Sunteți pe pagina 1din 315

Terry Pratchett MORT

Terry Pratchett este unul dintre cei mai cunoscui scriitori contemporani. Triete n comitatul Wiltshire, n faa unei tastaturi, i a ncetat s mai cread c o via are omul, pentru c se lupt deja s duc trei deodat. A fost decorat cu Ordinul Imperiului Britanic n 1998. Mort este al patrulea roman din seria Lumea Disc, care a repurtat un succes fenomenal.

Traducere din limba englez DOMNICA MACRI

noesis

Rhiannei

Iat ncperea nsorit de lumnri n care stau ceasornicele vieii raft dup raft de clepsidre ndesate, cte una pentru fiecare suflet viu, i las nisipul fin s curg din viitor nspre trecut. Fonetul reunit al grunelor de nisip n cdere face sala s vuiasc precum marea. Iat-l i pe proprietarul slii m rluind ncoace i-ncolo, cu un aer ngndurat. Numele su este Moartea. Dar nu o Moarte oarecare. Ci acea Moarte care opereaz exclusiv n sfera de fapt nu e deloc o sfer, ci Lumea Disc, care e plat i se sprijin pe spinrile a patru elefani gigantici, la rndul lor proptii pe carapacea enormei estoase stelare zise Marele ATuin, i e nconjurat de o cascad ce se prvlete necontenit n spaiu. Cercettorii au calculat c ansele ca ceva att de absurd s existe n realitate sunt de unu la un milion. Dar vrjitorii au calculat i ei c ansele de unu la un milion se mplinesc n nou cazuri din zece. Moartea clmpne cu labele ei osoase pe dalele alb-negre, mormindu-i n tigv, n timp ce degetele sale scheletice numr irurile de clepsidre aflate n plin activitate. ntr-un final, gsete una care pare pe gustul su. O ia cu grij de pe raft i o apropie de lumnarea cea mai la ndemn. O ine n aa fel nct s reflecte lumina i privete lung la punctuleul acela strlucitor. Privirea fix din acele orbite sclipitoare cuprinde estoasa lumii, care vslete prin adncurile spaiului cu carapacea ei ars de comete i btut de meteori. ntr-o

bun zi chiar i Marele ATuin va muri, i d seama Moartea; ei bine, asta da provocare. Dar privirile i se ndreapt acum spre splendoarea albastru-cenuie a Discului propriu-zis, care se rotete lent sub razele satelitului su solar. Iar acum se ntorc asupra marelui masiv muntos numit Vrfu Berbecelui. Vrfu Berbecelui e plin de rpe adnci i de prpstii nebnuite i de mult mai mult geografie dect poate duce. Masivul are i clima sa personal, cu ploi ca de rapnel, vnturi fichiuitoare i furtuni permanente. Unii spun c toate acestea se ntmpl pentru c Vrfu Berbecelui este leagnul magiei strvechi, slbatice. Dar ce nu spun unii i alii. Moartea clipete, i aintete privirea n alt parte. Acum vede inuturile nverzite de pe versantul de Disc-nvrte al munilor. Acum vede un deal anume. Acum vede o pajite. Acum vede un biat care alearg. Acum se uit cu atenie. Acum, cu o voce ca nite dale de plumb lovind n lespezi de granit, spune: Da.

Nu exista nicio ndoial c era ceva magic n solul acelei regiuni deluroase, fragmentate, creia din cauza tentei bizare pe care o ddea florei locale i se spunea inutul cu iarb octarin. De exemplu, era unul din puinele locuri de pe Disc unde plantele ddeau soiuri reanuale. Reanualele sunt plante care cresc napoi n timp. Le

sdeti anul acesta i rsar anul trecut. Familia lui Mort era specializat n distilarea vinului din struguri reanuali. Licoarea era foarte puternic i foarte cutat de ghicitori, de vreme ce, firete, i ajuta s prevad viitorul. Singurul neajuns era c mahmureala te dobora n dimineaa dinainte i c trebuia s bei din greu ca s-i revii. Cultivatorii de plante reanuale erau n general brbai serioi, aezai, cu aplecare spre introspecie i spre examinarea atent a calendarului. Un fermier care nu sdete la timp seminele obinuite pierde doar o recolt, dar cineva care uit s sdeasc o recolt deja culeas cu 12 luni nainte risc s tulbure ntreaga textur a cauzalitii, ca s nu mai pomenim de penibilul extrem al situaiei. Era de asemenea extrem de jenant pentru familia lui Mort c biatul cel mai mic nu era deloc serios i avea tot atta talent la horticultura ct ar fi avut o stea de mare uscat. Nu c n-ar fi avut bunvoin, dar era acea bunvoin vag i vesel de care oamenii serioi nv aser s se team cumplit. O bunvoin din aceea contagioas, probabil chiar mortal. Biatul era nalt, rocovan i pistruiat, cu genul de constituie care-i d proprietarului doar un control aproximativ asupra corpului; prea f cut dintr-o mulime de genunchi. n acea zi, corpul cu pricina gonea peste poieni, dnd din mini i zbiernd. Tatl i unchiul lui Mort l priveau neconsolai de pe un zid de piatr.

Nu pricep, spuse Lezek, tatl, cum de nu zburar psrile acelea. Eu a zbura de-a vedea aa ortanie venind spre mine. Ei, corpul omenesc este minunat. Adic, recunosc, picioarele se cam duc care ncotro, dar viteza nu e de colo. Mort ajunse la captul unei brazde. Un porumbel mbuibat se feri greoi din calea lui. Are o inim mare-n piept, s tii, spuse Lezek, prudent. Mda. Sigur, pcat c celelalte nu-s la locul lor. i ordonat. Nici nu mnc mult, zise Lezek. Da, mi dau seama. Lezek se uit piezi la fratele lui, care privea int la cer. Auzii c se ivi un loc la tine la ferm, Hame, zise. A. Pi am luat deja un ucenic, nu? Mda, f cu Lezek amrt. Cnd fu asta? Ieri, mini Hame cu viteza unei vipere. Totul e semnat, btut n cuie. mi pare ru. N-am nimic cu Mort sta micu, s tii, e un biat cum nu se poate mai drgu, doar c tiu, tiu, zise Lezek. Doar c nu -ar gsi nici curu pe care ade. Privir spre silueta din deprtare. Czuse. Civa porumbei se apropiaser s o cerceteze. Nu-i un prost, vezi tu, zise Hame. Nu-i ceea ce se cheam prost. Are i minte, ce-i drept, ncuviin Lezek. Uneori i aa dus pe gnduri c trebui s-i arzi una dup ceaf ca

s te bage n seam . Bunic-sa l nv s citeasc, vezi Doamne. Pesemne c i se ncinse creierul. Mort se ridicase i se mpiedicase n cmeoaie. Ar trebui s-l dai s fac o meserie, zise Hame ngndurat. Preoie, poate. Sau magie. Toat ziua sunt cu nasu-n cri, vrjitorii ia. Se privir. n mini li se furi imaginea a ce ar fi putut face Mort dac ajungea s pun minile lui pline de bunvoin pe o carte de magie. Bine, zise Hame grbit. Atunci altceva. Trebuie s fie o mulime de lucruri de care se poate apuca. Numa gndete prea mult, sta-i baiul. Iote-te la el acuma. Nu stai s te gndeti cum s sparii psrile. Le sparii i gata. Dac eti un biat c toi ilali, adic. Hame se scarpin gnditor n brbie. Ai putea s lai grija asta n seama altcuiva. Expresia lui Lezek nu se modific, dei o schimbare insesizabil i apru n jurul ochilor. Ce vreai s zici? ntreb. E un trg de ucenici la Culmea Oii sptmna care vine. Bag-l la stpn i o s fie treaba aceluia s-l pun pe roate. Aa-i legea. Iscleti nvoiala i al lui s fie. Lezek privi peste cmp la fiul lui, care tocmai examina un bolovan. Vezi c n-a vrea s pa ceva, zise el cu ndoial. inem mult la el, maic-sa i cu mine. tii cum i, te-nvei cu omul. E pentru binele lui, o s vezi. O s fac brbat din el. Deh, mai tii. Material ar fi destul, nu-i vorb,

suspin Lezek. Bolovanul captase interesul lui Mort. Avea cochilii de melci prin el, relicve ale vremurilor dinti, cnd Creatorul, nimeni nu tie de ce, i confeciona creaturile din piatr. Pe Mort l interesau multe lucruri. De ce se nirau dinii oamenilor aa frumos unul lng altul, de exemplu. La asta se gndise o mulime. Apoi era enigma soarelui i de ce rsrea el n timpul zilei n loc de noaptea, cnd lumina lui ar fi fost mai folositoare. tia explicaiile standard, dar nu prea l mulumeau. Pe scurt, Mort era unul din acei oameni mai periculoi dect un sac plin cu erpi veninoi. Era hotrt s descopere logica ascuns a universului. Ceea ce avea s fie cam greu, pentru c aa ceva nu exist. Creatorul a avut o sumedenie de idei bune cnd a meterit lumea, dar printre ele nu s-a num rat i aceea de a o face pe nelesul oamenilor. Eroii din tragedii se vait mereu cnd se afl n atenia zeilor, dar cei care au cu adev rat de suferit sunt oamenii ignorai de zei. Tatl lui zbiera la el, ca de obicei. Mort arunc pietroiul spre un porumbel, care era aa de ghiftuit c abia se feri, i travers cmpul napoi. ***

Iat de ce Mort i tatl su coborr din muni ctre Culmea Oii n ajun de Lsata Porcului, cu avutul cam precar al biatului strns ntr-un sac pe spinarea

mgarului. Oraul consta n principal din cele patru laturi din jurul unei piee pietruite, cu magazine care furnizau toat gama de servicii pentru o comunitate de agricultori. Dup cinci minute, Mort iei de la croitor purtnd un obiect vestimentar maroniu i cam llu, cu o funcie nedefinit, care din motive lesne de neles nu mai fusese reclamat de fostul proprietar i care urma s-i vin bine dup ce mai cretea, presupunnd c avea s creasc vreodat ct un elefant cu nousprezece picioare. Tatl l privi cu un ochi critic. Foarte fain, zise el, la banii ia. M mnnc, f cu Mort. Cred c mai locuiesc i alte chestii prin ea. Sunt mii de biei pe lumea asta care ar fi recunosctori cu aa o Lezek ov i, apoi renun aa o mbrcminte fain, clduroas. Nu pot s le-o mai mprumut i lor? spuse Mort rugtor. Musai s-ari bine, zise Lezek sever. Trebuie s faci impresie bun, s iei n fa. Despre asta nu ncpea vorb. Chiar ieea. Pornir prin gloata care se nghesuia n pia, fiecare cu gndurile lui. De obicei, lui Mort i plcea s viziteze oraul, cu atmosfera lui cosmopolit i cu dialectele ciudate de prin sate aflate la deprtare de cinci sau chiar zece kilometri, dar de data aceasta avea o stare neplcut de ateptare, de parc i-ar fi amintit un lucru care nc nu se ntmplase. Trgul prea s funcioneze astfel: brbaii care cutau

de lucru stteau n iruri zdrenroase n centrul pieii. Muli aveau la plrie simboluri ale meseriei pe care o tiau ciobanii purtau un smoc de ln, cruaii nite pr de cal, decoratorii cte o bucat de tapet mai interesant din pnz aspr, i aa mai departe. Bieii care voiau s intre ucenici erau adunai pe partea dinspre Miez a pieei. Te duci i stai acolo i cineva vine i te ia ucenic, spuse Lezek, cu vocea vdindu-i nesigurana. Dac le place de tine, vreau s zic. Cum vine asta? zise Mort. Pi f cu Lezek i se opri. Hame nu-i explicase partea asta. Se folosi de cunotinele sale limitate din domeniul pieei, care se reduceau la vnzarea de vite, i suger: Pesemne c-i numr dinii i treburi d-aistea. Se uit s nu horci i s ai picioare bune. Eu nu le-a zice de citit, oamenii se sparie. i pe urm? ntreb Mort. Pe urm te duci i nvei o meserie, rspunse Lezek. Ce meserie? Pi tmplria ar fi bun, se aventur Lezek. Sau tlhria. Cineva trebuie s-o fac i p-asta. Mort i studie picioarele. Era un fiu ndatoritor cnd i aducea aminte i, dac asta ateptau de la el, s devin ucenic, era hotrt s devin unul bun. Tmplria nu i se prea ns cine tie ce lemnul era obstinat ntr-ale lui i avea tot timpul tendina s se crape. Iar tlharii cu patalama erau rari prin munii Vrfu Berbecelui, unde oamenii nu erau suficient de bogai ca s i-i permit.

Bine, zise el pn la urm. O s ncerc. Dar ce se ntmpl dac nu m ia nimeni n ucenicie? Lezek se scarpin n cap. Nu tiu, zise el. Cred c tres-atepi pn-la spartu trgului. La miezul nopii. Zic i io.

Iar acum se apropia miezul nopii. O brum ncepuse s ptrund pietrele de pavaj. n ceasul ornamental din turnul care domina piaa, dou figurine miglos sculptate ieir pe uiele de pe cadran i btur sfertul. nc cincisprezece minute pn la miezul nopii. Mort tremura, dar focul stacojiu al ruinii i ambiiei ardea nuntrul lui mai ncins dect cazanele iadului. i sufl n palme doar ca s aib ceva de fcut i privi n sus, spre cerul sticlos, ncercnd s evite privirile prelungi ale celor civa trectori rtcii printre rmiele trgului. Cei mai muli negustori i strnseser tarabele i plecaser. Chiar i omul cu plcinte calde cu carne ncetase s i mai strige marfa i, f r s in cont de sigurana personal, mnca din ea. Ultimul din aspiranii la ucenicie dispruse cu ore n urm . Era un tnr care privea cu un ochi la slnin i altul la f in, cocoat i cu nasul nfundat, astfel nct singurul ceretor oficial din Culmea Oii l considerase candidatul perfect la ucenicie. Biatul care sttuse de cealalt parte a lui Mort avea s devin meter de jucrii. Se duseser unul cte unul zidarii, fierarii, asasinii, estorii, tinichigiii, escrocii i plugarii. n cteva minute ncepea anul nou i o

sut de biei se pregteau plini se speran s i nceap noile cariere, putnd s-i deruleze n faa ochilor viei mplinite de o munc folositoare. Mort se ntreba dezndjduit de ce nu fusese ales. ncercase s aib un aer respectabil i i privise pe toi potenialii stpni drept n ochi, ca s-i impresioneze prin caracterul su excelent i calitile lui extrem de apreciabile. Procedeul nu pruse totui s aib efectul scontat. Nu vrei o plcint cu carne? l ntreb tatl lui. Nu. Le d ieftin. Nu, mulumesc. Deh. Lezek ezit. Pot s-l ntreb pe el dac n-o vrea un ucenic. Bun afacere, negoul cu d-ale gurii. Nu cred c vrea, zise Mort. Nu, vezi bine c nu, zise Lezek. E mai mult treab de-un singur om. Oricum, d-acuma se duse i el. tii ceva, i las un pic de la mine. Nu prea mi-e foame, tat. Aproape c n-are zgrciuri. Nu, dar mulumesc oricum. Deh. Lezek se dezumfl puin. Dans pe loc s-i mai dezmoreasc picioarele i fluier printre dini cteva msuri fr melodie. Simea c trebuie s spun ceva, s-i ofere un sfat, s-i arate c viaa are suiuri i coboruri, s-i ia fiul de dup umeri i s-i vorbeasc pe larg despre problemele maturizrii, s-i sugereze mai pe scurt c

lumea e genul de loc unde nimeni n-ar trebui metaforic vorbind s fie att de mndru nct s refuze o buntate de plcint cald cu carne. Acum erau doar ei doi. ngheul, ultimul din acel an, i nteea atacul asupra pietrelor. Sus, n tumul alturat, o roat dinat f cu clanc, ridic o prghie, declan un mecanism i eliber o greutate din fier. Se auzi un oribil hrit metalic i uiele de pe cadranul orologiului se deschiser, scond la iveal ppuile ceasornicului. Legnndu-i ciocanele cu nite smucituri de parc sufereau de artrit robotic, acestea ncepur s bat nceputul noii zile. Ei, asta fuse, zise Lezek, plin de speran. Acum trebuia s gseasc un loc de dormit. Lsata Porcului nu era o vreme de umblat prin muni. Poate se aciuiau ntr-un grajd, undeva Nu e miezul nopii pn nu bate ultima dat, spuse Mort, detaat. Lezek ridic din umeri. Fora cu care se ncpna Mort l depea pur i simplu. Bine, zise el. S-ateptm dar. Atunci auzir un tropit de copite ce rsuna ceva mai tare n piaa ngheat dect ar fi permis o acustic normal. De fapt, tropit este un cuvnt incredibil de nepotrivit pentru zgomotul care zbrnia n jurul capului lui Mort; tropitul te duce cu gndul la un ponei simpatic, eventual unul care poart o plrioar de paie cu guri pentru urechi. Un anumit ton din sunetul acela sugera ns foarte clar c plriile de pai erau excluse.

Calul intr n pia pe poarta dinspre Miez, scond aburi de pe crupele sale uriae, albe i umede i iscnd scntei pe pietrele de pavaj. Avea un trap mndru, de arm sar de lupt. n mod categoric, nu purta plrie de paie. Silueta nalt de pe spinarea lui era bine nfofolit. Cnd calul ajunse n centrul pieei, clreul descleca ncet i cut ceva n spatele eii. ntr-un final el sau ea scoase o desag de grune, o potrivi pe dup urechile calului i btu animalul prietenete pe gt. Aerul cpt o textur groas, unsuroas, iar umbrele ntunecate din jurul lui Mort cptar contururi de curcubee albastre-purpurii. Clreul se ndrept spre el, cu mantia neagr fluturndu-i i cu picioarele clmpnind pe pietre. Erau singurele sunete tcerea se lsase asupra pieii ca un mare nor de vat. Efectul impresionant fu n mare parte stricat de o pojghi de ghea. Fir-ar s fie. Nu era ceea se nelege de obicei printr-o voce. Cuvintele erau la locul lor, dar ajunseser n capul lui Mort fr s se mai oboseasc s-i treac prin urechi. Biatul se repezi s ajute silueta prbuit la pmnt i se trezi c apuc o mn care nu era dect nite oase lustruite, netede i cam nglbenite, ca o bil de biliard. Gluga personajului czu pe spate i un craniu dezgolit i ntoarse ctre el orbitele goale. De fapt, nu erau chiar goale. n adncul lor, ca n ni te ferestre deschise spre abisul spaial, strluceau dou

stele albastre. Mort i ddu seama c ar trebui s se simt ngrozit, aa c fu oarecum ocat s constate c nu era. n faa lui se afla un schelet care i freca genunchii bombnind, dar era unul viu, impresionant n felul lui, dar, n mod bizar, nu foarte nspimnttor. MULUMESC, BIETE, f cu tigva. CUM TE CHEAM? , f cu Mort, Mortimer domnule. Mi se spune Mort. CE COINCIDEN, zise craniul. AJUT-M, TE ROG, S M RIDIC. Silueta se ridic greoi, scuturndu-se. Mort putu acum s vad c la bru purta un chimir greu, de care atrna o sabie cu mnere albe. Sper c nu v-ai lovit, domnule, spuse el politicos. Tigva rnji. Normal, gndi Mort, nu prea are de ales. NU-I NIMIC GRAV, SUNT SIGUR. Tigva privi mprejur i pru s-l observe pentru prima dat pe Lezek, care arta ca o statuie ncremenit n loc. Mort consider c e nevoie de o explicaie. Tatl meu, zise el, ncercnd s se aeze, protector, n faa Exponatului nr. 1 f r a jigni pe nimeni. Scuzai-m, domnule, dar suntei cumva Moartea? CORECT. NOTA ZECE PENTRU SIM DE OBSERVAIE. Mort nghii n sec. Tatl meu este un om bun, zise. Se mai gndi un pic i adug: Destul de bun. A prefera s l lsai n pace,

dac v e totuna. Nu tiu ce i-ai f cut, dar a vrea s ncetai. Nu vreau s v jignesc. N-AM FCUT DECT S NE SCOT PE MINE I PE TINE DIN TIMP PENTRU O VREME. EL NU O S VAD I NU O S AUD NIMIC CARE S-L TULBURE. NU, BIETE, DUP TINE AM VENIT. Dup mine? NU CAUI DE LUCRU? Mort se lumin. Cutai un ucenic? zise el. Orbitele se ntoarser spre el, cu luminiele actinice strlucind. DESIGUR. Moartea f cu un gest cu mna sa osoas. Se zri o lumin purpurie, un fel de poc vizual, i Lezek se despietri. Deasupra capului lui, ppuile automate din ceas i reluar btutul de miezul nopii, dup ce Timpul primi permisiunea de a-i reintra tiptil n drepturi. Lezek clipi. Nu te zrii pn acum, spuse el. Iertare cred c fusei cu gndul aiurea. TOCMAI I-AM OFERIT O UCENICIE BIATULUI TU. TRAG NDEJDE C TE VEI NVOI? Cu ce ziceai c te ocupi? zise Lezek adresndu-se unui schelet mbrcat n negru fr a trda nicio urm de surprindere. CLUZESC SUFLETE CTRE LUMEA DE DINCOLO, zise Moartea. Ah, f cu Lezek, aa-i, iertciune. Puteam ghici dup

veminte. Folositoare munc, aezat. E o firm cu vechime? LUCREZ DE CEVA VREME, NTR-ADEVR, zise Moartea. Bun. Bun. Nu gndii pn acum c-ar fi de Mort, dar e bun slujba, bun, ai mereu de lucru. Cum te cheam pe mata? MOARTEA. Tat interveni Mort. Nu cred c auzii de firma asta, zise Lezek. Unde zisei c ai sediul? DIN ADNCURILE CELE MAI PROFUNDE ALE MRII PN-N SLAVA CERULUI, UNDE NICI VULTURII N-AJUNG, zise Moartea. Api bine, ncuviin Lezek din cap. Atunci eu Tat zise Mort, trgndu-i tatl de pulpana hainei. Moartea puse o mn pe umrul biatului. CE VEDE I AUDE TATL TU NU E CEEA CE VEZI I AUZI TU, zise el. NU-L PUNE PE GNDURI, CREZI C AR VREA S M VAD N CARNE I OASE, CUM S-AR SPUNE? Bine, dar tu eti Moartea. Umbli s omori oameni! EU? S OMOR OAMENI? spuse Moartea, evident ofensat. SIGUR C NU. OAMENII SUNT UCII, DAR ASTA-I PROBLEMA LOR. EU PREIAU LUCRURILE DIN ACEL MOMENT. N FOND, AR FI O LUME STUPID RU DAC OAMENII S-AR OMOR NTRE EI FR S MOAR, NU?

Pi, da zise Mort cu ndoial. Mort nu auzise niciodat cuvntul intrigat. Nu se aflase n vocabularul curent al familiei sale. Dar o scnteie din sufletul lui i spunea c avea de-a face cu ceva ciudat, fascinant i nu ntru totul odios i c, dac ar scpa o asemenea ocazie, i-ar petrece tot restul vieii regretnd. n plus i aminti i de umilinele acelei zile i de ct era de mers pe jos pn acas ncepu el. Nu trebuie s mor ca s primesc slujba, nu-i aa? NU E OBLIGATORIU S FII MORT. i cu oasele? DOAR DAC VREI. Mort rsufl uurat. Viziunea ncepuse s-l obsedeze. Dac tata e de-acord, zise el. Privir ctre Lezek, care se scrpina n barb. Tu ce zici de asta, Mort? ntreb el cu acea vioiciune a omului cu febr. Nu oricine s-nghesuie la aa o ocupaie. Nu la aa ceva trgeam ndejde, mrturisesc. Dar zice-se c meseria de cioclu e foarte onorabil . Tu alegi. Cioclu? fcu Mort. Moartea ncuviin din cap i ridic degetul la buze ntr-un gest conspirativ. E interesant, zise Mort ncet. Cred c a vrea s ncerc. Unde ziceai c e firma matale? zise Lezek. E departe? NU MAI DEPARTE DE GROSIMEA UNEI UMBRE, zise Moartea. UNDE A FOST PRIMA CELUL VIE,

ACOLO AM FOST I EU. UNDE SUNT OAMENI, ACOLO SUNT I EU. CND ULTIMUL CRMPEI DE VIA SE VA TR PE SUB STELELE NGHEATE, EU VOI FI ACOLO. Aha, f cu Lezek, deci ar fi ceva de mers. Pru nedumerit, ca unul care ncearc s-i aminteasc ceva important, dar apoi, n mod vizibil, renun. Moartea l btu pe umr prietenete i se ntoarse spre Mort. AI CEVA BAGAJE, BIETE? Da, zise Mort, dup care i aminti. Dar cred c am lsat totul la prvlie. Tat, am lsat sacul la prvlia de haine! Trebuie c-au nchis, zise Lezek. Prvliile nu in deschis n noaptea de Lsata Porcului. Tres te-ntorci poimine mine, de-acuma. NU CONTEAZ, zise Moartea. O S PLECM ACUM. FR NDOIAL C VOI MAI AVEA DE LUCRU PE AICI N CURND. Trag ndejde c-i veni s ne vezi curnd, zise Lezek. Prea s se lupte cu propriile gnduri. NU CRED C AR FI O IDEE PREA BUN, zise Mort. Api, cu bine, fiule, zise Lezek. S faci cum i-or spune, nelegi? i s-mi fie cu iertare domnule matale ai vreun fiu? Moartea fcu o fa descumpnit. NU, zise. NU AM NICIUN FIU. Vreau i eu s-i spun vo dou vorbe la biat, dac nu v e cu suprare.

ATUNCI M DUC S VD DE CAL, zise Moartea cu un tact ieit din comun. Lezek i lu fiul de dup umeri, cu oarecare dificultate din cauza diferenei de nlime, i l conduse uor prin pia. Mort, tii c unchi-tu Hame mi spuse de afacerea aiasta cu ucenicia? opti el. i? Api, mi mai spuse i altceva, mrturisi btrnul. Spuse c uneori ucenicul motenete afacerea stpne-su. Ce zici de asta? Pi, nu sunt prea sigur, zise Mort. Merit s te gndeti, zise Lezek. Chiar m gndesc, tat. Muli flci pornir aa, mi zise Hame. Se v dir destoinici, ctigar ncrederea stpnului i, api, de fuser i fete de mritat pn cas i zise domnul, , domnul sta zise ceva de fete? Care domn? zise Mort. Domnul stpn-tu l nou. Ah. El. Nu. Nu cred, zise Mort ncet. Nu cred c e genul familist. Muli flci istei se f cur oameni cnd i puse pirostriile, zise Lezek. Se fcur? Mort, m-auzisi ori ba? Ce? Lezek se opri pe dalele ngheate i l ntoarse pe biat cu faa la el.

Tres te strduieti mai mult de-atta, spuse. M-nelegi tu, biete? Dac vreai s ajungi ceva pe lume, tres-asculi. i vorbete taic-tu. Mort se uit la chipul tatlui su. Ar fi vrut s-i spun multe lucruri: s-i spun ct de mult l iubete, ct de speriat este; voia s-l ntrebe pe tatl lui ce i se pruse c vede i aude. Voia s-i spun c se simte ca unul care a pit pe un muuroi i s-a trezit c e de fapt pe un vulcan. Voia s-l ntrebe ce nseamn pirostrii. Dar nu spuse dect: Da, mulumesc. Mai bine plec. O s ncerc s v scriu. S-o gsi careva s ne citeasc i nou, zise Lezek. Cu bine, Mort. i sufl nasul. Cu bine, tat. O s vin n vizit, zise Mort. Moartea tui, cu tact, dei vocea lui avea rezonana unei crengi scorburoase, npdite de pianjeni cu cruce. E TIMPUL S MERGEM. HOPA SUS, MORT. Pe cnd Mort se cra n spatele eii btute cu argint, Moartea se aplec i i strnse mna lui Lezek. MULUMESC, spuse. Are suflet bun, zise Lezek. E oleac vistor, asta-i tot. Cred c toi fuserm tineri odat. Moartea se gndi. NU, zise. EU NU CRED. Strnse drlogii i ntoarse calul ctre drumul de Margine. Cocoat n spatele siluetei n negru, Mort f cu disperat cu mna. Lezek i rspunse. Apoi, cnd calul i cei doi clrei

disprur, i cobor mna i o privi. Strnsoarea aceea fusese ciudat. Dar, cum necum, nu-i mai amintea de ce.

Mort ascult sunetul pietrei de sub copitele calului. Urm apoi zgomotul nfundat al pmntului bttorit de pe drum, i apoi nimic. Privi n jos i v zu peisajul ntins la picioarele sale i noaptea gravat cu argintul lunii. Dac ar fi czut, nu s-ar fi lovit dect de aer. Se apuc i mai bine de a. Atunci Moartea spuse: L-E FOAME, BIETE? Da, domnule. Cuvintele veniser direct din stomac, fr vreo contribuie din partea creierului. Moartea ncuviin din cap i struni calul. Acesta se opri n aer, cu toat uriaa panoram circular a Discului sclipind sub el. Ici i colo, cte un ora strlucea portocaliu; din mrile calde de lng Margine rzbtea o aur fosforescent, n vile mai adnci, lumina zilei rmas prizonier cci este o lumin lent i ceva mai 1 grea* se evapora ca un abur argintiu.

Practic orice pe lume se mic mai repede dect lumina de pe Disc, care, spre deosebire de lumina obinuit, este lene i docil. Singurul lucru mai rapid dect lumina obinuit este monarhia, potrivit filosofului Cha Yin Sn. El a f cut urmtorul raionament: nu poi avea mai mult de un rege odat , iar cum tradiia cere s nu fie nicio pauz ntre regi, atunci cnd un rege moare succesiunea trebuie s aib loc instantaneu. Este de presupus, a spus el, c exist particule elementare regioni, eventual prinioni - care s ndeplineasc aceast sarcin, dar,

Dar era umbrit de lucirea care se ridica spre stele chiar de la Margine. uvoaie ntregi de lumin tremurau sclipind n noapte. Lumea era nconjurat de mari ziduri aurii. E minunat, murmur Mort. Ce este? SOARELE SE AFL SUB DISC, spuse Moartea. Aa e n fiecare noapte? N FIECARE NOAPTE, spuse moartea. AA E NATURA. i tie cineva? EU. TU. ZEII. E FRUMOS, NU? Grozav! Moartea se aplec n a i privi ctre regatele lumii. NU TIU TU, DAR EU TARE I-A VENI DE HAC UNEI PORII DE CURRY.

Dei era cu mult trecut de miezul nopii, oraul ngemnat Ankh-Morpork forfotea de via. Lui Mort i se pruse c n Culmea Oii era aglomerat, dar n comparaie cu agitaia strzii din jur, orelul era, ce mai, ca o morg.

desigur, uneori succesiunea nu se materializeaz dac , n mijlocul traiectoriei, acestea lovesc o antiparticul numit republicon. Planurile sale ambiioase de a-i folosi descoperirea pentru a trimite mesaje, care presupuneau i torturarea unui rege mai nensemnat n scopul modul rii semnalului, nu au fost niciodat dezvluite, deoarece la momentul respectiv s-a nchis barul.

Poeii au ncercat s descrie Ankh-Morporkul. Au dat ns gre. Probabil c de vin e simpla vitalitate de care mustete locul, sau poate c un ora cu un milion de locuitori i lipsit de canalizare e cam frust pentru poei, care prefer narcisele fr doar i poate. S spunem doar c oraul Ankh-Morpork este plin de via ca o brnz veche ntr-o zi cu soare, iptor ca o sudalm-n catedral, sclipitor ca o pat de ulei, colorat ca o vntaie i plin de activitate, hrnicie, energie i nego exuberant ca un cine mort pe-un muuroi de furnici. Se aflau acolo temple cu porile larg deschise, din care se rev rsau pe strzi sunetele gongurilor i imbalelor ori, n cazul religiilor mai conservatoare, ipetele scurte ale victimelor. Existau prvlii din care mrfuri ciudate se revrsau pn pe trotuare. Preau s existe i o mulime de tinere prietenoase care nu-i puteau permite prea multe haine. Existau fclii, jongleri i un sortiment variat de furnizori de transcenden la minut. Iar Moartea se preumbla prin toate acestea. Mort se ateptase oarecum s-l vad plutind prin mulime ca fumul, dar nu era deloc aa. Purul adev r era c, oriunde se ducea Moartea, oamenii se ndeprtau n mod firesc din calea lui. Nu la fel se ntmpla i cu Mort. Mulimea care se desprise pe nesimite pentru a-i face loc noului lui stpn se nchidea chiar cnd era s treac el. Era clcat pe picioare, nghiontit n coaste, oamenii tot ncercau s-i vnd mirodenii puturoase i legume cu forme sugestive,

iar o doamn destul de n vrst i spuse chiar, n pofida oricrei evidene, c arta ca un tnr cu posibiliti care i-ar fi dorit puin distracie. i mulumi frumos, dar spera c se distreaz deja destul de bine. Moartea ajunse la colul strzii, cu lumina f cliilor jucndu-i pe domul lefuit al tigvei, i adulmec aerul. Un beiv se mpletici i, f r s-i dea prea bine seama de ce, fcu un mic ocol n traseul lui aiurit, aa, din senin. ACESTA ESTE ORAUL, BIETE, zise Moartea. CE PRERE AI? E foarte mare, spuse Mort, nesigur. Adic, de ce vor toi s triasc nghesuii n halul sta? Moartea ridic din umeri. MIE MI PLACE, zise. E PLIN DE VIA. Domnule? DA. Ce este un curry? Flcrile albastre lucir n adncul ochilor Morii. AL MUCAT VREODAT DINTR-UN CUB DE GHEA INCANDESCENT? Nu, domnule, rspunse Mort. AA E CURRY. Domnule? DA? Mort nghii cu noduri. Iertai-m, domnule, dar tata a zis c dac nu neleg ceva trebuie s ntreb, domnule. FOARTE LUDABIL, zise Moartea. Porni pe o strdu

lturalnic, n timp ce oamenii se ddeau la o parte din faa lui ca moleculele n micarea lor haotic. Ei bine, domnule, nu pot s nu observ c, vreau s zic, adic, mai pe scurt, domnule, ar fi c ZI ODAT, BIETE. Cum putei s mncai, domnule? Moartea se opri brusc, astfel nct Mort se lovi de el. Cnd biatul vru s deschid gura, i f cu semn s tac. Prea s asculte ceva. SUNT MOMENTE, VEZI TU, zise el aproape pentru sine, CND M SUPR RU DE TOT. Se ntoarse pe clcie i o lu n mare vitez pe o alee, cu mantia fluturndu-i n urm. Aleea erpuia printre ziduri ntunecate i case adormite, mai mult ca o v gun cu meandre dect ca un loc de trecere. Moartea se opri lng un butoi prpdit plin cu ap, i vr tot braul nuntru i scoase un sac mic legat de o crmid. i trase sabia ca o linie albastr de foc prin ntuneric i tie legtura. M NFURII FOARTE TARE, zise Moartea. Deschise sacul, iar Mort urmri cum nite ghemotoace jalnice de blan f cut leoarc se revars pe pavaj. Moartea ntinse degetele sale albe i le mngie uor. Dup o vreme, ceva ca un fum cenuiu se ridic dinspre pisoi, formnd n aer trei noriori n form de me. Se rostogoleau din cnd n cnd, nesiguri pe forma lor, i clipeau la Mort din ochii lor mirai i cenuii. Cnd ncerc s ating unul, mna i trecu drept prin el i l furnic. N MESERIA MEA, NU PREA VEZI CE E MAI

FRUMOS N OAMENI, zise Moartea. Sufl ntr-un pisoi, trimindu-l de-a dura. Mieunatul lui de protest rsun de parc venea de foarte departe printr-un burlan. Sunt suflete, nu-i aa? ntreb Mort. Ale oamenilor cum arat? AU FORM DE OAMENI, zise Moartea. PRACTIC TOTUL SE REDUCE LA CMPUL MORFOGENETIC CARACTERISTIC. Cu un suspin ca de giulgiu sfiat, culese pisoii din aer i i puse bine undeva n adncurile ntunecate ale robei sale. Se ridic. E TIMPUL PENTRU CURRY, zise.

La Grdina cu Curry, de la intersecia Strzii Domnului cu Aleea Sngelui, era plin, dar numai cu crema societii sau cel puin cu acei oameni care sunt gsii plutind la suprafa i e mai sigur s-i numeti crem. Tufe parfumate sdite printre mese aproape c mascau mirosul propriu oraului, care putea fi asemuit cu echivalentul olfactiv al sirenei de cea. Mort nfulec din plin, dar i stpni curiozitatea i nu urm ri cum putea Moartea s mnnce. Mncarea se aflase acolo la nceput i pe urm nu se mai aflase, nct se putea presupune c ceva se ntmplase ntre timp. Lui Mort i se pru c Moartea nu avea deprinderea acestor lucruri, dar c o fcea ca s se simt el n largul lui, ca un btrn unchi celibatar care s-a trezit cu nepotul n vacan i e ngrozit s nu greeasc ceva. Ceilali meseni nu prea bgar de seam nici mcar

cnd Moartea se ls n fotoliu i-i aprinse o pip destul de fin. Cineva cruia i iese fumul prin orbite nu se ignor cu una cu dou, dar toat lumea se descurc. E vreo magie? ntreb Mort. TU CE CREZI? spuse Moartea. SUNT AICI CU ADEVRAT, BIETE? Da, rspunse Mort ncet. M-am m-am uitat la oameni. Se uit la dumneavoastr, dar cred c nu v vd. Facei ceva cu mintea lor? Moartea cltin din cap. I FAC SINGURI, zise el. NU E NICIO MAGIE. OAMENII NU M POT VEDEA, PUR I SIMPLU NU I NGDUIE S O FAC. PN CND LE VINE CEASUL, DESIGUR. M POT VEDEA VRJITORII I PISICILE. DAR OMUL DE RND NU, NICIODAT. Sufl un rotocol de fum ctre cer i adug: STRANIU DAR ADEVRAT. Mort privi rotocolul cum se ridic tremurnd i plutete ctre fluviu. Eu v vd, zise el. E CU TOTUL ALTCEVA. Chelnerul klatcian sosi cu nota de plat pe care o ls n faa Morii. Omul era ndesat i tuciuriu, cu o pieptntur ca de nuc de cocos explodat i cu o fa rotund care se zbrci toat ntr-o ncrunttur mirat atunci cnd Moartea i mulumi politicos din cap. Scutur capul ca unul care vrea s-i scoat spunul din urechi i plec. Moartea bg mna n adncurile robei i scoase o

pung mare de piele, plin cu bani diferii de aram , majoritatea nverzii de vreme. Apoi numr dousprezece monede. HAIDE, spuse el ridicndu-se. TREBUIE S MERGEM. Mort tropi n urma lui pn n strad, care era nc aglomerat, dei la orizont se zreau primele semne ale zorilor. Ce facem acum? I CUMPRM NITE HAINE NOI. Astea erau noi azi ieri, vreau s zic. ZU? Tata zicea c prvlia e celebr prin vestimentaia sa pentru buget redus, zise Mort, alergnd ca s in pasul. IAT O ALT FA CUMPLIT A SRCIEI. Cotir pe o strad mai lat care ducea ntr-un cartier mai nstrit (fcliile erau mai dese i movilele de gunoi mai rare). Aici nu erau tarabe i negustori la col de strad, ci cldiri n toat regula, cu firme atrnate deasupra uii. Nu erau simple magazine, ci adev rate centre comerciale; aveau n ele furnizori de marf , i fotolii, i scuiptoare. Majoritatea erau deschise chiar i la acea or din noapte, pentru c un adev rat comerciant de Ankh nu poate dormi noaptea la gndul banilor pe care nu-i ctig. Pe aici nu doarme nimeni? ntreb Mort. SUNTEM NTR-UN ORA, zise Moartea deschiznd ua unui magazin de mbrcminte. Cnd ieir, douzeci de minute mai trziu, Mort purta o rob neagr pe msur,

brodat discret cu argintiu, iar vnztorul se uita la pumnul de monede antice, ntrebndu-se cum o fi ajuns n posesia lor. Cum ajung la dumneavoastr toate monedele alea? ntreb Mort. NNODATE N BATISTE. Un brbier non-stop l tunse pe Mort dup ultima mod printre tinerii oraului, n timp ce Moartea se relaxa pe scaunul alturat, fredonnd pentru sine. Spre marea lui surprindere, se sim ea bine dispus. De fapt, dup o vreme i scoase gluga, se uit la ucenicul brbierului, care, n acea stare nev ztoare i hipnotizat pe care Mort ajunsese s o recunoasc, i legase un prosop sub brbie, i i porunci: PUIN AP DE COLONIE I UN LUSTRU, AMICE. Un vrjitor btrn care i tundea barba pe scaunul opus nepeni auzind acea voce cu tonuri sumbre de plumb i se ntoarse. Se albi la fa i murmur cteva incantaii de protecie dup ce Moartea, ncet de tot, pentru a obine efectul maxim, se ntoarse la rndul su i l cadorisi cu un rnjet. Cteva minute mai trziu, foarte plin de sine i cam rece pe dup urechi, Mort se ndrepta spre grajdurile unde i lsase Moartea calul, ncerc, experimental, un mers mecheresc; i se prea c noul vemnt i tunsoarea o cereau. Nu-i prea iei. Mort se trezi. Rmase privind la tavan n timp ce memoria i se derula pe repede-napoi i evenimentele zilei precedente se

cristalizau n mintea lui ca nite cuburi mici de ghea. Nu putea s se fi ntlnit cu Moartea. Nu putea s fi stat la mas cu un schelet cu ochi albatri strlucitori. Trebuie s fi fost un vis ciudat. Nu putea s fi clrit n spatele eii pe un armsar mare i alb care se nlase la cer i ajunsese unde? Rspunsul i se strecur n creier, implacabil ca un formular de impozite. Aici. Minile lui cutar n sus, atingndu-i prul vlvoi, apoi n jos, unde gsir nite cearafuri dintr-un material moale i alunecos. Era mult mai fin dect lna cu care fusese obinuit acas, aspr i mirosind permanent a oaie; era ca o ghea cald i uscat. Sri iute din pat i se uit prin camer. n primul rnd era mare, mai mare dect toat casa lor de-acas, i uscat, uscat ca mormintele din adncul unor strvechi deserturi. Aerul avea un gust de parc fusese pus la cuptor ore ntregi i apoi lsat s se rceasc. Covorul de sub picioarele lui era destul de pufos ca s ascund un trib ntreg de pigmei i producea descrcri electrice cnd pea prin el. i totul fusese decorat n negru i purpuriu. i privi corpul care era mbrcat cu o cma de noapte lung i alb. Hainele i fuseser mpturite frumos pe un scaun de lng pat; scaunul, nu putu s nu observe, era delicat sculptat cu un motiv de tigv i oase ncruciate. Mort se aez pe marginea patului i ncepu s se

mbrace, n timp ce mintea i gonea nebunete. ntredeschise ua masiv de stejar i se simi inexplicabil dezamgit cnd aceasta nu scri sinistru. Ddu ntr-un coridor pustiu de lemn, cu nite lumnri mari, galbene, fixate pe peretele cel mai deprtat. Mort se strecur afar i se furi pe lng ziduri pn cnd gsi o scar. Trecu i de ea cu succes, f r s se ntmple nimic morbid, i sosi ntr-un fel de hol de intrare cu numeroase ui. Aici se aflau multe draperii funerare i o pendul care ticia precum inima munilor. Lng ea se afla un suport de umbrele. n el se afla o coas. Mort privi la uile din jurul lui. Aveau un aer important. Deasupra lor era sculptat motivul de acum familiar al tigvei cu oase. Se ndrept spre cea mai apropiat i o voce din spatele lui rosti: Acolo nu ai voie, biete. Dur o clip pn s-i dea seama c nu auzea o voce din capul lui, ci nite cuvinte adev rate, omeneti, pronunate de o gur i transmise pn la urechea lui prin sistemul corespunztor de compresiune a aerului, aa cum era prevzut de natur. Natura depusese multe eforturi pentru cele cinci cuvinte plus tonul uor rutcios. Se rsuci n loc. Era o fat cam de nlimea lui i poate cu civa ani mai mare. Avea pr de argint, ochi cu irizaii de sidef i genul acela de rochie interesant, dar total incomod pe care o poart de obicei eroinele din tragedii, care strng la piept trandafiri i se uit transfigurate la lun. Din pcate, Mort nu auzise niciodat cuvntul

prerafaelit, cci ar fi fost cea mai potrivit descriere. Totui, fetele acelea sunt mai mult genul transparent, bolnav de plmni, pe cnd cea de fa sugera mai curnd un exces de ciocolat. Se uita la el cu capul aplecat ntr-o parte, iar cu un picior btea nervos n podea. Apoi ntinse repede mna i l ciupi de bra. Au! Hmm. Deci eti chiar adev rat, zise. Cum te cheam , biete? Mortimer. Mi se spune Mort, zise el frecndu-i cotul. De ce m-ai ciupit? Eu o s-i spun Biete, zise ea. i nu trebuie s-i dau eu ie explicaii, pricepi, dar dac vrei neaprat s tii, am crezut c eti mort. Ari de parc ai fi murit. Mort nu zise nimic. i-ai pierdut limba? De fapt, Mort numra n gnd pn la zece. N-am murit, zise el ntr-un trziu. Cel puin, aa cred. E cam greu de spus. Cine eti dumneata? Poi s-mi spui Domnioara Ysabell, zise ea pe un ton superior. Tata mi-a spus c trebuie s mnnci. Urmeaz-m. Porni energic ctre una din celelalte ui. Mort se inu dup ea exact la distana potrivit ca ua s se nchid la loc i s-l pocneasc n cellalt cot. De cealat parte a uii era o buctrie lung, joas i clduroas, cu tigi de aram atrnate de tavan i o plit mare i neagr din fier ocupnd n ntregime unul din

pereii cei lungi. n faa ei sttea un btrn care prjea nite ou cu unc, fluiernd printre dini. Mirosul atrase papilele gustative ale lui Mort nc de la intrare, sugerndu-le c, dac s-ar ntlni, ar putea petrece clipe minunate mpreun. Se trezi c nainteaz fr s fi cerut prerea picioarelor. Albert, se rsti Ysabell, nc o persoan la micul dejun. Brbatul ntoarse capul ncet i ncuviin f r nicio vorb. Ea se ntoarse din nou spre Mort. Trebuie s spun c, avnd tot Discul la dispozi ie ca s aleag, cred c tata ar fi putut gsi ceva mai actrii. Presupun c asta e. Iei val-vrtej din ncpere, trntind ua. C asta e ce? zise Mort, ctre nimeni anume. n camer se f cu linite; se auzea doar sfritul tigii i cte un crbune care se rostogolea n inima incandescent a sobei. Mort observ cuvintele Micul Moloc2 (marc nregistrat) gravate pe ua cuptorului. Buctarul nu prea s-l observe. Mort i trase un scaun i se aez la masa albit de atta frecat. Ciuperci? ntreb btrnul fr s ntoarc privirea. Mmm. Ce? Ziceam, vrei nite ciuperci?

Moloc zeitate din vechiul Ierusalim care era mbunat prin arderea copiilor (Cartea Regilor II, 23:10) (n.t.)

A. Scuze. Nu, mulumesc, zise Mort. Poftim, tinere domn. Se ntoarse i se ndrept ctre mas. Chiar i dup ce se mai obinui, Mort i inea totdeauna rsuflarea cnd l vedea pe Albert mergnd. Valetul Morii era genul acela de brbat slab ca un b, cu nasul rou, care prea mereu s poarte mnui cu degetele tiate - chiar i cnd nu purta , iar mersul lui se compunea dintr-o suit complicat de micri. Albert se aplec n fa i mna stng ncepu s i se legene, la nceput ncet, apoi, treptat, ajungnd la nite smucituri slbatice care - n momentul n care privitorul s-ar fi ateptat s vad braul smulgndu-i-se din cot se ncheiar brusc, transmindu-se de-a lungul corpului pn la picioare, propulsndu-l nainte de parc ar fi alergat pe picioroange. Tigaia tras i ea nite curbe sofisticate prin aer i se opri chiar deasupra farfuriei lui Mort. Albert avea, ntr-adev r, exact ochelarii potrivii pentru a privi pe deasupra lor. Nu e exclus s urmeze i nite terci, zise el f cnd cu ochiul de parc ar fi vrut s-l implice i pe Mort n conspiraia mondial a terciurilor. Scuze, dar unde m aflu mai precis? Nu tii? Aceasta este casa Morii, biete. Te-a adus noaptea trecut. mi amintesc ntr-un fel. Doar c Mda? Pi, oule i unca, zise Mort, vag. Nu mi se pare

prea potrivit. Am i nite crnai pe undeva, zise Albert. Nu, vroiam s spun c ezit Mort. Doar c nu prea l vd eu pe el aezat la nite felii de unc prjit i un crnat. Albert rnji. Nici n-ai cum, biete. Nu prea des, n orice caz. Nu-i mare lucru de fcut pentru stpn. Eu gtesc doar pentru mine i f cu o pauz pentru domnioara, desigur. Mort aprob din cap. Fiica dumitale, zise. A mea? Ha, fcu Albert. Aici greeti. E a lui. Mort se holb la oule din farfurie. Acestea se holbar i ele la el, din bltoaca lor de grsime. Albert auzise de valori nutritive i nu se lsase influenat. Oare vorbim de aceeai persoan? zise Mort n sfrit. nalt, se mbrac n negru, cam piele i oase E luat de suflet, zise Albert cu blndee. E o poveste lung Un clopoel sun chiar lng urechea lui. care rmne pe alt dat. Te ateapt n birou. Eu, s fiu n locul tu, m-a grbi. Nu-i place s-l lai s-atepte. De neles, de altfel. Sus pe scri i prima la stnga. N-ai cum s nu nimereti. Ua n-are cumva tigve i oase mprejur? ntreb Mort, ridicndu-se de pe scaun. Toate au, sau cele mai multe, oft Albert. E un moft de-al lui. Nu-i cu rea intenie. Lsndu-i micul dejun s se ncleieze, Mort fugi pe

scri n sus, apoi pe coridor i se opri n faa primei ui. Ridic mna s bat. INTR. Clana se aps de la sine. Ua se deschise nspre nuntru. Moartea sttea n spatele unui birou, studiind atent o carte mare de piele, mai mare aproape dect tot biroul. La apariia lui Mort ridic privirea, innd rndul cu un deget calcaros, i rnji. Nu prea avea de ales. AH. Apoi se scarpin n brbie cu un zgomot ca de unghie trecut pe dinii unui pieptene. CINE ETI TU, BIETE? Mort, domnule, zise Mort. Ucenicul dumneavoastr. V amintii? Moartea se uit la el ceva vreme. Apoi ochii ca ni te puncte albastre se ntoarser asupra crii. A, DA, spuse el, MORT. EI BINE, BIETE, VREI CU ADEVRAT S NVEI SECRETELE CELE MAI ASCUNSE ALE TIMPULUI I SPAIULUI? Da, domnule. Aa cred, domnule. BINE. GRAJDURILE SUNT N SPATE. LOPATA E CHIAR DUP U. Cobor privirea. Ridic privirea. Mort nu se clintise. ESTE OARE POSIBIL S NU M FI NELES? Nu ntru totul, domnule. BLEGAR, BIETE. BLEGAR. ALBERT ARE O GROAP DE COMPOST N GRDIN. PRESUPUN C E I O ROAB PE UNDEVA. D-I DRUMUL. Mort ddu din cap necjit.

Da, domnule. neleg, domnule. Domnule? DA? Domnule, nu neleg ce are asta de-a face cu secretele timpului i spaiului. Moartea nu ridic ochii din carte. DE-ASTA TE AFLI AICI, CA S NVEI.

Este o realitate faptul c, dei Moartea de pe Disc este, dup spusele sale, o personificare antropomorfic, a renunat de mult s mai foloseasc tradiionalii caii scheletici, din cauza inconvenientului de a se opri tot timpul ca s lege la loc oscioarele care li se tot desprindeau. Acum caii lui erau animale adev rate, de cel mai pur snge. i, avea s afle Mort, foarte bine hrnii. Unele slujbe ofer incremente. Aceasta oferea ei bine, opusul, dar m car stteai nuntru la cldur i nu trebuia s-i bai capul prea tare. Dup o vreme Mort i intr n ritm i ncepu s joace micul joc secret al msurtorilor, pe care oricine l joac n asemenea circumstane. S vedem, gndea el, am f cut aproape un sfert, o treime s zicem, aa c dup ce o s fac i colul la de lng iesle o s fie mai bine de jumate, hai s zicem cinci optimi, care nseamn c nc trei roabe Un joc care nu dovedete mare lucru, cu excepia faptului c splendoarea terifiant a universului e mai uor de suportat dac o iei n doze mici. Calul l privea din boxa lui i uneori mai ncerca s-i mnnce, drgstos, prul.

Dup o vreme i ddu seama c l mai privea i altcineva. Ysabell se sprijinea de marginea boxei, cu brbia n mini. Eti servitor? Mort se sumei. Nu, zise el. Sunt ucenic. Ce prostie! Albert spune c n-ai cum s fii ucenic. Mort se concentra s arunce o lopat plin n roab. nc dou lopei, hai trei dac e bine presat, i nseamn c mai sunt patru roabe, maximum cinci, pn la jumtatea Zice, spuse Ysabell ridicnd vocea, c un ucenic devine meter i c nu exist dect o singur Moarte. Aa c eti un simplu servitor i trebuie s faci ce spun eu. i nc opt roabe nseamn c am fcut toat poriunea pn la u, adic aproape dou treimi din total, ceea ce nseamn Ai auzit ce am zis, biete? Mort ddu din cap c da. i o s mai fie paisprezece roabe, hai cincisprezece fiindc n-am curat ca lumea n col, i i-ai pierdut limba? Mort, spuse Mort ncet. Ea se uit la el furioas. Ce? M cheam Mort. Sau Mortimer. Lumea mi zice Mort. Voiai s vorbeti cu mine despre ceva anume? Ea rmase o clip f r grai, mutndu-i privirile de la faa lui la lopat i napoi. Doar c mi s-a spus s termin aici, zise Mort. Ea explod.

Ce caui aici? De ce te-a adus Tata aici? M-a angajat la trgul de ucenici, zise Mort. Toi bieii au fost angajai. i eu. i tu ai vrut? se rsti ea. El e Moartea, tii? Cel cu coasa. E foarte important. Nu e ceva ce poi deveni, trebuie s fii. Mort fcu un gest incert ctre roab. Presupun c toate or s se aranjeze, zise. Tata zice c n general aa se ntmpl. i lu lopata i se ntoarse, rnjind ctre dosul calului cnd o auzi pe Ysabell pufnind i ndeprtndu-se. Mort cur destoinic aisprezecimile, optimile, sferturile i treimile, mpingnd roaba prin curte pn la movila de lng mr. Grdina Morii era mare, ordonat i bine ngrijit. Era, de asemenea, foarte, foarte neagr. Iarba era neagr. Florile erau negre. Mere negre luceau printre frunzele negre ale unui mr negru. Chiar i aerul avea un aspect de tu. Dup o vreme lui Mort i se pru c distinge - nu, nu putea s fie doar nchipuire diferite nuane de negru. Adic nu nuane foarte nchise de rou, verde sau altceva, ci nuane de negru propriu-zis. Un ntreg spectru de culori, toate diferite i toate negre. Rsturn ultimul transport, puse roaba deoparte i se ntoarse n cas. INTR. Moartea sttea n spatele unui pupitru, studiind o hart. l privi pe Mort de parc nu ar fi fost ntru totul prezent. N-AI AUZIT DE GOLFUL MANTE, NU-I AA? zise.

Nu, domnule, rspunse Mort. UN NAUFRAGIU CELEBRU. A fost? O S FIE, zise Moartea. DAC REUESC S GSESC AFURISITUL DE LOC. Mort ocoli pupitrul i se uit pe hart. O s scufundai corabia? ntreb. Moartea i lu un aer oripilat. SIGUR C NU. VA FI O COMBINAIE INTRE GREEALA CPITANULUI, ADNCIMEA PREA MIC A MRII I VNTUL POTRIVNIC. E cumplit, zise Mort. O s se nece mult lume? ASTA DEPINDE DE SOART, ZISE MOARTEA NTORCNDU-SE SPRE RAFTUL DIN SPATELE SU I EXTRGND UN ATLAS VOLUMINOS. EU NU POT FACE NIMIC. CE MIROASE N HALUL STA? Eu, zise Mort simplu. AH. DE LA GRAJDURI. MOARTEA SE OPRI CU MNA PE COTORUL CRII. I DE CE CREZI C TE-AM TRIMIS LA GRAJDURI? gndete-te bine. Mort ezit. Se gndise bine n momentele n care nu numra roabele. Se ntrebase dac era pentru coordonarea dintre ochi i mn, sau pentru a-l deprinde cu ascultarea, sau pentru a-i arta importana, pe scar uman, a sarcinilor mrunte, sau ca s-l fac s-i dea seama c pn i oamenii mari trebuie s nceap de jos. Niciuna din explicaii nu era ns pe de-a ntregul mulumitoare. Cred ncepu el.

DA? Pi, cred c fiindc erai n rahat pn la genunchi, ca s fiu sincer. Moartea l privi ndelung. Mort se mut stnjenit de pe un picior pe cellalt. ABSOLUT CORECT, izbucni Moartea. CLARITATE N GNDIRE. ABORDARE REALIST, FOARTE IMPORTANTE NTR-O MESERIE CA A NOASTR. Da, domnule. Domnule? HMM. Moartea se lupta cu indexul atlasului. Oamenii mor tot timpul, domnule, nu-i aa? Cu milioanele. Trebuie s fii foarte ocupat. Dar Moartea i arunc acea privire cu care ncepuse s se obinuiasc. ncepea ca o surpriz lipsit de expresie, licrea scurt a enervare, cerea ceva de but cnd ajungea la nelegere i se fixa n final la o vag ngduin. DAR? A fi zis c o s fii, , mai mult vreme plecat. tii dumneavoastr. Mrluind pe strzi. Bunica avea un almanah n care erai desenat cu coas i tot tacmul. NELEG. M TEM C E GREU DE EXPLICAT DAC NU AI NVAT DESPRE INCARNAREA LA PUNCT FIX I FOCALIZAREA NODAL. BNUIESC C NU, NU-I AA? Nu cred. N GENERAL NU ESTE CAZUL S APAR PERSONAL DECT N ANUMITE OCAZII. Ca un rege, probabil, zise Mort. Adic un rege domnete i cnd doarme sau face altceva. Aa e,

domnule? MERGE, zise Moartea rulnd hrile la loc. I ACUM, BIETE, DAC AI TERMINAT CU GRAJDUL, VEZI DAC ALBERT ARE CEVA DE FCUT. DAC VREI, DISEAR POI S VD S FACI RONDUL CU MINE. Mort fcu semn din cap c ar vrea. Moartea se ntoarse la cartea cea mare de piele, lu o peni, o privi o clip, apoi l privi pe Mort cu craniul aplecat ntr-o parte. AL CUNOSCUT-O PE FIICA MEA? . Da, domnule, zise Mort cu mna pe clan. E O FAT NCNTTOARE, zise Moartea, DAR CRED C I PLACE S AIB PE CINEVA DE VRSTA EI PRIN PREAJM, S MAI SCHIMBE O VORB. Domnule? I, DESIGUR, TOATE ASTEA VOR FI ALE EI NTR-O ZI. Ceva ca o mic supernov albastr strluci n adncul orbitelor lui. Mort i ddu n cele din urm seama c, oarecum jenat i cu o total lips de ndemnare, Moartea i f cea cu ochiul.

ntr-un peisaj nelegat cu nimic de timp i spaiu, care nu aprea pe nicio hart, care exista doar n extensiile deprtate ale unui cosmos multiplu cunoscut numai acelor astrofizicieni care luaser droguri extrem de prost sintetizate, Mort i petrecu dup-amiaza ajutndu-l pe Albert s planteze broccoli. Broccoli negru, cu pete purpurii. Se strduiete, vezi tu, zise Albert gesticulnd cu

plantatorul. Doar c, atunci cnd e vorba de culori, nu prea are imaginaie. Nu sunt sigur c am neles bine, zise Mort. Zici c toate astea sunt fcute de el? Dincolo de zidul grdinii, pmntul cobora ntr-o vale adnc, apoi se ridica spre un inut mltinos care inea pn la munii din zare, zimai ca nite dini de pisic. Mda, f cu Albert. Ai grij cu stropitoarea. i ce era aici nainte? N-am idee, zise Albert, apucndu-se de un strat nou. Firmamentul, pesemne. sta-i numele fandosit pentru nimic n stare brut. Nu e o treab cine tie ce, ca s fiu sincer. Grdina e n regul, vreau s zic, dar munii sunt de-a dreptul rasolii. Cnd te apropii sunt pur i simplu de nedesluit. Am fost odat s m uit. Mort i fix privirile pe copacii cei mai apropiai. Preau admirabil de solizi. De ce s fi fcut toate astea? zise. Albert morm i. tii ce li se ntmpl putanilor care pun prea multe ntrebri? Mort se gndi o clip. Nu, zise. Ce anume? Urm o tcere. Apoi Albert se ridic i zise: S fiu al naibii dac tiu. Probabil c primesc rspunsurile i aa le i trebuie. A zis c pot s merg cu el disear, spuse Mort. Pi atunci eti un biat norocos, nu? rspunse

Albert n doi peri, ndreptndu-se spre cas. Chiar a f cut toate astea? ntreb Mort tinndu-se dup el. Da. De ce? Presupun c voia un loc n care s se simt acas. Tu eti mort, Albert? Eu? Art eu a mort? Btrnul pufni cnd Mort ncepu s-l studieze ncet, cu un ochi critic. i poi s-o lai balt. Sunt la fel de viu ca tine. Sau chiar mai viu. mi cer scuze. Bine. Albert mpinse ua din spate i se ntoarse spre Mort cu o privire ct putu de blnd. E mai bine s nu pui asemenea ntrebri, zise. i deranjeaz pe oameni. i-acum, ce-ai zice de o gustric?

Clopoelul sun n timp ce jucau domino. Mort lu poziia de drepi. O s vrea s-i pregtim calul, zise Albert. Vino. Merser la grajduri prin lumina nserrii, iar Mort se uit cum btrnul pune aua pe calul Morii. l cheam Binky, zise Albert strngnd chinga. Asta ca s vezi c nu poi s tii niciodat. Binky ncerc afectuos s-i m nnce earfa. Mort i aminti de gravura din almanahul bunicii, aflat ntre pagina despre sezonul de sem nat i seciunea cu fazele lunii, care reprezenta Moartia, Marele Secertoriu, Cela Ce Va S Vie Asupra Tuturora. Se uitase la ea de sute de ori pe vremea cnd nva alfabetul. N-ar fi fost nici

pe departe la fel de impresionant dac s-ar fi tiut c arm sarul cu suflare de foc pe care clrea spectrul se numea Binky. Eu a fi ales mai curnd Col, sau Palo, sau Abanos, continu Albert, dar stpnul nu-i refuz niciun moft, nelegi tu. Abia atepi, nu-i aa? Cred c da, zise Mort f r convingere. N-am v zut niciodat Moartea la lucru. Nu prea muli reuesc s-o vad, coment Albert. Nu de dou ori, n orice caz. Mort trase aer adnc n piept. Despre fata asta a lui ncepu el. AH. BUN SEARA, ALBERT BIETE. Mort, spuse Mort automat. Moartea intr n grajd, aplecndu-se uor ca s nu ating tavanul. Albert l salut din cap, nu cu slugrnicie, observ Mort, ci ca o simpl form de politee. Mort ntlnise unul sau doi servitori n puinele ocazii n care fusese luat la ora, iar Albert nu era deloc ca ei. Prea s se comporte de parc toat casa era a lui, iar proprietarul era doar un oaspete trector, cineva care trebuia tolerat, ca vopseaua care se cojete sau pianjenii din baie. Moartea accepta la rndul su situaia, de parc el i Albert i spuseser tot ce era de spus cu mult timp n urm , iar acum erau pur i simplu mulumii s-i vad de treab cu minimum de inconveniente. Pentru Mort era ca o plimbare dup o furtun grozav totul era proaspt, nimic neplcut, doar senzaia c nite energii uriae tocmai fuseser descrcate.

Aa c la sfritul listei lui cu lucruri de fcut se mai adug i s descopere ce era cu Albert. INE ASTA, zise Moartea punndu-i n mn o coas, n timp ce se slta n spatele lui Binky. Coasa arta aproape normal, cu excepia lamei. Era att de subire nct Mort vedea prin ea: o lucire de un albastru pal n stare s taie flacra i s despice sunetul. O inu cu mare grij. AA, BIETE, zise Moartea. HOPA SUS. ALBERT, NU E NEVOIE S NE ATEPI. Calul o lu la trap prin curte i apoi prin cer. Ar fi trebuit s apar vreo lumin sau o ploaie de stele. Aerul ar fi trebuit s fac vrtejuri i scntei, aa cum se ntmpl n salturile transdimensionale obinuite, de fiecare zi. Dar aceasta era Moartea, care nv ase s stpneasc arta de a ajunge oriunde pe neobservate i se putea mica dintr-o dimensiune ntr-alta la fel de lesne cum se strecura printr-o u ncuiat, aa c galopar uor prin canioane de vapori, muni formidabili de cumulus, pn cnd norii se ddur la o parte n faa lor i avur la picioare Discul, scldat n lumina soarelui. ASTA PENTRU C TIMPUL E REGLABIL, spuse Moartea cnd Mort i atrase atenia. NU E UN LUCRU IMPORTANT. Eu totdeauna am crezut c este. OAMENII CRED C E IMPORTANT DOAR PENTRU C EI L-AU INVENTAT, zise Moartea sumbru. Lui Mort i se pru un argument cam uzat, dar hotr s nu mai insiste.

Acum ce facem? ntreb. E UN RZBOI DESTUL DE PROMITOR N KLATCISTAN, zise Moartea. CTEVA EPIDEMII DE CIUM. UN ASASINAT DESTUL DE IMPORTANT, DAC PREFERI. Ce, o crim? DA, UN REGE. Ah, regii, zise Mort dezinteresat. tia el ce i-e cu regii tia. O dat pe an venea la Culmea Oii o trup de actori ambulai, sau cel puin n tratament ambulatoriu, iar piesele erau invariabil despre regi. Regii se omorau totdeauna ntre ei sau erau omori de alii. Intrigile erau destul de complicate, cu schimbri de identitate, otrvuri, btlii, regsirea fiilor demult pierdui, apariii, vrjitoare i, de obicei, o mulime de pumnale. De vreme ce, evident, nu era nicio distracie s fii rege, era inexplicabil de ce jumtate din distribuie se lupta pentru a ocupa locul respectiv. Imaginea lui Mort despre palate era cam ceoas, dar i ddea seama c pe-acolo lumea nu prea apuca s doarm . Mi-ar plcea s vd un rege adevrat, zise el. Ei stau tot timpul cu coroana pe cap, spunea bunica. Chiar i cnd se duc la baie. Moartea analiz atent cele spuse. TEHNIC VORBIND, NU VD DE CE N-AR STA, admise el. DIN EXPERIENA MEA NS, NU SE NTMPL CHIAR AA. Calul se roti i marea tabl de ah a cmpiei Sto Lat se desf ur sub ei cu viteza fulgerului. Era un inut mnos,

plin de ml, de terenuri nesfrite semnate cu varz i de regate mititele i frumos aranjate, ale cror granie se zvrcoleau ca erpii pe msur ce mici rzboaie oficiale, contracte de cstorie, aliane complexe i erori cartografice modificau harta politic a zonei. Regele sta, spuse Mort n timp ce o pdure zbura pe dedesubt, e bun sau ru? NU M PREOCUP NICIODAT ACESTE ASPECTE, zise Moartea. NU E MAI RU DECT ALII, PRESUPUN. Trimite oameni la moarte? ntreb Mort, apoi, amihtindu-i cu cine st de vorb, adug: Onoratele persoane de fa se exclud, desigur. UNEORI. CND ETI REGE, SUNT LUCRURI PE CARE TREBUIE S LE FACI. Pe sub picioarele lor alunec un ora adunat n jurul castelului construit pe o stnc ce rsrea din cmpie ca un furuncul geologic. Era o stnc uria provenit din ndeprtaii muni Vrfu Berbecelui, zicea Moartea, l sat n urm de gheurile care se retrgeau n vremurile legendare cnd uriaii gheurilor declaraser rzboi zeilor i-i mnaser ghearii peste cmpuri ntr-o ncercare de-a congela ntreaga lume. Renunaser pn la urm i i ndemnaser turmele sclipitoare napoi n inuturile lor ascunse prin munii cu creste ascuite de la Miez. Cei de la cmpie n-au neles niciodat de ce procedaser aa; tnra generaie din oraul Sto Lat, cel din jurul stncii, considera c din cauza locului plictisitor de moarte. Binky cobor la trap prin nimicnicie i ateriza pe turnul cel mai nalt al castelului. Moartea descleca i i spuse lui

Mort s se ocupe de traista cu grune. N-o s observe lumea c e un cal aici? ntreb el n timp ce se ndreptau spre scri. Moartea scutur din cap. TU AI CREDE C POATE S FIE VREUN CAL N VRFUL TURNULUI? Nu. Nu poi s urci un cal pe scrile astea, spuse Mort. PI ATUNCI? Ah. neleg. Oamenii nu vor s vad ceea ce nu e cu putin. EXCELENT. naintau acum pe un coridor lat, pavoazat cu tapiserii. Moartea se cut prin rob i scoase o clepsidr, pe care o cercet de aproape n lumina slab. Era o clepsidr deosebit de frumoas, cu sticla tiat n faete elaborate i prins ntr-o reea decorativ de lemn i aram . Cuvintele Regele Olerve Bastardul erau gravate adnc n ea. Nisipul dinuntru sclipea ciudat. Nu mai rmsese prea mult. Moartea fredona ceva pentru sine i ascunse clepsidra la loc n cine tie ce fald misterios. Ddur colul i se lovir de un zid de sunete. Era o sal plin de lume acolo, sub un nor de fum i sporov ial care se ridica pn n bezna bntuit de stindarde de sub acoperi. Sus, la galerie, un trio de menestreli f cea tot posibilul pentru a se face auzit i nu reuea. Apariia Morii nu isc cine tie ce agitaie. Un valet de

lng u se uit la el, deschise gura, apoi se ncrunt distrat i se gndi la altceva. Civa curteni privir n direcia lor, dar ochii refuzar instantaneu s-i focalizeze, dup ce bunul sim le nvinse pe celelalte cinci. NE-AU MAI RMAS CTEVA MINUTE, zise Moartea lund un pahar de pe o tav aflat n trecere. S SOCIALIZM I NOI. Nici pe mine nu m v d! se mir Mort. Dar eu sunt adev rat! REALITATEA NU E NTOTDEAUNA CEEA CE PARE, zise Moartea. ORICUM, DAC NU VOR S M VAD PE MINE, PE TINE NICI ATT. TIA SUNT ARISTOCRAI, BIETE. SUNT FOARTE BUNI LA A NU VEDEA LUCRURI. DE CE AM O CIREA PE B N BUTURA ASTA? Mort, zise Mort automat. NU SE POATE SPUNE C I D VREO AROM. DE CE S IEI O BUTUR PERFECT I S-I ADAUGI O CIREA-N PROAP? Ce o s se ntmple acum? ntreb Mort. Un btrn se ciocni de cotul lui, se uit de jur mprejur, numai la el nu, ridic din umeri i se-ndeprt. UIT-TE LA ASTEA, DE EXEMPLU, zise Moartea apucnd o tart n trecere. ADIC, CIUPERCI NELEG, PUI NELEG, SMNTN NELEG, DAR DE CE, PENTRU NUMELE RAIUNII, S LE MRUNETI PE TOATE I S LE PUI N COULEE DE ALUAT? Poftim? f cu Mort. TIA I-S MURITORII, continu Moartea. N-AU

DECT CIVA ANIORI DE PETRECUT PE LUME I I IROSESC COMPLICNDU-I SINGURI EXISTENA. FASCINANT. IA UN CASTRAVECIOR. Unde e regele? ntreb Mort, lungindu-i gtul ca s vad peste capetele curtenilor. TIPUL CU BARBA AURIE, zise Moartea. Btu un chelner pe umr, iar cnd acesta se ntoarse uimit, fcu abil s decoleze nc o butur de pe tav. Mort se rsuci pn cnd v zu personajul stnd ntr-un grup din mijlocul mulimii i aplecndu-se uor ca s aud mai bine ce i spunea un curtean destul de scund. Era un brbat nalt, masiv, cu genul de fa impasibil, rbdtoare, de la care oricine ar cumpra cu ncredere un cal btrn. Nu arat a rege ru, zise Mort. De ce ar vrea cineva s-l omoare? L VEZI PE BRBATUL DE LNG EL? CEL CU MUSTCIOAR I UN RNJET DE OPRL? Moartea i-l art cu vrful coasei. Da. E VRUL LUI, DUCELE DE STO HELIT. NU E UN OM DINTRE CEI MAI DRGUI, zise Moartea. TIE S SE DESCURCE CU O STICLU DE OTRAV. AL CINCILEA MOTENITOR LA TRON ANUL TRECUT, ACUM AL DOILEA N LINIE. GENUL DE ARIVIST, AI ZICE. Scotoci prin rob i scoase o clepsidr n care nisipul negru curgea pe sub o reea de srm ghimpat. O scutur experimental. i MAI ARE DE TRIT TREIZECI, TREIZECI I CINCI DE ANI, adug cu un suspin.

i sta e lsat s umble aiurea omornd oameni? zise Mort. Scutur din cap. Nu exist dreptate. Moartea oft. NU, zise el cedndu-i butura unui paj care fu surprins s constate c inea dintr-o dat un pahar gol n mn. NUMAI EU. i scoase sabia, care avea aceeai lam subire ca umbra i albastr ca gheaa precum coasa oficial, i naint. Credeam c foloseti coasa, opti Mort. PENTRU REGI FOLOSESC SABIA, spuse Moartea. E O CHESTIE DE-AIA REGAL PREROGATIV. Mna sa liber i vr falangele din nou n rob i scoase la iveal clepsidra Regelui Olerve. n jum tatea de sus, ultimele cteva grune de nisip se strnseser laolalt. URMRETE CU ATENIE, zise Moartea. S-AR PUTEA S FIE NEVOIE S RSPUNZI LA NITE NTREBRI MAI NCOLO. Stai, zise Mort amrt. Nu e drept. Nu poi s faci ceva? DREPT? zise Moartea. CINE A POMENIT DE DREPTATE? Pi dac cellat e aa un ASCULT, zise Moartea. DREPTATEA NU INTR N ECUAIE. NU AI VOIE S FII PRTINITOR. PI, CE FACEM? CND VINE CLIPA, ASTA E. ALTCEVA NU CONTEAZ, BIETE. Mort, gemu Mort, cu ochii pe mulime.

i atunci o zri. O micare aleatorie deschise un coridor ntre Mort i o fat subire, rocat, aezat ntr-un grup de femei mai n vrst din spatele regelui. Nu era tocmai frumoas, fiind supradotat la departamentul pistrui i, cinstit vorbind, cam de genul costeliv. Dar vederea ei produse un oc ce-i scurtcircuit lui Mort creierul mic i i ajunse direct n stomac, rznd sadic. E TIMPUL, spuse Moartea, dndu-i lui Mort un ghiont cu cotul lui ascuit. URMEAZ-M. Moartea pi ctre rege, cntrind sabia n mini. Mort clipi i se lu dup el. Ochii fetei i ntlnir pentru o clip pe ai lui i privir imediat n alt parte apoi se npustir napoi trgnd dup ei i capul, cu gura care ncepea s formeze un o nspimntat. Coloana vertebral a lui Mort se topi. O rupse la fug spre rege. Atenie!, url el. Eti n mare pericol! Iar lumea se pref cu ntr-o melas. ncepu s se umple cu umbre albastre i purpurii, ca un vis dat de insolaie, i sunetele amuir pn cnd vuietul curii deveni deprtat i hrit, ca muzica din ctile altcuiva. Mort v zu Moartea stnd cu degajare lng rege, privind n sus spre galeria cu menestreli. Mort vzu arcaul, vzu arcul, vzu sgeata zburnd prin aer cu o vitez de melc bolnav. Aa nceat cum era, tot nu o putu ajunge din urm. I se prur ore ntregi pn cnd putu s-i controleze picioarele de plumb, dar reui s le aduc pe amndou pe pmnt n acelai timp i demar, cu acceleraia unui platou continental n deriv.

n timp ce se rsucea ncet prin aer, Moartea spuse, fr ranchiun: N-O S MEARG, S TII. E NORMAL S VREI S NCERCI, DAR N-O S MEARG. Ca ntr-un vis, Mort plutea printr-o lume mut Sgeata lovi. Moartea cobor sabia cu amndou minile, trecnd-o uurel prin gtul regelui, f r a l sa nicio urm. Lui Mort, care se nvrtea delicat prin lumea crepuscular, i se pru c o form fantomatic s-a prbuit la pmnt. Nu putea fi regele. Pentru c el, n mod evident, sttea acolo, n picioare, uitndu-se drept la Moarte cu o expresie de maxim surprindere. Ceva ntunecat i zcea la picioare, iar cu mult mai departe oamenii reacionau cu strigte i urlete. O TREAB BUN I CURIC, zise Moartea. CEI DIN FAMILIILE REGALE SUNT MEREU O PROBLEM. VOR TOTDEAUNA S MAI RMN. RANUL DE RND, N SCHIMB, ABIA ATEAPT S SE DUC. Cine naiba eti? zise regele. Ce caui aici? Ai? Grzi! i porunces Mesajul insistent transmis de ochi rzbtu n sfrit pn la creier. Mort rmase impresionat. Regele Olerve se meninuse pe tron muli ani i, chiar mort, tia cum s se comporte. Ah, zise. neleg. Nu te ateptam aa de curnd. MAIESTATE, se nclin Moartea, PREA PUINI M ATEAPT. Regele privi n jur. Lumea umbrelor era lini tit i

obscur, dar n afara ei prea s fie mult agitaie. Eu sunt acolo jos, nu? M TEM C DA, SIRE. Curat treab. O sgeat, nu-i aa? DA. I ACUM, MAIESTATE, DAC BINEVOII Cine a fost? ntreb regele. Moartea ezit. UN ASASIN PLTIT DIN ANKH-MORPORK, zise. Hmm. Bine gndit. l felicit pe Sto Helit. i eu care m ndopam cu antidoturi. Nu exist antidot pentru oelul rece, ai? Ai? NU, NTR-ADEVR, SIRE. Vechiul truc cu scara de frnghie i un cal iute care ateapt lng podul suspendat, ai? AA SE PARE, SIRE, zise Moartea apucnd uor umbra regelui de bra. DAC V CONSOLEAZ CU CEVA, NS, CHIAR C VA AVEA NEVOIE DE UN CAL IUTE. Ai? Moartea permise rnjetului su standard s se mai lrgeasc un pic. AM NTLNIRE CU PROPRIETARUL CALULUI MINE, LA ANKH, zise Moartea. VEDEI, SIRE, I-A PERMIS DUCELUI S-I DEA LA DRUM UN PACHET DE MNCARE. Regele, a crui excelent compatibilitate cu postul pe care l ocupa provenea din faptul c nu pricepea foarte repede, se gndi o clip i apoi rse scurt. l observ pentru prima dat i pe Mort. El cine e? zise. Mort i el?

UCENICUL MEU, spuse Moartea. CARE O S PRIMEASC O MUTRULUIAL BUN UITE-ACUM, NEMERNICUL. Mort, spuse Mort automat. Sunetul cuvintelor lor trecea pe lng el ca o ap, dar nu-i putea lua ochii de la scena din jur. Se simea adev rat. Moartea avea un aspect palpabil. Regele arta surprinztor de n form i de bine pentru cineva mort. Dar restul lumii era o mas de umbre mictoare. Trupuri se aplecau deasupra leului prbuit, trecnd prin Mort de parc nu erau dect o cea. Fata ngenunche, plngnd. E fiica mea, zise regele. Ar trebui s fiu trist, de ce nu sunt? EMOIILE RMN N URM. SUNT DOAR O CHESTIUNE DE GLANDE. Aha. Presupun c asta a fost tot. Nu ne poate vedea, nu-i aa? NU. Bnuiesc c nu am nicio ans s NICIUNA, zise Moartea. Doar c ea o s ajung regin i, dac a putea s-i REGRET. Fata se uit drept prin Mort. El l v zu pe duce apropiindu-se prin spatele ei i punndu-i mna pe umr, ntr-un gest consolator. Avea pe buze un zmbet discret. Genul de zmbet care pndete de pe mal n ateptarea cte unui nottor imprudent. Nu te pot face s m auzi, zise Mort. Nu te ncrede

n el! Ea se uit la Mort, forndu-i ochii. El ntinse mna i o privi cum trece drept prin mna ei. HAI, BIETE. FR LLIAL. Mort simi cum mna Morii l strnge de um r, nu f r prietenie. Se ntoarse cu prere de ru, lund-o dup Moarte i rege. Trecur prin zid. Era i el pe jumtate trecut cnd i ddu seama c e imposibil s treci prin ziduri. Logica suicidal a acestui gnd fu ct pe-aci s-l omoare. Simi rceala pietrei n jurul trupului, dar o voce i rosti n ureche: PRIVETE LUCRURILE ASTFEL: ZIDUL NU POATE FI ACOLO. DOAR N-AI FI TRECUT PRIN EL DAC ERA, NU, BIETE? Mort, zise Mort. CE? M cheam Mort. Sau Mortimer, zise Mort furios, mpingndu-se nainte. Rceala rmase n urm. BRAVO. N-A FOST AA DE GREU, NU? Mort privi n susul i-n josul coridorului i btu experimental n perete. Probabil c trecuse prin el, dar acum prea destul de solid. Fragmente de mic sclipir la el. Cum faci chestia asta? ntreb. i cum de-am reuit eu s-o fac? E magie? E ORICE, NUMAI MAGIE NU, BIETE. CND O S REUETI SINGUR, NSEAMN C NU MAI AM CE S TE NV.

Regele, care acum era mult mai transparent, zise: E impresionant, te asigur. Apropo, mi se pare c plesc. ESTE CMPUL MORFOGENETIC, I PIERDE DIN FOR, zise Moartea. Vocea regelui rmsese doar o oapt. Deci asta este? LI SE NTMPL TUTUROR. NCEARC S TE BUCURI DE EXPERIEN. Cum? Vocea era acum doar un contur prin aer. FlI TU NSUI. n momentul acela regele dispru, f cndu-se tot mai mic pn cnd cmpul deveni un punct minuscul, strlucitor. Se ntmpl att de repede nct Mort aproape rat momentul. De la fantom la licurici ntr-o fraciune de secund, cu un suspin uor. Moartea prinse ginga sclipiciul i l piti undeva prin rob. Ce s-a ntmplat cu el? ntreb Mort. NUMAI EL TIE, zise Moartea. VINO. Bunica zicea c moartea e ca mersul la culcare, adug Mort, cu speran n glas. N-AM DE UNDE S TIU. N-AM NCERCAT NICIUNA, NICI ALTA. Mort arunc o ultim privire pe coridor. Uile cele mari fuseser deschise i curtenii se rspndeau. Dou femei n vrst se strduiau s o consoleze pe prines, dar ea mergea n faa lor, aa c nu le rmnea dect s opie n urma ei ca dou baloane aferate. Disprur pe un alt

coridor. DEJA SE POART CA O REGIN, zise Moartea aprobator. i plceau lucrurile f cute cu stil. Nu mai vorbi pn ajunser pe acoperi. AI NCERCAT S-L AVERTIZEZI, zise n timp ce-i scotea desaga lui Binky. Da, domnule. mi pare ru. NU POI SCHIMBA SOARTA. CLNE ETI TU S DECIZI CINE TRIETE I CINE MOARE? Moartea urmri atent expresia lui Mort. DOAR ZEILOR LE E PERMIS AA CEVA, ADUG. DAC TE AMESTECI N SOARTA UNUI SINGUR INDIVID, POI DISTRUGE NTREAGA LUME. NELEGI? Mort ncuviin din cap amrt. O s m trimitei acas? spuse el. Moartea ntinse mna i l trase sus pe a. PENTRU C AI DAT DOVAD DE COMPASIUNE? NU. POATE DAC I FCEA PLCERE. DAR TREBUIE S NVEI GENUL DE COMPASIUNE POTRIVIT MESERIEI. i care-i la? O LAM BINE ASCUIT. ***

Zilele trecur, dei Mort nu-i prea ddea seama cte. Soarele mohort din lumea Morii urca i cobora pe cer cu regularitate, dar vizitele lor n spaiul muritor nu preau s

in cont de niciun sistem. Iar Moartea nu vizita numai regi sau btlii importante; majoritatea deplasrilor personale erau la oameni din cei mai obinuii. Mesele erau servite de Albert, care zmbea mult pentru sine i nu spunea mare lucru. Ysabell sttea mai tot timpul nchis n camer sau i clrea poneiul prin jurul casei ori prin mlatina neagr. Silueta ei cu prul fluturnd n vnt ar fi fost mai impresionant dac ar fi tiut s clreasc, sau dac poneiul ar fi fost un pic mai mare, sau dac prul ei ar fi fost din cel care flutur n mod natural. Exist pr care le are pe-astea cu fluturatul i pr care nu. Al ei nu prea le avea. Cnd nu era plecat la ceea ce Moartea numea datorie, Mort l ajuta pe Albert, sau i fcea de lucru n grdin ori la grajduri, sau cotrobia prin biblioteca bine dotat a Morii, citind cu viteza omnivor a celor care descoper pentru prima dat magia cuvntului scris. Cele mai multe cri din bibliotec erau, desigur, biografii. Erau neobinuite ntr-o singur privin. Se scriau singure. Oamenii care muriser, umpleau, bineneles, toate paginile dintre coperi, iar cei care nu se nscuser trebuiau s se mulumeasc cu pagini albe. Cei aflai ntre Mort f cu unele observaii, marcnd locul i numrnd rndurile adugate, i estim c unele cri scriau cte patru-cinci paragrafe pe zi. Nu reui s recunoasc scrisul. Iar ntr-un final i fcu curaj. O CE? zise Moartea cu stupefacie, stnd la biroul su

decorat i rsucind la nesfrit ntre degete cuitaul de hrtie n form de coas. O dup-amiaz liber, repet Mort. ncperea pru deodat apstor de mare, iar el se simi foarte expus n mijlocul covorului de mrimea unui lan. DAR DE CE? zise Moartea. S NU-MI SPUI C TE DUCI LA NMORMNTAREA BUNICII, ADUG. NU DE ALTA, DAR A FI FOST LA CURENT. Vreau i eu s, tii dumneavoastr, s ies i s cunosc oameni, zise Mort ncercnd s nfrunte privirile acelea albastre de nestrmutat. DAR CUNOTI OAMENI N FIECARE ZI, protest Moartea. Da, tiu, dar, cum s zic, nu pentru mult timp, spuse Mort. Adic ar fi frumos s cunosc pe cineva cu o speran de via mai mare de cinci minute. Domnule, adug. Moartea btu cu degetele n birou, f cnd un zgomot nu foarte diferit de cel al unui oarece care danseaz step, i l mai fix pe Mort cteva secunde cu privirea. Observ c biatul prea mai puin osos dect i amintea, sttea ceva mai drept i, dintr-o dat, folosea expresii precum speran de via. Biblioteca aia era de vin. BINE, zise el cu jumtate de gur. DAR EU CRED C AI AICI TOT CE I TREBUIE. MUNCA NU E MPOVRTOARE, NU? Nu, domnule. I AI MNCARE BUN, UN PAT CALD, TIMP DE ODIHN I OAMENI DE VRSTA TA. Poftim, domnule?

FIICA MEA, zise Moartea. AI CUNOSCUT-O, MI SE PARE. A. Da, domnule. ARE O PERSONALITATE PLIN DE CLDUR, DAC AJUNGI S O CUNOTI MAI BINE. Sunt sigur de asta, domnule. I TOTUI DORETI Moartea pronun cuvintele cu un ton de dezgust O DUP-AMIAZ LIBER? Da, domnule. Dac binevoii, domnule. FOARTE BINE. FIE. AI PN LA APUSUL SOARELUI. Moartea deschise registrul cel mare, lu un toc i ncepu s scrie. Din cnd n cnd, mai muta bobitele de pe o numrtoare. Dup un minut, ridic privirea. TOT AICI ETI, zise. I PE TIMPUL TU, adug cu acreal. , fcu Mort, oamenii or s m poat vedea? BNUIESC C DA, CU SIGURAN, zise Moartea. MAI POT S TE AJUT CU CEVA NAINTE S TE DUCI S TE DESTRBLEZI? Pi, ar mai fi un lucru, domnule, nu tiu cum s ajung n lumea real, domnule, zise Mort disperat. Moartea scoase un oftat zgomotos i trase un sertar al biroului. DU-TE PUR I SIMPLU. Mort aprob din cap, nefericit, i porni pe lungul drum pn la u. n timp ce o deschidea, Moartea tui. BIETE! strig el, aruncndu-i un obiect.

Mort l prinse automat n timp ce ua se deschidea scrind. Ua se evapor. Covorul pufos de sub picioarele lui se transform n pietre de pavaj pline de noroi. Lumina zilei se rev rs asupra lui ca argintul viu. Mort, zise Mort, ctre univers n general. Ce? f cu tarabagiul de lng el. Mort se holb n jur. Era ntr-o pia aglomerat, plin de oameni i animale. Se vindea orice, de la ace pn la (prin intermediul unor profei itinerani) viziuni ale mntuirii. Era imposibil s pori o conversaie pe un ton mai sczut dect rcnetul. Mort l btu pe tarabagiu pe spate. M vezi? ntreb el poruncitor. Tarabagiul se zgi la el cu un ochi critic. Zic eu c da, rspunse acesta, sau oricum pe cineva ca tine. Mulumesc, spuse Mort, extrem de uurat. N-ai de ce. Vd o mulime de oameni zilnic, e gratis. Nu iei nite ireturi? Nu cred, zise Mort. Cum se cheam locul sta? Nu tii? Civa oameni de la taraba alturat l priveau pe Mort gnditori. Rotiele din creier ncepur s i se nvrteasc repejor. Stpnul meu cltorete mult, zise el sincer. Am sosit ast noapte i eu adormisem n cru. Acum am o dup-amiaz liber. Aha, zise tarabagiul. Se aplec spre el conspirativ. Vrei s te distrezi, nu? S-i aranjez ceva?

Mi-ar plcea de minune s tiu unde sunt, accept Mort. Omul rmase descumpnit. Suntem n Ankh-Morpork, zise. Se vede de la o pot. Se i miroase. Mort adulmec. Era ceva n aerul acela de ora. Aveai senzaia c e un aer care tie ce nseamn viaa. Nu puteai s nu observi, cu fiecare respiraie, c mii de ali oameni se afl n jurul tu i c aproape toi au subsuori. Tarabagiul l m sur nemulumit din ochi, observnd chipul palid, hainele bine croite i prezena stranie, toate lsnd senzaia unui arc ntins la maximum. Ascult, o s-i vorbesc deschis, zise. A putea s te trimit la un bordel grozav. Am mncat deja, spuse Mort ntr-o doar. Dar ai putea s-mi spui dac suntem ct de ct aproape de un loc, cred c-i zice Sto Lat. E la vreo treizeci de kilometri spre Miez, dar nu-i nimic acolo demn de un fl cu ca tine, zise negustorul repede. tiu, eti de capul tu, vrei s ncerci lucruri noi, vrei aventur, dragoste Mort deschisese ntre timp sculeul pe care i-l dduse Moartea. Era plin de monede mici de aur, cam de mrimea echinilor. n mintea lui apru din nou o imagine, un chip tnr i palid nrmat de un pr rou, care ghicise cumva c el se afla acolo. Sentimentele neclare care i bntuiser gndurile n ultimele cteva zile devenir dintr-o dat acute.

Vreau, spuse el, un cal foarte iute. ***

Cteva minute mai trziu, Mort se rtcise. Acea parte a Ankh-Morporkului era cunoscut sub numele de Umbre, un ghetou urban care avea nevoie urgent fie de ajutor guvernamental, fie, preferabil, de un arunctor de flcri. Nu putea fi numit un loc mizer, pentru c ar fi nsemnat s tragi de cuvnt pn la refuz. Trecea cu mult dincolo de mizerie i ieea pe partea cealalt, unde, printr-un fel de rsturnare einsteinian, dobndea o hidoenie magnific, afiat pretutindeni ca un soi de premiu de arhitectur. Era zgomotos i ncins i mirosea ca podeaua unui staul. Nu puteai vorbi de un cartier, ci mai curnd de un sistem ecologic, ca un mare recif de corali al uscatului. i era populat de oameni sau, oricum, de echivalentul umanoid al homarilor, caracatielor, creveilor, i aa mai departe. i al rechinilor. Mort rtci pierdut pe strzile ntortocheate. Dac l-ar fi urm rit cineva de la nlimea acoperiurilor, ar fi putut observa anumite micri n mulimea din spatele lui, ce sugerau c un numr de indivizi se grupau nonalant cu ochii pe o anumit prad, i ar fi ajuns la concluzia, de altfel corect, c Mort i aurul lui aveau aceeai speran de via ca un arici chiop pe o autostrad cu ase benzi. Este probabil deja evident c Umbrele nu erau genul de loc care s aib locuitori. Avea obinuii ai locului. Din

cnd n cnd, Mort ncerca s lege o conversaie cu cte unul dintre ei pentru a gsi drumul spre un negustor bun de cai. Obinuitul mormia n general ceva i o ntindea repede, deoarece orice om care voia s triasc n Umbre mai mult de, s zicem, trei ore, i dezvolta nite simuri specifice i n-ar fi stat n preajma lui Mort cum n-ar sta un ran lng un copac izolat pe vreme de furtun. Aa c Mort ajunse ntr-un trziu la Ankh, cel mai m re dintre fluvii. nc dinainte de a intra n ora era greoi i ncrcat de mlul cmpiilor, iar cnd ajungea n Umbre, pn i un agnostic ar fi putut merge pe apa lui. Era greu s te neci n Ankh, dar puteai s te sufoci cu uurin. Mort se uit cu ndoial la suprafaa fluviului. Prea s se mite. Avea i bule de aer. Ap trebuie s fi fost. Oft i se ntoarse. Trei brbai apruser n spatele lui, de parc se materializaser din ziduri. Aveau aspectul acela masiv, ndesat, al bandiilor care apar n orice naraiune atunci cnd e momentul ca eroul s fie ameninat un pic, dar nu prea mult, cci, evident, li se rezerv o surpriz oribil. Cei trei se uitau chior. Erau foarte pricepui la asta. Unul scosese un cuit cu care desena cercuri mici prin aer. nainta ncet ctre Mort, n timp ce ceilali doi stteau n spatele lui, ca s-l susin imoral. D-ne banii, cri el. Mort duse mna la sculeul de la bru. Stai puin, zise. i ce se ntmpl dup? Cum? Vreau s zic, e vorba de chestia cu banii sau viaa?

zise Mort. Asta cere de obicei un tlhar. Banii sau viaa. Am citit odat ntr-o carte, adug. Se poate, se poate, admise tlharul. Simea c pierde iniiativa, dar i reveni magnific. Pe de alt parte, se poate s fie i banii i viaa. Dou dintr-o lovitur, am putea spune. Omul se uit la colegii lui, care chicotir la unison. n cazul acesta zise Mort i ridic punga ntr-o mn, gata s o arunce ct mai departe posibil n fluviu, dei exista i o ans bunicic s ricoeze. Hei, ce faci? strig tlharul. ncepu s alerge, dar se opri cnd Mort fcu un gest amenintor cu punga. Pi, zise Mort, uite cum v d eu lucrurile. Dac tot avei de gnd s m omori, mai bine s scap de bani. Totul depinde numai de voi. Ca s-i susin punctul de vedere, scoase o moned din scule i o arunc n ru, care o nghii cu un sunet de suciune neinspirat. Pe hoi i lu cu tremurici. eful lor se uit la pung. Se uit la cuit. Se uit la faa lui Mort. Se uit la colegii lui. Scuz-m o clip, zise i se adunar s uoteasc. Mort msur din ochi distana pn la captul aleii. Nu avea cum s reueasc. Oricum, cei trei preau pricepui i la urmriri. Logica era singurul lucru puin peste puterile lor. eful lor se ntoarse din nou spre Mort. Le arunc o ultim ochead celorlali doi. Ambii ncuviinar hotrt din cap. Cred c o s te omoram i ne asumm riscul cu

banii, zise. Nu vrem s se rspndeasc genul sta de practic. Ceilali doi i scoaser cuitele. Mort nghii n sec. S-ar putea s nu fie prea nelept, zise. De ce? Pi, mie unuia n-o s-mi plac. Nici nu e nevoie s-i plac, e nevoie s mori, zise eful apropiindu-se. Nu cred c mi-a sosit timpul s mor, zise Mort dndu-se napoi. Sunt sigur c a fi fost informat. Da, sigur, zise eful, care ncepuse s se cam sature. Da, pi ai fost informat, nu? Pe toi rahaii de elefant!! Mort nu fcuse dect s se mai dea un pas napoi. Printr-un zid. Houl ef se holb la pietrele solide care l nghiiser pe Mort i ddu drumul cuitului. - - - - m-a, zise. - - - - l-a s-l - - - de vrjitor! Mi-e grea de - - - - ii de vrjitori! Atunci n-ar trebui s-I - - - - atta, mormi unul din acoliii lui, pronunnd f r efort un rnd ntreg de liniue. Al treilea membru al trioului, mai greu de cap, zise: Ia uite, a trecut prin zid! i l-am mai i urmrit nu tiu ct, bombni al doilea. Mare figur mai eti, Kusturoia. Am zis eu c mi se pare c seamn a vrjitor, c numai vrjitorii mai umbl pe aici de unii singuri. Nu ziceam c-arat a vrjior? Am zis Zici mult prea multe, gemu mai-marele. L-am vzut, a trecut drept pn zid, uite colo

Ei nu mai spune? Zu! Drept prin el, n-ai vzut? Te crezi ascuit la minte, nu? Ba chiar m cred, dac veni vorba! eful i culese cuitul din noroi dintr-o singur micare erpuitoare. Mai ascuit ca sta? Al treilea ho se apropie de zid i i arse cteva uturi zdravene, n timp ce n spatele lui se auzir sunetele unei ncierri i un glgit. Mda, e un zid n toat regula, zise. S n-am parte dac nu-i un zid. Cum credei c le reuete chestia asta, biei? Biei? Se mpiedic de trupurile prbuite. Ah, fcu. ncet cum i mergea mintea, nu dur totui prea mult s-i dea seama de ceva foarte important. Se afla ntr-o fundtur din Umbre i era singur. O lu la goan i ajunse destul de departe.

Moartea pea ncet pe dalele din camera clepsidrelor, inspectnd rndurile nghesuite de ceasornice ale vieii. Albert l urma ndatoritor, cu registrul cel mare deschis n brae. Sunetul vuia n jurul lor, o cascad imens i cenuie de zgomot. Venea dinspre rafturile unde, ntinzndu-se la infinit, rnduri ntregi de clepsidre presrau nisipurile timpului pentru muritori. Era un sunet greu, un sunet monoton, un

sunet care se scurgea ca o crem vrtoas peste budinca dolofan i luminoas a sufletului. PREA BINE, zise Moartea ntr-un final. S FIE TREI CU TOTUL. O NOAPTE LINITIT. O s fie Baba Tendon, Abatele Lob Sang din nou i aceast prines Keli, zise Albert. Moartea privi cele trei clepsidre pe care le inea n mn. M GNDEAM S-L TRIMIT PE BIAT, zise. Albert i consult registrul. Pi Baba n-o s-i fac probleme, iar despre Abate se poate spune c are deja experien. Pcat de prines. Are doar cincisprezece ani. Poate s fie mai complicat. DA. ESTE PCAT. Stpne? Moartea inea a treia clepsidr n mn privind gnditor la jocul de lumini de pe suprafaa ei. Suspin. AA DE TNR Te simi bine, stpne? zise Albert, cu ngrijorare n voce. TIMPUL, CA UN RU NESFRIT, POART CU SINE Stpne! CE-l? zise Moartea, revenindu-i. Cred c ai muncit prea mult, stpne, asta trebuie s fie CE TOT BAI CMPII, OMULE? Ai avut o clip de rtcire, stpne. AIUREA. NU M-AM SIMIT NICIODAT MAI BINE.

DECI, CE ZICEAM? Albert ridic din umeri i se ntoarse la rubricile din registru. Baba e vrjitoare. Poate s se cam supere dac l trimii pe Mort. Toi practicanii magiei ctigau dreptul ca, odat ce nisipul li se scurgea din clepsidr, Moartea s vin s i ia personal, nu prin unul din subalternii si. Moartea nu prea s l aud pe Albert. Se uita din nou pierdut la clepsidra prinesei Keli. CE E SENTIMENTUL ACELA DIN CAPUL VOSTRU, REGRETUL ACELA TCUT C LUCRURILE SUNT AA CUM PAR S FIE? Tristeea, stpne. Cred. Acum EU SUNT TRISTEEA. Albert rmase cu gura cscat. ntr-un trziu se trezi suficient ct s se roiasc: Stpne, vorbeam despre Mort! CARE MORT? Ucenicul tu, stpne, zise Albert rbdtor. Tnrul acela nalt. DESIGUR. BINE, S-L TRIMITEM PE EL. E oare gata s se duc de unul singur? spuse Albert cu ndoial. Moartea se gndi. O S REUEASC, zise ntr-un final. E AMBIIOS, NVA REPEDE I, ZU AA, adug, DOAR NU S-OR ATEPTA S ALERG DUP FIECARE TOT TIMPUL.

Mort se holb prostit la draperia de catifea care atrna la civa centimetri n faa ochilor lui. Am trecut printr-un zid, gndi el. i aa ceva e imposibil. Ddu uor draperia la o parte ca s vad dac nu se ascundea vreo u pe undeva, dar nu gsi dect tencuiala czut, care se crpase pe ici pe colo pentru a dezvlui nite poriuni umede, dar n mod clar solide, de crmid. ncerc s le mping. Era limpede c nu avea s mai ias tot pe acolo. Ei, zise el ctre perete, i acum ce facem? O voce din spatele lui rosti: Hmm. Dac nu v suprai Se ntoarse ncet. Grupai n jurul unei mese din mijlocul ncperii se aflau membrii unei familii din Klatch, tatl, mama i o jumtate de duzin de copii din ce n ce mai mici. Opt perechi de ochi rotunzi erau fixate pe Mort. O a noua pereche, aparinnd unui bunic n vrst i de sex incert, nu era, pentru c proprietarul ochilor profitase de ntrerupere pentru a-i face loc pn la bolul comun de orez, adoptnd filosofia potrivit creia nu dai petele fiert din mn pe niciun fel de manifestare inexplicabil, astfel nct tcerea era punctat de zgomotul hotrt al mestecatului su. ntr-un col al odii nghesuite se afla un mic altar dedicat lui Offler, zeul crocodil cu ase brae din Klatch. Rnjea exact ca Moartea, doar c Moartea nu avea, desigur, un stol de psri sacre care s-i aduc tiri de la credincioi i s-i menin dantura curat.

Pentru klatcieni, ospitalitatea este virtutea cea mai de pre. n timp ce Mort continua s se holbeze, femeia mai lu o farfurie de pe raftul din spatele ei i ncepu s o umple, n tcere, din bolul cel mare, reuind dup ceva lupt s smulg din mna strbunului i o bucat aleas de pisic de mare. Ochii ei tivii cu negru nu se dezlipir ns de pe Mort. Cel care vorbise fusese tatl. Mort se nclin tulburat. mi pare ru, zise. Se pare c am trecut prin acest zid. Era o scuz cam penibil, trebuia s recunoasc. Poftii, v rog, zise brbatul. Femeia, cu brrile zornind, aranja atent cteva felii de ardei pe farfurie i stropi totul cu un sos verzui pe care Mort se temu c l recunoate. l ncercase cu cteva sptmni n urm i, cu toate c fusese vorba de o reet complicat, o mbuctur i ajunsese ca s-i dea seama c era fcut din mae de pete marinate civa ani ntr-un butoi cu fiere de rechin. Moartea spusese c era un gust dobndit. Mort hotrse nici s nu ncerce s-l dobndeasc. ncerc s se strecoare pe lng perete spre ua cu perdea de mrgele i toate capetele se ntoarser dup el. ncerc un rnjet. Femeia spuse: De ce i arat acest demon colii, so al vieii mele? Brbatul spuse: I-o fi foame, lun a dorinelor mele. Mai pune pete! Iar strmoul mormi: Era bucata mea, copil nefericit. Vai de lumea n care nu exist respect pentru cei vrstnici!

Acum chestia era c dei cuvintele ptrunseser n urechea lui Mort n klatciana vorbit, cu toate nfloriturile i diftongii subtili ai unei limbi att de vechi i sofisticate nct avea deja cincisprezece sinonime pentru cuvntul asasinat nainte ca restul neamurilor lumii s se prind c-i pot sparge capetele unul altuia ele sosir n creierul lui la fel de limpede i uor de descifrat ca n limba matern. Nu sunt demon! Sunt om! zise i rmase blocat cnd cuvintele i ieir ntr-o klatcian perfect. Eti ho? ntreb tatl. Sau poate uciga? S te strecori aa n cas, oi fi vreun preceptor? Mna i alunec sub mas i reapru innd un cuit de mcelar cu lama subire ca hrtia. Nevasta lui ip, ddu drumul farfuriei i i strnse n brae pe cei mai mici dintre copii. Mort vzu cum se nvrtete lama prin aer i renun. V aduc salutri din cele mai profunde cercuri ale iadului, se aventur el. Schimbarea fu remarcabil. Cuitul fu ndeprtat, iar familia afi nite zmbete largi. Vizita unui demon ne este nou de foarte bun augur, spuse tatl fericit. Care i-e dorina, o, odrasl spurcat a mruntaielor lui Offler? Poftim? zise Mort. Un demon aduce binecuvntare i noroc celui care l ajut, zise brbatul. Cu ce-i pot fi de folos, o, tu, rsuflare puturoas a haznalei diavoleti? Pi, foame nu prea mi e, zise Mort, dar dac tii de unde pot s iau un cal foarte iute a putea ajunge n Sto

Lat nainte de apus. Omul se lumin i fcu o plecciune. tiu exact locul, scursur otrvit a intestinelor, dac ai buntatea s m urmezi. Mort iei grbit dup el. Btrnul strmo i urmri cu o expresie critic i cu flcile mestecnd ritmic. Asta numesc ei demon pe aici? zise. Dare-ar Offler putregai n ara asta umed, unde i zeii sunt de mna a treia, nici pe departe ca demonii pe care i aveam n ara Dinainte. Nevasta aez un castronel cu orez (pn diminea avea s dispar) n perechea mijlocie de mini mpreunate a statuii lui Offler i se ddu un pas napoi. Soul meu a spus c luna trecut, la Grdina cu Curry, a servit o creatur care nu era acolo, povesti ea. Spunea c a fost impresionat. Dup zece minute, brbatul se ntoarse i, ntr-o tcere solemn, aez pe mas o movilit de monede de aur. Reprezentau o sum cu care se putea cumpra o parte mrioar din ora. Avea o pung plin, zise. Familia se uit o vreme la bani. Nevasta oft. Bogia aduce multe necazuri, spuse ea. Ce o s ne facem? Ne ntoarcem n Klatch, rspunse hotrt brbatul, unde copiii notri pot crete ntr-o ar normal, respectnd glorioasele tradiii ale strvechiului nostru popor, i unde brbaii nu trebuie s serveasc pe la mese stpni nevolnici, ci pot ine capul sus, cu mndrie. i

plecm chiar acum, mugure parfumat de curmal. De ce aa curnd, o, harnic fiu al deertului? Deoarece, spuse omul, tocmai am vndut calul campion al Patricianului. Calul nu era la fel de bun i de iute ca Binky, dar pmntul gonea sub copitele lui kilometru dup kilometru i ls cu uurin n urm civa soldai clare care, din cine tie ce motive, preau nerbdtori s aib o discuie cu Mort. Curnd, suburbiile insalubre din Morpork rmaser n urma lui, iar drumul o lu prin inutul mnos din Cmpia Sto, unde solul se formase de-a lungul erelor prin revrsrile periodice ale marelui i greoiului fluviu Ankh, ce aduceau regiunii belug, pace i artrit cronic. Era printre altele i un inut deosebit de plictisitor. n timp ce lumina se distila din argint n aur, Mort galopa printr-un peisaj neted, rece, mprit dintr-un orizont n altul n parcele semnate cu varz. Sunt multe lucruri de spus despre verze. Se poate vorbi la nesfrit despre faptul c sunt bogate n vitamine, despre aportul de fier, valorosul coninut de fibr i valoarea lor nutritiv sporit. Privite n mas ns, le lipsete totui ceva: n pofida pretinsei lor superioriti nete din punct de vedere nutritiv i moral fa de, s zicem, narcise, ele nu au reuit s inspire niciodat, prin simpla lor prezen, muza poeilor. Dect dac erau foarte flmnzi, desigur. Mai erau doar douzeci de kilometri pn la Sto Lat, dar, socotii n termeni de experien uman ratat, preau aproape dou mii. Sto Lat avea paznici la pori, dei, comparai cu grzile care patrulau prin Ankh, acetia aveau un aer cuminte, de

amatori. Mort trecu la trap pe lng ei, iar unul, cu sentimentul c e un idiot, l ntreb cine e i ce dorete. M tem c nu m pot opri, zise Mort. Paznicul era nou pe post i destul de ambiios. Statul de paz nu era exact ceea ce i dorise. Nu se oferise voluntar ca s ad ct e ziulica de lung n cma de zale i cu un topor nfipt ntr-un par; se ateptase la ceva mai antrenant, mai provocator, la un arc cu sgei i o uniform care nu ruginea n ploaie. Fcu un pas nainte, gata s apere oraul mpotriva celor care nu respectau ordinele forelor civice autorizate. Mort evalua vrful de fier aflat la civa centimetri de faa lui. Hruiala asta ncepea s se cam adune. Pe de alt parte, zise, ce-ai zice s-i dau n dar acest cal de toat frumuseea? Nu i fu greu s gseasc intrarea n castel. i acolo erau gardieni, care aveau i arcuri, i o viziune mult mai ngust asupra vieii i, n orice caz, Mort rmsese f r cai de dar. Se foi un pic prin jur pn cnd reui s le capteze toat atenia, apoi plec dezolat pe strzile cetuii, simindu-se ca un prost. Dup toate astea, dup kilometri ntregi de crucifere i cu alele amorite ca o bucat de lemn, nici mcar nu tia de ce se afla aici. Aadar, l vzuse chiar i cnd era invizibil? nsemna oare ceva? Firete c nu. Doar c el i vedea n continuare chipul i licrul de speran din ochi. Ar fi vrut s-i spun c totul va fi bine. Ar fi vrut s-i spun despre el i tot ce visa el s ajung. Ar fi vrut s afle care era odaia ei n castel i s o vegheze toat noaptea, pn

cnd se stingeau luminile. i aa mai departe. Ceva mai trziu, un fierar care lucra pe una din strduele acelea nguste ce ddeau spre zidurile castelului ridic ochii de pe nicoval i ddu de un tnr nalt i deirat, cam rou la fa, care ncerca s treac prin zid. i mai trziu, un tnr cu cteva zgrieturi superficiale pe frunte intr ntr-una din tavernele oraului i se interes de cel mai apropiat vrjitor. Se f cuse i mai trziu cnd Mort se nfiina n faa unei case cu tencuiala scorojit, pe care o plac nnegrit din bronz anuna c este reedina lui Igneus Tiu, Doctor n Magie (U. Nev zut), Stpnitoriu al Infinitii, Illuminartus, Vrejitoriu al Principilor, Gardian al Porilor de Tain, Dac Nu Este Acas Lsai Corespondana la D-na Nugent, Alturi. Impresionat aa cum se cuvine de toate acestea, n ciuda inimii care-i btea s se sparg, Mort ridic ciocnelul greu n form de inel inut n gur de un gargui hidos i btu de dou ori. Dinuntru se auzi agitaie, o serie de zgomote care, ntr-o reedin mai puin nobil, ar fi sugerat c cineva arunca vasele de splat n chiuvet i mtrea rufele murdare aflate la vedere. Pn la urm ua se deschise ncet i misterios. Ai fae bine s te prefai impresionat, spuse garguiul-ciocnel pe un ton de conversaie, cu oarecare greutate din cauza inelului. O deschide cu ni te cripei i frnghie. Nu se prea priepe la vrji de deschidere,

neleji? Mort privi mutra rnjit de metal. Eu lucrez pentru un schelet care trece prin ziduri, i spuse n sinea lui. Cum mi-a putea permite s m mai mir de ceva? Mulumesc, rosti. Cu plere. terje-te pe pre, tergtorul are ji liber. ncperea spaioas i scund era ntunecat, plin de umbre i mirosea n primul rnd a tmie, dar i a varz fiart i rufe sttute i a genul de persoan care i arunc ciorapii de perete i i poart pe cei care nu rmn lipii. Mort v zu un glob de cristal crpat, un astrolab cu cteva piese lips, o octogram cam sclciat pe podea i un aligator mpiat atrnat de tavan. Aligatorul mpiat face parte din echipamentul absolut indispensabil al unei reedine magice bine dotate. Cel de fa prea c nu prea savurase experiena. O draperie de mrgele de pe peretele deprtat fu dat la o parte cu un gest dramatic i se ivi o siluet drapat i cu glug. Constelaii prielnice lumineaz aceast ntlnire! tun ea. Care anume? zise Mort. Urm o tcere ngrijorat. Poftim? De care constelaii vorbii? ntreb Mort. Prielnice, zise silueta cu o voce nesigur. Apoi se replie: De ce ai venit s-i tulburi linitea lui Igneus Tiu, Deintorul celor Opt Chei, Cltor n Dimensiunile

Subterane, Mag Suprem al Scuzai-m, chiar suntei de-adev ratelea? Ce s fiu de-adev ratelea? Stpn al chestiei leia, Mater Nutiucum al Dimensiunilor Sacre? Tiu i trase gluga cu o micare enervat. n locul chipului transfigurat cu barb nspicat pe care l atepta, Mort vzu o fa rotofeie, alb-rozalie ca o plcint cu carne de porc, cu care semna i din alte puncte de vedere. De exemplu, ca majoritatea plcintelor cu came, nu purta barb i, tot ca ele, avea un aer voios. Figurativ vorbind, zise. Asta ce nseamn? nseamn c nu, zise Tiu. Dar ai zis c Aia era reclam , explic vrjitorul. Un nou tip de magie la care lucrez. Dumneata ce doreai, de fapt? Fcu o grimas sugestiv . O poiune de dragoste, nu? Ceva s le dea ghes domnioarelor? Se poate trece prin ziduri? ntreb Mort disperat. Tiu se opri cu mna deja n drum spre o sticl mare de lichid vscos. Prin magie? Mmm, f cu Mort, mai degrab nu. Atunci alege i matale nite ziduri foarte subiri, zise Tiu. Sau, i mai bine, folosete ua. Cea de-aici ar fi numai bun, dac ai venit doar ca s-mi iroseti timpul. Mort ezit o clip, apoi puse pe mas punga cu bani de aur. Vrjitorul i arunc o privire, scoase un gjit din

adncul gtlejului i ntinse mna. Mort l apuc fulgertor de ncheietur. Am trecut prin zid, zise el ncet i hotrt. Sigur, sigur, mormi Tiu f r s-i ia ochii de pe scule. Scoase dopul sticlei cu lichid albstrui i trase absent un gt. Doar c nainte s se ntmple nu tiam c pot i cnd am putut n-am tiut c mi se ntmpl, iar acum, c s-a ntmplat, nu-mi mai amintesc cum se face. i vreau s reuesc din nou. De ce? Pentru c, spuse Mort, dac pot trece prin ziduri pot face orice. Foarte profund, ncuviin Tiu. De-a dreptul filosofic. i cum o cheam pe domnioara de dincolo de zid? Este Mort nghii n sec. Nu tiu cum o cheam. Asta dac ar exista o fat, adug el pe un ton superior, fiindc eu n-am spus c exist. neleg, zise Tiu. Mai trase o duc i se scutur. Bun. Cum se trece prin ziduri. O s cercetez. S-ar putea s te cam coste, ns. Mort lu grijuliu punga i scoase un bnu de aur. Un avans, zise el, punnd banul pe mas. Tiu lu moneda de parc s-ar fi ateptat s explodeze sau s se evapore i o examin atent. N-am mai vzut asemenea moned, rosti el cu repro. Ce e cu scrisul sta nclcit? Totui e din aur, nu? zise Mort. Adic, nu eti obligat

s o primeti Aur, aur, bineneles, spuse repede Tiu. Sigur c e din aur. M ntrebam doar de unde vine, asta-i tot. Dac i-a spune n-ai crede, zise Mort. La ce or e apusul pe aici? De obicei reuim s-l strecurm ntre zi i noapte, spuse Tiu cu ochii nc lipii de moned i tot sorbind din sticla albastr. Cam pe-acum. Mort privi pe fereastr. Strada avea deja o lumin de crepuscul M voi ntoarce, murmur el i se ndrept spre u. I auzi pe vrjitor strignd ceva, dar el alerga deja pe strad ct l ineau picioarele. ncepu s intre n panic. Moartea l atepta la patruzeci de kilometri deprtare. Avea s l certe. Avea s fie ngrozitor A, BIETE. O siluet familiar se ivi n conul de lumin din jurul unei tarabe cu ipar n aspic, purtnd n mini o tav cu fructe de mare. OETUL E FOARTE PICANT. SERVETE-TE, AM O SCOBITOARE N PLUS. Bineneles, dac era la patruzeci de kilometri deprtare nu nsemna c nu era i aici, n acelai timp Iar n odaia lui nengrijit, Tiu rsucea moneda ntre degete iar i iar, tot mormind ziduri i sugnd din sticl. i ddu seama ce face doar cnd se termin butura, moment n care ochii i se fixar pe sticl i, prin ceaa rozalie care se risipea, citir eticheta: Filtru din Seu de

Berbece, Creatoriu de Pasiune i Vigoare, f cutu de Buna Batevreme, o lingur numai, nainte de culcare, i aceia mic

Singur? zise Mort. DESIGUR. AM TOAT NCREDEREA. Miculi! Propunerea l f cu pe Mort s uite de toate i se mir s constate c nu avea cine tie ce reineri. Vzuse ceva mori n ultima sptmn i mai bine, iar spaima disprea cnd tiai c la sfrit o s stai de vorb cu victimele. Majoritatea se simeau uurate, una-dou erau furioase, dar toate se bucurau de o vorb de ncurajare. CREZI C TE DESCURCI? Da, domnule. Cred c da. AA TE VREAU. L-AM LSAT PE BINKY LA ADPTOARE, DUP COL. CND TERMINI, ADU-L DIRECT ACAS. Dumneavoastr rmnei aici, domnule? Moartea privi de-a lungul strzii. Orbitele i sclipir. M GNDEAM S M MAI PLIMB PUIN, zise el misterios. NU PREA M SIMT N APELE MELE. ML-AR PRINDE BINE NITE AER CURAT. Pru s-i aminteasc ceva, se cut prin faldurile secrete ale mantiei i scoase trei clepsidre. NUMAI CAZURI SIMPLE, zise. DISTRACIE PLCUT. Se rsuci n loc i porni n josul strzii, fredonnd. , mulumesc, zise Mort. Ridic clepsidrele n lumin i observ c ntr-una se scurgeau ultimele fire de

nisip. Asta nseamn c sunt pe cont propriu? strig el, dar Moartea dduse colul. Binky l ntmpin cu un nechezat, n semn de recunoatere. Mort nclec, cu inima btndu-i tare de nelinite i de povara rspunderii. Degetele i se micar automat, scond coasa din teac, potrivind i fixnd lama (care strluci albastiu ca oelul n noapte, feliind lumina stelelor ca pe un salam). ncalec atent, ateptndu-se s-l doar rosturile de la a, dar Binky era moale ca o pern. Dup ce se mai gndi un pic, mbtat de autoritatea cu care fusese investit, scoase din sac mantia de clrie a Morii i i-o prinse cu broa de argint. Se uit nc o dat la prima clepsidr i l mboldi pe Binky cu genunchii. Calul adulmec rcoarea nopii i porni la trap. n urma lor, Tiu iei valvrtej pe u, gonind pe strada alunecoas cu roba flfind n urma lui. Calul galopa acum, mrind distana dintre copite i caldarm. Cu o btaie din coad, se nl peste acoperiuri i spre cerul ngheat. Tiu nu l observ . Avea lucruri mai urgente pe cap. Fcu un salt i ateriza ct era de lung n apa ngheat din adptoare, unde zcu recunosctor, cu faa n sus, printre achiile de ghea. Dup o vreme, din ap ncepur s ias aburi.

Mort sttea aplecat pentru a nfrunta viteza ameitoare. inutul adormit vuia mut pe sub ei. Binky i ncetini

galopul, n timp ce muchii formidabili i jucau pe sub piele ca aligatorii ce prsesc malul, iar coama i fichiuia faa lui Mort. Noaptea se desf ura din vrful coasei ce gonea pe cer, despicat n dou jumti unduitoare. Gonir sub lumina lunii tcui ca nite umbre, vizibili doar pentru pisici i pentru oameni bgai n chestii ce nu le sunt date muritorilor. Mort nu i mai aminti dup aceea, dar probabil c rdea. n curnd, cmpiile ngheate f cur loc terenului accidentat ce anuna dealurile, apoi, iruri-iruri, nii munii Vrfu Berbecelui strbtur lumea n goan n ntmpinarea lor. Binky i ls capul n jos i mri pasul, ndreptndu-se spre o trectoare dintre dou vrfuri ce sclipeau n lumina argintie, ascuite ca nite dini de spiridu. Undeva, un lup scoase un urlet. Mort arunc nc o privire spre clepsidr. Lemnul sculptat cu frunze de stejar i rdcini de m trgun i nisipul dinuntru erau, chiar la lumina lunii, de un auriu pal. Rsucind sticla ncoace i ncolo, abia dac reui s disting numele: Ammeline Tendon, scrijelit cu linii foarte subiri. Binky mergea acum ntr-un galop uor. Mort privi spre coroanele pdurii acoperite cu o zpad timpurie sau foarte, foarte trzie; putea fi oricare, pentru c munii Vrfu Berbecelui stocau strile vremii, pe care le lsau apoi s se manifeste fr vreo legtur cu anotimpul. Sub ei se deschise o prpastie. Binky ncetini din nou, ntoarse i cobor ctre un lumini pe care vntul troienise

zpada. Era perfect circular i avea o csu drept n mijloc. Dac pmntul n-ar fi fost acoperit de nea, Mort ar fi putut observa c nu existau buturugi; copacii nu fuseser tiai n cerc, fuseser pur i simplu descurajai s creasc. Sau se mutaser n alt parte. Dintr-una din ferestrele de jos se rev rsa lumina unei lumnri, desennd un cerc oranj n zpad. Binky ateriza uor i merse pe crusta de zpad ngheat fr s se scufunde. i, desigur, f r s lase nicio urm de copit. Mort descleca i porni ctre u, vorbind singur i exersnd micrile cu coasa. Acoperiul csuei era din acelea cu streini late, care s fereasc de ninsoare lemnele de foc. Locuitorii din Vrfu Berbecelui nici nu s-ar fi gndit s nceap iarna fr o stiv de lemne care s nconjoare casa pe trei laturi. Dar aici nu existau lemne, dei primvara era nc departe. Exista ns o legtur de paie dup u. Avea pe ea un bilet scris cu majuscule mari i destul de nesigure: PIENTRU CALU. Biletul era de natur s-l alarmeze pe Mort, dar el nu se ls. Cineva l atepta. nvase ns n ultimele zile c, dect s te lai trt de nesiguran, mai bine s pluteti pe coama ei. Oricum, Binky nu i f cu prea multe scrupule i se nfipse n mncare. Mai era problema cu btutul la u. Parc nu ddea bine. Dac nu rspundea nimeni sau i se spunea s plece? Aa c ridic piedica i mpinse ua. Acesta se

deschise cu uurin, fr niciun scrit. Buctria avea tavanul jos, cu grinzi care i ajungeau lui Mort la nivelul unei trepanaii. Lumina singurei lumnri se reflecta n oalele aezate pe un raft lung i pe dalele curate i lustruite pn deveniser luminiscente. Focul din vatr nu sporea lumina pentru c mai era doar o movilit de cenu alb sub rmiele unui butean. Mort tiu, f r s i se spun, c fusese ultimul butean. O doamn n vrst edea la masa din buctrie, scriind grbit, cu nasul ei cocrjat bgat n hrtie. Ma mare i cenuie tolnit lng ea clipi calm nspre Mort. Coasa se lovi de o grind. Femeia ridic ochii. Imediat, zise. Se ncrunt la bucata de hrtie. N-am scris nc partea cu ntreag la minte i la trup, sunt numai prostii, oricum, nimeni ntreg la minte i la trup n-ar zcea mort. Vrei ceva de but? Poftim? fcu Mort. Apoi i lu seama i repet: POFTIM? Dac obinuieti s bei, vreau s zic. E vin dulce de zmeur. Acolo pe raft. Poi s termini toat sticla, dac vrei. Mort se uit la raft cu suspiciune. Simea c a cam pierdut iniiativa. Scoase clepsidra i o privi furios. Mai rmsese o movili de nisip. Mai sunt cteva minute, zise vrjitoarea, f r s ridice privirea. De unde adic DE UNDE TII? Ea nu-l bg n seam, usc cerneala la lumnare, sigil scrisoarea cu puin cear i o vr sub sfenic. Apoi

lu pisica. Baba Albinuca o s vin mine s strng pe aici, iar tu o s te duci cu ea, ai priceput? i vezi s i dea Bunei Smburel suportul de lavoar din marmur roz, c a pus ochii pe el de ani de zile. Pisica scnci a nelegere. N-am vreau s zic N-AM TOAT NOAPTEA LA DISPOZIIE, DAC NU TE SUPERI, zise Mort cu repro. Tu o ai, eu n-o am, i nu e cazul s te roieti, zise vrjitoarea. Cobor din jil i Mort vzu c era ncovoiat ca un arc. Cu ceva dificultate, desprinse din cui o plrie nalt, ascuit, o prinse n prul ei alb cu un ntreg arsenal de ace i apuc dou bastoane. Strbtu ncperea pn la Mort i l privi cu doi ochi mici i strlucitori ca dou coacze. O s am nevoie de al? Crezi c o s-mi fie de folos alul? Nu, presupun c nu. Cred c unde m duc eu e suficient de cald. Se uit mai bine la Mort i se ncrunt. Eti mai tnr dect mi-am nchipuit, zise ea. Mort nu zise nimic. Atunci Baba Tendon spuse ncetior: tii ceva, cred c nu pe tine te-ateptam. Mort i drese vocea. Dar pe cine ateptai, mai exact? Moartea, spuse vrjitoarea simplu. Aa e nelegerea, vezi tu. tii dinainte cnd o s mori i i se garanteaz Atenia personal. Eu sunt aceea, zise Mort. Aceea? Atenia personal. El m-a trimis. Lucrez pentru el.

Nimeni altcineva nu m-a angajat. Mort f cu o pauz. Nu era de bine. Avea s fie trimis acas cu coada ntre picioare. Prima sarcin de rspundere, i se f cuse de rs. Parc i i auzea pe oameni rznd. Scncetul veni de undeva din adncurile ruinii lui i rsun ca un corn de vntoare: Doar c e prima mea slujb adevrat i s-a dus totul de rp! Coasa se prbui la podea cu zgomot, decupnd o poriune din piciorul mesei i tind o dal de piatr n dou. Baba l urmri o vreme, cu capul aplecat ntr-o parte, apoi spuse: neleg. Cum te cheam, tinere? Mort, se smiorci Mort. De la Mortimer. Ei bine, Mort, presupun c ai o clepsidr cu tine, pe undeva. Mort ncuviin din cap, confuz. Duse mna la chimir i scoase clepsidra. Vrjitoarea o inspecta cu un ochi critic. Mai e n jur de un minut, zise. N-avem vreme de pierdut. Las-mi o secund s ncui. Dar nu nelegi! se cina Mort. O s stric totul! N-am mai fcut aa ceva niciodat! Ea l btu uor pe mn. Nici eu, zise. O s nvm mpreun. Acum ia coasa i ncearc s te pori ca un biat mare ce eti. Aa te vreau. n ciuda protestelor, btrna l scoase pe Mort afar n zpad i merse n urma lui, trgnd ua dup ea i

ncuind cu o cheie mare de fier pe care o ag ntr-un cui de pe perete. Gerul se lsase mai dihai peste pdure, strngnd-o de-i crpau rdcinile. Luna apunea, dar cerul era plin de stele albe, dure, care fceau iarna s par i mai friguroas. Baba Tendon se scutur de un fior. Am acolo un butean btrn, zise ea pe un ton de conversaie. De pe el se vede pn peste vale. Vara, firete. A vrea s m aez. Mort o ajut s treac printre troiene i cur buteanul de zpad, pe ct se putea. Se aezar, cu clepsidra ntre ei. Orice privelite ar fi oferit valea pe timp de var, se vedeau acum numai stnci negre pe un fundal de cer din care se prvleau fulgi de zpad. Nu-mi vine s cred, zise Mort. Adic vorbeti de parc ai vrea s mori. Sunt unele lucruri de care o s-mi fie dor, spuse ea, dar cu timpul ncepe s cam lase de dorit, m -nelegi. Viaa, la ea m refer. Nu mai poi conta pe propriul corp, aa c e cazul s mergi mai departe. Cred c e vremea s m apuc i de altceva. i-a spus c oamenii magiei l vd tot timpul? Nu, mini Mort. I vedem, s tii. Nu prea i plac vrjitoarele i vrjitorii, se trezi Mort vorbind. Cui i plac mecherii? spuse ea cu oarecare satisfacie. i dm de furc, vezi tu. Preoii nu-i dau, aa c preoii i plac.

N-a pomenit nimic, zise Mort. Aha. Ei le spun oamenilor ct de bine o s le fie cnd or s moar. Noi le spunem c ar putea fi binior i pe lumea asta, dac s-ar opinti niel. Mort ezit. Vru s zic: Greeti, el nu gndete aa. Nu-i pas dac oamenii sunt buni sau ri, ct vreme sunt punctuali. i se poart frumos cu pisicile, adug n gnd. Dar se rzgndi. i ddu seama c oamenii au nevoie s cread n anumite lucruri. Lupul url din nou, att de aproape nct l f cu pe Mort s priveasc speriat n jur. Un altul, de peste vale, i rspunse. Corului i se adugar ali doi din adncul pdurii. Mort nu mai auzise niciodat aa un bocet trist. Se uit piezi la silueta neclintit a Babei Tendon i apoi, cu o tresrire de panic, la clepsidr. Sri n picioare, nh coasa i lovi cu ambele mini. Vrjitoarea se ridic, prsindu-i trupul. Bine lucrat, zise. Pentru o clip, am crezut c o s ratezi. Mort se sprijini de un copac, gfind. i se uit cum Baba ddea ocol buteanului, ca s se privesc pe ea nsi. Hmm, f cu ea, nemulumit. Timpul a cam f cut ravagii. Ridic mna i rse cnd vzu prin ea stelele. Apoi se transform. Mort mai vzuse ntmplndu-se aa ceva cnd sufletul i ddea seama c nu mai era legat de cmpul morfic al trupului, dar niciodat ntr-un mod att de controlat. Prul femeii se desf cu din cocul strns, lungindu-se i schimbndu-i culoarea. Trupul i se

ndrept. Ridurile se micorar i disprur. Rochia de ln cenuie se mic precum valurile mrii i scoase la iveal contururi cu totul diferite i tulburtoare. Femeia privi n jos, chicoti i i schimb rochia ntr-una verde ca iarba i mulat pe corp. Ce prere ai, Mort? ntreb. Vocea dinainte era spart i tremurtoare. Acum avea nuane de mosc, sirop de arar i alte lucruri care f ceau ca lui Mort s-i salte mrul lui Adam ca o minge pe elastic. ..., reui el s spun i strnse coasa n mn pn cnd i se albir ncheieturile. Ea alunec spre el ca un arpe prin urmele unui vehicul n derapaj. Nu te-am auzit, toarse ea. F-f-foarte drgu, zise el. Aa erai nainte? Aa am fost mereu. hm. Mort se uit n jos. Trebuie s te iau cu mine, zise. tiu, spuse ea. Dar eu o s mai rmn. Nu poi face asta! Adic i cut disperat cuvintele, nelegi tu, dac rmi o s te risipeti i o devii tot mai subire, pn cnd O s-mi fac plcere, spuse ea cu fermitate. Se aplec i i ddu un srut la fel de imaterial ca suspinul unei efemeride, plind n acest timp pn cnd rmase doar srutul, exact ca pisica de Cheshire, doar c mult mai erotic. Ai grij, Mort, rosti vocea ei n capul lui. Acum poate c vrei s te ii de slujba asta, dar o s mai poi s te lai

vreodat de ea? Mort rmase ca un idiot, inndu-se de obraz. Copacii din jurul poieniei se scuturar o clip, se auzi un rset n btaia vntului i apoi tcerea ngheat se aternu din nou. Prin ceurile rozalii din capul lui auzi chemarea datoriei. nfac a doua clepsidr i se uit la ea. Nisipul se scursese aproape tot. Sticla avea un model cu petale de lotus. Cnd Mort btu n ea cu degetul se auzi un Ommm. Fugi prin zpada care-i scria sub picioare pn la Binky i se arunc n a. Calul scutur din cap, se ridic n dou picioare i se avnt nainte ctre stele. ***

Mnunchiuri ample de flcri verzi i albastre atrnau de acoperiul lumii. Draperii de lumin octarin jucau lent i maiestuos deasupra Discului de fiecare dat cnd Aurora Coriolis, marea descrcare de magie din cmpul energetic activ al Discului, se rev rsa asupra munilor de ghea verzuie de la Miez. n centru, Cori Celesti, lcaul zeilor, se nla ca o coloan de scntei ngheate, nalt de zece kilometri. Era o privelite cum puinor muritori le era dat s vad, iar Mort nu se numra printre ei, pentru c sttea culcat pe gtul lui Binky, inndu-se foarte bine, n timp ce zburau prin vzduhul nopii lsnd n urma lor, ca o comet, o dr de aburi.

n jurul lui Cori se nghesuiau i ali muni. Comparativ, artau ca nite muuroaie de furnici, dei n realitate fiecare din ei era o colecie maiestuoas de prpstii, creste, versani, stnci, bolovni i gheari care ar face cinste oricrui lan muntos obinuit. n cei mai nali dintre ei, undeva la captul unei v i n form de con, se aflau Asculttorii. Era una dintre cele mai vechi secte religioase de pe Disc, cu toate c pn i printre zei prerile erau mprite dac Ascultatul era sau nu o religie propriu-zis, i singurul lucru care mpiedica tergerea templului lor de pe faa Discului cu ajutorul unor avalane bine intite era curiozitatea zeilor fa de ce ar fi putut Auzi Asculttorii. Dac exist ceva cu adevrat enervant pentru un zeu, e s nu fie la curent cu toate. Mort va mai avea nevoie de cteva minute ca s ajung. Un rnd de puncte-puncte ar umple onorabil golul de timp, dar cititorul va fi observat deja forma bizar a templului ncol cit n fundul vii ca o cochilie mare i alb i va dori probabil o explicaie. De fapt, Asculttorii ncearc s afle exact ce anume a spus Creatorul cnd a fcut universul. Teoria este destul de simpl. Evident, nimic din ceea ce face Creatorul nu poate fi distrus, ceea ce nseamn c i ecoul primelor Lui silabe trebuie s fie pe aici pe undeva, lovindu-se i reverbernd de toat materia din cosmos, dar audibil nc pentru un bun asculttor. Cu multe miliarde de ani n urm , Asculttorii au

descoperit c gheaa i ansa transformaser aceast vale n opusul acustic al unei vi cu ecou i construiser templul multicompartimentat fix n poziia pe care, n casa unui fanatic nrit al sunetului hi-fi, o ocup totdeauna unicul fotoliu confortabil. Cutii de rezonan complicate captau i amplificau sunetele transmise prin hornul vii ngheate, canalizndu-le tot mai spre interior, spre ncperea central, n care, la orice or din zi i din noapte, edeau cte trei clugri. Ascultnd. Existau unele probleme create de faptul c ei nu auzeau doar ecourile silabelor primordiale, ci i orice alt sunet produs pe Disc. Pentru a putea recunoate sunetul Cuvintelor, trebuia mai nti s recunoasc toate celelalte zgomote. Acest lucru necesita un oarecare talent, aa c un novice era primit la pregtire doar dac putea distinge dup sunet, de la o distan de o mie de metri, pe ce parte czuse o moned. n ordinul propriu-zis era acceptat doar cnd putea s spun i ce culoare avea. i, cu toate c Sfinii Asculttori erau att de ndeprtai de lume, muli oameni bteau drumul lung i periculos pn la templul lor, cltorind prin inuturi ngheate, bntuite de troli, trecnd ruri repezi pline de sloiuri, crndu-se pe muni amenintori, strbtnd tundra neospitalier, doar pentru a urca scria ngust ce ducea n valea ascuns i a cuta cu inima deschis secretele existenei. Iar clugrii rosteau ctre dnii: Mai uor cu afurisitul la de zgomot! Binky trecu

printre crestele munilor ca un abur alb, ateriznd n pustietatea nins a unei curi creia lumina de discotec din cer i ddea un aer spectral. Mort sri jos i alerg prin chiliile tcute pn n odaia n care al 88-lea abate zcea pe patul morii, nconjurat de adepi. Paii lui Mort rsunar grbit pe podeaua acoperit cu un mozaic complicat. Clugrii purtau papuci de ln peste nclri. Ajunse lng pat i sttu o clip, sprijinit de coas, ca s-i recapete suflul. Abatele, care era scund, complet chel i mai ridat ca un sac ntreg de prune uscate, deschise ochii: Ai ntrziat, zise, i muri. Mort nghii n sec, trase cu greutate aer n piept i cobor coasa ncet, trasnd un arc de cerc. Fu totui o lovitur destul de reuit; abatele se ridic, lsndu-i trupul n urm. Da tiu c i-a luat ceva, zise abatele cu o voce pe care doar Mort o putea auzi. Pentru o clip am fost chiar ngrijorat. E totul n regul? zise Mort. Pentru c eu trebuie s fug Abatele se slt din pat i pi ctre Mort, trecnd printre rndurile de adepi ndoliai. Nu fugi, zise. Totdeauna atept cu plcere aceste discuii. Ce s-a ntmplat cu tipul care venea de obicei? Tipul care venea de obicei? repet Mort, consternat. Un biat nalt. Cu mantie neagr. Dup cum arta, cred c nu mnca destul, zise abatele.

Tipul care venea de obicei? Vrei s zici Moartea? zise Mort. Da, el, zise abatele vesel. Mort rmase cu gura cscat. Mori destul de des, nu-i aa? Suficient. Suficient. Desigur, spuse abatele, odat ce te-ai obinuit, e doar o chestiune de exerciiu. Da? Trebuie s mergem, zise abatele. Mort nchise repede gura. Asta ncercam s spun i eu, zise. Aa c, dac m-ai putea lsa i pe mine n vale continu calm clugrul cel mrunel. Trecu pe lng Mort i se ndrept spre curte. Mort rmase o clip holbndu-se la podea, apoi fugi dup el ntr-un mod despre care i ddea seama c e total neprofesional i nedemn. Ascult ncepu el. Cellalt avea un cal pe nume Binky, din cte mi amintesc, spuse abatele amabil. Ai cumprat afacerea de la el? Afacerea? fcu Mort, acum total zpcit. Sau ce-o fi. Scuz-m, biete, zise abatele, nu prea tiu cum sunt organizate lucrurile astea. Mort, l corect Mort absent. i cred c trebuie s venii cu mine, domnule. Dac nu v suprai, adug pe un ton care spera s sune hotrt i autoritar. Clugrul se rsuci i i zmbi prietenete. Mi-ar fi f cut plcere, zise el. Poate alt dat. Acum, dac m poi duce pn n satul alturat, te rog. Cred c

sunt conceput chiar acum. Conceput? Dar abia ai murit! zise Mort. Da, dar vezi tu, am ceea ce se numete abonament pe tot sezonul, explic abatele. n capul lui Mort se fcu lumin, dar foarte ncet. Ah, zise. Am citit eu despre asta. Rencarnare, nu? Aa i zice. De cincizeci i trei de ori pn acum. Sau cincizeci i patru. Binky i slt capul la apropierea lor i nechez n semn de recunoatere cnd abatele l mngie pe bot. Mort ncalec i l ajut pe abate s se suie n spatele lui. Trebuie s fie foarte interesant, zise el, n timp ce Binky se ndeprta de templu. Pe scara absolut a conversaiei, acest comentariu are probabil o valoare de minus ctva, dar lui Mort nu-i veni nicio idee mai bun. Nu, nu trebuie, zise abatele. Crezi c trebuie pentru c i nchipui c mi amintesc toate vieile, dar firete c nu mi le amintesc. Nu ct vreme sunt viu, n orice caz. Nu m-am gndit la asta, recunoscu Mort. Imagineaz-i cum e s nvei s faci la oli de cincizeci de ori. mi nchipui c nu prea plcut, zise Mort. Corect. Dac ar fi s-o iau de la capt, nu m-a mai rencarna. i cnd s m obinuiesc i eu, vin bieii de la templu n cutarea unui biat conceput chiar n ora cnd a murit abatele. Lips de imaginaie. Oprete aici o clip, te rog. Mort se uit n jos. Suntem n vzduh, spuse el cu ndoial. Nu dureaz dect o clip. Abatele se ls s lunece

de pe Binky, merse civa pai prin aer i trase un rcnet. Strigtul pru s dureze o venicie. Apoi abatele se urc napoi pe cal. Nici nu vrei s tii de cnd ateptam clipa asta, zise. ntr-o vale aflat la civa kilometri sub templu se afla un sat care funciona ca o mic industrie a prestrilor de servicii. De sus, se vedea ca o mn de colibe mititele, dar extrem de bine izolate fonic. E bine oriunde, spuse abatele. Mort l ls la vreun metru deasupra zpezii, n locul unde colibele erau mai dese. Sper ca viaa viitoare s fie mai bun, zise el. Abatele ridic din umeri. E bine s speri, zise. Oricum, am o vacan de nou luni. Peisajul nu e cine tie ce, dar mcar e cald. Cu bine, atunci, spuse Mort. Trebuie s fug. Au revoir, rosti abatele trist i se ntoarse. Luminile de la Miez i aruncau nc licrul decorativ peste peisaj. Mort oft i scoase a treia clepsidr. Era din argint decorat cu nite coronie mici. Nisipul se scursese aproape de tot. Mort, care simea c noaptea scosese la iveal tot ce fusese mai ru i nu i mai poate rezerva nicio surpriz, ntoarse atent sticla, ca s vad numele

Prinesa Keli se trezi. Se auzise un sunet de parc cineva sttea f r s scoat niciun sunet. Ce attea boabe de mazre i saltele? O selecie natural riguroas a stabilit de-a lungul

timpului c supravieuiesc doar acele familii regale ale cror membri pot distinge un asasin n bezn doar dup zgomotul pe care a avut nelepciunea s nu l fac, deoarece la curile regale se gsea totdeauna cte un chiibuar gata s despice firul succesiunii n patru cu pumnalul. Prinesa sttea ntins n pat, ntrebndu-se ce s fac. Sub pern avea un stilet. ncepu s strecoare mna ncet pe sub cearceaf, n timp ce cu ochii mijii scruta ntunericul din camer, n cutarea umbrelor necunoscute. i ddea seama c, dac ar fi trdat n vreun fel faptul c nu doarme, nu s-ar mai fi sculat niciodat. Ceva lumin intra n ncpere prin fereastra din captul opus, dar armurile, tapiseriile i alte obiecte care nesau camera ar fi putut ascunde o armat ntreag. Cuitul czuse n spatele tbliei. Oricum, probabil c n-ar fi tiut s-l foloseasc. S ipe dup ajutor nu era o idee prea bun, decise ea. Dac cineva ptrunsese n camer, nsemna c grzile fuseser fie doborte, fie paralizate de vederea unei sume mari de bani. Pe dalele de lng emineu se afla un nclzitor de pat, cu mner. Oare ar fi fost bun de arm ? Se auzi un sunet metalic nfundat. Poate c pn la urm ipatul nu era aa o idee rea Fereastra f cu implozie. Pentru o secund, Keli v zu, profilat pe un adev rat iad de flcri purpurii i albastre, o siluet nv luit n mantie, clare pe cel mai mare cal cu putin. Lng pat se afla cineva, cu cuitul pe jumtate ridicat.

Urm ri fascinat cu ncetinitorul cum braul se ridica, iar calul strbtea podeaua cu viteza unui ghear. Acum pumnalul se afla chiar deasupra ei, ncepndu-i coborrea, iar calul se ridica n dou picioare, n timp ce clreul ridicat n scri agita un fel de arm, a crei lam sfie aerul neclintit cu zgomotul unui deget care se plimb pe buza unui pahar umed Lumina dispru. Ceva se prbui cu un zgomot nfundat pe podea, dup care se auzi un zngnit de metal. Keli trase aer adnc n piept. O mn se aez repede pe gura ei i o voce speriat spuse: Dac ipi, o s regret. Te rog. Am i aa destule necazuri. Oricine reuea s aib o voce att de imploratoare i uimit, fie vorbea serios, fie era un actor aa de bun c n-ar fi avut nevoie s i ctige pinea prin asasinate. Prinesa spuse: Cine eti? Nu tiu dac am voie s-i spun, rspunse vocea. Eti nc n via, nu? Fata i reprim n ultima clip rspunsul sarcastic. Ceva din tonul cu care fusese rostit ntrebarea o puse pe gnduri. Nu-i dai seama? zise. Nu e aa de uor Urm o pauz. Ea i ncorda privirea prin ntuneric pentru a da un chip vocii. E posibil s-i fi fcut un ru cumplit, adug aceasta.

Nu cumva tocmai mi-ai salvat viaa? Nu prea tiu ce am salvat, de fapt. Nu e lumin pe aici? Camerista mai las uneori chibrituri pe emineu, zise Keli. Simi c prezena de lng ea se ndeprteaz. Se auzir nite pai nesiguri, cteva bufnituri i n cele din urm un zngnit, dei cuvntul nu e suficient pentru a descrie cacofonia deplin a zgomotelor de metal n cdere ce umplur camera. Fu chiar urmat de tradiionalul clinchet, venit la cteva secunde dup ce crezi c totul s-a terminat. Vocea spuse, destul de neclar: Sunt sub o armur. Unde ar fi trebuit s fiu? Keli se strecur jos din pat, merse pe pipite pn la emineu, dibui chibriturile la lumina tciunilor aproape stini, aprinse unul ntr-o izbucnire de fum sulfuros, aprinse o lumnare, gsi armura fcut grmad, i scoase sabia din teac i apoi aproape c i nghii limba. Cineva tocmai i suflase fierbinte i umed n ureche. sta-i Binky, se auzi din grmad. ncearc s se mprieteneasc. Cred c i-ar plcea nite fn, dac ai pe undeva. Cu un autocontrol demn de o fa regal, Keli rspunse: Ne aflm la etajul patru, n dormitorul unei doamne. Nici n-ai idee ce muli cai nu trec pe aici. Aha. Poi s m ajui s m ridic, te rog? Fata ls sabia deoparte i ndeprt o plato. De dedesubt se ivi un chip slab i palid care se holba la

ea.

Mai nti ai face bine s-mi dai un motiv bun ca s nu chem grzile, zise ea. Poi fi torturat de moarte doar pentru c te afli n dormitorul meu. Se uit la el furioas ntr-un trziu, Mort spuse: Pi poi s-mi dai drumul la mn, te rog? Mulumesc n primul rnd probabil c grzile nici nu m-ar vedea, n al doilea rnd, n-o s mai afli ce caut aici, i dup faa ta cred c eti moart s afli, iar n al treilea rnd n al treilea rnd ce? zise ea. Gura lui Mort se deschise i apoi se nchise. Ar fi vrut s spun: n al treilea rnd eti att de frumoas, sau cel puin foarte atrgtoare, sau, oricum, mai atrgtoare dect toate fetele pe care le-am cunoscut eu, dei, recunosc, n-am cunoscut prea multe. De aici se va vedea c onestitatea nnscut a lui Mort l va mpiedica s devin vreodat poet; dac Mort ar fi dorit vreodat s compare o fat cu o zi de var, ar fi urmat o explicaie amnunit despre care anume zi era vorba i dac plouase sau nu. n aceste condiii, fu chiar mai bine c i pierdu vocea. Keli ridic lumnarea i se uit la fereastr. Era neatins. Cercevelele de piatr erau intacte. Fiecare ochi, cu vitralii reprezentnd simbolurile heraldice din Sto Lat, era ntreg. Se uit din nou la Mort. S lsm al treilea rnd, zise ea. Hai s ne ntoarcem la al doilea. O or mai trziu, n ora se iveau zorii. Lumina zilei de

pe Disc mai curnd se prelinge dect nvlete, deoarece e ncetinit de cmpul magic al lumii, aa c zorii se rostogolir ca un ocean auriu peste inutul neted. Cetatea de pe colin rmase o clip ca un castel de nisip n mijlocul mareei, pn cnd ziua o acoperi cu un vrtej i i vzu mai departe de drum. Mort i Keli edeau unul lng altul pe patul prinesei. Clepsidra sttea ntre ei. n partea de sus nu mai era niciun fir de nisip. De afar se auzeau sunetele castelului care se trezea. Tot nu neleg, spuse ea. nseamn c sunt moart sau nu? nseamn c ar trebui s fii moart, zise el, potrivit sorii sau mai tiu eu cui. N-am studiat prea bine teoria. Iar tu trebuia s m omori? Nu! i spun c nu, asasinul trebuia s te omoare. i-am mai explicat o dat. i de ce nu l-ai lsat? Mort se uit la ea oripilat. Pi ce, voiai s mori? Firete c nu. Dar se pare c nu prea conteaz aici ce vor oamenii, nu? ncerc s am o atitudine raional. Mort i privi genunchii. Apoi se ridic. Cred c ar fi mai bine s plec, zise el cu rceal. Plie coasa i o vr n husa atrnat de a. Apoi se uit la fereastr. Pe aici ai venit, i veni Keli n ajutor. Ascult, cnd am spus c Se deschide?

Nu. Pe coridor e un balcon, dar o s fii v zut! Mort nu o bg n seam, deschise ua i l trase pe Binky afar, pe coridor. Keli fugi dup ei. O camerist se opri, fcu o reveren i se ncrunt uor, n timp ce creierul ei, nelept, alunga imaginea unui cal foarte mare care tropia pe covor. Balconul ddea spre una din curile interioare. Mort arunc o privire peste parapet i ncalec. Ferete-te de duce, spuse. El e cel care a pus totul la cale. Tata m-a avertizat mereu n ceea ce-l privete, zise prinesa. Am un degusttor. i-ar trebui i o gard de corp, spuse Mort. Trebuie s plec. Am lucruri importante de fcut. Rmi cu bine, adug pe un ton care spera el c red mndria rnit. O s ne mai vedem? ntreb Keli. Sunt attea lucruri pe care voiam Dac stai s te gndeti, n-ar fi o idee prea bun, zise Mort cu superioritate. Plesci din limb, Binky fcu un salt n gol, trecu de parapet i o lu la galop pe cerul albastru al dimineii. Voiam s-i mulumesc! strig Keli n urma lui. Camerista, care nu reuea s scape de sentimentul c se ntmplase ceva i o urmrise, ntreb: V simii bine, domni? Keli o privi distrat. Ce? fcu. M ntrebam dac e totul n regul? Keli i ls umerii n jos. Nu, zise ea. Nimic nu e n regul. Am un asasin mort

n dormitor. Poi s te ocupi tu, te rog? i adug cu o mn ridicat nu vreau s aud niciun Mort, domni?, Asasin, domni?, sau ipete, sau cine tie ce. Vreau doar s te ocupi de asta. n linite. Cred c am o migren. Aa c f -mi numai semn din cap. Camerista ddu din cap, f cu o reveren nesigur i se retrase.

Mort nu mai tia cum ajunsese napoi. Cerul se schimbase pur i simplu dintr-un albastru strlucitor ntr-un cenuiu tern n vreme ce Binky i dduse fru liber n prpastia dintre dimensiuni. Nu aterizase pe pmntul ntunecat de pe proprietatea Morii, ci acesta apruse pur i simplu acolo, sub picioarele lui, ca un portavion care s-ar poziiona discret sub roile unui supersonic, ca s-l scuteasc pe pilot de deranj. Bidiviul tropi pn n faa grajdului i se opri n dreptul porii, dnd din coad. Mort se ls la pmnt i fugi spre cas. i se opri, fugi napoi, umplu ieslea cu fn i fugi spre cas, i se opri, bombni n sinea lui, fugi napoi, terse calul i verific gleata cu ap i fugi spre cas i fugi napoi i lu ptura din cui i o arunc pe cal. Binky i frec botul de el, plin de demnitate. Prea s nu fie nimeni acas cnd Mort intr pe ua din dos i se strecur n bibliotec, unde chiar i la acea or din noapte aerul prea fcut din praf fierbinte i uscat. I se prur ani pn cnd reui s localizeze biografia prinesei Keli, dar pn la urm o gsi. Era un voluma

deprimant de subire, aezat pe un raft la care puteai ajunge doar cu scara, o instalaie extrem de precar, ce aducea cu o mainrie rudimentar de asediu. Cu degete tremurnde, deschise la ultima pagin i gemu. Asasinarea prinesei la vrsta de cincisprezece ani, citi el, a fost urmat de unirea dintre Sto Lat i Sto Helit i, indirect, de prbuirea cetilor-stat din cmpia central i ridicarea" Citi mai departe, f r s se mai poat opri. Din cnd n cnd, mai scotea cte un geamt. ntr-un sfrit puse volumul la loc, ezit o clip, apoi l piti n spatele altor volume. l simi nc acolo n timp ce cobora scara, strigndu-i ctre lumea larg prezena incriminatoare.

Pe Disc existau puine corbii care se aventurau n ocean. Nici unui cpitan nu i plcea s ias n larg, acolo de unde nu se mai vedea rmul. Mai trist era faptul c acele corbii care preau c se prbuesc peste marginea lumii nu dipreau n realitate dincolo de orizont, ci chiar se prbueau peste marginea lumii. Cam la o generaie o dat, unii exploratori entuziati ajungeau s se ndoiasc de acest fapt i porneau s demonstreze c nu aa stau lucrurile. Printr-o bizar coinciden, niciunul din ei nu se ntorsese ca s comunice rezultatele cercetrilor sale. De aceea, analogia care urmeaz nu ar fi nsemnat mare lucru pentru Mort.

Se simea de parc ar fi naufragiat cu Titanicul, dar n ultima clip ar fi fost salvat. De Lusitania. Se simea de parc ar fi aruncat n joac un bulgre de zpad i ar fi privit cum avalana iscat ngroap trei staiuni de schi. Se simea de parc istoria se destrma de jur mprejurul lui. Simea nevoia s stea de vorb cu cineva, repede. Asta nsemna fie cu Albert, fie cu Ysabell, deoarece gndul c ar trebui s explice totul naintea celor dou flcrui albastre nu era uor de suportat dup aa o noapte lung. n rarele ocazii cnd Ysabell catadicsea s priveasc n direcia lui, lsa clar s se neleag c singura diferen dintre Mort i un broscoi mort era culoarea. Ct despre Albert Bine, nu era confidentul perfect, dar era categoric cel mai bun, avnd n vedere c era singurul. Mort se l s n jos pe scar i o lu napoi printre rafturi. Nici cteva ore de somn n-ar fi stricat. Atunci auzi un icnet, nite pai care se ndeprtau n fug i o u trntit. Cnd se uit dup cel mai apropiat raft, v zu doar un scunel cu cteva cri pe el. Ridic una, se uit la nume, apoi citi cteva pagini. Alturi se afla o batist brodat, umed.

Mort se trezi trziu i se grbi s ajung la buctrie, ateptndu-se s aud din clip n clip un ton de repro. Nu se petrecu nimic. Albert era lng chiuveta de piatr, privind gnditor la

tigaia de cartofi prjii i ntrebndu-se probabil dac era cazul s schimbe uleiul sau putea s-l mai lase un an. Se ntoarse ctre Mort, care se aeza. Ai avut ceva de lucru, aadar. i-ai f cut de cap pn-la ore mici, aud. Pot s-i fac un ou. Sau mai e nite terci. Ou, te rog, zise Mort. Nu-i fcuse niciodat suficient curaj s guste din terciul lui Albert, care ducea o via proprie n adncul marmitei i se hrnea cu linguri. Stpnul vrea s te vad dup mas, adug Albert, dar a zis s nu te grbeti. Aha. Mort se uit fix la tblia mesei. A mai zis i altceva? A zis c el n-a avut nicio sear liber de dou mii de ani, spuse Albert. Fredona. Nu-mi place. Nu l-am mai vzut aa. Aha. Mort i lu inima n dini. Albert, eti aici de mult? Albert l privi peste marginea ochelarilor. Tot ce se poate, zise el. E greu s ii socoteala timpului dinafar, biete. Eu mi-s aicea de cnd a murit regele l btrn. Care rege, Albert? Artorollo, mi se pare c-i zicea. Unul mic, grsu. Cu voce piigiat. L-am v zut o dat numa. Unde se ntmpla asta? n Ankh, firete. Cum? se mir Mort. n Ankh-Morpork nu exist rege, toat lumea tie!

Era oleac mai demult, i-am zis, spuse Albert. i turn o ceac de ceai din ceainicul personal al Morii i se aez, cu o expresie vistoare n ochii lui urduroi. Mort atept curios. i pe atunci erea regi, regi adev rai, nu cum vezi acuma. Erea monarhi, continu Albert, turnndu-i nite ceai n farfurioar i fcndu-i vnt afectat cu captul fularului. Adic erea nelepi i drepi sau, n fine, trecea drept nelepi. i dac erea s-i taie capul, nu se gndea de dou ori, ajungea s-i arunce o uittur, adug el pe un ton aprobator. i reginele erea toate nalte i palide, i purta ca nete coifuri d-alea mpletite Vluri? Mda, d-alea, i prinesele erea frumoase ca lumina zilei, i att de nobile c putea s fac bobie pn doipe saltele Ce? Albert ezit. Aa ceva, oricum, renun el. i erea baluri i turnire i execuii. Frumoase vremuri. Zmbi vistor ctre amintirile sale. Nu ca acum, zise, revenindu-i cu ciud din reverie. Mai ai i alte nume, Albert? zise Mort. Dar vraja se spulberase i btrnul nu se mai ls prins cu una cu dou. Da, las c tiu eu, afli cum l mai cheam pe moneag i fuga s-l caui pn bibliotec, nu? i bagi nasul pe peste tot. Te tiu eu cum te strecori pe acolo nopile s citeti viei de domnioare

Vestitorii vinoviei i pregtiser probabil trompetele lor lipsite de strlucire n adncul ochilor lui Mort, cci Albert chicoti i l mpunse cu degetul lui osos. Mcar s le pui de unde le-ai luat, zise, nu s le lai grmad ca s le pun sracu Albert. Oricum, nu-i bine s le faci ochi dulci bietelor fete moarte. O s orbeti pn la urm , pesemne. Dar eu n-am ncepu Mort, dar i aminti de batista umed pe care o avea n buzunar i tcu. I ls pe Albert mormind de unul singur n timp ce spla vasele i se strecur n bibliotec. Raze palide coborau ca nite sulie din ferestrele de sus, decolornd volumele strvechi i rbdtoare. Ocazional, cte un fir de praf care plutea printre lnciile aurii era prins n conul de lumin i se aprindea ca o supernov miniatural. Mort tia c, dac ascult cu atenie, poate auzi scrijelitul ca de insect al crilor care se scriau singure. Odat ca niciodat, toate astea i s-ar fi prut lui Mort stranii. Acum le gsea linititoare. Demonstrau c universul i vedea lin de mersul lui. Dar contiina, care de mult atepta ocazia, i aminti cu satisfacie c, bine, bine, poate mergea el lin, dar nu n direcia cea bun. i croi drum prin labirintul de rafturi spre misteriosul teanc de cri i constat c dispruse. Albert fusese n buctrie, iar Mort nu-l vzuse niciodat pe stpn intrnd personal n bibliotec. Atunci, oare ce cuta Ysabell? Se uit la versantul de rafturi de deasupra lui i stomacul i se strnse cnd se gndi ce ncepea s se ntmple

N-avea ncotro. Trebuia s spun cuiva.

ntre timp, nici pentru Keli viaa nu era prea uoar. Asta deoarece cauzalitatea avea o doz incredibil de inerie. Lovitura prost plasat a lui Mort, pornit din furie, din disperare i dintr-o dragoste n fa, deviase ntregul lan cauzal pe un nou traseu, numai c acesta nu bgase nc de seam. Clcase el dinozaurul pe coad, dar avea s mai dureze ceva pn cnd cellalt capt s constate c e timpul s fac au!. Pe scurt, universul tia c prinesa Keli murise i de aceea era destul de surprins s descopere c ea nc mai umbla i mai respira. i i manifesta surprinderea prin lucruri mici. Curtenii care i aruncaser priviri furie n dimineaa aceea n-ar fi putut s spun de ce i deranja, ntr-un fel ciudat, s se uite la ea. Spre marea lor stnjeneal i nu mai mica ei enervare, se trezir c o ignor sau c vorbesc pe optite. ambelanul descoperi c poruncise ca steagurile s fie coborte n berna i nu putea s-i explice sub nicio form de ce. Fu condus n pat, cu o uoar criz nervoas, dup ce comandase f r niciun motiv aparent o mie de metri de pnz neagr. Senzaia aceea bizar, ireal, se rspndi curnd n tot castelul. eful grajdurilor ordon ca dricul oficial s fie scos i lustruit din nou, apoi rmase pironit n mijlocul curii i plnse n bucata lui de piele de cprioar pentru c nu i mai amintea de ce. Servitorii mergeau pe coridoare n vrful picioarelor. Buctarul trebui s se lupte cu dorina

irezistibil de a gti mese austere, alctuite din carne rece. Cinii urlar i se oprir cu sentimentul c sunt nite cretini. Cei doi armsari negri care conduceau de obicei cortegiul funerar din Sto Lat devenir agitai i chiar lovir un ngrijitor, mai s-l omoare. n castelul lui din Sto Helit, ducele atept n zadar mesagerul care, de fapt, chiar plecase, dar se oprise n mijlocul drumului, incapabil s-i aminteasc ce trebuia s transmit. Keli plutea printre toate acestea ca o stafie solid i din ce n ce mai iritat. Prnzul puse ns capac la toate. Prinesa intr n sala cea mare i constat c nu i se pusese masa n faa jilului regal. Reui s ndrepte acest lucru vorbindu-i foarte tare i clar unui valet, dar apoi vzu cum platourile trec prin faa ei f r s apuce s nfig furculia n ceva. Urmri mohort i nevenindu-i s cread cum fu adus vinul i turnat mai nti n paharul Lordului Camerei Private. Nu era un gest prea regesc, dar ntinse un picior i i puse piedic valetului cu vinul. Acesta se mpiedic, mormi n sinea lui i cut ceva cu ochii pe podea. Ea se aplec n partea opus i strig n urechea Ajutorului de la Cmar: M vezi, biete? De ce suntem nevoii s mncm unc i fripturi reci? Omul se ntrerupse din conversaia optit cu Doamna Odiei Hexagonale din Turnul de Nord, o privi lung pn cnd ocul de pe figur fu nlocuit de o uimire neclar i rosti:

De ce, pi da pot Altea Voastr, i sufl Keli. Dar da Alte, mormi el. Se ls o tcere grea. Apoi, de parc cineva i apsase un buton, se ntoarse cu spatele la ea i i relu discuia. Keli rmase o vreme alb la fa de oc i mnie, apoi mpinse scaunul i fugi val-vrtej n apartamentul ei. Doi servitori care poteau o igar rulat n grab pe coridor fur aproape dobori de ceva care nu se v zu prea bine. Keli intr ca o furtun n camera ei i sun cu furie din clopoel, ceea ce ar fi trebuit s-o aduc n goana mare pe camerista din salon. O vreme ns nu se ntmpl nimic, dup care ua fu deschis ncet i o fa se uit curioas de dup ea. De data aceasta prinesa recunoscu privirea i tiu cum s acioneze. O apuc pe camerist de umeri i o trase n odaie, trntind ua n urma ei. n timp ce femeia se uita speriat n toate prile, numai la Keli nu, aceasta i trase o palm usturtoare peste obraz. Ai simit-o? Ai simit-o? url ea. Dar ai eu se blbi camerista retrgndu-se ov itor pn cnd se lovi de pat i czu grmad pe el. Uit-te la mine! Uit-te la mine cnd i vorbesc! strig Keli apropiindu-se de ea. M vezi, nu-i aa? Spune-mi c m vezi sau te dau pe mna clului! Camerista se uit n ochii ngrozii ai prinesei. V vd, zise ea, dar Dar ce? Dar ce? Eram sigur c ai am auzit am crezut

Ce ai crezut? se rsti Keli. ncetase s mai ipe. Cuvintele i ieeau acum din gur ca nite bice de foc. Camerista se prbui n hohote de plns. Keli rmase o clip btnd din picior, apoi o scutur cu blndee. Exist vreun vrjitor n ora? ntreb ea. Uit-te la mine, la mine. Exist un vrjitor, nu-i aa? Voi, fetele, mereu dai fuga s vorbii cu vrjitorii! Unde st? Fata ridic o fa ptat de lacrimi, luptndu-se din greu cu toate instinctele care i spuneau c prinesa nu exista. un vrjitor, da Tiu, pe Sub Cetate Buzele prinesei se strnser ntr-un zmbet subire. Se ntreb unde i ineau de obicei mantiile, dar raiunea i spuse c avea s fie mult mai uor s le gseasc naibii singur dect s-o fac pe camerist s-i recunoasc prezena. Atept, urmrind atent cum femeia se opri din plns, se uit n jurul ei nuc i iei grbit din ncpere. A i uitat de mine, se gndi ea. i privi minile. Preau destul de palpabile. Trebuia s fie ceva magic. Intr n camera de mbrcat i deschise experimental cteva dulapuri pn cnd ddu de o mantie neagr cu glug. Se nf ur n ea i iei pe coridor, apoi o lu n jos pe scara servitorilor. Nu mai fusese pe acolo din copil rie. Era lumea dulapurilor cu lenjerie, a podelelor fr covoare i a ascensoarelor de buctrie. Mirosea a coaj de pine uor muced. Keli trecu precum o fantom legat de glie. tia c

exist o arip a servitorilor, desigur, aa cum oamenii tiu, ntr-un sertar al minii, de existena canalelor sau a burlanelor, i era gata s accepte c, dei servitorii artau toi cam la fel, aveau probabil unele trsturi distinctive, care le permiteau eventual celor apropiai s i identifice. Dar nu era pregtit pentru imagini precum Moghedron, valetul cu vinurile, pe care pn atunci l vzuse doar ca pe o prezen solemn ce se mica mereu ca o corabie cu toate pnzele sus, aezat n chicineta lui, desf cut la hain i trgnd din lulea. Dou cameriste trecur pe lng ea chicotind, fr s-i arunce nicio privire. Keli trecu mai departe, cu convingerea ciudat c ntr-un fel era o intrus n propriul ei palat. Iar asta se ntmpla, i ddu ea seama, pentru c de fapt nici nu era castelul ei. Toat lumea din jur, cu spltoriile ei pline de aburi i cmrile rcoroase, i aparinea doar siei. Nu putea fi proprietatea ei. Eventual invers. Lu un copan de pui de pe masa din buctria cea mare, un fel de peter n care stteau nirate attea oale nct la lumina focurilor prea un depozit de armuri pentru broate estoase, i simi fiorul nemaincercat al furtului. Furt! n propriul ei regat! Iar buctarul se uit drept prin ea, cu ochii opaci ca o unc n aspic. Fugi pn la grajduri i iei pe poarta din spate, pe lng nite gardieni ale cror priviri de temut nu reuir s o localizeze. Afar, pe strad, nu mai era aa de neplcut, dar nc

se simea oarecum dezbrcat. Era tulburtor ca cineva s se afle printre oameni care i vedeau de treaba lor i nici nu se uitau la acel cineva, cnd toat experiena cuiva despre lume era c lumea se nvrtete n jurul su. Trectorii se ciocneau de acel cineva i plecau mai departe, ntrebndu-se din mers de ce anume se loviser, iar cineva fusese nevoit de mai multe ori s se fereasc din calea trsurilor. Copanul de pui nu reuise s umple toat gaura lsat de absena mesei de prnz, aa c uti vreo dou mere de pe o tarab, promindu-i s l pun pe ambelan s afle ct costau merele i s i trimit nite bani negustorului. Despletit, destul de murdar i mirosind uor a baleg de cal, Keli ajunse n sfrit la ua lui Tiu. Ciocnaul i cam ddu de furc. Din cte tia ea, uile i se deschideau n fa. Erau oameni anume care aranjau chestia asta. Era att de agitat, nct nici nu observ c ciocnaul i f cuse cu ochiul. Btu din nou i i se pru c aude o bufnitur ndeprtat. Dup o vreme, ua se ntredeschise i reui s zreasc o fa rotund nconjurat de bucle. Piciorul ei drept o surprinse n mod plcut, strecurndu-se inteligent n crptura uii. Doresc s mi se nf ieze vrjitorul, anun ea. V rog s m conducei n clipa asta. E cam ocupat acum, spuse faa. Ai venit dup vreun filtru de amor? Un ce? Am o avem o ofert special pentru unsoarea

Scutul Pasiunii de Tiu, spuse faa i i fcu cu ochiul ntr-un mod ocant. Te las i cu glia arat, i cu recolta nesemnat, dac nelegi ce vreau s spun. Keli se mbo. Nu, mini ea cu snge rece. Nu neleg. Nite unsoare de berbece? Popasul Fecioarei? Picturi de Belladona? Doresc Ne pare ru, e nchis, spuse faa i trnti ua. Keli i retrase piciorul la timp. Murmur cteva cuvinte care i-ar fi uimit i indignat pe dasclii ei i btu din nou n u. Ritmul btii se reduse ns pe msur ce ncepu s-i dea seama de ceva. O v zuse! O auzise! Relu btile cu for sporit, strignd ct o ineau plmnii. O voce de lng urechea ei zise: N-o tsin. E foahre ncpnat. ntoarse ncet capul i ddu de privirea impertinent a ciocnelului de pe u. i f cea semne cu sprncenele lui metalice i vorbea neclar prin inelul lui frumos lucrat. Eu sunt prinesa Keli, motenitoarea tronului din Sto Lat, zise ea trufa, strduindu-se s-i ascund spaima. i nu vorbesc cu piese de arhitectur. Ei bine, eu sunt doah un iocnel de u shi vorbesc cu ine am poht, spuse garguiul amabil. i pot s-i spun c stpnul are o ji ghrea i nu fhrea s hie derhanat. Dar ai putea nerca s foloseti formula majic, adug el. Din partea unei femei frhumoae, funcioneaj n nou cajuri din opt.

Formula magic? Ce formul magic? Ciocnelul i arunc un rnjet vizibil dispreuitor. Nu te-au nvat nimic la palat, domnioarh? Prinesa se sumei, ceea ce la nlimea ei nu prea merita efortul. Considera c i ea avusese o zi grea. Tatl ei executase personal o sut de inamici n btlie. Ar fi trebuit s se poat descurca i ea cu un biet ciocnel de u. Am fost educat, l inform ea cu o precizie de ghea, de unii dintre cei mai mari nv ai ai inutului. Ciocnelul nu pru impresionat. Dac nu te-au nvat formula majic, zise el calm, pesemne c nu erau aa de mari. Keli ntinse mna, apuc inelul greu de metal i l izbi de u. Ciocnelul i arunc nite priviri lascive. Fii apr cu mine, se i el. Aa mi plae. Eti scrbos! Daa. Oo, se bine a fost. Mai f -mi odat Ua se ntredeschise. n penumbr se zrir nite bucle. Domni, i-am spus c am nchi Keli se nmuie. Te rog, ajut-m, zise ea. Te rog! Veji? zise ciocnelul triumf tor. Mai devrheme sau mai trjiu, oriine i amintete formula majic.

Keli fusese n Ankh-Morpork n diverse caliti oficiale i se ntlnise cu vrjitori de vaz de la Universitatea Nev zut, principalul colegiu de magie al Discului. Unii erau nali, majoritatea erau grai i aproape toi purtau

veminte bogate sau cel puin i nchipuiau c poart veminte bogate. De fapt, i n vrjitorie, ca i n alte arte mai terestre, exist mode, iar tendina de a arta precum un potentat local mai n vrst era doar temporar. Vrjitorii din generaiile anterioare ncercaser s arate, pe rnd, palizi i interesani, druidici i nesplai sau misterioi i saturnieni. Dar, una peste alta, Keli se obinuise cu vrjitori de forma unui mic munte tivit cu blan i cu voce hrit, iar Igneus Tiu nu se prea potrivea imaginii. Era tnr. S zicem c n-avea ce-i face; probabil c pn i vrjitorii trebuiau s nceap de tineri. Nu purta barb, iar singurul lucru cu care era tivit roba lui cam jegoas erau marginile zdrenuite. Pot s te servesc cu o butur, ceva? zise el, mpingnd discret sub mas o hain veche. Keli cut cu privirea un loc fr rufe murdare sau vase nesplate ca s se aeze i cltin din cap. Tiu i observ expresia. E cam ca la cort aici, m tem, adug el grbit, n timp ce ddea jos pe podea rmiele unui crnat cu usturoi. Madam Nugent vine de dou ori pe sptmn i face curat, dar acum e dus la sor-sa, care a avut o criz de-a ei. Eti sigur? Nu-i niciun deranj. Mai ieri am zrit o cup curat pe aici pe undeva. Domnule Tiu, am o problem, zise Keli. O secund. ntinse mna spre un cui de lng emineu i lu o plrie ascuit care cunoscuse i vremuri mai bune, dei probabil c nu cu mult, apoi zise:

Aa. Te-ascult. De ce e plria aa de important? A, este foarte esenial. Pentru vrjitorie trebuie s ai plria potrivit. Noi, vrjitorii, tim ce nseamn. Dac spui tu. Ascult, m vezi? Vrjitorul se uit lung la ea. Da. Da, pot spune cu certitudine c te vd. i de auzit? M auzi, nu-i aa? Tare i limpede. Da, fiecare silab e la locul ei. Nicio problem. Atunci te-ar mira s afli c nimeni altcineva din ora nu m vede i nu m aude? n afar de mine? Keli pufni. i de ciocnelul de la u. Tiu i trase un scaun i se aez. Se foi niel. Pe chip i se aternu o expresie gnditoare. Se ridic, cut sub el i extrase o mas plat i roiatic, probabil o fost jumtate de pizza3. Pe care o privi ndurerat.

Prima pizza de pe Disc a fost creat de misticul klatcian Ronron Shuwadhi, zis i Gigi Revelaie, care susinea c a primit reeta, n vis, de la nsui Creatorul Discului, care i-ar fi spus c asta ncercase s fac de la bun nceput. C ltorii prin de ert care au vzut originalul, pstrat, se spune, n mod miraculos, n Oraul Interzis din i, povestesc c de fapt Creatorul intenionase ceva mic, cu pepperoni i brnz i cteva msline negre", iar celelalte lucruri, precum munii i mrile, au fost adugate ntr-un entuziasm de ultim moment, cum se ntmpl de attea ori. Dup Schisma Celor de la Disc nvrte i moartea a 25.000 de

Am cutat-o toat dimineaa, poi s crezi una ca asta? Era una cu de toate, plus un topping de ardei. Ciuguli trist din forma aceea turtit i deodat i aminti de Keli. Aoleu, scuze, zise. Unde mi-s bunele maniere? Ce-o s-i nchipui despre mine? Poftim. Ia o mslin, te rog. Ai ascultat ce-am spus? l repezi Keli. Te simi invizibil ? Ca atare, vreau s zic? zise Tiu, neclar. Sigur c nu. M simt doar furioas. Aa c vreau s-mi ghiceti norocul. Pi, tiu eu, pare ceva destul de medical i Te pot plti E ilegal, vezi tu, zise Tiu nefericit. Fostul rege a interzis categoric ghicitul viitorului n Sto Lat. Nu prea i plceau vrjitorii. Te pot plti bine. Madam Nugent zicea c f tuca asta nou va fi probabil i mai rea. E nepat tare, zicea. Nu e genul s aib nelegere pentru practicanii artelor subtile, m tem. Keli zmbi. Curtenii care mai v zuser acest zmbet s-ar fi grbit s-l ia pe Tiu pe sus i s-l ascund ntr-un loc ferit, cum ar fi urmtorul continent, dar el sttea acolo n continuare, ncercnd s-i culeag bucelele de ciuperc de pe rob. neleg c are un temperament foarte nesuferit, spuse Keli. Nu m-a mira s v arunce afar din ora chiar

persoane n jihadul care a urmat, dreptcredincio ii au fost lsai s adauge la reet o mic frunz de laur.

i aa. Vai de mine, zise Tiu, chiar crezi? Ascult, zise Keli. Nu e nevoie s-mi ghiceti viitorul, ci numai prezentul. Nici mcar ea n-ar putea gsi nimic de obiectat. O s pun eu o vorb bun, adug mrinimos. Tiu se lumin. A, o cunoti? ntreb. Da. Dei uneori mi se pare c nu prea bine. Tiu oft i scotoci printre drmturile de pe mas, dislocnd cascade de vase strvechi i resturile mumificate ale mai multor prnzuri. Pn la urm dezgropa un portofel gros de piele, lipit de o felie de brnz. Aadar, zise el cu ndoial, acestea sunt crile de Caroc. nsumeaz nelepciunea Celor Btrni i alte d-astea. Sau ar mai fi acest Cing Aling din ara de Miez. Cea mai n vog chestie din setul de voiaj. n frunze de ceai nu ghicesc. A ncerca Cingul. Atunci arunc n sus tulpinile astea de coada oricelului. Keli le arunc. Amndoi privir modelul creat. Hmm, f cu Tiu dup o vreme. Care va s zic e una n emineu, una n cana de cacao, una n strad, pcat de fereastr, una pe mas i una, ba nu, dou n spatele dulapului. Pe celelalte o s le gseasc Madam Nugent, sper. N-ai precizat ct de tare s le arunc. Mai ncerc o

dat? Nu-nu-nu, cred c nu e nevoie. Tiu rsfoi paginile unei cri nglbenite care pn atunci proptise piciorul mesei. Modelul sta pare s nsemne ceva. Da, uite, Octograma 8887: Ilegalitate, Gsc Fr de Remucri. Care are trimitere la o secund o secund da. Am gsit. Ei bine? Lipsit de verticalitate, cu nelepciune mpratul melcilor merge tot nainte la ora ceaiului; seara molusc tace printre muguri de migdal. i? spuse Keli plin de respect. Ce nseamn? Dac nu eti molusc, probabil c nu mare lucru, zise Tiu. Cred c s-a pierdut ceva la traducere. Eti sigur c te pricepi? S ncercm i crile, spuse Tiu grbit, amestecnd pachetul. Trage o carte. Orice carte. E Moartea, zise Keli. Aha. Mda. Sigur, cartea cu Moartea nu nseamn neaprat moarte n toate cazurile, zise repede Tiu. Vrei s zici c nu nseamn moarte n cazurile n care clientul se implic prea tare, iar ie i-e jen s spui adev rul, mm? Uite, mai trage o carte. E tot Moartea, zise Keli. Ai pus-o pe cealalt la loc? Nu. S mai trag una? N-ai dect. Ei bine, ce coinciden!

Moartea numrul trei? Exact. E un pachet special pentru prestidigitatori? ntreb Keli, ncercnd s-i pstreze cumptul, dei putea detecta i singur nota de uoar isterie din vocea ei. Tiu se ncrunt la ea, puse atent crile la loc n pachet, amestec i le ntinse cu faa n sus pe mas. Nu era dect o singur Moarte. Vai de mine, zise. M tem c avem de-a face cu ceva grav. Pot s-i vd palma, dac nu te superi? O examin ndelung. Dup o vreme se duse la dulap, scoase dintr-un sertar o lup de bijutier, terse terciul de pe ea cu mneca robei i petrecu alte cteva minute examinndu-i palma n cel mai mic detaliu. n cele din urm se ndrept, scoase lupa de la ochi i o privi siderat. Eti moart, spuse. Keli atept. Nu gsea nimic potrivit de zis. Ba nu ar fi fost cam lipsit de stil, iar E grav? i se prea c sun frivol. i-am spus cumva c m temeam de ceva grav? ntreb Tiu. Cred c da, rspunse Keli atent, f r niciun fel de intonaie. Am avut dreptate. Aha. Ar putea fi chiar fatal. Ce poate fi mai fatal, zise Keli, dect s fii mort? Nu pentru tine. A. Se pare c ceva foarte fundamental a mers aiurea,

nelegi. Eti moart din toate punctele de vedere, mai puin cel, , real. Adic linia vieii crede c eti moart, crile cred c eti moart. Toat lumea crede c eti moart. Eu nu, zise Keli, dar vocea ei numai ncreztoare nu era. M tem c opinia ta nu conteaz. Dar oamenii m vd i m aud! Primul lucru pe care l nvei la Universitatea Nev zut, mi pare ru c trebuie s-i spun, este c oamenii nu acord prea mult atenie celor vzute i auzite. E mai important ce le spune mintea. Vrei s zici c oamenii nu m v d fiindc aa le spune mintea? M tem c da. Se numete predestinare sau ceva de genul sta. Tiu se uit la ea cu jale. Sunt vrjitor. Noi ne pricepem la chestii din astea. De fapt, nu e chiar primul lucru pe care l nvei cnd te nscrii, adug el, adic nvei nti unde sunt toaletele i de-astea. Dar dup aceea, e primul lucru. Totui tu m vezi. A. Pi vrjitorii sunt pregtii anume ca s vad lucrurile care sunt i s nu vad lucrurile care nu sunt. Se fac nite exerciii speciale Keli btu cu degetele n mas sau mai bine zis ncerc. Se dovedi cam greu. Prinesa privi n jos, cuprins de groaz. Tiu se repezi s tearg masa cu mneca. Scuze, murmur el, am mncat ni te sandviuri cu

melas asear la cin. Ce pot face? Nimic. Nimic? Pi, ai putea deveni cu siguran un tlhar de mare succes scuze. A fost lipsit de gust. Aa zic i eu. Tiu o btu ntng pe mn, dar Keli era prea preocupat ca s observe m car acest act flagrant de lezmajestate. Vezi tu, totul e fixat. Istoria e stabilit de la nceput pn la sfrit. Faptele n sine sunt neimportante; istoria se deruleaz pe deasupra lor. Nu poi schimba nimic, pentru c schimbrile fac deja parte din istorie. Eti moart. Aa e sortit. Trebuie s accepi. Zmbi vinovat: Dac e s priveti lucrurile obiectiv, eti mai norocoas dect majoritatea morilor, zise. Tu mcar eti n via ca s te poi bucura de experien. Nu vreau s accept. De ce s accept? Nu e vina mea! Nu nelegi. Istoria i urmeaz cursul. Tu nu mai poi face parte din ea. Nu mai ai niciun rol de jucat, nu nelegi? Mai bine s lai lucrurile s mearg nainte. O btu din nou pe mn. Ea i arunc o privire. El i retrase mna. i ce s fac atunci? zise ea. S nu m nnc pentru c mncarea nu mi-a fost sortit mie? S m duc s triesc ntr-un cavou? Complicat problem, nu? admise Tiu. Asta-i

soarta, m tem. Dac lumea nu te percepe, nu exiti. Sunt vrjitor. Noi vrjitorii ne pricepem Taci din gur. Keli se ridic. Cu cinci generaii n urm, unul din strmoii ei poposise cu banda lui de tlhari la civa kilometri de cetatea Sto Lat i privise oraul adormit cu acea expresie extrem de hotrt care zicea: Merge i aici. Chiar dac te-ai nscut clare, nu nsemn c trebuie s i mori n afurisita de a. Destul de ciudat, multe din trsturile lui distinctive i fuseser transmise, printr-un capriciu al eredit ii, acestei descendente 4 , explicnd astfel armul ei unic. Aceste trsturi nu fuseser niciodat att de evidente ca acum. Chiar i Tiu era impresionat. Cnd era vorba de hotrre, Keli putea s sparg i pietre ntre flci. Pe exact acelai ton folosit de strmoul cu pricina cnd i mbrbta pe bieii lui ortaci asudai nainte de atac5, zise:

Dei nu i mustaa pe oal sau c ciula rotund de blan cu mo.


5

Cuvntarea a fost transmis generaiilor urmtoare sub forma unui poem epic comandat de fiul lui, care nu se nscuse n a i tia s mnnce cu furculia i cuitul. ncepea astfel: Iat colo-n vale, Rii doarme-n cale, Plini de-averi din furt, Cu gndul corupt.

Nu. Nu, n-am s accept aa ceva. N-o s m las redus la un soi de fantom. Iar tu o s m ajui, vrjitorule. Subcontientul lui Tiu recunoscu tonul. Avea n el armonii care f cuser pn i carii din lemn s se opreasc din munc i s ia poziia de drepi. Nu era un ton care exprima o opinie, ci unul care afirma: lucrurile stau astfel. Eu, doamn? tremur el. Nu vd ce-a putea eu Fu smucit de pe scaun i scos n strad, cu robele fluturnd n jurul lui. Keli mrluia spre palat cu umerii adui n fa, trgndu-l pe vrjitor dup ea ca pe un celu neasculttor. Cu un astfel de mers se duceau mamele la coal cnd bieelul venea acas cu un ochi vnt. Era de neoprit. Era ca Mersul Timpului. Ce ai de gnd s faci? se blbi Tiu, dndu-i seama cu oroare c, indiferent ce ar fi fost, nu se va putea

Lsai lnciile mniei s -i str pung precum focul Pe cmpia f r ploaie, vara, ntr-o zi cu vnt; Lsai palo ele voastre s loveasc precum cornul Unui bour tnr foarte, cu durere de msea i continua a a timp de trei ore. Realitatea, care nu-i poate permite n general s plteasc versificatori, a consemnat ntregul discurs cam a a: Biei, cei mai muli sunt n pat, a a c o s trecem prin ei ca sucul de fructe Kzak printr-o bab bondoac , c eu unul m-am s turat pn-n gt de iurte, bine?

opune. E ziua ta norocoas, vrjitorule. Aha, bun, zise el pierdut. Tocmai ai fost numit Recunosctor Regal. Aha. i ce implic postul, mai exact? O s le aminteti tuturor c sunt n via. E foarte simplu. Ai trei mese zdravene pe zi i rufele splate. Mergi mai cu via, omule. Regal? Eti vrjitor. Cred c ar trebui s mai tii un lucru, zise prinesa.

AR TREBUI? zise Moartea. (Asta a fost o tehnic cinematografic adaptat la scris. Moartea nu se adresa prinesei. De fapt era la el n birou i vorbea cu Mort. Dar a dat bine, nu? Se numete probabil tranziie rapid sau transfocare din mixaj. Sau aa ceva. O industrie n care un tehnician cu rspundere este numit Biat Bun* 6 poate s i dea practic orice nume.) I CE ANUME? adug el, nf urnd nite mtase neagr pe un crlig de undi prins ntr-o menghin pe care i-o fixase de mas. Mort ezit. Mai mult de team i ruine, dar i pentru c viziunea unui schelet care confeciona tacticos momeli de

Best Boy asistentul electricianului- ef de pe un platou de televiziune sau de filmare. (N.T.)

suprafa era de natur s nchid gura oricui. n plus, n cellalt col al odii sttea Ysabell, pasmite cosnd ceva, dar n acelai timp urmrindu-l dintr-un nor de dezaprobare posac. Simea privirea ochilor ei nroii gurindu-i ceafa. Moartea fix cteva pene de cioar i fluier un cntecel printre dini, neavnd printre ce altceva s fluiere. Ridic privirea. El BINE? Au n-a mers aa de bine cum am crezut, zise Mort, stnd speriat n picioare pe covorul din faa biroului. Al AVUT PROBLEME? ntreb Moartea, secionnd cteva capete de pene. Pi, cum s zic, vrjitoarea n-a vrut s vin, iar clugrul, , a luat-o de la capt. N-AI DE CE S-I FACI GRIJI N LECTUR CU EI, BIETE. Mort AR FI TREBUIT S OBSERVI PN ACUM C FIECARE ARE PARTE DE CEEA CE SE ATEAPT S AIB. E MULT MAI COMOD AA. tiu, domnule. Dar asta nseamn c oamenii ri care cred c vor merge ntr-un soi de paradis chiar ajung acolo, iar cei buni care se tem c vor ajunge n cine tie ce loc oribil chiar sufer. Nu mi se pare drept. CE AM ZIS EU C TREBUIE S II MINTE CND ETI LA DATORIE? Pi ai El?

Blbial lui Mort se stinse n tcere. NU EXIST DREPTATE. DOAR TU. Pi, eu TREBUIE S II MINTE. Da, dar PRESUPUN C TOATE OR S SE REZOLVE PN LA URM. NU L-AM NTLNIT NICIODAT PE CREATOR, DAR AM NELES C E DESTUL DE BUN CU OAMENII. Moartea ncerc firul cu putere i ncepu s desfac menghina. SCOATE-I DIN CAP ASEMENEA GNDURI, adug el. CEL PUIN CEA DE-A TREIA TREBUIE S FI MERS FR PROBLEME. Acesta era momentul. Mort se gndise la el mult vreme. N-avea rost s se mai ascund. Dduse peste cap tot cursul viitor al istoriei. Astfel de lucruri au tendina s sar n ochi. Mai bine s se descarce. S fac fa ca un brbat. S-i nghit hapul. Crile pe mas. nvrtit n jurul cozii, mai bine nu. Mil, s se lase la a lui. Ochii cei albatri i sfredelitori sclipir la el. Le ntoarse privirea ca un iepure de noapte care ncearc s nfrunte farurile unui tir cu aisprezece roi al crui ofer, dopat cu cafeina dup o zi ntreag de condus, se ntrece cu vitezometrele iadului. Nu reui. Nu, domnule, zise. BUN. BINE LUCRAT. ACUM, CE SPUI DE ASTA? Pescarii consider c o momeal bun trebuie s imite perfect musca adev rat. Exist mute bune pentru pescuitul din zori. Exist altele pentru apus. i aa mai

departe. Dar ceea ce se afla ntre falangele triumf toare ale Morii era o musc din dimineaa tuturor timpurilor. Era musca picat n supa primordial. Ieit din ou depuse n baleg de mamut. Nu era musca aceea care se izbete de geamuri, ci aceea care d guri n zid. Era o insect care s-ar fi ridicat de sub cel mai greu plici, supurnd venin i cutnd rzbunare. De jur mprejur i ieeau aripi i i atrnau buci ciudate. Prea s aib i o mulime de dini. Cum se numete? ntreb Mort. O S-L SPUN GLORIA MORII. Moartea i arunc o ultim privire admirativ i o bg n gluga mantiei. SIMT NEVOIA S M BUCUR PUIN DE VIA N SEARA ASTA, ZISE EL. TU RMI LA DATORIE, ACUM, C POI S-I VII SINGUR DE HAC. CA S ZIC AA. Da, domnule, spuse Mort nenorocit. i vzu viaa derulndu-i-se n faa ochilor ca un tunel negru i urt, fr nicio lumini la capt. Moartea btu cu degetul n mas, mormind pentru sine. A, DA, spuse. ALBERT MI SPUNE C CINEVA I FACE DE CAP PRIN BIBLIOTEC. Poftim, domnule? UMBL LA CRI, LE LAS UNDE NIMERETE, CRI DESPRE FETE. LUI ALBERT I SE PARE AMUZANT. Dup cum s-a artat mai sus, Sfinii Asculttori au un sim att de bine dezvoltat al auzului nct un apus ca lumea i poate asurzi. Pentru cteva secunde, Mort avu senzaia c pielea lui de pe ceaf era pe cale s capete

puteri similare, pentru c o vzu pe Ysabell nghend n mijlocul mpunsturii. Auzi i aerul inspirat brusc, aa cum l auzise atunci printre rafturi. i aminti de batista dantelat. Zise: Da, domnule. N-o s se mai repete, domnule. Pielea de pe ceaf ncepu s-l mnnce ca naiba. EXCELENT. BUN, ACUM PUTEI PLECA AMNDOI. ALBERT O S V PREGTEASC UN PRNZ LA IARB VERDE, CEVA. IEII I VOI LA AER. AM VZUT EU CUM V EVITAI TOT TIMPUL UNUL PE CELLALT. i ddu lui Mort un ghiont conspirativ de parc l-ar fi mpuns cu un b i adug: MI-A ZIS MIE ALBERT CE NSEAMN ASTA. Da? rosti Mort mohort. Greise. Era o lumini la captul tunelului i provenea de la un arunctor de flcri. Moartea i f cu din nou cu ochiul ca o supernov . Mort nu i rspunse. Se ntoarse n schimb i porni abtut spre u, cu o vitez i un pas care l f ceau pe Marele ATuin s par un iedu, prin comparaie. Strbtuse jumtate din coridor cnd auzi un sunet discret de pai n urma lui i cineva l prinse de bra. Mort? Se ntoarse i prin ceaa depresiei o vzu pe Ysabell. De ce l-ai lsat s cread c tu ai fost n bibliotec? Nu tiu. A fost foarte frumos din partea ta, spuse ea cu pruden. Serios? Nu tiu ce mi-a venit. Se cut prin buzunar

i scoase batista. E a ta, bnuiesc. Mulumesc. Fata i sufl nasul zgomotos. Mort pornise deja de mult pe coridor cu umerii ncovoiai ca nite aripi de vultur. Ysabell fugi dup el. Hei, zise ea. Ce-i? Voiam s-i mulumesc. N-ai de ce, murmur el. Doar c ar fi mai bine s nu mai iei cri. Se pare c le deranjeaz. Scoase ceea ce considera a fi un hohot sarcastic: Ha! Ce ha? Ha i-att! Ajunsese la captul culoarului. Acolo se afla intrarea n buctrie, unde Albert avea s-i arunce priviri maliioase i atottiutoare, iar Mort decise c nu era n stare s le fac fa. Se opri. Dar am luat crile doar ca s-mi in de urt, rosti ea n spatele lui. Mort ced. Am putea face o plimbare prin grdin, spuse el disperat, apoi i f cu puin curaj i adug: Fr nicio obligaie, vreau s zic. Adic n-o s te nsori cu mine? zise ea. Mort rmase oripilat. S m nsor? Nu de-asta te-a adus tata aici? ntreb ea. C doar nu are nevoie de ucenic. Te referi la toate ghionturile i semnele cu ochiul i comentariile cum c toate astea fiule vor fi ntr-o zi ale

tale? zise Mort. Am ncercat s nu le bag n seam. Nu vreau s m nsor cu nimeni deocamdat, adug, alungnd o imagine pasager a prinesei. i n orice caz, nu cu tine, cu tot respectul. Eu nu m-a mrita cu tine nici dac-ai fi ultimul brbat de pe Disc, spuse ea dulce. Mort se simi rnit. Una era s nu vrei s te nsori cu cineva i alta s i se spun c cineva nu voia s se mrite cu tine. Mcar eu nu art de parc a fi stat cu anii ntr-un dulap, ndopndu-m cu gogoi, zise el n timp ce ieeau pe pajitea neagr a Morii. Mcar eu nu merg de parc a avea mai muli genunchi la fiecare picior, zise ea. Ochii mei nu sunt ca dou ochiuri prjite, gicurte. Ysabell ncuviin din cap. Pe de alt parte, eu n-am urechile ca nite chestii crescute pe copaci mori. i ce nseamn gicurte? tii tu, cum face Albert ochiurile. Cu albuul lipicios, moale i plin de bucele slinoase? Exact. Bun cuvnt, admise ea, pe gnduri. Dar prul meu, vreau s-i atrag atenia, nu arat ca o chestie cu care speli privata. Normal, dar nici al meu nu arat ca un arici plouat. Te rog s remarci c mcar pieptul meu nu seamn cu un prjitor de pine ntr-o pung ud. Mort arunc o privire piezi spre bustul Ysabellei,

care coninea destul grsime pentru dou rnduri de purcelui, i se abinu de la comentarii. Mcar sprncenele mele nu arat ca dou omizi mpreunate, se aventur el. E adevrat. Dar nici picioarele mele, zic eu, n-ar lsa s treac scroafa. Poftim? Nu-s ca nite paranteze, explic ea. Aha. Se plimbar printre straturile de crini, rmai temporar fr cuvinte. n cele din urm , Ysabell se ntoarse cu faa la Mort i i ntinse mna. Ajunge? ntreb. Cam da. Bun. Evident, n-ar fi bine s ne cstorim, mcar de dragul copiilor. Mort ddu din cap aprobator. Se aezar pe o banc de piatr ntre dou garduri vii frumos tiate. Moartea plasase n aceast parte a grdinii un heleteu alimentat de un izvor rece, vomitat de un leu de piatr. Crapi grai notau pe la fund sau scoteau nasul printre nuferii negri, catifelai. Trebuia s aducem nite mncare pentru peti, zise Mort galant, alegnd un subiect complet lipsit de controvers. Nu vine niciodat pe aici, tii? zise Ysabell uitndu-se la peti. L-a f cut doar ca s-mi fac mie plcere. N-a prea inut, nu?

Nu e de-adevratelea, zise ea. Nimic nu e real aici. Nu real de-adevratelea. i place s se poarte ca o fiin uman. Acum se strduiete chiar foarte tare, poate ai observat. Cred c tu l influenezi. tii c odat a ncercat s nvee s cnte la banjo? Eu l vedeam mai curnd la org. N-a reuit, continu Ysabell f r s-l asculte. Asta pentru c nu poate crea, vezi tu. Ai spus c a creat acest lac. E copia unuia vzut pe undeva. Totul este o copie. Mort se foi stnjenit. O insect i se suise pe picior. E trist, spuse el, spernd c a nimerit tonul potrivit. Da. Fata lu un pumn de pietri de pe alee i ncepu s arunce absent cu pietricele n heleteu. Sunt aa de groaznice sprncenele mele? ntreb. Mm, f cu Mort, m tem c da. Aha. Pleosc. Pleosc. Crapii se uitar la ea dispreuitori. Dar picioarele mele? zise Mort. Da. mi pare ru. Mort cotrobi grbit prin repertoriul lui destul de limitat de conversaie mrunt i se ls pguba. Nu-i nimic, spuse el generos. Mcar tu poi s te-ajui cu penseta. E foarte bun, spuse Ysabell f r s-l asculte, aa n felul lui absent. Nu e tatl tu adevrat, nu? Prinii mei au fost ucii n timp ce traversau Marele

Nef, cu muli ani n urm. A fost o furtun, mi se pare. El m-a gsit i m-a adus aici. Nu tiu de ce a f cut asta. Poate i-a fost mil de tine. El nu simte nimic, nu n sensul ru al cuvntului, m nelegi. Doar c nu are cu ce s simt, n-are cum-le-zice glande. Probabil c a gndit mil de mine. i ntoarse faa ei rotund i palid ctre Mort. Nu vreau s aud nicio vorb rea despre el. Face i el ce poate. Numai c are mereu attea pe cap. i tata era oarecum la fel. Este, vreau s zic. Presupun c el are glande, totui. Bnuiesc c are, zise Mort, jenat. Nu m-am gndit niciodat la aa ceva. ezur unul lng altul privind la peti. Petii le ntoarser privirea. Tocmai am dat peste cap ntreaga istorie viitoare, spuse Mort. Serios? Vezi tu, cnd a ncercat s o omoare, l-am omort eu pe el, dar chestia e c, potrivit istoriei, ea trebuia s moar i ducele trebuia s devin rege, dar partea cea mai rea, cea mai rea, este c, dei tipul este un ticlos, avea s uneasc cetile, formnd pn la urm o federaie i crile spun c urma o sut de ani de pace i belug. Adic, te-ai fi gndit c o s urmeze un regim de teroare, ceva, dar se pare c istoria are uneori nevoie de genul sta de persoan, iar prinesa n-ar fi fost dect un monarh ca oricare altul. Nu unul ru, vreau s zic, de fapt unul chiar bun, dar nu tocmai potrivit, iar acum n-o s se

mai ntmple i istoria a rmas atrnnd n btaia vntului i e numai vina mea. Se opri, ateptnd cu team rspunsul ei. Ai avut dreptate, s tii. Da? Trebuia s fi adus mncare la peti, zise ea. Dar probabil c gsesc de mncare n ap, gze i alte lucruri. Ai auzit ce am spus? Despre ce? A, nimic. Nimic important, serios. Scuze. Ysabell suspin i se ridic. Presupun c vrei s pleci acum, zise. M bucur c am lmurit chestia asta cu cstoria. Mi-a f cut plcere s stm de vorb. Am putea avea o relaie de ur reciproc, propuse Mort. Nu prea ajung s vorbesc cu oamenii cu care lucreaz tata. Prea incapabil s se ndeprteze, de parc ar fi ateptat ca Mort s mai spun ceva. Pi, normal, fu tot ce reui el s njghebe. Presupun c trebuie s te ntorci la lucru. Mai mult sau mai puin. Mort ezit, dndu-i seama c pe nesimite discuia prsise apele superficiale i plutea n zone mai profunde, pe care nu le nelegea prea bine. Se auzi un zgomot ca i aminti lui Mort de curtea lui de acas i l mpunse ca un dor. n timpul iernilor aspre din Vrfu Berbecelui, familia inea turma de tharga de munte nchis n curte,

aruncndu-le paie din cnd n cnd. Pe la dezgheul de prim var, n curte se aduna un strat de aproape un metru cu o crust solid deasupra. Puteai s mergi pe ea, dac erai atent. Dac nu erai i te scufundai pn la genunchi n acel rahat concentrat, sunetul pe care l scotea cizma cnd o extrgeai de acolo, verde i aburind, era la fel de reprezentativ pentru nceputul noului sezon ca un ciripit de pasre sau un zumzet de albine. Acela fusese zgomotul. Instinctiv, Mort i privi nclrile. Era Ysabell, care plngea. Nu cu suspine mici, de domnioar, ci cu hohote zdravene, care te nghi eau, ca nite bule de aer din craterul unui vulcan subacvatic fcnd ntrecere care ajunge prima la suprafa. Erau hohote eliberate de sub presiune, dospite ntr-o nefericire monoton. Mort spuse: Trupul ei se scutura ca fundul m rii ntr-o zon seismic. Se scotoci repede prin mneci dup batist, dar n acele condiii batista era la fel de util ca un coif de hrtie pe furtun. ncerc s spun ceva, dar nu-i iei dect o serie de consoane punctate de suspine. Mort zise: Ha? Am zis, ci ani crezi c am? Cincisprezece? avansa el. Am aisprezece, boci ea. i tii de ct vreme am aisprezece?

mi pare ru, dar nu ne Normal c nu. Nimeni n-ar nelege. i sufl nasul din nou i, cu toate c minile i tremurau, aez frumos batistua relativ umed napoi n mnec. Tu poi s iei, zise ea. Tu n-ai fost aici destul vreme ca s-i dai seama. Aici timpul st n loc, n-ai observat? Sau poate c ceva trece, dar nu e timpul real. Tata nu poate crea timp adevrat. Oh. Cnd fata vorbi din nou, era cu vocea subire, msurat i mai presus de toate curajoas a cuiva care a reuit s se adune n pofida dificultilor copleitoare, dar care ar fi putut ceda din nou n orice moment. Am aisprezece ani de treizeci i cinci de ani. Oh. A fost suficient de ru i n primul an. Mort rememora ultimele sale sptmni acolo i ddu din cap comptimitor. De-aia citeai toate crile alea? zise el. Ysabell privi n pmnt i rsuci jenat vrful sandalei n pietri. Sunt foarte romantice, spuse. Unele dintre ele sunt nite poveti ncnttoare. Era una cu o fat care a but otrav cnd a murit iubitul ei i alta care a srit de pe stnc fiindc tatl ei a inut neaprat s-o mrite cu un btrn i alta care a preferat s se nece dect s Mort asculta uimit. Dac te-ai fi luat dup lecturile atent selectate ale Ysabellei, cu greu ai mai fi gsit pe Disc o adolescent care s supravieuiasc m car ct prima ei

pereche de dresuri. i atunci ea a crezut c el murise i s-a omort i atunci el s-a trezit i s-a omort de-adevratelea, i mai era i fata aia care Bunul sim sugera c m car cteva femei au reuit s intre n al treilea deceniu de via fr s se omoare din 7 dragoste, dar, pe de alt parte, n astfel de drame bunul sim nu primea nici rolul de dus tava. Mort i ddea deja seama c dragostea te face s te simi fierbinte i rece, crud i slab, dar nu realizase c te poate face i prost. nota n fiecare noapte n ru, dar o dat a fost o furtun i cnd a v zut c el nu se mai ntoarce s-a Mort simea instinctiv c unele cupluri se ntlnesc, s zicem, la hora satului, se ndrgostesc, se curteaz un an sau doi, se mai ceart, se mpac, se cstoresc i nu se sinucid niciodat. i ddu seama c litania amorurilor blestemate se mai domolise. Aha, zise el f r convingere. Nu se mai mpac

Cei mai renumii ndr gostii de pe Disc au fost, f r ndoial, Melius i Gretelina, a c ror dragoste pur , pasional i sfietoare ar fi ars ca un fier nro it paginile Istoriei, dac , dintr-un inexplicabil capriciu al sor ii, nu s-ar fi nscut la dou sute de ani distan i pe dou continente diferite. Totui, zeilor li s-a f cut mil de ei i i-au transformat, pe el ntr-o scndur de c lcat*, iar pe ea ntr-o mic born de aram. * Cnd e ti zeu, nu trebuie s te justifici.

deloc oamenii tia? A iubi nseamn a suferi, spuse Ysabell. Trebuie s existe mult pasiune ntunecat. Trebuie? Categoric. i durere. Ysabell pru s-i aminteasc de ceva. Spuneai tu de ceva care a rmas atrnnd n btaia vntului? zise, cu vocea cuiva care i recapt stpnirea de sine. Mort se gndi. Nu, zise. Nu prea eram atent, m tem. N-are nicio importan. Se ntoarser spre cas n tcere. Cnd Mort ajunse napoi n birou, constat c Moartea plecase, lsndu-i patru clepsidre pe mas. Registrul mare de piele era aezat pe un pupitru, ncuiat bine. Sub clepsidre se afla un bileel. Mort i nchipuise c Moartea folosea fie scriere gotic, fie litere lapidare, dar de fapt Moartea citise o lucrare clasic despre grafologie i alesese un scris care indica o personalitate echilibrat, bine adaptat. Biletul spunea: Sunt dus la pescuit. Va s fie o execuie la Pseudopolis, o natural la Krull, o cdere n gol, fatal, n M-ii Carrick, un caz de friguri la Ell-Kinte. Ceea ce va s rmie din zi, al tu s fie.

Mort se gndea c istoria va lovi ca un cablu de oel

eliberat din tensiune i blngnindu-se prin realitate cu micri ample i distrugtoare. Istoria nu este ns aa. Istoria se deir uor, ca un pulover vechi. A fost crpit i esut de multe ori, desf cut i f cut ca s se potriveasc ct mai multor oameni, aruncat ntr-o lad sub chiuveta cenzurii ca s se taie din ea crpele de praf ale propagandei, i totui reuete mereu s revin la forma ei binecunoscut. Istoria are obiceiul de a-i schimba pe oamenii care i nchipuie c o pot schimba. Istoria are totdeauna un as n mneca ei zdrenuit. Pentru c e prin zon de mult vreme. Iat ce se ntmpla: Lovitura prost plasat a coasei lui Mort tiase istoria n dou realiti diferite. n oraul Sto Lat, prinesa Keli guverna nc, cu unele dificulti i cu ajutorul permanent al Recunosctorului Regal, care fusese trecut pe statul de plat al curii i nsrcinat s in minte c ea exista. n celelalte inuturi ns dincolo de cmpie, n munii Vrfu Berbecelui i de pe coastele Mrii Circulare pn la Margine realitatea tradiional era nc n drepturi i prinesa era categoric moart, ducele era rege, iar lumea i urma orbete planul, oricare ar fi fost acela. Problema era c ambele realiti erau adev rate. Aa-numitul orizont al evenimentelor istorice se afla la ora aceea la circa treizeci de kilometri de cetate i nc nu se vedea prea bine. Asta din cauz c diferena de presiune dintre, s le zicem aa, cmpurile istorice nu era aa de mare. Dar era n cretere. Prin loturile umede cu

varz aerul era scuturat de fiori i se auzea un sfrit ca de greieri la tigaie. Oamenii nu pot schimba istoria cum nu schimb nici psrile cerul, dar pot crea imagini de o clipit pe suprafaa ei. Centimetru cu centimetru, implacabil ca un ghear i cu mult mai rece, realitatea cea adev rat se apropia de Sto Lat.

Mort fu primul care s observe. Fusese o dup-amiaz lung. Alpinistul se inuse de stnca lui ngheat pn n ultima clip, iar condamnatul la moarte l fcuse pe Mort lacheu al statului monarhic. Doar btrnica de 103 ani care plecase n lumea celor drepi nconjurat de rude ndurerate i zmbise i i spusese c e cam palid la fa. Soarele Discului se apropiase de linia orizontului, iar Binky galopa obosit peste Sto Lat cnd Mort privi n jos i vzu grania realitii. Se ntindea sub el, curbat, ca o semilun palid de cea argintie. Nu nelese exact ce nseamn, dar avu presentimentul neplcut c avea legtur cu el. Struni calul, lsndu-l s coboare n trap uor ctre pmnt, ateriznd la civa metri de zidul de aer luminos. Acesta nainta n pas de plimbare, fsind uor n timp ce acoperea ca o fantom cmpurile de varz umede i golae i anurile de irigaie ngheate. Era o noapte friguroas, genul acela de noapte n care gerul i ceaa se lupt pentru supremaie, iar sunetele sunt estompate. Nrile lui Binky lansau arteziene de abur n

aerul neclintit. Calul nechez ncetior, aproape defensiv, i btu cu copita n pmnt. Mort se l s s alunece din a i se strecur pn la interfa. O auzi cum prie. Forme ciudate scprau pe suprafaa ei, plutind i schimbndu-se i disprnd. Dup ceva cutare, gsi un b i nep cu grij peretele mictor. Vlurele ciudate se iscar i disprur ncet. Mort urmri cu privirea o form ce plutea pe deasupra calului su. Era o bufni neagr care patrula peste anuri, cu ochii dup tot ce era mic i chiia. Bufnia se lovi de zid mprocnd stropi de cea sclipitoare i nscnd un val n form de pasre, care se mri i se lrgi pn cnd se contopi cu restul caleidoscopului n clocot. Apoi dispru. Mort se uit dincolo de interfaa transparent i n mod sigur nu zri nicio bufni de partea cealalt. n timp ce-i punea unele ntrebri n legtur cu acest lucru, un alt clipocit mut avu loc la civa metri deprtare i bufnia reapru, foarte calm, i pluti mai departe peste cmp. Mort i veni n fire i trecu dincolo de bariera care nu bara nimic. Aceasta scapr. n clipa urmtoare, Binky se arunc dup el, rotindu-i ochii disperat i trnd pe copite crcei de interfa. Se ridic n dou picioare, scuturndu-i coama ca un cel ca s scape de fibrele de cea care se agaser de el, i se uit implorator la Mort. Mort l apuc de cpstru, l mngie pe nas i se

cut prin buzunar dup o bucat cam jegoas de zahr. i ddea seama c avea de-a face cu ceva important, dar nu era nc sigur ce. Exista un drum ce pornea printre dou iruri de trestii ude i sumbre. Mort ncalec i l mn pe Binky peste cmp, n ntunecimea plouat de sub ramuri. n deprtare se zreau luminile din Sto Helit, care era de fapt doar un orel, iar lucirea slab de la orizont era probabil Sto Lat. Se uit ntr-acolo cu dor. Bariera l ngrijora. O vedea cum nainteaz pe cmpia de dincolo de copaci. Mort era pe cale s-l ndemne pe Binky s-i ia zborul cnd v zu o lumin chiar n faa lui, cald i mbietoare. Se rev rsa prin ferestrele unei cldiri mari, retrase de la drum. Era probabil o lumin vesel n sine, dar n aceste mprejurimi i n comparaie cu dispoziia lui Mort era de-a dreptul extatic. Cnd se mai apropie, v zu umbre profilate i distinse frnturi de cntece. Era un han, iar nuntru oamenii petreceau, aa cum petreci dac eti un ran preocupat n cea mai mare parte a timpului de soarta verzelor. Pe lng crucifere, orice lucru pare distractiv. nuntru erau oameni care f ceau lucruri omeneti foarte simple, cum ar fi mbtatul i uitatul textelor de la cntece. Lui Mort nu-i fusese cu adev rat dor de cas, poate pentru c mintea i fusese prea ocupat cu alte lucruri. Dar simi acum, pentru prima dat, un fel de nostalgie, nu fa de un loc, ci fa de o stare de spirit, fa de ansa de a fi

un om oarecare cu griji de zi cu zi, cum ar fi banii, bolile i ceilali oameni O s beau ceva, se gndi el, i poate o s m simt mai bine. Pe una din laturile hanului se afla un grajd deschis, iar Mort l duse pe Binky n penumbra cald care mirosea a cal i care adpostea deja alte trei animale. n timp ce pregtea desaga cu grune, Mort se ntreb dac i calul Morii se simea la fel fa de ali cai care duceau viei mai puin supranaturale. n orice caz arta impresionant n comparaie cu ceilali, care l priveau ngndurai. Binky era un cal adev rat btturile fcute de lopat n palmele lui Mort stteau mrturie , iar pus alturi de ceilali prea mai real ca oricnd. Mai solid. Mai cal. De-a dreptul mre. De fapt, Mort era pe cale s fac o deducie important, dar, din pcate, pe cnd se ndrepta spre intrarea joas, fu distras de firma hanului. Cel care o zugrvise nu fusese prea hruit, dar linia maxilarului i claia de pr rou ca focul ale lui Keli figurau inconfundabil n portretul de La Capu Reginei. Oft i mpinse ua. Ca un singur om, adunarea tcu i se holb la el cu acea privire rural onest care sugereaz c, pentru dou halbe, e gata oricnd s-i ard o lopat n cap i s te ngroape sub grmada de compost ntr-o noapte cu lun plin. Ar merita s mai aruncm o privire de ansamblu asupra lui Mort, pentru c n ultimele capitole s-a schimbat destul de mult. De exemplu, dei nc mai are coate i

genunchi din belug, ele par s fi migrat la locurile lor fireti i nici nu se mai mi c de parc ncheieturile i-ar fi prinse cu elastice prea largi. nainte arta de parc nu tia nimic; acum arat de parc ar ti prea multe. Ceva n ochii lui sugereaz c a vzut lucruri pe care oamenii de rnd nu le vd dect cel mult o dat. Ceva n persoana lui le sugereaz acum privitorilor c a-i provoca neplceri acestui biat ar fi la fel de nelept ca a zgndri un viespar. Mort nu mai arat ca ceva f tat de me. Hangiul desf cu pumnul de pe ghioaga ghimpat pe care o inea sub tejghea ca s-i mai mpace cu ea pe zurbagii i-i aranja trsturile n aa fel nct aduceau dei nu foarte tare a zmbet vesel de bun sosit. Sara bun, luminia voastr, zise el. Ce v poftete inima la ora asta rece i trzie? Cum? f cu Mort, orbit de lumin. Adic vrea s v-ntrebe: ce-ai vrea s bei? spuse un om cu faa de obolan care edea lng foc, aruncndu-i lui Mort privirea pe care o arunc mcelarul unei pajiti pline cu miei. Hm, nu tiu, zise Mort. Avei suc de stele? N-am auzit de-aa ceva, luminia voastr. Mort se uit la chipurile care-l priveau la lumina focului. Aparineau acelui gen de oameni numii n general sarea pmntului. Cu alte cuvinte erau duri, coloi i f ceau ru la sntate, dar Mort era prea preocupat ca s bage de seam. Ce beau oamenii pe-aici, atunci? Hangiul le arunc muteriilor o privire piezi, lucru dat

dracului, avnd n vedere c ei stteau chiar n faa lui. Pi bine, luminia voastr, noi bem scrbovi de obicei. Scrbovi? f cu Mort, nereuind s detecteze rsetele nfundate. Da, luminie. Fcut din mere. M rog, n cea mai mare parte mere. Lui Mort i se pru destul de sntos. A, bun, zise. O halb de scrbovi, atunci. Bg mna n buzunar i scoase sculeul cu aur pe care i-l dduse Moartea. Era nc aproape plin. n linitea care se ls brusc n han, clinchetul slab al monedelor rsun precum legendarele Gonguri de Aram din Lep care se aud n largul m rii n nopile cu furtun, cnd curenii le leagn n clopotniele lor scufundate la sute de metri adncime. i servete-le, te rog, acestor domni un rnd din ce poftete fiecare, adug el. Fu att de copleit de corul de mulumiri nct nu observ faptul c noii lui prieteni beau din pahare mici ct nite degetare i numai butura lui sosi ntr-o can mare de lemn. Multe poveti se spun despre scrbovi i despre cum este f cut n mlatinile umede, dup reete strvechi transmise, cu ntreruperi, din tat n fiu. Partea cu obolanii, sau cu capetele de erpi, sau cu sgeata de plumb nu e adevrat. Cea cu oaia moart e invenie pur. Putem lsa deoparte toate variaiunile pe tema nasturelui de la pantaloni. Dar cea n care se spune c nu e voie s ia

contact cu metalul e absolut adev rat, pentru c atunci cnd hangiul l fur pe Mort la rest f r niciun fel de jen i trnti movilita de bnui de aram ntr-o balt de butur, aceasta ncepu imediat s spumege. Mort i adulmec butura i lu o sorbitur. Avea un gust ce aducea a mere, a diminei de toamn i destul de tare a putregai de la fundul unei grmezi de lemne. Nedorind totui s par lipsit de respect, trase un gt. Mulimea l urmri, numrnd n gnd. Mort simi c lumea ateapt ceva de la el. Bun, zise. Foarte rcoritoare. Mai lu o nghiitur. Un gust care se dobndete n timp, adug el, dar sunt sigur c merit efortul. Din spate se auzir una sau dou voci nemulumite. A botezat rchia, asta tres fie. Ba nu, c tii ce pai dac lai strop de ap n rchie. Crciumarul ncerc s ignore murmurul. i place? zise cam pe acelai ton pe care-l foloseau oamenii cnd l ntrebau pe Sfntul Gheorghe Ai omort un ce? E cam pregnant, zise Mort. i cu o uoar arom de smbure. Scuz-m, zise hangiul lund cu blndee cana din mna lui Mort. O mirosi, apoi se terse la ochi. Uuuh, f cu. Da, e aa cum trebuie. Se uit la biat cu o expresie ce se apropia de admiraie. Nu neaprat pentru c buse aproape o treime dintr-o halb de scrbovi, ci pentru c era nc n picioare i aparent n via. i ddu recipientul napoi de

parc i nmna lui Mort trofeul dup un concurs incredibil. Cnd biatul sorbi din nou, mai muli muterii strnser din ochi. Crciumarul se ntreb din ce erau fcui dinii lui Mort i decise c trebuia s fi fost acelai material din care era fcut i stomacul. Nu cumva eti vrjitor? ntreb el, ca s se asigure. mi pare ru, nu. Ar fi trebuit? Nici nu m-ateptam, se gndi hangiul, nu are umblet de vrjitor i, oricum, nu fumeaz nimic. Se uit din nou la halba cu scrbovi. Ceva nu era n regul. Era ceva n neregul cu biatul la. Nu arta normal. Arta mai solid dect ar fi fost cazul. Era ridicol, desigur. Barul era solid, podeaua era solid, muteriii erau solizi ct pofteai. i totui Mort, care sttea acolo cu un aer cam stnjenit i sorbea firesc dintr-un lichid cu care puteai cura argintria, prea s emane o soliditate de mare for, o dimensiune suplimentar a realitii. Prul lui era mai pros, hainele mai hinoase, cizmele erau o chintesen de cizme. Te durea capul numai uitndu-te la el. Cu toate acestea, Mort demonstra chiar n clipa aceea c era i el om. Cana i scp dintre degetele amorite i czu cu zgomot la podea, unde restul de rchie ncepu s m nnce din dalele de piatr. Art cu degetul spre perete, iar gura i se deschise i se nchise mutete. Muteriii i reluar conversaia i jocul de-a halba-sus, linitii c lucrurile reintraser n normal; Mort se purta acum exact cum se cdea. Hangiul, uurat c butura

fcuse cinste numelui, ntinse mna peste tejghea i l btu amical pe umr. E-n regul, zise. Aa li se ntmpl multora, o s ai o simpl durere de cap cteva sptmni, n-ai grij, o pictur de scrbovi i te dregi. E tiut faptul c cel mai bun remediu pentru 8 mahmureala de dup scrbovi e un pr de-al cinelui , dei ar fi mai cinstit s-l numim un dinte de-al rechinului sau eventual o enil de-a buldozerului. Dar Mort continua s arate cu degetul, spunnd cu o voce tremurtoare: Nu-l vezi? Vine prin zid! Vine drept prin zid! O mulime de lucruri vin drept prin zid dup prima beie cu scrbovi. De obicei chestii verzi i proase. E ceaa! N-auzi cum sfrie? O cea care sfrie, ai? Hangiul se uit la perete, care era destul de gol i lipsit de orice mister, cu excepia ctorva pnze de pianjen. Panica din vocea lui Mort l tulburase ns. Ar fi preferat familiarii montri cu solzi. Mcar cu ei tiai cum stai. Trece chiar prin camer! Nu simii? Muteriii i aruncar priviri. Mort i f cea s se simt aiurea. Unul sau doi aveau s recunoasc mai trziu c au simit ceva, cam

O reet popular pentru mahmureal recomand un pr de-al cinelui care te-a mucat, adic un pic din butura cu care s-a produs intoxicaia. Iniial, sfatul era dat literal: Dac te muc un cine, pune un pr de-al cinelui n ran, pe principiul homeopatic Similia similibus curantur. (N.T.)

ca o neptur de ghea, dar ar fi putut fi i o indigestie. Mort se trase napoi i se apuc de tejghea. Se scutur ca de un fior. Ascult, spuse hangiul, gluma-i glum , dar Aveai o cma verde nainte! Hangiul privi n jos. n vocea biatului se simea teroarea. nainte de ce? rosti el cu un tremur n glas. Spre marea lui uimire, i nainte s poat ncheia traseul minii spre bta cu spini, Mort se arunc peste tejghea i l nha de or. Ai o cma verde, nu-i aa? zise. Am vzut-o, avea nasturi mici, galbeni! Da, bine. Am dou cmi. Hangiul ncerc s se sumeeasc oleac. Sunt un om cu stare, adug el. Doar c n-am purtat-o astzi. Nu voia s tie de unde aflase Mort despre nasturi. Mort i ddu drumul i se rsuci. i-au schimbat toi locurile! Unde-i omul care sttea lng foc? Totul e altfel! Iei n fug i de afar se auzi un strigt nbuit. Se npusti napoi i, cu ochii rtcii, zbier la adunarea ngrozit. Cine a schimbat firma? Cineva a schimbat firma! Hangiul i umezi nervos buzele cu limba. Dup ce a murit regele, adic? zise. Privirea lui Mort l fcu s-nghee: ochii biatului erau dou fntni negre de spaim . La nume m refer!

Am a fost acelai nume tot timpul, zise omul cutnd disperat sprijinul celor prezeni. Nu-i aa, biei? La Capu Ducelui. Se auzi un murmur general de aprobare. Mort se holb la fiecare din ei, tremurnd vizibil. Apoi fcu stnga mprejur i fugi din nou afar. Oamenii auzir prin curte un zgomot de copite care rsun din ce n ce mai slab i apoi se stinse cu totul, de parc un cal prsise suprafaa pmntului. n han nu se auzea niciun sunet. Muteriii i evitau privirile. Niciunul nu voia s fie primul care s admit c vzuse ceea ce tocmai vzuse. Aa c nu rmase dect ca hangiul s traverseze nesigur ncperea, s ntind mna i s-i treac degetele pe suprafaa familiar, linititoare a uii. Era din lemn masiv, solid, aa cum trebuie s fie o u. Toat lumea l v zuse pe Mort trecnd de trei ori n fug prin ea. Doar c nu o deschisese.

Binky se lupta s ia nlime, ridicndu-se aproape vertical, biciuind aerul cu copitele i lsndu-i n urm ca o dr aburii respiraiei. Mort sttea agat n mini, genunchi i mai ales n puterea voinei, cu faa ngropat n coama calului. Nu privi n jos dect cnd aerul din jur deveni ngheat i subire ca o mncare de la cantin. Deasupra, Luminile Miezului licreau tcut pe cerul de iarn. Dedesubt un castron cu gura n jos, mare de civa kilometri, lucea argintiu n lumina stelelor. Se vedeau lumini e prin

el. Norii treceau prin el. Nu. Se uit mai atent. Norii pluteau n mod sigur spre el i erau nori i nuntru, dar norii dinuntru erau mai rari i se micau ntr-o alt direcie i, de fapt, nu preau s aib nicio legtur cu cei dinafar. i mai era ceva a, da, Luminile Miezului. Ddeau o tent verzuie nopii din afara fantomaticei emisfere, dar nici urm de ele nuntrul domului. Era ca i cum te-ai fi uitat la o bucat dinti-o alt lume, aproape identic, grefat pe Disc. Vremea era uor diferit nuntru, iar Luminile nu strluceau n seara respectiv. Iar Discul nu o accepta, ci o nconjura, ncercnd s o mping napoi n nefiin. De acolo, de sus, Mort nu o putea vedea cum se micoreaz, dar n urechile mintii auzea tritul ca de lcust al acelui lucru care se tra peste pmnturi, fcnd lucrurile la loc aa cum trebuiau s fie. Realitatea se vindeca de la sine. Mort tia, fr s fie nevoie s se gndeasc, cine se afla n centrul acelui dom. Era evident chiar de acolo, de sus, c avea n mijloc cetatea Sto Lat. ncerc s nu se gndeasc ce urma s se ntmple cnd domul avea s ajung de mrimea unei odi, apoi de mrimea unei persoane, apoi de mrimea unui ou. Nu reui. Logica ar fi trebuit s-i spun lui Mort c aici era salvarea lui. ntr-o zi sau dou, problema avea s se rezolve de la sine; crile din bibliotec aveau s fie din nou cum trebuie; lumea i va fi reluat forma ca un bandaj elastic. Logica ar fi trebuit s-i arate c a interveni pentru a

doua oar n acest proces nu ar putea dect s nruteasc lucrurile. Logica i-ar fi spus probabil toate aceste lucruri dac n-ar fi avut i ea seara liber.

Lumina cltorete ncet pe Disc din cauza efectului de frnare al uriaului cmp magic, iar n momentul acela partea de Margine n care se afla insula Krull era exact sub orbita micuului soare, acolo fiind deci nc nceputul serii. Era i destul de cald, pentru c Marginea primete mai mult cldur i se bucur i de o clim maritim blnd. De fapt insula Krull, din a crei coast s-i zicem, n lipsa unui cuvnt mai bun, o bun bucat era suspendat deasupra Marginii, era tare norocoas. Singurii localnici krulieni care nu apreciau acest lucru erau cei care nu se uitau pe unde merg sau care umblau n somn i dintre care, prin selecie natural, nu mai rmseser prea muli. Orice naiune are czturile ei, dar n Krull acestea nu se mai bucurau de ansa de a fi redate societii. Terpsic Mims nu era o cztur. Era un pescar amator. Exist o diferen: pescuitul e mai costisitor. Dar Terpsic era fericit. Se uita cum o pan prins pe un dop slta uor pe apele line, mrginite de trestii, ale rului Hakrull, iar mintea lui era aproape golit de gnduri. Singurul lucru care i-ar fi putut afecta dispozi ia ar fi fost s prind un pete, pentru c prinsul petilor era singurul lucru pe care nu-l suporta la pescuit. Erau reci, lunecoi i sperioi i l clcau pe nervi, iar Terpsic nu sttea prea bine cu nervii. Atta vreme ct nu prindea nimic, Terpsic Mims era unul din cei mai fericii pescari amatori de pe Disc, pentru

c rul Hakrull curgea la ase kilometri de casa lui i deci la ase kilometri de Doamna Gwladys Mims, mpreun cu care trise ase luni de fericire conjugal. Asta se ntmplase cu vreo douzeci de ani n urm. Terpsic nu se ngrijor prea tare cnd un alt pescar ocup un loc mai sus pe mal. Desigur, ali pescari ar fi obiectat fa de aceast nclcare a etichetei, dar, dup regulile lui Terpsic, orice lucru care i reducea ansele de a prinde pn la urm una din afurisitele de lighioaie era n regul. Cu colul ochiului observ c noul venit ddea la musc, o ndeletnicire interesant, pe care Terpsic o evitase pentru c, una peste alta, petreceai mult prea mult timp acas, confecionnd echipamentul. Nu mai vzuse niciodat un asemenea fel de a da la musc. Existau mute care pluteau la suprafa i mute care se scufundau, dar musca asta se arunca n ap scrind prevestitor ca dinii de ferstru i trgea petele pe mal cu spatele. Terpsic urmri cu fascinaie i spaim cum silueta nedesluit de dup salcie arunca undi dup undi. Apa era n clocot, cci toat populaia piscicol a rului se zbtea s fug din calea monstrului bzitor i, din nefericire, o tiuc mare i nnebunit de groaz muc din pur confuzie din crligul lui Terpsic. n clipa asta sttea pe mal, n clipa urmtoare se afla ntr-o penumbr verzuie, zgomotoas, vznd cum rsuflarea i se risipete n bule i cum toat viaa i trece prin faa ochilor i, chiar i pe cnd se neca, avnd oroare s-i aminteasc de perioada dintre ziua nunii i prezent.

i ddu seama c Gwladys avea s fie n curnd vduv, ceea ce l mai nveseli un pic. De fapt, Terpsic ncercase mereu s vad faa bun a lucrurilor; i avu revelaia, n timp ce se scufunda recunosctor n ml, c din acel moment viaa lui nu putea s mearg dect spre mai bine i o mn l apuc de pr, trgndu-l la suprafa, unde nvli dintr-o dat durerea. n faa ochilor i pluteau pete negre-albstrii nfiortoare. Plmnii i ardeau. Gtul i se zbtea n agonie. Mini mini reci, ngheate, mini care preau nite mnui umplute cu zaruri - l traser prin ap pn pe mal unde, dup ce ncerc fr succes s i vad de necat, fu forat s se ntoarc la ceea ce trecea drept via. Terpsic nu se nfuria prea des, deoarece la Gwladys nu inea cu nfuriatul. Dar acum se simea nelat. Se nscuse f r s fi fost consultat, se nsurase fiindc avuseser grij Gwladys i tatl ei i singura realizare uman major care i aparinea n totalitate i fusese rpit cu brutalitate. Cu cteva secunde mai devreme, totul fusese att de simplu. Acum era din nou complicat. Nu c ar fi vrut s moar, firete c nu. Zeii aveau preri foarte ferme cu privire la sinucidere. Doar c nu voise s fie salvat. Cu ochii nroii sub masca de mzg i alge, se uit la forma tulbure aplecat deasupra lui i strig: De ce a trebuit s m salvezi? Rspunsul l cam ngrijor. Se tot gndi la el n timp ce pleoscia pe drumul spre cas. i rmase n cap i ct timp

Gwladys se plnse de starea hainelor lui. I se tot nvrti prin minte i n vreme ce sttea i strnuta vinovat lng foc, pentru c a fi bolnav era alt lucru care nu inea la Gwladys. n timp ce zcea tremurnd n pat, i se ivi n vis ca un aisberg. n delirul febrei, murmur: Cum adic, PENTRU MAI TRZIU?

n cetatea Sto Lat ardeau torele. Batalioane ntregi de oameni aveau sarcina s le nlocuiasc permanent. Strzile strluceau. Flcrile sfritoare alungau umbre care de secole i vzuser cumini de treab n fiecare noapte. Luminau cotloane strvechi n care ochii uimii ai obolanilor sclipeau din adncul vizuinelor. i obligau pe hoi s stea la casele lor. Se oglindeau n ceaa de deasupra, alctuind un nimb de lumin galben care eclipsa flcrile reci ce se ridicau dinspre Miez. Dar, mai presus de toate, strluceau pe chipul prinesei Keli. Era pretutindeni. Ocupa orice suprafa plan. Binky galopa pe strzi printre prinesele Keli de pe ui, ziduri i frontoane. Mort csca gura la afiele cu iubita inimii lui puse oriunde muncitorii reuiser s aeze puin lipici. i mai ciudat, nimeni nu prea s le acorde prea mult atenie. Dei viaa de noapte din Sto Lat nu era la fel de colorat i plin de incidente precum cea din Ankh-Morpork, aa cum un simplu co de gunoi nu se poate lua la ntrecere cu groapa municipal pentru deeuri, strzile erau totui nesate de lume i vibrau de strigtele vnztorilor ambulani, agenilor de pariuri, vnztorilor de dulciuri, bieilor cu alba-neagra, damelor

de companie, hoilor de buzunare i eventualilor negustori cinstii care se rtciser pe acolo i acum nu reueau s fac destui bani ca s poat pleca. Trecnd printre ei, Mort surprinse frnturi de conversaie ntr-o jumtate de duzin de limbi; cu resemnare mut i ddu seama c le nelegea pe toate. Desclec n cele din urm i i duse calul de cpstru pe Sub Cetate, cutnd n zadar casa lui Tiu. O gsi doar pentru c o umfltur de pe un afi njura pe nfundate. ntinse ginga mna i dezlipi o bucat de hrtie. Mulumec fhrumo, spuse ciocnelul cu fa de gargui. S nu-i fin s creji, ju. Dui o fia normal i odat te trejeti cu gura plin de lipfii. Unde-i Tiu? -a du la palat. Ciocnelul rnji la el i i f cu cu ochiul de bronz turnat. Au fenit unii i i-au luat toate lucrurile. Pe urm ali hoameni au neput s lipheac poja pfrietenei lui phe thoate gardurile. Bastarjii, adug. Mort se color la fa. Prietena lui? Ciocnelul, fiind de origine demonic, chicoti la auzul tonului lui. Rsul lui suna ca nite unghii trecute pe o pil. Da, spuse ciocnelul. Pf reau cam grbii, dac m-ntfebi pe mine. Mort era deja clare pe Binky. Hei! strig ciocnelul spre spatele care se ndeprta. Hei! Nu m dejlipeti i pe mine, biete? Mort trase att de tare de drlogii lui Binky nct calul

se ridic n dou picioare dansnd nebunete pe caldarm, apoi se aplec i apuc de inel. Garguiul se uit la chipul lui i deveni dintr-o dat un ciocnel extrem de speriat. Ochii lui Mort luceau ca dou cuptoare, expresia lui era un furnal, iar vocea i era suficient de fierbinte ca s topeasc fierul. Nu i ddea seama ce ar fi putut s-i fac, dar tia c ar prefera nici s nu afle. Cum m-ai strigat? uier Mort. Ciocnelul gndi repede. Domnule? zise. Ce mi-ai cerut s fac? S m dejlipii? N-am de gnd. Bfine, spuse ciocnelul, bfine. Eu sunt mulumit. Stau aii cuminte, lipit locului. I privi pe Mort cum se ndeprteaz n goan i se scutur uurat, btndu-i singur n poart de nervi. Errrraaa ct peee ceeee, spuse una din balamale. Mai tai!

Mort trecu de grzi, a cror sarcin prea acum s fie sunatul din clopoei i strigatul numelui Prinesei, dar cu oarecare nesiguran, de parc le era greu s-l in minte. Nu le acord atenie, pentru c asculta nite voci din capul lui care spuneau aa: Te-a vzut o singur dat, prostule. De ce i-ar psa de tine? Da, dar i-am salvat viaa.

Asta nseamn c i aparine ei. Nu ie. n plus, el e vrjitor. i ce dac? Vrjitorii n-ar trebui s s umble cu fete, au legmnt de celebrat Celebrat? N-au voie s tii-tu-ce Cum, complet f r tii-tu-ce? rosti vocea lui interioar, de parc rnjea. Cic face ru la magie, se gndi Mort cu amrciune. Ciudat loc de pstrat magia. Mort rmase ocat. Cine eti? ntreb el. Sunt tu, Mort. Eul tu interior. Pi atunci a vrea s pleci din capul meu, e destul aglomeraie acolo i cnd sunt numai eu. Cum vrei, spuse vocea. Voiam doar s fiu de folos. Dar ine minte, dac ai vreodat nevoie de tine, vei fi mereu prin preajm . Vocea se stinse. Ei bine, zise Mort, sta trebuie s fi fost eu. Sunt singurul care-mi spun pe nume. ocul descoperirii eclips faptul c, n timp ce Mort fusese prins n monolog, intrase chiar pe poarta palatului. Desigur, oamenii intrau i ieeau pe poart n fiecare zi, dar majoritatea aveau nevoie ca ea s fie deschis. Grzile din cealalt parte mpietriser de fric, pentru c i nchipuiser c au v zut o fantom. Ar fi fost mult mai speriai dac ar fi tiut c ceea ce v zuser numai fantom nu era. Paznicul de la intrarea slii celei mari v zuse i el ntmplarea, dar avusese timp s-i adune minile sau

ce-i mai rmsese din ele i s ridice sulia la Binky, care traversa curtea la trap. Stai, croncni el. Stai! Cine-i acolo? Mort l observ pentru prima dat. Ce? zise el nc pierdut n gnduri. Paznicul i umezi buzele uscate i se ddu napoi. Mort cobor de pe spinarea lui Binky i nainta. Voiam s zic, ce-i acolo? ncerc paznicul din nou, cu un amestec de obstinaie i prostie suicidal care i promitea o avansare rapid. Mort apuc ginga sulia i o ddu la o parte din dreptul uii. Pe cnd f cea acest lucru, o tor i lumin chipul. Sunt Mort, spuse el ncet. Pentru orice soldat normal ar fi fost suficient, dar paznicul respectiv avea stof de ofier. Adic, prieten sau duman? se blbi el, ncercnd s evite privirile lui Mort. Ce preferi? rnji Mort. Nu era chiar ca rnjetul stpnului, dar era totui un rnjet destul de eficient, fr urm de umor n el. Paznicul rsufl uurat i se ddu la o parte. Treci, prietene, spuse el. Mort travers sala spre scrile ce duceau la apartamentele regale. Locul se schimbase foarte mult de cnd l vzuse ultima dat. Peste tot erau portretele lui Keli; nlocuiser pn i vechile i scoflcitele stindarde de lupt pierdute n penumbra de sub acoperi. N-aveai cum s te plimbi prin palat fr s vezi un portret la fiecare doi pai. O parte din mintea lui Mort se ntreba de ce, aa cum

o alta se gndea cu ngrijorare la domul sclipitor care se tot apropia de cetate, dar cea mai mare parte a minii sale fierbea de furie i perplexitate i gelozie. Ysabell avusese dreptate, i spuse el, asta trebuie s fie dragostea. Biatul cu trecutul prin ziduri! Ridic capul. Tiu sttea n capul scrilor. i vrjitorul se schimbase foarte mult, se gndi Mort cu amrciune. Dei poate nu chiar att de mult. Cu toate c purta o rob n alb i negru, brodat cu paiete, cu toate c plria lui ascuit era nalt de aproape un metru i decorat cu mai multe simboluri mistice dect o fi dentar i cu toate c pantofii lui de catifea aveau catarame de argint i vrful ncolcit n sus ca un melc, tot mai avea cteva pete pe guler i prea c mestec. Vrjitorul se uit la Mort care urca nspre el. Pari furios, zise el. S tii c ncepusem s lucrez, dar m-am luat cu altele. E foarte grea chestia cu trecutul prin de ce te uii la mine aa? Ce caui aici? A putea s te ntreb acelai lucru. Vrei o cpun? Mort se uit la couleul de lemn din mna vrjitorului. n mijlocul iernii? De fapt sunt verze, cu un pic de magie. i au gust de cpuni? Tiu oft. Nu. De varz. Farmecul nu funcioneaz perfect. Am sperat c o vor nveseli pe prines, dar mi le-a aruncat n cap. E pcat de ele. Poftim, gust. Mort se uit la el buimac.

i le-a aruncat n cap? Exact cum i spun, din pcate. O domnioar care tie ce vrea. Bun, se auzi o voce din mintea lui Mort. Tot tu eti, care vrei s-i atragi atenia c ansele ca prinesa s se gndeasc m car la tii-tu-ce cu tipul sta sunt foarte ndeprtate. Pleac, se gndi Mort. Subcontientul sta l ngrijora. Prea s aib acces direct la anumite pri ale corpului pe care pe moment ar fi preferat s le ignore. De ce te afli aici? zise el n gura mare. Are vreo legtur cu portretele astea? Bun idee, nu-i aa? se lumin Tiu. Sunt chiar mndru de mine. Scuz-m, zise Mort vlguit. Am avut o zi grea. Cred c a vrea s stau puin jos. Putem sta n Sala Tronului, zise Tiu. Nu-i nimeni acolo la ora asta. Toat lumea doarme. Mort ncuviin din cap i l privi suspicios pe tnrul vrjitor. i tu de ce nu dormi, atunci? zise. , ngim Tiu, , voiam s v d dac mai e ceva prin cmar. Ridic din umeri9.

Gsise o jumtate de borcan de maionez cam veche, o bucat de brnz foarte uscat i o roie cu mucegai pe ea. De vreme ce n timpul zilei c mara palatului din Sto Lat coninea de obicei cincisprezece cerbi ntregi, o sut de perechi de prepelie, cincizeci de calupuri de unt,

Este momentul s relatm aici c i Tiu tocmai a observat c Mort, cu toat oboseala drumului i lipsa de somn, lumineaz parc din interior, i c, ntr-un mod care nu are legtur cu dimensiunea propriu-zis, pare nu mare, ci de-a dreptul mre. Doar c vrjitorul e, prin natura profesiei, mai priceput la ghicit dect ali oameni i tie c n chestiuni oculte rspunsul evident e de obicei i cel greit. Mort se poate plimba absent prin ziduri i poate bea fr s se mbete rachiu plnsu-vduvelor nu pentru c se transform n fantom, ci pentru c devine periculos de real. De fapt, de vreme ce biatul merge mpiedicndu-se pe coridoare i trece fr s bage de seam printr-un stlp de marmur, e limpede c din punctul lui de vedere lumea a ajuns s fie un loc cam lipsit de substan. Tocmai ai trecut printr-o coloan, observ Tiu. Cum ai fcut?

dou sute de borcane cu toc ni de iepure, aptezeci i cinci de pulpe de vit, doi kilometri de crn ciori asortai, diverse psri de curte, optzeci de duzini de ou, un numr de sturioni de la Marea Circular , un butoi de caviar i un picior de elefant umplut cu m sline, T iu nvase nc o dat c una dintre manifest rile naturale i generale ale magiei n stare pur din univers este urmtoarea: orice c mar de alimente vizitat pe furi n toiul nopii va conine, indiferent de inventarul ei din timpul zilei: o jumtate de borcan de maionez cam veche, o bucat de brnz foarte uscat i o roie cu mucegai pe ea.

Serios? Mort privi n jur. Coloana prea ntreag. ntinse braul spre ea i se lovi la cot. Puteam s jur c ai trecut, spuse Tiu. Vrjitorii observ astfel de lucruri, s tii. Se cut prin buzunarele robei. Atunci ai observat i ceaa din jurul inutului, da? zise Mort. Tiu scoase un scncet. Borcanul din mna lui czu i se sparse pe podea; n jur se rspndi un miros uor rnced de sos de salat. Deja? Nu tiu dac deja sau nu, dar e un soi de zid scprtor care nainteaz peste inut i nimeni nu pare s fie deranjat i care Ct de repede nainteaz? schimb lucrurile! L-ai vzut? Ct e de departe? Ct de repede merge? Normal c l-am vzut. Am trecut prin el de dou ori. Era ca i cum Dar tu nu eti vrjitor, cum de i tu ce caui aici, de fapt Tiu trase aer adnc n piept. Toat lumea s tac! url el. Se fcu linite. Vrjitorul l apuc pe Mort de bra. Vino, zise el trgndu-l napoi pe coridor. Nu tiu exact cine eti i sper s apuc s aflu ntr-o bun zi, dar n curnd o s se ntmple ceva cumplit i cred c i tu eti implicat, ntr-un fel sau altul.

Ceva cumplit? Cnd? Depinde ct de departe e interfaa i ct de repede nainteaz, zise Tiu, trndu-l pe Mort printr-un pasaj lateral. Cnd ajunser n dreptul unei uie de lemn, i ddu drumul de bra i se scotoci din nou n buzunar, extrgnd o bucat de brnz ntrit i o roie storcoit i scrboas. ine astea un pic, te rog. Mulumesc. i scufund iari mna, scoase o cheie i descuie ua. O s-o omoare pe prines, nu-i aa? zise Mort. Da, spuse Tiu, i n acelai timp nu. Se opri cu mna pe clan. Foarte perspicace din partea ta. De unde ai tiut? Eu ezit Mort. Mi-a spus o poveste foarte ciudat, zise Tiu. Bnuiesc c i-a spus, zise Mort. Dac nu i-a venit s crezi, nseamn c era adevrat. Tu eti, nu-i aa? Asistentul Morii. Da. n afara serviciului n clipa asta. M bucur s aud. Tiu trase ua n urma lor i cut pe pipite un sfenic. Se auzi un pocnet din degete, un sfrit de lumin albastr i un icnet. Scuze, zise vrjitorul sugndu-i degetul. Descntecul de foc. Niciodat nu mi iese cum trebuie. Te ateptai ca domul sta s apar, nu? zise Mort panicat. Ce se va ntmpla cnd se va nchide? Vrjitorul se ls s cad pe resturile unui sandvi cu unc.

Nu tiu precis, spuse. O s fie interesant de urm rit. Dar nu dinuntru, m tem. Cred c ultima sptmn pur i simplu nu va mai fi existat. O s moar subit? N-ai neles. O s fie moart de o sptmn. Toate astea, f cu un gest incert cu mna, nu vor mai fi existat. Asasinul i va fi fcut datoria. Tu i-o vei fi fcut pe a ta. Istoria se va vindeca de la sine. Totul va fi n regul. Din punctul de vedere al Istoriei, vreau s zic. Nici nu prea exist altul. Mort se uit afar pe fereastra ngust. Vedea pn dincolo de curte, n strzile luminate din cetate, unde un portret al prinesei zmbea ctre cer. Povestete-mi despre portrete, zise el. Pare lucru vrjitoresc. Nu sunt sigur c d rezultate. Vezi tu, oamenii au nceput s se supere f r s tie de ce, iar asta a nrutit lucrurile. Minile lor erau ntr-o realitate, iar trupurile n alta. Foarte neplcut. Nu se puteau obinui cu ideea c prinesa nc mai triete. Am crezut c portretele or s ajute, dar oamenii de fapt nu v d ceea ce mintea le spune c nu exist. Asta puteam s i-o spun i eu, zise Mort cu amrciune. Am pus vestitorii s strige numele ei n timpul zilei. M-am gndit c dac oamenii ar ajunge s cread n ea, aceast nou realitate ar putea deveni cea real. Hm? fcu Mort. Se ntoarse de la fereastr. Ce vrei s zici?

Pi, nelegi tu M-am gndit c dac exist suficient de muli oameni care s cread n ea, ei pot schimba realitatea. Funcioneaz n cazul zeilor. Dac oamenii nceteaz s mai cread ntr-un zeu, acesta moare. Dac are muli credincioi, devine puternic. N-am tiut. Credeam c zeii sunt pur i simplu zei. Nu le place s se vorbeasc despre asta, zise Tiu, frunzrind prin maldrul de cri i pergamente de pe mas. Poate c la zei funcioneaz pentru c ei sunt ceva special, zise Mort. Oamenii sunt mai solizi. Nu cred c ar merge i la oameni. Nu-i adev rat. S presupunem c ai iei de-aici i te-ai furia prin palat. Unul din paznici te-ar vedea probabil i ar crede c eti vreun ho i ar trage cu arcul n tine. Adic, n realitatea lui ai fi un ho. N-ar fi adev rat n sine, dar tot mort ai fi. Credina are o mare for. Sunt vrjitor. Noi tim lucrurile astea. Ia uite. Scoase o carte de sub mormanul de drmturi din faa lui i o deschise n dreptul unei felii de unc pe care o folosise ca semn. Mort privi peste um rul lui i se ncrunt la scriitura magic, nflorit. Literele se micau pe pagini, rsucindu-se i zbtndu-se ca s nu se lase citite de un ne-vrjitor, iar efectul general era neplcut. Ce-i asta? ntreb Mort. Este Cartia de Magie a lui Alberto Malich, Magul, spuse vrjitorul, un fel de manual de teorie magic. Nu e bine s te uii prea insistent la cuvinte, c se supr. Uite, scrie aici

Buzele i se micar f r sunet. Mici broboane de sudoare i se ivir pe frunte, iar apoi deciser s-i dea ntlnire i s coboare ca s vad ce mai face nasul. Ochii i lcrimau. Unora le place s se aeze cu o carte bun n mn. Dar nimeni care e dotat la cutiu cu un set complet de piese nu s-ar aeza s citeasc de plcere o carte de magie, pentru c n ea pn i cuvintele au viei proprii i agresive, iar citirea lor nseamn, pe scurt, un soi de lupte greco-romane ale minii. Muli vrjitori tineri au ncercat s citeasc grimoare prea puternice pentru ei, iar cei care le-au auzit strigtele au mai gsit doar botinele ascuite, cu clasicul firicel de fum ridicndu-se din ele, i alturi o carte, poate ceva mai grsu. Cititorii din bibliotecile magice pot pi lucruri n comparaie cu care smulgerea feei de ctre montrii plini de tentacule din Dimensiunile Subterane e doar un fel de masaj. Din fericire, Tiu avea o ediie cenzurat, n care paginile mai tulburtoare erau zvorte (dei n linitea nopii auzea uneori cuvintele ncarcerate zgrmnd nervoase n nchisoarea lor, ca nite pianjeni ntr-o cutie de chibrituri; oricine a stat lng o persoan cu walkman i poate imagina exact cum sunau). Aici e, zise Tiu. Aici zice c i zeii L-am mai vzut undeva! Ce? Mort art spre carte cu un deget tremurtor. Pe el! Tiu l privi ciudat i examina pagina din stnga. Avea

pe ea portretul unui vrjitor btrn care inea n mini o carte i un sfenic, ntr-o atitudine de demnitate aproape fatal. Asta nu face parte din descntece, zise el iritat, sta-i autorul. Ce scrie sub portret? A, zice: Dac aceast Cartie v-a f cutu plcere, vei fi pesemne interesai de alte titluri de Nu, chiar sub portret! Asta-i uor. E chiar btrnul Malich. Orice vrjitor l cunoate. C doar el a fondat Universitatea. Tiu chicoti. E o statuie faimoas de-a lui n Sala cea Mare i n timpul Sptmnii Zdrenroilor m-am cocoat pe ea i i-am pus Mort se holba la portret. Spune-mi, zise el ncetior, statuia asta avea i o pictur atrnat n vrful nasului? Nu prea cred, zise Tiu. Era de marmur. Dar nu tiu ce te ambalezi atta. O mul ime de oameni tiu cum arta. E celebru. A trit de mult, nu-i aa? Acum dou mii de ani, cred. Ascult, nu tiu de ce Dar pun pariu c n-a murit, totui, zise Mort. Pun pariu c ntr-o bun zi a disprut pur i simplu. Nu-i aa? Tiu tcu o clip. E ciudat c spui asta, zise el ncet. Am auzit eu o legend. Cic se bgase n nite afaceri ciudate. Cic s-a propulsat n Dimensiunile Subterane n timp ce rostea Ritul lui AKent pe dos. N-au mai gsit din el dect plria.

O adev rat tragedie. Tot oraul n doliu o zi ntreag doar pentru o plrie. Nici mcar nu era cine tie ce plrie; avea urme de arsur pe ea. Alberto Malich, zise Mort mai mult pentru sine. Ei, ca s vezi. Btu n mas cu degetele, dar sunetul obinut fu surprinztor de silenios. Scuze, zise Tiu. Nici sandviurile cu melas nu prea mi ies. Cred c interfaa avanseaz cam n pas de plimbare, zise Mort, lingndu-i absent degetele. Nu o poi opri printr-o vraj ? Tiu scutur din cap. Eu nu. M-ar face piftie, zise vesel. i ce o s i se ntmple cnd ajunge aici? A, o s ajung napoi Sub Cetate. De fapt, nici nu voi fi plecat de acolo. Toate astea nu se vor fi ntmplat. Pcat, totui. Aici se gtete destul de bine i rufele mi le spal gratis. Ct de departe zici c era, apropo? Cam la treizeci de kilometri, presupun. Tiu ridic ochii spre cer i mic din buze. ntr-un trziu spuse: nseamn c o s ajung mine pe la miezul nopii, chiar cnd e ncoronarea. A cui? A ei. Dar e deja regin, nu? ntr-un fel, dar oficial nu devine regin dect dup ncoronare. Tiu rnji, cu faa tiat de umbrele lsate de

lumnare, i adug: Dac vrei s te gndeti i altfel, e ca diferena ntre a nceta s mai trieti i a fi mort. Cu douzeci de minute mai devreme, Mort fusese att de obosit nct simise c o s prind rdcini. Acum simea c sngele i fierbe n vine. Era genul acela de energie frenetic de la miezul nopii, pentru care tii c vei plti a dou zi la amiaz, dar acum simea c trebuie s treac la aciune sau muchii i vor plesni de prea mult vitalitate. Vreau s-o vd, zise. Dac tu nu poi face nimic, s-ar putea s reuesc eu. Are paznici la u, zise Tiu. Spun asta doar ca o simpl observaie. Nu-mi imaginez nicio clip c ar nsemna ceva pentru tine.

La Ankh-Morpork era miezul nopii, dar n marele ora ngemnat singura diferen dintre noapte i zi este c ziua este, ei bine, puin mai ntuneric. Pieele gemeau de lume, spectatorii erau nc adunai grmad n jurul scenelor cu fete despuiate, medaliaii cu argint n eternul i bizantinul rzboi al bandelor pluteau tcui n apele reci ale fluviului cu greuti legate de picioare, negustorii de diverse plceri ilegale i chiar ilogice i vedeau de comerul lor piezi, tlharii tlhreau, cuitele reflectau lumina stelelor pe strdue nfundate, astrologii i ncepeau ziua de lucru, iar n Umbre un membru al grzii care se rtcise sun din clopot i strig: Ceteni, este ora dousprezece, dormii linitiiii-aaahhhh Cu toate acestea, Camera de Comer din

Ankh-Morpork ar fi fost deranjat de sugestia c singura diferen dintre oraul lor i o mlatin e numrul de picioare al aligatorilor i, ntr-adev r, n cartierele selecte din Ankh, aflate n general n zonele cu dealuri unde mai adie i vntul, nopile sunt blnde i miros a habiscin i flori de cecillia. n noaptea cu pricina, mirosea i a salpetru, pentru c 10 era a zecea aniversare a nscunrii Patricianului , iar acesta invitase civa prieteni la un pahar, cinci sute de data aceasta, i organizase focuri de artificii. Rsetele i, ocazional, gnguritul pasiunii umpleau grdinile palatului, iar seara ajunsese n acel punct interesant n care fiecare buse mai mult dect i-ar fi f cut bine, dar nu suficient ca s cad din picioare. E genul de stare n care oamenii fac lucruri de care mai trziu i aduc aminte stacojii de ruine, cum ar fi s sufle n iuitori de hrtie sau s rd pn li se face ru. De fapt, circa dou sute dintre invitaii Patricianului se cltinau acum i executau opind Dansul arpelui, un obicei popular morporkian mai special, care consta n a te mbta bine, a apuca persoana din fa de talie i a te blngni rznd dement ntr-un cmat lung care se unduia prin ct mai multe ncperi cu putin, preferabil cele cu obiecte casabile, aruncnd cte un picior n aer n

Ankh-Morpork cochetase cu multe forme de guvernare i n final se pricopsise cu o form de democraie cunoscut sub numele de Un Om, Un Vot. Patricianul era Omul; Votul era al lui.

10

ritmul muzicii sau eventual n alt ritm. Dansul continua de jumtate de or i trecuse prin toate ncperile palatului, prinznd n vrtejul lui doi troli, buctarul, clul principal al Patricianului, trei servitori, un ho care se ntmplase s treac prin zon i un mic dragon de mlatin. Undeva n mijlocul irului se afla dolofanul Lord Rodley din Quirm, motenitorul fabuloaselor domenii Quirm, a crui preocupare de moment erau degetele subiri care l ineau de mijloc. Din baia de alcool, creierul tot ncerca s i atrag atenia. Hei, strig el peste umr, n timp ce treceau cltinndu-se pentru a zecea i cea mai amuzant dintre dai prin buctria imens, nu aa strns, te rog. MI PARE NESPUS DE RU. Nici o problem, btrne. Te cunosc de undeva? ntreb Lordul Rodley btnd viguros din picioare n contratimp. E IMPROBABIL. SPUNE-MI, TE ROG, CARE ESTE SENSUL ACESTEI ACTIVITI? Ce? strig Lordul Rodley peste zgomotul cuiva care trgea cu utul ntr-un dulap cu sticlrie n strigtele de bucurie ale celorlali. CUM SE CHEAM CE FACEM NOI ACUM? zise vocea, cu o rbdare glacial. N-ai mai fost la petreceri pn acum? Vezi, ai grij la cioburi M TEM C NU IES ATT CT A VREA. TE ROG, EXPLIC-MI. ARE LEGTUR CU SEXUL? Doar dac ne oprim foarte brusc, m nelegi,

btrne? zise nlimea sa nghiontindu-l pe oaspetele nev zut cu cotul. Au, fcu. Hrmlaia din faa lor anun prbuirea bufetului rece. NU. Ce? NU TE NELEG. Ai grij la frica, alunec ascult, e doar un dans, bine? Pentru distracie. DISTRACIE. Exact. Ta-ta, ta-ta, ta-ut! Urm o tcere lung. CINE E ACEAST DISTRACIE? Nu, distracia nu e cineva, e ceva de care ai parte. NOI AVEM PARTE DE DISTRACIE? Eu credeam c da, spuse nlimea sa, cam nesigur. Vocea din ureche ncepea s-l ngrijoreze; prea c i ajunge direct n creier. CE E ACEAST DISTRACIE? Asta! S TRAGI UTURI N AER E DISTRACIE? Pi face parte din distracie. ut! S ASCULI MUZIC ZGOMOTOAS N CAMERE SUPRANCLZITE E DISTRACIE? Posibil. CUM SE MANIFEST ACEAST DISTRACIE? Pi ascult, fie te distrezi, fie nu, nu trebuie s m ntrebi pe mine, i dai seama singur, bine? Cum ai ajuns aici, de fapt? adug Lordul. Eti prieten cu Patricianul? S ZICEM C MI FACILITEAZ AFACERILE. AM CONSIDERAT C TREBUIE S NV CTE CEVA

DESPRE PLCERILE OMENETI. Se pare c ai ceva de lucru. TIU. SCUZ-MI, TE ROG, IGNORANA LAMENTABIL. NU DORESC DECT S NV. TOI ACETI OAMENI, DAC NU TE SUPERI, SE DISTREAZ? Da! DECI ACEASTA ESTE DISTRACIA. M bucur c am lmurit lucrurile. Ai grij la scaun, se rsti Lordul Rodley, care se simea acum foarte nedistractiv i neplcut de treaz. O voce din spatele lui rosti ncetior: ACEASTA ESTE DISTRACIA, S BEI PREA MULT E DISTRACTIV. NOI NE DISTRM. EL SE DISTREAZ. CE MAI DISTRACIE. CE DISTRACIE. n spatele Morii, micuul dragon de mlatin, animal de companie al Patricianului, se inea hotrt de oldurile sale osoase i se gndea: cu paznici sau f r paznici, data viitoare cnd mai trec pe lng o fereastr deschis o iau naibii la sntoasa.

Keli se ridic n capul oaselor. Niciun pas n plus! strig ea. Grzi! Nu l-am putut opri, spuse primul gardian bgnd capul ruinat de dup u. Ne-a mpins la o parte zise al doilea, din cealalt parte a uii. i vrjitorul a zis c e n regul i ni s-a spus c

trebuie s-l ascultm pentru c Bine, bine. Poate omul s fie i asasinat aici, zise Keli nervoas, punnd arbaleta la loc pe mas f r s mai apese, din pcate, i pe piedica de siguran. Urm un clic, un plesnet de coard pe metal, un uierat prin aer i un geamt. Geamtul venea de la Tiu. Mort se ntoarse spre el. Ai pit ceva? ntreb. Te-a lovit? Nu, zise vrjitorul moale. Nu m-a lovit. Tu cum te simi? Puin obosit. De ce? A, nimic. Nimic. Nu te trage niciun curent, de nicieri? Nu simi nicio scurgere? Nu. De ce? A, nimic, nimic. Tiu se rsuci i se uit atent la peretele din spatele lui Mort. Nu lsai nici morii s se odihneasc n pace? zise Keli amar. Credeam c dup ce mori te asiguri m car de-un somn bun de noapte. Arta plns. Cu o intuiie care l mir i pe el, Mort i ddu seama c ea tia cum arat i asta o nfuria i mai tare. Nu-i cinstit, zise el. Am venit s dau o mn de ajutor. Nu-i aa, Tiu? Mm? zise Tiu, care gsise sgeata de la arbalet nfipt n tencuial i o privea cu adnc suspiciune. A, da. Aa este. N-o s mearg ns. Scuzai-m, are cineva o sfoar? Ajutor? se rsti Keli. Ajutor? Dac n-ai fi fost tu Ai fi tot moart, spuse Mort. Ea rmase cu gura

deschis, privindu-l. Dar mcar n-a ti, rspunse. Asta-i partea cea mai rea. Cred c voi doi ai face bine s v retragei, le spuse vrjitorul gardienilor, care ncercau s treac neobservai. Dar o s iau eu sulia, te rog. Mulumesc. Ascult, zise Mort. Afar m ateapt un cal. Nici nu i-ar veni s crezi. Pot s te duc oriunde. Nu trebuie s stai aici s atepi. Nu tii mare lucru despre monarhie, nu? zise Keli. Hmm. Nu? Vrea s spun c mai bine o regin moart pe tronul ei dect trind o via de rnd n alt parte, explic vrjitorul, care nfipsese sulia n perete lng sgeat i ncerca s priveasc de-a lungul ei. Oricum, n-ar ine. Domul nu este centrat pe palat, ci pe ea. Pe cine? zise Keli. Avea o voce cu care puteai ine laptele proaspt o lun ntreag. Pe Altea Sa, se corect Tiu automat, chiorndu-se de-a lungul lancei. S nu uii. N-o s uit, dar nu asta e important, zise Tiu. Scoase sgeata din tencuial i i ncerc vrful cu degetul. Dar dac rmi aici o s mori! zise Mort. Atunci o s demonstrez n faa ntregului Disc cum tie s moar o regin, spuse Keli, artnd att de mndr ct i permitea cmaa de noapte din mpletitur roz. Mort se aez la picioarele patului cu capul n mini.

Eu tiu cum moare o regin, murmur el. Moare ca orice alt om. Iar unii dintre noi ar prefera s nu se ntmple. Scuzai-m, vreau numai s arunc o privire la arbalet, zise Tiu pe un ton de conversaie, ntinzndu-se pe deasupra lor. Nu m bgai n seam. O s-mi ntmpin destinul cu demnitate, spuse Keli, dei n vocea ei se ivise un mic tremur de nesiguran. Ba nu. Adic, tiu eu ce spun. Ascult-m pe mine. Nu e vorba de niciun fel de mndrie. Pur i simplu mori. Da, dar felul n care o faci conteaz. Eu o s mor cu noblee, ca Regina Ezeriel. Mort i ncrei fruntea. Istoria era pentru el o carte nchis. Aia cine mai e? A trit n Klatch i a avut o mulime de amani i s-a aezat pe un arpe, interveni Tiu care i arma arbaleta. Aa a vrut ea! A fost dezamgit n dragoste! Nu-mi amintesc dect c f cea baie n lapte de mgar. Ciudat chestie, istoria asta, zise v rjitorul pe gnduri. Ajungi regin, domneti treizeci de ani, dai legi, declari rzboaie i singurul lucru de care i mai amintete lumea e c miroseai a iaurt i c ai fost mucat-n Se numr printre strmoii mei ndeprtai, l repezi Keli. N-am de gnd s ascult aa ceva. Vrei s tcei amndoi i s m ascultai! strig Mort. Linitea se ls ca un giulgiu. Atunci Tiu ochi atent ctre spatele lui Mort i trase.

Noaptea se scutur de primele ei victime i trecu mai departe. Chiar i cele mai deucheate petreceri se ncheiaser, iar oaspeii se trau spre paturile lor sau, n orice caz, spre paturile cuiva. Scpai de aceti tovari de drum, nite biete psri de zi rtcite din zona lor temporal, adev raii supravieuitori ai nopii se apucau de negoul serios al ntunericului. Nu era foarte diferit de comerul de zi din Ankh-Morpork, doar c pumnalele erau la vedere i oamenii nu mai zmbeau aa de mult. n Umbre era linite, cu excepia semnalelor fluierate de hoi i a umbletului tiptil a zeci de oameni care i vedeau de treburile lor, ateni s nu fac niciun zgomot. Iar n Aleea uncii, celebrul joc de barbut greu de dibuit al Ologului Wa tocmai ncepuse. Cteva duzini de siluete nfofolite stteau n genunchi sau ciucite n jurul un cerc de pmnt bttorit, unde cele trei zaruri cu opt fee ale lui Wa se roteau i i ineau neltoarea lecie de probabilitate statistic. Trei! Pe Io, sunt Ochii lui Tufal!11 Te-a avut la faza asta, Hmak! Pe bune c tie s-i arunce oscioarele, biatul sta! AVANTAJELE MESERIEI. Hmak Mguk, un brbat scund cu faa turtit din

Tuphals Eyes-aluzie la snake eyes ochii arpelui o lovitur de barbut egal cu unu-unu. (N.T.)

11

triburile de la Miez, al cror talent la zaruri era vestit oriunde doi oameni se vorbeau s-l jecmneasc pe un al treilea, lu zarurile i se uit urt la ele. I blestem n sinea lui pe Wa, a crui ndemnare n a mslui zarul era la fel de celebr printre cunosctori, dar acum, aparent, l prsise, i dori o moarte timpurie i dureroas juctorului profilat ca o umbr n faa lui i arunc. Douzeci i unu din prima! Wa adun zarurile i i le nmna strinului. Cnd se ntoarse spre Hmak, un ochi i clipi insesizabil. Hmak fu impresionat i el abia dac observase micarea degetelor deformate neltor, cu toate c el o ateptase. Zarurile zornir ntr-un fel deconcertant n mna strinului, iar apoi zburar pe o traiectorie lent, care se ncheie cu douzeci i patru de punctulee mici privind ctre stele.

O parte din chibiii mai versai se deprtar de strin, pentru c un noroc ca sta poate aduce mult ghinion la jocul greu de dibuit al lui Wa Ologu. Mna lui Wa nghii zarurile cu un pocnet ca de trgaci. Toi optarii, uier el. Aa un noroc e nefiresc, domnule. Restul gloatei se evapor ca o rou, lsndu-i n loc doar pe acei brbai bine legai i lipsii de amabilitate care, dac Wa ar fi pltit impozite, ar fi figurat pe formulare ca Echipamente de Baz pentru Producie i Desfacere. Poate c nici nu e noroc, adug el. S fie oare vrjitorie?

M DERANJEAZ FOARTE TARE ACEAST SUGESTIE. Am avut odat un vrjitor care a vrut s se mbogeasc, zise Wa. Nu-mi amintesc exact ce s-a ntmplat cu el. Biei? Am stat noi de vorb cu el i l-am lsat n Pasajul Porcului i n Aleea Mierii i n alte cteva locuri pe care nu le mai in minte exact. Strinul se ridic. Bieii strnser cercul n jurul lui. NU E CAZUL S REACIONAI AA. EU NU VREAU DECT S NV. CE PLCERE POT GSI OAMENII NTR-O SIMPL REPETARE A LEGILOR ANSEI? ansa n-are nicio legtur cu jocu sta. Hai, biei, s vedem ce-i cu el. De ceea ce a urmat nu i-a mai amintit niciun suflet viu, cu excepia celui aparinnd uneia dintre miile de pisici vagabonde ale oraului, care traversa aleea n drum spre un randevu. Ma se opri i privi cu interes. Bieii nghear cu pumnalele n aer. n jurul lor strluci dureros o lumin purpurie. Strinul i scoase gluga i apuc zarurile, pe care le mpinse n mna inert a lui Wa. Omul deschidea i nchidea gura, iar ochii ncercau f r succes s nu vad ceea ce se afla n faa lui. Rnjind. ARUNC. Wa reui s coboare privirile. Care e miza? opti el.

DAC CTIGI, TE VEI ABINE S MAI SUSII N MOD RIDICOL C ANSA CONDUCE VIEILE OAMENILOR. Da, da. i dac pierd? I VEI DORI S FI CTIGAT. Wa ncerc s nghit, dar gtul i se uscase. tiu c am ucis o mulime de oameni DOUZECI I TREI, MAI PRECIS. E prea trziu s spun c mi pare ru? CHESTIUNILE ACESTEA NU M PRIVESC. ACUM ARUNC. Wa nchise ochii i scp zarurile, prea nervos ca mcar s ncerce aruncarea special, cu rsucire din degete. inea ochii nchii. TOI OPTARII. VEZI, N-A FOST AA GREU, NU? Wa lein. Moartea ridic din umeri i plec, oprindu-se doar ca s scarpine dup ureche o pisic rtcit. Fredona. Nu tia ce-i venise, dar se simea bine. ***

N-aveai de unde s tii dac o s mearg! Tiu i desf cu minile ntr-un gest mpciuitor. Nu, e drept, dar m-am gndit c ce aveam de pierdut? Se ddu napoi. Ce aveai tu de pierdut? strig Mort. Se repezi i scoase sgeata dintr-unul din stlpii patului prinesei. N-ai s-mi spui c asta a trecut prin mine! se rsti el.

M uitam cu mare atenie, zise Tiu. Am v zut i eu, spuse Keli. A fost groaznic. i-a ieit chiar din dreptul inimii. Iar eu te-am vzut trecnd printr-o coloan de piatr, zise Tiu. i eu te-am vzut clrind prin fereastra nchis, zise Keli. Da, dar atunci eram n timpul serviciului, declar Mort, agitndu-i minile prin aer. Asta nu se ntmpl n fiecare zi, e ceva diferit. i Se opri: V uitai la mine cam ciudat, zise. Aa s-au uitat i cei de la han puin mai devreme. Ce s-a ntmplat? Felul n care dai din mini prin tblia patului, zise Keli moale. Mort se holb la mna lui, apoi btu cu ea n lemn. Vezi? spuse. E solid. Mn solid, tblie solid. Ziceai c oamenii de la han se uitau ciudat la tine, spuse Tiu. Ce f ceai? Treceai prin zid? Nu! Nu, v spun. Am but doar nite rachiu din la, cum i zice, Scrbovni, mi se pare Scrbovi? Da. Cu gust de mere putrede. Parc mi-ar fi dat otrav , aa se uitau. i ct ai but? zise Tiu. O halb, probabil. N-am fost prea atent tiai c scrbovia e cea mai tare butur de aici i pn la Vrfu Berbecelui? ntreb vrjitorul. Nu. Nu mi-a zis nimeni, spuse Mort. Ce-are a face cu

Nu, spuse Tiu ncet. N-ai tiut. Asta spune ceva, nu? Are vreo legtur cu salvarea prinesei? Probabil c nu, dar a vrea totui s-mi arunc o privire n cri. n cazul sta nu e important, zise Mort cu hotrre. Se ntoarse spre Keli, care l privea cu un nceput timid de admiraie. Cred c pot s te ajut, spuse el. Cred c pot pune mna pe nite magie adevrat. Magia poate s opreasc domul, nu-i aa, Tiu? Magia mea sigur nu. Ar trebui s fie ceva foarte puternic i nici atunci nu sunt sigur. Realitatea este mai tare dect Eu voi pleca, zise Mort. Pn mine, rmnei cu bine! E deja mine, i atrase atenia Keli. Mort se dezumfl puin. Bine, pe disear atunci, zise uor descumpnit, dup care adug: Dusu-m-am! Dusuma ce? Aa vorbesc eroii, spuse Tiu nelegtor. Nu se poate abine. Mort se strmb la el, zmbi plin de curaj la Keli i iei din camer. Ar fi putut m car s deschid ua, coment Keli dup plecarea lui. Cred c se sim ea un pic stnjenit, zise Tiu. Cu toii trecem prin starea asta.

Care? De-a trece prin lucruri? Un fel de-a spune. De-a ne lovi de ele, n orice caz. Eu cred c o s m culc, zise Keli. Chiar i morii au nevoie de somn. Tiu, nu te mai juca cu arbaleta aia, te rog. Sunt sigur c nu e demn de un vrjitor s se afle singur n dormitorul unei doamne. Hm? Dar nu sunt singur, nu? Suntei aici cu mine. Asta, rosti ea, este i problema. A. Da. Scuze. Atunci ne vedem diminea. Noapte bun, Tiu. nchide ua dup tine.

Soarele se ivi la linia orizontului, decise s rite i ncepu s rsar. Dar avea s mai dureze ceva pn cnd lumina lui lent s se prvleasc asupra Discului adormit mnnd n faa ei turmele nopii, astfel nct umbrele nocturne nc stpneau oraul. Se adunaser acum n jurul Tobei Reparate din strada Filigranului, cea mai renumit tavern din ora. Nu pentru berea ei care arta ca un pipi de fecioar i avea gust de acid de baterie, ci mai curnd pentru clientel. Se spunea c, dac stai mai mult la Tob, e imposibil ca unul din marii eroi ai Discului s nu vin s-i fure calul. Atmosfera dinuntru era nc glgioas i plin de fum, cu toate c proprietarul f cea ceea ce fac toi crciumarii cnd vor s nchid: sting cteva lumini, ntorc pendula, acoper dozatorul i, pentru orice eventualitate, verific dac ghioaga intuit e la locul ei. Nu c muteriii l-ar fi bgat n seam vreun pic, desigur. Pentru

majoritatea, o bt cu nite cuie nfipte n ea nu nsemna dect o vag aluzie. Totui erau suficient de ateni pentru ca silueta nalt i ntunecat care sttea la bar i l golea de coninut s i ngrijoreze ct de ct. Butorii nrii, singuratici, genereaz ntotdeauna un cmp mintal care le asigur totala intimitate, dar acesta radia n jur un fel de aur fatalist, care ncepuse s cam goleasc localul. Barmanul nu era ns ngrijorat, deoarece butorul singuratic se lansase ntr-un experiment extrem de costisitor. Orice crcium din multivers are aa ceva rafturi cu sticle lipicioase, de forme curioase, care conin nu numai lichide exotice, adesea albastre sau verzui, ci i diverse resturi pe care buturile adev rate nu s-ar njosi niciodat s le conin, precum fructe ntregi, crengue sau, n cazuri extreme, oprle necate. Nimeni nu poate spune de ce adun crciumarii attea asemenea sticle, dat fiind c cele mai multe au gust de melas dizolvat n terebentin. S-au fcut speculaii precum c ar visa la ziua n care cineva ar veni de bunvoie i ar cere un pahar de Dealul cu Piersici cu Parfum de Ment i dintr-o dat localul ar deveni Locul Unde E Bine S Fii Vzut. Strinul luase irul de sticle la rnd. I ASTA VERDE CE E? Barmanul se uit la etichet. Zice c e rachiu de pepene, spuse el cu ndoial. Zice c e mbuteliat de nite clugri, dup nu-ce reet veche, adug.

O S-L GUST. Omul se uit piezi la irul de pahare goale de pe tejghea, unele dintre ele coninnd nc bucele de salat de fructe, ciree pe b sau umbrelue de hrtie. Sigur n-ai but destul? ntreb el. l ngrijora oarecum faptul c nu reuea s disting chipul strinului. Paharul, cu butura cristalizndu-se pe margini, dispru n glug i reapru gol. NU. CE E LA GALBEN CU VIESPI NUNTRU? Tonic de Primvar, zise. Torn? DA. DUP CARE CEL ALBASTRU CU PETE AURII. , Btrnul Pardesiu? DA. I PE URM RNDUL DOI. La care anume v referii? LA TOATE. Strinul rmase n picioare, n timp ce paharele cu ncrctura lor de siropuri i vegetaia corespunztoare dispreau n gluga lui pe band rulant. Asta este, se gndi crciumarul, asta nseamn stil, din asta o s-mi cumpr eu un veston rou i poate o s pun pe tejghea nite alune sau castraveciori murai, mai pavoazez cu ceva oglinzi, mai schimb rumeguul. Lu o crp muiat n bere i lustrui entuziast lemnria, ntinznd picturile de lichior v rsate pe tejghea n forma unui curcubeu care dizolv lacul de pe mobilier. Ultimul dintre muteriii casei i lu plria i plec legnndu-se i mormind n sinea lui. NU NELEG ROSTUL, spuse strinul. Poftim?

CE AR TREBUI S SE NTMPLE? Cte pahare ai but? PATRUZECI I APTE. Atunci poas se-ntmple cam orice, spuse barmanul i, pentru c i cunotea meseria i tia ce se ateapt de la el cnd un client bea de unul singur la ore mici, vr crpa pentru lturi ntr-un pahar i ncepu s-l lustruiasc de zor, spunnd: V-a dat afar cucoana, aa-i? POFTIM? V necai necazurile, aa-i? EU NU AM NECAZURI. Nu, i normal c nu. mi pare ru c am adus vorba. Mai terse un pic paharul. M-am gndit c v-ar prinde bine s vorbii cu cineva, adug. Strinul rmase o clip tcut, pe gnduri. Apoi spuse: TU AI VREA S VORBETI CU MINE? Da. Sigur. tiu s ascult. NIMENI PN ACUM N-A MAI VRUT S STEA DE VORB CU MINE. mi pare ru. I NU M INVIT NICIODAT LA PETRECERI. N, n, n. TOI M URSC. TOAT LUMEA M URTE, N-AM NICIUN PRIETEN. Toat lumea ar trebui s aib prieteni, zise barmanul nelept. CRED C Da? CRED CRED C M-A PUTEA MPRIETENI CU

STICLA VERDE. Barmanul i mpinse sticla octogonal de-a lungul tejghelei. Moartea o lu i o rsturn deasupra paharului. Lichidul se vrs cu zgomot peste buza lui. CREI CS BEA, NO-I AA? Eu servesc pe oricine rmne n picioare din trei ncercri. AL PERRR-FECT DREEEP-TATE. DA IO Strinul se opri cu un deget n aer, declamator. I CE ZICEAM? Ziceai c eu cred c suntei beat. A. DA. DA POS FIU TREAZ CN VREAU IO, E DOAA, UN ECSPEIMENT. ACU VREAU SMAI ECSPEMENTEZ ON PIC DN CONIACU LA OANJ. Crciumarul oft i se uit la ceas. Fr ndoial, ctiga o groaz de bani, mai ales c strinul nu prea preocupat de furatul la pre sau la rest. Dar se f cuse cam trziu; de fapt era aa trziu c se f cuse devreme. i era ceva la clientul acela solitar care l tulbura. Oamenii de la Toba Reparat beau adeseori ca i cum mine n-ar mai fi existat, dar acum i se prea pentru prima dat c poate aveau dreptate. VREAU S ZIC, CE POSMAI ATEPT IO? CAE MAI E ROSTU? CE NSEAMN REALTATEA DE FAPT? N-a putea s-i spun, prietene. Cred c o s te simi mai bine dup un pui de somn zdravn. SOMN? SOMN? EU NU DOM NICIODAT. SNT, COM I ZCE, PROO-VEER-BIAL PENTU ASTA. Toat lumea are nevoie de somn. Chiar i eu,

suger crciumarul. TOI M USC, TII? Da, mi-ai mai spus. E totui trei fr un sfert. Strinul se ntoarse nesigur i scrut ncperea tcut. NAMAI MAS DECT TO CU MINE, zise. Crciumarul ridic tejgheaua i veni pe cealalt parte a barului, ajutndu-l pe strin s coboare de pe scaun. NAM NICIUN PLETEN. PNI MELE RD DE MINE. O mn se repezi i nfac o sticl de Lichior Amanita nainte ca hangiul s reueasc s-l urneasc pe proprietarul ei spre u, ntrebndu-se cum poate cineva aa de slab s fie att de greu. IO NU TRESMMBT, ZIC. DE CE VO OAMENII SSEMBETE? E DISTRACTIV? i ajut s mai uite de via, amice. Acum sprijin-te de aici pn deschid eu ua SUITE DE VIA. HA. HA. S mai treci pe aici cnd ai timp, m-auzi? CHIAR AI VREA SMMAI VEZI? Crciumarul se uit la grmjoara de monede de pe tejghea. Fcea s ndure puin ciudenie. Mcar sta era linitit i nu fcea ru nim nui. Da, sigur, zise el, reuind printr-o micare abil s-l mping pe strin n strad i s recupereze sticla din mna lui. Vino cnd ai chef! STA-I CE MA DRGU LUCRU Ua se trnti peste restul propoziiei.

Ysabell se ridic n capul oaselor. Ciocnitul se auzi din nou, ncet dar imperativ. Fata i trase ptura pn sub brbie. Cine e? ntreb ea n oapt. Sunt eu, Mort, veni un uierat pe sub u. D-mi drumul, te rog! Ateapt! Ysabell cut febril chibriturile de pe noptier, drmnd o sticl de ap de toalet i dnd jos o cutie de ciocolat din care rmseser mai mult hrtiue goale. Dup ce aprinse lumnarea, se aez pentru a obine efectul maxim, i decolta cmaa de noapte i spuse: E deschis. Mort nvli n camer, mirosind a cal, a ger i a scrbovi. Sper, zise Ysabell cu sarcasm, c nu ai dat buzna aici ca s profii de poziia ta n aceast cas. Mort privi n jur. Ysabell era o mare adept a dantelelor. Chiar i masa de toalet prea c poart jupon. Camera nu era mobilat, ci mai curnd mbrcat n lenjerie. Ascult, n-am timp de prostii, zise el. Adu lumnarea n bibliotec. i, pentru numele cerului, pune ceva decent pe tine, c dai pe dinafar. Ysabell privi n jos, apoi ridic brusc brbia. Asta-i culmea! Mort bg capul napoi pe u. E o chestiune de via i de moarte, adug el i dispru.

Ysabell privi cum ua se nchide scrind n urma lui, scond la iveal capotul albastru cu ciucuri pe care Moartea i-l luase cadou anul trecut de Lsata Porcului i pe care nu avusese inima s-l arunce, cu toate c i era cam mic i avea un iepura pe buzunar. n cele din urm cobor din pat, trase pe ea halatul cel jenant i lipi pe coridor. Mort o atepta. N-o s ne aud tata? Nu s-a ntors nc. Vino. De unde tii? Locul e altfel cnd e el acas. E e ca diferena dintre o hain purtat i una atrnat n cui. N-ai observat? i ce avem de f cut aa de important? Mort deschise ua bibliotecii. Dinuntru veni o pal de aer cald, uscat, iar balamalele scoaser un scrit de protest. O s salv m viaa cuiva, spuse el. A unei prinese, de fapt. Ysabell se entuziasm imediat. O prines adev rat? Adic poate s simt bobiele de mazre prin dousprezece saltele? S simt bobitele de? Mort rsufl uurat. A, da. Bnuiam eu c Albert a neles greit. O iubeti? Mort nepeni ntre rafturi, contient de literele care zgrmau ntre coperile crilor. E greu de tiut, zise. Aa art? Ari un pic emoionat. Ea ce simte pentru tine? Nu tiu. Aha, spuse Ysabell pe tonul cunosctor al

expertului. Dragostea nemprtit e cea mai rea. Totui, cred c nu e o idee bun s iei otrav sau s te omori, adug gnditoare. Ce cutm aici? Vrei s-i gseti cartea ca s vezi dac te ia de brbat? Am citit-o, iar ea a murit, zise Mort. Dar asta numai tehnic vorbind. Adic nu e moart de-adev ratelea. Bun, altfel ar fi necromanie. i ce cutm? Biografia lui Albert. De ce? Nici nu cred c are. Toat lumea are. Ei bine, lui nu-i place s i se pun ntrebri personale. Eu am cutat-o odat i n-am gsit-o. Avnd doar numele de Albert nici nu prea ai cum. Dar de unde interesul sta pentru el? Ysabell aprinse cteva lumnri de la cea pe care o adusese cu ea, umplnd biblioteca de umbre jucue. Am nevoie de un mare vrjitor i cred c el e acela. Cine, Albert? Da. Numai c cel pe care l cutm e Alberto Malich. Are peste dou mii de ani, cred. Cine, Albert? Da. Albert. Dar n-a purtat niciodat plrie de vrjitor, spuse Ysabell cu ndoial. O fi pierdut-o. Oricum, plria nu e obligatorie. De unde ncepem? Pi dac eti aa de sigur de la Depozit, presupun. Acolo ine tata biografiile mai vechi de cinci sute de ani. Pe-aici.

l conduse printre rafturile opotitoare pn la o u ngropat ntr-o ni. O deschise cu oarecare greutate, iar geamtul balamalelor rsun n ntreaga bibliotec; Mort i nchipui o clip cum toate crile se opreau din uoteal ca s asculte. Nite trepte coborau n bezna catifelat. Era plin de praf i pnze de pianjen, iar aerul mirosea de parc ar fi stat nchis o mie de ani ntr-o piramid. Nu prea vine lume des pe-aici, zise Ysabell. O iau eu nainte. Mort simi c trebuie s spun ceva. Trebuie s-i spun, zise el, c ai fost o bomboan. Adic roz, rotund i lipicioas? Chiar c tii cum s vorbeti cu o fat, biete. Mort, spuse Mort automat. Depozitul era ntunecat i tcut ca o peter din adncul pmntului. Rafturile de-abia dac lsau loc s treac printre ele o singur persoan i se ridicau cu mult mai sus dect ajungea lumina lumnrii. Senzaia era i mai stranie pentru c volumele tceau. Nu mai erau viei de scris, volumele dormeau. Dar Mort simea c dormeau ca pisicile, cu un ochi deschis. tiau. Am mai cobort aici o dat, opti Ysabell. Dac mergi mai departe, crile se termin i ncep tbliele de lut, i bucile de piatr, i pieile de animale, i pe toi i cheam Ug i Zog. Tcerea era aproape palpabil. Mort simea cum volumele i urm reau n timp ce traversau culoarele fierbini, silenioase. Toi cei care triser cndva se aflau

aici, pn la primii oameni pe care zeii i copseser din lut sau din ce i-or fi fcut. i toi aceia, nu c i-ar fi purtat pic, dar se ntrebau ce caut acolo. Ai ajuns mai departe de Ug i Zog? opti el. Foarte mult lume ar fi interesat s tie ce e pe-acolo. Mi s-a f cut fric. E departe i n-aveam destule lumnri. Pcat. Ysabell se opri aa de brusc c Mort se ciocni de spatele ei. Cam pe-aici ar trebui s fie, zise ea. Acum ce facem? Mort se uit la numele nirate pe cotoare. Par s nu fie n nicio ordine! gemu el. Se uitar n sus. Se plimbar de-a lungul ctorva culoare laterale. Traser din rafturile de jos cteva volume la ntmplare, strnind nori de praf. E o prostie, spuse Mort ntr-un trziu. Sunt milioane de viei aici. ansele s-o gsim sunt mai mici dect Ysabell i acoperi gura cu mna. Ascult! Mort continu s mormie de sub degetele ei pn cnd pricepu mesajul. i ciuli urechile, ncercnd s prind altceva dect susuratul greu al linitii absolute. i atunci l auzi. Un scrit slab, enervant. Sus, sus, undeva n ntunericul impenetrabil de pe versantul de rafturi, o via continua s se scrie. Se privir, cu ochii m rii. Apoi Ysabell spuse: Am trecut pe lng o scar pe aici pe undeva. Una

pe rotile. Rotiele de la baza scrii gemeau n timp ce Mort o mpingea. Partea de sus aluneca i ea de parc era fixat pe un alt set de roi, undeva, n ntunecime. Bun, zise el. D-mi lumnarea i Unde se duce lumnarea, acolo merg i eu, spuse Ysabell hotrt. Tu stai aici i mic scara cnd i spun eu. i nu m contrazice. Ar putea fi periculos acolo, zise Mort galant. Ar putea fi periculos i aici, argument Ysabell. Aa c eu voi urca pe scar cu lumnarea, mulumesc. Puse piciorul pe prima treapt i foarte curnd nu mai era dect o umbr dantelat ntr-un cocon de lumin care se fcea tot mai mic. Mort inu scara i ncerc s nu se gndeasc la toate vieile care apsau asupra lui. Din cnd n cnd, cte un meteorit de cear topit ateriza cu zgomot alturi de el, fcnd un mic crater n praful de pe jos. Ysabell era acum doar o lumini pierdut undeva n nlime, dar i simea fiecare pas vibrnd pe scar. Apoi se opri. Pru s dureze foarte mult. Apoi vocea ei pluti n jos, nbuit de greutatea tcerii din jur. Mort, am gsit-o. Bun. Ad-o jos. Mort, ai avut dreptate. Bine, mulumesc. Acum ad-o jos. Da, Mort, dar pe care? Las prostiile, lumnarea asta nu mai ine mult.

Mort! Ce-i? E un raft ntreg!

Acum chiar c sosiser zorii, acea clip a dimineii care le aparine doar pescruilor de pe docurile din Morpork, fluxului care i poart unda n susul rului i adierii cldue dinspre Disc-nvrte, care adaug la complexa mireasm a oraului o boare primvratic. Moartea sttea pe o baba de cheu, privind marea. Decisese s nu mai fie beat. i ddea dureri de cap. ncercase pescuitul, dansul, jocurile de noroc i beia, zice-se patru dintre cele mai mari plceri ale vieii, i nu era sigur c le vede rostul. Mncarea, da Moartea se bucura de o mas bun la fel ca oricare altul. Nu-i putea imagina ns alte pl ceri ale crnii, sau putea, dar erau, vorba ceea, crnoase, i nu prea vedea cum le-ar fi putut aborda f r o restructurare corporal major, care nu era n program. n plus, oamenii preau s se lase de ele pe msur ce naintau n vrst, aa c probabil nici nu erau aa de atrgtoare. Moartea ncepea s simt c n-o s-i neleag pe oameni ct o tri. Soarele f cea s ias aburul din pietre, iar Moartea simi un abia perceptibil fior al acelui impuls de prim var capabil s urce mii de tone de sev prin cheresteaua nalt de zeci de metri dintr-o pdure. Pescruii plonjau i se scufundau n jurul lui. O m chioar, ajuns la a opta via i ultima ureche, iei din

culcuul ei de pe o grmad de cutii de pete, se ntinse, csc i se frec de picioarele lui. Briza, nvingnd renumitul miros de Ankh, aducea o arom de mirodenii i pine proaspt. Morii nu-i venea a crede. Nu se putea mpotrivi. Se simea pur i simplu fericit c triete i nu avea deloc chef s fie Moartea. CRED C TNJESC DUP CEVA, se gndi el.

Mort i f cu loc pe scar lng Ysabell. Scara tremura, dar prea sigur. Bine mcar c n-avea ru de nlime; dedesubt, totul era negru. Cteva din volumele de nceput ale lui Albert erau aproape ferfeni. Alese unul la ntmplare i simi scara cum se scutur sub ei cnd se ntinse s l ia, apoi l deschise la mijloc. Adu lumnarea mai ncoace, zise. Poi citi? S zicem Pus-a mna sa pre a lui, dar fu de-a-ntristarea c oriice om tot la nimicu agiunge, adec la Moarte, i i-a giuruit lui s afle Nemurirea pre gndul lui. <Astfel>, le spuse iel giunilor vregiutorii, <cu mantea Zeilor acoperimu-ne-vom>. n dzua ce urm, fiindu ploaie, Alberto E scris n Limba Veche, zise el. nainte s se inventeze ortografia. Hai s-o vedem pe ultima. Era chiar Albert. Mort gsi mai multe referiri la friganele.

Hai s vedem ce face acum, zise Ysabell. Crezi c e bine? Parc l-am spiona. i ce? i-e fric? Bine. Deschise cartea acolo unde paginile erau albe, apoi rsfoi napoi pn cnd vzu povestea vieii lui Albert trndu-se pe pagin cu o vitez considerabil, avnd n vedere c era miezul nopii; majoritatea biografiilor nu au mare lucru de spus despre somn, dac nu cumva visele sunt excepional de vii. ine lumnarea ca lumea, da? Nu vreau s las pete de grsime pe viaa lui. De ce? Lui i place grsimea. nceteaz cu chicoteala, vrei s cdem amndoi? Uit-te la pasajul sta Se strecur prin ntunericul prfuit al Depozitului citi Ysabell cu ochii fixai pe punctuleul de lumin de deasupra. Spioneaz, se gndi el, i bag nasul n treburi care nu-i privesc, afurisiii tia mici Mort, e Taci din gur, citesc! Avea s le pun capt n curnd. Albert se strecur tiptil la baza scrii, i scuip n palme i se pregti s trag. Stpnul n-o s afle niciodat; se purtase ciudat n ultima vreme i era numai vina biatului i Mort privi n ochii ngrozii ai Ysabellei. Atunci fata i lu cartea, o inu o clip la captul braului ntins n timp ce privirea i rmsese fixat ntr-a lui, fr expresie, i i ddu drumul.

Mort o vzu c mica din buze i apoi i ddu seama c i el numra n gnd. Trei, patru Se auzi o bufnitur nfundat, un strigt nbuit, apoi tcere. Crezi c l-ai omort? ntreb Mort dup o vreme. Ce, aici? Oricum, n-am observat pn acum la tine nicio idee mai actrii. Nu, dar E om btrn, la urma urmelor. Ba nu-i, i-o tie Ysabell, lund-o n jos pe scar. La dou mii de ani? aizeci i apte btui pe muche. Crile spun i-am mai spus, timpul nu curge aici. Nu timpul real. Asculi vreodat, biete? Mort, spuse Mort. i nu m mai clca pe degete. Cobor ct pot de repede. Scuze. i nu te mai cina atta. Ai idee ce plictiseal e s trieti aici? Probabil c nu, zise Mort, adugnd cu nepref cut invidie: Am auzit eu de plictiseal, dar n-am avut niciodat ocazia s m bucur de ea. E groaznic. Dac e s comparm, nici viaa trepidant nu aa grozav pe ct se zvonete. Cred c orice e mai bine. De dedesubt se auzi un geamt, urmat de un ir de

njurturi. Ysabell ncerc s vad prin ntuneric. E clar c muchii njuratului nu i-au fost afectai, zise. Nu cred c sunt obligat s ascult astfel de cuvinte. mi pot duna la caracter. l gsir pe Albert prbuit lng raftul de cri, bombnind i inndu-se de bra. Nu mai face atta caz, i-o scurt Ysabell. N-ai pit nimic; tata nu permite s i se ntmple nimic. De ce a trebuit s faci asta? se v icri el. Nu voiam nimic ru. Voiai s ne mpingi jos de pe scar, spuse Mort, n timp ce l ajuta s se ridice. Am citit. M mir c n-ai folosit magia. Albert se uit la el furios. A, deci ai aflat, ai? zise el ncetior. S-i fie de bine. N-ai niciun drept s iscodeti. Se slt de jos, mpinse deoparte mna lui Mort i porni ontc printre rafturile tcute. Stai, ateapt, zise Mort. Am nevoie de ajutorul tu! A, da, normal, i rspunse Albert peste umr. E logic, nu? Te-ai gndit, ia s m duc eu s scotocesc prin viaa lui personal i p-orm s-i dau cu ea n cap i p-orm l rog s m-ajute. Am vrut doar s fiu sigur c erai tu, zise Mort alergnd dup el. Eu eram. Toi suntem. Dac nu m ajui, o s se ntmple un lucru cumplit. Vezi tu, prinesa asta

Lucruri cumplite se ntmpl tot timpul, biete Mort i nimeni nu se ateapt de la mine s le rezolv. Dar tu erai cel mai mare Albert se opri o clip, dar nu se ntoarse. Am fost cel mai mare, am fost. i nu ncerca s m lingueti. Nu sunt linguibil. Au statui cu tine i tot restul, zise Mort, strduindu-se s nu cate. Ei sunt protii, n cazul sta. Albert ajunse la captul scrii dinspre biblioteca propriu-zis, urc energic i rmase profilat n lumina lumnrilor din sal. Vrei s zici c nu m-ajui? zise Mort. Chiar dac poi? Dai-i biatului un premiu, morm i Albert. i s nu crezi c poi apela la bunele mele sentimente ascunse sub o aparen mai aspr, adug el, pentru c mi-s al naibii de aspru i pe dinuntru. l auzir cum calc pe podeaua bibliotecii de parc i-ar fi purtat pic i cum trntete ua n urma lui. Ei bine spuse Mort nesigur. La ce te ateptai? se rsti Ysabell. Nu-i mai pas de nimeni, cu excepia tatei. Am crezut c un om ca el m-ar ajuta dac i-a explica aa cum trebuie, zise Mort. Se nmuie. Valul de energie care l ajutase s traverseze noaptea se evaporase, iar mintea i era ca de plumb. tii c a fost un vrjitor renumit? Asta nu nseamn nimic. Vrjitorii nu sunt neaprat

oameni buni i amabili. Nu te amesteca n treburile vrjitorilor, cci adesea un refuz jignete, am citit eu undeva. Ysabell se apropie de Mort i se uit la el ngrijorat. Ari ca resturile de la cin, zise ea. M smt bine, spuse Mort, urcnd greoi scrile pn n penumbra zgomotoas a bibliotecii. Ba nu. i-ar prinde bine un somn zdrav n, biete. Mrt, murmur Mort. Simi cum Ysabell i trece braul pe dup umrul ei. Pereii se unduiau uor i chiar sunetul vocii lui venea de foarte departe i simea ct de plcut ar fi fost s se ntind pe o lespede frumoas de piatr i s doarm pentru totdeauna. Moartea avea s se ntoarc n curnd, i zise, n timp ce i simea trupul inert cluzit pe coridoare. N-avea ce-i face, trebuia s-i spun Morii. Nu era biat ru, n fond. Moartea avea s-l ajute; nu trebuia dect s-i explice. i atunci avea s scape de griji i s dooaa

i cu ce v-ai ocupat pn acum? POFTIM? Cum v-ai ctigat existena? ntreb tnrul firav din spatele biroului. Silueta din faa lui se foi cu stnjeneal. AM CLUZIT SUFLETE PE LUMEA CEALALT. AM FOST MORMNTUL TUTUROR SPERANELOR. AM FOST REAUTATEA FINAL. AM FOST ASASINUL MPOTRIVA CRUIA NICIO NCUIETOARE NU ERA DE FOLOS.

Mda, n regul, am priceput, dar avei vreo calificare? Moartea se gndi. CRED C AM O OARECARE EXPERIEN CU UNELTE AGRICOLE, lans el dup o vreme. Tnrul scutur energic din cap. NU? Suntem ntr-un ora, Domnule privi n jos i simi din nou o jen pe care nu o putea identifica exact. Domnul domnul domnul i suntem cam n criz de lanuri. Ls jos penia i afi genul acela de zmbet care sugera c a fost nvat dintr-o carte. Ankh-Morpork nu era suficient de avansat ca s aib o burs a locurilor de munc. Oamenii aveau slujbe pentru c taii lor le creau special, sau pentru c talentul lor natural gsea o ntrebuinare, sau pentru c auzeau de la cineva de vreun post. Dar se cutau servitori i oameni pentru alte munci domestice i, cum zonele comerciale ale oraului ncepuser s se dezvolte, tnrul cel firav un anume domn Liona Keeble inventase profesiunea de agent de plasare a forei de munc pe care o gsea, n clipa respectiv, extrem de dificil. Drag domnule se uit n jos domnule, muli oameni vin la ora pentru c, din pcate, i nchipuie c viaa de aici e mai ndestulat. Scuz-m c-i spun, dar mi pari a fi un boier scptat. A fi zis c vrei ceva mai rafinat dect se uit din nou n jos o munc plcut care implic pisici sau flori.

MI PARE RU. AM CONSIDERAT C E TIMPUL S FAC O SCHIMBARE. tii s cni la vreun instrument? NU. tii s faci tmplrie? NU TIU, N-AM NCERCAT NICIODAT. Moartea se uit n jos. ncepea s se simt extrem de jenat. Keeble mai mut nite foi pe birou i oft. POT S TREC PRIN ZIDURI, propuse Moartea, dndu-i seama c discuia ajunsese ntr-un punct mort. Keeble ridic ochii cu interes. A vrea s v d, zise. Asta ar putea fi o calificare. BINE. Moartea i mpinse scaunul i pi ncreztor spre cel mai apropiat perete. AU. Keeble era n ateptare. Haide, zise el. STA E UN PERETE OBINUIT, NU? Presupun c da, nu sunt specialist. PARE S PREZINTE UNELE DIFICULTI. Aa se pare. CUM SE NUMETE CND TE SIMI FOARTE MIC I NCINS? Keeble se juc puin cu creionul. Pigmeu? Ceva cu j. Stnjenit? Da, spuse Moartea, VREAU S ZIC DA.

Se pare c nu ai nicio calificare util i niciun talent, zise. Nu te-ai gndit s intri n nvmnt? Chipul Morii deveni o masc a groazei. E drept, era oricum o masc a groazei, dar acum chiar asta voia s exprime. Vezi dumneata, spuse Keeble cu blndee, lsnd jos tocul i mpreunndu-i minile, foarte rar am ocazia s caut o nou carier pentru o cum ai spus c se numete? PERSONIFICARE ANTROPOMORFIC. Aha, da. Ce nseamn, mai precis? Moartea se sturase. ASTA, zise el. Pentru o clip, o singur clip, Domnul Keeble l vzu cu claritate. Faa i se f cu aproape la fel de alb ca a Morii. Minile ncepur s-i tremure convulsiv. Inima i se opri n loc. Moartea l urmri cu un interes moderat, apoi scoase din adncurile robei o clepsidr pe care o inu la lumin, examinnd-o cu un ochi critic. LINITETE-TE, MAI AI CIVA ANI BUNI. Bbbbb POT S-I SPUN EXACT CI, DAC VREI. Keeble, care se lupta s i recapete respiraia, reui s scuture din cap. ATUNCI VREI S-I ADUC UN PAHAR CU AP? nnN nnN Clopoelul de la u sun. Keeble ddu ochii peste cap. Moartea decise c i era dator omului. Nu putea s-l

lase s-i piard clientela, un bun pe care oamenii l apreciau, evident, foarte mult. Ddu la o parte draperia de m rgele i pi n ncperea din fa, unde o femeie mic i ndesat, artnd cam ca o chifl nfuriat, btea n tejghea cu un pete. n legtur cu postu de buctar de la Universitate, zise. Mi-ai zis c e o slujbuli bun, da e o mizerie acolea, i studenii numa renghiuri tie s face i s faci bine matale vreau s io nu mi-s Vocea i se pierdu. , fcu, dei se vedea c nu o spune din inim. Matale nu eti Keeble, aa-i? Moartea se uit la ea. Nu avusese parte niciodat de un client nemulumit. Nu tia ce s fac. n final, se l s pguba. DISPARI, COTOROAN NEAGR I NOPTATIC. Ochii buctresei se ngustar. Pe cine faci mata oftatic? zise ea acuzator, lovind din nou cu petele n tejghea. Iote-te la sta, zise. Ieri era fierul de nclzit patu, dimineaa: pete. Te-ntreb io pe matale. FIE CA TOI DEMONII IADULUI S-I BNTUIE SPIRITUL DE VIU DAC NU PLECI N CLIPA ASTA, ncerc Moartea. Nu tiu io d-astea, da cu-nclzitoru meu cum rmne? Acolea nu-i loc pentru o dam onorabil, au vrut i s DAC VEI CONSIMI S PLECI, SPUSE MOARTEA CU DISPERARE, I VOI DA NITE BANI.

Ct? zise buctreasa, cu o vitez care ar fi lsat mult n urm o cobr n plin atac i i-ar fi provocat fulgerului un oc neplcut. Moartea scoase punga cu bani i rsturn o grmjoar de monede nverzite i nnegrite pe tejghea. Femeia le privi cu adnc suspiciune. ACUM PLEAC IMEDIAT, NAINTE CA VNTURILE APRINSE ALE INFINITII S-I ARD HOITUL NEMERNIC. Am io grij s afle brbat-miu, zise buctreasa sumbru, n timp ce ieea. Morii i se pru c ameninrile lui plesc prin comparaie. Se ntoarse dup draperie. Keeble, nc prbuit n scaun, scoase un fel de horcit sugrumat. Era adevrat! zise. Am crezut c eti doar un comar. A PUTEA S M SIMT OFENSAT, zise Moartea. Chiar eti Moartea? zise Keeble. DA. De ce n-ai spus? OAMENII PREFER, N GENERAL, S NU AFLE. Keeble scotoci prin hrtii, chicotind isteric. i vrei s faci altceva? zise. S fii Zna Mseluelor? Spiritul apelor? Omul negru? NU FII PROST. SIMT PUR I SIMPLU C VREAU O SCHIMBARE. Cutrile frenetice ale lui Keeble l conduser n sfrit la hrtia dorit. Scoase un rs dement i o mpinse n minile Morii.

Moartea o citi. ASTA E O SLUJB? OAMENII SUNT PLTII PENTRU AA CEVA? Da, da, du-te la el, eti foarte potrivit. Numai nu-i spune c te-am trimis eu. ***

Binky galopa ca vntul prin noapte, iar Discul se ntindea undeva jos, sub copitele sale. Acum Mort descoperea c spada lui ajungea mai departe dect crezuse, c putea atinge stelele, i o rotea prin adncurile spaiului i drept n inima unei stele galbene pitice care se transforma foarte satisf ctor ntr-o nova. El se ridica n scri i nvrtea tiul deasupra capului rznd n timp ce flacra albstruie tia vzduhul, lsnd n urma sa o dr de bezn i tciuni aprini. i nu se mai oprea. Mort se opintea cu sabia care ncepuse s taie ntregul orizont, m runind munii, secnd mrile, transformnd pdurile verzi n vreascuri i cenu. Auzea n spatele lui vocile i ipetele scurte ale rudelor i prietenilor la fiecare rotire disperat. Furtuni de praf se ridicau din pmntul mort pe cnd se lupta s-i descleteze mna, dar sabia devenise rece ca gheaa n pumnul lui, trndu-l ntr-un dans care nu se mai sfrea pn cnd nu mai rmnea nimic n via. i cnd sosea clipa aceea, Mort era singur, cu excepia Morii care spunea: Bine lucrat, biete.

Iar Mort rspundea: MORT. Mort! Mort! Trezete-te! Mort reveni cu greu la suprafa, ca un necat. Se lupta s nu se trezeasc, agndu-se de pern i de ororile somnului, dar cineva l trgea insistent de ureche. Hmmf? f cu el. Mort! e-rei? Mort, e vorba de tata! Deschise ochii i se uit prostit la faa Ysabellei. Apoi evenimentele din noaptea precedent l ajunser din urm ca un ciorap plin cu nisip ud. Se ridic pe marginea patului, nc nvluit n rmiele visului. Mda, n regul, zise. M duc imediat la el. Nu-i aici! Albert a luat-o razna! Ysabell sttea lng pat, mototolind n mini o batist. Mort, crezi c i s-o fi ntmplat ceva ru? Mort o privi tmp. Nu fi idioat, zise. Doar e Moartea. Se scarpin. Avea o fierbineal uscat i mncrimi. Dar n-a mai fost niciodat plecat atta vreme! Nici mcar cnd cu marea epidemie de cium din Pseudopolis! Vreau s zic, trebuie s fie aici n fiecare diminea, s fac evidena i s se ocupe de noduri i Mort o apuc de brae. Bine, bine, zise ct de linititor putu. Sunt sigur c totul e n regul. Calmeaz-te, da? O s m duc s vd de ce stai cu ochii nchii?

Mort, pune te rog nite haine pe tine, spuse Ysabell cu o voce mic. Mort privi n jos. Scuze, zise el pierit. Nu mi-am dat seama Cine m-a dus la culcare? Eu, spuse ea. Dar am inut capul ntors. Mort i trase pantalonii, se vr n cma i porni grbit spre biroul Morii, cu Ysabell n urma lui. Albert era acolo, srind de pe un picior pe altul ca o ra ntr-o tigaie. Cnd apru Mort, expresia de pe chipul btrnului ar fi putut trece chiar drept recunotin. Mort constat uimit c avea lacrimi n ochi. Jilul n-a fost folosit, scheun Albert. mi pare ru, dar e aa de important? zise Mort. Bunicul nu venea acas cu zilele dac avea o vnzare important n trg. Dar el e mereu aici, spuse Albert. n fiecare diminea, de cnd l tiu, st aici la birou i se ocup de noduri. E munca lui. N-ar lipsi pentru nimic n lume. Presupun c nodurile astea i pot purta singure de grij o zi-dou, zise Mort. O scdere brusc a temperaturii i spuse c se nela. Se uit la feele lor. Nu pot? zise. Ambele capete se cltinar. Dac nodurile nu sunt f cute ca lumea, ntregul Echilibru se distruge, spuse Ysabell. Se poate ntmpla orice. Nu i-a explicat? ntreb Albert.

Nu tocmai. Eu de fapt n-am f cut dect partea practic. A zis c o s ne ocupm de teorie mai trziu, zise Mort. Ysabell izbucni n lacrimi. Albert l lu pe Mort de bra i, cu ample micri dramatice din sprncene, i suger c ar vrea s stea de vorb cu el ntr-un col. Mort l urm fr tragere de inim. Btrnul se scotoci n buzunare i ntr-un trziu extrase o pung ponosit de hrtie. O bomboan de ment? ntreb. Mort scutur din cap. Nu i-a spus niciodat despre noduri? zise Albert. Mort scutur din nou din cap. Albert ncepu s sug din bomboan; suna ca scurgerea de la cada lui Dumnezeu. Ci ani ai, biete? Mort. aisprezece. Sunt unele lucruri pe care un biat de aisprezece ani trebuie s le tie, spuse Albert, privind peste um r la Ysabell, care suspina de zor n jilul Morii. A, pe-alea le tiu. Tata mi le-a spus cnd ne-am dus cu iepele de tharga la mperecheat. Cnd un brbat i o femeie Despre univers, voiam s zic, interveni repede Albert. Adic, te-ai gndit vreodat? tiu c Discul e purtat n spate de patru elefani care stau pe carapacea Marelui ATuin, zise Mort. Asta e numai o parte. M refeream la ntregul univers de timp i spaiu i via i moarte i zi i noapte i tot restul. N-a putea spune c m-am gndit cine tie ce la el,

zise Mort. Aha. Ar trebui. Ideea e c nodurile fac parte din el. Ele mpiedic moartea s scape de sub control, nelegi. Nu pe el, nu Moartea. Ci moartea propriu-zis. Adic, Albert i cut cuvintele adic moartea trebuie s vin exact la sfritul vieii, pricepi, nu nainte i nu dup, iar nodurile trebuie f cute astfel nct principalele cifre s nu m urmreti, nu? Scuze. Trebuie s se ocupe cineva de ele, o scurt Albert, i vieile trebuie alese corect. Clepsidrele, cum le spui tu. Datoria propriu-zis e partea uoar a muncii. i tu poi s te ocupi de ele? Nu. Dar tu? Nu! Albert supse gnditor din bomboan. Lumea a cam luat-o pe coaj, n cazul sta, zise. Ascult, nu v d de ce eti aa de ngrijorat. Presupun c a fost reinut pe undeva, zise Mort, dar pn i lui i se pru neconvingtor. Nu prea se ntmpla ca oamenii s apuce Moartea de butonier, rugndu-se s le mai spun nc o poveste, sau s-l bat pe spate i s-i zic lucruri de genul Avem timp de una mic, btrne, n-are rost s te grbeti acas, sau s-l invite la o partid de popice dup care s se abat la un restaurant klatcian care servete la pachet, sau Mort avu crunta revelaie c Moartea trebuie s fie una dintre cele mai singuratice creaturi din univers. La marea petrecere a Creaiei, el era totdeauna la buctrie.

Nu tiu deloc ce a fost cu stpnul n ultima vreme, mormi Albert. Ridic-te de-acolo, fata mea. Hai s vedem ce e cu nodurile astea. Deschiser registrul. Se uitar la el vreme ndelungat. Apoi Mort spuse: Ce nseamn toate simbolurile astea? Sodomia non sapiens, ngn Albert pe sub musta. Asta ce-nseamn? nseamn s m pupi undeva dac tiu. Era n vorbire vrjitoreasc, nu? zise Mort. Las-m cu vorbirea ta vrjitoreasc. Nu tiu io de-aa vorbire. Tu pune-i mintea la lucru cu asta. Mort privi din nou la arabescurile din registru. Era de parc un pianjen i-ar fi esut pnza pe pagin i s-ar fi oprit la fiecare mbinare s scrie nite notie. Mort se zgi pn cnd ncepur s-l doar ochii, tot ateptnd s-i vin vreo inspiraie. Niciuna nu se oferi voluntar. Ceva? Nu pricep boab, zise Mort. Nu tiu nici mcar dac se citete de sus n jos sau lateral. n spiral, de la centru nspre afar, se smiorci Ysabell din colul ei. Cei doi ddur cap n cap aplecndu-se peste centrul paginii. Apoi se uitar lung la fat. Ea ridic din umeri. Tata m-a nvat cum s citesc graficul nodurilor, explic ea, cnd coseam aici cu el. mi tot citea pasaje. Poi s ne ajui? ntreb Mort.

Nu, zise Ysabell. i sufl nasul. Cum adic nu, mugi Albert. E prea important ca dintr-un capriciu Adic, spuse Ysabell pe un ton de brici, pot s le fac eu i voi s m ajutai. ***

Breasla Negustorilor din Ankh-Morpork ncepuse s angajeze bande de brbai cu urechile ct pumnul i pumnul ct un sac de nuci, cu sarcina s-i reeduce pe acei rtcii care nu reueau s aprecieze numeroasele puncte de atracie ale frumosului lor ora. De exemplu, filosoful Cunpiastru a fost gsit plutind cu faa n jos n fluviu la cteva ore dup ce a rostit celebrul dicton Cnd te-ai sturat de Ankh-Morpork, nseamn c te-ai sturat de a-nclca prin mzg de-un cot. De aceea, este mai prudent s rmnem la unul singur, din foarte numeroasele, desigur doar unul dintre lucrurile care fac Ankh-Morporkul renumit ntre oraele multiversului. i acela este mncarea. Rutele comerciale de pe jum tate de Disc trec prin ora sau pe leneul su fluviu. Peste jumtate din triburile i rasele de pe Disc au reprezentani care locuiesc pe tot mai ntinsele sale hectare. La Ankh-Morpork se adun toate buctriile lumii: pe meniu se afl o mie de soiuri de legume, o mie cinci sute de brnzeturi, dou mii de mirodenii, trei sute de feluri de carne, dou sute de tipuri

de psri de curte, cinci sute de soiuri de peti, o sut de variaiuni pe tema pastelor, aptezeci de ou de un fel sau altul, cincizeci de insecte, treizeci de molute, douzeci de erpi i alte reptile, precum i ceva maroniu i bubos cunoscut drept trufa migratoare din Klatch. Localurile care servesc masa merg de la cele opulente, unde poriile sunt mici, dar farfuriile sunt de argint, pn la cele secretoase, unde se zvonete c cei mai exotici locuitori ai Discului m nnc orice reuesc s nghit din trei ncercri. Casa Cotletelor Harga de pe docuri nu se num r probabil printre restaurantele de frunte ale oraului, trebuind s satisfac nevoile unei clientele mai solide, ce prefer cantitatea calitii i sparge mesele dac nu primete ce vrea. Acolo nu se cere nimic special sau exotic, ci se folosesc alimente convenionale precum embrioni de psri care nu zboar, organe mrunite vrte n intestine, hlci din corpul unui porc i semine rnite, prjite n grsimi animale; sau, cum se spune n jargonul local: ou, crnai, costi i pine la tigaie. Era genul de restaurant care nu are nevoie de meniu. Te uitai direct la haina lui Harga. Totui, trebuia s recunoasc, noul buctar prea s fie exact ce trebuie. Harga, reclam vie la propriul meniu bogat n carbohidrai, se uita fericit la sala plin de clieni mulumii. i ce repede lucra! De fapt, deconcertant de repede. Btu n gemule. Dou porii de ou, cartofi prjii, fasole i un

trolburger f r ceap, strig el. BINE. Gemuleul se ridic dup cteva secunde i aprur farfuriile. Harga cltin din cap cu o uimire plin de ncntare. Aa fusese toat seara. Oule erau curate i luceau, boabele de fasole sclipeau ca ni te rubine, iar cartofii aveau acel brun auriu crocant al trupurilor bronzate pe plaje de lux. Ultimul buctar al lui Harga f cea cartofii ca pe nite pungue cu puroi. Harga i roti privirile prin cafeneaua plin de fum. Nu se uita nimeni. Ia s afle el cum se explica chestia asta. Btu din nou n gemule. Sandvi de aligator, zise. i dac se poate repe Gemuleul se ridic. Dup ce i f cu curaj cteva clipe, Harga i arunc ochii sub prima felie a sandviului lunguie din faa lui. O fi fost aligator, n-o fi fost? Btu din nou. Bun, zise, nu c m plng, vreau doar s tiu cum reueti s le faci aa de repede. TIMPUL NU E IMPORTANT. Zici tu? EXACT. Harga se hotr s nu-l contrazic. Oricum, faci o treab a naibii de bun, biete, spuse el. CUM SE NUMETE CND TE SIMI CALD I MULUMIT I AI VREA CA LUCRURILE S RMN AA CUM SUNT?

Cred c-i zice fericire, spuse Harga. n buctria mic, nghesuit, n care grsimea se stratificase de-a lungul deceniilor, Moartea se ducea i se nvrtea, tocnd, feliind i prjind. Cuitul i strlucea prin aburul puturos. Deschisese ua ctre aerul rcoros al nopii i vreo duzin de pisici de prin vecini se adunaser, atrase de vasele cu lapte i carne cea mai bun marf a lui Harga, numai de-ar fi tiut el plasate strategic pe podea. Din cnd n cnd, Moartea se oprea din lucru i o mai scrpina pe cte una dup urechi. Fericire, spuse el i rmase uimit de sunetul propriei voci.

Tiu, vrjitor i Recunosctor Regal n funcie, se sfora s urce i ultima treapt a turnului i se sprijini de parapet, ateptnd s i se mai potoleasc btile inimii. De fapt nici nu era aa de nalt turnul sta, era nalt doar pentru Sto Lat. Ca aspect general i ca design, prea un fel de turn standard pentru nchis domniele; n realitate, era folosit pentru depozitarea mobilei vechi. Totui, turnul oferea o privelite inegalabil asupra oraului i a cmpiilor din jur, ceea ce nsemna c puteai s vezi o groaz de verze. Tiu reui s ajung la crenelurile n ruine de pe vrful zidului i privi spre zarea dimineii. Era poate ceva mai ceoas dect de obicei. Dac s-ar fi strduit, i-ar fi putut imagina o sclipire pe cer. Dac s-ar fi strduit i mai tare, ar fi putut auzi un bzit pe deasupra loturilor de varz, un

sunet de parc cineva prjea lcuste. I lu cu tremurici. n momente ca acesta, minile lui cutau automat prin buzunare, dar acum nu gsir dect jumtate de pungu de jeleuri lipite ntre ele i un cotor de mr. Niciunul dintre ele nu-i oferea prea mult consolare. Tiu voia ce ar fi vrut orice vrjitor n astfel de clipe, anume s fumeze. Ar fi ucis pentru un trabuc i ar fi mers pn la v tmare corporal pentru un chitoc. ncerc s se adune. Hotrrea f cea bine la caracter; din pcate, caracterul sta nu aprecia sacrificiile fcute de dragul lui. Se zice c un vrjitor cu adevrat mare este permanent n tensiune. Pe Tiu l-ai fi putut folosi pe post de arc cu sgei. Se ntoarse cu spatele la peisajul cruciferic i cobor pe scara ntortocheat pn n aripa principal a palatului. i totui, i spuse el, campania prea s dea rezultate. Populaia nu prea s aib nimic mpotriva pregtirilor pentru ncoronare, dei nu i era foarte clar cine anume va fi ncoronat. Strzile se mpodobeau de srbtoare, iar Tiu aranjase ca din fntna din piaa principal s curg, dac nu vin, mcar o bere de broccoli mai acceptabil. Lumea avea s danseze, la nevoie sub ameninarea armelor. Aveau s aib loc i concursuri pentru copii. Aveau s fie i boi la frigare. Caleaca regal fusese proaspt poleit i Tiu i punea mari sperane c oamenii se puteau lsa convini s o observe cnd trecea. Marele Preot de la Templul lui Io cel Orb ridica unele probleme. Tiu l trecuse la categoria btrnei simpatici a

cror expertiz n mnuirea cuitului era att de slab nct jumtate din victimele sacrificiilor se plictiseau s atepte i o luau din loc. Ultima dat cnd ncercase s sacrifice o capr, pn s se concentreze el aceasta avusese timp s dea natere la gemeni i, cu curajul insuflat de starea de maternitate, s pun pe fug toat preoimea din templu. ansele ca el s reueasc s aeze coroana pe capul cui trebuia, chiar i n condiii normale, erau medii, calculase Tiu; trebuia s stea lng moule i s-i ghideze cu mult tact minile tremurtoare. i totui nici asta nu era problema cea mare. Problema cea mare era cu mult mai mare. Problema cea mare fusese ridicat de Cancelar dup micul dejun. Artificii? se mirase Tiu. La asta se presupune c v pricepei, tu i colegii ti vrjitori, nu? zise Cancelarul rigid ca o pine veche de o sptmn. Lumini, pocnete i toate cele de trebuin. mi amintesc, pe cnd eram eu flcu, un vrjitor M tem c eu nu tiu nimic despre artificii, spuse Tiu pe un ton care sugera c e foarte bucuros de aceast ignoran. Tot felul de rachete, rememora Cancelarul fericit. Lumnri de Ankh. Fulgere. i chestii pe care le ineai n mn. Nu exist o ncoronare reuit f r focuri de artificii. Da, dar vedei Bravo, i-o tie Cancelarul, tiam c se poate conta pe tine. O mulime de rachete, pricepi, iar la final trebuie fcut ceva special, ai grij, ceva care s-i taie respiraia, cum ar fi un portret al al ochii i cptar luciul acela

care i devenise lui Tiu deprimant de cunoscut. Prinesei Keli, zise el plictisit. Aha. Da. Al ei, zise Cancelarul. Un portret al cui ai spus tu f cut din artificii. Desigur, pentru voi, vrjitorii, probabil c nu e mare lucru, dar oamenilor le place. Nite trsnete i tunete i mnue fluturate de la balcon sunt perfecte ca s menin n form muchii loialitii, zic eu mereu. Ocup-te tu. Rachete. Cu rune pe ele. Cu o or mai devreme, Tiu cutase prin Grimoarul pentru Distracii Monstru i adunase prudent mai multe ingrediente din gospodrie, crora le dduse foc cu un chibrit. Ciudat lucru, sprncenele, medita el. Nici nu le observi pn nu rmi f r ele. Rou pe la ochi i mirosind vag a fum, Tiu se ndrept spre apartamentele regale trecnd pe lng stoluri de cameriste care f ceau ce-or fi f cnd ele de obicei, c mereu prea s fie nevoie de cte trei. De cte ori l vedeau pe Tiu, de obicei amueau, treceau pe lng el repede, cu capetele plecate, iar cnd ajungeau mai departe, pe coridor, izbucneau n chicote nfundate. Acest lucru l enerva pe Tiu. Nu i spunea el repede din vreo raiune personal, ci deoarece vrjitorii ar trebui tratai cu mai mult respect. n plus, unele dintre cameriste aveau un mod de a se uita la el care i provoca gnduri specific nevrjitoreti. E adev rat, se gndi el, drumul spre iluminare trece peste cam vreun kilometru de sticl pisat. Btu la ua apartamentului lui Keli. i deschise o

camerist. Stpna ta e aici? ntreb el ct putu de seme. Fata i puse mna peste gur. Umerii i se scuturar. Ochii i sclipir. Un sunet ca de abur sub presiune scp dintre degetele ei. N-am ce face, i spuse Tiu. Se pare c am acest efect formidabil asupra femeilor. E un brbat? se auzi vocea lui Keli dinuntru. Ochii cameristei se nceoar i ls capul ntr-o parte, de parc nu era sigur dac auzise ceva. Sunt eu, Tiu, zise Tiu. A, e n regul atunci. Poi intra. Tiu i fcu loc pe lng fat i ncerc s nu bage n seam cum rdea nfundat n timp ce ieea n fug. Desigur, toat lumea tia c un vrjitor nu are nevoie de escort. Totui, tonul cu care prinesa rostise A, e n regul atunci l f cuse s i se strng stomacul. Keli edea la msu i i peria prul. Foarte putini brbai de pe lume tiu ce poart o prines pe sub rochie, iar Tiu li se altur cu extrem de mari reineri, dar cu o putere de control demn de admiraie. Nu l trda dect micarea frenetic, n sus i n jos, a mrului lui Adam. Era evident, n-avea s mai fie bun de nicio vraj zile ntregi. Ea se ntoarse, trimindu-i o boare de pudr de talc. Sptmni, fir-ar s fie, sptmni ntregi. Ari cam ncins, Tiu. S-a ntmplat ceva? Neeh. Poftim? Vrjitorul se scutur. Concentreaz-te pe perie, omule,

pe perie. Nite experimente magice, domni. Doar arsuri superficiale. Mai nainteaz? M tem c da. Keli se ntoarse la oglind. Faa ei exprima hotrre. Avem timp? Asta era partea de care i fusese groaz. Fcuse tot ce-i sttea n putin. Astrologul regal fusese inut la post, fr buturic, suficient ct s ajung s insiste c a doua zi era singura n care putea avea loc ceremonia, aa nct Tiu putuse aranja ca totul s nceap la o secund dup miezul nopii. Tiase f r mil din repertoriul fanfarei regale de trompetiti. Cronometrase invocaia ctre zei a Marelui Preot i o scurtase drastic; zeii aveau s fac probabil mare tmblu. Ceremonia ungerii cu uleiuri sfinite fusese redus la o atingere rapid dup urechi. Patinele cu rotile erau o invenie necunoscut pe Disc; dac lucrurile ar fi stat altfel, drumul lui Keli ctre altar ar fi fost neconstituional de rapid. i totui nu era de ajuns. i lu inima-n dini. S-ar putea s nu, zise. S-ar putea s fie cam pe muchie de cuit. i vzu privirile furioase n oglind. Ct de pe muchie? Hm. Foarte.

Vrei s spui c poate s ajung aici chiar n timpul ceremoniei?

Hm. Mai curnd a zice c nainte, zise Tiu nefericit. Nu se auzeau dect degetele lui Keli btnd n mas. Tiu se ntreb dac o s fac o criz sau dac o s sparg oglinda. Ea zise ns: De unde tii? Se ntreb dac poate s scape cu ceva de genul eu sunt vrjitor i noi, vrjitorii, ne pricepem la lucruri din astea, dar decise c mai bine nici s nu ncerce. Ultima dat cnd spusese aa ceva prinesa l ameninase cu halebarda. Am ntrebat una dintre grzi unde e hanul de care vorbea Mort, zise. Apoi am socotit distana aproximativ de acolo. Mort spunea c nainteaz n pas de plimbare i am estimat c pasul lui e cam de Aa de simplu? N-ai folosit niciun fel de magie? Doar bunul sim. Pe termen lung, te bazezi mult mai bine pe el. Prinesa l btu pe mn. Btrnul meu Tiu, spuse. Am doar douzeci de ani, Domni. Ea se ridic i se duse n camera de mbrcat. Printre lucrurile pe care le nvei cnd eti prines se numr i acela de a ti s fii mai btrn dect orice persoan de rang inferior. Da. Presupun c trebuie s existe i vrjitori tineri, spuse ea peste umr. Doar c oamenii i-i nchipuie btrni. M ntreb de ce? Rigorile profesiei, domni, zise Tiu dnd ochii peste cap. Auzea fonetul m tsii.

Ce te-a f cut s alegi vrjitoria? Vocea i era voalat, de parc ar fi avut faa acoperit cu ceva. E o munc de interior i nu trebuie s cari greuti, zise Tiu. i presupun c am vrut s aflu cum funcioneaz lumea. i ai reuit? Nu. Tiu nu se prea pricepea la conversaie, altfel nu i-ar fi lsat mintea s o ia razna ntr-att nct s ntrebe: De ce ai ales s fii prines? Dup o pauz de gndire, Keli spuse: Alii au ales pentru mine, tii? mi pare ru, eu Regalitatea e un fel de tradiie de familie. Bnuiesc c e la fel i cu magia; cu siguran c tatl tu era vrjitor, nu? Tiu scrni din dini. Hm. Nu, zise el, nu chiar. De fapt deloc. tia ce urmeaz i iat c sosi f r gre, ca apusul soarelui, pe o voce n care se simea amuzamentul i fascinaia. A, da? E adevrat c vrjitorii n-au voie s Bine, dac nu mai e nimic altceva, eu o s m retrag, spuse tare Tiu. Dac avei nevoie de mine, luai-v dup sunetul exploziilor. Eugggg! Keli ieise din cabinet. Nu c hainele femeieti ar fi fost un subiect care s-l preocupe cine tie ce pe Tiu de fapt, cnd se gndea la femei, imaginile din mintea lui nu includeau de obicei niciun fel de haine , dar apariia din faa lui i tie rsuflarea de-a binelea. Cine concepuse rochia nu tiuse

unde s se opreasc. Pusese dantele peste m tsuri, le tivise cu hermin neagr, cususe perle pe orice locor care prea mai gol, nfoiase i scrobise mnecile, apoi adugase filigran de argint i o luase iar de la capt cu mtasea. De fapt era uimitor ce puteai face cu un pumn-dou de metale grele, cteva molute iritate, cteva roztoare moarte i foarte mult fir scos din fundul unor insecte. Era o rochie pe care nu att o purtai, ct o ocupai. Dac marginile nu erau susinute pe rotie, atunci Keli era mult mai voinic dect i nchipuise el. Ce prere ai? ntreb ea, rotindu-se ncet. Au purtat-o i mama, i bunica, i mama ei. Cum, toate trei deodat? zise Tiu gata s-o i cread. Cum o fi intrat n ea? se ntreb. Probabil c are o ui la spate E o motenire de familie. Pe corsaj are diamante adev rate. Care parte e corsajul? Partea asta. Pe Tiu l lu cu fiori. E impresionant, zise cnd avu din nou curajul s vorbeasc. Nu crezi totui c e puin prea matur? E regal. Da, dar poate c n-o s-i permit s alergi prea repede? Nici prin gnd nu-mi trece s alerg. E nevoie de demnitate. nc o dat, linia maxilarului indic linia direct a descendenei ei din strmoul cuceritor, care ns

prefera s alerge totdeauna ct putea de repede i se purta cu atta demnitate ct ncpea pe vrful unei sulie foarte ascuite. Tiu i deprta minile. n regul, zise. Bine. O s facem ce putem. Sper doar ca Mort s fi rezolvat ceva. E greu s ai ncredere ntr-o fantom, zise Keli. Mort trece prin ziduri! M-am tot gndit la asta, zise Tiu. E complicat, nu? Trece prin lucruri numai cnd nu-i d seama. Cred c e vreo boal profesional. Ce? Asear am fost aproape sigur. E pe cale s devin real. Dar toi suntem reali! Cel puin tu eti, i cred c i eu. Dar el devine i mai real. Extrem de real. Aproape la fel de real ca Moartea, i greu gseti ceva mai real de att. Foarte greu.

Eti sigur? ntreb Albert, nencreztor. Normal, zise Ysabell. Rezolv -le tu, dac vrei. Albert se uit din nou la croiul de pe mas, plin de nesiguran. S zicem c ar fi bine, admise el f r elegan i copie cele dou nume pe o bucic de hrtie. Oricum, nu putem afla dect ntr-un fel. Trase sertarul de sus de la biroul Morii i scoase un inel mare de chei. Pe el se afla o singur cheie.

I ACUM CE SE NTMPL? opti Mort. Trebuie s lum clepsidrele, zise Albert. Tu vii cu mine. Mort! opti Ysabell. Ce-i? Ce ai spus adineauri Se opri, apoi adug: nimic, doar c suna ciudat. Am ntrebat doar ce se ntmpl acum, zise Mort. Da, dar las. Albert i f cu loc pe lng ei i se strecur pe culoar ca un pianjen cu dou picioare, pn la ua care sttea tot timpul nchis. Cheia se potrivi perfect. Ua se ddu n lturi. Balamalele nu scoaser nici mcar un scrit, ci fcur loc unei tceri i mai profunde. i vuietului nisipului. Mort i Ysabell rmaser n u, transfigurai, n timp ce Albert se ndeprt cu pai mari printre pereii de sticl. Sunetul nu intra n trup numai prin urechi, venea i prin picioare, trecea prin craniu i i umplea creierul pn cnd nu te mai puteai gndi dect la zgomotul acela cenuiu, fonitor i uiertor, sunetul a milioane de viei care se triau. i care se grbeau spre inevitabila lor destinaie. Ridicar privirile spre rndurile nesfrite de clepsidre, fiecare diferit, fiecare purtnd pe ea un nume. Lumina torelor nirate pe perei se oglindea n ele, astfel nct pe fiecare clepsidr strlucea o stea. Pereii din spate ai ncperii erau pierdui n aceast galaxie luminoas. Mort simi cum degetele Ysabellei l strngeau de bra. Cnd vorbi, vocea ei era gtuit. Mort, unele sunt aa de mici.

TIU. Strnsoarea ei se desf cu extrem de atent, ca o mn care abia pusese ultimul as pe un castel de cri de joc i nu voia s drme ntregul edificiu. Ia mai zi o dat, rosti ea ncet. Am spus c tiu. N-am ce s fac. N-ai mai fost aici? Nu. Fata se retrsese puin i acum se uita drept n ochii lui. Nu e mai ru dect n bibliotec, zise Mort, aproape convins. Numai c n bibliotec doar citeti despre ce se ntmpl, aici vezi cu ochii ti. De ce te uii aa la mine? adug el. ncercam doar s-mi amintesc ce culoare aveau ochii ti, pentru c Voi doi, nu v-ai sturat unul de cellalt? rcni Albert peste mugetul nisipului. Pe aici! Cprui, spuse Mort. Sunt cprui. De ce? Grbii-v! Mai bine du-te s-l ajui, zise Ysabell. Pare destul de nervos. Mort plec de lng ea, cuprins deodat de o mare nelinite care i se infiltra n minte, i mrlui pn n locul unde Albert l atepta btnd din picior. Ce trebuie s fac? ntreb. Vino dup mine. Din sal se deschideau mai multe coridoare, fiecare plin cu clepsidre. Din loc n loc, rafturile erau desprite de coloane de piatr marcate cu semne angulare. Albert se uita uneori la ele; n general ns, mergea prin labirintul de

nisip de parc i-ar fi cunoscut pe de rost fiecare cotitur. E cte o clepsidr pentru fiecare, Albert? Da. Locul sta nu mi se pare suficient de mare. Ai vreo idee despre topografia m-dimensional? . Nu. Atunci eu n locul tu m-a feri s-mi dau cu prerea, zise Albert. Se opri n faa unui raft de clepsidre, se mai uit o dat la bucica de hrtie, i trecu mna peste rnd i deodat apuc una dintre ele. Partea de sus era aproape golit. ine-o, zise. Dac nu ne-am nelat, a doua ar trebui s fie pe-aproape. Aha. Chiar aici. Mort rsuci cele dou clepsidre n mn. Una avea toate indiciile unei viei de vaz, iar cealalt era bondoac i neinteresant. Mort citi numele. Primul prea s se refere la un nobil din regiunea Imperiului Agatean. A doua era o colecie de pictograme pe care Mort le localiz ca provenind din Klatchul de Disc-nvrte. De-acum e treaba ta, spuse Albert batjocoritor. Cu ct porneti mai repede, cu att vei fi gata mai repede. l aduc pe Binky la intrarea principal. Cum i se par ochii mei? ntreb Mort ngrijorat. Par s fie n regul, din cte vd eu, zise Albert. Cam roii pe margine, ceva mai albatri dect de obicei, nimic special. Mort l urm gnditor de-a lungul interminabilelor rafturi cu clepsidre. Ysabell l vzu cum ia sabia de pe suportul

de lng u, cum i ncearc tiul lovind cu ea n aer, exact ca Moartea, i cum rnjete mulumit de zgomotul ca de tunet. i recunotea i mersul. Mrluia. Mort? opti ea. DA? Se ntmpl ceva cu tine. TIU, zise Mort. Dar cred c pot ine lucrurile sub control. Auzir sunetul copitelor i Albert intr pe u frecndu-i minile. Aa, biete, e timpul s Mort roti sabia cu braul ntins. Aceasta cosi prin aer cu un zgomot de mtase sfiat i se nfipse n stlpul uii, chiar lng urechea lui Albert. N GENUNCHI, ALBERTO MALICH. Lui Albert i czu falca. Ochii i se micar n cutarea lamei strlucitoare aflate la civa centimetri de capul lui, apoi se ngustar. Precis c n-ai ndrzni, biete, zise. MORT. Silaba izbi rapid ca un vrf de bici i de dou ori mai dureros. Am f cut un pact, zise Albert, dar n vocea lui se putea detecta bzitul imperceptibil al ndoielii. Am f cut o nelegere. Nu cu mine. Am fcut o nelegere. Unde am ajunge dac n-am respecta nelegerile? Nu tiu eu unde a fi, zise Mort ncetior, DAR TIU

UNDE AI AJUNGE TU. Nu-i drept! Vocea devenise acum un scncet. NU EXIST DREPTATE. DOAR eu. Oprete-te, zise Ysabell. Mort, e o prostie. Nu poi omor pe nimeni aici. i oricum, nici nu vrei s-l omori pe Albert. Nu aici. Dar l-a putea trimite napoi n lume. Albert pli. N-ai s ndrzneti! Nu zu? Te-a putea lua cu mine i te-a lsa acolo. Nu cred s-i mai fi rmas mult timp, nu-i aa? NU-I AA? Nu vorbi aa, zise Albert nereuind s-i susin privirea. Cnd vorbeti aa, parc ai fi stpnul. A putea fi mult mai ru ca stpnul, zise Mort f r intonaie. Ysabell, du-te i adu-mi cartea lui Albert, bine? Mort, zu c TREBUIE S TE MAI ROG O DAT? Fata fugi din camer, alb la fa. Albert se uit cruci la Mort de-a lungul sbiei i zmbi strmb, f r umor. N-o s te poi controla tot timpul, zise el. Nici nu vreau. Vreau doar s pot menine controlul suficient timp. Acum sugi totul ca un burete, nelegi? Cu ct va lipsi mai mult stpnul, cu att o s-i sameni mai tare. Numa c ie o s-i fie mai greu, c-o s-i aduci aminte cum e s fii om i i atunci tu cum faci? l repezi Mort. i mai aminteti cum e s fii om? Dac te-ai ntoarce, ct via i-ar mai

rmne de trit? Nouzeci i una de zile, trei ore i cinci minute, rspunse prompt Albert. tiam c-o s vin s m ia. Dar aici mi-s n siguran i nici nu-i un stpn aa ru. Uneori m ntreb ce s-ar face f r mine. Da, nimeni nu moare n regatul Morii. Iar ie i convine aa? zise Mort. Am peste dou mii de ani, nu? Am trit mai mult dect oricine. Mort cltin din cap. Ba n-ai trit, s tii, zise. Doar ai trgnat lucrurile. Aici nu se triete. Timpul de aici e o pcleal. Nu e real. Nimic nu se schimb. Eu a prefera s mor i s v d ce se mai ntmpl dect s-mi petrec eternitatea aici. Albert se ciupi gnditor de nas. Mda, ai putea, admise el. Dar eu am fost vrjitor, vezi tu. Am fost destul de bun. Mi-au ridicat i statuie, aa s tii. Dar nu poi fi mult vreme vrjitor fr s-i faci dumani, pricepi, din ia de te ateapt De Partea Cealalt. Btrnul pufni. Nici m car nu-s din i cu dou picioare. Ba unii n-au picioare deloc. i nici fee. Nu moartea m sparie pe mine, ci ce vine dup. Atunci ajut-m. i la ce o s-mi foloseasc? ntr-o bun zi poate o s ai nevoie de nite prieteni De Partea Cealalt, zise Mort. Se mai gndi cteva clipe i adug: Dac-a fi n locul tu, m-a gndi c nu stric s-i dau un lustru de ultim moment sufletului. Celor care te ateapt s-ar putea s nu le plac ce gust are.

Albert se scutur i nchise ochii. Nu- ce de care tot vorbeti acolo, spuse, mai mult cu simire dect cu gramatic, ori n-ai zice aa ceva. Ce vrei de la mine? Mort i spuse. Albert rse spart. Doar att? Doar s schimb Realitatea? Nu se poate. Nu mai exist vrji destul de puternice. Marile Descntece s fi reuit, poate. Dar altminteri nu se poate. i cu asta basta, n-ai dect s faci ce vrei i s-i fie de nas! Ysabell se ntoarse, gfind uor, innd n mini ultimul volum al vieii lui Albert. Albert i trase nasul din nou. Pictura care i atrna pe vrful lui l fascina pe Mort. Totdeauna sttea gata s cad, dar nu avea niciodat curajul. Ca i el, se gndi Mort. Nu pos-mi faci nimic cu cartea aia, zise btrnul vrjitor obosit. Nici n-am de gnd. Dar mi dau seama c n-ai ajuns un vrjitor aa puternic spunnd tot timpul adevrul. Ysabell, citete-mi ce se scrie acum. Albert l privi cu nencredere, citi Ysabell. Doar n-oi crede tot ce scrie acolo izbucni el, tiind n adncul de piatr al inimii sale c Mort credea, citi Ysabell. Ajunge! strig el, ncercnd s nu se gndeasc la faptul c, dei Realitatea nu putea fi oprit, ar fi putut fi ncetinit olecu. CUM? intona Mort pe tonul de plumb al Morii, ncepu

Ysabell ndatoritoare. Da, da, bine, nu-i nevoie s citeti i partea mea, se rsti Mort enervat. Iart-m i c triesc, n cazul sta. NIMENI NU ESTE IERTAT PENTRU C TRIETE. i nu-mi mai vorbi aa, mulumesc. Pe mine nu m sperii, zise ea. Se uit la carte, unde rndul care tocmai se ncheia o califica drept mincinoas. Spune-mi cum, vrjitorule, zise Mort. Magia e tot ce mi-a mai rmas! se cina Albert. Dar ie nu-i trebuie, btrn zgrcit ce eti. Nu m sperii tu, biete IA UIT-TE N OCHII MEI I MAI SPUNE-MI O DAT. Mort pocni din degete poruncitor. Ysabell i plec din nou capul asupra crii. Albert privi lucirea albastr a acelor ochi i i pierdu ultima urm de sfidare, citi ea, pentru c vzu nu numai Moartea, ci Moartea cu toate cele omeneti, cu rzbunare, cruzime i dezgust, i avu teribila certitudine c asta era ultima lui ans i c Mort avea s-l trimit napoi n Timp, s-l vneze i s-l livreze apoi personal n Dimensiunile Subterane, unde creaturi de groaz aveau s puncte puncte puncte, ncheie ea. Sunt puncte-puncte pe jumtate de pagin. Asta pentru c volumul nici nu ndrznete s le pomeneasc, opti Albert. ncerc s nchid ochii, dar imaginile iscate n ntunericul din spatele pleoapelor erau att de vii nct i deschise la loc. Chiar i Mort era o privelite mai plcut.

Bine, zise. Exist o vraj. ncetinete timpul ntr-o zon restrns. O s i-o scriu, dar trebuie s gseti un vrjitor s-o rosteasc. Asta se poate. Albert i trecu limba ca o luf veche peste buzele uscate. Exist i un pre, ns, adug el. Trebuie s te duci mai nti la Datorie. Ysabell? zise Mort. Ea se uit la pagina din faa ei. Vorbete serios, zise ea. Dac nu te duci, toate o vor lua razna, iar el va cdea din nou n Timp. Toi trei se ntoarser s se uite la orologiul care domina sala. Lama pendulei se legna ncet, tind timpul n felii subiri. Mort gemu. Dar nu e timp! strig el. Nu pot s le fac pe amndou la timp! Stpnul ar fi gsit timp, observ Albert. Mort smulse spada din u i o agit furios i ineficient ctre Albert, care se feri. Atunci scrie odat descntecul, zbier el. i mai repede! Se ntoarse i m rlui napoi n biroul Morii, ntr-un col era un disc al lumii, cu tot cu patru elefani din argint aezai pe carapacea unui Mare ATuin turnat n bronz i lung de peste un metru. Marile ruri erau reprezentate prin vene de jad, deserturile prin pulbere de diamant, iar oraele mai importante prin pietre preioase; Ankh-Morporkul, de exemplu, era un crbune.

Aez cele dou clepsidre aproximativ n locurile unde se aflau proprietarii lor i se arunc n jilul Morii, uitndu-se la ele furios, de parc le poruncea s se apropie una de alta. Jilul scria ncet n timp ce Mort se foia, fulgernd micul Disc cu privirea. Dup o vreme, Ysabell intr n camer pind uor. Albert a pus totul pe hrtie, zise ea ncet. Am verificat. Nu e nicio pcleal. Acum s-a dus i s-a ncuiat n odaie i Uit-te la ele! Uit-te i tu puin la ele! Cred c ar trebui s te liniteti, Mort. Cum s m linitesc cnd, uite, sta de aici e tocmai la marele Net, iar stalalt e taman n Bes Pelargic, dup care trebuie s ajung n Sto Lat. E un drum de zece mii de kilometri, oricum ai lua-o. E cu neputin. Sunt sigur c o s reueti. Iar eu o s te ajut. El o privi de parc o vedea pentru prima dat i constat c era mbrcat de plecare, ntr-o hain nepotrivit, cu guler mare de blan. Tu? Ce poi face tu? Binky ne poate duce pe amndoi f r probleme, zise timid Ysabell. Fcu un gest nesigur cu o pung de hrtie. Am luat ceva de mncare A putea s-i in uile sau chestii din astea. Mort rse f r veselie. NU VA FI NECESAR. nceteaz s mai vorbeti aa. Nu pot s iau pasageri. O s m ii din drum. Ysabell oft.

Uite, ce zici de asta: hai s ne prefacem c ne-am certat i eu am ctigat. Vezi? Scutim o groaz de efort. Cred, de altfel, c Binky nici n-o s vrea s plece fr nune. I-am dat extrem de multe buci de zahr de-a lungul anilor. i acum nu plecm? Albert edea pe patul lui ngust sfredelind cu ochii peretele din faa sa Auzi sunetul copitelor, ntrerupt brusc cnd Binky decol, i mormi ceva n barb. Trecur douzeci de minute. Pe chipul vrjitorului expresiile se schimbau precum umbrele norilor pe dealuri. Din cnd n cnd ngna ceva de genul Le-am spus io sau Nu trebuia s m las sau Stpnul tres afle. Pn la urm pru s ajung la o nelegere cu sine, ngenunche binior i trase o lad veche de sub pat. O deschise cu greu i despturi o rob cenuie i prfuit, din care se rostogolir pe podea larve de molii i paiete mtuite. O trase pe el, scutur grosul prafului i se aplec din nou sub pat. Se auzir o mulime de njurturi nfundate i ocazional sunete de porelan, pn cnd, n cele din urm, Albert scoase la iveal un toiag mai nalt dect el. Era mai gros dect un toiag obinuit, n special din cauza crestturilor care l acopereau de sus pn jos. Erau de fapt destul de neclare, dar lsau impresia c dac ai fi reuit s le distingi ai fi regretat. Albert se mai scutur o dal i se examina cu un ochi critic n oglinda de deasupra lavoarului. Apoi zise: Plria. N-am plrie. Tres ai plrie pentru

vrjitorie. La naiba. Iei val-vrtej din camer i se ntoarse dup o forfoteal de cincisprezece minute care indusese decuparea unei poriuni circulare din covorul din camera lui Mort, extragerea foiei de argint din spatele oglinzii Ysabellei, gsirea unui ac cu a n cutia de sub chiuveta de la buctrie i pescuirea ctorva paiete de pe fundul lzii cu robe. Rezultanta final nu era aa de reuit cum ar fi dorit i i tot cdea mecherete pe o ureche, dar era neagr, i avea luna i stelele pe ea, i anuna c proprietarul era, nendoielnic, vrjitor, dei probabil unul cam disperat. Pentru prima dat n dou mii de ani se simi mbrcat cum trebuie. Era un sentiment deconcertant i l f cu s stea o clip pe gnduri nainte de a nl tura cu un ut covoraul de lng pat i de a trasa un cerc cu toiagul pe podea. Acolo pe unde trecea vrful toiagului, rmnea o linie luminoas de octarin, a opta culoare a spectrului, culoarea magiei, pigmentul imaginaiei. Vrjitorul marc opt puncte pe circumferina cercului i le uni ntr-o octogram . ncperea ncepu s pulseze. Alberto Malich pi n centrul figurii i ridic toiagul deasupra capului. l simi cum se trezete sub atingerea lui, simi arsura puterii adormite care se dezmorea ncet i hotrt, ca un tigru sculat din somn. i trezi vechile amintiri despre putere i magie care bziau prin mansardele mpienjenite ale minii sale. Se simi viu pentru prima dat de secole.

i linse buzele. Pulsaiile dispruser, lsnd loc unei tceri ciudate, pline de expectativ. Malich ridic ochii i strig o singur silab. Flcri albastre-verzui nir din ambele capete ale toiagului. uvoaie de octarin aprins izbucnir din cele opt coluri ale octogramei i l nvluir pe vrjitor. Toate acestea nu erau de fapt necesare pentru mplinirea descntecului, dar vrjitorii consider c trebuie s fac lucrurile ct mai vizibile Dar i ct mai invizibile. Vrjitorul dispru.

Vnturi stratoemisferice biciuiau mantia lui Mort. Unde mergem mai nti? i ip Ysabell n ureche. La Bes Pelargic! strig Mort, iar uraganul i duse cuvintele departe. Unde vine asta? n Imperiul Agatean! Continetul Contragreutate! Art n jos. Deocamdat nu-l forase prea mult pe Binky, tiind ce drum l ateapt, iar marele armsar alb alerga ntr-un galop uor pe deasupra oceanului. Ysabell privi n jos la valurile verzi ce spumegau furioase i se inu mai strns de Mort. Mort privi n deprtare la masa de nori de deasupra continentului i rezist cu greu tentaiei de a-i mna calul cu latul sbiei. Nu-l lovise niciodat i nici nu era sigur ce s-ar fi ntmplat dac ncerca. Nu putea dect s atepte. O mn apru pe sub braul lui, ntinzndu-i un sandvi.

Avem cu unc sau cu brnz i sos indian, zise ea. Ar fi bine s mnnci, tot n-ai ce face altceva. Mort se uit la triunghiul unsuros i ncerc s-i aduc aminte cnd mncase ultima dat. Trecuse mai mult dect pot arta limbile ceasului, oricum ar fi avut nevoie de calendar ca s calculeze. Lu sandviul. Mulumesc, zise el ct de amabil putu. Micuul soare se prvlea ctre orizont trgnd dup el ziua lene. Norii din faa lor creteau tot mai mari i cptau contururi roz i portocalii. Dup o vreme, reui s disting pe dedesubt suprafaa mai ntunecat a pmntului, punctat ici i colo de luminile oraelor. Dup o jumtate de or era sigur c distinge i conturul cldirilor. Arhitectura agatean era orientat spre piramide turtite. Binky pierdu din nlime pn cnd copitele i ajunser la civa metri deasupra mrii. Mort examina din nou clepsidra i trase uor de drlogi, ndreptnd calul spre un port maritim aflat puin mai spre Margine dect cursul lor curent. Cteva ambarcaiuni erau trase la ancor, majoritatea mici nave de comer. Imperiul nu i ncuraja supuii s se aventureze prea departe, ca nu cumva s vad lucruri care s-i tulbure. Din acelai motiv, ntreaga ar fusese nconjurat de un zid pe care patrula Garda Divin, cu principala sarcin de a clca cu nesa pe degetele locuitorilor crora le trecea prin cap c i-ar dori s ias cinci minute pe-afar, s respire o gur de aer proaspt.

Acest lucru nici nu se ntmpla prea des, pentru c majoritatea supuilor mpratului Soare erau destul de fericii cu traiul lor dindrtul Zidului. E de altfel o realitate faptul c fiecare din noi suntem de o parte sau alta a unui zid, aa c ori o lai balt ori atepi s-i creasc degete mai puternice. Cine e crmuitorul aici? ntreb Ysabell pe cnd treceau pe deasupra portului. E un fel de mprat copil, zise Mort. Dar adev ratul ef este Marele Vizir, mi se pare. S nu te-ncrezi niciodat ntr-un Mare Vizir, rosti Ysabell cu nelepciune. De fapt mpratul Soare nici nu se-ncredea. Vizirul, care se numea Nou Oglinzi Rotitoare, avea o viziune foarte clar despre cine trebuia s conduc ara, i anume el, iar acum, c biatul crescuse suficient de mare ca s pun ntrebri de genul Nu crezi c zidul ar arta mai bine cu cteva pori n el? i Da, dar cum e de partea cealalt?, decisese c era n interesul mpratului s moar otrvit n chinuri groaznice i s fie ngropat n var. Binky ateriz pe pietriul frumos greblat din faa palatului scund, cu multe ncperi, rearanjnd drastic armonia universului12. Mort descleca i o ajut pe Ysabell

Grdina de piatr a P cii i Simplit ii Universale, aranjat din ordinul btrnului mprat Oglinda Unicului Soare*, utiliza relaia dintre poziii i umbre pentru a simboliza unitatea primordial a spiritului i materiei i armonia tuturor lucrurilor. Se spunea c secretele ce stau la baza realit ii sunt ascunse n ordinea precis a pietrelor.

12

s coboare. Numai s nu-mi stai n drum, i spuse el grbit. i s nu pui ntrebri. Urc n fug cteva trepte lcuite i alerg prin ncperile tcute, oprindu-se din cnd n cnd s se orienteze dup clepsidr. n sfrit, se strecur pe un coridor i se uit printr-un grilaj decorativ n sala scund i alungit unde Curtea servea masa de sear. Tnrul mprat Soare sttea cu picioarele ncruciate sub el n capul rogojinii, cu mantia de blan i pene rsfirat n spatele lui. Prea s-i fi rmas mic. Restul curtenilor edeau n jurul rogojinii n ordinea strict i complicat a rangului, iar Vizirul, care ntingea n bolul lui cu storkoshi i alge fierte ntr-un mod extrem de suspect, se distingea limpede. Nimeni nu prea pe moarte. Mort strbtu culoarul, ddu colul i aproape c se izbi nas n nas cu civa membri foroi ai Grzii Divine, care stteau adunai n jurul unui orificiu din zid i poteau o igar, palmat aa cum obinuiesc soldaii aflai n timpul serviciului. Se ntoarse n vrful picioarelor la grilaj i ascult urm toarea conversaie: Sunt cel mai nenorocos dintre muritori, O, Prezen Imanent, s gsesc aa ceva n poria mea altminteri gustoas de storkoshi, zise Vizirul, ntinznd beioarele.

* Care mai era renumit i pentru obiceiul s u de a le tia buzele i picioarele dumanilor, promindu-le apoi libertatea dac defileaz prin ora cntnd la trompet .

ntreaga Curte i lungi gtul ca s vad mai bine. La fel i Mort. Mort nu putu s nu fie de acord cu afirmaia ceva-ul cu pricina era o bucic albastru-verzuie cu nite tuburi ca de cauciuc ieind din ea. Buctarul va fi disciplinat, Nobil Personalitate a nv turii, spuse mpratul. Cine mai are nite cotlete? Nu, Preanelegtorule Printe al Poporului Tu, m refeream la faptul c acestea sunt, se pare, vezica i splina iparului pufos de ap adnc, renumite a fi cea mai gustoas mbuctur, destinat, aa st scris, doar celor iubii de zei n a cror companie, desigur, nu pot, n nemernicia mea, s m numr. Cu o micare abil, transport bucata n bolul mpratului, unde aceasta tremur un timp ca o piftie. Biatul o privi o vreme, apoi o nfipse ntr-un beior. A, zise el, dar nu este de asemenea scris de ctre nimeni altul dect marele filosof Cha Yin Sn c un nv at st naintea prinilor? mi amintesc c mi-ai dat odat s citesc acest pasaj, O, Vrednic i Credincios Cuttor al Cunoaterii. Bucata descrise un arc de cerc prin aer i ateriza umil n bolul Vizirului. Acesta o pescui cu o mi care iute i o pregti pentru serviciul urm tor. Ochii i se ngustar. Poate acesta s fie cazul n general, O, Izvor de Jad al nelepciunii, dar eu unul nu m pot aeza naintea mpratului pe care l iubesc ca pe un fiu, i l-am iubit astfel de la moartea nefericit a tatlui su, astfel nct aez aceast mic ofrand la picioarele sale. Ochii curtenilor urmrir bietul organ n cel de-al treilea

zbor al su pe deasupra rogojinii, dar mpratul i ridic evantaiul i trase un superb voleu care l trimise napoi n bolul Vizirului cu atta for nct mproc alge de jur mprejur. S-l mnnce odat cineva, pentru numele cerului, strig Mort, fr s-l aud nimeni. M grbesc! Eti ntr-adev r cel mai atent servitor, O, Devotat i ntr-adev r Unic Tovar al Tatlui i Bunicului Cnd Au Murit, i de aceea am decis ca rsplata ta s fie aceast rar i preioas mbuctur. Vizirul mpunse bucata f r convingere i se uit la zmbetul mpratului. Era luminos i cumplit. ncepu s caute o scuz. Din pcate, se pare c am mncat deja mult prea mult ncepu el, dar mpratul i fcu semn s tac. Fr ndoial c e nevoie i de o garnitur potrivit, spuse el i btu din palme. Peretele din spatele lui se desf cu n dou i cele patru Grzi Divine intrar, primele trei purtnd sbiile sa-mor-io, iar cea de-a patra ncercnd s nghit un chitoc aprins. Vizirul scp bolul din mini. Cel mai credincios dintre servitorii mei are senzaia c nu mai are loc pentru o ultim mbuctur, rosti mpratul. Fr ndoial c putei s-i cercetai stomacul ca s vedei dac aa stau lucrurile cu adev rat. De ce i iese omului aceluia fum pe urechi? E dornic de aciune, O, Eminen Celest, zise repede sergentul. Greu s-l mai potolim de-acum, m tem. Atunci s-i scoat pumnalul i s ah, Vizirului i

s-a f cut foame, pn la urm. Foarte bine. Se fcu o linite absolut n timp ce obrajii Vizirului se umflau ritmic. Apoi se auzi cum nghite cu zgomot. Delicios, spuse. Magnific. Cu adev rat hrana zeilor, iar acum, dac-mi permitei i scoase picioarele de sub el i ncerc s se ridice. Mici broboane de sudoare i se ivir pe frunte. Doreti s te retragi? ntreb mpratul, ridicnd din sprncene. Treburi presante de stat, O, Perspicace Personalitate a Stai jos. Face ru la digestie s te ridici imediat dup mas, zise mpratul, iar grzile ncuviinar din cap. n plus, nu exist treburi urgente ale statului, afar doar de cele aflate ntr-o sticlu roie pe care scrie Antidot, din dulpiorul negru de lac aflat pe covorul de bambus din odaia ta, O, Lampion cu Ulei de Miaznoapte. Vizirului ncepur s-i iuie urechile. Faa i se albatri. Vezi? spuse mpratul. Activitatea prea vremelnic a unui stomac plin stimuleaz umori neprielnice. Fie ca acest mesaj s fie purtat n toate colurile rii, ca toi oamenii s afle de nefericita stare n care te afli i s trag nv tur. Trebuie s felicit Ilustrul Personaj pentru aceste consideraii, zise Vizirul i czu cu faa ntr-un bol de crabi fieri cu crusta moale. Am avut un excelent profesor, spuse mpratul. ERA I TIMPUL, zise Mort, rotind sabia. O clip mai trziu, sufletul Vizirului se ridic de pe

rogojin i l msur pe Mort din cap pn n picioare. Cine eti tu, barbarule? se rsti el. MOARTEA. Nu Moartea pe care o atept eu, zise Vizirul hotrt. Unde este Celestul Dragon Negru de Foc? N-A PUTUT S VIN, zise Mort. n spatele sufletului Vizirului se alctuiau umbre. Cteva purtau veminte mprteti, dar mai erau multe altele care se mbrnceau i preau foarte dornice s-l ntmpine pe noul sosit pe trmul celor mori. Cred c au venit s te vad, zise Mort i plec. Pn s ajung la coridor, sufletul Vizirului ncepuse s urle Ysabell atepta rbdtoare lng Binky, care servea un prnz ntrziat dintr-un bonsai vechi de trei sute de ani. De unul am scpat, zise Mort, nclecnd. Haide. Am o presimire rea n legtur cu urmtorul i nu ne-a mai rmas mult timp.

Albert se materializ n mijlocul Universitii Nevzute, n acelai loc, de fapt, din care prsise lumea cu vreo dou mii de ani n urm. Scose un icnet de satifacie i i scutur cteva fire de praf de pe rob. i ddu seama c era privit; cnd ridic ochii, descoperi c apruse drept sub aspra cuttur de marmur a propriei sale persoane. i potrivi ochelarii i se uit dezaprobator la placa de bronz nurubat pe piedestal. Aceasta spunea: Alberto Malich, Fondator al Acestei Universiti, AM

1222-1289. NU VOM MAI NTLNI UN ALTUL CA EL. Halal previziune, se gndi vrjitorul. Iar dac l apreciau aa de mult, puteau m car s angajeze un sculptor ca lumea. Era o ruine. Nasul era total aiurea. i ce, la era picior? Unde mai pui c oamenii i scriseser numele pe el. Plus c nici mort n-ar fi umblat cu o plrie ca aia. Bine, dac avea de ales, n-ar fi umblat mort deloc. Albert ainti un fulger octarin ctre oribila statuie i rnji slbatic cnd aceasta explod n mii de frme. Bun, zise el ctre Disc n general, iat-m napoi. Simi magia cum l furnic n sus pe bra i i aprinde o lumin cald n minte. Ct de tare i lipsise n toi aceti ani. La sunetul exploziei, vrjitorii ddur fuga pe uile cele mari i traser din start concluzia greit. Iat piedestalul gol. Iat un nor de praf de marmur ce acoper totul. i, ivindu-se din el, iat-l pe Albert, care mormie de unul singur. Vrjitorii mai din spate ncepur s o cam roiasc, repejor i n vrful picioarelor. Nu era unul care, n tinereea sa turlubatic, s nu fi pus vreun recipient de dormitor pe capul btrnului Albert sau care s nu-i fi gravat numele n vreo parte a rigidei anatomii a statuii. Ba chiar mai ru de att, cel puin n timpul Sptmnii Zdrenelor, cnd butura curgea n valuri, iar toaletele preau prea departe ca s se-mpleticeasc pn acolo. La vremea respectiv, pruser nite idei amuzante. Acum, dintr-o dat, nu mai preau. Doar dou personaje rmaser s fac fa furiei

statuii, unul pentru c i prinsese roba n u, iar cellalt pentru c era, de fapt, o maimu i de aceea putea s adopte o pozi ie relaxat n raport cu problemele umane. Albert l nfac pe vrjitor, care ncerca disperat s intre n zid. Omul schelli. Bine, bine, recunosc! Eram beat, crede-m , n-am vrut, cerule mare, mi pare ru. mi pare att de ru Ce tot ndrugi acolo, omule? zise Albert, sincer nedumerit. att de ru, dac a ncerca s-i spun ct de ru mi pare c am Mai termin cu aiurelile astea! Albert arunc o privire ctre micul maimuoi, care l rsplti cu un zmbet cald, prietenos. Cum te cheam, omule? Da, domnule. Termin cu aiurelile, domnule, imediat Vnturache, domnule. Ajutor de bibliotecar, dac nu v e cu suprare. Albert l msur cu privirea. Omul avea un aspect disperat i boit, de parc fusese scos din coul cu rufe murdare. Decise c dac aici ajunsese vrjitoria, era timpul ca cineva s ia msuri. Ce fel de bibliotecar ar angaja pe unul ca tine de asistent? ntreb el enervat. Uuk. Ceva ca o mnu moale de piele ncerc s l apuce de mn. O maimu! n universitatea mea! Urangutan, domnule. A fost vrjitor, dar a fost prins la mijloc de nite magie, domnule, iar acum nu ne las s-l

facem om la loc i e singurul care tie pe unde sunt toate crile, recit repede Vnturache. Eu m ocup de bananele lui, adug, simind c se cere o explicaie suplimentar. Albert l fulger cu privirea. Taci din gur. Am i tcut din gur, domnule. i spune-mi unde e Moartea. Moartea, domnule? zise Vnturache, lipindu-se cu spatele de zid. nalt, scheletic, ochi albatri, merge n pas de mar, VORBETE CAM AA Moartea. L-ai vzut n ultima vreme? Vnturache nghii n sec. Nu n ultima vreme, domnule. Ei bine, am nevoie de el. Trebuie s se ncheie odat aiureala asta. O s-i pun capt chiar acum, pricepi? Vreau ca principalii opt vrjitori s vin aici, da, n jumtate de or, echipai cu tot ce trebuie pentru ritul lui AKent, ne-am neles? Nu c mutra ta mi-ar inspira cine tie ce ncredere. O aduntur de muieri, asta suntei cu toii, i nceteaz s m mai iei de mn! Uuk. Iar acum o s m duc la crcium, se rsti Albert. Se mai vinde zam de m ct de ct decent pe undeva? Ar fi Toba, domnule, zise Vnturache. Toba Spart? Din strada Filigranului? nc mai e acolo? Ei, i s-a mai schimbat numele i a mai fost refcut

din temelii, dar locul a rmas, , la locul lui de ani buni. Bnuiesc c v e destul de sete, nu, domnule? zise Vnturache, pe un ton de camaraderie ngrozit. Ce tii tu? i-o scurt Albert. Absolut nimic, domnule, rspunse prompt Vnturache. Atunci m duc la Tob. Jumtate de or, fii atent. Dac nu sunt toi gata cnd m ntorc, api s tii c-ar face bine s fie! i prsi sala ntr-un nor de praf de marmur. Vnturache se uit la el cum pleac. tii ce e cel mai ru? zise. Uuk? Nici m car nu-mi amintesc s fi trecut pe sub vreo oglind.

n vreme ce Albert se afla la Toba Reparat , certndu-se cu hangiul pe tema unui registru de pli nglbenit, care trecuse lsat din tat n fiu printr-un regicid, trei rzboaie civile, aizeci i unu de incendii majore, patru sute nouzeci de tlhrii i cincisprezece mii de ncierri doar ca s in evidena faptului c Albert nc datora localului trei bnui de aram, plus o dobnd egal cu coninutul tuturor seifurilor mai mari de pe Disc, ceea ce dovedete o dat n plus c un negustor din Ankh care d pe datorie are o memorie care ar face i un elefant s roeasc n vremea aceea, aadar, Binky lsa o dr de aburi pe cerul de deasupra misteriosului continent klatcian.

Dedesubt, departe, tam-tamurile rsunau n junglele ntunecate i pline de miresme, iar fuioare rsucite de cea se ridicau din fluvii ascunse, n care fiare nenumite bntuiau sub luciul apei ateptnd s le treac pe dinainte urm toarea cin. Brnza s-a terminat, ia unul cu unc, zise Ysabell. Ce e lumina aceea de acolo? Barajele de Lumin, zise Mort. Ne apropiem. Scoase clepsidra din buzunar i verific nivelul nisipului. Dar nu suficient de repede, fir-ar s fie! Barajele de Lumin se nirau la Miez de cursul apelor ca nite bltoace de lumin, ceea ce de altfel i erau; unele triburi ridicaser ziduri de oglinzi n munii deertului pentru a colecta lumina soarelui, care este nceat i cam greoaie. O foloseau apoi ca moned de schimb. Binky alunec peste focurile de tabr ale nomazilor i peste mlatinile tcute ale rului Tsort. n faa lor, nite siluete familiare ncepur s se deslueasc sumbre n lumina lunii. Piramidele din Tsort la lumina lunii! exclam Ysabell. Ce romantic! PLTITE CU SNGELE A MII DE SCLAVI, sublinie Mort. Te rog, nu ncepe. mi pare ru, dar adev rul este c aceste Bine, bine, am neles mesajul, zise Ysabell enervat. Se cere foarte mult efort ca s ngropi un rege mort, zise Mort n timp ce ddeau roat piramidei celei mici. i

umplu de conservani, pricepi, ca s supravieuiasc i pe lumea cealalt. i merge? Nu din cte am observat. Mort se aplec peste gtul lui Binky. Vd nite tore, zise el. in-te bine. O procesiune se deprta de aleea piramidelor, avnd n frunte o statuie gigantic a lui Offler, Zeul Crocodil, purtat de o sut de sclavi asudai. Binky galop total neobservat pe deasupra lor i efectua o aterizare perfect cu toate patru picioarele pe nisipul bttorit din faa intrrii n piramid. Au mai pus un rege la murat, zise Mort. Examin din nou clepsidra n lumina lunii. Era una simpl, nu genul pe care l asociai cu regalitatea. Nu poate fi vorba de el, zise Ysabell. Nu-i mureaz de vii, nu-i aa? Sper c nu, pentru c am citit undeva c, nainte s i conserve, i deschid i le scot Nu vreau s aud.. toate prile moi, ncheie Mort brusc. Mai bine c nu ine chestia cu muratul, zu aa, imagineaz-i cum ar fi s umbli fr Deci nu pe rege ai venit s-l iei, zise tare Ysabell. Pe cine atunci? Mort se ntoarse ctre intrarea ntunecat. Nu avea s fie pecetluit dect n zori, ca sufletul regelui mort s aib timp s ias. Era adnc i ru-prevestitoare, sugernd o utilitate mai atroce dect, s zicem, pstrarea unei lame de ras curat i ascuit.

Hai s vedem, zise el.

ase! Se ntoarce! Principalii opt vrjitori ai Universitii Nevzute se aliniar stngaci, ncercnd s-i netezeasc brbile i, n general, f cnd eforturi zadarnice de a arta ct mai prezentabil. Nu era lucru uor. Fuseser luai pe sus de la studiu, sau de la un coniac de dup mas servit n faa unui foc zdravn, sau de la zcutul contemplativ sub o batist n vreun fotoliu, aa c toi erau destul de ngrijorai i destul de nedumerii. Se tot uitau la piedestalul gol. O singur fiin ar fi putut imita expresia de pe feele lor, iar aceea era porumbelul care auzise nu numai c Lordul Nelson a cobort de pe columna sa, ci i c a fost vzut cumprnd o puc de vntoare cu 12 focuri i o cutie de cartue. E pe coridor! strig Vnturache i plonj n spatele unui stlp. Adunarea de magicieni privea spre ua cu dou canaturi de parc era gata s explodeze, ceea ce arat marea lor putere de previziune, pentru c aceasta explod. Fur acoperii de achii de stejar nu mai mari dect un chibrit, iar n prag se ivi o siluet mrunt, profilat n lumin. ntr-o mn inea un toiag fumegnd. n cealalt o broscu galben. Vnturache! rcni Albert. S trii! Scap de chestia asta. Broasca se tr pe mna lui Vnturache, scuzndu-se

din priviri. E pentru ultima oar cnd afurisitul sta de hangiu se mai poart obraznic cu un vrjitor, zise Albert cu satisfacie. Lipsesc i eu cteva sute de ani i oamenii din ora ncep s-i nchipuie c pot s le vorbeasc de sus vrjitorilor, ai? Unul din btrnii vrjitori mormi ceva. Ce-a fost asta? Zi-i mai tare, tu de colo! Ca Trezorier al Universitii, trebuie s spun c am ncurajat totdeauna o politic de bun vecintate cu comunitatea local, ngim vrjitorul, ncercnd s evite privirea sfredelitoare a lui Albert. Avea pe contiin o oal de noapte rsturnat i trei cazuri de grafitti cu obsceniti. Albert rmase cu gura deschis. De ce? zise el. Pi, , dintr-un sim al datoriei civice, credem c e de importan vital s dm exempl aaahhhh! Vrjitorul i agit disperat braele, ncercnd s-i sting flcrile din barb. Albert ls n jos toiagul i mtur cu privirea irul de magi. Acetia se fereau, legnndu-se ca un lan pe furtun. Mai e careva pe aici cu sim ul datoriei civice? Vreun bun vecin, ceva? Albert se sumei. Viermi nemernici ce suntei! N-am fondat Universitatea asta ca s putei voi s dai cu-mprumut scrba de main de tuns iarba! La ce folosete puterea, dac nu o exercii? Dac omul nu te respect, pi atunci ai grij s nu-i mai rmn din crcium nici ct de-un grtar, s-a-neles? Dinspre adunare veni un zgomot ca un suspin. Se

uitar cu tristee la broasca din palma lui Vnturache. n zilele tinereii, cei mai muli dintre ei nvaser arta de a se mbta porcete la Tob. Desigur, zilele acelea trecuser demult, dar n seara urmtoare ar fi urmat s se in, n salonul de la etajul Tobei Reparate, banchetul anual al Breslei Negustorilor la care vrjitorii de Nivelul Opt primiser invitaii; n meniu ar fi fost lebd la proap i dou feluri de prjituri i o mulime de toasturi freti n sntatea stimailor ba nu distinilor notri oaspei, pn la ora la care oamenii de la facultate ar fi venit s-i ia cu roabele. Albert trecu ano prin faa rndului, nghiontind din cnd n cnd cte un burdihan cu toiagul. Mintea lui era n clocot. S se ntoarc? Niciodat! Asta nsemna puterea, asta nsemna s trieti; o s-l gseasc pe boorogu la costeliv i o s-l scuipe-n tigv ! Pe Oglinda Fumegnd a lui Grism dac n-or s aibe loc nite schimbri pe-acilea! Aceia dintre vrjitori care studiaser istoria ncuviinar din cap f r tragere de inim. Asta nsemna ntoarcerea la podele goale de piatr, i la sculatul cu noaptea-n cap, i la renunarea la orice fel de alcool, i la nv area numelor adev rate ale tuturor lucrurilor pn-i iuia creierul. Ce face omul sta?! Un vrjitor care i scosese absent punga de tutun scp igara pe jumtate rulat din mna tremurtoare. Aceasta sri pe podea i toi vrjitorii o privir cu dor cum se rostogolete pn cnd Albert se duse hotrt i o strivi.

Albert se ntoarse. Vnturache, care l urmase ca un soi de aghiotant neoficial, aproape c se izbi de el. Tu! Vnturescu! Fumezi? Nu, s trii! Scrbos obicei! zise Vnturache evitnd privirile superiorilor si. i ddu dintr-o dat seama c tocmai i fcuse dumani pe via i nu era o consolare s tie c nu avea s-i aib prea mult timp. Mda! ine-mi toiagul. Acum voi, aduntur de pctoi mizerabili, gata cu aa ceva, auzitu-m-ai? Mine la prima or scularea, trei ture de curte interioar i napoi adunarea pentru srituri! Mese modeste! Studiu! Exerci ii n aer liber! i maimuoiul la o s plece imediat la circ! Uuk? Civa din vrjitorii mai btrni nchiser ochii. Dar mai nti, spuse Albert cobornd tonul, m vei ndatora executnd Ritul lui AKent. Am ceva de terminat, adug el.

Mort strbtu coridoarele negre ca o pisic ale piramidei, cu Ysabell alergnd n urma lui. Lumina slab emanat de sabia lui scotea la iveal lucruri neplcute; Offler, Zeul Crocodil, era ca o reclam la cosmetice pe lng unele din chestiile pe care le venerau credincioii din Tsort. n firide se aflau statui ale unor creaturi compuse parc din resturi de la masa de lucru a lui Dumnezeu. Astea ce caut aici? Preoii din Tsort spun c dup ce se nchide piramida prind via i bntuie coridoarele ca s apere trupul regelui de jefuitorii de morminte, zise Mort.

Ce superstiie oribil. Cine a pomenit de superstiie? zise Mort absent. Chiar prind via? Nu voi spune dect c atunci cnd tsortezii arunc blestemul asupra unui loc, apoi l arunc, nu glum. Mort coti i Ysabell l pierdu din vedere pentru o clip, ct s-i sar inima din loc. Ddu fuga prin bezn i se ciocni de el. Mort examina o pasre cu cap de cine. u, f cu ea. Nu-i d fiori pe ira spinrii? Nu, rspunse Mort sec. De ce nu? PENTRU C EU SUNT MORT. Se ntoarse ctre ea i fata i vzu cele dou luminie albastre sclipindu-i n ochi. nceteaz! NU POT. Fata ncerc s rd. Nu i iei. Tu nu eti Moartea, zise ea. Faci doar ceea ce face el. MOARTEA ESTE CEL CARE FACE CE FACE MOARTEA. Tcerea perplex care urm dup aceste cuvinte fu ntrerupt de un geamt venit de pe culoarul ntunecat. Mort fcu stnga mprejur i porni n mar spre locul cu pricina. Are dreptate, se gndi Ysabell. Chiar i felul n care se mic Dar teama de ntunericul pe care l atrgea acea lumin o f cu s-i depeasc ndoielile i se strecur dup el, dup nc o cotitur i n ceea ce, la lumina

intermitent a spadei, prea a fi ncruciarea dintre o vistierie i un pod extrem de nglodat. Ce-i cu locul sta? opti ea. N-am vzut n viaa mea attea lucruri! REGELE LE IA CU EL PE LUMEA CEALALT, zise Mort. E clar c nu e genul care cltorete cu strictul necesar. Uite, o ditamai barca. i o cad de aur! CU SIGURAN C VA DORI S FIE CURAT CT ST ACOLO. i cte statui! STATUILE, MI PARE RU C TREBUIE S-O SPUN, AU FOST OAMENI. SERVITORI AI REGELUI, NELEGI. Ysabell f cu o fa lung. PREOII LE-AU DAT OTRAV. Se auzi nc un geamt, din captul cellalt al ncperii nglodate. Mort se lu dup sunet, clcnd stngaci peste covoare rulate, ciorchini de curmale, mormane de vesel i grmezi de pietre scumpe. Era evident c regele nu reuise s se hotrasc ce s lase acas pe timpul cltoriei, aa c preferase s ia totul, ca s fie sigur. DOAR C NU ACIONEAZ TOTDEAUNA IMEDIAT, adug Mort sumbru. Ysabell se car vitejete dup el i, privind pe deasupra unei canoe, vzu o fat tolnit pe o grmad de covoare. Purta nite pantaloni transpareni, o vest croit din prea puin material i brri ct s ancorezi cu ele o corabie de mrime rezonabil. n jurul gurii avea o pat verde.

Doare? ntreb ncet Ysabell. NU. EL CRED C VOR AJUNGE N PARADIS. i? POATE. CINE TIE? Mort scoase clepsidra dintr-un buzunar interior i o inspect la lucirea sbiei. Prea c numr n gnd i deodat, cu o micare brusc, arunc peste um r clepsidra i cu cealalt mn lovi. Umbra fetei se ridic n capul oaselor i se ntinse, cu un clinchet de bijuterii spectrale. Apoi l zri pe Mort i i plec capul. Stpne! NICIUN STPN, zise Mort. ACUM FUGI ACOLO UNDE CREZI TU C AI TREAB. Voi fi concubin la divina curte a Regelui Zetesphut, care v sllui de-a pururi printre stele, spuse ea cu hotrre. Nu eti obligat, zise Ysabell cu trire. Fata se ntoarse spre ea, cu ochii mari. O, ba da, trebuie. M-am pregtit pentru asta, zise, n timp ce imaginea ei plea. Pn acum n-am reuit s fiu dect servitoare. i dispru. Ysabell rmase uitndu-se crunt i dezaprobator la locul pe care l ocupase. Asta-i bun! zise, apoi: Ai v zut cu ce era mbrcat? HAI S PLECM DE AICI. i nu poate fi adevrat nici c Regele Cumizice o s slluiasc printre stele, bombni ea n timp ce i croiau drum prin nghesuiala din camer. Acolo nu e dect

vidul. E GREU DE EXPLICAT, zise Mort. VA SLLUI PRINTRE STELE N MINTEA LUI. Cu sclavi cu tot? DAC EI SE CONSIDER SCLAVI. Nu prea e drept. NU EXIST DREPTATE, zise Mort. DOAR NOI. Se ndeprtar grbii pe bulevardele pline de demoni la pnd i aproape c alergau cnd ieir n noaptea deertic. Ysabell se sprijini de zidul aspru de piatr, trgndu-i rsuflarea. Mort nu avea probleme cu respiraia. Nici nu respira. TE VOI DUCE UNDE VREI, zise el, I APOI TREBUIE S TE LAS. Dar parc voiai s-o salvezi pe prines! Mort cltin din cap. NU AM DE ALES. NU EXIST OPIUNI. Ea alerg i l apuc de bra n timp ce se ndrepta spre Binky. El i ndeprt uor mna. ML-AM TERMINAT UCENICIA. E numai n capul tu! strig Ysabell. Eti ceea ce i nchipui c eti! Se opri i se uit n jos. n jurul picioarelor lui Mort, nisipul ncepuse s fiarb i s iste mici vrtejuri. Aerul ncepu s scapere i s devin unsuros. Mort cpt o expresie nesigur. CINEVA EXECUT RITUL LUI AK O for czut din cer izbi ca un ciocan i ls n nisip o

adncitur n form de crater. Se auzi un bzit uor i se simi miros de metal ncins. Mort privi n jur la uraganul de nisip care l nghiise, nvrtindu-se ca ntr-un vis, singur n centrul calm al furtunii. n norul nvrtejit scprau fulgere. n adncul minii lui, ncerca s se rup, dar ceva pusese stpnire pe el i nu-i putea rezista aa cum nu poate acul busolei s se opun impulsului de a arta spre Miez. ntr-un trziu gsi ceea ce cuta. Era o poart conturat cu lumin octarin, ce se deschidea ctre un scurt tunel. La cellalt capt al tunelului se aflau nite siluete care l chemau. VIN, rosti el, dar se ntoarse s vad de unde venea zgomotul din spatele lui. aptezeci de kilograme de carne tnr de femeie l izbir zdrav n n piept, ridicndu-l de la pmnt. Mort ateriz pe spate, cu Ysabell n genunchi deasupra lui, inndu-l strns de brae. LAS-M S PLEC, intona el. AM FOST CHEMAT. Nu tu, idiotule! Fata se uit n adncul celor dou fntni albastre, f r pupile, din ochii lui. Erau ca nite tuneluri care te sorbeau. Mort i arcui spatele i strig un blestem att de vechi i de virulent nct, n puternicul cmp magic format acolo, se ntrup i zbur btnd din aripile sale de piele. O furtun cu trsnete, creat local, se descarc n jurul dunelor de nisip. Ochii lui o atraser din nou. Fata i feri privirile nainte s cad ca un pietroi ntr-un pu de lumin albastr.

I PORUNCESC. Vocea lui Mort ar fi putut tia i stnca. Tata i-a exersat tonul sta pe mine ani de zile, zise ea calm. n general l folosea cnd voia s-mi fac curat n camer. Nu i-a mers nici lui. Mort mai zbier un blestem care se materializ n aer i apoi ncerc s se ngroape n nisip. DUREREA E numai n capul tu, zise ea, opintindu-se mpotriva forei care ncerca s-i trasc nspre poarta cea sclipitoare. Tu nu eti Moartea. Eti doar Mort. Eti ceea ce mi nchipui eu c eti. n centrul albstrimii tulburi a ochilor lui se ivir dou mici puncte maronii, care crescur cu viteza privirii. Uraganul din jurul lor se nl cu mare vaier. Mort url.

Foarte pe scurt, Ritul lui AKent convoac i constrnge Moartea. Maetrii tiinelor oculte tiu c el se poate executa cu o incantaie banal, trei bucele de lemn i 4 centimetri cubi de snge de oarece, dar niciun vrjitor demn de plria ascuit pe care o poart n-ar visa s se rezume la ceva aa de lipsit de dramatism; vrjitorii tiu n adncul sufletelor lor c, dac un descntec nu implic lumnri mari i galbene, o mare cantitate de rini aromatice rare, cercuri trasate pe podea cu crete de opt culori diferite i cteva cazane n fierbere, nici nu merit s te gndeti la el. Cei opt vrjitori aezai la locurile lor n vrfurile octogramei ceremoniale se legnau i ncantau, cu braele

ntinse astfel nct s ating cu vrful degetelor minile magilor alturai. Dar ceva nu era n regul . E adev rat, se formase cea n mijlocul octogramei trezite la via, dar aceasta se zbtea, se nvrtea i refuza s se concentreze. Mai mult putere! strig Albert. Bgai mai mult putere! O siluet ntr-o rob neagr se ivi pentru o clip din fum, innd n mn o spad sclipitoare. Cnd zri faa palid de sub glug, Albert trase o njurtur; nu era destul de palid. Nu! zbier Albert srind n octogram i izbind cu minile n forma ce licrea. Nu tu, nu tu Iar n ndeprtatul Tsort, Ysabell uit c era o doamn, strnse bine pumnul, i ngust privirile i i trase una lui Mort n brbie. Lumea din jurul ei explod n buctria de la Casa Cotletelor Harga, o tigaie czu cu zgomot pe podea, speriind pisicile care o zbughir pe u n sala cea mare a Universitii Nevzute, toate se 13 ntmplar dintr-o dat. Fora uluitoare pe care vrjitorii o exercitaser asupra trmului umbrelor i gsi dintr-o dat obiectul. Ca un dop

13

Acest lucru nu este ntru totul exact. Este ndeobte stabilit de filosofi c cel mai scurt timp n care se pot ntmpla toate este o mie de miliarde de ani.

ncpnat de sticl, ca un jet piperat de ketchup din sosiera rsturnat a Infinitii, Moartea ateriza n mijlocul octogramei i njur. Albert i ddu prea trziu seama c se afla n interiorul cercului fermecat i ddu s fug spre margine, dar o mn scheletic l apuc de tivul robei. Vrjitorii, ci mai rmseser n picioare i contieni, fur surprini s vad c Moartea purta or i inea n mn un pisoi. De ce a trebuit S STRICI TU TOTUL? S stric totul? N-ai vzut ce-a f cut biatul la? se rsti Albert, nc luptndu-se s ajung la marginea cercului. Moartea i ridic tigva i adulmec aerul. Sunetul spintec toate celelalte zgomote din ncpere, obligndu-le s tac. Era genul de sunet pe care l auzi n amurgul viselor, cel din care te trezeti scldat n sudorile reci ale unei spaime de moarte. Era curentul care vuia pe sub ua groazei. Era ca rsuflarea unui arici, dar genul de arici care calc pe acoperiuri i strivete camioane. Era genul de sunet pe care nu vrei s-l mai auzi a doua oar. Nu vrei s-l auzi nici prima oar. Moartea se ndrept ncet de spate. AA MI RSPLTETE EL BUNTATEA? S-MI FURE FIICA, S-MI INSULTE SERVITORII I S PUN N PERICOL NSI TEXTURA REALITII DINTR-UN CAPRICIU PERSONAL? O, NEBUNIE, NEBUNIE, M-AM LSAT PREA MULT N VOIA TA!

Stpne, dac ai fi aa de bun s-mi dai drumul la rob ncepu Albert, observnd c vocea sa cptase un ton rugtor care nu existase pn atunci. Moartea l ignor. Pocni din degete ca o castaniet i orul ncins la brul lui dispru n flcri. Pisoiul, ns, l puse jos cu mare grij i l mpinse uor cu piciorul. NU I-AM OFERIT EU TOATE ANSELE? Exact, stpne, iar acum, c ai vzut limpede calea PREGTIRE? O CARIER STRUCTURAT? PERSPECTIVE? O SLUJB PE VIA? ntr-adev r, i dac mi-ai da drumul Schimbarea din vocea lui Albert era total. Trompetele poruncii fuseser nlocuite de flautele piccolo ale implorrii. De fapt, tonul lui era de-a dreptul ngrozit, dar reui s-i surprind privirea lui Vnturache i i opti: Toiagul! Arunc-mi toiagul! Ct vreme e n cerc nu e invincibil! D-mi toiagul ca s m eliberez! Vnturache zise: Poftim? O, DOAR A MEA ESTE VINA DE A M FI LSAT N VOIA ACESTOR SLBICIUNI, PE CARE N LIPSA UNUI CUVNT MAI BUN LE VOI NUMI ALE CRNII! Toiagul, imbecilule, toiagul! bigui Albert. Poftim? BLNE-AI FCUT, SERVITORULE, S M TREZETI LA REALITATE, ZISE MOARTEA. S NU MAI PIERDEM TIMPUL. Toia!

Avu loc o implozie i aerul fu supt ntr-un curent. Flcrile lumnrilor se ntinser pentru o clip ca nite linii de foc, apoi se stinser. Trecu o vreme. Apoi vocea Trezorierului se auzi de undeva de lng podea. Foarte urt din partea ta, Vnturache, s-i rtceti aa toiagul. Adu-mi aminte s te pedepsesc aspru ntr-una din zile. Are cineva o lumin? Nu tiu unde a disprut! Tocmai l sprijinisem aici, de stlp, i acum nu Uuk. Ah, fcu Vnturache. O porie n plus de banane pentru maimu, spuse Trezorierul f r intonaie. Se aprinse un chibrit i cineva reui s gseasc o lumnare. Vrjitorii ncepur s se adune de pe jos. Ei, s ne serveasc de nvtur tuturor, continu el, scuturndu-i roba de praf i de cear. Ridic ochii, ateptndu-se s vad statuia lui Alberto Malich napoi pe piedestal. E limpede c pn i statuile au sensibilitatea lor, zise. i eu mi amintesc c eram abia n anul nti cnd mi-am scris numele la el pe n fine. Ideea e urm toarea: propun aici i acum s nlocuim statuia. Sugestia fu ntmpinat cu o tcere de moarte. Cu, s zicem, acelai portret turnat n aur. mpodobit cu pietre scumpe, aa cum i se cuvine marelui nostru fondator, continu el vesel. i, ca s ne asigurm c

studenii nu o vor profana n niciun fel, propun s fie ridicat n cea mai adnc pivni, mai spuse. i apoi ua s fie ncuiat, adug. Vrjitorii ncepur se mai destind. i s aruncm cheia? zise Vnturache. i s sudm ua, relu Trezorierul. Tocmai i amintise de Toba Reparat. Se mai gndi un pic i i aminti i de programul de exerciii fizice. i apoi s zidim intrarea, spuse. Se auzir aplauze. i s-l alungm pe zidar! chicoti Vnturache, cruia ncepuse s-i plac. Trezorierul l fulger cu privirea. Nu e cazul s ne ambalm, zise.

n mijlocul tcerii, o dun de nisip mai mare dect de obicei ncepu s salte ciudat, apoi se prvli scondu-l la iveal pe Binky, care i scutur coama i pufni ca s-i curee nrile de nisip. Mort deschise ochii. Ar trebui s existe un cuvnt care s descrie perioada aceea scurt de dup trezire n care mintea e plin de un nimic rozaliu. Zaci total golit de gnduri, cu excepia unei bnuieli tot mai clare c spre tine se ndreapt, ca un sac de nisip ud, noaptea, ntr-o fundtur, toate amintirile de care te-ai lipsi cu drag inim i care se pot rezuma la ideea c singurul factor pozitiv n viitorul oribil ce te ateapt este faptul c va fi destul de scurt. Mort se ridic n capul oaselor i i puse minile pe cap ca s nu i se mai tot deurubeze. Nisipul de lng el se umfl i Ysabell se ridic i ea n poziie eznd. Avea prul plin de nisip i faa murdar

de praf de piramid. O parte din uvie aveau vrfurile prlite. Se uita la el prostit. Tu m-ai lovit? zise el, pipindu-i uor falca. Da. Aha. Se uit la cer, de parc i amintea de ceva. Trebuia s ajung repede undeva, inea el minte. Apoi i aminti de altceva. Mulumesc, spuse. i alt dat, s fii sigur. Ysabell se slt n picioare i ncerc s-i curee rochia de praf i pnze de pianjeni. Mai mergem s-o salv m pe prinesa aia a ta? ntreb ea timid. Realitatea interioar, personal a lui Mort l ajunse din urm . Sri n sus cu un strigt sugrumat, vzu cum artificii albastre i explodeaz n faa ochilor i se prbui la loc. Ysabell l prinse de sub umeri i l puse la loc pe picioare. Hai la ru, spuse ea. Ne-ar prinde bine o gur de ap la toi trei. Ce s-a ntmplat cu mine? Ea ridic din umeri cum putu mai bine n timp ce l sprijinea pe el. Cineva a rostit Ritul lui AKent. Tata nu poate s-l sufere, zice c mereu l cheam n momente nepotrivite. Partea din tine care era Moartea a fost chemat, iar tu ai rmas aici, cred. Cel puin acum i-ai recptat vocea. Ct e ceasul? La ce or ziceai c vin preoii s-nchid piramida? Mort se uit cu ochii nlcrimai spre mormntul regelui.

Distingea clar cum mini luminate de tore lucrau n jurul intrrii. n curnd, potrivit legendei, gardienii aveau s se trezeasc la via i s i nceap venica patrulare. tia c aa va fi. i amintea aceast tiin. i amintea cum mintea lui se simise rece ca gheaa i nemrginit ca cerul nstelat. i amintea cum fusese creat mpotriva voinei lui odat cu prima fiin vie i cum tiuse cu certitudine c va exista pn cnd orice form de via din univers va trece la cele venice, cnd va avea sarcina, la figurat vorbind, s pun scaunele pe mese i s sting lumina, i aminti singurtatea. Nu m lsa, zise el speriat. Sunt aici, spuse ea. Oricnd ai nevoie. E miezul nopii, zise el simplu, lsndu-se s cad pe malul Tsortului i aplecndu-i capul ndurerat spre ap. Lng el se adpa i Binky, cu un zgomot de cad care se golete. Asta nseamn c e prea trziu? Da. mi pare ru. A vrea s pot face ceva. N-ai ce. Cel puin i-ai inut promisiunea fa de Albert. Da, zise Mort cu amrciune. Cel puin att. Aproape tot Discul de la un capt la cellalt Ar trebui s existe un cuvnt pentru acea gean microscopic de speran pe care nu ndrzneti s o cultivi de fric s nu dispar n momentul n care i dai seama de ea, ca i cnd ai ncerca s fixezi cu privirea un foton. Nu poi dect s te strecori pn la ea, s priveti

dincolo de ea, s treci de ea, ateptnd s creasc suficient de mare ca s poat lua lumea n piept. Mort i slt capul plin de ap i se uit spre orizontul dincolo de care apunea soarele, ncercnd s-i aminteasc modelul Discului din biroul Morii f r ca universul s-i dea seama ce gndete el. n astfel de momente, echilibrul eventualitii pare att de delicat nct i-e fric s nu-l strici gndind prea tare. Se orient dup Luminile Miezului care dansau ca ni te firioare printre stele i aprecie dup inspiraie c Sto Lat ar fi fost cam ntr-acolo Miezul nopii, zise el cu voce tare. Trecut de miezul nopii de-acum, zise Ysabell. Mort se ridic, ncercnd s nu lase ncntarea s emane din el ca o raz, i l apuc pe Binky de drlogi. Hai, spuse, n-avem prea mult timp. Ce tot vorbeti acolo? Mort se aplec s o ridice n spatele lui. Era drgu din partea lui, dar rezultatul nu fu dect c aproape czu din a. Ysabell l mpinse grijulie napoi i ncalec singur. Simind starea de nerbdare febril a lui Mort, Binky fcea pai laterali, pufnind i scurmnd nisipul cu copita. ntrebam despre ce vorbeti. Mort ntoarse calul cu faa la geana deprtat a asfinitului. Despre viteza ntunericului.

Tiu scoase capul de dup meterezele palatului i gemu. Interfaa era la deprtare de numai o strad,

distingndu-se clar n lumina octarin, iar sfritul nu mai era nevoie s i-l imagineze. Se auzea clar un bzit neplcut, cu dini de fierstru, se isca de cte ori particule ale probabilitii, n micarea lor haotic, loveau interfaa i i eliberau energia sub form sonor. n naintarea sa de-a lungul strzii, zidul perlat nghii decoraiunile, torele i mulimea n ateptare, lsnd oraul n ntuneric. Undeva pe acolo, se gndi Tiu, eu dorm la mine-n pat i nimic din toate astea nu s-a ntmplat. Ce noroc pe mine. Se ls n jos, cobor scara de lemn pn pe caldarm i o tuli napoi n sala tronului, cu pulpanele mantiei fluturndu-i n jurul gleznelor. Se strecur prin uia cea mic tiat n intrarea cea mare i le ordon grzilor s o ncuie, apoi i sumese din nou roba i o lu pe un coridor lateral, ca oaspeii s nu l observe. Sala era luminat de sute de lumnri i ticsit de demnitari din Cmpia Sto, aproape toi netiind prea sigur ce cutau acolo. i, desigur, mai era elefantul. Elefantul fu cel care l f cu pe Tiu s realizeze c depise limitele sntii mintale, dar i se pruse o idee bun cu cteva ore mai devreme cnd, exasperat de vederea slab a Marelui Preot, i adusese aminte c un gater de la captul oraului deinea numitul animal n scopul ridicrii greutilor. Era btrn, avea artrit i un temperament instabil, dar ca victim a sacrificiului avea un mare avantaj. Marele Preot n-avea cum s nu-l vad. O jumtate de duzin de soldai ncercau cu biniorul s stpneasc fiara, n al crei creier molcom se produsese revelaia c ar trebui s se afle n arcul

binecunoscut, avnd din belug fn i ap i rgazul de a visa la zilele fierbini de pe marile ntinderi kaki ale Klatchului. Fusese astfel cuprins de nelinite. Avea s se v deasc n curnd c un alt motiv pentru agitaia crescnd a elefantului era faptul c, n neornduiala dinainte de ncoronare, trompa lui dduse de potirul ceremonial care coninea un galon de vin tare i l golise pe tot. Acum idei stranii i aprinse i bolboroseau n faa ochilor urduroi, despre baobabi scoi din rdcini, lupte ntre masculii rivali, sate clcate glorios n picioare i alte plceri pe jumtate uitate. n curnd avea s vad elefani verzi pe perei. Din fericire, Tiu nu tia toate aceste lucruri, aa c i surprinse privirea asistentului de pe lng Marele Preot un tnr ambiios, care avusese clarviziunea de a se dota cu un or lung de cauciuc i cizme de ploaie i i fcu semn s nceap ceremonia. Sri napoi n vestiarul preotului i se munci s pun pe el roba ceremonial special pe care i-o f cuse croitoreasa palatului, adunnd de prin fundul coului ei de lucru capete de dantel, paiete disparate i fir de aur i producnd o hain de un att de orbitor prost gust nct nu i-ar fi fost jen cu ea nici Arhicancelarului Universitii Nev zute. Tiu i acord cinci secunde admirative n faa oglinzii nainte de a-i nfunda pe cap plria ascuit i de a fugi la u, oprindu-se ns la timp ca s poat iei cu pasul msurat ce se cuvenea unei persoane de vaz. Ajunse lng Marele Preot cnd Keli pornise de-a lungul navei centrale, nconjurat de servitoare care roiau

n jurul ei ca remorcherele n jurul unei nave de linie. n ciuda neajunsurilor cauzate de rochia ereditar, lui Tiu i se pru foarte frumoas. Avea ceva care l fcea Scrni din dini i ncerc s se concentreze la problemele de securitate. Aezase gardienii n poziii strategice prin sal, n caz c ducele de Sto Helit ar fi ncercat s fac mici schimbri de ultim moment n succesiunea la tron, i i reaminti s fie cu ochii i pe duce, care edea n primul rnd i arbora un zmbet tcut. Ducele surprinse privirea lui Tiu, iar acesta se uit repede n alt parte. Marele Preot ridic braele, cernd tcere. Tiu se furi lng el n timp ce btrnul se ntorcea ctre Miez i, cu o voce spart, i ncepea invocaia ctre zei. Apoi mai arunc o privire ctre Duce. Auzii-m, hm-hm, O, zei Sttea oare Sto Helit cu privirea fixat n bezna bntuit de lilieci a cpriorilor? auzi-m, O, Orbule Io cel cu o Sut de Ochi; auzi-m, O, Mrite Offler, cel cu Gura Bntuit de Psri; auzi-m, O, Soart Milostiv; auzi-m, O, Destin, hm-hm, Crud; auzi-m, O, tu, Sek cel cu apte Brae; auzi-m, O, Hoki al Pdurilor; auzi-m, O Tiu i ddu seama ngrozit c tmpitul de moneag avea de gnd, contrar instruciunilor, s nire toat lista. Pe Disc existau peste nou sute de zei cunoscui, iar cercettorii n teologie descopereau alii noi n fiecare an. Ar fi putut s dureze ore ntregi. Adunarea ncepuse deja s se foiasc.

Keli sttea n faa altarului cu o cuttur furioas. Tiu i ddu Marelui Preot un ghiont n coaste, f r niciun efect vizibil, apoi mic amenintor din sprncene la asistentul cel tnr. Oprete-l, opti el. N-avem timp! Zeii vor fi nemulumii Nu la fel de nemulumii ca mine, iar eu sunt aici. Asistentul se uit o clip la expresia de pe chipul lui Tiu i decise c era preferabil s le explice zeilor mai trziu. l btu pe Marele Preot pe umr i i opti ceva la ureche. O, Steikhegel, zeu al, hm-hm, grajdurilor de vite izolate; auzi-m, O poftim? Ce? op-op-op. Asta e, hm-hm, mpotriva regulilor. Prea bine, vom trece direct la recitarea arborelui geneaologic. op-op-op. Marele Preot se uit urt la Tiu sau, m rog, n direcia n care credea el c se afl vrjitorul. Aha, bine. Hm, pregtete tmia i aromele pentru Spovedania Cii mptrite. op-op-op. Marele Preot se ntunec la fa. Presupun, zise el acid, c nici nu se pune, hm-hm, problema s rostim o, hm-hm, scurt rugciune? Dac anumite persoane nu au de gnd s se grbeasc, spuse calm Keli, vor avea mari necazuri. op-op. Nu tiu ce s zic, de asta sunt sigur, zise Marele

Preot. Nici nu tiu de ce s-or mai obosi unii s aib o ceremonie, hm-hm, religioas. Aducei afurisitul de elefant, n cazul sta. Asistentul i arunc lui Tiu o privire disperat i le fcu semn gardienilor. n timp ce acetia i mnau cu strigte i mpunsturi prada care se legna uor, preotul cel tnr se furi pn la Tiu i i strecur ceva n mn. Vrjitorul privi n jos. Era o plrie impermeabil. Crezi c o s fie nevoie? E foarte pios. S-ar putea s avem nevoie i de masc de scafandru. Elefantul ajunse la altar i fu obligat, f r prea mare greutate, s ngenuncheze. Sughia. Haide, unde e? se rsti Marele Preot. S terminm odat cu, hm-hm, farsa asta! Asistentul ncepu s-i opoteasc ceva la ureche. Marele preot ascult, ncuviin grav din cap, apuc pumnalul ritual cu plasele albe i l ridic deasupra capului cu ambele mini, ntreaga sal l urmrea cu rsuflarea tiat. Preotul cobor pumnalul din nou. n faa mea unde? op-op. Cu siguran c n-am nevoie de ajutorul tu, biete! De aptezeci de ani, s tot fie, am sacrificat de la mic la mare, i copil i brbat i, hm-hm, femei i animale i dac n-oi mai fi n stare s folosesc, hm-hm, pumnalul, putei s m trimitei la culcare sub doi stnjeni de pmnt, cu lopata.

i cu acestea, lovi cu slbticie, reuind, din pur ntmplare, s juleasc uor trompa elefantului. Animalul se trezi din plcuta stare de stupoare reflexiv i schelli. Asistentul se ntoarse, privi terifiat n cei doi ochi mici i injectai care se chiorau de-a lungul trompei furibunde i prsi altarul cu o sritur elegant. Elefantul era ca turbat. Capul rnit i fu inundat de amintiri vagi i tulburtoare despre incendii, i strigte, i oameni cu plase i cuti i sulie, i prea muli ani de crat trunchiuri grele de copac. Lovi cu trompa n piatra de sacrificiu i, spre propria lui mirare, o sparse n dou, rsturn cele dou jumti cu fildeii, ncerc f r succes s smulg din rdcini o coloan de piatr i apoi, simind o nevoie subit de aer curat, porni ntr-o goan artritic prin sal. Se izbi de u n plin vitez i, cu sngele clocotindu-i de chemarea strbunilor i de alcool, o smulse din balamale. Aplecat ntr-o rn i cu rama nc atrnat de gt, alerg prin curte, distruse porile exterioare, rgi, trecu ca un tunet prin oraul adormit i nc mai accelera cnd adulmec prin briza nopii ndeprtatul i ntunecatul continent Klatch i, cu coada n vnt, urm instinctul ce-l mna spre cas. n sal era plin de praf, larm de glasuri i o mare zpceal. Tiu i trase plria de pe ochi i se ridic n patru labe. Mulumesc, zise Keli, care fusese ntins sub el. i de ce anume ai srit pe mine? Primul meu impuls a fost s v protejez, Maiestate.

Impuls, poate, dar ncepu ea, dorind s spun c probabil elefantul ar fi cntrit mai puin, dar expresia de pe chipul lui mare, serios i destul de stacojiu o opri. O s vorbim despre asta mai trziu, zise prinesa, ridicndu-se i scuturndu-se de praf. ntre timp, cred c o s ne dispensm de sacrificiu. Nu sunt nc Maiestate, doar Alte, dar dac cineva o s binevoiasc s aduc i coroana n spatele lor se auzi clicul unei piedici. Vrjitorul s-i pun minile la vedere, zise ducele. Tiu se ridic ncet i se ntoarse. Ducele avea cu el vreo jumtate de duzin de hndrli mari i suprai, genul de brbai al cror unic rol n via e s se iveasc din spatele unor indivizi precum ducele. Aveau cu ei vreo jumtate de duzin de arbalete mari i suprate, al cror unic rol era de-a fi pe punctul s trag. Prinesa sri n picioare i se arunc asupra unchiului ei, dar Tiu o reinu. Nu, zise el ncet. Asta nu e genul de om care te ncuie n pivni i le las oarecilor timp s-i road frnghiile nainte de viitur. Asta e genul de om care te omoar pe loc. Ducele f cu o plecciune. Parc au grit zeii, aa se poate spune, zise el. Evident c prinesa a fost n mod tragic strivit de moarte de elefantul scpat de sub control. Oamenii vor suferi. Eu personal voi decreta o sptmn de doliu. Nu poi face asta. Toi invitaii au v zut! ncepu prinesa, aproape plngnd.

Tiu cltin din cap. Vedea cum grzile nainteaz prin mulimea buimac. N-au vzut, zise el. Ai fi uimit s afli cte lucruri n-au v zut. Mai ales cnd vor afla c a fi strivit n mod tragic de un elefant scpat de sub control e molipsitor. Poi muri de aa ceva chiar la tine n pat. Ducele rse amabil. Chiar c eti inteligent pentru un vrjitor, zise el. n momentul sta propun un simplu surghiun N-o s scapi doar cu att, zise Tiu. Se mai gndi un pic i adug: De fapt, probabil c o s scapi, dar pe patul de moarte o s ai remucri i i vei dori s fi Se opri. Gura i se deschise. Ducele se ntoarse pe jumtate, urmrindu-i privirea. Ei bine, vrjitorule, ce-ai vzut acolo? N-o s scapi, zise Tiu cuprins de isterie. De fapt nici nu vei mai fi aici. Toate astea nici nu se vor mai fi ntmplat, nelegi? Fii cu ochii pe minile lui, zise ducele. Dac i mic mcar degetele, omori-i pe amndoi. Se uit din nou n jur, nedumerit. Vrjitorul pruse sincer. Desigur, se spunea c vrjitorii v d lucruri care nu exist Nu conteaz dac m omori, bolborosi Tiu, pentru c mine diminea m voi trezi la mine n pat i toate astea nici nu se vor fi ntmplat. A trecut de zid! ***

Noaptea se desf ura deasupra Discului. Ea se afla acolo tot timpul, bineneles, pndind din umbr, din guri i pivnie, dar, pe msur ce lumina lent a zilei plutea pe urma soarelui, bltoacele nopii se mreau, se ntlneau i se uneau ntre ele. Lumina de pe Disc se mic mai ncet din cauza cmpului magic puternic. Lumina de pe Disc nu e ca lumina de prin alte pri. A mai crescut oleac, a mai umblat prin lume, nu mai simte nevoia s dea buzna peste tot. tie c, orict de repede ar alerga, tot ntunericul ajunge primul, aa c o ia mai uor. Miezul nopii aluneca peste trmuri ca un liliac de catifea. i, mai iute dect miezul nopii, ca o scnteie minuscul profilat pe lumea neagr a Discului, Binky i galopa pe urme. Din copite i ieeau flcri. Muchii i zvcneau pe sub pielea lucioas ca ni te erpi n ulei. naintau n tcere. Ysabell i descolcise un bra de dup talia lui Mort i urmrea cum scntei de toate cele opt culori ale curcubeului i trec printre degete. Mici vrtejuri sclipitoare de lumin i urcau pe bra i i se aprindeau n pr. Mort conduse calul mai jos, lsnd n urm o dr de nori clocotitori care se ntindea pe kilometri ntregi. Acum chiar tiu c am luat-o razna, murmur el. De ce? Tocmai am v zut un elefant acolo, jos. Ho, biete. Uite, Sto Lat se vede drept n fa. Ysabell se uit peste umrul lui la luminiele ndeprtate.

Ct timp mai avem? ntreb ea agitat. Nu tiu. Cteva minute, poate. Mort, nu te-am ntrebat pn acum Da? Ce o s faci cnd ajungem acolo? Nu tiu, zise el. Speram s se iveasc ceva pe moment. i s-a ivit? Nu, dar nc nu e momentul. Poate c o s ne ajute descntecul lui Albert. Iar eu Domul realitii sttea ciucit peste palat ca o meduz leinat. Vocea lui Mort se pierdu de spaim . Atunci Ysabell zise: M tem c e aproape momentul. Ce o s facem? in-te bine! Binky alunec pe porile nruite ale curii interioare, patin pe dalele de piatr strnind o cascad de scntei i fcu un salt prin ua devastat drept n sal. Peretele sidefat al interfeei i se ivi nainte i trecur prin el ca prin ocul unui spray rece. Mort vzu ca prin cea cum Keli i Tiu i un grup de brbai zdraveni se aruncau la pmnt de groaz. Recunoscu trsturile ducelui i trase sabia, srind din a de ndat ce calul aburind opri derapnd pe copite. S nu cumva s pui mna pe ea! strig el. Sau te las fr cap! Impresionant de-a dreptul, zise ducele trgnd i el sabia din teac. i foarte prostesc. Eu Se opri. Ddu ochii peste cap. Czu cu faa n jos.

Tiu cobor sfenicul de argint cu care lovise i zmbi vinovat ctre Mort. Mort se ntoarse ctre gardieni, fichiuind aerul cu flacra albastr a sbiei Morii. Mai poftete cineva? mri el. Toi se ddur napoi, apoi se ntoarser i o luar la fug. Trecur prin interfa i disprur. Dincolo de peretele translucid nu se mai aflau niciun fel de invitai. n realitatea real, sala era ntunecat i pustie. Mai rmseser doar ei patru, ntr-o emisfer care se micora vznd cu ochii. Mort se apropie de Tiu. Vreo idee, ceva? Am aici un descntec Las-o balt. Dac ncerc vreo vraj n spaiul sta, o s srim n aer. Realitatea asta mic e prea nghesuit s mai ncap i vrji n ea. Mort se sprijini de rmiele altarului. Se sim ea pustiit, secat de puteri. Privi o clip cum interfaa se apropia bolborosind. El avea s supravieuiasc, spera. Ysabell la fel. Tiu nu, dar un anume Tiu da. Doar Keli M ncoroneaz cineva sau nu? zise ea cu rceal. Trebuie s mor regin. Ar fi oribil s fiu i moart, i de rnd! Mort se uit la ea fr s o vad, ncercnd s-i aminteasc despre ce naiba vorbea. Ysabell scormoni prin ruinele din spatele altarului i scoase un cerc de aur cam mototolit, btut cu mici diamante. Asta e? ntreb. Asta e coroana, zise Keli, gata s izbucneasc n

lacrimi. Dar n-avem nici preot, nici nimic. Mort scoase un suspin adnc. Tiu, dac asta e realitatea noastr, o putem aranja cum vrem noi, nu? La ce te gndeti? Acum tu eti preotul. Alege-i un zeu. Tiu se nclin i lu coroana din minile lui Ysabell. V batei cu toii joc de mine! se rsti Keli. mi pare ru, zise Mort. A fost o zi cam lung. Sper s m pricep, zise Tiu solemn. N-am mai ncoronat pe nimeni pn acum. Iar eu n-am mai fost ncoronat pn acum! Bun, ncerc s-o mbuneze Tiu. Atunci o s nv m mpreun. ncepu s murmure nite cuvinte impresionante ntr-o limb necunoscut. De fapt era o vraj simpl pentru alungarea puricilor din haine, dar, se gndi el, ce mai conta. i apoi se gndi, miculi, n realitatea asta sunt cel mai puternic vrjitor care a existat vreodat, o s am ce s le povestesc nepo Scrni din dini. Anumite reguli din realitatea asta vor trebui schimbate, cu siguran. Ysabell se aez lng Mort i i strecur mna ntr-a lui. Ei bine, zise ea ncetior. Acum e momentul. S-a ivit ceva? Nu. Interfaa era acum la jumtatea slii, ncetinind uor pe msur ce nfrngea implacabil rezistena realitii intruse. Ceva cald i umed i sufl lui Mort n ureche, ntinse

mna i atinse botul lui Binky. Clu drag, zise el. i tocmai mi s-a terminat zahrul. O s trebuiasc s te duci singur acas Mna i ncremeni n mijlocul mngierii. Putem merge cu toii acas, zise. Nu cred c tata va fi prea ncntat, zise Ysabell, dar Mort nu o bg n seam. Tiu! Da. Plecm. Vii i tu? O s exiti i dup ce se nchide interfaa. O parte din mine doar, zise vrjitorul. Asta am vrut s spun, zise Mort urcndu-se pe spinarea lui Binky. Dar, vorbind n numele prii care nu va mai exista, a vrea s vin cu voi, zise repede Tiu. Eu intenionez s rmn aici, s mor n regatul meu, rosti Keli. Ce intenionezi tu nu prea are importan, zise Mort. Am strbtut tot Discul ca s te salvez, pricepi, aa c o s fii salvat. Dar eu sunt regina! zise Keli. Nesigurana i se ivi n ochi i se ntoarse ctre Tiu, care cobor vinovat sfenicul. Te-am auzit rostind cuvintele. Sunt regin, nu-i aa? O, da, zise Tiu imediat; i apoi, pentru c vorba unui vrjitor trebuie s fie sfnt, adug plin de virtute: i la adpost de orice infestare. Tiu! ip Mort. Vrjitorul ncuviin din cap, o

apuc pe Keli de bru i o aburc pe cal. i ridic fustele n talie, se urc ndrtul lui Mort, apoi se aplec i o slt i pe Ysabell n spatele lui. Calul se mpletici, plngndu-se de prea marea greutate, dar Mort l ntoarse ctre uile smulse din ni i i ddu pinteni. Interfaa i urmri n galopul lor prin sal i prin curte, unde se ridicar ncet. Ceaa ei perlat era la numai civa metri n urm, apropiindu-se vizibil. mi cer scuze, i spuse Tiu lui Ysabell ridicndu-i plria. Igneus Tiu, Vrjitor de Gradul nti (UN), fost Recunosctor Regal i n curnd decapitat, probabil. tii cumva ncotro ne ndreptm? Spre inutul tatlui meu, strig Ysabell ca s acopere uierul zborului. L-am cunoscut cumva? Nu cred. L-ai fi inut minte. Binky, cu muchii ncordai n ncercarea de a lua nlime, atinse cu copita partea de sus a zidului palatului. Tiu se ls din nou pe spate, inndu-i plria cu mna. Cine e domnul de care vorbim? zbier el. Moartea, zise Ysabell. Sper c nu Ba da. Aha. Tiu se uit n jos, spre acoperiurile deprtate, i i zmbi strmb. Crezi c a economisi timp dac a sri acum? E destul de drgu, dac ajungi s-l cunoti, zise Ysabell defensiv.

Da? Crezi c noi o s apucm? Tinei-v bine! zise Mort. O s trecem chiar O gaur plin de ntuneric se repezi de sus din cer i i cuprinse. Interfaa se zgli nesigur, goal ca buzunarul unui ceretor, i continu s se micoreze. ***

Ua din fa se deschise. Ysabell scoase capul afar. Nu-i nimeni acas, zise. Mai bine intrai. Cei trei se nirar n hol. Tiu se terse contiincios pe picioare. E cam strmt, zise Keli pe un ton critic. nuntru e mult mai spaios, zise Mort i se ntoarse spre Ysabell. Ai cutat peste tot? Nu-l gsesc pe Albert, rspunse fata. Nu in minte s mai fi lipsit vreodat. i drese vocea, amintindu-i de ndatoririle ei de gazd. Dorete cineva ceva de but? ntreb. Keli o ignor. M ateptam mcar la un castel, zise ea. Mare i negru, cu turnuri ntunecate. Nu la un suport de umbrele. Are o coas n el, i atrase atenia Tiu. S mergem n salon i s stm jos. Sunt sigur c o s ne simim cu toii mai bine, interveni repede Ysabell, deschiznd ua acoperit cu fetru negru. Tiu i Keli intrar ciondnindu-se. Ysabell l lu pe Mort de bra.

Ce o s ne facem acum? ntreb ea. Tata o s se nfurie ru dac i gsete aici. O s m gndesc eu la ceva, zise Mort. O s le rescriu biografiile sau cine tie. Zmbi neconvingtor. N-avea grij, gsesc eu ceva. Ua din spatele lui se trnti cu zgomot, iar cnd se ntoarse, Mort se trezi nas n nas cu rnjetul larg a lui Albert. Jilul mare de piele din spatele biroului se rsuci ncet. Moartea se uita la Mort pe deasupra falangelor sale ncruciate. Cnd fu sigur c se bucura de ntreaga lor atenie i oroare, rosti: AL FACE BINE S NCEPI CHIAR ACUM. Se ridic, prnd tot mai mare pe msur ce ncperea se ntuneca de prezena lui. I NU TE OBOSI S I CERI SCUZE, adug el. Keli i ngropa faa la pieptul generos al lui Tiu. M-AM NTORS. I SUNT FURIOS. Stpne, eu ncepu Mort. TACI DIN GUR, se rsti Moartea. Cu arttorul lui calcaros, i f cu lui Keli semn s se apropie. Prinesa se ntoarse i l privi, trupul ei nendrznind s i se mpotriveasc. Moartea ntinse mna i o apuc de brbie. Mort duse mna la sabie. ACESTA ESTE CHIPUL CARE A LANSAT O MIE DE CORBII I A INCENDIAT TURNURILE NESFRITE DIN PSEUDOPOLIS? se mir Moartea. Keli se holb hipnotizat la cele dou punctulee roii care o chemau din

adncul orbitelor. , dac-mi permitei, zise Tiu inndu-i plria respectuos, n stil mexican. POFTIM? zise Moartea cu gndul aiurea. Nu acesta este, domnule. Probabil c v referii la o alt fa. CUM TE CHEAM? Tiu, domnule. Sunt vrjitor, domnule. SUNT VRJITOR, DOMNULE, l ngn Moartea. TCERE, VRJITORULE. S trii. Tiu se retrase. Moartea se ntoarse ctre Ysabell. FIICA MEA, EXPLIC-TE. DE CE L-AI AJUTAT PE NTNGUL STA? Ysabell f cu o plecciune speriat. l iubesc, tat. Aa cred. M iubeti? f cu Mort uimit. N-ai spus nimic! N-a prea fost timp, zise Ysabell. Tat, n-a vrut s TCERE. Ysabell i cobor privirile. Da, tat. Moartea ocoli biroul n pas de mar pn ajunse n faa lui Mort. Se uit la el mult vreme. Apoi, deodat, cu o micare inperceptibil, l lovi peste fa, trntindu-l la podea. TE INVIT LA MINE N CAS, zise el, TE PREGTESC, TE HRNESC, TE MBRAC, I OFER ANSE LA CARE NICI NU VISAI, I AA M RSPLTETI? MI SEDUCI FIICA, I NEGLIJEZI DATORIA, FACI VALURI N

REALITATE CARE N-OR S SE VINDECE NICI NTR-O SUT DE ANI. ACIUNILE TALE NECUGETATE I-AU CONDAMNAT PE TOVARII TI LA UITARE. ZEII NU SE VOR MULUMI CU MAI PUIN. UNA PESTE ALTA, BIETE, AI NCEPUT CU STNGUL PRIMA TA SLUJB. Mort se strdui s se ridice n poziie eznd, inndu-se de obraz. l ardea rece, ca gheaa de pe comete. Mort, zise el. ULTE-L C VORBETE! I CE ZICE, M ROG? Lor ai putea s le dai drumul, zise Mort. Au fost implicai f r vina lor. Ai putea aranja totul astfel nct I DE CE A FACE-O? ACUM SUNT AI MEI. O s m lupt pentru ei, zise Mort. CE NOBIL. MURITORII TIA SE LUPT MEREU CU MINE. ETI CONCEDIAT. Mort se ridic n picioare. i aminti cum era s fii Moartea. Se ag se sentimentul acela i l ls s ias la iveal BA NU, spuse. AHA. DECI M PROVOCI CA DE LA EGAL LA EGAL? Mort nghii n sec. Dar mcar acum tia clar ce-l ateapt. Cnd te arunci de pe o stnc, viaa ta capt o direcie foarte precis. Dac e necesar, zise. Iar dac voi ctiga DAC VEI CTIGA, VEI FI N POZIIA DE A FACE TOT CE DORETI, rosti Moartea. URMEAZ-M. Mrlui pe lng Mort i iei pe coridor.

Ceilali patru se uitar la Mort. Eti sigur c tii ce faci? zise Tiu. Nu. Nu-l poi nvinge pe stpn, zise Albert. Oft. Crede-m pe cuvnt. Ce se ntmpl dac pierzi? ntreb Keli. N-o s pierd, zise Mort. Asta-i problema. Tata vrea ca el s ctige, zise Ysabell cu ciud. Vrei s zici c o s-l lase s ctige? zise Tiu. A, nu, n-o s-l lase. Doar c vrea ca el s ctige. Mort ncuviin din cap. n timp ce urmau silueta ntunecat a Morii, i imagin un viitor nesfrit, n serviciul cine tie crui scop misterios de-al Creatorului, trind n afara timpului. nelegea de ce Moartea voia s renune la slujb. Moartea spusese c oasele nu erau obligatorii, dar poate c nici n-avea s mai conteze. Oare eternitatea avea s i se par lung, sau poate c vieile privite din interior erau toate la fel, de aceeai lungime? Bun, zise o voce din capul lui. i mai aminteti de mine? Eu sunt tu. Eu te-am bgat n chestia asta. Mersi, zise el amrt. Ceilali l fulgerar cu privirea. Ai putea s scapi din asta, zise vocea. Ai un mare avantaj. Tu ai fost n pielea lui, el n-a fost niciodat n pielea ta. Moartea strbtu coridorul i intr n Camera Lung, iar lumnrile se aprinser asculttoare la trecerea lui. ALBERT. Da, stpne. ADU CLEPSIDRELE.

Bine, stpne. Tiu l apuc pe btrn de bra. Eti vrjitor, i opti el. Nu eti obligat s-l asculi! Ci ani ai, fl cule? l ntreb Albert cu blndee. Douzeci. Cnd oi fi de vrsta mea o s-i cntreti altfel opiunile. Se ntoarse spre Mort: mi pare ru. Mort i trase sabia, cu tiul aproape invizibil n lumina lumnrilor. Moartea se ntoarse cu faa la el, o siluet subire pe fundalul nesfritelor rafturi cu clepsidre. ntinse braele. Coasa i se materializa n mini cu un mic tunet. Albert se ntoarse de pe una din aleile de sticl aducnd dou clepsidre pe care le aez f r vorb pe o policioar montat pe o coloan. Una era de cteva ori mai mare dect clepsidrele obinuite neagr, ngust i decorat cu un motiv complicat de tigve i oase. Nu sta era ns lucrul cel mai neplcut. Mort scoase un geamt interior. nuntru nu se vedea niciun fel de nisip. Clepsidra mai mic era simpl i f r niciun fel de podoab. Mort ntinse mna. Pot? ntreb el. ETI INVITATUL MEU. Numele Mort era gravat n partea de sus. O ridic n lumin, constatnd f r prea mult surprindere c mai

rmsese foarte puin nisip. Cnd o puse la ureche, i se pru c aude, cu tot zvonul atotcotropitor al milioanelor de minutare ale vieii, cum i se scurge propria via. O puse jos cu mare grij. Moartea se ntoarse spre Tiu. DOMNULE VRJITOR, FII AMABIL S NE NUMRAI PN LA TREI. Tiu ncuviin sumbru din cap. Suntei siguri c nu se poate rezolva la masa ncepu el. NU. Nu. Mort i Moartea i ddur ocol prudent, oglindindu-se n pereii de clepsidre. Unu, zise Tiu. Moartea i roti coasa amenintor. Doi. Tiurile se ncruciar cu un zgomot ca de m care gheruiete o fereastr de sticl. Au triat amndoi! zise Keli. Ysabell ncuviin din cap. Bineneles, zise ea. Mort se feri, cobornd sabia cu o mi care circular prea lent, pe care Moartea o par cu uurin printr-o lovitur joas urt, pe care Mort o evit doar printr-o stngace sritur cu spatele. Dei nu se numr printre instrumentele tipice de rzboi, oricine s-a aflat de partea care nu trebuie a unei, s zicem, rscoale rneti tie c o coas poate fi o arm

de temut n nite mini ndemnatice. Odat ce proprietarul apuc s-o suceasc i s-o-nvrteasc, nimeni inclusiv cel ce-o mnuiete nu mai tie unde e lama acum i unde va fi n clipa urmtoare. Moartea nainta, rnjind. Mort evit o lovitur la nivelul capului lsndu-se n jos i plonj lateral, auzind cum vrful coasei aga cu un clinchet o clepsidr de pe raftul din spate pe o alee ntunecat din Morpork, proprietarul unei mici afaceri cu ngrminte naturale se apuc de piept i se prbui cu faa n jos peste cru Mort se rostogoli i se ridic rotind sabia cu ambele brae pe deasupra capului i simind un impuls de sumbr beatitudine cnd Moartea se ddu napoi pe dalele n tabl de ah. Lovitura lui amarnic tie n dou un raft; una dup alta, clepsidrele de pe el ncepur s alunece spre podea. Mort i ddu vag seama c Ysabell alerga s le prind una cte una n diverse locuri de pe Disc, patru oameni scpar n mod miraculos de la moartea prin cdere i atunci se repezi, ncercnd s-i valorifice avantajul. Minile Morii se micar ca fulgerul, blocnd fiecare lovitur, apoi schimbar priza pe mnerul coasei, repezind-o de jos n sus, pe o traiectorie de care Mort se feri cu greu, agnd cu mnerul sbiei suportul unei clepsidre pe care o proiect pe deasupra ncperii n munii Vrfu Berbecelui, un pstor de tharga, care cuta la lumina lmpii un animal rtcit, fcu un pas greit i se prbui n gol de la o mie de stnjeni

Tiu plonj i prinse clepsidra n minile ntinse cu disperare, ateriznd pe burt i patinnd pe pardoseal. un sicomor cu crengile noduroase apru n mod misterios sub pstorul care zbiera i l opri din cdere, scpndu-l de problemele mai grave moartea, judecata zeilor, incertitudinea Paradisului etc. pe care le nlocui cu una comparativ simpl: cum s se caere cteva zeci de metri pe o stnc abrupt i ngheat, ntr-o bezn total. Urm o pauz n care combatanii se deprtar unul de altul dndu-i din nou ocol, n cutarea unei bree. Chiar nu putem face nimic? zise Keli. Mort va pierde oricum, zise Ysabell cltinnd din cap. Tiu scoase din mnec sfenicul de argint i l trecu gnditor dintr-o mn ntr-alta. Moartea ridic coasa amenintor, zdrobind din greeal o clepsidr de lng umrul su n Bes Pelargic, clul mpratului se prbui pe spate n propriul bazin cu acid i mai arse o lovitur, pe care Mort o par doar printr-un mare noroc. Dar fusese ct pe ce. Sim ea durerea din muchi i amoreala cenuie dat de otrava oboselii din ceier, dou dezavantaje pe care Moartea nu avea nevoie s le ia n calcul. Moartea bg de seam. PRED-TE, spuse. A PUTEA FI MRINIMOS. i pentru a-i susine afirmaia, spintec aerul cu coasa ntr-o lovitur pe care Mort o par stngaci, cu vrful sbiei. Lama coasei ricoa i sfrm o clepsidr n mii de

cioburi Ducele de Sto Helit duse mna la inim , simi mpunstura de ghea a durerii, ip f r glas i se prvli de pe cal Mort se retrase pn cnd simi n ceaf asprimea unei coloane de piatr. Clepsidra Morii, cu cele dou emisfere descurajator de goale, se afla chiar lng capul lui. Moartea nici nu prea i acorda atenie. Se uita, dus pe gnduri, la rmiele vieii Ducelui. Mort rcni i ridic sabia, n ncurajrile timide ale spectatorilor care ateptau micarea asta de ceva vreme. Pn i Albert btu din palmele lui zbrcite. Dar n loc de sunetul de sticl spart la care se atepta se auzi mai nimic. Se ntoarse i mai ncerc o dat. Tiul trecu drept prin sticl, f r s o sparg. O schimbare n textura aerului l f cu s-i readuc sabia n poziie la timp pentru a para un atac de sus n jos. Moartea sri n lturi, evitnd contraatacul lui Mort, care fu ns lent i lipsit de for. I ASTFEL SE SFRETE, BIETE. Mort, zise Mort. Ridic ochii. Mort, repet el, cu o lovitur care retez mnerul coasei n dou. Clocotea de mnie. Dac era s moar, m car s moar cu numele lui adevrat. Mort, nenorocitule! url el aruncndu-se asupra tigvei rnjite cu sabia nvrtit ntr-un dans complicat de lumin albastr. Moartea se dezechilibr i se ddu napoi rznd, cocondu-se sub ploaia de lovituri furioase care

tiau felii din mnerul coasei. Mort i ddea roat, tot tind i mpungnd, dndu-i pe undeva seama, chiar prin ceaa stacojie a furiei, c Moartea i urmrea fiecare micare, innd coasa v duvit de coad ca pe o sabie. Nu exista nicio bre, iar motorul furiei nu avea s-l in prea mult. N-ai s-l nvingi niciodat, i spuse. n cel mai bun caz o s-l mai ii o vreme la distan. i probabil c nfrngerea e de preferat victoriei. n fond, cine are nevoie de eternitate? Prin ceaa sfrelii care-l cuprinsese, Mort vzu Moartea nlndu-se ct i era scheletul de lung i cobornd ncet tiul, de parc l trecea printr-o melas. Tat! ip Ysabell. Moartea ntoarse capul. Poate c mintea lui Mort se bucura la gndul vieii de apoi, dar trupul, care simea probabil c are cel mai mult de pierdut din afacerea cu pricina, avu unele obiecii. Un bra se ridic, lovind imparabil, smulgnd tiul coasei din minile Morii i intuindu-l pe acesta de o coloan. n linitea subit, Mort i ddu seama c nu mai auzea zgomotul acela mic i enervant care l nsoise, la limita auzului, n ultimele zece minute. Ochii i fugir spre clepsidr. Ultimul fir de nisip tocmai se scurgea. LOVETE. Mort ridic sabia i se uit n focurile albastre ngemnate. Cobor sabia. Nu. Moartea i repezi un picior n vintre cu o vitez care l

fcu i pe Tiu s strng din ochi. Mort se f cu ghem i ncepu s se tvleasc f r niciun sunet pe podea. Printre lacrimi, v zu cum Moartea nainteaz cu tiul coasei ntr-o mn i clepsidra lui n cealalt. Vzu cum le ndeprteaz dispreuitor pe Keli i pe Ysabell, care i se agaser de rob. Vzu cum Tiu ncaseaz un cot ntre coaste i scap sfenicul cu zgomot pe jos. Moartea sttea deasupra lui. Vrful lamei pluti o clip n faa ochilor lui Mort, apoi se ridic. Aa e. Nu exist dreptate. Doar tu. Moartea ezit, apoi cobor ncet tiul. Se ntoarse i o privi n ochi pe Ysabell. Fata tremura de furie. CE VREI S SPUI? Ea privi Moartea n fa cu mnie i apoi mna i se ridic, i se rsuci, i cobor, i se lovi de ceva care rsun ca o cutie de zaruri. Dar nu rsun la fel de tare ca linitea care urm. Keli nchise ochii. Tiu se ntoarse i i acoperi capul cu braele. Moartea ridic o mn la tigv, foarte ncet. Pieptul Ysabellei se ridica i cobora ntr-un fel care l-ar fi fcut pe Tiu s renune definitiv la magie. ntr-un trziu, pe o voce mai cavernoas dect de obicei, Moartea rosti: DE CE? Ai zis c dac intervii n soarta unui individ poi distruge ntreaga lume, zise Ysabell. DA, I?

Tu ai intervenit n soarta lui. i a mea. Art cu mna tremurnd ctre cioburile de pe jos. i a lor. i? Ce vor pretinde zeii pentru toate astea? DE LA MINE? Da! Moartea avu o expresie surprins. ZEII NU POT PRETINDE NIMIC DE LA MINE. CHIAR I ZEII MI VOR DA SOCOTEAL, PN LA URM. Nu prea e cinstit, nu-i aa? Zeilor nu le pas de dreptate i ndurare? se rsti Ysabell. Fr ca cineva s fi observat, fata apucase sabia. Moartea rnji. I APRECIEZ EFORTUL, ZISE EL, DAR NU VEI OBINE NIMIC. LA O PARTE. Nu. TREBUIE S TII C NICI DRAGOSTEA NU TE POATE APRA DE MINE. MI PARE RU. Ysabell ridic sabia. ie i pare ru? D-TE LA O PARTE, I SPUN. Nu. Nu faci dect s te rzbuni. Nu e cinstit! Moartea i aplec o clip craniul, apoi ridic nite priviri incandescente. O S FACI AA CUM I SPUN. Ba nu. MI NGREUNEZI FOARTE MULT SITUAIA. Foarte bine. Degetele Morii btur nerbdtoare n lama coasei, ca

un oarece care dansa step pe o conserv . Prea dus pe gnduri. Se uit la Ysabell aplecat deasupra lui Mort, apoi se uit la ceilali, care stteau ghemuii lng unul din rafturi. NU, zise el n cele din urm. NU. NU POT FI NDUPLECAT. NU POT FI SILIT. VOI FACE DOAR CEEA CE TIU C E BINE. Fcu un gest i sabia zbur din mna Ysabellei. nc o nfloritur din degete i fata fu ridicat n aer i lipit cu blndee, dar cu fermitate, de cea mai apropiat coloan. Mort vzu cum domnul cu coasa se apropie din nou de el, cu tiul ridicat pentru lovitura de graie. Se aplec deasupra biatului. NICI NU TII CT DE RU MI PARE, spuse. Mort se slt pe coate. Ba s-ar putea s tiu, zise. Moartea l privi surprins timp de cteva secunde, apoi ncepu s rd. Ecourile sunetului se risipir ca nite fantome prin ncpere, izbindu-se de rafturi, n timp ce Moartea, rznd n continuare ca un cutremur ntr-un cimitir, i puse lui Mort sub nas propria clepsidr. Mort ncerc s i focalizeze privirile. Vzu cum ultimul fir de nisip alunec pe suprafaa sticlei, rmne o clip suspendat pe margine, apoi cade, rsucindu-se cu ncetinitorul, spre grmjoara de jos. n timp ce se rostogolea la vale, pe faetele sale de siliciu se reflecta lumina lumnrilor. Ateriza f r sunet, iscnd un mic crater. Lumina din ochii Morii se amplific pn cnd Mort nu

mai v zu nimic altceva, iar rsul lui zgudui ntreg universul. Iar atunci, Moartea ntoarse clepsidra.

Sala cea mare a palatului din Sto Lat era din nou scldat n lumin i rsuna de muzic. n timp ce invitaii se nghesuiau n jos pe scri spre bufetul rece, Maestrul de Ceremonii nu prididea s-i anune pe cei care, ca s-i dea importan sau pur i simplu fiindc erau cscai, ntrziaser. Ca de exemplu: Recunosctor Regal, Chelar al Iatacului Reginei, nlissimuss Igneus Tiu, Vrjitor de Gradul nti (UN). Tiu se apropie de cuplu, cu un zmbet larg i un trabuc ntr-o mn. Pot s srut mireasa? ntreb el. Dac vrjitorii au voie, rspunse Ysabell, ntinzndu-i obrazul. Artificiile au fost splendide, zise Mort. i cred c reparaiile la zidul exterior n-or s dureze mult. Sunt sigur c vei reui s nimereti bufetul. Arat mult mai bine n ultima vreme, spuse Ysabell pe dup zmbetul de protocol, n timp ce Tiu disprea n mulime. Fr ndoial c nu-i de ici, de colo s fii singura persoan care nu se obosete s-i dea ascultare reginei, zise Mort, salutnd din cap un nobil. Se spune c el e adev rata for din spatele tronului, zise Ysabell. O eminen nu tiu de care. Eminence gris, complet Mort absent. Ai observat

c nu mai face niciun fel de vrji n ultima vreme? Liniteuiteocvine. Maiestatea Sa Suprem, Regina Kelirehenna ntia, Stpnitoare a Cetii Sto Lat, Protectoare al Celor Opt Protectorate i mprteas a Lungului, ngustului, Multdezbtutului inut de Mijloc Sto Kerrig. Ysabell f cu o reveren. Mort se nclin. Keli le zmbi amndurora. Nu putur s nu constate c intrase sub o influen care o fcea s prefere veminte ce urmau mcar pe departe formele corpului i care o inea la distan de coafurile cu aspect de corcituri ntre un ananas i o vat pe b. O ciupi pe Ysabell de obraz, apoi se ddu napoi i l msur pe Mort din cap pn-n picioare. Ce mai face Sto Helit? Bine, bine, zise Mort. Va trebui s facem ceva cu pivniele alea, totui. Rposatul vostru unchi avea nite gusturi neobinuite i La tine se refer, i opti Ysabell. Aa te cheam acum. mi plcea mai mult Mort, zise Mort. i blazonul este foarte interesant, spuse regina. Clepsidr ncrcat pe scut spintecat, flancat de dou coase afrontate pe un cmp negru. Colegiul Regal a avut mari bti de cap pn s-l alctuiasc. Nu c m deranjeaz s fiu duce, zise Mort. Dar adev ratul oc a fost s m vd nsurat cu o duces. O s te obinuieti Sper c nu.

Foarte bine. Iar acum, Ysabell, zise Keli, scondu-i falca n afar, dac e s te nvrteti n cercuri regale, sunt civa oameni pe care trebuie neaprat s-i cunoti Ysabell i arunc lui Mort o privire disperat n timp ce era trt n vltoarea mulimii, iar n curnd dispru din vedere. Mort i trecu un deget pe sub guler, se uit n dreapta i n stnga i fugi s se ascund ntr-un col umbrit de ferigi de la captul bufetului, ca s stea linitit cteva clipe. n spatele lui, Maestrul de Ceremonii i drese vocea. Ochii lui cptar o expresie pierdut, opac. Rpitorul Sufletelor, zise el cu vocea dus a unuia care nu aude ce spune, Nruitorul Imperiilor, Sectuitorul Oceanelor, Houl Anilor, Realitatea Absolut, Secertorul Omenirii, Cel Care BINE, BINE. LAS C M DESCURC I SINGUR. Mort nlemni cu un picior de curcan n drum spre gur. Nu se ntoarse. N-avea nevoie. N-aveai cum s confunzi vocea aceea, ce se f cea mai curnd simit dect auzit, nici felul n care atmosfera se rcea i se ntuneca. Larma i muzica petrecerii de nunt ncetinir i plir. Nu credeam c vei veni, zise Mort ctre o ferig n ghiveci. LA NUNTA PROPRIEI MELE FIICE? ORICUM, E PRIMA DAT C AM FOST INVITAT I EU UNDEVA. INVITAIE N TOAT REGULA, CU CHENAR AURIU, RSVP I TOT TACMUL. Da, dar dac n-ai venit la ceremonie

M-AM GNDIT C N-AR FI TOCMAI POTRIVIT. Bine, ntr-adevr, bnuiesc c S FIU SINCER, AM CREZUT C O S TE NSORI CU PRINESA. Mort roi. Am stat de vorb despre asta, zise el. Apoi ne-am gndit c, doar fiindc s-a ntmplat s salvez o prines, nu nseamn c trebuie s ne aruncm cu capul nainte. FOARTE NELEPT. PREA MULTE FETE DIN ZIUA DE AZI SE ARUNC N BRAELE PRIMULUI VENIT CARE LE TREZETE DUP, S ZICEM, O SUT DE ANI DE SOMN. Da, i, una peste alta, ne-am gndit c, o dat ce am ajuns s-o cunosc mai bine pe Ysabell, am DA, DA, SIGUR. O DECIZIE EXCELENT. TOTUI AM HOTRT S NU M MAI PREOCUP DE CHESTIUNILE UMANE. Serios? CU EXCEPIA TREBURILOR OFICIALE, DESIGUR. MI NTUNEC GNDIREA. O mn scheletic apru la marginea cmpului vizual al lui Mort i nep cu ndemnare un ou umplut. Mort se ntoarse. Ce s-a ntmplat? zise el. Trebuie s tiu! n clipa asta eram n Camera Lung i n clipa urmtoare eram pe un cmp dinafar oraului, i eram tot noi! Adic realitatea a fost schimbat ca s ncpem i noi n ea! Cine a fcut asta? AM PUS O VORB BUN PE LNG ZEI. Moartea

avea un aer jenat. Aha. Ai pus, deci? zise Mort. Moartea i evit privirea. DA. Nu cred c au fost prea ncntai. ZEII SUNT DREPI. SUNT I NITE SENTIMENTALI, EU UNUL N-AM REUIT NICIODAT. DAR NU ETI NC LIBER. TREBUIE S VEGHEZI CA ISTORIA S-I URMEZE CURSUL. tiu, zise Mort. S unesc regatele i tot restul. POATE C O S AJUNGI S-I DORETI S FI RMAS CU MINE. Cu siguran c am nvat multe lucruri, recunoscu Mort. i duse mna la fa i i mngie absent cele patru cicatrici albe i subiri de pe obraz. Dar nu cred c eram fcut pentru o astfel de munc. Ascult, mi pare foarte ru AM UN DAR PENTRU VOI. Moartea puse deoparte platoul cu aperitive i se scotoci prin adncurile misterioase ale robei. Cnd mna lui scheletic se ivi din nou, inea ntre degetul mare i arttor un glob n miniatur. Avea vreo zece centimetri diametru. Ar fi putut fi cea mai mare perl din lume, doar c pe suprafaa sa alunecau desene complicate de argint, mereu pe punctul de a se limpezi ntr-o form cunoscut i mereu reuind s se eschiveze. Cnd Moartea l depuse n palma lui Mort, acesta constat cu surprindere c era greu i cldu.

PENTRU TINE I DOAMNA TA. UN DAR DE NUNT. O ZESTRE. E frumos. Credeam c suportul de argint pentru pine prjit era de la tine! LA E DE LA ALBERT. M TEM C NU PREA ARE IMAGINAIE. Mort rsuci globul pe toate prile. Formele ce clocoteau n interior preau s rspund la atingere, transmind mici fulgere de lumin spre degetele lui. E o perl? ntreb el. DA. CND CEVA IRIT O SCOIC I NU POATE FI NDEPRTAT, BIATA SCOIC L ACOPER CU SECREII I L TRANSFORM NTR-O PERL. ACEASTA E UN ALT SOI DE PERL. O PERL A REALITII. TOATE LUMINIELE DINUNTRU SUNT ACTUALITATEA CONGELAT. AR TREBUI S O RECUNOTI E OPERA TA, N FOND. Mort ncepu s-o paseze u urel dintr-o mn ntr-alta. O s-o punem lng bijuteriile castelului, zise el. N-avem prea multe. NTR-O BUN ZI VA FI SMNA UNUI NOU UNIVERS. Mort rat pasa, dar se aplec cu un reflex fulgertor i prinse globul nainte s ating pardoseala. Ce? PRESIUNEA ACTUALEI REALITI L INE ASTFEL COMPRESAT. POATE CNDVA UNIVERSUL SE VA SFRI, REALITATEA VA NCETA S MAI EXISTE, I ATUNCI CEALALT REALITATE VA EXPLODA I

CINE TIE? AI GRIJ DE EL. NU E NUMAI UN DAR, E I UN POATE. Moartea i ls craniul ntr-o parte. E O NIMICA TOAT, ADUG EL. AI FI PUTUT AVEA ETERNITATEA. tiu, zise Mort. Am avut mare noroc. Aez perla cu grij pe bufet, ntre oule de prepeli i rulourile cu crnat. AR MAI FI CEVA, ZISE MOARTEA. Se scotoci din nou prin rob i extrase un obiect lunguie, mpachetat i legat nendemnatic cu sfoar. E PENTRU TINE PERSONAL, ZISE. N-AI MANIFESTAT NICIODAT INTERES PENTRU EA. CREDEAI C NU EXIST? Mort desf cu pachetul i i ddu seama c inea n mn un voluma legat n piele. Pe cotor era scris cu litere aurii, strlucitoare, un singur cuvnt: Mort. Ddu paginile napoi, pn cnd gsi mica dr de cerneal ce erpuia rbdtoare pe pagin, i citi: Mort nchise cartea cu un pocnet ce rsun, n linitea aceea, ca nceputul creaiei i zmbi stnjenit. Mai sunt multe pagini de umplut, zise. Ct nisip mi-a mai rmas? Ysabell spunea ns c dac ai ntors clepsidra nseamn c o s mor cnd o s" I-A MAI RMAS DESTUL, zise Moartea cu rceal. MATEMATICA NU E AA MARE SCOFAL CUM SE CREDE. Ce prere ai despre o invitaie la botez? MAI BINE NU. N-AM FOST FCUT S FIU TAT, I

CU ATT MAI PUIN BUNIC. N-AM GENUNCHII POTRIVII PENTRU ASTA. Ls jos paliarul cu vin i l salut pe Mort din cap. COMPLIMENTELE MELE BUNEI TALE DOAMNE, zise el. I ACUM CHIAR C TREBUIE S PLEC. Eti sigur? Ne-am bucura s mai stai. DRGU DIN PARTEA TA, DAR M CHEAM DATORIA. ntinse o mn osoas. TII CUM E. Mort apuc mna i i-o strnse, fr s in seama de rceala ei. Ascult, zise el, dac ai vreodat nevoie de cteva zile libere, nelegi, dac vrei o vacan MULUMESC DE OFERT, zise Moartea politicos. M VOI GNDI LA EA CU TOAT SERIOZITATEA. IAR ACUM Cu bine, zise Mort, i fu surprins s descopere c i se pusese un nod n gt. E o vorb foarte trist, nu-i aa? CHIAR AA. Moartea rnji, pentru c, aa cum s-a mai artat pn acum, nu prea avea de ales. Dar e posibil ca de data asta s-o fi fcut intenionat. EU PREFER LA REVEDERE, zise el. SFRIT

Titluri de Terry Pratchett din seria LUMEA DISC CULOAREA MAGIEI LUMINA FANTASTIC MAGIE DE AMBELE SEXE MORT COPILUL MINUNE STRANII SURATE PIRAMIDE GRZI! GRZI! ERIC IMAGINI MICTOARE OMUL CU COASA PRIN CELE STRNT I ZEI MARUNI LORDS AND LADIES MEN AT ARMS SOUL MUSIC INTERESTING TIMES MASKERADE FEET OF CLAY HOGFATHER JINGO THE LAST CONTINENT CARPE JUGULUM