Sunteți pe pagina 1din 220

1

MICHEL ZVACO Dragoste i ur Coperta de: PUA HALPERT ISBN 9739510876 MICHEL ZVACO LHTEL SAINT-POL A. FAYARD EDITEUR PARIS

MICHEL ZVACO Dragoste i ur Roman istoric de aventuri n romnete de: G. APOSTOIU

Editura I.G.R. S.R.L Bucureti 1992

DRAGOSTE I UR1

I. Cltoria lui Passavant


Dup o cumplit ncierare cu oamenii ducelui de Burgundia, cavalerul Passavant poposise dincolo de zidurile Parisului. Era descumpnit. Ratase ntlnirea cu regele Franei, la Saint-Pol, ntlnire pe care, spre satisfacia frumoasei Odette, suveranul nsui o fixase. Felul lui de a judeca oamenii, bruma lui de experien de via l fceau s vad totul ntmplri i fiine cu jumti de msur. Tocmai de aceea, acum se socotea n faa unei catastrofe, iar dezamgirea i cheltuia i ultima speran. Bietul de el, nu tia c pe lumea asta un singur lucru poate fi rnduit: moartea. Restul se aranjeaz, se drege, se crpete chiar, cci aa-i firea omului: pentru orice ncurctur caut o ieire. Se gndi c ar putea s-i rscumpere ghinionul ntorcndu-se la Saint-Pol i, dac va fi nevoie, s lupte din nou cu vrjmia ducelui de Burgundia. Adic s nfrunte iari moartea. nclec. Cum gndurile i colindau aiurea, uit de Paris i lu drumul spre Dammartin. n pasul domol al calului avu timp s-i chinuie sufletul: sunt acuzat de o crim ngrozitoare, sunt urmrit de rzbunarea reginei i a lui Jean Temerarul. Acum, pentru c oamenii acestuia m-au mpiedicat s ajung la ntlnirea cu regele, sunt dispreuit de suveran i de acea frumoas Odette. Se lsase n voia ntmplrii. Cu siguran c atunci cnd se opri n faa hanului Saint-Eloi, era mai degrab ademenit de mirosul puternic al bucatelor, ce rzbtea pn afar, dect de chipul frumoasei tinere aflat n pragul uii de la intrare i care l privea cu o simpatie neascuns. i cum cavalerul nu scotea nicio vorb, se hotr chiar frumoasa hangi s atace: Dac suntei cumva n cutarea celui mai bun han, apoi s tii c l-ai i gsit. Nu! M intereseaz drumul spre Villers-Cotterets, spuse Passavant la ntmplare. A, da! Pi luai-o pe acolo, art ea ntr-o direcie, dar m tem c nu putei ajunge pn la Villers-Cotterets fr s mncai ceva. Parc asta v citesc pe fa! Chiar aa mi ziceam i eu, frumoasa mea, numai c Desclec i ncepu s pun mai mult pre pe hanul care i ieise n cale mai ales c era asaltat de rafalele unui vnt rece. Era frig. Prin ua deschis zri flcrile care jucau ntr-un emineu. Parc-i fceau semne. Avea inima
n acest volum sunt povestite alte aventuri ale personajelor din romanul Ieirea din moarte, de acelai autor.
1

zdrobit i ochii frumoi ai hangiei i promiteau o frumoas consolare. Ce s fac! Ce ar fi fcut altul n locul lui dect s intre? Intr, deci, i avu grij s-i cear unui biat s-i duc n grajd calul obosit. nainte de a face vreo cunotin, se aez la mas, aproape de emineu. Se simi asaltat de mirosurile buctriei, dar nu se ls prad slbiciunii tiind ct de goale i sunt buzunarele. Nici nu apuc s se necjeasc prea mult cnd hangia i aez pe mas o omlet ct toate zilele, rumenit i tare mbietoare. Cnd i aduse friptura de vnat, stomacul pru c ncepe s cheme ajutor. Ciupercile fierte la foc potolit i prjite apoi ntr-o tigaie n care se mai aruncase cimbru, busuioc i rozmarin, i prur garnitura cea mai potrivit pentru bucata rozalie de cprioar. Un ulcior de vin l ajut s vad viaa mai puin blestemat. i atunci i apru n cap o idee care i aduse ntreaga bun dispoziie: La ce bun paftaua asta de argint cu care este fixat panglica pe nenorocita mea de plrie? Ei, frumoaso, ascult-m bine! Nu am nicio lecaie, e adevrat. Nu te ntuneca i continu, te rog, s-i oboseti frumoii ochi uitndu-te spre mine. mi face tare bine! n loc de bani, te rog s primeti aceast pafta de argint, preul cinei mele i al unui bra de fn pentru cal, dac vei avea buntatea s te nduri de bietul animal. Tnra examina paftaua. Pentru paftaua asta, zise ea, domnul meu, dumneavoastr i calul dumneavoastr mai avei dreptul la cte o porie n plus, la fel de bogat ca aceasta. Bine, bine, strig bucuros cavalerul, atunci pune-mi pentru drum, ovz pentru animal i n traist, pentru mine, un pateu, o pine i un ulcior de vin. n felul sta suntem chit. Precum poruncii, domnule cpitan. O jumtate de or mai trziu Passavant se porni din nou la drum. Tnra hangi l ajutase s aranjeze bagajele, cutnd cu privirea ochii cavalerului. Passavant nu prsise, nici el, fr regrete hanul n care luase masa copioas i n care, n afara gndurilor lui nu se mai gsise dect zmbetul nflorit n colul gurii al acestei hangie. Cte visuri i cte pasiuni nemrturisite nu rmn n inima unui brbat! Cnd ajunse la Villers-Cotterets totul intrase n amintire, chiar i frumoasa de la Saint-Eloi. Ajuns aici, unde cndva micua Roselys fusese expus n faa bisericii pentru a fi recunoscut sau nfiat, Passavant gsi de cuviin s-i continue drumul spre castelul pe care ducele de Orleans l construise de curnd i unde ar fi trebuit s-i gseasc refugiu regele Franei. Cel puin aa credea el. Tot cutnd urmele altor cltori care mai trecuser prin acele locuri spre castelul ducelui, se trezi c soarele asfinise deja. n pdure era frig. Trist i descumpnit, cavalerul cuta viaa i, n jurul lui, nu era dect chipul morii.

n timp ce ajunsese la aceast constatare, lui Passavant i se ntmpl singurul lucru posibil n astfel de mprejurri: s se rtceasc. Calul urc piepti coasta unui deal i ajunse ntr-un platou unde, ca nite turnuri de catedral, se nlau falnic civa stejari. Ici i colo frunzele tinere rezistaser frigului i ploii. Passavant se opri undeva, lng nite tietori de lemne. Cum se numete locul acesta? ntreb el. Voliard, rspunse unul dintre tietori. De aici i pn la castelul ducelui de Orleans mai este mult? Ia, privii, pe aici, i ceru un btrn tietor, dac avei ochi buni o s vedei prin negura serii acolo, departe, acoperiul turnului de paz. Passavant se uit n direcia indicat i, ntr-adevr, undeva n deprtare se distingeau contururile unui colos de piatr alb. Desclec. Domnule, spuse tietorul, este noapte deja i, pe deasupra, o s nceap s plou. N-ai vrea s nnoptai n adpostul nostru? Passavant ddu din cap, dar imediat i pipi punga n care nu se mai afla nimic cci amabilul tietor de lemne i ntinsese mina pentru a avea plata ospitalitii lui. Omule, sunt srman trector i nu am cum s te rspltesc astzi pentru generozitatea dumitale. Dac accepi alt dat Cnd dorii dumneavoastr, o fac din toat inima. Dup un semn de mulumire, tietorii se ndeprtar, iar cavalerul rmase singur pe platoul Voliard, sub imensele arcade ale catedralei de stejari pe care o ridicase sfnta natur. i ntoarse privirea din nou spre locul unde se nlau, pe o colin abrupt, n apropierea unui lac, turnurile castelului ducelui de Orleans. Abia le mai zrea cci seara se aternuse ncet-ncet cuprinznd n ntuneric totul. Acolo trebuie s ajung! Un nechezat al calului l readuse la realitate. Era frig, ncepuse s plou, aa cum prevzuse tietorul. Passavant trase calul ntr-un desi, lu aua de pe el i-l acoperi cu o ptur. Apoi i ag de gt o traist cu ovzul luat de la han. Ei, spuse el mngind animalul, iat-te la adpost, btrne! Lovitura tlharului a fost zdravn, dar amndoi avem pielea tbcit. i, apoi, s nu-i vorbim de ru pe tlhari, tocmai noi! Calul mesteca linitit grunele de ovz. Passavant privi n jurul lui i zri undeva un fuior de fum care se ridica ncet spre cer. Se apropie i vzu c fumul iese din focul abia prsit de tietori, nltur cenua, puse lemne i l aprinse din nou. ntr-o clip, o flacr vie ncepu s danseze luminnd n jur. Passavant cut n desaga lui pateul i pinea primit la han, apoi scoase ulciorul cu vin. Tot cutnd, descoperi pe fundul desagii paftaua de argint.

Frumoasa hangi nu acceptase, deci, s fie pltit de srmanul ei client! S fi fost mulumit ea numai cu zmbetul i privirile lui? Czu din nou pe gnduri. i, cum pntecul lui i cerea drepturile, se aez lng foc. n faa flcrilor rou-aurii care tiau ntunericul nopii, n linitea care se aternuse pe platoul Voliard, singur, departe de lume, sub sbiile reci ale ploii, cavalerul Passavant gsi de cuviin s-i astmpere foamea. Niciodat, i aminti el mai trziu, nu a mncat cu mai mult poft ca atunci. La adpostul unui stejar, aezat pe un lemn dobort de tietori, acoperit de mantaua lui, care abia l mai proteja de frig i de ploaie, mulumit de cina pe care i-o oferise, Passavant se ls plcerii de a visa, crezndu-se c se afl departe, departe de lume. Era, desigur, spectaculos s vezi undeva, n noapte un tnr rpus de oboseal i de somn, lng un foc care murea ncet-ncet, nvins de picturile mari i reci ale ploii. Spre diminea, frigul l rzbise, i se trezi. Se uit spre castel i se hotr s plece ct mai curnd. Cut calul, i puse aua i-l lu de cpstru, conducndu-l prin pdure pe potec, spre castel. Trecu pe lng nite case izolate, ridicate pe malul lacului i ajunse la un han srccios. Aici i ls calul i continu singur drumul spre castel. Podul nu era ridicat aa nct el putu ajunge, fr dificultate, la intrarea n castel. Nimic nu prea s arate c, n aceast adevrat fortrea, se pregtete ceva fie pentru aprare, fie pentru atac. Totul i se pru linitit i inofensiv. Numai cnd se prezent la a doua intrare, Passavant fu oprit de un post de arcai narmai. Erau oamenii contelui Armagnac. Prin poarta larg deschis, vzu curtea, galeria gotic i scrile majestuoase, psrile i montri din piatr de pe zidurile cldirii. Mai mult de trei sute de seniori i oteni intrau i ieeau. O parte dintre acetia purtau semnele Casei de Orleans. Aproape toi aveau earfa alb, semnul Casei contelui de Armagnac. Vzndu-l, un arca care comanda grupul de paz de la intrare, l ntreb politicos ce dorete. A vrea s-i vorbesc regelui, spuse Passavant. Este posibil? Regelui? Glumii, domnule, i nu-i cea mai potrivit zi. Regele se afl la reedina lui, n Paris. La Saint-Pol. Cum! Regele este la Saint-Pol! Nu a venit aici mpreun cu domnioara Champdivers? Domnule, spuse oteanul, aici nu se afl dect o nobil vduv care-i plnge soul ucis mielete. Ei mai sunt oameni care pun la cale o rzbunare. Aa c, v cer sa plecai. Dar ia stai, reveni el bnuitor. Dar ce? ntreb Passavant intrigat de politeea coluroas a soldatului. S fie oare un spion al Burgunzilor se ntreb arcaul. Domnule, continu cavalerul, a putea obine o audien la ducesa de Orleans? Am informaii preioase n legtur cu asasinarea nobilului ei so.
7

Aflnd c nici regele i nici Odette nu au ajuns la castelul ducelui de Orleans, cavalerul rmsese zpcit decepionat, dar i ntr-un fel bucuros c putea s cread ca altcineva nu-l nlocuise n misiunea de a-l escorta pe rege. Brusc, tirea pe care o cpt de la arca l fcu s ia hotrrea de a se ntoarce n Paris. Se gndea c ducesa va cere rzbunare, i aducea aminte c ducele de Orleans l salvase, tia c el, Passavant, era acuzat n mod public de moartea ducelui, c Valentina de Milano, vduva, i va blestema numele. De aceea, se hotr s se dezvinoveasc. Arcaul din garda contelui de Armagnac l privi atent mai ales de cnd cavalerul i ceruse s-l introduc la duces. Nu-i citea nimic ru pe chip. Domnule, spuse acesta, dac este adevrat ceea ce spunei Dumnezeu s v fereasc s v bnuiesc nseamn c ai putea aduce un mare serviciu contelui Armagnac. Ai auzit, ntmpltor, de Passavant? Chiar mai mult dect att, spuse cavalerul. I cunosc. A! i tii, cumva, unde se afl? Da, tiu. Venii! Cavalerul, surznd, l urm pe arca care l conduse n apartamentele luxoase ale ducesei vduve. Cnd trecu prin faa unei ui, auzi ntr-o ncpere o glgie infernal. Ce-i asta? ntreb el. Este sala de rzboi. Dou mii de oameni narmai s-au adunat aici, fr s-i mai punem la socoteal pe cei din sala de gard. Dar, urmai-m! Ajunser la intrarea de la apartamente. Arcaul fcu semn s atepte, dispru i reveni pentru a-l invita ntr-o frumoas ncpere. Domnule, spuse arcaul, m numesc Helion de Lignac. Vrei s-mi spunei pe cine s anun? Cavalerul Hardy de Passavant, dar nu mai atept i deschise el nsui ua, lsndu-l nmrmurit pe Helion de Lignac. Acestuia nu-i era team de soarta ducesei, lng care se aflau opt persoane bine narmate, dar era uluit de-a binelea de ndrzneala celui pe care l tia de asasin. Acum se ndrepta grbit spre sala de rzboi, una dintre slile mari, impozante ale palatului. n emineu, ardea focul, iar doi buctari se luptau s nvrt un viel ntreg strpuns cu o eap i aezat deasupra jarului. Lng ziduri erau aezate statuile unor bravi cavaleri: Tamaris, Semiramis, Panteselie, Menelippe. Aici, aa cum spusese Helion de Lignac, se aflau dou mii de oameni, mbrcai n zale, pregtii de rzboi. Fceau un zgomot ngrozitor, care se rspndea n slile reci ale castelului. Era un spectacol teribil. Cei aflai acolo ascultau un om care, aflat pe o mas, le vorbea cu o voce calm. Era mbrcat n armura de
8

oel i nu i se vedea dect capul n care sclipeau doi ochi ntunecai de ur. Era Coucy, unul dintre cei mai apropiai aliai ai contelui de Armagnac. Neruinarea oamenilor ducelui de Burgundia nu mai are limit. Nobilimea francez este pierdut dac nu se va opune cu toate mijloacele acestor uzurpatori. Ducele, susinut de regin i abuznd de slbiciunea regelui, nu-i mai ascunde pofta de a domina Parisul i de a jefui nobilimea Franei. Le ngduii voi asta? Un strigt surd, njurturi i ameninri umplur sala dup care, cu toii, cerur: rzbunare! rzbunare! Aa! relu Coucy cu glas ferm. tii prea bine c totul ne face s credem c Jean de Burgundia a pus la cale uciderea prinului, bravului nostru conductor. Pe drept era numit primul gentilom din regat. A czut, azi noapte, pe o strad, sub loviturile ucigae ale unor asasini care nu vor mai fi gsii. Dar adevratul uciga l cunoatem. Rzbunare! Rzbunare, izbucni din nou mulimea. Helion de Lignac rzbtnd cu greu prin mulime, se ndrepta spre Coucy. Passavant vzu o doamn n doliu, aezat ntr-un fotoliu. Civa nobili se aflau n jurul ei. Srmana duces, nu mai avea nici lacrimi s plng. Pe nestatornicul ei so, care nu-i adusese dect suprri, l adorase i, cu credin i iubire, ncercase n van s-i inspire sensul fidelitii. l iubise pe duce cu toat fiina ei. Cu el se stingea lumina vieii ei. Passavant se opri n faa ei i, cu un respect care i ddea atta farmec, se aplec n semn de salut. Cine eti dumneata? ntreb trist nefericita. Pe chipul lui Passavant se citeau, n toat puritatea lor, candoarea i credina. Doamn, rspunse el emoionat, v rog s vedei n mine un gentilom pe care seniorul, ducele de Orleans, l-a salvat de la moarte. Valentina fu impresionat de vorbele cavalerului iar amintirea soului ei o emoiona i mai mult. Ai putea s-mi dai mai multe amnunte? ntr-o sear, buna mea doamn, am fost obligat s scot spada mpotriva a patru gentilomi. Singur mpotriva a patru oameni narmai? Doamn, de fapt cei patru atacau o biat femeie pe strad. Ducesa de Orleans nu putu s-i ascund o privire de simpatie pentru cel care, cu simplitate, i dduse un rspuns att de politicos. Continu, te rog. Deci, cei patru socotiser c nu fac fa i cerur n ajutor alte persoane care cutar, s-mi strpung pieptul sau s m omoare. Eram aproape pierdut cnd Dumnezeu a vrut s apar nobilul dumneavoastr so care, cu o simpl porunc, m-a salvat. Ab fost un gest cuteztor,

doamn, cci el era adresat unor oameni care aparineau celui mai crud adversar al ducelui. Probabil acest gest este cauza uciderii ducelui Oh, dragul meu duce, murmur Valentina, curajosul, viteazul meu duce De atunci, doamn, am fcut ce mi-a stat n putin pentru a-mi putea oferi serviciile, viaa nsi, salvatorului meu sau celor care i erau dragi. Am sosit prea trziu n strada Barbette, n ziua nenorocirii, dar sabia aceasta care ar fi trebuit s-l apere pe duce, poate fi n serviciul dumneavoastr acum cnd ducele nu mai poate s-mi porunceasc. Mulumesc, domnule, rspunse ducesa. Fii bun i spune-mi, atunci, de ce erai atacat? Eti prea tnr, dup cte vd, s fii n situaia de a avea dumani care s-i doreasc moartea. Tnr?! gndi melancolic cavalerul ncercat de prea multe dezamgiri. Da, s spunem c Mai mult i s-ar putea s nu m credei, doamn din scurta mea via, doisprezece ani i-am petrecut n temni. Cum a putea s nu fiu recunosctor eu care tiu i altfel ct pre are viaa amintirii ducelui, care m-a salvat atunci? n temni?! Att de tnr! i, pentru care vin, domnule? Nici eu nu tiu. V-am spus aceste lucruri pentru ca s nelegei c tiu prea puin despre via i tocmai de aceea nu pun pre pe ea. Ceea ce este neaprat nevoie s cunoatei este c recunotina mea pentru nobilul dumneavoastr so nu era egalat dect de cea pe care i-o port Majestii Sale, regina Isabela. Dup aceste cuvinte, Passavant se ridic. Avusese de gnd s explice, s protesteze contra abominabilei acuzaii inventate de oamenii ducelui de Burgundia, dar pronunarea numelui reginei o fcuse pe ducesa de Orleans s se ntunece dintr-o dat. Poate c o idee i apruse brusc instinctul unei femei adesea este mai puternic dect fora judecii ei i nelesese care ar fi putut fi partea de vin a reginei n uciderea soului ei. Adic vrei s spui c i regina te-a salvat de la ceva? Nu, doamn, ea a fcut ceva i mai important. Ce anume? Ia s vedem! Vocea cavalerului era marcat de o ciudat emoie, ceea ce la el se ntmpla rar cci avea grij ntotdeauna ce a-i struni slbiciunile. Doamn, dac regina Isabela mi-ar cere viaa, i-a da-o cu aceeai smerenie cu care v-a oferi-o i dumneavoastr. i iat pentru ce: n iunie 1395 o feti de cinci ani a fost luat de la mama ei de aceiai oameni care, pe mine, m-au aruncat n temnia de la turnul Huidelonne. Ultimele cuvinte o surprinseser pe duces dar, probabil, o ciudat idee i venise n minte. Se uit cu atenie la cavaler: Spui c era n iunie 1395? Da, doamn. Copilul se chema Roselys, mama ei Laurence dAmburn i, pe amndou, le socoteam din familia mea. Laurence mi

10

era ca o sor, iar Roselys, ce s v spun era viaa mea atunci i chiar i acum. Se opri brusc. Valentina de Milano l urmri cu i mai mult atenie. Roselys a fost dus spre nord, n inutul Valois, mai precis la Villers-Cotterets, dup cum mi s-a spus. Villers-Cotterets, repet Valentina ridicndu-se din fotoliu, n iunie 1395? Da, doamn, ncuviin Passavant. Era o feti cu ochii albatri, ca azurul, iar n prul ei strnsese tot aurul din lume! spuse ducesa ca pentru ea. A, strig cavalerul, ai cunoscut-o pe Roselys? O copil care a fost expus n faa unei biserici? Doamn! De unde tii toate astea? i care a fost smuls din mijlocul unei mulimi de ctre o doamn care trecea pe acolo Aceast doamn a fost regina Regina?! Da, doamn, de aceea v spuneam c-i sunt ntr-att de ndatorat i c atept ceasul n care, va trebui s m achit de aceast datorie. Ducesa se fcu palid. Da, cunoteam toat aceast poveste, mai puin adevratul nume al copilului. Dar, dumneata, nu cunoti adevrul i tocmai de aceea ar fi un sacrilegiu s te las s crezi c eti ndatorat reginei, cnd de fapt Doamn! Ce spunei?! strig cavalerul aproape pierdut. Simt c eti cu adevrat sincer, continu ducesa, i ar fi o insult la adresa dreptii s te las s crezi n aceast minciun. Orice ar fi, trebuie s-i spun adevrul. Doamna care a luat-o din faa bisericii pe Roselys nu a fost regina Isabela. Passavant fcu un pas napoi i n loc s-l copleeasc vestea se simi uurat. l cuprinsese un fel de bucurie bucuria de a nu-i datora nimic reginei i posibilitatea de a lupta mpotriva ei. Nu era regina! murmur el. Bine, dar cine a fost doamna aceea att de bun! Cea din faa dumitale, rspunse ducesa de Orleans, cu simplitate. Ca i atunci cnd intrase, Passavant ngenunche. n faa ducesei, inima i btu puternic i i ddu seama c nicio urm de ndoial nu-l ncerc. ntre cuvintele acelui vrjitor dubios, Saitano, i cele ale acestei fiine de o buntate fermectoare, nu era loc pentru nicio ezitare. Cteva clipe bune, cavalerul rmase plecat, fr s scoat o vorb. i poate c acesta a fost cel mai frumos mod de a-i mulumi ducesei. Cnd am s o revd pe cea pe care dumneata o numeti Roselys Passavant se ridic. Cnd l vzu ct este de transfigurat, ducesa scoase un strigt. Pierdut, nemaitiind ce face, cavalerul o lu de bra pe duces i-i ceru fr protocol:
11

Doamn, pe Dumnezeul meu, pe sufletul i pe via mea, v rog, fii atent la ceea ce spunei! Vd c m lsai s sper c Roselys triete. Triete, da, spuse cu aceeai simplitate ducesa. Triete! strig cavalerul. Saitano! Vrjitor blestemat! Ia bine seama, vei plti cumplit minciuna ta! Triete! Doamn, spunei c Roselys triete! Unde o pot gsi? Ce tii despre ea? Cum se numete acum? Ah, doamn, iertai-m, dar Roselys a fost viaa mea! Roselys se afl la n clipa n care ducesa pronuna ultimele cuvinte, ua se deschise violent i contele Armagnac intr urmat de vreo douzeci de nobili narmai. nainta spre cavaler, dar i se adres ducesei: Doamn, tii numele acestui ins care i permite s vorbeasc cu atta familiaritate? l cunoatei? Numele? se blbi ducesa. Nu vi l-a spus, eram sigur, izbucni contele. Ei bine, cel care se afl n faa dumneavoastr este cavalerul Passavant! Ducesa fcu civa pai napoi i avu un gest de oroare cnd spuse: Asasinul soului meu! Palid dar stpn pe el, Passavant se adres contelui: Da, Hardy, cavaler de Passavant. Acesta este numele meu, acesta este titlul meu. Fiul lui Passavant cel Viteaz. Luai seama la ceea ce spunei, domnule, i voi toi, adug el cu o voce dojenitoare. Eu sunt un adevrat Passavant. Ce avei s mai spunei? Ducesa Valentina de Milano l asculta, cu uimire i simi cum oroarea o prsete i sentimentul de simpatie revine. Fr s ntrzie strig: Nu, nu! Acesta nu poate fi un uciga! Passavant? ntreb Armagnac. Cel la apariia cruia s-au retras tlharii din pdurea Vincennes i care a salvat-o pe regina Isabela? Da, acela rspunse Hardy. Numai c, din cte mi dau seama, dumneavoastr insinuai ceva. Linite, domnilor, strig el i cei din preajm tcur. E vorba de ceva mai important dect viaa mea: onoarea mea, numele meu! Domnule conte, spunei c, n pdurea Vincennes tlharii s-au retras din faa mea! Greii! Au fugit! Nu este acelai lucru! Sper s nelegei ce vreau s spun. Passavant? relu Armagnac. Acelai care, la una dintre seratele desfrnate n care se complace regina bavarez, a fost remarcat de aceasta i s-au ntreinut n tain? ntreinut, da, n tain, nu! Passavant, acelai care, ntr-un han din Saint-Martin i-a tratat de toat minunea pe Scas, Ocquetonville, Courteheuse, Guines, oamenii lui Jean de Burgundia. Cavalerul izbucni n rs. Da, i-am tratat de minune. Guines tie el ceva despre asta, dar m tem c nu mai poate s griasc.
12

S nu rzi! ceru Armagnac cu o gravitate sinistr. i jur c nu este momentul. Ah! rspunse cavalerul i avu un surs tragic. Am rs eu cu moartea, de ce s nu rid i cu dumneavoastr. i dac nu ar fi durerea att de cumplit care m ncearc, a rde i mai tare. Doamn, v rog s iertai aceast ieire a mea: n faa acestor domni, mi dau seama, este ultima dat cnd rd. Se fcu linite. Era o linite grea, ca ntr-o sal de tribunal n care se ateapt condamnarea la moarte. Undeva, lng un fotoliu, Valentina rmsese nemicat. Lng ea sta Passavant, palid i rece, cu privirea aintit spre Armagnac, ateptnd acuzarea care, deocamdat, nu fusese pronunat. n spatele lui Armagnac cei douzeci de gentilomi. Un adevrat tribunal. Armagnac, cu un glas sumbru, spuse: Doamn, i voi, nobilii mei ai auzit. Cavalerul Passavant este prietenul reginei, dumanul celui ucis. Este ntovrit cu tlharii i asupra lui planeaz o bnuial n legtur cu ce s-a ntmplat n Saint-Martin. Este prieten al burgunzilor care, pentru a acoperi mai bine pe stpnul lor, au simulat c-l aresteaz. n realitate, l-au lsat s fug. Cavalere, ai putea s juri c nu ai fost pe strada Barbette n noaptea crimei? Sursul lui Passavant ncremeni. Pe Dumnezeul meu, jur c n noaptea crimei m-am aflat nu numai n strada Barbette, dar, mai mult, aproape chiar de duce, spuse Passavant stpnit de mnie. O linite de mormnt czu n salon. Atept, continu Passavant, atept s spunei pn la capt ceea ce gndii. Iat! interveni Armagnac. Cred c dumneata eti asasinul vrului meu, ducele de Orleans. Bunii mei nobili, avei aceeai prere? i noi credem la fel, rspunser, ca o turm, cei douzeci nobili prezeni. Ce pedeaps merit acest om? ntreb Armagnac. Moartea! rspunser din nou cu toii. Rzbunare! Rzbunare! Cu o micare fulgertoare Passavant scoase spada, i potrivi vrful n podea i li se adres furios: i dumneavoastr, nobile Armagnac i dumneavoastr, gentilomi, ce meritai pentru fals i lips de probe atunci cnd acuzai? Eu v acuz! V acuz de trdare i de laitate pentru c acuzaia pe care mi-o aducei este nedreapt i c v mai i ncpnai s o susinei. n treang cu el! ncepur s urle nobilii contelui. Moarte! S-l spnzurm numaidect! Moarte? ntreb Passavant. Fie! Ucidei-m! Care dintre voi m va ucide! Spada lui uier n aer.
13

nainte! rcni Armagnac. Acesta a fost semnalul. Toi se aruncar spre Passavant. Pumnalele scoase strluceau. n micrile repezi cu care erau mnuite, strigtele nobililor erau nfiortoare, insultele i blestemele umpleau marea sal. Nu mai era nimic de fcut, lui Passavant i venise sfritul. Czuse deja n ncierarea aceea cumplit cnd, ca un trsnet, se auzi vocea Valentinei. Oprii! Nu mai mic nimeni! Aici numai eu poruncesc! Doamn, se mir contele Armagnac, n timp ce nobilii se opriser. Acest om este oaspetele meu, relu Valentina cu o voce suveran. Passavant i aez spada la centur de parc, miraculos cuvintele ducesei ar fi fost sfinte. Oamenii contelui erau ns departe de a crede acelai lucru. Pentru o clip se opriser i ei dar, rapid, i ncruciar privirile. n acel moment, Valentina deschise o u tainic i-l ndemn pe Passavant: Vino, domnule! spuse ea cu un ton poruncitor continund, ns, s supravegheze furioii nobili. Domnilor! interveni Passavant. M-ai insultat. i dumneavoastr v considerai ntr-un fel insultai. V cer s ne revedem n locul i la data pe care le vei fixa dumneavoastr. Cavalerul iei linitit. Ducesa l urm i n urma ei nchise ua pe care oamenii lui Armagnac ncepur curnd s o asalteze. Cteva minute ua i mpiedic. Contele nsui gsi de cuviin s o foreze i, cnd intr n sal, o gsi numai pe duces. Ce ai fcut? strig Armagnac. L-am salvat, rspunse linitit Valentina de Milano. Doamn, cred c ai fcut un ru mai mare dect ai putea bnui. Da, Valentina l salvase pe Passavant. Imediat ce trecuse ua, i deschisese o alt u secret care ddea spre una dintre scrile castelului. Ea i ceruse s coboare repede anticipnd c cei de dincolo, furioi, vor fora. Doamn, prefer s mor aici dect s tiu c dumneavoastr credei c am fcut crima care mi se imput! Pe Dumnezeul meu, doamn, spunei-mi dac i dumneavoastr m credei un uciga? Eu cred c dumneata ai ncercat s-l salvezi pe nefericitul meu so i c ai sosit prea trziu, aa cum mi-ai povestit. Passavant ngenunche i i srut mna cu recunotin, iar Valentina simi lacrimile calde ale bravului cavaler. Doamn, relu el dup ce se ridic, spunei-mi dac m socotii demn s o revd pe Roselys? Da. i am s-i spun unde o poi gsi i sub ce nume. Acum pleac, nu mai ntrzia o clip! Coboar pe scara asta pn jos, unde vei gsi pe ultima treapt, un paznic. Acestuia i vei spune: Protectoarea lui Odette m-a trimis aici Hai, du-te! Dumnezeu s te aib n paz!
14

Odette! Numele sta m apr aici aa cum ngerul acela necunoscut m-a scpat din temnia de la Huidelonne. i cobor, ca vijelia, pe scar. Odette! repet i Valentina de Milano, Odette Roselys. Ajuns la captul scrilor, Passavant auzi avertismentul paznicului: napoi, pe aici nu se poate iei! Eu pot s trec, spuse Passavant. Protectoarea lui Odette m-a trimis la dumneata. Atunci se schimb situaia, spuse paznicul cu respect. Urmai-m repede! Dup parol, neleg c situaia este primejdioas. Din adncul inimii Passavant i mai mulumi o dat ducesei i, urmnd paznicul, se trezi traversnd un adevrat labirint care l scoase, pe sub zidurile castelului, n afara fortreei, n pivnia unui han. Era hanul n care i lsase calul. Fr ndoial c stpnul hanului mai salvase oameni dup acelai scenariu i c, hanul nsui, nu fusese construit la ntmplare, ci, mai degrab, pentru astfel de isprvi. Cnd iei din pivni i-l vzu pe hangiu, avu impresia c-i un cunoscut. Nu cumva eti fratele jupnului Thibaud, stpnul hanului La scroafa spnzurat?! Nu, rspunse mirat hangiul. Dar te rog s nu mai zboveti cci, cum vd, este vorba de o chestiune de via i de moarte. Cavalerul gsi sfatul rezonabil, ncalec n grab i plec spre Villers-Cotterets. Numai ce intr n pdure c i vzu la zidurile castelului oteni care preau s fie n cutarea lui. Dar era destul de departe aa c, oamenii lui Armagnac nu mai avur norocul s-l mai ajung din urm. Scpat ca prin urechile acului Passavant era acum ameninat s moar de foame. Nu mai avea curajul s triasc aceeai aventur ca la Dammartin. N-am dect s cad peste o gazd care s refuze paftaua de pe coif i, atunci, voi deveni o datorie ambulant i toate fetele frumoase din acest inut vor striga dup mine: uite statuia ecvestr a Datoriei! Fcea haz de necaz i se plimba haihui bucurndu-se ca omul care a scpat de o idee rea. Aproape c nici nu-i mai aducea aminte de pericolul prin care trecuse i, mai ales, nu mai gndea la cele care abia l ateptau: ntlnirea cu Isabela, cu Jean de Burgundia i cu Bernard Armagnac, fr a mai pune la socoteal ali trepdui nemernici care-i pot iei oricnd n cale. Bucuria lui era ndoit. Mai nti nu-i datora nimic reginei Isabela pentru c, acum tia, Roselys fusese salvat de Valentina de Milano. Deci era ndreptit i dezlegat s o apere pe Odette de ura reginei. Apoi, pentru c acum tia c Roselys tria. I frmnta, l chinuia ntrebarea pentru ce Saitano i spusese c Roselys nu mai tria, c regina care o

15

salvase de ruinea pe care i-o provocase expunerea n faa bisericii, nu putuse s o scape din ghearele morii. Se hotr s se lumineze asupra acestui mister i, deci, s-l caute pe Saitano. Dar toate planurile lui se destrmau de ndat ce n suflet i apru adevrul nou c Roselys triete. Ducesa i promisese c-i va spune unde o gsete. Curnd, deci, i va revedea sufletul copilriei lui. Cum hlduia fr rost avnd-o n gnd numai pe Roselys, i ddu seama c, de fapt, el nu o uitase niciodat, c chipul ei adormise n strfundul fiinei lui. Deodat opri calul, chipul se ntunec, apoi se lumin i, uluit, avu impresia c, n faa lui era chiar Odette. Pierdut, nelinitit ca un ndrgostit care nu-i poate mrturisi gndul, nu putu spune dect: Roselys? Odette? Trebuie spus c Passavant nu era dintre cei care s-i pun prea multe probleme de suflet, dar simi c adoraia din copilrie pentru Odette era cu mult mai puternic i mai chinuitoare, c timpul trecut nu tersese din sufletul lui nimic ba, din contr, adugase destul. Chinuit de aceste sentimente se trezi la porile Parisului. Se nserase i stomacul i aduse din nou aminte c prea mult timp a trecut de la cina nemaipomenit din pdure, sus, pe platoul Voliard. Aa c se duse la hanul La scroafa spnzurat, intr n curte, duse calul n grajd, fr s previn pe cineva. Dac m-ar vedea jupn Thibaud! se gndi el. Iei fr s atrag atenia asupra lui. Pentru nimic n lume nu i-ar fi cerut lui Thibaud ospitalitate dac nu ar fi fost capabil s plteasc. Aa c iei s hoinreasc pe strzile Parisului ca omul care nu avea nici unde s doarm, nici unde s mnnce. Cnd trecu prin faa unui restaurant de unde rzbtea un miros ademenitor de friptur, stomacul i mai aduse aminte c-i datoreaz ceva. Se fcuse noapte de-a binelea. Era o noapte trist, strzile erau pustii, nvluite de o cea deas. Ici-colo, din cte o crcium ieea cte o raz slab de lumin. Unde s se fi dus obosit, nfometat i trist? Nici el nu tia. De o sut de ori se gndi c ar fi mai bine s se ntoarc la hanul La scroafa spnzurat i tot de attea ori renun din cauza buzunarelor goale. Uitase c, alt dat, fr o lecaie, l fcuse pe Thibaud s-i deschid credit nelimitat. Mergnd fr vreo int, i ddu seama c a ajuns n Cetate. Aici locuia Saitano. i propuse s-l ntrebe de ce i-a spus c Roselys nu mai triete. Se ntunec de necaz. i acoperi faa cu mna i se ntreb dac ar putea s ia nfiarea unui clu. Sunt eu mai nemernic dect Isabela sau dect Jean Temerarul? Ori ncep s regret c Roselys triete! Nu, bietul naiv mergea cu gndul prea departe. Era prea necjit i avea o rea pornire de a se calomnia singur. Alturi de imaginea lui Roselys aprea o alt imagine i numai foamea reui s-l smulg din

16

aceste frmntri. Hotr s-l caute pe Saitano alt dat iar acum s se ocupe de stomac, acest tiran neierttor. n Valea Dragostei, se gndi el, acolo ar trebui s ajung. i schimb brusc direcia, intr pe o strdu i, deodat simi c cineva l prinse de bra. Spunei, cpitane, nu-i aa c pe mine m cutai? Era n faa unei ferestre luminate aa c, ntorcndu-se, vzu chipul celei care l acostase: era palid de atta ndrzneal, probabil. O privi atent i-i spuse: Nu, scuz-m, nu caut pe nimeni. Dar ea nu ced. Cum! Nu-mi vei face onoarea s v odihnii mcar cteva minute la mine? Se fcu linite. Tnra, alb ca varul, ls capul n jos i, cu glasul domol, continu: Putei s venii fr team Niciodat casa mea nu a fost un loc blestemat. Eu a putea fi socotit o desfrnat dar casa mea, orict de srac, este un loc curat. Dumneavoastr ai fi primul brbat care ar intra la mine. Ah, a fi fericit s v vd n casa mea, mcar cteva clipe, ca s pot avea i eu o mulumire i o amintire de la dumneavoastr. Exasperat de insistena tinerei, dar i de cea a stomacului, Passavant fcu un pas napoi i spuse: drace, sunt fr o para chioar i crap de foame. Nu vezi c mor de foame? Foame! V este foame, se sperie fata. Hai, copil relu cavalerul, hai, las-m! Uite am chef s m plimb singur. La revedere. Nu! Ochii dumneavoastr ard de febr vd c tremurai tot, nu pot s v las. Venii, altfel voi crede c bravul cpitan care s-a btut cndva pentru mine i care, pe deasupra, mi-a dat un galben de aur, da, voi crede c atunci ai fcut gestul care m-a salvat din orgoliul i nu din mil pentru biata mea fiin. Cavalerul privi mai atent la tnra care nu-i da pace i, uluit, descoperi c era Ermina Valencienne, fata n ajutorul creia srise alt dat, riscndu-i viaa n faa oamenilor ducelui Jean Temerarul. Ea l lu din nou de bra i-l trgea hotrt pe una din strzile mici i ntunecate, iar el o ascult supus. Intrar ntr-un hol, urcar nite scri la captul crora se aflar n faa unei ui. Fata deschise i Passavant intr ntr-o camer luminoas. n mijloc se afla o mas de stejar care strlucea de curenie ca i scaunele, patul, dulapul i tot ce era n interior. La captul patului, o ramur de merior era agat sub chipul Sfintei Fecioare. Totul trda o grij de om cinstit care i iubete casa n care triete ca pe o fiin. Passavant se oprise n prag. Era stnjenit i abia fcu civa pai dup ce Ermina insist ca i mai nainte. Undeva se afla o sabie, o carte de rugciuni, un irag i alte obiecte preioase, aranjate cu grij. Erau
17

amintiri de familie, din copilrie ale srmanei tinere. Printre aceste obiecte, ntr-o cutiu mbrcat n velur, se afla un bnu de aur, un galben nou-nou. Ermina l lu i spuse: Este galbenul pe care dumneavoastr mi l-ai dat; mi-a fost de attea ori foame, dar nu am vrut s-l cheltuiesc. Aveam credina c avnd acest bnu, n cas se afl chiar fericirea, pentru c ai fost primul brbat care mi-a vorbit acolo fr ur i fr dispre, pentru c v-ai riscat viaa pentru mine. Mi-am riscat viaa! spuse Passavant, dac ai ti ct de puin valoreaz n seara asta va fi altceva: vom cheltui mpreun acest mic tezaur. Pe onoarea mea, interveni Passavant, sunt de acord s-l prpdim mpreun. Alerg la hanul la care v-ai btut pentru mine, spune Ermina i apoi strig: Hei, ndurare, vino i ine companie domnului care a acceptat ospitalitatea noastr. Cum o cheam? ntreb Passavant. Se numete Jehanne. Este o creatur de toat cinstea care locuiete cu mine; Jehanne, din strada ndurrii, dar m-am obinuit s o strig cu numele acelei strzi. n fundul camerei se deschise o u i, n prag, apru o femeie. Ermina, vesel i bucuroas, dispru. Fr s tie, Hardy de Passavant se gsea acum fa n fa, cu Laurence dAmbrun.

II. ndurarea
Strada ndurrii se afla ca i Valea Dragostei ntr-un cartier cutat de tot felul de lume. Era una dintre strzile care, potrivit unei ordonane din 1363, primise autorizaia s gzduiasc cele cinci mii de fete de plceri cte se gseau atunci n Paris. n acest ora erau puzderie de astfel de strzi: Champ-Flory, Froid-mantel, Baille-Ho, yron, Orde-Rue i multe altele cu nume care trimiteau fr pudoare la rosturile lor. Laurence dAmbrun ajunsese, deci, n strada ndurrii, dup ce ieise din Saint-Pol, cnd o ntlnise pe Odette de Champdivers. S ne ntoarcem ns la altceva. Vrjitorul Saitano avea o teorie complicat despre memorie. Mai nti, el credea c este posibil ca printr-o intervenie asupra creierului s se creeze o memorie artificial, adic s provoci acumularea amintirii unor evenimente care nu au existat. Dac aa ceva este posibil, atunci trebuie s fie posibil i s nlturi amintirea unor evenimente care au existat. Concluzia ar fi c poi s dai astfel unei fiine
18

o nou personalitate. De exemplu: s nlturi din memoria lui Laurence dAmbrun amintirea faptelor succesive care i-au alctuit viaa. Atunci Laurence nu mai este Laurence, pentru c numai amintirile dau personalitate; viitorul nu exist i prezentul este insesizabil atta timp ct nu a intrat n trecut. Deci numai trecutul exist. Exist sub form de amintiri. Nu mai exist amintiri, nu mai exist Laurence. n aceast fiin amorf, dac crem n mod artificial amintirea unor lucruri care nu au existat, amintirea unui nume care nu este al ei, a unei case care nu este a ei, a unor ntmplri care nu s-au petrecut n acea cas, atunci acelei fiine amorfe i-am dat personalitate. Laurence devine Jehanne. A doua parte a teoriei este de un interes mult mai dramatic, dac se poate spune aa. S spunem: nici prezentul, nici viitorul nu exist. Numai trecutul este viu i el triete n amintiri. Aici intervine o descoperire remarcabil care demonstreaz c acest Saitano, nebun, era capabil de uluitoare eforturi de judecat. El spunea: a-i aduce aminte nseamn a crea imagini ale unui eveniment trecut, nu o imagine metaforic ci o imagine real. Adic s retrieti pn ntr-un anumit punct evenimentul pe care l-ai trit. Aceast imagine exist cu ntreaga ei for n clipa n care evenimentul s-a produs. O clip mai trziu, ea ncepe s slbeasc. Amintirea o creeaz din nou dar, din ce n ce mai slab, pn cnd creierul devine neputincios s o evoce. Dac, n acest moment, se introduce o for nou n facultatea de realizare a amintirii, imaginea creaiei va fi mai clar. Dac aceast for infuzat este suficient, imaginea devine din ce n ce mai net, parcurgnd n sens invers drumul pn cnd imaginea creat prin amintiri se confund cu imaginea creat de nsui evenimentul real. Adic, n acest punct, se va retri complet evenimentul. De exemplu: Laurence i scena din capela din casa Passavant. Dup doisprezece ani, aceast scen nu exist dect ca amintire; imaginea creat se afirm, detaliile se estompeaz; n mintea lui Laurence scena rmne ca un fapt de epoc, ea nu este dect un reflex a ceea ce s-a ntmplat alt dat. S refacem detaliile i imaginea se va mprospta; s intensificm amintirea, introducnd cteva gesturi, cteva atitudini, costume, mobile, voci, totul va fi readus n stare de vibraie i Laurence va crede c scena de acum doisprezece ani s-a ntmplat acum un an, acum ase luni, acum dou zile, acum o zi, acum o or sau acum un minut. S intensificm amintirea mai mult i ea va crede c acum se petrece evenimentul i l retriete cu aceleai senzaii. i, acum, s revenim la personajele noastre dup aceast teorie poate plictisitoare, dar necesar pentru a nelege ceea ce urmeaz. Laurence dAmbrun l-a ntlnit pe Jean Temerarul n momentul n care ieea din fortreaa Saint-Pol. Atunci s-a ntmplat un fenomen pe care Saitano nu l-a prevzut. Laurence devenise Jehanne din strada ndurrii. Vederea lui Jean Temerarul condusese la nlturarea lui
19

Jehanne i renvierea lui Laurence. Totui, fie din cauza unor substane toxice, a unui amestec de stupefiante i revulsive, fie prin aciunea direct asupra creierului sau printr-o practic vrjitoreasc, Saitano a acionat att de puternic asupra memoriei bietei femei nct, cteva momente mai trziu ea nu se mai putu gndi la fostul ei iubit, tatl copilului ei, adic al lui Roselys. Mersese pe strzi pe care le cunotea i ajunsese n strada ndurrii, i, dei nu o vzuse niciodat, ea recunoscu aceast strad ca pe una familiar. Ajunsese la o cas, evident necunoscut, i-i spuse: ciudat, cum am ajuns s fiu att de obosit. Noroc c am ajuns acas. i intr n acea cas fr s ezite, urc la mansard, scoase o cheie din buzunarul orului, deschise i intr. Fcuse totul mecanic de parc ar fi fcut aceste gesturi de mii de ori nainte. Apoi aruncase cteva priviri nehotrte asupra mobilei srccioase i avusese un gest de nencredere. Pentru o clip, instinctul de lux artistic pe care l acumulase prin educaie se lupt cu sugestiile memoriei artificiale. Adic, avu loc o lupt rapid ntre Laurence dAmbrun i Jehanne ndurarea Ultima ctigase. n acea zi, Laurence fcu ceea ce Saitano i imaginase c trebuie s fac o femeie de condiia Johannei: spl vesela i lenjeria, fcu curenie n buctrie. Cnd nu mai avu ce face, cut un obiect. Ce anume? Nu tia. i aps cu mna fruntea. Asta era! Cartea mea de rugciuni! Vreau s citesc. Cartea ei de rugciuni! Era o srman femeie, de unde s aib carte de rugciuni! Laurence era cea care ncerca, n subcontient, s se trezeasc. ncepu s rid. Ce idee! nici nu tiu s citesc! i de unde s fi avut eu o carte de rugciuni! i, totui, o vd, cu coperile din lemn, cu ncuietorile din argint i cu paginile ei att de frumos scrise Dar, de fapt, unde am vzut eu aceast carte de rugciuni. Bine, fie. Am vzut-o eu ntr-o cas bogat, undeva la vreo doamn. Aici nu e, aa c nu-i dect o simpl amintire. Acest cuvnt, spus incontient, era teribil: Da, era o simpl amintire Seara, Laurence fu cuprins de nelinite. O tristee ucigtoare i, apoi, o revolt mpotriva a tot ceea ce urma s fac. Nu vroia. n ea, Jehanne i amintea de ceea ce avea de fcut n fiecare sear. n ea, Laurence se indigna c a fcut acele lucruri. nc o dat, Laurence a fost nvins. Cu suspine de nelinite, de ruine, cu lacrimi fierbini, cu ezitri nesfrite, gata-gata s renune, Jehanne se hotr i deschise o lad. Cteva clipe bune rmase cu ochi aintii asupra lucrurilor pe care le vedea. Apoi i spuse: e timpul s m mbrac, s m fac frumoas. n lad se aflau: un mantou cu guler rsfrnt, o diadem, un costum de blan de hermin i o centur de argint. Tot ceea ce era mai atrgtor la
20

o fat de plceri. Laurence se aez n faa unei oglinzi din metal polizat i ncepu s-i aranjeze coafura. Avea prul alb, de un alb strlucitor, ca zpada curat. Numai prul mbtrnise. Pe chipul ei, aceast podoab nu era dect o nou nfiare a tinereii. Se grbi s se mbrace, i puse centura, i puse cteva pene la plrie, cu o dexteritate care trda o veche obinuin, i color buzele cu carmin, accentundu-le frumuseea n contururi precise; i aranja genele i i mbujora obrajii cu o crem pe care o gsise n lad. Ei bine, n ciuda acestei dichiseli vulgare nu reui, totui, s distrug armonioasa frumusee a chipului ei i nici aerul acela de inocen i candoare, care i ddea un farmec aparte. Iei din odaia de la mansard, cobor scara aceea mizerabil i ajunsese n strad, n Strada ndurrii, unde se aflau cteva fete de joas condiie care tocmai ademeneau un soldat. Cnd o vzur pe Laurence rmaser uimite i apoi ncepur s o insulte: Cine-i asta? N-am mai vzut-o! De unde a ieit? Ce, vrea s fac strada aici? Nu vedei ce bine-i mbrcat, cu lucruri scumpe i cu centur de argint, cu hain de hermin! Nu-i este ruine! Asta-i cu siguran una din alea din Valea Dragostei. Netrebnica, vine s ne ia pinea de la gur! Unde o fi jandarmul? n Valea Dragostei cu tine, nu aici! nfierbntate, o ncercuir devenind din ce n ce mai amenintoare. Atunci, Laurence, pierdut, le spuse: Dar eu sunt Jehanne, nu m mai recunoatei? Afar, pleac de aici, urlau fetele. Du-te n Valea Dragostei, ntinde-o! i scoseser ghearele aa c Laurence nu avu ncotro i plec. Unde? Nici ea nu tia. n urma ei fetele gesticulau vulgar i urlau. Dendat ce noua venit plecase, se potolir. Deci nu erau chiar aa de rele. Curnd Laurence nu le mai auzi insultele. Prsise Strada ndurrii i era frmntat de un gnd. Deci, Strada ndurrii nu-i strada mea, nu locuiesc acolo. Deci nu m pot ntoarce acas. Atunci unde? Ele spuneau s merg n Valea Dragostei. Dar de ce acolo i nu n alt parte. Atunci se produse un fenomen care scpase pn i perspicacitii lui Saitano: n afara ambianei i amintirilor impuse de vrjitor, spiritul lui Laurence devenea o epav, care se lsa n voia sorii. I s-a strigat; du-te n Valea Dragostei! Ea s-a ndreptat spre Valea Dragostei. Numai c nu tia drumul, aa c se adres unui sergent de strad care puse mare pre pe aceast frumoas fat ce nu se sfia s ntrebe de un astfel de loc chiar o persoan din autoritatea de ordine. Fata se afla n stare de nesupunere cci purta nsemnele meseriei ei n locuri n care nu se putea practica aceast meserie. Agentul autoritii, forei, moralei, virtuii, onestitii, al tuturor atribuiilor unei societi, acest tnr chipe rmase perplex n faa unei
21

astfel de ntrebri. De aceea, i spuse: datoria mea este s arestez aceast vagabond. Da, dar este att de frumoas! Fr s se mai gndeasc, se trezi mergnd spre Valea Dragostei, spunndu-i: m ntreab despre o strad pe care ea o cunoate mai bine dect mine. E un fel de a-mi arta c a neles dorina mea. Aa c omul ordinii ced i conduse delicventa. Sigur c, la captul strzii, i va primi i rsplata, i fcu el socoteala. Cum mergea lng sergent, Laurence nu mai fu nici molestat, nici acostat de mulime sau de ali reprezentani ai ordinii publice. Ei bine, frumoaso, asta este strada Valea Dragostei. Acum condu-m la tine acas. La mine? Dar eu sunt Jehanne din strada ndurrii. Sergentul ridic din sprncene a mirare i, furios, i strig: ndrzneti s-i bai joc de mine? S tii, frumoaso, c nu-i merge! n tot Parisul noi suntem cu sutele, noi, oamenii de ordine, i pot s te pun bine pentru totdeauna. Ce dorii de la mine, domnule? S m duci la tine i o prinse de bra. Numai c imediat, cei din strad ncepur s-l amenine pe sergent i, curnd, acesta fu scos afar, njurat i umilit. Bine, sunt pedepsit de poman, i spuse el, o s vad ea, vagabonda! Va plti cu vrf i ndesat! Vagabonda o lu i ea la fug pe o strad lturalnic i cnd nu mai putu s alerge se opri n faa unei case. Era chiar casa Erminei Valencienne. Urcase pe treptele scrii. Acolo o gsise Ermina. Cnd o vzu pe nefericit, cnd se uit la chipul ei, pe care se citea demnitate i decen, Ermina nu se stpni s nu-i pun o fireasc ntrebare: ce-o fi cu fata asta? Aici nu-i Valea Dragostei i, cu toate astea, ea e mbrcat ca cele de acolo. Ea tia prea bine strada aceea, mult mai artoas, cu fete de lux. Fusese i ea acolo. Cum ajunsese, asta este altceva. Acum reuise s se smulg din acea lume. Laurence plngea. De unde eti, unde locuieti? Nu am locuin, rspunse Laurence ezitnd. Am avut una n Strada ndurrii. M numesc Jehanne din Strada ndurrii Dar se pare c locuina aceea nu este a mea pentru c fetele de acolo m-au alungat n Valea Dragostei. Aici este Valea Dragostei? Ermina i ddu seama c necunoscuta nu avea unde locui i c nu era ceea ce s-ar fi putut crede, judecnd-o dup veminte. Ghici c-i o nefericit i c nu practicase niciodat meseria de care ea, slav domnului, reuise s scape. Misterul acestei ntlniri i strni imaginaia, restul i dict inima. Ascult, vrei s locuieti cu mine, mcar cteva zile? Alturi de camera mea este o alt camer n care a locuit o prieten de-a mea,

22

Jacqueline, care a fost arestat acum trei zile i, Dumnezeu tie cnd va iei din nchisoare. Laurence se ls condus ntr-o camer i, ca niciodat, toat noaptea a dormit linitit. Se simea, parc, protejat. A doua zi Ermina i povesti oroarea pe care i-o provoac Valea Dragostei i-i spuse: De ase luni eu i Jacqueline am nceput s nvm s brodm. E greu. Dar cnd voi ti bine, voi fi liber i-mi voi ctiga viaa cci eu cunosc cteva doamne din nobilime sau negustorime care pltesc bine broderia. Broderia? se mir Laurence. Da, e o meserie care cere talent i care nu-i la ndemna unei fete srmane ca mine. Dar, tii, cred c nu sunt sigur eu tiu s brodez. Ei bine, trebuie s-i spun c nu sunt deloc mirat. i dac mi-ai fi spus c tii s scrii i s citeti te-a fi crezut. Cine te vede i cine te aude i d seama c eti din nobilime. Eu, se sperie Laurence i ncepu s rd. Dar i repet, eu sunt Jehanne din Strada ndurrii. Ermina se bucur mult cnd afl c necunoscuta tie s brodeze. Din acel moment, cele dou trir cteva zile o via nou. S-i fi dat seama Laurence c o fat, cndva a pierzaniei, i oferise ospitalitatea? Greu de spus. Ermina profit pentru a scpa de sclavia existenei sale. De a doua zi, noua venit ncepu s brodeze, iar Ermina tiu ce trebuie fcut pentru a asigura cele de care aveau nevoie. Earfele, herminele, lenjeria din casele mari cereau din belug broderia.

III. Mortul i caut locul


Deci, cavalerul Passavant intr n camera Erminei care plec imediat s fac cumprturi. Luase galbenul de aur pe care l pstrase atta timp dintr-un frumos sentiment de recunotin. Cavalerul, hmesit de foame nu avu puterea s se opun acestui sacrificiu. Rmase cu femeia pe care Ermina o chemase din camera de alturi, cea care, n mod ciudat, purta numele unei strzi din cartierul ru famat: Jehanne ndurarea. Fii bine venit, domnule, i spuse ea lui Passavant, cnd intrase n camera Erminei. Prietena mea mi-a povestit frumoasa ntmplare cu galbenul de aur i ncierarea care a urmat. Fr s v fi cunoscut, v-am admirat.

23

Cavalerul rmase mpietrit, fr s scoat o vorb. n sfrit, dup un timp reui s-i revin. Jehanne ndurarea un nume de nefericit pierdut. tiu destul despre acea strad Nu, femeia asta nu poate s se numeasc astfel. Atitudinea femeii, vorbele i felul n care vorbea trdau la Jehanne obinuina unei demniti care nu se potrivea deloc cu numele strzii. Numai aa i putu explica Passavant stupoarea pe care i-o provocase vederea acelei fiine. Imediat avu cheia acestei enigme. Dar dar eu cunosc numele dumneavoastr. Nu este cel pe care mi-l spunei! Numele meu? se mir Laurence dAmbrun. Cavalerul se frmnta. ntreaga lui copilrie o regsea n apele limpezi ale acelor ochi care-l priveau. Da, a recunoscut-o n ciuda prului ei alb. Nu, nu era nicio ndoial c ea era: ochii, privirea, sursul, gesturile, totul a recunoscut. Numai costumul era altul. De ce oare i luase acest nume fals i de ce se ascunde? i, mai ales, de ce nu m recunoate? Sau de ce se face c nu m recunoate? Se apropie de Jehanne, i lu minile, o privi n ochi i strig: Laurence! Dumneata pe care eu o consideram sora mea, Laurence! Laurence dAmbrun, uit-te la cel care i vorbete. Sunt eu, Hardy! Adu-i aminte, Hardy de Passavant! Laurence scutur ncpnat din cap. n acelai timp ncepu s tremure i pe chipul ei apru umbra care i trda neputina de a mrturisi. Ar fi preferat moartea dect s recunoasc tiind, probabil, c mrturisirea ar putea-o costa chiar mai mult dect viaa. Spiritul lui Saitano era n fiina ei. Tot ceea ce inea de Laurence fusese nlturat. n faa acelor gesturi de negare, Passavant se pierdu, nervii nu-l mai inur, nu putea s mai neleag nimic din atitudinea celei pe care o regsise. El nu se ndoia c este Laurence. Dar dumneata eti Laurence, strig el din nou. Ai locuit n casa mea, casa Passavant. Nu-i aduci aminte de mama mea care te-a adus n cas? Nu m recunoti, pe mine care i-am fost ca un frate? Eu sunt Jehanne, relu ea, Jehanne ndurarea. Ah, se nroi cavalerul de mnie. i fiica dumitale, fiica dumitale care triete, nelegi! Fiica dumitale pe care o voi revedea curnd, mi s-a promis c o voi revedea, i pe care am s i-o aduc! Roselys! Cu Roselys am copilrit! Cnd auzi numele lui Roselys, Laurence pru c a fost lovit de un trsnet. Braele i le ridic spre cer i pe chipul ei se citir chinurile unui imens efort de a se elibera de ceva. Cu glasul stins, sugrumat, spuse: Roselys? Ce nume-i sta? Fata mea? Eu nu am nicio fat! Roselys! repet Passavant aproape rcnind de disperare. Nu exist nicio Roselys!

24

Passavant fcu un pas napoi, o privi atent i czu din nou n uimirea inexplicabil cu care o contemplase la nceput. Dar, acum i spuse: ce asemnare extraordinar! A fi jurat c dar vd c nu-i ea! n acea clip, Ermina Valencienne intr n camer i aez pe o msu un talger. Bineneles c nu avea o fa de mas. Singurul obiect necesar era cuitul, de fapt un briceag care se nchidea i, apoi, se putea pune n buzunar pentru a servi n tot felul de mprejurri, inclusiv pentru a cresta pielea cuiva. Passavant, aflat nc sub impresia ntlnirii cu cea pe care o credea Laurence, nu reaciona n niciun fel. Se aez linitit la mas, Ermina l servi, i puse ntr-o can vin i mncnd, nu o pierdu din priviri pe Jehanne care i recptase linitea sau, mai degrab, indiferena. Dup ce mnc bine, se ridic i spuse: Adio, i-i mulumesc. Ai cheltuit pentru mine i ultimul bnu. Nu am s uit! Era emoionat, dar cum nu-i plcea s-i trdeze emoiile, se stpni ct putu. Ermina ncerc s-l opreasc. Dar mi-ai spus c nu avei unde s nnoptai! E adevrat, cel puin pentru seara asta. A putea s merg la prietena mea, Jehanne, i s v las aici tiu, nu sunt demn de a oferi ospitalitate unui cavaler ca dumneavoastr, dar Passavant o lu de mini i, apoi, o srut pe obraji. Eti demn s oferi ospitalitate i unui prin, iar eu nu sunt dect un biet amrt. Nu vreau ca mine diminea s se spun c din locuina Erminei Valencienne a ieit un brbat. Ermina ls capul n jos i fu tare bucuroas s constate c este tratat nu ca o fat de plceri, ci ca o doamn a crei reputaie trebuie menajat. Avea, deci o reputaie? Nu era, deci, o fat pierdut? Tnrul cavaler gsise cu cale s o flateze n modul cel mai plcut. I auzi din nou: Adio, deci. Am s te mai vd, fii sigur. Aruncnd o ultim privire spre Jehanne, fcu un semn Erminei i iei. Passavant auzi cum bat clopotele de ora unsprezece din noapte. Cavalerul mrturisise c nu este prin, dar Ermina l tratase cum se cuvine. Cumprase tot ce era mai rafinat. Mai ales vinul i se pru lui Passavant mai bun dect cel pe care l buse la Thibaud i despre care Gringonneur pretindea c-i rezervat numai regelui. Melancolia l prsise. Ajuns n strad se ntreb de ce hlduiete i nu se duce la hanul La scroafa spnzurat. Drace, ce tot vreau? Acum am aflat nc un lucru. n fiecare zi nv cte ceva. De exemplu, tiu c o ulcic de vin bun este un remediu pentru o idee neagr. Nu trebuie s uit asta! Dac nu o gsesc pe Roselys, am s m cherchelesc ca Gringonneur i totul se va aranja. Ce simplu!
25

n timp ce-i fcu astfel de socoteli, nu departe de el, pe strada Feves, Saitano i termina ultimele pregtiri pentru experiena pe care o pusese la cale: aceeai experien care euase cndva pentru c cine a citit povestea din Ieirea din moarte tie copilul pe care l tia mort se ridicase de pe masa de operaie. Vrjitorul era nelinitit i acum. Orict repulsie ne-ar produce acest personaj, trebuie spus nc odat c Saitano era n cutarea absolutului: elixirul vieii sau Marea Oper, cum o numea el. Experiena trebuia s-i probeze c un cadavru poate s renvie n anumite condiii. Acesta era punctul final al descoperirii lui. Furase un document de la un alt savant, Nicolas Flamel, n care se spunea c poi readuce la via un cadavru de adolescent dac i infuzezi snge luat din venele a trei adolesceni vii. n casa lui i avea din nou pe Bruscaille, Bragaille i Brancaillon. Vrjitorul se obosea i se necjea ntr-un du-te-vino nervos. i trebuiau, deci, un mort i trei adolesceni vii. Or, chiar dac putea fi socotit Brancaillon ceva mai mult dect o persoan, Saitano nu-i avea dect pe acetia. Trebuia ca unul dintre ei s fie mortul, ceea ce Hardy de Passavant fusese cndva. Trebuia deci, s se mulumeasc numai cu doi vii. Mort fr vrsare de snge, asta era nc o condiie. Ei bine, o singur pictur din otrava asta este suficient. Da, dar tot nu-i de ajuns. La carte se spune c este nevoie de sngele a trei adolesceni vii, i dac omor unul, mi mai rmn numai doi. De ce trei i nu doi? Nu s-o fi nelat Flamel? i relu plimbarea nervoas. S mai atepte? Dar dac tia trei scap i fug? i, pe deasupra, nu sunt adolesceni. Da, dar eu i-am transformat. Se adres celor trei: Tu ci ani ai? Paisprezece ani, rspunse Bruscaille cruia i clnneau dinii de groaz. i tu? Spune drept, tu ci ani ai? Cincisprezece, zise Bragaille. i tu? aisprezece, rspunse Brancaillon delirnd. Erau acolo toi trei. Transformarea pe care o realizase vrjitorul cu Laurence dAmbrun o ncercase i cu Brancaillon, Bragaille i Bruscaille. Cu ajutorul amintirilor supraexcitate i dduse cu doisprezece ani n urm. Senzaiile pe care le avuseser n noaptea n care Passavant i tratase i ncercau i acum. Nu mai spuneau: suntem brbai. Spuneau: dac eram mai tari, dac am fi fost brbai! Sunt copii, repeta Saitano, pentru c totul din ei a revenit la vrsta adolescenei. De ce s fac excepie tocmai sngele? Au snge de adolescent. Gata; asta era! Am gsit! Nelinitea care-l cuprinsese l zglia puternic. Ar fi avut de gnd s nu dea napoi pentru c esenial pentru un juctor nu este s ctige ci
26

s pstreze iluzia c va ctiga. Saitano se hotrse. n joc erau vieile celor trei diavoli ferecai din nou, ca acum doisprezece ani, n scaunele de stejar. Spre ora unsprezece i jumtate, Saitano se apropie de acetia i-i examina din nou. Care dintre ei va fi copilul care va muri fr vrsare de snge? i cercet cu o atenie lugubr i, ntr-un timp, puse degetul lui scheletic pe fruntea lui Brancaillon. Acesta url ca o fiar. El nu tia ce punea la cale Saitano, dar i ddea, ns, seama c era predestinat unui sacrificiu monstruos. Ceilali doi priveau ngrozii, fr s scoat o vorb. Numai ochii le ardeau. La miezul nopii ncepem, spuse Saitano. Cei trei ncepur din nou s urle. Ce trebuia s nceap la miezul nopii? Se zbteau neputincioi ncercnd s scape de strnsoarea frnghiilor cu care erau legai de scaunele grele de stejar. Se deschise o u i, din prag, o femeie spuse: Nu auzi c bate cineva la u? Saitano se frmnt fr ncetare. Linite, sau ncep chiar acum! strig el. Cei trei tcur. Nu se mai auzeau dect btile n u. Cine-i acolo? ntreb Saitano. Ci sunt? Geraude ridic din umeri: Nu-i dect unul, un tnr de pe strad. Are spad. Eti sigur c-i singur? Cine-i? Nu cumva este o capcan a jandarmului. Linite, v-am spus. Cine vine aici, la Saitano, la miezul nopii! Saitano travers n grab cele trei ncperi, ajunse la u i o ntredeschise. n ntuneric nu putu distinge prea bine silueta celui care continua s bat violent. Cine eti? ntinde-o de aici. Nu! Cum s plec cnd aici am eu de lucru! Deschide! Pleac! i spun. Saitano fusese surprins de vocea celui care insista. tii dumneata unde te afli? tii c n curnd va fi miezul nopii i, la acest ceas, n casa lui Saitano nu intr cei vii? A lui Satan, vrei s spui. Mort sau viu voi intra. Ne cunoatem, maestre. Este a treia oar cnd Hardy de Passavant i trece pragul. Hardy de Passavant?! Ei, da! S-ar prea c am un nume magic, care deschide uile Cavalerul rdea. Dac ar fi citit n sufletul lui Saitano n-ar mai fi rs. Saitano deschise zvoarele i acestea czur cu un zgomot nfiortor. Ce ntmplare! Puterea nevzut mi l-a adus pe acest om ca s-mi pot mplini Marea Oper! Altfel de ce-ar fi venit aici? Pcat, l pstram pentru rzbunarea mea! El l-a lovit pe Jean Temerarul. Dar aici nu Hardy de Passavant a intrat, ci mortul pe care l ateptau cei trei vii. Intr! viteazul meu tovar, i, bucuros, i fcu semn lui Hardy. Passavant intr n prima sal unde Geraude aeza pe o mas un flacon. n urma lui, Saitano ncuie ua cu grij.

27

Ia spune, maestre Saitano, damnaii care se prezint ia casa friorului dumitale Satanas, trebuie s atepte tot att de mult la u, ca i mine? M-a mira s nu-i piard rbdarea, cum m mir c iadul ar fi tot la fel de bine baricadat precum este casa dumitale. Aici totul e fcut s fie suficient pentru a m apra, cavalere. Te temi, cumva, de tlhari? Nu, cavalere, m tem de morii care ar putea s intre aici, fr voia mea. Ah, pe Dumnezeul meu, eu sunt viu, i-o jur! Cine tie! spuse rece Saitano. Hardy de Passavant simi cum tremur din cap pn n picioare, dar depi destul de repede aceast slbiciune. Aa cum i-am spus, mort sau viu vreau s-i cer socoteal pentru nite minciuni. Saitano se nclin i gura i se strmb ntr-un surs cinic. Facei-mi onoarea i v aezai, cavalere, sunt al dumneavoastr n cteva clipe am de terminat o mic operaie n timpul creia eram cnd ai aprut i, ca s fiu sincer, m-ai deranjat. Passavant lu loc ntr-un fotoliu, scoase sabia i o aeza pe genunchi. Apoi, i strig lui Saitano: Nu-i face griji, vezi-i de treab! M simt bine i cred c voi rmne aici toat noaptea. Da, rspunse Saitano, i dispru. Ajunse n sala unde ateptau ngrozii cei trei, deschise cu grab un dulap de unde lu un tifon pe care l mbib cu un lichid incolor, avnd grij s nu respire n timp ce fcea aceast operaie. Vr tifonul sub hain i se ntoarse la Passavant. Tu eti vrjitor? ntreb Hardy. Da, domnule, rspunse Saitano i se aez, lng acesta, pe scaun. Atunci, de ce dracu i ii capul dat pe spate? S-ar zice c mantoul pe care l pori i provoac team. Dar, asta nu are importan. Dac zici c eti vrjitor nseamn c tii i ce m aduce aici. Nu-i prea greu s presupun. Venii de la castelul ducelui de Orleans i vrei s-mi cerei socoteala pentru anumite minciuni. Pentru mine e clar. Ai aflat c Roselys a fost salvat de ducesa Valentina de Milano i nu de ctre regin i, mai ales, ai aflat c Roselys triete. Pe chipul lui Passavant apru sursul acela cinic. De ce ai minit? Pentru c, atunci, eu aveam interes s v mint creznd c triai i perseverai s trieti, termin n gnd Saitano. Passavant se frmnt i mai tare cnd, inspirnd adnc, simi ceea ce el numea parfumul ororii. Ah, deci m-ai crezut viu! i pentru asta ai minit? n seara asta n-o s mai mini deci Mi-am dat seama cnd am vzut cine suntei, domnule cavaler.
28

i, m rog, cine sunt? Eu ndrznesc s spun c dumneavoastr suntei mortul, rspunse Saitano cu un calm suveran. Dumneavoastr suntei mortul pe care l ateptau cu nerbdare cei trei vii. De data asta Passavant simi cum sentimentul de teroare care l ncercase la intrare era nlocuit de o furie fr margini. Saitano, te-am iertat pentru c ai vrut s m tai ca pe o gin, pe masa ta blestemat, dar pentru minciun, ai s mi-o plteti. Saitano nu-l pierdu din vedere pe Passavant, i urmrea fiecare micare. Sunt vinovat, spuse el. Trebuie s pltesc, e drept, dar cum? S te omor, i continu cavalerul gndul cu glas tare, ar fi s-i acord prea mult onoare n aceast clip. Acum, pentru c tiu c Roselys triete, am curajul s iau hotrri mai aspre: i voi tia urechile! n clipa urmtoare Passavant fcu civa pai spre vrjitor cu intenia evident de a-i pune planul n aplicare dar Saitano se arunc asupra lui. Zu c aa mi place mai mult de tine. Cel puin nu am remucri, se amuz Passavant. Vrjitorul i se agase de gt, iar Passavant ncepu s strng n brae trupul lui scheletic pentru a scpa de nebun. Ciudat, simi cum l prsesc puterile, c nu-l mai in picioarele, un abur negru i se aezase pe ochi iar fruntea i fu inundat cu o transpiraie rece. Saitano nu fcuse niciun gest de aprare. Chiar se lsase zdrobit de strnsoarea lui Passavant. Nu-l preocupa dect s-i aplice acestuia, peste gur, un tifon puternic mirositor. n cteva secunde Passavant simi c-l las de tot puterile i c pic n hu. Se ls ntr-un fotoliu i nu mai tiu nimic. Un somn greu, de plumb, l doborse. La rndul lui, Saitano, lac de sudoare, ncerc s-i recapete echilibrul. Ochii i ardeau. Geraude, vino repede i ajut-m! El l prinse pe Passavant pe sub brae, iar Geraude l lu de picioare i, curnd mortul fu aezat pe masa de marmur. De dormit, mai doarme cam o or spuse Saitano. Am destul timp pentru ce vreau eu. Bruscaille, Bragaille i Brancaillon vzuser totul i chiar recunoscuser pe Passavant. Erau i mai pierdui i mai torturai de groaz. Hei, ce tot v vicrii acolo? Nu suntei mulumii? Hai, voinicilor, ncetai odat! Acum am tot ce-mi trebuie, nelegei? Chiar i mortul l am acum! n clipa aceea urletele lor acoperir totul. Saitano ncepu, totui, s-l dezbrace pe cavaler pentru a-l pregti pentru operaie.
29

IV. Acta gestaque


Acesta este titlul unei cronici, al unei cronici vechi la care a trebuit s facem apel pentru a vedea ce se ntmpla n Paris, n momentul n care Saitano i pregtea pacientul. La Saint-Pol, Major, dinele lui Odette, care dup cum ne amintim fusese, ncuiat ntr-o camer cu minunatele plcinte pregtite de patiserul palatului, prea s rmn un animal obinuit care a mncat prea mult. Era un exemplar superb al rasei lui i pictorul Gringonneur, care i dduse numele, chiar i propusese s-i fac portretul. Acest cine de lux avea defectul de a fi gurmand, era cum se spune n popor un Flmnzil. De fapt, tocmai din cauza acestei pofte de mncare se gsea Major ncuiat. Cnd simi mndrul animal c i s-a luat libertatea, ncepu s se zbat, s latre, s urle, trnti rafturile cu attea bunti de patiserie pregtite de fapt pentru personalul castelului, ntr-un cuvnt tcu un trboi de nedescris. Dar, dintr-o dat, tot acest vacarm ncet. Major se culc, renunnd s mai insiste. De altfel, nici nu se mai putea mica de ct mncase. Cnd se trezi, gsi ua deschis i iei n grdin. Era ora la care Honore de Champdivers ar fi trebuit s-i dea s mnnce aa c, din reflex, se duse n apartamentul lui Odette. Cum nu-i era foame se culc la picioarele acesteia. Aflat ntr-un fotoliu, tnra se lsase n voia reveriei. Din cnd n cnd suspina. Se vedea c era trist. Nu, nu din cauza regelui Charles, bietul rege nebun pe care l apucase din nou criza. Nu se gndea nici mcar la Jean Temerarul. Acum tia c acest om este tatl ei. Nici din cauza lui Passavant, dei nu-i ieea o clip din sufletul ei chinuit. Nici din cauza reginei. Care, acum, pentru ea, era o mare ameninare. Nu se gndea dect la Honore de Champdivers i la guvernanta ei Margentine. i iubise i i respectase pe amndoi cu toat tandreea unui copil. Acum, cnd nu-i mai avea, totul i se prea pierdut. Disprui? Regele aa spusese. Dar durerea pe care o simea i spunea c realitatea era mult mai teribil: Champdivers i Margentine erau mori. n aceast clip, Odette vzu cinele i ncepu s-l mngie: i, totui, tu i-ai aprat, nu-i aa? ntreb ea bietul animal. n chiar momentul acela dar ntr-un alt loc din palatul Saint-Pol, regina Isabela i spunea tigroaicei sale, Imperia: Tu ai s m rzbuni! Regina era vesel. O veselie care nu prea s-i liniteasc pe servitorii ei cci, n palat, se aternuse o linite ciudat. Bois-Redon, marele favorit al reginei fusese de dou ori tentat s intre n sala n care regina se
30

amuza cu planurile ei, cu tigroaica ei, dar i aducea aminte c, n astfel de momente, nu era primit cu bucurie. Aa c, regina i petrecu ziua cu Imperia, iar noaptea trecu fr niciun incident. Era noaptea pe care Passavant i-o petrecuse pe platoul Voliard, sub ploaie, ateptnd s poat intra n castelul ducelui de Orleans. A doua zi, Isabela de Bavaria, nc i mai vesel i mai hotrt anun c peste cteva zile va avea loc la palat o nou srbtoare la care, cum spunea ea celor de fa, va invita tot ce este tnr i graios. Nu vreau s am n jurul meu figuri morocnoase sau urte. Aici este regatul frumuseii, este capitala dragostei, palatul bucuriei. tirea a fost ntmpinat cu satisfacie. Spre stupefacia celor din anturajul ei care ncepuser s o laude pentru aceast hotrre, regina ceru s rmn singur. Toat lumea nelese nc o dat c ea, Isabela, este singura stpn la Saint-Pol. n mai puin de dou minute, palatul reginei, plin de mulime, animat de bucuria seratei anunate, czu brusc ntr-o linite grea i trist. n mod obinuit, Imperia era dus n fiecare sear n cuca mare de fier alturi de alte slbticiuni, sau nchis ntr-o camer special amenajat, lng dormitorul reginei. Dar, n noaptea aceea, Isabela a vrut ca tigroaica s rmn n salonul ei. Era ora la care paznicul i aducea animalului mncarea de prnz. n salon intr Bois-Redon. Majestate, sosete paznicul cu poria de carne pentru senioria sa Imperia. Cpitanul nu avea obiceiul s glumeasc cu regina. Aceast adresare pentru favorita reginei, tigroaica Imperia, o folosea n mod obinuit. n spatele lui se afla un vljgan mbrcat n piei de slbticiuni, avnd ntr-o mn o furc de fier, iar n cealalt un paner plin cu hlci de carne. Era paznicul fiarelor. Imperia se ridicase i, ademenit de mirosul de snge, se ndrepta spre u. Scoate imediat carnea de aici! ceru rece Isabela. Bois-Redon fcu un gest c a neles i se ntoarse spre paznic pentru a-l ndeprta dar acesta, aplecndu-se n faa reginei, spuse: Majestate, dac nu-i dm acum s mnnce, nu se mai poate apropia nimeni de Imperia. Regina l privi cu dispre. Vrei s fii spnzurat? Paznicul se ridic, ls furca ntr-un col, se nclin i iei. Vei avea nevoie curnd de arma asta, spuse el i regina l aprob. Slbticiunea mersese pn la u, se ntoarse i acum se uita fioroas la regin. Sigur c da, vei prnzi nu-i fie team, frumoasa mea. i eu vreau asta. Ia, supr-te puin! Tigroaica ncepu s bat aerul cu coada i s rag nfiortor.
31

n noaptea asta trebuie s-i fie foame i, cu lovituri de crava, o trimise n sala special amenajat dup care se arunc n divan i, cu ochii fixai n plafon, ncepu s viseze. Toat ziua a ascultat rgetele fiarei. Seara, cam la ceasul la care Passavant intra n Paris, flmnd ca i Imperia, Isabela l chem pe Bois-Redon. Cpitanul era palid cnd intr n salon. Rgetele Imperiei se auzeau puternic dar nu asta l nelinitea. Isabela se uit cu atenie la el i, cum i ddu seama c nu nelege prea bine, l ntreb: S-a fcut? Da, Majestate, rspunse surd cpitanul, nu a fost uor dar, ce s o mai lungim, s-a fcut. Drumul este liber drumul, repet el ncurcat, care duce la camera domnioarei Champdivers: Isabela i ddu seama c nu-i n apele lui. l iscodi cu privirea pn n sufletul lui de slbticiune, cci la nudul lui i el, Bois-Redon, era un animal, unul fr complicaii. i ddea i el seama dar, ce s fac, nu avea dect s se supun poruncilor reginei. E tot ce i se cerea. Isabela i puse braele pe umerii lui robuti. Tremuri? i-e fric Bois-Redon? Da, mi-e fric, e adevrat! Niciodat nu mi-a fost att de fric. Regina l gratula cu un surs. i-e fric de Imperia? Nu, bolborosi cpitanul, i dac m-ar devora sub ochii dumneavoastr. Nu mi-e fric de moarte! Atunci? Spune, vorbete, povestete tot ce te frmnt. Nu are importan, te iert dinainte, orice mi-ai spune. Cpitanul o cercet cu atenie s vad dac este sincer. Apoi i mai pierdut dect nainte, zise: Mi-e team de ceea ce vom face. E prea oribil! Se aplec, lsnd capul spre pmnt pentru a cere iertarea pe care i-o promisese dinainte i pe care nu conta. Regina fcu un pas napoi i ceru: Bine, atunci pleac! Majestate! Pleac, dac i-e fric, pleac i s nu te mai vd niciodat n faa ochilor! Te iert, nu te pedepsesc, nu te arunc n temnia de la Huidelonne care i inspir atta fric. Nici nu te alung din Paris. Atta numai, s nu mai fii pe lng mine. Pleac! Vorbea fr s fie furioas i tocmai asta l ngrozea pe Bois-Redon i mai mult. De cte ori nu suportase el accesele de nervi ale reginei! Era obinuit i tia c totul se termina cu o mngiere, chiar i cnd l lovea, ca pe Imperia. Crezu c, acum, faptul c nu era furioas, ar putea s-l socoteasc tot o mngiere.
32

Niciodat regina nu-i vorbise att de rece, pe un ton care nu-i lsa nicio speran. l alunga. Nu o va mai revedea niciodat, deci. Asta i se pru o adevrat catastrof. Bois-Redon nu mai ngenunche n faa reginei, ca altdat, pentru a-i cere iertare. Se nclin numai i rmase aa de parc era ncremenit. Gata! Pleac Bois-Redon! Se auzi un muget ca de animal care nu se lsa dobort. Ucidei-m! Dect s v prsesc, mai bine s mor. S plec i s nu v mai vd. Este cu putin, Majestate, s vorbii cu atta uurin! Este cu putin s respir un alt aer dect cel din preajma Majestii Voastre? A putea tri fr s v vd? Mai bine s mi se scoat ochii sau s-mi smulg inima din piept! Ce sunt eu, Majestate? Un gentilom a crui via a nceput n acea zi cnd ai venit la Champagne i m-ai milostivit cu privirea dumneavoastr. De atunci nu sunt dect dinele dumneavoastr. Nu triesc dect aa cum mi ngduii s triesc. Voi muri atunci cnd vei porunci sau cnd vei dori asta. nelegei-m, Majestate, cnd nu-i mai place cinele l omori, nu l alungi. Uriaul fu el nsui surprins ct de mult putuse s vorbeasc. Era emoionat, lsa impresia c abia i stpnea plnsul. Avea un amestec de uimire i de durere pe care regina l aprecie. De aceea i spuse n gnd: sta este al meu, ntr-adevr! Apoi, cu acelai ton cu care vorbise cu Imperia, spuse: Bine, vei rmne. Uriaul suspin de bucurie. Da, dar s nu te mai vd c te pierzi, c mai ai privirea aa de speriat, c mai tresari! Nimic altceva dect supunere, aa cum ai spus chiar tu. Nu ai spus tu c eu sunt totul pentru tine? Dac eu mor, mori i tu, nu-i aa? Da, Majestate. Ei bine, dac tnra aceea mai rmne n via, eu mi iau zilele. Nu vreau ca ea s fie prizoniera ducelui de Burgundia! Eu l iubesc pe Jean de Burgundia, nelegi? Bois-Redon nu fu surprins de declaraia reginei. n fond, ce-l interesa pe el c ea iubete sau nu? El nu era dect un cine. Majestate, relu el cu o candoare imbecil, dac nu-i vorba dect s fie omort domnioara Champdivers Cu un gest energic regina l opri. Idiotule, mine toat lumea va ti c regina, nemernica de regin, a pus la cale uciderea ngerului de la Saint-Pol. Nu, eu nu sunt nc regina care s poat porunci moartea cuiva i s cear executarea sentinei. Un accident, e altceva. O fiar slbatic poate s scape din cuc i s intre ntr-un apartament, nelegi, asta se poate i chiar s-a mai vzut. Dumnezeu e mare! Isabela tcu. l privea atent pe Bois-Redon, dar acesta sta nemicat ceea ce o mulumi pe regin.
33

Ce face regele? ntreb ea calm, schimbnd aparent discuia. Regele nu va iei n noaptea asta din apartamentele lui. Se afl pe minile a doi tmduitori pe care i-a trimis Jean de Burgundia. Regina avu o tresrire uoar. Pierre Tosant i Martin Lancelot au i sosit? Aceti doi sihatri sunt deja lng Majestatea Sa, regele, spuse Bois-Redon micat de emoia care o ncerca pe regin. Au i nceput descntecele care vor dura toat noaptea. Mai mult nu pot s v spun. Bine, destul. i, acum, pleac. S fii pe aproape, s m nsoeti atunci cnd te voi chema. Ai grij s fii bine narmat! Bois-Redon avu un surs de nvingtor i arunc o privire cu neles spre pumnal de parc ar fi spus: nicio team! Apoi iei. Isabela rmase nemicat, ascultnd rgetele tigresei: parc plngea de foame. i se mai gndea la ceva, la ceva care nsemna mai mult dect Bois-Redon, Jean Temerarul, Odette sau regele. Se gndea la tnrul acela din pdurea Vincenne, viteaz i puternic, care o scpase din mina tlharilor. Passavant nu era, deci, mort! Mai mult, cutezase s se aeze ntre ea i Odette. ncepu s se frmnte i furia mpotriva lui Passavant ncepu s creasc. Dac nu era el, Odette nu ar fi rezistat atacului oamenilor ducelui. Dac ar fi al meu, ce n-a putea eu face! Ar putea s m rzbune mpotriva lui Jean Temerarul. M-ar rzbuna i mpotriva acestui nebun mizerabil! mpotriva intrigantei, a ducelui de Berry care, din umbr, conspir i-mi vrea pierzania, mpotriva ducelui de Bourbon care, cu bunvoina lui, m insult. Dac Passavant ar fi omul meu! i mai spuse furat de visuri. Nu mai suport singurtatea. l chem pe Bois-Redon i-i ddu cteva ordine. Acesta plec. tia ce are de fcut: cnd i se va da drumul tigresei, n calea ei s nu gseasc nicio fiin. Dup un sfert de or, Bois-Redon reveni i, cum anunase c intrarea n dormitor era liber (fr ndoial, prin trdare) anun acum c liber este i drumul care ducea pn acolo. Bine. Acum iei! Cnd vei vedea c apar, m vei urma la distan. S fii gata pentru orice. Cum s mergei singur! Iei! i-am poruncit. Singur Da. Fii gata. Nu mpotriva Imperiei care nu-i dect o tigroaic i-i pot face fa, ci mpotriva oamenilor, dac vom ntlni oameni n calea noastr. i ncepu s-i fac ultimele pregtiri de lupt: arunc din veminte tot ce putea s o mpiedice sau de care s se agate fiara i rmase mbrcat ca ntr-o plato, ca i paznicul fiarelor. Lu furca pe care acesta o lsase. Era mai frumoas dect zeia Diana i mai grav dect Hercule. Deschise ua. Dintr-o sritur, Imperia ajunse n mijlocul salonului. Fr s atepte, fr s o previn, fr s-i vorbeasc, mblnzitoarea se ndrept spre fiar, cu furca ntins.
34

Imperia se retrase ntr-un col i se ridic furioas n dou picioare. Pentru o clip cumpna destinului se cltin: ori va fi sfiat regina, ori va fi potolit tigroaica. Imperia ls labele grele din nou pe lespezi i se pregti de un nou salt. ngrozit, Isabela atac prima. Cu mna dreapt potrivi furca n faa botului fioros al animalului, iar cu stnga o lovi puternic cu cravaa. Vrfurile ascuite ale furcii se nfipser n botul animalului care ncerc s ias din colul n care era. Lupta dur cteva clipe. Dintr-o dat, regina ls la picioare furca i arunc cravaa. Tigresa se lungi pe covor, uurat. n ochii fiarei s-ar fi putut citi tristeea. Fusese nvins. Vezi, spuse regina, sunt mai puternic. S nu mai ncerci s reziti! Scoase o zgard i o trecu peste gtul animalului. Totul fusese pregtit dinainte. Prinse un lan de zgard i apoi i lu cravaa. Ridic-te! Imperia se supuse, dar Isabela simi furia care o stpnea, c nu mai era mult pn cnd fiara nu va mai putea fi strunit. Hai, mergi! i porunci. Apoi travers cu animalul marea galerie, cobor scrile majestuoase, travers grdina. O lovitur violent de cravaa o mpiedic pe tigroaica s nu-i dea fru liber slbticiei din ea cnd simi aerul rece de afar. Mergi! i cerea din cnd n cnd regina animalului. La civa pai n urm, Bois-Redon venea calm, sigur c regina stpnete bine fiara. Curnd ajunser lng palatul regelui. La captul unui lung coridor se deschise o u. Dup ce trecu de u tigroaica se simi dezlegat. Btu aerul cu coada i apoi, linitit, parcurse coridorul spre ua deschis de la captul acestuia. S ne ntoarcem la Odette de Champdivers i s ne inem ct mai aproape de consemnrile cronicarului, a celui care ne-a lsat attea informaii n Acta gestaque! n ziua aceea, ca de obicei, Odette se pregtea s primeasc vizita regelui Charles i, cum Majestatea Sa nu i fcuse apariia, se hotr s plece spre palat. Se mai ntmplase n attea rnduri. De data asta, la ua mare a antecamerei apartamentului, oamenii narmai care se gseau acolo nu i-au permis s intre. Odette fcu cale-ntoars i se gsi din nou singur n apartament. Curnd apru o guvernant care pretindea c-i trimis de nsui regele pentru a o nlocui pe Margentine. Odette nu se mpotrivi, dar i ceru s-i intre n drepturi ceva mai trziu. i art camera pe care o ocupase Margentine i cu asta nu o mai preocup n niciun fel noua venit. Ddu chiar ordin s nu mai fie deranjat. Vroia s fie singur, dei simea un fel de nelinite. De ce s nu poat intra la rege? De ce nu a venit regele la ea? i ce fceau cei doi tmduitori? I se pru c ceva se ntmpl, dar ce anume? Curnd aceste frmntri fur nlocuite de durerea pe care o resimea pentru dispariia lui Honore de Champdivers i a Margentinei. Regele, i aduse ea aminte, a promis c
35

va cere s fie fcut o anchet minuioas. Spre sear ceru s vin una dintre servitoarele ei favorite cu care avea obiceiul s mai discute. La vremurile acelea servitorii nu erau inui la distan. n locul celei pe care o chemase apru noua guvernant care, ciudat, era familiarizat cu obiceiurile lui Odette. Ba, chiar mai mult, cunotea bine totul: mobilierul, obiectele din apartament. Fr s i se cear, aceasta aprinse lumnrile. Odette ceru s vin servitoarea i guvernanta o asigur c o cheam chiar ea. Dispru i, dup o or, niciuna nu mai venea. Odette se aez n fotoliu i se ls din nou prad reveriei. Cinele Major se plimba prin apartament i, din cnd n cnd, mria. Era ora nou. Sunetul clopoelului care arta ora o fcu s tresalte. Chem din nou servitoarea i din nou apru guvernanta, care se prezent linitit i surztoare. Odette constat c era o femeie robust. O privi mai atent i vznd-o att de umil i supus, simi cum i provoac repulsie. Cinele mri din nou. Odette se uit atent la animal. Am spus s vin una dintre subretele mele. Subretele? S m ierte Dumnezeu, s fi neles eu greit? Le-am lsat s plece cci mi-ai spus c dorii s rmnei singur Odette se neliniti. Alerg n antecamer unde, aa cum poruncise regele, ar fi trebuit s fie oameni de paz n permanen. Nu numai c nu era nimeni nici n antecamer, nici n sala de gard, dar constat c uile exterioare erau nchise i c nu mai avea pe unde iei. i ddu seama c este prizonier. Nu teama, ci indignarea o cuprinse. Unde sunt oamenii mei de paz? Regele este stpn, rspunse guvernanta. Regele a dat ordinele. Pcat, dac a fi tiut c nu v plac aceste ordine v-a fi prevenit. Ce ordine? Fii mai clar! Regele a cerut ca toi oamenii narmai din palat s fie adui n jurul apartamentului su. Nu puteam s fac nimic! i vd c v uitai la mine de parc a fi vinovat. Odette era furioas: Majestatea sa, regina, a cerut ieri noapte s fiu ridicat. Numai Dumnezeu tie cum am scpat Dumnezeu i cineva care a fost lichidat din moment ce el nu este aici s m apere. Ceea ce nu a putut face atunci ncearc s fac din nou acum. Fie! Deci, n seara asta mi-a sosit sfritul cci, mi dau seama, stpna dumitale nu vrea ca eu s triesc. Stpna mea? bolborosi guvernanta. Fr ndoial, rspunse Odette, stpna dumitale, regina. Guvernanta i ncrucia braele i izbucni n hohote de plns. Cinele ncepu s latre. Te-a trimis aici pentru a m trda, pentru a m preda. Taci! Niciun cuvnt! Ascult, numai. neleg c ai un interes. Trebuie s-i plac banii. Dac ai acceptat s m trdezi poi s-i trdezi i stpna. Poi s o faci fr pericol.
36

Doamn, ce lucruri ngrozitoare putei s spunei! Adevrul este adesea ngrozitor, spuse Odette. Poi s m salvezi fr s-i fie team. Nu-i cer s-mi deschizi i s pot iei. Nici nu vreau mcar s ies de aici, dei tiu c m pndete moartea. Dumneata poi s ajungi pn la rege i s-i spui ce urmeaz s se ntmple aici. Dar ce s-i spun? strig guvernanta. Este oribil s fiu acuzat. Odette se ntoarse i dintr-un sipet scoase o cutiu, o aez pe mas, o deschise i ls s se vad brri, lnioare, inele, diamante, pietre preioase. La lumina flcrilor din emineu, acestea strluceau diabolic. Odette n-o slbi din vedere pe guvernant, o vzu cum se lupt cu ea nsi i, pn la urm, nelese c este pierdut. Atunci, cu o voce dulce care o fcu pe spioan s tresalte violent, i ceru: Spune-mi, cel puin, cum voi fi omort. Guvernanta ncet s mai plng. Se revolt sub efectul ngrozitoarei insulte cci ticloii nu vor niciodat s-i pui fa n fa cu ticloia lor, nu se mai stpnesc pentru a mai putea spera s-i pcleasc victima. S o nele! S o mai mint! S nege pn la sfrit, pn la moarte. sta este visul oricrui ticlos. Vine o clip n care ticloia apare, nete din ei, se mrturisete singur. Odette ntreb nc odat: Cum voi fi asasinat? Spune-mi, pentru c tiu c tii. Nu tiu, rspunse femeia. Asta a fost totul. Se fcu o linite nspimnttoare. Cnd ridic capul, Odette constat c falsa guvernat dispruse Se aez din nou n fotoliu i ncepu s plng. Era tributul pe care l pltea regretului. Regretul pentru via. Att de tnr, cu inima ncrcat de dragoste, frumoas, cu attea vise i se gsea deja n faa morii. Curnd reveria ei prinse contururi precise: i aminti de temnia de la Huidelonne, cum se deschisese poarta la ordinul regelui i ea, ngerul de la Saint-Pol alerga spre acel prizonier pe care nu-l vzuse niciodat. Nu, nu mai plnge cci nenorocirea dumitale a luat sfrit. De atunci l-a purtat n sufletul ei, n gndurile i n inima ei. n nchipuirea ei se vedea plimbndu-se la bra cu el prin grdina plin de parfumul florilor. n aceast clip n care se afla att de aproape de moarte, Odette nelese c a regreta viaa nseamn a-l regreta pe Passavant. Cinele Major se plimba nervos prin salon, dar Odette nu l lu n seam. Un uor zgomot i atrsese atenia i o fcu s tresar. Ridic ochii i vzu c ua de la salona se deschise i pe coridor zri o siluet care fugea. Era femeie. O viziune, desigur, care se terse rapid. O, buna i draga mea Margentine! murmur Odette. O, srmanul meu Champdivers, adio, eu am s Nu-i termin fraza. Sri n picioare scuturat de groaz, cu ochii fixai spre coridor, ncerc s se desprind din locul ei i nu putu. Dezgustul pe care l provoca teroarea fu att de mare c nu putu s priveasc n alt parte. Mai repede dect n vis i
37

fcu un calcul complicat cum s ajung la panoplie, s ia un pumnal i s se sinucid. Privind spre u rmase ncremenit. Era Imperia, tigroaica. Ajunsese la u, i acum o privea cu ochi fioroi. Era acolo, la civa pai de ea, lovind nspimnttor aerul cu coada ei puternic, ncordndu-se, gata pentru un salt. Din botul ei cscat ieea un aer cald care ajungea pn la Odette Dou-trei rgete Odette ip, picioarele nu o mai ascultar i se prbui n fotoliu. nchise ochii i, n aceeai clip aproape, i deschise din nou i vzu cum fiara se pregtete s sar nct ceea ce urma nu putea fi dect n momentul n care tigroaica se pregtea s sar, un alt animal, cu o linite majestuoas i teribil se aez n faa lui Odette. Era Major. Cinele se uita la stpna lui de parc ar fi vrut s-i spun: nu-i fie team! Apoi se plas alturi, fremtnd, cu ochii roii, cu prul ridicat; Major nu prea s se uite la Imperia. Parc atepta. ngrozit, Odette privea la toat aceast scen i dac inima nu i-ar fi spart pieptul, cu siguran c ar fi spus c Major este ntruchiparea devotamentului. Descumpnit pentru o clip de aceast ntlnire, tigroaica ncepu s se trasc spre cine. Major fremta i continua s priveasc fiara. Btnd aerul cu coada ei puternic, Imperia rsturn o mas. Rgetele ei fur i mai nfricotoare n clipa aceea, Odette auzi dou rcnete scurte. Major srise asupra tigroaicei i i smulsese acesteia o ureche. Fiara i intise gtul i Major ncepu s sngereze. Lupta fusese scurt. n salon se rspndi rapid mirosul de snge. Acum, cele dou animale i refceau poziiile de atac. Imperia csc botul i scoase un rcnet nfricotor, Major prea s nu-i vad adversarul; cscase gura lui imens, i arta caninii imeni i mria cu ur. Brusc avu loc al doilea atac. Imperia srise asupra lui Major care se rostogolea sub fiara fioroas ca un bulgre. Era o amestectur inform din care apreau, din cnd n cnd, rnile pline de snge ale celor dou animale. Urlete ieeau din acel ghem care cnd se rostogolea pe dale, cnd se ridica ca s cad din nou. Deodat, la fel de brusc cum ncepuse, lupta lu sfrit. Acum, cele dou animale se aflau desprite, la civa pai unul de altul. Major tremura, inea capul n jos, dar nu slbea tigroaica din priviri. Imperia rgea, i pierduse i a doua ureche. Sngele curgea din abunden i, din instinct probabil, se aez de parc ar fi vrut s se odihneasc. Dup cteva clipe, lupta ncepu din nou. Era ceva de nenchipuit, un spectacol ngrozitor de violent. Amndou animalele erau la captul puterilor, dar atacau continuu. De data asta ns Imperia nu mai sri prima. Se ndrepta ncet spre cine i parc nu mai avea for. Scosese ghearele i ncerca s le nfig n craniul inamicului. Ghearele ei puternice deschiser o nou ran din care ni sngele. Major inti i el gtul tigroaicei i muc puternic. O alt fntn de snge se deschise. Imperia vru s nfig din nou ghearele dar laba ei czu neputincioas i grea. Cele dou animale se priveau cu ur. Sfritul acestei lupte fu i mai ciudat dect lupta nsi. Animalele se
38

priveau disperate de neputina de a fi nvins.. Cinele se npusti nc o dat la gtul fiarei i ddu lovitura. De durere tigroaica ncepu s bat n retragere, urmrit de Major. n urma lor, dou dre de snge se ntindeau pe dale. Tigroaica plec gemnd, iar Major rmase n u, parc s-i supravegheze retragerea. Cnd Imperia dispru, Major se ls btut, czu i-i ndrept ochii spre Odette. Cu flcile lui puternice, cinele de lux reuise s-i onoreze numele pe care i-l dduse Gringonneur: Major, un cine inteligent i o fiin care a vrut s triasc i care a tiut s scape de moarte. Cronica spune c, atunci cnd regina vzu tigroaica ntorcndu-se, i ddu seama c adversara ei scpase. i ceruse lui Bois-Redon s controleze i acesta se npustise spre apartamentul lui Odette. n absena lui se ntmplase un lucru incredibil. Isabela uitase de Odette, de rege, de Jean Temerarul i chiar c ea era regin uitase de tot pentru a da ngrijiri tigroaicei. n cele zece minute ct spl i unse rnile animalului regina se simi mai bucuroas dect oricnd n viaa ei. Bois-Redon se ntoarse i-i ddu raportul: Imperia s-a ntlnit cu diavolul de Major, cu care s-a luptat. Dac m-ai fi lsat s-l trimit pe lumea ailalt, ieri sear, acum era altceva i ea? Teafr i nevtmat! Era de prevzut! Major este la fel de puternic ca mine. i ce face? url Isabela nebun de furie. Imposibil s te apropii. Regele Ce? Ce vrei s spui, brut? tii, relu Bois-Redon linitit, regele este n apartamentul domnioarei Champdivers. A scpat din minile lui Tosant i Lancelot. Cum, nu tiu. Este acolo cu zece-cincisprezece nobili i cu cpitanul lui. Isabela tcu. Era livid i fremta de ur. i muca buzele i nu putea scoate o vorb. Fcea eforturi pentru a-i stpni criza de furie care o imobilizase. i jur c n noaptea aceea Odette va dispare. Cum? Cui s se adreseze, ce mijloc s mai ntrebuineze acum cnd alarma fusese dat? Astea erau ntrebrile pe care i le punea de ndat ce-i recptase puin stpnirea de sine. tia c, mai nti, trebuia s gseasc soluia i apoi s acioneze. Dintr-o dat un surs i crispa faa devorat nc de furie. i lu repede un mantou i-i porunci lui Bois-Redon: S plecm! Unde? ntreb acesta linitit. La Saitano! n clipa aceea ceasul era aproape unsprezece, adic momentul n care cavalerul Passavant intra la vrjitor pentru a-i cere socoteal pentru minciunile lui. ntlnirea se terminase ru pentru cavaler, Saitano reuise s-l adoarm punndu-i la gur tifonul mbibat cu lichidul stupefiant. Passavant czuse ntr-un somn letargic, apoi Saitano i
39

Geraude l duseser pe masa de marmur, n sala n care mai erau sechestrai i legai n scaune Brancaillon, Bragaille i Bruscaille. Saitano ncepuse s-l dezveleasc la piept pe Passavant, cu gesturi linitite i metodice. Numai ochii i aruncau flcri. n sfrit, dup atia ani, ncepea experiena pe care o ateptase cu atta nerbdare. Nici nu mai auzea urletele celor trei nefericii legai n scaune. Moarte sau vrsare de snge? Ei bine, ceea ce trebuia s fac cu sta i se uit la Brancaillon voi face cu Passavant. O pictur pe vrful limbii nseamn moarte fulgertoare. Nici nu-i va da seama srmanul cavaler. La urma-urmei, nici nu mi-ar fi plcut s-l vd suferind. Se duse spre Brancaillon care ncepu s urle i mai tare, zbtndu-se ntre frnghii. Saitano l ciupi de urechi. Hai, voinice, astmpr-te! Nu tu vei face pe mortul, am dat de altul. Fii linitit, tu vei avea rolul tu de viu. Brancaillon strig: Nu neleg! O s nelegi de ndat, fii pe pace! lsndu-l pe acesta s mai ncerce nc o dat s-i rup frnghiile. Saitano se dusese la un dulap. n acel moment, simi c cineva l ia de bra. Tresri. O vzu n faa lui pe Geraude i-i spuse: Bine, nu mai am nevoie de tine, poi s pleci. Nu auzi c bate cineva la u? zise femeia. Bate? url Saitano. Toi diavolii s-au npustit pe capul meu n noaptea asta? Las s bat! Vreau s fiu singur! Da, spuse Geraude cu ironie, dar dracii care sunt la ua dumitale nu sunt din cei pe care s-i alungi cu una cu dou. Cei care bat sunt din cei care te pot trimite direct la judector. Ce tot trncni, cea spurcat? i spun c mine vei fi ori spnzurat, ori fiert n cazan sau fript. Asta vreau s spun, maestre. Dar, cum i eu voi fi spnzurat cu dumneata, merg s deschid. Saitano lu un cuit i se aez n faa lui Geraude. Eti nebun! tii cine bate? Regina! Regina! Ce vrea? Ai s tii imediat, stai s-i deschid. nc o dat i spun, eu nu in s fiu ars. Saitano o ls s treac i bolborosi: regina la mine?! de ce chiar n noaptea asta? Blestemat s fie c a venit! Auzi cum Geraude trage zvoarele i apoi vocea lui Bois-Redon care bombnea nervos. Pe toi dracii, aa primii voi oaspei ca noi? Saitano se nclin slugarnic n faa reginei, fr s scoat o vorb. Era disperat. Isabela nu era dintre oamenii pe care s nu-i lase s intre. Aa cum i explicase Geraude, regina putea s-l trimit oricnd sub
40

treang. Acum trebuia s piard timpul i s-i amne experiena. Trebuia s fac ceva pentru a o satisface ct mai repede i a se debarasa de ea. Trase un fotoliu i o invit, dar regina refuz. S mergem mai departe, maestre, am ceva s-i spun. Aici, Majestate, suntei n siguran. Nimeni, n afar de Dumnezeu, nu ne aude. Dumnezeu? ntreb regina. Dumnezeu sau Satan? Bois-Redon constat c regina devenise grav. Credina sa era sincer i profund. Dar n cine credea ea oare? Acum se afla la un vrjitor, adic la o fiin supus mai mult sau mai puin unor fore infernale. Era contrariat, da, dar pentru ce vrjitorul ndrznise s aminteasc de Dumnezeu?! Saitano o invit din nou s se aeze i ea refuz. Vrjitorule, am venit s implor tiina supraomeneasc pentru c cea lumeasc a euat. ntmplarea a fcut ca toate calculele mele s fie rsturnate. ie i cer s corectezi Hazardul. Dar, mai nti, a vrea s tiu, cu ce drept vorbeti tu de Dumnezeu, tu care nu ar trebui s vorbeti dect de Satan. Rspunsul lui Saitano ar putea s neliniteasc scrupulele unor cititori. El este un vrjitor, adic o fiin inteligent pn la nebunie, o floare a unor vremuri n fierbere, aa cum erau cele de acum cinci secole. Majestate, mi vorbii de Dumnezeu i de Satan. Atitudinea dumneavoastr, tonul i chiar fizionomia m fac s cred c acordai primului puterea Binelui i celui de-al doilea pe cea a Rului. A putea s v ntreb unde ncepe Binele i unde Rul i dac ai descoperit vreodat linia care le separ. ntre noi: nu vreau s spun c, n numele acestor noiuni, oamenii vars snge, se distrug. Spun numai c fiecare dintre noi, n subcontient, n credina lui tainic tie ce-i Rul i ce-i Binele. n societate, oamenii socotesc moartea drept Ru. i, acum, v ntreb, care dintre noi nu a avut un duman cruia s nu-i fi dorit moartea? Saitano se opri. i aduse aminte c timpul a trecut i c Passavant ar putea s se trezeasc. Trebuia s nu ajung cu regina n sala n care acesta era adormit i ntins pe mas, n ateptarea experienei. Regina asculta explicaia lui Saitano, fr s-l ia n serios. Eu nu am spus Bine i Ru, ci Dumnezeu i Satan. Ei bine, Majestate, pentru oameni, Binele este Dumnezeu i Rul este Satan. Dar exist Bine i exist Ru, aa cum exist Frumusee i Urenie. Unde sunt acestea? Aici se neal sau este nelat omenirea. Dumnezeu exist. Satan exist. Cine ndrznete s nege? Despre aceast dubl existen eu pot s spun c am probe matematice. Dar, nc o dat: unde este Binele i unde este Rul? Majestate, umanitatea este regizat de o nemaipomenit eroare, i oameni ca mine, ca dumneavoastr trebuie s se situeze deasupra erorii. Ascultai, pentru c acesta este adevrul care, mai devreme sau mai trziu, va iei la lumin.

41

n sala pe jumtate luminat se ls linite. Numai murmurul lui Bois-Redon se auzea: uriaul spunea o rugciune. Saitano se duse ntr-un ungher ntunecat i cu degetele ridicate spuse: Cndva, nu tie nimeni cnd, s-a petrecut o cumplit lupt, Majestate. Dou fiine i mpreau dominarea lumii, amndou la fel de frumoase, luminate i puternice: Satan i Dumnezeu, doi prini ai eternei creaii. Satan a fost nvins i aruncat n ntuneric. Dumnezeu a triumfat i domnete. ntrebarea este: ce vor cu noi? Saitano ncepu s rd iar Bois-Redon s tremure. Satan vrea Binele, continu vrjitorul cu convingere. Dumnezeu, esen a egoismului, nu vrea dect binele lui. Judecata bun i tolerana ne vin de la Satan. Lui i place fericirea. Bucuria este mereu cu el. Dumnezeu ne d gndul ru al urii i ne inspir nencredere n fericire. Cine este adevratul nostru stpn? Cel care ne amenin, ne pedepsete, ne poruncete s suferim de parc tocmai ca s sufere l-a fcut pe om. Este cel care plnge n fundul infernului partea care i-a fost furat, care plnge nefericirea noastr, care gndete ca noi, iubete ca noi i ncearc s ndulceasc suferinele noastre? Alegerea mea este fcut, doamn. Pentru mine Dumnezeu este Satan! Satan care mi spune c viaa e dulce i c trebuie s-mi triesc ceasurile de acum. Satan care nu concepe durerea ca un mijloc de regenerare, Satan care nu-mi cere s-i fiu sclav i adorator. Iat adevratul Dumnezeu, doamn! Se spune c voi ajunge n Infern. Ei bine, atept ceasul la, el va fi gloria mea! Saitano se opri i ascult. Terminase i Bois-Redon rugciunea. Regina reflect la cele spuse de vrjitor i, dup un timp, spuse: Dumnezeu sau Satan, puin conteaz. Eu nu vreau s am stpn Hai, vrjitorule. Am s-i spun ceva, s vorbim despre ceva care m chinuie. Majestate sunt gata s v ascult. Hai mai departe, ceru regina i se ndrept spre a treia sal, fcnd totodat un semn discret lui Bois-Redon. F loc reginei! ceru acesta cnd l vzu pe Saitano c st nepenit n calea Isabelei. Bois-Redon l nltur i deschise ua. Vrjitorul scoase un geamt cnd vzu c regina intr. Ajunsese la masa de marmur i se aplecase asupra lui Passavant. Bois-Redon intr i el n sal dar fcu rapid doi pai napoi. Trase pumnalul i, dac nu ar fi fost regina, probabil c Saitano i-ar fi pus capt carierei. Cei trei srmani legai de scaune scoaser strigte de speran. Regina nu vedea i nu nelegea nimic. l contempla pe Passavant adormit. Ce i-ai fcut, parc l-ai omort, ntreb ea. L-am adormit, rspunse mohort vrjitorul.
42

Adormit! i ce vrei s-i faci acum? Majestate, dumneavoastr mi l-ai oferit. Aducei-v aminte! Cpitanul Bois-Redon l-a adus aici, pe umeri. Eu? Dumneavoastr mi l-ai dat continu Saitano fr s-l ia n seam pe Bois-Redon. i, cu siguran, a fost i voina puterilor care vor s-mi duc la bun sfrit Marea Oper, pentru c el singur a revenit i i-a luat locul Ajutai-ne, ajutai-ne! strigau Bruscaille, Bragaille i Brancaillon. Doamn, continu Saitano, sunt doisprezece ani de cnd m-ai ajutat. A sosit ziua marii experiene. mi trebuiau trei vii: iat-i! Cei trei ncepur s urle frenetic. mi trebuia un mort: iat-l! A venit singur-singurel i i-a luat locul. Doamn, n noaptea asta putei s v mplinii promisiunile de acum doisprezece ani i ce trebuie s fac pentru asta? Nimic! ndrzni Saitano s spun. Aproape nimic. Numai s m lsai s lucrez, atta tot. i ce vei face? V-am spus de o sut de ori! Ah, Majestate, v rog, retragei-v! Este timpul. A nceput deja s tresalte, adug el i art spre Passavant. i, apoi Apoi ce? ntreb regina izbucnind ntr-un fel de rs. Apoi, nu vedei c totul este pierdut? Eu sunt pierdut! M vei omor! Regin, vei omor omul care a gsit secretul vieii eterne Saitano izbucni n plns. Regina nu-i lua ochii de la Passavant. S fi vrut s-l salveze? Nu a spus asta. Mai degrab l ura, nu-l putuse ierta. Dar, cine tie, sub aceast ur, alte sentimente s fi fost mai puternice. Dac vrjitorul l-ar fi omort, ea n-ar fi fcut un gest. Numai Saitano era sigur c ea ar fi fcut ceva i tocmai pentru asta o blestema n gnd i pe ea i ceasul n care i-a ncredinat secretul: e o ticloas, ce-i pas c ratez iari! Se apropiase i el de Passavant i-l urmrea atent cum ncepe s-i revin din somn. Cei trei tcuser i el Bois-Redon i acoperise faa cu minile pentru a nu vedea. n acel moment, regina scoase un suspin adnc i ntoarse ochii de la Passavant. l sacrifica, astfel, l abandona lui Saitano. Ei bine? ntreb Saitano. Bine, continu! Saitano sri spre dulap cu intenia de a mbiba din nou tifonul n lichidul stupefiant pentru a-l adormi mai profund pe Passavant. n clipa aceea auzi un rs foarte puternic. Se ntoarse i-l vzu pe Passavant aezat pe masa de marmur.
43

V. Bogia lui Passavant


Saitano rmsese ncremenit locului, ca i cum trezirea lui Passavant era evenimentul cel mai neateptat, cel mai monstruos. Scoase un suspin i simi nevoia s-i umezeasc buzele, att de mare era febra care l cuprinsese. Crezu c moare. Las-l! strig Passavant aezat pe mas i se uit la tifon. Las-l, i-am spus! Saitano se supuse, tifonul i czu din mn, iar Passavant continu s rd. Un rs clar, vesel, fr urm de ironie. Era mai nti bucuria de a fi scpat de ceea ce bnuia numai. Apoi, Passavant nu era o fire melancolic. El vedea la oameni i la lucruri faa lor mai vesel. Figura lui Saitano era nspimnttoare i rsul cavalerului l zguduia i mai mult; Bois-Redon privea cu uimire i cu un fel de satisfacie; Isabela se retrsese i, cu o privire grav se uita la Passavant. n acea sal sinistr, unde toate aceste personaje ale unei drame ngrozitoare se adunaser printr-o macabr fantezie a fatalitii, n acea sal se auzi deodat o alt cascad de rs. Erau Brancaillon, Bragaille i Bruscaille care. l redescoperiser bucuroi pe cavaler. De altfel li se pru mai mult dect firesc ca el s fie acolo. Ateptau! tiau c trebuie s vin, ca i acum doisprezece ani, s taie frnghiile cu care erau legai i s-i recapete libertatea. Rdeau ca i cnd asta fcea parte din ritualul acelei seri. Dumnezeule! spuse Bois-Redon, m apuc i pe mine rsul de atta bucurie. i izbucni i el n rs. Saitano nu-i mai putea controla micrile. Tremura, era zguduit pur i simplu. Suferea. Era o insult la adresa vrjitoriei lui, a tiinei lui. Tria cele mai grele clipe din viaa lui. Passavant cobor de pe mas i ncet s mai rd. Dup el, ceilali trei tcur, apoi i Bois-Redon. Linitea care urm era sinistr. Cavalerul trase pumnalul i se ndrept spre Bruscaille, Bragaille i Brancaillon care se uitau la el cu admiraie. Nu se mai gndeau c, acum cteva clipe, erau condamnai. Fur eliberai. Mormir ceva, probabil i mulumeau cavalerului Passavant pentru fapta lui, sau l njurau pe Saitano. Acesta nu fcu niciun gest. Dac ar fi putut ucide cu gndul, regina ar fi fost prima victim. Cei trei i frecau braele n locurile n care frnghiile le striviser carnea. De data asta nu mai fugir. Nu-l prseau din priviri pe Passavant. Ce va face el vor face i ei. Asta-i tot! Cavalere, ncepu regina, ndreptndu-se spre Passavant, vrei s m escortezi pn la Saint-Pol?

44

Passavant se nclin cu aceeai graie cu care o salutase n timpul petrecerii din marea galerie. Surdea. Regina l urmrea calm. Majestate, m invitai s vin ca omul dumneavoastr la palat Este pentru a doua oar c-i adresez aceast rugminte. Rugminte? i sursul cavalerului se transform n ironie. Regina nu roag ea poruncete. La care porunc vd c nu te supui. Ei bine, ordinul pe care i l-am dat n camera domnioarei Champdivers i-l repet aici. l vei asculta de data asta? Passavant salut. Majestate, dai-mi ordin s m omor. Voi vedea eu dac trebuie s m supun Te temi c vei fi asasinat n palatul meu! Passavant rspunse: Da, doamn! S m iertai, dar am trit att de puin nct simt nevoia s Mai am destul de trit, doamn, fie i pentru a vedea cu ochii mei dac n lumea asta nu-i dect corupie i rutate. Isabela l privi cu rceal. Se apropie de masa de marmur, o atinse i, brusc, se ntoarse spre Passavant. Erai aici, spuse ea cu o seriozitate lugubr. Dac a fi vrut s te omor, nici mcar nu eram obligat s dau vreun ordin. Nu trebuia dect s-l las s continue i eu s tac. Eu te-am salvat, dar nu-mi datorezi nimic, nici mcar ceva din att de ludata politee francez. E adevrat, dumneata m-ai salvat n pdurea Vincennes. Acum suntem chit! tii ce vrei aa c ai dreptul s refuzi unei femei cererea de a fi aprat. Adio! S mergem, Bois-Redon! Aceste cuvinte l tulburar puternic pe Passavant. Ea m-a salvat! Cu siguran. Nu se poate altfel. Majestate! binevoii s-mi iertai aceast lips de curtoazie! Sunt la dispoziia dumneavoastr. V voi conduce pn la Saint-Pol. Vrjitorule, deschide uile! ceru Passavant i-i ntinse mna Isabelei. Eu a fi fost ndeajuns, ndrzni Bois-Redon. Regina l fulger cu privirea. Saitano, pierdut, se duse s deschid uile. Isabela i Passavant ieir primii. n urma lor Bois-Redon, mergea bombnind iar n spate veneau Brancaillon, Bragaille i Bruscaille. Cnd i ddu seama c i acetia vin, Bois-Redon ntreb pe regin: i tia fac parte din escort, Majestate? Acetia ncepu regina. Acetia sunt escorta mea, spuse cavalerul fr ca s-i dea cineva seama dac vorbete serios. Un minut mai trziu se aflau cu toii pe strzile Cetii. n urma lor, Saitano nchisese toate uile. i tremurau minile, i clnneau dinii. Cnd termin, ncerc s urce n camera n care o inuse pe Laurence
45

dAmbrun. Nu apuc s fac un pas c se prbui. Geraude l ridic i-l aez ntr-un fotoliu. Nu-l iert: i-am spus eu c ai greit atunci cnd l-ai lsat pe Passavant s plece. Regina se ndrepta spre Saint-Pol. Lng ea Passavant, Bois-Redon care se frmnta ntrebndu-se: cine tie dac sta n-o s fie noul ei cpitan de gard?. Cei trei ineau aproape, asigurndu-se: Noi suntem escorta cavalerului!. Sosir la Saint-Pol. Bois-Redon chem paznicul i, tot timpul ct acesta cobor podul, njur i blestem. Regina i se adres rece lui Passavant. Dac i-e team, eti liber s te retragi. n loc de rspuns, cavalerul o lu nainte. Ajunser n curte i, rnd pe rnd, uile se deschiser pentru a le face loc s ajung la castelul reginei. Aproape nimic important nu se ntmplase pe drum, afar de Da, n momentul n care Passavant trecuse naintea reginei, Bruscaille, Bragaille i Brancaillon ncercaser s ajung aproape de cavaler, dar Bois-Redon i oprise i, cnd regina i cavalerul se ndeprtaser, le strig: Afar de aici, Saint-Pol nu-i cote! Ia te uit, ce puternic! Da, sunt puternic i v voi arta la toi trei, cnd vei dori. Acum ntindei-o! Dar, ncerc Brancaillon s foloseasc argumentul lui Passavant, noi suntem escorta A cui escort? Vrei s spui escorta reginei? url Bois-Redon. Escorta cavalerului, interveni Bragaille. Dumneata ai auzit din gura lui asta! Cpitanul plecase deja. Curnd apru un grup de arcai care le ceru s se ndeprteze. Drace! fcu Bruscaille. A nceput s dea cu grindin, hai s plecm! Totui, interveni Brancaillon Cteva sgei fluierar pe la urechile lor i acum nelese Bruscaille despre ce grindin e vorba. Era ntuneric aa c arcaii nu intiser bine. Nu avem unde ne adposti, zise Bruscaille, nu avem o para chioar, suntem sleii dup pania din casa vrjitorului, ne este foame, ne este sete, ne este frig! Ce dracu putem s mai facem? Am o idee: mergem s ne petrecem noaptea n biserica Saint-Jacques de la Boucherie, acolo este un azil, spuse Bragaille. Da, i don Gendy, care trebuia spnzurat, a fcut la fel i, ca s nu-i mai fac pcat cu el l-au lsat acolo i sta a crpat de foame. l tiu eu pe paracliser, insist Bragaille. Ne d la s mncm i s bem?

46

Nu, dei are provizii de biscuii care i se aduc ca plat pentru lumnrile pe care ar trebui s le aprind pentru sufletul morilor. Bine, iat ce zic eu. S ne ntoarcem la castelul Burgunzilor i s-i spunem ducelui: uite c noi avem pielea groas i c am scpat din ghearele vrjitorului! Ei, i? Atunci ducele va fi cuprins de admiraie i ne va primi Ca s ne spnzure! A, nu, eu nu merg! Am o alt idee, interveni Brancaillon, e de mirare c am i eu idei, dar ce s fac, trebuie s scap de ele, altfel mi nfierbnt capul. D-i drumul! Uite, v duc eu la Marion Bonnecoste, o fetican care are o mare slbiciune pentru mine. Este o fat bun, o s ne procure de-ale gurii, ceva de but i o s ne dea i un aternut. Nou ne convine, mie i lui Bragaille. i eu, ntreb Brancaillon, i se puser pe o mie de glume dar i pe drum spre salvatoarea lor, Marion Bonnecoste. Nici nu mai vorbir de Passavant, dei nu se gndeau dect la el. Cntau, glumeau i erau bucuroi c scpaser iari din ghearele lui Saitano. Cavalerul intrase n palatul reginei cu senzaia clar c ptrunde ntr-o cas i mai redutabil dect cea a lui Saitano. Se aflau n puterea nopii aa c marea galerie abia era luminat. Linitea era grea i nfricotoare. Plutea un fel de mister, iar Passavant avea impresia c, prin unghere, se mic umbrele unor persoane care se ascund, gata s se arunce asupra lui. Chiar auzi cteva uoteli. Era numai ochi i urechi, decis s-i vnd scump pielea. i, totui, de ce s m fi salvat la vrjitor dac ea mi vrea moartea se gndi el. Isabela l conduse n sala tigroaicei Imperia. O vzu pe regin cum se aplec asupra fiarei. Animalul era bandajat cu fii mari de pnz. Regina ncepu s plng, spre surprinderea cavalerului. Lacrimi de bucurie c animalul se salvase sau de emoii pentru cte trise n noaptea aceea. n orice caz, lacrimi sincere i, cnd constat acest lucru, pe Passavant l prsir multe din sentimentele lui ostile. Regina se ridic de lng animalul rnit, i l conduse pe cavaler ntr-un mic salon somptuos, ncrcat de obiecte scumpe i de tapiserii. Ia loc, cavalere, i ceru ea i se aez, la rndul ei, pe o perni brodat cu fir de aur, ntr-un fotoliu. Passavant se supuse i avu grij s-i verifice pumnalul: Ce, dracu, vrea? n sfrit, am s vd eu! Regina se uita la Passavant, l studia chiar, cu atenie i interes. Ei bine, cavalere, ai gsit oamenii care au intrat n casa dumitale, cum mi-ai povestit, i au ridicat-o pe fetia aceea cu numele de Roselys? Atenie! i spuse Passavant, s nu cumva s-i art c-mi este team!
47

Nu, doamn, nu am gsit acei oameni! Dar, aa cum v-am mai spus, am gsit ngerul care a salvat-o. A, da! Cine este? Nobila duces de Orleans, rspunse rece cavalerul. Isabela nici mcar nu tresri. Surdea. Dar, relu ea cu voce dulce, de ce-mi spuneai c eu am salvat-o i c, pentru asta eti gata s-mi oferi viaa. Nu eram, deci, eu cea care am salvat-o? Nu doamn, nu erai dumneavoastr. M-am nelat. Regina surse i mai dulce. Cu adevrat, m supr! A fi fost fericit s fi fost eu ngerul acela care a salvat-o. Mcar o dat n viaa mea. Dar, pentru c nu eu am fost aceea, hai s nu mai vorbim despre asta. Ia spune-mi, dragul meu cavaler Se opri. Semna cu Imperia cnd i pregtea un atac. i atacul se produse fulgertor. Ai gsit adevratul uciga al nobilului meu vr, ducele de Orleans? Cavalerul tresri. i ddu seama de marea greeal pe care o fcuse acceptnd s vin la Saint-Pol, dar era prea trziu. Aa c i propuse s-i arate reginei mcar msura curajului lui. Majestate, nu eu trebuie s caut asasinul ducelui. Justiia oficial i cea a regelui sunt suficiente. tiu, Majestate, ce vrei s spunei. C sunt acuzat i c, dac nu va fi gsit adevratul asasin, va trebui s fiu eu judecat, condamnat i executat. Fie! Pot s fiu ridicat, dac m predai. Pot s fiu judecat i, dac cerei, s fiu dus la Chtelet. Pot s fiu condamnat dac m-ai adus la palat. Dar v jur c adevratul uciga va fi pedepsit. Chiar dac m predai pe mine, va fi pedepsit! Pedepsit de mine! Isabela, cu ochii ieii din orbite, ip: Ah, deci, l cunoti? l cunosc, doamn! Cine este? Vorbete! Spune imediat! Majestate, nu eu trebuie s-i spun numele i s-l denun justiiei. Dar va fi pedepsit. Este o afacere ntre el i mine. Ct despre cei pe care i-a narmat pentru a-l ucide pe duce, acetia vor muri de mna mea. Le-am promis asta, Majestate. Isabela asculta cu stupoare acest om care se luda c ar cunoate pe uciga i pe oamenii lui care se luda c pregtete pedeapsa pentru fiecare Se fcu linite. Passavant atepta linitit ca regina s-i spun ce dorete de la el. Era ceea ce nici ea, regina, nu tia. n realitate, era nehotrt chiar din momentul n care l vzuse pe masa de marmur a lui Saitano. n sufletul ei cuta ura i nu o gsea. Era iritat i simea n inim un sentiment pe care nu-l cunotea. Nu era
48

vorba nici de pasiunea ei nebun care o arunca n braele amanilor, nici de pofta de dragoste sau ambiia pe care le oferea lui Jean Temerarul Era altceva, ceva care se contrazicea i se lovea de raiunea ei. Admira sigurana rece i simpl a acestui tnr care, altfel ar fi trebuit s tremure. Se gndea cu amrciune c el a mpiedicat-o s se debaraseze de Odette. Dar i venea n minte i scena din pdurea Vincennes cnd cavalerul o salvase. Ea i datora lui viaa. ncepu s plng la gndul c vrea s-i fac ru i avu impresia c-i dorete moartea. Dar se trezi din reverie hotrt: ori este al meu, ori l ucid! Dilema este o form de provocare a destinului, dar ea conine o speran. Ori este al meu i asta era sperana, ori l ucid i asta era provocarea destinului. Da, exist o mare parte lsat speranei i, din cauza asta, n situaii disperate, raiunea uman face apel la dilem. Cavalere, mi-ai spus lucruri teribile pentru toi. Cred, Majestate: s tii cine l-a ucis pe duce, i s afirmi c tii este, probabil, i mai periculos dect s fii ucigaul. Nu sunt eu ucigaul, Majestate! Eu cunosc numele asasinilor i al celui care i-a narmat. Este teribil pentru mine, dar nu am ce s fac! i spui c vrei s-i pedepseti? Cel puin este o promisiune pe care mi-am fcut-o mie, chiar i lor. Dac nu m voi ine de cuvnt nseamn c voi cdea primul. i nu vrei s-mi spui numele acelor oameni? Nu, Majestate! Ei bine, spuse regina cu un accent de ameninare, am s le spun eu. Ucigaii se numesc Guines Guines este mort, doamn! Isabela tresri. Sigurana lui Passavant i provoc teama. I se pru o for oarb a fatalitii creia nu are rost s-i reziste. Pentru o clip teama i fu mai puternic dect admiraia. Se smulse repede i continu: Ceilali se numesc Scas, Courteheuse, Ocquetonville. i tia sunt mori? Nu; dar vor muri. Vor muri de aceeai mn care l-a omort i pe Guines, doamn. Isabela se ridic. Passavant o imit i rmase n picioare ntr-o atitudine de respect. Stai jos! i ordon! Passavant se supuse, se aez din nou i i aez spada ntre genunchi. O supraveghea pe regin cu coada ochiului i zmbea mngindu-i arma. Isabela se plimba prin salon. Soarta mea se decide aici, se gndi Passavant. Cine tie ce vrea de la mine? S m predea? Poate, dac nu cumva va pune la cale s fiu njunghiat. Numai c asta nu se va ntmpla pn nu voi cresta i eu cteva piepturi.

49

Iar cel care a pus la cale uciderea, spuse brusc Isabela, oprindu-se lng Passavant, acesta se numete Jean Temerarul, duce de Burgundia. Taci! Taci i ascult-m! Caut s m nelegi, ascult-m cu sufletul cci sufletul meu vorbete inimii dumitale, minii dumitale. Ascult-m, c nu-i voi mai spune, niciodat nu-i voi mai repeta. Respirnd greu, aplecat asupra lui Passavant, cu ochii nchii i gura arznd, Isabela, poate prad a unei furtuni de pasiuni care se declana din cnd n cnd n sufletul ei, i pru cavalerului ca un geniu al rului ncarnat n trupul frumos al unei femei. O emoie violent l sugruma. Da, soarta lui se decidea aici. Isabela vorbea i vorbele ei ardeau. n acel moment intr Bois-Redon dar regina nu-i acord nicio atenie. Era ca un animal familiar, ca un lucru care avea locul lui n cas. Pe acest brbat, spuse ea, aprins de pasiune, pe acest Jean care se numete i Temerarul, eu l-am iubit. M nelegi? Vreau s spun c pentru el am fost gata i la bine i la ru, n sensul pe care Saitano le d acestor noiuni: Bine i Ru, adic, am fost la fel de bine inspirat i de Dumnezeu i de Satan. l iubeam. I-am spus asta i lui. I-am promis imperiul lumii i i l-a fi dat. Acest brbat care se numete Temerarul a fost nvins de fric i m-a trdat. Oh, se gndi Passavant, acum mi va cere s-l ucid pe ducele de Burgundia, aa cum acesta mi-a cerut s-l ucid pe ducele de Orleans. Majestate, spuse Passavant ridicndu-se, luai seama c suntei ascultat! Cine? Bois-Redon? El nelege dar nu ascult, nu-i aa Bois-Redon? spuse regina i izbucni n rs. Uriaul fcu un pas nainte, se nclin respectuos i spuse: Nu, Majestate, nu ascult dar vreau s v spun Taci! mi vei spune ceva mai trziu. Acest Jean Temerarul, cavalere, nu mai reprezint nimic pentru mine. C-i viu, c-i mort, tot una! Cel pe care l caut trebuie s fie gata s fac orice pentru propria lui glorie i pentru a mea. Trebuie ca eu s fiu totul pentru el aa cum el trebuie s fie totul pentru mine. Acestui om, cavalere, i ofer bogia cea mai ameitoare pe care un aventurier a putut vreodat s o vad n ce-l privete, nu-i cer dect s aib spad, curaj, suflet Pentru a ajunge la treptele tronului, el va avea dragostea mea Dragostea mea, nelegi? Dragostea Isabelei! Privete-m i spune-mi dac ai vzut pe cineva mai frumoas la Curtea Franei. nelegi, cavalere, vreau s fiu iubit de un brbat care s fie deasupra unor ambiii, s nu fie mnat spre iubiri josnice, s fie capabil s pluteasc mpreun cu mine deasupra lumii pe care s o strivim cu sfidarea noastr! Ce nu am putea s facem noi doi! Ascult am s-i spun Stupefiat, Passavant credea c viseaz. Era visul somptuos al bogiei cu care Isabela putea foarte bine s-l fac bogat. El, srmanul, care nu
50

avea niciun sfan n buzunare, nici cas, nici nimic, s fie iubit de o regin ca Isabela de Bavaria! Acesta era visul. Realitatea ns pe care Passavant o simea vie n sufletul lui este c pentru aceast regin aplecat asupra lui, care vrsa peste el veninul pasiunii ei, el nu simea dect oroare. i tot adevrat este c ar fi dat toate bogiile i toate tronurile pentru un surs al celei care tria n sufletul lui. n timp ce regina vorbea, pe chipul lui aprea din cnd n cnd un surs sceptic, o crispare, Regina l cerceta, atent s citeasc fiecare semn de pe faa lui. n zadar, nu gsi niciun semn al emoiei la care se atepta i pe care ncerca s o provoace. Fcu un gest de furie i se aplec i mai tare asupra lui Passavant. Ei bine, spune-mi dac exist n lume un astfel de om, aa cum i l-am descris? Aa cum l caut? Ar trebui ca acest brbat s m neleag iar pentru asta, ar trebui ca el s nu poarte n suflet imaginea lui Odette de Champdivers. ntr-o clip Passavant sri n picioare. De data asta avu senzaia teribil c soarta lui se juca pe un singur cuvnt. i acest cuvnt nu putea s-l treac cu vederea. Nici nu vroia, de altfel. De aceea vru s-i spun cu glas tare. Rspunde, insist Isabela, este adevrat c o iubeti pe aceast fat? Dac o iubesc? opti cavalerul uimit cnd auzi acest nume, mai uimit dect atunci cnd regina i vorbea de bogie. Nu ndrzneti s spui! Majestate, jur pe Dumnezeul meu c o iubesc! Pe toi dracii, cavalere, ia seama ce spui, se auzi o voce strident. Regina i Passavant se ntoarser brusc spre cel care intrase i spusese acele cuvinte: era Saitano. Purta costumul cu care Passavant l mai vzuse mbrcat la serata de la Saint-Pol. Regina l ntreb ceva din priviri pe Bois-Redon, dar acesta ridic din umeri n semn c i declina orice rspundere pentru intrarea n salon a vrjitorului. Abia putu s opteasc: de aceea venisem s v previn, dar nu ai vrut s auzii. Privirea reginei se ndrept spre noul venit. Cteva clipe cei doi ncercar s se neleag, s-i spun lucruri care nu puteau fi exprimate. i, cu siguran, Isabela nelesese. Intervenia lui Saitano nsemna moartea lui Passavant. El nu venise dect s-l lichideze pe acesta. Asta i spunea regina i un regret imens o cuprinse. n acest moment n care ea nu avea dect s lase s se fac, cnd gestul ei devenea inutil, cnd arhanghelul morii era acolo pentru a lovi, acum ea simi c o misterioas legtur o apropia de Passavant. i i propuse s-l salveze. Palpita de team i de durere gndindu-se la suferinele care l puteau atepta pe cavaler. Tremura de spaim c ar putea s nu-l mai

51

vad. i, totui, ar fi trebuit s-l ucid. Acum era necesar. Ar fi trebuit s-l predea Cel puin vru s fac aceast ultim tentativ. Apropiindu-se fulgertor de Passavant, de care se ndeprtase la intrarea lui Saitano, regina l apuc de bra tremurnd, uitndu-se n ochii lui ca o ndrgostit ce-i pierduse capul. Cavalerul se simi micat. Ea nu mai arta ca mai nainte, nu mai era regina cu ambiii formidabile, visnd la restaurarea unui imperiu, nu mai era nici femeia adulter, nici desfrnata tragic i somptuoas care l atrsese pe ducele de Orleans n capcana frumuseii ei perverse Acum, ea era numai candoare, numai puritate, femeia n sensul cel mai poetic, o fecioar. Vocea ei rugtoare se auzi ca o muzic: Cavalere, aceast bogie ciudat, fabuloas de care i-am vorbit, vrei s i-o druiesc? Oh, nu te grbi s-mi rspunzi, este ultima mea rugminte. Vrei s fii pentru trei zile oaspetele reginei Franei? i jur c n aceste trei zile vei deveni respectat de toi, chiar i de Jean de Burgundia. i jur c, dup aceste trei zile dac vrei s pleci de lng mine, vei prsi teafr i nevtmat Saint-Pol. Rspunde, cavalere. Saitano asculta nelinitit, iar Bois-Redon cu groaz. Passavant, fr s, se ncline, fr s-i dea iluzia unui respect ipocrit, o privea cu un fel de durere. Majestate, s iertai un nefericit care ar trebui s se prosterneze la picioarele dumneavoastr pentru a v mulumi. Dac a accepta s fiu oaspetele dumneavoastr a mini, cci ar nsemna s v las s credei c a putea s am vreo ezitare Se opri. Palid, regina fcu civa pai napoi i spuse: i nu ezii? Nu, regin, rspunse Passavant cu hotrre. Am repulsie fa de minciun care m-ar ndemna s v promit ceva, acum cnd mi-am dat seama ct suntei de frumoas i de puternic. Orice s-ar ntmpla, nu voi accepta. Cnd acest om a intrat aici, eram gata s jur Ia seama! spuse Saitano fcnd doi pai spre cavaler i artndu-l cu mina, ia seama la ce vrei s spui, repet el i apoi se uit la regin. Acum mi-l predai? o ntreb el. Nu, rspunse Isabela schimbat complet, aproape de nerecunoscut. Cavalerul vzu c chipul acela dulce i armonios se transformase, era livid, pietrificat aproape, ochii i ardeau. Din acest moment, el se gsea gata de lupt. Se ntoarse spre vrjitor i-i spuse: Pe Dumnezeul meu, nu tu m vei mpiedica s mrturisesc c o iubesc pe nobila domnioar Odette de Champdivers i Mini! strig Saitano. Regina se apropie de Bois-Redon. Tremura cumplit. Passavant avu un gest furios i, dintr-o dat, ncepu s rd. Ei, spuse el, mi datorezi deja cele dou urechi, i-am mai spus. Acum vd c m obligi s-i tai i limba.
52

Nu, ip Saitano i rse sinistru. Am spus c ai minit i pot s demonstrez! Am probe! S demonstrezi? se nroi de furie Passavant. Da, am probe c nu o iubeti pe Odette de Champdivers. O iubeti pe Roselys dAmbrun. Acum ndrzneti s juri! Passavant simi c totul se prbuete n el. Ei bine, cavalere, continu Saitano cu o voce funebr, care dintre noi doi a minit? Dac domnioara Champdivers ar fi fost aici, ai fi cutezat, cu toat onestitatea, s-i fi oferit inima, tiind c aceast inim, din copilrie, a fost dat alteia, pe care acum o caui? Ia spune? sta este demonul, i spuse cavalerul, demonul care mi-a citit n suflet! Acum taci? ntreb Saitano i se apropie de Passavant. Vrei s o vezi din nou? A putea s te conduc la Roselys chiar n noaptea asta. Cavalerul tresri. Inima i btea puternic i o speran ncepea s creasc n el. l lu de mn pe Saitano care fcu un gest de triumf. Eti gata s m urmezi? Da, imediat! rspunse Passavant aprins de acest plan. Saitano se ntoarse spre regin i o ntreb din priviri. De data asta, Isabela i rspunse: Da, i-l predau! Apoi, fcnd un semn lui Bois-Redon, se ndeprt. Cnd iei pe u, se mai ntoarse i-l mai privi odat pe Passavant. Se auzi un suspin. O lacrim i czu pe obraz. i trimise un semn de dragoste acestui om pe care l preda i apoi dispru.

VI. n tenebre
S mergem, ceru Saitano. Unde? ntreb Passavant. S ieim mai nti din Saint-Pol. Aici nici eu nici dumneata nu suntem n siguran. Aceste cuvinte fcur s dispar orice bnuial din mintea lui Passavant. Aa cum l cunotea el pe Saitano, era sigur c a tiut i tie unde se afl Roselys. Conducndu-l la Roselys, Saitano urmrea ceva de la el sau vroia s obin, pentru motive obscure, ceva din partea reginei? Nu are importan! Important era c-l conduce la Roselys, i spunea cavalerul. Plecar. Pn la ieirea din Saint-Pol nu-i oprir nimeni, nimeni nu-i ntreb unde merg. Passavant se gsi pe strzile ntunecate ale Cetii alturi de Saitano i acesta l asigur c trebuie s aib speran, s fie bucuros. Mergea repede, dup el i nu se mai gndea dect la Roselys. Mai exista, oare, Odette? Nici el nu tia.

53

Dup cum s-a vzut, cnd regina plecase de la el, Saitano leinase, necjit c mortul i cei trei i scpaser i c tentativa lui euase nc o dat. Geraude avusese grij de el i-l fcuse s-i revin. Cum i venise n fire, i fcuse o evaluare a ceea ce urma s se ntmple ntre regin i Passavant. Era nelinitit: trebuie s m rzbun. S m rzbun pe Passavant care, pentru mine, este un adversar de moarte acum, i pe aceast regin stupid care pune pasiunile ei vulgare naintea unei cercetri, a unei splendide descoperiri. Trebuie s o lovesc pe Isabela de Bavaria i s m debarasez pentru totdeauna de un om care m va ucide dac eu nu-l nltur. Iat ce am de fcut! S m ucid, izbucnise el n rs. Pe mine! S ucid viaa? S-l omoare pe cel care-i pe punctul de a duce la capt Marea Oper! Asta nu se va ntmpla, asta nu trebuie s se ntmple! n timp ce-i spunea aceste lucruri, se mbrc. Nu-i lu nicio arm, dar sub mantou i strecur dou-trei chei, o lumnare i ce trebuia pentru a o aprinde, adic amnarul i fitilul. La un sfert de or dup plecarea reginei, se ndrepta spre Saint-Pol. Cum tia parola, intrase n palat i i spusese ceva lui Bois-Redon care fcea de gard n faa salonului. S-a vzut cum atepta un moment favorabil pentru a interveni i care a fost rezultatul acestei intervenii. Acum el mergea lng Passavant i era tare bucuros. Unde suntem? ntreb Passavant. La Universitate, rspunse vesel Saitano, aproape de mnstirea Cluny. Promite-mi c orice ai s vezi, oriunde vom ajunge, vei avea ncredere n mine i c nu te vei ngrozi! ngrozi! Maestre, am vzut destule lucruri care mi-au provocat teama. S-i mai aduc aminte de Cetate i de masa de marmur, de care tii foarte bine? Am fost n locuri n care frica ar fi trebuit s-mi ia minile. Ai auzit de temnia de la Huidelonne? S fim serioi! Nu cred c m vezi deja tremurnd. Ct despre ncrederea pe care o am n dumneata, sta i va rspunde n locul meu, spune cavalerul i-i art pumnalul. Saitano ncepu s rd nc i mai vesel. Martori mi sunt toi diavolii c m-ai nvins, cavalere. sta-i adevrul. Mrturisesc chiar eu c sunt nvins. Vd, simt, ghicesc c eti o fiin condus n via de fore mai redutabile dect cele care m inspir pe mine. Ah, drace, nu vreau s intru n lupt cu aceste fore i m declar nvins. tii c am o ntmplare, la fel de complicat ca a dumitale, din care nu-mi revin? Care, adic? ntreb cu o fals naivitate Passavant. Cum, nu tii? De dou ori i-am avut pe cei trei, i-am ferecat n scaunele mele i tot de dou ori dumneata, mortul de nenlocuit, te aflai pe masa mea. i de fiecare dat, exact cnd nu trebuia, te-ai ridicat i i-ai eliberat i pe cei trei

54

Ascult vrjitorule, nu-mi aduce aminte de ntmplrile alea c nu tiu dac m mai pot stpni. Bine, hai s nu mai vorbim. De altfel am i ajuns Aici st Roselys? Da, aici. Saitano se opri, l lu de bra i-l ntreb pe cavalerul Passavant. O vei mai recunoate? nchipuie-i c nu era dect un copil atunci cnd v-ai desprit. De atunci era frumoas, dar acum, ce crezi? Cu cine s o compar pentru a-i face o idee despre frumuseea i candoarea ei? Da, am gsit, este frumoas ca Odette de Champdivers. Passavant tresri. Hai, s mergem mai repede! Mergem, mergem rspunse linitit Saitano. Suntem deci, n Cetate, la Universitate, aproape de mnstirea Cluny, se gndi Passavant. De ce tocmai aici? Am ajuns! l auzi el pe vrjitor. Cavalerul se uit atent n jurul lui. La stnga, pe deasupra csuelor de pe strzile nguste prin care ajunseser aici, se vedeau turlele mnstirii. La dreapta era o cas mic n faa creia se opriser. Vrjitorul descuie o u cu o cheie pe care o scoase de sub mantou i intr. Passavant l urm. Vrjitorul ncuie ua n urma lui, aprinse lumnarea i amndoi intrar ntr-o camer a crei u fusese nchis i deschis de Saitano cu aceeai mare grij. Apoi ridic un chepeng i coborr ntr-o pivni bine aerisit, burduit de sticle de vin frumos aranjate. Saitano nu se mai interes de cavaler. Se duse la o u pe care o deschise cu una dintre cheile sale i-i fcu semn. Ei, sta-i drumul spre Infern? ntreb Passavant. Trebuiau s coboare alte scri. Saitano se opri i-l dojeni: Mai avem, cavalere. Dac vrei, urcm din nou i ne desprim n strad. Ce! Mergem la Roselys, oricum ar fi drumul. Atunci, s mergem! Nu-i alt cale? Pentru dumneata nu, nu-i alt cale spusese vrjitorul cu o voce ciudat. Passavant ezit i se opri. Saitano continua s coboare, dar i fcu un calcul rapid: dac nu coboar, este salvat! Drum ciudat, i spunea Passavant, dar orict ar fi de ciudat, trebuie s ajung la Roselys. i, la urma-urmei, de ce m-a teme? La primul semn de trdare, i nfig pumnalul n inim. i, n grab, l prinse din urm pe vrjitor. Mergeau printr-o galerie mare, cptuit cu piatr alb, care trecea prin pntecele Parisului. Alte galerii mai mici se artau din cnd n cnd venind din ntunericul cumplit. Passavant, cu capul nfierbntat, i fcu toate socotelile posibile i ajunse la concluzia c accesul la casa lui Roselys era probabil interzis. Da, dar de cine i pentru ce? Se uit
55

napoi i-i ddu seama c nu ar mai ti pe unde a venit. ncepu s-i fie team i l opri pe Saitano: Ei, prietene, unde dracu suntem? Ai s vezi, nobile gentilom. Suntem sub Paris, nelegi? Sub Paris? Da, sub Paris. Oraul e mare, are multe case, palate, castele, biserici, mnstiri. Totul a fost construit ncetul cu ncetul. Ar fi tare greu acum s spunem de ct piatr a fost nevoie s fie ridicat oraul, Cetatea, Universitatea. De unde crezi c a fost luat aceast piatr dac nu chiar de sub Paris, din aceste cariere care, acum, sunt abandonate. nelegi? Prea bine, dar unde mergem noi acum? Unde duc galeriile astea? Lumnarea aproape c se topise. Unde duc? Nicieri, cavalere, nicieri. Toate sunt nfundate. Sunt trei-patru ieiri numai, pe care puini oameni le cunosc. Eu le tiu prea bine. Astea sunt venele fr snge ale marelui ora, spuse el i ncepu s rd. Se oprir i se priveau drept n ochi. Flacra luminrii plpia slab, umbrele siluetelor lor apreau i dispreau pe pereii reci de piatr. Vrjitorule, sper s nu te road ideea unei trdri! Pe mine? Ce trdare? Passavant scoase pumnalul i spuse simplu: Viaa ta rspunde de viaa mea. Att i spun! Bine, rspunse Saitano i porni din nou la drum. S-i mai spun de galeriile astea. Trebuie s tii, bravul meu cavaler, un lucru curios: sunt att de multe i att de lungi, se ntretaie n attea rnduri fr nicio noim nct toate la un loc formeaz un adevrat labirint. Dac nu cunoti drumul, de aici nu mai iei, spuse vrjitorul rznd i privindu-l din nou drept n ochi pe cavaler. Dac ai rmne singur, ai muri de o moarte nfiortoare, dup o agonie atroce care ar putea s dureze mai multe zile; da, ai muri de foame, de sete i de spaim, alergnd ca un nebun s gseti o ieire; numai c fiecare pas s-ar nfunda i mai mult n acest labirint. Din fericire, te afli aici cu mine i eu tiu prea bine galeriile astea, pe care le-am parcurs n ntuneric de sute de ori. Passavant l lu din nou de bra pe vrjitor. Am ajuns sau nu? Ajungem curnd! rspunse vrjitorul chiar cnd intraser ntr-un fel de sal rotund n care ddeau o duzin de alte galerii. De o sut de ori am venit aici. Chiar i fr lumnare a gsi drumul cci, gndindu-m c a fi obligat s m ascund, mi-am fcut semnele mele pe aceti perei. Dar dumneata nu ai putea s te descurci nici cu o tor i ai muri aici de foame, de sete i de spaim!

56

Destul! S plecm! i, vezi s ajungem mai repede c mi-am pierdut rbdarea! Am ajuns, spuse Saitano. n clipa aceea lumnarea se stinse. Rcnind, Passavant ntinse minile s se agate de Saitano, dar acesta scp. Rmase n ntuneric. Avea senzaia c plutete n gol. ncepu s alerge n toate sensurile n sperana c se va lovi de vrjitor dar, curnd se opri convins c acesta se gsea deja departe. Trecerea brusc n situaia de catastrof l acapara, l invada; l apuc ameeala cnd nu-i mai auzi vocea lui Saitano. i ncorda ct putu auzul, doar-doar ar putea s perceap vreo micare. Credea c vrjitorul, nainte de a-l prsi, ar putea s spun ceva, mcar s-l insulte, s-l njure, s se bucure c i-a fcut-o. Atepta rsul acestuia strident i ru. Nimic. Nimic nu se auzea, nimic nu se ntmpla. Czuse ntr-o linite grea. i n ntunericul cel mai cumplit. Intrase brusc n tenebre, n ntunericul acela total n care nu apare nicio umbr. Nimic, niciun zgomot, nicio lumin. i adun forele pentru a-i recpta sngele rece. Era tot ce mai putea face. Avu senzaia c poate, c chiar i-a nvins teama. i ddu seama c terenul pe care l calc este nisipos. i ncorda auzul. Dac Saitano era prin preajm?! Cum de nu face imprudena s-i arunce rutcios cteva cuvinte nainte de a pleca? Atunci Asculta, asculta dar nimic. Saitano nu era un imbecil. Cum se stinsese lumnarea, l i scosese pe cavaler din preocuprile lui. Pentru el, Passavant nu mai exista. Se luase dup semnele lui i plecase imediat. Ajunsese deja la scrile care l scoteau la lumin cnd Passavant, l mai atepta nc Cavalerul i spuse: nemernicul a ales cea mai groaznic moarte! Dac scap, i va plti greu trdarea! Va plti! i acum, gata, s vd ce pot face pentru a iei de aici! ncepu s fac tot felul de planuri i-l uit de-a binelea pe Saitano. Se opri la cel mai simplu, la cel mai logic, la singurul care i oferea o ans de salvare: s intre n prima dintre galeriile laterale i s mearg pe ea pn unde se va putea. Dac ar duce undeva! Ce dracu, i spuse el, trebuie s duc ntr-un loc! ncerc s-i stpneasc ct mai bine nervii i plec. Se mica penibil n ntuneric, se lovea cnd ntr-o parte, cnd n alta i pasul i era nesigur. Clca n gol, avea impresia c pmntul urc i coboar naintea pasului lui. Se lovi de un perete i se opri, fcu doi pai napoi i, apoi, refcu aceti doi pai exact spre locul aa credea el n care se lovise. Dar dei fusese att de scurt distana nu mai putu atinge zidul. ntinse minile dar nimic. n faa lui era din nou gol, probabil, o nou galerie care se deschidea. Atunci nelesese: de cnd mergea, el intra n galerii laterale cnd n dreapta, cnd n stnga, se ntorcea, revenea poate chiar n punctul de plecare, parcurgea locuri fr s nainteze. i ddu seama i-l apuc greaa, transpir. O lu de la capt de ndat ce-i nltur
57

spaima. Era oribil! Avea o senzaie de neputin total, care i provoca comaruri. Asculta i nu-i auzea dect propria respiraie. Se ridic din nou, din nou lupt cu teama. Apoi, i se pru c a reuit din nou s se calmeze. Puin cte puin i liniti tremuratul care l cuprinsese i-i puse ordine n gndire. i spuse cu voce tare: de ce mi-ar fi fric?! Moartea nu m nspimnt. Atunci, ce m nspimnt? Suferina de foame sau de sete! Dar pot s le pun singur capt atunci cnd vreau! Am pumnalul i pot s-mi iau singur zilele cnd cred c nu mai rezist! Aceast alternativ l ntri. Suspin de uurare, dar groaza se abtu din nou asupra lui. Acum i mai violent! Pe malul oceanului, la adpost de orice pericol, cel care privete marea, vznd valurile care urc i se retrag, are impresia c ceva misterios l amenin. Fiecare val care se apropie, l nspimnt, fiecare val care se retrage l linitete. Acelai lucru se petrecea i cu Passavant. Din nou l cuprinsese groaza. Posibilitatea de a scpa acesteia prin sinucidere o nltur. Nu mai tiu dect de aceast senzaie frenetic de oroare. Unde s mearg? nainte? S revin de unde a plecat? Din loc n loc simi curentul de aer uscat i crezu c unele galerii se deschideau spre unde, nu putea ti! i se ncruciau. Din ce n ce mai teribil l chinuia disperarea c nicio Ariadn nu-i lsase pe aici firul care i-ar fi fost de folos pentru a gsi ieirea. i nimeni nu mai trecea prin mprejurimi! Nu se va mai salva niciodat! Plec, totui, din nou, cu pas ezitant, cu ochii mrii, poate zrete ceva, cu urechile aintite poate aude ceva. Nimic, nici mcar micri ale vieuitoarelor mici care triesc prin catacombe. Aceste cariere nu ofereau nici cea mai mic posibilitate de hran. Se hotr s mearg mai repede. Din cnd n cnd scotea cte un strigt nu pentru a chema, ci din nevoia de a striga. ncepu s mearg cu ochii nchii i constat c nu-i nicio diferen. n plus simi c astfel i odihnete pleoapele. Ct timp a durat aceast nspimnttoare plimbare solitar? Nu putea s spun nici mcar cu aproximaie de ore. Mergea, asta era tot. Era sigur c dac se oprete nu se mai ridic. Mergea. Veni un moment cnd l cuprinse o groaznic spaim c ncepe s coboare. Pn atunci avusese impresia c merge pe drum drept. Acum avea senzaia c coboar. Se asigur c, n realitate nu era nicio pant, dar, cum pornea din loc, senzaia oribil de coborre revenea. Continu s mearg pentru c, oricum era mai bine dect s se opreasc. Simea c oprirea ar putea fi urmat de o cdere n hurile tenebroase, c toate galeriile coborau. Picioarele abia l mai ineau. Se cltina, avea ameeli. Dar continua s mearg. Asta era singura lui speran, ultima dovad c triete. Brusc, l coplei senzaia de sete. Nu se gndise pn atunci la asta. Nu putuse s se gndeasc la asta i nici s-i dea seama c buzele i ardeau de mult, c i se uscase gtul. Astea le-a simit n momentul n care setea devenise un supliciu de nesuportat. i spuse:
58

Mcar dac a putea s beau ceva! Cuvntul a bea i declana i mai mult setea, iar febra ncepu s-l tortureze. Strig: Jos! Jos se aude un izvor! ncerc s se grbeasc. Izvorul se deprta. l chem pe Thibaud, comand vin, se enerv c nu sosete mai repede i atunci, n aceste sinistre tenebre, hangiul fu njurat i insultat, ameninat i blestemat. Veni rndul foamei. Saitano i spusese: vei muri de foame, de sete i de spaim. Prima se instalase n sufletul lui spaima. Apoi setea, Al treilea spectru se arta: era mai puin hidos, mai puin grav dect celelalte dou aa c, putu mai repede s-l uite: foamea. Setea i spaima erau netratabile. Setea i instalase infernul n gt iar spaima i bgase nebunia n cap. Ajutor! Ajutor! Ajutor! ncepu s urle fr s se opreasc. Ce spera? Nimic. Pe cine chema? Pe nimeni. Urla, atta tot. Ar fi putut s aleag la fel de bine un alt cuvnt. Aa i fcu. ncepu s vorbeasc repede, s povesteasc unor fiine imaginare c este pierdut de mai multe luni n aceste tenebre i ceru s-i vin n ajutor. Iluziile disprur i ele. nc o dat, Passavant, i ddu seama c rtcea n galerii fr nceput i fr sfrit. ncepu s simt cumplit de dureros oboseala acestui mers. Atunci se culc ateptndu-i moartea. Trecuse att de mult de cnd, n plin for nc, i dduse curaj spunnd c, la urma-urmei, el i este stpn i, cu pumnalul, i putea pune capt suferinei. Acum i era imposibil s ajute moartea, dar i ddu seama foarte bine c va muri curnd i de aceea se culcase. Era un loc cu nisip. Certitudinea morii nu-i nltur suferina. Poate nu mai avea fora s gndeasc distinct. Intolerabila senzaie a poverii ntunericului asupra lui era ultima pe care o percepea. Cavalerul de Passavant murea. Murea ncercnd un suprem efort s-i aminteasc ceva din via. Acest efort l conduse s pronune simplu: Roselys. Poate c acesta era o simpl convulsie a puterii de a-i aminti. Intrase n carier pentru Roselys Era firesc ca acest nume s-i vin n minte. l pronuna i simi cum vine moartea. Ce alt termen am putea s ntrebuinm pentru ceea ce i se ntmpl? Nu fusese o simpl pierdere de cunotin. n el i fcuse loc oribil suverana impresie de moarte. i spusese cu o inexprimabil convingere a agoniei: mor, ntr-o clip, totul s-a terminat! Respira rar. Un horcit slab se mai putea auzi din cnd n cnd, dar orice senzaie fusese tears. Murise?! Murise. nvierea se produse brusc. ntr-o secund, aceast fiin rpus de oboseal i de foame, de sete i de groaz, acest om care abia mai respira, care intrase n ghearele
59

morii, sri n picioare, delirnd cu o bucurie supraomeneasc: ascultnd cu ntreaga lui fiin, undeva departe auzi voci omeneti! Era ca un murmur. Le auzea! Ele, aceste voci, i nsufleiser. Ele l-au chemat de departe, din ndeprtatele huri ale morii. Aceste murmure att de slabe i sprseser timpanele. Acolo, n tenebrele galeriilor n care trebuia s moar, auzul era ultimul refugiu, ultima speran de via. Rpus de foame i de sete, aceste murmure au fost suficiente pentru a-i da fore noi. Teama dispruse. La foame nu se mai gndea. Oboseala nu o mai simea. Numai setea persista, dar ea singur nu putu s nving sperana uria care apruse n inima lui Passavant. l ncerc o spaim: dac era o iluzie! Ca i cea a izvorului. Se ncorda, i terse faa, i muc buzele, i chem toate forele minii lui pentru a obine o secund de calm. Cnd fu sigur de el, nchise ochii, ascult Minile lui se strnser frenetic, un suspin dureros i sparse pieptul, l cuprinse nevoia irezistibil de a striga, de a fugi, dar nfrngndu-i delirul, i ncorda din nou atenia s mai aud, s mai aud, s mai Ah, aceste murmure ndeprtate! Pentru naufragiatul care rtcete n apele oceanului ce poate nsemna apariia la orizont a unei brci? Foamea i setea l tortureaz. Lumina zilei, lucirea stelelor i dau semne misterioase de consolare. Ca un naufragiat, Passavant suportase durerea foamei i tortura setei, care depesc n intensitate oroarea oricrui supliciu cunoscut. Numai c, acolo el era n ntuneric. Foamea i setea nu erau singurele care l chinuiau. Mai erau nsoite i de spaim. Ce puteau fi pentru el aceste murmure de voci necunoscute? Ele l treziser i-l fcuser s fac primii pai. Inima i tremura. Numai la gndul c aceste murmure ar putea s se sting sau s se piard simea c ameete. Mergea cu o nespus precauie, cu minile ntinse, gtul ridicat, cu ntregul lui corp ntins spre aceste murmure spre via. Dac se rtcete acum! Dac ia o alt cale dect cea care l duce spre via! Dac aceti necunoscui se ndeprteaz! Nu! Murmurele deveneau mai distincte i, dintr-o dat, undeva, n fundul acelei galerii, a sfinilor, a ngerilor, acolo, apru o raz plpnd de lumin O lumin slab, dar ce mai conta! Era lumin! Tenebrele nu mai erau tenebre. Aripile spaimei fuseser retezate. Din clipa aceea ncepu s mearg fr precauie. Era sigur c va ajunge la capt! Pe msur ce avansa, murmurul se desluea ca o ceart, apoi ca un strigt. Lumina slab deveni o lumin violent. n fundul galeriei, ntr-o rotond mare, Passavant zri vreo sut de oameni care ineau n mini tore aprinse. Cine or fi oamenii tia? Ce fac ei aici, n carier?

60

Nu-i mai puse ntrebri. Cnd ajunse la o sut de pai de ei, nu mai putu s reziste i ncepu s alerge. Oricine ar fi fost, aceti oameni l vor salva Brusc, la zece pai de ei, se opri. ntre acele voci i se pru c recunoate una, una care striga: Metere Caboche, iat dovada inteniilor ferme ale stpnului meu Era vocea lui Ocquetonville! Passavant privi nspre acei oameni aa cum ar fi privit spre abisuri. Lng Ocquetonville l vzu pe Scas i pe Courteheuse i apoi o mulime de nobili i de negustori pe care nu-i cunotea. Acum era sigur ns c printre ei se aflau oameni care i doreau moartea: oamenii ducelui de Burgundia! n faa lui se aflau oamenii ducelui, n spate, galeriile, tenebrele, foamea, setea, spaima! Passavant nu ezit. i spuse c era mai bine s se arunce ntre oamenii ducelui de Burgundia, dect s suporte supliciile abominabilului labirint. nainta civa pai. Acum, prin bucuria pe care i-o provoca lumina torelor, n fiina lui se declana o puternic reacie: s scape de ntuneric nsemna s triasc! i, orict de puin ar mai fi avut de trit, pentru el era suficient s-i aprind din nou dragostea de via. Mai puternic, mai stpn pe el, Passavant reveni la prudena necesar. nainte de a se azvrli n ghearele morii aruncndu-se printre oamenii ducelui de Burgundia, vroi s vad dac nu ar mai avea un alt mijloc de a ajunge din nou n lume. ncepu, deci, s priveasc, s asculte!

VII. Cum a fost decretat rzboiul civil


Passavant observ imediat lucruri care aveau pentru el un imens interes. Aceast adunare se inea ntr-o sal rotund, de mari dimensiuni, aflat n pntecul negru al oraului. Acolo erau o sut de persoane. Ori, nu erau alte galerii care s duc n aceast rotond dect cea prin care ajunsese el aici. n faa acesteia la cealalt extremitate, ncepea o scar prin care coborser oamenii ducelui. Orice pericol de a se pierde din nou n ntunericul infernului era nlturat pentru Passavant. Apoi, posibilitatea de a iei la lumin trebuia folosit i dac
61

ar fi fost porile nchise: Acolo, n acea sal, cei aproximativ treizeci de negustori i douzeci de nobili erau foarte ocupai, se vede, cu discursurile. Era posibil, deci, s se strecoare pn la ultimul rnd de oameni, fr s fie observat i, cnd conferina va lua sfrit, s dispar amestecat printre participani. Dac, din contra, era imposibil s intre printre acetia, ar fi trebuit s atepte ca sala s fie prsit i s ncerce s foreze ua. De acolo de unde se afla vedea i auzea tot ce se ntmpl n adunare. Un anume Caboche, un personaj intrat n istorie, vorbea n numele negustorilor. Ocquetonville l reprezenta pe ducele de Burgundia, dar asta valora ct cei douzeci de mii de negustori ai lui Caboche. n discursul lui, acesta se art revoltat. Ceea ce cerea el era fundamental: negustorimea dorea s ia locul nobilimii, iar poporului s i se dea mai mult libertate. Era un om rece i violent. Metere Caboche, am s prezint aici, n faa dumneavoastr inteniile seniorului meu, ducele de Burgundia, I auzi Passavant pe Ocquetonville. Domnule, rspunse Caboche cu o voce aspr, stpnul dumneavoastr a promis c vine aici, n persoan, pentru a discuta cu noi posibilitatea unui rzboi. Fr ndoial, locul acesta e trist i ntunecat, trist ca i existena noastr, ntunecat ca i sufletul nostru. Ce vrei, noi nu avem fortree, reedine, palate pzite de oameni narmai, unde s putem discuta. Urmrii, spionai zi i noapte, a trebuit s cutm un loc sigur. Aceast veche carier este Saint-Pol-ul nostru. Orice ar fi, oaspeii notri sunt n siguran aici. Poate stpnului dumneavoastr i-a fost team s vin aici, spuse viclean Caboche. Se numete Jean Temerarul stpnul meu, spuse cu mndrie Ocquetonville. Atunci, de ce nu a venit, strig Caboche slbatic? Eu am fost la palatul Burgunzilor! De ce nu a venit i ducele aici? Eu am but din vinul lui ntr-o cup de aur, de ce nu vine i el aici s bea dintr-un pahar de cositor? Domnule Ocquetonville, nu dumneavoastr trebuie s ne spunei inteniile ducelui. S vin el i noi l vom asculta! Aici sunt! se auzi o voce aspr. Cei din sal se uitar spre scri, de unde venise acea voce. i toi vzur cobornd tacticos, un brbat mbrcat ntr-un mantou care l acoperea ntr-att nct nu i se vedea faa. Cnd ajunse lng ei, i arunc mantoul i oamenii lui se nclinar cu respect. nc i mai tare se nclinar negustorii. Numai Caboche nclin capul ca pentru salut. naint i spuse: Bine ai venit, Jean de Burgundia. Ducele nainta i el spre masa plin de pahare, lu unul plin i cu o simplitate teatral pe care tia s o adopte ipocrit spuse:

62

Maestre Caboche, ai but la mine pentru prosperitatea mea, pentru gloria mea. Eu beau aici pentru triumful speranei dumitale care este i a mea. Ciocni cu Caboche i goli paharul pe nersuflate. Toi cei de la mas fcur la fel i sala fu zguduit de strigte de entuziasm. Apoi se auzir ameninri, insulte. Moarte lui Armagnac i oamenilor lui! strigar nobilii lui Jean Temerarul. Moarte tiranilor! strigar negustorii artnd astfel c, pentru ei, nu numai oamenii contelui Armagnac le erau dumani. Triasc libertatea! tun Caboche cu o voce grav nct ducele i oamenii lui tresrir. Cnd tumultul se mai potoli, Jean Temerarul se ntoarse spre Caboche. Domnilor negustori, am sosit ceva mai trziu la ntlnirea la care m-ai invitat. Nu din team i nici din dispre, cum a putut s spun meterul Caboche. Am vrut s aflu precis ce pregtesc oamenii lui Armagnac. Acum tiu i am s v spun. Se fcu linite. Caboche nu pierdu din vedere pe duce i-i ddu seama c acesta aducea veti proaste. Dac omul sta a venit aici nseamn c-i este i mai mult team de Armagnac dect de popor. Am s-i vnd ct mai scump aliana noastr! Cine tie dac libertatea noastr nu va iei tocmai din aceast aventur! i spuse Caboche. Domnilor, ascultai-m, continu ducele. Trebuie s fim de acord nu numai asupra luptei pe care o vom duce, dar i asupra capturii n cazul n care vom obine victoria! Nu trebuie s spun cineva nici voi, nici eu c a fost nelat! Aceste cuvinte l lovir pe Caboche. Ele erau ecoul preocuprilor lui secrete. Nu dorea cu niciun chip s-l ajute pe duce dac nu ar fi tras un profit pentru popor. Se nclin n faa ducelui, aa cum nu o fcuse la sosirea acestuia. Seniore, dac ceea ce spunei este dorina dumneavoastr sincer, atunci eu pot s v asigur de victorie chiar de pe acum! Dai-mi voie s v mulumesc. Pentru prima dat suntem tratai ca aliai, ni se recunoate valoarea, se admite c fr popor nimic nu este posibil. Alian, deci, i noi vom da i ultimul ban i ultima pictur de snge! Senior, lsai-m s vorbesc i eu despre mprirea capturii. Dumneavoastr vei aprecia partea noastr, dar pentru asta ar trebui s cunoatei contribuia noastr n aceast oper comun. De aceea, v rog s ascultai. Cine este din Cetate? Da, aici sunt rspunse, un negustor. Ci oameni i ci bani? Dou sute de oameni i trei mii de scuzi de aur.
63

Cnd auzir ci bani dau negustorii din Cetate, nobilii fremtar de bucurie. Cum, att de muli bani i att de puini oteni? ntreb ducele. E vorba de Cetate, seniore, spuse Caboche lsnd s se vad un zmbet ironic. Este cartierul negustorilor de aur. Fac ceea ce pot i ei! Ascultai, nc! Marina? Un om mic, slab i nervos iei n fa i spuse: Patru mii de oameni narmai, toi hotri s lupte pn la ultimul. Ah! se bucur ducele. Asta mi convine mai mult! Templul! strig Caboche. ase sute de oameni, o mie de scuzi de argint. Universitatea! Patru sute de elevi turbai, care nu viseaz dect s rup spinrile nobilului Armagnac. Vor avea de lucru, spuse Jean Temerarul. Caboche continu apelul pe cartiere. Fiecare reprezentant rspundea precis ci oameni i ci bani pot aduce. La sfrit aflar totalul: aptesprezece mii patru sute de negustori i meteugari, toi narmai i aproape o sut de mii de livre btute la Paris. Cu o astfel de armat, adug Caboche, noi putem face fa trupelor regale i chiar trupelor dumneavoastr. Dar mai mult dect numrul, mai bine dect banii, noi vrem s trim i s murim liberi. Iat, duce, cine suntem noi i ce vrem noi. i acum, seniore, trebuie s tii ceea ce dorim. Jean Temerarul l asculta cu stupoare pe acest om care vorbea cu orgoliu, cu un fel de familiaritate, cu cutezan. i nu era dect un meteugar de ar, nici mcar un negustor. El reprezenta o putere necunoscut a crei furie este i mai formidabil dect cea a oceanului: poporul. Dup un lung moment de linite, ducele ridic capul, l privi int pe Caboche i spuse: Apreciez la valoarea ei aliana pe care mi-o propunei, nainte de a ti ce dorii voi, trebuie s v spun ce doresc eu. Inutil, seniore, interveni Caboche, scuturndu-i capul lui mare. Pe Sfnta Cruce, spuse Jean Temerarul suntei att de orbii de orgoliu nct nu putei s ascultai care este voina noastr? Nobilii ncepur s murmure i rndurile se separar n dou grupuri distincte. n jurul ducelui se adunar nobilii, cu mna pe sbii; lng Caboche se masar negustorii, ateptnd cu o atenie amenintoare. Caboche ridic mna i cu toi ascultar. Duce i prea nali seniori, ceea ce vrei s spunei, noi tim! De aceea este inutil s mai repetai. Suntem gata s v ducem victorios la Saint-Pol. Cred c am spus totul!
64

Jean Temerarul tresri. Ura, turbarea, satisfacia, sperana se amestecau n sufletul lui. Era micat i umilit c acest ran putuse s rstoarne rolurile, c putuse deveni stpnul acestei ntruniri. Dar, tot el i spuse: cu astfel de aliai, victoria era a lui. Se uit rapid la oamenii lui vrnd s spun: S-i lsm s lucreze; nc o dat avem ansa s profitm de pe urma unui aliat care se impune cu atta insolen! Regele Charles al VI-lea este nebun, relu Caboche; ducele de Orleans este mort (Jean Temerarul nglbeni); ducele de Berry este un vulpoi prea viclean pentru noi; ducele de Bourbon, care ar fi fost singurul n msur s ne ajute fr s ne cear nimic st deoparte, retras. n aceste mprejurri, regina este liber s stoarc poporul Parisului pentru a-i satisface plcerile. Marii nobili triesc ntr-un fast pe care i l-au ctigat cu sngele nostru. De aceea, noi suntem gata s ajutm s se urce pe tron un nobil drept care ne poate garanta posibilitatea de a tri. Cci asta nu e via s munceti zi i noapte, ca vitele, pentru a v mbogi, domnilor nobili! Vocea lui Caboche devenise amenintoare, vinele lui plesneau la tmple, ochii i sticleau. Nobilii fremtau nnebunii. Da, da, ajutai-ne s ne debarasm de tiranii care au pus stpnire pe Saint-Pol i vei putea atunci i voi s intrai n reedina regelui, strig Caboche. Iat un adevrat om! i spuse cavalerul Passavant care, din fundul galeriei, auzea tot. Deocamdat, relu Caboche, dumneavoastr suntei cu noi i v imaginai satisfacia noastr pe care o estimai la valoarea ei. Nobilii contelui de Armagnac ne anun c este vremea supunerii poporului. Alegerea noastr este fcut: suntem de partea voastr i mpotriva lui Armagnac! De data asta, fruntea lui Jean Temerarul se lumin. Nobilii uitar c acest Caboche nu era dect un ran, i ntinser minile i strigar ntr-un glas: Moarte lui Armagnac! Glgia se auzea pn n fundul galeriei. Moarte lui Armagnac! strig sec Caboche. Dar, dup ce avem prada sub picioare, noi ne vrem partea! Suntei pregtii s ne-o dai? Jean Temerarul ridic mna pentru a-l asigura prompt. Vorbete, spuse el, spune fr team. Jur pe Dumnezeu c dac mi pun pe cap coroana Franei, voi respecta toate condiiile pe care le vei pune. Dar, dumneavoastr, nobilii mei? i noi! tie vreunul dintre dumneavoastr s scrie, ceru Caboche. Nobilii se privir, ridicar din umeri i izbucnir n rs. Nu! Niciunul nu tia sau nu mrturisea c tie s scrie.
65

Toat aduntura asta crap de orgoliu murmur unul dintre ei. Ei bine, scriu eu, spuse ducele. Caboche tresri de bucurie. Nu pentru c ar fi crezut c-i mai valabil un tratat scris de mna acestuia, ci pentru c avu senzaia c l-a ncovoiat pe acest redutabil feudal pn la a-l face scribul voinei populare. Avu loc un spectacol ciudat: ducele de Burgundia se aez la mas, iar Caboche i dicta: Mai nti restabilirea tuturor posesiunilor meseriailor i drepturilor congregaiilor. Sunt drepturi care le-a abolit actualul rege, spuse ducele. E drept s fie restabilite. Apoi, s se restabileasc funcia de magistrat, cea de consilier municipal, tribunalul i jurisdicia negustorilor. Cerem ca veniturile i dobnzile comune ale oraului s nu fie nstrinate i ca regele s nu poat s dispun de ele, sub niciun pretext. Cerem ca jurisdicia, care acum este dreptul magistratului, s fie trecut la primrie. Toate sunt ndreptite, remarc ducele cu un surs zeflemitor pe care Caboche l remarc. Cerem ca toate meseriile i toate confreriile s aib dreptul de a se reuni fr nicio permisiune a regelui sau a nobililor lui. Aceste adunri vor putea s aib loc atunci i acolo unde vor hotr corpurile meteugarilor. De data asta Jean Temerarul ntrzie cu pana de scris n aer. Pentru putere i n acele vremuri, ca i astzi, dreptul la libera adunare era inacceptabil. Niciodat nu se tia ce iese din astfel de adunri! Acolo sreau scntei, se iscau furtuni, izbucneau incendii Caboche atepta linitit. Negustorii se frmntau i, cnd ducele scrise fraza, se auzi un murmur de satisfacie. Caboche continu: Cerem dreptul de a ntinde lanuri pe strzile noastre, s ne narmm, s ne alegem magistraii i consilierii. Cerem dreptul de a cumpra sarea de unde ne convine i la preurile pe care le acceptm. Cerem dreptul de a nu mai plti nimic duhovnicului. Cerem ca luxul doamnelor din nobilime s fie readus la proporii decente. Vrem ca n Consiliul regal s intre i oamenii pe care i vom alege noi i care s ne reprezinte. Cerem ca regele s nu poat face nimic fr acceptul consilierilor notri i ca, mai ales, impozitele noastre s fie verificate de aceti consilieri Caboche se opri. Vorbise din ce n ce mai aspru. Asta-i tot, spuse el n sfrit, pentru moment, cel puin. Ducele-scrib scrisese cu furie. Fiecare cuvnt care i-l dicta era pentru el o ofens de moarte, un privilegiu care se ducea pe apa smbetei. Semn. Trecu apoi pergamentul unui negustor care tia s citeasc. Acesta ncepu s citeasc cu glas tare i, cnd sfri, Caboche mai ntreb: Seniorilor, suntei hotri s ne acordai ceea ce cerem noi?
66

De acord! Astfel aprobat acest proiect de acord deveni baza unei monarhii constituionale. Caboche se ntoarse spre ducele de Burgundia i, cu voce grav, i spuse: Seniore, din acest moment, suntei conductorul nostru! V jurm supunere pn la exterminarea total a dumanului nostru comun. Cnd ne vei da semnalul, noi vom fi gata de lupt! Bine, spuse ducele, unul dintre oamenii mei v va aduce cuvntul de ordine. Cine va fi acela? Acesta, spuse ducele i l art pe Courteheuse. Domnilor negustori, relu ducele, contez pe voi. Contai i voi pe mine! Aa se termin ntrunirea. Uf, rsufl Passavant, era timpul s termine, crap de foame i de sete. Acest demn negustor care ceru att de multe drepturi ar mai fi trebuit s cear ceva: ca la toate rspntiile s fie ntinse mese pline cu bunti i oamenii srmani ca mine s poat mnca i bea cte ceva. n sfrit, uite c pleac lumea. S fiu atent! Jean Temerarul urc primul scara, urmat de oamenii lui din nobilime; apoi Caboche i negustorii; Ocquetonville, Scas i Courteheuse formau ariergarda. Urc primul, apoi al doilea. Courteheuse arunc o ultim privire napoi i ncepu i el s urce. n sal torele continuau s lumineze. Scrile duceau n pivnia unui negustor, cel care aranjase totul. Acesta atepta ca invitaii s ias i, apoi, s coboare, s sting torele i s nchid ua Cnd era pe a cincea sau a asea treapt, Courteheuse se simi luat de bra. Cineva era n spatele lui. Cineva care i ceru: Un cuvnt, domnule, v rog Courteheuse se ntoarse i vzu un om cu spada n mn, unul dintre gentilomii ducelui fr ndoial. Din cauza ntunericului, nu-l recunoscu. Ce doreti? S v vorbesc. i cum nu-i cazul ca prietenii notri s aud, facei-mi plcerea s cobori din nou aceste cteva trepte. Nu v rein dect un minut sau dou. Courteheuse crezu c este un duman care vroia s-i dea ntlnire la Pre-aux-Cleres i-i fcu rapid n minte socoteala amintindu-i de toi adversarii lui. Cum acetia erau muli, renun. Aa c se hotr s coboare. Chiar de mine ai nevoie? Da! Courteheuse, strig Scas. Vino, odat!
67

Vin, v prind imediat din urm! Hai spune, vezi c sunt ateptat! Spune repede, te rog. Ce vrei s-mi spui? Passavant i descoperi faa pe care i-o inuse tot timpul acoperit cu gulerul mantoului i se aez astfel nct s fie vzut n lumina torelor. Courteheuse nmrmuri: Cavalerul de Passavant! reui el s spun i-i ndrept privirea spre scar de parc ar fi vrut s strige dup ajutor. Passavant i arunc mantoul, scoase spada i spuse cu o voce care rsuna cumplit. Guines a murit de mna mea! Courteheuse, tu eti aici? Aici, rspunse acesta. Courteheuse i tu vei muri de mna mea, spuse Passavant i dintr-un salt ajunse n faa acestuia, mpiedicndu-l astfel s urce scrile. Courteheuse arta ca un cine turbat. Era suficient s-l asmui c se arunca fioros asupra oamenilor. Era trup i suflet pentru duce, i riscase n multe rnduri pielea pentru acesta. Era un la i se afla ntr-o permanent vntoare de victime; banii pe care-i primea de la duce nu-i ajungeau. i bga mna pn la cot n punga altora i cnd acetia aveau nevoie de el le ntorcea spatele. Nu se formaliza de loc. Azi, n loc de pumnal, venise cu ceea ce se numete vulgar un i. Acum, cnd nu mai avea nimic n portofele, i gsea escapade de noapte. Evident ieftine. Dar, ca otean era un viteaz. Nicio lupt nu-i provoca team. Aa c i acum i recapt repede sngele rece. Foarte bine, vrei deci s m ucizi? Aa cum am fcut-o i cu Guines i cum o voi face i cu Scas i Ocquetonville. i de ce m-ai ucide, vreau s tiu i eu? Spune-mi, mcar s am contiina mpcat nainte de a-l ajunge din urm pe amicul Guines, acolo, n lumea aceea care este cu siguran mai bun dect cea de aici. Aa m face s cred faptul c nc nu eti i dumneata acolo. Domnule, spuse Passavant surznd ironic, fii sigur c n ziua n care voi ajunge i eu acolo, n niciun caz nu dumneata mi vei arta drumul. Fii sigur c dac te voi ntlni i acolo, voi face cumva s nu te am n calea mea. Este posibil ca ura s supravieuiasc chiar i morii, adug Passavant cu o voce calm; n acest caz am s te ursc i pe lumea cealalt aa cum te ursc pe lumea asta. Te ursc pe dumneata, pe oamenii i pe stpnul dumitale pentru c ai ucis mielete, pe la spate, pentru c v-ai nhitat douzeci pentru a ucide un singur om. Ori, pe acest om, eu l preuiam Trebuie s-i spun: nu te ursc dect de puin vreme. Atunci cnd l-ai omort pe ducele de Orleans, am jurat s-l rzbun pentru c el mi-a salvat viaa. V-a fi ucis fr ur.. Astzi ns este altceva. i astzi vreau s v ucid, e adevrat, dar acum o voi face cu bucurie. Cci fiecare pictur din sngele vostru trebuie s plteasc lacrimile celei pe care am vzut-o plngndu-i mortul. i
68

vduva lui Louis dOrleans a salvat ceva mai scump dect viaa mea! Acum c tii, eti satisfcut? Sunt, rspunse Courteheuse, dar nu neleg. Ia te uit, vorbeti chiar ca Brancaillon. Abia i termin vorba c, fr s ia gard, Courteheuse atac prin surprindere. Passavant abia avu timp s pareze lovitura extrem de puternic. Omul ducelui nclcase orice cod de lupt, cu sfinenie respectat chiar i n acele vremuri. A, aa mi placi mai mult! Te regsesc. Loviturile lae te prind de minune! Ia seama! Courteheuse nu spunea nimic. Alb de furie, mcinndu-i dinii, avnd n ochi pofta de a ucide, ataca cu nverunare; dintr-o sritur ajunse n dreapta lui Passavant, apoi la stnga; se apleca i ncerca s loveasc. Numai c avea de-a face cu un adversar obinuit cu tenebrele. Nenumratele dueluri cu paznicul de la Huidelonne dduser lui Passavant obinuina tuturor fentelor care se pot imagina contnd pe protecia ntunericului. Cavalerul nu se mica din locul lui. i tia adversarului orice retragere spre scri i acesta era un punct esenial. n aceast sal ntunecat, n acest subteran n care galeriile vrsau un ntuneric dens pe care torele abia l biruiau, timp de cteva minute nu se auzi dect zgomotul loviturilor de spad. Courteheuse, dup un ultim atac n care i pusese ntreaga miestrie, ncepu s bat n retragere. Nu mai putea respira, ochii i ieeau din cap, era livid. E rndul meu, spuse cavalerul de Passavant. i avansa un pas pentru a pregti atacul n acea clip simi c braul i se nmoaie, spada devine grea i-i scap din mn; aceeai slbiciune i cuprinsese picioarele Era foamea, era setea, era contraocul groazei prin care trecuse, era ntreag acea oboseal pe care i-o provocase oribilul mers prin tenebre. La vederea luminii, la vederea acelor oameni, bucuria de a se salva l trezise. Acum reacia dinti revenea. Passavant nelese c va muri. Fcuse un pas nainte i mai fcu nc doi cltinndu-se. Courteheuse rcni de bucurie i aruncndu-se asupra adversarului plas o teribil lovitur de dreapta Moarte! urla el. Passavant ngenunchease dar nu fusese atins. Czuse din cauza slbiciunii n momentul n care spada lui Courteheuse i trecea pe deasupra capului. Triesc! strig Passavant. n gard! Ia seama, te ucid! Arta ca un nger pe care aripa morii l ocolise. Ridic fulgertor spada asupra lui i l imobiliza. n aceeai clip, se arunc n urm. Fr s strige, adunndu-i toate forele, Passavant i spintecase pieptul lui
69

Courteheuse n dreptul inimii i, ridicndu-se cu greu, contempl cadavrul pentru o clip, repetnd ultimul cuvnt al lui Courteheuse. Mort! mort! mort! Pentru un minut, n sala aceea se aternu o linite nspimnttoare. Aplecat asupra cadavrului, cavalerul opti: Mort de mna mea! Mort ca i Guines. Lovit n inim, ca i Guines. Mort fr un suspin, ca Guines. Pe toi dracii, vii sau ce faci acolo Courteheuse, se auzi glasul lui Ocquetonville. Passavant ridic capul spre scri i strigi: Iat-m, v prind din urm! Noi plecm, mai adug Ocquetonville. Ne ntlnim la palat. Vin! spuse Passavant i-i lu repede plria lui Courteheuse, i lu mantoul cu care i acoperi din nou faa, urc n linite scrile i ajunse ntr-o pivni unde cineva i art alte scri. Grbii-v, nobile senior. Ai dumneavoastr s-au sturat s v mai atepte i sunt deja pe strad. ntlnirea este la palatul Burgunzilor, nu-i aa? ntreb Passavant cu acelai surs ironic. Da, domnule. Passavant urc i ajunse ntr-un fel de prvlie unde atepta o btrn. Se opri, salut politicos i ntreb: Ai putea s-mi spunei ce zi este azi? Cu plcere, rspunse femeia mirat de ntrebare, de salutul cuceritor i de politeea cu care era tratat: este vineri. Era vineri, era dimineaa. i aduse aminte c intrase n carier n noaptea de luni spre mari. Fcu socoteala zilelor i se ngrozi. Sunt nc viu?! Se minun, se emoiona chiar de rezistena lui n timpul celor trei zile petrecute n ntuneric, nfometat, nsetat i ngrozit. El nu tia ceea ce tia Saitano i anume c agonia din cauza foamei i a setei este cea mai lung, poate dura zece sau chiar mai multe zile. V trebuie ceva, domnule? ntreb femeia. Passavant rmase locului ruinat de ceea ce urma s spun. Ei bine, da, rspunse el, puin ap dac ai fi amabil. Ap? Iisuse! Un pahar de vin bun, da. Pentru un senior att de amabil V rog, puin ap repede! repede! Numai ideea de ap i declana setea. n acele cteva secunde el suferi de sete cum nu suferise n galerii. Femeia i aduse o can mare plin cu ap. Mai aducei, v rog! Cinci sau ase cni a but aduse de femeie n grab, una dup alta, ncntat c unui nobil ca acest trector i este att de sete nct prefer apa unui pahar de vin bun.

70

Passavant simi c prinde puteri. i zmbi btrnei, i mulumi cu o politee care o coplei i mai mult. Plec. Pe strzi lumea mergea nepstoare, ca n oricare zi. Ocquetonville i banda sa dispruser. Passavant se uit n jurul lui i nu recunoscu locurile. Numai cnd vzu c strada este plin de clugrie i de colari i ddu seama c se afl n cartierul Universitii, la picioarele colinei Sainte-Genevive, n partea opus de Cluny. Calcul distana care separa schitul de locul n care se gsea i constat c se afla foarte aproape. i totui mersese trei zile. Trei zile i trei nopi! Se scutur de groaz. Abia acum i ddu seama de spaima ngrozitoare prin care trecuse. i ddu seama c a trecut de sute de ori prin aceleai galerii, nvrtindu-se n cerc n timp ce el credea c parcurge distane mari. ncerc s uite, s scape de aceste impresii, de cumplitele amintiri i plec la drum.

VIII. Tmduitorii regelui


Dou zile mai trziu, ntr-o diminea de duminic. Bruscaille, Bragaille i Brancaillon se aflau ntr-un cabaret mizerabil din strada Francs-Bourgeois (o strad de hoi, de tlhari, de borfai). Aveau feele trase, obosite, artau slabi i nengrijii. Ct fusese Brancaillon de solid, chiar gras s-ar putea spune, acum arta ca un amrt. Bragaille avea alura unui clugr ieit din postul mare, iar Bruscaille era un schelet. Le clnneau dinii, iar ochii li se lipiser de ua buctriei; de unde venea un miros de mncare proast. Dar costumele lor! Nu mai artau ca altdat cnd erau, m rog, cineva, la curtea lui Jean Temerarul. Pentru a avea ce mnca i vnduser la preuri mizerabile ba plriile, ba mantourile, ba cizmele. Ultimul ceretor de la Curtea miracolelor arta mai bine dect ei. Afar era frig dar lor i n cabaret le clnneau dinii. Cerul, ncrcat de nori prevestitori de zpad, era o ameninare i un blestem. Se anuna o iarn grea, cu mult zpad, cu geruri mari. Mi-e frig, spuse Bruscaille. Mi-e foame, anun Bragaille. Mi-e sete, adug Brancaillon. Foamea, frigul i setea erau ntreaga lor via de cteva zile cci ideea lui Brancaillon de a merge la Marion Bonnecoste nu dduse rezultatele ateptate. Nu se ntmplase cum crezuse i cum se ludase acesta. Fata le dduse un pahar de vin prost i apoi i aruncase n strad ocrndu-i: am destule greuti s rzbat eu, plecai i lsai-m n pace!

71

ncercaser norocul i n alt parte dar totul fusese la fel de neierttor. Brancaillon ar fi vrut s se angajeze marinar pe Sena, numai c fluviul nghease i lucrul era suspendat! Bragaille i oferi serviciile paracliserului de la Saint-Jacques-de-la-Boucherie, dar fu refuzat. La ce-o fi crezut c-l poate ajuta, nu se tie! Bruscaille ndrznise s cread c poate s stea la pnd noaptea pe strzi, pentru a tlhri pe negustori. Dar, pe vremea asta de cine, nu ieea nimeni din cas. n a treia sear, pe strada Mauconseil se ntlnir cu rondul de noapte care i lovi zdravn; n a patra sear se ntlnir cu o band de francburghezi care nu aveau nici cea mai mic mil pentru concurenii lor n regatul lui Argot. Acum, acolo n sala acelei mizerabile crme, Bragaille crezu c-i bine s-i anune amicii: Suntem mori! i s mai spun, s mai ndrzneasc blestematul de vrjitor s ne mai numeasc cei trei vii! Ce avei? ntrebar ei pe stpnul crmei care venise lng ei i i pusese minile pe mas ateptnd. Vrei s mncai sau s bei? i una i alta, fcu Bruscaille. Mncm i bem, dragul nostru stpn, ceea ce te las inima Da continu Brancaillon, omlet, pat de coco, o friptur de cprioar, pete, ceva acolo, ce s-o gsi! Nu avem friptur! Bine, s trecem peste asta. Adu, atunci, mcar omleta, pateul i i de but? Mai nimic, spuse Brancaillon umezindu-i buzele, n timp ce ceilali doi rmseser cu gura cscat. Adu-ne i nou din vinul care l serveti acolo, la masa aceea. Foarte bine! spuse patronul i ncepu s fac calculul. Bruscaille se aplec la urechea lui Bragaille i-i opti: A spus foarte bine! Da, suntem salvai. Ce om pe cinste este Brancaillon! Foarte bine, relu gazda, dup ce terminase socotelile. Totul face ase livre, doi soli i un denier. Ce? ntreb Bruscaille indignat. Ce tot cnt sta? spuse i Bragaille. Nu mai neleg nimic, adug Brancaillon. Foarte bine, spuse gazda. Nu avea nevoie de alte explicaii, le art o pancart. tii s citii? E simpatic! Nu-i vorba de citit, interveni Brancaillon cu candoare dar hotrt. E vorba de Da. Foarte bine. Nu tii voi s citii, nu tiu nici eu
72

Asta da, se agar cei trei de o ultim speran. Nu tiu s citesc, continu gazda, dar tiu foarte bine ce vrea s spun pentru c anunul a fost scris dup cum am poruncit eu maestrului Baluche, cel din Strada Scriitorilor. Adic, Baluche a scris: Creditul a murit. Cei trei se uitar unul la altul de parc vroiau s spun c aceast tire i-a uimit profund i c li se pare ceva de neimaginat. Brancaillon, care avea ntotdeauna cte ceva de spus, interveni: Dar morii renvie. Noi am vzut asta de dou ori. Gazda ncet s mai arate spre nenorocita de pancart, dar acum se uita atent spre u. Bine, foarte bine Ce? Ce-i foarte bine? urlar cei trei. Afar! ieii afar pentru c am n acel moment, n faa unei ui aprur trei zdrahoni care preau pregtii s dea o mn de ajutor stpnului. Cei trei srmani, lihnii de foame, i ddur seama c n starea n care se aflau, nu aveau nicio ans. Se ridicar suspinnd, cu capul plecat i ieir n strad. Foarte bine, repet gazda nchiznd repede ua n urma lor s nu lase frigul s intre. Lui Bruscaille, Bragaille i Brancaillon nu le ieea din minte acel foarte bine spus prostete de acel idiot fr suflet. Era o rutate care le sfredelea inima. Cnd se ndeprtar, Brancaillon se ntoarse spre crm i, spre admiraia prietenilor lui, i desfcu sacul cu njurturi. Nu uit nici soarta lor nenorocit pe care o amestec ntr-o cascad de insulte. Mergeau unul n spatele celuilalt prin strzile pustii. Se aezase, incontient, dup talie: Bruscaille, cel mai mic n fa, apoi Bragaille i ultimul Brancaillon a crui siluet prea c-i mai protejeaz cumva. ncepu s ning. Cdeau ncet i linitit fulgi mari care curnd acoperir Parisul dndu-i un aspect de necropol. Bruscaille, cu umerii strni, cu o figur nelinitit i viclean, pornit mereu spre mizerii implacabile, sonda orizontul uitndu-se atent la uile deschise sau la ferestrele luminate. Bragaille era sumbru i gnditor, cu ochii iritai ca de criminal. Numai Brancaillon prea mai degajat i gndul nu-i sttea dect la o mncare cald. Asta era tortura stomacului lui. Unde s fi mers cnd toate casele erau ncuiate ca fericiii dinuntru s nu fie deranjai nici mcar de frig? Bruscaille ncerc s adulmece, s zreasc, s fac ceva s scape de mersul sta din ce n ce mai greu prin zpad, de frigul ptrunztor i de foamea care le ndoia spinrile i le reteza picioarele. Se opri. Bragaille ncepu s urle la el, iar Brancaillon, n lipsa unei hrane omeneti, le mai servi o porie de njurturi. Unde, dracu, suntem? La Castelul Burgunzilor.
73

Nu mai spune! se mir Bruscaille. Ce-ar fi s intrm aici? Erau la captul puterilor i teama le ptrunsese n suflet. Schimbar cteva priviri dar nu putur s se mai mite din faa porii palatului. Dup o or Bruscaille reui s anime din nou discuia cu calmul pe care l poate da disperarea. n seara asta vom muri de frig! De-am crpa mai repede! Ei bine, eu zic s intrm i s ne lsm prini! Brancaillon csca. Poate c ai dreptate, cine tie? Da, poate e bine aa, zise Bruscaille, intrm i cerem s-l vedem pe senior. Odat intrai, niciun cuvnt s nu aud! M lsai pe mine. i s mai vedem! Ori spnzurai, ori salvai. S intrm! Poarta mare era nchis dei podul peste canal era lsat. Brancaillon vzu doi ini care intrau i ei n palat. Erau doi clugri care. notnd n zpada alb ajunseser la intrare mai mult alergnd i acum cereau s li se deschid. Clugrii intrar n curtea mic. Bruscaille, Bragaille i Brancaillon se strecurar i ei n urma lor i ddur nas n nas cu cpitanul de gard. n timp ce cei trei nu mai conteneau cu salutrile, acest brav soldat lu o atitudine dintre cele mai ciudate: fcu o mutr de om surprins la nceput apoi se indign, ridic sprncenele i-i cert: Cum aa, simpaticilor, nu ai murit? i mai avei ndrzneala s venii i aici! Dar, ncepu Bruscaille, seniorul a declarat c noi suntem cei trei vii. Da! Dar trebuia s fii mori, blestemailor! Fiind noi, cei trei vii, era firesc s venim i s ne punem n serviciul seniorului. Da, dar trebuia s fii mori i vd c nu suntei? Cum se face, hm! Nu prea este clar, spuse cpitanul i i cercet mai atent s vad dac nenorociii sunt cu adevrat vii. S vedem, adug el, e treaba ducelui, tie el ce trebuie fcut. Eu nu mai neleg nimic! Nici eu, spuse Brancaillon. Toi trei l urmar pe cpitan i acesta i pred unei grzi de halebardieri care-i nconjur rapid. Nu prea-mi miroase a bine, zise Bragaille. De, ce s-i faci! Eu a prefera s fiu spnzurat, spuse Brancaillon. Cel puin aa nu i-e sete. Ce tii tu despre asta, imbecilule? interveni Bruscaille. Tu n-ai vzut ce limb scot spnzuraii de la Montfaucon sau cei de la Greve! De ce crezi c o scot, nu de sete? Brancaillon nu mai rspunse. Se gndea numai la sete, care i se prea extrem de dezagreabil. Cteva minute mai trziu, cei trei prizonieri voluntari se gseau n antecamera slii armelor.
74

Cpitanul le ceru s rmn; el intr singur n sala armelor i reapru curnd. Ateptai. Ducele discut cu cei doi sfini reverenzi, personaje mai plcute la vedere i la ascultat dect voi, zpciilor. ntr-adevr, Jean Temerarul se sftuia cu cei doi clugri care intraser n palat: Pierre Tosant i Martin Lancelot. Erau sihatri care fuseser chemai s-l tmduiasc pe regele Charles. Ducele se agita, plimbndu-se n jurul lor. Misiunea noastr s-a terminat, spunea Tosant. Lui Dumnezeu nu-i place s-l acuz pe rege de rea voin. Srmanul nu cerea dect s lsm lucrurile n voia lor. Accepta totul, interveni Lancelot. A but? l ntrerupse violent Jean Temerarul. Cei doi sihatri se uitar mhnii. Ni s-a spus c nu va fi fcut niciun act de violen mpotriva noastr, interveni Lancelot. Garda Majestii Sale, chiar cnd eram n timpul rugciunilor, s-a legat de noi. Cte nu am ndurat! Ne-au dat afar din Saint-Pol, ne-au alungat i, n loc de mulumiri, cpitanul grzii ne-a strigat: ducei-v dracului! A jurat c vom fi spnzurai dac mai aprem pe acolo. Spunei-mi cum s-au petrecut lucrurile, dar scurt, ordon ducele. Tosant i duse mna la frunte i ncepu: In nomine patris, et filli, et nceteaz odat, ip Jean Temerarul. Las rugciunile pentru ceasurile voastre de tihn. Aici este vorba de sntatea regelui Franei pe care trebuie s-l salvm de la nebunie. Regatul, uite, se prbuete! Cui spunei asta, seniore, nou? Mnstirea noastr sraca a fost de trei ori jefuit de ctre pgnii de englezi. De aceea, atunci cnd au venit trimiii dumneavoastr, eu i fratele Lancelot, am primit cu entuziasm misiunea care ne-o ncredinai Noi vindecaserm muli bolnavi crora demonii sau femeile blestemate le luaser minile. Pentru mai mult siguran am acceptat i flaconul cu butura tmduitoare i am acceptat s-l facem pe rege s bea din acest lichid. Jean Temerarul fierbea. Am ajuns la porile acestui mare ora care este Parisul, am ajuns aici la Saint-Pol, magnifica fortrea unde, trebuie s v spun, am fost foarte bine primii. Continu! i, deci, am ajuns n preajma regelui. Ar fi trebuit, timp de opt zile, s spunem rugciuni, s facem descntece, s alungm demonii. n a opta zi, adic azi, ar fi trebuit s ne ncununm opera, fcndu-l pe rege s bea din acest lichid care, aa cum ne-a asigurat trimisul dumneavoastr, sosea chiar de la Roma. Ori, seniore, pn n dimineaa asta totul a mers normal. Regele era calm. Rdea chiar, din toat inima. Prea fericit. Tria din nou. Aa a fost n toate zilele i nopile de pn
75

acum, n afar de azi noapte cnd, ntr-o parte a palatului s-au auzit dintr-o dat nite strigte slbatice. Regele i oamenii lui au alergat acolo. Adic la domnioara Champdivers. Jean Temerarul se fcu alb ca varul. Treci peste asta, mai departe! i un suspin profund i scp. Murmura numele Isabelei i ochii i ardeau de ur. Descntecele noastre au avut, deci, efectul fericit asupra Majestii Sale. Azi diminea, fratele Lancelot i cu mine ne fceam rugciunile, l slveam pe rege i ne rugam pentru sntatea lui, mngindu-i fruntea. n sfrit, fratele Lancelot scosese flaconul preios i vrsase coninutul ntr-o cup de aur. Atunci eu i-am spus regelui: Sire, acest lichior este de la Roma, iar Lancelot a adugat: Sau chiar de la Ierusalim . Sfinte Dumnezeule, ne-a spus regele, nseamn c a cltorit mult i c vine din locuri sfinte pe care a vrea tare mult s le vd.. Sire, a spus fratele Lancelot, trebuie s bei i v vei nsntoi. Ei, tii ce ne-a ntrebat Majestatea Sa? Este un vin bun? asta ne-a ntrebat i s-a pornit pe rs. Rdeam i noi cu el. Regele a luat cupa s bea Ah, exclam necontrolat Jean Temerarul. Cei doi sihatri ncepur s-i fac cruce i s spun rugciuni cu o profund sinceritate. Obinuii cu strile de extaz aproape continui, ei nu mai erau capabili s sesizeze realitile vieii. Regele era gata s bea, cnd, pe neateptate, a intrat diavolul Diavolul, tresri ducele. Vrcolacul infernului, spuse Lancelot. Vrjitorul dracului, adug Tosant. Trimisul lui Belzebuth venit special s ne mpiedice s-l vindecm pe rege. Cine? url ducele spunei, odat! pentru numele lui Dumnezeu! Domnioara Champdivers! spuse Lancelot precipitat, speriat de intervenia lui Jean Temerarul. Ce nenorocire! Dragostea i ura se luptau slbatic n sufletul ducelui. ncepu s o blesteme dar dac ea ar fi fost acolo ar fi czut la picioarele ei. Intrase, continu Tosant, alerg pn la rege. i smulse cupa i o goli n cenua din foc. Regele o privi fr un cuvnt de revolt. Surdea. Duce, nu-i dect o singur cale de a-l tmdui pe rege: s-l scpm de acest demon de Destul, niciun cuvnt despre ea, dac inei la viaa voastr! Tosant i Lancelot se privir uimii de parc i-ar fi spus: ducele are i el nevoie de descntecele noastre. S-i ia dracul pe toi! Continuai, ceru Jean Temerarul mai calm.

76

Ei bine, pentru a sfri, dup ce a vrsat cupa, domnioara Champdivers a venit la noi i ne-a spus: Ceea ce vrei s facei este oribil. Cum? a ntrebat surprins fratele Lancelot. Tcei i mulumii-i lui Dumnezeu c nu vreau s am moartea voastr pe contiin i c nu denun nelegiuirea voastr. Am s cer s v alunge. Plecai, disprei i s nu v mai calce piciorul vreodat pe aici! Atunci, seniore, cum noi nu mai aveam grai, cci eram lovii de oroare, ea s-a ntors spre rege i a zis: Sire, v rog s cerei s fie alungai imediat aceti doi oameni din palat! i regele, care i-a vndut sufletul acestui dia acestei domnioare, zise: Pentru c doreti asta, aa s se fac! i a chemat cpitanul de gard care, cum v-am mai spus, a cerut oamenilor lui s ne aresteze. Aa am fost noi expulzai de la Saint-Pol unde veniserm din ordinul dumneavoastr s-l tmduim pe rege, s-l salvm n numele ngerilor, al fericiilor, al sfinilor, al arhanghelilor, al Fecioarei, pe care noi i rugm s aib mil de sufletele noastre, acum i pururea i-n vecii-vecilor. Amin! Aa s ne ajute Dumnezeu! Dup ce termin aceast peroraie mai mult cntat pe nas, sihastrul i trase capionul peste fa i i ncrucia braele. Lancelot l imit. Jean Temerarul czu pe gnduri. Mergea cu pas ncet i obosit prin marea sal a armelor. Se gndea i n minte nu-i venea dect numele lui Odette. Spuse mai mult ca pentru el: Iat-m nc o dat oprit de fatalitate. Totul era pregtit. Nu aveam dect s-i fac un semn lui Caboche i oraul era rsculat. i, n timp ce se desfura rzmeria mpotriva Armagnacilor eu m ndreptam spre Saint-Pol unde nu ar mai fi existat rege! Din nou trebuie s dau napoi. Se opri, palid, cu mantoul ntr-o mn, cu ochii nchii. i cine tie, continu el, cine tie dac mine, n seara asta, nu se va descoperi c asasinul ducelui de Orleans sunt eu i atunci! Ducele tremura de fric. Este sigur c, n ciuda puterii i curajului su, dac se descoperea c el pusese la cale uciderea regelui, afacerea i era fatal. Fr nicio ndoial ar fi fost arestat i dat pe mna clului Odette nu eti, deci, numai dragostea mea, tu eti un obstacol n calea tronului. Odette eti visul unei ambiii care Ei, bine! Domnilor, spuse el adresndu-se sihatrilor, acceptai pn mine ospitalitatea casei mele, iar mine v rentoarcei la sihstrie! Cei doi se nclinar. Jean Temerarul chem: S li se dea acestor doi reverenzi cele mai bune apartamente, ordon ducele; s fie tratai cum se cuvine, s li se dea ce poftesc de mncare cci au postit destul pentru noi. Domnilor, a vrea ca ospitalitatea la palatul Burgunzilor s v fac s uitai de cea de la Saint-Pol.

77

Cei doi sihatri l urmar pe servitor. Atunci cpitanul grzii se apropie de duce i-i spuse: Seniore, mai sunt trei sihatri care ateapt s v vad. Trei sihatri? ntreb mirat Jean Temerarul.

IX. Sihstria lui Bruscaille i Co.


Ducele de Burgundia ddu ordin ca cei trei s intre, bravul cpitan din ce n ce mai zeflemitor i cut i-i mpinse n faa stpnului. Cei trei intraser n ordinea nlimii i ncercau s ia o alur ct mai degajat, ca odinioar, pe vremea splendorii lor. Dar erau att de pierdui, att de jerpelii, att de prpdii nct ducele nici nu-i recunoscu. Apoi, privindu-i mai atent, se lumin. Bruscaille! Da, seniore, eu sunt i nu din cauza mea nu am murit! Bragaille! nviat fr s vreau! Brancaillon! Mi-a fost sete, seniore i atunci Rspunsul lui Brancaillon fu cel mai frumos, dei nici celelalte dou nu duceau lips de elegan sau de abilitate. Cei trei se aliniar din nou, salutar cu o singur micare, parc, se redresar i luar poziia de mna la spad. Minile czur pe lng corp de ndat ntruct nu aveau arme, spadele rmseser la Saitano, dac nu cumva le vnduser. Cteva clipe bune, ducele de Burgundia nu tiu ce s mai cread, ca i cpitanul. i desigur, ca i acesta le puse aceeai ntrebare: Cum se face c nu suntei mori? Brancaillon avans un pas i, cu calmul lui preios, rspunse: Pentru c seniorul ne-a spus c noi suntem cei trei vii. Atunci Bragaille l trase de mnec: se neleseser c numai Bruscaille vorbete. Brancaillon intr n rnd. Ducele se apropie i apucndu-i de haine, cu dou degete, spuse: Cpitane, privete bine la aceti biei ri. De unde vin? Prin ce coclauri au hlduit? Sunt ei, oare, att de josnici? Vezi, au ndrznit s se prezinte la palatul ducelui de Burgundia! Toi trei jubilau. Se ateptau la o primire groaznic i, n aceste insulte ei vedeau un fel de bucurie secret a ducelui. Ceea ce se prea poate pentru c personajele erau de domeniul visului. Jean Temerarul avu un moment de cumsecdenie. Bucuria lui de a revedea aceste trei animale domestice nu intra n niciun calcul. Dac erau mori, el nu s-ar mai fi gndit la ei. Regsindu-i vii, el i aduse aminte c i-a regretat la un moment dat i c mutrele lor bune de spnzurat, gesturile lor de
78

fanfaroni, exagerate de devotament i lipsiser n ultimele zile. Dup ce i beteli cum i veni la gur, se apropie de ei i le spuse: Povestii-mi cum ai evadat din carcera palatului Burgunzilor. Evadai! strig Bruscaille surprins de-a binelea. Erai n carcera din pivni. Ai ieit nu se tie cum. Ai evadat. Bruscaille reflect un moment. Un rspuns i se prea imposibil. Ct despre Bragaille, nu mai avea glas. Aa este! Am evadat spuse Brancaillon. Cum? insist ducele. Dormind, seniore! Jean Temerarul rmase fr replic. Cuvntul i se pru att de ironic, nct nu mai putu vorbi. i, totui, Brancaillon fusese ct se poate de sincer. Bine, rspunse ducele. Spunei-mi ce vi s-a ntmplat. S nu cumva s minii! Venise momentul, pentru Bruscaille s-i desfoare toat ingeniozitatea lui. Se uit aspru la cei doi recomandndu-le astfel pruden, atenie i, mai ales, linite. Seniore, pentru a v putea face s nelegei mai bine, trebuie s o iau de la capt. Ah, fii scurt mcar, mai scurt dect sihatri. Sihatri? ntreb Bruscaille. Da, sihatri, rse cpitanul de gard. i voi, voi nu suntei sihatri? Jean Temerarul tresri i i veni o idee. Sihatri, ce tot v mirai. De ce nu? Ei bine, seniore, e greu de crezut, e teribil de spus, dar omul cu care am avut noi treab moare sau triete, dup cum i place. Iat unde se adpostete diavolul i cum ne-am ales noi cu pedeapsa i furia nlimii voastre. Jean Temerarul fu surprins. Cpitanul de gard interveni: Adevrat este c eu l-am vzut mort n sac pe cavalerul Passavant, mort-mort, v jur! Brancaillon l terminase dintr-o singur lovitur de pumnal, se amestec Bruscaille ridicnd mna. Brancaillon i trase maneta, duse mna la spate i spuse: Fac proba, iat pumnalul! i dup? ceru Jean Temerarul cu o anumit admiraie pentru lovitur. Dup! Dup aceea noi am dus sacul pe malul Senei, cum ne-ai poruncit. O piatr de gt, una de picioare i, hop cu el n barc! Aici, seniore, ncepe minciuna noastr, spuse Bruscaille. Se aez n genunchi, ncepu s plng i s cear iertare. Bragaille l imit, dar Brancaillon murmur: de unde toat durerea asta, nu neleg nimic! Destul! porunci ducele.
79

Bruscaille se ridic, i drese vocea i continu: Nu am aruncat cadavrul n ap, asta este minciuna. Dar avem o scuz: n momentul n care Bragaille i Brancaillon se aplecau pentru a-l ridica s-l arunce n ap, cadavrul s-a ridicat n picioare, da, seniore, n picioare n sacul n care se afla i v jur c mai bine a fi vzut n faa ochilor mei treangul spnzurtorii dect s vd sacul acela n picioare. V-a fost team, nu-i aa? spuse cpitanul. Team? Da, cum adic?! Dumneata, cpitane, viteaz cum eti, n-ai fi tremurat vznd sacul desfcndu-se de sus n jos? Mortul tria, i nu tiu ce ai fi fcut n locul nostru. Noi, fr s ne mai gndim, ne-am aruncat n ap. Cnd am ajuns la mal, ne-am ntors s vedem ce este n mijlocul Senei: cadavrul, sacul, barca, totul dispruse. Ei bine, pentru asta am fost noi bgai n carcer. Cpitanul se amuza ironic, ducele ns rmsese pe gnduri. Sigur c produsese asupra lui un efect de care aveau nevoie. Bruscaille relu: n carcer, seniorul poate tie acest lucru, noi am czut ntr-un somn adnc. Cnd am deschis ochii eram ferecai n casa vrjitorului dracului. Cei trei ncepur s tremure i atunci Brancaillon url: Suntem vii! Trim! Bruscaille mai putea s vorbeasc, pe masa morii noi am vzut mortul. i noi, seniore, noi eram copiii ferecai n scaune. Ce vroia s fac acest diavol? Nu tiu. Dar cnd a trecut la treab Ce treab! se mir ducele. Nu tiu ce trebuia s fac dar cnd a nceput s fac ceva, mortul a nviat. Cavalerul de Passavant ne-a dat drumul. Asta este, senior, i de atunci noi murim de foame i de sete, se repezi Brancaillon. Omori-ne, seniore! mai bine s murim dect s rtcim ca lupii! Asta e, noi suntem Voi suntei trei impostori nrii. S fie dui n spatele curii! ceru ducele. Apoi i opti ceva la ureche cpitanului i acesta dispru. Bruscaille, Bragaille i Brancaillon erau pierdui. Sfritul nobilei lor cariere era aproape. Nu fr regret se pregteau s prseasc aceast vale a suferinei: Bruscaille plngea, Bragaille suspina i Brancaillon ncepu s cnte foarte tare. Cnd vzu c ducele se ndeprtase, umplu o cup cu vin i o ddu peste cap. E grozav. Ei bine, accept s m spnzure n fiecare diminea dac mi se mai d nc o cup i tot din vinul sta, spuse el tergndu-i mustaa. n acea clip, garda intr n sal. Cei trei nefericii fur nconjurai, mpini afar, dui cu fora pn n spatele curii unde vzuser trei treanguri agate de spnzurtori i pe executor care, fluiernd vesel, ungea frnghiile, desigur, s alunece mai uor.
80

nalt i scurt! ordon cpitanul. nalt i scurt. S fie bine tratai! Hai, grbii-v, ceru ducele care venise i el. Terminai repede! Aceti sihatri sunt de acord s-i spovedeasc. Le dau cinci minute pentru spovedanie! Tosant i Lancelot se apropiar. Nu am nimic s spun, fcu brusc Brancaillon i i relu cntecul cu glas i mai tare. Bragaille i Bruscaille ncepur s se spovedeasc, primul creznd n eficacitatea acestei ceremonii, al doilea c astfel mai poate amina momentul fatal. Ct aveau ochii deschii, ct puteau respira fie i lng treang, mai exista o speran. Hazardul este aa de capricios! Tosant l spovedea pe Bruscaille i Lancelot pe Bragaille. Cele cinci minute se terminar i cpitanul strig: Destul! S li se pun treangul! Dar, protest Bruscaille, abia ncepusem. Dac-mi ngduie seniorul, a mai avea destule s spun acestui om sfnt. Accept s fiu spnzurat, dar pe toi dracii! trebuie s m gndesc la sufletul meu. Li se mai acordar nc cinci minute la captul crora, cu toate strigtele, lacrimile, implorarea, executorul le trecu treangul peste grumaz. La captul fiecrui treang se aflau nite zdrahoni pregtii s trag pentru a-i ridica pe condamnai, dup ce se va da porunca. Clipa groaznic sosise. Brancaillon nu mai cnta. Bragaille spunea o rugciune, iar Bruscaille njura de mama focului. Toi trei erau pierdui. Atenie, strig bucuros executorul: unu, doi, trei. Tragei! Tragei puternic! Cei ase ini cte doi la fiecare ncepur s trag. Nodurile se strngeau. Brancaillon scoase limba. Bruscaille urla: nu nc, animalule! Ai destul timp! treangurile fur trase i cei trei nefericii simir c nu mai sunt siguri pe picioare. Se apropia sfritul i i cuprinseser fiorii morii, nchiser ochii. Oprii! strig Jean Temerarul. treangurile fur slbite. Brancaillon murmur: De ce s se opreasc? Nu mai neleg nimic! Bragaille nu-i mai putea stpni inima. Bruscaille deschise ochii, se uit la duce i jubil: tiam eu! Ia s vedem, spuse ducele, regretai ce ai fcut? Din gturile lor abia scpate de treang se auzi o nspimnttoare rug de iertare. Bine! continu ducele satisfcut, v iert, v scap de treang dar cu o condiie: v sihstrii! Sihatri, clugri, popi, tot ce dorii dumneavoastr, nobilul nostru stpn! Cteva minute mai trziu cei trei se gseau n buctria palatului. S li se dea s mnnce, s li se dea haine potrivite, s doarm i mine mai vedem, ceruse ducele. Ei, sta da ordin, strig Bruscaille. Dar de ce dracu trebuie s ne facem sihatri!
81

A urmat un chef monstruos i i-ar fi greu de imaginat unui om obinuit ct au putut mnca i ct au putut bea cei trei. La sfrit, pentru c pn la urm a fost i un sfrit, toi trei au fost dui, mori de bei, ntr-un dormitor. Cnd s-au trezit a doua zi i atepta un rnd de haine. De ce ne-o fi dat boarfele astea! S m ia dracu, dac mai pricep ceva! ntr-adevr se uitar mai atent i descoperir c erau straie clugreti; aveau chiar i anteriu, centur i mtnii. Adevr griesc vou, ncepu Bruscaille, trebuie s ne sihstrim, fraii mei! Ce s mai fac! ncepur s se mbrace. Ah, un pumnal! Mi-au pus i un pumnal se mir Brancaillon. i mie! Uite, i mie mi-au pus unul! Asta nseamn c vom fi numai pe jumtate sihstrii. Ce pumnal? Scurt, uor, eapn Ehei fraii mei, nu s-au terminat zilele noastre frumoase, spuse Bruscaille. Izbucnir n rs. Veselia fu i mai mare cnd i puser anteriele i i ascunser sub ele pumnalele. n acel moment intrar Tosant i Lancelot. api blai, ia venii voi i spovedii-v la mine, i ntmpin Bruscaille. Nu, fraii notri, noi am fost trimii s v nvm tainele meseriei. Meserie? Ce, dracu, meserie este asta? Meseria de sihastru, spuse Lancelot. Trebuie s nvai s tmduii prin descntece i rugciuni. Etete! zise Bragaille zeflemitor, mngindu-i pumnalul. Cu sta putem s tmduim pe oricine, pe toi nebunii Parisului. S fim serioi, printele, noi ne cam cunoatem meseria! Trebuie s nvai vorbele i gesturile de sihastru. Ascultai, fraii notri i reinei! Cu toat sila pe care le-o provoca, cei trei trebuir s asculte o lecie care dur pn seara. Se ntrerupser numai la prnz pentru o mas, pe cinste, pe care o mprir toi cinci: i sihatrii i elevii. n acest timp ducele de Burgundia mersese la Saint-Pol pentru o important ntlnire cu regina Isabela de Bavaria. Cnd se ntoarse seara, ceru s-i fie adui Bruscaille, Bragaille i Brancaillon mpreun cu Tosant i Lancelot. Au nvat ceva? tiu aproape aa de bine ca i noi, rspunse Lancelot. Ar putea s vindece chiar i pe unul pe care a pus stpnire diavolul. Au nvat s fac micrile, dar despre tainele sacre Cuvintele nu prea au importan. Eu ntreb dac au deprins micrile.
82

Bruscaille asculta pasionat. Vocea dur, aspr a stpnului i trezea pofta de btaie. Micrile le tim, le-am nvat toi trei, seniore, interveni el. Toi? Da. i dac aceste gesturi pe care le-am nvat de la prea cuvioasele fee nu ar fi de ajuns, apoi noi mai cunoatem unul, l tim de mult vreme, seniore, continu el mngindu-i pumnalul i privindu-l. Ducele avu o scurt ezitare i, apoi, rspunse rece: Da! De acord! Bruscaille, Bragaille i Brancaillon tresrir. Cineva era condamnat! Cine? Seniore, interveni Bruscaille, apoi nu ne mai rmne dect s aflm numele l vei afla, rspunse ntunecat Jean Temerarul. Este vorba de un posedat de diavoli care va fi dus la schitul vostru. Schitul nostru? Da. Schitul n care vei locui. Urmai-m, am s v conduc chiar eu acolo! Era ora ase seara. Afar era ntuneric, zpada acoperise pmntul, frigul ptrundea neierttor n oase. Pe strzi nu se afla nimeni, prvliile erau nchise, nici mcar hoii nu mai miunau ca altdat. Numai civa cini vagabonzi se plimbau prin zpad, cutnd un adpost. O linite de mormnt stpnea oraul. Cnd se prea c nu s-ar mai putea ntmpla nimic, de dup ferestrele luminate, cei care se ntmplase s se uite spre strad, vzur vreo cincizeci de cavaleri care mergeau la pas, nfurai n mantale sub care privirile mai agere vzur strlucind lamele pumnalelor i ale spadelor. sta-i ducele de Burgundia care se duce s fac vizit vreunui nobil, i spuneau unii. Da, el era, Jean Temerarul! Mergea naintea escortei cu civa pai buni, nconjurat de trei cuvioi clugri i nimeni nu auzea discuia lor. Ducele ddea ultimele instruciuni lui Bruscaille, Bragaille i Brancaillon. Era ceva spectaculos n acel mar al unei mici trupe care nainta prin zpad, i, mai ales, ceva sinistru n vocea celui care vorbea cuvioilor clugri. Ajunser la schit. Podul se ls i ducele intr nsoit de cei trei clugri i de ali cinci nobili. Escorta rmsese n strad. n strada Saint Antoine. Acest schit era Saint Pol!

X. La schit

83

Cnd Bruscaille se vzu la Saint-Pol ncepu s tremure; i pierdu capul i fr s-i dea seama ce face, l lu pe duce de bra. Se pare c nici Jean Temerarul nu era n apele lui cci nu sesiz gestul familiar al noului sihastru. Deci, ncepu Bruscaille, omul pe care trebuie S-l tmduii prin rugciuni i descntece l ntrerupse ducele. Da, aa, s-l tmduim prin rugciuni i descntece omul sta se afl n palatul regelui? Jean de Burgundia l fix cu o privire de moarte i-i rspunse: Da, este chiar regele! Bruscaille parc fusese lovit cu parul. Viteazule, adu-i aminte de treangul care a rmas agat de spnzurtoare gata pregtit! Apoi, alege! Eu am fcut deja alegerea, seniore; noi tmduim pe rege, pe regin, tot palatul dac ne cerei. n sinea lui i spuse: Acolo, da, sigur, pot fi spnzurat imediat; i aici pot fi, desigur, spnzurat dar peste cteva zile. i, n cteva zile, cte nu se pot ntmpla, chiar i moartea generosului nostru stpn. Ai neles bine ce misiune ai? Ah, seniore, m umilii! Ai s-i aduci aminte ce trebuie s faci, ce trebuie s zici i cnd trebuie s acionezi? Da, rspunse sec Bruscaille. Ne-ai redat viaa, noi vom risca pentru dumneavoastr. Ce s mai vorbim! S mergem mai departe! Jean Temerarul aprecie asprimea rspunsului, dar observ c Bruscaille tremura tot, era galben la fa aa c nu mai insist. Vino, viteazule i gndete-te la bogia care te ateapt. Restul nu conteaz! Bragaille i Brancaillon l urmar. Cu siguran c acetia nu presupuneau nimic din ce-i atepta cci ei erau departe de a trece prin emoia care l scutura pe Bruscaille. Traversar grdina i n drum spre palatul regelui se ncruciar cu o femeie cu care Jean Temerarul schimb rapid cteva cuvinte. Dac Bruscaille ar fi putut vedea chipul acesteia ar fi constatat c era nsi regina. Isabela era nsoit de doi oameni narmai. Urmai aceti doi gentilomi porunci Jean Temerarul i apoi se retrase, disprnd n direcia palatului reginei. Cei doi primiser, probabil, instruciuni detaliate n cursul zilei. Erau oameni de la curtea regelui doi trdtori, cu siguran. Venii preacucernici prini, li se adres unul dintre acetia, celor trei noi clugri. Bragaille i Brancaillon uitaser c purtau anterie. A, da, noi suntem cucernici! Plecar cu pai hotri dup cluza lor i ajunser la palatul regelui. Intrar i traversar o sal unde se gseau muli oameni narmai care, vznd sfintele fee, se nclinar cu respect.
84

tirea c trei sihatri au sosit la palat pentru a-i nlocui pe cuvioii Tosant i Lancelot se rspndise repede. Se spunea c cei doi, Tosant i Lancelot, nu fcuser nimic bun aa c a trebuit s fie alungai. Ct despre cei trei sosii, numai cuvinte bune: erau faimoi n arta vindecrii celor stpnii de diavoli. De aceea, erau privii cu simpatie. Regele nsui fusese pregtit pentru aceast vizit de ctre printele Celestins, faa cea mai venerabil, n care avea mare ncredere. Trebuie s se tie c nainte ca printele Celestins s fi vorbit cu regele, acesta discutase i cu Jean Temerarul i cu regina Isabela! Bruscaille, Bragaille i Brancaillon fur introdui ntr-o sal frumoas unde aproape douzeci de gentilomi, printre care i ducele Berry, l nconjurau pe rege. Domnilor, ceru politicos regele cnd i vzu pe cei trei, retragei-v i lsai locul trimiilor lui Dumnezeu. Toate privirile se ndreptar spre sihatri care nu tiau cum s-i acopere mai bine feele pentru a nu-i trda emoia. Nobilii fur de acord c aveau de-a face cu oameni de mare prestan. Se gndeau c unui demon nebun i-ar trebui for nu glum s poat scpa acestor maetri. Ducele de Berry ns, nu prea la fel de lmurit. Hm! a da lanul meu de aur numai s tiu ce cred regina i bunul meu vr despre aceti trei tipi! Apoi, cu glas tare: Sire, noi lsm pe Majestatea Voastr n puterile lui Dumnezeu pe care le aduc aceti cuvioi. S dea Domnul s reueasc mai bine dect Tosant i Lancelot! Lumea plecase. n salon mai rmseser regele, cei trei sihatri, o tnr i un lungan. Iat, murmur Bruscaille, iat-o pe cea de care trebuie s m feresc i creia trebuie s-i spun Era vorba de Odette de Champdivers, iar tipul acela deirat nu era altul dect Gringonneur. Apropiai-v, preacuvioilor, apropiai-v, le ceru regele. Mergeau, dup obiceiul lor, n linie. Salutar toi, n acelai timp, cu gesturi care fur apreciate de rege. Bruscaille i pstra sngele rece, dar ceilali doi erau nspimntai de-a binelea. Aveau ochii speriai i nu-i puteau stpni emoiile cnd se vzur n faa regelui. Bragaille, care frecventase pe paracliserul de la Saint-Jacques i spunea, pentru sufletul lui: iart-m Doamne, iart-m Doamne! Brancaillon era incapabil de vreun gest: credea c viseaz i abia reuea s se ntrebe dac nu cumva se va trezi ntr-o realitate i mai sinistr. Odette, palid i speriat, i cerceta cu privirea ncercnd s afle dac nu cumva cei trei sihatri nu au venit, ca i Tosant i Lancelot, s-l ucid pe rege. Gringonneur se nvrti n jurul celor trei, i salut cu plecciuni adnci, iscodind s vad ce ascund pe sub anterie.
85

Nu te atinge! i spuse Brancaillon, lovindu-l peste mn. Ah! ce dracu, njur acesta printre dini, ai mna la fel de vnjoas ca a lui Ajax, fiul lui Telamon, cuvioase printe! Ajax?! Ia s vedem cum v cheam, distinii mei frai, ntreb regele. Toi trei se nclinar i i duser minile pe pntece, cum vzuser la Tosant. Sire, eu sunt fratele Bruscaille, faimosul Bruscaille (Gringonneur ciuli urechile) care a scos cincisprezece demoni din pntecele unor nefericii. Bruscaille, rse regele, sta da nume. i dumneata? Sire, eu sunt fratele Bragaille (hm, scrni Gringonneur), celebrul Bragaille care numai punndu-le mna pe cap a vindecat treisprezece srmani bolnavi. Bragaille, se amuz Charles. Asta-i i mai frumos. i dumneata? Sire, sunt fratele Brancaillon (nu mai am nicio ndoial, i spuse Gringonneur), ilustrul Brancaillon care doboar un bou nu, drace! care golete un burduf Srmanul Brancaillon ieise complet din lecia nvat. Se opri asudat i rtcit. Ceilali doi rmseser consternai, lovitura euase i nu mai vedeau dect treangul n faa lor. Deodat i apucar rsul. Regele nsui rdea cu poft. Departe de a se fi suprat pe Brancaillon, el l privea cu admiraie. Brancaillon! Ah, sta da nume de sihastru! Mai ceva dect ale celorlali! Bruscaille e bine, Bragaille este ceva mai bine, dar Brancaillon, Sfnt Fecioar! i aceste rugciuni! tia da, sihatri, tia m vor vindeca! Oricnd putem intra n ritualul Ritual? Ah, nu cuvioase, lsai ritualurile. Mi s-a acrit de cele ale lui Tosant i Lancelot! Facei-m s rd ca i amicul vostru. Mndru de succesul lui, Brancaillon deschise gura, gata s debiteze alte prostii. Bragaille l clc pe picior i Odette, care se uita cu mult atenie, vzu gestul. Gringonneur nu mai putea s se nvrt n jurul lor i, cum nu mai avea rbdare, ridic anteriul lui Bruscaille. Aha! tiam eu c am mai vzut pe undeva pe prea sfiniile voastre! Pe noi? Mnstirea noastr se afl aproape de Tours (tia de la Lancelot) i noi n-am ieit de acolo dect pentru a veni aici. Schitul vostru, api mpieliai, este la hanul Scroafa spnzurat! Se fcu linite. Odette se aez n faa regelui de parc ar fi vrut s-l apere. Sire, interveni pictorul Gringonneur, aceti sihatri au sub anterie nite frumusei de pumnale!

86

Charles se ridic, se schimbase la fa, i ceru s vin cpitanul de gard. n clipa cnd l vzu Gringonneur c se precipit spre u, Bruscaille se apropie de Odette i-i spuse: Cavalerul de Passavant ne-a trimis! Era cuvntul miracol, una dintre cele mai frumoase idei pe care le avusese Jean Temerarul care i spusese c Odette fiind acolo pentru a-l proteja pe rege, din ea trebuia s fac aliata celor trei sihatri. Plin de furie, ducele i indicase lui Bruscaille numele lui Passavant ca singurul capabil s-i inspire lui Odette ncredere. Dar, el nu tia n acel moment ct de venerat era numele cavalerului de cei trei. Bruscaille l pronunase cu fervoare, cu o sinceritate, cu un devotament care o convinser pe Odette. Sire, interveni ea cu glas sigur, eu tiu pentru ce sunt narmai aceti oameni, tiu c sunt aici pentru a v proteja, pe Majestatea Voastr i pe mine. Sire, v rog s avei ncredere! Rspund eu! Gringonneur rmsese nmrmurit. Regele ridic mna i spuse: Destul! tot ce merit ncrederea dumitale, fiica mea, o are i pe a mea. Cpitane, i se adres celui care tocmai intrase, d ordin ca aceti trei cuvioi s fie gzduii n palatul meu; s fie respectai i s nu le lipseasc nimic; cum mi se par obosii, s li se dea mncare bun, preparat n buctria mea. Brancaillon, radios, fcu un pas nainte i zise: i vinul, Sire? Bineneles, prieteni. S fie din cel mai bun! Domine, salvum fac regem nostrum, cnta Bragaille. Salvum fac bonum vinum, l imit Brancaillon. n antecamer, cei care nelegeau, ascultau cu respect aceste rugciuni i-i spuneau: preacuvioii sihatri au i nceput! Nu pierd timpul pentru a-l vindeca pe rege! Gringonneur se trntise ntr-un fotoliu i contempla scena. Totui, Odette l trsese de-o parte pe Bruscaille. L-ai vzut? ntreb ea curioas. Srmanul, fr el noi am fi fost din nou mori! Unde este? Ce face? Ce face? Cu siguran c d trcoale s intre n palat. Unde l-ai vzut, spune? Ce zicea? Spune mai repede, vreau s aflu ct mai repede! Srmana Odette, spera ca Bruscaille s-i spun: mi-a vorbit de dumneavoastr. Dar acesta, orict de vulpoi era, nu intui ce atepta Odette de la el. De altfel, se simea pe un teren nisipos. Un cuvinel numai i ar fi putut fi descoperit viclenia la care trebuise s recurg. n capul lui se ddea o lupt zdravn: pentru Passavant i-ar fi pus capul n joc; dac nu asculta ordinele ducelui, treangul era deja pregtit!

87

Doamn, noi l-am vzut pe cavalerul Passavant acum cteva zile. Eram pe moarte. Ne-a salvat de la moartea cea mai ngrozitoare, accentua el. Nu tii ce este o mas de marmur! S v fereasc Dumnezeu de a ti vreodat, nobila mea doamn! Dar, ce s v mai spun, am fost salvai! Salvai de el! Da, doamn. i atunci ne-a spus: suntei nite ntri, nite blestemai, nite franc-burghezi i cte nu ne-a mai zis, doamn, cum ne-a mai dojenit, nu v mai spun. La sfrit ne-a zis: dac vrei s-mi facei o plcere, cutai s intrai n Saint-Pol i s rmnei acolo. l vei vedea pe rege, o vei vedea pe domnioara Odettte de Champdivers i va trebui s facei ceea ce v va cere ea. S fii bine narmai ca s putei face fa, dac este nevoie, unei lupte! Da, murmur Odette, poate va trebui dat o btlie! Se prea poate ca cineva s vrea viaa acestui srman rege ca, de altfel, i pe a mea, i cea a nefericitului meu i adusese aminte de btrnul Champdivers i ncepu s plng. Bruscaille simi c l mic suferina ei, pe el a crui inim nu a btut niciodat la suferina altuia. Drace, se gndi el. Dac nu vom avea ncotro, l vom termina pe rege, pentru c aa ni s-a cerut. Dar s nu ndemne diavolul s se ating cineva de nobilul Passavant i aceast nobil tnr Doamn, relu el, noi am cutat s intrm aici. Am aflat c Tosant i Lancelot au fost alungai i ne-am gndit c am putea s-i nlocuim, mai ales c, nainte de a deveni ceretori, noi am fost civa ani buni clugri. Faci ce poi pentru a-i ctiga viaa. A vrea s v spun, totui, c meseria de ho este mai agreabil dect cea de clugr. Acum s ne lsai s ne facem meseria de sihatri: tim totul: i descntecele i ritualul i gesturile. Gesturile? ntreb Odette n timp ce Bruscaille ncerca s vsleasc bine ntre adevr i minciun. Gesturile care vindec, le tim mai bine dect Tosant sau Lancelot. Uitai-v! Abia acum Odette era sigur c cei trei ciudai sihatri l cunoteau pe Passavant, c l iubeau i l admirau, c erau trimii de el. Restul nu avea prea mare importan. Era hotrt s nu se opun inteniilor lor de exorcism astfel nct, n faa celorlali, ei s treac mai departe, drept sihatri venii s-l vindece pe rege. Gesturile, micrile? Toi trei le nvaser. Ca s mai scape de presiunea ntrebrilor lui Odette, Bruscaille prinse un moment favorabil i se duse la ceilali doi. Gringonneur l urma cu o curiozitate aparte, cu suspiciune.

88

XI. Surpriza lui Thibaud Le Poingre


Cum tim attea despre sihatrii notri s mai respirm puin i s mai vedem acum ce s-a mai ntmplat cu ali eroi, n special cu jupnul Thibaud Le Poingre, stpnul faimosului han La scroafa spnzurat. Frumoasa reclam a hanului, distrus de Gringonneur fusese reparat cu destul btaie de cap, pus la locul ei aa nct nici nu-i mai ddeai seama c acolo se dduse o btlie n toat regula. Rumen i vesel, gazda Scroafei spnzurate continua s treac drept cel mai priceput i amabil hangiu din mprejurimi. Suntem a doua zi dup ce Passavant a scpat din labirintul ntunericului i n ajunul zilei cnd i-am rentlnit pe Bruscaille i Co. Era smbt, dimineaa. Jupnul Thibaud Le Poingre se necjea, ca de obicei, ca hanul s arate bine dar i s-i potoleasc foamea i, mai ales, s-i arunce ochii asupra pregtirilor. Din cnd n cnd faa i se mai ntuneca; ajungea chiar s nu-i mai stpneasc nelinitea dar, un pahar de vin bun, o vorb mai aspr i totul se ndrepta. Buna dispoziie este o gazd de care nu scapi uor! Bine! gata, m duc de aici. Ce s-o fi ntmplat cu lumea bun care, altdat, nu m-ar fi ocolit! Blestematul de Passavant n veac nu mai vine, i sta-i norocul meu. M-a ruinat, fr s mai spun c, ntr-o zi, mi-a adus i moartea n cas! Cnd i aduse aminte de ncierarea ce se ncinsese n hanul lui, n timpul creia se ascunsese n fundul unui cufr, Thibaud se necji din nou i, ca s scape de amrciune, i turn un pahar de vin. Da, le spuse el, pentru a o suta oar lui Perrinet i Lubin care, tiind c povestea asta se lsa cu un pahar de vin, l ascultau cu toat admiraia, da, cavalerul Passavant nu este altceva dect un nemernic care, aa cum tii i voi, l-a omort pe bunul nostru duce de Orleans. S ne rugm la Dumnezeu pentru sufletul ducelui! n noaptea cnd au venit s-l ridice, m-am pus curajos n fruntea oamenilor Burgunzilor erau vreo cincizeci, aizeci nspimntai i tia pentru c urmau s lupte cu acel rzboinic. Copiii mei, a fost un moment teribil. Cnd am deschis ua, m-a vzut nemernicul i mi-a ghicit inteniile. I-am strigat: pred-te! i am naintat spre el. A dat napoi n acel moment! Jupne, interveni un valet, a sosit un cltor, a desclecat i se afl n faa hanului. Du-te dracului! Nu puteai s m lai s termin istoria? Nu, cltorul face trboi i amenin. Bine, merg eu la el! spuse Thibaud pus pe har. O s vad el! Se ridic i plec furios spre u. Curnd ddu nas n nas cu un zdrahon mustcios care njura de mama focului.
89

Thibaud, luate-ar dracu, calul meu trebuie s atepte pn catadicseti tu s vii s porunceti slugilor s-l duc n grajd! S tii, mitocane, c acest nobil animal m-a adus ca vntul i ca gndul aici! Aa am poft s-i tai urechile acum, cum nici nu-i dai seama! Cel venit, ludrosul, avea o nfiare cam dubioas. Renunnd deocamdat la gndul cu care pornise, Thibaud se grbi s dea satisfacie acestui prea nerbdtor oaspete: i ceru unui biat de la han s ia calul, s-l duc n grajd, pofti musafirul s intre i s ia loc la o mas. Ceva de mncat i ceva de but, s crape toi dracii care i-au gsit culcu n podul hanului tu. Dar repede! S lase toat lumea treaba i s fiu servit mai repede! i tu, Thibaud, tii tu cu cine ai de-a face? Cum s nu! rspunse hangiul linitit. Cine nu v cunoate! Suntei senior Tanneguy du Chatel, unul dintre nobilii domni de la Casa De Burgundia Gura! cruia seniorul Jean Temerarul Vd c nu-i ii gura, neisprvitule! I-a pus pe Scas, Courteheuse, Ocquetonville i Guines s-i rup oasele, termin Thibaud. Pe faa lui apruse un surs rutcios. Nu se tie ct ar fi crescut furia lui du Chatel dac Thibaud ar mai fi continuat. Adevrul este c chiar hangiul i-a dat seama c depise msura i, cum i st bine unui negustor care nu trebuie s-i alunge clienii, i schimb atitudinea i, pe ct i permise imensul pntec, se aplec respectuos ateptnd poruncile, fr s mai scoat un cuvnt. ntr-un timp se hotr s repare gafa: Prea bunule nobil, n buctria mea i sub stricta mea supraveghere a fost fcut un pateu de anghile pe care l-ar pofti pn i Jupiter i frumoasa Junona, cum ar spune prietenul meu Gringonneur. n orice caz, minunea asta nu este pentru blestemaii oameni ai Burgunzilor! Dar pentru cine? Pentru dumneavoastr! S m ia dracu i ar trebui s nu v ndoii: am simit c venii n seara asta aici. Lubin, am zis eu azi diminea, pregtete un pateu de anghile, aa cum i place seniorului du Chatel. Ai grij c seniorul nostru se pricepe grozav la pateuri. Tanneguy du Chatel era un brbat de patruzeci de ani, aspru, violent i mnccios, un munte de om, amestecat n numeroase btlii sngeroase din acele vremuri. Era un rzbuntor i ducele Jean Temerarul a constatat asta prea bine la podul Montereau. Aa cum spusese i Thibaud, mai nti fusese unul dintre oamenii ducelui Jean Temerarul. Ce se va fi ntmplat ntre ei, Dumnezeu tie! Toat lumea a aflat c Tanneguy s-a desprit de duce fr ns a-i deveni duman. Dar, ntr-o zi, mai degrab ntr-o noapte, a fost atacat de o band care l-a
90

lsat lat n drum, creznd c-i deja mort. Tanneguy nu murise, se alesese cu pielea tbcit, numai. Mai mult dect btaia l nfuriase brfa care se rspndise n tot Parisul. Or, i tia, l vzuse pe cei care conduseser atacul la: erau oamenii ducelui. Atunci Tanneguy a jurat c se va rzbuna i, cum era din fire violent, incapabil de a-i ine gura, ncepu rzboiul njurnd n gura mare peste tot pe unde ajungea, pe ducele de Burgundia, ameninndu-l n toate felurile, ceea ce era o prob de curaj, cci numai att i era suficient s-i rite viaa. n timp ce lui Thibaud i trncnea gura despre minunea de pateu de anghile, Tanneguy du Chatel i desfcu centura i i arunc plria i vestonul, s poat sta comod la mas. tia ce-l ateapt. Pentru el masa era un fel de btlie, mnca cu aceeai nverunare cu care se lupta. Mult ludatul pateu de anghile fu adus. Aeaz-te lng mine, jupne Thibaud. Oh, prea mult cinste, cpitane, rspunse acesta nelinitit! Stai linitit, am cu ce s pltesc. Aa c Hangiul se lumin i, de bucurie, lu loc nu fr s uite c trebuie bine sesizat admiraia pe care i-o purta oaspetelui. Fariseu cum era, se ntreba n sinea lui, totui, de ce i face atta cinste Tanneguy. Cnd terminar de mncat vai, ce mas, ce bunti! i cnd i se aduse vinul o ulcic cu vin de Spania cpitanul i aez minile pe mas, se aplec spre Thibaud i-l cercet atent. Ei, spui, deci, c nu-i plac oamenii ducelui de Burgundia? Thibaud, dup ce se uit nelinitit spre u se temea s nu apar Ocquetonville i ai lui i rspunse: Pentru ia, cel mult nite peti fripi. Nu-i de nasul lor un pateu de anghile Uite ce, hai s vorbim serios! Spune sincer, i plac sau nu oamenii ducelui? I-am respectat i i-am omenit ct s-a putut, spuse hangiul cu tonul cu care i-ar fi spus lui Scas: S nu mai aud de oamenii lui Armagnac. Foarte bine! Atunci pot s am ncredere n tine. A fi putu s m adresez oricrui alt hangiu, dar mi-am spus: jupnul Thibaud este un om cinstit i nu m va trda niciodat. i, n plus, la el se mnnc cel mai bun pateu din Paris. Thibaud se simi mgulit, mai ales pentru laudele aduse pateului lui. Spunei mai departe, cpitane! Nu putei spune c vi s-a ntmplat vreodat s nu fii bine primit la Scroafa spnzurat. Ct despre trdare, cum s v spun ca s m credei? Aici se mnnc prea bine ca s m gndesc la aa ceva. Era o frumoas filosofie care l convinse pe Tanneguy. Jupne Thibaud, am aflat c blestemaii de oameni ai Burgunzilor au de gnd s m atace din nou, chiar la mine acas. Abia m-am fcut
91

bine dup atacul lor mrav cu care au vrut s m omoare i i-au propus din nou s m ucid, chiar n patul meu, url Tanneguy. Lubin, mai adu o ulcic! ceru Thibaud. Vreau s triesc, continu du Chatel dnd pe gt ultimul pahar. Asta pentru c eu gsesc c-mi place viaa, nelegi? Apoi, pentru c vreau s m rzbun. Ateptnd, Burgunzii mi in calea la drumul mare i mie nu-mi mai rmn dect crrile. Sunt hotrt s nu-i atept n pat i S v culcai, interveni Thibaud. Jupne, oameni ca mine nu se ascund! Vreau s m retrag pentru cteva zile n hanul dumitale pentru a-i atrage pe nemernici. E o capcan, o viclenie! Chiar aa, n rzboi viclean! Sunt gata, cpitane! Gata! Ascult! Asta-i tot! Ai o camer ca lumea pentru opt zile? Pltesc dinainte, spuse cpitanul scuturndu-i chimirul. Thibaud ncepu s-i fac socoteli, pentru c, ce s o mai lungim, era necesar sa se gndeasc bine. O camer, e camer bun i frumoas? Ei, da! O camer ca lumea i plata nainte! Frumoas afacere! (Dac ar ti oamenii, Burgunzilor, a fi terminat, se gndi el. Dau foc la han i pe mine m spnzur!) Bineneles, cpitane! Dar, spuneai de un rzboi viclean. (Dac refuz, sta scoate mruntaiele din mine). Adic, dumneavoastr nu vei sufla o vorb i nu v vei arta prin han? Asta este i interesul meu. i promit c nu va ti nimeni c sunt aici. Venii cu mine, ceru Thibaud dup ce se mai uit nspre u. Repede! l conduse pe Tanneguy du Chatel n fundul slii unde, dup o u, se afla o scar. Cnd ajunser, Thibaud izbucni n rs. Abia acum se simea n siguran. Pe toi dracii, nu pentru c mi-e fric, am trecut prin attea! Am s v dau camera pe care pusese stpnire acel blestemat de Passavant. Ce btlie a fost! Passavant? Da. Cel care l-a ucis pe ducele de Orleans. Eu l-am prins. A, pe asta o vreau! Povestete-mi ce-a fost, sunt mort dup istorii de-astea. Thibaud ncepu s urce scrile. Pe fiecare treapt se oprea i gesticula. Nici el nu prea s cread ce spune, dar l amuza s spun verzi i uscate. Deci, nelegiuitul se refugiase n camera n care v voi con duce, care este cea mai frumoas din tot hanul. Oamenii magistratului veniser deja s-l umfle (El omisese cu pruden s mai aminteasc de oamenii ducelui de Burgundia). Erau peste cincizeci, care mi goliser

92

mai nti dou butoaie de bere. Dar, att de teribil era reputaia lui Passavant nct nu aveau curajul s urce A, atunci, sta este un lupttor de toat isprava, spuse du Chatel interesat. Stai s v zic, c a fost ca-n poveti. Zece-douzeci de spade nici nu conteaz pentru Passavant. Jur c, dup dumneavoastr, el este cel mai viteaz din tot Parisul. Ce s-o tot ocolesc, mie mi-a fcut figura: nu avea para chioar n buzunare i m-a ruinat. Dar s v zic mai departe. Deci oamenii narmai venii s-l aresteze nu ndrzneau s urce. I-am fcut semn lui Gringonneur, un prieten de-al meu, s m urmeze i am urcat. Nu tiu dac l cunoatei pe Gringonneur, dar trebuie s v spun c stuia nu-i e fric de nimic. I tiu, bea de stinge, zise Tanneguy. Nu chiar att ct mine, asta pot s-i spun, pentru c, o dat, l-am bgat sub mas. Ce mai, curajos ca i mine, Gringonneur m-a urmat i, dup el, au venit i cei trimii s-l umfle. Eu urcam n fruntea lor: bineneles, Gringonneur dup mine. Ajungem la ua asta. Sosiser n faa camerei unde locuise Passavant. Aveam numai o baionet la mine. Gringonneur era chiar aici unde suntei dumneavoastr, cu sabia n min. n spatele lui, scara plin de oameni narmai care-mi strigau s fiu atent, c pot fi ucis pe loc. Cum v imaginai, nu eram eu omul la s dau napoi sau s-i ascult. L-am ntrebat pe Gringonneur: Eti aici? Da! mi-a rspuns i atunci am deschis ua. Thibaud fcu acelai lucru i acum, ca i atunci, cu o micare n stil mare. i intru strignd ct puteam Thibaud strig pentru a-i arta lui Tanneguy ct de viteaz a fost atunci: Pred-te, nemernicule! Nu te opune, orice rezisten e n zadar! Ei, nici chiar aa, jupne Thibaud, se auzi din camer o voce. Ce i s-a ntmplat de eti att de furios i vii s trezeti oamenii care dorm. nchide ua, te rog, c se face frig n camer. Thibaud rmsese nucit, cu gura cscat, cu ochii scoi din orbit. Se fcu alb ca varul, apoi se roi de ziceai c-i un bujor. n sfrit, i rectig respiraia: Cavalerul Passavant! i-am zis s nchizi ua, ce dracu! Visez, visez! mormi Thibaud. Ba, dumneata m mpiedici pe mine s visez. Jupne Thibaud, te previn c dac nu ncetezi, am s prsesc hanul dumitale, i am s-mi gsesc o alt gazd. Ce?! Ce vd! Dumneavoastr suntei, cu adevrat?!

93

Cine vroiai s fie? ntreb cavalerul care izbucni n rs ridicndu-se ntr-un cot. Se afla n pat, mbrcat i prea c se trezise dintr-un somn adnc. Tanneguy intrase, nchisese ua i avea poft de discuii. Cavalerul are dreptate. E frig i dumneata eti un caraghios, lai vraite peste tot. ntr-o clip Passavant fu n picioare i fr s atrag atenia merse s vad dac spada se mai afla la locul ei. Apoi l salut pe Tanneguy: Domnule, fii binevenit la mine Adic, la mine, zise Tanneguy. Domnule, relu Passavant, salutnd i mai reverenios, n ciuda felului bizar n care vd c ai intrat aici, la mine, facei-mi plcerea s v aezai, mcar pentru o clip. Nu v jenai, zise Tanneguy, luai scaunul acesta i, cu toate c sunt surprins c v aflai n camera mea, fii bun, aezai-v i stai ct dorii. Doamne, cum o s se termine! se frmnta Thibaud. Cavalerul Passavant ncepu s surd, Tanneguy i ncrunt sprncenele i se apuc s-i rsuceasc mustaa. Amndoi se ntoarser spre Thibaud. Sunt la mine? n ntreb cavalerul. Fr ndoial! Eu sunt sau nu la mine? l ntreb Tanneguy. Bineneles! Atunci nu ne mai rmne de fcut dect un singur lucru, spuse Tanneguy, adic s-l poftim pe domnul s ias de aici! Iar eu nu vd dect un singur lucru care mi mai rmne de fcut, spuse Passavant: s-l arunc pe domnul pe fereastr! Cei doi adversari se msurar i, ntr-o clip, fiecare i trase spada. Thibaud, rapid i subtil, se arunc scurt n dreapta i dispru. Tanneguy i Passavant se puser n gard. Spadele strluceau n btaia luminii. Aproape n aceeai clip se npusti unul asupra celuilalt. O scurt ncruciare corp la corp apoi, n urma unei lovituri fulgertoare, spada lui Tanneguy zbur n aer i czu cu zgomot pe capacul cufrului. Ah, m-ai omort! gemu o voce din cufr. Dintr-o micare, Passavant se arunc asupra sabiei lui Tanneguy i puse piciorul pe ea. Domnule, suntei nvins! M dau btut, spuse Tanneguy al crui bra, nc nevindecat, nu fusese capabil s in spada. Bine, luai-v spada. S continum! Tanneguy se uit la acest tnr care, dup regulile acelor vremi, ar fi avut dreptul s-l ucid sau s-i cear o recompens pe msur. Ei, bine, nimic din toate acestea. Din contr i fcuse o propunere generoas. l vzu tnr, frumos, ager i sclipitor.
94

Tinere, spuse el, ai nvins una dintre cele mai bune spade ale Parisului. Vd c ai generozitatea s-mi dai napoi spada. Este un gest pe care nu am s-l uit niciodat. A fi onorat dac m-a putea considera prietenul dumitale. n acea clip, capacul cufrului se ridic i din interior iei capul lui Thibaud. Cei doi adversari, mpcai, izbucnir n rs. Hangiul iei din cufr i spuse: Ea doua oar c-mi salveaz viaa. Dar, ca s revenim la ceea ce vorbeam, bravii mei gentilomi lsai-m s v fac o propunere. Ia s vedem! Dac este rezonabil Este. Dumneavoastr, cpitane, v-am promis aceast camer fr s tiu c nobilul cavaler s-a instalat aici. Nici nu m-a prevenit, mcar. Cu att mai mult suntei ndreptit s o avei, mai ales c mi-ai spus c pltii nainte. Ah, fcu Passavant. Iat de ce Sunt gata s pltesc, interveni Tanneguy, umblnd n chimir. Dumneavoastr, cavalere, relu Thibaud, vrei s m acoperii de glorie i de onoare ncrcnd nota cheltuielilor pe care le facei la mine. Suntei i dumneavoastr ndreptit s avei camera, o recunosc din toat inima Bine, bine, l opri Passavant. S nu vorbim nc de nota de plat. Ne-am neles c o voi achita n ziua n care am s dau de o comoar Ceea ce nu trebuie s v fac s v ntrziai aceast bucurie. Dar, domnilor, dumneavoastr suntei amndoi urmrii, amndoi trebuie s v ascundei. De aceea, amndoi suntei bine primii. Aa c, rmnei amndoi n aceeai camer dac v place i dac v nelegei unul cu altul. i convine, cavalere? ntreb Tanneguy. Da, accept. E timpul s facem cunotin. Nobilul Tanneguy du Chatel, spuse cpitanul nclinndu-se. Cavalerul Passavant. Merg s aduc ceva de but, interveni Thibaud. Din ce ai mai bun! strig dup el Passavant. Cu toate astea pe chipul lui Tanneguy apru o umbr. Cavalere, se hotr el s reia discuia, nainte de a accepta ospitalitatea pe care ne-o oferim unul celuilalt, a vrea s te ntreb: eti cu Armagnac su cu Burgunzii? Poftim? Eu sunt Passavant, atta tot. Da, neleg, dar eti n tabra ducelui Jean Temerarul? Este cel mai drag duman al meu. Cu Ocquetonville? Pe sta trebuie s-l spintec! Cu Scas? Am jurat c-l omor!
95

Cu Courteheuse? E mort, mort de mna mea! Cu Guines? i pe sta l-am ucis! A, pentru numele lui Dumnezeu, strig Tanneguy, n culmea bucuriei, pi trebuie s te mbriez! Chiar cnd se mbriau, Thibaud intr i, vzndu-i, hangiul se puse pe rs. Iat doi oameni care, cu zece minute n urm vroiau s-i taie beregile. Cavalere, trebuie s v spun c este ceva care m nelinitete Spune, dar mai repede! Ei bine, pentru c dumneavoastr l-ai pe seniorul duce de Orleans Ai terminat? ntreb Passavant. Nu nu pot. Nimic, eu nu mai am nimic s spun. Passavant se duse spre nefericitul de Thibaud, l apuc de urechea dreapt i-i scoase pumnalul. Spune, spune ce ai vrut s spui sau i tai urechea! Seniore! Se spune c dumneavoastr l-ai ucis pe ducele de Orleans. Passavant i ddu drumul i se ntoarse spre du Chatel care asculta interesat cci ntreg Parisul ncepuse s cleveteasc: ucigaul este cunoscut dar nu a fost pedepsit. Cpitane, spuse cavalerul, eu i tiu pe asasini! De mna mea vor muri! spuse el cu un ton care l fcu pe Tanneguy s tresar iar pe Thibaud s tremure. Iertai-m, se fstci hangiul nclinndu-se, sunt un ticlos care m-am prostit de tot. Cavalere, spuse Tanneguy emoionat, numai vzndu-te mi-a fost suficient s nu dau crezare acestei acuzaii. n ce m privete, dac ndrznete vreunul s te acuze n prezenta mea, am s spun c nu am vzut niciodat un gentilom att de viteaz i de generos ca dumneata. i i jur c acuzatorul nu va apuca s mai repete minciuna. Mulumesc, spuse cavalerul ntinznd mna cpitanului. Iar dumneata, (Thibaud i ascunse urechile i scoase un suspin de disperare), dumneata s ne dai de but Acum, chiar acum, se precipit hangiul i umplu din nou paharele. Turnnd vinul continua s suspine i faa lui prea chinuit de spaim. Ce tot boceti acolo, vrei s te trag i de urechea stng? Spune ce te apas, nu-i fie team! Cavalere, suntei prea generos, spuse ntr-un sfrit Thibaud, fr s se poat nelege dac aceast generozitate se refer la libertatea pe care i-o dduse s spun ce-l frmnta sau la ameninarea cu
96

urecheatul. Am s vorbesc. Cu siguran c m-a nelinitit faptul c nu tiam dac cel pe care l gzduiesc este sau nu un uciga pe care l caut potera. Dar, mrturisesc c sufletul meu este chinuit de o nelinite i mai mare. Care? ntreb curios du Chatel. Passavant ridic din umeri i spuse: Iat, jupnul Thibaud vrea s afle cum se face c m-a gsit dormind ntr-o camer pe care o tia neocupat de cteva zile. Pe onoarea mea, asta era seniore! Suntei un vrjitor! Nu, dar am cunoscut un vrjitor. Ia, spune, ce te nelinitete n toat istoria asta? Ei bine, nu tiu cum ai intrat, asta-i! Dac se poate intra n hanul meu att de uor i eu nu tiu, nu mai pot dormi linitit. Uile sunt mereu nchise bine. Dar eu nu am intrat pe u. Atunci pe unde? Pe unde am ieit ultima oar, adic, pe fereastr. Ce vrei, eu am un obicei: intru i ies pe fereastr. Este mai uor i mai puin stnjenitor dect pe u. Nu se tie dac explicaia l-a putut satisface pe stpnul faimosului han La scroafa spnzurat, dar acesta pru c, deocamdat se mulumete cu att. Salut respectuos i iei cu gndul de a merge la buctrie pentru a supraveghea pregtirea bucatelor. i, astfel, Tanneguy du Chatel, faimosul cpitan din acele vremuri se instala n hanul lui Thibaud le Poingre i fcu cunotin cu cavalerul de Passavant.

XII. Martorul
Prietenia dintre Hardy de Passavant i Tanneguy du Chatel se consolida n zilele pe care acetia le petrecur mpreun la han. La insistenele lui Tanneguy, cavalerul povesti o parte din aventurile lui i, mai ales, cum i-a terminat pe Guines i pe Courteheuse. Povestea o nfrumusea ct putu fr s ocoleasc adevrul i, mai ales, pstrnd o ncnttoare modestie care, de fapt, era una dintre calitile lui. Chiar mai mult, prea c nici el nu credea c trecuse prin attea grozvii i le nvinsese, aa c exclamaiile de admiraie ale lui Tanneguy l stnjeneau. Cea mai frumoas poveste este ntlnirea cu dumneata Vezi, scpnd din labirintul ntunericului unde m dusese vrjitorul ca s-mi gsesc sfritul, eram slbit, mi era foame, mi era sete, muream de frig. A fost o zi trist. Noaptea, cum i-am spus i hangiului, m-am trt pn la han. Crezi sau nu, dar, pentru c aveam buzunarele pustii, iar capul
97

mi era gol i nu tiam ce s povestesc stpnului casei, cnd am vzut fereastra deschis, mi-a venit ideea s fac drumul napoi pe unde ieisem cu cteva zile nainte. M-am strecurat cu greu pn la fereastr. M-am aruncat n pat i am czut ntr-un somn din care nici acum nu m-a fi trezit dac nu venea Thibaud. E admirabil s ntlnesc n aceast situaie un om ca dumneata care accept s mpart cu mine i casa i masa. Discuia aceasta se ntmpla seara, dup o cin de toat isprava. Uii, cavalere, c i datorez viaa, spuse Tanneguy. i scoase punga i o goli pe mas. Ia te uit! Asta ce mai este! De fapt un nemernic ca mine mprim ce-i aici, spuse du Chatel. Passavant fcu un gest de refuz, dar cnd vzu figura cpitanului renun. Bine, bine. mprim! Ei bine, dac afl Thibaud de averea mea, spuse el rznd, m va sci cumplit. Bine, s vin. Acum am bani i tare m tem c acestui crpnos de hangiu am s-i dau cu ei n cap. Aa ar merita! S nu faci asta, ceru bucuros Tanneguy, ai pierde toat stima de care te bucuri n faa hangiului. i, uite aa, Passavant se gsea din nou cu bani n buzunar, chiar bogat s-ar spune cci Tanneguy i dduse destui galbeni de aur. Acum se simea n siguran. A doua zi, o luar de la capt cu povetile, cu confidenele i mai ales cu mesele copioase, aa c Passavant prea complet refcut dup cltoria lui prin infernul negru. Seara se echip i se narma de rzboi din cap pn n picioare. Unde mergi? Vrei s le vii de hac lui Ocquetonville i lui Scas? Las-mi i mie unul! Nu, spuse Passavant. Scas i Ocquetonville mai pot dormi linitii, deocamdat. i dumneata. Merg la unul cruia i-am promis c-i tai urechile i limba. Aa, simplu! Drace! Nu a vrea s m amestec dar, cred c mergi la infamul acela de vrjitor. Te nsoesc! insist el dar n zadar. Passavant scutur din cap i spuse c vrea s mearg singur. Cpitanul se lu totui dup urmele lui. Nu m mai recunosc, i spunea el notnd prin zpad. Altdat eram mai aspru. E adevrat c acest tnr are un fel de a vorbi i de a se purta care m-a dat gata. Merit s-mi risc un bra numai s nu i se ntmple vreo nenorocire! Aa se face c bravul cpitan ajunse, pe urmele lui Passavant, n Cetate i se opri n faa porii lui Saitano. Se gndi c, dac Passavant ar fi ntrziat prea mult nuntru va trebui s ia cu asalt casa vrjitorului. Ajuns la Saitano, Passavant btu n u.

98

Vin din partea reginei, rspunse el unei ntrebri. Cineva deschise i Passavant ddu nas n nas cu Geraude. Aceasta, cnd l vzu, scoase un ipt de spaim, apoi, lundu-i curaj, l conduse la Saitano. Aplecat deasupra unei mese, absorbit ntr-o misterioas treab, mnuind tot felul de eprubete, vrjitorul nici nu auzise c intrase cineva. Passavant fcu semn lui Geraude s ias i se aez ntr-un fotoliu. Apoi, linitit, i scoase pumnalul i-i ncerc tiul. Dup cteva minute, Saitano vrsa coninutul unei eprubete ntr-un borcan umplut deja pe jumtate, puse borcanul n faa unei flcri i ncepu s-l examineze. Vrs o pictur n palm i gust. Bombni ceva i se ntoarse. Abia acum l vzu pe Passavant. Nu fcu niciun gest, nu scoase o vorb. Rmsese fixat la treaba lui blestemat, cu mintea aiurea, la speculaiile lui inaccesibile omului obinuit. Nici nu prea mirat. Passavant i ncerc iari lama i nu pru, nici el, nelinitit. n sfrit, cavalerul se ridic din fotoliu. Saitano sri n picioare: nainte de a-mi tia urechile i limba, poi s mai ai puin rbdare? Cteva minute! Ascult, maestre, eu nu sunt grbit. Atept nu cteva minute, atept i o or. Vreau s te previn ns c, de data asta nu-mi mai scapi. De data asta nu vei mai reui s scapi nepedepsit orice vei spune, sunt hotrt s nu te iert. i acum, te ascult. Ia loc, spuse Saitano. Bine, m aez. Amndoi i reluar locurile. Cavalerul i pstr n mini pumnalul, fiind numai ochi i urechi. Se atepta la orice mrvie, la o nou trdare i se hotr s-l sugrume la prima micare. Saitano l cerceta pe furi i, din cnd n cnd, cte un suspin i umfla pieptul lui slab de strigoi. Se hotr s deschid discuia. Poi s-mi spui cum ai ieit din carier? Simplu. Cineva mi-a luat locul. Cineva! Da, Courteheuse. M-am ntlnit cu el ntr-o sal rotund din carier. L-am ucis! i venise rndul. L-am omort pe el i am ieit eu. Trebuie s-i spun c mi era foame i mi era sete, aa cum m-ai prevenit: cei care se rtcesc n carier mor fie de foame, fie de sete, fie de spaim. Ai avut dreptate, niciuna dintre acestea nu mi-a lipsit. Dar acum vreau s tiu altceva: de ce m-ai supus unui supliciu ca acela? Saitano fcu un gest nedesluit i apoi spuse: ntr-adevr a fost stupid. Am vrut s scap de dumneata. Credeam c eti cel mai mare obstacol n calea cercetrilor mele pentru Marea Oper i nu mai vedeam nicio alt cale de a te suprima. Se ls linite i Saitano prea c uitase de prezena acestui om care era hotrt s nu-i lase nicio speran. n sfrit, ai vrut deci s m omori.
99

O dat, spuse rece vrjitorul, o singur dat: atunci cnd te conduceam prin labirint. Bine, dar atunci cnd m-ai ntins pe masa de marmur ce vroiai? S te readuc la via, spuse Saitano cu o sinceritate uimitoare. Ce?! S te readuc la via Asta vreau s-i spun cerndu-i cteva minute de rbdare. Dup care, m vei omor, dac vrei. Vei omor Marea Oper. Vei omor viaa. nelegi?! Passavant ridic ochii i cnd l vzu pe Saitano o inexplicabil emoie l coplei. Faa tras, demonic a acestuia se transfigurase. Flacra orgoliului i aprinsese ochii i era ntreinut de pasiunea cercetrilor n care nelegiuitul credea. Ce este viaa, zise Saitano, ce este aceast via att de scurt nct omul abia are timp s constate c a trit. O adiere, cteva valuri ale contiinei durerii, cteva mizerabile aspiraii de dominare venite din subcontientul animalic al fiinei umane. Cteva nenorocite eforturi spre o stare imprecis pe care o numim fericire fr s tim ce spunem i viaa e gata, moartea se i prezint i spune: gata, ai suferit destul! Intr n neant! Te ntreb, asta este via? Este posibil ca Saitano s nu se mai fi adresat lui Passavant. Vorbea, aproape sigur, lui nsui. Pe Passavant l cuprinse brusc mirarea s asculte acest discurs care vorbea despre cruzimea zdrniciei vieii. Omul, relu savantul, a ncercat un efort suprem s afle ce este viaa. n definitiv, viaa este aa de scurt c nici nu merit s fie trit. Un om cu o sntate convenabil triete aizeci pn la aptezeci de ani. Din acetia, trebuie s scazi vreo douzeci pe care i dormim. Digestia i bolile ne mai iau vreo zece. Rmn vreo treizeci, treizeci i cinci de ani de existen efectiv. Mai mult de jumtate din acest timp este petrecut de cea mai mare parte dintre oameni muncind, obligaie monstruoas care face din fiina uman un animal strivit de poverile infame ale vieii. Din treizeci i cinci de ani care i rmn, omul risipete douzeci dac nu chiar mai mult, pentru a-i asigura adpostul i hrana. n total cincisprezece ani pentru a tri. Te ntreb, asta este via? Dracu a fcut astfel de calcule! Totui, maestre, i semnalez c, n ce m privete, printre anii care trebuie scoi din via, trebuie s scazi i pe cei pe care i-am petrecut n pucria de la Huidelonne, sau timpul pierdut n carierele dumitale. Saitano nu mai auzea. Czuse ntr-o reverie adnc. Spuneam deci, relu Saitano dup o pauz bun, c omului, ca s fie mulumit de via, i se sugereaz c aceasta se poate prelungi n timp. Ajunge s se conving c el este solidar cu trecutul i cu viitorul. Prin minciuna asta att de bine ticluit i acceptat de lumea ntreag, viaa

100

omului se prelungete n mod fictiv, n realitate, pentru fiecare nu-i dect un simplu suspin, o umbr abia sesizabil. Saitano prea luat de un entuziasm violent: invincibila ardoare a descoperirilor lui i aprinsese ochii. Ceea ce caut eu, continu aa aprins, este viaa, viaa n ntregime, eternitatea n faa mea. n loc de cincisprezece ani reali de existen mizerabil pe care-i triete omul cnd triete normal i nu-i ros de boli, cnd este ajutat de ntmplare, eu vreau, s am n faa mea infinitul timpului, infinitul eliberat de aceast oribil greutate care este spaima de moarte i care ne strivete existena! Ce ar putea s devin un om la captul unei existene de cteva secole de via, ce frumusei n-ar atinge gndirea noastr, ce perfeciune ar putea ajunge chiar corpul nostru, ce bucurie, ce fericire! Inutil s ne mai gndim! Dar, ca un om s aib n faa lui timpul fr limit, ca linitea lui s fie etern, cte nu trebuie s mai fac! Ar mai rmne vreun obstacol al naturii asupra cruia nu va putea triumfa?! Omul de azi nu percepe dect prticica infim din feele naturii. El i va perfeciona vederea i va vedea magia fermectoare a culorilor intermediare pe care acum este incapabil s o perceap. Va intra ntr-o lume nou ascultnd infinitele, game i tonaliti ale muzicii. Va percepe miresmele necunoscute, va descoperi sensuri noi pe care, acum, nu are timp s le afle. Ajuns la apogeul propriei lui glorii, a propriei lui fericiri, se va aventura n cucerirea spaiului, va schimba planete, va zbura din univers n univers, va cunoate natura n sensul adevrat al cuvntului i, atunci, va putea spune: exist Dumnezeu! Eu sunt Dumnezeu! Saitano avea o privire nspimnttoare, era transfigurat complet i, cnd termin, ls impresia c a ncremenit, c s-a pietrificat. ntreaga lui fiin prea un arc ntins care ar fi putut s se rup din cauza propriei vibraii. i ls brusc capul n jos i i rsuci ntr-un fel ciudat minile. Ce-i de fcut? Ce se poate face ntr-un timp att de scurt, cnd, n creierul uman exist un tezaur fabulos de senzaii care trebuie descoperit? S ne mulumim cu aceste srmane senzaii i impresii pe care ndrznim s le numim dragoste, bucurie, delir ia, spune?! Trebuie s trieti! Trebuie s descoperi omul! Trebuie ridicate unul dup altul, vlurile groase care-i acoper vederea, auzul, simurile E nevoie de timp! Avem nevoie de eternitate! Passavant se frmnta, l treceau frigurile. Simi nevoia de a se asigura i i cut pumnalul. l impresionase, l subjugase Saitano? Nu! S nu-l facem pe cavaler mai frumos dect era! Simplu, se gndea c-i nebun. i, atunci, i zise: cum s fac ru unui nebun?! Avea dreptate? Da, fr ndoial! Nu gseai nicieri un vistor ca srmanul nostru cavaler. Nu el, ci inima lui judeca. ncet, ncet, Saitano

101

se calmase. nelesese ceva din gesturile lui Passavant, se apropiase de el i, cu un glas de miere i spuse: Copile, mi placi. Nimeni nu mi-a plcut ca dumneata. Pentru mine eti o fiin extraordinar, ai reuit s m ncni. Ce vrei s faci cu mine are puin importan! Nu m omor, asta-i tot! Restul nu conteaz. Dac m mutilezi, aa cum vd c i-ai propus, voi suferi i suferina mea nu-i va da nicio satisfacie Inima dumitale nu-i fcut pentru plcerea de a provoca durerea, i vorbesc ca unuia dintre cele mai bune suflete pe care le-am cunoscut vreodat. Bine, atunci pentru ce dracu ai vrut s m omori? Nu vorbesc de carier, vorbesc de blestemata mas de marmur pe care m-ai aezat Am vrut s-i redau viaa. nelegi? nelegi c eu sunt n cutarea Marei Opere care va face omul stpnul timpului i al spaiului. i-ai dat seama c eu ncerc cea mai minunat experien! tii sau nu? spuse vrjitorul lundu-l de bra pe cavaler. Nu nelegi ce pot s realizez cu transfuzia de snge! Experienele ncercate de bietul Nicolas Flamel pe animale au dat rezultate capabile s ne scoat din mini. Or, eu am furat formula lui Flamel. Ca i el, eu am fabricat aur i diamante. Ca i el, prin transfuzii de snge, de nervi, de muchi, de creier, am determinat transformri fundamentale la animale. Nu tii c viaa, n aparen stins, poate fi reaprins, c dac n venele unui cadavru introduci snge viu poi renvia un mort i atunci nu vezi c asta este fereastra larg deschis spre misterul Marii Opere! Nu nelegi c dac ajung s fac s-i palpite inima, inima dumitale cnd abia ai murit, este proba definitiv c omul poate face via. Vrjitorul se opri pentru a-i trage sufletul, apoi continu cu aceeai nflcrare: S faci via! S suspenzi moartea! Ascult! Am ajuns deja s pregtesc elixirul sacru capabil s repun n micare balana oprit adic inima care regleaz ntregul mecanism. Da, i spun c sunt capabil s pregtesc acest elixir, aceast licoare care, n minile mele este o arm teribil, o arm pe care mi-am fabricat-o singur, eu, Saitano, i am probat-o pe un cadavru care a revenit la via: cadavrul lui Laurence dAmbrun! Cavalerul Passavant sri n picioare, palid, tremurnd. Vrjitorule, spuse el respirnd greu, ai spus cadavrul lui Laurence dAmbrun! Ei, da! Laurence dAmbrun. Ea nsi pe care dumneata o socoteti drept sor. Cea pe care buna dumitale mam a primit-o n casa voastr, creia i-ai acordat i mai trziu ospitalitatea. Eu am vzut-o moart! i eu am vzut-o renviind! O teroare ascuns ncepea s se infiltreze n sufletul cavalerului n acelai timp cu o dorin arztoare de a afla mai mult.

102

Ai s vorbeti, de data asta! Mcar de data asta ai s spui adevrul? Da, pe sfnta Cruce! Am s spun tot adevrul pe care pot s-l spun n acest moment! Cci vd c destinul nu te-a marcat pentru marea experien, vd c eti mnat de putere mpotriva singurului om care mi-a inspirat ur adevrat. Cine-i acela? Jean de Burgundia. Da, de data asta s-ar putea s ai dreptate! i eu l ursc pe acest om! i dac ai ti motivele pentru care l urti Ascult, o iubeti pe Laurence dAmbrun ca pe o sor Ei bine, cel care a njunghiat-o pe Laurence este ducele Jean Temerarul. De ce? De ce s fi fcut el una ca asta? Ce aveau ei de mprit? Ce aveau ei de mprit? strig Saitano. Se opri chiar cnd urma s spun: pentru c Laurence era amanta ducelui, iar Roselys este fiica lui Jean Temerarul! Dup cteva clipe de pauz, continu: regina Isabela a venit la mine i mi-a cerut otrav pentru a o omor pe Laurence dAmbrun. Eu ns i-am dat o licoare a vieii pe care am pregtit-o dup o reet special. tiu c Jean Temerarul a njunghiat-o pe Laurence, dar ea nu a murit tocmai pentru c a but licoarea vieii. Jean Temerarul, Isabela de Bavaria, rosti cavalerul de Passavant, v uram din instinct! Iat de unde mi venea nencrederea n voi! i, acum, unde este Laurence? tii unde se afl? tiu, dar nu pot s spun! Nemernicule, vrei s Vreau, l ntrerupse Saitano cu o voce bine stpnit, vreau ca dumneata s rmi ceea ce destinul a vrut s fii: martorul! Martorul! Da martorul a ceea ce s-a petrecut n casa Passavant n noaptea n care ai fost adus aici i pus pe masa de marmur. Dumneata eti martorul, teribilul martor care poate, cu un simplu cuvnt, s doboare pe puternicul duce de Burgundia. Ascult, nu vreau s contrariez destinul, de altfel, ce sunt eu? Un om? Nu. Eu sunt tiina. Dar destinul a vrut ca dumneata s-l opreti pe ducele de Burgundia din zborul lui ndrzne i s-i retezi aripile. Nu voi mai spune nimic n plus. Ai s vorbeti! strig Passavant cuprins de o furie care cretea cu fiecare clip n sufletul lui. Saitano l lu de mn, fr s rspund, l conduse ntr-o alt ncpere, unde se afla dulapul su miraculos. Deschise: trei rafturi pline cu tot felul de flacoane i o lad de fier. Cnd vzu, Passavant simi c o ghear l strnge de gt. Saitano relu discuia.
103

Nu vreau s-i spun la ce ai fost martor i nici ce s-a ntmplat cu Laurence dAmbrun; nici ce a ajuns Roselys pe care o caui. Este un destin! Exist o matematic a destinului. Eu nu sunt un om, eu sunt tiina! Nu am nici timpul, nici voina s m amestec n viaa oamenilor, eu sunt n cutarea Marei Opere i aceasta explic existena mea, minciunile i reticenele mele. Eu nu vreau s m amestec pentru a corecta destinul i nici rostul matematicii. Dac destinul te nva ceva, e treaba lui. Nu-mi cere mai mult dect dau eu. Ceea ce pot s-i spun este asta: mai nti eti martorul, martorul, teribilul martor contra ducelui de Burgundia, apoi c Laurence i Roselys triesc. Asta e tot! Nu cere nimic n plus. Reine, cci asta face parte din viaa dumitale! Passavant asculta cu atenie i cu uimire. Totul era att de ciudat n atitudinea i n vorbele acestui om la care venise cu gndul s-l ucid; apoi, hotrse s-l ierte pentru c l socotea nebun: acum i aprea ca reprezentatul Destinului cu care nu te poi lupta! Saitano art spre raftul de sus: Aici sunt otrvurile! Privete la acest mic flacon: cu o singur pictur poi s lichidezi pe cineva. Astea de aici provoac agonii lungi, muribundul are timp s-i fac socotelile. Sunt jocuri copilreti. Iat lichidul sta incolor ca apa: nu are gust, nu are miros. Cine l bea are impresia c-i ap, nu-l supr cu nimic. Pleac de lng tine n perfect stare. i vede de treab chiar trei ani, se plimb, cltorete i, apoi, gata. Ei, ce crezi? Dac am un duman, am spad sau pumnal pentru el! i dac acest duman este mai puternic! Hai s trecem peste astea! Nu te preocupa de soarta mea. Saitano se uit ciudat la Passavant i continu: S lsm otrvurile i s vedem elixirurile pe care le caut asiduu domnii de la curte. Iat-le aici pe raftul al doilea. i place o tnr frumoas care vrei ca, la rndul ei, s te iubeasc? Iat flaconul sta care face ct toate cuvintele de dragoste din lume. Cnd vei dori s fii iubit, cavalere, f-mi o vizit! Cnd voi vrea asta, voi oferi viaa mea celei pe care o va alege inima. Dac refuz, m dau deoparte. Asta-i tot, spuse Passavant cu rceal. Saitano se hotr s nu mai vorbeasc mai mult dect Passavant. Astea sunt: elixiruri i otrvuri! Asta este opera mea! i acum s-i art licoarea vieii, cea care i-a permis lui Laurence dAmbrun s reziste dei a fost lovit mortal cu pumnalul. Iat o alt substan care mi permite s transform un creier, s terg sau s mresc capacitatea memoriei, s modific sentimentele, s fac dintr-un viteaz ca dumneata un la. Ce spui despre astea? n ziua n care mi se va ntmpla aceast nenorocire, sper s-mi mai rmn destul curaj pentru a m sinucide.
104

Se ls din nou o linite insuportabil. Saitano se gndi: Nu i-a aruncat mcar o privire spre masa de marmur. De ce nu am un prieten ca acest om! Suspin. Passavant atepta n linite ca vrjitorul s continue dar acesta ezita. De trei ori, iat, i fcuse dovada superioritii lui. Cavalere, te-am aezat pe masa asta i de dou ori m-ai nvins. A treia oar te-am dus n carier cu gndul s te las s mori de foame, de sete i de spaim. Acum te vd venit aici pentru a te rzbuna. Adineauri m-ai crezut nebun i ai scos pumnalul. Acum, m mai crezi nebun? Nu! De ce nu m ucizi? Pentru c nu mai sunt nfuriat pe dumneata. Nu te neleg nu tiu cine eti i nu tiu ce doreti, de fapt. Dar vd c nu ura te conduce n ceea pe faci. Pentru un savant care i-a propus s-i ndeplineasc un vis att de sublim, eu, un spirit simplu incapabil s se ridice la nlimea acestor aspiraii, vreau s-i spun un lucru care i va prea mizerabil, dar pentru mine este firesc. Spune! Iat: pentru ai fi dus la capt experiena, ar fi trebuit s-i omori pe cei trei srmani nevinovai pe care i legasei n aceste scaune? Aa e! Aveam nevoie de sngele lor! Ei bine, de ce trebuia s faci pentru cercetarea dumitale asupra vieii eterne calvar din viaa nenorociilor de Bruscaille, Bragaille i Brancaillon? De ce trebuie suprimat un om ca s triasc un altul? Dac a fi fost Brancaillon mi-a fi spus: nu neleg de ce trebuie s mor eu pentru alii, mie, viaa mea mi este mai preioas dect miile de viei care m nconjoar, fie i dac ar fi ele eterne? i m-a apra, i-o jur. Maestre, desvrirea dumitale este, nainte de orice, criminal! Saitano zmbi i puse mna pe umrul lui Passavant. Zmbetul i gestul l fcur pe cavaler s tresalte. Eti un copil, un nobil copil, spuse vrjitorul. Nu tii c rzboiul, lupta fr mil este legea primordial a brutei umane. Este legea naturii nsi! Trebuie s omori pentru a tri! Nu exist un om n lumea asta care nu ar avea s-i reproeze cteva crime! Nu le tie, nu se gndete la ele! Nu tii, nu poi s tii la ce te duce obligaia de a-i apra propria via, fie c eti tigru, fie c eti om! Triete linitit, dragul meu, i nu te gndi la rzboaiele pe care le duc oamenii! Retine numai att: c ai venit aici s m ucizi! Apoi se aplec, deschise lada de fier n care Passavant vzu trei sipete mici. Saitano lu unul i l puse pe masa de marmur. Din el scoase un pergament vechi. Prea cuprins de alte frmntri, faa i era din nou convulsionat i, ca i alt dat Jean Temerarul, Passavant descoperi pe faa lui desenul: Ce-i asta? Ce ai pe fa? O mn! Mna nsngerat, spuse Saitano fr emoii.
105

Ce mn? Ce vrei s spui? Oh, iat c se roete, este ca sngele! Iat, picur snge! Saitano ridic din umeri. Am ncercat s mblnzesc n mine bruta uman. Nu am reuit! Am rmas om prin unele instincte primitive. Mna?! Este a unui ins care m-a plmuit. Eu, Saitano, regele tiinei, eu care sunt n cutarea Marii Opere am fost lovit, am suportat mojicia acestui individ. Da, interveni Passavant, dar cum i-a rmas urma? Asta este vrjitorie curat! A, iat c dispare! Privete la substanele astea. Una am ncercat-o chiar eu. Am vrut ca urma palmei aceleia s nu dispar niciodat. Cu acest lichid pot s A disprut! l ntrerupse Passavant. Da, aprob vrjitorul rznd diabolic. A disprut n aparen. Dar nu va disprea n realitate dect n ziua n care dumneata Eu? Ce, dracu, am eu cu asta? Saitano tcu. Apoi ridic pergamentul vechi pe care l scosese din sipet. S nu mai vorbim despre mine, spuse el grav. S vorbim despre dumneata. Ascult, ascult cu toat atenia ceea ce am s-i spun. Mai devreme sau mai trziu, poate curnd, te vei lovi de Jean de Burgundia Da! i am s-l ntreb ce a fcut cu Laurence i cu Roselys. Asta nu m privete. Este opera destinului, a destinului dumitale. Dar reine altceva: cnd vei crede c a sosit timpul, nu ezita, vino, bate-mi la u i spune-mi: vreau s-mi dai papirusul n care sunt relatate faptele la care eu am fost martor Fapte? Ce fapte? De ce eti aa misterios? Eti martorul! Atta tot. Cnd va veni vremea, cere-mi pergamentul. i, acum, pleac. i nu uita c eti martorul. Iar eu nu am s uit c, cu cteva minute n urm, te pregteai s m ucizi. Passavant i lu mantoul i copleit de ceea ce vzuse, uimit c nu mai simea niciun fel de ur, se ndrept spre u. Saitano luase un sipet i mergea n urma cavalerului. n clipa n care oaspetele ieea pe u, i ddu acel sipet. Ce-i sta? Saitano nchise ua lsndu-l pe cavaler n strad. Ce-i n sipetul sta? Dota lui Roselys, rspunse Saitano. Passavant ncepu s loveasc cu pumnii n u. Mi-ai promis c m vei conduce la Roselys, unde este? Dac mai eti om, dac mai ai inim aa cum am crezut adineauri, rspunde. Unde este Roselys? Du-te la Saint-Pol i ntreab pe Odette de Champdivers despre Roselys.

106

Cavalerul simi c se cutremur pmntul sub el. l apuc un sentiment amestecat de nelinite i de team i rmase fr s mai scoat un cuvnt n faa blestematei ui. Cuta n zadar s se liniteasc. Deodat simi c cineva i pune mna pe umr. Cine-i? D-mi pace! Ei, ce dracu, nu-l mai cunoti pe Tanneguy du Chatel? Dumneata Cum aa? M-am luat pe urmele dumitale de cnd ai plecat. Ateptam s iei din casa asta blestemat. Dac mai ntrziai puin scoteam ua din balamale. Passavant tcea. Nu-i revenea din lovitura pe care i-o dduse vrjitorul. Hai, l ndemn cpitanul. Eti ntreg, asta-i esenialul. Dar ce ai n mn? Da, spuse Passavant rznd bizar, este dota lui Roselys. Roselys? Da, Roselys, pentru care trebuie s merg la Odette de Champdivers. Pe toi dracii dac mai neleg ceva! La Saint-Pol, termin Passavant. Cnd auzi, Tanneguy i mngie mustaa i ncepu s se nvrteasc pe loc prin zpad mormind vorbe urte i njurturi n care numele Fecioarei i al lui Satan erau insistent evocate. Sunt martorul, se gndea Passavant nendrznind nc s-i ia ochii de la ua lui Saitano. Martorul cui? Tnrul meu prieten, cu mine te-ai purtat ca un adevrat cavaler i mi-ai inspirat o prietenie creia nu-i rezist. Merit pentru asta s-i dau un sfat. Nu, vinde-mi-l! Ce? Da. Iat ce idee am. Nu suport s mi se dea sfaturi. Atunci, m nelegi, i-l cumpr, mai ales dac este bun. i Passavant, pregtindu-se s plece, ncepu s rd bucuros c reuise s se desprind de frmntrile provocate de Saitano. Ce fel de om eti! Orice s-ar zice, iat sfatul meu: evit s mai intri vreodat la Saint-Pol. Ceea ce mi s-a mai spus. Ceea ce mi-am spus i eu: i, totui, voi merge acolo. Sfatul dumitale nu valoreaz nimic, dragul meu, dar apreciez buna intenie. Hai, s mergem! Pe drum nu-i mai vorbir. Cnd ajunser la hanul lui Thibaud, se nchiser n camera pe care nu cu mult timp n urm i-o disputaser. Cavalerul puse pe mas sipetul pe care l primise de la Saitano. Dota lui Roselys

107

Tanneguy se nvrti n jurul mesei scuip cteva njurturi i nu mai rabd: Deschide-l, s vedem ce dracu este nuntru. Passavant tresri. Prea c vine de departe. Sipetul era nchis aa c Tanneguy trebui s se ajute de pumnal pentru a-l deschide. Cpitanul scoase un strigt urmat de o ploaie de njurturi. Cavalerul se uita pierdut. Amndoi rmseser uimii: n interior era o adevrat comoar! Sipetul era plin de diamante! Montate pe inele, pe cercei, n iraguri, pietrele acelea fascinante i amuiser pe bravii notri cavaleri. Nu-i mai puteau dezlipi ochii de la ele. Or fi adevrate? ntreb Passavant. E de necrezut! se minun du Chatel. La nceput niciunul nu ndrzni s le ating. ntr-un trziu, Passavant lu un inel n care era fixat un diamant de toat frumuseea. Cnd l vzu cum l mngie, Tanneguy i strig: Ai grij! La ce? Cum la ce, toate astea vin de la vrjitor. Poate c ard! Eu tiu o mie de poveti cu astfel de ntmplri. Dracul are saci plini cu diamante. i d unul pus pe un inel, pui inelul pe deget, admiri strlucirea lui i, hop, diamantul se transform ntr-un crbune care arde: i arde mna, i arde braul Ah, atunci s pun la loc inelul pe care tocmai vroiam s i-l ofer. Cpitanul se roi: Ce, s mi-l dai mie? Inelul! Pi sta singur este o avere! spuse Tanneguy i ntinse mna n care Passavant ls s cad inelul. Ai grij s nu ard, s nu-i usuce braul! Mai tii! o s vedem noi, spuse Tanneguy care primi cu bucurie preioasa bijuterie i pe care ncepu s o admire tare zgomotos. Urmar noi jurminte de prietenie, Tanneguy se declar prieten al cavalerului i-i propuse s-l nsoeasc la Saint-Pol, chiar dac ar fi s-i lase acolo pielea. Apoi i propuse: Acum eti bogat. Eu nu tiu dac ducele de Berry, care a furat bijuteriile regelui Charles al V-lea, are attea diamante cte ai dumneata (exagera, desigur), dar, pentru c eti att de bogat, las-m s-i dau Un sfat! spuse Passavant rznd. Da! aprob Tanneguy dezamgit. Iat-l! Cndva am avut un diamant, pe care mi-l dduse o doamn al crui nume nu are importan. Aceast doamn mi-a cerut s jur c l voi pstra n amintirea ei. Am jurat, dar dup trei luni, am avut nevoie de bani i am mers la Ephraim. l cunoti pe Ephraim? Nu. Dar spune mai departe. Ephraim este un evreu din Cetate, btrn ca Mathusalem. L-a luat, l-a ntors pe toate feele, l-a cntrit pe o balan de aur pe care
108

cntrete numai bijuterii. Apoi a scos un sac plin de ducai de aur; eu nu vzusem niciodat n viaa mea atia bani. Ce mai! Mi-a dat douzeci de ducai pe diamantul meu care era numai pe jumtatea stuia. Foarte bine, mi-a plcut povestea. Care-i sfatul? Iat-l: s te asiguri c aceste frumoase pietre nu se transform n frunze moarte, spuse Tanneguy. Le voi arunca n vnt! Sau n simple legume. Le vom mnca! Ah, s m zglie Aghiu, la toate ai cte un rspuns! Sfatul, cpitane, hai s auzim sfatul! Iat-l: du-te la Ephraim, sau mai degrab, mergem mpreun i schimbm bijuteriile n scuzi de aur. Ei, aa da, sta este un sfat bun. i pltit nainte, spuse cpitanul iret. Mergem? Cnd va veni timpul! i dac se transform diamantele n morcovi? Le va mnca Ephraim, rspunse Passavant izbucnind n rs.

XIII. Magia
A doua zi Tanneguy i Passavant prseau hanul La scroafa spnzurat, cu gndul s duc sipetul lui Ephraim. Thibaud, care i vzuse ieind la bra, cu feele iradiind de bucurie, nu putu s se abin de la o rutate. Bravii mei, au venit aici s se ascund, sunt aproape condamnai la moarte, sunt urmrii, unul de oamenii magistratului, ras fr mil i fr Dumnezeu, altul de oamenii Burgunzilor, ras care nu a iertat niciodat i, uite-te la ei ct de imprudeni sunt. O s vedem dac nu-mi vor aduce pe cap alte nenorociri. Tare m tem c n cteva zile se alege praful de frumosul meu han! n timp ce Thibaud se lamenta era firea lui de a se lamenta pentru orice n timp ce cavalerul i cpitanul se ndreptau spre Ephraim, la Saint-Pol se pregtea un eveniment deosebit. Principalul erou era Bois-Redon. Nu avem intenia de a atrage simpatia cititorilor asupra acestui personaj dar nici nu putem s trecem peste destinul acestui prea credincios om al reginei. Suntem n ziua n care Bruscaille, Bragaille i Brancaillon, sihatri fr voie, erau introdui la Saint-Pol de ctre Jean Temerarul. De ndat ce s-au aflat la palat, cei trei s-au i apucat de treab, petrecndu-i timpul n apartamentul regelui. Lng ei Gringonneur se nvrtea lsnd impresia c multe lucruri in de el. Bruscaille o convinsese pe Odette c,
109

de fapt, ei au ajuns aici la porunca lui Passavant, de aceea, ea se i ntoarse n apartamentul ei. Cei trei sihatri se pornir la treab. Sire, ncepu Bruscaille, in nomine patris Da, rspunse regele care se supunea cu un devotament naiv. Mie mi place tare mult cum povestete prea cuviosul Brancaillon. Nu are importan ce, dai-i drumul! Bine. Am ruga pe Majestatea Sa s binevoiasc s se aeze n acest fotoliu, s-i sprijine capul de speteaz, da, aa, i am s mai rog pe bunul nostru rege s nu se mite. M-am aezat bine? ntreb grijuliu regele. Da, ntocmai, Sire. Acum nu mai micai, nchidei ochii i spunei de dousprezece ori Tatl nostru. De dousprezece ori?! strig Gringonneur. De ase ori mai mult dect a cerut Tosant. Sire, aa vei fi tmduit pe loc! i Tosant nu-mi cerea s nchid ochii, adug Charles. Ah, unde eti frumoas Junon, iat ce bine arat regele nostru! Cu trei tipi simpatici ca acetia eu a nnebuni n dou ore. Dar, efectul invers conteaz. Fii linitit, Sire din moment ce suntei pe mna lui Bruscaille, vei ajunge repede ca monseniorul de Berry. Gringonneur, dup prerea ta, sunt eu oare, smintit! Depinde de zile, Sire. Astzi mi prei destul de zdruncinat. Regele deschise ochii, privirea lui se tulburase. Criza era aproape. De fiecare dat cnd se fcea aluzie la nebunia lui, se ntmpla astfel. Fr ndoial c Gringonneur a simit furtuna aa c lu hotrrea s-l informeze pe rege c trebuie s mearg la buctrie. Sire, aceti trei sihatri se ostenesc n serviciul Majestii Voastre. E cinstit i chiar necesar spun eu, s-i reconfortm cu ceva plcut. Bine, rspunse regele cu satisfacie, du-te i ai grij s fie bine. S nu uii cumva butura, strig dup el Brancaillon. S fie bun, cel mai bun vin adug regele vesel. Acesta era regele Franei. Pentru lector aceast scen ca i cea care va urma poate s par ieit din comun. Nu poate fi contestat, aa cum trebuie s se accepte ideea c, n attea rnduri, ceea ce pare verosimil nu are nimic comun cu adevrul. Da, regele Franei, srmanul rege al Franei abandonat, trdat, abia dac mai era respectat de valei, era cnd stpnit de delirul sumbru al nebuniei, cnd prad gndurilor negre i disperate. Numai Odette l putea calma. Odette era raza lui de soare n aceast existen de zguduitoare mizerie, n fiecare zi. Cnd i se oferea ocazia, Charles gsea un prilej de a rde, l cuta cu insisten. Mai mult, este sigur c pentru a se ajunge la vindecarea total a rului, el accepta, cu o voin mictoare i disperat orice ncercare. S nu uitm c, atunci, n acele vremuri, practicarea magiei era curent. Regele
110

acceptase cu plcere s fie descntat de ctre sihatri ca Tosant sau Lancelot. Cu att mai mult acceptase nite tmduitori ca Bruscaille i ai lui. Se lsase n voia magiei practicate cu gravitate de Bruscaille, dar i mai mult i plceau obiceiurile fanteziste ale lui Brancaillon. Acum sta supus aezat n fotoliu, cu ochii nchii, capul lsat pe spate. Cei trei se aliniaser n jurul lui, cu minile ntinse murmurnd dup Bruscaille o invocaie lung la sfritul creia regele, cu o voce precipitat, spuse: Amin. Apoi, se aezar unul n spatele celuilalt, fcur nconjurul scaunului de trei ori spunnd o rugciune cu glas tare. Brancaillon, care nu avea o memorie bun, nlocuia cuvintele latineti, cu ce-i venea la ndemn, uitndu-se lung la u s vad dac mai vin sau nu buctarii cu masa. Terminar, btur de trei ori din mini i Bruscaille, singur, cu voce limpede spuse: n numele lui Dumnezeu Atotputernicul, diavole care i-ai gsit slaul n acest corp, i poruncesc s iei ndat! Bragaille repet i el acest ordin cu o voce mai puin redutabil, iar Brancaillon, dup ce atept un minut, n loc s repete, se mulumi s spun: Nu iese! Ah, s-l fereasc sfntul s pun eu mna pe el! Imbecilule, l ntrerupse Bruscaille. Domnilor, spuse Charles deschiznd ochii pe jumtate, am terminat de spus, de dousprezece ori, Tatl nostru Bruscaille i Bragaille se uitar unul la altul. Nu prevzuser o astfel de reacie. Ah, fcu Bruscaille, regele a terminat de spus Tatl nostru. Ce-i de fcut? Ce-i de fcut? ntreb i Bragaille. Am gsit! sri Brancaillon. Sire, ai terminat de spus, de dousprezece ori Tatl nostru? Ei bine, ncepei s-l spunei din nou! Se auzi un strigt de bucurie i de desctuare. Numai regele arunc o privire de repro spre Brancaillon. Dar, resemnat i tenace ca oricare bolnav care vrea i crede n nsntoire, nchise din nou ochii i ncepu din nou s spun rugciunea. Atunci Bruscaille se aez n spatele fotoliului i puse minile pe capul regelui. Bragaille se plas la stnga, fa n fa cu Brancaillon care luase locul n dreapta regelui. n aceast poziie, cei trei sihatri ncepur un cntec n latin pe care, bineneles, Brancaillon l transform rapid ntr-unui bachic. Apoi, pe rnd, fiecare imit demonul care se cuibrise n srmana fiin regal. Fr ndoial ca acel demon era tare surd sau recalcitrant, din moment ce Brancaillon strig pentru a doua oar: Nu vrea s ias, blestematul. Ah, dac-mi cade n mn, vede el pe dracu! i-i art pumnul mare ct toate zilele. Bruscaille se mai nvrti o dat n jurul fotoliului i se opri n faa regelui, ntinse mna pn i atinse pieptul acestuia i apoi l trase brusc
111

de parc ar fi dat de foc; relu aceast micare de o sut de ori, cu o vitez i cu o vigoare nct curnd amei. i terse fruntea i spuse: Sunt la captul puterilor. Acum, continu dumneata cuvioase Bragaille i caut s-l alungi din acest corp pe diavolul care refuz s ias. Bragaille ncepu s fac aceleai gesturi, cu aceeai energie. Acum, dumneata, cuvioase Brancaillon, spuse terminat i acesta. La nceput, Brancaillon avu o micare de-a dreptul elegant, dar curnd ncepu s scoat limba i ddu drumul la o prim serie de njurturi; l blestema pe demonul care se ncpna s ias. Deodat, regele se ridic parc atras de ceva. Brancaillon strig: Victorie! Mi-a reuit! L-am prins! Charles scoase un ipt. Uimit, Brancaillon se ddu napoi. Nemernicule! ipar Bruscaille i Bragaille. L-ai luat pe rege de piept i l-ai ridicat din fotoliu. Ah, prostnac ce eti, strici tot ce-am fcut noi cu atta trud. Regele czu din nou n fotoliu, iar Bruscaille pregtea o nou serie de micri magice. Dup un minut, regele Charles socoti c edina a durat destul. Suficient, prea cuvioii mei. Mergei s v refacei s v odihnii. Gringonneur v va ine companie, dar nu-l ndemnai s bea! Sire, o lu nainte Brancaillon, am eu grij de el! Se pare c, dac Brancaillon i propusese s aib aceast grij, Gringonneur i propusese i el s aib grij de Brancaillon. Cum masa sihatrilor se prelungise pn noaptea trziu, Bragaille i Bruscaille avur a doua zi o prestaie mizerabil. Li se mpleticea limba n gur. Asta nu l-a fcut pe rege s aib mai puin ncredere n ei.

XIV. Trista aventur a lui Bois-Redon


Noua edin de magie ncepuse. n timpul acesta, la regina Isabela se petreceau lucruri care aveau cu siguran legtur cu osteneala sihatrilor. Combinarea celor dou ntmplri l atrase pe Bois-Redon ntr-o aventur neplcut. Dimineaa, regina se trezise ntr-o bun dispoziie. nsoit de domnioarele ei de onoare, fcu o prim vizit tigroaicei Imperia, ngrijit acum de paznici. Imperia era departe de a fi vindecat, dar ncepuse s-i revin, rnile s se nchid i chiar i revenise pofta de mncare. Din cnd n cnd se ridica n dou labe urlnd nfiortor. Poate c instinctul ei de animal o ndemna spre revan. Domnioarele de onoare o mngiau i-i ddeau tot felul de bunti, de dulciuri.
112

Regina surse ngduitoare, generoas i ceru s rmn singur. Dup ce-i fcu rondul, Bois-Redon veni s dea raportul. Ce fac sihatrii? ntreb regina. Au nceput practicile magice, rspunse uriaul. Era un rspuns corect. Ca toat lumea de la Saint-Pol, Bois-Redon era convins c cei trei blestemai erau cu adevrat sihatri, mai nelepi dect Lancelot i Tosant. i cunoti pe aceti sihatri? ntreb regina. Eu?! se mir Bois-Redon. Doamn, eu nu am cunotine n tagma clugreasc. Ei bine! continu regina, trebuie s-i cunoti, sunt nite voinici care mnnc i beau zdravn, care practic jocul de cri. Nu te plictiseti ctui de puin cu ei, sunt simpatici i cu siguran l vor tmdui pe rege. Bois-Redon ls capul n jos. S-l tmduiasc pe rege De ce-i att de satisfcut regina de nsntoirea regelui. Pn acum parc altceva urmrea. Te vei duce s-i caui. De altfel, ei te ateapt. i-i vei ajuta s-l vindece pe rege. Dac nu cumva l vei vindeca singur. Eu! repet Bois-Redon cu stupoare i indignare Tu. Ascult bine ce-i spun. Aceti sihatri sunt trimii de Jean Temerarul, ca i primii doi. Ceea ce nu au reuit Tosant i Lancelot poate se repet i la acetia. Or, eu nu vreau s se mai repete. Vreau ca, de data asta, regele s fie cu adevrat tmduit. i cum m ndoiesc de tiina sihatrilor lui Jean Temerarul, te vei duce tu s-i ajui. Trebuie s-i iei cteva msuri de prevedere: nu te vei arta niciodat; vei fi condus ntr-o camer din palatul regelui de un om de-al meu de ncredere; vei atepta acolo dou zile sau ct va fi necesar; nu-i fie team, nu te voi lsa s crapi de foame; vei avea veti de la mine n fiecare diminea. Trebuie s fii gata la orice or din zi i din noapte, gata s-l vindeci pe rege prin practicile magiei. S-l vindec prin magie, eu? Nu face pe tmpitul! spuse cu o voce grav regina. Cpitanul se cutremur. De fiecare dat cnd i vorbea astfel, regina punea la cale ceva teribil. De data asta mirarea l mpiedica s ia lucrurile n tragic. I se cerea s-l vindece pe rege prin practici de magie! Nu putu s se abin i izbucni n rs. Regina l privea cu atenie. Vei supraveghea pe sihatri, repet ea, i dac va fi nevoie, i vei ajuta la momentul potrivit. Dar, te vei ocupa mai ales de domnioara Champdivers Regina prea c-i nelinitit, mai ales, de cnd i pronunase numele lui Odette. Domnioara! se trezi vorbind Bois-Redon. Drace, ncep s neleg cte ceva.

113

Isabela, cu mantoul n mn, cu ochii pierdui, vorbea cu un glas dulce i monoton. Tosant i Lancelot erau pe punctul de a-l tmdui pe rege. Totul ar fi fost gata. Regele luase cupa i se pregtea s bea. Vindecarea era asigurat. Numai c a intrat domnioara Champdivers, i-a smuls cupa i a vrsat-o. Acum totul trebuie luat de la nceput. Glasul ei mieros ascundea o ur abia stpnit. Era ca un arpe, gata s atace, cu veninul pregtit. Oamenii ducelui au ncercat s-l salveze pe rege, urmrind s pun mna mai nti pe intrigant, au omort pe Champdivers btrnul, pe guvernant, dar a scpat domnioara Odette. Eu am continuat, ns, btlia. Am ncercat cu tigroaica i nu am reuit. Odette a rmas. Apoi cu cei doi sihatri, la fel. Se uit atent la Bois-Redon i continu: Acolo unde au euat oamenii ducelui, acolo unde a fost nvins Imperia, tu vei reui! Lui Bois-Redon i tremura brbia. nelesese totul! I se cerea s o lichideze pe Odette de Champdivers! Cnd regina tcu i ls s se aeze linitea, cpitanul simi c fiina lui i cerea s nu fie de acord cu aceast crim. Apoi, sufletul de slug l readuse la condiia lui din totdeauna. La urma-urmei s tii c chiar mi place. Mi-a fost team o clip s nu-mi cear s-l omor pe rege! Isabela se ridic i se duse la fereastr. Peste zpada alb, privirea ei cuta s deslueasc misterul care ar fi ajutat-o n planurile ei. Nu mai pot s atept. Trebuie s dispar intriganta. Toi au euat, Bois-Redon nu va eua! Da, rspunse acesta tergndu-i broboanele care-i apruser pe frunte. Nu mai este vorba s o iei de la Saint-Pol i s o duci n casa ducelui. Nu mai este vorba s evii o crim n palatul regal. Bois-Redon, i cer aceast prob a dragostei tale. Te voi numi cavalerul meu. Te arunc mpotriva acestei zne a nenorocirii mele. Mergi, cavalere, pleac, iubitul meu, du-te i scap-m! Mergi i lovete! Avea o voce mieroas, iar Bois-Redon i simi ntreaga mngiere. Ar fi omort pe oricine dac Isabela i-ar fi cerut! i desfcu braele cu o micare greoaie. Regina se feri dar i surse i acest surs l tulbur pe Bois-Redon. Apoi spuse: Deci, o vei lovi! O vei lovi de moarte! De data asta s fie sfritul, ceru ea cu furie. Ochii i scnteiau. Dac vor fi pe urmele tale oamenii din palat, nu te neliniti cci Ah! pe Dumnezeul meu, strig Bois-Redon mbtat de privirea reginei, numai s vin cineva O tnr o doamn a putea s Ce?!
114

A fi putu s ezit, url Bois-Redon dezlnuit. Dar nu, nu ezit, regin! Voi lovi, voi ucide, cu o singur lovitur. Ct despre ceilali Se auzi o explozie de rs care fcu s vibreze ferestrele. Bois-Redon scoase fulgertor spada. Avea ochii scoi din orbite. Instinctele Isabelei se ridicaser n delir. Pentru acest brbat, un colos cu figur de ppu, regina ncerca n aceste clipe o admiraie violent pe care nu o mai putea controla. Era ct pe-aci s i se arunce n brae, dar ca i atunci cnd o dresa pe Imperia, ea i mblnzi pornirea. Calm, l lu de bra: Vino, viteazul meu. Salveaz-i regina, amanta ta. Ct despre rege, ascult Ajunseser n marea galerie. Era pustie. Regele? Tot ce dorete dar regele Drace! Sihatrii spuse Isabela, sihatrii se numesc Bruscaille, Bragaille i Brancaillon. Ah, se mir Bois-Redon, neisprviii ia Aceti sihatri ncearc s-l tmduiasc. Cnd vor reui? Azi, mine, n opt zile? Tu vei afla, tu trebuie s fii n preajma lor, gata pregtit. Cnd vor da un semnal, cnd vei fi cutat, alergi i loveti. Mai nti pe Odette i, apoi, dac le este fric, dac sihatrii ezit Dac ezit? Da, vei lovi tu l vei lichida i pe rege! Se aflau lng scrile principale, n acelai loc unde Isabela l ateptase cndva pe Jean Temerarul. Acum era n plin zi. Cnd se uit la Bois-Redon, regina l vzu livid. nelese repede ce era n sufletul unui soldat instruit n respectul regelui, trimisul lui Dumnezeu pe pmnt. Chiar dac este un om, chiar dac, pe deasupra nefericitul nu este ntreg la minte. Era, totui, rege! Isabela ridic minile, l apuc de umeri i ceru: Jur c loveti! Bois-Redon se uit n ochii ei, parfumul prului ei l mbta, pasiunea dezlnuit urla n el. O lu n brae pe regin, cu micri slbatice. Jur-mi c vei fi ntotdeauna a mea! ntotdeauna! spuse ea. Voi fi numai a ta! Am s-i ocrotesc gelozia, am s-i preuiesc dragostea. Dar, jur-mi c vei lovi! Mai nti pe ea apoi pe rege! Regele, relu Bois-Redon, nebun de dragoste, regele Franei! Am s-l ucid dintr-o singur lovitur! Una singur, n inim! Ea se abandon. Cpitanul o strngea n brae ca un slbatic. Jos, lng scri, se auzi un plns trist. A doua edin de magie la care era supus regele se petrecuse puin diferit.

115

Era prezent stareul Celestinilor, un om cu nfiare de rzboinic, zdravn dei se apropia de aizeci de ani. Avea o barb colilie; impresia de tineree pe care o lsa era evident. E greu de spus care i era rolul n toat povestea cu tmduirea regelui Charles. Se tia ns c regele avea o adevrat veneraie pentru el, pe care o mrturisea adesea prin cadouri i donaii importante oferite mnstirii Celestinilor. De altfel, celebra capel a acestei mnstiri era opera de binefacere a regelui. Cum i de ce a fost adus stareul n tabra ducelui de Burgundia i a reginei Isabela nu vom ti niciodat. El venise s examineze pe noii sihatri. i cerceta atent, cu un surs ntunecat de nencredere. Din cnd n cnd intervenea scurt pentru a corecta cte un gest sau intervenea n timpul rugciunilor cu vocea lui puternic pentru a acoperi improvizaiile injurioase ale lui Brancaillon. Ei, cuvioase stare, ce prere ai despre aceti tmduitori? l ntreb regele. Grozavi, Sire, se descurc de minune! Mai ales acela, nu? i regele art spre Brancaillon. A, acela merit ntreaga dumneavoastr ncredere, dei nici ceilali doi nu sunt mai prejos. Sire, putei fi linitit. Niciodat Majestatea Voastr nu s-a lsat pe mini mai bune. Trebuie s-i spun c i mie mi plac; m-au fcut s rid, mai ales grsunul la. O clip stareul l cercet pe rege, pe acest srman rege pentru care se montase ntreaga comedie. S-i fi dat el seama ceva mai devreme c toat aceast poveste se va transforma ntr-o tragedie! i ridic sprncenele, se nclin n faa regelui i spuse: Sire, ngduii-mi s plec. M voi rentoarce. Dar, nainte de a pleca, v rog s-mi spunei dac avei cu adevrat ncredere n ei. Da, rspunse hotrt regele. Mai ales n cel mai solid. Am ncredere pentru c ei au cte un talisman. Un talisman? Cum adic? Nu ai s tii, cucernice. Pleac i ne vom revedea mai trziu. Stareul se aplec, fcu semnul crucii, murmur o rugciune pentru sufletul Majestii Sale i plec ntrebndu-se: Ce poate fi acest talisman? Ia, hai s nu m mai frmnt. Cine tie dac nu-i o vedenie a nebuniei lui! Dar nu, este teribil s fim obligai la astfel de expediente pentru a restaura n Paris i n regat adevrata autoritate monarhic! Talismanul se gndea i Charles, surznd. Nu este el unul adevrat, dar pentru c Odette rspunde de acetia. Dup ce a plecat stareul, cei trei sihatri respirar uurai i reluar cu i mai mult ardoare gesturile lor de exorcism. Orict ar prea de curios, ncepuser s se ia pn i ei n serios: gesturile lor care nu aveau niciun efect asupra regelui ncepur s-i influeneze pe ei. Uitaser
116

c se aflau acolo pentru un act oribil i definitiv i ncepur s cread c, la urma urmelor, s-au mai vzut i miracole. Se ntmpla cu ei un fenomen de autosugestie i se puser pe treab aproape convini de importana lor. ncepur s se nvrt n jurul regelui cu o energie capabil s alunge o legiune ntreag de demoni condui de Belphegor i de Pursan, sub nalta comand a lui Satan nsui. Regele i admira pe aceti zeloi tmduitori. Mai odihnii-v, cuvioilor, odihnii-v! Brancaillon ncepu s rd, Bruscaille i Bragaille i frecau minile pentru c, blestemaii, tiau ei bine la ce-i bun pauza! Deja, undeva ntr-un ungher al salonului, din porunca regelui, fusese adus o mas pe care se afla, bineneles, i vin. Din belug. Cu o singur micare, cei trei se ntoarser spre mas i, surznd complice, regele se ridic din fotoliu, se apropie de mas i turn el nsui vinul n cupele mari de argint. Era ceva emoionant n acest gest familiar, astzi de neneles. Charles al VI-lea, rege absolut, turna vin n cupe pentru oaspeii lui! Apropiai-v, le ceru el, i aezai-v. Fr prea mult protocol, cei trei luar loc n fotoliile moi, cu pernie brodate cu fir de aur. Luaser fiecare cupa n mn. Ne simim bine aici, spuse simplu Bragaille. Da, aprob Bruscaille care prea c viseaz, mai bine dect n schitul nostru unde, aezai pe pietre, bem ap de la izvor. sta da vin! Nici gnd s bei aa ceva la Scroafa spnzurat, spuse Brancaillon. Regele se plimba gnditor prin salon. Din cnd n cnd se apropia de fereastr, i lipea fruntea lui fierbinte de vitralii i privea trist spre grdina acoperit de zpad. Se ntoarse spre masa la care se aflau cei trei i constat c vinul fusese terminat. Sihatri puseser cupele de argint pe mas. Doi valei se prezentar pentru a ridica masa. Regele lu cupele i le oferi celor trei tmduitori. Pstrai-le ca amintire de la mine. Chiar dac nu m vindecai, sunt mulumit de voi. Tosant i Lancelot erau severi i triti. Voi m-ai fcut s rid i de aceea v socotesc nite buni i bravi vindectori. Uluii de acest gest, cei trei contemplar cupele i nu tiur ce trebuie s fac. Cum, se blbi Bragaille. Aceste cupe minunate sunt pentru noi! Ah, Sire, spuse Bruscaille entuziasmat, ce nenorocire ca un rege att de bun ca dumneavoastr s fie chinuit de duhurile rele! Am o ide! se bg n vorb voios i Brancaillon. Bine, o s vedem mai trziu. Acum trebuie s primesc pe sfetnicii mei. Ne vom revedea ct de curnd.

117

i totui, insist Brancaillon, al crui snge, ajutat acum de cele cteva cupe de vin, alerga mai vrtos, am o idee bun. Sunt sigur c demonul nu va mai rezista n slaul lui i va iei sigur. Regele tresri. Mirajul care l atrage fr ncetare pe bolnavul fr leac i apru n mintea lui ntunecat. Exist un lucru indestructibil la omul care lupt mpotriva unui ru: sperana de a se vindeca. Cine tie? spuse Charles. Este o practic nou de exorcism? Nou? Nu, Majestate, eu am verificat-o deja pe mine, rspunse Brancaillon. i a reuit? palpit regele. Imediat! rspunse Brancaillon izbucnind n rs. Sfetnicii mei n-au dect s atepte! Ia, hai s ncercm! Regele se grbi s-i ia locul n fotoliu. Bruscaille i Bragaille se uitar pierdui unul la altul. Bragaille mergea pe urmele lui Brancaillon numai c acesta, din cauza vinului, nu prea inea pasul drept. Vinul ajuta al dracului de bine. Cum de nu m-am gndit mai devreme! i spuse el, lovindu-se peste frunte. Hai, ncepei odat! ceru regele nelinitit. Sire aici e o poveste. Trebuie s v-o spun. O poveste o poveste pe care ar fi bine s o spunem mine, interveni nelinitit Bragaille. Nu, nu, strig regele, acum! Iat-o, Sire, ncepu Brancaillon spre disperarea celorlali doi. Brancaillon, superb, se ncpn s-i povesteasc regelui iar acesta se aez cu plcere s-l asculte. Se fcu un minut de linite. n antecamer aceast linite era i mai profund. Saint-Pol era n ateptarea unor ntmplri grave: vindecarea regelui preocupa imensa majoritate a celor care locuiau n interiorul fortreei. Da, da, se va vindeca, mriau unii rutcioi, pe ascuns. Brancaillon vzuse prin fumul produs de minunea de vin cteva ntmplri prin care trecuse chiar el numai c euforia le deforma complet. ncepu: Trebuie s v, spun c, atunci cnd mi s-a ntmplat mie eram ndrgostit de Marion Bonnecoste Hm, fcu Bragaille indignat. ndrgostit! Un sihastru ndrgostit! Sire, se grbi Bruscaille, nainte de a ne sihstri, cuviosul Brancaillon a purtat plato i a mers la rzboi. Cu siguran c atunci Lsai-l, lsai-l, spuse regele rznd. Continu, dragul meu. Tu ai s m vindeci pe mine! Asta da, aprob bucuros Brancaillon. Ce tot vor s trncneasc tia! Ce, un sihastru nu mai are voie s se ndrgosteasc? Sire, nu-i ascultai! Demonul care v stpnete va iei curnd, rspund eu Deci, eram ndrgostit. O cunoatei pe Marion, Sire? Nu? Curios, toat
118

lumea din Paris o tie! Ei, ce s-o mai lungesc: este, adic, a fost o fat frumoas cu ochi negri, o fat mpotriva creia nu a putea s spun nimic dac nu s-ar fi ntmplat alaltieri. Aici Bragaille l calc pe picioare pe Brancaillon att de tare nct distinsul narator scoase un strigt i nelese c o apucase pe o cale periculoas. Pe scurt, ntr-o zi, mai bine spus, ntr-o sear, m aflam, nu tiu de ce, trist i bolnav. Aveam vedenii. Diavolii m atingeau cu degetele lor proase, i auzeam rnjind i opind n jurul capului meu Oh, murmur regele atent la spovedania sihastrului, la simptomele pe care le relata, oh, ca i la mine Deodat, continu Brancaillon, am simit c unul dintre acei demoni se bgase n corpul meu. l auzeam foarte bine cum se aeza n mruntaiele mele i cum m suduia de acolo. M-am ntors la cabaretul din care plecasem cnd mi se ntmplase acea penibil aventur, i m-am pus din nou pe but n sperana c-l voi neca pe diavol. Dar, dracul se ncpna s reziste. Cu ct beam mai mult cu att el se arta mai obraznic. Curnd mi-am dat seama c, pe nesimite, el trebuia s absoarb vinul pe msur ce-l beam. i, diavolul se nmuiase n mine nct abia m mai ineam pe picioare. Atunci m-am dus la Marion Bonnecoste. Brancaillon se opri brusc i se nroi. Da se nroi i, srmanul, ncurcat nu mai tia cum s continue. Hai s plecm, ne vei povesti sfritul alt dat, interveni Bruscaille. Dar regele nu renun. El vroia s se tmduiasc. Regele, ca oricare bolnav de cap nu cerea dect s cread. i ceru sihastrului s continue. Brancaillon, lsnd deoparte orice scrupul continu. Sire, pe unde s ias diavolul care m turmentase dac nu chiar prin gur? Aa, chiar aa, Sfnt Fecioar! Ei bine, Marion, m-a luat n brae. Ce fat bun, Doamne! i sunt obligat s v spun c am simit buzele ei dulci i fierbini cum le ating pe ale mele. Or, ce credei c s-a ntmplat? i acum m ntreb: s se fi sufocat nemernicul de diavol, c nu mai avea aer? s fi fost un gest miraculos, intolerabil pentru el. Ceea ce este sigur, este c m-am simit vindecat complet, dup care m-am dus s m spovedesc. Ah, fcu regele atent, i ce i-a spus duhovnicul? Era un om, un savant de toat isprava, Sire. Mi-a spus c am procedat excelent. Da, spuse gnditor regele, am mai auzit vorbindu-se de un leac tmduitor care poate s scoat pe gur demonul nebuniei. Aa, aa Sire, sri Brancaillon, este chiar aa cum zicei. Numai c trebuie s v mai spun c, confesorul mi-a spus c ar fi trebuit ca,
119

pentru salvarea sufletului meu, s cer soiei mele s fac acel gest, adic cea de care am fost legat prin cstorie. Am ncercat s-i spun c nu sunt cstorit, dar el mi-a fcut o ntreag teorie c am s suport toat viaa damnaiunea Regele tresri. Cu siguran c acum teama de damnaiune l influena puternic. Ar fi trebuit ncerc el s refac ideea cu o evident repulsie dar se opri. Da, Sire, ar trebui ca Majestatea Sa, regina, s consimt s aspire chiar ea demonul. Rspund de reuit. Nimic mai uor! Regele se ridic agitat i ncepu s msoare salonul n lung i n lat. Prea c se afl n faa unei noi crize. Regina! S consimt ea aa ceva! Ea nu m iubete! Ce-i pas ei c eu sufr! Regina! relu i furia cretea n el. Cine tie dac nu s-a ndeprtat de mine tocmai pentru a evita un astfel de gest tmduitor Ah, Doamne Dumnezeule, a vrea Ochii i se nroiser, i muca buzele nervos, izbucni ntr-un rs strident i termin plngnd deprimat. Uimii de aceast scen, cei trei priveau cu mil la srmanul rege. Pn atunci vzuser un rege bun, tolerant, care asculta cu o politee ciudat fanteziile cele mai extravagante. Acum ei vedeau un nebun. Demena se dezlnuise n nefericitul rege. Brusc, Charles se ntoarse spre Brancaillon. Spui, deci, c regina regina, nu-i aa? Vorbete, sihastrule. Regina, da, Sire, regina, rspunse speriat Brancaillon. Destul, prostnacule, l opri regele. Am s iat-l i pe cpitanul meu! Cpitanul de gard intrase i, dintr-o privire i ddu seama ce se pregtea. i cercet atent pe cei trei sihatri i se apropie rapid de rege. Sire, vrei s merg s o aduc pe domnioara Odette de Champdivers? Adesea numai la auzul acestui nume regele se calma. n plin criz, cnd aprea Odette i i punea mna pe frunte, srmanul nefericit se linitea. Dar, de data asta, ncepu s urle: Sihastrul a spus: regina Vreau s merg la regin. Cpitane, ia doisprezece oameni i urmai-m! Vei vedea, regina m va vindeca! Izbucni n rs, un rs trist. Plecar. Cpitanul, urmat de doisprezece oameni narmai o lu nainte, travers curtea i ajunse la palatul reginei. Regele intr n marele vestibul i abia se abinu s nu strige. Capul i se nvrtea, picioarele i tremurau. Printr-un fenomen greu de explicat, criza de nebunie care l zguduise se oprise pe neateptate. Charles ls capul n jos. Lacrimile ncepur s-i sting obrajii nfierbntai de boal.

120

Sus, n sala galeriei, la captul scrilor Isabela de Bavaria i Bois-Redon rmaser ncremenii: abia reueau s se elibereze din mbriare. Regina atepta transfigurat. Moartea i lumina ochii. Impasibil, Bois-Redon i spuse c momentul a sosit. S fi fost regele Charles sigur de fidelitatea reginei Isabela? Mai degrab era plauzibil contrariul. De mult triau desprii. n orele lui de acalmie i de luciditate o dispreuia i se temea de ea. O bnuia i bnuiala lui era aproape o certitudine. Dar niciodat aceast certitudine nu i se artase att de clar. Niciodat nu avusese o astfel de prob. De data asta avea proba. Charles, care o iubise pe regin cu pasiune, sfrise puin cte puin prin a se detaa dar fr s-i poarte ur. Mai pstra totui urmele unei vagi afeciuni. De data aceasta, n faa probei, ura din el explod. ncepu s urce scrile. Regin l vzu att de palid, att de calm, att de hotrt nct o cuprinse groaza. Nu mai tia unde se afl, nici c este regin, nelegea numai c se vor petrece lucruri teribile, groaznice. Trebuia s se apere, trebuia s ia pe loc hotrrea definitiv. Se aplec spre Bois-Redon i-i porunci: Omoar-l! Cpitanul pierdut ncepur coboare scrile. Prea totui sigur pe el, se mica fr ezitare. naintnd i fcu tot felul de calcule cum ar urma s-l ucid pe rege. i puse la loc pumnalul spunndu-i: l sugrum! n acel moment, n vestibul apruse deja cpitanul de gard mpreun cu cei doisprezece oameni narmai. Scena era sinistr. Bois-Redon se opri: pe fa i se putea citi sursul nvinsului care va muri curnd. Laule! Du-te odat! Regina crezuse c aceste cuvinte le strigase. De fapt, pierdut, nu putuse dect s le spun n gnd. Niciun sunet nu reui s fie articulat de buzele ei. Cpitanul se afla deja la mijlocul scrilor aproape de rege intuind pericolul. Sire, Bois-Redon, unde mergei? Punnd astfel ntrebarea, cpitanul ls poarta deschis pentru orice explicaie capabil s duc la o destindere sau la nelegere. Regele se ntoarse spre cpitanul lui i spuse ceva, gesticulnd. Tremurnd, ntinse spre Bois-Redon mna. Vzndu-l, cpitanul interveni. Bois-Redon, n numele regelui, stpnul meu, predai-mi spada! Bois-Redon se supuse fr o vorb. Regele continu s urce, urmat de cpitan i cei doisprezece oameni narmai. n mijlocul acestora, acum se afla Bois-Redon. Totul, de cnd intrase regele n vestibul i pn n aceast clip, se petrecuse ntr-un minut. Ajuns n galerie, regele se opri lng Isabela. Se priveau, regina era stan de piatr creznd c la primul cuvnt, la
121

primul gest va fi arestat, dac nu cumva regele o va lichida cu o lovitur de pumnal. Se priveau tcui. Ce linite se lsase peste toate personajele acestei drame! Reprourile ar fi fost omeneti. Strigtele, ameninrile ar fi putut duce la o descrcare. Nimic. Niciun cuvnt, niciun gest. Numai ncruciarea celor dou priviri era ucigtoare. nc odat cpitanul regelui ncearc o salvare. Majestate, n ce carcer trebuie condus acest gentilom? Regele se ntoarse spre cpitan, l fix rece: Gentilom?! Majestate, repet cpitanul unde trebuie dus Bois-Redon? n nchisoarea palatului? Regele izbucni n rs. Era un spectacol teribil. Isabela i muca buzele pentru a se stpni s nu urle. La Huidelonne? insist cpitanul. La Rscruce! Condamnat la spnzurtoare! Ca un tlhar! Ca un ho! Ca un punga prins asupra faptului. La Rscruce! La spnzurtoare! Procesul, Sire! Trebuie un proces, se blbi cpitanul. Niciun proces pentru un ho prins asupra faptului. La drum! La Rscruce! La drum sau cer s v spnzure i pe voi pentru crima de rebeliune! Isabela nchise ochii. Regele se ndrepta spre ea, o atinse de bra i tulburat, cu un glas sfrit, i ceru: Vino, doamn. Regina ovi. nelesese ce vroia regele i ncerca s reziste. S vin? Unde, Sire? Sunt obosit, lsai-m s m ntorc n apartamentul meu. Vino, repet regele cu aceeai cldur. Unde? strig regina. Unde vrei s m ducei? S vezi cum l spnzur pe amantul dumitale, rspunse regele. Ea se retrase cltinndu-se. Simea c inima i sparge pieptul i c nu-i mai poate stpni plnsul. Era o femeie exasperat de pasiunile ei de dragoste sau de ambiiile ei, dar era femeie, totui, l iubea pe Bois-Redon? De ce nu? Este posibil. Att de puternic, att de robust, att de asculttor, sfrise prin a avea pentru el ceva mai mult dect afeciune, aa cum ai pentru un cine de cas. El era arma ei de atac i de aprare. Lng el, de attea ori se hazardase noaptea n Saint-Pol. Cu el, fr alt escort, se simea mult mai n siguran. Da, l iubea, ceva mai mult dect pe tigroaica sa. Sire, ncepu ea abia articulnd cuvintele, astfel de spectacole, dup cum tii prea bine, mi fac ru. Nu voi merge! Regele se apropie mai mult de ea; se aflau fa n fa, i simeau respiraia:
122

Doamn, amantul dumitale va fi spnzurat. Vei fi acolo. l vei vedea murind. Dac nu vii, i jur c poruncesc s te aresteze pe loc i c voi cere pentru dumneata pedeapsa pentru adulter. Vei fi urcat goal pe un mgar cu capul spre coada animalului i vei fi plimbat prin ora, n cetate, la Universitate. Executorul te va biciui. Hai, doamn, evit acest scandal pentru regatul Franei pe care de altfel l-ai dezonorat destul. Vii? Vin! rspunse fr ezitare Isabela. Cpitane, d-i mna reginei, vrea s asiste la spnzurarea nemernicului. Era i asta o cumplit insult. Cnd regele i regina apreau, mpreun, protocolul cerea ca numai regele s o poat duce de bra. Cpitanul nchise ochii i ntinse palma convins c regina l va refuza, dar imediat simi atingerea unei mini uoare i reci. Deschise ochii i o vzu pe Isabela surznd! Regina se calmase: Nimeni nu va ti ce i spusese n sine i ce simea inima ei atunci. Dar tremuratul dispruse, prea calm, iar pe buze apruse un surs imobil. Isabela cobor scrile cu un pas ferm sprijinindu-se de braul cpitanului. Lng ea mergea regele, apoi grupul de oameni narmai care l duceau pe Bois-Redon. Ieir din palat. Cortegiul se orienta spre acel teren necultivat din vecintatea turnului Huidelonne cunoscut cu numele La Rscruce. Oamenii din fortreaa Saint-Pol neleseser rapid drama. Dup un sfert de ceas, se strnseser trei-patru mii de spectatori pe terenul de lng Huidelonne: gentilomi din palat, garda, halebardieri, arcai, oficiali, valei de toate gradele, o mulime linitit. Executorul fusese prevenit n grab i, din ordinul regelui, venise cu frnghiile gata pregtite. n primul rnd se afla regele i lng el fusese plasat regina. i Bois-Redon? Fr s ne ndoim, bietul cpitan a avut n aceast dram un rol mediocru. Actorii interesai au fost regele i regina. El, Bois-Redon a ajuns la spnzurtoare. Trebuie spus c, n faa morii Bois-Redon a artat un curaj impresionant. Desigur, nu a rs i nici nu a cntat, dar s-a dus spre spnzurtoare cu pas sigur i chiar a gsit cu cale s fac unele gesturi de efect. n faa spnzurtorii i-a potrivit mustaa i a fcut un gest de salut. A fi preferat s fiu decapitat. Satrul este mai nobil dect treangul! Da, i-a rspunsa executorul, dar cu treangul merge repede. Ai dori s v spovedii? mi dai o idee! De ce nu? spuse Bois-Redon. Ce a mai putea face? S m las spnzurat fr spovedanie?! Sfnta Fecioar m-ar respinge cu oroare! Vreau un confesor!
123

Dorina a fost transmis regelui. Era un lucru sfnt. Nu numai c era un drept al condamnailor dar i o obligaie. Cnd refuzau erau pui cu fora s se mrturiseasc. Un duhovnic?! Da, sigur c da, are dreptul. Acest Bois-Redon nu era chiar pgn. Am s-i dau un duhovnic, unul bun de care nu va avea a se plnge, spuse regele. Spuse ceva unui gentilom care era n apropiere i acesta plec n grab. Mulimea atepta n linite. Regele arunca spre Bois-Redon priviri sumbre; regina privea fr s vad, spre undeva pstrnd pe fa sursul acela rece. Ateptnd duhovnicul, de douzeci de ori Bois-Redon i-a ndreptat privirea lui de cine spre ea, n ateptarea unei mngieri. Nici mcar o clip ochii Isabelei nu s-au oprit asupra lui. Nu pentru c se temea c regele ar fi bgat de seam. Nu! Pur i simplu pentru c Bois-Redon nu mai exista pentru ea! Mulimea se agita. De spnzurtoare se apropie un clugr voinic. Avea faa acoperit i nimeni nu-l recunoscu. Lumea fcu totui remarca rutcioas c era tocmai potrivit pentru un munte de om ca Bois-Redon. Toi se retrseser chiar i executorul i ajutoarele lui pentru a-l lsa liber pe Bois-Redon s se spovedeasc. Cineva spuse: dac i spovedania este la fel de lung ca i duhovnicul, apoi stm aici pn mine! Unii ncepur s rd. Grbete-te Bois-Redon! Hai, cuvioase printe, strig altul. Apoi tcur. Nelinitea surd care apsa peste Saint-Pol i mpiedic pe cei care, ca n alte dai, doreau s se amuze. Nici nu mai ndrznea cineva s rd. Duhovnicul se apropie de condamnat i cei doi schimbar cteva cuvinte care nu fur auzite. Apoi se auzi glgie, njurturi: un formidabil duel de njurturi frenetice, insulte. Nu vreau, urla Bois-Redon. Cine spurcat! Nu vreau s m spovedesc n faa lui Brancaillon. Pleac de aici, idiotule, du-te dracului! Ei, zpucule, ce importan ar mai avea acum?! se nfurie duhovnicul. Pe toi dracii care au trit vreodat n iad i pe pmnt, eu sunt la fel de bun duhovnic ca oricine altul. Piei! strig Bois-Redon. Ducei-m la treang! Nu m las spovedit de un tlhar! A, mizerabile! l insuli pe Brancaillon! Lovite-ar copita lui Belzebuth! Ai s vezi tu, cine, c te va costa asta! Lumea l vzu pe duhovnic cum i suflec mnecile i ridic pumnul asupra lui Bois-Redon. Acesta se puse n gard. Era ct p-aci s se ncaiere cnd mulimea se mic i fcu loc s poat trece un om
124

mbrcat n negru. Curnd se auzir njurturi, oamenii i fcur cruce i se ntrebar: De ce are acces liber la Saint-Pol vrjitorul din Cetate? Era Saitano care avansa cu pai grbii.

XV. Misterele Marii Opere


Ajuns lng spnzurtoare, vrjitorul se aez ntre cei doi combatani i l fix cu privirea pe Brancaillon. Pumnul acestuia, ridicat pentru a-i strivi adversarul, czu inert. Sihastrul se retrase i i acoperi faa: Triesc, maestre, triesc, se trezi el spunnd. Srmanul lui suflet fusese cuprins de spaim numai la vederea lui Saitano. Pleac, i ceru acesta. Imediat, imediat rspunse Brancaillon i plec scurt spre hazul regelui care izbucni n rs. Ei, drace, iat c sihastrul nostru nu vrea s-l spovedeasc pe bravul cpitan al reginei. Vrjitorule nu ai vrea dumneata s-l nlocuieti? ntreb cu o veselie neobinuit regele. Saitano se nclin ntr-un fel aparte, parc i rupea n dou ira spinrii: Dac dorete Majestatea Sa Nu vreau, eu nu vreau! strig Bois-Redon. Regina, care pruse c nu o intereseaz soarta cpitanului, urmrea scena cu atenie. i fcu tot felul de gnduri i nu-l scp din priviri pe Saitano a crui apariie i ddu o licrire de speran. Sire, spuse Saitano cu un ton sinistru, Majestatea Voastr m-ai vzut deja la lucru. tii c pot s uurez chinurile acestui om care va muri Va muri, nelegei. Este un lucru foarte grav, nu-i aa? Dai-mi voie s-i fac moartea mai uoar. Fie! Eu vreau s dispar din aceast lume pentru c a ofensat-o pe regin. Dar nu in neaprat s sufere. Patimi, srmane patimi ct de uor provocai astfel de schimbri n destinul oamenilor, i spuse vrjitorul. Via imbecil! Via stupid! Vanitate fr orizont. Ce srcie, ce demen printre aceti atomi care danseaz prin praful vieii! vorbi apoi cu glas tare i nimeni nu pricepu rostul vorbelor lui. Afar de rege care l aprob din cap cu un gest sincer. Saitano se ntoarse spre Bois-Redon. napoi! Du-te dracului, i spuse acesta i apoi ceru clului:

125

Ei, f-i odat datoria! pe sfnta fecioar, ct i trebuie s-i pui unui gentilom treangul de gt? Ascult, sunt trimis de regin, i opti Saitano. Bois-Redon tresri i pe fa i apru o licrire. Regina? ntreb el uimit. Vrei s o aduci n pragul disperrii? Eu? Eu care mor pentru ea? Eu care a consimi s fiu de zece ori spnzurat pentru ea? Bine, atunci, dac vrei s-i pstreze o frumoas amintire, bea din licoarea asta, ceru Saitano n oapt i-i plas un flacon minuscul. Condamnatul l lu cu discreie. Licoarea asta este Un elixir care te va menine n via, spuse Saitano agitat. Vei tri n inima reginei Att, i-mi este de ajuns, spuse Bois-Redon privind cu recunotin spre Isabela de parc ar fi vrut s-i fixeze imaginea n sufletul lui pentru viaa de dincolo. Vrjitorule, m-am temut, te-am urt pentru legturile tale cu infernul. Dar dac ceea ce spui este adevrat, dac acest elixir poate s m fac s triesc n inima reginei atunci cnd nu voi mai fi vrjitorule, acum n ultimele mele clipe de via, te iert spuse Bois-Redon i bu coninutul flaconului pe care, apoi, l inu n palma lui uria ca pe un talisman. Dup aceast scen, executorul i petrecu treangul peste cap i fcu un semn. Ajutoarele lui traser frnghiile Corpul lui Bois-Redon ncepu s se legene n aerul rece al iernii. Mulimea rmase o clip fr grai. n acea linite se auzi suspinul regelui. Puini observaser privirea lui amenintoare aruncat spre regin, i, cu siguran nimeni nu tia ct de mult ar fi dorit s afle de la Saitano ce i dduse s bea condamnatului. Numai c vrjitorul dispruse. Regele nu mai avu altceva de fcut dect s cear: Cpitane, o vei escorta pe regin pn la palatul su, iar acolo vei lua toate msurile de paz. Acum, cnd cpitanul de gard al reginei este mort, noi trebuie s-i asigurm protecia. La auzul acestor cuvinte, a acestui ordin care echivala cu arestarea reginei, cei din jur avur un moment de derut dup care i spuser c regele i-a recptat sntatea i c s-a rentors la treburile statului. Aceast perspectiv neliniti o parte din cei ce se gseau lng rege. Se aflau cam patru-cinci sute de oameni ai reginei creia i datorau starea i rangurile lor. Auzind ordinul ca oamenii regelui s asigure protecia reginei, acetia i ndreptar privirile spre suveran i nu s-ar putea spune c, n acel moment, aveau prea mult admiraie pentru acesta. Regina plec escortat, mai bine zis nconjurat de oamenii regelui. Pe faa ei palid apru un zmbet dispreuitor i rece. De lng turnul
126

Huidelonne aflat n apropiere se auzi un hohot de rs. Acolo se afla cineva care privea cu o plcere rutcioas acele scene. Recunotina omului, dragostea oamenilor, afeciune, devotament, oh! cum v recunosc acum i spuse cu satisfacie individul. Regele plec spre palatul lui nsoit de o mulime entuziast, surprins i mulumit de aceast favoare de care se bucura pe neateptate. n jurul lui vzu attea fee vesele nct simi c ceva este nefiresc i grbi pasul. Entuziasmul cretea, se striga, oamenii se grbeau s fie ct mai aproape de rege. Strigtele se auzeau pn n grdina palatului din Saint-Pol. Regele este vindecat! triasc regele! n acel entuziasm se auzir apoi alte strigte: Iat-l pe salvator! Iat-l pe cel care l-a vindecat, pe rege! Acesta era colo, n faa porii de intrare meditnd nc asupra ntlnirii cu vrjitorul, n Cetate. Freamtul mulimii era prevestitor i se ntreb ce nenorocire mai putea s ias din toate acestea. Curnd se vzu nconjurat de oameni care vroiau s-i ating cu mna anteriul. Ce dracu vor i tia? se supr Brancaillon. Trebuie s plec ct mai departe! Dar nu putu, rmsese intuit locului, cu ochii umezii de lacrimi, i minile ntinse spre mulime. Vai, dac aceste gnduri v aduc la mine, poftii fraii mei, poftii! dai! dai i domnul v va rsplti cu mila lui. Un gentilom fusese primul care i oferise sihastrului un ban de aur. i, cum regele se artase satisfcut, un altul pusese dou piese n palma mare i larg deschis a lui Brancaillon. Apoi, rnd pe rnd ali i ofereau bani de argint, bijuterii; doamnele i smulgeau de la gt colierele i le ddeau tmduitorului regelui. Curnd Brancaillon fu nevoit s-i scoat anteriul i s-l foloseasc drept sac pentru ceea ce primise. Era o avere care, la nceput l fcu s rd, iar mai apoi s plng. Niciodat nu-i putuse imagina s aib un astfel de noroc. S fie oare un tmduitor adevrat! se ntreb regele sceptic cnd constat mai bine c nfiarea de uria a lui Brancaillon nu prea se potrivea cu imaginea unui sihastru. Curnd Brancaillon intr n palat ducnd n anteriul lui averea pe care o arunc la picioarele lui Bruscaille i Bragaille. Acetia scoaser un geamt de animale njunghiate. Fr s piard timpul, Bragaille alerg s nchid ua iar Bruscaille ncepu s mpart ctigul. mprirea odat fcut, Bruscaille i lua partea leului: coliere de aur i pietre preioase; Bragaille nu avu nici el de ce s plng iar Brancaillon contempla cu un ochi jalnic cele cteva piese care i mai rmseser. Acum e timpul s splm putina, spuse Bruscaille. Fr s se prind careva, adug Bragaille. Adic, de ce s o ntindem? ntreb mirat Brancaillon. i mai ales de ce s nu fim vzui?
127

Imbecilule! l ntrerupse Bruscaille. O, dup lovitura asta de maestru pe care ai dat-o Ce lovitur? Nu neleg nimic! Dup ce ai terpelit tot ce era n sipet toi trei vom fi spnzurai. Urm o lung explicaie i, cnd cei doi pricepur cum fusese strns colosala avere, amndoi fur cuprini de un vag regret: o spargere li se prea mult mai fireasc i mai amuzant. Dar, cum erau nite oameni practici, terminar prin a constata c nu-i chiar aa de ru s fii sihastru. Are i meseria asta prile ei bune. Meserie? oricum uite c poi s dai un ban de-o parte pentru btrnee. Nu ne mai rmne dect s ateptm, relu Bruscaille, s ateptm ziua n care vom putea s facem ce-i de fcut. Acolo, n treangul spnzurtorii, pe Bois-Redon l legna vntul rece al iernii. Cu gtul sub treang, prea linitit i mpcat dei faa i se nvineise, iar limba i atrna de un cot. Sus pe Huidelonne, pe crestele turnului, un stol de corbi l priveau ateptnd s atace. Cercetau zarea s vad dac nu cumva vor fi deranjai cnd se vor aeza pe treab. Un corb i ridic gtul, flfi din aripi dnd semnalul unui pericol. ntr-adevr de parul spnzurtorii se apropia un alt stol de corbi. Era ca un nor negru care plana peste albul zpezii n jurul bietului Bois-Redon, acum nepstor la tot ce se ntmpla n preajma lui. Stolul de pe turnul Huidelonne ncepu s se agite. Norul negru fusese alungat i acum se ndrepta spre crenelurile turnului pentru a-i gsi loc de odihn. Cel care alungase stolul era paznicul de la Huidelonne. Trecuse aproape o jumtate de ceas de de cnd Bois-Redon fusese spnzurat. Paznicul fcu un semn. Un om mbrcat ntr-un mantou rou se apropie, l cercet cu atenie i cu micri repezi se car pe stlpul spnzurtorii. Era Saitano. Acolo, sus, tie frnghia i spnzuratul czu n braele paznicului. Vrjitorul cobor precipitat i, ajutat de paznic, desfcu nodul treangului i turn n gura nefericitului Bois-Redon coninutul unui flacon mare. Curnd transportar cadavrul n camera paznicului i l aezar pe un pat. Saitano scoase dousprezece piese de aur i le ddu paznicului spunndu-i: Dac vei fi nlturat, vii la mine; vei fi tot la fel de fericit ca aici. Crezi! Dac se afl, nu mai ajung la dumneata. Voi lua locul lui Bois-Redon, acolo sus. Aa c nu te ngriji de soarta mea. mi promii c nu vei ncerca s intri n camera n care l-am lsat. Nu-i dect o cheie. ncuie i ia-o! Saitano ncuie, lu cheia i dispru ndreptndu-se spre palatul reginei. Se prea c era ateptat cci fu introdus de ndat ntr-un salon n care o gsi pe Isabela. Era aezat ntr-o canapea, iar o domnioar de
128

onoare i citea dintr-un roman. Alturi, alte trei frumoase tinere brodau. Saitano admir n sinea lui fora de stpnire a acestei femei. Se ateptase s o gseasc descumpnit, disperat, furioas. Nimic din toate acestea. Regina concedie domnioarele de onoare, se ridic i, cnd rmaser singuri, l ntreb pe Saitano: Ce i-ai dat s bea lui Bois-Redon? Un simplu elixir pentru a-i nltura spaima. Aa nct a putut s moar fr s-i fie team. Regina czu pe canapea. Ah, numai att? Eu cred c este ceva! Am crezut c v face plcere s aflai c, astfel, cpitanul dumneavoastr a murit fr spaime. Lui Bois-Redon nu-i era fric de moarte, rspunse tios regina. Se fcu linite. Aa cum tii, Tosant i Lancelot au plecat fr s reueasc s-l fac pe rege s bea din elixirul pe care l pregtisem cu atta grij. Pcat! A fi fost curios s aflu efectul acestei licori. Mai nti ar fi declanat o criz dement n timpul creia Destul l opri regina. ngerul a vegheat. Asta-i tot. Vrei s spunei Odette de Champdivers? Ea veghea, nu? Ar fi trebuit s prevenii asta. Ea vegheaz nc, de asta s fii sigur. Atta timp ct va fi acolo Tcu i linitea se aternu din nou i mai grea i mai profund. Isabela prea linitit. Saitano o examina cu atenie i-i spuse: Dac a suferi ct sufer femeia asta nu tiu dac a rezista dorinei de a-mi pune capt zilelor. Odette de Champdivers nu poate s rmn mult timp paznicul nebunului, cci va muri i ea, rupse tcerea Isabela. Bun! Jean Temerarul a trimis patru oameni narmai s o lichideze dar Este adevrat. Dumneavoastr ai trimis cu acelai gnd pe Imperia. Aa este. Erai gata s-l trimitei pe Bois-Redon i nu a mai apucat. Acum se leagn n treang spnzurat! Da, aa este. Pasiuni, pasiuni slbatice de brute umane, se gndi Saitano. Spectacol murdar de porniri morbide n care se zbate animalul care nu reuete s ajung la atitudini superioare. i cum s ajung acolo pentru c nu are timp ntr-o via de om. Fiecare generaie o ia de la capt, ca un Sisif! E nevoie de secole ca efortul s dea o uoar aparen de transformare. Fiecrui om i trebuie eternitatea pentru a se transforma pn la frumuseea absolut. Ateptnd, trebuie s facem orice pentru distrugerea acestor fiine slbatice. Atta timp ct Viaa absolut nu va
129

domni n univers, Moartea i va face lucrarea ei cea mai curat. Sufer, omenire, mizerabil, sufer, disper i pieri! Doamn, relu el cu voce tare; dac omenii ducelui i Imperia nu au reuit, dac Bois-Redon este mort cine va nfrunta atunci pe invincibila domnioar Odette? Eu, eu nsmi! M ateptam la asta se gndi vrjitorul. Dumneavoastr?! Da, eu am s-o ucid! Crezi c ngerul sta este de nenvins! Da, rspunse scurt Saitano. Regina se ridic, masca ei de indiferen dispru. I lu de bra pe Saitano i l scutur violent: Tu tii ceva, aa-i? Da, doamn, i am venit aici s v spun. Din fericire hazardul m-a adus la timp pentru a-i face un ultim serviciu lui Bois-Redon. Eu v spun, riscai s fii nvins de Odette pentru c, dac ea vegheaz asupra regelui i ea este vegheat, la rndul ei, de cineva. i acela este invincibil. Un brbat? Este vorba de ducele de Burgundia? Nu doamn. Cel despre care v vorbesc va veni la palatul regelui. Vrea s o vad pe Odette. Vrea s o ntrebe ce s-a ntmplat cu Roselys. Vedei, pentru dumneavoastr pericolul se complic. Acest brbat este cavalerul de Passavant. Isabela scoase un strigt al crui neles Saitano nu-l pricepu. Era un strigt de bucurie i de nviere. Fr ndoial, vestea v surprinde, continu vrjitorul. Cnd l-am adus pe acest tnr, el era condamnat la moarte, condamnat de dumneavoastr. L-am dus n catacombe. Nimeni nu a ieit de acolo. Passavant nu a avut niciun ghid i, cu toate astea, a reuit s scape i de acolo. L-ai vzut, dumneata? L-am vzut. i mai tiu c trebuie s vin la palatul regelui. El mi-a spus. i va veni! S o vad pe Odette! se frmnta regina. Bine, fie i aa! Nu are s o mai vad! Dac o va mai vedea, eu voi fi acolo. i, s ncerce s ridice mna asupra mea dac are curajul! Saitano se nclin adnc n faa reginei. i ddu seama c Isabela era la captul emoiilor: Dragoste i ur, iat ce citea el n sufletul acestei femei neobinuite. Dragoste i ur, gelozie i furie, bucuria de a ti c Hardy triete, turbarea de a se ti dispreuit, iat sentimentele care o rveau n acele momente pe regina Franei, Isabela de Bavaria. Neputincioas totui, n faa acestor frmntri, ea simi nevoia s rmn singur i i ceru lui Saitano s se retrag.

130

Doamn, eu cred c v-am fcut un mare serviciu i, de aceea, umil, v rog s avei buntatea s m rspltii pe msur. Ce! se mir Isabela care nu-l vzuse niciodat pe Saitano cernd bani. Dai-mi, v rog, o autorizaie n baza creia s pot iei n noaptea asta din Saint-Pol. Adugai: mpreun cu o persoan care va purta o greutate pe umeri. Fie! sunt nc regin i pot s dau o astfel de autorizaie dac chiar ai nevoie. Dar i eu sunt prizonier. Rmne deci, s vedem dac paznicii vor socoti valabil semntura mea Doamn, dumneavoastr avei un teanc de ordine n alb semnate de regele Charles Isabela tresri. Nu pentru c vrjitorul rostise vorbe pentru care putea s plteasc cu viaa. Nu! Regina realiza c putea s ntocmeasc un document de graiere! Plec de lng vrjitor, intr ntr-o camer i se ntoarse dup cteva minute cu un pergament pe care l ntinse lui Saitano. Acesta l lu i-l ascunse grbit sub mantoul lui rou. i mulumi reginei i apoi iei din palat innd drumul spre Huidelonne. Ajuns aici se duse la temnicer, cu care ntinse un lung taifas, fr ns s intre n camera n care se afla cadavrul lui Bois-Redon. Se fcuse seara i el nc mai atepta acolo. Spre ora nou intr n sala n care Bois-Redon, cu ochii deschii i fici, i dormea somnul pe care fiecare creatur a acestui pmnt l cunoate o singur dat. Temnicerul nfur cadavrul i-l tr pn la poart unde l aez ntr-o aret cu dou roi pe care ncepu s o trag prin zpad. Saitano mergea n fa i mormia fr ca paznicul s neleag ceva. Sosii la ieirea din Saint-Pol, vrjitorul art autorizaia. Paznicul deschise njurnd i plngndu-se c un mizerabil complice al infernului i stric somnul n puterea nopii. Saitano, transport cadavrul n cas i-l puse pe masa de marmur. Apoi l conduse pe paznic la ieire i ncuie ua n urma lui. Se ntoarse, se aez lng cadavru, ncepu s contemple. Cine tie n ce speculaii filosofice se afundase acest ciudat individ, nebun cu siguran, pe care l frmnta ideea s neleag misterele vieii i locul sufletului n fiina uman. ntr-un trziu se ridic, se duse la dulapul lui, lu manuscrisele furate de la Nicolas Flamel, pe; care le adnotase printre rnduri i ncepu s le citeasc pentru a mia oar, dei le tia pe dinafar. O tristee nemsurat i se aezase pe chip. De trei ori se ridic i de trei ori se duse la dulapul lui, de fiecare dat aducnd un alt flacon. Apoi, cu un gest distrat, arunc faimoasele manuscrise, se apropie de Bois-Redon i czu din nou n contemplare. l vd ca i atunci cnd mi-a adus, aruncat, pe umerii lui puternici, copilul de care aveam nevoie pentru cercetrile mele. L-a aruncat pe mas i a plecat uitndu-se la mine de parc vroia s m blesteme.
131

Copilul a devenit invincibilul cavaler Passavant, iar el, Bois-Redon i-a luat locul pe mas. Fii sigur c pe tine nu te ateapt bisturiul, spuse Saitano masnd fruntea rece a cadavrului. Tu nu-mi vei servi pentru marea tentativ de transfuzie de snge viu. Tot ce-i cer, srmane, este un semn, un semn orict de slab ca prob c elixirul vieii a putut lupta mpotriva morii. Cadavru, tu nu eti dect un cmp de lupt. Se ridic, ridic pumnul spre cer ameninnd: Un semn! Nu cer dect un singur semn de via. Vreau ca acest cadavru s dovedeasc puterea licorii pe care a nscocit-o Flamel i pe care eu am perfecionat-o. Tcu din nou, ascuindu-i auzul. Nu, nu a sosit nc momentul. Ce greu trece timpul! La miezul nopii, atunci se va ntmpla. ncepu s se plimbe i nu se mai uit nici la cadavru, nici la manuscris i nici la cupa n care preparase noua licoare. Prostimea crede c timpul este la fel, c ceasurile se scurg, unul dup altul, indiferent. Miezul nopii este altceva: e clipa aceea n care o zi moare i alta se nate. Este clipa misterului. Atunci trebuie s se nfptuiasc tot ce ine de mister. Reveni la mas i iari se abandon contemplaiei. Ceas dup ceas se scurge viaa omului. Generaie dup generaie se scurge viaa umanitii. i fiecare generaie o ia de la capt mpingnd aceeai stnc la poalele muntelui fr s vad vrful acestuia, pierdut n norii eternitii. Se opri. Orologiile din Cetate bteau miezul nopii. Saitano lu cupa i mpingndu-i brbia, turn n gura cadavrului substana pe care o pregtise. Arunc apoi cupa i nelinitit atept semnul. Un minut, un altul Timpul trecea i durerea ateptrii ajunse la paroxism. Vrjitorul tremura din toat fiina lui. Nimic! Nimic, niciun semn. Bois-Redon era mort. Numai chipul morii l mai percepea acum. Czu n genunchi i, urlnd, ncepu s dea cu capul de dalele reci, scond strigte de disperare. Ua se deschise i apru Geraude. Aceasta se uit la Saitano i cnd vzu cadavrul lui Bois-Redon scoase un ipt nfiortor care l aduse la realitate pe vrjitor. Ce faci aici? Iei afar! Pleac! Femeia nu-l ascult. Arta cu mna ntins spre cadavru. Ce s-a ntmplat? rcni Saitano. Femeia nu rspunse i continu s in mna ntins spre masa de marmur. Saitano, dintr-un salt ajunse lng cadavru. Bois-Redon palpita; era scuturat parc de friguri, ceva i agita minile i picioarele. Cu mna dreapt fcea un gest evident de a se ridica ochii, deschii pn atunci, se nchiseser un frison i scutura faa Semnele c triete erau vizibile, fr putina de a fi tgduite. Saitano
132

nchise pentru o clip ochii. Cteva minute vrjitorul nu mai putu face nimic. Fcu un efort s se controleze i, cnd i rectig calmul, fugi la dulap, lu un flacon i, cu precauie, turn pe limba lui Bois-Redon o pictur. Efectul a fost teribil. Bois-Redon se ntinse, se ncorda, se ridic n arc sprijinindu-se n cap i picioare i scoase un sunet. Vorbete! se bucur ca un nebun Saitano. Vrea s vorbeasc! Va vorbi! Brusc, corpul se nmuie i redeveni ca mai nainte; un cadavru absolut inert; buzele continuau s se agite; ochii erau nchii, faa rigid, numai buzele ncercau s articuleze ceva. Vorbete! rcni Saitano, hai vorbete! M auzi! nelegi? tii cine sunt? Eu sunt Erau, oare, cuvinte? Erau frnturi de sunete, nceputuri de vorbe, sunete moarte dac se poate spune aa ceva. Dar, Saitano, el nelegea, auzea? i duse urechea ct mai aproape de gura cadavrului. Cadavrul vorbea! ncerca s vorbeasc! Eu sunt oh! eu sunt Cine eti, spune? i ceru Saitano. Oh, las-m! Nu vezi c de azi diminea eu sunt mort! Mort! relu Saitano. n spatele lui se auzi un zgomot surd. Saitano deveni precaut fr s scape din atenie vorbele cadavrului. Las-m vezi bine mort eu sunt mort las-m n moarte! Extenuat de groaz, Saitano continu s asculte. ncet-ncet sunetele se stinseser i nu se mai putu auzi i nelege nimic. Buzele lui Bois-Redon ncremenir pentru vecie. Vrjitorul rmase mult timp lng cadavru luptnd mpotriva asaltului furios al sentimentelor sale. Era, la rndul lui, insensibil, imobil, cu ochii pierdui. Se ridic, privi n jurul lui i constat c se fcuse deja ziu. Atunci ncepu s tremure. Acest om care disecase attea cadavre i petrecuse attea nopi lng mori, acest cuttor pentru care moartea nu era dect o problem de rezolvat, acum se afla sub imperiul unor emoii pe care nu le mai cunoscuse niciodat. i toate veniser pe netiute. Se simi slab, dezarmat, incapabil de a lupta mpotriva acestei impresii pe care niciodat nu o analizase. Era teama. Era nemaipomenita descompunere a organismului gndirii. Teama Puini oameni se pot luda c au cunoscut cu adevrat teama i c au putut s o suporte. Vorbise? Era adevrat? Da, elixirul oprise moartea. Da, Bois-Redon fusese suspendat deasupra prpastiei morii, fr ca totui s poat scpa. n el supravieuiser cteva senzaii. Vorbise din hul morii. Vorbise fr ca viaa s mai plpie n el

133

O groaz cumplit i cuprindea sufletul lui Saitano. i ddu seama c el, omul misterelor, mergea alturi de aceste mistere. Se vzu singur i i se pru c mai bine ar fi murit, mai bine renuna la visul lui de eternitate dect s rmn lng acel cadavru. Reui s se smulg din acel loc i o chem pe Geraude. Propriul lui strigt, repetat imediat, l fcu s tresar: Geraude! Alerg, se mpiedic de ceva; nelese imediat de ce se mpiedicase i ncepu s urle: Geraude! dei tia c femeia se afla acolo, jos, la picioarele lui, czut pe pragul uii. ngenunche i constat c Geraude murise, murise de team, n clipa n care constatase c Bois-Redon ncepuse s vorbeasc. Braul ei rmsese ntins spre masa de marmur de parc ar fi vrut s denune nspimnttorul mister. Saitano se aplec deasupra femeii. Capul i plesnea de durere, mintea i rtcea, pierdu sensul lucrurilor obinuite. Alte sensuri l frmntau sensul lucrurilor pe care nu le tia, sensuri necunoscute care fceau din el un om fr pereche. Fora care l strngea de gt, l dobor. Se aplec pn atinse corpul lui Geraude, moart, moart de fric, din care nea ca un fluviu sentimentul groazei.

XVI. Averea lui Passavant


ntr-o diminea, la opt zile dup ce se cunoscuser, Tanneguy du Chatel i cavalerul Passavant se aezar la taifas. Mncau la han i se bucurau de vinul bun al lui Thibaud. La al treilea rnd de vin, Tanneguy socoti c a venit vremea s-l brfeasc pe hangiu. Imagineaz-i c acest zgrie-brnz pretinde s pstreze pentru el cele treizeci sau patruzeci de vedre din vinul sta. Este adus de jupnul Froissart de la Champagne. i spun p-a dreapt c dup cel rou nu m prea dau n vnt; sta alb m nnebunete; se urc uor la cap! Ce zici de sta alb? Ce s zic, ne luptm din greu cu ce avem pe mas. Da, am but tot. Cnd o s vad Thibaud pic jos ca trsnit. Nu-l vaiet eu. Se drege cu cel rou. Tanneguy mai ddu peste cap nc un pahar. i ardea s mergi la Saint-Pol dar acum, n aceste clipe, eu gsesc c viaa i are aici farmecul ei. Le dau cu tifla Burgunzilor; mncm bine, bem bine. Dormim ru, ns. Ah, prietene, de ce tot dm noi trcoale fortreei leia numai noaptea?
134

Pi ziua dormim! Da, da, aa, c bine zici! Trebuie s o gsesc pe Roselys. Cine este aceast Roselys? i de ce o caui? S-i dau dota, spuse Passavant surznd. Ori, pentru asta trebuie s o gsesc mai nti pe domnioara Champdivers, care se gsete n Saint-Pol. Acum nelegi? Este logic? Da, bineneles, dar o s vezi c logica dumitale ne va conduce la treang. n acea clip Thibaud i fcu apariia n pragul uii. Surdea satisfcut. Tanneguy i fcu semn. Preacinstitul hangiu se apropie i schimb veselia cu regretul. Preabunii mei nobili, spuse el fr menajamente, trebuie s aflai c am vzut dnd trcoale hanului nite figuri care bnuiesc a fi ru intenionate. S fi aflat, oare, de prezena domniilor voastre aici?! Drace! strig Tanneguy. Passavant se ridic, i trase spada i se duse s arunce o privire prin curte. Jupne Thibaud, n cazul n care va fi scandal, te previn c de data asta nu mai poi s te ascunzi n cufr. De ce, m rog? Pentru c acolo am ascuns eu averea mea. Privete! Passavant ridic capacul. Cnd vzu ce se afla n cufr Thibaud scoase un strigt de bucurie dup care iei alergnd. S-a icnit, spuse Passavant vzndu-l cum alearg fr s spun un cuvnt. Din cauza ducailor lui Ephraim. Dar ia spune-mi, drag prietene, de ce dracu i-ai artat toi banii. Ia, uite-l c se ntoarce! Auzi-l cum urc scrile gfind. Numai s nu fie un nebun violent Thibaud reapru, dar nu aa cum i imaginau cei doi, ci cu un pergament de toat frumuseea: Iat, domnii mei, nota de plat a cavalerului Passavant. Nota domnului cavaler se ridic la suma Bine, bine jupne. Nu am nevoie s-mi ari suma pentru c nu pot nc s-i pltesc. Thibaud ridic sprncenele bnuitor. Domnia ta nu se mulumete numai c m ruineaz, i mai i bate joc de mine. Domnia mea nu te ruineaz, pentru c n fiecare zi, cpitanul pltete i cota mea. Domnia mea nu-i bate joc de dumneata Dar averea de acolo? art Thibaud spre cufr, dumneavoastr suntei un om bogat. Averea asta nu este a mea, jupne. Da, spuse Tanneguy, este dota lui Roselys.
135

Passavant nu minea. Ar fi crpat de foame i nu s-ar fi atins de banii de dot a lui Roselys. Este adevrat c, un diamant l oferise lui Tanneguy dar aceasta era o recompens pentru c l ajuta s pzeasc importantul tezaur. Bijuteriile le schimbase la Ephraim pe scuzi de aur aflai acum n acest cufr al lui Thibaud. A doua zi dup ce fcuser schimbul, nsoit de Tanneguy, Passavant lu drumul castelului Pierrfonds n sperana de a primi de la ducesa de Orleans alte amnunte despre Roselys. Ajuns la castel, decepia a fost mare: ducesa, prad unei tristei sfietoare trebui s plece, sub escort, undeva. Unde? Nimeni nu putu s-i spun. Mai avem o ans, spuse Passavant, dac-mi aduc eu aminte, vrjitorul mi-a zis s ntreb la Saint-Pol despre Roselys i acolo s o caut pe domnioara Odette de Champdivers. Aa c, napoi, la Saint-Pol! Trei ore le trebuir s-i odihneasc i s-i hrneasc frumoii lor cai. La ntoarcere spre Paris, au luat drumul prin Dammartin i s-au oprit la hanul Bienheureux Saint Eloi. Passavant ls impresia c nu mai recunoate pe tnra i frumoasa hangi care, att de delicat, refuzase cndva s primeasc plata pentru masa care i-o oferise. Dup formula lui Tanneguy, cei doi cltori au mncat bine i au but i mai bine. Tnra frumoas i servi cu discreie. l recunoscuse pe Passavant i i spuse c, nici de data asta, nu se va mbogi de pe urma unor astfel de clieni. Totui, i servi cu ce avea mai bun. La sfritul mesei, Tanneguy plti bine. Dup mas, ajutai de tnra hangi, cei doi urcar n a. Era sear. n faa peronului nainte de a pleca, hangia aduse nc dou ulcele cu vin pentru cei doi cltori. O umbr de tristee i ntuneca privirea. Dup ce bu, Passavant ls s cad n ulcic un obiect. Zgomotul i atrase atenia tinerei care se uit curioas i spre uimirea ei, descoperi c-i un obiect preios. Passavant se aplec i o srut. Un diamant! se sperie ea. Nu-i de la mine, rspunse Passavant, este din partea srmanului cavaler care, acolo, pe platoul Voliard, a mncat cu atta poft la masa pe care i-ai servit-o cndva i srutul? ntreb hangia rznd. Asta da, este din partea mea. O fac din toat inima, frumoas gazd i nu am s te uit niciodat. Cei doi plecar. ntunericul i nghiise de mult dar tnra hangi se afla nc n drum ncercnd s le mai zreasc mcar umbrele. Cteva zile la rnd Passavant ncerc s ptrund n fortreaa Saint-Pol. n zadar. Dac merg la intrarea principal, tiu, exist porunc de la regin s nu intre nimeni. Ei, i, ce poate s mi se ntmple? Ajung la

136

Huidelonne, i spuse el lui Tanneguy. Trebuie s fac ceva ca s-i pot da lui Roselys dota care i aparine. i aparine hm mormi Tanneguy. Te sftuiesc s nu te ari ziua la Saint-Pol. Acum s ne ntoarcem la momentul n care Thibaud i-a prevenit pe cei doi c, afar, mprejurul hanului au aprut figuri suspecte. Cnd acesta coborse a doua oar pentru a aduce acea faimoas not de plat care, i de data asta, avu att de puin succes, Tanneguy ncepu s cerceteze de la fereastr micrile din jurul hanului. Ei bine, dragul meu, trebuie s ne mutm cuibul. Da, dar nu nainte de a pune la adpost tezaurul. Drace, aa e, tezaurul frumoasei invizibile, micuei zeie. Dar unde nobilul meu prieten, unde s ascundem dota Roselindei. Roselys, l corect Passavant. Gata, tiu. Transportm toi aceti ducai ai lui Ephraim la mine. Casa mea nu este supravegheat. Nimeni nu tie c suntem n Paris. Bine. Hei, jupne Thibaud! Hei, hangiul infernului, strig Tanneguy. Thibaud nu avea de unde s tie ce-i frmnta pe oaspeii lui aa c nu se grbi. Urc scara innd n mn dou ulcele cu vin. Cnd l vzur, cei doi izbucnir n rs. Ehei, iat un alt vin. Tot alb. Dac ai intra n pivniele mele! Asta ce mai este? Vin din Saumur, rspunse grav Thibaud. Le umplu paharele, radiind de satisfacie. Te rog, pune i n paharul dumitale, ceru Passavant cu politeea lui de mare senior. Thibaud salut i se supuse cu familiaritate invitaiei, bucuros de gestul care l flata att de mult. Tanneguy buse i acum jura c este n stare s taie urechile oricrui crmar din Paris care ar cuteza s susin c are un vin comparabil cu cele de la Scroafa spnzurat. Acum, jupne Thibaud, trebuie s tii c hanul dumitale va fi atacat de oameni care ne vor rul. Nu te teme! Suntem aici pentru a-l apra. n cazul sta nu mai rmne piatr pe piatr. Nu-i fie team! Te rugm, ns, altceva. Ia sacul acesta cu bani, coboar-l cu grij i pune-l cu ali saci pe un cal. Caut-l pe Perinet i spune-i s conduc el calul. Vom fi cu el, l vom escorta noi i-i vom arta drumul. Lsnd n grija lui Thibaud toat aceast pregtire, cei doi se echipar i coborr n faa hanului. Cnd ajunser jos, Perinet aprea din curte innd de fru un cal pe spinarea cruia se legnau doi saci obinuii. Thibaud, de a crei onestitate nu s-au ndoit o clip cei doi, se
137

ocupase de toate: coborse n grab preioasa dot a lui Roselys, pregtise calul i-i ceruse lui Perinet s aib grij de animal i de bagaje. Vzndu-i plecnd, o mic nelinite i rmsese n suflet: se vor ntoarce ei n dou ore pentru a-i apra hanul? Ei, nu-i nimic! Mai bine s apere averea aceea. Aici, m descurc eu singur. Cei trei plecaser. Strzile erau linitite. Passavant i Tanneguy inspectau cu grij drumul. Casa lui Tanneguy se afla n Saint-Antoine aa c nu avur prea mult de cltorit. Povara preioas fu transportat n casa lui Tanneguy. Pe drum Perinet i aduse aminte c, atunci cnd a descrcat sacul, s-a auzit un zgomot ciudat. S fi pierdut eu ocazia de a m fi mbogit?! se ntreb el. Tot frmntndu-se nici nu vzu pe cei doi oameni care pzeau casa la care dusese sacii. Unul dintre acetia se ndeprt, cellalt, rmase s spioneze n continuare. Casa lui Tanneguy era o construcie solid, placat de dou turnuri spre vest. Cpitanul tria aici singur, ca oricare burlac cruia nu-i place s-i complice existena cu o femeie sau cu copii; avea doi valei, opt oameni cu escort de rzboi i trei femei care se ocupau de buctrie i de ntreinere. Toi, ns, fuseser nvoii pe perioada n care cpitanul luase hotrrea de a-i pcli dumanii cu plecarea lui n afara Parisului. Deci, micul castel era n aceste zile pustiu. Tanneguy i fcu o plcere din a-i arta ncperile lui Passavant. Din pod pn n sala de onoare, totul era aranjat, mobilat cu gust. Sala de arme l incint n mod deosebit pe Passavant. Aproape dou ore i pierduser cu vizitarea casei, cu aranjatul tezaurului i, bineneles, cu degustatul vinului. Dup care, se hotrr s se ntoarc din nou la Scroafa spnzurat. Erau pe punctul de a pleca cnd, din strad, auzir: ndeprtai-v de aici, nemernicilor! Lsai strada liber dac nu vrei s fii rupi n btaie! Asta-i vocea lui Ocquetonville, spuse Tanneguy. Este i Scas cu el, l aud cum d ordine. Erau ntr-un vestibul mare n care se aflau ngrmdite tot felul de mobil i obiecte care nu-i gsiser nc locul potrivit. i fcur repede un plan i baricadar cu aceste obiecte intrarea. Acolo! art Tanneguy. Ferestrele? ntreb Passavant. Nu, las-le c sunt ntrite cu bare de fier, nu pot ei s intre pe acolo. Ah, nu pot s fac ceea ce am fcut eu? Tanneguy nu nelesese ntrebarea; de acum era obinuit cu vorbele n doi peri ale lui Passavant. Urcar amndoi la etaj. Tanneguy se apropie de fereastr i privi spre strad. Pe toi dracii!
138

Ce? Te pomeneti c nici n seara asta nu ajungem la Saint-Pol! Nici mine! Nici poimine, niciodat, conchise Passavant. Ah, srmanul meu cpitan, am impresia c din cauza mea ai nimerit ntr-un roi de viespi. A, mai degrab dumneata eti pgubit c te-am adus aici. S nu spunem prostii! l ntrerupse Passavant. Ia s vedem ci sunt i s vedem ce anse avem. Crezi c avem vreo ans? Da, eu tiu s calculez ca lumea. Cei doi se aplecar peste fereastr i n acel moment, la apariia lor cei din strad ncepur s urle. Un grup de oameni narmai, care purtau nsemnele casei de Burgundia, ocupa strada chiar n faa intrrii n casa lui Tanneguy. Iat-i, iat-i strigar acetia. Predai-v desfrnailor, url Scas. Tanneguy, nemernicule, i-am adus restul, strig Ocquetonville. Domnul vrea pielea lui Passavant pentru a-i tapia scaunul. Insultele, njurturile, rsul batjocoritor veneau din toate prile. Ptiu, ce urlete, spuse Tanneguy. Suntem pierdui. Sunt douzeci treizeci, spuse Passavant. S-mi fie cu iertare, i-am numrat i eu i sunt aizeci. Da, dar Scas i Ocquetonville nu conteaz. Ei vor muri de mna mea. Chiar crezi ce spui? Sunt sigur! Bine, dar dup mine mai rmn cincizeci i opt. Da, cpitane, dar vei fi de acord cu mine c, la prima ciocnire, fiecare din noi va dobor ase. Asta face doisprezece. Mai rmn, deci patruzeci i ase, nu. Aha, deci asta era. Bine, ase de cciul! Rmn patruzeci i ase. Noi suntem doi, deci fiecruia i revin douzeci i trei. Ah, drace! asta nseamn la dumneata s calculezi bine? Am fcut vreo greeal? Ia bine seama, noi facem, fiecare, ct doisprezece din cei care ateapt s ne jupoaie. Era ceva nefiresc n toat aceast discuie, o fanfaronad n realitate care pe muli i-ar fi fcut s rd dac ar fi auzit-o. Dar Passavant vorbea cu atta fermitate nct Tanneguy se ls convins de acele calcule. i trase spada i se hotr: Btlie ca n iad, asta va fi. Dac o fi s mor, cavalere, apoi nu-mi va prea ru. Voi fi alturi de dumneata pn n ultima clip. Ia te uit, aduc o brn. Ce, vor s foreze ua?! Ua mea? Ua mea frumoas, din stejar sculptat?! Ateapt!
139

Un zgomot surd rbufni n strad, urmat de strigte furioase. Da, tia vor s intre chiar pe u, continu Passavant. Ia s vedem, nu ai nimic prin cas cu care s spargem fereastra asta. Trebuie s o degajm ct mai repede. Fereastra de care vorbea Passavant era chiar deasupra intrrii pe care cei din strad o luaser cu asalt. Tanneguy aduse dou topoare i, n timp ce jos, oamenii lui Scas loveau puternic n u, cei doi demolar fereastra. Vai, fereastra mea! se vait Tanneguy. Ateapt, ce dracu! Ai s faci la sfrit socotelile. Mai trziu i, bineneles, la sfrit. La cderea ferestrei, cei de jos se aruncar n lturi i chiar ncepur s bat n retragere, urlnd i njurnd, ntrebndu-se dac cei asediai nu nnebuniser deja. Bine! strig Scas, izbucnind n rs. i sap singuri groapa, teama i-a nnebunit. Atacai, spargei ua, porunci Ocquetonville. Dup prima lovitur Tanneguy cobor rapid i ntri baricada. Atenie, strig Passavant. Trece i asta! Trece pentru c am drmat fereastra care te-a costat Brna lovea puternic n u. Atunci, cei doi ridicar un dulap pe fereastr i l mpinser. Un urlet nfiortor se auzi din strad. Passavant se aplec i numr: Cinci. Scoi din lupt? ntreb Tanneguy. Dobori, strivii, nu tiu, dar i vd cum se trsc pe strad ca viermii. S continum. Jos, cei cinci erau scoi din zona periculoas. Brna fusese abandonat, iar atacatorii se retrgeau n dezordine. Ocquetonville strig amenintor: napoi, nu plecai. Ridicai brna asta i dai-mi-o mie! Cini blestemai, v este fric Ei, da, asta este, l aprob Passavant. Vreo zece oameni ridicar berbecul i ndemnndu-se cu strigte de ura! ura! lovir cu sete. Ua ced, o fant mare se fcu prin desprinderea unor scnduri masive de stejar i prin aceast fant, cei din strad putur s priveasc n interior. Un imens cufr baricada n continuare intrarea. Ali oameni luar berbecul i se precipitar spre u. Cei doi prbuir un cufr care strivi trei dintre asediatori. Ua ced. Scas i Ocquetonville se lansar urlnd, fiecare avnd n mn topoare cu care loveau cu furie n dreapta i n stnga. n urma lor, cei mai curajoi ncercau s-i fac loc printre obiectele rsturnate. De sus, cei doi aruncau cu scaune n cei care ddeau nval. Din nou acetia btur n
140

retragere. Cteva minute se produse o confuzie de nedescris i, brusc, btlia ncet. Asaltul n-a reuit, spuse Passavant. Da, ncep i eu s cred c ai dreptate Ocquetonville se pregtea, totui, pentru un nou atac. n acel moment, Passavant apru la fereastr. Era lac de sudoare. Ochii i sticleau. Ridic mna i mulimea tcu. Scas, Ocquetonville! Ce i-ai fcut lui Courteheuse, rcni Ocquetonville. Ceea ce v voi face i vou, rspunse Passavant. Mai devreme sau mai trziu, de mna mea vei muri amndoi. Dar, iat ce v propun. Voi cobor n strad. Cei care v nsoesc s promit c nu m atac. i eu m voi lupta cu voi amndoi S avem iertare, interveni Tanneguy, trebuie s am i eu partea mea. Linite! ceru Passavant i cpitanul se retrase. Aici, eu vorbesc. Scas i Ocquetonville, amndoi mpotriva mea! Cine blestemat, url Scas alb de furie, cine te crezi? Coboar! i porunci Ocquetonville. Coboar i voi scoate mruntaiele din tine. n doi poate reuii s scpai de mine Poate? urlar cei doi. Acceptai? Dac da, salvai viaa la ati oameni de ai votri. i voi, cei care ai venit aici, ascultai! Noi putem s rezistm zile ntregi. Avem tot ce ne trebuie, iar voi ai vzut ce v ateapt. Dac reuii s trecei de intrare, nu putei urca scrile. Sau nu nainte de dou ceasuri. Apoi, mai sunt i alte ieiri. Casa are dou etaje. V lsai oasele de poman pe aici. Gndii-v bine i hotri. Cerei stpnilor votri s accepte propunerea mea. Dac refuz, v voi considera nite bravi condamnai dar pe ei i voi considera nite lai ordinari. La aceste cuvinte, Ocquetonville i Scas, turbai, se npustir spre u, lovind cu putere n baricada ridicat. Un nou tumult cuprinse strada. Passavant dispru de la fereastr i mulimea, ca trsnit, ncet s mai urle. Pe toi aghiotanii lui Scaraochi, crezi c am s te las s cobor singur? Da, numai s accepte. Taci odat, cpitane. Asta este singura i ultima mea ans s m in de jurmntul pe care l-am fcut la cptiul ducelui de Orleans. Dar, nelege pentru numele lui Dumnezeu, c vei fi ucis. Scas i Ocquetonville sunt vicleni i puternici. Taci, te rog. i voi ucide i, atunci, suntem i noi salvai. Fr cpetenie, oamenii lor nu vor mai ndrzni s atace. i, la urma urmei,

141

dac voi fi omort, i mai rmne i dumitale ceva de fcut. Cobor n pivni! Asta da, acum neleg i sunt de acord. Bine. Passavant apru din nou la fereastr. Cei de jos se mpriser n dou grupuri care baricadau strada n dreapta i n stng casei lui Tanneguy, lsnd ntre ele un spaiu mare. n spatele lor, se adunase mulimea atent la fiecare vorb, la fiecare micare. Scas i Ocquetonville aprur n spaiul gol, pregtii de lupt. Bine, acceptm lupta spuse Ocquetonville. Unul dup altul, adug Scas. Domnilor, nu am nevoie de generozitate. Nu accept. Nu vreau nimic de la voi. M voi lupta cu amndoi. Cavalerul Passavant cobor. n urma lui Tanneguy i mpuia capul cu tot felul de sfaturi: ai grij! Satanele astea sunt capabile de orice. Passavant nu-l ls s ias n strad. Ascult, dac m nsoeti, tia sunt capabili s cread c am pus ceva la cale. Atunci se consider dezlegai de promisiune i ne vor masacra. Aa e, aprob Tanneguy cu regret. Du-te i Dumnezeu s te aib n paz! Cei doi se mbriar dup care cpitanul urc n grab la primul etaj pentru a asista la lupt. Passavant se strecur prin baricad; ajunse n strad i-i salut adversarii. n sfrit, respir cu nduf Ocquetonville. n acelai timp cele dou grupuri se puser n micare. Passavant se gsi nconjurat nainte de a-i da seama c fusese trdat. Trebuie spus c muli dintre cei prezeni refuzar s se alture acestei tactici i rmaser pe loc, pretextnd credin n jurmnt. O vor plti scump. Trdare, trdare url Tanneguy, cobornd scrile ca o vijelie. Dar orict de repede alerga, cnd ajunse n strad era prea trziu: el l vzu pe prietenul lui ferecat deja cu frnghii groase, luat pe sus de civa oameni narmai n timp ce restul se grupase n jurul lor asigurnd protecia deplasrii spre Saint-Pol. Scas i Ocquetonville se plasaser n dreapta i n stnga lui Passavant, cu pumnalele pregtite pentru orice micare. Atunci, a venit rndul lui Tanneguy pentru cea mai frumoas aventur din viaa lui de cpitan. Cnd vzu c Passavant nu mai poate face nimic, scoase spada i ncepu s urle: Sunt aici! Sunt i eu aici, arestai-m i pe mine! Scas! Ocquetonville, cinilor, otrepe ale ducelui de Burgundia, viermi ai pmntului, urla el alergnd n urma caravanei. Cnd i ajunse din urm ncepu s njure i s blesteme, chiar s loveasc pe cei din urm. Nimic. Nimeni nu-l bga n seam. Scas i Ocquetonville erau prea mulumii de
142

captura lor. i, tot aa, bravul cpitan ajunse cu ceata lui Scas la poarta fortreei Saint-Pol i atepta s se lase podul de la intrare. Ei bine, Tanneguy a fost profund umilit, din aventura asta a ieit de-a dreptul ulcerat. i aduse aminte de btaia care o primise de la oamenii lui Jean Temerarul i consider c, de data asta, era nc i mai nenorocit. Se ntoarse trist la hanul lui Thibaud. Strzile i recptaser linitea obinuit, isprvi ca cea de adineauri se petreceau destul de curent. Orict ar fi fost de necjit, se aez la mas i trase un festin pe cinste. Thibaud se tot nvrtea n jurul lui i nu ndrznea s-l atace. Pn la urm se hotr: Nu i se pare, cpitane, c faci o mare impruden s mnnci n sala mare a restaurantului i nu n camer, ca de obicei? Cum adic? Pi nu mi-ai spus c oamenii ducelui tii foarte bine! Thibaud nu pricepu cum de Tanneguy era aa de nemulumit c oamenii ducelui nu mai vroiau s-l bage n seam. Sper, adug el, c vor ajunge la aceeai concluzie i cu Passavant, spuse Thibaud. Ei bine, aici nu nelegi dumneata nimic, aici te neli. Pielea lui este n mare pericol! Cred c nu i s-a ntmplat nimic ru. Este arestat i se afl prizonier la Saint-Pol, rspunse cpitanul care turna pahar dup pahar. Thibaud nglbeni. Se gndea la hanul lui: dac Passavant se afl arestat, nseamn c va mrturisi c locuiete la Scroafa spnzurat. Ah, pe toi dracii, a da zece ani din via dac a putea intra n Saint-Pol, spuse cu glas tare Tanneguy. Cineva de la o mas alturat se ridic i veni lng el. n loc de zece ani, cu care nici nu am ce face, ai fi dispus s-mi dai zece scuzi de argint? Dac da, m ocup eu de restul. Zece scuzi de aur, nu de argint. Zici c ai putea Nu, eu cunosc pe unul care nu refuz s-mi ctig i eu viaa. Bine, de fapt puin mi pas! Banii mai nti. Tanneguy urc n camer, lu banii i oft: este tot ce mai am, dar i recuperez eu din dota lui Roselys. Plecar. Unde mergem? n Cetate, i rspunse necunoscutul. Hm ai grij! Ce vrei s faci? Ascult, nu m descoase. Nici nu mai tiu cum m cheam. Eu mi ctig viaa cu ce primesc cnd d Domnul s-l mai spnzure pe unul i pe altul. nelegi? Nu, dar presupun.

143

Nu presupune nimic. i spun adevrul: m strecor noaptea pn la spnzurtoare, desfac spnzuratul i-l duc cuiva n Cetate. Ce face insul cu morii nici nu m intereseaz. M pltete i atta tot! Omul din Cetate? ntreb Tanneguy nelinitit. Da, la sta mergem. E singurul pe lumea asta care te poate ajuta s intri n fortrea. i dac refuz? Nicio grij. i este team s nu-l denun la judector. Iat, am ajuns. Ce? Aici st insul. Nu ai auzit niciodat de Saitano? Casa vrjitorului! mormi Tanneguy care recunoscu acum locul. Da, sta poate s m ajute!

XVII. Dispozitivul de lupt


Jean Temerarul atepta la Saint-Pol, lng poarta de la intrarea principal. Aici dduse ordin s-l aduc pe Passavant. De cteva zile cavalerul era supravegheat peste tot. Scas i Ocquetonville fiind gata n orice moment s-l captureze. Se promiseser onoruri i recompense fabuloase celor care l vor prinde i aduce pe duman. Trebuie spus c ducele era confuz i nervos, regina era neputincioas, iar oamenii lui Armagnac l pndeau peste tot. Era aproape deschis acuzat de uciderea ducelui de Orleans i, de aceea, trebuia s acioneze repede. Dac ar fi prins i condamnat, s-ar demonstra c eu sunt nevinovat. Passavant captiv o va face pe regin s-i recapete ncrederea n mine. Voi rmne singurul om la care suverana mai poate spera. Dac l predau eu pe Passavant judectorilor, regele m va crede salvatorul lui. Passavant mort, nseamn c Odette se ntoarce la mine Dup aceast meditaie, trase i o concluzie: Vrjitorul s-a inut de cuvnt: aceast fat care m ura, acum se uit cu tandree la mine. De ce s nu se mplineasc i ultima lui promisiune? Nu am dect s-i spun lui Odette: tiu cine eti i ea m va urma. Pe toi dracii, de ce nu i-am spus deja asta pn acum?! De ce, numai cnd o vd, m pierd i ncep s tremur? i arunc privirea n curtea palatului regal unde o mulime de oameni se duceau i veneau; unii l salutau cu deferent erau oamenii ducelui de Berry alii l ignorau acetia erau oamenii lui Armagnac. n schimb, nu era niciunul dintre oamenii lui. Toi erau masai n palatul lui ateptnd ordinul, aa nct s nu fie bnuit n niciun fel.

144

Patrulele se schimbau, valeii plimbau cinii i toi l salutau gndindu-se c poate nu peste mult timp le va fi stpn. i el, cu interes i cu tristee se uita la palatul regal. Cineva ar fi putut crede c s-a aezat acolo s-i aranjeze patrulele pentru un eventual atac. Ducele i ntoarse privirile spre apartamentul lui Odette ignornd complet orice micare din jurul lut. Fu trezit din reverie cnd auzi glgia care o fcea un grup ce se apropia de intrare. Erau oamenii lui care l aduceau pe Passavant. Prima victorie! Se trezi de-a binelea i lu repede o atitudine de stpn. Passavant, legat fedele, era dus de ase zdrahoni pe umeri, ca un sac. Cavalerul avu chef de glum i-i spuse: i eu care de opt zile caut s ajung aici. Cei care l aduceau l depuser n faa ducelui ca pe o captur de pre. Passavant se ntoarse spre Scas i Ocquetonville crora le spuse zmbind: Nu uitai, Guines i Courteheuse v ateapt! Cei doi se abinur de la orice fel de reacie. Seniore, iat omul! A fost prins n flagrant stare de rebeliune, spuse Scas. i-a agravat i mai mult situaia n faa judectorului, adug Ocquetonville. Jean Temerarul i Passavant se aflau fa n fa, n mijlocul unei mulimi de oameni narmai. Ducele l cercet atent i apoi i se adres: Este adevrat c l-ai omort pe Guines? Cu o singur lovitur i bine plasat: drept n inim, rspunse Passavant. A murit ca un viteaz. Dumneata l-ai omort pe Courteheuse? Cu aceeai lovitur. i acela a murit tot ca un viteaz, Dar tilali doi, se ntoarse spre Scas i Ocquetonville, i-i msur atent, tia vor muri ca nite lai. Tot lovii n inim i de aceeai mn. De furie i de fric, cei doi avansar spre Passavant. napoi! le porunci ducele. Dumneata l-ai omort pe iubitul meu vr, ducele de Orleans? Passavant se apropie de Jean Temerarul i i spuse ceva n oapt. Ducele se fcu alb ca varul, Minile i tremurau, se uit n jurul lui ca un animal ncolit. Passavant spusese: L-am ucis pe Guines n faa casei mele, venise cu oamenii lui s m omoare; l-am ucis pe Courteheuse acolo unde v aflai dumneavoastr cu oamenii dumneavoastr, i conspirai mpotriva vieii regelui, iubitul dumneavoastr vr, Nu v fie team: nu v voi denuna. Dar, n ceea ce l privete pe nobilul duce de Orleans, mpotriva cruia vrei s m folosii, dumneavoastr l-ai omort. Eu nu vorbesc de aceti oameni aflai aici care nu au fost dect coada toporului care a lovit. Dumneavoastr ai fost braul clului care a inut acest topor. Nu tremurai, nu v voi denuna. Dar luai aminte! Aa cum este de adevrat c-i voi lichida pe Scas i pe Ocquetonville cu o singur lovitur, tot la fel
145

pot s v dobor i pe dumneavoastr. Cred c tii c mai este un martor care a vzut ceea ce ai fcut i acel martor sunt eu! S fie dus de aici! rcni Jean Temerarul. Unde? ntreb Scas. Ei, cum nu tii? izbucni Passavant n rs, acolo unde, acum doisprezece ani, stpnul vostru m-a mai aruncat: la Huidelonne. Ducele ncuviin fcnd un semn din cap i cavalerul, nconjurat de douzeci de oameni narmai, porni de bun voie. Pe drum se gndi: Se pare c, ntr-adevr, martorul sunt eu. Dar s fiu jupuit de viu dac tiu la ce am fost martor! Cteva minute mai trziu, Passavant era nchis la al doilea nivel din adncul turnului Huidelonne, ntr-una din carcerele n care dup cum i spusese temnicerul, nimeni nu putea rezista mai mult de patru luni. Podul fusese lsat i strada i reluase nfiarea linitit. Martorul! se frmnt ducele tergndu-i fruntea de sudoare. Saitano m-a prevenit cndva de asta. Exist un martor al celor ce s-au ntmplat n capela din locuina lui Passavant. Am semnat un act de cstorie, eu, soul Margaretei de Hainaut Este un sacrilegiu. I se tie rsuflarea Este, deci, un martor. Da, adug el rznd sarcastic, dar cine va pune pre pe mrturia unui asasin? Unde sunt actele de cstorie semnate de mine? Pi chiar eu le-am ars! Martorul va muri, iar Laurence Jos, dincolo de pod, se afla o femeie Era aceeai pe care, cndva o mai zrise n acelai loc chiar se lovise de ea Era fantoma lui Laurence dAmbrun. Ce fcea acolo? Ce atepta? La ce se uita? Furios, ducele i ceru paznicului: Ce-i cu femeia aceea? Da, aceea! Aresteaz-o! Dar, nainte ca arcaii s fi prsit postul, femeia plec i dispru pe strduele mici din apropiere. Arcaii controlar peste tot i ca s nu fie pedepsii, aduser trei psri de noapte pe care le gsir prin apropiere. Nefericitele urlau ct le inea gura aa c fur eliberate imediat. Jean Temerarul nu putea s-i limpezeasc mintea cu niciun chip: ce vzuse el era o fantom sau Se resemna i plec spre palatul reginei. Imaginaie i nebunie! se consol el. Mi s-a ntunecat mintea, nc un efort i voi fi stpnul atotputernic. Caboche ateapt. Oamenii mei sunt gata. Bruscaille, Bragaille i Brancaillon l vor lichida pe nebun. Hai, curaj n faa acestei fantome mult mai reale, mult mai redutabile care se numete Isabela de Bavaria. Informat din or n or de armata ei de spioni de tot ceea ce se ntmpla la Saint-Pol, regina era deja la curent cu arestarea lui Passavant. Ce se petrecea n sufletul ei acum era greu de aflat! l primi pe duce nconjurat de domnioarele de onoare i de civa gentilomi. Cu noul oaspete se art deosebit de vesel.

146

Vezi, dragul meu vr, ne bucurm de protecia perfect pe care ne-a fost asigurat la porunca bunului meu stpn i so, regele Charles. La toate uile sunt pui oameni de paz, bine narmai. Hai, f i dumneata ca noi i poftim s jucm cri. Jean Temerarul se nclin. Majestate, v rog s m iertai, azi nu pot, am alte jocuri n cap Gentilomii i domnioarele, antrenai n miza jocului, mai ales c erau destul de muli bani n pot, ascultaser cu mult atenie cele spuse de duce. Era un spectacol ncnttor. n sala mare, mobilat cu gust, n care se gsea un emineu ce nclzea plcut i lumina n jocul flcrilor tapiseriile i tablourile de pe perei, acel grup de oameni, brbai i femei, prea din alt lume. Doamnele erau mbrcate n costume frumoase i scumpe, domnii i cheltuiau galanteriile cu generozitate. O muzic blnd le ntreinea veselia i plcerile vieii. Jean Temerarul i admira. Scena i ddea o alt idee despre curajul i fora reginei. i spuse c dac regina este att de calm n acele ceasuri n care libertatea i chiar viaa ei erau n primejdie, nseamn c ceva i ddea aceast siguran. Atitudinea Isabelei era de toat admiraia. Ducele era cucerit de frumuseea ei, de curajul i de puterea ei; se tulburase pn la halucinaie; i aprea n diferite ipostaze, nvluit n mister. Odette dispruse din inima lui. Se uit la gentilomii din jurul mesei i descoperi c i acetia erau pierdui n admiraia lor fa de regin. Se apropie i ls impresia c-l intereseaz jocul de cri. Nu vrei s-mi fii partener, senior, l ntreb o frumoas doamn. Ducele i goli pe mas, n dreptul acesteia, punga cu scuzi de aur, beat de poft de a se amesteca ntr-un joc care ar fi putut s-l smulg din gndurile lui. Regina juc pe ofensata: Dar, bunul meu duce, mie ar fi trebuit s-mi fii partener. Jean Temerarul, i smulse lanul de la gt, lan de o fabuloas valoare, btut n diamante i l depuse n faa reginei. Se auzi un murmur. Isabela zmbi, lu lanul i l puse la gt. Era att de mare ndrzneala nct Jean Temerarul nmrmuri, iar cei de la mas se oprir din joc ca trsnii. Regina se ridic. n acelai timp, aproape, toi se ridicar n picioare. Majestate, ncepu ducele cu o voce grav, mi pare ru c am tulburat aceast distins societate i poate chiar plcerea reginei. Am venit s v solicit o audien particular pentru c, nu tiu dac suntei la curent, dar acum se petrec evenimente care privesc securitatea regelui nostru. Cei prezeni neleser din privirea reginei c ar dori s fie lsat singur. n cteva clipe n salon rmaser numai ducele i regina. Te ascult, spuse regina.
147

Ducele fcu un efort s se concentreze, s scape de attea gnduri care l frmntau. Regin, ziua s-a apropiat. n toate cartierele Parisului armate de negustori narmai sunt pregtii s strige: triasc Burgundia. Am dousprezece mii de oameni narmai i o singur noapte mi-ar fi de ajuns s strivesc toi dumanii dumneavoastr i pe ai mei. tiu asta. Continu! Cei trei oameni pe care i-am plasat pe lng rege vor aciona la primul semn. L-am vzut n dimineaa asta pe eful lor, un anume Bruscaille. Doamn, v asigur c regele este condamnat. Vei rmne vduv cnd vei dori. Va fi n acelai timp cu masacrarea oamenilor lui Armagnac. Mai departe, tiu i asta. Jean Temerarul se apropie i vorbi mai ncet. Dac numai un cuvnt din ceea ce spunea ajungea la urechea unui duman, ducele ar fi fost pasibil de condamnare la moarte. Ucigaul ducelui de Orleans a fost arestat. Arestat de oamenii mei, oameni care aveau nsemnele Casei de Burgundia. Nicio acuzaie nu mai poate s ne aduc atingere pe viitor. Avem nevoie de ncrederea Curii i a oamenilor de pe strad. Acum o avem. Semnalul de atac va fi dat n ziua n care va cdea capul ucigaului. Loviturii satrului clului i vor rspunde clopotele tuturor bisericilor. De data asta regina rmase fr replic. Jean Temerarul, care o examina cu atenie, nu putu s sesizeze nicio reacie, nicio tresrire. i mai ncet, i mai n tain, i spuse: n felul sta parizienii nu vor mai cere s afle cine este ucigaul. Astfel se va termina i pentru el i pentru mine comarul de a ti n via acest om pe care dumneavoastr Ah, am s v spun tot ce am pe suflet. Acest om v Ce vei face cu Odette? l ntrerupse regina. Ducele se opri pierdut. ntreaga for a Isabelei fora oricrei femei care lupt se manifestase printr-o lovitur teribil: nu-i ls timp ducelui pentru a-i dovedi c tia c-l iubete pe Passavant, ci l plas n faa unei pasiuni nemrturisite. Acuzatorul deveni astfel acuzat. Odette, se blbi ducele dnd napoi. Da, aprob regina. ntreaga poveste acolo se afl. nelegi? Trdtor, aa cum te-ai dovedit la prima noastr aciune, ieri uciga al vrului dumitale, ducele de Orleans, mine uciga al regelui Franei, conspirator, avid dup putere, competitor nemilos decis s iei i din valuri de snge coroana pe care, altdat i-am oferit-o fr riscuri, ipocrit ceretor de dragoste care ai venit aici punndu-i o masc de pasiune pentru a-mi ascunde adevrata fa, aa te tiu i de aceea i declar: ori eti numai al meu, ori te abandonez. Dumneata mi rezervi trdarea suprem. Regele asasinat, soia dumitale otrvit, moart de
148

ruine sau de durere; Parisul redus la tcere; Armagnac dobort; Burgundia, n sfrit, stpnul regatului. Ce va deveni Odette de Champdivers? Ce va deveni Isabela de Bavaria? Ce-i dai uneia, ce-i dai celeilalte? Vreau s-i spun: intrigantei, care a fcut din mine o prizonier, i vei da coroana. i mie, care te-am salvat, te-am ridicat treapt cu treapt, mi vei oferi cupa cu otrav, pe care prima dumitale amant a refuzat s o bea. Vezi, Jean Temerarul, eu mrturisesc tot ce gndesc. Dac mi-a fi propus s te trdez mi-a fi ascuns aceste gnduri. n privina asta, cel puin eu sunt loial. i vorbesc n toat sinceritatea. Iat ce vreau: nainte de a se atinge cineva de rege, nainte de a bate clopotele, ceea ce ar nsemna semnalul pentru masacrarea armatei lui Armagnac dar i a gloriei dumitale, nainte de a cdea capul omului pe care ai pus s-l aresteze i s-l arunce n temnia Huidelonne, eu vreau s fiu sigur de fidelitatea dumitale. Nu vreau jurminte. Nu vreau nici convenii scrise, ca cea pe care ai ncheiat-o cu ranul acela, mcelarul acela de Caboche. Vreau un act, unul singur. Vreau s moar cea pe care o iubeti. Ct timp Odette este n via, duce, eu sunt dumanul dumitale! mi retrag, deci, orice bnuial, dar aceasta este condiia. Altfel, n clipa n care vei ntinde mna, n loc de coroan vei da de laul care i se va pune pe grumaz. Odette moart, asta nseamn c eu i voi fi amanta. Voi fi soia dumitale. Voi fi geniul care te va conduce pe culmile ameitoare unde niciun picior de rege nu a clcat. Jean de Burgundia asculta pierdut, ca ntr-un vis. n schimb niciun accent care s trdeze vreo stare anume n sufletul reginei. n tot ce fcuse i spusese, ea era ntruchiparea unei fore pe care nimeni n lume nu ar fi putut s o nving. Formidabila sinceritate a Isabelei l strivise pe duce. Isabela tcu. Spusese totul. Acum l cerceta calm. Hotrrea mea este luat, am s v-o spun, se hotr ducele s rspund. Minea i se minea i pe el. Era incapabil de a mai decide ceva n acele momente. n sufletul lui simea cum crete un sentiment de revolt. Odette de Champdivers continu el cu voce stins. Furia l cuprinse din nou. i venea s se arunce i s smulg de la gt iragul preios pe care i-l dduse reginei, s se detaeze de Isabela i s strige: am s o salvez pe aceast tnr pe care dumneata, regin, vrei s o distrugi. Ducele czu la picioarele reginei, protestnd: S moar, nu s fie salvat! Frumuseea reginei l subjuga. Tulburarea ducelui pricinuit de groaz, cu ur, cu revolt, nu dur prea mult, ea nu era dec t o agitaie steril pe care o consumase deja nainte de a intra n salon. Acum, pentru el nu mai exista dect regina, cu frumuseea i pasiunile ei.

149

Isabela privea cu bucurie la scena pe care i-o provoca puternicul duce prosternat la picioarele ei. Ctigase? Atunci ce tristee i brzda chipul? ntinse mna ducelui i-l invit s se ridice. Erau fa n fa. l vedea arznd de hotrrea de a ucide; avu impresia c ar putea neca ntregul ora n snge. i plcea, l iubea. I vedea mai puternic i, n consecin mai frumos dect. Toi cei din jurul ei. Ridic braele i n clipa aceea renun Un alt chip i apruse n imaginaie: cel al lui Passavant Jean Temerarul uimit, tremurnd, privea mai departe dect Isabela i, pierdut, ncepu s blbie: ce? am condamnat-o pe Odette! Va muri Se ndeprtar unul de cellalt. Pre de un minut i rectigar nu sngele rece, ci atitudinea de lupttori aliai care i pusese n contact. Amndoi luaser hotrrea. Ai spus: s moar! Ia seama, asta i i cer! Obosit i iritat de attea eforturi i ntmplri, Isabela vorbise nervos. Am mai spus-o, rspunse ducele i repet: puin conteaz c moare aceast tnr. Pe dumneata te iubesc. De atia ani caut s aflu dac m neal inima. tiu i am tiut dintotdeauna c te iubesc. tiu unde merg Merg acolo unde m trimii, fac ceea ce vrei. Visul dumitale este visul meu. Puterea mea regal va fi ntrit de puterea dumitale. Orgoliul meu se va hrni din dragostea dumitale. Gloria mea va fi frumuseea dumitale. Restul nu mai conteaz! C tnra aceea m-a ateptat, c am crezut ntr-o zi c o iubesc, cu ce poate s modifice destinul meu care este i destinul dumitale? S triasc, dac asta doreti! S moar, dac asta i place! n aceast lume, pe mine nu m intereseaz dect Isabela de Bavaria pentru c ea este viaa mea. Ar fi putut continua mult timp pe aceast tem pentru c minciuna este fecund i glgioas. Bine, nu mai continua, i ceru regina. Du-te, termin de grab ultimele pregtiri. Dac spui c mi aparii, atunci i eu i aparin. Nicio for nu va putea s mpiedice destinul nostru! Du-te i nu uita: cucerirea tronului nseamn cucerirea Isabelei. Se desprir. Ducele se frmnta: trebuie s o duc pe Odette la palatul meu. Rmas singur, regina i fcu socotelile: n seara asta voi cobor n temnia n care se afl Passavant. i totui, dac ducele era sincer? Sincer sau nu, dac vrea sau nu s o salveze pe intrigant, ea tot va muri. Ieind din palat, fr s-i ia vreo msur de prevedere, ducele merse la palatul regelui. tia c regina va afla imediat, nc i mai struia n minte imaginea ei de femeie frumoas i puternic. Aerul rece de afar l trezi. Era hotrt s o salveze pe Odette. Un alt plan care l urzea acum

150

era n jurul posibilitii uciderii reginei n acelai timp cu uciderea regelui. Cnd ajunse n antecamera apartamentului regal, i se spuse c regele se afl n tratament. Nu era el omul s atepte pe la ui. Curnd fu condus n salonul n care Bruscaille i fraii lui ntru tmduire se aflau n plin practic exorcist. Cnd l vzur pe duce, toi trei avur o strngere de inim. Atenie, te pomeneti c a venit momentul! i spuse Bruscaille. Cu toii se refugiar ntr-un ungher de unde pndeau ateni s vad dac, n urma ducelui, nu apare executorul care trebuia s le fac semnul hotrrii. Fr s le arunce mcar o privire, ducele se nclin n fa a regelui care l primi cu plcere. i vezi pe aceti trei oameni? i se adres regele. Ei bine, vrul meu drag, sunt pe punctul de a m vindeca, de a-mi salva viaa. i tii cum? Prin rugciuni, Sire. Nu cu ajutorul rsului. Mai ales cel voinic. Se numete Brancaillon. l vezi Brancaillon tresri, Bragaille invoc toi sfinii, Bruscaille oft i-i spuse: de data asta s-a terminat. Regele pe care l ajutm s moar declar c noi l salvm. Jean Temerarul se duse lng cei trei i le spuse: Este bine, v facei minunat datoria. Continuai continuai ridic el glasul ca s-l aud clar regele, continuai s v rugai pentru Majestatea Sa. Mine am s v trimit cte un cadou pentru fiecare. Sihatrii se mai linitir. n felul sta, ntreb ncet Bruscaille, putem s continum? Trebuie s-l facem s rd pe Majestatea Sa Da da pn la momentul apropiat Fii gata! Suntem pregtii, se fstci Bruscaille electrizat de privirea stpnului lor. Sire, se adres ducele regelui, noii tmduitori mi par oameni de toat ncrederea. Am auzit multe despre ei i despre minunile lor. Rugciunile lor v vor vindeca. Dar nu aa, vrul meu. Nu cu rugciuni, ci cu rsul pe care mi-l provoac. Nu tii ct sunt de simpatici! Eu i tiu i tie i pivnicerul meu. Ah, sfinte Dumnezeule, cte brdace nu le trebuie ca s-i sting setea! Dar, te ascult, nobilul meu vr. Citesc pe faa dumitale c ai venit pentru a-mi spune ceva serios, poate chiar probleme de stat. Venii i voi, apropiai-v! Eu v socotesc consilierii mei. Sire, nu neleg nimic, spuse Brancaillon care se apropie urmrindu-l atent pe duce. Acesta rmase impasibil. Pentru numele lui Dumnezeu, am vorbit serios: vreau ca dumneata s-mi fii consilier. Continu, duce!
151

V aduc o veste care v va bucura, Majestate. Ah, ce veste fericit, ia s vedem? Nu cumva regina doamna ncepe s-i iubeasc i s-i onoreze soul. (Jean Temerarul tresri). Nu cumva nobilii din regatul meu au ncetat s mai conspire, s-mi pregteasc sfritul, moartea, pentru a pune n locul meu un rege care nu este nebun? (ducele nglbeni) Nebuni ce sunt! relu Charles ridicndu-se. Demeni! Au un rege care i las s triasc n pace i caut unul care Ia, hai s auzim vestea! Sire, ucigaul iubitului nostru vr a fost prins. Adevrat? spuse regele nebun uitndu-se cu o privire ciudat, pe furi la duce. Ucigaul?! Da, chiar el. A fost prins acum cteva zile n stare de rebeliune i a fost dus la Huidelonne. Regele czu pe gnduri cutnd s ptrund sensurile ascunse ale acestei dezvluiri. Da, asta da, este o veste bun. Fratele meu ducele de Orleans nu m iubea, era prieten cu dumanii mei. Dar, n sfrit, nu exist nicio dovad c ar fi complotat mpotriva mea, c-mi dorea moartea i asta este de ajuns pentru a considera c a fost un bun frate. M bucur c a fost prins ucigaul lui. Ai grij, duce, ca procesul lui s fie ct mai repede instituit. n trei zile, Sire, totul va fi terminat, spuse ducele cu o voce care l fcu pe Bruscaille s tresar. Trei zile, relu regele. Procesele dureaz mai mult. n sfrit, n cazul unuia care a omort pe fratele regelui niciodat nu se acioneaz prea repede. Cum spui c se numete? Cavalerul de Passavant. Ah, murmur regele, am auzit acest nume. Dar unde i cnd? Va fi condamnat, continu Jean Temerarul. Probe sunt destule. Dac Majestatea Voastr dorete, execuia va avea loc a doua zi dup judecarea lui. Da, desigur, rspunse regele. Ducele se retrase. Avusese abilitatea s anune primul arestarea lui Passavant i de a nu se luda c el a pregtit sau a nfptuit arestarea, fapt care ar fi urmat ca procesul s-l pun n eviden. ncntat c a rmas cu cei trei tmduitori, regele le fcu semn s se apropie. Hai s continum. Acum povestii-mi snoave populare ct mai hazlii. Ce? Ce se ntmpl? V-am cerut s m facei s rd, golanilor, i vd c v-a apucat plnsul Sunt destule lacrimi n acest palat, nu mai am nevoie i de ale voastre. Bruscaille rmase consternat, Bragaille i muca limba s nu njure, Brancaillon plngea n hohote. Srmanii diavoli erau demoralizai de necazul care se abtuse pe capul cavalerului de Passavant.
152

Ce nseamn asta? Strig furios nebunul. Ce se ntmpl? V-ai pornit pe plns acum cnd eu am poft s rid? Sunt sau nu regele Franei? Ah, Sire, ncepu Bragaille, este ngrozitor Ce este att de ngrozitor? Brancaillon se apropie cu gndul s se explice, dar Bruscaille i-o lu nainte; el nu-i pierdea capul aa de uor. i ddu seama c Brancaillon mrturisind, va da de neles c ei sunt complici ai ucigaului ducelui de Orleans. Sire, este o nou form de a v face s rdei Ah, se mir Charles. S facei pe cineva s rd n felul sta este, ce-i drept, o nou metod. La urma urmei, ce-i mai de rs dect durerea? Privii, Sire, la mutrele noastre. Ia plngi, Bragaille! Plngi i tu Brancaillon! Plngei, ntrilor pentru a-l face pe rege s rd! Privii-i, Sire! Adevrul este c Brancaillon plngnd, avea o nfiare de tot hazul. Nimic tragic pe faa lui. Orict ar fi fost de sincer durerea, faa lui arta bizar. Regele se uita la fiecare i izbucni cu adevrat n rs. Cei trei se aezar n faa suveranului i boceau. Regele rdea de se prpdea. n acest timp, printre sughiuri, Bruscaille se gndi: Se apropie clipa n care trebuie fcut marele gest de exorcism gestul care omoar Un conflict teribil se ducea n sufletul lui, iar spectacolul era de-a dreptul sinistru. n acest timp, Jean Temerarul intr la Odette. De cnd dispruser btrnul Champdivers i guvernanta Margentine, Odette tria retras n apartamentul ei. Sufletul i era zdrobit de tristee. Nu numai moartea celor pe care ea i iubise att de mult o deprima, dar sentimentul c ea nsi este condamnat o determinase s se izoleze. De la atacul tigroaicei Imperia tria un comar permanent. Paznicul slbticiunilor venise la ea, ngenunchease i i spusese: Dumnezeu a vrut ca dumneavoastr s fii salvat. Nu este mai puin adevrat c, din cauza mea, ai fost ntr-un mare pericol. Pedepsii-m! Cerei s fiu spnzurat! i regina i dorete asta Dup ce i explicase c-i atepta moartea, dar c deocamdat, singurul motiv pentru care se afl n via este cel legat de starea sntii regelui, Odette i ceru paznicului s plece. n inima ei mai era i un alt motiv. n acea zi, n micul ei salon unde regele Charles venea adesea s o vad, Odette se afla mpreun cu cteva doamne de la curte. La u i la ferestre patru oameni narmai fceau de gard din porunca regelui. n felul acesta i ea, Odette, putea s se socoteasc prizonier ca i regina.

153

Jean Temerarul intr n salon, se apropie de ea i se nclin. Capul i ardea, avea sentimentul c mplinete un lucru neobinuit. Doamn, poi avea atta ncredere n mine s rmnem singuri? Am ceva confidenial s-i comunic. Odette fcu semn oamenilor narmai s se deprteze; la fel proced i cu doamnele din salon. Apoi, din instinct, de parc ar fi vrut s fie pregtit pentru orice, se ridic din fotoliu. i spuse: este tatl meu i totui trebuie s m feresc de el ca de un duman. Cteva clipe se privir atent. Amndoi erau palizi, pierdui. Doamn, nainte de toate, o ntrebare: crezi n interesul imens pe care i-l port? Ghiceti n inima ducelui de Burgundia voina lui de a te face fericit, puternic i respectat? Odette l privi blnd i Jean Temerarul tresri; nu se atepta la atta tandree. Domnule, respectat cred c sunt; puternic, nu doresc s fiu; fericit, nu cred c sunt fcut pentru aa ceva. Ct despre interesul pe care mi-l purtai, da, cred n el Asta-i de ajuns. Dac crezi n asta, nseamn c m vei asculta. Te pndete un mare pericol. Doamn, trebuie s prseti ct mai repede Saint-Pol i s m urmezi. La palatul Burgunzilor vei fi n siguran. Acolo nimeni nu va ndrzni i nici nu va putea s se ating de dumneata. i nu mine, ci acum trebuie s prseti acest palat blestemat. Spune-mi: ai ncredere n mine? tiu c sunt ameninat i, de aceea, v cred. Dar se afl n acest palat o fiin care este nc i mai ameninat dect mine i care a avut ncredere n mine. Slab, trist, abandonat, n mijlocul unor ambiii care devoreaz totul n jurul lui, ateptnd momentul s-l lichideze i pe el, acest om a fcut apel la o fiin slab ca mine pentru a-l proteja. Dac eu plec, cine mai rmne lng el? Regele, mormi surd Jean Temerarul. Regele, da, domnule, regele care nu are n jurul lui dect doi sau trei oameni capabili i dispui s-l fac din cnd n cnd s zmbeasc. Ciudaii sihatri pe care am ncetat s-i mai bnuiesc, pentru c tiu cine i-a trimis tii, deci, spuse ducele. tie c eu l-am trimis pe Bruscaille i de aceea are ncredere n ei se gndi el. Acest rege, care nu are lng el dect pe aceti caraghioi, pe pictorul acela trsnit i pe mine, acest rege reuete din cnd n cnd, n tovria noastr, s schimbe lacrimile n rs. l iubesc, domnule, pentru c are un suflet bun. Nebunia lui mi pare mai puin periculoas dect naltele raiuni de stat care l nconjoar. Nu, domnule, nu voi pleca de lng el.

154

i, cum, nu accepi s vii cu mine? strig ducele violent. Pasiunea se desctuase n el dar reui s pstreze atitudinea respectuoas pe care o avusese de cum intrase n salon. Vrjitorule, acum s te vd dac poi sau nu s faci minuni, s vd dac ai avut dreptate cnd mi-ai spus acele cuvinte cu care trebuie s triumf, se frmnt ducele. Doamn, continu el ferm, cu glas tare, pentru c pericolul care te ateapt nu pare s te neliniteasc, vreau s-i spun c, pe mine, acest pericol m lovete n inim.. n inim?! M vei urma! Am dreptul s-i poruncesc pentru c, ascult-m bine, eu tiu cine eti Odette rmase nmrmurit, scoase un ipt, ncerc s se retrag, reveni. tii deci c eu sunt pentru dumneavoastr? tiai? tiu! tie c sunt fiica lui strig n sinea ei Odette i izbucni n hohote de plns. Jean Temerarul asista ncremenit la scena pe care el nsui o declanase, la transformarea tinerei fete: se uita la el cu team i nu avea curajul s i se arunce n brae. n ochii ducelui, scena avea alte nelesuri. M iubete m iubete! Odette se calm. Se apropie de tatl ei, i lu minile ntr-ale ei i cu o voce cald i spuse: Pentru c tii, acum sunt gata s v ascult. Totul mi spune c trebuie. Este datoria i bucuria mea. Adesea, domnule, cu mult timp nainte de a v fi cunoscut, aveam dorina arztoare de a v vedea. V ateptam. tiam c, ntr-o bun zi, vei aprea pentru a m proteja, pentru a v lua drepturile pe care le avei asupra mea. Ah, m-am temut de clipa asta, m-am temut de dumneavoastr iertai-m! Uitai-v la mine ct sunt de fericit! Ce spune? Am nnebunit sau nu mai neleg nimic? Apoi, cu timiditate care o cuceri pe Odette, spuse cu glas tare. Deci, consimi s m urmezi? Trebuie, spuse ea zmbind, pentru c acum tii c avei dreptul s-mi poruncii i c eu am datoria de a m supune. Sfinte Dumnezeule, se gndi el, vrjitorul a fcut minuni. Dac m-a gsi acum fa n fa cu Satan i nc nu a da napoi. V urmez pentru c este de datoria mea, continu Odette. V-a urma i dac mi-ai da ordin. Dar regele, domnule regele Regele! mormi ducele, nu te mai gndi la el, gndete-te la dumneata i la mine, copilul meu! Copilul meu, cuvntul att de adevrat rspundea ateptrilor lui Odette nct cu un gest nu prea potrivit se apropie de tatl ei.

155

ngrozitoarea nenelegere i urm cursul ei stupid i tragic. n acele clipe de afeciune adevrat, Jean Temerarul simi c i se ntunec mintea. Regele va fi neatins, nevtmat dac asta vrei. Tu vei porunci de acum nainte. Dac vrei ca regele s fie respectat, voi face s se aplece toate capetele n faa lui. i voi reda puterea i voi dar s nu mai vorbim. S vorbim despre noi despre tine Odette nu nelese nimic din rveala care l cuprinsese pe duce. Mai degrab mirat dect ngrozit, nelegea dar nu desluea sensurile vorbelor nflcrate ale ducelui. nfierbntat, acesta trecu de la vorbe la gesturi de ndrgostit pierdut. i lu minile ntr-un gest tandru i, parc i jur: Pe aceast regin care vrea s te ucid, o voi ucide eu. Pe acest rege, pe acest nefericit rege pe care vrei s-l salvezi, l voi face s triasc fericit ntr-o mnstire, unde va fi mai linitit dect n acest palat. Va fi un alt rege i acela voi fi eu! Va fi o alt regin i aceea vei fi tu! Spaima, groaza ncepu s o cuprind pe Odette: Regin, eu? strig ea. Tu! rspunse nflcrat ducele. i cine va ndrzni s nu se supun dac asta este dorina mea? Sunt stpnul ntregului Paris, ntr-o or, dac vreau, pot s fiu stpnul acestei fortree care este Saint-Pol, scaunul regelui Franei, inima regatului. Iar tu vei fi stpna! Dumnezeule, implor Odette, tatl meu este lovit de aceeai demen ca i regele. A nnebunit, Doamne sfinte! Domnule dac ai nelege Da, da relu nebun Jean Temerarul, te temi pentru mine. Bine, te ascult, nu mai vorbesc despre Sunt al tu, numai al tu. i dac vrei, voi renuna la orice ambiie. Plecm din Paris, mergem la palatul meu din Dijon. Acolo, simplu duce de Burgundia, contemplndu-te, voi uita c a fi putut pretinde s domin lumea. Vino, s plecm, fericirea este n faa noastr pentru c te iubesc i tu m iubeti. Cu o micare energic Odette se smulse din mbriarea ducelui. Sri n lturi lovit de groaz i l cercet pe duce cu durere i uimire. S nu-i fie team de nimic! Te-am speriat! nu am vrut! Ce ai spus? ntreb Odette ngrozit. C m iubii! Dumneavoastr! Ah, am impresia c ceva oribil Spunei-mi, spunei-mi repede ce sens dai acestui cuvnt? Cum ce sens? Te iubesc aa cum am crezut c o iubesc pe regin! Cum am crezut cndva c o iubeam pe Laurence dAmbrun! Te iubesc! Acest cuvnt spune totul. Tu eti stpna inimii mele. Noaptea, cnd te chem, eu Jean Temerarul, plng, plng c nu eti cu mine Odette i acoperi faa de ruine. Plecai, domnule, plecai ct mai repede, v implor. Facei cumva s nu v mai vd niciodat a muri de ruine i de disperare. Ce? Ce spui?! Ce se ntmpl cu dumneata? Cu faa acoperit n minile care-i tremurau, Odette adaug:
156

l voi ruga pe bunul Dumnezeu s m ajute s uit aceste lucruri atroce care mi s-au ntmplat. Ah, plecai ct mai repede, domnule! Drace, am impresia c feticana asta i bate joc de mine! Ea se retrase strignd, fr s-i descopere faa. Nu mai putea s-l vad. Plecai, ieii de aici, altfel jur c chem pe toi cei care m pzesc i m ocrotesc i le spun ct ai fost de josnic. Le voi spune cu riscul de a fi omori amndoi. Le voi spune cine suntei, cine sunt eu i de ct neruinare ai fost capabil. Plecai, ieii de aici mai repede! Dintr-un pas, Jean Temerarul ajunse la Odette, care scoase un strigt i ngenunche. M alungi dup ce m-ai nnebunit cu minciuna iubirii tale. Bine, voi pleca. Dar s tii, vei fi a mea. i i jur, curnd vei cunoate fora mea! Nimeni nu va rezista lui Jean Temerarul! Adio! Pe curnd! Ne vom revedea destul de curnd i, orice ai face, vei fi a mea! Ducele plec beat de furie i de dragoste. Odette se prbui pe covor, sfrit

XVIII. Isabela
De dup o perdea care acoperea o intrare discret, n salon i fcu apariia o femeie. Arunc o privire asupra lui Odette i asigurndu-se c ducele se ndeprtase, merse s deschid uile. Era una dintre subretele lui Odette, o tnr i frumoas fat la care stpna casei inea mult. La un semn al ei intrar i celelalte doamne. Subreta iei, plec la palatul reginei i, folosindu-se de o parol, ajunse la Isabela. O jumtate de or mai trziu se ntoarse n salon i Odette o vzu ct de grijulie se arta cu ea. Isabela i petrecu ziua singur, n apartamentul ei. Trebuie s o lichidez, i jur ea furioas. Spre sear i recapt calmul, deveni mai destins, mai plcut. Spre ora zece palatul prea pustiu. nfurat ntr-un mantou, cobor scrile, travers grdina, ajunse la turnul Huidelonne i, ajutat de temnicer, la lumina unei tore, cobor spre celula lui Passavant. Unde se afl? ntreb ea cnd ajunse la primul nivel. Mai jos, Majestate. Nu i spusese nimic temnicerului despre inteniile ei. i ceruse numai s-i ia cheile. Dar acesta nu se nela. Regina, pentru un motiv care i scpa, vroia s intre n carcera unuia dintre cei ase ntemniai. Nu apuc s coboare nici dou trepte c, speriat, se vzu nevoit s ntrebe pe temnicer: Cum se poate tri aici?

157

Nu se triete, Majestate, aici se moare. Nu-i dect o chestiune de zile. Iat, aici, o carcer n care nu a rezistat nimeni mai mult de patru luni. De fier s fi fost i nu putea s se salveze. Cine este nchis n ea? Cavalerul Passavant, rspunse temnicerul calm. A fost aleas special de nobilii domni Scas i Ocquetonville. M ndoiesc c srmanul om rezist aici patru luni, spuse el cu o voce bizar care o fcu pe regin s tresar. i de ce? Este mai slab dect alii? Nu vreau s spun asta. Se pare c prizonierul va fi judecat i, fr ndoial, dat pe mna executorului chiar nainte de opt zile, ceea ce-i va scurta din agonie. Eu sunt bucuros pentru el Deschide ua, ceru regina sec. Temnicerul se nclin respectuos. Majestate, ncepu el cu un glas umil, regina cred c nu tie c fr ordinul regelui Iat-l! S m ierte Majestatea Voastr eu nu vreau s fiu spnzurat! spuse el i vr cheia n nchiztoarea uii. Nu vrei s fii spnzurat? l ntreb regina lundu-l de bra. Orict de ticloas mi-ar fi viaa, eu in la ea, Majestate. Atunci ce ai fcut cu cadavrul lui Bois-Redon? Temnicerul sri ca ars dar i rectig repede sngele rece. Aveam slbiciunea s in la acest nefericit cpitan Majestatea voastr o s m ierte! Da, spune fr team. Ei bine, am vrut s-l scutesc de nefericitul sfrit al oricrui spnzurat Cum? tii, corbii Ah, da, i? i l-am dat jos, am spat o groap lng Huidelonne i l-am nmormntat. Dup care am spus o rugciune de sufletul celui disprut. Regina rmase pe gnduri. Ce spui tu nu prea seamn cu ce mi-a povestit Saitano. i dai seama, viteazule, c ai merita i tu un treang? Bine, bine nu mai tremura, te iert c ai ncercat s m neli i pentru c i-ai dat vrjitorului corpul nensufleit al lui Bois-Redon. Pentru asta contez pe recunotina ta. Hai, deschide! Temnicerul se grbi s se supun. Deschise i, la lumina torei, regina l vzu pe Passavant. Sta n picioare, sprijinit de zidurile carcerei. Cavalerul o recunoscu; fcu doi pai, lu tora din mna temnicerului i o ridic de parc ar fi vrut s-i lumineze mai bine calea reginei. Mulumesc, Majestate, mulumesc pentru marea favoare pe care mi-o facei n acest moment.
158

Apoi aez tora pe un suport de fier fixat n zid i se nclin graios n faa reginei. Isabela i fcu semn temnicerului s ias. Acesta iei i rmase n spatele uii, gata s intervin dac va fi nevoie. Regina l studie atent pe Passavant. Admir curajul dumitale, spuse ea cu amrciune. De unde credeam c am s gsesc un prizonier nvins i disperat, gata s accepte orice pentru a-i ctiga viaa i libertatea, vd un om care m nfrunt Nu protesta m nfruni cu atitudinea dumitale linitit, m insuli cu sursul dumitale neruinat. Nu, doamn, primul cuvnt pe care l-ai rostit este mult mai exact: curaj. Ct despre nfruntarea reginei, asta poate s se ntmple unui om care tie c nu mai are ce pierde i c va muri curnd, dar nu i mie. Atept cu respect ofertele pe care regina vrea s mi le fac i pentru care a cutezat s intre ntr-o temni. i cine i spune c a vrea s-i propun ceva? Iertai-m. Atunci regina Franei a cobort n temni numai pentru plcerea de a vedea figura unui acuzat, aproape convins de un atentat la adresa suveranului i condamnat dinainte la supliciu Ei bine, nu este generos, doamn. tiam c dumneavoastr cutai s v rzbunai pentru insolena care mi-am permis-o de a refuza ansa pe care mi-ai oferit-o, dar bnuiam c suntei dintre cei care v alegei o rzbunare mai aspr sau mai nobil. M-am nelat. Iertai-m, doamn Regina se redresa. Ai dreptate, am venit s-i ofer viaa, dar am impresia c nu am neles prea bine poziia dumitale fa de gestul meu. Cavalerul i ncrucia braele. Furia ncepea s-l nfierbnte. i cine v spune c voi accepta iertarea dumneavoastr spuse furios. Regina venise cu sperana de a-l supune, cu convingerea c l preocup viaa i libertatea lui. Ea gsea un turbat care o respingea, o insulta, o exaspera cu calmul lui. Ia seama! l amenin ea. nc mai ai timp. tii c tiu, o ntrerupse Passavant hotrt. Doamn, mi provocai mil, v asigur. Suntei regin Suntei atotputernic i, pentru a nvinge un duman att de nevolnic ca mine, recurgei la minciun. Ai putea, ar trebui s m strivii cu un gest. i pentru a m zdrobi, m calomniai, m acuzai de un omor fcut de aliatul dumneavoastr, ducele de Burgundia. Hai, s fim serioi! Eu aveam o alt imagine despre Isabela, care m ngrozea i acum? Acum o plng de mil, o socotesc o srman fiin care nu tie nici ce vrea, nici unde se ndreapt, prad capriciilor pasiunilor. Poate voi muri, Majestate, dei nu este chiar att de sigur, dar de un lucru sunt sigur: n suferina mea pe care mi-ai pregtit-o chiar dumneavoastr, eu voi suferi mai puin dect dumneavoastr care trii numai ntr-o
159

srbtoare. Ce dorii de la mine? relu el cu i mai mult hotrre, Am s v spun eu, pentru c vd c dumneavoastr nu ndrznii! Isabela simi c se prbuete. Niciodat nu i se vorbise cu atta lips de respect nu numai fa de puterea pe care i-o ddea demnitatea ei de regin, dar i fa de puterea frumuseii ei. Sperana ei vag, pe care i-o pusese n el, n lupta mpotriva lui Jean Temerarul, se nruia aici, n ntunericul temniei. Era mai nefericit dect atunci cnd regele i spusese: vreau s asiti la pedeapsa amantului dumitale. Totul se prbuea. De la spionul ei, tia c ducele de Burgundia ncerca s o trdeze chiar n momentul n care i jura alian i iubire. n plus, era prizoniera regelui. Iar acum Passavant o ridiculiza. Ia s vedem, spuse ea cu o voce amar, ia s vedem pn unde merge arogana dumitale. Fii linitit, arogana mea nu va depi limitele pe care chiar dumneavoastr i le-ai fixat. Bine, fie! Spune-mi, deci, ce atept eu de la dumneata, dac tot zici c tii! tiu pentru c tot dumneavoastr mi-ai spus! Ai venit, doamn, s-mi propunei s o asasinez pe Odette de Champdivers pentru c nu ndrznii s o ucidei dumneavoastr niv. Pentru uciderea celei creia i-am dat inima i pentru care visez s-mi vrs sngele, dumneavoastr mi-ai promis c-mi dai glorie i iubirea dumneavoastr. Uitai-v la mine, doamn, n comparaie cu dumneavoastr eu sunt un srman amrt; nu mai am nimic pe lumea asta, nici mcar, o cas; sunt nchis n temnia asta de unde nu voi iei dect s-mi ascult sentina c a fi ucis. Ei bine iat rspunsul meu: prefer s mor dect s v servesc. Numai dac mi-ar trece prin minte un gnd ru mpotriva celei pe care o iubesc mi-a smulge inima din piept cu minile mele. Prefer mbriarea clului dect pe a dumneavoastr. Suntei mulumit? Dac nu, vorbii i voi avea i alte rspunsuri s v dau. Dac da, atunci plecai i lsai-m s mor n linite! Aceste cuvinte, Passavant le spuse ntorcndu-se spre colul n care l gsise regina. Turbat de furie i, poate i de iubire, Isabela se duse la el, i puse mna pe umr. Cavalerul Passavant tresri dar nu se ntoarse. Ce mai dorii? S-i spun adio. Poate nu tii ceea ce se ascunde n acest adio. l vei afla curnd peste trei zile. Executorul i-o va spune. Passavant fcu un gest i nu mai scoase o vorb. Regina se retrase ncet i, n mijlocul celulei nelese c nu-i va putea stpni plnsul i c asta ar nsemna sfritul a tot ceea ce ar fi fost orgoliu n fiina ei. O clip ls impresia c se ntoarce la Passavant apoi, cu pai repezi, plec. Temnicerul ncuie ua i o conduse pn afar.

160

Aerul rece al iernii o calm dar cteva minute bune nu fu capabil s se mite din loc. n sfrit, ntreb: Au fost luate toate msurile de prevedere? Ce msuri? ntreb temnicerul mirat. Ar putea s evadeze prizonierul? S evadeze?! Nu, doamn! Ar trebui ca btrnul turn s fie rsturnat de cine tie ce potop dar i aa, ar rmne sub drmturi. Sau numai dac i-a da eu drumul. Dar i aa ceva este imposibil, doamn! Da, este imposibil? Dac se ntmpl ca acest prizonier s ias Voi fi spnzurat, tiu. Nu! spuse regina. Vei suporta pedeapsa celor acuzai de atentat la adresa suveranului. Temnicerul ncremeni. Isabela plecase deja. Curnd, silueta ei dispru n albul zpezii. Pedeapsa celor care au atentat la adresa suveranului! se scutur temnicerul. Drace! i se smulge limba din gur, i se taie degetele, eti ars la foc domol Drace Cine ar putea s nfrunte o astfel de moarte?! Isabela intr n palatul ei printr-o u secret care nu era pzit. i trecuse furia. Chem domnioarele de onoare i o bun parte din noapte se ntreinu cu ele fr s trdeze mcar o umbr de tulburare. Asculta lectura unui roman despre isprvi cavalereti n realitate i era team s rmn singur. Sosi, totui, un moment cnd avu o criz, dup ce rmase singur. Zorii o gsiser deprimat, nvins. Toat ziua i toat noaptea care urmar rmase singur, furioas, nelinitit, prad unor sinistre acalmii sau unor accese delirante. n sfrit, dup dou zile, i reveni, era din nou tare, nemiloas, gata de orice. Dac Jean Temerarul ar vrea s o apere, atunci vor fi dou cadavre n loc de unul Era singurul ei gnd n aceast a treia zi. Passavant dispruse cu totul din preocuprile ei. Dimineaa i chem spionii plasai pe lng Odette i le ddu noi instruciuni. De altfel foarte simple: s fac n aa fel ca la prnz, domnioara Odette de Champdivers s fie singur. Apoi ceru s fie ajutat s se mbrace. La ora nou era gata. n acel moment, se auzi dangtul clopotelor. Se auzir zgomote care creteau, apoi izbucni un tumult, se auzir rafale, zgomote neobinuite. n interiorul fortreei Saint-Pol era nc linite. Brusc, ns oamenii narmai ncepur s alerge ncoace i ncolo; se auzeau strigte, ordine. Ce se ntmpl? se sperie Isabela. Asculta i nu nelegea nimic. Chem cpitanul de gard care l nlocuia pe Bois-Redon, dar nici acesta nu-i putu da nicio lmurire. Timp de dou ore Isabela alerg de la o fereastr la alta ncercnd s vad sau s neleag ceva. Dar nu vedea dect arcaii de la palat care se pregteau de lupt; nu desluea nicicum sensul tumultului care acum acoperea chiar i sunetele clopotelor.

161

Nicio lmurire, de nicieri. Atunci nu o mai preocup dect Odette de Champdivers. Sosise timpul! Isabela i strecur sub centur pumnalul scurt pe care l purta destul de frecvent i se duse spre u. Era palid dar niciodat nu se artase att de calm. Se adres domnioarelor de onoare: Aceste zgomote m nelinitesc. Merg la rege s m asigur c Nu termin. Domnioarele de onoare o urmar. Regina iei i ajunse n marea galerie. n acel moment Jean Temerarul apru pe scri. Era alb ca varul; se opri n faa ei i-i spuse: Trimitei napoi toi oamenii care v nsoesc. Regina fcu un semn celor care o escortau. Cnd rmaser singuri, ducele o ntreb: V ducei la Odette? Da, rspunse printre dini regina i mna i se crispa pe mnerul pumnalului. Ducele era de nerecunoscut. S-ar fi putut crede c-l frmnta ideea de a o sugruma pe regin. Dar i el, cu siguran, i fcuse deja socotelile. O lu de bra pe regin i-i spuse: V-o predau Isabela simi c este scuturat de friguri. Sperana rentea n sufletul ei, avu senzaia c din nou ar putea s-l mai iubeasc pe duce, ca altdat. Ia seama, spuse ea cu o voce sugrumat de ur. tiu! Poi s te temi de mine, tiu, am ncercat s te trdez. Am ncercat s conving pe aceast fat s m nsoeasc n aceeai zi n care i-am jurat c-i aparin S-a terminat! Repet, i-o predau, ucide-o, scoate-o din viaa mea. Tcu. Tremura tot. Smulge-mi inima, dac este nevoie, dar s fiu rege stpn i dumneata ai vrut s m trdezi n ziua n care mi-ai jurat credin. Te-ai dus n temnia de la Huidelonne. n schimb i cer pe Passavant! Regina zmbi. n aceast clip ea era superioar ducelui care nu mai contenea cu tremuratul de groaz c avusese ideea s o predea pe Odette pentru a fi ucis. Ea ns l condamnase de mult pe Passavant. S moar, zise ea rece. Ce importan are pentru mine? Dac am avut cndva mil pentru acest nefericit care mi-a salvat viaa, acum aceast mil nu o mai am. Dar nu trebuie s i se fac un proces? Jean Temerarul desfcu uor mantoul i scoase un pergament. Regina l citi cu atenie, fr emoie. Totul este n ordine! ntre mine i dumneata nu mai rmne nimeni viu Pergamentul era ordinul prin care Passavant urma s fie executat chiar n ziua aceea pentru asasinarea ducelui de Orleans, fratele regelui. Procesul s-a terminat, explic Jean Temerarul. Totul s-a terminat. Dou edine au fost suficiente pentru a convinge; martorii au fost
162

destui Peste o or va fi dus n Piaa Greve. i dumneata da, ai dreptate ntre noi nu mai este nimeni n via. Nimeni n afara regelui i a Margaretei de Hainaut, spuse rece Isabela. La prnz, Bruscaille va face supremul gest de exorcism asupra regelui. Ct despre Margareta i termin ideea cu un gest dispreuitor. A sosit ziua, continu el. Am dat semnalul. Poporul ntreg al Parisului a ieit pe strzi iar oamenii lui Caboche au pus mna pe civa perceptori i oameni ai puterii. Imediat, lovitura de la prnz, n acelai timp cu cea a satirului clului pe gtul lui Passavant i adevrata btlie va ncepe. Ziua de astzi este pentru exterminarea armatei lui Armagnac, moartea tuturor celor pe care i ursc. Astzi Parisul va fi rou de snge i totul va ncepe cu moartea ticlosului de Passavant. n gnd, adug: omul pe care tu l iubeai, pentru care ai vrut s m trdezi i s m ucizi. Era nfierbntat, ochii i sticleau nroii. Nu vedea dect marele masacru, valurile de snge inundnd strzile Parisului, moartea lui Passavant, a lui Odette, a tuturor celor pe care i socotea obstacole n visul lui de mrire. Isabela l admira. Hai, spuse ea, mergi i f ceea ce trebuie s faci. i eu voi face ceea ce mi revine mie. Dumneata condu-l pe Passavant la eafod, eu o voi nltura pe Odette din viaa dumitale i a mea i, cnd drumul nostru va fi curit, s ne dm mna pentru cucerirea lumii Regina se ntoarse brusc, cobor scrile care conduceau la ieirea secret iar ducele i cuprinse capul ntre mini, disperat. Unde s-o fi ducnd? Oare este adevrat, va muri Odette?! Plec rvit, cu sufletul cuprins de groaz, frmntat de tot felul de ntrebri i neliniti. Merse chiar pe urmele reginei i, trecnd prin mica u, vzu c drumul duce la palatul regelui. O linite apstoare se aternuse peste Paris, o linite neltoare ca nainte de furtunile care distrug totul. Ducele se opri mpietrit. Cineva alerga n calea lui i, la captul puterii, i spuse: Seniore, prizonierul cavalerul Passavant Ei, spune odat S fie luat imediat i dus n Piaa Greve! adug el dac vzu c cellalt nu mai scoase o vorb. ncepu s alerge spre palat cnd Isabela tocmai intra. Trecu ca fulgerul prin ua cea mare i se precipit spre apartamentul lui Odette. Regina l privea rece. n dreptul celor care o salutau fcea eforturi pentru a le putea zmbi i a le rspunde la salut. Toi se ntrebau mirai de ce vine la palat nensoit. Dar ea nu-i mai ddea seama de reaciile celorlali. Cu pai egali, se ndrepta spre apartamentul lui Odette de Champdivers. Ajunse n faa uii. Fr s ezite, intr

163

XIX. Temnicerul
Cavalerul Passavant fusese, deci, ntemniat ntr-o ncpere, undeva la al doilea nivel subteran al turnului Huidelonne. i mai putreziser oasele n acest turn doisprezece ani, dar fa de condiiile de acum, putea s socoteasc uor c atunci locuise ntr-un palat. Aici, n celul, abia avea aer s respire. Jos era noroi, iar pe perei curgea fr ncetare ap. Din fericire i da el curaj, nu rmn aici dect cteva zile: curnd, foarte curnd moartea m va scuti de aceast nenorocit pedeaps. Aa gndea, fcndu-i socotelile c foarte greu va putea scpa de judecat i de condamnare. Dar, o mic speran tot mai lumina n sufletul lui. n prima zi a fost vizitat de doi indivizi: primul a fost temnicerul care i adusese ceva de mncare. Deci ai revenit aici, spusese acesta cu o voce indiferent. Te deranjeaz? ntreb Passavant. Nu sunt eu un deinut inofensiv, incapabil s-i pun n minte, mcar, s evadeze? Hm! Putei s ncercai dar nu v servete la nimic. V-am mai spus i atunci: din Huidelonne nu se iese dect cu picioarele nainte. i apoi, nici nu mai avei timp, ascultai-m pe mine. Auzind de ici, de colo ce se spune despre dumneavoastr, am neles c o s v judece, pentru nu tiu ce crim, i c n trei-patru zile vei fi predat pentru execuie. Ah asta m consoleaz! Da, mai bine pe mna clului. Aici, agonia dureaz cteva luni. Passavant se porni pe rs. Bine, cu ct m pred mai repede jupnului Capeluche, nu vom avea timp Pentru ce s avem timp? Nimic, rspunse Passavant trist. Spune-mi, cnd m-ai ajutat s m car pe fereastra domnioarei Odette de Champdivers i mai aduci aminte? Da. Dac ar trebui s v ajut nc odat, a lua-o de la capt. Passavant oft. Ascult, am impresia c ii la mine, este adevrat? Aa e, mai mult dect ai crede. Pentru dumneavoastr sunt n stare s risc i moartea. Passavant se ntoarse cu spatele la temnicer. S-ar fi putut crede c afeciunea temnicerului i-ar fi provocat o violent decepie. Acum plec. Nu, sri cavalerul speriat. Ascult Pentru c i-ai riscat viaa pentru mine, pentru c pretinzi c i-am inspirat un dram de prietenie, pentru c mi-ai vorbit de veneraia pe care o ai pentru domnioara Champdivers de ea ar fi vorba. Ce ai dori?
164

Ajut-m s fug. Temnicerul scutur din cap. Nu vrei? ntreb Passavant. Imposibil! Cei doi se priveau cu disperare. Fiecare avea un gnd ascuns. Imposibil din cauz c temnia este supravegheat i apoi, s v spun: am jurat. Nu tii ce nseamn asta? Ei bine, un temnicer depune jurmnt s nu favorizeze evadarea pucriailor. Un jurmnt Ia spunei-mi credei n blestemul venic? Cred, spuse grav cavalerul. Pi vedei! Ce s vd? C nu pot s v ajut s fugii, pentru c am prestat jurmntul n capel, n prezena unui preot. Passavant rmase pe gnduri: srmanul am vrut s evit dar dac nu se poate altfel Deci, i spun c avem timp destul. Da, aprob temnicerul cu un aer ciudat. mi vei spune ceva mai trziu. Dar nu mi-ai spus despre ce-i vorba, pentru ce mai avem timp Rznd, Passavant i rspunse. Timp s mai facem o partid de spad. Ah, ah! Asta era? Ei bine, mi facei o mare plcere, gentilome! Srmanul, spuse n gndul lui Passavant, i-i terse fruntea de sudoare. Se uitase atent la temnicer i descoperise pe faa lui semnul unei nesfrite mile, poate chiar de sacrificiu. Trebuie. Dac asta i face plcere? Bineneles, rspunse temnicerul cu o ciudat buntate, fr ndoial c mi face plcere. Nu m supr c ai fcut mari progrese. La urma urmei cavalere, eu sunt profesorul dumneavoastr. Eu v-am nvat, de fapt, s ucidei un om dintr-o singur lovitur, drept n inima. Cavalerul tresri. Am aflat c aceast lovitur v-a servit i c nobilii Guines i Courteheuse au ncasat-o. Dumnezeu s le odihneasc sufletele! Am auzit asta de la nobilul Ocquetonville. Este adevrat? Adevrat! Dumneata m-ai nvat acea lovitur. V-a fost de folos i poate o s v mai fie, cine tie! Passavant tresri din nou. Deci, continu temnicerul; nu numai c-mi va face plcere s ncruciez spada cu dumneavoastr dar, mai mult, voi fi onorat. Dar, cum aici suntei prizonier, nu avei spad. Nu v-ai mai msurat puterile cu ini de condiia mea. Nu avei ncotro, trebuie s m nnobilai! Era un fel de ironie n vocea temnicerului. Bine, atunci dac-i aa, spune cnd putem s ncepem. Am s aduc dou spade, ca i altdat, neptate. Cred c nu se pune problema vreunui risc.
165

Nu, nu riscm nimic. Am s aduc dou spade bune; am oroare de cele care se frng la prima lovire. Cnd? Dendat ce va fi posibil, rspunse temnicerul i se retrase linitit, ca de obicei. Cavalerul Passavant se retrase ntre dou ziduri ca s se sprijine i aa l gsise mai trziu Isabela. Drace, voi avea curajul? Trebuie, pentru Odette i pentru Roselys. Mult timp se frmntase cu astfel de ntrebri pn cnd ua celulei se deschise pentru cea de a doua vizit. De data asta, temnicerul rmsese afar, pe coridor. n celul intrar patru indivizi innd n mn tore care luminau puternic interiorul. Apoi, aprur opt gardieni narmai care se aezar la perete. n sfrit, doi valei aduser o msu i patru scaune. Cnd totul fu gata, Passavant vzu pe Scas i pe Ocquetonville intrnd, apoi nc trei sau patru din oamenii ducelui de Burgundia. Passavant i cercet pe rnd. Discuia cu temnicerul i lsase o impresie profund. Cuta privirile lui Scas i Ocquetonville, dar acetia se uitau n alt parte, evitau deliberat s-l priveasc. Un om mbrcat n negru, mic i slab, intr, salut i aez pe mas cele necesare scrisului: era grefierul. Ali trei ini, tot n negru, gravi i solemni, aprur i luar loc la mas. Erau judectorii. Unul dintre ei citi un pergament din care reieea c, din cauza gravitii crimei, ucigaul nu putea fi transportat la judectorie, c legitima furie a poporului l-ar fi sustras pe scelerat de la pedeapsa pe care o merita i c, n consecin, procesul trebuia s aib loc n secret. Se mai spunea c, n acele mprejurri, carcera ucigaului inea loc de judectorie. Passavant interveni i spuse c, ntruct carcera era prea mic, nu puteau s asiste toi cei chemai s asigure procesul. Judectorul i atrase atenia c nu are dreptul s fac astfel de comentarii. La urma urmei tot una este, spuse Passavant rznd. Scriei c a afirmat c este de acord, ceru judectorul grefierului. Aa ncepu procesul. La toate ntrebrile care i se pusese, Passavant rspundea uitndu-se la Scas i Ocquetonville. ntrebai pe cei doi cine sunt ucigaii. Se stabili c acuzatul se afla n strada Barbette, n ziua crimei, chiar n momentul n care ducele de Orleans a fost omort. A doua zi, o nou vizit, o nou edin; martorii care au depus mrturie au spus toi acelai lucru: acuzatul a fost vzut fugind, plin de snge; Scas a povestit c Passavant i spusese c l ura pe duce; Ocquetonville a artat c Guines i Courteheuse i relataser cum l-au auzit pe duce strignd i cum au alergat dup uciga acuzatul care

166

avea n mn baltagul cu care lovise. Au ncercat s-l aresteze dar nu au reuit. Passavant a jurat atunci s-l lichideze i, din nefericire, a reuit. A fost i o a treia edin, n ziua urmtoare. O edin scurt n care s-a dat citire actului de acuzare. Dup care, notarul l anun pe condamnat c va fi executat n ziua urmtoare, la prnz, n Piaa Greve. Trebuie spus c temnicerul a fost de fa la aceast ultim edin, la care au venit numai judectorii i gardienii, dar nu i martorii. Dup lectura actului de condamnare, judectorii s-au retras, escortai de gard. Rmsese grefierul singur. Prin graia i compasiunea bunului nostru rege, putei s petrecei noaptea n capela Celestinilor pentru a v putea face rugciunile, dac vrei. Passavant avu impresia c temnicerul i face semn s refuze. M voi ruga aici, n celul. Grefierul plec, Passavant rmase din nou singur, iar ua fu ncuiat. Mine! Mine totul va fi sfrit i spuse el disperat. Temnicerul nu-i inuse promisiunea s vin pentru partida pe care i-o promisese; fusese singura lui speran. Acum era prea trziu. La urma urmei, cu att mai bine, i spuse el. Nu ar fi fost un lucru oribil s-mi fi cucerit n felul sta libertatea?! ncepu s se gndeasc la Odette, la Roselys pe care nu o va mai revedea niciodat i czu ntr-un somn greu, presrat cu vise sngeroase. Se scul tremurnd: O fi noapte? Sau a sosit momentul? Nu era convins c sosise momentul. I se prea absurd. n mintea lui i imagin amnri, catastrofe care ar fi putut s-l salveze. Se auzir pai. Vin s m ia, se gndi el. Ei bine, este o distan, totui, ntre Saint-Pol i Piaa Greve. Dac nu reuesc s scap, am s fac n aa fel nct s fiu ucis de oamenii de paz. Am s-i smulg unuia sabia, pumnalul sau altceva, i voi muri cu arma n mn, ca un adevrat Passavant. Ua fu deschis i, apoi, nchis din nou. Passavant tresri Deci nu veniser s-l ridice! Era temnicerul. Ultima vizit a temnicerului, spuse Passavant. Dar ce are sub bra dou spade? Da, temnicerul intrase, fix tora la locul ei, i-i art lui Passavant spadele. Acesta fcu un efort s par indiferent. Spune-mi, s-a fcut deja ziu? Da, e ziu. Curnd va fi ora unsprezece. n cteva minute vor veni gardienii s v ridice. i cu spada asta? Ei, ai uitat c mi-ai promis c v vei msura cu mine pentru ultima dat? Avem timp. Dar trebuie s v cer i eu o favoare. V-am spus
167

c voi fi mndru s m lupt cu un adevrat gentilom Ori, un gentilom fr costum Costum! rse Passavant. Bineneles! S m iertai dar acum nu prea artai ca un gentilom, aa c v-am adus un costum dac dorii Passavant se strdui s ghiceasc inteniile temnicerului. Vrea acest om s-l salveze?! i adusese un costum care l fcea de nerecunoscut i care i-ar fi permis s traverseze grdina fortreei fr dificulti. l privi atent cnd i ntinse pachetul, temnicerul pru indiferent. Dac vrei s-mi facei cu adevrat o plcere, v rog s v grbii. Curnd va fi prea trziu. Passavant nu atept s fie rugat a doua oar. n cteva minute se schimb. Noul costum l fcea i mai frumos. Punei-v i pumnalul acesta la centur. Passavant lu pumnalul i-l plas cu grij. Acum spada dumneavoastr. Temnicerul i ata chiar el o foarte frumoas arm precum i o centur n care se aflau douzeci de scuzi de aur. Passavant nu se opuse dei nu nelegea prea bine ce se ntmpl. tia sunt ultimii bani pe care mi i-a dat rposatul Bois-Redon. Nu tii despre ce este vorba, dar nu are importan. Acum da, artai ca un adevrat gentilom. Nu v lipsete nimic: costumul, spada, pumnalul, centura. V rog s-mi facei onoarea de a v ine promisiunea. Deci, n gard! i temnicerul lu poziia de atac. Automat, Passavant l imit. Ei, se gndi Passavant, blocnd spada adversarului, o lovitur de dreapta adnc, drept n inim i tipul ar fi terminat; i iau cheile urc i cu un costum ca sta m pierd n lume, nimeni nu m va recunoate; cu banii care mi i-a dat pot s Da, o singur lovitur i Aprai-v, pentru numele lui Dumnezeu, aprai-v! ceru temnicerul care se lans n atac. Passavant fcu pai napoi. Lovitura care l obseda ar fi putut-o plasa de zece ori pn acum, aproape c i era oferit, adversarul se descoperea mereu Atacai, odat, pe toi dracii din lume, atacai pn nu va fi prea trziu! Prea trziu? Pentru ce prea trziu? ntreb Passavant. Pentru a fugi! Se fcu linite, combatanii se priveau ca doi dumani pentru c i sacrificiul i devotamentul au furia lor ca i ura. Temnicerul parc orbise. Furia lui prea s spun: ucide-m, odat, ia cheile i fugi mai repede! Nu se poate dect n acest fel? ntreb Passavant ghicindu-i gndul. Da, numai n felul sta, rspunse calm temnicerul. i grbii-v odat!

168

Passavant i ata spada. Simea c i explodeaz inima, lacrimile i umezir ochii. Ce facei? n gard, n gard! Att de mult mi doream s vd cum mai luptai? De ce nu vrei s luptai? Nu neleg nimic! Iart-m, rspunse cavalerul. Vocea i tremura. Este adevrat: am avut un vis nfiortor pe care vd c l-ai ghicit: de a-mi ctiga libertatea, sacrificndu-te pe dumneata. Mare pagub viaa mea! i aa am trit destul. Civa ani n plus pentru o via ca a mea, pe care vd c vrei s o protejai la ce mai este bun?! Un temnicer este aproape un clu. Nu mai am chef s mai triesc o astfel de via. Dac n-ar fi nenorocitul sta de jurmnt v-a deschide ua cu mna mea. Nu pot. i, totui, dumneavoastr trebuie s v salvai, s trii. Trebuie! Dac nu pentru dumneavoastr, atunci pentru ea V ateapt! tiu bine asta. i tiu, de asemenea, ce o pndete. Iat, aici la centur am cheile. Nu fii copil! O simpl lovitur, cea pe care v-am artat-o chiar eu, i luai cheile. Att v cer, s nu ratai lovitura. Passavant asculta cu capul plecat. Temnicerul se apropie de u, ascult o clip i reveni: Mar avem numai un sfert de or Ultima lecie, spuse pierdut Passavant. Ultima lecie de arme mi-ai predat-o chiar acum. M gndesc ce ar fi fost viaa mea dac te-a fi ucis; din fericire, nu-i aa, asta nu s-a ntmplat, nici mcar pentru ea i nu se va ntmpla. Gata, omule, mulumesc c m-ai mbrcat pentru a putea arta bine n Piaa Greve. Nu vrei s fugii? se revolt sincer temnicerul. Passavant fcu un pas spre acesta i-i ntinse mna. Ce? ntreb i mai contrariat acesta. Nu vrei s-mi dai mna? Eu? Un blestemat de temnicer! spuse el i-i ntinse mna, cu gndul aiurea, creznd chiar c ar putea fi vorba de o tactic. Passavant zmbi trist. Nu, nu accepta s fug. Te socotesc un viteaz, egal oricrui baron, i spuse cavalerul. Ai vrut s-i oferi viaa pentru a face posibil evadarea mea Dndu-mi mna, spuse acesta cu sinceritatea pe care condiia lui umil o fcea i mai ludabil, ridicndu-m astfel deasupra condiiei mele, m-ai pltit cu vrf i ndesat. i, acum pot s risc Se opri. Era palid, aa cum nu fusese cnd i lsase pieptul int loviturii mortale. S riti ce? Ei drace! S-mi risc sufletul! Hai, spuse Passavant ndreptndu-se hotrt spre u. Temnicerul l cercet mirat: refuz s m ucid, dar accept s-mi pierd sufletul

169

nclcnd jurmntul Ah, salvarea sufletului este totui ceva mai grav dect salvarea corpului, ceea ce mi-am spus ntotdeauna Cteva clipe mai trziu ieeau amndoi din celul; temnicerul avu grij s nchid ua; era un gest mainal, din obinuin. Urcar, Passavant nevenindu-i n fire, iar temnicerul gndindu-se cum i va ispi pcatele. Era timpul! spuse el. Ce? Iat-i, vin s v ridice. Cavalerul privi spre palatul regal. O trup de arcai erau n drum spre Huidelonne. Acum, liber i cu o spad de toat frumuseea, nu se mai temea de nimic. Da, era timpul, ntr-adevr. S plecm! Vii cu mine? Trebuie, mormi temnicerul. Dac plecai singur, v ciocnii sigur cu cei care vin. Trebuie s v conduc. Dup care, adug el suspinnd, revin s-mi iau locul aici! Hai, unde vrei s v duc? La palatul regelui, spuse Passavant. Eram sigur! Pornir la drum, ferindu-se de trupa care se ndrepta spre Huidelonne; apoi ajunser la o mic poart pe care Passavant mai intrase cndva. De acolo, pe drumuri ocolite, traversnd grdina palatului, se ndreptar spre palatul regal.

XX. Pergamentul
S revenim la momentul n care Tanneguy du Chatel sosea la casa lui Saitano. Viteazul cpitan avea destule emoii tiind c intr ntr-un loc aparte, blestemat i unde, cu siguran c existau destule riscuri s dea nas n nas cu diavolul. Cel care se oferise s-l conduc nu avea aceleai temeri; el btea deja la u. Un schimb de replici i ua se deschise. Maestre, spuse ghidul, am adus un om care vrea s v cear ceva. I-am promis ajutorul dumneavoastr. Inutil, spuse vrjitorul. Am hotrt s nu mai fac nimic, s nu m mai ocup de nimeni. Dac vrei ierburi, leacuri pentru dragoste, otrvuri pentru moarte, dac vrei s vindecai, n sfrit, dac ai dori ceva, cutai-v de drum. Aici nu mai este locuin de vrjitor. Ah, spuse ghidul dezamgit, i eu ce s fac acum? Ce vi s-a ntmplat, maestre? Pe cuvntul meu, suntei palid de parc ai veni de pe lumea ailalt. Nu v mai recunosc. V-a prsit Satan?! Saitano i arunc o privire ciudat insului. Tu ai spus-o! Satan nu mai este cu mine! Peste opt zile voi pleca din Paris. Astfel, cpitane, continu el adresndu-se lui Tanneguy, nu
170

mai conta pe srmana mea tiin. Este moart! Este un miracol c eu m aflu nc n via. Vrjitorule, spuse Tanneguy, nu vin pentru mine Ah! pentru care nlime? Pentru ce dam frumoas? Prines, rege, regin, negustor, ceretor, curv? Nu are importan, de fapt. Ori pentru cine ai venit, ai venit degeaba. Pleac! Saitano se duse spre u pentru a le da de neles c nu mai are nimic de discutat. Vrjitorule, am venit pentru cel cruia i-ai ncredinat dota lui Roselys. Dintr-o dat, ceva se schimb n atitudinea lui Saitano. Se apropie de Tanneguy. Passavant? ntreb el cu un interes nebnuit. Da, pentru el. Are ncredere n dumneata, mi-a spus asta. Da. i ce vrea? Spune repede! Eu vreau, nu el. Passavant a fost prins chiar n casa mea, n stare de rebeliune. n plus, este acuzat de uciderea ducelui de Orleans. Dac nu reuesc s-l scot din ghearele ducelui de Burgundia, este pierdut. i ducele, dup cum tii, este un cine care nu d drumul uor la osul la care roade. Trebuie s facem ceva, prin for, prin vicleug. Deocamdat prietenul meu a fost dus la Saint-Pol. Saitano asculta atent; Tanneguy observ c tirea l tulburase. Acest om, continu cpitanul, m-a asigurat c numai dumneata poi s m ajui s intru la Saint-Pol. Aa este? Nu a minit, rspunse Saitano, vrndu-i mna n punga de la centur de unde scoase cteva piese de aur. ine, omule, ai fcut bine c l-ai adus pe cpitan aici. Asta este recompensa mea. Ei drace, i-am dat i eu! Nu conteaz! mulumesc maestre, spuse ghidul lund banii. Nu conteaz cteva piese de aur? spuse Saitano. Bine, acum du-te i las-m cu acest senior. Omul salut bucuros i plec. n urma lui, Saitano nchise ua. Deci cavalerul Passavant este arestat. Da i l-au dus la Saint-Pol. Poi, ntr-adevr, s m ajui s intru n fortrea? Saitano ncepu s se plimbe ngndurat. Tanneguy i trase cteva njurturi zdravene n gnd cnd l vzu c nu se grbete nicicum cu rspunsul. Iat situaia aa cum o tiu eu, ncepu Saitano. Cavalerul Passavant se afl n pericol de moarte dac a fost dus la Saint-Pol. Vrei s-l salvezi, din prietenie, iar eu vreau s-l salvez din cauza urii pe care i-o port ducelui de Burgundia.

171

Ei bine, atunci s unim ura cu prietenia. Amndoi putem s-l scoatem de acolo; eu cu fora braelor, dumneata cu fora demonilor. Saitano ddu din cap. Eu pot s te introduc n fortrea dar spune-mi ce vrei s faci? Ce vreau s fac?! S-l eliberez pe Passavant. tiu, dar cum? Cum! Cum! Dau foc, omor tot ce-mi iese n cale. Da Dai foc la zece-cincisprezece palate? tii unde este nchis prietenul dumitale? Fiecare palat are temnia lui, fr s mai socotim i pe cea de la Huidelonne. i dac ar fi acolo, ncearc numai s te apropii de temnicer! Este incoruptibil pentru c teama de spnzurtoare este mai mare dect dorina de a fi pltit bine. ncearc s ucizi oamenii de paz care sunt plasai n jurul temniei, fr s se dea alarma?! Tanneguy asculta uimit. Desigur, aa este. Ei bine, mi dau viaa numai s ajung s fac ceva pentru a-l salva. Asta-i tot! Cel puin, el va ti c El nu va ti nimic, spuse rece Saitano. Nu va putea profita de generozitatea dumitale. Sau dumneata, cpitane, ai s cazi n prima ncierare i vei muri fr glorie. Moartea dumitale va fi inutil. Atunci, ce s fac? S stai linitit pn trimit dup dumneata. Nu-i cer s-mi spui dac eti n stare s-i dai viaa pentru a salva viaa prietenului dumitale. Te vd om serios, eti gata s mori. Dar trebuie ca moartea dumitale s fie bun la ceva. Iat ce-i cer: eti capabil s atepi linitit pn te chem? i ce s fac n acest timp? ntreb morocnos Tanneguy. Bine, atept! Unde trebuie s te caut? La jupn Thibaud, la hanul La scroafa spnzurat. l tii? Am impresia c oameni ca dumneata beau numai ap. l cunosc, rspunse rece Saitano. i tiu i casa dumitale din Saint-Antoine, nobile du Chatel, casa dumitale acum pustie, de cnd i-ai luat frica ducelui de Burgundia. Acolo s m atepi, hanul e prea departe de Saint-Pol. Ai dreptate, sri uimit cpitanul. Dar ia spune, ticlosule, cui adic am luat frica Oamenilor ducelui. Aa este, dar nu te-ai dat n lturi. Tanneguy l cercet mai atent pe Saitano i i ddu seama c nu-i bate joc de el. E ceva ciudat. Vd c tii mai bine dect mine istoria aia. Este adevrat, mi-a fost team dar nu m-am dat napoi. Mai mult, asta ine de vrjitorie. Hai, acum ntoarce-te n castelul dumitale din Saint-Antoine i ateapt-m acolo. Cel care te va cuta i va spune i ce trebuie s faci.

172

Tanneguy, care nu primise niciodat ordin de la cineva, se aplec cuviincios cnd auzi aceste cuvinte i respect ntocmai staturile vrjitorului, ntorcndu-se n castelul lui. Nu era un sacrificiu oarecare. Zilele pe care le petrecuse la han i dduser ocazia de a cunoate aproape toate vinurile lui Thibaud i timpul trecuse fr s se plictiseasc. n plus orict de bun ar fi, vinul trebuie but n doi. Aici, n Saint-Antoine, era singur. i singur nu putea s bea. n prima zi trebui s se lupte cu plictiseala. Cobor n pivnia plin de bunti. A doua zi, mai-mai s cread c Saitano i-a btut joc de el; apoi i trecu prin cap o idee: ducele, n acord cu Saitano, a vrut s-l ndeprteze pentru a-l mpiedica s ajung la Passavant. Drept pentru care se mbrc i, njurnd de mama focului, vru s ias din cas i s plece spre Saitano cu gndul s-i rup oasele. Strzile erau pline de lume, se auzeau clopotele i curnd un freamt cuprinsese totul. Clopotele?! i spuse cpitanul. Ce s-o fi ntmplat. De cte ori auzea clopotele, se nelinitea. De undeva auzi mulimea strignd: Libertate! Libertate pentru popor! Ah, ce o fi libertatea? i btu joc Tanneguy de cei care ipau. Apoi auzi alte sloganuri. Jos impozitele! Ei bine, asta da, dar aia cu libertatea! Ce dracu o fi libertatea? Acum se auzea: Triasc ducele de Burgundia! Negustori, luai armele! Strngei rndurile! Ducele este cu poporul! Suntem salvai! striga mulimea. Dac vin aici sunt pierdut! i spuse el. i fcea tot felul de idei, fiind frmntat de gndul c ducele de Burgundia ncerca o lovitur mare i cine nu era cu el era lichidat. Se hazarda s arunce o privire pe fereastr. n acel moment, prin dreptul casei lui trecea un grup de oameni simpli. Unii dintre ei erau narmai. Erau multe femei i copii i grupul nu prea prea amenintor. Atta numai c strigau: Ducele de Burgundia! Ducele de Burgundia! Este sigur, i spuse cpitanul. Sunt oamenii ducelui. Aceste femei vor veni aici, aproape sigur. Voi fi prins ca o vulpe i nu voi putea s m apr. Concluzia acestor prea puin agreabile reflecii fu o cascad de njurturi dup care i propuse s le fac festa oamenilor ducelui plecnd de acas. S atept aici nseamn s m predau briganzilor ducelui. Dar dac plec i ticlosul de Saitano trimite, totui, dup mine? Ei bine, merg i m instalez, pur i simplu, la vrjitor. Zis i fcut, dar, nainte de a pleca din cas, am s fac o ultim vizit n pivni. i era tare sete i nici nu mai avea para chioar n buzunare. Fr s ezite merse la locul unde ngropase cu Passavant dota lui Roselys, lu atia scuzi ct crezu el c i-ar fi de folos i i acoperi cu cea
173

mai mare grij. Nu-i fcea niciun fel de griji, nici nu se gndea mcar c ceea ce face nu este prea cinstit. Numai ce prsise casa c i sosise omul lui Saitano. Dar Tanneguy era deja prin mulime, printre oamenii narmai care, acum, spre deosebire de diminea, nu mai preau att de glgioi. Nici clopotele nu mai bteau. Era spre prnz. Magazinele erau nchise; negustorii ambulani formaser grupuri care discutau aprins; grupurile care treceau nu mai strigau, treceau linitite; adevrul este c aceste grupuri erau formate numai din femei i copii; femeile erau prost mbrcate, copii slabi i murdari, muli umblau cu picioarele goale prin zpad. Fora care i adusese acolo n strad se numea mizerie. Unde se duceau aceste bande linitite? Fr ndoial, nici ele nu tiau, auziser clopotele i ieiser n strad, la ntmplare. Era evident ns c brbaii aveau o idee, un cuvnt de ordine. Ideea i cuvntul de ordine se confundau cu un nume: Burgundia. Tanneguy i, vzu cum sunt aezai rnduri-rnduri, cu armele n mn, gata de atac. Ajunse n Piaa Greve. Acolo, cpitanul descoperi un alt spectacol. Grupurile erau mai dense, mai amenintoare, mulimea atepta cu privirea aintit spre mijlocul pieei. Cnd se uit n acea direcie, Tanneguy descoperi uimit un eafod. Se uit mai atent i constat c executorul nu era faimosul Capeluche, ci un ins subire, deirat care vorbea tare i striga la ajutoarele lui ocupate cu ultimele pregtiri. La douzeci de pai n spatele eafodului spre Sena, se ridicase un rug. Ce dracu se petrece aici? mormi Tanneguy. Un negustor care se afla lng el i auzise, nu avu ce face i intr n discuie. Era dintre cei cu limbari. Cum adic, nu tii ce se pregtete. Sau poate abia ai venit? Aa e i vin de departe. Bine, nti s-mi dai voie s-i dau un sfat, cinstite gentilom. Ia s vedem, intr n joc Tanneguy. Ei bine, grbete-te i pune-i pe mantou crucea roie a Sfntului Anton, fr de care tare m tem c ai putea fi luat m nelegi. Nu, s m ia dracu dac neleg. Noroc c te-am ntlnit pe dumneata i, uite, m lmureti. Da, bine, atunci trebuie s-i spun c fr acest semn ai putea s fii luat drept omul lui Armagnac. Unul de al lui Armagnac?! se amuz cpitanul. Ce spui frate! Ei, vd eu c eti din cei buni. Triasc Burgundia, nu-i aa? Drace! Te cred i eu. Am attea obligaii fa de Jean de Burgundia! Dar sper s-mi pltesc datoria ntr-o bun zi.

174

Ai putea s ai o ocazie chiar azi. Dar s revenim la eafodul pe care l vezi: la prnz, acolo, va fi pedepsit cumplit condamnatul. Mai nti i se va scoate limba. Oh, n-a vrea s fiu n locul lui. Nici eu. Apoi, vezi colo, n spate, grupul celor mbrcai n alb? Da. Unul are n mn o tor. Da, vd. Ei bine, la d foc rugului. Dup ce i smulge limba, condamnatul va fi aruncat pe rug. Buuun! i cum srmanul diavol nu mai are limb nu va putea cere de but cnd i se va face sete n cldura aia! Negustorul se porni pe rs. La timpul potrivit o s rzi i dumneata. Nu eti dintre cinii lui Armagnac care ne privesc de sus i se consider dezonorai dac vorbesc cu noi. Ct despre clduri, a, va fi ars la foc mic. La foc mic? Da. Pi, ce s-i spun, condamnatul o i merit. Este un nelegiuit i, se pare, un duman al ducelui de Burgundia. Nu mai spune. Cum l cheam? Pe cine? Pe condamnat? Da. Eu nu tiu nimic din ce se ntmpl aici, c abia am sosit. Da, aa e. Ei bine, condamnatul este cavalerul Passavant. Tanneguy nu-i mai putu stpni furia i slobozi o njurtur cumplit. Ei, acum nu mai rzi. Eti alb ca varul. Ce se ntmpl cu dumneata? Nimic, o s-mi treac. Parc ai fi femeie: odat zici c-i d duhul i, hop, imediat se schimb. Cpitanul nu se schimbase aa de repede. ncremenise. Aproape c nu-l mai auzea pe vecinul lui att de vorbre i cruia i trncnea gura ca o moar. nelegea, totui, c Passavant fusese condamnat la moarte, c procesul fusese instruit repede datorit ducelui de Burgundia, n cel mai mare secret i c totul se va termina curnd cu o executare pe toat cinstea, n ciuda incidentului care a avut loc de diminea. Adic? Ei bine, de diminea, cnd l-au cutat pe meterul Capeluche, l-au gsit mort n patul lui. Peste noapte fcuse o febr cumplit i dimineaa a fost gata. Din fericire chiar el, Capeluche, lsase pe unul dintre fii, lui s-l nlocuiasc. E lunganul la de acolo, de pe eafod. Tanneguy fcu semn c nu-i mai trebuie nicio lmurire i se duse spre eafod. nainta greu, era n mijlocul unei mulimi agitate. Era turbat, i prea ru c a fcut prostia s-l cread pe vrjitor.

175

E clar, ticlosul m-a inut trei zile departe de orice, ca s nu aflu nimic, ca s nu tiu ce i se pregtete srmanului meu prieten, nfuriat, i fcu planul s plece imediat i s-l ia cu asalt pe Saitano. O curiozitate bolnav l inea locului. i era cu neputin s asiste la supliciul care i se pregtea prietenului lui, dar i ddu seama c nici nu era capabil, nu avea curajul s plece. i fcea tot felul de planuri s se rzbune pe Saitano i pe ducele de Burgundia. nainta ncet, ncet astfel nct se trezi lng eafod. l desprea de scndurile acestuia numai rndul de arcai pui s pzeasc. Ajuns att de aproape, vru s se retrag, s fug Nu putea nici s vad, nici s aud corul de maici care cnta un cntec funebru. Un singur lucru tia c poate s mai fac: s plteasc trdarea lui Saitano. Dar, rmase n continuare de parc cineva l btuse n cuie. Se auzir clopotele. Bteau ora doisprezece. Iat-l! Iat-l striga nspimntat mulimea. Tanneguy se uita n toate direciile dar nu putu s vad pe condamnat. Sigur c nefericitul cavaler va fi trt pe eafod, toat mila, toat prietenia pe care i-o purta l fcur s strige, s urle de furie. Ei bine, nu! Ct timp sunt n via el nu va fi executat. Mor cu el sau l scap! Cnd Tanneguy auzise din cas primele strigte n strad i vzuse grupurile de femei i copii mergnd pe strzi, Saitano intrase la Ermina Valencienne. S vedem ns ce fcuse vrjitorul din momentul n care Tanneguy l vizitase acas i aflase c Passavant fusese arestat. Dup plecarea cpitanului, Saitano fusese cuprins de nelinite i se ntreba dac nu ar fi interesat s-l salveze pe Passavant. El era rzbunarea mea. n planul meu el trebuie s-l loveasc pe Jean Temerarul. A ajuns pe minile Isabelei care nu i-a iertat c o iubea pe Odette. E clar, este pierdut. Orice ncercare este n zadar. i totui da totui A doua zi, Saitano se dusese la Saint-Pol unde rmsese mai multe ceasuri. Cnd ieise de acolo era convins c nimic nu-l mai poate salva pe Passavant. Totui, mai avea o idee. ntors acas, deschise dulapul i lu din cufr pergamentul care l privea pe cavaler. Iat arma cu care, mai bine dect cu un pumnal, l pot dobor pe Jean Temerarul. Acuzat de sacrilegiu! Asta l poate duce sub treang mai repede dect pe Passavant, acuzat de complicitate n uciderea ducelui de Orleans. Da, asta este o arm teribil. Dar cine o poate mnui atta timp ct Passavant este cu lanurile de mini? Cine alta dect Laurence dAmbrun? Strnse cu grij pergamentul, l puse bine sub centur i-i fcu socotelile.

176

Da, Laurence dAmbrun mama lui Odette de Champdivers! Numai ea! Dar unde s o gsesc. Mcar dac ar fi fos Geraude aici, ea putea s m descurce n cartierul la desfrnat. Plec, totui, de acas unde nu se mai ntoarse curnd. A fost vzut pe Strada Plcerilor. ncerca el s-i ascund faa, dar degeaba. Apoi a fost vzut intrnd n casa n care locuia Jehanne; ntreba n dreapta i n stnga, dar nimeni nu-l putea ndruma. Afl c srmana fat fusese alungat din Strada Plcerii de ctre clientele de acolo, grijulii s nu aib concurente. Ceea ce a mai fcut n continuare, e greu de tiut. Fr ndoial fora lui de deducie l puseser pe calea cea bun cci, pn la urm, iat-l n casa Erminei Valencienne. i n casa Erminei locuia Jehanne, adic Laurence dAmbrun, adic mama lui Roselys, adic mama lui Odette de Champdivers.

XXI. n palatul regelui


Bruscaille, Bragaille i Brancaillon locuiau ntr-o camer comun, aflat n apropierea apartamentului regelui pentru ca Charles, n cazul n care ar fi dorit, s poat lua legtura cu ei. Trebuie spus c cei trei nstrunici sihatri erau favoriii regelui. Nebunul nu mai putea s-i ignore. De fapt nici nu mai era vorba de descntece i rugciuni. Chiar i ca pretext acestea fuseser abandonate. Regele dorea s-l fac s rd i Brancaillon singur era capabil de minuni. Este adevrat c cei trei blestemai i purtau nc anteriele. Cnd Tanneguy du Chatel se oprise lng eafodul ridicat pentru supliciul cavalerului Passavant, n ziua n care Saitano intra n casa Erminei, Bruscaille i ai lui se aflau n camera lor. Fusese servit un prnz copios, dup porunca regelui. Curios, niciunul nu se aez la mas. Mai mult, nici lui Brancaillon nu-i era foame. Este adevrat c, n schimb, i era sete. i o sete chiar mai afurisit dect altdat. Din cnd n cnd lua paharul care-i cdea la ndemn i l turna pe gt. Bragaille, nici el, nu se afla n apele lui i bolborosea nite rugciuni ntrerupte din cnd n cnd de njurturi. Numai Bruscaille i pstra sngele rece, probabil pentru c avea inima ceva mai tare dect ceilali doi sau pentru c el i ddea mai bine seama de situaie. Nu se mai poate da napoi, le explica el. A venit ziua, acum sun ceasul, trimisul stpnului nostru, ducele, mi-a spus: lovitura de prnz. Deci, la prnz, i vom face marea rugciune regelui; ultimul gest va fi fcut i nebunul va prsi lumea asta i va trece n lumea cealalt. S omorm un rege att de bun, se lamenta Bragaille.
177

Unul care ne-a dat atta de but! i ce vin! adug Brancaillon. Hei, fcu Bruscaille, tiu c-i greu dar pe toi dracii din lume, nu ar fi pentru prima dat c pumnalele noastre l-ar servi pe ducele de Burgundia. Brancaillon rsturn o ulcic ntreag pe gt i spuse: Da, am omort, este adevrat, dar pumnal contra pumnal. Ne-am riscat i noi pielea. i, apoi, pe oamenii cu care ne-am btut, nici nu-i cunoteam. tiam numai att: sunt dumanii stpnului care ne ddea de mncat i de but, care ne mbrca i ne ddea adpost, care ne ddea banii de care aveam nevoie. Pentru Dumnezeu, cnd atacam un senior escortat de valeii lui narmai, cnd le vedeam lamele sbiilor lucind, cnd mi ddeam seama c i ei mi vroiau pielea, nu-mi era ruine, nu-mi era team s ucid. Oho, cte am primit i eu! Cum mi este pielea de ciuruit! Dar era ca la rzboi. Srmanul rege i-a pus toat ncrederea n noi i noi l njunghiem, ca pe un berbec asta m nnebunete, m lovete drept n inim. Ia gndii-v: aezat ntr-un fotoliu, mi va spune: vino, cucernice Brancaillon, vino i f-m s rd! i eu s-i nfig pumnalul n piept? Nu! S o fac cine vrea, eu nu pot! Brancaillon i scoase pumnalul, se uita la tovarii lui i adug: i mai mult nici nu v voi lsa s facei voi asta! Cei doi nu mai tiau ce s cread. Ah, iat cine va aranja lucrurile, interveni Bragaille. Brancaillon se va aeza n faa regelui, noi vom fi obligai s-l ucidem i pe el i aa va ncepe btaia Deci, btaie! Bine, eu nu vreau s se ating cineva de rege. Avei grij Ce? ntreb Bragaille. ntr-o clip i scoaser pumnalele i se aflau unul n faa celuilalt. Ciocnirea era iminent. Bruscaille se arunc ntre ei i-i ndeprt. Punei-v pumnalele la loc! Ascultai-m, nu putem s facem nimic, nelegei? Regele este condamnat i va muri. Eu voi lovi! Lsai-m pe mine. Brancaillon, tu vei nchide ochii, atta tot. S presupunem c noi refuzm s executm ordinul vom fi repede nlocuii, regele va pieri i, noi, imbecilule, noi vom fi ari de vii. Inutil s rezistm! Dup aceast demonstraie, Brancaillon i puse sub centur pumnalul. Bine, spuse el, n cazul sta noi trebuie s splm putina. Suntem destul de bogai ca s nu ne mai pese de duce. S plecm! Dac moare regele, cel puin nu-l am pe contiin. S fugim! strig Bruscaille. M-am gndit la asta naintea ta. Cci nici mie nu-mi este prea simplu s nfig pumnalul n rege. Dar nu putem s fugim. tii cine este de un ceas comandantul palatului? Ocquetonville. Garda de corp a regelui a fost nlocuit cu oamenii

178

ducelui. n realitate, regele este prizonier. Nimeni nu-l mai poate salva. Dar nici pe noi! Bragaille se agita. Brancaillon ls capul n jos i spuse: Srmanul rege! Aceste cuvinte fur nelese de Bruscaille drept acord pentru libertatea de a aciona. Bun, spuse el. Nu mai avem dect s ateptm ora prnzului. Curaj, curaj, vor fi ultimele noastre fapte de arme. Mine, bogai cu ceea ce am mai primit i cu ceea ce vom mai primi de la duce Ce? Ce tot mai vrei? Brancaillon ridicase mna. Avea chipul rvit. Mi-a venit o idee.. Eu care nu neleg nimic din tot ce se ntmpl aici, acum am priceput c suntem pierdui, chiar dac l lichidm pe rege dar, mai ales dac l lichidm! Cei doi nu spuser nimic. Ascultau. S cad toate blestemele pe capul ducelui, continu Brancaillon. Tot ce a pus la cale el este ngrozitor! Pentru c oamenii lui au ocupat palatul, pentru c Ocquetonville a ajuns s comande aici de ce nu este luat regele i nchis sau chiar condamnat la moarte de ctre cinii ducelui? Hai, ia s vd acum ce-mi mai rspundei? Era att de simplu, att de clar, de o logic impecabil nct cei doi nu gsir niciun rspuns. Ei, nu mai glsuii? Atunci s v spun tot eu. Pi nu o fac ei pentru ca s nu apar Jean Temerarul ca asasin al regelui Franei! nelegei? Pentru c vrea el s fie rege! Nu vrea s-i pun n cap poporul. El vrea s arate parizienilor pe asasinii lui Charles Regele fiind mort, coroana i revine ducelui! i primul act pe care trebuie s-l fac este acela de a trimite clului pe asasinii regelui. i tia se numesc Bruscaille, Bragaille i Brancaillon! Bragaille i Bruscaille rmaser ca trsnii. Bragaille i reveni primul. Suntem pierdui Cum nu m-am gndit la asta? i reproa Bruscaille. Cum? relu Brancaillon, nici eu nu tiu. Nu tii? Nu tii? se ag Bruscaille de raionamentul lui Brancaillon. Pi dac fugim nainte ca regele s fie lichidat, noi vom fi primii judecai i executai. Fieri, fripi, spnzurai! nelegi? Dac vrei s rmi aici, bine. Eu fug. Pi spuneai c Spuneam c trebuie s o ntindem i asta repede. Uite c n curnd va fi ora doisprezece! i dezbrcar anteriele, le strnser i le aruncar ntr-un col. Rmaser mbrcai ca nite oameni de rnd. i luar nite sbii care erau puse ntr-o panoplie, i mprir averea, n pri egale de data asta i Bruscaille le porunci:
179

La drum! n cteva clipe va ploua cu ocri! n acel moment, ua se deschise i apru Ocquetonville. Cei trei ncremenir. Nu suntei gata? se ncrunt cel care intrase. Gata, cum s nu! Gata pentru orice, rspunse Bruscaille care i rectigase primul sngele rece. Vedei, noi ateptam semnalul. Bine. Chiar aa, nu mai avei nevoie de anterie, prea cuvioilor sihatri! Ne stnjeneau. Bine, aprob Ocquetonville. Acum ascultai: seniorul vrea ca dup ce facei cele necesare s o tergei din Paris. Ah! interveni Bruscaille uitndu-se la cei doi. i, pentru a putea s fugii, luai asta adug Ocquetonville i puse pe mas o pung cu bani. O mprii cum tii voi, neisprviilor! Ceea ce i fcur, pe loc. Ce tot spuneai, nemernicule, c va ploua cu njurturi. Ia uite cu ce plou! spuse Bragaille. Numai Brancaillon nu era n apele lui. Acum, iat i sfritul, spuse Ocquetonville. Cobori pe scara mic i ajungei la zidul dinspre Sena. Acolo v ateapt un om care a pregtit caii. Srii, ieii prin poarta Saint-Antoine i v topii unde v este lumea mai drag. Amin, adug Bragaille. Domnule, interveni Bruscaille. Ordinele vor fi executate. Dup o jumtate de or, vom fi n afara Parisului, iar pe sear vom fi departe. Nimeni nu ne va mai gsi. Acum, trebuie s facem ultimele pregtiri, dac ai binevoi s ne lsai singuri. V las, spuse Ocquetonville. Dar, cu toat ncrederea pe care ducele o are n voi, s-a gndit s v dea o mn de ajutor. Ia privii Ocquetonville deschise o u care da ntr-un salon vecin, singurul loc prin care se putea iei. Acolo se aflau doisprezece oameni narmai pn n dini. Bruscaille arunc o privire spre Ocquetonville i pe faa acestuia i citi un zmbet ironic, o irevocabil condamnare. Fr ndoial c i ceilali doi neleseser acelai lucru, cci erau pierdui. Ocquetonville dispru, n urma lui se aternu o linite de mormnt. Cei adui s asigure reuita ultimului act se aezar strategic spre groaza lui Brancaillon, Bragaille i Bruscaille. Linitea aceea de mormnt fu ntrerupt de btile clopotelor i de un strigt puternic: era regele. Hei, unde sunt preacuvioii mei sihatri?! Vreau s vin sihatri! Vreau s rd! Unde eful grzii se apropie de Bruscaille. n timp ce btile orologiului se oprir la doisprezece, regele i chema asasinii! Auzi? l ntreb eful grzii pe Bruscaille.
180

Da, rspunse acesta tremurnd tot. Este ora prnzului. V cheam regele Hai, plecai Mergei i-l facei pe rege s rd hai, tmduii-l! Bruscaille izbucni n rs, i brusc, i trase pumnalul. Se uit spre Bragaille i Brancaillon i, hotrt, el ceru: Mergem! Cu pumnalele pregtite, cei trei se ndreptar spre apartamentul regelui. n acel moment, un strigt trist se auzi undeva n palat, dinspre apartamentul lui Odette de Champdivers. Charles auzi i el acel strigt! Se ridic nspimntat i spuse: Undeva, cineva este ucis! cine ndrznete s ucid n palatul meu? Fcu civa pai spre u Ua se deschise brusc i aprur cei trei sihatri.

XXII. Coincidene
Se ntmpl adesea ca, n situaii dintre cele mai limpezi, n condiiile unor pregtiri minuioase, cnd au fost luate msurile cele mai stricte de prevedere, printre cei pe care destinul i ornduise n rostul lucrurilor s apar o voin a ntmplrii sau a misterului nsui, ceva care s schimbe toate planurile. Trebuie s ne uimim, cci numai uimirea poate s ne fac s iertm fora ntmplrii, trebuie s ne uimim cum se poate c n aceeai zi, la aceeai or, n acelai loc s se afle Jean Temerarul, Charles al VI-lea, cavalerul Passavant, vrjitorul Saitano, Isabela de Bavaria, Odette de Champdivers, Laurence dAmbrun. Fr s mai punem la socoteal personaje fr importan ca Scas i Ocquetonville, Brancaillon i ai lui i ci alii. Ce for i-a condus n acelai punct al ntmplrii?! S rmnem cu uimirea i s nu ateptm un rspuns. S ne reamintim i s facem o analiz riguroas a tuturor ntmplrilor. S separm elementele dispersate i nesemnificative i s reinem numai faptele personajelor, aciunile i inteniile lor la aceeai or.

Isabela de Bavaria
Am vzut-o intrnd n palatul regelui, hotrt s-i joace ntreaga ei existen pe o singur carte, decis s o lichideze pe Odette sau s fie ea nsi lichidat, ajuns la acea stare de excitare nervoas cnd nimic nu mai funcioneaz logic, cnd pasiunea devine singurul ghid al actelor, ghid orb, beat, nrit, care se las prad numai impulsivitii, rutii.
181

Abia intrat n palat, Isabela se lovi de Scas. Imediat bnui c Jean Temerarul pregtete ceva pentru a o pzi pe Odette. Ce faci aici? l ntreb regina furioasa. Ei, Majestate, Suntem vreo treizeci dintre oamenii ducelui, dintre cei mai buni, i fcu cu ochiul complice. Insul credea c regina cunoate planul ducelui. ncepu s rd, ceea ce nsemna c pierduse i noiunea de respect. Ce facei n palatul lui Odette de Champdivers? rcni regina ieit din mini. Palatul lui Odette de Champdivers, repet Scas zpcit. Nu nelegea dar vzu foarte bine c regina era nebun de furie i c pusese mna pe pumnal. Se nclin i, cu glas pierdut, spuse: Palatul regelui! Noi suntem pentru rege. Principalele cpetenii sunt ctigate i ne las stpni peste cmpul de lupt. Regina suspin adnc. Dac aa stteau lucrurile, Jean Temerarul revenise la starea lui de lupttor pe care o admirase cndva. Dar aa stteau lucrurile? Nu te mica de aici, i ceru ea lui Scas i fcu civa pai spre apartamentul lui Odette, supraveghindu-l pe acesta. Ordinul sta l-am mai primit, rspunse Scas. Regina tresri de bucurie. Continu drumul spre apartamentul lui Odette. Toate uile erau descuiate, toate ncperile erau pustii, ca n ziua n care pusese la cale atacul cu Imperia. Acum, n locul slbticiunii venea chiar ea. De cum o vzu, Odette i nelese intenia. ntlnirea s-a produs n marele salon de onoare pe care regele i-l oferise pentru serate i petreceri. Cu tactul i cu modestia ei fr egal, Odette nu folosise niciodat acest salon, ba chiar mai mult, intra rar aici. Regina se ndrept spre ea, Odette citea pe faa ei pornirea spre crim. Nu scoase o vorb, se gndi dac are vreo ans de salvare, un mijloc de aprare i nelese c nu mai era nimic de fcut. Poate c, n acea secund cnd spunea adio vieii, ceva i reveni n amintire cci faa i se lumin ca ntr-un vis plcut. Regina vorbi rece, tios. i vorbi nu pentru c simea nevoia s comunice, s se exprime ci pentru c, n faa unei victime care nu se apra, ca orice scelerat simea instinctiv nevoia de a demonstra victimei c este drept ce i se ntmpl. Dac nu ar fi fcut aa, a fi iertat-o, i spuse ea n gnd. Iat-ne pentru ultima dat fa n fa. Te mai ntreb odat: Vrei s pleci? Vrei s m lai singur, stpn n casa mea? Vrei s renuni la rege? Era o insult banal pe care Odette refuz s o ia n seam. Se ridic, i ncrucia minile i ntoarse capul.

182

Isabela trase pumnalul. Tremura, faa i era livid, ochii i pierduser orice expresie. Rcni: Vrei s renuni la Passavant? Era, n sfrit, adevrata ei durere. Pusese toat ura ei n aceast ntrebare. Odette se sperie, dar o raz de lumin i nvlui sufletul. Passavant? Da, replic Isabela. Cel pe care l iubim i eu i tu. Renuni la el? ntr-o ncpere alturat se auzi un zgomot. Cineva alerga, se precipita. Isabela ntoarse capul i, prin ua deschis larg, l vzu pe Jean Temerarul. n acel moment Odette rspunse calm, grav i cu o profund sinceritate: Cum s renun la Passavant dac l iubesc? i repet strignd: l iubesc! Odette nu tia c l iubete pe cavaler; teama de moartea care era att de aproape lumina cu o ultim raz imaginea pe care sufletul ei o proiecta; i cuvntul acela, pe care l pronunase cu atta convingere o emoiona, o transfigura Pumnalul Isabelei lovi sec. Odette czu. Se auzi un geamt ca de slbticiune, retezat de aripa morii. n aceeai clip Jean Temerarul se afla lng Isabela.

Jean Temerarul
O urmrise pe regin de la distan, intrase n urma ei n palat, l refuzase pe Scas care dorea s-i vorbeasc i se precipitase spre apartamentul lui Odette. Cnd intr, avu cteva secunde de luciditate: i spunea c dac o salveaz pe tnra fat, regina putea s-l lichideze, s cheme pe rege, s denune complotul. Chiar fcuse doi-trei pai napoi care, ciudat, declanar n el, din nou, pasiunea. Simi c l-au prsit ambiiile, c dispruse totul. i pentru c omul nu este perfect niciodat, nici mcar n nebunie, s spunem c n acel moment, n sufletul lui apru un gnd curat. Bine, renun la ea, dar nu trebuie s moar! Sri ca ars, alerg dar nu mai reui s ajung la timp. Cnd a fost lng Odette, aceasta czuse deja lovit. O durere ngrozitoare l strngea de gt. Url: Moart? A murit? n picioare, ncordat, cu pumnalul n min, cu o voce ciudat de calm, Isabela rspunse: Moart, fii sigur. Loviturile mele nu iart! Ai ucis-o! se lament Jean Temerarul. Era ngrozit, avea ochii n lacrimi. Nu simea c n el, toat puterea durerii, furiei, turbrii, disperrii se aduna ca un nor de furtun care se va declana violent. Nu se gndi nici mcar s se aplece asupra victimei.
183

Ochii i rmseser fixai pe dra subire pe care sngele o desena pe pieptul lui Odette. Regina rupse tcerea. Nu mai este niciunul viu ntre noi, Jean de Burgundia: eu am omort-o pe cea pe care tu o iubeai! Tu ai omort-o! Avea mintea rtcit deja. Fcu civa pai n dreapta i n stnga, plngnd fr lacrimi, scond strigte nearticulate, apoi se ntoarse, scoase spada i spuse: pentru c tu ai omort-o ei bine Sunt pierdut, i zise Isabela. Ua prin care intrase Odette se deschise brusc i n salon apru un om cu chipul rvit, cu ochii n flcri. Cnd l recunoscur, groaza, demena puser stpnire pe amndoi cci nu se ateptau s vad acolo, n salonul n care Odette era dobort de lovitura de pumnal, pe omul care, la acea or a prnzului, trebuia s se afle pe eafod. Abia putur s-i pronune numele: Passavant! Passavant, rostir amndoi n acelai timp. Regina sri n lturi. Jean de Burgundia! Eu am ucis-o pe cea pe care tu o iubeai, acum ucide-l tu pe cel pe care l iubesc eu Nimeni s nu mai rmn n via ntre noi! n clipa aceea, ducele se afla n faa lui Passavant iar spadele lor se ncruciar violent.

Odette de Champdivers
Lovitura de pumnal o doborse. Abia mai apucase s scoat acel strigt pe care regele Charles, aflat aproape, l auzise chiar n momentul n care Bruscaille, Bragaille i Brancaillon intrau la el. ntr-o clip i pierdu cunotina. Czu n neant. Dar asta a durat doar cteva clipe. Imediat simi o confuz stare de slbiciune i din instinctul puternic pe care numai conservarea vieii l poate declana, fcu un suprem efort s se apere i nelese c salvarea trebuia s vin de la cineva din preajm. Atunci strigase i, apoi, czuse. Viaa se retrgea din ea prin firicelul acela de snge. Sensul lucrurilor fu recptat foarte rapid. Curnd i ddu seama c ceea ce auzea, zgomotele acelea ndeprtate, erau de fapt vocile a dou persoane. i atunci fcu un efort de a nelege ceea ce spuneau aceste personaje. Nu reuea. Simea numai c erau voci ostile i nu mai putu s msoare scurgerea timpului. Apoi, brusc nelese nu numai ceea ce se vorbea, dar recunoscu persoanele care vorbeau. Avea reprezentarea fizionomiei vocii. Atunci avu o senzaie de ur i de dragoste, o voce l evoca pe Jean Temerarul, alta pe cavalerul Passavant. Nu se mir c ar putea fi amndoi acolo. Se mir c vorbele
184

erau dure, prevesteau o adevrat btlie. Efortul acela de perseverare a vieii se dubl i dup o lupt disperat reui s deschid ochii. l vzu pe Passavant, l vzu pe Jean Temerarul. Erau fa n fa. Vzu furtuna aceea oarb, lupta dintre ei i i ddu seama c unul v sfri curnd. Fcu un efort i se ridic; czu din nou, de data asta cu braele spre cele dou spade i avu senzaia c face semn din cap i c, ntr-o explozie de durere, de oroare, de dragoste, striga, scotea sunete Totul prea c se desfoar lent. n realitate de cnd czuse lovit i pn ncepuse s strige nu trecuse niciun minut.

Passavant
nsoit de temnicer sosise la palatul regelui. n drum mai arunc o privire spre Huidelonne i vzu de departe trupa de arcai care se afla deja la turn. V caut pentru a v duce n Piaa Greve. n cteva minute vor ti c ai evadat i c eu am fugit. n ce m privete, mi este totuna. Dar dumneavoastr? Cum adic? ntreb la rndul lui cavalerul. Se vedea ct era de fericit. Aerul libertii i nfrumusea chipul. Nu att pentru dumneavoastr, relu temnicerul cutnd cuvintele. Passavant izbucni n rs, un rs clar i sonor, un rs de om fericit. Viteazul meu maestru, n arme te descurci aa de bine, dar nu ai dreptate s vorbeti n parabole. Cred c nu eti unul dintre cei patru evangheliti. Vreau s spun se blbi uriaul, c ai fi murit, desigur, pentru c ai fost condamnat, dar eu nu mi-a mai fi revenit n timp ce Mulumesc. n timp ce, ce vrei s spui? n timp ce, dac ar muri ea, n veci nu m-a mai fi consolat. Uite, pot s v spun, nu pentru dumneavoastr v-am redat libertatea, ci pentru ea Ah, se prefcu trist Passavant. i, ea de ce ar fi murit? Ar fi murit dac mureai dumneavoastr. Sunt sigur. Nu v-am spus? Cnd venea s m vad acolo, n infernul meu, din fiecare cuvnt simeam ca nu vorbete dect despre dumneavoastr. Pentru ea, n lumea asta nu suntei dect dumneavoastr. Dac dispreai, ce vroiai s fac ea? Passavant i sorbea cuvintele. Dac m credei, continu uriaul, vei iei repede de la Saint-Pol, v vei ascunde undeva n Paris i

185

Linite! ceru brusc Passavant. Regina se strecura singur i grav, la civa pai de ei, pe lng zid. Apoi dispru n palatul regelui. Ai vzut? Dac intrai, acum erai pierdut. Mergem! Temnicerul l lu de bra. Venii, venii s vedei cine vine pe acolo Jean Temerarul! opti cavalerul. Moartea, i spuse ncet temnicerul. Ducele intra n palat. Cavalerul i terse fruntea de sudoare. Aceti nemernici pregtesc ceva teribil, i spuse Passavant. Simi c l strig Odette Este n pericol! n cteva clipe ajunse la palat. Precauiile pe care le luase Isabela pentru a o izola pe Odette i fur de folos lui Passavant. Pe aici! strig temnicerul care mergea nainte s-i arate drumul spre apartamentul lui Odette. Stai! Oprete! Treci napoi! se auzi o voce. Scas! strig Passavant. O secund, Scas nu mai avu grai. ncerc s articuleze ceva dar nu reui. Apoi repet demonul, demonul. Apr-te dac poi! strig cavalerul. n acelai timp se aruncar unul asupra celuilalt. Cu o voce disperat, Scas url: seniore, seniore avei grij! i lovi furios, puternic fcndu-l pe Passavant s fac pai napoi. Scas izbucni n rs. Micua Odette este a dumneavoastr, mormi el cu intenia de a insulta. Domnul va sosi ceva mai trziu! Scas, n gard, avertiz Passavant i inti fulgertor dup o fandare de maestru. Scas se prbuise pe spate, cu braele ncruciate peste inim. Fusese ca trsnit, nu mai putuse nici s se ntoarc. Cavalerul sri peste trupul lui i merse nainte. Temnicerul se aplec, l cercet atent pe Scas i, zmbind, spuse: Cu o singur lovitur! Drept n inim! nainte Passavant! se ncuraja cavalerul strignd tare de parc ar fi vrut s l aud Odette. mpinse o u i, cu spada nroit de sngele lui Scas, nainta spre Jean Temerarul. Se auzir, aa cum s-a mai spus, cteva strigte scurte, cteva exclamaii nearticulate. Imediat o alt lupt ncepu: se nfruntau doi ai: Jean Temerarul i Passavant. Ducele prea de stnc. Primi asaltul lui Passavant fr s se clinteasc. Privirea lui se fixase pe pieptul lui Passavant. n ochi i se citea pofta de a ucide. Fcea un zgomot infernal, Passavant se dezlnuise ca o furtun vie. Cu o arunctur rapid sesiz c Odette este prbuit; parc o auzea gemnd de durere, plngnd. Furios se arunc n atac cu
186

toat puterea. Atac la dreapta i la stng, cut s loveasc, s ucid. n faa acestui uragan, ducele btu n retragere; curnd, Passavant l intui de zid n acel moment, Isabela se ndrept spre ei, cu pumnalul n mn. Acelai pumnal cu care o njunghiase i pe Odette. n spatele lui Passavant, cu pumnalul pregtit s-l mplnte, scrnind de ur, strig: S mori! S mori odat cu cea pe care o iubeti! Dar braul ei rmase suspendat. O menghin de fier l prinse. Clocotind de furie, regina se ntoarse i l vzu pe temnicer impasibil, cu adevrat impasibil i, lucru stupefiant, extrem de respectuos. O conduse n partea opus i-i spuse: Majestate, lsai-l sau v ucid n secunda aceea Jean Temerarul, nebun de turbare, vzu cum se apropie moartea de el. Spada i zburase din mn. Vzu lama armei lui Passavant pregtit pentru lovitura de graie i, apoi Passavant rmsese ncremenit, ochii i ieeau din orbite Odette ridic braele i strig. ntr-un efort supraomenesc, se ridic i implor: Passavant! Passavant! Las-m s mor dar nu-l ucide pe tatl meu!

Cei trei sihatri


Cum s-a vzut, intraser toi trei la rege, hotri s-l ucid. Ocquetonville era acolo, n spatele uii i supraveghea. Ali doisprezece oameni narmai se aflau cu el. Cei trei sihatri erau constrni s fac i ultimul gest de exorcism care trebuia s-l salveze pe rege de la nebunie i de la via. Bruscaille era teribil; Bragaille era ntunecat, Brancaillon plngea Toi trei avansau, regele nu i recunoscuse la nceput. Apoi se dumiri. Vai, ce se ntmpl de nu avei anteriele? V prindeau foarte bine. i cu astea ce-i? Ce facei cu pumnalele? strig el mirat. Nu rspunse niciunul. Bruscaille ridic primul arma. La lupt! Passavant! se auzi din deprtare i toi trei nghear. El este, spuse Brancaillon. Ce vrei de la mine? ntreb descumpnit regele. Ajutor! Ajutor! vor s m ucid! La atac Passavant! repet vocea. El este! opti Brancaillon. El! Ne cheam! Pe toi diavolii! spuse Bragaille, cnd ne cheam cavalerul, noi nu mai tim de niciun stpn. Venii! url Bruscaille.
187

Fcur cale ntoars i se lansar. Regele nebun i vzu cum dispar. Cei trei ajunser la locul de unde se auzeau apelurile lui Passavant, adic ieiser prin ua opus slii n care se afla Ocquetonville cu oamenii lui, intraser n salonul de onoare al apartamentului lui Odette i vzur ntreaga scen. Cu spadele n dreapta i pumnalele n stnga preau un formidabil trio de spadasini capabili s in piept unei armate.

Moartea regelui nebun


Ocquetonville se afla acolo pentru c i se ceruse. Cu urechea la ua regelui el asculta credea el btlia pe care o ducea nebunul mpotriva celor trei sihatri asasini. Acest om aspru, crud, acest spadasin obinuit cu attea, acum tremura. Se aez s asculte n continuare btlia ngrozitoare. Regele ntr-adevr vzuse pe cei trei sihatri n momentul n care acetia alergau la chemarea lui Passavant. Vzuse pumnalele, observase c nu mai poart anteriele i gndul l dusese sigur la catastrof: acetia urmresc s m lichideze. Atunci se uit la ei cu luare aminte. Lui Brancaillon i ntinse mna i-i opti: nu-i aa c ai venit s m facei s rd? Imediat intrase, ns, n criz i nu mai nelesese nimic cu mintea lui rtcit. Fcu un salt de parc ar fi vrut s se fereasc i se trase ntr-un col, cu pumnalul n mn. Din acea clip el intr n realitatea unor imagini pe care i le crease sub efectul crizei: Vzu asasinii n mijlocul slii; i se pru c se sftuiesc i c l arat cu degetul. Bruscaille spunea: Regele Franei nu recunoate oare n mine stafia din pdurea Mans?! S-l sugrumm, cerea Bragaille i pe urm l predm stpnului himerelor. Cred c-i mai bine s-l omorm, fcndu-l s rd, era de prere Brancaillon. Ajutor! striga regele. Ajutor! Eu sunt regele! Vor s-l sugrume pe rege! Cpitane! Stafiile mele prietene, himere din nopile mele, unde suntei? Trdtori! Cine v pltete? V e team s-l lovii pe rege? Eu sunt regele! Regele curajos, regele care va lupta! Se gndi c trebuie s profite de ezitarea celor trei i apoi se npusti asupra lor cu pumnalul. Era nspimnttor. Loviturile ratate l fceau i mai violent; se arunca n atac frenetic. Se ntoarse n sal, rsturn masa, scaunele. Bragaille ncerc s-l imobilizeze dar fr rezultat. Brancaillon se porni pe un rs demenial care l scoase i mai mult din mini pe rege. ntoarce-te! ntoarce-te n moarte! Ha! Iat c nu mai ai cap! Snge? Prea mult! Nu! Destul!
188

Brusc Brancaillon se evapor, se risipi ca un fum; acum, strigtele regelui devenir i mai sfietoare pentru c el credea c Bruscaille i Bragaille l mucau de piept. Brancaillon reapru i, simi el, i vrsa sngele printr-o ran mare. Ajutor! Vor s m ard de viu! Ajutor, unde suntei fantomele mele! L-au rnit pe rege! Regele va muri, nu nelegei? Se agita printre scaunele rsturnate, apoi se retrase ntr-un col i rmase linitit pentru cteva secunde. Vzu pe cei trei sihatri cum ridicau spre el nite pumnale lungi care erpuiau n aer. Erau de fapt erpi de foc care, curnd, coborr spre el, l atinser i l strpunser ncet. Din pieptul lui se auzi un ultim strigt. Sunt mort! Dup asta Ocquetonville nu mai auzi nimic. i ncorda atenia dar n zadar. Gata! S-a terminat! Regele a murit! S-l odihneasc Dumnezeu n paz! rspunser cei de lng el i i fcur cruce. Ocquetonville deschise ncet ua i vzu c totul era rvit: masa rsturnat, scaunele i celelalte obiecte, armele din panoplie se aflau aruncate pe jos. A fost btlie, nu glum! i spuse el. n sfrit, l descoperi pe rege ntr-un col, culcat, nemicat, un bra strns n jurul pieptului, cellalt ntins spre un pumnal aflat n apropiere. Nelinitit se ntreb unde se vor fi dus? Adic, unde erau asasinii. Descoperi c una dintre ui era deschis. Tresri. i-au dat seama ce-i ateapt i au ntins-o i spuse el. n zadar! Toate ieirile din Saint-Pol sunt stranic pzite. ncerc s intre n salon dar se retrase, socotind c ar fi prea mare ndrzneala s se apropie de mort. Cci mortul era Majestatea Sa, Puterea, trimisul Divinitii Era regele. Aa c nchise ua ncet, aa cum o i deschisese, i o ncuie cu cheia. Acum s mergem s-l anunm pe duce c regele este mort. Dac Ocquetonville ar fi intrat dup zece minute n salonul unde se dduse lupta pentru uciderea regelui ar fi asistat la un spectacol nstrunic: pe covor, chiar n locul n care se prbuise cu cteva clipe mai nainte, regele se necjea amestecnd nite cartonae colorate i ntrebnd: unde te-ai dus, Gringonneur? Tocmai acum cnd am o carte grozav i-ai gsit s o ntinzi, drace mpieliat! Regele Franei fcea o partid de cri! Singur!

189

XXIII. Roselys
Am fixat, deci, gestul fiecrui personaj. S ne imaginm acum toate aceste personaje ncremenite n gesturile respective. Ieirea din inerie ar fi posibil printr-un impuls. Unul exterior, nu-i aa? Asupra Parisului se aternuse o linite nefireasc. Numai la prnz se auzi dangtul clopotelor. Mulimea adunat n Piaa Greve atepta condamnatul. Pe eafod, cel care l nlocuia pe Capeluche era nervos; se plimba nelinitit. Aflat n primele rnduri de dup arcai, Tanneguy du Chatel asculta forfota mulimii, ateptnd ceva care s produc o rsturnare a situaiei i s-l poat salva pe prietenul lui. n Cetate grupuri de marinari i de mcelari ateptau n linite semnalul rzmeriei. Pe una dintre strzile care ddea n Valea Iubirii unde se aflau casele ce adposteau acele tinere nebune, cum se spunea n acele vremuri, apruse Saitano; n urma lui, un om l urma pas cu pas. Vrjitorul o cuta pe Laurence. Din u n u ajunsese la Ermina Valencienne, intr n cas, puse cteva ntrebri i, cnd se lmuri c a dat de cea pe care o cuta, cobor s dea un ordin celui care l nsoea. Acest om se precipit spre Saint-Antoine, acas la Tanneguy. n zadar, cpitanul nerbdtor plecase i acesta nu-l mai gsi. Vrjitorul a urcat din nou n apartamentul Erminei. Cnd l vzu Laurence ncepu s tremure ca un animal n faa dresorului. Ar fi vrut s fug dar simi c nu mai avea fora s o fac. Ermina nelese c trebuie s intervin. tiu cine eti, spuse ea hotrt. Adesea, cnd te vedeam trecnd pe nserate, mbrcat n mantoul tu rou, mi apreai ca un strigoi venit s ne scoat din mini. Fugeam din calea ta aa cum fugeau toi. Cunoteam puterea pe care o ai i pactul pe care l-ai fcut cu diavolul. Dar acum nu-mi mai este team de tine. Aa c, ia spune-mi de ce o caui pe Jehanne? Eu tiu toat povestea vieii ei, ne-am mprietenit. tiu ct a suferit. Ce ai de gnd? Jehanne este o adevrat doamn: tie s brodeze, s citeasc, s scrie. Apoi, dup cum vorbete i dup maniere, se comport ca o nobil. Ai vrut s faci din ea o prostituat ca mine De ce? Ermina se opri mirat i ea de curajul ei. Saitano zmbea impresionat i el de ndrzneala fetei. Ei, afl c nu i-a reuit! Jehanne nu a stat nicio or n Strada Plcerilor unde ai aruncat-o. De cnd am ntlnit-o locuiete la mine; este lng mine i m-a ajutat, m-a salvat de fapt. Ce vrei de la ea? S o salvez, aa cum te-a salvat ea pe tine. S-i dau ocazia de a-i recpta drepturile. i, pentru asta, s-i redau memoria.
190

Memoria? Nu ai s nelegi i nici eu nu am timp s-i explic. Numai, ai grij i nu m stnjeni! Dac ii ca prietena ta s se vindece, atunci las-ne singuri. Nu! Nu voi accepta. Bine, atunci rmi. Aeaz-te n colul acela i nu mica sau, atunci, eu nu rspund de memoria lui Laurence. Memoria? repet Ermina. Laurence? Ce vrei s spui? Ermina, strig Laurence, nu m prsi, te rog! Saitano o lu de bra pe Ermina i o conduse ntr-o parte a camerei. S-i aduci aminte: un cuvnt, un gest al tu n timp ce eu i vorbesc ar putea s o ucid sau s-i provoace o nebunie pentru toat viaa. Deci, stai cuminte i mulumete-i lui Dumnezeu c, astzi, interesele ei sunt i interesele mele. Cuprins de spaim, Ermina rmase nemicat n scaunul n care o aezase Saitano. Acesta se ntoarse spre Jehanne i cu voce tare i se adres: Ei, bine Laurence dAmbrun ce faci aici, acum cnd Roselys te ateapt i te cheam? Linitit, cea pe care Ermina o tia de Jehanne l cercet pe vrjitor i apoi rspunse: Mai bine dect oricine tii cine sunt. Numele meu este Jehanne. Locuiesc de ani de zile n Strada ndurrii. Am toate actele ca s pot dovedi acest lucru i toat lumea poate s-i confirme c locuiesc aici de doisprezece ani. Fals! interveni Ermina surprins de aceast minciun. Vrjitorul se apropie de Laurence, o atinse pe frunte de mai multe ori, de fiecare dat apsnd ntr-un fel anume cu degetele. Apoi i lu minile ntr-ale sale. Uit-te n jurul tu, trezete-te i spune-mi ce vezi unde te afli n casa mea din Strada ndurrii. Te afli n casa Passavant, spuse Saitano poruncitor. Privete mai atent! Nu mini! Nu mint, nu vreau s mint! Livid de efortul pe care l fcea, Saitano i strnse mai puternic minile. Atunci ea strig: Ah! suntem dou aici! n mine sunt dou persoane! n mine se afl sufletul lui Jehanne i cel al lui Laurence. Numai sufletul lui Laurence! Att! porunci vrjitorul. Jehanne este o impostoare! Dubl! Sunt dou persoane ntr-una, se lamenta Laurence i avea dreptate. Efortul lui Saitano fusese suficient s o trezeasc ntr-att nct s se recunoasc drept Laurence dar i s tearg pe jumtate din
191

personalitatea lui Jehanne. Pe ecranul memoriei ei se proiecta o imagine dubla. Creierul ei devenise un cmp de btaie unde dou fiine se luptau corp la corp. Amintirile artificiale induse de Saitano nu reueau s fie nvinse. Amintirile naturale, fireti se trezeau. Cele dou stri luptau una mpotriva celeilalte iar Laurence era cutremurat de neputina de a se fixa. Saitano o supraveghea atent, surprins c vede o comportare cu totul necunoscut. Poate c, pentru cteva minute, i uitase pentru ce venise. Dubl? se ntreba el. Fr ndoial i de ce nu? Dac contiina fiinei umane rezid n ntregime n memorie, dac amintirile sunt singurul element al vieii sufletului, dac dou amintiri locuiesc n acelai timp ntr-un singur suflet, acest suflet este dublu. Ea are acum dou personaliti i, ce se va ntmpla dac a lsa-o n starea asta? n acele momente Saitano rupsese legtura cu tiina. n timp ce Laurence era asaltat de cele dou amintiri, el se apuc s prepare o nou butur din substanele pe care le adusese. Bea, i ceru el bietei femei i aceasta se supuse. Roselys te ateapt, te cheam. Laurence dAmbrun nu vrei s-i vezi fiica? Copilul tu, Roselys! Cea care te strig acum. Roselys! Roselys? ntreb Laurence i, undeva, departe, n cotloanele ndeprtate ale memoriei ei apru o imagine, un fel de fantom, fr consisten, o amintire care nu avea un contur precis. Roselys? repet ea i i plcu s pronune acest nume, parc ar fi fost o melodie pe care o fredona. Alarma pe care i-o inspira dualitatea sufletului ei ncepu s se sting. Acum prea mai degrab mirat dect speriat. Imaginea care-i apruse n orizonturile memoriei ncepu s capete contururi mai precise. Cu o voce hotrt Saitano pronun cuvintele care trebuiau s provoace noua asociere de idei: Te afli n capela de pe proprietatea Passavant Aici a fost celebrat cstoria lui Laurence dAmbrun cu ducele Jean de Burgundia. Ce s-a ntmplat cu preotul care a oficiat? A murit, Laurence! Au murit toi martorii chemai s te conving s accepi acea cstorie blestemat. Toi au murit n afar de unul. Laurence asculta cu atenie. Efectul lucrrii lui Saitano o fcea s palpite. Ea ieea dintr-o stare, prsind o memorie i recpta o nou stare i o nou memorie. Ieea dintr-o memorie indus, inspirat artificial i i recpta memoria ei natural. Aici, continu Saitano transfigurat, aici regina Isabela de Bavaria i-a dat s bei otrav. Aici ai fost lovit cu pumnalul de ctre Jean Temerarul. Aici ai fost desprit de Roselys. Unde se afl acum fiica ta? Auzi, ea te strig i tu, Laurence dAmbrun ezii s o caui. Cum aa, cum s ezit! Nu tiu Dar tii c ai o fat? Da, da! i tiu c se numete Roselys.

192

Ce a devenit Jehanne? Spune sincer. Te-am salvat i te voi mai salva. Rspunde-mi dar, i spune adevrul. Trebuie s o gsesc pe Jehanne din Strada ndurrii. tiu c ai cunoscut-o bine Niciodat! Jur c nu am cunoscut niciodat persoana de care vorbeti. Ermina nu-i putu stpni un strigt de groaz i, sfrit, czu n genunchi, cu ochii rugndu-se la icoana Maicii Domnului: Ah, acum poi s strigi, spuse cu o bucurie nemsurat Saitano. Contiina uman! Geniu, nebunie, nlarea sufletului, srcirea spiritului, pofta pentru crim, aspiraia de larv care se trte spre necunoscut, tentative nemernice de a atinge binele sau rul, toate suntei nite probleme de cantitate. Calculul elementelor care compun creierul poate fixa cu certitudine ceea ce va rezulta din asta: gndirea de lumin sau de tenebr. Taci, l implor Ermina. Laurence nu striga, nu se ruga. Se uita nucit n jurul ei. Jehanne nu mai exista Spune-mi acum, tii care-i numele tu adevrat? Numele meu este nenorocirea. De ce m-ai trezit? tiind acum c sunt Laurence, tiu i c fiica mea Roselys nu mai triete, c viaa mea netrebnic nu are niciun rost. Fiica mea, Roselys este moart O iubeti pe Roselys, aa-i? Laurence izbucni n plns. i adusese aminte c asistase la moartea fiicei ei. Fusese lucrarea cea mai stranic a lui Saitano. Timpul ar fi trebuit s estompeze durerea dar, n cazul lui Laurence, emoia se producea n aceste clipe ca i cu doisprezece ani n urm. n acest moment, Saitano ddu ultima lovitur: Laurence, ai fost nelat. Roselys nu a murit. Roselys te cheam. Acum se afl n pericol. n pericol? Fata mea? Da. Vrei s o salvezi? Ce tot spui? Dac-i nevoie, plecm imediat! O clip. Pentru a o salva trebuie s loveti n amantul tu. Bine! Vreau o arm! Iat-o! Ce-i asta? Ce s fac eu cu pergamentul la? Nu-i dai seama de ce este capabil o mam! tiu i de aceea am ncredere n tine. Ascult-m cu cea mai mare grij cci minutele sunt numrate, iar eu nu mai am timp. Acum, amantul tu este stpnul Parisului i al palatului din Saint-Pol Visul lui, visul lui vechi, murmur Laurence. Ah, acum te recunosc, eti tu din moment ce i aduci aminte de toate aceste lucruri. Da, visul lui se realizeaz. Este stpn chiar din

193

acest moment pentru c armatele lui s-au dezlnuit pe strzile Parisului Mcel, dezlnuirea lor nseamn snge, spuse Laurence. Aa este. Dar trebuie s tii c Jean Temerarul are un complice. Isabela, regina Franei, numai ea poate fi! Tu ai spus-o! Ascult, fiica ta Roselys locuiete la Saint-Pol. Cum, pentru ce, asta le vei afla mai trziu. Deocamdat afl c Isabela o urte. nelegi? Pentru a-i oferi coroana regal lui Jean Temerarul trebuie s o sacrifice pe Roselys. Coroana! Saitano o prinse de bra. Ce vrei s faci? S-l loveti pe duce acum cnd este nconjurat de atia oameni narmai? Blestematul. Amndoi fie blestemai n veci! Vino! Dac viaa fiicei mele este n pericol, a mea nu mai conteaz. Voi muri i eu! Tu poi s o salvezi i s nu mori n zadar. O poi salva cu acest document. Saitano i art un pergament. Citete! Laurence lu pergamentul i citi. Nu-i mai putu stpni lacrimile. Ducele a ars actele de cstorie chiar n capel numai c acesta a scpat. Cnd te-am gsit atunci, era imediat dup lovitura de pumnal pe care o primisei. Am vzut acest pergament ascuns undeva ntr-un buzunar al rochiei tale plin de snge. Iat-l, este actul de cstorie semnat de Jean Temerarul. Este un act n regul pentru c este semnat i de preot, notar i martori printre care i cei ai reginei. nelegi c, avnd acest document, poi s-l ucizi pe duce? Soul lui Margareta de Hainaut, semnnd acest act a comis un sacrilegiu care este pedepsit ca i uciderea de prini sau de rege. Laurence nfur cu grij documentul i l ascunse la sn. Vino, hai s-i salvezi fiica! Amndoi plecar spre Saint-Pol. Ajuni n dreptul zidului de la Huidelonne, Saitano strig pe cineva. Un minut mai trziu, se aflau n incinta fortreei mergnd aproape pe acelai drum pe care l parcurseser Passavant i temnicerul. Saitano cunotea bine locurile, chiar i intrrile secrete, aa nct o conduse pe Laurence n apartamentul lui Odette de Champdivers. n sala de onoare se petrecea o scen cu totul neobinuit n viaa unui regat: regina Franei fusese luat prizonier de un temnicer! Primul personaj al regatului, chiar naintea regelui, regina, stpna la Saint-Pol, idolul n faa cruia toi se supuneau, era inut zdravn de umeri de un individ att de jos plasat n ierarhia social! Nu micai, altfel m obligai s v ucid n mijlocul slii, trei ini rmseser ncremenii, priveau, ascultau i nu reueau s neleag. Erau Bruscaille, Bragaille i Brancaillon care intraser ca o furtun dar se opriser ca trsnii de fulger. n cealalt parte, Passavant i ducele de
194

Burgundia, fa n fa, nmrmurii de efectul strigtului lui Odette: Passavant, nu-l omor pe tatl meu! Cavalerul se uit la Odette apoi la Jean Temerarul i din privirea lui se putea deduce resemnarea: acum lovete, eu nu voi ucide pe tatl celei pe care o iubesc! O aez pe Odette cu grij pe covor i din acea clip nimic nu mai exist pentru el. Ducele de Burgundia privea, la rndul lui, uluit la toate aceste gesturi. L-ar fi putut lovi cu uurin, dar nimic din ndrjirea, din ura cu care atacase nu mai rmsese. Acum repeta n sinea lui: copilul meu! ea este fata mea! Apoi, privind nspimntat spre u ca ntr-un vis fr noim, spuse: Iat, acum vine i mama sau fantoma mamei Roselys! strig dezlnuit Laurence. Ea este fiica ta, confirm Saitano, i acela, adug el, artnd spre duce, acela a ucis-o! Roselys! opti Passavant. Laurence se aruncase n genunchi n timp ce cavalerul se ridic dup ce o aezase cu grij pe Odette. nelesese tot i, acum, n sufletul lui nu mai simea nimic. Passavant realiza c iubind-o pe Odette o iubise pe Roselys; c atunci, la Huidelonne el nu numai c o recunoscuse dar o vzuse pe Roselys n persoana lui Odette. Tatl ei! Acest om care a ucis-o este tatl ei! Auzii voi, ducele i-a omort propria fiic i eu nu am dreptul s o rzbun! Nu mai avea for s judece nici Jean Temerarul care credea c n faa lui se afl fantoma lui Laurence. Oare s fie chiar ea? Laurence triete! Laurence pe care el o ucisese se afla acum lng el! Un zid de ghea l desprea de ea. O auzi aievea strignd cu voce stins: Roselys! i o vzu ngenunchind lng copilul ei. Apoi nu mai nelesese nimic. Cuvintele ei se stingeau n durerea ei, femeia repeta: ea este fata mea, Roselys. O lu n brae i plec spre ieire. n drum se ntlni cu Bruscaille i tovarii lui care se ddur sfioi n lturi. nsoit de Saitano, iei din acea sal purtnd-o n brae pe fiica ei, poate moart. Isabela ncerc s se arunce asupra victimei dar braul puternic al temnicerului o mpiedic. Passavant ridic spada i cnd i vzu pe cei trei, Bruscaille, Bragaille i Brancaillon, le ceru s-l urmeze. Acelai lucru l ceru i temnicerul care, n sfrit, o prsi pe regin. Scas! Ocquetonville! url ducele de Burgundia. Ajutor! ceru regina. Ajutor, salvai regina! n acel moment mai multe ui se deschiser i o mulime de oameni narmai ptrunser n salon. Doisprezece oameni s o apere pe regin, ordon. Ocquetonville, ali doisprezece s-l apere pe duce. Ceilali dup ucigai!

195

Arestai mai nti pe femeia aceea, strig regina. Laurence i Saitano intraser ntr-un salon vecin. Civa oameni narmai fur oprii de Passavant, ajutat de temnicer i de cei trei foti sihatri. Salveaz-o! Salveaz-le pe femei, avu timp s mai cear Passavant lui Saitano. Noi trebuie s facem fa aici mcar cinci minute, le spuse celor patru i, apoi strig: Adio Laurence! Adio Roselys!

XXIV. Eafodul
Passavant reuise s opreasc oamenii ducelui iar Saitano o conduse pe Laurence prin labirintul palatului pn cnd ajunser n grdin, la una dintre ieirile secrete. i uite aa mi scap Jean de Burgundia, bombnea el necjit. Pergamentul pe care i l-am dat lui Laurence rmne, deci, nefolosit, cel puin de data asta. Dar ce s faci, cum s opreti o mam care vrea s-i salveze copilul, zise el privind-o pe Laurence, pentru prima dat, cu admiraie. Era uimit de puterea acestei fiine. Ce for necunoscut permite acestei femei s fac un efort fizic att de mare? Laurence mergea cu pai siguri, fr s priveasc la Roselys. Ajunseser n strada Saint-Antoine. Hei, n-ai obosit? Nu vrei s intrm ntr-o cas? Laurence nu rspunse. Atunci s o punem mcar ntr-o litier i s o transportm unde doreti! Laurence nu prea c auzise nici de data asta. Ascult, oraul este rsculat. Uite-te la aceti oameni narmai care ne privesc cum trecem. Ce vor spune cnd vor constata c ai n brae o moart? Moart? Cine spune c fiica mea a murit? Fii neleapt, renun, o s ne aresteze! Cine s ndrzneasc?! se mir Laurence i se opri uitndu-se atent la Saitano. n atitudinea ei era ceva impozant, majestuos, nct vrjitorul se sperie. Nimeni, desigur, nimeni nu va sta n calea unei mame care i duce copilul Laurence continu s mearg i un alt miracol se produse. Nu numai c nimeni nu o opri dar mulimea se da n lturi, i fcea loc. Femeile ncepur s plng. Laurence ajunse n faa unei case abandonate cu porile distruse de parc ar fi fost asediat.

196

Casa lui Passavant, se gndi Saitano. Aa era. Instinctul lui Laurence o condusese la casa lui Passavant, casa n care locuise cndva, n care o adusese pe Roselys. Intr. Leagnul fiicei ei mai era ntr-o camer, acoperit de praf. Laurence o aez pe Roselys pe un pat. Rmase n picioare, lng ea, fr o lacrim. ncet, se prbuea n durere i n disperare. Saitano iei, alerg acas i lu ceva din dulap: fugi apoi la Ermina i o lu cu el. Cnd se rentoarse, o gsi pe Laurence tot n picioare, lng pat, cu ochii n lacrimi. Saitano ncerc s o ndeprteze de pat. Ce vrei, las-m s-mi vd copilul. Destul! Vrei s moar? Sau vrei s triasc? Alege! Dac vrei s triasc, las-m, am treab Laurence se retrase i ngenunche n faa lui Saitano. Plngea. Cine eti? Pentru mine ai fost demon! Fii Dumnezeu! pentru fiica mea! Te voi ierta pentru tot rul pe care mi l-ai fcut! Salveaz-o pe Roselys i dac e nevoie, omoar-m pe mine! Ridic-te i las-m s lucrez! Pot s o salvez i vreau s o salvez. Dar ia seama! i trebuie curaj! Ce trebuie s fac? Spune! Fac orice! S pleci! Pleac. S rmn cu mine numai prietena ta. S plec! Eti nebun? Pleac! Ascult-m i pleac! nelegi ce-i cer? Eti capabil s nelegi ceea ce i cer? S neleg? Mintea mea, srmana mea minte! Bine, pentru copilul meu, iat, neleg ce-mi ceri i plec. Te felicit, spuse grav Saitano. Eti o femeie de toat isprava, curajoas. Acum, uit-te la prietena ta. Ai ncredere n ea? Ermina se apropie. Plngea. Mi-a da viaa numai s nu te mai vd c suferi. Srmana mea prieten. Cum a putea s nu am ncredere! Este ca i sora mea. Bine! accept Saitano jovial. Admii, deci, c prietena ta te poate nlocui cteva ore la cptiul fiicei tale. Cum, iat: Roselys nu este moart. Eu rspund de viaa ei. Se va face bine, i promit. Laurence l privi cu speran i durere pe vrjitor. Dar, continu acesta, fiica ta nu acum se afl n pericol! Va fi atunci cnd o vei vedea vindecat, atunci ar putea s scape iubirii tale materne pentru a intra ncet n moarte. Ce spui?! Spun c odat vindecat, Roselys i va cere pe cel pe care l iubete! Pe care l iubete! Iubete un brbat?

197

Ea l iubete pe cel cu care a copilrit, pe cel cu care a fost n gnd toat viaa, pe cel care a salvat-o din Sena i care, mai trziu, a salvat-o din minile reginei. Hardy! Hardy de Passavant! strig Laurence. Da. i, atunci cnd ea va dori s-l vad i-i vei spune c este mort, atunci Roselys va muri chiar n braele tale. Laurence fcu din nou un teribil efort s nlture din mintea ei psrile nebuniei, pentru a-i aduna puterile ca s neleag. Saitano vroia s se conving c experiena lui dduse rezultate i c o readusese la condiia ei de dinainte de moarte. Hardy este n pericol de moarte? ntreb ea. Da i numai tu poi s-l salvezi. Laurence se uit spre Roselys. Bine, sunt gata s o fac! Unde trebuie s merg? Ce trebuie s fac? Jean Temerarul! se bucur n sinea lui vrjitorul, iat a venit ceasul pedepsirii tale. Unde trebuie s mergi? Nu tiu. tiu c eu trebuie s rmn aici. Trebuie s lupt cu moartea. Trebuie s o salvez pe fiica ta. Tu trebuie s-l salvezi pe Passavant. Pentru asta este nevoie s-l anihilezi pe cel care vrea s-l omoare i cine-i acela? Jean de Burgundia! Laurence nglbeni. Nu te simi vinovat pentru asta. Nu spune c acum plteti greeala ta de altdat. Nu tu ai comis greeala. Criminalul a fost el. La i blestemat. Fii tare, pentru c ai arma cu care s-l termini! Pergamentul? ntreb Laurence. Actul de cstorie cu ducele de Burgundia, soul lui Margareta de Hainaut. Du-te la el, gsete-l i acuz-l cu martori, arat-i proba i ai s vezi c chiar oamenii lui l vor aresta. i Hardy? Arestat, Jean Temerarul nu mai reprezint nimic. Teribila acuzaie pe care acest ticlos i-a adus-o lui Passavant nu va mai conta. Toat vina cade pe cel care o are, adic chiar pe el. i, acum, du-te! Laurence se desprinse cu greu de Roselys. Dup ce iei din camer, Saitano i ncepu lucrul. Laurence se hotrse, deci, s-l asculte pe vrjitor i acum se afla n drum spre Saint-Pol. Se opri n Piaa Greve i vzu c este plin de oameni care discutau, ipau, se agitau. n centru, se afla un eafod i acolo, sus, un clu care se agita ntr-una. La Saint-Pol, Passavant i cei patru ineau piept la vreo patruzeci de oameni narmai.. S mai rezistm cteva minute, le ceru Passavant tovarilor lui. Ce va fi fcnd Roselys? Dac mai tria, unde o fi acum? La Saint-Pol? O va mai revedea vreodat?
198

Btlia se dezlnuise ca din senin. Acum, la cteva secunde, intra n lupt i Ocquetonville. Undeva, n apropiere o zri pe regin i pe ducele de Burgundia. Un om al ducelui se apropia i i se adres acestuia ca unui rege. Sire?! se mir ducele. Da, Sire, Dumneavoastr suntei acum rege! Regele a murit! Triasc regele! strig mulimea. Isabela l prinse de bra pe Jean Temerarul i strig la rndul ei eu frenezie: Triasc regele! nainte! porunci Jean Temerarul. Iat i primul ordin pe care vi-l dau: prindei pe acel rebel i ducei-l la eafodul din Piaa Greve! Ocquetonville de mna mea vei muri! Aprur ns i morii i primul a fost chiar bunul temnicer: o secure i despicase craniul i bietul om se prbui n u. n clipa urmtoare czu i Bruscaille, lovit nprasnic. Ocquetonville ajunsese fa n fa cu Passavant i acesta i vzu spada plin de snge. Eti ultimul! i strig Passavant. Scas! Guines! Courteheuse! Am s v rzbun! Scas! Guines! Courteheuse! strig Passavant, ateptai-l, vine i Ocquetonville i lovi cu sete ca i cnd nu mai atepta dect moartea acestuia. n salon urletele se transformar n furtun. Passavant arunc o privire rapid i constat c Laurence i Roselys nu mai erau acolo. Deci, i spuse el, reuiser s scape. Simi un jet cald de snge i-l vzu pe Bragaille cum se prbuete. O lovitur puternic l decapitase. n confuzia aceea, cu gesturi automate, un uria se ridica i cobora, innd n braul lui puternic o spad cu dou tiuri pe care o mnuia ca pe o jucrie. Era Brancaillon care bucuros c se afla lng Passavant nfptuia cu candoare o ngrozitoare datorie. Passavant constat c folosea numai lovitura de dreapta: braul lui puncta n fa, intind n pieptul adversarului i, dup fiecare micare, revenea cu un salt n spate, cu spada nroit de snge proaspt. n jurul lui rafale de insulte, de njurturi i blesteme. Nu auzea nimic. Lovea. n acele minute prea o for uria n micare: cu dinii strni, cu ochii ageri, aintii asupra victimei, cu nervii ncordai nspimnta pe cei din salon obligndu-i la o retragere dezordonat. n jurul lui, Passavant numr rapid o duzin de cadavre. Se uit nc odat: nici Laurence, nici Roselys nu se aflau acolo. Lovea, lovea fr mil. Se opri brusc. n faa lui apruse Jean Temerarul, tatl lui Roselys. Acesta asistase neputincios la pierderea lui Ocquetonville. i fcuse drum printre combatani i ajunsese la Passavant. Furia, turbarea l adusese aici cci din cei patru sfetnici ai lui nu mai rmsese unul n via. n timp ce avansa spre cavaler i spuse: acum nimeni nu m mai
199

poate acuza de uciderea lui Louis de Orleans! Lupta era nverunat, Passavant i Brancaillon strduindu-se din rsputeri s stvileasc iureul adversarilor care atacau n valuri. Trebuia ctigat timp, acesta era scopul rezistenei ncrncenate pe care o opuneau cei doi. Din nefericire n timpul asaltului, Brancaillon fu lovit i se prbui printre ceilali. Passavant rmsese singur. Cnd ducele de Burgundia l vzu pe Brancaillon printre cadavre ridic mna i se opri pentru o clip. Jean Temerarul se aplec asupra bravului sihastru, i ridic uor capul i apoi se resemn. Lng el, n picioare, cu spada pregtit de atac, Passavant contempla aceast neateptat scen. Nu mai fu capabil s fac niciun gest. Spune, l ntreb ducele, de ce nu m-ai lovit? Ai fi putut s o faci cu uurin! Pentru c ea v protejeaz, rspunse cavalerul. Jean Temerarul tia: tatl lui Roselys nu putea fi ucis de Passavant. Atunci, porunci el, oprii lupta! Arestai-l! Se aez aproape de Passavant reducndu-i astfel posibilitatea de a se apra, dar, n clipa urmtoare un asalt furios se declan mpotriva acestuia. Oprii-v! Primul care lovete va fi omort, url ducele. Acest om trebuie predat judectorului regal i condamnat pentru uciderea vrului nostru, ducele de Orleans. Numai executorul regal l poate lovi! Trebuie ca locuitorii Parisului s-l vad murind pe asasin. Gard, conducei-l n Piaa Greve. Era aproape de prnz. Passavant fu luat de oamenii ducelui erau vreo aizeci i dus spre eafodul din Piaa Greve. Jean Temerarul o cut pe regin i, cu siguran, mpreun luar ultimele decizii. Se ntoarse apoi, spre Robert de Maille i porunci: Conte, vei lua o escort i vei merge la Notre-Dame. Acolo, porunceti s bat clopotul mare chiar la vremea prnzului. Acum, Sire, mergi i s revii nvingtor. Te voi atepta, l asigur regina, te voi atepta la ora patru n marea capel regal unde voi porunci s fie prezeni membrii Consiliului i canonicii de la Celestins. Ieise trecnd peste cadavre ca o fantom a morii. Jean Temerarul mai ntrzie cteva clipe s-i consume singur bucuria. Sunt rege! spuse el cu voluptate. Triasc regele, strigar oamenii lui. La atac! La atac! Moarte oamenilor lui Armagnac! strigau arcaii prsind salonul n care rmseser attea cadavre. Dup plecarea lor, cnd se fcu linite o artare uria ncerca s se ridice dintre cadavre. Se sprijini n mini i czu din nou. O alt ncercare nsoit de o ploaie de njurturi. Era Brancaillon! Dup ce primise o lovitur cumplit, dar nu fatal, rmsese lungit printre
200

cadavre i nu mai micase. A fost salvarea lui cci numai aa oamenii ducelui nu-l mai luaser n seam. De acolo, de jos, auzise schimbul de cuvinte dintre regin i duce. Cnd se ridic, ncerc s-i adune gndurile. mi arde gtlejul de sete i tiu c un singur om din lumea asta mi poate stinge acest foc: regele Franei! Merg s-l fac s rd puin i voi primi vin din belug. Ah, drace! i, de ce oare s se adune ei n marea capel? i aduse aminte brusc de discuia reginei cu ducele. Auzi, i Consiliul i canonicii! i ce tot strigau nemernicii ia: triasc regele? Cine-i acum rege? Te pomeneti c Srmanul! Unde o fi Passavant? A ia te uit! Asta-i Bragaille i sta Bruscaille. Ptiu, drace! Ia zi-mi, amice, l-am ucis cumva noi pe regele cel bun, cel cruia i plcea s rd cu noi? Oare s fi ajuns stpnul nostru, ducele de Burgundia, regele Franei! Nu rspund! Sunt mori, te pomeneti?! Dar de ce or fi att de surztori? Majestate, dai-mi s beau! V implor, trebuie s beau! ncet, ncet, inndu-se de ziduri, Brancaillon se urni din loc. Afar ncepu s se simt mai sigur pe el. Sngele pe care l pierduse i care i ddea senzaia de sete i suger singura idee precis pe care o avea n acele momente: orice ar fi, trebuie s ajung n apartamentul regelui unde, cu siguran, bunul rege, i va da de but. Curnd realiz c el i ai lui nu putuser s fac niciun ru bunului lor rege. Atunci, ce s-a ntmplat, se ntreba el, de ce se reunete Consiliul? Prin ua secret care ducea n apartamentul regelui intr n salonul mare acolo unde l lsase pe suveran dup ce constatase c bietul nebun se dusese pe cealalt lume. Descoperi dezordinea nemaipomenit din acel salon. Drace, e ziua dezastrului! S-au btut i aici! Cercet salonul i, uimit, vzu c ntr-un col, dou personaje ciudate jucau cri pe covor: erau regele Charles i pictorul Jacquemin Gringonneur. Simt cum mi nghea vinele. O, Jupiter, mi imaginez cum tremura acel mizerabil de Thersyte atunci cnd auzea strigtele troienilor ce atacau pe greci! Hai, Gringonneur, l trezi regele. E rndul tu Pe Sfnta Fecioar, la ce i-e gndul? Jacquemin arunc o carte la ntmplare. Tremur, continu el, i cu toate astea am s plec! Ah, puterea prieteniei! Ah, voi cei din Olimp, Pylade i Oreste, Castor i Pollux, voi nu putei s nu v bucurai de mine. Privii-m, Sunt sublim! i, ntr-adevr, n acele momente, Gringonneur arta grozav. Nu avea dect un gnd: s plece, s plece ct mai repede i s scape de masacrul care se apropia. Cci el auzea zgomotele din apartamentul lui Odette i avea impresia c nu va scpa de urgie. Intrase n Saint-Pol pentru a-i face plimbarea lui zilnic. l gsise pe rege jucnd cri singur n mijlocul dezastrului acela. La nceput
201

ncercase s plece ct mai repede, dar regele i ordonase s se aeze i el ascultase resemnat. Sunt mort! Acum nu mai avea rbdare: dac mai am un pic de for! i zise el i, imediat, din strfundul sufletului lui auzi o alt voce: rmi, Gringonneur, rmi cu acest srman rege pe care toi oamenii lui l-au abandonat. D-le nemernicilor un exemplu de fidelitate! Fii mai curajos dect toi! i dac regele, care te-a onorat cu prietenia lui i i-a asigurat o via demn va muri, mori i tu alturi de el. Charles i-a dat scrisoarea care i permite s pori spada n palat. Ei, bine, mcar acum s te foloseti de aceast spad! Ehei, iat c mi-au sosit i ntriri, strig el cnd l vzu pe Brancaillon. Ia te uit, a sosit i bravul meu sihastru! se minun regele. Sunt bucuros s te vd ntreg! Sire, mi-e sete! ndrzni Brancaillon. i mie, adug Gringonneur bucuros. M tot ntrebam ce-mi lipsea. Iat, acum tiu! Regele se ridic, intr n cmara alturat i se ntoarse cu dou clondire mari. Gata, aezai-v, bem i jucm cri! le porunci el. Era doar, regele Franei n palat, la Saint-Pol i n tot Parisul se declanase complotul trdrii! Spiritul carnajului fcea deja ravagii! Gringonneur i Brancaillon se ocupar mai nti de setea lor, rsturnnd cu grab cteva pahare, unul dup altul. Regele fcea crile i bombnea ceva. Se mbujorase la fa, ochii i ardeau nc i, cu toate astea, fora crizei sczuse serios. Cei doi l vzur cum ls crile i ncepe s-i frece tmplele i fruntea. Gringonneur nu pru interesat s afle n ce mprejurri fusese rnit Brancaillon. Se mulumi s constate c masacrul fusese declanat. l pansa pe Brancaillon i, dup al treilea rnd, vinul l fcu s cread mai mult n puterile lui. S jucm! Venii odat! insist regele. Sire, interveni Brancaillon, nu tiu ct este ceasul acum, dar cnd vor bate clopotele de ora patru se va petrece ceva important n marea capel a palatului. Gringonneur se uit speriat la Brancaillon. Am neles acest lucru i nu m pot nela, Sire Ascultai-m, cred c va veni i ora aceea s putei juca n linite i s rdem!

n Piaa Greve sosirea condamnatului fu salutat de strigtele mulimii. Arcaii abia mai puteau avansa. Cei din fa i fceau loc cu baionetele. Condamnatul! El l-a omort pe ducele de Orleans! strigau negustorii.
202

***

Condamnat da! Dar ucigaul ducelui, ehei, cine l tie pe acela?! Acest sentiment c cel care este dus spre eafod nu este adevratul uciga al ducelui de Orleans era rspndit printre mulime. Dar nimeni nu se gndea s se indigneze. Ei ateptau execuia, spectacolul. Passavant mergea nconjurat de gard. Nu era legat. Cnd ieise din Saint-Pol, un arca ncercase s-l in de bra, dar cavalerul i spusese: Prietene, nu am nicio posibilitate s m salvez. Nu-i fie team, merg de bun voie. Dar, te rog s m crezi, dac chiar vrei s asiti la executarea mea, nu m atinge! Arcaul se sperie i din clipa aceea nu-l mai atinse. Sosiser n Piaa Greve. Passavant vzu eafodul i simi cum o imens ghear l sugrum. ncepu s se gndeasc nu la cum ar putea s scape, acest lucru i se prea imposibil, ci cum ar putea provoca o ncierare n timpul creia s-i ia singur viaa pentru a evita supliciul. Curnd i ddu seama c nici aa ceva nu era posibil. Ei bine, atunci s ncerc s rmn pn la capt un Passavant! Fiul lui Passavant cel Viteaz! Nu-i era team de moarte, dar l ngrozea gndul la tortura la care clul urma s-l supun. Va fi mutilat: i va smulge limba, i va tia braele i l va arunca n foc! Va suporta, oare, toate acestea? Oamenii de paz nlturar mulimea din jurul eafodului. Violena cu care arcaii i ndeprta i fcu pe unii s se opun. Passavant urc repede scrile. Sus l vzu pe executor care i fcea de lucru cu satrul. Mulimea ncepuse s vocifereze, femeile s plng. Passavant vzu pe chipurile multora simpatie i comptimire. Curaj, i spuse el, trebuie s mori ca un Passavant! S mori, nu-i mare lucru s suferi drace! Voi avea puterea s nu strig? Adio Odette Roselys! i, ca i cnd aceasta s-ar fi aflat lng el, strig: Curaj Passavant! Cnd crezu c totul este sfrit, Passavant zri o spad uria agitndu-se deasupra mulimii. Doi arcai czur ca trsnii. n aceeai clip, dintr-un salt, un uria ajunse lng scara care ducea sus, pe eafod. Iat-m! Sunt aici, Hardy. Tanneguy! rcni Passavant. Aici sunt! Prinde pumnalul sta! Passavant prinse din zbor arma pe care Tanneguy du Chatel i-o aruncase. Era furios iar mulimea, vzndu-l, rmase nemicat de spaim. Ateptai! Ateptai-m, strig cineva. Sunt i eu cu voi, acum suntem trei. Mie mi vin i ajutoarele! Uimit, Passavant descoperi pe cel care vorbise: era chiar clul care se apropiase de el innd n mn imensul lui satr.
203

Clul?! Drace, clul era chiar eful tlharilor, Polifer! Acesta fcu un semn cu ochiul i i arunc mantoul rou. n clipa aceea ajutoarele lui sriser pe eafod i se aranjar n spatele lor, cu pumnalele pregtite. Cam treizeci de artri de pe alt lume, slbticiuni, figuri de comar urcaser scara i ocupaser platforma eafodului. Mulimea ncepu s strige nspimntat. Tlharii! Tlharii! Polifer ridic satrul i strig: La atac! nainte! porunci Tanneguy du Chatel. La atac! i ddu curaj Passavant! Banda de tlhari cobor s fac loc prin mulime. Era ca o turm de fiare slbatice. Lumea se ddea n lturi ngrozit. n fa se afla Passavant, n spate Polifer care ddea ordine tlharilor. Cnd toi ajunser jos ncepu o lupt cumplit. Undeva, cu un glas al morii, se auzi dangtul unui clopot. O linite disperat se aternu peste mulime. Era semnalul! Era semnalul ducelui de Burgundia! Era dangtul marelui clopot de la Notre-Dame. Ce-i asta? ntreb Tanneguy. Semnalul pentru nimicirea oamenilor contelui de Armagnac, rspunse Polifer. Ce nenorocire! Ce blestem! se lamenta cpitanul. Banda de tlhari lupta nverunat. Negustorii se grupaser i se ndreptau n ordine spre locuri anume, cunoscute numai de ei. Un escadron alerga spre Sena urlnd: Burgundia! Burgundia! Moarte otii lui Armagnac! Libertate! Libertate! striga mulimea n Cetate. Aceste strigte erau mai puternice i mai nfricotoare. Acolo, n Cetate se aflau oamenii lui Caboche care porniser spre Saint-Pol. Libertate! Libertate! Lng eafod lupta se ntei, sute de arcai sosir i nconjurar pe cei trei: Passavant, Tanneguy i Polifer. Erau prea muli i n furia lor, se stnjeneau unii pe alii. Cuprini de furie, atacau orbete, se npusteau n direcia n care credea fiecare c va da lovitura de graie. Passavant recuperase spada unuia dintre cei czui i, cu teribila lui lovitur de dreapta, dobora unul cte unul. Prinsese curaj i-i spunea: ia te uit, nc nu a venit clipa cnd trebuie s ajung la Passavant cel Viteaz, pe lumea ailalt. Strig pentru a-i da curaj i mai mult. Passavant! Passavant le Hardy nainte! urla Tanneguy. nainte! Banda de tlhari, n bloc strns, tia drum printre arcai. Loviturile cdeau ca ploaia, strigtele mulimii se nlau n vzduh fcnd i mai nspimnttoare lupta. Arcaii se mpiedicau de cadavre i se prbueau strignd dup ajutor sau blestemnd. nconjurat i protejat de banda de
204

tlhari, Passavant nainta pn ajunse n strada Saint-Antoine. Aici scp de arcai; oraul era cucerit de mulimea care ieise pe strzi. O clip Passavant i Tanneguy se uitar unul la cellalt. Erau buimaci, aproape c nu se recunoteau. Suntei salvat, spuse Polifer avansnd spre Passavant. Mulumit dumitale, rspunse cavalerul ntinzndu-i mna. Ia spune cum? A a fost att de simplu, rspunse eful tlharilor ghicind restul ntrebrii. Jupn Capeluche mi este prieten. Prieten, nelegei? Nu-mi poate refuza nimic. Din clipa n care am auzit c vei fi executat, l-am cutat La nceput nu a acceptat, apoi l-am convins. Pe scurt, viteazul Capeluche a cptat la timp febr i m-a desemnat ca singurul dintre ajutoarele lui capabile s-i ia locul. Asta-i! Suntei salvat! Acum trebuie s ieii din Paris. Unde ai vrea s mergei? La Saint-Pol, rspunse Passavant fr s atepte alte ntrebri.

XXV. Ducesa de Orleans


La palatul contelui de Armagnac, spre ora unsprezece, se adunaser vreo cincizeci de seniori n marea sal. Din sfert n sfert de or sosea un arca i relata ce se petrece n ora. Contele Armagnac, n echipament de rzboi, primea mesajele i le comenta cu sfetnicii lui. Era palid, nerbdtor i furios iar oameni lui, narmai, stteau n ateptare. Era o adunare important. Toat nobilimea de vaz era prezent acolo. Domnilor, Consiliul este deschis. Atept s v spunei prerea, anun Armagnac dup ce veniser ultimele veti din ora. Pe Sfnta Cruce, interveni contele de Namur. Nu este nevoie nici de cuvinte, nici de sfaturi. S urcm pe cai i s-l atacm pe Burgundia. Intervenia nobilului fu aclamat. Armagnac ridic mna. Nobile senior de Namur i voi, toi cei prezeni, ar fi prea uor i prea plcut s-l atacm pe ducele de Burgundia. Din nefericire, situaia n care ne aflm s-a schimbat. Pn n dimineaa asta noi nu am tiut despre complotul pe care ducele l-a pus la cale. Cnd ai venit aici era deja prea trziu s mai putem face ceva, s ne mai aprm. Strzile principale i fortreele Parisului sunt ocupate. Nu ne mai rmne dect s murim glorioi. Dar am hotrt acum cteva minute s mergem la Saint-Pol, interveni ducele de Bar. S chemm ntriri i s aprm palatul. S o ducem acolo pe ducesa de Orleans i s rezistm. Acolo putem rezista i un an, timp n care toate senioriile din Frana se vor ridica i vor veni s
205

ne sprijine. n cea mai neagr situaie, noi vom avea gloria suprem de a fi murit aprnd tronul Franei. Asta spun: s mergem i s-l aprm pe rege! Armagnac se ridic. Nobilii vzur c abia se mai putea stpni. Domnilor, regele este mort! Se aternu o linite sinistr. Regele Charles a fost asasinat, sugrumat n palatul lui acum o jumtate de or. Dumnezeu s-l odihneasc n pace! Toi cei prezeni se nclinar i se rugar. Doamne s ai mil de sufletul regelui nostru! Toi i ddur seama de cumplita lovitur dat de Jean de Burgundia. Acesta era triumful lui. Nobilii mei, relu contele de Armagnac, nelegei c nu ne putem refugia n palatul regal, la Saint-Pol. Dar nici nu avem dreptul s ne aruncm n strad i s fim mcelrii pentru c am jurat s o ducem pe ducesa de Orleans nevtmat la castelul ei, unde vrea s-i triasc n linite zilele. Iat, deci, ce-i de fcut: o urcm ntr-o litier pe duces, ieim spre strada Saint-Antoine cci nu avem de ce ne teme de oamenii care se afl n acea parte a oraului. Cei dintre noi care vor supravieui, vor continua drumul Cei din sal i schimbar priviri mai linitite: asta nsemna s se renune la lupta direct cu oamenii ducelui de Burgundia. Rmnea, totui, de gsit calea de a o salva pe duces. Ducesa, relu contele, a vrut s vin la Paris pentru a cere pedepsirea celui care l-a ucis pe ducele de Orleans. Am fost onorai s o escortm i s o aprm. Astzi, nobililor, ucigaul a triumfat Noi toi avem cteva obligaii: s nu o lsm pe duces s cad pe minile dumanului rzbuntor. Cci, n dou ore, noul rege ar putea s-i trimit oamenii i s o captureze pe vduv. Trebuie s o aprm! Cnd ultimul dintre noi va cdea, ducesei nu-i mai rmne dect s-i ia singur viaa, numai s nu cad n minile asasinului soului ei. Aa zic eu, deci, c ar trebui s renunm la orice lupt al crui sfrit rmne ndoielnic i s o salvm pe duces, cu orice pre, pentru c ea este stindardul senioriei franceze. Apoi s adunm n Ile de France o armat cu care s-l nlturm de la tron pe uciga. Dac ne va ajuta Dumnezeu, eliberm Parisul i aezm pe tronul Franei un urma demn. Cei care cred c nu-i bine, s o spun. Eu cred c are dreptate contele de Armagnac, aprob ducele de Bar i dup el toi ceilali fur de acord. Va trebui s ne luptm, adug contele de Namur, cci nu prea vd eu c vom iei de aici. Ne vom lupta! Ne vom lupta! strigar toi cu hotrre. Retragerea lor din Paris, n condiiile complotului urzit de Jean Temerarul nu semna cu o fug la. tiau ce-i ateapt. Ei rmneau nite feudali gata s plteasc cu viaa privilegiile lor, erau feroce n reprimarea oricrei ncercri de a li se pune la ndoial drepturile, aa cum o face
206

oricine cnd deine puterea. Dar erau oteni ncercai, lupttori desvrii. Coborr n marea curte de onoare a palatului contelui de Armagnac, urcar pe cai i puser caschetele iar valeii le ddur armele de lupt. Se formar cincisprezece rnduri de cte patru lupttori fiecare, n spatele fiecrui nobil se afla cte un valet de arme care ducea lancea i buzduganul. n spatele acestora se aflau, de asemenea, ali valei necombatani care aveau rolul s ajute pe nobilii care cdeau n lupt i, dac era nevoie s-i panseze i s-i scoat din cmpul de btaie. Aa c, cele cincisprezece rnduri erau de fapt patruzeci i cinci, adic o adevrat armat mbrcat n oel. Ce zgomot infernal, ce groaz putea s provoace numai aezarea rzboinicilor n rnduri! Curnd apru contele de Armagnac care o conduse pe ducesa de Orleans la litier. Abia se mai putea distinge glasurile celor care strigau: Libertate! Libertate! n curnd din mulime se auzir i alte voci. Triasc regele! Triasc senioria Franei! Moarte Burgunzilor! Atunci, Valentina ceru celor doi valei care o nsoeau: Descoperii litiera! Contele de Armagnac nu aprob dorina ducesei. Vreau s fiu vzut. mi iau partea mea de risc i dac Dumnezeu vrea s fiu lovit n aceast zi, binecuvntat s fie arma care va mplini aceast voin. Bine, de acord. Descoperii litiera, aprob contele. Valeii se supuser i Valentina lu loc n litiera descoperit. Lng ea se aflau doamnele de Coucy i de Puisieux, abia mai putnd respira de team. Contele de Armagnac urc n a, iar valetul su i ddu casca. Atunci se produse un incident care art ce era n realitate acea nobilime creia i se putea reproa orice dar nu i lipsa de curaj. Valetul de arme se apropiase de contele de Armagnac i i prezentase casca. Contele o refuz. Cu capul descoperit! S fiu vzut! Cu capetele descoperite! Toi cu capetele descoperite! strigar ceilali nobili i aruncar caschetele de oel n rn. Valeii i pstraser totui preioasele echipamente de lupt. S fie deschise porile! ceru contele i escadronul se puse n mar strignd: Armagnac! Armagnac! n mijloc se afla litiera. Era o formidabil main de rzboi pus n micare care avansa mturnd totul n cale. Niciun adversar nu rezist aa c, n curnd, escadronul se afl n strada Saint-Antoine pe unde urma s ias din Paris. Deodat contele de Armagnac ridic spada i ordon:
207

Atenie! Ceilali nobili se ridicar n scri ncercnd s vad ce se ntmpl. Strada era ocupat de mulimea care striga: Libertate! Libertate! Chiar n faa escadronului lui Armagnac apruse o armat disciplinat, bine narmat, format din mii de lupttori. Era ciudat c, printre lupttori se aflau mai multe femei: tinere sau btrne, urte sau frumoase veniser aici, printre lupttori s-i ctige libertatea. Sau s moar. n clipa n care escadronul se gsi fa n fa cu trupa narmat, aceste femei ieir dintre rnduri i se aezar naintea otilor lui Armagnac. Erau multe i se aranjar n rnduri de cte cinci ocupnd ntreaga strad i strignd: Libertate! Libertate! Escadronul se afla n poziie de lupt. La vederea acestor femei, Armagnac fcu semn s se opreasc. Femei! Cum s lupi mpotriva femeilor! i spuse contele. Pentru prima dat vzu cu ochii lui att de aproape ce nseamn mizeria. Hei, voi, lsai-ne s trecem! le ceru el. Atunci, un urlet nelmurit izbucni din piepturile acelor srmane fiine. Ce spun? ntreb contele. Armagnac nu este stpnul strzii! Triasc libertatea! Ura! Moarte celor care ne nfometeaz! Nu mai vrem impozite! Jos cu senioria! Moarte oamenilor contelui de Armagnac! Curnd strigtele de moarte, moarte acoperir totul. Ura i oroarea erau sentimentele care se citeau pe faa acelor femei i a mulimii ieit n strad. Orgoliul rzboinicilor lui Armagnac era exaltat. Nimic nu-i mai putea opri s calce n picioare acele biete fiine care ipau cu disperare. nainte! nainte! Deodat, mulimea btu n retragere, iar batalionul de femei se desfcu n dou. Escadronul, n faa acelei manevre surprinztoare, rmase pe loc. Contele nelese imediat c acele femei nu din fric, ci pentru a-l lsa s treac fcuser acea micare rapid. Atitudinea lor se schimbase brusc i contele le auzi strignd: Ducesa de Orleans! Este escorta ducesei. Lsai s treac ducesa! Ea mi-a salvat brbatul! Ea mi-a vindecat copilul! Drumul era acum liber i escadronul putu s porneasc n mar. Curnd se afla fa n fa cu o adevrat oaste narmat i lupta nu mai putu fi evitat. Doi nobili czur lovii nprasnic. Armagnac striga: nainte! La trap! nainte! Nimic nu mai putu sta n calea escadronului. Din toate prile era atacat de armatele pltite de Burgundia care ncercau cu disperare s-l opreasc. Din cnd n cnd se auzea: Triasc Jean, regele Franei!
208

Triasc regele! Burgundia! Burgundia! Cele dou armate se aflau fa n fa. Lupta era crncen. Otenii lovii cdeau de pe cai fcnd un zgomot asurzitor. Lncii, spade, pumnale uierau, caii alergau greu, cdeau rpui i nu mai reueau s se ridice cu povara n spate a unui clre mbrcat n armur de rzboi. Strigtele i ndemnurile la lupt erau acoperite de cele de durere ale nobililor scoi din lupt. Sngele curgea din belug. Peste douzeci din oamenii lui Armagnac fuseser ucii, aproape toi valeii de arme czuser. Nu mai erau n lupt dect patruzeci de oameni, duci, coni, baroni, valei adunai n jurul litierei lovind cu sete pentru a putea avansa ct de ct i a iei din ncrncenata lupt. Oamenii ducelui de Burgundia i cntau deja bucuria i triumful. Contele Armagnac striga ct putea: nainte! Spre poart, nainte! n faa contelui apru Jean Temerarul care urla: omori-i, pn la ultimul! S nu mai rmn unul viu! Ucidei-i! nvluii din toate prile, oamenii lui Armagnac, atia ct mai rmseser, erau pierdui. Omori-i! Unul s nu mai rmn! striga ducele de Burgundia. Se ntmpl ns ca lucrurile s cunoasc, din nou, o ntorstur. n hrmlaia aceea se auzi: Passavant! Passavant! Tlharii! Tlharii! ncepur s ipe ngrozii oamenii ducelui. Aprai-o pe duces! Salvai-o pe ducesa de Orleans! Sosir pe neateptate, ca de fiecare dat, oamenii lui Polifer. De data asta erau condui de Passavant. Se afla printre ei i Tanneguy du Chatel. Plecaser din Piaa Greve pentru a ajunge la Saint-Pol, acolo unde Passavant spera s o gseasc pe Roselys. Polifer ceruse s-l nsoeasc numai pn la porile palatului, dar de intrat nu a ndrznit s intre n palat. Au i blestemaii legea lor! Pe drum, toi cei pe care Polifer i lsase din loc n loc s asigure ieirea din Paris li se alturaser aa c, cei adunai preau o adevrat armat. Lng Saint-Pol, Passavant i trupa lui se lovir de oameni lui Armagnac, aflai n mar. Cavalerul vzuse pe duces n litier i nelesese tentativa contelui; vzuse i cum se adunau n strad oamenii ducelui de Burgundia. i atunci i propusese: trebuie salvat ducesa de Orleans. Se sftuise cu Polifer i Tanneguy, iar Polifer i plasase oamenii peste tot unde crezuse el c este necesar. Acum, iat-i adunai din nou n band, urlnd slbatic.

209

XXVI. Saint-Pol
Cineva se uita la tot acel masacru i nu este greu s ne imaginm cu ct groaz o fcea. Aceast fiin era Laurence dAmbrun, mama lui Roselys plecat s-l salveze pe cel care o iubea pe fiica ei. Se oprise n Piaa Greve i, cnd vzuse eafodul, i dduse seama c era pregtit pentru Hardy de Passavant. Vzuse de departe i se bucurase de fabuloasa tentativ a tlharilor care l salvaser pe Hardy. Plecase spre eafod hotrt, tindu-i drum prin mulime fr s se ntrebe ce ar putea s fac n clipa n care ar fi ajuns la eafod. Constatase c Passavant fusese salvat. Ar fi vrut s-l ntlneasc i i fcu un calcul: trebuie s ajung n Saint-Antoine. Avea tot timpul impresia c Hardy o cheam: vino! vino cu mine! Roselys ne ateapt! Printr-un fenomen explicabil, ea uitase de ntlnirea cu Passavant n casa Erminei. Transmutarea memoriei, realizat de Saitano, tersese orice urm de amintire care inea de Jehanne. Dar, odat cu aceasta, ntreaga ei memorie, trecutul ei, viaa ei se recompuneau cu exactitate. Acum, cnd ea cuta s se apropie, s-l ntlneasc pe Passavant, n amintirile ei apruser ntmplri din vremurile cnd locuia n casa acestuia. Dragostea lui Passavant pentru Roselys data din acele zile. Acum, Laurence plngea, amintirile o rscoleau. Mergea prin mulime, auzea strigtele acesteia, dar i vedea de drum i de durerea ei. ntlnise escadronul contelui de Armagnac dar i continuase drumul i nu o interesa dect s ajung la Saint-Pol. Cele dou armate se apropiaser una de alta. Din mulimea aceea auzea: Hardy, Hardy salveaz-o pe ducesa de Orleans. Atunci se opri. i ddu seama c n curnd oamenii lui Armagnac vor trebui s-i gseasc salvarea ieind prin poarta Saint-Antoine. Ah, i zise Laurence, va iei i el din Paris! l va mai vedea Roselys vreodat! Passavant! Passavant, fiul meu strig ea atunci. Drept rspuns se auzir strigte de lupt. Apoi poarta Saint-Antoine se deschise. Imediat se ls podul care ducea spre Saint-Pol. Tlharii lui Polifer lichidar oamenii de paz, iar Passavant, Tanneguy, Polifer i o parte dintre oamenii acestuia formar un zid aezndu-se n faa ducelui de Burgundia. Oamenii contelui de Armagnac deschiser poarta i nconjurnd litiera n care se afla ducesa de Orleans luar drumul spre nord. Victorie! urlau oamenii ducelui de Burgundia. Jean Temerarul i fulger cu privirea i i opri n elanul lor. Atta timp ct acest om este n via, spuse el, artnd spre contele de Armagnac, m ndoiesc c am obinut vreo victorie! Se ridic n a i porunci:
210

nainte! La Saint-Pol! nainte! Era un strigt de orgoliu i de triumf. Astfel vroia s intre n fortrea, s cucereasc palatul i s ia coroana lui Charles al VI-lea ateptnd ora cnd, n catedrala de la Reims va deveni trimisul lui Dumnezeu. Mulimea lui de rzboinici i nelese gndul. nnebunii de ur, gata s verse snge, s ucid, s distrug, cu gndul la onorurile care i ateptau, aceti oameni strigau ntr-un singur glas: Triasc regele! n acel moment Jean Temerarul ajunsese fa n fa cu Passavant. Cnd l vzu, scutur din cap. Din nou, se afla n calea lui acest om pe care l dusese n zadar pn i la eafod. Cu toate astea, ntre attea visuri i sperane cte i frmntase capul i inima, rentlnirea cu Passavant o socoti un incident. Nu avea timp de pierdut. La Saint-Pol! Passavant, Tanneguy, Polifer i ntreaga band de tlhari fur luai de mulime i intrar n fortrea. Alte strigte de triumf: La capel! La capela regelui! Nu mai aveau rbdare. Trebuia s ocupe totul, s ia puterea, s organizeze n grab ceremonia care s certifice victoria, s-i mpart posturile i funciile, s-i ocupe locurile, s se bucure de onoruri i s-i arate noile demniti. Unul se vedea mare cpitan, altul mare amiral; unul se vedea judector, altul dregtor. Bani, avere, putere, supunerea mulimii. Totul ncepuse s intre n calcule. De aceea, trebuia s nfptuiasc acum totul, inclusiv ncoronarea, n marea capel, a lui Jean Temerarul, ca rege al Franei. Toat acea amestectur de oameni intr n marea galerie unde se organizau serbrile regale. Ducele plecase cu peste dou mii de oameni dar acum nu mai rmseser lng el dect vreo dou sute. Ce se ntmplase cu restul? Undeva, departe de palatul regal, la intrarea principal n Saint-Pol mai puteau fi auzite loviturile de spad dar ele se pierdeau n frenezia, n tumultul celor care ptrunseser deja n palat. Nu se mai auzea nici glgia strzii. Jean Temerarul intrase n marea galerie unde se afla tronul regelui Charles al VI-lea. Printre attea lucruri teribile care se petrecuser n acea zi, intrarea n aceast galerie prea cu totul ciudat. Jean Temerarul i principalii lui vasali sau partizani ca Robert de Mailly, Antoine de Brabant, Jaqueville, Chatillon, Villiers de lIsle-Adam, Saveuse i alii, mpreun cu nobilii nrolai, cam vreo dou sute se bucurau din plin de victorie. La trei pai de Jean Temerarul se afla Passavant, antrenat de mulime, mergnd fr s vrea ntr-un loc n care tia c nu va mai scpa morii, dar gndindu-se c, poate, aceasta ar fi fost singura ans de a o mai revedea pe Roselys. Ceva mai departe se aflau Tanneguy du Chatel i undeva, Polifer nconjurat de cei cincizeci de
211

tlhari. Intraser n palat aproape o mie de oameni, femei i copii, negustori i oameni srmani, toi avnd credina c vor rsturna lumea. i tuturor, Jean Temerarul le cerea: La capel! Iar oamenii lui strigau: Triasc regele! Triasc regele! repeta mulimea ca un ecou. Aduntura aceea att de pestri n care se gseau alturi dumani care i doreau moartea, mari feudali i oameni sraci, o mulime care ar fi putut oricnd s explodeze, mulimea aceea avansa n rnduri strnse pn ajunse la mijlocul marii galerii. Cealalt jumtate a slii, n care se afla tronul era pustie. n clipa cnd ajunsese la jumtatea galeriei, livid, descumpnit, Jean Temerarul se opri brusc. Ce se ntmplase? Aproape nimic. Un incident obinuit pentru cea mai mare parte din personajele acele ntmplri. Se auzi, undeva, o fanfar. Era afar dar muzica strbtea pn n marea galerie. Era fanfara regelui Charles al VI-lea. Era marul triumfal care nu se cnta dect n zilele de srbtoare, cnd Charles se urca pe tron, acolo n galeria aceea imens. Pe Jean Temerarul l cuprinser frigurile. Pe toi dracii! tun el dar nu-i termin vorba c cele dou ui monumentale se deschiser iar un uier anun: Regele! Facei loc, sosete regele! Prin ua din dreapta i fcu apariia Charles care urc pe tron. Era n costumul de ceremonii. Lng el se afla Isabela de Bavaria, fierbnd de furie, de spaim i ea, la rndul ei, urmat de gentilomi mbrcai n costume de curte. Toat aceast lume somptuoas prea c-i adus pentru decor. ntr-o ordine pe care o exersase n attea alte rnduri, fiecare i lu locul n jurul estradei. Apoi se deschise ua din stnga i intr Savoisy mbrcat n costum de cpitan de gard, urmat de garda regal: arcai, halebardieri, suliai, n total patru companii complete, fiecare de cte dou sute de oameni. Toi cu costumele sfiate, pline de snge, nc marcai de luptele pe care le dduser la intrarea n Saint-Pol cnd ncercaser s taie drumul oamenilor ducelui de Burgundia. Nu reuiser pe deplin, ducele i ali dou sute din oamenii lui intraser, totui n palat. Toat isprava fusese opera lui Brancaillon! i a lui Gringonneur! Pe strada Saint-Antoine, ducele mpreun cu cei dou sute de oameni luase avans n marul lor spre Saint-Pol. efii care trdaser fuseser nlocuii. Din interiorul fortreei, de la fiecare palat ieiser gentilomi care vznd ntorstura, se adunaser hotri n jurul regelui. Isabela fusese arestat i pus sub supravegherea grzii de paz. Lovitura de

212

teatru fusese aranjat ntr-o or i, cnd ducele credea c se afl n palat pentru a se proclama regele Franei, el cdea de fapt ntr-o capcan

***
Intrarea regelui, a grzii, invadarea slii, punerea n scen a acestei enorme i magnifice piese se petrecur n cteva minute bune, timp n care Jean de Burgundia simi c nnebunete. Stpnit de teroare, desfigurat, fcu un efort i bolborosi: Triete! Charles triete! Apoi furia l fcu s-i piard stpnirea de sine. Tremura. Se ntoarse spre oamenii lui s le cear s atepte dar n acest timp, unul dintre curtezanii regelui se apropie de el i i spuse: Domnule, v aflai, aici pentru a-l preda nebunului pe ucigaului ducelui de Orleans, care a scpat de la eafod i a provocat o rzmeri mpotriva regelui. Vorbii, domnule, spunei asta i numai asta. Toate intrrile n Saint-Pol sunt pzite. Avem cinci mii de arcai n curte. Vorbii! Este ordinul reginei! Cu o mobilitate de sentimente care era i fora i slbiciunea lui, ducele sesiz mna care i fusese ntins i arunc spre Isabela o privire care putea s nsemne am neles, dup care strig: S fie prins acest om i s fie adus n faa Majestii Sale, regele! Triasc regele! Triasc regele! Triasc regele! reluar n cor oamenii lui care, la rndul lor, neleseser i ei manevra. n aceeai clip Passavant fu nfcat i trt pn lng tron. Jean Temerarul turbat de furie, dezorientat nc, se ndrept spre Charles.. S fi neles? Cine tie? Poate! Nimeni ns nu a putut ti dac n acele momente nspimnttoare regele era n criz sau n deplintatea facultilor mentale. Se ridic i, peste umr, zmbi celor dou fiine bizare care printr-un capriciu demenial luaser loc n spatele tronului: erau Jacquemin Gringonneur i Brancaillon Unul tremura de groaz invocndu-l pe Jupiter i pe Junona, pe toi sfinii patroni ai curajului; cellalt arta impasibil, o for uria care cretea n spatele tronului. Linitit, Brancaillon se adres regelui: Sire, niciodat n viaa mea nu mi-a fost sete ca acum. Nu v fie team, sunt aici, lng Majestatea Voastr. Dar m doboar setea! n acele momente cnd se hotra soarta unui regat, a unui popor, viaa unui monarh, cnd mulimea aceea nu mai pricepea nimic, n linitea aceea de mormnt, regele i rspunse: Vei bea, bravul meu sihastru, vei bea! Vin sau snge, nu tiu deocamdat, dar de but vei bea! i, ntorcndu-se spre Jean Temerarul, cu chipul luminat de o bucurie ciudat, adug:
213

Spune-mi, demnul meu vr, acest om pe care l aduci aici a provocat emoie n oraul nostru. L-ai arestat s nu ne pun viaa n pericol, nu-i aa? O linite adnc se aternu n marea galerie. Da, da Sire, rspunse Jean Temerarul. Passavant rmase calm. i acest om, relu Charles, este ucigaul? Ucigaul prea iubitului dumneavoastr frate, ducele de Orleans, da, Sire! cpt oarece curaj Jean Temerarul. Regele ddu din cap; Brancaillon njur nfundat; Gringonneur strnut de spaim; Tanneguy du Chatel se scutur furios ntre cei care l nconjurau. Jean Temerarul i drese glasul pentru a fi mai convingtor. Ucigaul! Linitea se fcu i mai grea, teama i mai mare. De undeva se auzi o voce calm dar solemn: Jean de Burgundia, mini! Ducele se cutremur. Se ntoarse n direcia de unde se auzise vocea, vocea aceea care ndrznise s profereze o astfel de insult. Schi un gest de dezgust, de om care se afl sub pumnul greu al fatalitii. ncerc apoi s se retrag i cei de lng el l auzir spunnd: fantoma! Toate privirile se ndreptar spre cea care avusese cutezana s-l nfrunte: era Laurence. Cine este aceast femeie? ntreb regele. Sire, ncepu Passavant cu o voce care vibra de emoie, Sire, aceast femeie este dreptatea. Las, Sire, dreptatea s se apropie i s vorbeasc. Jean Temerarul ncercase s se retrag, dar se lovi de oamenii contelui care l i nconjurar. Era ca ntr-un comar, mintea lui nu se mai putea aduna. i, peste toate nenorocirile, apruse din nou fantoma aceea. Acum se afla chiar lng el. Jean de Burgundia, dac l cunoti pe ucigaul ducelui de Orleans, denun-l, i ceru Laurence. Ducele o privi cu ochi reci i rspunse: Da, l cunosc, este Passavant! Laurence scoase pergamentul. Mini, Jean de Burgundia! Trebuie s spui aici numele ucigaului! Spune-l! Nu! Te rog, fantom, retrage-te! Numele ucigaului, repet Laurence. Nu pot! Nu pot! spuse ducele i ncepu s se zbat de parc cineva l sugruma. Atunci i voi citi ce-i scris aici. Ascult, Jean de Burgundia. Laurence se apropie i mai mult de el i i citi n oapt actul de cstorie. Nimeni nu nelesese un cuvnt. Pe msur ce citea actul de cstorie, proba material a sacrilegiului, proba scris i semnat a unei crime
214

considerat mai teribil dect uciderea de printe sau de rege, ducele de Burgundia se ncovoia ca lovit de o mn invizibil. Avea ochii rtcii, inima i palpita i, tot n oapt, i ceru iertare Laurence dAmbrun i strnse pergamentul. Acum, alege, vrei s-l citesc cu voce tare sau Iertare, Laurence iart-l pe cel care te-a iubit! Nu voi citi, deci! Atunci spune regelui numele ucigaului fratelui lui. Jean de Burgundia se ntoarse spre Charles. Cu siguran c, n acea clip, el nnebunise deja. Sosirea regelui, fanfara, invazia grzii regale, prbuirea subit a visului lui de mrire l loviser cumplit. Apariia fantomei l dezorganizase, i mturase i ultima urm din fantastica lui voin de alt dat. Citirea actului de cstorie, pe care l credea distrus, l mpinsese n ghearele nebuniei. Avea ameeli, avea senzaia c se prbuete n neant. Cu ochii stini, cu gesturi neclare, cu vocea sugrumat, rosti: Sire, ucigaul fratelui dumneavoastr, ducele de Orleans Ei, bine, url regele, spune-i odat numele! Cine este? Sunt eu! Dumneata! rcni Charles. Eu! n acel moment se aternu din nou o linite grea. Apoi se auzir murmure care creteau, creteau pn cnd se transformar n strigte furioase. i, n aceast stare de teroare, de stupoare, se auzi distinct glasul regelui: Arestai-l! Arestai-l pe ducele de Burgundia! Se produse o formidabil micare a grzii regale. n zarva aceea, Savoisy avansa strignd: Spada, spada dumitale, duce! ntr-o clip ducele fu nconjurat de oamenii lui i dispru n mijlocul unei furtuni iscate n marea galerie. Grupul se deplasa compact spre una dintre ieiri, hruit de arcai, lovind i fcnd din nou s curg snge. Un minut mai trziu Jean Temerarul se afla n curtea de onoare a fortreei Saint-Pol.

***
Am ncercat s explicm cum a fost constrns ducele de Burgundia s-i mrturiseasc crima, act de nebunie pe care istoria a prezentat-o ca fiind de neneles i a atribuit-o remucrii. Cum a ieit Jean Temerarul din fortreaa Saint-Pol este o ntmplare care rmne i azi misterioas. Se spune c s-a dat o btlie sngeroas la ieirea din Saint-Pol n care cei dou sute de oameni ai ducelui s-au luptat vitejete, mai mult de cincizeci dintre ei fiind dobori. Se spune c supravieuitorii, un grup
215

slbatic i redutabil, l-au plasat n mijlocul lor pe duce, acum incapabil s mai fac mcar un simplu gest de aprare. Apoi acest grup recursese la un adevrat asalt, deschisese poarta, lsase podul i, n strigte de bucurie, dispruse spre Saint-Antoine. Zece minute mai trziu, n mijlocul oamenilor lui, Jean de Burgundia se afla n drum spre Dijon, n galopul cailor. Abandonase totul: pe Caboche, oamenii lui, rzmeria care trebuia s-l urce pe tronul Franei. Zile ntregi, pe drum, n galopul cailor, n ceasurile de odihn, la mas, oriunde se afla era obsedat de fantom, ntorcea speriat capul i arta aiurea cu mna: Uite-o! Iat fantoma! Avei grij s nu ne urmreasc fantoma! Dar cine deschisese poarta de la ieirea din fortrea? Cine lsase podul? Se povestete c n toiul luptei, cnd nu mai era nicio speran pentru duce i oamenii lui, n mulime se amestecaser trei oameni: un uria care secera totul n jur cu o halebard, un cpitan care lovea nprasnic i un tnr care tia calea n faa lor. Aceti trei oameni ntmplare care nu poate ine dect de fantastic erau escortai de o femeie. O femeie care trecea prin mijlocul carnajului fr s scoat un cuvnt, fr s fac un gest, de parc ar fi fost invulnerabil. Se mai spune c cei trei furioi, fcnd prpd n rndurile arcailor, au fost vzui cum deschideau poarta i cum manevrau mecanismul prin care se cobora podul. i se mai spune, n sfrit, c atunci cnd Jean Temerarul ieea pe poart, cpitanul de gard, cu un grup de arcai se npustise asupra ducelui. Dar cpitanul simi o mn de fier care l apucase de umeri i cnd reui s se ntoarc constat c se afla n faa celor trei cavaleri furioi care l imobilizaser. Zmbindu-i cel mai tnr dintre acetia i se adres cu o voce ireal: Las-l! Las-l s treac! Cum? S las s treac ucigaul? Nu, las s treac tatl lui Roselys!

Epilog
Povestea se oprete aici. Pentru inimile sensibile care ar vrea s afle ce s-a ntmplat cu Roselys, s mai spunem c tiina lui Saitano a triumfat asupra morii i c, dup trei luni de la aceste ntmplri, n biserica Saint-Jacques-de-la-Boucherie, a fost celebrat cstoria nobilei domnioare Roselys dAmbrun cu cavalerul Hardy de Passavant.

216

La aceast cstorie a asistat Laurence dAmbrun, ntinerit de fericire. Au mai fost vzui la cstorie viteazul Tanneguy du Chatel, cruia nc nu-i trecuse furia de a fi contribuit la salvarea ducelui de Burgundia, i Brancaillon care nici el nu a putut s neleag niciodat de ce s-a luptat la ieirea din fortreaa Saint-Pol pentru a-l ajuta pe duce s fug. Toi cititorii tiu acum ce s-a ntmplat cu Isabela de Bavaria, Charles al VI-lea i Jean Temerarul. Dar cu Roselys? Dar Passavant? Ce au devenit ei? Au trit ei n bucurie i fericii? S fi avut ei copii, copii frumoi ca n povetile cu zne, aa cum trebuie s se ncheie orice vis de bucurie linitit? Sau au luptat din nou mpotriva dumanilor? Poate o s ne mai ntlnim cu cititorii, s le povestim, aa c, n loc s scriem aici obinuitul sfrit le spunem din toat inima: La revedere!

Cuprins
I. Cltoria lui Passavant .................................................................................. 4 II. ndurarea ................................................................................................... 18 III. Mortul i caut locul ................................................................................. 23 IV. Acta gestaque ......................................................................................... 30 V. Bogia lui Passavant ................................................................................. 44 VI. n tenebre.................................................................................................. 53 VII. Cum a fost decretat rzboiul civil ............................................................. 61 VIII. Tmduitorii regelui ................................................................................ 71 IX. Sihstria lui Bruscaille i Co. .................................................................... 78 X. La schit ...................................................................................................... 83 XI. Surpriza lui Thibaud Le Poingre ................................................................ 89 XII. Martorul................................................................................................... 97 XIII. Magia .................................................................................................... 109 XV. Misterele Marii Opere ............................................................................. 125 XVI. Averea lui Passavant ............................................................................. 134 XVII. Dispozitivul de lupt ............................................................................ 144 XVIII. Isabela ................................................................................................ 157

217

XIX. Temnicerul............................................................................................ 164 XX. Pergamentul........................................................................................... 170 XXI. n palatul regelui................................................................................... 177 XXII. Coincidene .......................................................................................... 181 Isabela de Bavaria ........................................................................................ 181 Jean Temerarul ............................................................................................ 183 Odette de Champdivers ................................................................................ 184 Passavant ..................................................................................................... 185 Cei trei sihatri ............................................................................................. 187 Moartea regelui nebun .................................................................................. 188 XXIII. Roselys ............................................................................................... 190 XXIV. Eafodul.............................................................................................. 196 XXV. Ducesa de Orleans ............................................................................... 205 XXVI. Saint-Pol ............................................................................................. 210 Epilog ........................................................................................................... 216

n aceeai editur au aprut: Centenarul H. De Balzac. Regina Vagabonzilor Michel Zvaco. Buridan Michel Zvaco Parisul misterios Ponson Du Terrail. O crim lng Braov Petre Bellu. Ieirea din moarte Michel Zvaco. Dragoste i ur Michel Zvaco

Stimai cititori, V recomandm cu cldur romanul, Centenarul de H. De Balzac, care difer total de genul cu care ne-a obinuit autorul Pe fondul unei iubiri curate dintre un ofier din armata lui Napoleon i o tnr fat, sunt descrise fenomene paranormale legate de ieirea sufletului din corpul omenesc, vindecri miraculoase de boli incurabile, secretul vieii, secretul nemuririi, strns legate de practicile Yoga. Este un roman de aventuri, antrenant, n care eroul principal este Centenarul, un om care ajunsese la vrsta de aproape patru sute de ani,
218

care era nzestrat cu puteri nebnuite i care descoperise secretul vieii i al morii, secretul nemuririi Romanul apare pentru prima oar n ara noastr. Consilier literar: Radu Anioara Tehnoredactor Dumitrenco Ioan Dat la cules: 16. XI.1992. Bun de tipar: 28. XI.1992. Format 16/54 X 84. COLI TIPO: 16 Tiparul executat la Romcart Bucureti ISBN 9739510876

219

220