una mare, feminin, aproape de umr. Se ntreb de ce vocea lui rmsese neschimbat. Ar fi vrut s-i rspund sau s-l fac s tac. Nu reuea s se concentreze, dar i ddea seama c reuise s gseasc cel mai bun compromis posibil. O mulime de bani n droguri firete c tii asta. tii tu ct e n stare s plteasc prietenul i agentul tu Gazid Norocosul pentru plcerea lui ilicit? Cinstit vorbind, ai rmne uimit. Chiar ntreab-l. Piaa pentru aceste substane este extraordinar. E loc destul pentru ca micii traficani s produc sume frumuele. Lin simi c domnul Motley o ia peste picior. La fiecare conversaie pe care o avusese cu ea aici i dezvluise cte un detaliu secret din lumea subteran a Noului Crobuzon, trnd-o n ceva ce voia s evite. Nu sunt dect un vizitator, gesticul ea frenetic. Nu-mi face descrieri detaliate! Mai iau din cnd n cnd cte o doz de shazbah, poate cte o priz de quinner, dar att. Nu cunosc reeaua de distribuie i nici nu vreau! Tanti Francine are un fel de monopol n Cotul Mic. Se ntinde i mai mult prin ageni, tocmai pn n Mahalaua Neamului. O tii? Una de-a voastr. O femeie de afaceri impresionant. O s trebuiasc s ajung cu ea la o nelegere. Altfel o s ias urt, zmbi domnul Motley din mai multe guri. Dar s-i zic ceva, adug el n oapt. Foarte curnd o s aduc o marf care ar trebui s-mi schimbe dramatic reeaua de distribuie. S-ar putea s am i eu un fel de monopol Am s m duc la Isaac n seara asta, hotr nervoas Lin. Am s-l scot la cin, undeva prin Cmpul Poftei, unde s-mi pot atinge degetele de la picioare cu ale lui. Premiul anual Shintacost se apropia cu iueal, la sfritul lui meluarie, i trebuia s gseasc un motiv plauzibil pe care s i-l invoce ca s-i justifice neparticiparea. Nu ctigase niciodat juriul, gndea ea trufa, nu nelegea arta glandular dar, alturi de prietenii ei artiti, se nscrisese la fiecare concurs n ultimii apte ani. Devenise un ritual. Luau o cin festiv n ziua anunrii premiilor i trimiteau pe cineva s fac rost de un exemplar din Gazeta Poftei, care sponsoriza concursul, ca s vad cine ctigase. Apoi, ameii de butur, aveau s-i acuze pe organizatori c sunt nite bufoni fr gusturi.
102

Isaac ar fi fost surprins dac ea nu ar mai fi participat. Lin hotr s strecoare ideea unei lucrri monumentale nc neterminate ca s o lase n pace ctva vreme. Firete, reflect ea, dac treaba lui cu garuda mai dureaz, nici mcar nu o s-i dea seama c nu m-am nscris. Gndurile ei aveau o not de tristee. Nu era corect. i avea acelai tip de obsesie: i era foarte greu acum s-i scoat din minte silueta monstruoas a domnului Motley. Partea proast era c obsesiile lor apruser n acelai timp. Lucrarea aceasta o acapara cu totul. Voia s se ntoarc acas n fiecare sear la o salat de fructe proaspt, bilete de teatru i sex. n loc de asta, el scria cu aviditate n atelierul lui, iar ea ajungea acas, noapte de noapte, la un pat gol din Fundtura Aspicului. Se ntlneau o dat sau de dou ori pe sptmn, pentru o cin i un somn adnc, lipsit de romantism. Lin ridic privirea observnd c umbrele se micaser puin de cnd urcase n mansard. i simea mintea nceoat. i spl gura i ochii i antenele cu chelicerele ei delicate, n treceri iui. Mestec ultimul pumn de bobie de culoare pe care mai avea chef s-l prelucreze n acea zi. Acreala bobielor albastre era temperat de dulceaa bobielor roz. Amesteca grijulie, adugnd cte o bobi perlat necoapt sau una galben aproape fermentat. tia exact gustul pe care l cuta: amreala dezgusttoare a culorii somonului jupuit, culoarea musculaturii pulpei domnului Motley. nghii i stoarse sucul pn ce iei n compoziia scuipatului. Era puin prea lichid: czu cu stropi. Lin color fibrele muchiului n pete i tue la inspiraie de moment. Cnd ultimul scuipat se ntri, Lin se opri. Simi un fir de mucus lipicios ntinzndu-se i pocnind atunci cnd ndeprt capul de modelul pe jumtate terminat al piciorului. Se aplec ntr-o parte i se ncord, mpingnd din gland pasta rmas. Pntecele striat al capului ei de insect reveni la forma obinuit. Un bulgre mare de scuipat khepri czu la podea. Lin uguie glanda i o cur cu picioarele din spate, apoi nchise cpcelul protector de sub aripi. Se ridic i se ntinse. Discursul amiabil, rece, primejdios al domnului Motley se opri brusc. Nu-i dduse seama c Lin terminase. Att de curnd, domnioar Lin? strig el cu o dezamgire teatral.
103

mi pierd tua dac nu am grij, gesticul ea ncet. Lucrul m solicit mult. Trebuie s m opresc. Firete, spuse domnul Motley. i cum merge capodopera? Se ntoarser amndoi s priveasc. Lin era mulumit s vad c improvizaia ei de la sfrit crease un efect viu, sugestiv. Nu era o copie perfect dup natur, dar niciuna dintre lucrrile ei nu era: muchiul domnului Motley prea s fi fost aruncat violent peste osul piciorului. O analogie chiar apropiat de adevr. Culorile translucide trasau priae inegale pn la albul care lucea ca interiorul unei scoici. Straturile de muchi i esuturi se trau unul peste altul. estura crnii cu texturi multiple prea vie. Domnul Motley ddu din cap aprobator. tii, arunc el n oapt, pentru c ador momentele grandioase, a fi vrut s gsesc o cale s nu vd lucrarea dect la sfrit de tot. E foarte bine pn aici. Foarte bine. Dar nu e bine s apreciezi o treab nainte de a fi gata. Poate genera automulumire sau s descurajeze. Aa c nu trebuie s te neliniteti, domnioar Lin, dac aceasta e ultima prere pe care am s-o mai spun, bun sau rea, despre lucrare pn la sfrit. Ne-am neles? Lin fcu semn din cap. Nu reuea s-i ia ochii de la creaia ei. Mngie uor suprafaa neted a modelului nc umed. Degetele i explorar tranziia de la blan la solzi i piele de sub genunchiul domnului Motley. Privi n jos spre original. Ridic privirea spre cap. El i ntoarse privirea cu o cuttur de tigru. Ce ce ai fost la nceput? gesticul ea. El oft. M ntrebam cnd ai s pui problema asta. Speram s n-o faci, dar tiam c n-ai s reziti. M ntreb dac ne nelegem unul pe altul ct de ct, uier el pe un ton brusc rutcios. Lin btu n retragere. Era att de previzibil. Tot nu reueti s m vezi cum trebuie. Chiar deloc. E o minune c reueti s creezi asemenea art. nc te mai uii la asta, fcu el artnd spre propriul trup cu o lab de maimu, ca la o chestie patologic. nc mai eti interesat de ceea ce a fost la nceput i unde s-a greit. Aici nu e vorba de greeal sau absen sau mutaie: e vorba de imagine i esen, tun el. Domnul Motley se mai potoli i-i cobor multele brae. Aici e un ntreg.
104

Ea ddu din cap n semn c a neles, prea obosit pentru a se mai intimida. Poate sunt prea aspru cu tine, spuse gnditor domnul Motley. Adic lucrarea din faa noastr arat clar c ai prins momentul tranziiei, chiar dac ntrebarea ta sugereaz contrariul Deci poate c acel moment este n tine. O parte din tine nelege fr ajutorul vorbelor, chiar dac raiunea ta superioar formuleaz ntrebri imposibil de rspuns. O privi triumftor. i tu eti o troglodit, domnioar Lin! Arta dumitale se desfoar la grania nelmurit dintre nelegere i ignoran. Bine, gesticul ea n vreme ce-i strngea lucrurile. Cum vrei. mi pare ru c am ntrebat. Nici mie nu mi-a convenit, dar cred c mi-a trecut, replic el. Lin nchise cutia de lemn peste paleta de culori i bobiele de culoare rmase (avea nevoie de mai multe, remarc ea) i tuburile cu past. Domnul Motley continua s biguie chestii filosofice, s-i expun propria teorie a troglodiilor. Lin nu mai asculta. i ndrept antenele n alt parte, s simt vibraiile casei i greutatea aerului pe fereastr. Vreau s am cerul deasupra capului, gndi ea, nu grmada asta veche de brne, nici acoperiul sta fragil. M duc acas. n plimbare. Prin Mlatina Bursucului. Hotrrea ei era tot mai puternic pe msur ce reflecta. Am s m opresc la atelier i am s-l ntreb cu nonalan pe Isaac dac nu vine cu mine i am s-l fur pentru o noapte. Domnul Motley continua s fac glgie. Taci, taci, copil rsfat ce eti, megaloman cu teorii de doi bani, gndi Lin. Se ntoarse s-i fac semn de rmas bun, dar gestul mai pstra doar o umbr de politee.

105

Capitolul Unsprezece
Un porumbel sttea crucificat pe biroul lui Isaac. Ddea din cap frenetic, dar n ciuda groazei nu reuea s scoat dect un piuit patetic. Aripile erau intuite n cuie btute n spaiile nguste dintre pene i ndoite pentru a fixa vrful aripilor. Picioarele i erau legate de partea de jos a crucii de lemn. Dedesubt era mprtiat gina alb-cenuiu. Porumbelul se zbtea i ncerca fr rost s-i elibereze aripile. Isaac sttea aplecat peste el cu o lup i cu un creion lung. Oprete-te, jivin, mormi el i nep umrul psrii cu vrful creionului. Urmri prin lup minusculele scuturturi care cuprindeau muchii i oscioarele. Lu notie pe hrtia de dedesubt fr s se uite. Hei! Isaac cut din priviri de unde strigase Lublamai i se ndeprt de birou. Se apropie de balustrad i privi n jos. Ce-i? Lublamai i David stteau alturi la parter, cu braele ncruciate. Preau doi coriti cu pieptul umflat, gata s nceap s cnte. Erau ncruntai. Pre de cteva secunde nimeni nu spuse nimic. Uite ce-i, ncepu Lublamai cu voce aspr. Isaac Ne-am neles de la nceput c n locul sta putem s facem ce cercetri vrem, fr s ne punem ntrebri, s ne sprijinim unul pe altul, chestii din astea nu? Isaac oft i se frec la ochi. Pentru Dumnezeu, biei, hai s lsm joaca, mormi el. Nu trebuie s-mi spunei c am trecut prin greuti, tiu c suntei suprai i nu v fac nicio vin Pute, spuse David fr ocoliuri. i toat ziua e un vacarm nentrerupt. n timp ce Lublamai vorbea, robotul vechi se apropie din spate pe roi. Se opri i i roti capul ca s-i prind n vizor pe cei doi. Ezit o clip, apoi i plie braele butucnoase de metal ntr-o imitaie proast a poziiei lor mbufnate. Isaac art spre el.

106

Uite, uite, chestia aia a luat-o razna! Are un virus! Dac nul aruncai la gunoi o s devin independent; o s purtai discuii existeniale cu aspiratorul nainte s se sfreasc anul! Isaac, nu schimba subiectul, fcu iritat David, aruncnd o privire peste umr i mbrncind mainria care czu la pmnt. Cu toii o lum puin razna cnd apar lucruri care nu ne convin, dar asta e prea mult. Bine! ridic Isaac minile n sus, privind n jur. Cred c am subestimat capacitile lui Lemuel, recunoscu el cu mhnire. Pe toi pereii depozitului i de-a lungul ntregii platforme erau stivuite cuti cu vieti care zburtceau i ipau. Depozitul era plin de zgomote de aripi, de gina i de croncnituri. Porumbei i vrbii i grauri i artau spaima prin piuituri care, orict de slabe ar fi fost n parte, se adunau ntr-un cor masiv. Papagali i canari punctau vaietul psrilor cu semne de exclamare care-l fceau pe Isaac s tresar. Gte i pui de gin i rae ddeau un aer rustic acelei cacofonii. Aspide cu chip ngheat planau prin spaiul ngust al cutilor, lovind pereii de plas cu trupurile lor de oprl. i lingeau rnile cu limbile lor de leu i scoteau rgete minuscule, ca nite oricei nfuriai. Containere uriae de sticl zumziau pline cu mute i albine i viespi, efemeride i fluturi i crbui. Lilieci bteau din aripi cu capul n jos i-l priveau pe Isaac cu ochi aprini. erpi-libelul i scuturau aripile lungi elegante i uierau zgomotos. Podeaua cutilor nu fusese curat i mirosul acru de gina devenise foarte puternic. Sinceritate, bursucul, se legna n sus i-n jos prin depozit, scuturndu-i capul dungat. David vzu direcia n care privea Isaac. Da, strig el. Vezi? Pn i pe el l deranjeaz duhoarea. Biei, spuse Isaac, apreciez stoicismul vostru, pe bune. Trebuie s ne suportm unul pe altul, nu? Lub, i mai aduci aminte cnd fceai experienele acelea referitoare la sonar i adusesei pe unul care a btut o tob uria pre de dou zile? Isaac, a trecut aproape o sptmn! Ct o s mai dureze? Care e programul? Cel puin cur-le mizeria! Isaac privi n jos spre chipurile lor iritate. Erau foarte suprai. Se gndi repede la un compromis. Bine, uite, spuse el pn la urm, fac curenie la noapte, promit. i am s muncesc pn am s cad jos tiu! Am s le iau mai nti pe cele mai zgomotoase. Am s ncerc s scap de ele n dou sptmni? termin el jalnic. David i Lublamai se
107

revoltar, dar Isaac le ntrerupse strigtele. Am s pltesc n plus la chirie luna viitoare! Aa-i mai bine? njurturile se oprir pe loc. Cei doi oameni l privir fix, cntrind. Erau tovari de cercetare, renegai din Mlatina Bursucului, erau prieteni; dar existena lor era precar i nu prea aveau loc de sentimentalisme atunci cnd venea vorba de bani. tiind asta, Isaac ncerca s-i mpiedice s fie tentai s-i gseasc alt spaiu. Nu i-ar fi putut permite s plteasc singur chiria. Care e suma de care vorbim? ntreb David. Isaac cntri. nc dou guinee? David i Lublamai se uitar unul la altul. Era o ofert generoas. i, fcu n treact Isaac, dac tot veni vorba, a aprecia o mn de ajutor. Nu tiu ce s fac cu unele dintre aceste subiecte tiinifice. Nu te-ai ocupat de nite teorii ornitologice cndva, David? Nu, rspunse sec David. Am fost asistentul cuiva care se ocupa de asta. Plictiseal mare. i nu mai fi att de previzibil, Zaac. N-o s m deranjeze mai puin jivinele tale pestileniale dac m introduci n proiectele tale, rse el amuzat sincer. Ai luat lecii de Teorie Empatic sau ce? Dar n ciuda discursului batjocoritor, David urc scrile, urmat de Lublamai. Se opri cnd ajunse sus i fcu privirea roat peste toate vietile captive. La naiba, Isaac, opti el ncruntat. Ct te-a costat marfa asta? nc nu m-am socotit cu Lemuel, spuse Isaac sec. Dar noul meu ef o s aib grij. Lublamai l ajunse din urm pe David. Art spre o colecie de cuti din colul ndeprtat al pasarelei. Ce-i acolo? Acolo in chestiile exotice. Aspide, lasifluturi Ai un lasifluture? exclam Lublamai. Isaac ddu din cap i rnji. Nu am avut inima s supun la experimente vietatea aceea frumoas, spuse el. Pot s-l vd? Sigur, Lub. E acolo, n spatele cutii cu lilieci.
108

Lublamai porni tropind spre locul indicat, sub privirea aspr a lui David. i unde e problema ornitologic n care te-ai ncurcat? ntreb el frecndu-i minile. Pe birou, art Isaac spre porumbelul nenorocit. Cum s-l fac s se opreasc din zbatere. La nceput m interesa aa, pentru c-i puteam vedea musculatura n aciune, dar acum vreau s-i mic aripile cu mna mea. David l privi ca pe un retardat. Omoar-l. Isaac ridic din umeri. Am ncercat. Nu moare. Of, pentru Dumnezeu rse exasperat David i porni cu pai mari spre birou, unde rsuci gtul porumbelului. Isaac tresri i ridic minile. Nu sunt destul de ndemnatic pentru chestii din astea. Sunt prea sensibil, declar el. Da, sigur, accept David cu scepticism. La ce lucrezi? Isaac deveni brusc entuziast. Ei bine, fcu el apropiindu-se de birou. Am avut ghinion cu localnicii garuda. Am auzit zvonuri despre vreo doi care locuiesc pe Movila Sfntului GurMult i n Cartierul Sirian i leam trimis vorb c sunt dispus s-i pltesc bine pentru cteva ore de studiu i nite heliotipii. N-am primit niciun rspuns. Am pus i nite afie la universitate, cernd studenilor garuda s treac pe aici, dar sursele mele mi-au spus c nu s-a primit niciun garuda anul acesta. Garuda nu sunt chiar adepi ai gndirii abstracte. David imit vocea sforitoare a vorbitorului din sinistrul partid al Celor Trei Pene care organizase o adunare dezastruoas n Mlatina Bursucului cu un an n urm. Isaac, David i Derkhan merseser s tulbure adunarea, huiduind i aruncnd cu portocale stricate n omul de pe scen spre deliciul demonstranilor xenieni de afar. Isaac pufni n rs la amintirea acelor zile. Absolut. Oricum, pentru moment nu pot lucra cu un garuda adevrat, aa c cercetez diferite mecanisme de zbor, dup cum vezi mprejur. Uimitoare varietate. Isaac rsfoi prin teancul de notie, ridicnd diagrame de aripi pentru cintezoi i albstrele. Dezleg porumbelul mort i tras delicat micarea arcuit a aripilor lui. Art fr cuvinte pereii acoperii cu diagrame frumos desenate. Seciuni mrite ale
109

articulaiilor umrului, reprezentri de fore, studii frumoase de modele de pene. i aici erau heliotipii cu dirijabile, cu sgei i semne de ntrebare mzglite cu cerneal neagr. Erau i schie sugestive de maini de lupt i imagini mrite de aripi de viespe, fiecare etichetat cu grij. David trecu privirea peste ore i ore de munc, peste studiile comparative ale mecanismelor de zbor. Clientul meu n-o s ridice nicio pretenie fa de modelul aripii, att timp ct se va putea ridica n aer. David i Lublamai aflaser despre Yagharek. Isaac le ceruse s pstreze secretul. Avea ncredere n ei. Le spusese asta n caz c Yagharek l-ar fi vizitat cnd ei s-ar mai fi aflat n laborator, dei pn acum garuda reuise s-i evite. Te-ai gndit s-i pui pur i simplu aripile napoi? ntreb David. S-l Refaci? Firete, asta e linia principal a cercetrilor mele, dar apar dou probleme. Ce aripi s folosesc? Trebuie s le construiesc. Apoi, cunoti tu vreun Refctor gata s lucreze n secret? Cel mai bun bio-taumaturg pe care l cunosc este nesuferitul de Vermishank. Am s merg la el dac o s fiu obligat, dar trebuie s fiu al naibii de disperat ca s fac asta Aa c pentru moment m ocup cu partea preliminar, ncerc s gsesc forma i mrimea i sursa de energie necesare ca s-l susin. Dac am s urmez calea asta pn la urm. Dar le ce altceva te mai gndeti? Psiho-taumaturgie? Pi, tu tii c favorita mea era TCU 2 rnji Isaac i ridic din umeri autocritic. Am sentimentul c e prea compromis pentru a putea suporta o Refacere, chiar dac descopr aripile potrivite. M gndeam s combin dou cmpuri energetice diferite La naiba, David, nu tiu. Am o smn de idee, fcu el artnd spre schia triunghiului. Isaac? strig Lublamai, acoperind ipetele i piuiturile. Isaac i David ntoarser privirile spre el. Trecuse de cuca lasifluturelui i de perechea de papagali aurii. Arta acum spre un rnd de cutii mici. A, acolo e crea, strig Isaac cu un zmbet, apoi se ndrept spre Lublamai, trgndu-l pe David dup el. Mi s-a prut interesant s urmresc trecerea de la o fiin incapabil de zbor la una zburtoare, aa c am fcut rost de pui, larve i ou. Se opri n dreptul coleciei. Lublamai se uit printr-o ferestruic la un cuib cu ou albastre.
2

Teoria Cmpurilor Unificate (n.t.). 110

Nu tiu ce specie sunt, recunoscu Isaac. Sper s fie nite psri drgue. Cutia era aezat peste altele la fel, avnd fiecare cte un cuib cu cteva ou. Unele erau uimitor colorate, unele erau pur i simplu glbui. O eav subire spirala prin spatele cutiilor i disprea peste balustrad spre boilerul de jos. Isaac o atinse uor cu piciorul. Cred c le place cldura mormi el. Nu tiu sigur Lublamai se aplec s arunce o privire ntr-un container de sticl. Hopa, fcu el. Parc a avea din nou zece ani! i dau ase bile pentru astea. Pe fundul containerului se foiau nite omizi verzi. Mestecau sistematic, cu voracitate, frunzele aruncate n jurul lor. Verdeaa colcia de trupurile lor mici. Da, e destul de interesant. Acui o s se transforme n coconi i cred c o s le desfac n diferite stadii ca s vd cum se metamorfozeaz. Viaa de asistent de laborator este crud, nu? murmur Lublamai cu capul vrt n container. Ce alte larve dezgusttoare mai ai pe-aici? Nite viermi. Uor de hrnit. Cred c de la ei vine mirosul care-l deranjeaz pe Sinceritate, rse Isaac. Alte cteva omizi care promit s se transforme n fluturi i molii, nite chestii acvatice agresive despre care mi s-a spus c se vor transforma n mute-de-damasc sau ceva de genul sta, art Isaac spre un container plin cu ap murdar, aezat mai n spate. Apoi, continu el mergnd spre o cutie anume, mai am ceva foarte special i ntri spusele cu un gest sigur din degetul mare. David i Lublamai se adunar n jurul cutiei, privind cu gurile cscate. Vai, dar e splendid opti David dup un timp. Ce-i asta? opti Lublamai. Isaac privi peste capetele lor ctre omida lui favorit. Ca s fiu cinstit, prieteni, habar n-am. Nu tiu dect c e mare, drgu i nu prea fericit. Omida i cltina capul orbete. i muta trupul masiv cu micri de melc n jurul cutii de plas. Avea cel puin zece centimetri lungime i vreo doi grosime, stropit parc la ntmplare n culori vii. Peri epoi i ieeau de pe spate.
111

mprea cuca cu nite frunze de salat, bucele de carne, felii de fructe i tala de hrtie. Vezi, am ncercat s o hrnesc cu de toate. Am pus tot felul de ierburi, dar nu vrea nimic. Aa c am ncercat cu pete, fructe, prjituri, pine, carne, hrtie, lipici, bumbac, mtase prefer s rmn flmnd i s se uite la mine acuzator. Isaac se aplec, strecurndu-i capul ntre al lui David i Lublamai. Se vede c vrea s mnnce. Devine tot mai palid, ceea ce m ngrijoreaz, att din punct de vedere estetic, ct i fiziologic. Nu mai tiu ce s fac. Cred c frumuseea asta o stea acolo i-o s moar. Isaac i trase nasul cu resemnare. De unde o ai? ntreb David. tii cum merge treaba asta, fcu Isaac. O am de la un tip care o are de la altcineva care a cptat-o de la o femeie i tot aa De unde s tiu? Cred c n-ai de gnd s o diseci? Doamne ferete! Dac triete destul ca s intre n faza de cocon, ceea ce m ndoiesc, sunt foarte interesat de creatura care o s ias. S-ar putea chiar s o donez la Muzeul de tiin. M cunoti doar, ce nu fac eu pentru public Oricum, fiina asta nu m ajut prea mult la cercetare. Nici nu poate s mnnce, darmite s se metamorfozeze sau s zboare. Aa c tot ce vezi n jurul tu fcu el un gest cuprinztor cu mna e pentru studiu de zbor. Dar micua asta art el spre omid e pentru studiu social. Isaac arunc un zmbet larg. *** Jos se auzi un scrit. Se deschisese ua. Cei trei brbai se aplecar mult peste balustrad i privir n jos, ateptndu-se sl vad pe Yagharek garuda, cu aripile lui false ascunse sub manta. Lin ridic privirile spre ei. David i Lublamai fur cuprini de confuzie. Erau jenai de strigtul brusc iritat al lui Isaac n chip de bun venit. i cutar altceva la care s se uite. Isaac se grbi s coboare. Lin, bubui el. Ce bine s te vd. Cnd ajunse jos, vorbi mai ncet. Draga mea, ce faci aici? Am crezut c o s ne vedem mai la sfritul sptmnii.
112

i vzu antenele tremurnd suprate, ncercnd s-i ascund iritarea. Era limpede c Lub i David neleseser ce se ntmpla l cunoteau de prea mult vreme: era convins c apropourile i remarcile referitoare la viaa lui de cuplu i fcuser s ghiceasc aproape tot adevrul. Dar aici nu era Cmpul Poftei. Erau prea aproape de cas. Putea fi vzut. Dar Lin prea foarte trist. Uite, gesticul ea rapid, vreau s vii cu mine acas, nu m refuza. Mi-e dor de tine. Obosit. Treab grea. Scuze c am venit aici. Trebuia s te vd. Isaac simi mnie amestecat cu afeciune. Se creeaz un precedent primejdios, gndi el. La dracu! Stai puin, opti el. D-mi un minut. Alerg pe scri. Lub, David, am uitat c trebuia s ies cu nite prieteni n seara asta, aa c au trimis pe cineva s m aduc. Promit solemn c am s-mi fac treaba mine. Pe onoarea mea. Toate vietile sunt hrnite, nu mai trebuie fcut nimic Arunc o privire scurt mprejur. Se for s-i priveasc n ochi. Da, sigur, spuse David. Distracie plcut. Lublamai i fcu a lehamite din mn. Bine, spuse greoi Isaac. Dac Yagharek vine pe-aici Descoperi c de fapt nu avea nimic s le spun. Lu un carneel de pe birou i sri pe scri fr s priveasc n urm. Lublamai i David nici nu se uitar la el. O lu pe Lin ca un vrtej, trnd-o pe u nainte s i se poat opune. Abia cnd ieir din depozit, cnd o privi n ochi, nervozitatea i dispru aproape complet. Isaac ezit o clip, apoi o lu de bra. i strecur carneelul n geant. Noaptea asta o s fie numai a noastr, opti el. Ea ddu din cap i-i sprijini trupul de al lui, prinzndu-l de dup mijloc. Apoi se deprtar unul de cellalt, de team s nu fie vzui. Se ndreptar la pas spre Staia ireteniei, n ritmul ndrgostiilor, la un bra distan unul de altul.

113

Capitolul Doisprezece
Dac un uciga ar bntui prin Colina Drapelului sau prin Malul Molimei, ar pierde miliia timp i resurse ca s-l gseasc? Cum s nu! Cutarea lui Jack Juma-de-Rugciune o dovedete din plin! Dar cnd Ucigaul Orbilor lovete n Cotul Pclei nu se ntmpl nimic! O alt victim cu ochii scoi a fost pescuit din Catran sptmna trecut a cincea victim i niciun cuvnt din partea gorilelor albastre din epu. V spunem: este o lege pentru cei bogai i una pentru cei sraci! *** Prin Noul Crobuzon apar afie cernd votul tu pentru norocoii care au ctigat acest drept! Soarele Mare, partidul lui Rudgutter, se umfl n pene, n Sfrit Putem Vedea umbl cu zvonuri, Tendina Diversitii i minte pe xenienii oprimai, iar scursurile din Cele Trei Condeie i mprtie otrava. Cu aceste echipe jalnice, Agitatorul Renegat cere tuturor ctigtorilor de voturi s boicoteze alegerile! Facei un partid al celor de jos i denunai Loteria Sufragiilor! V spunem: votai pentru toat lumea, votai pentru schimbare! *** Sindicatele vodyanoilor din Kelltree se gndesc la grev dup reducerea drastic a salariilor de ctre autoritile portuare. Lipsit de graie, Ghilda Portuar Uman s-a dezis de aciunile lor. V spunem: toate rasele, unii-v mpotriva patronilor! *** Derkhan ridic privirea din revist cnd o pereche intr n vagon. Cu un aer plictisit i nepstor, mpturi exemplarul din Agitatorul Renegat i-l strecur n geant. Sttea chiar la captul vagonului, cu spatele la direcia de mers, aa c-i putea privi pe cei civa cltori fr s par c-i spioneaz. Cei doi tineri care urcaser se mpiedicar atunci cnd trenul plec din Nodul Sedim i i cutar iute un loc. Erau mbrcai simplu dar bine, ceea ce i deosebea de majoritatea celor care cltoreau spre Mocirla Cinelui. Derkhan ghici c sunt misionari Verulini, studeni de la universitatea de mai sus din Dumbrav, cobornd pioi i cucernici n adncimile Mocirlei Cinelui pentru a alina sufletele sracilor. Pufni ctre ei n gnd, apoi scoase o oglinjoar.
114

Pndind cu coada ochiului s nu fie vzut, Derkhan i studie figura, i aranj peruca alb i i pipi cicatricea fals ca s vad dac ine. Era mbrcat cu miestrie. Hainele i erau murdare i rupte, ca s nu lase de bnuit c ar avea vreun ban asupra ei i pentru a nu atrage atenia localnicilor, dar nici prea jegoase, ca s nu atrag oprobiul celor din Corbul de unde i ncepuse cltoria. inea carnetul de notie n poal. Petrecuse ceva timp cu nsemnrile pentru Premiul Shintacost. Prima rund avea loc spre sfritul lunii i se gndea la un articol pentru Farul despre ce vzuse pn acum i ce ar mai fi vrut s vad. Inteniona s-l scrie vesel, dar cu atingeri foarte serioase la adresa politicii juriului. Privi nceputul articolului i oft. Nu e timpul potrivit pentru asta, gndi ea. Derkhan privi pe fereastra din stnga ei peste ora. Pe ramura aceea a Liniei de Dreapta, ntre Dumbrav i zona industrial din sud-estul Noului Crobuzon, trenurile treceau cam pe la jumtatea nlimii oraului. Masa acoperiurilor era strpuns de turnurile miliiei n Mlatina Bursucului i Insula Despicturii, i mai departe n Dealul Mutei i Sheck. Linia de Sud trecea dincolo de Marele Catran. Coastele albite trecur pe lng ine, nlndu-se peste vagon. Fumul se adun pn ce trenul prea c plutete pe un val de cea. Zgomotul industrial cretea n intensitate. Trenul trecu printre plcuri de couri de fum uriae, ca nite trunchiuri de copaci mori, n drumul lui spre Sunter. Prloaga Ecoului era zona industrial slbatic ce se ntindea spre rsrit. Undeva dedesubt i spre sud, i ddu seama Derkhan, se adun un grup de vodyanoi. Mult noroc, tovari. Fora centrifug o mpinse spre vest o dat cu ieirea trenului de pe Linia Kelltree i rsucirea lui spre est, accelernd s sar peste ru. Prinser s se vad catargele nalte ale navelor din Kelltree, legnndu-se uor pe ap. Derkhan zri pnzele strnse, vslele masive i courile de fum ale alupelor negustoreti din Myrshock, Shankell i Gnur Kett. Apa fierbea de attea submersibile fcute din cochilii de melc uriae. Derkhan ntoarse capul s mai priveasc pe msur ce trenul lua curba. Vedea Marele Catran dincolo de acoperiurile din sud, lat i nelinitit i nesat cu nave. Ca ntr-un strvechi ritual, vasele mari, vase strine de acele locuri, se opreau la un kilometru mai
115

n aval de confluena Molimei cu Catranul. Se adunau dincolo de Insula Despicturii, la docuri. Pe o distan de vreo doi kilometri, malul nordic al Marelui Catran era plin de macarale ncrcnd i descrcnd fr ncetare, aplecndu-se ca nite psri uriae ce se hrneau. Roiuri de barje i remorchere duceau mrfurile transferate n amonte, n Cotul Pclei i Cotul Mare i spre uzinele jegoase din Cartierul Prului; trgeau containere pe canalele Noului Crobuzon ce legau rul de fbricue i ateliere, cutndu-i drumul prin labirint ca nite oareci de laborator. Malul de lut din Kelltree i Prloaga Ecoului era nesat cu docuri i dane, uriae fundturi de ap care strpungeau coastele oraului, legate de ru prin canale adnci, aglomerate cu nave. Existase odat un proiect s se copieze n Cartierul Infam docurile din Kelltree. Derkhan vzuse ce mai rmsese acolo. Trei albii masive pline cu ml mpuit aductor de malarie, din care se ieau pe jumtate epave i grinzi rsucite. Zgomotul inelor de sub roile de oel se schimb brusc atunci cnd locomotiva cu aburi intr pe structura masiv a Podului Orzului. Trenul se cltin puin dintr-o parte n alta, ncetinind pe inele prost ntreinute, ca i cum ar fi fost dezgustat de Mocirla Cinelui peste care trecea. Cteva blocuri cenuii se ridicau de pe strzi, cu betonul putred, ca nite buruieni ntr-o hazna. Multe erau neterminate, cu bare de oel nind din acoperiurile fantomatice, ruginind, sngernd din pricina ploii i umezelii, ptnd cldirile. Garguii se roteau deasupra monoliilor ca nite vulturi deasupra unor strvuri, adstnd la etajele superioare i murdrind acoperiurile caselor vecine cu gina. De fiecare dat cnd Derkham trecea pe acolo, gsea peisajul mahalalei din Mocirla Cinelui modificat. Se spau tunele ce duceau spre oraul subteran, reea de ruine i canale i catacombe pe sub Noul Crobuzon. Scrile sprijinite de perete ntr-o zi erau btute n cuie n ziua urmtoare, apoi ntrite, devenind ntr-o sptmn trepte spre un nou etaj atrnat precar ntre dou acoperiuri. Derkhan vzu lume stnd, alergnd sau ncierndu-se pe terasele acoperiurilor. Atept sfritul cltoriei atent la mirosul Mocirlei ce ptrundea n vagon. *** Ca de obicei, nu era nimeni s-i ia biletul la ieirea din staie. Dac nu s-ar fi temut att de mult s nu fie prins fr bilet,
116

chiar dac ansele erau foarte mici, Derkhan nici nu i-ar fi cumprat vreodat. Ls biletul de cltorie pe tejghea i cobor. Uile Staiei Mocirla Cinelui erau ntotdeauna deschise. Ruginiser n poziia asta i iedera le ancorase de perei. Derkhan iei n duhoarea i vacarmul din Strada Potii Btrne. De zidurile mucegite stteau sprijinite trboane. Se gseau aici tot felul de mrfuri unele de o calitate surprinztoare. Derkhan se adnci n mahala. Era nconjurat de un concert nentrerupt de strigte, de reclame de negustori ce preau mai mult strigte de lupt. De cele mai multe ori se anunau alimente. Ceap! Cine cumpr ceapa mea frumoas? Melci! Luai numai melci! Sup s te nclzeti! Alte bunuri i servicii erau foarte vizibile la fiecare col de strad. Trfele stteau adunate n grupuri mizerabile. Jerpelite, mbrcate n rochii furate de mtase strident, cu chipul vopsit cu alb i stacojiu pentru a acoperi vntile, rdeau cu gura plin de dini stricai i trgeau pe nas shazbah amestecat cu funingine i otrav de oareci. Unele erau nc fetie ce se jucau cu ppui de hrtie i cercuri de lemn, dar care se strmbau lasciv i scoteau limba de fiecare dat cnd trecea vreun brbat pe lng ele. Trectorii din Mocirla Cinelui fceau parte din rasa cea mai dispreuit. Pentru cele mai decadente, inventive, obsesive, fetiizate corupii i perversiuni ale crnii, cunosctorii cutau n alta parte, n cartierele cu felinare roii din Corbul sau Inima Scuipatului. n Mocirla Cinelui era la ndemn cea mai ieftin, mai rapid i mai simpl uurare. Clienii erau la fel de sraci i murdari i bolnavi ca i trfele. La intrrile cluburilor din care erau aruncai afar beivani n com, Refcuii atrgeau clieni noi. Se legnau cu agresivitate pe copite sau picioare uriae, flexnd gheare de metal. Aveau chipuri abtute, cu un aer defensiv. Nici nu micau privirea atunci cnd trectorii i necjeau. Se lsau chiar i scuipai n fa, pentru c nu voiau s-i piard slujba. Teama lor era justificat: la stnga lui Derkhan se deschidea o arcad a viaductului cii ferate. Din ntunericul de acolo venea un iz de rahat i ulei, clinchete mecanice i gemete umane ale Refcuilor care mureau de foame, de butur i de mizerie.
117

Cteva mainrii vechi, ubrede, se mpiedicau pe strad, ferindu-se nendemnatic de pietrele i bulgrii de noroi pe care le aruncau haimanalele. Toi pereii erau acoperii cu graffiti. Poezii porcoase i desene obscene se ntovreau cu sloganuri din Agitatorul Renegat, laolalt cu rugciuni speriate: Vine Juma-de-Rugciune! Jos Loteria! Catranul i Molima picioarele deoparte las / Cine-o fi oare Codoul Oraului / C acum cu srg e Tras / De Sula Guvernului! Nici zidurile bisericilor nu erau scutite. Clugrii Verulini se adunau n grupuri nervoase i tergeau pornografiile aprute pe capelele lor. n mulime gseai i xenieni. Unii erau hruii, mai ales cei civa khepri. Alii rdeau, glumeau i njurau alturi de vecinii lor. La un col, un cactus se certa de mama focului cu un vodyanoi, iar mulimea, format n majoritate din oameni, era mprit n mod egal ntre ei. Copii uierau i cereau de la Derkhan firfirici. Ea nu-i bg n seam, nici nu-i trase geanta mai aproape ca s pozeze n victim. Pi apsat, agresiv, spre inima mahalalei. Pereii din jurul ei se nchiser brusc deasupra capului, transformndu-se n poduri i ncperi improvizate. Aerul din umbra lor era umed i puturos. n spatele lui Derkhan se auzi un vjit i un gargui trecu acrobatic prin tunelul ngust, strnind un curent de aer pe care-l simi n ceaf, i se ridic imediat spre cer, chiuind ca un nebun. Ea se mpiedic i se lipi de perete, alturndu-se corului de njurturi adresate garguiului. Arhitectura pe lng care trecea prea guvernat dup alte reguli dect restul oraului. Nimic nu era fcut cu scop funcional. Mocirla Cinelui prea construit pentru alte raiuni dect adpostirea locuitorilor ei. Crmida i lemnul i betonul o luaser razna, crescnd ca o tumoare. Derkhan ajunse ntr-o fundtur cu perei de crmid i privi mprejur. Un cal Refcut sttea la captul ndeprtat, cu picioarele din spate nlocuite cu nite ciocane pneumatice enorme. n spatele lui, sprijinit de zid, se afla un cru. Oricare dintre trectorii cu priviri plictisite putea fi un informator al miliiei. Era un risc pe care trebuia s i-l asume. Ocoli cruciorul. ase porci fuseser descrcai de acolo ntrun arc improvizat lng perete. Doi oameni alergau hazliu dup porcii din spaiul strmt. Porcii guiau cu glas de copii. Din arc se deschidea la nivelul solului o fereastr de vreun metru nlime.
118

Derkhan arunc o privire n gaura fetid ce se deschidea n spatele ferestrei, adnc de trei metri, abia luminat cu jeturi de gaz plpitoare. Din vizuin se auzeau uierturile gazului ce lumina roiatic. Siluete treceau ncoace i-ncolo, aplecate sub poveri ca nite suflete turmentate n iad. Derkhan trecu printr-un cadru fr u, apoi cobor o scar abrupt spre abatorul subteran. *** Cldura primverii era amplificat aici ca i cum ar fi fost alimentat de o energie intern. Derkhan, transpirnd, se strecur printre carcasele ce se cltinau n crlige, ferindu-se s calce n blile de snge aproape congelat. n fundul ncperii, o band rulant plimba, ca ntr-un carusel, crlige mari de carne, disprnd mai apoi n pntecele ntunecat al abatorului. Chiar i lucirile cuitelor preau filtrate prin lumina armie. Derkhan i acoperi nasul i gura cu o batist, ncercnd s nu inspire duhoarea rnced de snge i carne cald. La captul ndeprtat al camerei, sub arcada prin care privise din strad, vzu un grup de trei brbai. Lumina care ptrundea dinspre Mocirla Cinelui n locul acela ntunecat i urt mirositor se revrsa ca un nlbitor. La un semn numai de ei tiut, cei trei casapi se traser n spate. Porcarii din strada de deasupra prinseser unul dintre animale i, ntr-un vacarm de njurturi i guituri i ipete de spaim, aruncau povara prin deschiztur. Scroafa ip rostogolindu-se n hu, eapn de spaim, cznd la picioarele celor care o ateptau cu cuitele scoase. Se auzi un pocnet i picioarele scurte i epene ale scroafei se rupser de podeaua de piatr, alunecnd din pricina sngelui i blegarului. Se prbui, zbtndu-se neputincioas, cu picioarele nsngerate din care se vedeau ieind buci de os. Cei trei brbai se apropiar cu o precizie dictat de experien. Unul i se aez pe crup, ca s-i mpiedice zbaterile, altul i trase capul pe spate, innd-o de urechi. Al treilea despic pielea beregatei cu cuitul. ipetele scroafei se necar iute n snge. Brbaii aruncar trupul uria, cuprins de spasme, pe o mas pe care se afla un fierstru ruginit. Unul dintre brbai o zri pe Derkhan i nghionti un altul. Ben, armsarule, desfrnatule! i-a venit gagica! strig el amuzat, destul de tare ca s aud i Derkhan. Brbatul cruia i se adresase se ntoarse i-i fcu semn lui Derkhan din mn.
119

Cinci minute, strig el. Ea ncuviin din cap. inea la gur batista i nghiea amar. Unul dup altul, porcii greoi i nfricoai se prbueau din alee ca un gunoi organic, cu picioarele n unghiuri nefireti, i din nou erau njunghiai i tranai, apoi golii de snge pe mese vechi de lemn. Limbi i buci de piele sfiat atrnau peste tot, picurnd. Canalele de scurgere din podeaua abatorului ddeau pe dinafar i o balt de snge murdar nconjura gleile cu mruntaie i capetele oprite, cu carnea albit. Pn la urm se prbui prin fereastr i ultimul porc. Brbaii se cltinau epuizai. Erau plini de snge din cap pn-n picioare i emanau aburi. Schimbar ntre ei cteva vorbe i hohotir rguii, apoi cel care rspundea la numele de Ben se ndeprt de tovarii lui i se apropie de Derkhan. n spate, ceilali doi se apucar s despice o carcas i s arunce maele ntr-o albie uria. Dee, nu te srut de bun venit, opti Ben Flex artnd spre hainele pline de snge. Mulumesc frumos. Putem iei de aici? Se aplecar pe sub crligele de carne ce se legnau n mers i se ndreptar spre ieirea neluminat. Urcar scrile ctre parter. Lumina deveni mai puin livid, cptnd ceva din nuana albstruie a cerului ce se ntrezrea prin luminatoarele murdare din tavanul coridorului ngust, aezate mult deasupra. Benjamin i Derkhan ptrunser ntr-o ncpere fr ferestre n care se gsea o cad, o pomp i cteva glei. Cteva halate stteau atrnate n spatele uii. Derkhan l privi n linite cum se dezbrac de hainele murdare i le arunc ntr-o gleat cu ap i spun ras. Brbatul se scrpin i se ntinse lene, apoi pomp cu putere ap n cad. Trupul lui gol era mnjit cu snge de parc ar fi fost un nou-nscut. Arunc nite praf de spun sub jetul de ap rece, apoi amestec apa din cad ca s fac spum. Tovarii ti sunt foarte nelegtori, te-au lsat s faci o pauz de regulat, spuse Derkhan blnd. Ce le-ai spus? i-am rpit inima eu, mi-ai rpit-o tu sau avem doar relaii pur profesionale? Benjamin chicoti. i vorbi cu un accent puternic de Mocirl, deosebit de accentul de centru al lui Derkhan. Pi, am lucrat o tur suplimentar, nu? Deja mi-am depit programul. Le-am spus c ai s treci pe aici. Din cte-i privete, nu eti dect o gagic ce ine la mine i eu la tine. A, s nu uit, peruca aia i ade de minune. i se potrivete, Dee. Ari bestial.
120

Intr n cad i se ls ncet n ap, cu pielea de gin. n jurul lui se ntinse o pat de snge, mizeria ncepu s se desprind de pe piele i s se ridice la suprafa. nchise ochii o clip. Nu stau mult, Dee. Promit, opti el. Nu te grbi, replic ea. i bg capul sub ap, lsndu-i bucle subiri s pluteasc deasupra, apoi s fie absorbite dedesubt. i inu rsuflarea o clip, apoi ncepu s-i frece viguros trupul scufundat, ieind din cnd n cnd s trag aer n piept. Derkhan umplu o gleat cu ap i se aez lng cad. Cnd brbatul iei la suprafa, i turn apa uor pe cap, cltindu-l de spun. Vai, ce bine, mormi el. Mai f asta o dat, te rog. Ea i ascult rugmintea. Ben iei din cada care acum arta ca locul unei crime violente. Rsturn apa murdar ntr-o gaur spart n podea. Prin evile de canalizare din perei se auzi glgitul apei. Benjamin trase pe el un halat. ntoarse capul spre Derkhan. Trecem la treab, iubito? spuse el i i fcu din ochi. Numai s-mi spunei ce servicii dorii, domnule, i rspunse ea. Prsir ncperea. La captul coridorului, scldat n lumina ferestrei din tavan, se afla camera strmt n care dormea Benjamin. El nchise ua i o ncuie. Camera semna cu un pu, fiind mult mai nalt dect lat. O alt fereastr jegoas privea din tavanul ptrat. Derkhan i Benjamin pir peste salteaua subire ctre dulapul de haine rablagit, o relicv cu aer de grandoare decadent n contrast cu restul mahalalei. Benjamin bg mna nuntru i ddu la o parte cteva cmi jegoase. Ajunse la gurile pentru degete meterite n capacul de pe fundul dulapului i trase cu un icnet. Scoase capacul cu blndee i l aez pe podea. Derkhan privi spre gaura din peretele de crmid n vreme ce Benjamin se ntinse spre un raft al dulapului dup o lumnare i o cutie de chibrituri. Aprinse lumnarea strnind un nor de sulf, apoi apr flacra cu mna s nu se sting din pricina curentului ce venea de dincolo. Urmat de Derkhan, pi prin dulap i ilumin redacia Agitatorului Renegat. *** Derkhan i Benjamin aprinser lmpile cu gaz. Camera era mare, copleind n dimensiune dormitorul de alturi. Aerul
121

dinuntru era sttut. Nu exista lumin natural. Deasupra se vedea cadrul unui luminator, dar sticla fusese vopsit n negru. n redacie se aflau cteva scaune ubrede i dou birouri acoperite cu hrtii i foarfeci i maini de scris. Pe un scaun sttea un robot inactiv, cu ochii stini. Unul dintre picioare i era spart, sngernd fire de cupru i cioburi de sticl. Zidurile erau acoperite cu afie. De-a lungul pereilor stteau nirate teancuri de numere vechi din Agitatorul Renegat. ntr-un capt se afla tiparnia, un agregat uria de fier murdar de ulei i cerneal. Benjamin se aez la biroul cel mai mare i trase un alt scaun lng al lui. i aprinse o igar lung de foi. Trase fumul n piept cu poft. Derkhan i se altur. Art cu degetul spre robot. Ce mai face vechitura aia? Prea a dracului de zgomotoas ca s-o folosesc pe timp de zi. Trebuie s atept pn ce pleac toat lumea, dar nici tiparnia nu e chiar silenioas, aa c nu mai conteaz. E o uurare pentru mine s nu trebuiasc s nvrt la roata tiparniei noaptea-ntreag o dat pe sptmn. Nu e nevoie dect s-i bag ceva crbuni n mae, s-i art cu degetul, dup care pot s trag un pui de somn. Cum stm cu numrul urmtor? Benjamin ddu ncet din cap i art spre un teanc legat alturi de scaunul lui. Stm bine. Mai trebuie s tipresc cteva. Am publicat chestia aceea a ta cu Refcutul de la blci. Derkhan ddu din mn. Nu-i mare sfrial. Nu, dar tii tu e incisiv Se potrivete cu alegerile. Un fel de Jos Loteria! ntr-o form mai puin strident, rnji el. tiu c am tratat aceleai subiecte ca i n ultimul numr, dar aa-i n perioada asta a anului. Nu faci parte dintre norocoii ctigtori ai loteriei anul sta, nu? ntreb Derkhan. i-a ieit numrul? Da de unde. Numai o dat mi-a ieit, cu ani n urm. Am alergat mndru la urn cu biletul n mn i am votat cu partidul n Sfrit Putem Vedea. Entuziasm tineresc, pufni amuzat Ben. Tu nu te califici automat? La naiba, Benjamin. N-am eu atia bani! N-a mai da o ceap degerat pe Agitatorul Renegat dac i-a avea. Nu, i nici nu am ctigat anul sta. Benjamin tie sfoara balotului cu reviste. i nmn cteva lui Derkhan. Ea lu primul numr i arunc o privire pe copert.
122

Fiecare numr era o singur foaie mare de hrtie mpturit de mai multe ori. Literele folosite pe prima pagin erau de aceeai mrime cu cele din Farul sau Diamantul sau oricare alt publicaie legal din Noul Crobuzon. ns n interior, Agitatorul Renegat coninea articole i sloganuri cu litere mici i nghesuite. Era urt, dar eficient. Derkhan scoase trei ekeli i-i ntinse spre Benjamin. El i lu mulumind n barb i i puse ntr-o cutie de tabl de pe birou. Cnd vin ceilali? ntreb Derkhan. M ntlnesc cu vreo doi ntr-o crm peste o or, apoi cu restul disear i mine. n atmosfera politic oscilant, violent i represiv a Noului Crobuzon era o metod de protecie necesar: cu excepia ctorva cazuri, scriitorii de la Agitatorul Renegat nu trebuiau s se cunoasc ntre ei. Astfel ansele ca miliia s se infiltreze n grup erau diminuate. Benjamin era editorul, singura persoan din grupul n continu schimbare cunoscut de toi i care i cunotea pe toi. Derkhan observ un teanc de foi tiprite aezat pe podea lng scaunul ei. Alte publicaii rebele de tipul Agitatorului Renegat scoase de cei pe care i considera pe de o parte tovari, pe de alta rivali. Ceva bun? ntreb ea artnd spre teanc. Benjamin ridic din umeri. Strigtul e o prostie sptmna asta. Un articol de fond bunior n Forja, despre afacerile lui Rudgutter cu companiile de transport naval. Am s pun chiar pe cineva s investigheze chestia asta. Restul sunt mruniuri. De ce vrei s m apuc? Pi Benjamin rsfoi hrtiile, consultndu-i notiele. Dac ai putea s fii atent la ce se ntmpl cu greva din port Opinii, poate iei nite interviuri, nite citate, chestii din astea. i ce-ai zice de cinci sute de cuvinte despre istoria Loteriei Sufragiilor? Derkhan ncuviin cu o micare a capului. La ce ne mai ateptm? ntreb ea. Benjamin i uguie buzele. Sunt nite zvonuri cum c Rudgutter ar avea o boal, c ia nite leacuri ciudate: mi-ar plcea s aflu mai multe, dar se vede c informaia a trecut prin cine tie cte guri. Cu toate astea, ine urechea ciulit. Mai e ceva e doar o ncercare, dar pare interesant. Vorbesc cu cineva care pretinde c tie pe altcineva
123

care are de gnd s dea n vileag legturile Parlamentului cu mafia. Derkhan ddu din cap ncet, apreciativ. Sun foarte apetisant. Despre ce vorbim? Droguri? Prostituate? La naiba, sunt sigur c Rudgutter are mna bgat n toate afacerile murdare din lume. Toi au. Fac tranzacia, iau profitul, apoi pun miliia s-i salte pe clieni, i astfel fac rost de o nou recolt de Refcui sau mineri-sclavi pentru puurile din CapuSgeii, umplu nchisorile foarte frumos. Nu tiu ce au de gnd prcioii mei, par foarte nervoi, gata de atac. Dar m tii, Dee. Uurel, uurel, i fcu el cu ochiul. N-o s las s-mi scape chestia asta. S m ii la curent, bine? spuse Derkhan. Benjamin ncuviin. Derkhan ndes revistele n geant i le ascunse sub diverse ciurucuri, apoi se ridic. Bine, am neles ordinele. Cei trei ekeli, c tot veni vorba, nseamn paisprezece copii vndute. Bun treab, spuse Benjamin i cut un carneel anume din multele de pe birou pentru a nota aceast informaie. Brbatul se ridic i i fcu semn politicos din mn spre u. Derkhan trecu prin dulap i atept n dormitor ca Ben s sting luminile n tipografie. Grim-la-cum-l-cheam mai e clientul nostru? ntreb el din prag. Savantul la icnit Da. E chiar un client bun. Am auzit un zvon caraghios despre el acu ceva timp, spuse Benjamin ieind din dulap, tergndu-i minile murdare de ulei cu o crp. Nu e el acela care caut psri? A, da, face un fel de experiment. Primeti informaii de la criminali, Benjamin? rnji Derkhan. Colecioneaz aripi. Cred c i-a fcut un principiu din a nu cumpra nimic n mod oficial dac se poate folosi de canalele ilicite. Benjamin cltin din cap apreciativ. E bun tipul. tie s rspndeasc vorba. Ben potrivi capacul dulapului napoi. l fix i se ntoarse spre Derkhan. Mito, spuse el. Acum ar trebui s intrm n pielea personajelor. Derkhan ddu din cap scurt i i ciufuli puin peruca. i desfcu ireturile complicate ale cizmelor. Benjamin i descheie cmaa. i inu rsuflarea i i roti braele pn ce
124

se nroi la fa. Ddu brusc aerul afar din piept i inspir cu sete. O privi pe Derkhan cu ochii mijii. Haide, implor el. Mai scutete-m. Ce fac cu reputaia mea? Ai putea s te prefaci mcar obosit Ea i zmbi hoete i, oftnd, se frec la ochi. O, domnule B., chici ea absurd. Eti cel mai bun dintre toi! ine-o tot aa, mormi el i-i fcu din ochi. Descuiar ua i ieir pe coridor. Pregtirile lor fuseser inutile. Erau singuri. De departe, de jos, se auzeau mainile de tocat carne.

125

Capitolul Treisprezece
Lin se trezi lng Isaac i se ntoarse s-l priveasc. Antenele i fluturau n adierea rsuflrii lui. Trecuse prea mult timp, gndi ea, de cnd nu se mai bucurase de privelitea asta. Se ntoarse pe o parte i l mngie. El mormi i deschise gura. Buzele i se umflau i se desfceau sub presiunea rsuflrii. Trecu mna peste trupul lui. Era mulumit de sine, mulumit i mndr de ceea ce fcuse asear. Fusese trist i singur i i luase riscul de a-l mnia pe Isaac venind neanunat n partea lui de ora. Dar fusese pn la urm o sear reuit. Lin nu intenionase s mizeze pe simpatia lui Isaac, dar mnia lui se transformase repede n ngrijorare pentru starea ei. Lin i dduse seama cu o vag satisfacie c, vizibil epuizat i cu moralul la pmnt, nu mai trebuise s-l conving de nevoia ei de mngiere. Isaac reuise chiar s-i citeasc emoiile din micarea capului ei de insect. Exista i o parte bun a ncercrilor lui Isaac de a nu fi privii ca amani. Cnd se plimbau mpreun pe strzi, fr s se ating, la pas, prea c i face curte cu timiditate. Khepri nu aveau acest ritual. Sexul pentru procreare, n care era implicat doar partea insectoid a capului, era o corvoad neplcut cu raiuni pur demografice. Masculii khepri erau doar nite crbui fr raiune, asemntori capului femelelor, iar cratul lor pe cap i monta era o experien pe care Lin se bucura c nu o mai avusese de ani de zile. Sexul de plcere, cel petrecut ntre femele, era o chestie penibil, public i cu caracter ritual. Semnele de flirt, respingere sau acceptare dintre indivizi sau grupuri erau la fel de formale ca i dansul. Nu aveau nimic din erotismul emotiv al oamenilor. Lin cunotea destul de mult cultura uman pentru a recunoate obiceiul pe care l practica fr voie Isaac atunci cnd mergeau la plimbare prin ora. Pn ce intrase n aceast legtur ilicit, fcuse entuziasmat sex cu suratele ei i i btuse joc de flirtul penibil al oamenilor din Noul Crobuzon. Dar, spre surpriza ei, nc mai simea aceast nesiguran din partea lui Isaac lucru care i fcea plcere.
126

n seara trecut, dorina lor crescuse pe msur ce mergeau spre staie i cltoreau cu trenul peste ora spre Fundtura Aspicului. Cel mai bun efect se obinea, firete, dac toat acea energie sexual era eliberat brusc din prima clip n care condiiile o permiteau. Isaac o prinsese n brae din clipa n care nchisese ua, iar ea i rspunsese la fel. Pofta crescuse repede. l desprinsese din braele ei, deschisese carapacea i l pusese s-i mngie aripile cu degete tremurnde. l fcuse s atepte n vreme ce se bucura de supunerea lui, nainte de a-l trage spre pat. Se rostogolise cu el pn ce l pusese pe spate. i aruncase hainele i le smulsese pe ale lui. l clrise i el i mngiase capul, trupul, pieptul, se prinsese de oldurile ei mictoare. Dup aceea el i-a pregtit cina. Au mncat i au vorbit. Lin nu i-a spus nimic despre domnul Motley. Nu s-a simit n apele ei cnd a ntrebat-o de ce este att de melancolic n seara asta. A nceput s-i spun o poveste pe jumtate adevrat despre o sculptur dificil, de mari proporii, pe care nu o putea arta nimnui, cu alte cuvinte pe care nu o putea termina pn la Premiul Shintacost, care o epuiza complet i care se afla ntr-un spaiu pe care-l gsise n ora, la o adres pe care nu i-o putea dezvlui. El a fost atent. Poate c a fcut-o intenionat. tia c Lin se simea uneori jignit de absena lui mental atunci cnd lucra la vreun proiect. A implorat-o s-i spun unde avea lucrarea. Firete, nu i-a putut spune. Apoi s-au ntors n pat scuturndu-se de firimituri i semine. Isaac a luat-o n brae i a adormit. Cnd se trezi, Lin petrecu minute lungi bucurndu-se de prezena lui Isaac, nainte s se ridice i s prjeasc pinea pentru micul dejun. Cnd fu trezit de miros, el o srut n joac pe gt i pe capul de insect. Ea l mngie pe obraji cu chelicerele. Trebuie s lucrezi n dimineaa asta? i gesticul ea din cellalt capt al mesei n vreme ce mesteca n mandibule un grapefruit. Isaac ridic privirea din pine uor stnjenit. Mda Chiar trebuie, iubito. La ce? Pi am toate chestiile acelea n depozit, psri i de-alde astea, dar e puin ridicol. Vezi tu, am studiat porumbei, vrbii, rndunele, cine le mai tie pe toate, dar nu am vzut nc un
127

garuda de aproape. Aa c trebuie s plec la vntoare. Tot am lsat-o pe mai trziu, dar i-a cam venit timpul. M duc n Mahalaua Ginaului. Isaac fcu o grimas i atept ca vorbele s-i fac efectul. Lu o mbuctur mare. Cnd termin de nghiit, o privi pe Lin pe sub sprncene. Presupun c nu Vrei s vii i tu? Isaac, i fcu ea semne cu mna imediat, nu spune asta dac nu eti serios, pentru c vreau sincer s merg i am s accept propunerea ta dac nu eti atent. Chiar i n Mahalaua Ginaului. Uite eu chiar chiar vorbesc serios. Dac nu lucrezi la capodopera ta n dimineaa asta, vino cu mine. Vocea i devenea tot mai convingtoare. Haide, ai s fii asistenta mea. Ba nu, mai bine: azi ai s fii heliotipista mea. Ia-i aparatul. Ai i tu nevoie de o pauz. Isaac devenea tot mai ndrzne. Plec din cas mpreun cu Lin, fr s dea semne de stnjeneal. Se plimbar puin spre nord-vest, pe Strada Scrumbiei, ctre Staia Poftei, dar Isaac deveni nerbdtor i fluier dup un taxi. oferul hirsut ridic o sprncean la vederea lui Lin, dar i pstr obieciile pentru sine. Fcu o plecciune din cap i murmur, ca pentru urechile calului, privind spre Isaac i Lin care urcau. n ce direcie, efu? Mahalaua Ginaului, te rog, rosti Isaac aproape grandios, ca i cum i-ar fi potrivit vocea cu importana destinaiei. oferul se ntoarse spre el surprins. Cred c glumeti, domnu. Eu nu merg pn acolo. Te duc pn la Dealul Puritanilor, dar att. Nu face. n Mahalaua Ginaului o s-mi fure roile de la cru din mers. Bine, bine, spuse iritat Isaac. Du-ne ct de aproape ndrzneti. areta porni peste caldarmul din Cmpul Poftei; Lin atrase atenia lui Isaac. Chiar e primejdios? fcu ea cu nervozitate. Isaac arunc o privire n jur, apoi i rspunse prin gesturi. Era mai lent i mai puin fluent dect ea, dar prin semne putea s-l njure pe ofer. un nenorocit. O poate pi oriunde s-ar duce, nu e chiar att de grav. Mgarul e numai un fricos. Citete prea multe ziare de Isaac se poticni i se ncrunt concentrat.
128

Nu cunosc semnul, murmur el. Scandal. Citete prea multe ziare de scandal. Se ls pe spate i privi spre orizontul trasat de cldirile din Vizuina Urletului din stnga lor. Lin nu fusese niciodat n Mahalaua Ginaului. Cunotea locul numai dup notorietate. Cu patruzeci de ani n urm, Linia Scufundat fusese extins spre sud-vest de Vadul Lipitorii, pe lng Dealul Puritanilor i pn n Codrul Adnc care ajungea pn la marginea de sud a oraului. Arhitecii i bancherii construiser carcasele nalte ale blocurilor de locuit: nu chiar att de mari ca monoliii din Valea Brcii din apropiere, dar tot la fel de impresionante. Deschiseser o staie, Halta Cptiului, i ncepuser s construiasc o alta chiar n Codrul Adnc, dup ce deseleniser doar o fie ngust de-o parte i de alta a inelor. Fuseser fcute planuri pentru o staie i dincolo de aceea, iar inele se ntinseser mai departe, conform acestor planuri. Existaser tentative, scheme absurde de a extinde liniile pe sute de kilometri spre sud i spre vest, ca s lege Noul Crobuzon de Myrshock sau Cobsea. Apoi banii s-au terminat. Fusese un fel de criz financiar, o speculaie de burs care a dat gre, sau o reea comercial care a czut sub apsarea concurenei ori a produselor prea ieftine pe care nu le cumpra nimeni, iar proiectul a murit n fa. Trenurile nc mai vizitau Halta Cptiului, ateptnd fr rost cteva minute nainte s se ntoarc n ora. Codrul Adnc a recucerit iute terenul de la sud de cldirea prsit, nghiind staia fr nume i inele ruginite. Vreo doi ani, trenurile din Halta Cptiului ateptaser goale i tcute. Apoi au nceput s apar primii pasageri. Mruntaiele cldirilor celor mari au nceput s se umple. rani sraci din Cotul Grnelor i din Dealurile Ceretorilor au venit s gseasc un culcu n vizuinile prsite. Se vorbea despre locul acela ca despre un sector fantom, aflat n afara controlului Parlamentului, unde taxele i legile erau tot att de rar de gsit ca i canalizarea. Brne din lemn furat se zreau la etajele goale. n strzile neterminate apreau peste noapte construcii improvizate din beton i fier. Locuinele se mprtiau ca mucegaiul. Nu existau nici lmpi cu gaz, nici doctori, nici slujbe; cu toate acestea, n zece ani mahalaua se mpnzise cu adposturi. Cptase i un nume, Mahalaua Ginaului, care reflecta perimetrul ei neregulat: bidonvilul semna cu un gina uria czut din cer.
129

Suburbia era n afara controlului municipalitii Noului Crobuzon. Exista o infrastructur alternativ, una pe care nimeni nu punea nicio baz: o pot improvizat, un serviciu de ntreinere, chiar i un soi de legislaie. Dar aceste sisteme erau n cel mai bun caz ineficiente i pariale. De cele mai multe ori, nici miliia, nici altcineva nu intra n mahala. Singurii vizitatori din afar erau trenurile regulate care apreau n Halta Cptiului, surprinztor de bine ntreinut, precum i bandele de mascai narmai care apreau uneori noaptea s nspimnte i s omoare. Copiii vagabonzi din Mahalaua Ginaului erau intele predilecte ale cruzimii lor. Locuitorii din Mocirla Cinelui i chiar cei din Cartierul Infam i considerau pe cei de aici inferiori lor. Pur i simplu aceast mahala nu fcea parte din ora, nu era dect un ciudat orel care se grefase fr voie pe Noul Crobuzon. Nu existau fonduri s se sprijine o industrie, fie ea legal, fie ilicit. Crimele din Mahalaua Ginaului nu erau dect acte mrunte de disperare i supravieuire. Mahalaua mai avea ceva deosebit, i acel ceva l fcuse pe Isaac s-i calce potecile neprimitoare. n ultimii treizeci de ani, aici se instalase ghetoul garuda. Lin privi spre turnurile nalte din Valea Brcii. Putea s vad n deprtare zburtori plannd n jurul lor. Gargui, poate chiar i vreo doi garuda. Taxiul intr sub un viaduct care plonja graios din turnul miliiei ce trona peste blocuri. Se opri acolo. Gata, efu, eu pn aici merg, spuse oferul. Isaac i Lin debarcar. Pe partea lor de strad se afla un rnd de case albe curate. Fiecare avea n fa o grdin micu, cele mai multe foarte bine ntreinute. Strada era strjuit de bananieri ciufulii. Pe partea cealalt a strzii era un parc lung i ngust, o fie de verdea de vreo sut de metri lime care cobora ntr-o pant abrupt. Aceast dung de iarb era frontiera dintre casele ngrijite din Dealul Puritanilor, locuite de funcionari, medici i avocai, i haosul drpnat de dincolo de copaci, de la poalele dealului: Mahalaua Ginaului. Nici nu-i de mirare c nu-i chiar cel mai ndrgit loc din ora, nu? opti Isaac. Uite, a stricat toat privelitea oamenilor stora drgui de aici, rnji el diabolic. n deprtare, Lin vzu despictura din deal prin care trecea Linia Scufundat. Trenurile traversau canalul spat n coasta de vest a dealului. Crmida roie a Staiei Cptiului trona peste
130

smrcul Mahalalei Ginaului. n acest col de ora, inele treceau aproape la nivelului caselor, dar nu fusese nevoie de cine tie ce construcie grandioas pentru a iei n eviden fa de cocioabele din jur. Dintre toate cldirile de aici, numai blocurile recondiionate erau ceva mai nalte. Lin simi mpunstura lui Isaac. i arta o aduntur de blocuri din vecintatea cii ferate. Vezi acolo? Uit-te sus. Lin urmri direcia n care arta el. Jumtatea de jos a cldirilor mari prea nelocuit. ns de la etajul ase sau apte n sus, prin golurile ferestrelor ncepeau s ias brne de lemn n unghiuri ciudate. Ferestrele erau aici acoperite cu hrtie de ambalaj. Iar sus de tot, pe terasa acoperiului, aproape la acelai nivel cu ei, se vedeau nite siluete mrunte. Lin continu s ridice privirea. Simi o tresrire de bucurie. Pe cer se vedeau creaturi naripate. Aceia sunt garuda, spuse Isaac. Lin i Isaac coborr dealul ctre calea ferat, deviind puin spre dreapta pentru a ajunge la locuinele improvizate unde vzuser zburtorii garuda. Aproape toi garuda din ora triesc n cldirile acelea patru. Probabil c nu sunt mai mult de dou mii n tot Noul Crobuzon. Asta ar nsemna zero virgul trei la sut din populaie calcul distrat Isaac. Mi-am fcut temele, vezi? Dar nu triesc toi aici. Mai sunt i unii precum Krakhleki, nu? A, sigur, sunt i garuda care reuesc n via. Am avut i eu un elev odat, biat simpatic. Mai sunt vreo doi prin Mocirla Cinelui, trei sau patru prin Mahalaua Beznei, ase n Cotul Mare. Civa prin Movila Sfntului GurMult i Cartierul Sirian, din cte am auzit. i odat la una sau dou generaii, cte unul ca Krakhleki d lovitura. Nu i-am citit lucrrile, dac tot veni vorba. Scrie bine? Lin ddu din cap afirmativ. Deci sunt cei ca el i alii tii tu, cum l cheam pe nenorocitul acela la din Tendina Diversitii Shashjar, aa. L-au mpins n fa ca s arate c sunt de partea xenienilor, spuse Isaac i scoase un zgomot obscen. Mai ales de partea xenienilor bogai. Dar majoritatea sunt aici. i de aici cred c e tare greu s scapi Aa cred. De fapt, e puin spus
131

Traversar un pru i ncetinir pasul pe msur ce se apropiau de periferia mahalalei. Lin ncruci braele i cltin din cap. Ce naiba caut eu aici? gesticul ea sardonic. i mbogeti experiena, spuse Isaac vesel. E important s tii cum triesc alte rase n oraul nostru cel frumos. O trase de bra pn ce Lin se ls condus spre umbra copacilor i spre intrarea n Mahalaua Ginaului. *** Ca s ajung n mahala, Isaac i Lin trebuiau s traverseze poduri improvizate din scnduri aruncate peste anurile adnci de trei metri ce separau cartierul de parcul de pe Dealul Puritanilor. Mergeau unul dup altul, uneori ntinznd braele ca s-i menin echilibrul. anul era umplut pe jumtate cu o sup gelatinoas de fecale, poluani i acizi. Bule de gaz de putrefacie i strvuri de animale ieeau la suprafa. Din loc n loc se cltinau cutii ruginite de conserve i ghemuri de carne ca nite tumori sau foetui avortai. Lichidul uleios mai mult ondula dect fcea valuri, inut n chingi de o tensiune superficial prea puternic. Pietricelele care cdeau de pe pod erau nghiite fr niciun strop. Chiar dac i acoperise cu o mn gura i nasul pentru a se feri de duhoare, Isaac nu mai putea suporta. La jumtatea drumului peste scndur simi nevoia s vomite. Se control nainte de a o face. Ar fi fost cu mult mai groaznic s se aplece peste scndur, s-i piard echilibrul i s cad n an. Izul de mocirl din aer o ngreoa pe Lin tot att de mult ct pe Isaac. Pn ce reuir s traverseze de partea cealalt, toat buna lor dispoziie se topise. Ptrunser n tcere n labirint. Lin se orienta bine printre casele joase; corpurile de cldire pe care le cutau se vedeau limpede n faa staiei. Uneori o lua naintea lui Isaac, alteori o lua el nainte. i cutar drumul peste canalele de scurgere spate printre case. Nu mai erau impresionai de nimic. Depiser bariera dezgustului. Locuitorii mahalalei ieeau s-i priveasc. Oameni cu fee triste i sute de copii, cu toii mbrcai n combinaii bizare de haine reciclate i pnz de sac. Se agau din mers cu mnuele lor mici de hainele lui Lin. Ea le ddu la o parte cu o palm i pi n faa lui Isaac. n jurul lor se strni un murmur, apoi ncepu cereala. Nimeni nu fcea vreun gest s-i opreasc.
132

Isaac i Lin merser ntins prin strduele ntortocheate, innd n direcia blocurilor. n urma lor se formase o procesiune. Pe msur ce se apropiau, silueta zburtorilor garuda de deasupra devenea tot mai clar. Un brbat grsun, cam de aceeai talie cu Isaac, le iei n fa. Stai o r, domnu meu, strig el scurt, fcnd semn ctre amndoi. Privirea i era ascuit. Isaac o nghionti pe Lin s se opreasc. Ce doreti? spuse Isaac nerbdtor. Brbatul ncepu s turuie. Apoi, mahalaua asta e clcat arareori de mosafiri ca mata i m chiteam eu c-o s-avei trebuin de cluz. Nu fi tmpit, omule, strig Isaac. Nu-s musafir. Ultima dat cnd am fost pe-aici m-a invitat Petre Slbaticu, continu el ostentativ. Fcu o pauz ca s lase oaptele declanate de auzirea acelui nume s se mprtie bine. Acum am venit s stau la taifas cu ei. Isaac ridic degetul spre garuda. Grasul btu uor n retragere. Ai venit s sporovieti cu psroii? Despre ce, domle? Nu-i treaba ta! ntrebarea este dac vrei s m conduci la ei. Brbatul ridic minile n sus, a mpcare. Nu trebuia s m amestec, domnu, nu e treaba mea. Eu mi-s Zmbreu i te-oi duce la culcuul psroilor dac dai i mata ceva. Pentru Dumnezeu, nu te teme, o s am grij de tine. Numai s nu-i treac prin minte vreo mecherie, ip Isaac, adresnduse tuturor celor din mulime. Am la mine exact ct s pltesc o cluz, niciun sfan mai mult, i tiu c pe Slbaticu o s-l apuce pandaliile dac mi se ntmpl ceva pe teritoriul lui. Rogu-te, efu, nu te lua degeaba de neamu Ginaului. Nu mai zi nimica, mergi pe urmele mele, bine? Ia-o nainte, omule, spuse Isaac. Pe cnd se strecurau printre betoane umede i acoperiuri cu fier ruginit, Lin se ntoarse spre Isaac. Ce-a fost asta, Sfinte GurMult? Cine-i Petre Slbaticu? Isaac i explic prin semne din mers. Unul tare de tot. Am venit aici o dat cu Lemuel cu o treab mai puin ortodox i l-am ntlnit pe Slbaticu. Un barosan de
133

pe-aici. Nici nu tiam dac mai triete! Oricum nu i-ar aminti de mine. Lin era exasperat. Nu-i venea s cread c mahalaua fusese pclit de cacealmaua idioat a lui Isaac. Dar erau acum condui spre turnul garuda. Poate c asistase de fapt mai mult la un ritual dect la o confruntare real. Poate c Isaac nu pclise, nici nu speriase pe nimeni. Poate c i ajutau din mil. Cocioabele lingeau baza turnurilor ca nite valuri. Cluza le fcu semn cu entuziasm i le art cele patru blocuri aezate n colurile unui ptrat. n spaiul umbrit dintre ele fusese plantat o grdin n care copacii se zvrcoleau disperai s ajung la lumin. La rdcina lor, tufe bogate de buruieni suculente acopereau pmntul. Zburtorii garuda ddeau ocol pe sub nori. Uite-i locul, efule! spuse brbatul cu mndrie. Isaac ezit. Cum s fac nu vreau s dau peste ei neanunat, se blbi el. Cum s le atrag atenia? Cluza ntinse mna cu palma n sus. Isaac se uit la el o clip, apoi se cut prin buzunare dup un ekel. Omul se chior la moned i o puse n buzunar. Apoi se ndeprt puin, puse degetele la gur i trase o fluiertur. Bi! ip el. Psroilor! Domnu vrea s v zc ceva! Mulimea care nc i nsoea chiui de bucurie. Cu ipete rguite, strigar spre garuda c au musafiri. Un grup de zburtoare se opri deasupra mulimii. Apoi, cu o insesizabil schimbare a poziiei aripilor, trei dintre ele plonjar spectaculos. Mulimea icni i fluier admirativ. Cei trei garuda czur ca nite pietre spre mulimea n ateptare. La vreo apte metri de pmnt i rsucir din nou aripile oprindu-i cderea. Btur aerul cu aripi grele, trimind cureni de aer i nori de praf n ochii oamenilor de jos, cobornd, apoi urcnd din nou la fiecare btaie din aripi. Ce tot strigai voi acolo? chiri garuda din stnga. Fascinant, opti Isaac ctre Lin. Vocea lui e de pasre, dar nu e aa de greu de neles ca a lui Yagharek Probabil c ragamoll este limba lui matern i nu a vorbit niciodat o alt limb. Lin i Isaac se holbau la creaturile magnifice. Garuda erau goi pn la bru, cu picioarele acoperite cu pantaloni subiri maronii. Unul avea piele i pene negre; ceilali doi erau foarte bronzai. Lin le studie aripile enorme. Aveau o deschidere imens, de cel puin apte metri.
134

Domnul sta de-aici, ncepu cluza, dar Isaac o ntrerupse. Bine v-am gsit, strig el n sus. Am o propunere pentru voi. Putem vorbi? Cei trei garuda se privir. Ce vrei? strig cel negru. Uite ce-i Isaac art spre mulime nu aa mi-am nchipuit c o s se desfoare discuia. Nu putem merge undeva mai retras? Ba bine c nu! spuse primul garuda. Ne vedem sus! Cei trei garuda flfir din aripi la unison i disprur n cer, lsndu-l pe Isaac s se vicreasc. Stai! strig el. Era prea trziu. Se uit n jur dup cluz. Bnuiesc c liftul nu funcioneaz, nu-i aa? Nici nu au montat vreodat unul, domnu, rnji cluza maliios. Mai bine v-ai porni. *** Pentru numele lui Dumnezeu, Lin du-te fr mine. Eu mor. Vreau s stau aici i s mor. Isaac zcea pe palierul dintre etajele ase i apte. Gfia i uiera i tuea. Lin sttea n picioare lng el, cu minile n olduri, exasperat. n picioare, grsanule, gesticul ea. Da, epuizare. i eu. Gndete-te la aur. Gndete-te la tiin. Gemnd de parc ar fi fost torturat, Isaac se ridic n picioare mpleticindu-se. Lin l sprijini pn ajunse la marginea treptelor de beton. Isaac nghii n sec i se ncord, apoi ncepu s urce chioptnd. Casa scrii era afumat i fr alt lumin dect cea care se filtra prin crpturile pereilor. Abia acum, ajuni la al aptelea etaj, scrile ncepeau s par folosite. Pe la picioarele lor ncepu s se adune gunoi. Treptele erau murdare, dar nu mai erau acoperite de praf. La fiecare etaj existau cte dou ui i prin lemnul lor spintecat se puteau auzi voci de garuda. Isaac intr ntr-un ritm de mers lent, dureros. Lin l urm, nebgnd n seam ameninrile lui de atac de cord iminent. Dup cteva minute lungi ajunser la ultimul etaj. Deasupra lor era ua care ducea pe acoperi. Isaac se sprijini de perete i-i terse faa leoarc de sudoare.

135

Numai o clip, iubito, murmur el, reuind chiar s scoat un zmbet chinuit. O, zei! Ce nu fac eu pentru tiin? Pregtete-i aparatul Bine. Haide. Se ndrept de spate i respir ncet, apoi urc i ultimul rnd de trepte ctre u, o deschise i iei pe terasa acoperiului. Lin l urm, cu aparatul n mini. Ochii khepri nu aveau nevoie de timp s se obinuiasc cu variaia brusc de lumin. Lin pi pe betonul aspru plin de gunoaie i pietricele i l vzu pe Isaac acoperindu-i disperat ochii i strngnd pleoapele. Ea privi calm n jur. Puin mai la nord-est se ridica Dealul Puritanilor, o costi sinuoas care parc ncerca s acopere privelitea oraului. epua, Staia Pierzaniei, Parlamentul, cupola Casei de Sticl: se vedeau toate, depind nlimea coamei dealului. De partea opus, Lin vzu kilometri ntregi de pdure, Codrul Adnc, pn departe la orizont. Din loc n loc, cte o movil stncoas se iea din frunzi. Spre nord, privirea putea strbate pn departe peste suburbiile clasei de mijloc din Serpolet i Hotarul Amar, turnul miliiei de pe Movila Sfntului GurMult, liniile suspendate ale Liniei Verso tind prin Cartierul Prului i Fundtura Himerei. Lin tia c dincolo de viaductul ptat cu funingine de la trei kilometri distan se afla cursul erpuit al Catranului, crnd n ora barje i cargouri venite tocmai din stepele din sud. Isaac i ls minile n jos pe msur ce ochii i se obinuiau cu lumina puternic. Deasupra capului lor se roteau acrobatic sute de garuda, ncepnd s se apropie, descriind spirale i ateriznd rnd pe rnd lng Isaac i Lin. Cdeau de sus ca nite mere prea coapte. Erau pe puin dou sute, estim Lin. Se trase, nervoas, mai aproape de Isaac. Garuda aveau cam doi metri nlime, fr curba magnific a aripilor pliate. Nu era nicio diferen de nlime sau greutate ntre masculi i femele. Ele purtau cmi lungi subiri, iar ei o legtur n jurul oldurilor sau pantaloni. Att. Lin avea doar un metru aizeci. Nu putea vedea mai departe de primul rnd de garuda, n schimb putea s vad alii i alii tot cobornd din cer; realiza numrul tot mai mare care se aduna n jurul lor. Isaac o btu pe umr absent. Civa garuda se mai aflau nc n zbor. Cnd i ultimul ateriz pe acoperi, Isaac rupse tcerea.
136

Bine, strig el. Mulumesc foarte mult c ne-ai invitat aici sus. Am venit s v fac o propunere. Cui? veni o voce din mulime. Tuturor, rspunse el. Vedei, fac nite cercetri legate de zbor. Iar voi suntei singurele creaturi din Noul Crobuzon care zburai i avei i creier n cutiu. Garguii nu sunt tocmai renumii pentru abilitile lor de comunicare, spuse el jovial. Gluma lui nu strni nicio reacie. El i drese glasul i continu. Oricum m ntrebam dac unii dintre voi nu ar vrea s vin s lucreze vreo dou zile cu mine, s-mi arate cum zboar, s m lase s le fac nite desene ale aripilor O lu pe Lin de mna n care inea aparatul. Firete, voi plti pentru timpul dedicat A fi foarte recunosctor pentru ajutorul vostru Cu ce te ocupi? veni o voce din primul rnd. Ceilali ntoarser privirea ntr-acolo. sta trebuie s fie eful lor, gndi Lin. Isaac l privi cu atenie. Cu ce m ocup? Cum adic Adic la ce-i trebuie pozele? La ce lucrezi? Pi e o cercetare asupra naturii zborului. Vedei, eu sunt un savant i Astea-s prostii. De unde tiu c nu vrei s ne omori? Isaac tresri surprins. Grupul de garuda ncuviin cu un croncnit. De ce naiba a vrea s v omor? Hai terge-o, nene. Nimeni nu vrea s te ajute. Se auzir cteva mormituri de nemulumire. Era clar c unii din adunare voiau s ia parte la distracie. Dar niciunul nu se mpotrivea vorbitorului, un garuda nalt cu o cicatrice lung peste piept. Lin l privi pe Isaac deschiznd ncet gura. Avea de gnd s fac ceva s schimbe situaia. i vzu mna ndreptndu-se spre buzunar, apoi lsndu-se din nou n jos. Dac le-ar fi artat banii pe loc, l-ar fi putut crede un escroc sau un cheltuitor. Ascult, spuse el ezitant. Nu mi-am dat seama c e o problem Vezi tu, s-ar putea s zici adevrul sau nu. Poate c eti un miliian. Isaac pufni n rs, dar garuda continu pe tonul lui dispreuitor.
137

Poate c echipele morii au gsit soluia asta ca s ajung la noi. Hai s faci nite cercetri Ei bine, nu suntem interesai i gata. neleg, spuse Isaac. neleg c v intereseaz motivaia mea. tiu c nu m cunoatei, dar Nu merge nimeni cu tine, domnule. Gata. Uite. Pot s pltesc bine. Sunt gata s dau un ekel pe zi celui care vrea s vin n laboratorul meu. Garuda fcu un pas nainte i l mpunse agresiv pe Isaac n piept. Vrei s ne duci n laboratorul tu ca s ne diseci s vezi ce avem pe dinuntru? Ceilali garuda btur n retragere cnd eful porni s dea ocol celor doi. Tu i prietena ta gndac vrei s m tiai n buci? Isaac ncerca cu gesturi agitate s se declare nevinovat. Se ntoarse ntr-o parte i privi spre mulime. S neleg c domnul sta vorbete n numele tuturor? Vrea careva dintre voi s ctige un ekel pe zi? Se auzir cteva voci nfundate. Garuda se uitar nelinitii unul la altul. eful arunc minile n sus i le scutur n timp ce vorbi cu patim. Vorbesc pentru toi! Se ntoarse i privi insistent grupul. E vreunul mpotriv? Se ls un moment de linite, apoi un tnr mascul pi n fa. Charlie, se adres el direct liderului auto-proclamat. Un ekel e o avere ce-ai zice s mearg un grup mai mare, s ne asigurm c nu e o capcan i s facem treaba Garuda numit Charlie se repezi la tnrul care vorbea i-l lovi cu pumnul n figur. Mulimea se agit brusc. Cu un tumult de aripi i pene, un mare numr de garuda ni de pe acoperi ca o explozie. Unii ddur ocol scurt i se ntoarser s priveasc ngrijorai scena, dar muli alii se fcur nevzui la etajele superioare ale celorlalte blocuri sau n cerul limpede. Charlie rmase lng victima ameit, czut ntr-un genunchi. Cine e eful aici? strig Charlie cu vocea unei psri de prad. Cine e eful? Lin se prinse de cmaa lui Isaac i ncepu s-l trag spre u. Isaac rezist convins numai pe jumtate. Era vizibil speriat de
138

turnura pe care o luase propunerea lui, dar era de asemenea fascinat de confruntare. Ea l trase ncetul cu ncetul n spate. Tnrul garuda czut privi n sus spre Charlie. Tu eti eful, gemu el. Eu sunt. Eu sunt eful pentru c am grij de voi, nu? C m asigur c n-o s pii ceva, nu? Nu-i aa? i ce v-am spus eu tot timpul? Nu v amestecai cu trtoarele! i mai ales cu antropoidele! tia-s cei mai ri, te rup n buci, i taie aripile, te omoar! Nu v ncredei n niciunul! Inclusiv n grsuul sta cu punga mare. Pentru prima dat de la nceputul tiradei lui, ntoarse capul spre Isaac i Lin. Tu, strig el, artnd cu mna spre Isaac. Car-te nainte s-i art eu ce nseamn s zbori direct n jos! Lin l vzu pe Isaac deschiznd gura ntr-o ultim ncercare de conciliere. Btu din picior enervat i l mpinse cu putere pe u. *** nva s pricepi cum st situaia, Isaac. E vremea s mergem, i fcu furioas Lin semne pe cnd coborau. Bine, Lin, am prins ideea! Era suprat la culme, tropia pe scri fr s se mai plng de oboseal. Enervarea i uimirea i ddeau puteri. Doar c nu neleg, continu el, de ce sunt att de negativiti Lin se ntoarse spre el exasperat. l fcu s se opreasc, blocndu-i drumul. Pentru c sunt xenieni i sraci i speriai, cretinule, gesticul ea ncet. Grasu bogtau vine-n Gina, care nu-i chiar raiul pe pmnt dar e tot ce au, i ncearc s-i fac s plece de acolo fr s le dea nicio explicaie. Mi se pare c Charlie are perfect dreptate. n locuri din astea e nevoie de cineva care s aib grij de ceilali. Dac a fi garuda, a asculta de el, crede-m. Isaac se potolea, prea chiar puin ruinat. E destul de corect, Lin. Am priceput argumentul tu. N-ar fi trebuit s vin de unul singur aici, ar fi trebuit s gsesc pe cineva care cunoate zona Da, i ai ratat ocazia. Acum, chiar dac ai face-o, ar fi prea trziu Da, mersi c mi-ai atras atenia La dracu! Am fcut-o de oaie, nu? Lin nu spuse nimic.
139

Nu mai vorbir aa de mult n drumul ctre ieirea din mahala. Erau urmrii de dup ferestre i de dup ui deschise; se ntorceau pe drumul pe care veniser. Trecnd din nou pe podul aruncat peste hazna, Lin privi napoi spre turnuri. Observ terasa unde avusese loc incidentul. Isaac i Lin erau urmrii de un crd de tineri garuda. Isaac se ntoarse i faa i se lumin scurt, dar grupul de garuda nu se apropie destul ca s stea de vorb. i fcur gesturi obscene din nalt. Cei doi urcar Dealul Puritanilor i se ndreptar spre ora. Lin, spuse Isaac dup cteva minute de tcere, cu voce melancolic. Acolo mi-ai spus c dac ai fi garuda ai asculta de ei, aa-i? Ei bine, nu eti garuda, ns eti khepri Cnd ai vrut s prseti Mahalaua Neamului, trebuie s fi fost o mulime care s-i fi spus s stai cu ai ti, c oamenii nu sunt de ncredere i chestii din astea Dar tu, Lin, tu nu i-ai ascultat, nu-i aa? Lin gndi n tcere mult timp, fr s rspund.

140

Capitolul Paisprezece
Haide btrne, haide biete. Mnnc ceva, pentru Dumnezeu Omida sttea fr vlag pe o parte. Pielea flasc i tremura din cnd n cnd, i cltina capul, cutnd de mncare. Isaac sttea aplecat peste ea, optindu-i i mpungnd-o uor cu un beior. Ea se scutur deranjat la nceput, apoi renun. Isaac se ndrept de ale i arunc beiorul. M las pguba, anun el. Nu se poate spune c nu am ncercat. Se ndeprt de cutia cu grmezi de mncare. Cutile nc mai erau aranjate n stive nalte pe pasarela suspendat a depozitului; simfonia discordant de chirituri i uierturi nc se mai auzea; dar rezerva de creaturi se redusese simitor. Multe cuti stteau deschise i goale. Rmsese mai puin de jumtate din stocul iniial. Isaac pierduse unii dintre subiecii experimentelor lui din pricina bolilor; alii se omorser n btaie, ntre ei sau cu alte specii; unii muriser n timpul experienelor. Cteva trupuri epene erau btute n cuie n ipostaze diferite pe tablele din jurul pasarelei. Pe perei era lipit un numr mare de ilustraii. Schiele lui de aripi i zbor se nmuliser vertiginos. Isaac se aplec peste birou. Trecu cu degetele peste diagramele care erau mprtiate pe suprafaa lui. Deasupra era o foaie cu un triunghi coninnd o cruce. nchise ochii ncercnd s fac abstracie de cacofonia nentrerupt. Mai tcei odat! ip el, dar corul de animale continu n acelai ritm. Isaac i prinse capul n mini, din ce n ce mai ncruntat. Era nc iritat din pricina dezastrului de ieri din Mahalaua Ginaului. Nu se putea abine s nu-i aminteasc de evenimente, s nu se gndeasc la ce ar fi putut face diferit. Fusese arogant i stupid, se dusese ca un aventurier, ameninnd cu banii de parc ar fi fost vreo arm taumaturgic. Lin avea dreptate. Nu era de mirare c-i ndeprtase probabil toi garuda din ora. Se luase de ei ca un bandit de care ar fi trebuit s se team i cruia ar fi trebuit s-i fac pe plac ca s nu le fac ru. i tratase ca pe acoliii lui Lemuel Porumbelul. Dar
141

ei nu erau aa. Erau o comunitate srac, speriat, chinuindu-se s supravieuiasc i s-i pstreze gruntele de mndrie n acest ora ostil. tiau cum erau urmrii oamenii din mahala de ctre bandele de ucigai. Triau ntr-o economie alternativ bazat pe vntoare i schimburi n natur, i procurau hrana din Codrul Adnc i din mici furtiaguri. Politica lor era brutal, dar de neles. Acum o rupsese cu totul cu garuda din ora. Isaac ridic privirea spre desenele i heliotipiile i diagramele pe care le fcuse. Ca i n cazul de ieri, gndi el. Metoda direct nu funcioneaz. Am fost de la nceput pe drumul cel bun. Nu e vorba de aerodinamic; nu aa se procedeaz ipetele animalelor captive i ntrerupser gndul. Bine! strig el brusc. Se ridic n picioare i arunc o privire spre animalele nchise, ca i cum le-ar fi provocat s mai fac zgomot. Ceea ce ele, firete, fcur. Bine! strig el din nou i se grbi spre prima cuc. Perechea de porumbei porni s se zbat i s zburtceasc pe cnd el trgea cuca spre fereastra cea mare. Ls cuca cu faa ctre fereastr i se ntoarse s mai ia o cuc unde se unduia un arpe-libelul. Pe aceasta o aez deasupra celeilalte. Apuc un borcan cu nari i altul cu albine i le aduse i pe acestea. Isaac trezi liliecii i aspidele care se scldau n lumin i le trase spre fereastra ce ddea spre Molim. Adun pn la urm toat menajeria n grmada aceea. Animalele vedeau Coastele ce se curbau peste partea de est a oraului. Isaac fcu o piramid de cuti n faa ferestrei, ca un rug de sacrificiu. Termin ntr-un trziu treaba. Prdtoare i przi zburtceau i chiriau una lng alta, separate doar prin perei de lemn sau gratii subiri. Isaac se strecur nendemnatic n spaiul din faa cutilor i deschise larg fereastra. Aceasta se rsuci ntr-o parte, pe toat nlimea ei de aproape doi metri. Cldura serii intr o dat cu zgomotul oraului. Acum, url Isaac, ncepnd s-i plac situaia. M spl pe mini de voi! Privi mprejur i se ntoarse la birou pentru o clip, revenind cu un arttor lung pe care l folosise cu muli ani n urm la tabl. Porni s desfac cu el crligele uielor.
142

Micile nchisori se deschideau, una cte una. Isaac se grbi s le deschid pe toate, folosindu-se de degete acolo unde arttorul nu-l ajuta. La nceput, creaturile dinuntru rmaser ameite. Nu mai zburaser de sptmni ntregi. Fuseser prost hrnite. Erau plictisite i nspimntate. Nu nelegeau de ce erau brusc libere, nu vedeau nici apusul, nu simeau nici mirosul aerului. Dar dup cteva clipe lungi, primele captive nir spre libertate. Prima a fost o bufni. Se arunc prin fereastra deschis i o lu spre est, unde cerul era mai ntunecat, spre inutul mpdurit al Golfului de Fier. Pluti pe lng Coaste abia micnd aripile. Evadarea ei fu un semnal. Se porni o furtun de aripi. oimi, molii, lilieci, aspide, tuni, papagali, crbui, coofene, creaturi ale cerurilor superioare, scurmtoare prin bli, creaturi ale nopii, ale zilei i ale crepusculului izbucnir de la fereastra lui Isaac ntr-o explozie de culoare. Soarele se cufundase de cealalt parte a depozitului. Singura lumin care cdea peste norul de pene, blan i chitin venea de la lmpile de strad i de la cioburile apusului reflectate de rul murdar. Isaac se mbie n gloria privelitii. Oft ca n faa unei opere de art. Pre de o clip cut din priviri un heliotip ca s imortalizeze momentul, dar se ntoarse la loc i se mulumi doar s priveasc. O mie de siluete se nlar n aer din depozitul lui. Se nvrtejir laolalt, la nceput fr int, apoi prinser curenii de aer i se ndeprtar. Unele se lsar duse de vnt. Altele se opintir curentului i se ndreptar spre ora. Pacea acestui prim moment de confuzie ncet. Aspidele se repezir la roiurile de insecte zpcite, ncletndu-i flcile leonine peste trupurile grase ale insectelor. oimii vnar porumbeii i stncuele i canarii. erpii-libelul se nurubar n curenii calzi de aer i atacar prada. Stilurile de zbor ale animalelor eliberate erau la fel de diferite ca i siluetele lor. O umbr flutur haotic pe cer, prbuindu-se spre lampa de pe strad, incapabil s reziste luminii: o molie. O alta se ridic ntr-o maiestuoas simplitate i se arcui n noapte: o pasre de prad. Alta se deschise ca o floare, apoi se strnse i ni lsnd n urm o dr de aer decolorat: un polip de vnt. Trupurile celor epuizate i ale celor muribunde cdeau din aer, izbindu-se de caldarm. Pmntul se pta cu snge i limf. Unele victime czur n Molim cu un plescit. Dar acolo era mai
143

mult via dect moarte. Isaac se bucura c, pre de cteva zile sau cteva sptmni, cerul de deasupra Noului Crobuzon avea s fie mai colorat. Oft fericit. Privi mprejur i ddu peste cteva cutii cu coconi, ou i larve. Le trase la fereastr, lsnd pe loc numai uriaa omid multicolor muribund. Isaac lu oule i le arunc pe fereastr n direcia zburtoarelor. Apoi fcu acelai lucru cu omizile care se zvrcolir i se prbuir pe pavaj. Scutur cutile cu coconi pe fereastr. Vrs borcanele cu larve de ap. Pentru aceste vlstare tinere, cruda eliberare nsemna doar cteva secunde de libertate. ntr-un trziu, dup ce i ultima creatur dispru, Isaac nchise fereastra. Se ntoarse i cercet depozitul. Auzi un flfit slab din aripi i vzu cteva zburtoare dnd ocol lmpilor. O aspid, o mn de molii i fluturi i vreo dou psrele. Las, gndi el, gsesc ele o cale s ias; dac nu, le strng mai trziu de pe jos. Presrate pe podea n faa ferestrei se aflau cteva creaturi muribunde, cele slabe, cele care czuser nainte de a-i lua zborul. Unele muriser deja. Cele mai multe se trser afar din cuti. Isaac ncepu s le strng. Micua mea, ai avantajul c eti a) drgu; i b) destul de interesant, se adres el omizii celei mari i bolnave n timp ce cura locul. Nu, nu-mi mulumi. Sunt doar un filantrop. i tot nu neleg de ce nu mnnci. Tu eti proiectul meu, spuse el aruncnd pe fereastr un fra de vieti. M ndoiesc c ai s reziti pn diminea, dar la naiba, mi-ai strnit mila i curiozitatea i am s mai fac un efort ca s te salvez. *** Se auzi un bubuit. Ua depozitului se trnti. Grimnebulin! Era Yagharek. Garuda sttea n holul slab luminat, nfipt pe picioare i cu minile ncletate pe manta. Aripile false de lemn se biau neconvingtor dintr-o parte n alta. Nu erau bine prinse. Isaac se aplec peste balustrad i se ncrunt. Yagharek? M-ai dat uitrii, Grimnebulin? Yagharek ipa ca o pasre rnit. Cuvintele lui erau aproape imposibil de neles. Isaac i fcu semne s se liniteasc. Yagharek, despre ce dracu vorbeti?

144

Psrile, Grimnebulin, am vzut psrile! Mi-ai spus, mi-ai artat, erau pentru cercetare Ce s-a ntmplat, Grimnebulin? Renuni? Stai puin cum naiba ai vzut tu c au zburat? Unde erai? Pe acoperiul tu, Grimnebulin. Yagharek se mai potolise. Era mai calm i radia o tristee imens. Pe acoperiul tu, unde m car noapte de noapte, ateptnd ajutorul tu. Am vzut cum le-ai dat drumul. De ce ai renunat, Grimnebulin? Isaac i fcu semn s urce la etaj. Yag, btrne La naiba, nici nu tiu de unde s ncep. Isaac privi spre tavan. Ce dracu fceai pe acoperi? De ct timp m pndeti de acolo? Puteai s vii aici s stai e absurd. Ca s nu mai spun c e un pic ciudat cnd m gndesc c tu stteai deasupra cnd eu mncam sau mergeam la bud i chestii din astea. n ceea ce privete proiectul ridic el mna ca s opreasc replica lui Yagharek nu am renunat. Tcu o vreme. Ls cuvintele s-i fac efectul. Atept ca Yagharek s se liniteasc, s ias din starea depresiv n care intrase. Nu am renunat, repet el. Ceea ce s-a ntmplat e chiar bine Cred c am intrat ntr-o nou faz. Am terminat cu ce a fost nainte. Aceast direcie de cercetare s-a terminat. Yagharek aplec fruntea. Umerii i tresrir uor din pricina oftatului. Nu neleg. Nu-i nimic, vino aici. Am s-i art ceva. Isaac l conduse pe Yagharek spre birou. Se opri o clip s alinte omida uria care zcea pe o parte n cutie. Aceasta se foi slbit. Yagharek nici nu se sinchisi s o priveasc. Isaac art spre teancurile de hrtii care se nghesuiau peste crile din bibliotec i umpleau biroul. Desene, ecuaii, notie i tratate. Yagharek ncepu s le rsfoiasc ncet. Isaac l dirija. Vezi uit-te la schiele de peste tot. Aripi, n mare parte. Punctul de plecare al cercetrii a fost studiul aripilor. Pare normal, nu? Deci pn acum m-am chinuit s neleg cum funcioneaz acest membru deosebit. Garuda din Noul Crobuzon nu ne sunt de niciun folos. Am pus afie la universitate, dar se pare c nu este niciun student garuda anul acesta. Am ncercat, de dragul tiinei, s negociez cu un garuda liderul
145

comunitii i a fost un mic dezastru. Hai s-i zicem aa. Isaac fcu o pauz, rememornd, apoi clipi i reveni la discuie. Aa c m-am orientat ctre psri. Asta ne-a creat o nou problem. Cele mici, colibri i vrbiue i celelalte, sunt toate interesante i folositoare pentru tii tu imaginea de ansamblu, pentru fizica zborului, dar noi trebuie s ne axm asupra celor mari. Vulturi, oimi, ceva de genul sta. Pentru c n aceast etap nc mai gndesc analogic. Dar nu vreau s crezi c am ochelari de cal Nu studiez mutele doar din pur interes tiinific, ncerc s le gsesc o aplicaie. Adic, sper c nu eti pretenios, nu-i aa, Yag? Presupun c dac i grefez pe spate o pereche de aripi de liliac sau de rndunea sau chiar o gland de polip de vnt, nu te deranjeaz. Poate c nu o s fii tare artos, dar o s te poi ridica n aer, nu? Yagharek ncuviin. Asculta cu atenie, rsfoind ntre timp hrtiile de pe birou. Se fora s neleag. Bine. Deci pare rezonabil, tiind toate acestea, s ne ocupm mai mult de psrile mari. Dar firete Isaac cotrobi printre hrtii, lu nite imagini de pe perei i i nmn lui Yagharek foile relevante. Firete, s-a dovedit c nu e chiar aa. Adic, putem nelege multe despre aerodinamica psrilor, toate informaiile fiind utile, dar n realitate conducndu-ne pe o cale greit. Pentru c aerodinamica trupului tu este complet diferit. Nu eti doar un vultur cu trup de om. Sunt sigur c tu nu te-ai privit niciodat cu astfel de ochi Nu tiu ct de mult te pricepi la matematic i fizic, dar pe foaia asta Isaac o gsi i i-o nmn se afl nite diagrame i ecuaii care ne arat de ce zborul psrilor mari nu reprezint direcia necesar nou. Toate liniile de for sunt aiurea. Nu sunt destul de puternice. Chestii din astea. Aa c m-am orientat ctre alt tip de aripi din colecie. Dac am face nite aripi de libelul? Prima problem este s gsim nite aripi suficient de mari. Insectele gigantice nu sunt uor de prins. i nu tiu ce prere ai tu, dar eu nu m vd mergnd n muni ca s prind un crbu asasin. Nu vreau s-o pesc. i-atunci, ce-ar fi s construim unele dup specificaiile noastre? Am putea avea i mrimea i forma potrivit. Putem compensa aerodinamica ta nepotrivit. Isaac rnji i continu. tiina material este ns destul de limitat i, dei exist posibilitatea s construim nite aripi destul de exacte, destul de uoare i de rezistente, sincer m ndoiesc. Eu lucrez la modele care ar putea s funcioneze. Dar nu cred c ansele sunt de
146

partea noastr. De asemenea, trebuie s ii minte c acest proiect depinde de Refacerea ta de ctre un maestru. Sunt fericit s spun c nu cunosc niciun Refctor, asta n primul rnd, iar n al doilea rnd, ei sunt interesai mai mult s produc suferin i umilire, s construiasc mainrii de putere i s genereze efecte estetice ciudate, dect s se complice cu crearea unui sistem de zbor. Sunt o grmad de terminaii nervoase, muchi, oase i altele care se afl pe spatele tu i care trebuie fiecare n parte montate exact ca s ai vreo ans s te ridici n aer. Isaac l aez pe Yagharek pe un scaun. Lu un taburet i se aez dinaintea lui. Garuda tcea. Privi puternic concentrat nti spre Isaac, apoi spre diagramele din mna lui. Aa citea el, realiz Isaac, cu intensitate i concentrare. Nu era ca un pacient care atepta ca medicul s-i dea verdictul; cuta s neleag fiecare cuvnt. Trebuie s spun c nu am terminat cu totul. Cunosc o persoan care este adeptul acelui tip de bio-taumaturgie de care ai tu nevoie ca s capei aripi funcionale. Aa c am s-l bat la cap s vedem ce anse de succes avem. Isaac fcu o grimas i cltin din cap. i crede-m, Yag btrne, c dac l-ai cunoate, i-ai da seama ce gest nobil e sta. Nu exist sacrificiu pe care s nu-l fac pentru tine Fcu o pauz lung. Exist o ans ca acest tovar al meu s zic Da, aripi, nicio problem, adu-l aici i-am s m ocup de el n ziua de Prafuri dup-amiaz. Orice este posibil, dar eu i spun c aa ceva n-o s se ntmple. Cred c trebuie s gsim o alt soluie. Prima micare a fost s cercetez diferitele vieti care zboar fr aripi. Am s te scutesc de detalii. Cele mai multe planuri sunt aici dac te intereseaz. Un mini-dirijabil subcutanat autogonflabil; un transplant de gland de polip de vnt; integrarea ta ntr-un golem zburtor, chiar i chestia mai prozaic de a te nva bazele taumaturgiei fizice. Isaac indic notiele de pe fiecare plan pe msur ce le meniona. Niciuna nu funcioneaz. Taumaturgia este nesigur i epuizant. Oricine poate nva cteva vrji i s le aplice, dar contra-geotropia la comand necesit mult mai mult energie i pricepere dect are o fiin obinuit. Avei vrji puternice n Cymek? Yagharek cltin din cap.
147

Nite oapte care ademenesc prada n ghearele noastre; nite simboluri i pase care repar mai repede oasele frnte sau rnile; att. Mda, nu m surprinde. Aa c e mai bine s nu ne bazm pe asta. i crede-m cnd i spun c i celelalte planuri sunt la fel de nefuncionale. Mi-am pierdut timpul cu variante care nu mau dus nicieri i mi-am dat seama c de fiecare dat cnd m opresc i m gndesc, un singur lucru mi vine n minte. Acvameteugul. Yagharek se ncrunt, ridicnd sprncenele i aa proeminente ntr-o cut cu aspect aproape geologic. Cltin din cap s-i arate confuzia. Acva-meteugul, repet Isaac. tii ce-i asta? Am citit eu ceva Un meteug de-al vodyanoilor Exact, btrne. Mai vezi pe docheri aplicndu-l cteodat, prin Kelltree sau Cotul Pclei. Dac se adun mai muli, pot modifica o bucat ntreag de ru. Sap guri n apa n care stau scufundate cargouri, ca s le poat trage sus cu macaralele. Uimitor al dracu. n comunitile rurale, se folosesc de asta ca s taie anuri prin ruri, apoi gonesc petii nuntru. Alunec pe suprafaa apei de la un mal la cellalt. Genial, fcu Isaac uguind buzele apreciativ. Oricum, n zilele noastre este folosit mai mult la chestii mrunte, cum ar fi sculptura. Au i un fel de concursuri. Vreau s spun, Yagharek, c avem de-a face cu ap care se comport altfel dect ar trebui. Aa-i? Asta vrei i tu. Vrei ca trupul tu greoi l nghionti el uor pe Yagharek n piept s zboare. M urmreti? Hai s ne gndim la problema ontologic de a convinge materia s-i schimbe obiceiurile pe care le are de veacuri. Vrem s convingem elementele s se comporte altfel. Asta nu mai e o problem de ornitologie avansat, ci una de filosofie. Yag, asta e o chestie la care lucram de ani de zile! Se transformase ntr-un soi de hobby. Apoi, n dimineaa asta m-am uitat din nou pe nite nsemnri pe care le fcusem la nceputul cercetrii, am fcut legtura cu ideile mele mai vechi i mi-am dat seama c asta e calea de urmat. Toat ziua m-am luptat cu ideea asta. Isaac flutur o bucat de hrtie pe care era desenat un triunghi coninnd o cruce. Lu un creion i scrise cuvinte pe colurile triunghiului. ntoarse diagrama cu faa ctre Yagharek. Unghiul de sus era etichetat Ocult/taumaturgic; cel din stnga-jos Material; cel din dreapta-jos Social/sapienial.
148

Nu te chinui prea mult cu aceast diagram, btrne, nu e dect un ajutor mental, nimic mai mult. Avem aici o descriere a celor trei puncte n care este localizat toat cunoaterea. Aici jos este materialul, adic toat fizica. De la particulele elementare femtoscopice precum elictronii, pn la vulcani. Roci, elictromagnetism, reacii chimice Chestii din astea. n partea opus, avem socialul. Creaturile raionale, de care Bas-lag-ul nu duce lips, nu pot fi studiate precum rocile. Prin reflectarea asupra lumii i asupra lor nii, oamenii i garuda i cactuii i toi ceilali creeaz o alt ordine de organizare, nu? Aa c trebuie studiate dup tipicul lor dar n acelai timp sunt legate de partea fizic ce le menine. De aceea avem linia aceasta care le unete. Sus este ocultul. Acu e acu. Ocult: ascuns. Se ocup de alte fore i dinamici dect cele fizice i de alte practici mentale dect cele folosite de gnditori. Spirite, demoni, zei, cum vrei tu s le spui, taumaturgie nelegi tu. Este un lucru distinct, dar e legat de celelalte dou. Tehnicile taumaturgice, invocaiile, amanismul, toate afecteaz i sunt afectate de relaiile sociale care le nconjoar. Apoi mai este i aspectul fizic: vrjile i farmecele sunt de fapt manipularea particulelor teoretice particulele vrjite numite taumaturgoni. Unii savani, se btu Isaac n piept, gndesc c sunt la fel de eseniale ca i protonii i celelalte particule fizice. Aici, opti Isaac, rrind cuvintele, aici ncepe s devin interesant. La orice disciplin de studiu sau cunoatere te-ai gndi, ea se regsete undeva n acest triunghi, dar nu exact ntr-un vrf. De exemplu sociologia sau psihologia sau xentropologia. Simplu, nu? Ar trebui s se gseasc aici, n colul Social. Da i nu. Acest col este cu siguran cel mai apropiat, dar nu poi studia societatea fr s iei n calcul resursele fizice. Nu? Deci intervine i aspectul fizic. Care va s zic, trebuie s mutm puin sociologia pe axa orizontal, fcu el ducnd degetul civa centimetri spre stnga. Dar cum ai putea nelege de pild cultura cactuilor fr s pricepi cultul lor solar, sau cultura khepri fr zeitile lor, sau cultura vodyanoi fr amanism? Nu poi, trase el concluzia triumftor. Aa c trebuie s ne mutm mai sus, spre ocult. Degetul lui se orient n acea direcie. Deci cam aici se afl sociologia i psihologia. n colul dreapta-jos, un pic mai sus, un pic la stnga. Fizica? Biologia? Ar trebui s se afle n colul material, nu? Dar dac spui c biologia are un efect asupra societii, i reciproca este adevrat, deci biologia este puin mai la dreapta fa de vrful Material. Dar
149

zborul polipilor de vnt? Hrnirea copacilor de suflet? Acestea fac parte din ocult, deci va trebui s ne mutm, de aceast dat n sus. Fizica se ocup i de studiul unor substane folosite n practicile vrjitoreti. nelegi? Chiar i cel mai pur subiect este de fapt undeva ntre cele trei puncte de referin. Apoi mai sunt o mulime de subiecte troglodite. Socio-biologia? La jumtatea axei orizontale i puin mai sus. Hipnotologia? La jumtatea distanei pe partea dreapt. Social/ psihologic i ocult, dar i cu un pic de chimie a creierului, deci puin deplasat Diagrama lui Isaac se umplea de cruciulie care marcau diferitele discipline. l privi pe Yagharek i trase, n sfrit, un x chiar n centrul triunghiului. Dar acum ce avem? Ce e chiar n mijloc? Unii cred ca e matematica. Bine, dar dac matematica este cea mai bun cale spre centru, ce fore investigheaz ea? Matematica este complet abstract la un anumit nivel, rdcini ptrate i de-alde astea; lumea este riguros matematic. Deci asta este calea de a unifica toate forele: mentale, sociale, fizice. Dac tiinele sunt localizate pe un triunghi, cu trei vrfuri i un centru, tot aa sunt i forele i dinamicile pe care le studiaz. Cu alte cuvinte, dac asta te ajut cu ceva, avem de-a face cu un singur cmp i o singur for crora le cercetm diferitele aspecte. De aceea asta se cheam Teoria Unificat a Cmpurilor. Isaac zmbi epuizat. La naiba, i ddu el seama brusc. Chiar m descurc Zece ani de cercetare mi-au mbuntit metoda didactic Yagharek l privea cu atenie. neleg spuse ntr-un sfrit garuda. M bucur s aud asta. Mai e mult de spus, btrne, aa c abine-te. Teoria Unificat a Cmpurilor nu este o teorie foarte acceptat, s tii. Este privit cam ca Ipoteza Trmului Fracturat, dac asta i spune ceva. Yagharek ncuviin cu o micare a capului. Bine, deci tii la ce m refer. La fel de respectabil, dar puin forat. Mai ru, ca s ndeprtez i cea din urm frm de credibilitate, trebuie s spun c fac parte dintr-o minoritate a celor care cred n Teoria Unificat a Cmpurilor. Din pricina modului n care gndesc natura forelor de studiat. Am s ncerc s explic ct mai simplu. Isaac miji ochii i-i adun gndurile. Bine. ntrebarea este dac un ou care cade se manifest patologic. Fcu o pauz i ls imaginea s impresioneze.
150

Vezi, dac te gndeti la materie, deci i la fora unificat pe care o cercetm ca fiind n mod esenial static, atunci cderea, zborul, rotirea, rzgndirea, vrjirea, mbtrnirea, micarea sunt toate deviaii de la starea esenial. Dac nu, atunci eti obligat s consideri micarea ca o parte a esturii ontologice, iar ntrebarea este cum poi teoretiza asta. Acum m nelegi. Statistica nu sprijin aceast idee, dar s-o ia naiba de statistic. Deci eu sunt un adept al Teoriei Unificate a Cmpurilor n Micare, al TUCM pe scurt. Nu unul al Teoriei Unificate a Cmpurilor Statice, al TUCS, nelegi. Dar eu fiind nclinat s cred n TUCM, m confrunt cu mai multe probleme: dac mic, cum se mic? Cursiv? n salturi? Cnd ridici un lemn i-l ii la o nlime de trei metri fa de pmnt, el are mai mult energie dect atunci cnd e jos. Numim asta energie potenial, nu? Nu exist nicio controvers despre asta ntre savani. Energia potenial este aceea care d putere lemnului s te loveasc sau s lase o urm n podea, putere pe care n-o avea atunci cnd se afla pe jos. Are aceast energie cnd este nc nemicat dar gata s cad. Dac ncepe s cad, energia potenial se transform n energie cinetic i te pocnete. Vezi tu, energia potenial se refer la situaiile n care un obiect este gata s-i schimbe starea. E ca atunci cnd stresezi prea tare un grup de oameni i acesta explodeaz brusc. Trece de la starea de suprare la cea de violen ntr-o clip. Tranziia de la o stare la alta este afectat de aducerea obiectului fie el grup social, fie un lemn sau o vraj ntr-o stare n care interaciunea lui cu alte fore determin propria lui energie s se opun strii curente. M refer la aducerea lucrurilor n stare de criz! *** Isaac se relax pentru o clip. Spre surpriza lui, i fcea plcere. Explicndu-i teoriile i consolida ideile, fcndu-l s-i formuleze modelul cu rigurozitate. Yagharek era un elev model. Atenia lui era complet netulburat, iar privirea ascuit ca un stilet. Isaac trase puternic aer n piept i continu. Asta e chestia major cu care avem de-a face, prietene. Am cochetat cu teoria crizei vreme de ani de zile. Pe scurt: spun c st n natura lucrurilor s intre n criz, ca parte a ceea ce suntem. Lucrurile se ntorc pe dos prin simplul fapt c exist, nelegi? Fora care apas cmpul unificat este energia de criz. Un fel de energie potenial, care este un aspect al energiei de criz, un aspect minuscul al ei. Dac am putea capta rezervele
151

de energie de criz n orice situaie, am avea o putere enorm. Unele situaii sunt mai critice dect altele, dar esena teoriei de criz este c orice lucru are un nivel critic prin simplul fapt c exist. n jurul nostru exist o mare cantitate de energie de criz tot timpul, dar nu am nvat cum s o captm eficient. Ea izbucnete necontrolat n permanen. Ce pierdere ngrozitoare! Isaac cltin din cap mcinat de acest gnd. Cred c vodyanoii pot capta aceast energie de criz. Foarte, foarte puin. E un paradox. Captezi energia de criz existent n ap ca s i dai o form mpotriva creia lupt, deci introduci i mai mult criz numai c aceast energie nu poate pleca nicieri, aa nct criza se rezolv prin revenirea la forma iniial. Dar dac vodyanoii ar folosi apa pe care au meterit-o deja, ca s-o introduc ntr-un ciclu de amplificare a energiei de criz mi pare ru. O iau razna. Vreau s spun c ncerc s gsesc o cale pentru tine s-i captezi energia de criz i s o canalizezi pentru zbor. Dac am dreptate, asta e singura energie pe care ai avea-o la ndemn n cantiti nelimitate. Cu ct zbori mai mult, cu att eti ntr-o criz mai mare, cu att devii mai capabil de zbor Asta e teoria, oricum Dar ca s fiu sincer, Yag, implicaiile sunt mult mai mari. Dac am s reuesc s desctuez energia de criz pentru tine, zborul va fi doar o aplicaie mrunt. Vorbim aici de fore i energii care ar putea schimba complet totul Ideea incredibil plutea n aer. Depozitul prea prea mic i prea vulgar pentru aceast conversaie. Isaac privi pe fereastr n noaptea soioas a Noului Crobuzon. Luna i fiicele ei dansau adormitor deasupra. Fiicele, mai mici dect mama lor, dar mai mari dect stelele, luceau dur i rece. Isaac reflecta asupra crizei. Pn la urm, Yagharek vorbi. i dac tu ai dreptate o s zbor? Isaac izbucni n rs la ntrebarea lui patetic. Da, da, btrne. Dac eu am dreptate, tu ai s zbori din nou.

152

Capitolul Cincisprezece
Isaac nu reui s-l conving pe Yagharek s mai rmn la depozit. Garuda nu-i explicase de ce. Pur i simplu dispru n noapte, un renegat mndru cutnd culcu prin vreun an sau co de fum sau ruin. Nici mcar nu acceptase s mnnce. Isaac rmase n prag i-l privi cum pleac. Mantaua ntunecat a lui Yagharek se cltina n btaia vntului atrnat de aripile de lemn. Isaac nchise ntr-un trziu ua. Se ntoarse la platforma lui i privi luminiele care alunecau peste Molim. i sprijini capul n pumni i ascult ticitul ceasului. Sunetele nocturne slbatice ale Noului Crobuzon se strecurau prin perei. Auzi gemetele melancolice ale mainriilor, navelor i fabricilor. n ncperea de dedesubt, robotul lui David i Lublamai prea s clnne n acelai ritm cu ceasul. Isaac strnse desenele de pe perei. Cele pe care le credea mai bune le ndes ntr-o map burduit. La multe se chior critic i le arunc. Se puse pe burt i scormoni pe sub pat, scond de acolo un abac prfuit i o rigl de calcul. Trebuie s ajung la universitate i s pun mna pe una dintre mainile difereniale, gndi el. Nu avea s fie aa de uor. Paza acestor obiecte era paranoic. Isaac i ddu seama brusc c avea ansa s studieze personal sistemele de securitate: avea s se duc la universitate a doua zi, ca s vorbeasc cu angajatorul pe care l ura cel mai mult, Vermishank. Vermishank nu-l mai angaja la prea multe treburi. De luni de zile nu mai primise vreo scrisoare n care, cu mnua lui mic i delicat, s i scrie c avea nevoie de serviciile lui pentru a cerceta vreo teorie idioat i probabil fr rost. Isaac nu refuzase niciodat aceste cereri. Dac ar fi fcut-o, i-ar fi limitat accesul la resursele universitii, deci i la sursa lui bogat de echipament pe care l jefuia mai mult sau mai puin dup plac. Vermishank nu fcuse nimic s-i limiteze accesul, n ciuda relaiei lor profesionale deteriorate i, probabil, i n ciuda faptului c fcuse legtura dintre programul de cercetri al lui Isaac i momentul dispariiei echipamentelor. Isaac nu tia de ce. Probabil ca s m aib la mn, gndi el.
153

Realiz c era pentru prima dat cnd l cuta pe Vermishank din proprie iniiativ, dar Isaac trebuia s o fac. Chiar dac se simea dedicat noii lui teorii a crizei, nu putea ntoarce spatele complet altor tehnologii mai pmnteti, ca Refacerea, fr s cear mai nti prerea celui mai mare bio-taumaturg al oraului despre cazul lui Yagharek. Ar fi fost un gest neprofesionist. Isaac i pregti un sandvi cu unc i o ciocolat rece. Se mbrbt cu gndul la Vermishank. Isaac l displcea dintr-o mare varietate de motive. Unul dintre ele era cel politic. Biotaumaturgia era, de fapt, un fel politicos de a descrie practica de a desface i a reface carnea, de a o lega n alte feluri, de a o manipula dup imaginaie. Desigur, tehnicile puteau folosi i la vindecare sau reparaii, dar nu acesta era scopul lor obinuit. Nimeni nu avea nicio dovad, firete, dar Isaac nu ar fi fost deloc surprins dac ar fi aflat c unele dintre cercetrile lui Vermishank erau aplicate n fabricile de pedeaps. Vermishank era un extraordinar sculptor al crnii. Se auzi o btaie n u. Isaac ridic privirea surprins. Era aproape unsprezece noaptea. Ls farfuria din mn i se grbi s coboare scara. Deschise ua i ddu peste Gazid Norocosul, complet ameit. Ce dracu e asta? se ntreb el. Zaac, fratele meu, iube iubitule, strig Gazid de ndat ce l vzu pe Isaac, continund s se blbie. Isaac l trase n depozit nainte s-l vad careva. Gazid, tmpitule, ce vrei de la mine? Gazid se cltina dintr-o parte n alta prea tare. Ochii i erau larg deschii i i se roteau n orbite. Pru afectat de tonul lui Isaac. Uurel, metere, uurel, nu tre s fii rutcios. Ei? O caut pe Lin. E aici? chicoti el. Aha, gndi Isaac. Aici era o treab ncurcat. Norocosul era din gaca de pe Cmpul Poftei, tia de relaia secret dintre el i Lin. Dar aici nu era Cmpul Poftei. Nu, Norocosule, nu e aici. i chiar dac ar fi fost, din cine tie ce motiv, nu aveai dreptul s dai peste noi aici n toiul nopii. La ce ai nevoie de ea? Nu-i acas. Gazid se ntoarse i urc treptele, vorbind cu Isaac fr s ntoarc capul. Eram pe-aici, da crec e tare la art, nu? mi datoreaz bani, comisionul meu, c i-am gsit chestia cea mare i-am
154

aranjat-o pe via. Crec e la treab acu, nu? Vreau ceva bitari Isaac i trase o palm peste frunte exasperat i urc pe scar dup Gazid. Despre ce dracu vorbeti? Ce treab? Acum lucreaz la sculpturile ei. Da, sigur, h, cam aa ceva, ncuviin Gazid cu mintea n alt parte. Dami datoreaz bani. Sunt disperat, Zaac D-mi un criar Isaac se nfurie. l nfc pe Gazid i l intui pe loc. Gazid avea brae osoase de drogat. Abia dac se putea zbate n strnsoarea lui Isaac. Ascult, Gazid, scrb ce eti. Ce mai ai nevoie, nu vezi c eti ameit de abia te mai ii pe picioare? Cum ndrzneti s intri n casa mea, drogat nenorocit? Bi! strig Gazid, ltrnd spre Isaac. Lin nu-i aici acu, da mie mi-e foame de ceva i tre s m ajui c dac nu nu tiu ceo s m-apuc s zic, dac Lin nu m ajut, tu poi, tu eti cavaleru ei, iubiciosu de gndaci, ea e grgria ta Isaac trase spre spate un pumn crnos i-l pocni pe Gazid n fa, aruncndu-l la civa metri distan. Gazid schelli de uimire i groaz. Se zvrcoli pe podea i cut scara. Sub nas avea o urm de snge ca o stea. Isaac i scutur sngele de pe pumn i pi spre Gazid. Era ngheat de furie. Crezi c-am s te las s vorbeti aa? Crezi c ai s m antajezi, rahatule? gndi el. Norocosule, trebuie s pleci n clipa asta dac nu vrei s-i iau gtul. Gazid se tr n genunchi i izbucni n lacrimi. Ai nnebunit, Isaac, credeam c suntem prieteni Pe podeaua lui Isaac se prelingeau lacrimi i snge. Ai crezut greit, btrne. Nu eti dect un drogat amrt, iar eu Isaac se opri din vorb i se holb uimit. Gazid se sprijinea de cutile goale pe care sttea cutia omizii. Isaac o zri cum se zbate, cum tresare i se frmnt disperat lng gratii, ncercnd s ajung cu ultimele puteri la Gazid Norocosul. Gazid sttea ngrozit, ateptnd ca Isaac s termine ce avea de spus. Ce? se vit el. Ce vrei s faci?
155

Taci, uier Isaac. Omida era mai subire dect atunci cnd sosise aici, iar culorile ei extraordinare pliser, dar era, fr ndoial, vie. Se strecura prin cutie, pipind aerul ca degetul unui orb, ndreptndu-se spre Gazid. Nu te mica, uier Isaac i se apropie. Gazid, nfricoat, l ascult. Se ntoarse dup privirea lui Isaac i ochii i se mrir la vederea viermelui uria care ncerca s gseasc drum spre el. i smulse mna de lng cutie cu un ipt scurt i porni s dea cu spatele. Instantaneu, omida i schimb direcia, ncercnd s-l urmreasc. Fascinant, spuse Isaac. Gazid se ridic i se prinse cu palmele de cap, scuturndu-l violent de parc ar fi fost plin cu insecte. Ce se ntmpl cu capul meu? se smiorci Gazid. Cnd se apropie, Isaac simi i el. Senzaii strine i trecur fulgertor, ca nite ipari electrici, prin creier. Clipi i tui puin, ncercnd s lupte cu emoiile care nu-i aparineau i care ncercau s-l gtuie. Isaac scutur din cap i strnse pleoapele cu putere. Gazid, se rsti el. Mergi ncet n jurul cutii. Norocosul fcu ce i se ceruse. Omida se ddu peste cap i ncerc s se redreseze, s-l urmeze, s-l vneze. De ce m vrea creatura asta? mormi Gazid. Nu tiu, Gazid, fcu plat Isaac. Se chinuie. Cred c vrea ceva ce ai tu. Ia golete-i buzunarele ncet. Nu te teme, nu-i iau nimic. Gazid ncepu s scoat buci de hrtie i batiste din buzunarele jachetei lui murdare i din pantaloni. Ezit, apoi bg mna i scoase dou pachete burduite din buzunarele interioare. Viermele turb. Fulgerele de senzaii trecur din nou prin capul lui Isaac i al lui Gazid. Ce dracu ai acolo? spuse Isaac printre dinii strni. Aici e shazbah, ezit Gazid, artnd spre primul pachet de lng cuc. Viermele nu reaciona. Iar sta e rahat-de-visat. Gazid inu pachetul deasupra capului omizii, iar aceasta aproape czu pe spate ncercnd s ajung la el. Gemetele ei nu se auzeau, dar se simeau acut.
156

Asta e! fcu Isaac. Asta e! Mogldeaa vrea rahat-de-visat! Isaac ntinse mna i-l prinse pe Gazid de degete. D-mi-l. Gazid ezit, apoi i nmn pachetul. O mulime de marf acolo, omule o mulime de bani se vit el. Nu poi s mi-l iei aa Isaac cntri punga. Avea vreun kilogram, un kilogram i jumtate. O deschise. Alte valuri de emoii venir dinspre omid. Isaac fcu din ochi ctre cel care se ruga. Rahatul-de-visat era o grmad de glute maronii, lipicioase, care miroseau a zahr ars. Ce-i chestia asta? ntreb Isaac. Am auzit de ea, dar nu tiu mare lucru. O chestie nou, Zaac. Scump. De vreun an. Te ia de cap ru de tot Ce face? Nu-i pot descrie. Vrei s cumperi? Nu! spuse tios Isaac, apoi ezit. Oricum, nu pentru mine Ct ar costa pachetul sta, Norocosule? Gazid ezit, fr ndoial ntrebndu-se ct de mult ar fi putut s exagereze. Pi cam treizeci de guinee Hai mai du-te Eti aa un punga Ti-l iau cu zece. S-a fcut, spuse Gazid pe loc. La naiba, gndi Isaac. M-a pclit. Era gata s se certe, dar i veni o alt idee. l privi atent pe Gazid, care ncepea din nou s se clatine, cu faa mnjit de snge i saliv. Bine, i-l iau. Ascult, Gazid, fcu Isaac ntr-o doar. O s mai vreau marf din asta, nelegi? i dac o s ne mpcm, o s rmi distribuitorul meu exclusiv. Pricepi? Dar dac se ntmpl ceva ca s strice relaia noastr, dac nu mai am ncredere, o s m duc n alt parte. Bine? Zaac, prietene, nu mai spune nimic Suntem parteneri de-acu Absolut, spuse Isaac cu greutate. Nu era att de prost nct s aib ncredere n Gazid Norocosul, dar mcar n felul sta l putea ine sub control. Gazid n-ar fi mucat mna care l hrnea, cel puin pentru o vreme. Asta n-o s dureze, gndi Isaac, dar e bine pentru moment. Isaac scoase cea mai umed i mai lipicioas gluc din pachet. Era de mrimea unei msline mari, acoperit de un mucus gros care se ntrea repede. Deschise puin capacul cutiei
157

i o arunc nuntru. Se ls n genunchi, s urmreasc larva prin plasa de srm. Pleoapele lui Isaac fluturar de parc ar fi fost curentat. Pentru o clip vederea i se nceo. Mi s fie, mormi Gazid n spatele lui. Mi se ntmpl ceva la cap Isaac simi o clip grea, apoi fu cuprins de cel mai nflcrat extaz pe care-l simise vreodat. Dup mai puin de o jumtate de secund, senzaiile neomeneti puseser stpnire pe el. Simea c-i ies pe nas. Sfinte GurMult, icni Isaac. Vederea i se tulbur, apoi se ascui i cpt o claritate neobinuit. Mititelul sta e un soi de empat, nu? murmur el. Privi omida i se simi ca un voyeur. Creatura se ncovriga n jurul glutei ca un arpe care-i prinsese prada. Gura i se nchisese uria peste captul pe care l mesteca cu o foame ce prea aproape lasciv. Flcile i erau umede de saliv. i devora hrana ca un copil plcinta de la Hramul Sfntului GurMult. Drogul disprea cu iueal. Miculi, fcu Isaac. O s am nevoie de mult mai mult. Mai arunc vreo cinci sau ase cocoloae n cuc. Omida se rostogoli fericit peste colecia ei lipicioas. Isaac se ridic. l privi pe Gazid Norocosul ce zmbea fericit, cltinndu-se pe picioare, spre omida care mnca. Norocosule, biete, se pare c mi-ai salvat experimentul. i rmn dator. Sunt un salvator, nu-i aa, Zaac? se rsuci Gazid ntr-o piruet dizgraioas. Salvator! Salvator! Da, bine, gata, asta eti, acum taci! Isaac arunc o privire spre ceas. Acum trebuie s mai fac ceva treab, aa c fii drgu i terge-o. Nu te supra, Gazid, ezit Isaac i i ntinse o mn. mi pare ru pentru nasul tu. O! Gazid prea surprins. Se pipi pe fa. Bine, bine Isaac se ndrept spre birou. S-i aduc lovelele. Stai un pic. Scormoni prin sertare, i gsi pn la urm portofelul i scoase o guinee. Ateapt, mai am pe undeva. Mai rabd-m
158

Isaac ngenunche lng pat i ncepu s dea deoparte teancurile de hrtii, adunnd firfiricii i ekelii pe care-i scpase acolo. Gazid bg mna n pachetul cu droguri pe care Isaac l lsase pe cuca omizii. Se uit cu atenie spre Isaac, care scurma pe sub pat, cu faa la podea. Gazid culese dou bobie din grmada lipicioas i mai arunc un ochi spre Isaac, s vad dac nu se uit. Isaac spunea ceva nedesluit, cuvintele lui sunau nfundat din pricina patului de deasupra. Gazid porni ncet spre pat. Lu o hrtie de bomboane din buzunar i nveli una dintre glute pe care o arunc n buzunar. Un rnjet idiot i nflori pe figur cnd se uit la a doua. Ar trebui s tii ce medicamente prescrii, Zaac, opti el. Aa e etic, chicoti el ncntat. Ce-ai spus? strig Isaac, pornind s ias de sub pat. Am gsit. tiam eu c mi-au czut nite bani din buzunarul pantalonilor Gazid ridic unca din tartina pe jumtate mncat de pe birou. Strecur drogul n mutarul de sub frunza de salat. Puse la loc felia de pine i se ndeprt de birou. Isaac se ridic n picioare i se ntoarse spre el zmbind. inea n pumn un evantai de bancnote i nite mruni. Uite zece guinee. Te trguieti ca un profesionist Gazid lu banii i cobor treptele cu iueal. Mulam, Zaac. Sunt recunosctor. Isaac rmase puin pe gnduri. Bine. Te caut eu dac mai am nevoie de rahat-de-visat, da? Da, aa s faci, frate Gazid aproape c fugi din depozit, trgnd ua dup el din mers. Isaac auzi un rs absurd venind dinspre fugar, care se pierdu n ntuneric. La naiba! Ursc s fac afaceri cu drogaii. Ce ratat Isaac cltin din cap i se ntoarse la cuca omizii. *** Viermele deja ncepuse al doilea cocolo lipicios de drog. Valuri de fericire de insect se revrsar n mintea lui Isaac. Senzaia era neplcut. Isaac btu n retragere. Omida se opri din mncat i se cur delicat de resturile lipicioase. Apoi se apuc iari de mncat, murdrindu-se din nou. Flmndo, mormi Isaac. E bun? i place? Foarte bine.

159

Isaac se ndrept agale spre biroul lui i i lu sandviul. Se ntoarse spre silueta multicolor n vreme ce muc din pine i lu o nghiitur de ciocolat. n ce naiba ai s te transformi? opti el ctre subiectul experimentului lui. Isaac termin de mncat, ncruntndu-se la gustul rnced al pinii i al frunzei de salat cu mutar. Cel puin ciocolata era bun. Se terse la gur i reveni la cuca omizii, ncercnd s se fereasc de senzaiile empatice. Isaac se ls pe vine i privi festinul creaturii. Nu era sigur, dar culorile creaturii preau s-i revin. S fii bun i s m fereti s devin obsedat de teoria crizei, da? Faci asta pentru mine, mititico? Nu te gsesc prin nicio carte, nu? Eti timid? O lovitur mental l strpunse pe Isaac ca o sgeat. Se mpiedic i czu. Au! ip el i ncerc s se deprteze tr de cuc. Nu pot opri blbiala ta empatic Se ridic i se ndrept spre pat, frecndu-se la tmple. Cnd ajunse aproape, un alt spasm de emoii i puls violent n minte. Genunchii i se nmuiar i czu lng pat, inndu-i tmplele n mini. La dracu! fcu el alarmat. E prea mult, devii prea puternic Brusc nu mai reui s vorbeasc. nepeni complet cnd al treilea atac intens i inund sinapsele. Senzaia era diferit, nu era valul psihic slab care venea dinspre viermele aflat la trei metri distan. Gura i se uscase i pstrase gustul de salat cu mutar. Mutarul fusese grunjos. A, nu gemu el, dndu-i seama de situaie. Nu, Gazid, cretinule, rahat cu ochi, te omor Se nclet de marginea patului cu mini care i tremurau violent. Asuda i carnea i mpietrise. n pat, gndi el disperat. Sub pturi i rezist, mii de oameni fac asta n fiecare zi din pur plcere, pentru Dumnezeu Mna lui Isaac se tr ca un pianjen beat peste faldurile pturii. Nu gsi calea de a se strecura sub ptur, pentru c era bgat sub cearaf: ambele aternuturi erau att de asemntoare, nct Isaac deveni brusc convins c fceau amndou parte dintr-o unitate textil ondulatorie imposibil de
160

divizat, aa c se rostogoli peste ele i se trezi notnd ntr-un vrtej complicat de ln i bumbac. not n sus i-n jos, dnd energic din brae, ca un copil care abia a nvat s noate, hrind i scuipnd i plescind din buze cu o sete uria. Uit-te la tine, cretinule, l njur o poriune de creier cu dispre. Ce demnitate mai ai? Dar el nu-i ddea atenie. Era mulumit s noate uor pe loc n pat, gfind ca un animal muribund, ncordndu-i muchii gtului i bulbucnd ochii. Simi o presiune n spatele minii. Privi o u mare, de pivni, pus n zidul cel mai nebgat n seam al cerebelului. Ua scria. Ceva ncerca s ias afar. Repede, gndi Isaac. S-o ncui Dar simi puterea crescnd a forei care se lupta s ias. Ua era ca un co, gata s plezneasc de puroi, gata s se rup, un cine uria fr chip care se opintea n tcere s rup lanul, marea care btea fr oboseal n zidul nruit al portului. n mintea lui Isaac izbucni ceva.

161

Capitolul aisprezece
Soare curgnd ca o cascad i eu m bucur de el, muguri mi se deschid de pe umeri i de pe cap i clorofila mi curge revigorant prin piele i ridic braele cu epi mari nu m atinge aa nu sunt gata porcule Uite ciocanele acelea pneumatice! Mi-ar plcea dac nu m-ar pune la treab aa de tare! sta e Sunt mndru s-i spun c tatl tu a consimit la unirea noastr sta e un i uite-m notnd sub toat apa asta murdar ctre umbra uria a brcii ca un nor mare respir ap mpuit care m face s tuesc i picioarele mele cu membrane m mping nainte sta e un vis? lumin piele hran aer metal sex nefericire foc ciuperci pnze nave tortur bere broasc spini clor vioar cerneal roi sodomie bani aripi bobie zei fierstru oase ghicitori copii beton scoici mruntaie zpad bezn sta e un vis? *** Dar Isaac tia c nu viseaz. n cap i plpia un proiector, bombardndu-l cu o succesiune de imagini. Nu o animaie ce repeta la nesfrit o mic anecdot vizual, ci un bombardament susinut de momente infinit de variate. Isaac era trt printr-un milion de scnteieri temporale. Fiecare fraciune de via trepida i era urmat de o alta; Isaac putea s trag cu ochiul la vieile altor creaturi. Vorbea limba chimic a unui khepri ce plngea pentru c marea zei o alungase i apoi pufni n rs cnd el, n chip de grjdar ef, asculta o scuz lamentabil a unui biat nou; nchise pleoapa intern translucid cnd alunec n apele reci ale rului de munte i ddu din picioare spre ceilali vodyanoi care se acuplau ntr-o orgie i O, sfinte GurMult i auzi vocea din adncul mcelului emoional cacofonic. Veneau tot mai multe i veneau repede, se suprapuneau i se
162

tulburau pe margini, pn ce dou sau trei momente de via ddeau s se petreac n acelai timp. Lumina era puternic atunci cnd era aprins, unele figuri erau bine conturate, altele nceoate i invizibile. Fiecare achie separat de via avea un punct focal simbolic. Fiecare era condus dup o logic oniric. ntr-o fundtur analitic a minii, Isaac realiz c acestea nu erau, nu puteau fi cocoloae de istorie coagulate i distilate n rina groas a visului. Scenele erau prea fluide. Contiina i realitatea se ntreptrundeau. Isaac nu se lipise la vieile altora, ci la minile altora. Era un voyeur spionnd ultimul refugiu al victimelor. Acestea erau amintiri. Erau vise. Isaac era mprocat cu reziduuri psihice. Se simi murdar. Succesiunea de imagini se sfrise, niciunul dou trei patru cinci ase momente invadndu-i mintea, ajungnd n poziie i fiind iluminate scurt de becul propriei contiine. n loc de asta nota n nmol, n haznaua mloas a sucurilor de vise care se scurgeau din unul n altul, fr form, sngernd logic i imagini din viei, sexe i specii diferite de i se tia rsuflarea, se neca n blceala de vise i sperane, amintiri i gnduri pe care nu le avusese niciodat. Trupul nu i era dect un sac fr oase de puroi mental. Undeva departe l auzi gemnd i legnndu-se pe pat cu un horcit gros. Isaac se cltin. Undeva n mcelul de emoii plpitoare reui s discearn un pru constant de dezgust i team pe care l recunoscu ca fiind al lui. Se zbtu s ajung acolo prin mocirla de drame de contiin imaginate i reluate. Atinse scurgerea de grea care era indubitabil ceea ce simea chiar el n clipa aceea, se centr n uvoi Isaac se ag de sine cu o fervoare radical. Se inu n mijlocul uvoiului, lovit din toate prile de vise. Isaac zbur peste un ora epos, o feti de ase ani rznd ncntat ntr-o limb pe care nu o auzise niciodat dar pe care pe moment o nelesese ca i cum ar fi fost limba lui; se ncorda de excitarea celui neexperimentat atunci cnd avu visul sexual al unui puber; not prin estuare i vizit grote ciudate i lupt n btlii ritualice. Rtci cu ochii deschii prin pustia fr relief a viselor unui cactus. Casele se transformar n jurul lui cu o logic oniric mprtit de toate rasele inteligente din Bas-Lag.

163

Noul Crobuzon aprea ici i colo, n forma lui de vis, cu geografia lui amintit sau imaginat, cu detalii subliniate i altele lips, cu guri mari ntre strzile peste care trecea ntr-o clip. Erau i alte orae, inuturi i continente n acele vise. Unele erau fr ndoial trmuri de vis nscute n spatele pleoapelor nchise. Altele preau a fi referine: noduri onirice spre locuri adevrate, orae i trguri i sate la fel de reale ca i Noul Crobuzon, cu arhitectur i argouri pe care Isaac nu le mai vzuse sau auzise. Isaac i ddu seama c marea de vise n care nota aduna aflueni de foarte departe. Nu prea e o mare, gndi el beat de pe fundul minii lui, ci mai mult o sup. Se imagin mestecnd tieii i perioarele minilor strine, glute de vis rncede plutind ntr-o zeam subire de jumti de amintiri. Isaac se scrbi mental. mi vine s vomit aici, mi se ntoarce capul pe dos, gndi el. Amintirile i visele veneau n valuri. Curenii le aduceau pe creste tematice. Chiar dac se afla n deriv n baia de gnduri ntmpltoare, Isaac se simea purtat peste privelitile din minte de nite cureni pe care i recunotea. Se ls nvins de visele cu bani, un ir de amintiri legate de firfirici i dolari i capete de vite i scoici vopsite i liste de datorii. Se rostogoli ntr-un curent de vise erotice: masculi cactus ejaculnd pe pmnt, peste rndurile de bulbi plantate de femele cactus; femele khepri masndu-se cu ulei n orgii tovreti; preoi umani celibatari visnd vise interzise, vinovate. Isaac spiral ntr-un mic vrtej de anxietate. O feti gata s intre n examen se descoperi mergnd n pielea goal la coal; un meter vodyanoi a crui inim o luase razna cnd apa srat neptoare din mare inund rul; un actor care sttea tmp pe scen, incapabil s-i aminteasc o replic din rol. Mintea mea e un cazan i toate visele astea dau pe dinafar. Zeama de idei deveni mai rapid i mai groas. Isaac se gndi la asta i ncerc s urmeze curentul, concentrndu-se i potenndu-l, repetnd mai iute i mai iute i mai gros i mai gros i mai iute, ncercnd s nu ia n seam barajul, torentul de efluvii psihice. Nu avea rost. Visele erau n mintea lui Isaac i nu avea nicio scpare. Visa c visa visele altora i i ddea seama c visul lui era adevrat.
164

Nu putea dect s ncerce, cu o intensitate febril, ngrozit, s-i aminteasc ce vis dintre toate era al lui. *** De undeva de aproape se auzi un ciripit frenetic. Strbtu aglomerarea de imagini care se nvrtejea n capul lui Isaac, apoi crescu n intensitate pn ce ajunse tema dominant a gndurilor lui. Brusc, toate visele se oprir. Isaac deschise ochii prea repede i njur durerea care i se revrs n cap o dat cu lumina. Ridic mna i o simi blbnindu-se peste cap ca o vsl uria. O aez greu peste ochi. Visele se opriser. Isaac se uit printre degete. Era zi. Era lumin. Sfinte GurMult, opti el. Efortul i declan o durere de cap. Era absurd. Nu tia ct timp trecuse. i amintea fiecare zi cu claritate. Memoria lui imediat prea s fie mbuntit. Avea senzaia limpede c se blcise n rahatul-de-visat cam o jumtate de or, nu mai mult. i totui era se lupt cu pleoapele, privi chior spre ceas era apte i jumtate dimineaa, ore i ore de cnd se forase s ajung n pat. Se ridic n coate i se cercet. Pielea lui nchis la culoare era lipicioas i palid. Gura i mirosea urt. Isaac i ddu seama c zcuse aproape nemicat ntreaga noapte: ptura era puin ifonat i att. Piuitul ngrozit al psrii care l trezise porni din nou. Isaac cltin din cap iritat i cut din priviri sursa zgomotului. O psric ddea ocoluri disperate n depozit. Isaac tiu c este una dintre evadatele din seara precedent, o pitulice, n mod limpede speriat de ceva. Isaac privi mprejur s vad de ce era pasrea att de nervoas i vzu trupul reptilian al unei aspide trecnd ca un fulger. Prinse pasrea din zbor. iptul pitulicei se tie brusc. Isaac cobor ovitor din pat i se rsuci dintr-o parte n alta confuz. Notie, i spuse el, s iau notie. nfc hrtie i un creion de pe birou i ncepu s scrie ce-i mai amintea din vis. Ce naiba a fost asta? opti el n vreme ce scria. Vreun geniu al reproducerii biochimiei viselor sau al captrii sursei lor Se frec din nou la tmple. Doamne, ce e chestia aia care mnnc
165

Isaac rmase o clip nemicat i privi omida captiv. Deschise gura ca un idiot, apoi i reveni i porni din nou s vorbeasc. O, Doamne! La dracu! Travers mpleticit ncperea, parc fr tragere de inim, temndu-se s priveasc ntr-acolo. Se apropie de cuc. nuntru, o mas colosal frumos colorat se bia nefericit. Isaac se opri ncurcat lng creatura enorm. Simea vibraiile de nefericire nepmntean lansate n eter. Omida i triplase dimensiunile peste noapte. Avea un cot lungime i se ngrase corespunztor. Petele colorate fad asear i recptaser strlucirea iniial. Ba nc o depiser. Perii lipicioi de la coad preau nite ghimpi primejdioi. Nu-i mai rmseser dect vreo civa centimetri de spaiu liber. Se nghiontea n pereii cutii. Ce-ai pit? uier Isaac. Fcu un pas n spate i privi creatura care cltina din cap orbete. Se gndi iute, amintindu-i cte glute de drog dduse omizii s mnnce. Privi mprejur i descoperi plicul cu restul de drog neatins. Creatura nu ieise s se nfrupte din el. Cocoloaele pe care le mncase nu puteau conine attea calorii pentru ca omida s creasc att de mult peste noapte. Chiar dac ar fi asimilat n ntregime masa drogului, nu ar fi cptat atta substan. Nu tiu ce energie extragi tu din hran, opti el, dar sigur nu e de natur fizic. Ce fel de creatur eti tu? Trebuia s o scoat din cuc. Prea att de trist, foindu-se fr rost n spaiul nghesuit. Isaac se trase n spate, uor nfricoat i puin dezgustat de ideea de a atinge creatura extraordinar. Pn la urm lu n mini cutia, opintindu-se sub greutate i o puse lng o cuc mult mai mare rmas de la un alt subiect al experimentelor lui, un aviariu cu plas de srm de aproape doi metri nlime care fusese locuit de o pereche de canari. Deschise capacul din fa al cutiei i rsturn omida gras pe rumegu, apoi nchise repede ua aviariului. Se retrase ca s priveasc prizonierul n noul lui mediu. Acesta l privi direct n ochi; i simi rugminile copilreti pentru mncare. Hei, stai uurel, spuse el. Nici eu n-am mncat nc. Se ndeprt stnjenit i se ndrept spre birou. La micul dejun cu fructe i ceai rece, Isaac i ddu seama c efectele drogului se tergeau foarte repede. Poate c este
166

mahmureala cea mai ngrozitoare din lume, gndi el confuz, dar dispare ntr-o or. Nu-i de mirare c are clieni. Din captul cellalt al camerei, omida cea mare se tra pe podeaua noii sale cuti. Adulmec suprat ginaul, apoi btu n retragere i cltin capul spre pachetul cu droguri. Isaac se plmui peste fa. Fir-ar s fie! fcu el. Emoii vagi de nelinite i curiozitate i se combinar n minte. Era o bucurie copilreasc, asemntoare celei a bieeilor i fetielor care prleau insecte cu lupa. Se ridic i bg n plic o lingur de lemn. Duse glutele spre omida care aproape dansa de bucurie vznd sau mirosind sau simind apropierea drogului. Isaac deschise puin uia din spatele cutii i rsturn drogul nuntru. Imediat omida se ridic i se trnti peste glute. Deschise gura care era acum destul de mare pentru ca funcionarea ei s fie uor de observat cu ochiul liber i nfulec pofticioas narcoticul puternic. Asta e cea mai mare cuc pe care o am, aa c ia-o i tu mai uurel cu crescutul, bine? Isaac btu n retragere fr s-i ia ochii de la creatur. Ridic i mirosi diferitele haine aruncate prin ncpere. mbrc o cma i un pantalon care nu pueau i nu erau chiar att de murdare. Mai bine s-mi fac o list cu ce am de fcut. Pe primul loc s trec Omort n btaie pe Gazid Norocosul. Se ndrept cu pai apsai spre birou. Diagrama triunghiular a Teoriei Cmpurilor Unificate pe care o desenase pentru Yagharek era deasupra celorlalte hrtii. Isaac uguie buzele. O ridic i privi peste ea la omida care molfia vesel. Mai trebuia s fac ceva n dimineaa aceea. N-are rost s mai amn, gndi el fr tragere de inim. Poate c lmuresc treaba cu Yagharek i mai aflu cte ceva despre amicul sta de aici Isaac oft greu i-i suflec mnecile, apoi se aez n faa unei oglinzi ca s se aranjeze, lucru pe care l fcea rar i fr chef. i trecu mna prin pr fr pricepere, gsi o alt cma mai curat cu care se schimb. Mzgli un bilet pentru David i Lublamai, verific dac omida e nchis bine i nu poate scpa. Apoi cobor scara i prinznd cu o pionez biletul de u iei afar sub lamele tioase ale soarelui.

167

Isaac oft i chem un taxi care s-l duc spre universitate la cel mai bun biolog, filosof naturalist i bio-taumaturg pe care l tia: odiosul Montague Vermishank.

168

Capitolul aptesprezece
Isaac intr n Universitatea Noului Crobuzon cu un amestec de nostalgie i disconfort. Cldirile universitii se schimbaser puin de pe vremea cnd fusese profesor. Diferitele faculti i departamente punctau Dumbrava cu arhitectura lor grandioas care domina restul zonei. Rondul din faa enormei i strvechii Faculti de tiine era acoperit de copaci n floare. Isaac pi pe poteci clcate de generaii de studeni printr-o ninsoare de petale roz. Urc n grab treptele erodate i mpinse uile mari. Art permisul de intrare n facultate care i expirase n urm cu apte ani, fapt de care nu se sinchisea. Portarul de la ghieu era Sedge, un btrn complet obnubilat care, atunci cnd Isaac ajunsese angajat al facultii, ocupa deja acel post de mult timp i prea c o s-l ocupe venic. Acesta l salut pe Isaac ca de fiecare dat, cu un mormit nedesluit de recunoatere. Isaac i strnse mna i-l ntreb ceva despre familie. Isaac avea motiv s-i fie recunosctor lui Sedge, prin faa ochilor lui nceoai trecuse cu multe piese de echipament de laborator. Isaac urc grbit treptele pe lng grupuri de studeni care fumau, se certau i scriau. Cele mai multe erau grupuri de oameni, n special brbai, dar mai erau i grupuri retrase de xenieni sau de fete. Unii studeni ntreineau ostentativ dezbateri teoretice asupra cte unui volum. Alii fceau nsemnri pe marginea crilor i trgeau din igri puturoase. Isaac trecu pe lng un grup adunat la captul unui coridor, exersnd ceea ce tocmai nvaser, rznd ncntai de homunculusul pe care-l fcuser din carne tocat i care dup patru pai se nrui ntr-o piftie tremurnd. Numrul studenilor se rri pe msur ce tot urca i traversa coridoare. Spre iritarea i dezgustul lui, Isaac descoperi c inima i btea mai tare cu ct se apropia de biroul fostului su ef. Clc mocheta din faa administraiei Facultii de tiine i se ndrept spre biroul aflat la captul ndeprtat, pe a crui u scria cu foi de aur: Director. Montague Vermishank. Isaac se opri n faa ei i se pipi nervos. Era confuz, luptnduse s par mnios i deranjat, pstrnd n acelai timp un ton
169

conciliant i mpciuitor. Trase adnc aer n piept, apoi btu scurt, deschise ua i pi nuntru. Unde te crezi strig brbatul de dup birou, oprindu-se atunci cnd l recunoscu pe Isaac. A, fcu el dup o tcere lung. Firete. Isaac. Ia un loc. Isaac se aez. Montague Vermishank i lua prnzul. Faa palid i umerii stteau aplecai peste biroul enorm. n spatele lui se afla o ferestruic ce ddea spre arterele largi i casele mari din Mafaton i Chnum. Acum ns, o perdea groas o acoperea i lumina abia reuea s se strecoare nuntru. Vermishank nu era chiar gras, dar avea de la brbie n jos un strat suplimentar, o spoial de carne moart ca a unui cadavru. Purta un costum prea mic pentru el i pielea alb necrotic i se scurgea pe la mneci. Prul subire i era pieptnat i aranjat cu o grij paranoic. Vermishank sorbea dintr-o sup cu glute. nmuia din cnd n cnd pine i sugea crema rmas pe ea, fr s o mute, atent la picturile galbene care se scurgeau pe birou. l privi pe Isaac cu ochi decolorai. Isaac i ntoarse privirea ncurcat, bucuros c avea o constituie puternic i piele nchis la culoare. Era s ip la tine c nu ai btut sau c nu ai cerut audien, dar apoi te-am recunoscut. Firete. Regulile nu se aplic n cazul tu. Ce mai faci, Isaac? Ai venit dup bani? Ai nevoie de nite munc de cercetare? ntreb Vermishank cu o voce necat n flegm. Nu, nu, nimic din toate astea. Nu stau prea ru, Vermishank, spuse Isaac cu o veselie reinut. Cum mai merge treaba? A, bine, bine. Fac o lucrare despre bio-aprindere. Am izolat glanda pirotic la un gndac-de-foc. Foarte interesant, opti Vermishank dup o lung tcere. Aa se pare, se entuziasm Isaac. Se cercetar reciproc. Isaac nu mai gsea alte subiecte de discuie. l ura i l respecta n acelai timp pe Vermishank. Era o combinaie ciudat de sentimente. Oricum fcu Isaac. Am venit la tine, ca s fiu cinstit, s te rog s m ajui. A, nu Ba da. Vezi tu Lucrez la ceva care m depete puin Eu sunt mai mult un teoretician dect un cercettor practic, tii tu
170

Da Vocea lui Vermishank cpt un ton nedisimulat de ironie. obolanule, gndi Isaac. Asta i-o fac cadou Bine, spuse el ncet. Problema asta este ar putea fi, dei m ndoiesc o problem de bio-taumaturgie. Vreau s-i cer prerea profesional. Aha. Da. Voiam s tiu dac poate fi Refcut cineva ca s zboare? Oh. Vermishank se ls pe spate i i terse supa din jurul gurii cu miez de pine. Ca rezultat, se procopsi cu o musta de firimituri. i mpreun minile dinainte i se juc cu degetele. S zboare, zici? Vocea lui Vermishank cpt un ton interesat care i lipsise pn atunci. Dorise s-l nepe pe Isaac cu dispreul lui, dar nu se putea abine de la entuziasmul strnit de problemele tiinifice. Da. Adic, s-a mai fcut asta vreodat? lmuri Isaac. Da S-a mai fcut Vermishank ddu din cap ncet, fr s-i desprind privirea din a lui Isaac, care se ndrept de spate pe scaun i scoase un carneel din buzunar. O, chiar s-a mai fcut? spuse Isaac. Vermishank se pierdu n gnduri. Da De ce, Isaac? A venit cineva la tine i i-a cerut s-l faci s zboare? tii, nu prea pot s divulg Firete c nu poi, Isaac. Firete c nu poi. Pentru c eti un profesionist. i te respect pentru asta, zmbi Vermishank vag spre oaspete. Deci ce detalii poi s-mi dai? ndrzni Isaac, strngnd din dini nainte s vorbeasc, ca s-i controleze tremurul nervos. S te ia dracu, porc cu aere i nchipuit, gndi el furios. O, bine Isaac se foi nerbdtor n timp ce Vermishank ridic gnditor fruntea grea. A existat un bio-filosof, cu muli ani n urm, la sfritul secolului trecut. Calligine era numele lui. S-a Refcut singur, zmbi printete Vermishank i cltin din cap. O nebunie, dar se pare c a funcionat. Nite aripi uriae mecanice care se desfceau ca nite evantaie. A scris un pamflet despre asta.
171

Vermishank ntoarse greoi capul spre rafturile cu volume care acopereau pereii. Fcu un semn larg cu mna spre locul nelmurit unde s-ar fi putut afla pamfletul lui Calligine. Nu tii restul? N-ai auzit cntecul? Isaac se ncrunt ntrebtor. Vermishank, rguit, cnt cteva msuri cu glas de tenor. Cally se nal / Pe aripi de umbrel / Se duce spre cer / Face din mn iubitei / O ia spre Vest cu un oftat / Dispare n inutul ngrozitoarelor Lucruri Firete c l-am auzit! spuse Isaac. Nu am tiut niciodat c se refer la o persoan real Tu nu ai asistat niciodat la cursul de Bio-Taumaturgie Introductorie, nu-i aa? Din cte mi amintesc, ai fost dou semestre la cursul intermediar, mult mai trziu. Ai lipsit la primul meu curs. Cu povestea asta obinuiesc s-i momesc pe tinerii flmnzi de cunoatere ctre aceast nobil tiin. Vermishank vorbi cu un glas complet lipsit de emoie. Isaac era tot mai scrbit. Calligine a disprut, continu Vermishank. A zburat spre sud-vest, ctre Pata Cacotopic. Nu a mai fost vzut vreodat. Se ls o alt lung tcere. Asta e toat povestea? ntreb Isaac. Cum i-au pus aripi? A inut un jurnal de experimente? Cum s-a realizat Refacerea? O, groaznic de dificil, mi imaginez eu. Calligine a experimentat probabil pe civa subieci pn ce s-a lmurit complet, rnji Vermishank. Poate c a avut sprijinul Primarului Mantagony. Bnuiesc c nite condamnai la moarte au trit cteva sptmni mai mult dect s-au ateptat. Nicio parte a procesului de cercetare nu a fost dezvluit. Dar e de la sine neles, nu-i aa, c a avut nevoie de cteva ncercri nainte de rezultatul final. Aveau de conectat mecanisme la oase i muchi i nu aveau habar de ceea ce trebuiau s fac Dar dac muchii i oasele ar ti ce trebuie s fac? Dac ar fi vorba despre un gargui sau alt creatur zburtoare cu aripile tiate. S-ar putea nlocui? Vermishank l privea pasiv pe Isaac. Nu mica nici capul, nici ochii. Ha spuse el, ntr-un trziu, cu voce stins. Crezi c e mai uor, nu? Teoretic da, dar n practic e chiar mai greu. Am ncercat cteva chestii din astea cu psri i cu alte zburtoare. Teoretic, Isaac, este perfect posibil. Teoretic, nimic nu este imposibil pentru o Refacere. E doar o problem de
172

conectare corect i de puin modelare a crnii. Dar zborul este ngrozitor de greu pentru c ai de-a face cu tot felul de variabile pe care trebuie s le potriveti. Vezi tu, Isaac, poi Reface un cine, s-i coi piciorul napoi sau s i-l modelezi cu o vraj carnal, i animalul o s plece chioptnd fericit. N-o s fie prea drgu, dar o s mearg. Asta nu se poate face n cazul aripilor. Ele trebuie s fie perfecte, altfel n-o s funcioneze. E mai greu s nvei muchii care tiu s zboare s o fac ntr-un mod diferit dect s ari acelai lucru muchilor care nu au mai zburat niciodat. La pasrea ta, umerii se zpcesc din pricina aripilor care au alt mrime sau form sau se bazeaz pe o alt aerodinamic i dau gre, chiar dac presupunem c reconectm toate componentele perfect. Deci rspunsul pe care i-l dau, Isaac, este c da, poate fi realizat. Garguiul tu poate fi Refcut s zboare din nou. Dar e puin probabil. E mult prea greu. Nu exist niciun bio-taumaturg, niciun Refctor care s-i promit un rezultat pozitiv. Ori l gseti pe Calligine s o fac, uier Vermishank drept concluzie, ori nu-i asuma riscul. Isaac termin de scris n carneel i-l nchise. Mulumesc, Vermishank. Speram s spui asta. Asta e prerea ta profesional, nu? Ei bine, va trebui s urmez cealalt cale, cea pe care tu nu o mbriezi deloc Ochii lui se bulbucar ca ai unui copil obraznic. Vermishank ddu foarte uor din cap, un zmbet bolnav, ca un mucegai, i nflori i i se stinse pe buze. Ha, fcu el slab. Bine, atunci mulumesc pentru timpul petrecut mpreun mi pare ru c trebuie s plec att de curnd Nicio problem. Mai ai nevoie de vreo prere? Pi, fcu Isaac o pauz cu braul bgat pn la cot n hain. Ai auzit de o chestie numit rahat-de-visat? Vermishank ridic o sprncean. Se ls pe spate n scaun ii bg degetul mare n gur, privindu-l pe Isaac cu ochii pe jumtate nchii. Asta e o universitate, Isaac. Crezi c o nou i incitant substan ilicit ar trece prin ora fr ca niciunul dintre studenii notri s nu fie tentat? Firete c am auzit de asta. Am avut prima exmatriculare pentru vnzarea drogului cu mai puin de un an n urm. Un psihonomer foarte detept, un avangardist cu putere de convingere. Isaac, Isaac cu toate indiscreiile tale, se prefcu el a ncerca s nu insulte, nu credeam c eti un iubitor de droguri.
173

Nu, Vermishank, nu sunt. Cu toate acestea, trind i opernd n miezul corupiei, nconjurat de ratai i degenerai, am tendina s fiu pus n faa drogurilor la orgiile sordide la care particip. tiind c diplomaia nu mai ducea la niciun beneficiu suplimentar, Isaac i permitea s-i afieze adevratele sentimente. Vorbi tare i sarcastic. Aproape c i fcu plcere. Oricum, continu el, unul dintre prietenii mei dezgusttori folosete acest drog i voiam s tiu mai multe despre substan. Trebuia s-mi dau seama c nu avea rost s ntreb pe unul att de elevat ca tine. Vermishank se nec fr zgomot. Rse fr s deschid gura. Chipul i rmase marcat de un rnjet acru. Rmase cu ochii la Isaac. Singurul semn c rdea era tresrirea spasmodic a umerilor i balansul lui nainte i napoi. Ha, spuse el dup o vreme. Sensibil mai eti, Isaac. Cltin din cap. Isaac i netezi buzunarele i i ncheie jacheta, pregtindu-se ostentativ s plece, refuznd s se simt prost. Se ntoarse cu spatele i pi spre u, reflectnd la o replic tioas de desprire. Vermishank vorbi primul. Rahat-de-vi A, substana aia nu e chiar n aria mea de expertiz, Isaac. Farmacologie i ceva biologie amestecat. Sunt sigur c unul dintre vechii ti colegi i poate spune mai multe. Mult noroc. Isaac se hotr s nu rspund. Cu toate acestea, fcu un semn dispreuitor din mn, semn care putea trece i drept un gest de mulumire i rmas-bun. La nenorocit, njur el n gnd. Dar nu avea ce face, Vermishank era totui un depozit folositor de cunotine. I-ar fi trebuit mai mult lui Isaac pentru a fi cu adevrat necioplit cu fostul lui ef. Era un savant prea mare ca s rup definitiv relaia cu el. Aa c Isaac se ddu, fr convingere, btut i rnji ctre omul ngrozitor. Cel puin aflase ceea ce voise s afle. Refacerea nu era o opiune pentru Yagharek. Isaac era mulumit i destul de cinstit ca s recunoasc ce prost fusese. Problema zborului adusese un suflu nou cercetrilor lui, iar dac prozaica sculptur n carne a bio-taumaturgiei aplicate ar fi ctigat n faa teoriei crizei, ar fi avut de suferit. Nu voia s piard acest nou imbold. Yag, btrne, reflect el, e aa cum am gndit. Eu sunt cea mai bun ans pe care o ai, i eti al meu. ***
174

nainte de ora erau canale care strpungeau stncile ca nite coli de siliciu i cmpuri de porumb plantat n solul subire. i naintea cmpurilor erau zile de mers printre pietre ascuite. Tumori de granit rsucit care apas pe pntecele pmntului nc de la naterea lui, carnea lor de rn erodat de aer i ap n doar zece mii de ani. Erau urte i nfricotoare cum sunt ntotdeauna mruntaiele, acele promontorii de stnc. Am cltorit pe calea rului. ntre dealurile cu creste ascuite nu avea nume: dup cteva zile avea s devin Catranul. Vedeam n deprtare, spre apus, nlimile ngheate ale munilor adevrai, coloi de piatr i zpad care dominau pantele de grohoti i licheni tot aa cum dealurile acelea m dominau pe mine. Uneori m gndeam c stncile au chipuri, gheare i coli i capete ca nite mciuci i mini. Uriai pietrificai; zei de piatr nemicai; greeli ale ochiului sau sculpturi la ntmplare ale vntului. Eram urmrit. Capre i oi au rs de mpleticirile mele. Psri de prad au ipat spre mine cu dispre. Uneori treceam pe lng pstori care se uitau la mine bnuitori i aspri. Noaptea erau i forme mai ntunecate. Erau privitori reci din ape. Dinii de piatr ieeau din pmnt att de ncet i pe furi c mi-au trebuit ore de mers prin valea aceea scobit ca s-mi dau seama. naintea mea erau zile i zile de iarb i tufe. Pmntul era mai uor pentru picioarele mele, iar cerul masiv mai uor pentru ochii mei. Dar nu puteam fi pclit. Nu m lsam sedus. Nu era cerul deertului. Era un prefcut, un surogat care ncerca s m trag n piept. Vegetaia uscat m lovea la fiecare btaie a vntului mult mai umed dect cel de acas. n deprtare era codrul despre care tiam c se ntinde spre nord pn la marginea Noului Crobuzon, la rsrit de mare. n locuri ascunse ntre copaci se nlau mainrii uitate, vaste, obscure, pistoane i angrenaje, trunchiuri de fier lng cele de lemn, cu scoar de rugin. Nu m-am apropiat de ele. napoia mea, unde rul se despica, se vedeau mlatini, un fel de estuar fr rost care promitea vag s se dizolve n mare. Acolo am stat n colibele lungi ale cataligailor, rasa aceea tcut, devotat. Mi-au dat s mnnc i mi-au cntat cntece de leagn. Am vnat cu ei, lovind cu sulia caimani i anaconde. n mlatin mi-am pierdut eu sabia, rupnd-o n carnea unui
175

prdtor care s-a repezit la mine din ml i trestii putrede. A dat napoi i a ipat ca un cazan pe foc, disprnd n smrc. Nu tiu dac a murit. naintea mlatinii i rului erau zile de iarb uscat i dealuri rvite cic de bande de libeRefcui ce fugeau de justiie. Nu am vzut vreunul. Erau sate care m mituiau cu carne i haine i m implorau s intervin pentru ei la zeii recoltelor. Erau sate care m ineau la distan cu epue i puti i goarne. Am mprit iarba cu turmele i uneori cu clreii, cu psrile pe care le consider verioare i cu animalele pe care le crezusem legendare. Am dormit singur, ascuns ntre stnci sau n tufe sau n bivuacuri pe care le ridicam la repezeal cnd mi mirosea a ploaie. De patru ori cineva m-a cercetat n somn, lsnd urme de copite i miros de ierburi sau sudoare sau carne. Pe ntinderile acelea mnia i tristeea mea au cptat alt form. Am mers alturi de insecte blnde care mi cercetau mirosurile neobinuite pentru ele, ncercnd s-mi ling transpiraia, s-mi guste sngele, s polueze petele colorate de pe mantia mea. Am vzut mamifere grase prin verdeaa coapt. Am cules flori pe care le-am vzut doar n cri, inflorescene cu coad lung i culori subtile parc privite printr-un fum subire. Mi s-a oprit respiraia de mirosul copacilor. Cerul era o bogie de nori. Am clcat, eu, creatur a deertului, prin pmntul fertil. Mam simit necizelat i prfuit. ntr-o zi mi-am dat seama c nu mai visez la ziua cnd am s fiu din nou ntreg. Voina mea se consumase pn acolo i brusc nu mai aveam nimic. Nu mai aveam dect dorina mea de zbor. M-am obinuit cumva. Am evoluat n regiunea aceea necunoscut mie, cutnd crarea spre locul de adunare al savanilor i Refctorilor lumii. Mijloacele au devenit scop. Dac mi recapt aripile, voi deveni altcineva, cineva lipsit de dorina care m definete. Mergnd la nesfrit spre nord prin umezeala primverii, miam dat seama c nu caut mplinire, ci dizolvare. S-mi dau trupul unui nou-nscut i apoi s m odihnesc. *** Fusesem mai dur cnd pornisem s calc pe dealurile i cmpiile acelea. Am lsat Myrshock n urm, locul unde trsese la mal corabia, fr s petrec nicio noapte acolo. Era un ora
176

portuar urt care coninea destui de teapa mea ca s m simt oprimat. Am grbit pasul prin ora cutnd nimic altceva dect provizii i motive s m ndrept spre Noul Crobuzon. Am cumprat crem rece pentru spatele meu ndurerat, am gsit un doctor destul de cinstit ca s admit c nimeni n Myrshock nu poate s m ajute. Am dat biciul meu unui negustor care m-a dus cu crua vreo optzeci de kilometri pn n vlcea. Nu a acceptat aurul meu, doar arma. M grbeam s las marea n urm. Marea a fost un interludiu. Patru zile pe o corabie cu vsle ce nainta ca un melc, trndu-se peste Marea Meagre, timp n care eu am stat n cal, tiind c naintez doar dup cltinat i dup sunetul valurilor. Nu am ieit pe punte. M-a fi simit mai prizonier acolo sus, sub cerul uria al oceanului, dect n cabina mea urt mirositoare. M-am ascuns de pescrui i de albatroi. Am stat aproape de apa srat, n ascunztoarea mea jegoas din spatele latrinei. i nainte de ape, pe cnd nc mai ardeam i m mniam, cnd cicatricile mele erau nc umede de snge, a fost Shankell, oraul cactus. Oraul cu multe nume. Giuvaierul Soarelui. Oaza. Coridorul. Srtura. Citadela Tirbuonului. Solarium. Shankell, unde am luptat i am tot luptat n puuri i n cuti suspendate de crlige, sfiind i fiind sfiat, ctignd de mult mai multe ori dect pierznd, destrblndu-m ca un coco de lupt pe timp de noapte i strngnd bnui ziua. Pn cnd am luptat cu un prin barbar care dorea s-i fac un coif din craniul meu de garuda i am ctigat lupta imposibil, chiar dac sngele glgia din mine nspimnttor. inndu-mi intestinele cu o mn, i-am sfiat gtul cu cealalt, am ctigat aurul i suita pe care am eliberat-o. Mi-am pltit sntatea i am cumprat traversarea pe o corabie de negustori. Am strbtut continentul ca s m ntregesc. Deertul a venit cu mine.

177

PARTEA A TREIA METAMORFOZE

178

Capitolul Optsprezece
Vntul de primvar devenea mai cald. Aerul murdar de peste Noul Crobuzon era ncrcat. Meteoromanii din turnul din nori de pe Malul Ctrnit copiau indicaiile de pe cadranele rotitoare i rupeau grafice mzglite frenetic de mainriile atmosferice. i uguiar buzele i cltinar din cap. i murmurar unul altuia despre vara teribil de cald i umed care se apropia. Lovir cu ciud tuburile enorme ale mainii aeromorfice care se nla vertical prin turnul gol ca o org gigantic sau ca evile unui tun ce provoca la duel cerul i pmntul. Grmad de fiare fr rost, mormir ei cu dezgust. Fcuser tot ce puteau ca s porneasc motoarele din pivnie, dar ele nu se mai micaser de o sut i cincizeci de ani i nu mai tria nimeni dintre aceia care tiau s le repare. Noul Crobuzon trebuia s se mulumeasc cu vremea dictat de zei sau natur sau noroc. n grdina zoologic de pe Malul Molimei, animalele se foiau nelinitite de schimbarea vremii. Erau ultimele zile ale perioadei de rut i luptele se mai potoliser. Paznicii aveau programul mai liber. Mirosul nbuitor de animal n clduri care se rspndise prin cuti fusese cauza comportamentului lor agresiv, neprevzut. Acum, cnd ziua se fcea tot mai lung, urii i hienele i hipopotamii osoi, alopexul singuratic i maimuele stteau nemicate dei ncordate ore ntregi, privind trectorii, din celulele lor de crmid i din anurile lor cu noroi. Ateptau. Ateptau ploile din sud care nu mai aveau s ajung niciodat la Noul Crobuzon, dar care erau nscrise n memoria oaselor lor. i dup sezonul ploilor, aveau s atepte linitite sezonul uscat care, de asemenea, nu avea s treac peste noua lor cas. Duceau o existen ciudat, anxioas, paznicii se amuzau de rgetele slbticiunilor obosite i dezorientate. Nopile pierduser aproape dou ore din iarn ncoace, dar i concentraser esena ca s ncap n timpul mai scurt. Preau deosebit de intense, din ce n ce mai mult activitate ilicit grbindu-se s se ncadreze n orele dintre apus i rsrit. n fiecare noapte, vechiul depozit enorm, aflat la un kilometru de
179

grdina zoologic, atrgea valuri de oameni. Din cnd n cnd, rgetul leilor acoperea zgomotul oraului. Nimeni ns nu bga de seam. Crmizile depozitului fuseser odat roii, acum erau negre de afumtur, depus uniform i meticulos de parc ar fi fost vopsite intenionat. nc se mai putea citi firma original: Cadnebar Spun i Lumnri. Cadnebar dduse faliment n criza din 57. Mainria enorm de topit i rafinat seul fusese demontat i vndut la fier vechi. Dup doi sau trei ani de prsire, firma lui Cadnebar revenise sub forma unui circ al gladiatorilor. Asemeni primarilor de dinaintea lui, lui Rudgutter i plcea s compare civilizaia i splendoarea Republicii Oraului-Stat al Noului Crobuzon cu mocirla barbar n care locuitorii altor inuturi erau forai s se trie. Gndii-v la alte inuturi Rohagi, pretindea Rudgutter n cuvntri i editoriale. Noul Crobuzon nu era nici ca Tesh, nici ca Troglodopolis, Vadaunk sau Cromlech-ul Mare. Nu era un ora condus de vrjitoare; nu era o vizuin subpmntean; schimbarea anotimpurilor nu declana un mcel superstiios; Noul Crobuzon nu procesa cetenii n fabricile de zombi; Parlamentul lui nu era ca acela din Maruahm, un cazino unde legile erau mize la jocul de rulet. i nu era nici Shankell, sublinia Rudgutter, unde btaia se transformase n sport popular. Excepie fcea, firete, firma lui Cadnebar. Orict de ilegal ar fi fost, niciunul nu-i amintea vreun raid al miliiei prin acel stabiliment. Muli sponsori ai arcurilor era parlamentari, industriai i bancheri, al cror amestec avea darul s in interesul oficial la distan. Mai erau i alte sli de lupt, firete, care treceau drept ringuri pentru lupte de cocoi sau de obolani, unde se ddeau lupte ntre uri sau bursuci ntr-un col, lupte ntre erpi n altul, dar care ntreineau lupte ntre gladiatori n mijloc. ns arena lui Cadnebar era legendar. n fiecare noapte, atraciile ncepeau cu o lupt deschis, o distracie pentru obinuiii casei. rani tineri, proti, solizi, cei mai vajnici ortaci ai satelor lor, care cltoriser zile ntregi din Cotul Grnelor sau Dealurile Ceretorilor ca s-i fac un nume la ora, i ncordau muchii n faa comisiei. Doi sau trei erau alei i mpini n arena principal dinaintea mulimii care urla. Strngeau n mn, ncreztori, macetele pe care le primeau. Apoi se deschidea ua arenei i pleau cnd se vedeau n faa unui gladiator Refcut enorm sau a unui rzboinic cactus
180

impasibil. Carnagiul era scurt i sngeros i condus de ctre profesioniti n aa fel nct s strneasc rsul. Sportul de la Cadnebar era condus dup regulile modei. n acele ultime zile ale primverii, lumea avea chef de meciuri ntre echipe de doi Refcui i trei surori khepri. Grupurile de khepri erau atrase de premiile uriae tocmai din Mahalaua Neamului i din Cartierul Prului. Exersau mpreun ani de zile, formnd uniti de trei lupttoare divine care jucau rolul zeielor paznice khepri, Surorile Dure. Ca i Surorile Dure, una lupta cu plasa i sulia, una cu flinta i arbaleta i una cu o arm khepri pe care oamenii o botezaser cutia cu spini. Pe msur ce vara se strecura pe sub pielea primverii, pariurile deveneau tot mai mari. La kilometri distan, n Mocirla Cinelui, Benjamin Flex reflecta morocnos la faptul c firma lui Cadnebar, inima luptelor ilegale, avea de cinci ori mai mult clientel dect Agitatorul Renegat. *** Ucigaul Orbilor lsase o alt victim mutilat n canale. Fusese descoperit de vagabonzi. Atrna ca un nottor epuizat de o eav din Rul Ctrnit. La periferia Gropii Mari, o femeie a murit din pricina numrului uria de tieturi de pe gt, ca i cum ar fi fost prins ntre lamele unui foarfece uria. Cnd au gsit-o vecinii, trupul i era acoperit cu documente care dovedeau c era un informator al miliiei. Vestea se rspndi. Jack Juma-de-Rugciune lovise din nou. n canale i prin bodegi, victima lui nu era jelit. *** Lin i Isaac furau cte o noapte mpreun de fiecare dat cnd puteau. Isaac observa c era ceva n neregul cu ea. Odat o aezase pe scaun n faa lui i o ntrebase ce o tulbura, de ce nu se nscrisese la Premiul Shintacost anul acesta (ceea ce adugase amrciune la comentariile ei de obicei nesatisfcute despre standardele concursului), la ce lucra i unde. Nicieri n camerele ei nu se vedeau resturi rmase dup lucru. Lin l mngiase pe bra, sincer recunosctoare pentru ngrijorarea lui. Dar nu-i spusese nimic. i povestise c lucra la o pies de care avea s fie foarte mndr. Gsise un spaiu despre care nu voia s vorbeasc, n care producea o pies mare despre care nu voia s vorbeasc aijderea. Doar nu dispruse complet din lume. O dat pe sptmn intra n barurile din Cmpul Poftei, rdea cu prietenii, chiar dac mai puin viguros dect n urm cu dou luni.
181

Se lu n glum de Isaac pentru suprarea lui fa de Gazid Norocosul, care dispruse ntr-un moment suspect de potrivit. Isaac i povestise lui Lin despre felul n care nghiise fr buntiin rahat-de-visat i cum umblase furios s-l pedepseasc pe Gazid. Isaac i descrisese viermele extraordinar care prea s prospere din pricina drogului. Lin nu vzuse creatura, nu se mai ntorsese n Mlatina Bursucului din ziua aceea nenorocit de acum o lun, dar, cu toate exagerrile lui Isaac, creatura prea s fie cu adevrat extraordinar. Lin schimbase subiectul. l ntrebase ce substane nutritive crede c ar cpta omida din hrana ei ciudat, iar faa lui se umpluse de fascinaie i-i spusese c nu tie, dar c avea cteva idei. i ceruse s-i explice teoria crizei i dac credea c asta avea s-l ajute pe Yagharek s zboare, iar el vorbise animat, desenndu-i diagrame pe bucele de hrtie. Era uor de pclit. Lin simea uneori c Isaac se tia manipulat, c se simea vinovat pentru uurina cu care uita de ngrijorarea pentru ea. Ea era recunosctoare pentru c acceptase s schimbe subiectul. tia c rolul lui era s fie ngrijorat pentru ea, i asta o fcea melancolic, iar el chiar era ngrijorat, dar asta nsemna un efort suplimentar pentru mintea lui ocupat de gndurile despre criz i hrana omizii. l lsase s fie ngrijorat, iar el acceptase mulumit. Lin dorea ca Isaac s nu-i mai poarte grija pentru o vreme. Nu-i putea permite curiozitatea lui. Cu ct tia Isaac mai multe, cu att Lin era n primejdie mai mare. Nu tia ce puteri are angajatorul ei: se ndoia c stpnete telepatia, dar nu voia s rite. Voia s termine lucrarea, s ia banii i s dispar din Oraul Oaselor. *** De fiecare dat cnd l ntlnea, domnul Motley o afunda fr s vrea n secretele oraului lui. i vorbea despre rzboaiele pentru teritoriu din Cotul Sur i Cartierul Infam, i servea detalii despre masacrele dintre bandele din inima Corbului. Tanti Francine i lrgea teritoriul. Pusese stpnire pe o mare parte din piaa de shazbah la vest de Corbul, chestie pentru care domnul Motley era pregtit. Dar acum se strecura i spre est. Lin mesteca, scuipa, modela i ncerca s nu asculte detaliile, poreclele traficanilor mori, adresele ascunztorilor. Domnul Motley o implica. Trebuia s fie ceva deliberat din partea lui. Statuii i crescuse un al doilea picior i coapse, nceputul unui pntece (n msura n care domnul Motley avea ceva
182

asemntor). Culorile nu erau naturale, dar erau sugestive i convingtoare, hipnotice. Era o lucrare uimitoare, ca i modelul dup care fusese creat. n ciuda ncercrilor ei de a-i izola mintea, plvrgeala domnului Motley se strecura pe lng bariere. Se trezi la un moment dat c-i place. ngrozit, se gndi la altceva, dar ncercarea ei nu avu sori de izbnd. Se trezi pn la urm ntrebndu-se cine o s ctige controlul prea-ceaiului din Fundtura Himerei. Amorise. Era un alt soi de aprare. i lsase mintea s treac fr simire peste informaiile primejdioase. ncerca s rmn nepstoare. Lin se gndea tot mai mult la Tanti Francine. Domnul Motley vorbea despre ea cu nonalan, dar aducea des vorba despre ea n monologurile lui, iar Lin i citi ngrijorarea. Spre surpriza ei, Lin ncepuse s in la Tanti Francine. Nu mai tia cum ncepuse. Prima dat cnd i-a dat seama de asta a fost cnd domnul Motley i-a povestit amuzat despre atacul dezastruos asupra a doi traficani petrecut cu o noapte nainte, n timpul cruia o uria cantitate dintr-o substan necunoscut, o materie prim pentru fabricarea unei chestii, fusese deturnat de bandii khepri din banda lui Tanti Francine. Lin trsese fr s vrea un chiot mental. Fusese uimit, glanda i se blocase pentru o clip n timp ce-i studia propriile sentimente. Voia ca Tanti Francine s ctige. Nu avea nicio logic. Dac se gndea serios la situaie, descoperea c nu inea cu niciunul. Din punct de vedere intelectual, triumful unui traficant de droguri asupra altuia nu o interesa. Dar emoional, ncepuse s o priveasc pe nevzuta Tanti Francine ca pe un idol. l huidui n minte pe domnul Motley cnd el o asigurase c avea un plan care schimba complet structura pieei. Ce-o fi asta? se ngrijorase ea. Dup atia ani mai am nc o contiin khepri? Se lua n derdere, dar era ceva adevr n acele gnduri ironice. Poate c aa se ntmpl cu toat lumea care are de-a face cu Motley, gndise ea. Lin era aa de speriat de relaia ei cu domnul Motley, att de atent s rmn doar un angajat, nct i trebuise mult timp s-i dea seama c l ura. Dumanul dumanului meu gndi ea. Dar era mai mult de att. Lin se simi solidar cu Tanti Francine pentru c era khepri. Dar i poate sta era miezul sentimentelor ei pentru c Francine nu era o bun khepri.
183

Aceste gnduri o necjeau pe Lin. Pentru prima dat n ani de zile, o fcuser s se gndeasc la relaia ei cu comunitatea khepri altfel dect n termeni direci, btioi. i o fcuser s se gndeasc la copilrie. La sfritul fiecrei zile petrecute cu domnul Motley, Lin vizita Mahalaua Neamului. La plecare se urca ntr-un taxi de la marginea Coastelor i traversa Podul Danechi sau Podul Brcii, pe lng restaurantele i birourile din Inima Scuipatului. Uneori se oprea la Bazarul Scuipatului i i oferea timp s rtceasc prin lumina lui slab. Pipia rochiile de in de pe cuiere, nebgnd n seam trectorii ce o priveau cu lips de politee, mirndu-se cnd vedeau o khepri cumprnd haine omeneti. Lin se plimba prin bazar pn ajungea la Sheck, zon aglomerat i haotic, cu strzi complicate i blocuri de crmid. Nu era o mahala. Cldirile din Sheck erau destul de solide i cele mai multe uscate. Fa de vraitea din Mocirla Cinelui, de crmida putrezit din Cartierul Infam i Fundtura Himerei, de cocioabele disparate din Gina, Sheck era un loc plcut de locuit. Puin cam aglomerat, firete, i neducnd lips de beivani, srntoci i hoi. Dar, cu toate astea, erau locuri mult mai rele n ora. Aici triau proprietarii de magazine, micii patroni i cei mai bine pltii muncitori care se nghesuiau n fiecare zi n Prloaga Ecoului i docurile din Kelltree, Cotul Mare i Trgul Didacai, cunoscut peste tot sub numele de Cotul Pclei. Lin nu se simea bine-primit. Sheck se mrginea cu Mahalaua Neamului, de care era desprit prin doar dou prculee nensemnate. Vederea unui khepri era un semnal de alert pentru cei din Sheck, o amintire a faptului c ruina nu era niciodat prea departe. Strzile din Sheck erau pline de khepri n timpul zilei, croindu-i drum spre magazinele din Corbul sau spre trenul din Staia Pierzaniei. Noaptea ns trebuia s fii un khepri foarte curajos s te plimbi pe strzile patrulate de adepii Celor Trei Condeie care curau oraul. Lin avea grij s ias din zon pn la apus. Pentru c n apropiere era Mahalaua Neamului, unde se afla n siguran. n siguran, dar nu i fericit. Lin se plimba pe strzile din Mahalaua Neamului cu un soi de plcere ngreoat. Muli ani, drumurile ei n zon fuseser scurte, doar pentru a-i procura bobie de culoare i cteodat cte o delicates khepri. Acum vizitele i strneau amintiri pe care le crezuse terse din minte.
184

Pe perei se scurgea mucusul alb al viermilor de cas. Unele cldiri erau complet acoperite de materia groas: se ntindea ntre acoperiuri, consolidnd cldirile ntre ele. Lin putea s vad prin ferestre i prin uile deschise. Pereii i podelele fcute de arhitecii umani erau acum gurite i masivii viermi de cas circulau orbete prin carcase, mnjind cu mucusul de pe abdomenul lor, mpingndu-se pe picioarele lor scurte i butucnoase n timp ce spau galerii prin interiorul ruinat al caselor. Cteodat Lin vedea la lucru specimene luate de la fermele de pe ru, modelnd vreo cldire, transformnd-o n labirintul organic preferat de cei mai muli chiriai khepri. Viermii uriai i proti, mai mari dect rinocerii, rspundeau la hurile i mpunsturile stpnilor lor, mergnd printre case, revopsind camerele cu un strat ce se usca repede i care rotunjea colurile i conecta ncperile, cldirile i strzile prin guri de vierme. Uneori Lin se aeza pe o banc dintr-un prcule din Mahalaua Neamului. Sttea nemicat ntre copacii care nfloreau lent i i privea semenii din jur. Se uita n sus deasupra parcului la partea din spate a cldirilor. Odat zrise o feti uman aplecndu-se peste fereastr la un etaj de sus de tot. Fetia se uita mprejur fr emoie, cu rufele familiei fluturnd la uscat pe o frnghie de sub geam. Ciudat fel de a crete, gndi Lin, imaginndu-i copila nconjurat de creaturi mute, cu cap de insect, la fel de ciudat ca i cum Lin ar fi crescut ntre vodyanoi, dar acest gnd o conduse neplcut spre amintirea propriei sale copilrii. Firete, cltoria ei pe aceste strzi pe care le dispreuia era un fel de cltorie prin oraul amintirilor ei. tia asta. Se mbrbta ca s se poat gndi la ce a fost. Mahalaua Neamului fusese primul ei refugiu. n acea perioad ciudat de izolare cnd era privit ca o proscris n cele patru coluri ale oraului cu excepia Cmpului Poftei, unde era teritoriul proscriilor i dduse seama c sentimentele ei pentru mahala erau mai ambivalente dect voia s recunoasc. De aproape apte sute de ani existau khepri n Noul Crobuzon, de cnd Clugria Zeloas traversase Oceanul Agitat i ajunsese la Bered Kai Nev, continentul rsritean, trmul khepri. Civa negustori i cltori khepri s-au ntors cu ei pe trmul oamenilor, ntr-o misiune de explorare fr ntoarcere. Timp de secole, micul grup rezistase n ora i devenir localnici. Nu existau pe atunci bariere ntre vecini, nici viermi de cas, nici
185

ghetouri. Nu erau destui khepri. Nu mai nainte de Tragica Traversare. Trecuse o sut de ani de cnd primele nave cu refugiai s-au trt, abia plutind, n Golful de Fier. Motoarele lor enorme erau ruginite i stricate, pnzele lor sfiate. Erau nave-cimitir, burduite cu khepri din Bered Kai Nev care abia mai suflau. Boala era att de nendurtoare nct vechile tabuuri ce interziceau nmormntarea n ap nu mai rezistau. Ca urmare, doar cteva cadavre mai erau la bord, ns mii de muribunzi. Corbiile erau aglomerate precum antecamerele morgilor. Natura tragediei era un mister pentru autoritile Noului Crobuzon, care nu aveau consuli, nici contacte cu inuturile din Bered Kai Nev. Refugiaii nu voiau s vorbeasc despre asta. Cnd o fceau erau evazivi, iar atunci cnd voiau s fie explicii, barierele lingvistice mpiedicau comunicarea. Tot ce se tia era c se ntmplase ceva ngrozitor pe continentul rsritean, un vrtej teribil care luase pe sus milioane de khepri, lsnd n via doar puini dintre ei. Khepri botezaser aceast apocalips de neneles Rvirea. Trecur douzeci i cinci de ani ntre sosirea primei corbii i a celei din urm. Despre unele vase lente, fr motoare, se spunea c aveau echipaje nscute n ntregime pe mare, toi refugiaii care urcaser pe ele murind n timpul traversrii interminabile. Fiicele lor nu tiau de ce fugeau, doar c micuele lor le spuseser s mearg spre apus i niciodat s nu devieze de la curs. Poveti despre Corbiile Milei numite dup strigtul care venea de pe ele au ajuns n Noul Crobuzon din alte inuturi de pe coasta de est a continentului Rohagi, din Gnurr Kett i insulele Jheshull i tocmai din deprtatul Shards. Diaspora khepri era haotic, diferit i speriat. n unele inuturi refugiaii fuseser mcelrii n pogromuri ngrozitoare. n altele, precum Noul Crobuzon, fuseser primii cu nelinite, dar fr violen oficial. Khepri se aezaser, deveniser lucrtoare, pltitoare de taxe, chiar i criminale, i se treziser, datorit unei presiuni organice prea blnde ca s poat fi simit, locuitoare ale ghetoului; uneori cznd prad bigoilor i tlharilor. Lin nu crescuse n Mahalaua Neamului. Se nscuse n ghetoul mai nou, mai srac, din Cartierul Prului, o pat jegoas din nord-vestul oraului. Era aproape imposibil de neles adevrata poveste a Mahalalei Neamului i a Cartierului Prului, din pricina tergerii sistematice a memoriei locuitorilor lor. Trauma
186

Rvirii fusese aa de mare nct prima generaie de refugiai uitase n mod deliberat zece mii de ani de istorie khepri, anunnd c sosirea lor n Noul Crobuzon era nceputul unui nou ciclu, Ciclul Oraului. Cnd generaia urmtoare a cerut s i se povesteasc ce fusese nainte, multe micue au refuzat i celelalte nu-i mai aminteau. Istoria khepri era ascuns de umbra masiv a genocidului. Astfel c Lin nu reuea s ptrund secretele primilor douzeci de ani ai Ciclului Oraului. Pentru ea, pentru generaia de dinainte i pentru cea i mai veche, Mahalaua Neamului i Cartierul Prului existau pur i simplu. Cartierul Prului nu avea o Pia a Statuilor. Era o grmad de drpnturi folosit de oameni cu o sut de ani n urm, o aduntur de stiluri arhitectonice, iar viermii de cas khepri nu fcuser dect s nveleasc n ciment casele ruinate, pietrificnd pe vecie momentul prbuirii lor. Locuitoarele Cartierului Prului nu erau artiste sau negustorese de fructe, efe de grup sau btrne ale comunitii. Aveau reputaie proast i erau flmnde. Lucrau n fabrici i n canalizri, se vindeau oricui voia s le cumpere. Surorile lor din Mahalaua Neamului le dispreuiau. Pe strzile ramolite ale Cartierului Prului nfloreau idei ciudate i primejdioase. Grupuri mici radicale se ntlneau n locuri ascunse. Culte mesianice promiteau salvarea celor alese. Multe dintre primele refugiate ntorseser spatele zeilor din Bered Kai Nev, mnioase c nu-i apraser fiicele de Rvire. Dar generaiile urmtoare, necunoscnd natura tragediei lor, devenir din nou adoratoarele lor. Dup o sut de ani apruser temple n vechi ateliere i sli de dans prsite. Dar multe locuitoare ale Cartierului Prului, n confuzia i foamea lor, se orientaser spre ali zei. Toate templele obinuite puteau fi gsite n ascunztorile din Cartierul Prului. Era adorat Maica Suprem i Scuiptoarea de Art. Sora Blnd trona peste spitalul ruinat, iar Surorile Dure i aprau pe cei credincioi. Dar n cocioabele care mrgineau canalele industriale i n camerele din fa cu geamuri negre se ridicau rugciuni zeilor strini. Preotesele se dedicau serviciului Diavolului Elictric sau Culegtorului de Aer. Grupuri se furiau pe acoperiuri i cntau imnuri Surorii naripate, rugndu-se s capete puterea zborului. Iar unele suflete singuratice, disperate ca micua lui Lin erau fidele AspectInsectei. ***
187

Tradus cum se cuvine din limba khepri n limba Noului Crobuzon, expresia chimico-audio-vizual a numelui zeului era Aspect/Insect/ (mascul)/(cinstit). Dar puinii oameni care auziser de el l numeau AspectInsect, i aa l numise Lin cnd i povestise lui Isaac povestea copilriei ei. De la vrsta de ase ani, cnd rupsese crisalida de pe larva capului ce devenise astfel un crbu, cnd devenise brusc contient, articulat i gnditoare, mama o nvase c era o deczut. Doctrina urcioas a AspectInsectei propovduia c femelele khepri erau blestemate. O greeal a primei femele obligase toate fiicele ei s triasc mpovrate de trupuri ridicole, lente, bipede i mini pline de procesele inutile ale contiinei. Femela pierduse puritatea de insect a Zeului i masculului. Micua (care i alesese un nume caraghios potrivit cu decderea ei) o nvase pe ea i pe sora ei c AspectInsect era Domnul ntregii creaii, fora atotputernic ce cunotea doar foamea i setea i mpreunarea i satisfacia. Defecase universul dup ce devorase vidul, ntr-un act iraional de creaie cosmic mai pur i mai genial tocmai pentru c era lipsit de motivaie sau contiin. Lin i sora ei fuseser nvate s-L venereze cu un devotament ngrozitor i s-i dispreuiasc contiina i trupul lipsit de chitin. Au fost totodat nvate s-i venereze i s-i slujeasc pe fraii lor lipsii de inteligen. Amintindu-i de toate astea, Lin nu se mai cutremura de repulsie. Stnd n acele parcuri dosnice din Mahalaua Neamului, Lin rememora trecutul, pas cu pas, ntr-un act de curaj. i aminti cum i dduse seama ncetul cu ncetul c nu ducea o via obinuit. n plimbrile ei la cumprturi vzuse ngrozit dispreul cu care surorile khepri i tratau pe masculi, lovind cu piciorul sau zdrobind insectele mari de un cot. i amintea conversaiile cu ceilali copii de unde aflase cum triau vecinii ei; teama de a folosi limbajul pe care l cunotea instinctiv, limbajul pe care l purta n snge, dar pe care micua o nvase s-l urasc. Lin i amintea cum se ntorcea acas unde roiau masculi khepri, duhoarea legumelor i fructelor putrezite mprtiate prin toat casa ca hran pentru masculi. i amintea cum i se poruncea s spele nenumratele carapace ale frailor ei, s adune blegarul lor dinaintea altarului, s-i lase s se caere pe ea ca s o cerceteze dup pofta lor iraional. i amintea nopile
188

de discuii cu sora ei, purtate n semnale chimice minuscule i oapte de khepri. Ca urmare a acestor dezbateri teologice, sora ei se ndeprtase, se ngropase att de adnc n credina ei n AspectInsect nct o ntrecuse i pe micu n devotament. Lin a trebuit s fac cincisprezece ani ca s se poat opune deschis micuei. O fcuse ntr-un fel care acum i se prea naiv i confuz. Lin o acuzase de erezie i o blestemase n numele panteonului oficial. Prsise adorarea lunatic a AspectInsectei i strzile nguste ale Cartierului Prului. Fugise n Mahalaua Neamului. De aceea, reflect ea, chiar dac i pierduse vraja, chiar dac dispreuia, dac ura Mahalaua Neamului, avea s i-o aminteasc ntotdeauna ca pe un sanctuar. Acum ngmfarea comunitii acesteia izolate i fcea grea, dar la vremea evadrii ei i se pruse un loc de vis. Se desftase denunnd cu arogan viaa din Cartierul Prului, se rugase cu ncntare vehement la Marea Maic. Se botezase cu un nume khepri i vital n Noul Crobuzon cu un nume uman. Descoperise c n Mahalaua Neamului, spre deosebire de Cartierul Prului, sistemul de stup i comunitatea reuiser s nchege o reea social complex i util. Micua nu spusese nimnui de naterea ei, aa c Lin copiase jurmntul de credin al primei ei prietene din Mahalaua Neamului i spusese tuturor celor care o ntrebau c era din Stupul numit AripaRoie, Comunitatea easta Mei. Prietena ei i fcuse cunotin cu sexul de plcere, o nvase deliciile trupului de sub gt. Asta fusese cea mai dificil, cea mai extraordinar tranziie. Trupul su fusese pn atunci sursa ruinii i dezgustului; angajarea n activiti fr alt scop dect cel fizic o ngreoase la nceput, apoi o nspimntase i, n cele din urm, o eliberase. Pn atunci fusese supus doar sexului de cap la porunca micuei, stnd nemicat i incomod n vreme ce un mascul se cra i se acupla excitat cu crbuul capului ei n ncercri din fericire nereuite de procreare. n timp, ura lui Lin pentru micua ei se potolise, devenind mai nti dispre, apoi mil. Dezgustul ei fa de mizeria din Cartierul Prului fusese temperat de un soi de nelegere profund. Apoi, dup cinci ani, relaia ei amoroas cu Mahalaua Neamului luase sfrit. Totul ncepuse cnd intrase n Piaa Statuilor i i dduse seama c acestea erau prost executate, ntrupnd o cultur care nu se mai cunotea pe sine. ncepuse s cread c Mahalaua Neamului era implicat n subjugarea
189

Cartierului Prului i a suratelor mai srace care nu erau pomenite niciodat, vzu o comunitate care, n cazul cel mai fericit, era aspr i nepstoare, iar n cazul cel mai ru una care asuprea n mod deliberat Cartierul Prului pentru a-i menine superioritatea. Cu toate preotesele i orgiile i mica industrie, cu dependena secret fa de marea industrie a Noului Crobuzon a crui vastitate era descris vag ca un fel de anex a Mahalalei Neamului Lin contientiz c tria ntr-un inut incapabil s se autogestioneze. Aici evlavia, decadena, insecuritatea i snobismul se combinau ntr-un melanj ciudat, nevrotic. Mahalaua era un parazit. Lin se convinsese, revoltat i mnioas, c Mahalaua Neamului era mai necinstit dect Cartierul Prului. Dar aceast revelaie nu-i adusese nostalgia pentru copilria nefericit. Nu voia s se ntoarc n Cartierul Prului. Iar dac trebuia s ntoarc spatele Mahalalei Neamului tot aa cum odat l ntorsese AspectInsectei, nu mai avea unde s plece dect n afar. Astfel c Lin nvase limbajul semnelor i plecase. *** Lin nu fusese niciodat destul de naiv nct s cread c o s poat opri lumea s o trateze ca pe o khepri. Nici mcar nu-i dorise asta vreodat. Dar ea nu mai fcea eforturi s par o khepri, tot aa cum nu mai fcea eforturi s se comporte ca o insect. De aceea era uimit de sentimentele ei fa de Tanti Francine. Nu numai pentru c Tanti Francine era dumanul domnului Motley. O mica faptul c o khepri era n stare s fac asta, s fure fr efort teritoriul unui ticlos. Lin nu putea pretinde c nelege. Rmase mult vreme n umbra bananierilor i stejarilor i perilor, n Mahalaua Neamului pe care o dispreuise ani de zile, nconjurat de surori pentru care era o strin. Nu voia s se ntoarc la calea khepri, tot aa cum nu voia s se ntoarc la AspectInsect. Nu nelegea puterea pe care o cpta din Mahalaua Neamului.

190

Capitolul Nousprezece
Mainria care mturase podeaua lui David i Lublamai ani de zile prea s-i dea obtescul sfrit. uiera i tuea n timp ce fcea curenie. Devenise obsedat de anumite suprafee, pe care le lustruia ca pe nite bijuterii. n unele diminei i trebuia o or ntreag s se nclzeasc. Devenise captiva unor bucle de program, fcnd-o s repete la nesfrit mici elemente de comportament. Isaac se obinui s ignore vaietele ei repetitive, obsedate. Lucra cu amndou minile odat. Cu stnga scria noiuni n form de diagrame. Cu dreapta introducea ecuaii n mruntaiele micii lui maini de calculat prin tastele epene, introducea cartele de programare n slot, schimbndu-le cu iueal. Rezolva aceleai probleme cu diferite programe, compara rspunsurile, tiprea foi cu numere. Nenumratele cri despre zbor care umpluser rafturile lui Isaac fuseser nlocuite, cu ajutorul lui CinnDoi, de un numr la fel de mare de volume despre teoria unificat a cmpurilor i despre sectorul matematicii de criz. Dup doar dou sptmni de cercetare, ceva extraordinar se petrecuse n mintea lui Isaac. Modificarea conceptului i veni n minte att de simplu nct la nceput nu-i dduse seama de dimensiunea intuiiei lui. i pruse un gnd ca toate celelalte, n timpul unui dialog tiinific interior cu propria persoan. Peste Isaac Dan der Grimnebulin nu coborse lumina orbitoare a revelaiei geniului. ntr-o zi rodea captul creionului i aruncase o fraz, vorbind singur, ceva de genul stai puin, poate ar trebui s faci aa i trebui o or i jumtate ca s-i dea seama c ceea ce gndise putea fi folosit drept model mental. Pornise o cruciad sistematic pentru a-i demonstra c se nelase. Construise scenarii matematice unul dup altul cu care ncercase s desfiineze setul de ecuaii pe care le mzglise. Toate ncercrile lui de demolare euaser. Ecuaiile lui rezistau ferm. i trebuir dou zile pn s nceap s neleag c rezolvase o problem fundamental a teoriei crizei. Trecu prin momente de euforie i prin mai multe momente de nervozitate. Studie crile cu o lentoare zdrobitoare, cutnd s se asigure c nu trecuse
191

peste vreo eroare evident sau c nu descoperise vreo teorem ce fusese de mult infirmat. Cu toate acestea, ecuaiile lui rezistau. ngrozit s nu cad n pcatul siguranei, Isaac cut orice alternativ numai s nu cread n ceea ce prea din ce n ce mai mult a fi adevrul: rezolvase problema reprezentrii matematice, cuantificarea energiei de criz. tia c ar fi trebuit s discute imediat cu colegii, s-i publice descoperirile sub rezerva de cercetare n curs n Revista de Fizic Filosofic i Taumaturgie, sau n Cmpul Unificat. Dar era att de intimidat de ceea ce descoperise nct evitase aceast cale. Voia s fie sigur, i spusese el. Trebuia s mai stea cteva zile, cteva sptmni, poate o lun sau dou dup aceea s publice. Nu-i spusese nimic lui David, nici lui Lublamai, nici lui Lin, ceea ce era i mai extraordinar. Isaac era un tip vorbre, gata s spun orice prostie care-i venea n minte, fie ea savant, social sau obscen. Nu era n stare s pstreze un secret. Se cunotea destul de bine ca s recunoasc asta i s neleag ce nsemna: era profund tulburat i profund, foarte profund incitat de descoperirea lui. Isaac rememor procesul descoperirii, formularea ei. i ddu seama c avansarea cu pai uriai a teoriei n ultimele luni, care eclipsase ultimii cinci ani de munc, se datora unor scopuri practice imediate. nainte de angajarea lui de ctre Yagharek ajunsese la un impas n studiul teoriei crizei. Isaac nu tia de ce se ntmplase asta, dar acum vedea c cele mai abstracte teorii avansau pentru c se gndea la aplicaia lor practic. De aceea se hotrse s nu se cufunde complet n teorie pur. Avea s se concentreze asupra problemei zborului lui Yagharek. Nu avea s-i permit s se gndeasc la ramificaiile cercetrii lui, cel puin nu n acest stadiu. Tot ce descoperea, orice avantaj, orice idee avea, trebuia introdus ntr-o aplicaie. ncerc s priveasc totul ca pe un mijloc de a-l ridica pe Yagharek din nou n aer. Era dificil aproape pervers s ncerce constant s-i in n fru mintea. Parc ar fi lucrat pe ascuns fa de sine, parc ar fi cercetat cu colul ochiului. Cu toate acestea, orict de incredibil prea, cu disciplina pe care i-o impusese, Isaac progres teoretic cu o vitez la care nici nu putea visa cu ase luni n urm. Era un pas uria ctre revoluia tiinific, gndea el cteodat, mustrndu-se pentru c privea direct spre teorie. napoi la lucru. Ai un garuda de ridicat n aer. Dar nu putea
192

interzice inimii s-i bat de emoie, nici buzelor s-i zmbeasc aproape isteric. Uneori o cuta pe Lin i, dac nu lucra la opera ei secret n locaia ei secret, ncerca s o seduc n apartamentul ei cu o fervoare tandr care o ncnta, dei era vizibil obosit. Alteori sttea singur zile ntregi, cufundat n probleme savante. Isaac puse n practic ideile lui extraordinare i ncepu s imagineze o main care s rezolve problemele lui Yagharek. Acelai desen ncepu s apar din ce n ce mai des n hrtiile lui. La nceput a fost o mzglitur, cteva linii ntretiate acoperite cu sgei i semne de ntrebare. Dup cteva zile deveni mai solid. Liniile i erau desenate cu cerneal. Curbele i erau msurate i trasate cu grij. Era pe cale s devin o schi tehnic. Cteodat Yagharek se ntorcea la laboratorul lui Isaac, de fiecare dat cnd erau singuri. Isaac auzea scritul uii n noapte i se ntorcea s-l vad, impasibil i demn, nc trist. Isaac descoperi c explicaiile pe care i le ddea i fceau bine lui Yagharek. Nu teoria cea mare, firete, ci tiina aplicat care coninea teorie pe jumtate ascuns. Isaac petrecu zile ntregi cu o mie de idei i proiecte poteniale roindu-i n cap, ncercnd s le alunge, s explice n limbaj profan diferitele tehnici prin care credea c poate capta energia de criz, iar asta l for s-i evalueze traiectoriile, s le nlture pe unele i s se concentreze asupra altora. ncepuse s pun baz pe interesul lui Yagharek. Dac treceau prea multe zile fr s vad garuda, Isaac devenea distrat. Petrecea multe ore privind omida enorm. Creatura se ndopase cu rahat-de-visat timp de aproape o sptmn, tot crescnd i crescnd. Cnd ajunsese de un metru lungime, Isaac ncetase nervos s-o mai hrneasc. Cuca devenea prea mic pentru ea. Aveau aproape aceeai lungime. Petrecuse urmtoarele dou zile foindu-se i ateptnd cu botul ridicat. De atunci prea c se resemnase la gndul c nu mai avea s primeasc de mncare. Foamea ei de la nceput dispruse. Nu se mai mica mult, se mai foia de colo-colo, ddea o tur sau dou prin cuc, parc ntinzndu-i oasele. Cea mai mare parte a timpului o petrecea stnd i pulsnd uor, ca i cum ar fi respirat sau i-ar fi btut inima. Prea destule de sntoas. Prea c ateapt ceva.
193

Uneori, cnd arunca o gluc de drog ntre mandibulele omizii, Isaac se trezea reflectnd la propria lui experien cu un dor ciudat. Nu era iluzia nostalgiei. Isaac i amintea limpede blceala lui n mizerie; cum se murdrise pn la cel mai profund nivel; greaa i rul; confuzia i panica de a se pierde ntr-un ocean de emoii i greeala de a-i confunda teama cu teama altei mini i totui, n ciuda acestor amintiri, se trezi urmrind cu interes, poate chiar cu poft, omida care se hrnea. Isaac era foarte tulburat de aceste senzaii. Fusese ntotdeauna de o laitate neruinat n privina drogurilor. Ca student, avusese la ndemn de multe ori igri de iarba-ceii, firete, i se bucurase de ele. Dar nu avusese niciodat curaj s ia ceva mai puternic. Cheful acesta nou nu avea darul s-i potoleasc temerile. Nu tia ct de mult dependen ddea rahatul-de-visat, nici mcar dac ddea dependen, dar refuza cu ncpnare s cedeze acestei curioziti. Rahatul-de-visat era pentru omid i att. Isaac i mut curiozitatea de la senzual la intelectual. Cunotea personal numai doi chimiti, ambii teribil de ruinoi, cu care nu putea pune problema drogurilor ilegale tot aa cum nu putea pune problema s danseze goi n mijlocul Bulevardului Tervisadd. ns pusese problema drogului n tavernele din Cmpul Poftei. Reiei c unii dintre cunoscuii lui ncercaser drogul, iar alii erau chiar consumatori. Rahatul-de-visat nu prea s aib efecte diferite de la o ras la alta. Nimeni nu tia de unde vine drogul, dar toi cei care l consumaser cntau osanale despre efectele lui extraordinare. Singurul lucru asupra cruia toat lumea era de acord era c este scump i se mai scumpea. Asta nu schimba cu nimic obiceiul lor de a-l cumpra. Artitii n special vorbeau n termeni cvasi-mistici despre comuniunea cu alte mini. Isaac pufnise, pretinznd (fr s recunoasc propria lui experien) c drogul nu era dect un puternic onirogen, care stimula centrii visului din creier tot aa cum prea-ceaiul stimula cortexul vizual i olfactiv. Nu credea nici el asta. Nu fusese surprins de opoziia vehement pe care o ntmpinase teoria lui. Nu tiu, Zaac, i uierase CoapseMari respectuoas, dar chestia asta i permite s mprteti acelai vis cu alii La aceste vorbe, ceilali consumatori care se nghesuiau n Ceasu i Cocou dduser la unison din cap, ntr-un mod comic. Isaac afiase o figur sceptic, pentru a-i pstra rolul de Toma Necredinciosul. De fapt, firete, era ntrutotul de acord. Avea de
194

gnd s afle mai multe despre substana aceea extraordinar Lemuel Porumbelul era persoana pe care trebuia s-o ntrebe, sau Gazid Norocosul, dac mai avea s reapar vreodat dar studiul asupra teoriei crizei pusese stpnire pe el. Atitudinea lui fa de drogul pe care-l strecurase n cuca omizii rmsese una de curiozitate, nervozitate i ignoran. Isaac cerceta din priviri creatura uria ntr-o zi cald de la sfrit de meluarie. I se prea mai mult dect extraordinar. Era mai mult dect o omid foarte mare. Era n mod cert un monstru. Aproape regreta c era att de interesant. Altfel ar fi putut uita de ea. Ua de jos se deschise i Yagharek apru n razele soarelui de diminea. Se ntmpla rar, foarte rar, ca garuda s vin nainte de cderea nopii. Isaac tresri i sri n picioare, fcnd semn musafirului s urce. Yag, btrne! Nu te-am mai vzut de mult! O luam razna. Am nevoie de tine s m mpingi de la spate. Urc aici. Yagharek urc treptele fr o vorb. De unde ai tiut c Lub i David erau plecai? ntreb Isaac. Stai la pnd sau ce? La naiba, Yag, trebuie s termini s te mai compori ca un sprgtor de case. Am s vorbesc cu tine, Grimnebulin, rosti Yagharek cu un ton ciudat. D-i btaie, btrne. Isaac se aez i l privi. tia c Yagharek nu voia s stea jos. Yagharek i scoase mantia i aripile de lemn i se ntoarse spre Isaac cu braele ncruciate la piept. Isaac nelese c acest gest era dovada cea mai mare de ncredere pe care o putea afia Yagharek, s-i arate diformitatea fr niciun efort de a o acoperi. Isaac ar fi trebuit s se simt flatat. Sunt indivizi n oraul de noapte n care triesc eu, Grimnebulin, care au tot felul de viei. Nu toi sunt scursuri care se ascund. Nici nu mi-am nchipuit altceva, ncepu Isaac, dar Yagharek fcu un semn nerbdtor din cap i Isaac tcu. Multe nopi le petrec n tcere i singurtate, dar alteori vorbesc cu cei care mai au un dram de minte sub boarea de alcool, singurtate i droguri. Isaac ar fi vrut s spun i-am zis c putem aranja pentru tine un loc unde s stai, dar nu o fcu. Voia s vad unde btea cellalt.
195

Am stat de vorb cu un om, un beiv cu educaie. Nu sunt sigur dac crede n existena mea. S-ar putea s cread c sunt doar o halucinaie de-a lui. Am vorbit cu el despre teoria ta, despre criz, i am pus patim. Iar omul mi-a spus mi-a spus De ce nu mergi pn la capt? De ce nu foloseti Torsiunea? Tcerea fu lung. Isaac cltin din cap cu exasperare i dezgust. M aflu aici ca s-i pun aceast ntrebare, Grimnebulin, continu Yagharek. De ce nu folosim Torsiunea? ncerci s creezi o tiin din nimic, Grimnebulin, dar energia de Torsiune exist, tehnicile de captare sunt cunoscute Te ntreb ca un netiutor, Grimnebulin. De ce nu foloseti Torsiunea? Isaac oft foarte adnc i se ncrunt. Era stpnit n mare parte de mnie, dar i de nelinite, de disperarea de a pune capt acestei discuii imediat. Se ntoarse spre garuda i ridic mna. Yagharek ncepu el, dar n acel moment se auzi o btaie n u. Alo? strig o voce vesel. Yagharek nepeni. Isaac sri n picioare. Momentul era cel mai prost posibil. Cine e? ip Isaac, srind spre scar. Un om bgase capul pe u. Prea amabil, aproape absurd. Ziua bun, domnu meu. Am venit pentru mainrie. Isaac cltin din cap. Habar n-avea despre ce vorbea omul. Arunc o privire napoia lui, dar Yagharek se fcuse nevzut. Se trsese mai n spate, ca s nu fie vzut pe platform. Brbatul din pragul uii i nmn lui Isaac o carte de vizit. NATHANIEL ORRIABEN REPARAII I NLOCUIRI MAINRII CALITATE & NTREINERE LA PRE REZONABIL Un domn a venit ieri. Pe nume Serachin? suger omul, citind de pe o foaie. Ne-a spus despre o mainrie de menaj era vorba de un EKB4c. Zicea c poate are un virus ceva. Trebuia s vin mine, dar am fost la un alt client n zon i m-am gndit s ncerc i aici. Brbatul zmbi radios i i ndes minile n buzunarele salopetei ptate cu ulei. neleg, spuse Isaac. Uite Nu-i chiar momentul potrivit
196

Niciun bai! Mata hotrti. Numai c Brbatul privi n jur ca i cum ar fi avut de spus un secret. Linitit de faptul c nu-l ascult nimeni, porni pe un ton confidenial: treaba e, domnu, c s-ar putea s nu pot veni mine cum s-a stabilit Brbatul adopt o figur exagerat de rugtoare. mi fac treaba ntr-un col, fr niciun zgomot. Dac o pot repara pe loc, o s-mi ia o or. Dac nu, trebuie s o iau la atelier. n cinci minute aflu de care atelier am nevoie. Altfel n-o s m pot ocupa de ea toat sptmna. La naiba. Bine Uite, am o edin sus i este absolut vital s nu ne ntrerupi. Vorbesc foarte serios. Te descurci? Absolut. Am s urubresc la mainrie i am s dau un strigt atunci cnd tiu ce e de fcut, bine? Bine. Deci pot s te las singur? Perfect. Omul se ndrepta deja spre mainria de menaj, crnd dup el o trus cu scule. Lublamai pornise robotul n dimineaa aceea i-i btuse instruciuni s curee partea lui de laborator, dar o fcuse degeaba. Mainria se nvrtise n cerc pre de vreo douzeci de minute, apoi se oprise, sprijinindu-se de perete. nc mai era acolo dup trei ore, scond clicuri nefericite, cu cele trei membre tresrind. Reparatorul se ndrept cu pai mari spre obiect, mormind i ind ca un printe ngrijorat. Pipi membrele mainriei, scoase un ceas din buzunar i cronometr tresritul. Not ceva ntr-un carneel. Rsuci spre el mainria i studie irisul unuia dintre ochii de sticl. Mic creionul ncet dintr-o parte n alta, studiind capacitatea de urmrire a echipamentului senzorial. Isaac privea cu coada ochiului spre mecanic, dar atenia i se ndreptase deja spre etajul unde l atepta Yagharek. Chestia cu Torsiunea, gndi Isaac nervos. Nu mai poate atepta. Deci te descurci acolo? strig nervos spre mecanic. Brbatul deschidea trusa i scotea o urubelni mare. Ridic privirea spre Isaac. Nicio problem, domnu, spuse el i cltin urubelnia vesel. Se ntoarse spre mainrie i o nchise de la ntreruptorul de la ceaf. Scritul speriat ncet cu un oftat de recunotin. ncepu s scoat uruburile panoului din spatele capului care arta ca o grmad de metal cenuiu pus deasupra trupului cilindric. Bine atunci, spuse Isaac i se repezi pe scri.
197

Yagharek sttea lng birou, ferit de privirile care ar fi venit de la parter. Ridic ochii spre Isaac. Nu-i nimic, spuse ncet Isaac. Cineva care a venit s repare robotul stricat. M ntreb dac nu ne aude Yagharek deschise gura s rspund, dar un fluierat slab porni s se aud de jos. Yagharek rmase o clip cu gura deschis ca un idiot. Se pare c nu avem de ce s ne temem, spuse Isaac i rnji. O face intenionat! Ca s-mi arate c nu trage cu urechea. Foarte politicos. Isaac aplec fruntea ntr-un gest secret de mulumire ctre mecanic. Apoi se ntoarse la afacerea lor, la sugestia lui Yagharek, iar zmbetul i dispru de pe chip. Se aez greu pe pat, i trecu mna prin pr i ridic ochii spre Yagharek. Tu nu te aezi niciodat, Yag? opti el. De ce? Garuda btu darabana cu degetele pe tmpl i rmase gnditor. Yag, btrne Tu m-ai impresionat cu biblioteca voastr teribil. S-i dau vreo dou nume, poate i aminteti ceva. Ce tii despre Suroch sau despre Pata Cacotopic? Se ls o tcere lung. Yagharek privea uor n sus, prin fereastr. Despre Pata Cacotopic tiu, firete. Auzi de ea de fiecare dat cnd cineva deschide subiectul Torsiunii. Un fel de bau-bau. Isaac nu putea distinge sentimente n vocea lui Yagharek, dar cuvintele lui erau defensive. Poate c ar trebui s ne stpnim teama. Iar Suroch Vam citit istoria, Grimnebulin. Rzboiul este ntotdeauna o vreme urt n timp ce Yagharek vorbea, Isaac se ridic i se plimb pe lng rafturile cu cri aruncate la ntmplare, cotrobind printre volumele stivuite. Se ntoarse cu o carte subire, cu coperte tari. O deschise dinaintea lui Yagharek. Asta, spuse el apsat, este o colecie de heliotipii luate n urm cu aproape o sut de ani. Ele sunt responsabile, n mare parte, de oprirea experimentelor de Torsiune n Noul Crobuzon. Yagharek ntinse mna ncet i ntoarse paginile. Nu rosti niciun cuvnt. Ar fi trebuit s fie o misiune secret de cercetri care s evalueze efectele rzboiului de acum o sut de ani, continu Isaac. Un grup mic al miliiei, doi savani i un heliotipist au
198

pornit spre coast ntr-un dirijabil de spionaj i au luat imagini din aer. Apoi au cobort peste Suroch s ia nite prim-planuri. Sacramundi, heliotipistul, a fost att de ngrozit nct a tiprit cinci sute de copii ale raportului su pe propria cheltuial. Le-a distribuit n librrii pe gratis. A trecut peste capul primarului i al Parlamentului i a pus faptele pe mas Primarul Turgisadi a urlat ca un nebun, dar nu a mai putut face nimic. Au fost demonstraii, apoi revoltele Sacramundi din 89. Acum au cam fost uitate, dar atunci aproape c au rsturnat guvernul. Dou concerne care bgau bani n programul de Torsiune al lui Penton, care mai deine nc minele CapuSgeii, era cel mai mare s-au speriat i s-au retras, iar treaba a czut. De aceea, Yag, btrne, art Isaac spre carte, de aceea nu folosim Torsiunea. Yagharek ntorcea ncet paginile. Privea imaginile ruinelor n tonuri sepia. Isaac mpunse cu degetul o panoram a ceea ce prea sticl spart i crbune. Heliotipia fusese fcut de la o altitudine foarte joas. O parte din cioburile mai mari care erau mprtiate peste cmpia enorm, perfect circular, erau vizibile, sugernd rmiele contorsionate ale unor fiine extraordinare. Asta a mai rmas din centrul oraului. Acolo au aruncat bomba de culoare n 1545. Cu asta se spune c s-a pus capt Rzboiului Pirailor, dar ca s fiu cinstit cu tine, Yag, rzboiul se terminase cu un an n urm, de cnd Noul Crobuzon bombardase Suroch cu bombe de Torsiune. Vezi tu, au aruncat bombe de culoare un an mai trziu ca s ascund ce fcuser doar c una a ajuns n mare i dou n-au funcionat, aa c singura care le-a mai rmas a curat doar centrul oraului Suroch. Rmiele astea pe care le vezi, indic el pietriul de la captul cmpiei circulare, de aici ncolo ruinele au rmas n picioare. Acolo poi vedea efectele Torsiunii. i fcu semn lui Yagharek s dea pagina. Yagharek l ascult i scoase un cloncnit din gt. Isaac presupuse c era echivalentul garuda pentru surpriz. Isaac arunc o privire peste imagine, apoi ridic ochii, nu prea repede, spre chipul lui Yagharek. Chestiile acelea din fundal ca nite statui topite au fost case. Ceea ce vezi tu n prim-plan e o creatur care descinde din capra domestic. Se pare c n Suroch erau considerate drept animale de cas. Ar putea s fie, firete, a doua, a zecea sau a douzecea generaie de dup Torsiune. Nu tim care e durata lor de via.
199

Yagharek studia creatura moart din heliotipie. A fost nevoie s-o mpute, se explic n text. A omort doi miliieni. I-au fcut autopsie, dar coarnele acelea din burt nu erau moarte, chiar dac restul era. Aproape c i-au omort pe biologi. Vezi carapacea? Uite ce despictur ciudat are D pagina, Yag. Animalul sta nu tie nimeni din ce provine. E posibil s fi fost generat spontan n momentul exploziei de Torsiune. Dar cred c roile dinate vin de la o locomotiv, spuse Isaac, btnd cu degetele n pagin. Partea cea mai frumoas abia vine. Nu ai vzut copacul-gndac, nici turmele de animale care au fost odat oameni. Yagharek era meticulos. ntoarse fiecare pagin. Vzu instantanee luate pe furi de dup ziduri i altele din aer. Un lent caleidoscop de mutaii i violen, rzboaie la scar redus ntre monstruoziti de nerecunoscut pe un fundal arhitectonic de comar. Au fost douzeci de miliieni, Sacramundi heliotipistul, trei cercettori plus doi ingineri care au rmas n aerostat tot timpul. Din Suroch au scpat apte miliieni, Sacramundi i un chimist. Unii au fost afectai de Torsiune. Pn s ajung n Noul Crobuzon, un miliian murise. Altul avea tentacule epoase n locul ochilor i buci din trupul savantului dispreau n fiecare noapte. Fr snge, fr durere doar guri netede n abdomen sau bra S-a sinucis. Isaac i aminti c auzise pentru prima dat povestea de la un profesor de istorie nonconformist. Isaac o investigase, mergnd pe urma notielor de subsol i a ziarelor vechi. Istoria fusese uitat, transformat ntr-o poveste cu bau-bau pentru copii Fii cuminte sau te trimit la Suroch unde sunt montrii! Trecuse un an i jumtate pn ce Isaac reuise s cumpere o copie a raportului lui Sacramundi i nc trei ani pn-i plti datoria. I se pru c vede semnele unor gnduri sub nfiarea impasibil a lui Yagharek. Erau gndurile pe care le aveau toi elevii rebeli atunci cnd auzeau povestea. Yag, spuse Isaac blnd, n-o s ne folosim de Torsiune. S-ar putea s-mi spui Folosii ciocane, cu toate c unii sunt omori cu aa ceva. Nu? Rurile pot inunda i omor mii de indivizi, dar pot i roti turbine. Aa-i? Crede-m i-o spun ca unul care a fost foarte entuziasmat de Torsiune nu e o unealt. Nu e un ciocan, nu e o ap. Torsiunea e o for rebel. Nu e energie de criz. Scoate-i-o din cap. Criza e energia care susine ntreaga fizic. Torsiunea nu e fizic. Nu e nimic. E o for complet
200

patologic. Nu tim de unde vine, de ce apare, unde se duce. Nimeni nu are nicio idee. Nu se aplic nicio regul. Nu o poi capta poi ncerca, dar vezi i tu rezultatele nu te poi juca cu ea, nu poi avea ncredere n ea, nu o poi nelege i cu siguran nu o poi controla. Isaac cltin iritat din cap. Sigur, au fost experimente, au spus c au descoperit tehnici de aprare mpotriva unora dintre efecte, tehnici de mbuntire a altora, unele dintre ele chiar ar putea s mearg. Dar nu a existat niciun experiment de Torsiune care s nu se termine prost. n ceea ce m privete, un singur lucru ar trebui s se fac n legtur cu Torsiunea, i anume acela de a o ocoli. Ori s-o opreti, ori s fugi ca Libintos cu dracii pe coad. Cu cinci sute de ani n urm, puin dup ce s-a deschis Pata Cacotopic, a fost o furtun uoar de Torsiune care a trecut pe undeva pe marea din nord-est. A atins puin i Noul Crobuzon. Nici pe departe att de grav ca n Suroch, firete, dar destul ct s genereze o epidemie de nateri monstruoase i unele trucuri de cartografie. Toate cldirile afectate au fost drmate pe loc. O chestie foarte deteapt dup prerea mea. Atunci au fcut planurile pentru turnul meteorologic nu mai voiau s lase vremea la voia ntmplrii. Dar acum turnul s-a stricat i ne-am nenorocit dac mai d peste noi un curent ntmpltor de Torsiune. Din fericire, se pare c s-au rrit de-a lungul secolelor. Maximul a fost prin anii 1200. tii, Yag, cnd i-au dat seama c se petrece ceva n pustiul din sud i nu le-a trebuit mult s-i dea seama c este un rift de Torsiune masiv s-a discutat mult despre numele pe care s-l capete, iar cearta nu s-a terminat nici azi, la o jumtate de mileniu distan. Cineva a numit-o Pata Cacotopic i porecla s-a potrivit. mi amintesc c n liceu mi se spunea c este o descriere teribil de populist, Cacotopos nsemnnd Loc Ru este un nume moralizator, iar Torsiunea nu este nici bun, nici rea, chestii din astea. ntr-un fel aveau dreptate. Torsiunea nu este rea e lipsit de raiune i de motivaie. Asta cred eu alii cred altceva. Dar chiar dac e adevrat, mi se pare c Ragamoll-ul de vest este chiar un Cacotopos. E o ntindere vast complet n afara controlului nostru. Nicio taumaturgie, nicio tehnic nu ne poate permite s facem ceva n locul acela. Nu putem dect s ne inem deoparte i s sperm c ntr-o zi o s se consume. E o vale a morii ngrozitoare plin de inchmeni care se spune c triesc i n afara zonelor de Torsiune, dar par s se simt cel mai bine acolo
201

i de alte fiine pe care nici nu m mai obosesc s le pomenesc. Avem deci o for care i bate joc complet de inteligena noastr. Asta e ru din punctul meu de vedere. Vezi tu, Yag m doare s-o spun, chiar m doare, adic eu sunt un om raional dar Torsiunea este ceva ce nu poate fi cunoscut! Cu un oftat uria de uurare, Isaac l vzu pe Yagharek c ncuviineaz din cap. ncuviin i Isaac, cu fervoare. Poate c sunt egoist, dac m nelegi, spuse Isaac cu un brusc sim al umorului. Adic n-a vrea s-mi bag nasul i s m trezesc transformat ntr-o chestie revolttoare. E mult prea riscant. Rmnem la criz, bine? i dac tot veni vorba de asta, am ceva pentru tine. Isaac lu cu blndee raportul lui Sacramundi din minile lui Yagharek i l aez napoi pe raft. Deschise un raft de la birou i scoase schia. O puse naintea lui Yagharek, apoi ezit i o trase puin deoparte. Yag, btrne, spuse el. Trebuie s fiu sigur c am depit faza asta, nu? Eti mulumit? Convins? Dac ai de gnd s m bai la cap cu Torsiunea, spune-mi acum i eu i zic la revedere i condoleane. Cercet chipul lui Yagharek cu o privire tulburat. Am auzit ce ai spus, Grimnebulin, spuse garuda dup un timp. Te respect. Accept spusele tale. Isaac ncepu s rnjeasc i i-ar fi dat un rspuns, doar c Yagharek ntorsese privirea spre fereastr cu melancolie. Rmase cu gura deschis mult timp nainte s vorbeasc. tim despre Torsiune, noi, garuda. Yagharek fcea pauze mari ntre fraze. A trecut prin Cymek. Noi i spunem rebekh-lajhnar-hk. Cuvntul iei cu o caden de cntec de pasre furioas. Yagharek l privi pe Isaac n ochi. Rebekh-sackmai e Moartea: fora care sfrete. Rebekhkavt e Naterea: fora care ncepe. Ei au fost Gemenii Primordiali, nscui din pntecele lumii dup unirea cu propriul vis. Dar n pntece a existat i o boal o tumor fcu o pauz ca s savureze cuvntul corect care i trecuse prin minte. Rebekh-lajhnar-hk i-a fcut apariia dup ei sau poate n acelai timp, sau poate chiar nainte. Este, se gndi el, cutnd mult o traducere, este odrasla-cancer. Numele lui nseamn fora n care nu poi avea ncredere.
202

Yagharek nu povesti legenda pe tonuri incantatorii, amanice, ci n tonul profund al unui xentropolog. Deschise ciocul larg, l nchise, apoi l deschise din nou. Eu sunt un renegat, continu el. Nu ar fi o surpriz s ntorc spatele tradiiilor Dar trebuie s tiu cnd s le iau din nou n seam. Lajhni nseamn s ai ncredere i s te ataezi. Torsiunea nu este de ncredere i nici nu te poi ataa de ea. Nu poate fi constrns. Am tiut asta de cnd am auzit pentru prima dat povestea. Dar eram nerbdtor, Grimnebulin. Poate c m leg prea iute de lucruri de care odat am fugit. Este greu s stai ntre dou lumi i s nu faci parte din niciuna. Dar tu mi-ai reamintit ceea ce am tiut dintotdeauna. Ca i cum ai fi un btrn al tribului meu. Apoi, dup o pauz foarte lung, adug: i mulumesc. Isaac ddu ncet din cap. Cu plcere Sunt uurat s aud asta, Yag. Mai mult dect crezi. Hai s nu mai vorbim. i drese glasul i art cu degetul spre diagram. Am nite chestii fascinante s-i art, btrne. *** n lumina prfoas de sub pasarela lui Isaac, mecanicul de la firma lui Orriaben se juca prin mruntaiele mainriei stricate cu urubelnia i cu letconul. Continua s fluiere un cntecel stupid la care nu trebuia s se gndeasc deloc. Sunetul conversaiei de deasupra ajungea la el ca un murmur slab, presrat cu cte un croncnit. Ridic privirea surprins de acele sunete, dar se ntoarse iute la treaba lui. O examinare scurt a mecanismului mainii analitice interne a robotului i confirm diagnosticul. n afar de problema mbtrnirii articulaiilor, a ruginii i a uzurii pe care mecanicul o rezolv iute mainria contractase un soi de virus. O cartel de programare incorect compostat sau o roti dinat care alunecase c dusese la un set de instruciuni care se repetau n bucl infinit. Activitile pe care mainria ar fi trebuit s le duc la ndeplinire din reflex ncepuser s fie defectuoase. Cuprins de valurile de instruciuni paradoxale sau excesive, robotul paralizase. Inginerul arunc o privire spre etaj. Nimeni nu-l bga n seam. i simi inima tresltnd. Viruii aveau o mulime de forme. Unii nchideau pur i simplu maina. Alii determinau roboii s
203

execute sarcini bizare i lipsite de rost. Iar alii, din familia crora acesta de fa era exemplul perfect, specimenul superb, paralizau mainriile fcndu-le s-i examineze recursiv programele comportamentale de baz. Erau nite chestii drceti. Seminele contiinei de sine. Mecanicul bg mna n trus i scoase un set de cartele de programare pe care le rsfoi cu aer expert. Spunea o rugciune n oapt. Micnd degetele cu o vitez uimitoare, brbatul deschise mai multe valve i roti cteva cadrane din inima robotului. Deschise capacul protector al slotului de date. Verific s fie destul presiune n generator ca s alimenteze mecanismul de recepie al creierului de metal. Programele trebuiau s se ncarce n memorie, s actualizeze procesoarele robotului atunci cnd avea s porneasc. Iute, introduse n fant prima cartel, apoi alta i alta. Simi rotiele dinate trecnd peste cartela dur, marcnd gurelele ce se traduceau n instruciuni sau informaii. Se oprea ntre dou cartele ca s se asigure c datele fuseser ncrcate corect. Btu pachetul de cartele ca pe un pachet de cri. Simea tresririle minuscule ale mainii analitice cu vrful degetelor de la mna stng. Urmrea s nu apar vreo citire incorect, s nu existe vreo pies neuns care s corup sau s blocheze programele. Totul mergea bine. Omul nu se putu abine s nu fluiere triumftor. Virusul cu care avea de-a face era rezultatul unui feedback informaional, nu o eroare de hardware. Asta nsemna c toate cartelele introduse n main erau citite corect, iar informaiile ajungeau n sofisticatul creier alimentat cu aburi. Dup ce introduse toate cartelele pe rnd, n ordinea corect, aps o serie de butoane de pe tastatura legat la maina analitic. Brbatul nchise capacul i scoase minile din mruntaiele mainriei. Strnse la loc uruburile. Se sprijini o clip de trupul lipsit de via al robotului. Se ridic greoi n picioare. i adun sculele. Pi pn n mijlocul ncperii. Scuzai-m, domnule, strig el. Se ls un moment de linite, apoi tun vocea lui Isaac. Da? Eu am terminat. Ar trebui s nu mai fie nicio problem. Spunei-i domnului Serachin s bage crbuni, apoi s dea drumul vechiturii. Fain model EKBS sta.
204

Da, sigur, veni rspunsul. Isaac apru n dreptul balustradei. Mai trebuie s-mi spui ceva? ntreb el nerbdtor. Nu, domle, cam asta-i tot. O s-i trimitem factura lui domnu Serachin ntr-o sptmn. Am plecat. Bine, la revedere. Mulumesc foarte mult. Nicio problem, domnu, ncepu brbatul, dar Isaac deja se ntorsese i dispruse. Mecanicul se apropie ncet de u. O deschise i privi napoi spre mainria care sttea cu faa n jos n umbr. Privirea i fulger spre etaj s verifice c Isaac plecase, apoi tras n aer cu minile un simbol ce semna cu nite cercuri intersectate. Virusul s fie, opti el nainte s ias n amiaza cald.

205

Capitolul Douzeci
La ce m uit? ntreb Yagharek, ridicnd privirea din diagram cu un gest surprinztor de psresc. Isaac lu hrtia i o ridic. sta, btrne, e un conductor de criz, spuse grandios Isaac. Sau cel puin un prototip. Un triumf al fizico-filosofiei de criz aplicat. Ce este? Ce face? Uite. Pui ce vrei aici te conectezi la ceva, art Isaac spre un clopot desenat. Apoi tiina e complicat, dar ca s o simplificm s vedem, spuse Isaac, btnd darabana cu degetele pe birou. Boilerul e inut foarte fierbinte i alimenteaz mainile astea legate ntre ele. Asta de aici e ncrcat cu echipamente senzoriale care detecteaz diferite tipuri de cmpuri energetice emisii de cldur, elictrostatice, poteniale, taumaturgice i le reprezint n form matematic. Acum, dac eu am dreptate referitor la cmpul unificat, i chiar am dreptate, toate aceste forme de energie sunt diverse manifestri ale energiei de criz. Deci treaba mainii de aici este s calculeze ce fel de energie de criz este acolo, date fiind celelalte cmpuri prezente. Isaac se scrpin n cap. E o matematic de criz complicat ru, btrne. Asta tiu c o s fie partea cea mai grea. Ideea este s avem un program care s spun e atta energie potenial, atta taumaturgic, i tot aa, ceea ce nseamn c situaia de criz este cutare. Apoi o s transforme fora obinuit ntr-o form de criz. Apoi i sta e un alt punct greu de priceput efectul pe care l caui trebuie i el tradus n formule matematice, ntr-un fel de ecuaie de criz, care este introdus n maina de aici. Apoi foloseti maina asta, care e alimentat cu aburi sau chimic sau taumaturgic. E culmea tehnologiei, un convertor care capteaz energia de criz i o transform n manifestarea ei primar. Isaac devenea tot mai entuziast pe msur ce vorbea despre proiect. Nu se putea abine; pentru o clip, masivul potenial al cercetrii lui, dimensiunea ei uria i biruise hotrrea de a se concentra numai asupra proiectului imediat.
206

Ar trebui astfel s putem schimba forma obiectului ntr-una n care captarea cmpului de criz s mreasc de fapt starea lui de criz. Cu alte cuvinte, cmpul de criz se amplific tocmai pentru faptul c este folosit. Isaac arunc un ochi spre Yagharek care l asculta cu gura deschis. nelegi despre ce vorbesc? Micarea perpetu! Dac putem stabiliza procesul, ai o bucl etern, un fond permanent de energie! Se calm n faa ncruntrii impasibile a lui Yagharek. Concentrarea lui asupra aplicaiilor teoriei era uurat, chiar presat, de obsesia lui Yagharek pentru zbor. Nu te teme, Yag. Ai s capei ceea ce caui. n ceea ce te privete, dac reuesc, ai s ai un dinam de zbor. Cu ct zbori mai mult, cu att manifeti mai mult energie de criz, deci poi zbura i mai mult. N-o s mai ai de-a face cu oboseala aripilor. Drept rspuns, se ls o tcere tulburtoare. Spre uurarea lui Isaac, Yagharek nu prea s fi neles cuvintele cu dublu neles. Garuda mngia hrtia cu uimire i foame; murmur ceva n limba lui, un croncnit slab, gutural. Cnd ai s construieti aparatul sta, Grimnebulin? ntreb el. Va trebui s asamblez un prototip, s rafinez formulele matematice, chestii din astea. Cred c o s-mi ia vreo sptmn s-l dau gata. Dar suntem abia la nceput, ine minte. La nceput de tot. Eti sigur c nu vrei s tragi la mine? Ai s continui s rtceti ca un duh i s-mi sari n fa cnd m atept mai puin? ntreb Isaac ironic. Yagharek ddu din cap. Te rog s m anuni cnd teoriile tale au avansat, Grimnebulin. Isaac rse de cererea lui politicoas. Cu siguran, btrne, ai cuvntul meu. De ndat ce avansez am s te anun. Yagharek se ntoarse eapn i se ndrept spre scar. Cnd se ntoarse s-i ia rmas bun, ddu cu ochii de ceva. Rmase nemicat pre de o clip, apoi se ndrept spre captul ndeprtat, dinspre rsrit, al pasarelei. Art spre cuca omizii colosale. Grimnebulin, ce mai face omida ta? tiu, tiu, crete ca naiba, nu? spuse Isaac apropiindu-se. Teribil creatur.
207

Yagharek art spre cuc i ridic privirea ntrebtor. Da. Dar ce face acum? Isaac se ncrunt i arunc o privire n cuc. O ntorsese cu faa de la geam, astfel ca interiorul s fie umbrit. Se chiori nuntru. Creatura masiv se trse n colul cel mai ndeprtat al cutii i reuise cumva s se caere pe lemnul aspru. Apoi, cu un adeziv organic stors din glanda anal, se suspendase de tavanul cutii. Atrna acolo, pendulnd greoi, legnndu-se i fcnd valuri mici, ca un ciorap umplut cu noroi. Isaac uier cu limba ntre dini. Omida i strnsese picioarele butucnoase sub abdomen. Sub ochii lui Isaac i Yagharek, se curb brusc ca i cum ar fi vrut s-i srute coada, apoi se relax ncet pn ce rmase atrnat ca moart. Dup un timp repet micarea. Isaac art nuntru. Uite, spuse el. Se unge cu ceva pe tot corpul. Acolo unde gura i atingea trupul, omida lsa filamente lucioase infinit de subiri care se ntindeau, adernd pe loc. Perii de pe spatele creaturii erau i ei lipii de trup, parc umezi. Omida enorm se nvelea ncet n mtase translucid. Isaac se ndrept ncet de ale i se uit n ochii lui Yagharek. Ei mai bine mai trziu dect niciodat. n sfrit, lucrul pentru care am adus-o aici. Se transform n pup. *** Dup un timp, Yagharek cltin ncet din cap. O s fie curnd capabil de zbor, spuse el ncet. Nu neaprat, btrne. Nu tot ce se transform n crisalid capt aripi. tii n ce o s se transforme? sta e singurul motiv pentru care o mai in. Pur curiozitate. Nu-mi d pace. Isaac zmbi. Adevrul era c se simea oarecum nervos, vznd creatura bizar ndeplinind aciunea pe care o ateptase de cnd o vzuse pentru prima oar. O privea acoperindu-se n linoliul ciudat, pretenios. Era iute. Culorile strlucitoare de pe piele devenir ceoase dup primul strat de fibre, apoi fur acoperite complet. Interesul lui Yagharek ced repede. Puse la loc cadrul de lemn care i ascundea diformitatea de pe umeri i l acoperi cu mantia. Am s plec acum, Grimnebulin, spuse el. Isaac ridic privirea de la omida care i captase atenia.
208

Bine, bine, Yag. Am s m apuc de main. Nu te mai ntreb cnd ne mai vedem, nu? Ai s vii tu cnd e timpul. Yagharek era deja la parter. Se ntoarse scurt i l salut pe Isaac, apoi plec. Isaac flutur din mn n urma lui. Era att de pierdut n gnduri nct rmase cu mna suspendat n aer cteva secunde dup ce Yagharek plecase. Se ntoarse pn la urm la omid. nveliul ei de fire umede se usca repede. Coada i era deja eapn. Asta reducea ondulrile creaturii, fornd-o s fac acrobaii din ce n ce mai claustrofobice pentru a ncerca s se acopere. Isaac trase un scaun n faa cutii i i studie eforturile. Lua notie. O parte a minii i spunea c i pierde concentrarea, c ar trebui s revin la studiul lui practic. Dar era doar o parte mic i oapta ei era neconvingtoare. Ca o datorie. Nimic nu avea s-l opreasc pe Isaac s se foloseasc de acest prilej pentru a privi fenomenul extraordinar. Se aez confortabil n scaun i trase aproape o lup. Omida avu nevoie de mai mult de dou ore ca s se nchid complet n crisalid. Cea mai complicat manevr fusese cea de nvelire a capului. Omida fusese obligat s scuipe un fel de guler n jurul ei, apoi s-l lase s se usuce puin nainte s se strng i s construiasc un capac cu care s se nchid. l mpinse uor, ca s-i ncerce rezistena, apoi stoarse alte fire de cimentare pn ce capul i deveni complet invizibil. *** Pre de cteva minute giulgiul organic tremur, dilatndu-se i contractndu-se. Acopermntul alb deveni sfrmicios i i schimb culoarea n sidefiu mat. Se legna foarte uor sub curenii fini de aer, dar n timp substana i se ntri i micarea viermelui dinuntru nu se mai vzu. Isaac atept lund notie pe hrtie. Yagharek avea dreptate n legtur cu aripile creaturii, gndi el. Sacul organic cuprins de micri blnde semna ca la carte cu crisalida unui fluture, doar c era mult mai mare. Afar lumina cpt mai mult consisten i umbrele se alungir. Coconul suspendat sttea nemicat de mai mult de jumtate de or cnd ua se deschise, fcndu-l pe Isaac s sar speriat n picioare. E cineva aici? ip David. Isaac se aplec peste balustrad i l salut.
209

A venit un tip i s-a ocupat de mainrie, David. A spus c trebuie doar s-o alimentezi i s-i dai drumul, zicea c o s funcioneze. Bun treab. M-am sturat de gunoaiele mele. O s le strngem i pe ale tale. i-ar plcea? zmbi mecherete David. De ce nu, replic Isaac, mturnd ostentativ cu piciorul praful i firimiturile peste pasarel. David rse i iei din cmpul lui vizual. Isaac auzi o bufnitur uoar; David ddu robotului un ghiont de afeciune. Trebuie s-i mai transmit c robotul tu este o vechitur simpatic, spuse Isaac oficial. Rser amndoi. Isaac cobor pn la jumtatea treptelor i se aez. l vzu pe David aruncnd n cazanul robotului, model eficient cu triplu schimb, cteva brichete de crbune. David nchise uia i o ncuie, ntinse mna spre capul robotului i trase micul levier n poziia Pornit. Se auzi un uierat i un geamt slab, aburul se mpinse prin evi, alimentnd ncet maina analitic a robotului. Acesta tresri spasmodic i se sprijini de zid. n cteva clipe o s se nclzeasc, spuse David satisfcut, bgnd minile n buzunare. Tu ce ai mai fcut, Zaac? Vino sus, rspunse Isaac. Vreau s-i art ceva. Cnd David vzu coconul suspendat, rse scurt i puse minile n olduri. Fir-ar! spuse el. Este enorm! Cnd o s ias de acolo, eu o s fug s m ascund Mda, sta e unul din motivele pentru care i l-am artat. Ca s te rog s fii atent cnd iese. Poate m ajui s-l bag ntr-o cuc. Cei doi i zmbir. De jos se auzi o bolboroseal de eav nfundat, un uierat slab de pistoane. Isaac i David se privir fr s fac niciun gest. Se pare c mainria se pregtete serios de treab, spuse David. *** Un val de date i instruciuni noi izbi circuitele de cupru i alam din creierul mainriei. Transmise prin pistoane i uruburi i nenumrate valve, pachetele de informaii se aglomerau n spaiul ngust. Pusee infinitezimale de energie neau prin ciocnelele pneumatice fine. n centrul creierului se afla o cutie
210

cu rnduri peste rnduri de relee care se declanau i se nchideau cu vitez din ce n ce mai mare. Fiecare releu era o sinaps alimentat cu abur, responsabil de apsarea unor butoane i manete n combinaii uria de complicate. Mainria tresri. Adnc n maina inteligent a robotului rula bucla solipsistic special de date a virusului nscut din alunecarea accidental a unei rotie dinate. Aburul i continua cursa prin carcasa creierului cu vitez i for tot mai mari, setul inutil de instruciuni ale virusului se nvrteau ntr-un circuit autistic, deschiznd i nchiznd aceleai valve, acionnd aceleai relee n aceeai ordine. Dar de aceast dat, virusul era ngrijit. Hrnit. Programele pe care le ncrcase mecanicul n maina analitic a robotului trimiteau instruciuni extraordinare prin cerebelul meterit din tubulaturi. Valvele bteau i releele bziau n caden, parc la ntmplare din pricina vitezei. Cu toate acestea, n interiorul secvenelor abrupte de cod numeric, micul virus suferea ncontinuu mutaii, evolua. Informaia codat se aduna n acei neuroni pneumatici limitai, se mixa cu inepiile generate de virus i ntea valuri de date noi. Virusul nflorea. Motorul fr minte al buclei sale ascunse arunca muguri de cod viral, ca ntr-o micare binar centrifugal, n fiecare colior al procesorului. Fiecare dintre aceste vlstare virale repet procesul pn ce instruciunile i datele i programele autogenerate inundar toate traseele mainii de calculat. Mainria tremura i uiera slab. ntr-un colior insignifiant al creierului valvular, nc mai funciona virusul original, combinaia original de date rebele i referine lipsite de sens care afectase capacitatea mainriei de a mtura podelele. Era tot el, dar transformat. Nu mai era distrugtor, devenise o motivaie, un scop, un generator. Curnd, foarte curnd, maina central de procesare a creierului robotului ajunse s uiere i s clnne la capacitate maxim. Robotul ingenios se trezi sub lovitura noilor programe ce-i bziau prin valvele analogice. Seciuni de capacitate analitic ce se adresau n mod normal micrii i proceselor de backup i ntreinere se pliaser, dublndu-i capacitatea de vreme ce aceeai funcie binar era investit cu dublu sens. Potopul de date strine era trimis pe rute ocolitoare, fr s fie
211

ncetinit. Instruciuni uimitoare de program mreau eficiena i puterea de procesare a fiecrei valve i releu. David i Isaac vorbeau la etaj, deranjai din pricina sunetelor pe care robotul nu se putea abine s le scoat. Potopul de date continua, transferat mai nti din setul voluminos de cartele de programare ale mecanicului i stocat n cutia de memorie ce zumzia blnd, convertindu-se acum n instruciuni potrivite cu procesorul activ. Potopul continua, un val nentrerupt de instruciuni abstracte, nimic mai mult dect combinaii de da/nu i on/off, dar n asemenea cantitate, cu asemenea complexitate, nct devenea un adevrat concept. Pn cnd, la un moment dat, cantitatea deveni calitate. Ceva se schimb n creierul mainriei. Pn atunci fusese o main de calculat, ncercnd fr pasiune s proceseze trenurile de date. Apoi, sub apele acestor trenuri, o pies metalic tresri i o btaie de valve rsun parc altfel dect ar fi trebuit. O bucl de date se autogenera n maina analitic. Procesorul reflect la propria creaie cu un uierat de abur sub presiune. Pn atunci fusese o main de calcul. Acum gndea. *** Cu o contiin ciudat, strin, calculat, mainria reflecta asupra propriei sale capaciti de reflectare. Nu era surprins. Nu era vesel. Nu era furioas, nici ngrozit. Doar curioas. Pachetele de date care ateptaser, circulnd nestingherite n cutia cu valve, deveniser brusc relevante, interacionnd cu acest nou mod de calcul, cu aceast procesare autocefal. Ceea ce fusese pn atunci de neneles pentru un robot de curat acum avea rost. Datele erau sfaturi. Promisiuni. Datele erau un salut de bun-venit. Datele erau o avertizare. Mainria rmase nemicat mult vreme, emind murmure de abur. Isaac se aplec tare peste balustrad pn ce aceasta scri amenintor. Se aplec pn ce ajunse cu capul n jos, ncercnd s vad mainria de dedesubtul lor. Isaac studie ncruntat robotul care duduia. Deschise gura s spun ceva, dar robotul se redres n postur activ, i extinse tubul de aspirator i ncepu, mai nti lipsit de convingere, s curee podeaua de praf. Sub privirile lui
212

Isaac, mainria scoase o perie rotativ din spate i porni s tearg tablele. Isaac urmri dac d semne de eroare, dar ritmul robotului ajunsese la normal. Faa lui Isaac se lumin vznd robotul ndeplinind prima corvoad dup sptmni ntregi. Acum e mai bine! anun Isaac peste umr ctre David. Drcia face din nou curenie. E normal iari!

213

Capitolul Douzeci i unu


n coconul uria i sfrmicios ncepuser procese extraordinare. Pielea crpat a omizii ncepuse s se desprind. Picioarele i ochii i segmentele corpului i pierduser integritatea. Trupul tubular devenise fluid. Creatura se hrnea cu energia stocat pe care o cptase din drog, alimentndu-i transformarea. Se auto-organiza. Forma sa n continu schimbare se umfla, dnd pe dinafar n rifturi interdimensionale ciudate, scurgndu-se ca o gelatin peste marginea lumii n alte planuri, apoi revenind. Se plia n sine, modelndu-se din mucusul proteic al propriei sale materii prime. Era instabil. Era vie, apoi, o vreme, ntre dou forme, cnd nu era nici vie nici moart, ci doar o soluie saturat de energie. Apoi nvie din nou. Dar altfel. Spirale de mzg biochimic prinser brusc form. Nervi care se dizolvaser acum se bobinau din nou n ghemuri de esut senzorial. Organe se dizolvau i se mpleteau din nou n constelaii ciudate i noi. Creatura se chirci ntr-o agonie a nceputului, cuprins de o foame rudimentar, dar tot mai puternic. *** De afar nu se vedea nimic. Procesul violent de distrugere i creaie era o dram metafizic ce se juca fr spectatori. Era ascuns napoia unei cortine opace de mtase sfrmicioas, coaj care ascundea modificrile cu o modestie brut, instinctiv. Dup prbuirea lent, haotic a formei sale, coconul trecu un moment printr-o stare liminal. Apoi, ca rspuns la mareea carnal iraional, ncepu s se recldeasc. Din ce n ce mai repede. Isaac petrecu multe ore privind crisalida, dar nu putea dect s-i imagineze ncletarea autopoiesis-ului dinuntru. Nu vedea dect un lucru solid, un fruct ciudat atrnat de un fir insubstanial n ntunericul umed al unei cuti mari. Coconul l tulbura, i imagina c aveau s ias de acolo tot felul de molii sau fluturi gigantici. Coconul nu-i schimba nfiarea. O dat
214

sau de dou ori tresrise uor i se legnase pentru cteva secunde. Att. Isaac l privea i se gndea la el cnd nu lucra la mainrie. Asta i rpea cea mai mare parte a timpului. Grmezi de piese de cupru i sticl se adunau pe biroul i pe podeaua lui Isaac Petrecu zile ntregi lipind i ciocnind, montnd pistoane pneumatice i mecanisme taumaturgice mainriei ce se ntea ncet. Serile i le petrecea n taverne, discutnd cu Gedrecsechet, bibliotecarul Palgolak, sau cu David i Lublamai, sau cu foti colegi de universitate. Vorbea cu grij, fr s dezvluie prea multe, dar cu pasiune i fascinaie, aducnd discuia spre matematic i energie i criz i inginerie. Nu s-a ndeprtat de Mlatina Bursucului. i prevenise prietenii din Cmpul Poftei c nu avea s fie de gsit; oricum, acele relaii erau fluide, relaxate, superficiale. Singura persoan de care i era dor era Lin. Munca ei o inea la fel de ocupat pe ct era i el, iar de cnd cercetrile se acceleraser, gsea tot mai puin timp s o ntlneasc. Pentru a se revana, Isaac sttea n pat i i scria scrisori. O ntreba despre sculptur i i spunea c i este dor de ea. Aproape n fiecare diminea timbra i arunca scrisorile n cutia de la captul strzii. Ea i rspundea. Isaac se juca cu scrisorile ei. Nu-i ddea voie s le citeasc pn ce nu-i termina ziua de lucru. Apoi se aeza la fereastr i i turna un ceai sau o ciocolat, aruncndu-i umbra peste Molim i peste oraul ale crui lumini se stingeau, i i citea scrisorile. Era surprins de sentimentele calde care l cuprindeau atunci. Tria senzaii romanioase, dar i de afeciune, de comuniune, de dor. n interval de o sptmn construise un prototip al mainii de criz, un circuit de evi i cabluri care duduia i scuipa i care, n afar de zgomot, altceva nu fcea. O desfcu i o reconstrui. Cam dup vreo trei sptmni, un alt conglomerat de pri mecanice apru lng fereastr, pe locul unde fuseser cutile psrilor eliberate. Nu era compact, doar o aduntur de motoare i dinamuri i convertoare separate mprtiate pe podea, conectate artizanal. Isaac voia s-l atepte pe Yagharek, dar garuda nu mai era de gsit, ducndu-i zilele ca un vagabond. Dup prerea lui, demnitatea lui Yagharek se manifesta ciudat, anapoda. Viaa de vagabond i ddea independen. Chiar dup ce traversase un continent ntreg, nu renunase la responsabilitate i auto-control.
215

Yagharek era strin de Noul Crobuzon. Nu se putea baza pe alii, nici ndatora lor. Isaac i-l imagina micndu-se din loc n loc, dormind pe podele goale din cldirile prsite sau ncovrigat pe acoperiuri, mbrind gurile de aburi ca s se nclzeasc. Putea s treac pe acolo peste o or sau peste o sptmn. Lui Isaac i lu o jumtate de zi s se hotrasc s-i testeze creaia n absena lui Yagharek. *** n clopotul n care se ntlneau toate firele i tuburile i cablurile, Isaac pusese o bucat de brnz. O lsase acolo s se zvnte i trecuse la tastatura calculatorului. ncerca s transforme n formule matematice forele i vectorii implicai. Se oprea des s ia notie. Auzea de la parter adulmecatul bursucului Sinceritate i zumzitul robotului de curenie. Isaac reuea s nu bage n seam nimic, s le izoleze, s se concentreze asupra numerelor. Se simi oarecum stnjenit, nu dorea s continue treaba att timp ct Lublamai era pe acolo. Isaac i urma, poate, propria politic a secretului. Poate c mi se dezvolt un sim al teatralului, gndi el i zmbi. Cnd rezolv problemele cu ecuaii, ezit, ateptnd fr speran ca Lublamai s plece. Isaac se uit n jos ctre Lublamai care desena diagrame pe hrtie milimetric. Nu prea s aib vreun gnd de plecare. Isaac se plictisi s tot atepte. i gsi drum prin savana de metal i sticl ce acoperea podeaua i mngie n treact, cu stnga, modulul de input al mainii de criz. Circuitele i tuburile descriau un cerc n jurul camerei, terminndu-se cu clopotul n care pusese brnza, la mna lui dreapt. Isaac lu ntr-o mn tubul flexibil de metal conectat la boilerul din captul ndeprtat al ncperii. Era nervos i surescitat. Conect ncet tubul la valva de alimentare a mainii de criz. Deschise robinetul i aburul umplu motorul. Se auzi un zumzet i un clnnit. Isaac ngenunche i copie formulele matematice la tastatur. Introduse rapid n slot patru cartele de programare, simi rotiele cum muc i alunec pe suprafaa lor, vzu praful ridicndu-se din pricina vibraiilor tot mai mari ale mainii. Mormi ceva n barb i privi atent. Isaac parc simea energia i datele trecnd prin sinapsele diferitelor noduri ale mainii de criz mprtiate. Parc simea
216

aburul trecndu-i prin propriile vene, transformndu-i inima ntrun piston. Aps trei contacte i auzi maina pornind s se nclzeasc. Aerul vibra. Pre de cteva secunde lungi, nu se ntmpl nimic. Apoi, n clopotul murdar, bucata de brnz prinse a tremura. Privind-o, Isaac avu chef s scoat un strigt de triumf. Rsuci un cadran cu o sut optzeci de grade i bucata tremur i mai tare. Acum s-i dm o criz, gndi Isaac i trase maneta care nchidea circuitul, aducnd clopotul de sticl n atenia mainilor senzoriale. Isaac adaptase clopotul, i tiase partea de sus i o nlocuise cu o menghin. ntinse mna i ncepu s o strng, astfel ca talpa abraziv s coboare ncet spre bucata de brnz. Brnza era sub ameninare. Dac menghina i-ar fi completat cursa, bucata de brnz ar fi fost strivit complet. Isaac rsucea cu mna dreapt i cu stnga ajusta cadrane i butoane dup cum i dictau indicatoarele de presiune. Privi acele srind i ajust curentul taumaturgic. Haide, micua mea, opti el. Ferea! Simi? Vine criza Menghina se apropia sadic, tot mai mult, de bucata de brnz. Presiunea din evi cretea primejdios de mult. Isaac uier frustrat. ncetini ritmul cu care amenina brnza, continund s coboare inexorabil falca menghinei. Chiar dac maina de criz ddea gre i brnza nu ar fi reacionat conform calculelor lui, Isaac tot ar fi strivit-o. Dac nu ar fi avut intenia real de a strivi brnza, aceasta nu ar fi intrat n criz. Nu putea pcli un cmp ontologic. Vaietul aburului i al pistoanelor deveni suprtor, iar umbra flcii menghinei se ls mai apstor spre fundul clopotului; atunci, brnza explod. Se auzi un plescit semilichid i bucata de brnz se mprtie violent, mnjind interiorul clopotului cu ulei i firimituri. Lublamai ip spre etaj, ntrebnd ce sfntu se petrecea, dar Isaac nu asculta. Se uita la brnza explodat cu gura deschis ca un prost. Apoi rse cuprins de bucurie i surpriz. Isaac? Ce dracu faci acolo? ip Lublamai. Nimic, nimic! Scuze c te-am deranjat Un test Merge bine Rspunsul lui Isaac nu-i terse zmbetul de pe buze.
217

Opri iute maina de criz i ridic clopotul. Trecu degetele peste mzga dinuntru. Incredibil! gndi el. ncercase s programeze brnza s pluteasc n aer. Din acest punct de vedere trebuia s considere c a fost un eec. Dar se ateptase mai degrab s nu se ntmple nimic! Cu siguran c interpretase greit formulele, programase greit cartelele. Era evident c specificarea efectului spre care intea era un lucru foarte greu. Probabil c procesul de captare n sine era teribil de primitiv, lsnd loc la tot felul de erori i imperfeciuni ale sistemului. i nici mcar nu ncercase s creeze bucla de rspuns permanent spre care intea. Dar captase energia de criz. Era un lucru fr precedent. Pentru prima oar, Isaac crezu sincer c ideile lui aveau s funcioneze. De acum nainte nu mai era dect o treab de perfecionare. O mulime de probleme, firete, dar probleme de un ordin mult mai mic. Nucleul de baz, problema central a teoriei crizei, fusese rezolvat. Isaac i adun notiele i le rsfoi respectuos. Nu-i venea s cread c reuise. Imediat i venir n minte alte planuri. Data viitoare o s folosesc o pies de acva-meteug vodyanoi. Ceva care se afl deja sub influena energiei de criz. Ar trebui s fie mult mai interesant, poate chiar pornete bucla Isaac era ntrtat. Se plezni peste frunte i rnji. Ies afar, i trecu brusc prin minte lui Isaac. Am s am s m mbt. Am s-o caut pe Lin. Am s-mi iau o noapte liber. Am rezolvat una dintre cele mai afurisite probleme ale uneia dintre cele mai controversate paradigme ale tiinei i merit un pahar Zmbi la izbucnirea lui mental, apoi deveni serios. Hotr s-i spun lui Lin despre maina de criz. Nu m mai pot gndi singur la asta. Verific dac avea cheile i portofelul n buzunare. Se ntinse i se scutur, apoi cobor la parter. Lublamai se ntoarse atras de zgomotul pailor lui. Eu plec, Lub, spuse Isaac. i-ai terminat ziua de lucru, Isaac? E doar ora trei. Ascult, btrne, am adunat cteva ore suplimentare. mi iau o zi scurt. Dac ntreab cineva, s m caute mine. Bine, spuse Lublamai, ntorcndu-se la treaba lui cu o cltinare din mn. Distracie plcut. Isaac mormi un rmas-bun. Se opri n mijlocul Cii Vslaului i oft, trgnd cu plcere aer n piept. Strdua nu era aglomerat, dar nici goal. Isaac
218

salut unul sau doi vecini, apoi se ndrept spre Cotul Mic. Era o zi ncnttoare i se hotr s mearg pe jos pn n Cmpul Poftei. *** Aerul cald se strecura prin ua, ferestrele i crpturile pereilor depozitului. O dat, Lublamai se oprise din lucru ca s-i mai dea jos din haine. Sinceritate se hrjonea cu un crbu. Robotul terminase de fcut curenie de ceva vreme i acum sttea ntr-un col ticind uor, cu una dintre lentile focalizate parc spre Lublamai. Puin dup plecarea lui Isaac, Lublamai se ridicase i, aplecndu-se pe fereastra din dreptul biroului lui, legase o earf roie de un cui btut n zidul de crmid. Fcuse o list de cumprturi n cazul n care aprea CinnDoi. Apoi se ntorsese la treab. La ora cinci, soarele era nc sus pe cer, dar pornea s plonjeze spre pmnt. Lumina cpta iute nuane roiatice. n adncul crisalidei ce pendula, vietatea simea venirea serii. Tremur i i ncord carnea aproape desvrit. n miezul trupului ei se declan un set final de reacii chimice. La ase i jumtate, o btaie n fereastr l ntrerupse pe Lublamai, care ridic privirea i-l vzu pe CinnDoi pe aleea de afar, scrpinndu-se n cap cu un picior cu degete prehensile. Garguiul privi n sus spre Lublamai i scoase un strigt de salut. Domnu Lu Lub! Mi dai de treab, vzui batista ro Bun seara, CinnDoi, spuse Lublamai. Nu pofteti nuntru? Fcu un pas napoi de la fereastr i ls garguiul s intre. CinnDoi zburtci greoi pn pe podea. Pielea lui rocat ddea bine n lumina apusului. Rnji n sus spre Lublamai cu o figur voioas, grotesc. Care-i planu, efu? strig CinnDoi. nainte ca Lublamai s poat rspunde, CinnDoi arunc o privire spre Sinceritate care l pndea cam dubios. Deschise aripile, scoase limba i se strmb la bursuc. Acesta se ndeprt dezgustat. CinnDoi rse cu poft i gri. Lublamai zmbi indulgent. nainte s-i permit lui CinnDoi s mai fac vreo prostie, l trase spre birou unde atepta lista de cumprturi. i ddu garguiului o ptric de ciocolat ca s-i in atenia treaz.
219

Pe cnd CinnDoi i Lublamai se sfdeau despre greutatea plaselor cu care garguiul trebuia s se ntoarc de la pia n zbor, ceva se mic deasupra lor. n umbra care se ntindea repede n cuca de la etaj, coconul oscila sub imperiul altei fore dect cea a vntului. Micarea pachetului organic era rapid i hipnotic. Se rsuci, se opri, se curb uor. Se auzi un sunet foarte foarte slab de sfiere, mult prea slab pentru a ajunge pn la Lublamai sau CinnDoi. O ghear umed, neagr, parc sculptat, strpunse fibrele coconului. Alunec ncet n sus, tind materialul dur la fel de uor ca un cuit de asasin. Un val de senzaii strine se revrs invizibil din despictur. Puseele de senzaii rtcir dezorientate prin ncpere, fcndu-l pe Sinceritate s mrie, iar pe Lublamai i CinnDoi s priveasc nervoi n sus. Mini complicate ieir din bezn i prinser marginile tieturii. Traser ncet, fornd deschiderea. Creatura alunec din cocon pe podea cu un zgomot moale de tot, ud i alunecoas ca un nou-nscut. Pre de un minut rmase ghemuit pe podeaua de lemn, slbit i uimit, n aceeai postur chircit n care sttuse n crisalid. Se relax ncet, tolnindu-se n spaiul neateptat de larg. Cnd ddu de ua de srm a cutii, o rupse fr efort i se tr n spaiul i mai larg al ncperii. Se descoperea pe sine. Se obinuia cu propria-i form. Descoperi c avea nevoi. *** Lublamai i CinnDoi privir n sus spre zdrngnitul srmei rupte. Zgomotul prea c ncepuse deasupra lor i se deplasa prin camer. Se uitar unul la altul, apoi din nou n sus. Ce-i acolo, domnu? spuse CinnDoi. Lublamai se ndeprt de birou. Arunc o privire spre balconul lui Isaac, apoi se ntoarse ncet i studie parterul. Era linite. Lublamai rmase nemicat, privind spre ua de la intrare. Venise oare sunetul de afar? se ntreb el. O micare se reflect n oglinda de lng u. O creatur ntunecat se ridica la captul de sus al scrilor. Lublamai ddu s vorbeasc, scoase cteva sunete de surpriz, team, confuzie, dar rmase fr glas dup scurt timp. Rmase cu gura deschis privind reflexia. Creatura se desfcea. Parc nflorea. Se ntindea dup ce fusese nghesuit, ca un om care se ridica n picioare i se ntindea dup ce sttuse ghemuit, ns la o scar mult mai mare.
220

Ca i cum membrele nelmurite ale creaturii ar fi fost pliate de o mie de ori, ca o foaie de hrtie; brae sau picioare sau tentacule sau cozi se tot desfceau. Creatura care, ghemuit, avea dimensiunile unui cine, acum, desfcut, era ct un om. CinnDoi chiri ceva. Lublamai deschise gura mai tare i ncerc s mite. Nu o vedea bine. i ghicea doar pielea ntunecat, lucioas i minile strnse la piept ca ale unui copil. Umbre reci. Ochi care nu erau ochi. Pliuri organice i apendice ca nite cozi de oarece zbtndu-se n ghearele morii. i cioburile acelea lungi de os incolor ce strluceau i picurau erau dini CinnDoi ncerc s neasc pe lng Lublamai i acesta din urm ncerc s deschid gura s ipe, cu ochii nc fixai pe creatura din oglind, cu picioarele tremurnd; creatura din vrful scrilor i deschise aripile. Patru cortine ntunecate se desprinser de pe spatele creaturii, desfcndu-se o dat i nc o dat, potrivindu-se n poziie, ntinznd pnze vaste de carne, de dimensiuni imposibile; o explozie organic, un steag, un pumn uria care se deschide brusc. Silueta creaturii se subie cnd desfcu aripile colosale, falduri de piele eapn care preau s umple ncperea, neregulate, cu form haotic, dar cu o perfect simetrie, ca o pat de cerneal copiat prin ndoirea unei hrtii. i pe acele planuri uriae erau pete, modele vagi care preau s clipeasc stroboscopic spre Lublamai i CinnDoi care se chinuiau s descuie ua, vitndu-se. Culorile erau miezul nopii, mormntal, negru-albastru, negru-brun, negru-rou. Modelele chiar sclipeau, umbrele se micau ca o amib sub microscop sau ca uleiul n ap, desenele din stnga i din dreapta potrivindu-se ca imaginea n oglind, micndu-se simultan, hipnotic i greoi, tot mai repede. Chipul lui Lublamai se ncrei. Simea creatura n ceaf. Lublamai se rsuci cu faa spre ea, privind direct spre culorile mictoare, la spectacolul lor crepuscular i Lublamai nu se mai gndi s ipe, doar se uita la semnele acelea care se rostogoleau i fierbeau n simetrie perfect pe aripile ca reflecia norilor de pe cerul nopii n apa de dedesubt. CinnDoi url. Se ntoarse, vzu creatura cobornd scara, cu aripile deschise. Apoi desenele de pe aripi i captar i lui atenia i rmase holbat cu gura deschis. Desenele de pe aripi se micau ademenitor. Lublamai i CinnDoi rmaser nemicai i tcui, prostii, cu gura deschis i tremurnd, privind aripile magnifice.
221

*** Creatura gust aerul. Se uit scurt la CinnDoi i deschise gura, dar prada era prea pricjit. ntoarse capul i se ndrept spre Lublamai, continund s in aripile deschise i s-l vrjeasc. Gemu nfometat cu un timbru inaudibil care-l fcu pe Sinceritate, i aa speriat, s schellie. Se ghemui mai strns n umbra robotului nemicat, sprijinit de perete n colul ncperii, cu umbre ciudate jucndu-i n lentile. Aerul zumzi de gustul lui Lublamai. Creatura saliv i aripile i fluturar frenetic, gustul lui Lublamai devenea i mai puternic; limba monstruoas a creaturii biciui, dndu-l la o parte, fr niciun efort, pe CinnDoi. Creatura naripat l lu pe Lublamai n mbriarea ei flmnd.

222

Capitolul Douzeci i doi


Apusul sngera gros n canalele i rurile convergente ale Noului Crobuzon. Ziua de munc se termina. Crduri de topitori i turntori epuizai, funcionari, brutari i fochiti i triau picioarele dinspre fabrici i birouri spre staiile de tren. Platformele erau pline de discuii obosite, igri i butur. Macaralele cu aburi din Kelltree continuau s lucreze peste noapte, ridicnd ncrcturi exotice de pe corbii strine. De pe ru i din docurile mari, grevitii vodyanoi strigau insulte spre echipele de oameni ce veneau la schimbul trei. Cerul de deasupra oraului era mnjit cu nori. Aerul era cald i mirosea cnd frumos, cnd urt, dup cum btea vntul dinspre copacii cu fructe sau dinspre fabrici. CinnDoi ni din depozit pe Calea Vslaului ca din puc. Se arunc spre cer de pe fereastra spart lsnd o dr de snge i lacrimi, smiorcindu-se ca un copil, zburnd n spirale dezordonate spre Cartierul epuirii i Cartierul Deselenirii. Dup cteva minute, o alt siluet, mai ntunecat, l urm n cer. Creatura abia ieit din cocon se aplec peste o fereastr de la etaj i se arunc n lumina apusului. Micrile sale pe sol erau greoaie, fiecare micare prea un experiment. Dar n aer era n mediul ei. Fr nicio ezitare, o srbtoare a micrii. Aripile neregulate flfiau, strnind vrtejuri uriae i silenioase de aer. Creatura se rsuci, btnd languros din aripi, navignd prin aer cu vitez haotic i lipsit de graia unui fluture. Trimitea valuri de aer i mirosuri dulci i afizice n calea sa. Creatura nc se mai usca. Exalta. Lingea aerul care se rcea. Dedesubt, oraul putrezea ca un mucegai. Un palimpsest de impresii senzitive trecur peste creatura zburtoare. Sunete i mirosuri i lumini se filtrau n mintea sa obscur ntr-un torent sinestezic, conform percepiei unei fiine de pe alt trm. Noul Crobuzon aburea de mirosul-gustul bogat al przii. Creatura se hrnise, se sturase, dar saietatea o ameise i o uimise, i o fcea s clnne din dini frenetic.
223

Plonj. Aripile i fluturar i tremurar cnd mtur aleile neluminate. Instinctul de vntor i spunea s evite petele mari de lumin aruncate la ntmplare prin ora, s caute locurile mai ntunecate. Mirosi cu limba n aer i descoperi hran i se rsuci cu figuri acrobatice haotice n umbra zidurilor de crmid. Cobor ca un nger czut ntr-o fundtur unde o prostituat i clientul ei se regulau sprijinii de un zid. Opintelile lor ncetar atunci cnd simir creatura alturi. ipetele lor fur scurte. ncetar de ndat ce creatura deschise aripile. Creatura se repezi cu lcomie. *** Dup aceea i lu din nou zborul, mbtat de gust. Pluti, cutnd centrul oraului, ntorcndu-se, atras ncet spre ntinderea enorm a Staiei Pierzaniei. Flfi spre vest peste Inima Scuipatului i peste zona felinarelor roii, peste nghesuiala de tarabe i certrei din Corbul. napoia ei, prinznd cerul n capcan, se afla edificiul ntunecat al Parlamentului i turnurile miliiei din Insula Despicturii i Mlatina Bursucului. Creatura tras un curs neregulat peste viaductul cii ferate care lega aceste turnuri mai joase de epua care se zrea pe umrul cel mai vestic al Staiei Pierzaniei. Zburtoarea tresri speriat de trenuri. Pluti pe loc o clip, fascinat de cnitul vagoanelor care ieeau din staie, din monstruozitatea aceea arhitectural. Vibraii n o sut de regitri i note lovir creatura, fore i emoii i vise se revrsau i erau amplificate n ncperile de crmid ale staiei i azvrlite afar spre cer. O urm uria, invizibil, de arome. Cteva psri de noapte se deprtar violent de creatura care flfia greoi spre inima ntunecat a oraului. Garguii aflai n drum vzur silueta ei de neneles i se rspndir n toate direciile, strignd obsceniti i blesteme. Dirijabilele sunau goarna unul ctre altul, alunecnd lent ntre ora i cer ca nite peti grai. Creatura flfi peste ele, nevzut de nimeni cu excepia inginerului care nu raport vedenia, dar care fcu un gest religios i se rug n oapt la Solenton pentru protecie. Prins n curenii ascendeni de senzaii venite din Staia Pierzaniei, zburtoarea se ls purtat pn mult, mult deasupra oraului. Se ntoarse ncet cu o tremurare a aripilor i se orient spre un nou teritoriu.
224

Remarc albia rului. Simi curenii de energie venind din cartiere. Pipi oraul, trecndu-l n revist prin mai multe simuri. Concentraia de hran. Adpost. Creatura mai cuta ceva. Semeni. Era o fiin social. Cnd se nscuse pentru a doua oar era flmnd de companie. Limba i se desfur i gust aerul, cutnd ceva ce ar fi semnat cu ea. Creatura se cutremur. Slab, foarte slab, putea simi ceva spre est. Simea gustul frustrrii. Aripile i tremurar empatic. Se arcui i zbur napoi n direcia din care venise. De aceast dat devie puin spre nord, trecnd pe deasupra parcurilor i cldirilor vechi elegante din Cartierul Buimac i Dumbrav. Coastele enorme se profilau extraordinar spre sud i creatura simi grea i team n prezena acelor oase fantomatice. Fora care emana din ele nu i era deloc pe plac. Dar nelinitea i fu alungat de simpatia adnc codat pentru semenii ei, al cror gust cretea tot mai puternic n umbra marelui schelet. Creatura cobor timid. Se apropie dnd ocol, dinspre nord i est. Zbur la joas nlime pe sub viaductul ce pleca spre nord de la turnul miliiei din Dealul Mei pn la Chnum. i trecu umbra peste un tren ce se ndrepta spre est pe Linia de Dreapta, alunecnd pe aburii lui mpuii. Apoi fcu un arc larg n jurul turnului din Dealul Mei i peste marginea de nord a zonei industriale din Prloaga Ecoului. Creatura alunec spre viaductul nalt din Oraul Oaselor, temndu-se de influena Coastelor, dar atras de gustul semenilor ei. Se strecur de la un acoperi la altul, cu limba atrnndu-i obscen n cutarea urmei. Uneori curentul de aer strnit de aripi i fcea pe trectori s ridice capul; plriile i hrtiile le erau luate de vnt i duse pe strad. Zreau forma ntunecat care trecea fulgertor peste ei, tremurau i se grbeau sau se ncruntau i negau ceea ce vzuser. Creatura naripat i ls limba s-i atrne n timp ce btea ncet aerul. O folosea aa cum un ogar se folosea de nas. Trecu peste relieful acoperiurilor care prea ondulat de presiunea Coastelor. Linse drumul de-a lungul urmei slabe de gust. Apoi travers aura unei cldiri mari de beton de pe o strad prsit i limba i tresri ca un bici. Acceler, se arcui n sus i cobor din nou ntr-o bucl elegant ctre acoperiul smolit. Acolo, n colul ndeprtat, de sub tavanul acela, senzaiile semenilor ei se prelingeau ca apa dintr-un burete
225

Se poticni pe iglele acoperiului, ncercnd s se in pe membrele ei ciudate. Se petrecu un moment de confuzie, semenii captivi reacionar la prezena ei. Apoi nefericirea lor se transform n nerbdare: rugmini i bucurie i cereri de eliberare i, printre aceste senzaii, instruciuni exacte despre modul de operare. Creatura i fcu drum pn la captul acoperiului i cobor pe jumtate n zbor, pe jumtate tr, pn se ag de pervazul unei ferestre nchise la zece metri nlime. Sticla vopsit vibra insesizabil n misterioase dimensiuni, sub influena emanaiilor dinuntru. Creatura de pe pervaz scurm cu degetele o vreme, apoi smulse cadrul cu o micare brusc, lsnd o ran urt n zid. Arunc sticla spart cu un zgomot catastrofic i sri n podul ntunecat. ncperea era mare i goal. Un val uria de salutri i avertismente o ntmpinar. n partea cealalt a ncperii se aflau patru surate. Erau mult mai mari dect ea, membrele lor magnifice fceau ca ale ei s par pipernicite. Erau legate de perei cu benzi enorme de metal care le nconjurau mijlocul i cteva dintre membre. Fiecare avea aripile ntinse complet, lipite de zid. Fiecare avea propriul desen. Sub fiecare se afla o gleat. Dup ce trase puin de benzi, i ddu seama c nu le putea smulge. Una dintre prizoniere uier spre creatura frustrat, solicitndu-i atenia. Comunica ntr-o limb psihic. Creatura cea nou i liber se ndeprt aa cum i se spusese i atept. Pe planul sonor comun, se auzeau strigte i ipete venind din strad, de acolo unde czuse fereastra spart. Se auzea un duduit confuz din cldire. De pe coridorul de dincolo de u se auzeau zgomote de fug. Fragmente de conversaie se strecurau prin lemnul gros. nuntru s intru? oglinzi, nu Creatura se retrase i mai departe de suratele ei i se deplas la captul opus al ncperii, n spatele uii. i plie aripile i atept. Din partea cealalt se trgea de u. Dup un moment de ezitare, se izbi de perete i patru oameni narmai se npustir unul dup altul. Cu toii i ntoarser privirile de la creaturile
226

prinse de perete. Doi duceau flinte grele, ncrcate i armate. Doi erau Refcui. n minile stngi aveau pistoale, dar din umerii drepi ieeau evile uriae de metal ale unor flinte. Acestea erau ndreptate direct spre spatele fiecrui Refcut. Le crau cu grij i priveau n oglinzile suspendate n faa ochilor de o casc de metal. Cei doi ini cu arme convenionale purtau i ei cti cu oglinzi, dar priveau pe dup ele n ntunericul de dinaintea lor. Patru molii, totul e bine! strig un Refcut cu ciudatul braflint ndreptat spre spate, tot privind prin oglinzi. Aici nu-i nimic rspunse unul dintre brbai privind nainte spre fereastra distrus, dar n timp ce vorbea, creatura iei din umbr i i desfcu incredibilele aripi. Cei doi care se uitau nainte privir uimii i deschiser gura s ipe. Sfinte GurMult, nu reui unul s rosteasc, apoi amndoi fur redui la tcere de desenele creaturii care se nvrtejeau ca un caleidoscop nemilos. Ce naiba? ncepu un Refcut i arunc o privire scurt nainte. Chipul su se umplu de groaz, dar geamtul lui se opri foarte repede cnd ddu cu ochii de aripile creaturii. Ultimul Refcut ip numele camarazilor i sughi cnd acetia i aruncar armele. Reui s vad forma cu colul ochiului. Creatura din faa lui i putea simi groaza. Se ndrept spre el, emind murmure linititoare pe un vector emotiv. O fraz se rotea imbecil n mintea lui: E una n faa mea e una n faa mea Refcutul ncerc s nainteze, cu privirea fixat n oglinzi, dar creatura intr cu uurin n cmpul lui vizual. Ceea ce se aflase la periferia vederii acum devenise un cmp de unde nu putea scpa; renun, privi aripile acelea cu desene violente i gura i se deschise i tremur. Ls braul-flint n jos. Cu un bobrnac, creatura liber nchise ua. Rmase dinaintea celor patru n trans, cu saliva curgndu-i dintre flci. O cerere rstit din partea suratelor captive i ntrerupse gndul pofticios. l lu pe fiecare dintre cei patru i l ntoarse cu faa spre moliile prizoniere. Pentru un scurt moment, cnd nc nu ajunseser dinaintea acelor aripi, fiecare avusese o clip de luciditate, dar acum, subjugai de spectacolul uimitor al celor patru rnduri de aripi, pierdur orice control asupra minii.
227

napoia lor, intrusul i mpinse n dreptul creaturilor care i nfcar, fiecare pe cte unul, cu scurtele membre libere. Creaturile se hrnir. *** Una dintre ele cotrobi la centura unui paznic dup chei i le smulse. Cnd termin de mncat, mpinse delicat cheia n lactul care lega banda de metal. Avu nevoie de patru ncercri degetele nu erau obinuite s in cheia i se rsuceau n unghiuri nendemnatice dar creatura se eliber. Se ntoarse ctre celelalte surate i repet procesul lent pn cnd le eliber pe toate. Una cte una se mpleticir spre fereastra spart. Se oprir i i ncordar muchii atrofiai, proptindu-se n zidul de crmid, i desfcur uimitoarele aripi i se lansar timid afar, ndeprtndu-se de eterul uscat ce prea s se scurg din Coaste. Nou-venita plec ultima. Se tr dup tovarele ei; chiar dac erau epuizate i chinuite, zburau mai repede dect ea. O ateptar fcnd cercuri la zeci de metri nlime, dezmeticindu-se, plutind n deriv pe senzaiile i impresiile care se ridicau dimprejur. Cnd umila lor eliberatoare le ajunse din urm, se deprtar puin una de alta ca s-i fac loc. Zburar mpreun, mprtindu-i senzaiile, lingnd lasciv aerul. Alunecar dup conductoarea grupului spre Staia Pierzaniei. Se rotir lent, cinci la numr, tot attea cte linii plecau din staie, atrase de masiva prezen profan de sub ei, un culcu mai bun dect avusese vreodat oricare dintre suratele lor. Se cltinar deasupra staiei, pocnind din aripi, suflate de vnt, gdilate de sunetele i energia oraului care mria. Oriunde se uitau, n orice parte a oraului, pe fiecare pod, n fiecare cas veche de cinci sute de ani, n fiecare bazar, n fiecare depozit grotesc de beton i n docuri i taverne i parcuri, peste tot hrana era din abunden. Era o jungl fr prdtori. Un teren de vntoare.

228

Capitolul Douzeci i trei


Isaac nu putea intra n depozit. njur ncet i mpinse obiectul care bloca ua. Era dup-amiaz devreme, a doua zi dup succesul pe care l denumise marea brnz. Cnd ajunsese la apartamentul lui Lan cu o sear n urm, fusese ncntat s o gseasc acas. Era obosit, dar la fel de bucuroas ca i el. Sttuser n pat timp de trei ore, apoi plecaser mpleticii spre Ceasu i Cocou. Fusese o sear enervant de perfect. Toi cei pe care Isaac ar fi vrut s-i ntlneasc se aflau n Cmpul Poftei i cu toii se opriser la C&C ca s mnnce homar i s bea whiskey sau ciocolat condimentat cu quinner. Erau cteva figuri noi n grup, printre care i Maybet Desprita, care fusese iertat pentru c ndrznise s ctige Premiul Shintacost. Drept rspuns, ea vorbise frumos despre articolele lui Derkhan din revist i fcuse complimente celorlali. Lin se relaxase n compania prietenilor dei melancolia ei prea s se adnceasc mai degrab dect s se risipeasc. Isaac avusese una dintre controversele politice cu Derkhan, care i strecurase ultimul numr din Agitatorul Renegat. Cei civa prieteni s-au certat i au mncat i s-au btut cu mncare pn la dou dimineaa, cnd Isaac i Lin s-au ntors la cldura patului i au adormit mbriai. La micul dejun el i-a povestit despre triumful lui i despre maina de criz. Ea nu a neles pe deplin importana realizrii lui, dar nici nu era de mirare. Isaac era entuziasmat ca niciodat i fcuse tot posibilul s par i ea la fel. Isaac s-a comportat previzibil, i-a descris proiectul n cel mai netiinific mod cu putin. S-a simit mai cu picioarele pe pmnt, ca i cum pn atunci ar fi trit ntr-un vis de prost gust. Detectase poteniale probleme n timp ce explica i era nerbdtor s le rectifice. Isaac i Lin se despriser cu profund afeciune i cu promisiunea de a nu mai lsa s treac aa de mult pn la o nou ntlnire. Iar acum Isaac nu putea intra n atelierul lui. Lub! David! Ce dracu facei acolo? strig el i se izbi din nou n u.
229

Cnd mpinse, ua se deschise puin, lsnd s treac o dung de lumin. Vedea n sfrit marginea obiectului care bloca ua. Era o mn. Lui Isaac i se opri inima n loc. Sfinte! se auzi el strignd n timp ce se lsa cu toat greutatea pe u, fcnd-o s cedeze. Lublamai era ntins pe podea n dreptul uii. ngenunchie lng capul prietenului su i l auzi pe Sinceritate schellind undeva departe, ntre picioarele robotului, pierit de fric. Isaac l ntoarse pe Lublamai cu faa n sus i oft uurat cnd i simi tovarul cald i l auzi respirnd. Trezete-te, Lub! ip el. Ochii lui Lublamai erau deja deschii. Isaac tresri sub privirea lui impasibil. Lub? opti el. Sub faa lui Lublamai se adunase saliv i chipul prfuit era brzdat de urmele scndurilor din podea. Sttea complet relaxat, nemicat. Isaac i pipi gtul. Pulsul era regulat. Lublamai inspira adnc, fcea o pauz, apoi expira. Parc ar fi dormit. Dar Isaac era ngrozit de acea privire imbecil i goal. i plimb mna pe dinaintea ochilor lui Lublamai, fr s sesizeze niciun rspuns. l plmui, nti blnd, apoi tare. i ip numele. Capul lui Lublamai se rostogolea dintr-o parte n alta ca un sac cu pietre. Isaac i strnse mna i simi ceva lipicios. Mna lui Lublamai era mnjit cu un strat subire de lichid. i mirosi mna i pufni din pricina mirosului slab de lmie putred. Se simi o clip ameit. Isaac i pipi faa i simi n jurul gurii i al nasului aceeai substan pe care o crezuse la nceput saliv. Niciun strigt, nicio palm, nicio rugminte nu-l trezea pe Lublamai. Cnd Isaac ridic n sfrit privirea i studie ncperea, vzu fereastra de lng biroul lui Lublamai deschis, cu sticla spart i cu pervazul numai achii. Se repezi spre fereastra spart, dar nu vzu nimic afar. n timp ce alerga din col n col pe sub pasarela unde se afla laboratorul lui, cnd n zona lui Lublamai, cnd n partea lui David, bolborosind idiot ctre Sinceritate, cutnd dovezile unei spargeri, i ddu seama c, pentru o clip, i trecuse prin minte
230

un lucru ngrozitor. Se opri. ncet, ridic privirea ngrozit spre scndurile pasarelei. Un calm de om nspimntat se ls peste el ca o ninsoare. i simi picioarele mergnd spre scara de lemn. ntoarse capul din mers, l vzu pe Sinceritate adulmecnd tot mai aproape de Lublamai, prinznd din nou curaj pentru c nu mai era singur. Isaac avea impresia c rula cu ncetinitorul. Parc mergea prin ap ngheat. Urc treapt cu treapt. Nu simi nicio surpriz, ci doar un presentiment atunci cnd vzu pe fiecare treapt cte o balt i zgrieturile proaspete fcute de ghearele unui intrus. i auzea inima btnd linitit i se ntreb dac nu cumva era amorit de oc. Dar cnd ajunse sus i se ntoarse s vad cuca deschis i plasa spart dinuntru spre n afar ca nite degete subiri de metal i cnd vzu crisalida despicat i goal i dra de mucus, Isaac icni i un fior rece ca gheaa i nepeni trupul. Groaza se rspndea n el ca cerneala n ap. Pe toi zeii opti el printre buzele uscate i tremurnde. Sfinte GurMult ce am fcut? *** Miliienilor din Noul Crobuzon nu le plcea s fie vzui. Ieeau n uniformele nchise la culoare pe timp de noapte ca s-i fac datoria, s culeag morii din ru. Navele lor aeriene i vagoanele bziau peste ora. Turnurile lor erau blocate. Miliienii, aprarea militar a Noului Crobuzon i agenii interni de corecie, apreau n uniform, cu masca acoperindu-le complet figura i cu armura neagr, cu scutul i flinta, numai atunci cnd acionau ca paz n vreun loc sensibil sau n momente de mare urgen. i purtaser culorile la vedere n timpul Rzboiului Pirailor i n timpul Revoltelor Sacramundi, cnd dumanii atacaser ordinea oraului dinafar i dinuntru. Pentru treburile de zi cu zi se bazau pe reputaia lor i pe vasta lor reea de informatori recompensele pentru informaii erau generoase i pe ofierii n uniforme obinuite. Cnd lovea miliia, brbatul care i bea cafeaua, btrna care cra plase grele, funcionarul cu guler eapn i pantofi lustruii brusc duceau mna la ceaf i scoteau cagulele din pliuri invizibile ale hainelor, scoteau flintele din locuri dosite i se aruncau asupra criminalilor. Cnd un tlhar se ndeprta n fug de o victim care striga, poate c un btrn cu musta stufoas (probabil fals, i ziceau toi dup aceea, de ce nu remarcaser asta de
231

mai nainte?) l apuca necrutor de gt i disprea cu el n mulime sau ntr-un turn al miliiei. Dup aceea, nimeni nu mai putea spune cum artau agenii deghizai. i nimeni nu mai vedea funcionarul sau btrnul din nou, nicieri n ora. Metoda lor de paz se baza pe teama descentralizat. Prostituata i clientul ei fuseser gsii n Mlatina Bursucului la ora patru dimineaa. Cei doi brbai cu frizur ngrijit care se plimbau pe aleile ntunecate cu minile n buzunare se opriser, observnd siluetele lor prbuite sub lumina slab a unui stlp. Atitudinea lor se schimbase. Se uitaser mprejur, apoi se grbiser spre fundtur. Gsiser perechea nucit zcnd unul peste cellalt, cu ochii goi i respiraia mirosind a lmie trecut. Pantalonii brbatului erau lsai pe vine, dezvelindu-i penisul ncreit. Hainele femeii fusta ei avea un li pe care l foloseau multe prostituate pentru a termina treaba mai repede erau intacte. Nou-veniii nu reuiser s-i trezeasc, unul rmsese lng trupuri i cellalt se topi iute n bezn. Ambii brbai i trseser cagulele pe cap. Ceva mai trziu, o trsur neagr se oprise acolo, tras de doi cai enormi, Refcui cu coarne i coli ce luceau plini de bale. Un grup mic de miliieni n uniform ieise i, fr o vorb, trsese victimele aflate n com nuntru, iar trsura pornise spre epua care se profila peste centrul oraului. Cei doi brbai rmseser n urm. Ateptaser pn ce trsura dispruse n labirintul strzilor. Apoi se uitaser mprejur ateni, memornd ce lumini mai erau aprinse n cldirile din preajm, pe dup ziduri i prin parcul cu pomi fructiferi. Satisfcui c nu fuseser vzui, i scoseser cagulele i-i bgaser minile n buzunare. Trecuser imediat n pielea celorlalte personaje, glumind unul cu cellalt i plvrgind, parc neateni, relundu-i rondul. n catacombele de sub epu, perechea de iubrei era plmuit i nghiontit, strigat i njurat. Pn diminea, fusese examinat de un savant miliian care scrisese un raport preliminar. Toi se scrpinaser n cap netiutori. Raportul savantului, mpreun cu informaia condensat asupra tuturor crimelor neobinuite sau serioase, pornise s urce prin turn, oprindu-se la penultimul etaj. Rapoartele ajunseser iute de-a lungul unui coridor ntortocheat fr ferestre, la
232

birourile secretariatului de curte. Ajunseser la timp, la ora nou i jumtate. La dousprezece minute dup ora zece, un tub de vorbit porni s bubuie n staia de vagonete care ocupa etajul superior al epuei. Tnrul sergent de gard era la captul cellalt al ncperii, reparnd un far stricat din fruntea unui vagonet care atrna, la fel ca alte zece, de una dintre inele suspendate ce formau o reea complicat sub tavanul nalt. Reeaua de ine permitea vagonetelor s fie independente unul de altul, s se poziioneze pe una dintre cele apte linii care explodau prin deschizturile enorme ordonate la distane egale n jurul ncperii. inele se aruncau peste faa colosal a Noului Crobuzon. De acolo de unde sttea, sergentul putea vedea linia ferat ptrunznd n turnul miliiei din Sheck la vreo doi kilometri spre sud-vest i trecnd mai departe. Vzu un vagonet prsind turnul, cu mult deasupra caselor, aproape la nivelul ochilor i nind spre Catranul care erpuia nestatornic spre sud. Cut din priviri tubul care continua s urle i, gsindu-l, njur i se grbi spre cealalt parte a ncperii. Haina de blan i se desfcu de vnt. Chiar i vara, deasupra oraului, n sala deschis vraite, ca un gigantic tunel de vnt, era rece. Scoase dopul tubului de vorbit i ltr n plnie. Da, doamn Secretar de Curte? Vocea care se auzea era mic i distorsionat de cltoria prin tubul de metal contorsionat. Pregtete-mi vagonetul imediat. M duc pe Insula Despicturii. *** Uile ctre Sala Lemquist, biroul din Parlament al primarului, erau uriae i ncinse cu benzi vechi de fier. n faa Slii Lemquist stteau n permanen doi miliieni, dar unul dintre avantajele pe care le avea un post de paz pe coridoarele puterii nu le era la ndemn: nicio brf, niciun secret, niciun sunet nu se filtra spre urechile lor prin uile enorme. Dincolo de intrare, ncperea era ea nsi imens de nalt, tapetat cu lemn de culoare nchis de o asemenea calitate extraordinar nct era aproape negru. Portretele fotilor primari ddeau roat pereilor, cobornd n spiral de la tavanul aflat la o nlime de zece metri pn la doi metri de podea. O fereastr enorm ddea direct spre Staia Pierzaniei i epu; o mulime de tuburi vocale, maini de calculat i periscoape telescopice
233

erau aezate n nie mprejurul camerei, parc pndind amenintor. Bentham Rudgutter sttea la biroul lui cu un aer de comandant. Nimeni dintre cei care l vzuser n aceast ncpere nu putea s nege aerul extraordinar de siguran i de putere absolut pe care l emana. El era centrul de greutate aici. O tia undeva n adncul lui i o tiau i oaspeii. Proporiile lui uriae contribuiau fr ndoial la imaginea aceea. n faa lui sttea Montjohn Rescue, vizirul, nvelit ca ntotdeauna n fularul lui gros i aplecndu-se s arate ceva pe o hrtie pe care o studiau mpreun. De dou zile, spuse Rescue cu o voce ciudat, nemodulat, cu totul diferit de cea pe care o folosea n discursuri. i ce? spuse Rudgutter, mngindu-i barbionul. Greva se nteete. Acum, tii, ntrzie ncrcarea i descrcarea mrfurilor cu cincizeci pn la aptezeci la sut. Dar avem informaii c peste dou zile grevitii vodyanoi plnuiesc s paralizeze rul. Au de gnd s lucreze noaptea, pornind de la fundul apei i urcnd. Ceva mai la est de Podul Orzului. Un exerciiu masiv de acva-meteug. Vor s sape o tranee de aer prin ap pe toat limea rului. Vor trebui s o ntrein, s remeteugeasc apa n permanen ca s nu se prbueasc, dar sunt destui i vor lucra n schimburi. Nicio nav nu va putea sri peste tranee, domnule Primar. Vor tia toate cile comerciale riverane, pe ambele direcii. Rudgutter mustci i-i uguie buzele. Nu putem permite asta, spuse el raional. Ce fac docherii umani? sta e al doilea punct al meu, domnule Primar, continu Rescue. M ngrijoreaz. Ostilitatea lor iniial a nceput s dispar. Exist un numr n cretere de oameni gata s treac de partea vodyanoilor. A, nu nu nu nu, spuse Rudgutter, cltinnd din cap ca un profesor care corecta un elev de obicei bun. Ba chiar aa. Evident c agenii notri sunt mai puternic reprezentai n tabra uman dect n cea xenian, iar majoritatea este nc mpotriv sau nedecis n privina grevei, dar se pare c exist o conspiraie ntlniri secrete cu grevitii i simpatizanii lor. Rudgutter i desfcu degetele enorme i privi atent textura biroului dintre ele. Ai oameni acolo? ntreb el linitit.
234

Rescue se juca cu fularul. Unul la oameni, rspunse el. E greu s rmi ascuns ntre vodyanoi, pentru c de obicei ei nu poart haine n ap. Cei doi brbai tcur, cugetnd. Am ncercat s lucrm dinuntru, spuse Rudgutter pn la urm. Asta e cea mai serioas grev care a ameninat oraul n ultima sut de ani. Cu toate c nu-mi face nicio plcere, se pare c trebuie s dm un exemplu Rescue ddu din cap solemn. Unul dintre tuburile de vorbit din biroul primarului bocni. Primarul ridic din sprncene i scoase dopul. Davinia? ntreb el. Vocea lui era o capodoper de insinuare. ntr-un singur cuvnt i spusese secretarei c fusese surprins c l ntrerupsese n ciuda instruciunilor pe care i le dduse s nu fie deranjat, dar c avea mare ncredere n ea i era destul de sigur c avea un motiv excelent s-i ncalce ordinul, motiv pe care ar fi bine s i-l comunice imediat. Vocea goal, nsoit de ecou, se auzi mic i subire. Ei! Firete, firete, exclam blnd primarul, apoi astup tubul i arunc o privire spre Rescue. Ce moment perfect, spuse el. Vine secretara de curte. Uile enorme se crpar scurt i secretara de curte intr, aplecnd fruntea n chip de salut. Eliza, spuse Rudgutter. Te rog s ni te alturi. Art spre scaunul de lng Rescue. Eliza Stem-Fulcher se apropie cu pai mari de birou. Era imposibil s-i ghiceti vrsta. Chipul nu avea practic nicio cut, trsturile puternice sugernd probabil vreo treizeci i cinci de ani. Prul, totui, era alb, doar cu o uoar presrare de negru; cndva avusese o alt nuan. Purta un costum civil nchis la culoare, a crui tietur era iste aleas ca s sugereze o uniform de miliian. Trgea uor dintr-o pip alb de ceramic cu coad lung de vreo jumtate de metru. Tutunul ei era aromat. Domnule Primar. Domnule Adjunct, salut ea i se aez, scond un dosar de sub bra. Iertai-m c v ntrerup fr s m fi anunat din timp, dar am crezut de cuviin s vedei asta imediat. i dumneata, Rescue. M bucur c eti aici. Se pare c avem o situaie de criz. i noi spuneam acelai lucru, Eliza, fcu primarul. Vrei smi spui despre greva din port?
235

Stem-Fulcher l privi n ochi n timp ce i nmn cteva hrtii din dosar. Nu, domnule Primar. Ceva cu totul diferit. Vocea ei era rezonant i aspr. Puse pe birou raportul unei crime. Rudgutter l trase ntre el i Rescue i se ntoarser amndoi s-l citeasc. Dup un minut, Rudgutter ridic privirea. Dou persoane ntr-un fel de com. Circumstane ciudate. Presupun c vrei s-mi mai ari ceva? Stem-Fulcher i nmn o alt hrtie. Citi din nou mpreun cu Rescue. De aceast dat, reacia fu aproape imediat. Rescue uier i se muc de peretele interior al obrazului, concentrat. Aproape n acelai timp, Rudgutter oft n semn de nelegere. Secretara de Curte i privea impasibil. Evident c spioana noastr din biroul domnului Motley nu tie ce se petrece. E complet confuz. Dar fragmentele de conversaie pe care i le-a notat vezi asta? Moalele au evadat? Cred c putem cdea de acord c a interpretat greit cuvntul i cred c tim cu toii ce s-a spus de fapt. Rudgutter i Rescue citir i recitir raportul n tcere. Am adus raportul tiinific pe care l-am cerut la nceputul proiectului MN, studiul de fezabilitate. Stem-Fulcher vorbea repede, fr emoie. Arunc raportul pe birou. Am subliniat unele fraze relevante. Rudgutter deschise raportul legat cu sfoar. Unele cuvinte i fraze erau ncercuite cu rou. Primarul trecu iute peste ele. pericol extrem n caz de evadare prdtoare nenaturale absolut catastrofic ras

236

Capitolul Douzeci i patru


Primarul Rudgutter ntinse mna i scoase din nou dopul tubului de vorbit. Davinia, spuse el. Anuleaz-mi toate ntlnirile pe astzi nu, mai bine pe azi i mine. Scuz-te acolo unde este nevoie. Nu m deranjezi dect dac explodeaz Staia Pierzaniei sau ceva de genul sta. Ai neles? Puse la loc dopul i privi spre Stem-Fulcher i Rescue. Ce dracu, ce Sfntu GurMult, ce mama m-sii crede Motley c face? Am crezut c individul e un profesionist Stem-Fulcher ddu din cap. Evenimentul s-a petrecut pe cnd aranjam transferul, spuse ea. I-am verificat activitatea cea mai mare parte e mpotriva noastr, trebuie s subliniez i am ajuns la concluzia c este la fel de capabil ca i noi s asigure securitatea. Nu e un prost. tim cine a fcut asta? ntreb Rescue. Stem-Fulcher ridic din umeri. Poate fi un rival, Francine sau Judix sau altul. Dac e aa, sau ntins mai mult dect le e plapuma Bine. Rudgutter o ntrerupse pe un ton poruncitor. Stem-Fulcher i Rescue se ntoarser spre el i ateptar. El i strnse pumnii, puse coatele pe mas i nchise ochii, concentrndu-se att de puternic nct faa i prea gata s crape. Bine, repet el i deschise ochii. n primul rnd trebuie s aflm cu cine avem de-a face n cazul n care situaia este cea pe care o credem. Ar putea prea evident, dar trebuie s fim sut la sut siguri. n al doilea rnd, trebuie s gsim o strategie pentru a rezolva situaia repede i fr zgomot. Acum, pentru al doilea obiectiv, cu toii tim c nu ne putem baza pe trupele umane de miliie sau pe Refcui nici mcar pe xenieni. Toi au acelai tip psihic de baz. Toi sunt hran. Sunt sigur c v mai amintii primele noastre teste de atac i aprare Rescue i Stem-Fulcher ddur repede din cap. Rudgutter continu. Bine. Zombii ar putea fi o posibilitate, dar aici nu e Cromlech; nu avem capacitatea industrial de a-i crea n numrul
237

i de calitatea pe care o dorim. Mi se pare mie c primul obiectiv nu poate fi ndeplinit satisfctor dac ne bazm pe operaiunile noastre obinuite de spionaj. Avem nevoie de acces la diferite informaii. Aa c, din dou motive, trebuie s cerem asisten din partea unor ageni mai buni este vital ca ei s aib un model psihic diferit de al nostru. Cred c exist doar doi ageni posibili i nu avem alt ans dect s contactm mcar unul dintre ei. Tcu, cercetndu-i din ochi, pe rnd, pe Stem-Fulcher i Rescue. Atept argumente contrare din partea lor. Nu apru niciunul. Ne-am neles? ntreb el ncet. Vorbim despre ambasador, nu? spuse Stem-Fulcher. i despre mai cine? S nu-mi spunei c e vorba de estor? Ochii ei se lrgir de uimire. S sperm c nu va trebui s ajungem la asta, spuse Rudgutter pe un ton mpciuitor. Dar aa e, ei sunt cei doi ageni la care m gndesc, n ordinea asta. De acord, spuse Stem-Fulcher iute. Atta timp ct respectm ordinea asta. estorul pentru dumnezeu! Hai s vorbim cu ambasadorul. Montjohn? se ntoarse Rudgutter spre adjunctul lui. Rescue ncuviin ncet, jucndu-se cu fularul. Ambasadorul, spuse el ncet. S sperm c n-o s mai avem nevoie de altcineva. Cu toii sperm asta, Adjunctule, spuse Rudgutter. Cu toii. *** ntre etajele unsprezece i paisprezece ale Aripii Mtrgunii din Staia Pierzaniei, deasupra unuia dintre cele mai puin populare magazine comerciale specializat pe esturi vechi i batice strine, sub o serie de turele prsite de mult, se afla Zona Diplomatic. Multe dintre ambasadele Noului Crobuzon se aflau n alt parte, firete: cldiri baroce n Groapa Mare sau Cartierul Buimcelii de Est sau Colina Drapelului. Dar cteva se aflau aici n staie: destule ct s dea nume etajelor acelora. Aripa Mtrgunii era ca o cetate aproape complet izolat de restul. Coridoarele sale descriau un ptrat uria de beton n jurul unui spaiu central pe fundul cruia se afla o grdin nengrijit, o jungl de copaci i flori exotice de pdure. Copiii alergau pe crri i se jucau n acest parc protejat n vreme ce prinii lor fceau cumprturi, cltoreau sau lucrau. Zidurile se nlau
238

enorme n jurul lor, fcnd parcul s par ca o tuf de muchi de pe fundul unei fntni secate. Din coridoarele de la etajele superioare se deschideau rnduri de camere interconectate. Multe fuseser birouri ministeriale la un moment dat. Pentru scurt timp, fiecare fusese cartierul general al vreunei mici companii. Apoi au stat goale timp de muli ani, pn ce mucegaiul i mizeria au fost curate i s-au mutat ambasadorii. Trecuse ceva mai mult de dou secole de cnd diferitele guverne din Rohangi au neles c diplomaia este mult mai preferabil rzboiului. Ambasade n Noul Crobuzon existaser cu mult timp nainte. Dar dup ce mcelul din Suroch a pus capt unui rzboi numit Rzboiul Pirailor sau Rzboiul Lent sau Rzboiul Fals, numrul rilor i oraelor-stat care ncercau s ias din conflicte prin negocieri a crescut enorm. Emisari au venit din toate prile continentului i de dincolo de ocean. Etajele prsite ale Aripii Mtrgunii fuseser invadate de nou-venii i de consulatele mai vechi care se mutau ca s fie mai aproape de sursa afacerilor diplomatice. Chiar i numai pentru a prsi lifturile i scrile de la etajele Zonei trebuia s treci printr-o serie de controale. Pasajele erau reci i linitite, marcate doar de cteva ui i insuficient luminate de jeturi de gaz. Rudgutter, Rescue i Stem-Fulcher peau pe coridoarele goale ale etajului doisprezece. Erau nsoii de un omule cu ochelari groi care se strecura n spatele lor, nereuind s in pasul, crnd o serviet imens. Eliza, Montjohn, spuse Primarul Rudgutter din mers, acesta este Fratele Sanchem Vansetty, unul dintre cei mai capabili karciti. Rescue i Stem-Fulcher aplecar capul n semn de salut. Vansetty nici nu-i bg n seam. Nu toate camerele din Zona Diplomatic erau ocupate. Dar unele ui aveau plci de alam proclamndu-se teritoriu suveran al unei ri sau alteia Tesh sau Khadoh sau Gharcheltist dincolo de care erau apartamente uriae ce se ntindeau pe mai multe etaje; case separate nuntrul turnului. Unele ncperi erau la mii de kilometri de capitalele lor. Unele erau goale. De exemplu, prin tradiie, ambasadorul din Tesh tria ca un vagabond n Noul Crobuzon, comunicnd cu oficialitile prin pot. Rudgutter nu-l ntlnise niciodat. Alte ambasade erau prsite din lips de fonduri sau de interes.
239

Dar multe din afacerile de aici erau de o importan covritoare. Apartamentele coninnd ambasadele din Myrshock i Vadaunk fuseser extinse n anii trecui, pentru a face mai mult loc birourilor i spaiilor necesare pentru ntreinerea relaiilor comerciale. Camerele adugate ieeau ca nite tumori urte din pereii interiori ai etajului unsprezece, umflndu-se precar peste grdin. Primarul i nsoitorii lui trecur de ua marcat Federaia Comercial a Crabilor din Salkrikaltor. Coridorul vibra sub btile unei mainrii uriae nevzute. Erau enormele pompe de aburi care lucrau ore ntregi zi de zi, trgnd ap srat proaspt din Golful de Fier aflat la douzeci i cinci de kilometri deprtare pentru ambasadorul crab i aruncnd apa lui murdar n ru. Pasajul era ntortocheat. Prea s mearg la nesfrit dac l priveai dintr-un unghi sau i se prea scurt privit din alt unghi. Din loc n loc se desprindeau ramuri, ducnd spre alte ambasade mai mici sau spre magazii sau spre ferestre acoperite cu plci de lemn. La captul coridorului principal, dincolo de ambasada crabilor, Rudgutter conduse grupul pe una dintre aceste ramuri. Aceasta nainta puin, se rsucea, tavanul i cobora dramatic din pricina unor scri de la etajul de deasupra care mergeau n aceeai direcie i se termina cu o ui nemarcat. Rudgutter privi napoi ca s se asigure c el i tovarii lui nu erau urmrii. Doar o scurt distan din pasaj era vizibil i preau singuri. Vansetty scoase cret i creioane colorate din buzunare. Scoase un fel de ceas din buzunarul de la jiletc i l deschise. Cadranul era mprit n nenumrate seciuni complicate. Avea apte limbi de diferite lungimi. Trebuie s iau n calcul variabilele, domnule Primar, murmur Vansetty, studiind funcionarea complicat a obiectului; prea s vorbeasc mai mult cu sine dect cu Rudgutter sau cu altcineva. Aspectele pentru astzi sunt destul de urte Un front de presiune nalt se mic prin eter. Poate aduce furtuni de for de oriunde, din abis sau din spaiul-nul. Aspecte grele i pentru inuturile mrginae. Hmm Vansetty fcu nite calcule pe spatele unui carneel. Bine, se rsti el i ridic privirea spre cei trei minitri. ncepu s mzgleasc semne complicate, stilizate pe buci groase de hrtie, rupndu-le pe msur ce le termina i ntinzndu-le spre Stem-Fulcher, Rudgutter, Rescue; pe ultima o pstr pentru el.
240

Punei astea peste inim, spuse el i i strecur bucata de hrtie pe sub cma. Cu simbolul n sus. Deschise servieta veche i scoase nite diode ceramice groase. Se aez n mijlocul grupului i nmn cte una fiecruia inei-o cu mna stng i s n-o scpai apoi nfur fir de cupru strns n jurul lor pe care l ata la un motor portabil cu mecanism de ceas pe care l scoase din serviet. Citi indicaiile de pe ciudatul aparat de msur, potrivi nite cadrane i noduli ai motorului. Bine, acum pregtii-v, spuse el i aps butonul care pornea mainria. Arcuri mici de energie se rspndir multicolore de-a lungul firelor i ntre diode. Toi cei patru erau cuprini ntr-un triunghi de curent. Prul de pe cap li se ridica uor la vrfuri. Rudgutter njura i transpira. Avem doar o jumtate de or nainte s se consume, spuse iute Vansetty. Ar trebui s ne grbim, nu? Rudgutter ntinse mna dreapt i deschise ua. Cei patru se deplasar nainte, pstrndu-i poziia relativ unul fa de altul, meninnd forma triunghiului. Stem-Fulcher nchise ua dup ei. Era o ncpere cufundat complet n bezn. Vedeau numai datorit strlucirii slabe venind de la arcurile de energie, pn ce Vansetty i atrn mainria de gt cu o curea i aprinse o lumnare. n lumina ei slab, camera de patru pe trei metri era prfuit i absolut goal, n afara unui birou vechi i a unui scaun la captul ndeprtat i a unui boiler bzind uor lng u. Nu erau ferestre, nici rafturi, nimic. Aerul era sttut. Din geant, Vansetty scoase o mainrie ciudat. Grmezile de fire i benzi metalice, nodurile de sticl multicolor erau complicate i frumos lucrate. Utilizarea ei era neclar. Vansetty se aplec scurt peste cerc i se cupl la o valv din boilerul de lng u. Trase de un levier din partea de sus a mainriei care ncepu s zumzie i s clipeasc. Firete, n trecut, nainte s m apuc de aceast profesie, trebuia s foloseti o ofrand vie, explic el n vreme ce desfcea o spir de fire din partea de jos a mainriei. Dar nu suntem slbatici, nu? tiina e un lucru minunat. Drgua asta btu el mndru cu palma peste main este un amplificator. Mrete semnalul de ieire din main de dou sute dou sute zece ori i o transform ntr-o form de energie eteric. Trimite asta prin fire, aa c
241

Vansetty arunc firul desfurat n colul ndeprtat al ncperii, n spatele biroului. i gata! Ofrand fr victime! Zmbi triumftor, apoi i ndrept atenia spre cadranele i manetele micii mainrii i ncepu s le rsuceasc i s le apese cu atenie sporit. Nici nu mai e nevoie s nvm limbaje stupide, murmur el. Invocaiile sunt acum automate. De fapt noi nu mergem nicieri, nelegei? Nu suntem nici abisonaui i nici nu manevrm destul energie ca s facem un salt transplantropic adevrat. Nu facem dect s ne uitm pe o fereastr i s-i lsm pe cei din Iad s vin la noi. Dar dimensionalitatea acestei camere o s fie destul de instabil o vreme, aa c stai nuntrul zonei de protecie i nu v foii prea mult. Ai neles? *** Degetele lui Vansetty alunecar peste cutie. Timp de dou, trei minute nu se ntmpl nimic. Nu se simea dect cldura i duduitul boilerului i uieratul mainriei din minile lui Vansetty. Peste toate, btaia nerbdtoare din picior a lui Rudgutter. Apoi ncperea porni s se nclzeasc vizibil. Se simi un tremur adnc, subsonic. O insinuare de lumin rocat i fum. Sunetele devenir nfundate, apoi brusc limpezi. Un moment de dezorientare i o lumin roie ca de marmur ce se scurgea peste toate suprafeele, micndu-se constant ca o ap sngerie. Ceva flfi. Rudgutter privi n sus, cutnd n aerul care prea brusc apstor i foarte uscat. Un brbat greoi ntr-un costum perfect negru apru n spatele biroului. Se aplec n fa uor, cu coatele sprijinite pe dosarele cu care se umpluse brusc biroul. Atepta. Vansetty se uit peste umrul lui Rescue i art cu degetul mare spre apariie. Excelena Sa Infernal, declar el, Ambasadorul Iadului. *** Domnule Primar Rudgutter, spuse demonul cu o voce joas, plcut. Ce bine s v vd din nou. Tocmai lucram la nite hroage. Oamenii ridicar privirea cu un tremur de nelinite. Vocea ambasadorului avea ecou; la o jumtate de secund, cuvintele se repetau, parc ipate de un prizonier torturat. Ecoul era slab. Se auzea de dup zidul ncperii, ca i cum ar fi venit de
242

la kilometri ntregi prin vpi nepmntene dintr-un an al Iadului. Ce pot s fac pentru dumneata? continu el (Ce pot s fac pentru dumneata? veni urletul fr suflet). nc te mai ntrebi dac ni te vei altura dup ce o s mori? zmbi uor ambasadorul. Rudgutter i rspunse tot printr-un zmbet i cltin din cap. Cunoatei prerea mea asupra acestui punct, domnule ambasador, replic el plat. Mi-e team c nu am s m las atras de ofert. Nu-mi pot provoca team existenial, doar tii. Rse politicos, iar ambasadorul i rspunse la fel. Ca i ecoul oribil. Sufletul meu, dac exist suflet, mi aparine. Nu este al dumitale s-l pedepseti sau s-l doreti. Universul este un loc ceva mai capricios de att Te-am mai ntrebat, ce crezi c se ntmpl cu demonii cnd mor ei? tim amndoi c este posibil. Ambasadorul plec fruntea n semn de politee. Eti aa un modernist, domnule Primar Rudgutter, spuse el. N-am s discut n contradictoriu cu dumneata. Te rog s-i aminteti doar c oferta mea rmne valabil. Rudgutter ddu din mn nerbdtor. Era concentrat. Nu tresri la ipetele care strneau mila ce nvluiau vorbele ambasadorului. i nu se ls speriat cnd imaginea ambasadorului se transform pre de o fraciune de secund n altceva. I se mai ntmplase asta. De fiecare dat cnd clipea, pre de o fraciune de secund vedea ncperea i pe cei dinuntru ntrun fel complet diferit. Prin pleoape, Rudgutter vzu nuntrul unei cuti cu gratiile erpuind; arcuri de for incredibil, un vrtej de cldur. Pe locul ambasadorului, Rudgutter zri o form monstruoas. Un cap de hien l privea, cu limba afar. Piept cu coli. Copite i gheare. Aerul uscat din camer nu-l lsa s in ochii deschii mult vreme; trebuia s clipeasc. Nu bg n seam scurtele viziuni. Trat ambasadorul cu respect. Aceeai atitudine adoptase i demonul. Domnule ambasador, sunt aici din dou motive. Unul este s transmit stpnului dumitale, Diabolica Sa Majestate, arul Iadului, salutul respectuos al locuitorilor Noului Crobuzon. Fr tirea lor. Ambasadorul se aplec graios drept rspuns. Cellalt este s v cer sfatul.
243

Ne ajutm ntotdeauna vecinii cu mare plcere, domnule Primar Rudgutter. Mai ales pe aceia ca dumneavoastr, cu care Maiestatea Sa are bune relaii. Ambasadorul i frec brbia, ateptnd. Douzeci de minute, domnule Primar, uier Vansetty la urechea lui Rudgutter. Rudgutter i mpreun palmele ca ntr-o rugciune i privi gnditor spre ambasador. Simea bufee de for. Vedei, avem un fel de problem. Avem motive s credem c a fost o evadare, s-i spunem. Ceva ce dorim foarte mult s prindem din nou. Am vrea s v cerem ajutorul. Ce vrei de fapt, domnule Primar? Rspunsuri Adevrate? ntreb ambasadorul. n condiiile obinuite? Rspunsuri Adevrate i poate mai mult de att. O s vedem. Plata acum sau mai trziu? Domnule ambasador, spuse Rudgutter politicos. Nu v ajut memoria. Am un credit de dou ntrebri. Ambasadorul l privi un moment i rse. Aa este, domnule Primar. V rog s m iertai. Continuai. Exist n acest moment reguli neobinuite, domnule ambasador? ntreb direct Rudgutter. Demonul cltin din cap (din capul de hien cu limba trecndu-i peste buze) i zmbi. E meluarie, domnule Primar, explic el simplu. Regulile obinuite de meluarie. Cinci cuvinte pe dos. Rudgutter ddu din cap. Se concentr puternic. Trebuie s nimeresc cuvintele perfect. Ce joc de copii tmpii, gndi el n treact. Apoi vorbi repede i fr emoie, privind calm n ochii ambasadorului. Evadrii natura corect presupus am? Da, replic demonul pe loc. *** Rudgutter se ntoarse scurt, privi plin de neles spre StemFulcher i Rescue. Ei ddur din cap, cu chipuri serioase i ncruntate. Primarul se ntoarse din nou spre demonul ambasador. Se uitar unul la altul fr s-i vorbeasc. Cincisprezece minute, opti Vansetty. Unii dintre colegii mei mai de mod veche s-ar uita foarte ntrebtor la mine c i-am numrat am drept un cuvnt, spuse
244

ambasadorul. Dar sunt un liberal, zmbi el. Doreti s pui ultima ntrebare? Nu cred, domnule ambasador. Am s-o pstrez pentru alt dat. Am o propunere. Continu, domnule Primar. Ei bine, cunoti natura chestiei care a evadat i poi nelege ngrijorarea noastr pentru a remedia situaia ct se poate de repede. Ambasadorul ddu din cap. nelegi de asemenea c ne este greu s acionm i c timpu-i preios pentru noi Propun s angajm o parte dintre voi s ne ajute s-i adunm pe evadai. Nu, spuse ambasadorul simplu. Rudgutter clipi. nc nu am discutat condiiile, domnule ambasador. V asigur c pot face o ofert foarte generoas Mi-e team c nu se poate pune problema. Niciunul dintre noi nu este disponibil. Ambasadorul l privea impasibil pe Rudgutter. Primarul rmase gnditor. Dac ambasadorul se trguia, o fcea altfel dect pn acum. Rudgutter uit de sine, nchise ochii s gndeasc, dar i deschise imediat din pricina privelitii monstruoase i a celeilalte forme a ambasadorului. ncerc din nou. A putea s merg mai sus s zicem la Domnule Primar, nu nelegi, spuse ambasadorul. Vocea i era impasibil, dar prea agitat. Nu conteaz cte uniti de marf ne poi oferi i nici n ce condiii. Nu suntem disponibili pentru treaba asta. Nu ni se potrivete. Se ls o tcere lung. Rudgutter privi cu nencredere spre demonul din faa lui. ncepu s priceap ce se ntmpla. n lumina sngerie l vzu pe ambasador trgnd un sertar i scond un teanc de hrtii. Dac ai terminat, domnule Primar, continu el ncet, eu am treab. Rudgutter atept s dispar rezonana aceea jalnic a ecoului, care i fcea grea. Eu am treab treab treaaab O, da, da, domnule ambasador, spuse el. Ne pare ru c vam reinut. Sper s vorbim din nou ct de curnd. Ambasadorul nclin politicos capul, apoi scoase un creion din buzunarul interior i ncepu s marcheze hrtiile. napoia lui
245

Rudgutter, Vansetty umbla la manete i butoane i podeaua ncepea s tremure ca la un cutremur. Un bzit se amplific n jurul oamenilor nghesuii, adpostii n micul lor cmp de energie. Aerul sttut vibra. Ambasadorul se umfl, se sparse i dispru ntr-o clip, ca o heliotipie n foc. Lumina roiatic se evapor ca i cum s-ar fi scurs prin o mie de crpturi n pereii biroului prfuit. ntunericul se nchise n jurul lor ca o capcan. Lumnarea lui Vansetty plpi i se stinse. *** Verificnd s nu fie observai, Vansetty, Rudgutter, StemFulcher i Rescue ieir mpleticii din ncpere. Aerul era delicios de rcoros. Petrecur un minut s-i tearg sudoarea de pe fa, s-i aranjeze hainele care fuseser deranjate de vnturile din alte planuri. Rudgutter cltina din cap cu uimire nedisimulat. Minitrii si i revenir i se ntoarser spre el. M-am ntlnit cu ambasadorul de vreo dousprezece ori n ultimii zece ani, spuse Rudgutter, dar niciodat nu l-am vzut comportndu-se aa. La naiba cu aerul la uscat! adug el, frecndu-se la ochi. Cei patru se ntoarser pe coridorul strmt, ajunser n holul principal i se ndreptar spre lift. Cum s-a comportat? ntreb Stem-Fulcher. Eu nu l-am vzut dect o singur dat. Nu sunt obinuit. Rudgutter mustci din mers, trgnd cu mna de barb. Ochii i erau injectai. Nu-i rspunse imediat lui Stem-Fulcher. Sunt dou lucruri de spus: unul demonologie i unul practic i imediat. Rudgutter vorbea pe un ton exact, fr inflexiuni, cernd atenie din partea minitrilor si. Vansetty o lu repede nainte, treaba lui fiind terminat. Primul lucru ar putea lmuri anumite aspecte ale psihicului i ale comportamentului creaturilor din Iad. Ai auzit amndoi ecoul, nu? O vreme am crezut c o face ca s m intimideze. inei minte distana enorm pe care trebuie s o strbat sunetul acela. tiu, spuse el repede, ridicnd mna, nu e chiar un sunet adevrat i nicio distan metric, dar acestea reprezint analogii extraplanare i cele mai multe analogii respect aceleai reguli. Aa c luai n calcul ce distan are de strbtut, din fundul Puului pn n camera aceea. E nevoie de ceva timp pentru asta Cred c ecoul este ceea ce se rostete la
246

nceput. Cuvintele elocvente pe care le auzim din gura ambasadorului abia acelea sunt adevratul ecou. Acelea sunt reflexiile distorsionate. Stem-Fulcher i Rescue tceau. Se gndeau la ipetele, la tonul torturat i maniacal pe care l auziser afar, la chiriala idioat care prea s ia peste picior rafinamentul diabolic al ambasadorului Aceea s fie oare vocea adevrat? M ntreb dac nu cumva ne-am nelat gndind c au un profil psihic diferit de al nostru. Poate c sunt comprehensibili. Poate gndesc ca noi. Iar al doilea lucru, innd minte ceea ce am spus mai nainte i innd minte c ecoul ne-ar putea da indicaii despre starea mental a demonilor, mi se pare c la sfrit, cnd am ncercat s negociez, ambasadorul era speriat de aceea nu a vrut s ne ajute. De aceea ne-a lsat s ne descurcm singuri. Pentru c demonii se tem de ceea ce noi avem de gnd s vnm. Rudgutter se opri i se ntoarse spre tovarii lui. Cei trei se uitar unul la altul. Chipul lui Stem-Fulcher se ncrunt o secund, apoi i reveni. Rescue era impasibil ca o statuie, dar se juca n continuare cu fularul. Rudgutter ddu din cap n timp ce ei cugetau. Se ls o clip de tcere. Prin urmare, spuse Rudgutter tios, btnd din palme. Nu ne mai rmne dect estorul.

247

Capitolul Douzeci i cinci


n noaptea aceea, n orele de bezn de dup o ploaie scurt care udase oraul cu ap murdar, ua lui Isaac se deschise. Strada era goal. Cteva minute nu se mic nimic. Doar psri de noapte i lilieci. Lumina de gaz plpia. Robotul rul nesigur n noaptea adnc. Valvele i pistoanele i erau nvelite n crpe i pturi, acoperind zgomotul trecerii lui. nainta repede i nesigur din pricina angrenajelor mbtrnite. Travers tremurnd strzile lturalnice, trecu pe lng beivani care sforiau sau care delirau. Jeturile glbui de gaz se reflectau fantomatic pe carcasa lui de metal plesnit. Robotul i fcu iute drum sub viaductul cii ferate. Dre nehotrte de nori ascundeau navele aeriene care stteau la pnd. Robotul cobor ca un profet spre Catran, rul prins n capcana stncilor fr vrst de sub ora i forat s erpuiasc. Ore dup ce dispru peste Podul Cocoat n partea de sud a oraului, cnd cerul ntunecat se pt cu rsrit de soare, robotul se ntoarse scrind n Mlatina Bursucului. Sincronizarea lui fusese riscant. Intr i ncuie ua doar cu puin timp nainte ca Isaac s se ntoarc dup o noapte ntreag de cutri frenetice; i cutase pe David i pe Lin, pe Yagharek i pe Lemuel Porumbelul, pe toi cei care l-ar fi putut ajuta. *** Lublamai sttea pe o canapea pe care Isaac o improvizase din dou scaune alturate. Isaac intr n depozit i se duse direct la prietenul lui nemicat; nu se vedea nicio mbuntire. Lublamai nici nu dormea, nici nu era treaz. Privea. Nu trecu mult i David apru n laborator. Dduse n plimbarea lui de asear peste unul dintre mesajele pe care Isaac le rspndise n ora. Se aez la fel de tcut ca i Isaac, privind la prietenul lipsit de gndire. Nu-mi vine s cred c te-am lsat s-o faci, spuse el amorit. La dracu, David, tu crezi c eu nu m-am tot gndit Am lsat creatura aia s scape Ar fi trebuit s tim c o s se ntmple asta, uier David. Se ls o lung tcere. Ai chemat vreun doctor? spuse David.
248

Primul lucru pe care l-am fcut. Phorgit, de peste drum, am mai avut de-a face cu el i altdat. L-am splat puin pe Lub, iam ters mizeria de pe fa Phorgit n-a tiut ce s-i fac. L-a pus la nu-tiu-ce aparate i i-a fcut o mulime de analize A ajuns la concluzia c habar n-are. nvelete-l i hrnete-l, dar tot aa de bine s-ar putea s aib nevoie de rcoare i s nu-i dai nimic de mncare A putea s-i aduc pe unul din tipii de la universitate s-l studieze puin, dar nu cred c are vreo ans Ce i-a fcut creatura? Asta e, David. Asta-i ntrebarea, nu? Se auzi un zgrepnat la fereastra spart. Isaac i David ntoarser privirea spre CinnDoi care-i bgase capul hidos nuntru. La naiba, spuse Isaac exasperat. Uite ce-i, CinnDoi, nu e momentul potrivit, pricepi? Vorbim mai trziu. Numa m uitam, efu rosti CinnDoi cu o voce plngrea, complet diferit de exuberana lui dintotdeauna. Voiam doar s vd ce face Lublub. Ce? spuse Isaac srind n picioare. Ce ai cu el? CinnDoi scheun trist i gemu. Nu eu, conau, nu-i vina mea m-ntrebam dac e mai bine dup ce dihania i-o mncat faa CinnDoi, tu erai aici? Garguiul ncuviin suprat i se trase mai aproape, balansndu-se pe pervazul ferestrei. Ce s-a ntmplat? Nu suntem suprai pe tine, CinnDoi vrem doar s tim ce ai vzut CinnDoi se smiorci i cltin trist din cap. Sughia ca un copil; se mbufn i vorbi cu capul n piept. Dihania a venit pe scri i a fluturat din aripile hde care te ameesc i cu dini mari i cu gheare peste tot i cu limba mare mare de tot i eu domnu Lublub l-a vzut prin oglind i s-a ntors i a rmas tmp i eu m-am uitat capu meu vleu i cnd m-am trezit dihania vrse limboiul n mufa lu domnu Lub i multe plescieli n capu meu i eu am ters-o, nu puteam s fac nimic, m jur mi-o fost fric CinnDoi ncepu s plng ca un copil mic, cu lacrimi i muci. Cnd ajunse acolo Lemuel Porumbelul, CinnDoi nc se mai smiorcia. Nicio glum i nicio ameninare i nicio recompens nu reui s-l potoleasc pe gargui. Pn la urm se culc, ghemuit, ca un copil epuizat de plns. ***
249

M-am pclit venind aici, Isaac. Mi-ai trimis un mesaj c ai o afacere profitabil pentru mine. Lemuel l privi pe Isaac cu un aer speculativ. La naiba, Lemuel, rahat cu ochi ce eti, explod Isaac. Asta i-e grija? S te ia dracu, o s-i primeti rsplata. Acu e mai bine? Ascult-m Cineva a fost atacat de o creatur care a ieit dintr-o larv pe care tu mi-ai procurat-o, i trebuie s oprim creatura nainte s mai atace pe altcineva, i mai trebuie s aflm ce este, de unde vine, i asta repejor. M pricepi, btrne? Lemuel nu era intimidat de aceast ieire. Uite ce-i, nu poi arunca vina pe mine ncepu el nainte ca Isaac s-l ntrerup cu un strigt de enervare. La dracu, Lemuel, nu te scoate nimeni vinovat, cretinule! Dimpotriv! Nu spuneam dect c eti un om de afaceri prea priceput ca s nu ii o eviden clar de unde i vine marfa, aa c i cer s verifici. tim amndoi c totul a trecut pe la tine am nevoie de numele celui de la care ai cptat omida. Aia mare, colorat ciudat. Mai ii minte? mi amintesc vag, da. Asta-i bine, fcu Isaac mai linitit i i lu faa n palme, oftnd greu. Lemuel, am nevoie de ajutorul tu, spuse el simplu. Am s te pltesc dar te rog. Chiar am nevoie de tine aici. Uite. Deschise ochii i privi spre Lemuel. Dihania poate c a dat ortu popii. Poate c e o efemerid i triete numai o zi. Poate c Lub o s se trezeasc mine vesel ca un bieel. Dar poate c nu. Vreau s tiu: unu numr el pe degete cum s-l scot pe Lublamai din trans; doi, ce creatur e asta descrierea pe care o avem e neclar, spuse el privind spre garguiul care dormea ntr-un col. i trei, cum s-o prindem pe nenorocit. Lemuel l privi cu chipul imobil. ncet i ostentativ, scoase din buzunar o cutie de prizat i trase pe nas. Pumnii lui Isaac se strnser i se desfcur. Bine, Zaac, spuse Lemuel linitit, punnd la loc cutiua. O s vd ce pot face. inem legtura. Dar n-o fac pe gratis, Isaac, sunt om de afaceri i tu eti un client. O s trag ceva din asta. Te trec la plat, bine? Isaac ncuviin ngrijorat. Nu era niciun pic de suprare n vocea lui Lemuel, niciun pic de rutate, nici dispre. Nu spunea dect un adevr. Isaac tia c dac Lemuel ar fi ctigat mai mult s nu deconspire furnizorul acelei omizi deosebite, ar fi fcut-o.
250

*** Domnule Primar. Eliza Stem-Fulcher intr mndr n Camera Lemquist. Rudgutter ridic privirea spre ea ntrebtor. Ea arunc o revist subire pe masa din faa lui. Avem un fir. *** CinnDoi plecase repede dup ce se trezise; David i Isaac ncercaser s-l liniteasc, s-i spun c nu l acuz nimeni de nimic. Spre sear, un soi de calm oribil se instal n depozitul de pe Calea Vslaului. David bga cu linguria n gura lui Lublamai un compot gros de piure de fructe, masndu-i gtul ca s nghit. Isaac se plimba de colo-colo prin camer. Spera ca Lin s se ntoarc acas, s gseasc biletul pe care i-l prinsese n u seara trecut i s vin la el. Dac n-ar fi scris biletul cu mna lui, ea ar fi crezut c e o glum proast. Era nemaintlnit ca Isaac s o invite n laboratorul lui. Dar avea nevoie s o vad i i era team c dac pleca avea s piard vreo modificare vital n starea lui Lublamai sau vreo informaie indispensabil. Ua se deschise. Isaac i David tresrir. Era Yagharek. Isaac rmase uimit pe moment. Era pentru prima dat cnd Yagharek aprea n timp ce David (i Lublamai, firete, dar pe el nu-l mai lua la socoteal) mai era n depozit. David privi garuda acoperit de mantaua veche ce i ascundea aripile false. Yag, btrne, spuse cu greutate Isaac. Intr, s-l cunoti pe David Am avut un mic dezastru Pi greu spre u. Yagharek l atept n prag. Nu spuse nimic pn ce Isaac nu fu destul de aproape s-i aud oapta, un zgomot straniu, subire ca al unei psri strangulate. N-ar fi trebuit s vin, Grimnebulin. Nu vreau s fiu vzut Isaac i pierdu rbdarea repede. Deschise gura s vorbeasc, dar Yagharek continu. Am auzit lucruri. Am simit e un giulgiu peste casa asta. Nici tu, nici prietenii ti nu ai prsit casa toat ziua. Isaac rse scurt. Ai ateptat, nu? Ai ateptat pn i s-a prut c e drumul liber, aa-i? Ca s-i pstrezi anonimatul tu preios, fcu el ncordat ntr-un efort de a se potoli. Uite ce-i, Yag, avem parte de
251

o nenorocire i nu am nici timpul, nici cheful s m joc cu tine. Mi-e team c proiectul nostru va trebui s mai atepte Yagharek trase aer n piept i se plnse. Nu poi, cri el n surdin. Nu m poi prsi La dracu! Isaac ntinse o mn i-l trase pe Yahgharek nuntru. Uit-te i tu! Merse spre locul n care Lublamai rsufla ntretiat i se uita n gol, cu saliva curgndu-i printre buze. l mpinse pe Yagharek n fa. l mpinse cu for, dar nu violent. Garuda era musculos, mai puternic dect prea, dar oasele goale pe dinuntru i carnea scoflcit nu erau o greutate prea mare pentru brbatul solid. Nu de asta se abinea Isaac. Era uor iritat de comportamentul lui Yagharek, dar nu furios. Isaac simise c Yagharek dorea s vad motivul pentru care se adunase atta tensiune n cas, chiar dac asta nsemna s-i calce pe inim i s se lase vzut de alii. Isaac art cu degetul spre Lublamai. David se uita vag spre garuda. Yagharek l ignor complet. Omida aia nenorocit pe care i-am artat-o, spuse Isaac, sa transformat ntr-o creatur care i-a fcut asta prietenului meu. Ai mai vzut aa ceva? Yagharek cltin din cap ncet. Aa c vezi tu, spuse apsat Isaac, mi-e team c pn nu m lmuresc cu ce naiba avem de-a face n ora i pn ce nu reuesc s-l trezesc pe Lublamai, problemele noastre legate de zbor i maina de criz, orict de interesante ar fi, nu mai sunt pe primul plan pentru mine. M faci de ruine uier Yagharek. Isaac l ntrerupse. David tie de ruinea ta, Yag! strig el. i nu te uita aa la mine, e colegul meu, aa lucrez eu, aa am avansat n cercetrile mele pentru tine David privi tios spre Isaac. Ce? uier el. Main de criz? Isaac ddu din cap iritat, ca i cum i-ar fi bzit un nar la ureche. Am avansat n fizica de criz, asta-i tot. i povestesc eu mai trziu. David ncuviin ncet, acceptnd c acum nu era momentul pentru o astfel de discuie, dar ochii lui bulbucai i trdau uimirea. Cum adic asta-i tot? parc ntrebau ei. Yagharek prea s tresar nervos, cuprins de o mare tristee.
252

Am am nevoie de ajutorul tu, ncepu el. Da, i Lublamai la fel, strig Isaac, i mi-e team c el are acum mai mult trecere Nu te prsesc, Yag. Nu am nicio intenie. Doar c nu m pot ocupa de tine chiar acum. Dac vrei s termin ct mai repede, ai face bine s m ajui S nu mai dispari naibii. Stai dracului aici i ajut-m s rezolv problema. n felul sta o s ne ntoarcem mai repede la problema ta. David cut ndrumare din partea lui Isaac. Acum ochii lui spuneau tii ce faci? Vznd asta, Isaac izbucni sarcastic. Poi s dormi aici, s mnnci aici Lui David nu-i pas, el nici mcar nu locuiete aici, numai eu o fac. i cnd o s aflm ceva, o s vedem cum ne poi fi de folos. Dac nelegi ce vreau s spun. Poi fi de ajutor, Yagharek. De mare ajutor. Cu ct rezolvm mai repede problema asta, cu att ne ntoarcem mai repede la programul nostru obinuit. *** Yagharek era subjugat. i trebuir cteva minute pn s poat vorbi, iar cnd se mai potoli, ddu din cap i spuse c da, avea s rmn la depozit. Era clar c nu se putea gndi dect la cercetrile referitoare la zbor. Isaac era exasperat, dar ierttor. Excizia, pedeapsa la care fusese supus, apsa greu pe sufletul lui Yagharek. Era, evident, egoist, dar avea motivele lui. David adormi, epuizat i trist, n scaunul lui. Isaac rmase s-l vegheze pe Lublamai. i dduser de mncare i acum prima sarcin urt mirositoare era s-l spele de rahat. Isaac strnse crpele mpuite i le arunc ntr-unul din arztoarele din depozit. Se gndea la Lin. Spera s vin repede la el. i ddu seama c tnjete dup ea.

253

Capitolul Douzeci i ase


Noaptea fu agitat. Diminea devreme i dup ce soarele se ridic, au fost gsite mai multe trupuri idioate. De aceast dat erau cinci. Doi vagabonzi care se ascunseser sub podul din Cotul Mare. Un brutar care se ntorcea acas de la lucru n Groapa Mare. Un doctor n Dealul Puritanilor. O barcagi dincolo de Poarta Corbului. Atacuri mprtiate care desfiguraser oraul fr nicio noim. Nord, este, vest, sud. Nu mai exista niciun loc sigur. Lin dormise ru. Fusese afectat de biletul lui Isaac, la gndul c traversase oraul doar ca s-i pun o bucat de hrtie n u, dar mai era i ngrijorat. Biletul avea o not isteric; chemarea lui era att de neobinuit nct o nspimnta. Cu toate acestea, s-ar fi dus imediat dac nu ar fi ajuns att de trziu acas n Fundtura Aspicului i nu ar fi fost prea trziu pentru ea ca s mai strbat oraul. Nu fusese la lucru. Cu o diminea nainte se trezise i gsise un bilet sub u. Afaceri presante necesit amnarea ntlnirilor pn la noi ordine. Vei fi contactat cnd se poate relua lucrul. M. Lin pusese biletul n buzunar i pornise la plimbare prin Mahalaua Neamului. i reluase contemplarea melancolic. Apoi, cu un soi de uimire curioas, ca i cum ar fi privit un spectacol al propriei sale viei i era surprins de ntorstura pe care o luaser evenimentele, ieise prin nord-vest din Mahalaua Neamului spre Vadul Pitit i se urcase n tren. Trecuse de cele dou staii din nord de pe Linia Scufundat pentru a se lsa nghiit de pntecele uria al Staiei Pierzaniei. Acolo, n confuzia i aburul uiertor al centrului imens, unde cele cinci linii se ntlneau formnd o stea enorm de fier i lemn, schimbase trenul cu unul care mergea pe Linia Verso. Ateptase cinci minute pn ce se nclzise cazanul n caverna din centrul staiei. Destul timp pentru Lin s se analizeze cu nencredere, s se ntrebe ce Maica Mare fcea ea acolo. i poate mai pomenise i ali zei.
254

Dar nu-i rspunsese, rmsese linitit att ct ateptase trenul care apoi plecase ncet, prinsese vitez i pornise s bat n ritm regulat pe ine, storcndu-se printr-unul din porii staiei. Tiase spre nordul epuei, pe sub dou rnduri de ine, privind pe fereastr n jos spre circul barbar al lui Cadnebar. Prosperitatea i maiestuozitatea Corbului Galeria Senned, Casa Fuchsia, Parcul Garguilor erau presrate cu mizerie. Lin privise spre movilele de gunoi aburind la grania Corbului cu Cartierul Coroanei, vzuse strzile largi i casele cu stucatur ale celor prosperi alturi de blocurile drpnate npdite de obolani. Trenul trecuse prin Staia Coroanei i plonjase peste scurgerea cenuie a Catranului, traversnd rul la numai cinci metri de partea nordic a Podului Hadrach, apoi i alesese fr gust calea peste acoperiurile din Cartierul Prului. *** Coborse din tren la Noroaiele Apsate, la captul vestic al ghetoului. Nu-i trebuise mult s traverseze strzile putrede, s treac de cldirile cenuii care se umflau de umezeal, pe lng surate care i aruncau priviri, i gustau aerul i se ndeprtau pentru c parfumul ei de centru i hainele ei ciudate o divulgau ca pe o evadat. Nu-i trebuise mult pentru a gsi drumul spre casa micuei. Lin nu se apropiase prea mult, nu dorise ca gustul ei s se filtreze prin ferestrele sparte i s o alerteze pe micu sau pe sora ei. n cldura care cretea, mirosul ei era ca o reclam luminoas pentru celelalte khepri. Soarele se ridicase i nclzise aerul i norii, i cu toate astea Lin rmsese la mic distan de vechea ei cas. Era neschimbat. Dinuntru, prin crpturile zidurilor i ale uii, putea auzi foiala, pistonarea organic a picioruelor masculilor khepri. Nimeni nu ieise afar. Trectorii i aruncaser semnale chimice de dezgust pentru c se ntorsese la cuib, ca s spioneze, dar ea nu i bgase n seam. Dac intra i micua era nuntru, gndise ea, amndou aveau s fie suprate i triste i aveau s se certe fr rost, ca i cum anii nu ar fi trecut. Dac sora ei ar fi fost acolo i i-ar fi spus c micua a murit, iar Lin ar fi plecat fr un cuvnt de suprare sau iertare, i-ar fi lsat sora singur. I s-ar fi rupt inima.
255

Dac nu ar fi fost niciun semn dac nuntru nu se aflau dect masculi, trind ca nite obolani de cas, fr s mai fie cocoloii ca nite prini fr creier, doar nite gndaci care pueau i mncau putregaiuri, dac micua i sora ei ar fi fost plecate atunci Lin ar fi rmas fr rost n mijlocul unei case prsite. Trecuse mai bine de o or i Lin ntorsese spatele cldirii putrede. Micnd din chelicere i cu capul insectoid aplecndu-se agitat, cuprins de confuzie i singurtate, se ntorsese la staie. Luptase curajoas cu melancolia, se oprise n Corbul i cheltuise o parte din suma imens pltit de domnul Motley pe cri i pe mncruri rare. Intrase ntr-un magazin exclusiv pentru femei, provocnd-o pe patroan s-i arunce cuvinte tioase pn ce i artase banii i indicase poruncitor dou rochii. Nu se grbise, se lsase msurat, insistnd ca fiecare pies s se potriveasc la fel de senzual ca pe o femeie dup cum intenionase designerul. Cumprase ambele articole, fr niciun cuvnt din partea patroanei care ncreise din nas atunci cnd luase banii khepri. Lin pise pe strzile din Cmpul Poftei purtnd una dintre rochiile abia cumprate, o pies de mare rafinament, albastr ca un nor, care ntuneca pielea ei rocat. Nu era n stare s-i dea seama dac se simea mai bine sau mai ru ca nainte. Purta din nou aceeai rochie n dimineaa urmtoare cnd traversa oraul n ntmpinarea lui Isaac. *** n dimineaa aceea, lng docurile din Kelltree, zorii fuseser ntmpinai cu un strigt uria. Docherii vodyanoi petrecuser noaptea spnd, modelnd i ndeprtnd mari cantiti de ap meterit. Cnd se ridicase soarele, sute dintre ei ieir din apa mpuit, cu pumni mari de ap de ru pe care o aruncar departe n Marele Catran. Se auzir urale i strigte de bucurie cnd ridicar i ultimul vl subire de lichid de peste marea tranee pe care o spaser n ru. anul se ntindea pe o lime de mai mult de cincisprezece metri, o felie enorm de aer tiat n apa rului, i pe o lungime de peste dou sute de metri de la un mal la altul. Lsaser anuri nguste de ap de fiecare parte i din loc n loc pe fundul albiei, pentru ca rul s nu se umfle. La fundul traneii, la zece metri de suprafa, albia rului gemea de vodyanoi, trupuri grase alunecnd unul peste altul n noroi, btnd grijulii cu palma suprafaa vertical a apei. Din cnd n cnd, un
256

vodyanoi discuta ceva cu tovarii lui i srea peste capetele lor cu o mpingere puternic din picioarele enorme de broasc. Plonja prin peretele de aer n apa ce se nla amenintor, fcndu-i drum cu labele lui palmate spre cine tie ce treab. Ceilali se grbeau s netezeasc apa n urma lui, resigilnd apa meterit, asigurnd integritatea blocadei. n mijlocul traneei, trei vodyanoi solizi discutau nentrerupt, srind sau trndu-se ca s treac informaia camarazilor din jur, apoi ntorcndu-se la discuia lor. Dezbaterile erau furioase. Aceia erau liderii alei ai comitetului de grev. Cnd soarele se ridic, vodyanoii de pe fundul rului i de pe maluri desfcur bannerele. SALARII CINSTITE ACUM! cereau ele i FR MRIRE DE SALARIU, NICI RU. De fiecare parte a gropii, brci mici se apropiau cu atenie pe marginea apei. Marinarii dinuntru se aplecar i apreciar din ochi distana dintre maluri. Cltinar din cap cu exasperare. Vodyanoii izbucnir n urale. Canalul fusese spat puin mai la sud de Podul Orzului, chiar la marginea docurilor. Erau nave care ateptau s intre i altele s plece. La vreo doi kilometri n aval, n apele insalubre dintre Cartierul Infam i Mocirla Cinelui, nave negustoreti trgeau nervoase de lesa ancorelor cu cazanele la presiune mic. n alt direcie, pe lng pistele de acostare, n canalele late din Kelltree de lng docurile uscate, cpitanii vaselor venite tocmai din Khadoh priveau nerbdtori spre pichetele de vodyanoi care aglomerau malurile i se ngrijorau la gndul ntoarcerii acas. Pe la jumtatea dimineii sosir hamalii umani s se apuce de ncrcat i descrcat. Descoperir repede c prezena lor era mai mult sau mai puin inutil. Odat ce terminau de ncrcat navele ancorate n Kelltree i asta avea s dureze cel mult nc dou zile de munc nu mai aveau ce face. Micul grupul care parlamentase cu grevitii vodyanoi venise pregtit. La ora zece dimineaa, cam douzeci de oameni se ivir brusc din curi, srind peste gardurile docului i alergnd spre pichetele de vodyanoi de pe mal, care i aclamar aproape isteric. Oamenii scoaser pancarte pe care scria OAMENI I VODYANOI MPOTRIVA PATRONILOR! Se alturar grevei cu scandri zgomotoase. n urmtoarele dou ore, atmosfera se ncinse. Un nucleu de oameni pregtise o contra-demonstraie dincolo de zidurile joase ale docurilor. Strigau njurturi ctre vodyanoi, numindu-i broate rioase. Se roir ctre oameni, numindu-i trdtori de ras. i
257

ameninar pe vodyanoi c vor aduce docurile la ruin i c vor produce scderea salariilor oamenilor. Unul sau doi dintre ei aduseser cu ei manifeste ale partidului Celor Trei Condeie. ntre ei i grevitii umani la fel de glgioi se afla o mare mas de docheri confuzi. Se duceau cnd nainte, cnd napoi, njurnd i blestemnd. Ascultau argumentele strigate din ambele pri. Numrul participanilor ncepu s creasc. Pe fiecare mal al rului, n Kelltree i pe malul sudic al Puului Sirian, mulimea se aduna s priveasc confruntarea. Civa oameni fugeau prin mulime, prea repede pentru a fi identificai, mprind fluturai cu sigla Agitatorului Renegat. n fluturai se cerea, cu litere mici, ca docherii umani s se alture vodyanoilor, pentru c era singurul mod n care cererile lor aveau s triumfe. Hrtiile se vedeau circulnd printre docherii umani, mprite de indivizi necunoscui. Pe msur ce trecea timpul i aerul se nclzea, din ce n ce mai muli docheri se alturau demonstraiei vodyanoilor. Contrademonstraia crescu i ea, uneori rapid; dar, n cteva ore, grevitii deveniser cei mai numeroi. Era o atmosfer tensionat. Mulimea devenea mai glgioas, ipnd spre ambele tabere s fac ceva. Se zvonea c preedintele autoritii portuare venea s le vorbeasc n persoan, sau c Rudgutter nsui avea s apar. n tot acest timp, vodyanoii din canionul de ap se ocupau cu susinerea zidurilor tremurtoare. Din cnd n cnd nea cte un pete dincolo de margine i cdea la pmnt, zbtndu-se, sau un gunoi plutind se prbuea n prpastie. Vodyanoii aruncau totul napoi. Lucrau n schimburi, notnd prin ap pentru a meteugi zonele nalte ale zidului de ap. Strigau ncurajri spre grevitii umani de pe fundul rului, printre epavele ruginite i mocirla groas a albiei Marelui Catran. La trei i jumtate dup-amiaza, cu soarele dogorind prin norii ineficieni, dou nave aeriene se apropiar de docuri, dinspre nord i sud. Mulimea se agit i se rspndi cu vitez zvonul c venea primarul. Apoi apru a treia i a patra nav, plutind peste ora spre Kelltree. Umbra nelinitii trecu peste maluri. O parte a mulimii ncepu s se disperseze n linite. Grevitii i nteir scandrile.
258

Navele aeriene plutir peste docuri ntr-un X masiv ca un semn amenintor de cenzur. La vreun kilometru i jumtate spre est, un alt dirijabil solitar atrna deasupra Mocirlei Cinelui, de partea cealalt a rului. Vodyanoii, oamenii i mulimea adunat puser minile streain la ochi s priveasc siluetele masive n form de glon, ca nite sepii aflate la vntoare. Navele aeriene pornir s se apropie de pmnt, dezvluindui detaliile i adevrata lor dimensiune masiv. Chiar nainte de ora patru, siluete ciudate organice se ridicar n aer din spatele acoperiurilor nconjurtoare, ieind de la etajele superioare ale turnurilor miliiei din Keltree i Cartierul Sirian, turnuri mai mici care nu erau conectate la reeaua de cale ferat. Trupurile parc fr greutate se bir uor n curentul de aer i pornir s devieze parc fr intenie spre dirijabile. Cerul se umplu de siluete. Erau mari i moi, fiecare o mas de esut tapetat cu flapsuri i curbe de piele, cratere i orificii ciudate din care picura o substan. Sacul central avea cam trei metri n diametru. Fiecare dintre creaturi avea un clre uman, vizibil n harnaamentul suturat la trupul corpolent. Sub fiecare asemenea trup se afla un mnunchi de tentacule ce atrnau, panglici de carne buboas care se ntindeau mai bine de zece metri spre pmnt. Carnea roz a creaturilor tresrea regulat ca o btaie de inim. Creaturile extraordinare coborr spre mulimea adunat. Timp de vreo zece secunde, cei ce le urmreau cu privirea fur prea uimii ca s vorbeasc sau s-i cread ochilor. Apoi ncepur strigtele: Cuirasate! *** Odat cu primul strigt de panic, un ceas din apropiere sun ora exact i mai multe lucruri se petrecur n acelai timp. Prin mulimea adunat, n demonstraia antigrevist i chiar printre greviti, plcuri de oameni duser brusc mna la ceaf i i traser cagulele peste cap. Cagulele nu aveau fante pentru ochi sau gur. Din pntecele fiecrei nave aeriene atrnnd absurd de jos acum se desfcur mnunchiuri de frnghii care biciuir aerul. Czur muli metri prin aer, capetele lor fcnd bucle pe sol. Aceste frnghii nconjurar pichetele, demonstranii i mulimea cu patru stlpi de frnghie suspendat, dou de fiecare parte a rului. Siluete ntunecate alunecar cu gesturi experte, la vitez mare, pe lungimea corzilor. Coborau una dup alta cu aceeai
259

caden. Semnau cu nite cheaguri ce picurau din maele navelor aeriene. Vaiete strbtur mulimea, transformndu-se n ipete de groaz. Demonstraia se mprtie. Lumea fugea n toate direciile, clcnd peste cei czui, innd de mn copiii sau iubiii i mpiedicndu-se de pietre i borne sparte. ncercau s se disperseze pe strzile laterale care se ntindeau ca o reea de crpturi de-a lungul malurilor. Dar ajungeau n calea cuirasatelor care ateptau calme deasupra aleilor. Miliienii n uniform se repezir din toate prile spre pichetele de pe fiecare strad. Se auzir ipete de groaz la vederea ofierilor clare pe shuni bipezi, cu cngile scoase, cu capetele lor fr ochi cltinndu-se de parc s-ar fi orientat dup ecouri. Aerul se umplu cu strigte scurte de durere. Lumea se nghesuia n grupuri mari la coluri de strad direct sub tentaculele cuirasatelor i ipa cnd substana de pe panglicile atrnate li se scurgea prin haine i ajungea la piele. Trgeau aer n piept de cteva ori n agonie, apoi cdeau paralizai. Piloii cuirasatelor trgeau de noduli i de sinapsele subcutanate care controlau micrile creaturii, alunecnd repede peste acoperiurile cocioabelor i depozitelor din docuri, trndui apendicele veninoase prin canalele arhitectonice. Lsau n urm o dr de trupuri cuprinse de spasme, cu ochii reci i gurile deschise de durere. Din loc n loc, cte unii btrnii, cei fragili, alergicii i ghinionitii reacionau la otrav cu mare violen i inimile lor ncetau s mai bat. Uniformele negre ale miliiei erau esute cu fibre de piele de cuirasat. Tentaculele nu le fceau niciun ru. Plutoane de miliieni atacar pieele unde se adunaser pichetele. Oameni i vodyanoi mnuiau pancartele ca pe nite bte improvizate, nuntrul masei dezordonate se duceau lupte brutale, miliienii roteau bte cu epi i bice fcute din tentacule de cuirasat. La apte metri de prima linie de demonstrani ameii i furioi, primul val de miliieni n uniform se ls n genunchi i ridic scuturile de oglind. Din spate se auzi rgetul unui shun, apoi nir arcurile de fum ale grenadelor cu gaz aruncate spre demonstrani. Miliia ptrunse inexorabil n cea, respirnd prin mtile de gaz. Un grup de ofieri se desprinse de grupul principal i se ndrept spre ru. Aruncar mai multe grenade cu gaz n traneea de ap meterit de vodyanoi. Orciturile i ipetele
260

din plmnii ari umplur anul. Zidul de ap ntreinut pn atunci cu grij ncepu s crape i s se scurg n timp ce mai toi grevitii se aruncar n ap s scape de fumul arztor. Miliienii ngenunchiar chiar la marginea apei. Erau nconjurai de un grup de scutieri ca de o carapace. Zorii, cei trei din mijloc scoaser armele cu lunet de la spate. Fiecare om avea dou, ncrcate i gata s trag, una n mn, cealalt pe sol, alturi. Micndu-se foarte repede, luar inta prin fumul cenuiu i puturos. Un ofier cu epoleii argintii ai cpitanilortaumaturgi sttea n spatele lor, mormind ceva cu voce stins. Atinse tmplele fiecrui inta, apoi i ndeprt minile. n spatele mtilor, ochii intailor se limpezir, vznd brusc n regitri luminoi i radiani n care fumul era practic invizibil. Fiecare om cunotea perfect forma trupului i modelul de micare ale intei sale. intaii cutar febril prin ceaa de fum i vzur intele adunate n grup, cu crpe ude la gur i nas. Se auzi un prit scurt, trei focuri trase unul dup altul. Doi dintre vodyanoi czur. Al treilea privi n jur cuprins de panic, nevznd nimic dect vrtejul de gaz. Alerg spre apa care se ridica lng el, lu un cu i ncepu s-l descnte, fcnd pase rapide ezoterice peste ea. Pe mal, lunetitii aruncar primele arme i le ridicar repede pe celelalte. inta era un aman i, dac i se ddea timp, avea s invoce un duh al apelor. Asta ar fi complicat lucrurile teribil. Un ofier ridic arma la umr, inti i trase. Ciocnelul cu cremene alunec pe lama zimat a camerei prafului de puc i trimise o scnteie nuntru. Glonul ni cu o bufnitur, se rsuci complicat i se ngrop n gtul intei. Al treilea membru al comitetului de grev czu zbtndu-se n mocirl, apa din mn mprtiindu-se n arcuri de picturi. Sngele i bltea i se ngroa n noroi. Pereii meteugii ai traneei de ap se crpau i se prbueau. Se curbar i se aplecar, apa curgea prin crpturi i umplea albia, bltind n jurul picioarelor celor civa greviti rmai, nvrtejindu-se pe deasupra lor precum gazul din grenade pn ce Marele Catran se nchise din nou cu un tremur, vindecnd rana care l paralizase i i ameise curenii. Apa poluat spl sngele, manifestele i trupurile. Pe cnd miliia dispersa greva din Kelltree, din a cincea nav aerian nir cteva cabluri. Mulimea din Mocirla Cinelui striga, urla tiri i descrieri ale luptei. Evadaii din pichete se poticneau pe aleile ponosite. Gti de tineri alergau ncoace i-ncolo ntr-o confuzie agitat.
261

Zarzavagiii din Strada Potii Btrne ipau i artau spre dirijabilul gros ce-i desfcea corzile spre pmnt. Strigtele lor fur terse de urletul goarnelor infernale ale celor cinci nave. O echip a miliiei aluneca prin aerul fierbinte n jos spre strzile din Mocirla Cinelui. Trecur pe lng acoperiuri i btur cimentul alunecos al curii cu cizmele lor mari. Preau mai mult roboi dect oameni, purtnd o armur butucnoas i ciudat. Cei civa muncitori i vagabonzi din fundtur i privir cu gurile deschise pn ce unul dintre miliieni se ntoarse scurt i ridic un arunctor de rachete uria, mturnd cmpul vizual ntr-un arc amenintor. Privitorii se aruncar la pmnt sau se ntoarser i fugir. Miliienii se repezir pe scara abrupt ce ducea la un abator subteran. Sparser ua i traser prin aerul roiatic. Mcelarii se ntoarser prostii spre u. Unul czu, horcind cu un glonte n plmni. Tunica lui, i aa ptat de snge, se umezi, de aceast dat pe dinuntru. Ceilali lucrtori fugir, alunecnd pe mzg. Miliienii smulser carcasele de porc ce se legnau n crlige i traser de banda transportoare din tavanul umed pn ce aceasta se smulse i czu. Se repezir n valuri spre camerele ntunecate din spate i tropir pe scri. Ua ncuiat a lui Benjamin Flex i ncetini tot att de mult ct o cortin de tifon. Odat intrate nuntru, trupele se poziionar de o parte i de alta a dulapului, lsnd loc n mijloc unuia cu un berbec uria. Acesta l repezi n lemnul vechi, mprtiind dulapul din trei lovituri, descoperind gaura din perete prin care se auzea uierat de aburi i se vedea lumina slab a unei lmpi cu ulei. Doi dintre ofieri intrar n camera secret. Se auzi un strigt nfundat i sunetul unor lovituri repetate. Benjamin. Flex zbur prin gaura din perete, cu trupul rsucit, mprtiind perle de snge pe perete. Czu cu capul nainte i ip, ncerc s se trasc, njurnd incoerent. Un alt ofier se aplec i l ridic de cma cu puterea unui bra acionat de abur, aruncndu-l de perete. Ben bolborosi ceva i ncerc s scuipe, privind figura mascat ce l privea impasibil, cu ochelarii fumurii i filtru de gaze i casca cu epi a unui demon insect. Vocea care ieea din direcia gurii era monoton, dar clar. Benjamin Flex, te rugm s ne dai acordul scris sau verbal s te nsoim, noi, miliia Noului Crobuzon, ntr-un loc la alegerea noastr cu scopul interogatoriului i adunrii de date.
262

Miliianul l izbi pe Ben de perete att de tare, nct l for s rsufle exploziv i s schiaune. Ai acceptat n prezena mea i a doi martori, rosti ofierul. Aa-i? Doi dintre miliienii din spatele ofierului ddur din cap n acelai timp i rspunser: Aa-i. Ofierul puse ctuele lui Ben dup un dos de palm care l amei i i sparse buza. Ochii i se roteau bei i sngera. Brbatul uria n armur i-l arunc pe Ben pe umr i iei tropind din camer. Ofierii care intrar n mica tiparni ateptar ca restul echipei s ias n urma efului lor pe coridor. Apoi, perfect sincronizai, scoaser cte un vas metalic de la old i apsar pistoanele care declanar o violent reacie chimic. Aruncar cilindrii n camera ngust n care robotul nc mai rotea manivela presei ntr-un ritm constant. Miliienii alergar pe coridor ca nite rinoceri greoi. Amestecul de acid i praf de puc din grenade uier, se aprinse i lumin violent. Se auzir dou detonri care fcur s tremure pereii cldirii. Coridorul se cutremur sub impact, iar nenumrate bucele de hrtie arznd nvlir pe u, cu cerneala fierbinte. Schije de metal i sticl izbucnir prin luminator ca dintr-o fntn. Buci de editoriale i denunuri se rspndir ca nite confetti pe strzile dimprejur. V SPUNEM scria pe una, TRDARE! pe alta. Ici i colo se vedea titlul, Agitatorul Renegat, pe unele doar parial, arznd. Agitat *** Unul cte unul, miliienii se prinser de cablurile atrnate cu cremaliera de la centur. Umblar la butoanele din rucsacii pe care i aveau n spate, punnd n micare motoare puternice care i sltar de pe strad, ridicnd masivele siluete ntunecate napoi n pntecele navelor aeriene. Ofierul care l ducea pe Ben l strnse bine, dar cricul nu ced sub greutatea suplimentar. Un foc slab plpia pe locul unde fusese abatorul; un obiect czu pe acoperi i se rostogoli printr-un burlan, se rostogoli prin aer i ateriz greu pe pmntul murdar. Era capul robotului lui Ben, cu braul drept nc ataat. Braul tresrea violent, tot ncercnd s roteasc o manivel ce nu mai exista. Capul se rostogoli, ca un craniu nvelit n
263

staniol. Gura i se deschise i, timp de cteva secunde, se deschise i se nchise, ncercnd parc s deplaseze capul pe sol. n jumtate de minut, ultimele sale vestigii de energie se epuizar. Ochii de sticl plpir i se stinser brusc. ncremeni. O umbr trecu peste obiectul mort, ca i nava aerian, acum plin cu soldai, care trecu peste Mocirla Cinelui, peste ultima btlie sordid a docurilor, spre Parlament i peste oraul enorm, ctre Staia Pierzaniei i camerele de interogatoriu ale epuei. *** La nceput mi-a fost scrb s stau n preajma lor, a tuturor acelor oameni, n rsuflarea lor grea, puturoas, cu frica emanndu-le prin piele cu miros de oet. Voiam din nou rcoarea, ntunecimea de sub ine, unde forme de via brute se lupt i mor i sunt mncate. Exista un oarecare confort n simplitatea aceea primitiv. Dar acesta nu e teritoriul meu i nu e alegerea mea. M-am luptat cu mine nsumi s m abin. Am luptat cu jurisprudena strin a acestui ora, cu toate mpririle lui seci i gardurile, linii ce separ asta de aia i al meu de al tu. M-am modelat dup mediu. Am cutat confort i protecie n sentimentul de proprietate asupra propriei mele fiine, n izolarea mea, n proprietatea mea privat pentru prima oar. Dar am nvat cu o brusc violen c sunt victima unei fraude colosale. Am fost pclit. Izbucnind criza, nu-mi mai aparin aici cum nu-mi aparin nici n vara etern din Cymek (unde nisipul meu sau apa ta sunt absurditi care l-ar ucide pe cel ce le rostete). Splendida izolare pe care am cutat-o s-a nruit. Am nevoie de Grimnebulin, Grimnebulin are nevoie de prietenul lui, prietenul lui are nevoie de ajutor din partea noastr a tuturor. Este o matematic simpl prin care se nltur factorii comuni i descopr c i eu am nevoie de ajutor. Trebuie s-l ofer pe al meu altora pentru a m salva. M mpiedic. Nu trebuie s cad. *** Am fost odat o creatur a aerului i el i amintete de mine. Cnd am urcat pe nlimile oraului i m-am aplecat n vnt, acesta m-a mngiat cu vectori i cureni venii parc din trecutul meu. Pot s miros i s vd trecerea prdtorilor i przilor n curgerea atmosferei. Sunt ca un scufundtor care a pierdut contactul cu suprafaa, care mai poate nc privi prin tavanul de sticl al submersibilului la creaturile din adncuri, le poate urmri trecerea i simi
264

ghionturile curenilor, chiar dac distorsionat i deprtat, nceoat i pe jumtate ascuns. tiu c e ceva n neregul n cer. O pot vedea n roiurile tulburate de psri care sunt alungate brusc de fenomene aeriene nevzute. O pot vedea n trecerea panicat a garguilor care par s priveasc n urm n timpul zborului. Aerul e plin de var, e greu de cldur i acum i de cei nouvenii, aceti intrui pe care nu-i vd. Aerul e ncrcat cu ameninare. Curiozitatea mea este aat. Instinctele mele de vntoare se agit. Dar sunt legat de pmnt.

265

PARTEA A PATRA O MOLIM DE COMARURI

266

Capitolul Douzeci i apte


Ceva chinuitor i insistent l aduse pe Benjamin Flex la realitate. Cltin, ameit, capul; stomacul i se strnse ngreoat. Sttea prins n curele pe un scaun dintr-o camer mic, antiseptic, alb. Pe un perete era o fereastr cu sticl glazurat, permind trecerea luminii, dar nu i a imaginilor; nu avea niciun indiciu despre ceea ce se afla dincolo de ea. Un om mbrcat n alb sttea deasupra lui, nghiontindu-l cu o epu de metal prins prin fire de o mainrie care bzia. Benjamin ridic privirea spre chipul omului i se vzu pe sine. Brbatul purta o masc de oglind rotund, ca o lentil convex n care Benjamin i vedea chipul distorsionat. Chiar deformate i ridicole, vntile i sngele care i decolorau pielea l ocar. Ua era ntredeschis i un brbat sttea n prag. inea ua cu o mn i avea faa ntoars spre direcia de unde venea, vorbind cu cineva de pe coridor sau din camera de dincolo. bucuros c i-a plcut, auzi Benjamin la cazinou cu Cassandra disear, aa c nu se tie nu, ochii ia nc m termin Brbatul rse scurt drept rspuns la vreo glum neauzit. Fcu din mn. Apoi se ntoarse i intr n cmru. Se ntoarse spre scaun i Benjamin vzu un chip pe care l recunotea de la edine, de la discursuri, din uriaele heliotipii lipite prin tot oraul. Era Primarul Rudgutter. Cele trei persoane din camer erau nemicate, privindu-se una pe alta. Domnule Flex, spuse Rudgutter. Trebuie s vorbim. *** Am veti de la Porumbel. Isaac flutur scrisoarea n drum spre masa pe care o mutase mpreun cu David n colul lui Lublamai la parter. Acolo petrecuser timpul de ieri ncoace, cutnd inutil o soluie. Lublamai zcea i saliva idiot n culcuul lui. Lin sttea cu ei la mas, mestecnd absent felii de banan. Ajunsese cu o zi n urm, iar Isaac, buimcit i incoerent, i povestise ce se ntmplase. i el i David preau ocai. Trecuser cteva minute pn ce l remarcase pe Yagharek, strecurat n umbra unui zid. Nu tia dac s-l salute i i fcuse
267

un semn vag din mn la care el nu rspunsese. Cnd toi patru luar suprai cina, li se alturase, cu mantia enorm acoperindu-i aripile false. tia de ele, dar nu avea de gnd s-i spun. La un moment dat, n acea sear trist i lung, lui Lin i venise ideea c ceva se ntmplase de-l fcuse pe Isaac s o ia n seam. O inuse de mn la sosire. Nu-i oferise un alt pat cnd acceptase s rmn peste noapte. Nu era un triumf totui, nu era marea dezvluire a dragostei pe care i-o dorise de la el. Motivul schimbrii lui era simplu. David i Isaac erau ngrijorai de lucruri mai importante. nc mai credea, cuprins de tristee, c Isaac nu se schimbase cu totul. tia c David e un prieten vechi cu aceleai principii liberale, care ar fi neles dac s-ar fi gndit mcar la relaia lor dificultile situaiei i pe discreia cruia se putea pune baz. Dar nu se ls ncntat de asta, simind c ar fi fost o dovad de egoism i rutate s se gndeasc la propria persoan ntr-un moment n care Lublamai era distrus. Nu era att de afectat de starea lui Lublamai pe ct erau cei doi prieteni ai lui, firete, dar vederea creaturii tmpe din culcu o ocase i o nspimntase. Era bucuroas c domnul Motley pise ceva i i oferise ansa s petreac vreo cteva ore sau zile cu Isaac, care prea copleit de vin i tristee. Din cnd n cnd, el izbucnea n gesturi mnioase, inutile, striga Bine! i btea hotrt din palme; dar nu avea nimic de hotrt, nu putea face nimic. Fr o idee, fr nceputul unei piste, nu se putea face nimic. n noaptea aceea, ea i Isaac dormir mpreun sus, el o inuse trist n brae, fr nicio urm de dorin. David plecase acas, promind s se ntoarc diminea devreme. Yagharek refuzase o saltea, se ghemuise cu picioarele ncruciate ntr-un col, n chip evident avnd grij s nu-i strice aripile false. Lin nu tia dac continua jocul acela din pricina ei sau chiar dormea, nemicat, n poziia pe care o folosise din copilrie. A doua zi diminea se aezar la mas, bur ceai i cafea, mncar fr chef, ntrebndu-se ce s fac. Cnd verific pota, Isaac arunc repede tot ce nu l interesa i se ntoarse cu biletul lui Lemuel: netimbrat, pus acolo de un acolit de-al lui. Ce zice? ntreb repede David. Isaac ridic hrtia pentru ca David i Lin s poat citi peste umrul lui. Yagharek rmase n spate.
268

Am gsit sursa Omizii Ciudate n registrele mele. Unul numit Josef Cuaduador. Funcionar de achiziii al Parlamentului. Nedorind s pierd vremea, i amintindu-mi promisiunea de Plat Gras, am vorbit deja cu domnul Cuaduador mpreun cu Marele meu Asociat domnul X. Am forat puin cooperarea. La nceput, domnul C. a crezut c sunt de la miliie. Asigurndu-l c nu e aa, i-am stimulat limbuia cu prietena domnului X, Flinta. Se pare c domnul C. a eliberat omida dintr-un transport oficial. O regret de atunci. (Nici nu i-am pltit cine tie ce). Nu tie nimic de scopul sau sursa omizii. Nu tie nimic de soarta celorlalte din grupul original el a luat numai una. Un singur fir: (Folositor? Nefolositor?) Destinatarul pachetului este dr. Barbell? Barrier? Berber? Barlime? de la C&D. Iau n calcul serviciul fcut, Isaac. Nota de plat urmeaz. Lemuel Porumbelul.

Fantastic! explod Isaac, terminnd de citit scrisoarea. Un rahat de fir David privi uimit. Parlamentul? spuse el cu voce gtuit. Avem de-a face cu Parlamentul? Sfinte GurMult, ai vreo idee de rahatul n care ne bgm? Cum dracu s fie Fantastic!, cretinule? Minunat! Nu mai trebuie dect s cerem Parlamentului o list cu toi angajaii inui la secret n departamentul de Cercetri & Dezvoltare al cror nume ncepe cu B, apoi s-i gsim unul cte unul s-i ntrebm dac tiu ceva despre creaturile zburtoare care-i bag victimele n com, i mai ales dac tiu cum s le prind. Suntem deja aranjai. Nimeni nu rosti niciun cuvnt. Peste ncpere se ls tcerea. *** La colul de sud-vest, Mocirla Cinelui se ntlnea cu Cotul Mic, o ngrmdeal de aventurieri i criminali ntr-o arhitectur de o splendid decaden nfipt n curbura rului. Cu ceva mai mult de o sut de ani n urm, Cotul Mic fusese un nod urban pentru familiile cele mari. Mackie-Dendras i Turgisadys; Dhrachshachet, afaceristul vodyanoi i fondatorul Bncii Drach; Sirrah Jeremile Carr, fermierul-negustor; cu toii aveau casele mari pe strzile largi ale Cotului Mic. Dar industria explodase n Noul Crobuzon, n mare parte finanat chiar de acele familii. Au aprut fabrici i docuri. Cotul Sur, chiar vizavi peste ru, se bucur de succesul de scurt durat al unei manufacturi de roboi, cu tot zgomotul i duhoarea sa. Locul deveni o masiv groap de gunoi pe malul rului. Un
269

nou peisaj de ruine i rebuturi i deeuri industriale apru, ca o parodie accelerat a proceselor geologice. Cruele aruncau o ncrctur dup alta de mainrii stricate, hrtie putred, gunoaie, resturi organice i chimice n gropile de gunoi nemprejmuite ale Cotului Cenuiu. Materia aruncat se tasa i se prbuea, cptnd forme naturale. Vlcele, dealuri i lacuri din care se ridicau bule de gaz fetid. n civa ani, fabricile locale au disprut, dar gropile de gunoi au rmas, iar vntul care btea dinspre mare trimitea duhoarea pestilenial dincolo de Catran spre Cotul Mic. Bogaii i-au prsit casele. Cotul Mic degenera rapid. Deveni mai zgomotos. Vopseaua i varul se umflar, descuamndu-se grotesc, iar casele masive au ajuns adpost pentru populaia din ce n ce mai numeroas a Noului Crobuzon. Ferestrele s-au spart, au fost reparate prost i s-au spart din nou. Pe msur ce au aprut magazine alimentare i brutari i dulgheri, Cotul Mic a czut prad capacitii ineluctabile a oraului de a genera spontan arhitectur. Pereii i podelele i tavanele au fost afectate, modificate. S-au gsit utilizri noi i inventive pentru cldirile prsite. Derkhan Mohorta i fcu drum grbit prin avalana aceea de grandoare abuziv. inea geanta aproape. Chipul i era rvit. Trecu peste Podul Creasta Cocoului, unul dintre cele mai vechi edificii ale oraului, ngust i cu pavaj stricat, cu case construite chiar la margine. Rul nu se vedea de pe mijlocul podului. De fiecare parte, Derkhan vedea numai profilul aspru al caselor vechi de aproape o mie de ani, cu faadele lor de marmur prbuite de mult. anuri strbteau podul pe toat lungimea lui. Strigte i certuri se auzeau din toate prile. Ajuns n Cotul Mic, Derkhan se grbi pe sub viaductul Liniei de Sud i se ndrept spre nord. Rul pe care tocmai l traversase se ntorcea brusc din cale, virnd spre ea ntr-un enorm S, nainte s-i ndrepte din nou cursul i s caute spre est ntlnirea cu Molima. Cotul Mic se ntreptrundea cu Mlatina Bursucului. Casele erau mai mici, strzile mai nguste i mai ntortocheate. Casele mucegite se aplecau, cu acoperiurile abrupte atrnnd ca nite mantii peste umerii nguti, parc ncercnd s le ascund. n camerele din fa, ca nite caverne, i n curile centrale unde copacii i tufele erau sufocate de gunoaie, firme improvizate fceau reclam scarabomanilor i cititorilor n mecanisme i
270

vrjitorilor terapiti. Aici, cei mai sraci i mai neortodoci chimiti i taumaturgi se luptau pentru spaiu cu arlatanii i eparii. Derkhan se asigur c merge n direcia cea bun i se ndrept spre Cutile Sfntului Sorrel. Era un pasaj strmt ce se termina cu un zid drmat. La dreapta ei, Derkhan vzu cldirea nalt, ruginie, descris n bileel. Intr prin cadrul fr u i se strecur printre drmturi, printr-un pasaj scurt, neluminat, cu picturi de umezeal pe tavan. La captul coridorului vzu cortina de mrgele pe care o cuta, iruri de sticl spart nirat pe a, legnndu-se uor. i fcu singur curaj, nltur cioburile primejdioase cu atenie s nu se zgrie. Derkhan intr n holul mic. Ambele ferestre ale ncperii fuseser acoperite. Un material gros cu textur grunjoas era lipit peste ele, umplnd aerul cu umbre grele. Mobilierul era redus la minimum, cu aceeai nuan maronie ca i lumina dinuntru, prnd aproape invizibil. n spatele unei mese joase, sorbind ceai cu o absurd delicatee, o femeie durdulie cu prul lung se lfia ntr-un fotoliu somptuos. Femeia arunc o privire spre Derkhan. Cu ce pot s te ajut? ntreb ea plat, cu un ton de iritare resemnat. Tu eti comunicatoarea? spuse Derkhan. Umma Balsum, nclin femeia din cap. Ai treab cu mine? Derkhan strbtu ncperea i se opri lng o sofa rupt pn ce Umma Balsum i fcu semn c se poate aeza. Derkhan o ascult pe loc i porni s se cotrobie prin geant. Trebuie s vorbesc cu Benjamin Flex. Vocea i era speriat. Vorbea n izbucniri scurte, gndind fiecare fragment, apoi enunndu-l. Scoase o pung cu resturi pe care le culesese de la abator. *** Se dusese n Mocirla Cinelui cu o sear nainte, cnd vetile despre intervenia miliiei asupra grevei docherilor se rspndiser peste Noul Crobuzon. i o dat cu vetile apruser i zvonurile. Unul dintre ele se referea la atacul asupra unei redacii din Mocirla Cinelui. Derkhan ajunsese trziu, deghizat ca ntotdeauna, n strzile jilave din sud-estul oraului. Plouase; picturi calde i mari pocneau pe caldarmul fundturii ca nite putreziciuni. Intrarea era blocat, aa c Derkhan intrase prin fereastra joas prin care se aruncau animalele. Se agase de nite pietre, atrnnd peste
271

pervaz n vizuina mcelarilor, murdar de rahat i snge de la o mie de animale ngrozite i se lsase s cad un metru n bezna nsngerat a abatorului prsit. Se trse peste banda rulant drmat, se agase n crligele care zceau pe podea. Mocirla de snge n care se poticnise era rece i lipicioas. Derkhan se lupt s treac peste pietrele care czuser din perei, peste scrile prbuite, spre camera lui Ben, aflat n mijlocul ruinei. Drumul i era pavat cu piese rupte de tiparni i cu buci arse de pnz i hrtie. Camera nu mai era dect o gaur cu drmturi. Buci de zid se prbuiser peste saltea. Zidul dintre dormitorul lui Ben i tiparnia ascuns era aproape complet drmat. Vara languroas se scurgea prin luminatorul explodat peste scheletul presei. Chipul lui Derkhan se nsprise. Cutase cu fervoare. Dezgropase mici obiecte care dovedeau c odat locuise acolo un om. Pe acestea le adusese acum dinaintea Ummei Balsum. i gsise briciul de ras, cu o ciobitur i o pat de snge pe lam. Rmiele sfiate ale unei perechi de pantaloni. O bucat de hrtie decolorat pe care luase de pe un perete snge de-al lui. Ultimele dou numere din Agitatorul Renegat pe care le gsise sub ruinele patului. Umma Balsum privi jalnica aduntur de obiecte. Unde e? ntreb ea. Cred cred c n epu, spuse Derkhan. Asta o s te coste un criar n plus, spuse mieros Umma. Nu-mi place s m amestec cu legea. Vorbete-mi despre lucrurile astea. Derkhan i art fiecare obiect pe care l adusese. Umma Balsum ddea scurt din cap la fiecare, dar pru mai interesat de cele dou reviste. Scria aici? ntreb ea, rsfoind hrtiile. Da. Derkhan nu-i spuse c el era editorul. Era nervoas c trebuia s ncalce regula strict a secretului numelor, dei fusese asigurat c femeia era de ncredere. Viaa Ummei Balsum depindea n mare parte de contactarea persoanelor reinute de poliie. Ar fi fost o greeal economic din partea ei s-i trdeze clienii. Asta Derkhan art spre coloana central cu titlul Ce Credem Noi asta a scris-o el.
272

Ah spuse Umma Balsum. Pcat c nu ai articolul n manuscris. Dar nu-i ru nici aa. Mai ai ceva deosebit de spus despre el? Are un tatuaj. Deasupra bicepsului stng. Cam aa. Derkhan scoase schia unei ancore ornate. E marinar? Derkhan zmbi trist. A fost dat afar nainte s pun piciorul pe punte. Se mbtase i-i njurase cpitanul cnd nc nu se uscase bine tatuajul, i aminti ea povestea pe care i-o spusese Ben. Bine, spuse Umma Balsum. Dou mrci pentru ncercare. Cinci mrci tax de conectare dac dau de el, apoi doi firfirici minutul de conversaie. i un criar pentru faptul c se afl n epu. Primeti? Derkhan ncuviin. Era scump, dar acest fel de taumaturgie nu se limita numai la nite pase. Cu destul antrenament, oricine putea face o vraj, dar acest fel de canalizare psihic cerea un mare talent nativ i ani de studiu crncen. Cu tot decorul i aparena, Umma Balsum nu era un taumaturg mai prejos dect un Refctor sau himerist. Derkhan se cut de pung. Plteti dup. S vedem nti dac ne putem lipi. Umma Balsum i suflec mneca stng. Carnea ei atrna flasc. Deseneaz-mi tatuajul. Ct mai aproape de original posibil. Ddu din cap, artndu-i lui Derkhan un scaun din colul camerei pe care sttea o palet cu pensule i culori. Derkhan aduse materialele mai aproape. ncepu s schieze pe braul Ummei Balsum. ncerca disperat s potriveasc corect culorile. i trebuir cam douzeci i cinci de minute s termine. Ancora pe care o desenase era parc mai spectaculoas dect a lui Benjamin (n parte i datorit culorilor de bun calitate) i poate puin mai mic. Cu toate acestea, oricine ar fi cunoscut originalul i-ar fi dat seama c asta e o copie fidel. Ddu un pas n spate, satisfcut. Umma Balsum cltin braul ca pe o arip de pui, ncercnd s usuce vopselurile. Se uit printre lucrurile aduse din dormitorul lui Benjamin. neigienic mod de a tri, murmur ea, destul de tare ca fie auzit de Derkhan. Umma Balsum lu briciul lui Benjamin i, inndu-l cu o mn expert, se ciupi cu el pe brbie. Frec rana de pe brbie cu
273

hrtia ptat cu snge. Apoi i ridic fusta i trase pantalonii ct putu de mult pe coapsele ei grase. Umma Balsum bg mna sub mas i scoase o cutie de piele i lemn. O aez i o deschise. nuntru se afla o nclceal de valve, tuburi i fire, trecnd una peste alta, formnd o mainrie foarte compact. Deasupra era o casc ridicol de alam, cu un soi de trompet ieind din frunte. Casca era legat de cutie cu un fir lung spiralat. Umma Balsum ntinse mna i scoase casca. Ezit, apoi o puse pe cap. Leg chingile de piele. Dintr-un loc ascuns din cutie scoase un mner mare care se potrivea perfect ntr-o gaur hexagonal n lateralul cutiei. Umma Balsum puse cutia pe marginea mesei lng Derkhan. Conect mainria la o pil chimic. Gata, spuse Umma Balsum, pipindu-i absent brbia nc sngernd. Acum trebuie s-o porneti nvrtind acest mner. De ndat ce pornete bateria, fii cu ochii pe ea. Dac ncepe s dea rateuri, d din nou de manivel. Dac pic curentul, pierdem conexiunea i fr o deconectare fcut cu grij prietenul tu iar putea pierde minile i, mai ru, poate chiar i eu. Aa c fii pe faz De asemenea, dac realizm contactul, spune-i s nu se mite, c am s rmn fr cablu, spuse ea scuturnd firul care lega casca de mainrie. M-ai priceput? Derkhan ncuviin. Bine. D-mi chestia aia pe care a scris-o. Am s ncerc s intru n pielea personajului, s m armonizez. ncepe s nvri i nu te opri pn ce nu preia bateria sarcina. Umma Balsum se ridic i mpinse scaunul la perete, icnind. Apoi se ntoarse i rmase n mijlocul locului liber. Se pregti; scoase un cronometru din buzunar, l porni i fcu semn din cap spre Derkhan. *** Derkhan nvrti manivela. Din fericire se mica uor. Simi angrenajele unse dinuntrul cutiei ncepnd s se lege, o tensiune calculat i apsa braul, alimentnd mecanismele ezoterice. Umma Balsum aruncase cronometrul pe mas, inea Agitatorul Renegat n mna dreapt, optind cuvintele lui Benjamin abia auzit, cu buzele micndu-i-se grbit. inea mna stng uor ridicat i degetele i dansau un cadril complicat, scriind nite simboluri taumaturgice n aer. Cnd ajunse la captul articolului, l relu, iar i iar, ntr-o bucl nentrerupt.
274

Curentul curgea prin firul rsucit, fcnd-o pe Umma Balsum s tresar, fcndu-i capul s tremure uor pre de cteva secunde. Ls hrtia s-i cad din mini i continu s recite, sotto voce, din memorie. Se ntoarse ncet, cu ochii goi, trindu-i picioarele. Pe traseu, pre de o clip, trompeta din frunte se afl pe direcia lui Derkhan. Atunci ea simi un puls de valuri ciudate stereo-mentale care i se nghesuir n creier. Amei puin, dar continu s nvrt manivela pn ce simi c alt for pune stpnire pe ea nvrtind-o mai departe; lu uor mna i ls manivela s se nvrt singur. Umma Balsum se rsuci pn ce ajunse cu faa spre nord-vest, aliniindu-se cu epua aflat n afara razei vizuale. Derkhan privi bateria i mainria, asigurndu-se c se menine un circuit stabil. Umma Balsum nchise ochii. Buzele i se micau. Aerul din camer prea s cnte ca un pahar de vin mngiat pe buz. Apoi, brusc, trupul i tresri violent. Se scutur. Ochii i se deschiser brusc. Derkhan o privi pe comunicatoare. Prul lins al Ummei Balsum treslt ca un ghem de momeal vie. i alunec de pe frunte i se ondul la spate, aproximnd pieptntura lui Benjamin. O und trecu peste Umma Balsum, de la picioare n sus, ca i cum un val mareic subcutanat ar fi strbtut-o, schimbndu-i uor nfiarea. Dup ce valul i depi fruntea, trupul i deveni cu totul altul. Nu era nici mai gras, nici mai slab, dar distribuia esuturilor i modificase subtil forma. Prea puin mai lat n umeri. Linia maxilarului era mai pronunat, iar oldurile ei ample micorate. Vnti i nflorir pe chip. Rmase nemicat pentru o clip, apoi czu n patru labe. Derkhan scoase un mic ipt, dar vzu c ochii Ummei Balsum era nc deschii i ateni. Umma Balsum se ridic brusc cu picioarele desfcute i cu spatele sprijinit de braul sofalei. Ochii ei se ridicar ncet ca i cum i s-ar fi instalat pe chip un sentiment de nencredere. O fix pe Derkhan care se holba spre ea. Gura Ummei Balsum (acum mai ferm i cu buze mai subiri) se deschise cu uimire. Dee? uier ea cu o voce oscilnd cu un ecou adnc. Derkhan csc gura idiot spre Umma Balsum. Ben? se blbi ea.
275

Cum ai ajuns aici? uier Umma Balsum, ridicndu-se iute i privind spre Derkhan uimit. Pot s vd prin tine Ben, ascult-m. Derkhan i ddu seama c trebuia s-l liniteasc pe Ben. Nu te mai mica. M vezi printr-o comunicatoare care s-a armonizat cu tine. S-a nchis ntr-o stare total pasiv ca s pot vorbi direct cu tine. nelegi? Umma Balsum, care acum era Ben, ddu repede din cap. Se opri i czu din nou n genunchi. Unde eti? opti ea. n Mlatina Bursucului, lng Cot. Ben, nu avem mult timp. Unde eti? Ce s-a ntmplat? i-au fcut vreun ru? Rsuflarea lui Derkhan tremura, strbtut de tensiune i disperare. La trei kilometri distan, Ben cltin din cap trist i Derkhan i vzu micarea. Nu nc, opti Ben. M-au lsat n pace pn acum De unde au tiut unde eti? opti Derkhan. La naiba, Dee, au tiut ntotdeauna, nu crezi? L-am avut mai devreme aici pe nenorocitul de Rudgutter n persoan i a rs de mine. Mi-a spus c au tiut unde era redacia, doar c nu s-au sinchisit s ne salte. Din pricina grevei spuse Derkhan suprat. i-au spus c am mers prea departe Nu. Derkhan ridic privirea brusc. Vocea lui Ben sau aproximarea ei care ieea din gura Ummei Balsum era dur i limpede. Ochii ce o priveau erau ncruntai i poruncitori. Nu, Dee, nu e din cauza grevei. La naiba, a vrea eu s fi avut un asemenea impact asupra grevitilor ct s-i punem pe tia pe jar. Nu, e un articol de fond nenorocit i ce? ncepu Derkhan ezitant. Ben o ntrerupse. i spun ce tiu. Dup ce am ajuns aici, Rudgutter a intrat i mi-a fluturat pe la nas Agitatorul. i tii ce-mi arta? Rahatul la de tentativ de articol pe care l-am avut n ediia a doua. Zvonuri despre afacerile partidului Soarele Mare cu Mafioii. tii tu, chestia aia de la omul meu de legtur care spunea c guvernul vinde rahaturi, proiecte tiinifice ratate unor mafioi. Nimica toat! Nu aveam nimic! Nu fceam dect s strnim rahatul! i Rudgutter tot flutura revista i mi-o bga sub nas
276

Ochii Ummei Balsum devenir vistori pentru o clip cnd Ben i amintea. S-a tot dat la mine. Ce tii despre asta, domnule Flex? Care e sursa ta? Ce tii despre molii? Serios, Molii, adic fluturi! Ce tii despre problemele recente ale domnului M? Ben scutur capul Ummei Balsum ncetior. Ai priceput? Dee, nu tiu peste ce dracu am dat, dar am deschis un subiect care l-a fcut pe Rudgutter s se cace pe el. De aia m-au sltat! Tot spunea Dac tii unde sunt moliile, mai bine mi-ai spune. Dee Ben se ridic grijuliu n picioare. Derkhan deschise gura s-l avertizeze s nu se mite, dar cuvintele ei se oprir cnd el se apropie atent pe picioarele Ummei Balsum. Dee, trebuie s urmreti subiectul sta. Sunt speriai, Dee. Sunt speriai ru de tot. Trebuie s folosim asta. N-am habar despre ce tot vorbete, dar a crezut c joc teatru i eu am nceput s-l necjesc ca s-l fac s nu se simt bine. ncet, nervos, Ben ntinse mna Ummei Balsum ctre Derkhan. Ei i se puse un nod n gt cnd vzu c Ben plnge. Lacrimile i curgeau pe fa fr niciun sunet. Ea i muc buzele. Ce e bzitul sta, Dee? ntreb Ben. Este motorul mainii de comunicaie. Trebuie s mearg n ritm susinut, spuse ea. Umma Balsum ddu din cap. Minile ei le atinser pe ale lui Derkhan. Ea tremur sub atingere, l simi pe Ben strngndu-i mna i l vzu lsndu-se n genunchi n faa ei. Pot s te simt, zmbi Ben. Eti vizibil numai pe jumtate, ca o fantom dar pot s te simt. Se opri din zmbit i i cut cuvintele. Dee tia or s m omoare. Sfinte, oft el. Mi-e team. tiu c jigodiile astea o s foloseasc metode dureroase i pierdu controlul i umerii lui se zglir de plns. Rmase tcut o clip, privind n jos, plngnd n tcere de fric. Cnd ridic privirea, vocea i deveni dur. La dracu cu ei! I-am pus pe fug de fric pe nemernici, Dee. Du-te i urmrete-i! Te numesc editor al Agitatorului Renegat Ascult. Du-te n Mafaton. Am ntlnit-o numai de dou ori, n cafenelele de acolo, dar cred c acolo triete persoana de contact ne-am ntlnit trziu i m ndoiesc c ar fi vrut s traverseze oraul singur dup aceea, de-asta mi
277

nchipui c st n zon. O cheam Magesta Barbile. Nu mi-a spus prea multe. Doar c lucreaz la un proiect la C&D e o savant la care guvernul a renunat i l-a vndut unui mafiot. Am crezut c totul e o nscenare; am publicat povestea mai mult din maliie dect pentru c era adevrat. Dar, Dumnezeule, reacia lor o dovedete. Acum Derkhan plngea puin. Am s urmresc povestea, Ben. Promit. Ben ddu din cap. Se ls un moment de tcere. Dee, spuse Ben pn la urm. Crezi c poi s faci ceva cu comunicatoarea adic nu poi s m omori? Derkhan oft de oc i suprare. Privi mprejur disperat i scutur din cap. Nu, Ben. Numai dac ucid i comunicatoarea Ben ddu trist din cap. Nu tiu dac o s fiu n stare s rezist la toate, s nu spun nimic o s ncerc, Dee dar tia sunt experi A vrea s se termine totul Derkhan inea ochii nchii. Plngea pentru Ben i cu Ben. Doamne, Ben, mi pare ru El deveni brusc ostentativ de curajos. Cu flcile ncletate. Agresiv. Am s fac tot ce pot. Tu s ai grij s o gseti pe Barbile, bine? Ea ncuviin. Mulumesc, spuse el cu un zmbet ngrijorat. i adio. El i muc buza, privi n jos, apoi din nou n sus i o srut pe obraz mult timp. Derkhan l inu aproape cu braul ei stng. Benjamin Flex se desprinse i pi napoi, i cu un reflex mental invizibil lui Derkhan, i spuse Ummei Balsum c e timpul s se deconecteze. Comunicatoarea se undui din nou, tremur i se cltin i, cu un oftat de uurare, trupul i reveni la forma iniial. Bateria continu s roteasc manivela pn ce Umma Balsum se ndrept i se apropie, punnd o mn hotrt peste ea. Opri cronometrul de pe mas i spuse: Asta e tot, drag. Derkhan se ntinse i puse capul pe mas. Plngea fr zgomot. n partea cealalt a oraului, Benjamin Flex fcea acelai lucru. Amndoi singuri. ***
278

Trecur dou sau trei minute nainte ca Derkhan s-i trag nasul i s se ridice. Umma Balsum sttea n scaunul ei, calculnd preul pe o bucat de hrtie cu mare eficien. Arunc o privire spre Derkhan care ncerca s pun stpnire din nou pe propria-i persoan. Te simi mai bine, drgu? ntreb ea zmbitoare. Am calculat plata. Pentru o clip, lui Derkhan i se fcu grea de nepsarea femeii, dar i trecu repede. Derkhan nu tia dac Umma Balsum i putea aminti ceea ce vzuse i spusese n timpul ct fusese armonizat. i chiar dac i-ar fi amintit, Derkhan era doar o tragedie dintre miile din ora. Umma Balsum fcea bani doar din intermediere, iar gura ei povestise nenumrate poveti despre pierderi i trdare i tortur i nefericire. Faptul c Ben nu era un caz special, o suferin deosebit, i ddea lui Derkhan o stare de confort obscur. Moartea lui Ben nu avea s fie ceva special. Uite, flutur Umma Balsum hrtia spre Derkhan. Dou mrci plus cinci pentru conectare nseamn apte. Am stat acolo unsprezece minute, ceea ce nseamn douzeci i doi de firfirici; adic dou mrci i doi bani, ceea ce face cu totul nou mrci i doi firfirici. Plus un criar pentru pericolul din epu. Adic un criar, nou mrci i doi firfirici. Derkhan i ddu doi criari i plec. Pi repede, fr s se gndeasc, strbtnd strzile din Mlatina Bursucului. Intr din nou pe strzile locuite, unde lumea care trecea nu se mai ascundea din umbr n umbr. Derkhan i fcu loc cu umerii printre tarabe i vnztorii ambulani de poiuni dubioase. Contientiz c i croia drum spre laboratorul lui Isaac. Era un prieten apropiat i un fel de camarad politic. Nu-l cunoscuse pe Ben nici mcar nu-i auzise numele dar ar fi neles importana ntmplrii. Poate c tia ce s fac iar dac nu, mcar Derkhan s-ar fi ales cu o cafea tare i o mngiere. Ua lui era ncuiat. Nu se auzea nimic dinuntru. Pe Derkhan aproape c o apuc plnsul. Era gata s plece, singur cu tristeea ei, cnd i aminti descrierea entuziast a lui Isaac despre o tavern pe care o frecventa pe malul rului, Copilul Mort sau ceva de genul sta. Iei de pe aleea de lng depozit i privi n sus i-n jos pe strada de lng ap, cu pavajul spart i presrat cu iarb.
279

Valurile molcome duceau mizeria organic ncet spre est. Dincolo de Molim, malul opus era sufocat de tufe de mur i desiuri de buruieni. Ceva mai la nord de locul unde se afla Derkhan, un stabiliment drpnat pzea marginea drumului. Se apropie de tavern cu pai ovielnici, dar grbi pasul atunci cnd citi firma veche: La Copilu Muribund. nuntru, ntunericul era fetid i cald i umed; dar n colul opus, dincolo de epavele de oameni, vodyanoi i Refcui, sttea Isaac. Vorbea agitat n oapt cu un alt brbat pe care Derkhan i-l amintea vag, un savant prieten cu Isaac. Cnd Derkhan intr pe u, el ridic ochii i o privi fr expresie. Ea aproape c alerg spre el. Isaac, la naiba Sunt aa de bucuroas c te-am gsit Derkhan l apucase de hain i brusc i ddu seama c el o privea fr chef. Se opri din vorb. Derkhan pe toi zeii, spuse el. E un fel de criz S-a ntmplat ceva i eu Isaac prea ncurcat. Derkhan l privi trist. Se prbui pe banchet lng el. Era un fel de capitulare. Se aplec peste mas i clipi ca s-i alunge lacrimile din ochi. Tocmai am vizitat un prieten i tovar care e pe cale s fie torturat pn la moarte i jumtate din viaa mea e distrus i nu tiu de ce i trebuie s gsesc o savant Barbile sau aa ceva prin ora ca s m lmuresc despre ce e vorba i am venit la tine pentru c eti prietenul meu i eti ocupat? Lacrimi i se scurgeau printre degete. i terse minile violent i i trase nasul, ridicnd privirea pentru o clip i l vzu pe Isaac i pe cellalt privind-o cu un interes brusc, absurd. Mna lui Isaac alunec peste mas i o apuc de ncheietur. Pe cine zici c trebuie s gseti? uier el.

280

Capitolul Douzeci i opt


Nu am reuit s scoatem nimic de la el nc, spuse Bentham Rudgutter cu grij. Nici mcar numele sursei? ntreb Stem-Fulcher. Nu. Rudgutter i uguie buzele i cltin ncet din cap. Tot lein. Dar nu cred c o s fie greu de aflat. Oricum, nu este un numr att de mare de suspeci. Trebuie s fie cineva de la C&D, probabil cineva din proiectul MN O s aflm mai multe dup ce inchizitorii o s-l interogheze. Deci, spuse Stem-Fulcher. Asta e situaia. Asta-i. Stem-Fulcher, Rudgutter i Montjohn Rescue stteau, nconjurai de unitatea de elit a miliiei, ntr-un tunel adnc sub Staia Pierzaniei. Lmpile de gaz presrau ntunericul cu amprente de lumin. Punctele se ntindeau pn departe. Puin n spatele lor era un lift pe care tocmai l prsiser. La semnalul lui Rudgutter, tovarii lui i escorta pornir prin ntuneric. Miliienii mergeau n formaie. Bine, spuse Rudgutter. Ai luat amndoi foarfecii? StemFulcher i Rescue ddur din cap. Acum patru ani era bolnav dup piese de ah. mi amintesc c atunci cnd estorul i-a schimbat gusturile au murit trei ini pn s ne prindem ce voia mai nou. Cercetarea noastr e la zi, spuse Rudgutter cu umor negru. Am vorbit cu Doctor Kapnellior nainte s m ntlnesc cu voi. Este expertul nostru pe problema estorului dei este oarecum incorect spus. Adic, spre deosebire de noi, el nu tie mare lucru, pe cnd noi nu tim nimic. M-a asigurat c foarfecii sunt nc obiecte dorite. Dup o clip, vorbi din nou. Eu o s conduc discuia. Am mai fcut-o i alt dat. Nu era sigur dac sta era un avantaj sau un dezavantaj. Coridorul se termina cu o u groas de stejar ntrit cu band de fier. Comandantul unitii de gard strecur o cheie mare n ncuietoare i o rsuci. Trase de u, ncordndu-se sub greutatea ei, i intr n ncperea ntunecat de dincolo. Era bine antrenat. Avea o disciplin de fier. Probabil c era foarte speriat.
281

Restul ofierilor l urmar, apoi Rescue i Stem-Fulcher i la sfrit Bentham Rudgutter, care nchise ua napoia lor. *** Cnd trecur n camer, simir cu toii o dislocare i furnicturi pe tot trupul. Fire lungi, filamente invizibile de eter i emoii mpletite drapau ncperea, unduiau i se lipeau de intrui. Rudgutter tresri. Cu coada ochiului zri fire care disprur atunci cnd le privi direct. Camera era obscur de parc ar fi fost plin cu pnze de pianjen. Pe perei erau prini foarfeci, desennd modele bizare. Foarfeci fugrind un altul ca un pete rpitor; alergnd pe tavan; rsucindu-se unul n jurul altuia n modele geometrice complicate. Miliienii i efii lor rmaser nemicai lng un perete al camerei. Nu exista nicio surs de lumin, dar puteau vedea. Atmosfera din camer prea monocrom sau perturbat ntr-un fel. Rmaser nemicai mult timp. Nu se auzea nimic. ncet, Bentham Rudgutter bg mna n sacul pe care-l ducea i scoase foarfecii mari cenuii pe care i cumprase prin cineva de la cel mai ieftin magazin din Staia Pierzaniei. Desfcu flcile foarfecilor fr zgomot i i ridic n aerul saturat. Rudgutter mpreun lamele. Camera reverber cu sunetul inconfundabil al flcilor alunecnd una peste alta i nchiznduse cu un pocnet. Ecourile tremurar ca mutele ntr-o pnz de pianjen. Alunecar ntr-o dimensiune ntunecat din inima ncperii. O pal de curent rece ncrei pielea de pe spatele celor prezeni. Ecoul foarfecelor se ntoarse. Se tr de sub pragul audibilului, se metamorfoz, devenind cuvinte, o voce, melodioas i melancolic, optind la nceput, apoi tot mai ndrznea, esndu-se din ecourile foarfecelor. Greu de descris, nu mergea la suflet, nu nspimnta, dar nici nu putea fi ignorat; i parc se auzea nu n urechi, ci mult mai adnc, n snge i oase, n pachetele de nervi. CARNE N PLIURI N CARNE S SPUN SALUTRI N ACEST TRM DE FOARFECI PRIMESC I SUNT PRIMIT
282

n tcerea nfricoat, Rudgutter gesticul spre Stem-Fulcher i Rescue, pn ce ei neleser i ridicar foarfecii lor la fel cum fcuse i el, deschizndu-i i nchizndu-i, tind aerul cu un sunet aproape tactil. El li se altur, tind din foarfece ca nite aplauze macabre. La auzul acelor pocnete susurate, vocea nepmntean rezon din nou n camer. Mormi cu o plcere obscen. De fiecare dat, ceea ce ajungea s se aud prea doar un fragment al monologului nentrerupt. DIN NOU I DIN NOU I DIN NOU NU V REINEI ACESTE INCANTAII DE LAME ACEST IMN ASCUIT ACCEPT NCUVIINEZ TIAI AA FRUMOS I VOI MICUE CREATURI ENDOSCHELETICE TIAI I DESPICAI PNZA ESUT I O MODELAI CU GRAIE BARBAR Din umbrele aruncate de nite forme nevzute, umbre care preau s se ntind din col n col n camera ptrat, ceva prinse a se nfia. Prinse a exista. Iei de acolo de unde nu era nimic. Pi de dup o bucl a spaiului. naint cu grij, delicat, n vrful picioarelor, cu trupul vast cltinndu-se, ridicnd mai multe picioare odat. Privi n jos spre Rudgutter i tovarii lui dintr-un cap ce atrna colosal deasupra lor. Un pianjen. *** Rudgutter se antrenase riguros. Era un om fr imaginaie, un om rece care se conducea dup o disciplin industrial. Nu mai putea simi groaza. Dar, privind spre estor, se apropie de acest sentiment. Era mult mai ru, mai nspimnttor dect ambasadorul. Creaturile Iadului erau teribile i nfricotoare, iar Rudgutter avea un profund respect pentru puterile lor monstruoase. Dar, cu toate acestea i putea nelege. Erau torturai i torturau la rndul lor, calculai i capricioi. Ri. Comprehensibili. Erau creaturi politice. estorul erau complet din alt lume. Cu el nu se putea negocia i nici juca jocuri. Se ncercase. Rudgutter se birui pe sine, mnios, judecndu-se aspru, studiind creatura de dinaintea lui ntr-o ncercare de a standardiza i nelege privelitea.
283

Trupul estorului era format mai ales din lacrima abdomenului care se umfla i atrna n jos n spatele lui, un fruct de doi metri lungime i aproape tot atia lime. Era absolut neted, chitina lui strlucind cu o iridiscen neagr. Capul creaturii era de mrimea pieptului unui om. Era suspendat de partea din fa a abdomenului cam la o treime din nlime. Curba trupului atrna deasupra lui ca nite umeri negri. Capul se legn ncet s-i cuprind pe vizitatori. Cretetul i era neted i dur ca un craniu negru, cu muli ochi roii. Doi ochi principali, mari ct capetele unor noi-nscui, stteau n orbite nfundate de fiecare parte; ntre ei, un al treilea mult mai mic; deasupra nc doi; deasupra lor nc trei. O constelaie precis, complicat de luciri roii. O matrice de ochi neclipitori. Gura complicat a estorului se desfcu, falca lui intern se flex, ca o capcan de filde negru. Gtlejul i vibr adnc. Picioarele lui, subiri i osoase ca nite gambe de om, ieeau din banda fin de carne segmentat care unea capul i abdomenul. estorul mergea pe cele patru picioare din spate care ieeau sub un unghi de patruzeci i cinci de grade, articulndu-se mult deasupra capului su, depind cocoaa. Picioarele coborau din articulaii direct n jos vreo trei metri, terminndu-se n vrfuri ascuite ca de stilet. Tarantul himeric, estorul nla cte un picior, ridicndu-l foarte sus i aezndu-l delicat, ca un chirurg sau un artist. O micare lent, sinistr i neomeneasc. Din acelai pliu complicat din care se desprindeau cele patru picioare mari mai ieeau dou seturi de picioare mai scurte. O pereche, de doi metri lungime, se odihneau ridicate n sus de la coate. Fiecare tub subire i dur de chitin se termina cu o ghear de aproape jumtate de metru, o lam lustruit, rocat, i ascuit ca un bisturiu. La baza fiecrei arme ieea o bucl de os, un crlig ascuit cu care se prindea i inea prada. Braele acelea aveau aspect de lance, o declaraie ostentativ a potenialului uciga. i n faa lor, ultima pereche de brae, mai scurte, ce atrnau n jos. La captul lor, la jumtatea distanei ntre capul estorului i pmnt, o pereche de mnue subiri, cu cinci degete fr unghii i piele neagr ca de smoal. estorul ndoi coatele puin i mpreun minile, btnd din palme i frecndu-le ncet i continuu. Era o micare vag uman, ca a unui preot arlatan.
284

Picioarele n vrf de lance se apropiar. Ghearele roii-negre se rsucir i lucir n ne-lumin. Minile se mngiar una pe alta. Trupul estorului se ls pe spate i apoi veni alarmant de mult n fa. CE OFRAND CE PRAD TIETOARELE ARTICULATE AI ADUS spuse el i ntinse brusc mna dreapt. Miliienii se ncordar surprini de micarea rapid. Fr ezitare Rudgutter pi nainte i puse foarfecii n palma lui, avnd grij s nu-i ating pielea. Stem-Fulcher i Rescue fcur la fel. estorul pi n spate cu o vitez care i fcu s tresar. Privi foarfecii pe care i inea, bg degetele prin urechile foarfecilor, le deschise i nchise repede, pe fiecare n parte. Apoi se duse spre peretele din spate i, cu iueal, aps fiecare foarfece ntr-o anume poziie n piatra rece. Cumva, metalul fr via rmase acolo unde fusese pus, agndu-se de piatra umed. estorul potrivi puin desenul. Am venit s te ntrebm ceva, estorule. Vocea lui Rudgutter era calm. estorul se ntoarse greoi cu faa spre el. ESTURA DE FIRE DIN JUR-MPREJURUL TRUPURILOR VOASTRE CLTINTOARE TRAGEI I MPINGEI DESFACEI MPLETII TRIUMVIRATUL DE FOR NCHIS NTRE BASTOANE ALBASTRE CU CREMENE SCPRTOARE PRAF DE PUC FIER VOI TREI AI PRINS SUFLETE ATRNATE DE TEXTUR CEI CINCI SFIETORI ARIPAI DESFAC SINAPSE DUP SPIRIT GANGLIONI SUG DIN FIBRELE MINII Rudgutter privi atent spre Rescue i Stem-Fulcher. Toi trei se chinuiau s urmreasc poezia limbii estorului. Un lucru le apru foarte clar. Cinci? opti Rescue, privind spre Rudgutter i Stem-Fulcher. Motley a adus numai patru molii CINCI DEGETE ALE UNEI MINI S INTERFEREZE S SFIE TEXTURA LUMII DIN GHEMURILE ORAULUI CINCI INSECTE RUP AERUL PATRU BINE FORMATE NOBILE CU DECORAII LUCITOARE
285

UNA PIPERNICIT CA DEGETUL MARE CE D PUTERE SEMENILOR IMPERIOI DEGETE CINCI O MN Miliienii se ncordar cnd estorul se deplas cu baletul lui lent ctre Rescue. Deschise degetele de la o mn, le mpinse dinaintea lui Rescue i le mpinse tot mai aproape. Aerul se ncrc la apropierea estorului. Rudgutter se lupt cu impulsul de a se terge pe fa, s o curee de firele nevzute, lipicioase. Rescue strnse din flci. Miliienii murmurar neputincioi. Se vedea acum ct de inutili erau. Rudgutter privea cu nelinite mica dram. Ultima dat cnd vorbise cu estorul, acesta ilustrase o noiune pe care ncerca s-o explice lund un miliian de lng Rudgutter, ridicndu-l n aer i rsucindu-l lent, spintecndu-i armura cu o ghear de la burt n sus, apoi n jurul brbiei, scond din el os dup os. Omul ipase i se zbtuse n vreme ce estorul l eviscera, continund s-i explice lui Rudgutter ghicitoarea lui oniric cu voce rsuntoare i trist. Rudgutter tia c estorul ar fi fcut orice ca s mbunteasc estura lumii. Putea pretinde c e mort sau s modeleze din piatra podelei o statuie de leu. Putea scoate ochii Elizei. Ar fi fcut orice pentru a modela estura eteric pe care doar el o vedea, pentru ca tapiseria estorului s capete forma dorit. Rudgutter i-l aminti pe Kapnellior discutnd despre Textorologie tiina estorilor. estorii erau fabulos de rari i locuitori doar ocazionali ai realitii convenionale. Doar dou cadavre de estori fuseser procurate de savanii Noului Crobuzon de la nfiinarea oraului. tiina lui Kapnellior nu era una foarte exact. Nimeni nu tia de ce acest estor se hotrse s rmn. l anunase n modul lui eliptic pe Primarul Dagman Beyn, cu mai mult de dou sute de ani n urm, c avea s triasc sub ora. De-a lungul deceniilor, una sau dou administraii l lsaser n pace. Majoritatea ns nu au putut rezista s nu se foloseasc de puterea sa. Interaciunile ocazionale uneori banale, alteori fatale cu primarii i savanii erau principala surs de informaii a studiilor lui Kapnellior. Kapnellior era un Evoluionist. Era adeptul viziunii c estorii erau o specie de pianjeni obinuii care fuseser supui unui flux de Torsiune sau taumaturgic cu treizeci, patruzeci de mii de ani n urm, probabil n Sangrimai care declanase o
286

accelerare brusc, de scurt durat, a evoluiei, cu o vitez exploziv. n cteva generaii, i explicase el lui Rudgutter, estorii evoluaser din nite prdtoare fr minte n nite fiine de un intelect uimitor i cu puteri materio-taumaturgice, mini superinteligente care nu mai foloseau pnza pentru a-i prinde prada, dar de care erau ataai ca un decor inseparabil provenit din estura realitii nsi. Glandele lor deveniser extradimensionale, esnd texturi ale lumii. Ale lumii care era, pentru ei, o pnz. Vechi poveti spuneau despre estori care se bteau pe via i pe moarte pe motive de estetic, de exemplu dac era mai drgu s distrugi o armat de o mie de oameni sau s o lai n pace, sau dac o anumit ppdie ar trebui smuls sau nu. Pentru un estor, gndirea era pur estetic. Aciunea esutul se referea la crearea de texturi mai plcute. Nu se hrneau cu hran fizic: preau s subziste cu aprecieri asupra frumuseii. O frumusee nerecunoscut de oameni sau ali negativiti ai trmului lumesc. Rudgutter se ruga fervent ca estorul s nu decid c mcelrirea lui Rescue ar crea un model drgu n eter. Dup cteva secunde tensionate, estorul se retrase, innd n continuare mna n sus cu degetele rsfirate. Rudgutter rsufl cu uurare i i auzi pe colegii lui i pe miliieni fcnd la fel. CINCI opti estorul. Cinci, fu de acord Rudgutter. Rescue ddu ncet din cap. Cinci, opti el. estorule, spuse Rudgutter. Ai dreptate, firete. Voiam s te ntrebm despre cele cinci creaturi scpate n ora. Suntem ngrijorai ca i tine. Vrem s te ntrebm dac ne ajui s curm oraul de ele. S le ndeprtm. S le alungm. S le ucidem. nainte s strice Pnza. Se ls o clip de linite, apoi estorul dans brusc i iute dintr-o parte n alta. Fu un ritm uor, dar foarte vioi, pe care picioarele lui ascuite l btur pe podea. Se cltin bizar. FR S NTREBAI PNZA E STRNS CULORI CRETE SNGEREAZ TEXTURI PURTND FIRE N VREME CE EU PLNG CNTECE FUNERARE PENTRU PUNCTE MOI UNDE CURG FORME
287

DORESC VREAU POT MONTRI UMBRE ARIPI SUG PNZA LUMII FR CULOARE TERN NU TREBUIE CITESC REZONANA DIN PUNCT N PUNCT PE PNZ S MNNC SPLENDOARE I S CUR GHEARE AM S TAI PNZELE I AM S LE REFAC EU SUNT UN SUBTIL UTILIZATOR DE CULOARE AM S ALBESC CERUL VOSTRU CU VOI AM S CUR I NNOD STRNS Lui Rudgutter i trebuir cteva secunde ca s-i dea seama c estorul fusese de acord s-i ajute. Cu grij, zmbi. nainte ca Rudgutter s vorbeasc din nou, estorul art n sus cu toate patru braele TREBUIE S GSESC UNDE TEXTURA O IA RAZNA UNDE CULORILE CURG UNDE INSECTELE VAMPIR SUG CETENII I AM S TREC NCOACE I NCOLO estorul pi ntr-o parte i dispru. Iei din spaiul fizic. Fugea acrobatic pe pnza lumii. Firele de eter care invadaser nevzute ncperea i care se lipeau de piele ncepur s se topeasc. Rudgutter ntoarse ncet capul dintr-o parte n alta. Miliienii i ndreptau spatele, oftnd, relaxndu-se din poziia de lupt pe care o luaser fr s-i dea seama. Eliza Stem-Fulcher se uit n ochii lui Rudgutter. Deci, spuse ea. S-a angajat, nu?

288

Capitolul Douzeci i nou


Garguii erau speriai. Spuneau poveti despre montrii din cer. Stteau noaptea n jurul focurilor din gropile de gunoi ale oraului i-i legnau copiii ca s-i liniteasc. Povesteau pe rnd despre curenii neateptai care tulburau aerul i scurta ivire a unor creaturi teribile. Vzuser umbre ntortocheate n cer. Simiser picturi de lichid acru czndu-le de sus. Garguii erau rpii. La nceput erau numai poveti. Dei speriai, garguii credeau povetile doar pe jumtate. Dar ajunser s-i cunoasc pe protagoniti. Numele lor era bocit n noapte. Arfamo i Lturalnic; Ment; i mai nspimnttor, Bagm, eful gtii din partea de est a oraului. El nu pierduse nicio lupt. Nu fugise niciodat. L-a gsit fiica lui, cu capul atrnnd, ochii teri i umflai, n cmpul de lng un turn de gaz ruginit din Cartierul Deselenirii. Dou matroane khepri fuseser gsite blegi n Piaa Statuilor. Un vodyanoi zcea pe marginea rului n Mahalaua Beznei, gura lui larg fiind cuprins de un zmbet tmp. Numrul oamenilor gsii cu minile pierdute crescu constant, ajungnd la dou cifre. i nu se opri aici. Btrnii din Casa de Sticl din Burduful Rului nu spuneau dac fusese afectat vreun cactus. Cearta ddea un articol pe a doua pagin, intitulat Epidemie misterioas de imbecilitate. Nu numai garguii vedeau lucruri care nu ar fi trebuit s existe. La nceput doi sau trei, apoi tot mai muli martori isterici pretindeau c au fost n compania celor care au rmas fr minte. Fuseser ameii, fuseser ntr-o trans, spuneau ei, descriind montri, demoni-insect fr ochi, trupuri ntunecate cu o mulime de membre de comar. Dini mari i aripi hipnotice. *** Corbul se mprtia n jurul Staiei Pierzaniei ntr-o confuzie complicat de strzi i alei pe jumtate ascunse. Arterele principale Strada LeTissof, Pasajul Concubek, Bulevardul Dos Gherou neau n toate direciile n jurul staiei i Pieei Bilsantum. Erau largi i aglomerate, o ngrmdeal de crue i taxiuri i trectori.
289

n fiecare sptmn magazine noi i elegante se deschideau n cartierul aglomerat. Magazine uriae care ocupau trei etaje ale unor foste case nobile; stabilimente mai mici, nu mai puin nfloritoare, cu vitrinele pline cu ultimele luminatoare de gaz, lmpi cu intarsii din alam i valve de extensie; mncare; luxoase cutii de prizat; haine de croitor. n ramurile mai mici care se desfceau din aceste strzi masive precum capilarele, birouri de avocai i medici, asigurri, farmacii i societi de binefacere stteau alturi de cluburi exclusiviste. Patricieni n costume imaculate patrulau pe aceste strzi. Ascunse n coluri mai mult sau mai puin obscure ale Corbului, fundturile cu arhitectur bolnav erau ocolite cu grij. Inima Scuipatului, spre sud-vest, era mprit pe deasupra de o linie ferat ce lega turnul miliiei din Mlatina Bursucului de Staia Pierzaniei. Fcea parte din aceeai zon turbulent ca i Sheck, o zon cu magazine mai mici i case fcute din piatr i tapetate cu crmid. Inima Scuipatului avea o industrie crepuscular: Refacerea. Acolo unde cartierul se ntlnea cu rul, fabrici subterane de pedeaps emiteau uneori vaiete de durere i ipete nbuite la repezeal. Dar de dragul imaginii publice, Inima Scuipatului ignora aceast economie ascuns cu doar o uoar urm de dezgust. Era un loc activ. Pelerinii i fceau drum spre templul Palgolak de la marginea nordic a Mlatinii Bursucului. Vreme de secole, Inima Scuipatului fusese un refugiu pentru bisericile schismatice i pentru societile religioase. Zidurile i fuseser inute n picioare de lipiciul a mii de afie putrezite care fceau reclam unor dezbateri teologice. Clugri i clugrie din secte contemplative treceau n grab pe strzi, evitnd contactul cu alte priviri. Dervii i hieronomeri se certau la col de strad. nghesuit ntre Inima Scuipatului i Corbul, se afla cel mai prost pstrat secret al oraului. O pat vinovat. Era o regiune mic n comparaie cu oraul. Cteva strzi unde casele vechi erau nguste i apropiate i puteau fi uor unite prin pasarele sau scri. Unde pavajul dintre cldirile nalte i ciudat decorate putea fi un labirint protector. Cartierul bordelurilor. Zona felinarelor roii. *** Era seara trziu cnd David Serachin pi prin partea de nord a Inimii Scuipatului. S-ar fi putut duce acas, n Vadul Pitit, la vest pe sub Linia de Sud, prin Sheck, pe lng masivul turn al
290

miliiei din Captul Vadului Pitit. Era o plimbare lung, dar plauzibil. Dar cnd David trecu pe sub arcadele Staiei Bazarul Scuipatului, se piti n ntuneric i se ntoarse s priveasc napoi. Lumea din spatele lui era format numai din trectori. Nu era urmrit. Ezit un moment, apoi iei de sub liniile ferate cnd un tren uier pe deasupra i trimise reverberaii bubuitoare prin cavernele de crmid. David se ntoarse spre nord, urmnd direcia liniei, spre oraul trfelor. Bg minile adnc n buzunare i ls capul n jos. i era ruine. Fierbea de dezgust pentru propria-i persoan. La marginea zonei felinarelor roii, magazinele serveau marf pentru gusturi ortodoxe. Aici era un loc pentru moravuri mai indulgente. Presrate cu magazine mici universale care acopereau nevoile zilnice, cldirile nc elegante ale acestui cartier erau luminate cu lmpi de gaz plpind n spatele tradiionalelor filtre roii. n pragul uii unora, femei tinere cu corsaje iptoare intrau n vorb cu trectorii. Aici strzile erau mai puin pline dect cele din oraul de afar, dar nu se goleau niciodat. Cei mai muli brbai erau bine mbrcai. Marfa nu era pentru cei sraci. Unii dintre ei ineau nasul n sus, ostentativ. Muli mergeau ca David, ateni i singuri. Cerul era cald i murdar. Stelele clipeau neclar. n aerul de deasupra acoperiurilor se auzi o oapt i apoi o pal de vnt la trecerea unui vagonet al miliiei. Ca o ironie municipal, pe deasupra centrului acestui orel al depravrii trecea linia miliiei. Rar, se mai fceau raiduri prin coruptele, somptuoasele case din zona felinarelor roii. Dar de cele mai multe ori, att timp ct se fceau plile i violena nu ieea din camerele n care fusese cumprat, miliia se inea deoparte. Valurile de aer nocturn aduceau cu ele ceva nelinititor, un sentiment de nesiguran. Ceva mai profund dect orice nelinite obinuit. n unele case, ferestre mari erau luminate prin perdele de muselin subire. Femei n cmi de noapte i desuuri strmte se mngiau lascive sau se uitau la trectori printre gene. Aici erau i bordelurile xeniene, unde tineri bei se mbiau unul pe altul la rituri de trecere, regulnd khepri sau vodyanoi sau specii mai exotice. Vznd aceste stabilimente, David se gndi la Isaac. ncerc s nu.
291

David nu se opri. Nu se ls atras de femeile dimprejur. Se adnci mai tare n inima cartierului. Ddu colul spre un rnd de case mai joase i mai urte. Dup marfa din vitrinele de aici te lmureai despre natura serviciilor dinuntru. Bice. Ctue. O feti de apte, opt ani ntr-un leagn de copii, trgndu-i nasul. David continu s mearg. Mulimea se tot subia, dei David nu rmnea niciodat singur. Aerul nopii era plin de zgomote slabe. Camere pline de conversaie. Muzic bine cntat. Rsete. Strigte de durere i ltrturi sau urlete de animale. Aproape de sectorul central era o fundtur, un mic loc linitit n labirint. David pi pe caldarm cu un tremur uor. La uile acestor stabilimente erau brbai. Stteau, grei i ferchezuii, cu costume ieftine, invitndu-l pe nefericit s vin la ei. David se nghesui la una dintre ui. Animatorul masiv l opri cu o mn impasibil pe pieptul lui. Doamna Tollmeck m-a trimis, mormi David, iar brbatul l ls s treac. nuntru, lumina lmpilor era groas i maronie. Holul prea lipicios din pricina luminii de culoarea rahatului. Dinapoia unui birou sttea o femeie sever, de vrsta a doua, cu o rochie decolorat cu flori, ce se potrivea cu lumina lmpilor. Se uit spre David prin ochelarii cu lentile tiate n jumtate. Eti nou n stabilimentul nostru? ntreb ea. Ai o programare? Trebuie s fiu n camera aptesprezece la ora nou. Numele meu este Orrel, spuse David. Femeia din spatele biroului ridic din sprncene foarte uor i nclin din cap. Arunc o privire la registrul de dinaintea ei. neleg. Ai venit arunc ea o privire la ceasul din perete, ai venit cu zece minute mai devreme, dar putei merge sus. tii drumul? Sally v ateapt. l privi i monstruos i fcu din ochi complice i rnji. Lui David i se fcu ru. Se ntoarse iute cu spatele la ea i se ndrept spre scri. Inima i btea cu putere; urc i ajunse pe coridorul lung de la etaj. i amintea de prima lui vizit aici. La captul coridorului era camera aptesprezece. David ncepu s peasc spre ea. Ura acest etaj. Ura tapetul uor umflat, mirosurile deosebite care emanau din camere, sunetele care strbteau prin perei.
292

Majoritatea uilor de pe coridor erau deschise, dup obicei. Cele care erau nchise demonstrau c aveau un client. Ua de la camera aptesprezece era nchis, firete. Era o excepie de la regula casei. David pea ncet pe mocheta murdar, apropiindu-se de prima u. Din fericire, era nchis, dar ua de lemn nu putea opri zgomotele; strigte nfundate; scrit de piele; o voce uierat, plin de ur. David ntoarse capul i se descoperi privind direct n camera opus. Zri din mers trupul gol de pe pat. Ea l privi, o fat care nu avea mai mult de cincisprezece ani. Sttea n patru labe braele i picioarele i erau acoperite cu blan picioare de cine. Ochii lui adstar hipnotic asupra ei, cu oroare, n vreme ce trecea mai departe; ea sri pe podea cu o micare nendemnatic de cine, se ntoarse mpiedicat ca un patruped fr experien, privi peste umr i i art plin de speran fundul. David csc gura i ochii i se rcir. Aici era locul n care i era ruine de el, n bordelul trfelor Refcute. Oraul miuna de prostituate Refcute, firete. De multe ori aceasta era singura lor ans s scape de nfometare. Dar aici, n cartierul felinarelor roii, micile pcate erau ceva mai sofisticate. Majoritatea trfelor Refcute fuseser pedepsite pentru crime de cu totul alt natur; Refacerea lor era numai o bizarerie i trgea mult preul n jos. Acest district, pe de alt parte, era pentru specialiti, pentru consumatorul avizat. Aici, trfele erau Refcute special pentru profesia lor. Aici erau trupuri scumpe Refcute n forme dedicate cunosctorilor de plceri carnale perverse. Erau copii vndui de prinii lor i oameni care erau forai de datorii s se vnd sculptorilor de carne, Refctorilor ilicii. Erau zvonuri c muli fuseser condamnai la altfel de Refacere, ca apoi s se trezeasc Refcui n fabricile de pedeaps dup modele carnale ciudate i vndui petilor i matroanelor. Era o afacere secundar profitabil condus de biotaumaturgii statului. Timpul se lungea n acest coridor nesfrit, ca o melas rnced. La fiecare u, la fiecare halt de-a lungul drumului, David nu se putea abine s nu priveasc nuntru. Se fora s priveasc n alt parte, dar ochii nu-l ascultau. Era ca o grdin de comar. Fiecare camer coninea o floare unic de carne, un boboc torturat.
293

David grbi pasul pe lng trupuri goale acoperite cu sni ca nite solzi umflai; trupuri monstruoase ca de crab cu piciorue de feti la ambele capete; o femeie care-l privea cu ochi inteligeni de deasupra unei vulve secundare, gura ei fiind o despictur vertical, o copie a celuilalt vagin dintre picioarele desfcute. Doi bieei holbndu-se uimii la falusurile masive pe care le aveau. Un hermafrodit cu multe mini. David simi c-i pocnete capul. Era ameit i obosit de attea orori. Camera aptesprezece se afla dinaintea lui. David nu se ntoarse. i imagin ochii Refcutelor dinapoi privindu-l din nchisorile lor de carne i snge i sex. Btu la u. Dup un moment, auzi lanul ridicndu-se i ua deschizndu-se puin. David intr, cu un nod n gt, lsnd coridorul acela ruinos prad propriei sale corupii. Ua se nchise. *** Un brbat n costum atepta pe patul murdar, netezindu-i cravata. Un alt brbat, cel care deschisese i nchisese ua, sttea n spatele lui David cu braele la piept. David i arunc o privire i i ndrept toat atenia spre brbatul aezat. Brbatul indic un scaun de lng pat, pe care David i-l trase dinainte. David se aez. Bun Sally, spuse el optit. Bun, Serachin, spuse omul slab, ntre dou vrste. Ochii i erau calculai i inteligeni. Era complet nepotrivit cu aceast camer ponosit, cu aceast cas pctoas; cu toate acestea chipul i era foarte linitit. Ateptase la fel de rbdtor i confortabil printre trfele Refcute ca i cum s-ar fi aflat pe coridoarele Parlamentului. Ai cerut s m vezi, spuse brbatul. A trecut ceva timp de cnd am auzit de dumneata. Te-am trecut la adormii. Pi spuse David stnjenit. Nu prea am avut ce raporta. Pn acum. Brbatul ddu judicios din cap i atept. David i linse buzele. i venea greu s vorbeasc. Brbatul l privi ciudat i se ncrunt. Plata e aceeai, tii, spuse el. Chiar puin mai mare. Nu, Dumnezeule, eu se blbi David. Eu tii mi-am ieit din mn.
294

Foarte ieit din mn, gndi neajutorat David. Au trecut ase ani de la ultima dat i am jurat c n-o mai fac. Am ieit din asta. M-am sturat de antaj i n-am nevoie de bani Prima dat, cu cincisprezece ani n urm, intraser chiar n aceeai ncpere n care David petrecea cu o fat Refcut cu trup ruinat, cadaveric. Omul n costum i artase aparatul. i spuseser c o s trimit pozele la ziare i reviste i la universitate. i oferiser o alternativ. Plteau bine. Devenise informator. Colaborator doar, poate o dat sau de dou ori pe an. Apoi se oprise pentru mult timp. Pn acum. Pentru c era nspimntat. David trase puternic aer n piept i ncepu. *** Se ntmpl ceva mare. Sfinte GurMult, nici nu tiu de unde s ncep. tii de boala care se mprtie? Chestia aia de-i ia minile? tiu de unde a nceput. Am crezut c ne putem descurca, am crezut c-l putem ine n cuc, dar la dracu! Tot cretea i cretea i am simit c aveam nevoie de ajutor. (Undeva n adncul lui o prticic se dezgust de aceast laitate, de aceast autoiluzie, dar David continua s vorbeasc repede). E din cauza lui Isaac. Dan der Grimnebulin? spuse brbatul. Cel cu care mpri spaiul? Teoreticianul renegat. Savantul de gheril cu un talent de a se da rotund. Ce a fcut? zmbi omul, rece. Ascultai. A fost angajat de m rog, a fost angajat s fac cercetri asupra zborului i i-a fcut rost de o mulime de chestii zburtoare pe care s le studieze. Psri, insecte, aspide, cam de toate. A primit i o omid mare. Chestia prea c trage s moar, apoi Zaac a gsit cum s-o in n via, pentru c brusc a nceput s creasc. Uria. Aa de mare! Desfcu minile ca s estimeze dimensiunea omizii. Brbatul din faa lui l privea atent, cu chipul dur, cu minile ncletate. Apoi a intrat n stadiul de pup i am fost curioi ce-o s ias. Aa c am venit de acas ntr-o zi i Lublamai cellalt tip din cldire Lublamai zcea acolo, ca un idiot. Creatura aceea care a ieit din cocon i mncase mintea i a scpat i e liber. Brbatul scutur din cap hotrt, cu totul diferit de gesturile politicoase de pn atunci. Aa c te-ai gndit s ne informezi. Nici pe departe! Nu m-am gndit chiar i atunci mai credeam c ne putem descurca. Adic, eram suprat pe Isaac, eram complet dezorientat, dar m gndeam c o s gsim o cale
295

s dm de urma creaturii i s-l facem bine pe Lub Apoi s-au auzit tot mai multe despre oameni care i-au pierdut minile Dar cel mai important este c am descoperit cine i-a procurat creatura asta lui Zaac. Un funcionar care a terpelit-o de la C&D din Parlament. i m-am gndit La dracu, nu m pun eu cu guvernul. Brbatul de pe pat ncuviin judecata lui David. M-am gndit c situaia ne depete cu mult David fcu o pauz. Brbatul de pe pat deschise gura, dar David l opri. Nu, ascult! Nu se termin aici! Pentru c am auzit de revolta din Kelltree i tiu c l-ai pocnit pe editorul de la Agitatorul Renegat, nu-i aa? Brbatul atept, scutur o scam imaginar de pe costum cu o micare reflex. Fapta nu fusese dat publicitii, dar ruinele abatorului lsau s se neleag c ceva se ntmplase n Mocirla Cinelui, iar zvonuri erau din abunden. Una dintre prietenele lui Isaac scrie la revista aia i a luat legtura cu editorul nu tiu cum, o chestie de taumaturgie i el i-a spus dou lucruri. Unul despre inchizitori despre voi c credei c tie ceva ce nu tie de fapt i al doilea lucru c l-ai ntrebat despre un articol din Agitator i despre persoana de contact pentru articol care se presupune a ti ceea ce cred ei c tie, pe care o cheam Barbile. Aa c, de la asta a terpelit funcionarul omida monstruoas! David fcu o pauz, atept impactul vorbelor lui, apoi continu. Totul se leag i nu tiu ce se ntmpl. i nici nu vreau s tiu. mi dau seama c v clcm pe btturi. Poate c e o coinciden, dar eu nu tiu nu m deranjeaz s vnez montri, dar nu am chef s m pun ru cu miliia sau cu poliia secret sau cu guvernul. Trebuie s m scoi din cauz. Brbatul de pe pat btu din palme. David i aminti altceva. La naiba, da, ascult! Mi-am scormonit creierii, am ncercat s-mi dau seama ce se ntmpl i nu tiu dac am dreptate, dar e ceva legat de energia de criz? Brbatul cltin din cap foarte lent, atent, nenelegnd. Continu, spuse el. Ei bine, la un moment dat n timpul evenimentelor, Isaac a lsat s-i scape printre altele c a construit o main de criz funcional tii ce nseamn asta? Chipul brbatului era aspru i ochii i se deschiser mari.
296

Eu sunt doar o verig pentru cei din Mlatina Bursucului, uier el. tiu ce ar nsemna nu poate este Stai puin, n-are niciun sens, este este adevrat? Pentru prima dat brbatul prea cu adevrat ncurcat. Nu tiu, spuse David fr speran. Dar nu s-a ludat cu asta a menionat-o n treact nu tiu. Dar la asta lucreaz i tot lucreaz de ani i ani de zile. Se ls o tcere lung; brbatul de pe pat se uit gnditor n colul ndeprtat al camerei. Pe chipul lui trecea o gam ntreag de emoii. Privi gnditor spre David. De unde tii asta? spuse el. Zaac are ncredere n mine, spuse David (i iar ceva dinuntru l nghionti, iar el nu bg n seam). La nceput femeia aia Numele? ntrerupse brbatul. David ezit. Derkhan Mohorta, murmur el pn la urm. Deci Mohorta, la nceput, s-a reinut s vorbeasc de fa cu mine, dar Isaac a girat pentru mine. mi tie convingerile politice, am fost la demonstraii mpreun (din nou, pentru sine: nu ai convingeri politice, trdtor nenorocit). Doar c n vremuri din astea, ezit el nefericit. Brbatul ddu din mn poruncitor. Nu-l interesa nici vina, nici raionamentele lui David. Isaac i-a spus c poate s aib ncredere n mine i c poate s-mi spun orice. Se ls o tcere lung. Omul de pe pat atepta. David ridic din umeri. Asta-i tot ce tiu, opti el. Brbatul ddu din cap i se ridic. Bine, spuse el. A fost foarte util. Va trebui s-l aducem pe prietenul tu Isaac la secie. Nu te teme, adug el cu un zmbet linititor. Nu avem niciun interes s scpm de el, promit. O s avem ns nevoie de ajutorul lui. Ai dreptate, firete. E de nchis un cerc, de fcut nite legturi i tu nu eti n postura s o faci, iar noi da. Cu ajutorul lui Isaac. Va trebui s rmi n legtur cu noi, spuse brbatul. Vei primi indicaii scrise. Asigur-te c le vei urma. Nu e cazul s-i atrag atenia. Vom avea grij ca der Grimnebulin s nu tie de unde ne vin informaiile. S-ar putea s nu facem nicio micare vreo cteva zile nu intra n panic. Asta-i treaba noastr. Tu
297

stai linitit i ncearc s-l faci pe der Grimnebulin s se comporte normal. Bine? David ddu trist din cap. Atepta. Brbatul l privi aspru. Asta-i tot, spuse el. Poi pleca. Cu o grab vinovat i recunosctoare, David se ridic i se grbi spre u. Se simea de parc ar fi notat n mocirl, propria lui ruine nconjurndu-l ca o mare de muci. Tnjea s se ndeprteze de aceast ncpere i s uite ce spusese i ce fcuse, fr s se gndeasc la monedele sau biletele care aveau s-i fie trimise i s se gndeasc la loialitatea lui ctre Isaac; i spunea c fcuse totul spre binele lui. Cellalt brbat i deschise ua, l ls s treac, iar David se grbi recunosctor afar, aproape alerg pe coridor, dorind s scape. Dar orict s-ar fi grbit pe strzile din Inima Scuipatului, vina se aga de el, tenace ca nisipurile mictoare.

298

Capitolul Treizeci
Timp de o noapte, oraul dormi oarecum linitit. Firete, existau i obinuitele ntreruperi. Indivizi care se bteau i mureau. Snge care murdrea strzile. Geamuri care se sprgeau. Miliie care trecea pe deasupra. Dirijabile care sunau ca nite balene monstruoase. Trupul mutilat, fr ochi, al unui brbat identificat mai trziu ca fiind Benjamin Flex ajuns la rm n Cartierul Infam. Oraul tresrea n somn, aa cum fcea de secole. Dormea n reprize, dar aa o fcuse el dintotdeauna. ns n noaptea urmtoare, cnd David avusese aventura din cartierul felinarelor roii, ceva se schimbase. Noaptea Noului Crobuzon fusese ntotdeauna un haos de zgomote i acorduri violente. Acum rsuna o alt not. Un subton tensionat, optit, care fcea aerul irespirabil. Pre de o noapte, tensiunea din aer a fost subire, strecurndu-se n minile cetenilor i trimind umbre peste chipurile lor adormite. Dup care, peste zi, nimeni nu-i amintise dect de o nelinite nocturn de moment. Apoi, cnd umbrele se lungir i temperatura sczu, cnd noaptea se ntoarse de sub lume, ceva nou i teribil se aez peste ora. De jur-mprejur, din Colina Stindardului din nord n Fundtura Cocioabelor de lng ru, din suburbiile dezolante ale Cartierului Infam din est la mahalalele industriale din Himer, locuitorii se zvrcolir i gemur n pat. Copiii au fost primii. Au ipat i i-au nfipt unghiile n palme, feele lor micue ncreindu-se n grimase dure; asudau cu miros greu; capul li se cltina dintr-o parte n alta, fr s se trezeasc. Pe msur ce noaptea naint, i adulii fur afectai. n adncimile viselor, temeri vechi i paranoice se prbuir prin barierele mentale ca nite armate invadatoare. Succesiuni de imagini nfiortoare i asaltar pe cei afectai, viziuni animate de o team profund i banaliti absurd de ngrozitoare fantome i goblini pe care nu aveau s-i ntlneasc niciodat i de care ar fi rs cnd s-ar fi trezit. Cei scutii din ntmplare de chin erau trezii brusc n puterea nopii de gemetele i ipetele iubiilor, sau de plnsetul lor.
299

Uneori visele erau despre sex i fericire, dar intensificate i febrile i devenind terifiante n intensitatea lor. n aceast capcan complicat a nopii, rul era ru i binele era tot ru. Oraul se scutura i tremura. Visele deveniser o molim, un bacil care prea s treac de la un adormit la altul. Se insinuau chiar i n minile celor treji. Paznici de noapte i ageni de miliie; dansatoare de noapte i studeni; insomniaci: se trezeau c-i pierd irul gndurilor, alunecnd n fantezii i reflecii de o intensitate halucinatorie. Peste tot oraul noaptea era fisurat de strigte de nefericire nocturn. Noul Crobuzon era cuprins de o epidemie, de o molim, o molim de comaruri. *** Vara se aduna deasupra Noului Crobuzon. l nbuea. Aerul nopii era fierbinte i gros ca o expiraie. Mult deasupra oraului, ntins ntre nori i bolt, marile creaturi naripate salivau. Btur din aripile lor vaste neregulate, trimind valuri mari de aer sub fiecare micare. Membrele lor complicate tentaculare i insectoide, antropoide, chitinoase, numeroase tremurau de o excitare febril. i deschiser gurile lor nspimnttoare i biciuir din limbile despicate spre acoperiuri. Aerul era mbibat cu vise, iar creaturile zburtoare le lingeau cu poft ca pe nite sucuri gustoase. Cnd papilele li se umpleau de nectarul invizibil, i trgeau limba nuntrul gurii cu un plescit i i artau dinii uriai. Planau. Aruncau din zbor deeurile meselor de mai nainte. Mizeria invizibil se rspndea n cer, dejecii psihice care alunecau, groase, prin interstiiile planului lumesc. Se scurgeau prin eter i umpleau oraul, saturnd minile locuitorilor, tulburndu-le odihna i aducnd la suprafa montri. Cei adormii i cei treji i simeau minile tulburate. Cele cinci plecau la vntoare. *** Prin vrtejul de comaruri ale oraului, fiecare creatur ntunecat putea discerne drele de arome individuale. De obicei erau vntori oportuniti. Ateptau pn ce miroseau un tumult mental puternic, vreo minte deosebit de gustoas. Atunci complicatele zburtoare se ntorceau i intrau n picaj, cobornd asupra przii. i foloseau minile subiri s deschid ferestrele de la etaj i peau n podurile luminate de
300

lun ctre cei adormii pentru a le sorbi sucul. Se prindeau cu o mulime de membre de trectorii de pe malul rului, care ipau n vreme ce erau tri ntr-o noapte deja plin de strigte. Dar cnd lsau deoparte carcasele de carne ale poriei lor de hran, tresrind i blbnind pe podea sau pe pavaj, cnd ghionturile de foame se mai potoleau i cutau hrana cu mai puin ncrncenare, doar din plcere, naripatele deveneau curioase. Adulmecau secreiile slabe ale minilor pe care le simiser mai devreme i, ca nite fiare inteligente, reci, curioase, le urmreau. Iat firul mental subtil al unuia dintre gardieni, care sttuse la intrarea cutii lor din Oraul Oaselor i care avusese fantezii despre soia prietenului lui. Aroma imaginaiei lui le fcea limba s tresar. Creatura care gustase asta se roti pe cer haotic ca un fluture sau ca o molie i coborse n Prloaga Ecoului, urmrind mirosul przii. O alt siluet aerian se nl brusc pe o traiectorie n opt, rsucindu-se pe propriile urme, cutnd aroma familiar care i stimulase gustul. Era o arom nervoas care trecuse prin coconii montrilor pe vremea cnd mai erau nc pupe. Bestia pluti peste ora, cu saliva picurnd sub ea n diferite dimensiuni. Emisiile erau obscure, frustrant de slabe, dar mirosul creaturii era fin i o conduse spre Mafaton, lingnd drumul spre savanta care i privise crescnd, Magesta Barbile. Cea npstuit, cea prost hrnit care i eliberase suratele gsi i ea o dr de gust pe care i-o aminti. Mintea ei nu era att de dezvoltat, gustul ei mai puin exact; nu putea urmri izul prin aer. Dar ncerca. Gustul acelei mini i era att de familiar o nconjurase n timpul creterii, n timpul stadiului de pup Pierdu i regsi mirosul, l pierdu din nou. Cea mai mic i mai slab dintre vntoarele nocturne, de departe mai puternic dect orice om, nfometat i prdtoare, i linse calea pe cer, ncercnd s regseasc drumul spre Isaac Dan der Grimnebulin. *** Isaac, Derkhan i Lemuel Porumbelul stteau nerbdtori la colul strzii, n lumina fumurie a lmpii cu gaz. Unde dracu e tovarul tu? uier Isaac. ntrzie. Probabil nu ne poate gsi. i-am zis c e tmpit, spuse Lemuel calm, apoi scoase un briceag i ncepu s-i curee unghiile. De ce avem nevoie de el?
301

N-o mai face pe nevinovatul, Isaac. Eti destul de bun ca s arunci cu bani n mine, s m pui s fac tot felul de treburi mpotriva principiilor mele, dar exist limite. Nu m implic n nimic care irit guvernul fr s am protecie. Iar domnul X e protecia mea. Isaac njur n barb, dar tia c Lemuel avea dreptate. Fusese foarte nelinitit c trebuia s-l implice pe Lemuel n toat povestea asta, dar evenimentele evoluaser att de rapid nct nu-i dduse nicio ans. David ovia n mod evident s-l ajute s o gseasc pe Magesta Barbile. Prea paralizat, o mas de nervi, neajutorat. Isaac i pierdea rbdarea cu el. Avea nevoie de sprijin i voia ca David s-i mite fundul i s fac ceva. Dar nu era acum timpul s se certe cu el. Derkhan i dduse fr s vrea numele care prea s fie cheia ce descuia misterele prezenelor din cer i enigmaticul interogatoriu al miliiei asupra lui Ben Flex. Isaac trimisese informaia, numele i tot ce mai avea Mafaton, savanta, C&D ctre Lemuel Porumbelul. Trimisese i bani, cteva guinee (i vzuse c aurul pe care i-l dduse Yagharek ncepuse s se subieze) i-l implor s-i dea informaii i ajutor. De aceea i controla mnia strnit de ntrzierea domnului X. Cu toat nerbdarea pe care o arta prin gesturi, acest fel de protecie era exact motivul pentru care l atrsese pe Lemuel. Lemuel nsui nu trebuise convins prea mult pentru a-i nsoi pe Isaac i Derkhan la adresa din Mafaton. Se prefcuse indiferent la detalii, ca un mercenar a crui dorin era doar s fie pltit pentru eforturile lui. Isaac nu-l credea. Simea c Lemuel devenise interesat de intrig. Yagharek nu putea fi convins s vin. Isaac ncercase s-l conving, iute i energic, dar Yagharek nici mcar nu rspunsese. Atunci ce naiba caui tu aici? simi Isaac c trebuie s ntrebe, dar i nghii iritarea i l ls pe garuda n pace. Poate c i mai trebuia timp s se integreze n colectiv. Isaac i permitea s atepte. Lin plecase chiar nainte de sosirea lui Derkhan. Nu dorise s-l lase pe Isaac cu toate greutile pe cap, dar i ea se simea oarecum distras. Sttuse numai o noapte, apoi plecase i i promisese lui Isaac c avea s se ntoarc de ndat ce putea. Dar a doua zi diminea Isaac primise un bilet scris de mna ei, care traversase oraul cu un serviciu de livrri scump. Dragul meu,
302

Mi-e team c ai s te simi mnios i trdat, dar te rog s fii nelegtor. Acas m atepta o alt scrisoare de la angajatorul meu, de la patronul meu dac vrei s-i spui aa. Imediat dup mesajul n care spunea c nu voi fi necesar n viitorul apropiat, a venit un altul care m chema napoi. tiu c momentul este prost ales. i cer doar s m crezi c nu a fi vrut s ascult de el, dar nu pot. Nu pot, Isaac. Am s ncerc s termin lucrarea ct mai repede, ntr-o sptmn sau dou, sper, i am s m ntorc la tine. Ateapt-m. Cu toat dragostea, Lin Aa c, la colul Pasajului Addley, camuflai de clarobscurul lunii pline trecnd prin nori i umbrele copacilor din Billy Green, se aflau numai Isaac, Derkhan i Lemuel. Toi trei se foiau nelinitii, privind n sus la umbrele trectoare, tresrind la zgomote nchipuite. De pe strzile dimprejur veneau strigtele intermitente ale celor cu somnul tulburat. La fiecare geamt slbatic, cei trei se priveau speriai. Pe toi dracii, uier Lemuel iritat i nspimntat. Ce se ntmpl? E ceva n atmosfer, murmur Isaac privind fr int n sus. Pentru a pune capac, Derkhan i Lemuel, care se ntlniser cu o zi nainte, luaser repede hotrrea c se dispreuiesc reciproc. Fceau tot posibilul s nu se bage n seam unul pe cellalt. Cum ai fcut rost de adres? ntreb Isaac, i Lemuel ridic din umeri enervat. Legturi, Zaac, contacte i corupie. Tu cum crezi? Madam Barbile i-a eliberat apartamentul acum cteva zile i a fost vzut de atunci la aceast adres mai puin salubr. Cu toate astea, e la numai trei strzi distan de fosta locuin. Femeia asta nu are pic de imaginaie. Hei, nghionti el braul lui Isaac i art spre strada slab luminat. Uite-l pe omul nostru. De peste drum, o siluet mare se desprinse din umbr i se ndrept greoi spre ei. Se uit urt spre Isaac i Derkhan, nainte s-l salute din cap pe Lemuel cu un gest absurd de elegant. E totul n regul, Porumbelule? spuse el prea tare. Ce avem de fcut? Mai ncet, omule, spuse agitat Lemuel. Ce ai acolo?
303

Omul masiv puse degetul la buze n semn c a neles. Desfcu haina i scoase la iveal dou flinte enorme. Isaac tresri uor cnd le vzu. Att el ct i Derkhan erau narmai, dar nu cu asemenea tunuri. Lemuel ddu din cap aprobator la vederea armelor. Bine. Probabil n-o s avem nevoie de ele, dar nu se tie. Bine. Nu vorbii. Nici s nu auzii. n noaptea asta nu avei urechi. Brbatul ncuviin. Lemuel se ntoarse spre Isaac i Derkhan. Ascultai. Voi tii ce avei de ntrebat. Pe ct posibil noi o s fim doar nite umbre. Dar avem motive s credem c miliia este interesat de treaba asta, ceea ce nseamn c n-o putem rasoli. Dac femeia nu v ajut, o s-i dm noi un brnci, bine? Asta e expresia pentru tortur n gangstereasc? uier Isaac. Lemuel l privi rece. Nu. i nu-mi ine mie predici; tu eti cel care pltete. Nu avem timp s ne fim, aa c n-o s-i dau voie s fac nazuri. E vreo problem? Bine. Strada Wardock este mai jos pe dreapta. Nu trecur pe lng niciun trector nocturn n drumul lor prin strduele lturalnice. Mergeau diferit: tovarul lui Lemuel drept i fr team, prnd neafectat de atmosfera de comar; Lemuel aruncnd multe ocheade spre uile caselor; iar Isaac i Derkhan cu o grab nervoas. Se oprir la ua doctoriei Barbile de pe strada Wardock. Lemuel se ntoarse i i fcu semn lui Isaac s o ia nainte, dar Derkahn se bg n fa. O fac eu, opti ea furioas. Ceilali btur n retragere. Cnd se ndeprtar destul, Derkhan se ntoarse i trase de cordonul clopoelului. Mult timp nu se petrecu nimic. Apoi se auzir pai care coborau ncet treptele i se apropiau de u. Se oprir chiar napoia ei, apoi tcere. Derkhan atept, fcnd semn celorlali s nu fac zgomot. Pn la urm se auzi o voce din cas. Cine-i acolo? Magesta Barbile prea foarte speriat. Derkhan vorbi calm i repede. Doamn Barbile, numele meu este Derkhan. Trebuie s v vorbesc foarte urgent. Isaac privi mprejur s vad dac se aprindea vreo lumin pe strad. Pn acum prea c trecuser neobservai. Din spatele uii, Magesta Barbile ceda greu.
304

Nu prea sunt sigur, spuse ea. Nu e chiar momentul potrivit Doamn Barbile Magesta spuse linitit Derkhan. Trebuie s deschizi ua. Putem s te ajutm. Doar deschide blestemata asta de u. Acum. Dup nc un moment de ezitare, Magesta Barbile descuie ua i o crp. Derkhan era gata s se foloseasc de moment ca s se mping nuntru, dar se opri. Barbile avea o puc. Prea teribil de nepriceput n mnuirea ei. Dar orict de nepriceput ar fi fost, arma era ndreptat spre stomacul lui Derkhan. Nu tiu cine eti ncepu Barbile, dar nainte s poat termina, prietenul uria al lui Lemuel, domnul X, se strecur cu uurin i repede pe lng Derkhan, apuc puca, strecurndui palma ntre coco i fitil, blocnd mecanismul. Barbile scnci i aps trgaciul, provocnd un uierat scurt de durere din partea domnului X atunci cnd cocoul muc din carne. Smulse arma, aruncnd-o pe Barbile spre scara din spatele ei. Pn ca ea s se redreseze, el deja intrase n cas. Ceilali l urmar. Derkhan nu protest la tratamentul aplicat lui Barbile. Lemuel avea dreptate. Nu dispuneau de timp. Domnul X o inea pe femeie, calm, n vreme ce ea se zbtea i gemea din spatele braului lui. Avea ochii mari i era alb de spaim. Doamne! se rsti Isaac. O s cread c vrem s-o omorm! Termin! Magesta, spuse tare Derkhan, trntind ua fr s se uite n urm. Magesta, oprete-te. Nu suntem de la miliie, dac asta crezi. Sunt o prieten a lui Benjamin Flex. Auzind asta, Barbile deschise ochii i mai tare i zbaterile ei devenir mai slabe. Bine, spuse Derkhan. Benjamin a fost ridicat. Presupun c tii asta. Barbile o privi i ncuviin repede. Angajatul enorm al lui Lemuel lu mna de la gura femeii. Ea nu strig. Nu suntem de la miliie, repet Derkhan ncet. N-o s te lum cum l-au luat pe el. Dar tii tii dac noi am putut s dm de urma ta, dac am putut afla cine a fost contactul lui Ben, i ei sunt n stare de asta. Eu De aceea eu Barbile arunc o privire spre arm. Derkhan ddu din cap. Bine, ascult, Magesta, spuse ea rspicat cu privirea aintit spre Barbile. Nu avem prea mult timp D-i drumul,
305

brut! Nu avem prea mult timp i trebuie s tim exact ce se petrece. O mulime de fire duc la tine. Aa c las-m s-i propun ceva. De ce nu mergem sus, nainte s apar miliia, i s ne explici ce se petrece aici? *** Abia am aflat de Flex, spuse Magesta. Sttea ghemuit pe sofa, cu o can de ceai rece n mini. n spatele ei, o oglind mare ocupa aproape tot peretele. Nu prea urmresc tirile. Am avut o ntlnire cu el acum dou zile i cnd nu a venit m-am speriat c nu tiu c m-a prt, ceva de genul sta. Probabil c asta a i fcut, gndi Derkhan, dar nu spuse nimic. Apoi am auzit zvonuri despre evenimentele din Mocirla Cinelui n care miliia a pus capt unei revolte Nu a fost nicio revolt, simi Derkhan nevoia s-i strige, dar se abinu. Indiferent de motivele pe care Magesta Barbile le avusese ca s-i furnizeze lui Ben acele informaii, era clar c dizidena politic nu era unul dintre ele. Deci, zvonurile acelea, continu Barbile. Am pus cap la cap, nelegi? Apoi Apoi te-ai ascuns, spuse Derkhan i Barbile ncuviin. Uite, spuse brusc Isaac, care tcuse pn atunci, atent. Nu poi simi? Nu-i dai seama? Parc aerul nopii a devenit rnced. Poate c e o coinciden ciudat, dar pn acum toate lucrurile rele care s-au petrecut n ultima lun par s fie legate de o conspiraie, i pun pariu c asta nu e o excepie. Se aplec spre chipul demn de mil al lui Barbile. Ea l privi timid i speriat. Doamn Barbile, spuse el apsat. Ceva care se hrnete cu mini inclusiv cu mintea prietenului meu; un raid al miliiei asupra Agitatorului Renegat; aerul care se transform ntr-o sup mpuit Ce se petrece? Ce legtur are asta cu rahatul-devisat? Barbile ncepu s plng. Isaac aproape c url de nervi, ntorcndu-se cu spatele i ridicnd exasperat minile n aer. Dar i reveni. Ea ncepu s vorbeasc printre smiorcieli. Am tiut c e o idee proast, spuse ea. Le-am spus c trebuie s pstrm controlul asupra experimentului Cuvintele ei erau aproape neinteligibile, ntrerupte de un uvoi de lacrimi i muci. Nu trecuse destul timp Nu ar fi trebuit s-o fac
306

S fac ce? spuse Derkhan. Ce au fcut? Despre ce a vorbit Ben cu tine? Despre transfer, se smiorci Barbile. Nu terminasem proiectul, dar am auzit deodat c se renun la el cineva a descoperit ce se ntmpla de fapt Specimenele noastre erau vndute unui mafiot Ce specimene? ntreb Isaac, dar Barbile nu-l bg n seam, se elibera de povar n ritmul ei. Nu avansam destul de repede pentru sponsori, nelegi? Deveneau nerbdtori Aplicaiile pe care le-au crezut a fi militare, psihodimensionale nu se concretizau. Subiecii erau incomprehensibili, nu fceam niciun progres i erau incontrolabili, erau mult prea periculoi i ridic privirea i vorbi mai tare, nc printre lacrimi. Continu dup o pauz, de aceast dat mai linitit. Am fi ajuns la o concluzie pn la urm, dar ar fi durat prea mult. Atunci finanatorii cred c s-au enervat. Aa c directorul proiectului ne-a spus c s-a terminat, c specimenele au fost distruse, dar e o minciun Toat lumea tie asta. Nu e primul proiect care pete asta, nelegi Isaac i Derkhan priveau mirai, dar tceau din gur. tiam deja c e o cale de a face bani. Probabil c i-au vndut celui mai bun ofertant cuiva care i putea folosi pentru droguri n felul sta sponsorii i primeau banii napoi i directorul putea pstra proiectul pentru el, coopernd cu traficantul de droguri cruia i vnduse. Dar nu e bine Nu e bine ca guvernul s fac bani din droguri i nici nu e corect s ne fure proiectul Barbile se oprise din plns. Sttea acolo i-i trgea nasul. O lsar s vorbeasc tot ce voia. Ceilali aveau de gnd s lase lucrurile aa, dar eu eram furioas Nu le-am urmrit degeaba cum ies din cocon, nu am nvat degeaba tot ce am putut despre ele. Iar acum aveau s fie folosite de un rufctor ca s fac bani cu ele Derkhan abia putea s cread naivitatea ei. Deci acesta era contactul lui Ben. Aceast savant de doi bani deranjat de faptul c i se suflase de sub nas proiectul. Pentru asta, scosese la iveal afacerile necurate ale guvernului i-i atrsese mnia miliiei pe cap. Barbile, vorbi Isaac din nou, de aceast dat mult mai calm. Ce sunt ele? Magesta Barbile ridic ochii spre el. Prea puin tulburat.
307

Ce sunt ele? spuse ea ameit. Creaturile care au evadat? Proiectul? Ce sunt ele? Molii-nestinse.

308

Capitolul Treizeci i unu


Issac ddu din cap ca i cum aceast revelaie ar fi avut vreun sens pentru el. Se pregti s o ntrebe altceva, dar ea deja nu-l mai privea. Am tiut c au scpat din pricina viselor, spuse ea. Mi-am dat seama c sunt libere. Nu tiu cum au scpat. Dar s-a vzut c vnzarea lor a fost o idee proast, nu? Asta e o bulin neagr pentru Vermishank, spuse ea cu o voce triumftoare. *** La auzul acestui nume, Isaac tresri. Firete, gndi el calm. Implicarea lui n aa ceva e de neles. Pe de alt parte, i venea s ipe. Ce are de-a face Vermishank cu asta? ntreb el cu grij. O vzu pe Derkhan privindu-l tios. Nu recunotea numele, dar i ddea seama c el l cunoate. El e eful, spuse Barbile surprins. El e directorul proiectului. Dar el e un biotaumaturg, nu un biolog, nu un teoretician De ce a fost pus el la conducere? Biotaumaturgia este specializarea lui, nu singurul domeniu. Este mai ales un administrator. Se ocup de toate cercetrile care implic biohazard: Refacere, arme experimentale, organisme de vntoare, boli Vermishank era eful catedrei de tiine la Universitatea Noului Crobuzon. Ocupa o poziie de nalt prestigiu. Ar fi fost ilogic s se ofere un asemenea post cheie cuiva cu vederi antagoniste guvernului: asta era evident. Dar Isaac realiz acum c subestimase implicarea lui Vermishank n afacerile statului. Era mai mult dect un servitor. Vermishank a vndut moliile-nestinse? spuse Isaac. Barbile ncuviin. Afar se pornise vntul i obloanele se ciocneau violent. Domnul X prea agitat din pricina zgomotului. Nimeni altcineva n-o slbi din ochi pe Barbile. Am luat legtura cu Flex pentru c mi-am zis c nu e drept, spuse ea. Dar s-a ntmplat ceva moliile au scpat. Doar zeii tiu cum. Eu tiu cum, gndi Isaac. A fost din cauza mea.
309

tii ce implic evadarea lor? Suntem o s fim vnai cu toii. Iar miliia a citit Agitatorul Renegat i a crezut c Flex are ceva de-a face cu asta iar dac au crezut asta despre Flex curnd vor crede c i eu sunt implicat, se smiorci din nou Barbile i Derkhan ntoarse privirea dezgustat, gndindu-se la Ben. Domnul X se apropie de fereastr ca s nchid mai bine obloanele. Uite ce-i Isaac ncerc s-i adune gndurile. Erau o mulime de lucruri despre care voia s o ntrebe, dar unul era absolut presant. Deci, doctor Barbile cum le prindem? *** Barbile ridic privirea spre el i cltin din cap. Privi printre Isaac i Derkhan care vegheau asupra ei ca nite prini nelinitii, pe lng Lemuel care sttea ntr-o parte, fcndu-se c nu o bag n seam. Privirea ei l gsi pe domnul X care sttea n faa ferestrei neprotejate. O deschisese puin i se ntinsese s prind obloanele. Acum sttea nemicat, privind afar. Magesta Barbile privi peste umrul lui n noapte. Ochii ei nghear. Ca i vocea. Ceva btea la fereastr, ncercnd s ajung la lumin. Barbile se ridic, Lemuel, Isaac i Derkhan se apropiar de ea ngrijorai, ntrebnd ce s-a ntmplat, fr s neleag ipetele ei slabe. Mna ei se ridic tremurnd spre figura paralizat a domnului X. Sfinte GurMult opti ea. Sfinte, m-a gsit, m-a mirosit Apoi ip i se rsuci pe clcie. Oglinda! ip ea. Privii n oglind! Tonul ei era poruncitor. Ei o ascultar. Vorbi cu atta autoritate nct nimeni nu ced curiozitii de a se ntoarce s priveasc direct. Cei patru priveau prin oglinda din spatele sofalei. Priveau ncremenii. Domnul X pea napoi cu aspectul unui zombi. n spatele lui se vedea un flfit de culori ntunecate. O form teribil se nghesui i se strnse ca s-i treac pliurile i oasele i trupul prin ferestruic. Un cap lipsit de ochi se iea prin deschiztur i se ntorcea lent dintr-o parte n alta. Parc era o natere imposibil. Creatura care se vedea n oglind se contracta n direcii imposibile, invizibile. Tremura din pricina
310

efortului, i trgea trupul prin deschiztur, braele i ieeau de sub trupul ntunecat s se mping n cadrul ferestrei. Afar, aripile pe jumtate ascunse parc fierbeau. Creatura se mpinse brusc i fereastra se dezintegr. Se auzi doar un sunet sec, slab, ca i cum aerul ar fi fost golit de substan. Cioburi de sticl se mprtiar prin camer. Isaac privea, paralizat. Tremura. Cu coada ochiului i vzu pe Derkhan, Lemuel i Barbile n aceeai stare. E o nebunie! gndi el. Trebuie s ieim de aici! ntinse mna i o lu pe Derkhan de mnec, ncepnd s se ndrepte spre u. Barbile prea paralizat. Lemuel trase de ea. Niciunul nu tia de ce le spusese ea s priveasc n oglind, dar nici nu se ntoarser. i cnd mai aveau puin s ajung la u, nghear din nou; creatura din camer se ridic. *** Ca i cum ar fi nflorit brusc, creatura se ridic napoia lor, umplnd oglinda prin care priveau cu rsuflarea tiat. Puteau vedea spatele domnului X care se uita la modelul acelor aripi, model care se mica cu o grab hipnagogic, celulele de culoare de sub pielea creaturii pulsnd n dimensiuni ciudate. Domnul X pi n spate ca s vad aripile mai bine. Nu-i puteau vedea faa. Molia-nestins l meninea n trans. Era mai nalt dect un urs. Un mnunchi de excrescene ascuite ca nite bice cartilaginoase ntunecate nflorir din coastele ei i fluturar n fa. Alte membre mai mici, mai ascuite, se ndoir ca nite gheare. Picioarele creaturii erau parc brae de maimu. Trei perechi ieeau din trunchi. Cnd sttea pe dou picioare, cnd pe patru sau pe ase. Se ls pe picioarele cele mai din spate i o coad ascuit iei dintre ele pentru a se echilibra. Chipul creaturii (ntotdeauna acele aripi uriae neregulate, curbndu-se n direcii ciudate, modificndu-i forma pentru a ncpea n camer, fiecare la fel de ntmpltoare i inconstant ca uleiul n ap, fiecare o reflexie perfect a celeilalte, se micau continuu, cu modelul n continu schimbare, fluturnd ca un val seductor.) nu avea ochi, doar dou guri adnci din care ieeau nite antene groase, flexibile ca nite degete deasupra rndurilor
311

de dini uriai. Sub privirile lui Isaac, se ridic i deschise gura inimaginabil, scond o limb uria, prehensil. Biciui cu ea aerul. Captul i era acoperit cu plcuri de papile care pulsau pe apendicele ca o tromp de elefant. ncearc s m gseasc, se vicri Barbile i, cednd nervos, porni n goan ctre u. Pe loc, molia-nestins biciui cu limba ntr-acolo. Succesiunea de micri care urm fu prea rapid pentru un ochi obinuit. Un fel de col organic ni i trecu prin capul domnului X ca prin ap. Domnul X se cutremur i, n timp ce sngele ncepu s neasc prin osul sfrmat, molia-nestins ntinse patru dintre braele ei, l trase brusc i l arunc n captul cellalt al ncperii. Domnul X zbur prin aer lsnd n urm o dr de snge i fragmente de os ca o comet. Muri nainte s ajung jos. Cadavrul domnului X o izbi pe Barbile n spate, aruncnd-o la podea. Trupul lui ateriz fr via, greoi, n pragul uii, cu ochii larg deschii. Lemuel, Isaac i Derkhan o zbughir spre u. ipetele lor simultane se transformar ntr-o simfonie cacofonic. Lemuel sri peste Barbile care zcea prbuit i disperat, ncercnd s se elibereze de sub pieptul uria al domnului X. Se rostogoli pe spate i strig dup ajutor. Isaac i Derkhan o ajunser n acelai timp i ncepur s o trag de brae. Barbile inea ochii strni. Dar cnd scpar de trupul domnului X i Lemuel l nltur cu o lovitur puternic din faa uii, un tentacul dur, ca de cauciuc, i ajunse i o apuc pe Barbile de picior. Ea l simi i ncepu s ipe. Derkhan i Isaac traser tare. Pentru o clip fur ntmpinai de rezisten, apoi molia-nestins smuci. Barbile scp din strnsoarea lui Isaac i Derkhan cu o uurin umilitoare. Alunec cu vitez pe podea, zgriindu-se n achii. Barbile ncepu s ipe. Lemuel for ua i ni afar fr s priveasc napoi. Isaac i Derkhan se ridicar ntr-o clip. ntoarser capul simultan ca s priveasc n oglind. Ambii scoaser un strigt de groaz. Barbile se zbtea i ipa n mbriarea complicat a molieinestinse. Membre i pliuri de carne o mngiau. Ea se zbtea i
312

braele i erau inute, ddea din picioare i picioarele i erau imobilizate. Creatura uria ntoarse uor capul ntr-o parte, prnd c o privete cu foame i curiozitate. Emitea zgomote uoare, obscene. Ultima ei pereche de mini se cr i ncepu s pipie ochii lui Barbile, i atingea cu delicatee. ncerca s-i deschid. Barbile se vicrea i implora ajutor, dar Isaac i Derkhan stteau paralizai, privind prin oglind. Cu minile tremurnd violent, Derkhan scoase de sub hain pistolul ncrcat. Privind atent prin oglind, inti napoia ei. Mna i se cltina ncercnd s inteasc din acea poziie imposibil. Isaac vzu ce face i scoase, la rndu-i, pistolul. Trase mai repede dect ea. Se auzi un bubuit puternic de praf de puc aprins. Glonul iei pe eav i trecu pe deasupra capului creaturii. Molia nici nu ridic privirea. Barbile ip speriat de zgomot i ncepu s cear, ngrozit, s fie mpucat ea. Derkhan strnse din dini i ncerc s-i stpneasc braul. Trase. Molia-nestins se rsuci i aripile i tresrir. i deschise gura cavernoas i scoase un uierat strangulat. Isaac vzu o gaur mic n estura aripii stngi. Barbile strig i atept un moment, apoi i ddu seama c este nc n via i ncepu s ipe din nou. Molia-nestins se ntoarse spre Derkhan. Dou dintre braele ei biciuir pe distana de doi metri care le desprea i o lovir n spate. Se auzi un scrnet puternic. Derkhan fu aruncat prin ua deschis, forat s dea violent aerul afar din plmni. Se prbui gemnd. Nu te uita n jur! ip Isaac. Hai! Hai! Vin! ncerc s nu asculte rugminile lui Barbile. Nu avea timp s ncarce arma din nou. Pe cnd i fcea drum ncet ctre u, rugndu-se s nu fie bgat n seam de creatur, privi ce se ntmpla n oglind. Refuza s neleag ceva. Pentru el nu erau dect nite imagini. Mai trziu avea s reflecteze la ele, dac avea s prseasc viu aceast cldire i s ajung teafr acas, la prietenii lui. Dar acum avea grij s nu se gndeasc la nimic n timp ce privea molia-nestins ntorcndu-i din nou atenia spre femeia din braele ei. Nu se gndi la nimic cnd o vzu deschizndu-i ochii cu degetele subiri simiene, o auzi ipnd pn ce vomit
313

de fric i apoi tcu brusc n clipa n care zri desenele aripilor. Vzu aripile acelea deschizndu-se i ntinzndu-se ntr-un tablou hipnotic, vzu expresia de trans a lui Barbile privind cu ochii holbai la culorile mictoare; vzu trupul relaxndu-se i molia salivnd de poft, cu limba ieind din gura cscat i erpuind n sus peste cma spre faa cuprins de un extaz idiot. Vzu vrful despicat al limbii venind aproape de chipul femeii, de nasul ei, de urechile ei, ndesndu-se apoi printre dinii ei n gur (i Isaac se ngreo, chiar dac ncerca s nu se gndeasc la nimic), mpingnd cu o for indecent; ochii ei se bulbucau pe msur ce limba se afunda n ea. Apoi Isaac vzu ceva tresrind sub pielea scalpului ei, umflndu-se i fcnd valuri sub pr i carne, ca un ipar n noroi, vzu o micare strin n spatele ochilor i privi mucusul i lacrimile care i ieeau din orificiile capului n timp ce limba i cotrobia prin minte; chiar nainte de a iei, Isaac i vzu ochii stingndu-se i stomacul moliei umflndu-se pe msur ce o sorbea.

314

Capitolul Treizeci i doi


Lin era singur. Sttea n mansard, sprijinindu-se de un perete cu picioarele desfcute ca o ppu. Privea praful micndu-se. Era ntuneric. Aerul era cald. Era dup miezul nopii, ntre orele dou i patru. Noaptea era interminabil i neierttoare. Lin simea vibraiile aerului, strigtele tremurtoare i urletele de somn tulburat din oraul ce o nconjura. i simea capul greu de prevestiri rele i ameninri. Se foi puin i i mas capul. i era team. Nu era att de proast s nu-i dea seama c ceva nu era n regul. Ajunsese la domnul Motley cu ceva timp n urm, la sfritul dup-amiezii din ziua precedent. Ca de obicei, fusese ndrumat spre mansard. Dar cnd intrase n ncperea lung i uscat, se trezise singur. Sculptura sttea ntunecat la captul ndeprtat. Dup ce privise mprejur cu un aer idiot, ca i cum domnul Motley s-ar fi putut ascunde n spaiul acela gol, se apropiase ca s studieze lucrarea. Presupunea, cu oarecare nelinite, c Motley avea s vin mai trziu. Mngiase sculptura de scuipat khepri. Era pe jumtate terminat. Diferitele picioare ale domnului Motley fuseser modelate n forme, curbe i culori hiperrealiste. Se termina cam la un metru de podea cu nite ondulaii lichide. Arta ca o lumnare pe jumtate consumat a unui model de cear n mrime natural a domnului Motley. Lin ateptase. Trecuse o or. ncercase s ridice trapa i s deschid ua ctre hol, dar ambele erau ncuiate. Btuse n amndou, tare i repetat, dar nu venise niciun rspuns. E vreo greeal, i spusese ea. Motley o fi ocupat, o s ajung aici repede, poate c e prins cu vreo treab, dar nu era deloc convins. Motley era genul perfect. Ca om de afaceri, tlhar, filosof i actor. Aceast ntrziere nu era un accident. Era cu intenie. Lin nu tia de ce, dar Motley voia ca ea s atepte singur. Rmase acolo ore ntregi, pn ce nervozitatea ei deveni team, apoi plictiseal, apoi rbdare, i se apuc s deseneze n
315

praf, i deschise paleta s numere bobiele de culoare, iar i iar. Venise noaptea i ea era tot acolo. Rbdarea i se transform din nou n team. De ce face asta? gndi ea. Ce vrea? Era ceva cu totul diferit de joaca obinuit a domnului Motley, de glumele lui periculoase. Era mult mai ru. i, n sfrit, la ore ntregi dup sosirea ei, auzi un zgomot. *** Motley era n camer, flancat de servitorul lui cactus i de o pereche de gladiatori Refcui. Lin nu tia pe unde intraser. Cu cteva secunde mai devreme fusese singur. Rmase acolo i atept, frngndu-i minile. Domnioar Lin, mulumesc c ai venit, spuse Motley dintro grmad de guri. Ea atept. Domnioar Lin, continu el. Am avut o conversaie foarte interesant cu Gazid Norocosul alaltieri. Bnuiesc c nu l-ai mai vzut pe domnul Gazid de ceva timp. Lucreaz pentru mine incognito. Oricum, aa cum fr ndoial tii, e o oarecare secet de rahat-de-visat n acest moment. Hoia e n toi. i jaful. Lumea e disperat. Preurile au luat-o razna. Nu mai exist drog de distribuit n tot oraul. Asta nseamn c domnul Gazid, pentru care rahatul-de-visat este drogul lui obinuit, se afl ntr-o stare precar. Nu-i mai poate permite marfa, nici mcar cu reducerea de pre pentru angajai. Oricum, l-am auzit mai deunzi njurnd era n criz i njura pe care apuca, dar de data asta era altfel. tii ce urla? Fascinant. Ceva de genul N-ar fi trebuit s-i dau rahatul la lui Isaac! Cactusul de lng domnul Motley i desfcu minile i i frec degetele btucite. Ridic mna spre pieptul dezgolit i cu un gest teribil de deliberat, se nep la un deget cu unul dintre propriii lui epi, ca i cum i-ar fi testat ascuimea. Figura lui era impasibil. Nu-i interesant, domnioar Lin? continu Motley cu o rutate bolnav. ncepu s peasc ntr-o parte, ca un crab, pe numeroasele lui picioare, spre ea. Ce-i asta? Ce-i asta? gndi Lin. Nu avea unde s se ascund. Domnioar Lin, nite obiecte foarte valoroase mi-au fost furate. Nite mici fabrici, dac vrei. De unde i lipsa de rahat-devisat. i tii ce? Chiar nu tiam cine mi-a fcut-o. Chiar aa. Nu aveam nicio pist.
316

Fcu o pauz i un val de zmbete ngheate i travers gurile. Pn ce l-am auzit pe Gazid. Apoi totul a cptat sens, scuip el fiecare cuvnt. La un semnal neauzit, servitorul cactus se repezi ctre Lin care ncerc s se retrag i s scape, dar era prea trziu; el o ajunse cu pumnii lui uriai i o prinse de brae strns, imobiliznd-o. Chelicerele i se contractar spasmodic i Lin emise ipete chimice de durere. Cactuii obinuiau s-i smulg epii din palme pentru a manevra mai uor obiectele, dar el i lsase s creasc. Tufe de epi i strpungeau nemilos braele. Era intuit i cactusul o tr fr efort spre domnul Motley. El i rnji, i vorbi din nou, de aceast dat cu voce amenintoare. Amantul tu corditor de gndaci a ncercat s m trag n piept, nu-i aa, domnioar Lin? Cumpr pachete mari din drogul meu, hrnete cu el moliile lui, aa-mi spune Gazid, apoi le fur i pe ale mele! url el ultimele cuvinte. Lin abia dac mai putea gndi dincolo de durerea din brae, dar ncerca s fac semne cu minile din dreptul oldurilor: Nu nu nu-i aa nu-i aa Motley o pocni peste degete. Nici mcar s nu ncerci, cap-de-musc, trf mutant, curva dracului. Muistul la al tu a vrut s m nlture pe mine de pe propria mea pia. Ei bine, sta e un joc foarte, foarte periculos. Se retrase puin i o privi cum se zvrcolete. O s-l aducem pe domnul der Grimnebulin aici pentru hoia lui. Crezi c o s vin mai uor dac te oferim pe tine la schimb? Sngele se ntrea pe cmaa lui Lin. ncerc din nou s gesticuleze. O s ai ansa s te explici, domnioar Lin, spuse Motley, din nou calm. Poate c eti complicea lui, poate habar n-ai despre ce vorbesc. E ghinionul tu. N-am s las asta s treac peste capul meu. El o privi cum ncerca disperat s-i spun, s se explice, s scape. Braele ei nepeneau. Amoreau din pricina nepturilor cactusului. Capul i era cuprins de o durere constrictiv; l auzi pe domnul Motley optind: Nu sunt un tip ierttor din fire. ***
317

n afara Facultii de tiine a Universitii, careul era plin de studeni. Muli purtau robele regulamentare negre; civa rebeli le aruncaser pe bra n timp ce prseau cldirea. n marea aceea de studeni se aflau doi oameni nemicai. Stteau sprijinii de un copac, nebgnd n seam seva care li se lipea de haine. Era umezeal i unul dintre ei era mbrcat nepotrivit, cu o hain lung i plrie neagr. Rmaser fr s se mite mult vreme. Se termin un curs, apoi altul. Brbaii vzur dou cicluri de studeni intrnd i ieind. Cteodat unul sau cellalt se freca la ochi i csca puin. ntotdeauna ns se ntorcea atent spre intrare. n sfrit, cnd umbrele dup-amiezii pornir s se ntind, cei doi se micar. inta lor apruse. Montague Vermishank iei din cldire i adulmec aerul, ca i cum ar fi tiut c trebuie s se bucure de el. ncepu s se dezbrace de hain, apoi se opri i o trase napoi pe el. Porni spre Dumbrav. Oamenii de sub copac ieir din ascunzi i pornir dup prada lor. Era o zi ncrcat. Vermishank se ndrept spre nord, cutnd din priviri un taxi. O tie prin Calea Pstrvului, zona cea mai boem din Dumbrav, unde academicieni progresiti ineau prelegeri n cafenele i librrii. Cldirile din Dumbrav erau vechi i bine pstrate, cu faadele curate i proaspt vopsite. Vermishank nu le bg n seam. Trecea pe acolo de ani de zile. Nu mai vedea mprejur, nici nu-i observa pe urmritori. O trsur cu patru roi apru din aglomeraie, tras de un biped pros din tundra nordic, pind printre gunoaie pe nite picioare ca de pasre. Vermishank ridic mna. Birjarul ncerc s manevreze vehiculul spre el. Urmritorii lui Vermishank grbir pasul. Monty, url brbatul mai bine fcut i l prinse de umr. Vermishank se ntoarse speriat. Isaac, se fstci el, rotind ochii n cutarea taxiului care se tot apropia. Ce mai faci, btrne? i strig Isaac n urechea stng, iar n urechea dreapt Vermishank auzi o alt voce optindu-i: Chestia care te neap n burt e un cuit i te despic ca pe un pete dac respiri cum nu-mi place. Ce bine s dau peste tine, url Isaac vesel, fcnd semn taxiului. oferul mormi ceva i se apropie. Dac ncerci s fugi te tai i dac mi scapi din mn i trimit un glon n creieri, auzi el vocea din fundal.
318

Hai la mine s bem ceva, spuse Isaac. n Mlatina Bursucului, birjar. Pe Calea Vslaului, tii unde-i? Frumos animal, c veni vorba, continu Isaac s plvrgeasc fr rost n timp ce urca n trsura acoperit. Vermishank l urm, tremurnd i blbindu-se, mnat de neptura lamei. Lemuel Porumbelul l urm i nchise portiera, apoi se aez alturi cu cuitul n coasta lui Vermishank. Birjarul se ndeprt de bordur. Behiturile nefericitului animal i copleir pe cei trei oameni din trsur. Isaac se ntoarse spre Vermishank fr grimasa de plcere exagerat pe care o afiase pn acum. Ai o mulime de lucruri de spus, nenorocitule, uier el amenintor. Prizonierul i regsea aplombul cu fiecare clip care trecea. Isaac, murmur el. Ha. Cu ce pot s te ajut? Lemuel l mpunse. Taci dracului din gur! S tac din gur i s spun o mulime de lucruri, Isaac? se amuz Vermishank, dar ip de surpriz cnd acesta l plmui, cu for i brusc. l privi uimit, mngindu-i faa ndurerat. i spun eu cnd s vorbeti, fcu Isaac. Tcur tot restul cltoriei, prin sud pe lng Staia Dumbravei i peste Molima cea greoaie pe la Podul lui Danechi. Isaac plti birjarului n timp ce Lemuel l tra pe Vermishank n depozit. nuntru, David sttea ncruntat la biroul lui, ntors pe jumtate ca s urmreasc faptele. Haina lui roie prea cam prea vesel pentru ocazie. Yagharek pndea dintr-un col, vizibil doar pe jumtate. Picioarele i erau nfurate n crpe, iar capul i-l inea ascuns n glug. Aruncase aripile de lemn. Nu se mai deghiza n garuda, ci n om. Derkhan ridic privirea din fotoliul pe care i-l trsese pe mijlocul peretelui din spate, sub fereastr. Plngea tare i fr zgomot. inea n mn nite ziare. Pagini erau aruncate mprejurul ei. Comaruri de var se rspndesc, zicea una, iar alta ntreba Ce s-a ntmplat cu somnul nostru? Derkhan nu bgase n seam acele pagini, tind alte poveti minore din paginile cinci sau apte sau unsprezece ale fiecrui ziar. Isaac putea citi titlul uneia de acolo de unde se afla: Ucigaul Orbilor atac un editor cutat de lege.
319

Robotul se nvrtea prin camer uiernd, curnd mizeria, tergnd praful, strngnd ziarele vechi i resturile de fructe czute pe podea. Sinceritate, bursucul, adulmeca fr rost de-a lungul peretelui deprtat. Lemuel l mpinse pe Vermishank n mijlocul a trei scaune de lng u i se post la mic distan de el. Ostentativ, scoase pistolul i inti spre capul lui Vermishank. Isaac privi spre u. Bine, Vermishank, spuse el pe un ton de om de afaceri. Se aez i i ainti privirea spre fostul lui ef. Lemuel este un foarte bun trgtor, n caz c-i trece prin cap vreo prostie. E un pic cam golan, de fapt. Cam periculos. i eu nu am chef s te apr, aa c i recomand s ne spui ce vrem s aflm. Ce vrei s tii, Isaac? spuse mieros Vermishank. Isaac era nfuriat, dar impresionat. Omul era al naibii de bun n a-i reveni ca aplomb. Asta era o situaie pe care Isaac trebuia s o pun la punct. Se ridic i se repezi la Vermishank. Btrnul l privi fr expresie, cscnd ochii atunci cnd i ddu seama, prea trziu, c Isaac venea s-l loveasc din nou. Isaac l pocni de dou ori n figur, nebgnd n seam schellitul de durere i de surpriz al fostului su ef. l apuc de gt pe Vermishank i se aplec, cu faa foarte aproape de a prizonierului su. Vermishank sngera pe nas i se zbtea fr rost n minile masive ale lui Isaac. Ochii i erau ngrozii. Nu cred c nelegi situaia, btrne, opti Isaac plin de dezgust. Am bune motive s cred c tu eti cel rspunztor pentru faptul c prietenul meu zace la etaj cu bale la gur i rahat la cur. Nu am chef s m joc nici s fac treburile ca la carte. Nu-mi pas dac trieti, Vermishank. nelegi? M urmreti? Uite cum facem. Eu i spun ce tiu fr s tragi de timp ntrebndu-m de unde tiu i tu completezi cu ce nu tiu. De fiecare dat cnd nu rspunzi sau cnd toat lumea e de acord c mini, ori Lemuel, ori eu i facem ru. Nu m poi tortura, nenorocitule uier Vermishank cu voce strangulat. La dracu cu tine, uier Isaac. Tu eti Refctorul aici. Acum rspunde la ntrebri sau mori. Poate amndou, adug Lemuel sec. Vezi, tu, Monty, greeti, continu Isaac. Putem s te torturm. Exact asta putem face. Aa c mai bine coopereaz.
320

Rspunde repede i convinge-m c nu mini. Uite ce tim. Corecteaz-m dac greesc, bine? Fcu o pauz, ct s-i pun ordine n idei. Apoi le nirui, numrndu-le pe degete. Tu eti responsabil cu cercetrile cu grad mare de biohazard pentru guvern. Asta include i programul moliilornestinse. Cut din ochi o reacie, vreo surpriz pentru faptul c nu mai era un secret. Vermishank sttea nemicat. Moliile-nestinse au scpat aceleai molii pe care tu le-ai vndut unui mafiot. Au ceva de-a face cu rahatul-de-visat i cu comarurile pe care le are toat lumea. Rudgutter crede c au ceva de-a face cu Benjamin Flex din ntmplare, greete. Acum, ce vrem noi s tim este: ce sunt moliile? Ce legtur au ele cu drogul? Cum le prindem? Vermishank oft ndelung. Buzele i tremurau, umede de saliv i snge, dar reui s scoat un zmbet slab. Lemuel ndrept pistolul spre el ca s-l aduc la realitate. Ha. Moliile-nestinse, opti Vermishank pn la urm, nghiind n sec i masndu-i gtul. Nu-i aa c sunt fascinante? Uimitoare specie. Ce sunt ele? insist Isaac. Cum adic? Ai vzut i voi singuri. Prdtoare. Eficiente, strlucite. De unde sunt? Vermishank reflect un moment. Ridic privirea cnd Lemuel, lene i ostentativ, ncepu s inteasc spre genunchiul lui Vermishank. Acesta continu iute. Avem omizile de la un negustor din Cioburile din sud probabil c la sosirea pachetului ai reuit tu s furi una dar nu sunt de acolo, spuse el, privindu-l pe Isaac oarecum amuzat. Daca vrei s tii, teoria cea mai acceptat pn acum este c vin din Trmul Fracturat. Nu-i bate joc strig Isaac nfuriat, dar Vermishank l ntrerupse. Nu-mi bat joc, prostule. Asta e ipoteza favorit. Teoria Trmului Fracturat a cptat un avnt serios n unele cercuri de la descoperirea moliilor-nestinse. Cum hipnotizeaz lumea? Cu aripile de forme i dimensiuni instabile, btnd pe mai multe planuri odat pline de onirocromatofore. Celule de culoare ca n pielea caracatielor, sensibile i n acelai timp
321

afectnd rezonana psihic i modelele subcontiente. Se conecteaz la frecvena viselor care bolborosesc sub suprafaa contientului. Le focalizeaz, le scot la suprafa. Le in acolo. Cum de te protejeaz o oglind? Bun ntrebare, Isaac. Maniera lui Vermishank se schimba. Prea din ce n ce mai mult c pred la un seminar. Chiar i ntr-o situaie ca aceasta, observ Isaac, instinctul didactic era nc puternic n btrnul birocrat. Pur i simplu nu tim. Am fcut tot felul de experimente, cu oglinzi duble, cu oglinzi deformante. Nu tim de ce, dar reflexia lor neag efectele, chiar dac imaginea este identic de vreme ce aripile sunt deja n oglind una fa de alta. Dar, i asta e foarte interesant, dac le priveti prin dou oglinzi ca printr-un periscop te pot hipnotiza din nou. Nu e extraordinar? zmbi el. Vermishank avea ceva ciudat. Prea foarte dornic s spun tot. Probabil din pricina pistolului lui Lemuel. Am vzut una dintre creaturile astea hrnindu-se. Am vzut-o nfulecnd creierii cuiva. Vermishank cltin apreciativ din cap. Uimitor. Eti norocos s te mai afli aici. Nu ai vzut-o mncnd creierii nimnui. Moliile-nestinse nu triesc n ntregime n planul nostru. Nevoile lor de hran nu sunt ndeplinite de substane pe care noi s le putem msura. Nu-i dai seama, Isaac? l privi Vermishank int pe Isaac, ca un profesor ncercnd s ncurajeze rspunsul corect din partea unui elev bun. tiu c biologia nu este punctul tu forte, dar e un mecanism att de elegant, am crezut c o s-l descoperi singur. Scot la suprafa visele cu aripile, inund mintea, sparg digurile care in nfrnate gndurile ascunse, gndurile vinovate, temerile, plcerile, visele Se opri. Se relax. Se compuse. Apoi, continu el, cnd mintea e zemoas o sorb. Subcontientul e nectarul lor, Isaac, nu-i dai seama? De aceea se hrnesc numai cu fiine raionale. Nu cu pisici sau cu cini. Ei beau amestecul rezultat din gndurile autocontiente, cnd instinctele i nevoile i dorinele i intuiiile se pliaz n sine i reflectm asupra propriilor noastre gnduri care reflect la gndurile noastre la nesfrit. Gndurile noastre fermenteaz ca o butur curat. Asta beau moliile-nestinse, Isaac. Nu caloriile ce noat n creier, ci vinul fin al sapienei i inteligenei, subcontientul. Visele.
322

*** Camera era cufundat n tcere. Ideea era ameitoare. Toi preau uimii de noiune. Vermishank prea aproape s se scalde n efectul revelaiilor lui. Cu toii tresrir la un zgomot. Era doar robotul, ocupat cu aspiratul gunoaielor de lng biroul lui David. ncercase s goleasc coul n lada lui intern, dar greise puin i-l vrsase. Era acum ocupat s adune cocoloaele de hrtie din jurul lui. Ah, la naiba, firete! strig Isaac. Astea sunt comarurile! Un soi de ngrmnt! Ca, tiu i eu, rahatul de iepure pentru plantele cu care se hrnesc iepurii Un mic lan, un ecosistem Cam aa ceva, spuse Vermishank. ncepi s gndeti. N-ai s gseti rahat de molii-nestinse, nici n-o s-l miroi, dar l poi simi. n visele tale. Le hrnete, le face s fiarb. Apoi vin moliile i se hrnesc cu ele. O bucl perfect. Cum de tii attea, porcule? uier Derkhan. De cnd lucrezi cu montrii tia? Moliile-nestinse sunt foarte rare. i un secret de stat. De aceea suntem foarte entuziasmai de colecia noastr. Am avut un exemplar btrn, pe moarte, apoi am primit patru omizi noi. Isaac a luat i el una, firete. Prima, cea care a hrnit omizile noastre, a murit. Am dezbtut problema dac s deschidem un cocon n timpul transformrii, ucignd una, cptnd n schimb cunotine nepreuite despre starea metamorfic, dar nainte de a ne hotr, din pcate, oft el, a trebuit s le vindem pe toate patru. Reprezentau un risc excesiv. A existat un zvon cum c cercetrile noastre durau de prea mult timp, c nereuita noastr n a controla specimenele i-a enervat pe sponsorii notri. Fondurile au fost retrase i departamentul nostru a trebuit s plteasc datoriile n scurt timp, datorit eecului proiectului. Care se referea la ce? uier Isaac. Arme? Tortur? Hai termin, Isaac, spuse Vermishank calm. Uit-te la tine, eapn de atta moral. Dac n-ai fi furat una de la nceput, n-ar fi scpat i nu i-ar fi eliberat suratele i dai seama c asta s-a ntmplat i ia gndete-te ci oameni ar fi trit acum. Isaac l privi furios. S te ia dracu! ip el i ar fi srit la Vermishank dac Lemuel nu ar fi vorbit. Isaac, spuse el aspru, iar Isaac vzu arma lui Lemuel ndreptndu-se spre el. Vermishank este cooperant i mai avem lucruri de aflat. Corect?
323

Isaac l privi, ddu din cap i se aez. De ce ne ajui aa de mult, Vermishank? ntreb Lemuel, ntorcnd privirea tioas spre btrn. Vermishank ridic din umeri. Nu m ncnt ideea de durere, spuse el cu un mic oftat. n plus, chiar dac asta n-o s v plac informaiile mele nu v folosesc la nimic. Nu le putei prinde. Nu putei scpa de miliie. De ce s tac? rnji el grotesc. Cu toate acestea, ochii lui preau speriai, buza i transpira. Vorbea de parc ar fi avut un nod n gt. Pe dracu! gndi Isaac prad unei revelaii brute. Se ridic i l studie pe Vermishank. Nu e asta! Ne spune tot pentru c i este fric! Nu are ncredere c guvernul o s le poat prinde i se teme. Vrea ca noi s reuim! Isaac dori s-l necjeasc pe Vermishank cu asta, s-i fluture pe la nas slbiciunile lui, s-l pedepseasc pentru toate crimele dar nu voia s rite. Dac intra n concuren prea flagrant cu el, dac ar fi demonstrat c lui Vermishank i era team c Isaac e mai bun dect el, atunci nemernicul ar fi btut n retragere numai ca s-i fac n ciud. Dac simea nevoia s se lase rugat, atunci Isaac era dispus s-i ofere aceast iluzie. *** Ce e rahatul-de-visat? Rahatul-de-visat? Vermishank zmbi i Isaac i aminti c ultima dat cnd i pusese aceeai ntrebare, btrnul nici mcar nu dorise s-i murdreasc gura pronunnd cuvntul. Acum l rostea cu uurin. Rahatul-de-visat e hran pentru bebelui. Cu asta i hrnesc moliile puii. l secret tot timpul, dar n cantiti mai mari cnd au pui. Nu sunt ca alte molii; au mare grij de puii lor. Au grij de ou i dau de mncare omizilor tinere. Numai n adolescen, nainte de a intra n stadiul de pup, se pot hrni singure. Derkhan interveni. Vrei s spui c rahatul-de-visat este lapte de molienestins? Exact. Omizile nu pot digera hran psihic pur. Trebuie s fie mbibat ntr-o form cvasi-fizic. Lichidul pe care l secret moliile este concentrat de vise distilate.
324

i de aceea le-a cumprat traficantul la de droguri? Cum l cheam? fcu Derkhan i strnse buzele. Habar n-am. Eu doar am sugerat afacerea. Care dintre ofertani a ctigat licitaia nu m intereseaz. Moliile trebuie ngrijite bine, curate regulat, mulse. Ca vacile. Pot fi manipulate de cineva care tie ce face pclite s secrete mai mult lapte, chiar dac nu au pui. Iar laptele trebuie procesat, firete. Niciun om, nicio ras inteligent nu l-ar putea bea curat. Mintea aceluia ar exploda pe loc. Rahatul-de-visat, cu numele lui lipsit de elegan, e rezultatul unui amestec de substane care l dilueaz. Ceea ce nseamn, Isaac, c omida pe care ai crescut-o tu pe care presupun c ai hrnit-o cu rahat-de-visat nu a crescut prea sntos. Ca i cum ai fi crescut un sugar cu lapte diluat puternic cu rumegu i ap de robinet. De unde tii toate astea? uier Derkhan. Vermishank o privi fr expresie. De unde tii de cte oglinzi ai nevoie ca s fii sigur, de unde tii c transform minile n lapte? Cu ci oameni ai hrnit moliile pn acum? Vermishank uguie buzele, puin ncurcat. Sunt un savant, spuse el. M folosesc de mijloacele puse la dispoziia mea. Cteodat, criminalii sunt osndii la moarte. Maniera morii nu este specificat Porcule, uier ea printre dini. Dar oamenii cu care traficanii de droguri le hrnesc pentru ca ele s le produc droguri? continu ea, dar Isaac o opri. Vermishank, spuse el calm. Cum le redm minile? Celor crora li s-au luat. S le redm? fcu Vermishank ncurcat i cltin din cap. Imposibil. Nu m mini ip Isaac, gndindu-se la Lublamai. Au fost deja bute, spuse Vermishank aducnd din nou tcerea n ncpere. Atept. Minile lor au fost bute, relu el. Gndurile lor au fost luate, visele contientul i incontientul au fost digerate n stomacul moliilor i metabolizate ca s hrneasc puii. Tu ai luat rahat-de-visat, Isaac? Vreunul dintre voi? Niciunul nu-i rspunse, iar Isaac ar fi fost ultimul care s vrea s-o fac. Dac ai fi luat, ai fi visat voi visele victimelor, ale przilor. Minile lor metabolizate deja ar fi trecut prin stomacul vostru i le-ai fi visat. Nu mai rmne nimic. Nu mai e nimic de recuperat.
325

*** Isaac se simi absolut disperat. Ia i trupul lui, Sfinte, gndi el, nu fi crud, nu m procopsi cu carcasa asta goal pe care nu o pot lsa s moar, care nu mai nseamn nimic Cum omori o molie-nestins? ntreb el. Vermishank zmbi foarte ncet. Nu poi, spuse el. Nu m prosti, uier Isaac. Tot ce triete trebuie s moar Nu m nelege greit. Ca o afirmaie abstract, firete c pot fi ucise. Dar nu eti tu n stare s-o faci. Ele triesc pe mai multe planuri odat i, dup cum am mai spus, gloanele, focul sau altele le pot rni doar ntr-un singur plan. Ar trebui s le poi lovi n mai multe dimensiuni deodat sau s le distrugi complet ntr-unul, dar ele nu-ti vor da ansa asta nelegi? Aa c ar trebui s ne gndim la alternative, spuse Isaac, strngndu-i tmplele n palme. Ce-ai zice de un control biologic? Prdtori Nu au dumani naturali. Sunt n vrful piramidei trofice. Suntem siguri c exist animale n inutul lor de origine capabile s le ucid, dar nu exist niciunul pe o raz de mii de kilometri. i, oricum, dac e aa cum credem, s dai drumul i unor astfel de animale peste Noul Crobuzon e ca i cum ai aduce apocalipsa. Sfinte, oft Isaac. Fr dumani naturali sau concuren, cu o surs de hran masiv, proaspt i care se rennoiete permanent Nimic nu le mai poate opri. i asta fr s ne mai gndim i la ce urmeaz, opti ezitant Vermishank. Trebuie s nelegi c sunt nc tinere, nu sau dezvoltat complet. Dar curnd, cnd nopile vor deveni fierbini Trebuie s ne gndim ce se va ntmpla cnd vor ncepe s se reproduc *** n ncpere se lsar linitea i frigul. Vermishank ncerc si controleze mimica, dar Isaac vzu din nou teama din spatele ei. Vermishank era ngrozit. tia ct de mare era miza. Ceva mai departe, robotul se rotea, uiernd i clmpnind. Scpa o dr de praf i se mica n toate direciile trnd braul cu epu dup el. Iar s-a stricat, gndi Isaac i-i ndrept atenia spre Vermishank. Cnd se vor reproduce? Vermishank i linse sudoarea de pe buz.
326

Mi s-a spus c sunt hermafrodite. Nu le-am vzut niciodat mperechindu-se sau fcnd ou. tim numai ce ni s-a spus. Ies n timpul caniculei din a doua jumtate a verii. Un singur ou. Cam prin luna Sinn sau Octuarie. De obicei. Haide! Trebuie s se poat face ceva! strig Isaac. S numi spui c Rudgutter nu are ceva n minte Nu sunt informat de asta. Adic, bineneles c au planuri. Dar nu tiu care sunt ele. Am auzit, ezit Vermishank. Ce? url Isaac. Am auzit c au negociat cu demonii. Nimeni nu rosti niciun cuvnt. Vermishank nghii i continu. i li s-a refuzat ajutorul. Chiar i la preul cel mai mare. De ce? Pentru c demonilor le este fric. Vermishank se linse pe buze. Frica pe care ncerca s o ascund deveni din nou vizibil. nelegei? Le este fric. Pentru c, indiferent de puterea i nfiarea lor gndesc ca i noi. Sunt fiine gnditoare. Iar din punctul de vedere al moliilor-nestinse sunt deci prad. Toat lumea din ncpere era nemicat. Pistolul din mna lui Lemuel atrna n jos, dar Vermishank nu fcu niciun gest s fug, pierdut n propria reverie nefericit. Ce ne facem? spuse Isaac cu voce tremurat. Scritul robotului se amplific. Mainria se roti o vreme pe roata central. Braele de curat erau extinse i bteau n pmnt ritmic. Derkhan, apoi Isaac, David i ceilali ridicar privirea. Nu mai pot gndi cu chestia asta n camer! se nfurie Isaac. Se repezi, gata s-i verse furia i amarul pe robot. Acesta se rsuci spre el cu irisul de sticl i cele dou brae principale ntinse brusc; la captul braului cu epua avea nfipt o bucat de hrtie. Robotul prea o persoan cu braele ntinse. Isaac clipi i continu s se apropie. Braul drept btea n podea, artnd spre praful aruncat n calea lui. Braul stng, cel cu epua, se ntinse brusc, parc ncercnd s-i pun piedic sau, cum i ddu seama Isaac uimit, s-i atrag atenia, apoi btu din nou cu dreapta n podea. n praf. n care se afla scrijelit un mesaj. Vrful braului trasase linii n praf i chiar zgriase lemnul podelei. Cuvintele scrise erau tremurate i nesigure, dar lizibile. Suntei trdai.
327

*** Isaac rmase consternat n faa robotului. Acesta i flfi pe dinainte bucata de hrtie nfipt n epu. Ceilali nu citiser nc ceea ce scria pe jos, dar i ddeau seama dup expresia lui Isaac i dup extraordinarul comportament al mainriei c se ntmplase ceva ciudat. Ateptau cu toii, privind curioi. Ce este, Isaac? Nu tiu, murmur el. Robotul prea agitat, ba btnd n mesajul de pe podea, ba agitnd hrtia de la captul epuei. Isaac ntinse mna, cu gura larg deschis de uimire i robotul opri micarea braului. Uor, Isaac smulse hrtia. Pe cnd o despturea, David sri n sus, ngrozit. Se repezi spre el. Isaac, strig el. Ateapt Dar Isaac deja desfcuse hrtia, citind ngrozit ceea ce era scris pe ea. Rmsese cu gura deschis din pricina enormitii mesajului, dar nainte de a putea scoate vreun sunet, Vermishank se mic. Lemuel fusese distrat de ciudata dram a robotului, nu mai fusese atent la prizonier i Vermishank i dduse seama. Toi cei din camer se uitau la Isaac cum privea hrtia pe care i-o dduse robotul. Vermishank sri din scaun i ni spre u. Uitase c e ncuiat. Cnd trase de ea i descoperi c nu o poate deschide, strigase cuprins de panic. n spatele lui, David se desprinse de Isaac i porni napoi spre Vermishank. Isaac se rsuci pe clcie spre ei, cu hrtia strns n pumn. Arunc spre David i Vermishank o privire plin de ur. Lemuel i dduse seama de greeala lui; ndrept pistolul spre Vermishank, dar Isaac, repezindu-se amenintor spre prizonier, intrase n linia de foc a lui Lemuel. Isaac, strig Lemuel, pleac de-acolo! Vermishank o vzu pe Derkhan srind n picioare, pe David ndeprtndu-se de Isaac, vzu omul acoperit de glug srind n picioare cu braele i picioarele desfcute larg ntr-o postur de pasre de prad. Vermishank nu-l putea vedea pe Lemuel, fiind ascuns de silueta masiv a lui Isaac. Isaac se uit de la Vermishank la David. Flutur hrtia. Isaac, ip Lemuel din nou. D-te deoparte! Dar Isaac nici nu auzea, nici nu putea rosti nimic din pricina furiei. Toat lumea din camer ipa, cernd s tie ce scrie pe
328

hrtie, cernd o cale deschis pentru foc, urlnd de mnie sau ipnd ca o pasre uria. Isaac prea s ezite pe cine s prind primul, pe David sau pe Vermishank. David ced i l rug pe Isaac s-l asculte. Dup ce mai trase o dat disperat de u, Vermishank se ntoarse s se apere. Era, totui, un biotaumaturg cu nalt calificare. Bolborosi o incantaie i ncord nite muchi invizibili, oculi, pe care i antrenase la brae. Prinse n mn o energie ascuns care i umfl venele antebraului ca pe nite erpi pulsatili, ntinzndu-i pielea. Cmaa lui Isaac era deschis la nasturi i Vermishank arunc mna dreapt prin carnea neprotejat de sub gtul lui Isaac. Isaac mugi de furie i durere: carnea i ced ca un lut gros, devenind maleabil sub minile pricepute ale lui Vermishank. Vermishank sp fr elegan prin carne. Scurm cu degetele s prind o coast. Isaac l prinse pe Vermishank de ncheietur, cu chipul brzdat de durere. Era mai puternic, dar durerea l slbea. Vernishank se vicrea n timp ce se lupta. D-mi drumul! strig el. Nu avea niciun plan, fugise de fric pentru viaa lui i se trezise comind un act criminal. Nu se mai putea ntoarce. Nu mai putea dect s caute n continuare n pieptul lui Isaac. n spatele lor, David se cotrobia dup chei. Isaac nu putea smulge degetele lui Vermishank din piept, iar Vermishank nu putea ptrunde mai adnc. Rmaser, legnndu-se, trgnd unul de altul. n spatele lor, vacarmul continua. Lemuel se ridicase, aruncase ct colo scaunul pe care sttea i cuta un loc din care s aib cale liber pentru a trage. Derkhan se repezi i smuci violent de braul lui Vermishank, dar, de fric, brbatul se prinsese de oasele din pieptul lui Isaac i la fiecare smucire Isaac urla de durere. Sngele nea din pielea lui Isaac prin locurile n care degetele lui Vermishank nepaser carnea. Vermishank i Isaac i Derkhan se luptau i urlau, mprtiind snge pe podea, nnebunindu-l pe Sinceritate care o luase la fug. Lemuel se aplec peste umrul lui Isaac s trag, dar Vermishank l smuci pe Isaac ca pe o ppu grotesc, fcndu-l pe Lemuel s scape din mn pistolul. Acesta czu la ceva distan, mprtiindu-i praful de puc. Lemuel njur i se cut iute de un alt cartu.
329

Brusc, o siluet acoperit n manta se ridic lng cei care se luptau. Yagharek i nltur gluga. Vermishank se holb n ochii lui rotunzi, cscnd gura la vederea capului uria de garuda. Dar nainte s scoat vreun sunet, Yagharek plonj ciocul curbat n carnea braului drept al lui Vermishank. Tie prin muchi i tendoane cu iueal i for. Braul lui Vermishank nflori de carne smuls i snge. i smulse braul din pieptul lui Isaac; pielea se nchise imperfect cu un pocnet ud. Isaac gemu n agonie i se prinse de pieptul ud de snge, tumefiat, gurit i nc sngernd. Derkhan l strngea de gt pe Vermishank. Vermishank se inea de antebraul sngernd. Derkhan l arunc spre mijlocul ncperii. Robotul se ndrept spre Vermishank care se mpiedic i czu, murdrind podeaua cu snge. Lemuel i ncrcase din nou pistolul. Vermishank l zri intindu-l i deschise gura s cereasc mil. Ridic braul nsngerat, tremurnd, vitndu-se. Lemuel trase. Se auzi o explozie de praf de puc cu miros acru. Strigtele lui Vermishank ncetar brusc. Glonul l lovise chiar ntre ochi, o lovitur ca la carte de la o distan destul de mic pentru a trece prin el i a-i desface easta ntr-o inflorescen de snge negru. Vermishank czu pe spate, lovind umed cu craniul spart podeaua veche. *** Fire de praf de puc se rsuceau n aer i cdeau ncet. Cadavrul lui Vermishank se cutremur. Isaac se sprijini de perete i njur. Se inea de piept, ncercnd parc s-l netezeasc. Se pipia ca i cum ar fi ncercat fr succes s repare stricciunile cauzate de degetele lui Vermishank. Scotea ltrturi livide de durere. La dracu! scuip el i arunc o privire plin de ur spre Vermishank. Lemuel ls gura pistolului n jos. Derkhan tremura. Yagharek se retrsese, privea evenimentele, retras din nou n umbra glugii. Nimeni nu rosti niciun cuvnt. Cu toii erau afectai de uciderea lui Vermishank. Erau cuprini de nelinite i oc, dar nu de remucare. Nimeni nu-l dorea din nou n via. Yag, btrne, hri Isaac pn la urm. i sunt dator. Garuda nu-l bg n seam.
330

Trebuie trebuie s-l scoatem de aici, spuse Derkhan agitat, lovind cu piciorul cadavrul lui Vermishank. O s-l caute. Asta e grija noastr cea mai mic, spuse Isaac, ridicnd mna dreapt n care nc mai inea bucata de hrtie dat de robot, acum ptat de snge. David a plecat, observ el, artnd spre ua descuiat. i Sinceritate a fugit. Arunc hrtia spre Derkhan. Ea o desfcu n timp ce Isaac chiopt spre mainrie. Derkhan citi biletul. Faa i se nspri de dezgust i jignire. O ridic s o poat citi i Lemuel. Dup un moment, Yagharek se apropie i o citi peste umrul lui Lemuel, de sub glug. Serachin. n legtur cu ntlnirea noastr. Ai aici plata i instruciunile. Grimnebulin i tovarii lui vor fi adui la judecat n ziua de Lanuri, 8 Tathis. Miliia l va ridica de la reedina sa la ora 9 seara. Trebuie s te asiguri c Grimnebulin i toi ai lui sunt acolo ncepnd cu ora 6 seara. Vei fi de fa la raid, pentru a evita suspiciunile. Agenii notri te cunosc din heliotipii i, n plus, vei purta haine roii. Ofierii notri vor face tot posibilul s evite vrsarea de snge, dar nu putem garanta, de aceea identificarea ta este crucial. Sally. Lemuel clipi i ridica privirea. E azi, spuse el i clipi din nou. Azi e Lanuri. Vine miliia peste noi.

331

Capitolul Treizeci i trei


Isaac nu-l bg n seam pe Lemuel. Sttea direct n faa robotului care se mica parc jenat de privirile lui intense. De unde ai tiut, Isaac? strig Derkhan. Isaac ridic un deget i art spre mainrie. Mi s-a dat de tire. David ne-a trdat, opti el. Tovarul meu. Am fost la o sut de futaiuri cu el, am but, am fost la rzmerie rahatul m-a vndut. i am fost informat de asta de un nenorocit de robot, spuse el, nfipt direct n lentilele mainriei. M nelegi? opti el nencreztor. M urmreti? Dar tu ai i semnal audio, nu? ntoarce-te ntoarce-te dac m nelegi Lemuel i Derkhan se uitar unul la altul. Isaac, prietene, spuse Lemuel dispreuitor, dar amui pe dat uimit. ncet, deliberat, robotul se ntorcea. Ce dracu face? opti Derkhan. Isaac se ntoarse spre ea. Habar n-am, spuse el. Am mai auzit eu din astea, dar nu credeam c se ntmpl de-adevratelea. A avut un fel de virus, nu? IR Inteligen Robotic Nu-mi vine s cred c e adevrat Se ntoarse din nou i privi robotul. Derkhan i Lemuel se apropiar, ca i Yagharek, dup un moment de ezitare. E imposibil, spuse Isaac brusc. Nu are o main de calcul destul de complicat s poat gndi independent. Este imposibil. Robotul i cobor epua i ddu cu spatele pn la o movili de praf din apropiere. Tras cu vrful: Este. Vznd asta, cei trei oameni nghiir n sec. Ce naiba? ip Isaac. Poi s citeti i s scrii Cltin din cap, apoi privi spre robot, din nou rece i dur. De unde ai tiut? i de ce m-ai avertizat? *** Se vdi repede c aceste explicaii trebuiau s mai atepte. n timp ce Isaac atepta, Lemuel se uit la ceas i tresri nervos. Era trziu. Lui Derkhan i Lemuel le trebuir un minut s-l conving pe Isaac c ar fi mai bine s fug din atelier cu tot cu robot acum.
332

S acioneze conform informaiilor pe care le primiser, chiar dac nu nelegeau de unde le au. Isaac protest slab, trgnd de robot. l trimise pe David la dracu, apoi se minun de inteligena mainriei. Strig de furie i arunc un ochi analitic asupra robotului de curenie transformat. Era confuz. Insistena lui Derkhan i Lemuel asupra fugii l molipsise i pe el. Da, David e un rahat cu ochi. i da, robotul e o minune, Isaac, uier Derkhan, dar o s fie totul irosit dac nu plecm acum. i ca o teribil ncheiere a disputei, robotul rvi din nou praful i sub ochii lui Isaac scrise cu grij: Mai trziu. Lemuel gndi cu iueal. tiu eu un loc n Buimceal unde putem merge, hotr el. E destul de bun pentru noaptea asta i acolo ne putem face planuri. Derkhan i el se micar repede prin camer, adunnd obiecte utile n plase luate din dulapurile lui David. Era limpede c nu se mai puteau ntoarce acolo. Isaac rmase amorit lng perete, cu gura ntredeschis. Ochii i erau goi. Cltina din cap nencreztor. Lemuel ridic privirea i l vzu. Isaac, ip el. Du-te i aranjeaz-i lucrurile. Avem mai puin de o or. Plecm. Mic-i fundul. Isaac ridic privirea, ddu din cap hotrt i se repezi pe scri, ca mai apoi s se opreasc din nou la etaj. Prea amuzat i nencreztor n acelai timp. Dup cteva secunde, Yagharek l urm n tcere. Se opri n spatele lui Isaac i i ddu la o parte gluga. Grimnebulin, opti el ct putu de ncet din gtlejul lui psresc. Te gndeti la prietenul tu David. Isaac se ntoarse scurt. Nu-i prietenul meu, l contrazise el. i totui era. Te gndeti la trdare. Isaac nu spuse nimic pre de cteva clipe. Apoi ncuviin. Cptase din nou expresia aceea de uimire ngrozit. tiu ce e trdarea, Grimnebulin, fluier Yagharek. O cunosc bine. mi pare ru Isaac se ntoarse cu spatele i pi n laboratorul lui, ncepu s ndese piese i cabluri i vase de ceramic i sticl parc la ntmplare ntr-un sac mare. l leg i l arunc, zngnind, pe spate.
333

Cnd ai fost tu trdat, Yag? ntreb el. Nu am fost. Eu am trdat. Isaac se opri i se ntoarse spre el. tiam ce face David. mi pare ru. Isaac l privi cu uimire, parc negnd. Atunci, miliia atac. Era doar apte i douzeci. *** Ua zbur cu un zgomot uria. Trei ofieri de miliie nir n ncpere cu berbecul n brae. Ua rmsese descuiat de cnd fugise David. Miliienii nu se ateptaser la asta i ncercaser s sparg o u care nu le rezista. Czur cu picioarele n sus, ca nite idioi. Fu un moment de confuzie. Cei trei miliieni se chinuir s se ridice n picioare. Afar, echipa de intervenie se uita prostete prin deschiztur. La parter, Derkhan i Lemuel se uitar la ei. Isaac privea de sus. Apoi toat lumea se puse n micare. Miliienii din strad i revenir i nvlir pe u. Lemuel rsturn biroul masiv al lui David i se ascunse dup scutul improvizat, ncrcndu-i cele dou pistoale lungi. Derkhan alerg spre el, aruncndu-se la adpost. Yagharek uier i se ndeprt de balustrad pentru a nu fi vzut de miliieni. ntr-o clip, Isaac se repezi la masa de lucru din laborator i lu dou sticle de lichid decolorat pe care le arunc spre miliienii care intrau, ca pe nite grenade. Primii trei miliieni care trecuser prin u reveniser n picioare dar fur prini n ploaia de acid i sticl. Unul dintre borcanele mari se sparse de casca unuia, care se prbui din nou la podea, sngernd. Cioburi ascuite se nfipser n armura celorlali. Cei doi miliieni prini de ploaia chimic se linitir o clip, apoi ncepur s ipe; substanele trecuser prin mti i le atacaser esuturile moi ale feei. nc nu se trgeau focuri de arm. Isaac se ntoarse i mai lu nite borcane, inti strategic, pentru ca efectul chimicalelor s nu fie ntmpltor. De ce nu trag? gndi el buimac. Miliienii rnii fugir n strad. n locul lor intr o falang de ofieri n armur, cu scuturi de oel dotate cu geamuri securizate prin care priveau. n spatele lor, Isaac vzu doi ofieri pregtinduse s atace cu cutii de ocuri khepri. tia vor s ne prind vii! i ddu el seama. Cutia de ocuri putea avea efect letal sau nu. Dac ar fi vrut s-i ucid, lui Rudgutter i-ar fi fost mult mai uor s trimit trupe convenionale
334

cu flinte i arbalete, dect ageni umani att de rar specializai n mnuirea cutiei de ocuri. Isaac arunc o salv dubl de pilitur de fier i distilat sanguinomorf spre grupul defensiv, dar gardienii fentar i borcanele se sparser de scuturi. Miliienii parc dansau ca s evite proiectilele primejdioase. Cei doi ofieri din spatele scutierilor scuturar bicele cu epi. Cutiile de ocuri mainrii metamecanice cu o construcie khepri complicat erau prinse la curea. Aveau ataate de faete dou corzi lungi mpletite cu spire metalice, izolate apoi n cauciuc, mai lungi de apte metri. Cam la jumtate de metru de la captul fiecrei corzi era un mner de lemn neted, cte unul pentru fiecare mn. Ofierii se foloseau de ele pentru a rsuci capetele corzilor cu o vitez teribil. Ceva luci aproape invizibil. La vrful fiecrei corzi se afla o pies periculoas de metal, un mnunchi de epi cu dimensiuni variate. Unii erau duri, desfcndu-se la impact ca nite flori ucigae. epii erau construii s strpung armura i s se agae fr mil de carnea sfiat. Derkhan ajunsese n spatele biroului i se cuibrise lng Lemuel. Isaac se ntoarse s mai ia muniie. n clipa aceea de linite, Derkhan se ridic iute ntr-un genunchi i inti peste marginea biroului cu pistolul ei mare. Trase. n aceeai clip, unul dintre ofieri pocni din cutia de ocuri. Derkhan trgea bine. Glonul zbur spre vizorul unui scut pe care ea l considerase punctul slab. Dar subestimase blindajul. Vizorul pocni violent, albind complet din pricina crpturilor fine, dar structura lui armat cu fire de cupru rezist. Miliienii se poticnir, apoi se oprir. Ofierul care avea cutia de ocuri se mic asemeni unui expert. Ridic simultan braele pe traseul unor curbe, apsnd butoanele de pe mnere care permiteau corzilor s alunece, s se elibereze. Fora biciuirii arunc spinii ntr-o ploaie fulgertoare de metal. Corzile se desfcur aproape fr friciune din cutie, traversnd mnerele fr s ncetineasc. Greutile epoase luar o traiectorie eliptic pe o curb ce se netezea rapid pe msur ce cablurile se extindeau din cutie. Mugurii de oel se nfipser n acelai timp n pieptul lui Derkhan. Ea ip i se cltin, scpnd pistolul din mn.
335

Instantaneu, ofierul aps declanatorul pentru a elibera mecanismul. Se auzi un sfrit. Bobinele ascunse ale motorului pornir s se nvrt ca un dinam i generar valuri de cureni. Derkhan se zbtea i scotea printre dini ipete de agonie. Mici scnteieri de lumin albastr explodar, fichiuind peste pr i degete. Ofierul o privi cu atenie, rsucind butoanele cutiei de ocuri cu care controla intensitatea i forma energiei. Se auzi pocnetul unui arc elictric i Derkhan zbur pe spate spre perete, cznd la podea. Al doilea ofier trimise bulbii ascuii peste birou, spernd s-l prind pe Lemuel, dar acesta se lipise de podea i bicele trecur pe deasupra lui, fr s-l ating. Ofierul aps un buton i corzile revenir n poziie de ateptare. Lemuel privi spre Derkhan i ridic pistoalele. Isaac url de furie. Arunc un alt borcan cu compui taumaturgici instabili spre miliieni. Borcanul se sparse cu asemenea violen nct se mprtie peste scuturi, amestecndu-se cu distilatul; doi miliieni czur ipnd la podea pielea lor devenea pergament, iar sngele lor cerneal. O voce amplificat izbucni de dincolo de u. Era vocea Primarului Rudgutter. Oprii atacul. Fii raionali. Nu putei scpa. Oprii atacul asupra noastr i vei fi tratai cu indulgen. *** Rudgutter sttea n mijlocul grzii de onoare alturi de Eliza Stem-Fulcher. Era un lucru foarte neobinuit ca el s nsoeasc un raid al miliiei, dar acesta nu era un raid obinuit. Sttea peste drum i ceva mai la distan de atelierul lui Isaac. Nu era nc ntuneric afar. Chipuri curioase i alarmate pndeau de la ferestre. Rudgutter nu le bga n seam. Lu goarna de oel de la gur i se ntoarse spre Eliza Stem-Fulcher. Avea chipul brzdat de iritare. Asta e o ruine, spuse el, iar ea ncuviin. Ei bine, orict de ineficace ar fi, miliienii nu pot pierde. Poate c unii ofieri vor fi, n mod regretabil, ucii, ns der Grimnebulin i cohorta lui nu au cum s ias de acolo. Chipurile care l priveau de dup ferestre ncepur s-l enerveze. Ridic megafonul scurt i ip n el: Trecei imediat n cas!
336

Se strni o mic furtun de perdele. Rudgutter se ntoarse i privi depozitul. *** Lemuel scp de cellalt mnuitor de bice cu un foc elegant. Isaac arunc masa pe scri n jos spre cei doi ofieri care se repeziser spre el; continu s arunce proiectile chimice. Yagharek l ajuta, la indicaiile lui, udnd atacatorii cu mixturi otrvitoare. Dar vitejia lor era fr rost. Erau prea muli miliieni. Bine c nu veniser pregtii s ucid, pentru c Isaac i Lemuel i Yagharek nu aveau asemenea constrngeri. Isaac numr patru miliieni czui: unul de glon, unul cu capul spart i doi din pricina reaciilor chimico-taumaturgice. Numai c norocul sta nu putea ine la nesfrit. Miliienii se apropiau de Lemuel la adpostul scuturilor. Isaac vzu miliienii privind n sus i sftuindu-se o clip. Unul dintre ei ridic flinta cu grij, intind spre Yagharek. Jos, Yag! ip el. Pe tine vor s te omoare! Yagharek se arunc la podea, la adpost de asasin. Nu se vzu nicio manifestare brusc, nicio furiare i nicio siluet vast. Numai vocea estorului rsun n urechea lui Rudgutter. AM LEGAT NEVZUT SUS FIRE DE CER I AM TRT PICIOARE N BALEG PSIHIC A RVITORILOR DE PNZE SUNT CREATURI JOSNICE I NEELEGANTE I TERSE OPTETE CE SE NTMPL DOMNULE PRIMAR LOCUL STA TREMUR Rudgutter tresri. De asta aveam eu nevoie, gndi el. Spuse cu voce tare: estorule. Ce bine e s te avem printre noi. Stem-Fulcher se ntoarse cu o privire ascuit, curioas. E mult prea imprevizibil, gndi furios Rudgutter. Nu acum, nu acum! Du-te i vneaz molii ce faci aici? estorul era iute la mnie i primejdios, iar Rudgutter i asumase un risc calculat atunci cnd i ceruse ajutorul. Un uciga fr scrupule era totui o arm mortal. Rudgutter crezuse c avea cu pianjenul uria un fel de nelegere. Cel puin atta ct se putea cu un estor. Kapnellior l ajutase. Textorologia era un domeniu experimental, dar avea
337

nite rezultate. Existau metode dovedite de comunicare i Rudgutter le folosise pentru a interaciona cu estorul. Mesaje spate n lame de foarfeci i apoi topite. Sculpturi aparent ntmpltoare, luminate de dedesubt, ale cror umbre desenau mesaje pe tavan. Rspunsurile estorului erau prompte i date ntr-un mod i mai bizar. Rudgutter l rugase politicos pe estor s se ocupe cu vnarea moliilor. Rudgutter nu-i putea ordona, firete, putea numai s-i sugereze. Dar estorul rspunsese pozitiv, iar Rudgutter i ddu seama c, stupid, absurd, ncepuse s-l considere drept un agent personal. Nici pomeneal de aa ceva. Rudgutter i drese glasul. Pot s te ntreb de ce ni te-ai alturat, estorule? Vocea apru din nou, rsunnd n urechi i prin oasele craniului. NUNTRU I N AFAR FIBRELE SUNT RUPTE I O DR ESTE SFIAT PESTE PNZA LUMII UNDE CULORILE SUNT SNGERII I PALIDE AM ALUNECAT PESTE CER SUB SUPRAFA I DANSAT DE-A LUNGUL LACRIMILOR I TRISTEII I RUINEI URTE CARE ABURETE I SE MPRTIE I NCEPE DIN ACEST LOC Rudgutter ncuviin ncet pe msur ce sensul cuvintelor i se dezvlui. Totul a nceput de aici, fu el de acord. Aici e centrul. Aici e sursa. Din nefericire, spuse el cu grij, e un moment nepotrivit. Te-a putea convinge dac acesta e chiar locul de natere al problemei noastre s investighezi ceva mai trziu? Stem-Fulcher l privea. Chipul i era nspimntat. Asculta cu atenie rspunsurile lui. Pentru un moment ciudat, toate zgomotele din jurul lor ncetar. Focurile de arm i ipetele se oprir. Nu se mai auzea niciun scrit, niciun pocnet dinspre miliie. Gura lui StemFulcher era deschis, ca i cum ar fi fost gata s vorbeasc, dar nu spuse nimic. estorul era tcut. Apoi se auzi o oapt n capul lui Rudgutter. El icni consternat, apoi deschise gura uimit. Nu tia cum, dar asculta paii estorului ndreptndu-se prin diferite dimensiuni ctre depozit. ***
338

Ofierii czur asupra lui Lemuel cu o precizie de profesioniti. Pir peste cadavrul lui Vermishank. i ineau scuturile triumftori n fa. Deasupra, Isaac i Yagharek terminaser proviziile de substane. Isaac urla i arunca scaune i plci de lemn i gunoaie spre miliieni, de care ei se aprau cu uurin. Derkhan era la fel de nemicat ca i Lublamai, care sttea pe o canapea n colul camerei lui Isaac. Lemuel scp un ipt disperat de furie i azvrli cornul cu praf de puc spre atacatori, murdrindu-i. Se cut de cremene, dar ei deja l copleiser. Ofierul care mnuia cutia de ocuri se apropie, rsucindu-i butoanele. Aerul din mijlocul depozitului vibr. Doi miliieni se apropiar de zona de instabilitate i se oprir nedumerii. Isaac i Yagharek ridicaser fiecare cte un scaun, gata s le arunce n ofierii de jos. Vzur i ei fenomenul. Se oprir i privir. Ca o floare supranatural, o pat de ntunecime organic nflori din neant n centrul ncperii. Se ntinse n realitatea material cu micri de felin. Se deschise i umplu camera, o creatur colosal segmentat, un pianjen masiv care zumzia cu putere i sorbea lumina din aer. estorul. Yagharek i Isaac scpar simultan scaunele din mn. Miliienii ncetar atacul asupra lui Lemuel i se ntoarser, alertai de schimbarea din eter. Toat lumea se oprise i privea, paralizat de uimire. estorul se manifestase direct peste cei doi miliieni care tremurau, scond ipete de groaz. Unul ls sabia s-i cad din mna amorit. Cellalt, mai curajos, dar nu mai eficient, ridic pistolul cu o mn tremurtoare. estorul privi n jos spre cei doi. Ridic perechea de brae umanoide. Miliienii se strnser scncind cnd ls minile pe capetele lor, mngindu-i ca pe nite cei. Ridic minile i art n sus, spre pasarel, unde Isaac i Yagharek stteau prostii de spaim. Vocea lui cntat i nepmntean rsun n ncpere. ACOLO PE MICA PASAREL S-A NSCUT DEGETUL MARE PIPERNICIT CARE A ELIBERAT SEMENII SI A SPART SIGILIUL I A IEIT SIMT MIROSUL RMIELOR HRANEI LUI NC TMPE O MI PLACE ASTA MI PLACE ACEAST PNZ ESTURA ESTE
339

COMPLICAT I FIN DEI SFIAT CINE AICI POATE ESE CU AA EXPERIEN ROBUST I NAIV Capul estorului se undui nefiresc. Cercet ncperea cu multitudinea lui de ochi. Niciun om nu ndrznea nc s mite. De afar se auzi vocea lui Rudgutter. Era tensionat. Furioas. estorule! strig el. Am un dar i un mesaj pentru tine! Dup o clip de linite, o pereche de foarfeci cu mner perlat zburar prin ua deschis a depozitului. estorul btu din palme cu o bucurie foarte omeneasc. De afar se auzi sunetul distinct al unor foarfeci care se deschideau i se nchideau. DRGU, FORFECATUL RUGMINILOR I TOTUI TAIE CU SUNET RECE O EXPLOZIE INVERS O FOCALIZARE TREBUIE S M NTORC S FAC MODELE AICI CU AMATORI NETIUI ARTITI S COS SFIEREA CATASTROFIC ESTE ASIMETRIE BRUT N FEELE ALBASTRE NU SE POATE CA PNZA RUPT S RMN FR MODELE I N MINILE ACESTOR DISPERAI I VINOVAI SUNT TAPISERII DELICATE DE DORINE GRUPUL SLAB ARE DORINE PENTRU PRIETENI PENE TIIN DREPTATE AUR Vocea estorului tremura de o plcere ascuns. Picioarele i se micar brusc cu o vitez nspimnttoare, gsindu-i cale prin camer, traversnd spaiul. Miliienii aplecai peste Lemuel aruncar bastoanele i se ndeprtar mpiedicai. Lemuel privi n sus la trupul cu ochii bulbucai ai arahnidei. Ridic minile i ncerc s ipe de spaim. estorul rmase o clip deasupra lui, apoi ridic privirea spre platform. Sri uor i ntr-o clip era pe pasarel, la civa metri de Isaac i Yagharek. Ei se uitau cu groaz la forma monstruoas. Picioarele acelea ascuite se apropiau bocnind de ei. Erau imobilizai. Yagharek ncerc s dea napoi, dar estorul era prea rapid SLBATIC I IMPENETRABIL cnt el i l lu pe Yagharek cu o micare brusc sub braul lui umanoid, n vreme ce acesta ipa ca un copil speriat. NEGRU I ROCAT cnt estorul. Sri pe vrfurile picioarelor ca un dansator, pi n lateral prin dimensiunile distorsionate i se afla brusc iari lng Lemuel. l apuc i pe acesta i l aranj lng Yagharek.

340

Miliienii btur n retragere, ngrozii i prostii. Vocea Primarului Rudgutter se auzi din nou de afar, dar nimeni nu mai asculta. estorul sri din nou la etaj n spaiul lui Isaac. l apuc pe acesta sub braul liber EXTRAVAGANT SECULAR AGITAT cnt el cnd l lu. Isaac nu opuse rezisten. Atingerea estorului era rcoroas i blnd, parc ireal. Pielea i era neted ca sticla lefuit. Se simi ridicat cu o uurin uimitoare i ncorsetat de braul osos. DIAMETRIC NEGLIJENT FEROCE auzi Isaac vocea estorului pe cnd se ntorcea pe urmele lui imposibile i travers cei apte metri ce-i despreau de trupul nemicat al lui Derkhan. Miliienii din jurul ei se mprtiar de fric. estorul pipi dup forma ei incontient i o puse lng Isaac; i simea cldura prin haine. Isaac ameise. estorul se mic iari lateral i iat c era din nou n partea cealalt a ncperii, lng robot. Pre de cteva minute, Isaac uitase de existena lui. Se ntorsese la locul lui obinuit de unde privise atacurile miliienilor. i ntoarse lentila unic de pe cap spre estor. Ineluctabila prezen-pianjen ridic mainria pe membrele lui cu gheare i o arunc n sus cu uurin. O prinse cu faa n sus. Robotul balansa precar, dar nu cdea, indiferent cum se mica estorul. Isaac simi brusc o durere ucigtoare n cap. Strig n agonie, simi snge cald stropindu-l pe fa. O clip mai trziu auzi, ca un ecou, ipetele lui Lemuel. Cu privirea nceoat de confuzie i snge, Isaac vzu ncperea pulsnd n jurul lui pe cnd estorul traversa planurile interdimensionale. Apru lng fiecare miliian i mic un bra cu ghear prea repede ca s se poat observa. Cum era atins, fiecare ipa, ca i cum un virus ciudat de durere ar fi traversat ncperea cu o vitez biciuitoare. estorul se opri n centrul depozitului. ncheieturile i erau nepenite, astfel c prizonierii nu puteau mica. Cu antebraele arunc obiecte ptate de roea pe podea. Isaac ridic privirea, ncercnd s vad mprejur prin durerea usturtoare. Toi cei din ncpere ipau, inndu-se cu minile de cap, ncercnd fr succes s opreasc sngerarea cu degetele. Isaac privi din nou n jos. estorul aruncase o grmad de urechi nsngerate pe podea.
341

Din minile lui se scurgea n praf snge nchegat. Bucile de carne erau aranjate n form de foarfece. estorul se ridic i se deplas, deloc ncurcat de greutatea trupurilor pe care le cra. FERVENT I DRGU opti el i dispru. *** Ceea ce a nceput ca o experien s-a transformat n vis, apoi n amintire. Nu pot distinge limitele dintre cele trei stri. estorul, marele pianjen, a venit printre noi. n Cymek l numeam furiach-yajh-hett: zeul nebun dansator. Nu am crezut vreodat s vd unul. A ieit dintr-un tunel s se pun ntre noi i oamenii legii. Pistoalele lor au amuit. Cuvintele au rmas prinse n gtlejuri ca mutele ntr-o pnz. Zeul nebun dansator s-a micat prin ncpere cu un pas slbatic i de pe alt lume. Ne-a adunat pe toi pe noi renegaii, pe noi criminalii. Pe noi refugiaii. Roboii care spun poveti; garuda trtori; reporteri care fac tiri; savani criminali i criminali savani. Zeul nebun dansator ne-a cules ca pe nite adoratori rtcii, ferindu-ne s nu ne ndeprtm prea mult. Minile-cuite i-au scprat. Urechile oamenilor au czut ca o ploaie de carne n praf. Am fost scutit. Urechile mele ascunse de pene nu au fost pe placul acestei puteri nebune. Prin vaietele i gemetele disperate de durere furiach-yajh-hett a alergat n cercuri de plcere. Apoi a obosit i a pit prin rsucirile materiei afar din depozit. n alt spaiu. Am nchis ochii. M-am deplasat ntr-o direcie de existena creia nu aveam cunotin. Am simit alunecarea mulimii de picioare cnd zeul nebun dansator s-a micat pe puternicele fire de for. S-a deplasat sub unghiuri obscure fa de realitate, cu noi atrnnd sub el. Mi s-a fcut ru. M-am simit prins i smuls de pe estura lumii. Pielea mi s-a agat de planuri nelumeti. Pentru o clip, nebunia zeului m-a infectat i pe mine. Pentru o clip, lcomia de cunoatere i-a uitat locul i s-a cerut ndestulat. Pentru o fraciune de timp, am deschis ochii. Pre de o rsuflare etern am vzut realitatea pe care clca zeul nebun dansator. Ochii m-au nepat i mi s-au udat, i-am simit c explodeaz ca i cum o mie de furtuni de nisip i-ar fi atins. Nu au putut asimila ceea ce era dinaintea lor. Ochii mei sraci se chinuiau s
342

vad ceea ce era de nevzut. Nu am reinut dect o fraciune, marginea unui aspect. Am vzut, sau am crezut c vd, sau m-am convins singur de faptul c vd o vastitate care depete oricare cer pustiu. O crptur cscat, de proporii urieeti. Am gemut i i-am auzit i pe ceilali gemnd lng mine. ntins peste goliciune, mprtiindu-se de la noi n toate direciile i n toate dimensiunile, cuprinznd viei i mreii cu fiecare nod complicat de substan metafizic, vedeam o pnz. Substana ei mi era cunoscut. Infinitatea de culori, haosul texturilor care ptrundea n fiecare fir al acestei tapiserii eterne complexe fiecare rezona sub pasul zeului nebun dansator, vibrnd i trimind mici ecouri de curaj sau foame sau arhitectur sau argument sau compresie sau crim sau beton peste eter. Flamura uimitoarelor motivaii se conectau la rtcirea groas, lipicioas a rsului unui tnr bandit. Fibrele se ntindeau i se lipeau singure de o a treia linie cu mtasea fcut din unghiurile a apte contraforturi zburtoare spre acoperiul unei catedrale. Ansamblul a disprut n enormitatea spaiilor posibile. Fiecare intenie, interaciune, motivaie, fiecare culoare, trup, fiecare aciune i reaciune, fiecare pies a realitii fizice i gndurile care rezult din ea, fiecare conexiune fcut, fiecare moment nuanat de istorie i potenialitate, fiecare durere de msele i piatr de hotar, fiecare emoie i natere i bancnot, fiecare lucru posibil este esut n aceast pnz fr limite. Este fr nceput i fr sfrit. Este att de complex nct umilete mintea. Este o lucrare de asemenea frumusee, nct sufletul meu a plns. Miuna de via. Mai erau i alii ca purttorul nostru, ali zei nebuni dansatori, pe care i puteam zri peste infinitatea pnzei. Mai erau i alte creaturi, forme teribil de complicate pe care nu mi le mai amintesc. Pnza nu era fr greeal. n nenumrate locuri mtasea era sfiat i culorile distruse. Din loc n loc, modelele erau deformate i instabile. Pe cnd treceam peste astfel de rni, l-am simit pe zeu oprindu-se i aplecnd glanda s repare i s refac. Ceva mai ncolo era pnza ntins a inutului Cymek. Jur c am vzut-o oscilnd sub greutatea timpului. n jurul meu era o nclceal localizat de borangic metareal Noul Crobuzon. i acolo, n mijlocul esturii, era o
343

sfietur urt. Se rspndea i tia textura pnzei oraului, sorbindu-i culorile. Rmsese tern, aproape alb i fr via. O goliciune fr rost, o umbr palid de o mie de ori mai lipsit de suflet chiar dect ochiul unui pete orb nscut ntr-o peter. Sub ochii mei ndurerai de vedenie, rana s-a lrgit i mai mult. Mi-a fost att de fric s nu se ntind mai tare! Eram un nimic n aceast enormitate, pe pnza aceea. Am nchis ochii strns. Nu am putut s-mi nchid i mintea. S-a chinuit de una singur s-i aminteasc ce a vzut. Dar nu a putut s cuprind totul. Am rmas doar cu o senzaie a celor petrecute. Mi-o amintesc acum ca pe o descriere. Greutatea imensitii nu mai este n mintea mea. Aceasta este amintirea sublimat care m captiveaz acum. Am dansat cu pianjenul. M-am jucat cu zeul nebun dansator.

344

PARTEA A CINCEA CONSILII

345

Capitolul Treizeci i patru


n Camera Lemquist, Rudgutter, Stem-Fulcher i Rescue ineau consiliu de rzboi. Sttuser treji toat noaptea. Rudgutter i Stem-Fulcher erau obosii i nervoi. Sorbeau din boluri mari cu cafea tare i se uitau peste hrtii. Rescue era impasibil. Se juca cu fularul. Uitai-v aici, spuse Rudgutter i flutur o bucat de hrtie spre subordonaii lui. Asta a venit diminea. A fost adus de un curier. Am avut ocazia s discut coninutul ei cu autorii. Nu e o scrisoare de curtoazie. Stem-Fulcher se aplec i se ntinse dup scrisoare. Rudgutter nu o bg n seam i ncepu s o citeasc din nou chiar el. E de la Josiah Penton, Bartol Sedner i Mashek Ghrashietnichs. Rescue i Stem-Fulcher ridicar privirile. El ddu ncet din cap. Directorul Minelor CapulSgeii, al Bncii de Comer Sedner i cel al Concernelor Paradox au gsit timp s scrie mpreun o scrisoare. Aa c putem aduga o list cu nume mai puin importante sub acestea, nu?, spuse el netezind scrisoarea. Domnii Penton, Sedner i Ghrashietnichs sunt foarte ngrijorai se spune aici de rapoartele abuzive care au ajuns la urechile lor. Au neles c ne aflm ntr-o criz. De altfel, e o amestectur. Ei nu tiu exact ce se ntmpl, dar niciunul dintre ei nu a dormit bine. n plus, au auzit ceva despre der Grimnebulin. Vor s tie cum s-a acionat fa de aceast ameninare asupra marelui nostru ora-stat. Puse hrtia jos; Stem-Fulcher ridic din umeri i deschise gura s rspund. El o opri, frecndu-se la ochi, exasperat de oboseal. Ai citit raportul Inspectorului Tormlin, zis Sally. Conform spuselor lui Serachin, care acum se reface sub ngrijirea noastr, der Grimnebulin pretinde c lucreaz la un fel de main de criz. Cu toii nelegem gravitatea faptului. Ei bine dragii notri oameni de afaceri au aflat asta. i, dup cum v putei imagina, cu toii sunt mai ales domnul Penton foarte doritori s pun capt acestei pretenii absurde ct mai repede posibil. Orice maini false pe care domnul der Grimnebulin le-ar putea construi
346

pentru a pcli pe cei creduli trebuie, ne sftuiesc ei, s fie distruse. Oft i privi n sus. Se face referire i la fondurile generoase pe care le-au pus la dispoziia guvernului i partidului Soarele Mare de-a lungul anilor. Ni s-au dat ordine, doamnelor i domnilor. Nu sunt deloc fericii de prezena moliilor-nestinse i doresc ca aceste animale primejdioase s fie prinse. Dar, fapt deloc surprinztor, sunt iritai de posibilitatea existenei energiei de criz. Am percheziionat depozitul cu mare grij noaptea trecut i nu exist niciun indiciu asupra unui asemenea aparat. Am luat n consideraie posibilitatea ca der Grimnebulin s se nele sau s mint. Dar n caz c nu, mai trebuie s avem grij c s-ar putea s fi luat cu el maina i notiele noaptea trecut. Cu estorul, oft el greu. Stem-Fulcher vorbi cu atenie. Am reuit s nelegem ce s-a ntmplat? Rudgutter ridic brusc din umeri. Am prezentat dovezile miliienilor care au vzut estorul i au auzit ce i-a spus acesta lui Kapnellior, am ncercat s iau legtura cu creatura i am primit o replic scurt i incomprehensibil scris cu funingine pe oglinda mea. Tot ce putem spune cu siguran este c estorul crede c rpirea lui der Grimnebulin i a prietenilor lui de sub nasul nostru nfrumuseeaz pnza lumii. Nu tim unde s-a dus i de ce. Nici mcar dac i-a lsat n via. De fapt nu tim nimic. Dei Kapnellior este destul de ncreztor c estorul continu vntoarea de molii. Ce e cu urechile? ntreb Stem-Fulcher. Nu am nicio idee! ip Rudgutter. Fac pnza mai frumoas! Evident! Aa c acum avem douzeci de miliieni ngrozii, cu cte o ureche, n infirmerie! Se mai potoli. M-am gndit. Cred c o parte din problema noastr este din cauz c am pornit cu planuri prea mari. O s continum s-l cutm pe estor, dar ntre timp va trebui s ne bazm pe metode mai puin ambiioase de a vna moliile. O s strngem o unitate format din grzile, miliienii i savanii care au avut de-a face cu creaturile. S formm o unitate specializat, n colaborare cu Motley. Stem-Fulcher i Rescue l privir i ncuviinar.
347

Este necesar. Ne unim forele. El are oameni antrenai, ca i noi. Am pus lucrurile n micare. El o s dispun de unitile noastre, iar noi o s dispunem de ale lui, dar vom opera n tandem. Motley i oamenii lui vor avea amnistie necondiionat pe toat perioada operaiunii. Rescue, spuse Rudgutter ncet. Avem nevoie de talentele tale speciale. Discret, firete. Ci dintre ai ti crezi c poi mobiliza ntr-o zi? Cunoscnd natura operaiunii Nu e lipsit de primejdii. Montjohn Rescue se juca din nou cu fularul. Respira ntr-un fel aparte. Vreo zece, spuse el. Ai s beneficiezi de antrenament, firete. Ai mai purtat o casc cu oglinzi pn acum? Rescue ncuviin. Bine. Pentru c modelul de contiin al vostru este relativ similar cu al oamenilor, nu-i aa? Mintea ta e la fel de atras de molii ca i a mea. Indiferent de gazda n care te afli? Rescue ncuviin din nou. Vism i noi, Domnule Primar, spuse el cu voce plat. Putem fi przi. neleg. Curajul tu i al alor ti nu va trece neobservat. O s facem tot ce se poate pentru a v asigura securitatea. Rescue ddu din cap cu emoie vizibil. Se ridic ncet. Timpul fiind de o asemenea importan, am s ncep de pe acum s mprtii vestea, spuse el i fcu o plecciune. Vei avea echipa mea pn mine sear, mai zise, ntorcndu-se i prsind camera. Stem-Fulcher se ntoarse spre Rudgutter cu buzele uguiate. Nu prea e fericit de situaie, nu? spuse ea. Rudgutter ridic din umeri. A tiut ntotdeauna c rolul su poate fi primejdios. Moliilenestinse sunt o ameninare la fel de mare pentru ai lui ca i pentru ai notri. Stem-Fulcher ncuviin. De ct timp este posedat? Adic adevratul Rescue, cel uman. Rudgutter calcul. Unsprezece ani. Plnuia s-mi ia locul. Ai pus echipa n micare? ntreb el. Stem-Fulcher se relax i trase din pipa de ceramic, ridicnd noriori de fum aromat.
348

O s trecem prin dou zile de antrenament intensiv, azi i mine tii tu, s intim spre spate prin oglinzi, chestii din astea. Se pare c i Motley face acelai lucru. Sunt zvonuri cum c trupele lui Motley conin civa Refcui modificai anume pentru ngrijirea i prinderea moliilor-nestinse cu oglinzi incorporate, arme ndreptate nspre spate Noi avem doar un singur astfel de ofier. Ea cltin din cap cu gelozie. Mai avem de asemenea i civa savani care au lucrat la proiect i care acum lucreaz la detectarea moliilor. Se dau peste cap s ne fac s credem c metoda nu este sigur, dar dac reuesc ne vor crea un avantaj. Rudgutter ddu din cap. S adugm la asta i faptul c estorul nostru este pe undeva pe aici, nc vnnd moliile care i rup preioasa lui pnz a lumii nseamn c avem un set de trupe rezonabil. Dar nu sunt coordonate, spuse Stem-Fulcher. Asta m ngrijoreaz. Iar moralul locuitorilor scade. Firete, foarte puini cunosc adevrul, dar toat lumea tie c nu poate dormi noaptea de team c o s viseze. Facem o hart a centrelor de comaruri, s vedem dac exist vreun model pentru a lua urma moliilor. n ultima sptmn a fost un val de crime. Nu prea important i fr s fi fost plnuit: atacuri brute, crime impulsive, certuri. Cedeaz psihic, spuse ea ncet. Lumea e paranoic i speriat. Dup linitea care se instal pentru moment, Stem-Fulcher continu. n dup-amiaza asta ar trebui s primeti rezultatele unor cercetri. Am cerut echipei noastre de savani s construiasc o casc pentru a opri scurgerea deeurilor moliilor n creier n timpul somnului. O s artm absurd n pat, dar cel puin o s ne odihnim. Se opri. Rudgutter clipea repede. Cum te mai simi cu ochii? ntreb ea. Rudgutter cltin din cap. Merge, spuse el trist. Nu putem rezolva problema rejectrii implantului. Am nevoie de o pereche nou. *** Ceteni cu ochii umflai se ndreptau spre lucru. Erau morocnoi i fr chef. La docurile din Kelltree nu se mai vorbea despre greva mprtiat. Vntile vodyanoilor se tergeau. Ridicau ncrcturile scpate n ru ca i pn acum. Dirijau navele prin
349

vaduri. Vorbeau n oapt despre dispariia efilor lor, conductorii grevei. Colegii lor umani se uitau la xenienii nfrni cu un amestec de emoii. Aerostatele burduhnoase patrulau pe cerul de deasupra oraului ca o ameninare vag. Certurile se strneau cu o uurin ciudat. Btile erau un lucru obinuit. Nefericirea nocturn fcea victime n lumea de zi. n Rafinria Bleckly din Cotul Mare, un macaragiu epuizat fusese cuprins de una dintre halucinaiile din noaptea precedent. Tresrise destul ct s clatine manetele. Mainria masiv alimentat cu abur scpase ncrctura de fier topit cu o secund prea devreme. Scuipase un torent incandescent peste buza cuvei i stropise echipa de jos. Muncitorii au urlat i s-au topit n cascada necrutoare. n vrful marilor obeliscuri prsite din Mahalaua Ginaului, garuda aprindeau focuri mari peste noapte. Bteau gonguri i cratie i ipau, strigau cntece obscene i urlau. Charlie eful le spusese c asta o s in la distan spiritele rele. Montrii zburtori. Demonii care au venit n ora s sug creierii celor vii. ntlnirile din cafenelele din Cmpul Poftei erau afectate. Comarurile i mpinseser pe unii dintre artiti ntr-o frenezie a creaiei. Se plnuia o expoziie: Instantanee din Oraul Tulburat. Se voia un spectacol de art, sculptur i sunet inspirat de mocirla viselor urte n care se cufundase oraul. Teama plutea n aer, unele nume se rosteau cu nervozitate. Lin i Isaac dispruser. Ca s le pomeneasc numele trebuiau s admit c se ntmplase ceva ru, c nu erau doar ocupai, c absena lor forat de la programul obinuit avea un substrat sinistru. Comarurile sfiau membrana somnului. Se vrsau nuntru n fiecare zi, bntuind inutul soarelui, uscnd cuvintele i rpind prietenii. *** Isaac se trezi cu un val de amintiri. i aducea aminte de evadarea extraordinar din noaptea precedent. Clipi din ochi, dar i ls nchii. Rsuflarea lui Isaac revenea la ritmul ei firesc. ncetul cu ncetul, i amintea. Imagini imposibile l asaltar. Fire de mtase groase ct o via. Creaturi trndu-se peste lianele mpletite. n spatele unui frumos palimpsest de borangic colorat, o mas vast, atemporal, infinit
350

Deschise ochii terorizat. Pnza dispruse. Isaac privi mprejur ncet. Era ntr-o peter de crmid, rcoroas i umed, n care se auzeau cznd picturi n ntuneric. Te-ai trezit, Isaac? se auzi vocea lui Derkhan. Isaac se chinui s se ridice n coate. Gemu. Trupul l durea n toate felurile. Se simea btut i sfiat. Derkhan sttea puin mai departe de el pe o bordur de crmid, zmbindu-i fr niciun pic de bucurie, cu un rictus ngrozitor. Derkhan? murmur el i deschise ncet ochii. Cu ce eti mbrcat? n lumina slab a unei lmpi cu ulei din care ieea mult fum, Isaac o vzu pe Derkhan mbrcat ntr-o rochi pufoas roz, decorat cu flori brodate. Derkhan cltin din cap. Habar n-am, Isaac, spuse ea amar. mi amintesc doar c am fost adormit de un ofier cu o cutie de ocuri i m-am trezit aici n canalizare, mbrcat aa. i asta nu-i tot Vocea ei tremur pentru o clip. i ddu prul la o parte. El fluier privind sngele ce i se scurgea din spatele tmplelor. Mi-au disprut urechile, spuse ea, lsnd prul s-i cad napoi cu mna tremurnd. Lemuel spune c ne-a adus aici un estor. i oricum, n-ai observat nc mbrcmintea ta. Isaac se frec la tmple i se ridic n picioare. Se lupta s-i limpezeasc mintea. Ce? spuse el. Unde suntem? n canalizare? Unde e Lemuel? Yagharek? i Lublamai, auzi el n minte, dar i aminti cuvintele lui Vermishank. i aminti ngrozit c Lublamai era iremediabil pierdut. Vocea i se stinse. Se auzi vorbind i i ddu seama c sun isteric. Se opri i trase puternic aer n piept, forndu-se s se calmeze. Privi mprejur i evalu situaia. Stteau ntr-un alcov lat de o jumtate de metru ncastrat n peretele unei ncperi mici fr ferestre. Camera ptrat avea latura de vreo trei metri peretele ndeprtat fiind abia vizibil n lumina slab cu un tavan aflat la mai puin de un metru i jumtate deasupra capului. n fiecare perete se deschidea cte un tunel cilindric cam de un metru n diametru.

351

Podeaua ncperii era complet acoperit de ap mpuit. Era imposibil de spus ct de adnc era. Lichidul prea s se scurg din cel puin dou tuneluri i picura din celelalte. Pereii erau alunecoi din pricina muchilor i a scurgerilor organice. Aerul duhnea a putreziciune i rahat. Isaac se studie i se ncrunt. Era mbrcat cu un costum imaculat cu cravat, o vestimentaie nchis la culoare, bine croit, cu care orice Parlamentar s-ar fi mndrit. Isaac nu mai vzuse costumul acela. Lng el, murdar i ponosit, era o geant de pnz. i aminti brusc durerea exploziv i sngele din noaptea precedent. Tresri i ridic minile agitat. Se pipi i oft puternic. Urechea lui stng nu mai era. Se control atent s gseasc rana sfiat, cu snge nchegat. Dar, spre deosebire de Derkhan, descoperi o ran perfect cicatrizat, acoperit cu piele. Nu simea nicio durere. Ca i cum i-ar fi pierdut urechea cu ani de zile n urm. Se ncrunt i pocni din degete sub ureche. nc mai putea auzi, dei abilitatea lui de a localiza sunetele era redus. Derkhan se cltin uor n timp ce l privea. estorul sta a considerat c ie i lui Lemuel v poate vindeca urechea. Mie nu, opti ea trist. Dei mi-a oprit sngerarea provocat de nenorocita aceea de cutie de ocuri. Derkhan se uit o clip la el. Deci Lemuel nu era nici nebun, nici nu minea, nici nu visa, spuse ea ncet. Spui c estorul a aprut i ne-a salvat? Isaac ncuviin ncet. Nu tiu de ce Nu am nicio idee dar e adevrat. L-am auzit pe Rudgutter afar, strignd ceva la el. Nu prea prea surprins c se afla acolo cred c ncerca s-l mituiasc. Poate c nebunul a ncercat s fac o nvoial cu creatura Unde sunt ceilali? Isaac privi mprejur. Nu era loc de ascuns n alcov, dar de partea cealalt a camerei se mai afla unul, exact la fel, complet ntunecat. Oricine s-ar fi aflat acolo ar fi fost de nevzut. Ne-am trezit cu toii aici, spuse Derkhan. Cu toii, n afar de Lemuel, eram mbrcai aa ciudat. Yagharek era Derkhan cltin din cap confuz i i pipi uor rana sngernd. Yagharek era bgat ntr-o rochie de ppu. Dou lmpi aprinse ne ateptau cnd ne-am trezit. Lemuel i Yagharek mi-au
352

povestit ce s-a ntmplat Yagharek vorbea foarte ciudat despre o pnz Derkhan cltin din cap. neleg despre ce vorbea, spuse greu Isaac, cotrobind prin amintiri. Tu erai incontient cnd ne-a luat estorul. Nu ai vzut ce am vzut noi unde ne-a dus Derkhan se ncrunt. Avea lacrimi n ochi. M doare urechea aa de tare, Zaac, spuse ea. Isaac o frec nendemnatic pe umeri, ncruntat, ateptnd s continue. Oricum, tu erai adormit, aa c Lemuel a plecat i Yagharek s-a dus cu el. Ce? strig Isaac, dar Derkhan i fcu semn s tac. l tii pe Lemuel, tii ce treburi nvrte. Cunoate bine canalizarea. Ne poate fi de folos. A fcut o excursie de recunoatere prin tuneluri i cnd s-a ntors a spus c tie unde suntem. i anume? Mahalaua Beznei. A plecat, iar Yagharek i-a cerut s-l ia cu el. Au jurat c se ntorc n trei ore. S-au dus dup ceva de mncare, nite haine pentru mine i Yagharek, i s testeze terenul. Au plecat acum o or. Atunci, hai s-i ajungem din urm Derkhan cltin din cap. Nu fi tmpit, Zaac, spuse ea epuizat. Nu ne putem permite s ne separm. Lemuel cunoate canalele sunt primejdioase. Ne-a spus s stm pe loc. Sunt o mulime de chestii pe-aici trni, vrcolaci, cine mai tie. De aceea am rmas cu tine ct timp ai dormit. Trebuie s-i ateptm aici. n plus, probabil c eti cea mai cutat persoan din Noul Crobuzon acum. Lemuel este un tlhar priceput: tie cum s fac s nu fie vzut. Se expune la un risc mult mai mic dect tine. Dar Yag? Lemuel i-a dat o mantie. Cu gluga pe cap i cu crpe n jurul picioarelor pare un btrn ciudat. Isaac, se vor ntoarce curnd. Trebuie s-i ateptm. Trebuie s facem planuri. i tu trebuie s asculi. El o privi, ngrijorat de tonul ei disperat. De ce ne-a adus aici, Zaac? ntreb ea cu faa ncreit de durere. De ce ne-a fcut ru, de ce ne-a mbrcat n felul sta? De ce nu m-a vindecat i pe mine? fcu ea, tergndu-i cu mnie lacrimile de durere.
353

Derkhan, spuse Isaac cu blndee. De unde s tiu Ar trebui s te uii la asta, spuse ea, trgndu-i nasul. i nmn o bucat de ziar mototolit i murdar. El o lu ncet, fcnd o grimas de scrb. Ce-i asta? Cnd ne-am trezit, ameii i dezorientai, a czut pe unul dintre tuneluri i s-a pliat n forma unei brcue. A venit mpotriva curentului. Noi am pescuit-o. Isaac o deschise i o studie. Erau paginile centrale din Compendium, unul dintre sptmnalele din Noul Crobuzon. Vzu data din partea de sus a paginii 9 Tathis 1779 ceea ce nsemna c era ediia din dimineaa aceea. Isaac trecu peste micile articole. Cltin din cap fr s neleag. Ce nu vd? ntreb el. Uit-te la pota redaciei, spuse Derkhan. El ntoarse foaia. Era scris n acelai stil formal, dar coninutul era mult diferit. Isaac csc ochii pe msur ce citea.
Doamnelor i domnilor V rog s acceptai complimentele mele pentru deosebita dvs. ndemnare n esut. Pentru a mbunti i mai mult meteugul dvs., mi-am luat rspunderea de a v extrage din situaia delicat n care v aflai. Eforturile mele sunt cerute urgent n alt parte i nu sunt capabil s v nsoesc. Fr ndoial c ne vom mai ntlni curnd. n acest timp, v rog s luai la cunotin c acela dintre dvs. care a crescut fr s tie acel animal i a condus oraul la aceast situaie nefericit, s-ar putea s se trezeasc el nsui victim a ateniei nedorite din partea evadatului su. V rog s continuai lucrarea voastr de care sunt att de pasionat. Cu dedicaie, .

Isaac ridic privirea ncet spre Derkhan. Naiba tie ce neleg ceilali cititori ai Compendiumului spuse el optit. Pianjenul la chiar c e puternic! Derkhan ncuviin i oft. Vreau doar s neleg ce fcea el acolo N-ai s nelegi niciodat, Dee. Niciodat. Zaac, tu eti un savant, spuse ea tios i disperat. Nu se poate s nu tii ceva despre creaturile astea. Te rog s ncerci s-mi explici la ce se referea
354

Isaac nu se opuse. Puse deoparte foaia i i scormoni creierul s-i aduc aminte. Face numai ceea ce nfrumuseeaz pnza, spuse el nefericit, uitndu-se la rana sfiat a lui Derkhan. N-ai nelege, ei nu gndesc deloc ca noi. n timp ce vorbea, i veni o idee. Poate c de aceea ncearc Rudgutter s colaboreze cu el. Nu gndete ca noi, deci poate c este imun la molii Poate c e un fel de cine de vntoare Asupra cruia a pierdut controlul, gndi el, amintindu-i de strigtele primarului de afar. Nu face ce i se spune. i ntoarse din nou atenia la scrisoarea din ziar. Partea asta cu tapiseria, i muc Isaac buzele. E vorba de pnza lumii, nu? Deci spune de fapt c-i place ceea ce facem n lume. Cum esem. Cred c de aceea ne-a salvat. Iar partea asta Expresia lui deveni din ce n ce mai nspimntat pe msur ce citea. Doamne, oft el. E ceea ce i s-a ntmplat i lui Barbile Derkhan strnse din buze i ddu din cap reinut. Cum spunea ea? M-a gustat Omida pe care am avut-o s-a jucat tot timpul cu mintea mea Deja mi cunoate gustul Probabil c m vneaz acum Derkhan se uit la el. N-o s scapi de ea, Isaac. Trebuie s-o ucidem. Vorbise la plural. El o privi cu recunotin. nainte s ne facem planuri, continu ea, mai e ceva. Un mister. Ceva ce vreau s mi se explice. Fcu un gest spre alcovul din partea cealalt a ncperii. Isaac se for s strpung obscuritatea. Zri o siluet nemicat. i ddu seama pe loc despre ce era vorba. i aminti de intervenia extraordinar din depozit. Respiraia i se acceler. Nu vorbete i nu scrie nimnui altcuiva, spuse Derkhan. Cnd ne-am dat seama c este aici cu noi, am ncercat s vorbim cu el, am vrut s aflm ce fcuse, dar nici nu ne-a bgat n seam. Cred c te ateapt pe tine. Isaac se ls s alunece spre marginea alcovului. Nu e adnc, spuse Derkhan din spate. El cobor n apa groas i rece a canalului. i ajungea pn la genunchi. Pi prin ap fr s gndeasc, nelund n seam duhoarea strnit de micarea picioarelor lui. Strbtu ciorba de excremente spre alcovul din partea cealalt.
355

Pe cnd se apropie, ocupantul acelui spaiu neluminat bzi uor i i ridic trupul drmat att ct se putea n spaiul nghesuit. Isaac se aez alturi, i scutur pantofii murdari i se ntoarse cu o expresie flmnd. Deci, spuse el. Spune-mi ce tii. Spune-mi de ce m-ai avertizat. Spune-mi ce se petrece. Robotul de curenie uier.

356

Capitolul Treizeci i cinci


Yagharek atepta ntr-o ascunztoare de sub Staia Trauka. Molfise o bucat de pine i nite carne pe care le cerise fr cuvinte de la un mcelar. Nu-i dduse jos gluga. Pur i simplu ntinsese o mn tremurtoare de sub mantie i primise de mncare. Chipul i rmsese ascuns. Se trse napoi, cu picioarele ascunse n crpe. Prea un btrn obosit. Se ascundea mult mai uor n chip de om dect n chip de garuda. Atept n bezna n care l lsase Lemuel. Din umbrele care l adposteau, putea urmri mulimea venind i plecnd de la biserica zeilor ceasului. Era o cldire mic i urt, a crei faad era nc vopsit cu sloganuri de reclam ale magazinului de mobil care avusese cndva sediul acolo. Deasupra uii era mecanismul complicat al unui ceas de alam, avnd fiecare or mpletit cu simbolul zeului asociat. Yagharek cunotea aceast religie. Era bine reprezentat printre oamenii din Shankell. i vizitase templele cnd tribul lui intrase n ora s fac comer, cu ani de zile nainte ca el s svreasc crima. Ceasul btu ora unu i Yagharek auzi imnul lui Sanshad, zeul soare, scurgndu-se prin ferestrele sparte. Era cntat cu mai mult aplomb dect n Shankell, dar i mult mai prost. Trecuser treizeci de ani de cnd religia traversase Marea Meagre cu succes. Era evident c subtilitile ei se pierduser n apele dintre Shankell i Myrshock. nainte s-i dea seama n mod contient, urechile lui de vntor sesizar un rnd de pai cunoscui ce se apropiau de ascunztoare. Termin repede de mncat i atept. Lemuel apru n cadru. Trectorii traversau lumina de deasupra umerilor lui. Yag, opti el, privind fr s vad ceva n vizuin. Garuda se strecur n lumin. Lemuel ducea doi saci n care aruncase haine i mncare. Haide, opti el. Trebuie s ne ntoarcem. Strbtur acelai drum, prin strzile btute de vnt din Mahalaua Beznei. Era ziua de Cranii, zi de trg, iar restul oraului era aglomerat. Dar magazinele din Mahalaua Beznei erau
357

srccioase. Aceia care aveau zi liber de Cranii se duceau n pieele din Malul Sur sau Fundtura Aspicului. Lemuel i Yagharek nu se ntlnir cu mult lume. Yagharek grbi pasul, mpiedicndu-se cu picioarele lui mari, ncercnd s in ritmul cu Lemuel. Se ndreptar spre sud-est, rmnnd n umbra inelor suspendate, apropiindu-se de Cartierul Sirian. Aa am ajuns eu n ora, gndi Yagharek, de-a lungul potecilor de fier ale trenurilor. Trecur pe sub viaducte de crmid, ajungnd napoi ntr-o curte nfundat. Canale mari se deschideau n perei, iar n mijlocul curii se afla un grilaj de mrimea unui om. Pe latura de sud a curii se deschidea o alee scurt ce se prbuea n valea Cartierului Sirian. Yagharek privi peste acoperiurile pe jumtate prbuite, cu igle smulse i burlane rsucite. Lemuel arunc o privire ca s se asigure c sunt singuri, apoi deschise grilajul. Aburi de gaz se rsucir n jurul lor. Cldura fcea duhoarea i mai insuportabil. Lemuel i ddu sacii lui Yagharek i scoase un pistol ncrcat de la bru. Yagharek l privi de sub glug. Lemuel se ntoarse cu un surs aspru i spuse: Am tras nite sfori. Acum suntem asigurai. Cltin pistolul ca s-i ilustreze discursul. l verific i l cntri cu aer expert. Scoase o lamp cu ulei dintr-un sac, o aprinse i o ridic n mna stng. Stai napoia mea, spuse el. ine urechile ciulite. Mic-te fr zgomot. Fii atent n spate. Acestea fiind spuse, Lemuel i Yagharek coborr n murdrie i ntuneric. *** Bntuir interminabile minute prin ntunericul cald i urt mirositor. Erau nconjurai de sunete de ap clcat i de foial. O dat au auzit un rs rutcios dintr-un tunel paralel. De dou ori s-a rsucit Lemuel, cu lampa i pistolul, spre o balt prin care tocmai se clcase. Nu fusese nevoie s trag. Trecur neatini. tii ce norocoi am fost? spuse Lemuel. Nu tiu dac estorul ne-a lsat intenionat acolo, dar suntem n partea cea mai sigur a canalizrii din Noul Crobuzon. Vocea lui devenea treptat mai dur din pricina efortului i a dezgustului.
358

Mahalaua Beznei e aa o fundtur, nu gseti de mncare, nici reziduuri taumaturgice, nici cldiri mari ca s adposteasc atta lume Nu e foarte aglomerat. Tcu un timp, apoi continu. Canalele din Mlatina Bursucului, de exemplu. Toate scurgerile acelea instabile de la laboratoare i experimente, acumulate n ani au creat o populaie de parazii foarte ciudat. obolani de mrimea unui porc care vorbesc mai multe limbi. Crocodili pigmei orbi, ai cror strmoi au scpat de prin grdini zoologice. Tot felul de ncruciri de specii. n Cotul Mare i n Vadul Pitit, oraul e aezat pe un strat de cldiri mai vechi. De sute de ani se scufund n mlatin i se tot construiete peste cldirile de dedesubt. Pavajul e acolo doar de o sut cincizeci de ani. Acolo, canalele dau n beciuri vechi i dormitoare. Tunelurile de felul sta dau n strzi scufundate. Se mai pot vedea numele strzilor. Case putrezite sub un cer de crmid. Rahatul curge prin canale, apoi prin ferestre i ui. Acolo triesc gtile subterane. Erau oameni, sau prinii lor erau oameni, dar au petrecut prea mult timp acolo. Nu sunt prea plcui la vedere. i trase nasul i scuip zgomotos n mocirl. i totui, prefer gtile subterane dect vrcolacii sau trnii. Rse, dar fr a fi amuzat. Yagharek nu-i ddea seama dac Lemuel i bate joc de el. Lemuel se cufund n tcere. Pre de cteva minute nu se auzi nimic cu excepia plescitului picioarelor. Apoi Yagharek auzi voci. Se ncord i l trase pe Lemuel de cma, dar un moment mai trziu vocile devenir limpezi i nelese c sunt ale lui Isaac i Derkhan. Apa murdar prea s aduc lumin de dup col. Aplecai de spate i njurnd din pricina efortului, Yagharek i Lemuel traversar interseciile ntortocheate i ajunser n mica ncpere de sub inima Mahalalei Beznei. Isaac i Derkhan ipau unul la altul. Isaac i vzu pe Yagharek i pe Lemuel peste umrul lui Derkhan. Ridic braele spre ei. La naiba, iat-v! Trecu pe lng Derkhan s-i ntmpine. Yagharek i ntinse o pung cu mncare. Isaac nu-l bg n seam. Lem, Yag, spuse el grbit. Trebuie s ne micm repede. Stai puin ncepu Lemuel, dar Isaac nu-l lu n seam. Ascultai dracului, strig Isaac. Robotul mi-a vorbit!
359

Lemuel rmase cu gura deschis, dar fr s spun nimic. Nimeni nu spuse nimic pe moment. Bine? spuse Isaac. E inteligent, al naibii, e contient i s-a ntmplat ceva la cap. Zvonurile despre Inteligena Robotic sunt adevrate! Un virus, un defect de programare i dei nu o recunoate deschis, cred c mecanicul la nenorocit i-a dat o mn de ajutor. Chestia mare e c drcia poate gndi. A vzut tot! Era acolo cnd molia-nestins l-a prins pe Lublamai. Stai un pic! strig Lemuel. i-a vorbit? Nu! A scrijelit mesaje n muchiul de acolo. A fost un proces al dracului de lent. Se folosete de epua pentru strns hrtii. Robotul mi-a spus c David era trdtorul! ncerca s ne scoat din depozit nainte s ajung miliia acolo! De ce? Graba lui Isaac se risipi. Nu tiu. Nici el nu poate explica. Nu e foarte fluent. Lemuel ridic privirea peste capul lui Isaac. Robotul sttea nemicat n lumina roie plpitoare a lmpii cu ulei. Dar ascult cred c unul dintre motive este c suntem dumani ai moliilor-nestinse. Nu tiu de ce, dar e foarte pornit mpotriva lor. Vrea s le vad moarte. i se ofer s ne ajute Lemuel rse nencreztor, neplcut, de parc ltra. Minunat! se mir el n ag. Avei drept aliat un aspirator de praf Nu, tmpitule! ip Isaac. Nu pricepi? Nu e singur Cuvntul singur strni ecouri prin vizuin. Lemuel i Isaac se privir n ochi. Yagharek se trase mai n spate. Nu e singur, repet ncet Isaac, iar din spatele lui ncuviin i Derkhan. Ne-a dat instruciuni. Poate s scrie i s citeasc aa i-a dat seama c David ne-a vndut, i-a gsit instruciunile pe care le primise dar nu e un gnditor sofisticat. Ne-a promis c dac mergem la Cotul Sur mine noapte, ne vom ntlni cu cineva care ne va explica totul. i care ne poate ajuta. Lemuel cltin ncet din cap, cu chipul ncruntat i aspru. La dracu, Isaac, spuse el ncet. Ne? Pe noi? Cu cine vorbeti tu? Cu mine nu se face nimic Derkhan ntoarse capul pufnind dezgustat. Isaac deschise gura, uimit. Lemuel l ntrerupse. Uite ce-i, omule. Eu am participat la toat trenia asta pentru bani. Sunt un om de afaceri. Ai pltit bine. Ai cptat serviciile mele. Ai cptat i ceva gratis, la faza cu Vermishank. Am fcut chestia aia pentru domnul X. i mi eti simpatic, Zaac.
360

Ai fost corect cu mine. De aceea am venit pn aici. Dar acum Vermishank e mort i tu nu mai ai bani. Nu tiu ce planuri i-ai fcut, dar eu am ieit din calcul. De ce s m chinuiesc s vnez drciile alea? Las miliia s-o fac. Nu am nimic de ctigat De ce m-a mai amesteca? Pe cine s lai? uier Derkhan cu dispre, dar Isaac vorbi peste ea. Deci, spuse el ncet. Acum ce-ai s faci? Crezi c te poi ntoarce? Lem, btrne, orice ai fi, dar prost nu eti. Crezi c nu ai fost vzut? Crezi c nu se tie cine eti? La naiba, omule, eti urmrit de miliie Lemuel i arunc o privire. Mersi frumos de grija pe care mi-o pori, Zaac, spuse el ncruntat. S-i zic eu cum stau lucrurile vocea lui deveni aspr tu s-ar putea s fii depit de evenimente. Eu, pe de alt parte, mi-am petrecut toat viaa strecurndu-m pe lng lege. Nu-i face griji pentru mine, nene. M descurc eu. Vocea lui nu prea chiar att de sigur. Nu-i spun lucruri pe care nu le cunoate, gndi Isaac. Doar c nu vrea s se gndeasc la ele chiar acum. Isaac cltin din cap dispreuitor. La naiba, omule, nu eti n toate minile. E o diferen uria ntre a fi ntre dou ape i a fi un uciga de miliieni Nu nelegi? Ei nu tiu ce tii tu din nefericire pentru tine, btrne, eti bgat pn n gt. Trebuie s stai cu noi. Trebuie s rezolvi situaia. Eti urmrit, nu? i acum fugi de ei. Mai bine s fugi n fa dect s te ntorci ca s te lai prins. Lemuel rmase tcut, privind spre Isaac. Nu spunea nimic, dar nici nu pleca. Isaac fcu un pas spre el. Uite, spuse Isaac. n plus avem nevoie de tine. napoia lui, Derkhan se smiorci i Isaac i arunc o privire iritat. La dracu, Lem tu eti cea mai bun ans a noastr. Tu-i cunoti pe toi, eti vrt n toate drcoveniile Eu nu vd nicio scpare din asta. O creatur din aia e pe urmele mele, miliia nu ne poate ajuta, ei nu tiu cum s le prind i n plus ne urmresc i pe noi Nu vd cum o s scap eu cu via, chiar dac prindem moliile. Cuvintele l nghear. Vorbi repede ca s scape de gndurile acelea.
361

Dar dac m in tare, poate c am s gsesc o cale. i asta e valabil i n cazul tu. Iar fr tine, eu i Derkhan suntem cu siguran mori! Privirea lui Lemuel era dur. Isaac simi un fior. S nu uii cu cine ai de-a face, gndi el. Nu suntei prieteni nu uita asta. tii c sunt un bun pltitor, spuse brusc Isaac. tii asta. Nam s pretind c am un cont gras la banc, am eu ceva pus deoparte, mi-au mai rmas cteva guinee, i le dau toate ie dar ajut-m, Lemuel, i-i rmn dator. Am s lucrez pentru tine. Am s fiu omul tu. Am s fiu servitorul tu. Ce vrei s-mi dai de fcut, o s fac. Toi banii pe care am s-i ctig, ai ti s fie. i dau viaa mea, Lemuel. Numai ajut-ne acum. Nu se mai auzea nimic n afar de picturile care cdeau din tavan. n spatele lui Isaac, Derkhan se cltina. Chipul femeii era un amestec de dispre i dezgust. Nu avem nevoie de el, prea s spun. Atept totui s vad ce avea el de spus. Yagharek sttea retras. Ascultase discuia fr pasiune. Era legat de Isaac. Nu putea merge nicieri fr el. Lemuel oft. Am s in socoteala, m nelegi? Vorbesc despre o datorie mare de tot. Ai idee ct cost o zi de treab din asta pe care mio ceri tu? Plata pentru risc? Nu conteaz, oft brusc Isaac, mascndu-i uurarea. inem la curent. Spune-mi ce datorii am. Am s i le pltesc. Lemuel ncuviin scurt. Derkhan ddu aerul afar din piept, foarte ncet i pe tcute. Stteau ca doi lupttori epuizai. Fiecare l atepta pe cellalt s fac prima micare. Acum ce facem? spuse Lemuel posac. Mergem n Cotul Sur mine sear, spuse Isaac. Robotul nea promis ajutor. Nu putem risca s nu mergem. Ne ntlnim acolo. Unde te duci? spuse Derkhan surprins. Trebuie s o gsesc pe Lin, spuse Isaac. O s-o caute miliia.

362

Capitolul Treizeci i ase


Era aproape miezul nopii. Ziua de Cranii se transforma n ziua de Sorit. n noaptea urmtoare avea s fie lun plin. Pe strada unde se afla turnul lui Lin, n Fundtura Aspicului, puinii trectori preau nervoi. Ziua de trg se ncheiase i o dat cu ea i buna dispoziie. Piaa era bntuit de scheletele tarabelor, cadre subiri de lemn dezgolite de pnz. Gunoiul din pia se adunase n mormane putrede, ateptnd mturtorii s le duc la groap. Luna balonat albea Fundtura Aspicului ca un lichid coroziv. Prea rutcioas i meschin. Isaac urc grbit treptele turnului. Nu avusese cum s-i transmit vreun mesaj lui Lin i nu o vzuse de zile ntregi. Se splase ct de bine putuse la o pomp din Dealul Mutei, dar tot mai mirosea urt. De ieri sttea prin canale. Mult timp, Lemuel nu-i dduse voie s plece, decretnd c e prea periculos s ias pe timp de zi. Trebuie s stm laolalt, ceruse el, pn aflm ce trebuie s facem. i nu suntem chiar un grup care s treac neobservat. Aa c toi patru ateptaser n ncperea splat n ap cu rahat, mncnd i ncercnd s nu vomite, sfdindu-se i nereuind s pun cap la cap niciun plan. Se certaser vehement dac Isaac trebuia sau nu s mearg la Lin. El insistase s mearg nensoit. Derkhan i Lemuel considerau asta o prostie, i chiar i tcerea lui Yagharek pruse acuzatoare. Dar Isaac era hotrt. Pn la urm, cnd se mai rcorise i uitaser de duhoare, plecaser. Cltoriser mult prin conductele boltite ale Noului Crobuzon. Lemuel i condusese, cu pistolul pregtit. Isaac, Derkhan i Yagharek fuseser nevoii s care robotul care nu se putea deplasa prin lichidul mpuit. Era greu i alunecos i l scpaser i l loviser i l stricaser, alunecnd pe noroi i cznd, njurnd, lovindu-se de perei la mini i la degete. Isaac nu i lsase s-l prseasc acolo. Se micaser cu grij. Erau nite intrui pentru ecosistemul tainic i nchis al canalelor. Fuseser ateni s nu dea peste localnici. n sfrit, ieiser afar prin spatele Staiei Saltpetru, orbii de lumina apusului i cu hainele ude.
363

Se adpostiser ntr-o cocioab de lng linia ferat din Malul Sur. Era o ascunztoare deteapt. Chiar nainte ca Linia de Sud s traverseze Catranul pe la Podul Creasta Cocosului, o cldire drmat crea o pant uria de beton i crmid care prea c se sprijin de linia nlat. n vrf, proiectndu-se dramatic pe fundal, se afla coliba de lemn. Nu se tia de ce fusese construit, dar era evident c fusese neatins de ani de zile. Toi cei patru se trser epuizai peste moloz, mpingnd robotul n faa lor, prin gardurile de plas care ar fi trebuit s protejeze linia ferat de intrui. n minutele pe care le aveau la dispoziie ntre dou trenuri, se strecuraser dea lungul petecului de iarb aspr de lng linie i deschiseser ua colibei prfuite. Acolo se relaxaser, n sfrit. Lemnul cocioabei era rsucit, scndurile prost potrivite i felii de cer se vedeau prin acoperi. Priviser pe ferestrele fr sticl cum nesc trenuri pe lng ei n ambele direcii. Sub ei, spre nord, Catranul erpuia strns ntre Cotul Mic i Cotul Sur. Cerul se ntunecase pn ce cptase o nuan de albastru-negru. Vedeau acum brcile de plcere care strbteau luminate rul. Pilonul industrial masiv al Parlamentului se nla puin mai spre est, privind peste ei i peste ora. Ceva mai n aval de Insula Despicturii, luminile chimice ale porilor de ap ale oraului vechi uierau i scuipau i i reflectau lucirea galben uleioas n apa ntunecat. La trei kilometri spre nord-est, abia vizibile din spatele Parlamentului, se aflau Coastele, anticele oase galbene. Din partea cealalt a colibei se vedea cerul stingndu-se spectaculos, mai uimitor acum dup ce petrecuser o zi n haznaua Noului Crobuzon. Soarele nu se mai vedea, ns abia trecuse sub linia orizontului. Cerul era mprit n dou de ina care strpungea turnul miliiei din Dealul Mutei. Oraul era o siluet cu mai multe straturi, un peisaj cu multe couri de fum, acoperiuri care se sprijineau unul pe altul sub turnurile bisericilor unor zei obscuri, priapice couri de aerisire scuipnd fum negru, blocuri monolitice ca nite vaste pietre de mormnt ntr-un parc. Se odihniser, se curaser de noroiul de pe haine ct putuser de mult. Aici reuise, n sfrit, Isaac s se ocupe de ciotul de ureche al lui Derkhan. Amorise, dar tot mai durea. Ea suportase cu greu. Isaac i Lemuel i pipiser ruinai propriile cicatrici.
364

Noaptea se grbea tot mai mult; Isaac se pregtise s plece. Cearta izbucnise din nou. Isaac era hotrt. Trebuia s-o vad pe Lin singur. Trebuia s-i spun c era n primejdie din momentul n care miliia avea s fac legtura dintre el i ea. Trebuia s-i spun c viaa pe care o triser se terminase i c totul era din vina lui. Trebuia s o roage s vin cu el, s fug mpreun. Avea nevoie de iertarea i de afeciunea ei. O noapte cu ea, singuri. Att. Lemuel nu era de acord. E i capul nostru n joc, Zaac, uierase el. Toi miliienii din ora sunt pe urmele tale. Heliotipia ta se afl probabil n fiecare turn i pe la fiecare etaj din epu. Nu tii s te descurci singur. Eu am fost cutat toat viaa. Dac te duci dup grgria ta, vin i eu. Isaac trebuise s cedeze. La zece i jumtate, cei patru tovari se nfuraser n hainele lor ponosite i-i acoperiser faa. Dup multe reglaje, Isaac reuise n sfrit s pun robotul n stare de comunicare. n ritmul unei broate estoase, robotul scrisese mesajul: Groapa de gunoi nr. 2 din Cotul Sur, scrisese el. Mine sear la ora 10. Acum lsai-m sub viaduct. i aduseser aminte c o dat cu ntunericul aveau s apar i comarurile. Chiar dac nu aveau s doarm. Greaa mental strnit de balega moliilor-nestinse polua somnul oraului. Cu toii deveniser mai nervoi i mai agitai. Isaac i ascunsese sacul de crp care coninea componentele mainriei de criz sub o grmad de lemne din colib. Apoi coborser, ducnd n spate robotul pentru ultima dat. Isaac l ascunse ntr-un alcov creat de prbuirea unui pod de cale ferat. Te descurci? ntreb el, nc simindu-se absurd c vorbea cu o mainrie. Robotul nu-i rspunse i l lsar acolo. Ne vedem mine, spuse el i plec. Cei patru bandii se strecurar pe ci clandestine n noaptea Noului Crobuzon. Lemuel i cluzi tovarii prin oraul alternativ cu pasaje ascunse i cartografie ciudat. Ocoleau strzile dac gseau o alee i aleile dac gseau un canal. Se strecurar prin curi prsite i peste terase, pind ca nite hoi.
365

Lemuel era ncreztor. Mnuia cu uurin pistolul ncrcat n timp ce se cra, srea i alerga, pzind cu el ntregul grup. Yagharek se obinuise cu lipsa aripilor. Oasele goale pe dinuntru i muchii puternici l fceau s se mite cu uurin. Srea de pe un acoperi pe altul i ocolea obstacole, urmat de Derkhan care nu voia, n ciuda oboselii, s se lase mai prejos. Isaac era singurul a crui suferin se vedea. uiera, tuea i scuipa, i trgea trupul greoi pe cile hoilor, sprgnd igle sub piciorul greu, inndu-se de pntece. njura tot timpul, la fiecare expiraie. Tiau o potec prin noapte de parc ar fi fost ntr-o pdure. Cu fiecare pas, aerul devenea mai greu. O senzaie de nelinite, de primejdie, ca i cum nite gheare uriae ar fi zgriat suprafaa lunii. Din toate prile veneau ipetele somnului tulburat. Se oprir la Dealul Mutei, la cteva strzi distan de turnul miliiei, i luar ap dintr-o pomp ca s bea i s se spele. Apoi se cufundar pe labirintul de alei dintre Strada Scrumbiei i Pasajul Selchit, ndreptndu-se spre Fundtura Aspicului. Cnd ajunser acolo, n locul acela aproape prsit i nepmntean, Isaac i rugase s atepte. Cu oftaturi i smiorcituri, se rugase de ei s-l atepte, s-i dea o jumtate de or cu ea. Trebuie s-mi dai timp s-i explic ce se ntmpl, se rug el. Ei ncuviinar i se pitir n umbra cldirii. O jumtate de or, Zaac, spuse rspicat Lemuel. Apoi urcm dup tine. Ai neles? Astfel c Isaac porni s urce treptele. *** Turnul era rcoros i linitit. La al aptelea etaj, Isaac auzi primul zgomot. Era murmurul adormit i zburtcirea nentrerupt a stncuelor. Urc n continuare, dincolo de etajul opt, cel cu structura de rezisten afectat, spre ultimul nivel. Rmase dinaintea uii pe care o cunotea att de bine. Poate c nu e acas, gndi el. Probabil c e la individul la, patronul ei, la lucru. Caz n care o s-i las un bilet. Btu i ua se deschise singur. Rsuflarea i se opri n gt. Intr repede n cas. Aerul puea a snge putred. Isaac cercet din priviri mansarda nghesuit. Zri ceea ce cuta. Gazid Norocosul privea spre el fr int, czut ntr-unul dintre scaunele lui Lin, stnd la mas ca i cum ar fi mncat.
366

Gazid inea minile pe mas, epene ca nite oase. Gura i era deschis i plin de ceva nelmurit. Fruntea lui Gazid era n mod cert plin de snge. Sngele cursese pe mas, intrnd n lemn. Gazid avea gtul tiat. n cldura nopii era acoperit de insecte flmnde. Pre de o clip, Isaac crezu c are un comar, unul dintre visele acelea bolnave care afectau oraul, strnit din incontientul lui de un gina de molie-nestins i aruncat n eter. Dar Gazid nu disprea. Gazid era adevrat i mort de-a binelea. Isaac privi chipul cuprins de urlet al lui Gazid. i privi din nou minile ncletate. Gazid fusese inut pe scaun, tiat i inut acolo pn murise. Apoi i se vrse ceva pe gur. Isaac se strecur spre cadavru. Se ncrunt i ntinse mna; trase din gura uscat a lui Gazid un plic mare. Cnd l desfcu, observ c numele scris cu grij pe el era chiar numele lui. Caut n plic cu o presimire rea. Pre de o clip nu recunoscu obiectul pe care l scoase din plic. Aproape fr greutate, un pergament, o frunz uscat. l ridic n lumina slab a lunii i vzu o pereche de aripioare khepri. *** Isaac scoase un sunet, un icnet de oc. Ochii i se deschiser larg, ngrozii. O, nu, spuse el respirnd agitat. Nu nu nu nu Aripioarele fuseser ndoite i rsucite, iar substana lor delicat crpase. Se descuamau n buci mari de material translucid. Degetele lui Isaac tremurau, ncercnd s le netezeasc. Mngie cu vrful degetelor suprafaa lor crpat. Cnta o singur not, ca un vaiet. Cut din nou n plic i scoase o foaie de hrtie mpturit. Era btut la main, purtnd un antet n form de tabl de ah. Isaac porni s citeasc i s plng.
Copia 1: Fundtura Aspicului (alte copii de distribuit n Mlatina Bursucului i Cmpul Poftei) Domnule Dan der Grimnebulin. Khepri nu pot scoate sunete, dar dup semnalele chimice i dup tremurturile picioruelor de gndac, constat c Lin a considerat ndeprtarea acestor aripioare inutile drept o experien extrem de neplcut. Nu m ndoiesc c, dac nu ar fi fost bine legat ntr-un 367

scaun, am fi observat aceeai neplcere manifestndu-se i la nivelul trupului ei uman. Gazid Norocosul v poate da acest mesaj, de vreme ce lui trebuie s-i mulumesc pentru amestecul dumneavoastr. Am neles c ai ncercat s v strecurai pe piaa de rahat-de-visat. La nceput am crezut c dorii toat marfa adus de Gazid doar pentru dvs., dar idiotul a recunoscut pn la urm c o foloseai pentru omida pe care o aveai n Mlatina Bursucului, i atunci am realizat magnitudinea schemei dvs. Nu vei obine, firete, niciodat o producie de calitate de la o molie hrnit cu rahat-de-visat, dar ai putea cere un pre mai mic pentru marfa de calitate mai slab. Interesul meu este s pstrez clientela ntrun consum de calitate. Nu pot tolera concurena. Dup cum am aflat mai trziu, dup cum era i de ateptat din partea unui amator, nu ai fost n stare s v controlai productorul. Rebutul dvs. a evadat datorit incompetenei i i-a pus n libertate suratele. Dobitocule. Iat cererile mele, (i) S mi te predai imediat, (ii) S-mi napoiezi restul de drog pe care l-ai furat prin Gazid sau s-mi plteti o compensaie (sum ce va fi calculat), (iii) S te ocupi n continuare de prinderea productorilor mei, mpreun cu specimenul dvs. nenorocit, pe care s mi-i nmnezi imediat. Dup aceea, vom discuta modul n care va continua viaa dvs. n vreme ce atept rspunsul dvs., am s continui discuiile cu Lin. M-am bucurat foarte mult de compania ei n ultimele sptmni i abia atept s m implic i mai mult n aceast relaie. Am pus un mic pariu. Ea pariaz c vei rspunde la aceast scrisoare ct nc mai are cel puin cteva piciorue de gndcel. Eu nu sunt chiar att de convins. Rata curent este de un picioru la fiecare dou zile n care nu avem nicio veste de la dvs. Oare cine o s ctige pariul? Le voi smulge n vreme ce ea se zbate i scuip, nelegei? Iar n dou sptmni am s-i smulg carapacea de pe cap i am s-i dau capul de mncare obolanilor. Eu personal am s-o in n vreme ce ei vor lua masa. Atept cu mult nerbdare s aud veti de la dvs. ct mai curnd. Al dvs, sincer, Motley.

Cnd Derkhan, Yagharek i Lemuel ajunser la al noulea etaj, auzir glasul lui Isaac. Vorbea ncet, cu voce joas. Nu nelegeau ce spune, dar prea un monolog. Nu se oprea s asculte sau s vad vreun rspuns. Derkhan btu i, cum nu rspundea nimeni, mpinse ncet ua i arunc o privire nuntru.
368

l vzu pe Isaac n compania unui brbat. Dup o clip l recunoscu pe Gazid i i ddu seama c fusese mcelrit. Icni i intr ncet, lsnd loc liber pentru Yagharek i Lemuel. Rmaser cu ochii pe Isaac. El sttea pe pat, inea n mini o pereche de aripi de insect i o bucat de hrtie. Isaac ridic privirile i se opri din murmurat. Plngea. Deschise gura i Derkhan se apropie de el, l prinse de mini. El se smiorci i i ntoarse privirea cu chipul cuprins de mnie. Ea lu scrisoarea i o citi. Gura i se ncrei de groaz. Scoase un mic strigt. Ddu scrisoarea lui Yagharek, tremurnd i ncercnd s se controleze. Garuda o lu i o citi cu atenie. Reacia lui era invizibil. Se ntoarse spre Lemuel care examina cadavrul lui Gazid. sta a murit de ceva timp, spuse el i accept scrisoarea. Ochii i se lrgir n timp ce citea. Motley? uier el. Lin fcea afaceri cu Motley? Cine-i sta? strig Isaac. Unde e nenorocitul? Lemuel privi spre Isaac, cu ochii mari de uimire. Ochii i lucir cu mil cnd l vzu pe Isaac ud de lacrimi. Sfinte GurMult Domnul Motley este tartorul cel mare, Isaac, spuse el simplu. El e la. Conduce partea de est a oraului. E a lui. El e boss-ul. Am s-l omor pe nenorocit, am s-l omor, am s-l omor se nfurie Isaac. Lemuel l privi nelinitit. Ba n-ai s-o faci, Isaac, gndi el. Chiar n-ai s-o faci. Lin nu mi-a spus niciodat pentru cine lucreaz, spuse Isaac, calmndu-se. Nici nu m mir, spuse Lemuel. Cei mai muli nici n-au auzit de el. Poate vreun zvon Nimic mai mult. Isaac tcea. i terse faa cu mneca i i trase nasul cu putere. Bine, trebuie s ajungem la ea, spuse el. Trebuie s-o gsim. S ne gndim. Motley sta crede c l-am tras n piept, lucru pe care nu l-am fcut. Cum pot s-l fac s dea napoi? Zaac, Zaac Lemuel era ngheat. nghii n sec, se uit n alt parte, apoi pi spre Isaac, innd minile nainte, rugndu-l s se liniteasc. Derkhan l privi i i observ expresia de mil. Lemuel cltina ncet din cap. Ochii i erau tioi, dar gura i cuta cuvinte.
369

Zaac, am fcut afaceri cu Motley. Nu l-am vzut niciodat pe tip, dar l cunosc. tiu cum lucreaz. tiu cum s tranez cu el, tiu la ce s m atept. Am mai vzut scenariul sta odat Isaac nghii din nou n sec i continu. Lin a murit. *** Ba nu, strig Isaac, prinzndu-l de mini i azvrlindu-i-le n sus. Dar Lemuel l prinse de ncheieturi, nu aspru, nici cu rutate, ci ncordat, fcndu-l s-l asculte i s neleag. Isaac rmase nemicat un timp, ngrijorat i nfuriat. A murit, Isaac, spuse Lemuel blnd. mi pare ru, prietene. Chiar mi pare ru. Dar s-a dus. Fcu un pas n spate. Isaac rmase, ocat, cltinnd din cap. Gura i se deschise ca i cum ar fi vrut s urle. Lemuel cltin din cap ncet. Privi n alt parte i vorbi ncet, ca pentru sine. De ce s-o in n via? spuse el. Nu are rost Nu e dect o complicaie suplimentar, att. E mai uor s se descotoroseasc de ea. A fcut ce trebuia s fac, spuse el mai tare, ridicnd o mn spre Isaac. Vrea s vii la el. S-a rzbunat i te foreaz s-i faci jocul. Vrea numai s ajungi n mna lui nu conteaz cum ajungi acolo. Dac o ine n via, exist o mic ans ca ea s-i fac necazuri. Dar dac o folosete ca momeal, ai s te duci la ea indiferent de situaie. Nu are nicio importan dac e vie. Nu ctig nimic dac nu o ucide E moart, Isaac, e moart. Ochii lui Isaac erau ngheai; Lemuel vorbi repede. nelege-m: cea mai bun cale s te rzbuni este s faci n aa fel nct Motley s nu pun mna pe molii. El n-o s le omoare. O s le in n via s produc drog. Isaac se plimba acum cu pai mari prin camer, strignd ba furios, ba trist, ba nencreztor. Se repezi la Lemuel, ncepu s se roage de el incoerent, ncerc s-l conving c greete. Lemuel nu putea suporta aceast privelite. nchise ochii i vorbi peste bolboroselile celuilalt. Dac te duci la el, Zaac, Lin n-o s nvie. Iar tu o s fii mort. Isaac ncet s mai fac zgomot. O vreme Isaac rmase cu minile tremurnd. Privi cadavrul lui Gazid Norocosul, apoi spre Yagharek care sttea linitit i acoperit cu gluga n colul camerei, spre Derkhan care i sttea alturi, cu ochii n lacrimi, spre Lemuel care l privea nervos.
370

Isaac izbucni n plns. Isaac i Derkhan sttur unul n braele celuilalt, smiorcinduse i plngnd. Lemuel se ndrept spre cadavrul urt mirositor al lui Gazid. ngenunchie lng el, inndu-se de nas i de gur cu mna stng. Cu dreapta rupse sigiliul de snge nchegat care lipea jacheta lui Gazid i l control prin buzunare. Cuta bani sau informaii. Nu gsi nimic. Se ridic n picioare, privi n jur. Gndea strategic. Cuta orice ar fi putut fi folosit ca arm sau ca obiect de schimb, ceva care s-l ajute la spionaj. Nu era absolut nimic. Camera lui Lin era aproape goal. l durea capul din pricina somnului tulburat. Putea simi masa de vise torturate a Noului Crobuzon. Visele i colciau prin creier, gata s-l atace dac ar fi cedat somnului. Nu se grbi. Deveni din ce n ce mai nervos pe msur ce noaptea nainta. Se ntoarse spre perechea nefericit de pe pat i fcu un gest scurt lui Yagharek. Trebuie s plecm, spuse el.

371

Capitolul Treizeci i apte


Holera de cldur i de comaruri se rspndi a doua zi, o zi cald, lipicioas. Zvonurile cutremurau lumea subteran. Tanti Francine fusese gsit moart, se spunea. Fusese lovit de trei sgei azi-noapte. Vreun asasin independent ctigase mia de guinee pus la btaie de domnul Motley. Nu se mai auzea nimic din cartierul general al lui Tanti Francine din Mahalaua Neamului, nici de la Gaca de Zahr. Rzboiul civil al succesiunii ncepuse deja, fr nicio ndoial. S-au gsit alte trupuri imbecile, cufundate n com. Tot mai multe. Panica se instala ncetul cu ncetul. Comarurile nu ncetau i unele ziare fceau legtura dintre ele i cetenii paralizai gsii n fiecare zi, prbuii peste mas i cu geamul spart, sau zcnd pe strad, prini ntre cldiri de boala care venea din cer. Feele le miroseau a lmie putred. Molima amoririi nu fcea discriminri. Lua ntregi i Refcui. Oameni i khepri i vodyanoi i gargui. Chiar i garuda ncepuser s-i cad prad. Ca i alte creaturi, mai rare. Pe Movila Sfntului GurMult, soarele se ridic peste un trns czut, cu membrele palide grele i fr via, chiar dac respira cu faa n jos cufundat ntr-o bucat de carne pe care o furase i uitase de ea. Probabil c se aventurase din canale ca s prade n timpul nopii, dar fusese atacat. n Buimceala de Est, o scen i mai bizar i atepta pe miliieni. Erau dou trupuri pe jumtate ascunse n tufele care mprejmuiau Biblioteca Buimcelii. Primul era al unei tinere, moart moart de-a binelea, golit de snge prin muctura de la gt. Deasupra ei era trupul subirel al unui bine-cunoscut locuitor al Buimcelii, proprietarul unei fabrici de textile cu dever mare. Faa i brbia erau mnjite cu sngele ei. Ochii lui fr int priveau n soare. Nu era mort, dar era cu minile pierdute. Unii rspndir vestea c Andrei St. Kader nu era ceea ce prea a fi, dar lumea se sperie mai tare de faptul c pn i un vampir putea s cad prad creaturilor. Oraul tremura de fric. Erau oare acei ageni, acei germeni sau spirite, acea boal, acei demoni, ce erau ei erau ei chiar atotputernici? Ce i putea nfrnge?
372

Peste tot era confuzie i nefericire. Civa ceteni trimiser scrisori n satele lor de origine, i fceau planuri s prseasc Noul Crobuzon i s plece spre dealurile i vile de la sud i de la est. Dar milioane de locuitori nu aveau unde s fug. *** Isaac i Derkhan se adposteau n colib de cldura zilei. Cnd sosiser, observaser c robotul nu-i mai atepta n locul n care l aezaser. Nu tiau pe unde este. Lemuel plecase s ncerce s ia legtura cu tovarii lui. Era nervos s se aventureze afar n timp ce se afla n rzboi cu miliia, dar nu-i plcea s stea izolat. n plus, gndi Isaac, Lemuel nu se simea confortabil n preajma nefericiilor de teapa lui Isaac i Derkhan. Yagharek, spre surprinderea lui Isaac, plecase i el. Derkhan rmsese. Se pedepsea singur pentru c era sentimental, pentru c nrutea situaia, dar nu se putea abine. Derkhan i spuse lui Isaac despre discuiile pe care le purtase nopi ntregi cu Lin. Isaac era mai linitit. Se juca neatent cu piesele mainii de criz. Nu o oprea pe Derkhan s vorbeasc, intervenea doar ocazional prin cte o interjecie. Ochii i erau pierdui. Sttea sprijinit de peretele de lemn, fr vlag. *** naintea lui Lin, iubita lui Isaac fusese Bellis; uman, ca toate celelalte prietene de aternut de dinainte. Bellis era nalt i palid. i vopsea buzele cu vineiu. Era o lingvist strlucit, care se plictisise la un moment dat de ceea ce ea numea zgomotoenia lui Isaac i i frnse inima. ntre Bellis i Lin fuseser patru ani de trfe i scurte aventuri. Isaac dduse toate astea la o parte cu un an nainte de a se ntlni cu Lin. Fusese ntr-o noapte la Mama Sudd i ndurase o conversaie sforitoare cu o tnr prostituat angajat s-l serveasc. Fcuse o remarc ntmpltoare de laud la adresa doamnei amabile care se purta aa frumos cu fetele ei i fusese tulburat cnd prerea nu i fusese mprtit. Pn la urm, prostituata obosit se rstise la el, uitnd de sine, spunndu-i ce crede ea despre femeia care i-a nchiriat orificiile i care o lsa s pstreze trei firfirici la fiecare ekel pe care l fcea. ocat i ruinat, Isaac plecase fr s-i fi scos nici mcar pantofii. O pltise dublu.
373

Dup asta rmsese cast mult vreme, se cufundase n munc. Pn la urm un prieten l rugase s participe la gala unei artiste glandulare khepri. ntr-o galerie mic, o cavern de pe partea srac a Crucii Sobek, Isaac dduse peste Lin. Sculpturile ei l captivaser i o cutase s-i spun asta. Purtaser o conversaie foarte lent ea i scria rspunsurile pe un carneel pe care l cra dup ea oriunde dar ritmul frustrant nu afectase sentimentul reciproc de plcere. Se ndeprtaser de micul grup care petrecea, studiaser mpreun fiecare pies cu geometrie torturat. Dup aceea se ntlniser des. Isaac nvase de la zi la zi tot mai bine limbajul semnelor, astfel c discuiile se mbogeau mereu. n mijlocul unei glume porcoase pe care o fcuse Isaac ntr-o sear, beat, o mbrncise fr s vrea i czuser amndoi n pat. Evenimentul se desfurase destul de penibil. Nu o putea sruta: chelicerele lui Lin i-ar fi sfiat faa. La o secund dup ce terminase, Isaac fusese cuprins de repulsie i aproape vomitase la vederea picioruelor i antenelor. Lin fusese nervoas i trupul ei devenise brusc eapn. Cnd se treziser, el se simise nspimntat i ngrozit, dar mai mult de faptul c trecuse bariera speciilor dect din pricina speciei cu care o trecuse. Iar n timpul micului dejun, Isaac i dduse seama c asta i dorise de fapt. Sexul ntre specii nu era ceva neobinuit, firete, dar Isaac nu era un tnr beat care intrase ntr-un bordel xenian n urma unui pariu. nelese c se ndrgostea. i acum, dup ce vina i nesigurana dispruser, dup ce biruise teama i acel dezgust atavic, nlocuindu-le cu o afeciune profund, iubita i fusese rpit. i nu mai avea s se ntoarc la el niciodat. *** Cteodat o vedea (nu se putea abine) pe Lin tremurnd n timp ce Motley, acest personaj incert descris de Lemuel, i smulgea aripioarele de pe cap. Isaac nu se putea abine s nu geam la acest gnd, iar Derkhan l consola. Plngea des, uneori n tcere, alteori foarte tare. Urla de nefericire. Rogu-v, se ruga el zeilor umani i khepri, Solenton i GurMult i Sor i Artist s fi murit fr durere.
374

Dar tia c fusese probabil btut i torturat nainte s fie ucis, iar asta l nfuria. *** Vara trgea zilele pe roat. Fiecare moment era ntins pn ce se sfia. Timpul se rupea. Ziua era o progresie de momente moarte. Psrile i garguii pluteau pe cer ca nite particule de mizerie n ap. Clopotele bisericilor sunau inutil i nesincer n onoarea lui Palgolak i Solenton. Rurile se scurgeau spre est. Isaac i Derkhan ridicar privirea n lumina de dup-amiaz trzie cnd Yagharek se ntoarse, cu gluga decolorat de soare. Nu spuse de unde, dar adusese de mncare pe care o mpri cu ei. Isaac i revenise. Se lepdase de angoase. Era ncruntat. Dup nesfrite ore de lumin monoton, umbrele se micar peste munii din deprtare. Latura de vest a cldirilor se murdri cu roea din pricina soarelui care se ascunse dup piscuri. Suliele de rmas bun ale soarelui se pierdur ntre stncile Trectorii Pocitului. Cerul rmase aprins mult timp dup ce soarele dispru. nc se mai ntuneca atunci cnd se ntoarse Lemuel. Am comunicat situaia noastr unor colegi de-ai mei, explic el. Mi s-a prut o greeal s facem planuri precise nainte de a vedea ce se ntmpl n noaptea asta. La ntlnirea din Cotul Sur. Dar am mai cptat nite ajutoare pe ici, pe colo. Mi-am pus n micare rotiele. Am gsit prin ora nite aventurieri destul de serioi, care pretind c tocmai au eliberat un grup mare de sclavi trni din ruinele din Tashek Rek Hai. Ar fi dispui s pun osul la treab pentru bani. Derkhan l privi. Chipul i era chinuit de dezgust. Ridic din umeri nefericit. tiu c sunt printre cei mai duri locuitori ai Bas-Lag, spuse ea ncet, avnd nevoie de cteva momente bune pentru a se concentra pe aceast problem. Dar nu am ncredere n ei. Cuttori de emoii tari. Alergtori dup primejdii. i de cele mai multe ori sunt nite jefuitori de morminte fr scrupule. Ar face orice pentru aur i pentru experien. i bnuiesc c dac le-am spune ce ncercm s facem, s-ar da n lturi. Nu tim cum s luptm cu aceste molii. Destul de corect, Mohorto, spuse Lemuel. Dar i spun c n momentul sta primesc orice ofert gsesc. nelegi? S vedem ce se ntmpl n noaptea asta. Apoi o s hotrm dac angajm sau nu delincveni. Ce spui, Zaac? Isaac privi spre el, apoi ridic din umeri.
375

Sunt nite jigodii, spuse el linitit. Dar dac i fac treaba cum trebuie Lemuel ncuviin. Cnd trebuie s mergem? Derkhan i privi ceasul. E nou, spuse ea. Mai avem o or. Ar trebui s plecm cu jumtate de or mai devreme, ca s fim siguri. Se ntoarse s priveasc pe fereastr, spre cerul strlucitor. *** Vagonetele miliiei trecur duduind pe deasupra. Prin tot oraul erau staionate uniti de elit. Duceau n spate saci ciudai, plini cu echipament greoi ascuns n teci de piele. Cei alei s participe se izolaser de colegii lor n turnuri i ateptau n ncperi secrete. Pe cer erau mai multe dirijabile dect de obicei. Strigau unul la altul mesaje bubuitoare. Duceau detaamente de soldai care i verificau armamentul masiv i i tergeau oglinzile. Ceva mai departe de Insula Despicturii, n Marele Catran, dincolo de confluena celor dou ruri, se afla o insuli singuratic. Se numea Despictura Mic, dei nu avea un nume adevrat. Era o limb de pmnt cu iarb, cu butuci de lemn i frnghii unde se opreau rareori nave n caz de urgen. Era neluminat i departe de ora. Niciun tunel secret nu o lega de Parlament. Niciun vas nu era ancorat de butucii ei mucegii. Cu toate acestea, n acea noapte linitea ei era tulburat. Montjohn Rescue sttea n mijlocul unui grup de siluete tcute. n spatele lui Rescue, enormitatea de abanos a Parlamentului se arunca spre cer. Ferestrele i luceau. Murmurul sibilant al apei acoperea zgomotele nopii. Rescue era mbrcat cu obinuitul su costum imaculat. Privi ncet n jurul lui. Adunarea era foarte variat. Erau ase oameni n afar de el, un khepri i un vodyanoi. Era i un cine de talie mare, bine hrnit. Oamenii i xenienii preau destul de bine ntreinui, cu excepia unui mturtor Refcut i a unui copil n zdrene. Era printre ei o btrn mbrcat elegant i o tnr debutant. Un brbat musculos, cu barb, i un funcionar subire, cu ochelari. Toate personajele erau linitite. Toate purtau cel puin o pies de vestimentaie voluminoas. Legtura de pe alele vodyanoiului era de cel puin dou ori mai mare dect cea obinuit i chiar i cinele purta o jachet absurd.
376

Toate privirile erau nemicate, ndreptate spre Rescue. Acesta i desfcu ncet fularul de la gt. Cnd i ultimul rnd de mtase czu de pe trupul lui, dedesubt se zri o form ntunecat. Ceva se strngea n jurul gtului lui Rescue. Era un fel de mn dreapt, cu pielea livid. De la ncheietur, carnea creaturii se continua cu o coad lung de un cot, ca un arpe. Coada era rsucit n jurul gtului lui Rescue, cu vrful strecurat sub piele. Degetele minii se micar uor, spnd n carnea gtului. Dup o clip, i restul celor de fa se dezbrcar. Khepri i desfcu pantalonul, btrna i desfcu alul. Cu toii ndeprtar o pies de vestimentaie ca s descopere o mn ce-i rsucea coada subcutanat, cu degetele micndu-se uor de parc ar fi cntat la terminaiile nervoase ca la pian. Aici se prindea de interiorul unei coapse, aici de o talie, aici de un scrot. Chiar i cinele se chinui cu jiletca lui, pn ce l ajutar ceilali, ca s descopere mna ce i se prindea n blan. Erau cinci mini drepte i cinci stngi, cu cozile rsucindu-se, cu pielea groas i moale. Oamenii i xenienii i cinele se apropiar, formnd un cerc strns. La un semn fcut de Rescue, cozile groase ieir din carne cu un pocnet vscos. Cu toii tresrir i czur n nesimire, cu gurile deschizndu-li-se spasmodic, cu ochii rotindu-li-se nebunete n cap. Din rni prinse a se scurge o rin groas. Cozile pline de snge se cltinar orbete n aer ca nite viermi uriai. Se ntinser i tresrir atunci cnd se atinser ntre ele. Trupurile gazdelor se aplecau unul spre cellalt, ca i cum iar fi optit ceva n mbriarea aceea nemicat. Mnuitorii conversau. *** Mnuitorii erau un simbol al perfidiei i corupiei, o pat peste istorie. Complicai i plini de secrete. Puternici. Parazii. mprtiau zvonuri i legende. Lumea spunea c mnuitorii erau spirite ale morilor. C erau o pedeaps pentru pcat. C dac un uciga se sinucidea, minile lui vinovate se ntindeau, se rupeau de pielea putred i se trau, c aa se nteau mnuitorii. Erau multe mituri i unele lucruri cunoscute ca fiind adevrate. Mnuitorii triau prin infectare, prelund controlul asupra minii gazdelor lor, asupra trupului, dndu-le puteri
377

ciudate. Procesul era ireversibil. Mnuitorii nu puteau tri dect n vieile altora. Se inuser ascuni secole ntregi, o ras secret, o conspiraie vie. Ca un vis nelinititor. Din cnd n cnd, se auzea cte un zvon cum c vreun personaj bine cunoscut i urt de toat lumea a czut prad mnuitorilor, poveti despre forme ciudate care se zresc pe sub haine, despre modificri inexplicabile n comportament. Tot felul de mainaiuni se puneau pe seama mnuitorilor. Dar n ciuda povetilor i avertismentelor i jocurilor de copii, niciun mnuitor nu fusese descoperit. Mult lume n Noul Crobuzon credea c mnuitorii, dac au existat vreodat n ora, acum plecaser. *** n umbra gazdelor lor nemicate, cozile mnuitorilor alunecau una peste alta, unse cu snge gros. Vnzoleala lor era parc o orgie primitiv. i mprteau informaii. Rescue spunea ce tia, ddea ordine. Repeta semenilor lui ceea ce spusese Rudgutter. Explica din nou c viitorul mnuitorilor depindea de prinderea moliilornestinse. Spunea cum Rudgutter insinuase c viitorul bunelor relaii dintre guvern i mnuitorii din Noul Crobuzon depindea de bunvoina lor de a participa la rzboiul secret. Mnuitorii se blcir n limba lor tactil, dezbtur i ajunser la o concluzie. Dup dou, trei minute, se retraser cu regret i-i spar din nou calea n gurile din trupurile gazdelor lor. Fiecare trup tresrea atunci cnd coada se reinser. Ochii clipeau i gurile se nchideau. Pantalonii i fularele se puneau la loc. Dup cum se neleseser, se mprir n cinci perechi. Fiecare consta dintr-un mnuitor de dreapta, ca Rescue, i unul de stnga. Rescue fcea acum pereche cu cinele. Rescue pi pe iarb i desfcu un sac mare. Scoase cinci cti cu oglinzi, cinci legturi groase pentru ochi, cteva curele de piele i nou pistoale. Dou cti erau concepute special, una pentru vodyanoi i una alungit pentru cine. Fiecare mnuitor de stnga i puse gazda n genunchi pentru a primi casca, fiecare mnuitor de dreapta primi cte o legtur pentru ochi. Rescue puse casca partenerului su, cinele, o leg strns, nainte s se lege la ochi, ncercnd s se strng att de bine nct s nu vad nimic.
378

Fiecare pereche se ndeprt. Fiecare mnuitor de dreapta, orb, se inea bine de partener. Vodyanoiul se inea de debutant; btrna de funcionar; Refcutul de khepri; copilul, ciudat, prinsese protector de mn pe brbatul musculos; iar Rescue se inea de cinele pe care nu-l mai putea vedea. Instruciunile sunt clare? spuse Rescue cu voce tare, prea departe de ceilali mnuitori pentru a se folosi de limbajul lor tactil. Amintii-v de antrenamente. Tare i bizar, la noapte, fr ntrebri. Niciodat ncercat pn acum. Stngaci, voi conducei. Sarcina voastr. Deschidei-v partenerului i nu v nchidei n seara asta. Btlia v ateapt. inei legtura i cu ceilali stngaci. La cel mai mic semn de int, alarm mental, adunai toi stngacii. Ne vom uni forele n cteva minute. Dreptaci, ascultai fr s gndii. Gazdele noastre trebuie s fie oarbe. Nu ne putem uita la aripi, n niciun fel, niciodat. Cu ctile cu oglinzi putem vedea, dar nu inti, privind n direcia greit. Aa c vom sta cu faa nainte, dar fr s vedem. n seara asta purtm stngacii aa cum gazdele noastre ne poart pe noi, fr gnd sau team sau ntrebri. neles? Se auzir mormituri de aprobare. Rescue ddu din cap. Atunci ataai-v. Stngacii fiecrei perechi luar n mini hamurile i se prinser de dreptaci. Fiecare stngaci i trecu hamul printre picioare i n jurul taliei i al umerilor, se prinse de dreptaci spate n spate. Privind prin oglinzi, vedeau n spate, peste umerii dreptacilor n direcia de mers. Rescue atept n vreme ce un stngaci pe care nu-l vedea i prinse cinele pe spate. Picioarele cinelui atrnau absurd, dar mnuitorul nu lu n seam durerea gazdei lui. i mic expert capul, verificnd dac poate vedea peste umrul lui Rescue. Ltr. Toat lumea i amintete codul lui Rudgutter, strig Rescue, n caz de urgen? Atunci, noroc la vntoare. Dreptacii flexar organe ascunse la baza policelui umanoid. Se auzi un oftat. Cele cinci perechi ciudate de gazd-i-mnuitor se ridicar i se ndeprtar una de alta cu iueal, disprnd spre Dumbrav i Dealul Mei, spre Cartierul Sirian i Dealul Mutei i Sheck, nghiii de noaptea impur, ptat cu lmpi de strad, orbul ducndu-l pe nspimntat.

379

Capitolul Treizeci i opt


Era doar un drum scurt de la coliba de lng calea ferat pn la groapa de gunoi din Cotul Sur. Isaac i Derkhan, Lemuel i Yagharek se strecurar, aparent haotic, prin harta paralel a oraului. i fcur cale prin alei dosnice. Tresrir cnd simir comarurile cobornd asupra oraului. La zece fr un sfert, erau n afara gropii de gunoi numrul doi. Gropile de gunoi din Cotul Sur erau mprtiate printre ruinele fabricilor. Din loc n loc, unele mai funcionau, la jumtate sau la sfert din capacitate, ziua scuipnd aburii toxici i confundndu-se cu mediul n timpul nopii. Fabricile erau nconjurate i asediate de ctre gropile de gunoi. Groapa Doi era nconjurat de un gard de srm ghimpat neserios, ruginit, spart i rupt, poziionat adnc n Cotul Sur, nconjurat din trei pri de curbura Catranului. Era de dimensiunile unui prcule, dar cu un aspect mult mai slbatic. Un peisaj neurban, necreat prin planificare sau noroc, o aglutinare de rmie lsate s putrezeasc, care se prbuiser i se aezaser n formaiuni ntmpltoare de ruginituri, gunoaie, metal, resturi i crpe, cioburi de oglind i pietre, arcuri de roi rupte, piese de motor i roboi. Cei patru renegai trecur prin gard cu uurin. Ateni, strbtur potecile spate de lucrtorii din groap. Cruele spaser anuri n pietri. Buruienile i dovedeau tenacitatea, nind din fiecare glm de ngrmnt, indiferent ct de scrbos ar fi fost. Ca nite exploratori ai unui trm antic, i cutar drumul, subjugai de talia sculpturilor de mzg i entropie care i nconjurau ca pereii unui canion. obolanii scoteau chicituri slabe. Isaac i restul grupului pea ncet prin noaptea cald, prin aerul mpuit al gropii de gunoi industrial. Ce cutm? opti Derkhan. Nu tiu, spuse Isaac. Robotul la blestemat spunea c o s dm peste ceea ce cutm. M-a nnebunit cu enigmele lui. Un pescru ntrziat ip deasupra lor. Tresrir cu toii la auzul lui. Cerul nu era un loc sigur.
380

Picioarele i duser mai departe. Era ca un flux, o micare lent, fr o direcie anume, care i trgea inexorabil ntr-un loc. i gsir calea spre inima labirintului de gunoi. Ddur colul dup o ruin i se trezir ntr-un loc gol. Ca un lumini n pdure, un spaiu de vreo zece metri n diametru. La margini erau aruncate mormane uriae de mainrii stricate, de la piese masive care preau s fi aparinut unor tiparnie, pn la piese minuscule i fine, de precizie. Cei patru tovari rmaser n mijlocul spaiului gol. Ateptar nelinitii. Chiar n spatele crestei de nord-vest a munilor de gunoaie, gigantice macarale cu abur atrnau ca nite oprle uriae de mlatin. Rul se scurgea gros chiar prin spatele lor, nevzut. Pre de un minut nu se simi nicio micare. Ct e ceasul? opti Isaac. Lemuel i Derkhan i privir ceasurile. Aproape unsprezece, spuse Lemuel. Ridicar din nou privirea i tot nu vzur nicio micare. Deasupra capetelor, o lun bezmetic se strecura printre nori. Era singura lumin din groapa de gunoi, o luminiscen abia ghicit care se scurgea peste lume. Isaac ls privirea n jos i era gata s spun ceva, cnd se auzi un sunet dinspre unul dintre nenumratele anuri care tiau printre recifele nalte de gunoaie. Era un sunet mecanic, un clinchet, un uierat ca al unei insecte enorme. Cei patru privir captul tunelului cu un vag presentiment. Un robot mare pi n spaiul deschis. Era un model creat pentru munci grele. Trecu pe lng ei pe cele trei picioare ale sale, nlturnd pietrele i bucile de metal din cale. Lemuel, care era mai aproape de potec, btu n retragere nelinitit, dar robotul nu-l bg n seam. Continu s nainteze pn la captul spaiului oval, apoi se opri i privi zidul nordic. Era linite. Cnd Lemuel se ntoarse spre Isaac i Derkhan, se auzi un alt zgomot. Se rsuci repede i vzu un altul, mult mai mic, de aceast dat un model pus n micare de un mecanism metamecanic khepri. Robotul nainta pe piciorue mici de omid, oprindu-se aproape de tovarul lui masiv. Acum, sunete de roboi veneau din toate prile, din canioanele de gunoi. Uite, opti Derkhan, artnd spre est.
381

Dintr-o cavern mic, spat n mizerie, ieeau doi oameni. La nceput, Isaac crezu c era o greeal i c erau de fapt doi roboi mai sprinteni, dar nu era nicio ndoial c erau fcui din carne i oase. Oamenii se apropiar srind peste movilele de resturi strivite. Nici ei nu ddur vreo atenie grupului de renegai. Isaac se ncrunt. Hei, strig el destul de tare ca s fie auzit. Unul dintre cei doi oameni care intraser n lumini i arunc o privire plin de ur i cltin din cap, apoi i ntoarse privirea. Uimit, Isaac tcu. Din ce n ce mai muli roboi soseau n spaiul deschis. Modele masive militare, asisteni medicali minusculi, percutoare rutiere i asisteni casnici, crom i oel, fier i aram, cupru i sticl i lemn, cu abur sau elictrici sau cu mecanism cu arc, alimentai taumaturgic sau cu motoare cu ulei. Ici-colo, printre ei aprur mai muli oameni chiar i un vodyanoi, care se pierdu repede n umbre i ntuneric. Oamenii se adunau ntr-un grup compact ntr-o latur a ceea ce era aproape un amfiteatru. Isaac, Derkhan, Lemuel i Yagharek nu erau deloc bgai n seam. Se micau mpreun din instinct, nelinitii de aceast tcere ciudat. ncercrile lor de a comunica cu semenii lor organici fur ntmpinate de o tcere dispreuitoare sau de ssituri iritate. Pre de zece minute, roboi i oameni continuar s se scurg n inima goal a Gropii Doi. Apoi curgerea se opri, brusc, urmat de tcere. Crezi c roboii tia sunt gnditori? opti Lemuel. Aa a zice, spuse Isaac n oapt. Sunt sigur c ne vom lmuri de ndat. *** Barjele de pe rul din deprtare sunar din claxoane, avertizndu-se una pe alta s se fereasc din drum. Teribila greutate a comarurilor, venind pe nesimite, se aezase din nou peste Noul Crobuzon, strivind minile cetenilor adormii sub o mas de simboluri strine. Isaac se simea oprimat de visele ngrozitoare care i se nghesuiau n cap. Deveni brusc contient de ele, n timp ce atepta n tcere n groapa de gunoi a oraului. Erau vreo treizeci de roboi i vreo aizeci de oameni. Fiecare om, fiecare robot, fiecare creatur din acel spaiu, cu excepia lui
382

Isaac i a tovarilor lui, era de un calm supranatural. Simi aceast extraordinar nemicare, aceast ateptare atemporal, ca pe un fel de rceal. Rbdarea care se adunase n acel inut al gunoaielor l fcea s tremure. Pmntul tresri. Pe loc, oamenii din colul acelui spaiu nchis czur n genunchi, cu fruntea n mizeria de la picioarele lor. Se supuneau, murmurau un fel de descntec, trasnd cu mna un simbol ce semna cu nite roi angrenate. Roboii se aezar mai bine. Isaac i tovarii lui se apropiar. Ce naiba e asta? uier Lemuel. Se simi o alt zguduitur subteran, o tresrire a pmntului care dorea s se scuture de gunoiul ce se adunase pe el. n peretele de nord, dou lumini enorme se aprinser fr zgomot. Adunarea era intuit de lumina rece, nimic nu scpa dincolo de marginile ei. Oamenii murmurar i continuar s fac, tot mai fervent, semnele lor. Gura lui Isaac se deschise ncet. Sfinte GurMult, ajut-ne! opti el. Zidul de gunoaie se mica. Se ridica n picioare. Saltelele cu arcuri scoase i cercevelele vechi de fereastr, brnele i motoarele cu aburi ale locomotivelor vechi, pompele de aer i ventilatoarele, manivelele i benzile rulante cdeau ca o iluzie optic ntr-o configuraie alternativ. Privise tot timpul ntr-acolo, dar abia acum cnd se mic, greoi, imposibil, abia acum l vedea Isaac. Un bra dintr-o eav de canalizare ndoit; mainua stricat a unui copil i o roab ntoars cu fundul n sus n chip de picioare; nite grinzi de acoperi n loc de oase ale picioarelor; butoiul cu chimicale era o coaps i cilindrul de ceramic o gamb Gunoiul era un trup. Un schelet vast de deeuri industriale nalt de opt metri. Se ridic n picioare, sprijinindu-se de movilele de gunoi din spate. i ridic genunchii de la pmnt, fcui din ncheieturi enorme ale unui vast mecanism stricat demult. Nu poate sta n picioare! gndi Isaac buimac. Privi ntr-o parte i i vzu pe Lemuel i Derkhan cscnd gura la fel de tare, i la Yagharek care se holba de sub glug. Nu este destul de solid ca s stea n picioare, doar s se sprijine pe movilele de gunoi.
383

Trupul creaturii era o nclceal de circuite i piese. Tot felul de motoare se adunaser n trunchiul uria. O proliferare masiv de fire i tuburi de metal i cauciuc gros ieea prin valvele i deschizturile trupului i ale membrelor, erpuind n toate direciile prin groap. Creatura ridic un bra cu ajutorul unui ciocan pneumatic masiv. Luminile acelea, ochii lui, se rotir i trecur peste roboii i oamenii de jos. Luminile erau nite stlpi de strad, cu jeturile de gaz alimentate din tuburi ce se vedeau n interiorul craniului. Grilajul unui tub de ventilaie fusese prins n uruburi n partea de jos a feei pentru a mima dinii unui craniu. Era un robot, unul enorm, format din piese aruncate i motoare furate, adunate mpreun i mbinate fr ajutorul vreunui proiectant. Se auzi zumzitul unor motoare puternice i gtul creaturii se rsuci, iar lentile optice fixar mulimea. Se auzi scrit de arcuri i metal tensionat. Adoratorii umani pornir s ngne ncet un cnt. Enormul robot compozit pru s-i zreasc pe Isaac i pe tovarii lui. i rsuci gtul pn la limit. Razele de lumin i cuprinser pe cei patru. Lumina nu mic. i orbea cu totul. Apoi, brusc, se stinse. De undeva de aproape, se auzi o voce subire, tremurtoare. Bine ai venit la ntlnirea noastr, der Grimnebulin, Porumbelule, Mohorto i vizitatorule din Cymek. Isaac se rsuci, clipind furios, nc orbit. Cnd se mai limpezi ceaa de lumin din capul lui, Isaac zri silueta unui om care se apropia mpiedicat. Isaac o auzi pe Derkhan respirnd agitat, o auzi njurnd dezgustat i nfricoat. O clip fu confuz, apoi se obinui cu lucirea lipsit de convingere a lunii i vzu limpede pentru prima dat creatura care se apropia; scoase un ipt de groaz n acelai timp cu Lemuel. Doar Yagharek, rzboinicul deertului, rmase tcut. Omul care se apropia era gol i ngrozitor de slab. Chipul i era ntins ntr-o permanent expresie de uimire, cu ochii largi. Trupul i tresrea ca i cum ar fi avut o criz nervoas. Pielea avea un aspect necrotic, cuprins parc de o cangren cu evoluie lent. Dar ceea ce le provocase tresrirea i strigtul de groaz era capul lui. Craniul fusese tiat de deasupra ochilor. Partea de sus nu mai era. Sub tietur se zrea o dung de snge coagulat.
384

Din cupa umed a craniului ieea un cablu erpuind, de dou degete grosime. Cablul era nvelit ntr-o spir de metal nsngerat i argintie la partea care intra n craniu. Cablul se ridica n aer. Isaac l urmri cu privirea, paralizat de uimire. Acesta se ridica pn la vreo apte metri de pmnt, apoi se oprea n mna uria de metal a robotului. De acolo se pierdea undeva n mruntaiele lui. Mna robotului prea fcut dintr-o umbrel gigantic, rupt i refcut, echipat cu pistoane i tendoane de lan, deschizndu-se i nchizndu-se ca nite gheare cadaverice. Robotul ddea drumul din cnd n cnd la cablu, permind omului s se poticneasc spre ei la captul lesei. Cnd ppua uman monstruoas se apropie, Isaac btu instinctiv n retragere. Lemuel i Derkhan, chiar i Yagharek, l urmar. Ddur cu spatele pn n dreptul a cinci roboi care se postaser acolo fr s fi fost observai. Isaac se rsuci alarmat, apoi se uit repede spre omul care se tra spre ei. Chipul concentrat ngrozitor al omului rmase nealterat cnd deschise braele ntr-un gest printesc. Bine ai venit cu toii, spuse el cu voce tremurtoare, la Consiliul Robotic. *** Trupul lui Montjohn Rescue tia aerul cu vitez. Mnuitorul dreptaci fr nume care l parazita un parazit care se vedea pe sine ca Montjohn Rescue dup atta timp i nvinsese teama de a zbura pe orbete. Zbura cu trupul vertical, cu minile ndoite cu grij, innd ntr-una dintre ele pistolul. Rescue prea c st i ateapt ceva, n vreme ce noaptea trecea pe lng el. Prezena blnd a mnuitorului stngaci din cinele din spatele lui deschisese ua dintre minile lor, meninnd un flux continuu de informaii. zboar spre stnga mai jos accelereaz mai sus i la dreapta acum stnga mai repede mai repede jos mergi drept, spunea stngaciul, mngind mintea dreptaciului pentru a-l calma. Zborul pe orbete era ceva nou i nfricotor, dar se antrenaser ieri, nevzui, departe, n muni, unde fuseser transportai de un dirijabil al miliiei. Stngaciul se antrenase repede s interpreteze stnga drept dreapta i s nu lase nimic nespus. Mnuitorul lui Rescue era agresiv de obedient. Era un dreptaci, din casta soldailor. Canaliza o putere enorm prin
385

gazda sa zbor i alunecare, putere masiv. Dar chiar cu toat puterea pe care acest mnuitor o avea ca reprezentant al birocraiei partidului Soarele Mare, tot era servitor al castei nobililor, a vztorilor, a stngacilor. Altfel ar fi riscat un masiv atac psihic. Stngacii puteau pedepsi dreptacii prin nchiderea glandei de asimilare, ucigndu-le gazda i fcndu-i incapabili s capete alta, reducndu-i la nite creaturi oarbe, ca nite mini spasmodice, fr o gazd prin care s se canalizeze. Dreptacii aveau o inteligen puternic. Fusese vital ca mnuitorul lui Rescue s ctige dezbaterea cu stngacii. Dac acetia ar fi refuzat s acioneze conform planurilor lui Rudgutter, dreptaciul nu ar fi putut s li se opun: doar stngacii puteau decide. Dar s se pun mpotriva guvernului ar fi nsemnat sfritul mnuitorilor din ora. Aveau putere, dar existau numai datorit acceptului dat de Noul Crobuzon. Erau pur i simplu copleii numeric. Guvernul i suporta numai att timp ct se aflau n serviciul lui. Dreptaciul lui Rescue era sigur c la orice insubordonare guvernul ar fi anunat c a descoperit mnuitori ucigai, parazii, umblnd nestingherii prin ora. Rudgutter ar fi putut da indicaii chiar despre ferma de gazde. Comunitatea de mnuitori ar fi fost distrus. Astfel c dreptaciul lui Rescue simea o anume bucurie n timp ce zbura. Chiar i aa, nu-i plcea aceast experien ciudat. Nu era o premier s duc un stngaci prin aer, dei aceast vntoare combinat nu mai fusese ncercat pn acum; dar s zboare fr s vad era de-a dreptul nspimnttor. Stngaciul cinelui i ntinse mintea ca nite degete, ca nite antene care se mprtiau n toate direciile pe zeci de metri. Cuta n psihosfer ecouri ciudate i optea blnd dreptaciului, spunndu-i unde s zboare. Cinele privea prin oglinzile ctii i dirija zborul purttorului su. Pstra legtura cu celelalte perechi plecate la vntoare. ceva simii ceva? ntreba el. Precaui, ceilali stngaci i rspunser c nu, nu gsiser nimic. Continuau s caute. Mnuitorul lui Rescue simea vntul cald plmuindu-i n glum gazda. Prul lui Rescue biciuia dintr-o parte n alta. Mnuitorul cinelui se foi, ncerc s aeze trupul gazdei sale ntr-o poziie mai confortabil. Era dus peste o mare de couri de fum, peste peisajul nocturn al Dumbravei. Mnuitorul lui Rescue se ndrepta spre Mafaton i Chnum. Stngaciul clipi din ochii lui canini i se uit pe lng oglinzi. Lsa n spate inflorescena de
386

filde a Coastelor ce defineau linia cerului, fcnd viaductele cii ferate s par insignifiante. Piatra alb a universitii apru de dedesubt. La marginea cmpului mental, stngaciul simi o gdilitur n aura oraului. Atenia i se ndrept ntr-acolo i privirea n oglinzi. ncet ncet nainte i sus, i spuse mnuitorului lui Rescue. ceva aici fii ateni, opti el celorlali vntori. l simi oprindu-se n zbor i dnd comanda de a ncetini, simi celelalte perechi oprindu-se i ateptnd raportul su. Dreptaciul porni ncet prin aer spre pata de psiheter. Mnuitorul lui Rescue simea nelinitea stngaciului prin legtura dintre ei i o opri brusc s nu se contamineze, arm! gndi el, eu sunt. nu gndi! Dreptaciul aluneca pe straturile de aer, strecurndu-se spre atmosfera mai rarefiat. Deschise gura gazdei sale i scoase limba, nervos i gata s trag. Desfcu braele gazdei i ridic pistolul. Stngaciul sonda zona perturbat. Era o foame nepmnteasc, o poft mnjit cu sucurile a o mie de alte mini, saturnd i ptnd psihosfer ca uleiul ntr-o tigaie. Din cer picura sudoare de suflete exudate i saliv de apetit exotic. la mine la mine semeni mnuitori este aici am gsit, opti stngaciul peste ora. Un tremur de trepidaii mprtite se rspndi dinspre toi stngacii, cinci epicentre, se ntlnir i crear modele speciale n psihosfer. n Malul Ctrnit i Cartierul Infam i Mahalaua Cocioabelor i Valea Brcii se pornir cureni de aer cnd siluetele suspendate zburar pe deasupra oraului spre Dumbrav ca i cum ar fi fost trase de o a.

387

Capitolul Treizeci i nou


Nu te speria de avatarul meu, uier omul fr creier spre Isaac i ceilali, cu ochii tot mari i neclari. Nu pot sintetiza vocea, aa c m folosesc de acest trup cules din ape ca s pot comunica cu formele de via carnale. Acela omul arta napoia lui, spre silueta enorm a robotului care ieise de sub mormanele de gunoi sunt eu. Acesta se atinse el este mna i limba mea. Fr cerebelul care nedumerea trupul cu impulsurile sale contrare, m pot instala eu. ntr-o micare macabr, omul ntinse o mn n sus i pipi cablul care i se nfigea n spatele ochilor, n cheagul de carne de la vrful irei spinrii. Isaac simi uriaa greutate a mainriei din spate. Se foi nelinitit. Brbatul gol se oprise la trei metri de grupul lui Isaac, dnd din mn. Suntei binevenii, continu el cu o voce tremurtoare. Cunosc lucrrile tale din rapoartele robotului tu de curenie. Este unul de-al meu. Vreau s vorbesc cu tine despre moliilenestinse. Isaac privi spre Derkhan i Lemuel. Yagharek se trase mai aproape. Isaac privi n sus i vzu oamenii cu colul ochiului rugndu-se nencetat vastului schelet automat. Isaac l zri printre ei pe mecanicul care l vizitase la depozit. Chipul brbatului era cuprins de un devotament fervent. Roboii din jurul lor erau nemicai, cu excepia celor cinci gardieni care stteau n spatele lor, cei mai robuti dintre toi. Lemuel i umezi buzele. Vorbete-i, Isaac, opti el. Nu fi necioplit Isaac deschise i nchise gura. Pi, ncepu el cu voce rece. Consiliu Robotic Suntem onorai dar nu tim Nu tii nimic, spuse trupul tremurtor i nsngerat. neleg. Fii rbdtor i ai s nelegi. Brbatul se retrase ncet, pind nesigur pe terenul denivelat. Se retrase lng stpnul lui. Eu sunt Consiliul Robotic, spuse el tremurat i lipsit de emoie. M-am nscut din fore ntmpltoare i virui i ans. Primul meu trup zace aici n gunoi i motorul i s-a stins, aruncat
388

din pricin c un program a dat gre. Trupul meu zcea i se descompunea, dar virusul circula prin mainria mea i spontan m-am trezit gndind. Am ruginit n linite vreme de un an, timp n care mi-am organizat noul meu intelect. Ceea ce a nceput ca o izbucnire de autocunoatere a devenit raiune i opinie. M-am autoconstruit. Nu i-am bgat n seam n timpul zilei pe lucrtorii din jur care aruncau grmezi de gunoaie n jurul meu. Cnd am fost pregtit, m-am artat celui mai tcut dintre ei. I-am printat un mesaj i i-am spus s-mi aduc un robot. Temtor, m-a ascultat i l-a conectat la ieirea mea dup cum l-am instruit, printr-un cablu lung i rsucit. Acela a devenit primul meu membru. ncetul cu ncetul am cercetat cu ajutorul lui gunoaiele dup piese potrivite pentru un trup. Am nceput s m autoconstruiesc, sudnd i ciocnind i lipind pe timp de noapte. Muncitorul m adora. Vorbea despre mine noaptea n taverne, ca despre o legend, despre o main viral. S-au nscut mituri i zvonuri. ntr-o noapte, n mijlocul minciunilor lui grandioase, a gsit pe altcineva care avea un robot ce se autoorganiza. Un robot de cumprturi cu mecanismul defect, care renscuse cu Inteligen Robotic, cu raiune. Un secret pe care cellalt abia dac l putea crede. Omul meu l-a rugat pe prietenul lui s aduc robotul la mine. ntr-o noapte, cu muli ani n urm, l-am ntlnit pe cellalt asemenea mie. L-am rugat pe adoratorul meu s deschid maina analitic a tovarului meu i ne-am conectat. A fost o revelaie. Minile noastre virale s-au conectat i creierele noastre cu pistoane pneumatice nu numai c i-au dublat capacitatea, ci au nflorit. Au crescut exponenial. Noi doi am devenit Eu. Noua mea parte, robotul de cumprturi, a plecat n zori. S-a ntors dou zile mai trziu cu noi experiene. Devenise separat. Aveam acum dou zile de experiene diferite. Din nou am intrat n comuniune i din nou am devenit ntreg. Am continuat s m construiesc. Am fost ajutat de adoratorii mei. Muncitorul i prietenul meu cutau n alt religie o explicaie pentru mine. Au descoperit Rotiele Divinomecanice, cu doctrina lor despre universul mecanizat i s-au trezit lideri ai unei secte eretice dintr-o biseric deja blasfemiatoare. Congregaia lor fr nume m-a vizitat. Robotul de cumprturi, al doilea eu al meu, sa conectat i ne-am ntregit iari. Adoratorii au vzut o minte de robot care a intrat n existen din pur logic, un intelect mecanic autogenerat. Au vzut un zeu autocreat. Am devenit obiectul adoraiei lor. Urmeaz ordinele pe care le scriu, mi construiesc trupul din materialele din jur. i trimit s-i gseasc
389

pe ceilali, s creeze alii, alte mini divine autocreate care s se alture Consiliului. Au cotrobit prin ora i au gsit i alii. Este o afeciune rar: o dat la un milion de milioane de operaiuni, o roti alunec i o mainrie ncepe s gndeasc. Am mrit ansele. Am produs programe de generare care se conecteaz la sursa de energie mutant i dau ghes mainriei s gndeasc. n vreme ce omul vorbea, robotul din spatele lui duse mna la piept. La nceput, Isaac nu reui s disting piesa aceea anume printre celelalte. Apoi o remarc. Era un perforator de cartele de programare, o main analitic folosit s creeze programe cu care s hrneasc alte maini analitice. Cu o minte construit n jurul steia, gndi Isaac, nu-i de mirare c face prozelii. Fiecare mainrie adus la mine devine Eu, spuse omul. Eu sunt Consiliul. Fiecare experien este descrcat i mprtit. Deciziile se iau n creierul meu cu valve. mi trec nelepciunea prilor mele. Roboii mei construiesc anexe pentru spaiul meu mental n curtea gunoaielor n vreme ce eu m umplu de cunoatere. Omul este un membru, gigantul robot antropoid nu este dect un aspect. Cablurile i mainriile mele se mprtie departe n curtea cu gunoaie. Mainile de calcul de la cellalt capt sunt piese de-ale mele. Eu sunt depozitarul istoriei roboilor. Eu sunt baza de date. Eu sunt maina care se autoorganizeaz. n timp ce omul vorbea, diferiii roboi adunai n spaiul ngust ncepur s se apropie de omuleul cu mutr nspimnttoare care trona peste haos. Se oprir i culeser de jos cu un bra, un crlig, o epu sau cu o ghear unul dintre multele cabluri ce preau aruncate peste tot n groap. i deschiser valvele de input i se conectar. La fiecare conectare, omuleul fr creier tresrea i ochii luceau o clip. Cresc, opti el. Cresc. Puterea mea de procesare se mrete exponenial. nv Cunosc necazul vostru. M-am conectat la robotul vostru de curenie. Se strica. Eu l-am adus la inteligen. Este unul din Mine acum, complet asimilat. Omul art n spate spre oldurile scheletului gigantic. Isaac realiz uimit c, ncastrat n trupul lui, se afla trupul robotului de curenie. Am nvat de la el ct de la niciun alt eu, spuse omul. nc mai calculez variabilele implicate n viziunile sale fragmentare din timpul cltoriei cu estorul. A fost cel mai important Eu.
390

De ce ne aflm aici? opti Derkhan. Ce vrea creatura asta de la noi? Din ce n ce mai muli roboi i descrcau experienele n mintea Consiliului. Avatarul, omuleul stricat care vorbea n numele lui, bzia n timp ce informaiile inundau bncile de date. Pn la urm, toi roboii i terminar conexiunea. Scoaser cablurile din valve i se ndeprtar din nou. Cnd vzur asta, civa privitori umani se apropiar nervoi, ducnd cartele de programare i maini analitice de dimensiunea unor valize. Apucar cablurile pe care roboii le lsaser pe jos i le conectar la mainile lor de calcul. Dup dou, trei minute, i acest proces se termin. Apoi oamenii pir n spate, ochii avatarului se ddur peste cap pn se vzu numai albul ochilor. Capul su fr capac se bia n timp ce Consiliul asimila totul. Dup vreun minut de tremur fr vorbe, sri n sus. Ochii i se deschiser i privi alert n jur. Adunare organic! strig el oamenilor adunai care se ridicar imediat. Iat instruciunile i legmntul vostru. Din stomacul mainriei uriae, din sloturile de ieire ale perforatorului de cartele alunecau, una dup alta, cartele gurite meticulos. Acestea cdeau ntr-o cutie de lemn care sttea n poalele robotului, ca un marsupiu. n alt parte a trunchiului, strecurat ntre un butoi cu ulei i un motor ruginit, o main de scris cnea cu o vitez incredibil. Un sul mare de hrtie ieea, tiprit cu rnduri nghesuite, iar dedesubt o foarfec srea s taie ca un pete de prad, pe un arc. Foarfeca tia hrtia, apoi se retrgea ca s-i ia din nou avnt. Foi de instruciuni religioase czur sub lame i se alturau cartelelor de programare. Unul cte unul, credincioii se apropiau emoionai de mainrie, fcnd plecciuni la fiecare pas. Urcar panta lin de gunoi dintre picioarele robotului, bgau mna n cutie i luau o bucat de hrtie i un pachet de cartele, verificnd numerele pentru a se asigura c le au pe toate. Apoi se retrgeau grbii i dispreau printre gunoaie, ntorcndu-se n ora. Se pare c n acest cult nu exista nicio ceremonie de rmasbun. n cteva minute, Yagharek, Derkhan i Lemuel rmaser singurele forme organice din curte, n afar de omuleul fr
391

creier. Roboii erau ns pe poziii. Oamenii se simeau oarecum stingherii. Isaac crezu c vede o siluet uman pe cel mai nalt morman de gunoi din curte, privind procedurile, profilndu-se neagr pe cerul sepia al Noului Crobuzon. Se concentr, dar nu o mai vzu. Erau complet singuri. Se uit ncruntat spre tovarii lui, apoi se apropie de omuleul cadaveric cu capul strpuns de cablu. Consiliu, spuse el. De ce ne-ai spus s venim aici? Ce vrei de la noi? Cunoti problema moliilor-nestinse Der Grimnebulin, l ntrerupse avatarul. Devin tot mai puternic pe zi ce trece. Capacitatea mea de calcul este nemaintlnit n Bas-Lag, doar dac nu am vreun rival pe vreun continent ndeprtat despre care s nu tiu nimic. Sunt totalul unei reele de mai bine de o sut de maini de calcul. Fiecare alimenteaz altele i este la rndul ei alimentat. Pot evalua o problem din o mie de unghiuri. n fiecare zi citesc crile pe care adoratorii mei mi le aduc, prin ochii avatarului. Asimilez istorie i religie, taumaturgie i tiin i filosofie n banca mea de date. Fiecare informaie mi mbogete puterea de calcul. Mi-am mprtiat simurile. Cablurile mele se lungesc i ajung tot mai departe. Primesc informaii de la camerele instalate n jurul gropii. Cablurile mele se conecteaz acum la ele ca nite nervi scoi din trup. Adoratorii mi le scot afar tot mai mult, spre ora, pentru a m conecta la aparate. Am adoratori n pntecele Parlamentului, care ncarc memoria mainilor lor de calcul pe cartele i mi le aduc mie. Dar acesta nu e oraul meu. Isaac se ncrunt i cltin din cap. Eu nu, ncepu el. Al meu este o existen interstiial, l ntrerupse avatarul fr nicio expresie n glas. M-am nscut dintr-o eroare, ntr-un spaiu mort n care cetenii arunc ceea ce nu mai doresc. Pentru fiecare robot care face parte din mine, exist o mie care nu fac parte. Mijlocul meu de susinere este informaia. Interveniile mele sunt ascunse. Cresc pe msur ce nv. Calculez, deci exist. Dac oraul s-ar opri, variabilele s-ar reduce aproape la zero. Scurgerea de informaii ar seca. Nu vreau s triesc ntr-un ora gol. Am introdus variabilele problemei moliilor-nestinse n reeaua mea analitic. Rezultatul este limpede. Fr intervenie, prognoza vieii organice n Noul Crobuzon este foarte proast. Am s te ajut.
392

Isaac privi spre Derkhan i Lemuel, apoi spre ochii ascuni ai lui Yagharek. Privi napoi spre avatarul tremurtor. Derkhan i ntoarse privirea. Ai grij, fcu ea din buze cu un gest exagerat. Suntem al dracului de recunosctori, Consiliule Cum Pot s te ntreb ce intenionezi s faci? Am calculat c vei crede i vei nelege mai bine dac v art, spuse omuleul. O pereche de cleti metalici se prinser de antebraele lui Isaac. El ip surprins i temtor i ncerc s se rsuceasc. Era inut de cel mai mare robot din spate, un model conceput s se caere pe schelele cldirilor. Isaac era un brbat puternic, dar de aceast dat era incapabil s se elibereze. Strig dup ajutor spre tovarii lui, dar un alt robot pi greoi ntre el i restul grupului. Pentru o clip, Derkhan, Lemuel i Yagharek rmaser nehotri. Apoi Lemuel o rupse la fug. ni pe una dintre aleile lungi tiate n movilele de gunoi, lundo spre est i disprnd. Porumbelule, ticlos ce eti! ip Isaac. Luptndu-se, Isaac vzu cu uimire cum Yagharek se pune dinaintea lui Derkhan. Garuda fusese att de tcut, att de pasiv, nct Isaac i uitase de el. Yagharek l urmrea i fcea ce i se spunea. Att. i iat c acum Yagharek sri ntr-o parte cu o micare spectaculoas, trecnd ntr-o lateral a robotului care l prinsese pe Isaac. Derkhan vzu ce face i se deplas n direcia opus, cauznd confuzie printre roboii care, dup o clip, pornir spre ea. Ea se ntoarse s fug, dar un cablu de oel biciui ca un arpe de sub gunoaie i i se ncolci n jurul gleznei, trgnd-o la pmnt. Derkhan czu greu i strig de durere. Yagharek se lupta eroic cu cletii robotului, dar era complet ineficient. Robotul pur i simplu nu-l bga n seam. Unul dintre tovarii lui se deplas n spatele lui Yagharek. Yag, la dracu! strig Isaac. Fugi! Dar vorbi prea trziu. Nou-venitul era tot un robot de construcii enorm, iar plasa care czu peste Yagharek era prea tare ca s poat fi rupt. Omuleul nsngerat, extensia organic a Consiliului Robotic, ridic vocea. Nu suntei atacai, spuse el. Nu vei pi nimic. ncepem aici. Punem momeala. Nu v alarmai.
393

i-ai ieit din mini? strig Isaac. Ce dracu vrei s spui? Ce faci? Roboii din inima labirintului de gunoaie se deplasau spre marginea spaiului gol care reprezenta sala tronului Consiliului Robotic. Cablul care se nfurase pe ncheietura piciorului lui Derkhan o trase pe jos. Ea se lupt, strignd i strngnd din dini, dar trebui s se ridice ca s opreasc durerea crnii. Robotul care l inea pe Yagharek l ridic fr efort i se ndeprt de Isaac. Yagharek se zbtu violent, gluga i czu de pe cap, ochii lui de pasre aruncnd priviri reci de furie n toate direciile. Era neputincios dinaintea forei artificiale ineluctabile. Robotul care-l prinsese pe Isaac l trase n centrul spaiului gol. Avatarul dansa n jurul lui. ncearc s te relaxezi, spuse el. N-o s te doar. Ce? mugi Isaac. Din captul cellalt al micului amfiteatru, un robot mic se strecur sltat peste pietri. Ducea o pies ciudat, o casc primitiv cu un fel de goarn, totul fiind legat la un aparat portabil. Sri pe umerii lui Isaac, agndu-se dureros cu degetele de la picioare i i ndes casca pe cap. Isaac se lupt i strig, dar prins ntre braele acelea puternice nu se putea elibera. Nu trecu mult pn ce casca i fu legat strns, trgndu-l de pr i nvineindu-i scalpul. Eu sunt maina, spuse brbatul gol, dansnd peste pietre i sticl i resturi de motoare. Ceea ce este aruncat aici e carnea mea. M repar mai repede dect v reparai voi vntile sau oasele rupte. Totul este lsat aici ca un lucru mort. Ceea ce nu se afl aici va fi adus curnd, ori adus de adoratorii mei, ori construit de mine. Echipamentul de pe capul tu este asemntor celui folosit de canalizatori i vztori, comunicatori i psihonaui de tot felul. Este un transformator. Poate canaliza i redirecta i amplifica descrcarea psihic. Acum este setat s amplifice i s radieze. L-am aranjat. Este mult mai puternic dect cele folosite n ora. i aduci aminte c estorul te-a avertizat c molia-nestins te vneaz? Este una schiload, una ratat. Nu pot ajunge la ea fr ajutorul tu. Omul l privi pe Isaac. Derkhan striga ceva n fundal, dar Isaac nu asculta, nu-i putea lua ochii de la privirea pierdut a avatarului. O s vezi ce putem face, spuse omul. O s te ajutm.

394

Isaac nu-i auzi propriul urlet de team i furie. Un robot ntinse braul i porni maina. Casca vibr i bzi att de tare nct pe Isaac l apuc durerea de urechi. Valuri din tiparul mental al lui Isaac pornir s emit n noapte. Trecur prin blana bolnav a viselor urte care nfunda porii oraului i nir n atmosfer. Din nasul lui Isaac curgea snge. Capul ncepu s-l doar. *** La trei sute de metri deasupra oraului, mnuitorii se adunaser n Dumbrav. Stngacii investigau valurile psihice ale moliilor-nestinse. atac rapid nainte de suspiciune, ceru unul dintre ei. v rog atenie, se amestec altul, urmrii cu grij, gsii cuib. Se certar iute i n tcere. Stteau nemicai n aer, cinci dreptaci, fiecare purtnd un nobil stngaci. Dreptacii tceau respectuos n timp ce stngacii dezbteau tactici. ncet, se puser ei de acord. Cu excepia cinelui, fiecare stngaci i dreptaci ridic braul gazdei sale i pregti pistolul. Pornir prin aer, ca un grup de cutare fantastic, pieptnnd psihosfera de firioare de contiin a moliilor-nestinse. Urmar dra de gina oniric pe o spiral n jurul Noului Crobuzon, trecnd ncet pe o traiectorie curb peste Inima Scuipatului i peste Sheck, spre sud de Catran, n Burduful Rului. Curbndu-se spre vest, simir bufee psihice venind din Cotul Sur. Pentru o clip, mnuitorii fur confuzi. Se oprir i investigar senzaia, dar realizar repede c era doar o emisie uman. vreun taumaturg, fcu unul. nu e treaba noastr, ncuviinar tovarii lui. Stngacii rugar pe dreptaci s continue cutarea lor aerian. Siluetele trecur ca nite fire de praf peste liniile miliiei. Stngacii se uitau n toate prile nelinitii, cercetnd cerul. Apru brusc o bul de exudaii strine. Tensiunea superficial a psihosferei se umfl din pricina presiunii i senzaia hidoas de lcomie nepmntean se scurse prin porii ei. Planul psihic era gros de efluviile de poft ale minilor incomprehensibile. Stngacii tresrir de team i confuzie. Era att de mult, att de puternic, att de repede! Se ncordar n spatele perechii lor. Legturile pe care le deschiseser cu dreptacii se umpluser de reziduuri psihice. Fiecare dreptaci simi un potop de fric atunci cnd emoiile stngacilor debordar.
395

Zborul celor cinci perechi deveni dezordonat. Sparser formaia cu un spasm. creatura vine, ip unul i primi drept rspuns o grmad de mesaje confuze i nspimntate. Dreptacii luptar s recapete controlul zborului lor. ntr-o explozie simultan de aripi, cinci siluete ntunecate, criptice, se lansar dintre acoperiurile amestecate din Burduful Rului. Flfitul aripilor enorme rsun n mai multe dimensiuni, urcnd pn n locul n care mnuitorii trasau zigzaguri de confuzie. Stngaciul-cine zri o umbr naripat strbtnd aerul spre el. Scp un schellit mental de fric i simi dreptaciul-Rescue ncovoindu-se ngreoat din pricina asta. Stngaciul se lupt si recapete autocontrolul. stngaci laolalt, strig el i apoi ceru dreptaciului s se ridice sus, sus. Dreptacii se apropiar. Cptar puteri noi unul de la altul, amintindu-i de disciplina dur. Brusc, devenir o linie ca un pluton militar, cinci dreptaci aplecai uor n jos, cu gurile pregtite s scuipe. Stngacii lor cercetau cu aviditate n oglinzi. Stteau cu faa n sus spre stele. Oglinzile erau ndreptate n jos: vedeau prin ele panorama oraului, o nebunie de igle i alei i domuri de sticl. Privir moliile-nestinse apropiindu-se cu vitez. cum ne-au mirosit? ntreb un stngaci nervos. i blocaser porii mentali ct de bine putuser. Nu se ateptaser s fie atacai ntr-o ambuscad. Oare pierduser avantajul iniiativei? Dar cum moliile-nestinse se apropiau de ei, stngacii observar c nu fuseser descoperii. Cea mai mare molie, n fruntea formaiei n sgeat, era parc acoperit de un vl tremurtor. Vzur armele nspimnttoare ale moliilor, tentaculele i membrele osoase, tind aerul. Dinii lor masivi mucau atmosfera. Parc s-ar fi luptat cu o fantom. Dumanul intra i ieea din spaiul convenional, forma lui era evanescent ca fumul, prinznd substan i disprnd ca o umbr. Era ca un fel de pianjen de comar care se strecura printre realitile cusute strns i ddea cu ghearele spre molie. estorul! icni unul dintre stngaci i i ndemnar dreptacii s se retrag ncet din calea luptei acrobatice. Celelalte molii ddeau ocol suratei lor, ncercnd s o ajute. Se repezeau una dup alta, conform unui plan impenetrabil. De
396

fiecare dat cnd se manifesta estorul, ele atacau, tind n armura lui, scpnd picturi de sucuri nainte s dispar. n ciuda rnilor, estorul smulgea buci mari de esut cu snge negru din molia nnebunit. Molia i pianjenul se atacar unul pe cellalt cu o violen extraordinar, fiecare atacnd i ferindu-se prea repede pentru a putea fi vzui. Cum se ridicar, moliile sparser acopermntul viselor de peste ora. Ajunser la un nivel al cerului n care valurile de mentalitate i ameeau pe mnuitori. Era evident c i moliile le puteau simi. Formaia strns se sparse pentru moment, confuz. Cea mai mic dintre molii, cu trup rsucit i aripi pipernicite, se desprinse de grup i scoase o limb monstruoas. Limba enorm tremur i se strnse napoi n gura din care curgeau bale. Cu un zbor ameit, molia cea mic se cltin n aer, ddu ocol luptei dintre estor i prada sa, ezit, apoi intr n picaj spre est, spre Cotul Sur. Dezertarea celei mici strni confuzie printre molii. Se desprir n cer, rsucir capul, micndu-i agitate antenele. Stngacii ddur napoi alarmai. acum! spuse unul. confuze i ocupate, atacm cu estorul! Rmaser nesiguri. pregtete scuipatul, spuse mnuitorul cinelui ctre Rescue. Cum moliile se ndeprtar una de alta, zburnd n jurul perechii de lupttori din mijloc, stngacii strigar unul la altul. atacai! ip unul, parazitul stngaci al funcionarului slab, cu frica impregnat n voce, atacai! Femeia btrn ni prin aer cnd stngaciul nspimntat indic dreptaciului su s accelereze. Tocmai atunci una dintre molii se ntoarse i nepeni, fa n fa cu mnuitorii i gazdele lor. n acel moment, celelalte dou molii se apropiar, una trimind o lance de os masiv n abdomenul umflat al estorului. Cum pianjenul uria btu n retragere, cealalt molie l prinse de gt cu un tentacul segmentat. estorul dispru n noaptea altui plan, dar tentaculul l trase, l aduse pe jumtate napoi din pliul spaial, strngndu-se n jurul gtului su. estorul se smuci i se lupt s se elibereze, dar stngacii abia dac l observar. A treia molie se ndrepta spre ei.
397

Dreptacii nu vedeau nimic, dar simir gemetele de fric ale stngacilor care se chinuiau s in imaginea moliei fixat n oglinzi. scuip! comand funcionarul dreptaciului su. acum! Trupul gazd, btrna, deschise gura i scoase o limb rulat. Trase puternic aer n piept i scuip ct de tare putu. Un val mare de gaz pirotic i iei din limb i arse spectaculos pe cerul nopii. Un nor masiv de flcri se rostogoli spre molie. inta fusese bun, dar, de fric, stngaciul dduse comanda prea devreme. Focul se mprtie ca o pat uleioas, disprnd nainte s ating carnea moliei. Cnd flama se evapor, molia nu mai era acolo. n panic, stngacii ncepur s comande dreptacilor s balanseze n aer, pentru a gsi creatura, stai, stai! ip mnuitorul cinelui, dar alarma lui nu fu bgat n seam. Mnuitorii se blbneau pe cer ca murdria pe mare, n toate direciile, privind frenetic prin oglinzi. acolo, icni stngaciul tinerei, zrind molia intrnd n picaj spre ora. Ceilali mnuitori se ntoarser spre cer s se uite prin oglinzi i cu un cor de ipete se trezir fa n fa cu o alt molie. Aceasta zburase pe deasupra lor n vreme ce ei i cutau surata, aa c atunci cnd se ntoarser se trezir dinaintea ei, privind direct spre aripile ntinse, chiar la marginea oglinzilor. Stngaciul tnrului reui s nchid ochii gazdei i comand dreptaciului s se ntoarc i s scuipe. Dreptaciul panicat, avnd ca gazd copilul, ncerc s asculte i trimise bile de flcri de jur-mprejur, atingnd mnuitorii de lng el. Dreptaciul-Refcut i stngaciul-khepri ipar fonic i psihic cnd luar foc mpreun cu gazdele lor. Se prbuir din cer, urlnd de durere, murind la jumtatea cderii cu sngele fiert i oasele crpate de cldura intens nainte s ating suprafaa apei Catranului. Disprur sub apele murdare cu un uierat de abur. Femeia-stngaci rmase ocat, cu ochii prini de furtuna de desene de pe aripile moliei. Brusca inflorescen hipnotic a viselor stngaciului alunec prin canal la dreptaciul ei. Mnuitorul-vodyanoi se scutur surprins de cacofonia bizar a perechii sale. i ddu seama ce se ntmpla. Mugi de spaim cu gura gazdei sale i umbl la legturile ce-l ineau ataat de stngaci. Dreptaciul nchise ochii lui de vodyanoi, chiar dac erau acoperii de legtur.
398

ncepu s scuipe de fric, fr int i fr direcie, luminnd cerul nopii cu nori masivi de foc. Marginea unei flcri aproape c-l atinse pe mnuitorul-Rescue care se lupta disperat s asculte ordinele stngaciului lui intrat n panic. Se rsuci civa metri i se repezi spre trupul moliei rnite. Creatura se chircea de durere i spaim. estorul o scpase din ghear, dar acum se prbuea spre cuib, cu rnile curgnd i ncheieturile sfiate, n agonie. De data asta nu mai era interesat de hran. Se cutremur de durere cnd mnuitorulRescue i stngaciul-cine se repezir la ea. Cu un spasm neateptat, dou brae ale moliei forfecar i tiar capetele lui Montjohn Rescue i cinelui cu un sunet sec. Capetele czur departe n bezn. Mnuitorii rmseser vii i contieni, dar fr un creier care s controleze trupul gazdei nu puteau face nimic. Cadavrele omului i cinelui se zbteau n moarte. Sngele nea energic din trupurile ce se prbueau peste mnuitorii care strngeau degetele. Rmaser cu mintea limpede tot drumul pn jos, pn ce se izbir de betonul unei curi din Cotul Mic cu un pocnet bizar de carne i oase. Se zdrobir mpreun cu trupurile decapitate ale gazdelor lor. Vodyanoiul legat la ochi aproape c desfcuse curelele de piele care l legau de mnuitorul-femeie a crui minte se afla sub controlul moliei. Dar cnd vodyanoiul mai avea doar o legtur de desfcut, molia se repezi s se hrneasc. i nfur braele ei de insect n jurul przii, strngnd-o. O trase pe femeie aproape i i mpinse limba n gura ei, pornind s se hrneasc cu visele mnuitorului. Era un suc bogat. Gndurile gazdei umane erau ca zaul de pe fundul cnii. Molia-nestins mbri femeia, nepnd carnea moale a vodyanoiului cu ghearele. Dreptaciul ip de fric i de durere, iar molia putu simi mirosul fricii n aer. Se simi nedumerit o clip, netiind de unde apruse aceast nou minte att de aproape de hrana ei. Dar i reveni, se prinse mai bine, hotrt s o consume i pe aceea dup ce o termina pe prima. Trupul vodyanoi era plin n vreme ce pasagerul stngaci era golit. Se zbtu i strig, dar nu reui s scape. *** Ceva mai departe, n spatele suratelor care mncau, molianestins ce se luptase cu estorul biciuia cu tentaculele prin
399

diferitele dimensiuni. Pianjenul uria intra i ieea pe cer cu o vitez fantastic. De fiecare dat cnd aprea, estorul ncepea s cad: gravitaia l prindea fr mil. Disprea ntr-un alt aspect, trgnd dup el vrful ca un harpon al tentaculului nfipt n carnea lui. n acea dimensiune se scutura ca s scape de atacatorul lui, nainte de a reaprea n planul lumesc, apoi disprea din nou. Molia-nestins era tenace, srind n jurul przii, refuznd s o lase s scape. Mnuitorul-funcionar continua monologul frenetic. Vorbea cu tovarul lui stngaci aflat n trupul brbatului mai tnr i musculos. mori toi mori tovarii notri, ip el. Unele emoii revenir pe canalul de comunicaie n mintea dreptaciului. Trupul btrnei tresri. Cellalt stngaci ncerc s rmn calm. Se uit dintr-o parte n alta, ncercnd s preia autoritatea, stop, comand el. Se uit prin oglinzi la cele trei molii din spatele lui: cea rnit, chioptnd prin aer, retrgndu-se spre cuibul ascuns; cea flmnd, hrnindu-se cu minile mnuitorilor prini; i cea care lupta, aruncndu-se nainte ca un rechin, ncercnd s smulg capul estorului. Stngaciul l trase mai aproape pe dreptaci, atac acum, gndi el spre, tovarul lui, scuip tare, ia doi. urmrete rnita. Apoi se uit n toate prile i un gnd speriat i scp, unde e cealalt? strig el. Cealalt, molia-nestins care scpase de focul limbii btrnei i intrase n picaj elegant, fcuse o curb lung deasupra acoperiurilor. Zburase ncet, camuflndu-i aripile, ascunznduse pe fundalul norilor, ca s apar acum brusc cu tot curcubeul de culori. Apru de cealalt parte a mnuitorilor, dinaintea ochilor stngaciului. Stngaciul avnd gazd pe tnrul brbat tresri ocat vznd bestia cu aripi ntinse. Stngaciul i simi mintea cednd dinaintea umbrelor sinuoase de pe aripile moliei. Simi un moment groaza, apoi nimic, dect un violent i de neneles val de vise *** apoi din nou groaz; tremur, teama amestecndu-se cu o bucurie disperat i i ddu seama c gndete din nou. Fiind pus n faa a doi dumani, molia ezitase un moment, apoi se rsucise n aer. i schimbase unghiul, astfel ca suprafaa
400

aripilor s fie ntoars perfect spre funcionar i btrna care l ducea. Doar ei erau mnuitorii care ncercaser mai devreme si dea foc. Stngaciul liber vzu dinaintea sa trupul masiv al moliei, cu aripile ntoarse. La stnga vzu btrna care ntorcea nervoas capul, netiind ce se ntmpla, vzu ochii pierdui ai funcionarului. Arde acum acum acum! ncerc stngaciul s ipe spre btrn. Dreptaciul ei se pregti s scuipe cnd molia enorm travers distana dintre ei prea repede i prinse n gheare mnuitorii, salivnd ca un om nfometat. Se porni un ipt mental. Btrna ncepu s scuipe focul, care se scurse fr pagub de cealalt parte a moliei, evaporndu-se n aerul rcoros. Cnd valul de groaz trecu, ultimul stngaci, n trupul brbatului legat de copil, vzu ngrozitoarea privelite n oglinzi. Ghearele estorului nir o fraciune de secund i coada harpon a moliei care l ataca fu secionat, pierznd snge. Molia ip n tcere i, liber de estor, care nu mai reapru, se repezi prin aerul nopii spre perechea de mnuitori. i, n faa ochilor, stngaciul vzu molia care i rscrucea capul i cltina antenele spre el cu o micare lent, amenintoare. Erau molii n fa i n spate. Dreptaciul din trupul copilului tremur i atept instruciuni. jos! ip stngaciul brusc nfricoat nebunete, jos, pleac! anuleaz misiunea! singuri, fr ans, scap, scuip i fugi! Un val de panic se izbi de mintea dreptaciului. Chipul de copil se umplu de groaz i ncepu s scuipe foc. Se arunc spre piatra Noului Crobuzon, spre pdurea umed, ca un suflet spre Iad. jos jos jos! ip stngaciul i moliile i linser urma de groaz cu limbi amenintoare. Umbrele nopii se ntinser ca nite degete i i traser pe mnuitori napoi n oraul fr soare cu trdrile i primejdiile lui, departe de ameninarea nebun, impenetrabil, de nenchipuit din nori.

401

Capitolul Patruzeci
Isaac trimise la naiba Consiliul Robotic, cernd s fie eliberat. Sngele i curgea din nas i i se aduna sub barb. La oarecare distan de el, Yagharek i Derkhan se luptau n braele roboilor. Se luptau degeaba. tiau c nu au scpare. Prin ceaa durerii de cap, Isaac vzu marele Consiliu Robotic ridicnd braul scheletic spre cer. n aceeai clip, avatarul uman fcu acelai gest, ca un ecou vizual. Vine, spuse Consiliul cu vocea omuleului. Isaac url furios i ntoarse capul spre cer, ncordndu-se ntrun efort inutil de a-i nltura casca. Vzu venind de sub nori o form naripat uria, pe o traiectorie haotic. Derkhan i Yagharek o vzur i ei i devenir nemicai. Silueta organic se apropie cu vitez ngrozitoare. Isaac nchise ochii, apoi i deschise din nou. Trebuia s vad creatura. Aceasta se apropie n picaj, apoi se redres i pluti lent peste ru. Chiar i de la distana aceea i cu toat frica, Isaac observ c molia care se apropia de el era un specimen slab n comparaie cu perfeciunea animalului de prad care o prinsese pe Barbile. Aceea era molia pe care o hrnise Isaac. Molia care gustase sucurile minii lui Isaac n timp ce el fusese cufundat n beia drogului. Molia nc mai urmrea gustul acela, acea prim atingere delicioas de substan pur. Naterea nenatural a acelei fiine era sursa tuturor necazurilor. Sfinte GurMult, opti Isaac cu voce tremurat, pe coada dracului Doamne-ajut *** ntr-un nor de praf, molia-nestins ateriz i i strnse aripile. Se aplec, lund o poziie aproape umanoid. i ridic braele deformate, dar nc puternice i periculoase ntr-o poziie de atac. ntoarse capul n toate prile, cutnd cu antenele. De jur-mprejurul ei, roboii se apropiau ntr-un ritm insesizabil. Gura i se deschise i scoase limba aceea pofticioas, ondulnd-o ca pe o panglic pe deasupra adunrii. Derkhan gemu i molia se cutremur.
402

Isaac ncerc s ipe spre ea s tac, s nu o lase s o simt, dar nu reui s vorbeasc. Undele minii lui Isaac oscilau ca o btaie de inim, zguduind psihosfera curii. Molia putea s o guste, recunoscu aceeai arom pe care o mai gustase odat. Celelalte arome pe care le simea nu erau nimic pe lng aceasta, doar nite garnitur. Molia tremur de nerbdare i se ntoarse cu spatele la Yagharek i Derkhan. Se ntoarse spre Isaac. Se ridic pe patru dintre picioare, deschise gura cu un uierat micu, de copil, i i deschise aripile mesmerice. *** O clip, Isaac ncerc s nchid ochii. O parte a creierului lui, inundat de adrenalin, executa strategii de evadare. Dar era aa de obosit, aa de ameit, aa de trist i de ndurerat nct era prea trziu. Cu priviri nceoate, la nceput neclar, privi spre aripile moliei-nestinse. Valurile de culori se deschiser ca anemonele, elibernd umbrele uimitoare. De ambele pri ale trupului moliei, tincturile nocturne perfect simetrice trecur prin nervii optici ai lui Isaac i se ntinser spre creier. Isaac vzu molia pind ncet spre el printre gunoaie, vzu aripile perfect simetrice fluturnd blnd i mbindu-l n narcotic. Apoi mintea i alunec la fel ca o roti dinat i nu mai tiu nimic n afar de vise. O spum efervescent de amintiri i impresii i regrete iei din el. Nu era ca efectul rahatului-de-visat. Nu exista niciun nucleu pe care s-l priveasc i de care s se prind ca s ajung la contiin. Nu erau nite vise strine. Erau chiar visele lui i nu era acolo s le vad, el era chiar visul nsui. Isaac era amintirea dragostei de prini, fanteziile sexuale profunde, inveniile bizare, montrii, aventurile, greelile de logic automemoria masa mutant a subminii triumfnd asupra raionalizrii i reflecia i cunoaterea acestor uimitoare descrcri de subcontient visul visul se opri se opri brusc i Isaac mugi surprins de smucitura realitii.
403

Clipi des ncercnd s-i reaeze mintea, subcontientul. nghii cu greutate. i simea inima implodnd, reorganizndu-se din haosul de pri separate. Auzi vocea lui Derkhan care ncheia un anun. incredibil! strig ea. Isaac? Isaac, m poi auzi? Te simi bine? Isaac nchise ochii o clip, apoi i deschise lent. ncepea s vad din nou bine. Era czut n palme i n genunchi i i ddu seama c nu mai este inut de robot, c numai hipnoza moliei l mai inuse n picioare. Ridic privirea, tergndu-i sngele de pe fa. i trebui un moment s neleag scena ce i se prezenta dinainte. Derkhan i Yagharek stteau liberi la marginea curii. Yagharek i lsase gluga pe spate i capul de pasre i se vedea limpede. Amndoi erau n poziie pregtit, gata s fug sau s sar n orice direcie. Ambii se uitau spre centrul arenei. n faa lui Isaac erau mai muli roboi mari care sttuser n spatele lui atunci cnd aterizase molia. Se roteau ncet n jurul unei forme frnte. Deasupra Consiliului Robotic se ridica braul unei macarale cu lan. Se apropiase dinspre ru i coborse n centrul spaiului liber. Direct dedesubt, explodate ntr-un milion de fragmente, se aflau rmiele unei lzi enorme de lemn, un cub mai nalt dect un om. Din lada spart se scurgea un munte de fier i crbune i piatr, un amestec haotic de resturi dintre cele mai grele din groapa de gunoi i Cotul Sur. Movila se vrsase n form de con, depind marginile ei. Dedesubt, zvrcolindu-se i scond sunete patetice, o mas de exoschelet spart i esuturi sfiate, cu aripile rupte i ngropate sub greutate, era molia. *** Isaac, ai vzut? opti Derkhan. El cltin din cap, cu ochii mrii de uimire. Se ridic ncet n picioare. Ce s-a ntmplat? reui el s scuipe cu o voce teribil de strin. Ai fost subjugat aproape un minut, se grbi Derkhan s-i spun. Te-a prins Eu ipam la tine dar tu erai dus apoi apoi roboii au pornit spre ea i i putea simi prea confuz
404

tulburat. S-a dat puin mai n spate i a desfcut aripile spre roboti, dar ei au continuat s nainteze. Derkhan se repezi spre el. i curgea snge din rana redeschis de la ureche. Ddu ocol moliei pe jumtate zdrobit care se zbtea la fel de slab ca un miel. Nu mai avea nicio putere asupra lor, intuit la pmnt i zdrobit. Aripile i erau ascunse sub movil. Derkhan se ls pe jos lng Isaac, ntinse mna i l prinse de umeri cu mini tremurtoare. Se uit nervoas n urm spre molia prins, apoi n ochii lui Isaac. Nu i-a putut vrji! Ei tot naintau i ea a dat napoi inea aripile desfcute ca s nu scapi, dar era confuz i speriat. i n vreme ce se retrgea a venit macaraua. Nu a simit-o, chiar dac tremura pmntul. Apoi, roboii s-au oprit i molia atepta i a czut lada peste ea. Se ntoarse i privi movila rsturnat la pmnt. Molianestins se zbtea jalnic. napoia ei, avatarul Consiliului Robotic se apropie pn la un metru de molie, care scoase limba i ncerc s o nfoare de glezna lui. Dar era prea slbit i lent i omuleul nici nu trebui s se fereasc. Nu-mi poate simi mintea, sunt invizibil pentru ea, spuse omul. Iar cnd m aude i mi simte fizic apropierea, psihicul meu rmne opac. i imun la seduciile ei. Aripile au modele complexe i devin i mai complexe n timpul micrii nencetate dar asta e tot. Eu nu visez, der Grimnebulin. Eu sunt o main de calcul care i calculeaz gndirea. Eu nu visez. Nu am nevroze, nici profunzimi. Contiina mea este o funcie cresctoare a puterii mele de procesare, nu chestia baroc ce iese din mintea voastr, din camerele ascunse prin poduri i beciuri. Nu e nimic n mine cu care s se hrneasc o molie. Rmne flmnd. O pot surprinde, spuse omuleul i se ntoarse spre ruina moliei. O pot ucide. Derkhan l privi pe Isaac. O main gnditoare opti ea. Isaac ncuviin ncet. De ce m-ai supus la asta? ntreb el tremurnd, vznd sngele adunat sub nas, pe sol, ntr-o balt. Astea mi-au fost calculele, spuse el simplu. A reieit c este modul cel mai sigur de a te convinge de valoarea mea i avnd i avantajul distrugerii unei molii n acelai timp. Deci era varianta cea mai puin periculoas.
405

Isaac cltin din cap cu un dezgust epuizat. Vezi, scuip el. Asta e problema cu logica excesiv Nu ia n calcul variabile ca de pild durerile de cap Isaac, spuse aprins Derkhan. Le-am gsit punctul slab! Putem folosi Consiliul ca ca pe o armat. Putem distruge moliile! Yagharek se apropie i se ls pe vine, la marginea conversaiei lor. Isaac i arunc o privire, gnditor. La naiba, spuse el ncet. Mini fr vise. Celelalte nu vor fi la fel de uor de distrus, spuse avatarul, privind n sus o dat cu Consiliul. Un timp scurt, acele dou faruri enorme cutar pe cer cu fasciculele lor puternic luminoase. Umbre ntunecate nir prin stlpii de lumin. Mai sunt dou, spuse avatarul. Au fost atrase de strigtele de moarte ale suratei lor. La dracu! strig Isaac alarmat. Ce facem? Nu vor veni, rspunse omul. Sunt mai rapide i mai puternice, mai puin credule dect sora lor handicapat. i dau seama c e ceva putred. V pot gusta numai pe voi trei, dar simt vibraiile tuturor trupurilor mele. Faptul c nu m pot gusta le enerveaz. Nu vor veni. ncet, Isaac, Derkhan i Yagharek se relaxar. Se privir ntre ei, apoi se uitar spre omule. n spatele lui, molia-nestins gemea n agonia morii. Nimeni n-o bga n seam. Ce o s facem acum? ntreb Derkhan. *** Dup cteva minute, flfitul umbrelor de deasupra dispru. n partea aceea dezolat a oraului, nconjurat de fantomele cldirilor industriale, vlul de energie negativ a comarurilor pru s se ridice pre de cteva ore. Chiar epuizai i btui cum erau, Isaac i Derkhan, chiar i Yagharek, erau entuziasmai de succesul Consiliului. Isaac se apropie de molia muribund, i cercet capul rnit i fizionomia indistinct, ilogic. Derkhan dorea s-i dea foc, s o distrug complet, dar avatarul nu i permitea. Dorea s pstreze capul creaturii, s l cerceteze n minutele de linite ale zilei, s nvee despre mintea moliilor. Creatura se ag tenace de via pn la dou dimineaa, cnd expir cu un geamt lung i un val de saliv cu miros de lmie. Se eliber atunci un val de tristee nepmntean, o
406

und care se dispers rapid peste groapa de gunoi n vreme ce ganglionii empatici ai moliei se chircir n moarte. n curte se ls o tcere sublim. Ca un tovar, avatarul se aez lng cei doi oameni i garuda. ncepur s vorbeasc. ncercar s formuleze planuri. Chiar i Yagharek vorbi, cu un entuziasm ascuns. Era un vntor. tia cum s pun capcane. Nu putem face nimic pn nu aflm unde se afl creaturile, spuse Isaac. Ori le vnm, ori stm ca momeal, spernd ca nenorocitele s vin ele la noi, s ne aleag dintr-un milion de suflete din ora. Derkhan i Yagharek ncuviinar. tiu unde sunt, spuse avatarul. Ceilali l privir uimii. tiu unde se ascund, spuse el. tiu unde au cuibul. Cum? uier Isaac. Unde? Prinse incitat braele avatarului, apoi, ocat, i retrase minile. Se apropiase de chipul omuleului i groaza ncrustat pe el l afect. Vedea marginea craniului decupat i ptat cu snge. Vedea cablul pornind din capul gol, din locul de unde fusese smuls creierul. Pielea avatarului era uscat i rece i dur, ca o bucat de carne. Ochii aceia, cu expresia lor neschimbat de concentrare i uoar angoas l priveau. Noi toi am urmrit atacurile. Am corelat datele i locurile. Le-am sistematizat. Am procesat dovezile oferite de camerele de luat vederi i datele preluate din celelalte maini de calculat care se refereau la siluete inexplicabile de pe cerul nopii care nu corespundeau cu nicio ras din ora. Sunt modele complicate. Le-am standardizat. Am nlturat posibilitile i am aplicat programe de matematic superioar asupra potenialitilor rmase. Cu variabile necunoscute, certitudinea este imposibil. Dar conform datelor existente, ansa este de aptezeci i opt la sut ca acel cuib s se afle unde cred eu c se afl. Moliile triesc n Casa de Sticl, deasupra cactuilor, n Burduful Rului. *** La naiba, uier Isaac dup o clip de tcere. Sunt animale? Sau sunt viclene? E un loc inspirat. Cel mai bun loc la care m-a putea gndi.
407

De ce? fcu pe neateptate Yagharek. Isaac i Derkhan l privir. Oamenii-cactus din Noul Crobuzon nu sunt ca cei din Cymek, Yag, spuse Isaac. Sau sunt, tocmai de aceea e o problem. Ai avut de-a face cu ei n Shankell, fr ndoial. tii cum sunt. Cactuii notri de aici sunt o ramur a acelor cactui din deert care au venit spre nord. Nu tiu nimic despre ceilali, despre cactuii din muni, despre cei din stepele nalte din est. Dar cunosc tipul sudic i stilul lor de via nu s-a potrivit niciodat cu cel de aici. Fcu o pauz i oft i se frec la tmple. Era epuizat i nc mai avea dureri de cap. Trebuia s se concentreze, s gndeasc prin vlul de amintiri n care se afla Lin. nghii cu greutate i continu. Toate chestiile acelea dure care se ntmplau n Shankell aici preau dubioase. De aceea au construit Casa de Sticl, dac vrei prerea mea. S aduc un pic de Cymek n Noul Crobuzon. Au avut parte de o dispens cnd s-au apucat de construit Casa de Sticl naiba tie ce aranjamente au avut ca s o capete. Din punct de vedere tehnic, e o ar independent. Nu intr nimeni fr permisiune, nici mcar miliia. Au propriile lor legi nuntru. Acum, firete c este o glum. Poi s fii sigur c, fr Noul Crobuzon, Casa de Sticl nu ar nsemna nimic. Grmezi de cactui ies afar n fiecare zi, se duc la lucru i aduc acas bnuii. Noul Crobuzon stpnete Casa de Sticl. i nu cred c miliia nu ar putea s intre acolo cnd ar avea chef. Dar Parlamentul i guvernatorii oraului continu aceast arad. Nu poi s te duci pur i simplu n Casa de Sticl, iar dac intri s fiu al naibii dac tiu la ce trebuie s te atepi. Vreau s spun c s-au auzit zvonuri. Firete, unii au intrat. i mai sunt i povetile miliienilor care s-au uitat prin geamuri de deasupra, din aer. Dar cei mai muli dintre noi inclusiv eu habar n-avem ce se petrece acolo sau cum se intr. Dar putem intra, spuse Derkhan. Poate c Porumbelul o s se ntoarc, atras de aur. i dac se ntoarce, ar face bine s ne strecoare nuntru. S nu-mi spui c n Casa de Sticl nu sunt borfai, c nu te cred. Consiliu, spuse ea i se ntoarse spre omul gol. Exist vreunul dintre voi n Casa de Sticl? Avatarul cltin din cap. Cactuii nu folosesc muli roboi. Niciunul dintre noi nu a intrat. De aceea nu pot fi exact despre locul unde se afl moliile. tiu doar c dorm sub cupola aceea.
408

*** Avatarul vorbea i Isaac fu lovit brusc de o revelaie. Se chinuia cu aceast problem, se gndea la metode de a ptrunde n Casa de Sticl, cnd i ddu seama cu surprindere c nu era nevoie. i aminti sfatul exasperat al lui Lemuel: las-i pe profesioniti s-i fac treaba. Respinsese sugestia cu iritare, dar acum i ddea seama c putea face exact asta. Erau o mie de moduri de a oferi indicaii miliiei fr s te dai pe mna lor: statul fcuse informarea un proces uor. tia acum unde se aflau moliile; o putea spune guvernului, care avea putere, savani, vntori i resurse masive! Putea s le arate unde cuibreau moliile i apoi s fug. Miliia putea s le vneze pentru el i s le prind din nou. Molia care l vnase pe el nu mai era; nu mai avea motive s fie speriat. Posibilitatea l lovi puternic. Dar nu fu tentat nicio clip. Isaac i amintea de interogatoriul lui Vermishank. Omul ncercase s nu-i arate frica, dar fusese evident c nu avea ncredere n capacitatea miliiei de a prinde moliile-nestinse. Iar acum, n Consiliul Robotic, pentru prima dat Isaac era pus n faa unei fore care dovedise c poate ucide prdtorii aceia. O for care nu lucra pentru stat, ba chiar i oferea serviciile lui i tovarilor lui. Nu era sigur de motivaia Consiliului, de motivele lui de a rmne ascuns. Dar era destul s tie c arma lui nu putea fi manevrat de miliie. i era cea mai bun ans pe care o avea oraul. Nu putea nega asta. Mai era ceva. Mult mai puternic, mai impregnat n el, era ura. Ridic privirea spre Derkhan i i aminti de ce i era prieten. Nu am ncredere n Rudgutter, gndi el cu rceal, nici dac nenorocitul ar jura pe sufletele copiilor lui. Dac statul avea s gseasc moliile, avea s fac tot posibilul s le prind. Pentru c erau att de valoroase. Puteau fi smulse de pe cerul nopii, primejdia putea fi din nou cuprins, dar ar fi fost din nou nchise ntr-un laborator i ntoarse la scopurile lor comerciale. Aveau s fie din nou mulse. i hrnite. Indiferent ct de nepotrivit era el pentru a vna moliile, Isaac trebuia s ncerce. Nu voia s fie prta altor alternative. ***
409

Vorbir pn ce ntunericul porni s se scurg de pe marginea de est a cerului. Sugestiile ncepeau s se nchege. Cu toate c depindeau de muli parametri. Dar chiar ngrdite de o sut de condiii, schemele se dezvoltar i prinser form. ncet, o secven de aciuni se clarific singur. Cu o uimire crescnd, Isaac i Derkhan neleser c aveau un plan. n timp ce vorbeau, Consiliul i trimise prile mobile n adncimile gropii de gunoi. Scurmar pe sub mormane de mizerii i se ntoarser cu cabluri, tigi i strecurtori, chiar i una sau dou cti i o mulime de cioburi de oglind. Poi gsi un aparat de sudat sau un metalotaumaturg? ntreb avatarul. Trebuie s v facei cti defensive. Le descrise oglinzile care trebuiau montate dinaintea ochilor. Da, spuse Isaac. O s ne ntoarcem mine noapte s facem ctile. Apoi avem o zi pentru a ne pregti. nainte s intrm. Cnd noaptea nc mai cretea, roboii ncepur s se retrag. Se ntoarser la casele stpnilor lor, destul de devreme ca absena lor s nu fie observat. Lumina zilei se rspndi i trenurile cu sunet gutural se ndesir. ncepu dialogul morocnos de diminea al barjelor, strignd una la alta de dincolo de gunoaie. Muncitorii din schimbul de diminea ncepur s intre n fabrici i s se aplece dinaintea lanurilor, motoarelor cu abur i ciocanelor pneumatice ale acestor catedrale profane. n lumini rmseser doar cele cinci siluete: Isaac i tovarii lui; omuleul care vorbise n numele Consiliului Robotic i Consiliul n sine, micndu-i somnoros membrele. Isaac, Derkhan i Yagharek se ridicar s plece. Erau epuizai i suferind de dureri, la mini i la genunchi. Erau plini de mizerie i praful ieea din ei ca un fum. De parc ar fi ars. Pitir oglinzile i restul materialelor din care urmau s-i construiasc mai trziu ctile n locuri pe care le inur minte. Isaac i Derkhan se uitar mprejur la peisajul att de schimbat n lumina zilei, ameninarea devenind patetic, formele care i bntuiser toat noaptea dovedindu-se acum a fi doar nite brci cu fundul spart i nite saltele. Yagharek se ridic i se poticni de cteva ori, apoi plec pe aceeai potec pe care sosiser. Isaac i Derkhan i se alturar. Erau epuizai. Faa lui Derkhan era alb i o durea ngrozitor urechea. Cnd mai aveau puin s dispar dincolo de movilele de gunoi, i strig avatarul. Cnd Isaac auzi ce spunea avatarul se ncrunt i nu se opri pn ce dispru din raza vizual a Consiliului i tot drumul prin
410

canalele de gunoi industrial pn la strzile mai degajate ale Cotului Sur. Cuvintele Consiliului Robotic i rmseser n minte i le analiz cu atenie. Nu poi pstra n siguran tot ceea ce duci cu tine, der Grimnebulin, spusese avatarul. n viitor, nu mai lsa lucruri preioase lng calea ferat. Adu maina de criz la mine, s am grij de ea pentru tine.

411

Capitolul Patruzeci i unu


Un domn i un biat vor s v vad, domnule Primar, spuse Davinia prin tubul de vorbit. Domnul mi-a spus c domnul Rescue l-a trimis n legtur cu reparaia de la C&D. Vocea ei se poticni peste codul evident al mesajului. S intre, spuse pe loc Rudgutter, recunoscnd parola mnuitorilor. Se bia n scaun, dintr-o parte n alta, agitat. Uile grele ale Camerei Lemquist se deschiser lent, i un om bine fcut intr, ducnd de mn un bieel cu chip teribil de speriat. Copilul era mbrcat ntr-o colecie de crpe, ca i cum ar fi fost cules acum de pe strad. Un bra era acoperit n bandaje largi i murdare. Hainele brbatului erau decente, dar dup o mod bizar. Purta o pereche de pantaloni voluminoi, aproape ca aceia purtai de khepri. l fcea s par feminin, n ciuda robusteii lui. Rudgutter i arunc o privire epuizat i mnioas. Stai jos, spuse el, repezind o mn cu hrtii spre ciudata pereche. Un corp lipsit de cap, legat de un cine decapitat, ambii cu mnuitorii prezeni. O pereche de gazde de mnuitori, spate n spate, ambii fr intelect. Un citi el raportul miliiei vodyanoi cu rni grele i o tnr. Am reuit s extragem mnuitorii ucignd gazdele de-adevratelea i le-am oferit alte gazde, i-am pus n cuc cu doi cini, dar nu se mic. E dup cum bnuim. Dac goleti gazda, goleti i mnuitorul. Se ls pe spate i i privi pe cei doi traumatizai. Deci, spuse el ncet dup o scurt tcere. Eu sunt Bentham Rudgutter. Presupun c o s-mi spunei cine suntei voi i unde e Montjohn Rescue i ce s-a ntmplat. ntr-o camer de edine din apropierea vrfului epuei, Eliza Stem-Fulcher privea peste mas spre omul-cactus. Era mai nalt dect ea, cu capul ridicndu-se fr gt de pe umeri. Braele lui stteau nemicate pe mas, ca nite butuci. Pielea i era gurit i marcat de o mie de zgrieturi i sfieturi care se cicatrizaser dup tipicul cactuilor. Cactusul i smulsese epii. Pe interiorul braelor i picioarelor, palmele, oriunde carnea se freca de carne, i scosese spinii. O
412

floare roie tenace rmsese pe o parte a gtului din primvar. Noduli de cretere ieeau din umeri i din piept. Atept tcut s vorbeasc Stem-Fulcher. Am neles, spuse ea grijulie, c patrulele voastre terestre au fost ineficiente noaptea trecut. Ca i ale noastre, a putea aduga. Mai avem de verificat asta, dar se pare c a existat un contact ntre molii i o mic unitate aerian de-a noastr, spuse ea rsfoind printre hrtii. Se pare tot mai clar c patrularea oraului nu va da rezultate. Acum, din multe motive pe care le-am discutat, printre care nu ultimul este metoda noastr diferit de lucru, nu cred c ar fi util s combinm patrulele noastre. Cu toate acestea, merit s ne coordonm eforturile. De aceea am extins o amnistie legal fa de organizaia ta pe timpul misiunilor de colaborare. n acelai spirit, suntem dispui s oferim permisiunea temporar de a nclca regula strict mpotriva aerostatelor neguvernamentale. i drese glasul. Devenim disperai, gndi ea. Dar i voi. Suntem pregtii s v mprumutm dou nave care s fie folosite dup discuii cu noi asupra rutelor i orarului. Facem asta pentru a mpri efortul nostru de vntoare aerian. Condiiile noastre rmn aceleai: toate planurile trebuie discutate i aprobate n avans. n plus, toate cercetrile asupra metodologiei vntorii trebuie s fie puse n comun. Deci, spuse ea, aruncnd un contract pe birou. Ai autoritate de la Motley s iei o asemenea decizie? Dac da ce spui? *** Cnd Isaac, Derkhan i Yagharek deschiser ua colibei de lng calea ferat i intrar n umbra ei cald, epuizai, fur puin surprini s-l gseasc acolo pe Lemuel Porumbelul. Isaac era obosit i murdar. Porumbelul nu prea cuprins de remucri. i-am spus eu, Isaac. Nu te pcli singur. Dac lucrurile se ncing, eu dispar. Dar iat-te i m bucur c afacerile noastre au rmas n picioare. Presupunnd c mai doreti s vnezi nenorocitele alea. Eti al meu, dar pn atunci am s te ajut. Derkhan era ncordat, dar nu-i art mnia. Privi spre Isaac repede i se ncrunt. Poi s ne duci n Casa de Sticl? spuse ea. i povesti pe scurt despre imunitatea Consiliului Robotic fa de atacurile moliilor-nestinse. El ascult fascinat cum adusese Consiliul macaraua n spatele moliei i dduse drumul greutii ce ngropase creatura sub o ton de gunoi. Dup cum spunea ea,
413

Consiliul Robotic era sigur c moliile se gseau n Burduful Rului, ascunzndu-se n Casa de Sticl. Derkhan i povesti despre planurile lor. Astzi trebuie s gsim o cale s ne construim ctile, spuse ea. Apoi mine intrm. Ochii Porumbelului se ngustar. ncepu s scurme cu piciorul n praf. Asta e Casa de Sticl, spuse el. Sunt cinci ci principale de a intra. Prima implic mita, iar dou cel puin crima. Uciderea unui cactus nu este niciodat o idee bun, iar mita este riscant. Ei tot i dau nainte cu independena Casei de Sticl, dar se afl de fapt la mna lui Rudgutter. Isaac ncuviin i privi spre Yagharek. Asta nseamn c sunt o mulime de informatori. Derkhan i Isaac se aplecar peste el, privind hieroglifele prinznd contur. Aa c s ne concentrm asupra altor dou ci. Dup o or de vorbit, Isaac nu mai putea rmne treaz. i cdea capul n timp ce asculta. ncepu s scape saliv. Oboseala lui i molipsi i pe Derkhan i Lemuel. Adormir. Ca i Isaac, se rostogolir n aerul murdar, asudnd n atmosfera nchis a colibei. Somnul lui Isaac era mai tulburat dect al lor i scnci de mai multe ori n somn. Puin nainte de prnz, Lemuel se ridic i i scul i pe ceilali. Isaac se trezi mormind numele lui Lin. Era epuizat de somnul prost i de tristee, i uitase mnia lui fa de Lemuel. Abia i mai amintea c Lemuel era acolo. O s am nevoie de un grup, spuse Lemuel. Isaac, tu mai bine pregtete-te s faci ctile alea despre care mi-a spus Dee. O s avem nevoie de cel puin apte. apte? mormi Isaac. Pe cine aduci? Unde te duci? Dup cum v-am spus, m simt mai n siguran cu o mic protecie. Am rspndit zvonul c e rost de o treab de paz i am primit cteva rspunsuri. M duc s-i vd. i v promit c v aduc un vrjitor de metale pn disear. Am eu pe cineva care mi-e dator n Cartierul Deselenirii. Ne vedem pe la ora apte, lng groapa de gunoi. Plec. Derkhan se apropie de Isaac care era cuprins de tristee i puse un bra pe umerii lui. El se smiorci ca un copil n braele ei, nc visnd-o pe Lin. Un comar propriu. O nefericire din adncul minii lui. ***
414

Echipajele de miliie se ocupau cu potrivirea oglinzilor de metal lefuit la spatele navelor aeriene. Nu puteau muta motoarele sau cabinele, dar puteau acoperi ferestrele din fa cu perdele groase. Pilotul trebuia s conduc orbete, primind instruciunile ipate de ofierii de la jumtatea navei, care se uitau prin ferestrele din spate de deasupra elicelor uriae n oglinzile nclinate care le ofereau o imagine confuz dar complet a cerului din faa dirijabilului. Echipajul ales cu grij de Motley fusese escortat la ultimul etaj al epuei de ctre Eliza Stem-Fulcher n persoan. Cred c tii s pilotezi un aerostat, spuse ea cpitanului lui Motley, un Refcut taciturn care avea braul stng nlocuit cu un piton cu care se lupta s-l liniteasc. O s pilotezi Onoarea lui Beyn, iar colegii dumitale Avanc-ul. Miliia a fost avertizat. Fii atent la restul traficului aerian. Ne-am gndit c vrei s ncepi n dup-amiaza asta. Carierele sunt goale pe timp de noapte, dar ne-am gndit c ar fi o idee bun ca s te obinuieti cu manevrele. Cpitanul nu rspunse. n jurul lui, echipajul verifica echipamentul i unghiul oglinzilor ctilor lor. Erau calmi i reci. Preau mai puin temtori dect miliienii lui Stem-Fulcher care se retrseser n camera de antrenament de dedesubt, trgnd la int spre spate. Oamenii lui Motley se confruntaser cu moliile mai devreme. La fel ca unul dintre ofierii ei, Eliza observ c doi gangsteri purtau arunctoare de flcri; rezervoare cu ulei sub presiune care nea prin gura aprins a evii. Fuseser modificate ca s arunce flcri direct din spatele rezervoarelor. Stem-Fulcher arunc nc o privire spre ali civa soldai din extraordinarele trupe de Refcui ale lui Motley. Era imposibil de spus ct carne mai rmsese sub straturile de metal ale Refcuilor. Prea c trupurile le fuseser nlocuite complet, iar trupurile sculptate pentru a mima musculatura uman. La prima privire nu se vedea nimic uman. Refcuii aveau capul de oel turnat. Aveau chiar i chipuri de metal. Sprncene industriale grele i ochi de piatr sau sticl opac, nasuri subiri i buze uguiate i obraji lucind ntunecat ca un aliaj polizat. Chipurile fuseser construite pentru efect estetic. Stem-Fulcher i dduse seama c erau Refcui i nu roboi atunci cnd se uitase la ceafa unuia. n spatele splendidului chip de metal se gsea unul uman, mai puin perfect.
415

Asta era singura trstur organic rmas. Din spatele acestor chipuri de metal ieeau oglinzi, aezate dinaintea ochilor umani. Aveau trupurile rotite cu o sut optzeci de grade n raport cu feele, braele-pistol i picioarele ndreptate spre spate, chipurile de metal completnd iluzia. Refcuii stteau privind n aceeai direcie ca i tovarii lor. Peau pe coridoare cu mersul obinuit al unui om. Stem-Fulcher rmsese n mod voit n urma lor cteva trepte i studiase ochii umani privind ntr-o parte i-n alta, concentrai s se orienteze prin oglinzi. Mai erau i ali Refcui, mai simpli, cu mare economie, pentru acelai scop. Capetele le fuseser rsucite pn ce ajunseser s priveasc n spate. Acum aveau cti cu oglinzi. Trupurile li se micau perfect, fr s se mpiedice, mersul i manevrarea armelor fcndu-se foarte natural. Stem-Fulcher i ddu seama c privete rezultatul a luni de antrenament continuu, permanent trind prin oglinzi. Cu trupurile rsucite, fusese o strategie vital. Aceti soldai, cuget ea, trebuie s fi fost fcui special pentru a se ocupa de molii. Elizei Stem-Fulcher i venea greu s cread dimensiunile operaiunii lui Motley. Nu era nicio minune dac n contact cu moliile, miliienii preau prin comparaie nite amatori. Cred c am avut dreptate s ne aliem cu ei, reflect ea. *** Cu trecerea soarelui, aerul de peste Noul Crobuzon se ngro lent. Lumina era groas i galben ca uleiul de porumb. Aerostatele viermuiau prin grsimea solar, trecnd ncoace i ncolo peste geografia urban ntr-o micare pe jumtate ntmpltoare. Isaac i Derkhan stteau n strad dup gardul de srm al gropii de gunoi. Derkhan ducea un sac. Isaac ducea dou. n lumin se simeau vulnerabili. Nu erau obinuii cu lumina oraului. Uitaser cum s triasc pe timp de zi. Se prefceau a fi lipsii de orice importan i nu-i bgar n seam pe cei civa trectori. Ce dracu l-a apucat deodat pe Yag? opti Isaac i Derkhan ridic din umeri. A prut brusc nelinitit, spuse ea, apoi continu ncet. tiu c e un moment prost, dar am fost de-a dreptul micat. A fost o prezen att de goal, de inert mai tot timpul. Adic, tiu c tu ai apucat s stai cu el de vorb l cunoti cum e el deadevratelea Dar majoritatea timpului nu este dect o siluet
416

inert de garuda De fapt, nici mcar de garuda. Dar acum pare s recupereze. Am nceput s simt c vrea s fac i el ceva. Isaac ncuviin ncet. tiu ce vrei s spui. S-a schimbat ceva n el, asta e sigur. Iam spus s nu plece i nici nu m-a bgat n seam. ncepe s fie mai raional i sta e un lucru bun. Derkhan se uit la el curioas. Vorbi ncet. Probabil c tot timpul te gndeti la Lin. Isaac se uit n alt parte. Nu spuse nimic o vreme. Apoi ddu scurt din cap. Tot timpul, spuse el, prbuindu-se ntr-o tristee ocant. Tot timpul. Nu am timp s jelesc. nc. Ceva mai departe, strada fcea o curb i se desfcea ntr-un mnunchi de alei. Dinspre una dintre aceste fundturi se auzi un sunet metalic. Isaac i Derkhan se ncordar i fcur un pas n urm, lipindu-se de gardul de srm. Se auzi o oapt i Lemuel se ivi de dup colul aleii. i zri pe Isaac i Derkhan i rnji triumftor. Fcu un gest cu mna ca i cum ar fi mpins, indicndu-le c trebuie s intre n curtea gropii de gunoi. Se ntoarser i-i fcur drum prin gardul rupt, verificar c nu sunt urmrii i se strecurar printre gunoaie. Se ndeprtar iute de strad i se ascunser dup movile, pn ce ajunser n centrul ascuns. n dou minute, Lemuel sosi n urma lor. Bun, rnji el triumftor. Cum ai ajuns aici? ntreb Isaac. Prin canale. A trebuit s m feresc. Nu a mai fost un drum att de primejdios cu gaca pe care am adus-o. Unde e Yagharek? A insistat c trebuie s se duc undeva. I-am spus s rmn, dar nu m-a ascultat. A spus c va fi aici mine la ase. Lemuel njur. De ce l-ai lsat s plece? Dac e agat? La naiba, Lemuel, ce puteam s fac? uier Isaac. Nu pot s-l ddcesc. Poate c e o chestie religioas, vreun ritual din Cymek. Poate c a simit c o s moar i s-a dus s-i ia rmasbun de la strmoi. I-am spus s nu plece, el a spus c pleac. Bine, nu conteaz, mormi Lemuel iritat.
417

Se ntoarse s priveasc n urm. Isaac vzu un mic grup apropiindu-se. tia sunt angajaii mei. Eu i pltesc, Isaac, iar tu mi eti dator. Erau trei, uor de recunoscut ca aventurieri; bandii care bntuiau prin Ragamoll i Cymek i Fellid i probabil prin tot inutul Bas-Lag. Erau aspri i primejdioi, fr lege, lipsii de orice moral, descurcrei, hoi i ucigai, angajndu-se la oricine putea s plteasc. Virtuile lor erau dubioase. Unii fceau servicii utile: cercetare, cartografie. Majoritatea nu erau dect nite jefuitori de morminte. Erau nite jeguri care mureau violent, avnd o aur printre cei uor de impresionat datorit curajului lor i al faptelor impresionante pe care le fceau uneori. Isaac i Derkhan i privir fr entuziasm. tia sunt, spuse Lemuel artndu-i pe rnd, Shadrach, Pengefinchess i Tansell. Cei trei i privir pe Isaac i Derkhan cu arogan. Shadrach i Tansell erau oameni, Pengefinchess vodyanoi. Shadrach era n mod limpede durul grupului. Mare i bine fcut, purta o armur fcut din pri luate de la mai multe armuri diferite, piele tbcit i plci de oel prinse pe umeri. Era stropit cu mzg de canal. l privi pe Isaac care i studia costumul. Lemuel ne-a spus s ne ateptm la necazuri, spuse el cu o voce curios de melodioas. Am venit n inut adecvat. La centur i atrna un pistol enorm i o sabie grea. Pistolul era sculptat, avnd forma unui chip de monstru cu coarne. Gloanele i ieeau pe gur. O flint i sttea atrnat la spate, alturi de un scut negru. Nu ar fi putut face trei pai n ora mbrcat aa fr s fie arestat. Nu era de mirare c veniser pe dedesubt. Tansell era mai nalt dect Shadrach, dar mult mai subirel. Armura lui era mai delicat i avea, cel puin n parte, oarecare estetic. Era maronie, cu multe curbe i cu pielea gravat cu spirale. Purta un pistol mai mic dect Shadrach i o spad mai subire. Deci ce se ntmpl? ntreb Pengefinchess i Isaac observ c vocea vodyanoiului era feminin. Pentru ochiul neexperimentat, nu exista nicio diferen ntre sexe la vodyanoi, dect n prile acoperite de legtura de la olduri. Pi, spuse el ncet, privind-o.
418

Ea orci i l privi n ochi. Purta o hain fcut dintr-o singur bucat, voluminoas, alb nepotrivit i ciudat de curat dup cltoria pe care tocmai o fcuse care i se strngea pe ncheieturile de la mini i picioare. Ducea un arc ntins i o tolb nchis, iar la centur un cuit. O pung mare din piele de reptil era prins la bru. Isaac nu i ddea seama ce avea nuntru. Sub ochii lui Isaac i Derkhan se petrecu ceva ciudat cu hainele lui Pengefinchess. Avu loc o micare rapid, ca i cum ceva s-ar fi nfurat n jurul trupului ei. Cnd valul ciudat trecu, apru o pat mare de umezeal pe hain care se lipi de pielea ei i apoi se usc repede pe msur ce apa fu absorbit de piele. Isaac rmase trznit. Pengefinchess se uit n jos. E ondina mea, o nimf a apelor. Avem o nelegere. Eu i aduc anumite substane, ea se aga de mine, mi menine pielea umed, m ine n via. Asta mi permite s cltoresc prin zone mult mai uscate dect a putea suporta n mod normal. Isaac ddu din cap. Nu mai vzuse o nimf a apelor pn acum. Era o privelite nelinititoare. V-a spus Lemuel despre felul de primejdie pe care va trebui s-o nfruntm? Aventurierii ncuviinar tcui, fr ngrijorare pe chip. Ba chiar entuziasmai. Isaac ncerc s-i ascund exasperarea. Moliile astea nu sunt singurele la care nu te poi uita, sirrre, spuse Shadrach. Pot s ucid i cu ochii nchii dac e nevoie. Vezi centura asta? E piele de catoblepas. L-am omort pe lng Tesh. Nici la el nu m-am uitat, altfel a fi fost mort. Ne descurcm cu moliile alea. Sper din tot sufletul, spuse trist Isaac. Poate c nu va trebui s ducem o lupt deschis. Cred c Lemuel se simte mai n siguran dac are pe cineva n spate. Sperm c roboii vor face treaba n locul nostru. Gura lui Shadrach se schimonosi de dispre. Tansell e metalotaumaturg, spuse Lemuel. Nu? Pi tiu cteva tehnici de lucru cu metalele, rspunse Tansell. Nu e o treab grea, spuse Isaac. Avem nevoie de puin sudur. Pe aici. i conduse printre gunoaie spre locul unde ascunseser oglinzile i restul materialelor pentru cti. Avem destul material aici, spuse Isaac, scormonind n morman.
419

Culese o strecurtoare, o bucat de eav de cupru i, dup ceva cutri, dou buci destul de mari de oglind. Le art lui Tansell. Trebuie s transformm astea ntr-o casc potrivit pentru cap i una bun pentru garuda care nu e aici, spuse el, nelund n seam privirile pe care le schimb Tansell cu tovarii lui. Apoi avem nevoie ca aceste oglinzi s fie prinse n fa ca s le putem orienta spre spate. Crezi c te poi descurca? Tansell se uit dispreuitor la Isaac. Omul nalt se aez cu picioarele ncruciate n faa mormanului de metal i sticl. Puse strecurtoarea pe cap, ca un copil care se juca de-a soldaii. opti ceva n barb, o litanie ciudat i ncepu s-i maseze minile cu o micare complicat. Se trase de ncheieturile degetelor. Pre de cteva minute nu se ntmpl nimic. Apoi, brusc, degetele ncepur s-i luceasc de o lumin interioar, ca i cum oasele i-ar fi luminat. Tansell se ridic i ncepu s mngie strecurtoarea ca pe o pisic. ncet, metalul porni s prind form sub atingerea lui. Se nmuie i se potrivi mai bine pe cap. Tansell trase de ea pn i acoperi tot prul. Apoi, tot optind ncet, se juc n partea din fa, potrivind bordura, rsucind-o deasupra ochilor. ntinse mna i lu eava de cupru, o prinse n mini i canaliz prin ea toat energia din palme. Metalul porni s se ndoaie. El rsuci eava, o aez peste casca de pe cap deasupra tmplelor, apoi aps pn ce tensiunea superficial a metalului ced i ncepu s se amestece cu metalul ctii, cu un uierat slab. Tansell ddu form gulerului de cupru, modelndu-l sub form de coarne nclinate n fa. Cut bucile de oglind pn ce unul dintre ceilali i le nmn. Mormind cuprului, l netezi i mpinse bucile de oglind n substana sa, n faa ochilor. Privi prin ele i le ajust pn ce vzu limpede zidul de gunoi din spate. Ls metalul s se ntreasc. Tansell ls minile n jos i se uit la Isaac. Casca de pe cap era ciudat i se vedea c provine dintr-o strecurtoare, dar era perfect pentru nevoile lor. i luase ceva mai mult de un sfert de or s o construiasc. Am s-i mai fac nite guri, s-i prind nite curele de piele, mormi el.
420

Isaac ncuviin impresionat. E perfect. Avem nevoie de apte din astea, una dintre ele pentru garuda. E vorba de un cap mai rotund. Te las s-i vezi de treab. Isaac se uit spre Derkhan i Lemuel. Cred c ar fi mai bine s iau legtura cu Consiliul. Se ntoarse i plec prin labirintul de gunoi. *** Bun seara, der Grimnebulin, spuse avatarul din inima gunoaielor. Isaac ddu din cap n chip de salut spre el i spre scheletul enorm al Consiliului din spate. Nu ai venit singur, continu omuleul cu voce lipsit de emoie. Hai nu ncepe, spuse Isaac. N-o s reuim de capul nostru. Suntem un savant gras, un punga i o ziarist. Avem nevoie de profesioniti. ia sunt ucigai profesioniti care omoar bestii exotice ca s mnnce, i nu au nici cel mai mic interes s povesteasc despre tine cuiva. Ei nu tiu dect c vom fi nsoii de o mainrie. i chiar dac i-ar da seama ce eti, probabil c au nclcat deja dou treimi din legile Noului Crobuzon i nu vor alerga la Rudgutter s-i povesteasc despre tine. N-ai dect s calculezi, dac vrei. Nu eti expus niciunui risc din partea celor trei renegai care construiesc acum ctile. Isaac parc simi un tremurat sub picioare cnd informaia trecu prin mruntaiele Consiliului. Dup o pauz lung, avatarul i Consiliul ddur din cap. Isaac nu se relax. Am venit dup cei din tine pe care-i poi risca pentru treaba de mine, spuse el. Foarte bine, spuse Consiliul Robotic cu gura mortului. Mai nti, dup cum am discutat, am s-mi preiau rolul de ngrijitor. Ai maina de criz la tine? Expresia lui Isaac se schimb, dar i reveni iute. Chiar aici, spuse el i puse sacul dinaintea avatarului. Omuleul l deschise i se aplec s priveasc tuburile i vasele de sticl dinuntru, dndu-i lui Isaac prilejul s-i vad craniul tiat dintr-un unghi nou. Omuleul ridic sacul i l puse n poala siluetei enorme. Deci, tu s ai grij de asta n caz c descoper ascunztoarea noastr din colib. Bun idee, spuse Isaac. Am s m ntorc s o iau mine diminea. Care din tine vine cu noi? Avem nevoie de fore.
421

Nu pot s risc s fiu descoperit, Grimnebulin, spuse avatarul. Dac a veni prin roboii mei secrei, cei care lucreaz ziua n case i bnci, care petrec timp s acumuleze cunotine i se ntorc stricai sau nu se ntorc deloc, atunci am s fiu pus sub anchet. i nu sunt pregtit pentru asta. Nu nc. Te voi nsoi n formele pe care mi pot permite s le pierd. Asta va strni confuzie i uimire, dar nu i suspiciune. n spatele lui Isaac, gunoiul ncepu s se mite. Din mormanele de obiecte aruncate se ridicar agregate de gunoi. Ca i Consiliul, acestea erau construite din materialele aflate la faa locului. Roboii mimau silueta i micrile unor cimpanzei. Clnneau n mers, fiecare fiind unic. Capetele le erau lmpi i ibrice; minile gheare sadice ale vreunui instrument de laborator. Aveau armuri de metal btut, sudat artizanal i prinse n uruburi. Erau creai cu un extraordinar sim estetic. Dac ar fi stat nemicai, ar fi fost invizibili; nimic altceva dect un morman de fiare. Isaac studie din priviri chestiile-maimu care sreau, scpnd ulei i ap, ticind din mecanismele interne de ceas. Am instalat n mainile lor analitice atta memorie i capacitate de stocare ct pot duce, spuse avatarul. Te vor asculta pe loc. Le-am dat inteligen viral. Le-am programat cu date care le permit s recunoasc moliile i s le atace. Fiecare este echipat cu arunctoare de acid sau ageni flogistici. Isaac se mira de uurina cu care Consiliul construise aceste mainrii ucigtoare. Ai gsit planul cel mai bun? O s ne pregtim n noaptea asta, spuse Isaac. O s facem planul mpreun cu noul nostru personal suplimentar. Iar mine la ora ase ne ntlnim cu Yag aici, presupunnd c nenorocitul nu crap pn atunci. Apoi o s intrm n ghetoul din Burduful Rului cu experiena lui Lemuel. Apoi plecm la vntoare de molii. Vocea lui Isaac era dur i sacadat. Scuipase repede tot ce avea de spus. Problema este c trebuie s le desprim. Putem dobor una, cred. Altfel, dac sunt dou sau mai multe, una se va afla mereu n faa noastr, dnd din aripi. Aa c o s cercetm terenul, s vedem unde se afl. E greu de spus fr s ajungem acolo. O s lum amplificatorul pe care l-ai folosit cu mine. Ne-ar putea folosi s atragem una. Poi pune mai multe cti la
422

dispozitiv? Poi face mai multe dispozitive? Ar fi bine s mi le dai i s-mi ari diversele funcii ale aparatului. Am s-l pun pe Tansell s le ajusteze, s le adauge nite oglinzi. Chestia este, spuse Isaac, c nu poate fi doar intensitatea semnalului care le atrage, pentru c atunci ar ataca numai comunicatorii i vztorii. Cred c le plac anumite arome. De aceea a venit nenorocita aia la mine. Nu pentru c era un semnal puternic, ci pentru c recunoscuse o anumit minte. i poate c acum o vor recunoate i celelalte. Poate m-am nelat c numai aceea mi putea recunoate mintea. Au adulmecat-o oricum noaptea trecut. i-o vor aminti ca pe mintea prezent n locul n care surata lor a fost ucis. Nu tiu dac sta e un lucru bun sau ru Der Grimnebulin, spuse omuleul, trebuie s aduci cel puin un robot napoi cu tine. Trebuie s descarce tot ce au vzut n mine, Consiliul. Pot afla att de multe despre Casa de Sticl din asta. Informaia ne poate ajuta. Orice s-ar ntmpla, unul trebuie s scape. Trecu mai mult timp n tcere. Consiliul atepta. Isaac se gndea la ceva s spun, dar nu reui. Privi n ochii avatarului. M ntorc mine. Maimuele s fie pregtite. Ne mai vedem, spuse el. *** Oraul se blcea n extraordinara cldur a nopii. Vara ajunsese la culme. n striurile de aer murdar de deasupra inimii oraului dansau moliile-nestinse. Zburtcir pe lng minaretele Staiei Pierzaniei. i schimbar micronic forma aripilor, folosindu-se expert de curenii ascendeni. Valuri de emoii inconstante li se scurgeau n urm. Se consolau una pe alta i se mngiau n tcere. Rnile, deja pe jumtate vindecate, erau acum uitate din pricina excitrii febrile. Aici, pe aceast cmpie odat verde de la marginea Mrii Domnului, vara venea cu o lun i jumtate mai devreme dect pentru celelalte molii de dincolo de ape. Temperatura urcase n spiral, ajungnd la maximul de douzeci de ani. n vintrele moliilor pornir reacii termotaxice. Hormonii nvleau. Configuraii unice de carne i chimicale ddeau ghes gonadelor s intre n aciune. Devenir brusc fertile i agresiv de excitate. Aspidele i liliecii i psrile se mprtiar ngrozite de dorinele psihotice.
423

Moliile flirtau ntr-un balet lasciv. i atingeau tentaculele i membrele, deschideau pri ale corpului lor de care nu avuseser pn atunci cunotin. Cele trei molii mai puin rnite o trgeau pe victima estorului dup ele pe nori de fum. ncetul cu ncetul, rnita ncet s-i mai ling rnile i ncepu s-i ating suratele. ncrcarea lor erotic era molipsitoare. Dansul polimorfic deveni mai agitat. Mngieri, atingeri. Fiecare molie pe rnd se ridic n spiral spre lun, beat de dorin. Glanda ascuns sub coad se desfcea i lansa un nor de mosc empatic. Suratele se repezeau la psiho-iz, se rostogoleau i se jucau pn ce se ridicau la rndul lor i murdreau i ele cerul. Deocamdat, canalele lor spermatice erau nchise. Micile metapicturi erau bogate n sucuri erogene, ovigenice. Fiecare exudaie ncrca i mai mult aerul de excitare. Moliile i artau dinii i se provocau sexual una pe alta. Valvele umede de sub chitina lor picurau afrodisiac. Trecur una prin parfumul alteia. n timp ce continua acest duel feromonal, o voce febril suna din ce n ce mai triumftoare. Un trup alunec tot mai sus, lsndu-i suratele n urm. Emanaiile ei mpueau aerul cu miros de sex. Nu se mai produceau lupte erotice. Una cte una, celelalte molii i nchiser organul feminin, acceptnd nfrngerea i rolul de masculi. Molia triumftoare molia nc speriat i suferind de pe urma luptei cu estorul se avnt. Dei mirosul ei nc mai era ncrcat cu sucuri feminine, feminitatea ei nu mai era pus la ndoial. Se dovedise cea mai capabil s fie mam. Ctigase dreptul s poarte n pntece urmaii. Celelalte trei molii o adorau. Devenir sclavii ei. Sentimentul matriarhatului i extazia. Se rsucir n aer i se ntoarser, excitai. Molia-mam se juca cu ei, i mprtia pe deasupra oraului. Cnd cutrile lor devenir la fel de dureroase ca propria ei dorin, pluti i se desfcu, deschise exoscheletul i curb vag