Sunteți pe pagina 1din 302

Noaptea este trmul prdtorilor, n care fiecare vntor este la

rndul lui vnat." Cristopher Snow, eroul din n puterea nopii, pe care rara boal genetic de piele de care sufer l-a obligat s-i fac din noapte un aliat, descoper acest adevr tulburtor atunci cnd copiii i animalele din Moonlight Bay ncep s dispar rnd pe rnd. Secretul se afl n Fort Wyvern, o baz militar abandonat, unde experimentele genetice scpate de sub control au transformat maimue, coioi, dini i pisici n creaturi inteligente, iar pe unii dintre locuitorii orelului n creaturi subumane. Koontz reuete s combine cu succes un gen de thriller absolut original cu doze generoase de mister, suspans i umor negru, dnd natere unui erou atipic, dar perfect credibil.
1 Oriunde altundeva, noaptea cade. Dar n Moonlight Bay se furieaz ca o oapt, ca un val blnd, de culoarea safirului, ce mngie o plaj. n zori, cnd noaptea se retrage peste Pacific, ctre Asia ndeprtat, nu-i vine s plece i las n urm bli negre, adinei, n alei, sub mainile parcate, n tuburile de drenaj i sub umbrarele de frunze ale copacilor strvechi. Dac ar fi s dm crezare folclorului tibetan, un sanctuar secret din munii sfini Himalaia este casa tuturor vnturilor, locul n care s-au nscut fiecare briz i furtun din lume. Dar dac i noaptea are o cas a ei, atunci locul acela se afl n oraul nostru. n 11 aprilie, n timp ce noaptea trecea prin Moonlight Bay n drumul ei spre apus, a luat cu ea un biat de cinci ani, pe nume Jimmy Wing. Ctre miezul nopii, mergeam cu bicicleta pe strzile cartierului rezidenial din apropierea colegiului Ashdon, unde fuseser profesori prinii mei nainte de a fi ucii. Mai devreme m dusesem pe plaj. Dar, pentru c nu btea vntul, valurile erau slabe i nu merita s te dezbraci i s lansezi o plan de surf. Orson, o corcitur de labrador negru, alerga lng mine. Nici eu, nici fa-proas nu cutam aventuri, ieiserm doar la aer curat, s ne dezmorim un pic. De cele mai multe ori, noaptea ne bntuia pe amndoi o nelinite a sufletului. Oricum, doar un nebun sau un tmpit ar fi cutat aventuri n pitorescul Moonlight Bay, care este, simultan, cea mai linitit i cea mai periculoas comunitate de pe planet. Aici, dac stai suficient de mult ntr-un loc, dau peste tine aventuri ct s-i ajung toata viat. Lilly Wing locuia pe o strad pe care o umbreau i o aromau pini. Din cauz c nu existau becuri pe stlpi, trunchiurile i ramurile contorsionate

erau negre precum crbunele, cu excepia locurilor in care razele lunii strbteau prin frunzi i argintau scoara aspr. Mi-am dat seama de prezena ei cnd am vzut raze de lantern agitndu-se printre trunchiurile pinilor. O pendulare grbit de lumin se arcuia pe caldarm n faa mea, iar umbra copacilor srea. Femeia i striga fiul pe nume. ncerca s rcneasc, dar gflia, iar frisonul produs de panic transforma ,Jimmy" ntr-un cuvnt din ase silabe. Pentru c nici n faa, nici n urma noastr nu era strop de trafic, eu i Orson mergeam pe mijlocul caldarmului. Eram regii oselelor. Am luat curba. n timp ce Lilly se grbi s treac printre doi pini i s ajung n strad, am ntrebat-o: Care-i necazul, Bursucule? De doisprezece ani, de pe cnd aveam aisprezece ani, foloseam pentru ea aceast porecl plin de afeciune. Pe atunci ea se numea Lilly Travis, ne iubeam i credeam c ne era destinat s fim mpreun. Pe lista lung a pasiunilor comune i a lucrurilor care ne entuziasmau se afla Vntul prin slcii, de Kenneth Grahame, n care neleptul i curajosul bursuc era aprtorul tuturor animalelor bune din Pdurea Slbatic. Orice prieten al meu va merge pe unde vrea n ara asta sau voi avea eu grij! 44 i fgduise bursucul sobolului. La fel, cei care m evitau din pricina bolii mele rare, cei care mi ziceau vampir fiindc, din cauza unei boli ereditare, nu puteam suporta dect lumina foarte slab, adolescenii psihopai care complotau s m tortureze cu pumnii i lanternele, cei care m brfeau cu rutate, de parc eu a fi ales s m nasc cu xeroderma pigmentosum - toi tia aveau de-a face cu Lilly, care se nroea la fa i se nfuria la orice manifestare de intoleran. Eu nvasem de mic s lupt, silit de mprejurri, iar pe vremea cnd o cunoscusem pe Lilly aveam ncredere n abilitatea mea de a m apra. Cu toate acestea, ea insista s-mi vin in ajutor, la fel de aprig precum luptase nobilul bursuc, cu ghearele i cu bta, pentru prietenul su, sobolul. E zvelt i puternic. Are doar un metru i cincizeci i cinci de centimetri, dar pare s priveasc de sus orice adversar. E formidabil, nenfricat i aprig, tot aa cum e i graioas i bun la suflet. Dar In noaptea aceea, graia ei obinuit dispruse, iar spaima ii chinuise trupul. Cnd am vorbit, s-a ntors spre mine, iar ea, In blugi i cu un tricou din flanel, prea o sperietoare zblrlit, animata prin magie, zpcit i speriat c a prins viat, i care se zbtea pe crucea de care atrna. Raza lanternei mi scald faa, dar Lilly o cobori imediat spre ol, de ndat ce-i ddu seama c eram eu.

- Chris. Oh, Doamne! - Care-i necazul? am ntrebat eu din nou i am coborit de pe biciclet. - Jimmy a disprut! - A fugit de acas? - Nu, rspunse ea i se ntoarse, apoi fugi spre cas. Vino i uit-te! Proprietatea lui Lilly e nconjurat de un gard alb, din sclnduri, pe care l-a ridicat singur. Intrarea e flancat nu de stlpi, ci de bougainvillea, pe care le tunsese In form de copaci i le ntinsese lntr-un baldachin. Bungalow-ul ei modest, tip Cape Code, se afl la captul unei alei, care are In pavaj un model complicat din crmizi, pe care II concepuse i-l realizase singur, dup ce nvase zidria din cri. Ua din fat era deschis. n spatele ei se zreau camere pline de-o lumin ucigtoare. n loc s ne invite nuntru pe mine i pe Orson, Lilly ne conduse de pe alee pe peluz. n noaptea linitit, zngnitul roilor bicicletei, pe care o mpingeam prin iarba tuns scurt, era zgomotul cel mai puternic. Ne-am dus In partea de nord a casei. O fereastr de la baie fusese deschis. nuntru lucea o singur lamp, iar zidurile erau dungate de lumin de culoarea ambrei i de umbre de culoarea mierii cafenii, lsate de pnza pliat a perdelei. In sting patului, pe un raft pentru cri, se aflau jucrii ce reprezentau eroi din Star Wars. n timp ce aerul rece sugea cldur din cas, un capt al perdelei atlma alb peste pervaz, zbtndu-se ca un spirit tulburat care nu voia s prseasc lumea asta pentru cealalt. Am crezut c fereastra era ncuiat, dar nu era, spuse agitat Lilly. Cineva a deschis-o, un ticlos care l-a luat pe Jimmy. Poate c nu-i chiar att de grav situaia... Un ticlos bolnav, insist ea. Raza lanternei tremura, iar Lilly se strduia s-i stplneasc mna, n timp ce ndrepta raza ctre rzorul de ling cas. N-am bani, zise ea. -Bani? S pltesc rscumprarea. Nu-s bogat. Deci nimeni nu l-ar fi rpit pe Jimmy pentru rscumprare. E vorba de ceva mai grav de att.
Nite coada-cocoului, ncrcate cu stropi pufoi de flori albe, care luceau ca gheaa, fuseser clcate de intrus. Amprente de tlpi rmseser imprimate n frunzele zdrobite i n solul moale. Nu erau urmele unui copil care fugise, ci ale unui adult nclat cu pantofi pentru sport, cu o clctur apsat. Judecind dup adncimea amprentei, rpitorul era o persoan solid, probabil un brbat. Am observat c Lilly umbla descul. Nu puteam s dorm. M uitam la televizor, la o emisiune stupid, zise ea, cu o nuan de autoflagelare, de parc ar fi trebuit s anticipeze rpirea i ar fi trebuit s stea de paz ling patul lui Jimmy. Orson se mpinse ntre noi, s miroas urmele de pe pmnt N-am auzit nimic, spuse Lilly. Jimmy n-a strigat, dar am simit...

Frumuseea ei obinuit, limpede i profund ca o reflectare a eternitii, era acum zduncinat de groaz, sfiat de lamele ascuite ale ngrijorrii ce se apropia de durere. Se stpnea doar datorit unei sperane disperate. Abia mai suportam s-o vd copleit de-o asemenea suferin. - Totul o s fie bine, am zis, fiindu-mi ruine c spun o asemenea minciun. - Am anunat politia, zise ea. Trebuie s apar. Experiena personal m nvase s n-am ncredere n autoritile din Moonlight Bay. Slnt corupte. Iar corupia nu-i doar moral, nu-i o simpl chestiune de luat mit i de putere. Are origini mai profunde i mai nelinititoare. Nu rcnea nici o siren n deprtare. Nu m ateptam s aud vreuna. n oraul nostru att de aparte, poliia rspunde la apeluri cu foarte mult discreie, fr fanfar i fr girofaruri, pentru c scopul ei este mai degrab de a ascunde o crim i de a potoli reclamantul, nu de a-l aduce pe vinovat n faa justiiei. - Jimmy are doar cinci ani, doar cinci ani, se vicri jalnic Lilly. Chris, dac-i individul de care am auzit la tiri? - La tiri? - Criminalul n serie. Cel care... arde copii. - N-a acionat n zon. - Ba n toat ara. O dat la cteva luni. Grupuri de copilai ari de vii. De ce n-ar aciona i aici? - Pentru c nu-i el, am rspuns eu. E altcineva. Lilly se deprta de fereastr i scrunt curtea cu raza lanternei, ipernd parc s-l descopere pe fiul ei ciufulit, mbrcat n pijama, printre frunzele czute sau printre fiile crlionate de scoar care emana cu hrtia, ce umpluser iarba sub un ir de eucalipi naliGsind un miros ngrijortor, Or son scoase un mrit i se trase de Ung rzor. Privi spre fereastr, adulmec aerul, vr din nou nasul n pmnt i se ndrept, timid, spre spatele casei. - A gsit ceva, am spus eu. - Ce? a ntrebat Lilly, ntorcndu-se. -O urm. Cnd ajunse n curtea din spate, Orson grbi pasul. - Bursucule, s nu le spui c eu i Orson am fost aici. - Cui s nu spun? ntreb ea, cu o voce pe care spaima o fcuse a semene mai mult a oapt. -Poliiei. -De ce? - O s m ntorc. O s-i explic. Jur c o s-l
Jur. gsesc pe Jimmy.

Puteam s-mi in primele dou promisiuni. A treia era mai mult o dorin i voiam doar s-i dau un pic de speran, un pai de care s se agate. De fapt, n timp ce mergeam repede pe ling biciclet, ncercnd s in pasul cu clinele meu cel ciudat, credeam c Jimmy Wing dispruse pentru totdeauna. M ateptam s gsesc la captul urmei doar cadavrul copilului i, cu un pic de noroc, pe cel care-l ucisese.

2 Cnd am ajuns in spatele casei lui Lilly, nu l-am mai vzut pe Orson. Era att de negru, nct lumina lunii nu putea s-l scoat la iveal. Din dreapta se auzi un hmit uor, apoi altul. M-am luat dup Chemare. La captul curii era un garaj n care se putea intra doar de pe ftlee. Un pavaj din crmid ducea, pe lng garaj, ctre o poart din lemn, unde l-am vzut pe Orson, ridicat pe labele din spate, tfagnd cu labele din fa de zvor. Adevrul este c acest cine e mult mai detept dect potile Obinuite. Uneori am impresia c-i mult mai detept dect mine. Dac n-a avea avantajul minilor, sunt sigur c a mnca dintr-o Itrachin, pe podea. Iar el ar sta ntr-un fotoliu comod, cu telecomanda televizorului la ndemn. Demonstrndu-mi superioritatea, am tras zvorul i am deschis poarta, care a scrit. O serie de garaje, magazii i garduri se ntindeau pe-o parte a aleii. Pe cealalt parte, dealul face loc unei crrui prfuite, care duce spre un ir de eucalipi masivi i ctre o bordur npdit de buruieni, care coboar spre o rp. Casa lui Lilly se afl la marginea oraului. Nu locuiete nimeni In canionul din spatele cldirii ei. Blriile i tufriurile de pe piuit ofer adpost oimilor, coioilor, iepurilor, veverielor, oareci lor-de-cmp i erpilor. Lsndu-se condus de nasul su extraordinar, Orson cercet grbit bordura de la marginea ripei, mergind mai nti spre nord, apoi spre sud, uotind i bombnind de unul singur. Am stat deoparte, ntre doi copaci, privind n bezna pe care doar luna plin ar fi putut s-o mprtie. Nu se vedea nici o raz de lantern n rp. Dac Jimmy fusese dus ntr-acolo, cel care-l rpise vedea neobinuit de bine pe ntuneric. Cu un hmit, cinele abandon brusc cutarea de-a lungul canionului i se ntoarse n centrul aleii. Mergea n cerc, nvrtindu-se n jurul cozii, dar inea capul sus i adulmeca aat urma. Pentru el, aerul era ncrcat de arome. Orice cine are simul mirosului de mii de ori mai puternic dect al meu sau al dumneavoastr.

Eu detectam doar duhoarea de medicament a eucalipilor. Dar, condus de alt miros, atras ca o bucat de fier de ctre un magnet, Orson alerg spre partea de nord a aleii. Poate c Jimmy Wing tria nc... De felul meu, cred n minuni. De ce n-a crede i n aceasta? M-am urcat pe biciclet i am pedalat dup cine. Era iute i sigur pe sine, aa c a trebuit s trag din greu ca s m in dup el. Am parcurs cvartal dup cvartal, Intlnind doar cteva lumini de siguran, n spatele locuinelor. Din obinuin, m-am ferit de peticele de lumin, mergnd pe partea ntunecat a aleii, dei a fi putut s navighez prin fiecare zon luminat n mai puin de o secund, fr s-mi risc sntatea. Xeroderma pigmentosum XP pentru cei crora li se ncurc limba-e o anomalie genetic, pe care-o mpart cu cei o mie de ali americani, membri ai acestui club exclusivist Unul la 250 000 de ceteni. XP m face s fiu foarte vulnerabil la cancerul pielii sau al ochilor, produs de orice tip de radiaii ultraviolete. Raze de soare. Becuri incandescente sau fluorescente. Figura idioat, lucitoare a ecranului televizorului. Dac a ndrzni s petrec doar o jumtate de or n btaia soarelui de var, a avea arsuri puternice. Dar o singur edin de plaj nu m-ar ucide. Adevrata oroare a XP-ului este c orice expunere minor la radiaii ultraviolete mi scurteaz viaa din cauz c efectul este cumulativ. Ani de imperceptibile rniri se acumuleaz, pin se manifest ca leziuni vizibile, maligne. ase sute de minute de expunere, mprtiate In cursul unui an, vor avea acelai efect ca zece ore de plaj in fierbintele iulie. Luminozitatea lmpilor de pe strad e mai puin periculoas dect ferocitatea soarelui, dar nu e complet lipsit de pericol. Nimic nu e. Dumneavoastr, cei cu gene care funcioneaz normal, putei s v vindecai rnile de pe piele i de la ochi, pe care le cptai zilnic, fr s v dai seama. Trupul dumneavoastr, spre deosebire de al meu, produce fr ncetare enzime care crpesc segmentele distruse ale fiilor de nucleotide din celulele dumneavoastr, fnlocuindu-le cu ADN neafectat. Eu trebuie s triesc n umbr, n timp ce dumneavoastr trii sub minunatul cer albastru. ns nu v ursc. Nu v ursc pentru libertatea de care v bucurai. Dar v invidiez. Nu v ursc pentru c, la urma urmei, suntei tot oameni i avei i voi limitele voastre. Poate suntei lipsii de graie, leni n glndire sau prea detepi ca s v fie bine, poate suntei surzi sau mui, orbi sau, poate, prin fire, suntei nclinai spre disperare, spre autodispreuire sau neobinuit de ngrozii de moarte... Fiecare ne purtm crucea,.. Pe de alt parte, dac

artai mai bine i suntei mai detepi dect mine, binecuvntai cu cinci simuri ascuite, suntei mai optimiti dect mine, cu o prere bun despre sine, i dac mprtii refuzul meu de a v lsa umilii de Cea-cu-Coasa... ei bine, atunci s-ar putea s v ursc, dac n-a ti c, precum noi toi din aceast lume imperfect, avei un suflet ce se frmnt i o minte chinuit de griji, de pierderi, de doruri... Nu sunt furios pe XP i-o consider mai degrab o binecuvntare. Trecerea mea prin via e unic. Oricum, am o relaie aparte cu noaptea. Cunosc lumea dintre apus i rsrit cum n-o cunoate nimeni, pentru c eu sunt frate cu bufnia, cu liliacul i cu bursucul. M simt ca acas n bezn. Iar asta poate reprezenta un avantaj mai mare dect v nchipuii. Sigur, nici un avantaj nu poate compensa faptul c moartea nainte de vrsta majoratului e un lucru obinuit printre cei cu XP. Supravieuirea ndelungat ca adult nu-i o speran rezonabil cel puin nu fr dezordine neurologic progresiv, precum tremurul capului i al manilor, pierderea auzului, bilbiial, chiar afectarea intelectului. PIn acum, i-am dat Morii peste nasul ei rece, fr s pesc nimic. i fr s m pricopsesc cu infirmitile fizice pe care mi le prezisese de mult medicul. Am douzeci i opt de ani. Dac v spun c triesc pe timp luat cu mprumut, asta nu-i doar un clieu, ci o declaraie. ntreaga mea via a fost o activitate ipotecat. ns la fel e i a voastr. Sfritul ne ateapt pe toi. Sigur, o s-mi primesc anunul naintea voastr, dar i al vostru a fost expediat deja... Dar, pin va sosi potaul, fii fericii. Nu exist alt rspuns raional dect fericirea. Disperarea e o pierdere prosteasc de timp preios. ns acum, aici, n noaptea rece de primvar, dup ora vrjilor, dar cu mult nainte de zori, alergnd dup cinele meu detectiv, creznd n miracolul supravieuirii lui Jimmy Wing, mergeam cu bicicleta pe alei i strzi pustii, printr-un parc n care Orson nu se opri s miroas vreun copac, pe lng coal, pe strzile din josul oraului... Clinele m conduse pn la rul Santa Rosita, care desparte n dou oraul, de la dealuri pn-n golf. n aceast parte a Californiei, unde plou foarte puin, rlurile i izvoarele sunt secate majoritatea anului. Recentul sezon ploios nu fusese mai umed ca de obicei, iar albia rului era complet goal: o suprafa ntins de nmol prfos, alb i uor lucios n lumina lunii. Nmol neted ca un cearaf, cu excepia unor pete negre de la algele aduse de ap ca nite vagabonzi dormind, cu membrele rsucite de comar...

De fapt, dei e lat de vreo douzeci de metri, Santa Rosita pare prea puin un ru adevrat i seamn mai mult cu un canal de drenaj fcut de mina omului. Ca urmare a unui proiect federal complicat, de control al inundaiilor care apar subit din muni i umplu rpele din spatele oraului, malurile rului au fost nlate i stabilizate cu plci din ciment, de la un capt la cellalt al oraului. Orson fugi pe strad, apoi pe o fie stearp de teren, ctre mal. L-am urmat i am vzut dou tipuri de pancarte, care alternau Intre ele pe toat lungimea cursului apei. Prima anuna c accesul publicului la ru este interzis i c persoanele care vor nclca dispoziiile vor fi aspru pedepsite. A doua, adresat acelor ceteni fra respect fa de lege, care nar fi luat n seam prima pancart, ivertiza c apa, la nivel nalt, n timpul unei furtuni n muni, poate ivea un curent att de iute i de puternic, nct oricine s-ar aventura In albia rului s-ar neca. n ciuda avertismentelor, a vrtejurilor evidente ale curentului neltor i a istoriei tragice, bine cunoscute, a Sntei Rosita, o dat la ciiva ani, cte un cuttor de emoii, cu o barc sau un caiac manufacturizat sau chiar doar cu o pereche de schiuri de ap i gsete moartea. Nu cu mult timp n urm, ntr-o singur iarn s-au necat trei oameni. Oamenii i apr cu vigoare dreptul de a fi tmpii. Orson rmase pe mal, cu capul pros ridicat, privind ctre est, Npre Autostrada Coastei Pacificului i ctre munii ngrmdii dincolo de ea. Era ncordat i scotea un mriit subire. n noaptea aceea nu se mica nimic de-a lungul canalului luminat de lun, nici mcar apa. Briza dinspre Pacific nu era suficient de puternic pentru a ridica vreun fir de praf din ml. M-am uitat la ecranul fosforescent al ceasului de min. ngrijorat c fiecare minut putea fi ultimul din viaa lui Jimmy Wing dac mai tria , l-am nghiontit pe Orson: - Ce s-a ntmplat? Nu se sinchisi de ntrebarea mea. Ciuli urechile, adulmec, aproape cu gingie, noaptea calm i pru transfigurat de cine tie ce emanaii ale vreunui vnat aflat undeva, departe, n susul iului arid. De obicei, sunt n armonie cu starea de spirit a lui Orson. Dei posed un nas obinuit i simuri omeneti ca ale tuturor cu toate c am o garderob i un cont n banc superioare multora , aproape c pot s detectez acele emanaii. Eu i Orson suntem mai apropiai dect un om i cinele lui. Eu nu sunt stpnul lui. Sunt prietenul, fratele lui.

Cnd am spus mai devreme c sunt fratele bufnitei, liliacului i bursucului, vorbeam metaforic. Cnd spun c sunt fratele acestui cline, vreau s acceptai spusele mele aproape ad litteram. Privind albia rului, care se cra i se strecura printre culmi, am ntrebat: - Ce te-a speriat? Orson m privi. n ochii lui de abanos pluteau reflectri gemene ale lunii. La nceput am crezut c-i imaginea mea, dar apoi mi-am dat seama c nu am faa nici att de rotund, nici att de misterioas. i nici att de palid. Nu-s albinos. Am pielea pigmentat, chiar sunt smead, cu toate c soarele m atinge rareori. Orson mri i nu trebuia s cunoti limba clinilor ca s-l nelegi. Tocmai mi spusese c se simise insultat de sugestia mea c putea s se sperie de ceva. ntr-adevr, Orson e mai curajos dect cei din specia lui. l cunosc de mai bine de doi ani i jumtate, de cnd era micu, i nu l-am vzut speriindu-se dect de o singur chestie: de maimue. Maimue? am ntrebat eu, iar el a pufit, ceea ce nsemna nu.
Nu erau maimue, de data asta. Nu nc. Orson alerg spre o ramp de acces larg, din beton, care cobora de-a lungul zidului malului ndiguit, ctre Santa Rosita. n iunie sau iulie, camioanele i excavatoarele foloseau drumul, cnd echipele de ntreinere nlturau sedimentele i resturile acumulate n albie n decursul anului, refcnd adlncimea rului n albia secat, nainte s nceap urmtorul sezon ploios. M-am luat dup cine jos. Pe panta din ciment, silueta lui neagr prea a fi din piatr solid, chiar dac se mica spre est, ca un spirit legat de cas ce traversa un Styx fr ap... Din cauz c ultima dat plouase n urm cu trei sptmni, fundul canalului nu era uscat Dar noroiul era suficient de tare ca s pot merge fr probleme cu bicicleta. Din cte puteam s vd la lumina sidefie a lunii, bicicleta lsa urme abia vizibile n noroiul tare, dar pe acolo trecuse mai devreme un vehicul mai greu, ce lsase urme clare. Judecind dup adlncimea

|i limea lor, era vorba de anvelope de camionet, de camion uor Mu de dub special. Flancat de pereii de beton, nali de apte metri, nu zream nimic din oraul din jurul nostru. Vedeam doar liniile ndeprtate, coluroase ale caselor de pe colinele cele mai nalte, ascunse sub copaci sau parial scoase n eviden de becurile de pe strad. n timp ce urcam pe cursul apei, imaginea oraului de deasupra noastr dispru n spatele malului ndiguit, de parc noaptea ar fi fost un lolvent puternic, n care se dizolvau cldirile i locuitorii din Moonlight Bay. La intervale neregulate, n pereii malulifi se iveau tuburi de drenaj, unele cu un diametru mai mic de un metru, altele att de largi c ar fi putut s circule prin ele un camion. Urmele de anvelope treceau pe lng toi

aceti aflueni i continuau s urce, clare ca un lext imprimat pe o foaie de hrtie, cu excepia locului n care ocoleau vreun lemn adus de ape. n vreme ce atenia lui Orson rmsese focalizat n fa, am privit tuburile cu suspiciune. n timpul unei ruperi de nori, torenii nveleau prin ele, toreni adunai de pe strzi sau din drenajul natural de pe culmile verzi din est, de deasupra oraului. Acum, pe vreme frumoas, tuburile acelea erau trmul subteran al unei lumi secrete, n care puteai ntlni cltori extrem de ciudai. M ateptam ca din vreo eava s se repead cineva la mine. Recunosc c am o imaginaie suficient de bogat ca s-mi afecteze buna judecat. Deseori mi-a creat necazuri, dar de multe ori mi-a salvat viaa. Pe de alt parte, hoinrisem prin evile acelea de drenaj, ndeajuns de mari ca s permit accesul unui om de talia mea, i nt lnisem clteva chestii deosebite.
Ciudenii i enigme. Imagini capabile s vlre groaza chiar i n indivizii lipsii total de imaginaie. De vreme ce soarele rsare inevitabil n fiecare zi, viaa mea de noapte trebuie s se desfoare n limitele oraului, ca s fiu sigur c sunt n apropiere de sigurana oferit de camerele ntunecoase ale casei mele, atunci cnd se ivesc zorile. Lund n consideraie faptul c n comunitatea noastr triesc vreo dousprezece mii de oameni, la care se adaug vreo trei mii de studeni ai colegiului Ashdon, exista o tabl suficient de ntins pentru jocul vieii. N-a zice c-t doar un trguor. Cu toate acestea, pe cnd aveam aisprezece anii cunoteam fiecare palm din Moonlight Bay. Mai bine dect m cunosc pe mine. Ca urmare, ca s scap de plictiseal, cutam fr ncetare noi perspective ale feliei de lume de care sunt legat, din cauza XP-ului. Pentru un timp, fusesem intrigat de peisajul subteran i colindam prin evile de scurgere a torenilor, de parc a fi fost fantoma care bntuia trmul de sub Opera din Paris, chia* dac nu aveam pelerina, jobenul, cicatricele i nebunia respect tivului personaj 1. !1

Dar acum preferam s rmn la suprafa. Ca orice fptur nscut n lumea asta, o s am curnd parte de o reedin permaneni sub pmnt.. Dup ce am trecut de alt eava de drenaj, fr s ne atace nimeni, Orson grbi pasul. Urma devenise mai vizibil. ! Pe msur ce albia rului urc spre est, se ngusteaz i este lat doar cu ceva mai mult de un metru cnd trece pe sub Autostrada 1. Tunelul e lung de vreo treizeci de metri i, cu toate c la captul Iul se zrea lumina argintie a lunii, drumul prin el era foarte ntunecai
Se prea c nasul de ndejde al lui Orson nu detecta nici un pericolJ Clinele nu mria. Pe de alt parte, nici nu gonise, plin de ncredere, n bezn. Rmsese la intrare, cu coada ntins, cu urechile ciulite, n : alert.

Ani de zile cltorisem noaptea, avnd cu mine puini bani, pentru cumprturile pe care le fac
uneori, o lantern mic, pentrtl rarele momente n care ntunericul e mai mult un duman dect ud prieten, i un telefon celular, prins la cingtoare. De curnd, adugasem un alt obiect la setul standard: un pistol, un Olock de 9 miliJ metri. Acesta atrna sub jacheta mea, ntr-un toc suplu, prins di umr. Nu era nevoie s ating pistolul ca s tiu c se afla acolo! Greutatea lui era ca o tumoare ce-mi crescuse pe coaste. Cu toata acestea, am vrt o mn sub hain i am apsat vrful degetelor pe patul armei, aa cum o persoan superstiioas atinge un talisman.
1

Autorul sc refera la personajul principal din Fantoma de la Oper, de Gaston Leroux. (n.tr.)

i afar de jacheta din piele neagr, purtam o cma neagr, negri, osete negre i un pulover negru, din bumbac, cu mlungi. Nu port negru din cap pn-n picioare pentru c i-a pe vampiri, preoi, asasini ninja sau celebriti de la Holly n oraul sta, nelepciunea i cere s fii bine

narmat, dar i :onfunzi cu umbra, s atragi atenia ct mai puin posibil. Isnd Glock-ul n toc, stlnd nc pe biciclet, dar cu ambele ire pe pmnt, am desprins lanterna de pe ghidon. Bicicleta iu are far. Am trit att de muli ani n noapte i n camere late doar de luminri, nct ochii mei adaptai la ntuneric nu u nevoie de ajutor, uza ptrunse vreo zece metri n tunelul de ciment, care avea i drepte, dar un tavan arcuit. Nu se vedea nimic amenintor n i parte a tunelului, rson se aventur nuntru, ainte s urmez clinele, am ascultat urletul traficului de pe trad, spre nord i spre sud, n deprtare. Pentru mine, ca de i, zgomotul era, simultan, ncrcat cu spaim i cu melancolie, condus niciodat o main i probabil c n-o voi face nicioChiar dac mi-a proteja minile cu mnui i faa cu o masc, le mainilor ce vin fr ncetare ar reprezenta un pericol ut ochii mei. Pe de alt parte, n-a putea s strbat o distan i ficai v spre nord sau sud, de-a lungul coastei, i s m ntorc nainte de rsritul soarelui, ivurnd zgomotul traficului, am privit contrafortul solid din , n care era prins tunelul prin care trecea rul. La captul i lungi se vedeau farurile mainilor, dincolo de parapetul din ce delimita marginea autostrzii, dar nu am reuit s zresc Vehiculele ce treceau. Ceea ce am vzut sau am crezut c vd cu colul ochiului, a fost cineva ghemuit acolo sus, la sud de mine, o siluet nu la fel de neagr ca noaptea din jur, luminat din spate de luminile mainilor ce treceau. Sttea pe marginea superioar a contrafortului, chiar ling balustrad, abia vizibil, dar cu o aur amenintoare, ca un gurgui de pe frontonul unei catedrale. Cnd am ntors capul, s m uit mai bine, luminile unui ir de autoturisme i camioane fcur umbrele s sar, ca un stol de corbi zburind printr-o furtun plin de fulgere. Printre fantomele acelea flfitoare alerga in jos, In diagonal, o siluet ce prea mai solid, deprtindu-se de mine i de contrafort, lund-o spre sud, pe zgzuirea acoperit de iarb. ntr-o fraciune de secund, ajunse dincolo de atingerea stroboscopic a farurilor, se pierdu In bezna profund i fii ascuns vederii de zidurile de beton ce se ridicau apte metri deasupra mea. Poate c ocolea i se ntorcea pe marginea canalului, intenionind s intre in albia fiului prin spatele meu. Sau poate c nu-l interesam deloc. Cu toate c-mi place s cred c galaxiile se rotesc In jurul meu, nu sunt centrul universului. De fapt, poate ca silueta aceea misterioas nici nu exista. O zrisem atit de puin, nct nu puteam fi absolut sigur c fusese mai mult de-o iluzie. Am vrt din nou mina sub hain i am atins Glock-ul. Orson ptrunsese att de departe n tunelul de sub Autostrada 1, nct aproape c ieise din raza lanternei.

Dup ce am privit In urm, la albia rului, i n-am vzut pe nimeni, am pornit pe urmele cinelui. Mergeam pe jos, mpingind bicicleta cu mna sting. Nu-mi plcea c aveam mina dreapt mina pentru pistol ocupat cu lanterna. i lanterna fcea s fiu mai uor de urmrit i de ochit. Cu toate c albia rului era uscat, zidul tunelului rspndea un miros de umezeal, nu neaprat neplcut, iar aerul rece avea - din cauza cimentului o urm de arom de lmie.
Prin patul drumului de deasupra, prin straturile de oel, ciment i pmnt ptrundea zngnitul mainilor ce treceau pe osea, producnd ecou n tavanul tunelului. De cteva ori, In ciuda zgomotului traficului, am avut impresia c aud pe cineva apropiindu-se In grab. De fiecare dat m-am ntors spre sunet, dar lanterna n-a scos la iveal dect zidul neted din beton i albia pustie din spatele meu. Urmele de camion continuau dincolo de tunel, ntr-o alt poriune deschis a Sntei Rosita. Am stins lanterna, uurat s regsesc

Ilimina de afar. Canalul cotea spre dreapta, spre est-sud-est de |0eat urclnd ntr-un unghi mai mare dect nainte. Cu toate c dealurile din jur erau pline de case, ne apropiam de marginea oraului. tiam de ceva timp ncotro ne ndreptm i nu-mi surdea deloc perspectiva. Dac Orson era pe drumul cel bun i dac individul care -l rpise pe
Jimmy Wing condusese camionul care lsase Urmele acelea, atunci individul fugise cu copilul n Fort Wyvem,

bza militar abandonat care se afla la originea multor probleme

curente din Moonlight Bay. Wyvem, care are suprafaa de 134 456 de acri - cu mult mai mult dect oraul nostru -, e nconjurat de un gard nalt, din srm, prins pe stlpi de oel, fixai n ciment, avnd deasupra s rm ghimpat. Aceast barier este strpuns de ru i,
cnd am cotit, im vzut un Chevrolet Suburban, de culoare nchis, parcat lng gard, la captul drelor pe care le urmriserm. Camioneta se afla la vreo douzeci de metri de noi, dar eram destul de sigur c nu era nimeni nuntru. Cu toate acestea, intenionam s m apropii cu grij. Ltratul slab al lui Orson indica faptul c i el era precaut.

Intorcndu-m spre terenul pe care-l de gurguiul trtor, pe care-l

traversaserm,

n-am vzut nici urm

zrisem pe partea de

est a Autostrzii 1. Cu toate

acestea, aveam impresia c ne spioneaz cineva. > Mi-am lsat bicicleta jos, n spatele unei grmezi de alge aduse de ap. Dup ce mi-am prins lanterna la cingtoare, la spate, am scos Glock-ul din toc. E un pistol bun n aciune, cu dispozitiv de siguran intern. Nu are nici o plrghie minuscul care trebuie tras nainte de a folosi arma. Pistolul sta mi-a salvat viaa de mai multe ori. Dar faptul c-l
face s m simt n siguran. Nu m simt n largul meu cu el. Bnuiesc c cu sufletul mpcat Greutatea i aspectul armei am nu m

n-a putea s-l folosesc

n-au nici o legtur cu aversiunea pe

care o simt fa de ea. E un pistol superb. Cnd eram doar un biat i colindam oraul noaptea, am fost obiectul unor memorabile abuzuri, verbale i fizice, din partea unor huligani majoritatea copii, dar i unii aduli, care se pricepeau mai bine -, iar hituiala lor m-a fcut s nv s m apr i m-a

convins s nu las niciodat o nedreptate fr un rspuns ferm. Dar experienele acelea au generat n mine o sil fa de violena ca soluie facil. Ca s m apr sau ca s-i protejez pe cei pe care-i iubesc, pot folosi o for ucigtoare, dac-i nevoie, dar acest lucru nu-mi face plcere. Cu Orson alturi, m-am apropiat de Suburban. nuntru nu era nimeni. Capota era cald. Maina fusese parcat doar de cteva minute. Urme de picioare porneau de la ua oferului i ajungeau la ua pasagerului. De acolo continuau ctre gardul din apropiere. Preau asemntoare dac nu identice celor de sub fereastra dormitorului lui Jimmy Wing. Luna ca o moned de argint se ndrepta ncet ctre linia ntunecat a orizontului, dar lumina ei rmnea suficient de puternic pentru a putea citi numrul de nmatriculare al vehiculului. L-am memorat de ndat. Am gsit locul n care gardul fusese tiat cu o foarfec pentru srm. Lucrul sta fusese fcut cu ceva timp n urm, nainte de ultima ploaie, pentru c pe nmolul netezit de ap nu se vedeau urme clare, aa cum ar fi trebuit s lase o asemenea activitate. Mai multe evi de drenaj leag Moonlight Bay de Wyvem. De obicei, cnd explorez baza militar prsit, ptrund printr-una dintre aceste intrri mai discrete, unde folosesc propria foarfec pentru srm. Pe latura dinspre ru a gardului - ca de-a lungul ntregului perimetru i n interiorul bazei - se afla o pancart, scris cu litere roii i negre, care avertiza c, dei baza fusese nchis, la recomandarea Comisiei de nchidere i Reconversie a Bazelor Aprrii, ca urmare a sflritului Rzboiului Rece, totui intruii vor fi arestai, amendai i posibil vri n pucrie, pentru nclcarea unei liste impresionante de legi federale, att de lungi nct ocupa treimea de jos a avertismentului. Tonul era sec, fr compromisuri, dar nu m-a micat Politicienii ne-au promis pace, prosperitate venic, nelegere i dreptate. Dac i vor respecta vreodat promisiunile, poate c voi avea mai mult respect pentru ameninrile lor. Aici, ling gard, urmele rpitorului nu erau singurele semne lsate pe albia rului. Lumina slab m mpiedica s identific Ins noile urme. Am riscat s folosesc lanterna. innd-o cu o singur min, am aprinso doar pentru o secund sau dou, suficient de mult ca s-mi imaginez ce se ntlmplase acolo. Dei gaura din gard fusese fcut cu mult timp n urm, n perioada de pregtire a crimei, totui individul care rpise copilul nu lsase o sprtur vizibil. Crease un loc de trecere greu de observat, iar n noaptea asta fusese nevoie doar s dea la o parte srmele care atlmau. Ca s aib minile libere,

i pusese jos captivul, asigurndu-se c acesta nu va ncerca s fuga, fie paralizndu-l pe Jimmy prin ameninri, fie legndu-l. Al doilea set de urme era considerabil mai mic dect primul. i fr nclminte. Erau urmele unui copil care fusese rpit descul din patul su. Cu ochii minii, am revzut chipul ngrijorat al lui Lilly. Soul ei, Benjamin Wing, lucrtor la o companie de linii de nalt tensiune, se electrocutase cu aproape trei ani n urm, ntr-un accident de munc. Fusese un tip solid, pe jumtate cherokee, cu ochii veseli, att de plin de via c prea s nu se sature niciodat de ea, iar moartea lui i ocase pe toi. Orict de puternic era Lilly, ar fi fost zdrobit dac ar fi trebuit s sufere aceast a doua i mult mai teribil pierdere, la aa scurt timp dup prima. Dei nu mai eram de mult amani, o iubeam nc, doar ca un prieten. M rugam s fiu n stare s-i aduc fiul napoi, zmbitor i nevtmat, i s vd ngrijorarea disprnd de pe chipul ei. Orson scnci ngrijorat. Tremura, dornic s continue urmrirea. Dup ce mi-am prins iari lanterna la cingtoare, m-am strecurat pe sub srm. Un zngnit uor de protest rsun n srmele din oel.
Cei curajoi vor cpta crnai! i-am promis eu. Iar Orson ni prin sprtur.

3 n timp ce urmam clinele n zona interzis, captul ascuit al unei srme mi-a agat apca i mi-a tras-o de pe cap. Am luat-o de jos i am ters-o puin de pantaloni, apoi am pus-o la locul ei. Aveam apca aceea, bleumarin, cu cozoroc, de opt luni. O gsisem ntr-o ncpere ciudat din beton, la trei niveluri sub pmnt, n adncurile depozitelor abandonate din Fortul Wyvem. Deasupra cozorocului erau brodate cu rou cuvintele Trenul Misterului4'. Nu aveam idee cui aparinuse apca i nu cunoteam nelesul broderiei rubinii. apca nu valora prea mult, dar, dintre toate bunurile mele, era, ntr-un fel, cel mai preios. Nu aveam nici o dovad c exist vreo legtur ntre ea i munca de cercettor a mamei mele sau cu vreun proiect la care lucrase ea n Fort Wyvem sau n alt parte , dar eram convins c era. Cu toate c tiam o parte dintre teribilele secrete ale Wyvemului, credeam totui c, dac a reui s aflu nelesul cuvintelor brodate, a scoate la iveal adevruri uimitoare. Investisem mult ncredere n apca aia. Cnd n-o purtam, o ineam aproape, pentru c mi amintea de mama i, prin urmare, m linitea.

Cu excepia zonei curate de lng sprtur, n gard se adunaser alge, lemne i gunoaie. Albia Santei Rosita se ntindea peste Wyvem, la fel ca n alte pri. Din nou, singurele urme erau ale rpitorului de copii. Din acest loc luase biatul n brae. Orson alerga dup urme, iar eu goneam dup el. Curnd, am ajuns la un drum de acces, care urca spre malul de nord al rului, lui Orson o apuc pe el fr ezitare. Rsuflm mai greu decit clinele cnd am ajuns In virful digului, ilri, n ani canini, fa-proas era cam de vrsta mea. CU de norocos eram c trisem suficient ca s recunosc subtila, ilnr imposibil de negat scdere a puterii i a sprintenelii tinereii. 1,11 naiba cu poeii care laud frumuseea i puritatea morii de tliiftr! Cu toat xerodermia pigmentosum, a fi mulumit dac a supravieui ca s m bucur de dulcea decrepitudine a celui de-al npt/ccilea an sau chiar de slbiciunea delicioas a cuiva pe al yftrui tort de aniversare sunt aprinse o sut de luminri. S n tem mai plini de via i mai aproape de nelesul existenei noastre cnd uliu cin mai vulnerabili, cnd experiena ne-a fcut umili i nea vindecat de arogana care, ca o form de surzenie, ne mpiedic s au/im leciile pe care ni le d universul. n timp ce luna i ascundea faa dup un vl de nori, am privit n ambele direcii, de-a lungul malului nordic al Sntei Rosita. Jimmy i cel care-l
rpise nu se zreau. N-am vzut nici vreun gargui ghemuit miclndu-se pe albia rului, dedesubt, sau pe malul canalului. Oriunde ar fi fost, silueta de pe autostrada nu era interesat de mine. rar s ezite, Orson alerg ctre zona unde se aflau nite depozite masive, la vreo cincizeci de metri de dig. Construciile acelea ntunecate preau misterioase, n ciuda scopului lor banal i In ciuda faptului c m obinuisem oarecum cu ele. Dei enorme, nu erau singurele depozite ale bazei i, cu toate Oft aveau dimensiunile a ctorva cvartale dintr-un ora, ele reprezint un procent insignifiant al cldirilor nconjurate de gard. n momentul de vrf al activitii sale, Fort Wyvem avea 36 400 de militari activi. Aproape treisprezece mii de oameni ca personal auxiliar i mai mult de patru mii de civili participau la activitatea l>u/ei. Existaser trei mii de case i bungalow-uri, care rmseser Ionic pustii.

ntr-o clip, am ptruns n zona depozitelor, iar nasul lui Orson ll ghid iute printr-un labirint de drumuri de serviciu, ctre cea mai mare construcie din grup. Ca multe dintre cldirile nconjurtoare, era dreptunghiular, cu ziduri nalte de zece metri, din tabl ondulat, ce se ridicau din temelia de beton spre un acoperi curbat, din metal. La un capt se gsea o u glisant, suficient de mare ca s permit accesul camioanelor de mare tonaj. Era nchis, dar alturi de ea se afla alta, de dimensiuni mai mici, pentru oameni, care fusese lsat deschis. Dei pn atunci fusese ncreztor, cnd se apropie de intrare, Orson ezit. ncperea de dincolo de u era mai ntunecat dect drumul de acces din jurul nostru, luminat de stele. Cinele prea s nu aib ncredere n

capacitatea nasului su de a detecta existenta vreunui pericol n depozit, de parc mirosul dup care se inuse pn n momentul acela ar fi fost filtrat de densitatea beznei din interiorul cldirii. Stnd cu spatele lipit de zid, m-am strecurat, de-a lungul cldirii, pn la u. M-am oprit lng ea, cu pistolul n min, cu eava ndreptat n sus. Am ascultat, inndu-mi respiraia, tcut ca un mort cu excepia unui chiorit slab al stomacului meu, care continua s digere gustarea luat nainte de miezul nopii: brnz, pine cu ceap i ardei mexicani. Dac m ateptase cineva lng u, gata s m atace, atunci murise ntre timp, pentru c era mai tcut dect mine. Dar, fie c era mort sau nu, respiraia nu-i putea, ca a mea. Dei Orson nu era mai uor de vzut, ca o pat de tu pe o bucat de mtase neagr, l-am urmrit cum s-a oprit chiar n faa intrrii. Dup o ezitare care m-a uimit, s-a ndeprtat de u i a fcut civa pai pe alee, ctre urmtoarea cldire. i el era tcut nu se auzea zgomot de labe pe pavaj, nici un gfit, nici mcar un sunet al digestiei, de parc ar fi fost doar fantoma unui cine. Se uit napoi, spre drumul pe unde veniserm, i atunci i se zriser un pic ochii, n care se reflectau vag stelele. Punctele albe, abia vizibile, ale dinilor lui erau ca rnjetul fosforocent, nelinititor al unei stafii. Nu credeam c ezitarea lui se datora spaimei de ceea ce se afla n faa noastr. Dar nu mai prea sigur de locul ctre care conducea pista. M-am uitat la ceas. Fiecare secund marca nu numai trecerea timpului, ci i scderea anselor de viat ale lui Jimmy Wing. Eram Aproape sigur c nu fusese rpit pentru o rscumprare, ci pentru mu is facerea unor nevoi tenebroase, care puteau include slbticii ce meritau luate in consideraie. Am ateptat, strduindu-m s-mi in in fru imaginaia. Apoi, ritul Orson se ntoarse, In cele din urm, spre ua deschis a depozitului, fr s par foarte convins c prada noastr se afla nuntru, mu decis s acionez. Norocul li iubete pe cei curajoi. Sigur, acelai lucru l face i moartea. Cu mina sting, am luat lanterna prins la spate. Am intrat pe ti$a, ghemuindu-m. Am trecut pragul i am privit iute spre sting. De ndat ce am aprins lanterna, am rostogolit-o pe podea o yirctenie simpl, poate prosteasc, menit s ndeprteze gloanele Ic mine. Nu a bubuit nici un pistol, iar cnd lanterna s-a oprit, tcerea din depozit era la fel de profund ca tcerea unei planete moarte, fr atmosfer. Spre surprinderea mea, cnd am ncercat s respir, am reuit. Am ridicat lanterna. Cea mai mare parte a depozitului era, de lupt, o singur ncpere, att de lung nct raza lanternei nu ptrundea pn la cellalt capt. Nu reuea s strbat nici distana mai tnic, n lime, ca s

lumineze cellalt zid lateral. Dup ce am scrutat semintunericul, bezna a revenit, mai luxuriant i mai profund ca nainte. Nu zrisem nici un adversar la pnd. Mai degrab plin de ndoial dect suspicios, Orson alerg prin zona luminat i, dup o ezitare, pru c vrea s prseasc depozitul, cu un strnut. Se ndrept spre u. Un zngnit slab sparse tcerea undeva, n cldire. Acustica fcu sunetul s rsune de-a lungul pereilor camerei ca ntr-o peter, reduenduse pn cnd calitatea iniial, metalic se domoli ntr-un bzit sinistru, optit, ca vocile unor insecte vratice. Am stins lanterna.
n ntunericul orbitor, l-am simit pe Orson ntorendu-se ling mine, freendu-se de piciorul meu. Voiam s m mic.

Nu tiam unde s m duc. Jimmy trebuia s fie pe aproape i nc n via, pentru c individul care-l rpise nu ajunsese la altarul unde s-i duc la ndeplinire jocul ritual i s sacrifice mielul. Pe Jimmy, care era mic, speriat i singur. Al crui tat era mort, la fel ca al meu. A crui mam ar fi zdrobit de durere pentru totdeauna dac nu mi-a ine fgduiala. Rbdare. E una dintre marile virtui, pe care Dumnezeu ncearc s ne nvee s-o dobndim refuznd s Se arate n lume. Rbdare. Eu i Orson am rmas nemicai i vigileni mult timp dup ce ecoul s-a stins. Chiar atunci cnd tcerea dur suficient de mult ca s m ntreb dac sunetul pe care-l
auzisem avea vreo semnificaie, rsun o voce profund i furioas, amortizat, ca zgomotul anterior. O voce. Nu o conversaie. Un monolog. Cineva vorbea de unul singur, sau unui captiv mic, speriat, care nu ndrznea si rspund. Nu nelegeam nimic, dar vocea era cavernoas i morocnoas, ca aceea a unui trol dintr-un basm. Cel care vorbea nu se ndeprta, nici nu se apropia. Era limpede c nu se afla n aceeai ncpere cu noi. nainte s-mi dau seama din ce direcie veneau cuvintele mormite, trolul tcu..

Fort Wyvem fusese nchis n urm cu nousprezece luni, deci nu ajunsesem s cunosc fiecare ascunztoare din baz, aa cum cunoteam fiecare colior din Moonlight Bay. Pn acum mi limitasem explorrile la zonele cele mai misterioase ale bazei, unde existau anse s ntlnesc peisaje stranii i uimitoare. Despre acest depozit tiam doar c seamn cu celelalte: nalt de trei etaje i compus din patru compartimente: camera principal, n care ne aflam, un grup de birouri n colul ndeprtat, din dreapta, o toalet n colul din stnga i o mansard deschis, deasupra acestor dou compartimente. Eram sigur c nici vocea, nici zgomotul nu veniser din camerele acelea. M-am nvrtit n cerc, frustrat din cauza ntunericului de neptruns. Era la fel de nendurtor i de nesfrit ca giulgiul negru care va cdea peste mine dac, ntr-o zi, rul produs de lumin va planta smna tumorii n ochii mei.

Un zgomot mai puternic dect primul, un zngnit de metal lovind alt metal, bubui prin cldire, provocnd un ecou care suna ca o canonada ndeprtat. De data asta am simit vibraii In podeaua de beton, ceea ce sugera c sursa zgomotului putea fi sub etajul principal al depozitului. Sub anumite cldiri din baz se afl locuri secrete, cu siguran necunoscute majoritii soldailor care efectuau treburile obinuite ale armatei In Wyvem. Uile, bine ascunse, duceau in jos, In subterane, ctre cmri aflate sub ele i ctre beciuri aflate sub cmri. Multe dintre aceste construcii subterane erau legate de altele din ha/n prin scri, ascensoare i tunele, care ar fi fost mult mai greu tir detectat nainte ca baza s fi fost abandonat i golit de provizii |l echipament. Chiar dac o parte din secretele Wyvernului rmseser la vedere odat cu plecarea slujitorilor si, cele mai frumoase descoperiri ale mele n-ar fi fost posibile fr ajutorul neleptului meu nsoitor canin. Abilitatea lui de a simi cel mai slab miros ce urca prin crpturi din camerele ascunse este la fel de impresionant ca talentul su de a pluti pe o plan pentru surf, dei poate c nu la fel de impresionant ca Indemlnarea cu care obine o a doua bere de la prietenii si - cum sunt eu, bunoar -, care tiu foarte bine c nti rezist dect la una. Fr ndoial, aceast baz ntins gzduiete multe instalaii oare au rmas ascunse, ateptnd s fie scoase la iveal. Totui, orlcit de interesante fuseser explorrile mele aici, m abineam periodic de la ele. Cnd petreceam prea mult timp n ara umbrelor de sub Fort Wyvem, atmosfera de aici devenea apstoare. Vzusem destul ca s-mi dau seama c lumea aceea subteran era locul unor operaiuni clandestine de mare amploare, c aici fuseser efectuate numeroase i diverse proiecte de cercetare finanate illntr-un buget ilegal i c unele dintre aceste proiecte erau att de ambiioase i de stranii, nct sfidau posibilitatea de a fi nelese numai pe baza ctorva dovezi enigmatice rmase la faa locului. Dar nu nelegerea acestui fapt m fcea s nu m simt n largul meu n lumea subteran din Wyvem. Mult mai neplcut era sentimentul - ceva mai mult dect o intuiie - c o parte din activitile desfurate aici nu fuseser doar o prostie bine intenionat nfptuit la ordinul celor de sus, nu doar tiin n serviciul politicii, ci ticloie curat. Dac petrec mai multe nopi la rnd n subteranele din Wyvem, sunt copleit de convingerea c ruti necunoscute au fost eliberate din cresctoria lor subpmntean i c unele bntuie prin locurile alea, ateptndu-te s dai peste ele. Dar nu teama m face s m ntorc la suprafa, ci mai degrab un sim al moralei i o sufocare spiritual - ca i cum, dac stau prea mult pe trmul acela, ma alege cu o pat de nenlturat pe suflet.

Nu m ateptasem ca depozitele acelea banale s fie legate direct cu cele nvecinate, pe sub pmnt. Dar n Fort Wyvem nimic nu-i att de simplu pe ct pare. Am aprins lanterna, convins c rpitorul dac pe el l urmream nu se afla la acel nivel al cldirii. Prea ciudat c un psihopat i-ar aduce micua victim aici i nu ntrun loc mai personal i mai intim, unde s fie sigur c putea s-i satisfac n linite nevoile perverse care-l minau. Pe de alt parte, Wyvem avea un aer misterios, precum Stonehenge, marea piramid de la Gizeh, ruinele maya de la Chichen Itza. Magnetismul su de ru augur putea s atrag un om anormal care - dup cum se ntmpl frecvent n asemenea cazuri - i gsete cele mai pure emoii nu n molestarea unui nevinovat, ci n torturarea i uciderea brutal a acestuia. Acest loc straniu i se prea la fel de potrivit ca o biseric prsit sau o cas veche, n ruine, de la periferia unui ora, n care un nebun i cioprise familia cu securea, n urm cu cincizeci de ani. Desigur, exista posibilitatea ca individul care rpise biatul s nu fie nebun sau pervers, ci un om care lucra ntr-un mod bizar, dar totui oficial, n zona Wyvem, care rmsese, n secret, activ. Aceast baz, chiar desfiinat, e un teren propice paranoiei. Cu Orson alturi de mine, am alergat ctre birourile din partea ndeprtat a halei. Primul s-a dovedit a fi ceea ce m ateptam: un spaiu gol. Patru perei goi. O gaur n tavan, n locul n care fusese fixat cnd va lampa fluorescent. n al doilea, infamul Darth Vader1 zcea pe podea. O figurin din plastic, nalt de zece centimetri, colorat In negru i argintiu. Mi-am amintit colecia de jucrii similare, pe care o vzusem pe miturile pentru cri din dormitorul lui Jimmy. Orson l mirosi pe Vader. - Vino n Partea ntunecat, Luke2, am murmurat eu. O gaur mare, dreptunghiular se deschidea n zidul din spate, de pe care o pereche de ui de ascensor fuseser smulse de o echip de recuperare a armatei* Ca o msur improvizat de siguran, o bar de doi toii fusese prins n nituri n dreptul deschizturii, la nlimea taliei. Mai multe accesorii complicate din oel, cure atrnau nc de perete, sugerau c, n zilele n care Fort Wyvem slujise aprarea naional, ascensorul fusese ascuns n spatele a
ITva

probabil o bibliotec sau un dulap.

Cabina ascensorului i a motorului dispruser, iar lumina lanternei mia permis s vd un pu adnc de trei etaje. Singurul acces era pe o scar de ntreinere, fixat de peretele puului. Cel pe care-l urmream era, probabil, prea ocupat n alt parte ca s zreasc lumina fantomatic din cuca ascensorului. Raza, absorbit de cimentul cenuiu, era cu puin mai luminoas dect un nor de materie, chemat la o edin de spiritism i plutind deasupra mesei n care ciocnea spiritul. Cu toate acestea, am stins lanterna i am vrt-o, nc o dat, sub cingtoare. Fr tragere de inim, am pus pistolul n toc, sub hain. M-am lsat ntr-un genunchi i am pipit prin bezna din jur, care prea ntins fie ct tot biroul depozitului, fie adnc de miliarde de ani-lumin, o gaur neagr care lega universul nostru ciudat de altul, i mai straniu. Pentru o clip, inima pru s-mi sar din piept, apoi mina mea l gsi pe bunul Orson i, mngindu-i blana, m-am linitit Clinele i puse capul pe genunchiul meu, ncurajndu-m s-l mngi i s-l
scarpin dup urechi, una fiind ciulit, cealalt blegit. Trecuserm mpreun prin multe. i pierduserm pe prea muli dintre cei pe care-i iubeam. Cu aceeai emoie, ne ngrozea gndul
1

Personaj din seria de filme Star Wars (n. tr.) 1 Replica a lui Darth Vader (n.tr.)

c vom fi lsai s nfruntm singuri viaa. i avem i pe prietenii notri Bobby Halloway, Sasha Goodall i pe nc vreo civa i-i preuim, dar noi doi mprtim ceva care-i dincolo de cea mai profund prietenie, o relaie unic, fr de care nici unul din noi n-ar mai fi ntreg. - Frioare, am optit eu, iar el mi-a lins mna. S mergem, am zis i nu a trebuit s-i spun c urma s coborm. N-am spus ns c printre nenumratele abiliti ale lui Orson s-ar include echilibrul extraordinar necesar coborrii unei scri perfect verticale, cu ajutorul labelor. Are talent s gseasc urma, un suflet mare, curaj fr limite, loialitate la fel de sigur ca dispariia soarelui la apus, o capacitate fr margini de a iubi, un nas rece, o coad care se agit att de mult c ar putea produce mai mult electricitate dect o central nuclear mic , dar, ca fiecare dintre noi, are limitele sale. Am naintat, prin bezn, ctre gaura din perete. Am apucat orbete unul dintre accesoriile din oel, care fixaser biblioteca aceea, acum lips, de nite ine montate n perete. M-am mpins, pn am ajuns cu ambele picioare pe bara aflat n dreptul deschizturii. M-am ntins spre scar, am cutat o treapt de oel, am apucat una i am srit de pe bar pe scara de serviciu.

Recunosc c nu m mic chiar ca o pisic, dar acest lucru doar un oarece l-ar putea aprecia. Nu vreau s sugerez c a avea abilitatea paranormal de a alerga pe un covor de frunze uscate, fr s scot un fonet. Taina mea e consecin a trei lucruri. Primul: profunda rbdare pe care am nvat-o de la XP. Al doilea: ncrederea cu care am nvat s m deplasez prin cea mai ntunecat noapte. Al treilea i nu mai puin important: deceniile petrecute observnd animalele i psrile de noapte, cu care mi mpart lumea. Fiecare dintre ele e un maestru al tcerii cnd e nevoie, i de cele mai multe ori au o disperat nevoie s fie aa, pentru c noaptea e regatul animalelor de prad, n care fiecare vntor este vnat, la rndul lui. Am cobort din bezn ntr-o bezn distilat, dorindu-mi s nu am nevoie de ambele mini pentru scar i s pot opi pn jos ca o maimu, agndu-m cu mina sting i cu ambele picioare, innd cu dreapta pistolul pregtit. Dar. dac a fi fost maimu, a ii fost prea iste ca s intru ntr-un asemenea bucluc. nainte s ajung la primul nivel, am nceput s m ntreb cum coborse pe scar individul pe care-l urmream. Cum crase copilul? Pe umr, ca un pompier? Probabil c Jimmy avusese minile i picioarele legate, pentru a-l mpiedica s fac vreo micare, intenionat sau din cauza panicii, care ar fi putut s-l dezechilibreze pe rpitor. n acest caz, pentru c biatul era mic, n-ar fi fost o povar considerabil, dar ar fi avut tendina s alunece n spate, de fiecare dat cnd individul care-l rpise i-ar fi mutat mina de pe o treapt pe alta. Am tras concluzia c omul pe care-l urmream era la fel de puternic, agil i plin de ncredere n sine, pe ct era de psihopat. Aa c am renunat la sperana c vnam un bibliotecar burtos care, zpcit i ameit de stresul de a converti inventarul din sistemul zecimal Dewey ntr-unui nou, computerizat, ajunsese s fac acest act nebunesc. Chiar i pe ntuneric mi-am dat seama cnd am ajuns pe treapta din dreptul locului unde fuseser uile liftului. Nu pot s explic cum de mi-am dat seama, dup cum nu pot s explic intriga majoritii filmelor cu Jackie Chan, dei mi plac filmele cu Jackie Chan. Poate c exista un curent de aer, un miros sau o rezonan, att de subtil nct l percepeam doar cu ajutorul subcontientului. Nu puteam fi sigur c acesta era nivelul la care rpitorul dusese biatul. Se putea s fi cobort mult mai adnc. Am ascultat cu atenie, spernd s aud din nou vocea profund, de trol. Sau alt sunet care s m ghideze. Atmam ca un pianjen de o pnz extrem de minuios esut. Nu aveam intenia s nha mute i molii neatente, dar, cu ct stteam mai mult timp suspendat n bezn, cu att mai

mult mi ddeam seama c nu eu sunt pianjenul, c nu eu sunt cel care se nfrupt, ci mncarea, i c o tarantul mare ct o cabin de ascensor urca din groapa de sub mine, fbrfecnd n tcere din mandibulele-i ascuite... Tatl meu fusese profesor de poezie i, n copilrie, mi citise ntreaga istorie a versului, de la Homer la Dr. Seuss, de la Donald Justice la Ogden Nash, lucru care-l face - n parte - responsabil de imaginaia mea baroca. De restul e de vin gustarea menionat anterior, compus din brnz, pline cu ceap i ardei mexicani. Sau de vin era atmosfera macabr din Fort Wyvem, pentru c acolo chiar i cel mai raional om ar fi avut motive serioase s se gindeasc la pianjeni uriai. Imposibilul fusese cnd va posibil, In locul sta. Dac arahnida hidoas din mintea mea se datora tatlui i dietei mele, atunci imaginaia mea ar fi trebuit s evoce nu un simplu pianjen, ci imaginea unui Grinch1 rinjind, crlndu-se spre mine. n timp ce atrnam nemicat de scar, acel Grinch ce rinjea a devenit iute o imagine nespus de terifiant, mult mai mult declt ar fi putut s fie vreun pianjen. Asta a durat pn ce o alt bubuitur a rsunat prin cldire, trezindu-m la realitate. Era asemntoare cu prima, cea care m fcuse s ajung att de departe: o u de metal izbindu-se ntr-o ram de oel. Sunetul venise din unul dintre cele dou niveluri de dedesubt. nfruntnd flcile pianjenului sau pe Grinch, am mai cobort un etaj, pn la urmtoarea deschidere n tunelul ascensorului. Chiar cnd am ajuns la acest al doilea etaj subteran, am auzit vocea mormitoare, mai puin distinct i mai puin inteligibil dect nainte. Dar nu m ndoiam c provenea de aici, nu de la ultimul nivel, aflat la baza puului. Am privit ctre vrful scrii. Probabil c Orson privea n jos, vznd din mine la fel de mult ct vedeam eu din el, dar adulmecndu-mi mirosul linititor. Linititor i tot mai puternic, pentru c transpiram, n parte din cauza oboselii i n parte din cauz c anticipam confruntarea iminent. inndu-m de scar cu o mn, m-am ntins ctre deschiztur, am gsit-o, am pipit dincolo de col i am descoperit un mner din metal, care facilita trecerea de pe scar pe coridor. Aici nu exista nici o baricad de siguran n faa uii, aa c am trecut uor din puul ascensorului la nivelul subsolului.
Am trecut dintr-un ntuneric distilat ntr-un ntuneric mai puin dens.
1

Personaj din filme i benzi desenate (n.tr.)

Am scos Glock-ul i m-am tras de ling deschiztur, stnd cu spalclc lipit de zid. Simeam betonul rece, chiar i prin straturile Izolatoare
ale hainei i ale puloverului din bumbac. Ma cuprinsese o senzaie de mplinire, o plcere ciudat c reunisem s ajung pn acolo fr s fiu descoperit. Dar aproape imediat senzaia aceea fcu loc unui fior, cnd o parte mai raional din mine m ntreb ce naiba cutam eu acolo.

li ram complet nebun de hlduiam ntr-un ntuneric imposibil, chiar In inima beznei, unde aceasta se condensase, aa cum fusese materia cu o clip nainte ca Big Bangul s o mprtie n univers, 9I, odat ajuns acolo, unde nu exista pic de speran de lumin, puteam fi strivit pn cnd spiritul meu nspimlntat era stors din mintea i carnea mea muritoare, precum sucul din struguri... Doamne, ce nevoie aveam de o bere! Dar nu adusesem nici una cu mine. i nici nu aveam de unde s fac rost de una. Am ncercat s respir ncet. Pe gur, ca s reduc zgomotul. Pentru cazul n care trolul cel ru, narmat cu o drujb, s-ar tr ctre mine, cu un deget noduros apsat pe butonul de pornire. Eu sunt cel mai mare duman al meu. Acest lucru, mai mult dect orice alt caracteristic, dovedete c sunt om. ) Aerul n-avea nici pe departe un gust att de bun ca o Corona sau u Heineken rece. Avea o vag arom amruie. Cnd o s m duc rndul viitor s vnez tipi ri, o s car cu mine o frapier plin cu ghea i cu ase cutii cu bere. Pentru un timp, m-am gndit intens la toate valurile sticloase, de trei metri, care m ateptau s fac surf, la toate berile la ghea, la /m/o-uri, la Sasha, cu care fceam dragoste... pn cnd sentimentul de panic oprimant i claustrofobic s-a redus treptat. Nu m-am calmat pe deplin pn n-am reuit s-mi reproduc n minte imaginea Sashei. Ochii ei cenuii, limpezi ca apa de ploaie. Parul ei ciufulit, de culoarea mahonului. Forma gurii ei, curbat de zimbet. Strlucirea ei. Pentru c fusesem prudent, rpitorul nu avea de unde s tie c-s prezent, ceea ce nsemna c nu avea nici un motiv s-i rezolve afacerea fr s foloseasc lanterna. Faptul c nu putea s vad teroarea victimei sale i reducea plcerea pervers. Bezna absolut era o dovad c nu se afla n imediata apropiere, ci n alt ncpere, nchis. Lipsa ipetelor nsemna c nu se atinsese de biat. Pentru animalul de prad, plcerea de a auzi era egal cu plcerea de a vedea, n strigtele victimei, el percepea o adevrat muzic... Dac eu nu puteam zri nici cea mai slab urm a lanternei individului, atunci nici el nu putea s-o vad pe a mea. Mi-am scos lanterna i am aprinso. Eram n nia unui lift obinuit. n dreapta, dup colt* am gsit un coridor lung, lat de vreo trei metri, cu podea din plci cenuii de ceramic, cu perei din beton, vopsii n albastru-deschis. Ducea ntr-o singur direcie: n lungul depozitului pe care-l traversasem recent, la parterul cldirii.

Nu ptrunsese prea mult praf la adncimea aceea, unde aerul era linitit i rece, ca ntr-o morg. Podeaua era prea curat ca s se vad pe ea urme de pai. Tuburile fluorescente nu fuseser scoase din tavan. Nu reprezentau vreun pericol pentru mine, fiindc nici una dintre cldiri nu mai era alimentat cu curent electric. n alte nopi, descoperisem c operaiunile de recuperare se reduseser la luarea unor obiecte de valoare din zone limitate ale bazei. Probabil c, n mijlocul lucrrilor, funcionarii Departamentului Aprrii deciseser c efortul respectiv costa mai mult dect valoarea bunurilor salvate. n stnga, peretele coridorului era ntreg. n dreapta, un ir de camere, n spatele unor ui din oel inoxidabil, fr nici un fel de nsemne. Chiar dac nu m puteam consulta cu isteul meu frate canin, eram n stare s deduc i singur c trntitul unor asemenea ui provocase zngnind care m fcuse s cobor acolo. Coridorul era att de lung, nct lumina lanternei nu ajungea pn la captul lui. Nu-mi ddeam seama cte camere erau, mai puin de ase sau mai multe de aizeci, dar bnuiam c biatul i cel care-l rpise se aflau n una dintre ele. Lanterna se ncinsese n mna mea, dar tiam c nu era o cldurn adevrat. Raza nu era intens i nu era ndreptat spre mine. ineam degetele departe de lentilele luminoase. Dar m obinuiucin s evit lumina i, innd acest izvor de lumin, ncepusem s duhoarea de pene arse. Prima u avea, n loc de mner, o clan, iar n loc de gaur pentru cheie, o fant pentru introducerea unei cartele magnetice. Poate c incuietorile electronice fuseser demontate cnd baza fusese abandonat, poate c se deblocau automat, la ntreruperea curentului electric. Mi-am lipit urechea de u. Nu se auzea nici un sunet nuntru. Am apsat ncet clana. n cel mai bun caz, m ateptam la un Ncr it, iar n cel mai ru la Corul Aleluia* din Mesia lui Haendel. n loc de asta, clana se mic fr zgomot, de parc broasca ar fi I ost instalat i uns ieri. Am mpins cu tot trupul ua, innd Glock-ul ntr-o mn i lanterna n cealalt. Camera era mare, lat de vreo treisprezece metri i lung de vreo douzeci i apte. Puteam doar ghici dimensiunile, pentru c lumina lanternei mici abia strbtea spaiul acela.
IHA

simt cam cum trebuie s

se fi simit nefericitul Icar cnd, zburtnd prea aproape de soare, mirosise

Din cte puteam s vd, nu rmseser maini, mobilier sau materiale. Probabil c totul fusese crat n munii cuprini de cea din Transilvania, ca s reechipeze laboratorul lui Victor Frankenstein. Pe podeaua vast, cenuie, din plci, se aflau sute de schelete mici. Pentru o clip, probabil din cauza coastelor ciudate, am crezut c erau rmie de psri. Lucru care n-avea nici un sens, pentru c nu exist specii cu pene care s prefere zborul subteran. n timp ce plimbam raza peste craniile ca de var i am fost atent att la mrimea lor, ct i la lipsa aripilor, mi-am dat seama c erau schelete de oareci. Sute de oareci. Majoritatea scheletelor zceau singure, fiecare separat de toate celelalte, dar acolo existau i mormane de oase, de parc o mulime de roztoare cuprinse de halucinaii sufocaser o alt mulime, lupt ndu-se
pentru o bucat imaginar de brnz. Cel mai ciudat era modelul alctuit de craniile i oasele pe care le vedeam. Aceste rmie preau a fi aranjate ntr-un fel bizar, nu ca i cum oarecii ar fi pierit n diferite puncte, la ntmplare, ci ca i cum s-ar fi poziionat ntr-o urzeal similar liniilor elaborate din vevele preoilor haitieni voodoo.

tiu totul despre veve, pentru c prietenul meu Bobby Halloway se ntlnea cndva cu o surfist uimitor de frumoas, Holly Keene, care credea n voodoo. Relaia lor n-a durat prea mult Un veve este un model care reprezint figura i puterea unei fore astrale. Preotul voodoo pregtete cinci vase mari din cupru, fiecare coninnd o substan diferit: fin, mlai, pulbere de crmid roie, crbune pisat i praf de rdcin de tannis. El traseaz, cu aceste substane, desenul sacru pe podea, lsndu-le s se scurg ntr-un ir continuu din cupa palmelor sale. Trebuie tie s deseneze sute de veve complexe, din memorie. Sunt necesare mai multe veve, chiar i pentru cel mai puin ambiios ritual, pentru a atrage atenia zeilor ctre Oumphor, templul n care sunt ndeplinite ritualurile. Holly Keene practica magia alb, era o autoproclamat Hougnon, nu avea de-a face cu magia neagr Bocor. Spunea c era foarte nasol s creezi zombi, reanimnd morii, s arunci blesteme care s transforme inima dumanilor n capete putrede de pui i alte chestii de felul sta - chiar dac, afirma ea deschis, ar fi putut s fac aa ceva dac renuna la jurmntul ei Hougnon nscriindu-se n uniunea Bocor. Era o persoan blnd, chiar dac un pic ciudat, i singura dat cnd m-a fcut s nu m simt n largul meu a fost atunci cnd, cu deosebit patim, a susinut c cea mai mare formaie rock-and-roll din toate timpurile a fost Partridge Family. S revenim la oasele de oarece. Erau acolo de mult timp, pentru c nu mai rmsese came pe ele att ct am putut s vd sau m-am ostenit s privesc. Unele erau albe. Altele aveau pete galbene sau ruginii, sau chiar negre.'

Cu excepia ctorva ghemotoace fumurii de pr, blana oarecilor nu scpaser de descompunere. Acest lucru m-a fcut s m ntreb dac nu cumva trupurile animalelor fuseser prelucrate n alt parte, iar oasele curate fuseser ulterior aranjate aici de ctre tflttrva cu motive mai sinistre dect cele ale lui Holly Keene, Bocor-i Itt bikini. Apoi am vzut c, sub multe schelete, plcile podelei erau ptai. Reziduurile cu aspect dezgusttor semnau cu guma, dar devetlijtrra, probabil, sfrmicioase din cauza trecerii timpului. Altfel ar fl trebuit s umple aerul rece, uscat cu o duhoare groaznic. ntr-un laborator bine ascuns n aceste subsoluri se fcuser xpcrimente de inginerie genetic poate c se fceau i acum cu rezultate catastrofale. oarecii sunt folosii pe scar larg n cercetarea medical. Nu aveam nici un motiv s presupun c roztoarele telea fuseser subiecii unor asemenea experimente, dar nu-mi Imaginam cum de ajunseser s zac astfel, aici. Misterul veve-ului
din oareci era doar nc unul din virtual Infinita rezerv de enigme de la Fort Wyvem i nu avea nimic de-a face cu misterul, mult mai recent, al dispariiei lui Jimmy Wing. Sau speram c n-are. Fereasc Dumnezeu s deschid alt u i s descopr schelete de biei de cinci ani, aranjate conform unui ritual! Am ieit din echivalentul pentru roztoare al legendarului cimitir al elefanilor, nchiznd ua att de uor, nct clinchetul ei ar fi putut fi auzit doar de o pisic dopat cu metamfetamine.

i Un arc iute al razei lanternei, pe care o simeam mai fierbinte ca oricnd, mi dovedi c nu era nimeni pe coridor. M-am ndreptat spre urmtoarea u. Oel inoxidabil. Nici o Inscripie. Clan. Identic celei dinainte. n spatele ei se afla o camer de dimensiunile celeilalte, dar fr schelete de oareci. Podeaua din plci i pereii vopsii luceau de parc ar fi fost lustruii cu scuipat. M-am linitit vznd podeaua goal. n timp ce ieeam din a doua camer, nchiznd ua fr zgomot, am auzit din nou vocea de trol, mai aproape ca nainte, dar nc prea amortizat ca s neleg ce spunea. Coridorul rmsese pustiu i n faa, i n urma mea. Pentru un moment, vocea deveni mai puternic i pru c se apropie, de parc cel care vorbea venea ctre o u, gata s ias pe hol. Am stins lanterna. ntunericul claustrofobic se nchise din nou n jurul meu, moale ca roba cu glug a Morii i profund ca buzunarele acesteia. Vocea continu s bombne cteva secunde, apoi se ntrerupse brusc, parc n mijlocul propoziiei. N-am auzit nici o u deschizndu-se, nici alt sunet care s indice c rpitorul ieise pe hol. Pe de alt parte, lumina l-ar fi trdat, dac ar fi venit.

Eram singura prezen acolo dar instinctul mi spunea c voi avea curind companie. M-am lipit de perete, privind n direcia opus celei din care venisem, ndreptndu-m ctre trmul neexplorat. Lanterna stins era acum rece n mina mea, dar simeam c pistolul era fierbinte. Cu ct linitea dura mai mult, cu att prea mai apstoare. Curind deveni un abis n care m imaginam cufundndu-m, ca un nottor n ocean, nfurat n greuti din plumb. Ascultam att
de atent, nct aveam convingerea c pot simi cea mai fin vibraie din urechea mea. Dar auzeam un singur sunet, care era intern: bubuitul hidraulic al btilor inimii, mai iute dect ar fi fost normal, dar nu exagerat. Pe msur ce timpul trecea fr s se aud nici un zgomot sau fr s apar subit vreo lumin, provocat de deschiderea unei ui pe coridor, se prea c, n ciuda a ceea ce mi spunea instinctul, vocea de trol se ndeprta, nu se apropia. Dac rpitorul i biatul se puseser n micare i se ndeprtau, puteam s le pierd urma dac nu m ineam dup ei. Eram gata s aprind iari lanterna, cnd m trecu un fior de groaz superstiioas. Dac a fi fost ntr-un cimitir, a fi putut s vd o fantom patinnd pe iarba luminat de lun, ntre morminte. Dac a fi fost n pdurile din nord-vest, a fi putut sl vd pe Big Foot furindu-se printre copaci. Dac a fi fost n faa unei ui de garaj, a fi putut s vd figura lui Isus sau a Sfintei Fecioare, desenate de petele lsate de ploaie, anunnd Apocalipsa. Eram ns n mruntaiele Wyvernului i nu puteam s vd nimic, aa c puteam doar s simt, iar ceea ce simeam era o prezen, o aur, ceva ca o apsare, vag, neclar, ceea ce un medium ar fi numit o putinile, o for spiritual ce nu putea fi negat, care-mi nghea sn grIc in vene i mduva in oase.

lira o confruntare fa n fa. Nasul meu se afla la c i va centimetri de nasul ei, presupun n d c avea nas. Nu-i miroseam respira(i.i, ceea ce era un lucru bun, pentru c respiraia ei trebuia s miloas a came putred, a sulf arznd, a blegar de porc.
livident, imaginaia mea nuclear era gata s explodeze. Mi-am spus c toat chestia asta nu era mai real dect viziunea din puul ascensorului, cea cu un pianjen gigantic.

Bobby Halloway spunea c imaginaia mea este un circ cu trei mite de arene. n acel moment, m aflam n arena dou sute nouzeci |l nou, cu elefani dansnd, clovni gonind cu mainue i tigri srind prin cercuri de foc. Venise timpul s dau napoi, s prsesc cortul principal, s cumpr nite floricele de porumb i o Coca-Cola, s m potolesc. Mi-a fost ruine cnd mi-am dat seama c n-aveam curajul s prind lanterna. M ngrozea ceea ce s-ar fi putut afla n faa mea. Dei o parte din mine ar fi vrut s cread c sufeream de o reacie n lan a imaginaiei probabil, i c m speriam singur, existau totui motive serioase s fiu speriat. Experienele de care wn pomenit mai nainte, privind ingineria genetic - unele iniiate cic mama mea, care fusese specialist n genetic teoretic nu luai putuser pn la urm fi controlate. n ciuda unor msuri foarte Mcrioase de siguran biologic, o tulpin de retro virus scpase din laborator. Mulumit talentului remarcabil al acestui virus, locuitorii din Moonlight Bay - i, ntr-o msur mai mic, oamenii i animalele din ntreaga lume se... schimbaser.

Pn acum, modificrile fuseser uimitoare, chiar terifiante, dar, ui puine excepii notabile, fuseser destul de subtile, astfel nct autoritile reuiser s ascund adevrul privind catastrofa. n Moonlight Bay, cel puin cteva sute de persoane tiau ce se ntmpla. Eu aflasem doar cu o lun nainte de aceast noapte de aprilie, i u puin dup moartea tatlui meu, care cunotea toate detaliile ngrozitoare i mi destinuise, printr-o scrisoare, lucruri pe care a li preferat s nu le tiu. Restul locuitorilor oraului triau ntr-o ignoran fericit, dar lucrurile nu vor mai sta mult timp aa, pentru c mutaia nu va rmlne subtil. Asemenea gnduri m paralizaser clnd dac poi s ai ncredere in instinct - am dat peste cineva, in coridorul cufundat in bezn. De data asta, inima mi btea nebunete. Eram dezgustat. Dac nu puteam s m stpnesc, urma s-mi petrec restul vieii dormind sub
pat, doar ca s fiu sigur c baubau n-o s apar in timp ce visam. innd lanterna stins n cercul strns format de degetul mare i arttor, cu celelalte trei degete ntinse, ncercnd smi dovedesc c groaza superstiioas nu are o baz real, am pipit prin ntunericul de mormlnt. i am atins o fa.

4 Latura unul nas. Colul unei guri. Degetul meu mic alunec pe n buza ca de cauciuc, pe dini umezi. Am ipat i am dat napoi. n timp ce m retrgeam, am reuit aprind lanterna. Dei raza era ndreptat spre podea, reflectarea luminii scoase la Iveal entitatea din faa mea. Nu avea gheare, nici ochi n care lucea focul iadului i era alctuit dintr-o substan mai solid dect ectoplasma. Purta o cma galben, sport i o jachet de culoarea alunelor. Nu erau obiecte din lumea cealalt, ci cumprate dintr-un magazin pentru brbai. [ Individul avea vreo treizeci de ani, era nalt de circa un metru i aptezeci i cinci, i solid ca un taur care sttea pe picioarele de dinapoi, nclate ntr-o pereche de Nike. Cu prul scurt, negru, cu ochii de-un galben nebunesc, ca de hien, i buze groase, roii, reuise, ntr-un mod ciudat, s alunece fr zgomot prin bezna totala. Dinii lui erau mici, ca boabele de porumb alb. mi servi o porie generoas din zmbetul lui rece, din colul gurii, In timp ce ridic mciuca pe care o inea In mn. Din fericire, avea un ciomag lung, nu o eava de fier, i era prea aproape ca s execute un arc de cerc larg, care i-ar fi permis s-mi rup oasele. n loc s m retrag, la vederea bastonului, m-am vlrt In individ, ncercnd s reduc impactul i strduindu-m s ndrept (ilock-ul spre el, n sperana c, la vederea armei, se va retrage. Tipul roti ciomagul, dar nu peste cap, aa cum folosete securea un tietor de lemne, ci jos, ntr-o parte, ca un juctor de golf. M viata
HA

adevrat, panica, fizica i soarta ncurc lucrurile. Cel mai des, in ciuda celor mai bune intenii, politicoasa mpuctur, menit doar s rneasc trece prin creierul individului sau ricoeaz din coaste sau din stern i sfrete n inim - sau ucide o bunicu amabil, care face prjituri, la distan de ase cvartale... De data asta, pentru c n-am tras alt foc de avertisment, i-am ratat umrul, braul, inima, creierul i orice ar fi putut sngera. Panic, fizic, soart. Glonul nimeri ciomagul, mprocndu-i figura cu achii i cu buci mai mari de lemn. Convins c nu-i dect un biet muritor i, poate, recunoscnd incomparabilul pericol de a nfrunta un trgtor att de slab ca mine, individul arunc bta fcut ndri, se ntoarse i fugi ctre cuca ascensorului. Am fentat, cnd l-am vzut azvrlind ciomagul, dar Marele meu Sac cu Micri cu Adevrat mechere era gol. n loc s m ghemuiesc, pentru a m feri de baston, m-am nfipt ca deteptul fix n el, m-a izbit drept n piept i am czut. Mi-am revenit chiar n timp ce m prbueam, dar cnd am reuit s m ridic iari n picioare, atacatorul se apropia de captul holului. Picioarele mele erau mai lungi dect ale lui, dar nu l-am prins. Dac vei cuta pe cineva care s mpute un om n spate, s tii c nu-s bun de aa ceva, indiferent de circumstane. Agresorul meu a cotit spre cuca ascensorului i a aprins o lantern. Dei voiam s-l prind pe ticlos, prioritatea mea era s-l gsesc pe Jimmy Wing. Biatul putea fi rnit, putea s sngereze pn la moarte. Pe de alt parte, cnd tipul avea s ajung la captul scrii, l atepta o surpriz cu dini. Orson n-o s-l lase s ias din puul liftului. Am ridicat lanterna i m-am grbit ctre cea de-a treia u din irul de pe coridor. Era ntredeschis. Am mpins-o, deschiznd-o complet. Era cea mai mic dintre camerele pe care le vzusem, avea mai puin de jumtate din mrimea celorlalte, aa c raza ajungea pn la peretele din fund. Jimmy nu era acolo. Singurul lucru interesant era o crp mototolit, galben, la vreo trei metri de prag. La nceput am ignorat-o, dornic s deschid urmtoarea u de pe culoar, dar apoi am intrat n ncpere i, cu aceeai mn cu care ineam pistolul, am tras crpa de pe duumea. Nu era o crpa, ci bluza din bumbac moale a unei pijamale. Un pulover pe gt De mrimea potrivit pentru un copil de cinci ani. Pe piept, scrise cu litere roii i negre, se aflau cuvintele Cavaler Jedi". O premoniie subit m fcu s nlemnesc.

Cnd l urmasem pe Orson, de la casa lui Lilly Wing, m gndcam c nu mai puteam face nimic pentru bieelul ei. Apoi, mpotriva propriei judeci, mi permisesem s sper prea mult. n acest paiu nesigur dintre natere i moarte, n special aici, la captul lumii, n Moonlight Bay, avem nevoie de speran la fel de mult rum avem nevoie de hran i de ap, de dragoste i de prietenie. Trucul const n faptul c trebuie s-i aminteti c sperana este un lucru periculos, c nu-i un pod din oel i beton peste vid, ntre acest moment i un viitor mai luminos. Sperana nu-i mai solid dect mrgelele tremurtoare de rou ce atm de filamentul unei pinze de pianjen, i nu poate susine singur greutatea teribil a unei mini chinuite i a unui suflet torturat Pentru c o iubeam pe Lilly de muli ani acum ca un prieten, dar altdat cu o dragoste mai profund dect pentru cel mai drag prieten - dorisem s-o scutesc de cea mai crunt durere - de pierderea unui copil. Dorisem acest lucru cu mai mult disperare dect mi ddusem seama i, ca urmare, alergasem pe un pod din speran, o bolt nalt arcuit, care acum se dizolva precum funigeii i-mi ndrepta atenia ctre abisul de sub mine. Am nhat bluza de pijama i m-am ntors n coridor. Am auzit numele biatului,, Jimmy", nainte s-mi dau seama c eu l rostisem n oapt. Apoi l-am chemat din nou, nu n oapt, ci cu toat puterea. A fi putut s murmur, pentru c strigtul meu nu produse alt rspuns dect cel obinut de oapta mea. Nu m-a surprins. Nu m ateptasem la un rspuns. Furios, am mototolit bluza i am nghesuit-o n buzunarul hainei. Dup ce iluzia provocat de speran dispruse, am putut s vd mai limpede adevrul. Biatul nu era acolo, In nici una dintre camerele de-a lungul holului, nici la nivelul de dedesubt, nici la nivelul de deasupra. mi nchipuisem c fusese dificil pentru cel care-l rpise s coboare pe scara de ntreinere mpreun cu Jimmy, dar Jimmy nu fusese cu el. Ticlosul cu ochii galbeni i dduse seama la un moment dat c era urmrit de un om i de un cine. l lsase pe Jimmy undeva, nainte s ia bluza de pijama care era impregnat cu mirosul biatului -, i ptrunsese n catacombele de sub magazie, spernd s ne induc n eroare. Mi-am amintit ct de nesigur devenise Orson dup ce m condusese att de ncreztor pn la ua depozitului. Se plimbase nervos pe alee, adulmecnd aerul, de parc ar fi fost uluit de urme contradictorii. ! Dup ce intrasem in depozit, Orson rmsese loial lng mine, cnd fuseserm atrai de zgomotul ce se nlase din strfundurile cldirii. Cnd

gsisem figurina lui Darth Vader, uitasem de ezitarea lui Orson i ncepusem s m conving c eram pe cale s-l gsesc pe Jimmy. Am alergat ctre cuca ascensorului, ntrebndu-m de ce nu auzisem nici un ltrat sau mrit. M ateptasem ca individul s fie surprins descoperind c-l atepta la parter un cine. Dar dac tiuse c fusese urmrit i se ostenise s foloseasc bluza de pijama ca s creeze o pist fals, probabil c fusese pregtit s aib de-a face cu Orson. Cnd am ajuns la cuca liftului, acesta era goal. Puul nu era luminat de lanterna rpitorului, pe care o zrisem nainte s intru n a treia camer i s gsesc pijamaua. Am ndreptat raza n sus, ctre depozit, apoi n jos, ctre fundul puului, cu un etaj mai jos. Nici urm de individ, n nici o direcie. Poate coborse. Poate cunotea mai bine dect mine aceast poriune a labirintului din Wyvem. Poate tia vreo trecere din nivelul inferior al depozitului spre alt cldire, n alt parte a bazei militare, i plecase pe acea u din spate. Oricum, intenionam s urc i s-l gsesc pe Orson, a crui tcere continu m ngrijora. Puteam s risc s urc inrid ceva ntr-o mn, dar nu puteam s iu i lanterna, i pistolul i s-mi menin i echilibrul. Glock-ul nu-mi folosea la nimic dac nu vedeam c o s am probleme, aa in l-am pus n toc i am pstrat lanterna. n timp ce urcam de la al doilea nivel subteran ctre primul, ni-am convins c rpitorul nu strbtuse tot drumul pn sus. Parcursese doar jumtate din drum, pn la primul nivel. Atepta colo. Eram sigur. Atepta acolo ca un trol cu privire acr ca laiul ia. Ca s m atace exact cnd treceam pe ling urmtoarea intrare Iu putui liftului. O s se aplece, cu zmbetul care-i scotea la iveal dinii ca de ppu, i o s-mi dea una n cap, cu alt ciomag. Poate cn descoperise o arm mai bun. O eava din metal. O secure. O puca pentru scafandri, ncrcat cu o lance cu ti zimat, cu vrf explozibil, pentru omort rechini. O arm nuclear tactic. Am ncetinit i, pn la urm, m-am oprit, nainte s ajung la gaura dreptunghiular, neagr, din peretele puului. Aflat cu cteva Ircpte mai jos, am ndreptat raza lanternei n spaiul de la etaj, dar din unghiul acela nu prea vedeam altceva dect o poriune din tavan. Nehotrt, am rmas pe scar, ascultnd. n cele din urm, am depit ncordarea, amintindu-mi c orice Intrziere poate fi fatal. La urma urmei, o tarantul mutant se tra ctre mine din josul puului, cu otrava scurgndu-i-se de pe mandibulele tioase, furioas c nu m nfcase cnd coborsem.

Nimic nu-i d mai mult curaj dect dorina de a evita s pari caraghios. mboldit, m-am crat iute, trecnd de primul etaj, ctre parter, unde l lsasem pe Orson. Nu m-a lovit nimeni cu un obiect greu, nici nu m-au nhat flcile vreunei arahnide gigantice. Clinele dispruse. Am scos nc o dat pistolul i am fugit din birou n uriaa ncpere principal a depozitului. Frinturi de umbr zburau n faa mea, apoi m nconjurau, ca s sc strlng n urma mea, ntr-o umbr mai profund. -Orson! Cnd n-avea de ales, fratele meu, clinele, era un lupttor de prima clas i, ntotdeauna, demn de ncredere. N-ar fi lsat rpitorul s treac, cel puin nu fr s-i ncaseze o tax dureroas. Nu vzusem snge In birou i nu se vedea nici aici... -Orson! Ecoul numelui se lovi de zidurile din metal. Repetarea acestor dou silabe mi amintea de un clopot de biseric, rsunnd n deprtare, ceea ce m-a fcut s m gndesc la nmormntare, iar n mintea mea apru imaginea vie a lui Orson zcnd btut, zdrobit, cu sclipirea morii n ochi. Limba mi se usca, iar gtul mi se strnse de team, nct abia reueam s respir. Ua pe care intrasem era larg deschis, exact cum o lsasem. Afar, luna somnoroas rmsese culcat pe salteaua de nori din vest. Doar stelele luminau cerul. Aerul rece, limpede sttea nemicat, ncrcat cu promisiuni sinistre ca lama suspendat a unei ghilotine. Raza lanternei scoase la iveal o cheie fix, care sttuse att de mult timp afar, nct devenise portocalie de rugin, de la miner la dispozitivul de prindere. O cutie goal de ulei atepta o rafal de vnt suficient de puternic, ca s-o rostogoleasc n alt parte. O buruian rsrise dintr-o crptur a asfaltului, cu flori mici, galbene, ridicndu-se provocatoare din compostul acela neospitalier. Oricum, aleea era pustie. Nici un om, nici un cline. Orice m-ar fi ateptat, a fi fcut fa mai bine dac mi-a fi recptat vederea de noapte. Am stins lanterna i am vrt-o sub centur. -Orson! Nu riscam nimic strignd din rsputeri. Individul pe care-l ntlnisem sub magazie tia deja unde eram. - Orson!

Poate c dulul o tulise la scurt timp dup ce plecasem. Poate era convins c urmam o pist fals. Poate adulmecase un miros proaspt al lui Jimmy. Cntrise riscul de a-mi nclca instruciunile i necesitatea de a localiza copilul disprut ct mai curnd posibil i prsise depozitul, ntorcndu-se la vntoare. Poate c era mpreun Hi hniatul, gata s-l nfrunte pe rpitor, cnd acesta avea s se nInurca sa ia captivul. Pentru un filosof de doi bani, ndoctrinat de predici despre perifftlul de a investi prea mult capital emoional n simpl speran, Ut A strduiam din rsputeri s construiesc alt pod din funigei. Am rsuflat adnc, dar, nainte s apuc s strig nc o dat, Or
NOU latr
de dou ori. Am presupus c era Orson. Putea s fie Clinele din Baskerville. Ntt eram n stare s determin direcia din care venise sunetul. Am strigat nc o dat. Nici un rspuns.

.Rbdare!4' m-am sftuit singur. Am ateptat. Uneori nu poi face altceva dect s atepi. De fapt, de cele mai multe ori. Ne place s credem c lucrm la rzboiul la care se ese viitorul, dar piciorul care apas pe pedala celui rzboi este piciorul soiii. n deprtare, clinele latr din nou, de data asta cu ferocitate. Am stabilit direcia din care venea sunetul i am fugit ctre el, pe tot felul de alei, din umbr n umbr, printre depozite abandonate, care preau la fel de masive, de negre i de reci ca templele unor zei cruzi ai unor religii disprute. Am ajuns ntr-o zon
UN

fa 1 tat, ntins, care fusese o parcare

sau un loc de descrcare a camioanelor. Alergasem o distan considerabil, prsind asfaltul i fugind prin iarba nalt pn la genunchi, luxuriant dup ultima ploaie. Luna se ntoarse pe partea cealalt, n patul ei. n lumina care trecea pe sub ptura ei mototolit, am vzut la vreun kilometru deprtare iruri de construcii joase. Erau case mici, ocupate cnd va de personalul militar cstorit i de familiile acestora, care preferau
H

locuiasc n interiorul bazei.

Dei ltratul ncetase, am continuat s merg, convins c puteam sa-l gsesc pe Orson i, poate, i pe Jimmy. Iarba se termin lng o alee plin de crpturi. Am urcat pe o rigol plin de frunze uscate, buci de hrtie i tot felul de resturi i am ajuns ntr-o strad mrginit, n ambele pri de dafini indieni enormi, btrni. Jumtate dintre copaci erau verzi i pavajul luminat de lun de sub ei era plin de umbre de frunze, dar un numr egal de copaci se uscaser i ntindeau ctre cer ramuri noduroase, negre.

Ltratul se auzi nc o dat, mai aproape, dar insuficient de limpede ca s-l localizez cu precizie. De data asta fu urmat de mrituri, apoi de un chellit de durere. Inima ncepu s-mi bat nebunete, mai tare dect atunci cnd m feream de ciomag. Gfiam. Strada pe care o luasem m ducea printre casele cu un singur nivel, n ruine. Din ea se desprindea un mnunchi ordonat de alei. Alt ltrat, alt chellit, apoi tcere. M-am oprit n mijlocul strzii, ntorcnd capul spre dreapta i spre stnga, ascultnd atent, ncercnd s-mi stpnesc gfitul chinuit. Am ateptat s aud alte sunete de lupt. Copacii vii erau la fel de linitii ca aceia fr frunze, putrezii. Respiraia mi se potoli. Dar, dac eu nu scoteam un sunet, noaptea era i mai tcut. n starea n care se afl, Fort Wyvem e mai uor de neles dac-l consider un parc tematic, un Disney land bizar, creat de geamnul cel ru al lui Walt Disney. Aici, tema principal nu-i magia i uimirea, ci bizareria i pericolul, celebrarea nu a vieii, ci a morii. Dup cum Disneyland e mprit n teritorii Strada Principal American, ara de Mine, ara Aventurilor, ara Fanteziei i Wyvem e alctuit din multe atracii. Aceste trei mii de csue i cldirile anexe, printre care stteam, constituie teritoriul pe care-l numesc Oraul Mort. Dac fantomele s-ar plimba prin toate zonele din Fort Wyvem, ar ajunge la concluzia c aici e locul n care le-ar plcea s 5 De parc a fi trecut deja n lumea morilor, fr s am buI nul-sim s mor mai nti, m micm tcut ca o stafie pe strada I luminat de stele, cutndu-l pe Orson. Att de pustie era noaptea, atit de neobinuit de linitit, nct mi venea s cred c pe o raz de o mie de kilometri btea doar inima mea. Scldat n strlucirea nebuloaselor ndeprtate, Oraul Mort prea c doarme, semna cu o suburbie obinuit care viseaz, uteptnd gustarea de diminea. Csuele cu un singur nivel, bungalow-urile i locuinele pentru dou familii nu se vedeau prea bine, iar geometria simpl a zidurilor i a acoperiurilor prezentau o imagine neltoare de soliditate, ordine i utilitate. Dar nimic nu-i mai potrivit ca s scoat la iveal realitatea unui ora fantom dect lumina palid a lunii pline. Burlanele pentru ploaie atrnau de suporturile ruginite. Pereii din scnduri, cndva vopsii n alb i ntreinui cu
bntuie. Nu se auzea nici un sunet, n timp ce luna trgea din nou norii peste ea.

rigoare militar, artau cocovii i jupuii. Multe dintre ferestre erau sparte, deschise ca nite guri 11 mnde, iar lumina selenar lingea marginile zimate ale colilor din sticl. Din cauz c sistemul de irigaie a peluzelor nu mai funciona de mult, singurii copaci care supravieuiser erau cei ale cror rdcini gsiser vreo rezerv de ap n adncul pmntului, care-i ajutase s reziste n vara i toamna fr ploaie din California. Tufiurile se uscaser de tot, fuseser reduse la o reea de nuiele i de paie. Iarba crescuse n timpul iernii umede, dar pn n iunie ajunge aurie i uscat, ca un lan de gru ce ateapt s fie secerat. Departamentul Aprrii nu avusese suficiente fonduri nici s demoleze cldirile, nici s le menin n bun stare, pentru o folosire ulterioar. Nu existase nici un cumprtor pentru Wyvern. Dintre numeroasele baze miltare nchise dup colapsul Uniunii Sovietice, unele fuseser vndute unor firme civile i transformate; n cartiere de locuit i centre comerciale. Dar aici, pe coasta central a Californiei, existau suprafee imense de pmnt, unele cultivate, altele nu, care ateptau ca Los Angelesul s-i mprtie sporii ctre nord, ca o ciuperc trtoare, sau s se apropie de noi circuitul suburban din Silicon Valley, din direcie opus. Pentru moment, Wyvem avea o valoare mai mare pentru oareci, oplrle i coioi dect pentru oameni. ' Dar dac vreun investitor ar fi fcut o ofert pentru cei 134 456 de acri, existau multe anse s fie refuzat. Am motive s cred c Wyvem nu a fost prsit n ntregime, c laboratoare secrete, aflate mult sub suprafaa sa czut n paragin, continu s execute proiecte clandestine, demne de lunaticii din ficiuni, precum doctorii Moreau i Jeckyll. Nu apruse nici un articol n pres, care s exprime grij pentru savanii nebuni din Wyvem, ajuni omeri, sau care s anune un program de restrngere a activitii. Deoarece muli dintre cercettori locuiser n baz i se implicaser prea puin n viaa comunitii, localnicii nu se ntrebaser unde plecaser. Abandonarea, n acest caz, nsemna doar o extindere a camuflajului sofisticat, sub care i desfuraser pn atunci activitatea. Am ajuns la o intersecie i m-am oprit s ascult. Cnd luna cea fr de odihn i ddu nc o dat la o parte pturile, am mers n cerc, examinnd irurile de case, ntunericul dintre ele - care rezista luminii selenare i bezna compartimentat din spatele ferestrelor lor. Uneori, n timp ce m plimbam prin Wyvem, aveam convingerea c eram supravegheat. Nu neaprat cu intenii agresive, ci urmrit ca o umbr de cineva pe care-l interesa fiecare gest al meu. M obinuisem s am ncredere n intuiia mea. De data asta simeam c sunt singur, nesupravegheat.

Am pus Glock-ul n toc. Modelul de pe miner rmsese imprimat pe palma mea umed. M-am uitat la ceas. Ora unu i nou minute. Am ieit din strad i m-am dus sub un dafin indian, stufos. Am luat telefonul de la centur i l-am pornit. M sprijineam cu spatele dc copac. Bobby Halloway, cel mai bun prieten al meu din ultimii aptesprezece ani, avea mai multe numere de telefon. Dduse numrul Mu secret doar celor mai buni cinci prieteni ai si i rspundea la orice or. Am apsat pe taste. Bobby a rspuns la al treilea apel. - Ar fi bine s fie ceva important! Dei credeam c sunt singur In Oraul Mort, am vorbit In oapt: - Dormeai? - Mlncam kibby. Kibby este o mincare mediteranean: came de vac, ceap, alune i ierburi, nfurate ntr-o sfer umed de bulgur i prjite la Coc iute. - Cu ce? - Castravei, roii i napi murai* - Oricum, bine c nu te-am sunat in timp ce fceai sex. - Acum e mai grav. - Iei foarte n serios kibby-u\ tu. - Foarte n serios. - Am fost luat pe sus, am zis eu, ceea ce n jargonul surfitilor nseamn c am fost lovit de un val mare, care s-a prbuit peste mine, i care m-a aruncat de pe plana de surf. - Eti pe plaj? se interes Bobby. - Vorbeam la figurat - S nu mai faci aa ceva. - Uneori e mai bine, i-am rspuns, sugerndu-i c telefonul putea fi ascultat - Nu-mi place chestia asta.
- Va trebui s te obinuieti, frtate. - mi strici cheful de kibby!

- Caut un pmplu care lipsete. Un pmplu este o persoan mic, iar termenul nu-i ntotdeauna sinonim cu chestie, care nseamn un surfist preadolescent. Jimmy Wing era prea mic ca s fie surfist, dar era ntr-adevr o persoan mic. - Pmplu? ntreb Bobby. - Un pmplu foarte mic

- Iar te joci de-a Nancy Drew? - n totalitate. - Caca! mi spuse el. n zona noastr de coast, nu e prea drgu s-i spui asta unui surfist, dei avusesem impresia c detectasem o not de afeciune n glasul lui, dar n egal msur i de dezgust. Un fit subit m-a fcut s sar n picioare, nainte s-mi dau seama c sursa zgomotului era doar o pasre de noapte care se cuibrise printre ramurile de deasupra mea. Un oim-de-noapte, o privighetoare stingher sau un lstun-mare. Ceva mai mic dect o bufni. - E o chestie serioas, Bobby. Am nevoie de ajutorul tu. - Vezi ce peti dac te deprtezi de rm? Bobby locuiete departe, la captul de sud al golfului, iar surful este vocaia i crezul lui, scopul vieii sale, baza filosofiei sale. Nu e doar un sport preferat, ci o adevrat activitate spiritual. Oceanul e catedrala lui i aude glasul lui Dumnezeu doar n zgomotul valurilor. Dup prerea lui Bobby, nu se poate ntmpla nimic important la o distan mai mare de un kilometru de plaj. Am privit n sus, dar n-am reuit s descopr pasrea, acum linitit, cu toate c lumina lunii era puternic i dafinul nu avea prea multe frunze. - Am nevoie de ajutorul tu, i-am spus din nou lui Bobby. - Poi s te descurci i singur. Urc-te pe un scaun, leag-i funia de gt i sari. - N-am scaun. - Apas pe trgaciul putii cu degetul de la picior. n alte circumstane, m-ar fi fcut s rid, iar risul te menine sntos. Contientizarea faptului c viaa este o glum a cosmosului reprezint ceva apropiat de esena filosofiei dup care trim eu, Bobby i Sasha. Principiile noastre conductoare sunt simple: f, pe ct posibil, ct mai puin ru celorlali; f orice sacrificiu pentru mir vrii prieteni; fii responsabil de faptele tale i nu cere nimic de Iu ceilali; nu-i face griji pentru ziua de mine, triete clipa i ai ncredere In faptul c existena ta are un sens, chiar dac lumea pare a fi doar haos i baft chioar. Cnd viaa i ofer o lovitur de ciocan n fa, rspunde ciocanului ca i cum ar fi o tart cu frica. Uneori umorul negru este singurul la care ne pricepem, dar chiar i umorul negru te poate ajuta. - Bobby, dac ai ti numele pmplului, ai fi deja aici. - Frtate, oft el, cum s fiu un pierde-var deplin dac tu insiti c am o contiin? - Ai fost osndit s fii un tip responsabil.

- De asta mi-era team... ; i gagiul furios lipsete, am adugat eu, referindu-m la Orson.
1

Ceteanul Kane? Orson fusese botezat dup Orson Welles, cel care regizase CetIcanul Kane9 un film care exercita o stranie fascinaie asupra lui. Am recunoscut ceva ce n-a fi vrut s reetinosc cu voce tare. - Mi-e team de ce-ar fi putut pi. - Vin imediat, a spus de ndat Bobby. - Grozav! - Unde eti? Ramurile se agitar, alt pasre - poate chiar dou - se alturar celei deja cuibrite n dafin. - n Oraul Mort, i-am rspuns. - Omule, nu m asculi niciodat! - Sunt un biat ru. Vino pe albia rului. - Pe ru? - Gseti un Suburban parcat acolo. Aparine unui phisopat, deci fii atent. Gardul e tiat. - Trebuie s m trsc sau pot s merg n picioare? - Nu trebuie s te furiezi. Doar s-i pzeti fundul. - Oraul Mort! zise el, scrbit. Ce m fac cu tine, tinere? - S nu m lai o lun s m uit la televizor. - Caca! m insult el din nou. Unde n Oraul M? - Ne ntlnim la cinematograf. Nu cunotea aproape deloc Wyvemul, n comparaie cu mine, dar putea s gseasc localul cinematografului din zona comerciala, din apropierea caselor abandonate. Pe cnd era adolescent i nu se devotase nc, plin de religiozitate, rmului mrii, care-i devenise mnstire, se ntlnise un timp cu o odrasl de militar, care locuia n baz mpreun cu prinii ei. O s te gsesc acolo, frtate! Eram pe o muchie emoional periculoas. Faptul c viaa mi era ameninat m tulbura mult mai puin dect ar fi de ateptat, pentru c triesc din primele zile ale copilriei cu contiina c sunt muritor, contiin care e n acelai timp mai acut i mai cronic dect cea trit de majoritatea oamenilor. Sunt ns zdrobit de pierderea cuiva pe care-l iubesc. Grija este mai dureroas dect instrumentele unui torionar i numai gndul la posibilitatea unei asemenea pierderi m las fr glas. Fii calm, zise Bobby. Tocmai am dezlegat nodul spnzurtorii. Ei, nici att de calm! coment Bobby i nchise telefonul.

Alte aripi btur aerul ntunecat i nite pene se frecar de frunze, n momentul n care o pasre se aez ling ceata n cretere de pe crengile de sus ale dafinului. Nici una dintre zburtoare nu-i fcuse auzit glasul. Strigtul oimuluide-noapte, n timp ce plonjeaz prin aer, nhnd insecte cu pliscu-i puternic, este un distinct pint-pint-pint Privighetoarea cnt arii lungi, vlurind note aspre i dulci n fraze ncnttoare. Chiar i bufnia, de obicei taciturn, cu excepia momentului cnd sperie roztoarele cu care se hrnete, scoate strigte din cnd n cnd, de plcere sau ca s-i afirme prezenta n
comunitatea bufnitelor. Tcerea acelor psri era lugubr i ngrijortoare, nu pentru c mi-ar fi fost fric s nu m ciuguleasc bucic cu bucic, aducnd un omagiu filmului lui Hitchcock, ci pentru c semna prea mult cu linitea scurt, dar profund, care se aterne deseori n lumea naturii, nainte de izbucnirea unei violene neateptate. Cnd un coiot prinde un iepure i-i rupe ira spinrii sau cnd o vulpe muc un oarece i-l scutur pn moare, strigtul de moarte al przii, chiar dac abia se aude, produce o tcere n zona imediat

Apropiat. Mama Natur e minunat, generoas i linititoare, dar f Mc i nsetat de snge. Holocaustul fr sfirit pe care-l prezideaz aceasta reprezint un aspect al ei care nu-i fotografiat pentru calendarele de perete, nici nu apare n publicaiile din Sierra Club. I'ioc are cmp din domeniul ei e un cmp de lupt, aa c, n pragul l/.hucniri violenei, nenumraii ei copii devin deseori tcui, fie pentru c au un respect instinctiv pentru legile care le dirijeaz rxistena, fie pentru c-i amintesc de personalitatea asasin a lini rinei i sper s evite s ajung urmtorul obiect al ateniei ei. Ca urmare, psrile mute m ngrijorau. M ntrebam dac tcerea lor era o mrturie a unui mcel i dac nu cumva sngele vrsat l'uscse al unui bieel i al unui cine. Nu se auzea nici un ciripit. Am prsit umbra de noapte a dafinului indian i am cutat un loc mai puin ngrijortor, de unde s dau alt telefon. Continuam s am impresia c, exceptnd psrile, nu m urmrea nimeni. Dar nu-mi plcea s rmn n spaiu deschis. / Santinelele cu pene nu i-au prsit locul n care stteau cocoate ca s m urmreasc. Nici mcar n-au agitat frunzele din Jurul lor. Crezusem sincer c nu aveau de gnd s imite scenariul lui llitchcock, dar nu exclusesem complet posibilitatea. La urma urmei, n Wyvem - de fapt, pretutindeni n Moonlight Bay , chiar i o fiin inofensiv precum o privighetoare poate fi mai mult dect pare i poate fi mai periculoas dect un tigru. Sfritul lumii pe care o tim poate s se afle n pieptul unui lstun sau n sngele unui oricel.
n timp ce mergeam pe strad, lumina lunii care se trezea era att de puternic, nct aruncam o umbr slab, care nu mergea nici In faa, nici n urma mea, ci rmnea alturi de mine, de parc ar fi vrut s-mi aminteasc faptul c fratele meu cu patru picioare, care ocupa de obicei acel loc, lipsea.

Jumtate dintre csuele i bungalow-urile din Oraul Mort aveau verand. Cea pe care o priveam fcea parte din cealalt jumtate, avea un ir de trepte din crmid ce duceau spre porticul din fa. Un pianjen i construise pnza intre pilatrii care mrgineau capul scrii. Nu puteam s vd cldirea prin ntuneric, dar nu putea fi casa unei specii gigantice, mutante, pentru c firele ca de mtase erau atit de fragile, incit se dizolvau n jurul meu fr s opun rezisten. Unele filamente toarse fin se lipeau de faa mea, da* le-am dat la o parte cu o mn, n timp ce treceam prin portic, fr) s-mi fac mai multe griji privind distrugerea pe care o provocant dect i fcea Godzilla n legtur cu demolarea zgrienorilor pe care-i ntlnea n drum. ] Dei evenimentele din ultimele sptmni mi produseser un nou i profund respect pentru multe dintre animalele cu crei mprim lumea, nu voi fi niciodat n stare s adopt panteismul. Panteismul trateaz toate formele de via, chiar i pianjenii i mutele, cu respect, numai c eu nu pot s ignor faptul c pianjenii i mutele - gndacii i viermii, fpturile trtoare n general -< se vor hrni cu mine dup ce voi fi murit. Nu m simt atras s tratez o creatur ca pe un concetean al planetei, cu drepturi egale cu ale mele i meritnd acest respect, ct vreme ea m consider prinzul ei. Cred c Mama Natur mi nelege atitudinea i nu se supr. Ua din fa, cu vopseaua ei jupuit oarecum fosforescent In lumina lunii, era ntredeschis. Balamalele ruginite n-au scrit, ci au scrnit ca oasele degetelor unui schelet cnd sunt strnse pumn. Am pit nuntru. Pentru c venisem acolo avnd impresia c m-a simi mai n figurant sub un acoperi dect sub cerul liber, m-am gndit s nchid ua. Poate c psrile se vor detepta brusc din nemicarea lui lugubr i vor nvli ipnd dup mine. Pe de alt parte, o u deschis e o cale de evadare. Am lsat-o deschis. Dei m nconjura o bezn mtsoas, eficient ca o legtur pcsie ochi, tiam c eram n camera de zi, pentru c sutele de bungalow-uri care aveau portic fuseser cldite dup acelai plan, fura foaier sau hol la intrare. Camer de zi, sufragerie vi dou dormitoare. ' Chiar i atunci cnd fuseser bine ntreinute, casele acelea umile oferiser doar un confort minim familiilor militarilor tineri care Ir ocupaser, fiecare familie locuind doar vreo doi ani nainte s fie transferat n alt parte. Acum casele miroseau a praf, igrasie, putregai ncins i oareci. Podeaua fusese fcut din scnduri mbinate, acoperite cu multe maturi de vopsea, cu excepia buctriei micue, n care era pus linoleum.

Chiar i sub greutatea autoproclamatului maestru al furirii, care-i amabilul vostru povestitor, podeaua aia scria. Scndurile desprinse nu m deranjau. Dimpotriv, m asigurau c nu putea intra nimeni pe ua din spate s-mi dea una n cap. Ochii mi se adaptaser la ntuneric suficient ca s pot s vd ferestrele din fa. Dei geamurile se aflau sub acoperiul porticului, erau totui vizibile n lumina indirect a lunii: dreptunghiuri cenuii n negreala deplin. M-am dus la cea mai apropiat dintre cele dou ferestre. Geamurile nu erau sparte. Doar murdare. Am scos o batist de hrtie i am ters un cerc curat n mijloc. Curtea din faa cldirii nu era mare. Vedeam strada alturat, printre dafinii indieni. Nu m ateptam s zresc o parad, dar pentru c gsesc ca majoritatea oamenilor c majore te le n fuste scurte sunt deosebit de atrgtoare, consider c-i bine s fiu pregtit. Am scos din nou telefonul celular i am format numrul direct care nu figureaz n cartea de telefon - al cabinei izolate fonic a KBAY, cel mai mare post de radio din districtul Santa Rosita, unde lucreaz Sasha Goodall, care e disc jockey-ul emisiunii ce ncepe la miezul nopii i tine pn la ase dimineaa. Ea e i director general, dar, de cnd postul a pierdut audiena militar - i, prin urmare, o parte din venituri , dup ce s-a nchis Fort Wyvem, nu era singura angajat care ndeplinea dou funcii. Numrul respectiv nu face telefonul s sune n cabina de emisie, ci activeaz o lumin albastr, plpitoare, pe peretele opus microfonului Sashei. Se prea c n acel moment nu avea nici un partener telefonic de discuie, pentru c, n loc s-mi rspund tehnicianul, a ridicat receptorul chiar ea. - Salut, Omule-de-Zpad! Nu sunt singurul posesor al acelui numr privat i, ca muli indivizi nclinai spre izolare, cerusem companiei telefonice s nu-mi transmit numele cnd sun pe cineva; totui, chiar cnd apelul nu este preluat de tehnician, Sasha tie ntotdeauna c sunt eu.
- Ai pus vreo melodie?

- A Mess of Blues. - Elvis. - Peste mai puin de un minut se termin. - tiu cum faci. - Ce fac? - Spui Salut, Omule-de-Zpad" nainte s scot un cuvnt. - i cum fac?

- Probabil c jumtate dintre apelurile la care rspunzi direct* pe linia secret sunt de la mine, aa c tu rspunzi ntotdeauna Salut, Omule-deZpad". - Greeti. - Ba am dreptate, am insistat eu. - Nu mint niciodat. Era adevrat - Rmi un pic cu mine, baby, zise ea i m ls pe fir s atept n timp ce ateptam s revin, i-am ascultat programul prin telefon. A fcut o reclam n direct pentru serviciile publice, urmat de o reclam - gogoa, adic material nregistrat la nceput i la Ursit, cu o intervenie n direct la mijloc, pentru un vnztor local dc maini. Vocea ei e rguit, dar dulce, blinda, plcut i provocatoare. Ar putea s-mi vnd o poriune de iad, dac include i aer condiionat. Am ncercat s nu fiu complet stpnit de vocea ei, n timp ce ascultam cu o ureche podeaua care sclria. Afar, strada rmnea pustie.
Pentru a-mi acorda cinci minute ntregi, a pus dou melodii: / / Was a Very Good Year, cu Sinatra, urmat de piesa lui Patsy Cline, / Fall to Pieces.

Cnd a revenit la telefon, i-am spus: - N-am auzit un program att de eclectic. Sinatra, Elvis i Patsy. - Avem un spectacol tematic n noaptea asta. - O tem? - N-ai ascultat? - Am fost ocupat. Ce tem? - Noaptea morilor vii. - Grozav! - Mulumesc. Ce s-a ntmplat? - Cine-i tehnicianul emisiunii? - Doogie. Doogie Sassman este un fanatic Harley-Davidson, tatuat panoramic, care cntrete mai mult de o sut cincizeci de kilograme, dintre care vreo dousprezece sunt alctuite din prul lui blond nepieptnat i de barba zburlit, mtsoas. n ciuda faptului c are un gt lat, ct un cheson, i o burt pe care putea s se adune o familie ntreag de pescrui, Doogie e un magnet pentru gagici i s-a ntlnit cu unele dintre cele mai frumoase femei care au pus vreodat piciorul pe plajele dintre San Francisco i San Diego. Dei e un tip cumsecade, cu suficient arm de urs ca s fie vedet ntr-un film de desene animate al lui Disney, succesul indiscutabil al lui Doogie la minunatele wahine succes care nu-i datorat numai personalitii sale reprezint unul dintre marile mistere ale tuturor timpurilor, la fel ca de ce

au disprut dinozaurii44 sau de ce tornadele nu se manifest n parcrile pentru camioane44. Poi s scapi pentru vreo dou ore i s-l lai pe Doogie s conduc spectacolul, de la panoul de comand? Vrei o partid scurt de sex? Cu tine a vrea una fr sfrit. Ce romantic eti! zise ea sarcastic, dar cu o ncintare ascuns. Avem un prieten care are nevoie de ajutor. Despre ce-i vorba? ntreb Sasha, devenind brusc serioas. Nu puteam s-i povestec prea multe, pentru c telefonul putea fi supravegheat. n Moonlight Bay trim ntr-un stat poliienesc at t de artistic
impus, nct e practic invizibil. Dac m ascultau, nu voiam s tie c Sasha urma s mearg acas la Lilly Wing, pentru c ar fi putut s-o mpiedice. Lilly avea nevoie disperat de sprijin. Dac Sasha ajungea acolo prin surprindere, poate pe ua din dos, poliitii puteau afla ct de insistent putea fi. i aduci aminte... am zis eu, apoi am avut impresia c vd o micare pe strad, dar, cnd m-am uitat pe fereastr, am tras concluzia c fusese doar o umbr, poate din cauz c o coad de nor tersese obrazul lunii. i aduci aminte de cele treisprezece feluri? Treisprezece feluri? Chestia cu mierla, i-am rspuns, tergnd din nou geamul cu batista din hrtie; respiraia mea lsase pe el o urm de condens. Mierl. Sigur. Vorbeam despre poemul lui Wallace Stevens, Treisprezece feluri de a privi o mierl.

Tatl meu, ngrijorat de modul n care eu, limitat de XP, m voi descurca in via fr familie, avusese grij s-mi lase o cas neipotecat i veniturile unei polie pentru o asigurare uria de via. Dar mi lsase i o alt motenire folositoare: dragostea pentru poezia modern. Din cauz c Sasha cptasae aceast pasiune de la mine, puteam s-i zpcim pe cei care trgeau cu urechea la fel de uor cum fcusem atunci cnd discutasem cu Bobby, folosind jargonul surfitilor. Exist un cuvnt pe care te atepi s-l foloseasc, dar care nu apare niciodat, am zis eu, referindu-m la Stevens. Ah! a exclamat ea i mi-am dat seama c m nelesese. Un poet mai slab, dac ar fi scris treisprezece strofe despre mierl, ar fi folosit cu siguran cuvlntul wing1,
dar Stevens nu recursese la eh - nelegi ce vreau s spun? -Da. Sasha tia c Lilly Wing - cindva Lilly Travis - fusese prima femeie pe care o iubisem i prima care mi zdrobise inima. Sasha este a doua femeie pe care am iubit-o In cel mai profund sens al cuvintului i jur c n-o s-mi zdrobeasc niciodat inima. () cred. Ea nu minte niciodat.

Sasha m asigurase c, dac o s-o nel, o s-i foloseasc bormaina ei Black & Decker, ca s-mi fac o gaur de-un centimetru prin inim. Vzusem bormaina. Burghiele - un set scump livrate odat cu ea se afl ntr-o cutie din plastic. Pe coada burghiului de un centimetru pictase, cu oj roie, numele meu, Chris. Sunt absolut convins c-i o glum.

N-are de ce s-i fac griji. Dac-i voi zdrobi vreodat inima, o s-mi guresc singur pieptul, ca s-o scutesc de efortul de-a se spla pc mini dup aceea. Snt un tip romantic. - Despre ce-i vorba? ntreb Sasha. O s afli cnd o s ajungi acolo. - Vreun mesaj? - Speran. sta-i mesajul. Exist nc speran. Nu eram att de convins pe ct pretindeam. Mesajul pe care voiam s i-l
transmit lui Lilly putea s nu fie adevrat. Nu m mndresc cu faptul c, spre deosebire de Sasha, mint cteodat. - Unde eti? ntreb Sasha. - n Oraul Mort. - Fir-ar s fie! -Tu ai ntrebat! - Tot timpul ai necazuri. - sta-i mottoul meu.
1

Aripa (n.tr.)

N-am ndrznit s-i povestesc despre Orson, nici mcar indirect, folosind codul poeziei. Vocea ar fi putut s m dea de gol, trdndu-mi ngrijorarea. Iar dac ea ar fi crezut c Orson are probleme serioase, ar fi insistat s vin n Wyvem, s-l
caute. Mi-ar fi fost de mare ajutor. Fusesem surprins s descopr c Sasha se pricepe la autoaprare i la folosirea armelor, lucruri care nu se predau n vreo coal de disc-jockey. Dei nu arta ca o amazoan, putea s lupte ca una. Dar era un prieten mai bun dect ar fi fost ca lupttor, iar Lilly Wing avea nevoie de simpatia i compasiunea Sashei mai mult dect aveam eu nevoie de ajutorul ei. - Chris, tii care-i problema ta? - Art prea bine? - Aa-i, replic ea sarcastic. - Prea detept? - Problema ta e c eti imprudent. - Atunci cere-i doctorului s-mi dea nite pilule.

- Te iubesc pentru asta, Omule-de-Zpad, dar o s fii omort.


- O fac pentru o prieten, i-am reamintit eu de Lilly Wing. Oricum, lucrurile se vor rezolva. Vine Bobby. - Aha! Atunci m apuc s v scriu necrologurile. - O s-i spun ce ai fgduit.

- Cei doi Stooge. - S vedem care din ei. S n tem Curly i Larry. - Aa-i. Nici unul din voi nu-i suficient de detept ca s fie Moe. - Te iubesc, Goodall. - Te iubesc, Omule-de-Zpad! Am nchis telefonul i m pregteam s m deprtez de fereastr, cnd am vzut din nou micare pe strad. De data asta nu fusese umbra unui nor ce alunecase peste un
col al lunii. De data asta am vzut maimue. Mi-am prins telefonul la centur, s am ambele mini libere. Maimuele nu se livreaz cu butoiul sau cu pachetul. Termenul corect pentru maimuele care cltoresc n grup nu-i nici hait, nici turm, nici herghelie, nici stol, ci ceat1.
1

Termenul troop nseamn att ceat, ctt i detaament militar (n.tr.)

nvasem recent multe despre maimue, nu numai termenul vr utn. Din acelai motiv, dac a fi locuit n inuturile mltinoase din Horida, a fi devenit expert n aligatori. Acum, aici, In Oraul Mort, o ceat de maimue treceau pe lng hungalow, n direcia n care mersesem i eu. n lumina lunii, blana lor prea mai degrab argintie dect cafenie. n ciuda acelui luciu, care le fcea mai vizibile dect ar fi fost al i Ici, nu puteam s-mi dau seama de numrul lor exact. Cinci, anc, opt... Unele mergeau n patru labe, altele pe jumtate ridicate, Im citeva drepte, ca oamenii. Zece, unsprezece, doisprezece... Nu se micau repede i i ridicau des capetele, privind n noaplr, n fa sau n ambele pri, ba, uneori, napoi, n direcia din care veneau. Dei viteza i atenia lor puteau dovedi grij sau chiar Iram, eu bnuiam c nu le era fric de nimic i c, de fapt, cutau ceva, vnau ceva. Poate pe mine. Cincisprezece, aisprezece... n arena circului, costumate n veste cu paiete i cu fesuri roii pc cap, o ceat de maimue poate s produc zmbete, risete, amuzament. Numai c specimenele pe care le vedeam nu dansau, opiau, sreau sau cntau la acordeoane miniaturi ale. Nici una nu prea interesat de o carier n industria distraciilor. Optsprezece. Erau maimue rhesus, cele mai mult folosite n cercetarea medical, i toate aveau dimensiunile maxime ale speciei lor: nalte de peste aizeci de centimetri, doisprezece sau chiar cincisprezece kilograme de oase i muchi. tiam din propria experien c maimuele rhesus erau iui, agile, puternice, deosebit de detepte i de periculoase. Douzeci. n multe pri ale lumii, maimuele triesc oriunde n slbticie, de la jungl i cmpii ntinse, pn la muni. Nu se gsesc pe continentul nordamerican cu excepia celor care cutreier noaptea prin Moonlight Bay i de care tiu doar c i va localnici. Am neles de ce tcuser psrile mai devreme, n copacul de deasupra mea. Simiser apropierea paradei neobinuite. Douzeci i una. Douzeci i dou. Ceata devenise un batalion. Am amintit de dini? Maimuele sunt omnivore, nefiind convinse de argumentele vegetarienilor. n princigal mninc fructe, nuci, semine, frunze, flori i ou de psri, dar, cind simt nevoia de carne, atunci savureaz insecte, pianjeni i mamifere mici, precum oarecii, obolanii i cirtiele. S nu acceptai niciodat invitaia la prinz a unei maimue, cu

excepia cazului cnd cunoatei meniul. Pentru c sunt omnivore, au incisivi puternici i canini ascuii, numai buni pentru a muca i a sfia. Maimuele obinuite nu atac oamenii. Tot aa, maimuele obinuite sunt active la lumina zilei i se odihnesc n timpul nopii - cu excepia douroucouh-ului, cel cu blan moale, o specie sud-american, cu ochi ca de bufni, care-i nocturn. Cele care strbat ntunericul prin Fort Wyvem i prin Moolight Bay nu sunt obinuite. Sunt nite individe micue, pline de ur, rele, psihopate. Dac ar avea de ales Intre un oarece gras, gtit n sos de unt, i ansa de a-i sfia mutra, doar de dragul distraciei, nici mcar nu i-ar linge buzele regretnd c au renunat la mas. Numrasem douzeci i dou de maimue, cnd talazul mblnit de pe strad coti brusc. Ceata se opri, membrii ei ngrmdindu-se la un loc, ntr-o manier att de conspirativ, nct ai fi putut cu uurin crede c una dintre ele fusese silueta misterioas de pe colina plin cu iarb din Dallas, n ziua n care fusese mpucat Kennedy. Dei nu preau interesate mai mult de bungalow-ul n care eram dect de celelalte, se aflau chiar n faa lui i suficient de aproape s m loveasc damblaua. Aranjndu-mi prul zburlit de pe ceafa cu o mn, m-am gndit s m strecor pe ua din spate, nainte ca individele s bat la cea din fa cu afurisitele lor de cartele de subscripie pentru revista maimuelor. Dar, dac fugeam, n-aveam s aflu n ce direcie vor pleca dup ce-i vor fi terminat edina. n loc s le evit, s-ar putea s dau nas n nas cu ele iar acest lucru ar avea consecine mortale. Numrasem douzeci i dou i ratasem cteva. Erau, probabil, vreo treizeci. Glock-ul meu de nou milimetri avea zece gloane, dintre care consumasem deja dou. Aveam un ncrctor de rezerv, Inlr-un buzunar al tocului. Chiar dac m-ar fi cuprins deodat spiritul de bun inta al lui Annie Oakley i a fi nimerit, miraculos, cu fiecare mpuctur, tot a fi fost copleit de dousprezece bestii. Confruntarea cu o sut cincizeci de kilograme de maimue care tipa nu corespunde ideii mele de lupt cinstit. Ideea mea de lupt cinstit este ca o maimu singur, nenarmat, btrn, fr dini i mioap s se bat cu mine, n timp ce m aflu ntr-un elicopter de atac Blackhawk. n strad, primatele zboveau nc. Se nghesuiser att de mult, Incit, la lumina lunii, preau a fi un singur organism mare, cu multe capete i cozi. Nu-mi puteam imagina ce fceau. Probabil pentru c nu-s maimu. M-am apropiat de fereastr, privind atent scena scldat de razele lunii, ncercnd s vd mai clar i s am o mentalitate de maimu.

n mulimea de indivizi care se jucaser de-a Dumnezeu n buncftrele din adncurile Wyvemului, cel mai interesant - i mai generos finanat proiect fusese unul care inteniona s combine inteligena uman i animal i s mbunteasc agilitatea, viteza, vederea, auzul, mirosul i longevitatea oamenilor. Lucrul acesta urma a fi realizat prin transfer de material genetic selectat nu de la o persoan la alta, ci de la o specie la alta. Dei mama mea era un geniu, nu ajunsese - credei ce v spun un savant nebun. Ca specialist In teoria geneticii, nu pierdea prea mult timp n laboratoare. Locul ei de munc se afla n craniul ei, iar mintea li era la fel de elaborat echipat ca laboratoarele de cercetare ale tuturor universitilor din ar. Sttea n biroul ei din Colegiul Ashdon, aventurndu-se ocazional ntrun laborator finanat din fonduri guvernamentale, gndind intens, n timp ce ali savani operau din greu. Ea nu dorise s distrug omenirea, ci s-o salveze, i slnt convins c, mult timp, nu cunoscuse scopurile imprudente i ruvoitoare ale indivizilor din Wyvem care-i puneau n aplicare teoriile. Transfer de material genetic de la o specie la alta. n sperana crerii unei superrase. ntr-o cutare nebuneasc a perfeciunii, a soldatului de neoprit. Animale inteligente, urmare a miliarde de proiecte, prsite pentru viitoarele cimpuri de lupt. Arme biologice uluitoare, mici ct un virus sau mari ct un urs grizzly. Doamne, Dumnezeule! Toate chestiile aste m fac s m gndesc cu'nostalgie la vremurile bune de altdat, cnd cei mai ambiioi indivizi cu creier mare se mulumeau s viseze bombe nucleare capabile s rad orae de pe faa pmntului, lansatoare de raze ale morii instalate pe satelii i gaze care atacau nervii i fceau victimele s se zbat precum omizile cnd bieaii plini de cruzime mprtie sare pe ele. Pentru asemenea experiene, animalele erau obinute uor, peiv tru c, de obicei, nu-i pot angaja avocai dintre cei mai buni, care s le apere de exploatare. Surprinztor, se gsiser i subieci umani. Soldailor judecai de curtea marial pentru crime deosebit de slbatice i condamnai la nchisoare pe via li se oferea posibilitatea s aleag: sau putrezeau n pucrii de maxim securitate, sau aveau parte de o anumit libertate, participnd la activiti secrete. Apoi, ceva o luase razna. n tot ce ntreprinde omenirea, inevitabil ceva o ia, cu entuziasm, razna. Unii spun c asta se ntmpl din cauz c universul este intrinsec haotic. Alii spun c motivul este c suntem o specie care nu se mai bucur de graia divin. Indiferent de motiv, printre oameni exist, pentru fiecare Moe, mii de Curly i Larry.

Sistemul folosit pentru a introduce materialul genetic nou n celulele subiecilor cercetrii - pentru a fi inserat n lanurile ADNului lor - era un retro virus conceput cu talent de mmica mea, Wisteria Jane Snow, care avea uneori timp i s fac prjituri extraordinare cu ciocolat. Acel retro virus fabricat fusese proiectat s fie fragil, bolnav adic steril - i benign. Mai degrab o unealt vie care s fac exact ce se dorea de la ea. Dup ce-i fcea treaba, trebuia s moar. Dar se transformase curnd ntr-o drcie infecioas, care se reproducea iute, care putea s se transmit, prin intermediul fluidelor trupului, prin simplul contact al pielii, provocnd nu boal, ci schimbri genetice. Aceste microorganisme capturaser la ntmplare secvene de ADN de la numeroase specii din laborator i le transportaser n trupurile cercettorilor care lucrau lit proiect. Acetia nu-i dduser seama, un timp, c erau afectai lent, dar profund. Afectai fizic, mental, emoional. nainte s neleag ce se Intmpla cu ei i de ce, cliva savani din Wyvem au nceput s se schimbe... s aib multe n comun cu animalele din cutile laboratorului... Cu doi ani n urm, procesul ncepuse s devin evident. Apoi, In laborator a avut loc un episod violent. Nimeni nu mi-a explicat cc s-a ntmplat cu adevrat Oamenii s-au omort unii pe alii, ntr-o nfruntare bizar, slbatic. Animalele folosite la experimente au scpat sau au fost eliberate de oamenii care simeau o nrudire stranie cu ele. Printre animalele acelea se aflau maimue rhesus, a cror inteligen fusese substanial mbuntit. Dei credeam c inteligena e legat de mrimea creiemlui i de numrul cutelor de pe suprafaa acestuia, acele rhesus nu aveau un craniu mrit. Cu excepia ctorva caracteristici, preau exemplare obinuite ale speciei. De atunci, maimuele sunt tot timpul pe fug. Se ascund de autoritile militare i federale, care ncearc s le elimine discret, mpreun cu toate dovezile a ceea ce se ntmplase la Wyvem, nainte ca publicul s afle c aleii naiunii asiguraser sfritul lumii pe care o cunoteam. n afar de cei implicai n conspiraie, despre evenimente aflaser doar cteva persoane. Iar dac am incerca s spunem publicului larg ceea ce tim chiar dac nu avem dovezi clare -, ne-ar ucide, aa cum ar ucide maimuele. O uciseser pe mama. Au pretins c era deprimat de felul n care munca ei euase i c s-a sinucis, conducnd cu vitez maina i izbindu-se de parapetul unui pod, la sud de ora. Dar mama mea nu era la. i nu m-ar fi prsit lsndu-m s nfrunt singur comarul ce urma s vin. Cred c inteniona s se adreseze publicului, s scuipe adevrul mass-mediei, spernd s creeze un consens pentru un program de cercetare pentru situaia de criz, un proiect mai mare dect cel ngropat sub Wyvem, mai

mare dect Proiectul Manhattan, care s implice cei mai buni cercettori n genetic din lume. Aa c au mpins-o pe ua cea mare, pe care au trntit-o n urma ei. Aa cred. N-am nici o dovad. Dar a fost mmica mea i cred ceea ce vreau, ceea ce trebuie despre anumite lucruri. ntre timp, molima se rspndea mai iute declt maimuele i se prea c neajunsul nu putea fi nlturat, nici mcar oprit. Personalul infectat de la Wyvem fusese redistribuit n toat ara, purtnd retrovirusul cu el, nainte s afle cineva c exista vreo problem, nainte s se impun o carantin. Probabil c vor avea loc mutaii genetice la toate speciile. Probabil c singurul lucru care nu se tie este dac procesul va fi lent i va necesita decenii sau secole ca s se desfoare sau dac teroarea se va extinde cu repeziciune. Pn acum, cu cteva excepii, efectele fuseser subtile i nu se rspndiser pe scar larg, dar asta putea fi doar calmul dinaintea holocaustului. Cred c responsabilii caut cu frenezie un remediu, dar, n acelai timp, consum mult energie strduindu-se din rsputeri s ascund sursa viitoarei catastrofe, ca s nu tie nimeni cine trebuie blamat. Nimeni din conducerea guvernului nu dorete s se confrunte cu mnia publicului. Nu le este fric de concediere. Dac se afl adevrul, i ateapt lucruri mult mai grave dect pierderea slujbei. Ar putea fi judecai pentru crim mpotriva umanitii- i probabil c justific ascunderea catastrofei viitoare din necesitatea de a se evita panica, dezordinea public i, poate, o carantina internaional a ntregului continent nord-american. De fapt, se tem c ar putea fi fcui buci de mulimea furioas. Poate c o parte dintre creaturile care se mbulzeau n strad fuseser printre cele dousprezece care scpaser din laboratoare n noaptea aceea istoric i macabr, plin de violen. Majoritatea erau descendente ale evadatelor, nscute n libertate, dar la fel de inteligente ca prinii lor. Maimuele obinuite plvrgesc tot timpul, dar eu nu auzisem nici un sunet scos de cele treizeci. Stteau la un loc, tot mai agitate, dnd din brae, miclndu-i furioase cozile, dar, dac ridicaser glasurile, acestea nu se auzeau prin geamul ferestrei, nici prin ua din fa deschis, dei se aflau la civa metri. Plnuiau ceva mai ru dect prostii de maimue. Cu toate c maimuele rhesus nu-s la fel de detepte ca oamenii, avantajul pe care-l avem nu-i suficient de mare pentru a m simi linitit dac a juca pocher cu trei dintre ei. Doar dac i-a mbta nainte. Aceste primate precoce nu-s principala laboratoarele din Wyvem. Onoarea revine, ameninare nscut In bineneles, retroviruNidui

modificator de gene, capabil s schimbe orice fiin. Dar, in ceea ce privete ticloia, maimuele alctuiesc o echip redutabil.

Pentru a aprecia ameninarea cu btaie lung reprezentat de aceste rhesus remodelate, s inem seama de faptul c obolanii slnt cea mai mare belea, cu toate c inteligena lor este extrem de mic In comparaie cu a noastr. Savanii estimeaz c roztoarele distrug douzeci la sut din rezervele de hran din lume, In ciuda faptului c noi exterminm relativ eficient colonii ntregi de-ale lor i le meninem numrul la un nivel suportabil. Imaginai-v ce s-ar Intmpla dac ar avea jumtate din inteligena noastr i ar fi n stare s lupte cu noi cu anse mai mari. Am fi antrenai ntr-un rzboi disperat, pentru a preveni o foamete cumplit. Uitndu-m la maimuele din strad, m ntrebam dac nu cumva i priveam pe adversarii notri dintr-un viitor Armagedon... n afar de nivelul ridicat al inteligenei lor, aveau o alt calitate care le fcea un inamic mult mai formidabil dect puteau fi roztoarele. obolanii acioneaz numai din instinct i n-au suficient minte ca s se implice personal, n timp ce maimuele alea ne ursc cu patim. Cred c-s ostile fa de omenire pentru c noi le-am creat, dar am fcut treaba doar pe jumtate. Le-am jefuit de inocena lor de animale, cu care erau mulumite. Le-am ridicat nivelul inteligenei pln au devenit contiente de lumea larg i de adevratul lor loc n ca, dar nu le-am dat suficient inteligen pentru a le fi posibil s-i mbunteasc acel loc. Leam fcut detepte doar ct s nu mai fie mulumite cu viaa de maimu; leam dat capacitatea de a visa, dar nu le-am oferit posibilitatea de a-i mplini acele vise. Au fost izgonite din nia lor din regatul animalelor i nu reuesc s gseasc un loc nou, potrivit. Desprinse din pnza creaiei, sunt
pierdute, pline de un alean ce nu va fi mplinit niciend. Nu le condamn c ne ursc. Dac a fi una dintre ele, i eu ne-a ur. 1 rtcitoare,

ns simpatia fa de ele nu m-ar salva, dac a iei din buni galow i a merge pe strad, strngnd cu blndee o lab de mai* mut in fiecare min, declarndu-mi regretul pentru arogana speciei umane i cintind o versiune nsufleitoare a cntecului
Yest We Ha ve No Bananas.

A fi fcut buci ntr-un minut. Munca mamei mele a dus la crearea acestei cete, lucru pe care maimuele par s-l priceap. M urmriser n trecut. Mama e moart, deci nu se pot rzbuna pe ea pentru viaa de chin i de paria pe care o duc. Pentru c sunt singurul ei copil, maimuele nutresc o animozitate special mpotriva mea. Poate c aa trebuie. Poate c ura lor pentru orice Snow e justificat. Dintre toi oamenii, eu nu am dreptul s discut despre motivul furiei lor. Dar nu m consider obligat s pltesc pentru ceea ce a fcut mama mea, cu bune intenii.

Rmnnd ghemuit n siguran ling fereastra bungalow-ului, am auzit ceea ce prea a fi singura btaie, rsuntoare, a unui clopot mare, urmat de un tropit Am privit cum ceata agitat pleac, ducnd un obiect pe care nu-l vedeam. Am auzit un scrnet de oel pe piatr i mai multe maimue se strduir s ridice ceva greu. Forfota maimuelor m mpiedica s vd limpede obiectul, dar mi s-a prut c-i rotund. Au nceput s-l rostogoleasc n cerc, unele privind, altele atrnndu-se de obiect, inlndu-l n echilibru pe muchie, n lumina lunii, semna cu o moned enorm, czut din buzunarul uriaului din vrful vrejului de fasole al lui Jack. Apoi mi-am dat seama c era un capac de canal, pe care-l scoseser din pavaj. Brusc, ncepur s plvrgeasc i s ipe, de parc ar fi fost un grup de copii exuberani care-i fcuser o jucrie dintr-un cerc vechi. Dup cte tiam, un asemenea chef de joac nu le sttea deloc n fire. n ntlnirile mele anterioare cu ceata, doar o dat ne treziserm fa n fa, iar n confruntarea aceea nu acionaser defel ca nite copii, ci ca un grup de skinhead
asasini, drogai n ultimul hal. Se plictisir repede s se joace cu capacul de canal. Apoi, trei maimue se strduir s-l rsuceasc, de parc ar fi fost cu adevrat

n moneda i, cu un considerabil efort

coordonat, reuir s-l men|iua in micare. Ceata redeveni tcut. Se strnse In jurul discului ce se rsucea, lANlndu-i loc de micare, dar privindu-l cu mult interes. Periodic, cei trei indivizi care invlrteau capacul l mpingeau, Uliul cte unul, ap I ic n d suficient for ca s-l in n echilibru i n micare. Coordonarea lor dovedea cel puin o nelegere rudimentara a legilor fizicii i o ndemnare mecanic, n contradicie cu HNpectul lor obinuit. Discul care se rotea scotea un sunet aspru, marginea lui de metal frecndu-se de pavajul din beton. Sunetul jos, metalic deveni Mugurul sunet din noapte, un bzit dintr-o singur not, oscilnd doar vag ntr-o zon de un semiton. Capacul de canal care se nvrtea nu prea s ofere un spectacol care s justifice atenia cetei. Maimuele erau captivate. Aproape n trans. mi era greu s cred c discul, din ntmplare, cptase exact viteza de rotaie care, combinat cu sunetul oscilant, producea un efect hipnotic asupra maimuelor. Poate c nu asistam la un joc, ci la un ritual, la o ceremonie cu semnificaie simbolic, limpede pentru toate acele rhesus, dar un mister pentru mine. Ritual i simbol nu numai c implic gndire abstract, dar nsemna c viaa maimuelor avea o dimensiune spiritual, c nu erau pur i

simplu detepte, ci i capabile s mediteze la originea tuturor lucrurilor i la scopul existenei lor. Ideea m uimi att de mult, nct aproape c m-am ndeprtat de fereastr.
n ciuda ostilitii lor fa de oameni i a entuziasmului pentru violen, mai degrab simeam simpatie fa de aceste creaturi patetice, eram micat de situaia lor de paria fr nici un loc de drept In natur. Dac

aveau cu adevrat capacitatea de a-

i pune ntrebri despre Dumnezeu i despre modelul cosmosului, atunci ar putea cunoate durerea intens pe care omenirea o cunoate foarte bine: dorina de a nelege de ce creatorul nostru ne las s suferim att de mult, teribilul dor nemplinit de a-L gsi, de a-I vedea faa, de a-L atinge i de a ti dac exist cu adevrat. Dac mpart acest chin

\JVuiunu, udi ui^ui tu iiui, diuiiLi am auiipauc l a y a mi-e i mil de ele. j

ut jiaita iui, uai

i dac mi-e mil de ele, cum s le ucid fr ezitare, dac altl confruntare m va obliga s fac acest lucru, pentru a-mi salva viata sau pentru a salva un prieten? n intllnirile anterioare, fusesem silii s ntlmpin asaltul lor feroce cu focuri de arm. E uor s foloseti fora ucigtoare cnd adversarul tu este fr minte, ca un rechin. j poi s apei pe trgaci fr remucri dac poi s opui urii du-j manului propria ur. Mila genereaz ezitri. Mila poate fi cheia di la ua raiului, dac exist rai, dar nu reprezint un avantaj cnd lupi ca s-i aperi viaa de un adversar nemilos. ] Am perceput o modificare a sunetului produs In strad dd metalul care se nvrtea, o oscilaie mai mare intre tonuri. Capacuj de canal ncepuse s piard din viteza de rotaie. Dar nimeni din ceat nu se grbea s stabilizeze rsucirea. Mai-j mutele pndeau, cu o fascinaie plin de curiozitate, cum se legn^ capacul, cum cntecul acestuia se domolea continuu. Discul se opri, czu pe pavaj, iar n clipa aceea maimuele nlemnir. O not final rsun n noapte, urmat de o tcere at t de absolut, de parc Oraul Mort ar fi
fost nvluit, subit, de o folie izolatoare gigantic. Din cte puteam s-mi dau seama, fiecare membru al cetei privea cu ochii holbai capacul din fier. Dup un timp, ca i cum s-ar fi trezit dintr-un somn profund, maimuele se apropiar, ca n vis, de disc. l nconjurar ncet, se aezar cu articulaiile labelor din fa pe pavaj, examinnd metalul cu aerul ngndurat al unei ignci care analizeaz zaul de cafea, ca s citeasc viitorul.

Cte va se traser napoi, fie pentru c vzuser ceva pe disc care nu le plcuse, fie pentru c-i ateptau rndul. Aceti indivizi ezitani i ndreptar atenia, n mod demonstrativ, ctre orice, numai ctre capac nu: ctre pavaj, ctre copacii de pe marginea strzii, ctre cerul plin de stele. Unul dintre animale privi ctre bungalow-ul n care m refugiasem. Nu mi-am inut rsuflarea, nici n-am devenit ncordat, pentru c eram convins c nimic din cldirea aceea nu avea ceva diferit de aspectul jalnic i deprimant al altor sute de construcii din vecintate. puci ua aescmsa nu menta s tie bgat n seam, pentru c multe dini re cldirile acelea erau expuse capriciilor vremii.

Dup ce s-a zgit la cas cteva secunde, maimua i-a ridicat ochii ctre luna n cretere. Postura ei oglindea o melancolie profund sau poate c eu fusesem copleit de sentimentalism i atribuiam maimuelor rhesus mai multe caliti umane dect ar fi fosl cazul. Apoi, cu toate c nu m micasem, nici nu scosesem vreun unci, animalul pros tresri, se ridic, pierdu orice interes pentru cer |l privi din nou spre bungalow. - Nu te maimuri! am optit eu. Lighioana se roti ncet, iei de pe strad i urc pe trotuarul Hcoperit de umbra dafinilor, iar acolo se opri. Am rezistat imboldului de a m retrage de lng fereastr. ntunericul de jurul meu era perfect, ca n cociugul lui Dracula, dup ce punea capacul. M simeam invizibil. Acoperiul ieit n afar al porticului mpiedica lumina lunii s bat drept n faa mea. Micua fptur jalnic prea c examineaz nu numai fereastra la care stteam, ci fiecare aspect al csuei, de parc inteniona s localizeze proprietarul, ca s-i fac o ofert de cumprare. Snt extrem de sensibil la interferena luminii i umbrei care, pentru mine, este mai senzual dect trupul unei femei. Nu mi se Interzice s cunosc plcerea oferit de femeie, dar n-am voie s am dc-a face cu cea mai slab lumin. Totui, orice form de iluminare este mbibat cu o calitate erotic ce-mi d fiori i-s foarte contient de mngierea fiecrei raze. Aici, n bungalow, aveam ncredere c nu puteam fi zrit de nimeni, c fceam parte din bezn, aa cum aripa face parte din liliac. Maimua se apropie civa pai, ptrunz nd pe aleea care tia n dou curtea din
fa i ducea ctre treptele porticului. Ajunsese la vreo apte metri de mine. Cnd a ntors capul, am surprins o lucire a ochilor ei. De obicei galbeni i plini de ur, ca ochii unui perceptor, artau acum, n lumina slab, de-un portocaliu agresiv i amenintor. Erau plini de acea luminozitate ce se regsete n ochii majoritii animalelor nocturne. Abia zream fptura aflat n umbra dafinilor, dar micare) nelinitit a ochilor ei fosforesceni indicau c atenia lighioanei fu sese atras de ceva dar nu n mod deosebit de fereastra la cari stteam. Poate c auzise flitul produs de un oarece prin iarb

4 sau de o tarantul, obinuit n

zon - i spera s se aleag cu < gustare. Pe strad, ceilali membri ai cetei rmseser strlni n juni capacului de canal. Maimuele rhesus obinuite, care sunt fpturi diurne, nu au nic 0 lucire a ochilor n ntuneric. Membrii cetei din Wyvem aveau ( vedere nocturn mai bun dect alte maimue, dar, din cte tiu, ni erau att de nzestrate precum bufniele sau pisicile. Acuitatea lo vizual era doar cu o fraciune mai bun dect cea a primatelor dil care proveneau. n locurile lipsite complet de lumin sunt la fel d< neajutorate ca mine.

Maimua cea curioas se apropie cu nc trei pai, iei din umbra copacilor i reveni n lumina lunii. Cnd se opri, se afla la ma puin de cinci metri de mine i la vreo doi metri de portic. mbuntirea vederii nocturne a maimuelor este, probabil, iu efect neateptat al experienelor la care fuseser supuse, pentrv mrirea inteligenei, dar, din cte reuisem s descopr, nu fuses< corelat cu mbuntirea altor simuri. Maimuele obinuite nu-i capabile s gseasc urma altor animale cu ajutorul mirosului, precum clinii, de aceea nici cele cu care aveam de-a face nu erau i stare. Ar putea s m adulmece de la o distan egal cu aceea h care le-a simi i eu mirosul, adic doar de vreo jumtate de metru, dei erau o specie mpuit. Oricum, teroritii ia cu coad lung m beneficiau de puteri paranormale i nu puteau s zboare precun^ fraii lor urltori ce fceau treburile murdare pentru Vrjitoarea cea Hain din Vest1. Cu toate c sint nspimnttoare cnd le ntlneti ntr-un numr important, nu-s chiar att formidabile ca s poat fi ucise doar cu gloane de argint sau cu kriptonit.
Pe alee, maimua sttea ghemuit, cu braele lungi n jurul pieptului, de parc s-ar fi mbriat singur. Se uit nc o dat la lun. Privi spre cer mult timp, de parc uitase de bungalow.
1

Personaj din Vrjitorul din Oz, de F. Baum (n.tr.)

Dup un moment, m-am uitat la ceas. Mi-era team c fusesem prins n capcan acolo i nu mai puteam s m ntlnesc cu Bobby In cinematograf. Iar el era n pericol s nimereasc peste ceat. Nici chiar un tip ai nfrunte singur maimuele. Dac lighioanele n-o luau din loc, trebuia s risc i s-l sun pe Bobby pe mobil, ca s-l avertizez. Nu m incinta semnalul electronic care s-ar auzi n momentul n care a porni celularul. n linitea din Oraul Mort, nota aceea simpl ar rsuna ca un pr de clugr Inlr-o mnstire n care toat lumea fcuse legmntul tcerii. n cele din urm, maimuoiul curios ncet s contempleze luna ca un medalion, ls capul n jos i se ridic n picioare. i ntinse braele lungi, ddu din cap i o pomi napoi, spre strad. Exact cnd eram gata s repir uurat, mica lighioan chel al i, iar ipatul ei ascuit putea fi interpretat doar ca un semnal de alarm. Ceata rspunse ca o singur fiin, ridicnd capetele, deprtndu-se de discul din fier i ncercnd s vad ce se ntmplase. Maimuoiul sri n sus, ipnd i scond tot soiul de sunete nearticulate, sri iar i iar, se ddu peste cap, se tvli, se rostogoli, btu n pavaj cu pumnii, uier i ssi, muc aerul de parc ar fi fost o crp ce putea fi sfiat, se contorsiona de
parc ar fi vrut s-i priveasc fundul, se rostogoli, sri n picioare, i lovi pieptul cu minile, uier, scuip, se rsuci i goni ctre bungalow, apoi fugi napoi spre strad, ntr-un ritm de ziceai c o s crape cimentul sub el.

II

de

plin de resurse precum Bobby Halloway n-ar fi scpat, dac nr II trebuit s

Indiferent ct de primitiv fusese limbajul, eram sigur c pricepusem mesajul. Dei majoritatea maimuelor se aflau la vreo treisprezece metri de cldire, le vedeam ochii sclipitori, ca un stol de licurici grai. Cteva dintre ele ncepur s mrie i s mormie. Vocile lor erau mai joase i mai blinde dect urletul celei care dduse alarma, dar nu semna deloc cu sunetele unui comitet ospitalier, ce ura bun venit unui vizitator. Am scos Glock-ul din tocul de la umr. n pistol mai erau opt cartue. Mai aveam i cellalt ncrctor cu zece cartue. Optsprezece gloane. Treizeci de maimue. ]

Mai fcusem calculul acela. L-am fcut din nou. M intereseaz<j mai mult poezia decit matematica, deci aveam un motiv bun s fac din nou calculul.
Rezultatul era identic. Maimuoiul fugi iari spre cas. De data asta nu se mai opri. n urma lui nvli ntreaga ceat, prsind strada, traversnd peluza, ndreptindu-se drept spre cldire. Iar n timp ce veneau,, toate maimuele tcur, ceea ce implica organizare, disciplin i intenii asasine. i

7 nc nu credeam c maimuele m vzuser, m auziser sau mu adulmecaser, dar probabil c m detectaser n vreun fel, pentru c era evident c nu-i exprimau dezacordul fa de arhitectura bungalow-ului. Fuseser cuprinse de un fel de furie pe care nu o mai vzusem, o furie rezervat oamenilor. Mai mult. Dup obiceiul lor, sosise vremea mesei. n loc de un oarece sau de un pianjen zemos, eu eram felul principal, o schimbare plcut a meniului obinuit de fructe, nuci, semine, frunze, Hori i ou de psri. M-am sucit cu o sut optzeci de grade fa de fereastr i m-am dus spre camera de zi, cu minile n fa. M micm iute, ncrezndu-m orbete n cunoaterea casei. Umrul meu a atins un toc de u i am intrat n sufragerie. Dei maimuele continuau s tac, acionnd n linitea dinaintea atacului, auzeam bocnitul labelor pe podeaua de lemn a porticului. Speram c vor ezita n faa intrrii, c-i vor tempera ranchiuna suficient de mult timp ca s pun o oarecare distan intre noi. O jaluzea zdrenuit, ntredeschis acoperea cea mai mare parte a singurei ferestre din sufrageria micu. Ptrundea prea puin lumin ca s nlture, ntr-un mod semnificativ, bezna. Am continuat s merg, tiind c intrarea n buctrie era drept in faa uii pe care abia intrasem. De data asta, trecnd dintr-o camer n cealalt, nici mcar n-am mai atins tocul cu umrul. Cele dou ferestre de deasupra chiuvetei din buctrie nu erau acoperite nici de jaluzele, nici de perdele. nvluite ntr-un strat subire de lumin selenar, aveau acea aur fantomatic, fosfo-j rescent pe care o au ecranele televizoarelor chiar dup ce opreti aparatul.

Linoleumul vechi pocnea i trosnea sub picioarele mele. Nu auzeam dac membrii cetei ptrunseser n cas n urma mea, din cauza zgomotului pe care-l fceam. Aerul era plin de o miasm groaznic. mi venea s vomit Un oarece sau alt animal murise ntr-un col al buctriei sau ntr-un dulap, iar acum se descompunea. Mi-am inut respiraia i m-am grbit ctre ua din spate, care avea n partea de sus un geam mare. Era ncuiat. Pe vremea cnd aici era o baz militar, sigurana personalului era garantat i nimeni dintre cei care locuiau n interiorul mprejmuirii nu avusese vreun motiv s se team de criminali. Ca urmare, ncuietorile erau simple i puteau fi descuiate doar de afar. Am pipit dup minerul uii, care trebuia s aib n mijloc un buton care descuia ua. L-am gsit. Trebuia s-l sucesc i s deschid ua numai c, exact atunci cnd mna mea apuca alama rece, am vzut prin geam umbra unei maimue care srea. Am dat imediat drumul minerului i am fcut doi pai napoi, analizndu-mi opiunile. Puteam s deschid ua i s m reped asupra mulimii ucigae a maimuelor, trgnd fr ncetare cu pistolul, de parc a fi fost Indiana Jones fr bici i fr plrie, ncercnd cu vitejie s supravieuiesc. Singura alternativ era s rmn n buctrie i s atept, s vd ce-o s se ntmple n continuare. O maimu se car pe tocul uneia dintre ferestrele de deasupra chiuvetei. Se prinse de ram, ca s-i pstreze echilibrul, i se lipi de geam, privind n buctrie. Din cauz c lighioana era luminat de lun din spate, nu-i vedeam trsturile feei. Doar ochii ca de chihlimbar fierbinte. i semiluna vag a unui rnjet lipsit de umor. ntorcndu-i capul spre sting, apoi spre dreapta, dup aceea iar spre sting, se holba, privea, apoi se holba din nou. Urmrindu-i direcia privirii, care examina toat buctria, am dedus c nu m vedea prin ntuneric. Opiuni. S stau acolo i s fiu prins n capcan. S m npustesc n noapte, ca s fiu dobort i sfiat sub lumina nebun a lunii. Astea nu erau opiuni, pentru c fiecare alegere garanta un final Identic. Cel mai prost surfist tie c, dac eti tras peste coama valului sau pici de pe plan ntr-o mare linitit ca supa, rezultatul este acelai: te curei* Alt maimu se car pe rama celei de-a doua ferestre. Ca muli dintre noi din lumea asta ndopat cu filme, corupt de I lollywood, dac a reui s suprim narcisistul din mine i s ascult ce-mi

dicteaz mintea, a auzi probabil partitura unui film, care-mi evideniaz fiecare moment de trezie: secvene sentimentale, interpretate la corzi, cnd sunt cuprins de tristee sau regret; rapsodii ce tc fac s-i dea lacrimile i-i sfie sufletul cnd m bucur de un triumf; fraze muzicale iui, la pian, n timpul deselor mele izbucniri de nebunie. Sasha susine c semn cu rposatul James Dean i, chiar dac nu vd nici o asemnare, sunt mgulit i mi-e ruine s recunosc c aceast aa-zis asemnare cu un personaj atit de celebru mi face plcere. N-ar trebui s depun mult efort ca s dirijez anumite perioade din viaa mea dup partitura din Rebel fr cauz. O clip mai devreme, cnd umbra maimuei se ivise prin fereastr, auzeam violinele ipnd n scena duului din Psycho. Acum, cnd m gndeam ce s fac n continuare, cu maimuele stringndu-se n jurul meu, mi imaginam notele joase, de ru augur, pulsnd, ale unui contrabas, atenuate de o singur not nalt, a unui clarinet. Dei sunt la fel de capabil ca oricine s m autoiluzionez, am decis s nu aleg cea mai spectaculoas dintre opiuni i, prin urmare, s nu m reped n noapte. La urma urmei, dei e charismatic, James Dean nu-i Harrison Ford. n majoritatea filmelor sale - care sunt doar cteva , o ncaseaz nasol de tot. M-am dat iute ct mai departe de ferestre, avnd grij s nu rmn nici prea aproape de ua sufrageriei. Dup civa pai, m-am lovit de dulapuri.
Dulapurile erau la fel In toate casele din Oraul Mort: simple i solide, cu rama din mesteacn, cu uile vopsite atit de des, ncl canelurile de mbinare dispruser sub straturile succesive de vopsea. Masa de lucru era din lemn melaminat, colorat.

Trebuia ca, nainte ca vreo maimu din faa casei s intre n buctrie, s nu mai stau pe podea. Dac reueam s stau cu spatele lipit de perete, ntr-un col, nemicat, respirnd fr zgomot ca un pete ce-i trece apa prin branhii, aveam anse s scap. Linoleumul era att de curbat i de umflat, c ar fi trosnit i ar fi pocnit la orice modificare neintenionat a greutii. Sunetul trdtor s-ar fi ivii tocmai cnd maimuele ar fi stat linitite, gata s-l aud. \ n ciuda ntunericului att de dens nct prea vscos i n ciuda duhorii de descompunere, suficient de puternice ca s-mi ascund orice urm de miros pe care ar fi putut s-l
detecteze maimuele, nu credeam c aveam vreo ans ca s scap dac maimuele ar fi fcu! o cercetare amnunit a buctriei, chiar i numai prin pipit. Da* merita s ncerc. Dac m urcam pe masa de lucru, trebuia s m descurc n spaiul ngust dintre tblie i dulapul de sus. Trebuia s stau ntini pe partea sting, privind spre ncpere. Dup ce mi-a trage genunchii la piept, ghemuindu-m ntr-o poziie de fetus, ca s fiu ma greu de localizat, n-a fi fost ntr-o poziie ideal de a lupta, n cazul n care a fi fost gsit de vreuna dintre umbltoarele aleat pline de pduchi. 1

Pipind, m-am dus de-a lungul dulapurilor ctre colul ncperii, unde se gsete, n buctria din fiecare bungalow, un dulap pentru mturi, cu compartimentul de jos nalt i cu un singur raft deasupra. Dac reueam s

m ghemuiesc n spaiul ngust i s trag ua dup mine, a scpa de linoleum i n-a fi uor de gsit cnd ceata i va pipi drumul prin camer. La captul irului de dulapuri l-am gsit pe cel pentru mturi acolo unde m ateptam s fie, numai c-i lipsea ua. Dezamgit, am descoperit o balama rupt, apoi pe cealalt i am pipit prin aerul n care ar fi trebuit s fie ua, de parc a fi fcut nite gesturi magice menite s readuc ua la loc. Dac nu cumva ceata de maimue sttea nc ngrmdit n porticul din faa casei, analiznd ce strategie s adopte sau discutnd drsprc preul nucilor de cocos, nu mai aveam timp la dispoziie. Ascunztoarea mea era doar o gaur, nu o ascunztoare. Din nefericire, nu aveam de ales. Am pescuit ncrctorul de rezerv din buzunarul tocului i l-am linul n mna sting. Cu Glock-ul pregtit, am intrat cu spatele n dulapul pentru IU Al uri - i m-am ntrebat dac duhoarea de moarte care satura buctria nu-i avea sursa n spaiul acela nghesuit. Stomacul mi
JHI

zbtut ca o grmad de

ipari ce copulau, dar n-a scrit nimic mib pantofii mei. Dulapul era lat abia ct s ncap n el. Ca s intru, a trebuit s-mi Mring un pic umerii. Dei sunt nalt de aproape un metru optzeci, li a trebuit s m aplec. Dar partea de sus apsa pe
apca mea pe care scria Trenul Misterului", suficient ct s-mi imprime butonul din cretet n scalp, prin pr. Ca s nu m rzgndesc i ca s evit un atac de claustrofobie, in-am hotrt s nu-mi pierd timpul gndindu-m c ascunztoarea mea semna cu un sicriu. S-a dovedit ns c nu aveam timp de pierdut. Abia m nghesuisem n dulap, c maimuele au intrat n buctrie, venind din Nufragerie.

Le-am auzit abia cnd au ajuns dincolo de prag. Un ssit abia perceptibil, de conspiratori. Ezitar, analiz nd probabil situaia, apoi nvlir, cu ochii ca lanternele,
deschii larg, privind n ambele pri iile uii, precum o echip de poliiti din filmele de la televizor. Linoleumul care trosnea le surprinse. Una ip, apoi nepenir loate.

Din cte puteam s-mi dau seama, prima echip era alctuit din trei membri. Nu le vedeam dect ochii lucitori, care se puteau zri doar n momentele cnd stteau cu faa spre mine. Din cauz c Miateau locului i-i suceau capetele, supraveghind camera ntunecat, puteam s fiu sigur c nu vedeam ochii unui singur individ care nainta prin ncpere. Respiram ncet, pe gura, nu numai pentru c metoda era mai tcut, ci i pentru c, dac mi-a fi folosit nasul, m-a fi expus mai mult la miasma cumplit. Deja un nceput de grea mi agita stomacul. ncepusem s fiu capabil s gust aerul mpuit, care-mi lsa un gust umed-amar pe limb i-mi provoca un flux de saliv care amenina s m sufoce.

Dup o pauz n care analizase situaia, cea mai curajoas dintre cele trei maimue se mic apoi nlemni din nou cnd linoleumul protest zgomotos. Una dintre tovarele ei fcu un pas, cu acelai rezultat, i se opri, prudent. Un nerv ncepu s pulseze n gamba mea sting. Speram s nu m apuce o cramp dureroas. Dup o tcere ndelungat, cel mai timid membru al echipei scoase un vaiet subire. Suna plin de groaz. N-avei dect s spunei c-s lipsit de sensibilitate, c-s plin de cruzime, c ursc maimuele mutante, dar n acele circumstane am fost ncntat de teama din glasul acela. Spaima lor era att de palpabil, c, dac a fi strigat Bau!", ar fi srit ipnd pn-n tavan i s-ar fi agat de el cu unghiile. Nite stalactitemaimue. Sigur, enervate la culme de un asemenea truc, ar fi cobort de acolo mai trziu i, mpreun cu restul cetei, mi-ar fi scos maele; Iar chestia asta ar fi stricat complet poanta. Dac erau att de speriate pe ct credeam, trebuiau s fac doar o cercetare de mntuial i s se retrag din
cas, iar maimua care dduse alarma ar fi devenit echivalentul biatului care strig: Lupul!" ' Inteligena crescut a acestor rhesus e mai mult un blestem dect o binecuvntare. Odat cu inteligena crescut, apare contiina complexitii lumii, iar din aceast cunoatere rsare un simtmint al misterului, minunarea. Superstiia este faa

a minunrii. Creaturile cu inteligen animalic simpl se tem doal de lucruri reale, precum animalele de prad care le atac. Doai aceia dintre noi care au abiliti cognitive mai nalte sunt capabili s se tortureze singuri cu o menajerie infinit de ameninri imaginare: fantome, vampiri i extraterestri care
ntunecat le mnnc oamenilor creierul. Mai ru, ni se pare dificil s ocolim cele mai luspimnttoare dou cuvinte din orice limb, chiar i din cea a maimuelor: dar dac...

Speram c acele creaturi erau, n clipa aceea, aproape paralizate dc frica produs de o list lung de dar dac". Una dintre maimue strnut, de parc ar fi ncercat s scape de duhoarea din nri. Apoi scuip cu dezgust Cea sperioas se vait din nou. O surat de-a ei i rspunse, nu cu alt vicrit, ci cu un mrit fioros, care dizolv iluzia mea c maimuele erau prea speriate ca puternic pentru a le disciplina pe celelalte dou. Cele trei ptrunser adnc n buctrie, trecur de dulapul cel mare i ieir din raza mea vizual. Preau s fie pline de ambiie, pentru c nu mai erau inhibate de podeaua care trosnea. n camer intr o a doua echip, compus tot din trei membri i, dc asemenea, scoas la iveal doar de lucirea ochilor. Maimuele se oprir ca s
NA

mai

zboveasc pe aici. Cea care mrise nu era intimidat i prea destul de

cerceteze ntunericul de neptruns i se uitar una cte una in direcia mea, fr s dea vreun semn c m-ar fi descoperit. Din fiecare loc din buctrie se auzeau trosnituri continue ale linoleumului frmicios. Am auzit gheare zgriind i o bufnitur, zgomote ce dovedeau, fr urm de ndoial, c una dintre primele trei maimue se cra pe un dulap. Nasturele de pe boneta mea era apsat att de puternic ntre cretetul meu i raftul de deasupra c aveam senzaia c degetul lui Dumnezeu m apsa pe scalp, anunndu-m, ntr-un mod nu prea ftubtil, c numrul meu fusese tras, c biletul meu fusese perforat, ca moneda mea picase prin fant, iar licena mea pentru via fusese revocat. Dac m-a fi aplecat mcar civa centimetri, apsarea s-ar fi redus, dar mi-era team c, n ciuda zgomotului lAcut de maimue, s-ar fi auzit cum spatele i umerii mei se freac de pereii dulapului ngust. Pe de alt parte, nervul ce vibra n picior produsese o cramp groaznic, dup cum m temusem. O Nchimbare minor n poziia mea ar fi atins muchiul gambei i ar fi provocat un chin insuportabil. Un membru al celei de-a doua echipe ncepu s nainteze nc spre mine, privind nervos cu ochii strlucitori cnd ntr-o parj cnd n alta, n timp ce mergea prin bezna compact. n timp i mica bestie deteapt se apropia, am auzit cum lovea ritmic < mna dreapt n zid, ca s se orienteze. n alt colt al ncperii, balamalele ruginite sciiau. Una dina ui zngni cnd fii deschis. Era limpede c deschideau dulapurile i scotoceau orbe prin ele. Sperasem c nu vor fi att de inteligente ca s cerceteze cum i cuvine ncperea sau, mai bine zis, c vor fi prea inteligente ca 2 se pun n pericol scormonind orbete prin locuri In care le putd atepta un om narmat, gata s le trimit n iadul maimuelor. Era suficient de detepte ca s caute peste tot, dar prea proaste ca s f att de prudente pe ct cerea situaia. Din ntlnirile trecute, tiai toate astea, dar, din moment ce m vrsem singur ntr-un cociu ngust i regretasem acest lucru de ndat ce-l fcusem, ndjduiai s fiu contrazis. Maimua care lovea peretele se apropia; ajunsese la un metru c mine. Ochii ei continuau s priveasc n bezna din pri, nu spi mine. Alte balamale scrir. O u nepenit opuse rezisten, dar a deschise, dup cum se deschise i alt u
de dulap. Crampa din gamb deveni mai puternic. Arztoare. Ascuit! Am strns din dini, ca s nu gem. i m durea capul. Bumbul de 1 apc prea c-mi ptrunsese prin east, ajunsese n creier i neci puse s-i croiasc drum ctre ochiul meu drept M durea gtul Umerii mei nepenii nu se simeau nici ei mai bine. M njunghil spatele, apruse o sensibilitate n gingie, deasupra molarului drepl superior, mai aveam i impresia c aveam hemoroizi la vrstl fraged de douzeci i opt de ani i, n general, m simeam nasol A

Maimua care lovea n perete ncet s bat n zid cnd ajunse II col i descoperi dulapul. Sttea chiar n faa mea.
1

Eram cu un metru i vreo douzeci de centimetri mai nalt dect maimua i mai greu cu vreo cincizeci de kilograme. Dei bestia era enervant de inteligent, eu eram mai detept. Cu toate astea*
spaim i scrb, plngnd in sinea mea, Hi le-a fi limtit primitiva, priveam n jos spre ea cu

Aceeai repulsie i team pentru propria via pe care


i li uor s-i bai joc de

dac n faa mea s-ar fi aflat un demon rsrit direct din iad.

maimue cnd eti la o distan linititoare de ele. Dar, cnd te afli aproape, te cuprinde o spaim

te

npdete un simmnt care-i nghea sufletul de ceva MMin

i umple lumea

treziei de atmosfera acut de real, dar simultan

suprarealist a celui mai groaznic comar.

Simpatia pe care o simisem mai devreme pentru ele rmsese ft#naibii diminuat, dar nu mai aveam pic de mil. Bine. Judecind dup direcia n care erau aintii ochii strlucitori i 4upa sunetele bjbite fcute de minile ei, maimua explora cadrul din fa, de care fusese prins ua dulapului. Ci lock-ul c n tarea mai puin de un kilogram i jumtate, dar l llmtcam greu ca o piatr de mormnt. Am apropiat degetul de trgaci. Optsprezece cartue. De fapt doar aptesprezece. Trebuia s numr mpucturile i s opresc ultimul glon pentru mine. Peste toate sunetele din buctrie, am auzit maimua care trgea de una dintre balamalele stricate de care atrnase cnd va ua dulapului n care m aflam. Adlncimea ascunztorii jalnice n care m refugiasem era doar de vreo jumtate de metru, ceea ce nsemna c m aflam la civa centimetri de primata curioas. Dac ar fi cutat n dulap, nu exista vreo ans s nu m gseasc. Doar duhoarea cumplit din camer o mpiedicase s m adulmece. Crampa din gamba sting mi se rsucea prin muchi ca o srm ghimpat. mi era team c piciorul o s zvcneasc involuntar.
n alt parte a camerei s-a auzit o u de dulap care se nchidea. Apoi alta se deschise, n scrit de balamale.

Limoleumul trosni sub picioare mici, iui. O maimu scuip, de parc ar fi ncercat s scape de gustul nn
mpuit. Aveam sentimentul ciudat c eram pe cale s m trezesc i s m pomenesc n pat, n siguran, lng Sasha. Inima mi btea cu putere. Exista posibilitatea s nu mai au< niciodat vocea Sashei, s n-o mai (in In brae, s nu mai privesc ochii ei blnzi. Un lucru la fel de groaznic ca posibilitatea de a j sftiat de viu de ceat. Dar i mai nfiortor era glndul c nu voi: alturi de ea, ca s-o ajut s se adapteze la ciudata i violenta lumi nou, c o voi lsa singur cnd, la sfritul zilei urmtoare, noapte se va ntoarce nc o dat acas, in Moonlight Bay. ului

In

faa

mea,

maimua

rmnea

invizibil,

cu

excepia

ochila

luminesceni, care preau s fie i mai strlucitori cnd maimui privea

suspicioas n dulap. Atenia ei se tot muta, de la picioarele mele la trup, la faa mea... Poate c avea o vedere de noapte mai bun ca a mea, dar 11 bezna aceea lichid, la fel ca aceea de la adlncimea de zece kiloi metri sub nivelul mrii, eram amndoi la fel de orbi. i Apoi privirile ni se ntlnir.
Parc eram ntr-o nfruntare a privirilor. Nu cred c imaginaii mea o luase razna. Creatura aia nu se uita la sprncenele mele sau li rdcina nasului meu, ci m privea direct n ambii ochi. i

Iar eu n-am privit n alt parte. Dei nu eram trdat de clipirea ochilor, cum era maimua, totu ochii mei puteau servi drept oglinzi, n care se reflectau slab ochi ei lucitori. Poate c vedea doar o licrire vag, fr a fi sigur c vedea cu adevrat ceva, dar rmsese atras de acel mister. M-am gndit s nchid ochii, pentru ca globurile luminoase aii maimuei s nu mai fie reflectate. Dar mi-a fost team c o s rate] brusca ei clipire de nelegere, deci s n-o pot mpuca nainte s st repead la mine i, poate, s m mute de mna n care ineau pistolul sau s se care pe mine i s-mi sfie faa. nfruntndu-i privirea cu o asemenea intensitate i att de aproa pe, am fost surprins s-mi dau seama c teama i repulsia puteau coexista cu o mulime de alte. emoii puternice: furie mpotriva celor care fcuser posibil existena acestei noi specii, regrel pentru hidoasa deformare a lumii minunate pe care ne-o druisfl Dumnezeu, uimire provocat de inteligena neomeneasc, dar im* posibil de negat din ochii aceia bizari. i disperare total. i singurtate. i... da, i o speran nebuneasc, iraional... Stind in faa pistolului meu, fr s-i dea seama c nu avea nici o ans mpotriva armei, creatura scoase un sunet uor, care semna mai degrab cu cel scos de un porumbel dect cu cel scos de un rhesus. Sunetul prea a fi o ntrebare. O alt maimu ip. Am fost ct pe ce s aps, din reflex, pe trgaciul Glock-ului. Dou voci se adugar primei. Maimua din faa mea plec de lng dulap. Se ndeprt, atras dc glgie. De fapt, glgia arta c se strnseser toate ase n cellalt capt al ncperii. Nu vedeam ochi lucitori ndreptai spre mine. Gsiser ceva care-i interesa. mi imaginam c era sursa duhorii. Dup ce mi-am luat degetul de pe trgaci, mi-am dat seama c o mas lipicioas mi se ridicase n gt poate c era inima mea, poate c era doar

dejunul - i trebuia s trudesc din greu ca s-o mping la loc n jos i s reuesc s respir din nou. n timp ce privisem maimua n ochi, m cuprinsese o ciudat detaare fizic, att de complet nct ncetasem s simt spasmul dureros din gamba cuprins de crampe. Acum chinul revenise, mai ucut ca nainte. Din cauz c toi membrii echipei de cercetare fceau zgomot, fiind ateni n alt parte, am exersat muchiul afectat de crampe ct im putut de bine, mutndu-mi greutatea de pe clci pe degete i napoi. Manevra uura oarecum durerea, dar nu suficient ca s fiu ftigur c puteam s m mic plin de graie, dac vreuna dintre maimue m-ar fi invitat la vals. Membrii echipei de cercetare ncepur s plvrgeasc, n gura mare. Maimuele erau aate. Dei nu credeam c au un limbaj de felul celui pe care-l avem noi, totui, dup behiturile, uierturile, mtriturile i ciripitul lor, prea evident c discutau ceva. Ca i cum uitaser dup ce veniser iniial. Uor de distras, gata oricnd s cad n anarhie, dispuse s renune la interesul comun n favoarea imurilor pentru prima oar, maimuele mi se preau a semna teribil de mult cu oamenii. Cu ct ascultam mai mult, cu att mi venea mai mult s cred c putea s scap cu via din bungalow. mi roteam piciorul, ncordlnd i relaxind gamba, cnd un dintre certree se desprinse de restul grupului i travers bu ctria, Indreptlnduse spre ua care ddea In sufragerie. n clip In care i-am zrit lucirea ochilor, am ncetat s m mic i al pretins c-s o mtur. Maimua se opri n pragul sufrageriei i ip. Se prea c/ chema pe ceilali membri ai cetei care, probabil, ateptau afar, I porticul din fat, sau cercetau dormitoarele. Se auzir imediat glasuri care rspundeau. Rsunar tot mi aproape. Perspectiva de a mpri spaiul ngust al buctriei cu i mi multe maimue - poate cu toat trupa - mi ddea peste cap sperai ele de supravieuire. Pe msur ce ncrederea mea zdruncinat fi cea loc disperrii, mi-am examinat opiunile i n-am gsit nici uni Adncimea disperrii mele era att de abisal nct m-am ntre bat ce ar fi fcut ntr-o asemenea situaie nemuritorul Jackie Chai Rspunsul era simplu: Jackie ar fi nit din dulapul pentru mtui cu un salt atletic i ar fi aterizat chiar n mijlocul echipei de cerci tare, i-ar fi tras un ut ntre picioare uneia dintre maimue, ar fi izb cu lovituri de karate n gt nc dou i ar fi srit n picioare, ar: spus o glum, le-ar fi rupt braele i picioarele multor adversari, I timpul unei uluitoare piruete de pumni i uturi, s-ar fi strimta nenttor i amuzant, aa cum nu mai face nimeni de pe vremea li Buster Keaton i Charlie Chaplin, ar fi dansat pe capetele membri lor rmai n viat
MC

ai cetei, ar fi srit prin fereastra de deasupr chiuvetei i ar fi tulit-o ctre un loc sigur. Jackie Chan nu are nicic dat crcei la gambe. ntre timp, crampa din gamba mea devenise att
lacrimile. I n buctrie intrar mai multe maimue. Plvrgeau n timp de dureroasa c-mi dduser

ci mergeau, de parc descoperirea unei creaturi n descompunei reprezenta ocazia ideal de a chema toate neamurile, de a deschidjj un butoi cu bere i de a trage un chiolhan. i Nu mi-am dat seama cte lighioane se adugaser celor ase du) echipa iniial. Poate dou. Poate patru. Oricum, nu mai mult dl cinci sau ase. i Prea multe. i Nici una dintre nou-venite nu arta cel mai mic interes pentru foitul n care m gseam. Se alturaser celorlalte, n jurul mormanului de came putred care le fascina, i continuaser s plvrgeasc de zor. Dar norocul meu nu putea s dureze prea mult. Oricnd puteau decide s termine de inspectat dulapurile. Individul care aproape c IHA decoperise putea s-i aminteasc de faptul c simise ceva eludat n zona aia. M-am gndit s m strecor afar din dulapul pentru mturi, s Itin furiez pe lng zid, ctre u i s m ascund ntr-un col al Sufrageriei, ct mai departe posibil de traficul principal. nainte s Intre n buctrie, prima echip de cercetare se asigurase c nu se Ncundea nimeni n camera aceea. N-o s scotoceasc de dou ori cclai loc. Din cauza crcelului, nu puteam s m mic iute, dar puteam s IttA bizui pe ajutorul ntunericului, bunul meu prieten. Iar dac a fi rftmas locului mai mult timp, nervii mei s-ar fi ncordat att de tare, OB ar fi plesnit. Tocmai cnd reuisem s m conving c trebuia s plec, una dintre maimue sri din grmada celor care se strnseser ca s discute i se ntoarse la ua sufrageriei. Rcni ceva, probabil chemnd Ii membri ai cetei s vin i s miroas rmiele mpuite. Cu toat plvrgeala i mormiala mulimii ghemuite n jurul mortciunii, am putut auzi strigtul de rspuns ce venea de undeva din bungalow. Buctria era doar cu un pic mai puin zgomotoas dect cuca maimuelor dintr-o grdin zoologic. Poate c o s se aprind lumina i o s descopr c sunt ntr-un episod din Zona Crepuscular. Poate c nu m numeam Cristopher Snow, c acesta era numele pe care-l purtasem ntr-o via anterioar, iar acum eram una dintre ele, rencarnat ntr-o maimu rhesus. Poate c nu eram lutr-un bungalow din Oraul Mort, ci ntr-o cuc gigantic, nconjurai de oameni care ne artau cu degetul i rdeau, n timp ce noi ne legnam de funii i ne scrpinam fundurile chele...

i, ca i cum a fi provocat soarta gndindu-m la luminai lucire apru in fata casei. Mi-am dat seama de acest lucru pentruI maimua din pragul sufrageriei ncepu s se iveasc din ntuner aa cum o imagine se solidific treptat pe un film Polaroid.
Fenomenul nu alarm i nu surprinse animalele, deci

z presupus c lighioana ceruse s fie

adus lumin. Nu m incinta deloc aceast schimbare. Perdeaua de ntunei sub care m ascunsesem urma s fie tras la o parte. 8 I Din cauz c lumina care se apropia era de-un alb rece, nu |ftlhcn i nu tremura, ca aceea produs de o flacr, am dedus c provenea de la o lantern. Raza nu fusese ndreptat spre u, dar liuiiimia ce sttea n prag era luminat indirect, prin reflectare, Wc a ce arta c aveam de-a face cu un model cu dou sau trei bateMi, nu cu o lantern tip stilou. tiam c, n msura n care le permiteau minile mici, maimuele foloseau unelte. Probabil gsiser lanterna sau o furaser Ihai degrab ultima variant fiind cea corect, pentru c maimuele ||U au mai mult respect pentru lege i proprietate dect au pentru manierele elegante. Maimua din prag se uita cu un aer ciudat de ateptare, poate i Ou un pic de uimire, la ncperea care se lumina tot mai mult n cellalt capt al buctriei, n coltul n care nu puteam s VAd, restul lighioanelor tcuser. Am presupus c, la fel ca maimua din prag, i ele erau fascinate, chiar cuprinse de veneraie. Din moment ce sursa luminii nu era dect o lantern, deci nimic Ieit din comun, am presupus c persoana care aducea lumina avea ceva ce le provoca respect maimuelor. Sigur, devenisem curios, dar nu aveam chef s mor ca s-mi satisfac curiozitatea. Pe u ptrundea deja o cantitate periculoas de lumin. Nu mai ilomnea bezna absolut. Puteam zri contururile dulapurilor din buctrie. Cnd m-am uitat in jos, am observat c, dei eram in umbr, mi vedeam minile i pistolul. Mai mult, mi vedeam hainele l pantofii, n ciuda culorii lor negre. Crcelul mi provoca arsuri n picior. Am ncercat s nu m gndesc la el. Ca i cum ai putea s nu te g nde ti la un urs grizzly care-i roade piciorul! Pentru a-mi limpezi vederea, am clipit, ndeprtnd involun^ tarele lacrimi de durere i uvoiul de sudoare rece. S uit de pericolul reprezentat de ntunericul ce se retrgea. Curnd, ceata va fi n stare s miroas ap de Snow, peste duhoarea de putreziciune.

Maimua din prag fcu doi pai napoi, n timp ce lumina se apropia. Dac s-ar fi uitat n direcia mea, n-ar fi avut cum s nu m vad. Parc eram ntr-un joc din copilrie, n care pretindeam, ci* toat puterea, c sunt invizibil. n sufragerie, cel care aducea lumina se opri i-i ndrept atenia spre altceva. Cnd lumina se reduse, un murmur se ridic din rndul maimuelor din buctrie. Bezn uleioas se scurgea din colurile camerei, cnd am auzit sunetul care atrsese atenia maimuei. Zgomotul unui motor. Poate un camion. Se auzea tot mai puternic. Din faa casei rsun un strigt de alarm. n sufragerie, cel care ducea lanterna o stinse. Echipa de cercetare o tuli din buctrie. Linoleumul trosni sub picioarele lor, dar ele nu scoaser alt sunet Ieir din sufragerie, retrgndu-se cu aceeai grab pe care o artaser atunci cnd nvliser din strad n bungalow. Fuseser att de tcute, c n-am fost convins c plecaser cu adevrat. Bnuiam c se jucau cu mine i c m ateptau n ua sufrageriei. Iar cnd urma s ies din buctrie, aveau s nvleasc peste mine, striglnd vesele Surpriz!", s-mi scoat ochii, s-mi mute buzele i s citeasc viitorul n mruntaiele mele. Zgomotul motorului devenea tot mai puternic, dei vehiculul care-l producea se afla nc departe. n nopile n care explorasem zonele pustii din Fort Wyvem, nu auzisem niciodat un motor sau vreun sunet produs de un dispozitiv mecanic. De obicei, locul era att de tcut, nct prea un Avanpost de la captul timpului, cnd soarele nu rsrea nc, stelele rmneau fixe pe cer, iar singurul sunet era vicritul ocazional ttl vintului ivit de nicieri. n timp ce ieeam ncet din dulapul pentru mturi, mi-am amintit ce m ntrebase Bobby cnd i spusesem s vin pe albia rului: Trebuie s m trsc sau pot s merg n picioare?" i rspunsesem c nu are rost s se furieze. Asta nu nsemna c-i spusesem s vin cu surle i trmbie. i-i mai spusesem s-i pzeasc fundul. Dei nu-mi imaginasem c Bobby ar fi putut s vin cu maina In Wyvem, bnuiam c vehiculul care se apropia era jeepul su. Ar fi trebuit s anticipez chestia asta. Bobby rmnea Bobby, la urma urmei. La nceput am crezut c maimuele se speriaser de zgomotul mainii, c fugiser de team s nu fie vzute i urmrite. i petreceau majoritatea timpului n muni, n pdure i venind n Moonlight Bay n misiuni

misterioase, al cror rost nu-l tiu - doar dup apusul soarelui, preferind s-i limiteze vizitele la nopile n care beneficiau de dubla pavz a ntunericului i a cetii. Chiar i atunci cltoreau, pe ct se putea, prin canale de drenaj, parcuri, vi de toreni, albii uscate de ru, locuri virane i se furiau de la un copac la altul. Cu rare excepii, nu se arat; sunt adevrate maestre ale secretului, micndu-se printre noi pe furi, ca termitele care merg prin zidurile caselor noastre sau ca rimele ce guresc pmntid de sub picioarele noastre. Aici, ntr-o zon n care se simeau mai n largul lor, reacia la zgomotul motorului
s coboare... Zgomotul motorului se auzea tot mai puternic. Vehiculul se afla In vecintate, probabil la cteva cvartale. Am abandonat orice precauie i am ncercat s-mi scutur durerea din picior, de parc ar fi fost o potaie ce muca i de care puteai sa scapi dndu-i un ut. Am ieit chioptnd din buctrie i am trecut orbecind prin sufrageria fr maimue. Din cte mi-am ar fi putut s fie mai ndrznea i mai agresiv dect n ora. Ar fi putut s nu fug. Ar fi putut s se apropie. S urmreasc maina fr s fie vzute i s atepte ca oferul s parcheze i

dm seama, nici una dintre

fermele de purici nu se afla n camera de zfl Am ajuns la fereastra de la care le privisem mai devremeM m-am lipit de geam. Am vzut opt sau zece lighioane n strad. Ol borau, una cte una, ntr-o gur de canal deschis, n care se prtfl c dispruser i camaradele lor. Din fericire, Bobby nu se afla n pericolul de a-i fi scos creienH pentru a-i fi transformat craniul n vaz care s mpodobeasc vizuina vreunei maimue. Nu se afla n pericol iminent. Iui ca o ap de munte, maimuele se scurser n gura de canajl disprur ca o bobit de argint viu ce se rostogolete. n absenfl lor, strada mrginit de copaci prea s nu fie mai substanial decfl peisajul unui vis, o iluzie de umbre rsucite i de lumini de mnafl doua, i puteam s cred c ntreaga ceat de maimue fusese imtifl ginar, ca personajele dintr-un comar. ndreptndu-m spre ua din fa, am pus ncrctorul dJ rezerv n buzunarul tocului de la umr. ns am continuat s iii Glock-ul n mn.
Cnd am ajuns n portic, am auzit capacul canalului alunecnd

\m locul su. Am fost

surprins c maimuele aveau putere suficient c J s manevreze un obiect greu din puul de dedesubt, o sarcina dificil chiar i pentru un brbat solid. Zgomotul motorului reverbera n bungalow-uri i copaci,] Vehiculul era aproape, dar nu se vedea lumina farurilor. n timp ce m ndreptam spre strad, ncercnd s scap de crcelJ capacul canalului se potrivi n locaul su. Am ajuns la timp ca s vd captul curbat al unui crlig de oel strecurndu-se printr-o gau r a capacului, tras

de dedesubt. Echipele municipale de ntreinen a strzilor folosesc asemenea unelte pentru a ridica i a trage capa cele, fr a trebui s le apuce de margine. Maimuele gsiser sat furaser crligul. Dac atrnau de el vreo dou puteau s trag discul, ascunzndu-i urmele.
Folosirea uneltelor de ctre maimue avea implicaii evidente, la care nu ndrzneam s m gndesc.

m> Lumina farurilor fulger prin spaiul dintre bungalow-uri. Btynloneta. Trecea pe strada paralel cu cea pe care m aflam, PtU'nlo de csue. m Cu toate c nu vzusem nici un detaliu al mainii, eram convins li aparinea lui Bobby. Zgomotul motorului corespundea jeepup|
unde pbuia s ne ntlnim.

MAU i se ndrepta spre zona comercial a Oraului Mort,

w M-am ndreptat i eu n direcia aceea, cnd sunetul motorului s-a PdepArtat. Durerea mi dispruse din gamb, dar nervul continua || fie afectat, lsndu-mi piciorul sting mai nevolnic dect dreptul, b ndrzneam s fug, pentru c durerea putea s revin. Dc deasupra s-a auzit zgomot de aripi ce spintecau aerul cu fermele lor de iatagane. Am privit n sus, aplecndu-m involuntar Mnd un stol de psri trecu ntr-un zbor jos, n formaie strns, i ttUparu n noapte. Viteza zburtoarelor i ntunericul m mpiedicaser s le Idrniific specia. Poate c erau psrile care se cuibriser in copacul sub care m ascunsesem ca s-l sun pe Bobby. Cnd am ajuns la captul cvartalului, am vzut c psrile zburau n cerc deasupra interseciei, de parc ar fi ateptat s le ajung din urm. Am numrat zece sau dousprezece mai multe dect fliNeser cele care m supravegheaser din dafinul indian. Comportarea lor era bizar, dar n-am avut impresia c doreau A mi fac ru. Chiar dac m nelam i reprezentau un pericol pentru mine, Au aveam cum s le evit. Dac mi-a fi schimbat ruta, ar fi putut s ma urmreasc fr probleme. n timp ce treceau prin faa lunii ce cobora, zburnd mai lent ca nainte, le-am vzut suficient de limpede ca s le identific drept loimi-denoapte. Din cauz c triete n mediul meu, cunosc bine aceast specie, cunoscut i sub numele de caprimulg, i care cuprinde aptesprezece varieti, inclusiv rndunica-de-noapte. oimii-de-noapte se hrnesc cu insecte - molii, furnici zburtoare, nari,
gndaci i mnnc n timpul zborului. nha gustarea din aer, apoi fug dintr-o parte n alta, dup un model de zbor aparte, prvlire-zbor drept-rsucire, care le identific mai mui dect orice. Luna plin le ofer circumstanele ideale pentru un banche pentru c la lumina selenar insectele zburtoare se zresc mi bine. De obicei, oimii-de-noapte nu stau locului o clip n cond (iile acestea, spintecnd fr ncetare aerul n timp ce se hrnesc. L

Lampa lunar de deasupra, pe moment neobturat de nori, 1 asigura o vntoare bun. i totui, psrile nu intenionau s profite de acele condiii

ideale. Acionau mpotriva instinctului lo: ignorau lumina lunii i zburau ntrun cerc cu diametrul de vre zece metri, deasupra interseciei. Majoritatea zburau n ir, doar tre perechi naintau n tandem. Nici una dintre ele nu scotea un sunet Am traversat intersecia i am mers mai departe. n deprtare, zgomotul motorului se opri brusc. Dac era jeepu lui Bobby, nsemna c ajunsese la locul de ntlnire. Parcursesem o treime din cvartalul urmtor, cnd stolul s-a lua dup mine. A trecut pe deasupra mea, la o altitudine mai mari dect nainte, dar suficient de aproape ca s m fac s-mi la capul n jos. Cnd am ajuns n alt intersecie, formaser din nou un carusel al psrilor dar fr flanet , rotindu-se la zece metri de so] Dei o tentativ de a numra psrile s-ar fi terminat cu o ameeal mai mare dect cea pe care ai gsi-o ntr-o sticl de tequila, am fost sigur c numrul oimilor-de-noapte crescuse. Dup nc dou cvartale, mrimea stolului devenise evident nu mai trebuia s numeri psrile ca s-i dai seama c numrul lor crescuse. Cnd am ajuns la intersecia a trei alei, intersecie n care se termina strada pe care mersesem, deasupra ei se roteau linitite cam o sut de zburtoare. n cea mai mare parte, erau grupate n perechi, iar inelul zburtor naripat avea dou straturi, unul cu doi-trei metri mai sus dect cellalt. ' M-am oprit i am privit n sus, uluit. * Mulumit circului pe care-l am ntre urechi, pot s observ cel mai mic semn nelinititor i s-l
extrapolez pn la o teroare de proporii cosmice. Dar, dei psrile m enervau, nu credeam c reprezint o ameninare. Comportarea lor anormal, evident, nu implica agresiune, biletul aerian, cu un model monoton, dar inexprimabil de graios lin vedea o stare de spirit limpede i imposibil de confundat, cea a

oricrui balet interpretat de dansatori pe o scen, i te afecta ca oi tir pies


de pregnant, c mi-a tiat rsuflarea i m-a fcut s simt c n vene mi curge ceva

muzical menit s ating sufletul - iar acea stare de ipirii era tristeea. O tristee att
mai amar

Itctt sngele.

Poeilor dar i celor crora li se ntoarce stomacul pe dos cnd |Ud de poezie psrile n zbor le evoc gnduri de libertate, spefanta, credin, bucurie. ns zgomotul produs de aripile acelea era Jalnic precum vai cari tul vntului arctic, care trece peste o mie de kilometri de ghea stearp; era un sunet disperat, iar n sufletul meu se contopea cu o greutate de ghea... Cu o sincronizare perfect i o coregrafie care sugera conexiuni psihice ntre membrii stolului, dublul inel de psri se transform, treptat, ntr-o singur spiral ascendent. Se ridic precum o funie ncolcit de fum negru, ce urca n hornul nopii, trecnd pe lng luna buhit i devenind tot mai

puin vizibil n faa stelelor, pn Ctnd se risipi ca un abur de-a lungul i dea latul acoperiului lumii. Totul era tcut. Nemicat. Mort. Comportarea oimilor-de-noapte fusese anormal, sigur, dar nu o aberaie fr neles, nu o ciudenie. Existase o socoteal - aadar, o logic n acel spectacol aerian. Ghicitoarea nu avea o soluie simpl. i nici nu eram sigur c voiam s-o gsesc. Rezultatul nu mi se prea linititor. Psrile n sine nu reprezentau o ameninare, dar spectacol ul lor bizar nu
putea fi considerat un lucru bun. Era un semn. O prevestire. Nu felul de prevestire care te face s cumperi un bilet la loterie sau s de duci iute n Las Vegas. Nu o prevestire care s te conving s-i riti averea la burs. Nu, era un semn care s te inspire s te mui n zona rural din New Mexico, ct mai sus n munii Sangre de Cristo, ct mai departe posibil de civilizaie, cu rezerve de hran, dousprezece mii de cartue i cu o carte de rugciuni. Am pus pistolul n tocul de sub jachet. M-am simit brusc obosit, sectuit Am tras aer adnc n piept, de cteva ori, dar aerul pe car inspirasem prea trezit, ca acela expirat

.J

Cnd mi-am trecut mna peste fat, spernd s-mi alung scrbjj m-am ateptat ca pielea s-mi fie umed. Era uscat i fierbinte. Am gsit o pat sensibil, de mrimea unui bnu, chiar su umrul obrazului sting. Am masat-o uor cu vrful degetulu ncercnd s-mi amintesc dac m lovisem de ceva
n timpi aventurilor din noaptea aceea. Orice durere fr cauz aparent este un semnal posibil al una leziuni n formare, al cancerului de care reuisem s scap pnl atunci. Dac-mi apare o zon sensibil sau dureroas pe fa sau pJ mini, care slnt expuse la lumin chiar dac au fost protejatei ansele de tumoare malign cresc. Lundu-mi mna de pe fa, mi-am amintit c trebuie s triesc clipa. Din cauza XP-ului, m-am nscut fr viitor i, n ciudi limitrilor, triesc o via plin poate una mai bun preocupndu-m ct mai puin posibil de ce-ar putea s aduc ziua d< mine. Prezentul este mai viu, mai preios, mai satisfctor daca nelegi c-i tot ce ai.

Crpe diem,
n mine.

a spus poetul Horaiu, cu mai mult de dou mii de ani n urm. Triete clipa! i nu avea ncredere mi se pare mai potrivit pentru mine. Triesc noaptea, storcind din ea tot ce are de oferit, i

Crpe noctem 9 i

refuz s m gndesc la faptul c, mai trziu, ntunericul ntunericurilor va face acelai lucru cu mine.

Pasrile solemne m aruncaser ntr-o stare de spirit groaznic, ciur m nvlui asemenea unor fulgi care li s-ar fi

desprins din trlpi. Am ieit, plin de hotrre, din penajul acela i m-am ndrep|it ctre cinematograf, unde m atepta Bobby Halloway.

S-ar putea ca pata dureroas de pe obrazul meu s nu devin niciodat o leziune sau o pustul. Dar rolul ei, ca surs de griji, l'uscse de a m distrage de la gnduri pe care m temeam s le nfrunt: cu ct Jimmy Wing i Orson lipseau mai mult timp, cu att cretea posibilitatea ca ei s fi murit La marginea de nord a cartierului de locuine din Oraul Mort
NC afl un
parc cu terenuri de handbal la un capt i cu terenuri de tenis la cellalt n mijloc se ntind hectare ntregi de cmp bun pentru picnic umbrit de stejari de California, care o duceau foarte bine dup nchiderea bazei -, un teren de joac, cu leagne, balansoare i tobogane, un pavilion deschis i un bazin enorm de not.

Pavilionul mare, oval, unde cntaser cndva fanfare n nopile de var, este singura construcie dichisit din Wyvem: n stil victorian, nconjurat de o balustrad, cu coloane canelate, o corni ridicat pe o structur de rezisten complicat i un acoperi fantezist, care cobora de la fleuron spre streain ntr-o scoic de indril, ce amintea de faldurile unui cort de circ. Aici, sub iruri de becuri colorate, dansaser brbai tineri cu soiile lor, apoi se duseser s-i gseasc moartea n al Doilea Rzboi Mondial, n Rzboiul din Coreea, n cel din Vietnam i n alte ncierri mai mrunte. Becurile atmau nc din grind n grind, fr electricitate, acoperite de praf. Aveai impresia c vedeai cu coada ochiului, jfl noaptea luminat de lun, fantomele martirilor democraiei dansnB cu spiritele soiilor lor...

n timp ce mergeam prin iarba nalt, pe lng bazinul de nota comunitii al crui gard de srm se lsase pe tot perimetrul, ia n citeva locuri era complet distrus f am grbit pasul, i nu numM pentru c m grbeam s ajung la cinematograf. Nu se ntmplaa nimic aici care s m fac s m tem de acel loc, dar instinctul ifl spunea s nu zbovesc lng adncitura cu ziduri din ciment. Baa nul are o lungime de aproape aptezeci de metri i este lat de vra douzeci i cinci, cu o platform pentru salvamari n centru. n aci moment era plin pe trei sferturi cu ap de ploaie. Apa aceea neaga arta neagr i n timpul zilei, pentru c gemea de frunze putrezit! i de alte resturi. n amestecul acela mpuit, pn i luna i pierde! puritatea argintie i se reflecta distorsionat, galben ca fiere! precum figura unui spiridu dintr-un vis. Dei m aflam la distan, simeam miasma gunoaielor B putrefacie. Duhoarea nu era la fel de insuportabil precum cea di! buctria bungalowului, dar se apropia de ea. Dar mai ru dect mirosul era aura bazinului, care nu putea fl perceput cu cele cinci simuri obinuite, dar care devenea aparent! pentru un al aselea sim, indescriptibil. Nu, imaginaia mea prei activ n-o luase razna. n toate timpurile, calitatea real, de netga duit a unui bazin a fost o energie subtil, dar de-o foiala rece, cari i face mintea s se contracte, o vraj rea care alunec pe suprafaa sufletului tu cu toat percepia tactil a unui ghem de viermi ce s agit n palma ta. Mi s-a prut c aud un pleoscit, ceva care sprgea suprafa blii, urmat de o spumegare untoas, de parc clipocea un notto: Am decis c zgomotele acelea erau
rodul imaginaiei mele. Dar, d! toate acestea, cnd nottorul s-a apropiat de captul bazinului, an luat-o la goan. Dincolo de parc se afl Commissary Way, n partea de nord a creia se gseau ntreprinderi i instituii care, pe lng cele din Moonlight Bay, deserveau cnd va cei treizeci i ase de mii de militari activi i cele treisprezece mii de rude ale acestora. Magazinul cinematograful se gsesc la capetele opuse ale strzii lungi. ntre

| exist o frizerie,

o spltorie, o florrie, o brutrie, o banc, tiuitul soldailor, clubul ofierilor, biblioteca, un pasaj cu jocuri, o MUlinit, o coal elementar, un centru pentru gimnastic i alte
Bfcgnzine - toate goale, toate cu firmele terse de vreme. sunt banale, dar, tocmai din

Cldirile acelea cu un etaj sau dou

fauau simplitii

lor, plcute ochiului: indril alb, perei din beton VOptiiti, stucatur. Natura utilitar a construciilor militare combiftitn cu economia din perioada crizei

economice care ghida orice proiect din 1939, cnd fusese ntemeiat baza - ar fi putut avea ca Militat o nfiare industial urt. Dar arhitecii armatei i eriniile dc constructori fcuser un efort s ridice cldiri cu oarecare tic, bazndu-se doar pe principii fundamentale precum linii i nu'"
uri armonioase, plasare ritmic a ferestrelor i linii variate ale leoperiurilor, dar complementare. p Cinematograful arat la fel de umil ca toate celelalte cldiri, cu boopcriul neted, pornind de la peretele din fa, de deasupra intrrii Nu tiu ce film rulase ultima oar aici, nici numele actorilor Nre jucaser n el. Doar patru litere negre, din plastic, rmseser In vitrina ce anuna filmul i distribuia, formnd un singur cuvnt: ^CINE".

n ciuda absenei unui semn de punctuaie concludent, am citit piesajul acela enigmatic ca pe o ntrebare disperat, legat de teroarea genetic care se prsise n laboratoarele ascunse undeva, n pAinntul de aici. Cine sunt? Cine eti? Cine vom deveni? Cine ne-a fAcut asta? Cine ne poate salva? Cine? Cine?" Jeepul negru al lui Bobby era parcat n faa cinematografului. Acoperiul din plastic i pereii nu fuseser prini de ram, aa c vehiculul rmsese deschis nopii. Pe cnd m apropiam de main, luna se cufund n spatele norilor din vest, att de aproape de orizont, nct nu putea s reapar dect la distan de un cvartal; l-am vzut limpede pe Bobby stnd In spatele volanului. Avem aceeai nlime i aceeai greutate. Cu toate c am prul blond, iar el castaniu-nchis i cu toate c ochii mei sunt de un albastrudeschis, iar ai lui att de negri c au scinteieri albastre, mu] ne cred frai. Suntem cei mai buni prieteni de la vrsta de unsprezec ani i probabil c am crescut n aa fel nct s semnm. Stm, n aezm i mergem n aceeai poziie, cu acelai ritm. Poate pentru c am petrecut mult timp fcnd surf, sincronizndu-ne cu marea. Sash susine c avem o graie felin, lucru care cred c ne flateaz, dai indiferent ct de felini
am fi, nici unul din noi nu bea lapte dintrn farfurie, nici nu prefer o cutie cu nisip camerei de baie. M-am dus n partea dreapt a mainii, m-am prins de bar i ai srit n jeep, fr s mai deschid ua joas. A trebuit smi tra picioarele peste un mic rcitor Styrofoam, care era aezat pe podei n faa scaunului. Bobby purta pantaloni kaki, un pulover alb, cu mneci lung din bumbac, i o cma hawaian peste pulover. Stilul lui n seamn cu al altcuiva. i

Bea o berea Heineken. Dei nu l-am vzut niciodat beat, i-ai zis: i - Sper c nu eti prea trotilat. - Trotilat nu nseamn prost sau urit, rspunse el, continund al
strada i sugernd c termenul prea" n-ar trebui folosi niciodat. ) Noaptea era plcut de rcoroas, aa c l-am ntrebat: - mi dai i mie o Heinie? i priveasc

- Servete-te! i Am pescuit o sticl din gheaa din rcitor i i-am scos capacu Nu-mi ddusem seama ct de sete mi fusese. Berea spl guti amar care-mi rmsese n gur. Bobby privi n oglinda retrovizoare un moment, apoi i ren drept atenia spre strada din faa noastr. I

ntre scaune, cu eava ndreptat spre spatele mainii, era j puc, cu patul ca un miner de pistol. - Bere i arme, am spus eu, cltinnd din cap. - Ai venit pe albia rului, cum i-am zis? - hl... - Cum ai trecut cu maina prin gard? \ Am lrgit gaura. M ateptam s vii pe jos. Nu puteam s car rcitorul. O
s ne prind bine s putem s ne deplasm repede, am zis, |!ndindu-m la dimensiunile zonei pe care trebuia s-o cercetm. - Pui groaznic, frtate! - Am trudit din greu pentru asta. | De oglinda retrovizoare atima un dispozitiv de mprosptat |trul, de-un galben-aprins, n form de banan. Bobby l desprinse i

- Se vede c nu facem parte din secta Amish. i

4a oglind i mi-l ag de urechea sting.

Uneori e prea glume ca s-i mearg bine. Nu m fcea s rid. - E o banan, i-am zis. Dar miroase a brad. - Vechea ingeniozitate american. N-o egaleaz nimic! - Am dus oameni pe Lun. - Am inventat cereale pentru micul dejun, cu arom de ciocolat. - Nu uita
scrba aia de material plastic. - Cea mai bun glum din toate timpurile!

Am ciocnit, solemni, sticlele, ntr-un toast patriotic i am sorbit ndelung din bere. Dei eram nerbdtor s-i gsesc pe Orson i pe Jimmy, intralem n ritmul n care triete Bobby.
ntr-un pat, nainte ca el s apuce s Tipul e att de lene c, dac

ar vizita un bolnav
vr

internat ntr-un spital, asistentele ar crede c e Un pacient n com i l-ar

le explice c au greit Cu excepia momentelor

cnd practic surf i ic las dus nebunete de valurile uriae, Bobby preuiete tihna. Reacioneaz mai bine la vorbe blnde i la sugestii indirecte dect Iu vreun semn de grab. n timpul celor aptesprezece ani de cnd Hlntem prieteni, am nvat s-i apreciez modul relaxat de a trata problemele, chiar dac nu se potrivete cu firea mea. Calmul este esenial ntr-o aciune prudent. Pentru c Bobby acioneaz doar dup contemplare, nu cred c s-a lsat vreodat fraierit de cineva Nan
de ceva. Pare relaxat, chiar somnoros uneori, dar, ca un maestru /.en, e n stare s ncetineasc scurgerea timpului, pn se g ndes te rum s rezolve mai bine ultima criz. - Mito cma! am zis, admirativ. Purta una dintre cmile lui vechi, favorite, cu un model cafej niu, asiatic. Avea o colecie de vreo dou sute i le cunotea povei tea in amnunime. nainte s apuce s-mi rspund, i-am luat-o nainte: - Fcut de Kahala, n 1950. Mtase cu nasturi din coaj d nuc de cocos. Cmaa pe care a purtat-o John Wayne n Big Jiu McLain.

Tcuse suficient ca s spun toate datele cmii, dar tiam c m auzise. i

Mai trase o duc de bere, apoi zise: ! - Te-a apucat interesul pentru pnzeturile aloha sau faci miti de mine? - Fac mito de tine. - S-i fie de bine. j n timp ce se uita din nou n oglinda retrovizoare, lam ntreba - Ce ii n poal? - Ceva care demonstreaz c m bucur c te vd, rspunse e] i-mi art un pistol zdravn. E un Smith & Wesson, model 29. ] - Deci tii c nu ne ducem la o eztoare. - Despre ce-i vorba, de fapt? *j - Cineva l-a rpit pe biatul lui Lilly Wing.
- Cine? i

- Un c, i-am rspuns, sugerndu-i c-i vorba de un icnit, i - Uuuf! exclam el, ceea ce n jargonul surfitilor australieni nseamn valuri stricate de un canal de scurgere, dar termeni cptase i alte nele suri,
nrudite, nici unul pozitiv. i

- L-a nhat pe Jimmy din dormitorul lui, pe fereastr. - i Lilly te-a chemat? i - Am fost doar n locul nepotrivit, n momentul nepotrivi mergnd cu bicicleta pe acolo chiar dup ce fc la a fcut cefcut. u - i cum ai ajuns de acolo aici? i - Dup nasul lui Orson. * I-am povestit despre ticnitul pe care -l ntlnisem sub
depozit I

- Zici c avea ochii galbeni? se ncrunt el. - Galben-cafenii, cred. - Un galben care lucea n ntuneric? - Nu. Un galben-maroniu, chihlimbar ars, o culoare natural. De curnd, ntlniserm o pereche la care avuseser loc modifii
an genetice radicale, oameni pe cale de a deveni ceva mai mult unu ceva mai puin dect oameni, care preau n cea mai mare parte

a timpului normali, dar a cror schimbare

era trdat de scurte, dar delectabile fulgerri de luciri animalice ale ochilor. Erau minai de nevoi stranii, pline de ur i erau capabili de violen extrem. Dac Jimmy se afla n minile unuia ca aceia, lista de chinuri la care putea fi supus depea cu mult slbticiile pe care le-ar fi avut In minte un sociopat obinuit. - L-ai recunoscut pe c? l-am ntrebat pe Bobby. - Ai spus c avea vreo treizeci de ani, pr negru, ochi galbeni I i i
solid? - i are dini mici, ca de copil. un tip

- Nu-i genul meu.

- Nu l-am mai vzut niciodat, am recunoscut eu. - Exist douzeci de mii de oameni in ora. - i nu-i un gagiu pasionat de plaj, pentru c nu l-am vzut printre surfiti. Dar poate fi un localnic pe care nu-l cunoatem. Pentru prima oar n cursul nopii, ncepu s bat briza, o adiere blinda, ce purt spre noi mirosul slab, de neconfundat al mrii. n purcul de dincolo de strad, stejarii devenir conspiratori, comploItnd ntre ei n oapt. - De ce l-a adus c pe Jimmy aici? ntreb
Bobby. - Ca s fie singuri. Ca s-i fac damblaua. - i mie-mi place s-mi fac damblaua. S gtesc cltite. - Probabil c ciudenia locului i alimenteaz demena... - Dac nu cumva are vreo legtur cu Wyvem... - Tot ce se poate. Lilly era ngrijorat din cauza individului de la tiri. - Ce individ? - Rpete copii. Cnd stringe trei, cinci sau ci poate rpi dintr-o comunitate, i arde pe toi, deodat. - Din cauza unor chestii ca asta nu ascult tirile din zilele noastre. - Tu n-ai ascultat niciodat tirile. - tiu. Dar am avut de fiecare dat alte motive. Aadar, ntrel Bobby, privind n noapte, unde ar putea fi acum? - Oriunde. i

- Poate c exist mai muli oriunde" dect putem cerceta... I Nu se mai uitase n oglinda retrovizoare de un timp, aa c
m-am ntors i am verificat ce se afla n urma noastr. - Am vzut o maimu, n timp ce veneam ncoace, zise Bobb calm.

Am luat odorizantul de pe ureche i l-am atrnat din nou c oglind, apoi m-am interesat: "1 - Numai una? Nu tiam c merg singure. - Nici eu. Am cotit la un col de strad i am vzut-o, n lumin farurilor, traversnd n fug strada. Scrba mic! Nu face parte di lanul evoluiei noastre, nici ca verig lips, nici altfel. - Prea deosebit? - Poate c era nalt de un metru i douzeci. Am simit c m trec fiori pe ira spinrii. Toate maimuele rhesus pe care le vzusem aveau doar vre aizeci de centimetri. O belea. Dar la un metru i douzeci, magn tudinea ameninrii lor devenise alta. - Cap mare, zise Bobby. 51 -Poftim?
- nalt de un metru i douzeci, cap mare. Ijl

- Ct de mare? - Nu i-am luat msura pentru plrie. - D-i cu prerea. - Poate ct al tu sau al meu. - La un trup de un metru i douzeci? - Cretet turtit. Deformat.

- ngrozitor, am spus eu. - Teribil de ngrozitor.


Bobby se aplec peste volan, privind prin parbriz. Se micase ceva, la distan de un cvartal de noi. Ceva de mrimea unei maimue. Se apropia lent i sacadat. Am pus mna pe puc i am ntrebat: \

I - i

altceva?

I - Asta-i tot ce am vzut, frtate. A trecut iute. \ Ce noutate! \ - Poate c o s ne pomenim n curnd cu o grmad de maimue fir felul la. Un ciulin, am zis eu, identificnd obiectul care se apropia. Nu ne-am relaxat nici unul. Luna apusese i puteai s-i imaginezi uor c parcul de vizavi jeinca de siluete fantasmagorice aflate sub - i n - stejarii masivi. Cind i-am descris ntlnirea cu banda care fusese gata s m prind n bungalow, Bobby exclam: - Treizeci? Omule, dar se ocup serios de prsit! l-am povestit despre faptul c foloseau lanterna i crlijul pentru capacul de canal. n curnd vor conduce maini i se vor ntlni cu gagicile floastre, bombni Bobby. Termin berea i arunc sticla goal spre mine; am luat-o i am pus-o, cu fundul n sus, n rcitor. De undeva, din lungul strzii, se auzea un scrit uor, ritmic. Probabil o firm de magazin care se legna n uruburi, micat de briz. - Aadar Jimmy poate fi oriunde n Wyvem, zise Bobby. Ce-i cu Orson? - Ultima oar cnd l-am auzit, ltratul venea de undeva, din Oraul Mort. - De aici, de pe Commissary Way, sau din case? - Nu tiu. Din direcia asta. - Sunt o mulime de case pe aici, mormi Bobby, privind spre si razi le cu locuine, de la captul parcului. - Trei mii. - Probabil c Orson nu-i ntr-o cas. - Trebuie s ncepem de undeva. Dar de unde? Nu aveam ce s-i rspund. i nu-mi place s vorbesc cnd mi tremur vocea. - Crezi c Orson e mpreun cu Jimmy? C, dac-l gsim pe unul, i gsim pe amndoi? Am ridicat din umeri. - Poate c a sosit timpul s-i povestim lui Ramirez ce tim, sugerat Bobby.

Manuel Ramirez este actualul ef al Politiei din Moonlight Ba; Fusese clndva un om bun, dar, ca toi curcanii din ora, cooperai cu autoritile mai nalte. - Poate c interesele lui Manuel coincid, n acest caz, cu a noastre, continu Bobby, El dispune de oamenii necesari penti cutare. ij - Nu-i doar corupt de agenii federali, se i transform. Transformare. sta-i cuvntul pe care l folosesc unii dintre q afectai genetic pentru a descrie schimbrile fizice, mentale i emoionale care au loc in ei - dar numai dac acele schimbai trecuser de stadiul subtil i atinseser starea de criz. - i-a spus ie c se transform? ntreb Bobby, surprins. - Zice c nu se transform, dar ceva nu-i n regul la el. N-a^ ncredere n Manuel. - Ce naiba, omule, eu n-am ncredere nici n mine! spui Bobby, exprimnd n cuvinte cea mai mare spaim a noastr - c am putea s fim infectai de retrovirus i c am fi nceput deja s devenim ceva mai puin dect umani, fr a ne da seama de schim brile care aveau loc n noi. Am golit ultima Heineken i am ndesat sticla goal n rcitor. - Trebuie s-l gsim pe Orson, am zis eu. - O s-l gsim. - E o chestie crucial, frtate! - O s-l gsim. Orson nu-i un cine obinuit. Mama mea l-a adus dintr-un labe rator din Wyvem, pe cnd era micu. Pn de curnd, nu-mi dduJ sem seama de unde provenea fa-proas i ct de deosebit era pentru c mmica nu-mi spusese i pentru c Orson i pstra binl secretele. Experimentele legate de dezvoltarea inteligenei se fc J ser pe maimue i pe deinuii condamnai pe via, transferai din nchisorile militare. Dar i pe cini, pisici sau alte animale. Nu l-and supus pe Orson unui test pentru stabilirea coeficientului de intell gen. Stilourile n-au fost proiectate pentru labe, iar el n-are un krlngc complex, ca al unui om, deci nu poate s vorbeasc. Dar rlccpe totul i reuete, n felul lui, s se fac neles. E mai dempi
dect maimuele. Bnuiesc c posed o inteligen la nivel omenesc. Cel puin. ' Sugerasem, mai devreme, c maimuele ne ursc pentru c le-am tini abilitatea de a visa, nu i posibilitatea de a-i mplini visele, Jlclndu-le s se afle n afara ordinii naturii. Dar, dac asta explic futilitatea lor i nclinarea spre violen, atunci de ce Orson, care i

f I se gsete n afara ordinii naturii, este att de

afectuos i de bun? E captiv ntr-un trup care-i slujete inteligena dezvoltat mai puin bine dect le folosete maimuelor trupul pe care-l au. El nu ire mini, ca ele, i vederea i e slab, ca la toate rasele canine domestice.

Maimuele se bucur de sprijinul comun al cetei, dar Orson se chinuiete ntr-o solitudine teribil. Dei se poate s fi fost creai i ali cini la fel de detepi, eu n-am ntlnit vreunul. Sasha, Bobby |i eu l iubim, dar nu-i suntem de mare folos, pentru c nu vom reui niciodat s cunoatem cu adevrat punctul lui de vedere, experiena lui. Pentru c este - cel puin pn acum - unic, Orson triete un sentiment profund de singurtate, pe care-l pot percepe, dar pe care n-o s-l neleg niciodat pe deplin. O singurtate care n u l prsete nici cnd se afl printre prieteni. Poate c natura sa canin explic de ce nu mprtete ura i furia maimuelor. Cinii au fost adui pe lume pentru a aminti omenirii c dragostea, devotamentul, curajul, rbdarea i buna dispoziie sunt
calitile care, mpreun cu cinstea, reprezint esena unui caracter de admirat i definiia corect a unei viei bine trite. Eu vd n bunul Orson latura plin de speran a activitii mamei mele, potenialul real al tiinei de a aduce lumina n lumea ntunericului, de a ne nla, de a ne stimula spiritul i de a ne reaminti c universul este un loc al minunilor i cu un potenial infinit. Mama sperase s fptuiasc lucruri mari. Participase la un proiect pentru arme biologice doar pentru c asta era singura cale ca s obin fondurile necesare realizrii proiectrii unui retrovirus care s modifice genele, retrovirus despre care credea c poate fi folod pentru a vindeca boli ereditare - i, nu n ultimul rnd, XP-ul meu Vedei dar c mmica mea n-a distrus lumea fr s aib motiv bune. A fcut-o ncercnd s m ajute. Din cauza mea, tot ce exist n natur se transform. Dragostea matern a devenit izvorul terol supreme.

i Aa... nu vrei s-mi povestii despre simmintele voasti conflictuale Eu i Orson suntem fiii ei. Eu sunt fructul inimii i al pnteculi ei. Orson

legate de mamele voastre? i este fructul minii ei, dar l-a creat aa cum m-a creat p mine. Suntem frai, nu doar la figurat. Suntem legai nu prin sng< ci prin patima mamei noastre i, in acest sens, avem un singi suflet. Dac i se va ntmpla ceva lui Orson, o parte din mine va muri partea cea mai pur, cea mai bun , i va muri pentru totdeauna. Trebuie s-l gsim, am repetat eu. Ai ncredere, frtate, a zis Bobby. ntinse mna spre cheia aflat n contact, dar, nainte s apuc s-o rsuceasc, se auzi un sunet, mai puternic dect flfitul uor t milionului de frunze n btaia brizei, urmat de un al doilea. Bobby puse o mn pe Smith & Wesson-ul din poal. N-am scos pistolul, pentru c tiam ce auzisem. Bti de arip Multe aripi. Ca nite indrile luate de vnt de pe acoperiul cerului, stohl fr glas apru din noapte, nvlind n jos ntr-un vrtej de aripi, 1
cteva case de noi, apoi zbur paralel cu pavajul, de-a lungi! strzii, n direcia noastr. Cele o sut de psri pe care le vazusen mai devreme i fcuser apariia, dar li se adugaser nc o sud Poate dou. Bobby renun la revolver i apuc puca aflat ntre scaune. 1

Calmeaz-te, i-am zis eu. 1 Se uit la mine, mirat. De obicei, el m sftuiete s m calmez.1 aptesprezece ani de prietenie l-au fcut s m asculte, dan pentru orice eventualitate, vr un cartu pe eava putii.
Stolul, risipit pe toat limea strzii, zbur la doar doi metri deasupra capetelor noastre. Aveam impresia c zboar cu o precizie

Minunare,

ntr-o formaie prea ordonat ca s fie ntmpltoare. O lidere din aer a

ntregului stol ar fi artat un model intrigant, din

Iftu/a gradului neobinuit de complex al

ordinii - dar i ngrijortor, pentru c ar fi fost, simultan, plin de nelesuri i indescifrabil. Bobby se ghemui, dar eu am privit ctre norul ntunecat, agitat, l!r
aripi i de piepturi acoperite cu pene, ncercnd s-mi dau seama ftca in mulimea aceea existau i alte specii, In afar de oimideonptc. Lumina slab i micarea continu fceau dificil chiar i o hventariere aproximativ. Pn cnd ultima component a stolului enorm pluti pe deasupra poasir, nici o pasre nu se ndrept spre noi i nu scoase un sunet. Trecerea lor avea o asemenea caracteristic nepmntean, nct |vcam impresia unei halucinaii, dar cteva pene care czur n jeep |i pc asfalt confirmar realitatea experienei pe care o triam.

De

ndat ce ultimul element al vrtejului dispru, dus de vnt, Bobby deschise ua oferului i cobor din main.

inea nc puca n min, atunci cnd se ntoarse s priveasc dup stolul care

|e ndeprta, dar o inea cu eava n

jos, fr intenia de a se servi dc ea. Am cobort i eu din jeep i m-am uitat cum psrile urcar la nipatul strzii, arcuindu-se peste marea de stele, disprnd n ntunericul dintre acei sori ndeprtai. - Absolut ciudat! exclam Bobby. - Mda... - Dar... - Mda... - M simt zguduit. tiam ce voia s zic. De data asta, psrile radiaser ceva mai mult dect tristeea pe care o simisem rndul trecut. Dei coregrafia uluitoare a stolului te lsa cu gura cscat i dei uimitoarea lor conspiraie a tcerii prea s exprime i s inspire un ciudat soi de respect, n spatele spectacolului lor se afla ceva periculos, cam la lei cum marea albastr, luminat de soare poate arata att de sacrosanct chiar n timp ce coli albi sfie cu frenezie cu puin sub suprafaa ei... Aa ceva putea s te zguduie. Cu toate c oimii-de-noapte dispruser din vedere, am rmaii mpreun cu Bobby - privind constelaiile n care se topiser, di parc am fi fost ntr-un film de nceput al lui Spielberg i am m
- Le-am vzut i mai nainte, i-am spus eu lui Bobby. -Mini. - E adevrat. - Eti nebun! - Complet. ateptat s apar nava mam i s ne scalde ntr-o lumin alb, doal cu puin mai intens dect cea rspndit de Dumnezeu.

I -Cnd?

- Cnd veneam aici. n cealalt parte a parcului. Dar stolul efl mai mic.

- Ce fac? - Nu tiu. Dar se ntorc. - Nu le aud. - Nici eu. Nici nu le vd. Dar vin. Bobby a ezitat, apoi a dat ncet din cap i a zis simind i el <a sosesc: -Mda... Stele peste stele sub stele. O lumin mai mare, care putea fi Venus. Una, dou, trei flcri grupate, de meteorii mruni, card loveau atmosfera i ardeau. O pat roie, mictoare, ce se deplasa de la est la vest, probabil un avion care zbura de-a lungul interfeei dintre marea noastr de aer i marea fr aer dintre planete. Aproape c m pregtisem s-mi pun instinctul sub semnul ntrebrii, cnd, n cele din urm, stolul se ntoarse din aceeai parte a cerului n care se nlase pn dispruse din vedere. Incredibili dar psrile zburar n strad i peste noi n spiral, ngrmdind du-se de-a lungul strzii, strbtnd noaptea ntr-un vjit de aripi, i Acest spectacol, acest truc incredibil fusese att de cutremurtor nct, inevitabil, inspira uluire, ir uluirea este smna bucuriei. La vederea acelui zbor uimitor, simeam c inima mi bate mai puternic, dar entuziasmul meu era potolit de perceperea continu a ceva care nu era bine n comportamentul psrilor, ceva separat de noutatea ncnttoare a lui. Probabil c Bobby simea cam acelai lucru, pentru c nu mai fidea incntat ca atunci cind vzuse stolul zburind in spiral. Ktmbetul lui dispruse i rsul ncetase. Continuase s priveasc dup oimii-de-noapte care se ndeprtau cu o expresie ciudat, ce le transformase din rnjet n grimas. La dou cvartale de noi, psrile se ndreptaser spre cer, precum conul unei tornade a crei intensitate scade. Acrobaiile lor aeriene impuseser un efort deosebit. Btile lor de aripi fuseser att de furioase nct, i dup ce zgomotul ca de tobe se diminuase, simeam nc reverberaia n urechi, n inim, in oase. Psrile disprur din nou din vedere, lsndu-ne doar cu oapta brizei dinspre mare. - Nu s-a terminat, zise Bobby. -Nu. Psrile se ntoarser, mai iute ca nainte. Nu reaprur din punctul n care dispruser, ci venir de deasupra parcului. Le-am nu/.it nainte s le vedem, iar sunetul care le anunase apropierea fusese nu btaia de aripi, ci un ipt nepmntesc. Rupseser jurmntul tcerii. Nvlir n jos, din stele, piuind, ipnd strident, ciripind, fluiernd, rind, strignd. iptul lor nemodulat era att

de strident, c-mi iuir urechile, iar nota de uferin fusese att de ptrunztoare, nct sufletul pru s mi se oiileasc n jurul tulpinii reci a acestui sunet ce te rnea. Bobby nu i-a ridicat puca. Nici eu nu mi-am cutat pistolul. tiam amndoi c psrile nu ne atacau. n strigtul lor nu rsuna furie, ci doar o nefericire, o dezolare att de profund, c se alia dincolo de disperare. Psrile aprur, plutind n spatele vaietului ce-i nghea sngele. Nu se angajar n precedentele acrobaii, evitar chiar i o formaie simpl, zburind fr nici o graie. Doar viteza conta acum, pentru c doar viteza servea scopului lor, iar psrile pluteau, cu aripile strnse, folosind gravitaia ca s accelereze. Cu un scop pe care nici eu, nici Bobby nu l-am ntrevzut, trecur peste parc, peste strad i se repezir n faada unei cldiri cu dou etaje, la trei ui de cinematograful n faa cruia sttea Izbir cldirea cu o for at t
de mare, nct pocnetul trupurilor |fl ce se zdrobeau de stucatur rsuna ca focul unei arme automafl Combinat cu strigtele lor stridente, acest foc de baraj aproape < drmase irul fragil de geamuri crpate de la ferestre. ngrozit, scrbit, am ntors faa de la mcel i m-am rezemat M jeep. 1

Avnd n vedere viteza de coborre a stolului kamikaze, zgfl moul puternic al morii nu durase dect cteva secunde,
dar m i m pruse c trecuser minute n ir nainte ca sunetul cel teribil si inceteze. Tcerea care urm era grea, precum linitea dinainte! exploziei unei bombe. 1

Am nchis ochii - dar i-am deschis cnd reluarea plonjonului sinuciga al stolului apru, proiectat n spatele pleoapelor mele. Natura ntreag o luase razna. tiam asta de o lun, de cn aflasem ce se ntmplase n laboratoarele ascunse n Wyven Acum, muchia instabil pe care sttea viitorul prea mai ngust dect crezusem, iar adncimea prpastiei mult mai mare dect mi s pruse mai nainte, iar stncile de jos mai ascuite dect n cele nu groaznice gnduri ale mele. 1 Imaginea ei deveni ceoas. Totul din jurul meu deveni ceol pentru o
Cu ochii deschii, n minte mi-a aprut chipul mamei mele. At de neleapt. Att de blinda.

clip, strada, cinematograful... Am

inspirat puternic aerul, care ptrunse n piept provocnl du-mi durere, apoi am inspirat i mai puternic, i m-a

durut mal puin, dup care mi-am ters ochii cu mneca jachetei. Motenirea mea mi cere s depun mrturie i nu pot s ev aceast responsabilitate. Lumina soarelui mi este interzis, dar nu pot s fug de lumina adevrului, care arde i ea, dar te clete, nu te distruge. j M-am ntors s privesc stolul care fusese adus la tcere. I Sute de psrele acopereau trotuarul. Doar cteva aripi mai zvcneau slab, pe msur ce viaa se scurgea din ele. Multe dintre psri se izbiser att de puternic, nct craniile lor fragile se zdrobiser, iar gturile se rupseser n urma impactului. 1

1 Din cauz c artau ca nite oimi-de -noapte obinuii, m-am JhlirI>ai ce schimbri interne avuseser loc n psrile acelea. Dei vizibile

pentru ochiul neavizatului, diferenele fuseser att de llihsiaiuiale, nct zburtoarele consideraser c nu puteau suporta IA >i
deteriorarea instinctului direcional, sau din continue existena. Sau poate c zborul lor kamikaze nu fusese un act contient.

wtm\c

c rezultase din

iau /.a unei orbiri n mas, sau a nebuniei.

Nu. Amintindu-mi de exerciiile lor aeriene complicate, a trebuii s accept c schimbarea fusese mai profund, mai misterioas || mai tulburtoare dect o simpl disfuncionalitate fizic. Ling mine, motorul jeepului porni, tui, mugi, apoi se potoli (lud Bobby nu mai aps pe acceleraie. Nu observasem cnd se urcase la volan. - Frtate, m chem el. Dei nu era legat direct de dispariia lui Orson sau de rpirea lui Jimmy Wing, autodistrugerea stolului era un semn c trebuia s nc grbim s gsim cinele i biatul. Pentru prima oar n viaa lui, Bobby prea c simte solventul timpului trecnd prin el i curgnd mai departe, aa cum se scurge apa n canal, dar ducnd cu el o anumit esen dizolvat. - S navigam mai departe! a zis el, cu o expresie solemn pe Iuta,
care contrazicea tonul lene al vocii i limbajul degajat Cnd am trecut pe lng locul mcelului, a privit strada, n faa lui, fr s se uite spre stolul mort. Eu ns nu puteam s m uit n alt parte i am ntors capul s privesc dup ce am trecut de locul acela. n minte mi rsuna muzica unui pian care avea doar clape negre, o muzic strident, discordant. n cele din urm am privit n fa. Mergeam prin lumina nspimnttoare a farurilor jeepului, dar, indiferent de vitez, rmneam In ntuneric, gonind fr speran dup lumin.

10 Oraul Mort putea trece drept un cartier al iadului, In cai condamnaii nu erau chinuii cu foc i ulei ncins, ci cu pedeapi mult mai semnificativ a singurtii i a unei venicii de tcere, care s se gndeasc la ce-ar fi putut fi. Eu i Bobby cercetai strzile, cutnd
vreun semn al fratelui meu los sau al fiului

Lilly, de

parc ne-am fi angajat ntr-o misiune de salvare supran; tural: s scoatem din Hades dou suflete care fuseser condamna pe nedrept. j Luminam spaiile dintre casele aliniate ca nite morminte, c o lantern
puternic, pe care-o ineam n mn i pe care Bobby^ conectase la bricheta mainii. Luminam geamurile crpate s sparte, n care reflectarea razei lucea ca figura unei fantome. Li minam gardurile vii, acum cafenii, uscate. i tufiuri moarte, cal aruncau umbre scheletice. Dei lumina nu era ndreptat spre mine, cldura degajat m crea probleme. Ochii mi-au obosit curnd, m usturau pleoapele. A fi trebuit s-mi pun ochelarii de soare, pe care-i port uneori noaptea, dar ei nu mi-ar fi uurat cutarea. Ce-i cu faa ta? m ntreb Bobby, n timp ce conducea ncd i se uita atent n noapte. Sasha zice c nu-i nimic. j Sasha are nevoie de o transfuzie de bun-gust. Ce-ai pit? -j -Nimic. Mmica ta nu te-a nvat s nu mini?

ineam cu dreapta minerul lanternei, iar cu sting mi-am pipit, fftt

i\ s-mi dau

seama, pata dureroas de pe fa, pe care o descokrisem ceva mai devreme, in cursul nopii.

- Vezi o arsur aici? l-am ntrebat pe Bobby, artndu-i locul de Mri mea unui bnu de pe obrazul sting. P - Nu la lumina asta. M doare. - Probabil c te-ai lovit.
- Aa ncepe.

~ Ce s nceap?

- Cancerul. Poate c-i doar un co. h - La nceput o durere, apoi o leziune, iar dup aceea, pentru c pielea mea nu are mijloace de aprare, o metastaz rapid.

i - Eti omul-spectacol, rse Bobby.

- Sunt doar realist.


- i le ce folosete s fii realist? ntreb Bobby, cotind la dreapU, spre alt strad. Alte bungalow-uri drpnate. Alte garduri vii, acum moarte. - M doare capul, am continuat eu.

- Tu
XP.

eti de vin c m doare pe mine capul.

- ntr-o zi o s m aleg cu o durere de cap care n-o s treac niciodat, din cauza distrugerilor neurologice provocate de

- Hei, tipule, ai mai multe simptome psihosomatice dect banii pe carei are Scrooge McDuck. - Mulumesc pentru analiz, doctore Bob! n aptesprezece ani nu m-ai slbit o clip! - N-ar fi fost indicat. - Uneori am avut nevoie s m lai n pace. Conduse n tcere o jumtate de cvartal, apoi zise: - Nu mi-ai adus niciodat flori. -Ce? - Nu mi-ai spus niciodat c-s frumos. Am izbucnit n rs, fr s vreau. - Eti un prost! - Vezi? Eti plin de cruzime, trase Bobby concluzia, apoi op maina in mijlocul strzii. ti - S-a Intmplat ceva? l-am ntrebat, alarmat. - Dac a fi fost nfurat n neopren, n-ar fi trebuit s opresc Neopren nseamn costumul pe care-l poart un surfist atura cnd temperatura apei este prea sczut ca s se arunce n valu doar cu o pereche de pantaloni scuri. n timpul unei edine ndelungate n ap rece, cnd stau n ateptnd un grup de monolii sticloi, surfitii i dau drumi cteodat, n costumul de plastic. Cuvntul pentru asta este urini forie, adic senzaia de cldur care dureaz pn cnd strop constani de ap de mare o nltur treptat * Dac surfingul nu-i cel mai romantic i mai frumos sport d toate vremurile, atunci nu tiu care-i. Oricum, nu golful. Bobby iei din main i se opri ling trotuar, cu spatele mine. - Sper c apsarea asta pe vezic nu nseamn c am cancer. - i-ai exprimat deja punctul de vedere. \

- Ce bizar nevoie s m uurez... Omule... e malign!


- Grbete-te i taci din gur! - Probabil c m-am inut prea mult timp i m-am otrvit cu aci uric. Stinsesem lanterna. Am pus-o jos i am luat puca. 1

- Rinichii mei vor imploda, prul o s-mi cad, nasul o s-n pice... Am ncurcat-o!
>J

- O s-o ncurci, dac nu taci! - Chiar dac n-o s mor, ce wahin o s vrea s ntlneasc ui tip chel, fr nas i cu
rinichi implodai? Zgomotul motorului, farurile mainii i lanterna pe care o inusem n min ar fi atras atenia asupra noastr, dac ar fi existat ceva sau cineva ostil n vecintate. Maimuele se ascunseser auzind sunetul jeepului cnd Bobby intrase n Wyvem, dar poate c ntrq timp fcuser ceva cercetri, n care caz tiau c suntem numai doi i c, n ciuda armelor, nu era sigur c puteam face fa unei hoarde de primate argoase. Mai ru, poate c i dduser seama c unul

Unire
timp ce

noi era Christopher Snow, fiul Wisteriei Snow, pe care ele o funoteau, probabil, sub numele de Wisteria von

Frankenstein. I) Bobby i trase fermoarul i se ntoarse, ntreg, la jeep. t - E prima oar cnd cineva e gata s-mi apere spatele n

m pi. - De nada. - Te simi mai bine, frtate? M cunotea suficient de bine ca s neleag c aparenta mea i i i /a de ipohondrie exprima, de fapt, team pentru soarta lui Orson. A$a c am zis: - mi pare ru c m-am purtat ca un onanist. Bobby aps frina de min, pomi jeepul i-mi rspunse: - Onania e ceva omenesc, iertarea e esena lui Bobby. n timp ce mergeam ncet drept nainte, am pus puca jos i am luat iar lanterna. - N-o s-i gsim aa. - Ai o idee mai bun? nainte s apuc s-i rspund, cineva ip. Strigtul fusese cumplit, dar nu complet neomenesc. Mai ru, era un amestec tulburtor dc familiar i de necunoscut Prea a fi vaietul unui animal, dar iivea i ceva omenesc, o not disperat, plin de suferin i alean. - ncotro? ntreb Bobby. Aprinsesem deja farul i-l ndreptasem dincolo de strad, ctre locul din care credeam c provine iptul. Umbrele unor stlpi de balustrad i de acoperi se strduir s urmreasc raza de lumin, crend impresia de micare n faa porticului bungalow-ului. Umbrele unor copaci fr frunze se c arar pe peretele din scnduri. - Fii atent, mi spuse Bobby, artnd ceva.

Am mutat raza ctre locul indicat, la timp ca s surprind ceva fugind prin iarba nalt, disprnd n spatele unui gard viu, din merior turcesc, nalt de un metru i douzeci, care separa pajitea din faa unui grup de patru bungalow-uri de strad. - Ce-a fost? - Poate cel despre care i-am povestit.
- Cap-Mare? - Da, Cap-Mare. jfl n timpul lunilor lungi, fierbini, fr ap, gardul viu murisefl puinele ploi de iama trecut nu fuseser n stare s-l renvie. Dcfl nu se zrea nici un strop de verdea, rmsese o mpletitur dl crengi, pe care se aflau, ici-colo, frunze cafenii, ca nite buci came mestecate pe jumtate.

Bobby meninu maina pe mijlocul strzii, dar conduse Inel nainte, paralel cu gardul. Chiar fr frunzi nou, meriorul mort era att de des, c scH letul lui spinos ascundea complet creatura ghemuit n spatele Iul Nu credeam c o s zresc animalul, dar l-am descoperit pentru efl In ciuda faptului c avea o nuan de cafeniu asemntoare celei! perdelei lemnoase din fa, liniile mai bl nde ale trupului su eoni trastau cu modelul coluros al crengilor goale. Profitnd de spaiili dintre straturile de ramuri ale meriorului, am fixat raza pe indivico fr s reuesc s scot la iveal vreun amnunt, dar zrind o sclipiri de ochi verzi, ca aceia ai unor pisici. Numai c fptura era prea mare s fie pisic. Poate doar o puma Nu era pum. Descoperit, creatura se vait din nou i fugi de-a lungul tufli ului uscat ce-o ascundea, cu o asemenea vitez, c n-am reuit s] in lumina pe ea. O sprtur n gardul viu fcea loc unei alei can lega bungalow-ul de strad, dar Cap-Mare - sau Picior-Mare, sal omul-lup, sau monstrul din Loch Ness, sau ce naiba era - trecu iuti prin deschiztur, cu o clip naintea razei de lumin. N-am putui distinge nimic clar, doar un fund pros, i nici acela vzut ca Iul mea, dei, chiar dac a fi vzut bine, fundul n-ar fi fost nici plcut, nici plin de informaii. M alesesem doar cu o impresie vag. Impresia c alerga ridicat pe jumtate, ca o maimu, cu umerii mpini n fa i capul cobort, cu minile aproape tirte pe pmnt. Animalul era mult mai mare dect un rhesus. Putea fi mai mare dect presupusese Bobby
i, dac s-ar fi ridicat ct era de nalt, ar fi putut s se uite peste gard i s scoat limba la noi. Am plimbat fasciculul de lumin nainte i napoi, dar n-am reuit s localizez creatura de-a lungul urmtoarei seciuni de merior. I - S fugim dup el, zise Bobby, frnnd, ridicndu-se pe jum blr

din scaun i artnd cu degetul.

Cind am ndreptat raza dincolo de gardul viu, am zrit o siluet piform fugind prin curte, deprtndu-se de strad,

ndreptndu-se Hi re colul bungalow-ului.

ii Chiar innd lanterna sus, n-am gsit un unghi n care s prind fim a ce se mica iute i a crei dispariie fusese uurat de ramurile |t dafin i de iarba nalt. Bobby se ls napoi pe scaun, pomi jeepul i aps pedala de icccleraie. - Hai s-l vnm! propuse el. Din cauz c Bobby triete clipa i pentru c se ateapt ca, n final, s fie dobort de ceva cu aciune mai rapid dect melanomul, bronzul lui este profund, vecin cu o stare generatoare de cancer al pielii. Prin contrast, dinii i ochii lui lucesc albi, ca oasele scldate In plutoniu ale slbticiunilor de la Cemobl, chestie care-l face s trate amuzant, exotic i plin de spirit ignesc, dar care-l fceau cum s arate, un pic, ca un nebun care rnjete. - Eti tmpit! - Hai, hai s vnm! insist el, trag n d de volan.
Jeepul travers curba, trecu pe sub ramurile joase ale dafinilor dc pe marginea strzii i lovi gardul din merior, care fusese suficient de rezistent ca s fac sticlele de bere s zngne n rcitor. Crengue frnte din gard zburar n toate prile. n timp ce travernam peluza, un miros dulce, de verdea se ridic din iarba zdrobit dc anvelope. Creatura dispruse ntr-o latur a bungalow-ului, chiar n clipa In care treceam prin gard. Bobby se lu dup ea. - N-are nici o legtur cu Orson sau cu Jimmy, am strigat eu, mai tare dect urletul motorului. - De unde tii? Avea dreptate. Nu tiam. Poate avea vreo legtur. Oricum, nu aveam o pist mai bun de urmat. n timp ce conducea maina printre dou bungalow-uri, Bobby spuse:

- Crpe noctem, i aminteti? i povestisem recent despre mottoul meu. Regretasem acest Iul cru, pentru c avusesem impresia c o s-l citeze n cel mai nm
un tufi. Lumina farurilor ar potrivit moment. Bungalow-urile se gseau la cinci metri unul de altul, iar spaiul acela ngust nu se afla nici

m scos la iveal animalul, de-ar fi fost acolo, dar


puse pe gnduri pe Bobby, care aps! mai tare pe accelerator.

dispruse. Chestia cu disprutul nu-l


Am nvlit n curtea din spate tocmai la timp ca s-l zrim pl sasquatch-ul nostru srind peste un gard din scnduri i disprnd ri urmtoarea curte, fr a ne da ocazia, nici de data asta, s vedeii din el altceva dect nite buci proase.

Bobby nu se ls intimidat de irul de scnduri, aa cum nu sflj sinchisise nici de gardul viu. Se repezi in vitez spre el, rse i zisdl S chilim", ceea ce nseamn hai s ne distrm, expresie care sd pare c provine de la chil, numele prii ca o crm de la capt de dedesubt al plcii de surf, care-i permite s coteti i s fac| diverse manevre. Dei Bobby e lene i iubitor de linite, avnd un loc de frunte n analele puturoilor, loc asemntor celui ocupat de Saddam Husseii pe lista dictatorilor nebuni, devine un cu totul alt gagiu, un tsunami imens, de ndat ce i-a stabilit o anumit linie de aciune. Poate s stea ore n ir pe plaj, studiind starea valurilor, uitindu-se dup ui grup de talazuri care s-l mping ctre i poate dincolo - de pnl gul lui personal, fr s-i pese de bikinii

mpodobii cu iepurai, att de concentrat i de rbdtor c, pe ling el, capetele de piatr de pi Insula Patelui par de-a deptul agitate, dar cnd vede ceea ce-i trai buie i-i scoate plana de surf din dispozitiv, nu se las dus de valuri ca o geamandur, devine un adevrat maestru al crestelor, despicnd valurile, domesticind cele mai imense talazuri, implicndu-se ntratta nct, dac un rechin l-ar confunda cu o gustare, Bobby l-ar rsturna cu susul n jos i l-ar clri ca pe o plan de surf. S chilim pe dracu', am mrit eu, n timp ce izbeam gardul. I Achii albe, putrezite de vreme, srir peste capota jeepului, se mprtiar pe parbriz, se lovir de rama mainii. Eram convins c Unu dintre ele o s ricoeze exact In unghi drept, o s-mi scoat un Ochi i o s-mi fac din creier i-kebab, numai c nu s-a ntmplat ftyn ceva. Apoi am traversat grdina din spatele casei, care ddea n un.ula urmtoare. Curtea pe care o prsiserm era neted, dar cea in care ne Iflam acum era plin de scobituri, movile i gropie, peste care treceam cu o asemenea exuberan, c a trebuit s-mi in apca pe cnp cu o min, ca s nu zboare. n ciuda riscului de a-mi muca o bucat zdravn din limb, dac neam fi lovit pe neateptate de ceva prea tare, am spus, imiItnd glasul lui Porky Pig: - l vezi? - l vd! m-a asigurat Bobby, dei lumina farurilor se arc ui a n sus i-n jos odat cu jeepul care opia nebunete, c n-a fi crezut ca putea s vad ceva mai mic dect casa n jurul creia cotise. Am stins lanterna pentru c nu lumina nimic, cu excepia genunchilor mei i a diferitelor nebuloase galactice. Terenul dintre bungalow-uri era la fel de neregulat ca acela din curtea din spate, iar cel din faa casei nu arta mai bine. Dac nu ngropase cineva vaci moarte pe proprietatea aia, atunci popndii ajunseser mari ct o Holstein. Ne-am oprit nainte s ajungem n strad. Nu exista vreun gard viu dup care s se ascund cineva, iar trunchiurile dafinilor indieni artau att de subiri, c nu se putea piti dup ele nici mcar un supermodel bulimic, cu att mai puin sasquatch-ul nostru. Am aprins farul i i-am plimbat raza n dreapta i n stnga, de-a lungul strzii. Era pustie.
- Credeam c te ii dup el, am zis eu. - M-am inut. - i acum? - Acum nu. -Deci?

- Un plan nou. - Atept.

- Tu eti gagiul cu planurile, spuse Bobby, oprind jeepul. Alt ipt ciudat - ca nite unghii zgiriind o tabl pentru scrii vaietul de moarte al unei pisici i sughiul unui copil ngrozii toate esute mpreun i recreate pe un sintetizator de voce defeq| de un muzician drogat - ne-a fcut s srim de pe scaune, numai pentru c fusese suficient de nfricotor s ne fac vine] s plesneasc, precum nite benzi din cauciuc, ci pentru c ven< din spatele nostru. Nu-mi aduc aminte cnd mi-am ridicat picioarele, m-am rsucii) m-am prins de rama mainii i am stat in picioare pe scaun. Treb s fi fcut toate astea, i chiar cu graia unui gimnast olimpi pentru c aa m-am trezit cind iptul atinse un crescendo, apoi ntrerupse subit. Tot aa nu-mi ddusem seama c Bobby apucase puca, dese sese ua i srise din jeep, dar acum se afla jos, cu Mossberg-ul 12 ridicat, ndreptat spre locul din care veniserm. - Lumin, cern el. ineam lanterna n min. Am aprins-o cnd Bobby nc vorbea| Nici o verig lips nu se zrea n spatele mainii. Iarba nalt pn la genunchi se legna, de parc ar fi emoionat oapta vntului. Dac vreun animal de prad ar fi ncercat s se traij c spre noi, ascunzndu-se n iarb, ar fi deranjat modelul elegant produs de blinda mngiere a brizei i ar fi fost uor de descoperit Bungalow-ul nu avea portic, doar dou trepte i o verand n< acoperit. Ua era nchis. Cele trei ferestre rmseser intacte nu se zgia la noi nici un baubau din spatele geamurilor murdare. - S-a auzit chiar de aici, zise Bobby. - De parc ar fi fost chiar sub fundul meu. Bobby inea bine puca. Privind n jur, prin noapte, enervat, fel ca mine, de aspectul panic al ei, mormi: - Nasol! - E nasol, l-am aprobat eu. Pe figur i apru o expresie bnuitoare i se deprta ncet, spatele, de jeep. Nu tiu dac vzuse ceva sub main sau aciona la ntmplare Oraul Mort era mai tcut dect avertiza numele lui. Briza slal btea silenios. e. Stnd nc in picioare pe scaunul pasagerului, m-am uitat de-a lungul jeepului, la lamele de iarb ce se ondulau lene. Dac vreun |Ic-nil cu porniri

agresive ar fi lnit de sub vehicul, ar fi putut s se nu arc pe u i s ajung la gltul meu nainte s apuc s gsesc un nicifix sau o ghirland puin atrgtoare din usturoi. Aveam nevoie doar de o min ca s in farul. Mi-am scos Olock-ul din tocul de la umr. Dup ce Bobby fcu trei-patru pai napoi, se ls pe un genunchi. Pentru a examina locul pe care voia s-l
vad, am luat lanterna din main i am ndreptat raza sub caroserie, n partea mea, spetind s luminez din spate ceea ce s-ar fi ascuns acolo. Ca un experimentat vntor de montri, Bobby i plec ncet Clipul ntr-o parte i se uit sub jeep.

- Nada! zise el. - Nimic? -Zero. - Abia m ncinsesem. - M ambalasem. - Gata s-i dau un ut n fund. Mineam amndoi. Cnd Bobby se ridic in picioare, alt strigt sfie noaptea: acelai vaiet zgriat-de-tabl-pisic-muribund-scncet-de-copil-sinteti/ator-stricat De data asta am localizat mai bine sursa iptului i mi-am ndreptat atenia spre acoperiul bungalow-ului, iar lumina lanternei l scoase la iveal pe Cap-Mare. Fr nici o ndoial, era chiar creatura pe care Bobby o numise Cap-Mare, pentru c avea un cap Intr-adevr mare. Sttea cocoat la captul acoperiului, chiar pe creast, la vreo cinci metri deasupra noastr, precum King Kong pe Empire State Building, dar ntr-o emisiune n direct, care nu avea buget pentru decoruri mai mari, avioane de vntoare, nici mcar pentru o demoazel n pericol. Cu braele acoperindu-i faa, de parc vederea unor
fpturi umane hidoase l-ar fi speriat i l-ar fi scrbit, CapMare se uita la noi cu ochi verzi, strlucitori, pe care-i vedeam printr-un spaiu liber dintre braele lui ncruciate. J Chiar dac fata i era acoperit, se vedea c avea capul disprol porionat de mare n comparaie cu trupul. i deformat. Deformai nu numai dup standardele umane, ci i dup cele ale frumuseii maimuelor.

care ne fcuse, cu puin timp nainte, s srim ca nite mie lovite de fulger.

Nu-mi ddeam seama dac se trgea dintr-un rhesus sau din ali primat. l acoperea o blan deas, ce nu semna cu a unui rhesusJ avea brae lungi i umeri gheboai, evident simieni, dar prea nul puternic dect o maimu obinuit, era formidabil ca o goril, dei nu semna defel cu o goril. Nu trebuia s ai imaginaia mei hiperactiv ca s te ntrebi - innd seama de anumite trasaturi ale creaturii dac nu fusese folosit un spectru de specii att de largJ nct mostrele genetice se extinseser dincolo de clasele cu sngi cald ale vertebratelor, pentru a include caracteristici reptiliene sau ceva i mai ru dect att.
- Extrem de monstruos, zise Bobby, ntorcndu-se ling jeep. I

Monstru major, l-am aprobat eu.

Pe acoperi, Cap-Mare i ntoarse faa spre cer, de pac ar f studiat stelele, dar continua s-i ascund trsturile dincolo di masca braelor. M-am trezit, deodat, identificndu-m cu creatura aia. Poziii ei, atitudinea ei, mi spuneau c-i acoperise faa de ruine i stn4 jeneal, c nu voia s vedem cum arat pentru c tia c o vom gfl respingtoare, ceea ce nsemna c se simea respingtoare. Puteai] s-i interpretez comportamentul i s-i intuiesc simmintele, ped tru c triam de douzeci i opt de ani ca un om n afara societii N-am simit niciodat nevoia s-mi acopr faa, dar cnd eram copi am cunoscut durerea de a fi un paria, cnd putii plini de cruzimi m porecleau Dracula, Biatul-Fantom, TrtorulNopii i cum U mai trecea prin cap. n minte mi-a rsunat propria voce, ce spusese, cu un momen In urm monstru major", i am tresrit. Urmrirea creaturii mi-i amintit de golanii care m fugriser pe cnd eram copil. Chiar l dup ce nvasem s m apr i s ripostez, indivizii nu se lsauj riscau s ncaseze o scatoalc doar de dragul de a m hrui i de a nu chinui. Sigur, din cauz c Orson i Jimmy erau in pericol, eu i Rohby avuseserm un motiv serios s urmrim orice pist. Nu ne motivase rutatea. M deranja ns, analiznd retrospectiv, ncntiei bizar, slbatic, rea cu care vnaserm lighioana. Fptura care se uita la stele renun s mai examineze cerul i privi n jos, spre noi, nc ascunzndu-i faa. Am ndreptat farul spre iglele de lng picioarele creaturii, luminnd-o indirect, nedorind s-o atac cu raza. Discreia mea nu l-a ncurajat pe Cap-Mare s-i coboare braele. Dar a scos un sunet ce nu semna cu ipetele anterioare, imul complet nepotrivit cu nfiarea sa nfiortoare: o combinaie de uf.uit de porumbel i tors gutural de pisic. Bobby ntrerupse supravegherea fiarei, ct s efectueze o cercetare de trei sute aizeci de grade a vecintii. i eu avusesem senzaia c animalul ncerca s ne abat atenia de la o ameninare Imediat. - Super linite, raport Bobby. - Pn acum... Uguitul i torsul lui Cap-Mare deveni mai puternic, apoi se transform ntr-o serie fluent de sunete bizare, simple i ritmice, dup un anumit model, care nu semnau cu zgomotele scoase de animale. Erau grupuri modulate de silabe, pline de intonaie, spuse cu grab i emoie, i puteai s le consideri cuvinte. Dac vorbirea nu avea suficient complexitate ca s fie definit ca limbaj, n sensul pe care-l
dm cnd definim engleza, franceza sau spaniola ca limbaje, reprezenta mcar o tentativ primitiv de a transmite ceva cu neles, era un limbaj n faz incipient.

- Ce vrea? ntreb Bobby. ntrebarea lui pornea fie c-i ddea seama sau nu de la premisa c acea creatur nu scotea nite sunete, ci ne

vorbea.

- Nu pricep, i-am rspuns eu. Vocea lui Cap-Mare nu era grav sau amenintoare. Stranie ca un cimpoi ntr-o formaie de reggae, suna piigiat, ca a unui copil de nou-zece ani, nu chiar omeneasc, dar la jumtatea drumului spre om, cadennd straniu, fr a fi muzical, cu o not de implorare ce provoca simpatie, in ciuda sursei. - Srmanul amrt! am exclamat eu, dup ce creatura tcuse. - Vorbeti serios? - E o fptur demn de mil. I
cele din urm, m aprob: - Poate c este. J - Cu siguran c-i demn de mil. i - Vrei s te urci pe acoperi i s-o mbriezi? i Bobby se uit la acel Quasimodo n cutare de clopotni i, I

- Mai trziu.
- O s pornesc radioul jeepului. Poi s urci i s-o invii la dam s-o faci s se simt atrgtoare. - Mi-e mil de ea de departe. sj

- Chestie tipic. Vorbeti de compasiune, dar nu te implici. - Mi-e team s nu fiu refuzat. i lu braele de p fa. Apoi alerg, n patru labe, pe acoperiul bungalow-ului. - ine lumina pe ea! strig Bobby. Am ncercat, dar fptura se mica mai iute dect un arpe caii muc. M ateptam s sar de pe acoperi i s se repead la no sau s dispar dincolo de panta acoperiului, dar merse de-a 1 ungu crestei i sri, fr s ezite, n spaiul de cinci metri dintre bunga low i cldirea urmtoare. Cu agilitate de pisic, ateriza pe acope riul casei vecine, unde se ridic pe picioarele din spate, ne privi ci ochii ei verzi, apoi se ls iar n patru labe, sprint pe creasta acoperiului, sri pe un al treilea acoperi, trecu de creasta acestuia i dispru n spatele cldirii. n timpul salturilor, surprins de mai multe ori de lumina lanternei, dar numai pentru o clip, figura craturii se vzuse n fragmenta caleidoscopice. Am rmas mai mult cu impresii dect cu imaginii Partea din spate a craniului prea alungit, iar fruntea atrna, ca o glug, peste ochii mari, afundai n orbite. Figura greoaie fusese distorsionat de excrescene osoase. Gura prea prea mare pentru cap, iar cnd i desfcuse flcile, creatura scosese la iveal o abunden de dini curbai, ascuii, artnd mai periculoi
de cuite a lui Jack Spintectorul. Bobby mi ddu ansa de a-mi reconsidera prerea despre dect colecia I

- i-e team s te implici. i ntorcndu-se cu spatele spre noi, Cap-Mare

Cap-Mare.

O fiin demn de mil? - Aa cred. - Se mic iute, are dini mari - dieta ei nu-i alctuit din fructe, legume i grune. Am stins lanterna pe care o ineam n mn. Dei raza fusese ndreptat departe de mine, eram ameit din cauza surplusului de lumin. Nu vzusem mult, dar vzusem prea mult. Nici unul din noi n-a propus s continum vntoarea. Surfitii nu le rspund rechinilor cu mucturi. Cnd vedem destule aripioare dorsale, ieim din ap. innd seama de viteza i agilitatea fpturii, nu aveam nici o ans s-o prindem, nici pe jos, nici cu Jeepul. Iar dac am fi prins-o ntr-un col, nu eram pregtii s-o capturm sau s-o ucidem. - S presupunem c nu vrem s stm aici, s bem bere i s uitm c am vzut ceva, zise Bobby, dup ce se aez la volan. - S presupunem. - Atunci ce-a fost chestia aia? Aezndu-m pe scaunul pasagerului i aranjndu-mi picioarele In jurul rcitorului, am rspuns: - Poate fi o odrasl a grupului iniial, care a scpat din laborator. Mutaiile care au aprut la noua generaie pot fi mai mari, mai puternice. - Am mai vzut destule odrasle pn acum. Chiar tu ai vzut o ceat ntreag, n noaptea asta, corect? -Mda... - Arat ca nite maimue normale. - Mda... - Asta nu prea deloc normal. tiam acum ce era Cap-Mare i de unde provenea, dar nu eram pregtit s-i spun lui Bobby. Aa c am zis: - Pe strada asta se afl bungalow-ul n care m-au prins. Referindu-se la asemnarea caselor din jurul nostru, prietenul meu m ntreb: - Poi s deosebeti o strad de alta? - Pe cele mai multe. - nseamn c petreci aici o cantitate psihopatic de timp, frtate - Nu-i nimic interesant la televizor. - ncearc s colecionezi timbre. - Nu pot suporta atta emoie. n timp ce Bobby conducea vehiculul peste peluza denivelat i ptrundea in curba strzii, am pus Glock-ul n toc i i-am spus s, coteasc la dreapta. Dup dou cvartale, i-am zis:

- Oprete! Aici invrteau capacul de canal. - Dac vor cuceri lumea, vor face din chestia asta un spoi olimpic. - Oricum e mai interesant dect notul sincron. Cnd am cobort din jeep, Bobby m-a ntrebat: - Unde te duci? - Mergi puin nainte i parcheaz cu o roat pe canal. Nu cre< c mai sunt aici. Au plecat. Dar n-am chef s apar in spatele nostn ct timp vom fi nuntru. - Unde nuntru? j M-am dus n faa vehiculului i l-am dirijat pe Bobby pn ajuns cu roata din dreapta fa pe capacul gurii de canal. A opri motorul, a luat puca i a cobort. Briza slab dinspre mare deveni un pic mai puternic, iar nori din vest, care acoperiser luna, se ntindeau treptat spre est, devo rnd stelele. - Unde nuntru? repet Bobby. j I-am artat bungalow-ul n care m ghemuisem ntr-un dulap ca s m ascund de maimue. - Vreau s vd ce putrezea n buctrie. -Vrei? - Trebuie, i-am rspuns i m-am ndreptat spre bungalow. - Eti pervers, replic el, urmndu-m. - Maimuele erau fascinate. - Vrei s coborm la nivelul maimuelor? - Poate-i ceva important. - Stomacul meu e plin cu kibby
i bere. - i ce-i cu asta? - Un avertisment prietenesc, frtate. Sunt pe cale s vomit.

11 Ua din fa a bungalow-ului rmsese deschis, aa cum o lsasem. Camera de zi mirosea nc a praf, mucegai, putregai uscat li oareci. n plus, o duhoare groaznic de maimue. Lanterna mea, pe care nu ndrznisem s-o folosesc nainte,
NI

oase la

iveal o serie de coconi lungi de vreo zece centimetri, de un alb-glbui, fixai In colul In care zidul din spate intilnea (avanul, locuine pentru molii sau fluturi sau, poate, ou depuse de un pianjen excepional de fertil. Dreptunghiuri de culoare mai deschis de pe pereii decolorai marcau locurile In care atrnaser clndva tablouri. Tencuiala nu era att de fisurat pe cit te-ai fi uteptat ntr-o cas veche de ase decenii i abandonat de aproape doi ani, dar o reea de crpturi fine ddea pereilor aspectul unei coji de ou pe cale s lase s apar o entitate clocit.

Pe podea, ntr-un col, se afla o oset roie de copil. Nu putea s aib legtur cu Jimmy, pentru c fusese acoperit de praf i zcea acolo de mult timp. n timp ce intram pe ua sufrageriei, Bobby spuse: - Am fcut rost ieri de o plan nou. - Vine sfritul lumii i tu faci cumprturi! - Mi-au fcut-o nite prieteni, de la Hobie. -E tare? - N-am ncercat-o nc. ntr-un col al sufrageriei, lng tavan, se afla un ciorchine de coconi similari celor din cealalt camer. Mari, lungi de vreo zece centimetri i cu diametrul unui crnat gros. Nu vzusem niciodat, n afara acestui bungalow, cefl asemntor acestor structuri din mtase. M-am dus sub cm
luminndu-le cu raza lanternei. - Neobinuit, zise Bobby. ntr-o o pereche de coconi se zreau forme ntunecate, ndofl ca nite semne de ntrebare, acoperite att de bine n

filamertB

proase, c nu puteam s vd detalii. - Vezi ceva micndu-se? am ntrebat eu. -Nu. - Nici eu. - Poate-s moarte. - Mda, am mormit eu, nu foarte convins. Nite molii mal moarte, doar pe jumtate formate. -Molii? - Ce altceva? - Sunt uriae. - Poate c-s molii noi. O specie nou, mai mare. Transformat!
- Insecte? Transformate? - Dac oamenii, ciinii, psrile, maimuele se transform... dl ce nu i insectele? Bobby se ncrunt, gndindu-se la aceast posibilitate, 4 bombni: M

- Poate c nu-i nelept s mai cumpr pulovere din lin... M-a copleit un val de grea cnd mi-am dat seama c fusesem n camerele acelea, n bezn complet, fr s tiu de cocon dolofani de deasupra capului meu. Nu-s foarte convins c gndi m deranja prea mult. La urma urmei, nu m aflasem n pericoli de a fi intuit la zid de o insect i ncarcerat ntr-un coco sufocant. Pe de alt parte, eram n Wyvem, deci poate c m atepta un asemenea pericol. , n parte, greaa fusese provocat de duhoarea care venea din buctrie. Uitasem ct de puternic era. innd puca n mna dreapt i acoperindu-i nasul i gura cu stnga, Bobby zise: - Asigur-m c putoarea nu-i mai rea de att.

- Este.

Oh, mda...

w - Hai s ne micm iute! f Chiar n clipa n care mutam lumina de pe coconi, am avut Impresia c am vzut una dintre formele de culoare nchis, lurhate, miendu-se n interiorul sacului ei de mtase. ciorchinelui. Nici una dintre insectele misterioase nu se micase. ^ - Ai srit n sus? rse Bobby. i - Tu nu? - Ca o broasc. Ne-am aventurat n buctrie, unde linoleumul trosnea i pocnea sub picioarele noastre i unde duhoarea de descompunere plutea dens n aer, ca un nor de ulei pentru gtit, vaporizat, rnced, din buctria unui restaurant ieftin, unde se fac numai mncruri prjite. nainte s cutm sursa duhorii, am ndreptat raza deasupra capetelor. Partea de sus a dulapurilor se afla sub o scaf, iar n coltul n care scafa ntlnea tavanul se gseau mai muli coconi dect n cele dou camere anterioare la un loc. Vreo treizeci sau patruzeci. Majoritatea aveau vreo zece centimetri, dar civa depeau cincisprezece. Ali douzeci se cuibriser n jurul dispozitivului de fixare a tuburilor fluorescente, din central (avanului. - Nu-i a bun, mormi Bobby. Am cobort fasciculul de lumin i am descoperit sursa mirosului de putreziciune. Un om mort zcea pe podea, n faa chiuvetei. La nceput m-am gndit c fusese ucis de fptura care fcuse coconii. M ateptam s vd un ghemotoc de mtase mototolit n gura lui deschis, saci alb-glbui ieindu-i din urechi, smocuri de filamente atrnndu-i din nas....
Dar coconii nu aveau de-a face cu el. Fusese o sinucidere. Revolverul zcea pe abdomenul brbatului, unde-l aruncaser reculul i spasmul morii, iar degetul arttor al minii lui drepte era nc ndoit peste trgaci. Judecind dup rana din gt, pusese eava sub brbie i-i trsese un glon n creier.
1

Am focalizat iar raza lanternei asupra

Cind intrasem mai devreme in buctria lipsit de lumin&jfl dusesem


direct spre ua din dos, unde m oprisem cu miufl miner, cnd se ivise o maimu n faa geamului. M apropiase m deprtasem de u, deci trecusem la civa centimetri* cadavru. - Te ateptai la asta? ntreb Bobby, cu vocea amortizaii mina cu care ncerca s filtreze duhoarea scrboas. -Nu. Nu tiu la ce m ateptasem, dar cu siguran c n pivniele <fl strfundul imaginaiei mele se gseau lucruri mai groaznice. Cfl vzusem cadavrul, m simisem uurat - de parc n subcontient! meu prevzusem o descoperire mult mai rea, o oroare definitiv, care acum nu mai trebuia s-o nfrunt. V

Brbatul, mbrcat cu pantaloni, pantofi de sport albi i o cnfl obinuit, rou cu verde, zcea pe spate, cu braul sting alturi <M trup, cu palma n sus, cernd parc de poman. Prea c fusefl gras, pentru c hainele i stteau ntinse pe corp, dar asta era rezjH tatul umflrii n urma formrii de gaz bacterian.

Figura i se buhise, ochii opaci ieiser din orbite, limba ivise printre buzele nepenite ntr-o grimas i printre dinii rnjfl Lichid de scurgere produs de descompunere i deseori confund! de cei lipsii de experien cu sngele - i cursese pe gur i prfl nri. De un verde-pal, cu zone de un negru-verzui, carnea sa efl marmorat de hemoliza venelor i a arterelor. - De ct timp e aici? ntreb Bobby. O sptmn? Dou? - Nu de att timp. Probabil trei-patru zile. Vremea fusese blnd n sptmnile trecute, nici clduroas nici friguroas, ceea ce permisese o descompunere ntr-un ritm previzibil. Dac ar fi murit cu mai mult de patru zile n urm, carnea n-ar fi fost de un verdepal, ci neagr-verzuie, cu pete complet negre. Avuseser loc formri de vezicule, desprindere de piele i de pr, dar nu exagerate, deci puteam s ghicesc destul de corect data sinuciderii. - Mai umbli cu Patologia legi st
- nc. n cap? ntreb Bobby.

Igaiirca mea n ceea ce privete moartea data din anul n care i se 111 paisprezece ani. Cnd ajung la vrsta adolescenei, muli uu o fascinaie morbid care se manifest prin pasiunea benzi desenate, romane horror i filme cu montri, cenii msoar progresul ctre maturitate prin abilitatea lor Icra cele mai teribile vulgariti, imagini i idei care testeaz t echilibrul minii i reacia la poante. Pe atunci, eu i Bobby ini ai lui H.P. Lovecraft, ai artei biologice a lui H.R. Giger i zlor horror mexicane, cu buget redus, pline de crime. Jeam mai mult importan fascinaiei aceleia dect altor ; ale adolescenei noastre, dar nc de pe atunci exploram a mai mult dect Bobby, progresnd de la filmele proaste la tot mai aprofundat al textelor clinice. Citeam despre istoria icile mumificrii i mblsmrii, detalii macabre despre iii, precum Moartea Neagr, care ucisese jumtate din tia Europei, ntre 1348 i 1350. dau seama acum c, prin cufundarea n studiul morii, :m s accept faptul c sunt muritor. Cu mult naintea de ;en, tiusem c fiecare dintre noi este nisip ntr-o clepsidr, lznd continuu din globul de sus n tcerea globului de jos, i c in Clepsidra mea gtul dintre sfere este mai larg dect la majoritatea celorlali, iar curgerea nisipului mai iute. Un adevr greu de mi portat de ctre cineva att de tnr, dar, devenind un as ntr-ale mormntului, ncercasem s-i fur morii groaza cu care ne sperie. Contient de rata mare a mortalitii oamenilor cu XP, prinii mei at t
de deosebii mi permiseser s m joc n loc s muncesc, na m distrez, s privesc viitorul nu cu team, ci ca pe ceva nvluit In mister. De la ei am nvat s am ncredere n Dumnezeu, s cred ca m nscusem cu un scop, s fiu vesel. Ca urmare, mama i tata fuseser tulburai de obsesia mea pentru moarte, dar, fiind savani care credeau n puterea eliberatoare a cunoaterii, nu m-au mpiedicat s studiez subiectul. l rugasem pe tata s-mi achiziioneze cartea care mi-a completat studiile legate de moarte: Patologie legist, publicat de Elsevier ntr-o serie de cinci volume scrise de legiti profesioniti, implicai n investigaii criminaliste. Cartea aceea

nspimnttoare, ilustrat generos cu fotografii de victime, care ar fi ngheat ininl cea mai fierbinte i ar fi instalat mila n cea mai rece, nu se gsejH

pe rafturile majoritii bibliotecilor i nu se mprumut copiilor, fi paisprezece ani, cu o speran de via ce nu depea pe vremfl aceea - douzeci de ani, puteam s susin c nu mai sunt copil, am trecut de vrsta medie. , fl Patologia legista descrie miliardele de feluri n care pieriiJ boli, moarte prin foc, prin ngheare, prin necare, pcfl electrocutare, prin otrvire, prin nfometare, prin sufocare, prl strangulare, moarte cauzat de rnile produse de mpucturi, <M traumele provocate cu obiecte netioase, de arme ascuite sjl tioase. Cnd am terminat cartea, scpasem de fascinaia morii... m de teama de ea. Fotografiile care prezentau lipsa de demnitatea descompunerii dovedeau c acele caliti pe care le preuiam la cm pe care-i iubeam - inteligen, umor, curaj, loialitate, ncrede compasiune - nu sunt produsul crnii. Aceste lucruri dureaz ml mult dect trupul, triesc n amintirea familiei sau a prietenilol triesc venic inspirindu-i pe alii s fie buni i iubitori. Umorii credina, curajul, compasiunea nu putrezesc i nu dispar, nu potI atacate de bacterii, sunt mai puternice dect timpul sau gravitaia, fii au originea n ceva mai puin fragil dect sngele i oasele, ntr-ud suflet care
dinuiete. Dei cred c voi tri dup aceast via i c aceia pe care-fl iubesc vor fi acolo unde m voi duce, m tem totui c vor pleca naintea mea i m vor lsa singur. Uneori m trezesc dintr-ui comar n care sunt singura persoan n via pe pmnt. Zac n pal tremurnd, fiindu-mi fric s-o sun pe Sasha sau s folosesc telefonul, ngrozit de gndul c nimeni nu-mi va rspunde i c visul a devenit realitate. !

Iar acum, n buctria bungalow-ului, Bobby spuse: - Greu de crezut c a ajuns n halul sta doar n trei-patru zile. 'I - Dac ar fi fost expus elementelor naturii, scheletizarea complet ar fi avut loc n dou sptmni. n unsprezece sau dousprezece zile, n condiii potrivite. - Deci, n orice clip... sunt la dou sptmni de momentul n care voi ajunge doar oase... m -Un gnd zdrobitor, nu? m ~ O zdrobire major. m
Dup ce am considerat c privisem mortul destul, am ndreptat "fN/ II lanternei spre lucrurile pe care le aranjase pe podea, n jurul

llll. nainte s apese pe trgaci. Un permis de

conducere din CaliIbrnia, cu fotografie. O Biblie n ediie ieftin. Un plic obinuit, |)b. pe care nu fusese scris sau dactilografiat nimic. Patru instantanee, ntr-un ir bine ordonat. Un pahar mic, din sticl rubinie, de felul celor care conin de obicei luminri votive, dar n acesta nu >rn nici o luminare. fncercnd s suport duhoarea i gndindu-m la mirosul trandafirilor, m-am ghemuit, s m uit mai bine la permisul de onducere. n ciuda descompunerii, cadavrul pstra suficiente ftupccte similare figurii de pe permis ca s m conving c era Icecai persoan. - Leland Anthony Delacroix, am citit eu.

- Nu-l cunosc. - Treizeci i cinci de ani. - Tot nu-l


cunosc. - Adres din Monterey. - De ce-o fi venit aici s moar? se minun Bobby.

wSperind s gsesc un rspuns, am ndreptat raza lanternei ctre cele patru instantanee. Primul arta o blond drgu, de vreo trezeci de ani, cu un ort alb i o bluz galben, stnd pe un doc al portului pentru iahturi, avind n spate cer albastru, ap albastr i brci cu pnze. Zmbetul ei de putoaic era atrgtor. Al doilea fusese luat n alt zi, In alt loc. Aceeai femeie, acum intr -o
bluz pestri, i Leland Delacroix stteau alturi la o mas de picnic, din lemn de sequoia. El inea braul pe umerii ei, iar ea i /.unbea, n timp ce el se uita la aparat. Delacroix prea fericit, iar blonda arta ca o femeie ndrgostit. - Soia lui, zise Bobby. - Probabil. - Are verighet n poz.

al i o fat care nu putea avea mai mult de patru. n costume de bail stteau in spatele unui bazin de not gonflabil i se strmbau I camer. I
Al treilea instantaneu arta doi copii, un biat de vreo ase

- A vrut s moar nconjurat de amintiri despre familia s| suger Bobby.

I
Al patrulea instantaneu prea s sprijine aceast interpretri Blonda, copiii i Delacroix stteau pe o peluz, copiii in fii prinilor, poznd pentru un portret de familie. Trebuie s fi fost ocazie special. i mai fericit dect n celelalte fotografii, femei purta o rochie de var i tocuri nalte. Fetia afia un zmbet cal lsa s i se vad un dinte lips, evident incntat de combinaia 1 de pantofi albi, osete albe i rochie roz, cu volnae. Proaspl frecat i splat, c puteai s simi mirosul de spun, biatul purta ii costum albastru, cma alb i cravat roie. n uniform militai i cu apc de ofier - gradul se distingea greu, probabil cpitan M Delacroix era ntruchiparea mndriei. Tocmai pentru c subiecii erau att de vizibil fericii n acele instantanee, fotografiile provocau o tristee inexprimabil. - Stau n faa unui bungalow ca acesta, art Bobby fondu celei de-a patra fotografii. - Nu ca acesta. Este chiar acesta. - De unde tii? -Simt. - Deci au locuit aici, cndva. - i el s-a ntors acas ca s moar. - De ce? - Pentru c... poate c aici a fost ultimul loc n care a fost fericit. - Mai poate nsemna c aici s-a declanat catastrofa, coment Bobby.

- Nu numai pentru ei. Pentru noi toi. - Unde crezi c sunt soia i copiii? -Mori.
- Tot pentru c aa simi?

f ~ i eu simt la fel. Ceva licri n paharul rou pentru luminri votive. L-am atins Hi lanterna i l-am rsturnat. O verighet se rostogoli pe linoleum. Acel obiect reprezenta tot ce-i rmsese lui Delacroix de la iubita lui soie, n afar de cteva fotografii. Poate c exageram cu SAutarea nelesurilor, dar m-am gndit c alesese suportul pentru luminri votive s in inelul, pentru c reprezenta un mod de a Npune c femeia i cstoria erau sacre pentru el. Am privit din nou fotografia luat n faa bungalow-ului. Zimbetul larg al fetei, cu un dinte lips, mi sfie sufletul. - Isuse! am gemut ncet. - Hai s ne roim, frtate! Nu voiam s ating obiectele acelea, pe care decedatul le aranjase n jurul su, dar coninutul plicului putea fi important. Dup cte puteam s vd, nu fusese ptat de snge sau de esuturi. Cnd l-am ridicat, mi-am dat seama c nu coninea hrtii. - Caset audio, i-am zis lui Bobby. - Puin muzic de moarte? - Probabil testamentul su. n vremuri obinuite, nainte ca un Armagedon cu micare lent s fi fost slobozit din laboratoarele din Wyvem, a fi chemat poliitii, s raportez c am gsit un cadavru. Nu a fi atins nimic de pe scena morii* chiar dac moartea prea s fie sinucidere, nu crim. Dar nu triam vremuri obinuite. M-am ridicat n picioare i am vrt plicul - i caseta - n buzunarul interior al jachetei. Atenia lui Bobby fu atras de tavan i apuc arma cu ambele miini. Am ndreptat lanterna spre locul n care privea. Coconii preau neschimbai. L-am ntrebat: - Ce s-a ntmplat? - N-ai auzit nimic? -Ce? Bobby ascult, apoi zise: - Probabil c mi-am nchipuit. - Ce-ai auzit? } - Pe mine, rspunse el criptic i, fr alte explicaii, se ndrep spre ua sufrageriei. \

Mi-a prut ru c-l

prseam aa pe rposatul Leland Delacroi mai ales c nu credeam c aveam s

informez autoritile desp sinuciderea sa, nici chiar anonim. Pe de alt parte, aici voise s fi n timp ce traversam sufrageria, Bobby spuse:

- Copilul are patru metri. Deasupra, ciorchinul de coconi rmase linitit. - Ce copil?
i

- Noua mea plan de surf. Chiar i o plan lung este rareori mai mare de trei metri. U monstru de patru metri se atma de obicei pe perei, pentr atmosfer, in restaurante tematice. 3 - De decor?
< - Nu. E o plan pentru tandem. n camera de zi, coconii artau ca ultima oara cnd i vzusen Bobby privi ngrijorat n sus, apoi se duse spre ua din fa. - Lat de aptezeci de centimetri i groas de cincisprezece adug el. Manevrarea unei plane de surf de asemenea dimensiuni, chia cu o sut douzeci, o sut cincizeci de kilograme la bord, cere talent, coordonare i credin ntr-un univers sntos, ordonat. ^ - De cnd te intereseaz tandemul? am ntrebat, stingni lanterna n timp ce traversam porticul. Din momentul n care aii nlocuit spargerea valurilor cu condusul mainii?

si gndea la un partener, la o wahJn anume. Dar singura femeie pe care


- Nu m intereseaz. Dar un pic de tandem ar fi drgu... Dac inteniona s practice surf n tandem nseamn c

o iubete este o surfist i pictori, numit Pia Klick, cari medita in golful Waimea din Hawaii, ncercnd s se gseasc pe sine, de trei ani, dup ce prsise patul lui Bobby ntr-o noapte, ca s se plimbe pe plaj. Bobby nu tiuse c prietena lui plecase, pn nu-l sunase de la bordul unui avion, n drum spre Waimea, pentru a-l anuna c ncepuse cutarea de sine. E drgu, blinda, mai inteligent dect oricare dintre cei pe care i-am cunoscut i o artist iltntal i de succes. Dar crede c Waimea este casa ei spiritual | Oskaloosa, Kansas, unde s-a nscut i a crescut; nici Moonlight |y 9 unde s-a ndrgostit de Bobby i pretinde c e incarnarea lui nh.i Huna, zeia surfingului. Existaser vremuri ciudate i nainte de catastrofa din boratoarele din Wyvem. Ne-am oprit la captul treptelor porticului i am respirat Ol'und, lent, ca s ne curm de duhoarea morii, care prea a fi inims n noi, de parc ar fi fost o marinat in care ne ii!undaserm. Am profitat de aceste
momente pentru a ipraveghea noaptea, nainte de a ne aventura din nou n ea, llndu-ne dup Cap-Mare, dup maimue sau dup vreo nou ucuinare pe care nici mcar eu, n plin dezlnuire a imaginaiei, n ii putut s-o prevd. Venind din deprtrile Pacificului, dou straturi de nori trcesute, dense precum gabardina, mbrcaser mai mult de matate din cer. - Putem s cumprm o barc, zise Bobby. - Ce fel de barc? - Putem s ne permitem orice fel. . -i? - S rmnem pe mare. - Asta-i o soluie extrem, frtate!

bune...

- Navigam ziua, ne distrm noaptea. Ancorm pe plaje pustii, prindem nite valuri tropicale

I - Tu, eu, Sasha i Orson? - O lum i pe Pia, din golful Waimea. - Pe Kaha Huna.

- Cu motor? - Cu pnze. -Hran? - Pete. - i petele poate s fie purttor de retrovirus.


- Atunci s gsim o insul ndeprtat. - Ct de ndeprtat?

- Sfincterul
i?

nicierimii.

Ne cultivm singuri hrana. Fermierul Bob! Minus salopeta. E o chestie de rahat! Autosatisfacere. E posibil, insist el. 1 E posibil s ucizi un urs grizzly cu o lance. Dar tu o s te V ntr-o groap cu lancea ta, ursul o s cad acolo cu nite tortilla dup aia o s mnnce cu Bobby o porie de taco la cin! Nu i dac o s iau lecii de ucidere a urilor. Aadar, nainte s ridici plnzele, o s petreci patru ani nti facultate bun de agricultur? Bobby inspir suficient de puternic cit s-i ventileze intestii superior, apoi izbucni: tiu doar c nu vreau s sfresc precum Delacroix! Oricine s-a nscut in lumea asta va sfri precum Delacro Dar sta nu-i sfritul, ci doar o ieire. Ca s intri in ceea urmeaz. Bobby tcu un moment, apoi mrturisi: Nu cred n chestiile astea, Chris. ^ Aadar crezi c ai putea fugi de sfritul lumii cultivnd crti i broccoli pe o insul tropical ne trecuta pe hart, undeva la est Bora Bora, unde vei gsi sol fertil neinfectat i valuri mito dax se pare greu s crezi n viaa de dup moarte? n cele mai multe zile e mai uor s crezi n broccoli dect Dumnezeu, replic el, ridicnd din umeri. Pentru mine nu. Ursc broccoli. Bobby se ntoarse ctre bungalow. Se strimb, de parc ar simit o urm din miasma de descompunere a lui Delacroix. Asta este o locuin rea, frtate! Cpue imaginare se trr printre straturile pielii mele atun cnd mi-am amintit coconii suspendai, i
am fost de acord cu el: O vraj rea! Numai bun s-i dm foc. Orice ar fi, m ndoiesc c se gsesc coconi doar aici.

1 hiind foarte asemntoare i ordonat aezate, casele din Oraul ort semnau, deodat, mai puin a construcii fcute de om i mai uit a muuroaie de termite sau a stupi. I - S-o ardem pe asta, pentru nceput, insist Bobby. L uiernd prin iarba nalt pn la genunchi, zngnind din ngile moarte ale tufiurilor uscate, bzind prin frunzele dafinilor Indieni, briza imita o multitudine de sunete de insecte, ca i cum || ni fi btut joc de noi, ca i cum ar fi prezis inevitabilitatea unui fiilor locuit doar de fiine cu ase, opt i o sut de picioare. - OK. O s ardem casa. - Pcat c nu avem o bomb nuclear. - Dar nu acum. Incendiul ar atrage poliiti i pompieri din ora 1 nu avem nevoie s ne stea n drum. i, n plus, n-a rmas prea inuli din noapte. Trebuie s-o lum din loc. n timp ce mergeam pe aleea care ducea la strad, Bobby plreb: - Unde? Nu aveam idee cum s-i cutm mai eficient pe Jimmy Wing i pe Orson n imensul Fort Wyvem, aa c n-am replicat Rspunsul se afla sub tergtorul de parbriz din dreapta jeepului. L-am vzut n timp ce ocoleam partea din fa a vehiculului. Arta ca un bilet de parcare. L-am tras de sub lama de cauciuc i am aprins lanterna, ca s-l ixaminez. ' Cnd m-am aezat pe scaun, Bobby se aplec s vad ce descoperisem. - Cine l-a pus acolo? - Delacroix n nici un caz, i-am rspuns eu, supraveghind noaptea, avnd nc o dat sentimentul c ne urmrea cineva. ineam n mn un ecuson care se prindea de cma sau de reverul hainei. Fotografia din dreapta i aparinea lui Delacroix, dei poza se deosebea de cea de pe permisul de conducere pe care II gsisem ling cadavru. n poza asta avea ochii holbai, speriai, de parc-i vzuse sinuciderea viitoare n lumina bliului. Sub fotografie se putea citi numele: Leland Anthony Delacroix 44. n Nlnga ecusonului fuseser scrise vrsta, nlimea, greutatea, culoarea ochilor i numrul asigurrii sociale. n partea de sus B aflau cuvintele: Iniializai la intrare". De-a latul ntregii suprafel a ecusonului, ntr-o hologram tridimensinal ce nu acopefl fotografia sau informaiile de ling ea, erau tiprite dou majuscul transparente, de-un albastru deschis: DA".

Departamentul Aprrii, am explicat eu, pentru c mal avusese i ea o asigurare DA, dei nu vzusem niciodat la ea i ecuson ca acesta. I Iniializai la intrare4', zise ginditor Bobby. Pun pariu cl incorporat un cip in chestia asta. Spre deosebire de mine, el chiar se pricepe la calculatoare. N-al nevoie de calculator i, din cauza ceasului meu biologic care ticl mai iute dect al vostru, nici n-am timp pentru calculator. Pe de afl parte, nu poi citi uor ce scrie pe un monitor cnd pori ochelfl groi de soare. Cnd stai mult timp in faa unui ecran, eti scldl de radiaii ultraviolete de nivel redus, care nu-s mai periculoal pentru oamenii obinuii dect o ploaie de primvar. Din caul susceptibilitii mele la boli cumulative, expunerea la o asemeni radiaie m poate transforma ntr-un melanom gigantic de afl menea dimensiuni, c n-a putea gsi nicicnd haine care s fie fl confortabile, i elegante. Cnd intra n laborator, i iniializau microcipul din ecusol tii? Nu tiu. Iniializare nseamn curarea memoriei microcipului. Apofl de fiecare dat cnd trecea pe o u, probabil c cipul din ecusol rspundea transmitoarelor de microunde din prag i nregistn unde fusese i ct timp sttuse n fiecare camer. Iar la plecai) datele erau ncrcate n fiierul su. M apuc damblaua cnd vorbeti de calculatoare! , Sunt acelai onanist ca de obicei, frtate! \ Simt vibraii ale geamnului celui ru! ] Exist numai un singur Bobby, m asigur el. Am privit spre bungalow-ul n care-l gsiserm pe DelacrouJ pe jumtate ateptndu-m s vd lumini bizare n spatele ferestrelor, umbre frenetice de gngnii naripate alunecind pe perei i un cadavru tremurnd traversnd porticul. Lovind cu degetul In ecuson, am spus: - S urmreti fiecare pas pe care l-a fcut dup ce a intrat pe Ua... mi se pare c-s msuri de securitate extrem de paranoice! - Probabil c a fost pe podea, lng cadavru, mpreun cu Celelalte lucruri. Cineva a intrat n bungalow naintea noastr, a luat cusonul i l- a pus
aici. De ce? Rspunsul putea fi gsit n rndul scris n partea de jos a icusonului: Autorizaie pentru proiectul TM". - Crezi c legitimaia asta i permitea s intre n laboratoarele n un re au fost fcute experimentele genetice n care rahatul a luat-o

razna? ntreb Bobby.

- Poate. TM... Trenul Misterului. Bobby se uit la cuvintele brodate pe apca mea, apoi la ecuson |i exclam: - Nancy Drew ar fi mndr de tine! - Cred c tiu unde vrea s ne ducem, am zis, stingnd lanterna.

- Cine vrea s mergem? - Cel care a lsat chestia asta sub tergtor. - i cine e? - Nu cunosc toate
rspunsurile, frtate! - Dar tii c exist via dup moarte! exclam el, n timp ce pornea motorul. - Cunosc rspunsurile mari. mi scap cele mici. - Bine, bine, ncotro mergem? - n camera-ou. - Am ajuns ntr-un film cu Batman i eti Cel-care-SpuneOhicitori? - Camera aia nu-i n Oraul Mort. E ntr-un hangar din nordul bazei. - Camera-ou. - O s vezi. - Nu-i prietenul nostru, murmur Bobby. -Cine? - Cel care a lsat ecusonul, frtate, nu ne e prieten. Nu ave m prieteni n locul sta. M

- Nu-s sigur c-i aa. I - Poate c-i o capcan, bombni el, elibernd frna de min a punnd maina n micare. - Poate c nu. Ar fi putut s strice jeepul i s ne atace exact I clipa n care ieeam din bungalow, dac tot ce voia era s ne vin de hac. - Totui, poate fi o capcan, insist Bobby, pe cnd ieeam di Oraul Mort. - Bine, bine, poate c-i o capcan. - Pe tine nu te sperie eventualitatea asta aa cum m sperie pi mine, pentru c tu l ai pe Dumnezeu, viaa de dup moarte, corul de ngeri i palate de aur n ceruri, iar eu am doar broccoli. - Ar trebui s te gndeti mai mult la asta, l-am sftuit eu. M-am uitat la ceas. Pn la ivirea zorilor mai erau doar dou ore. I ntunecate i trcate ca o ciuperc bizar, mase spongioase de nori se ntinseser departe spre est, lsnd doar o band ngust de cer senin, n care stelele strlucitoare preau reci i mau ndeprtata ca de obic ei.
De peste doi ani, retrovirusul care modifica gene, inventat de Wisteria Jane Snow, scpase din laborator i ajunsese n lumea! larg. n acest timp, distrugerea ordinii naturale progresase lent, ca un fulg de zpad pufos ce cade din cerul fr vnt dar cred c acum e pe cale s nceap furtuna, cci s-a pornit avalana.

12 Hangarul se nla ca un templu al unui zeu nepmlntean, mlnios i era nconjurat pe trei laturi de cldiri de serviciu mai mici, care ar fi putut s fie locuinele umile ale clugrilor i ale novicilor. Avea dimensiunile unui teren de fotbal, nlimea de Viipte etaje, fr ferestre, doar cu un ir de lucarne chiar sub baza acoperiului arcuit, n stilul construciilor militare din timpul celui deal Doilea Rzboi Mondial. Bobby parc n faa unei perechi de ui de la un capt al cldirii, oprind motorul i stingnd farurile.

Fiecare u e lat de apte metri i nalt de doisprezece. nainte alunecau pe inele n care erau prinse sus i jos, fiind acionate de un motor, dar curentul fusese ntrerupt cu mult timp n urm. Masa zdrobitoare a cldirii i uile enorme din oel fac ca locul s fie la fel de prohibitiv ca o fortrea ce st n spaiul dintre aceast lume i iad, ca s mpiedice demonii s ias. Bobby lu o lantern de sub scaun i ntreb: - Asta-i camera-ou? - Sub ea. - Nu-mi place cum arat. - Nu-i cer s te mui aici i s faci menajul. - Suntem aproape de aeroport? Fort Wyvem, care fusese conceput att ca un centru de antrenament, ct i ca unul de sprijin, se mndrea cu piste pe care puteau ateriza avioane mari i transportoare C-13, capabile s care camioane, vehicule de asalt sau tancuri. - Aeroportul se afl la un kilometru i jumtate, in direcia asi i-am artat eu. Nu mai folosesc avioane aici. Poate elicoptere, dl locul sta nu mai e cum a fost. - i cum a fost? - Nu tiu. - Poate c acolo se juca bingo... n ciuda aurei negative din jurul cldirii, n ciuda faptului 9 fuseserm atrai acolo de persoane necunoscute i posibil ostile, M simeam un pericol iminent. Oricum, puca lui Bobby i-ar fi vel mai iute de hac unui agresor dect revolverul meu de 9 milimetl Am lsat Glock-ul n toc i am pstrat n mn doar lanterna, apl m-am ndreptat spre o u, ct s intre pe ea un om, aflat ntr-uni dintre porticurile mai mari. - Vin valuri mari! m avertiz Bobby. - Ghiceal sau fapt? I - Fapt. I Bobby i ctig existenta analiznd datele sateliilor metel
rologici i alte informaii, pentru a prezice condiiile valurilor I toat lumea, cu un grad mare de acuratee. Firma lui, Surfcast, ful nizeaz zilnic informaii zecilor de mii de surfiti, prin intermediul unui buletin trimis prin fax sau e-mail i prin intermediul uni telefon al crui numr ncepe cu 900, la care se nregistreaz ml mult de opt sute de mii de apeluri anual. Din cauz c modul lui

dd via este simplu i birourile firmei sale

sunt modeste, nimeni din Moonlight Bay nu

bnuiete c Bobby e multimilionar i c esl cel mai bogat om din ora. Dac localnicii ar afla, lucrul ar coni mai mult pentru ei dect pentru Bobby. Pentru el, bogia nseamn s poi face zilnic surfing, iar tot ce se poate cumpra cu bani nu conteaz mai mult dect o lingur n plus de salsa pe o enchilada.

- Vor fi de minimum trei metri la orizont, fgdui Bobby. n seturi de cte dousprezece, pompnd ziua i noaptea. Visul oricrui surfist! - Nu-mi place vntul care bate spre rm, am zis eu, ridicnd o mn n btaia brizei.

- Eu vorbesc de ce va fi poimine. Atunci va fi dinspre mal. Vor fi valuri att de agitate, c o s te simi ca ultima murtur n butoi. Canalul larg dintr-un val care se sparge, mpins spre creast de viului care bate dinspre mal, se numete butoi, iar surfitii triesc doar pentru a clri pe evile acelea din val, din larg i pn cnd se prbuesc, atunci cnd valul se mprtie. Nu ai parte de aa ceva n fiecare zi. Sunt un cadou, sunt sacre i cind apare unul dintre ele, munci l clreti pn cnd eti aruncat afar din ap, pn cnd picioarele i se nmoaie i nu-i mai poi controla muchii abdomenului. Atunci te prbueti pe nisip i atepi s vezi dac o s-i dai duhul, ca un pete pe uscat, sau poi s te duci s nfuleci dou bunitos i un bol cu fulgi de porumb. - De apte metri, am zis vistor, n timp ce deschideam intrarea pe msura unui om din ua nalt de treisprezece metri. Cu coam dubl! - Provenind dintr-o furtun ce a avut loc la nord de Insulele Marchize. - Pentru aa ceva merit s trieti! am exclamat eu, n timp ce intram n hangar. - De aceea i-am spus, frtate. Un motiv ca s scpm de aici cu via. Dei aveam dou lanterne, tot nu puteam lumina prea bine spaiul ca o peter al ncperii principale a hangarului, dar vedeam inele de deasupra, pe care circulase cndva, dintr-un capt n cellalt al cldirii, o macara mobil, de mult vreme demontat i luat de acolo. Masivitatea suporilor din oel de sub ine indica faptul c macaraua ridicase obiecte de-o greutate uimitoare. Am pit peste cornierul gros de civa centimetri, nc prins n betonul ptat cu ulei i chimicale, n care fusese prins cndva mainria grea. Scobituri adinei din podea, cu forme ciudate, care gzduiser cindva mecanisme hidraulice, ne obligar s mergem ctre captul hangarului pe o rut ocolitoare. Bobby verific, prudent, fiecare gaur, de parc s-ar fi ateptat ca n ele s fie ascuns cineva, gata s sar de acolo i s ne mute. n timp ce razele lanternelor noastre alunecau peste inele macaralei i peste stlpii care le sprijineau, umbre complicate i fulgerri de lumin alunecau peste drugii i grinzile de oel, ajungnd
pe perei i pe tavanul arcuit, unde alctuiau hieroglife abia vizibile, cu form continuu schimbtoare, ce pilpiau deasupj noastr i dispreau iute, nainte de a putea fi citite, n ntunericj ce se inea dup noi. \ - mi d fiori, zise ncet Bobby. rj

- Ai rbdare i o s vezi i altele, i-am rspuns, cu glas put deasupra oaptei, nu de team c m-ar fi auzit cineva, ci pentru i locul acela avea acelai efect de intimidare precum bisericile, spi lele i slile n care sunt
privegheai morii- \ - Ai fost aici singur? t| - Nu. ntotdeauna cu Orson. 4

- M ateptam ca el s fi avut mai mult minte. L-am condus n colul de sud-vest al hangarului, unde se gsea puul gol al liftului i o scar lat. La fel ca n depozitul n care ntlnisem oarecii veve i bandii cu ciomag, accesul ctre etajele subpmntene fusese tinuit. Mria majoritate a celor care care lucraser n hangar - oameni de treab care-i serviser ara bine i cu mndrie nu avuseser habar d regiunile infernului aflat sub picioarele lor.
Pereii fali sau dispozitivele care ascundeau intrarea n etajeli de jos fuseser demontai n timpul recuperrii de materiale. De ua principal fusese luat, uorul din metal rmsese neatins. I Dincolo de prag, razele lanternelor scoaser la iveal gndac mori pe treptele din beton, unii strivii, alii ntregi. Se mai vedeau i urme de pai i de labe, n praf. Urme ca urcau i coborau. - Eu i Orson, am zis, identificnd amprentele. Din vizitei! anterioare. - Ce-i acolo jos? -1

- Trei etaje, fiecare mai mare dect hangarul. - Ce fceau n ele? i - Chestii nasoale. - Nu folosi un limbaj att de tehnic, c nu pricep. Labirintul de coridoare i ncperi de sub hangar fusese golit, rmsese doar cimentul. Chiar i instalaiile de filtrare a aerului, canalizare i cele electrice fuseser demontate: fiecare tub, eava, fir sau comutator. Multe cldiri din Wyvem nu fuseser atinse de Echipele de recuperare. De obicei, cnd se fceau operaiuni de tecuperare, se alegeau lucrurile mai valoroase, care puteau fi muiate fr mult efort. Dar holurile i camerele de sub hangar fuseser curate att de bine, c puteai presupune c era scena Unei crime, iar vinovatul fcuse un efort herculean pentru a terge orice urm posibil. n timp ce coboram treptele, unul lng cellalt, vocea mea era nsoit, n unele locuri, de un ecou metalic, n timp ce n altele ridurile mi absorbeau cuvintele, precum materialul pentru izolaie fonic din cabina de la KBAY, din care Sasha difuzeaz noaptea muzic. - Au nlturat orice urm a ceea ce au fcut aici - n afar de una - i nu cred c-i preocupa doar sigurana naional. Cred... e mai degrab o intuiie... dup felul n care au curat complet etajele astea, simt c-i ngrozea ce se fcuse aici. Nu erau numai ngrozii. Ci i ruinai. - Aici au fost laboratoarele genetice? - Nu puteau s fie, aveau nevoie de izolare biologic absolut. - Adic? - Ar fi trebuit s existe camere de decontaminare peste tot intre laboratoare, la intrarea n lift, la captul scrilor... Spaiul respectiv poate fi identificat drept ce-a fost i dup ce s-a luat tot ce se putea lua.

- i plac povestirile poliiste, bombni Bobby, cnd ajunserm la captul celui de-al doilea ir de trepte. - mi place raionamentul deductiv, logic, am recunoscut eu.
- Poate voi fi Watson-ul tu. - Nancy Drew nu lucreaz cu Watson. la era Hoimes. - i cine era mna dreapt a lui Nancy? - Nu cred c avea pe cineva. E o lupoaic singuratic. - O gagic dur, nu? - Exact. Exist o singur camer aici care ar fi putut fi camer de decontaminare... o chestie ciudat. O s vezi. N-am mai vorbit n timp ce coboram cele trei etaje subterane. Singurule sunete care se auzeau erau scritul uor al tlpilor de cauciuc ale nclmintei noastre pe beton i pocnetul gndacifl mori strivii. M

n ciuda fapului c inea bine puca, atitudinea relaxat a jfl Bobby i degajarea cu care cobora pe trepte putea convinge

oricine c era nepstor. i c se

amuza. Bobby se amuz tfl timpul, chiar i in situaii grave. Dar l cunosc de prea mult timpfl pot afirma c, n momentul acela, nu era nepstor. Dac fredofl un cntec n minte, cu siguran era ceva mai serios dect o melodffl de-a lui Jimmy Buffett.

Pn acum o lun nu-mi ddusem seama c Bobby Halloway J Huck Finn cel fr team - ar putea fi zpcit sau speriat. Evc| nimentele recente au dovedit ns c i inima unui maestru zea nnscut poate, uneori, depi cincizeci i opt de bti pe minut, j Nu m surprindea tcerea lui, pentru c scara aia arta at t dl mohort i de
apstoare c putea s indispun i o clugrii ndopat cu calmante i cu o atitudine dulce ca maripanul. Tava din beton, ziduri din beton, trepte din beton. O eava din fiew vopit n negru i fixat n unul dintre perei, servea drept balusl trad. Chiar i aerul dens prea c se transform n beton, pentru el era rece i uscat, cu mirosul de mucegai ce ieea din perei. Oriei suprafa absorbea mai mult lumin dect reflecta i, n ciuda celei dou lanterne, coboram prin bezn, ca doi clugri medievali care mergeau n catacombele de sub mnstire, s se roage pentra sufletele frailor mori- \ Atmosfera ar fi devenit mai vesel dac ar fi existat mcar c pancart cu un craniu i nite tibii ncruciate, deasupra unor litere roii ecare s avertizeze c nivelul radioactivitii devenise ucigtor. Sau nite oase de oarece, aranjate elegant. Etajul inferior al cldirii unde nu se pusese nc praf i nu se aventuraser gndaci - avea un plan bizar, ncepnd cu un coridor larg, n forma unui oval alungit, care se ntindea n jurul ntregului perimetru, ca o pist de curse. O serie de camere, de limi diferite, dar cu aceeai lungime, se nirau pe o parte a coridorului ocupnd partea interioar a ovalului i, prin unele dintre ele, puteai s ajungi la un al doilea coridor oval, concentric primului. Chiar dac nu-i la fel de lung i de lat ca primul, nu nseamn c nu-i enorm.

Bfo-u de-a doua pist de curse nchide n interiorul ei o singur ncpere, central: camera-ou.
Coridorul mai mic se termin ntr-un modul de legtur, prin arc poi s ptrunzi n sanctuarul din interior. Spaiul de trecere alctuiete o camer de acces, ptrat, cu pereii de trei metri, n fllirc se intr printr-un portic circular, cu diametrul de un metru i Jumtate. Din cubul acela, printr-un alt portic, de aceeai dimensiune cu primul, ajungi n camera-ou. Cred c altdat aceste dou

i deschizturi fuseser astupate de ui formidabile din oel, ca ncelea care izoleaz diferite compartimente din submarine sau ca nite ui de seif de banc, i c acea ncpere de legtur fusese, de fapt, un sas. Dei sunt convins c nu era un laborator pentru cercetri genetice, una dintre funciile sasului putea fi cea de a mpiedica ptrunderea bacteriilor, a sporilor, a prafului i a altor contaminani n ncperea pe care eu o numeam camera-ou. Probabil c personalul care intra i ieea din sanctuarul interior

trecea

prin

jeturi

puternice

de

soluii

dezinfectante

prin

radiaii

ultraviolete, de un spectru ce ucidea microbii. Dar mai credeam c ncperea central era presurizat, iar sasul avea acelai scop ca acela de la bordul unei nave cosmice. Sau, poate, cel de camer de decompresiune, de tipul celor folosite de scafandrii la mare adncime, ca s evite riscul aeroemboliei. Oricum, camera aceea de trecere fusese proiectat ca s mpiedice s intre ceva n camera-ou sau s mpiedice s ias ceva de acolo. Stnd n sas cu Bobby, am ndreptat raza lanternei pe pragul ridicat, curbat al porticului interior i am plimbat-o n jurul ntregii deschizturi, ca s scot n eviden grosimea pereilor camerei-ou. Un metru i jumtate de ciment masiv, cu armtur de oel. Intrarea este atit de lung, pentru c, de fapt, reprezint un tunel de un metru i jumtate.
- Arhitectur de buncr! opti Bobby, dup care fluier admirativ. Nici vorb, este un dispozitiv de reinere. Menit s opreasc. -Ce? - Nu tiu, am rspuns eu, ridicnd din umeri. Uneori mi sfl lsate aici daruri.

- Daruri? Ai gsit apca aici? Trenul Misterului? m - h. Era pe podea, chiar n centru camerei. Nu cred c
fotografie a mamei mele aici, n sas.

sM

gsit-o, pur i

simplu, ci c a fost lsat ca s-o gsesc, ceea ce-i alfl ceva. i, n alt noapte, cnd m aflam n ncperea alturat! cineva a lsat o

M M
I Precaut, Bobby ndrepta raza lanternei prin

-Sas? - Nu i se pare c seamn cu unul? 1 A dat din cap i a ntrebat: M - Cine a lsat fotografia? - Nu tiu. Dar Orson a fost cu mine tot timpul i nu i-a dai seama c intrase cineva n camera din spatele nostru. - Iar el are nasul primul prad circular, n coridorul de-a lungul cruia abia veniserm. Era pustiii Am mers prin porticul interior - tunelul cel scurt - ghemuita pentru c prin el putea s treac fr s se aplece doar o persoana mai scund de un metru i jumtate. J Bobby m urm n camera-ou i, pentru prima oar n cei apte* sprezece ani de cind suntem prieteni, l-am vzut uluit. Se plimbi ncet n cerc, ndreptnd raza lanternei spre perei i, dei ncerca sa vorbeasc, nu reuea s scoat nici un sunet. J Camera aceea ovoidal are o lungime de patruzeci de metri i vreo douzeci de metri n locul limii maxime, cu capetele ngustate. Pereii, tavanul i podeaua sunt curbate, ca s alctuiasc un singur plan continuu, nct i se pare c stai n cochilia goal a unui ou enorm. i
nasurilor...

Toate suprafeele erau acoperite cu o substan lptoas, vag aurie, transparent, care, judecind dup marginea pragului de intrare, avea o grosime de vreo zece centimetri i fusese lipit att de bine de beton, c materialele preau a fi sudate. Razele lanternelor noastre plpiau pe acea zugrvreal perfect netezit, dar penetrau n materialul acela bizar, tremurnd i licrind n adncul acestuia, scond la iveal spire de praf auriu sclipitor, suspendate n interior ca nite galaxii miniaturale. luhstana avea un indice mare de refracie, dar lumina nu se Ipargea prin ea n linii prismatice, cum s-ar fi ntmplat dac ar fi trecut prin cristal; ci mai degrab n cureni untoi, strlucitori, parc erau calzi i sinuoi ca nite flcri de luminare seduse de un curent de aer, care curgeau i se ondulau prin suprafaa groas, Micloas, dndu-i aparena unui lichid ce curgea dinspre noi ctre capetele ndeprtate, ntunecate ale camerei, iar acolo se disipau ca nite impulsuri de fulgerri de cldur dup o furtun de var. Privind spre podea, mi venea s cred c stteam pe o balt de ulei chihlimbarul. Minunndu-se de frumuseea nepaminteasc a spectacolului, Bobby merse mai departe prin camer. Dei materialul neted prea s fie lucios ca un porelan umed, nu-i deloc alunecos. De fapt, uneori - dar nu tot timpul , podeaua pare s-i prind picioarele, ca i cum ar exercita o atracie magnetic chiar i asupra obiectelor care nu conin fier. Lovete-l, i-am sugerat n oapt. Cuvintele mele se plimbar n spiral de-a lungul pereilor, tavanului i podelei, i o cascad de ecouri optite se ntoarser la urechile mele din mai multe direcii. Bobby m privi mirat. Hai! D-i drumul! Cu eava putii! Lovete-1! E sticl! protest Bobby. Ultima silab, lungit, a celui de-al doilea cuvnt se ntoarse spre noi ntr-un amestec de ecouri, susurnd la fel ca un val spumegnd blnd. Dac-i sticl, e incasabil. Ezitnd, Bobby lovi uor podeaua de lng el, cu eava putii. Un clinchet linitit, ca de clopot, pru s se ridice, simultan, din orice loc al ncperii uriae, apoi se transform ntr-o tcere ce prea ciudat de plin de suspans, ca i cum clopotele ar fi anunat sosirea unei persoane foarte importante. Mai tare! i-am propus eu.

Cnd izbi puternic cu eava de oel n podea, clinchetul rsun mai puternic i altfel, ca de clopote tubulare: armonios, nenttor, dar straniu ca muzica interpretata pe o planet de la capti universului.
n timp ce sunetul se transforma n alt tcere plin de suspan Bobby se ghemui, ca s pipie podeaua n locul n care o izbise c eava putii. j

- Nu-i ciobit! fi - Poi s-o loveti cu ciocanul, s-o pileti, s ncerci s nfigi i dalt, n-o s faci nici mcar o zgrietur. r - Ai ncercat toate astea? 1 - i cu o drujb. I - Eti un tip distructiv. - Motenire de familie. Apsnd mna pe podea, n diferite locuri din jurul lui, Bobb; remarc: / - E cldu. \ Chiar n nopile fierbini de var, construciile de beton din Foi Wyvem sunt reci ca nite peteri, rcoroase ct s serveasc drep pivnie pentru vinuri, iar frigul i ptrunde cu att mai mult n oase cu ct colinzi mai mult locurile alea. Toate suprafeele, cu excepia celei din camera ovoidal, sunt reci cnd le atingi. - Chestia asta e ntotdeauna calda, dar n camer nu-i cald, de parc acea cldur nu se transmite prin aer. i nu neleg cum de poate materialul reine cldura mai mult de optsprezece luni, ct a trecut de cnd au abandonat baza. - Poi s simi... un fel de energie... < - Aici nu exista curent electric, nici gaz. Nu-s cuptoare, nici boilere, nici generatoare, nici un fel de mainrie. Toate au fost luate. Bobby se ridic i merse prin ncpere, plimbnd raza lanternei peste podea, perei i tavan. Chiar cu dou lanterne i cu refracia neobinuit de puternic a materialului misterios, umbrele umpleau camera. Trasoare, flori, candelabre, ferigi i licurici din lumin curgeau de-a lungul suprafeei curbate, multe n nuane de auriu i galben, dar unele roii i altele de culoarea safirului, fcndu-se nevzute n coluri ndeprtate, ntunecate, ca nite artificii nghiite de cerul nopii, fttlutcietoare, dar luminnd puin. - E ct o sal de concerte! se minun Bobby. - Nu chiar. Dar pare mai mare dect este, din cauza modului n Dure sunt curbate suprafeele. n timp ce vorbeam, avu loc o schimbare n acustica ncperii. Ecourile uotite ale cuvintelor mele sczur n intensitate, devenii a treptat neauzite,

chiar i cuvintele mele i diminuar volumul. Aerul pru c se ngroa, transmind sunetul cu mai puin eficien ca nainte. - Ce se ntmpl? ntreb Bobby, i vocea lui pru sufocat, muortizat, de parc ar fi vorbit de la un telefon care nu avea semnalul bun. - Nu tiu, am rspuns i, dei ridicasem glasul, dei aproape ipasem, sunetul rmsese egal, exact la fel de puternic cum ar fi fost dac a fi vorbit cu glas normal. A fi putut crede c mi imaginasem c aerul devenise mai dens, dac n-a fi nceput s respir cu greutate. Dei nu m sufocam, fusesem afectat suficient ca s fiu nevoit s m concentrez ca si\ pot inspira sau expira. nghieam efectiv aerul, care prea s fie un lichid pe care trebuia s-l mping pe gt. l simeam cum mi alunec pe gtlej, ca pe o nghiitur de ap rece. Fiecare doz de aer inspirat at ma greu n piept, de parc ar fi fost compus din ceva mai
consistent dect aerul obinuit, de parc plmnii mei se umpluser cu fluid. n clipa n care completam fiecare inspiraie, m copleea nevoia urgent de a da substana aceea afar, de a o arunca din mine, convins c m necam cu ea, dar fiecare expiraie se fcea cu for, de parc a fi vomitat. Presiunea. n ciuda panicii care m cuprinsese, rmsesem cu mintea suficient de limpede ca s-mi dau seama c aerul nu fusese transformat n lichid, cu ajutorul vreunui alchimist, ci presiunea aerului crescuse drastic, ca i cum atmosfera pmlntului se dubla, se tripla i apsa asupra noastr cu o for zdrobitoare. Timpanele imi vibrau, sinusurile mi tremurau, simeam degete fantomatice apsndu-mi pe globii oculari i, dup fiecare inhalare, nrile l se lipeau. 4

Genunchii ncepur s-mi tremure, apoi mi se ndoir. Urnei mi se ncovoiar, sub o greutate invizibil. Braele mi atmau de lungul trupului, drepte ca nite fire cu plumb. Mina nu mai putu in lanterna i o scp pe podea, la picioare. Sri n tcere ] suprafaa sticloas. Acum nu mai auzeam nici un sunet, nici mc vibraia timpanelor sau bubuitul propriei inimi. Brusc, totul reveni la normal. j
Presiunea dispru ntr-o clip. M-am auzit gfind. i Bobby gfia. i el scpase lanterna, dar reuise s in puca. ,

-Rahat! explod el. j -Mda. - Ce rahat! -Mda. - Ce-a fost asta? - Nu tiu. - S-a mai ntmplat i alt dat? -Nu. -Rahat! - Mda, am mormit eu, bucurndu-m de uurina cu care pu team s inspir acum aerul rece. Dei lanternele noastre se odihneau pe podea, un numr spori de luminri, roi dinate, erpi, scntei i spirale de lumin se m prtiau pe podea i pe perei. - Locul sta funcioneaz nc, zise Bobby.

- Nici vorb. Ai vzut i tu. - Nimic nu-i ceea ce pare, n Wyvem, mi rspunse elf citndu-m.
- Fiecare camer prin care am trecut, fiecare hol erau curate de echipamente i abandonate. i

- Dar cele dou etaje de deasupra noastr? - Doar ncperi goale. ( - i nu-i nimic dedesubt? I -Nu. - Exist totui ceva aici. - Din cte am vzut eu, nu exist nimic. Am ridicat lanternele i, de indat ce razele lor se micar pe perei i pe podea, erupia luxuriant de lumin din adncul suprafeei sticloase se multiplic de trei ori, de patru ori, ntr-o abundenta de flori uimitoare. Parc eram ntr-un 4 Iulie extravagant, Hiispendai ntr-un balon cu aer cald, iar n jurul nostru exploda un loc de baraj de rachete, rapnele, pocnitori, focuri de artificii... Ins luate silenioase, doar lumini sclipind uimitor i nici o bubuitur, dar amintind att de mult de Ziua Independenei, nct aproape c simeai mirosul de sulf, de salpetru i de crbune, aproape c auzeai un mar de John Philip Sousa, aproape c simeai gustul de I iot dog cu mutar i ceap tocat... - Se ntmpl ceva, zise Bobby. - S-o tergem? - S ateptm. Privea modelul de lumini, care se schimba fr ncetare i-i modifica mereu culoarea, de parc acesta ar fi coninut un mesaj explicit, ca ntr-un paragraf de proz de pe o pagin tiprit, iar el ar fi ncercat s-l citeasc. Dei m ndoiam c izbucnirile uimitoare de luminozitate refringent exprimau mai mult dect razele lanternelor care le declanaser, nu eram obinuit cu att de mult lumin. Spire, burni i priae radiante se scurgeau pe faa i minile mele expuse, o furtun de tatuaje senteietoare, dar, cu toate c acea ploaie de lumin strecura un strop de moarte n mine, spectacolul era irezistibil, nveselitor. Inima mi btea puternic, n parte de team, dar i din cauza minuniei la care asistam. Atunci am vzut ua. M nvrteam, att de fermecat de carnavalul de lumin din jurul meu, nct privirea a trecut peste u, atras de efectele pirotehnice, nainte de ami da seama ce vzusem. Masiv, cu diametrul de un metru i jumtate, din oel mat, nconjurat de o arhitrav din oel lefuit. Era similar celei pe care le-ai fi ateptat s-o vezi la intrarea n seiful unei bnci i nu m ndoiam c avea i funcia de a opri trecerea aerului.

ocat, m-am uitat din nou spre u, dar dispruse. Printr-i infern de lumini iui precum gazelele i umbre care le urmrea am vzut c gaura circular din perete arta aa cum fusese ci! trecuserm prin ea: deschis, cu un tunel ntunecat, din beton, 1 spate, ducnd spre ceea ce fusese cndva un sas. Am fcut civa pai spre deschiztur, nainte s-mi dau searr c Bobby mi vorbea. Cnd m-am ntors spre el, am zrit iari u de data asta cu coada ochiului. Dar cnd m-am uitat direct spre ui aia afurisit, nu mai era acolo. Am ntrebat, nervos: - Ce se ntmpl? ' Bobby i stinsese lanterna i art ctre lanterna mea. - nchide-o! Am fcut ce-mi ceruse. Artificiile din suprafaa sticloas a ncperii ar fi trebuit & dispar brusc, s ne lase n bezn absolut. n loc s se ntmpl aa, stelele colorate, crizantemele i roile dinate sclipitoare coni nuar s apar din materialul acela magic, risipindu-se n juru camerei, scond la iveal un amestec de lumini i umbre, apo disprnd i fiind nlocuite de noi erupii. - Funcioneaz singur, zise Bobby. - Funcioneaz? - Procesul. - Ce proces? - Camera, maina, procesul, orice-ar fi. - Nu poate s funcioneze singur, am insistat eu, negnd ceea ce se ntmpl n jurul meu. - Energia razelor? se ntreb Bobby. ,1 -Ce?
- Razele lanternelor. - Nu poi s te exprimi mai obscur? - Ba da, frtate. M ntrebam ce-o alimenteaz. Energia razelor lanternelor. - N-are nici o logic. Razele alea au o energie infim. - Substana asta, insist el, mpingndu-i un picior nainte i napoi pe podeaua radiant, absoarbe lumina i o transform n mai multa putere, folosete ceea ce absoarbe ca s genereze mai mult ncrgie. -Cum? - ntr-un fel oarecare. - Asta nu-i tiin! - Am auzit chestii mai rele despre Star Trek.

- E vrjitorie. - tiin sau vrjitorie, se ntmpl cu adevrat. Chiar dac ceea ce spunea Bobby era mcar in parte adevrat, fenomenul nu se autointreinea perpetuu. Numrul de erupii strlucitoare ncepu s scad, dup cum ncepur s scad i bogia culorilor i intensitatea luminii.

Gura mi se uscase att de tare, c a trebuit s mi-o umezesc cu saliv, nainte s pot ntreba: - De ce nu s-a mai ntmplat pn acum? - Ai fost aici vreodat cu dou lanterne? - Sunt un tip credincios lanternei mele.
- Poate c exist o mas critic, o cantitate critic de energie de intrare necesar s declaneze fenomenul... - i masa critic nseamn dou lanterne amrte? - Poate... - Bobby Einstein! am rs i, ntruct grija mea nu fusese nlturat de spectacolul de lumini, am privit ctre ieire i am ntrebat: Ai vzut ua? - Ce u? - Una masiv, ca la silozurile pentru rachete nucleare. - i s-a urcat berea la cap? - Era aici i nu era aici. -Ua? -h. - Asta nu-i o cas bntuit, frtate! - Poate c-i un laborator bntuit... M-a surprins c termenul bntuit44 se potrivea att de bine, rezonnd cu diapazonul instinctului. Nu m aflam ntr-o cas drpnat, cu multe frontoane, cu podea care scria i cureni reci, inexplicabili, dar simeam prezene nevzute, spirite ruvoitoare care apsau o membran invizibil din lumea mea i a lor, aceafl atmosfer de ateptare precednd iminenta materializare a unei e^H tai violente i pline de ur. m

Ua era i nu era acolo, am insistat eu.


Parc-i o ghicitoare zen. Care-i sunetul unei bti din pairii cu o singur min? Unde duce o u care este i nu este aici?

M
Nu cred c acum avem timp de meditaie. M copleise sentimentul c timpul se scurgea in defavoaiH noastr, c

un ceas cosmic ticia rapid ctre un punct de oprii Premoniia a fost att de puternic, nct aproape c m-am repefl ctre ieire. M-a reinut n camera-ou certitudinea c Bobby nu m-ar urmii Nu-l interesa politica, nici marile probleme culturale i sociale all vremurilor noastre i nimic nu-l putea face s-i prseasc viai plcut, cu soare i valuri, cu excepia unui prieten aflat I ananghie. Nu avea ncredere n cei pe care-i numea oameni cu (I plan, adic aceia care credeau c tiu cum s construiasc o lumJ mai bun, ceea ce prea ntotdeauna s-i determine s le spun celorlali ce s fac i cum s gindeasc. Dar strigtul unui prieteH lar fi adus imediat pe baricade i, odat dedicat unei cauze I cazul nostru gsirea lui Jimmy Wing i a lui Orson ar fi lupta pn la capt, fr s capituleze sau s se retrag. i, la fel ca el, nici eu nu puteam abandona un prieten. Convin| gerea noastr c tot ce avem sunt prietenii ne-a adus destule necal zuri. Prietenii sunt singurele lucruri din lumea asta pe care sperfli s le revedem n cealalt lume; prietenii i cei iubii sunt lumina care lumineaz Viaa de Apoi. Id io tu le! i-am zis eu.

Tmpitule! mi-a rspuns Bobby. Nu vorbeam cu tine. Sunt singurul de fa. mi spuneam mie c sunt idiot. Pentru c n-am plecat de aici. Oh! Atunci retrag afirmaia c eti tmpit.
Bobby aprinse lanterna i, imediat, artificiile silenioase lent Iri

se rspndir de-a lungul conturului camerei-ou. Nu crescur

flcnsitate, ci ncepur de la acea culme pe care o atinseser llcrior, treptat. Aprinde lanterna, mi spuse Bobby. Suntem chiar att de tmpii ca s facem asta? i - Mai avem cale lung ca s fim suficient de tmpii. Locul sta n-are nici o legtur cu Jimmy i Orson. - De unde tii? - Nu-s aici. - Dar ceva de aici ar putea s ne ajute s-i gsim. - Nu-i putem ajuta dac sunt mori.
- Fii un idiot cumsecade i aprinde lanterna. - E o prostie. - Nu te teme de nimic, frtate! Crpe noctem!

- La naiba! am bombnit, prins n propriul la. Am aprins lanterna. 13 O rscoal de lumini aprige erupse n pereii translucizi d jurul nostru i ne puteam imagina uor c ne aflm n canioane unui ora mare lovit de insurecie, cu arunctori de grenade i c incendiatori in ambele tabere, cu rsculai n flcri, care se aprij seser de la propriile tore i acum alergau cuprini de teroare pj noapte, cu cicloane de foc violent rostogolindu-se de-a lungul buli vardelor n care pavajul se topise precum lava, cu cldiri nalte I care flcri portocalii neau prin ferestrele nalte, iar buci fumegnde de parapete i cornie se prbueau din ele, strivindu-j n strad, lsnd n urm cozi ca de comete din sentei... Dar, n acelai timp, schimbnd foarte puin perspectiva, ei posibil s vezi cataclismul acela panoramic nu ca fiind alctu dintr-o serie de erupii strlucitoare, ci ca un spectacol al umbrelo pentru c pentru fiecare fulgerare de cocktail Molotov, pentr fiecare mas clocotind de napalm fierbinte, pentru fiecare urm luminoas care-mi amintea de gloane trasoare, exista o form ntunecat care se mica, cernd o interpretare, aa cum fac figurii i siluetele din nori. Pelerine din abanos se agitau, robe negre s< rsuceau, erpi de nisip se ncolceau i mucau, umbre zburau ci nite corbi furioi, stoluri de ciori plonjau i se nlau deasupra capului i sub picioare, armate de schelete carbonizate mrluiau, forfecnd fr ncetare din oase negre, ascuite, pisici la miezul nopii se ghemuiau i sreau, bice sinuoase de bezn loveau rugurile, iar lame negre de oel le spintecau...

n acest infern de lumin i ntuneric, nchis complet ntr-un huos de flcri rotitoare i de umbre nvlmite, deveneam tot mai dezorientat. Dei stteam locului, cu picioarele bine sprijinite pe podea, ca s-mi pstrez echilibrul, m simeam de parc m miunii, de parc m rsuceam ca biata Dorothy n trenul de la Kansas npre Oz. nainte, napoi, la dreapta, la stnga, n sus, n jos - toate liccstea devenir repede greu de definit. Din nou am vzut ua, cu coada ochiului. Cnd am privit-o direct, se afla nc acolo, formidabil, strlucitoare. - Bobby! - Am vzut-o. - Nu-i bine. - Nu-i o u real, opti el. - Spuneai c locul nu-i bntuit. - E un miraj. Furtuna de lumini i umbre cpt mai mult vitez. Prea c linde spre un crescendo amenintor. Mi-era teama c micarea furioas, modelele tot mai rigide i mai tulburtoare din perei anunau un eveniment nvlitor care-i va transforma toat energia ntr-o violen subit. Camera ovoidal era at t
de bizar, nct nu-mi puteam imagina natura ameninrii ce se repezea spre noi, nu puteam ghici nici mcar direcia din care urma s soseasc. Pentru prima oar, imaginaia mea cu trei sute de niveluri nu-mi folosea. Ua blindat avea balamale ntr-o parte, dar se deschidea spre interior. Nu exista o roat cu care se trgeau zvoarele nfipte n gurile din jurul uii, deci ua se deschidea doar din tunelul scurt ce unea ncperea cu sasul, aadar din cealalt parte, ceea ce nsemna c eram prini n capcan. Nu. Nu eram prini n capcan. Strduindu-m s rezist claustrofobiei n cretere, mi-am spus c ua nu era adevrat. Bobby avea dreptate. Era o halucinaie, o iluzie, un miraj. O fantom. Perceperea camerei-ou ca un loc bntuit deveni prea solid ca s-o nltur. Formele luminoase ce goneau prin perei prur deodat a fi spirite torturate, ntr-un dans furios de dervii, dornice s scajfl de damnare - de parc n jurul meu se gseau ferestre prin care m vedea iadul.

M
era ea acum, ci aa cum fusese

n timp ce inima mi btea puternic, gata s-mi fac artera ca tida s explodeze, mi-am spus c nu vedeam camera-ou aa cum
nainte ca gnomii cei harnici dfl Wyvem s-o fi despuiat - cum fcur i cu toate instalaiile din jurul ei , lsnd doar pereii goi. Ua blindat masiv fusese acolo, dai acum nu mai era, chiar dac o vedeam. Ua fusese demontai scoas de acolo, tiat, topit i turnat n linguri de sup, ace cl gmlie i proteze. Vedeam doar o fantom, prin care puteam trec la fel de uor ca prin pinza de pianjen de pe treptele porticului bungalow-ului din Oraul Mort. Nedorind s plec, ci doar s verific ipoteza mirajului, m-am dul spre ieire. Dup doi pai, am nceput s m clatin. Aproape cl m-am prbuit, ntr-o cdere liber care mi-ar fi zdrobit nasul fi mi-ar fi rupt suficieni dini ca s-l apuce bucuria pe dentist Mi-ajfl regsit echilibrul ntr-un ultim moment i mi-am proptit zdravn picioarele n podea, ca i cum a fi ncercat s-mi prind tlpile d cauciuc ale pantofilor de duumea, ca pe nite ventuze de sepie. 1

Camera nu se mica, dei m simeam ca pe o corabie ce naviga pe-o mare agitat. Micarea era o percepie subiectiv, un simpton al dezorientrii mele crescnde.

Privind ua blindat ntr-o ateptare zadarnic de a-i nlturi existena, ncercnd s decid dac s m las n genunchi i s mi trsc, am remarcat un amnunt straniu. Ua atma de o balam; lung, tubul ara, care avea un diametru de douzeci, douzeci cinci de centimetri. Articulaiile cilindrului, care se micau n juru unui bulon central - na - atunci cnd ua era deschis sau nchis, se vedeau la majoritatea balamalelor, nu i la aceea. Articulaiile fuseser acoperite cu un blindaj din oel, iar captul nii cobort n scutul acela, ca pentru a mpiedica pe oricine ar fi vrut s treac de ua blindat din partea aceasta pilind sau rupnd buci din balama. Dac ua s-ar fi deschis n afar, n-ar fi pus balamaua nuntrul camerei-ou. Dar peretele fiind gros de un metru i jumtate, ua de la captul tunelului de intrare se putea mica doar n Mlcrior. Camera ovoidal i sasul adiacent ei fuseser proiectate s unnlina o presiune mare i, probabil, i contaminani biologici, dar ovczile puteau duce i la concluzia c fusese construit cu intenia |N, mcar in anumite circumstane, s in prizonier pe cineva. Pn acum, imaginile caleidoscopice de pe perei nu fuseser Acompaniate de sunet. Deodat, dei aerul rmsese linitit, se ridirn un vaiet jalnic, lugubru de vnt, ca acela care-i lovete urechea 0tnd bate dinspre esuri sterpe, alcaline. M-am uitat la Bobby. Chiar i prin tatuajele de lumin i umbr nu c se topeau pe faa lui, am vzut c era ngrijorat. - Ai auzit? l-am ntrebat eu. - O chestie perfida. - Exact, l-am aprobat eu, pentru c nici mie nu-mi plcuse nimetul. Dac sunetul acela era o halucinaie, dup cum prea s fie ua, atunci aveam aceeai halucinaie amindoi. Puteam s ne bucurm de privilegiul daca putea s fie numit aa - de a nnebuni mpreun. Vintui pe care nu-l simeam deveni mai puternic, venind pe mai multe glasuri. Vaietul lugubru continu, dar odat cu el apru i sunetul unei brize din nord-vest, ce trecea printr-o dumbrav, naintea ploii, mnioas i plin de avertismente. Mrind, gemnd, oftnd, jelind. i uieratul singuratic, lipsit de armonie, al unei furtuni de iarn, cnt nd la burlanele pentru ploaie i la rigole, de parc
ar fi fost fluiere din ghea. Cnd am auzit primele cuvinte n corul vijeliilor, am crezut c-mi imaginam, dar au devenit mai clare. Voci de oameni. Vreo ase, poate mai multe. Dogite, metalice, de

treptat tot mai puternice,

parc ar fi fost rostite la captul ndeprtat al unei evi lungi din oel. Cuvintele apreau n ciorchini separai de izbucniri de zgomot de Fond, produse de vreun radio.

... aici undeva, chiar aici...


grbete-te, pentru Dumnezeu! d-mi... nu... acoper-m,Jackson9 acoper-m...

Cacofonia vuitului era la fel de zpcitoare ca luminile strobflj copice i umbrele care zburau ca legiuni de lilieci cuprinse de fd me. Nu-mi ddeam seama din ce direcie veneau vocile. grupai-v... aici... grupai-v i aprai-v...
poziie de transfer... grupai-v ce naiba... mut-te, fund mare... ... transferai-v acum! -... rotii-o, rotii-o...

Fantome.

Ascultam

fantome.

Oameni

care

muriser

nainte

laboratorul s fi fost abandonat, iar acestea fuseser ultimele c vinte pe care le spuseser nainte s piar. Nu tiam ce urma s li se ntmple acestor oameni osndii, di n timp ce ascultam, nu m ndoiam c avuseser o soart cumpli i c retriau cele petrecute ntr-un plan spiritual. Vocile devenir grbite, ncepur s vorbeasc ntre ele. rotii-o!
auzii? Auzii cum vine? J

grbii-v... ce naiba... I greit... Isuse... ce-i greit? - Rotii-o s se deschid! 1 - S ieim! I - Oh, Doamne, Doamne, oh, Doamne! % - SA IEIM DE AICI! n loc de cuvinte, vntul purta acum ipete, cum nu mai auzisem i sper s nu mai aud vreodat, strigte de oameni care mureau, dai care nu mureau repede sau uor, rcnete care exprimau intensitatea chinului lor prelungit, dar i o profunzime nfiortoare a disperrii, de parc suferina lor ar fi fost att spiritual, ct i fizic. Judecind dup ipetele lor, nu fuseser doar ucii, fuseser mcelrii, sfiai n buci de cineva care tia unde-i gzduit sufletul n trup. Auzeam sau poate mi imaginam c aud - un animal de prad misterios ce smulgea spiritul din came i devora lacom aceast delicates, nainte s se ndoape cu rmiele muritoare. Inima mi btea att de puternic, nct totul mi tremura n faa Ochilor, cnd m-am uitat din nou la u. Din modelul balamalei blindate puteam deduce un adevr nspimnttor, dar, din cauza balamucului zpcitor de sunet i lumini, nu-l puteam defini. Chiar dac na balamalei n-ar fi fost protejat, tot ar fi fost nevoie de unelte zdravene, de burghie cu vrf acoperit cu diamant |i de o mulime de timp ca s rupi articulaiile i s scoi na din broasc. Pe fiecare suprafa a camerei, rzboiul dintre lumin i ntuneric se desfura cu furie, batalioane de umbre ciocnindu-se cu urmate de lumin n atacuri frenetice, n fitul-uieratul-ssitul vnitului care nu se simea i n ipetele fantomatice nencetate.
Acum ipau, unele rguit, altele strident, dar toate pline d panic.

i chiar dac ar fi rupt balamaua, ua blindata tot ar fi rmas locului, pentru c zvoarele erau nfipte n gurile circulare repartizate pe ntreaga circumferin a uorului din oel, nu doar pe un arc de cerc din acesta... ipetele. ipetele preau s aib substan, mi ptrundeau n urechi pn m umpleam cu ele i nu mai puteau s intre altele. Am deschis gura, ca i cum a fi vrut s las energia ntunecat a strigtelor fantomatice s ias din mine. Strduindu-m s m concentrez, silindu-m s vd mai limpede ua, mi-am dat seama c o echip de sprgtori de bnci n-ar reui s treac de bariera aceea fr explozibil. Dar ua prea exagerat de solid ca s fac fa unor oameni obinuii. n cele din urm, adevrul ngrozitor se ls prins. Scopul acelei ui at t
de solid blindate era s mpiedice nu numai trecerea oamenilor sau a aerului. Ci i a ceva mai mare, mai puternic i mai detept dect un virus. Ceva ce imaginaia mea - de obicei vie nu reuea s conceap. Am stins lanterna, am lsat balt ua i l-am strigat pe Bobby. Hipnotizat de spectacolul artificiilor i al umbrelor, zpcit de zgomotul vntului i de ipete, Bobby nu m-a auzit, dei se afla la doar trei metri de mine.

- Bobby!

am rcnit eu.

Cnd ntoarse capul s se uite la mine, vntul adug subit putere sunetului, btnd prin camera-ou, zburlindu-ne prul i flfind prin jacheta mea i prin cmaa hawaian a lui Bobby. Era fu binte, umed i purta duhoare de catran i de vegetaie putred.

M
Nu puteam identifica sursa furtunii, pentru c incperea nu afl guri

pentru ventilaie n perei, nici vreo sprtur n suprafaa m cloasa, cu excepia ieirii circulare. Dac dopul din oel care astfl gaura era doar un miraj, atunci rafalele de vnt veneau prin tuitfl care lega camera-ou de sas, btnd prin ua inexistent. Dar vifl btea din toate prile, nu dintr-o singur direcie. - Lanterna! am strigat la Bobby. Stinge-o! nainte ca Bobby s fac ceea ce-i cerusem, vntul aduse cu cm alt manifestare. Prin zidul curbat trecu o siluet, de parc un metfl i jumtate de beton ntrit cu oel n-ar fi fost dect un voal dfl
cea. Bobby apuc minerul ca de pistol al putii, aruncnd lantefl fr s-o sting. 4

Vizitatorul spectral se afla ngrijortor de aproape, la vreo afj metri de noi. Din cauza luminilor i umbrelor schimbtoare, ca serveau de camuflaj, la nceput n-am zrit limpede intrusul. Ale tuit din fragmente plpitoare, arta a om, apoi semna mai mult < o main i, dup aceea cu o ppu veche din crpe... Bobby nu trase, probabil pentru c mai credea c vedeai doar o iluzie. O fantom sau o halucinaie. Sau o combinat ciudat a celor dou. Presupun c m ncpnam cu disperai s cred acelai lucru, pentru c nu m-am tras napoi cnd si mpleticit spre noi.

n timpul n care silueta a fcut trei pai, am vzut-o suficiei de bine ca s-mi dau seama c-i un om ntr-un costum spaial di plastic alb, ermetic. Se prea c era o versiune adaptat a costt mului standard pe care-l proiectase NASA pentru astronaui, i crui scop iniial fusese nu s-l apere pe cel care-l purta de vidul ngheat al spaiului interplanetar, ci s-l
protejeze de o infectai mortal, ntrun mediu contaminat biologic. \ Casca mare avea un geam supradimensionat n dreptul feei, dai n-am reuit s vd persoana din spatele lui, din cauza reflectrii n plexiglas a spectacolului de lumini i umbre rotitoare. Pe fruntea ctii fusese scris un nume: ,JHODGSON 44.

I Poate din cauza jocului de lumini sau poate pentru c era orbit dr
groaz, Hodgson nu reaciona cnd ne vzu. Venise ipnd, iar Pocea lui rsuna mult mai puternic dect glasurile purtate de vnt.

toii un

pa ce fcu, mpleticindu-se, ciiva pai de lng zid, se ntoarse I priveasc, ridicnd ambele mini, ca i cum ar fi vrut s se ipere de atacul cuiva pe care eu nu-l vedeam.

ii se zgudui, de parc l-ar fi lovit o mulime de gloane de uilibru mare. Dei n-am auzit mpucturile, m-am ghemuit, din reflex. Cnd se prbui pe podea, Hodgson czu pe spate. Rmase lnir-o poziie aflat ntre culcat i aezat, proptit n rezervorul pentru aer i sistemul de filtrare i refolosire a reziduurilor, un dispozitiv de mrimea unei serviete, prins n spatele lui. Braele i
MI

imau pe lng corp.

N-a fost nevoie s-l examinez ca s-mi dau seama c-i mort. Nu-mi ddeam seama ce-l ucisese i n-am fost suficient de curios ca s risc s fac nite investigaii. Daca fusese o fantom, cum putuse s moar din nou? E mai bine ca unele ntrebri s nu-i gseasc rspuns. Curiozitatea reprezint unul dintre motoarele progresului omenesc, dar nu-i un mecanism de supravieuire, dac te face s vrei s vezi cum arat partea din spate a dinilor leului. M-am aplecat, am luat lanterna lui Bobby i am stins-o. O scdere imediat a ferocitii v ntului pru s susin teoria c o cantitate minim de energie,
produs de razele lanternelor noastre, declanase toat activitatea aceea bizar. Duhoarea de catran i de vegetaie putred slbi i ea. M-am ridicat n picioare i am privit spre u. Era nc acolo. Uria, strlucitoare. Prea real. Voiam s ies, dar nu m-am ndreptat spre ieire. Mi-era team de ce-a fi putut gsi acolo, de faptul c visul acela cu ochii deschii s-ar putea transforma ntr-un comar cu ochii deschii. Pe toata suprafaa camerei, focurile de artificii continuau, nediminuate. Mai nainte, cnd ne stinseserm lanternele, spectacolul acela extraordinar continuase de la sine o perioad scurt de timp. Probabil c, de data asta, avea s dureze ceva mai mult. Am privit bnuitor pereii, podeaua i tavanul. M ateptam* se materializeze alt siluet din spectacolul strlucitor, care m schimba fr ncetare. Ceva mai amenintor dect un om n cost |H biosecurizat. M

Bobby se apropie de Hodgson. Se prea c efectul dezorufl tant al jocului de lumini nu-i afectase echilibrul, cum mi - Frtate! l-am avertizat eu.
- Stai calm. - N-am de ce. m ntmplase mie. JM

Avea puca i se credea n siguran. jfl Iar eu credeam c arma era, potenial, la fel de periculoas oi lanternele. Orice alice de plumb care nu rmnea n int ar fi ricol at din perete n podea, de aici n tavan, iar n perete, i tot aa, cu J vitez ucigtoare. i, de fiecare dat cnd o bucic de plumb ar fl lovit suprafaa camerei, energia cinetic a impactului ar fi fol absorbit de materialul sticlos, alimentnd n continuare fenomeJ nele acelea uluitoare.

Vntul se transform n briz. 1 Carnavaluri i catastrofe sclipeau i strluceau nc prin toatl suprafaa curbat a ncperii. Roi dinate din lumini rotitoarei albastre i rouportocalii,
neau ca nite erupii vulcanice. J Ua blindat prea ngrozitor de solid. M

Nici o fantom nu artase atit de real ca trupul In costum spl ial. Nici Jacob Marley agitndu-i lanurile spre Scrooge, nici fantoma Crciunului viitor, nici Doamna Alb din Avenel, nici tticul lui Hamlet, cu atlt mai puin Casper. Am fost surprins s descopr c-mi revenisem. Poate c scuri pierdere a echilibrului nu fusese o reacie la luminile i umbrele rotitoare, ci doar un efect trector, similar presiunii care, mai devreme, ne amortizase glasurile i ne fcuse s respirm cu dificultate. Briza fierbinte i putoarea pe care o purta - dispru. Aerul deveni iari rece i linitit. Vuietul vntului ncepu s scad.
Poate c omul n costum spaial de pe podea se va dizolva ntr-o izbucnire de vapori ngheai, care se vor ridica i vor disprea ca o

|t*lIc care se ntoarce n lumea spiritelor, creia i aparinea. CuKittl. nainte s ne uitm mai atent la el. Te rog! I
Convins c Bobby nu putea fi convins s se retrag, l-am urmat litre cadavrul lui Hodgson. Prietenul meu se cufundase n incp| lnnrca pe care o are cnd plutete pe valuri de apte metri, o comportare de kamikaze, la fel de deplin ca indiferena lui obinuit. Etnd st pe plana lui, ar putea s stea pe ea pn la captul lumii |l nc o zi dup ce moare.

Din cauz c luminile din perei se aflau sub stratul de suprafa |l materialului sticlos i mprtiau doar o parte din puterea lor de Iluminare n camera-ou, Hodgson nu se vedea prea bine. - Lanterna! mi ceru Bobby. - Nu-i o chestie neleapt. - Aa-s eu. Fr voie, silindu-m s privesc atent partea din spate a dinilor Icului pomenit mai nainte, am pit cu grij n dreapta cadavrului, In timp ce Bobby se ndrepta, cu mai puin grij, spre stnga. Am prins o lantern i am plimbat raza peste fantom. La nceput, raza tremura mina. Am reuit s-o stpnesc. Plexiglasul ctii era colorat i o singur lantern nu avea nuficient putere ca s-i distingem faa lui Hodgson i starea n care ne afla. El - sau ea - sttea nemicat i tcut, ca o piatr funerar. Fantom sau nu, prea mort fr putin de tgad. Pe pieptul costumului se gsea un petic cu un steag american i Imediat sub el un alt petic, reprezentnd o locomotiv n vitez, o imagine
HC

mica, din cauz c-mi

stil Art Deco, care fusese adaptat ca s serveasc drept simbol proiectului de cercetare. Dei imaginea era simpl i dinamica, fr nici un element de mister, a fi pariat pe plaminul
Misterului. Singurul lucru care se vedea pe meu sting c l identifica pe Hodgson ca membru al echipei Trenului

faa costumului erau vreo ase sau opt guri, pe piept i pe abdomen. Amintindu-mi

cum se intorsese cu faa ctre peretele din care apruse, cum ntinsese minile ca s se apere i cum se zbtuse, de parc ar fi fost lovit de focul unei arme automate, am presupus la nceput c erau guri < gloane.

Dar, uitndu-m mai atent, mi-am dat seama ca artau pnfl curate ca s fie rni produse de glon. Un plumb cu vitez marefl fi rupt materialul, ar fi lsat orificii n form de stea, nu gu perfect rotunde, mari ct un bnu i care preau fcute cu un lasfl Pe ling faptul c nu auzisem zgomot de mpucturi, erau prdfl mari pentru rni de intrare; un glon de calibrul acela ar fi treefl prin Hodgson, omorindu-I pe Bobby, pe mine sau pe amndoi. Nu vedeam snge. - Folosete cealalt lantern, m rug Bobby. m Tcerea nlocuise vocile murmurtoare ale vntului.
Scrieri strlucitoare explozive, caligrafii fr neles continua s se nire pe perei poate ceva mai zpcitoare dect fuseser < un minut n urm. Experiena sugera c i acest fenomen se vl potoli, deci nu aveam chef s-l stimulez din nou.

Numai un pic, ca s vedem mai bine, insist Bobby. n ciuda instinctelor mele, am fcut ce-mi ceruse Bobby, aplei cndum, ca s vd mai bine, peste silueta ghemuit n poziia aceea incomod. Prin plexiglasul colorat nu se vedea prea clar ce se afla spatele lui, dar am neles de ndat de ce nu vzusem figura lfl Hodgson la lumina unei singure lanterne: pentru c Hodgson im mai avea fa. n interiorul ctii se gsea o mas umed, colcjfl toare, ce prea c se hrnea cu substana rmas a mortului. O mi pletitur scrboas de chestii care se agitau, se tirau, se zbtea care artau ca un fel de viermi, dar care nu erau viermi, aveau cevfl tare n nveli, ca la albine, dar nu erau nici albine, ci o colonie dl un alb-unsuros, nite fpturi fr nume, care invadaser costumul j care-l npdiser att de iute, nct omul murise la fel de repede dl parc ar fi fost mpucat drept In inim. Iar acum chestiile alei rspundeau la lumina lanternei i se ndreptau spre suprafaa inte rioar a vizorului din plexiglas, agitndu-se obscen. Am srit n picioare i m-am dat napoi, convins c am vzu micare n unele dintre gurile din abdomenul i pieptul lu Hogdson, de parc fiinele care-l uciseser voiau s se scurg prin orificiile alea. Bobby o tuli fr s lase puca din mn, lucru care s-ar fi putut lesne ntmpl, din cauza ocului i a groazei. Slav Domnului c n-a apsat pe trgaci! O mpuctur, dou - sau zece - n-ar fi
nimicit nici jumtate din roiul infernal din costumul de astronaut, dar l-ar fi adus ntr-o stare de frenezie uciga.

n timp ce fugeam, am stins lanterna, pentru c artificiile din perei prinseser iari putere i vitez. Cu toate c Bobby fusese mai departe de ieire dect mine, ajunse acolo naintea mea. Ua blindat era solid, ca orice u blindat. Ceea ce vzusem de la distan se confirma i de aproape: nu exista mner sau vreun alt mecanism care s trag zvoarele.

14 n centrul camerei, la vreo zece metri de ua blindat, costumi de astronaut al lui Hodgson rmsese acolo unde l lsasem. D cauz c nu se prbuise in interior, ca un balon dezumflat, am pt supus c era nc plin cu acea colonie de comar i cu rmiei omului, din care se hrneau fpturile alea. Bobby lovi cu eava putii n u. Suna real - oel lovind oel. * - Miraj? l-am ntrebat eu, reprondu-i explicaia incorect, I timp ce vram o lantern la cingtoare i pe cealalt n buzunan jachetei. - E ceva fals. Drept rspuns, am lovit cu mna n u. j - E fals, insist el. Uit-te la ceas. j Nu m interesa timpul, ci ceea ce putea iei din costumul lui Hodgson. Am tresrit, dindu-mi seama c-mi periam poalele jachetei, c m tergeam pe ceaf i m scrpinam pe obraz, incercnd s scad de fiine tritoare, care nu existau. Impulsionat de amintirea vie a hoardei agitate din interiorul ctii, miam vrt degetele n adncitura aflat la marginea uii i am tras. Am bombnit, am njurat i am tras mai tare, de parc a f putut s mut tone de oel folosind cantitatea de energie rezultat n urma unui mic dejun cu prjituri i ciocolat cald. - Uit-te la ceas, repet Bobby. i ridicase mineca puloverului su din bumbac, ca s se uite la ceasul lui. Chestia m-a surprins. Nu purtase niciodat aa ceva, iar ncum avea unul identic cu al meu. Cnd am consultat imaginea digitala luminoas, de pe ecranul exagerat de mare, am vzut c pe el scria 4.08 p.m. Timpul corect era, bineneles, aproape patru dimineaa. - i al meu la fel, zise Bobby, artndu-mi c amndou ceasurile artau acelai lucru. - Amndou greesc? - Nu. Asta-i ora. Aici. Acum. n locul sta. - Vrjitorie! - Salem curat!

Apoi am vzut data, ntr-o ferestruic aflat sub afiajul orei. liram n 12 aprilie, dar ceasul meu pretindea c-i luni, 19 februarie. Acelai lucru arta i ceasul lui Bobby. M-am ntrebat ce an ar fi artat ceasul, dac zona de afiare ar fi fost mai lat cu patru caractere. Undeva n trecut. O dup-amiaz memorabil, catastrofal pentru savanii din echipa Trenului Misterului, o dup-amiaz n care rahatul a lovit tavanul. Viteza i strlucirea luminilor care se roteau-explodau-curgeau n perei scdea lent, dar vizibil. Am privit ctre costumul ermetic, care nu se dovedise deloc mai sigur mpotriva unor organisme ostile dect o plrie cu boruri ntoarse i o frunz de smochin, i am vzut c acel ceva care se afla n el se mica, se agita fr ncetare. Braele loveau podeaua i un picior se rsucea. Tot trupul tremura, de parc ar fi trecut prin el un curent electric puternic. - Nu-i bine, am decis eu. - O s dispar. -Oh, da? - ipetele au disprut; la fel au fcut i vocile i v ntul.
Am lovit cu ncheietura degetului n u. - O s dispar, insist Bobby. Dei spectacolul de lumini se diminua, Hodgson - sau, mai bine zis, costumul lui Hodgson - devenea tot mai activ. Lovea cu clciele cizmelor n podea. Strngea i ntindea braele. - ncearc s se ridice, am remarcat eu. - Nu ne poate face vreun ru. ! - Vorbeti serios? l-am ntrebat suprat, pentru c logica m< mi se prea inatacabil. Dac ua blindat este suficient de adevl rat ca s ne in aici, atunci chestia aia este suficient de real ca i ne fac ru! 4

- O s dispar. Aparent fr s tie c urma s dispar i c toate eforturile U n-aveau rost, costumul lui Hodgson se zbtea, se ndoia i se rsti cea, pn cnd se rostogoli ntr-o parte. M-am uitat din nou 1 vizorul ntunecat i am avut impresia c din partea cealalt a plex; glasului colorat m privea cineva, nu doar o mas de viermi sa viespi, agit ndu-se prostete, ci o entitate coerent, formidabil, < contiin
ruvoitoare, la fel de curioas n ceea ce m privete p ct de ngrozit de ea eram eu. Nici vorb de imaginaie prea bogat. Fusese ceva real i lipsit de ambiguitate, ca fiorul pe care l-a

simit dac a fi inut un cub de ghea pe

ceaf. >t - O s dispar, repet Bobby i din spaima care i se simea i glas miam dat seama c i el remarcase c-l
privea cineva. Nu m incinta faptul c fptura din costumul lui Hodgson so afla la vreo treisprezece metri de noi. Nu m-a fi simit n sigurana nici dac distana ar fi fost de aptezeci de kilometri i a fi urmrii apariia spastic printr-un telescop. J Efectele pirotehnice i pierduser cam o treime din putere. Simeam nc sub mn ua rece i tare. ,1

n timp ce spectacolul de lumini se apropia de final, vizibilitatea sczu, dar chiar i n bezna care se mprtia lent am vzut chestia din costumul lui

Hodgson rostogolindu-se ntr-o parte, zcnd cu fata n jos pe podea, apoi strduindu-se s se ridice n genunchi. Dac interpretasem corect ceea ce zrisem prin vizor, sute sau chiar mii de creaturi individuale infestau costumul ermetic - o mulime care se hrnea cu came, alctuind un cuib sau un stup. O colonie de albine ar fi acionat sub structura sofisticat a diviziunii muncii, ar fi meninut un grad ridicat de ordine social i tir fi colaborat pentru a supravieui i a prospera. Dar, dei scheletul cercettorului putea s alctuiasc o armtur, nu credeam c o colonie ar fi fost in stare s se aranjeze n form de om i s funcioneze cu o asemenea superb coordonare, avnd atta putere ca s poat merge, urca trepte i conduce camioane. Costumul lui Hudgson se ridic n picioare. - Nasol, bombni Bobby. Sub palma ntins, am simit o vibraie scurt n ua blindat. Ceva mai ciudat dect o vibraie. Mai pronunat. Un tremurat slab, ondulat. Ua nu se mic, doar oelul tresri pre de o secund sau dou, de parc n-ar fi fost oel, ci gelatin, dar redeveni solid i neclintit - nc o dat. Ceea ce se afla In costumul de astronaut se mica precum un copil mic, nesigur de echilibrul su. mpingea piciorul sting nainte, ezita, apoi 11 trgea i pe cel drept. Frecatul cizmelor pe podeaua Nticloas producea doar un sunet optit. Piciorul sting, piciorul drept. Venea ctre noi. Poate c rmsese mai mult din Hodgson, nu numai scheletul. Poate colonia nu devorase complet omul, nici nu-l
omor se, ci doar ptrunsese n el, cuibrindu-se adnc n carnea i n oasele lui, In inim, ficat i creier, stabilind o relaie hidoas de simbioz cu trupul acestuia, prelund controlul sistemului su nervos, de la creier pn la cea mai subire fibr nervoas. n timp ce artificiile i schimbau culorile spre chihlimbarul, ocru-roiatic, apoi spre rou-aprins, costumul lui Hodgson mpinse piciorul sting nainte, ezit, apoi l trase i pe cel drept. Cei doi pai ai lui Imhotep, inventai de Boris Karloff n 1932. Sub mina mea, ua blindat tresri din nou i, subit, deveni lipsit de consistent.

Am gfit, surprins, In clipa n care o rcoare dureroas, mai ascuit dect un ac, mi nep mna dreapt, de parc a fi cufundat-o in ceva considerabil mai rece dect apa ngheat. De la ncheietur la vrful degetelor, pream a fi totuna cu ua blindat. Iar lumina din camera-ou scdea cu repeziciune. Vedeam c otelul devenise semitransparent. n el, ca ntr-un bazin, se nvrteau ncet cureni circulari. Iar In substana cenuie a capacului de seif i zrea umbra, mai puin cenuie, a falangelor mele. Speriat, mi-am tras mna de pe u exact la timp, pentru c m talul i recapt consistena.

Mi-am amintit c ua fusese la nceput vizibil doar cnd J zream cu coada ochiului, nu cnd o priveam direct. Cptas substan treptat, deci probabil c se dematerializa tot treptat, n deodat. Cred c Bobby remarcase ce se ntmpla, pentru c fcu un pi napoi, de parc oelul se transformase subit ntr-un vrtej ce putt s-l duc din lumea asta n cea a uitrii.
Dac nu mi-a fi retras mina la timp, mi-ar fi fost sflrtecat d la ncheietur, lsndu-m cu un ciot perfect tiat. Dar ar fi ni oare snge din el? N-am chef s aflu rspunsul. S rmn o ntre bare pentru vremurile viitoare. 1

De ndat ce mi luasem mna de pe u, a ncetat s mai fi< frig, dar gfiam nc i, ntre respiraiile convulsive, m auzean repetnd acelai cuvnt obscen, de parc a fi suferit de o form definitiv a sindromului Tourette i urma s-mi petrec restul zilelo incapabil s m abin s strig acea unic obscenitate. Avansnd prin lumina slab, sngerie i printre legiunile d umbre sltree, ca un astronaut ntors de pe planeta Iad, Hodgso parcursese jumtate din distanta care fusese iniial ntre noi. Se afli la numai apte metri, mpingndu-se fr ncetare nainte, eviden nesinchisindu-se de limbajul meu, minat de o foame aproape la fe de palpabil ca duhoarea de catran ncins i de vegetaie putred pe care o adusese ceva mai devreme vntul ce apruse din senin, j
Frustrat, Bobby lovi ua cu eava putii. Oelul rsun ca un clopot. i

Nu se ostenise s ndrepte arma ctre Hodgson. Era clar c ajunsese i el la concluzia c impactul alicelor asupra pereilor ncperii ar fi enefgizat locul i ne-ar fi meninut n capcan ncft mult timp. Spectacolul de lumini se termin, iar asupra noastr se aternu bezna absolut. Dac mi-a fi oprit btile furtunoase ale inimii i mi-a fi inut rsuflarea, poate c a fi fost In stare s aud tiriitul slab al tlpilor cizmelor de cauciuc pe podeaua sticloas, dar eu eram un omorchestr. Probabil c na fi detectat sunetul apropierii drciei din costumul lui Hodgson nici dac ar fi btut in tobe. n momentul n care fenomenul luminos din perei ncetase, mainria fantasmagoric se oprise i ea, fr ndoial, i, tot fr ndoial, i noi ne rentorseserm n realitate, iar drcia din costumul lui Hodgson ncetase s existe, la fel de subit cum apruse... Bobby lovi din nou ua blindat cu puca. De data asta nu rsun a clopot. Nota fusese joas, mai puin reverberant ca nainte. Ca i cum ai fi lovit cu ciocanul o bucat mare de lemn. Poate c ua se schimba, n cadrul procesului de dematerializare, dar bloca totui ieirea. Nu puteam pleca pn nu eram siguri c nu vom trece

prin ea n timp ce se afla ntr-o stare de flux, cnd putea s duc mpreun cu ea, atunci cnd va disprea definitiv, ceva molecule din trupurile noastre. M ntrebam ce se va ntmpl dac fptura din costumul lui Hodgson m va nha chiar cnd substana va ncepe s se transforme. Din moment ce, pentru o clip, mina mea devenise una cu oelul uii blindate, poate c o parte a mea va deveni totuna cu costumul i cu entitatea ce se agita n acel costum. O ntlnire prea apropiat, prea personal ar fi putut s-mi distrug sntatea psihic n cazul n care, prin
miracol, a fi supravieuit fr vtmri fizice. Bezna se apsa, lichid, pe ochii mei deschii, de parc a fi fost cufundat n ap. Dei m strduiam s surprind cel mai slab semn al siluetei care se apropia, nu vedeam nimic, la fel cum nu vzusem n coridorul de lng ncperea unde gsisem oarecii veve.

Inevitabil, mi-am amintit de rpitorul cu dini ca de porumb, a cnii fa o atinsesem n ntuneric. La fel ca atunci, am simit o prezen n faa mea, i pe bun dreptate. Dup toate cele Intmplate n aceasta gar a Trenului Misterull n aceast anticamer a iadului, nu mai
aveam chef s pun sub sel nul ntrebrii temerile mele, ca fiind produsul unei imaginaii hififl active. De data asta n-am mai ncercat s dovedesc c bnuielile nfyfl cele mai negre nu erau fr temei, pentru c tiam c vrful degetel ar fi alunecat pe curba neted a vizorului din plexiglas.

-Chris! Am tresrit, nainte s-mi dau seama c vocea i aparinea ]l Bobby. - Uit-te la ceas, mi spuse el. Nil merele verzi se schimbau, se micau nainte att de iute, nct ml multe ore treceau ntr-o fraciune de secund. Literele care indici ziua i
Ecranul se vedea chiar i n bezna aceea dens ca noroiul.

luna alctuiau o pat de abrevieri n continu schimbare. I Timpul trecut fcea loc timpului prezent. La naiba, habar n-aveam ce se ntmpla de fapt. Poate c fl nelesesem nimic i poate c tot ceea
ce vzusem nu avea nicil legtur cu un nod din urzeala timpului. Poate c o luaserm raztil pentru c ne pusese cineva LSD in bere. Poate c eram acas, I pat, dormeam i visam. Poate c susul era jos, nuntru era afail iar negrul - alb. tiu doar c ceea ce se ntmpla era bine, cu nul mai bine dect ar fi fost o mbriare a drciei din costumul lui Hodgson.

Dac fuseserm cu doi ani n trecut, iar acum ne ndreptam spri noaptea de aprilie n care ncepuse aceast bizar aventur, ari trebuit s simt ceva schimbri n mine - o vibraie n oase, o feb provocat de frecarea orelor ce zburau frenetic, un simmnt c m ntorc la vrsta mea real. Ceva. Dar coborrea cu un ascensor Ier ar fi produs un efect fizic mai mare dect cltoria n vitez delungul inelor timpului. Pe ceasul de la mna mea, luna se opri brusc la Apr* 4. Dup \ secund, ziua i data nepenir, iar imediat dup aceea, afiaju timpului nregistra un clar i stabil 3.58 a.m." Eram acas, dar fr Toto1.
Grozav! zise Bobby.

_j
1

Cclul lui Dorothy, din Vrjitond din Oz (n.tr.) >

Mito! i-am aprobat eu. ntrebarea era: aveam cu noi un tovar de drum, un companion In costum ermetic, cu viermi n loc de fa, ceva ce nu vzuse nici liuiina Em, nici altcineva din Kansas? Logica ar fi cerut ca monstruozitatea aia s fi rmas n trecut. Dar ar fi fost o prostie s crezi c logica se aplica in situaia Iccca unic. Mi-am scos lanterna de sub centur. Nu voiam s-o aprind. Dar am aprins-o. Creatura din costumul lui Hodgson nu se afla In faa mea, dup Cum m temusem. O fulgerare rapid a razei dovedi c eram doar iu i Bobby n poriunea camerei-ou pe care o lumina lanterna. Ua blindat dispruse. N-o vedeam nici dac m uitam direct la tunelul de ieire, nici dac trgeam cu coada ochiului. Se prea c ncperea devenise att de sensibil la lumin nct dc ndat, generate de o singur raz de lantern, vrtejuri luminoase slabe ncepur s pulseze i s se roteasc n podea, perei Vi tavan. Am stins imediat lanterna i am pus-o la cingtoare. - S mergem! l-am grbit eu pe Bobby. - S mergem. De ndat ce ntunericul s-a aternut nc o dat, l-am auzit pe Bobby crndu-se peste pragul nalt, pipindu-i drumul prin tunelul scurt, de doar un metru i jumtate. - Nu-i nimeni, m anun el. M-am aplecat i l-am urmat n ceea ce fusese cnd va
un sas. N-am aprins lanterna dect cnd am ieit din sas i am ajuns n coridor, de unde nici un strop de lumin nu putea s ajung la materialul sticlos care cptuea camera-ou. - i-am spus c o s dispar, zise Bobby. - De ce m-am ndoit de spusele tale? Nici unul din noi n-a mai scos vreo vorb ct am strbtut cele trei etaje subterane ale cldirii i am urcat spre hangar. Am ajuns la jeepul care ne atepta sub cerul de pe care norii terseser toate stelele.

15 Ne-am ndreptat spre sud-vest, traversnd Fort Wyvern i Ora Mort, am trecut pe lng depozitul n care-l nfruntasem pe rpit i am stins farurile cnd ne-am apropiat de Santa Rosita, unde a cobort pe rampa de acces de-a lungul zgazului. Apoi am luat-o t albia uscat a rului, fr s oprim la nici un stop din drum, ign rnd viteza limit afiat, avnd o puc ncrcat i o arm ascun n tocul de la umr, pentru care nu aveam permis, cu un rcit pentru gheat la picioare, nclcnd flagrant prin voiajul nost Legea nchiderii bazelor militare i manifestnd numeroase atitl dini incorecte din punct de vedere politic. Eram doi Clyde, fr nii o Bonnie.

Bobby lrgise gaura din gardul dinspre ru att de mult, nct al putut trece prin ea fr probleme. A parcat chiar ling baza mii tar. Am srit amndoi din jeep i am cobort plasa de srm, j care o rulase i o agase de partea de sus a gardului. La o verificare atent s-ar fi descoperit sprtura. Dar, de la 1 distan mai mare de cinci metri, nu se vedea nimic. Nu voiam s se tie c trecuserm pe acolo. Fr nici o ndoiala urma s ne ntoarcem curnd pe acelai drum i aveam nevoie de ufl acces uor. Urmele de anvelope care duceau spre gard ne trdau, dar nu aveam cum s le tergem repede i eficient. Speram doar ca briza s se transforme n vnt i s le nlture. I n decurs de cteva ore vzuserm mai multe dect puteam prelucra, analiza i folosi n problema noastr - lucruri pe care duream din suflet s nu le fi vzut niciodat. Am fi preferat s nu in ai intrm n baz, dar datoria ne cerea s vizitm din nou acest pui bar de comaruri, pentru a-i gsi pe Jimmy Wing i pe Orson. Plecam pentru c ajunseserm, pentru moment, ntr-o fundtura, nu tiam unde s continum cutarea i trebuia s stabilim o Mlrategie. i-apoi era nevoie de mai multe persoane ca s scotoceasc prin cotloanele din Wyvem. n plus, pin-n zori mai era doar o or i nu-mi luasem cu mine pelerina Om ului-Elefant, cu glug i voal. Suburbanul, pe care rpitorul 11 parcase lng gard, dispruse. N-am fost surprins. Din fericire, memorasem numrul. Bobby conduse ctre mormanul de alge i lemne care se gsea la vreo douzeci de metri de gard. Mi-am luat bicicleta pe care o uscunsesem acolo i am pus-o n jeep. n timp ce trecea cu farurile stinse prin tunelul de sub Autostrada 1, Bobby acceler. Zgomotul motorului rsun ca un foc de baraj antiaerian, reflectat de zidurile din ciment. Mi-am amintit de silueta misterioas pe care o vzusem la venire, pe panta de vest a pasajului, i tensiunea mi-a crescut n loc s-mi scad pe msur ce captul ndeprtat devenea captul apropiat. Cnd am ieit n aer liber, m-am ncordat, ateptndu-m la un atac. Dar nu ne atepta nimeni. Nu scosesem o vorba de cnd ieiserm din coridorul de lng cameraou. Abia acum, Bobby spuse: - Trenul Misterului. - Exact. - Nume de proiect de cercetare, nu?

- Conform ecusonului lui Leland Delacroix. Am pescuit obiectul din buzunarul interior al jachetei, pipindu-l
prin ntuneric i gndindu-m la mortul nconjurat de fotografiile familiei sale, la verigheta din suportul pentru luminri votive... - Deci proiectul Trenul Misterului ne-a druit maimuele, retrovirusul i toi mutanii. Fauna care anun sfritul lumii, a mmicii tale. - Poate. - Nu cred. - De ce? 1

- A fost un geniu n genetica teoretic, nu? - Mmica mea, ucenicul lui Dumnezeu. m - Proiectant de virus, creator de creaturi. - Mici creaturi folositoare n medicin, virui benigni, an specificat eu.
<9

- Cu excepia unuia.

- Prinii ti n-au fost n stare de aa ceva, i-am amintit eu. m - Hei, ar fi distrus lumea cu mult naintea mmicii tale, dac ( fi avut un pic
de noroc, replic el, cu un ton de fals mlndrie. Prinii lui deineau singurul ziar din comitat, Moonlight

Ba4

Gazette, iar religia lor era politica i Dumnezeul lor

era puterea Oameni cu un plan, cu o ncredere nelimitat n corectitudinea crel zului lor. Bobby nu le mprtea viziunea lor stranie despre d utopie, aa c ei l dezmoteniser, cu zece ani n urm. Dup opfl nia lor, utopia cere o uniformitate absolut a gndurilor i a scopul iilor, ca la albinele dintr-un stup. I

- Poanta este, frtate, continu el, c palatul la aiurit, cu ciuda teniile alea... Nu fceau cercetri biologice acolo. - Hodgson purta un costum ermetic, nu pantaloni de tenis. Ui vemnt tipic, biosecurizat. l proteja ca s nu se infecteze cu ceva. - Evident, mda. Dar chiar tu ai zis c locul n-a fost construit ct s se joace cu
microbi. j

- N-a fost construit pentru procedeele obinuite de sterilizare, l-am aprobat eu. N-avea nici module de decontaminare, poate ci excepia sasului. Iar planul etajului nu seamn cu cel al laboratoarelor biologice cu nalt securitate. i - Casa aia de nebuni, lampa aia din lav topit, nu era un laborator. i - Camera-ou. I - Spune-i cum vrei. N-a fost niciodat un laborator cu becuri! Bunsen, mojaruri i cuti pline cu oricei detepi, cu cicatrice pe scalp de la operaiile pe creier. tii ce era, frtate. Amndoi tim. I - M gndeam la subiectul sta. - Era un mijloc de transport, zise Bobby. - Transport s fie. - Pompau energie n camera aia, probabil o grmad, chiar i mai mult de att, iar cind a fost bine energizat, chestia aia l- a dus pe Hodgson undeva. Pe Hodgson i
pe ali civa. I-am auzit ipnd, ccrind ajutor. - Unde i-a dus?

n loc s-mi rspund, Bobby zise:

- Crpe cerevisi. - Asta ce nseamn? - Ia berea. Am luat o sticl din rcitor i i-am dat-o, am ezitat, apoi am deschis o sticl pentru mine. - Nu-i bine s bei cnd conduci, i-am reamintit eu. - E Apocalipsa. Nu mai exist reguli. Dup ce am sorbit ndelung, am comentat: - Pun pariu c lui Dumnezeu i place berea. Numai c El are ofer... Pereii nali de apte metri ai zgazului se ridicau n ambele pri. Cerul jos i fr stele prea tare ca fierul, apsnd ca un capac de oal. - Un mijloc de transport ctre ce direcie? - Amintete-i ceasul de mn, mi rspunse Bobby. - Poate trebuie reparat. - i al meu o luase razna, mi-a reamintit el. - Apropo, de cnd pori tu ceas? - De cnd, pentru prima oar n viaa mea, am simit c timpul se scurge, rspunse ei, referindu-se nu numai la faptul c e muritor, ci i la faptul c timpul se scurgea pentru noi toi, pentru ntreaga lume, aa cum o cunoteam noi. Omule, ursc ceasurile, ursc tot ce nseamn ele. Mecanisme rele. Dar apoi am nceput s m ntreb ce or este, dei nu-mi pasase niciodat de asta, i, dac nu gsesc un ceas, devin nervos. Aa c acum port ceas, sunt ca restul lumii, nu-i o chestie nasoal? - Absolut. Deci timpul o luase razna n camera-ou. - Camera e o main a timpului. - Nu putem s facem o asemenea presupunere.
- Eu pot. - Cltoria n timp e imposibil. - Asta-i o atitudine medieval, frtate. Cuvntul ,,imposibil"ijH folosit cndva i-n legtur cu avioanele, cltoria pe Lun, bonfl nuclear, televiziunea i surogatul de ou fr colesterol. M

- De dragul discuiei, s presupunem ca-i posibil. jH -Este posibil. - Dac-i vorba doar de cltorie n timp, atunci ce-i cu costi mul etan? Cltorii n timp vor s nu fie remarcai. Deci ar| trebuit s se mbrace altfel, cu excepia cazului n care s-ar fi ntq n 1980, la conferina Star Trek. - Protecie mpotriva unei boli necunoscute, rspunse Bobb Sau mpotriva unei atmosfere cu mai puin oxigen sau plin c poluani toxici. - La o conferin Star Trek din 1980? - tii i tu c mergeau n
- Nu tiu. i nu tii nici tu. i viitor.

- n viitor, insist Bobby, care cptase, din cauza berii, o ncrc dere absolut n puterea lui de deducie. i-au imaginat c a nevoie de protecia costumelor de as tron a ut i pentru c... viitorii putea fi complet diferit. Lucru
evident, de altfel. Chiar fr srutul lunii, o roea sidefat lumina albia rului Totui, noaptea de aprilie rmnea ntunecat. 1

Prin secolul al XVII-lea, Thomas Fuller spusese c ntotdeaun bezna-i mai adnc exact nainte de ivirea zorilor. i, dup trei sut de ani, avea nc dreptate, cu toate c murise de mult. - Ct de departe n viitor? m-am ntrebat eu, simind din nou duhoarea aerului fierbinte, mpuit, care ptrunsese n camera-ou. j - Zece ani, un secol, un mileniu. Cui i pas? Nu conteaz ct de departe s-au dus, ceva i-a fcut praf. J Mi-am amintit vocile fantomatice, ca transmise prin radio, din ncperea ovoidal. Panica, strigtele de ajutor, ipetele... M-am cutremurat. Am mai tras o duc de bere i am zis: - Fptura... sau fpturile din costumul lui Hodgson... - Sunt o parte a viitorului nostru.
- Nu exist aa ceva pe planeta asta. - nc nu.

iDar erau att de ciudate... Ar fi trebuit s se schimbe tot Ricinul ecologic. Drastic. Dac reueti s gseti un dinozaur, ntreab-l dac-i posibil I NC intmple aa ceva. mi trecuse cheful de bere. Am scos sticla n afara jeepului, am tors-o cu fundul n sus i am vrsat-o. Chiar dac a existat o main a timpului, a fost demontat, eci apariia lui Hodgson din nimic, ivirea uii blindate... tot ce ni fit intimplat... Cum de s-a ntmplat? - A fost un efect rezidual. - Efect rezidual... - n totalitate. - Dac scoi motorul din Ford, rupi dispozitivul de transmisie i iu unei bateria, i garantez eu c nici un efect rezidual n-o s fac maina aia amarit s mearg vreodat pn-n Vegas! Uitndu-se la albia rului, vag luminoas, de parc ar fi fost Cursul timpului ptrunznd n viitorul nostru infinit de straniu, Bobby mi zise: - Au rupt o gaur n realitate. Poate c o asemenea gaur nu se repar de la sine. - Ce vrea s nsemne asta? - Ceea ce nseamn. - Eti criptic. - Scriptic.

Poate c voia s spun c explicaia sa era criptic, dar mcar stabilea un concept de la care puteam pomi, o idee familiar, care ne mpiedica s nnebunim. Sau poate i btea joc de tendina mea - cptat de la poezia In care m iniiase tatl meu de a presupune c toat lumea se exprim n metafore i c lumea e mai complexa dect pare. Nu i-am oferit satisfacia de a-l ntreba ce-a vrut s spun. - i nu tiau de efectul rezidual? - Cine? Vrjitorii cu creiere mari care conduceau proiectul? - h. Indivizii care au construit maina, care au demontat-o. Dac exist un efect rezidual, atunci indivizii ar fi drimat pereii, ar fi umplut ruinele cu sute de tone de beton. N-ar fi plecat, pufl simplu, lsnd nite idioi ca noi s-l
gseasc. - Poate c efectul nu se manifestase pn la plecarea lor. V - Sau poate noi am avut halucinaii. m

- Amndoi? I - S-a mai ntmplat. fl - Halucinaii identice? m


N-am gsit un rspuns potrivit. Dup un timp, am zis: - Dac Trenul Misterului era un proiect pentru cltoria! timp, atunci n-are nici o legtur cu munca mamei mele. - i ce-i cu asta? - Dac n-are legtur cu mama, atunci de ce mi-a lsat cintfl apca n camera-ou? De ce mi-a lsat fotografia ei n sas, n afl noapte? De ce a pus cineva ecusonul lui Leland Delacroix sub tqfl gtorul mainii n noaptea asta i ne-a trimis acolo? - Eti o adevrat main de pus ntrebri. i termin berea Heineken. Am pus sticlele goale n rcitor. m

- Poate c nu tim nici jumtate din cte credem c tim, fl Bobby. - De exemplu? - Poate c lucrurile au mers ru n Wyvem numai n laborJ toarele de inginerie genetic i poate c teoriile mamei tale ne-aa
cum am crezut pn acum. Sfl poate c nu-i aa. - Crezi c mama n-a distrus lumea? - Suntem siguri c a dat o mn de ajutor, frtate. N-am spus M mmica ta a fost un nimeni! dus la rahatul n care am intrat, aa

- G raci as. - Pe de alt parte, poate c a contribuit doar n parte la poveste] asta, poate c doar n mic parte... Dup ce tatl meu a murit, cu o lun n urm - un cancer despre care acum bnuiesc c nu a avut o cauz natural , am gsit o relatare, scris de mna sa, despre originea lui Orson, despre experimentele de mrire a inteligenei i despre retrovirusul care scpase din laborator. - Ai citit ce-a scris tati. - Probabil c nu cunotea toata povestea. - El i mami nu aveau secrete unul faa de cellalt. - Mda, sigur, un singur suflet n dou trupuri.

- Exact! am replicat eu, suprat de sarcasmul lui. Se uit la mine, tresri, apoi i ndrept atenia spre albia rului, din faa sa. - Scuze, Chris. Ai dreptate. Prinii ti n-au fost ca ai mei. Urau... deosebii. Cnd eram copii, mi-am dorit s nu fi fost doar prieteni. S fi fost frai, ca s locuiesc cu prinii ti. - Dar suntem frai, Bobby. A dat din cap. - ntr-un fel mai important dect sngele, am adugat eu. - Las-m cu dulcegriile astea! - Iart-m, dar am mncat prea mult zahr n ultima vreme. Existau adevruri despre care nu am discutat niciodat cu Bobby, pentru c nu gseam cuvinte potrivite pentru a le descrie. i pentru c vorbele le-ar fi diminuat puterea. Unul dintre aceste adevruri este profunzimea i natura sacr a prieteniei noastre.
- Voiam s spun c se poate ca mmica ta s nu fi cunoscut loat povestea. S nu fi tiut de proiectul Trenul Misterului, care N-ar putea s fi fost la fel sau chiar mai vinovat dect ea pentru cele I n l m p l a t e . I

- Agreabil idee! Dar ce s-a ntmplat? - Nu-s Einstein, frtate. Mi-am stors complet creierul. Pomi motorul i conduse n josul rului, lsnd farurile stinse. - Cred c tiu ce poate fi Cap-Mare, am zis eu. - Lumineaz-m i pe mine! - Face parte din a doua ceat. Prima ceat fugise din laboratorul din Wyvem n noaptea aceea groaznic, de acum doi ani. Maimuele reuiser s scape de toate tentativele de a fi gsite i omorte. Disperai s le gseasc nainte ca numrul lor s creasc dramatic, savanii eliberaser o a doua ceat, care trebuia s o caute pe prima. Crezuser c e nevoie de o maimu pentru a gsi o maimu. Fiecare individ din a doua ceat avea un transmitor implantat chirurgical, ca s poat fi urmrit, i, dup gsirea membrilor primei cete, lichidat mpreun cu acetia. Dei animalele n-ar fi trebuii tie care fusese scopul interveniei chirurgicale, dup ce au ajifl afar i-au mucat una alteia transmitoarele, eliberndu-se. - Crezi c e o maimu? a ntrebat Bobby, nencreztor. - O maimu reproiectat complet. Poate c nu-i n ntregjjB rhesus, poate are i ceva dintr-un babuin. fl - Poate dintr-un crocodil, mormi Bobby. Credeam c a dofl ceat fusese ceva mai bine fabricat dect prima. Mai puin violei - Cap-Mare nu seamn a pisoi. Chestia asta a fost proiecta pentru cimpurile de lupt.

- Nu ne-a atacat. - Doar pentru c-i suficient de detept ca s tie ce-i poate fafl o puc. n fa se vedea rampa pe care coborsem cu bicicleta mai d J vreme, in aceeai noapte, cu Orson alergnd alturi de mine. Bobfl coti spre ea. Amintindu-mi de animalul trist de pe acoperiul bungalow-ulS i de felul n care i ascunsese faa n spatele braelor ncruciat! am zis: - Nu cred c-i un uciga. - Da, dinii ia i folosesc la deschiderea conservelor cu uncH - Orson are dini mai ascuii i nu-i un uciga. - Oh, da, m-ai convins, hai s-l invitm pe Cap-Mare la I petrecere n pijama! O s umplem nite castroane mari cu floricel 4 de porumb, o s comandm o pizza, o s ne punem unul altuia prul pe moae i o s plvrgim despre biei. - Eti tmpit.
- Acum un minut eram frai. , - Asta a fost atunci. Bobby conduse maina pe ramp, pn la captul parapetului ntre pancartele care atrgeau atenia asupra pericolului prezentai de ru n perioada furtunilor, apoi parcurse fia stearp de pmnl pn ajunse n strad, unde, n cele din urm, aprinse farurile. Se ndrept spre casa lui Lilly Wing. Cred c eu i Pia vom fi mpreun din nou, zise Bobby, refe-

Ciulu-se la Pia Klick, artista i dragostea vieii lui, care credea c-i incarnarea
lui Kaha Huna, zeia surfingului. - Ea spune c Waimea e casa ei, i-am reamintit eu.

- O s fac o vraj. Mama Glie se grbea s ne roteasc spre zori, dar strzile din Moonlight Bay erau att de pustii i de tcute, c puteai s-i imaginezi uor c acolo locuiau, la fel ca n Oraul Mort, numai fantome i cadavre. - Vraj? Acum te ocupi i de voodool l-am ntrebat pe Bobby. - O vraj freudian. - Pia este prea deteapt ca s-o dai gata cu aa ceva, i-am prezis eu. Cu toate c se comportase ciudat n ultimii trei ani, de cnd se dusese n Hawaii ca s se regseasc, Pia nu era proast. nainte ca Bobby s-o cunoasc, Pia absolvise UCLA, summa cum laude. Pe vremea aceea, picturile ei exagerat de realiste se vindeau pe bani buni, iar textele pe care le publicase n revistele de art erau pline de sensibilitate i minunat scrise. - O s-i povestesc despre noua mea plan pentru tandem. - Aha. Asta presupunnd c exist o wahin, cu care surfezi... - Ai nevoie de o transfuzie, frtate, Pia nu poate fi manipulat chiar aa! Vreau s-i spun c am o plan pentru tandem i c-s gata, indiferent unde-i ea. Din moment ce meditaiile o conduseser pe Pia la revelaia c este rencarnarea lui Kaha Huna, fata ajunsese la concluzia c ar fi o blasfemie s

aib relaii carnale cu vreun muritor, ceea ce nsemna c inteniona s-i petreac restul vieii in celibat. Acest lucru
l demoralizase pe Bobby. O raz de speran se ivise atunci cnd Pia avusese o alt revelaie, anume c Bobby este rencarnarea lui Kahuna, zeul hawaiian al suriului. Creaie a surfitilor moderni, legenda lui Kahuna se bazeaz pe viaa unui vraci, care n-a fost mai divin dect pedichiuristul din localitatea noastr. Nu conta, Pia spunea c Bobby, fiind Kahuna, era singurul om de pe Pmnt cu care putea face dragoste numai ca, pentru asta, amicul meu trebuia

wM recunoasc adevrata natur


cnd, fie din mndria de m simplul muritor Bobby

nemuritoare i s-i accepte soartdfl O nou problem apruse atunci


Halloway, fie din pur

ncpnaflH chestie n care btea orice record , Bobby refuzase s

accepte efl ntrupa pe singurul i adevratul zeu al suriului. n comparaie cu dificultile acestei poveti modeme dragoste, problemele pe care le avuseser Romeo i Julieta profl ridicole. jM - Prin urmare ai de gnd s accepi c eti Kahuna, am comenjB
timp ce mergeam pe strzile strjuite de pini, spre colinjl mai nalte ale oraului. - Nu, o s-o fac pe misteriosul. N-o s spun c nu sunt KahudH O chestie mito. O s fiu enigmatic cnd o s pun problema eu, n

fl s-o las s cread ce vrea.

- Nu-i suficient de bine. - Mai exist ceva. O s-i povestesc despre visul n care QM vzut-o ntrun holoku minunat, din mtase aurie i albastfl levitnd pe deasupra unor valuri sticloase, de trei metri. Iar n ^9 mi spunea papa he'e nalu, chestie care n hawaiian nseamiH plan pentru surf. Ajunseserm ntr-o zon rezidenial, la dou cvartale spre sul de Ocean Avenue, strada principal a oraului, care era ndreptai n direcia est-vest, cnd o main coti n intersecia din faa noasj tr, apropiindu-se de noi. Un Chevrolet Sedan ultimul tip, bej sfl alb, cu numr de California. Am nchis ochii, ca s m protejez de lumina farurilor. Am vrH s m ghemuiesc sau s m las ntr-o parte pe scaun, ca s-mi apa faa, dar a fi atras atenia asupra mea, lucru pe care a mai fi reuii s-l
fac doar dac mi-a fi pus pe cap o pung de hrtie. n timp ce Chevrolet-ul trecea pe lng noi, iar farurile lui nu mai reprezentau un pericol pentru mine, am deschis ochii i am vzut doi oameni n fa i unul n spate. Tipi solizi, mbrcai n negru, lipsii de expresivitate ca nite napi, manifestnd interes fa de noi. Ochii lor, luai din noaptea-morilor-vii, erau rec^ calmi i

deranjant de curioi.

IM ii

tiu din ce motiv, m-am gndit la silueta din umbr, pe care vzusem pe panta contrafortului, deasupra

tunelului de sub Ulostrada 1. Dup ce am trecut de main, Bobby zise: ( - Muchii legii. Profesioniti ai necazurilor, l-am aprobat eu. i - Ar fi putut s-i scrie meseria pe frunte. I ir marin du-i In oglinda lateral cum se ndeprteaz, am lomcntat: - Nu preau s umble dup noi. M ntreb pe cine caut. - Poate pe El vis. Chevrolet-ul n-a ntors, ca s ne urmreasc, aa c am revenit In discuia anterioar. - Deci o s-i spui Piei c n visul tu zbura peste valuri i (punea papa Ae'e nalu".

- Da. n vis, mi spunea s fac rost de o plana pentru tandem, r;i s facem surf mpreun. Am crezut c-i ceva profetic, aa c am fncut rost de plan i sunt gata.

- Ce aiureal! l-am criticat eu, prietenete. - E purul adevr. Am avut visul sta. - Nu cred. - De fapt, l-am avut trei nopi la rnd, ceea ce m-a uluit un pic. O s-i povestesc toate astea i o s-o las s interpreteze visul cum vrea. - N-o s recunoti c eti Kahuna, ca s fii misterios, dar o s pretinzi c beneficiezi de o charism divin! Pru ocat. Opri la un stop, dup ce le ignorase pe toate cele anterioare, i mi zise: - E adevrat. Doar nu crezi c mint? Cnd e vorba de charism, nu-l bate nimeni pe Bobby. Chestia curge din el n asemenea cantitate nct, practic, se scald n ea! - Frtate, am spus eu, ai atta charism nct, dac ai vrea s ntemeiezi un cult al sinuciderii, mii de oameni s-ar oferi s sar din vrful muntelui odat
cu tine. - Da? exclam el, ncntat. Nu-i bai joc de mine? - Nu-mi bat joc, l-am asigurat eu.

-Mxhalo. < - Cu plcere. Dar am o ntrebare. 4M


- ntreab-m. - De ce nu-i spui Piei c ai decis c eti Kahuna? - Nu pot s-o mint. O iubesc. n timp ce acceler, zise: ifl

- E o minciun inofensiv. - Ea te minte?


M

- Tu o mini pe Sasha? -Nu. 1 - Ea nu minte pe nimeni. - ntre un brbat i o femeie care se iubesc, nici o mincn nu-i mrunt sau inofensiv. - M surprinzi. M - Cu nelepciunea mea? J - Cu inima ta mlia, de ursule din plu. - Dac m strngi tare, o s cnt Feelings. J - Te cred pe cuvnt. i Ne aflam la cteva doar cvartale de casa lui Lilly Wing. - Mergi prin spate, pe alee, l-am ndrumat eu. N-a fi fost surprins dac am fi gsit o main de patrulai poliiei sau un Sedan fr semne distinctive, plin cu brbai cu oofl de granit, care ne ateptau, dar aleea era pustie. Ford-ul Explorerfl Sashei Goodall sttea n faa uii garajului lui Lilly. Bobby parc A spatele lui. Dincolo de parapetul eucalipilor gigantici, canionul slbatic ci ducea spre est zcea ntr-o bezn netulburat. Fr lampa lunii* acolo putea s fie

orice: un abis fr fund, nu un simplu canion, o mare ntunecat, captul pmntului sau o infinitate larg deschis. Cnd am ieit din jeep, mi l-am amintit pe Orson cum investii gase tufiurile de la marginea canionului, cutndu-l grbit pe Jimmy. Ltratul su plin de aare cnd gsise urma. Dedicarea sa rapid i devotat vntorii.
Doar cu cteva ore mai devreme. Dar cu ere n urm. Timpul prea dezarticulat chiar i aici, departe de pereii camerei-ou.

I Cinci m-am

gndit

la Orson, am simit o ghear rece n jurul Hm ii i, pentru un


m Mi-am amintit cum ateptam, alturi de tatl meu, la lumina

moment, n-am putut respira.


mamei mele dricul care

tMiirtrilor, n morga de la Mercy Hospital, cu doi ani n urm, n minune. Ateptam alturi de cadavrul

Hfntit s-o duc la Kirk's Funeral Home, simind c trupul

meu se pNcsc ireparabil prin pierderea ei, aproape ngrozit s m mic Ml


NA

vorbesc, s nu m sfrm ca o figurin din ceramic izbit cu f i m anul.

i de camera de spital a tatlui meu, cu doar o lun n UN iu. De teribila noapte n care a murit, cnd i-am inut mina ntr-a leii, aplecndu-m peste pat ca s-i aud ultimele cuvinte, optite: Sa nu-i fie team de nimic, Chris, s nu-i fie team de nimic4', Apoi inna i-a devenit eapn. I-am srutat fruntea, obrazul aspru. iViiiru c existena mea e un miracol, de vreme ce sunt sntos i ntreg, n ciuda XP-ului, la vrsta de douzeci i opt de ani, cred n miracole, n realitatea lor i n nevoia noastr de miracole, aa c i ni linsesem mna tatlui meu, i srutasem obrajii acoperii de barb, li ii -a fierbini din cauza febrei, ateptnd un miracol, fr a cere vreunul. Dumnezeu s m ajute, dar m ateptasem ca tata s fac pe Lazr cu mine, pentru c durerea de a-l pierde era prea mare, lumea incredibil de aspr i de rece fr el i nu speram c pot rezista de unul singur i, dei am fost binecuvntat cu multe miracole n viaa mea, tnjeam dup nc unul. M-am rugat la Dumnezeu, I-am cerit, m-am trguit cu El, dar exist o logic n ordinea natural a lucrurilor, care-i mai important dect dorinele noastre i, n cele din urm, a trebuit s accept aceast logic, aa amar cum mi s-a prut atunci, i, fr voie, am dat drumul minii lara de via a tatlui meu. Iar acum stteam fr suflare pe alee, cuprins de teama c voi fi silit s-i supravieuiesc lui Orson, fratele meu, acel suflet deosebit i preios, care era mai mult dect mine un outsider n lumea asta. Dac trebuia s moar singur, fr mna unui prieten care s-l sprijine, fr o voce trist care s-i spun c fusese iubit, a fi fost bntuit pentru venicie de gndul la suferina i disperarea lui solitare.
- Frtate, zise Bobby, punnd o mn pe umrul flfl strngndu-m uor, o s fie totul bine. Nu scosesem o vorb, dar Bobby prea c tie ce temfl cuprinseser, n timp ce priveam bezna dumnoas a canid de dincolo de eucalipi. Respiraia mi reveni de ndat i, odat cu ea, o spfl periculoas, una dintre acele izbucniri de speran care-i pot li inima dac rmn nemplinite, o speran care era, de

fSM convingere

nebuneasc i nereal ist, pe care nu aveam drepfl

nutresc acum, la sfritul lumii: i vom gsi pe Jimmy putrezi n iad!

WingM Orson, neatini, n via, iar cei care au vrut s le fac rul

16 !In timp ce treceam prin poarta de lemn, apoi de-a lungul aleii uslc de crmizi, ajungnd in curtea din spate, unde aroma de unic era dens ca tmia, m ntrebam cum s-i transmit lui ly Wing mcar o mic parte din noua mea credin c fiul ei va Icscoperit n via i nevtmat. Aveam puine argumente n oarea unei concluzii att de optimiste. De fapt, dac i-a fi 'cstit doar o parte
din ceea ce vzuserm eu i Bobby n Fort vern, Lilly i-ar fi pierdut orice speran, n faa bungalow-ului gen Cape Cod fuseser aprinse becuri crnice. Dar, n ateptarea ntoarcerii mele, la fereastra din spate | buctriei plpiia slab o luminare. Sasha ne atepta la captul de sus al scrii. Probabil c fusese n buctrie i auzise jeepul parc nd lng garaj. Imaginea mea despre Sasha - i pe care o port mereu cu mine este idealizat, dar, de fiecare dat cnd o revd, dup o absen, pare mai frumoas dect arat n amintirea mea. Dei vederea mi se adaptase la ntuneric, lumina slab nu-mi permitea s vd cenuiul deschis al ochilor ei, umbra de mahon al prului sau lucirea pielii ei, acoperit vag de pistrui. Oricum, e strlucitoare. Ne-am mbriat, iar ea a optit: - Salut, Omule-de-Zpad! - Salut. - Jimmy? - nc nu, am rspuns, tot n oapt. A disprut i Orson. - n Wyvem?

-h. Sasha m srut pe obraz i ncerc s m liniteasc: I - Nu-i doar suflet bun i o coad jucu. E detept. P oate fH poarte singur de grij. V - O s ne ntoarcem dup ei.
1

- Foarte bine, i o s vin cu voi. Frumuseea Sashei nu e - sau nu e n primul rnd - fizicA^f chip eu i vd i nelepciunea, compasiunea, curajul, strluci venic. Cealalt frumusee, frumuseea spiritual - care-i cea fH profund calitate a ei - m sprijin n vremuri de team i ditfH rare, aa cum alte caliti ajut un preot s ndure martiriul partea unui tiran. Nu vd nici o blasfemie dac pun semnul egtiH taii ntre bunvoina Sashei i mila lui Dumnezeu, pentru c dH este reflectarea celeilalte. Dragostea fr egoism pe care o ofeflH celorlali i, la nevoie, chiar sacrificndu-ne pentru ei Sasha fl da-o pentru mine, iar eu mi-a da-o pentru ea este dovada! omul nu-i un animal egoist, c purtm n noi scinteia divin&fl dac vrem s-o recunoatem, vieile noastre vor avea demnitiH
n loc s m rneasc. Cnd l vzu pe Bobby, care inea puca n mn, i opti: M neles, speran. La Sasha, aceast scnteie strlucete, e o lumfl care m vindec

- Mai bine las-o aici. Lilly e ocat. - i eu, murmur Bobby. M Puse puca pe balustrada porticului. Revolverul
Smith & Wesson se afla sub centur, ascuns de cmaa hawaiian.

Sasha purta blugi, un pulover i o jachet larg, din doc. Cin am mbriat-o, am simit c avea un pistol, ntr-un toc prins <uj umr. I

Eu aveam Glock-ul de 9 milimetri. Dac retrovirusul care modifica genele, proiectat de mama mea] ar fi fost vulnerabil la gloane, i-am fi venit de hac, sfritul lumii ar fi fost nlturat i noi ne-am fi dus s petrecem pe plaj. - Poliia? am ntrebat-o eu pe Sasha. - A fost. A plecat. - Manuel? Ma referisem la Manuel Ramirez, actualul ef al politiei, care pil fusese prieten nainte s fie cooptat n gaca de la Wyvem. - Ihi. Cnd a vzut c intru n cas, arta de parc tocmai elimi B| o piatr
de la rinichi.

m Sasha ne conduse n buctrie, unde domnea o asemenea tcere l^i u, prin comparaie, paii notri rsunau puternic i grosolan, ca Un dans n saboi ntr-o biseric. ngrijorarea lui Lilly arunca un glulj'iu peste casa ei modest, tangibil ca un linoliu de catifea MMc un cociug, de parc Jimmy fusese deja gsit mort. Din respect pentru starea mea, singura lumin venea de la densul digital de pe cuptor, de la flacra albastr de gaz de sub bric i de la o pereche de luminri groase, galbene. Luminrile, IUNC in farfurii albe pe mas, emanau o arom de vanilie, ce prea mpotrivit de festiv pentru locul acela ntunecos i pentru gravli.uia situaiei. Masa se afla n apropierea ferestrei, lsnd loc liber pentru trei icuune. mbrcat tot n blugii i cmaa de flanel pe care le purtase mai devreme, Lilly sttea pe scaunul din faa mea. Bobby rmase lng u, privind n curte, iar Sasha se duse la plita, s verifice ibricul.
Am tras un scaun i m-am aezat n faa lui Lilly. Luminrile din farfurii stteau ntre noi. Le-am tras ntr-o parte. Lilly sttea aplecat, cu minile pe tblia mesei. - Bursucule, i-am zis eu.

ncruntat,

cu ochii ngustai i cu buzele strnse, femeia i privea minile ncordate cu o asemenea atenie,

nct prea c ncearc s citeasc soarta copilului ei n ncheieturile ascuite ale degetelor, n forma oaselor, a venelor i a pistruilor, de parc minile ar fi fost cri de tarot sau bee pentru / Ching.

- N-o s renun, i-am promis eu. Dup felul n care intrasem, i dduse seama c nu-i gsisem fiul, dar nu voia s recunoasc. - Trebuie s ne regrupm, s cutm ajutoare, apoi ne vom ntoarce il vom gsi. n cele din urm, ridic ochii i m privi. Noaptea aceea o mbtrnise, fr pic de mil. Chiar la lumina plpitoare a luminrilor arta scoflcit, istovit, de parc ar fi indurat muli ani de chinul nu doar cteva ore. Printr-

un truc al luminii, prul ei blond part crunt. Ochii ei albatri, cndva att de strlucitori i de plini c via, erau acum ntunecai de tristee, team i furie. - Telefonul meu nu funcioneaz, zise Lilly, cu o voce linitit lipsit de emoie, comportarea ei calm fiind dezminit ns c emoia puternic din ochi. - Telefonul tu? n prima clip am crezut c-i pierduse minile, din cauza griji - Dup ce poliitii au plecat, am sunat-o pe mama. S-a reci storit dup ce a murit tata. La trei ani dup aceea. Locuiete n Sa Diego. N-am putut vorbi cu ea. O operatoare a intrat pe fir. A zi c nu se pot efectua apeluri interurbane. Temporar. Au czut liniill Minea. Am fost ocat de modelul necaracteristic al discursului ei: pro poziii trunchiate, cadenate. Prea c vorbete doar concentrndu-s asupra unui grup mic de cuvinte, asupra unor buci succinte d informaie, ca i cum s-ar fi temut c, de-ar fi spus o propoziie ma lung, vocea i s-ar fi ntrerupt i ar fi dezvluit ce simea, reducni exprimarea la lacrimi incontrolabile i la incoeren. - De unde tii c operatoarea minea? am ntrebat-o eu, dup o a tcut. - Nu era o operatoare adevrat. Poi s-i dai seama. Nt folosea jargonul potrivit. Nu avea glasul potrivit. Tonul vocii. Atitudinea. Toate operatoarele par la fel. Sunt antrenate. Asta era] fals. ] Micarea ochilor ei urmrea ritmul vorbirii. Se uit la mine de mai multe ori, dar de fiecare dat i mut repede privirea n alt parte. O privire ncrcat de vin i de eec. Cred c nu se putea uita la mine pentru c i nelasem ateptrile. Dup ce-i ndeprtase atenia de la mini, nu se putea concentra asupra vreunui lucru mai mult de o secund, dou, poate i pentru c orice obiect sau suprafa din buctrie i aducea aminte de Jimmy, amintiri care i-ar fi spulberat stpnirea de sine, dac ar fi ndrznit s se lase cuprins de ele. - Aa c am ncercat o convorbire locala. Cu mama lui Ben. Mama rposatului meu so. Bunica lui Jimmy. Locuiete n partea eeulalt a oraului. N-am avut ton. Acum telefonul e mort. Nu mai mu telefon. Din cellalt capt al buctriei se auzi clinchet de porelan, apoi zngnit de lingurie. Sasha cuta prin sertarul dulapului. - Nici poliitii nu erau poliiti, zise Lilly. Artau ca nite poliiti. Uniforme. Insigne. Pistoale. Oameni pe care i-am cunoscut loat viaa. Manuel. Individul arta ca Manuel. Dar nu se purta deloc ca Manuel. - Prin ce se deosebeau?

- Au pus puine ntrebri. Au mzglit ceva ntr-un carneel. Au luat un mulaj al urmei de pas. De sub fereastra lui Jimmy. Au cutat amprente. Dar nu peste tot unde ar ii putut fi. Nu cutau cu adevrat.
N-au gsit nici mcar cioara. - Care cioar? - Nu le psa, continu ea, de parc nu-mi auzise ntrebarea i se strduia doar s neleag indiferena indivizilor. Lou, socrul meu, fusese poliist. Era detept. i psa. Ce legtura avea el cu tia? Pusese un poliist bun. Un om amabil. i ddeai seama c-i pasa de ceilali. Nu ca... ia.

M-am ntors spre Sasha, s m lmureasc n privina ciorii i a lui Louis Wing. mi fcu un semn din cap, pe care l-am interpretat c nelesese despre ce-i vorba i c o s-mi explice mai trziu dac Lilly, n zpceala ei, n-o s m lmureasc. Jucnd rolul avocatului diavolului, i-am spus lui Lilly: - Poliitii trebuie s fie detaai, impersonali, ca s-i fac treaba cum se cuvine. - Nu-i asta. l cutau pe Jimmy. Investigau. Se strduiau. Cred c voiau s-l
gseasc. Dar... voiau s m dirijeze. - S te dirijeze? - Au zis s nu vorbesc. Nimnui. Douzeci i patru de ore. Dac vorbesc, ncurc investigaiile. Rpirile de copii sperie publicul. Produc panic. Telefoanele de la poliie sun tot timpul. Poliitii i pierd timpul calmnd lumea. Nu se pot ocupa de gsirea lui Jimmy. Rahat! Nu-s proast. Sunt dat peste cap, sunt ocaii I nu-s proast! <^H I

Aproape ca-i pierdu stapnirea de sine, trase adnc aer lnl


aceeai voce controlat, inexpresiv:

I apoi ncheie cu

- Voiau s tac. S tac douzeci i patru de ore. i nu tiu (fl nelegeam motivul pentru care Manuel dorise ca ea $hM I Avea nevoie de timp ca s-i dea seama dac-i o crim obifl I sau avea legtura cu evenimentele din Wyvem, pentru c trebui le ascund pe cele din a doua categorie. Chiar n clipa asta spefl rpitorul era un sociopat obinuit, un pedofil sau adeptul unuia satanic. Sau cineva care o ura pe Lilly. Dar fptaul putea fi \M dintre cei care se transformau, un om al crui ADN fusese ml ficat de infecia agresiv a retrovirusului i a crui stare mintali deteriora, al crui sentiment de omenie se dizolva n acidul jH nevoi complet strine, al unor impulsuri mai ntunecate i fl bizare dect cele mai rele dorine bestiale. Sau poate c exista vi alt legtur cu Wyvem, pentru c n zilele astea multe dinii lucrurile care merg prost n Moonlight Bay i au sursa n sil teranele bntuite de dincolo de gardul din plas i srm ghimpafl Dac individul care-l rpise pe Jimmy se transforma, n-ar fi rH judecat niciodat. Dac ar fi fost capturat, ar fi fost dus n laboifl toarele pentru cercetri genetice ascunse n adncurile bazei mill tare, dac acestea ar funciona nc, dup cum bnuiam noi. Sau al fi fost transportat ntr-o instalaie similar, la fel de secret, din sil Ioc, pentru a fi studiat i testat, ntr-o ncercare disperat de a gsi un remediu. n acest caz, Lilly ar fi fost

obligat s accepte o pol veste inventat de oficialiti, referitoare la ce i se ntmplase fiulufl ei. Dac nu putea fi convins, dac nu putea fi ameninat, atunci! va fi omort sau expediat urgent la Secia de psihiatrie din Spitalul Milosteniei, n numele siguranei naionale i al binelui! public, dei, de fapt, ar fi fost sacrificat pentru a proteja eminenntr-un asemenea rahat. Sasha veni la mas cu o ceac de ceai, pe care o puse in faa lui Lilly. Pe farfurie se vedea o felie de lmie. Aez alturi o ceac i un set pentru zahr i frica, toate din acelai serviciu de porelan. i o linguri de argint pentru zahr. fi loc
BtDupa 1

ele politice care ne vrser

sa ne readuc la realitate, aceste amnunte domestice d l un aspect de vis


H|

situaiei. Dac Alice, Iepuraul Alb i arinul Nebun ni s-ar fi alturat la mas, n-a fi fost surprins.

ct se prea, Lilly ceruse ceai, dar acum, cnd ceaca se

In

fata ei, nu-l bga In seam.

Emoiile, pn atunci inute n

Hl9 creteau att de vizibil In intensitate, c nu putea

s se mai plpliicasca prea mult timp, cu toate c, pentru moment, continua s Bbcasc,
la fel de inexpresiv: - Tclefonu-i mort. Bine. Ce-ar fi s m duc cu maina pn la BRcra mea? S-i spun despre Jimmy. Voi fi oprit? Oprit pe iruin? Sftuit s tac? Pentru binele lui Jimmy? i dac n-o s m Mresc? Dac n-o s tac?

I - Ct de mult i-a spus Sasha? am ntrerupt-o eu. Lilly se uit la mine, apoi privi din nou n alt parte. - C se ntmpl ceva la Wyvem. Ceva ciudat. Ru. Care, Inii un fel, ne afecteaz. Pe toi cei din Moonlight Bay. Ei ncearc |A ascund. Asta ar putea explica dispariia lui Jimmy. ntr-un fel. M-am ntors spre Sasha, care se retrsese n cellalt capt al buctriei. - Att i-ai spus? - N-ar fi n mare pericol dac ar ti mai mult? ntreb Sasha. - Evident, rspunse Bobby, care sttea de paz la ua din spate. Vznd ct de deprimat era Lilly, m-am gndit c n-ar fi fost nelept s-i spunem n amnunime ceea ce tiam. Dac ar fi neles ameninarea apocaliptic care plana asupra noastr, asupra ntregii omeniri, ar fi putut s-i piard i ultima speran c avea sa-i mai vad fiul din nou n via. Nu voiam s fiu cel care s-i rpeasc bruma de ncredere care-i mai rmsese. Pe de alt parte, detectasem o urm de cenuiu n noaptea din spatele ferestrelor buctriei, un precursor al zorilor att de subtil incit nu l-ar fi remarcat nimeni care nu avea simul meu de a aprecia nuanele beznei. Nu mai aveam timp. Trebuia s m ascund curnd de soare i preferam s fac asta in sanctuarul meu bine pregtit de
- Merit s tiu, zise Lilly. S tiu tot. - Da, am aprobat-o eu. acas.

-Tot. U -Nu avem timp acum. Noi... iH

Sunt speriat, opti ea. Am dat ntr-o parte ceaca de ceai i mi-am ntins peste ntffl
spunnd: Nu eti singur. Se uit la mini Ie mele, dar nu le lu, poate pentru c-i era ftfl s nu-i scape emoiile de sub control, dac le atingea. ambele mini,

inndu-mi minile pe mas, cu palmele n sus, am spus: 'M Acum n-o s-i foloseasc la nimic dac o s afli mai mulfl Mai trziu o s-i povestesc totul. Totul. Dar acum... Dac acea care l-a luat pe Jimmy nare nici o legtur cu... necazurile defl Wyvem, Manuel o s fac tot ce-i st in putin s-i aduc biatfl napoi. Dar dac are legtur, nu poi avea ncredere n nimeni d m poliie, nici mcar n Manuel. Totul va depinde numai de noi. M trebuie s acceptm acest lucru. ( E aa de ru... m
E o nebunie... -Da. i -Da.

Att de ru... repet ea, iar vocea ei inexpresiv se umpl treptat de fric. Efortul de a se stpni o fcu s-i ncordeze faa, ca pe ui pumn strns. Nu puteam s-o vd att de copleit de durere, dar n-am ntors capul. Voiam ca, atunci cnd va fi n stare s se uite la mine, s vad ncrederea din ochii mei; poate va gsi un pic de sprijin. S stai aici, i-am zis, ca s tim unde dm de tine... cnd l vom gsi pe Jimmy. Ce anse ai? ntreb ea, cu aceeai voce inexpresiv - dar prin care trecuse un tremur. Tu mpotriva... cui? A poliiei? A armatei? A guvern ului? Singur
mpotriva tuturor? Nu-s lipsit de anse. Nimic nu-i lipsit de ans dac nu vrei s fie. Dar, Lilly... trebuie s stai aici. Pentru c, dac rpirea nu are legtur cu Wyvem, poliia va avea nevoie de ajutorul tu. Sau poate vei primi veti bune. Chiar i de la poliie. I - Dar nu trebuie s stai singura, adug Sasha.

m Cnd o s plecam, o s-o aduc aici pe Jenna. Jenna era soacra m Lilly. E bine? Lilly ddu din cap. Nu-mi luase minile n ale ei, aa c le-am strns, lsndu-le pe [Rut Na. ca ale ei. I Ai ntrebat ce-ar putea s-i fac dac vei decide s nu taci i IA nu faci ce i-au cerut. Orice. Aa procedeaz ei, am zis eu ezitlnri. apoi am continuat: Nu tiu unde se ducea mama mea n ziua |n care a murit. Pleca din ora. Poate ca s dezvluie conspiraia. Mntru c ea tia, Lilly. tia ce se ntmpl n Wyvem. N-a ajuns Hi'olo
unde se ducea. Nu vei ajunge nici tu. - Accidentul de maina! exclam ea, cu ochii holbai. - N-a fost nici un accident.

Pentru prima oar de cnd m aezasem n faa ei la mas, Lilly Ne uit n ochii mei pe o durat mai mare de dou-trei cuvinte. - Mama ta. Genetic. Munca ei. De aceea tii att de multe despre astea! N-am profitat de ocazie ca s-i explic mai mult lui Lilly, de team s nu trag concluzia c mama mea nu fusese doar o cercettoare corect, c se afla printre cei responsabili de relele Intmplate la Wyvem. Iar dac ceea ce i se ntmplase lui Jimmy avea legtur cu baza militar, Lilly putea s fac urmtorul pas logic i s trag concluzia c fiul ei se gsea n pericol ca rezultat direct al muncii mamei mele. Deoarece acest lucru era, probabil, adevrat, putea s ptrund n trmul absurdului i s cread c Tceam parte dintre conspiratori, c eram un duman, i s nu mai aib ncredere n mine. Dar, indiferent de ceea ce fcuse mama, eram prietenul lui Lilly i singura ei speran de a-i gsi copilul. - Singura ta ans, singura ans a lui Jimmy este s ai ncredere n noi. n mine, n Bobby, n Sasha. Ai ncredere n noi, Lilly! - Nu pot s fac nimic. Nimic! zise ea cu amrciune. Expresia de pe chipul ei ncordat se schimb, dar nu pru uurat c putea s-i mpart povara cu prietenii. n schimb durerea care-i schimonosea faa se transform in furie, de parc recunoaterea neajutorrii sale era mai mult dect putea suporta.
Cnd soul ei, Ben, murise cu trei ani n urma, Lilly i prsfl slujba de suplinitoare, pentru c nu-l putea ntreine pe Jimmy (fl venitul acela, i riscase banii de asigurare, deschiznd un magflfl de suvenire n zona portului, unde veneau muli turiti. MuncM din greu i afacerea devenise rentabil. Ca s depeasc singQjfl tatea i tristeea, i dedicase orele libere lui Jimmy i prop ^H

pregtiri.

nvase s zideasc i fcuse aleile din jurul bungaloH ului; ridicase un gard frumos din scnduri, vopsise i fini dulapurile din buctrie, devenise grdinar de prim clas, cu cJ mai frumoas grdin din zon. Se obinuise s-i poarte singtffl de grij, s se descurce. Chiar i in condiii potrivnice, rmsqfl optimist. O lupttoare, un om al faptei, incapabil s se vad fl post de victim. Probabil c Lilly se simea complet neajutorat pentru primi oar n via, a vnd de-a face cu
fore pe care nu le nelegea jfl deplin i mpotriva crora nu putea lupta cu succes. Nu putea cred! c timpul va rezolva problemele; mai ru, nu putea aciona n nil un fel. i pentru c, prin firea ei, nu se putea victimiza, nu avei cum s gseasc uurare n autocomptimire. Putea doar s atepta S atepte ca Jimmy s fie gsit n via. S atepte s fie gsii mort. Sau, i mai ru, s atepte toata viaa fr s afle ce i se ini tmplase. Din cauza acestei neajutorari de nesuportat, era sfiat dd furie, groaz i grij. I

n cele din urm, i dese le t mini Ie. M Ochii i se umplur de lacrimi pe care se strduia s le ascundJ Pentru c am crezut c se va ntinde spre mine, m-am apleca spre ea. Dar i acoperi faa cu minile i spuse, plngnd: j - Chris, mi-e att de ruine!
.4

Nu tiu dac se ruina de neaj u tor are a ei sau pentru c-i pierduse stpnirea de sine i plngea. ; Am ocolit masa i am ncercat s-o iau n brae. A rezistat un moment, apoi s-a ridicat de pe scaun i m-a mbriat. i-a ngropat faa n umrul meu i, cu glasul plin de suferin, zise: - Am fost... Doamne, am fost att de cruda cu tine! , Zpcit complet, am biguit: f - Nu, nu, Lilly, Bursucule, tu n-ai fost niciodat... i
- N-am avut curajul.
)in

Tremura, cuprins parc de febr, storcind cuvintele din ea.

( i i i clnneau. Se

inea de mine

cu disperarea unui copil

speriat, rtcit.

Am strns-o puternic, incapabil s vorbesc, pentru c durerea n;i sfia i pe mine. Rmsesem uluit de declaraia ei, de ruinea fi. Dar, ncet, am crezut c neleg ce vrea s spun. - Numai vorbe mari, spuse ea, cu vocea din ce n ce mai puin clar, distorsionat de remucri puternice. Doar vorbe. Dar n-am fost... n-am putut... cnd a contat... n-am putut... bigui ea, gfind i atringndu-m i mai tare. i-am spus c nu conteaz c este altfel, dar pn la urm a contat. - Oprete-te, am optit eu. Totul e n regul. - Faptul c eti altfel dect noi, zise ea, iar acum tiam ce voia sa spun. Altfel. Pn la urma a contat. i m-am ndeprtat de tine. Dar tu eti aici. Aici, cnd am nevoie de tine. Bobby iei din buctrie i se opri n porticul din spatele casei. Nu investiga vreun zgomot ciudat, ieise ca s ne lase singuri. Indiferena lui fi era o cochilie n interiorul creia se ascundea un Bobby Halloway foarte sentimental, despre care credea c nu tie nimeni, nici mcar eu. Sasha se lu dup Bobby. Cnd se uit la mine, am cltinat din cap, fcndu-i semn s rmn. Vizibil tulburat, i gsi de lucru pregtind alt ceai, n locul celui care se rcise, neatins, n ceaca de pe mas. - Nu m-ai prsit niciodat, niciodat, i-am spus lui Lilly, tinnd-o n brae, mngindu-i prul cu o mn i dorindu-mi ca viaa s nu ne fi adus niciodat ntr-un moment n care Lilly s fi simit nevoia s vorbeasc despre lucrurile acelea. Timp de patru ani, de pe cnd aveam aisprezece ani, sperasem s ne construim o via mpreun. Dar am crescut. Ne-am dat seama c riscul de a avea copii cu XP era foarte mare. M mpcasem cu problemele mele, dar nu gseam vreo justificare n a mpovra cu ele un copil. Iar dac acel copil avea s se nasc fr

XP, urma s rmin orfan de mic, pentru c nu aveam anstfl triesc prea mult dup adolescent. Dei a fi trit mulumit ffl copii alturi de Lilly, ea tnjea s aib o familie, lucru naturali normal. i ea trebuia s suporte ideea c va deveni o vduv tnrfl cu perspectiva groaznic de a m ngriji cu toate deficienele fizil i
neurologice in continu cretere, care urmau s m chinuiascflfl ultimii ani ai vieii: vorbire neclara, pierderea auzului, tremufl incontrolabil al capului i al minilor, poate chiar pierderea cafl citaii intelectuale. tiam amndoi c trebuia s se termine, i-am spus lui Lilfl lucru adevrat, pentru c recunoscusem ulterior la ce obligafl teribile urma s-o supun, totul in numele dragostei. (H

Ca s fiu sincer, a fi putut fi destul de egoist ca s-o conving ftf ne cstorim i s-o las s sufere alturi de mine n timpul decadei mele ulterioare n infirmitate i incapacitate, pentru c sprijinul" tovria pe care mi le-ar fi oferit ar fi fcut declinul meu mai pui ngrozitor i mai suportabil. A fi putut s m prefac c nu price c-i distrugeam viaa, ca s-o mbuntesc pe a mea. Nu-am stof de sfnt i nu sunt nici altruist cu totul. Ea i exprimase primei ndoieli, vagi i pline de scuze. Dup ce am ascultato, am ajuns 1 concluzia, dup cteva sptmni, c, dei s-ar fi sacrificat pentfl mine i dei mi doream s se sacrifice pentru mine -, dragoste pe care mi-ar fi purtat-o dup moartea mea ar fi fost corodat d resentimente i de o amrciune justificat. Pentru c nu pot s triesc mult, am o profund i egoist nevoie de a dori ca aceia car< m-au cunoscut s m pstreze viu n amintirea lor. i sunt destul d vanitos ca s doresc ca acele amintiri s fie dragi, pline de afeciune i veselie. n cele din urma am neles c, att pentru binele meu, ct i al lui Lilly, trebuia s uitm de visul nostru de a tri mpreun sau s riscm ca visul s se transforme n comar. Acum, innd-o pe Lilly n brae, mi-am dat seama c, ntruct fusese prima care i exprimase dubiile n legtur cu relaia noastr, i asumase ntreaga responsabilitate pentru acel colaps. Dup ce am ncetat s fim iubii i am decis s fim doar prieteni, dorul meu pentru ea i tristeea provocat de sfritul visului nostru fuseser destul de evidente, pentru c nu-s nici suficient de bun, ici suficient de brbat ca s-o scutesc de ele. Fr s vreau, asculKcMii ghimpele vinoviei din sufletul ei i acum. dup opt ani, huleam nevoia de a vindeca rana pe care i-o provocasem. Cind am nceput s-i povestesc toate acestea, Lilly a ncercat s protesteze. Se obinuise s se blameze i, cu timpul, cptase o consolare masochist n vinovia ei imaginar, la care nu voia s renune. Mai nainte crezusem c nu m privea n ochi din cauz c tiu reuisem s-l gsesc pe Jimmy. La fel ca ea, m grbeam s m torturez, nvinovindu-m. n aceast parte a Edenului, fie c ne dam seama sau nu, simim prihana de pe sufletele noastre i, cu orice ocazie, ncercm s-o ndeprtm, frecnd-o cu peria de srm
II

vinoviei.

O strngeam n brae pe femeia aceea drag, ncercnd s-o conving s-i accepte nevinovia, cutnd s-o fac s m vad aa cum sint, un nebun egoist, dorind s neleag ct de aproape fusesem, cu opt ani n urm, s-o manipulez ca s-i sacrifice viitorul pentru mine. Cu grij, am distrus imaginea idealizat pe care i-o fcuse despre mine. A fost unul dintre cele mai grele lucruri pe care a trebuit s le fac vreodat... pentru c, n timp ce-o ineam n brae i-i potoleam lacrimile, mi-am dat seama ct de mult ineam la ea, ct de mult o preuiam i ct de mult doream s gndesc numai bine despre mine, dei nu vom mai fi nicicnd iubii. - Am fcut ce era bine. Amndoi. Dac n-am fi luat decizia pe care am luat-o acum opt ani, nu l-ai fi gsit pe Ben, i eu n-a fi gsit-o pe Sasha. Acestea sunt momente preioase din vieile noastre: ntlnirea ta cu Ben, intlnirea mea cu Sasha. Momente sacre. - Te iubesc, Chris. - i eu te iubesc. - Nu cum te-am iubit cndva. -tiu. - Mai mult dect atunci. -tiu. - Mai curat dect atunci. - Nu-i nevoie s-mi spui. - Nu pentru c m simt rebel i nobila pentru c te iubesc, M
necazurile tale. Nu pentru c eti altfel. Te iubesc pentru* eti ceea ce eti. - Bursucule? -Da? 1 toate

- Taci din gur! i-am zis eu, zmbind. Scoase un sunet care prea mai mult hohot de rs declt de pllfl dei le coninea pe amndou. M sruta pe obraz i se aez M
i de grija pentru soarta fiului j disprut. Sasha aduse ceai proaspt, iar Lilly lu o ceac, strngncM tare, i ntreb: - Ai citit Vntu prin slcii? scaun, slbit de uurare, dar

- Nu pn l-am ntlnit pe Chris, rspunse Sasha i, chiar 11 lumina slab i plpitoare a luminrilor, am
zrit urme de lacrimi pe faa ei. 1

- mi spunea

Bursuc pentru c luptam pentru el. Dar acum

e| este Bursucul meu,

Bursucul tu. i tu al lui, nu-i aa? - Se pricepe de minune s roteasc ciomagul, am ludat-o eu. J - O s-l gsim pe Jimmy, promise Sasha, scutindu-m pe mira de povara repetrii acelei promisiuni imposibile. i o s-l
aducem acas. - Ce-i cu cioara? o ntreb Lilly pe Sasha. Sasha scoase din buzunar o bucat de hrtie mpturit, pe care o desfcu. J - Dup ce-au plecat poliitii, am scotocit prin dormitorul Iul Jimmy. Ei nu cutaser prea atent. Am crezut c am putea gsi ceva ce ei ignoraser. Asta era sub pern. Cnd am ridicat hrtia la lumina luminrii, am vzut schia n cerneal a unei psri n zbor, vzute dintr-o parte, cu aripile pe spate. Sub pasre, un mesaj scris clar, de min: Louis Wing va fi servitorul meu n iad". - Ce are de-a face socrul tu cu asta? am ntrebat-o pe Lilly.

- Nu tiu, rspunse ea, cu figura ntunecat din nou de suferin. - Trebuie s-o tergem, frtate, zise Bobby, intrnd n camer.

m Acum, zorii deveniser vizibili pentru noi toi. Soarele nu se m\nc inc deasupra culmilor din est, dar noaptea se subiase, de la funinginea cea mai neagr la un praf cenuiu. Dincolo de ferestre, Uriea din spatele casei nu mai prea un peisaj n nuane de negru, li o schi n tu. l-am artat i lui Bobby desenul ciorii. - Poate c nu-i vorba de Wyvem, ci de cineva care are o rfuitl.1 cu Louis. Bobby examina hrtia, dar nu prea convins c rpirea copilului uscse fcut din rzbunare. - Totul se leag de Wyvem, ntr-un fel sau altul. - Cnd a plecat Louis din poliie? am ntrebat-o eu pe Lilly. - S-a pensionat acum patru ani, cu un an nainte s moar Ben. - i nainte ca lucrurile s-o ia razna n Wyvem, remarc Sasha. Poate c n-are nici o legtur. - Are legtur, insist Bobby, btnd cu degetul n desen. E prea bizar ca s nu aib legtur. - Ar trebui s discutm cu socrul tu, i-am spus lui Lilly. - Nu putem. E n Shorehaven. - Spitalul? - A avut trei atacuri n ultimele patru luni. Al treilea l-a lsat n eom. Nu poate vorbi. Doctorii nu se ateapt s-o mai duc mult. Cnd m-am uitat din nou la schia n cerneal, am neles c vorbele lui Bobby, prea bizar", se referiser nu numai la cuvintele scrise de mn, ci i la cioar. Schia avea o aur ruvoitoare. Penele aripilor erau zburlite; ciocul deschis, ca i cum ar fi slobozit un ipt; ghearele ntinse i ncrligate; iar ochii, dei artau ca un simplu cerc alb, preau a radia rutate, furie. - Pot s-o pstrez eu? am ntrebat-o pe Lilly, artlndu-i schia. Ea a dat din cap, spunnd: - Mi se pare murdar. Nu vreau s-o ating. Am lsat-o pe Lilly cu o ceac de ceai i cu speran - dac sperana ei putea fi msurat, n-ar fi egalat cantitatea de suc ce se putea stoarce din felia de lmie de pe farfuria ei. n timp ce coboram treptele porticului, Sasha zise: - Bobby, adu-o aici pe Jenna Wing. Ct mai repede! I-am dat schia cu cioara i l-am sftuit: - Arat-i asta. ntreab-o dac-i amintete vreun caz la care lucrat Louis... orice care ar putea s explica chestia asta.

n timp ce traversam curtea, Sasha m lu de min. - Cine pune muzica la nvirtit, cnd stai pe aici? o ntrebi Bobby. Doogie Sassman, rspunse ea. Domnul Harley-Davidson, omul-munte-main-de-fcut-amot) rse Bobby, n timp ce ne conducea de-a lungul peretelui de cr mid al garajului. Ce fel de program ar alctui el? Heavy metal

st te doar capul? Valsuri, rspunse Sasha. Foxtroturi, rumbe, tangouri, cha-cha.. L-am avertizat s se mulumeasc doar cu melodiile pe care i le-an dat. Altfel, ar fi difuzat numai muzic de dans. i place s dansezi la baluri. \ Bobby deschise poarta, se opri, se ntoarse i se uit nencreztor la Sasha. Apoi m ntreb: A - Tu tiai asta? -Nu. - Dansat la baluri? - A ctigat cteva premii, zise Sasha. - Doogie? E mare ct o Volkswagen Beetle! - Tipul vechi sau cel nou de Volkswagen Beetle? Cel nou, mi rspunse Bobby. E mare, dar e foarte graios, l asigur Sasha. Credeam c Doogie i face veacul prin baruri, nu n sli de bal! Ca s se distreze, face pe gorila ntr-un bar, de dou ori pe sptmn, povesti Sasha, dar nu cred c ar clca pe acolo n timpul liber. Ca s se disteze? se mir Bobby. - i place s sparg capete, explic Sasha. - Cui nu-i place? am oftat eu. n timp ce-l urmam pe Bobby pe alee, acesta ne zise: Tipul sta e un inginer de sunet bine pregtit, conduce un Harley de parc s-ar fi nscut clare pe el, se ntlnete cu femei minunate, pe lng care orice Miss Univers pare ieit dintr-o jicoic de stridie, se bate cu motocicliti psihopai ca s se distreze, cltig premii la concursuri de dans din slile de baluri - nu credei C-i un frtat de care vom avea nevoie cnd o s ne ntoarcem n Wyvem? - Mda... Tocmai m ntrebam cum o s ne descurcm dac ucolo o s aib loc o concurs de tango... - Exact, mi rspunse el, apoi o ntreb pe Sasha: Crezi c-i dispus s vin? - Cred c Doogie e gata pentru orice, rspunse ea. M ateptam s gsim o main de poliie sau un Sedan fr numr n spatele garajului i un poliist lipsit de umor. Aleea era pustie. O fie de un cenuiu-deschis contura colinele dinspre est Briza provoca un cor de oapte la eucalipii aflai de-a lungul marginii canionului,

ca i cum m-ar fi avertizat s m grbesc acas nainte s m apuce dimineaa. - Doogie mai are i o mulime de tatuaje, am zis eu. - Mda, recunoscu Bobby, are mai multe tatuaje dect un marinar beat, cu patru mame i zece neveste. - Dac ajungi ntr-o situaie ostil, care implic un tip uria, acoperit de tatuaje, vrei s fie de partea ta, i-am spus Sashei. - Asta-i o regul fundamental a supravieuirii, m aproba Bobby. - O gseti n orice carte de biologie, am adugat eu. - i n Biblie, m complet Bobby. - n Levitic. - i n Exod, zise Bobby. i n Deuteron. Alarmat de o micare, surprins cu coada ochiului, Bobby ridic puca n poziie de tragere. Am scos Glock-ul din tocul de la umr, Sasha i scoase i ea revolverul i ne-am ntors cu toii spre ameninarea pe care o percepuserm, alctuind un tablou nebunesc al paranoiei i al individualismului nenduplecat, care ar fi fost perfect dac am fi avut unul dintre steagurile acelea de dinaintea Rzboiului de Independen, pe care se vedea un arpe ncolcit i cuvintele Nu m amenina4'.
La apte metri de noi, de-a lungul prii de est a aleii, fr

stil scoat vreun sunet care

s lupte cu oftatul vintului, printre trufli chiurile eucalipilor se ivir coioi. Veneau de dincolo de marginea canionului, prin blrii i in slbatic, printre mnuchiuri dese dl barba-caprei. Acei lupi de prerie, mai mici declt lupii adevrai cu boturi mai nguste i cu blan uor blat, au, dintre toate caninele, cel mai mult din frumuseea i armul lupilor. Chiar n momentele lor buna dup ce au vnat i s-au hrnit pe sturate, cnd se joac sau stau la soare pe pajiti, arat periculoi i gata de atac, i de aceea n-au inspirat niciodat fabricarea unor jucrii din plu, iar dac unul dintre ei va fi ales ca animalul fotogenic ideal de ctre urmtorul rezident din Pennsylvania Avenue, numrul 1600, putem fi rezo^ nabil de siguri c Anticristul a pus deja degetul pe butonul care declaneaz atacul nuclear. Strecurndu-se afar din canion, furiindu-se printre copaci, n aleea luminat de primele strluciri ale acelei diminei nnorate, coioii preau postapocaliptici, ca nite vntori infernali ntr-o lume care a ndurat de mult ziua Judecii de Apoi. Cu capetele ntinse nainte, cu ochii galbeni lucind n obscuritate, cu urechile ciulite, cu flcile ncletate ntr-un rnjet lipsit de umor, soseau, se strngeau i se ntorceau cu faa spre noi ntr-o tcere de vis, ca i cum ar fi evadat dintr-o viziune mistic, produs de peyote, a indienilor navajo.

De obicei, coioii cltoresc n ir indian, dar acetia veneau grmad i, ajuni n alee, stteau mai aproape unul de altul dect n orice hait canin, nghesuindu-se ca un grup de oareci. Rsuflarea lor, mai fierbinte dect a noastr, scotea aburi n aerul rcoros. Nu m-am apucat s-i numr, dar erau mai mult de treizeci, toi aduli, fr pui. Am fi putut s ne urcm n Explorer-ul Sashei i s nchidem uile, dar am simit toi trei c orice micare brusc a noastr sau orice dovad de team ar ii reprezentat o invitaie la atac. Am ndrznit doar s facem un pas sau doi napoi, pn cnd spatele ne-a fost aprat, oarecum, de cele dou vehicule parcate. Cazurile n care coioii au atacat oameni aduli sunt rare, dar nu imposibile. n perechi sau n hait vor ataca i vor vna un brbat sau o femeie numai cnd sunt disperai de foame, atunci cind vreo secet a redus populaia de oareci, iepuri sau alte slbticiuni mrunte. Copiii mici, lsai nesupravegheai n parcuri naturale sau n curi de ling cmpuri, sunt atacai mai des i mucai, chiar ucii, dar aceste incidente sunt rare, dac inem scama de teritoriul ntins pe care oamenii i coioii locuiesc mpreun, n vestul Statelor Unite. Eram ngrijorat nu de ceea ce fac de obicei coioii, ci de senzaia c nu aveam de-a face cu animale obinuite. Nu m puteam atepta s acioneze ca animalele din specia lor. Pericolul consta n diferena fa de acestea. Cu toate c aveau capetele ntoarse spre noi, nu credeam c atenia lor era ndreptat asupra noastr. Preau a privi prin noi, ctre ceva aflat la distan, dei strada, lung de opt sau zece cvartale, era linitit i pustie. Brusc, haita se puse n micare. Dei triesc n familii, coioii sunt individualiti feroce, condui de nevoi, inspiraii i dispoziii personale. Independena lor iese la iveal chiar i cnd vneaz mpreun. Dar haita aceea se micase cu o coordonare neobinuit, cu sincronizarea
instinctiv a unei coli de navigaie pentru piranha, ca i cum ar fi avut o singur minte, un singur scop. Cu urechile lsate pe spate i lipite de cap, cu flcile cscate, gata s mute, cu capetele coborte, cu umerii ncordai, cu cozile ntinse i inute jos, coioii alergau n direcia noastr, dar nu direct spre noi. Mergeau pe jumtatea de est a strzii, majoritatea pe caldarm, iar unii pe marginea plin de praf, privind dincolo de noi, drept n fat, de parc s-ar fi concentrat intens asupra unei przi invizibile ochiului omenesc. Nici eu, nici Bobby n-am ncercat s deschidem focul asupra haitei, pentru c ne-am amintit de comportarea stolului de oimide-noapte n Wyvem. La nceput, psrile pruser a se fi strns cu intenii ruvoitoare, apoi pentru a celebra ceva, ca n final s se fi dovedit c singurul impuls violent care Ie minase fusese cel de autodistrugerei La coioii acetia nu simeam acea aur sumbr de tristee i disperare, pe care o radiau oimii-denoapte. Nu simeam c-i cutau propria soluie final pentru febra care-i cuprinsese. Dar preau a reprezenta un pericol pentru altcineva, nu pentru noi. Sasha apucase revolverul cu ambele mini, atunci cind haita se repezise n direcia noastr. Dar, pe msur ce coioii treceau, fr s ntoarc ochii galbeni n direcia noastr, fr s ne ltra i

fr s ne mrie, cobor incet arma, pn cnd eava acesteia fu ndreptat ctre pavajul de ling picioarele noastre. Animalele acelea de prad, care scoteau aburi pe gur, preau ectoplasmice acum, n cumpna zorilor. Dac nu s-ar fi auzit tropotul labelor pe asfalt i nu s-ar fi simit un miros de mosc, ar

fk putut fi fantome de coioi, angajate ntr-o ultim v ntoare, n ultimele minute ale acelei
nopi prietenoase cu spiritele, nainte s se ntoarc n cmpurile i vile n care le ateptau oasele lor ce ngrau pmntul... Cnd ultimele rnduri ale haitei trecur de noi, ne-am ntors s ne uitm dup procesiunea aceea rapid. A disprut n deprtare, urmrit de lumina cenuie dinspre rsrit, de parc ar fi hituit noaptea ctre orizontul de la apus. Citndu-l pe Paul McCartney - la urma urmei, era i autoare de cntece, nu numai DJ Sasha zise:

-Baby, sunt uluit!


Am multe s-i povestesc. Am vzut mult mai multe chestii ciudate n noaptea asta. Un catalog al bizareriilor lumii, o asigur Bobby. Coioii prur s se fi evaporat n ntuneric, dar bnuiam c prsiser aleea, trecuser creasta canionului i se ntorseser n trmul din adncul acestuia, de unde urcaser. i nu i-am vzut pentru ultima dat, prezise Sasha, iar vocea ei pru umbrit de o premoniie ngrijortoare. Probabil, i-am rspuns eu. Cu siguran, insist ea, cu o convingere calm. Iar rndul viitor cnd vor veni, nu vor fi prea binedispui. Frngnd puca i trgnd cartuul afar, Bobby spuse: -Apare soarele.1

Nu trebuia s-i accepi spusele ad litteram, ziua fiind nnorat. Dimineaa nendurtoare se strecura lent de sub gluga nopii i-i ntorcea spre noi faa moart, cenuie. Un strat gros de nori nu-mi ofer o protecie substanial mpotriva forei distructive a soarelui. Razele ultraviolete penetrcz chiar i norii negri de furtun, iar arsurile, care nu se compar cu cele dintr-o zi nsorit, produc totui vtmri ireparabile pielii i ochilor mei, vtmri care se acumuleaz. Loiunile cu Factor mare de protecie m protejeaz contra formelor mai uoare ale cancerului de piele, dar nu pot preveni melanomul. Ca urmare, trebuie s m adpostesc chiar i ntr-o zi cu cer negru-cenuiu, precum crbunii i cenua din pipa lui Satan, dup ce a fumat o mn de suflete. I-am spus lui Bobby: - Nu-o s fim buni de nimic dac nu dormim puin. Arunc-te pe saltea, apoi vino la mine acas, s discui cu mine i cu Sasha. ntre amiaz i ora unu. S facem un plan i s alctuim o echip de cutare. - Tu nu poi s te duci n Wyvem pn la apusul soarelui, zise el, dar unii dintre noi ar putea s se pun n micare mai devreme. - Sunt de acord. Dar n-are rost s scotocim fiecare petic de pmnt din baz. Ar dura prea mult Nu dispunem de suficient timp i s-ar putea s ajungem prea trziu. Nu ne ntoarcem acolo pn nu gsim cuttorul
care avem nevoie. - Cuttor de urme? ntreb Sasha, punndu-i revolverul n tocul de sub jacheta ei din doc. - Mungojerrie, i-am explicat eu, punlndu-mi n toc Glock-ul. - Pisica? exclam Bobby. - E mai mult dect o pisic, i-am reamintit lui Bobby. - Mda, dar... - E singura noastr speran. de urme de

- Pisicile pot cuta o urm? - Sunt convins c asta poate. Bobby cltin din cap i mormi:
1

n original, Here Comes the Sun, titlul unei melodii a formaiei Beatles (n.tr.) sa m simt acas n aceasta lume nou, cu animale da tcptc, frtate! Ar fi ca i cum a tri ntr-un desen

- N-o

animat cu roii Donald, dar in care, ntre hohote de rs, indivizii se trezesc cu burg spintecat. -j Lumea dup Edgar Allan Disney. Oricum, Mungojerrie s nvrte prin port. F-i o vizit lui Roosevelt Frost. tie el cum s gseasc pe cuttorul nostru de urme. I

Din umbrele canionului de la est de noi se ridic urletul lugubr al coioilor, un sunet ce nu semna cu nimic de pe pmnt, ci pre vocea tulburat i flmnd a unei iar revolverul. Un cor asemntor coioilor se aude deseori noaptea, nsem nnd, de obicei, c vntoarea i-a atins elul sngeros, c haita dobort o prad mare, o cprioar bunoar, sau c luna plin exercit atracia ei aparte, dar rareori se aude un cor att de nfio rtor la rsritul soarelui. Mai mult dect tot ce trisem n ultimu timp, serenada aceea sinistr - care cretea in volum i pasiune I m-a umplut de presimiri sumbre. \ ocant! exclam Bobby. Cu vrf alb, i-am rspuns eu, folosind expresia din jargonul surfitilor ce desemneaz rechinul mare, alb, cel mai periculos dintre toi rechinii. Am urcat pe scaunul pasagerului din Explorer i, In timp ce Sasha pornea motorul, Bobby a trecut pe lng noi n jeep, ndrept ndu-se spre locuina Jennei
Wing, din cealalt parte a oraului. Nu m ateptam s-l vd dect peste vreo apte ore, dar atunci, n zorii zilei de 12 aprilie, nu ne ddeam seama c intram ntr-o zi cu tiri epopeic de rele. Surprizele nasoale veneau peste noi ca un ir lung de valuri triple, provocate de un taifun n Pacificul ndeprtat.
1

banshee1, dac ar exista banshd

Sasha i vr mna dreapta sub jachet, de parc ar fi vrut s scoat

Zinft care prevestete moartea, prin tfnguiri lugubre, (n.tr.)

17 Sasha parc Explorer-ul pe alee, pentru c n garaj se gseau maina tatlui meu i cutiile cu hainele i lucrurile sale. O s vin o /.i - cnd moartea lui va aparine de mult trecutului - cnd nu voi simi c, nstrinndu-i obiectele, va nsemna mai puin n amintirea mea. Dar ziua aceea nu sosise nc. tiu c n privina asta nu m comport logic. Amintirile despre tata, care-mi dau putere zi de zi, nu-s legate de hainele pe care le-a purtat ntr-o anumit ocazie, de puloverul lui favorit sau de ochelarii cu ram de argint. Nu lucrurile lui l menin viu n amintirea mea. Rmne alturi de mine din cauza buntii, inteligenei, curajului, dragostei i bucuriei pe care o gsea n via. Dar n cele trei sptmni de cnd i-am mpachetat lucrurile, am desfcut de dou ori una dintre cutii, doar ca s m uit la ochelarii lui pentru citit, la pulover... n asemenea momente nu pot s nu recunosc c nu-s att

de tare cum a vrea. Cascada amrciunii este mai mare dect Niagara i cred c n-am ajuns nc la fundul rului acceptrii. Cnd am ieit din Explorer, nu m-am repezit n cas, dei dimineaa amenintoare ne ajunsese aproape de tot. Ziua fcea prea puin pentru a reface culoarea pe care noaptea o furase lumii. Lumina fumurie prea c pstreaz reziduuri cenuii pe orice, amortiznd tonurile, domolind strlucirea suprafeelor. Vtmrile cumulative ale ultravioletelor, pe care lea cpta dac a sta sub soarele lipsit de strlucire, reprezentau un risc ce merita asumat ca s petrec un minut admirnd cei doi stejari din curtea din faa casei. Acei stejari de California, cu coroan minunat i cu numerofl crengi puternice, negre, se ridicau deasupra casei, umbrind-o fiecare anotimp, pentru c, spre deosebire de stejarii din est, acetB nu-i pierd frunzele iama. ntotdeauna iubisem copacii tia, nfl crasem de multe ori in ei, s fiu mai aproape de stele, dar actfl nsemnau i mai mult pentru mine, deoarece mi aminteau di prinii mei, care avuseser puterea s-i sacrifice vieile pentrufl m crete, n ciuda bolii mele, i care mi creaser condiiile ca II
supravieuiesc. Greutatea acelor zori care se iveau storsese tot vntul din

zfl Stejarii artau monolitici

ca o sculptur, fiecare frunz prndV petal din bronz turnat. Dup un minut, calmat de linitea profund a copacilor, ar traversat peluza ctre cas. Construcia din perioada Craftsman combina piatra i cedri argintat de vreme, sub un acoperi de ardezie, cu streini lungi \ un portic larg n fa, numai linii modeme, dar naturale i apropiat de pmnt. E singura cas pe care am avut-o vreodat i, innc seama de durata medie de via a celor bolnavi de XP, precum i de talentul meu de a nimeri n tot felul de belele, nu m ndoiesc c voi tri aici pn voi muri. ntre timp, Sasha descuiase ua din fa. Am urmat-o n hol. Pe durata zilei, toate ferestrele sunt acoperite cu jaluzele. Becurile au reostate, iar cnd le aprindem, dau o lumin difuz. Cea mai mare parte a timpului locuiesc aici, la lumina luminrilor, filtrata prin sticl chihlimbarie sau trandafirie, ntr-o ambian de umbr blinda, care ar cpta aprobarea oricrui medium care susine c-i capabil s atrag spiritele celor mori. Sasha se instalase aici de o lun, dup moartea tatei, mutndu-se dintr-o cas care-i fusese atribuit n calitate de director general al KBAY. n timpul orelor zilei, se mut din camer n camer, ghidat de razele slabe de soare ce apas pe jaluzelele lsate la ferestre. Ea crede c lumea mea cea acoperit de voaluri calmeaz sufletul, c viaa n lumina slab din ara-lui-Snow este linititoare, chiar romantic.

Sunt de acord cu ea n anumite limite, pentru c henri m copleete o claustrofobie slbatic, iar umbrele prezente w sc par o previziune nfiortoare a mor m n tul ui. I Tar s ne atingem de ntreruptoare, am urcat treptele pn la Mie i am fcut du mpreun, la lumina jucu a unei lmpi cu primi, cu abajur din sticl colorat. Acest eveniment n doi n-a fost H Tel de amuzant ca de obicei, nici mcar ct practicatul sulfului n tandem, pentru c eram obosii fizic, epuizai emoional i ngrijof||i din cauza lui Orson i a lui Jimmy. Ne-am splat doar, n timp tc-i prezentam Sashei o versiune extrem de scurt a urmririi rpitorului, a lui Cap-Mare, a descoperirii lui Delacroix i a n timpi aii lor din camera-o u. I-am telefonat lui Roosevelt Frost, care locuiete la bordul lui Nostromo, un crucitor de coast tip Bluewater, lung de aptesprezece metri, ancorat n portul din Moonlight Bay. Mi-a rspuns robotul i am lsat un mesaj, cerndu-i s vin s m vad ct mai curnd dup ora dousprezece, dac putea, i s-l aduc i pe Mungojerrie. L-am sunat i pe Manuel Ramirez. Telefonista poliiei mi-a spus c nu se afla la birou. La cererea mea, m-a comutat pe serviciul lui de mesagerie vocal. Dup ce am recitat numrul Suburban-ului, pe care-l memorasem, am adugat: - E maina pe care o conducea tipul care l-a rpit pe Jimmy Wing. Dac-i pas, sun-m de ndat dup-amiaz. Tocmai luam cuverturile de pe patul din camera mea, cnd s-a auzit soneria de la intrare. Sasha i-a pus un halat i s-a dus s vad cine ne cuta. Am tras i eu un halat pe mine i m-am dus, descul, pn la captul scrilor, s ascult. Luasem i Glock-ul de nou milimetri. Moonlight Bay nu-i plin de montri, ca Jurassic Park, dar n-a fi
fost deloc surprins dac pe butonul soneriei ar fi apsat un velociraptor. Era doar Bobby, care apruse cu ase ore mai devreme. Cnd i-am auzit glasul, am cobort. Lumina din hol prea slab, dar reproducerea tabloului lui Maxfield Parrish, Ivirea zilei, aflat deasupra mesei stil Stickley, strlucea de parca ar fi fost o fereastr ctre o lume magic i ma bun. i

Bobby prea suprat. - Nu v rein mult. Dar trebuie s aflai. Dup ce am dus-o p< Jenna Wing la Lilly, m-am repezit pn acas la Charlie Dai. Charlie Dai al crui nume, n ordinea vietnamez corect fusese Dai Tran Gi, pn-l americanizase - este redactor i principalul reporter de la Moonlight Bay Gazette>
ziarul care aparin prinilor lui Bobby. Familia Halloway s-a ndeprtat de Bobby, dar Charlie i-a rmas prieten. - Charlie nu poate s scrie nimic despre biatul lui Lilly, cel puin nu pn cnd obine permisiunea, dar m-am gndit c ar trebui s tie. De fapt, m-am gndit c tie deja. .4

Charlie face parte dintre puinii din ora - cteva sute din douzeci de mii de oameni - care au aflat c la Wyvem a avut loc o catastrof biologic. Soia lui, doctoria Nora Dai, fost Dai Minh Thu-Ha, este colonel la pensie. Pe cnd fcuse parte din corpul; medical al armatei, condusese timp de ase ani toate serviciile medicale din Fort Wyvem, o poziie de mare responsabilitate ntr-o; baz cu o populaie de peste cincizeci de mii de oameni. Echipa ei tratase rniii i muribunzii din noaptea n care nite cercettori din laboratoarele genetice fcuser o criz din cauza procesului secret dc transformare i-i atacaser cu slbticie colegii. Nora Dai tia prea multe i, la cteva ore dup evenimentele acelea bizare, fusese acuzat, mpreun cu Charlie, c documentele ei de imigrare completate cu douzeci i ase de ani n urm - erau false. O minciuna, dar, dac nu ajutau la ascunderea adevrului despre dezastrul din Wyvem, puteau fi deportai n Vietnam fr avertisment i fr proceduri legale. Iar din Vietnam nu s-ar fi ntors niciodat. i au fost ameninai c le vor fi ucii copiii i nepoii, pentru c aceia care orchestraser totul nu credeau n jumti de msura. Nici eu, nici Bobby nu tiam de ce prinii acestuia permiseser ca Gazette s fie corupt i s publice o versiune bine periata a tirilor locale. Poate credeau n necesitatea pstrrii secretului. Poate nu nelegeau adevrata grozvie a celor ntmplate. Sau poate erau speriai. - l-au pus botnia lui Charlie, zise Bobby, dar omul mai are cerneala n vene i continu s afle tot felul de lucruri, s strng tiri, indiferent dac i se permite sau nu s le publice. - E un mptimit al hrtiei, cum eti i tu al planei de surf. - E nebun dup tiri, m aprob Bobby. Sttea Ung una dintre ferestrele care ncadrau ua din fa, ferestre dreptunghiulare, fcute din buci de sticl roie, chihlimbarie, verde i transparent. Nu aveau jaluzele, pentru c streain porticului i stejarii gigantici mpiedicau soarele s bat direct n ele. Bobby se uita printr-o bucat transparent a mozaicului, de parc s-ar fi ateptat s vad un musafir nepoftit n faa uii. - mi nchipuisem c, dac auzise ceva despre Jimmy, aflase ceva ce noi nu tim, poate auzise ceva de la Manuel sau de la altcineva. Dar nu mam ateptat la ce mi-a spus tipul. Jimmy a fost unul dintre cei trei din noaptea trecut. Am simit cum mi se strnge stomacul de groaz. - Trei copii rpii? ntreb Sasha. Bobby ddu din cap i adug: - Gemenii lui Del i Judy Stuart. Del Stuart are un birou la Ashdon College i figureaz ca angajat al Departamentului Educaiei, dar se zvonete c lucreaz pentru o ramur

obscur a Departamentului Aprrii, sau pentru Agenia pentru Protecia Mediului, sau pentru Biroul Federal pentru Managementul Gogoilor. Probabil c zvonurile au fost rspndite chiar de el nsui, pentru a face ca speculaiile s nu se apropie de adevr. Se prezint drept facilitator de donaii4', un termen ce pare la fel de corect ca specialist n dispunerea de resturi organice" pentru un om accidentat. Oficial, slujba lui const n alctuirea hrtiilor i a solicitrilor de fonduri pentru profesorii care lucreaz la proiecte de cercetare finanate de stat. Exist motive s credem c multe cercetri de la Ashdon studiaz dezvoltarea unor arme neconvenionale, c acest colegiu a devenit o cas de vacan a lui Marte, zeul rzboiului, i c Del face legtura ntre sursele discrete de finanare din fonduri ilegale a proiectelor militare i universitarii care triesc din pomana aia. Ca mama mea. Nu m ndoiam c Del i Judy Stuart fuseser distrui dc dispariia gemenilor lor, dar, spre deosebire de srmana Lillj Wing, o nevinovat care nu cunotea nimic despre latura ntunecata a oraului, familia Stuart alesese de bunvoie s fie n buzunarul lui Satan i nelegea c trgul pe care-l ncheiase : cerea s sufere chinurile n tcere. Ca urmare, am fost surprins c se aflase despre rpire. Charlie i Nora Dai locuiesc alturi de familie, Stuart, mi explica Bobby, dei nu cred c fac fripturi mpreun. Gemenii au ase ani. Pe (a ora nou, asear, Judy ieise n grdin. A auzit un zgomot i, cnd s-a ntors, a vzut un strin n spatele ei. Solid, cu prul negru tuns scurt, ochi galbeni, buze subiri, dini ca nite boabe mrunte de porumb, l-am descris eu pe individul pe care-l ntlnisem n subteranele de sub depozit nalt, atletic, blond, cu ochi verzi, cicatrice pe obrazul sting. Alt tip, zise Sasha. Complet altul. inea o crp muiat n cloroform ntr-o mn i, nainte ca Judy s-i dea seama ce se ntmpl, individul er peste ea, ca grsimea peste brinz. Ca grsimea peste brinz? Asta-i expresia pe care a folosit-o Charlie. Charlie Dai, fie iubit de Dumnezeu, scrie articole excelente, dar, cu toate c folosete numai engleza de douzeci i cinci de ani, nu a ajuns s stpneasc limba vorbit aa cum o stpnete pe cea literar. Expresiile i metaforele lui capt forme ciudate. Mi-a spus odat c o sear de august era fierbinte ca trei broate rioase ntr-o buctrie 44, chestie dup care rmsesem cu ochii holbai vreo dou zile.

Bobby se uit nc o dat prin vitraliu, examina lumea zilei mai mult timp dect prima dat, apoi i ndrept atenia spre noi. Cnd Judy i-a revenit, dup ce efectul cloroformului a ncetat, Aaron i Anson, adic gemenii, dispruser. Doi ticnii care au nceput aa, subit, s fure copii, In aceeai noapte? am ntrebat eu, sceptic. Nu exist coincidene n Moonlight Bay, afirm Sasha. - Ru pentru noi, i mai ru pentru Jimmy... Daca nu avem de-a face cu perveri tipici, nseamn c indivizii acioneaz mpini de nevoi ciudate, care n-au nici o legtur cu psihologia anormalilor din crii pentru c tia au depit anormalitatea. Se transform, iar chestia n care se transform i mn s comit aceleai atrociti* - Sau cei doi indivizi vor regresa pn vor ajunge montrii din mlatin, zise Bobby. cnitul a lsat un desen pe patul gemenilor. - O cioar? ghici Sasha. - Charlie zice c-i un corb. E oarecum deosebit. Un corb stnd pe o piatr, cu aripile ntinse, ca i cum s-ar pregti s zboare. Dar mesajul seamn destul de mult: Del Stuart va fi servitorul meu In iad44. - Del tia ce nseamn? - Charlie Dai zice c nu. Dar crede c Del l-a recunoscut pe rpitor, dup descrierea fcut de Judy. Poate de aceea individul a lsat-o s-l vad. Voia ca Del s tie. - Dar dac Del tie, o s le spun poliitilor, care o s-i vin de hac ticnitului. - Charlie zice c Del nu le-a spus nimic. Sasha se mir, cu o voce plin, n egal msur, de nencredere i de dezgust: - Copiii i sint rpii i el nu d informaii poliiei? - Del e bgat pn-n gt n rahatul din Wyvem, am rspuns eu. Poate c trebuie s-i in gura pn cnd efii lui i vor permite s le spun ceva poliitilor despre identitatea ticnitului. - Dac ar fi copiii mei, eu a nclca toate regulile, zise Sasha. L-am ntrebat pe Bobby dac Jenna Wing i dduse vreo explicaie despre cioar i despre mesajul lsat pe perna lui Jimmy. Nu tia nimic. - Dar am auzit altceva, povesti Bobby, ceea ce face ca toat treaba s fie mai mult dect o chestie cu cnii. - Adic? - Charlie spune c, n urm cu dou sptmni, asistentele medicale din coli i oficialitile sanitare ale districtului au efectuat o verificare anual a fiecrui copil din colile i grdiniele din ora.

Examinarea

obinuit

ochilor,

testele

pentru

auz,

radiografii

pulmonare pentru a descoperi cazurile de tuberculoza... Dar de data asta au luat i probe de slnge. <i - Au luat slnge de Ia toi copiii? se ncrunta Sasha. < - Vreo dou asistente au considerat c trebuie s obin acordul prinilor nainte s ia probele de slnge, dar funcionarul districtului care coordona programul le-a certat i le-a spus c in zon s-a rspndit hepatita, c s-ar putea s fie vorba de o epidemie i c se face o verificare preventiv. La fel ca mine, Sasha i ddu seama ce nsemnau tirile aduse de Bobby. - Nu examinau copiii ca s vad dac au hepatit. i examinau ca s vad dac au retrovirus. - S vad ct de mult s-a rspndit n comunitate, am adugat eu. Bobby ajunsese la o concluzie i mai ngrijortoare. - tim c efii i omoar celulele cenuii douzeci i patru de ore pe zi, cutnd un remediu, nu-i aa? - De le iese fum pe urechi, I-am aprobat eu. - i dac au descoperit c un procent redus dintre cei infectai prezint o aprare natural mpotriva retrovirusului? - Poate c la unele persoane, virusul nu-i n stare s-i descarce materialul genetic pe care-l poarta, zise Sasha. - Indiferent cum, ddu Bobby din umeri. N-ar dori s-i studieze pe cei care-s imuni? M mbolnvea ce auzeam. - Jimmy Wing, gemenii Stuart... poate c probele de s nge au dovedit c au vreun
anticorp, o enzim, vreun mecanism de aprare, oricare ar fi el... Sasha nu voia s accepte una ca asta. - N-au nevoie de copii pentru cercetri. Ajung cteva probe de esut i de snge, la cteva sptmni.

Amintindu-mi c era vorba de oameni care lucraser cnd va cu mama mea, i-am replicat: - Dac eti un individ lipsit de morala, dac ai mai folosit subieci umani, aa cum au fost folosii pucriaii, i se pare mai comod s rpeti copii. - Nu trebuie s explici nimic, interveni i Bobby. Nu riti ca prinii s nu coopereze. Sasha scuip un cuvnt pe care n-o mai auzisem niciodat folosindu-l. - Frtate, continu Bobby, tii c in proiectarea de automobile i de avioane exist un termen ingineresc: testare la distrugere. - tiu unde vrei s ajungi. Mda, sunt convins c n unele cercetri biologice exista ceva similar. Testezi organismele ca s vezi ct suport dintr-o chestie sau alta, nainte s se autodistrug.

Sasha scuip acelai cuvnt pe care-l folosise i mai nainte, apoi ne ntoarse spatele, ca i cum a ne auzi i a ne vedea in acelai timp ar fi fost prea greu de suportat. - Poate c, presupuse Bobby, calea cea mai iute de a nelege de ce un anumit subiect - de ce unul dintre copii este imun la virus const n a-l infecta continuu, cu megadoze de virus, i a-i studia rspunsul imunologic. - Pn cnd l omoar? ntreb furioas Sasha, ntorcndu-se din nou spre noi, cu minunata-i fa alb ca varul, de parc s-ar fi fardat pentru un spectacol de mim. - Pn cnd l omoar, am confirmat eu. - Nu tim dac asta fac, zise Bobby, ncercnd s-o consoleze. Nu tim nimic. E doar o teorie pe jumtate tmpit. - Pe jumtate tmpit, pe jumtate deteapt, am bombnit eu. Dar ce legtura are cioara aia afurisit cu toate astea? Ne-am privit, uimii. N-a rspuns nici unul. Bobby se uit din nou, bnuitor, prin fereastra cu vitraliu. - Ce-i, frtate? l-am ntrebat eu. Ai comandat o pizza? - Nu, dar oraul geme de anoa. - Anoa? - Tipi dubioi, ca ia pe care i-am vzut ast-noapte, cnd ne ntorceam din Wyvem. Gagii cu ochi mori din sedan. Am vzut muli ca ei. Am impresia c se va ntmpla ceva supemasol. - Ceva mai teribil dect sfritul lumii? S-a uitat ciudat la mine, apoi a rnjit. - Ai dreptate. Nu putem cobor mai mult. Asta nseamn c nu ne rmne dect s urcm. -j - Putem s mergem ntr-o parte, zise Sasha, cu glas sumbru. Dintr-un fel de iad n altul. * - Acum mi dau seama de ce o iubeti, mi zise Bobby. - E raza mea particular de soare, i-am rspuns eu. < - Zahr cu pantofi. - aizeci de kilograme de miere umbltoare. - Cincizeci i ase, m corect ea. V rog s uitai c am spus; c suntei Curly i Larry. Ar nsemna s-l insult pe Larry. - Suntem Curly i Curly? se minun Bobby. - Ea se crede Moe, i-am explicat eu. - M duc s m culc, zise Sasha. Sau poate c ai i alte UI rele, Bobby, care s m fac s-mi sar somnul... - Doar de att am fost n stare, mormi el i iei. * Dup ce am ncuiat ua, l-am privit prin fereastra cu vitraliu

pn a urcat n jeep i a plecat. Plecarea unui prieten m face nervos. Poate c-s amrt, nevrotic i paranoic. Dar, innd seama de circumstane, daca n-a fi amrt, nevrotic i paranoic, sigur a fi psihopat. Dac am fi tot timpul contieni c oamenii la care inem sunt inevitabil muritori, c viaa lor atrn nu de un fir de a, ci de un firicel, poate c am fi mai buni cu ei i mai recunosctori pentru dragostea i prietenia pe care ni le druiesc. Am urcat n dormitor, mpreun cu Sasha. Stind unul lng altul n ntuneric, inndu-ne de mn, am rmas tcui un timp. Eram speriai. Speriai pentru Orson, pentru Jimmy, pentru gemenii Stuart, pentru noi nine. Ne simeam mruni. Ne simeam neajutorai. Bineneles, pentru cteva minute am uitat de sosurile italiene favorite. De obicei ctiga Pesto cu nuci, dar am fost de acord cu Marsala, nainte s ne cufundm ntr-o tcere satisfcut. Chiar cnd credeam c adormise, Sasha zise: - M cunoti prea puin, Omule-de-Zpad. - i cunosc inima, tiu ce-i n ea. mi ajunge. - Nu i-am vorbit niciodat despre familia mea, despre trecutul meu, pe unde am fost i ce-am fcut nainte s vin la KBAY. - i vrei s-mi vorbeti acum? -Nu. - Foarte bine. Sunt mort de oboseal. - Eti un Neanderthal! - Voi, Cro-Magnonii, v credei superiori. Dup o perioad de tcere, mi spuse: - Poate c n-o s vorbesc niciodat despre trecut. - Adic despre ziua de ieri? - Nu simi deloc nevoia s tii? - Iubesc persoana care eti. Sunt convins c iubesc i persoana care ai fost. Dar eu am ceea ce eti. - Nu ai deloc prejudeci. - Sunt un sfnt. - Vorbesc serios. - i eu. Sunt un sflnt. - Tmpitule! - Nu-i bine s vorbeti aa cu un sfnt. - Eti singura persoan pe care o cunosc care judec ntotdeauna oamenii doar dup faptele lor. i-i iart cnd dau de necazuri. - Mda, eu i Isus. - Neanderthalianule!

- Fii atent! Nu risca pedeapsa divin. Fulgere. Arsuri. Lcuste. Ploi cu broate. Hemoroizi. - Te plictisesc? - Da, Moe. - Vreau s spun c prin asta te deosebeti, Chris. Prin asta eti deosebit Nu din cauza XP-ului. Am rmas tcut. - Caui cu disperare o remarc deteapt, care s m fac s-i zic iar c eti un tmpit.
- Sau un om de Neanderthal. - Prin asta te deosebeti. Somn uor. Mi-a dat drumul la mn i s-a rsucit pe o parte. - Te iubesc, Goodall. - Te iubesc, Omule-de-Zpad. A n ciuda jaluzelelor negre i a draperiilor trase peste ele, urmi

slabe de lumina defineau marginea ferestrelor. Zorile acestei diminei cu cer noros fuseser minunate. Tnjeam s pot iei afar sub cerul zilei, s caut fee, forme i animale in nori. Tinjeam sfiu liber. - Goodall, am zis dup un timp. - mmmm? j - Despre trecutul tu... -Mda... - N-ai fost trf? - Timpitule! j Am oftat mulumit i am nchis ochii. Nu m ateptam s adorm, din cauza ngrijorrii pentru Orsor i pentru cei trei copii disprui. Dar am adormit i am dormi somnul fr vise al unui neanderthalian fr griji. Cnd m-am trezit, dup cinci ore, Sasha nu mai era n pat M-am mbrcat i m-am dus s-o caut. Am gsit n buctrie un bilet, fixat cu un magnet pe ua frigiderului: ,JPlecat cu treab. ntorc iute. Pentru Dumnezeu, ni mnca echilada cu brinz la micul dejun. Au tre. Moe". n timp ce enchilada cu brinz se nclzea n cuptor, m-am du< n sufragerie, care devenise camera pentru muzic a Sashei deoarece noi mncm ntotdeauna la masa din buctrie. Mutaseir masa, scaunele i restul mobilei n garaj, fcnd loc claviaturi electronice, sintetizatorului, unui suport care conine un saxofon un flaut, un clarinet, dou chitare (una electric, una acustic); apoi un violoncel cu tot ce-i trebuie, rafturi cu muzic, o masa pentru compus. \ Transformasem ntr-un mod asemntor ncperea de la captul scrii n sal de fitness. De-a lungul pereilor se gseau o biciclet! pentru exerciii, un dispozitiv pentru alergat i tot felul de halterei] iar n centru o saltea. Sasha este o pasionat a medicinei homeopatice, deci rafturile sunt pline cu

cutii puse n ordine i care conin vitamine, minerale, ierburi - i, din cte tiu, praf de aripi de liliac, unsoare din ochi de broasc rioas i marmelad din ficat de iguana. Colecia ei de cri umpluse sufrageria din fosta ei locuin. Aici, crile ei slnt risipite, n teancuri, prin toat casa. Are multe pasiuni: buctrie, muzic, exerciii fizice, cri i eu. Despre astea tiu eu. Nu-i voi cere niciodat s le ordoneze dup important. Nu pentru c mi-ar fi team c a ocupa locul cinci din cinci. A fi fericit s fiu al cincilea, s am un loc. M-am tnvtrtit prin sufragerie, am atins chitarele i violoncelul, apoi am luat saxofonul i am cntat cteva note din Quaitcr TUI Threc, vechiul succes al lui Gary U.S. Bonds. Sasha m nvase s cnt. Nu pretind c am talent, dar nu suna ru. De fapt, nu luasem saxofonul ca s exersez. Poate c o s vi se par romantic sau dezgusttor, depinde de punctul vostru de vedere, dar luasem saxofonul pentru c voiam s-mi pun gura acolo unde fusese gura ei. Sunt sau Romeo, sau Hannibal Lecter. La alegerea voastr. La micul dejun am mlncat trei enchilada dolofane cu brnz, stropite cu salsa proaspt, i am but pepsi rece ca gheaa. Dac voi tri suficient pentru ca metabolismul s mi se ntoarc mpotriv, s-ar putea s regret c m-am nvat s mn inc doar de plcere. Dar acum sunt la virsta binecuvntat cnd nici un exces nu-mi poate altera silueta. M-am dus n dormitorul pentru oaspei de la etaj, care-mi slujete drept camer de lucru, m-am aezat la birou i am petrecut cteva minute privind, la lumina luminrilor, fotografiile nrmate ale prinilor mei. Chipul mamei era plin de blndee i de inteligen. Cel al tatei de blndee i de nelepciune. mi vzusem rareori faa n lumin puternic. De cteva ori, cnd am privit o oglind n spaii bine luminate, n-am vzut nimic pe figura mea care s fie lesne de priceput. Chestia asta m-a ngrijorat Cum de imaginea prinilor mei strlucete de virtui, iar a mea este enigmatic? Oglinzile i artau i pe ei misterioi? Nu cred. Oricum, m consola faptul c Sasha m plcea - poate la fel d mult ca gtitul, poate chiar la fel de mult ca exerciiile de gin nastic aerobic. Nu voi risca sugernd c m-ar preui la fel de mut ca muzica sau crile. Dar sper... n birou, printre sute de volume de poezie i cri de referin colecia mea, combinat cu cea a tatlui meu exist un diciom latin, unul gros. Am cutat In el cuvntul bere".

Bobby spusese Ca/pe cerevisi. Prinde berea. Cerevisi se dovec a fi fost folosit corect. Sntem prieteni de suficient timp ca s tiu c Bobby n-a urma vreun curs de latin. De aceea m-am simit micat. Efortul pe carefcuse ca s m poat ironiza dovedea prietenie adevrata. Am nchis dicionarul i l-am pus alturi de un exemplar a crii pe care am scris-o despre viaa mea de copil al ntune ricului. Fusese un bestseller naional n urm cu patru ani. A tune crezusem c tiam care era sensul vieii mele. Fusese nainte s descopr c mama mea, din dragoste matern i dorin de a m elibera de boal, m transformase n copilul care anuna Judecat de Apoi. Nu deschisesem cartea aceea de doi ani. Ar fi trebuit s fie p un raft din spatele biroului. Presupun c Sasha se uitase prin ea \ uitase s-o pun de unde o luase. Tot pe birou se afl o cutie decorativ din tabl, pictat ci capete de cini. n mijlocul capacului sunt scrise aceste versuri d Elizabeth Barrett Browning:
Acestui cine vreau Cu blndee i fr suprare S-i aduc cinstire: in mina pe-al lui cretet

i-l binecuvntez Acum i pentru venicie. Cutia era un cadou din partea mamei, druit n ziua n care-l adusese pe Orson. ineam n ea biscuii speciali, care-i plceau lui Orson. Din cnd n cnd i ddeam cte doi, nu ca s-l rspltesc pentru c nvase un truc nou, pentru c nu-l nvam trucuri i nu-l sileam s se antreneze n vreun fel, pentru c nu avea nevoie de nici un antrenament, ci pentru c gustul lor l fcea fericit. Cnd mama l adusese pe Orson, nu-mi spusese c acesta era deosebit. Pstrase secretul pn la moarte i-l aflasem abia dup moartea tatlui meu. Cnd mi dduse cutia, mama mi spusese: - tiu c o s-l iubeti, Chris. Dar, dac va avea nevoie - i va avea , fii milos cu el. Viaa lui e la fel de dificil ca a ta. Atunci am crezut c voia s spun c animalele, la fel ca noi, se lem i se chinuiesc n aceast lume. Acum tiu c existau nelesuri mai profunde i mai complexe n vorbele ei. M-am ntins dup cutie, dorind s vd ct de grea este, ca s fiu sigur c-i plin i c am cu ce s-l servesc pe Orson la ntoarcerea lui triumftoare. Dar mna mi tremura att de tare, nct nu m-am mai atins de cutie. Mi-am pus palmele ntinse, una peste alta, pe birou. Uitndu-m la vrfuxile tari, albe, ale ncheieturii degetelor, mi-am dat seama c stteam n

poziia n care o vzusem pe Lilly Wing, atunci cnd m ntorsesem cu Bobby din Wyvem. Orson, Jimmy, Aaron, Anson. Numele acelea mi zgriau mintea, ca nite vrfuri ascuite dintr-un gard de srm ghimpat. Copii rpii.
Simeam c am o obligaie fa de toi, o datorie, care nu putea fi explicabil, poate doar prin faptul c, n ciuda norocului avut cu prinii mei i n ciuda bogiei de prieteni de care m bucur, eu nsumi eram copilul pierdut iremediabil i astfel voi fi, ntr-un fel, pn cnd voi trece din ntunericul din aceast lume n lumina care m ateapt dincolo. Nerbdarea mi tocea nervii. n cutrile convenionale ale unor excursioniti disprui, ale unor avioane prbuite n terenuri muntoase sau ale unor brci pe mare, echipele de cutare se odihnesc de la asfinit pn-n zori. Dar noi eram limitai la orele de ntuneric, nu numai din cauza XP-ului meu, ci i din nevoia de a ne strnge forele i de a aciona n secret. M ntrebam dac membrii unor echipe convenionale de salvare i verific din dou n dou minute ceasurile, dac-i muc buzele i se enerveaz, frustrat ateptind primele raze ale soarelui. Cristalul ceasului meu se ptas de atitea urme de privit, buzele mi ajunseser came vie i aproap c nnebunisem pe la 12.45... jj Cu puin nainte de ora unu, n timp ce-mi dispreau i ultimii urme de sntate mintal, soneria sun, n sfrit. J Cu Glock-ul n mn, am cobort scrile. Printr-un vitraliu, l-an zrit pe Bobby n fata porticului. Sttea pe jumtate ntors ctr< u, privind spre strad, de parc s-ar fi uitat la echipajul poliie care ne supraveghea dintr-o main parcat sau la un grup de anoi dintr-un vehicul n trecere. t

In

timp ce intra i nchideam ua n urma lui, am zis: A

- M d pe spate cmaa! Purta una cu o scen cu o plaj i un vulcan, n rou i cenuiu cu ferigi albastre, care arta nemaipomenit peste puloverul lu negru, cu mneci lungi. <i - Fcut de I ol ani, cu nasturi din coaj de nuc de cocos, 1955 am declarat eu. ; n
loc s rspund erudiiei mele, mcar dndu-i ochii pest< cap, s-a dus ctre buctrie, spunnd: i - L-am vzut din nou pe Charlie Dai. Buctria era luminat doar de figura cenuie a zilei, apsat pe jaluzele, de ceasul digital al cuptorului i de dou luminri de pe mas. J - A mai disprut un copil. | Am simit din nou c-mi tremur minile i am pus Glock-ul pe mas, ntrebnd: a -Cine, cnd? (

Lundu-i un Mountain Dew din frigider - al crui bec standard; fusese nlocuit cu altul, de mai mic putere, cu globul colorat n roz -, Bobby mi rspunse: - Wendy Dulcinea. - Oh! am exclamat eu, dorind s spun mai mult, dar nefiind n stare. Mama lui Wendy, Mary, are ase ani mai mult dect mine. Pe cnd aveam treisprezece ani, prinii mei o pltiser ca s-mi dea lecii de pian i eu m ndrgostisem nebunete de ea. Pe atunci triam cu iluzia c puteam s cnt ntr-o zi rock-and-roll la pian, la Tel de bine ca Jerry Lee Lewis, c voi deveni un nebun al clapelor i voi scoate fum din tlldeuri. Mai tlrziu, prinii mei, mpreun cu Mary, au ajuns la concluzia - i m-au convins i pe mine c aveam anse mai mici s devin un bun pianist declt s nv s levitez i s zbor ca psrile.

- Wendy are apte ani. Mary o ducea la coal. A tras maina tn strad i i-a amintit c uitase ceva n cas. S-a dus napoi i cnd s-a ntors, dup dou minute, maina dispruse. mpreun cu Wendy. - Nimeni n-a vzut nimic? Bobby goli sticla de Mo un tain Dew: suficient zahr ca s-i provoace o coma diabetic, suficient cafeina ca s in treaz un alergtor de curs lung pe un traseu de o mie de kilometri. Se droga legal pentru chinurile care ne ateptau. - Nimeni n-a vzut nimic, mi confirm el. Vecinii sunt orbi i surzi. Cred c exist pe aici o molim mai contagioas dect microbul mamei tale. Avem o epidemie de grip nu-vd-aud-mirosvorbesc-nimic-de-ru. Oricum, poliitii au gsit maina lui Mary abandonat hi parcarea de serviciu din complexul Nine Palms. Nine Palms fusese un centru comercial care-i pierduse toi vnztorii dup ce Fort Wyvem se nchisese i dup dispariia miliardului de dolari pe care baza i pompase anual n economia districtului. n aceste zile, ferestrele magazinelor de la Nine Palms sunt acoperite de obloane, blriile cresc n crpturile asfaltului din parcare, iar ase dintre palmierii care au dat numele pieei s-au uscat, sunt cafenii i att de mori c au fost prsii de oarecii de copac. Camera de Comer numete Moonlight Bay bijuteria coastei centrale". Oraul rmlne atrgtor, cu arhitectur de calitate i cu strzi frumoase, mrginite de copaci, dar cicatricele economice produse de nchiderea Wyvem-ului sunt vizibile pretutindeni. Bijuteria nu mai strlucete ca altdat.
- Au scotocit prin toate prvliile goale de la Nine Palmi ngrozii c vor descoperi cadavrul lui Wendy, dar fetia nu el acolo. 'j - Triete, am zis eu. j Bobby m privi cu mil.
1

- Triesc cu toii, am insistat eu. Trebuie s triasc. Nu vorbeam bazndu-m pe raiune, ci pentru c eu credeam % miracole. - Alt cioar, continu Bobby. Mary zice c-i o mierl. A foa lsat pe scaunul mainii. n schia asta, pasrea se repede asupr przii. - Mesajul? - George Dulcinea va fi servitorul meu n iad 44.
Dulcinea. - Cine naiba e George? - Bunicul Iui Frank. A murit. A fost judector la un tribunal din comitat. 'I Soul Iui Mary se numea Frank

- Cnd a murit? - Acum cincisprezece ani. 4 Eram zpcit i frustrat. i - Dac ticnitul sta rpete ca s se rzbune, de ce a rpit-o pe Wendy din cauza unui om mort de cincisprezece ani? Strbunicul fetei a murit cu

mult nainte de naterea ei. N-a cunocut-o. i ce satisfacie capei rzbunndu-te pe un mort? i - Poate c i s-ar prea logic, dac ai fi icnit, cu creieml fcui praf, mi suger Bobby. -Poate cada. - Sau poate c toat chestia cu cioara nu-i dect o acoperire menit s-i fac pe toi s cread c putii au fost nhai de un pervers obinuit, iar ei au fost de fapt dui ntr-un laborator, undeva... - Poate, poate, eti plin de poate! - Nu cuta la mine nelepciune. Sint doar un clre pe valuri. Criminalul de care ai pomenit. Tipul de la tiri. Las ciori? - Nu, din clte am citit. - Criminalii n serie las chestii de felul sta? - Mda... La numesc semnturi.
Ca un scriitor. Ca s le fie recunoscuta opera. M-am uitat la ceas. Apusul va sosi peste cinci ore. Atunci trebuia s fim gata s ne ntoarcem n Wyvem. i, chiar daca nu vom fi pregtii, tot trebuia s ne ducem.

PARTEA A DOUA ARA NIMNUI 18 Bobby sttea pe scaunul violoncelistului, cu o a doua sticl de Mountain Dew n mn. Nu se atinsese de arcu. Pe lng instrumente i masa de compoziie, n fosta sufragerie mai era o combin muzical, cu CD-player i cu radiocasetofon vechi. De fapt, era un dublu radiocasetofon, care-i permiteau Sashei s-i duplice nregistrrile. Am pornit echipamentul, care a adugat o iluminare slab celei din ncpere, comparabil cu lumina ngrozitoare a zilei, care se strecura pe la marginea jaluzelelor. Uneori, dup ce compune o melodie, Sasha este sigur c a plagiat involuntar un alt compozitor. Ca s se asigure de originalitatea lucrrii sale, pierde ore n ir ascultnd fragmentele din care bnuiete c s-ar fi inspirat, pn cnd se convinge c acea creaie a ei e doar rodul talentului su. Muzica ei este singurul lucru care o face pe Sasha s se ndoiasc de sine ntr-o msur mai mare dect ar fi normal. Cnd gtete, cnd i exprim opiniile literare, cnd face dragoste, e ncreztoare i nu prea d semne c ar fi nemulumit de ea. Dar n relaia cu muzica se poart ca un copil rtcit. Cnd i manifest vulnerabilitatea, doresc mai mult ca oricnd s-o iau n brae i s-o ncurajez, dei refuz orice consolare i m pocnete peste degete cu flautul, cu rigla sau cu alt arm aflat la ndemn n ncperea dedicat muzicii.

Presupun c orice relaie poate fi mbogit printr-o cantifl infim de comportament nevrotic. Cred c eu am contribuit cfl jumtate de ceac din chestia asta la reeta noastr. Am pus caseta n aparat. Caseta pe care o gsisem n pliculfl lng cadavrul n putrefacie al lui Leland Lacroix, n buctlM bungalow-ului din Oraul Mort. Am tras un scaun de lng masa de compoziie i, aezndu-tijfl am folosit telecomanda pentru a porni casetofonul. Timp de o jumtate de minut am auzit doar fitul benin nenregistrate trecnd prin faa capului de citire. Un clinchet uoffl o schimbare a calitii ftitului marc nceputul nregistrrii, auzii du-se, la nceput, respiraia profund, ritmic, a cuiva presupifl c Delacroix care prea c practica o form de meditaie sau <fl aromoterapie. - Speram s aud revelaii, nu respiraii, bombni Bobby. Nu era nimic extraordinar, nici o manifestare de team, amenufl are sau alt emoie. Dar mi se zburli prul de pe ceaf, de para respiraia provenea de la cineva aflat aproape, n spatele meu. - ncearc s se stpneasc, am zis eu. Respir adnc, ca s si calmeze. ?l Dup un moment, interpretarea mea se dovedi corect, penm c respiraia deveni furioas, apoi disperat. Delacroix i pierdi cumptul i ncepu s plng, ncerc s se liniteasc, dar, coplei de durere, izbucni n hohote ntrerupte de strigte disperate. Dei nu-l cunoscusem, m impresiona chinul sufletesc care-l, mcina. Din fericire, n-a durat mult, pentru c nchisese casetofonul. Dup un alt clinchet, nregistrarea rencepu i, cu toate c Delacroix nu se linitise de tot, reui s vorbeasc. Vocea, rguit de emoie, devenea uneori greu de neles, iar cnd omul simea c e pe puncul de a-i pierde complet controlul, se oprea, respira adnc i bea ceva, probabil whisky. Acesta este un avertisment. Un testament. Testamentul meu. Un avertisment ctre lumea ntreag. Nu tiu cum s ncep. S ncep cu ce-i mai ru. Au murit, eu i-am ucis. Era singurul fel n care-i puteam salva. Singurul fel de a-i salva. Trebuie s nelegei... i-am ucis pentru c-i iubeam. Dumnezeu s m ajute. Nu puteam s-i las s se chinuiasc, s se obinuiasc. S se obinuiasc. Doamne, nu puteam s-i las s se obinuiasc aa! Nu puteam s fac altceva... Mi-am amintit fotografiile aranjate n jurul cadavrului lui Delacroix. Fetia subiric, tirb. Biatul n costum albastru i naval roie. Blonda frumoas, cu zmbet atrgtor. Bnuiam c licctia fuseser ucii ca s fie salvai.

Toi am avut simptomele acelea, chiar n aceast dup-amiaz de duminica, urmeaz s mergem mine la doctor, dar n-o s ajungem acolo. Febr. Frisoane. i fiecare, acel... tremur... un tremur ciudat n piept... uneori n abdomen, dar apoi n gt, de-a lungul coloanei... acel tremur, ca un nerv care zvcnete, sau palpitaii ale inimii, sau... nu, nimic de felul sta. Doamne, nimic de felul sta, nimic ce ar putea fi explicat... nu ceva puternic... subtil... tremur subtil, dar att de... deranjant... grea... nu poi mnca mult... Delacroix tcu din nou. i stpni respiraia. Mai lu o duc din ceea ce bea. Adevrul. Trebuie s spun adevrul. Nu ne vom duce la doctor mine. Ar trebui s sun la Controlul Proiectului. S afle c nu s-a terminat. Nici dup doi ani nu s-a terminat. tiam. tiam c nu se terminase. Toi ne simim la fel i nu seamn cu nimic din ce-am simit nainte. Isuse, tiam! Eram prea speriat ca s recunosc, dar tiam. Nu-mi dau seama cum, dar tiam ceva, tiam c Wyvem mi va veni de hac ntr-un fel, cumva, Isuse, Wyvem mi-a venit de hac dup atta timp. Maurecn a dus-o pe Lizzie n pat, a crat-o n pat... i deodat Lizzie a nceput... era... a nceput s ipe... Delacroix a sorbit iar din butur. A trntit paharul jos, ca i cum ar fi fost gol. Eram n buctrie i am auzit-o pe Lizzie... pe mica mea Lizzie att de speriat, att de... ipnd. Am alergat... am alergat acolo... am alergat In dormitor. i ea era... ea... convulsii... ddea din mini i din picioare... btea cu pumnii ei mici... Maureen nu putea s-o stpneasc. Am crezut... convulsii... temut s nu-i mute limba. Am inut-o... am inut-o locului. Maureen a mpturit un prosop... s-l foloseasc... un clu ca s nu-i mute Lizzie limba. Dar era ceva... ceva n gura ei... nu limba... ceva in gtul ei... ceva care urca din gtul ei... ceva viu n gtul ei. i... i atunci... inuse ochii nchii... i atunci... atunci i-a deschis... i ochiul ei sting era de-un roustrluci tor... slngeriu... i ceva era viu i in ochiul ei, o chestie sclrboas care se zbtea n ochiul ei... Plngnd, Delacroix opri casetofonul. Dumnezeu tie de ct timp avu nevoie srmanul ca s se stpneasc. Sigur, nu exista o poriune nenregistrat a benzii, ci doar un clinchet uor, produs; atunci cnd Delacroix apsase pe butonul de nregistrare < continuase. Am alergat In dormitorul nostru, ca s iau... s iau revolverul... i, cnd m-am ntors, trecnd prin camera lui Freddie, l-am vzut... sttea lng pat. Freddie... cu ochii holbai... speriat... Aa c i-am j spus... i-am spus: Bag-te n pat i ateapt-m". n camera lui Lizzie... Maureen sttea cu spatele lipit de perete, cu minile la tmple... Lizzie... ea tot se zbtea... faa ei... faa

deformat... rsucit... toat structura osoas... nu mai era deloc Lizzie... Nu mai exist nici o speran. Locul la blestemat, cealalt parte, venea prin ea, de parc Lizzie era o u. Venea prin ea. Oh, Doamne, m ursc! M ursc! Am participat la asta, am deschis ua, am deschis ua intre lumea asta i locul acela. Am ajutat s fie posibil. Am deschis ua. Iar acum, Lizzie... a trebuit... deci a... am mpucat-o... am mpucat-o... atn tmpucat-o de dou ori. i acum e moart, att dc linitit pe pat, mic i linitit... dar nu tiu dac nu-i ceva viu, viu n ea, cu toate c ea nu mai este vie... i Maureen... se inea cu amndou minile de cap... i a zis: Tremuratul" i am tiut c acum era n capul ei, pentru c i eu simeam un tremurat de-a lungul irei spinrii... tremurat In armonie cu... cu ceea ce era n Lizzie, cu ceea ce este n Lizzie. i Maurcen a spus... cel mai uluitor... a spus cea mai uluitoare chestie... a spus: Te iubesc44, pentru c tia ce se ntmpla, ii spusesem despre cealalt parte, despre misiune, i tia cum am fost infectat, cu ceva care dormise In mine mai mult de doi ani, dar sint infectat i acum sint i ei, ne-am distras pe toi, i-am blestemat pe toi, iar ea tia. tia ce... ce le-am fcut... i ce am de fcut... de aceea a spus: Te iubesc 44, adic mi ddea voie. I-am spus c i eu o iubesc, mult, c o iubesc mult, c-mi pare ru, i ea plngea, apoi am mpucat-o o dat... o dat, repede, pe draga mea Maurecn, s n-o las s sufere. Apoi... oh, m-am dus... m-am dus iar n hol... apoi n camera lui Freddie. Sttea culcat pe spate, n pat, transpirat, cu prul scldat n sudoare, i se inea cu minilc de burt. tiu c simea tremurai... tremurai din pntece... pentru c eu l simeam n piept i in bicepsul stng, i n vene, n testicule, apoi de-a lungul irei spinrii. I-am spus c-l iubesc, iam spus s nchid ochii... s nchid... s nchid ochii... ca s se simt mai bine... i n-am crezut c pot s-o fac, dar am fcut ce trebuia. Fiul meu. Biatul meu. Curajos biat. L-am fcut s se simt mai bine i, cnd am tras, tremurai din mine a ncetat. S-a oprit complet. Dar tiu c nu s-a terminat. Nu-s singur... nu-s singur n trupul meu. Simt... pasageri... ceva... o prezent. Linitit. E linitit, dar nu pentru mult timp. Nu pentru mult timp. Am rencrcat revolverul. Delacroix apsase pe buton i oprise casetofonul, ca s-i potoleasc emoia. Am oprit i eu casetofonul meu, cu telecomanda. Nu numai rposatul Leland Delacroix avea nevoie s-i revin. Fr nici un comentariu, Bobby se scul de pe scaunul violoncelistului i se duse n buctrie. Dup un moment, l-am urmat. Golise sticla neterminat de Mountain Dew n chiuvet, i acum o spla cu ap rece.

- S n-o nchizi, i-am zis eu. Cnd Bobby a aruncat sticla goala n coul de gunoi, m-am di la chiuvet, mi-am fcut palmele cu sub robinet i, timp de i minut, mi-am stropit faa cu ap rece. Dup ce m-am ters cu nite erveele de hrtie, Bobby mi* ntins o sticl de bere. i luase una i pentru el. Voiam s am mintea limpede cnd o s m ntorc n Wy vefl Dar, dup ce auzisem caseta i innd seama de ce mai aveai de auzit, probabil c puteam s beau ase sticle fr nici un fel c efect. - Locul la blestemat, cealalt parte, zise Bobby, citndu-l Leland Delacroix. - De aceea Hodgson umbla n costum spaial. - De acolo s-a ntors cnd l-am vzut. - Oare Delacroix a luat-o razna, a avut halucinaii i i-a omor familia fr nici un motiv? -Nu. - Crezi c ceea ce a vzut n gtul fetei, n ochiul ei era real? ^ - n totalitate. - i eu. Chestiile pe care le-am vzut n costumul lui Hodgson.. alea produceau tremuratul? - Poate. Poate ceva mai ru. - Mai ru! am exclamat, ncercnd s nu-mi imaginez aa ceva. - Am sentimentul c, indiferent unde se afl cealalt parte, acolo-i o adevrata grdin zoologic. Ne-am ntors n sufragerie. Bobby pe scaun, eu pe taburetul de lng masa de compoziie. Dup un moment de ezitare, am pornit caseta. Cnd Delacroix rencepu s nregistreze, i schimb atitudinea. Nu mai era att de emoionat ca nainte. Vocea i se ntrerupea cnd i cnd i trebuia s se opreasc, pentru a se stpni, dar se strduia s-i continue confesiunea cu demnitate de soldat. n garaj ineam uneltele de grdinrit, inclusiv un insecticid. Am luat cutia i am golit-o peste cadavre. Nu tiu dac avea vreun rost. Nu se... mica nimic n ei. n cadavre. i chestiile alea nu-s insecte. Nu-s ca insectele pe care le cunoatem. Nici mcar nu tim cc sint. Nimeni mi tie. Exist o grmad de teorii. Poate sint ceva... metafizic. Credei? Am tras nite benzin din main. Am un bidon plin. O s folosesc benzina nainte... nainte s termin cu mine. N-o s permit ca noi patru s fim studiai de tmpiii de la Controlul Proiectului. Ei vor face o tmpenie. O s ne pun In saci i o s ne fac autopsia. i vor rspndi chestia aia afurisit. O s sun la Control dup

ce-o s m duc n locul la i o s-i trimit caseta prin pot, nainte s aprind focul i... s m sinucid. Sunt linitit acum. Foarte linitit. Acum. Ct timp? Vreau s cred c...
Delacroix se oprise n mijlocul propoziiei, i inuse rsuflarea, cu i cum ar fi ascultat ceva, apoi oprise casetofonul. Am oprit i eu casetofonul i am zis: - N-a trimis caseta nimnui. - S-a rzgndit Ce-a vrut s spun prin ceva metafizic"? - Tocmai asta voiam s te ntreb. Cnd Delacroix se ntorsese la casetofon, vocea lui era mai greoaie, mai lent, de parc ajunsese dincolo de team, lsase durerea i vorbea dintr-un abis al disperrii. Am crezut c am auzit ceva ntr-un dormitor. Imaginaie. Cadavrele sunt... aa cum le-am lsat. Foarte linitite. Foarte linitite. A fost doar imaginaia mea. Abia acum mi dau seama c nici mcar nu tiu despre ce-i vorba. Am nceput prost. Sunt att de multe de povestit, dar am prea puin timp. Bine. Ceea ce trebuie s tii, miezul chestiunii, este c a existat un proiect secret la Wyvem. Numele codificat a fost Trenul Misterului44. Pentru c-i imaginau c vor face o cltorie magic, misterioas. Tmpii. Megalomani. i eu printre ei. Numele potrivit ar fi fost Trenul Comarului44. Trenul Iadului'4 - aa ar fi fost i mai bine. Iar eu am fost fericit s urc la bordul lui mpreun cu ceilali- Nu merit nici o laud, frate. Eu nu. Deci... iat personajele-chcie. Nu toate. Doar cele pe care le cunosc sau cele pe care mi le amintesc acum. Muli au murit. Muli sunt vii. Poate unii dintre cei care triesc vor vorbi, unii dintre efii ia ticloi care cunosc mai multe dect mine. Sunt speriai cu toii, iar unii se simt vinovai. Te pricepi s gseti indivizii care ciripesc.

Delacroix nirase peste treizeci de nume, spunnd dacM brbat sau femeie, cercettor civil sau militar: doctor Randolpn Josephson, doctor Sarabjit Sanathra, doctor Miles Bennell, generjjfl Deke Kettleman... Mama mea nu se afla printre ei. Am recunoscut doar dou nume. Primul a fost al lui Willianw Hodgson, fr ndoial individul pe care-l intilniserm n timpul! acelui episod bizar din camera-ou. Al doilea a fost al doctorului Roger Stanwyk, care locuia, mpreun cu soia sa, Mria, pe strada] mea, la apte case spre est de mine. Stanwyk, un biochimist, fuseseunul dintre mulii colegi ai mamei mele, care participase la experimentele genetice din Wyvem. Dac Trenul Misterului nu fusese un proiect rezultat din lucrrile mamei mele, atunci Stanwyk fusese pltit din mai multe surse i fcuse mai mult dect ar fi fost datoria sa pentru a distruge lumea. Vocea lui Delacroix deveni mai blnd, iar vorbirea mai lent, n timp ce recita ul ti mile ase sau opt nume, iar la ultimul pru c vrea s-i mute limba, ca s nu-l rosteasc. N-am fost sigur c-i terminase lista sau se oprise fr s-o termine. Rmase tcut o jumtate de minut Apoi, cu o voce pe neateptate plin de energie, spuse cteva propoziii n ceea ce prea a fi o limb strin, dup care nchise casetofonul. L-am nchis i eu pe al meu i m-am uitat la Bobby. Ce-a fost asta? - Nu semna cu latina. Am dat banda napoi i am ascultat nc o dat. Nu semna cu nici una dintre limbile pe care a fi putut s le identific i, cu toate c tiam c Delacroix putuse s-o ia razna complet i s vorbeasc
M

aiurea, eram convins c vorbele acelea aveau un neles. Aveau cadena vorbirii i, dei nu recunoscusem nici un cuvnt, mi se pruser ciudat de familiare. Dup ce Delacroix recitase numele oamenilor implicai n proiectul Trenul Misterului, cu voce groas, lent, deprimat, rostise propoziile acelea cu emoie evident, poate chiar cu patim, ceea cc idica faptul c vorbise cu scop i cu neles. Pe de alt parte, cei care sunt cuprini de extaz religios, cei care vorbesc n limbi necunoscute manifest i ei o emoie puternic, dei nu exist nici un neles n limbile pe care le vorbesc. Cnd Leland Delacroix ncepuse s nregistreze din nou, glasul lui trda o deprimare ameitoare i periculoas: un glas inexpresiv, de parc ar fi fost lipsit de modulaie, att de slab c era cu puin mai mult de-o oapt. Esena dezndejdii. Nu are rost s nregistrez caseta asta. Nu poi s schimbi nimic din ce s-a ntmplat. Nu se poate da napoi. Totul a scpat dc sub control. Voalurile au fost sfiate. Realitile se intersecteaz. Delacroix tcu, se auzea doar fitul zgomotului de fond. Voalurile au fost sfiate. Realitile se intersecteaz. 4' M-am uitat la Bobby. Prea la fel de nedumerit ca mine. Restabilizator temporal. Aa SI numeau. M-am uitat la Bobby, care mi-a zis, cu satisfacie mohort: - Maina timpului! Am trimis module nuntru, cu ncrctur dc instrumente. Unele s-au ntors. Altele nu. Date misterioase, dar bizare. Date att de stranii, nct se prea c ajunseser ntr-un viitor ndeprtat, mai ndeprtat dect s-ar fi ateptat cineva. Nimeni nu-i ddea seama, nici nu ghicea ct de departe. Printre aparate fuseser camere video, dar cnd s-au ntors, contorul benzii era tot pe zero. Poate c nregistraser... apoi, ntorendu-se n timp, se re bobinaser, se terseser. Dar, n cele din urm, am obinut imagini. Setul de instrumente era mobil, ca vehiculul trimis pe Marte. Acesta trebuia s nregistreze ceva. Nu se micase, dar camera video se balansase nainte i napoi, artnd aceeai fie ngust dc cer, mrginit de copacii din vecintate. Erau opt orc de band, nainte i napoi, i nici un nor. Cerul era rou. Nu rou ca un cer la apus. O nuan stranie de rou, aa cum cerul pe care-l cunoatem e o nuan de albastru, dar fr nici o cretere sau diminuare a luminii, nici un pic n opt ore. < Vocea joas, greoaie a lui Delacroix tcuse, dar de data a casetofonul nu fusese nchis. J Dup o pauz lung se auzise sunetul unui picior de scau freendu-se de o podea de gresie, probabil podeaua buctrii urmat de zgomotul pailor

care se ndeprtau, artnd c Delacro prsise ncperea. i tra picioarele, devenite fizic grele din caua deprimrii extraordinare. , - Cer rou, mormi Bobby, gnditor. . Un rou linitit i groaznic", am gndit eu, stnjenit, amintin du-mi versul din Balada bttnului marinar, de Coleridge, un poet care-mi plcea pe cnd aveam nou sau zece ani i iubeam teroare i ideea sorii nenduplecate. Pe atunci nu avea nici un nele aparte, doar mi plcuse foarte mult. Am ascultat un timp tcerea de pe band, apoi am auzit vocea lui Delacroix la distan, venind, evident, din alt camer. Am mrit volumul, dar n-am reuit s neleg ce spune bietul om. - Cu cine vorbete? se minun Bobby. - Probabil de unul singur. - Sau cu familia lui. Familia lui moart. Probabil c Delacroix se plimba, pentru c intensitatea vocii cretea i cobora, independent de intervenia mea asupra volumului aparatului. La un moment dat, a trecut pe ling buctrie sau prin ea, pentru c lam auzit suficient de limpede ca s ne dm seama c vorbea din nou n limba aceea strin. Plvrgea cu emoie considerabil, nu cu glasul acela mort, inexpresiv pe care-l avusese atunci cnd sttuse lng casetofon. Mai trziu, a tcut i, dup un timp, s-a ntors lng aparat. L-a nchis i presupun c a derulat banda, s vad unde se ntrerup se se. Cnd a nceput iar s nregistreze, avea vocea joas, trgnat, inexpresiv din cauza deprimrii. Analiza pe calculator a dovedit ca roul cerului era culoarea real, nu o eroare a sistemului video. Iar copacii care mrgineau imaginea cerului... erau cenuii i negri. Nu umbr. Culoarea lor adevrat. A scoarei. A frunzelor. Negru ptat de cenuiu. Le-am spus copaci nu pentru c semnau cu copacii pe care-i cunoteam, ci pentru c erau mai analogi copacilor dectt altor chestii. Erau lucioi... suculeni... mai puin ca o vegetaie, mai mult ca o came. Poate o form de ciuperc. Nu tiu. Nimeni nu tie. Opt ore de cer rou neschimbat i copaci negri - apoi ceva pe cer. Zburind. Chestia aia. Zbura jos. Iute. La cteva cadre dup ca, imaginea deveni neclar, din cauza vitezei. Am clarificat-o, desigur. Cu calculatorul. Nu complet. Dar suficient de clar. O grmad de opinii. O grmad de interpretri. Certuri. Dezbateri. Eu tiam ce era. Cred c majoritatea dintre noi tiau, la un anumit nivel al subcontientului, cnd au vzut poza mrit. Nu puteam accepta adevrul. O blocare psihic. Am tot discutat, Invtrtindu-ne In jurul adevrului, pin cnd adevrul a ajuns In spatele nostru i nu l-am mai vzut. M-am amgit singur, ca toi ceilali, dar acum nu m mai amgesc.

Tcu din nou. Un glglit i un pleoscit ne art c turnase ceva dintr-o sticl ntr-un pahar. Apoi bu. Eu i Bobby ne sorbeam berile n tcere. M ntrebam dac exist bere pe lumea aceea cu cer rou i copaci negri, cmoi. Dei-mi place cte o bere din cnd In cnd, nu mi-ar fi greu s m lipsesc de ea. Dar acum, Corona din mna mea era avatarul tuturor acelor plceri umile, nenumrate ale vieii cotidiene, a tot ce puteam pierde din cauza aroganei omeneti, i o ineam bine, de parc ar fi fost mai preioas dect diamantele - i, ntr-un fel, era. Delacroix ncepu din nou s vorbeasc n limba aceea necunoscut, iar de data asta murmur aceleai cuvinte de mai multe ori, de parc le-ar 11 cntat n oapt. La fel ca pn atunci, n-am neles o vorba, dar silabele i cadena mi sunau familiar i-mi produceau un fior de-a lungul irei spinrii. - Bea sau gtete ceva, zise Bobby. Sau amndou. Tocmai cnd m ntrebam dac Delacroix i va coninu dezvluirile, o ddu din nou pe englez. N-ar fi trebuit s trimitem o expediie alctuit din oameni. ! Nu fusese In plan. Nici dup mai muli ani. Niciodat. Dar exista un alt program n Wyvem, unul dintre multele de acolo, n care ceva mersese prost. Nu tiu ce. Ceva mare. Majoritatea proiectelor... sunt doar nite maini de tocat bani. Dar ceva mersese prea bine n proiectul la. efii se
mrim viteza. Voiau s vad bine viitorul. Dac exista viitor. Nu I ccau pe ei. i ne presau ntruna s

I ne-au spus chiar aa, dar toi cei implicai n Trenul Misterului credeau c sta era motivul. S vedem dac rahaturile celuilalt J proiect produseser consecine majore. Aa c, mpotriva prerii j tuturor sau mpotriva prerii celor mai muli, am organizat j Din nou tcere. Din nou cntatul ritmic, n oapt. - Vorbea de mmica ta, frtate, zise Bobby. Cellalt proiect, cel care-i speriase pe efi n privina viitorului. - Deci ea nu participase la Trenul Misterului. - Trenul era doar... o misiune de recunoatere. Sau asta ar fi trebuit s fie. Dar ceva a mers prost i aici. De fapt, probabil c ceea ce a mers prost n chestia cu trenul a fost cea mai nasoal din cele dou rele. - Ce crezi c a fost pe videocaset? Fptura aia zburtoare... j - Sper s ne spun. ] oaptele coninu ara un minut sau ceva mai mult, apoi, in mijlocul lor, Delacroix apas pe butonul de oprire.
prima expediie.

Cnd reluase nregistrarea, se afla n alt loc. Calitatea sunetului nu mai era la fel de bun i se auzea un zgomot continuu de fond. - Motor de main, mi explic Bobby. Zgomot de motor, un uierat slab de vnt i fllit de anvelope pe pavaj. Delacroix se pusese n micare. Permisul lui de ofer indica o adresa din Monterey, la vreo dou ore de coast. Probabil c lsase acolo cadavrele celor din l'amilia sa. Se auzi o oapt. Delacroix vorbea de unul singur cu o voce att dc joas nct abia ne-am dat seama c folosea limba aceea necunoscut. Treptat, murmurul se stinse. Dup un timp, ncepu s vorbeasc mai tare, n englez, dar vocea nu-i era limpede pe ct ne-am fi dorit. Microfonul nu se gsea att de aproape de gur pe ct ar fi trebuit. Casetofonul se afla pe scaunul de lng el sau se mica pe bordul mainii. Deprimarea lui fusese nlocuit iari de team. Vorbea mai repede, iar vocea devenea deseori strident, din cauza groazei. Snt pe Autostrada 1 i m ndrept spre sud. Parc-mi amintesc c am urcat In main, dar nu... c am pornit att de departe. Am turnat benzin peste ei. Le-am dat foc. Abia mi amintesc c am fcut toate astea. Nu tiu de ce... nu m-am sinucis. Am luat verigheta de pe degetul ei. Am luat nite fotografii din album. Nu voiam. Oricum... le-am luat. i
tiu unde m duc. Cred c tiu. Delacroix plngea. - i-a pierdut stpnirea de sine, zise Bobby. - Dar nu n felul la care te gndeti. - Adic? - Nu i-a pierdut minile. A pierdut controlul... n favoarea altcuiva. n timp cel auzeam pe Delacroix plngnd, Bobby ntreb: - n favoarea...? casetofonul. Nu voiam. Presupun c

-h. - Fiinei care provoac tremuratul, -h. Toi au murit. Toi cei din prima expediie. Trei brbai, o femeie. Blake, Jackson, Chang i Hodgson. Doar unul s-a ntors. Doar Hodgson. Numai c n costum nu era BilI Hodgson. Delacroix ipa, ndurerat, de parca ar fi fost btut. ipatul chinuit fu urmat de un potop de njurturi violente, d :oate obscenitile citite i auzite vreodat, plus altele care n fceau parte din educaia mea sau care fuseser inventate d Delacroix, un torent scrbos de vulgariti i blasfemii. Ace) juvoi de murdrii fusese aruncat, rcnit i ipat cu o furie att d arztoare, c m-am simit vetejit auzind chiar i numai nra istrarea lor. ,>
Se prea c izbucnirea vocal a lui Delacroix fusese acompa liat de un ofat neatent, pentru c njuraturile lui erau nsoit! ie claxoanele autoturismelor i ale camioanelor care treceau pi

lng el. -

njurturile se oprir. Claxoanele ncetar. Pentru un timp, nu ;e auzi dect rsuflarea greoaie a lui Delacroix pe caset. Apoi: | Kevin,
poate i aminteti c mi-ai spus odat c tiina singur nu ne poate drui o via cu neles. Ai spus c tiina ne va face viaa de netrit dac ne va explica totul i va lipsi universul de mister. Ziceai c avem o nevoie disperat de mister. n mister se afl sperana. Aa credeai. Ei bine, ce am vzut n cealalt parte... Kevin, am vzut mistere mai mari dect ar putea tiina s explice ntr-un milion de ani. Universul e mai straniu dect ne putem imagina... i totui, In acelai timp, nfricotor, ca In cele mai primitive concepte despre el. ^ Conduse un moment n tcere, apoi ncepu din nou s murmure in limbajul acela criptic. c

- Cine-i Kevin? ntreb Bobby. - Fratele lui? Mai nainte s-a referit la el ca frate. Cred c acest Kevin e reporter undeva. n timp ce vorbea psreasca aceea, Delacroix nchise casetofonul. Mam temut c fusese ultima bucat din testamentul su incomplet, dar reveni. Am pompat cianur sub form de gaz In capsula de translaie. Nu l-a ucis pe Hodgson sau ce se ntorsese n locul lui Hodgson. - Capsula de translaie! repet Bobby. Camera-ou, am presupus eu. Am extras toat atmosfera. Capsula devenise un tub imens cu vid. Hodgson a rmas n viat. Doar c aia nu-i via... nu aa cum gtndim noi despre via. E antivia. Am pstrat capsula operaional, am pomit-o pentru un nou ciclu i Hodgson, sau ce-o fi fost, s-a ntors de unde venise. Opri iar casetofonul. Urmar nc patru intervenii, fiecare spus cu o voce tot mai confuz, mai temtoare. Am avut impresia c acestea fuseser puinele momente de coeren ale lui Delacroix. Opt dintre noi n a doua expediie. Patru s-au ntors in viat. Eu printre ei. Neinfectat. Doctorii au declarat c nu suntem infectai. Dar acum... ... Infectat sau posedat? Virus? Parazit? Sau ceva mai profund? Sint doar un purttor... sau o poart? Exist ceva in mine... sau trece prin mine? Sunt... descuiat... deschis... deschis ca o u? ... Niciodat nu merge nainte... merge pe ci laterale. Nu ne-am dat seama c exist ci laterale. Pentru c de mult timp... am ncetat s ne gtndim... am ncetat s credem n ci laterale... ... Trebuie s prsesc maina... s merg pe jos... dar nu acolo unde vrea s merg. Nu la capsula de translaie. Nu, dac reuesc s m mpotrivesc. Casa. S m duc la cas. i-arn spus c au murit toi? Cei din prima expediie? Cnd voi apsa pe trgaci... voi nchide ua... sau le-o voi deschide? i-am spus ce am vzut? i-am spus pe cine am vzut? i-am spus despre chinul lor? tii ce zboar i ce se trte? Sub cerul cel rou? Cum am ajuns... aici? Aici?
Ultimele cuvinte de pe caset nu erau n englez. Am ridicat sticla de Corona la gur i am descoperit c o golisem deja. - Aadar locul acela cu cer rou i copaci negri este viitorul produs de mmica ta, frtate? ntreb Bobby.

- Ci lturalnice, a zis Delacroix. - i ce nseamn asta? - Nu tiu. - Ei tiau? - Nu cred c tiau, am rspuns eu, apsnd pe butonul pent derulare al telecomenzii. - Mi-au venit nite idei ciudate. - Coconii, am ghicit eu. - Indiferent cine a depus coconii a venit din Delacroix? - Sau prin el, dup cum zicea. C era o poart. - Indiferent cum. Mai conteaz, oare? Din el sau prin el, pentrtl noi e acelai lucru. |

- Cred c, daca trupul lui n-ar fi fost acolo, nici coconii n-ar n fost. - S adunm civa steni furioi i s mergem cu tore ctre castel, zise Bobby, cu un ton mult mai serios dect vorbele pe care le alesese ca s se exprime. Dup ce caseta se derula i se opri cu un clinchet, am zis: - Ar trebui s ne asumm responsabilitatea pentru chcstiili alea? Nu tim suficient. Poate ar trebui s discutm cu cineva despre coconi. - Cu tipii care reprezint autoritile? - Ceva de genul sta. - tii ce vor face? - Vor face pe ei. Dar nu ne vor freca pe noi. - Nu vor da foc, vor lua mostre pentru cercetri. - Sunt convins c-i vor lua toate precauiile. Bobby izbucni n rs. Am rs i eu, dar cu mai mult amrciune dect amuzament. - Bine, nscrie-m pentru marul spre castel. Dar Orson i copiii sunt pe primul Ioc. Pentru c, dup ce am aprins focul, n-o s mai putem s ne plimbm n libertate prin Wyvem. Am introdus o caset goal n aparat. - Faci o copie? m ntreba Bobby. - Nu stric. Dup ce am pornit butoanele pentru nregistrare, m-am ntors npre prietenul meu. - Ai spus ceva... - i te atepi s-mi amintesc toate prostiile pe care le-am spus? - n buctria bungalow-ului, cu trupul lui Delacroix. - Putea groaznic. - Ai auzit ceva. Te-ai uitat n sus, spre coconi. - i-am spus. Poate c fusese doar n mintea mea. - Bine. Dar cnd te-am ntrebat ce-ai auzit, ai rspuns: Pe mine 44. Ceai vrut s spui? Lui Bobby i mai rmsese ceva bere, pe care o sorbi nainte s-mi rspund:

- Pusesei caseta n buzunar, eram gata de plecare, cnd am auzit pe cineva spunndu-mi stai44. - Pe cineva? - Pe mai muli cineva. Voci. Toate vorbind deodat, toate spunnd: Stai, stai, stai44. - Maurice Williams and The Zodiacs. - Te pregteti s fii DJ la KBAY. Chestia e c... mi-am dat seama c vocile alea erau toate vocea mea. - Toate vocea ta? - Greu de explicat, frtate. - Evident. - Timp de opt-nou secunde le-am auzit. Dar mai trziu... am simit c au continuat s vorbeasc, dar mai n oapt. - Ceva subliminal? - Poate. ns ntr-un fel ce-i ddea fiori. - Voci n mintea ta. - Da, dar nu-mi spuneau s sacrific o fecioar lui Satana sau s-l asasinez pe pap. - Doar stai, stai, stai44. Ca un gnd intrat n bucl. - Nu, acelea erau voci reale, ca la radio. La nceput am crezut c veneau... de undeva din bungalow. - Ai ndreptat raza lanternei spre tavan, i-am reamintit eu. Coconii. Lucirea slaba a echipamentului audio se reflecta n ochlffl Nu-i lua privirea de la mine, dar nu spuse nimic. Am rsuflat adine i i-am explicat: - M tot ntrebam. Dup ce te-am sunat din Oraul MoitflI nceput s m simt vulnerabil n spaiul liber. Aa c, nainte telefonez Sashei, am decis s intru n bungalow, unde s nu fiu O
de expus. - Dintre toate casele, de ce ai ales-o tocmai pe aceea? Cetfl trupul lui Delacroix n buctrie. Cea cu coconii. - Exact asta m ntrebam.

- i tu ai auzit voci? Spunnd: Chris, intr, intr, stai jos, infl stai pe aici, scoatem pui n curnd, intr, s ne distrm mpreuna - Nici o voce, i-am rspuns eu. Sau nu mi-am dat seama, tw poate c nam ales casa din ntmplare. Poate c am fost atras u locul acela.
- O vraj psihic? - Precum cntecul sirenelor care atrgea marinarii la moarte. | - Alea nu erau sirene, ci gngnii n coconi. - Nu tim dac erau gngnii. M

- Sunt convins c nu erau cei.


- Poate c ar trebui s mai mergem o dat n bungalow-ul la .1

Dup un moment de tcere,

a bombnit: - O chestie ca asta i stric toat plcerea sfritul ui lumii!

- Mda, ncep s m simt ca un individ dintr-o coal de capete ptrate. . 1 Caseta fusese copiat. Am dus copia pe masa de compoziie i am luat un stilou. - D-mi un titlu potrivit pentru un cntec neo-Buffett. - Neo-Buffett? - Asta compune Sasha zilele* astea. Jimmy Buffett. Ritm tropical, peisaje cu papagali, distracie la soare - dar cu o tent mai ntunecat, ca o concesie fcut realitii. - Rinichi i tequila, suger Bobby. - Suficient de bun. \ Am scris titlul pe etichet i am introdus caseta ntr-o cutie oal de pe raftul pe care-i pstra Sasha compoziiile. Acolo se |ANCUU casete care artau exact la fel. - Frtate, zise Bobby, dac o s ajungem la asta, o s-mi zbori Creierii, da? ^ - Cu plcere. - Dar s atepi s te rog eu. - Sigur. O s-mi faci acelai serviciu? - Cere-mi i eti deja mort. - Singural tremur pe care-l simt e n stomac. - O chestie absolut normal. Am auzit un zngnit, urmat de o serie de clinchete, dup care uit zngnit i, n cele din urm, scritul inimitabil al uii din spate care se deschide. - Sasha? m ntreb Bobby. M-am dus n buctria luminat de luminri, l-am vzut pe Manuel Ramirez in uniforma lui i mi-am dat seama c sunetele pe care le auzisem proveneau de la un dispozitiv de descuiat uile, al poliiei. Manuel sttea la mas, uitlndu-se la Glock-ul meu de 9 milimetri, la care se dusese direct, n ciuda luminii slabe. Pusesem pistolul pe mas, cnd Bobby m anunase c Wendy Dulcinea fusese rpit. - Ua era ncuiat, i-am spus lui Manuel, n timp ce Bobby intra n buctrie, n urma mea. - Mda, mirii Manuel, apoi art spre Glock. L-ai cumprat legal? - L-a cumprat tata. - Tatl tu era profesor de poezie. - E o profesie periculoas. - De unde l-a cumprat? - Magazinul de arme al lui Thor. - Ai chitan? -Am.
O

grmad de

- Las-o balt. Ua dintre buctrie i hol fu mpins nuntru. Frank Feeney, unul dintre ajutoarele lui Manuel, rmase ezitnd n prag. Am avut impresia,
o clip, c vd n ochii lui un voal de lundfl galben, ca nite perdele la o pereche de ferestre, dar dispflfl nainte s fiu convins c fusese acolo cu adevrat. - Am gsit o puc i un 38 n jeepul Iui Halloway, zise FeertB pentru

- Facei parte dintr-o miliie? ntreb Manuel. i j f l - Organizm o clas de poezie, rspunse Bobby. Avei mando - Rupe o bucat de hrtie igienic din sul, zise eful polifl O s scriu unul pentru tine. n urma lui Feeney, la captul holului, luminat din spate m ferestrele cu vitralii, se afla un al doilea ajutor al erifului. Nui vedeam suficient de bine ca s-l
recunosc. - De ce ai venit? Manuel se uit la mine ndeajuns de mult timp ca s-mi ra

amintesc c nu-mi mai era prieten. J


zmbetul

- Ce urmeaz? l-am ntrebat eu. - O masiv violare a drepturilor voastre civile, rspunl Manuel, iar
lui avea cldura unei rni de stilet n burtl unui cadavru. 1

19 Frank Feeney avea o figur de arpe, unul fr coli, dar care nu avea nevoie de coli, pentru c transpira otrav prin fiecare por. Ochii si aveau privirea fix, rece a ochilor de arpe, iar gura prea o tietur ngust, prin care putea s se strecoare afar o limb despicat, fr s surprind nici mcar un strin care l-ar fi intlnit pentru prima oar. nainte de necazurile de la Wyvem, Feeney fusese mrul putred al poliiei, suficent de otrvitor ca s vlre In com o mie de Albe-ca-Zpada doar dac-l
priveau. - Vrei s scotocim pe aici dup alte arme, efule? l ntreb el pe Manuel. - Mda... Dar nu facei mult mizerie. Domnul Snow i-a pierdut tatl acum o lun. E orfan. S dm dovad de mil.

Zmbind, de parc vzuse un oarece fraged sau un ou de pasre, care-i va satisface foamea de reptil, Feeney se ntoarse i se mpletici prin hol, ctre cellalt ajutor de erif. - Confiscm toate armele de foc, mi spuse Manuel. - Sunt arme obinute legal. N-au fost folosite pentru crime. Nu ai dreptul s le confiti, am protestat eu. mi cunosc
drepturile, conform celui de-al Doilea Amendament - i tu crezi c-mi depesc atribuiile? l ntreb Manuel pe Bobby. - Poi s faci ce vrei, rspunse Bobby. - Amicul tu surfist e mai detept dect pare, mi zise Manuel. impresia, pentru o clipa, c vd In ochii lui un voal de lumijfl galben, ca nite perdele la o pereche de ferestre, dar disprtfl nainte s fiu convins c fusese acolo cu adevrat. - Am gsit o puc i un 38 n jeepul lui Halloway, zise FeenjS

- Facei parte dintr-o miliie? ntreb Manuel. - Organizm o clas de poezie, rspunse Bobby. Avei mandfl

- Rupe o bucat de hrtie igienic din sul, zise eful poliid O s scriu unul pentru tine. n urma lui Feeney, la captul holului, luminat din spate m ferestrele cu vitralii, se afla un al doilea ajutor al erifului. Nul vedeam suficient de bine ca s-l
recunosc. - De ce ai venit? Manuel se uit la mine ndeajuns de mult timp ca s-mi rd

amintesc c nu-mi mai era prieten. m

- Ce urmeaz? l-am ntrebat eu. - O masiv violare a drepturilor voastre civile, rspuns! Manuel, iar
zmbetul lui avea cldura unei rni de stilet n bun unui cadavru. ,1

Frank Feeney avea o figur de arpe, unul fr coli, dar care nu vca nevoie de coli, pentru c transpira otrav prin fiecare por. Ochii si aveau privirea fix, rece a ochilor de arpe, iar gura prea 0 tietur ngust, prin care putea s se strecoare afar o limb despicat, fr s surprind nici mcar un strin care l-ar fi Intllnit pentru prima oar. nainte de necazurile de la Wyvem, Feeney fusese mrul putred al poliiei, suficent de otrvitor ca s vfre In com o mie de Albe-ca-Zpada doar dac-l
priveau. - Vrei s scotocim pe aici dup alte arme, efule? l ntreb el pe Manuel. - Mda... Dar nu facei mult mizerie. Domnul Snow i-a pierdut tatl acum o lun. E orfan. S dm dovad de mil.

Zmbind, de parc vzuse un oarece fraged sau un ou de pasare, care-i va satisface foamea de reptil, Feeney se ntoarse i se mpletici prin hol, ctre cellalt ajutor de erif. - Confiscm toate armele de foc, mi spuse Manuel. - Sunt arme obinute legal. N-au fost folosite pentru crime. Nu ui dreptul s le confiti, am protestat eu. mi cunosc drepturile, conform celui de-al Doilea Amendament. - i tu crezi c-mi depesc atribuiile? l ntreb Manuel pe Bobby. - Poi s faci ce vrei, rspunse Bobby. - Amicul tu surfist e mai detept dect pare, mi zise Manuel. Dornic s testeze stpinirea de sine a lui Manuel i s afle dfl exista vreo limita a frdelegilor n care s-ar fi angajat poliii Bobby zise: - Orice tmpit urt i psihopat, cu o insign de poliist, poatflH fac oricum
tot ce vrea. - Exact, i rspunse Manuel. Manuel Ramirez care nu-i nici urt, nici psihopat - e cu mai slab, cu

zdH

centimetri mai scund, cu cincisprezece kilograme

d(M

sprezece ani mai n vrst i mult mai hispanic dect mine. i plai muzica country, n timp ce eu sunt nscut

pentru rock-and-rofl vorbete curent engleza, spaniola i italiana, n timp ce eu flfl limitez la englez i la cteva citate din latin. Are o mulime dl convingeri politice, iar mie politica mi se pare plictisitoare. E uffl buctar nemaipomenit, n timp ce singurul lucru pe care m pricM s-l fac cu alimentele e s le mnnc. n ciuda tuturor acetia diferente i ale multor altora, am mprtit cndva o dragoste qm oameni

i de viat care ne fcuse prieteni. <1

Lucrase muli ani n schimbul de noapte, fiind poliistul cu funfl ia cea mai mare pe timp de noapte, dar, dup ce Lewis Stevensofl eful politiei, murise n urm cu o lun, Manuel i luase locul. n lumea nopii, n care-l ntlnisem i n care i devenisem prietein fusese o prezent luminoasa, un poliist i un om bun. Dar lucrurile s-au schimbat,
mai ales aici, n noul Moonlight Bay, i, cu toate c acum lucra la lumina zilei, Manuel i druise sufletul ntunericului i nu mai era persoana pe care o cunoscusem. - Mai e cineva aici? ntreb Manuel. -Nu. 1

I-am auzit pe Feeney i pe cellalt vorbind n hol - apoi zgomot de pai pe trepte. - Am primit mesajul tu, mi spuse Manuel. Numrul de main. Am dat din cap. - Sasha Goodall a fost ast-noapte acas la Lilly Wing. - Poate a fost vreo petrecere cu gagici acolo... Scond ncrctorul din Glock, Manuel mi spuse: - Voi doi ai aprut acolo chiar nainte de ivirea zorilor. Ai parcat lng garaj i ai intrat prin spate. - Aveam nevoie de gagici, interveni Bobby. - Unde ai fost toat noaptea? - Am studiat cataloage cu gagici, am rspuns eu. - M dezamgeti, Chris. - Credeai c-s amator de femei gonflabile? - Nu tiam c faci pe mecherul. - Sunt un om cu mai multe fee. Un rspuns cuminte la ntrebrile lui ar fi fost interpretat ca o dovad de team, iar teama ar fi provocat un tratament mai aspru. tiam amndoi c legea marial pervers, care se aplica n cazul ocela de urgen, nu fusese declarat oficial i, cu toate c prea puin probabil ca autoritile s-l acuze pe Manuel i pe oamenii lui dc crime sau de depirea competenelor, nu putea fi sigur c actele lui ilegale nu vor avea urmri. Pe de alt parte, fusese un om al legii i, n ciuda justificrilor, mai avea contiin. Remarcile cretine reprezentau modul n care eu i Bobby i aminteam c tiam la fel de bine ca el c autoritatea sa era nelegal i c, dac mpingea lucrurile prea departe, ne vom opune. - Eu nu te-am dezamgit? ntreb Bobby. - Am tiut ntotdeauna ce-i poate pielea, i rspunse Manuel, punind ncrctorul n buzunar. - i eu. Ar trebui s-i schimbi machiajul. Nu crezi, Chris? - Da, cu ceva care s-l acopere mai bine. - Mda, i spuse Bobby lui Manuel. nc mai vd cei trei de ase pe fruntea ta.

Fr s-i rspund, Manuel i puse Glock-ul meu sub centur. - Ai verificat numrul? l-am ntrebat eu. - Fr nici un folos. Suburbanul fusese furat n timpul serii. L-am gsit n dup-amiaza asta, abandonat lng port. - Nici o urm? - Nu te privete. Am dou lucruri s-i spun, Chris. Dou motive pentru care am venit aici. Nu te bga n chestia asta. - E numrul unu? -Ce? - E numrul unu din cele dou? Sau e un sfat suplimentar? - Putem ine minte dou lucruri, zise Bobby. Dar dac urmea( o grmad de sfaturi suplimentare, ar trebui s lum notie. - Nu te bga n chestia asta, repet Manuel, vorbind cu mine | ignorndu-l pe Bobby; ochii lui nu luceau nenatural, dar tonul vocfl lui fcea s te treac toi fiorii. Ai folosit toate bonurile-care-te-ill departe-de-pucrie pe care aveai dreptul s le atepi din parte| mea. Aa stau lucrurile, Chris. De jos se auzi un trosnet. O mobil grea fusese rsturnat. Am pornit ctre ua holului. Manuel m opri, scolnd bastonul i lovind cu el puternic q mas. Pocnetul rsun ca o mpuctur. - M-ai auzit cnd i-am spus lui Frank s nu fac prea mult deranj. Relaxeaz-te! - Nu mai exist alte arme, i-am zis eu, furios. - Iubitorii de poezie ca tine pot s aib un arsenal ntreg. Pentru sigurana public, trebuie s ne asigurm. Bobby se rezemase de masa de lng plit, cu braele ncruciate la piept. Prea c se mpcase cu glndul c eram neputincios dornic s se termine totul i att de potolit, at t de rece, c ar fi putui s aib buci de crbune n loc de ochi i un
morcov In loc de nas* Poza aia l nelase pe Manuel, dar l cunoteam pe Bobby suficient de bine ca s-mi dau seama c era gata s explodeze. Raftul din dreapta lui coninea un set de cuite i tiam c-i alesese poziia glndindu-se la ele. Dar nu puteam nvinge acum i trebuia s rmnem liberi ca s-i gsim pe Orson i pe copiii disprui. Cnd am auzit zngnit de sticl spart, l-am ignorat, mi-am stpnit furia i i-am spus calm lui Manuel: - Lilly i-a pierdut soul. Iar acum, probabil, i copilul. Asta nu te impresioneaz? Pe tine, dintre toi? - mi pare ru pentru ea. - i asta-i tot? - Dac a putea s-i aduc biatul napoi, i l-a aduce. Modul n care-i alesese cuvintele m nfiora. - Vorbeti de parc ar fi mort sau undeva de unde nu poi s-1

iei. - i-am spus s nu te viri in chestia asta, mi zise el, fr pic din compasiunea de care ar fi dat dovada Manuel alta dat. Cu aisprezece ani n urma, Carmelita, soia lui Manuel, murise dnd natere celui de-al doilea copil al lor. Avusese numai douzeci i patru de ani. Manuel nu se recstorise i-i crescuse fiica i fiul cu mult dragoste i

nelepciune. Biatul, Toby, suferea de sindromul Down. Manuel cunoscuse suferina mai mult dect alii. nelegea ce nseamn s trieti cu responsabiliti mari i cu limite. Totui, privindu-l n ochi, n-am zrit compasiunea care-l fcuse un printe i un poliist att de bun. - Ce-i cu gemenii Stuart? l-am ntrebat eu. Faa lui rotund, mai potrivit pentru zmbet dect pentru furie, in mod obinuit o figur solar, devenise rece i dur ca gheaa. - Dar cu Wendy Dulcinea? Cantitatea cunotinelor mele l nfurie. Vocea i rmase blnd, dar lovea cu bastonul n palma dreapt clnd mi zise: - Ascult-m, Chris. Aceia dintre noi care tiu ce s-a ntmplat nu pot dect s nghit sau s se nece. Aa c relaxeaz-te i nghite! Pentru c, dac o s te neci, nimeni n-o s fie de fa ca s-i aplice manevra Heimlich. Ai neles? - Sigur. Sunt un tip detept. neleg. Asta a fost o ameninare cu moartea. - Livrat cu amabilitate, remarc Bobby. Creativ, indirect, fr cabotinism, dei ceva din chestia aia cu bastonul e un clieu. Torionarul psihopat pe care-l gseti ntr-o sut de filme vechi. Ai fi un fascist mai credibil fr treaba asta. - Du-te dracului! - tiu c i-ar face plcere! rnji Bobby. Manuel prea gata s-l
pocneasc pe Bobby cu bastonul. Pind n faa lui Bobby, ca s nu mai fie fa n fa cu el i sperind c, printr-o minune, voi trezi remucri n contiina lui Manuel, am zis: - Dac o s fac faptele publice, dac o s m amestec unde nu-mi fierbe oala, cine o s-mi trag un glon n ceaf, Manuel? Tu? Pe figura lui trecu o urm de durere sincer, dar expresia nu i se mblnzi dect prea puin. - Nu pot s fac aa ceva. - Ce chestie freasc! O s fiu mai puin mort dac n-o s tragi tu i o s apese pe trgaci unul dintre ajutoarele tale!

- Nu-i uor pentru nici unul dintre noi. :J - i-i mai uor pentru mine. 4 - Ai fost protejat pentru c mama ta a fost cine a fost i a fcutr ce a fcut. i pentru c ai fost cndva... prietenul meu. Dar nu>* fora norocul, Chris! - Patra copii rpii n dousprezece ore, Manuel. Asta-i rata de schimb curent? Ali patru copii pentru un singur Toby? Recunosc c era o cruzime din partea mea s-l
acuz c sacrifica vieile altor copii pentru fiul su, dar exista ceva adevr n cruzimea aceea. Se fcu la fata precum crbunele, iar n ochi i se aprinse focul viu al urii. - Mda. Am un fiu de care trebuie s am grij. i o fiic. i o mam. O familie de care trebuie s am grij. Nu-i la fel de uor pentru mine cum e pentru un detept singuratic, ca tine. M scrbea faptul c noi, cndva prieteni, ajunseserm la aa ceva.

Toat poliia din Moonlight Bay fusese atras de partea acelor autoriti nalte care rspundeau de ascunderea terorii rspndite la Wyvem. Motivele cooperrii poliitilor erau numeroase: n mare msur team, patriotism greit neles, bancnote de o sut de dolari, n cantiti pe care doar proiecte finanate la negru le puteau asigura. Mai mult. Fuseser implicai n cutarea hoardei de rhesus i de oameni care fugiser din laboratoare, cu peste doi ani n urm, iar n noaptea aceea de violen, muli fuseser mucai, zgriai sau infectai n alt fel. i pndea pericolul transformrii, deci acceptau s participe la conspiraie, sperlnd s fie primii care vor fi tratai, dac se descoperea un remediu pentru retro virus.

Manuel nu putea fi cumprat cu bani. Patriotismul lui nu fcea parte din varianta celui prost neles. Frica putea s schimbe firea oricui, dar nu frica l corupsese pe Manuel. Cercetrile din Wyvem duseser la o catastrof, dar i la descoperiri pozitive. Unele experiene avuseser ca rezultat tratamente genetice promitoare. Manuel i vnduse sufletul spernd c unul dintre experimentele acelea l va transforma pe Toby. Bnuiesc c visa c fiul lui va suferi transformri intelectuale i fizice. Creterea intelectual putea fi posibil. tiam c unele lucrri de la Wyvem includeau cercetri pentru dezvoltarea inteligenei. Se obinuser succese uimitoare, dovada fiind Orson. - Ce mai face Toby? m-am interesat eu. n timp ce vorbeam, am auzit un sunet n spatele meu. Un sertar deschis. Sertarul cu cuite. Cnd m aezasem ntre Bobby i Manuel, dorisem s potolesc tensiunea crescnd dintre ei, nu s-l acopr pe Bobby. Am vrut s-i spun s se potoleasc, dar nu tiam cum s-o fac fr s-l alarmez pe Manuel. Pe de alt parte, exist ocazii n care instinctul lui Bobby e mai bun dect al meu. Dac el credea c situaia ducea inevitabil la violen, probabil c avea dreptate. Se prea c ntrebarea mea despre Toby acoperise zgomotul sertarului, pentru c Manuel nu prea s-l fi auzit O mndrie puternic, emoionant, dar i nspimnttoare nu-i izgoni furia, iar cele dou emoii erau complementare. - Citete. Mai bine. Mai repede. Cu mai multe nelegere. Se descurc mai bine la matematic. Ce-i ru n asta? E o crim? Am cltinat din cap. Dei unii rd de Toby, acesta e imaginea blndeii. Cu gt gros, umeri rotunzi, brae scurte i picioare butucnoase, amintea de gnomii cei buni din basmele care m ncntaser n copilrie. Fruntea ngust, cu arcadele sprncenelor proeminente, urechi joase i trsturi blnde, ochi cu pliuri, toate acestea i dau un aspect vistor, care se potrivete cu personalitatea lui blinda, cumsecade.

n ciuda poverii sale, Toby fusese ntotdeauna fericit i mulumit. M ntreb dac gaca din Wyvem va reui s-i crease! inteligenta suficient de mult ca s nu mai fie mulumit de viat, dtm nu suficient de mult ca s-i dea un IQ mediu. Dac-i fur inoceni i-l blestem cu o autocunoatere care s-l chinuiasc, prinzndu-l n capcan ntre identiti atunci l vor distruge. tiu totul despre doruri nemplinite, despre setea de a fi ceea cm
fi. I i mi-e greu s cred c Toby poate fi modificat genetic ca s aib o nfiare complet nou. Mi-e team c, dac s-a fcut nu poi

o asemenea ncercare, va deveni ceva ce n-ar suporta

s vad n oglind. Cei care nu simt frumuseea pe chipul unei persoane afectate de sindromul Down sunt orbi la orice fel de frumusee sau se tem att de mult de ceea ce-i deosebit, nct se feresc de vreo ntlnire cu aa ceva. n fiecare chip - chiar i n cele mai banale sad mai nefericite trsturi exist un aspect preios al imaginii divine a crei oglindire suntem, iar dac l priveti cu sufletul deschis, poi vedea o frumusee uimitoare, o sclipire a ceva att de strlucitor, c-ti produce bucurie. Dar va rmlne acea strlucire n Toby, daci va fi reproiectat
de savanii din Wyvem, dac se ncearc o transformare fizic radical? - Acum are un viitor, zise Manuel. , - Nu-i arunca biatul, l-am implorat eu. - l ridic. i

- Nu va mai fi biatul tu. - Va fi ceea ce fusese menit s fie. | - A fost mereu ceea ce fusese menit s fie. - Tu nu tii ce-i durerea, zise Manuel cu amrciune. Vorbea despre durerea lui, nu a lui Toby. Toby era mpcat cu lumea. Sau fusese. - L-ai iubit pentru ceea ce era. - n ciuda a ceea ce era, mi replic el, cu voce tioas, tremurtoare. - Nu eti corect cu tine nsuti. tiu ce ai simit pentru el n anii tia. l preuiai. - Nu tii nimic despre ce simeam eu, nimic! rspunse el, spiniccnd aerul din faa mea cu bastonul, de parc ar fi vrut s pun capt discuiei. Tristeea m apsa ca o stinc. Am spus: - Dac aa stau lucrurile, dac n-am neles ce simeai pentru Toby, atunci nseamn c nu te cunosc deloc. - Poate c nu m cunoti. Sau poate nu supori gndul c Toby va duce o viaa mai normala dect a ta. Tuturor ne place s avem pe cineva pe care s-l putem privi de sus, nu-i aa, Chris? Inima mi-a tresrit, de parc fusese nepat. Ferocitatea furiei sale dovedea o asemenea teroare i durere c n-am fost n stare s rspund la o

asemenea acuzaie ru intenionat. Fuseserm prieteni prea mult timp ca s-l ursc i simeam doar mil. nnebunise din cauza speranei. Dac-i ntr-o cantitate rezonabil, sperana ne sprijin. n exces, deformeaz proporiile, ntuneca mintea, corupe sufletul mai ru dect heroina. Nu credeam c nu-I nelesesem pe Manuel n anii aceia. Din cauza speranei uitase ce iubise i acum iubea idealul mai mult dect realitatea, asta fiind cauza chinului pe care i-l creeaz oamenii. Pe scri se auzir pai care coborau. M-am uitat spre hol i i-am vzut pe Feeney i pe cellalt ajutor de erif aprnd n foaier. Feeney se duse n camera de zi, celelalt n camera de lucru, unde aprinser luminile i acionar reostatele. - Care-i al doilea lucru pe care voiai s mi-l spui? i-am ntrebat pe Manuel. - Vor ajunge s-o controleze. -Ce? - Molima. - Cu ce? ntreba Bobby. Cu o sticl de dezinfectant? - Unii oameni sunt imuni.
- Nu toi, zise Bobby, n timp ce din camera de zi se auzi zgomot de geam spart. - Factorul care produce imunitatea a fost izolat, replic Manuel. n curnd se va obine un vaccin i un tratament pentru cei deja infectai. M-am gndit la copiii disprui, dar n-am pomenit de ei. ni am zis: l - Unii oameni continua s se transforme. -i

- Am aflat c-s doar atttea schimbri cit pot tolera. \ M-am strduit s lupt mpotriva potopului de speran care ni npdea. j - Doar attea? Ct de multe? - Exist un prag... Devin contieni de schimbrile care au k n ei. Sunt copleii de team. O team intolerabil de sine. 5 ursc. Acea ur de sine crete pn cnd... implodeaz psihic. - Implodeaz psihic? Ce naiba nseamn asta? am exclamat ei apoi am neles. Sinucidere! >, - Mai mult dect sinucidere. Autodistrugere frenetic... violei ta. Am vzut... un numr de cazuri. nelegi ce nseamn asta? - Cnd se autodistrug, i-am rspuns eu, nu mai sunt purttori I retrovirusului. Molima se autolimiteaz. \ Judecind dup zgomot, Frank Feeney zdrobea o msu sau u scaun, Iovindu-l de peretele camerei de zi. Am presupus c ajutorul de erif care-l nsoea trntise de pe rafturi sticlele c vitamine i cu ierburi ale Sashei. Ne nvau cu srguin o lecie S respectm legea.
- Majoritatea dintre noi vor trece prin asta fr probleme, spus< Manuel.

Dar cei dintre noi care nu vor trece?" m-am ntrebat eu. H

- i animalele, am zis eu. i ele se autodistrug. M-a privit bnuitor i m-a ntrebat: < - Strngem informaii. Ce-ai vzut? M-am gndit la pasri. La oarecii veve, care muriser de mult Haita de coioi se apropia, fr ndoial, de pragul schimbrii tolerabile. - De ce mi-ai povestit toate astea? m-am interesat eu. - Ca s nu ne stai n drum. Las oamenii care se pricep s rezolve situaia. Oameni care tiu ce fac. Oameni de ncredere. - ia cu creier mare, interveni Bobby. Manuel agit bastonul n direcia noastr i adug: - V nchipuii c suntei eroi, dar s nu ne stai n drum! - Nu-s erou, l-am asigurat eu. - Iar eu sunt un surfist icnit, ars de soare i plin cu bere, zise Bobby. - Avem prea multe de fcut ca s permitem oricui s fac tot cc-i trece prin cap, mai zise Manuel. - Ce-i cu ceata de maimue? Nu s-au autodistrus. - Sunt altfel. Au fost fcute n laborator, sunt ceea ce sunt. Sunt ceea ce au fost fcute s fie, ceea ce s-au nscut s fie. Pot s se transforme, dac pot fi afectate de virusul mutant, dar poate c nu sunt vulnerabile... Dup ce se vor
termina toate astea, dup ce oamenii vor fi vaccinai i molima se va autolimita, o s hituim maimuele i o s le lichidm. - Pn acum nu prea ai avut noroc, i-am reamintit eu. - Am fost preocupai de probleme mai importante. - Mda, mormi Bobby. S distrugi lumea e o treab obositoare. Manuel l ignor i continu: - Dup ce le rezolvm, ceata nu mai are multe zile de trit. n sufrageria alturat se aprinser luminile. Feeney venise acolo din camera de zi. M-am ndeprtat de luminozitatea care ptrundea prin ua dintre buctrie i sufragerie. Al doilea ajutor de erif apru n ua holului. Nu-i mai vzusem niciodat. Credeam c-i cunosc pe toi poliitii din ora, dar poate c aceia care-i finanau pe vrjitorii din Wyvem oferiser bani pentru mrirea efectivelor poliiei. - Am gsit cteva cutii cu muniii, zise individul cel nou. Nici o arm. Manuel l strig pe Frank. Acesta se ivi n prag i ntreb: - M-ai chemat, efu*? - Am terminat treaba aici, i zise Manuel. Feeney pru dezamgit, dar tipul cel nou plec din buctrie i se ndrept, prin hol, ctre ua casei. Cu o vitez uimitoare, Manuel se ntinse spre Bobby, vrnd s-i dea cu bastonul n cap. La fel de iute, Bobby se feri. Ciomagul lovi aerul, n locul n care se gsise Bobby, i izbi cu putere frigiderul. Bobby se ridic pe sub baston, chiar n faa lui Manuel, i am crezut c vrea s-l mbrieze, o chestie destul de ciudat, dar apoi am vzut lucirea cuitului de mcelar, cu vrful proptit n gtulfl Manuel. m

Noul ajutor se ntorsese n goan n buctrie. El i FeeneVB scoseser revolverele, inindu-le cu ambele mini. - napoi! le zise Manuel. |H Se ddu i el napoi, ndeprtndu-se de vrful cuitului.
Pentru o clip, am crezut c Bobby o s nfig lama uria n dei l cunoteam prea bine pe Bobby. .ifl Ajutoarele de erif se traser napoi doi pai i lsar armeMfl jos, dar nu le puser n toc. uvoiul de lumin ce ptrundea prin ua sufrageriei lsa sftfl vad mai mult din faa lui Manuel dect a fi vrut s vd. ] fl deformat de furie, cu muchii ncordai, cu trsturile ciudate,

A ochii holbai, dar cel sting mai mult dect dreptul, cu nrile

lrgiii cu gura ca o despic tura n sting, dar strmbat ntr-un rnjet lfl dreapta, ca un portret de Picasso, alctuit din cuburi i

mal era de un cafeniu-cald, ci de culoarea unei unci lsate prea mu timp n afumtoare, de un rou-murdar din cauza sngelui nchegi i a fumului
figuri gel metrice care nu se potriveau perfect ntre ele. Iar pielea lui nu n exces, ntunecat i marmorat. i

Manuel privea cu o ur att de intens, care nu putea fi pr< vocat doar de remarcile obraznice ale lui Bobby. Ura aceea el ndreptat i spre mine, dar Manuel nu fusese n stare s m loveasc, dup atia ani de prietenie, aa c voise s-l loveasc p Bobby, pentru c lucrul la m-ar fi durut. Poate o parte din ur s ndrepta ctre sine, pentru c-i nclcase principiile, sau poafi vedeam aisprezece ani de furie mpotriva lui Dumnezeu pentn moartea Carmelitei i pentru naterea lui Toby cu sindromul Down iar eu credeam-simcam-tiam c o parte din furia aceea nu putea nu voia, nu ndrznea - s-o recunoasc drept furie mpotriva lui Toby, dragul de Toby, pe care-l iubea cu disperare, dar care-i restricionase drastic viaa. La urma urmei, exist un motiv pentru care se spune c dragostea este o sabie cu dou tiuri, pentru c dragostea-i ascuit, strpunge, dragostea-i un ac cu care se cos gurile din inim, care crpete sufletul, dar care poate s taie, s taie adnc, s rnesc, s ucid. Manuel se strduia s se stpneasc, contient c-l priveam cu lot ii. c se ddea n spectacol. Dar pierdu btlia. Zgriase frigiderul, acolo unde-l lovise cu bastonul, dar atacul i paguba, chiar Una important, nu-i oferise satisfacia de care avea nevoie, nu liberase presiunea din el. Cu cteva minute mai devreme crezusem OA Bobby e o bomb pe cale s explodeze, dar explodase Manuel, nu repezindu-se la Bobby sau la mine, ci la panourile din sticl ale Uilor bufetului, sparg nd fiecare geam cu bastonul, apoi rup n d o U i arunend afara porelanurile Royal Worcester, setul Evesham, Io care inuse att de mult mama. Farfurii, ceti, platouri pentru pline, pentru salat, o sosier, o untier, un set pentru zahr i mintn, toate czur pe mas i de acolo pe podea, rapnelele din porelan lovind spltorul de vase, zngnind n picioarele scaunelor i n dulapuri... Cuptorul cu microunde se gsea lng bufet. Manuel l lovi cu bastonul o dat, de dou ori, de trei ori, de patru ori, dar capacul fusese fcut din plexiglas sau ceva de felul la, pentru c nu se sprgea. Ciomagul alunec pe cuptor i atinse ceasul, declanndu-l, iar dac am fi prevzut cum vor evolua lucrurile vi am fi pus n cuptor o pung cu boabe de porumb, am fi avut (loricele ct timp i manifesta Manuel furia. Apuc un ceainic de oel de pe plit i-l arunc de-a lungul camerei, nha prjitorul de ptine i-l arunc pe podea, n timp ce ceainicul opia nc pe duumea cu energia maniac a unei imagini dintr-un joc video. Trase un ut n prjitor, iar acesta alunec pe podea, chellind ca

un cel speriat, ntinznd cordonul electric ca o coad. i cu asta, Manuel se potoli. Rmase n centrul ncperii, cu umerii czui, cu capul nainte, cu pleoapele grele, de parc abia se trezise dintr-un somn adnc, cu gura strns, respirnd greu. Se uita n jur, zpcit, ca un taur care se ntreab unde naiba dispruse capa roie care-l nfuriase. n timpul nebuniei distrugtoare a lui Manuel, m ateptasem s vd lumina galben, demonic lucind n ochii si, dar n-am zrit aa ceva. Exista acum furie mocnind n ochii lui, i confuzie, i o tristee ndurerat, dar dac se transformase n ceva care era mai puin dect om, nu ajunsese at t de departe
nct s-i sclipeasc ochii. Ajutorul al crui nume nu-l cunoteam privea atent, cu

ocfl negri ca ferestrele dintr-o cas prsit, dar ochii lui Fred ua far. Feeney sttea in lumina care venea de ia di i cum lumina din camera alturat

Feerifl luceau precum cei ai dovlecilor de Halloween, plini de amfl ninare. Dei sclipirea stranie nu era constant, aprind, disprttfl i aprtnd din nou, slbticia indicat de ea ardea continuu, ca candelabrul

dam

sufragerie, cu faa n umbr, iar ochii i luceau, din cnd n cnd,

trecea prin craniul su i ie ei prin orbitele ochilor. 4fl

mi fusese team c violena lui Manuel va declana izbucnire! violentei ajutoarelor lui - pentru c toi cei trei oameni se transfon mau , c-i va cuprinde o demen ce va crete cu repeziciune, fl eu i Bobby vom fi nconjurai de echivalentul biotehnologic <fl unei haite de v rcolaci nsetai de slnge.
Pentru c neglijasem prostete s cumprm lnioare din omag sau gloane din arginfl am fi fost obligai s ne aprm cu serviciul pentru ceai, din argiril curat, dar care-i pierduse strlucirea, al mamei mele. ns acest! trebuia scos din cutia din cmar i, eventual, lustruit cu creflM argintie Wright i cu o crp moale, ca s fie suficient de ucigtor, | Acum se prea c Feeney era singura ameninare, iar un vrcolac cu un revolver ncrcat e un licantrop de alt calibru. Unfl ca el poate fi la fel de ucigtor ct o hait ntreag. Tremura, lucej de transpiraie, inspira lacom i expira cu un scncet subire.

3 excitarea lui, i mucase buzele. Gura i brbia i se nroiser jM propriul snge. inea pistolul cu ambele mini,

intind spre poded dar ochii de nebun preau a cuta o int, atenia fiindu-i ndrepa tat cnd spre Manuel, cnd spre mine, cnd spre al doilea ajutor (9 erif, cnd spre Bobby, cnd spre mine, apoi din nou spre Manual i dac Feeney ar fi decis c toi suntem inte, ar fi fost n stare d ne omoare pe toi patru chiar dac focul camarazilor lui l-ar fi fcut buci-

Mi-am dat seama c Manuel vorbea cu Feeney i cu cellalt ajutor. Btile inimii m asurziser temporar. J ... Am terminat, am terminat cu ticloii tia, hai, Frank, Harry, s mergem, gata, tmpiii tia nu merit s-i bgm n scam, s mergem, ne ducem la treburile noastre, s ieim de aici, hai s mergem. Vocea lui Manuel pru s-l potoleasc pe Feeney, ca recitarea ritmic a unei rugciuni, ca o litanie n care rspunsurile se ddeau tn tcere, nu cu vorbe. Focul continua s-i apar acestuia n ochi, dar din ce n ce mai puin i mai slab. Nu mai inu revolverul cu ambele mini, mulumindu-se s-l pstreze n mna dreapt, apoi l puse n toc. Clipind surprins, simi gust de snge, i terse buzele cu mna i privi fr s priceap pata roie de pe degete.

Harry, cellalt ajutor de erif, pe care Manuel l numise, n sfirit, ajunsese deja n foaier cnd Frank Feeney iei din buctrie i pi n hol. Manuel l urm pe Feeney, iar eu m-am pomenit urmndu-l
pe Manuel, dar de la distan. i pierduser aura lor de oameni ai Gestapoului. Artau slabi i obosii, ca trei biei care se jucaser de-a poliitii cu mult entuziasm, dar care se istoviser i-i trau fundurile acas, s bea nite ciocolat cald i s doarm un pic, pentru ca dup aceea s-i pun un costum nou i s se joace de-a piraii. Preau pierdui, precum copiii cei rpii.

n foaier, n timp ce Frank Feeney l urma pe Harry X n porticul din faa casei, l-am ntrebat pe Manuel: - Ai vzut? Se opri in u i se ntoarse spre mine, dar nu-mi rspunse. Furia nu-i dispruse, dar prea ocat. Lumina intra n foaier de afar, din camera de lucru, din camera de zi. M simeam mai vulnerabil dect sub ameninarea pistolului i a strii nebuneti a lui Feeney, din buctrie, dar trebuia s-i spun ceva lui Manuel. Feeney, i-am zis eu, dei nu Feeney reprezenta problema neterminat dintre noi. Ai vzut c se transform? Nu poi s negi asta! - Exist un tratament. l vom avea curnd. - E la limit. Dac nu vei primi tratamentul la timp? - O s am grij de el, mormi Manuel, care-i ddu seama abia atunci c inea bastonul n mn i-l v ri ntr-un la de la centur. Frank e unul dintre ai notri. O s-i dm pacea,
n felul nostru. - Putea s m ucid. Pe mine, pe Bobby, pe tine, pe noi totfl - Nu te baga n chestia asta, Snow! N-o s-i mai spun tnfl dat! JH

Snow. Nu mai eram Chris. Devastarea casei unui om nseaflH s pui punctul pe i-ul Final i s tragi liniua la t-ui final din sfttM - Poate c individul care a rpit copiii e tipul de care se vojjH la tiri. - Ce tip? M - Care fura copii. Trei, patru, cinci copilai. i-i arde peifl deodat. - Aa ceva nu se va ntmpl aici. .ijfl - De ce eti att de sigur?
- Suntem n Moonlight Bay. m m

- Nu toi tipii ri sunt ri din cauz c se transform. Se uit la mine, de parc l-a fi insultat.
Am trecut la afacerea neterminat. m

- Toby e un biat grozav. l iubesc. M preocupa ce i se nt mpl. Riscul e


imens. Dar sper ca pn la urma lucrurile s iatfl n privina lui, aa cum crezi tu c vor iei. Sper din tot sufletfl Mai mult dect orice. Ezit, apoi mi zise: - Nu te bga n chestia asta. Vorbesc serios, Snow! Un timp, l-am privit cum trece din casa mea vandalizat ntr -q

lume mult mai distrus dect

porelanurile mamei mele. Lng trofl tuar ateptau dou maini de patrulare ale poliiei. Se urc ntr-uifl din ele.

- Poi s te ntorci oricnd, am zis, de parc ar fi putut s nil aud. Mai exist pahare pe care poi s le spargi i destule farfurii, O s bem nite bere, poi s faci praf televizorul sau s toci mobila cu securea sau, dac vrei, s te pii pe covor. O s fac o plrie din brinz, o s fie amuzant, o s fie festiv. 1 Orict de ntunecoas era dup-amiaza, m dureau ochii. Am nchis ua. Cnd moare cineva la care in sau, ca n cazul de faa, l pierd din alt motiv invariabil fac glume despre durere. Chiar n noaptea n care iubitul meu tat se stinsese din pricina cancerului, mi-am HJ H I S in minte bancuri despre moarte, cociuge i ravagiile bolilor. Daca sorb prea mult din mhnire, ajung i eu in cupa dezndejdii. |)iu dezndejde m cufund in autocmptimire atit de adine, nct tna inec. Autocomptimirea m va ncuraja s m glndesc prea mult la ceea ce am pierdut, la cine am pierdut, la limitele ntre care Hm trit ntotdeauna, la restriciile existenei mele nocturne ciudate... iar n cele din urm risc s ajung schilod, aa cum mi spune; m tmpitii din copilria mea. Mi se pare o blasfemie s nu mbriez viaa, dar pentru a o mbria n vremuri ntunecate trebuie s gsesc frumuseea ascuns n tragic, frumusee care exist ntotdeauna acolo i pe care eu o descopr prin umor. Putei in m credei nesimit sau fr inim pentru c gsesc ceva de rs n pierderea cuiva, ceva amuzant n funeralii, dar i putem onora pe cei mori cu rsete i dragoste, aa cum i-am onorat pe cnd triau. Dumnezeu ne-a menit s rdem cnd ne doare, pentru c a amestecai o cantitate enorm de absurd n univers, atunci cnd a frmntat noroiul din care a creat totul. Recunosc c-s neajutorat n multe privine, dar ct timp pot s rid mai am sperana. \ Am privit iute prin camera de lucru, s vd ce paguba fuseser fcute, am stins lumina i am examinat apoi camera de zi. Fcuser mai puin prpd dect ar fi fcut Belzebut, dac ar fi avut o vacant de dou zile din iad, dar mai mult dect face un strigoi. Bobby stinsese deja lumina n sufragerie. La lumina luminrilor, cura mizeria din buctie, adunnd porelanul sfrmat pe un fra, pe care-l golea ntr-un sac mare pentru gunoi. - Eti foarte gospodar, i-am zis eu, ajutndu-l. - Cred c ntr-o via anterioar am fost menajera cuiva de neam regesc. - A cui? - A tarului Nicolae al Rusiei. - A sfrit tragic. - Apoi m-am rencarnat ca Betty Grable. - Vedeta de cinematograf?

- Chiar ea, gagiule. - Mi-ai plcut n Mother Wore Tights. - Gracias.


Dar e mult mai bine s fiu iari brbat. ncercnd s nchid primul sac de gunoi, n timp ce Bobby de chidea altul, am zis: - Ar trebui s fiu foarte enervat. I

- De ce? Pentru c am avut attea viei nemaipomenite, n tui ce tu ai fost doar tu? t - A venit aici s-mi dea un ut n fiind fiindc, de fapt, va s-i dea lui un ut n fund.
4

- Ar fi trebuit s fie contorsionist. : - Nu-mi place s recunosc, dar e un contorsionist moral. - Gagiule, cnd eti furios, vorbeti murdar. - tie c-i asum riscuri incredibile n privina lui Tob] chestia asta l roade, chiar dac nu recunoate. Bobby oft. - l comptimesc pe Manuel. Cu adevrat Dar gagiul m speri mai mult dect Feeney. - Feeney se transform. fl - Zu? Dar Manuel m sperie pentru c a devenit ce-a deveri fr
transforme. nelegi? i - neleg. t - Crezi c are dreptate n privina vaccinului? ntreb Bobb punlnd prji torul de pine pe mas. 1 s se

- Mda... Dar va avea efectul pe care-i cred ei? - Nimic n-a avut efectul pe care l-au crezut ei. - Dar tim c partea cealalt a fost adevrat. Cea despre im plozia psihologic. / - Psrile. - Poate i coioii. *\ - M-a simi foarte nduioat din cauza acestor lucruri, zi Bobby, punnd cuitul de mcelar n sertar, dac n-a ti c gngania mmicii tale e doar o parte a problemei. - Trenul Misterului, am replicat eu, amintindu-mi de chestii sau chestiile din interiorul costumului lui Hodgson, de trupul lui Delacroix, de testamentul de pe caset i de coconi. Se auzi soneria, iar Bobby mi spuse: - Zi-le c, dac au venit s sparg lucruri, avem reguli noi. O sut de dolari tacmul i fiecare trebuie s poarte cravat. M-am dus n foaier i am privit afar printr-o poriune mai transparent a vitraliului. Silueta din faa uii era att de mare, c-i venea s crezi c unul dintre stejari i scosese rdcinile din pmnt, urcase treptele i apsase pe sonerie ca s cear cincizeci de kilograme de ngrminte.

Am deschis ua i m-am dat napoi din faa luminii, ca s-l las pe vizitator s intre. Roosevelt Frost e suficient de nalt, musculos, negru i maiestuos ca s fac figurile sculptate n muntele Rushmore s par nite busturi de vedete de seriale comice. Dup ce a intrat inndu-I n brae pe Mungojerrie, un cotoi cu blana de un cenuiu-deschis, a trintit ua n urma lui. Cu o voce remarcabil prin tonul ei profund, prin muzicalitate i prin blndee, zise: - Bun ziua, fiule. - Mulumesc c ai venit, domnule. - Iar te-ai vrt In vreun necaz. \ - Putei s pariai c-i aa. - O grmad de mori, zise el, solemn.
s

- Ce-ai spus, domnule? - Aa zice pisica. M-am uitat la Mungojerrie. ntins confortabil pe braul uria al iui Roosevelt, arta de parc n-ar fi avut oase. Motanul prea moale, arta ca o earf sau un al, dac Roosevelt ar fi fost om s poarte o earf sau un al, doar ochii lui verzi de felin, ptai cu auriu erau aleri, plini cu o inteligen nendoielnic i linititoare. - O grmada de mori, repet Roosevelt. - Ai cui? - Ai notri. Mungojerrie m privi n ochi. - Pisicile tiu multe lucruri, zise Roosevelt. - Nu orice. - Pisicile tiu, insist Roosevelt. Ochii cotoiului preau plini de tristee.

20 Roosevelt aez motanul pe unul dintre scaunele din buctria ca s nu se taie la labe n cioburile de porelan, care acopereau inel podeaua. Dei Mungojerrie este un evadat din Wyvem, conceput m laboratoarele genetice, poate la fel de detept ca Orson, cu siguran la fel de detept ca un concurent la Roata norocului, mai detept dect majoritatea consilierilor politici de la Casa Alba din secolul ce abia a trecut, este totui suficient de pisica pentru a fi n stare s se ncolceasc i s adoarm imediat, chiar dac, dup propria prezicere, ne aflam n ajunul Judecii de Apoi, cu anse mari s nu supravieuim pn-n zori. Pisicile tiu multe, dup cum zice Roosevelt, dar nu sufer de imaginaie hiperactiv i de nervi ntini la maximum, ca mine. n ceea ce privete cunoaterea, i Roosevelt tie o grmad de lucruri. tie fotbal, pentru c a fost, prin anii aizeci, aptezeci, o vedet important a gazonului, ludat de toi ziaritii sportivi. Acum, la aizeci i trei de ani, se ocup cu succes de afaceri. Deine un magazin de mbrcminte pentru brbai, un magazin general i jumtate din aciunile Moonlight Bay Inn and Country Club. Mai tie o grmad de lucruri despre mare i brci, pentru c

locuiete la bordul lui Nostromo, o ambarcaiune de nousprezece metri, aflat pe ultima dan din portul pentru iahturi din Moonlight Bay. i, bineneles, poate s vorbeasc animalelor mai bine dect dr. Dolittle, un talent folositor aici, n Edgar Allan Disney land. Roosevelt insist s ne ajute la curenie. Dei prea ciudat s te ocupi de menaj alturi de un monument naional, care mai era i motenitor al sflntului Francis, i-am dat aspiratorul. Mungojerrie se trezi cnd ncepu s urle aspiratorul, i ridic un pic capul, ct s-i exprime disconfortul artndu-i pentru o clip colii, apoi pru s adoarm la loc. Am o buctrie mare, dar care pru mic din momentul n care intrase n ea Roosevelt Frost, fie c folosea sau nu aspiratorul. Are nlimea de un metru i nouzeci i nou de centimetri, iar dimensiunile formidabile ale gtului, umerilor, pieptului, spatelui i braelor te mpiedic s crezi c a putut fi conceput n ceva att de fragil ca un pntec. Pare a fi fost cioplit dintr-un bloc de granit sau turnat din otel. Sau, poate, construit ntr-o fabric de camioane. Pare mult mai tnr dect este, avnd doar cteva fire de pr crunt la tmple. A avut succes n fotbal nu numai din cauza dimensiunilor sale, ci i din cauza minii. Iar la aizeci i trei de ani e la fel de puternic ca n tineree i - cred eu - mai detept, pntru c nva fr ncetare. i d cu aspiratorul ca un maestru. n trei, am terminat repede curenia din buctrie. Dar n-o s mai fie ca nainte, doar cu o singur etajer de Royal Worchester, model Evesham, n bufet. Rafturile goale lsau o impresie trist. Mama inuse la vasele acelea fine, la culorile blnde ale merelor i prunelor pictate de mn pe cetile de cafea, la coaczele i perele de pe farfuriile pentru salat... Lucrurile favorite ale mamei nu erau mama mea - ci doar lucrurile ei f dar, dei ne place s credem c amintirile sunt permanente, ca i cum ar fi fost gravate n oel, chiar i amintirile dragostei i buntii sunt ,
de fapt, nspimnttor de efemere n detaliile lor i ne reamintim mai uor ceea ce-i legat de locuri i lucruri. Amintirile mblsmate n forma, greutatea i textura obiectelor reale pot fi renviate iute, printr-o simpl atingere. Exista un al doilea set de vesel, cel de toat ziua, i n timp ce Roosevelt aez farfurii i ceti pe masa din buctrie, am fcut cafea. Bobby descoperi n frigider o cutie mare, plin cu chifle c\ scorioar i pecan, favoritele mele dintotdeauna. a

- Crpe crustulorum!

strig el. ,i

- Ce nseamn asta? se interes Roosevelt. - Nu ntreba, i-am rspuns eu. jj - nha prjiturile, traduse Bobby. Am adus dou perne din camera de zi i le-am pus pe un scaun ceea ce i-a permis lui Mungojerrie - care se trezise - s stea sufl cient de sus ca s participe la discuie. j

n timp ce Roosevelt rupea buci din chifla cu scorioara q le nmuia in farfuria cu lapte - pe care -l
turnase special pentn pisic se ntoarse acas Sasha, de pe unde fusese. Roosevelt j spune fiic", aa cum uneori mi spune mie sau lui Bobby fiu 44 ceea ce-i doar felul lui de a se purta, dei bnuiesc c are o prer att de buna despre Sasha, nct ar fi ncntat s-o adopte. M aflan n spatele lui cnd a lut-o n brae i a strns-o, de parc ar fi fost

0 feti. Dispruse complet n mbriarea lui de urs, cu excepii unui pantof nclat n tenis, care atrna la cliva centimetri deasupra duumelei. Sasha i aduse scaunul de la masa de compoziie i-l
aezi ntre scaunul meu i cel al lui Bobby. Pipi mneca lui Bobby i zise: - Mito cma! } - Merci. - L-am vzut pe Doogie, povesti Sasha. Strnge echipament; armament. Acum e abia ora trei. O s fim gata de ndat ce si ntunec. :] - Armament? ntreb Bobby. J - Doogie a obinut un sprijin tehnic cu adevrat de calitate. d

- Sprijin tehnic? - Trebuie s ne pregtim pentru


1

orice eventualitate. j

- Orice eventualitate? mormi Bobby i se ntoarse spre mine. Frtate, te-ai culcat cu G.I. Jane 1? Personaj din filmul cu acelai nume, interpretat de Dcmi Moore, este o femeie ofier care ncearc s demonstreze ca femeile pot fi soldai la fel de buni c

K^rKotii / n I r \ - Cu Emma Peel', l-am corectat eu i m-am adresat apoi Sashei-Emma: Avem nevoie de ceva armament Manuel i dou ajutoare de erif au fost aici i ne-au confiscat armele. - i au spart porelanurile, zise Bobby. - Au zdrobit nite mobil, am adugat eu, - i au tras un ut prjitorului de pine* m complet Bobby. - Putem s ne bazm pe Doogie, ne liniti Sasha. Ce-au avut cu prjitorul? Bobby ddu din umeri i explic: - E mic, neajutorat i vulnerabil. Stteam la lumina luminrilor - patru oameni i un cotoi cenuiu - ca s mincm, s bem i s stabilim o strategie. - Crpe crustulorum, zise Bobby. - Crpe furcam, replic Sasha, agitind furculia. - Crpe coffeum,
spuse Bobby, ridicind ceaca, de parc ar fi inut un toast. - Asta-i o conspiraie, am mormit eu. Mungojerrie ne privea cu un interes fi. \ Roosevelt privi pisica, in timp ce pisica ne privea pe noi, i

zise: - Crede c suntei bizari, dar amuzani.


- Ha, ha, bizari! exlam Bobby. Nu cred c oamenii obinuiesc s vineze oareci i s-i mnnce. Roosevelt Frost vorbea cu animalele cu mult nainte ca laboratoarele din Wyvem s ne druiasc nite ceteni cu patru picioare, care preau s fie ceva mai detepi dect cei care-i creaser. Din cite am vzut, singura lui excentricitate consta n faptul c susinea c oamenii pot s converseze cu animale obinuite, nu numai cu cele produse prin inginerie genetic. Nu pretinde c a fost rpit de extraterestri i c a susinut un examen proctologic, nu cutreier pdurile n cutarea lui Big Foot sau a

lui Babe, taurul albastru, nu scrie un roman care i-a fost transmis de spiritul lui Truman Capote, nici nu poart o plrie din folie de aluminiu ca s mpiedice
1

Personaj din serialul Rzbuntorii, interpretat de Diana Rigg (n.ir.)

controlul prin microunde al gndurilor sale de ctre Sindicat! American al Bcanilor. i A nvat comunicarea cu animalele de Ia o femeie pe num Gloria Chan, n Los Angeles, cu muli ani n urm, dup ce aceast i facilitase un dialog ntre el i potaia lui iubit, Sloopy, acul decedat. Gloria i spusese lui Roosevelt o grmad de lucrui despre viaa lui zilnic i despre obiceiurile lui, pe care nu avea dl unde s le tie, dar pe care Sloopy le cunotea. Se prea c i pe vestise cinele toate chestiile alea. Roosevelt spune c nu-i nevoie de vreun talent special ca s comunici cu animalele, c nu-i vorba de o abilitate parapsihici Pretinde c-i vorba de o sensibilitate fata de alte specii pe care posedm toi, dar pe care ne-am reprimat-o. Cele mai mari obsta cole in calea nvrii tehnicilor necesare sunt ndoiala, cinismul \ noiunile preconcepute despre ce-i posibil i ce nu. Dup mai multe luni de trud sub ndrumarea Gloriei Chai Roosevelt devenise capabil s neleag gndurile i preocuprii lui Sloopy i ale altor animale de cas i de pe cmpii. Voia s m nvee i pe mine i intenionam s-l ascult. Nimic nu mi-ar : plcut mai mult dect s-l neleg mai bine pe Orson. Fratele me cu patru picioare auzise multe de la mine n ultimii ani, dar eu n auzisem un cuvnt de la el. Leciile cu Roosevelt ar fi deschis < u a minunilor sau m-ar fi fcut s m simt prost i caraghios. C om, sunt obinuit cu prostia i caraghioi icul, aa c nu ave an nimic de pierdut. Bobby obinuia s-i bat joc de discuiile ntre patru ochi alt lui Roosevelt cu animalele, dar niciodat de fa cu el, i atribui pasiunea acestuia rnilor la cap suferite pe terenul de fotbal. Uite* rior i moderase scepticismul. Evenimentele din Wyvem ne nvaser multe lucruri, iar unul dintre ele era c, dac tiina poate s mbunteasc omenirea, nu ne poate da totui toate rspunsurile! de care avem nevoie. Viaa are dimensiuni care nu pot fi trecute pe hrtie de biologi, fizicieni i matematicieni. J Orson m condusese la Roosevelt cu mai mult de un an n urm, atras de convingerea canin c avea de-a face cu un om deosebit. Unele pisici i Dumnezeu tie ce alte specii de evadai din laboratoarele din Wyvern l cutaser i-i uotiser Ia ureche, ca s zicem aa. Orson reprezint excepia. l viziteaz pe Roosevelt, dar nu a comunicat cu el. Btrnul Cline Sfinx, aa-i zice Roosevelt, potaia mut, labradorul laconic. Cred c mami mi l-a adus pe Orson - indiferent de motiv dup ce a falsificat scriptele laboratorului i l-a declarat mort. Poate c Orson se teme

s nu fie dus inapoi n laborator, dac-i d cineva seama c el este unul dintre succesele de acolo. Indiferent de motiv, cnd e de fa altcineva dect Bobby, Sasha sau eu, se joac de-a nu-s-dect-un-cine-bun-i-tmpit. Sigur, nu-l insult pe Roosevelt cu o asemenea neltorie, dar rmne faa de acesta taciturn ca un nap, chiar dac-i un nap care d din coad. Acum, stnd pe un scaun, tolnit pe o pern, mncnd elegant buci de chifl cu scorioar muiate n lapte, Mungojerrie nu pretindea c-i o pisic obinuit. n timp ce repovesteam evenimentele din ultimele dousprezece ore, ochii lui verzi ne urmreau cu interes. Cnd auzea ceva ce-l surprindea, ochii i se mreau, iar cnd era ocat, tresrea sau i trgea capul napoi i-l ridica, de parc ar fi spus: Omule, te-ai ndopat cu cocktailuri de menta-mei sau eti o main congenital de tmpenii?" Uneori rlnjea, de obicei cnd eu sau Bobby povesteam despre vreo prostie pe care o spuseserfcm sau o fcuserm. Aveam impresia c rnjea cam des. Descrierea fcut de Bobby a ceea ce am vzut prin vizorul costumului ermetic al lui Hodgson pru s-i taie cheful de mncare felinei pentru cteva minute, dar rmsese, n primul i n primul rnd, pisic, cu apetit i curioziti de pisica, aa c, nainte de sfritul povestirii, i ceruse lui Roosevelt i primise nc o farfurie de crustuiorum muiate n lapte. - Suntem convini c Orson i copiii rpii se afl undeva, n Wyvem, i-am spus lui Roosevelt
Frost, pentru c m simeam ciudat s m adresez unei pisici, lucru nefiresc, din moment ce vorbesc mereu cu Orson. Dar locul la-i prea ntins. Avem nevoie de cineva care s le gseasc urma. - Din moment ce nu dispunem de un satelit de recunoatere, nu cunoatem vreun cerceta indian i nu pstrm n dulap vreun dulu, pentru orice eventualitate... i ne uitarm toi trei spre Mungojerrie, plini de speran. I Motanul m privi n ochi, apoi pe Bobby, dup aceea pe Sash i nchise ochii un timp, de parc ar fi cntrit solicitarea noastr implicit, apoi i ndrept atenia spre Roosevelt. ^ Gigantul cel blnd mpinse deoparte farfuria i ceaca

d cafea, se aplec n fa,

proptindu-i cotul drept pe mas i rez< mndu-i brbia in pumn, apoi schimb priviri cu oaspetele nostul cel mustcios. Dup un minut, timp n care ncercasem fr succes s-d amintesc tema muzical din Pisica aceea afurisita, Roosevelt spuse - Mungojerrie se ntreab dac ai auzit ce-am spus cnd ai sosit aici. \ - O grmad de mori, l-am citat eu. i - Ai cui? ntreb Sasha. - Ai notri. < - Cine spune asta? i
- tim c-i periculos, zise Bobby. - El nu spune c-i periculos, explic Roosevelt. E un fel de.^ prezicere. Am artat spre pisic. u Mungojerrie reui s arate enigmatic.

Am rmas tcui, privindu-l pe motan, care ne-a oferit o expresie indescifrabil, ca a pisicilor din sculpturile gsite n mormintele egiptene. Dup un timp, Sasha ntreb: ^

- Vrei s spui c Mungojerrie e clarvztor? - Nu, rspunse Roosevelt. - Atunci ce vrei s spui? I Uitndu-se la motan, care privea solemn o luminare, de parc ar fi citit viitorul n dansul sinuos al flcrii pe fitil, Roosevelt zise: - Pisicile tiu multe lucruri. Eu, Bobby i Sasha ne-am privit unul pe cellalt, dar nici unul n-a fost n stare s se lmureasc despre ce-i vorba. - Ce tiu, de fapt, pisicile? ntreb Sasha. - Lucruri, rspunse Roosevelt. - Cum? - tiind. - Care-i sunetul scos de o min care aplauda singura? ntreba Bobby, retoric. Pisica i ciuli urechile i se uit la noi de parca ar fi spus: Acum ai neles". - Cotoiul asta citete prea mult Deepak Chopra, zise Bobby. - Roosevelt, spuse Sasha, cu o voce care-i exprima frustrarea. Cnd acesta ridic din umerii masivi, aproape c am simit metrul cub de aer deplasat nvlind peste mas. - Fiica mea, treaba asta, comunicarea cu animalele, nu-i ca vorbitul la telefon. Uneori e la fel de limpede. Dar uneori exist... ambiguiti - Bine, interveni Bobby, capcana asta pentru oareci crede c avem vreo ansa s-i gsim pe Orson i pe copii i s-i aducem napoi n viaa? O ans ct de mic? Roosevelt scarpin pisica dup ureche, cu mna stng, i o inngie pe cap. - Spune c ntotdeauna exist o ans. Nimic nu-i fr speran. - ans de cincizeci la sut? m-am interesat eu. - Domnul Mungojerrie spune c nu-i agent de pariuri, rse Roosevelt. - Prin urmare, zise Bobby, cel mai ru lucru care ni se poate ntmpla este s ne ntoarcem n Wyvem i s murim cu toii, s fim tocai, prelucrai i mpachetai drept came pentru prnz. Mi se pare c sta a fost ntotdeauna cel mai ru lucru care ni se putea ntmpla, deci nu s-a schimbat nimic. Sunt de prere s mergem. - i eu, spuse Sasha. Vorbind evident n numele pisicii, care torcea i se mpingea n mna care o mngia, Roosevelt ntreba: - i daca Orson i copiii sunt undeva unde nu putem ajunge? Dac sunt n Groapa?

- Regul pentru puti: orice loc numit Groap nu poate fi un loc bun, mormi Bobby. - Aa i spuneau ei laboratorului pentru cercetri genetice. - Ei? am ntrebat cu. Oamenii care lucrau acolo... i spuneau Groapa pentru cfl spuse Roosevelt, aplecnd capul, de parca ar fi ascultat o voim
se afla mult sub pmnt. M-am trezit adreslndu-m pisicii: linitita. Presupun c din cauza c

Laboratorul funcioneaz nc undeva n Wyvem, dup cufl bnuim noi, cu oameni i cu tot ce-i trebuie ca s fie operaional?] Da, rspunse Roosevelt, scrpinnd pisica sub brbie. De sin m stttor...
aprovizionat n secret la fiecare ase luni. M

tii unde este? l-am ntrebat pe Mungojerrie. Da. tie. De acolo vine, la urma urmei, zise Roosevelt, ajfl z ndu-se
iari pe scaun. De acolo a fugit... n noaptea aceea. Dai dac Orson i copiii se afl in Groapa, nu putei s ajungei la ew nici si scoatei de acolo. Am rmas pe gnduri, tcui Mungojerrie ridic o lab din fa i ncepu s i-o ling, neXm zindu-i blana. Era detept, tia tot felul de lucruri, putea s gseajfl c urme, era singura noastr speran, dar, totodat, era o pisida Depindeam complet de un tovar care, n orice clip, putea sj scuipe un ghem de pr. Singurul motiv pentru care nu rdcam sauij nu plngeam era c nu puteam s le fac pe amndou deodat, deii asta simeam c trebuie s fac. M

n cele din urm, Sasha lmuri lucrurile: I Dac nu avem nici o ans s-i scoatem din Groap, atunci s sperm c sunt n alt parte a Wyvemului. j ntrebarea principal rmne aceeai, i-am spus eu lui Roose velt. Mungojerrie vrea s ne ajute? Pisica l ntlnise pe Orson o singura dat, la bordul lui Nostra mo, n noaptea n care murise tatl meu. Avusesem impresia c s< plcuser. i aveau originea in laboratorul de cretere a inteligene din Wyvem i, dac mama mea fusese, ntr-un fel, mama lui Orson! pentru c acesta fusese produsul sufletului i al mintii ei, atunc pisica aceea putea s simt c-i era i ei mama cea pierdut, creatorul ei, creia i datora viata. Am rmas cu minile strnse n jurul cetii goale de cafea, dorind s cred c Mungojerrie nu ne va lsa balt, cutnd n minte motive pentru care pisica ar trebui s fie de acord s se alture eforturilor noastre, pregatinduse s fac declaraia incredibil i neruinat c era fratele meu spiritual, Mungojerrie Snow, exact aa cum Orson mi era frate, c avusese loc o criz de familie, deci avea obligaii speciale; i nu m puteam mpiedica s nu-mi amintesc c Bobby spusese despre lumea aceasta noua a animalelor detepte c-i precum un desen animat cu roiul Donald care, n ciuda icnelii sale, a fost nzestrat totui cu teribile caracteristici fizice, morale i spirituale.

Cnd Roosevelt spuse: Da", m ocupam att de febril de organizarea argumentelor mpotriva unui refuz ateptat al solicitrii noastre, c nu mi-am dat imediat seama ce rspuns primisem de la prietenul nostru,
spusele animalelor. - Da, v vom ajuta, ne explica Roosevelt, ca rspuns la clipirea mea prosteasc. Am trecut ztmbete de la unul la altul, n jurul mesei, ca o farfurie de crustulorum. cel care ne comunica

Apoi Sasha l privi pe Roosevelt dintr-o parte i-l ntreb: -Noi? - Avei nevoie de mine ca interpret. - Individul mungo ne conduce, noi ne inem dup el, zise Bobby. - Nu va fi att de simplu, replic Roosevelt. - Nu-i putem cere asta, spuse Sasha, cltinnd din cap. Roosevelt i lu mna, zmbind: - Fiica mea, nu mi-ai cerut nimic. Eu insist. Orson mi-e prieten i mie. Iar copiii aceia sunt copiii vecinilor mei. - O grmada de mori, l-am citat eu din nou. El mi aminti declaraia anterioar a felinei: - Nimic nu-i fr speran. - Pisicile tiu o mulime de lucruri. De data asta m-a citat pe mine: - Nu totul. Mungojerrie se uita la noi de parc ar fi zis: Pisicile tiu". Am simit c nici pisica, nici Roosevelt n-ar trebui s participe la aceast aciune periculoas fr s asculte mai nti testamentul lui Leland Delacroix, aa dezlnat, incomplet, uneori incoerent, dar impresionant cum era. Indiferent dac-i vom gsi pe Orson jH copii, ne vom ntoarce la sfritul nopii n bungalow-ul aceUfl festat cu coconi ca s-l curm cu foc. Eram convins c n tind cutrii noastre vom da i peste alte consecine ale proiectfl Trenul Misterului, unele posibil mortale. Daca, dup ce vorifl povestea bizara a lui Delacroix cu vocea lui chinuita, RooseveljH Mungojerrie i vor reconsidera dorina de a ne nsoi, voi ncofl s-i fac s ne ajute, fiind ns convins c am fost corect fa de d Ne-am dus n camera de zi, unde am pus caseta original. Dup ce fur rostite ultimele cuvinte de pe band, n liiw aceea necunoscut, Bobby zise: - Sunetul e bun, dar pun pariu c nu v arde de dansat. - Cnd plecm? ntreb Roosevelt, stnd ncruntat n ffl casetofonuiui. - ndat ce se ntunec. ^ - Adic destul de curnd, zise Sasha, privind jaluzelele de ferestre, pe care apsarea luminii zilei nu mai insista ca atunci cffl eu i Bobby l ascultaserm prima oar pe Delacroix. - Dac acei copii sunt n Wyvem, spuse Roosevelt, atunci jfl afl la porile iadului. Indiferent de risc, nu-i
putem lsa acolo. <fl

Purta un pulover negru, pe gt, pantaloni negri i pantofi negm cu talp de cauciuc, de parc ar fi anticipat aciunea care ne atepta n ciuda mrimii sale formidabile i a trsturilor dure, arta ca ui preot, ca un exorcist pregtit s izgoneasc diavolii. M-am ntors spre Mungojerrie, care sttea pe masa de compfl zi ie a Sashei i l-am ntrebat:

i - Tu ce prere ai? Roosevelt se ghemui lng mas, ochi n ochi cu pisica. Mie Mungojerrie mi pru complet dezinteresat, ca orice coto care ncearc s triasc n conformitate cu reputaia speciei sale dl indiferent rece, mister i nelepciune nepmntean. Se prea c Roosevelt l vedea pe vntorul cenuiu de oarecii printro lentil pe care eu n-o aveam sau l asculta pe o frecven
dincolo de capacitatea auzului meu, pentru c raport: Mungojerrie mi spune dou lucruri. n primul rnd, i va gsi pr Orsoh i pe copii dac se afl n Wyvem, indiferent dc riscuri, Indiferent ct dureaz. Uurat, recunosctor pisicii pentru curajul ci, am ntrebat: - i al doilea lucru? - Trebuie s ias afar, s se pie.

21 La asfinit, cnd m-am dus n baie, mi-a venit s vomit vzfl prpdul de acolo, dar m-am mulimii s-mi spl faa de dou ori, dat cu ap fierbinte i o dat cu ap rece. Apoi m-am aezat pi marginea czii, cu minile ncletate pe genunchi, i am suportat im atac de frisoane extrem de puternic, ca acela care nsoete o crizi de malarie sau un control al fiscului. Nu m temeam c misiunea noastr n Fort Wyvem se v termina cu mulimea de mori prezis de pisica noastr clas vztoare, nici c voi pieri n noaptea ce ncepea. Mi-era fric si nu supravieuiesc i s m ntorc fr copii i fr Orson, s nj dau gre i s-i pierd pe Sasha i pe Bobby, pe Roosevelt i pj Mungojerrie. Cu prieteni, lumca-i rea. Fr prieteni, ar fi insuportabil. M-am splat pe fat a treia oara, ca s-mi art solidaritatea ci Mungojerrie, mi-am splat minile (pentru c mami m nvase ce-i igiena) i m-am ntors n buctrie, unde m ateptau ceilali. Bnuiesc c, n afar de pisic, toi ceilali trecuser printr-un ritual similar, n celelalte bi. Din cauz c Sasha - Ia fel ca Bobby remarcase nite tipi ciudai prin ora i credea c urma s se ntmple ceva important, anticipase c locuina mea va fi supravegheata de autoriti, dac nu din alt motiv, atunci din cauza legturii noastre cu Lilly Wing. De aceea arajase s ne intlnim cu Doogie Sassman ntr-un loc ferit de ochi curioi. Explorer-uU Sashei, jeepul lui Bobby i Mercedes-ul lui Kooscvelt fuseser parcate n faa casei. Am fi fost urmrii dac mu li plecat cu una dintre maini. Trebuia s plecm pe jos i pe furi.

n spatele casei, dincolo de curte, se afl o crare din pmnt bttorit, care desparte proprietatea noastr i cele alturate de un Crtng de eucalipi cu rin roie. Dincolo de copaci se gsete Icrenul de golf al Moonlight Bay Inn and Country Club, din care Roosevelt deine jumtate. Probabil c supravegherea se ntindea pln la crare i n-aveam vreo ans s scpm de cei desemnai s ne urmreasc oferindu-le o invitaie la prnz, duminic, la club. Plnuisem s mergem din curte n curte cteva cvartale, riscnd s;i
atragem atenia vecinilor i a clinilor acestora, pn ne tndeprtam suficient de echipele de supraveghere. Din cauza confiscrilor efectuate de Manuel, doar Sasha poseda o arm, un revolver Chiefs Special de calibrul 38. O inea n poeta, mpreun cu dou dispozitive pentru ncrcare rapid. Nu voia s ncredineze arma lui Roosevelt, tui Bobby sau mie - nici mcar lui Mungojerrie. Ne anun, pe un ton care nu lsa loc de comentarii, c va ocupa poziia riscant din frunte. - Unde ne vom ntilni cu Doogie? am ntrebat eu, n timp ce Bobby punea n frigider singura chifl cu scorioar rmas, iar eu strngeam cetile i farfuriile n chiuvet. - De-a lungul Haddenbeck Road, chiar dincolo de Movila Ciorii, rspunse Sasha. - Movila Ciorii, mormi Bobby. Nu-mi place cum sun. La nceput Sasha nu pricepu. Apoi i czu fisa i zise: - E doar un loc. N-are nici o legtur cu schitele alea! Pe mine m preocupa mai mult distana. - Se afl la paisprezece-cincisprezece kilometri!

- Aproape aptesprezece, rspunse Sasha. Cu toat activitatea din ora, nu aveam cum s ne ntlnim cu Doogie in localitate fr s atragem atenia.
- Va dura prea mult ca s parcurgem distana asta pe jos, am protestat eu. \ - Oh, exclam ea, o s mergem pe jos doar cteva cvartalB numai pin o s putem fura o maina.

Bobby zmbi i-mi fcu cu ochiul: fl


- Frtate, ti-ai ales o hoa! - Ce main? am ntrebat-o eu. - Oricare, nu-mi pas de aspect, ci s se mite. - i dac nu gsim o main cu cheile n contact? M

- O s-i fac contactul cu firele din bord. - Tc pricepi la aa ceva? M - Am fost cerceta. fl - Fiica noastr a primit o insign de merit pentru furt de mail i spuse Roosevelt lui Mungojerrie. Am ncuiat ua din spate cnd am plecat, lsnd jaluzelele tras Nu purtam apca cu Trenul Misterului. Nu m mai fcea s ti simt aproape de mama i nu mi se mai prea un talisman aduct de noroc. J Noaptea era blnd, fr vnt, cu o arom slab de aer srat alge putrede. Nori negri ca o tigaie din fier ascundeau luna. Ici-colo, reflex tarea luminilor oraului, ca o grsime galben, rnced, se risipii peste nori, dar noaptea se potrivea scopurilor noastre. Gardul din cedru argintat, ce nconjoar proprietatea, are n imea mea, fr nici o deschiztur ntre scndurile verticale, i solid ca un zid. O poart d spre crare.

Am ocolit poarta i am mers spre partea de est a curii, unc proprietatea mea sc nvecineaz cu cea a familiei Samardian. Gardul este foarte rezistent, pentru c scndurile verticale si fixate n trei ipci orizontale. ipcile pot servi i ca trepte. Mungojerrie sri pe gard, de parc ar fi fost mai uor dec aerul. Stlnd cu labele din spate pe ipca de sus i cu labele din fa pe vrful gardului, supraveghea ua cea mai apropiat din curte. Cnd pisica se uit spre noi, Roosevelt opti: - Se pare c nu-i nimeni acas. Cte unul, ntr-o tcere relativ, am urmat pisica peste gard. Din curtea Samardianilor am trecut peste alt gard din cedru, n curtea familiei Landsberg. n casa lor se vedea lumin, dar am trecui neobservai i am pit peste un gard scund n curtea familiei Perez, de unde am mers direct spre est, pe ling mai multe case, fr nici o problem, cu excepia lui Bobo, celul familiei Wladskis, care nu latr, dar se strduiete s te loveasc, n semn de supunere, cu coada, i s te ling pn mori. Ne-am crat pe un gard nalt, din lemn de sequoia rou, i am trecut n curtea urmtoare, a familiei Stanwyk, lsndu-l mulumit pe Bobo, cel care nu latr, spintecnd aerul cu coada i dansnd pe labele din spate. l considerasem ntotdeauna pe Roger Stanwyk un om decent, care-i nchiriase talentul cercetrii din Wyvem din cele mai nobile motive, n numele progresului tiinei i al dezvoltrii medicinii, cum fcuse i mama mea. Singurul lui pcat fusese cel pe care-l avusese i mama: orgoliul. Mndru de inteligena sa de netgduit i ncreztor n puterea tiinei de a rezolva toate problemele i de a explica toate lucrurile, devenise, fr s vrea, unul dintre arhitecii Judecii de Apoi. Aa crezusem. Acum nu mai eram att de sigur de bunele lui intenii. Dup cum reieise din caseta lui Leland Delacroix, Stanwyk fusese implicat att n lucrrile mamei mele, ct i n Trenul Misterului. Prea o figur mai ntunecat dect avusesem impresia la nceput. Ne-am furiat printre tufiuri i copaci, de-a lungul grdinii ngrijite a familiei Stanwyk, sperind s nu se uite nimeni pe fereastr. Am ajuns Ia urmtorul gard nainte s ne dm seama c Mungojerrie nu-i cu noi. Cuprini de panic, ne-am ntors, cutnd prin tufiuri i garduri vii, optindu-i numele, care nu-i/uor de optit, i l-am gsit lng intrarea n cas. O form de-un cenuiu fantomatic pe pajitea neagr. Ne-am strns n jurul mititelului conductor al echipei noastre, iar Roosevelt i comut creierul pe canalul Ciudeniilor, ca s afle ce glndea pisica. - Vrea s intre, opti Roosevelt.

- De ce? am ntrebat eu. - Se ntmpla ceva ru aici, murmur Roosevelt. - Ce? se interesa Sasha. - Moartea locuiete aici, transmise Roosevelt. .< - Pstreaz curtea curat, remarca Bobby. * - Ne ateapt Doogie, i reaminti Sasha pisicii. { - Mungojerrie spune c oamenii din cas au nevoie dc ajutor, insist Roosevelt. - De unde tie? am ntrebat eu, nelegnd imediat rspunsul i trezindu-m repetndu-l mpreun cu Sasha i Bobby, ntr-un
COIH optit: Pisicile tiu
multe lucruri. I M tenta sa nha pisica, s-o (in sub brai i s fug cu ea, ca i cum ar fi fost o minge de fotbal. Avea gheare i coli i putea obiecta. Dar aveam nevoie de cooperarea sa benevol, n cutarea ce urma. Putea s refuze s coopereze, dac-l tratam ca pe o bucat; de echipament sportiv, chiar dac nu aveam intenia s-i trag un ut; care s-l arunce pn-n Wyvem. ' A

Obligat s m uit mai atent la casa victorian, mi-am dat seama c avea ceva din Zona Crepuscular. La etajul superior, ferestrele dezvluiau camere luminate doar de lumina pilpitoare a ecranelor televizoarelor, o lumin pulsnd, de neconfundat. Jos, cele dou camere din spatele casei probabil buctria i sufrageria erau luminate de flcrile portocalii, legnate de curent, ale unor luminri sau lmpi cu petrol. * Tonto al nostru cu coad sri n picioare i sprint ctre cas. Urc treptele i dispru n umbra porticului. Poate c domnul Mungojerrie, felina fenomenal, avea un simt: dezvoltat al rspunderii civice. Poate c busola sa moral este astfel magnetizat nct nu poate s-i ignore pe cei aflai la nevoie. Bnuiesc totui c motivul principal il reprezenta bine-cunoscuta curiozitate a speciei sale, care duce att de des la deces. Noi patru am rmas ghemuii, n semicerc, pn cnd Bobby zise: - Greesc daca presupun c am mbulinat-o? Un sondaj de opinie art o unanimitate n favoarea punctului de vedere referitor la mbulinare. Fr chef, greoi, i-am urmat pe Mungojerrie ctre porticul din spatele casei, unde acesta zgria cu n c ap a n are ua. Prin cele patru geamuri din u vedeam limpede o buctrie att de victorian n detalii, c nu m-ar fi surprins s-i vd pe Charles Dickens, Wiliiam Gladstone i pe Jack Spintectorul bnd ceai. Camera era luminat de o lamp cu petrol, aezat pe o mas oval, de parc cineva dinuntru ar fi fost fratele meu ntru XP. Sasha lu iniiativa i ciocani la u. Nu rspunse nimeni. Mungojerrie continu se zgrie ua.

- Am priceput, i spuse Bobby. Sasha ncerc minerul uii. Acesta se roti. Deoarece speraserm s fie blocat, am fost dezamgii descoperind c ua era descuiat. Se deschise civa centimetri. Mungojerrie ni prin crptur i dispru nuntru, nainte ca Sasha s apuce s reacioneze. - Moarte, mult moarte, murmur Roosevelt, care, evident, comunica in continuare cu vntorul de oareci. N-a fi fost surprins daca doctorul Stanwyk ar fi aprut n u, mbrcat ntr-un costum biosecurizat, ca Hodgson, cu figura colcind de parazii hidoi i cu o cioar cu ochi albi cocoat pe umrul lui. Brbatul care mi se pruse cndva nelept i amabil dar cam excentric - mi bntuia n voie imaginaia, ca oaspetele neinvitat la petrecere din Masca morii roii de Edgar A Han Poc. Roger i Mrie Stanwyk, cei pe care-i cunoteam de muli ani, alctuiau un cuplu bizar, dar fericit i compatibil. Aveau puin peste cincizeci de ani. El avea favorii i o musta zburlit i rareori putea fi vzut fr costum i cravat. Simeai c i-ar fi dorit s poarte guler alb i ceas de buzunar, dar c-i dduse seama c ar fi fost excentriciti excesive fa de cele ateptate din partea unui savant renumit. ns i permitea deseori s poarte veste neobinuite i pierdea o cantitate incredibil de timp curndu-i pipa shcrlockian. Mrie, o matroan cu obraji dolofani, rumeni, coleciona cutii vechi pentru ceai, ornamentale i picturi din secolul al XlX-lea cu iarmaroace. Garderoba ei dovedea o acceptare silit a secolului XXI, dar, indiferent de ce ar fi purtat, se vedea c tnjea dup ghete cu nasturi, corsete i umbrelue. Roger i Mrie preau nepotrivii n
California i nepotrivii n secol, cu toate c aveau un Jaguar rou; fuseser vzui intrnd la filme de aciune extrem c stupide, dar cu buget marc, i acionau destul de bine n calitate c ceteni ai noului mileniu. rj

Sasha strig dup Stanwyk, prin ua deschis a buctriei. I Mungojerrie traversase buctria, fr s ezite, i dispruse adncul casei. Dup ce nu primi nici un rspuns la al treilea Hei, Roge Mrie", Sasha i scoase pistolul din tocul de la umr i intr I cas. Am urmat-o cu toii. Dac Sasha ar fi purtat fuste, ne-am ! ascuns fericii dup ele, dar ne simeam mai bine la adpostul uni Smith & Wesson. Din u, casa pruse tcut, dar, cnd am traversat buctria, ar auzit voci n camera din fa. Nu ni se adresau nou. Ne-am oprit i am ascultat, dar n-am neles mare lucru. Dafl cnd am auzit muzic, ne-am dat seama c nu auziserm voci al* unor persoane prezente, ci unele dc la radio sau dc la televizor. Intrarea Sashei n sufragerie fu instructiv i ocant. Pistolul inut cu ambele mlini. Braele ntinse. Arma chiar sub raza vizuala Eliber iute ua,

alunecnd spre stnga, cu spatele la perete. Dup cm se muta din faa mea, am vzut n continuare destul din braele
ei ca s-mi dau seama c ndreptase arma spre stnga, apoi spre dreapta, i iar spre stnga, scrutnd toat ncperea. Execuia fusese profesionist, instinctiv i continu, la fel ca vocea ei n emisie. 1

Poate c vzuse prea multe filme cu detectivi la televizor. Mda... - Nu-i nimeni, opti ea.
3

Dulapuri nalte, ornamentate preau c se apleac peste noi, ca i cum s-ar fi ndeprtat de perei, comori de porelan i argint sclipind ntunecat din spatele uilor cu geamuri. Candelabrul din cristal nu era aprins, dar reflectarea flcrilor luminrilor din apropiere sclipea de-a lungul irurilor de mrgele i n muchiile cristalelor aliniate. n centrul mesei, nconjurat de opt sau zece luminri, se afla un castron mare, plin pe jumtate cu ceea ce prea a fi suc de fructe. ntr-o parte se aflau cteva pahare curate i, rspndite pe masa, mai multe cutii farmaceutice goale, din plastic. Lumina nu-mi permitea s citesc ce scria pe etichetele cutiilor i nici unul dintre noi nu voia s ating ceva. Moartea locuiete aici" spusese pisica, iar aceste cuvinte ne dduser ideea, din clipa n care intraserm n cas, c ne aflam pe scena unei crime. Dup cc-am vzut tabloul din sufragerie, ne-am uitat unul la altul i ne-a fost clar c bnuiam cu toii natura crimei, dei n-am numit-o. Puteam folosi lanterna, dar ar fi atras o nedorit atenie. innd seama de circumstane, orice atenie ar fi fost nedorit. Iar numele medicamentelor n-avea importan. Sasha ne-a condus ntr-o camer de zi spaioas, n care lumina provenea de la un televizor plasat ntr-un dulap franuzesc, ornamentat, cu ui lcuite. Chiar i n lumina aceea slab se vedea c ncperea era suprancrcat, ca un cimitir de maini, nu cu vehicule stricate, ci cu exagerare victorian: mobil neorococo, sculptat i cu picturi complicate; tapiserie din brocart, cu model bogat; tapet cu motive decorative n stil gotic; draperii grele din catifea, cu cascade de ciucuri mpletii; o canapea egiptean cu sptar din mrgele de lemn i perne din damasc; lmpi maure reprezentnd heruvimi negri cu turbane ciudate, innd abajururi din mrgele; bibelouri nghesuite pe fiecare etajer sau mas. Printre straturile suprapuse de decor, cadavrele preau obiecte decorative adiionale. Chiar la lumina plpitoare a televizorului, puteam vedea un brbat ghemuit pe canapeaua egiptean. mbrcat n pantaloni negri i cma alb. nainte s se ntind pe canapea, i scosese pantofii i-i aezase pe podea, cu ireturile frumos aranjate. De parc s-ar fi temut s nu murdreasc tapieria canapelei. Lng pantofi se gsea un pahar, identic

celor din sufragerie cristal Waterford, judecind dup aparene - in care rmsese puin suc de fructe. Braul stng i atrna, cu dosul palmei rezemat de covorul persan i cu palma n sus. Cellalt bra l avea pe piept. Capul i era proptit de dou pernie din brocart, iar faa - ascuns sub un ptrat din mtase neagr. Sasha ne asigura paza n spate, mai puin interesat de cada i mai dornic s ne apere de un atac neateptat. , Voalul negru de pe figura nu se mica, nu flfiia. Omul de subj nu respira. > tiam c-i mort, tiam ce-l ucisese - nu o boal contagioas un cocktail cu fenobarbital sau echivalentul lui ucigtor , dar9 aveam chef s dau la o parte masca de mtase. Din acelai modl pentru care un copil, dup ce a analizat posibilitatea existenJ bau ba ului, ezit s trag cearaful, s se ridice de pe saltea, s fl aplece i sa se uite sub pat. Fr chef, am apucat un col al batistei de mtase ntre degetjB mare i arttor i l-am tras de pe faa brbatului. Tria. Asta a fost prima mea impresie. Avea ochii deschii i jfl s-a prut c vd via n ei. Dup o clip n care n-am fost n stare s respir, mi-am d m seama c privirea lui era fix. Ochii preau c se mica doar penttffl c n ei se reflectau imaginile de pe ecranul televizorului. Lumina slaba mi permitea totui s-l identific pe decedat. l numea Tom Sparkman, un asociat al lui Roger Stanwyk, profescl la Ashdon, biochimist i, fr ndoial, implicat in afacerea dlfl Wyvem. Trupul nu arta vreun semn de decompunere. Nu putea fi acola de mult timp. Fr chef, am atins cu dosul palmei fruntea lui Sparkman. - E cald nc, am optit eu. L-am urmat pe Roosevelt ctre o sofa cu speteaz din lemn curbat, pe care se afla un al doilea brbat, cu minile ncruciate pm abdomen. Acesta i pstrase pantofii, iar paharul gol era pe covow alturi, unde l scpase din mn. Roosevelt trase ptratul de mtase neagr care ascundea chipul omului. Lumina nu era destul de buna aici, cadavrul nu se afli destul de aproape de televizor ca al lui Sparkman, i n-am putut s-l
identific. ] La dou secunde dup ce aprinsesem lanterna, am stins-o. Cadavrul numrul doi i aparinea lui Lennart Toregard, un matematician suedez cu contract pe patru ani ca s predea un semestru linei clase din Ashdon, probabil o acoperire pentru munca adev rat

din Wyvem. Ochii i erau

nchii i avea figura relaxata. Un /inihet slab sugera ca avea un vis frumos sau fusese n mijlocul unuia cnd l cuprinsese moartea.

Bobby puse doua degate pe ncheietura minii lui Toregard, cnutndu-i pulsul. Apoi ddu din cap: nimic. O umbr ca de liliac alunec de-a lungul unui perete i peste Invan. Sasha se ntoarse ctre micare. Am vrt mna sub jachet, dar acolo nu se afla nici un toc, nici o arm. Umbra fusese doar o umbr, trimis prin camer de o accelerare subit a aciunii de la televizor. AI treilea cadavru sttea ntins ntr-un fotoliu uria, cu picioarele proptite de un scunel, cu minile pe braele fotoliului, liobby i trase batista de mtase, eu am aprins lanterna, iar Roosevelt opti: - Colonelul EHway. Colonelul Eaton Ellway fusese lociitorul comandantului de la Fort Wyvem i se stabilise n Moonlight Bay, ca pensionar, dup ce baza fusese nchis. Ca pensionar. Sau angajat n activiti clandestine, n haine civile. Dup ce n-am mai avut mori de cercetat, am observat, n cele din urm, ce se vedea la televizor. Era un program ce ddea un film de desene animate. Regele Leu, de Disney. Am rmas cu toii linitii, ascultnd ce se auzea n cas.
Alt muzic i alte voci veneau din celelalte camere. Dar nici muzica, nici vocile nu erau ale unor oameni. Moartea locuiete aici." Din camera de zi am trecut, traversnd cu precauie holul, n camera de lucru. Sasha i Roosevelt se oprir n prag. n peretele acoperit cu rafturi de bibliotec, ua deschis a unui dulap lsa s se vad o combina audio-video. La televizor rula Regele L e u , cu sonorul redus. Nathan Lane i ceilali cntau Hakuna M a t t a .

n camer am gsit nc doi membri ai clubului de sinucigai cu ptrate de mtase neagr pe cap. Un brbat sttea la birou, iad femeie pe un scaun Morris. Ling fiecare se aflau pahare goale,
i

N-am mai fost n stare s ridic voalurile. Probabil c mtasi neagr era un accesoriu al cultului, cu un neles simbolic, intel gibil doar pentru cei care parcurseser mpreun acel ritual autj distructiv. Cred totui c, mcar n parte, exprima vina de a implicai n activiti ce aduseser omenirea n
aceea. Dai aveau remucri, atunci moartea lor coninea o anumit demnitatj iar a-i deranja nsemna lipsa de respect. nainte s prsim camera de zi, acoperiserm din nou figuri lui Sparkman, Toregard i Ellway. Bobby pru c-mi nelege ezitarea i ridic el pnza de loc. | criza

figura brbatului de la birou, iar eu am aprins

lanterna, ca s-l ide tificm. Nu-l cunoteam. Un brbat frumos, cu o mustcioara bir tuns, cenuie. Bobby puse mtasea la i femeia din scaunul Morris era o strin, dar, dup ce aj ndreptat raza lanternei ctre figura ei, n-am stins-o imediat. Bobby scoase un uierat uor, printre dini, iar eu am exclamai Doamne! j

Dndu-i seama c-i vorba de veti proaste, Sasha i Rooseve venir din hol i, cu toate ca nici unul dintre ei nu scoase o vorb feele lor exprimau ocul i repulsia pe care le simeau. Ochii femeii moarte rmseser deschii. Cel sting era un ocl cprui, normal. Cel drept era verde i nu complet normal. Aproap c nu mai avea alb. Pupila neagr nu mai avea form rotund, < eliptic - precum pupila unui ochi de arpe. Orbita din jurul acelui ochi terifiant fusese deformat. Exista diformiti subtile, dar ngrozitoare, n ntreaga structur osoas du partea dreapt a figurii ei, cndva drgue: sprncene, tmpl, obraz falc. j
Gura atma deschisa ntr-un strigt tcut. Buzele, trase napoi ntr-un rnjet, i dezveleau dinii care, n cea mai mare parte, artau normal. Civa, din partea dreapt, erau ascuii, iar un canin prei c fusese pe cale s se remodeleze n col.

Am mutat raza lanternei n jos pe trupul ei, ctre mini, pe care si Ie inea n poal. M-am ateptat s zresc mutaii, dar erau normale i strngeau un irag de mtnii: mrgele negre, lan de argint, un crucifix mic, scump, din argint. n poziia mini lor ei palide se citea o asemenea disperare, un asemenea patos c am stins lumina, copleit de mil. Mi s-a prut indecent s m uit la o asemenea dovada trist a durerii ei din clipa final. Dup ce gsisem primul cadavru din camera de zi, tiusem, n ciuda voalurilor de mtase neagr, c oamenii aceia nu se sinuciseser doar din cauza vinoviei pe care o simeau pentru c se implicaser n cercetrile din Wyvem. Poate c unii se simeau vinovai, poate c se simeau toi vinovai dar participaser la acel harachiri chimic n primul rnd pentru ca se transformau i pentru c se temeau de ce urmau s devin. Pentru moment, retrovirusul care transferase ADN-ul altor specii n celulele omeneti avusese efecte limitate. Se manifestase mai mult psihologic, cu excepia caninului de animal dc la persoana cea mai afectat. Unii dintre efi fuseser convini c schimbrile fizice erau imposibile. Crezuser c, pe msur ce celulele din organism mor i sunt nlocuite, conform rutinei, cu celule noi, acestea din urm nu vor conine secvenele de ADN animal care contaminaser generaia anterioar - cu excepia cazului cnd au fost infectate celulele mduvei, care controleaz creterea trupului omenesc. Femeia desfigurat din scaunul Morris dovedea c greiser grav. Schimbri fizice hidoase pot nsoi deteriorarea mintal. Fiecare individ infectat primete o cantitate de ADN strin diferit de cel transmis tuturor, adic efectul este unic n fiecare caz. Unii dintre cei infectai nu manifest nici o schimbare perceptibil, mental sau fizic, pentru c primesc fragmente de ADN din att de multe surse, nct nu exist

un efect cumulativ focalizat n afara destabilizrii generale a sistemului, care are ca rezultat cancer cu metastaz rapid sau dezordini autoimunitare mortale. Alii pot nnebuni, pot decdea psihologic ntr-o stare subomeneasc, pot fi cuprini de furii ucigae sau de nevoi de nedescris. Cei care, n plus, sufer i metamorfoze fizice, vor fi radical diferii intre ei:; grdin zoologica de comar. Am avut impresia c gura mi-e plin de praf. Aveam gtt uscat, astupat. Chiar i muchiul cardiac prea a fi slbit, pentru c n urechi btile inimii mi sunau sec, fr via, ciudat. Cntecele i glumele personajelor din Regele Leu nu m uni pleau cu bucuria regatului magic. Speram c Manuel tia despre ce vorbea atunci cnd pomenii despre descoperirea iminent a unui vaccin, a unui tratament. Bobby aez cu blndee ptratul de mtase peste figura femei ascunzndu-i trsturile torturate. ^ n timp ce mna lui Bobby se apropia de ea, m-am ncordat m-am trezit strngnd puternic lanterna stins, gata s-o folosesc c arm. M ateptam, ntr-un fel, s vd ochii femeii deschizndu-s s-o aud mrind, s vd dinii ascuii mucnd i mprocnd sngfl ba chiar s-i nfoare mtniile de gt i s-l trag pe Bobby spl ea, cuprinzndu-l apoi ntr-o mbriare ucigtoare. Nu sunt singurul cu imaginaie prea bogat. Bobby se mic prudent. Minile i tremurau nervos, n timp ce punea
mtasea l locul ei. Dup ce am prsit camera de lucru, Sasha ezit i se ntoar n ua deschis, s mai verifice o data camera. Nu mai inea arm cu ambele mini, dar o avea pregtit, de parc n-ar fi fost surprini dac ar fi descoperit c un pahar de punch Jonestown, versiunea lc a cocktailului Poarta Raiului, nu fusese suficient de otrvitor c s-i vin de hac creaturii de pe scaunul Morris. La parter se mai gseau o spltorie i o ncpere pentru croito rie, dar ambele erau pustii. n hol, Roosevelt opti numele lui Mungojerrie, pentru c n zriserm pisica dup ce intraserm n cas. Un mieunat slab, ca rspuns, urmat de nc doua, care s-au auzit n ciuda coloanei sonore a filmului lui Disney, ne-a fcut s mergem nainte pe hol. 1

Mungojerrie sttea pe stlpul balustradei, la captul scrii. n bezn, ochii lui verzi, luminoi se aintir asupra lui Roosevelt apoi se ndreptar ctre Sasha, cnd aceasta i suger calm, dar grbit, s coboare naibii de acolo. Fr pisic nu aveam nici o ans s cercetm cu succes Wyvernul. Eram ostaticii curiozitii sale - sau a ceea ce-l fcu s ne ntoarc spatele stnd pe stlp, apoi s sprinteze agil pe balustrad, s sar pe trepte i s dispar n bezna de la etaj.
- Ce face? l-am ntrebat pe Roosevelt. A vrea i eu s tiu. E nevoie de doi ca s comunici, mormi el.

22

La fel ca nainte, Sasha ocup poziia din frunte. Am urcat <M toii scrile, eu ncheind plutonul. Treptele acoperite de covfl scriau puin sub picioare, mai mult sub ale lui Roosevelt, dfl sunetul filmului care venea din camera de zi i din cea de lucru sunete similare ce se auzeau de la etaj acoperir zgomotul pfl care-l fceam noi. La captul scrii, m-am ntors i m-am uitat n jos. Nici un mojl stnd n foaier, cu capul ascuns sub mtase neagr. Nici mcar unuM M ateptasem la cinci. n holul de sus se vedeau ase ui. Cinci erau deschise. Din tren camere venea lumin pulsnd. Coloane sonore n competiie artafl c Regele Leu nu fusese alegerea universal pentru distracia celofl condamnai. Nedorind s lase vreo camer neexplorat i s lase astfel vreu agresor n urma noastr, Sasha se duse la prima u care ei! nchis. M-am aezat cu spatele Ia zid lng tocul uii, iar Sash i-a proptit spatele de zidul din cealalt parte a uorului. M-an ntins, am apucat clana i am apsat-o. Cnd am mpins ua, Sashi ntr iute, ghemuit, cu arma n mna dreapt, iar cu stnga cuthl ntreruptorul. O baie. Nu se afla nimeni acolo. <! Se ntoarse n hol, stinse lumina, dar ls ua deschis. Alturi de baie se gsea dulapul pentru lenjeria de pat. Mai rmneau patru camere. Cele cu ui deschise. Din trei se auzeau voci i muzic i se vedea lumin. Nu-mi plac pistoalele i am tras prima oara cu unul abia cu o luna n urm. nc mi-e fric s nu m mpuc singur n picior, dar mai degrab m-a mpuca n picior dect s fiu obligat s ucid un om. Dar acum simeam nevoia s am o arm, o nevoie cu puin mai mic dect disperarea cu care un om flmnd caut mincare, pentru c nu mai suportam s-o vd pe Sasha asumndu-i toate riscurile. n camera urmtoare, Sasha eliber iute ua. Pentru c nu deschisese imediat focul, eu i Bobby am urmat-o nuntru, n timp ce Roosevelt pzea holul, stnd n prag. O veioz lumina slab. Televizorul fusese comutat pe Nature Channel, unde se difuza un documentar, probabil interesant, chiar melancolic, i oferise un divertisment agreabil celor condamnai, iiiunci cnd buser punctul de fructe otrvit. Dar n momentul n care am ajuns noi, pe ecran se vedea o vulpe care mesteca mruntaiele unei prepelie. Camera aceea era dormitorul principal, cu o baie alturi. O ncpere mare, n culori mai luminoase dect la parter, dar n care m sufoca voioia victoriana decis i mbelugat. Pereii, draperiile, cuvertura de pat i baldachinul patului cu patru stlpi erau toate din aceeai estura: un fond

smntniu, ncrcat din greu cu trandafiri i panglici, explozii de roz, verde i galben. Covorul avea un model cu crizanteme galbene, trandafiri roz i panglici albastre, o grmad de panglici albastre, att de multe panglici albastre c nu puteam s nu m gndesc la vene i la intestine. Mobila pictat i aurit era la fel de apstoare ca aceea neagr, de la parter. ncperea coninea att de multe prespapieruri din cristal, porelanuri, statuete mici din bronz, fotografii n rame
din argint i alte bibelouri care, de-ar fi fost considerate muniie i ai fi aruncat cu ele, ar fi fost de ajuns ca s omori o mulime de rzvrtii. Pe pat, pe cuvertura n culori vesele, bine ntins, zceau un brbat i o femeie, cu acopermntul de rigoare din mtase neagr, care acum nu mi se mai prea nici simbolic, nici innd de vreun cult, ci victorian i potrivit, ntins peste chipurile groaznice ale morilor pentru a menaja sensibilitatea celor care-i vor descoperi. Am fost sigur c cei doi, ntini pe spate, alturi, inndu-se de mna, erau Roger i Mrie Stanwyk. Cnd Bobby i Sasha le-au dai la o parte voalurile, s-a dovedit c avusesem dreptate. m

Fr s-mi dau seama, m-am uitat la tavan, ateptindu-m jfl parte s vd Sn coluri coconi groi, lungi de cincisprezece centima tri. Bineneles, nu atrna nici unul. ncepusem s retriesc comaJ rurile avute n stare de trezie. Strduindu-m s rezist unei claustrofobii poteniale, am prs camera naintea celorlali i m-am alturat lui Roosevelt, n hoj unde am fost ncntat - i oarecum surprins - s descopr c In< nu apruser mori umbltori, cu glugi negre, din mtase, care s 1 acopere feele reci, albe. Urmtorul dormitor arta la fel de strident victorian ca restv casei, dar cele dou cadavre pe un pat cu jumtate de baldachir din mahon curbat, cu pologul din sifon alb i broderii - se afla] ntr-o poziie mai modern dect Roger i Mrie, stnd pe o part* fa n fa, mbrindu-se n ultimele lor momente pe pmif Le-am privit profil ele de alabastru, dar nu i-am recunoscut, iar eu i Bobby am pus la Ioc mtasea. i n camera aceea se afla un televizor. Familia Stanwyk, c toat dragostea lor pentru vremuri ndeprtate i mai manierai erau americani tipici, nebuni dup televiziune, fiind din aceast cauza mai proti dect ar fi trebuit, pentru c s-a dovedit c pentr fiecare televizor din cas membrii familiei pierd cinci puncte di IQ. Cuplul mbriat de pe pat alesese s-i dea duhul la cea deo mie reluare a unui episod vechi din Star Trek. n momentul acel; cpitanul Kirk i exprima solemn convingerea c tolerana i compasiunea erau la fel de importante pentru evoluia i supravie uirea unei specii inteligente ca vederea i degetul opozabil, aa c am rezistat nevoii de a muta pe Nature Channel, acolo unde vulpe mnca mruntaiele prepeliei. Nu voiam s-i judec pe srmanii aceia, pentru c nu cunos cusem teama i suferina fizic care-i adusese la acel sfrit. Dai dac m-a transforma i a crede c sinuciderea reprezenta singuri soluie, n-a dori smi dau duhul privind produsele imperiulu Disney, nici documentare despre frumuseea setei de snge i naturii, nici aventurile navei cosmice Enterprise,

a asculta muzici etern a lui Beethoven, Johann Sebastian Bach, poate Brahms, Mozart. Sau rockul lui Chris Isaak, care s-ar fi potrivit, i nc foarte bine. Dup cum v dai seama din discursul meu baroc, n momentul in care m-am ntors n holul de la etaj, numrtoarea morilor ajunsese la nou, claustrofobia mea era tot mai puternic, imaginaia mea o luase razna, nevoia de un pistol devenise aproape sexual, iar testiculele mi se retrseser n vintre. tiam c n-o s ieim toi vii din casa aia. Christofer Snow tie multe lucruri. tiam.

tiam. n camera urmtoare era ntuneric. O privire a fost suficient pentru a ne lmuri c fusese folosit pentru a depozita mobil victorian i obiecte de art. n dou-trei secunde de lumin am vzut picturi, scaune, urne, un birou stil Chippendale de parc ultima intenie a familiei Stanwyk fusese s umple fiecare camer a casei att de mult, nct s nu mai ncap nici un om, pn cnd densitatea i greutatea mobilierului ar fi deformat structura spaiotemporal, fcnd casa sa neasc din secolul nostru i s ajung intr-o epoc mai linitit, cea a lui Sir Arthur Conan Doyle i a lordului Chesterfield. Mungojerrie, dup toate aparenele neafectat de acest exces de moarte i decor, sttea n hol, n lumina inconstant ce pulsa prin ua deschis a ultimei camere, privind atent dincolo de prag. Apoi deveni prea atent. Avea spatele arcuit, prul zburlit, de parc ar fi fost animalul unei vrjitoare care-l
vzuse pe diavol aprnd dintr-un ceaun care clocotea. Dei nu aveam arm, n-am lsat-o pe Sasha s intre prima pe u, pentru c-mi imaginam c persoana care ptrundea prima n ncpere va exploda sau va fi cioprit ca o elin la un curs de gastronomie. Dac acceptam ideea c acele patru cadavre nu suferiser transformri n zonele acoperite de haine nsemna c nu ntlniserm nici un refugiat din Insula doctorului Moreau, n afar de femeia ghemuit pe scaunul Morris de la parter. mi venea s-l inha pe Mungojerrie i s-l mping naintea mea n camer, s atrag focul asupra lui, dar mi-am amintit c, in cazul in care vrgfl nul dintre noi supravieuia, avea nevoie de vntorul de oareci s-l conduc prin Wyvem si, chiar dac ar fi czut n picioajfl nevtmat, conform obiceiului felinelor, exista posibilitatea ca mfl s refuze s mai coopereze, dup un asemenea gest din partea

nufl Am pit peste pisic $i peste

prag fr nici un fel de pregtir spontan, aruncndu-m cu capul nainte ntr-un haos de mobil victorian. Sasha se afla imediat n urma mea, optindu-mi numea cu o dezaprobare severa, de parc i-a fi rpit cu adevrat cea rtifl bun ocazie de a fi ucis n aceast ar sentimental a minunilor Cfl filigrane. ntr-o cacofonie vizual de stamb, ntr-un uragan de rarita un televizor prezenta creaturile de desen animat ale veldu dnuind, strnse la un loc, n Regele Leu.
Experii n marketing lui Disney ar fi putut s transforme filmul ntr-o min de aiuv scoat o ediie special pentru distracia de dinainte de moarta pentru iubii refuzai i adolesceni rvii, pentru agenii di burs, s in videocaseta pe raft, n eventualitatea c are loc (J noua zi de Lunea Neagra, la pachet pe videocaseta sau pe DVM mpreun cu un ptrat din mtase neagr, un bloc i un stil pentru scrisoarea de dinaintea sinuciderii, i cu textul cntecekH pentru a permite autocondamnatului s cnte n timpul secvenelofl muzicale, pn-i vine de hac otrava.

Dou cadavre, numerele zece i unsprezece, zceau pe cuveti tura mat lsat, dar erau mai puin interesante dect silueta n rob flj Morii, care sttea lng pat. Secertorul, fr coasa lui obinuit, si aplecase peste decedai, le aranjase cu grij ptratele de mtasf neagr peste fee, nlturnd orice scam, netezind cutele pnzefy surprinztor de aferat pentru un tiran al iadului sinistru, cum 1*1 numit Alexander Pope, dei cei care ajung la culmea profesiei lor tiu c atenia pentru detalii este eseniala. m

Era mai scund dect mi imaginasem c ar trebui s fie Moartea* doar de vreun metru i aptezeci de centimetri. i mult mai grai dect n imaginea popular, dei problema greutii aparente putea fi iluzorie, putea fi vina unui croitor de mina a doua, care-i fcuse o rob larg, ce nu-i flata silueta. fl Cnd i-a dat seama c apruser intrui, s-a ntors ncet, s ne nfrunte i s-a dovedit atunci c nu-i deloc Moartea, stpna viermilor. Era doar printele Tom Eliot, parohul bisericii catolice St. Bcrnadette, ceea ce explica de ce nu purta glug; roba era, de fapt, o sutan. Pentru c mintea mi-e plin de poezie, mi-am amintit cum a descris Robert Browning Moartea: palidul preot al oamenilor amuii", definiie care se potrivea n cazul de fa. Chiar i aici, n lumina african animat, faa printelui Tom prea a fi palid i rotund, ca hostia pus pe limb, n timpul mprtaniei. - N-am putut s-i conving s-i lase soarta de muritori n minile Domnului, zise printele Tom, cu voce tremurtoare, cu ochii plini de lacrimi; nu coment n nici un fel apariia noastr subit, de parc ar fi tiut c 11 va surprinde cineva in timpul activitii aceleia interzise. Fuga de via reprezint un pcat teribil, o jignire adus lui Dumnezeu. Dect s mai sufere n lumea asta, au ales damnarea. Mi-e teama c asta au fcut Mi-au respins sfaturile, orict m-am strduit. Am ncercat s-i mngi. Asta a fost tot ce-am putut s le ofer. Mngiere. nelegei? - Da, nelegem, a rspuns Sasha, cu mil, dar i cu precauie, n vremurile obinuite, nainte s ne apropiem Sfritul Zilelor, printele Tom fusese un om nflcrat, credincios fr s fie bigot, sincer n grija lui pentru ceilali. Cu faa lui expresiv, mobil, zmbitoare i cu ochi veseli, era un comediant nnscut. ns n vremuri tragice devenea o puternic surs de energie pentru ceilali. Nu fac parte din biserica sa, dar tiu c enoriaii l ador. n ultimul timp, lucrurile nu merseser prea bine pentru printele Tom. Sora lui, Laura, fusese colega i prietena mamei mele. Tom i este foarte devotat. Laura n-a mai fost vzut de mai mult de un an. Putem deci s credem c a naintat mult pe drumul transformrii, c s-a modificat foarte mult i c-i inut n Groap, la Wyvem, unde-i obiectul unor intense studii. - Patru dintre ei erau catolici, zise preotul. Membrii ai turmei mele. Sufletele lor se aflau n minile mele. n minile mele. Ceilali sunt lutherani, metoditi, unul e evreu... Doi fuseser atei pn...

recent. Toate aceste suflete trebuiau salvate de mine. Eu le|fl pierdut. Vorbea repede, agitat, ca i cum ar fi stat pe o bomb cu ceaifl ticia dc zor, apropiindu-se de detonare, i dorea s apuce s confeseze nainte de a fi fcut buci. - Doi dintre ei, un cuplu tnr, prost ndrumat, absorbis0H fragmente incoerente din credinele spirituale ale mai mult triburi de indieni americani, ntorend totul pe dos, nct indie n-ar fi priceput nimic din ceea ce rezultase. Cei doi credeau ntf grmad de lucruri, ntr-un talme-balme, venerau bizoni, spirj ale rului, ale pmntului, porumbul... Oare aparin unei epoci 9
care oamenii venereaz bizoni i porumb? M simt rtcit. MU nelegei? - Da, rspunse Bobby, care ne urmase n camer. Nu va fac griji, printe Eliot, v nelegem. Preotul purta o mnu larg, din pnz, pentru grdinrit, mna sting. n timp ce continua s vorbeasc, trgea fr nceta de mnu cu mna dreapt, strngnd-o la ncheietura i ntinzi du-i degetele, de parc nu s-ar fi potrivit bine. - Nu i-am miruit, nu le-am fcut ritualurile finale, zise el cu

m voce care cpta un ton

tot mai isteric, pentru c se sinucisesertm dei poate c ar fi trebuit, mila e deasupra doctrinei, pentru c toi ce am fcut pentru ei... singurul lucru pe care l-am fcut pentru aceti oameni chinuii a fost s-i sprinjin, s le ofer sprijinul prim cuvinte, prin vorbe goale, deci nu tiu dac sufletele lor au fosa pierdute din cauza mea sau n ciuda a ceea ce am fcut. Cu o lun n urma, n noaptea n care murise tatl meu, avusesem o ntinire ciudat i stnjenitoare cu printele Tom Eliot, despre care am scris n primul volum al acestui jurnal. n noaptea aceea crud i stpnise emoiile mai puin dect acum, n mausoleul familiei Stanwyk, de aceea am bnuit c se transforma, dai* spre sfritul ntlnirii pruse a fi frmntat nu din cauza vreunul motiv bizar, ci din cauza grijii pentru sora sa disprut i din cauza propriei disperri spirituale. i acum, la fel ca atunci, am cutat lucirea nenatural, galben, n ochii si, dar n-am zrit nimic. Culorile desenului animat de la televizor i se reflectau pe fa i aveam impresia ca m uit la el printr-un vitraliu ce-i schimba continuu cromatica i care reprezenta mai degrab siluete deformate de animale, dect
sfini. Lumina ciudata i nepotrivita ii btea n ochi, dar n-ar fi putut s ascund nici cea mai slaba i mai trectoare lucire animalic. Tot trgnd de mnu, cu vocea ncordat de stres ca nite linii de nalt tensiune n vreme de furtun, cu faa lucind de sudoare, printele Tom spuse: - Au gsit o cale s scape, chiar daca a fost o cale greit, un pcat de moarte. Dar eu n-am putut s merg pe calea aceea, sunt prea speriat, pentru c trebuie s m gndesc la suflet, fiindc exist un suflet nemuritor i eu cred n suflet mai mult dect n eliberarea de suferin, deci pentru mine nu exist cale de scpare. Am gnduri blestemate. Gnduri terible. Vise. Vise pline de snge. n vise, m hrnesc cu inimi care bat, muc gturi de femei i violez... violez copii, iar cnd m trezesc sunt scrbit, dar i aat, iar eu n-am cale de scpare...

Brusc,

i scoase mnua din mna sting. Iar ce iei din ea nu era o mn omeneasc, ci o mn pe cale s se

transforme n altceva, dar care manifesta nc dovada umanitii in culoarea i textura pielii i n plasarea degetelor, numai c degetele artau ca nite gheare de mrimea unor degete, dar nc nu ajunseser gheare, pentru c fiecare prea despicat sau ncepuse s se despice - n apendice care semnau cu cletii unui pui de homar.

- Pot doar s cred n Isus, zise preotul. Pe faa lui iroiau lacrimi la fel de amare ca oetul din buretele ce fusese oferit izbvitorului su n suferin. - Cred. Cred n mila lui Hristos. Da, cred. Cred n mila lui Hristos. n ochii lui ardea o lumin galben. Ardea.

Printele Tom veni mai nti spre mine, poate pentru c m aflam ntre el i u, poate pentru c mama mea era Wisteria Janc Snow. La urma urmei, dei fcuse miracole, precum Orson i Mungojerrie, munca ei de-o via fcuse posibil i chestia anormala cJc la captul braului sting al preotului. Laluf^B omeneasc mai credea In sufletul nemuritor i n mila lui Isusa era limpede c partea ntunecat din el credea doar n rzbuifl sngeroas. Indiferent ce altceva mai era, printele Tom rmnea n prin rnd preot, iar prinii nu m educaser s bat preoi sau oaiqjfl bolnavi de disperare. Respectul, mila i douzeci i opt de aajM educaie printeasc au fost mai puternice decit instinctul supravieuire - ceea ce m fcea s-l dezamgesc pe Darwin - ljfl loc s rspund agresiv la atacul printelui Tom, mi-am acoperit tm
cu minile i am ncercat s fug de cl. Nu avea experiena de lupttor. Se arunc orbete asupra nfl ca un copil de coal ntr-o ncierare pe terenul de joafl folosindu-i tot trupul ca o arm, mpingndu-se n mine cu flfl mult for dect te-ai fi ateptat de la un preot obinuit, ba chjfl mai mult dect te-ai fi ateptat de la un iezuit. mpingndu-m napoi, m-am lovit tare de un dulap nalt. jH miner de u m nghionti n spate, chiar sub omoplatul stng.

M
Printele Tom m izbi cu pumnul drept, dar pe mine m ngtfl jora mai

mult apendicele uluitor de la mna sting. Nu tiam ct A ascuii puteau fi cletii ia. Mai mult de att, nu voiam s fiu atiuk
de chestia aia, care prea necurat. Nu murdar, n sens igienic. QU n

sensul n care este necurat copita despicat sau coada roz, f

&M

pr i spiralat a diavolului. M

n timp ce m lovea, printele Tom repeta grbit declaraia sj de credin religioas: - Cred n mila lui Hristos, mila lui Hristos, mila, cred n mil, lui Hristos! J Scuipatul su mi stropea faa, iar rsuflarea lui, deranjant de plcut, mirosea a menta.
J nentrerupta nu avea ca scop s m conving pe mine sau pe altcineva nici mcar pe

Psalmodierea

Dumnezeu de credina nestrmutata a preotului. Mai degrab ncerca s se conving singur de credina sa, s-i aminteasc siei c avea ndejde, c dorea s foloseasc acea ndejde ca s devin din nou stpn pe sine. n ciuda lucirii sulfuroase, rele, din ochi, n ciuda nevoii de a

Ielele

care-i ddea o putere ciudat in trupul nedisciplinat, il iii cam ntrezri pe omul lui

Dumnezeu, cinstit i vulnerabil, care I strduia s opreasc furia slbatica din el i s gseasc o cale Mpoi, ctre graia divin. ipnd, injurind, Bobby i Roosevelt se agar de preot, ncerInd s-l trag de pe mine. inndu-se strins de mine, printele Tom i lovea cu picioarele, le ddea coate n burt i n coaste.

L Nu fusese un lupttor priceput cnd se aruncase asupra mea, dar

pftica s nvee repede. Sau poate pierdea in tentativa sa de a kubjuga noul

su eu transformat, slbaticul din el, cel care tia totul jdespre lupt i ucidere. Am simit ca m apuc ceva de pulover i am fost sigur c-i gheara aceea scrboas. Vrfurile cletilor se nfipiser n estura clin bumbac. Cuprins de grea, am apucat ncheietura preotului, pentru a-l opri. Carnea de sub degetele mele era ciudat de fierbinte, unsuroas vi scrboas la atingere ca un cadavru n stare avansat de putrefacie, n unele locuri, simeam carnea aceea dezgusttor de moale, dar n altele pielea se ntrise, ca un fel de carapace neted. Pn atunci, lupta noastr bizar fusese disperat, dar, ntr-un fel, m amuzase, fusese ceva de care nu rdeai pe moment, dar despre care puteai s rzi mai trziu, la o bere, pe plaja: ncierarea cu un cleric dolofan, ntr-un dormitor plin de esturi, o combinaie de desene animate dintre Chuck Jones i H.P. Lovecraft. Dar, brusc, interveni ceva ce m fcu s nu mai fiu sigur de mine i treaba nu mi se pru deloc amuzant, n nici un fel. ncheietura minii lui nu mai arta deloc ca ncheietura pe care o nvei dintr-un atlas anatomic, la un curs de biologie general, ci semna mai mult cu ceva ce vezi ntr-o criz de delirium tremens n stare avansat, dup ce te-ai trotilat cu zece sticle de bourbon. Mna lui se ntorcea spre spate din ncheietur, aa cum nu poate s se ntoarc nici o mn omeneasc, de parc ar fi fost pe o articulaie sferic, iar cletii m ciupeau de degete, obligndu-m s-i dau drumul, nainte s apuce s m taie. Dei simeam c m luptasem cu preotul destul de mult timp ca s pot s-mi tatuez numele lui pe biceps, printele Tom fusese cuprins de frenezia agresiva doar de o jumtate de minut, Roosevelt l lua de pe mine. Blndul nostru comunicatei animalele a comunicat cu animalul din preot ridicndu-l d(l podea i aruncndu-I, de parc n-ar fi fost mai greu dect 'ifl vrta Moarte, care, la urma urmei, nu-i dect o colecie de oH
ntr-o rob. Printele Tom se lovi de piciorul patului, fcnd perechea sinucigai s opie, cuprini parc de un extaz postmortemfl. timp ce arcurile patului cntau sub ei. Preotul czu cu faa n jdfl podea, dar sri imediat n picioare, cu o agilitate neomeneasc.

Fr s mai pomeneasc nimic despre credina sa, ci grohifl ca un vier, scuipnd i scond sunete ciudate de furie, apuc m scaun din lemn de nuc, cu tapierie cu narcise, pru pentru o clifl c vrea s sparg totul in jur, apoi l izbi pe Roosevelt. Roosevelt se rsuci, tocmai la timp ca s fie lovit de scaun 9
n faa. Din televizor se auzea vocea dulce i emoionant a lui Eltfl John, cu acompaniament orchestral i coral, cntnd Can You Fpm the Lo ve Tonight? M spatele-i lat i nu

n timp ce scaunul se rupea pe spatele lui Roosevelt, printdB Tom arunca un taburet spre Sasha.

Aceasta nu se feri suficient de iute. Scaunul o atinse n umr i o fcu s cad peste o sofa. Dup ce o lovi pe Sasha, preotul ndrcit arunca tot soiul dd lucruri de pe noptiera n mine, n Roosevelt, n Bobby i scoasd sunete bestiale, miriieli i cuvinte deformate, dar familiare, cu o bucurie rutcios, cu care-i puncta atacul: o perie din argint pentru pr, o oglinda oval cu ram i miner din sidef - n numele Tatlui" o perie grea din argint, pentru haine - i al Fiului44 - cteva cutii decorative din email - i al Suntului Duh 44 -*j un vas din porelan care-l lovi .pe Roosevelt att de puternic m fa, nct acesta se prbui de parc ar fi fost izbit cu un ciocan, un pieptene din argint. O sticl de parfum trecu pe ling capul meu i se sparse de o mobil ndeprtat, umplnd dormitorul cu miros de ulei de trandafir. n timpul acestui bombardament, aplecindu-ne i ghemuinilu-ric, aparndu-ne feele cu braele ridicate, eu i Bobby am ncercat s ne apropiem de Tom Eliot. Nu tiu de ce. Poate credeam i :\ mpreun am putea s-l doborim i s-l inem locului pna cnd criza se va potoli, pn i va veni n mini. Dac mai avea minte. Varianta care prea puin probabil. Cnd preotul arunc i ultima muniie din arsenalul de pe noptier, Bobby se npusti asupra lui, iar eu m-am repezit dup el, o clip mai trziu. n loc s se retrag, printele Tom se lans nainte i cnd se Inilnir, preotul l ridic pe Bobby de pe podea. Nu mai era printele Tom, era incredibil de puternic, cu fora i ferocitatea unui taur turbat. Merse prin dormitor, se mpiedic de un scaun, apoi l arunca pe Bobby ntr-un col, att de tare nct umerii lui Bobby trosnir. Bobby ip de durere, iar preotul se apleca peste el, lovindu-l cu pumnii, zgriindu-l, nfigndu-se n el. Atunci m-am vrit i eu n ncierare, arunendu-m n spatele printelui Tom, strecurndu-mi braul drept n jurul gtului su, apucnd ncheietura acestuia cu mna sting. Sugrumndu-I. Trgndu-i capul napoi. Strivindu-i traheea, ncerend s-l trag de pe Bobby. Se retrase de lng Bobby dar n loc s cada n genunchi i s capituleze, pru c nu are nevoie de aerul pe care l mpiedicam s-l respire sau de sngele pe care l opream s i ajung la creier. Se ndoi, ncerend s m arunce peste capul lui, se apleca din nou, i mai furios. Mi-am dat seama c Sasha striga, dar n-am ascultat ce spunea pn cnd preotul se opinti a patra oar i aproape c m arunc dc pe el. Mna cu care-l sugrumam mi alunec, iar el mirii, simind triumful. Atunci am auzit-o pe Sasha spunnd: - D-te la o parte, Chris! Chris, d-te la o parte! Pentru a face ceea ce-mi cerea era nevoie de ncredere, dar ntotdeauna e vorba de ncredere, fie c-i vorba de o lupt pe via i pe

moarte sau de un srut, aa c am slbit strnsoarea, iar preotul m arunc la o parte, nainte s apuc s m retrag. Printele Tom se ridic i pru mai nalt ca nainte. Cred fusese o impresie. Furia lui demonic atinsese o asemenea inten tate, o asemenea putere nct m ateptam s neasc din el arc electrice ctre orice obiect metalic din jur. Furia l fcea s par ixfl mare ca nainte. Ochii lui galbeni, luminoi preau mai strlucit dect orice ali ochi, de parc n craniul lui nu s-ar fi aflat dol fiin nou, care se transforma, ci focul nuclear elementar al unfl ntreg univers nou, pe cale de a se nate. ' M-am dat napoi, gfind, cutnd prostete pistolul pe care nifl luase Manuel. Sasha inea o pern, pe care, evident, o luase de sub capul uni dintre sinucigai. Prea ceva la fel de nebunesc ca tot ce se hit plase, de parc inteniona s-l sufoce sau s-l
bata cu sacul cu fu de gsc pn capitula. Dar cnd i ordon s se dea napoi i s aeze, mi-am dat seama c perna ascundea Chiefs Special-ul ei dl calibrul 38, c o folosea pentru a amortiza zgomotul mpucturii dac va fi obligat s foloseasc revolverul, pentru c dormitorul ffl afla n partea din fa a casei, iar sunetul putea fi auzit din strad, j V dai seama c preotul n-o ascult pe Sasha. Poate c momentul acela nu putea s dea ascultare dect pornirilor sa uraganului intern al transformrii sale. Deschise gura larg, iar buzele i se desprinser de pe din Scoase un urlet nepmntesc, apoi altul, mai ngrozitor dec primul, urmat de ltraturi, strigte i mormituri, care exprimau alternativ, durere i plcere, disperare i bucurie, furie oarb | remucri puternice, de parc n trupul lui chinuit s-ar fi aflat a mulime de fiine.

n loc s-i ordone printelui Tom s se supun, Sasha se ruga de el. Probabil pentru c nu voia s foloseasc arma. Probabil pentru c i era teama c ipetele lui nebuneti vor fi auzite n strada i vor atrage atenia. Se ruga de el cu voce tremurat, cu lacrimi n ochi, dar eram sigur c putea s fac ceea ce trebuia fcut. Preotul care rcnea ridica braele, ca i cum ar fi chemat asupra noastr mnia cerului. ncepu s tremure violent, ca un epileptic. Bobby sttea n colul n care-l lsase printele Tom, cu ambele rniini apsate pe partea sting, ca i cum ar fi oprit sngele s curg dintr-o ran. Roosevelt bloca ua dinspre hol, inndu-i o mn pe fa, acolo unde fusese lovit de vasul din porelan. Dup expresia lor mi-am dat seama c nu eram singurul care credeam c preotul se ndrepta ctre o explozie de violen mult mai groaznic dect tot ce vzuserm pn atunci. Nu m ateptam ca printele Tom s se metamorfozeze n faa noastr, transformndu-se ntr-o clip din cleric n monstru, ca un extraterestru dintr-un film de science-fiction, devenind pe jumtate vasilisc i pe jumtate pianjen, croindu-i drum prin noi patru, apoi nghiindu-l pe Mungojerrie, de parc neajutoratul motan ar fi fost un lichior digestiv. Sigur, carnea i oasele nu se pot transforma la fel de iute ca

boabele de porumb ntr-un cuptor cu microunde. Pe de alt parte, o schimbare fantastic, precum cea din preot n animal de prad, nu m-ar fi surprins. Preotul m surprinse, ne suiprinse pe toi, cnd i ndrept furia mpotriva sa. Ar fi trebuit s-mi amintesc de psri, de oarecii veve, de cuvintele lui Manuel despre implozia psihic. Clericul scoase un vaiet ce pru c oscileaz ntre furie i mhnire i, cu toate c nu fusese la fel de puternic ca precedentele strigte, era mult mai terifiant, pentru c nu exista strop de speran in el. Dup acea lamentaie ce-i nghea mduva n oase, se izbi de mai multe ori n fa cu pumnul drept i cu simulacrul de pumn pe care-l putea face cu mina deformat, dndu-i lovituri at t de puternice, nct nasul i se sparse, iar
buzele i se tiar n dini. Sasha se ruga nc de el, dei i dduse seama c printele Tom Eliot nu mai putea fi ajutat de nimeni din aceast lume. Acesta ncepu s-i sfie obrajii - de parc ar ii vrut s-l smulg pe diavol din el nfigndu-i unghiile adnc, iar cu cletii se prinse de ochiul drept, ca i cum ar fi vrut s-l extrag din sine. Deodat, prin aer zburar fulgi, nvrtindu-se n jurul preotului. Am rmas uluit pentru moment, pn mi-am dat seama c Sasha trsese cu arma ei. Probabil c perna nu amortizase total mpuctura, dar nu auzisem nimic, n afara de vatf printelui Tom. 9

Preotul se cutremur sub impactul glonului, dar nu se


lamentaia aceea zguduitoare i continu s se sffl

pr&W Nici nu ncet

Am auzit a doua mpuctur, apoi pe a treia.


iepuri, apoi rmase nemicat, mort. , .9

9
vneaz

Tom Eliot se prvli pe podea, tresri, ca un cine care vi||fl c

Sasha i scpase de chin, dar l salvase i de autodistrug*! care, dup credina lui, i-ar fi condamnat sufletul nemuritOM damnare venic.
surprins jH aud pe El ton John nc cntnd Can You Feel theLove TonigfitfM 9

Att de multe se ntmplaser din clipa n care preotul arundH scaunul in Roosevelt i taburetul n Sasha, nct am fost nainte s dea drumul pernei, Sasha se ntoarse ctre televizo9 mai trase un foc, fcnd praf ecranul. Dei mulumii c pusese capt muzicii i imaginilor nepotrivjl Regele Leu, ne-a alarmat bezna total care cuprinse ncperH dup explozia de sentei din televizorul distrus. Presupuseserm ol preotul n transformare murise, pentru c oricare dintre noi ar9
ajuns mine are pentru viermi, dup ce ar fi ncasat trei gloane V piept, dar, dup cum remarcase Bobby n noaptea trecuta, nu mafl existau reguli in ajunul Apocalipsei. Cnd am cutat lanterna, n-am gsit-o sub centur. Probabil czuse n timpul ncierrii. n imaginaia mea, preotul mort nviase i se transformase irf; ceva ce nu putea fi ucis de o divizie ntreag de infanterie 1 marin.

Bobby aprinse una dintre veioze. Mortul fusese doar om i rmsese mort, un morman ce nil merita s fie examinat ndeaproape. Sasha puse arma n toc, se ntoarse cu spatele Ia cadavru i rmase cu umerii lsai, cu capul plecat, cu o mn ascunzndu-i faa, ncerend s-i revin.

Veioza avea un comutator cu trei poziii, iar Bobby alese nivelul cel mai sczut al luminii. Abajurul din mtase roz lsa ncperea n umbr, dar cu suficient lumin ca s nu suferim un atac de congestie cerebral. Am descoperii lanterna pe podea, am ridicat-o i mi-am pus-o llh centur. ncerend s-mi potolesc respiraia, m-am dus la fereastra cea iuti apropiat. Draperiile fuseser fcute dintr-un material greu, ros ca pielea unui elefant, cu un contur negru. Amortizaser jiu notul mpucturii la fel de eficient ca perna de plu prin care I nsesc Sasha. Am tras draperia i am privit strada luminat de becuri. Nimeni fiu arta sau alerga ctre locuina familiei Stanwyk. Nici o main nu oprise n fata casei. De fapt, strada era pustie. Din cte mi amintesc, nici unul dintre noi n-a spus nimic pn n-am cobort pe scri i am ajuns iari n buctrie, unde pisica Nolemn ne atepta, la lumina lmpii cu petrol. Poate c n-am spus nimic demn de inut minte; dar, daca m gndesc mai bine, cred c iun mers prin cas n tcere. Bobby i scoase cmaa hawaiian i puloverul negru din bumbac, care erau mnjite de snge. n partea sting avea patru tieturi, rni fcute de mna teratoid a clericului. Acesta-i un cuvnt util, din lumea mamei, a geneticii. nseamn ceva monstruos, un organism sau o parte dintr-un organism, deformat din cauza materialului genetic afectat. Pe cnd eram copil, fusesem interesat de cercetrile i teoriile mamei, pentru c ea dup cum i plcea s spun - l cuta pe Dumnezeu n mecanismele ceasurilor, i sta mi se pare cel mai important lucru pe care-l
poate face cineva. Dar Dumnezeu prefer s vad ce putem s facem singuri din noi inine i nu ne uureaz sarcina de a-L gsi n latura aceasta a morii. n timpul drumului, cnd credem c am descoperit ua n spatele creia ne ateapt El, descoperim c acolo se afl ceva care nu-i defel divin, ci teratoid. n baia de lng buctrie, Sasha gsi o trus de prim ajutor i o cutie cu aspirine. Bobby se duse la chiuvet i-i cur rnile, folosind o crp curat i spun lichid i uiernd printre dinii ncletai. - Te doare? l-am ntrebat eu. -Nu. - Ce naiba! - Tu ce ai? M

- Vnti. M Cele patru tieturi de pe coaste nu erau adinei, dar sngerautw Roosevelt se aezase pe un scaun, la mas. Luase nite cubfl
de ghea din congelator i Ie nfur ntr-un tergar pentru vjfl i puse compresa pe ochiul sting, care se umflase. Din feric vasul de porelan nu se sprsese cnd l lovise, pentru c s-ar fi ajfl cu cioburi n ochi. - E ru? l-am ntrebat eu. - Am avut chestii mai rele. - La fotbal? - Fcute de Alex Karras. 1 - Mare juctor! J - Imens. J - Te-a pus jos? - De multe ori. ^

- Ca un camion, am sugerat eu. 4

- Unul greu. Iar acum m-a dat gata un simplu vas. Sasha impregna o crpa cu ap oxigenata i o apsa, de mi multe ori, pe rnile lui Bobby. De fiecare dat cnd o ridica, ti< turile adinei se umpleau imediat cu spuma sngerie. Nu m-ar fi durut n mai multe locuri dect dac a fi petreci vreo ase ore ntr-un storctor industrial de rufe. Am nghiit dou aspirine, cu o gur de suc de portocale, gs n frigiderul familiei Stanwyk. Cutia mi tremura att de tare mn, nct am risipit mai mult suc pe brbie i pe haine dect ani reuit s beau ceea ce nsemna c prinii mei greiser cnd renunaser s-mi mai pun baveic dup ce-am mplinit cinci ani. Dup ce aplic de mai multe ori ap oxigenat, Sasha trecu la spirt medicinal i repet tratamentul. Bobby nu se mai ostenea s uiere, scrnea din dini, mai s-i fac praf. n cele din urm, cnd prietenul meu i distrusese suficient suprafa dentar ca s fie limitat la o dieta uoar pentru tot restul vieii, Sasha i unse cu o alifie cu antibiotice rnile care nc mai sngerau. ngrijirile fuseser acordate fr nici un comentariu. tiam cu toii de ce fusese nevoie de att de multe substane antibac teri o logice pe rni, iar o discuie despre motive nc-ar fi ngrozit i mai mult. n sptmnile i lunile care vor urma, Bobby i va petrece mai mult timp ca de obicei In faa oglinzii, verificndu-se, nu pentru c ar fi fost vanitos. i-i va controla mereu minile, cutnd s vad de n-a aprut ceva... teratoid. Ochiul lui Roosevelt se redusese la o simpl despicat ur. Dar cl continua s aib ncredere n gheat. Cnd Sasha termin de pansat rnile lui Bobby, am descoperit ling ua care lega buctria de garaj o tblie pentru mesaje i un panou cu agtori. De crlige atmau seturi de chei de main. La urma urmei, Sasha nu mai trebuia s fure un automobil... n garaj se gseau un Jaguar rou i un Ford Expedition alb. La lumina lanternei, am ntins bancheta din spate a Expeditionului, pentru ca Roosevelt i Bobby s stea culcai, sub nivelul ferestrei. Am fi atras mai mult atenia ca grup, dect dac am fi lsat impresia c Sasha era singur. Ea urma s conduc, pentru c doar ea tia unde trebuia s mergem. Cnd Bobby intr n garaj, nsoit de Sasha i de Roosevelt, purta iari puloverul i cmaa hawaiian, dar se mica puin cam bos. - O s v simii bine aici? am ntrebat eu, artlndu-le bancheta.

O s trag un pui de somn. Cnd m-am ghemuit pe scaunul din fa, astfel nct s nu fiu vzut de afara, n poziia clasic a urmritului de poliie, am devenit contient de fiecare contuzie pe care o aveam, de la gt la clcie. Dar triam. Mai nainte fusesem convins c n-o s prsim toi casa familiei Stanwyk cu inima btnd i cu creierul in funciune, dar m nelasem. Cnd e vorba de presimirea dezastrelor, poate c pisicile tiu nite lucruri, dar nu poi avea ncredere n prezicerile lui Christopher Snow - chestie caTe
m bucura. Cnd Sasha porni motorul, Mungojerrie sri pe consola dinfl scaunele din fa. Sttea eapn, cu urechile ciulite, privind drepi nainte, ca un ornament pentru capot prost plasat. Sasha folosi telecomanda, pentru a nchide ua garajului. Afl ntrebat-o: jfl - Te simi bine? j|

-Nu. -Bine. tiam c nu fusese afectat psihic i c rspunsul ei se refere m doar la starea
ei emoional. Omorndu-I pe Tom Eliot, fcui singurul lucru care se putea face, probabil salvnd vieile noastre Q scuttndu-l pe preot de frenezia hidoas a autodistrugerii. Dar tnfl gerea acelor trei focuri o scrbise i acum purta greutatea responfl s abilii aii morale. Nu vin. Era destul de deteapt ca s-i dew seama c nu exista vin pentru ceea ce fcuse. Dar mai tia c

M actele

morale au dimensiuni care las cicatrice n minte i rneafl sufletul. Dac mi-ar fi rspuns cu un zmbet i m-ar fi asigurat cfl bine, n-ar fi fost Sasha Goodall pe care o iubesc i a fi avut mo ti vel s bnuiesc c se transforma. m

Am mers prin Moonlight Bay n tcere, fiecare dintre noi gn-| dindu-se la ale lui. J La civa kilometri de casa familiei Stanwyk, motanul i pierdui interesul pentru ceea ce se vedea prin parbriz. M surprinse, urcau du-se pe pieptul meu i privindu-m in ochi. Privirea lui verde erfl intens i fixa, iar eu am suportat-o un timp ciudat de lung, ntre bndu-m la ce se gndete. Glndirea lui trebuia s fie radical diferit de a noastr, chiai dac avea nivelul nostru de inteligen. Tria lumea aceasta dintr-c perspectiv care se deosebea de a noastr, dup cum perspectivi noastr ar fi deosebit de cea a unei fiine crescute pe o alt planet. Fcea fa fiecrei zile fr a purta greutatea istoriei omeneti, a filosoftei, a triumfului, a tragediei, a inteniilor nobile, a prostiilor, a invidiei, a lcomiei i a sorii- Probabil c te simi liber fr aceast povar. Ei este, n acelai timp, slbatic i civilizat. E mai apropiat de natur dect noi i-i face mai puine iluzii despre ea, tie c viaa-i grea, c natura e minunat, dar nepstoare. Cu toate c Roosevelt spune c i alte pisici de felul lui Mungojerrie au evadat din Wyvern, numrul lor nu poate fi mare. Mungojerrie nu-i un specimen unic, precum se pare c e Orson, iar pisicile, prin natura lor, suport solitudinea mult mai bine dect clinii, dar creatura asta micu cunoate, uneori, un sentiment profund de singurtate.

Cnd am nceput s-l mingii, Mungojerrie ntrerupse contactul privirilor i se cuibri la pieptul meu. O greutate mic i cald, li simeam btile inimii att prin trup, ct i sub mna cu care-l mlngiam. Nu sunt un comunicator cu animalele, dar cred c tiam de ce ne condusese n casa familiei Stanwyk. Nu fuseserm acolo ca s vedem morii, ci ca s facem ce trebuia fcut pentru printele Tom Eliot. Din vremuri imemoriale, oamenii au bnuit c anumite animale aveau mcar un sim n plus fa de noi. O cunoatere a lucrurilor pe care noi n-o aveam. O premoniie. Combinai aceast percepere special cu inteligena i presupunei c odat cu o inteligen mai mare exist i o contiina mai perfecionat. Trecnd pe lng casa familiei Stanwyk, Mungojerrie simise teama, tortura sufleteasc i durerea emoional a printelui Tom Eliot - i se simise obligat s aduc eliberare omului n suferin. Sau poate c am luat-o razna. Exista i posibilitatea s o fi luat-o razna, dar s am dreptate n privina lui Mungojerrie. Pisicile tiu o mulime de lucruri." Haddenbeck Road este o ftie izolat de asfalt, cu dou beflfl de circulaie, care se ndreapt civa kilometri spre est, in paraflfl cu latura dinspre sud a Fort Wyvern, apoi cotete spre sud-efl servind o mulime de ranch-uri din zona cea mai puin populaufl districtului. Cldura verii, ploile iernii i cataclismele naturala violente din California - cutremurele - au fcut ca asfaltul s fim crpat, denivelat i ros pe margini. Iarb nengrijit i, pentru fl scurt perioad, la nceputul primverii, o broderie de flori dfl cmp separ autostrada de cmpurile cu rotunjimi senzuale care fl mbrieaz. Dup ce am cltorit un timp fr sa ntlnim lumini de la farul riie altor maini, Sasha frn i zise: - Ia uitai-v! m Am privit i la fel au fcut i Roosevelt i Bobby. Ne-am uitej la noaptea care ne nconjura, fr s pricepem. Sasha a bgat r mararier i a dat Expedition-ul napoi vreo apte metri. - Aproape c am trecut peste ei, spuse ea. Pe pavaj, n faa noastr, se vedeau, la lumina farurilor, sufH cieni erpi ca s umpli toate cutile cu reptile din toate grdinile zoologice din ar. Aplecndu-se peste scaunul.din fa, Bobby fluier ncet i mormi: - Poate c exist o u deschisa ctre iad, prin vecintate... - Toi sunt erpi cu clopoei? ntreb Roosevelt, lundu-i punga cu ghea de pe ochiul umflat, ca s vad mai bine.

- Greu de spus. rspunse Sasha. Cred c da. Mungojerrie sttea cu labele din spate pe genunchiul meu drept, cu labele din fat pe bordul mainii i cu capul ntins nainte. Scoase un sunet din acelea ale pisicilor, pe jumtate ssit, pe jumtate miril i care exprima, cu totul, scirb. Chiar de la distana aceea mic, doar de vreo opt metri, nu puteai s stabileti numrul exact al erpilor din masa colcitoare de pe osea, dar nu aveam chef s m amestec printre ei ca s le fac recensmntul. Puteau fi cel puin aptezeci sau optzeci, cel mult o sut. Dup cte tiu, erpii cu clopoei vneaz singuri i nu cltoresc n grup. i vezi n numr mare doar dac ai ghinionul s nimereti peste un cuib al lor i nu prea am auzit de cuiburi cu att de muli indivizi. Comportamentul erpilor era i mai ciudat dect faptul c se strnseser acolo, sub cerul liber. Se ncolceau unii peste alii, ntr-o masa ce se mica lent, din care se ridicau n orice clipa optzece capete, agitnduse la peste un metru n aer, cu flcile deschise, artndu-i colii, cu limbile micindu-se, apoi vrndu-se napoi n grmada de solzi, n timp ce alte capete, cu aspect la fel de rutcios, se ridicau din mulimea ncolcit, un grup de santinele inlocuindu-l pe cellalt. De parc Medusa, cea din mitologia greceasc, zcea pe Haddenbeck Road, dormind, iar coafura ei de erpi se agita singur. - Treci peste ei? am ntrebat-o pe Sasha. - Mai bine nu. - nchide ferestrele, accelereaz pn la viteza luminii, zise Bobby, i du-ne la plimbare pe drumul cu erpi cu clopoei! - Mama mea spunea c merit s ai rbdare, interveni Roosevelt. - erpii nu sunt aici pentru c suntem i noi, nu le pas de noi, mi-am dat cu prerea. Nu ne blocheaz trecerea. S-a ntmplat s nimerim aici ntrun moment nepotrivit. O s plece, mai devreme sau mai trziu. - Mmica lui Roosevelt este mult mai succint decit tine, g giule, mi zise Bobby, btndu-m pe umr. Fiecare arpe care se ridica n poziie de paznic, din gram ac colcitoare, i ndrepta atenia ctre noi. n funcie de unghiul care-i surprindea lumina farurilor, ochii lor luceau roii sau argint mai rar verzi, ca nite bijuterii micue. Am presupus c lumina le atrgea atenia. erpii cu clopoei di deert, ca majoritatea erpilor, sunt surzi. Dar vd bine, mai al< noaptea, cnd pupilele lor ca o fant se dilat, ca s expun ii mult din retina lor sensibil. N-au simul mirosului la fel de putflj nic ca un cine, din moment ce nu-s folosii s urmreasc deinu evadai sau s descopere droguri ascunse n

bagaje. Numai c erg au, pe lng nas, un al doilea organ al mirosului, organul lui Jacol constnd din dou pungi pline cu esut senzorial, localizat n ceri gurii. De aceea arpele i agit tot timpul limba: linge particul microscopice de miros din aer, crnd acele mnunchiuri de mole cule ctre pungile din gur, s le savureze i s le analizeze. Iar e pii ia lingeau de zor mirosul nostru din aer, ca s determine dac in spatele farurilor se gsea vreo prad delicioas. nvasem multe despre erpii cu clopoei, cu care mpart cc dinti i cea mai cald - parte a nopii. n ciuda aparenei Ic rutcioase, posed o frumusee aparte. Ciudenia deveni i mai ciudat cnd una dintre santinelei ntreesute se ntoarse brusc i muc alt arpe, care se ridicase spatele ei. Cel mucat ripost. Cei doi se ncolcir unul n juri celuilalt i apoi se prbuir pe asfalt. Mulimea care se ondula a nchise peste ei i, pentru un minut, agitaia cuprinse mulimea care nu se mai legna languros, ca nainte, ci cu frenezie, cu supleea i iueala unor bice, rsucindu-se i ncolcindu-sc, de parc nevoia de a-i muca semenii se mprtiase de la perechea furioas i aprinsese rzboiul civil n ntreaga colonie. n timp ce hoarda trtoare se linitea din nou, Sasha m ntreba: - erpii se muc ntre ei? - Probabil c nu. | - Nu cred c sunt vulnerabili la propriul venin, rspunse Roosevelt, punndu-i punga cu ghea napoi pe ochi. - Daca vom fi condamnai s trecem din nou prin liceu, am putea s ne alegem un proiect tiinific cu tema asta. propuse Bobby. Din nou. unul dintre erpii ridicai, care lingea aerul pentru a identifica vreo prada, muca o alta santinel, iar un al treilea deveni suficient de agitat ca s-l mute pe primul. Trioul se prvli n mulime i un alt atac de biciuiri spasmodice strbtu masa mictoare. - Se ntmpla ca la psri, am zis eu. Ca la coioi. - Ca la oamenii din casa familiei Stanwyk, m complet Roosevelt. - Implozie psihic, spuse Sasha. - Nu cred c un arpe are o minte logica, interveni Bobby, dar recunosc c pare a fi o parte dintr-un fenomen. - Se mica, observ Roosevelt. ntr-adevr, legiunea trtoare pornise - ca s zicem aa - n mar. Se deplas de-a latul pavajului cu dou benzi, peste marginea ngust, murdar, a oselei i dispru n iarba nalt i printre florile de cmp din dreapta oselei.

Procesiunea ntreag cuprindea ns mai mult de optzeci sau de o sut de specimene, cele pe care le priviserm. n timp ce o mulime de erpi dispreau n iarba din dreapta, o alt mulime de ali erpi apreau din sting drumului, de parc ar fi curs dintr-o main de fabricat erpi, o maina ce funciona continuu. Probabil c vreo trei-patru sute de erpi cu clopoei - din ce n ce mai agitai i mai pui pe har - trecuser n zona slbatic din sud nainte ca asfaltul s rmn curat. Dup ce au plecat, dup ce nici o forma ondulatorie n-a mai rmas pe autostrad, am tcut cu toii un moment, clipind, de parc ne treziserm dintr-un vis. Mam, te iubesc t te voi iubi ntotdeauna. Dar la ce naiba i-o fi fost capul?" Sasha bg n vitez i pomi nainte. Mungojerrie scoase din nou sunetul acela de scrb. i schimb poziia n poala mea, nct labele din fa se aflau pe u, i privea pe fereastra lateral, spre cmpul ntunecat unde se furiase hoarda de erpi. ndrept n
du-se spre moartea pe care o cutau. Dup vreo doi kilometri, am ajuns la Movila Ciorii, dincolo (fl care trebuia s ne atepte Doogie Sassman. Dac erpii nu-i tiasgfl calea nainte s-o taie pe a noastr. t|H

Nu tiu de ce Movila Ciorii se numete Movila Ciorii. Formafl nu amintete de acea pasre, iar stolurile de ciori nu se string afl mai mult dect in alt parte. Numele nu a fost dat in cinstea vreun J familii importante n zon, nici a vreunui tlhar celebru. Indiefl Crow 1
California. Iar pe deal nu crefl ceapa-ciorii. n vrful colinei se afl o ieitur enorm de piatr, care jl ridic din contururile blnde ale terenului argilos din jur, o protifl beran solitar, alb-cenuie, ca un os expus parial al unui monstffl uria, ngropat. Pe o fa a acestui monument este sculptat cum am crezut cndva, la locuiesc n Montana, nu n

silueS unei ciori - care nu se afl, dup

origina numelui. Rudimentar, dar ocant, sculptura surprinde obraznicii

psrii, dar are, ntr-un fel, un aspect ciudat, de parc ar fi totem unui clan uciga, un avertisment pentru cltori s caute o rutj ocolitoare sau s rite consecine teribile. Imaginea ciorii fusesej cioplit ntr-o noapte de iulie, cu patruzeci i patru de ani n

urnjB de o persoan necunoscut - sau

de mai multe. Pn cnd curiefl zitatea m-a fcut s aflu originea sculpturii, presupusesem c dattu din alt secol, c fusese spat n piatr chiar nainte ca vreun eur <9

pean s pun piciorul pe ciorii, ceva care-i

continent.

Exist

ceva

nelinititor

tfl

imaginea

impresioneaz pe mistici, despre car se tie c vin de la distane considerabile ca s-o vad i s-o atingJ Batrinii spun c locul fusese numit Movila Ciorii cel puin de pfl vremea bunicilor lor, i datele din actele publice nglbenite dl vreme le confirm afirmaiile. Sculptura pare s
ntrupeze o cunoatere primitiva, uitat de mult de ctre omul civilizat, dar numele colinei o preced, iar sculptorul anonim a vrut doar s ridice aici o piatr de hotar. Imaginea aceea nu semna cu pasrea de pe mesajul lsat lui Lilly Wing, cu excepia faptului c ambele preau s emane rutate. Dup cum le descrisese Charlie Dai, nici celelalte ciori semnau cu

sad corbi, sau mierle - lsate la locul altor rpiri nu

_
1

cioara" (n.rcd.)

sculptura. Charlie ar fi remarcat asemnarea, dac ar fi existat vreuna. Cu toate acestea, coincidena te nfiora. n timp ce ne apropiam de culme, cioara din piatr prea c ne pndete. Suprafeele ieite n afar ale corpului ciorii reflectau lumina farurilor, n timp ce umbra umplea liniile adinei spate dc uneltele sculptorului. Piatra, coloidal, cuprindea un material sclipitor - probabil depozite de mic rspndit prin ea. Sculptura fusese realizat artistic, astfel ca depozitele mai mari s reprezinte ochii psrii, care luceau cu o imitaie de sclipire animalic, pe care misticii n vizit o consider o cunoatere a lucrurilor interzise, dei n-am priceput cum poate avea cunoatere o bucat nensufleit de piatr. Am remarcat c toi cei din Expedition, inclusiv pisica, priveau cioara din piatr cu o expresie de stnjeneal. n timp ce treceam pe Ung sculptur, umbrele din liniile scobite ar fi trebuit s se micoreze n lumina care se diminua iute, n timp ce ntreaga sculptur se cufunda n ntuneric. Dar, daca ochii nu m nelau, umbrele se lungir pentru o clip, violnd legile fizicii, de parc ar fi ncercat s urmeze lumina. Iar cnd cioara dispru n noaptea din urma noastr, a fi jurat c umbra se desprinse de piatr i-i lu zborul, de parc ar fi fost o pasre real. n timp ce ne ndreptam ctre panta de est a colinei, m-am abinut s comentez zborul umbrei, care m speriase, dar Bobby zise: - Nu-mi place locul asta. - Nici mie, fu de acord Roosevelt. - De aceeai prere, le-am inut i eu isonul. - Omenirea n-ar 11 trebuit s cltoreasc att de departe dc plaj, bombni Bobby.
- Mda, zise Sasha, probabil c ne gsim periculos de aproape de marginea pmntului. - Exact, replica Bobby. - Ai vzut vreo hart de pe vremea cnd oamenii credeau c Pmntul este plat? l-am ntrebat eu. - Oh! exclam Bobby, eti unul dintre fanaticii Pmntult rotund! 1

- Autorii de hri desenau marginea pmintui ui, cu marea cai cdea, ca o cascad, n abis, iar uneori scriau un avertisment pesl vid: Aici sunt montri4*. Dup o tcere scurt, dar profund, Bobby zise: - O alegere proast de banaliti istorice, frtate! - Mda, mormi Sasha, reducnd treptat viteza mainii i priviri spre cmpurile ntunecate aflate la nord de Haddenbeck Road, ci tndu-l pe Doogie Sassman. Nu tii vreo anecdot amuzant despr momentul cnd Mria Antoneta era dus la ghilotin?

- sta-i genul! o aprob Bobby. Roosevelt le stric buna dispoziie comunicnd ceea ce nu m era nevoie s fie comunicat: i - Domnul Mungojerrie spune c cioara a zburat de pe stnc.
- Cu tot respectul, replica Bobby, domnul Mungojerrie e doar amrt de pisica. Roosevelt pru c ascult o voce pe care noi n-o puteam auz apoi ne spuse: - Mungojerrie zice c s-ar putea s fie o pisic amrt, dar asta nseamn c-i cu dou trepte mai sus pe scara sociala dect ut surfisL - N-a spus el aa ceva! rse Bobby. - Nu mai e alt pisic aici, i replic Roosevelt.

- Tu

ai spus! l acuz Bobby.

- Nu cu. Nu folosesc un asemenea limbaj. - Pisica? se mir, nencreztor, Bobby. - Pisica, insist Roosevelt. - Bobby crede de puin timp n chestia asta cu animalele inteligente, i-am explicat eu lui Roosevelt. - Hei, pisico, zise Bobby. Mungojerrie se rsuci n poala mea, ca s se uite la Bobby. - Eti n regula, gagiule, i zise Bobby. Pisica i ridic una din labele din fa. Dup un moment, Bobby se prinse. Cu fata lucindu-i de minunare, i ntinse mna dreapta peste sptarul scaunului pe care stteam, iar el i pisica se salutara, lovindu-i palmele. Frumoas treab, mmico. Foarte drgu. S sperm c, dup ce se va termina totul, o s ne alegem cu mai multe pisici detepte dect cu reptile nebune.*4

- Am ajuns, anun Sasha. Trecu maina pe traciune integral i coti la nord de osea, mcrgnd ncet, pentru c stinsese farurile i se orienta doar la lumina mult mai slab a becurilor de avarie. Am traversat o pajite, am trecut pe lng un crng de stejari i nc-am apropiat de gardul ce mrginea Fort Wyvem. Se opri lng cea mai mare furgonet sport pe care-o vzusem vreodat. Un Hummcr negru, versiunea civil a Humvee-ului militar, care suferise modificri la comanda dup ce fusese luat din vitrina salonului auto. Avea anvelope supradimensionate i scaun mai sus dect modelul standard, iar spaiul interior fusese extins. Sasha stinse luminile i opri motorul. Am cobort toi din Expedition. Mungojerrie se ag de mine, de parc ar fi crezut c vreau s-l pun pe pmnt. I-am neles ngrijorarea. Iarba ajungea pn la genunchi. Chiar la lumina zilei ai fi vzut cu greu un arpe, nainte s te mute, mai ales dac inem seama cit de iute se poate mica un arpe motivat. Cnd Roosevelt cobor din main, i-am ntins pisica. Se deschise i ua Hummer-ului, iar Doogie Sassman iei s ne salute, ca un Mo Crciun ndopat cu steroizi care cobora dintr-o sanie proiectat la Pentagon. nchise ua n urma lui, ca s sting lumina din cabina. Avnd doar un metru i optzeci de centimetri, Doogie Sassman c mai scund dect Roosevelt Frost, dar acesta pare micu pe lng el. Individul Sass are cincizeci de kilograme n plus, dar n-am vzut cincizeci de

kilograme folosite mai bine ca s impresioneze. Sass pare a fi nu cu patruzeci la sut mai lat dect Roosevelt, ci dublu, mai mult de dublu, i mai nalt dect e n realitate, un adevrat Leviatan pe uscat, un tip care poate discuta la prnz ( Godzilla despre tehnicile de distrugere a unui ora. Doogie i car greutatea cu o graie nepmntean i nu pan gras. Da, Doogie pare mare, e formidabil, dar nu-i moale. M impresia c-i fcut din beton nsufleit, neafectat de arterioscleroifl gloane i timp. Exist n Doogie ceva care-i la fel de mistic cunfl i cioara din piatr de pe Movila Ciorii. Poate c barba i parul contribuie la impresia c ar fi o ncaJ nare a lui Thor, zeul tunetului i al ploii, venerat clndva n Scafl dinavia, unde lumea venereaz acum vedete pop, ca tot resfl lumii. Prul lui blond, zburlit, att de des c jignete sensibilitatfl adepilor Hare Krishna, i atm pn la mijlocul spatelui, jfl barba-i luxuriant, ondulat nu poate fi ras dect cu o main di tuns iarba. Prul lung poate mri radical aura de putere a unu brbat - dup cum dovedesc cei care au fost alei preedini fl Statelor Unite fr s aib alt calitate - i sunt convins c prul I barba lui Doogie contribuie n bun msur la impresia de supral natural pe care o las, dei adevratul lui mister nu poate fi explic prin pr, mrime, tatuajele complicate, care-i acoper trupul, sl ochii albatri ca flacra de gaz. n noaptea aceea purta un costum negru de parautist, c fermoare, i cizme negre, care ar fi trebuit s-l
fac s arate ca I copil de uria n pijamaua prinilor. i arta ca un tip care poate' chemat n iad de Satana, ca s desfunde un cmin astupat de si fletele bombnitoare i glcevitoare, pe jumtate arse, ale uni criminali n serie. - Salut! zise Bobby. - Salut, Bobster! replica Doogie. 1

- Mito roi! le-am admirat eu.

- D uturi n cur, recunoscu el. - Credeam c umbli numai pe Harley, interveni Roosevelt. 1 - Doogie, zise Sasha, e omul mai multor mijloace de transpori - Sunt maniac al roilor, recunoscu el. Ce-ai pit la ochi, Roiei - M-am btut cu un preot. A Ochiul arta mai bine. nc umflat, dar nu doar o crpturi ngust. Gheaa folosise. - Trebuie s-o lum din Ioc, spuse Sasha. Se ntmpla lucruri ciudate n noaptea asta, Doogie. Uriaul fu dc acord cu ea. - Am auzit coioii urlnd cum nu i-am auzit niciodat. Eu, Bobby i Sasha ne-am uitat unul la altul. Mi-am amintit de prezicerea ei c vom revedea haita care ieise din canion lng casa lui Lilly Wing.

Cmpurile i colinele, tcute ca o catedral, stteau sub cerul ca un linoliu, iar briza dinspre vest era slab, ca rsuflarea unei clugrie muribunde. n stejarii din urma noastr, frunzele opteau doar puin mai tare dect amintirile, iar iarba nalt abia fonea. Doogie ne conduse n spatele Hummer-ului modificat i deschise ua din spate. Lumina din interior nu lucea la fel de puternic ca de obicei, pentru c jumtate din bec fusese acoperit cu band izolatoare neagr. ns i lumina aceea slaba prea un far n pajitea fr de luna i lipsit de stele. Chiar lng u se gseau dou puti. Remington-uri cu pat de pistol, mai plcute dect clasicul Mossberg pe care i-l confiscase Manuel Ramirez iui Bobby. - Nu cred c voi, surfitii, suntei n stare s facei o gaur intr-un dolar de argint cu un pistol, aa c astea vi se potrivesc mai bine. tiu c v pricepei la puti. Dar ncrctura va fi maxim, aa c pregtii-v pentru uturi. Dragi amici, cu stropitorile astea nu avei grija ochitului i nu v st nimeni n cale. i ntinse o puc lui Bobby i cealalt mie. Ne ddu i cte o cutie cu muniii. - ncrcai armele i punei restul cartuelor n buzunarele jachetelor, ne sftui el. Nu lsai nimic n cutii. Ultimul cartu poate fi cel care-i salveaz curul. Se uit la Sasha, zmbi i zise: - Ca n Columbia. - Columbia? am ntrebat eu. - Am avut treab acolo, cndva, spuse Sasha. Doogie locuia n Moonlight Bay de ase ani, iar Sasha de doi. M ntrebam dac acea cltorie de afaceri avusese loc recent sau nainte de stabilirea lor n bijuteria coastei centrale'4. Credeamfl se cunoscuser la KBAY. jH
- Columbia, tara? ntreb Bobby. M

- Nu compania de nregistrri, l asigur Doogie. - Spune-mi c n-a fost vorba de droguri! cern Bobby. Doogie cltin din cap, apoi zise:
m

- O operaiune de salvare. M Sasha zmbi enigmatic i m ntreb: - Totui, te intereseaz trecutul, Omule-de-Zpad? - Acum m intereseaz viitorul. Doogie se ntoarse ctre Roosevelt i-i explic: fl - N-am tiut c vii, aa c n-am i pentru tine o arma. - Am pisica. - Un uciga. Mungojerrie ssi.

Ssitul mi aminti de erpi. M-am uitat n jur nervos,

ntitM bndu-m dac reptilele

locale pe care le vzusem mai devreme vfl avea amabilitatea s ne avertizeze, scuturndu-i clopoeii. - La dans! zise Doogie, nchiznd ua din spatele dubitei. 1 n afar de zona pentru bagaje, aflat chiar ling u - cbM coninea dou bidoane cu benzin, dou cutii din carton i ffl rucsac bine ndesat Hummer-ul modificat oferea locuri
nu fie toi trei la fel de zdrfl veni ca Doogie. 1 pm scaune pentru opt persoane. n spatele perechii de scaune din faftfl tip cup - se gseau dou banchete, pe fiecare fiind loc pentrtfl trei oameni zdraveni, cu condiia s

Rencarnarea lui Thor ofa* iar Roosevelt sttea lng el, cu cuttorul nostru de urme n poal. Imediat n spatele lor, pe primai banchet, stteam eu, Bobby i Sasha. I - De ce nu intrm n Wyvem pe albia rului? ntreb Bobby. - Putem cobor n albia Sntei Rosita doar pe o ramp din ora, rspunse Doogie. Dar n noaptea asta oraul colcie de elemente rele. - Spioni, traduse Bobby. - Am fi descoperii i oprii, explic Sasha.
4

Cu drumul luminat doar de becurile de avarie, Hummer-ul trecu printro gaur uria din gard. Marginile tiate ale plasei de srm fuseser strinse ca un morman de fire cu care se jucase un pisoi. - Ai fcut singur deschiztura? m-am interesat eu. - O ncrctur, rspunse Doogie. - Explozibil? - Un pic de plastic. - N-a atras atenia? - Modelezi ncrctura ntr-un fir subire, acolo unde vrei s pcne, foloseti puin, ca s zngne cit un gong din bronz. - Chiar daca ar auzi cineva, interveni Sasha, dureaz att de puin, c nu reuete s-i dea seama din ce direcie a venit zgomotul. - Ingineria radio necesit mai multe cunotine mito dect bnuiam, coment Bobby. Doogie ne ntreb unde voiam s mergem. I-am descris grupul de depozite din sud-vestul bazei, unde 11 vzusem ultima oar pe Orson. Prea s cunoasc Fort Wyvem, pentru c nu m-a ntrebat n ce direcie s-o ia. Am parcat lng ua mare, glisant. Ua de dimensiunile unui om, de ling intrarea cea mare, rmsese deschis, aa cum o lsasem n noaptea trecut. Am ieit din Hummer, duendu-mi puca. Roosevelt i Mungojerrie mi se alturar, n timp ce ceilali ateptau n vehicul, ca s nu distrag pisica din strdania de a descoperi urma.

Acoperit de umbr, mirosind vag a ulei i a unsoare, gzduind buruieni rsrite din crpturile asfaltului, npdit de bidoane goale de ulei i de tot felul de gunoaie, frunze i hrtii depozitate acolo de vntul de noaptea trecut, nconjurat de faadele din oel ruginit ale depozitelor uriae, aleea nu fusese niciodat un loc festiv, nici potrivit pentru o nunt regal, dar acum devenise sinistr. Ieri noapte, ticnitul cu prul negru, tuns scurt, contient c eu i Orson l urmream prin Santa Rosita, folosise probabil telefonul celular i ceruse ajutor - poate de la tipul blond, atletic, cu cicatrice pe obrazul stng, care-i rpise pe gemenii Stuart cu cteva orc mai devreme. l dduse pe Jimmy cuiva, apoi ne condusese, pe minefl pe Orson, n depozit, cu intenia de a m ucide acolo. Am scos din buzunarul interior al jachetei bluza de pijama dfl bumbac, bine mpturit, a lui Jimmy Wing, cu care ticnitul fcuse s pierdem urma de miros. Ca s fiu corect cu Orson, cafl fusese nelat pentru scurt timp, dar nu dduse gre complet, cv| fusesem cel atras prostete n depozit, cu zgomote ciudate i voii amortizate. Bluza prea foarte mic, era ct o haina de ppua. - Nu tiu daca folosete la ceva, am zis eu. La urma urmeifl pisicile nu-s copoi. - O s vedem, rspunse Roosevelt. M
Mungojerrie mirosi pijamaua delicat, dar cu interes. Apoi fcw un tur al zonei imediat nconjurtoare, adulmecnd pavajul, o cutid goal de ulei - care-l fcu s strnute - i floricelele galbene de pa] o buruiana, care-l fcur s strnute i mai tare. Se ntoarse stu miroas din nou vemntul, apoi descoperi nc o urm pe asfalta miendu-se ntr-o spiral ce se tot lrgea, ridicnd din cnd n cnd] capul, s se bucure de aer curat, toate astea parc n btaie de joci Merse ctre depozit, unde ridic un picior i se uura pe temelia dir ciment, adulmec ceea ce fcuse, se ntoarse s mai miroas o dat bluza dc pijama, pierdu o jumtate de minut cercetnd o cheie fix ruginit, ce zcea pe pavaj, se ntoarse la buruiana cu flori galbenei strnut i tocmai ajunsese n fruntea listei mele cu animale-sau oameni-pe-care-doresc-s-ipocnesc-pn-lein, cnd ncremen brusc, i ntoarse ochii verzi ctre comunicatorul nostru cu ani malele i ssli. i

- A gsit-o, zise Roosevelt. i

Mungojerrie o lu la goan pe alee, iar noi dup el. Bobby fug

alturi de noi, narmat cu puca, iar Doogie i Sasha se urcar n Hummer. n

Lund-o pe alt drum dect afcela pe care-l urmasem n noaptea anterioar, am mers pe o alee asfaltat, am traversat un teren de sport, un teren prfuit pentru parade, printre iruri de barci afectate ru de vreme, apoi printr-un cartier de locuine din Oraul Mort, pe care nu-l explorasem niciodat, dar n care csuele i Iumgalow-urilc erau identice cu cele de pe alte strzi, din nou peste un teren viran, apoi am ajuns n alta zon de cldiri tehnice. Dup mai mult de o jumtate de or de mers iute, am ajuns n ultimul loc in care a fi vrut s merg: hangarul uria, cu apte niveluri, cu acoperi din tabl ondulat, mare ct un teren de fotbal, care sttea ca un templu extraterestru deasupra camerei-ou.

Cnd mi-a fost clar ncotro ne ndreptase pisica, am decis c n-ar fi nelept s mergem cu maina pn la intrare, pentru c motorul Hummerului fcea ceva mai mult zgomot dect un ceas elveian. L-am ndrumat pe Doogie ctre o alee dintre dou dintre multele cldiri de servicii, mai mici, care nconjurau construcia gigantic, o alee aflat la vreo sut de metri de destinaia noastr final. Doogie opri motorul i stinse toate luminile, iar Hummer-ul dispru n bezn. n timp ce stteam strni n spatele vehiculului, privind hangarul enorm de la distant, noaptea complet linitit ncepu s respire. Pacificul, aflat la civa kilometri spre vest, expir o briz rece, care fcu o foaie dc metal, care fusese fixat prost, s vibreze in acoperiul alturat. Mi-am amintit cuvintele lui Roosevelt, transmise de Mungojerrie, n faa casei familiei Stanwyk: Moartea locuiete aici'*. Simeam vibraii aproape identice cu acelea, dar mult mai stranii, venind din hangar. Dac Moartea locuise n casa familiei Stanwyk, o fcuse doar pentru un timp. Aici era locuina ei principal. - Nu poate fi adevrat, am spus eu, mai avnd nc speran. - Sunt n locul acesta, insist Roosevelt. - Dar am fost aici, noaptea trecuta, protesta Bobby. Nu erau n locul sta blestemat. Roosevelt ridic pisica, i mngie capul zburlit, o scarpin sub brbie, i murmur ceva, apoi zise: - Au fost aici i atunci, spune pisica, i sunt aici i acum. - Chestia asta pute, mormi Bobby. - Ca un canal stradal din Calcutta, l-am aprobat eu. - Nu, m contrazise Doogie, un canal din Calcutta reprezint o categorie fr contracandidai. Am decis s nu m ncpnez i am zis: - Daca putii au fost rapiti doar pentru a fi studiai i testaH dac au fost rpii doar pentru c probele de slnge artau c sljH ntr-un fel imuni la retrovirus, atunci ar fi fost dui la laboratorul <fl genetic. Indiferent unde se afl acesta, nu se gsete aici. - Dup cum spune Mungojerrie, interveni Roosevelt, laboratoB
rul de unde vine el se afl departe, n est, undeva ntr-un cmp defl chis, care fusese cndva poligon de trageri. Laboratorul este mul sub pmnt, bine ascuns. Dar Jimmy este aici. i Orson. Dup o ezitare, am ntrebat: - n via? - Mungojerrie nu tie, rspunse Roosevelt. - Pisicile tiu o mulime de lucruri, i reaminti Sasha. - Nu i pe sta.

n timp ce ne uitam la hangar, fiecare dintre noi i amintelj probabil, mrturia vorbit a lui Delacroix despre Trenul Misterului.] Cer rou. Copaci negri. Un tremur in interior...

Doogie scoase rucsacul din main, i prinse curelele pe umeri A nchise ua i zise: - S mergem. n scurtul moment n care lumina din interiorul dubitei fusetM aprins, am vzut arma pe care o luase. Arta ciudat. - Un pistol automat Uzi, mi explic el, vznd interesul metil Cu ncrctor mrit. - O chestie legal? - Ar fi fost, dac n-ar fi fost transformat pentru foc compled automat. Doogie se ndrept ctre hangar. Cu briza care-i agita coama blonda i barba crea, arta ca un viking rzboinic care prsea un sat cucerit, ndreptndu-se ctre o corabie lung, cu un sac cu bunuri jefuite n spate. Pentru ca imaginea s fie completa, i-ar fi trebuit un coif cu coame. n minte mi-a aprut Doogie n frac i cu un asemenea coif, dansind tango cu un un su per model, la un concurs de dans. Exista doua fee pe moneda imaginaiei mele bogate. Ua de mrimea unui om, tiat n ua nalta de peste zece metri a hangarului, era nchis. Nu-mi aminteam dac eu sau Bobby o Inchiseserm la plecare, noaptea trecuta. Probabil c nu. Nu fuseserm ntr-o dispoziie de f-curat-n-urma-ta-stinge-lumina-i-nchiIc-ua cnd fugiserm de aici. n prag, Doogie scoase dou lanterne din buzunarele costumului de parautist i le ddu Sashei i lui Roosevelt, astfel nct eu i Bobby s avem minile libere pentru arme. Doogie ncerc ua. Se deschise nuntru. Tehnica Sashei de a trece peste prag fu mai lin dect a partenerului ei de eter de la KBAY. Trecu n stnga uii nainte s aprind lanterna i s arunce raza prin hangarul ca o petera, care era prea mare pentru a fi luminat de vreo lantern. Dar Sasha nu irase n nimeni i nimeni nu trase n ea, deci se prea c nu se aii ase nc de prezena noastr. Bobby o urm, cu puca pregtit. Dup el intr Roosevelt, cu pisica n brae. Am urmat eu, iar Doogie la coada, nchiznd n tcere ua dup noi, aa cum o gsiserm.
M-am uitat, cu speran, la Roosevelt. Acesta mngie pisica i zise: Trebuie s coborm. Pentru c tiam drumul, am trecut n fruntea grupului. A doua stea la dreapta, drept nainte pn dimineaa. Atenie la pirai i la crocodilul n care ticie un ceas. 1

Am traversat ncperea imens, pe sub inele pe care circulase o macara mobil, pe lng suporii masivi din oel care sprijineau inele acelea, am ocolit cu grij gropile adnci din podea, care gzduiser cndva mecanisme hidraulice.

n timp ce avansam, spade de umbr i sbii de lumin

neau din inele de oel

ridicate i se ncruciau pe ziduri i pe tavanul curbat. Multe dintre ferestrele lucarnei nalte erau sparte, dar lumina reflectat lucea n cele rmase, ca nite scntei albe care sreau din armele care se ciocneau.

Referire la povestea lui Pctcr Pan (n.tr.) Deodat, m-a oprit un sentiment c se ntimpl ceva ru, (M ce nu pot descrie: o schimbare n aer, prea subtila pentru a o defl o mincrime vag pe fa; un tremur al firelor din canalul audfl de parc ar fi vibrat din cauza unui sunet aflat n afara puterii flM de a auzi. Sasha i Roosevelt simiser i ei, pentru c se rotir, lumijfl cu lanternele n toate prile.
m

Doogie apuc Uzi-ul cu ambele mini. Bobby se afla lng un stlp cilindric de oel, care sprijfl inele macaralei. Se ntinse, l pipi i opti:
m

- Frtate! Cnd m-am mutat lng el, am auzit un zngnit a tt de slfl nct abia puteam s-mi
dau seama de sunet, care aprea i disffl rea. Cnd am pus vrful degetului pe stlp, am simit vibraii n oM

Brusc, temperatura aerului se schimba. n hangar fusese (M plcut de rece. ntr-o clip, temperatura crescu subit cu zece-ciiiijfl sprezece grade. Un lucru imposibil i n cazul n care cldirea afl avut instalaie de nclzire, dar nu avea. Sasha, Doogie i Roosevelt ni se alturar, formnd instinefl un cerc, ca s ne aprm de atac din orice direcie. Vibraiile din stlp devenir i mai puternice. M-am uitat spre captul dinspre est al hangarului. Ua pe caM
intraserm se afla la vreo douzeci de metri. Lumina lanternele! putea s ajung pn acolo, chiar dac nu izgonea complet umbraj n direcia aceea puteam vedea captul inelor pentru macara! aflate deasupra noastr. Totul prea aa cum fusese cnd ptrujfl seserm n cldire. Lumina lanternei nu ajungea pn la captul dinspre vest a construciei, ci doar la optzeci, poate chiar la o sut de metri. Dit cte vedeam, nu era nimic ieit din comun. Ce m ngrijora era ntunericul din ultimii douzeci-treizeci di metri. Nu prea o bezn nentrerupt, ci alctuita din nuane de ne gru i cenuiu-nchis, un montaj de umbre. i

Aveam impresia c n montajul acela se afl un obiect mare, nedesluit. Cu forma nalt, complicat. Ceva negru i cenuiu, att dc bine camuflat n bezn nct ochiul nu-i putea sesiza nici mcar conturul. - Sasha, ndreapt lumina acolo! opti Bobby. Sasha o ndrept spre locul indicat, pe podea. Raza lumin un colar de oel, gros de-un deget, ancorat n beton, In locul n care fusese montat cndva mainria grea. Col(arele se ridicau din podea n mai multe locuri ale camerei. N-am neles de ce ne atrsese Bobby atenia asupra acelui obiect care nu se remarca prin nimic. - E curat, zise el.

Atunci am neles. Noaptea trecut, cnd fuseserm aici - de I

apt de fiecare

dat cnd trecusem prin hangar , plcile acelea ndoite i bolurile care le fixau de podea fuseser mnjite cu unsoare i acoperite de murdrie. Cea la care ne uitam era lustruit de parc ar fi curat-o cineva de curnd. innd pisica cu un bra, Roosevelt muta raza pe podea, pe stilpul de oel, pe inele de deasupra noastr.

- Totul e mai curat, murmur Doogie, corn pari nd nu cu ce fusese noaptea trecut, ci cu ceea ce fusese cind intraserm n hangar. Cu toate c luasem mna de pe st lp, tiam c vibraiile din oel se amplificaser, pentru c
auzeam zngnitul slab venind din dubla colonad care ne flanca i din inele pe care le susineau coloanele. M-am uitat ctre captul ndeprtat, ntunecat al cldirii. A fi jurat c prin bezn se micase ceva imens. - Frtate! zise Bobby. Am privit spre el. Se uita la ceasul de la mn. M-am uitat la ceasul meu i am vzut c numerele digitale scdeau n mare vitez. Groaza subit m acoperi complet, ca o ploaie rece. O lumin ciudat, mocirloas, roie apru n hangar, distribuit uniform, fr o sursa vizibila, de parc fiecare molecul de aer devenise luminescent. Poate era o lumina periculoas pentru un XP ca mine, dar problema asta m preocupa cel mai puin n acel

uui

uuunre, vizibilitatea se mbuntea considerabil. Luj^H

aceea ciudat acoperea la fel de mult pe

ct scotea Ia ivcalA ||^H simeam de parc a fi fost sub ap, ntr-o lume scufundatft^^H ap colorat de snge. l^H Ici-colo, dincolo de coloane, ncepur s se agite siluete nil acolo unde fusese doar podeaua goal. Un fel de maini. Attm reale i nu chiar reale, ca nite obiecte ntr-un miraj. Maini ftjA m pentru moment... dar care deveneau reale. li Vibraiile devenir i mai puternice, iar zgomotul se schiffl devenind mai profund, mai evident. Un zngnit. n partea de vest a ncperii, acolo unde fusese o bezn tujfl rt o are, se vedea acum o macara pe ine, iar de ea atirna... ceva.fl motor, poate. Dei vedeam forma macaralei in lumina roie puternic, pfl cum i obiectul pe care-l ridica, puteam, In acelai timp, s vd plfl ele, de parca ar fi fost fcute din sticl. n zngnitul slab - n care se transformase sunetul ascuit cH oel - am recunoscut sunetul roilor de tren, al roilor de oel cflfl se nvrt, scrnind de-a lungul inelor de oel. Macaraua avusese roi de oel. Roi de ghidaj sub ine i refl deasupra, care alunecau pe ine. fl ... din drum! zise Bobby i, cnd m-am uitat la el, se muta - ofi i cum ar fi fost filmat cu ncetinitorul - dc sub ine, alunecnd Irti jurul unui stlp de sprijin, de care se rezema cu spatele. Roosevelt, cu ochii holbai, la tel ca pisica, se pusese deja m micare. Macaraua devenise mai solid dect fusese cu un moment n urm, mai puin transparent. Motorul cel mare sau ce transporta macaraua atma de captul lanului, sub ine. ncrctura avea] mrimea unei maini i urma s treac prin spaiul n care stteam, n
timp ce macaraua trecea pe deasupra capetelor noastre.

A venit iute, mai iute dect s-ar fi putut mica un obiect att de masiv, pentru c nu venea cu adevrat fizic ctre noi. Cred c timpul mergea napoi, ctre momentul n care noi i echipamentul ocupaserm acelai spaiu n acelai moment. Ce naiba, nu conta

Miiv.ti

uu.>a

uiauaiua

dau misiei uiiipui, puiuru un, oricum,

ol'cctul urma s fie acelai: doua corpuri nu por ocupa acelai spaiu In acelai timp. Daca ncearc s fac acest lucru, fie va avea loc o descrcare de energie nucleara, ct s se aud pn-n Cleveland, fie linul din corpuri cu sau obiectul de mrimea unei maini ce atma dc macara - va nceta s existe.
Dei ncepusem s m mic, apuend-o pe Sasha, s-o trag dup mine, tiam c nu aveam nici o speran s fug la timp din calea pericolului Timp. Pe msur ce ne ndreptam ctre un moment din trecut, n care hangarul fusese plin cu echipament funcional, exact cind macaraua care se apropia prea s se transpun n realitatea deplin... temperatura sczu brusc. Lumina roie mocirloas pierdu din intensitate. Zgomotul roilor mari de oel deveni un zngnit piigiat. M ateptam ca macaraua s se retrag, s se ndrepte ctre captul din vest al cldirii, n timp ce avea tot mai puina substan. Dar cnd m-am uitat n sus, trecuse peste noi, un miraj sclipitor dc macara, iar povara pe care o cra, care devenise iari transparent ca sticla, o lovi pe Sasha, apoi m lovi pe mine.

M lovi nu erau cuvintele potrivite. Nu tiu ce mi-a fcut, de fapt. Macaraua fantom trecu pe deasupra, iar ncrctura fantom m nvlui, trecu prin mine i dispru n cealalt parte a mea. Am simit, o clip, un vnt rece care m scutur. Dar care nici mcar nu-mi zburli prul. Fusese intern, o rsuflare ngheat uiernd prin celulele mele, cntnd n oasele mele, de parc ar fi fost fluiere. O clip am crezut c-mi va zdrobi legtura dintre moleculele din care sunt compus, mprtiindu-m, ca i cum n-a fi fost niciodat altceva dect praf. Ultimul strop de lumin roie dispru, iar razele nir din nou din lanterne.
Triam, dar slbit fizic i psihic. -nottoare! gifii Sasha. - Rechin uciga! am aprobat-o eu. Zguduita, se rezem de una dintre coloanele care susinea* inele. M

Doogie se afla la doar doi metri n urma mea. Vzuse ncfl cat
irecnd prin noi i disprnd nainte s ajung la (A

ura fantom

- E cazul s mergem acas? ntreb el, glumind doar . - Ai nevoie de un pahar cu lapte cald? - i de ase calmante.
M

J jumtate. M

- Bine ai venit n laboratorul bntuit! i-am urat eu. Bobby veni lng noi i spuse: - Ceea ce s-a ntmplat n camera-ou noaptea trecuta afectcazfi acum ntreaga cldire. M - Din cauza noastr? m-am mirat eu. - N-am cldit noi locul sta, frtate. - Dar oare nu noi am declanat toat povestea, energiznd! camera?
- Nu cred c sin tem cei mai ticloi de aici pentru c am folosit: dou lanterne.

- Trebuie s plecm iute. Tot locul sta... se descompune, zise; Roosevelt. m

- Aa crede Mungojerrie? ntreba Sasha. J n vremuri obinuite, Roosevelt Frost ne-ar fi privit solemn, de l-ar fi invidiat orice cioclu. Dar, cu un ochi plin de uimire ngrozit, din cauza a ceea ce vzuse, i cu cellalt umflat, pe jumtate nchis i rou de snge, m fcea s cred c-i mai bine s-mi fac iute bagajele i s fug s prind trenul cu destinaia glorie. - Domnul Mungojerrie nu crede asta, ne zise Roosevelt. El tie*
se va... descompune. Curnd. - Atunci sa coborm i s-i gsim pe copii i pe Orson. - S coborm, zise Roosevelt, dnd din cap. Tot ce-i aici

1 24 n colul din sud-vestul hangarului, puul gol al liftului arata la Tel ca n noaptea trecut. Dar uorul din oel inoxidabil i pragul uii de la captul scrii uitate de echipele de recuperare nu mai aveau pic de unsoare sau de praf, ceea ce nu se mai ntmplase niciodat de cnd explorasem prima oar cldirea, cu aproape un an n urm. n raza lanternei Sashei am vzut c primele trepte nu mai erau acoperite dc praf, iar gndacii mori dispruser. Poate c un gnom amabil mergea naintea noastr, fcnd lumea mai plcut ochiului, sau fenomenul la care asistasem mpreun cu Bobby n camera-ou, cu o noapte nainte, trecuse dincolo de pereii misterioasei ncperi. N-a fi pariat pe existena gnomului. Mungojerrie rmase pe a doua treapt, privind n jos la placa de beton, adulmecnd aerul, cu urechile ciulite. Apoi cobor. Sasha se lu dup pisic. Treptele erau suficient de late ca doi oameni s mearg alturi i s rmn loc ntre ei, aa c am trecut alturi de Sasha, mulumit s mpart riscul poziiei de cerceta cu ea. Roosevelt venea n urma noastr, apoi Doogie cu Uzi-ul su. Bobby ncheia plutonul, stnd cu spatele lipit de perete i cobornd scara ntr-o parte, s fie sigur c nu apare nimeni n urma noastr. n afara de faptul c erau suspect de curate, primele trepte artau aa cum fuseser n timpul vizitei precedente. Beton gol n toate prile. Guri n tavan, la intervale regulate, acolo unde fuseser cndva becuri electrice. O eava de fier vopsit, prins de un perele, drept balustrada. Aerul era rece, cu miros de var, car^fl din beton. Cnd am ajuns pe palier i ne-am ndreptat ctre al doilea fl trepte, am pus mna pe braul Sashei, oprindu-i, pe ea cercetatul nostru felin. Am optit:

- Stai, pisic! Mungojerrie se opri pe treapta a patra i, cu o expresie tfl btoare, se uit la noi. Tavanul de deasupra era plin de tuburi fluorescente. Dar, pgfl c nu fusese aprins lumina, nu reprezentau un pericol pentru mffl Dar nu se aflaser acolo mai nainte. Fuseser desprini luate, cnd se nchisese Fort Wyvem. De fapt, cldirea aceea $M putut s fi fost curat pn la beton cu mult nainte de nchidefl bazei, atunci cnd Trenul Misterului srise de pe ine i-i speifl proiectanii, care-i dduser seama c fcuser ceva nebunesc. | Timpul trecut i timpul prezent existau aici simultan, la feti viitorul nostru, chiar dac nu-l vedeam. Tot timpul, spunea pofB T.S. Eliot, este un venic prezent, ce ne conduce spre un sftfl despre care credem c rezult din aciunile noastre, dar control nostru asupra lui e doar o simpl iluzie. In clipa aceea, fragmentul din Eliot mi se prea banal. n tiifl ce m uitam la tuburile fluorescente, ncerend s-mi imaginez ne atepta n continuare, am recitat n minte cupletul iniial dl prima poezie scris vreodat despre Winnie the Pooh: Un ui orict se strduiete/ Se-ngra, dac nu se obosete" - dar A.M Milne n-a reuit s-l izgoneasc din mintea mea pe Eliot. Nu mai puteam s ne ferim de pericolul de dedesubt, di amestecul lugubru de trecut i prezent, aa cum nu puteam s| m ntorc n copilrie. i ct de plcut ar fi fost s m ascund sub ptur, mpreun cu Pooh i Tigril, pretinznd c noi trei vom fi prieteni i cnd voi mplini o suta de ani, iar Pooh nouzeci i nou... - OK, i-am spus lui Mungojerrie i ne-am continuat coborirea. Cnd am ajuns pe urmtorul palier, pe care se gsea intrarea n primul dintre cele trei niveluri subterane, Bobby opti: i - Frtate! M-am uitat in urm. Tuburile fluorescente din urma noastr dispruser, n plafonul din beton se vedeau doar gurile din care fuseser scoase firele i fasungurile. Timpul prezent devenise mai prezent dect timpul trecut, cel puin pentru moment. Doogie se ncrunt i mormi: - Prefer Columbia! - Sau Calcutta, spuse Sasha. Roosevelt ne anun, n numele lui Mungojerrie: - Trebuie s ne grbim. O s se verse snge, dac nu ne grbim. Condui de pisica fr frica, am cobort nc trei rnduri de scri, pn la al treilea i ultimul nivel de sub hangar.

N-am mai zrit lucruri ciudate pn n-am ajuns la captul scrilor. Cnd Mungojerrie se pregtea s ne conduc n coridorul exterior, care nconjura tot nivelul de form oval al cldirii, lumina roie, macabr, pe care o vzusem prima oar la parterul hangarului, plpi o clip dincolo de u, apoi fu nlocuit de ntuneric. Spaima cuprinse micul nostru grup, exprimat prin uoteli i ssit de pisic. Alte voci rspunser de undeva, din subteran, dogite i deformate. Ca nite voci nregistrate pe o band rulat cu ncetinitorul. Sasha i Roosevelt stinser lanternele, lsndu-ne n bezna. n spatele uii, lumina sngerie plpi din nou, apoi de mai multe ori, ca girofarul de pe o main a poliiei. Fiecare plpiire dura mai mult dect precedenta, pn cnd ntunericul din hol se retrase n ntregime, iar luminozitatea lugubr deveni continu. Vocile rsunar mai puternic. nc deformate, dar aproape inteligibile. Ciudat, dar nici o senteie din lumina roie bolnvicioas din coridor nu ptrunse n spaiul de la captul scrii, unde ne ngrmdiserm noi. Ua prea a fi un portic ntre dou realiti: bezn complet ntr-o parte, lumea roie n cealalt parte. Liniafl lumin sngerie de pe podea, n prag, era subire ca un ti de cum
La fel ca n hangar, strlucirea aceea sclipea n spaiul H care-l umplea, dar lumina prea puin ceea ce atingea. O lumfl mocirloas, vie, cu forme fantomatice i micri ce puteautfl detectate doar cu colul ochiului, crend mai multe mistere defl rezolva. ;

fl

Trei siluete nalte trecur prin faa uii, forme de un cafeniu ntfl nchis dect lumina roie, poate oameni, posibil ceva mai ru. Cfl ieir din raza noastr vizual, vocile devenir mai puternice i mfl puin distorsionate, apoi sczur n intensitate, n timp ce siluetei* se ndeprtar de-a lungul holului. Mungojerrie ptrunse pe u. M ateptam s dispar, ca atins de-o raz a morii, lasnd In urma doar miros de blan prlit. n loc de asta, deveni o siluetflj cafenie, alungit, deformat, greu de identificat ca pisic, dei 9 ddeai seama c are patru picioare, coada i inut. Lumina din hol ncepu s pulseze, fiind cnd mai ntunecata dect sngele, cnd roz, iar n fiecare ciclu, de la ntunecat la lunoifl nos, prin toat cldirea se auzea un zumzet electronic, grav i dtt ru augur. Cnd am atins zidul din beton, acesta vibra slab, aa cum vibrase stlpul de oel din hangar.
Brusc, lumina din coridor trecu de la rou la alb. Plpirea Kfl cet. Ne uitam prin u la un hol luminat de tuburi fluorescente, m

Odat cu schimbarea luminii, urechile mi pocnir, de pari presiunea aerului ar fi sczut subit, iar pe scri ptrunse un curent 1 cald, aduclnd cu el miros de ozon, ca ntr-o noapte ploioas, nainta s fulgere.

Domnul Mungojerrie sttea pe coridor nu mai era o pat cafenie - i se uita la ceva, n dreapta. Nu sttea pe betonul gol, ci pe o podea curat din gresie alb, care nu fusese acolo mai nainte. M-am uitat la treptele ntunecate din urma noastr, care preau! puternic ancorate n timpul nostru, n prezent, nu n trecut Cldirea nu trecea n ntregime n sau afara din trecut. Fenomenul avea loc dup un model aleatoriu, complet nebunesc. Am fost tentat s-o iau la goan pe scri ct de iute puteam, s urc n hangar i de acolo s m ascund n noapte, dar depiserm punctul din care ne era permis s ne ntoarcem. l depiserm cnd Jimmy Wing fusese rpit i Orson dispruse. Prietenia ne obligase s ne aventurm n afara hrii lumii cunoscute, n zone pe care cartografii din vechime nu i le putuser imagina cnd scriseser cuvintele: Aici exist montrii." Mi-am scos ochelarii de soare din buzunarul interior al jachetei i mi iam pus pe nas. N-aveam de ales, trebuia s las lumina s-mi scalde faa i minile, dar lumina era prea puternic i mi-ar fi fcut ochii s lcrimeze. Cnd am ptruns prudeni pe coridor, tiam fr urm de ndoial c piserm n trecut, ntr-un timp cnd laboratorul nu fusese nchis, nainte de ndeprtarea tuturor dovezilor. Am vzut pe perete un inventar mnjit de grsime i de urme dc stilou, un avizier, iar alturi dou crucioare cu instrumente ciudate. Zumzetul nu dispruse odat cu lumina roie. Bnuiesc c era zgomotul camerei-ou n plina funciune. Prea c-mi trece prin timpane, cmi ptrunde n craniu i vibreaz direct pe suprafaa creierului. Ui din metal apruser la camerele care nainte nu avuseser ui. Cea mai apropiat era larg deschis. n ncperea micu se vedeau dou scaune rotative, n faa unui tablou de comand complicat, care semna cu panoul de mixaj folosit de inginerii de sunet de la un post de radio. ntr-o parte a panoului se aflau o cutie de Pepsi i o pung cu cartofi prjii, care dovedeau c arhitecilor Judecii de Apoi le plcea o gustare i o butur rcoritoare, din cnd n cnd. n dreapta scrilor, la vreo douzeci-douzeci i cinci de metri pe coridor, trei oameni se ndeprtau de noi, fr s-i dea seama c ne aflam n spatele lor. Unul purta blugi i o cmaa alb, cu mnecile suflecate. Al doilea avea un costum de culoare nchis, iar al treilea - uniforma kaki i halat alb. Mergeau grupat, cu capetele plecate, ca i cum ar fi discutat, dar nu auzeam ce spun, din cauza zumzitului electronic. Erau, cu siguran, cele trei siluete cafenii care trecuser fl lng casa scrilor prin lumina roie mohorit, siluete att de vfl i de deformate c nu fusesem sigur c erau, de fapt, oameni, fl

M-am uitat la sting, ngrijorat c putea s apar altcineva H vzndune, s dea alarma. Dar n partea aceea a coridorului mi (fl nimeni. fl Mungojerrie privea trioul care se ndeprta, prnd c nu vrea fl ne conduc mai departe pn cnd cei trei nu aveau s dispar dupl curba coridorului sau nu vor intra ntr-o camer. Culoarul avea cfl o sut cincizeci de metri de la o cotitur la alta. Mai rmneau vrfl cincizeci de metri pn cnd cei trei aveau s ias din raza noastrl vizual. Eram periculos de expui. Trebuia s ne retragem pn pleci echipajul Trenului Misterului. Devenisem i foarte nervos din catfl za cantitii de lumin care-mi lovea faa. I-am atras atenia Sashei i i-am fcut semn ctre scar. A fcut ochii mari. I-am urmrit privirea i am vzut c o u bloca accesul ctn scar. Nu fusese nici o u. Ne uitaserm de afar direct n hol, cnd vzuserm lumina roie, i cnd apruser tuburile fluored cente. Trecuserm pe acolo fr s ne mpiedice ceva. Dar din par* tea asta exista o bariera. M-am dus repede la u, am deschis-o i aproape am trecut pragul. Din fericire, am ezitat, simind ceva ru n bezna de dincolo de ea. j Mi-am tras ochelarii de soare pe vrful nasului i am privit pest ram, ateptndu-m s vd pereii de beton nvluii in bezn i trepte duclnd n sus. Dar n faa mea se afla cerul limpede al nopii, coliere de stele i luna suspendat. Cerul era singurul lucru care se vedea acolo unde fuseser treptele, ca i cum ua se deschidea acum mult deasupra atmosferei pmnteti, undeva n spaiul interplanetar, la mare distan de cea mai apropiat prvlie cu gogoi. Sau, poate, se deschidea ntr-un timp n care Pmntul nu mai exista de mult. Dincolo de prag nu se mai afla podea, ci numai spaiul mpodobit cu stele, o pictur rece i infinit, pornind din coridorul luminat n care stteam. Nasol." Am nchis ua. Am apucat arma cu ambele mini, nu pentru c m-a fi ateptat s-o folosesc, ci pentru c era reali, solid i stabil, u ancor n marea aceea a bizareriei. Sasha se afla chiar n spatele meu. Cnd m-am ntors spre ea, am tiut c vzuse aceeai panoram celest care m ocase. Ochii ei cenuii erau limpezi ca ntotdeauna, dar mai ntunecai dect nainte. Doogie nu vzuse peisajul imposibil, pentru c, innd Uzi-ul pregtit, i urmrea pe cei trei care se ndeprtau. ncruntat, cu pumnii strni alturi de trup, Roosevelt se uita la pisic.

Din poziia sa, Bobby nu putea s vad ce era dincolo de prag, dar i dduse scama c lucrurile mergeau prost. Chipul lui arta la fel de solemn ca acela al unui iepure de cas care citea o reet de sup de iepure de cimp. Mungojerrie era singurul dintre noi care nu prea gata s explodeze sau s sar ca un cuc de ceas cu arcurile prea ncordate. ncerend s nu m gndesc la ceea ce vzusem dincolo de u, m-am ntrebat cum ar putea pisica s-i descopere pe Orson i pe copii, daca acetia se gseau n timpul prezent, iar noi ajunseserm n trecut. Dar apoi mi-am imaginat c, daca noi puteam s trecem dintr-o perioada in alta, prini n alunecrile de timp care aveau loc n jurul nostru, atunci acelai lucra se intmpla i cu fratele meu cel cu patru picioare i cu copiii. De altfel, daca ineam seama de semne, nu cltoriserm nc n timp. Trecutul i prezentul poate i viitorul - se suprapuneau, presate la un loc ntr-un mod ciudat, de o for - sau de un cmp generat de motoarele din camera-ou. i poate c nu doar o singur noapte din trecut nvlise n timpul prezent, poate c triam momente din zile i nopi diferite, n care cameraou funcionase. Cei trei brbai continuau s se ndeprteze. Fr grab. Creterea i descreterea ritmica a sunetului electronic ncepui ai ha un efect psihic bizar. M cuprinse o ameeal puternic*^ coridorul - toat podeaua subteran - pru c se rotete, ce9 carusel. Stringeam puca prea tare. Fr s vreau, apsam periculoafl mult pe trgaci. Am mutat degetul pe garda trgaciului. M durea capul. Nu ca rezultat al loviturilor ncasate de9 printele Tom n casa familiei Stanwyk. Aveam btturi pe crefl din cauz c meditam la paradoxuri temporale i ncercam 9 neleg ce se petrecea. Asta cerea talent la matematic i fizic t9 retic. Dar, dei tiu s-mi calculez costul cumpraturilor, n-j9 motenit dragostea mamei mele pentru matematica i tiin, fl modul general, pricep teoria prghiilor care explic funcionar9 unui dispozitiv de scos dopuri, de ce gravitaia ne mpiedic 9 construim cldiri prea nalte i de ce o izbitur cu capul ntr-9 perete din crmizi are un efect redus asupra crmizilor. De altfel consider c universul i face eficient treaba fr s aib nevoie di nelegerea mea, i aceeai prere o am i despre aparatele electri9 de ras, ceasurile de mn, mainile de copt pine i alte dispozitiv! mecanice. Singurul lucru pe care-l puteam face era s tratm aceste eveni* mente ca pe nite ntmplri supranaturale, s le acceptm aa cun acceptm fenomenul poltergeist - scaune care zboar, bibelouri care te lovesc, ui trimite de entiti invizibile - sau apariia faifl tomatic a unui cadavru descompus i semitransparent, care s plimb la miez de noapte

prin cimitir. nnebuneam dac m gini dcam prea mult la cmpuri care modific timpul, la paradoxuri temporale i la modificri de realitate, ncerend s pricep logica lor, iar eu aveam o nevoie disperat de linite. De calm. Aadar cldirea era doar o cas blntuit. Ca s ne gsim drumul prin multele ei ncperi i s ieim afar,* n siguran, trebuia s ne reamintim c fantomele nu pot s-i fac nimic daca nu le dai puterea de a-i face ru, dac nu le hrneti cu team. Asta-i teoria clasic, bine cunoscut de cei care se cred medii i de vntorii de fantome din toat lumea. Cred c am citit-o ntr-o carte de benzi desenate. Cele trei fantome ajunseser la vreo cincisprezece metri de cotitura de unde nu ne-ar mai fi putut vedea. Se oprir. Rmaser cu capetele apropiate. Vorbir prin zgomotul ce umplea cldirea. Spectrul n blugi i cma alb se ntoarse spre o u i o deschise. Celelalte dou cea n costum i cea cu pantaloni kaki i halat de laborator - continuar s mearg spre captul coridorului. Cnd deschise ua, primul spectru ne zri cu coada ochiului. Se ntoarse spre noi, tresrind de parc el ar fi vzut fantome. Fcu civa pai spre noi, apoi se opri. Poate pentru c ne observase armele. Strig. Cuvintele nu sunau clar, dar nu ne invita s facem un tur i s lum o gustare la cafenea. De altfel, nu striga la noi, ci la perechea spectral care se ndrepta spre cotitura condorului. Acestea se ntoarser i se zgir la noi, ca nite marinari uluii la vasul fantom Mrie Celeste alunecnd n tcere prin cea. li speriaserm la fel de mult ct ne speriaser i ci pe noi. Cel n costum nu era doar un cercettor bine mbrcat sau un birocrat, nici un martor al lui Tehova care mprea revista Turnul de Veghe ntr-un teritoriu de ncpnai, pentru c scoase un pistol din tocul de sub jachet. Mi-am amintit c fantomele nu pot s-i fac ru daca nu le dm putere, hrnindu-le cu teama noastr i m-am ntrebat dac regula asta se aplica i armelor de foc ale spectrelor. M strduiam s-mi amintesc n ce carte de benzi desenate citisem chestia aia neleapt, pentru c, dac o gsisem n Povestiri din cript, putea s fie adevrat, dar dac provenea din Aventurile roiului Donald,
atunci o ncurcasem. n loc s deschid focul, apariia narmat trecu pe lng cei doi camarazi fantomatici ai si i dispru pe ua pe care o deschisese individul cu blugi. Probabil fugise s dea un telefon, s cheme paza. Vom fi clcai n picioare, mturai pui n sac i aruncai la gunoi. n jurul nostru, coridorul .se

ondulai iar lucrurile se schimbfljfl Plcile din

gresie alb ale podelei disprur iute de sub pictfl rele noastre, lsndu-ne

pe betonul gol, dei nu simisem nici osi care sub picioare. Ici-colo, pe hol rmseser buci de plcijfl marginile nedefinite, nfipte n ciment, de parc ar fi fost restlfl rspndite din timpul trecut care nu se evaporaser pe podjH timpului prezent. ncperile de pe peretele interior al coridorului nu mai aval ntunericul nvli de ndat ce panourile fluorescente ncegfl s dispar din tavan. Dar, conform unui model aleatoriu, cufl lmpi rmaser, luminnd poriuni separate din coridor.
se dizolv pe perete. Avizierul rmase neschimbfl Unul dintre crucioare dispru n faa ochilor mei. Cellalt ncepurifjfl devin transparente. m M ptat

Mi-am scos ochelarii de soare i i-am pus n buzunar, ofl inventarul

JH mase, dei cteva dintre instrumentele ciudate de pe el

Fantoma n blugi i fantoma n halat artau acum cu adevrgjB fantome, ca nite entiti ectoplasmice care se coagulaser dintfl cea alb. Venir ezitnd spre noi, apoi ncepur s alerge, poatj pentru c i noi dispream din faa lor. Strbtuser jumtate dM
distant, nainte s se volatilizeze. Cel n costum i cu arm se ntoarse pe hol, ieind din birw dup ce anunase paza despre prezena vikingului n costum de pH rautist i a pisicii invadatoare, dar acum rmsese cea mai slaM dintre stafii, o pat sclipitoare. Cnd ridic arma, prsi timpul ptjfl zent fr urm. M

Zgomotul electronic vibrant prea a fi doar jumtate din efl fusese la intensitatea maxim, dar, la fel ca unele dintre plcii! podelei i dintre lumini, nu dispru complet.
M

Nici unul dintre noi nu se simi uurat de aceast revenire. Cnd trecutul se ntoarse n trecutul cruia i aparinea, pe noi ne cuprind graba. Domnul Mungojerrie avusese dreptate: locul la se descompunea. Efectul rezidual al Trenului Misterului cptase putere, Imreinndu-se singur, extinzndu-se n afara camerei-ou, strecurinduse iute in cldire. Efectul final nu putea fi cunoscut, dar cu niguran c va fi o catastrofa. Auzeam un ceas ticind. Nu era ceasul din crocodilul omnivor al cpitanului Hook, ci al instinctului care-mi spunea c incepuse scurta numrtoare invers a distrugerii. De ndat ce fantomele disprur, pisica intr In aciune, ulergnd spre cel mai apropiat pu de ascensor. - n jos, traduse Roosevelt. Mungojerrie spune c trebuie s coborm n continuare. - Nu exist nici un nivel sub podeaua asta, i-am explicat eu, n limp ce ne strngeam lng lift. Suntem la etajul cei mai de jos. Pisica i ainti ochii verzi, luminoi asupra mea, iar Roosevelt spuse: - Nu, mai exist trei etaje sub acesta. Aveau un nivel de securitate mai mare dect celelalte etaje, de aceea au fost tinuite.

n timpul explorrilor mele, nu m gndisem niciodat s m uit in pu, s verific dac nu ascundea trmuri la care nu se putea ajunge pe scri. - Se poate ajunge la acele etaje... din alte cldiri ale bazei, printr-un tunel. Sau cu acest lift. Scrile nu ajung pn acolo. Continuarea expediiei ridica o problem: putui liftului nu era gol. Nu puteam cobor pe scara de serviciu i s mergem unde ne ndruma Mungojerrie. La fel ca n cazul plcilor risipite pe podea, ca n cazul panourilor fluorescente sau al zumzetului electronic ce sc auzea prin cldire, trecutul meninea un control tenace al ascensorul
ui. O u glisant din oel inoxidabil acoperea puul i probabil c in spatele ei atepta liftul. - O s-o ncurcm daca mai zbovim pe aici, prezise Bobby, intinzlndu-se s apese pe butonul liftului. - Ateapt, l-am sftuit eu, oprindu-i mna nainte s fac ce dorea. - Bobby are dreptate, zise Doogie. Uneori norocul i favorizeaz pe nebuni. Am cltinat din cap. - i daca urcm n lift, se nchid uile, iar drcia asta dispare

<jm sub noi, cum au fcut plcile din podea?

M - Atunci o s cdem n fundul puului, presupuse Sasha, jfl aceast perspectiv nu pm s-o fac s dea napoi. - Unii dintre noi i vor rupe ncheieturile, prezise Doogie. Nil obligatoriu toi. Probabil c putui are vreo zece-treisprezece metflM o cztur neplcut, dar n urma creia poi supravieui. Bobby, un fanatic al desenelor animate cu Road RunneB exclam: - Frtate, o s avem parte fiecare de un moment deplin tip WH E. Coyote! - Trebuie s mergem, ne sftui Roosevelt, iar Mungojerrie zgfl rie nerbdtor ua din oel inoxidabil, care se ncpna s rmflB solid.
Bobby apsa pe butonul liftului. m

Ascensorul uier, venind ctre noi. Din cauza zumzetulufl electronic oscilant, care continua s umple cldirea, nu-mi ddea
dac liftul cobora sau urca. Coridorul se ondul. seama

Plcile de gresie ncepur s apar sub picioarele mele. Ua liftului se deschise ncet-ncet.
m

Panourile fluorescente reaprur pe tavanul coridorului i anfl strins ochii, din cauza luminii puternice.
M

n lift era o lumina roie mohort, ceea ce nsemna, probabiM c interiorul puului ocupa un loc diferit in timp fa de locul sfljfl locurile - pe care le ocupase. nuntru erau pasageri. O mulime, m Neam tras napoi din faa uii, ateptndu-ne la necazuri diqj
partea celor din lift M

Pe coridor, zumzetul rsuna mai puternic. Zream mai multe siluete neclare, deformate, cafenii, n interior rul ascensorului, dar nu-mi ddeam seama cine sau ce erau.

Se auzi o mpuctur, apoi alta. m Se trgea nu din lift, ci de la cptui coridorului, de acolo dl unde, mai devreme, ticlosul n costum ndreptase spre noi un pistol. Bobby ncas un glon. Ceva mi terse faa. Bobby se prbui pe spate, scpnd puca din mn. nc se prbuea, de parc ar fi Fost filmat cu ncetinitorul, cnd mi-am dat seama c aveam faa stropita de snge fierbinte. Sngele lui Bobby. Isuse, Doamnei n limp ce m ntorceam ctre sursa gloanelor, mi-am descrcat puca i am introdus imediat alt cartu pe eava. n locul individului n costum, acolo se aflau doi paznici pe care nu-i vzusem nainte. n uniforme, dar nu ale armatei. Nici un serviciu pe care s-l recunosc. Poliiti ai proiectului. Securitatea Trenului Misterului. Prea departe ca s peasc ceva, n afar de-o sperietur. Alt bucat de trecut se solidific n jurul nostru, iar Doogie trase cu Uzi, n clipa n care Bobby atinse podeaua. Pistolul automat puse brusc i definitiv capt disputei. Scrbit, mi-am luat privirea de pe cei doi paznici mori. Ua liftului se nchisese nainte s ias cineva. Bobby zcea pe spate. Sngele-i curgea pe plcile de gresie alb din jurul lui. Prea mult snge. Sasha se duse n stnga lui. Eu am ngenuncheat n dreapta. - A fost atins o singur data, zise Sasha. - M-a pocnit, spuse Bobby, pocnit nsemnnd s fii lovit puternic de un val. - Taci! i-am ordonat eu. - M-a fcut praf, gemu el. - Nu definitiv, am insistat eu, mai ngrozit ca nainte, dar decis s nu las s se vad. Sasha descheie cmaa hawaii an a, i nfipse degetele n estura gurit de glon a puloverului negru al lui Bobby i o sfie, ca s se vad rana din umrul sting. Gaura era prea joas, prea spre dreapta, ceva ce se numea ran n piept, nu ran n umr, dac voiai s fii corect, ceea ce nu voiam s fiu. - Ran n umr, i-am spus. Sunetul electronic sczu n intensitate, plcile de gresie disprur de sub Bobby, lund petele de s nge
cu ele, iar panourile fluorescente de deasupra capului ncepur s se topeasc, dar nu toate. Timpul trecut se preda din nou timpului prezent, ncepnd alt cicl ceea ce ne oferea un minut sau doua nainte de apariia mai muli ticnii n uniforma i cu pistoale. 4

Snge rou, de un rou a tt de nchis nct prea negru, se scti gea din ran. Nu puteam opri tipul acela
de sngerare. Nu avea cum s folosim un garou, iar o compres n-ar fi ajutat prea mul Nici apa oxigenat, spirtul medicinal i bandajele din tifon - dac am fi avut aa ceva. i

Nasol, mormi Bobby. Durerea i nlturase bronzul lui permanent, lsindu-l nu chi alb, dar galben. Arta ru. ' Pe hol se vedeau mai puine lumini, iar zumzetul devenise m potolit dect n timpul ciclului precedent. >l M temeam c trecutul va disprea complet din prezen lsndu-ne cu un pu de lift gol. Nu credeam c vom reui s crm pe Bobby pe scri, ase etaje, fr s-i provocam i al vtmri. *l M-am ridicat in picioare i m-am uitat la Doogie. Expresia li solemn ma nfuriat. Bobby se va face bine, ce naiba! Mungojerrie zgrie din nou ua liftului. Roosevelt fcu ceea ce dorea pisica sau gndise cum gnd sein eu, pentru c aps de mai multe ori pe butonul de apel a ascensorului. Tabloul indicator de deasupra uii arta doar patru etaje - P, S-t S-2 i S-3, dei noi tiam c sunt apte. Liftul trebuia s fie li primul nivel, P de la parter, ceea ce nsemna hangarul de deasupn laboratorului subteran. - Hai, hai! l ndemna Roosevelt. 4 Bobby ncerc s ridice capul, dar Sasha l aps cu blndee ci mna pe frunte. I Putea s fac un oc. Ar fi trebuit s-i inem capul mai jos declt restul corpului, dar nu aveam cum s-i ridicam picioarele i partea inferioar a corpului. ocul ucide la fel de sigur ca gloanele. Buzele lui deveniser uor albstrui. Nu era un simptom al ocului? Liftul era la S-l, primul nivel sub hangar. Noi ne gseam la S-3. Mungojerrie se uita la mine de parc mi-ar fi spus: Te-am avertizat". - Pisicile tiu un rahat! i-am zis eu, furios. Surprinztor, Bobby ncepu s rida. Un rs fr vlag, dar totui rs. Eti pe moarte sau gata s faci un oc, dac rzi? Poate c totul se va termina cu bine... Numii-ma Pollyanna Huckleberry Holly Golightly Snow... Liftul ajunse la S-2, la un etaj deasupra noastr. Zumzetul pulsatoriu al motoarelor din camera-ou - sau ce mainrii infernale fceau zgomotul acela - devenise deja mai puternic. - S ne grbim, zise Doogie, pentru c, daca un moment ru din trecut ptrundea din nou n prezent, ar fi putut aduce cu el oameni furioi, narmai. Ascensorul uier i se opri la S-3, etajul nostru.

n timp ce ua ncepu s se deschid, m ateptam s vd n lift lumina roie mohort, apoi m-am speriat la gndul c s-ar putea s vedem peisajul imposibil al stelelor i al spaiului cosmic rece, negru, pe care-l
ua scrii. Liftul era doar un lift. Gol. - Hai! ne grbi Doogie. Roosevelt i Sasha l ridicaser deja pe Bobby n picioare i-l crau ntre ei, ncerend s reduc la minimum efortul umrului su sting. Am inut ua ascensorului. Bobby a fost transportat pe lng mine. Avea figura crispat de durere. Dac-i venea s ipe, se stpnea: vzusem dincolo de

- Crpe cerevisi, mi zise el. - i dau bere mai trziu, i-am promis eu.
- Acum, petrecreii le! se hlizi el. Dndu-i jos rucsacul, Doogie ne urm n liftul mare, n care ar fi ncput cincisprezece persoane. Ascensorul cobor un pic, apoi slt, ca i cum s-ar fi adaptat la greutatea noului pasager. ncercam cu toii s nu clcm pe Mungojerrie. - Urcm i plecm, am zis eu. - Coborm. m contrazise Bobby. Panoul de comand nu avea butoane pentru cele trei presupjfl etaje de sub noi. Un orificiu pentru cartel magnetica, fr nicfl etichet, arta c o persoana verificata din punctul de vedere fl securitii putea reprograma butoanele existente i ajunge la nilfl Iutile de dedesubt. Nu aveam o asemenea cartel. Tfl

- Nu avem cum s coborm, i-am explicat eu. M - ntotdeauna exist o cale, mri Doogie, scotocind n rucsaofl Coridorul era puternic luminat. Zumzetul deveni i mfl puternic. <jfl Uile ascensorului se nchiser, dar cabina nu se puse n miJ care. Am ntins mna ctre butonul P, dar Doogie m lovi pesfl ea, de parc a fi fost un copil care voia s ia o prjitur fr fl cear voie. - Suntei nebuni, am zis eu.
- Complet, fu de acord Bobby. jj Se rezemase de peretele liftului, sprijinit de Sasha i d Roosevelt. Era cenuiu Ia fa. 5 (

- Frtate, nu-i cazul s-o faci pe eroul! l-am certat eu. i - Trebuie. - Nu trebuie! - Kahuna. - Ce vrei s zici?
i

- Daca sunt Kahuna, nu pol fi un rahat fricos. i


- Nu eti Kahuna. - Regele suriului, zise el, tui, iar pe buze i spumega snge. Disperat, i-am zis Sashei: l

- S-l ducem sus i s plecm de aici, imediat! n spatele meu se auzi un pocnet, urmat de un scrnet. Doogie rupsese broasca panoului de comand i smulsese capacul, lsnd firele Ia vedere. - La ce etaj? ntreb el. - Mungojerrie spune c jos de tot, l sftui Roosevelt. - Nici nu tim dac Orson i copiii mai triesc! am protestat eu.

- Triesc, m contrazise Roosevelt. - Nu tim dac-i aa. - Ba tim. M-am ntors spre Sasha, cerndu-i ajutor: - i tu eti nebun, ca toi ceilali? Nu-mi rspunse, dar mila din ochii ei era att de teribil, c m-am uitat n alt parte. tia ct de apropiai eram eu i Bobby, ca nite frai gemeni, chiar dac nu aveam acelai snge. tia c o parte a mea va muri odat cu Bobby, lsnd un loc gol, pe care ea nu-l va umple niciodat. Vedea c sufeream i ar fi fcut orice, orice, orice, ca s-l salveze pc Bobby, dar nu putea face nimic. n neajutorarea ei am vzut neajutorarea mea i n-am suportat s-o privesc. M-am uitat la pisic. O clip, am avut chef s-l zdrobesc pe Mungojerrie, s storc orice strop de via din el, de parc el ar fi fost vinovat de venirea noastr aici. O ntrebasem pc Sasha dac-i la fel de nebun ca toi ceilali. De fapt, eu o luasem razna, zguduit de posibilitatea de a-l pierde pe Bobby. Cu un scrinet, ascensorul ncepu s coboare. Bobby gemu. - Te rog, Bobby, am zis eu. - Kahuna, mi reaminti el. - Tu nu eti Kahuna, eti caca! - Pia crede c sunt, mi rspunse el, cu glas subire, tremurtor.
- Pia a luat-o razna. - Nu-mi vorbi de ru femeia, frtate! Ne-am oprit la al aptelea i ultimul nivel. Uile se deschiser n ntuneric. Dar nu cel al spaiului cosmic nstelat, ci doar al unei ncperi neluminate. La lumina lanternei lui Roosevelt, i-am condus pe ceilali afar din lift, ntr-un vestibul rece i umed. Aici, jos, zumzetul electronic oscilant era amortizat, aproape c nu se mai auzea. L-am culcat pe Bobby pe spate, n st n ga uii liftului. L-am aezat pe jacheta mea i pe cea a Sashei, ca s nu stea pe ciment. Sasha umbl la fire i scoase temporar ascensorul din funcii ca s rmn acolo pn nc vom ntoarce. Sigur, dac timpul trffl va iei complet din timpul prezent, lund liftul cu el, va trebui ifl crm.

Bobby nu putea s se care. i nu-l puteam cra pe o scarfl serviciu, nu n starea n care era. fl Nu te gindi la asta. Fantomele nu-i pot face ru dac njfl temi de ele i nu i se va ntmpl nici un lucru ru dac ifl gndeli." J M agm de toate mijloacele de aprare din copilrie. Doogie scotea tot felul de lucruri din rucsac. Cu ajutorulfl Roosevelt, mpacheta sacul gol i-l vr sub alele lui Bot ridiendu-i partea inferioar a trupului, chiar dac nu ct afli trebuit. Cnd am aezat lanterna lng Bobby, acesta mi zise:

- Probabil c o s fiu mai n siguran n ntuneric, frtfl Lumina atrage atenia. - Stinge-o, dac auzi ceva. - Stinge-o tu, nainte s pleci. Eu nu pot. Cnd i-am luat mna, am fost ocat de slbiciunea strnsorii lfl Chiar nu mai avea putere s sting lanterna. N-avea rost s-i lsm o puc, s se apere. Nu tiam ce s-i spun. Nu mi se ntmplase pn atunci s nu fl n stare s-i vorbesc. Parc aveam gura plin de praf, de parc ai zcut deja n mormnt. - ine, mi zise Doogie, ntinzndu-mi nite ochelari exagertfl de mari i o lantern ciudat. Ochelari
cu infrarou. Din surplfl urile armatei israeliene. Lantern cu infrarou. - Pentru ce? - Ca s nu ne vad venind.

- Cine? - Cei care i-au rpit pe copii i pe Orson. M-am uitat la el de parc ar fi fost un viking de pe Mane. Dinii lui Bobby clnnir cnd zise: - Tipul mai e i dansator la baluri. Se auzi un zgomot puternic, de parc ar fi trecut deasupra un Ircn, un mrfar, iar podeaua se zgili sub noi. Treptat, sunetul sczu in intensitate, iar zguduiturile ncetar. - S mergem, zise Sasha. Ea, Doogie i Roosevelt purtau ochelari, cu lentile care le acopereau fata, nu numai ochii. n schimb, Bobby nchisese ochii. - Salut, i-am spus, speriat. - Salut, mi-a rspuns el, privindu-m iari. - Ascult, dac ai de gnd s-mi mori, eti un rahat! - Nu fi ngrijorat, zmbi el. Nu vreau s-ti fur titlul. - Ne ntoarcem imediat. - O s fiu aici, m asigura el, abia optind. Mi-ai promis o bere. Ochii i erau nespus de blnzi. Aveam multe de discutat. Dar nimic care se putea spune. Chiar dac am fi avut o mulime de timp la dispoziie, nu i-a fi putut mrturisi tot ce simeam. Am stins lanterna, dar am lsat-o lng el. ntunericul era de obicei prietenul meu, dar uram bezna aceea flmnd, rece.

Ochelarii aceia ciudai aveau o band elastic de fixare. Minile mi tremurau att de tare, c a durat un moment s-i prind pe cap, dup care am cobort lentilele n faa ochilor. Doogie, Roosevelt i Sasha i aprinseser lanternele cu infrarou. Fr ochelari, n-a fi vzut acea lungime de und a luminii, dar acum vestibulul se umpluse cu diferite nuane i intensiti de verde. Am apsat pe butonul lanternei i am plimbat raza peste Bobby Halloway. ntins pe podea, cu braele lng trup, lucind verde, arata cu adevrat ca o fantom. - Cmaa ta arat trsnet n lumina asta ciudata. -Da? - Grozav! Zgomotul mrfarului rsuna din nou, mai puternic dect naifl Structura din oel i beton a cldirii se zgli. dj vestibul. I-am urmat pe Roosevelt, pe Doogie i pe Sasha, am preau trei spirite verzi ce bntuiau o catacomb. rm Mi-a fost foarte greu - mai greu dect s asist la funeraliile m| mei, mai
Pisica, fr s aib nevoie de ochelari, ne conduse afar

greu dect s stau ling tata cind era pe patul morii f| las singur pe Bobby. 25 Un tunel In pant, cu diametrul de vreo trei metri, cobora din vestibul, pe o distan de cincisprezece metri. Dup ce am ajuns la captul lui, am mers in continuare pe unul orizontal, dar plin de serpentine. La fiecare cotitur, arhitectura i echipamentul progresau de la ciudat la straniu, apoi la ceva marcat neomenesc. Primul culoar avea perei din beton. Dar fiecare tunel care a urmat, din ciment turnat, prea a fi cptuit cu metal. Chiar i n lumina infraroie, puin potrivit, am descoperit suficiente diferene n aspectul acelor suprafee curbate pentru a fi convins c tipul de metal se schimba din cnd n cnd. Dac mi-a fi scos ochelarii i a fi aprins o lantern obinuit, a fi vzut probabil oel, cupru, bronz i nite aliaje pe care nu le-a fi identificat dect dac a fi fost liceniat n metalurgie. Cel mai mare dintre tunelele acelea avea diametrul de aproape trei metri, dar am trecut prin altele mai mici n care a trebuit s ne t rm. n pereii
acelor coridoare cilindrice am vzut deschideri mici, unele de cinci-zecc centimetri, altele de o jumtate de metru. Cnd le-am luminat cu lanternele cu infrarou, n-am vzut dect ce am fi vzut dac am fi privit ntr-o conduct sau ntr-o eava de puc. Puteam s ne aflm n interiorul unui set enorm, complicat i incomprehensibil de evi de rcire. Sau exploram instalaia de ap ce servea toate palatele zeilor din miturile antice. Fr urm de ndoial, prin labirintul la colosal cursese cndva ceva, un lichid sau un gaz. Am ntlnit numeroi aflueni, n care se aflau ancorate turbine, ale cror lame fuseser rotite de ceea ce fusese pompat prin sistem. n multe intersecii se gseau diferit tipuri de valve gigantice, comandate electric, care erau gata

l ntrerup, s reduc sau s redirecioneze potopul din

canaial acelea. Toate valvele stteau n poziie deschis sau semideschis Dar n timp ce treceam pe lng fiecare punct de blocare, ni ntrebam dac n-am rmne blocai aici, n cazul n care valvele l fi nchise. Tunelurile acestea nu fuseser curate pn la beton de ctr echipele de recuperare, cum se ntmplasc cu primele trei et^j de sub hangar. Am dedus pentru c nu se vedea nici o surs di iluminat - c lucrtorii ce ntreineau sistemul aduceau lantern cu ei. Din cnd n cnd, prin coridoarele acelea ciudate se simte curent, dar cea mai mare parte a timpului atmosfera rmnea calm ca sub un clopot de sticl. De dou ori am simit duhoare d crbune ncins, dar n rest aerul avea un miros slab, astringent asemntor celui de dnctur de iod, dar nu chiar de tinctur de iod Acesta mi lsa un gust amar n gur i-mi producea o senzaie de arsur n membranele nasului. I Zgomotul ca de tren aprea i disprea, durnd tot mai mult III fiecare apariie, iar linitea dintre aceste atacuri sonore se scurtai La fiecare izbucnire, m ateptam ca tavanul s se prbueasc i s ne ngroape, ca pe nite mineri nmormntai n vinele de antracit Un alt sunet ce-i producea fiori se strecura de-a lungul pereilor tunelului, un bocet ascuit, ce putea proveni de la vreo mainrie care se rotea atit de puternic nct se afla n pragul distrugerii. Sau prin evria aia se tra o creatur de care nu auzisem niciodat i pe care nu doream s-o ntlnesc. }\
Am respins atacul de claustrofobie, apoi i-am permis s se apropie din nou, ntrebndu-m dac m gseam n al aselea cerc al infernului sau n al aptelea. Dar parc al aptelea era lacul de snge clocotit... Sau sta venea dup deertul de flcri? ns nici lacul de snge, nici nisipurile ntinse, arznde, nu puteau fi verzi, iar aici totul era de-un verde monoton. Oricum, partea de jos a infernului nu putea fi departe, chiar dincolo de bodega unde se servesc doar pianjeni i scorpioni, peste col de magazinul ce ofer cmi cu rugi dc mure i pantofi cu cptueal din lame de ras. Sau poate nu ne aflam n iad, ci n pntecul unei balene.

Cred c m ticnisem un pic - apoi mi revenisem - nainte s ajungem la destinaie. Oricum, pierdusem noiunea timpului i credeam c ne conduceam dup ceasul purgatoriului, In care limbile se rotesc, fr ca timpul s nainteze. Dup cteva zile, Sasha va pretinde c am petrecut mai puin de cincisprezece minute n tunelele acelea. Ea nu minte niciodat. Dar cnd ne vom pregti s ne ntoarcem, daca va ncerca s m conving c retragerea noastr va dura doar un sfert de or, voi fi convins c ne aflm in cercul infernului rezervat mincinoilor patologici. Cnd am intrat n tunelul final - care urma s ne conduc la rpitori i la ostatici un tunel mare, am descoperit c ticniii pe care-i cutam - sau cel puin unul dintre ei - organizaser acolo o galerie frumos aranjat de opere perverse. Articole din ziare i alte obiecte fuseser lipite pe peretele curb din

metal. Textul nu se putea citi la lumina lanternelor cu infrarou, dar titlurile, subtitlurile i cteva fotografii erau destul de clare. Am plimbat lumina peste diferite obiecte, parcurgnd n grab expoziia, ncerend s nelegem de ce se afla acolo. Primul fragment, din Moonlight Bay Gazette, avea data 18 iulie, cu patruzeci i patru de ani n urm. Directorul ziarului fusese pe atunci bunicul lui Bobby, nainte s transmit funcia prinilor prietenului meu. Titlul urla: BIATUL RECUNOATE C I-A UCIS PRINIT", iar subtitlul: AVND 12 ANI, NU POATE FI JUDECAT PENTRU CRIM". Titlurile altor tieturi din Gazette, datnd din aceeai var i din toamna urmtoare descriau consecinele acelei crime, care fusese, se pare, fptuit de un biat cu probleme psihice, pe nume John Joseph Randolph. n cele din urm, acesta fusese ncredinat unui centru de detenie pentru tineri, din partea de nord a statului, pn la mplinirea v rstei de optsprezece ani, cnd
urma s fie supus unei expertize psihologice. Dac avea s fie declarat nebun, urma s fie internat pentru tratament de lung durat. Cele trei poze ale tnrului John artau un biat zburlit, lflfl pentru virsta lui, cu ochi de culoare deschis, zvelt, dar atleticul toate imaginile, care preau poze de familie, fcute nainte de (fl m, avea un zmbet cuceritor. ifl

n noaptea aceea de iulie i mpucase tatl n cap. De cinci ofl Apoi i mcelrise mama cu un topor. fl Numele John Joseph Randolph mi se prea enervant de <fl noscut, dar nu-mi ddeam seama de ce. tfl Pe una dintre tieturile din ziar am descoperit un subtitlu cafl se referea Ia poliistul care-l arestase: ajutorul de erif Louis Wiffl Socrul lui Lilly. Bunicul lui Jimmy. Care acum
zcea n corfl intr-un azil, dup ce fcuse trei infarct uri. M

Louis Wing va fi servitorul meu n iad.*4 Deci Jimmy nu fusese rpit din cauz c proba de snge luata In grdini scosese la iveal un element de imunitate care-l proteja dA retrovirus. Motivul fusese rzbunarea de mod veche. - Privii aici! ne zise Sasha, artnd alta tietura din ziare, fl care un subtitlu dezvluia numele judectorului: George Dulcinea.;.] Strbunicul lui Wendy. Mort de cincisprezece ani. George Dulcinea va fi servitorul meu n iad." Fr ndoiala c Del Stuart sau cineva din familia lui l ntUnifl undeva, ctndva, pe John Joseph Randolph. Dac am fi tiut legfl tura, am fi descoperit un motiv pentru rzbunare. fl John Joseph Randolph. Numele acela ciudat de familiar] continua s m preocupe. n timp ce-o urmam pe Sasha i po: ceilali prin expoziie, mi-am scotocit memoria, dar n-am gsit nimic. 'd

Urmtoarea tietura din ziar era veche de treizeci i apte de ani i povestea despre uciderea i mcelrirea unei fete de aisprezece ani. Conform subtitlului, politia nu avea nici un fel de indicii. U Ziarul publicase fotografia fetei de liceu. Pe figura ei, cineva scrisese: E A MEA." M-am gindit c, daca nu fusese diagnosticat nebun criminal nainte de a mplini optsprezece ani, John Joseph Randolph fusese eliberat din nchisoare n anul acela cu o strngerc de mn, cu un cazier curat, cu bani de buzunar i o rugciune. Cronica urmtorilor treizeci i cinci de ani era ilustrat de treizeci i cinci de tieturi din ziare, referitoare la treizeci i cinci de crime violente, se pare nerezolvate. Dou treimi avuseser loc n California, din San Diego i La Jolla pn la Sacramento i Yucaipa. Restul prin Arizona, Nevada i Colorado. Victimele - pe fiecare fotografie fata fusese acoperit de cuvintele E A MEA** nu prezentau un model uor de descoperit. Brbai i femei. Tineri i btrini. Negri, albi, asiatici, hispanici. Hetero i homo. Dac toate crimele aparineau aceluiai om, John Joseph Randolph, atunci Johnny al nostru era un uciga care profita de orice ocazie. Din examinarea grbit a acelor tieturi din ziare am reuit s gsesc doar dou detalii care legau numeroasele crime. Primul: teribilul grad de violen cu care fuseser comise, indiferent dac se folosise un instrument tios sau contondent. Titlurile conineau cuvinte precum: BRUTAL, PLIN DE RUTATE, CU SLBTICIE** i OCANT**. Al doilea amnunt: Nici una dintre victime nu fusese molestat sexual. Singura pasiunea a lui Johnny era s zdrobeasc i s sfie. Un singur eveniment ntr-un an calendaristic. Dar cnd Johnny i executa crima anual, se dezlnuia cu adevrat, i consuma tot surplusul de energie, i scuipa toat fierea acumulat. Totui, un criminal n serie pe durata ntregii viei cu o carier uimitoare, care se stpinea trei sute aizeci i patru de zile pentru fiecare zi de mcel nebunesc era ceva fr precedent n analele asasinilor soc iopi. Ce fcea oare n zilele acelea n care se stpinea? n ce direcie i ndrepta energia plin de violen? n mai puin de dou minute, timp n care examinasem rapid muntele de nsemnri din jurnalul lui Johnny, o groaz lu locul claustrofobiei de pn atunci. Zumzetul electronic slab, dar constant, zngnitul ca de tren i vaietul rar, dar groaznic reuiser s acopere orice sunet pe care-l fcuserm cnd ne apropiaseram de brlogul ucigaului, dar aceeai cacofonie ar fi mascat i sunetele pe care le-ar fi scos Johnny, dac s-ar fi trt spre noi.

Eram ultimul din ir i de fiecare data cnd m uitam n urma, n direcia din care veneam - lucru care se ntmpl la fiecare zece secunde bnuiam c Johnny Randolph va fi acolo, gata s m loveasc, alunecind pe burt, precum erpii, sau trndu-se ca un pianjen pe tavan. Fusese un criminal brutal toat viaa. Acum se transforma? Din cauza asta-i rpise pe copii i-i adusese n locul sta bizar - pe ling dorina de a se rzbuna pe cei care dovediser c-i ucisese prinii i-l vrser la nchisoare? Daca un om bun ca printele Tom putea cobor att de jos n nebunie i slbticie, ct de mult coborse n inima ntunericului John Randolph? Ce fiar inimaginabil devenise, dac ne gndim de unde pornise? J Imi ddeam seama cit-mi ncurajam imaginaia s-mi scape dfl sub control mai mult ca de obicei, pentru c, att timp ct m temeam de bizarul Johnny, nu m chinuia imaginea lui Bobb) Halloway, singur i neajutorat, sngernd de moarte lng lift. n timp ce-i urmam pe Sasha, Doogie i Roosevelt, am trecu raza lanternei cu infrarou peste ultimul grupaj de tieturi din ziare; Cu doi ani n urm, frecvena crimelor crescuse. Judecind dup prezentarea de pe perete, se ntmplau la fiecare trei luni. Titlurile urlau acum despre crime n mas, nu despre victime solitare: de li trei la ase suflete deodat. Poate c asta se ntmplase cnd Johnny decisese s-i ia un partener: tipul fermector care fusese att de amabil ca s-mi fac masaj la cap, n holul de sub depozit. Unde se nt lniser cei doi ucigai? Probabil ca nu la biseric. Cum i mpriser
munca? Fceau curenie cu rndul, dup ce-i terminau treaba? Avnd un partener de distracie, Johnny i extinsese teritoriul, iar tieturile din ziare artau c se aventurase pn-n Connecticut i n nsorita Georgie. n Florida. Un raid n Louisiana. Un drum lung pn n cele dou Dakota. Un om care cltorea. \ j

i armele lui Johnny se schimbaser: nu mai folosea ciocane, buci de eava din fier, cuite, satire, dli pentru ghea, securi, nici mcar drujbe sau bormaini. De data asta, tipul utiliza focul. iar victimele aveau un profil clar, consistent. n ultimii doi ani fuseser toate copii. Fuseser toi copiii sau nepoii oamenilor care-l nfruntaser vreodat? Sau poate pn la ultimele rpiri motivul fusese numai emoional? Eram mai ngrijorat ca niciodat pentru soarta celor patru copii din minile lui John Joseph Randolph. M linitea un pic faptul c, dup tieturile din ziare aflate n expoziia aceea demonic, atunci cnd comitea ato ci taii c mpotriva grupurilor de victime, le distrugea pe toate deodat, ntr-un singur foc, de parc ar fi adus o jertf. Deci, dac unul dintre copii rmsese n via, atunci erau n via cu toii.

Noi crezuserm c dispariia lui Jimmy Wing i a celorlali trei copii avusese legtur cu retrovirusul care modifica gene i cu evenimentele din Wyvem. Dar nu tot rul din lume provine din munca mamei mele. John Joseph Randolph se pregtise de zor pentru iad de cnd avea doisprezece ani i se pare c-i sugerasem lui Bobby adevrul, n noaptea trecut: Randolph nchisese copii aici doar pentru c descoperise ntmpltor locul ii plcuse atmosfera, arhitectura satanic. Expoziia se sfri cu dou obiecte ocante. Pe perete fusese fixata o bucat de hrtie pe care fusese desenat ceva ce semna a cioar. Cioara. Cioara de pe stnca din vrful Movilei Ciorii. Desenul fusese fcut apsnd hrtia pe piatra cioplit i freend-o cu grafit, pn apruse imaginea. Alturi de cioar se gsea emblema Trenului Misterului, aa cum o vzusem pe pieptul costumului spaial al lui William Hodgson. Prin urmare Wyvemul se afla n spatele povetii. Exista o legtura ntre Randolph i cercetrile secrete care avuseser loc n baz, iar legtura nu putea fi mama mea sau retrovirusul. O stnc de adevr se zarea n marea aceea de confuzie i m strduiam s m prind de ea, dar mintea mea era obosita, slab, iar st nca
alunecoas... John Joseph Randolph nu numai c se transforma. Poate c nici nu se transforma. Legtura lui cu Wyvemul era mai complex. Mi-am amintit vag o poveste despre un copil icnit care-i omorse prinii, ntr-o cas de la marginea oraului, undeva pe Haddenbeck Road. Se ntmplase cu muli ani in urm i, daca-o tiusem vreodat numele, l uitasem de mult timp. Moonlight Bay

n o comunitate conservatoare, care se

ferchezuia cu grij ca s atragtj turitii. Cetenii prefer s discute despre peisajul frumos i despftt modul de viat plcut, atrgtor, ascun znd aspectele
negativul Jonny Randolph, cei care se lsase singur orfan, n-ar fi fgugfl niciodat n literatura Camerei de Comer* nici n-ar fi fost nscris

n Mobil Guide,

printre figurile istorice locale. fl

Dac se ntorsese n Moonlight Bay ca adult, cu mult nainte fl recentele rpiri de copii, ca s lucreze i s locuiasc aici, iar acfl lucru ar fi fost cunoscut, trecutul lui ar fi fost dezgropat i a fi aflfl toat povestea. fl Sigur, putea s se ntoarc sub un alt nume, schimbndu-i legfl pe cei de John Joseph Randolph cu acordul medicului psihiatru

din instituia n care fusese nchis, ca s lase ddfl sprezece

trecutul tulburtor fl urm, s nceap o via nou, cu suflet curat, cu respect de sine
bla-bla-bla... Crescuse i nu mai semna cu putiul infam de

ani care-i mpucase tticul i-i mcelrise mmkfl putea s mearg pe strzile oraului natal fr s-l recunoasfl cineva. Ar fi putut s lucreze la Fort Wyvem n vreun laboratfl legat de Trenul Misterului. 'fl John Joseph Randolph. fl Numele mi amintea de ceva... fl

n timp ce Mungojerrie ne conducea spre captul tunelului, cafl prea a fi o fundtur, m-am uitat pentru ultima oar la expoziie n mi s-a prut c neleg scopul ei. fl La nceput crezusem c e ceva cu care s se mndreascfl echivalentul unei vitrine cu trofee a unui sportiv, o chestie fl care Johhny s se dea mare. Sociopaii asasini sunt mndri fl faptele lor, dar nu risc s-i arate jurnalul i colecia de suvenifl sumbre familiei i vecinilor, aa c sunt obligai s le pstrefl ascunse. fl Crezusem c expoziia fusese doar pornografie, menit fl mguleasc o minte rtcit. Pentru ticnitul acela, titlurile din zian reprezentau echivalentul unui dialog obscen. Victima i fotografiile de la scena crimei l excitau mai mult dect un film pentru aduli. Dar acum mi ddeam seama c expoziia era un prinos. Toata viaa iui fusese un prinos. Uciderea prinilor, crima unic la fiecare dousprezece luni, cele trei sute aizeci i patru de zile de stpnire de sine n fiecare an i recenta avalan de ucideri de copii. O jertf prin ardere. n timp ce priveam expoziia scrboas, nu-mi ddeam seama cui fuseser fcute darurile acelea teribile i cu ce scop, dei a fi putut s m hazardez s-mi exprim opinia. Tunelul se sfri ntr-o valv cu diametru] de trei metri, care fusese cndva acionat de un motor electric. Doogie puse pistolul automat deoparte i-i vr degetele ntr-o adncitur de pe faa valvei. Reui s trag bariera ntr-o parte, fr ajutorul vreunui motor, cu uurina cu care ar fi tras o u glisant. Dei nu fusese utilizata de mai mult de doi ani, valva aluneca pe ine cu un zgomot uor, care se pierdu n zgomotul care cretea sesizabil prin mruntaiele restabilizatorului temporal". Destul de ciudat, mi-am amintit de marinarii uluii, de pe un vas scufundat, care fuseser salvai de cpitanul Nemo n 20 000 de leghe sub mri i care fcuser turul labirintului viscerelor mecanice ale Iui Nautilus. Ulterior ajunseser s se simt suficient de acas la bordul submarinului gigantic ca s cnte i s danseze. Dar cel mai gregar i adaptabil individ aflat in intestinele metalice nesfrite de sub camera-ou ar fi simit ntotdeauna c se gsete ntr-un teritoriu strin i ostil. Dei Doogie deschisese valva doar un metru, din spatele ei ptrunse lumina de becuri, izbind cu o putere orbitoare n lentilele mele pentru infrarou. Am ridicat ochelarii pe frunte, am stins lanterna cu infrarou i am prins-o la centur. Lumina becurilor nu era at t
de puternic pe ct crezusem. Lentilele o exageraser, pentru c nu fuseser fcute s funcioneze n spectrul ultraviolet. i ceilali i scoaser ochelarii.

Dincolo de valv se ntindea un tunel de vreo cinci metri, mbrcat n plci din oel inoxidabil, i care se termina cu o a doua valv, identic primei. Cea de-a doua era deschis cam ct o deschisese Doogie pe prima. Lumina care ne orbise prin ochelarii speciali venea din camera din spatele acestei valve. Sasha i Roosevelt ramaser la prima valv. narmat cu pisfl Iul ei calibrul 38, Sasha se asigur c nu venea nimeni din urmjM ne blocheze singura ieire. Roosevelt, care-i putea din nou descm de ochiul sting, rmsese cu ea pentru c nu avea arm i pentru dm era singura noastr legtur cu pisica. TH

Vntorul de oareci rmase cu Sasha i Roosevelt, departe dfl orice aciune ulterioar. Nu lsasem o dr de frimituri de pine ffl urma noastr, deci nu puteam s gsim drumul napoi spre BobbjJ i spre ascensor fr ghidul nostru felin. L-am urmat pe Doogie ctre cealalt valv. Dup ce ne-am uitat n spaiul din urma ei, Doogie a riditfl dou degete, adic acolo se aflau doar doi oameni de care trebufl s avem grij. A mai artat ca va merge primul, micndu-se spfl dreapta de ndat ce va intra, i c eu trebuia s-l urmez, duclnl du-m spre stnga. De ndat cc-a disprut din u, m-am strecurat n ncpere, cm puca ntins n fat. Zgomotul acela de amurg al zeilor, care zguduia ntreaga cj dire, din acoperi n temelie, era amortizat acolo, iar singura lumini] provenea de la o lantern de furtun, cu opt baterii, ce sttea pt]m msu. Camera avea o form asemntoare camerei-ou, aflate cu trtfl etaje mai sus, dar mult mai mic, lung de zece metri i CB diametrul de cinci metri n locul cel mai lat. Suprafaa curbat nw era acoperit cu o substan sticloas, cu pete aurii, ci cu aramlS obinuit. Inima mi s-a oprit cnd i-am zrit pe cei patru copii disprui stnd rezemai de perete, n umbra de la captul ncperii. Erafl obosii i speriai. Aveau ncheieturile mtnilor i gleznele legate,, iar gurile le fuseser acoperite cu buci de crpa. Nu preau rnii. Ochii li se lrgir, plini de uimire, cnd ne vzur pe Doogie i pe mine. J Apoi l-am descoperit pe Orson, zcnd pe o parte, lng copii, legat i cu botni. Avea ochii deschii i respira. Tria. nainte s mi se mpienjeneasc privirea, m-am uitat n alt parte. n centrul ncperii, nlemnii sub ameninarea armei lui Doogie, doi brbai stteau pe scaune rabatabile, fa n fa, la msua pe care se afla lanterna. Tabloul acela mi amintea de personajele unei piese despre plictiseal, izolare, nemulumire emoional, perisabilitatea relaiilor modeme i implicaiile filosofice ale cheesburgerului. Tipul din dreapta era ticnitul care ncercase s-mi sparg capul cu un ciomag, sub depozit. Purta aceleai haine ca atunci. Avea aceiai dini mici, albi, dar zmbetul i era mult mai reinut, de parc ar fi descoperit un vierme de porumb printre boabele albe din gur.

A fi vrut s trag un glon n el, pentru c simeam nu numai infatuare, ci i vanitate n individ. Dup ce ar fi ncasat de aproape o ncrctur de alice mari, singurul cuvnt care i-ar fi descris corect faa ar fi fost strecurtoare. Brbatul din sting era nalt, blond, cu ochi verzi i cu o cicatrice, n vrst de cincizeci i ceva de ani. Tipul care-i rpise pe gemenii Stuart - iar zmbetul i rmsese la fel de cuceritor ca atunci cnd avea doisprezece ani i se mnjisc cu sngele prinilor si pe mini. John Joseph Randolph era enervant de calm, de parc sosirea noastr nu l-ar fi uimit i nu l-ar fi privit. Ce mai faci, Chris? Am fost surprins c-mi cunotea numele. Nu-I vzusem niciodat pn atunci. Ecouri optite ale vocii sale alunecau ca un curent de-a lungul pereilor de cupru, cuvintele suprapunndu-se unul peste altul: Mama ta, Wisteria, a fost o femeie deosebit. Nu tiam de unde o cunotea pe mama. Instinctul mi spunea c nu voiam s aflu. O mpuctur l-ar fi fcut s tac, i-ar fi ters zmbetul de pe fat - zmbetul cu care-i vrjea pe nevinovai i pe nepstori transformndu-l ntr-un rnjet al morii. A fost mai ucigtoare dect Mama Natura, continua el. Oamenii Renaterii gndesc, mediteaz i analizeaz consecinele morale complexe ale aciunilor lor, preferind convingerea i negocierea violenei. Dar uitasem s-mi rennoiesc participarea la Clubul Oamenilor Renaterii, iar ei i recuperaser principii pentru c acum voiam s-l
fac praf pe ticlos. Sau poate ncepusem s m transform. Asta-i moda zilei. J Cu inima cuprins de amrciune, a fi apsat pe trgaci, dam la acest camagiu n-ar fi asistat copii. i nici nu tiam dac penM din aram n-ar fi rspndit alice mortale n toate direciile. SuflcUU mi-a fost salvat nu de puritatea moralei mele, ci de circumstana mrturisesc cu umilin. m

Doogie fcu un semn cu eava Uzi-ului ctre crile de joc dijl minile celor doi. - Ce jucai? Vocea lui produse ecouri stridente de-a lungul pereilor curbai din cupru. Nu-mi plcea calmul celor doi indivizi. A fi preferat s v<| team n ochii lor. Randolph aez crile cu faa n sus pe mas i-i rspunse; amuzat lui Doogie: - Pocher.

nainte ca Doogie s decid cum s-i lege pe juctorii de cri trebuia s afle dac aveau arme. Purtau jachete sub care se puteau ascunde tocuri de pistoale. Indivizii nu aveau nimic de pierdut i puteau face orice bunoar s trag n copii, nu n noi, nainte s-i doborm, spernd s ucid nc o victim nevinovat, doar pentru a avea parte de o emoie final. Cu patru copii in ncpere, nu puteam face vreo greeal. - Dac n-ar fi fost Wisteria, zise Randolph, Del Stuart mi-ar fi tiat finanarea cu mult nainte de momentul n care a fcut-o. - Finanarea? i - Dar dup moartea ei, au avut nevoie de mine. Sau au crezut] c au. S vad ce ascunde viitorul. Simind c voi afla un adevr urt, i-am zis: -Taci! Dar n-am scos dect o oapt, pentru c trebuia s aflu ce voia s-mi spun, chiar dac nu doream s aud. - ntreab-m care-i miza, i spuse Randolph lui Doogie. Cuvntul miz" se roti n jurul camerei ovoidale, optind nc spre noi, cind Doogie ntreb, amabil: - Care-i miza? - Joc cu Conrad ca s vedem cine i va stropi pe putii tia cu benzin. Conrad nu avusese un pistol noaptea trecut, in depozit. Dac ar fi avut, m-ar fi omortt in clipa in care-i atinsesem faa, prin bezn. Miclndu-i minile, de parc ar fi mprit cri imaginare, Randolph continu: - Apoi vom juca s vedem cine va aprinde chibritul. Artnd ca i cum ar fi fost gata s trag, apoi s se gindeasc ia ricoeuri, Doogie zise: - Dc ce nu i-ai omorit nc? - Numerologia noastr ne spune c n aceast jertf trebuie s fie cinci. Pn de curnd n-am avut dect patru. Dar acum credem... Credem c acest cine e special, mi zmbi el. Credem c putem considera cinele al cincilea. Cnd ne-ai ntrerupt, jucam crti ca s vedem cine-l va aprinde pe biatulcine. Nu cred c Randolph avea vreo arm. Din cte-mi aminteam din ceea ce vzusem n grab, n expoziia cu realizrile lui diavoleti, tatl su fusese singurul ucis cu o arm de foc. Asta se ntmplase cu patruzeci i patru de ani n urm i fusese, probabil, prima crim pe care o comisese. De atunci preferase s se implice personal ct mai mult. Ciocanele i cuitele fuseser armele lui preferate - pn ncepuse s aduc jertfe prin ardere. - Mama ta, mi zise el, a fost o femeie a zarului. A dat cu zarul pentru ntreaga ras uman i a pierdut. Eu prefer crile.

Prefcndu-se c mparte din nou crti, Randolph ntinse o mina ctre lanterna. - Stai! strig Doogie. Dar Randolph nu se opri. Apuc lanterna i, brusc, orbirm cu toii. ndat ce stinse lanterna, Randolph se puse n micare, ia fel i Conrad. Srir n picioare att de iute, c rsturnar scaunele, iar sunetele acelea se repetar prin camer ca zgomotul produs de^fl biat care alearg trgind un b de-a lungul unui gard din pari. M-am pus i eu imediat n micare, urmnd curba ncperii Sjfl copii, ncerend s nu stau n calea lui Conrad, pentru c acesta cel mai aproape de mine i probabil c se repezise ctre locullH care m aflasem cnd se stinsese lumina. Nici el, nici Randolph S erau genul care s fug spre ieire. n timp ce m ndreptam ctre copii, mi-am tras ochelarii l infrarou de pe frunte pe ochi. Am luat lanterna special de la cB gtoare i am mturat zona camerei n care putea fi Conrad. Era mai aproape dect m ateptam, pentm c intuise incercaifl mea de a proteja copiii. inea un cuit ntr-o mn i spinteca orbete aerul,
spernd s aib noroc i s m taie. E ciudat s vezi n regatul orbilor! Privindu-l pe Conrad caiti cuta fr s gseasc, cuprins de o furie nebuneasc, vzndt att de zpcit, de frustrat i de disperat, am trit un procent di ceea ce simte Dumnezeu cnd ne privete n jocul

nostru furibufl de-a viaa. M

L-am ocolit repede pe Conrad, care ncerca cu ambiie, dar fttfl eficien s-mi scoat maele. Folosind o tehnic demn fl provoace indignarea justificat a Asociaiei Dentitilor American am strns captul lanternei ntre dini, ca s am ambele mini libefl apoi l-am pocnit cu patul putii n ceaf. Jfl Individul s-a prbuit i a rmas la pmnt. Se prea c nici Conrad-Cel-cu-un-Singur-Nume, nici inimitaffl bilul John Joseph Randolph nu-i dduser seama c ochelarii notri fceau parte dintr-un set cu infrarou, pentru c Doogffl dansa n jurul criminalului n serie cu cel mai mare succes dfl| vremurile noastre - excluzndu-i aici pe politicieni, care de obicetl folosesc angajai pentru treburi murdare - i-l pocnea cu un entul ziasam nnscut i cu o ndemnare ctigat ca paznic n baruri' pentru motocicliti. Poate pentru c avea mai mult grij pentru sntatea dinilor i igiena bucal dect mine sau pentru c nu-i plcea gustul minerului lanternei, Doogie pusese lanterna special pe msu i-l adusese pe Randolph In raza ei cu o serie nencetat de pumni judicios distribuii, precum i cu lovituri cu eava Uzi-ului. Randolph se prbui de dou ori i se ridic de fiecare dat, de parc ar fi crezut cu adevrat c are vreo ans. n cele din urm se prvli ca un

rahat de dinozaur: pregtit s zac pn se fosilizeaz. Doogie ii ddu un ut In coaste. Pentru c Randolph nu se mica, Doogie i administra tradiionalul prim ajutor al ngerilor Iadului, dndu-i nc un ut. Fr ndoiala, Doogie Sassman era un maniac al mersului cu Harley, un om cu talente i nfptuiri surprinztoare, un brbat adevrat, un izvor de cunotine preioase, dar secrete, poate chiar in pragul iluminrii. Dar nu vedeam pe nimeni dispus s construiasc prea curnd n jurul lui o nou religie. - Omule-de-Zpad! m strig Doogie. -Da. - Vrei nite lumin adevrat? Mi-am scos ochelarii i i-am rspuns: - Scai d-m n ea. Aprinse lanterna pentru furtun, iar camera cptuita cu aram se umplu cu umbre ruginii i lumin slab. Zgomotele precataclismice, hodorogelile, trosniturile, chel l itul i gemetele care zguduiau cldirea imens continuau s fie amortizate aici, semnau mai mult cu sunetele neplcute ale unei suferine digestive. Dar nu aveam nevoie de o directiv de cinci pagini de la Biroul pentru Sigurana i Sntatea Muncii ca s tim c trebuia s prsim locul ct mai curnd posibil. Am descoperit iute c putii nu fuseser legai cu vreo funie, ncheieturile mi inii or i gleznele fuseser prinse la un loc cu buci de cablu. Strnse bine. Am tresrit vznd pielea jupuita i urmele de snge. M-am dus la Orson. Respira, dar cu greutate. Labele din faa i fuseser legate mpreun, la fel ca i cele din spate. O botni improvizat din srm i inea flcile strnse, nct era n stare doar s scoat un vicrit subire. - ncetior, frioare, i-am zis, mngindu-l.
Doogie se duse la valv i strig prin tunel ctre Sashafl Roosevelt: >fl - I-am gsit. Toi vii! M

Ceilali strigar ncntai, iar Sasha ne ceru s ne grbim. M


m La urma urmei, n labirint ne

- Facem tot ce putem, o asigur Doogie. Fii ateni!


puteau atepta lucmri mai refl

dect Randolph i Conrad. m Ling mas se gseau dou geni,


ucigailor n tandem, Doogie se apuc sU rucsacuri i un rcitor.

Pred supnnd c aparineau

caute cleti sau alte unelte cu care s-i dezlegm pe copii, pentru

oU srmele fuseser strnse i nnodate cu o grij obsedant, nct tm puteau fi desfcute uor.

M
I m M spuse c

Am scos cu blndee crpa din gura lui Jimmy Wing, iar el

trebuia s fac pipi. I-am spus c i eu voiam, dar cftj trebuie s ne inem amndoi un pic, lucru care se poate face fffl greutate, din moment ce amndoi eram biei curajoi i educaii corect, iar asta a fcut s-i apar pe figur o expresie solemn

de* aprobare.

Gemenii de ase ani ai familiei Stuart, Aaron i Anson, mi mulumir politicos cnd leam scos cluul. Anson m inform cd indivizii care zceau fr cunotin pe podea erau

oameni ru Aaron, mai spurcat la gur dect fratele lui, i numi ccai", iar Arson l avertiza c, dac folosea cuvinte interzise n fata mamei lor, se frigca. J M ateptasem la lacrimi, dar copiii plnseser deja ct putuser s plng dup experiena aceea ciudat. Exist o rezistena natural la majoritatea copiilor, mai mare dect recunoatem de obicei, pentru c vedem copilria prin ochelarii nostalgiei i ai sentimentalismului. Wendy Dulcinea era, la apte ani, o reflectare fidel a mamei ei, Mary, de la care nu nvasem s cnt la pian, dar de care fusesem cndva foarte ndrgostit. Putoaia a vrut s m srute am fost fericit s accept - i mi-a zis: - Celului ii e foarte sete, d-i de but. Nou ne-au dat de but, dar lui nu i-au dat nimic. Orson avea colurile ochilor acoperite cu o substan alb. Prea bolnav i slbit Avnd botul legat, nu putuse s transpire normal. Clinii nu transpira prin porii pielii, ci prin limb. - O s te faci bine, frioarc, i-am promis eu. S ieim de aici! S mergem acas! Noi doi. S plecm de aici! Doogie veni Ung mine, dup ce termina de scotocit prin lucrurile ucigailor i, folosind un clete de telefonist, cu margini tioase, retez legturile de la labele fratelui meu, le scoase i le arunc. Scoaterea srmelor din jurul botului dur mai mult timp, iar eu am continuat s bolborosesc c totul va fi bine, mito, clasa-ntii, grozav... i, In mai puin de un minut, botnia dispru. Doogie trecu apoi la copii. Orson nu fcu nici un efort s se ridice, dar mi linse mina. Avea limba aspr i uscat. Pe neateptate, m-am pierdut. Nu eram n stare s vorbesc, pentru c tot ce aveam de spus era att de important i din suflet nct, dac ncepeam, trebuia s folosesc propriile cuvinte, iar eu, emoionat cum eram i cu toate obstacolele rmase pentru a scpa i a supravieui cu toii, nu-mi permiteam s plng acum, poate nici mai trziu, poate niciodat. n loc s spun ceva, mi-am apsat mna pe pieptul lui, simind btile prea iui, dar continue ale inimii sale bune, i l-am srutat pe frunte. Wendy spusese c lui Orson i era sete. Avea limba uscat. Acum am vzut c nrile, din cauza apsrii botniei, se astupaser. Ochii lui negri se nceoaser, am vzut n ei o slbiciune care m-a ngrijorat, ceva ce aducea a resemnare. Dei nu voiam s plec de lng Orson, m-am dus Ia rcitorul
de lng mas. Era plin pe jumtate cu ap rece, n care pluteau achii de ghea. Ucigaii preau s aib grij de sntatea lor, singurele buturi pe care le aduseser fiind sticle de suc de legume cu vitamine i ap Evian. I-am dus o sticl de ap lui Orson. n lipsa mea, se rsucise i zcea acum pe burt, dar prea c nu mai are putere s ridice capul.

Am turnat ap de Evian n palma sting. Orson ridic puin capul, ct s ling apa din palm, la nceput fr chef, apoi cu entuziasm. Am turnat ap de mai multe ori i, vzind n ce hal ajunse Orson, furia m-a fcut s uit de lacrimi. Crtiiagiul urechii stingi prea zdrobit, iar pe blana era snge uscat, de parc ar ft fost lovit n cap cu un ciomag sau cu o bucat de eava. Instrumentele do lovit erau specialitatea domnului John Joseph Randolph. Pe falca stnga, aproape de nas, avea o tietur pe care sngele se uscase. Avea dou gheare de la laba dreapt din fa rupte, iar talpa i er acoperit cu o crust de snge. Luptase din greu. Toate cele patra picioare aveau julituri produse de srm, dou sngerau, dat tm foarte tare. 'm

Doogie terminase de tiat srmele care legau copiii i trecuse la Conrad, care rmsese eapn. i nfurase picioarele, folosind uni mosor cu srm gsit n bagajele asasinilor. Acum folosea i mai mult srm, ca s-i lege minile la spate. Nu puteam risca s-i lum pe cei doi indivizi cu noi la ntoarcerea prin labirint. Prin unele tuneluri trebuia s ne tirm, deci am fi fost silii s le lsm minile libere, iar tipii erau periculoi. Urma s trimitem poliia dup ei dac acea cldire nu se prbueai din cauza fenomenului de glisare a timpului, care avea loc deasupra noastr. Cu toate c s-ar fi putut s m rzgndesc mai t rziu, n momentul acela voiam s-i
imobilizez, s le astup gura cu crpe, s pun o sticla cu ap ntr-un loc n care s-o vad i s-i las s moara de sete, in chinuri. Orson terminase apa Evian. Se ridica greu n picioare, nesigur ca un prunc, i rmase gfind, clipind ca s elimine pelicula de pe ochi, apoi privi in jur cu interes.

- Poki akua,

i-am zis eu, ceea ce n hawaiian nseamn clinele zeilor".

Mirii fr vlag, ca i cum ar fi fost ncntat de compliment. Un zngnit subit, urmat de un* scrit enervant, ca de metal rsucit brusc, strbtu ncperea din cupru. Eu i Orson ne-am uitat spre tavan, apoi spre pereii din jur, dar pe suprafaa neted din metal nu se vedea nici o denivelare.

Tic, tic, tic. Am tras rcitorul greu pe podea, lng Orson, i am ridicat capacul. Ciinele s-a uitat la apa cu ghea dintre sticlele cu Evian i suc de legume, apoi a nceput s-o ling, fericit. Ling incontient. Doogie tie civa metri de srm, care-i trebuiau ca s termine cu Conrad, i-mi ddu mosorul. L-am ntors pe Randolph cu faa n jos i m-am grbit s-i leg minile la spate. A fi vrut s strng legtura aa cum fcuse el n cazul copiilor i al lui Orson, dar m-am stpnit i am strns srma doar ct s fiu sigur c nu se poate dezlega. Dup ce am terminat cu ncheieturile, am nfurat srm ntre legturile de la picioare i cele de la mini, limitndu-i posibilitatea de micare.
n acei moment Randolph se trezi, pentru c atunci cnd am terminat, spuse cu o claritate ce nu caracteriza un om care abia i recptase cunotina: - Am ctigat. M-am aplecat i m-am uitat la faa lui. Avea capul ntors ntr-o parte, cu obrazul sting lipit de podeaua de aram. Cu buzele sparte i nsngerate. Ochiul drept era de un verde-deschis i lucitor, dar n-am vzut urm de strlucire animalica. Ciudat, dar nu prea disperat. Era linitit, de parc n-ar fi fost legat i neajutorat, ci s-ar fi odihnit.

el, ghemuit n poziie

de fetus, Randolph

gemea, nc

Cnd vorbi, avea vocea calm, chiar uor euforic, ca a cuiva care s-ar h trezit dup un somn produs de calmante. M-a fi simit mai bine dac ar fi vorbit zgomotos, ar fi ipat sau ar fi scuipat. Comportarea lui relaxat prea s-i sprijine afirmaia enervant c, n ciuda circumstanelor, ctigase.

Voi fi n partea cealalt nainte ca noaptea s se sfreasc. Au distrus maina. N-a fost o ran mortal. Este un fel de main... organic. S-a vindecat, cu timpul. Acum se alimenteaz singur. Poi s simi. S simi prin podea. Zngniturile ca de trenuri ce treceau deveniser mai puternice dect nainte, iar perioadele de calm dintre ele erau mai scurte. Dei efectul fusese mai redus n ncperea aceea dect n alte pri ale cldirii, zgomotul i vibraiile din podea ajunseser s J resimt i aici. jfl - Se alimenteaz singur dac primete cel mai mic ajutjfl continu Randolph. O lantern puternic n camera de translaie dou ore n urm a fost de ajuns ca s funcioneze din nou. Nu4fl main obinuit. M - Ai lucrat la proiectul sta? - mi aparine. - Doctorul Randolph Josephson, am exclamat, amintindu-flifl brusc numele conductorului proiectului, pe care-l
auzisem

M caseta lui Delacroix; John

Joseph Randolph, copilul uciga, dev nise Randolph Josephson. i ce face maina, unde... merge? A n loc s-mi rspund, zmbi i spuse: - Ai vzut vreodat cioara? Conrad n-a vzut-o. Zice c da, d minte. Eu am vzut cioara. Stteam lng stnca, iar cioara Si nlat din ea. A prins via din stnca solid n noaptea asta, n fa ochilor mei. Orson sttea cu copiii, le accepta afeciunea. Ddea din coad Totul va fi bine. Lumea nu se va sfri, cel puin nu aici, nu noaptea asta. Vom iei de aici, vom supravieui, ne vom distra, vo clri valurile, garantat, un lucru cert, pentru c vedeam un semn c vestea sosirea timpurilor bune: Orson ddea din coad. - Cnd am vzut cioara, am tiut c sunt deosebit, zise Randolp Am un destin. Acum l-am
mplinit. nc o dat, zbmitul inspimnttor de metal torsionat rsun prin zngnitul trenului fantom. j - Tu eti cel care, acum patruzeci i patru de ani, a sculpta cioara pe Movila Ciorii, am zis eu. f

- n noaptea aceea m-am dus acas, simindu-m pentru prim dat plin de via, i am fcut ceea ce dorisem ntotdeauna s fac S zbor creierii tatlui meu, mi rspunse el, de parc ar fi vorbi despre o fapt demn de laud. S-o tai pe mama n buci. Atunci i nceput viaa mea cea ctre locul n care-i ateptau Sasha i Roosevelt. - Att de muli ani, att de mult munc, oft Randolph, de parc ar fi fost un pensionar care se bucur de odihna binemeritat. Att de mult studiu
adevrat.

Doogie trimitea copiii afara din ncpere, unul cte unul, prin tunel,

tiinific, nvtur, truda, gndit. Att de mult negare de sine i reinere, atia ani... O crim la doisprezece luni. - i cnd a fost construit, cnd succesul mi era la ndemn, laii din Washington s-au speriat de ceea ce au vzut pe caseta video din timpul probelor fr oameni. - Ce-au vzut? n loc s-mi rspund, spuse: - Voiau s ne opreac lucrrile. Del Stuart se pregtea s-mi taie fondurile. tiam de ce se aflau n camera aceea Aaron i An son Stuart. i m ntrebam dac i ceilali copii care fuseser rpii i ucii prin toat ara fuseser nrudii cu ali oameni implicai n proiectul Trenului Misterului care-l
dezamgiser pe individul sta. - Atunci microbul mamei talc a scpat, zise Randolph, iar ei au vrut s tie ce ascundea viitorul, dac va mai exista un viitor. - Cer rou? Copaci ciudai? l-am ntrebat eu. - Astea nu reprezentau viitorul. Erau... dintr-o parte.

Am vzut cu coada ochiului cum peretele din cupru se ndoia, ngrozit, m-am ntors ctre locul n care curba concav prea c devenise convex, dar nu exista nici un semn de deformare. - Acum inele au fost aezate, spuse mulumit Randolph, i nimeni nu le poate frnge. Grania a fost rupt. Calea-i deschis. - Calea ctre ce? - O s vezi. Toi o s ajungem acolo curnd, zise el, cu o siguran deconcertant. Trenul a plecat deja din staie. Wendy, al patrulea i ultimul copil, trecu prin valva care reprezenta intrarea n camer. Orson o urm, mpleticindu-se un pic. Doogie mi fcu semn, grbit. M-am ridicat n picioare. Ochiul verde al lui Randolph rmase aintit asupra mea. Individul mi zimbi cu gura insngerat, cu dinii spari. Un zmbet bizar, afectuos. - Timpul trecut, timpul prezent, timpul viitor, dar cel m important, timpul lateral. In lateral se afla singurul loc in care a vrut sa merg, iar mama ta mi-a oferit ansa. - Dar ce e n lateral? am ntrebat frustrat, n timp ce cldirea zguduia n jurul nostru. - Destinul meu, rspunse el, enigmatic. Sasha strig, iar vocea ei alarmat mi fcu inima s tresar, j Doogie se uit n tunel i ip: - Chris! Ia un scaun! n timp ce nham un scaun pliant i puca, John Josep Randolph zise:

- Gri de-a lungul inelor, lateral n timp de aici, dup cum ai tiut cu toii, am tiut din totdeauna, dar n-am vrut s credem. Avusesem dreptate cnd bnuisem c adevrul era ascuns j declaraiile sale stranii. Voiam s-l ascult i s neleg, dar daca m rmi neam acolo nsemna s m sinucid. Cnd am ajuns lng Doogie, valva ntredeschis pe jumtate, c reprezenta ua ncperii, ncepu s se nchid. njurnd, Doogie apuc valva i trase cu toat puterea, de i H umflar arterele gtului din pricina efortului, mpingnd discul dfl oel napoi n perete. - Fugi! strig Doogie. Pentru c sunt un tip care cunoate un sfat bun cnd l aude, alfl trecut iute pe lng regele mamboului i am
sprintat pe coridorul di: cinci metri, dintre cele dou valve imense. Prin tunetul i vjitui vntului, demn de furtuna Judecii dl Apoi, l-am auzit pe John Joseph Randolph strignd, nu cu groazfl ci cu bucurie, cu o convingere plina de patim:

- Cred! Cred! i

Sasha, copiii, Mungojerrie i Orson trecuser deja prin urm]

toarea parte a tunelului, de dup' poarta exterioar. Roosevelt sttea in deschiztur, ca s mpiedice valva s si nchid i s ne prind acolo pe mine i pe Doogie. Auzeam motorul ambalndu-se n perete, ncerend s aduc discul de metal n poziia nchis. i

Am vrtt scaunul pliant din metal n deschiztur, deasupra capului lui Roosevelt, blocnd valva. - Mulumesc, fiule, mi zise el. L-am urmat pe Roosevelt prin poart. Ceilali ne ateptau, cu o lantern obinuit. Sasha arta mult mai frumoas dect atunci cnd era verde prin ochelarii cu infrarou. Deschiztura porii era prea ngust pentru omul-sas, dar el se mpinse prin ea, apoi smulse scaunul din bre, pentru c se putea s mai avem nevoie de el. Am trecut pe lng emblema Trenului Misterului i pe lng imaginea ciorii. Prin tunel nu se simea pic de curent. Nici o tietur de ziar nu se mica. Dar bucata mare de hrtie, pe care se afla amprenta n grafit a psrii sculptate n stnc, flutura de parca trgea de ea un vnt puternic. Capetele libere ale hrtiei flfiau. Cioara prea c trgea de bucile de band adeziv care o fixau de suprafaa curbat de oel, hotrt s ias din hrtie, aa cum, dup spusele lui Randolph, ieise o data din stnc. Poate c aveam halucinaii sau poate c m nscusem s fiu mblnzitor de erpi, dar n-aveam de gnd s mai zbovesc pe acolo ca s vd dac din hrtie prinde via o pasre adevrat, care-i lua zborul, aa cum nu aveam de gnd s m culc ntr-un cuib de cobre i s le distrez fredonndu-le melodii. Bnuind c s-ar putea s am nevoie de dovezi despre cele vzute acolo, am desprins cteva tieturi din ziare i le-am ndesat n buzunare.

Cioara fals btea furioas din aripi pe perete, n urma noastr, dar noi am gonit mai departe, inndu-ne grupai, fcnd ce face orice persoan ntreag la minte atunci cnd lumea se distinge n jur i moartea d trcoale din flecare parte: ne-am inut dup pisic. ncercam s nu m gndesc la Bobby. Prima problema de rezolvat era s ajungem la el. Daca ajungeam la el, totul avea s fie OK. Nc va atepta tremurnd, ud i slbit, dar ne va atepta lng ascensor, unde-l lsaserm i-mi va aminti de promisiunea fcut, spunind: Crpe cerevisi, frtate!4*
Mirosul slab de tinctura de iod care ne urmrise tot timpul ptM labirint deveni mai puternic. n el se amesteca duhoare de crbura sulf. trandafiri putrezi i ceva indescriptibil, amar, care nu semrtl cu nimic din ce mirosisem pn atunci. M

Dac fenomenul glisrii timpului se rspndea aici, jos, n zoq cea mai adnc a
cldirii, ne aflam n cel mai mare pericol de cin<J intraserm n hangar. Cea mai rea posibilitate nu fusese ca fugi noastr s fie ntrziat sau chiar mpiedicat de valvele acionai de motoare. Cel mai ru lucru era ca, dac momentul nepotrivit din trecut se va intersecta cu prezentul, aa cum se ntmplase de

nul multe ori pe scri, s fim inundai de un ocean de lichid sau de gal toxic

care fusese pompat prin tuburile acelea, iar noi s ne necam sau s ne sufocm n aburii otrvitori.

I 26 O pisic, patru copii, un cine, o femeie DJ, autoare de cntece, un comunicator cu animalele, un viking i copilul din posterul pentru Armagedon (sta eram eu) alergau, se tirau, se strecurau, alergau, cdeau, se ridicau, alergau din nou de-a lungul albiilor uscate ale nurilor din oel, ale nurilor din alam i ale durilor din cupru, cu o lumin alb n fa, care se reflecta pe zidurile curbate, rsucindu-se, iar bezna i rotea penajul, ca pe nite aripi, pretutindeni unde nu ajungea lumina. Zngnitul trenurilor invizibile rsuna n jur, se auzi un scrnet strident, ca un uierat de locomotiv, mirosul de tinctur de iod devenea cnd insuportabil de puternic, cnd att de slab c ti se prea c-i imaginasei densitatea sa anterioar. Cureni de trecut nvlind ca un val nspumat, retrgndu-se apoi din prezent ngrozii de sunetul periodic de ap nvlind, ap sau ceva mai ru, am ajuns n cele din urm la tunelul n pant, din beton, apoi n firida din faa ascensorului, unde Bobby zcea aa cum l lsasem, nc n via. n timp ce Doogie reconecta firele din panoul de comand al liftului, iar Roosevelt, inndu-l pe Mungojerrie n brae, conducea copiii n ascensor, eu, Sasha i Orson ne-am strns n jurul lui Bobby. Arta ca Moartea n zi proast. - Ari bine, i-am zis eu. Bobby i se adres Iui Orson, cu o voce att de slab nct abia acoperea sunetul timpurilor i al lumilor care se ciocneau, pentru c presupun c asta auzeam. - Salut, fa proas. Orson i adulmec gtul lui Bobby, i mirosi rana, apoi se uit ngrijorat la mine.

- Ai reuit, XP-man! exclam Bobby. - A fost mai mult un dans al Celor Cinci Fantastici, dect o giga a unui supererou, am fcut eu pe modestul. - Ai timp s te ntorci pentru emisiunea ta de la miezul nopii, i spuse Bobby Sashei, iar eu am avut impresia ca, in felul lui, i Jua rmas-bun de la noi. - Radioul este viaa mea, i rspunse ea. Cldirea se zgudui, zngnitul trenului deveni urlet, iar din tavan czu praf de ciment. ! i - Trebuie s te ducem n lift, i zise Sasha. f Dar Bobby se uit la mine i-mi spuse: - ine-m de mn, frtate. l-am luat mna. Era rece ca gheaa. Se strmb, din cauza durerii, i-mi spuse: - Am mbulinal-o. - Nici gnd. - M-am piat n pantaloni, mai zise el, cu glas tremurtor. Frigul prea s treac din mna lui ntr-a mea, ncolcindu-se n jurul inimii mele. i - Nu-i nimic ru n asta, frtate. Urinoforie. Ai mai fcut asta. - Dar nu port costum din neopren. ^ - Aa c a fost o descrcare elegant. transform n tuse. - Ascensorul e gata, anun Doogie. - Hai s mergem, suger Sasha, n timp ce bucele de cimen se adugau prafului. - Nu credeam c o s mor att de neelegant, zise Bobby; strngndumi mna. - N-o s mori, l-am asigurat eu. - Te iubesc, frtate! - Te iubesc, i-am rspuns eu, iar cuvintele erau ca un zvor care-mi astupa gtul. - Sunt terminat, zise Bobby, iar vocea i sczu treptat, nct ultimele silabe abia se auzir. Ochii i rmaser fixai undeva departe, n spatele nostru, iar mna lui deveni fr vlag n mna mea. Am simit c o parte din sufletul meu cade, ca zpada care aluneca de pe o culme, i se prvlete n bezn. Sasha i puse vrful degetului pe gtul lui, cutndu-i pulsul n artera carotid.
}

ncepu s rida, dar rsul i se

- Oh, Doamne! - Trebuie s plecm acum! insist Doogie. Cu o voce att de grav c n-am recunoscut-o ca fiind a mea, iam spus Sashei: - Hai s-l
ducem n lift! - A murit. - Ajut-m s-i duc n lift. - Chris, dragule, a murit - I lum cu noi. - Omule-de-Zpad... -I luam cu noi!

- Gndete-te la copii... Eram disperat i nebun, nebun de disperat, n minte mi se rotea un vrtej de amrciune, lund cu el toat raiunea, dar nu aveam de gnd s-l las pe Bobby acolo. Mai degrab muream mpreun cu el, alturi de el, dect s-l prsesc acolo. L-am apucat de umeri i am nceput s-l trag spre ascensor, contient c-i sperii pe copii, care erau i aa speriai, indiferent ct de moderni, de calmi i de detepi ar fi fost. Nu m ateptam s bat din palme de bucurie la gndul c vor face o cltorie cu liftul ctre iad mpreun cu un cadavru i nu puteam s-i condamn, dar aa trebuia s fie. Cnd au vzut c nu aveam de gnd s plec fr Bobby Halloway, Sasha i Doogie m-au ajutat s-l car n lift. Zguduiturile, scrnetul ngrozitor, trosnetele i pocnetele cam preau s indice implozia iminent a construciei - toate disprui; brusc, iar ploaia de buci de ciment ncet. tiam c era cev temporar. Ne aflam n ochiul uraganului timpului, iar ce era m ru abia urma. \% De ndat ce l-am tras pe Bobby nuntru, uile ascensorulu ncepur s se nchid, iar Orson abia apuc s intre, uile fiin< gata s-i prind coada. - Ce naiba sc ntmpla? se mira Doogie. N-am apsat nici ui buton! ; - Cineva a chemat liftul sus, i rspunse Sasha. t Motorul liftului gemu, iar cabina sc ridic. Fiind aproape nebun de disperare, am devenit i mai nebun cine mi-am dat seama c aveam minile mnjite de sngeie lui Bobby i am devenit i mai disperat cnd mi-a venit ideea c puteam face ceva ca s schimb lucrurile. Trecutul i prezentul sunt prezente n viitor, iar viitorul este coninut n trecut, scrisese T.S. Eliot. Dan timpul nu poate fi dat napoi, i aa va fi ntotdeauna. Ceea ce ar fl putut s fie este o iluzie, pentru c singurul lucru care a putut s se ntmple este cel care s-a ntmplat i nu mai putem schimba nimic, pentru c suntem dui de destin i regulai de soart, dei domnul Eliot n-a folosit aceste cuvinte. Pe de alt parte, Winnie the Poofy

mult mai puin vistor dect domnul Eliot, credea n posibilitatea tuturor lucrurilor, ceea ce putea fi din cauza c era doar un urs da jucrie fr pic de minte, dar poate c domnul Pooh era un maestru zen care tia despre nelesul vieii la fel de multe ca domnul Eliot. Ascensorul urca - eram la S-5 -, iar Bobby zcea mort pe podea, aveam minile mnjite de sngeie lui, nu mai aveam pic dc sperana n suflet, lucru pe care nu-l nelegeam, dar, cnd am ncercat s vd clar de ce-ul speranei mele, am crezut c rspunsul consta n combinarea opiniilor domnului Eliot cu cele ale domnului Pooh; Cnd am ajuns la S-4, m-am uitat la Orson, despre care crezusem c-i mort, dar acum era iari viu, nviat aa cum fcuse Tinker Bell dup ce buse cupa cu otrav ca s-l salveze pe Peter Pan de planul uciga al criminalului Hook. Eram dincolo de nebunie, prins intr-un val de (icneal total, bolnav de groaz, i mai bolnav de disperare, i mai bolnav de speran i nu m puteam mpiedica s nu m gndesc c Tink fusese salvat prin credin, de toi copiii aceia vistori care bteau din palmele mici, afirmndu-i credina n basme. n subcontient, tiam ncotro m ndreptam, dar cnd am nhat Uzi-ul din minile lui Doogie nu aveam o idee contienta despre ce intenionam s fac, dei, dup expresia de pe figura vrjitorului valsului, probabil c artam mai nebun dect m simeam. S-3. Ua liftului se deschise la S-3, iar coridorul din spatele ei era plin cu lumina roie mohort. n lumina aceea misterioas se aflau cinci siluete nalte, ceoase, cafenii, deformate. Poate oameni sau poate ceva mai ru. Cu ei era o creatur mai mica, tot o pat cafenie, cu patru picioare i coad, care ar fi putut s fie o pisica. n ciuda a o mulime de ce ar-fi-putut-fi, n-am ezitat, pentru c mi rmneau doar cteva secunde preioase ca s acionez. Am ieit din lift i am intrat n strlucirea de un rou-mohort, dar, cnd am ajuns pe coridor, acesta era plin de lumin fluorescent. Roosevelt, Doogie, Sasha, Bobby, Mungojerrie i eu - eu, eu nsumi, Christopher Snow - stteau pe coridor, uitndu-se la ua ascensorului, artnd de parc ei noi - se ateptau la necazuri. Cu un minut n urm, la S-6, exact cnd puseserm cadavrul Iui Bobby n lift, cineva de aici apsase pe butonul de chemare. Acel cineva fusese Bobby, un Bobby care tria, dintr-un moment anterior al nopii. n cldirea aceea ciudat, timpul trecut, timpul prezent i timpul viitor erau prezente toate, simultan. n timp ce prietenii mei i eu nsumi - se zgiau la mine uluii, de parc a fi fost o fantom, m-am ntors spre dreapta, ctre cei doi paznici

care tocmai soseau i pe care ceilali nu-i vzuser nc. Unul dintre paznicii aceia trsese glontul care-l
ucisese pe Bobby. Am slobozit o rafal din Uzi, iar paznicii s-au prbuit nainte s apuce s trag vreun glon. Mi s-a ntors stomacul pe dos de scrb, din cauza a cee&tfl fcusem, i am ncercat s-mi linitesc contiina spunndu-mi c&fl fi fost ucii oricum de Doogie, dup ce l-ar fi omort pe Bobby. B grbisem soarta, schimbnd-o pe a iui Bobby, salvnd o via. OH

probabil c scuze de felul sta sunt tocmai bune pentru pavaffl drumului spre iad. m

Din spatele meu, Sasha, Doogie i Roosevelt nvlir pe con dor, ieind din lift. Uimirea tuturor acelor dubluri a fost groas ca untul de arahidi pe sendvisurile cu banane care-l
omorser pn la urm pe Elvis,fl Nu nelegeam cum se putea ntmpla aa ceva, pentru c

mfl devreme nu se ntmplase. Nu ne ntlniserm cu

noi nine pe hcfl n drumul nostru dup copii. Dar dac ne ntlneam acum, de ce tM aveam nici o amintire despre ntlnirea asta? m

Paradox. Un paradox temporal, presupun. tii eu i materna* tica, eu i fizica... Sunt mai mult de tipul Pooh dect de tipul Eliot* M durea capul. Schimbasem soarta lui Bobby Halloway, lucru
care pentru mine inea de miracol, nu de matematic. 4

Liftul era plin cu lumina roie mohort i de siluetele cafen ale copiilor. Ua ncepu s se nchid. - ine-o! am strigat eu. Doogie din timpul prezent bloca ua, s tnd
ascensorul de un rou-mohort. i jumtate n coridoru luminat i jumtate n i

Sunetul electronic oscilant rsun mai puternic. Groaznic. Mi-am amintit de anticiparea ncntat a lui John Josep Randolph, de ncrederea c vom ajunge curnd cu toii n cealalt parte, n acel loc din lateral pe care nu voise s-l numeasc. Trenul! spusese el, plecase deja din staie. Deodat m-am ntrebat dac asta nsemna c ntreaga cldire urma s fac acea cltorie misterioas <J nu numai ce se afla In camera-ou, ci tot ce se gsea ntre pereii hangarului i a celor ase niveluri de sub acesta. Contient c trebuie s ne grbim, i-am cerut lui Doogie s se uite n lift i s vad dac Bobby era acolo. - Sunt aici, zise Bobby cel din hol. - n lift eti mort, i-am explicat eu. - Nici vorb. - Ba da. - Nasol. -Foarte. Nu tiu de ce nu credeam c ar fi o idee bun s ne ntoarcem n hangar, dincolo de zona timpului foarte oscilant, cu amndoi Bobby, i cu cel viu, i cu cel mort. innd ua, Doogie din timpul prezent intr n ascensor, ezit, apoi se ntoarse n coridor. - Nu mai e nici un Bobby acolo! - Unde s-a dus? ntreb Sasha din timpul prezent.

- Copiii spun c... a disprut. Sunt speriai din cauza asta. - Cadavrul a disprut pentru c Bobby n-a mai fost mpucat, le-am explicat eu, chestie care semna cu descrierea unei reacii termonucleare prin cuvintele face bum"! - Ai zis c-s mort, spuse Bobby cel din trecut. - Ce se ntmpl? ntreb Doogie din trecut. - Un paradox, am rspuns eu. - Adic? - Eu sunt cunosctor de poezie, m-am roit la el, foarte frustrat. - Ai fcut treab bun, fiule, ziser cei doi Roosevelt, la unison, apoi se uitar unul la cellalt, surprini. - Intr n lift, i-am spus lui Bobby. - Unde mergem? -Afar. - Ce-i cu copiii? - I-am gsit. - Dar Orson? - E n lift. - Mito. - Vrei s-i miti odat fundul de aici? - Suntem cam nevricoi, nu? zise el, fcnd un pas nainte i bt ndu-m
pe umr. - N-ai idee prin cc-am trecut. - Nu ziceai c eu am murit? m intreb el, apoi dispru lf ascensorul plin cu lumin roie, mohort, devenind alt pat cafenie. Sasha, Doogie i Roosevelt din prezent, chiar i Chris Snow dir prezent, artau cam zpcii, iar Chris din trecut mi spuse: - Ce-ar trebui s facem? 1 Adreslndu-m mie nsumi, am rspuns: \ - M dezamgeti. M ateptam s nelegi. Eliot i Pooh pentru numele lui Dumnezeu!

n timp ce bubuitul oscilant al motoarelor camerei-ou devenea mai puternic, iar podeaua se zguduia, de parca nite roi gigantice de tren ar fi nceput s se roteasc, i-am spus: *i - Trebuie s cobori i s salvai copiii, s-l salvai pe Orson. - Dar i-ai salvat deja. I M durea capul. - Poate c trebuie s v ducei i s-i salvai, altfel s-ar putea ca tot ceam fcut noi s se schimbe. Roosevelt din trecut l ridic pe Mungojerrie din trecut i zise: - Pisica nelege. - Atunci luai-va dup afurisita aia de pisic! Toi cei din prezent care stteam pe coridor - Roosevelt, Sasha, eu, Doogie care inea ua liftului pirm napoi n lumina roie, dar cnd am ajuns n ascensor, alturi de copii, nu mai era nici urm de lumin roie, ci doar becul cu incandescent din tavan.
i

n schimb, coridorul fusese potopit de mzg roie, iar noi cei din trecut - fr Bobby redevenirm pete cafenii. Doogie apas pe butonul pentru parter, iar uile se nchiser. Orson se strecur ntre mine i Sasha, s fie aproape de mine. - Salut, frtate, i-am zis ncet. El mri. Ne simeam grozav. n timp ce urcam cu o viteza enervant de redus, m-am uitat la ceasul de la mn. Cifrele luminoase nu goneau nici nainte, nici napoi, cum fcuser pn acum. n loc de asta, pe ecranul ceasului pulsau ncet erpuiri ciudate de lumin, care puteau fi numere distorsionate. Cuprins de groaza, m-am ntrebat daca asta nsemna c ne micm lateral prin timp, ndrcpilndu-nc ctre acea alt parte pe care abia atepta s-o viziteze Randolph. - Erai mort, i zise Aaron Stuart lui Bobby. - Am auzit i eu. - Nu-i aminteti c ai fost mort? ntreb Doogie. -Nu. - Nu-i amintete pentru c n-a murit, am intervenit eu, tios, nc luptam cu mhnirea, in timp ce o bucurie slbatic nvlea n mine, o fericire nebuneasca, o combinaie uluitoare de emoii, de parc a fi fost simultan regele Lear i protagonistul din Toad of Toad Hali. Dar teama mea se auto ntreinea, devenea tot mai puternic. Nu ieiserm nc de acolo i aveam mai mult ca niciodat de pierdut, pentru c, dac murea unul dintre noi acum, nu mai puteam s scot nici un iepure din joben. Nici mcar nu mai aveam joben. n timp ce urcam lent, apropiindu-ne de S-2, un zngnit puternic se auzi n puul ascensorului, de parc am fl fost ntr-un submarin i n jur explodau grenade antisubmarin. Mecanismul de ridicare ncepu s scrie. - Eu mi-a fi amintit c am murit, ne anun Wendy. - El n-a murit, i-am rspuns mai calm. - Dar chiar
a murit, insist Aaron Stuart. - Aa e, i sri n ajutor Anson. - Ai fcut pipi n pantaloni, i spuse Jimmy Wing lui Bobby. - Niciodat, neg acesta. - Ne-ai spus c ai fcut, nu se ls Jimmy. Bobby se uit ntrebtor la Sasha, iar aceasta i explic: - Erai pe moarte, e scuzabil. Pe ceasul meu de mn, erpuirile luminoase se rsuceau pe ecran mai iute ca nainte. Poate c Trenul Misterului plecase din gar i cptase vitez. n lateral. Cnd am ajuns la S-2, cldirea ncepu s se zguduie suficient de puternic ca s fac liftul s se loveasc de pereii puului. Ne-am apucat de mnere sau de ceilali, ca s ne meninem echilibrul. - Am pantalonii uscai, remarca Bobby. m

- Pentru c n-ai murit, n-ai fcut n pantaloni, i-am explicat eu./ - Ba a fcut, insist Jimmy Wing.

Simind n ce stare de spirit eram, Roosevelt mi spuse: - Relaxeaz-te, fiule! Orson mi puse o lab pe pantof, sugernd c ar trebui s ascult de Roosevelt. - Dac n-a murit, ntreb Doogie, de ce noi ne amintim cft a murit? - Nu tiu, am rspuns, jalnic. Ascensorul prea c se nepenise la S-2, iar uile se deschiser brusc, dei Doogie apsase butonul pentru parter. ii Poate copiii nu puteau s vad dincolo de noi ce se afla In faa cabinei, dar noi, cei de ling u, vedeam bine, iar ce-am vzut ne-a ngheat mduva n oase. Dincolo de prag ar fi trebuit s fie un coridor, fie curat pn la beton, fie echipat cum fusese cu ani n urma. Dar n faa noastr se ntindea un peisaj panoramic. Un cer rou, mocnind. Ciuperci unsuroase, negre, care creteau in grmezi cu form vag de copac, iar din pustiile aprute pe trunchi se scurgeau rulee de sirop negru, scrbos. Dai unele excrescene atmau coconi precum cei pe care-i vzusem n bungalow-ul din Oraul Mort, lucioi
i umflai, gravizi cu viaa malign. Pentru un moment, n timp ce priveam nlemnii, din peisajul acela anormal nu veni spre noi nici un sunet, nici un miros, i am ndrznit s sper c era doar o vedenie, nu o realitate fizica. Apoi

micare mi atrase atenia i am vzut crceii ptai cu rou i negru,, ai unei vie ce se tra pe sol, artnd la fel de frumoi i de ri ca un cuib cu pui de erpi de coral, care se apropiau de u, crescnd la fel de iute ca plantele dintr-un film documentar, rulat cu vitez accelerat. - nchide ua! am strigat n grab. Doogie apsa un buton, pe care scria: nchidere u", apoi din nou pe butonul pentru parter. Ua nu se nchise. n timp ce Doogie aps din nou cu degetul pe buton, ceva apru In lumea aceea nepmintean, doar la o jumtate de metru de noi, venind din sting. Am pus mna pe arme. Era un om n costum bioermetizat. Pe fruntea ctii lui scria: Hodgson*4 i prin vizorul ei se vedea figura de om obinuit, nu parazii colcitori. Eram n trecut i n cealalt parte. Un adevrat haos. Crceii trltori ai viei colorate n rou i negru, de grosimea unei rime, ajunser pe covorul liftului. Orson i mirosi. Crceii se ridicar ca nite cobre, ca i cum ar fi vrut s-l mute de nas, iar Orson se trase grbit napoi. njurnd, Doogie aps cu pumnul pe butonul nchidere u**, apoi pe cel pentru parter.

Hodgson ne vzu. n ochi i se citi uimire. Tcerea nenatural fii ntrerupt atunci cnd vntul nvli n cabina liftului. Fierbinte i umed. Duhnind a gudron i a vegetaie putred. ncercuindu-ne i ieind iar afar, de parc ar fi fost o fiin vie. Avnd grij s nu calc pe crceii viei, temndu-m s nu mi se nfig in talpa pantofului, apoi n talpa piciorului, am tras cu frenezie de u, ncerend s pun n micare panoul glisant din stnga. Nu s-a clintit. Odat cu duhoarea a nvlit peste noi un sunet slab, dar nfiortor, ca mii de glasuri chinuite, venind de la distan iar prin ipetele acelea se auzea un rcnet inuman, i acesta ndeprtat. Hodgson se ntoarse spre noi, artndu-ne unui alt om n costum ermetic, care apruse. Uile ncepur s se nchid. Crceii de vi fur prini ntre panourile glisante. Ua nepeni, pru c se deschide, apoi retez crceii, iar ascensorul ncepu s urce. Din crceii retezai se scurse un fluid galben i un miros puternic de sulf. Bucile de vi se ncolcir i se zbtur, apoi se dizolvar ntr-o mas inert. Cldirea se zgudui, de parc ar f fost locuina tunetelor, rttj| vala pe care-i furea Thor sgeile fulgerelor. Vibraiile afectau motorul liftului sau cablurile de tragere poate pe amndou -, pentru c urcam mai ncet ca nainte. - Pantalonii domnului Halloway sunt acum uscai, zise Aaifl Stuart, relund conversaia din punctul in care fusese ntrerupt, eu am simit mirosul de pipi. J - i eu, spuser Anson, Wendy i Jimmy. Orson latr aprobator. - E un paradox, zise solemn Roosevelt, ca i cum ar f vrutfl m scape de necazul de a da explicaii. - Iari cuvntul la, bombni Doogie, privind ncruntat spt indicatorul de deasupra uii, ateptnd s se aprind becul de la S-lri
- Un paradox temporal, am spus eu. - Cum acioneaz? ntreb Sasha. - Ca un prjitor de pline, i-am rspuns, nelesul rspunsului fiind: Cine tie?* 4

Doogie puse degetul pe butonul P i-l inu acolo. Nici unfl dintre noi nu voia ca ua s se deschid la S-l. S de la
vieilor noastre. soatiM nasoal. S de la sinistru. S de la sfritul

- Domnule Snow! m strig Aaron Stuart. Am tras aer in piept i i-am rspuns: -Da? - Dac domnul Halloway n-a murit, al cui e sngeie de pe minile dumneavoastr?

Mi-am privit minile. Erau mnjite de sngeie lui Bobby. murdrisem cnd i trsem trupul n lift. - Ciudat chestie, am recunoscut eu. Apoi Wendy Dulcinea ntreb: - Dac trupul a disprut, de ce n-a disprut i sngeie de pe! minile tale?
Aveam gura prea uscat, limba prea ncrcata i un nod n gt ca s-i pot rspunde.

Mft

Ascensorul se aga de ceva n pu, se desprinse cu un zgomot * de metal sftiat, i ajunse la S-l. Acolo se opri. Doogie aps pe butonul nchidere u" i pe cel pentru parter. Dar nam urcat mai departe. Ua se deschise, inexorabil. Cldur, umiditate i duhoare de putreziciune nvlir peste noi. M-am ateptat ca vegetaia strin, viguroas, s creasc n cabin i s ne nconjoare cu o for exploziv. n felia noastr de timp, urcaserm un etaj, dar William Hodgson sttea nc n ara nimnui, acolo unde l lsaserm. Artnd cu degetul spre noi. Brbatul din spatele lui Hodgson - Lumley, dup cum scria pe casca lui - se ntoarse i el s se uite la noi. Ceva zbur ipnd pe cerul acela macabru, printre copacii cei negri. O creatur cu aripi negre, lucioase i coad ca un bici, cu membre musculoase, solzoase, ca de oprl. De parca un gargui se desprinsese din piatra unei catedrale gotice i-i luase zborul, n timp ce plana n jos ctre Lumley, pru c scuip un uvoi de obiecte, mari ct nite smburi dc piersic, dar ceva mai ucigtoare i care erau pline de via. Lumley tresri i se zbtu de parc ar fi fost atins dc gloanele unei mitraliere. n costumul lui spaial aprur guri perfect rotunde, ca acelea pe care le vzusem n costumul srmanului Hodgson, n camera-ou, cu o noapte nainte. Lumley ip, de parc ar fi fost mncat de viu, iar Hodgson se trase de lng el, ngrozit. Ua se nchise i obiecte grele rpir n ea. n oel aprur denivelri, ca i cum ar fi fost atins de gloane ce aproape strbtuser metalul i ptrunseser n cabina. Figura Sashei devenise alb ca varul. A mea trebuie s fi fost i mai aib, ca s se potriveasc numelui meu. Chiar i Orson prea a avea o nuana mai deschis de negru. Urcam ctre parter prin bubuituri de tunet, prin zngni tul roilor de oel pe inele de tier, uierturi, scrnete i zumzet electronic oscilant, dar, n ciuda tuturor acestor sunete de sfrit al lumii, auzeam un alt zgomot, mai apropiat, mai ngrozitor Ceva era pe acoperiul cabinei liftului. Care se tra, aluneca...

Daca ar fi fost doar un cablu desprins, acest lucru ar fi explica naintarea noastr ovitoare ctre parter. ns nu era un cablu desprins. Neam fi dorit s fie. Dar chestia aia era vie. Vie i avei un scop. Nu-mi imaginez cum ptrunsese n put dup ce se nchisese ua. Poate c ntreptrunderea celor dou realiti era aproape complet. n acest caz, chestia de pe acoperi ar fi putut s treac prin tavan oricnd, ca o fantom printr-un perete. Doogie rmsese concentrat asupra indicatorului de deasupra uii, dar ceilali animale, copii i aduli ne-am ntors ctre sunetele amenintoare. n centrul tavanului se afla un chepeng. O cale de ieire. O cal; de intrare. Am luat din nou Uzi-ul lui Doogie i am intit ctre tavan. Sasha ndrepta puca spre trap. Nu credeam c armele de foc vor avea efect. Dac mf aminteam bine, Delacroix povestise c unii dintre membrii expediiei trecuser n cealalt parte narmai. Dar armele nu-I salvaser. Ascensorul scri, scrni, gemu, trndu-se n sus.
Pe partea aceasta a chepengului nu existau mnere sau balamale. Nici zvor. Ca s iei, trebuia s mpingi panoul n sus. Probabil c afar erau mnere sau o adncitur n care s-i vri degetele, pentru ca echipele de salvare s-l poat deschide din exterior.

Garguiul zburtor avea mini, cu degete groase, ca nite gheare. Poate c degetele alea nu se potriveau n adncitur minerului. Un zgomot puternic, de zgriat. Cineva apsa cu ghearele pe acoperiul din oel, ca i cum ar fi ncercat s-i sape drum nuntru. Un trosnet, un pocnet, un sunet de sfiere. Tcere. Copiii se nghesuir unul n celalalt. Orson nurii ncet. i eu. Pereii preau c se apropie unul de altul, de parc ascensorul se transforma ntr-un cociug pentru un grup dc oameni. AeTul devenise dens. l simeam n plmni ca un noroi. Lumina din tavan ncepu s pipie. Cu un geamt metalic, chepengul de salvare sc ndoi ctre noi, de parc l-ar ti apsat o greutate foarte mare. Rama In care fusese aezat nu-i permitea s se deschid nuntru. Dup un moment, greutatea fu ndeprtata, dar panoul nu-i reveni la normal. Rmsese deformat. Plac din oel. ndoit ca plasticul. Pentru aa ceva i trebuia o for inimaginabil. mi curgea transpiraia n ochi. Mi-am ters-o cu dosul palmei. - Da! exclam Doogie, cnd becul se aprinse n dreptul indicatorului P.

Dar promisiunea de salvare nu fu ndeplinit imediat. Uile nu se deschiser. Cabina ncepu s se agite in sus i-n jos, urend i cobornd cam treizeci de centimetri la fiecare salt, de parc tot sistemul de ridicare era pc cale s se rup n buci i s ne arunce n fundul puului, unde liftul avea s se transforme ntr-o masa de metal torsionat. Pe acoperi, garguiul - sau ceva mai ru - trgea de panoul de evacuare. n eforturile iui anterioare, ndesase panoul n ram, iar chepengul se nepenise. Uile liftului rmaser nchise, iar Doogie, furios, ddu cu pumnul n bulonul pe care scria: Deschidere u". Cu un scrnet strident, placa deformat a chepengului din oel se mic n ram, n timp ce creatura mpingea furioasa n ea. n cele din urma, ua se deschise, iar eu m-am rsucit spre ea, convins c eram nconjurai de ara nimnui, c atacantul de pe acoperi va fi ajutat dc alii. Ne aflam la parter. Hangarul era mai zgomotos dect o petrecere de revelion n New York, ntr-o gar plin cu derbedei care se bteau i cu o formaie punk ce folosea amplificatoare nucleare. Dar recunoscusem hangarul. Nici urm de cer rou, de copaci negri, de vie trtoare ca nite cuiburi de erpi de coral.
Deasupra, chepengul de evacuare scrlia, se zbtea violflfl Rama din jur ncepuse s se rup. ' 4f l

Ascensorul se blngnea mai ru ca nainte. Podeaua liftuldfl ridica i cdea, n raport cu podeaua hangarului, aa cum se miJH o punte de an docare n raport cu puntea unei brci, pe o riUfl
I-am dat Uzi-ul lui Doogie, am luat puca i l-am iar Bobbyfl Orson m-au urmat. '^H agitat. i fl

urmatul omul-sas n hangar, srind peste pragul care se mica,

Sasha i Roosevelt au scos copiii n grab din ascensor, ifl Mungojerrie iei n urma lor, dup ce arunc o ultim privfl curioas ctre tavan. Cnd Sasha se ntoarse s pzeasc liftul cu puca, chepengfl fu rupt din plafon. Garguiul cobor de pe acoperi. n timpii saltului i inu aripile negre, din piele, strnse, dar apoi i fl deschise, umplnd cabina ascensorului. Muchii membrelor ac<M perite cu solzi ale fiarei se ncordar, pregtindu-se s sar spn| noi. Lovea cu coada, izbind pereii cabinei. Ochii argintii aruncau fulgere. Gura bestiei prea cptuit cu catifea roie, dar limbi lung, despicat era neagr. Mi-am amintit de proiectilele ca nite smburi pe care le scuipase spre Lumley i Hodgson i am strigat s-o avertizez pe Sasha. Garguiul ip. Sasha trase un foc cu puca. Dar nainte s fie atini de paraziii viermuitori, liftul

se sfrm, iar cabina se prvli In gol, mpreun cu creatura care rcnea, cu cablurile de traciune, cu contragreutile i cu barele din oel. Din cauz c fiara avea aripi, m ateptam s se ridice din ruinei i s ias din pu, dar mi-am dat seama c acesta nu mai exista. Priveam n vidul pe care-I zrisem n noaptea aceea, ceva mai devreme, n locul n care ar fi trebuit s fie scrile. M-am gndit, prostete, la dulapul magic care servea ca poart ctre ara vrjit Narnia, la oglinzi i vizuini de iepuri ce duceau ctre un regat bizar, condus de regina crilor de joc. Aici era vorba doar de o nebunie trectoare. Mi-am revenit i am fcut ca Pooh, adic am acceptat tot ce vzusem i vedeam nc. Am condus grupul nostru curajos prin hangarul n care se ntmplau chestii foarte mito, am traversat ara nimnui a trecutului, prezentului, viitorului i a timpului lateral, spunnd salut unui muncitor fantom uimit, cu o plrie turtit, am agitat putile spre ali trei care preau c vor sa ne fac necazuri, ncerend s nu trecem prin spaiul n care sc puteau materializa obiecte din alt timp, iar dac-i nchipui c asta-i uor, atunci eti un caca. Uneori ne aflam ntr-un depozit ntunecat, abandonat, alteori n lumina roie mohort a faliei de timp, iar dup zece pai mergeam printr-un loc bine luminat, populat cu fantome ocupate i la fel de vii ca noi. Cel mai neplcut moment a fost atunci cnd am trecut prin ceaa roie i, dei eram departe de ua de ieire, ne-am pomenit n afara depozitului, ntr-un peisaj n care mase negre de ciuperci se nlau, cu o form asemntoare copacilor, ctre un cer rou, pe care ardeau doi sori nceoai, aflai jos, spre orizont. Dar, dup o clipa, ne-am pomenit iari printre muncitorii fantom, apoi iar n bezn i, n cele din urm, am ajuns la ieire. Nu ne-a urmrit nimeni n noapte, dar am fugit pn am ajuns lng Hummer, unde ne-am oprit n sflrit i ne-am ntors, s privim la hangarul care fusese prins n furtuna de timp. Temelia din beton a cldirii, pereii din oel ondulat i acoperiul curbat pulsau ntr-o lumin roie. Din ferestrele nalte lneau raze albe, puternice ca ale unui far, ndreptndu-se ctre cer. Judecind dup zgomot, puteai s crezi c o mie de tauri nvliser ntr-o mie de prvlii cu porelanuri, aflate n interiorul cldirii, c asistai la o ciocnire de tancuri pe un cmp de lupt, c bande de rsculai urlau, cernd snge.
Pmntul de sub picioarele noastre se zguduia, de parc ar fi fost cutremur. M ntrebam dac ne aflam la o distan sigur. M ateptam ca hangarul s explodeze sau s ia foc, dar lucrurile ncepur s se potoleasc. Lucirea roie sczu n intensitate, luminile ce lneau din ferestre sc ntunecar i am vzut cum cldirea uria plpi, ca i cum dou mii de zile i do nopi ar fi trecut n doar dou minute, lucirea lunii altemnd

cu cea a soarelui i cu ntunericul, iar pereii din tabl ondulai!

preau c

sunt n btaia unei lumini stroboscopice. Apoi,

deodat cldirea ncepu s se

demoleze singur, de parc ar fi parcurs Ifl sens invers trecutul. Pe suprafaa ei roiau muncitori, toi merglnd napoi; n jurul construciei aprur utilaje i maini de con st mit; acoperiul dispru, pereii czur, iruri de camioane supscrl cimentul din fundaii, trgndu -l
n malaxoare, evile de oel fur scoase din pmnt, ca nite oase de dinozaur n timpul unor s pturi arheologice, pn ce toate cele ase niveluri subterane fu dcconstruite, apoi se pomi o nval oarb de camioane grele

de

excavatoare, care puser la loc pmntul pe care-l scoseser cndva, iar dup o sclipire final de lumin roie peste locul acel totul se potoli. Hangarul i tot ce fusese sub el ncetase s existe. Spectacolul i ncntase pe copii, de parca l ntlniser pe E.T clriser pe spatele unui brontozaur i fcuser o cltorie pi Lun, toate astea ntr-o singur sear. - A disprut? se minun Doogie. - De parc n-ar fi existat, i-am sugerat eu. - Dar a existai, zise Sasha. - Efectul rezidual. Un efect rezidual necontestat. Presupun c locul sta a implodat n trecut. - Dar dac n-a existat niciodat, de ce-mi amintesc c am fost nuntru? ntreb Bobby. - Nu ncepe din nou, l-am avertizat eu. Ne-am nghesuit n Hummer - cinci aduli, patru copii aai, un cine slbit i o pisic mulumit de sine , iar Doogie condus pn la bungalowul din Oraul Mort, unde trebuia s rezolvm problema cadavrului n putrefacie al lui Delacroix i a tavanului cptuit cu coconi de mrimea unor cmai. Munca unui exorcist nu se termin niciodat. Pe de alta parte, Aaron Stuart, cel care cuta necazurile cu luminarea, trase solemn concluzia n legtur cu sngeie de pe minile mele: - Domnul Halloway e mort. - Am mai discutat pe tema asta, m-am enervai eu. Nu-i mort. - E mort, l aprob i Anson. - Poate c-s mort, dar am pantalonii uscai, ripost Bobby. - E mort, fu de acord Jimmy Wing. - Poate c-i mort, zise gnditoare Wendy. - Ce naiba-i cu voi, copii? am ntrebat eu, ntorcndu-m n scaun ctre ei. Nu-i mort, e un paradox, dar nu-i mort. Tot ce trebuie s facei e s credei n zne, s batei din palme, iar Tinker Bell va tri! E att de greu de priceput? - Rcorete-te, Omule-de-Zpad! m sftui Sasha. - M-am rcorit.

M uitam nc la copii, care stteau pe a treia banc. Ultima. Orson sttea n spaiul pentru bagaje, din spatele lor. i ridic un pic capul i m privi pe deasupra copiilor, de parca mi-ar fi zis calm s m potolesc. - Sunt, l-am asigurat eu. Mirii dezaprobator. Bobby fusese mort. Mort. Ct se poate de mort. Bine. E timpul s ne revenim. Aici, n Wyvem, viaa merge mai departe, uneori chiar i pentru cei decedai- n plus, ne gseam la mai mult de un kilometru de plaj, deci orice s-ar fi ntmplat aici nu putea fi prea important. - Fiule, chestia cu Tinker Bell are o logic perfect, zise Roosevelt, fie ca s m dea gata, fie pentru c nnebunise subit. - Mda, mormi Jimmy Wing. Tinker Bell. - Tinker Bell, repetar gemenii la unison, dnd din cap. - Mda, zise Wendy. De ce nu m-am gndit la asta? Mungojerrie miorli. Nu tiu ce-a vrut s spun. Doogie coti, merse pe alee i parc pe peluza din faa bungalow-ului. Copiii rmaser n vehicul, mpreun cu Orson i Mungojerrie. Sasha, Roosevelt i Doogie ocupar poziii n jurul Hum mer-ului, stnd de paza. La sugestia Sashei, Doogie indusese doua bidoane cu benzin printre provizii. Cu intenia criminala de a distruge ct mai mult proprieti guvernamentale, eu i Bobby am crat lichidul satisf ctor de inflamabil n bungalow. ntoarcerea n casa aceea mic era i mai puin plcuta dect I te supui unei operaii estetice de amploare, dar, fiind brbai I: toat firea, am urcat treptele i am traversat porticul fr ezitard chiar linitii. Am lsat canistrele de benzin n sufragerie, cu grij, de parc n-am fi vrut s trezim un somnoros scandalagiu, iar eu am aprins lanterna. fl Coconii care atrnaser pe tavan dispruser. La nceput m-am gndil c locuitorii din tuburile alea car* ghioase i croiser drum afar din ele i colindau prin bungalow, ntr-o form aductoare de necazuri. Apoi mi-am dat seama c nu rmsese prin coluri nici mcar o uvi de filament i c nu s< vedea nici urma pe podea. 4 oseta roie desperecheat, care aparinuse, probabil, unul dintre copiii lui Delacroix, rmsese n acelai loc, nc acoperit de praf. n general, bungalow-ul arta aa cum mi-l aminteam. Nu atma nici un cocon n sufragerie. Nici n buctrie. Cadavrul lui Leland Delacroix dispruse, ca i fotograful familiei sale, luminarea votiv, verigheta i pistolul cu care
se sinu cisesc. Linoleumul vechi era tot crpat i jupuit, dar pe el nu s vedeau nici un fel de pete biologice, care s indice c acolo putre zise un cadavru. J - Trenul Misterul ui n-a fost construit niciodat, deci Delacroi] n-a fost niciodat... n partea cealalt, am zis eu. N-a deschis nici cnd ua.

- Nici n-a fost infectat sau posedat. i nu i-a infectat familial Prin urmare triesc undeva? - Doamne, sper s fie aa! Dar cum de nu-i aici, din moment ce noi ne amintim c a fost aici? - Paradox, mi rspunse Bobby, de parca el ar fi fost pe deplin satisfcut de aceast explicaie. Aadar, ce facem? - S-o ardem, oricum. - Ca s fim siguri? - Nu. Pentru c-s piroman. - Nu tiam asta despre tine, frtate! - Hai s-i dm foc! n timp ce goleam canistrele cu benzin n buctrie, n sufragerie i in camera de zi, m-am oprit de mai multe ori, pentru c aveam impresia c auzeam ceva n pereii bungalow-ului. De fiecare data cnd ascultam, zgomotul slab nceta. - obolani, zise Bobby. Asta m-a alarmat, pentru c i Bobby auzise ceva, deci sunetele acelea nu fuseser rodul imaginaiei mele. Oricum, nu fusese furiatul-zgriatul-ronitul oarecilor, ci o alunecare lichid. - obolani enormi! exclam el, cu mult for, dar cu puin convingere. M-am ncurajat singur, spunndu-mi c eram ameii de vaporii de benzin i deci nu puteam s avem ncredere n simurile noastre. Dar m ateptam s aud voci rsunndu-mi n cap: Rmi, rmi, rmi"... Am ieit din bungalow fr s fim mncai. Cu ultima canistr de benzin am tras o dr prin portic, pe scri, pe alee. Doogie duse maina mai departe, s fie la o distan sigur. Lumina lunii acoperea ca o mantie Oraul Mort i fiecare cldire tcut prea s adposteasc privitori ostili, care pndeau la ferestre. Dup ce am aezat canistra goal n portic, am fugit pn la Hummer i i-am cerut lui Doogie s dea napoi, pn cnd una dintre roile din spate va ajunge pe capacul de la gura de canalizare. Capacul maimuelor... Cnd m-am ntors n curtea din fa, Bobby aprinse chibritul. n timp ce flacra albastru-portocalie gonea pe alee i se cra pe primele trepte, Bobby m ntreb:

- Cnd am murit... -Da? <


- Am ipat ca un porc njunghiat, am bocit, mi-am pierdui demnitatea? J

- Ai fost calm. n afar de faptul c i-ai udat pantalonii. - Acum nu-s uzi.
Flacra ajunse tn sufrageria mbibat cu benzin, iar furtuna dl foc se dezlnui prin bungalow. *j

Scldat de lumina portocalie, am zis: - Cnd mureai... -Da? - Ai spus: Te iubesc, frtate44. - Ce prostie! rinji el.
- Iar eu i-am rspuns c sentimentul e reciproc. > i

- De ce-am fcut noi o asemenea chestie? -Mureai. : - Iar acum sunt aici. - O treab foarte ciudat, l-am aprobat eu. - Avem nevoie de un paradox al obiceiurilor.
- Cum ar fi? n

- S ne amintim totul, dar s uitam de cuvintele din momentul morii. - Prea trziu. Am discutat deja la biserica, la restaurant, la florrie. - Eu o s m mbrac In alb, zise Bobby. - Asta ar nsemna sa te travesteti

Am plecat de ling bungalow-ul care ardea i am mers pe strad. Crcile rsucite ale arborilor, luminate de focul turbat, aruncau umbre pe caldarm. Cnd am ajuns ling maina, un chellit cunoscut, furios chinui noaptea, urmat de o mulime de voci piigiate. M-am uitat tn sting i am vzut o ceata de maimue din Wyvem, la o jumtate de cvartal, gonind ctre noi. Traiul Misterului i terorile asociate lui dispruser* ca i cum n-ar f fost, dar munca de o via a Wisteriei Jane Snow mai avea consecine. Ne-am nghesuit n Hummer, iar Doogie ncuie toate uile, apsnd un buton din panoul de bord, tocmai cnd maimuele rhesus se repezeau asupra vehiculului. - D-i drumul, ham, miau, sa plecm! rcnirm cu toii, dei Doogie nu avea nevoie de nici o ncurajare. Aps pe acceleraie i ls o parte a cetei ipnd de frustrare, In timp ce bara de protecie din spate le scpa. Dar nu scpaserm complet Maimuele se crau cu tenacitate pe portbagajul de pe acoperi. Una mai scrboas se prinsese cu picioarele i atrna cu capul n jos la ua din spate a mainii, rcnind obsceniti simiene i izbind furioas cu minile In fereastra. Orson mirii la ea* s-o goneasc, cu botul lipit de geam, strduindu-se sa se in pe picioare In timp ce Doogie mergea ca la slalom, ncercnd sa arunce maimuele de pe vehicul. Alta maimua cobori de pe acoperi, chiar pe parbriz, zgindu-se la Doogie i mpiedictndu-L pe aceasta s vad drumul. Cu o mina se inea de tergtorul de parbriz* iar In cealalt avea o piatra. Lovi cu piatra In parbriz, dar sticla nu se sparse. Izbi din nou, i de data asta piatra produse o crptura. - S-o ia dracu\ bombni Doogie i porni tergtorul. Bucata de metal prinse mna maimuei, iar lama din cauciuc o mpinse. Animalul chelli, i ddu drumul, se rostogoli pe capota i czu de pe Hummer. Gemenii Stuart izbucnir n urale. Pe scaunul din faa sttea Roosevelt, cavalerul fr puc, dar cu pisica. Ceva lovi fereastra de lng el, suficient de puternic ca s-L fac pe Mungojerrie sa sar-n sus luat prin surprindere. i acolo atrna o maimu, tot cu capul In jos* dar aceasta avea o cheie fixa In mina dreapta i o folosea ca pe un ciocan. Nu era o scula potrivita, dar cu mult mai buna dect piatra, iar cnd primata precoce izbi din nou, geamul se crap. n timp ce mii de fisuri subiri se ntinser instantaneu pe geamul lateral, Mungojerrie sri din poala lui Roosevelt pe sptarul scaunului, apoi pe scaunul dintre Bobby i mine, dup care sri n al treilea rfnd de scaune, cutnd un refugiu printre copii. ] Pisica se micase att de iute, c ajunsese printre copii nainte ca cioburile de sticl s pice In poala lui Roosevelt. Doogie avea nevoie de ambele

miini ca s tin volanul, iar dintre ceilali nici unul n-ar fi putut s trag In invadator fr s-i zboare creierii'! comunicatorului cu animalele, chestie care ni se prea nerentabil. Aa c maimua intr nuntru, sri peste Roosevelt, artndu-i dinii i ameninndu-l cu cheia cnd acesta ncerc s-o prind; micndu-se iute, de parc ar fi fost pisic, sri de pe scaunul din fa pe bancheta din mijloc, acolo unde stteam eu, ntre Sasha i Bobby. Surprinztor, dar maimua se repezi la Bobby, creznd poate c el este biatul Wisteriei Jane Snow. Mmica fusese creatorul ei deci pentru maimue eram echivalentul fiului lui Frankenstein. An auzit cheia zngnind clnd lovi craniul lui Bobby, spre tmpl, dar nu att de tare pe cit dorise animalul, pentru ca nu
reuise s izbeasc suficient de puternic n timpul saltului. Apoi Bobby reui sa prind maimua de gt i o strnse cu ambele miini pn cnd acesta ddu drumul cheii, ca sa se apuce de minile care o sugrumau. Numai cineva care ura teribil de mult maimuele ar fi ncercat sa foloseasc o arma n nghesuiala aia, aa ca, tn timp ce Doogie continua sa fac slalomuri din trotuar fii trotuar, Sasha ls in jos geamul din partea ei, iar Bobby mpinse invadatorul ctre mine. L-am apucat de gt, sub minile lui Bobby, i l-am strns puternic, s-l strangulez, apoi Bobby i-a dat drumul. Toate astea se ntmplar iute, prea iute ca sa ne gtndim ce sa facem cu maimua care mriia-se-zbtea-scuipa fcndu-i simit prezena, dnd din miini i din picioare cu o putere surprinztoare, daca inem seama ca nu mai respira i nu-i ajungea slnge la creier; cele dousprezece kilograme de primata furioasa ne trgeau de par, voiau s ne scoat ochii, sa ne rup urechile, loveau cu coada, se zbteau cu furie i ncercau s se elibereze. Sasha i trase capul ntr-o parte, iar eu m-am aplecat peste ea, necrend s las maimua fr cunotin, dar, mai ales, s-o

arunc din Hummer. Am scos-o pe fereastr i i-am dat drumul, iar Sasha ridic geamul att de repede, c aproape mi prinse minile.
- S nu mai trecem prin aa ceva, mi spuse Bobby. -OK. Alt sac cu purici sari de pe acoperi, intenionnd sa intre prin fereastra

sparta, dar Roosevelt o Intlmpina cu un pumn cit un baros, iar maimua zbura In noapte, de parca ar fi fost lansata de o catapulta. Doogie continua sa conduc Hummer-ul cu vitez i In zigzag, iar In spate, maimuele care atmau cu capul In jos de pe acoperi se blngneau prin faa
ferestrei ca pendula unui ceas. Orson czu, dar sri din nou n picioare, mriind i artlndu-i colii* amintindu-le ce pre ar plti dac ar ncerca s intre. Uitndu-m n spate, la maimuele care se legnau, am vzut ca restul

cetei continua sa ne urmreasc. Slalomul lui Doogie ne ajutase s scpm de civa dintre atacatori, dar ne redusese viteza, iar rutcioii cu ochi lucitori se apropiau. Atunci omul-sas ncet s mai erpuiasc, acceler i coti att de iute, Incit
trebui sa apese pedala de frn pn-n podea ca s nu intre ntr-o haita de coioi.

Maimuele din spatele mainii ipar cnd vzur sau mirosir haita. Srir de pe Hummer i fugir s-i salveze vieile. Coioii, vreo cincizeci sau aizeci, pornir ca un curent i se scurser In jurul vehiculului. Mi-a fost teama c vor ncerca sa intre prin fereastra sparta. Cu colii lor, ar fi fost mai greu de oprit dect maimuele. Dar ei nu manifestar vreun interes pentru carnea de oameni In conserva i trecur pe lng noi, strngndu-i la loc rlndurile dup ce ne depir. Ceata care ne urmrea ddu colul i nimeri peste haita. Maimuele srir n aer de surpriz, de-ai fi zis c-s pe trambulin. Dar fiind maimue detepte, se retraser fr ezitare, iar coioii se luar dup ele. 1 Copiii se rsucir in scaun, aplaudtnd coioii. I - Asta-i o lume a lui Barnum i Bailey, zise Sasha. j Doogie ne scoase din Wyvem. } Norii dispruser cit fuseserm sub pmlnt, iar luna atlma pe cer, rotund ca timpul. I 27 nc nainte de miezul nopii, am dus fiecare copil acas i a fost grozav. Lacrimile nu-s ntotdeauna amare, in timp ce ne fceam turul, lacrimile de pe Cetele prinilor copiilor erau dulci ca milostenia. Cnd Lilly Wing m vzu, cu Jimmy In brae, am zrit In ochii ei ceva dup care tnjisem altdat, dar care acum avea mai puin importanta dect ar fi avut n trecut. Cnd ne-am ntors acas* eu, Sasha i Bobby ne pregteam de petrecere, dar Roosevelt dorea s-i recupereze Mercedes-ul, sa se ntoarc pe iahtul lui frumos din portul pentru ambarcaiuni i sa pregteasc o legtura de pirat din came macra, s-i pun pe ochiul umflat - Copii, am Imbtrnit. Voi o sa petrecei, eu o s m culc. Din cauza ce nu era de serviciu la postul de radio* Doogie avea o ntlnire la miezul nopii* de parca fusese sigur ca se va ntoarce i ca va avea chef
de dans. - Bine ca am timp sa fac un du, c miros ca o maimua.

In titnp ce Bobby i Sasha ncrcau planele de surf In Explorer-ul ei, eu miam splat minile murdare de snge. Apoi m-am dus cu Mungojerrie i Orson n sufragerie - acum camera pentru muzica a Sashei ca sa ascult caseta pe care o mai ascultasem de doua ori pn atunci. Testamentul lui Leland Delacroix. Nu se afla n aparat, unde o lsasem ctnd o ascultaser Sasha* Roosevelt i Mungojerrie. Se prea ca dispruse, precum cldirea care gzduise Trenul Misterului. Daca Delacroix nu se sinucisese, dac nu lucrase la proiectul cu trenul i nu trecuse niciodat n cealalt parte, atunci nici caseta nu fusese nregistrata.

M-am dus la raftul n care-i pstra Sasha benzile. Dublura testamentului lui Delacroix, cu eticheta Rinichi i lequiia" era acolo unde o pusesem. - Cred c-i goala, am presupus eu. Orson m privi ironic. Bietul biat avea nevoie sa fie mbiat, tratat cu antiseptice i bandajat. Probabil ca Sasha mi-o luase' nainte i dusese o trusa de prim ajutor In camioneta. Mungojerrie atepta lng casetofon s m ntorc cu caseta. Am pus-o In aparat i am apsat butonul de pornire. Fiiitul benzii magnetice. Un clinchet uor. O respiraie ritmica. Apoi o respiraie accelerata, pltnsete, sughiuri jalnice. n cele din urma, vocea lui Delacroix: Acesta-i un avertisment. Un testament." '
Am apsat pe butonul de oprire. Nu nelegeam de ce caseta originala ncetase sa existe, iar copia rmsese intacta. Cum de-i fcuse Delacroix testamentul, din moment ce nu cltorise niciodat cu Trenul Misterului? - Paradox, am zis eu. Orson a dat aprobator din cap. Mungojerrie se uita la mine i casca, de parca mi-ar fi spus c-s

prost. Am dat banda nainte, pn am ajuns la fragmentul n care Delacroix nira oamenii pe care-i tia c lucraser la proiect, citlndu-le i titlurile. Primul fusese, dac-mi aminteam bine, doctorul Randolph Josephson. Un savant civil, eful proiectului. Doctor Randolph Josephson. John Joseph Randolph. Cnd fusese eliberat din nchisoarea pentru delincveni minori, Johnny Randolph devenise Randolph Josephson. Cu aceasta noua identitate, studiase pentru a-i ndeplini destinul pe care-l imaginase pentru sine dup ce vzuse o cioara ieind din stnca solida.
Daca vrei, putei sa credei c diavolul ti fcuse o vizita lui Johnny

Randolph, cel de doisprezece ani, sub forma unei ciori; vorbitoare, care-i ceruse s-i ucid prinii i s construiasc o main Trenul Misterului - care sa deschid ua dintre aceasta lume i iad, permi nd sa ias de acolo legiunile de ngeri ntunecai i demoni condamnai sa triasc tn adincuri. Sau poi sa crezi ca un biat uciga citise un asemenea scenariu ntr-o... sa zicem carte cu benzi desenate, apoi luase intriga i o transformase ntr-o iluzie carel

motivase s construiasc mainria aceea infernal. Pare greu de crezut c un sociopat

care taie-mcelrete-zdrobete ar putea deveni un savant de-o asemenea valoare Incit sa

se investeasc miliarde de dolari din banii guvernului tn munca lui, dar tim ca era un sociopat care se stpinea neobinuit de bine, care-i limita crimele la una pe an, folostndu-i restul energiei criminale n cariera tiinifica. Bineneles, muli dintre cei

care decid cum sa se cheltuiasc miliardele din bugetul la negru nu-s la fel de echilibrai ca mine sau ca tine. Eh, nu la fel de echilibrai ca tine, pentru c oricine citete aceste volume ale jurnalului meu din Moonlight Bay va avea motive sa se ndoiasc de faptul c a fi echilibrat. Cei care gestioneaz casa de bani publici sprijin deseori proiecte nebunesc de ambiioase i a f surprins daca John Joseph Randolph - alias doctor Randolph Josephson - ar f singurul lunatic care s-a scldat In banii impozitelor noastre. M ntrebam daca Randolph murise acolo in Fort Wyvem, ngropat de viu sub mii de tone de pmnt care, tn rsturnarea nebuneasca a timpului, fuseser readuse de camioane i excavatoare In groapa In care existaser cndva camera-ou i ncperile asociate ei. Sau nu se dusese niciodat In Wyvem i nu proiectase Trenul Misterelor? Tria undeva, petreclndu-i ultimul deceniu lucrtnd la alt proiect sau la unul similar? Circul cu trei sute de arene al imaginaiei mele i ntinse brusc cortul, iar eu am fost convins ca John Joseph Randolph sttea chiar tn acel moment la fereastra sufrageriei, uitndu-se la mine. M-am rsucit.
Jaluzelele fuseser coborite. Am traversat ncperea, am tras de sfoara i am ridicat jaluzelele. Johnny nu se afla acolo.

Am mai ascultat un pic din caseta. Al optsprezecelea nume din lista lui Dclascroix era Conrad Gensel. Nici o ndoiala ca aveam de-a face chiar cu ticlosul solid cu par negru, tuns scurt, cu ochii de un galben-cprui i cu dini de ppua. Poate ca fusese unul dintre timponauii care cltoriser n partea cealalt, unul dintre putinii care se ntorseser vii. Poate i gsise un destin propriu n lumea aceea a cerului rou sau nnebunise din cauza a ceea ce vzuse In locul acela de comar. n orice caz, nu se cunoscuse cu Randolph la o masa organizata de biserica sau la un festival al capunelor. nc mi se zburlea prul pe ceafa, pentru ca, dei cldirea Trenului Misterului fusese demolata, pn la ultima frm de ciment i pin la ultima achie de otel, nu credeam ca totul se terminase. John Joseph Randolph nu fusese la fereastra. Acum eram, convins ca Gensel Conrad sttea cu nasul lipit de geam. Pentru c lsasem jaluzelele dupa ce verificasem daca Johnny nebunul se afla in preajma, am traversat iari camera. Am ezitat. Am ridicat jaluzelele. Nici urma de Conrad. Clinele i pisica m urmreau cu interes, de parca s-ar fi distrat de minune. Marea ntrebare, le-am spus eu lui Mungojerrie i lui Orson, In timp ce-i conduceam In buctrie, este dac ua pc care a deschis-o Johnny ddea spre iad sau In alta parte. N-ar fi primit fonduri daca ar fi promis c va cldi o punte pentru Belzebut. Fusese discret. Sint sigur c finanatorii secrei crezuser ca sprijin cercetri i experimente dc cltorie tn timp. i pentru ca toi erau ticnii, li se pruse o chestie raionala. Am scos un pachet cu clrnai din congelator.

- Dupa cele pe care ni le-a spus n ncperea aia din arama, cred ca exista un soi de cltorie tn timp. nainte, napoi dar tn cea mai mare parte
n lateral.

Am rmas sa m g ndese la problema, cu c im aii congelai n mna. Orson se nvirtea tn jurul meu. - Sa presupunem c exist lumi n afara acesteia, in curentul timpului care curge n lateral cu noi. Lumi paralele. Conform fizicii cuantice, pot exista un numr infinit de universuri in afara celui al nostru, la fel de reale ca acela fn care trim. Nu putem sa Ic vedem. Cei de acolo nu ne pot vedea. Ele nu se intersecteaz niciodat. Poate cu excepia Wyvemului. Unde Trenul Misterului a amestecat realitile, ca un malaxor gigantic. Pentru un timp. Acum i Mungojerrie se Invlrtea n jurul meu, tinindu-se dup Orson. - E posibil ca unul dintre universurile acelea sa fie atit de teribil Incit s fie chiar iadul? Atunci poate ca exista alt lume paralel, att de minunata incit sa nu putem s-o deosebim dc rai. Potaia care ddea tircoale i cotoiul care m ocolea se concentraser atit de mult asupra crnailor, intraser attt de mult fn transa, Incit, dac Orson s-ar fi oprit brusc, Mungojerrie ar fi mers mai departe i s-ar fi crat pe el fr s-i dea seama unde se afla. Am desfcut ambalajul cimailor, am turnat sosul pe o farfurie, m-am dus spre cuptorul cu microunde, dar m-am oprit in mijlocul camerei, meditind mai departe. - De fapt, n-ar fi posibil ca unii oameni - fizicieni obinuii sau mistici s fi privit uneori prin bariera dintre curenii timpului? S fi avut viziuni ale acelor lumi paralele? Poate aa s-au obinut conceptele noastre despre viaa de dup moarte... Bobby intrase In buctrie, venind din garaj, chiar In timpul ultimului meu monolog. M asculta un moment, dar apoi se aeza In urma lui Orson i Mungojerrie, Invirtindu-se n jurai meu. - i daca ne mutm acolo, din lumea aceasta, cnd murim? Dac ne deplasm n lateral, ntr-o lume paralela cu a noastr? Ar fi vorba de religie sau de tiina? - Nu-i vorba de nimic, interveni Bobby. Tu vorbeti de unul singur despre religie, tiina i pseudotiin, dar noi ne gnd im la crnai. Dup acest imbold, am pus farfuria n cuptorul cu microunde. Ctnd cmaii s-au nclzit, i-am dat doi lui Mungojerrie, ase lui Orson - pentru ca noaptea trecuta, atunci cnd lrgisem tietura din gardul de srm i-l
grbisem s intre tn Wyvem, ti promisesem cirnati, iar cu inii (in ntotdeauna promisiunile pe care le fac prietenilor mei, aa cum i ei ii respecta promisiunile pe care ml Ie fac. * Nu i-am dat nici unul lui Bobby, pentru ca fusese obraznic. >* - la te uita ce-am gsit, mi zise el, In timp ce-mi splam gr* simea de crnai de pe miini. ^|

Aveam degetele ude, dar el mi ntinse apca Trenului Misterului. - Nu poate s existe, am spus eu. Dac ntreaga cldire care gzduise proiectul dispruse, de ce rmsese apca? - Nu exista ceea ce tim noi. Dar exista altceva, mi rspunse el. Mirat, am ntors apca In miini i m-am uitat la cuvintele dt

deasupra cozorocului. Literele cusute cu rou-rubiniu nu mal; alctuiau cuvintele Trenul Misterului44, fn locul lor scria: Aleea Tornadei44. T; - Ce-i Aleea Tornadei? am ntrebat eu. ' - Nu ti se pare... i - Cam respingtor"? - Mda... - Teribil dc ciudat... Poate c Randolph, Conrad i ceilali erau aici tn Wyvem sau n alt parte a lumii, lucrnd la acelai proiect, dar care acum avea alt nume. Nu fusese abandonat. - O s-o mai pori? m ntreba Bobby. , -Nu. - Bun idee. Vreau sa te ntreb ceva. Ce s-a nttmplat cu mine, cei mort? i - Iar ncepi! Ai ncetat s exiti, asta-i tot. - Pentru ca n-am murit. - Nu-s Einstein. - i dac m trezesc ntr-o dimineaa, iar alturi de mine sta un alt eu, mort, putrezit i mpuit? - Va trebui s-i cumperi cearafuri noi. Dup ce am mpachetat i eram gata de petrecere, ne-am dus spre vlrful coltului de sud al golfului, unde vila lui Bobby - o construcie minunat din lemn vechi de tek i sticl - era singura locuin. Pe drum, Sasha a oprit ling un telefon public, i-a schimbat vocea, imitndu-l pe Mickey Mousc - Dumnezeu tie de ce Mickey Mouse, clnd oricare personaj din Regele Leu ar 11 fost mai potrivit - i a informat politia despre ce se gsea n casa familiei Stanwyk. Dup ce ne-am pus din nou n micare, Bobby ntreb: - Frtate... -h. - Cine i-a lsat apca Trenului Misterului? i cine a pus ecusonul lui Delacroix sub tergtorul jeepului, noaptea trecuta? - N-am nici o dovada. - Dar vreo bnuiala? - Cap-Mare. - Vorbeti serios?

- Cred c-i mai detept dect pare. -Eun schilod mutant, exclam Bobby. - Asta sunt i eu. - Bun replica! n casa lui Bobby ne-am schimbat hainele de strada cu costume de surf, apoi am ncrcat un rcitor plin cu bere i o grmad de gustri n Bxplorer. nainte sa ne distram mai trebuia sa rezolvm o problema, ca s ncetm sa privim nervoi la fereastr, uittndu-ne dup conductorul nebun al Trenului Misterului. Monitoarele foarte mari ale calculatoarelor din biroul de acas al lui Bobby erau pline cu hri colorate, grafice, fotografii ale Pmntului luate de pe orbita cu doar cteva minute n urma i diagrame dinamice ale condiiilor meteorologice din toata lumea. Aici - cu ajutorul angajailor si din Biroul Moonlight Bay pentru Surf - Bobby prezicea condiiile de surf pentru abonaii din douzeci de ari. Nu-s compatibil cu calculatoarele, XP-ul m face sa nu fiu, de aceea am stat deoparte cnd Bobby se aez In faa unui post de lucru, i trecu degetele peste tastatura i caut ntr-o baz de dace o lista cu toi oamenii dc tiina americani din vremea noastr. Logica ne spunea c un geniu nebun, obsedat de posibilitatea cltoriei n timp, hotrit s dovedeasc faptul c exist lumi pndele alturi de a noastr i c se putea ajunge n trmurile acelea printr-o micare lateral n timp, trebuia s fie fizician i iuc unul foarte bun, cu fonduri foarte mari. dac dorea s pun n practic teoria sa. Bobby l gsi pe doctorul Randolph Josephson n trei minute. Lucra la o universitate din Nevada i locuia n Reno. Mungojerrie sri lng calculator, ca s se uite atent la datele de pc ecran. Exista chiar i o fotografie. Era vorba de savantul nostru cel nebun, fr urm de ndoial. n ciuda nchiderii multor baze militare dup sfritul Rzboiului Rece, Nevada rmsese cu cteva laboratoare. Puteam s presupunem c mcar in unul dintre ele se continuau proiecte de cercetare foarte secrete, de felul celor din Wyvem. - Poate ca s-a mutat la Reno ce s-a nchis Fort Wyvem, zise Sasha. Asta nu nseamn c-i inca n via. Ar fi putut s vin aici, s-i rpeasc pe puti i sa piar atunci etnd cldirea s-a demolat... - Poate ca n-a lucrat deloc n Wyvem. Daca Trenul Misterului n-a existat, poate ca a fost de la nceput tn Reno, construind Aleea Tornadei sau cine tie ce...

Bobby sun n Reno i obinu un numr de telefon al doctorului Randolph Josephson. l nota pc o foaie. Dei mi ddeam seama c dc vina era imaginaia mea, cele zece cifre preau sa aib o aur rea, dc parc ar fi fost numrul de telefon la care politicienii dornici s-i vnd sufletul puteai s vorbeasc Satanei douzeci i patru de ore pe zi, apte zile pe sptmina, inclusiv de srbtori, acceptndu-se i apelurile cu tax inversa. - Tu eti singurul dintre noi care i-ai auzit glasul, zise Bobby, tragindui scaunul ntr-o parte, ca sa ajung la telefonul statici de lucru. Am luat masuri nct, dac o s fie curios, s nu ne poat identifica. Cnd am luat receptorul, Orson i puse labele din faa pc msua staiei i-mi apuc mina blind intre dini, ca i cum mi-ar fi spus s pun telefonul jos i s nu sun. - Trebuie s-o fac, frtate! A oftat. - Datoria, i-am spus. A neles cuvlntul datorie i mi-a dat drumul. Dei prul de pe ceaf mi se zburlise, am format numrul. n timp ce ascultam cum sun telefonul, mi-am spus c Randolph c mort, ngropat de viu in groapa in care fusese camera cptuita cu aram. Mi-a rspuns la al treilea tiiit. l-am recunoscut vocea imediat, chiar cnd a spus a/o. - Doctorul Randolph Josephson? -Da. Aveam gura uscata i limba lipita dc cerul gurii. - Alo? Mai suntci pe fir? ntreb el. - Randolph Josephson care s-a numit mat nainte John Joseph Randolph? Nu mi-a rspuns. Dar Ii auzeam respiraia. - Crezi ca dosarul tu din copilrie a fost distrus? Crezi ca poi s-i ucizi prinii i faptele s fie uitate pentru totdeauna? Am nchis, trntind receptorul. - i acum ce facem? ntreb Sasha. Ridiclndu-se de pe scaunul staiei de lucru, Bobby Ii rspunse: - Poate ca In versiunea asta a vieii sale, individul n-a fcut rost de fonduri la fel de iute cum fcuse rost tn Wyvem sau poate n-a gsit suficiente. Poate ca n-a nceput nc alt model al Trenului Misterului. - Dar, daca a fcut rost, cum f 1 vom opri? zise Sasha. Ne ducem n Reno i-i tragem un glon tn cap? - Numai daca nu putem s evitm asta, am spus eu. Am luat nite tieturi din ziare de pe peretele expoziiei crimelor lui, din tunelul de sub camera-ou. Erau nc tn buzunarul meu cnd ani ajuns acas. Nu au

disprut, ca... trupul lui Bobby. Ceea ce nseamn c Randolph a comis crime. Emoia lui anuala. Poate ca ar trebui ca mine sa dau un telefon anonim la politie i s-l acuz de asasinatele acelea. Dac le cerceteaz, s-ar putea s-i descopere jurnalul sau alte trofee. - Dar chiar daca-l aresteaz, interveni Sasha, cercetrile ar putea continua i fr el. S-ar putea construi o noua versiune a Trenului Misterului, iar ua dintre realiti va fi deschisa. M-am uitat la Mungojerrie. Mungojerrie se uita ia Orson. Orson se uita la Sasha. Sasha se uita la Bobby. Bobby se uita la mine i zise: - Atunci am ncurcat-o. - O sa informez politia mine, am spus eu. E lucrul cel mai bun pc care-l putem face. Iar daca poliitii nu-l pot aresta... - Atunci m duc cu Doogie in Reno i-l dam gata, fgdui Sasha. - Ai nite metode, femeie... exclama Bobby. Venise timpul s ne distram. Sasha conduse Explorer-ul printre dune, prin iarba de pe mal argintat de lumina lunii, apoi de-a lungul unui debarcader, i parca pe plaja din extremitatea sudica a golfului, chiar lng linia fluxului. Nu-i legal sa mergi cu maina at t de departe, dar fuseserm pn-n iad t napoi, deci ne imaginam c puteam sa supravieuim oricrei pedepse primite pentru aceasta nclcare. Am ntins paturi pe nisip, lng Explorer, i am aprins o singur lanterna Coleman. La gura golfului staiona o nava marc, la nord-vest de noi. Dei o nvluia noaptea, iar luminile din hublouri nu ajungeau ca sa ne dam seama cum arata nava, eram convins ca nu vzusem aa ceva prin prile noastre. Chestia asta m stlnjenea, dar nu att de mult nct s m duc acas i sa m ascund sub pat. Valurile artau minunat, de doi-trei metri dc la baza la creasta. Curentul spre larg era suficient de puternic ca sa le dirijeze Intr-un uvoi modest, iar In lumina lunii spuma sclipea ca nite coliere de perle ale sirenelor. Sasha i Bobby se duser pn la linia de spargere, iar eu am stat primul de garda pc rm, mpreuna cu Orson, Mungojerrie i doua puti. Dei Trenul Misterului nu mai exista, retrovirusul detept al mmicii mai aciona nc. Poate ca vaccinul promis i tratamentul erau aproape gata, poate ca oamenii din Moonlight Bay se transformau nc. Coioii nu haliser toate maimuele. Mcar cteva se aflau pe aici, pe undeva, cu gnduri nu prea drgue pentru noi. Folosind trusa de prim ajutor luata de Sasha, am curat rnile lui Orson cu antiseptice i am turnat peste ele un strat gros de Neosporin. Rostura de pe falca sting, de ling nas, nu mai arata la fel de ru ca la nceput, dar urechea arata

jalnic. Aveam de gnd sa chem un veterinar, dimineaa, ca sa ne spun ce posibiliti existau pentru repararea crtii agi ului rupt Cu toate ca antisepticul ustura, Orson nu se plngea. E un cine bun i o persoana i mai buna. Te iubesc, frtate, i-am spus eu. El m-a lins pe obraz. Mi-am dat seama c, din timp in timp, m uitam In dreapta i-n sting, atcptndu-m sa vad maimuele, dar i mai pregtit s-l zresc pe Johnny Randolph nvlind ctre mine. Sau pe Hodgson, tn costumul spaial, cu faa colcind de parazii. Dup ce realitatea fusese fcuta ndri, poate ca nu se mai aezase ia loc, conform modelului vechi, confortabil. Nu reueam s scap dc sentimentul c se putea ntmpla orice. Am deschis o bere pentru mine i una pentru Orson. I-am turnat-o ntr-un castron i i-am sugerat s-o mpart cu Mungojerrie, dar pisica lua o nghiitura, apoi o scuipa cu scirb. Noaptea era bltnd, cerul plin de stele, iar zgomotul valurilor care se sprgeau prea btaia unei inimi puternice. O umbra trecu prin faa lunii pline. Doar un oim, nu un gargui. Creatura cu aripi negre, din piele i coada ca un bici fusese nzestrata i cu doua coame, cu copite i cu o figura hidoasa, dar umana, prea umana pentru a fi plasata pe silueta aceea grotesc. Sint sigur c schie ale unor asemenea creaturi se gsesc n cri nc de cnd au nceput s fie tiprite cri, iar sub majoritatea desenelor - daca nu sub toate - gseti aceeai definiie: demon". Am decis s nu m mai gndesc la asta. Dup un timp, Sasha iei din valuri, Impleticindu-se fericita, iar Orson se mpletici spre ea, de parca i-ar fi nchipuit c are chef de vorba. ii Sasha se tiinti pe ptura, lng mine. l-am deschis o bere. * - Ai vzut nava aia? m ntreb ea. i - E mare.
- Ne-am dus mai In larg dect era nevoie. Ne-am uitat mai de aproape. E un vas al marinei. * j

- N-am vzut niciodat o nava de lupta ancorata aici. j


- Se ntmpl ceva. 4

- ntotdeauna se ntmpl ceva. , M strbtu un fior de premoniie. Poate


c urma s soseasc un tratament i un vaccin. Sau poate ca marile creiere deciseser c singura cale de a ascunde fiascoul din Wyvem i de a opri suria retrovirusului era sa tearg vechea

baza i Moonlight Bay de pe harta. Sa le tearg cu o lovitura termonucleara, creia sa nu-i supravieuiasc nici un virus. Poate ca opinia public va crede, daca va fi bine pregtita, ca evenimentul nuclear care rsese de pe fata pamintului Moonlight Bay fusese opera teroritilor. Am decis sa nu m mai glndesc la asta. - Eu i Bobby o s ne dam tnttlnire. O sa ne cstorim, i-am povestit eu.

- Mi se pare normal, din moment ce a spus ca te iubete. - Pentru ca aa simim. - i cine o s fie domnioara de onoare? -Orson. - Ne aflam ntr-o zpceal totala. - Vrei sa fii cavaler de onoare? - Sigur, daca pn atunci nu-mi vor veni de hac nite maimue furioase sau alte chestii. Bucura-te de valuri, Omule-de-Zpad! M-am ridicat, mi-am luat plana i i-am spus: - O s-l las pe Bobby sa m atepte in fata altarului, daca vrei s te mrii cu mine.
Apoi m-am dus ctre valuri. M-a lsat sa fac ase pai, nainte sa strige: - Asta a fost o cerere fn cstorie?

- Da! am ipat eu. - Eti un prost! a rcnit ea. - nseamn c accepi? am strigat spre ea, n timp ce intram n mare. - N-o s scapi att de uor. Trebuie s-mi faci curte. - Deci accepi? - Da! Cu spuma valurilor In jurul gleznelor, m-am ntors s o privesc, aa cum sttea n lumina lanternei Coleman. Daca Kaha Huna, zeia stufului, a fost vreodat pe pmint, atunci se afla aici in noaptea aceasta, nu in golful Waimea, i nu tria sub numele Pia Klick. Orson sttea ling ea, dnd din coada, evident Inclntat sa fie domnioar de onoare. Apoi ncet brusc s dea din coada. Se apropie de apa, ridica botul i adulmeca aerul, apoi privi nava dc rzboi ancorata dincolo de gura golfului. Eu nu vedeam nimic deosebit la vasul aceia, dar ceva atrsese atenia - i ngrijorarea lui Orson. Dar valurile artau prea minunate ca s rezist. Crpe dicm. Crpe noctem. Crpe uestus
- bucur-te de valuri. Marea nopii venea de departe, din Tortuga, din Tahiti, din Bora Bora, din Insulele Marchize, dintr-o mie de plaje scldate de soare, pe care n-o sa calc niciodat, unde cerul tropical este de un albastru pe care n-o s-l vad vreodat, dar toata lumina de care am nevoie sa afla aici, cu cei pe care-i iubesc, care m lumineaz.

Cuprins PARTEA NTl


Bieii disprui..... ara nimnui.......

PARTEA A DOUA