Sunteți pe pagina 1din 718

1

Daniel Easterman

The Seventh Sanctuary

Traducere din limba englez Franciska Dumitru

Denis M. MacEoin
aka Daniel Easterman aka Jonathan Aycliffe

Profesor universitar specializat n studii islamice; Autor de romane de ficiune, semnate cu dou pseudonime: Daniel Easterman (thrillers) Jonathan Aycliffe (ghost stories). Nscut n 1949 n Belfast, Irlanda de Nord; A cltorit mult n Orientul Apropiat, mai ales n Iran, Israel, Maroc; S-a implicat activ n aprarea lui Salman Rushdie i a militat pentru abolirea legilor islamice privind blasfemia; Locuiete n Newcastle upon Tyne, n nordul Angliei, mpreun cu soia (homeopat) i Sammy (motan).

Dedic aceast carte lui Beth, Nancy i Sammy: Primei, pentru c o iubesc, celei de-a doua, pentru c o iubim amndoi, iar celui de-al treilea, pentru c m muc.

Iar noi, ceilali, necredincioii? Nou ce ne rmne? Un singur lucru. Privelitea dalelor negre ale pardoselii de la Yad Vashem, rezonana numelor purtate de lagrele morii care ne rsun obsedant n ureche: Belsen, Auschwitz, Chelmna, Majdanek, Dachau. Aa va fi ntotdeauna. Aa va fi ntotdeauna...

AL TREILEA REICH A FOST NIMICIT AL PATRULEA ESTE GATA S RENASC O crim multipl zguduie calmul Universitii Cambridge. Pe un antier arheologic, de partea cealalt a lumii, profesorul David Rosen este atacat brutal, iar asistentul lui arab este ucis. n Israel o bomb dezintegreaz scara unui bloc i prinii lui David sunt ucii. Toate aceste crime, aparent fr legtur ntre ele, l determin pe David Rosen s-i continue cercetrile, pentru aflarea adevrului, n deertul Sinai i n cetatea Iram, un ora subteran mai vechi dect Babilonul, un ora pe care unii l-ar dori uitat pe vecie. Este, de fapt, AL APTELEA SANCTUAR, locul n care fore naziste se pregtesc n vederea declanrii unui nou holocaust. Doar David Rosen, ajutat de prietenii lui, poate s pun capt acestui nou mcel.

MULUMIRI

A vrea s-mi exprim mulumirile numeroaselor persoane i instituii care m-au ajutat n diferite moduri la scrierea acestei cri. Ea nu ar fi putut fi scris fr soia mea Beth: dragostea ei, mult ncercata ei rbdare, ideile sale strlucite i simul su deosebit al stilului i al proporiei m-au fcut s-mi continuu scrisul n momentele cele mai grele. Cteva persoane au citit i au fcut comentarii asupra crii n diferite stadii ale pregtirii ei: Adrien Zackheim, Patrick Filley, John Boothe i Patricia Parkin, toi aducndu-i modificri importante. John Dore m-a ajutat n probleme de arheologie; Graham Harvey i profesorul universitar John Sawyer m-au ajutat s evit unele gafe referitoare la Israel. Jeffrey Simmons a fcut tot ce ar trebui s fac un agent i chiar mult mai mult: mulumiri pentru totul.

Daniel Easterman

PARTEA I

Ai vzut ce a fcut Dumnezeu cu Ad, n Iram, cetatea coloanelor, cea fr pereche pe lume? Coran, 87:7

Atunci s v alegei cetile, care s v fie ceti de scpare, unde s poat fugi ucigaul... Numerii 35:11

1 Cambridge, 198... O pcl deas persista pe malul fluviului, plutind deasupra parapetului i a stlpilor de susinere ai podului arcuit. O simea nvluindu-l ca o ameninare nedesluit, pe msur ce se apropia de porile nalte de fier care ddeau ctre Butt Close i curtea estic a Colegiului Clare, retras discret ntre Trinity Hali i Kings. Pietriul cenuiu i rece scrnea sub pai, i se nfior din nou, simind mbriarea umed a vntului tios de noiembrie. n dreapta lui, pe malul opus al fluviului nvluit n cea, fereastra nalt dinspre latura vestic a Kings Chapel prea ncremenit n cadrul ei din piatr marcat de trecerea vremii, prinznd i distorsionnd, n ochiurile de sticl colorat, razele palide ale soarelui de apus. Vzut din interior, fereastra arta, probabil, ca o explozie de scntei albastre i aurii, nscute din mnunchiul de raze frnte i risipite asemenea unor pete de cerneal translucid, picurat pe lespezile de calcar ce se ntindeau pn n pragul uii masive. i continu drumul i curnd privelitea dispru dincolo de zidurile colegiului, lsnd la vedere doar perimetrul strmt al curii. De jur mprejur, una cte una, luminile ncepuser s se aprind n ncperile tcute. O dat cu lsarea serii, linitea, intimitatea tainic a vieii universitare i fceau simite prezena, ca ntotdeauna n acel moment al zilei. Puini vizitatori aveau privilegiul de a asista la asemenea clipe, rezervate pentru sine de btrnul Cambridge n timpul lungilor nopi geroase, cnd fluviul nghea sub suflarea rece a vntului iscat dinspre Fens.
8

Zgribulit de frig, John Gates se simea stingher i singur n lumea aceea tihnit, cu luminile plpinde, animat doar de tremurul blnd al limbilor de foc. Venise la Cambridge cu patru ani n urm, pe cnd avea douzeci i unu de ani i cerneala nu se uscase nc bine pe diploma de merit obinut la Facultatea de Arheologie din Manchester un provincial dureros de contient de lipsa lui de experien academic, nehotrt, neiubit, nesigur de ceea ce-i rezerva viitorul. n cursul primului trimestru petrecut la Kings descoperise dragostea i astfel se mpcase oarecum cu acel ceva nedefinit care l dezamgise n via. Louise rmsese alturi de el, l suportase mai mult timp dect o fcuse vreodat altcineva, ndurase i trecuse peste incertitudinile lui pesimiste, descoperise cldura n firea lui stearp i pedant i, n final, l prsise, copleit de povara crescnd a propriilor ei ndoieli strnite de el nsui. Asta se ntmplase cu aproape un an n urm. De atunci i petrecuse timpul cltorind pn la extenuare i terminase ultimul capitol al disertaiei de doctorat, apsat de regrete i de sentimentul deprimant al inutilitii. Prinii nu-l puteau ajuta, prieteni apropiai nu avea, tria ntr-o lume pustie, preocupat doar de cri i de munca lui de cercetare. Privi n urm i se nfior. n spatele lui umbrele stteau atrnate de zidurile goale, estompate din loc n loc de firicele de lumin. Nluci? Crciunul trecut, Crciunul acesta i Crciunul care va urma. Curnd va sosi Crciunul i zpada imaculat se va aterne peste peluze, curi i alei. Toate nlucile din Cambridge se vor aduna pe strzi, privind ferestrele luminate i ascultnd colindele cntate n plpitul luminrilor. Generaii dup generaii de nluci, o succesiune de brbai i de femei care-i mcinaser zilele n hrubele universitii i se stinseser, pstrnd nc pe vrful limbii gustul ceaiului cu lapte, cu prul de mult mort prins nc n dantela fin a chiciurei din dimineile geroase. Anul acesta

avea s li se alture o prezen lipsit de trup, alunecnd tcut pe lng vieuitorii prini n mirajul srbtorilor. Cu gndurile la mii de kilometri deprtare de ruinele imperiului disprut, ls n urm ghereta portarului, trecnd pe sub arcada joas a porii principale, spre Trinity Lane, acolo unde dispare n spatele cldirilor vechii coli. Coti brusc spre dreapta i iei pe portia care d spre aripa de vest a King Chapel. n spatele lui un profesor universitar iei din pasajul cldirii Senatului, pedalnd fericit pe o biciclet uzat, aa cum fcea n fiecare sear de cincizeci de ani ncoace. John mut teancul subire de cri i dosare din mna stng n cea dreapt, ocoli prin spate capela i pi n intrndul dintre zidul acesteia i peretele cenuiu al cldirii Gibb. Cnd ajunse n dreptul uii dinspre sud, tcerea se risipi, fcnd loc murmurului difuz al corului din interior, cu voci nbuite de blocurile grele de piatr ale zidului. i privi ceasul. Era aproape ora patru repetiia ncepuse de vreo zece minute. Se pregteau pentru slujba de nceputul postului de Crciun, de care i despreau doar cteva zile. Portia de fier pentru accesul enoriailor n portalul capelei rmnea ncuiat pn la 5:15, cnd urma s nceap slujba de sear. Deodat, fr s tie de ce, sri peste ea i mpinse ua de la intrare. Ptrunse n naosul spaios i gol, nvluit de ntunericul care abia lsa s se disting bolta n form de evantai de deasupra capului. Doar n strana din dreapta plpiau cteva luminri, iar flcrile lor i umbrele alungite se unduiau parc n acordurile muzicii. Pre de o clip se ls o tcere profund, apoi vocile se nlar din nou, intonnd un alt cntec. l recunoscu imediat: era o colind din secolul al aisprezecelea, Remember, o thou man, n aranjamentul lui Ravenscroft. Rmase nemicat i i ndrept privirea spre coloanele ncrustate ale cror vrfuri se pierdeau undeva n negura care nvluia tavanul. Gndurile i zburar spre srbtoarea Crciunului.

10

Remember, o thou man, O thou man, o thou man, Remember, o thou man Thou time is spent.1 Stnd acolo, n naosul vast, nvluit de acordurile suave ale muzicii, avea senzaia c atunci cnd va sosi duminica el nu se va afla printre cei prezeni la slujb, c viaa lui la Cambridge se va sfri brusc. Iar dac asta se va ntmpla cu adevrat, ce i mai rmnea de fcut? Iei n ntunericul serii, sri din nou peste porti i porni spre locuina preparatorului su, profesorul Greatbatch, aflat n cldirea Bradley, lng fluviu. Doctorul Greatbatch l invitase la un pahar de sherry pe la ora patru, n compania celor doi examinatori, nainte ca acetia s treac la sarcina mult mai serioas de a-l perpeli, punndu-i ntrebri legate de teza de doctorat. Aici, la Cambridge, tortura se practica n mod civilizat. n jurul curii din fa se aprinseser luminile i oamenii ncepuser s se perinde prin poarta de la Kings Parade, scurtnd drumul spre cas prin curtea colegiului. Paii rsunau pe aleile ngheate. Ua cldirii Wilkins se nchidea i se deschidea, fcnd loc studenilor care intrau sau ieeau din cancelarie. Se simea ca o fantom care trecea pe lng ei, nebgat n seam, nevzut, o siluet subire ca o umbr, strngnd la piept teza, asemeni unei amulete care l-ar fi aprat de un ru iminent. Ajunse la Bodley, intr pe scara Y i urc grbit treptele spre apartamentul lui Greatbatch, de la etajul al treilea. Profesorul era un tip bizar: membru n consiliul colegiului vreme de vreo douzeci de ani, fusese cstorit o scurt Amintete-i, o tu omule O tu omule, o tu omule Amintete-i, o tu omule Timpul tu s-a scurs.
1

11

perioad de timp cel puin, aa se zvonea apoi trecuse printr-o tragedie misterioas i se retrsese n locuina n care tria i acum. Gates descoperise n acest brbat uneori mohort, de multe ori introspectiv i ultrasensibil, prietenul i mentorul de care avea atta nevoie. Profesorul abia dac intervenise n lucrarea lui Gates, dar conversaiile purtate mpreun, prelungite de nenumrate ori pn n miez de noapte sau chiar mai trziu, l cluziser pe nesimite i i deschiseser ochii asupra nuanelor fine ale profesiunii sale. Pentru un om care nu pusese niciodat piciorul n Orient, Greatbatch vorbea extraordinar de bine araba i cunotea toate antierele arheologice din sudul Arabiei, cu toate c nu participase la nici o expediie i nu inuse n mn vreo unealt folosit n mod obinuit la spturi. Greatbatch tria n i prin explorrile i crile altor oameni, ns putea extrage din ele lucruri care treceau neobservate pentru cei cu experien nemijlocit de teren, fcea corelaii pe care acetia erau incapabili s le sesizeze. Fr toate acestea, Gates simea c ar fi rmas un dascl competent i truditor, ns datorit lui el dduse fru liber entuziasmului i imaginaiei, aa c acum se simea fermecat pn i de cele mai seci texte, iar praful strnit de spturile arheologice de rutin mprumutase ceva din patina vieii. Deschise ua din afar i ciocni scurt la cea de-a doua u. Aceasta se deschise imediat i n cadrul ei apru Greatbatch, o siluet nalt, cu figura rvit, prul n dezordine, ntruchipare desvrit a excentricitii absolute la care viseaz profesoarele ncrite i elevele din ciclul inferior n timpul lungilor luni de var ce premerg renceperii cursurilor. Brbatul usciv se uit ntrebtor la Gates, ridic din sprincean, apoi l trase nuntru. John, opti el, ca i cum ar fi mprtit mpreun un secret de temut, vino repede nuntru. Cred c afar e un ger de crap pietrele. A trebuit s dau drumul la cldur i cred c n curnd va fi cald i bine.
12

Gates se strecur nuntru i nchise ua cu grij n urma sa. Dnd brusc de cldur i observndu-i pe cei doi brbai stnd n picioare, lng fereastra din captul opus al ncperii, se simi cuprins de un sentiment de stnjeneal. Nici nu apuc s se dezmeticeasc bine c se trezi apucat de bra de Greatbatch i tras n vitez n direcia celor doi strini, un brbat brunet, n jur de vreo treizeci i cinci de ani, i un btrn cu prul coliliu, care i prea ciudat de familiar. John, d-mi voie s te prezint examinatorilor ti, spuse Greatbatch, artnd cu dreapta ctre brbatul mai vrstnic. Ai auzit, desigur, de reputatul profesor Paul Haushofer. A sosit azi dup-amiaz de la Heidelberg i am reuit s-l conving s rmn cel puin pn duminic. Btrnul avea un aer bolnav, cu faa palid i tras, cu trupul pipernicit ascuns n hainele ce preau cu cteva numere mai mari. n timp ce i ntindea mna, John se strdui din greu s gseasc asemnarea cu chipul cu ochi mari, ptrunztori, din fotografiile pe care le vzuse. Haushofer mbtrnise, probabil, rapid, i zise John, de vreme ce se schimbase att de mult. i fulger prin minte gndul c btrnul era pe moarte. i totui, mna care o strngea pe a lui era puternic, iar ochii, plini de energie. Ei bine, zise btrnul cu voce slab, dar distinct, sunt onorat s v cunosc, n sfrit, domnule Gates. Ilustrul doctor Greatbatch, aici de fa, mi-a povestit multe despre dumneata. Iar de curnd i-am citit teza. E o lucrare impresionant. Le-am povestit mai multor colegi despre ea. M faci invidios. Gates tresri. Nu se ateptase la aa ceva. Dintre toi oamenii la care ar fi putut apela s-i citeasc teza, Greatbatch se oprise la Haushofer! Oare Greatbatch era, ntr-adevr, nebun? John zmbi i se ncrunt n acelai timp, strngnd mna btrnului. Se simea ca un prost printre aceti brbai, cu preteniile i ambiiile lui de novice.

13

Simi din nou pe bra mna lui Greatbatch i se ntoarse s fac cunotin cu brbatul mai tnr. John, l cunoti pe Peter Micklejohn, dar nu cred c v-ai vzut prea des, nu-i aa? John scutur din cap. Nu. Cnd am venit aici, doctorul Micklejohn nu avea cursuri, apoi eu am fost plecat n cltorii de studii, aa c nu ne-am vzut dect rareori, la vreun cocteil. Micklejohn chicoti. Era un brbat scund i ndesat, cu o barb enorm, ca o tuf mic. Prietenii l porecliser Piticul, iar dumanii Omul din Cro-Magnon. Poate vom avea ocazia s ndreptm lucrurile dup ce se termin cu prostia asta. n vacan voi pleca la Buraimi, dar mai nainte a dori s m sftuiesc cu dumneavoastr. E timp destul. Stabilim mai trziu, n seara asta. Profitnd de o pauz, Greatbatch se ntoarse spre John. Bei un sherry? Sigur c bei. nainte de a trece la treburi mai serioase. O spusese zmbind, dar John nu se simea deloc vesel. mbat-l mai nti, cam asta era ideea. Fr s atepte rspunsul lui John, profesorul se duse la msua pe care pstra carafa persan cu portretul lui Nasir al-Din Shah i o jumtate de duzin de pahare antice de sherry. Gates surse nervos i-i nbui un oftat. n patru ani nu ndrznise s mrturiseasc nimnui, cu att mai puin insistentului Greatbatch, c, de fapt, ura sherry-ul, sau, cel puin, marca seac servit n majoritatea apartamentelor din incinta colegiului. Cu paharele n mn, cei patru brbai luar loc n jurul mesei de sufragerie. Lemnul bine lustruit capta lumina glbuie, blnd, a aplicelor, reflecia prea s fie nctuat adnc, sub suprafaa lemnului, ntr-o alt lume, nvecinat, dar totui att de deprtat de cea n care se aflau ei, patru oameni aparinnd Europei modeme, ale cror viei i gnduri erau prizoniere ale altei epoci i ale altei regiuni a
14

globului. Fiecare dintre ei avea n fa cte un exemplar din teza lui Gates, mpreun cu notiele i documentaia de care aveau nevoie pentru dezbaterea din seara aceea. Greatbatch murmur cteva cuvinte de introducere, apoi i ddu cuvntul lui Haushofer. Btrnul i pironi privirea asupra tbliei mesei, apoi ridic ochii, fixndu-l pe John. Domnule Gates, cnd am fcut cunotin, v-am spus c teza dumneavoastr este impresionant. Nu am fcut-o ca s v flatez. Nu am nevoie i nici nu doresc s v laud. Ceea ce am spus este purul adevr, am fost impresionat. Tcu, respirnd profund. Sunt un om btrn i de puin vreme sunt foarte bolnav. Ai bgat de seam cum m-am ubrezit. Curnd voi muri, poate chiar nainte de Crciun. n ncpere domnea o linite apstoare. Btrnul continu: Dar asta nu m sperie. Trebuie s se ntmple, nu-i aa? Totui, m bucur c v-am citit teza. Promitei mult, domnule Gates, vei ajunge departe. M bucur gndul c las n locul meu o persoan ca dumneavoastr. M simt uurat. n lucrarea dumneavoastr sunt cteva lucruri absolut remarcabile. Ai fcut cteva descoperiri interesante i ai avansat teorii extrem de incitante. Desigur, nu sunt de acord cu toate, dar le gsesc foarte bine argumentate. Una dintre descoperiri este extrem de provocatoare, dac v conduce la ceea ce sperai sunt convins c tii la ce m refer. Ei bine, nainte de a discuta despre aceasta, cred c ar trebui s examinm aspectele de rutin. S vedem... Da, la pagina cincisprezece pomenii de existena vaselor din perioada trzie a Kassitului n mormintele Umm al-Nar de la Abu Dhabi... Deci a nceput. n camera cald, legnat de murmurul blnd al vocilor i de umbrele prelungi, John i vedea viitorul modelat n intervalul unei singure seri. De-acum tia c va obine doctoratul, poate va fi ncurajat s candideze la un loc n
15

consiliul colegiului, c va fi sprijinit n obinerea de fonduri, ajutat s fac descoperirea de care era sigur c l atepta anume pe el, cu condiia s poat gsi oameni i echipament pentru a ncepe spturile. Poate c nici nu va fi nevoie de spturi. i mai tia c numele su va deveni sinonim cu acea descoperire, ca cel al lui Schliemann cu Troia, ori al lui Wooley cu Ur. Va face mai mult dect s eas teorii n legtur cu trecutul, dect s scotoceasc printre ruine sumbre; el va readuce la via o prticic din trecut. Ceasul de perete de lng emineu ticia monoton. Gazul uiera, alimentnd focul zglobiu din ncperea veche i confortabil. Afar ncepuse s ning i fulgii albi pluteau deasupra fluviului, aezndu-se pe peluze i acoperind cu un strat imaculat toate imperfeciunile. ntrebrile i explicaiile elaborate care urmau aveau puin importan. Ceea ce conta era linitea, sentimentul de apartenen, de siguran. John ar fi vrut ca seara s nu se mai termine, ca ntunericul s nvluie la infinit Cambridge-ul i lumea, ca el s poat sta aa, privind luminile reflectate de mobila lustruit din camer, pn la sfritul timpurilor. Nici unul dintre ei nu auzi ua deschizndu-se. Era un obicei ncetenit n colegiu de a lsa ua descuiat atunci cnd locatarul se afla acas. Oamenii se vizitau des. Ua se nchise cu un zgomot surd. n prag sttea un brbat, cu chipul ascuns de penumbra din faa intrrii. Greatbatch nl capul, mijindu-i ochii spre u. Da, cine este? Tu eti, Jonathan? Suntem n mijlocul unei discuii care mai dureaz o or sau dou. M tem c nu te pot primi. Poate terminm pn la ora mesei i ne vedem la cantin. Brbatul de lng u nu spuse nimic. Apoi iei din penumbr. Nu era Jonathan. Nu era nici unul dintre locatarii scrii Y. Era un brbat tnr, dar expresia feei i modul n care sttea erau ale unui btrn. Avea o figur grav, distant, mai degrab un scut dect o grani cu lumea din
16

jur. Pielea i era palid, asemenea alabastrului. Lui Greatbatch i amintea de o statuet din sudul Arabiei, a unui zeu din alabastru pal. Era nalt i suplu, dar bine fcut, nu slab sau lipsit de vlag. Ochii i erau ageri, dar fr s dezvluie nimic. Purta haine n nuane deschise, asortate cu tenul. n general, aducea mai degrab cu un manechin de mucava. Sub trenciul de culoare deschis, descheiat la nasturi, se zrea costumul i cmaa n nuane asemntoare. Nu era destul de gros mbrcat pentru iarn; dar, n ciuda palorii feei, nici un semn nu trda c i-ar fi frig. n mna stng inea o serviet ncptoare. Greatbatch se ridic i se sprijini de sptarul scaunului. Avea o senzaie stranie, de team, dei i ddea seama c nu avea motive. Ascult, nu poi da buzna chiar aa n camera cuiva. Poate caui pe altcineva. Dup cum vezi, suntem ocupai. Ar fi mai bine s te duci la portar. Bineneles c brbatul nu era dispus s fac drumul napoi pn la cabina portarului de la intrarea n colegiu. Toi patru se ntorseser i l priveau fix pe necunoscut. Acesta le vedea feele mirate aplecate peste mas, ochii curioi, nerbdtori s-i reia discuia. i aez servieta pe podea. Era de culoare neagr i prea grea, ca i cum ar fi coninut documente de mare importan. Simind c-i pierde rbdarea, Greatbatch se apropie de strin. mi pare ru, dar trebuie s pleci. Poate c era un strin care nu vorbea engleza i cuta un adpost mpotriva gerului. Dac doreti vreo informaie, portarul te va lmuri cu plcere. Nu-i plcea individul. Avea o privire ciudat, dispreuitoare, aproape de ghea, ca o pisic slbatic. Apoi felul n care sttea, privindu-l, fr s scoat o vorb. Era nelinititor.

17

Brbatul scoase ncet mnua strmt de pe mna dreapt i o strecur n buzunarul interior al hainei. Cnd scoase din nou mna, ddu la iveal un revolver lung i negru, prevzut cu amortizor. Greatbatch privi siderat cum pistolarul ridic arma grea, o strnge ntre ambele palme i i-o lipete de cap. Prea o fars, dar, n realitate, era departe de aa ceva. n spatele lui, colegii lui Greatbatch priveau uluii. Micklejohn se ridic n picioare, mpingnd scaunul n spate cu un gest hotrt. Un jaf armat, gndi Greatbatch, incapabil s cread c i se ntmpl o astfel de enormitate. Va trebui s anune poliia i s ntreasc paza colegiului. Degetul brbatului aps uor pe trgaci, trgndu-l n spate fr greutate, cu gesturi care trdau obinuina. Se auzi un sunet nfundat i sngele ni prin rana din ceafa lui Greatbatch. Arma avu un uor recul n momentul n care asasinul o ridic, retrgnd-o din direcia victimei. Gaura din fruntea lui Greatbatch se nroi. Ochii i se lrgir cuprini de oroare i nencredere. Genunchii i se muiar i se prbui fr un sunet pe podea, ptnd covorul cu snge. n mintea lui John Gates ncepur s reverbereze scitor cuvintele colindei: Amintete-i, o tu omule. Tria un comar. Un uciga care nu scoate o vorb, Greatbatch mpucat n propriul su sanctuar, moartea instalat n odaie. Micklejohn porni spre necunoscut, nehotrt cum s procedeze, furios din cauza revolverului, dar n acelai timp nfricoat. Ce dracu se petrece? iptul pru slab i ridicol, genul de vorbe rostite de actorii amatori pe scen. Dar ce-i poi spune unui individ care tocmai i-a ucis, cu snge rece, prietenul? Care ine nc n mn arma i nici mcar nu-i tremur degetele.

18

Nu era timp de gndire. Brbatul ridic revolverul pentru a doua oar i l ndrept spre Micklejohn. Brbosul scoase un strigt incoerent, ultimul nainte de moarte. Nu avu rgazul s scoat o vorb. Se auzi un pocnet i glonul se nfipse exact ntre ochi, acolo unde nasul se ngemneaz cu fruntea. Proiectilul trecu prin creier i iei prin partea opus, frnat de impactul cu oasele. Micklejohn czu ca un copac retezat. O, tu omule, o, tu omule. Cu faa la fel de grav, fr s trdeze vreun sentiment de bucurie sau tristee, omul i continu treaba. ndrept arma spre Haushofer. Din vrful amortizorului se ridica un fuior de fum albstrui. Btrnul sttea nemicat, contient c urma s moar, dar fr s priceap de ce. nelesese c era atins de cancer, ba chiar acceptase ideea, dar ceea ce se petrecea l depea. Degetul lipsit de culoare aps nc o dat pe trgaci i proiectilul zbur prin capul neamului. Cu prul alb colorat n purpuriu de sngele iroind btrnul se prbui peste mas. Amintete-i, o, tu omule. John Gates se fora s-i adune gndurile, s gseasc vreo modalitate de a scpa. Era imposibil s se ntmple aa ceva, nu exista nici un motiv, nici o logic. Cu o clip mai devreme, i vzuse tot viitorul perindndu-i-se prin faa ochilor, o via lung, dedicat cercetrii i descoperirilor. Iar acum, o clip de nebunie amenina s tearg totul, printr-un simplu gest al unui asasin. Sngele i se urc n cap. i era grea i ar fi vrut s plng. ncerc s articuleze cteva vorbe. Eu... zise, dar nu reui s mai adauge nimic.

19

Cuvintele i se oprir n gt. Nu era suficient acea simpl declaraie a existenei sale ca persoan? Ce putea spune mai mult un om aflat n faa morii? Brbatul se ntoarse spre el i zmbi. Era un zmbet straniu, rece, dar, ntr-un fel, nelegtor. Fr ndoial, sugera sperana. De ce nu vorbea omul? Lui John i trecu prin cap c era poate mut, ales tocmai din acest motiv ca s devin asasin n numele altei persoane. Se ntreb dac toi ucigaii erau mui, dac tcerea permanent era calificarea pentru a deveni asasin pltit. Brusc, i se pru important s afle aceste lucruri, dar acum cnd se afla fa n fa cu propriul lui clu, nu mai avea timp s pun toate ntrebrile care i veneau n minte. Observ c brbatul avea pe obrazul stng o cicatrice lung, decolorat. I se prea oarecum banal ca un uciga s se plimbe cu o cicatrice pe fa. S-ar fi ateptat ca asasinul s fie o persoan mai deosebit. Zmbetul ncrei pielea de pe cicatrice. Ochii i se ngustar n timp ce arma se fix asupra feei lui John. Gates privi minile fascinat. Nu aveau nici cel mai mic tremur, nici un semn de nervozitate. Brbatul mai fcuse astfel de treburi i avea s mai fac. John i ainti ochii asupra degetului care odihnea pe trgaci. Gndurile i alergau scpate de sub control, obsedate de cuvintele colindei. Timpul tu s-a scurs. Glontele i croi drum prin capul lui Gates, sfiind colinde i rime, i imagini de reni, i toate amintirile, i sunetele Crciunurilor trecute i prezente i ale celor viitoare, amestecndu-le cu o mas inform de esut mort. Trupul i se prbui pe mas i picturile de snge ncepur s se preling pe paginile albe ale tezei de doctorat, asemeni unor boabe de vsc.

20

21

2 Ebla/Tell Mardikh, Siria Tblia de argila crp i i se frmi printre degete. Cu numai o clip n urm fusese intact, vestigiu istoric vechi de patru mii cinci sute de ani, iar acum se transformase din nou n lut, care continua s se dezintegreze pe msur ce bucile i cdeau din mn, amestecndu-se cu noroiul roiatic. David Rosen oft, ls spliga s-i cad i se ridic, icnind, n picioare. Ploua mrunt. Frigul l ptrunsese pn la oase. Lucrase aproape o or, scormonind pmntul, nlturndu-l cu mturic, strduindu-se s disloce tblia din locul n care zcuse vreme de patru milenii, alturi de alte cteva sute de buci identice. Ploaia greoaie, nendurtoare, se pornise din nou n timpul nopii, iar iroaiele de ap smulseser prelata care acoperea groapa proaspt spat, expunnd vederii o parte din tbliele rmase nc n pmnt Pn diminea fragmente ntregi de trecut istoric se dezintegraser, fcndu-se una cu noroiul ntunecat. Iar ploaia continua s cad. Prin ploaia mrunt se vedeau ruinele ntunecate, umede i sepulcrale ale Eblei, risipite jur mprejurul lui. Le vzuse pentru ntia oar vara trecut, cnd cldura torid de august vlurea aerul de deasupra blocurilor de piatr ars, iar nisipul adus de vntul de deert se insinua n crpturile zidurilor i ale porilor oraului antic, abia readuse la lumina soarelui. Acum, n timp ce se ostenea, spnd n lumina crepuscular a zilei de noiembrie, ncerca s-i imagineze locul aa cum l vzuse sub razele soare-lui, n lumina cald ce prea s curg peste pietre, insuflndu-le iari via
22

dup somnul ndelungat la care fuseser condamnate sub pmnt. Zidurile, uile i scrile i recptaser identitatea i forma, profilndu-se, ntr-un joc de lumini i umbre, pe bolta albastr a cerului. ns o dat cu nceperea sezonului ploios, n octombrie, ruinele i estompaser conturul, revenind la starea iniial de piatr, nisip i noroi. n acest an vremea era neobinuit de ploioas i rece, nenduplecat i deprimant. Corvoada de a spa dup terminarea sezonului, fr nimeni n preajm, cu excepia arabului, l adusese n pragul disperrii. Simea c i va pierde minile dac va mai continua s plou. Era o ploaie perfid, paralizant, ca i frigul care l ptrundea pn n mduva oaselor n timp ce lucra, aplecat asupra tblielor, ca i peisajul dezolant, animat doar de prezena brbailor murdari, a femeilor leampte, a turmelor de oi jalnice, ude pn la piele, i a copiilor i mai jalnici, i mai ptruni de umezeal. i totui, n ultima lun Ebla reuise s-i ptrund n suflet, mai profund dect orice, cu prilejul altor spturi la care participase pn atunci. La urma urmei, vechii locuitori cunoscuser i ei la fel de bine iarna, ca i vara, ploaia ca i soarele. Stnd aici, departe de ceilali, simea n jurul lui prezena fantomelor trecutului. n stng lui, arabul continua s sape, cu trupul aplecat fr vlag deasupra pmntului. Nu-l nghiea pe Rosen, i acesta avea convingerea c arabul l suspecta. Era sigur c fusese trimis de la Alep nu att pentru a-l ajuta la spturi, ct pentru a-i urmri fiecare micare i a raporta Securitii siriene. mpreau o colib micu n satul Tell Mardikh, vruit n alb i foarte asemntor cu un stup gigantic. Nu avea ferestre, iar unica surs de lumin era o lamp cu gaz; n nopile lungi de iarn se simea n ea ca ntr-o nchisoare. Discutau puin. Seara, Rosen refcea, lipea, transcria i uneori traducea tbliele dezgropate n timpul zilei. Arabul l ajuta, ns era ursuz i taciturn, iar David nu i vorbea prea mult. Voia s termine lucrul pn la Crciun, s se ntoarc
23

la Cambridge i s-i continue lucrarea despre mrturiile de arhiv de la Ebla, din perioada Mardikh II B1. Dar nainte de asta mai avea ceva de isprvit aici, n Siria, la unitatea militar aflat la cinci mile vest de Sefire. Pentru un timp trebuia s scape de arab, ns asta era mai uor de zis dect de fcut; tipul era o adevrat lipitoare uman, moale, alunecoas i agtoare. La numai treizeci i patru de ani David Rosen era deja cunoscut ca luceafrul cercetrii perioadei eblaite. Absolvent al Facultii de Arheologie Columbia, imaginaia i fusese nrobit irevocabil de descoperirea, de ctre Paolo Matthiae, pe la jumtatea anilor 70, a oraului pierdut i a imperiului Ebla, ascunse ochilor lumii, vreme de secole, sub colina cunoscut sub numele de Tell Mardikh, din Siria. Gorganele sunt movile ridicate de mna omului pe ruinele oraelor zidite, unul peste cellalt, n acelai loc; rmiele lsate generaie dup generaie se aglomereaz pn cnd terenul este abandonat ori se acoper cu o ultim serie de cldiri. Ebla a fost construit prima oar aproximativ n perioada fondrii Primei Dinastii a Egiptului, ctre sfritul mileniului al IV-lea .Hr. A atins apogeul la jumtatea mileniului urmtor, ns pe la 2300 a fost distrus de Naram-Sin din Akkad. A mai fost reconstruit de nc dou ori naintea lui Avraam i de tot attea ori a fost nruit, rmnnd apoi prsit, pe msur ce anii au trecut i buruienile, nisipul i deertul au nghiit pietrele i cenua. David vzuse pentru prima oar antierul n 1977, la scurt timp dup ce i ncepuse studiile postuniversitare la Chicago. Spre sud-est nu avea coloane avntate spre cer ca Palmira, nici tezaure ascunse, ca mormntul lui Tutankamon, nici sculpturi monumentale ca Persepolis. Dar nu acestea l atrseser aici. ntre 1974 i sosirea lui David, n 1977, Matthiae i echipa sa descoperiser cteva depozite uriae de tblie din argil, ascunse n palatul ridicat n cea de-a doua perioad. Giovanni Pettinato descifrase limba vorbit n Ebla,
24

i cu aceasta o nou lume ncepuse s se dezvluie. Pentru David Rosen, aceasta fusese exact lumea la care visase i care l determinase s se dedice trup i suflet studierii civilizaiei eblaite. Era ca i cum ar fi pierdut ceva de pre i era nevoit s scormoneasc nencetat pmntul, ca acel ceva s nu dispar pe vecie. La prima vedere, David nu avea nimic din nfiarea unui om de tiin obinuit. Nu purta ochelari, nu umbla adus de spate, chipul nu-i era palid. Cnd nu mergea la bibliotec sau nu sttea acas, n camera de lucru, obinuia s fac jogging sau s se antreneze n sala de sport din vecintatea campusului, ridicnd greuti. Prul des, negru i crlionat i ncadra faa pe care Burne-Jones ar fi pictat-o cu plcere dac n-ar fi avut acea expresie sfidtoare a ochilor i linia brbiei mpins n fa, ca i cum ar fi fost gata oricnd s nfrunte neplcerile. Tatl i bunicul su purtaser veminte negre i i stricaser ochii descifrnd texte talmudice n lumina chioar rspndit de yeshivoth. La David toate acestea se schimbaser. n el pasivitatea, acceptarea resemnat a suferinei i a morii fcuser loc ncrederii n via i optimismului. Arabul ncepu s tueasc. n ultimul timp tuea tot mai des. David spera c se va mbolnvi i va fi nevoit s plece. tia c vor trimite pe altcineva n locul lui, dar ceea ce trebuia el s fac la Sefire nu lua mult timp, ba chiar foarte puin. Poate c pn la nlocuirea cerberului de lng el avea timp s ajung pn acolo i napoi. Firete, presupunnd c nu avea s fie prins i mpucat chiar la Sefire. Serviciile secrete israeliene prinseser de veste c acolo se petrecea ceva. Era vorba de o baz militar izolat, departe de orice aezare uman, inaccesibil, n afara personalului permanent angajat, oricui cu grad mai mic dect cel de general de brigad; nimnui dintre cei de acolo nu i se acorda dreptul la o permisie. Aici nu serveau soldai n termen, iar serviciul dura doi ani, urmai de cte un concediu de odihn
25

petrecut ntr-o staiune maritim bine pzit, n apropiere de Latakia. Pn n prezent, capturaser vreo ase ageni Mossad care ncercaser s ptrund n interiorul bazei i de fiecare dat msurile de securitate deveniser mai severe. Nu aveau pretenia ca Rosen s ncerce s se infiltreze n baz ar fi fost curat sinucidere n schimb, i cereau fotografii, imagini clare, n plan apropiat, ale ultimelor dispozitive de securitate. Sincer vorbind, i se prea o pretenie la fel de riscant. Arabul ncepu s tueasc din nou o tuse seac, pornit de undeva din adncul pieptului. Poate c sufer de o boal incurabil, gndi David. Spera s aib dreptate. Petrecuse aproape o lun mpreun cu brbatul acesta i avea convingerea c nu va mai rezista mult. Arabul era un brbat n jur de treizeci de ani, cu o min anemic i o fire ursuz, obsedat de igiena corporal. n fiecare diminea se spla i se brbierea cu ap rece, i punea meticulos vemintele pe care le purta sub halatul lung de lucru i se ruga cu o regularitate nnebunitoare. Era scund i ndesat, umbla aproape fr zgomot i arunca priviri piezie. Era genul care se masturba fr a simi vreo plcere. David i-l nchipuia visnd la femei planturoase, cu sni mari i buze groase, rspunznd la numele de Fatima. Laba piciorului stng i era rsucit spre interior i pea cam ca Ratso n Midnight Cowboy. A doua zi, chiar nainte de plecarea echipei, l trsese pe Rosen deoparte. Iertai-m, domnule profesor, i spusese cu glas nesigur, dar neleg c Rosen este nume evreiesc. Aa este? David l privise drept n ochi pre de vreo zece secunde, apoi se rsucise pe clcie i plecase. Nu mai reveniser asupra subiectului, dar ntrebarea plutea n aer nerostit de fiecare dat cnd se ntlneau. tia c arabul nu-l ntrebase doar din simpl curiozitate. Tipul era n cutarea unui evreu, a unui spion, a unui sabotor, a unei inte pentru ura muctoare pe care o purta n sine, asemeni unei femei care
26

urmeaz s dea natere ntr-o bun zi unui copil monstruos. Era un individ periculos. David se aplec i-l btu pe umr. E timpul s plecm. n curnd se ntunec. Arabul ddu s se ridice, dar ncepu din nou s tueasc zgomotos, ncovoindu-se, cu pieptul zguduit de spaime i ochii nlcrimai. David l privi pn ce tusea ced. Arabul refuzase s mearg la medic. De ce nu te duci la doctor? l ntreb pentru a suta oar. Cred c ar trebui. Am impresia c e din ce n ce mai ru. Nu-i va trece de la sine. Arabul scutur din cap. i terse ochii cu dosul palmei i i ndrept spatele. Nu. O s-mi treac. Am mai tuit i nainte. Poi s mori, zise David, aproape dorind s se ntmple aa. Eu nu am ce s-i fac. Nu te pot ajuta. Nu am nevoie de ajutor. Cu timpul o s-mi treac. Asta-i voina lui Dumnezeu. Pn mine mi trece, insha Allah. David porni spre jeep, crnd dup el ldia cu tbliele dezgropate n cursul zilei. Fixase din nou prelata, asigurndu-se c nu va mai fi smuls nici de cea mai puternic ploaie care s-ar fi putut strni n timpul nopii. N-ar mai fi rezistat la nc o zi ca aceasta. Arabul l urma ducnd o ldi identic. Rosen aproape spera c va avea un nou acces de tuse i o va scpa din mini; ar fi fost un motiv excelent ca s se descotoroseasc de el. Undeva pe ntinsul cmpiei din spatele movilei se auzi iptul unei dropii, la fel de dezolant ca i peisajul n care i cuta un adpost vremelnic. Pe drumul de ntoarcere n sat nu schimbar o vorb. Deasupra capetelor lor lumina ncepea s se estompeze, ca i cum ar fi fost stoars din nori o dat cu ploaia. David i aduse aminte de apusurile de soare pe care le vzuse aici n timpul verii i i dori din nou s fie acas, la Cambridge. n perioada aceasta a anului
27

vremea era, probabil, la fel de mizerabil, i mai auzise c ceaa dens care se ridica deasupra inutului i putea otrvi plmnii, dar existau compensaii. Iar de Londra l desprea doar un drum de o jumtate de or cu trenul. Aici, chiar dac i-ar fi permis s plece undeva, nu avea unde. Dup cum se simea, chiar i Alaska i o fabric de conserve de pete ar fi fost preferabile n locul Siriei i al ariditii sale puritane. Cel puin, acolo s-ar putea duce la toalet fr s se ngrijoreze c cineva ar putea nutri un interes morbid fa de sexul su circumcis. i arunc o privire arabului. Slbise. Dar asta nu era o consolare. Lsar n urm tabra central care se gsea n dreapta lor, dar care urma s rmn nchis pn n sezonul urmtor. Nu avea rost s o in deschis doar pentru David i asistentul lui. David fusese smuls din singurtatea anului universitar la Cambridge spre sfritul sezonului. Alessandro Bertalloni fcuse sondaje printr-un an lung, la nord de Curtea Public a Palatului Regal, n cutarea unor urme de cldiri sacre datnd din perioada timpurie. La nivelul corespunztor perioadei II B1 descoperiser rmiele unei construcii care preau s fac parte din templul datnd din a doua jumtate a epocii III A-B. n acelai timp, dduse la iveal un strat compact de nenumrate tblie. Lind anul, scosese la lumin alte i alte rnduri de astfel de tblie, o arhiv cel puin la fel de bogat ca i tezaurul principal descoperit n 1975. Aveau de lucru pn peste cap, pn la sfritul sezonului urmtor, dar toi sptorii efi aveau angajamente ferme pe toat durata urmtorului an universitar. Totui, a lsa arhiva acolo unde o gsiser nsemna s-i asume riscul imens de a fi furat ori distrus fr noima, aa ca ncepuser s caute imediat pe cineva dispus s accepte rolul de sptor-supraveghetor pn la sosirea verii. Alegerea czuse n mod firesc pe David care acceptase fr s se codeasc prea mult. Un an universitar era un an universitar, dar o asemenea descoperire se ivea o dat n via. Pn n
28

octombrie se fcuser destule spturi, aa c se putuse concentra asupra clasrii i transcrierii tblielor scoase la lumin. Dac n-ar fi fost arabul, s-ar fi simit chiar fericit. n timp ce urcau spre sat, roile patinau puin n noroiul subire care acoperea aa-zisa osea. n jur zgomotele serii deveneau din ce n ce mai perceptibile. Din balconul casei lui Hajj Suleiman rzbtea vocea amplificat de tranzistor a lui Umm Kulthum. Cntecul, nregistrat n urm cu douzeci de ani la Cairo, era rsuntor i unduios i emana o sexualitate agresiv care-l nfiora pe David; Umm Kulthum cntrise vreo suta patruzeci de kilograme, i David nu-i putea asculta ipetele insistente fr a simi o senzaie de grea. n stnga lor, un cerc restrns de tinere femei, nfurate n rochii lungi, arbeti, cu faa ascuns de vluri, sporoviau cu glas tare, ateptnd n faa brutriei lui Ahmad al-Khartumi coacerea pinii de sear. n centrul satului, o ceat de cini, plini de noroi, i nite copilandri strneau un vacarm de ltraturi i ipete, alergnd ca apucaii dup o minge de fotbal jerpelit. Ici-colo, n faa caselor, stteau sau edeau grupuri de brbai, fumnd, discutnd i rznd pe seama unor bancuri rsuflate. Abia dac ntoarser capul cnd jeep-ul binecunoscut se opri n faa colibei ocupate acum de cei doi arheologi. David i arabul duser n colib cele dou lzi cu tblie, mpreun cu aparatele de fotografiat, trepiedurile i echipamentul de msurare. nuntru era cald, mulumit sobei mici, alimentat cu parafina, care pstra o temperatur relativ constant, pentru a prentmpina crparea tblielor din cauza frigului. Arabul aprinse lampa portabil cu gaz i se prbui pe unicul scaun relativ confortabil. ncepu din nou s tueasc. David puse jos ultima ldi i ntinse mna dup sticla cu arak pe care o pstra pe o policioar prfuit, deasupra sobei primitive. Sticla era aproape goal curnd trebuia s se reaprovizioneze. De data aceasta, butura inuse doar dou sptmni; vremea de aici putea
29

transforma pe oricine ntr-un alcoolic. i turn un phrel, apoi i oferi sticla arabului. tia dinainte care va fi rspunsul. n fiecare sear se repeta acelai ritual prostesc. Arabul scutur din cap, iritat. Asta-i uureaz tusea. Cellalt nu-i rspunse. David ndoi alcoolul cu puin ap i ddu pe gt lichidul albicios. Era o superstiie de-a lui c arakul dezinfecta apa i o fcea mai bubil. Pn n prezent, ideea lui se adeverise. Chiar dac apa i fcuse ru, nu o simise. Dup cina obinuit, compus din lipie rnced i ful, se apucar de corvoada de fiecare sear. Dou felinare de vnt fsiau statornic, strpungnd ntunericul. Afar, ploaia rpia din ce n ce mai puternic, scurgndu-se prin jgheab. Peste sat coborse linitea, iar localnicii se retrseser n intimitatea locuinelor, adpostindu-se de gerul muctor de peste noapte. Din cnd n cnd, arabul se oprea din msurarea i nregistrarea descoperirilor de peste zi, ntrerupt de cte un nou acces de tuse. Cteodat lumina lmpilor aprindea privirile aruncate pe furi nspre David, care lucra aplecat asupra mesei alturate. David nu-i ddea nici o atenie. Ochii i erau fixai asupra tbliei cu caractere cuneiforme, bine conservate, ntretiate de umbrele aruncate de lampa care fsia nencetat. O descoperise cu dou zile n urm, sub o grmad de tblie crpate, de dimensiuni mai mici. Era neobinuit de mare, msurnd 37 pe 35 de centimetri i cuprindea treizeci i dou de coloane de scriere ngrijit, n stilul rezervat n mod obinuit tblielor cu coninut exclusiv comercial. Examinarea superficial din seara precedent i dezvluise totui c textul se referea la o poveste de cu totul alt natur. Cele cteva rnduri pe care izbutise s le descifreze l stimulaser s continue traducerea. Un vraf de dicionare i glosare, stivuite cu grij la marginea mesei cu picioare descleiate, atepta s fie consultat.
30

Era povestea lui Ishme-Adad, un du-zu-zu sau scrib ndrgostit de o prines n vrst de treisprezece ani, pe nume Immeriyya. Ea i ntorsese iubirea i, timp de trei nopi, cei doi se ntlniser n odaia fetei din palat, ns n cea de-a patra noapte ndrgostiii fuseser surprini de grzile regale. Immeriyya fusese zidit de vie, iar Ishme-Adad fusese dus la Templul lui Damu, zeul tmduirii i al magiei. Acolo fusese torturat pn ajunsese n pragul morii, apoi fusese readus la via cu ajutorul miestriei tmduitorilor. Ritualul se repetase timp de un an pn ce, n sfrit, fusese lsat s-i dea sufletul. Povestea l tulbur peste msur pe David. Tblia fusese gravat de Ishme-Adad nsui cu puin timp nainte de moarte; mai exista un codicil laconic, scris de unul dintre preoii de la Templul lui Damu, care relata modul n care l pedepsiser pe Ishme-Adad i cum fusese, n final, izbvit de chinuri. n timp ce inea tblia n mn, David simi un fior de nelinite n tot trupul. Timp de patru milenii tragedia lui Ishme-Adad i a Immeriyyei dormise nestingherit sub praful ruinelor Eblei. Cu sapa i stiloul, David o trezise acum din nou la via. Se ls pe spate. Arabul adormise n timpul lucrului. Sforitul molcom se suprapunea peste fsitul lmpii. Afar ploaia rpia pe acoperi cu un zgomot egal i hipnotizant. n dreapta lui David soba veche cu parafin emana valuri de cldur nbuitoare. Coliba mirosea a parafin i umezeal. Se simea deprimat. Pe de-o parte, din cauza povestirii pe care tocmai o tradusese. Pe de alt parte, a colibei i a ploii. n al treilea rnd, din pricina lui nsui, a sentimentului de inutilitate i superficialitate pe care-l simea acumulndu-se n el de mai bine de un an. Rmase mult vreme privind tblia i sorbind din cnd n cnd cte o nghiitur de arak.

31

3 Ebla/Tell Mardikh Zorile se ivir palide i umede. Ploaia ncetase n timpul nopii, dar aerul era ncrcat cu vapori de ap, ca un burete mbibat. Pmntul era acoperit de o pojghi de brum care scrnea sub paii felahilor pornii spre cmpiile sterpe i dezolante. Aburii respiraiei se adunau deasupra capetelor n picturi ngheate. Oamenii naintau greu prin ceaa dens, n aerul rece care le sfredelea plmnii la fiecare inspiraie uiernd. Undeva rsuna clinchetul metalic al unui clopoel, anunnd trecerea vreunui oier cu turma lui, spre punea pe care abia cretea cte un smoc de iarb. David Rosen era deja n picioare. i plcea s se trezeasc devreme, nu n ultimul rnd pentru satisfacia de a fi el cel care-l trezete pe arab. Micul dejun era compus din cafea slab, pine cumprat de la brutria lui al-Khartumi i gem apos care prea s fie unicul aliment pus n vnzare la Alep. Cel puin, pinea era cald. n timp ce mncau, discutar despre ce le mai rmnea de fcut la movil. David dorea s termine ct mai repede treaba de teren. Umezeala i frigul puteau deteriora tbliele, de aceea voia s le pun la adpost n urmtoarele zile. Asta presupunea un drum pn la Alep, ca s cumpere o lamp cu arc la lumina creia ar fi putut continua spturile chiar i dup lsarea ntunericului, amnnd clasificarea i colaionarea tblielor pe mai trziu, cnd aveau s le duc pe toate la colib.

32

Uite ce este, spuse David, m-a putea duce eu la Alep dup lamp. Te las aici s continui clasificarea, apoi am putea relua spturile mine. Poate c ar fi avut timpul necesar pentru a da o rait pe la Sefire nainte de ntoarcere. Echipamentul de fotografiat era gata pregtit n geanta din material impermeabil, fixat sub caroseria jeep-ului. Serviciul secret de informaii israelian l dotase cu un aparat de fotografiat trucat. Rola principala coninea un film de 35 mm cu imagini luate la antierul Tell Mardikh n cazul n care ar fi fost developat, nu dezvluia nimic incriminator pentru el. Pe rola de lucru, ascuns ntr-un compartiment secret, n partea superioar a aparatului, erau nfurai mai muli metri de microfilm. Daca aceasta ar fi descoperit, l-ar mpuca pe loc. Arabul tui n palm i clatin din cap. Imposibil. Trebuie s terminm cu parcela de ieri. Tbliele ude ar putea nghea. Poate mergem mine mpreuna. David ridic din umeri. n privina tblielor, arabul avea dreptate. ns tia c nu acesta era motivul pentru care ncerca s-l mpiedice s plece singur. Un agent profesionist ar fi gsit o cale s rezolve problema, ar fi scpat de arab fr s-i trezeasc bnuieli sau s-i alerteze superiorii. Dar David nu era un profesionist. n ciuda instruciei intensive pe care o primise la poligonul militar Eshel din Negev, n ciuda cantonamentelor anuale de iarn petrecute acolo, n ciuda studierii aprofundate, periodice a manualelor elaborate de Mossad i Shin Bet, era nc dureros de contient de statutul lui de amator. Faptul l irita pentru c venea n contrast flagrant cu stpnirea sa desvrit a arheologiei. i-apoi, l deranja profund c era nevoit s-i foloseasc profesia drept acoperire pentru activitile ocazionale de spionaj. Poate c avea contiina prea fragil. Cele dou ocupaii aveau multe n comun; ntr-un anumit sens, arheologii sunt un fel de detectivi, spioni care dezvluie prin spturi strat dup strat
33

de informaii, separnd crmizile de moloz, cenua de mizerie, reconstruind vase din cioburi, decodificnd mesaje ngropate i, de cele mai multe ori, refcnd trecutul din datele puine de care dispun. Pentru ei, oasele i rmiele umane reprezint puin mai mult dect grunele pentru o moar cu funcionare continu. Visele i tragediile altor oameni trec prin minile lor, ca bancnotele uzate i mototolite. Mint i fur, se trdeaz unul pe cellalt i se vnd de dragul vreunui adevr superior, a vreunei loialiti nalte care, n final, pune totul n ordine, netezete muchiile aspre i rotunjete colurile ascuite ale urii, lcomiei i invidiei. Ceea ce-i sttea n gt, ca un oscior de pui, nepenit acolo de mult timp, era sentimentul trdrii. Pentru a putea face spturi n ri ca Siria, arheologii erau dependeni de ncrederea autoritilor, ncredere greu de ctigat, dar foarte uor de pierdut. Regimul Baas de la Damasc era din cale afar de suspicios fa de strini, agasat de icanele puterilor imperialiste, i reaciona fulgertor la oricine sau orice i se prea a fi o ameninare la continuitatea existenei sale. Rosen tia c, dac ar fi demascat, toat expediia ar fi expulzata din Siria pentru cel puin zece ani sau chiar mai mult. i pentru ce? Pentru cteva fotografii nenorocite, o schia a unui drum prin deert, nite documente xeroxate, furate din casa unui mrunt funcionar civil i puse la loc a doua zi. Nu-i spusese nimeni vreodat care era utilitatea dac exista vreuna datelor secrete trimise de el la Ierusalim. Salvaser vreo via, reparaser nedrepti, bgaser n spatele gratiilor vreun terorist? Se ndoia c ar fi aa. Ascuns adnc n minte persista imaginea unui dosar subire, cu coperte negre, pe care scria simplu Rosen. Era pstrat ntr-un ungher al unui fiier din sediul central al Mossad-ului, iar din cnd n cnd era scos afar, completat cu ultimele documente primite din partea lui, apoi pus la loc. Arabul se ridic i porni spre jeep. n marea lor majoritate stenii erau oameni cinstii, dar tbliele ar fi putut tenta pe
34

cineva. nainte de venirea italienilor, n 1964, se fcuser spturi ilegale, iar la Damasc se mai practica nc negoul cu obiecte de art veche. Desigur, lactul putea fi forat, dar David tia c nimeni nu ar fi ndrznit s fac aa ceva; simpla sa prezen le ddea de neles oamenilor c le era interzis intrarea n colib. David urc la volan, fr s scoat o vorb. Rsuci cheia n contact, dar motorul tui o dat, apoi se opri. Mai nti arabul, iar acum blestematul sta de jeep! Abia dup a zecea ncercare motorul se declar nvins i reveni la via, fr tragere de inim. David aps pe accelerator i jeep-ul ni nainte, trecnd la civa centimetri de gropile care nesau ulia satului. Frigul ncepea deja s li se strecoare n oase. Pe ambele pri ale drumului tufiurile pipernicite de drobuor i tamarisc strluceau, nvluite n brum. Dar sub pojghia subire de ghea drumeagul mustea nc de noroi gros i negru. Deasupra lor cerul era acoperit de nori prevestitori de ploaie. Aerul rece avea iz de putregai. Pe drum arabul i arunc priviri furie. Descoperise de dou zile aparatul de fotografiat i filmul din geanta impermeabil ascuns sub caroseria jeep-ului, dar voia s-l surprind pe Rosen n timp ce-l folosea; ai lui trebuiau s tie ce aveau de gnd sionitii. Prelata rezistase peste noapte, dar de jur mprejur totul bltea de ap, iar gerul nghease pmntul, mpreun cu tbliele rnduite pe jos. Va trebui s le desprind cu mare grij, ca s nu se crape de tot. David se duse la jeep, aduse o aeroterm, o conecta la generatorul portabil i o ndrept spre suprafaa tblielor. Se ntoarse ctre arab. Vrei s te uii puin la ele? A vrea s verific ceva acolo, la Palat. Cheam-m cnd s-au uscat dar, pentru Dumnezeu, ai grij s nu crape. Ar fi trebuit s supravegheze personal tbliele; nu avea ncredere n arab c va face treab aa cum trebuie. Sentimentul de deprimare resimit noaptea trecut mai dinuia nc. Se simea obsedat de povestea lui Ishme-Adad.
35

Avea puin de mers pn la corpul central al Palatului, spre flancul vestic al perimetrului citadelei. De jur mprejurul su, blocurile de bazalt, calcar i argil ars creionau siluetele uluitoare ale ruinelor din vremuri de mult apuse. La un moment dat alunec pe o dal umed din bazalt i czu pe o parte. Terenul era inegal, neltor. Urc scrile nguste dinspre faada de nord i ptrunse n curtea principal. Peste tot domnea linitea. Cerul prea s se contopeasc cu stncile cenuii. Aceasta trebuia s fie curtea la care se referea Ishme-Adad la nceputul mrturisirii sale. Acesta era locul n care fusese judecat i condamnat de regele Eblei, Ibbi-Sipish. Podiumul pe care sttuse tronul regelui exista nc, nconjurat de gropi ntunecate care marcau locul fostelor coloane. Descoperiser ochi sculptai n calcar, rspndii pe tot pavajul curii. Ochi imeni, cu cuttura grea i ncruntat, care pe vremuri atrnaser de friza din lemn ce mrginea partea superioar a zidurilor mprejmuitoare. Erau ochii zeului Dagon. l urmriser pe Ishme-Adad n copilrie i apoi la maturitate, dup judecata svrit la picioarele tronului lui Ibbi-Sipish. David sttea n mijlocul curii, ncercnd s-i imagineze scena, aducnd la via, cu ochii minii, stlpii flancai de grzi, figura regelui tronnd sub baldachinul din lemn de cedru, cu pnza esut cu fir de aur, oficialitile Curii, aliniate n faa sa, fcnd temenele cu frunile aproape atingnd dalele de piatr. Dar nu izbutea s vad altceva dect silueta nsngerat, stlcit n btaie a lui Ishme-Adad, trt spre Templul lui Damu, unde avea s-i ispeasc pedeapsa. n prima sear, o aduseser pe copila n faa lui, mai frumoasa dect oricnd, cu snii mici pictai cu henna, cu pletele nmiresmate, i n prezena sa o aezaser ntr-un alcov i ncepuser s o zideasc nuntru. Vzuse cum se aaz crmid peste crmid pn ce fata dispruse cu totul. Drogat cu extract din semine de mac, tnra rbdase
36

n tcere s fie smuls din lumea celor vii. Dar el fusese nghiit de negur o dat cu ea i, pentru o vreme, mintea i se ntunecase. David sttea n mijlocul curii, pierdut n visare. Tblia i confirmase, cu o claritate nspimnttoare, un lucru pe care l tiuse din prima zi n care participase la spturi, cu toate c nu ndrznise s l formuleze nici pentru sine. Arheologia era cldit pe un fundament compus din rzboaie, moarte violent i nesfrit suferin. Baza se fisura i crpa, dar liantul care le inea laolalt era plmdit din snge i cenu. Oraele se ridicau i piereau, trecute prin foc i sabie, se nteau copii care, dac aveau noroc, supravieuiau n rstimpul care le era hrzit. Se simea ca i cum ar fi stat pe marginea unui abis. Sub picioarele lui zcea mrturia a secole de jafuri i moarte. Iar ultimele vestigii se aflau chiar n faa ochilor si, acoperite zi dup zi de un strat tot mai gros de pulbere. Snge evreiesc sau snge arab, avea vreo importan? Cine va ti, cui i va psa peste un secol sau dou? Cnd sngele se va fi uscat, iar oasele se vor fi sfrmat, fcndu-se una cu rna neagr, cine-i va mai aminti de Rzboiul de ase Zile ori de Rzboiul Yom Kippur sau de oricare alt lupt care urma s se duc. Singurele care contau erau viaa i moartea indivizilor. Tblia lui Ishme-Adad i coninutul su i reamintiser acest lucru. i izbutiser s-i trezeasc un sentiment covritor de groaz, o presimire sumbr pe care nu i le putea explica. Nu avea nici o logic, dar din seara anterioar nu reuise s se scuture de ele. Oft i se ntoarse spre scara ce ducea ctre ieirea din curte. Orice presentimente ar fi avut, trebuia s ajung la Sefire ct mai curnd, chiar cu riscul de a atrage atenia asupra sa. Din locul n care se afla putea vedea pn departe, la linia tears a orizontului. Cteva psri se nlau fr vlag spre cerul alburiu i rece. Se nfior i porni mai departe. Cnd ajunse aproape de groapa care adpostea
37

tbliele, observ c prelata se prbuise din nou. Arabul nu se vedea nicieri. De ce nu venise idiotul dup el, ori mcar de ce nu ncercase s ntind singur prelata? David sri n groap. Tlpile i alunecar n noroiul vscos i respingtor din poriunea eliberata de tblie. ntinse mna ca s ridice marginea prelatei i bg de seam c noroiul din jur devenise purpuriu. Deodat observ c pata se lete i devine mai ntunecat. Cu inima strns, slt pnza i o trase n stnga lui. Arabul zcea sub ea, cu trupul chircit ntr-o poziie nefireasc, imobilizat n noroiul amestecat cu fragmente din tblie. O tietur adnc i despicase gtul de la o ureche la cealalt; capul era aproape desprins de trup. Ochii priveau fix, dilatai de groaz. Pulsul lui David se acceler i se simi cuprins de ameeal. Nu lipsise mai mult de un sfert de or. Auzi n spate un fonet slab. Se rsuci brusc i privi n sus. Pe buza gropii vzu silueta unui brbat profilndu-se pe cer. Purta un hanorac lung, cu gluga tras pe frunte pentru a se feri de frig. Braele i atrnau pe lng corp i zmbea. n mna dreapt strngea un pumnal. n lumina slab metalul strlucea moale i aparent inofensiv. David se ndoia c era sirian. Avea ochii albatri i pielea alb i fin, aproape ca cea a unei femei. David remarc dantura impecabil. Brbatul i trecu limba peste buze, i David observ c avea gura uscat. Necunoscutul i fcu semn s ias din groap. Ca i cum s-ar fi smuls brusc din somn, David se rsuci pe clcie, trecu peste trupul arabului i se slt pe marginea opus a gropii. Adversarul se ateptase la o astfel de micare i l ajunse din urm n clipa n care David ngenunche pe pmnt. ntoarse capul i vzu cuitul cobornd fulgertor, cu sclipiri argintii. Se rsuci cu tot corpul, ferindu-se din calea armei, i simi n coaste o durere ascuit. Se rostogoli i lama alunec, sfiindu-i superficial umrul. Cu o sforare se ridic n picioare, aplecat de spate, sprijinindu-se cu o mn pe pmnt. Brbatul n hanorac i recpt echilibrul,
38

se arunc spre el, mpungnd aerul cu cuitul, dar David se feri i i trase, cu genunchiul, o lovitura ntre picioare. Omul ip i ridic din nou cuitul n timp ce David se retrase fulgertor spre marginea opus a gropii. Trebuia neaprat s ajung la jeep. Ori s gseasc ceva cu care s se apere. Necunoscutul se ntoarse, clcnd noroiul vscos, cu pumnalul ridicat, asemenea unui talisman. Zmbetul i pierise de pe fa. David ncepu s alerge, dar avea senzaia c alunec pe ghea. Tlpile i patinau i nu nainta mai deloc. Gfia, trgnd cu greu n piept aerul tios. Din spate, o mn i se ncleta pe gt, smucindu-l napoi i dezechilibrndu-l. Alunec pe spate i se prbui pe o parte, proptindu-se n cotul drept. n cdere l trase dup el pe atacator, izbindu-l i strduindu-se s se elibereze din strnsoare. Gfiau amndoi, epuizai de lupt i frig. David ridic genunchiul i-l lovi pe adversar drept ntre picioare. Cellalt ip scurt i slbi strnsoare a. Cuitul czu pe pmnt. David i eliber un bra i-l lovi cu putere n tmpl. Asasinul se cltin, dar reui s i recapete echilibrul i-l lovi de cteva ori cu pumnul n piept. David scoase un urlet de durere. Nu putea respira. Faa strinului era strns lipit de a sa, i simea n nri respiraia grea i urt mirositoare, i vedea ochii dilatai de ur. Necunoscutul pipi n jur i reui s apuce pumnalul. Ridic braul i se mic, ncercnd s gseasc unghiul potrivit pentru a lovi. David se ridic n capul oaselor, ignornd durerea ascuit din piept, ntoarse capul i-i nfipse dinii n nasul adversarului. Muc din toate puterile, simind cum carnea i cartilagiul cedeaz sub apsare. Brbatul scoase un urlet i scp din nou cuitul. David trase i simi cum o bucat din nasul necunoscutului i rmne ntre dini. I se fcu grea. Se ntoarse, scuip bucica nsngerat, apoi l mbrnci pe cellalt i se rostogoli ntr-o parte. Amndoi rmaser ntini n noroi. David se cznea s-i recapete respiraia, cellalt urla, cu minile ncletate pe fa.
39

Nu era vreme de gndire, de pus ntrebri. De-acum se punea problema supravieuirii i-atta tot. Stpnindu-i durerea arztoare din umr, David se ridic i porni, mpleticindu-se, spre jeep. Fiecare pas i prelungea suferina i fiecare inspiraie i aducea lacrimi n ochi. n spatele lui necunoscutul continua s urle de durere. ntr-un trziu, reui s ajung la main. Radiatorul funciona nc, racordat la generatorul din spatele jeep-ului. David smulse cablul i l arunc ntr-o parte. Singurul lui gnd era s scape cu via. Capul i pleznea de durere i vedea ca prin cea. Se tr pn la portier, o deschise i se aez la volan. Cheia era la locul ei, n contact. Prbuit peste volan, o rsuci. Nimic. ncerc din nou. Motorul era mort. Disperat, continu s nvrt cheia, dar fr nici un rezultat. Nici mcar un sunet. Pe neateptate, portiera jeepului se deschise i o mna puternic se nclet pe braul lui David. Necunoscutul sttea chiar lng el, cu faa nsngerat acolo unde i smulsese bucata din nas. David se trase napoi, luptndu-se, dar strinul se aplec nuntru i-l smuci de piciorul stng. David se ag disperat de volan, ns mna i alunec i se trezi azvrlit afar din cabin. i izbi capul de cadrul uii, apoi se prbui pe pmnt, cu rsuflarea tiat. ntr-o fraciune de secund brbatul se arunc peste el i i nclet degetele pe gtul lui, strngnd cu putere. David se simi cuprins de o senzaie de grea i ameeal, rsufla greu i avea impresia c totul se nvrte n jurul lui. Era pe punctul de a-i pierde cunotina. Cu un ultim efort disperat smulse gluga celuilalt i-i trase capul n spate cu toat fora de care era capabil. nurul legat n fa se nfipse n beregata adversarului. Acesta se slt, ncercnd s se elibereze din strnsoare. Era ultima ans a lui David. Ridic genunchiul i l izbi fulgertor n testicule, cu o singur mn trase cu putere de glug iar cu cealalt l ntoarse cu faa ctre el, mpingndu-i n acelai timp capul pe spate. Pipind, i
40

nfipse din nou degetele n rana proaspt de pe fa. Brbatul url din nou i David reui s scape din ncletare. Ucigaul se afla acum ntre el i jeep. Brbatul ridic privirea clocotind de ur slbatic. Se mai desluea ns ceva o inteligen ascuit, rece, care se strduia s ctige controlul asupra durerii i a furiei. Brusc, se ridic, azvrlind n jur priviri iscoditoare. Imediat n dreapta lui descoperi o grmad de unelte de spat. Cu o micare fulgertoare apuc un trncop masiv i ncepu s-l balanseze cu ambele mini, asemeni unui topor. Cu gesturi precise l roti n aer i ncepu s se apropie ncet i amenintor. Cltinndu-se, David fcu civa pai spre stnga adversaru-lui, fr a-i lua ochii de pe trncop. Omul se repezi nainte, cu unealta ridicat deasupra umrului. David sri ntr-o parte, dar nu reui s evite lovitura fulgertoare n old, care i sfie carnea. l ocoli rapid pe adversar, aruncndu-se peste mormanul de unelte. Disperat, fr s stea pe gnduri, nfc o cazma scurt i o ridic n aer. Cu un balans rapid l izbi pe cellalt cu toat fora, nimerindu-l chiar n fluierul piciorului. Acesta se cltin i-i pierdu echilibrul. Se luar din nou la trnt i czur la pmnt, cu cazmaua ntre ei. David se eliber, pipi n jur i ddu peste trncop. Trncopul era greu de mnuit ntr-o lupt strns. n timp ce brbatul se strduia s-l loveasc n cap, David cobor trncopul i vrful se nfipse adnc n pntecele celuilalt. Se auzi un strigt de durere i rnitul scp cazmaua. Urlnd, apuc trncopul. Lupta pentru unealt i pentru viaa fiecruia n parte dur parc o venicie. Deodat, adversarul slbi strnsoarea i trncopul czu jos, n spatele lor. Se auzi un scrnet i trupul brbatului deveni inert. David ridic privirea i observ c trncopul l lovise drept n fa, strpungndu-i craniul, drept ntre ochi. Omul era mort. David slbi strnsoarea i se prbui peste cadavru.

41

42

4 Habar n-avea ct zcuse acolo, n semiincontien. Cnd i reveni, n sfrit, nfrigurat i mcinat de durere, prea s fie aproape de miezul zilei. i privi ceasul, dar acesta fusese zdrobit n timpul luptei. Sub el, corpul necunoscutului ncepuse s nepeneasc n aerul rece i umed. Trncopul i era nc nfipt n east. Sngele nchegat i acoperea n ntregime faa zdrobit. Icnind de durerea provocat de nenumratele tieturi i vnti de pe corp, David se ridic greoi n picioare i privi n jur. antierul era pustiu; nu se vedea picior de om. Cine era brbatul? De unde venise? David se aplec i, ferindu-i ochii, smulse trncopul din locul n care nepenise, ncepu s scotoceasc prin buzunarele mortului. Nu gsi nimic nici n hanorac, nici n buzunarele pantalonilor. Desfcu fermoarul hanoracului. Dedesubt, necunoscutul purta un pulover gros, mbrcat peste cma. Nu mai descoperi nici un buzunar. Ucigaul nu purta asupra sa nimic care l-ar fi putut identifica pe el sau pe cei care l trimiseser. Avea prul negru, dar, n starea n care se afla acum, fizionomia feei nu mai putea oferi nici un indiciu. Norocul lui, gndi David, s rmn singur n mijlocul antierului cu dou cadavre pe cap. Era, probabil, cel mai nefericit loc care se putea alege pentru a ascunde un mort O dat cu sosirea verii locul avea s fie mpnzit de hoarde de lucrtori care vor scormoni pmntul cu cazmale, trncoape i lopei, nerbdtori ca nite cini de vntoare s scoat la iveal osemintele antice. Desigur, atunci el nu va mai fi aici, dar, dac dorea s triasc n pace, era preferabil s ascund cadavrele n aa fel, nct s fie descoperite ct mai trziu cu
43

putin. Deodat, i aminti de puuri. n curtea Palatului existau dou puuri adnci. Fuseser cercetate deja i era puin probabil ca cineva s se arate interesat de o nou coborre n adncurile lor. Era un loc potrivit, gndi David. Nu era prea uor s traverseze curtea cu cadavrele dup el. Nu putea folosi jeep-ul; pmntul era brzdat de prea multe anuri. Tr unul cte unul trupurile inerte pe pmntul ud. Era o treab obositoare i corpul lui ndurerat protesta din fiecare fibr la acest nou efort. n cele din urm, izbuti s traverseze curtea cu ambele cadavre. Pe arab l azvrli cu capul nainte n puul din spatele faadei de nord. Strinul mprti aceeai soart, dar n cel de-al doilea pu, pe latura estic a curii. David se ntoarse la anul proaspt spat, umplu foaia de cort cu atta pietri ct putea cra i porni napoi, trnd-o dup el ca pe un sac. Fcu dou drumuri, crnd bolovani i pmnt n puurile care ascundeau cele dou trupuri. Treaba era departe de a fi perfect, ns puurile erau adnci i destul de ntunecoase pentru ca cineva s i poat da seama ce ascundeau n mruntaiele lor. Se ntoarse la carier crnd n brae foaia de cort. Arhiva era distrus, tbliele zceau pe jos, sparte i nfundate n noroi, acoperite de pete de snge nchegat. Cu ajutorul unei lopei se strdui s nlture ct mai bine urmele de snge. n privina tblielor nu avea ce face, doar s le acopere din nou cu foaia de cort, n sperana c le va feri de ploaie pn va veni cineva s inspecteze antierul. Cnd porni, n sfrit, napoi spre sat, era deja dup-amiaz. Peste cteva ore avea s se ntunece. Rnile l dureau, dar din cte i putea da el seama, erau doar superficiale. mbrcmintea era total compromis o dat ajuns la colib trebuia s se schimbe. Nu-i fcuse deocamdat nici un plan, dar era contient c trebuia s prseasc imediat Tell Mardikh. Nu avea idee cine era strinul, nici ce anume l adusese acolo i asta l ngrijora cel mai mult. Poate c n spatele evenimentelor din ziua aceea se
44

ascundeau rivalitile din snul serviciilor secrete siriene. Numai Dumnezeu tia cte tensiuni mocneau n ar, nu n ultimul rnd ntre grupul de privilegiai alawii i majoritatea sunnii. David nu avea de gnd s zboveasc n ateptarea rspunsului la ntrebrile care l frmntau. Apoi mai avea i alte nelmuriri. De ce se folosise necunoscutul de un pumnal i nu de un revolver? Purta mbrcminte de bun calitate, deci nu putea fi un ran. Intenionase s-i njunghie pe David i pe arab, ca s lase impresia c omorurile erau opera bandiilor din regiune? Dar uneori pn i bandiii se foloseau de arme de foc. Ar fi putut atepta nserarea nainte de a reveni n sat, dar probabil c nu ar fi ctigat mare lucru. i-apoi, trebuia s prseasc Tell Mardikh nainte de ivirea zorilor. Poate c mai erau i alii pornii pe urmele lui. Era chiar posibil s fie deja n sat, ateptndu-l s soseasc. Poate c o a doua persoan l dusese pe atacator pn la antier, apoi se ntorsese n sat. Nu avea importan cine erau, atta timp ct erau narmai cu cuite sau revolvere. David gonea pe drumul desfundat abia stpnindu-i nervii care i fceau stomacul ghem. Satul era cufundat n linite. Toat lumea i fcea siesta dup masa de prnz, pn i copiii i ncetaser larma. Un cine se arunc ltrnd, n urma jeep-ului, dar obosi repede i se ntoarse n colul lui, lng o colib drpnat. De undeva se auzi cntatul unui coco, indus n eroare de lumina slab a zilei de iarn. O gin scurma grbit pmntul, n cutarea unui grunte de mncare. David trase maina n faa colibei i opri motorul. n jur nu se vedea nimeni. Cobori repede, alerg pn la u i intr. n colib era ntuneric, ca n toate celelalte colibe din sat, ca i cum lumina ar fi fost mult prea preioas pentru a fi risipit. Gsi felinarul de vnt i l aprinse. Regl flacra i lampa scoase un ssit ca de arpe, sprgnd linitea din cmrua meschin cu sunetul monoton i uiertor.
45

De ndat ce se vzu n colib, David tiu exact ce avea de fcut. Dac necunoscutul de pe antier fusese agent guvernamental, curnd aveau s-l caute n toate aeroporturile din ar i n porturile de pe rmul Mediteranei. Dispariia unui agent avea s declaneze alarma de aici i pn la cel mai ascuns post de grniceri din ar. Figura lui putea fi uor identificat ntr-o ar care gzduia o mn de rezideni strini privilegiai i aproape nici un turist. Nu dispunea de nimic cu care s-ar fi putut deghiza, nu avea de unde face rost de acte false, nu tia unde i aveau cartierul general agenii israelieni i nici cum i-ar fi putut contacta. Era prins n capcan. Ar fi putut ncerca s traverseze frontiera repede, cu jeep-ul sau pe jos. Evident, nu putea fi vorba dect de o singur frontier; cea cu teritoriile controlate nc de forele militare israeliene, la vest de Quneitra. David nu avea dect o vag idee despre cum arta zona de grani, dar un lucru l tia cu siguran: peste fia aceea de pmnt nu putea trece nici o vietate, nici mcar o oprl. Era moarte curat s ncerce. Dar tot moartea l atepta i dac nu o fcea. Nu conta c nu era dect spion de ocazie nimeni nu folosea gloane de jucrie pentru lichidarea amatorilor. i schimb repede hainele cu altele curate. Nu avea nici timpul necesar, nici cu ce s-i panseze rnile. n mai puin de un minut mpacheta tot ce-i era necesar pentru cltorie. Documentele i tbliele erau importante, dar acum nu avea timp de ele. Ulia era tot pustie. n aer plutea ceva nelinititor: era o linite prea profund i prelungit. Nu o tulbura nimic, nici mcar un ltrat de cine. Oare i avertizase cineva pe steni s nu ias din case, pentru c avea s se ntmple ceva ru? i arunc geanta de voiaj pe bancheta din spate i sri la volan. Cu puin noroc, benzina din canistra avea s-i ajung pn la destinaie. Ce avea s se ntmple dup aceea conta prea puin, poate chiar deloc. porni motorul, readucnd
46

brutal la via satul amorit, apoi acceler i dispru n lumina crepuscular. Cnd ajunse la marginea satului, pe parbriz aprur primii stropi de ploaie.

47

5 tergtoarele de parbriz se luptau din rsputeri s in piept ploii i peliculei de mzg. David i fora ochii ca s poat strpunge perdeaua maronie care i bloca vederea i conducea mai mult din reflex. oseaua abia se distingea n stratul gros de noroi amestecat cu pietre roile patinau n noroi atunci cnd inea direcia corect i se poticneau n bolovani cnd se abtea prea mult de pe drum. Jeep-ul slta i se zdruncina din toate ncheieturile, gonind orbete prin ploaia biciuitoare spre oseaua principal ce ducea la Damasc. Pe o asemenea vreme ar fi fost o nebunie s o ia peste cmp. S-ar fi rtcit imediat sau s-ar fi mpotmolit n noroi. Nu exista dect o singur osea practicabil cea care trecea prin Damasc, spre Quneitra, aproape de grani. Pn la Damasc erau vreo dou sute aizeci de kilometri, nc optzeci pn la Quneitra cu totul vreo trei sute patruzeci de kilometri. Drumul pn la Damasc avea s fie mpnzit de patrule, ca de obicei. Instalaser, probabil, i blocaje. i pn s ajung la Damasc trebuia s traverseze dou orae mari i cteva sate. nainte de Maarrat al-Numan, vir pe oseaua principal i i continu drumul ctre sud. Un convoi de camioane de mare tonaj l depi, ndreptndu-se spre Alep. Pe drum ntlni o singur main, un Volvo hodorogit, care l depi, claxonnd scurt, i apoi dispru n ploaie. Un motociclist trecu pe lng el cu un zgomot asurzitor, strpungnd ntunericul cu unicul far aprins, asemeni unui ochi de ciclop. David aps mai tare pe acceleraie i aprinse farurile, ncercnd s in piept vijeliei. Era un drum periculos.
48

Mainile puteau derapa oricnd pe pelicula de ap, ciocnindu-se fr ca cineva s poat face ceva. Ploaia torenial continua s spele mzga de pe parbriz, dar vizibilitatea rmnea la fel de proast. Trecu prin Maarrat al-Numan aproape fr s bage de seam. Strzile erau pustii. ntr-o ceainrie luminat de becuri anemice zri civa btrni care beau cafea i jucau table. Apoi din nou panglica neclar a oselei, pierzndu-se n ntunericul din ce n ce mai profund. Trecu de Hama. nc din toamn, dup lovitura de stat condus de Masud al-Hashimi, oraul i mprejurimile fuseser mpnzite de trupe armate. Cu civa ani n urm, Hama fusese cartierul general al micrii fundamentaliste Ikhwan al-Muslimun. Dotai cu arme de ctre Organizaia pentru Eliberarea Palestinei a lui Arafat, fraii musulmani se rsculaser mpotriva regimului baasist condus de Hafez Asad. Asad trimisese n ora trupe narmate, avndu-l n frunte pe fratele su, Rifat. Unele surse cifrau numrul victimelor masacrului care urmase la 25.000. O parte a oraului fusese ras de pe suprafaa pmntului. La scurt timp dup sosirea sa n Siria, n cursul aceluiai an, David auzise zvonuri care susineau c trupele pompaser acid cianhidric n cldiri, prin furtunuri mari de cauciuc. Acesta fusese cel de-al doilea masacru la Hama n decurs de un an. Chiar i acum, oraul constituia un potenial focar de conflict. Dup ce al-Hashimi i Partidul Naional al Poporului rsturnaser guvernul baasist, urmase o adevrat explozie de bucurie, dar pn n prezent nimeni nu tia exact ce s cread despre noul lider. Se spunea c era popular, i pn atunci demonstrase c avea concepii politice liberale. Se vorbise chiar de ncheierea unui fel de pact cu Israelul, dei nimeni nu prea dispus s confirme sau s infirme zvonul. Dar orice le-ar fi rezervat viitorul lui al-Hashimi i guvernului su proaspt format, atmosfera continua s fie tensionat. Cel mai sigur era s nu-i asume nici un risc.
49

La aisprezece kilometri dup ce iei din Hama, reveni pe autostrad. La scurt timp se ntlni cu un convoi militar care se ndrepta spre ora: tancuri, camioane, camionete, toate aliniate solemn, asemeni unei procesiuni funerare, rulau n ritm egal prin ploaia mocneasc. n spatele convoiului, erpuia o coloan de autoturisme care nu se ncumetau s intre n depire pe o asemenea vreme. Un comandant de tanc scoase capul prin turel, privi peisajul dezolant, apoi se retrase nuntru, ca un melc n cochilia lui. Traversa localitatea Homs, fr s se opreasc. Pe strzi se aprindeau luminile. Se lsase nserarea, dar ploaia nu ddea semne c ar vrea s se domoleasc. oseaua era oarecum mai bine ntreinut, dar aici, la porile Damascului, circulaia era mai dificil. Jeep-ul ajunse la poalele colinelor Anti-Liban, i continu drumul pe platoul nalt, apoi cobor, ls n urm Qutayba i se ndrept spre capital. La al-Salihiyya David vir spre dreapta, evitnd s intre n ora, rul civa kilometri pe oseaua ce ducea spre Liban i, dup ce ls n urm Quatara, se ntoarse pe drumul ctre Quneitra. Ajunse n localitate n zori. Nu se simea nici o micare. n 1974, nainte de a o retroceda sirienilor, conform Acordului de ncetare a focului, israelienii o fcuser una cu pmntul, sub enilele buldozerelor. Acum era un ora-fantom, un monument al nebuniei umane. Nu le luase mai mult de o sptmn ca s l distrug. Dup evacuarea populaiei, brigzile de demolare puseser stpnire pe ora. n urma lor, totul rmsese pustiit, punctat ici-colo cu siluetele fantomatice ale vreunei cldiri ruinate: o biseric, o moschee, un cimitir abandonat. Pentru David avea aerul unei aezri mai vechi dect oricare antier pe care lucrase vreodat. i auzise de multe ori pe prietenii lui israelieni vorbind cu voce joas despre distrugerile de aici. La marginea oraului, David descoperi o cas cu acoperiul pe jumtate intact. Cartierul general al forelor
50

ONU de meninere a pcii era mai departe, dar nu dorea s dea ochii cu ele. Lu nite alimente i pturi din main i i fcu culcu n colul unei camere pustii. Ploaia se insinua prin gurile din acoperi. Agat de cadrul unei ferestre fr geamuri, o bucat de pnz flutura n btaia vntului. David plimb fasciculul de lumin al lanternei pe pereii acoperii pe alocuri cu fii zdrenuite de tapet imprimat cu un model ce aducea a boboci de trandafir. O fotografie cu geamul spart atrna nc de cuiul ei ruginit; era un portret, dar trsturile feei nu se mai puteau distinge. David stinse lanterna. Rmase acolo, ntins pe jos, pn dup miezul nopii, ateptnd s se ntunece complet Ploaia se domolise, continund s se cearn ca o burni. Dup un timp se ridic i iei n negura nopii. porni spre marginea sudic a oraului, mpiedicndu-se la tot pasul de grmezile de moloz. Nu i putea permite luxul de a merge pe osea. tia c exist trei posturi de control, la distan de cte 200 de metri unul de cellalt: unul sirian, unul al Naiunilor Unite i unul israelian. Pe drumul acela nu ar fi ajuns niciodat la destinaie. Ddu peste un colac voluminos de srm ghimpat, mncat de rugin, ale crei capete se pierdeau erpuind n ntuneric. Nu departe de ea, David descoperi o foaie mare de tabl. O aez peste srm asemeni unei puni i ncepu s se trasc peste ea. n dreapta se vedeau luminile postului de grniceri sirian. Lng el se distingeau un loca de tragere nconjurat de saci de nisip, pzit de o singur santinel rebegit de frig. Continu s se trasc prin noroiul vscos. Peste tot plutea un miros greu de putrefacie. Avea senzaia c noat ntr-un ocean de nmol. Brusc, pe acoperiul postului sirian se aprinse un reflector. Limba de lumin alb scan terenul, apropiindu-se amenintoare de locul n care se afla. Se lipi de pmnt rugndu-se s nu fie descoperit. Fasciculul se
51

apropie mai mult, se retrase brusc i reveni din nou, prinzndu-l n conul de lumin. n bezna nopii rsun o voce amplificat i distorsionat de portavoce. Cuvintele erau n arab, de neneles pentru el, din cauza volumului exagerat. Somaia rsun mai tare n portavoce. Deodat, dinspre postul de control al Naiunilor Unite ni o raz de lumin puternic. De partea cealalt a srmei ghimpate se auzi motorul unui jeep care se ndrepta spre el. Algham, rosti o voce, dar cuvntul nu-i spunea nimic lui David. Rspunse n englez, fr a se adresa cuiva anume: Nu neleg. M auzii? Nu neleg! Totul era absurd. Nu mai de mult dect ieri era adncit n cercetarea trecutului, iar azi, n aceast noapte, tria un prezent de comar, hituit ca un animal, la grania sirian. Ar fi dorit s tie de ce nu deschideau focul. Se auzi pritul unei a doua portavoce, de data aceasta dinspre postul de control ONU. Cuvintele erau rostite n englez, cu accent irlandez. Rmi pe loc. Te afli pe teren minat. Nu mica. Venim s te scoatem de acolo. Dac eti narmat, arunc armele! Jeep-ul se opri n faa srmei ghimpate. Din spate se auzir instruciuni i strigte n arab. Brusc se aprinse un al doilea reflector, dinspre partea israelian. Pentru o fraciune de secund se intersecta cu lumina reflectorului sirian, apoi descrise o traiectorie dreapt, napoi spre partea israelian a frontierei. n acelai timp, o mitralier deschise focul, mucnd pmntul de-a lungul liniei trasate de fasciculul luminos. Se auzi explozia unei mine, apoi nc una i nc una. n spatele lui David rsunar strigte. O puc rpi scurt, urmat de bubuitul unei arme automate. ncepu s se trasc spre locul unde explodase prima min. Era la o distan de numai civa metri. nainta precaut, cu privirea
52

aintit asupra reflectorului israelian care strlucea nemicat pe partea opus. Avansa n linie dreapt, rugndu-se ca minele s fi fost ngropate la distane ct mai mari unele de altele. n spatele lui ntunericul explod n rpitul unei mitraliere. Reflectorul sirian l pierdu. Lumina mtur terenul, ncercnd s-l redescopere. n cele din urm, se fix asupra lui. Auzi o voce din direcia postului de control ONU, rmas puin n spate. Fugi omule, pentru numele lui Dumnezeu! Sri n picioare i o rupse la fug. Mitraliera ncepu s rpie n spatele lui. Din locaul de tragere izbucni un al doilea foc de arm. Se aplec att ct putu, strduindu-se s nu se abat de pe crarea eliberat de israelieni. Deodat se mpiedic i czu pe o grmad de srm. Capetele ascuite i se nfipser n fa i n brae, zgriindu-l n zeci de locuri. Auzi voci i ridic privirea. Chiar n faa lui sttea un soldat israelian, cu arma n mna. eava era ndreptat ctre el, iar figura ostaului nu prevestea nimic bun.

53

6 Ierusalimul era aa cum i-l amintea: un ora pulsnd la limita unui soi de nebunie, capitala unei ri cvasiinexistente, att teoretic, ct i fizic. David ajunse acolo ntr-o camioneta fr geamuri; de ndat ce cobori, l bgar ntr-o cmru cenuie, cu gratii la ferestre i un lact uria pe u. Ebraica i fesurile minuscule de pe cretetul brbailor i ddeau oarecare ncredere; nu putea spune acelai lucru despre atitudinea celor care l escortaser. l lsar singur ore n ir. Uneori auzea pai de afar, dar nu se opreau niciodat n faa uii lui. De cteva ori simi cum i se strnge inima, gndindu-se ce cod sau statut nclcase de era inut prizonier de propriul su popor. La Quneitra, mrturisise tot ce putuse comandantului israelian, un brbat n jur de patruzeci de ani, cu prul rar pomdat din abunden. n adncul sufletului, sperase c omul l va bate amical pe umr nu era el, ntr-un fel, un soldat scpat din liniile inamicului, aproape un erou? Dar israelianul se mulumise s-l priveasc fix i s-i pun ntrebare dup ntrebare, pn la ivirea zorilor, cnd amndoi erau stori de vlag. Fusese nevoie de o zi ntreag pentru ca cei nsrcinai cu verificarea acestor lucruri la Ierusalim s se conving ntr-adevr c David era cine pretindea c este. Nimeni dintre cei pe care-i cunotea nu venise s-l vad fusese recrutat n America i instruit la Negev; la Ierusalim el nu reprezenta altceva dect un nume i o fotografie ntr-un dosar. i ddur ceva de mncare, fr s-l scape din ochi, i l lsar s doarm pn trziu, a doua zi dimineaa. l trezi din somn zgomotul unei ui deschizndu-se. nc nainte de a deschide ochii, simi c brbatul se oprise n faa
54

lui. Atmosfera din camer devenise mai ncrcat. Vizitatorul era mbrcat civil, ns avea inuta unui militar de carier. Prea s aib n jur de cincizeci de ani, dar, spre deosebire de majoritatea militarilor de vrsta lui, a cror fa i corp poart urme vizibile ale ambuscadelor i luptelor trecute, acest brbat lsa impresia c fusese rnit de altceva dect gloane i schije. David remarcase aceeai privire n ochii brbailor care l iniiaser n arta spionajului. La vremea lor, luptaser toi cu arma n mn, dar adevratele confruntri fuseser mai puin rsuntoare, ns infinit mai distructive pentru individ n sine, pentru acel miez pe care de obicei lupta fizic l las neatins. Bun dimineaa, domnule profesor Rosen. Vocea, ca i prul brbatului, era subire i tern. Sunt colonelul Scholem; rspund de divizia de contraspionaj pe relaia Siria. Principala mea munca este antiterorismul, dar am fost rugat s m ocup puin de cazul dumitale. i-am citit raportul azi-diminea, ns mai sunt cteva lucruri pe care trebuie s le lmurim. mi permii s iau loc? Lng pat era un scaun ubred. David ddu din cap i Scholem se aez, rsucindu-se puin, ca s-l poat privi n fa. mi pare ru c te-am inut atta timp n camera asta. Bnuiala nate... un fel de neglijen. M tem c, pn la proba contrarie, ai fost considerat suspect. i-acum, spune-mi ce s-a ntmplat. Nu te teme. Nu ncerc s te prind cu minciuna asta nu-i o anchet a poliiei. David i povesti totul, fr s omit nimic. Scholem l asculta nemicat. Era un brbat de nlime mijlocie, cu ochi cprui i triti i piele neted, ars de soare. Degetele subiri pipiau mainal dunga pantalonului, dar n rest nu i se mic nici un muchi pe toat durata monologului lui David. Nu puse nici o ntrebare, nu schi nici un gest. i totui, dincolo de privirea impasibil, David simea prezena unei mini ascuite, care cntrea fiecare informaie primit. Cnd
55

termin, Scholem zmbi scurt i protocolar, asemeni unui medic care simte compasiune fa de pacient, dar cu toate acestea l trateaz ca pe un caz oarecare. Apoi ncepu interogatoriul. Nu era o anchet criminalistic propriu-zis, ns Scholem l descusu despre cel mai mic amnunt ntr-un fel n care n-ar fi reuit nici un poliist. Nu era n cutarea unui asasin. Ba avea chiar doi: unul mort i altul viu. Iar dac ntr-adevr avusese loc o crim, aceasta se petrecuse n Siria, o ar cu care Israelul nu ncheiase nici un acord de extrdare. Scholem era interesat de semnificaia incidentului pentru serviciile secrete israeliene presupunnd c exista vreuna; ns cu ct se afunda mai mult n detalii, cu att prea mai lipsit de sens toat povestea. Este posibil s fi lucrat pentru o reea de traficani de bijuterii? ntreb Scholem, referindu-se la brbatul ucis de David pe antier. La urma urmei, prea cea mai plauzibil variant. David ridic din umeri. Da, e posibil, zise el. Probabil c s-a rspndit zvonul c la Ebla s-a fcut o descoperire foarte important. Negustorii de obiecte de art nu sunt interesai de tblie de argil. Dac s-au gndit ns c exist i alte obiecte necatalogate, mai simplu de vndut, atunci se explic prezena cuiva care d trcoale antierului. n sfrit, Scholem se ridic n picioare. Dincolo de pielea uscat i privirea obosit David simea mocnind o vitalitate calm, bine strunit. Nu era energia caracteristic unei persoane fr astmpr, ocupat s-i ard toate resursele, ci cea a unui om cumptat, care tie exact de ce rezerve dispune i care le pstreaz pn n momentul n care este pregtit s acioneze. David bnuia c nu era prea uor s-l strneti pe Scholem, dar c, atunci cnd se punea pe treab, o fcea cu hotrre i judecat.

56

Cred c acum poi pleca acas, domnule profesor. Nu are rost s te inem aici cine tie pn cnd. N-avem nimic de ctigat. Dac vom avea nevoie de dumneata, tim cum s te contactm. Unde intenionezi s pleci de aici? napoi la Cambridge? David ncuviin din cap. Dar, mai nti, m duc la Haifa s-mi vd prinii. Locuiesc aici de cinci ani. Nu i-am vizitat de mult vreme. Trebuie s petrec puin timp cu ei, dac tot sunt aici. i au viaa lor. Nu prea ne vedem. Scholem i arunc o privire. Prea ostenit, nu din cauza nesomnului sau a surmenajului, ci din motive mai profunde, ascunse n adncul fiinei sale. Cnd ncepu s vorbeasc din nou, vocea i era diferit, mai puin impersonal i oficial. Eti evreu practicant, profesore? ntrebarea l lu pe David prin surprindere. Scholem nu purta yarmulka. Nu prea a fi genul care s se formalizeze prea mult. Un supravieuitor al Holocaustului, bnuia David. Vorbea ebraica la perfecie. Probabil c fusese adus, copil fiind, direct din Europa. Probabil i pierduse prinii, toate rudele. Era sionist, dar nu evreu n sensul religios al cuvntului. De ce l interesa atitudinea lui David fa de credin? David scutur din cap. Am fost pn am intrat la facultate. Tata era rabin ortodox. Am fost crescut n spirit religios. De ce m ntrebai? Scholem ridic din umeri. Fr un motiv anume. Uneori ajut. Atunci cnd iei viaa unui om, cnd dai tu nsui ochii cu moartea. Pentru unii este un mod de a nelege lucrurile. Se opri i un timp tcur amndoi. Apoi l privi din nou n ochi pe David. De ce ai fcut-o? Ce anume? David i ncrei fruntea descumpnit.

57

De ce ai acceptat s spionezi pentru noi? Nu e meseria dumitale. Eti arheolog, ai alte preocupri. n meseria asta nu ne place s avem de-a face cu oameni ca dumneata. Avei mustrri de contiina. Ajungei s ne dispreuii. Nu mi-ai rspuns la ntrebare, ncheie el, ridicndu-i privirea. David nu tia ce s-i rspund. i pusese aceeai ntrebare cu zece ani n urm, cnd fusese abordat pentru prima oar de Mossad, cu ocazia primei sale vizite, de cinci zile, n Israel. i-o punea n continuare, fr s gseasc rspuns. Era o ntrebare scitoare, ca o iritaie pe piele, care persista cu ncpnare. Ce pot s spun? Cum v-a putea explica, dac nu neleg nici eu? Nu, poate c nu era adevrat n adncul sufletului nelegea, dar se ferea s rscoleasc tihna acelui ungher ascuns. l privi din nou pe Scholem. Am crescut ntr-o familie credincioas. Dup Holocaust ne-am simit pierdui, speriai. Mai ales speriai. Speriai c mine lucrurile vor sta altfel dect azi. Bineneles, prinii mei au trit totul pe pielea lor. Aveau n jur de douzeci i cinci de ani cnd au fost deportai la Belsen. Nu tiu ce le-au fcut acolo, au refuzat ntotdeauna s vorbeasc despre asta. n linii mari, bnuiesc ce s-a petrecut n lagre. M-am obinuit de mic cu numerele tatuate pe antebraele lor. Aveam zece ani cnd mi-au dezvluit semnificaia lor. Eu credeam c in de tradiia evreiasc, aa ca filacteriul sau buclele de la tmpl. Attea alte persoane n vrst pe care le cunoteam aveau tatuaje asemntoare. Apoi, eram obinuit din copilrie cu ipetele mamei. Uneori ncepea s ipe n toiul nopii, att de tare, nct trezea toat casa. M nfricoa. Se opri. Oare de ce v spun toate astea? Le tii prea bine. Face parte din fiina noastr. Scholem ncuviin din cap. Da, le tiu. Continu.

58

Eram o familie unit de evrei credincioi. Srbtoream Sabatul aa cum scrie la carte. Vineri seara tata m ducea la shul. La ntoarcere mama ne atepta cu masa pus, cu vin i challah. Aprindea luminri. Pentru ea era cea mai fericit clip a sptmnii. Lumin n ntuneric, obinuia s spun. Se simea fericit; niciodat n-am vzut-o mai fericit dect n Sabat. Respectam kashrut-ul i toate srbtorile religioase. Tata, fraii mei i cu mine purtam prul aranjat n peot. Ei aa l poart i acum. David i duse mna automat la tmpl. Tcu, adncit n gnduri. Oare putea nelege Scholem ce ncerca s-i spun? Mi-am tiat perciunii n primul an de facultate, la Columbia. Am luptat ca s ajung acolo, am luptat din greu. Iar tata se fcea luntre i punte s m mpiedice. Pe atunci, credeam c nu m nelege, dar acum tiu c m-am nelat; nelegea mai bine chiar dect mine. Poate, dac a fi urmat dreptul sau medicina, tiinele exacte, ar fi fost mai bine. Probabil c i atunci mi-a fi tuns peot-ul, mi-a fi ras barba, mi-a fi schimbat puin stilul de a m mbrca, doar ca s m integrez mai bine n cercul celor care nu erau evrei. Tcu din nou. Le spuneam goym, continu. Cum se schimb omul! Acum nu mai pot face aa ceva. Oricum, probabil c, dac a fi studiat orice altceva, a fi rmas credincios. Nu fanatic, dar cu o credin a mea. M-a fi putut cstori, a fi avut copii pe care i-a fi crescut n spirit religios. Dar am vrut s devin arheolog. i nu unul oarecare, ci specialist n texte biblice. Aveam un profesor la facultate. Bineneles, era credincios, dar foarte inteligent i familiarizat i cu alte lucruri, n afar de yeshiva. Dar, spre deosebire de tata, el nu vedea n arheologie o ameninare. Avea convingerea c arheologia poate ntri credina, poate confirma adevrurile din Tora, ne poate apropia de trecutul neamului evreiesc. De cteva ori a participat chiar la spturi, mpreun cu Yigael Yadin i a scris vreo dou articole pentru presa evreiasc. Dar era amator, nu s-a confruntat niciodat cu situaiile pe care le ntmpin oamenii de tiin, nu a
59

luat cu adevrat n piept realitatea. Cnd m-am nscris la Columbia, nu aveam idee ct de grave sunt unele probleme. Cnd mi-am luat licena, mi pierdusem deja nu numai peot-ul, ci i credina. Acolo, la universitate, am cunoscut un nou mod de a gndi i cu ct l foloseam mai mult, cu ct m bazam mai mult pe el, cu att mi era mai greu s urmez calea pe care o tiam. Nu am fost n stare s mpac cele dou metode. Unii pot s o fac. Dar eu nu fac parte dintre acetia. n concluzie, ce eram eu? Eram tot un evreu i nu puteam face nimic; asta eram prin descenden, prin numerele acelea tatuate pe braul mamei. Puteam face tot ce face un evreu, dar nu aveam credina, nu puteam rennoda vechile legturi. n vacane obinuiam s merg cu tata la shul i m gndeam ct este de frumos, dar n realitate nu mai simeam nimic. mi intrase n snge, ns nu mai ncercam aceleai emoii pe care le ncercasem n copilrie. La Shimchat Tora i priveam pe ceilali brbai cntnd i dansnd, vedeam c unii au lacrimi n ochi, dar eu nu simeam nimic. Absolut nimic. Nu mai credeam n Dumnezeu, i fr credin totul este lipsit de sens. Tcu din nou. Scholem continua s asculte. Relaiile dintre mine i tata s-au rcit. Situaia nu s-a mbuntit nici acum, dar, cel puin, am ajuns s ne vorbim. A fost o vreme, cam din anul al treilea, pn mi-am luat diploma, cnd a refuzat s-mi vorbeasc, ba chiar s m primeasc n cas. Spunea c studiile mele in de Sitra Achra, de extrema opus, c sunt instrumente diabolice care distrug credina. Credina mea, mai exact. Astea au trecut, dar nici acum nu vrea s discute despre acest subiect. Deci, eu ce sunt? Nu sunt un evreu credincios; nu pot urma tradiiile specifice unei familii de evrei; dar nu pot nici s nu fiu evreu. Deci am recurs la soluia universal: Israelul. Dac faptul de a fi evreu nu are legtur cu credina sau familia, poate c este mai uor. Nu puteam crede n religie, ns credeam n popor, n vocea sngelui. Este o explicaie plauzibil? Poate fi o scuz?
60

Scholem l privi absent pre de cteva clipe. Gndurile i erau n alt parte, dei se uita drept n ochii lui David. Era o privire trist, golit de orice sentiment. Nu eti o excepie, rosti el ntr-un trziu cu glas ostenit. Cum crezi c a pornit micarea sionist? Sunt mii de oameni ca tine. Mai ales aici, n Eretz Israel. Locul acesta este Dumnezeul lor, credina lor. Art spre podeaua murdar de beton. Aici era tot Pmntul lor; dedesubt zcea Ierusalimul. D-mi voie s-i spun ceva, continu Scholem. Vocea trda o furie mocnit, pe care David nu o nelegea. Tocmai din cauza evreilor necredincioi am ajuns unde am ajuns. Cnd a fi evreu nsemna a fi credincios exista scpare, omul putea deveni cretin sau musulman, sau ateu, putea lsa totul n urm. Dar din clipa n care a devenit o chestiune de snge, ceva transmis genetic, nu a mai existat cale de scpare. Nazitii nu te ntrebau de religie nainte de a te expedia n lagr. Te ntrebau doar Cine i sunt prinii, bunicii? Ateii luau drumul lagrelor de concentrare ca i evreii, mureau unii alturi de ceilali. Ori de cte ori aici, la Ierusalim, ori la Tel Aviv explodeaz o bomb, exist posibilitatea ca ea s fi fost pus de un ateu i este foarte probabil c cel puin un ateu va fi ucis de deflagraie. Ce rezolva n cazul acesta glasul sngelui? David edea tcut. Nu avea ce s spun. Lucrurile acestea le mai auzise, le nelegea i era de acord cu ele. Acesta era motivul pentru care preferase s nu se stabileasc n Israel, nu pentru c nu i-ar fi iubit patria, ci pentru c se temea c, dac se va integra, i va pierde i aceast ultim credin. ara dobndea un rost al ei doar privita prin prisma diasporei. Scholem se ridic. Strnse cu putere mna lui David, ca i cum ar fi dorit s-l mbrieze, dar ceva l reinea. Iart-m c am ridicat tonul. Ai i dumneata dreptate. i, cu toate cele ce i-am spus, avem nevoie de dumneata, de ajutorul dumitale. Spuneai c vrei s-i vizitezi prinii la
61

Haifa. Dac aflm ceva, dac vom avea nevoie de dumneata, te contactm acolo. Anun-m cnd intenionezi s te ntorci la Cambridge. David ddu din cap i se ridic n picioare. l urmri pe Scholem cu privirea pn la u. Colonelul avea aerul unui om care ncasase btaie toat viaa, dar refuza s recunoasc; un om care continua s lupte, ca i cum viaa merita totui s fie trit. n faa uii se ntoarse. i tatl meu a fost rabin. Un om extraordinar. Pentru el sunt ca i mort. n sufletul lui m-a ngropat de-acum douzeci de ani. Att a trecut de cnd nu l-am mai vzut. Cu aceasta, deschise ua ca i cum ar fi fost fcut din plumb curat. Oare de ce venise Rosen? Era tulburat, frmntat de presimirea sumbr a unui ru iminent care plana deasupra capului su. Prea un pericol apropiat, inevitabil. Se nfior i-i arunc o ultim privire lui David care rmsese n partea opus a cmruei mohorte. nchise ua fr zgomot i l ls singur, nconjurat de linite.

62

7 Ajunse la Haifa n cursul aceleiai nopi. Lu un sherut, unul din taxiurile comunale pe care l mpri cu ali cinci pasageri, patru brbai i o femeie, care timp de dou ore, ct dur drumul, fumar igar de la igar i discutar aprins n ebraic. Aezat pe bancheta din spate, lng geam, David scrut noaptea fr sfrit. Cteva maini trecur pe lng ei, ndreptndu-se spre Ierusalim, i de dou ori se ntlnir cu cte un convoi militar care se pierdu uruind n bezn, cenuiu i cu contur estompat, ca i peisajul nconjurtor. Trecur prin Ramanah, Nablus i Jenin, nfruntnd pentru cteva minute lumina, zgomotul i agitaia mulimii, pentru a se pierde apoi din nou n ntunericul nopii. Ajunser la Haifa n jurul orei opt. David lu un taxi din faa biroului sherut din Nordau i-i ddu oferului adresa prinilor si din centrul cartierului Carmel. De-a lungul anilor, Haifa se transformase dintr-un mic sat de pescari, aflat la poalele muntelui Carmel, ntr-un mare centru industrial i portuar, rspndit pe suprafee ntinse care nconjurau muntele din toate direciile. Pentru a ajunge la Carmel, taxiul trebuia s escaladeze muntele, lund n vitez virajele oselei ce ducea spre platou. Cnd ajunser sus, David l rug pe ofer s opreasc. Din locul n care se aflau se deschidea o panoram care i tia rsuflarea, o mare de lumini albe, galbene, roii i verzi, care porneau de pe versanii muntelui i se opreau departe, la marginea golfului. n stnga lui David, cam la jumtatea drumului, se vedea cldirea sacr a sediului central Bahai, dominnd oraul cu domul su poleit cu aur. Dincolo de golf, clipeau luminile palide ale Acrei, oraul cu cldiri albe al cruciailor. ntre cele
63

dou aezri, lucea oglinda neted a mrii, abia tulburat de alunecarea tcut a vreunui vapor. David i aminti de o alt noapte, n urm cu trei ani, o noapte de var scldat n lumina stelelor, ca i cum cerul i pmntul s-ar fi hotrt s se ntreac n strlucire, sub privirea impasibil a lunii pline, rsrite din spatele muntelui pentru a polei dalele de marmur italian ale locurilor sfinte. Oare Rachel mai era nc la Haifa, se ntreb el. Oare venise vreodat aici, ca s admire privelitea golfului? Cu inima grea, se ntoarse i urc n taxi. Prinii l ateptau, i pre de vreo or prea c timpul se oprise. n afara faptului c mbtrniser amndoi vizibil de la ultima lui vizit, era ca i cum nu ar fi lipsit deloc. Locuina nu se compara cu cea pe care o avuseser la New York, ns se strduiser s recreeze pe ct posibil atmosfera de acolo. Printre crile care mbrcau pereii recunoscu volumele familiare din Talmud, Midrash, Mishnah i Aggadah, comentariile lui Rashi i ale lui Maimonides, ca i exemplarul bibliofil din Shulchan Arukh, bunul cel mai de pre al tatlui su. n semn de respect fa de nvturile halakhah, care interziceau expunerea reproducerilor, n cas nu exista nici un tablou, ns tatl su acceptase s fac o concesie lumii moderne i pusese la vedere fotografia celebrului su mentor, Moses Epstein, la rndul lui discipol al lui Hirsch. Un petic de zid rmsese netencuit, n semn de omagiu ndurerat adus Templului Ierusalimului, distrus cu aproape dou mii de ani n urm; prea identic cu peticul din apartamentul lor newyorkez. n clipa n care l vzu, David i nelese prinii mai bine dect oricnd: nevoia lor mistuitoare de siguran, de stabilitate i ordine ntr-o lume care n anii aceia prea c o luase razna. n cinstea sosirii lui, mama pregtise o mas festiv: sup kneidlach cu glute, knishes umplute cu cartofi, ceap i ficat tocat, blintzes cu dulcea de ciree negre. Dup atta timp, n care nu se hrnise cu altceva dect cu fasole i pine,
64

David nu ndrzni s se nfrupte din mncare aa cum ar fi dorit. Mama prezida masa cu o gravitate ceremonioas, asemeni unei preotese ntr-un templu, servind, umplnd din nou farfuriile, insistnd pe lng tat i fiu s mnnce. Vorbea nencetat, cuvintele i frazele curgeau uvoi, umplnd atmosfera din camer, ca i cum ar fi vrut s o fereasc de o nedefinit linite ru prevestitoare. Povestea mai ales despre rude i prieteni, frai, surori, mtui, unchi i veri, generaii n vrst i generaii tinere care pentru ea erau adevrate repere n timp i spaiu. David o asculta cu un sentiment de mil amestecat cu iubire. Maic-sa i ascunsese rnile i vulnerabilitatea sub masca maternitii, sufocndu-l cu dragostea sa i cerndu-i, n schimb, o afeciune i un devotament pe care el era incapabil s i le ofere. Mncarea pe care o servea, prul crunt, strns n coc, rochia lung, nflorat, puin decolorat, minile agile i nervoase, incapabile s se opreasc din micare, toate acestea l nduioar. mbtrnete, gndi David, ca i cum observa pentru prima oar acest lucru, dei mama mbtrnea cu fiecare zi din viaa lui; i ddea seama c nu o cunoate cu adevrat. Pentru el era o strin, o btrn care l mbia cu latkes, o mam fr copii. Continua s mnnce, s zmbeasc, s-i rspund la ntrebri, dar gndurile i zburau n alt parte. Se gndea la Ishme Adad i Immeryya, la arab i la omul pe care-l omorse cu trncopul; nu-i putea dezvlui mamei nimic din ceea ce-l frmnta. Taic-su vorbea puin i David simea c timpul nu reuise s atenueze ruptura dintre ei. Nu-l ntreba nimic despre munca lui, nu se arta ctui de puin interesat de ceea ce, pentru David, nsemna cel mai mult. Btrnul edea pe scaun, ca o marionet fr sfori, micndu-i minile ca-n trans. Faa i era cenuie i brzdat de riduri, cu ochii adncii n orbite, ca i cum s-ar fi pregtit s prseasc aceast lume. Undeva acolo se ascundea printele pe care
65

David i-l reamintea din copilrie, asemeni inelelor concentrice ale puietului de odinioar din inima unui stejar btrn; ns David era incapabil s fac legtura, s-i recunoasc tatl n btrnul de la mas, s deslueasc n trsturile acestuia figura tnr pe care i-o amintea. Btrnul rabin vorbea despre viaa nou pe care o duceau n Eretz Israel, despre pelerinajele la Zidul Plngerii, despre cursurile de Pirke Aboth din Haifa. Consacra i acum cte dou ore pe zi studiului Talmudului babilonian, lansndu-se apoi n dezbateri teologice cu discipolii si sau cu colegii de profesorat; restul timpului l dedica redactrii unui comentariu despre Yad Ha-Chazakah a lui Maimonides. Preocupat doar de propria sa evoluie intelectual, David uitase cu desvrire c btrnul, la rndul su, era de o inteligen sclipitoare. Crile sale fuseser publicate de edituri evreieti de prima mn, inuse nenumrate conferine, prerile lui erau preuite de rabini la cel mai nalt nivel. Dup mas, cnd mama trecu n buctrie, David ncerca s canalizeze discuia spre vechile subiecte, dei bnuia c face o greeal. Ai citit cartea pe care i-am trimis-o anul trecut? ntreb, referindu-se la Istoricitatea povestirilor patriarhale de Thompson. Btrnul ddu afirmativ din cap. Cteva capitole. Ar fi trebuit s tii c eu nu citesc asemenea cri. Ct scepticism, ce interpretri copilreti sunt n stare s dea crii Domnului! Dar sunt oameni de tiin, tat, persoane serioase. Au motive ntemeiate s afirme ceea ce afirm, aa cum le ai i tu pe ale tale. Uneori, pilpul pare un joc, dar toate argumentele susin un el precis. Pilpul este o dezbatere ntre oameni credincioi. Crile tale nu sunt scrise de rabini, nu fac parte din tradiia noastr religioas; sunt lucrrile unor goyim.
66

Exist i goyim credincioi, tat. i printre ei sunt muli oameni de tiin. Nu am pretenia s fii de acord cu ceea ce scriu, vreau doar s nelegi c au ajuns la anumite concluzii prin demersuri tiinifice, nu prin lips de credin sau uneltiri diavoleti. i ei iubesc adevrul, ca i tine i mine. Chipul tatlui oglindea tristee i o oboseal care nu se datora numai trecerii anilor. Era un brbat scund, cu spatele ncovoiat i un nceput de chelie, pe care se strduiau s supravieuiasc cteva smocuri de pr alb i subire. Purta ochelari cu lentile groase, aproape n egal msur pentru a-i ascunde ochii de lume i pentru a-l ajuta s vad mai bine. Cltin ncet din cap. David, tu nu iubeti adevrul. Te iubeti pe tine nsui, iubeti libertatea, iubeti lumea. Toate astea nu au nici o legtur cu a fi evreu. Am ncercat s te fac s pricepi asta, dar s m ierte Dumnezeu cel Atotputernic nu am reuit. Nu-i poi gsi propriul adevr distrugndu-l pe al altora; l poi afla doar prin umilin, prin supunere fa de legile i tradiiile strmoeti. Crezi c tii mai multe dect Maimonides? Dect Rashi? Era vechea disput i avea s sfreasc aa cum se sfrea ntotdeauna. ntre cei doi nu exista altceva dect aceast distan, aceast tcere nesfrit, sumbr, pe care cuvintele nu erau niciodat n stare s o umple. Discutau pe un ton din ce n ce mai aprins, fiecare susinndu-i argumentele, fr s ajung vreodat la un punct comun. n atitudinea tatlui David vedea doar ncpnare i conservatorism, iar btrnul, doar spirit anarhic i ndrtnicie n comportamentul fiului. Atmosfera devenise incandescent, cnd mama lui David, ncins cu un or vechi, intr n camer i i opri cu voce rugtoare: ncetai, v rog s ncetai. Aaron, mi-ai promis c nu o s discutai despre astea. Iar tu, David, eti oaspetele nostru;
67

acesta nu mai este cminul tu este al meu i al tatlui tu. Dac ai chef de ceart, du-te n alt parte. Aici nu e sal de seminar, este o cas de evrei cinstii. Dac vrei s mai rmi la noi, nu mai vorbi despre aceste lucruri. David ridic privirea i i vzu ochii nlcrimai; lacrimi adevrate, pe care el, izolat n universul lui de siguran i inocen, nu le putea nelege. Se ridic i se duse la btrn. Prea att de mica, doar o umbr a celei care i dduse via cu muli ani n urm. O mbri i o strnse cu putere la piept i i ddu seama c nu o mai inuse aa din copilrie. Brusc, se simi obosit, obosit i sectuit, i i aminti de clipa n care dduse cu ochii de trncopul nfipt n craniul brbatului care ncercase s l ucid la Gorganul Mardikh. I se prea c totul se petrecuse cu luni n urm, la grania tulbure dintre trecut i prezent. Ar fi vrut s doarm pn trziu, dar maic-sa l trezi de diminea, cu o btaie uoar n u. Intr n camer vizibil ngrijorat; n mn inea o telegram. David, a sosit chiar acum. M-am gndit c e ceva important, de aceea te-am trezit. Poate c mai vrei s dormi puin. Nu, mam, e-n regul. M scol acum. Am multe de fcut, aa c e mai bine s ncep de diminea. Mama nu zise nimic i porni napoi spre u. La jumtatea drumului se ntoarse i se aez pe marginea patului. David, ncepu ea cu glas ovitor. n legtur cu ce s-a ntmplat asear. mi pare ru c te-am repezit. Iart-m c te-am certat. Nu mai eti copil; uneori uit asta. Nu face nimic, mam. Ai avut dreptate c mi-ai atras atenia. Acesta este cminul vostru, unde nu-i au rostul discuii prosteti. Btrna cltin ndurerat din cap.

68

Nu David, nu sunt prosteti. Sunt discuii serioase despre probleme grave. O ceart prosteasc se uit repede. Dar disputele astea cu tata... M doare, pentru c v iubesc pe amndoi. Nu pot ine partea nimnui, tot ce pot face este s stau deoparte i s v privesc ipnd unul la cellalt, jignindu-v reciproc. M simt neajutorat. David, ntr-o familie nu trebuie s existe asemenea situaii; attea cuvinte grele, rceala asta dintre oameni. Nu tiu care din voi are dreptate, dar cnd v aud certndu-v, am impresia c greii amndoi. Mam, eu... Nu, David, ascult-m. Trebuie s-i spun lucruri pe care nu i le-am spus pn acum. Tata te iubete. tiai asta? Este mndru de tine o, da, foarte mndru. Iar tu l superi, l faci s sufere. Nu numai prin ceea ce spui cnd v certai, ci cu multe alte lucruri mrunte: intri n cas fr s atingi mezuzah-ul; nu pori plrie nici afar, nici nuntru, nici mcar o yarmulka; nu te rogi, srbtoreti Sabatul doar cnd n-ai ncotro, probabil nu ii seama de kashrut atunci cnd mnnci. David, tu trieti ca un goy, iar tata crede c ntr-o bun zi va trebui s dea socoteal lui Dumnezeu pentru asta. Dar nu este rspunztor pentru faptele mele. Sunt om n toat firea. Trebuie s-mi gsesc singur drumul n via. Halakhah este o cale, nu o temni. Maic-sa l privi drept n ochi. Dragostea pentru tine l face rspunztor. Ca i pe mine. Rspunztoare pentru amndoi, David. Vreau s gseti un mod de a v mpca, de a ncheia un armistiiu, nainte de a fi prea trziu. David, a mbtrnit. Este bolnav. ncearc s-l nelegi. David se alarm. Tatl su era bolnav? Nu-i spusese nimeni nimic. De cnd era bolnav? Mama ddu din cap i chipul i deveni iari cenuiu i ngrijorat, ca n seara precedent.

69

E pe moarte, David. Nu are rost s-i ascund adevrul, dar te rog s-l pstrezi pentru tine. Nu am spus nimnui altcuiva din familie. Are ciroz. Doctorii de la Blumenthal spun c mai are de trit cel mult un an. tie i s-a mpcat cu gndul. n lagr un an prea ct o via ntreag. Dar mai sunt unele lucruri care l ngrijoreaz. Mai mult dect orice l ngrijoreaz soarta ta. Nu amna prea mult, David, zise, ridicndu-se. Vrea s petreac puin timp cu tine. Nu mai rmnea nimic de spus. Aroysgeverfoneh Verter. Vorbe n vnt. Attea cuvinte irosite. Se simi din nou sectuit, stoars de cuvinte, de vise, de sperane. Nu-i rmnea dect s-i triasc n continuare viaa de strin n Eretz Israel. Ua se deschise i se nchise n urma ei, dar atmosfera din ncpere pstra amintirea apstoare a sentimentelor ei intense. David trase adnc aer n piept, ncercnd s asimileze ceea ce auzise, s priceap c tatl su era pe moarte, c, n curnd, nu va mai fi. De cteva ori trecuse el nsui pe lng moarte, dar n ultimele zile distana se comprimase ntr-att, nct aproape o putea atinge, i simea parc duhoarea n nri, aa c posibilitatea morii printelui su cpt o dimensiune mai real, dureros de iminent. Desfcu plicul cu gesturi mainale i scoase telegrama. nainte de a pleca din Ierusalim lsase vorb s se trimit un telex la Departamentul de Arheologie de la Cambridge, n care anuna c fusese forat s prseasc antierul de spturi din Siria i c inteniona s se ntoarc n Anglia peste o sptmn. Acum inea n mn rspunsul. Iar ceea ce coninea el reprezenta a doua lovitura n cursul aceleiai diminei. Primit tirea plecrii. Vom comunica modificarea planului la Roma. Anunm cu profund regret eveniment tragic la Cambridge. Michael Greatbatch, Peter Micklejohn, Paul Haushofer, John Gates
70

asasinai la nceputul sptmnii trecute. Ucigaul nc liber. Funeralii post-mortem luna viitoare. Rugm insistent revenii n ar. Telegrama purta semntura lui Richard Halstead, eful departamentului. David i inu respiraia pn simi c l dor plmnii i sngele i pulseaz n tmple. Pe Michael Greatbatch l cunotea de aproape zece ani, pe Micklejohn i pe Gates doar de la nceputul verii. Pe Haushofer l tia i l respecta dup reputaie. Erau cu toii mori? Cum de era posibil? Gndurile i zburar la Cambridge, la zidurile marcate de trecerea timpului i la porile masive, rspndind chiar i peste secole un sentiment de siguran. Cine fusese capabil s ptrund dincolo de acele ziduri pentru a asasina oameni nevinovai? Deodat i aminti de Tell Mardikh, de zidurile sale nruite, de porile drpnate i de brbatul pe care l vzuse stnd lng el, cu pumnalul n mn. Era pur coinciden sau destinul i adusese pe el i pe cei patru fa n fa cu o moarte violent, la interval de numai cteva zile? Trebuia s ia legtura cu Ierusalimul. Dac ntre cele dou incidente exista vreo legtur, aceasta trebuia identificat i cercetat fr ntrziere. n timp ce medita, i aminti de o alt ntmplare. Se petrecuse n urm cu opt sau nou ani, nu era sigur. Un profesor de la Universitatea Ebraic, Yigael Bar-Adon, fusese mpucat ntr-o sear n biroul su de ctre un necunoscut. Se furaser nite documente, toate legate de activitatea de cercetare a profesorului, dar nimeni nu tia cu certitudine ce anume conineau, nici care era motivul pentru care fuseser furate. Bar-Adon fusese un brbat n jur de cincizeci de ani, cstorit i tat a trei copii. Se ocupase cu arheologia. La vremea respectiv, se vehiculase ideea c profesorul lucrase sub acoperire pentru anumite servicii de spionaj; participase deseori la spturi arheologice n regiunile Negev i Sinai i
71

vizitase de cteva ori Iordania. n ceea ce-l privete, David nu avea nici o dovad care s confirme a priori o asemenea ipotez. Dup cum nu avea dovezi nici c Greatbatch sau vreuna dintre celelalte persoane asasinate la Cambridge fusese implicat ntr-un astfel de angajament. La prima vedere prea extrem de neverosimil. Trebuia s plece la Ierusalim ca s afle adevrul. Tatl lui plecase la sinagog, la slujba de diminea. Fcea parte dintre membrii permaneni ai minyan-ului, un grup de zece brbai fr de care nu se inea nici un serviciu divin. De acolo urma s se duc direct la coala la care preda, pentru a se ntoarce abia pe nserat. David ncerca un sentiment bizar de frustrare, pentru c nu fusese invitat s-i nsoeasc tatl la shul. Poate c se va oferi chiar el, dup ce se va ntoarce de la Ierusalim. Ar fi un prim pas spre mpcare. Dup micul dejun i explic mamei c trebuia s plece la Ierusalim pentru cteva zile, dar c se va strdui s fie acas vineri seara pentru a petrece Sabatul mpreun. mpacheta cteva lucruri ntr-o geant de voiaj, apoi atept s se fac ora unsprezece. La Cambridge era acum ora nou i, cu puin noroc, l putea prinde pe Halstead la birou. Form numrul direct al centralei telefonice de la universitate, de unde i se fcu legtura la secretariatul departamentului. Cteva clipe mai trziu auzi vocea uor trgnata a lui Halstead, care ns ascundea rezerve nebnuite de energie. Bun ziua, Halstead la telefon. Cu cine vorbesc? Domnul profesor Halstead? Sunt David Rosen. V sun de la Haifa. Tocmai am primit telegrama dumneavoastr. A, da, David. Ce mai faci? Ai primit telegrama? M bucur, abia ieri i-am expediat-o. Sper c i-e clar coninutul. Da, foarte clar. Nu prea tiu ce s spun. M refer la asasinat.

72

Pre de cteva clipe la captul cellalt al firului se aternu tcerea. Apoi Halstead relua convorbirea. Vocea i se schimbase, era mai monoton i seac. Mda, asasinatul. Urt treab. Foarte urt. Dac se poate, a vrea s aflu amnunte. Da, desigur. De fapt, nu e cine tie ce de spus. Nu tim prea multe. n cteva cuvinte Halstead l puse la curent cu cele ntmplate: descoperirea cadavrelor n apartamentul lui Greatbatch, ancheta poliiei care pn atunci nu dusese la nici un rezultat, lipsa indiciilor sau a mobilului. Nimeni nu observase vreo persoan strin suspect intrnd sau ieind din cldirea Bodley. La ora la care se bnuia c se comisese asasinatul prin curtea colegiului treceau o mulime de oameni care-i scurtau astfel drumul de la serviciu spre cas. Fusese interogat fiecare membru al departamentului, dar deocamdat poliia nu avea nici un fir sau dac da, pstra secretul. A disprut ceva? Documente, dosare, ceva de genul acesta? Halstead nu-i rspunse imediat. David i-l imagina la captul cellalt al firului: nalt i slab, cu sprncene stufoase i o claie de pr crunt, pe care o tundea o dat pe an i o pieptna de dou ori pe sptmn. Cum de ai ghicit? Da, credem c s-au furat nite documente. Fiind vorba de examinarea lui Gates, pe mas se gseau, probabil, notie i exemplare din disertaia lui. Cnd s-au descoperit corpurile, masa era goal ca-n palm, ca s m exprim aa. Nu tu disertaie, nu tu dosare, notie, nimic. Doar snge. Pcat de masa aceea superb. Poate c ai vzut-o i tu. Dup cteva minute de tcere, David auzi din nou vocea, parc i mai schimbat. Scuz-m. Te rog s m ieri. Afacerea asta mi-a zdruncinat serios nervii. L-am cunoscut foarte bine pe Greatbatch; am fost prieteni apropiai de ani de zile. Sunt extrem de afectat.
73

neleg. Nu este nevoie s v scuzai. Dar apartamentul lui Gates? Au intrat i acolo? S-a furat ceva? Nu, cred c nu. Firete, a fost percheziionat de poliie, dar nu am auzit s fi disprut ceva. De ce ntrebi? Pi, dac pornim de la ideea c nsemnrile i disertaia lui Gates au constituit mobilul asasinatului, ajungem la concluzia c ucigaul era interesat de ceva anume din lucrrile lui. n acest caz, este foarte posibil s fi luat ceva i din apartamentul lui Gates. Bineneles, n cazul n care nu pusese deja mna pe ceea ce dorea. Hm... da. neleg ce vrei s spui. Noi am crezut c documentele disprute au constituit mobilul, dar detepii de poliiti ne-au contrazis. Se ntmpl ca spiritele s se mai ncing din cauza vreunei lucrri, dar oamenii de tiin nu ajung pn acolo nct s se omoare pentru asta. i nu cred c altcineva ar fi fost interesat de o disertaie ca aceea. Dac Gates s-ar fi ocupat de fizica nuclear sau ar fi descoperit vreo nou surs de energie, sau altceva asemntor, ceva cu posibilitate de aplicaie economic sau militar, a mai nelege. Poliia crede c e vorba de un nebun care ncearc s atrag atenia asupra sa. Nu s-a publicat nimic n pres tocmai n sperana c ucigaul va iei din ascunztoare i va trimite o scrisoare deschis ziarelor sau ceva asemntor. Sau va mai omor pe cineva? Halstead trase adnc aer n piept. Da, exista i riscul acesta. n orice caz, nu cred c a avut vreun motiv. Vreau s spun, un motiv raional. Doar dac... Urm o nou pauz. Linia pcni de dou ori, apoi se ls tcerea. David, continu Halstead, tu cunoti Israelul i regiunea de care era interesat Gates. E posibil s fi descoperit din ntmplare ceva... ceva care s prezinte interes deosebit? Ceva care s-i fi alertat pe cei de la serviciile secrete?

74

Era un motiv plauzibil. David tia c, n cursul cercetrilor sale, Gates ajunsese pn la Sinai, de-a lungul strmtorii Tirana i a Golfului Aqaba. Era o zon cu un statut special, iar Gates fusese de felul lui cam naiv. Da, se poate. Dar mi se pare neverosimil. Dac dorii, pot s m interesez. Plec azi la Ierusalim. Am acolo nite cunotine care m pot ajuta. Neoficial, bineneles. neleg. Linia pocni din nou i vocea lui Halstead se auzi mai slab. Abia de deslui cuvintele care urmar. Poi veni la nmormntare? Da, sper c da. Bine, o s te anun cnd vom stabili data exact. Mai bine nchidem, legtura e infect. Mulumesc c m-ai sunat. i eu v mulumesc, domnule profesor. inem legtura. Halstead nchise. Se auzi un clinchet, apoi legtura se ntrerupse. David puse receptorul n furc i merse s-i ia bagajul. Dac se grbea, n mai puin de dou ore putea ajunge la Ierusalim.

75

8 nchirie o main i prsi oraul prin partea de nord-est a Carmelului. n urma lui, Haifa disprea treptat, estompata de perdeaua groas de pulbere alb care se ridica deasupra fabricii de ciment de la Nesher. n oglinda retrovizoare nu mai vedea nimic, doar praful lptos, ca un imens nor de ghea. Ajunse la Ierusalim cu puin nainte de ora dou. Trecuser civa ani de cnd nu mai vzuse oraul la lumina zilei, dar de cum puse piciorul pe strzile Cetii vechi se simi cuprins de un amestec de bucurie i dezgust Nu voia s mearg direct la biroul lui Scholem. Ierusalimul avea i altceva de artat, nu doar podeaua goal de ciment din odia aceea cu perei cenuii. Oraul era aidoma altor locuri sfinte pe care le vizitase: evlavia se ngemna cu mercantilismul cel mai de jos, adoraia btea palma cu lumea afacerilor. Peste tot se vindea pmnt i ap din ara Sfnt, pmnt pentru rsaduri i ap pentru ostoirea unei sete nepmntene. Mtnii i crucifixuri se ntovreau pios cu picturi reprezentnd Moscheea Aqsa, alturi de tallit-uri i tefillin-uri. Biblii i Coranuri, breviare i Haggadah-uri se niruiau n vitrinele vechilor magazine pe toat Via Dolorosa i mai departe. Fragmente din crucea original, cuiele de la minile i picioarele lui Iisus, fire de pr din coada lui Buraq, animalul pe care clrise Profetul de la Mecca la Ierusalim, buci de piatr din zidurile templului lui Irod toat fiina oraului era pus la mezat, asemeni unui trup de trf, iar curioii continuau s soseasc, n cutare de noi i noi relicve. David simea apsarea unei prezene, a unei neconcordane n timp a secolelor de credin i valuri de
76

ipocrizie nvluindu-l din toate prile. Mergea croindu-i drum prin mulime. Btrni cocrjai, cu fee marcate de trecerea timpului, edeau n intrnduri drpnate, amintindu-i de vremurile cnd oraul se aflase sub ocupaie turc. Regrete? Nepsare? Se schimbase totul i avea s se mai schimbe. Strduele ntortocheate i bazarurile cu antichiti nu se goleau niciodat de mulimea fremtnd. David era purtat de gloat, asemenea unei plute n deriv pe mare. Brusc se simi copleit de un sentiment de singurtate, amar, rece i nfricotor. Trise attea sptmni singur la Tell Mardikh, preocupat doar de propriile sale gnduri, stri de spirit, de propria-i existen, fr a avea cu cine s schimbe o vorb, n afar de arab, i cu acela doar arareori. Arabul murise i l lsase singur pe movil, s-l nfrunte pe asasinul pe care, n final, l doborse. Acum se pomenise deodat n inima unui mare ora, zgomotos i supraaglomerat, nconjurat de figuri obosite i mohorte, de siluete care alergau ncolo i ncoace sau, pur i simplu, stteau pe loc. Inima i spunea c printre ele exist un chip, o pereche de mini care l cutau pe el. Se cltin i se sprijini de un zid, cuprins de o ameeal trectoare. Nimeni nu se opri, nimeni nu se sinchisi mcar s se uite la el. Era ca i invizibil, ori prea nensemnat, o frm pierdut printre attea alte fragmente. n gur simea un gust amar i l durea gtul. Rmase acolo mult vreme, simind cum se scurge clip dup clip, apoi minut dup minut. Era tot singur n marea aceea de oameni care mpnzeau strada. ntr-un trziu, simi c ncepe s se dezmeticeasc, mintea i se limpezi, dei gtul continua s-l doar, i i simea picioarele i braele sectuite de putere. n cele din urm, tensiunea i agitaia reuiser s l doboare. Inspir adnc, privi n jur i porni din nou la drum; avea nevoie de un somn bun i cel puin de o zi

77

de odihn. ns nu tia c nu va avea parte de nici una din ele. Scholem l primi imediat. Prea mai obosit i mai crunt dect cu o zi n urm, iar n biroul micu era neobinuit de frig. Lng o Magen David de pe perete, David observ o fotografie reprezentnd un btrn nvemntat n portul hasidic. Geamul care acoperea fotografia reflecta razele soarelui de dup-amiaz, nvluind ntr-o aur sclipitoare silueta aezat. Shalom, domnule profesor Rosen. Aa de curnd? Credeam c suntei la Haifa. Se pare c Ierusalimul v atrage mai mult. V rog, luai loc. David se aez, fr s-i rspund. Scaunul era tare: simea rceala metalului prin pnza subire a pantalonului. ncepu s explice cu glas sczut ce anume l adusese n ora. Chiar i n timp ce povestea totul prea neverosimil. Cu siguran c erau extrem de rare cazurile n care un cercettor era asasinat fr un motiv politic sau religios evident, dar existau totui precedente. Se cunoteau situaii n care unii studeni picai la examen puseser mna pe arm doar ca s se rzbune. Tot aa de sigur era c nu se mai pomenise ca dou incidente de acest fel s implice arheologi specializai n istoria Orientului Mijlociu, dei regiunea era vestit pentru situaia sa politic instabil i pentru proliferarea terorismului i a fanatismului; era o zona n care astfel de coincidene nu mai mirau pe nimeni. i totui, Scholem nu scoase nici o vorb, nu ncerc nici s-l mboldeasc, nici s-l ntrerup, pn ce David nu termin ce avea de spus. Poate c dup atia ani de meserie nu-l mai mira sau nu-l mai captiva nimic. Crucea, cuiele sau coroana de spini nu mai reprezentau pentru el altceva dect lemn, metal i vegetaie uscat. Dup ce ncheie, David l privi, ateptnd reacia. Trecur cteva clipe de tcere. Chipul lui Scholem nu trda nici nerbdare, nici amuzament. Ramase imperturbabil,
78

ca o masc. Dobndise de mult vreme iscusina de a nu-i trda sentimentele. Asta-i tot? David ncuviin din cap. Oare ceea ce povestise fusese chiar att de banal, de lipsit de importana? Interesant. Dar de ce-mi povesteti tocmai mie? Este treaba poliiei britanice, nu-i aa? M gndeam c, poate, tii ceva despre Bar-Adon. Nu a fost ucis din invidie pentru munca lui tiinifica. Sau pentru c a fost spion. n privina asta pun mna n foc. Domnule colonel Scholem, noi ne anihilm adversarii cu argumente verbale. Numai oamenii dumneavoastr trec cu adevrat la fapte. Aceasta trebuie s fie explicaia morii lui Bar-Adon. Poate i a morii lui John Gates. Nu vom gsi rspunsul la Cambridge sau n Sinai, ori n oricare alt loc prin care a trecut Gates vara trecuta. El se afl aici, la Ierusalim, poate chiar n acest birou. Nu, domnule profesor. M ndoiesc. Cu siguran nu n acest birou. Nu tiu nimic despre Gates. mi amintesc foarte vag de uciderea lui Bar-Adon. V asigur c nici unul dintre ei nu a avut nimic comun cu activitatea noastr de aici. Cum putei fi att de sigur? Poate c un alt departament, un alt organ de control... Scholem tcea, cu brbia sprijinit n palm, frecndu-i cu vrful degetelor barba crescut. Da, este posibil. Dar ntre pereii acetia lucrurile ies imediat la lumin. Zvonurile circul. Eu nu am auzit nici unul. Nu am auzit vreodat pomenindu-se de numele lui Bar-Adon. Noi nu am deschis nici o anchet. Poate c exist totui un dosar. N-ai putea verifica, cel puin? O raz de lumin se furi pe fereastra meschina din spatele lui Scholem, estompat de fasciculul unei lanterne cu bateria uzat. Prin geamul murdar David zri un petic de cer. Era de un rou stins, sidefiu i translucid, ca interiorul unei
79

scoici. Scholem medita, btnd distrat darabana cu degetele pe tblia uzat a mesei. i mpreuna minile cu un oftat i ncepu s-i ronie, preocupat, unghiile. De ce vrei s tii? De ce este att de important pentru dumneata? David l privi fix, cobor ochii pe degetele fine, apoi pe vraful de hrtii de pe birou. Nu tiu. Nu m simt mpcat, am nevoie de lmuriri. Trebuie s existe o explicaie. Scholem oft din nou. Bine, zise n cele din urm. S-ar putea s existe ceva. S vd ce pot afla. E posibil s dureze ceva timp. Poi s atepi? David ddu din cap afirmativ. n regul. Ateapt aici. O s rog pe cineva s-i aduc nite cafea i ceva de mncare. Voi face tot ce pot. David ar fi vrut s ntrebe dac nu putea atepta n alt parte, dar i se pru inoportun, aa c tcu. Scholem lipsi mult vreme i, pe msur ce se nsera, n camer se fcea din ce n ce mai frig. O fat i aduse cafea i lipie umplut cu falafel. Fata era tnr i drgu, cu un surs cald, dar nu rspunse tentativelor lui David de a intra n vorb. i ddu seama c, n acest loc, nu avea absolut nici un statut; era un simplu vizitator ori informator, dac nu chiar suspect atta tot. Trecu o or fr ca Scholem s-i fac apariia. Scaunul era neconfortabil, minile i picioarele i ngheaser, dar continu s atepte intuit locului, netiind ce s fac n absena celuilalt. Mai trecu o jumtate de or. Ua se deschise i Scholem intr n camer, nensoit. n mna dreapt inea cteva dosare subiri, legate n piele, n stnga avea o cheie. i surise lui David i se duse la masa de scris. E frig aici. Trebuia s dai drumul la radiator. ntinse mna i rsuci un comutator de pe peretele din spate. Dar David nu simea nici o adiere de cldur; auzea doar
80

zumzetul uniform al instalaiei. E aa cum am bnuit. Din evidenele noastre reiese c domnul Gates a fost aici, n Sinai, dar toate actele sunt n regul. Din cte tiu, nu a nclcat nici o lege, nici a noastr, nici a egiptenilor. Firete putem cere informaii suplimentare de la Cairo. V anun, dac aflam ceva dar, sincer s fiu, m cam ndoiesc. Domnule profesor, Bar-Adon nu era ca dumneavoastr. L-am abordat de multe ori. A refuzat s colaboreze. Am aici, n dosar, cteva scrisori din care reiese clar care era poziia lui. Nu vi le art, ca s nu v necjesc. Shin Bet a deschis o anchet n legtur cu moartea lui, dar nu a obinut nici un rezultat absolut nici unul. V asigur c anchetele, att cea a poliiei, ct i cea iniiat de Shin Bet au fost foarte laborioase. Nu s-a descoperit nici un indiciu, nici un suspect serios, nici un motiv plauzibil. Poliia nu a nchis cazul i nici nu sper s-l nchid prea curnd. i pierzi timpul, profesore. David se foi pe scaun. Piciorul stng i amorise i-i simea gtul uscat. A putea vedea dosarul? Scholem cltin din cap. mi pare ru, nu. Pentru asta ar trebui o aprobare special. Dac insiti i crezi c este absolut necesar, bnuiesc c s-ar putea aranja s o obii. Dar te asigur c i-ai irosi timpul degeaba. Nu exist nimic. Dac am fi aflat ceva, ct de nensemnat, i-a fi spus. Dumneata nu contezi, profesore. Eti o pictur ntr-un ocean. Dar conteaz conexiunile i incidentele de felul sta. Eu mi fac meseria. Caut corelaii, mbin piesele separate pn obin un ansamblu coerent. Dumneata nu ai dect cteva piese din diferite puzzle-uri; nu exist un desen, un model, ci doar asemnri forate. Du-te acas, ntoarce-te la bibliotecile i la crile dumitale. David simi cum l cuprinde o furie neobinuit. i dac vor veni iari dup mine? Dac imediat ce ies de aici, cad n braele altui asasin narmat cu un pistol sau
81

un cuit? O iau de la capt l omor i-i las pe oamenii dumitale s curee mizeria? Se ridic. n picioare simea furnicturi, ca i cum cineva l-ar fi nepat cu mii de ace, i o senzaie de frig usturtor. Scholem l privi cu tristee, ca un printe dezamgit de fiu. David i zise c tatl lui probabil ajunsese acas. Ar fi trebuit s stea acas ca s l ntmpine. Strnse repede mna lui Scholem i se grbi spre u. Un soldat de gard l atepta ca s l conduc la ieire. Pe coridor era frig. Iei n ntuneric, pe strada mturat de un vnt tios. Cinci minute mai trziu, David i telefon lui Abraham Steinhardt, profesor la Universitatea Ebraic, pe care l ntlnise de mai multe ori, cu prilejul unor conferine. Steinhardt fusese coleg cu Bar-Adon. Nu mic i fu mirarea cnd btrnul i spuse c i aducea aminte de el i c era dispus s se ntlneasc n aceeai sear. Ascult, murmur Steinhardt cu buzele practic lipite de receptor. Nu veni aici. E o dezordine de nedescris. Nu primesc niciodat pe nimeni aici, nici pe propriii mei copii. Mi-e foame i cred c i dumitale. Ne ntlnim la Fink, mncm ceva, bem un pahar i stm de vorb. Bnuiesc c asta doreti: s discutm. La restaurantul lui Fink, la ora opt. David ajunse la micul restaurant de pe calea Regele George cu puin nainte de opt, dar Steinhardt l atepta deja. l recunoscu ndat: pr argintiu, czut pe umeri, barb dezordonat, nspicat cu fire negre, pe care o aranja o dat pe an, de srbtoarea de Yom Kippur, o jachet i pantaloni cu cteva numere mai mari. Chiar i ntr-un restaurant frecventat de destui indivizi excentrici, btrnul ieea n eviden. Spre surprinderea lui David, Steinhardt dovedi c ntr-adevr i amintete de el, fcndu-i semn cu mna, strigndu-l cu glas tare i invitndu-l la mas. Nici nu apuc bine s se aeze c btrnul ncepu s vorbeasc n engleza lui extrem de corect, dar marcat de un accent puternic.
82

Am fcut deja comanda, ca s nu pierdem timpul cu alegerea meniului. La vrsta mea timpul este preios. Ai aprut ca din senin, David Rosen. Un simplu telefon: Shalom, ma shlom-kha, sunt Rosen i m aflu la Ierusalim. Credeam c eti la Tell Mardikh. Chiar dac e btrn are nc o minte sclipitoare, gndi David. De unde tiai? Ha! Bineneles c tiam. Am auzit cu toii de descoperirea arhivei, apoi am auzit c te-au gsit la Londra sau nu mai tiu unde i te-au trt acolo. Trebuie s te caui la cap. Iarna, ntr-un loc ca acela! Cnd ai fi putut foarte bine s stai la clduric, ntr-o bibliotec citind texte vechi sau scriind articole pe care nu le va citi nimeni. Rosen, eti cumva masochist? Eram la Cambridge. M-am dus la Cambridge n concediu. Steinhardt se strmb. Cu att mai ru, izbucni. Cambridge e un loc ncnttor. Civilizat. Am petrecut i eu un concediu acolo, acum apte ani. M-am dus s bat mingea i am czut n fluviu. Cum i zice? Cam. Ct a fost vara de lung am but duminic de duminic ceai cu lapte la Grantchester. i m-am ndrgostit de o bibliotecar fermectoare din Sala Manuscriselor. tii unde este, se urc cu liftul. nchipuie-i, s pesc aa ceva la vrsta mea. Bineneles c era mritat: aa se ntmpl ntotdeauna. Ce, cu bibliotecarele? ntreb David, curios s vad unde va duce aceast conversaie. Nu, firete c nu, majoritatea sunt nite scorpii. Nici nu-i de mirare. M refeream la femeile tinere i drgue. ntotdeauna exist un so n spatele lor. Sau, mai nou, un prieten. Brusc, schimb subiectul. Ce vrei s bei? Adon Atik? Ok, vine. Se ntoarse spre un chelner care tocmai trecea pe acolo. Meltzar, ha-yayin, bvakasha. Apoi, fr s-i lase
83

acestuia prilej s spun ceva, se ntoarse din nou spre David. Cumplit limb. Doar puini o vorbesc corect, noi cei mai btrni ne facem de rs. David asculta mirat aceste vorbe rostite de una dintre cele mai renumite somiti n cercetarea textelor antice ebraice. Steinhardt ridic mna, ca i cum ar fi dorit s alunge gndul nerostit de David. Nu, nu e nevoie s o spui, s-a mai spus de destule ori. Cum de nu suporta Abraham Steinhardt ebraica? Ha! Bineneles c nu o suport. Am fost educat ca s o citesc, nu s comand vin folosindu-m de ea. Chiar n clipa n care rosti acestea, chelnerul se apropie, aducnd o sticl de vin. O desfcu i o aez pe mas. Steinhardt ridic din umeri. Nu locuiesc ntr-un palat, acesta-i vin din Israel, iar viaa-i scurt. Lhayim. n spatele barului cineva ddu drumul mai tare la radio. Programul muzical fusese ntrerupt de un comunicat special. Toat lumea tcu ca la un semnal. n Israel urmrirea buletinelor de tiri de la radio i televizor semna cu un ritual: toat lumea le asculta cu sfinenie. Jumtate dintre brbaii din restaurant erau militari, cu grade diferite, cadre active sau rezerviti i, n caz de urgen, radioul era acela care lansa primul avertisment privind o eventual concentrare. Crainicul i drese vocea i ddu citire textului: Am ntrerupt concertul de la Sala Mann, pentru transmiterea unui comunicat extraordinar. Ministrul de externe, Yitzhak Avi-Zohar a dat publicitii urmtorul anun special: Domnul Masud al-Hashimi, noul preedinte al Siriei, care a fost numit n funcie la 14 septembrie, n urma destituirii lui Hafiz Asad, a ncheiat convorbirile cu reprezentanii guvernului israelian. Discuiile au fost precedate de negocieri intermediate de
84

Ambasada Statelor Unite la Damasc i de intervenia personal a preedintelui Statelor Unite. n numele su personal i al guvernului pe care l conduce, domnul al-Hashimi i-a exprimat acordul de a participa la tratativele la nivel nalt cu prim-ministrul israelian i cu membrii Cabinetului. ncepnd cu ora 9:00 ieri seara, Siria recunoate n mod oficial existena statului Israel. Cele dou state nu se mai afla n stare de rzboi nedeclarat, urmnd s se ia msuri imediate n vederea semnrii acordului de pace n cursul primverii viitoare. Nu dispunem nc de amnunte privind condiiile exacte ale ncheierii acordului propus, dar se pare c Siria nu a formulat pretenii care s pun n pericol securitatea Israelului sau a granielor sale. Condiiile provizorii ale acordului par s fie rezonabile i probabil c vor fi acceptate de ara noastr. Vom reveni cu alte informaii pe parcurs. n cursul serii intenionm s invitm n studio civa membri ai guvernului i comentatori politici. La ora 9:30, prim-ministrul va acorda un interviu, n legtur cu acordul propus, lui Absalon Agam de la Televiziunea Naional. Pn atunci relum transmisiunea concertului Filarmonicii Israeliene de la Sala Mare din Tel Aviv... n restaurant nu se auzea nici un sunet. Muzica reveni, apoi eful de sal ddu radioul mai ncet. Ca la un semnal, toat lumea ncepu s discute aprins. Nimnui nu-i venea s cread ceea ce auzise. Dintre toate statele, tocmai Siria! David se uit la Abraham Steinhardt. Ridic paharul pentru a doua oar.
85

Cred c toastul tu este mai potrivit dect oricnd, Abraham. Lhayim. Nu apucar s bea mai mult de o nghiitur cnd li se aduse supa. Tot sup de gin cu glute. David trase aer n piept i n sinea lui i implor stomacul s l ierte. n timpul mesei discutar pe ndelete, ntrerupndu-se din cnd n cnd pentru a-i umple din nou paharele cu vin rou, sec. Vorbir despre spturi, despre ultimele descoperiri de la Tell Mardikh, despre prieteni i adversari comuni. Steinhardt nu mai fcu nici o aluzie la neateptata apariie a lui David n Ierusalim; subiectul prea s-i fi ieit complet din minte. La sfritul mesei li se servi cte un phrel de Calvados: sticla era pstrat la buctrie, special pentru Steinhardt. Sosise momentul s aduc vorba despre Bar-Adon. David i drese glasul. La Cambridge am dat peste cteva cri scrise de Yigael Bar-Adon. Studiul despre moabii i articolele referitoare la amorii, publicate dup moartea lui. Mi se par lucrri foarte bune, dar cam incomplete. Ce tragedie c a fost ucis nainte de a-i putea desvri opera. Steinhardt ddu din cap puin ameit de atta vin i, pe deasupra, de phrelul de coniac. Bar-Adon a fost un om de treab. mi plcea. Nu era prost nu pot s-i sufr pe proti. A fost un brbat stranic i scria foarte bine, chiar i n ebraic. Apoi, n al doilea aliyah, au venit oamenii lui n Israel. Asta s-a ntmplat de mult. tii cu ce se ocupa nainte de a fi asasinat? Despre ce erau lucrrile care au disprut? ntreb David. Steinhardt i arunc o privire ireat. Coniacul l ameise, dar nu-i tulburase ctui de puin mintea. Acum e clar de ce a aprut David Rosen la Ierusalim n extrasezon i de ce l-a cutat pe vechiul lui amic. Vrei informaii. Ofta. David, am aflat de Greatbatch i de ceilali. Multe lucruri au legtur ntre ele. Am urmat i eu acelai
86

raionament ca i tine, David, dar nu am ajuns la nici o concluzie. Tot nu-mi dau seama care a fost mobilul asasinatului. Eu cred c lucrrile. Steinhardt ddu din cap cu un aer grav. Da, desigur, asta e evident. Poliitii sunt idioi. Am auzit c, dup prerea lor, lucrrile nu au nici o importan. Treaba asta nu a fost fcut de un dezaxat; s-a lucrat curat i eficient, ca i n cazul uciderii lui Yigael. Ce vrei s spui? Nu tii? Nu, n-ai avut de unde afla. Au fost mpucai toi n cap, cu o arm de calibru mic, cu amortizor, un singur glonte de fiecare. Acum legtura era mai plauzibil, mai evident. David deveni agitat, trebuia s afle ce era cu lucrrile. Ce anume tia Steinhardt? Apropo de lucrrile lui Bar-Adon. tii cumva despre ce era vorba n ele? Btrnul se ncrunt, sesiznd nerbdarea din vocea lui David. Te rog, stai locului, calmeaz-te. Se vede c ai trecut printr-o perioad stresant. De ce ii mori s afli ce e cu lucrrile lui Yigael? De ce nu te adresezi poliiei, de ce nu i rogi pe ei s se ocupe de asta? Nu-i pot explica. mi pare ru. A vrea, dar nu se poate. E mai bine s nu tii. Steinhardt se ncrunt din nou. Tineretul se ddea n vnt dup secrete, dup misterele vieii. Aici, n Israel, existau prea multe secrete. oapte, oapte, oapte toat lumea i vorbea la ureche. Era un viciu naional. Ai auzit ce se ntmpl, de fapt, n Liban?, tii adevrul despre tranzaciile din Cisiordania? Care era secretul lui Rosen? De ce se temea att de tare? Tcur mult timp. David i ddu seama c fusese prea insistent i, poate, ratase definitiv ocazia. Poate c ar fi fost
87

mai bine s-i mrturiseasc adevrul lui Steinhardt. n cele din urm, btrnul rennod firul conversaiei. Rspunsul este c nu tiu. Nu tie nimeni ce conineau acele hrtii. Dup cum i spuneam, Yigael a fost un om de treab, dar cam secretos, ca i tine. Nu tiu altceva dect c erau nite notie legate de ultimele lui cercetri. Atta lucru tii sau ai ghicit i tu. i-acum m ntrebi din nou despre ce cercetri este vorba? Ei bine, uite ce pot s-i spun. ncerca s localizeze anumite aezri la care se face referire n scrierile antice, dar despre care nu se tie exact unde se aflau. Era preocupat mai ales de aezrile biblice neidentificate, ca Masrekah, Enam i Gittaim. Dup mine, e preferabil s alegi un loc, s ncepi s sapi i s atepi s dai peste ceva care te poate ajuta s-l identifici. Dar cred c el urmrea ceva. Chiar nainte de a fi ucis mi-a spus c fcuse o descoperire important legat de amplasarea unei aezri pe nume Iram. Nu e pomenit n Biblie. Am impresia c numele apare n Coran: Iram dhat al-imad, Iram, cetatea coloanelor nalte. Nu mi-a dezvluit ce anume descoperise i-am spus c era cam secretos. Cred c a dat de un fir, dar altceva nu-i pot spune, pentru c nu tiu. i a fi foarte surprins dac ar avea vreo legtur cu moartea lui. Am auzit de Iram. Denumirea asta, sau ceva asemntor, apare ntr-unul din textele descoperite la Ebla, mpreuna cu altele menionate n Coran: Shamutu i Ad, mi se pare. Mai lucra i la altceva? S-a deplasat n vreun loc... s zicem, critic? Cum ar fi zonele de frontier? Bineneles, mergea frecvent n asemenea locuri. Cu cteva luni mai devreme fusese la Negev i n Sinai i am impresia c fcuse o scurta excursie la grania iordanian. Nu e ceva ieit din comun. Nu, ntr-adevr. Rmnea totui explicaia cea mai plauzibil. Steinhardt ceru nc un rnd de Calvados i atmosfera se destinse. Conversaia alunec spre alte subiecte cri,
88

muzic, viaa n America, o ar pe care Steinhardt o iubea pentru un singur lucru bagel i lox. Echivalentul israelian era khaloshes, o mncare proast, numai bun de aruncat. Fusese n America o singur dat i nimic nu-l putea convinge s se mai aventureze acolo nc o dat. Ceea ce vzuse i ridicase prea mult tensiunea arterial. Dar acele bagel! Prsir restaurantul la miezul nopii. David pretinse c are o camer rezervat la Hotelul Regele David. Steinhardt mormi un Americanii tia bogai! i-i strnse mna la desprire. Dorea s se ntoarc acas pe jos. Ura mainile nc din copilrie, cnd un bolid dduse peste iepuraul lui preferat, ucigndu-l. David ncerc s i-l imagineze pe Abraham Steinhardt cu iepuraul n brae, dar nu reui. i lu la revedere, apoi opri un taxi. Ostenit, i ceru oferului s-l duca la Hotelul Regele David.

89

9 A doua zi diminea David se trezi trziu. Patul era confortabil, n camer era cald, avea o durere de cap ngrozitoare din cauza vinului i a coniacului bute cu o sear nainte, iar conducerea hotelului nu-i deranjase odihna. Somnul i fcuse bine. Rul din ziua precedent nu mai reveni i se simea mai n apele lui, mai sigur pe ceea ce avea de fcut. Fcu repede un du, se mbrc i comanda micul dejun n camer. n timp ce mnca, rug centralista hotelului s-i fac legtura cu Cambridge-ul. Convorbirea avea s-i ncarce substanial nota de plat, dar economisea timp preios. De data aceasta, dur mai mult pn ddu de Halstead, iar cnd, n sfrit, i rspunse, glasul prea neobinuit de obosit Halstead la telefon. Bun ziua, domnule profesor, tot David Rosen v deranjeaz. Sunt la Ierusalim. Am sosit ieri ca s fac investigaiile de care v spuneam. Linia pocni i glasul lui Halstead se auzi mai slab i uor alterat. Ai fost foarte rapid. i ai descoperit ceva? Sau ai ales ora asta de vrf ca s schimbm amabiliti? Nu, domnule, nu pentru asta v-am sunat, dar m tem c nici nu v pot da cine tie ce nouti. Nu cred c serviciile secrete israeliene au vreun amestec n toat afacerea. Poate c oamenii dumneavoastr s-ar putea interesa puin n Egipt. Am aflat c, nainte de a fi ucis, Bar-Adon a vizitat unele regiuni de frontier pe unde a trecut i Gates. E posibil s fi descoperit ceva, dei nu-mi dau seama ce anume. Este exclus
90

s fi fost vreun dispozitiv militar sunt mult prea bine pzite i nimeni nu se poate mcar apropia de ele. i-atunci, care-i mutarea urmtoare? Mi se pare c te-ai lovit de un zid. Hai s o lsm n seama poliiei, bine? Nu, cred c, pn la urm, voi reui s dau de un fir. Ai putea afla unde anume a avut loc ultima deplasare pe teren a lui Gates? S-a nregistrat undeva? Urm o pauz prelungit, punctat de fonete slabe. Apoi se auzi din nou glasul lui Halstead. Nu, m tem c nu. Probabil, a existat ceva n dosarul ntocmit de srmanul Michael despre activitatea lui Gates, dar acesta a disprut. S-ar putea s figureze ceva n evidenele Comitetului pentru acordarea diplomelor post-universitare; ei sponsorizeaz parial excursiile de genul acesta; bnuiesc c au cerut un raport. Foarte bine, anunai-m dac au ceva date. Ori poate c prietenii lui Gates tiu ceva despre locurile pe care le-a vizitat. Un alt lucru care ne-ar putea fi de folos ar fi s tim subiectul muncii de cercetare a lui Gates. Nu m refer la toat activitatea, ci la ce anume lucra n perioada ultimei sale deplasri? Halstead i rspunse dup cteva clipe de tcere. Nu tiu exact. n trimestrul trecut nu am vorbit cu el dect o dat sau de dou ori. Dup ce s-a ntors din cltorie, la sfritul lunii mai, a fost extrem de ocupat. tii, i-a terminat teza de doctorat mai repede dect ne ateptam. mi amintesc c Michael povestea ce eforturi face s includ noul material n lucrare i s trimit exemplarele gata legate la Comisia pentru disertaiile de doctorat. Dar nu cred c tia cineva despre ce anume era vorba. Dup alte cteva clipe vocea trgnat reveni. Ia stai puin. Ce prost sunt! Acum mi-aduc aminte c s-a organizat o petrecere de nceput de trimestru la care a participat i Michael. Spunea c teza lui Gates a ajuns la comisia de examinare i c era sigur c va obine doctoratul. Era vorba despre un capitol referitor la o
91

aezare arab, nu-mi amintesc numele, dar care se pare c avea s strneasc un interes nemaipomenit. Cum s-a exprimat el, era un subiect fierbinte care avea s-l propulseze pe tnr n carier. Nu tiu cum de nu mi-am amintit pn acum. Stai o secund, cred c tiu. Irash... era vorba despre o aezare numit Irash. Ba nu, m gndesc la altceva, locul acela care acum se numete Jerash. A, stai c mi-am amintit. Iram. Iram, Oraul coloanelor, cum i spunea Michael. Ai auzit vreodat de el? David i simea inima btnd cu putere, dar se strdui s rspund calm. Da, domnule profesor, am auzit. Crezi c i folosete la ceva? tiu i eu... Nu prea are sens. Ce, Iram? Nu, nici pentru mine nu are sens. Eu personal nu am auzit de numele acesta, cel puin nainte de a-l afla de la Michael. O s ncerc s-mi aduc aminte despre ce am vorbit, dei nu cred c am mai discutat despre Gates. David oft zgomotos. Nu conta prea mult. Despre orice ar fi fost vorba, cheia era Iram. Problema era acum s descopere el nsui legtura. Era oare vorba de referirea aceea lapidar pe care o descoperise ntr-unul din textele de la Ebla? Fusese un nume, un simplu nume, printre attea altele de mult uitate. Nimeni nici mcar nu tia unde se afla Iram. Nu era un motiv s ucizi pe cineva Mulumesc, domnule profesor Halstead. Mi-ai fost de mare ajutor. O s vd ce mai pot afla aici, la Ierusalim. Nu te aventura prea mult. i-aa avem prea muli arheologi de-ai notri acolo. La universitate se duce totul de rp. Ai grij de dumneata i anun-m cnd soseti. Am putea lua cina ntr-o sear la colegiu. La High Table sunt figuri foarte interesante, iar dup aceea am putea discuta pe sturate. Departe de nevast-mea, ceea ce e un lucru bun. A fost extrem de afectat de tot ce s-a petrecut i nu i-a trecut

92

nici acum. Bine, nu te mai rein. Vreau s te ntreb un ultim lucru: ai primit pachetul pe care i l-am trimis? Pachetul? David era descumpnit. Nu. Nu am primit nici un pachet. Of, Doamne! Trebuia s fi ajuns pn acum. i l-am trimis luni, recomandat. Dar, de fapt tu erai la Ierusalim. Eu l-am expediat pe adresa de la Haifa. Probabil c te ateapt acas. Despre ce pachet e vorba? A, nu te ambala. E o treab cam nclcit. Iniial i l-a trimis Gates, imediat dup ce ai plecat n Siria. La expeditor figurau numele i adresa lui. n orice caz, se pare c cei de la oficiul potal din Damasc nu tiu s citeasc, de vreme ce au trimis coletul napoi cu meniunea adresa necunoscut. Pi, asta-i o prostie. Probabil, li s-a prut prea obositor s-l carteze i s i-l expedieze n afar de sezon. Cnd a sosit napoi, era cam ifonat, aa c secretara l-a ambalat din nou i voia s i-l trimit, ns i-am spus s ateptm pn te ntorci. ntre timp, am primit telegrama ta cu adresa din Haifa. Mi-am zis c-i mai bine s-l primeti ct timp eti acolo, n caz c trebuie s te documentezi la faa locului, aa c luni l-am pus la pot, cum i-am spus. i nc recomandat. Cu puin noroc, probabil c la ora asta te ateapt la Haifa. Nu tii ce era n el? Nu tiu exact. Fata spunea c erau vreo sut de pagini dactilografiate. Presupun c este vorba de cteva capitole din teza de doctorat a lui Gates. Mda, exclam David dup o scurt pauz, nu-i exclus, nainte de plecare mi-a spus c-mi va trimite o parte din lucrare. Voia s-mi afle prerea n legtur ca nite lucruri legate de textele de la Ebla. Dac a vzut c nu-i rspund, probabil c a renunat. Uitasem de asta. M mir c nu i-a pomenit nimic despre Iram.

93

ntr-adevr. Dar, dac m gndesc bine, nu mi se pare ciudat. Cred c Greatbatch a fost cam indiscret cnd v-a pomenit despre Iram. Gates nu era gur spart. Acum mi-aduc aminte m-a pus s jur c nu voi spune nimnui nimic despre capitolele pe care inteniona s mi le trimit. Dar a refuzat s sufle o vorb despre ce anume era vorba n ele. Deodat, avu o revelaie care l izbi ca o lovitur n plex, att de puternic, nct nu mai auzi nici o vorb din ce i spunea Halstead. Era imposibil... dar, dac avea dreptate, pericolul era uria. Trebuia s plece, trebuia s ajung imediat la Haifa. Nu avea nici o clip de pierdut. Domnule profesor, articula, spernd c vocea i era suficient de calm, tocmai a intervenit ceva aici. M tem c trebuie s nchid, dar v sun de ndat ce obin alte informaii. Dac dorii s luai legtura cu mine, m gsii la Haifa. Foarte bine. Atunci atept s m suni. Mulumesc pentru telefon. Legtura se ntrerupse i David sesiz din nou acel sunet abia perceptibil, ca fonetul unor frunze pe cablul telefonic. ns liniile telefonice internaionale se afl n subteran, nu la suprafa. Puse receptorul n furc, apoi l ridic din nou i cern recepia. Recepia. Cu ce v putem fi de folos? Sunt profesorul Rosen, camera 529. Trebuie s plec imediat. V rog s-mi pregtii nota de plat. i mai doresc s nchiriez o main, o main rapid. E vorba de o urgen. Vreau ca maina s fie pregtit cnd ies de la recepie. Semnez formularul cnd cobor. i mpacheta lucrurile, lu cheia de pe noptier i iei n fug pe coridor, ciocnindu-se de o camerist cu braele ncrcate de rufe. Cearafuri i prosoape czur ntr-un maldr alb pe podea. ngim cteva cuvinte de scuz i porni cu pai repezi spre lift.
94

Dac nu se nela i spera din toat inima s se nele indivizii de la Tell Mardikh cutau pachetul lui Gates. Probabil c Gates notase undeva c i expediase n Siria cteva capitole ale lucrrii. Nu era exclus ca telefonul lui Halstead s fi fost recepionat. Iar n acest caz exista posibilitatea, o mic posibilitate, ca cineva s se afle deja n drum spre Haifa, pentru a subtiliza pachetul din apartamentul prinilor si. Cei de la recepie se dovedir foarte expeditivi. Totul dur puin mai mult de cinci minute. Semn formularul de nchiriere al mainii, plti i iei grbit din hotel, innd cheile n mn. Maina, un Volvo 1982, l atepta n fa. BAT, firma de nchiriere, se afla la distan de cteva minute, n Shelomzion Ha-Malka. Acceler, vir brusc la dreapta, apoi din nou la dreapta. n cteva clipe se afla afar din ora, pe autostrada Derekh Shekhem. Ar fi putut merge spre vest, n direcia Peta Tikva, dar acesta era drumul pe care l cunotea i se hotr s nu se abat de la el. Conducea nebunete. oselele israeliene sunt periculoase, dar David nu-i lu nici o msur de siguran, aa cum ar fi procedat n alte mprejurri. Maina zbura spre Ramallah abia atingnd cu roile asfaltul. n stnga, inutul se ntindea pn departe, spre mare, n dreapta. Drumul era mrginit de coline glbui ce coborau spre ntinderea accidentata a Vii Iordanului. Cea mai mare temere a lui, n timp ce trecea prin aezrile arabe de pe Cisiordania, era s nu loveasc din greeal vreun copil. Oricare alt accident ar fi nsemnat un ghinion neprevzut, dar rnirea sau uciderea unui copil ar fi fost fatala pentru conductorul mainii implicate. Era n pericol de a fi linat de mulimea dezlnuit. De cte ori trecea prin vreo localitate, apsa pe claxon i inea piciorul pregtit lng pedala de frn. Roile scrneau pe pavaj, azvrlind pietri n jur. De trei ori fu nevoit s opreasc la posturi de control militare, dar la nici unul nu zbovi mai mult de cteva minute. Strzile Nablusului erau nesate de
95

lume i din mersul mainii remarca feele dumnoase. Magazinele se nchideau deja unul dup altul, marcnd nceputul Sabatului musulman. Frnturi de muzic oriental i ajungeau la ureche, disprnd la fel de repede, asini purtnd couri grele i tiau calea, soldai israelieni, cu priviri ncordate, patrulau stingheri pe strzi. Ultima poriune, de la Jenin pn la Haifa, pe marginea Cmpiei lui Israel, era cea mai uoar i mai rapida din toat cltoria. Trecu pe lng Megiddo i l ncerc un presentiment, n stnga, apru muntele Carmel ale crui pante lungi blocau vederea la marea aflat la numai cteva mile deprtare. n partea de nord apru silueta Carmelului, cocoat pe un promontoriu abrupt ce ieea din Mediteran ca un cot. Intrnd n ora dinspre sud-est David urc n vitez versantul mpdurit al muntelui. De jur mprejur cmpia fcea loc treptat suburbiilor n plin dezvoltare ale oraului blocuri de apartamente, magazine i coli cldite printre stnci i plcuri de arbori btrni. Trecu n goan prin Kiryat Hatechnicon, campusul modem al Institutului Tehnologic, cobor spre Hankin, apoi intr pe bulevardul Moria i de acolo pe Central Carmel. Era la numai cteva minute de drum de strada Vradim, unde locuiau prinii lui. n clipa n care intra pe strada Lotus, venind dinspre Tzafririm, vederea i fu blocat o clip i abia reui s evite, n ultima clip, Mercedes-ul albastru care gonea drept spre el. Secundarele prur minute: scrnetul firmelor apsate cu disperare de cei doi oferi, virajul roilor, fumul strnit de anvelopele suprancinse, adrenalina care-i gonea nebunete prin vene, stupoarea imprimata pe chipul celuilalt ofer i a pasagerului su, un tip cu trsturi orientale, apoi oprirea brusc a mainii, cocoat pe jumtate pe trotuar. Scpase milimetric. Cu inima btndu-i haotic, rmase aplecat asupra volanului, inspirnd adnc ca s se calmeze. Trebuia s coboare s vad n ce stare era oferul Mercedes-ului. Apoi
96

auzi zgomotul motorului pornit Mercedes-ul ddu napoi i se deprta n vitez. Se prbui din nou pe volan poate c oferii israelieni erau obinuii cu astfel de situaii, dar el ar fi avut nevoie mai nti de un transplant de nervi. Cteva clipe mai trziu, auzi explozia. O bubuitur asurzitoare, de o putere ce pru s zglie maina din ncheieturi. Trectorii care se opriser s vad n ce stare se afla David se ntoarser i privir speriai n jur. Un atac terorist? Sau nceputul unui nou mcel din partea arabilor? David ridica privirea. n faa lui, puin spre stnga, un firicel de fum ncepuse s se ridice deasupra acoperiurilor. Inima i tresri i mna rsuci automat cheia n contact. Cu un vuiet care pru s pulverizeze mruntaiele mainii ni nainte i nu ridic piciorul de pe acceleraie pn nu ajunse pe strada Vradim. Pavajul era plin de moloz. Oamenii ipau de-a valma, unii de durere, alii de groaz. Din rmiele locuinei prinilor si se ridica o vlvtaie de fum i foc. Bomba explodase la etajul al treilea, iar etajele al patrulea i al cincilea se prbuiser peste el, turtind sub greutatea cumulat i etajul al doilea. Grinzile mpungeau aerul n unghiuri bizare, armturile subiri din metal i ieau vrfurile prin dalele de beton spart. Apartamentul prinilor si ocupase partea frontal a etajului al treilea. Un copac din grdin luase foc i acum ardea ca o tor. Frn brusc i deschise portiera, aproape prvlindu-se afar. Strigndu-le incontient numele, alerg spre cldire, n cutarea mamei i a tatlui. Peste tot, n jurul su, alte persoane fceau acelai lucru, ncercnd cu disperare s localizeze i s salveze eventualii supravieuitori. Flcrile le zdrniceau efortul, flcri roii, furioase, erpuind printre fisuri i ferestre sfrmate, strduindu-se s se elibereze. Oare explozia bombei i surprinsese pe btrni n apartament? Se ntoarse ctre o btrn care sttea lng el. Purta un capot, iar prul i ncadra faa n zeci de inele subiri i
97

cenuii, ca un cap de Meduz. Ochii i scnteiau de groaz i ur, buzele acelea lipsite de snge se micau ca i cum ar fi rostit o rugciune, repetnd iar i iar cuvintele unei litanii a dezndejdii. David o apuc de umr i ncepu s-i strige n ureche, ncercnd s acopere zarva din jur. Familia Rosen de la etajul al treilea! I-ai vzut? Hannah i Aaron Rosen. Locuiau acolo, sus. l privi cu ochi goi, ncercnd s articuleze cuvintele, n timp ce lacrimile i curgeau uvoi pe obraji, ca priaele de ploaie pe geamul ferestrei. Faa ridicat purta amprenta trecutului ntunecat, iar durerea provocat de prezent esuse o reea proaspt de cute. Cnd izbuti, n sfrit, s vorbeasc o fcu ntr-o limb amestecat, compus din cuvinte n idi, ebraic i german. David abia reuea s neleag vorbele optite, dezarticulate. Mitzi, ai vzut-o undeva pe Mitzi? Era cu mine cnd... A nceput din nou... bombele... atta ntuneric. Nu mai e timp, nu e timp... Ce mai ateptai? Plecai. Fugii ct se mai poate... Trebuia s fi plecat de acum cincizeci de ani... O vedei pe Mitzi? Trebuie s fie pe aici. N-o fi n stare s-i fac ru lui Mitzi... Mai sunt aici? Au plecat? Au luat-o pe Mitzi cu ei? David o apuc strns de braele subiri, lipsite de vlag, att de fragile, nct simea c le-ar fi putut frnge fr nici un efort, ncerc s o priveasc n ochii ce fugeau ncoace i ncolo, mcar pre de cteva clipe, att ct s se fac neles. Familia Rosen, repet. Locuiau la etajul al treilea. btrnul este rabin. Nite btrni. i cunoatei? Femeia era terorizat de fric i de amintirile trecutului. Zilele nspimnttoare trite n Germania se suprapuneau exploziei din ziua aceea, asemeni unei rni cicatrizate, sfiate din nou cu lama cuitului. Pentru a doua oar n via pierduse totul: cminul, agoniseala, cinele drag. Restul i fusese luat cu mult timp n urm so, copii, prieteni. Iar

98

acum nu-i mai rmsese absolut nimic. l privi pe David cu o cuttur rtcit, ca i cum abia acum l-ar fi observat. Familia Rosen a murit, se lament ea cu glas tern. Toat lumea e moart. Ei nu uit. Ei sunt aici, chiar i n Eretz Israel... Nu avem unde fugi, nu avem unde s ne ascundem... S tii c i-am auzit. Ce ai auzit? insist David, fornd-o s revin la normalitate. Despre cine vorbii? Pre de o clip, privirea i se calm. i aez mna osoas pe a lui i l trase spre ea, apropriindu-i faa pn ce-i simi rsuflarea n nri. Au fost doi brbai, opti. Unul era galben, ca un chinez. Cellalt era din inutul vechi. Au venit cu o main albastra. Cel galben a intrat n bloc cu un fel de cutie. Dup aceea a ieit n fug i au plecat cu toata viteza. Am tiut de cum i-am auzit, am tiut c ne pate un pericol... Ce ai auzit? insist David. Ar fi dorit s o zglie, s-i scoat nebunia din cap, cum ai scutura sarea din solni. l privi din nou, dar mintea i se cufundase iari n negur. Degetele i se ncletaser pe mna lui David. Ai vzut-o pe Mitzi? ntreba cu glasul unei fetie care i-a pierdut ppua preferat i refuza s cread c a fost strivit de un camion. Deodat, slbi strnsoarea i se desprinse de el, pierzndu-se cu pai nesiguri n mulime. David i auzi glasul n vuietul din jur, ca o chemare din iad. Mitzi! Sunt aici Mitzi, nu-i fie fric! David era ngrozit. Oare era adevrat c prinii lui erau mori? Era n miezul unei rbufniri de nebunie. Brbai i femei strigau i urlau ntr-un haos de fric i stupoare. De undeva, din incinta cldirii, se auzea un glas de femeie ipnd dezndjduit dup ajutor. ncepu s alerge cu gndul s intre n bloc. Dac scrile scpaser de explozie, putea ajunge pn la etajul al treilea, poate i-ar gsi chiar prinii, dac mai erau acolo. Poate c au supravieuit, poate
99

c ceea ce auzise era glasul mamei lui. n spatele lui, auzi sirenele mainilor de pompieri, ca nite demoni croindu-i drum spre infern. ni prin ua spart i ncovoiat ce ducea n interiorul cldirii. Cineva strig la el, dar nu deslui nelesul cuvintelor. i continu drumul, ca i cum ar fi surzit pe neateptate. Prin norul de fum deslui casa scrilor, contorsionat i plin de moloz. Trgnd cu greu aer n piept, porni n direcia aceea i ncepu s urce, acoperindu-i faa cu poalele cmii. Un val de cldur l izbi n piept. Deasupra capului lui ntunericul era strpuns de limbi de foc galbene i roii. Vuietul nedesluit se amesteca cu zgomotul crmizilor i al scndurilor prbuite. Pe msur ce urca, fumul neccios devenea mai gros, forndu-l s se lase n genunchi, umplndu-i gtul i plmnii cu gaze otrvitoare, irespirabile. Un acces de tuse i zgudui pieptul. Ochii i ardeau, iar capul i vjia. Se simea ca un om pierdut ntr-o ap adnc, pe cale s se nece. Se prbui cu plmnii golii de aer. Din deprtare, auzi un strigt, zri un ochi de lumin, ndeprtat i nesigur. Fumul i nvluia trupul, atrgndu-l ntr-un vrtej ameitor n care era incapabil s mai vad, s aud sau s simt ceva.

100

10 Era vineri dup-amiaza, cam cu dou ore nainte de apusul soarelui. David Rosen era interogat de inspectorul-ef de la poliia din Central Carmel, nsrcinat cu ancheta exploziei din blocul prinilor si. Era acolo de diminea, ncercnd s explice cum de se afla la Haifa, de ce se ntorsese de la Ierusalim tocmai atunci. Potrivit versiunii lui, sosise n Siria venind din Cipru (aa cum dovedea paaportul primit de la Mossad), dup ce aflase de boala tatlui su (lucru uor de verificat n evidenele spitalului). Plecase pe neateptate la Ierusalim, la chemarea profesorului Steinhardt, pentru a lmuri urgent nite date referitoare la lucrarea lui i se grbise s se ntoarc la Haifa cnd aflase de la acesta despre tragedia de la Cambridge. Era convins c o verificare mai atent avea s pun sub semnul ntrebrii o mare parte din povestea lui, dar spera c pn atunci s nu se mai afle la Haifa i, dac se putea, nici n Israel. Noaptea trecut o petrecuse la nite prieteni de-ai prinilor lui, o familie pe nume Kolek. i fusese peste putin s adoarm. Reuiser s-l scoat la timp din mijlocul fumului, dar rmsese cu o durere de cap nucitoare i cu dureri n coul pieptului. Doctorul l sftuise s rmn cel puin o zi n pat, dar nici nu putea fi vorba de aa ceva. Urmase o dimineaa chinuitoare. n timpul nopii, dup stingerea incendiului, echipele de salvare scoseser dintre drmturi mai multe cadavre, printre care i rmiele carbonizate gsite n apartamentul prinilor si. Nici nu se punea problema unei identificri directe i nimeni nu avu pretenia ca David s vad cadavrele. Totui, i se artaser
101

cteva obiecte gsite asupra corpurilor: o verighet de aur i o Magen David din argint, pe un lnior scurt. Recunoscu n inelul deformat verigheta mamei, dup linia ondulat, subire, de pe marginea superioar. Era fcut din aurul inelelor gsite n lagrul n care fuseser deinui prinii lui. Pentru ei reprezentase un simbol: al renaterii, al speranei i al ncrederii. Acum zcea ntr-o tvi de tabl, nnegrit i strmbat, ca i cum s-ar fi rentors la starea original. Cnd ddu cu ochii de Steaua lui David, ntoarse capul ndurerat. n zilele i nopile pe care le mai avea de trit, imaginea acelui pandantiv micu, aproape topit, avea s-i apar n faa ochilor minii. l druise tatlui su cu ocazia zilei de natere, pe cnd avea vreo paisprezece ani: strnsese bani timp de dou luni ca s-l poat cumpra. Atunci fusese prima oar cnd tata l rnise cu adevrat, refuznd s primeasc medalionul. Evreii nu poart kemiot, i spusese, considernd Steaua drept un talisman. Sunt obiecte pgne. Fiul meu ar trebui s tie asta. David purtase durerea acelui refuz mult timp n suflet. i n toi aceti ani i imaginase c btrnul aruncase amuleta. Acum nelegea ceva ce-i scpase nainte: anume, c tatl lui i nbuise cele mai profunde sentimente i dorine din cauza respectului fa de Lege. David identific verigheta i medalionul i semn de primire. Domnule profesor Rosen, zise inspectorul, trezindu-l din reveria n care czuse. Scuzai-m, eram cu gndul n alt parte. V neleg, nu trebuie s v scuzai. Inspectorul se numea Ilan Gaon. Era n jur de treizeci de ani, avea barb i era inteligent. Se purta cu mult amabilitate i compasiune, dei David nu era prea sigur c nghiise povestea pe care i-o turnase.

102

Voiam doar s v ntreb dac intenionai s rmnei la Haifa. David cltin din cap. Bineneles c rmn pn la nmormntare. Dup aceea... Trebuie s particip la o alt nmormntare, n Anglia. A...! Inspectorul tcu, strngnd i desfcnd pumnul. Are degete de muzician, i zise David. A prefera, ncepu Gaon, accentund verbul, a prefera s mai rmnei, dac este posibil. Cel puin, pe durata anchetei. Dar de ce? Nu v mai pot ajuta cu nimic. tii bine c a face-o dac mi-ar sta n putin, dar v-am spus tot ce tiu. Gaon cltin din cap. Nu, domnule profesor. M ndoiesc c mi-ai spus tot. Nu tiu de ce, dar am de gnd s aflu. Firete, cred c mare parte din cele spuse de dumneavoastr sunt adevrate. Dar m ndoiesc c acesta este tot adevrul. tii mai multe dect pretindei. V asigur c... Nu, haidei s nu mai pierdem timpul. V-ai ntlnit cu profesorul Steinhardt alaltieri seara, dup ce n prealabil ai primit un telefon de la Ierusalim. Ai tras noaptea trziu la Hotelul Regele David, fr a avea camera rezervat. Ai prsit hotelul ieri diminea, ai nchiriat o main i ai gonit spre Haifa cu o vitez care, dup prerea mea, trebuie s fi depit limita admis de 90 de kilometri la or. Recepionerul ne-a spus c preai foarte tulburat i ai cerut o main pentru rezolvarea unei urgene. Ai sosit aici cu cinci minute nainte de explozia bombei. Suntem aproape siguri c bomba a fost plasat n apropierea sau chiar n interiorul apartamentului prinilor dumneavoastr. i vrei s cred c nu tii nimic despre cele ntmplate? Dac tie cineva ceva, acela suntei dumneavoastr, domnule profesor.

103

David se simea zdrobit. Voia din tot sufletul ca asasinii prinilor si s fie prini i condamnai i, poate, prin ei i cei ai lui Greatbatch i ai celorlali. Dar era obligat s acioneze singur. Dup incidentul de la Tell Mardikh lupta devenise o chestiune personal. Prin uciderea prinilor si primise o lovitur mai cumplit dect atunci cnd vzuse moartea cu ochii la antier. Ancheta poliiei avea s-i urmeze cursul, ns el avea propriile lui metode de lucru, pe care inteniona s le pun n aplicare. Va gsi Iramul sau ceea ce descoperise John Gates n legtur cu Iram i se va lsa condus la cei care-i omorser prinii. Deocamdat, asta era tot ce avea n minte. Dup ce-i va gsi, va decide ce va face. Era ca i cum ar fi scris o monografie sau un articol: n-avea dect s se ocupe de munca de cercetare i de structura de baz, pentru c, de obicei, concluziile reieeau de la sine. Gaon continu pe un ton sczut, dar categoric. Nu-i pierduse amabilitatea i sentimentul de compasiune, dar David sesiz o duritate pe care i era greu s o defineasc. Nu vreau s v rein mai mult, domnule profesor. Ai trecut prin multe i cred c avei nevoie de puin linite ca s v revenii. V sftuiesc s v gndii bine. Rmnei la Haifa. n caz c-mi nesocotii sfatul, voi fi obligat s emit un ordin oficial. V rog s nu m facei s apelez la aa ceva. V conduc. Gaon se ridic i-i mpinse scaunul masiv cu un scrit sonor care i zgrie timpanul lui David ca atunci cnd tragi unghia pe tabla de scris. Se nfior i se ridic n picioare. Inspectorul l conduse pe coridoarele seciei de poliie pn la ieire, i strnse mna cu gravitate i se rsuci pe clcie. David nu restituise nc maina, dar acum prefera s mearg pe jos. Unde putea merge cu maina? Ce putea face? Avea nevoie de linite, ca s se poat gndi, aa cum sugerase Gaon. Trebuia s-i pun ordine n gndurile
104

confuze i s fac un plan de aciune. Cerul era senin i mai avea vreo dou ore pn s se nsereze; hotr s o ia la ntmplare pe strzi. Ceea ce n final nu se dovedi un lucru att de simplu. Haifa nu era un ora propice plimbrilor meditative: strzile ntortocheate acum urc pantele abrupte ale muntelui, acum coboar brusc sau fac coturi ascuite, n funcie de peisajul care confer atta dramatism i mreie aezrii i care dau destul btaie de cap locuitorilor doritori s pun n valoare privelitile magnifice. Exist aproape tot attea scri cte strzi, scri abrupte care coboar pe distan de zeci de metri, fr oprire, ca cele din Montmartre. Tragedia Haifei este c aceleai scri care te ajut s cobori att de repede servesc i la ntoarcere... dar n pas mult mai lent. Dup ce trecu de Yafe Nof, David ncepu s coboare ncet colina. Cam la jumtatea drumului ajunse la poarta bogat ornamentat ce ddea n Grdina Persan din jurul cldirilor sacre aparinnd sectei Bahai. Grdina este deschis publicului, iar David o vizitase de mai multe ori. Strbtu aleea presrat cu pietri roiatic i strjuit de palmieri i chiparoi ntunecai, pn n inima grdinii. Printre tufele scunde de lmi tronau vase chinezeti pline de flori, aezate pe piedestale nalte din piatr; puni i oimi lucrai din fier priveau cu ochi fr via umbrele verzui. Trecu printr-o portia joas i cobor o alt alee strjuita de copaci nali, pn ce ajunse la mausoleul de marmur aflat n mijlocul paradisului n miniatur. Mausoleul propriu-zis, care adpostea mormntul profetului-martir care ntemeiase secta, era o construcie stranie. Partea central era dominata de o construcie de piatr cu nou ncperi. Peste aceasta, asemenea unui tort de nunta supraetajat, se ridica o suprastructur din marmur, cldit mai trziu, bogat ornamentat i terminat ntr-un dom elegant, cu acoperiul placat cu foia de aur. n lumina intens a dup-amiezii

105

domul prea c vibreaz, animat de o energie incandescent. Dar cnd atinse marmura, aceasta era rece ca gheaa. n ziua aceea mausoleul era nchis, dar David ocoli cldirea spre nord, de unde putea admira panorama golfului Acra. La picioarele lui ncepea un tind de trepte abrupte, flancate de chiparoi nali, ce duceau pn la bulevardul Carmel, departe, spre rmul mrii. n locul acesta, aflat cu mult deasupra nivelului oraului, totul era cufundat n linite, ntr-o tihn strvezie i fragil, marcat de alternane de lumini i umbre nedefinite. Departe n zare, oglinda mrii se sprgea n milioane de fragmente, descompunndu-se i revenind la aspectul iniial, deprtat i chemtoare. n spatele lui, spre stnga, soarele i ncepuse coborul spre ntinderea Mediteranei. Domul aurit prea s fi luat foc. n port ncepur s clipeasc luminie, iar cldirile albe, rnduite pe partea opus a golfului, mprumutar nuane trandafirii sub mngierea ultimelor raze de soare. Tell Mardikh, cu blocurile sale ntunecate de piatr, cu galeriile prbuite i zidurile ruinate, prea la distan de milioane de ani lumin. Amintirea exploziei i a urletelor se estomp n tcerea vast din jur. nchise ochii i inspir parfumul ameitor al vegetaiei. Cnd i redeschise, lacrimile, ca tot attea amintiri vii, i nceoar privirea. Plngea pentru ntia oar de cnd i pierduse prinii. Cnd se mai liniti, ntoarse capul spre zidurile albe ale Acrei. n lumina soarelui, orelul era fermector. Prea att de alb, de perfect i de misterios, o lume minuscul, retras dincolo de ntinderea albastr a mrii. inea bine minte cum i se nfiase deseori n lumina apusului: ca i cum ar fi fost un rug viu. Un ora incendiat, un ora care ardea mocnit. Vzut ns de aproape, aezarea nu era dect un hi de ziduri mohorte i strdue mizere, patinate de vreme. Soarele de iarn mprumutase acum tonuri purpurii, nvluind lumea n luciri de aram mai nti, partea vestic a Carmelului, apoi treptat i marea. David rmase cufundat
106

n gnduri, pn cnd lampioanele galbene ncepur s se aprind unul cte unul, umplnd grdina de via i aruncnd umbre stranii printre copaci i pilcurile de tufe. Grdina era ncnttoare, totui avea ceva ce-l deranja. Era prea protocolar, prea bine ngrijit, prea oriental. Lsa impresia c pstrarea ordinii absolute devenise un el n sine. Oare asta ncercaser s fac asasinii i la Cambridge i Haifa? S pstreze o anumit ordine? Cerul se nroise. Apruser stelele, att de ncet i nesigur la nceput, nct nici nu bgase de seam cnd mpnziser bolta. Cobori primul rnd de trepte, apoi trecu prin portia ce ddea spre aleea principal, nspre bulevardul Carmel. Mergea ncet, abia trndu-i picioarele pe care le simea ca de plumb. n spate, mausoleul prinse brusc viaa, luminat de reflectoare. De unde se afla nu vedea domul. Sub picioarele lui luminile albe i verzi ale Haifei sclipeau ca tot attea pietre preioase. Golful larg se ntindea ca un colier, pn la primele cldiri ale Acrei. La jumtatea scrilor se opri, simindu-se din nou mrunt i singur, nesigur de ce trebuia s fac o dat ajuns n ora. Un al aselea sim l fcu s se rsuceasc brusc i s priveasc n direcia mausoleului. Pe fundalul alb al zidului se profila o siluet, o umbr care l urmrea din priviri. David simi un val de fric slbatic. Necunoscutul nu schi nici o micare; pur i simplu, sttea acolo, privindu-l pe David, cu chipul mascat de penumbr. n clipa aceea, David tiu ce are de fcut. i ntoarse spatele individului i ncepu s coboare treptele, una cte una. Dac necunoscutul inteniona s-l omoare, trebuia s o fac acum: David nu avea de gnd s-i acorde o a doua ocazie.

107

11 Corpurile nensufleite fuser aduse devreme, a doua zi dimineaa, de la sinagog la cimitirul aflat la poalele muntelui. Sicriele lungi, dreptunghiulare erau acoperite cu drapelul israelian, alb cu albastru, purtnd emblema Stelei lui David. David urmrea procesiunea ce se apropia printre copaci, trecnd dincolo de poarta de fier forjat. Sicriele erau purtate pe umeri de brbai mbrcai n costume cernite i tallit. Printre ei i zri pe fraii si mai tineri, Benjamin i Samuel, pe care i vzuse crescnd i pe care acum abia dac i mai cunotea nite strini, aplecai sub povara raclei tatlui lor. Lng el sttea sor-sa, Sara, stingher, cernit, privind cu ochii mari. Ar fi vrut s o ia de umeri, s o strng lng el, s o consoleze, dar i simea trupul amorit, incapabil s fac altceva dect s priveasc procesiunea care se apropia de mormntul proaspt spat. ncepur s coboare cociugele n mormnt, n acordurile sfietoare ale marului funebru Tziduk ha-Din, ale crui versuri se nlau i se prbueau ca un stol de rndunici speriate, urcnd i cobornd iar i iar. n jurul lui David, brbai i femei necunoscui lui stteau crispai, cu feele marcate de durere ori indiferente. Groapa era adnc i respingtoare, ca o ran n pmnt, un gol pe care nici o cantitate de pietri sau rn nu putea s-l umple vreodat. Era ciudat c nu simea nimic, nici tristee, nici durere, nici mcar remucare. Cel mai mult l mira absena sentimentului de vinovie. Crezuse c va fi chinuit de senzaia de culpabilitate ca de ceva ce te macin dinluntru, i totui nu se ntmplase aa. Instinctiv, dar sigur, i ddea seama c el provocase moartea prinilor. Dac ar fi judecat,
108

dac ar fi fost mai prevztor, ei ar fi i acum n via. Tatl su avea dreptul la un ultim an, n rstimpul cruia s-ar fi putut mpca. Atunci, de ce nu simea nimic? Alturi de el, Sara era distrus, poate c nu-i va mai reveni niciodat din durere. Benjamin i pierduse cumptul seara trecut. De la sosire, Samuel petrecuse cteva ceasuri bune rugndu-se. El, David, prea s fie singurul cu simurile amorite. Sosise momentul s recite din Kaddish. Fiul cel mare fcu un pas n fa, aproape de marginea gropii i ncepu s citeasc cu glas tare rugciunea: Preamrit i sfinit fie numele Domnului... Avea senzaia c fiecare cuvnt rostit l apropia mai mult de hul acela care se deschidea la picioarele lui: Kadish-ul era rostit pentru el, pentru morii de lng el, pentru ceremonia funerar care avea loc n adncul sufletului lui. Simea cum se afunda din ce n ce mai tare n groap. Preamrit Simea ca i cum n aceste clipe ngropa tot ce fusese viu n fiina lui. Buzele rosteau cuvintele rugciunii i glasurile celorlali i se alturau, preamrindu-l pe Dumnezeu, dar el avea senzaia c plutete n alte sfere ndeprtate, o entitate lipsit de corp. alul de rugciune atrna ca o greutate imens pe capul lui. Cartea de rugciuni i se prea grea ca o piatr. Cuvintele se repetau la nesfrit, neschimbate. Sfinit Nu tia cum terminase rugciunea, cum gsise puterea s se aplece, s ia un pumn de rn i s o arunce n groap. n timp ce-i ndrepta spatele, privirea lui surprinse ceva micndu-se printre copacii ce mrgineau cimitirul. Era
109

o siluet de brbat care privea de la distan, cu faa ascuns de umbrele crengilor. Simindu-se descoperit, brbatul se retrase printre arbori i se fcu nevzut David cobori privirea, urmrind cum cociugele dispar ncet, ncet sub pmnt, apoi se rsuci brusc i porni spre ieire. Fraii i sora l urmrir stupefiai cum se ndeprteaz cu pai ncei, eliberndu-i din mers capul i umerii de povara tallit-ului. Cteva zile dup nmormntare, primi o scrisoare de la Halstead. Cele cteva rnduri erau nsoite de o carte potal descoperit de curnd printre hrtiile lui Michael Greatbatch; fusese expediat de la Ierusalim n primvara trecuta i purta semntura lui Gates, care i relata pe scurt impresii culese n mai multe locuri din Sinai, pentru care primise aprobare oficial de a le vizita; Drag Mike. Vei fi plcut surprins aflnd c scrisorile tale i-au atins scopul. Mi-au eliberat un permis general i mi s-au stabilit cteva deplasri speciale la Pelusium, Ostracine, Rhinocolorum. Raphia, El-Kuntilla, Ein Kadeirat, Serabit al-Khadim i Dahab. Sunt nerbdtor s vd inscripiile protosinaitice de la Serabit, nemaivorbind de Templu lui Hathor. Am primit scrisorile tale de recomandare ctre mnstirile St. Catherine i St. Nilus din Wadi al-Ruhban. Nu tiu ct timp vor fi dispui s m gzduiasc clugrii, dar sper s am timp s arunc o privire prin cteva manuscrise poate gsesc acolo ceea ce caut. Ne revedem peste dou luni. Treci pe la Waffles n locul meu; transmite-i salutri lui Patrick. Al tu, John.

110

Waffles era o binecunoscut cafenea din Cambridge aparinnd unei perechi canadiene. David i aminti de napolitanele cu mere i multe mirodenii, de faimoasa crme Chantilly i de excentricul patron cu prul complet alb, Patrick. Toate acestea aparineau acum unei alte lumi. Realitatea era aici i ntr-un loc numit Iram. i telegrafie imediat lui Halstead, rugndu-l ca, prin cunotinele lui de la Cairo, s obin aprobarea necesar ca David s poat vizita Sinaiul. Retragerea israelienilor din peninsula se desfurase aproape fr nici un fel de incidente, iar traficul de frontier nu punea probleme; ns David cunotea bine Orientul Mijlociu i voia s aib o acoperire, n caz c cineva ar avea ceva de obiectat n legtur cu vizita pe care inteniona s o fac. De asemenea, l rug pe Halstead s-i trimit o fotografie de-a lui Gates i o descriere general, care s-i remprospteze memoria. Era exclus s foloseasc telefonul; era convins c toate convorbirile lui Halstead erau ascultate i meniona acest lucru i n telegrama trimis. La fel de sigur era c, la rndul su, continua s fie inut sub urmrire. ncepnd cu ziua n care se plimbase prin Grdina Persan, observase din cnd n cnd silueta unui brbat sau a unor brbai diferii urmrindu-l de la distan. Apoi fusese i acel brbat misterios de la nmormntare. David tia c ateptau s fac primul pas, s vad dac tia ceva, s afle unde mergea i cu cine se ntlnea. Nu putea pleca la Sinai direct, pentru c asta ar fi nsemnat s-i conduc exact la ceea ce descoperise Gates. Era preferabil s-i nchipuie c nu tia nimic i c se ntorsese la studiile sale nevinovate, speriat, dar cu nimic mai edificat. Procednd aa, putea fi cu un pas naintea lor. Moartea prinilor si l schimbase, l transformase n ucigaul care pentru o clip se trezise n el la Tell Mardikh. Nu mai pstra dect amintirea blndeii, slbiciunii i manierelor alese cu care se obinuise n lumea academic. n
111

timp ce privea cociugele prinilor si, realizase c se afla singur fa-n fa cu o for nenfricat i lipsit de scrupule. Dar voia s supravieuiasc, trebuia s nvee s-i stpneasc groaza. Prin intermediul unui prieten de la Institutul Tehnic din Haifa fcuse rost de un Sauer automat, un revolver pe care-l purta tot timpul asupra sa. i planific din timp i cu mult atenie plecarea din Haifa. n dimineaa zilei de 12 decembrie se duse la agenia local a liniilor aeriene El Al de pe strada Derekh Haatzmaut i cumpr un bilet pe ruta Tel Aviv Roma. De acolo se ntoarse direct la locuina familiei Kolek. Cincisprezece minute mai trziu reapru crnd dou valize, urc n main i demar. Numai c cel care iei nu era David, ci Danny Bemstein, prietenul care i procurase i pistolul. Bemstein avea cam aceeai nlime, greutate i culoare a prului ca i David, iar de la distan puteau fi uor confundai. Biletul spre Roma fusese eliberat pe numele lui Danny i se afla n buzunarul lui; urma s stea cteva zile acolo, s se ntlneasc o dat cu colegii lui David de la universitate, apoi s revin spre sfritul sptmnii la Haifa. Nu tia nimic despre ceea ce se ntmpla, n afara faptului c prinii lui David fuseser ucii, iar acesta plnuia s dea de urma asasinului. Era mai mult dect suficient. Cam la treizeci de secunde dup ce maina lui Danny plec din faa blocului, o alt main se puse ncet n micare, pornind pe urmele lui. David i lu rmas-bun de la familia Kolek i prsi cldirea pe scara de incendiu. Afar l atepta un jeep cu tot echipamentul necesar pentru cltoria n Sinai. Dup o or intr n cldirea Ambasadei Egiptului din incinta Hotelului Hilton din Tel Aviv. Se pare c Halstead avea relaii sus-puse la Cairo: n mai puin de dou ore obinu toate vizele i aprobrile necesare pentru efectuarea cltoriei. n alte mprejurri, i-ar fi fost necesare cteva zile.
112

Dup-amiaz btea deja la porile Patriarhiei Ortodoxe din Ierusalim, n cartierul de vest al Vechiului Ora. Influena misterioas a lui Halstead ajungea chiar i dincolo de acele ziduri austere. David se vzu ntmpinat de figuri zmbitoare care l servir cu coniac de calitate, turnat n phrele minuscule. Brbai nvemntai n negru, cu plrii circulare, nalte, pe cap vorbeau cu gravitate despre plcerile pe care i le ofer erudiia. I se pregtiser deja scrisorile de recomandare, formulate n grecete, ctre printele Nikandros de la Mnstirea St. Catherine i ctre printele Andreas de la Mnstirea St. Nilus. Patriarhul Ierusalimului nu avea nici o autoritate direct asupra acestor mnstiri, ns scrisorile lui puteau netezi drumul lui David, ceea ce nu era puin lucru n aceste zile marcate de furia turismului n mas. Petrecu noaptea la Hotelul Panorama de pe colina Ghetsimani, imediat dincolo de zidurile de est. nainte de a se culca, iei pe balcon i i plimb privirea deasupra Oraului Vechi ce se ntindea dedesubt. Acum era tcut, adunndu-i parc forele pentru a ine piept mulimii de pelerini ce urma s soseasc peste cteva sptmni, nainte de a-i continua drumul spre Betleem. Ici-colo sclipeau luminie. De unde sttea, putea vedea Poarta de Aur, iar puin mai n spate, Domul Stncii. Spiralele i cupolele bisericilor, i minaretele zvelte ale moscheelor abia se ghiceau n lumina nesigur. i umplu plmnii cu aerul rece, adulmecnd parfumul oraului. Minile i se crispar pe balustrad, cuprins de un frison. Nu departe se afla Zidul Plngerii, zidul de vest al Templului lui Irod, acea for magnetic ce l atrsese pe tatl su n locurile sfinte. Curnd se va ruga i el acolo, nu nainte de a fi dus la bun sfrit ceea ce i propusese. Indiferent ce l atepta n Sinai sau aiurea, n seara aceea se simea liber i la adpost de ochii iscoditori. Nu l observase pe cel de-al doilea brbat care l urmrise ieind din apartamentul familiei Kolek prin ua din spate,
113

nici maina care i lua urma prin traficul intens, n drum spre Tel Aviv.

114

PARTEA A II-A

n aceeai zi ajunser n inutul slbatic al Sinaiului Ieirea 19:1

115

12 Plecarea de la Ierusalim nu decurse sub cele mai bune auspicii. Cu cteva zile nainte de a prsi Haifa, David l rugase pe profesorul Abraham Steinhardt s-i gseasc un ghid vorbitor de arab la Universitatea Ebraic, cineva care s cunoasc bine regiunea Sinai i pe locuitorii si. De ndat ce sosi la Ierusalim, l contact pe btrnul dascl prin telefon. Dup multe blbieli, poticniri i explicaii evazive deliberate, Steinhardt i spuse c ghidul l atepta a doua zi diminea la ora opt, n foaierul hotelului. Cum l recunosc? Nu-i nevoie. I te-am descris n detaliu; te va recunoate. S fii n hol la opt fix, ghizii tia nu sunt obinuii s atepte. A doua zi, David se conform instruciunilor primite i la opt fix cobori n foaier. Erau numai cteva persoane, dar nimeni care s aduc a ghid. Ridicnd din umeri, ddu s se ntoarc pe clcie i s cear un ziar la recepie. Auzi o micare n spate, apoi o voce i rosti numele. Era un glas de femeie care i se adres blnd n englez. Se ntoarse i se pomeni fa n fa cu o tnr mignon, cu pr negru, n jur de douzeci i cinci de ani. Era subiric, avea un aer pozna i un chip nenchipuit de frumos. Inima i tresri violent i trebui s fac eforturi serioase ca s-i recapete rsuflarea. l cunotea prea bine pe Steinhardt ca s nu-i dea seama c punea ceva la cale. Incredibil, dar se prea c acesta era ghidul lui. M numesc Leyla Rashid. Profesorul Steinhardt mi-a spus c avei nevoie de un ghid cunosctor de arab ca s v conduc n Sinai. Nu a precizat scopul cltoriei. l msur din cap pn n picioare, apoi surse. Vzndu-i zmbetul,
116

ncepea s se ndoiasc de faptul c era cu adevrat treaz. E clar c nu pentru turism, zise fata cu glas seductor. O examin la rndul lui. Ar fi fost i dificil s o ocoleti cu privirea. Nu-i venea s cread ce fusese capabil s fac vulpoiul de Steinhardt; l rugase s-i caute un ghid experimentat, vorbitor de arab, care s-l nsoeasc n cel mai dificil i periculos sector din ntreaga regiune, iar omul i trimite o zgtie de fat, gtit n haine tocmai bune pentru a fi purtate n Faubourg St. Honor foarte probabil cumprate chiar acolo. mi pare ru, trebuie s fie o greeal. Intenionez s vizitez un inut foarte neprietenos. Nu voi locui la hoteluri. Poate fi periculos, e foarte posibil s dm chiar de necaz. Eu am nevoie de cineva care s cunoasc regiunea ca pe propriile sale buzunare, nu de scuzai-m una dintre studentele lui Steinhardt care n-a gsit alt mod mai plcut de a-i petrece vacana. n plus, intenionez s merg n locuri n care femeile nu sunt privite cu ochi buni, unde poate exista pericol. mi pare ru, domnioar... Rashid, dar excursia aceasta este foarte important pentru mine i nu am timp de pierdut. Dac ar fi vorba de o invitaie la cin, credei-m, v-a nsoi oriunde. Poate, dup ce m ntorc... Fata i arunc o privire ucigtoare. Nu m luai de sus, domnule profesor Rosen. Vocea nu-i mai era seductoare. Nu sunt o mucoas i nici o amatoare. Fac ceea ce fac ca s-mi ctig pinea. Pentru informarea dumneavoastr, am douzeci i ase de ani, am terminat antropologia la Universitatea Ebraic i mi rotunjesc veniturile modeste nsoind oameni ca dumneavoastr n Sinai. Sunt palestinian; prinii mei aveau pmnt n apropiere de Haifa. Au plecat n 1948, dup venirea Brigzii Carmeli condus de Haganah. Au debarcat la Port Said i dup o sptmn au fost mutai la al-Arish, n nordul Sinaiului. Au rmas acolo, iar n prezent fac comer cu negustorii sherafa i cu beduinii din sud. nc din
117

copilrie l-am nsoit pe tata oriunde mergea n Sinai, am fost chiar pn la al-Tih, cu caravana. Cunosc triburile ca pe propriile mele rude tarabinii, muzeinii, tuwara, aleigat, tiyaha i am muli prieteni printre btinai. Acolo eu a fi mult mai n siguran dect dumneavoastr, domnule profesor. De asta putei fi sigur. Nu ar trebui s-mi purtai de grij. Eu a fi nevoit s veghez asupra dumneavoastr. David i simi obrajii nroindu-se. mi cer scuze, domnioar Rashid. Eu... nu am neles. Dumneata... nu arai a palestiniana. De cum rosti cuvintele, i ddu seama c spusese ceva deplasat. ntr-un fel, era fericit c nu se aflau la ultimul etaj al hotelului; cu siguran c i-ar fi dat un brnci pn jos, pe trotuar. Fata l sgeta cu privirea i rosti cu voce glacial: Dar cum ar trebui s arate o femeie palestinian, domnule profesor american? Ca un fel de Yasser Arafat n fuste? Sau ca refugiaii pe care i vedei n lagre, srmani, dar mndri? mi pare ru c v dezamgesc. i noi ne splm faa, ne fardm, mergem la coafor, i nou ne plac rochiile frumoase. Ai fi preferat s m vedei n uniform militar? Sau cu faa acoperit de vl? Dac nu vrei s fiu ghidul dumneavoastr, nu am nimic mpotriv. Nu v cer s-mi facei o favoare, nu avei nici o obligaie fa de mine. E un trg, domnule profesor, l ncheiem sau nu. David era curios s tie dac era de obicei aa de sensibil sau dac el se comportase din cale afar de grosolan. Ce putea face? Trebuia s plece n ziua aceea i avea nevoie de un ghid. Poate c o v lsa la prinii ei la al-Arish i va cuta pe altcineva n loc. Bine. mi cer scuze. Batem palma. Trebuie s-mi iau bagajele de sus. Jeep-ul este n parcarea din fa. Poftim cheile. Fata le lu fr o vorb, i ntoarse spatele i iei.

118

Ieind din Ierusalim, o luar spre sud, prin Betleem i Hebron. Atmosfera din regiune era ncordat. n urm cu dou zile, la Hebron avuseser loc micri de strad n cursul crora doi studeni arabi fuseser ucii de trupele israeliene. David conducea tcut. Fata edea lng el, privind impasibil drumul care se derula n faa lor. Lsar n urm csuele joase, cu ziduri cenuii, ale Hebronului. La marginea oraului ddur peste cocioabe drpnate, construite de vechea administraie iordanian, care adposteau lagrul de refugiai. Privelitea sordid nu uura cu nimic atmosfera tensionat care domnea n main. David aps mai tare pe acceleraie. De undeva din spatele lor se auzi un ipt subire, speriat, de copil, ce se stinse rapid, acoperit de zgomotul motorului. Mergeau n continuare spre sud, n direcia Beersheba i Negev. Treptat, cmpurile cultivate fcur loc ntinderilor de nisip, cu vegetaie srac, ale deertului. Din cnd n cnd, ntlneau cte o familie de beduini chircii sub o foaie subire de cort ce abia dac i apra de vnt, n timp ce cmilele i caprele jigrite, care reprezentau toat averea lor, cutau hrana puin mai departe, pzite de cte un copil. Ajunser la Nizana, fostul punct de frontier dintre Palestina i Sinai. Vechea grani era marcat de spirale de srm ghimpat ruginit. Cldirea vmii i postul de poliie stteau prsite, mcinate de intemperiile care, n final, aveau s le fac una cu nisipul deertului. oprlele mici i verzi se furiau prin uile larg deschise, oprindu-se doar pentru scurt timp ca s priveasc n urma jeep-ului. Postul de frontier egiptean se afla la cteva mile mai departe. Dei avea toate actele n regul, David simea o strngere de inim anticipnd confruntarea. Ar fi vrut s tie dac sirienii trimiseser o descriere a lui egiptenilor. n condiiile tensionate din prezent, era cam ndoielnic, dar nu puteai ti niciodat. Vameii i ntmpinar ursuzi i reinui. Preau plictisii i nepstori, brbai cu barba neras i
119

uniforme boite, pentru care viaa lipsit de griji se sfrise deja de la vrsta de cincisprezece ani. eful, un brbat ntre dou vrste, cu buze subiri i lipsite de culoare, i ochi roii, bulbucai, prea a fi genul care caut nod n papur doar ca s arate cine este eful. edea la un birou masiv din lemn, sub un ventilator care se rotea lene, abia mpingnd aerul ncins de colo-colo. Leyla i ntinse documentele, vorbind repede n arab, n timp ce doi soldai luar n primire bagajele. n apropierea postului de paz soldaii se plimbau fr int, cu armele pe umr, aruncndu-i Leylei ocheade nfocate, ncordai din cauza abstinenei prelungite i a monotoniei serviciului n acest inut al nimnui. Deodat, discuia ncepu s se poarte pe un ton mai ridicat, i David i ddu seama c Leyla se certa cu omul de la birou. Documentele lui erau rspndite pe birou. Se prea c ele constituie subiectul disputei, dar David nu pricepea nimic din uvoiul de cuvinte arbeti. Se temea c, n cel mai bun caz, vor fi nevoii s-l mituiasc pe ef. Aproape la fel de repede cum ncepuse, cearta se stinse. Soldaii priveau distrai n alt parte. David vzu cum brbatul strnge toate actele i i le ntinde Leylei, fr un cuvnt. Fata le lu i porni spre jeep. Ce s-a ntmplat? O mic nenelegere, rspunse ea, ridicnd din umeri, ncerca s m conving c documentele dumneavoastr nu sunt n regul. E nou aici, abia a venit de la Tanta. L-am pus la punct, nu o s-mi mai fac necazuri. Urc n main i David porni motorul. i, m rog, cine este Leyla Rashid de a fost dispus s i se supun? Nimeni. O femeie palestinian, n vrst de douzeci i ase de ani. Necstorit. Pe aici, asta nseamn nimeni. i atunci, de ce ar accepta un nenorocit de vame s asculte de un nimeni?
120

Fata ridic din nou din umeri. David i arunc o privire scurt. Pr tuns scurt, trsturi att de fine de parc ar fi fost sculptate. Avea un mod aparte de a impune respect, caracteristic femeilor musulmane emancipate. Brbaii fceau fel i fel de presupuneri n legtur cu aceste femei. Chiar i consumarea unei cafele ntr-o cafenea era considerat provocatoare; butul cafelei la umbr era dreptul brbailor i cartea de vizit a femeilor uoare. David i ainti din nou privirea asupra drumului. Eu sunt nimeni, repet fata. Tata, n schimb, e cineva. Omul tia. A neles. Ce anume a neles? ntreb David, trgnd brusc de volan, ca s evite o tuf crescut n mijlocul drumului. C tata este un om influent n aceast regiune. C era de preferat s nu-mi fac greuti. Dar cine este tatl tu? Fata ndeprt un firicel de nisip de pe mnec. Un nimeni care a devenit cineva. Se numete Ahmad Rashid. E poet. Cu siguran c ai auzit de el. David cltin din cap. Nu. Eu sunt evreu, dar locuiesc la New York, ai uitat? Acolo nu prea citim literatur arab. Nu face pe deteptul! l repezi fata. Tata e un poet renumit. Scrie despre Palestina despre ar, popor, suferinele oamenilor. E poreclit Sawt Filastin, Vocea Palestinei. Poeziile lui au aprut n multe ri de limb arab n al-Ahram aici, n Egipt, nainte de rzboiul civil n ziarele din Liban, n Kuweit, n Irak. Peste tot, n afar de Palestina. David trase din nou de volan, n parte, ca s evite continuarea imediat a discuiei, n parte, ca s ocoleasc movila de nisip rsrit n drum. S nu-mi spui c slbaticul acela este un iubitor de poezie, zise el.

121

Fata zmbi ntia oar, dar i aduse aminte c trebuie s par ct mai rezervata i i relu expresia sever. Pentru o fraciune de secund, David avu revelaia unei persoane cu totul diferite, ascuns dincolo de acel nveli glacial. Nu, dar a auzit de tata. Poeii nseamn ceva pentru arabi. ntr-un timp, tata a fost primarul al-Arish-ului. E un om influent, cunoate pe toat lumea care are un cuvnt de spus n Sinai. A rmas tot srac, dar este foarte respectat. Credei-m, aici asta conteaz. Dac s-ar fi aflat c i-a pus bee n roate fiicei lui Ahmad Rashid, n curnd vameul acela s-ar gndi la Sinai, aa cum viseaz locuitorii din Sinai la viaa mbelugat de la Cairo. David privi peisajul dezolant din jur. Unde l-ar putea trimite mai ru dect aici? Fata rspunse, fr s-l priveasc. Exist locuri mai rele dect acesta. Mult mai rele. El tie asta. Fii fericit c dumneavoastr nu le cunoatei. David nu spuse nimic. O lu spre sud-vest, ctre al-Kuseima, prima lor oprire. Pe orizontul vast din faa lor se profilau siluetele mree ale munilor. Aveau culoarea caramelei cu lapte, aurii de soarele dup-amiezii. Dincolo de Umm Katef, oseaua se transforma ntr-un drumeag noroios, plin de gropi i denivelri. n stnga, o ntindere mare de praf silicios acoperea nisipul, crend mirajul unui lac cu ape negre i linitite. Razele soarelui se loveau de stratul abraziv i dispreau, nghiite instantaneu. n jurul lor, pulsa deertul, vast, straniu i gol.

122

13 Noaptea, deertul este nemilos. Vara, nopile sunt reci, iarna se las un ger care te poate ucide. ngheat, ntunecat i vast, deertul rsuna ca un clopot grav, vibrnd n profunzime, dup propria-i melodie. Chiciura sclipete deasupra dunelor de nisip ca praful de diamant presrat de o mn de uria. Pe cer luna, burtoas i tcut, atrn att de jos, c-i d senzaia c o poi atinge cu vrful degetelor. Stelele sclipesc ca nite fragmente de ghea, ndeprtate, inaccesibile, ngheate pe vecie n locurile lor. Fierbini ca un adevrat furnal pe timp de var, munii regiunii sudice a Sinaiului devin aspri i nendurtor de reci n nopile lungi de iarn. Nimic din structura lor nu este capabil s rein cldura. Frigul este omnipotent. Era a cincisprezecea noapte pe care o petreceau n peninsula. Stteau ntini unul lng cellalt, chircii n sacii de dormit, ca nite animale neajutorate, ptrunse de frig. David i schimba poziia, incapabil s adoarm, simind acut durerea din old, acolo unde l apsase pmntul stncos. Fata mormi ceva n somn. David surse, apoi gemu din nou, ncercnd s se ntoarc pe o parte. Din ziua n care o cunoscuse, Leyla nu ncetase s-l uimeasc i s-l deruteze. Cltorea prin deert mbrcat n haine deschise la culoare, n pas cu moda, i totui prea s posede un talent ascuns de a respinge orice urm de murdrie sau praf. n fiecare sear, se demachia, se spla i i ddea cu crem pe fa, iar n fiecare diminea se spla pe cap, apoi se aeza comod s se fardeze, ca i cum s-ar fi aflat n intimitatea propriului su dormitor.

123

Este ap suficient, obinuia ea s replice ori de cte ori ncerca el s protesteze, i ntotdeauna avea dreptate. Cunotea deertul la fel de bine cum i cunotea el vasele sparte i tbliele de argil, aa cum un copil i recunoate mama. Cnd se ntmpla s rtceasc drumul, Leyla ntindea un deget cu unghia frumos ngrijit i n cteva minute regseau iari drumul cel bun. Era prietenoas cu beduinii, iar ei preau s o accepte, fcnd abstracie de faptul c era femeie i c ptrunsese n lumea lor, micndu-se n largul ei prin deert, cu chipul la vedere. Rezistena ei l surprindea pe David. Nu-i pierdea firea i nu obosea niciodat, dormea butean pe terenul cel mai pietros, putea s umble cu picioarele goale pe prundiul ascuit, pe care el l simea chiar i prin talpa bocancilor. Cu toate acestea seara, cnd el se simea epuizat, neras i cu ochii nroii, ea era la fel de proaspt i de frumoas ca dimineaa, la plecare. Fragilitatea trupului ei l atrgea tot mai tare, ns i impuse s se in la distan. Abia o cunotea, vorbea att de rar, punea att de puine ntrebri. tia pentru ce se afla David n Sinai, dar refuza s l trag de limb, iar el prefera s in totul n sine. Se simeau bine unul n compania celuilalt, dar nici unul nu cuta ori ncuraja alte relaii mai apropiate sau mprtirea unor confidene. n paisprezece zile Sinaiul i pusese amprenta asupra lui David. Spaiile deschise i ntinderile pustii i oferiser prilejul s mediteze. Sinai este inutul nimnui, un teren de ncercare arid, att pentru oameni, ct i pentru animale, i slaul unui zeu ruvoitor. Pentru David avea semnificaie fiecare palm de pmnt, fiecare colin sau versant erodat de trecerea timpului. Aceast slbticie i aparinea ntr-un fel n care nu-i putea aparine niciodat Leylei, orict de apropiat ar fi fost cu locuitorii inutului. Poporul su fusese pedepsit aici vreme de patruzeci de ani de ctre zeul cel nenduplecat, cocoat n vrful muntelui pierdut n fum i brzdat de
124

fulgere; de atunci, neamul lui nu reuise s scape de blestemul pribegiei. n aceste locuri nu gseai altceva dect durere i obid. I se prea c btrnul zeu al muntelui l furise special n acest scop. Primii clugri cretini descoperiser de mult timp asta. Mirajul simplu al deertului i atrsese grupuri-grupuri din oraele Egiptului i ale Siriei i i izolase n chilii mrunte i mnstiri ndeprtate, cldite pe stnci golae, de unde puteau asculta n tihn glasul lui Dumnezeu. Ascei n robe lungi, hermii cu privire slbatic, grupuri de anahorei, cenobii i stlonici dduser nval n cutarea unui soi de linite, dar nu obinuser n schimb dect o autoflagelare care nu permitea nici trupului, nici sufletului s-i gseasc odihn. i pierduser lumina ochilor de prea mult privit n zare, i arseser pielea i-i sfiaser carnea n spinii ascuii ai arborilor de acacia. Oasele lor fuseser redate deertului ori zceau n osuarele tcute ale mnstirilor St. Catherine i St. Nilus, iar acum doar o mn de oameni, descendeni ai primilor, rtceau n Sinai i n mprejurimi btrni evlavici cu brbile rrite, novici temtori care pstreaz nc pe buze i pe vrful limbii gustul plcerilor lumeti izolai de exterior prin ceva mai mult dect ziduri sau dealuri ori dune de nisip. David i Leyla petrecur dou zile la Mnstirea St. Catherine, aflat la poalele muntelui Jabal Musa, despre care clugrii i pelerinii crezuser mult vreme c era chiar muntele Sinai. i ntmpin printele Nikandros n persoan, un btrn amabil ale crui maniere alese fa de oaspei ascundea o fiin disciplinat care conducea mnstirea cu o mn de fier. l cunoscuse pe Gates i discutase cu el de cteva ori, cu prilejul vizitei fcute de acesta n primvara trecut. Vestea morii tnrului cercettor l oc i l tulbura, dar el personal nu tia nimic ce le-ar fi putut fi de folos n elucidarea misterului. i fcu cunotin lui David cu printele Spiros, bibliotecarul, care i aducea bine aminte de
125

Gates i, lucru cu adevrat remarcabil, reinuse chiar titlurile manuscriselor pe care le consultase. Petrecur ore ntregi mpreun, zvorii n vechea bibliotec peste care stpn absolut era btrnul cu barba nins i ochelari cu lentile groase, fumurii. Pereii galeriei principale n care se aflau erau acoperii de jur mprejur cu icoane aurite, tripticuri i ochiuri de geam bogat colorate. De peste tot, din penumbr, chipul lui Hristos, grav, cu barba lung, i privea ngndurat; n mna stng inea Evanghelia, n timp ce dreapta se nla n sus sau era ntins orizontal, n semn de binecuvntare, ori poate, n semn de blestem. Statuete nfindu-i pe Sfnta Fecioar cu Pruncul, martiri, sfini i ngeri se aliniau pe rafturi, prinznd lumina ovitoare a lmpilor n aurul vemintelor i al halourilor. n spatele unui grilaj din srm erau rnduite mii de manuscrise, nctund n ele nvtura adunat de-a lungul secolelor i sute de ore de transcriere pioas, manuscrise la care aveau acces doar civa privilegiai. Nu era de mirare c cineva interesat de regsirea unui text vechi venea n primul rnd n acest loc. David i printele Spiros rsfoir ore de-a rndul manuscrisele n greac, latin, aramaic i ebraic. Gsir puine indicii referitoare la locurile pe care le-ar fi putut vizita Gates. Acolo, n biblioteca aceea att de puin folosit, David se simi cuprins de sentimentul inutilitii, al neputinei de rezolvare a ceea ce i propusese. De ce se angajase n vntoarea asta de vrjitoare? Ce motive avusese s cread c va gsi altceva n afar de praf i papirusuri vechi? Spre sfritul celei de a doua zile, cnd ajunser la sfritul ultimului manuscris i printele Spiros ncepu s-i arate lui David cteva din comorile bibliotecii sale, i pomeni n treact despre nerbdarea lui Gates de a ajunge ct mai repede la Mnstirea St. Nilus. i povestise despre existena unui manuscris unic n biblioteca de acolo, o veche descriere n limba arab a unei cltorii, intitulata Al-Tariq al-mubin
126

al-sham ila l-balad al amin, Calea liber de la Damasc la Mecca, scris n secolul al optulea de un anume Abu Abd Allah Muhammad ibn Sirin al-Halabi. Gates fusese peste msur de tulburat de tirea existenei acestui manuscris; gsise mai multe referine despre acesta, dar nicieri nu se pomenea de vreun exemplar conservat peste secole. Brockelmann, autoritatea suprem n domeniu, nici mcar nu pomenea de el. David i Leyla ajunseser la ultima etap a cltoriei lor. Vizitaser toate locurile pomenite n cartea potala, sttuser de vorb cu persoane care l cunoscuser, refcuser ntregul traseu parcurs de Gates pn n acest loc. n dimineaa celei de a treia zile petrecute la Mnstirea St. Catherine pornir la drum clare ctre Mnstirea St. Nilus, aflat la distana de o zi de mers pe un drum anevoios ce ducea prin regiunea Shib al Ruhban. St. Nilus era ascuns adnc n muni i nu se putea ajunge acolo dect pe jos ori clare pe cai sau cmile. Defileul propriu-zis era ngust, cu perei nali i lipsii de vegetaie i cu poriuni presrate cu bolovani, pietri i nisipuri mictoare care ngreunau naintarea. Pentru David, care urca pentru prima oar n a, drumul era obositor i dureros. aua i freca pulpele i simea nepturi chinuitoare n spate. De cteva ori fur nevoii s se opreasc pentru ca David s poat descleca i dezmori oasele. Leyla nu cunotea prea bine traseul i de aceea naintau ncet i nesigur. Ctre prnz, devenise limpede c nu puteau ajunge la mnstire nainte de lsarea serii. ncepuse s se ntunece deja i hotrr s se opreasc i s nnopteze acolo unde se aflau. Se strecurar, aa mbrcai cum erau, n sacii de dormit, lsnd caii tremurnd de frig s se odihneasc alturi. n strmtoare, bezna era aproape totala. Versanii abrupi ascundeau n mare parte cerul. Deasupra lor clipeau doar cteva stele, neobinuit de vii n atmosfera pur a deertului.
127

David se foia nencetat, preocupat de temeri. Mai presus de toate l obseda un gnd: dac ncepea s plou, erau ca i mori, prizonieri n mijlocul defileului. Leyla i spusese c iafna, o ploaie torenial putea provoca o inundaie de proporii n numai cteva ore. Era posibil s nici nu tie c plouase undeva, mai departe; singurul avertisment la care se puteau atepta era vuietul apelor umflate npustindu-se la vale prin canalul strmt, cu viteza i greutatea unui tren expres. n timpul iernii, beduinii nu se aventurau n vile seci i n defileuri. Leyla era nelinitit, dei nu o mrturisise deschis. Frmntat de gnduri, David se cufund, n sfrit, ntr-un somn agitat i bntuit de vise. Se trezir nainte de rsrit. Era frig i tiau c, i dup ce soarele se va ridica deasupra versanilor defileului, stncile nu vor permite ptrunderea cldurii pn acolo unde se aflau ei. Tremurnd, suflndu-i n pumni ca s se nclzeasc, ncepur s pregteasc micul dejun. Seara trecut Leyla fcuse un foc din crengi de acacia. Curnd reui s readuc la via cei civa tciuni care ardeau nc mocnit i focul se nl spre cer. Pregti un aluat fr drojdie, dup obiceiul beduinilor, ntinse o foaie rotund i o puse direct pe jratec. n cteva minute turta fu gata. Cu o can de ceai negru era o mas relativ acceptabil, chiar dac puin frugal. David simea c prinde puteri, dei resimea nc dureri n tot corpul, dup chinurile cltoriei din ziua precedent. Nu terminar bine de mncat cnd primele raze nesigure ale soarelui ptrunser n shib, desennd pe stnci umbre nedefinite. Defileul deveni din nou vizibil n lumina mohort, lipsit de vlag i tears. Deasupra, cerul cptase o nuan cenuie, apstoare, ca un tavan de ardezie. Marginile preau s se odihneasc pe pereii abrupi de stnc ai canionului, dndu-le sentimentul c se va prbui dintr-o clip n alta peste ei. Nu se simea nici o micare. Peste tot domnea o linite enervant, nefireasc. Aici nu supravieuia
128

nimic, n afara erpilor, oprlelor i a scorpionilor. nainte de culcare, Leyla l avertizase n privina erpilor. David adormise greu, frmntat de teama de a nu fi mucat de vreo viper. Leyla privi n jur, spre versanii stncoi i se strnse, zgribulit. Totul era prea tcut, ca ntr-o vale a morii. Nu-mi place locul sta, zise ea. Are faim proast. Oamenii se feresc s calce pe aici. Stncile astea parc sunt ziduri de nchisoare. Mi se face pielea ca de gin. Clugrii tia trebuie s fie nite tipi foarte ciudai, dac au acceptat de bunvoie s se izoleze aici. Cei din tribul tuwara nu dau pe aici pentru nimic n lume. Era un mod politicos de a-i exprima dispreul fa de clugri. La St. Catherine fata i petrecuse majoritatea timpului stnd de vorb cu numeroii beduini jabali care triau i lucrau la mnstire ca muncitori i meteugari. Cu clugrii nu schimbase dect cteva cuvinte. n ciuda vechimii friei acestora, ea i considera nite intrui n lumea deertului. Pe de alt parte, clugrii se simeau stnjenii de prezena unei femei printre ei. St. Catherine nu se afla pe muntele Athos i femeile aveau permisiunea de a ptrunde pe teritoriul mnstirii, dar, cu toate acestea, nu erau bine privite de monahi. Ddur de mncare cailor, mpachetar echipamentul i ncrcar din nou desagii voluminoi. Dei ncerca s nu se trdeze, David tia c Leyla era ngrijorat din pricina vremii. Cerul continua s fie nnorat i era foarte posibil ca n muni s plou deja. Trebuia s ajung ct mai repede la mnstire. Caii refuzar s se supun primelor ndemnuri. Erau abtui i ncpnai. n timpul nopii, pscuser srcic, iar acum erau nsetai, ns apa din bltoace era dur i slcie, i animalele ntoarser scrbite botul. Leyla ncepu s vorbeasc, mngindu-le grumazul i hrnindu-i cu ovz dintr-un scule pe care-l primiser de la clugri, dar caii continuau s se mite ncet i fr tragere de inim.

129

Pe o distan de doi kilometri drumul era presrat cu bolovani i pietri. David simea dureri n tot corpul, iar coapsele l sgetau la fiecare pas; n cele din urm, desclec i continu drumul pe jos, innd calul de cpstru. Defileul ngust erpuia ameitor, iar lipsa de perspectiv le accentua senzaia de claustrofobie. Pn i aerul prea sttut, ca i cum nu ar mai fi fost primenit de secole. Era mult prea frig ca s vorbeasc. David era nervos. l durea capul i simea o ven subire zbtndu-se n tmpla stng. Leyla se simea neajutorat; toate cunotinele ei legate de deerturile din partea de nord i cea central nu-i erau de nici un folos aici, n inutul acesta strvechi i slbatic. n sfrit, ajunser la ultimul cot i n fa li se nfi mnstirea, cocoat pe un perete nalt de stnc, la captul defileului. Creasta stncii fusese tiat n trepte i netezit, pentru a permite cldirea mnstirii. Zidit din blocuri de piatr dislocate chiar din stnca pe care se afla, micua mnstire se confunda cu peisajul, cenuie i inabordabil n lumina difuz. Fusese cldit n secolul al optsprezecelea de ctre o mn de clugri dornici s se izoleze de lume ntr-un univers al rugciunilor i penitenei i rezistase trecerii timpurilor, rzboaielor i invaziilor, ca o mrturie vie a forei credinei i a ndurrii. Cldirea principal, aparent fragil, dar bine nfipt n sol, semna cu o pasre de prad retras n vrful muntelui. De o parte i de alta se vedeau cteva anexe ocupnd suprafee ntinse, care comunicau cu cldirea principal printr-o reea de crri i scri nguste. Aflat la mai mult de treizeci de metri deasupra nivelului defileului, mnstirea era perfect ferit de inundaii, atacuri banditeti i de musafiri nepoftii. Era un sanctuar, un refugiu ntunecat, aproape lipsit de ferestre, care se afunda adnc n masivul de roc, ntorcnd spatele lumii de afara. Accesul la mnstire era asigurat de un ascensor primitiv din lemn, identic cu cel de la St. Catherine. Acionarea se fcea manual, cu ajutorul unui troliu instalat n vrful
130

stncii. Cnd ajunser acolo, David i Leyla observar c liftul ceva mai mare dect o lad obinuit din lemn era oprit sus, pe o platform superb. Nu se zrea nicieri vreo urm de via; nici un chip dincolo de ferestrele minuscule ce ddeau ctre Shib al Rhuban, nici o micare pe scri sau pe alei, nici un clinchet de clopoei ori vreun schimb de cuvinte. David aflase c, n prezent, la mnstire triau n izolare apte clugri. Cu sigurana c sosirea lor nu va fi privit cu ochi buni, ba chiar era posibil ca Leylei s i se interzic accesul n lcaul sfnt. Cu voce nesigur, ncepu s strige. Trecu o jumtate de minut fr ca cineva s-i rspund. Strig din nou, de data aceasta cu glas mai tare, i ecoul i prelu cuvintele, repetndu-le de mai multe ori n spaiul nchis al defileului. Ecoul se stinse i njur se reinstaur tcerea. Deodat, Leyla observa o sfoar subire ce atrna de platforma pn jos, aproape de pmnt. Se apropie i trase cu putere de ea. Sus, cu mult deasupra capetelor lor, gestul ei declana un clinchet strident care ncet la fel de repede cum ncepuse. Ateptar puin, apoi fata trase din nou de sfoar, o data, de dou, de trei ori, din ce n ce mai tare. Deasupra lor, construcia masiv a mnstirii prea c se las mai jos, amenintoare, sfidnd chemarea cristalin a clopoelului. David strig din nou, speriind caii care deveneau din ce n ce mai nervoi n spaiul strmt al defileului. David se ntoarse spre Leyla i ridica din umeri, dar vocea i trda dezamgirea. Se pare c nu sunt prea ncntai de vizitatori. Ce prere ai? Fata ridica privirea spre platforma nalt, apoi i fix ochii asupra lui David. Nu-mi place ce se ntmpl. Ceva nu e n regul. E prea mult linite. Crezi c e vreo srbtoare sfnt? Leyla cltin din cap.
131

Ne-ar fi prevenit cei de la St. Catherine. Nu, cred c s-a ntmplat ceva. Poate vreo epidemie. ntr-un loc ca acesta pn i o banal toxiinfecie alimentar poate avea urmri grave. Trase din nou de sfoar, agitnd puternic clopotul. Unul dintre cai ncepu s tropie i nechez uor. n vzduh un vultur i flutura lene aripile, trecnd ca o nluc cenuie pe cerul ntunecat. Nimeni nu rspunse la chemare. Mnstirea rmnea nvluit n tcere. Ce facem acum? Era nelinitit la gndul de a face cale ntoars prin defileu, sub ameninarea ploii iminente. David nu voia s se ntoarc. Ceva i optea c punctul terminus al cltoriei sale se afla aici, la St. Nilus, i refuza s plece fr a afla rspuns la ceea ce l adusese n acest loc. Ridic privirea spre mnstire, apoi scrut versanii abrupi ai stncii. Nu se vedea nici o crruie care s duc din locul unde se aflau ei pn n vrf. Peretele dur de granit era marcat de crpturi i coluri de stnc de care te puteai ajuta pentru a escalada stnca, dar acest lucru nu-l putea face dect un alpinist experimentat i dotat cu echipament corespunztor. ntr-una din desagi avea o frnghie i o ancor cu gheare, pentru cazuri de urgen, ns cldirea era inaccesibil din poziia lor. Trebuie neaprat s ptrundem n mnstire, zise David, s cutm o cale ca s ajungem sus, apoi coborm pe frnghie. Defileul sta trebuie s se sfreasc undeva i, cu siguran, exist un drum pn sus, n vrf. Eu zic s pornim chiar acum. Leyla ncuviin din cap. Era nerbdtoare s ias din canion. Privelitea mnstirii i tcerea amenintoare din jur nu i sporiser cu nimic entuziasmul fa de acest loc. Acum poi clri? ntreb ea. David se strmb, apoi ncuviin din cap. Continua s aib dureri n tot corpul, dar acum era cumplit de nerbdtor
132

s ajung la mnstire. Urc n a, ncercnd s gseasc o poziie ct de ct confortabil. Vzndu-l cum se foiete, Leyla ncepu s rd. Hohotele de rs se amplificar, preluate de ecou, apoi pierir, nghiite de peretele de stnc. Leyla se nfior i nclec, speriata brusc de ecou, aa cum puin nainte fusese din cauza linitii apstoare.

14 Defileul ngust se termina brusc, dnd ntr-o vale larg ce erpuia pe mai muli kilometri printre coline stncoase de granit rou. David i Leyla nu aveau dect s urce dealul dinspre mnstire, apoi s-i continue drumul pe platoul accidentat pn la destinaie. Ddur peste o viroag lin i ncepur s urce. La nceput li se pru uor, dar pe msur ce avansau panta devenea din ce n ce mai nclinat, iar urcuul mai anevoios. Se vzur nevoii s descalece acolo unde viroaga se nfunda n colina propriu-zis. Obinuii cu relieful accidentat al regiunii de sud a Sinaiului animalele tiau instinctiv cnd trebuia s se dea btute. ncovoiate sub greutatea desagilor i iritate dup cltoria prin defileul sumbru, refuzau cu ncpnare s-i continue drumul. Leyla se aez pe o stnc i oft. Nu vor s mearg mai departe, David. i cred c ar fi riscant s-i form. Dac unul din ei i rupe un picior, am ncurcat-o. Unul din noi trebuie s rmn aici s-i pzeasc, n timp ce cellalt d o rait la mnstire. Dac vrei s te odihneti un pic, eu sunt dispus s merg mai departe. David cltin din cap. Nu, eti femeie i s-ar putea s ai probleme. Dac sunt bolnavi, apariia unei tinere necunoscute aa, din senin, le-ar
133

putea provoca o recdere. Iar dac nu sunt bolnavi, s-ar putea s te azvrle din vrful stncii nainte de a avea ocazia s le dai explicaii. M duc singur. Dac pot, m ntorc azi, dar nu te ngrijora dac vezi c ntrzii. Dac s-a ntmplat ceva, poate c trebuie s lmuresc cteva lucruri nainte de a cobor. mpachet cteva lucruri ntr-un rucsac sfoar, ciocan, ancora cu gheare, pistolul i ceva de mncare. n adncul sufletului se simea nelinitit. Mnstirea nvluita n tcere i strnise presimiri sumbre. Era sigur c se petrecuse ceva ieit din comun. Ai grij, David, l avertiza Leyla la plecare. Era pentru prima oara de cnd se cunoteau c simea n glasul ei puin afeciune. ntoarse capul i o privi, aezat lng animale, micu i feminin, pierdut printre stncile coluroase. Chipul i era tras i ncordat, i ochii i trdau nervozitatea. David i arunc un surs forat, obosit, apoi ncepu s urce dealul. n mai puin de cincisprezece minute ajunse n vrful colinei. Din locul n care se afla putea vedea de jur mprejur, pe distan de mai muli kilometri. Nu mai vzuse un peisaj att de captivant: asemenea unui cmp de lupt gigantic, suprafaa pmntului se ridica i se afunda, formnd dealuri i vi ntinse i seci, colorate n rou, gri i cenuiu nchis. Totul prea att de primitiv, brut, nefinisat, ca i cum Dumnezeu nu ar mai fi avut timp s-i termine lucrarea tocmai aici, att de aproape de slaul Lui. De la cea mai mic pietricic, pn la dealurile cele mai nalte totul purta patina inconfundabil a vremurilor trecute. Dogoarea soarelui i ploile erodaser muntele, spnd anuri adnci n roca dur, asemenea unei cangrene care distruge esuturile moi, dnd la iveal osul. Singur n aceast imensitate de piatr lipsita de via, ca un cimitir nesfrit n care nu supravieuia nimic vreme ndelungat, David se simea mrunt i insignifiant.
134

i trebui mai mult de o or ca s ajung n locul n care stnca se apleca asupra mnstirii. De acolo, de sus, era dificil s deslueasc exact configuraia cldirilor dispuse la ntmplare. Privit de jos, din defileu, structura arhitectural i se pruse destul de clar conturat. Mnstirea era cldit pe trei niveluri, fiecare corespunznd unei trepte spate n stnc. La primul nivel se afla cldirea principal a complexului, o construcie nu prea artoas, nalta de vreo ase metri i lung de nou. David bnuia c aceasta era secia principala, cldirea cea mai veche, construit n secolul al optulea, care se afunda adnc n peretele de stnc. Alturi se afla o alt construcie lung, probabil refectoriul. Deasupra acestora trona o cldire izolata, cu acoperi drept i ferestre nguste, n stil gotic: biblioteca. Pe cel de-al treilea nivel se gseau mai multe construcii: biserica, o replic miniatural a bazilicii de la St. Catherine, datnd din secolul al aselea, i o cldire joas, cu cupol, vruit n alb i lipsit de ferestre: osuarul. Observ c putea cobor pe mica poriune pavat dintre osuar i biseric. O dat ajuns acolo, i putea continua drumul folosindu-se de scrile i aleile care fceau legtura ntre diferitele corpuri de cldiri ale mnstirii. n spatele lui, spre stnga, era o mic plantaie de mslini, asemntoare celor pe care le remarcase n mprejurimile Mnstirii St. Catherine. Nu ncpea ndoial c era ngrijit de clugri, dar nu-i putea imagina cum ajungeau pn la ea. Se apropie de pilcul de copaci i leg frnghia de trunchiul contorsionat, dar viguros, al celui mai apropiat. Apoi se ntoarse pe creast, btu un piton lung n stnc i nfur sfoara n jurul lui. Nu fcuse alpinism n viaa lui i, privind n jos, la defileul care se casca sub el, nu credea c era cel mai nepericulos sport pe care l-ar putea practica cineva, nchise ochii i, cu minile ncletate pe frnghie, i ddu drumul n gol.

135

Micul promontoriu l obliga s atrne liber, deasupra hului. O singur micare greit i s-ar fi zdrobit de stncile canionului. Cu picioarele ncolcite pe sfoar, agndu-se de ea cu degete crispate, i continu coborul anevoios. Deschise ochii i i ddu seama c se nvrtea ncet, dar periculos, ndeprtndu-se cu vreun metru i jumtate de punctul n care dorea s aterizeze. Frnghia se oprea la doi metri deasupra platoului, ns acum era prea trziu s se ntoarc i s o lungeasc; i era team c a doua oar nu va mai avea curajul s se arunce n gol. Micndu-i ncet, mai nti, picioarele, apoi i restul corpului, ncepu s se balanseze n direcia corect. Dar, pe msur ce se balansa mai tare, imprima o micare de rotaie mai rapid frnghiei. Cu privirea aintit asupra punctului pe care trebuia s sar, derutat de privelitea cldirilor care ba apreau, ba dispreau din cmpul lui vizual, se simi cuprins de o ameeal puternic. Trebuia s acioneze acum ori niciodat; dac nu srea imediat risca s-i piard echilibrul i s se prbueasc. i ddu drumul i ateriz pe dalele tocite din faa bisericii. Glezna stng l durea, iar cotul drept era zgriat n profunzime. Rnit i stors de puteri, rmase o vreme nemicat, ncercnd s-i recapete rsuflarea i pipindu-i metodic fiecare parte a corpului. n cele din urm, mulumit c era ntreg i nevtmat, se sprijini n mini i n genunchi i se ridic, icnind, n picioare. Privi n sus i zri captul frnghiei legnndu-se batjocoritor, cu mult deasupra capului su. Era exclus s se ntoarc pe unde venise. Clcnd ncet, se apropie de marginea poriunii pavate i privi n jos. Vatra defileului i se nfia ndeprtat i ciudat de ademenitoare. Prea c l cheam, ndemnndu-l s sar. Acesta nu era locul cel mai potrivit pentru cineva suferind de ru de nlime. Gndul l nelinitea, pentru c el nsui i
136

pierdea firea la nlimi ce depeau nivelul etajului al treilea. Dar n situaia dat nu avea de ales. Cu vocea nc zdruncinat din cauza czturii ncepu s strige: E cineva aici? M aude cineva? Cuvintele czur ca de plumb, pierzndu-se n adncul vii. Nu primi nici un rspuns. O pal trectoare de vnt mtur defileul. Repet chemarea, de aceast dat n arab, dar vorbele i se pierdur, smulse de o nou rafal de vnt. Se fcuse frig. Privi cerul prevestitor de ploaie i striga pentru a treia oar, tulburnd linitea. Nu-i rspunse dect ecoul, monoton i impersonal. Se apropie de ua bisericii. La prima atingere ua simpl din lemn se deschise, dezvluind nartexul, un vestibul spaios care ndeplinea rolul de intermediar ntre lumea de afar i spaiul propriu-zis al bisericii. n faa ochilor i se nfiar cteva ui ascunse n perete, bogat ornate cu ncrustaii complicate. Deasupra lor plpia o lamp de petrol din cupru lustruit care distorsiona i mprtia lumina glbuie a flcrii, desennd umbre i linii tremurtoare pe lemnul neted. n panourile dreptunghiulare erau ncrustai palmieri i lei, ramuri de smochin i siluete delicate de ngeri. Contururile erau estompate de trecerea timpului i de atingerea pioasa a attor mini, dar n lumina palid a singurei lmpi preau neatinse, imaculate. David rmase mult vreme cu ochii aintii asupra uilor, tcut i nehotrt. Oare clugrii se aflau nuntru, rugndu-se n tcere? Prezena lui nepoftita i va deranja ori i va jigni? Ezit puin apoi ntinse mna i rsuri globul din metal al primei ui din dreapta. O ddu de perete i intr n naosul bisericii. Minunii peste minunii. Hristos pe perei, Hristos pe stlpi, Hristos rstignit deasupra altarului, Hristos pe tavan. Peste tot, lmpi suspendate, nvluind i poleind cu lumina lor obiectele din jur. Aur n cantiti uluitoare, argint din abunden, o feerie de lumini. Miros de tmie plutind ca un
137

val parfumat, rotindu-se, unduindu-se n ochiuri de lumina roie i aurie. n faa iconostasului luminri aprinse, fixate n sfenice nalte de aram strlucitoare. Podeaua pavat i acoperit cu covoare, marmur i covoare bogate, mozaicuri cu motive geometrice orientale. n captul opus al naosului catapeteasma nalt, suflata cu aur i drapat n rou i negru, acoperit cu icoane sfinte, distanate ntre ele, ascunznd altarul privirilor profane. Paradisul cobort pe pmnt, Bizanul deertului, umbre ntunecate i lumini palide tremurtoare. David sttea, privind fascinat, ameit de parfumul greu i ptrunztor al tmiei. i trebui cteva minute bune ca s-i revin din uluiala provocat de o asemenea splendoare, absolut neateptat n aceasta vale sumbr. Se simea un intrus, ca i cum simpla sa prezena nsemna un sacrilegiu. Pioenia locului l nfiora, fcndu-l s se simt stingher, strin, evreu. Nu ndrznea s vorbeasc pentru a-i anuna prezena, abia dac respira, de team s nu atrag atenia asupra sa. Inima i btea cu putere i sngele i zvcnea n tmple. Treptat, ochii i se obinuir cu jocul straniu de lumini i umbre. Deodat vzu clar ntreaga incint a bisericii i realiz c era goal. Tcut i nemicat, prea un vapor abandonat n mijlocul oceanului, cu toate lmpile i luminrile aprinse i icoanele aezate pios la locurile lor. Nu lipsea dect murmurul vocilor, intonnd imnul de slav. Trebuia s nceap slujba? David era nelinitit. Ceva nu era n ordine. Privi nc o dat catapeteasma aurit care separa, asemenea unui ecran, naosul inferior de sanctuar. Ua din mijloc era ntredeschis, iar pe prag zcea o siluet n straie de clugr, ncremenit n rugciune. David travers naosul, sprgnd tcerea cu zgomotul nfundat al pailor, suficient de puternic ns pentru a-i semnala clugrului prezena sa. Silueta rmase nemicat i David se apropie mai mult, netiind ce s fac n
138

continuare. Se afla la o distan de vreo douzeci de pai cnd sesiz un amnunt care fcea not discordant cu restul decorului. O dr purpurie pornea de pe pragul iconostasului pn pe pardoseala de marmura, ptnd albul imaculat i tulburnd simetria desenului. Uitnd de teama de a comite un sacrilegiu i cuprins de o fric mult mai lumeasc, David se apropie prudent de trupul nemicat. Picioarele erau deprtate, braele rsucite, iar capul i umerii se odihneau pe pragul uii ntredeschise. uvoiul purpuriu provenea dintr-o ran adnc de pe tmpl, acoperit acum cu snge nchegat. David se apropie i ntoarse corpul pe spate. O parte din fa se desprinse, acolo unde lovitura despicase craniul; David se ntoarse repede, ngreoat. Se confrunta din nou cu violena, iar privelitea l nfiora i, n acelai timp, l descumpnea. Privirea i se opri pe o estur brodat care acoperea masa din stnga lui. O ridic i o aternu peste capul zdrobit i pieptul plin de snge al clugrului. Ocolind trupul inert, mpinse ua mic a iconostasului i ptrunse n sanctuar. naintea lui se afla altarul bogat ornat, aezat n faa unei abside acoperite cu mozaic n culori vii. La civa pai de altar, zcea al doilea clugr, pe estura drapat n jurul altarului i pe trepte se vedeau pete mari de snge nchegat. David se apropie i observ o ran adnc ce secionase gtul ntre ureche i umr. Se aplec i atinse cadavrul cel al unui btrn, cu barba alb i chip blnd, de sfnt, schimonosit acum de grimasa morii. Ochii lipsii de via priveau fix, pstrnd nc mirarea pe care o ncercase, probabil, btrnul cnd fusese dobort n acest loc, considerat inviolabil, ntruchiparea sanctuarului suprem. Era greu de afirmat cu certitudine, ns David considera c omul murise de cteva ore; trupul era rece, dei nu nepenise nc. Dar oare nu era posibil ca instalarea rigiditii cadaverice s fie ntrziat de temperatura sczut? i-apoi din cte tia el, disprea dup
139

douzeci i patru de ore. Nu era una dintre ntrebrile care i preocupau, n general, pe arheologi. Privi din nou petele de snge. ntinse degetul, ovitor, sngele nu era complet nchegat. O luminare mic de pe altar sfri i se stinse. David privi n jur i bg de seam c mai multe lumnri avuseser aceeai soart, iar altele erau pe cale i ele s se sting. De sub abajururile filigranate, lmpile de petrol mai rspndeau nc o lumin constant, cald. De pe panoul de deasupra altarului, Hristos prea s-l priveasc. Chipul grav i ascetic era marcat de acea durere, de acea expresie a suferinei ce nu putea fi regsit dect n tradiia oriental. David ntoarse capul, incapabil s suporte intensitatea acelei priviri. Ochii i se oprir asupra unei alte icoane, agate pe stlpul de lng altar. Era stranie i deprimant, iar n situaia dat i provoca un sentiment acut de nelinite. n partea central a picturii se vedea o cldire cu acoperiul n form de cupol, care adpostea oseminte acoperite nc de sutane: osuarul. n afara cldirii vopsite n alb, sufletele morilor erau triate de ngeri. Unii ajungeau n Rai, transformndu-se, pe msur ce urcau n ceruri, n siluete scldate de lumin; alii erau azvrlii ntr-un hu plin cu demoni fioroi, din care rzbteau flcri. Cei care ajunseser deja n hu, erau mistuii de foc, asemenea unor tore vii. David rmase cteva clipe cu ochii aintii asupra picturii, apoi se ntoarse i porni spre catapeteasm. Ieind din sanctuar, sesiz un rpit slab. La nceput prea c vine de foarte departe, dar treptat crescu n intensitate. David recunoscu sunetul. ncepuse ploaia. Rafalele izbeau acoperiul din plumb al bisericii, sfiind tcerea, ca mii de pietricele azvrlite de o mn nevzut din naltul cerului, pentru a nfiera sacrilegiul comis. Nu existau anexe, nici sacristie, nici vreun alt loc ferit n care s-ar fi putut adposti asasinul. David nu putea rmne n biseric, ateptnd s fie descoperit. Porni napoi, trecu
140

prin naos i nartex, simind fiori de ghea pe spate cu fiecare pas care l ndeprta de ororile pe care le vzuse. Deschise ua i iei n ploaia rece, spulberat de rafale de vnt. Stropii biciuiau zidurile bisericii i se adunau n priae repezi, ca i cum ar fi vrut s fac n cteva ore o munc de ani. n cteva clipe fu ud pn la piele i nghe pn n mduva oaselor. Apa l nconjura ca un val lichid, mpiedicndu-l s vad mai departe de civa centimetri. Pipind drumul la fiecare pas, se apropie de scrile ce duceau la nivelul urmtor. Mnstirea devenise o adevrata capcan a morii. Un singur pas greit i rafalele de ploaie l-ar fi expediat peste marginea abrupt, drept n hul defileului. Ar fi fost mai prudent s rmn n biseric, ns dac maniacul asasin continua s se plimbe nestingherit prin mprejurimi nu putea sta pe loc. Nu putea scpa de aici escaladnd peretele de stnc ce ducea n vrf. Exista o singura cale de salvare i aceasta era n jos. Gsi treptele mai mult din ntmplare dect din sim de orientare. Pe toat poriunea terasat apa se scurgea n cascade, inundnd treptele tocite. Tlpile i alunecau pe pietrele neltoare, aproape nsufleite. ncepu s coboare treapt cu treapta, pind lateral i sprijinindu-se de treapta de deasupra. Cerul era acoperit de nori i totul era nvluit ntr-o stranie lumina crepuscular. Pe neateptate, pmntul i fugi de sub picioare i czu n genunchi. Rmase cteva minute nemicat, la doar civa centimetri de prpastia pe care o ghicea n bezn. Ploaia i biciuia corpul, nghendu-i degetele amorite i faa. n urechi i rsuna bolborositul furios al apei, gata parc s-l smulg din loc. n cele din urm, se ridic i ncepu s coboare din nou. Cele patruzeci de trepte i se prur a fi patru sute. Nu-i ddea seama ct durase coborul: cincisprezece, poate douzeci de minute, care ns i se prur o venicie. Ajuns pe platou, porni n direcia construciei din lemn care adpostea biblioteca. mpinse ua i pi n ntuneric.
141

Nu exista nici o fereastr, nici lumnri aprinse, singura sursa de lumin era cea care ptrundea prin ua ntredeschis. Simi mirosul sttut al volumelor vechi. Tcere. Nu mica, nu strlucea, nu respira nimic. i inu rsuflarea i fcu civa pai ovitori. Dac asasinul se ascundea aici, n ntuneric, printre tomurile prfuite i icoanele suflate cu aur? mpinse ua de perete, ca sa permit ptrunderea luminii, i caut n jur. Pe o etajer mic de lemn, n stnga lui, descoperi o lamp cu gaz i o cutie de chibrituri. Ddu drumul uii, aprinse lampa i o ridica deasupra capului. Ua se nchise de la sine i flacra lmpii tremur uor, apoi i reveni, rspndind o lumina glbuie. Mijindu-i ochii, David ncerca s deslueasc ceva n bezna din jur. Vzu tavanul cu grinzi de deasupra, brzdat de umbre misterioase, tremurtoare, ca nite frnturi de comar gata s l prind n mrejele lor. Se nfior i porni mai departe, continund s in lampa ridicat n faa lui. De o parte i de alta, se ghiceau siluetele terse ale etajerelor pline cu cri. Apropiind lampa de rafturile din dreapta, observ c erau n numr de ase, toate acoperite cu un strat gros de praf alburiu. Clugrii de aici nu erau erudii, i crile erau rareori rsfoite. i continu drumul pe intervalul din mijlocul ncperii, rscolind umbrele. Linitea l strngea ca o menghin. Se simea gol pe dinuntru i avea senzaia c asista la tot ce se petrece de undeva, de departe. Sngele i zvcnea n tmple, dar sunetul prea c vine de foarte departe. Hainele i se lipiser de corp, umede i reci i tremura din toate ncheieturile. n fundul bibliotecii, pe podea, lng masa masiv de lectur, descoperi cel de-al treilea cadavru. easta i fusese zdrobita cu un volum gros, legat n piele, care acum zcea alturi, plin de snge i de fire de pr alb. David trecu lampa deasupra trupului, examinndu-l, i, pre de o clip, avu senzaia c mica; dar nu era dect o iluzie optic, provocat de jocul luminii. Omul era mort de cteva ore, ca i ceilali.
142

Mnstirea era bntuit de un demon ntunecat, i David nu se mai amgea cu ce avea s gseasc mai departe. Un raft cu cri se rsturnase lng cadavru. Volumele legate i filele de manuscris zceau mprtiate peste tot. O clip, David i aminti de puul de la Ebla i de cadavrul arabului, ncremenit n noroi. Se aplec i ridic un volum. Era scris n arab, un comentariu despre Coran, de al-Tabari. l puse pe cel mai apropiat raft i lu un alt volum. De data aceasta, era un text cretin, scris tot n arab. Aezndu-l pe acelai raft ca pe primul, David remarc un mic semn n partea superioar a raftului. Era un nscris n greac, anunnd laconic: Texte arabe. n urmtorul corp de bibliotec se gseau manuscrise n limba copt, n altul texte n sirian. Etajera goal era singura care adpostea manuscrise n arab. La captul unei ore de cutri, David trebui s accepte fap-tul c manuscrisul dup care venise aici, al-Tariq al-mubin al lui al-Halabi, nu se afla n bibliotec. Dar oare fusese vreodat acolo? Descoperi o carte voluminoas, legat n piele de viel, n care se aflau toate titlurile lucrrilor aflate n bibliotec. Toate textele arabice erau grupate la un loc, iar printre ele descoperi i opera lui al-Halabi. Nu ncpea ndoial. Era prea mult pentru o simpl coinciden. Cel care l omorse pe John Gates i i furase teza, cel care i ucisese pe prinii lui David i distrusese documentele din apartament venise aici, omorse din nou i nlturase i ultima dovad. Pentru David conta prea puin dac era vorba de o singur persoan sau de zece. Cnd iei din bibliotec, observ c ploaia pierduse din intensitate i continua s cearn mrunt. David i privi ceasul: era trecut de ora dou. Peste puin timp se va nsera. Cu atenia ncordat, cobori treptele care duceau la urmtorul nivel. Buctria micu i refectoriul erau goale. Prin cele trei ochiuri de geam din apropierea tavanului se cernea o lumin
143

palid care cdea n pete glbui pe mesele joase din lemn: pe una dintre ele se aflau apte tacmuri, pregtite pentru prnz, dar aparent nu se atinsese nimeni de ele. Refectoriul era nvluit n aceeai tcere apstoare ca restul mnstirii; dup secole n care prezena uman le deranjase somnul, stncile de la Shib al-Ruhban i regsiser odihna. David nu mai ntlnise o astfel de tcere absoluta dect o singur dat. Asistase la descoperirea unui mormnt mare din piatr n partea de nord a Siriei. Zgomotul trncoapelor se stinsese treptat i ua deschis a mormntului dduse la iveala un schelet ncovoiat, nconjurat de rmiele jalnice ale existenei pmnteti: bijuterii din aur i faian, vase de stibiu, boluri mici cu farduri de ochi, o oglind mic din bronz lustruit i mrgele mici din turcoaz. n jurul craniului moartei era o coroni de frunze din aur meteugit lucrate, sclipitoare i pline de via, dei carnea de sub ele putrezise de mult. Toat lumea rmsese fr grai n prezena acelei imagini copleitoare a morii. David nchise ua refectoriului i porni spre cldirea principal. Dincolo de ua ntredeschis ploaia se adunase ntr-o bltoac apreciabila. Aprinse lampa pe care o luase de la bibliotec i pi peste bltoac. Ridic lampa deasupra capului i vzu c se afla ntr-o sala mare de primire, cu perei goi i un rnd de bnci de lemn. ncperea era pustie. n partea din spate se gsea o u ce ddea ntr-o galerie care dup numai civa pai se nfunda n peretele de roc. De ambele pri ale coridorului erau cmrue n care se pstrau alimente i alte provizii. Toate erau goale. Coridorul l conduse pe David n inima cldirii. Era o ncpere rece i deprimant, cu tavanul jos, ca o min. Undeva se auzea un clipocit, probabil acolo unde ploaia reuise s se infiltreze prin fisurile din stnc pn la grotele spate de mna omului. Flacra lmpii tremura i sczu n atmosfera apstoare, aruncnd umbre prelungi pe podea i pe perei. Ptrunse ntr-un coridor secundar care adpostea
144

chiliile n care dormeau clugrii, cele mai multe de mult prsite. Pe msura ce nainta, devenea tot mai nelinitit. n treact, deschise, pe rnd, ua fiecrei chilii, temndu-se de ce avea s descopere, iritat de ceea ce putea s-l urmreasc. Priciuri din lemn mncat de cari, saltele de paie acoperite de pnze de pianjen, icoane prsite, pline de praf, sfenice ruginite, un breviar deformat de umezeala, un irag de mtnii uitat pe o msu joas, un miros persistent de cript. Al patrulea clugr se afla ntr-o chilie, la captul coridorului. Avea minile legate i fusese spnzurat de un crlig btut n tavanul ncperii micue. Cnd David atinse trupul, ca s l dea jos, rsun un clinchet de clopot, ndeprtat i nelinititor n tcerea profund. Omul fusese spnzurat de frnghia clopotului principal, aflat undeva, deasupra lui. Ceilali trei clugri se aflau mpreun, ntr-o cmru mohort, dincolo de chilii, la picioarele unui crucifix nalt care domina ntreg peretele din fa. Toi trei aveau ochii larg deschii, parc urmrindu-l cum se apropie. Deschise gura, ncercnd s articuleze ceva, dar, brusc, realiz ce li se ntmplase. Scoase un ipt de groaz i repulsie, azvrli lampa i se ddu napoi, cltinndu-se. Flacra lmpii ni n sus, luminnd scena care se ntiprise pentru totdeauna n mintea lui. Sprijinindu-se de zid, vomit de dou ori i fruntea i se acoperi de broboane de sudoare. n spatele lui, flacra lmpii lumin de cteva ori peretele gol, apoi ncepu s se sting. Se ridic i-i ndrept spatele, oripilat de aceasta ultim dovada de nebunie, i iei, mpleticindu-se, din ncpere, napoi n ntunericul de neptruns. Mergea abia trgndu-i sufletul, pipind zidul strpuns din loc n loc de uile chiliilor goale. n spatele lui, flacra clipi pentru ultima oar i muri. ntunericul din jur era impenetrabil, ca de smoal. Nu rzbtea de nicieri nici o raz de lumin. Grbi paii, derutat i nesigur. De cteva ori se lovi de zid i se
145

vzu nevoit s se ntoarc. Nu tia sigur ct timp pierduse orbecind n bezn, dar, n cele din urm, se opri i rmase nemicat. i ddu seama c se rtcise i inima i fu cuprins de o ghear de ghea. Lipsit de o surs de lumin, putea rtci zile n ir n catacombele din pntecul stncii, afundndu-se mai mult cu fiecare micare fcut. Habar nu avea pn unde se ntindeau galeriile. i era mai groaz dect orice s se ntoarc prin ntuneric pn n camera n care zceau cei trei clugri. Totul n jur era cufundat n bezn. Se simea copleit de linitea implacabil, nnebunitoare. Nu fusese n viaa lui chinuit att de tare de senzaia de claustrare, de a fi ngropat de viu. Ar fi vrut s urle, s strige, s umple cu ecoul ipetelor coridoarele pustii, ncercnd s se elibereze de nebunia care i mcina nervii. Dar era incapabil s fac altceva dect s stea nemicat, ascultnd. Pe neateptate, simi c i pierde cu adevrat minile. Ca ntr-un comar, auzi n spatele lui sunetul inconfundabil al unei respiraii ritmice, abia perceptibile.

146

15 David ncerc din nou s scruteze ntunericul. Avea o durere de cap insuportabil, iar n faa ochilor i jucau luminie stranii. Zcea pe spate, pe podeaua dur de piatr. Picioarele i erau apsate de ceva greu, iar n nri i persista un miros ciudat, umed. Alunecase pe coridor i se lovise n cdere? Deodat, i aduse aminte de sunetul respiraiei. Cineva se furiase n spatele lui i l doborse cu o lovitur, cu toate c nu-i amintea s fi avut loc vreo lupt sau s fi fost rnit. Se ntreba de ct timp zcea acolo. i simea hainele nc umede, lipite de corp, dar cnd i trecu palma peste ele, constant c erau simitor mai uscate dect nainte. l ustura gtul i avea nasul nfundat; se temea ca guturaiul s nu evolueze, transformndu-se n ceva mai grav. Se ridic n ezut i icni, cuprins de un nou acces de durere datorit sngelui care urca la creier. Precaut, duse mna la cap i simi ceva umed i lipicios; lovitura i provocase o ran mic n spatele urechii. Zona din jurul tieturii pulsa dureros. Avea dureri n tot corpul, dei nu peste tot la fel de intense. Se simea ameit i dezorientat. i aminti de ntunericul care-l nconjura i l cuprinse din nou disperarea de a se fi rtcit n hiul mnstirii, fr nici o surs de lumin. i schimb poziia i simi ceva n buzunarul de la spate al pantalonilor. Duse mna acolo i scoase o cutie de chibrituri cam turtit. Abia acum i reaminti c bgase n buzunar, mainal, cutia pe care o gsise n bibliotec. Mai erau cteva bee nefolosite. Cu ajutorul lor, putea regsi drumul prin labirintul n care se gsea. ncerc s-i mite picioarele i mpinse greutatea care le apsa: ceva
147

dezgusttor de inert i greu se rostogoli pe podea. Se ridic ncet n picioare, simind dureri ascuite n oase i tremurnd din tot copul. Aprinse un b de chibrit i sunetul sfredelitor tulbur linitea absolut din jur. Avu nevoie de cteva secunde de consternare pn s realizeze toat grozvia din faa lui. Umbrele se unduiau, se ncovoiau i prindeau viaa. Siluetele confuze se adunar, formnd o imagine de comar. Nu mai ncpea ndoial c nnebunise. Se afla ntr-o capel mortuar, o ncpere joas plin de jos pn aproape de tavan cu oseminte. La picioarele lui zcea trupul unuia dintre clugrii pe care i gsise n biseric. Imediat n spatele acestuia se nirau cadavrele celorlalte ase victime. De jur mprejurul lui se aflau alte cadavre n diferite faze de descompunere, ncremenite n poziia n care i surprinsese moartea. Chibritul i fripse degetele i se stinse. ntunericul se instal din nou, ferindu-i ochii de scena nfiortoare care i se nfiase o clip mai devreme. Rmase ca lovit de trsnet, incapabil s schieze vreo micare, s scoat vreun sunet sau s respire. Primise attea lovituri, nct mintea sa refuza s mai nregistreze, cel puin aceast ultim viziune apocaliptic. Trecur minute ntregi, acumulnd oroarea n sufletul lui pn cnd nu mai putu ndura, ntunericul era mai greu de suportat dect orice i-ar fi dezvluit lumina. I se ncreea pielea cnd i imagina fiecare cadavru prinznd via i ncepnd s se trasc dup el. Parc auzea aievea fonetul oaselor alunecnd pe pmnt. Aprinse al doilea b de chibrit. Totul era neschimbat. Cadavrele erau la locul lor, holbndu-se la el. Flacra micu tremura, aruncnd umbre mai degrab dect lumin, reflectndu-se pe suprafaa oaselor, insuflnd un soi de via de marioneta trupurilor din jurul lui. Privi temtor n spate. nainte ca bul de chibrit s se sting, frigndu-i din nou degetele, avu timp s zreasc cele cteva trepte ce duceau la u. Groaza cretea n el, acumulndu-se ca o febr
148

mistuitoare. Respira sacadat, spasmodic i inima i btea ngrijortor de tare. Nu putea fi adevrat. Visa ori i pierduse minile sau poate c zcea undeva, rpus de febra provocat de rceala contractat n urma ploii. ncerca s-i controleze respiraia cu greutate, inspirnd adnc i ritmic, expirnd lent, forndu-i inima s-i tempereze btile haotice. Reui s se calmeze i realiz care era adevrul. Nu era un vis i nici nu delira. Se afla ntr-adevr aici, n osuarul mnstirii, nconjurat de schelete vechi de treisprezece secole. Cineva l trse pn aici, mpreun cu cadavrele celor apte clugri. Pe msur ce contientiza care era realitatea, resimea mai puternic toate senzaiile fizice provocate de mediul n care se afla: frigul, aerul statut, irespirabil, ntunericul impenetrabil. Dar groaza nu ceda. Acum cptase o nou dimensiune. Comarul provocat de prezent se risipise doar pentru a face loc comarurilor trecutului. n minte i revenir toate spaimele copilriei legate de cimitire i moarte, stafii i carne n putrefacie. ntunericul deveni bezna din camera copilriei lui, populat de nluci nspimnttoare. Mintea i optea c nu se afla n pericol, ns imaginaia l chinuia cu toate fantasmele nfiortoare pe care le ncercase vreodat. Se ntoarse ncet, pn ce ajunse cu faa n direcia treptelor. Aprinse nc un b de chibrit. Flacra se stinse repede, abia permindu-i s localizeze ua aflata la captul scrilor. Urc treptele n ntuneric i mpinse ua cu mna. Nu se ntmpl nimic. Pipind cu ambele mini, descoperi un mner sferic, din metal, i-l rsuci, ns ua refuza s cedeze la mpingere, ct i la tragere. Disperat, ncepu s loveasc ua masiv cu umrul. Lemnul vechi se cltin, dar rezist loviturilor. Era nchis n osuar. Rmase lng u vreme ndelungat, parc o eternitate, cu mintea amorit, corpul nfrigurat i epuizat. Trebuia s gseasc o cale de ieire, nainte de a-i pierde definitiv puterile din cauza foamei i a frigului. Leyla putea veni dup

149

el peste o zi sau dou, dei, dup cum o tia, venise deja i plecase. Nu avea idee de ct timp se afla n osuar. Un gnd fugar i fulger prin minte i dispru. Se strdui s-i reaminteasc ce era, dar n zadar. Descurajat, se aez n faa uii i i ngropa faa n palme. Nu mai avea dect un singur b de chibrit prea puin pentru a cuta o alt ieire din osuar. Brusc, gndul stingher i reveni n minte. Pe un stlp scund de la baza scrii observase cteva cioturi de lumnri. Dac le gsea i reuea s le aprind putea examina mai amnunit temnia n care se gsea. Cobor treptele. n ntuneric i venea greu s aprecieze direcia i distana. Era posibil s treac pe lng stlp, s se pomeneasc din nou n mijlocul osemintelor i al cadavrelor descompuse i nu-i putea permite luxul de a irosi ultimul b de chibrit ncercnd s regseasc drumul spre ieire. ncet, cu mii de precauiuni, pipind cu degete nervoase ntunericul, ncepu s nainteze tiptil, n ceea ce i se prea a fi direcia stlpului. Nu ntlni n cale nimic, doar aer. Agit minile n toate direciile, simind cum ncepe s-l cuprind panica. Dac rata ocazia, era pierdut. mpinse piciorul nc puin nainte i-i izbi glezna de ceva. Se aplec i atinse baza stlpului. Pipi cteva clipe, gsi resturile de lumnri i, inndu-i respiraia, scoase bul de chibrit din cutie. Prea att de mic i de fragil ntre degete, gata n orice clip s se frng n dou sau s-l scape din mn. l frec de marginea cutiei, inndu-i capul n jos i lsndu-l s capete putere. Apoi, cu degete tremurtoare, l apropie de lumnri. Nu se aprindeau. Fitilul era ngropat n cear i nu lua foc. Chibritul era ars aproape pe jumtate i se putea stinge dintr-o clip n alta. Cu gesturi febrile, caut un alt ciot de luminare, l ridic i, inndu-l nclinat, l apropie de flacra chibritului. Chibritul se stinse, lsnd o flcruie anemic de cear. David nu ndrznea nici s se mite, nici s respire. Un gest ct de firav, o pal de curent erau suficiente pentru a stinge luminarea. Flacra tremura ovitoare, apoi ncepu s
150

prind puteri, lungindu-se i lindu-se pe ciotul de cear. David ntoarse capul, expir profund, apoi trase din nou aer n piept, ameit de tensiunea acumulat. Cu mna temurnd nc, aprinse un al doilea ciot, ca msur de siguran pentru eventualitatea n care primul s-ar fi stins. La lumina celor dou lumnri reui, n sfrit, s deslueasc mai clar configuraia ncperii n care era inut prizonier. Era o sal de form circular, cu tavan jos, boltit. Un interval central ducea de la u pn la peretele opus, de unde se deschidea un fel de cuc plin de jos pn sus cu un morman de cranii glbui, unele intacte, altele lipsite de maxilarul inferior. De o parte i de alta a pasajului ngust era cte o groap spat n pmnt nu i ddea seama ct erau de adnci n care fuseser ngrmdite, claie peste grmad, oseminte umane. Recunoscu o mulime de tibii, coaste, vertebre, mandibule, oase provenite de la mini i picioare, toate legate n mod grotesc prin fii de carne uscat i muchi. Carnea, acolo unde mai rmsese prins pe oase, devenise tare i friabil. Totul era nvluit de un strat gros de praf peste care plutea o reea dens de pnze de pianjen. n poziie eznd sau ntinse peste mormanul de oase zceau mai multe corpuri n stare avansat de putrefacie, dar n rest intacte. David i aminti de ce i se spusese la St. Catherine despre nhumarea cadavrelor. Cnd se ntmpla s moar vreun clugr sau pelerin trupul i era ngropat iniial n cimitirul mic al mnstirii. Dup civa ani era deshumat, pentru c n Sinai pmntul este puin i muli credincioi din toat lumea doreau cu ardoare s fie ngropai aici. Rmiele erau duse din cimitir n osuar i lsate s se descompun n continuare pn ce osemintele se prbueau ntr-o grmada, amestecndu-se cu celelalte, ale generaiilor anterioare. Craniile erau scoase i pstrate n alt parte. Cam acelai lucru se ntmplase i aici, dei judecnd dup starea n care se aflau anumite cadavre, David bnuia
151

c fuseser aduse direct n osuar. Din dousprezece cadavre trei preau s se afle acolo de mai puin de un an. Capetele erau lsate pe spate, cu gurile larg deschise, ca i cum ar fi articulat un ultim strigt. Pe craniu se mai vedeau uvie de pr, iar feele erau nc acoperite de brbi nclcite. n partea din fa a cutii edeau siluete mbrcate n haine monahale. David se apropie i observ c erau resturi mumificate, aparinnd probabil unor sfini, pui special acolo pentru a veghea asupra morilor. Una dintre mumii inea un sceptru, alta, o carte, iar printre degetele uscate ale celei de-a treia atrna un rozariu grecesc mpletit din ln neagr. Acest din urm cadavru prea c-l fixeaz pe David cu orbitele ascunse de gluga strveche, amenintoare i terifiante. Pe pieptul sutanei era scris Nilus, cu caractere greceti. Deci acesta era sfntul dup care fusese numit mnstirea, gndi David. Dup o mie ase sute de ani osemintele sale fceau nc obiectul unei adoraii pioase. Cercet sistematic mprejurimile, n cutarea unei alte ieiri, dar nu gsi nici o alternativ. Pardoseala era din roc dur, pereii nu aveau nici o fereastr sau u. Se aez jos i puse lumnarea lng el. Simea cum l cuprinde disperarea, sectuindu-l de ultimul strop de energie. n fiina lui se instala o letargie profunda care i paraliza voina de a gndi sau a aciona. Era gata s sting luminarea i s atepte sosirea momentului n care se va altura celorlali mori din osuar. ntr-un fel, fcea parte deja dintre cei ale cror oase se odihneau n jurul lui. Ce rost avea s se ncpneze s ncerce imposibilul? Era ca i mort, ultima victima a unei tragedii sinistre, al crei sens i scap nc. De ce alesese asasinul o astfel de moarte pentru el, cea mai lent dintre toate, sub privirile impasibile ale celor mori de secole? Privi corpurile contorsionate, mncate de viermi. Par ar fi fost un comitet de primire, ntrunit special pentru a-l ntmpina. Se aplec, gata s sufle n lumnare.

152

Ceva se mic. Cu coada ochiului surprinse o micare fugar. Se auzi un fonet slab, dar totui perceptibil n linitea adnc din jur. Din stnga rzbtu un zngnit sec. ntoarse capul ncet. La nceput nu vzu nimic; apoi surprinse o alt frntur de micare. Din spaiul ntunecat dintre o mandibula i un os de stern apru un pianjen uria. mpreuna cu Dumnezeu tie ci ali semeni de-ai lui i fcuse cuib sub maldrul de oase aproape frmiate. Lumina l atrsese la suprafaa. Era mare ct o tarantul, dar mai deschis la culoare i ptat n partea din fa. Picioarele lungi se arcuiau deasupra corpului, micndu-se ca trase cu aa pe suprafaa neuniform a grmezii de oase. David ncremeni. i era groaz de pianjeni era o fobie dobndit n copilrie i care nu-i trecuse nici dup anii petrecui pe antierele arheologice. Era una dintre spaimele care i provocau comaruri, mai mult dect pericolul sau suferina fizic. n timp ce l urmrea cum se trte spre lumnare, auzi un al doilea fsit i ddu cu ochii de un alt monstru n spatele primului. David i imagina tot locul nesat de pianjeni i se simi cuprins de o groaz paralizant, cum nu mai ncercase niciodat. Trebuia s ias de acolo. Acum nu-l mai putea reine nimic. Trebuia s existe o cale de scpare din bezn. Ca i cum groaza i-ar fi limpezit gndurile, soluia se ivi de la sine. Era o rezolvare disperat i cu puine anse de izbnd, dar nu avea de ales. Frmntat de fric, i reaminti de icoana pe care o vzuse lng altar, n biseric; trupurile morilor mistuite de flcrile iadului ca nite tore vii n ghearele demonilor. Privi cadavrele din faa cutii n care se pstrau craniile. Dup cum bnuise, multe dintre ele preau a fi fost mumificate. Acest lucru era ieit din comun. David tia c primii preoi cretini, inclusiv Sf. Anton, fondatorul ascetismului, dezaprobau vehement conservarea artificial a morilor. Dar mai tia c vechii cretini copi din Egipt continuaser s-i mblsmeze semenii trecui n nefiin,
153

dup metoda mpmntenit. Mumiile din perioada roman trzie erau extrem de rare i reprezentau simple ncercri pe trmul artei mblsmrii. Cu toate acestea, procesul n sine necesita folosirea anumitor substane datorit crora trupul devenea inflamabil. Deshidratate n carbonat de sodiu cristalizat, mumiile puteau fi umplute apoi cu rini sau bitum i impregnate cu uleiuri concentrate. La cea mai mic scnteie se aprindeau ca nite tore i, pn nu de mult, arabii le folosiser chiar pentru a se nclzi pe timp de iarn. Era un lucru dezgusttor, dar nu avea alt soluie. Spernd s nu dea peste vreo insect ascuns sub sutan i rugndu-se ca membrele s fi rmas intacte, David ridic trupul lui Nilus. Era uimitor de uor. Susinndu-i cu o mn bazinul, cu cealalt gtul, l duse pn la scar. Cnd ncepu s urce treptele, gluga czu pe spate descoperind un craniu gola, pe care supravieuiser cteva smocuri de pr uscat. Fr glug, Nilus prea mai puin amenintor, doar un btrnel jalnic, chircit n braele lui David. Ajunse n capul scrilor i-l aez lng u. Sfntul mic i uscat prea c-l fixeaz ncruntat pe David, jignit de o asemenea lips de consideraie. David mngie cu palma craniul gol. Iart-m, prietene, dar nu am ce face. Trebuie s te sacrific. Trase la loc gluga peste craniu i cobori scrile. Aduse pe rnd i celelalte apte mumii i le aez peste scheletul lui Nilus. De peste tot ieeau la iveal zeci de pianjeni atrai de lumina neobinuit, insuflnd via scheletelor inerte. Avea nevoie de mai mult material inflamabil. Corpurile de la suprafaa gropilor pline cu oase nu erau mumificate, dar n rstimpul ct sttuser n mormintele spate n nisipul fierbinte se uscaser suficient pentru a lua foc instantaneu. David ntinse mna i trase un schelet spre el. Braul se desprinse din ncheietura i restul corpului se prbui ntr-o movili. Strduindu-se s nu se gndeasc la grozvia situaiei, David apuc ce putu din
154

oasele dislocate i le cr pn la maldrul adunat n faa uii. Se ntoarse la groap i apuc de picior un alt schelet. Corpul se desprinse din grmad i se prvli peste el. David ddu s ridice osemintele cnd deodat simi ceva moale i pros crndu-i-se pe mn. Era o tarantula neagr, uria a crei muctur putea fi mortal. I se nmuiar picioarele, ncepu s tremure din tot corpul i pielea i se fcu de gin. Instinctul i spunea s-l dea imediat jos cu un bobrnac, dar era contient c orice micare brusca l-ar fi putut provoca s mute. Paralizat de groaz l urmri cum i se urca ncet pe ncheietura minii, apoi mai sus, pe antebra. Cu mna dreapt scotoci prin grmada de oase de lng el i apuc unul subire i lung. Pianjenul ajunsese la cot i continua s urce. David ridic osul, l duse la umrul stng i l cobor brusc pe bra, azvrlind ct colo pianjenul. Tremurnd, se aplec din nou i trase grmada de oase spre el, examinnd atent fiecare ungher. Dup ce le aez peste celelalte, se ntoarse s mai adune cteva buci falange de la mini i picioare, fii uscate de giulgiu i scaunul de lemn pe care ezuser rmiele pmnteti ale lui Nilus. Apuc o tibie lung din grmad i nfur resturile de pnz n jurul ei, confecionnd un fel de tor primitiv. Apropie flacra de vrf i estura se aprinse instantaneu. Cu gesturi febrile o apropie de mormanul de schelete i flcrile nir spre tavan, prelingndu-se ca nite limbi de foc pe osemintele contorsionate. Craniile i cscau orbitele goale, maxilarele larg deschise rnjeau grotesc, minile scheletice se strduiau parc s apuce fuioarele de fum. Rugul se cltina, ca i cum scheletele ar fi vrut s o rup la fug din faa focului. David se ddu napoi revoltat. Gndul i zbura la prinii lui, captivi n lagrul morii, la cadavrele ngrmdite claie peste grmad, gata s ia calea crematoriului, la flcrile roii i nfometate din cuptoare.
155

Din mormanul de oase se ridic un fum gros i neccios ce se rspndi rapid n ncperea mic. necndu-se, cu ochii plini de lacrimi, David se retrase spre cuca plina cu cranii. Trebuia s aleag bine momentul. Daca se grbea, era posibil ca ua s nu ia foc suficient pentru a ceda Dac ntrzia prea mult, era n pericol s leine din cauza fumului otrvitor acumulat n osuar. Flcrile dansau nebunete, hrnindu-se cu resturi uscate de carne i substane antice de mblsmare. Oasele se ncovoiau, pocneau i se prbueau n grmezi de cenua. Fumul negru se adunase ntr-un nor gros care i bloca vederea. Ochii l usturau nfiortor, pieptul i ardea i, din ce n ce mai des, era zguduit de accese de tuse. Capul ncepu s i se nvrt, ameit de sunetul pocniturilor i sfritul amplificat al flcrilor. Fiecare nerv, fiecare fibra a trupului i ordona s o rup la fug, s se salveze ct mai era nc n stare s respire. Dar ceva n subcontient i nfrna pornirea. Trebuia s reziste. Fumul se mprtiase peste tot, ca un giulgiu al morii, negru i opac. Fiecare respiraie i provoca chinuri nfiortoare. Nu mai putea rezista mult timp. Plmnii l dureau, iar n gt simea o usturime sfietoare. Fugi! Acum! Rezista, luptndu-se cu sine nsui, nfrnndu-i dorina nebun de a o rupe la fug. ncovoindu-se ct putea de mult, se strduia s inspire puinul oxigen rmas la nivelul podelei, dar fumul pusese stpnire pe fiecare colior. Acum era momentul ori se putea considera pierdut. Cltinndu-se, cu genunchii moi, se for s avanseze ctre pasajul ce ducea la ieire. Piciorul i alunec i se nfund n grmada de oase din groapa de pe margine. i pierdu echilibrul, se rostogoli pe o parte, dar se ridic, punndu-i la btaie ultimele resurse de energie. Simea c era pe punctul de a claca. Urc treptele una cte una, trgndu-i dup el picioarele ca de plumb. Vzu flcrile, transformate ntr-un adevrat zid de foc. Ua ardea ca o vlvtaie.
156

Trecu prin grmada de oase calcinate i izbi ua cu umrul. Se auzi un pocnet, dar lemnul nu ced. Se retrase, apoi se arunc din nou nainte. Auzea pocniturile, dar nu se ntmpl nimic. Lumea se nvrtea cu el. Nu mai avea aer. Cu un ultim efort supraomenesc, se prbui cu spatele pe u. Se auzi un trosnet i David se trezi proiectat prin scndurile arznde, pe pmntul de afar. Plmnii i se umplur cu aerul rece ca gheaa. Se rostogoli ct mai departe de foc, inspirnd cu nesa oxigenul, apoi se opri. Totul se ntunec n faa ochilor lui i simi c i pierde cunotina. nainte de a leina, fu sigur c cineva sttea lng el, privindu-l.

157

16 Cnd i reveni, cerul roatic ncepea s bata n albastru. Se rostogoli pe spate i o durere ascuit i sget pieptul, aducndu-l din nou n pragul leinului. Treptat, durerea se atenua, i David deschise ochii din nou. Lumina l deranja nc, dar nu att de tare ca prima oar. Tmplele i zvcneau i l dureau plmnii, ca i cum ar fi fost strns ntr-un corset de oel. ncetul cu ncetul, izbuti s se ridice n capul oaselor. Se afla la civa metri de intrarea n osuar. Flcrile trecuser prin u, dar acum se stinseser, lsnd n urm doar cteva fuioare de fum. i ddu seama c ceea ce i se pruse a fi silueta unui om, nainte de a cdea n nesimire, era, de fapt, o icoan n mrime natural, pictat de o parte a uii, nfind un sfnt nsrcinat cu pzirea morilor din interiorul osuarului. i era grea i se simea epuizat. Nu avea habar ct timp zcuse incontient. Timpul petrecut n osuar prea acum amintirea unui vis urt. Rmase mult timp ntins pe pmnt, umplndu-i avid plmnii cu aer proaspt. Se simea mai slbit dect oricnd, sfrit de foame i sete. Dac nu gsea repede ceva de mncare, era incapabil s-i continue drumul. Se ridic i porni , mpleticindu-se, spre scri. Panta era ngrozitor de abrupt, dar acum cel puin treptele erau uscate. Dac le cobora cu spatele putea ajunge cu bine jos. Dei se opri de cteva ori, ca s se odihneasc, se vzu nevoit s-i adune toate forele ca s poat parcurge drumul pn la capt. O singur dat ridic privirea i, cnd vzu piscul ce prea gata s se prbueasc peste el, se simi cuprins de un nou val de ameeal. n cele din urm, ajunse
158

pe platou i porni n direcia refectoriului. Nu s-ar fi ntors pentru nimic n lume n labirintul ntunecos al cldirii principale. Presupunea c asasinul prsise mnstirea, dar nu putea fi absolut sigur, ntr-un fel, nici nu avea importan. Chiar dac acesta s-ar fi aflat n refectoriu, David trebuia neaprat s fac rost de hran. Buctria mic era aprovizionat din belug. Alimentele erau simple pine, fructe uscate i cereale dar lui David i se preau adevrate delicatese. Trase o nghiitur bun de ap dintr-o caraf, apoi i umplu gura cu stafide i se apuc s fac focul n soba primitiv. n cteva minute i prepar un castron de porridge n care adug civa pumni plini de stafide. Dup ce mnc i bu pe sturate, se ls pe spate, obosit, dar nu somnoros. Mncarea i butura l mai ntremaser i i limpeziser mintea. Trebuia s plece urgent de acolo. Nu mai avea ce face nimeni nu mai putea face nimic. Nu mai avea nici o idee, nici putere, nici voina de a continua. Va pleca de la mnstire, o va cuta pe Leyla i mpreun se vor ntoarce n Israel, trecnd mai nti pe la Mnstirea St. Catherine. Era posibil ca Leyla s fi ncercat deja s-l gseasc, dar fr succes, aa c nu se putea baza pe ea sau pe proviziile din desagii lsai n vale. Umplu un sac cu alimente i rezerve de ap, puse alturi i o sticl de coniac descoperita ntr-un dulap, apoi leg sacul la gur cu o sfoar. Se simea ostenit, dar nu avea nici un chef s nnopteze la mnstire, nici mcar sub cerul liber. Poate reuea s coboare pe frnghia care susinea liftul primitiv. Platforma se afla la numai civa metri, dar bg de seam c ascensorul nu se mai afla n locul n care l vzuse la sosire, mpreun cu Leyla. Se tr pn la platform i privi n jos; frnghia fusese tiat, iar colivia din lemn dispruse. O alt soluie ar fi fost s aeze cteva piese de mobil din biseric sub frnghia pe care coborse. Urc din nou scrile
159

pn la ultimul nivel. ntr-o secund toate iluziile i se spulberaser. Frnghia dispruse. O scar veche, proptit de marginea terasei, arta cum ajunsese asasinul la captul suspendat. Probabil, urcase pe frnghie, apoi o trsese dup el. Examin peretele de stnc ce se ridica deasupra lui. Era puin nclinat spre exterior i aproape perfect neted; nimeni n-ar fi putut urca pe-acolo fr echipament adecvat. Dezndjduit, cobor din nou treptele pn la primul nivel. i lu inima n dini i intr n cldirea principal. tia c nu mai exist nici un pericol, c asasinul plecase, c era puin probabil s mai descopere alte cadavre. Dar avu nevoie de ultimul gram de for spiritual ca s ptrund, cu o singur lamp de gaz luat din refectoriu, n cldirea cufundat n ntuneric. Fiecare pas i readucea n minte imagini nfiortoare. Pulsul i se accelera la fiecare ecou al propriilor sale micri i tresrea la orice umbr trectoare. n cea de a treia debara descoperi un colac de frnghie, aruncat printre nite lzi metalice vechi. Camera era mic i umed i, dup cum arta, nimeni nu mai intrase acolo de mult timp. Totul era nvluit n praf i pnze de pianjen. Se nfior, gndindu-se la pianjenii pe care i strnise n linitea osuarului. ns avea absolut nevoie de frnghie. Cu o singur micare hotrt, o trase afar. Gestul urni de la locul ei una dintre cutiile sub care era prins sfoara. Era gata s plece cnd observ ceva neobinuit. Sub lada deplasat, se afla alta, identic att ca nuan, ct i ca mrime. Dar capacul acesteia nu avea nici o urm de praf. Deslui cteva semne i nscrisuri, oarecum familiare, dei slab lizibile. Aez pe podea sfoara, ridic luminarea i slt uor lada Nu era grea. O puse jos, n spatele lui. Printre pnzele de pianjen rupte o insect mare se pierdu ntr-un ungher ntunecat. David se cutremur i fcu un pas napoi, dar nu iei din ncpere. Era intrigat de capacul celei de-a doua lzi. Pe suprafaa de lemn trona un vultur stilizat cu aripile desfcute. Capul psrii era ntors
160

spre stnga privindu-l pe David peste umr, cu un singur ochi rotund. Ghearele ascuite, curbate, erau ncletate pe o coronia n mijlocul mpletiturii era desenat o zvastic argintie; zgriat i patinat de vreme, ns inconfundabila Dedesubt, erau scrise cu caractere gotice urmtoarele cuvinte: Expedition Ulrich von Meier: Papiere, Bcher und Filme, Expediia Ulrich von Meier: Documente, cri i filme. Uluit i tulburat, ca i cum ar fi descoperit o anomalie a naturii, ridic ncet capacul. Se auzi un scrit strident, ca i cum balamalele ruginite ar fi protestat mpotriva unei astfel de intruziuni, dup atia ani de somn tihnit. Apropie lampa i privi nuntru. Orice ar fi coninut lada iniial, acum totul se transformase ntr-o mas mucegita Crile i documentele putreziser de mult. Cteva foi izbutiser s supravieuiasc, dar restul era irecuperabil. Cu toate acestea David nu rezist tentaiei de a pescui cte ceva din lad, cu acelai interes cu care se aplecase i asupra tblielor ngropate n noroiul de la Tell Mardikh. ncepu s scormoneasc uor printre hrtiile distruse; crile i documentele i se frmiau printre degete. Cnd ajunse aproape de fundul lzii, ddu peste ceva tare i rece. Apuc obiectul cu grij i l scoase la lumin: era o ldi metalic, acoperit pe tot perimetrul capacului cu band adeziv i ceara. Avu nevoie de cteva minute ca s desfac sigiliul care rmsese intact i rezistent. Ridic uor capacul i ddu peste o crticic format cincisprezece pe ase centimetri i o rol de film de 35 mm. Pe coperta cruliei scria Tagebuch Jurnal. Deschise cartea i examin prima pagin: hrtia era nglbenit i frmicioas, cerneala plise, dar scrisul era nc lizibil. Textul era scris n dialectul arab ruqa, ns David nu pricepea mare lucru. Rsfoi cele aproximativ cincizeci de pagini, pline cu acelai scris misterios, ortografiat cu mult atenie. Aez crulia la loc n ldi, mpreun cu rola de film, nchise capacul i puse ldia pe podea.
161

terse praful de pe lada care fusese iniial deasupra celeilalte. Descoperi un al doilea vultur, amenintor i puternic, marcat de trecerea vremii. nscrisul de pe capac era ters aproape complet. La prima ncercare capacul refuz s se ridice, rezistnd ca i cum ar fi fost sudat. Pe neateptate, ced i sri n sus. David privi uluit nuntru. Alturi de o caschet neagr se odihnea o uniform de ofier SS, frumos mpturit, mncat pe ici, pe colo de molii. David puse jos cascheta cu insigna argintie reprezentnd un cap de mort i scoase tunica din lad. Pe epolei erau cusute trei trese de argint proprietarul fusese ofier superior. Dedesubt erau aezate celelalte piese ale uniformei: pantaloni negri, cizme nalte, o cma maro cu nasturi negri din piele, o cravat neagr i o centur de aceeai culoare. Sub acestea, David descoperi alte haine, de data asta civile, purtate de exploratorii anilor 30. Etichetele artau c toate proveneau din atelierul de croitorie al lui Richard Schultz de pe strada Kurfurstendamm din Berlin. Chiar la fundul cutiei se aflau fotografia nrmat a unei femei tinere, un pistol automat, o cutie plin cu gloane i o cutiu muzical. David lu cutiua n mn. Avea forma unei csue bavareze, cu acoperi cu panta lin, de sub care ieea o manivel mic. O rsuci i imediat ncperea se umplu de acordurile stranii ale unui cntec vechi, un cunoscut imn nazist intitulat Horst Wessel Lied. Melodia sparse tcerea, strnind ecouri lugubre ntre cei patru perei de piatr. David se nfior i i retrase mna de pe manivel. Se ls din nou linitea. nchise capacul lzii i se aez pe ea. Se simea ca i cum timpul i spaiul s-ar fi comprimat n jurul lui. Aici, n tenebrele vechii mnstiri din mijlocul rii Nimnui, printre stnci rmase neschimbate de secole, zceau relicve ale unui cult modem al morii i al urii. Nimic din toate astea nu avea sens, nici zvasticile, nici textele n arab cuprinse n jurnal, nici fotografia tinerei femei cu zmbet galnic, nici melodia care rzbtea din cutiua muzicala. Pnzele de pianjen i
162

praful gros ascundeau o tain mai mare dect i-ar fi imaginat vreodat David. Oare asta descoperise tnrul John Gates? Aflase ceva ce nu trebuia s afle, ameninase cu dezvluirea adevrului n lucrarea sa de cercetare? David privi umbrele tremurtoare care se ncolceau n jurul su. Ce rmsese nedescoperit n ncperea aceasta i n restul ncperilor? Ridic lampa obosit i ncepu din nou s caute. La captul a dou ore ajunse la concluzia c nu exista nimic altceva ori dac exista, era tinuit ntr-un loc mai greu accesibil de pe teritoriul mnstirii. Nu se putea convinge de aceasta dect dup o cutare mai minuioas. Rscolise toate debaralele principale, dar considerase c erau fie goale, fie pline cu provizii, haine, icoane i accesorii indispensabile vieii monahale: lumnri i ulei, foarfece, borcane cu clei din oase pentru apretarea plriilor nalte, mturi, perii, vin pentru srbtori, un val de pnz aspr, neagr, cruci din lemn, aur i argint, mtnii strns mpletite. n cele din urm, se ntoarse n ncperea n care descoperise lzile. Poate va reveni mai trziu. Deocamdat, va lua cu el singurul lucru care oferea o speran ct de mic de rezolvare a enigmei: ldia n care se aflau jurnalul i rola de film. Puse cutiua n sacul de voiaj, lu colacul de sfoar i iei din cldire. Frnghia era foarte lung i destul de elastic, dei fibrele erau impregnate de praful attor decenii; David nu era convins c va rezista la greutatea lui. Totui nu avea de ales. Nu gsise alt frnghie i nu avea alt cale de a pleca de aici. Troliul, cu ajutorul cruia se aciona liftul, era extrem de rudimentar un stlp gros, nalt de un metru optzeci, din care se desprindeau patru brae lungi, dispuse n unghi drept care, mpinse de dou sau mai multe persoane, puteau ridica sau cobor cabina din lemn. Deoarece frnghia era de dou ori mai lung dect era necesar pentru a ajunge jos, David o petrecu, pur i simplu, n jurul stlpului i-i leg unul din capete de talie. Dnd drumul treptat cablului, putea cobor peretele de stnca. Fix sacul de voiaj de cureaua
163

pantalonilor, strnse coarda n mini i i ddu drumul n gol. Coborrea fu uoar, dar nspimnttoare, pentru c n fiecare moment avea impresia c frnghia va ceda. Dac o poriune ct de mic era putrezit, exista pericolul s plesneasc, iar el s se prbueasc n prpastie, fr cea mai mic posibilitate de a se salva. Freud ar fi fost mndru de el, i zise: reuise s nlocuiasc teama iraional de nlime cu o groaz absolut raional de a cdea. O dat ajuns jos, nevtmat, dar tremurnd din tot corpul, rmase un timp pe loc, nehotrt dac s retrag sau nu sfoara i s o ia cu el, n eventualitatea c va mai avea nevoie de ea. n cele din urm, renun: pe o distan lung ar fi fost greu i incomod de transportat, poate c nici nu i-ar fi de folos, iar dac trebuia cumva s se ntoarc la mnstire, se putea servi din nou de ea. Se ntreba unde dispruse cabina din lemn, dar privind n jur, la stncile nc ude i la mulimea de bltoace care luceau n fiecare crevas i groap, i ddu seama c fusese, probabil, luat de ap. Simi o strngere de inim. Spera c Leyla era n siguran. Era n stare s-i poarte singur de grij, cu toate acestea, David era nelinitit. Surse i se gndi iari la Freud: nelinitea pe care o simea era, probabil, manifestarea libidoului excesiv reprimat. Leyla era extrem de drgu i de inabordabil. Porni prin defileu pe acelai drum pe care l parcursese mpreun cu Leyla n urm cu... cte zile? Presupunnd c nu zcuse mult timp incontient n osuar sau dup ce reuise s ias de acolo, erau probabil dou zile, dar nu putea fi foarte sigur. Cel mai mult l ngrijora posibilitatea ca Leyla s fi plecat. Nu se putea atepta s rmn n canion la nesfrit. Nu lipsi mult s treac pe lng ea fr s bage de seam. La prima vedere prea o stnc obinuit, ca oricare alta dar cu o form mai neobinuit. Apoi i ddu seama c, de fapt, era unul din desagii pe care le aduseser de la Mnstirea St.
164

Catherine. Era sprijinit de un bolovan, ngreunat de ap. Inima lui David ncepu s bat haotic. Probabil c fusese purtat de ap tocmai din cellalt capt al defileului. Calul zcea imediat dup urmtoarea curb, strivit de un col de stnc. Buzele i dezveleau dinii galbeni ntr-un rnjet macabru, iar picioarele nepeniser ntr-o poziie stranie. Insectele i animalele mici i npdiser deja corpul. Acum, David era ngrozit de-a binelea. Probabil c Leyla intrase n defileu mpreun cu caii i fusese surprins de inundaia neateptat. ncepu s alerge agitat n susul i n josul canionului mic, privind de jur mprejur. Fata dispruse. Continu coborul prin shib, scrutnd terenul n sperana c Leyla avusese timp s se adposteasc pe o stnc mai nalt, dar nu vzu nimic. n cele din urm, ajunse n valea seac i porni n direcia pantei la picioarele creia o lsase pe Leyla. Descoperi rmiele focului, cteva ustensile de buctrie, sacul ei de dormit nc nedesfcut, dar fata nu era nicieri de gsit. Deodat, ochii i se oprir asupra unei batiste albe pe care erau scrise cu tciune cteva cuvinte: Au fost furai caii; m duc n recunoatere; ateapt-m aici. Dar cnd scrisese biletul? Judecnd dup aspectul focului, Leyla lipsea de mai mult timp. i strig numele de mai multe ori, dar nu-i rspunse dect ecoul, apoi cuvintele se pierdur nghiite de dealurile nalte. Dezndjduit, se aez pe pmnt. Deodat, fr s tie nici el de ce, ncepu s plng. Nu erau lacrimi vrsate pentru Leyla ori pentru el nsui, ori pentru cineva anume. Vzuse prea muli mori pentru asta. Plngea, pur i simplu, de disperare, chinuit de sentimentul pierderii care i umplea ntreaga fiin. Ar fi vrut s vomite, s scape de gustul acru pe care-l simea n gur, dar nu reui. Ridic sacul cu alimente, arunc pe umr sacul de dormit al Leylei i porni napoi prin defileul ngust.

165

17 Chiar nainte de a ptrunde n Shib al Ruhban, observ cabina de lift. Era construit din lemn nefinisat i avea cam un metru douzeci lime i un metru cincizeci lungime. Era evident c fusese adus pn aici de potop, iar acum zcea prbuit pe o parte, acoperit parial de cteva crengi. Pe cabin zcea ceva ngrozitor de cunoscut. David alerg ntr-un suflet pn acolo. Trupul Leylei zcea ntins pe scndurile negeluite; un bra i atrna inert peste muchia cabinei. David i lu avnt i sri pe construcia rudimentar din lemn. Hainele Leylei musteau de ap, iar corpul i era plin de vnti i de zgrieturi. David simi cum l cuprinde furia i disperarea Simea o nevoie cumplit s-l njure pe Dumnezeu, s-l smulg din locul n care edea privind impasibil la cele ce se petreceau pe Pmnt. Era un Dumnezeu criminal, infatuat de propria sa omnipotena. Se aplec i atinse obrazul Leylei. Era rece ca i stncile din jur. Nu i ddea seama de ct timp zcea aici, de cnd i dduse sufletul. Ce putea face cu ea? n pustietatea asta populat doar de stnci dure nu exista nici o posibilitate ca s o ngroape, dar nici nu o putea duce napoi la St. Catherine sau sus, la St. Nilus. El nu avea puterea lui Moise de a atinge cu toiagul stnca pentru a o deschide. i atinse din nou obrazul, ndeprtnd o uvi de pr care se lipise de el. Fata gemu. La nceput nici nu fu sigur de ceea ce auzise, att de slab era sunetul. Apoi l auzi din nou, mai tare de aceast dat. i prinse ncheietura minii i ncepu s caute nerbdtor pulsul. La nceput nu simi nimic, apoi simi o btaie slab i
166

neregulat. i ddu imediat seama ce putuse s se ntmple. Probabil c potopul o surprinsese n defileu, mpreun cu calul, i o purtase pn aici. nainte de a ajunge la punctul n care se afla cabina liftului, apa i pierduse din fora, mare parte din masa ei deviind n canalul principal Shib Ruhban. Leyla se agase, probabil, de structura de lemn, izbutind s se in de ea pn se potoliser apele. Scotoci prin sac i scoase sticla de coniac, i deurub dopul i o apropie de buzele Leylei, lsnd civa stropi s i se scurg n gt. Fata ncepu s tueasc i pleoapele i se zbtur pentru o fraciune de secund. i puse mna stng sub cap. Prea att de mic i de plpnd i att de aproape de hotarul morii. Trebuia s ia o hotrre. Avea de ales ntre trei posibiliti: s ncerce cumva s o duc la St. Nilus, s o pun la adpost, apoi s se duc dup ajutoare; s rmn cu ea la mnstire i s vegheze asupra ei pn ce va fi destul de restabilit pentru a parcurge mpreun cu el drumul napoi la St. Catherine; ori s i asume riscul de a o lua cu el de ndat ce i va recpta cunotina, poate chiar a doua zi dimineaa. Fiecare din aceste opiuni avea cte un neajuns. Dac o abandona pe Leyla n starea n care se gsea acum, era foarte posibil s o piard nainte de a reveni cu ajutoare. Dac rmnea mpreuna cu ea, se putea mbolnvi el nsui acest lucru nu era deloc imposibil aa nct ar rmne amndoi imobilizai, iar el nu ar putea face altceva dect s o priveasc stingndu-se sub ochii lui, nainte de a muri el nsui. Dac o lua cu el, nu putea nainta n acelai ritm, iar cltoria i-ar putea fi fatal, cu toate c distana era, relativ, scurt. Fata gemu din nou, de data aceasta mai tare. i mai turn puin coniac n gur. Leyla i mic buzele i tui, ridicnd puin capul. Pleoapele i tremurar, se deschiser pre de o clip, apoi se nchiser din nou. ncepea s i revin. David desfcu o sticl de ap i o stropi pe fa. La nceput, fata nu
167

reaciona, dar treptat culoarea i reveni n obraji. Deschise ochii, dar privirea i era goal i nceoat. O mngie pe frunte i o chem pe nume n oapt. Leyla, m auzi? Fata tui i ochii i se umplur de durere. Acesta e un semn bun, gndi David. Durerea nsemna c i recptase cunotina, c tia ce se petrece n jur, doar cei mori sau czui n nesimire sunt privai de aceast facultate. Poftim, mai ia o gur din asta. Ridic sticla i o apropie de buzele Leylei. De data aceasta, fata sorbi, fr s se nece. Surse. Nu era un zmbet prea reuit, ci mai degrab o grimas, dar era un pas spre nzdrvenire. Se mic puin i zmbetul i se terse de pe buze; scoase un strigt i ochii i se lrgir de durere. i trebui mai mult de un minut ca s i revin. Cnd reui s se calmeze puin, David apropie din nou sticla de buzele fetei. Unde te doare? Dup o tcere prelungit, fata i rspunse cu voce gtuit, ntrerupt de gemete: Mijlocul... Simt... c... s-a... rupt... ceva. Cu mult bgare de seam i descheie jacheta i i-o scoase. O palp mai nti n partea stng, fr ca fata s reacioneze, apoi trecu la cea dreapt. Leya icni de durere. Cu gesturi blnde, temndu-se s nu-i provoace mai mult durere, i ridic puloverul i bluza. Dedesubt pielea era plin de vnti i escoriaii, unele dintre ele destul de grave. Pipi ct putu de uor coastele i zona dimprejur. Dei era serios lovit, nu prea s aib nici un os rupt. Nu cred s ai vreo fractur, dar ai multe vnti i s-ar putea s fie vreo coast fisurat. i ncheie nasturii, apoi i ridic uor capul i-i mai turna n gur puin coniac. Fata ncepu s vorbeasc din nou, cu glas stins, ca o oapt. Dumneavoastr suntei... domnul profesor Rosen?

168

Da cine naiba credeai c e? Vreun St. Bernard? i pentru numele lui Dumnezeu, spune-mi David. Chiar i prietenii mi spun aa. Fata zmbi. A vrea... David i puse degetul pe buze. Nu mai spune nimic. Nu eti suficient de zdravn s-i pui dorine. Stai cuminte pn vom putea s te micm din nou. Vom...? David ofta De fapt, doar eu. O s-i explic mai trziu. Odihnete-te puin. Leyla nchise ochii i se ntinse pe scndur. David era ngrijorat de felul n care arta. Pielea avea o culoare nesntoas, cenuie cu pete vineii. Era exclus s porneasc la drum cu ea. Dar nici nu o putea lsa singura Fata era din nou incontienta David i lu mna ntr-a lui, ca ea s i dea seama c nu o abandonase. Se trezi cam cu o or dup apusul soarelui, nfrigurat i tremurnd din tot corpul. Fr s in seama de durerea pe care i-o provoca, David o ajut s coboare de pe cabina liftului pe pmnt. Construcia ncptoare de lemn le va servi drept adpost provizoriu. O nveli n sacul de dormit i o aez cu trupul pe jumtate n cabin, pe jumtate afar. Adunase nite vreascuri lsate n urm de potop i izbuti s fac un foc de tabra. Flcrile se ridicau vioaie spre cer, oferindu-le att o surs de lumin, ct i una de cldur n bezna glacial pe care o ura att de mult. Cu toate acestea, pentru David focul dobndise conotaii sinistre de care i era imposibil s se debaraseze. Leyla ciuguli cte ceva de mncare nite pine i stafide dar vomit totul dup cteva clipe. Nu era n stare s rein nici apa n stomac. Febra i crescuse, dar, cu toate acestea tremura de frig ngrozitor. Fr un sac de dormit,
169

David era ngheat pn n mduva oaselor, chiar i lng foc. Se apropie mai mult, temndu-se sa nu-i epuizeze rezervele de vreascuri nainte de venirea zorilor. Pe la miezul nopii aipi puin, dar se trezi cnd Leyla ncepu din nou s tueasc sec, o tuse persistent care nu ncet nici dup cele cteva nghiituri de ap pe care i le ddu. n acea noapte interminabil, Leyla aipi sau poate lein, nu i ddea seama exact de mai multe ori. Din cnd n cnd, gemea de durere, iar o dat ip ngrozitor, trezindu-se lac de sudoare. David se strduia s fac tot ce putea ca s-i aline durerea ns nu avea nimic la ndemn cu care s i panseze rnile. Singura sa speran era aceea c vor gsi medicamente a doua zi, la mnstire. Zorile nu aduser nici o mbuntire n starea Leylei. n lumina din ce n ce mai intens a soarelui, David observ c faa fetei era purpurie, cu nuane albstrui, iar febra i crescuse mai mult. Pe msur ce timpul trecea, respiraia i devenea din ce n ce mai slab, ntrerupta frecvent de accese groaznice de tuse. ncepu s expectoreze sput amestecat cu cheaguri de snge. Dormea cu intermitene, iar cnd era treaz, se plngea de dureri, n special n piept unde nu era, de altfel, nici o vntaie. David i vorbea, ncercnd s o nvioreze, dar Leyla nu-l urmrea. Nu-i spuse nimic despre cele petrecute la mnstire. Prea c uitase de locul acela, ntreaga sa atenie concentrndu-se asupra propriei sale dureri. Din cnd n cnd, l apuca strns de mn, ca i cum s-ar fi temut de ceva. De mai multe ori plnse, cnd de durere, cnd de team. tia c era pe moarte. David se simea mai neajutorat dect oricnd. Poate c ajutorul se afla doar la distan de o zi, dar era ca i cum ar fi fost la deprtare de o lun. Nu o putea abandona. Era ngrozit de perspectiva de a rmne singur. De cteva ori se ndeprtase, lsnd-o dormind, doar n vreo dou ocazii o gsise treaz, plngnd de groaz i abia trgndu-i sufletul. David trebui s fac mai multe drumuri n susul i n josul
170

canionului, ca s adune destule vreascuri pentru focul pe care trebuia s-l aprind seara. Cu o sforare extraordinara, reui s urce din nou la mnstire, legnd unul din capetele corzii de talie i folosindu-se de cellalt, ca s escaladeze peretele de stnc. i lu ctva timp pn descoperi rezervele srccioase de medicamente ale mnstirii: mai multe borcane cu ierburi, flacoane cu tablete mici, albe i cu etichete care nu-i spuneau nimic, tuburi cu ceea ce prea a fi crem antiseptic i bandaje. Lu cu el bandajele i cremele antiseptice, dar nu gsi nimic cu care s-i aline durerile din piept i plmni. i ddea seama c Leyla fcuse pneumonie, iar el nu putea face nimic. i unse rnile i le bandaj, dar rezultatul i se pru aproape o btaie de joc fa de boala cu adevrat grav care o mcina. Spre dup-amiaz, ncepu s scuipe sput mai vscoas colorat n rou nchis. Pielea din jurul gurii era alb i dogorea de cldur. La un moment dat, se trezi din somnul agitat i l apuc de mn. Izbucni n lacrimi. Nu mai suport. M-am... udat... am nevoie... de toalet... i nu vreau... s m vezi... aa. Ajut-m... te rog. Ajut-m. Ar fi vrut sa o ajute s se schimbe, dar ea refuz cu ncpnare. l convinse s o duc n spatele adpostului improvizat. David i njgheb din civa bolovani o toalet primitiv, dar care putea fi folosit. n loc de hrtie igienic, i ddu un borcan cu ap. O ls singur, speriat de slbiciunea ei, stnjenit de ndrjirea cu care i apra demnitatea. Trecur cteva minute i deodat o auzi ipnd. Dup ce terminase s-i fac toaleta, se ridicase i czuse la pmnt; o gsi zcnd acolo, chinuit de durere i abia respirnd. O lu n brae i o duse napoi n faa colibei improvizate care le servea drept adpost. Febra continu s-i creasc. O veghe toat noaptea, urmrind-o cum adoarme, avnd grij s i rcoreasc fruntea ncins. Cu vreo dou ore nainte de rsritul

171

soarelui, adormi i el, prbuindu-se ntr-un somn profund, fr vise. A doua zi, situaia se agrav. David se ntreba dac era pe cale de a o pierde. Ardea toat, ca i cum ar fi fost mistuit n interior de un foc nimicitor. Nu ndrznea s o scape din ochi nici o clip. Nu mai aveau lemne de foc i nici n apropiere nu existau vreascuri pe care le-ar fi putut folosi; noaptea avea s fie lung i rece. Leyla se zbtu toat ziua, abia odihnindu-se puin, chinuit de accesele de tuse care o fceau s scuipe cheaguri urte de snge. La un moment dat, i recptase luciditatea i l ntrebase ce zi era i de cnd se afla n starea aceea. Nu tiu. Trebuie s tii, protest Leyla. Ct... timp... ai stat... la mnstire? De ce nu... vin... clugrii... s ne... ajute? Ce i putea spune? Avea oare rost s o mint? n starea n care se gsea putea o minciun s-i fac ru? Sunt mori. I-am gsit mori. Au fost asasinai de cineva. A ncercat s m ucid i pe mine. Ctva timp am zcut incontient. Nu tiu ce zi este astzi. Leyla rmase tcut mult vreme dup aceasta. Apoi, chiar n clipa n care David se gndea c reuise s adoarm i auzi vocea slab. A fi... a fi vrut... s... tiu... ce zi... este astzi. Tcu, dar deveni din ce n ce mai agitat, ca i cum aflarea datei exacte avea o importan covritoare pentru ea. Prea torturat de un gnd, de ceva care i depea pn i durerea fizic. Pulsul era slab i avea o culoare nesntoas. David nu tia dac va rezista pn dimineaa. Ctre miezul nopii, febra urc din nou. Epuizat de efortul pe care trebuia s l depun pentru a respira, Leyla zcea ntr-un lac de sudoare cu iz acru, bolnvicios. Mintea i-o luase razna, prins n mrejele delirului. Se zbtea i era scuturat de frisoane, strignd la nesfrit n arab un nume de brbat: Muhsin, Muhsin, la tatrukni, la tatrukni, nu m
172

prsi, nu m prsi! Ghemuit lng ea, David tremura de frig. Chinurile prin care trecea Leyla nu i permiteau s aipeasc. Se mira cum de rezistase att de mult. Silueta fragil prea sfiat de convulsiile interminabile i de febr. i pierdea puterile cu fiecare clip ce trecea i totui, continua s reziste. A doua zi diminea, Leyla dogorea la fel de tare de febr, dar att de slbit, nct abia se putea mica David tia c nu va apuca seara. Mnc puin i aipi imediat dup rsritul soarelui. Cnd se trezi, i spuse c murise, att era de linitit i nemicata. Dar mai respira, dei foarte slab. Ar fi vrut s moar n clipa aceea Nu suporta s o mai vad suferind. Se simea cumplit de vinovat pentru moartea Leylei. O adusese aici, prta la o aventur care pentru ea nu avea nici o semnificaie. Nu era rspunztor pentru moartea celorlali, poate doar cu excepia celei a prinilor si, dar moartea Leylei avea s-i apese contiina pn la sfritul vieii. Puin dup miezul zilei, de undeva din susul vii rsun nechezatul unui cal. David ridic privirea. Prea s vin de aproape, din mprejurimile Mnstirii St. Nilus. Miji ochii, dar nu vzu nimic. Nechezatul se auzi a doua oar, mai rspicat de aceast data. David se ridic i porni n direcia aceea. Leyla i povestise despre furtul cailor. Oare din cine tie ce motiv, asasinul revenise n acele locuri? David era convins c el furase caii. Cnd ajunse aproape de intrarea n defileul Shib al-Ruhban, auzi zgomotul molcom strnit de copitele cailor i dou voci de brbai. Se lipi cu spatele de o stnc i atept. Curnd i fcur apariia doi clrei mbrcai n negru doi clugri. David ncepu s alerge n ntmpinarea lor, strignd. l recunoscu pe unul dintre brbai, printele Gregorios de la Mnstirea St. Catherine, un clugr btrn, blnd i extrem de priceput la rostirea rugciunilor i la prepararea dulceurilor. Cel de-al doilea era un brbat scund,
173

n jur de cincizeci de ani, cu o barb neagr i deas i o pereche de ochi vicleni care l intuiau cu privirea din pienjeniul ridurilor care i brzdau faa. David se simea ca i cum toat tensiunea i epuizarea acumulat n ultimele zile s-ar fi strns ghem n mruntaiele sale. Pe msur ce se apropia mai mult de cei doi clugri, simea ca i cum ghemul ar fi fost gata s pocneasc, rsfirndu-se prin toate venele i arterele. ntinse mna i apuc hurile calului pe care cltorea printele Gregorios. l privi n ochi i deodat l podidir lacrimile, copleit de sentimentul de dezndejde pe care l nfrnase atta vreme. Btrnul desclec i-l inu mbriat pn ce hohotele de plns se mai domolir i David fu capabil s vorbeasc. n cteva minute le explic ce se petrecuse. Cei doi clugri schimbar priviri uluite i nencreztoare, dar nici unul nu pru nfricoat de cele auzite de la David. Veniser la St. Nilus ca s srbtoreasc, mpreun cu prietenii lor, srbtorile de Crciun. Era un obicei mpmntenit, care data nc din secolul al zecelea. David nu reuea s se dezmeticeasc: era sigur c sosise, mpreuna cu Leyla, pe 28 decembrie. Apoi i aduse aminte c, dintre pstrtorii ritului oriental, ruii, srbii, unii dintre cei de pe muntele Athos i cei din Ierusalim, i din Sinai respectau vechiul calendar iulian. Crciunul se srbtorea pe data de 7 ianuarie. Dup cum i spuser cei doi clugri, acum era data de 2 ianuarie. Clugrul mai tnr desclec repede. ntinse mna i dezleg de pe a o valijoar din piele. Repede! Unde este fata? David l conduse prin defileul mic pn n locul n care zcea Leyla. Fr s scoat o vorb, brbatul se aplec asupra ei i ncepu s o examineze. Din gesturile precise cu care lucra era limpede c avea pregtire medical. Acesta trebuia s fie printele Symeon, clugrul-medic de la St. Catherine, despre care David auzise vorbindu-se, dar nu l cunoscuse personal. Atept pn ce medicul termin
174

examinrile de rutin, apoi i rspunse la o serie de ntrebri detaliate despre evoluia bolii Leylei. Dup ce se lmuri, medicul deschise geanta i scoase un flacon cu tablete mrunte. Geanta era plin de alte flacoane identice, poate c erau o sut i mai bine de buci. Printele Symeon scoase, cu grij, dou tablete, nchise capacul, apoi strecur medicamentele n gura Leylei. Ce i dai? Un antibiotic? Clugrul cltin din cap. Nu, eu nu procedez aa. Eu sunt adeptul tratamentului homeopat. Acesta este un ntritor pe baz de fosfor. La nceput, voi repeta doza la interval de o or, apoi la dou ore. Asta i va scdea febra, i va regla pulsul i o va adormi. Vreau s o lum de aici ct mai curnd posibil, poate disear, poate mine diminea. Dar, mai nti, cred c ar trebui s te tratez i pe dumneata. David primi dou tablete minuscule i dulci, impregnate cu o substan pe care printele Symeon o numi aconit. n mai puin de o or se simi mai ntremat i reui s adoarm. Cnd se trezi, era deja ntuneric. Ardea focul; printele Gregorios plecase pn departe n cutare de vreascuri. n jur plutea o arom plcut de mncare proaspt gtit. Deodat, David i ddu seama ct era de nfometat. Se ridic n ezut, frecndu-i ochii ca s alunge somnul. Cei doi clugri edeau lng foc. Printele Gregorios se ocupa de mncare, n timp ce printele Symeon ngenunchease lng Leyla i se ruga. i dduse mprtania euchelaion, i i unsese trupul cu ulei; aceasta nu era ultima mprtanie dat muribunzilor, ci un element esenial care fcea parte din rugciunea rostit pentru vindecarea celor bolnavi. Cnd David l ntreb mai trziu, Symeon i spuse c nu avea importan c Leyla era musulman; n curtea Mnstirii St. Catherine exista o moschee; pe teritoriul Templului Ierusalimului coexistau n bun nelegere Domul i Moscheea Aqsa; el nsui vzuse cu proprii si ochi miracole
175

nfptuite la mormntul lui Nabi Salih, aproape de trectoarea Watiya Ce importan avea religia omului? Viaa era singurul lucru sacru. David vorbea cu glas sczut cu printele Gregorios. Btrnul i zmbi. Parc era un vis clugrul btrn trebluind n jurul focului, carnea fript la proap, linitea cald care i nvluia Asta face parte din mncarea de Crciun, zise ncet printele Gregorios. n fiecare an, le aducem carne frailor notri de la St. Nilus. Sper c i place carnea de miel. Rsuci proapul i rmase un timp privind absent flcrile. Apoi ridica din nou privirea spre David. Zmbetul i pierise de pe faa i spui c sunt mori cu toii? David ncuviin din cap. Zici c au fost asasinai? David ddu din nou din cap. Unde se afl acum? Putem ajunge la ei? David i povesti despre osuar. Ezit puin nainte de a-i mrturisi cum procedase pentru a se salva. Acum totul i se prea mai degrab un comar dect realitate i-l fcea s aib remucri faa de felul n care se folosise de cadavre. n cele din urm, i mrturisi, fr tragere de inim, cum reuise s dea foc uii. i St. Nilus? L-ai ars i pe el? David ncuviin, ruinat, din cap. Spre surprinderea lui, Gregorios zmbi. David ghici o urm de amuzament n ochii blnzi, adncii n riduri. Nu-i face probleme. i-aa avem prea muli sfini. Sunt attea osuare vechi, pline de schelete i carne uscat. Nu au nici un rost. Cel mai bine ar fi s le ardem pe toate. Faa i redeveni grav. Nu, ai fcut ceea ce trebuia s faci. Ce reprezint trupul unui sfnt fa de o viaa? Privi spre Leyla, ascuns n penumbr. Fa de dou viei. Dac nu te-ai fi salvat, ea nu mai era acum n via. i... Btrnul zmbi din
176

nou, clipind pozna. Dac voi doi v-ai cstori i ai avea copii, cte viei n plus ar mai fi? Nemaivorbind despre nepoi. Btrnul Nilus ar fi mulumit. i el a avut un fiu. David l privi ncurcat. Un fiu? Dar credeam c a fost un pustnic, un celibatar. Gregorios ddu din cap, surznd. A fost, dar nu chiar de la nceput n tineree a fost cstorit cu o doamn de vi nobil din Constantinopole. Au avut doi copii, un biat i o fat. Mai trziu s-au retras la mnstirile din Egipt, nevast-sa mpreun cu fiica, iar Nilus cu biatul, Theodulos. Dup aceea tatl i fiul au venit s triasc alturi de clugrii din Sinai. Dar Theodulos a fost capturat de arabii pgni i pregtit pentru a fi sacrificat n cinstea zeiei Venus. Biatul s-a rugat i Dumnezeu l-a cruat, aa c a ajuns s fie vndut ca sclav la trgul din Suka. n cele din urm, i-a fost redat tatlui i i-a continuat viaa n colonia din Sinai. Pn i sfinii au copii, David. Sfinii votri nu au avut la rndul lor fii i fiice, nu i-au iubit familiile? Aa c ce nseamn un schelet vechi? Dac i vom gsi cenua, putem s o strngem ntr-o urn i s o pstrm ca o relicv. Oasele carbonizate ale unui sfnt pot avea aceeai putere ca i pielea lui. Symeon i termin rugciunea i li se altur. Le spuse c starea Leylei se mbuntea vizibil i c dac vor reui s repare liftul, a doua zi dimineaa o vor putea muta la Mnstirea St. Nilus. l examin din nou pe David, i ddu alte tablete i i spuse c dup vreo cincisprezece minute, ct era necesar ca medicamentul s ptrund n circuitul sangvin, va putea mnca. Dup mas i continuar discuia. Nimeni nu mai aduse vorba despre asasinate ori despre cele trite de David la mnstire. Ct despre el, nu pomeni nimic n legtur cu lzile pe care le descoperise, ori cu jurnalul i filmul pe care le pstra n sacul de voiaj.

177

A doua zi dup-amiaz, Leyla era ntr-o stare mult ameliorat i, dup ce reuir s pun la loc liftul cu ajutorul cailor, o urcar la mnstire i o instalar n camera de primire din cldirea principal. Symeon urmrea evoluia fiecrui simptom n parte, i vorbi cu blndee atunci cnd fata fu n stare s-i rspund la ntrebri, i nota contiincios cteva observaii legate de starea sa sufleteasc i cea mintal, apoi consult un volum gros, pstrat n biblioteca mnstirii i care purta titlul Materia Medica. Se implica total, folosind n locul detarii reci empatia, analiznd i cntrind fiecare indicaie, ct de nensemnat. La un moment dat, dup ce alese un remediu nou, se ntoarse ctre David. Vezi, nv tot timpul cte ceva nou. Dar se va face bine. Are o constituie extrem de robust i o for vital deosebit. Leacurile mele nu terg simptomele, ci doar i permit corpului s-i recapete echilibrul firesc. Asta nseamn de fapt boala, lupta organismului mpotriva influenelor vtmtoare. Uneori, organismul nu tie s-i restabileasc echilibrul; atunci recurgem la leacuri. A treia zi, Leyla era destul de ntremat ca s poat vorbi. David ajunsese s o cunoasc destul de bine dup orele i zilele petrecute mpreun la mnstire. Vorbea mai mult el: banaliti, detalii intime pe care n alte condiii le-ar fi trecut sub tcere. i povesti despre prini, despre tatl su i amuleta pe care i-o druise, despre Bar Mitzvah i studiile lui, despre cum ajunsese s i piard credina. Ea i istorisi despre casa lor, despre cminul de care nu avusese parte, despre dragostea pe care trebuia s o mpart ntre deert i viaa citadin. Nici unul nu aduse vorba despre cele petrecute, dar simeau c deveniser mai apropiai dect dac ar fi mprit acelai pat. De-acum nu mai trebuie s avem secrete unul fa de cellalt, spuse David, dei pstr pentru el amnuntele mai dure, iar ea se nvoi.
178

Cei doi clugri i petrecur timpul strduindu-se s fac ordine n osuar, bibliotec i biseric. n seara Ajunului aduser cadavrele celor apte clugri n biseric, pentru svrirea slujbei de nmormntare. David i Leyla luar parte la ceremonie, retrai undeva n spatele iconostasului nalt, ascultnd acordurile psalmilor i cntrilor bisericeti ce se nlau armonioase ctre bolta nvluit n obscuritate. Plng i m cuprinde jalea cnd privesc moartea i cnd vd frumuseea, creat dup chipul lui Dumnezeu, cobort n mormnt, fr form i fr glorie. Prin ce mister am fost sortii s ducem aceast cruce? De ce suntem neputincioi n faa morii? Glasurile clugrilor se nlau i coborau n semintunericul cucernic, umplnd biserica cu o muzic stranie i complicat. Flacra tremurtoare a luminrilor lumina icoanele, trezind la via chipuri de sfini i ngeri. Zac fr glas i fr de suflare. Privii-m i plngei, cci ieri v vorbeam, iar astzi mi-a sunat necrutorul ceas al morii. Dincolo de vocile limpezi, David avea impresia c aude aievea incantaiile hazzan-ului de la nmormntarea prinilor si: Omul moare i-ajunge n rn; omul piere i unde ajunge oare? Asemeni albiei secate a rului, o dat ce nchide ochii, omul n veci nu mai nvie. Deasupra lor, silueta nsngerat a lui Iisus atrna moale pe crucifix. David privi corpurile aliniate n faa altarului. n sfrit, preau c i-au gsit linitea. Zceau cu braele
179

ncruciate, cu pleoapele nchise, nconjurate de valuri de arom de tmie. nvemntai n straiele de ceremonie printele Gregorios i printele Symeon preau fiine venite din alte lumi, care svreau un ritual necunoscut. Acordurile funebre, versurile greceti ncrcate de durere, exprimau revolta omului pus n faa morii absurde. Kyrie eleison. ndur-te, Doamne. Christe eleison. ndur-te, Iisuse. Kyrie eleison. ndur-te, Doamne. Trupurile ncremenite preau expresia suprem a morii irevocabile. Leyla sttea nemicat, ca o statuie, tcut, pierdut n visare. David i petrecu braul pe dup umrul ei, dar fata nu prea s bage de seam. Glasurile eseau molcome litania de pomenire a celor mori. Leyla tresri brusc, se ntoarse i porni spre ieire. David o urm. n penumbra profund a nartexului, fata i ntoarse ctre el faa rvit de emoie. Iart-m. Ct timp am zcut bolnav, nu m-am gndit dect la ziua de azi, eram convins c este deja azi, c voi muri. De ce tocmai azi? l privi, cu toate c abia i desluea trsturile n obscuritatea din jur. Azi se mplinete un an de la moartea lui Muhsin. Muhsin. Era numele pe care l repetase la nesfrit n delirul ei. Soul meu, continu Leyla dup o tcere apstoare. n sfrit, David ncepu s priceap, s ptrund dincolo de vlul cu care se nconjurase Leyla Cum a murit?
180

S-a implicat n politic la Universitatea Bir Zeit. Anul trecut, cnd trupele israeliene au venit din nou s nchid campusul a avut loc o demonstraie. S-au aruncat cteva cocteiluri Molotov asupra unei maini blindate, iar trupele au ripostat trgnd n mulime. Muhsin era acolo, ncercnd s tempereze demonstranii. A fost lovit de un glonte rtcit. n spate. Mai nti, mi-au luat cminul, apoi i soul. Nu mi-au lsat nimic. n biseric acordurile imnului se stinser David o strnse la piept, dar sufletul ei era departe de el, de biseric. A doua zi era Crciunul. Clugrii aprinser lmpi i lumnri i srbtorir naterea lui Hristos cu cntece religioase intonate n parfumul de tmie care umplea biserica. David i Leyla se retraser n salonul de primire i vorbir despre trecut. Hristos se nscu nc o dat pe Pmnt, Dumnezeu se ntrup. Cuvntul prinse via. Clugrii i continuar imnurile de slav, salvai de ntuneric, renscui ntr-o lume plin de lumina. Dar pentru David i Leyla nu exista renatere nici ntrupare, nici spirit angelic, nimic altceva n afar de perpetuarea aceleiai bezne neschimbate. Pentru evrei i musulmani nu exista mntuire prin trupul i sngele unui Dumnezeu muribund.

181

18 Plecar a doua zi. n mai puin de o sptmn Leyla i revenise aproape complet. Pn i rnile, i vntile i se vindecaser uluitor de repede i nu o mai suprau. Era n stare s clreasc, ns David prefera s mearg la pas alturi de ea, n loc s urce din nou n a. Printele Gregorios mergea n frunte, adncit n propriile sale gnduri. David observase c, n ultimele zile, btrnul devenise mai grav. ngndurarea i introspecia lund locul obinuitei sale jovialiti. David bnuia c tia mai multe dect lsa s se neleag, iar moartea clugrilor de la St. Nilus avea pentru el o anumit semnificaie. l surprinsese o dat ieind din magazia n care se pstrau lzile, cu chipul tras i preocupat. Ct despre printele Symeon, cu toate c era vizibil tulburat i ndurerat de tragedia petrecut, nu prea s tie mai multe amnunte dect Leyla ori David. Faptul era explicabil, Symeon era, relativ, nou venit n prile acestea, n timp ce printele Gregorios tria aici de foarte muli ani, nc din tineree. Dac David nu se nela, evenimentele petrecute i aveau rdcinile n trecutul ndeprtat, n urm cu patruzeci-cincizeci de ani. Din cnd n cnd, Leyla grbea calul, alturndu-se printelui Gregorios i descreindu-i puin fruntea prin prezena sa. Se ataase foarte mult de btrn, iar el nutrea aceeai simpatie fa de ea. n acest rstimp, David discuta grav cu printele Symeon, eliberndu-se de tot ceea ce l apsa. n cele din urm, i mrturisi lui Symeon ce l adusese n Sinai i la Mnstirea St. Nilus i, pentru ntia oar, vorbi despre brbatul pe care l ucisese la Tell Mardikh. Clugrul l asculta n tcere, dnd din cnd n cnd din cap. Nu-i ddu
182

nici un sfat, nu-l dojeni nici mcar cu o vorb, nu-i judec n nici un fel faptele. De ce l-ar fi condamnat? l ntreb. David nu era rspunztor pentru nici una dintre acele asasinate, nu avea de ce s se nvinoveasc. Dar, n acelai timp, era de datoria lui s nu se dea btut. Dac avea posibilitatea s descopere ntr-un fel asasinii, trebuia neaprat s o fac. Slbiciunea nseamn putere. Acesta este un lucru pe care cei avizi de putere nu l neleg niciodat. Arma nu l face mai puternic pe om, ci l face mai neputincios. Pentru c ajunge s depind de ea. Armele nucleare nu confer putere unei ri, ci o slbesc financiar i moral. Uite, de exemplu, leacurile mele. Sunt extrem de puternice. Ai vzut ct sunt de eficiente. Dar sunt preparate prin diluarea substanei originale, uneori chiar de mii de ori. Cu toate acestea, cu ct sunt mai diluate, cu att devin mai puternice, cu condiia s fie agitate dup fiecare etap. De fiecare dat cnd sunt agitate, energia din ele sporete. n asta st puterea ta. Ei cred c eti neputincios, aa c nu-i vor lua nici o msur de precauie fa de tine. Cred c eti mort, aa c nu o s te caute. Sunt convini c nu tii nimic, dar tu ai descoperit deja manuscrisul care lipsea i... Tcu cteva clipe, apoi continu: i ai pus mna pe ceea ce ascunzi cu atta grij n sacul de voiaj. David tresri, dar clugrul continu impenetrabil: Nu te impacienta. Nu tiu ce anume ai gsit i nici nu doresc s aflu. Este de datoria ta s ndeplineti aceast misiune; eu nu am nici o legtur cu ea. l fix cu privirea pe David. Ochii negri erau tulburai, iar buzele i se subiaser din cauza tensiunii interioare. Aici e un lucru necurat, David. Ceea ce s-a petrecut la St. Nilus reprezint cea mai groaznic blasfemie. A fost eliberat o for malefic enorm. tiu, o simt n adncul inimii. i Gregorios o simte. tie ceva, dar nu vrea s-mi spun. E speriat, teribil de speriat. Rul acesta se concentreaz asupra ta, David. Te-a gsit i a ncercat s te distrug. A luat viaa celor pe care i iubeai. Sunt sigur c se
183

afl nc aici, ateptnd s ia alte viei. Acum este rndul tu s l gseti i s faci ce i st n putere ca s l distrugi. Ajunser la Mnstirea St. Catherine a doua zi dup-amiaz, dup o cltorie ntrerupt de frecvente popasuri. Leyla ar fi dorit s plece direct la al-Arish, dar printele Symeon o convinse s rmn nc o sptmn ntreag, pn se ntrema ndeajuns pentru a porni ntr-o cltorie mai lung. i petrecu timpul explornd mnstirea mpreun cu David, ori stnd de vorb, n timp ce clugrii i vedeau de treburi n jurul lor. n dimineaa ultimei zile, Leyla insist s urce mpreun cu David muntele Jebel Musa, care se nla deasupra mnstirii. Secole de-a rndul, pelerinii i ndreptaser paii ntr-acolo, creznd c este muntele Sinai, locul n care Dumnezeu i dduse lui Moise tbliele cu cele zece porunci. Pornir la primele ore ale dimineii, mult nainte de ivirea zorilor, plnuind s admire rsritul soarelui din vrful muntelui. Drumul era abrupt i bolovnos, erpuind pe o crare ngust, pe versant. Pn ajunser sus, istovii i cu picioarele chinuite de durere, nu i doreau altceva dect s se ntind pe pmnt i s se odihneasc. Deodat, soarele se nl deasupra liniei orizontului. Dinspre rsrit lumina porni n valuri nesfrite, alunecnd deasupra ntinderilor de nisip i stnc, nind n sus i unduindu-se pe bolta cerului. Chiar sub ochii lor ntunericul ceda n faa luminii vii i lumea renscu. Peisajul arid care li se pruse monoton i lipsit de culoare, prinse via, nvemntndu-se n culori sclipitoare: purpuriu i rou, azuriu i verde, i galben, un imens curcubeu rstignit deasupra lumii. Leyla strnse mna lui David i rmase cu privirea aintit asupra minunii care se desfura la poalele muntelui Sinai. Dedesubt, munii i vile se ntindeau pe distan de sute de kilometri, pn la linia orizontului. Spre nord, inutul slbatic al platoului Tih prea o mare aurie, scldat n lumina soarelui care insufla via n peisajul
184

dezolant de mai adineauri. Din loc n loc, nisipul mprumuta tonuri de oel, transformndu-se n ochiuri de lac cu adncimi nebnuite. Razele soarelui se loveau de ele i dispreau, nghiite n aceeai fraciune de secund. O auzi pe Leyla murmurnd n arab vorbe de neneles, cu inflexiuni moi: Salabu minni l-bayta wa babahu salabu minni l-hagla wa ushbahu Cuvintele se nirau unele dup altele, triste i fragile, esnd versuri delicate. ntr-un trziu, cnd Leyla tcu, David se ntoarse ctre ea i o privi. Faa i era scldat n lacrimi. Sunt scrise de tatl tu? Leyla ncuviin din cap. Sun foarte frumos, zise el. Dar nu am priceput nici un cuvnt. Fata continua s tac, tergndu-i ncet lacrimile de pe obraji. N-ai nelege, spuse, n cele din urm, nici chiar dac ai vorbi la perfecie araba. De ce nu? Leyla ezita. Pentru c eti evreu. Pentru c eti american. N-am nici o vin. M-am nscut evreu. Nu-mi purta pic pentru asta. Nu-i port pic. Atunci d-mi voie s neleg. Dup o tcere mai ndelungat, Leyla ncepu din nou s recite, de ast dat n englez: Mi-au luat casa cu u cu tot; Mi-au luat cmpul cu iarba de pe el; Mi-au luat ara i locuitorii ei. Prul n care m scldam
185

i copacul sub care m adposteam, Dealul pe care pteam caprele, i florile ce rsreau din iarb, altarul lui Abu Ahmad i mormntul mamei mele mi-au luat totul n numele unui Dumnezeu strin. Aici, printre stnci i nisip, orbit de soarele verii i rebegit de ploile iernii, rtcesc asemeni triburilor disprute, care-i caut Dumnezeul mnios, mnai de promisiunea unei patrii noi. Se opri, dar cuvintele continuau s reverbereze n urechile lui David, rostogolindu-se asemeni bolovanilor printre dealurile i vile de la picioarele lor. Este unul dintre primele lui poeme. L-a scris la scurt timp dup venirea n Sinai. N-a ncetat nici acum s-l caute pe Dumnezeul vostru, al evreilor. Sunt lucruri pe care ar dori s le afle, attea ntrebri la care ar dori rspuns. Dac-l vezi vreodat pe Dumnezeul tu, spune-i c tata l ateapt nc. n curnd se mplinesc patruzeci de ani. Dup atta timp chiar i copiii lui Israel i-au primit Trmul Fgduit. David i strnse mai tare mna, dar nu spuse nimic. n definitiv, ce i putea spune? Dac l-ar ntlni vreodat pe Dumnezeu cel care purta vina pentru toate cte se ntmplaser, acest lucru nu s-ar putea produce dect aici, pe acest munte. Dar, oriunde privea David, nu vedea dect nisip i stnci sterpe. Sosir la al-Arish spre prnz, dup ce strbtur oseaua de pe coasta de vest pn la Wadi Sudr, iar de acolo spre nord-est, prin Bir Tamada i Bir Hasana. n timpul cltoriei, David ncepu s spere c o va putea convinge pe Leyla s-l
186

nsoeasc la Ierusalim. Nu avea nici un motiv serios s cread aa ceva, ntre ei nu era altceva dect o prietenie platonic, dar, cu toate acestea, gndul nu i ddea pace. n cele din urm, ajunser la bifurcaia unde oseaua se ntlnea cu autostrada ce strbtea fia Gaza, spre Israel. David opri maina i rsuci cheia n contact. Aici ne desprim. Leyla privea n gol, dincolo de parbriz. Strzile i cldirile i erau familiare, gravate n memorie: ziduri nesfrite din crmid, umbrite de palmieri, vegheate de tumul minaretului moscheii principale. Adulmec aerul srat al mrii. Se vedeau pescrui rzlei care se aventuraser pn aici dinspre Mediteran. Trebuie s plec mai departe. Nu mai am timp de pierdut. Trebuie s ajung la Ierusalim. E vorba de ceea ce i-am spus c trebuie s rezolv acolo. tiu. Tcu. Strada era plin de ipete de copii. Un btrn cu aer absent trecu pe lng ei fr s-i bage n seam. Nu-mi cere s vin cu tine. Mai trziu, poate, dar nu acum. n clipa asta, nu sunt n stare s m gndesc la un drum la Ierusalim. Nu ai avea i tu treburi de rezolvat acolo? ntreb David, fornd puin nota. Era contient c ar trebui s porneasc maina i s plece. Dinspre mare btea o briz rece. Simea pe vrful limbii gustul srat al valurilor. Leyla privea n continuare prin parbriz, prnd s cntreasc lucrurile. Pare att de departe. N-a putea s-i explic. Duc o dubl existen, sub dou identiti: Leyla Rashid, profesoara. Leyla Rashid, ghidul. Trebuie s m hotrsc. De aici toate par att de ireale. David, aici este lumea mea: aici m-am nscut, aici am crescut, aparin acestor locuri. Tata a dorit ntotdeauna s m ntorc n Palestina. Dup ce israelienii au

187

ocupat Sinaiul, m-a fi putut duce acolo, s nv, s triesc ca una de-a lor... s m mrit. Urm o tcere ndelungat. Vntul i rvea prul asemeni valurilor care mngie algele crescute printre stnci. Dar nu era Palestina. Nu era patria mea. David o privi. n profil figura ei prea distant. Palestina este doar o amgire. David. Este ceea ce ne face s mergem nainte, e ca i cum ai promite o bomboan unui copil rsfat. N-am fost i nici nu voi ajunge acolo vreodat. Palestina pe care o in eu minte, Palestina despre care vorbesc tata i prietenii lui nu mai exist. Attea poeme, attea discursuri, atta snge vrsat pentru Palestina. Pentru ce? Pentru o ar inexistent, o ar a vrjitorului din Oz. M-am sturat, David. Acolo, n canion, cnd credeam c o s mor, am putut gndi mai limpede. Acum simt nevoia s-mi clarific anumite lucruri. E prea devreme s m gndesc la Ierusalim. Poate nu va veni niciodat momentul; nu tiu. Megafonul din vrful minaretului pri i prinse via. Cuvintele chemrii la rugciune se rostogolir unul cte unul, plate, distorsionate, amestecndu-se cu ipetele pescruilor. Allahu akbar, Allahu akbar. David, zise Leyla, rsucindu-se pe fotoliu. Allahu akbar, Allahu akbar. Nu pot veni cu tine. Te rog s m nelegi. Ashhadu an la ilaha illa llah. David nu zise nimic. N-ar merge. Leyla privi din nou pe geam. Nimic nu merge.

188

Ashhadu an la ilaha illa llah. David i ntinse mna sa stng, dar ea se retrase. Ashhadu anna Muhhamadan rasul Allah. Trebuie s plec, David. i trase geanta de pe bancheta din spate i deschise portiera. Ashhadu anna Muhammadan rasul Allah. Banda era veche i uzat, cuvintele neclare. David rsuci cheia n contact; motorul prinse via, acoperind cuvintele ndemnului la rugciune. Rmi cu bine, David. Ai grij de tine. David i zmbi i ambreie motorul. Jeep-ul porni ncet, apoi prinse vitez i se pierdu pe Via Maris. Goni pe oseaua ce erpuia paralel cu rmul mrii, printre palmieri i arbori de eucalipt, pn ce al-Arish se fcu nevzut dincolo de linia orizontului. Cu civa kilometri nainte de a ajunge la Sadot, drumul cobora pn aproape de ocean. David opri jeep-ul i stinse motorul. Circulaia era destul de slab. Domnea o linite apstoare, ntrerupt doar de zgomotul valurilor care se sprgeau de falez. Deschise portiera i iei n briza tioas de afar. Prsi oseaua mrginit de migdali i ncepu s coboare panta lin la poalele creia se ntindea plaja. De o parte i de alta, nu se vedea altceva dect o ntindere nesfrit de nisip auriu. nainta privind valurile care se succedau ntr-un ciclu interminabil. Intr n ap. Trecerea aproape imperceptibil de la un element la altul i crea un sentiment de confuzie. Apa i uscatul preau s se contopeasc n ritmul necontenit al micrii valurilor. i totui, cuvintele erau att de distincte,

189

de inconfundabile mare i rm, ap i uscat. Nu exista o linie intermediar. Continu s nainteze, tind valurile, lsndu-le s-l ajung mai nti pn la coapse, apoi pn la mijloc i, n cele din urm, pn la piept. Tlpile peau nesigure pe pietriul alunecos de la fundul apei, dndu-i senzaia c de la o clip la alta va fi mturat de curenii submarini, lsat s pluteasc fr via, ca o epav abandonat n voia valurilor. n cele din urm, ar fi euat pe plaj, printre grmezile de oase, scoici i alte resturi amestecate cu alge marine. Rmase aa mult timp, primind botezul srat al valurilor nspumate cu ochii aintii asupra orizontului, ca i cum pndea apariia cuiva. Dar n jur nu era nimic altceva n afar de mare i vnt. ntr-un trziu se ntoarse i porni napoi spre rm.

190

PARTEA A III-A

Cetile tale sfinte au ajuns pustii, Sionul este ca un deert, Ierusalimul, ca un loc pustiit! Isaia 64:9

191

19 Ierusalimul era abtut, trgndu-i sufletul ntre srbtori. Luminile de Hanuka se stinseser. Trecuse i Crciunul occidental, i cel oriental. Purimul, cu ntreaga sa explozie de beie i voie bun, avea s soseasc abia peste dou luni. Pn la Pate i Pesah era nc i mai mult. Strzile erau pline de trectori obinuii. Singurele procesiuni erau cele de nunt i de nmormntare, care nu o dat i intersectau drumurile. La picioarele Zidului Plngerii, brbai cu brbi lungi se legnau nainte i napoi, cufundai n rugciune, zi dup zi, sptmn dup sptmn, mruni ca nite pitici n umbra construciei ce sfida orice lege a proporiei. Puin mai sus, credincioii musulmani i cntau adoraia mistic n Domul de Stnc i n Moscheea Aqsa; ca o culme a mrviei, picioarele neevreilor clcau pe ruinele Templului, ntinnd Sfnta Sfintelor. Lsnd n urma lui Muntele Templului, Rosen travers Via Dolorosa i se afund n Cartierul Musulman din cetatea Veche. Trecu pe lng magazinele destinate turitilor i coli suq-ul, ndeprtndu-se ct mai mult de mulime i preferind strduele nguste, mai linitite, i aleile vechi i prfuite. Se rtci de mai multe ori, dar de fiecare dat reui s refac drumul napoi i s aleag calea cea bun. Trecu pe lng o cafenea n faa creia civa btrni cu narghileaua ntre dini jucau table, mutnd uluitor de repede pulurile n jurul tablei. l privir cu fee indiferente, preocupai de propriile lor gnduri. Se afla ntr-unul dintre cartierele periculoase ale oraului. Strzile erau mrginite de hoteluri dubioase i magazine ieftine. Brbaii se nvrteau fr el, msurnd din ochi
192

trectorii. Copiii nu se jucau, ci stteau adunai n grupuri, ncercnd s deslueasc miestria de a supravieui n aceste locuri pline de pericole ascunse. David se simea vulnerabil, expus privirilor a zeci de perechi de ochi. Nu ar fi trebuit s se aventureze aici de unul singur. De undeva, dintr-un casetofon vechi, se revrsau ritmurile unei melodii arbeti, un cntec de dragoste acompaniat de sunetul tobelor. Dincolo de rpitul instrumentelor vocea strident a cntreei se detaa plin de pasiune mistuitoare. De dup col apru un jeep militar care trecu ncet pe lng David. Atmosfera deveni parc mai ncrcat, mai plin de resentimente. n spate stteau doi soldai tineri, cu armele pregtite de tragere pentru orice eventualitate, cu chipurile ncruntate. Unul din ei i strig n ebraic: Te-ai rtcit? dar David trecu mai departe, prefcndu-se c nu-l aude. Jeep-ul l depi i se pierdu dup colul strzii. Cldirea data din perioada otoman. Faada alb de granit era nnegrit de funingine i avea mare nevoie de reparaii. Cineva urinase pe zid. Se mai distingeau cteva sloganuri vechi, parial terse, ascunse sub afie zdrenuite care invitau populaia la concerte de muzic arbeasc. Un cine costeliv trecu agale pe lng zid, l adulmec, apoi i continu drumul. David ezit. Lumea l urmrea cu priviri ostile. Apuc ciocanul greu din alam i btu de dou ori n u. Lemnul masiv absorbi sunetul. Btu din nou. Se auzi o voce gutural de femeie, strignd ceva n arab. Ua se deschise civa centimetri i n cadrul ei apru un chip de femeie brzdat de riduri, cu cuttur bnuitoare. Shu fi? Ce s-a ntmplat? ntreb ea, ca i cum nimeni n-ar fi btut la poart dac nu se ntmpla ceva ru. Fr s atepte rspuns, continu: Nu e nimeni acas. i pierzi timpul de poman. Pleac. Ddu s nchid ua, ns David i propti mna n ea, oprind-o. Vreau s vorbesc cu Hasan, zise el.
193

Aici nu locuiete nici un Hasan. Pleac, rspunse ea. mpinse ua cu o for uimitoare. David o bloc din nou. Privi numrul vopsit cu albastru pe zidul de deasupra intrrii. Se ntoarse spre btrna care l privea cu ochii mici, cu pleoapele nroite. Aici este strada Shari al-Najjarin, numrul 10? ntreb, dei vedea bine c nu greise adresa. Femeia ddu ncruntat din cap. N-avea cum s nege un fapt evident. Mi s-a spus c aici l pot gsi pe Hasan al Yunani. Am treab cu el. Spune-i c-l caut David Rosen, profesorul Rosen, i vrea s-i vorbeasc. E rost de bani. Femeia pufni, dar nu ced. Bani? exclam ea cu voce piigiat. Nu vd nici un ban. Pleac. Era argumentul ei preferat i l folosea de cte ori putea, nainte de a fi obligat de mprejurri s se dea btut. mpinse ua mai cu for, aproape s o nchid. David scoase din buzunar o bancnot de cinci sute de ekeli i o inu n dreptul crpturii uii, n faa btrnei. De dincolo se ivi o mn descrnat i bancnota dispru. Una dintre cele mai vechi metode de convingere din lume, cu succes garantat. Ua se ddu la o parte i David trecu pragul. Se afla ntr-un vestibul scund i ntunecos, la captul cruia se gsea o alt u masiv. Btrna nchise ua de la intrare i rmaser aproape n bezn, cu excepia ctorva raze palide de lumin ce reueau s se strecoare prin crpturile tavanului din lemn. David simea mirosul fetid, btrn, al femeii din spatele lui. n peretele din stnga, era spat o bncu din piatr pe care obinuiau s atepte pe vremuri vizitatorii. Acum era acoperit de un morman de covoare vechi, de oale i canistre de parafin ruginite. n colul de lng u, un pianjen gras i btrn pndea din mijlocul pnzei murdare mutele condamnate s-i domoleasc foamea insaiabil.
194

Femeia se apropie, chioptnd, de ua interioar. Trase zvorul vechi, deschise ua i pi naintea lui David ntr-o curte ptrat. David o urm, trgnd ua dup el. Curtea era goal. Btrna parc se evaporase. Privi n jur. n mijlocul curii se afla o fntn veche, bordat cu plci de mozaic i mprejmuit de un bru din fier forjat. Fntna era secat. Dup cum arta, nu mai cursese ap n ea de ani, poate de zeci de ani. Plcile de ceramic de la baz erau crpate, iar unele czuser. Culorile odinioar vii ale mozaicului turcesc turcoaz, ocru i galben deveniser teme i ptate. Lucrtura din fier forjat era deformat i ruginit. Totul era npdit de buruieni firave, prfuite i de iarb glbuie. De jur mprejurul curii, buruienile nbuitoare i ieau capul de prin crpturile lespezilor de piatr, crpate i ciupite de vreme, i dintre plcile de ceramic. Zidurile casei propriu-zise erau cenuii i acoperite de licheni; tencuiala czuse n multe locuri, dnd la iveal rnduri de crmid veche, sfrmicioas. Ferestrele erau ferecate cu obloane. Nu se simea nici o micare. David nu pricepea nimic. Brbatul la care venise era unul dintre cei mai avui oameni din Ierusalim. Hasan al-Yunani era prin natere cipriot grec; numele su real era Stavros Kyriakides. Venise ilegal la Ierusalim, n 1946, la vrsta de douzeci i trei de ani. Gurile rele spuneau c fusese obligat s fug din Famagusta din cauza unui scandal n familie n cursul cruia i ucisese o rud. Dup nfiinarea statului Israel i prsise micul apartament de pe strada David, la marginea Cartierului Cretin i se mutase ntr-o csu modest, pe partea musulman a Porii Damascului, nu departe de Moscheea Mawlawiyya n anii care urmaser i abandonase vechea identitate i ncepuse o via nou, sub alt nume. n 1951 se convertise la islamism i i schimbase numele n Hasan, cu toate c n cartier toi l cunoteau drept al-Yunani, grecul. Cu timpul, Hasan al-Yunani devenise
195

invincibil. Cunotea pe toat lumea i tia slbiciunile fiecruia Se zvonea c nu exista secret n Ierusalim care s nu-i fie cunoscut. Avea iscoade peste tot, care ascultau, urmreau i notau tot ce se petrece. Cu timpul, nimeni nu se mai putea simi n siguran fa de el, nici chiar potentaii oraului. Avea mai muli dumani dect prieteni, i totui era cel mai inatacabil om din Israel, pentru simplul motiv c era cel mai periculos. Era periculos, dar, n acelai timp, i util. Vindea informaii. Nu avea scrupule, nu avea reineri. Pentru suma potrivit de bani sau pentru un serviciu convenabil era dispus s-i spun omului tot ce dorea ori s-i fac rost de ceea ce-i cerea: putere, bani, o femeie, un brbat, o viaa, o carte. Se auzi o oapt uierata David se ntoarse brusc. Btrna se ntorsese. Sttea lng o u deschis, privindu-l. A acceptat s v primeasc Venii. Vocea nu-i era mai prietenoas dect nainte, nici chipul mai blnd. David travers curtea, pind atent peste dalele sparte. Femeia se trase la o parte, lsndu-l s treac prin ua deschisa. Intr ntr-un coridor scurt i ntunecos, luminat de o singur lumnare. Femeia trecu, chioptnd, pe lng el, ndreptndu-se spre o u din partea stng. Vine imediat. Ateptai aici. Se aplec, deschise ua i l invit s intre. Ua se nchise n urma lui. Prin ferestrele nnegrite de funingine se cernea o lumin cenuie i difuz. Toat camera prea splcit, lipsit de culoare. Praful pusese stpnire pe toate obiectele, pe scaunele vechi, cu sptar nalt, i pe msuele orientale sculptate, pe covoarele persane groase care acopereau podeaua, pe draperiile grele de catifea ce atrnau, pe jumtate putrezite, pe pereii de lng ferestre. Colurile camerei erau ascunse n penumbr. De pe tavan atrnau pnze de pianjen, ngreunate de praf. Se simea un miros
196

ptrunztor de mucegai care irita gtul lui David. Pereii erau acoperii de sus pn jos de fotografii vechi, nrmate, nfind brbai, femei i copii, o ntreag galerie de chipuri indiferente, protocolare, cu ochi triti. Semna cu o colecie de fluturi fee umane prinse pentru eternitate cu pioneze de pereii casei lui al-Yunani. ntr-un fotoliu edea o ppu mare de porelan, acoperit de praf i ponosit, cu prul odinioar blond nclcit i amestecat cu pnze de pianjen. Ochii lipsii de via l fixau pe David, urmrindu-l pas cu pas prin camer, n timp ce inspecta fotografiile. Dinspre u se auzi o scritur, apoi nite sunete nfundate. David se ntoarse. Brbatul care intr era exact opusul imaginii pe care i-o fcuse David. i-l nchipuise pe al-Yunani drept un brbat scund i ndesat, cu prul dat cu briantin i pieptnat pe spate i cu mini crnoase i moi, acoperite de inele ornate cu pietre de jad i cristal, mbrcat cu un costum din mtase i purtnd n picioare pantofi de lac; un Na levantin din vechea coal. Adevratul al-Yunani era cu totul altceva. Era un brbat nalt, slab, emaciat, cu prul alb, gras i nengrijit, czut pe umerii descrnai. Purta un halat de cas uzat, cu revere largi ptate i un cordon decolorat din mtase. Dar la nceput David nu remarc nimic din acestea. Toat atenia i era captat de chipul i ochii brbatului. Grecul era orb. Ochiul stng era nchis, acoperit de o pieli groas, crescut peste cicatricea veche. n locul ochiului drept, n orbit purta un ghemotoc alb de vat. Al-Yunani ntinse mna. David nainta ca s i-o strng, ferindu-i n acelai timp privirea de ochii aceia nevztori. Tresari violent i sri napoi. Pardoseala era vie, o mare de blan, pulsnd de via. Al-Yunani era nconjurat de o mulime de pisici, de toate mrimile i culorile. Grecul se apropie asemeni unui preot, urmat de mulimea de feline. David le privi, ntrebndu-se de ce erau att de tcute, att de mute. Era nefiresc i, n acelai timp, nelinititor.
197

Bun dimineaa, domnule profesor, zise orbul ntr-o englez marcat de un accent puternic. Ahlan wa sahlan. Marhaba. V rog s nu v suprai din cauza pisicilor. N-o s v deranjeze. Luai loc i facei-v comod, dac se poate. David gsi un scaun, ddu la o parte o crp cu aspect respingtor i, plin de dezgust, se aez pe marginea prfuit. Al-Yunani i urm exemplul i se aez ntr-un fotoliu murdar, cu gesturi ferme, ca i cum ar fi fost dirijat prin radar. Pisicile venir dup el, favoritele aezndu-i-se n poal, celelalte ntinzndu-se pe braele fotoliului ori ghemuindu-se la picioare. Erau n continuare tcute, ca i cum ar fi fost lipsite de grai. Al-Yunani ncepu din nou s vorbeasc. Avea o voce subire i scritoare, tears, dar tioas, asemenea unei lame ruginite n stare nc s rneasc pn la snge. Ce dorete David Rosen de la mine? Vorbii ca i cum m-ai cunoate. Grecul ncuviin din cap. Da, v cunosc. Mi-ai strnit curiozitatea nu de mult. Ai avut nite neplceri cu Mossad-ul, ceva legat de trecerea frontierei. Dup aceea ai plecat n Sinai. V-ai simit bine n deert? David ddu s-i rspund, dar brbatul orb l ntrerupse. Nu m refer la asasinate. Moartea celor de la St. Nilus nu a fost n folosul nimnui. Dar ai descoperit ceea ce v-a determinat s v deplasai la Sinai? Munii au fost ngduitori cu dumneavoastr? Cum de tii att de multe? De unde ai aflat de St. Nilus? Nu dumneata pui ntrebri, domnule profesor. Acesta este privilegiul meu. Deertul a fost binevoitor? David cltin din cap. ncepea s priceap. Nu. Nu am gsit ceea ce cutam, dac la asta v referii. Tocmai de aceea am venit la dumneavoastr.

198

Al-Yunani ncuviina din cap. Auzise de attea ori expresia tocmai de aceea am venit la dumneavoastr. El era medicul la care apelau pacienii dup ce toate celelalte tratamente ddeau gre, el era chirurgul, cel care ndeprta din rdcin. Se aplec puin nainte. De ce v-ai dus n deert. Deertul nu este un loc primitor. Oamenii nu se duc acolo de plcere. Ai avut un motiv s o facei. Asta m privete pe mine. V ascundei dup cuvinte. Nu pot lucra astfel. La revedere. Ddu s se ridice. Pisicile din poal se foir alertate. David ntinse mna spre el, dar se rzgndi i i-o retrase. Nu vreau s par secretos, domnule Kyriakides. Am motivele mele s tac. Expresia de pe chipul lui al-Yunani se schimb. Numele meu este Hasan. S ii minte asta. Dup o scurt pauz continu. De ce te-ai dus n deert? David oft. Ca s gsesc rspunsul. i l-ai gsit? Nu. Ce ai gsit? Alte ntrebri. i de aceea ai venit la mine. David ezit, apoi ncuviin din cap. Da, de aceea am venit la dumneata. Orbul surse i se ls pe sptarul scaunului. Mna stng mngie una dintre pisicile din brae, un animal mare, alb, cu ochi verzi i blan bogat. Cu mna dreapt se juca distrat cu omoiogul de vat din orbita goal, trgnd firicelele i mototolindu-le ntre degete. David simi c i se face ru la gndul c bulgrele de vat avea s i cad n cele din urm, lsnd la vedere orbita goal. Era curios s afle ce

199

i se ntmplase brbatului. Al-Yunani ncepu din nou s vorbeasc, de aceast dat pe un ton mai tios. Prea bine. S lsm deocamdat la o parte motivele. Dac va fi necesar, vom reveni la ele. Cum i-a putea da rspuns la ntrebrile de care te-ai lovit n deert? Gsind ceva de care am nevoie. O carte. Rspunsul la ghicitoare se afl n carte. Pentru asta m-am dus la St. Nilus, dar exemplarul care se afla acolo a disprut. Cnd m-am ntors la St. Catherine, am stat de vorb cu printele Spiros, bibliotecarul, iar el mi-a povestit c, acum muli ani, cartea a fost copiat de un clugr tnr i adus la Ierusalim. Exemplarul respectiv a fost pstrat timp de civa ani la Patriarhia Greac de aici, dar mpreun cu alte cri a disprut prin anii 50. Spiros a auzit zvonuri c a ajuns ntr-o bibliotec particular de aici, din Ierusalim. Nu tiu unde se afl aceast bibliotec, nici n proprietatea cui se afl. Tot ce mi-a putut spune Spiros este c se afl undeva n Cartierul Musulman i c n rafturile ei se regsesc multe cri i manuscrise de valoare, disprute n anii dinaintea Celui de-al Doilea Rzboi Mondial. Din cte tia Spiros, nimeni nu a reuit s ptrund n aceast bibliotec ori s consulte crile aflate n ea. Dar mai tia ceva despre ea. n timpul rzboiului toate volumele au fost pstrate ntr-o celula de sub Domul de Stnc. Al-Yunani ridic ncet capul, ca i cum l-ar fi privit pe David. Un obicei vechi, acum de prisos. i mpleti degetele sub brbie. Cunosc biblioteca. Continu. Asta-i tot. Spiros nu mai tia nimic n plus. Am povestit toate astea ghidului care m-a cluzit n Sinai, Leyla Rashid. Ea mi-a spus c dumneata ai putea s m ajui s obin cartea. Originalul ori o copie, n-are importana Ce are aceast carte att de preios n ea, nct ai fi dispus s-i riti reputaia furnd-o?

200

David cltin din cap. Pisicile l urmreau cu privirea. Pupilele lor negre preau nefiresc de mari n lumina chioara Nu o s-mi risc reputaia De aceea am venit la dumneata Mi s-a spus c garantezi discreia. Discreia te va costa mai mult. Sunt dispus s pltesc. Fcu o pauza Dumitale ori altcuiva aflat n slujba dumitale. Al-Yunani nu-i rspunse pe moment. Mna ncepu din nou s mngie pisica tii de ce sunt att de tcute pisicile mele? David le privi. Umbrele lor tcute, siluete cenuii, negre i ptate umpleau ncperea luminnd semintunericul cu ochii lor strlucitori. Oare al-Yunani le inea pentru c vedeau n ntuneric? David cltin din cap, ca i cum grecul l putea vedea Le-am lecuit, zise orbul, rspunznd singur la ntrebare. O mic operaie la coardele vocale. Mai puin dureroas dect castrarea. Trupurile lor mi aduc alinare. Sunt calde i moi i nu cer altceva n schimb dect mngiere. Dar mieunatul lor m deranja, aa c le-am amuit. E simplu s faci linite. nelegi? Da, neleg. Privi fotografiile de pe perei. Toate aceste chipuri necunoscute aflate n minile lui al-Yunani, ca nite fetiuri magice: fire de pr, unghii i ppui din cear. Pisici i fotografii, toate tcute, aflate n puterea unui singur om. Cum se numete cartea? Este o carte arab. Al-Tariq al-mubin min al-Sham ila l-balad al-min. Este scris de Abu abd Allah Muhammad ibn Sirin al-Halabi. Al-Yunani ncuviin din cap. N-o s uit. Pierderea vederii ascute memoria. Tcu i se ridic din fotoliu. Ai vzut osemintele? David i arunc o privire. Chipul orbului era ascuns n penumbr.
201

Da, rspunse ncet. Am vzut osemintele. Al-Yunani ddu din cap absent, ca i cum nici nu l-ar fi auzit. Osemintele reprezint totul. Clugrii sunt poreclii morii vii. Acesta este motivul pentru care pstreaz osemintele n preajm: ca s nu uite c sunt muritori. Pe vremuri, n tineree, mi-am dorit s devin clugr, aveam vocaie. Nu e mare diferen ntre sfinenie i... ceea ce fac eu. Una este trdarea simurilor, cealalt a spiritului. Porni spre u. David se ridic i l urm, ca un sclav. Se oprir n cadrul uii, umr lng umr, David timorat de chipul fr ochi al grecului. Al-Yunani art spre locul unde acetia se aflaser cndva. i-e mil de mine pentru c sunt orb? Da, desigur. Atunci, greeti. sta nu e un motiv s comptimeti pe cineva. Vederea nu nseamn totul. Sunt lucruri mult mai rele dect pierderea vederii. Dup cteva clipe de tcere continu, i din glas i rzbtea o amrciune mascat pn atunci. Ce-i mai trist este c nu poi plnge. Se ntoarse i porni naintea lui David spre u. ntoarce-te peste dou zile. Pn atunci, i fac rost de carte. S ai la tine cinci mii de dolari.

20 David nchise disperat carneelul i stinse veioza de pe birou. Se strduia de cteva zile, de cnd se ntorsese la Ierusalim, s descifreze jurnalul scris n arab pe care-l gsise la St. Nilus. Locuia incognito ntr-o cmru pe care o nchinase la Mea Shearim, n apropierea Porii Mandelbaum. Aici, n inima ortodoxiei evreieti, printre sinagogi i
202

yeshivoth, nconjurat de talmuditi cu ochi tulburi i rabini cruni, izolat de lumea de afar de un zid tcut al mrturiilor trecutului, se simea relativ n siguran. Nu anunase pe nimeni c se afla n ora; nu avea de gnd s provoace o nou tragedie, asemntoare celei de la Haifa. Locuia singur, i cumpra de mncare de la o prvlie micu din colul strzii i o mnca n camera Respectarea tradiiei i ddea un sentiment de mpcare cu mediul n care se afla. i lsase barb i-i aranjase prul, lsndu-i perciuni. Cnd ieea i acoperea cretetul cu o yarmulka. Uneori uita s o scoat i o pstra pe cap i n camer. Se ntorsese de nenumrate ori la primele rnduri scrise n jurnal, dar nu nelegea nimic, n afar de data notat n colul de sus: 30 august 1935. Cuvntul august era scris asemntor cu cel n englez, adic agust, n locul formei obinuite, aghustus. Cam asta era tot ce putuse descifra Oriunde deschidea jurnalul, nu pricepea nimic. Nu era prea priceput la arab, dar cu ajutorul unui dicionar ar fi trebuit ca pn acum s fac ceva progrese. Urmase un curs de limba arab de doi ani la Chicago i putea s citeasc mulumitor un text simplu. Examin din nou primul rnd. Din cte i ddea seama nu avea nici un neles: Hawat zand wayr in bi-lastin anjuk umanna. Desigur, acesta era rezultatul propriilor sale eforturi de a nlocui vocalele corespunztoare care nu exist n limba arab. La fel de bine s-ar fi putut citi: Hawit zind wir an bi-lastin injakmin. i existau nc multe alte posibiliti. Aveau ns un singur lucru n comun: erau complet lipsite de sens. Biroul era acoperit de un maldr de dicionare i compendii de gramatic: Wehr, al-Faraid, Wright, un set
203

complet al lui Lane, pe care l cumprase ieftin ntr-o librrie micu din suq. Cumprase cteva dicionare de limba arab i turc, dar dup fiecare cuvnt care avea oarecare neles urmau zece neinteligibile. Puse jos Wehrul i ridic un exemplar mic, cam jerpelit, intitulat Arabische Chrestomathie a lui Brnnow i Fisher, pe care-l achiziionase n schimbul a ctorva ekeli n aceeai prvlie n care gsise volumul de Lane. Citise cteva pasaje ca s-i fac nclzirea i se folosise de glosarul de la sfrit, ca supliment la dicionarele mari. Cartea se deschise la prima pagin care purta titlul n arab al ediiei din 1966. Citi jocul de cuvinte nscocit pentru traducerea arab Tashil al-tashil, nlesnirea educaiei. Privirea i se opri cteva rnduri mai jos. Se opri i reciti titlul, apoi citi ultimul rnd. Rmase ncremenit, cu privirea aintit asupra paginii. Cum de nu se gndise de la bun nceput? Poate pentru c era att de evident? Pagina de titlu era scris n arab, cu excepia a cinci cuvinte: al-Libsighiyya, a Leipzig-ului, ghst, august, fishir, Fisher, insiklubidi, Enzyklopdie i cuvntul oarecum nepotrivit Libzigh pentru Leipzig. De fapt, tocmai inconsecvena dintre transcrierea n arab a cuvintelor a Leipzig-ului i Leipzig, scrierea unuia cu s, iar a celuilalt cu z i ddu ideea. Nu avea de-a face cu un text codificat, ci cu unul scris ntr-o limb strin, cu caractere arabe, i cu toate nepotrivirile inerente. Era absolut convins c limba folosit era germana. Cu gesturi febrile deschise din nou jurnalul. Mna i tremur uor cnd lu stiloul i ncepu s transcrie Uterele din faa sa: Heute sind wir in Palstin angekommen. Astzi am sosit n Palestina. Se ridic, abia reuind s se stpneasc. Se plimb puin prin camer, apoi puse ibricul de cafea pe sobia din
204

col i l nclzi. i turn o can plin, adug zahr i se ntoarse la masa de lucru. ncepu s citeasc jurnalul, transcriind unul cte unul cuvintele n german. Nota editorului: Urmtoarele pasaje au fost extrase din manuscrisul n limba german al jurnalului, al crui original se afl n prezent la Institut fr Orientforschung de pe lng Akademie der Wissenschaften din Wiesbaden; acesta a avut amabilitatea de a-mi oferi copia sub form de microfilm. n textul de fa lacunele sunt redate prin puncte puncte. Comentariile editorului sunt incluse n paranteze ptrate. D.E. 30 august 1935 Astzi am sosit n Palestina. Vaporul nostru cu aburi, Heraklion, a ridicat ancora la Pireu acum dou zile, la ora patru, i am ajuns la Haifa n zorii zilei de azi. Traversarea a fost lin, ca de obicei n aceast perioad a anului, dar am fi dat orice pentru o adiere de briz! Hartmann bodognea tot timpul c ar fi trebuit s ateptm n Grecia ca timpul s se mai rcoreasc puin, dar eful cel mare a spus c nu, este imposibil s mai ateptm. Este nerbdtor s ajung la destinaie i nu va accepta s ne stea nimic n cale. Haifa este un orel la poalele muntelui Carmel, unde pe vremuri Ilie i-a nfruntat pe preoii lui Baal. Este foarte pitoresc, dar e plin de evrei. Oraul este bine sistematizat, strzi drepte i un sim al ordinii cu totul diferit de ce am vzut pn acum n Orient. Fr ndoial, influena german. Colonia Templierilor a depus multe eforturi pentru a ridica standardele i a da un exemplu, dar
205

aa cum era de ateptat sunt puine semne c evreii i arabii ar avea de gnd s-l urmeze. Tempel Gesellschaft (Ed. Tempel Gesellschaft sau Ordinul Templierilor: o organizaie cretin fondat n anii 1850 de Christoph Hoffmann. Principalul su scop este acela de a nfiina colonii n Palestina pentru a pregti Pmntul Sfnt n vederea celei de-a doua veniri a lui Iisus) dateaz din secolul trecut i este bine consolidat n aceste locuri. Noaptea aceasta o vom petrece ntr-una din casele Templierilor. Proprietarul este unul dintre conductorii si, Otto Schellenberg. A fost adus la Haifa de mic copil i l-a cunoscut pe Christoph Hoffmann, cel care a fondat coloniile din Jaffa. Schellenberg este membru al Partidului, ca i majoritatea templierilor de aici; i vom ntlni pe toi n seara aceasta. Dup-amiaz am vizitat portul i oraul, condui de fiul lui Schellenberg, Rudi, care conduce o mare firm de export/import. Ne-a povestit despre problemele pe care le are cu Haavara, o organizaie evreiasc ce deine monopolul asupra importurilor de produse germane n Palestina. Colonitii de aici ar dori s se ia unele msuri acas n legtur cu aceasta. Mi-am notat punctul lor de vedere. Oraul era linitit. Astzi este vineri i musulmanii i-au nchis magazinele. Evreii s-au retras pentru srbtorirea Sabatului. A vrea ca Anna s fie aici, cu mine i-ar plcea foarte mult. Trebuie s-i scriu i-am promis c i voi scrie zilnic. Am hotrt s scriu cifrat acest jurnal, folosind scrierea arab, astfel nct eu s fiu singurul care s-l poat citi. mi poate fi de folos cnd voi face sinteza rapoartelor, i modul acesta de a scrie este un bun exerciiu al minii. 31 august 1935

206

Asear Herr von Meier a fost bine dispus. Membrii de partid au venit la casa lui Schellenberg, dup cum s-a convenit. Cu totul au fost o duzin, n majoritate tineri. Templierii reprezint una dintre cele mai importante fore ale Reich-ului n Orientul Mijlociu. Dac va izbucni vreodat un rzboi, dup cum credem unii dintre noi, ei ne vor fi de un imens ajutor. Auslandsorganization (Auslandsorganization: organizaia nazist care a nfiinat filiale ale Partidului Naional Socialist n afara granielor Germaniei) este foarte activ n aceast regiune. Schellenberg ne-a povestit cte ceva despre templieri i modul n care s-au stabilit n Palestina. Este un btrn impuntor, foarte agil pentru vrsta lui are peste aizeci de ani i foarte citit. Prinii lui sunt originari din Ludwigsburg, unde a predat i Hoffmann. Au venit aici n 1868 i, pe vremea cnd Hoffmann se ocupa cu fondarea coloniei din Jaffa, locuiau cu un cetean pe nume Hardegg. Schellenberg spune c Ordinul Templierilor a fost nfiinat pentru a pregti Palestina n vederea venirii lui Hristos. n afar de colonii, intenionau s renfiineze ordinul n Ierusalim. Von Meier prea extrem de interesat de idee. n prezent exist aproape dou mii de membri ai organizaiei. in permanent legtura cu patria mam, iar dup 1933 unii dintre ei au fost n vizit acolo... Astzi am primit o telegram de la mama Annei. Anna este foarte bolnav. Doctorul crede c va pierde copilul. L-am ntrebat pe von Meier dac m-a putea ntoarce acas. Mi-a rspuns c este exclus, c prezena mea este vital pentru misiune. tiu c are dreptate, dar inima mea vrea s bat alturi de cea a Annei. M rog s se nsntoeasc... Urmtoarea relatare era datat
207

3 septembrie 1935 Avem probleme cu permisele. Autoritile britanice de aici susin c trebuie s mergem la Ierusalim pentru documente n plus. Le-am explicat c este vorba doar de o expediie arheologic, dar ele se prefac c nu pricep. Von Meier a plecat mpreun cu Schellenberg probabil c vor lipsi dou zile. Bineneles, am telegrafiat la Auswrtiges Amt (Auswrtiges Amt: Ministerul de Externe German, n cadrul cruia biroul politic VII se ocupa de problemele palestiniene n perioada respectiva) i, dac avem noroc, cei de acolo vor putea face presiuni asupra naltului Comisariat. Dac se ntrzie, Fhrer-ul va fi furios, dar nu-l putem implica deschis. Mi-am mai perfecionat cunotinele de arab cu ajutorul cadiului de aici. Este un prieten de-al lui A.H. Au urmat coala mpreun. A auzit prerea favorabil a Fhrer-ului despre islam c este mai apropiat de spiritul militar german dect cretintatea etc. Desigur, nu i-am destinuit ce a mai spus Fhrer-ul, c, dac germanii s-ar fi convertit la mahomedanism, i-ar fi subjugat pe arabi, care din punct de vedere rasial ne sunt inferiori. Este mai bine s treci sub tcere astfel de informaii. Nici mcar A.H. nu tie despre asta... nc nu am primit nici o veste de la Anna. Sunt extrem de ngrijorat 5 septembrie 1935, Ierusalim Am fost nevoii s plecm cu toii la Ierusalim, ca s ne scoatem actele. Am petrecut ziua la Secretariatul Britanic de la Hotelul Regele David. Consulul nostru general, Dohle, s-a deplasat personal acolo, dar chiar

208

i aa au trecut ore ntregi pn am lmurit totul. M simt extenuat, dar Meier vrea s ncepem mine... Ast-sear am telegrafiat la Berlin. 10 septembrie 1935 E prima mea ocazie de a scrie dup multe zile. Am plecat de la Ierusalim pe data de 6 i am cltorit pn n Sinai cu maina. A trebuit s abandonm automobilele la Eilat i am nchiriat cmile pentru restul cltoriei. Niciodat n-am putut suferi cmilele: miros urt, sunt rele, sunt ncpnate, iar dac mergi clare pe ele drum lung i se fac praf testiculele. Cu toate acestea, nu mi-a dori s traversez deertul fr o cmil. Am cobort pe coast pn la Ain al-Furtaga, am nnoptat acolo, apoi am urcat pe muni, prin Wadi Ghazala. Ghizii arabi spuneau c tiu drumul, dar ne-am rtcit i de multe ori am avut mult btaie de cap s ne descurcm. Bineneles, ceilali se simeau mult mai ru dect nimic. Cei mai muli dintre ei nu clriser niciodat o cmil. Cred c ar fi bine s scriu cteva cuvinte despre restul expediiei. Conductorul nostru este profesorul Ulrich von Meier de la Facultatea de Arheologie a Universitii din Mnchen. Expediia a fost ideea lui i are putere nelimitat, dei, strict vorbind, nu rspunde dect de partea arheologic. Este un brbat nalt, cu umeri lai, care pare extrem de puternic. Are o figur distins, cu ochi adnci i triti care l fac s semene puin cu un cocker. mi amintete de Otto Gebhr n rolul lui Frederick cel Mare. Trebuie s aib n jur de patruzeci de ani. Hartmann mi-a spus c von Meier face parte dintr-o veche familie din Hanovra. Este un aristocrat veritabil.

209

Aparent, nu face parte din Partid, dei se spune c este un prieten apropiat al Fhrer-ului. E un individ cam ciudat. Nu spune prea multe, dei pare s fie n relaii strnse cu Keitel i Lorenz. Walther Keitel este un specialist n epigrafie din Saarbrcken, un omule usciv n jur de patruzeci de ani, mare amator de alimente naturiste: Umbl tot timpul cu buzunarele pline de pacheele de Heil Erd i Heil Tee (Pmnt integral i Ceai integral: dou renumite produse naturiste germane din anii 30) i face mare caz de calitatea apei. Pn acum nu a lucrat dect n cmrua lui de la Universitatea din Leipzig, aceasta este prima lui expediie. Se specializeaz n inscripii ebraice, ceea ce la nceput mi s-a prut dubios, dar se pare c este un protestant care a studiat teologia la Tbingen, de aici interesul lui pentru scrierile biblice. Sarcina lui este de a descoperi indicii ale inscripiilor protosinaice, ca cele descoperite n 1904 la Serabit al-Khadim. Lucreaz deja de mai muli ani la interpretarea inscripiilor de la Serabit al-Khadim i are de gnd s publice o lucrare n care respinge ideile lui Grimme din Althebraishe Inschriften vom Sinai. Pe scurt, nu este de acord cu prerea c limba n care au fost scrise inscripiile este ebraica i cercetrile moderne tind s confirme teoria lui Keitel, dei se pare c cercetrile lui asupra subiectului nu au fost ncheiate [Vezi J. Friedrich, Entzifferung verschollener Schriften und Sprachen, ed. a 2-a (Berlin, 1966), pp. 140.] care este, fr ndoial, una dintre principalele teorii ce au stat la baza acestei expediii. Keitel s-a apropiat de Meier la Tbingen i au rmas prieteni. Petrec mult timp discutnd ntre patru ochi. Acum cteva zile, am intrat n cortul lui Meier i i-am gsit cufundai n studierea unui document vechi. I-am luat prin surprindere, i Keitel a
210

ncercat s acopere hrtia. La nceput, von Meier s-a nfuriat, dar a reuit s se stpneasc i am scpat de o spuneal. Va trebui s nu-i scap din ochi. Desigur, voi trece incidentul n raport. Antropologul nostru este doctorul Felix Hartmann din Breslau. M neleg bine cu el. Este un brbat nalt, de peste doi metri, plin de energie i sclipitor de inteligent. Dar nu face caz de capacitile sale intelectuale. Nu e ca acei academicieni care se nfoaie n pene, acei Graeculi, cum i numete Walter Frank. [Walter Frank a fost unul dintre istoricii de frunte cu orientri naziste, directorul Institutului de Cercetare n Probleme Iudaice din Litzmannstadt; Graeculi (Greci mititei) era un termen depreciativ prin care desemna academicienii de profesie], care cred c trebuie s ai zece diplome ca s-i poi spune prerea despre cum se fierbe un ou. Cu prilejul ceremoniei de ardere a crilor din 33, la Breslau, Hartmann a inut un discurs; am fost i eu acolo i din clipa aceea mi-am propus s-l cunosc neaprat personal. A fost un colaborator apropiat al profesorului Hirt de la Institutul Anatomic de la Strasbourg, ale crui studii privind dimensiunile craniilor evreieti i ale altor Untermenschen au oferit attea informaii preioase. Recent, a nfiinat la Breslau, o filial a Societii, Ahnenerbe, fondat de Herr Himmler (Ahnenerbe Forschungs-und Lehrgemeinschaft, Societatea pentru Cercetarea i Cunoaterea Motenirii Ancestrale, a fost o organizaie fondat de Heinrich Himmler). Sper c i aici va face cteva descoperiri fascinante. Restul echipei este format din Hans Flschner din Berlin, fotograful expediiei; Hans Neuman, care are sarcina de a ine evidenele; i Heinrich Lorenz, care aparent nu are nici o ocupaie, n afar de a se vicri. Lorenz este bancher, membru al consiliului de
211

conducere al Deutsche Bank i coproprietar al unei bnci private din Delbruch. Unchiul meu Hjalmar mi-a povestit despre el. Zice c Lorenz a ctigat muli bani datorit programului de renarmare, dar, de fapt, e de prere c nu este cu adevrat detept, ci mai degrab foarte iret, iar eu nclin s-i mprtesc opinia. Zice c este membru al clubului lui Kranefuss, Prietenii Reichsfhrer-ului SS (un club fondat de industriai i finaniti bogai care doreau s-i exprime loialitatea fa de Himmler i SS; Fritz Kranefuss a fost secretarul lui) i cred c aa este dar, totui, mi se pare o ruine. El a finanat n mare parte expediia, aa c Meier i-a ngduit s ne nsoeasc. Mie mi se pare un ins cam prost, tipic burghez, gras, cu maniere urte i ngmfat. Sigur, e bogat, dar nu cred c acesta e un motiv s i se permit participarea la o expediie tiinific. E foarte ciudat c este n strnse relaii cu von Meier i Keitel, cu care, practic, nu are nimic n comun. Am cerut de la sediu informaii despre el, dar unde m aflu acum sunt puine anse s le primesc. M ngrijoreaz faptul c sunt att de izolat, n special dup ce am aflat vestea alarmant despre Anna. Poate c a putea convinge pe unul dintre ghizi s fac pe curierul. Peisajele de aici sunt uluitoare. A vrea s le vad i Anna. Munii sunt plini de crevase i de fisuri i au un aspect foarte straniu. Cnd este cald, ai impresia c totul n jur este ncins gata s sar n aer. Ain al-Furtaga, unde am petrecut dou nopi, este foarte frumoas. Este o oaz uria, aezat drept n mijlocul unei ntinderi nesfrite palmieri, ap, un adevrat paradis! Beduinii de aici au grdinile pe care le ud spnd canale alimentate de apa unui pru. ntre ei i ghizii notri a avut loc o mic altercaie, ceva legat de dreptul asupra apelor, dar von Meier i-a potolit, cu
212

ajutorul meu, n calitate de traductor. Omul sta are o influen zdrobitoare asupra celorlali aproape hipnotizatoare ntr-att nct dup aceea beduinii au insistat s mai rmn. Se pare c l-au considerat un fel de profet. Cu puin noroc mine vom ajunge la St. Catherine. Abia atept Aici m simt foarte izolat foarte singur. 11 septembrie 1935 Am sosit la St. Catherine cu puin nainte de prnz. La nceput clugrii au fost puin ostili i nu au vrut s ne lase s intrm. Dar von Meier le-a artat scrisorile de recomandare, inclusiv pe cea din partea patriarhului Constantinopolului. Ne-au permis s petrecem aici trei zile durata reglementar prevzut pentru ederea oaspeilor dar von Meier sper c va ajunge la o nelegere cu ei ca s prelungim timpul altfel, va trebui s ridicm tabra pe dealuri, ceea ce nu convine nici unuia dintre noi. Lorenz a vrut s le ofere clugrilor bani, dar von Meier s-a opus. Dup prerea mea, pe bun dreptate. n orice caz, i s-a dat voie s intre la arhimandrit, privilegiu de care noi ceilali nu am avut parte. De fapt, ce poziie ocup Lorenz n cadrul expediiei? David nchise jurnalul i se ls pe spate, frecndu-i ochii. Se simea ameit, nucit. Nu auzise niciodat de existena unei expediii germane n Sinai n anii 30. Ce voiser s descopere? Cine era profesorul Ulrich von Maier? David nu-i auzise niciodat numele. Cine era autorul jurnalului? Evident un specialist n civilizaia arab, dar i mai evident, un nazist pn n vrful unghiilor. Asta nu-i suna bine.

213

Se ridic i ncepu s se plimbe prin camer. Era trziu i tia c ar trebui s se culce, dar mai tia i c nu va reui s adoarm. Existau prea multe ntrebri la care voia rspunsuri. i umplu din nou cana cu cafea i se aez la loc, la masa de lucru.

21 A doua zi dup-amiaz, David se duse s ia cartea de la al-Yunani. Grecul prea nervos i ngrijorat edea n ntuneric, n camera plin de pisici, jucndu-se mainal cu un irag de mtnii. Mi-a fost foarte greu s-i fac rost de asta, zise, ntinzndu-i cartea. Nu poi s-o pstrezi. Te rog s faci o copie i s mi-o aduci ct mai repede napoi. Dac se poate, mine. David o lu i o examin atent. Era un volum legat n piele, de vreo dou sute de pagini scrise mrunt n stil naskhi, fr prea multe vocale. Hrtia i cerneala datau din epoca modern. Pe pagina de gard trona tampila Patriarhiei Greceti i, puin mai jos, o tampil mai mic, arab. Din cte i putea da seama, pe cea de a doua era imprimat numele, Amin al-Husayni. Era oare numele proprietarului bibliotecii? Numele avea o rezonan familiar, ca i cum l-ar mai fi auzit, dar nu i amintea exact unde. i ddu banii lui al-Yunani i-i mulumi. Voi face o copie chiar azi. Nu v facei griji, mine o aduc napoi. Orbul l conduse pn la poart. Cnd ddu s ias pe strad, al-Yunani l apuc strns de umr. Ai mare grij, i zise cu glas ncordat. Nu te amesteca. Satisf-i curiozitatea. Afl rspunsul la ghicitoare. Dar
214

oprete-te la att. Nu nelegi n ce pericol te afli. Nu ai idee care sunt implicaiile. Dac vrei s scapi cu via, nu te bga. Ce tii? Al-Yunani i feri ochii orbi. Nu-i pot spune. i-aa am riscat destul ca s fac rost de carte. Acum te rog s pleci. Ai grij de tine. Fii cu ochii n patru. Nu mai adug nimic. nchise ua i o zvori pe dinuntru. David i auzi zgomotul pailor ndeprtndu-se n curtea npdit de buruieni. Se duse cu cartea la un centru de fotocopiat din Kiryat Shmuel, lng bulevardul Jabotinsky. Aparatul era vechi, destul de lent i dur aproape o dup-amiaz ntreag pn ce copie textul complet. Ajunse napoi la hotel abia pe la ora ase. Puse cartea i exemplarul copiat ntr-un plic mare i le ascunse n sertarul biroului. Dup ce i va napoia cartea lui al-Yunani, va ncepe munca uria de a analiza textul copiat n cutarea informaiei de care avea nevoie. De-acum bnuia cam la ce se referea informaia respectiv, ns gsirea ei cerea totui mult timp. i ceva i optea c nu prea dispunea de un rgaz suficient i petrecuse o diminea ntreag transcriind jurnalul n englez. Dac cel puin jumtate din ceea ce citise era adevrat, atunci, n ultimele luni ale anului 1935, n Sinai se petrecuse ceva extrem de nelinititor. Lu foile cu traducerea de pe rftuleul albastru de deasupra mesei de scris. Nu era terminat, dar voia s reciteasc ceea ce fcuse pn atunci, nainte de a merge mai departe. 14 septembrie 1935 Suntem deja de patru zile la St. Catherine. Arhimandritul a acceptat s rmnem, cu condiia s ne amestecm ct mai puin n viaa cotidian a
215

mnstirii. n schimb, ne-am nvoit s le restaurm puin biblioteca. Flschner spune c va fotografia icoanele mai importante. Azi-diminea am avut o edin de organizare. Von Meier ne-a prezentat nc o dat cele dou obiective principale ale expediiei i ne-a trasat sarcini precise fiecruia. Dac tot am pomenit de asta, pot foarte bine s notez care sunt obiectivele, aa cum au fost formulate acum. Primul: descoperirea de dovezi n sprijinul teoriei profesorului von Meier, potrivit creia aa-ziii Copii ai lui Israel, care au venit n Sinai, condui de Moise, erau, de fapt, sclavi egipteni evadai, iar evreii de astzi sunt descendenii acelor sclavi. Dac acest lucru este adevrat, susine von Meier, atunci adevraii urmai n linie directa ai lui Avraam sunt arabii, descendenii fiului mai n vrst al acestuia, Ismael. Un punct de plecare al acestei investigaii va fi teoria lui Keitel referitoare la caracterul nonebraic al inscripiilor din Sinai. Al doilea: studierea antropologic a caracteristicilor rasiale ale arabilor Jabaliyya de la St. Catherine i din mprejurimile mnstirii. Aceti arabi sunt mai nali dect ceilali beduini din regiune i muli dintre ei au pr castaniu i ochi albatri. Se spune c ar fi descendenii celor o sut de sclavi valahi, trimii de mpratul Justinian n Sinai s-i slujeasc pe clugrii de la Mnstirea St. Catherine, lucru pe care-l fac i n prezent ns Hartmann crede c ei sunt de fapt, de origine germanic. Sunt aproape sigur c von Meier are i alte obiective, cunoscute doar de el i de Keitel i, eventual, de Lorenz. Cnd am stabilit programul de lucru, von Meier ne-a spus c el i Keitel se vor ocupa de Jabal Musa. Eu am fost desemnat s lucrez
216

mpreun cu Hartmann i urmeaz s-i convingem pe arabii jabalieni s coopereze cu noi n munca de prospectare. Flschner a i nceput s fotografieze biblioteca, iar Neumann va scrie n urmtoarele zile rapoartele despre activitatea noastr. Grsanul de Lorenz i petrece timpul fcnd ce poftete, mai precis discutnd de cele mai multe ori cu clugrii. Se pare c vorbete fluent greaca. Departe de a-mi stinge bnuielile n legtur cu acest individ, descoperirea m nelinitete mai mult. 20 septembrie 1933 Azi dup-amiaz am avut un conflict cu von Meier. Evident, din cauza lui Lorenz. L-am ntrebat pe Meier verde n fa care este poziia lui Lorenz n cadrul acestei expediii; i-am spus c am tot dreptul s tiu, din moment ce trebuie s raportez celor de la Auslandsnarchrichtendienst [serviciul de spionaj cu activitate n strintate, Biroul VI al Departamentului Central al Securitii al Reich-ului (RSHA), condus de Serviciul de Securitate SS (SD)] i Reichsfhrung SS [Comandamentul Suprem al SS]. A fost din cale afar de grosolan. Mi-a spus c puin i pas c n ar sunt SS-Sturmbannfhrer, aici sunt folosit ca interpret de limb arab. I-am spus c autoritatea mea depete graniele Reich-ului i e de datoria mea s veghez ca expediia i membrii si s se ncadreze n regulamentul Partidului, indiferent despre ce ar fi vorba. Pur i simplu, mi-a rs n nas. A rs i m-a dat afar din camer. Mai trziu, l-am vzut mpreun cu Keitel i Lorenz, adunai ntr-una din camerele de oaspei, cufundai ntr-o conversaie foarte serioas. Mine voi trimite, prin unul dintre arabii jabali, un

217

raport complet. Va trebui s se deschid o anchet. i s se dea socoteal. 27 septembrie 1935 N-am mai scris nimic de cteva zile. Pe data de 21 un mesager mi-a adus o telegram de la Ierusalim. Anna a murit n urma unor complicaii. A murit i copilul. Nu pot s gndesc limpede. Totul pare fr rost aici, n cldura asta, n slbticia aceasta blestemat, unde nu ntlneti altceva dect mute i scorpioni; mori vii, aa cum se numesc i clugrii din mnstire. Primul meu gnd a fost s m ntorc la Berlin. Dar nu pot face aa ceva. Aici se petrece ceva. Von Meier i Keitel urc n muni zilnic, Lorenz iese din mnstire singur sau nsoit de una dintre cluzele arabe. Trebuie s gsesc un mod de a-i urmri fr a atrage atenia. Mnstirea mi d o senzaie de claustrofobie, n ciuda spaiilor deschise din jur. M simt prins n capcan, neajutorat. Mi-e dor de Anna, nu-mi vine s cred c a murit, c nu va fi acolo cnd m voi ntoarce. Dac m voi ntoarce vreodat. n privina asta, ncep s am unele ndoieli... 28 septembrie 1935 Cadavrul lui Ahmad a fost descoperit n zorii zilei de astzi la poalele muntelui Jabal Musa. L-au gsit nite arabi jabali, n timp ce adunau lemne pentru buctrie. Spuneau c zcuse acolo cel puin o sptmn. Era practic zdrobit fiecare oscior era rupt: se crede c s-a prbuit din vrful muntelui, de pe partea opus celei pe care se afl mnstirea. Dar de ce a trebuit s urce acolo? Eu l-am trimis la
218

Ierusalim pe 21 i i-am spus c, dac va merge direct acolo, la ntoarcere l voi recompensa cu cteva lire egiptene. Nu avea nici un motiv s urce n vrf, nici atunci, nici alt dat. I-am ntrebat pe oamenii care l-au gsit dac avea asupra lui nite hrtii. Mi-au spus c nu au gsit absolut nimic. Asta mi confirma bnuiala: cu siguran c a fost mpins n prpastie. Dar de unde s-a tiut c avea la el raportul scris de mine? Mai trziu s-a mai descoperit ceva. Keitel i von Meier s-au ntors cu o stel ncrustata cu motive protosinaice. Au fost pn la Wadi Beirak, pe drumul spre Templul lui Hathor de la Serabit al-Khadim. Keitel pare foarte entuziasmat, von Meier este impasibil ca ntotdeauna. 30 septembrie 1935 Urmeaz s plecm cu toii de la St. Catherine. Meier a dat azi ordinul, iar noi, ca o grmad de marionete, ne-am repezit s mpachetm i s ne pregtim de drum. Nu-mi pare ru c plecm. Locul sta m deprim, n special din cauza muntelui care se nal amenintor deasupra noastr. mi amintete prea mult de moartea Annei. Dar nu-mi place cum sun numele locului spre care ne ndreptm. E vorba de o alt mnstire, numit St. Nilus, situat ntr-un mic defileu nu foarte departe de aici defileul Shuib asl-Ruhban, Defileul Clugrilor... 2 octombrie 1935 Ieri am ajuns la St. Nilus. Deja ncep s regret c am plecat de la St. Catherine. Fa de ce-i aici, acolo era o mnstire luminoas, aerisit i spaioas.
219

Suntem ngrijorai de pereii nali ai canionului ngust, nu putem veni sau pleca dect cu ajutorul unui lift primitiv n care ncap doar dou persoane. Mnstirea propriu-zis este o construcie bizar pe trei niveluri noi am fost gzduii la parter care se afl la peste 30 de metri deasupra fundului canionului ntr-un labirint ntunecos de chilii, ce ptrunde adnc n inima stncii. La nivelul urmtor, se afla biblioteca, iar deasupra acesteia, biserica i un osuar. Von Meier a ajuns la un fel de nelegere cu clugrii. Nu pricep cum. n total sunt nou brbai, ase n jur de treizeci de ani, unul ntre dou vrste i doi clugri mai btrni, conductorii religioi ai celorlali. Cei mai tineri par ptruni de o spiritualitate aprig: cu feele ncadrate de brbi negre, cu ochi ntunecai, slabi i ascetici, impasibili la toate cele lumeti. Prezena noastr aici este considerat o intruziune o simt de fiecare dat cnd trec pe lng vreunul dintre ei. Prin ce metode de convingere a reuit von Meier s le smulg acceptul de a ne gzdui la mnstire? 3 octombrie 1935 I-am mprtit bnuielile mele lui Hartmann. Este de acord cu mine c se ntmpl ceva, dar nu tie nimic n plus. I-am povestit despre Ahmad, ca s neleag n ce pericol ne aflm. Nu pricepe de ce a trebuit s venim la St. Nilus; nu am terminat studiul asupra arabilor din Jabal, iar eu nu am nici un rost aici, deoarece clugrii vorbesc greaca, nu araba. Ironia sorii, se pare c Lorenz este mai util aici dect mine. Von Meier i Keitel au plecat astzi n cutare de noi inscripii sau, cel puin, aa au pretins. Am
220

hotrt s profit de prilej, ca s le cercetez camerele. Mai nti, am intrat n cea a lui von Meier i m-am uitat prin lucrurile i documentele lui. Din cte mi-am dat seama, nu exista nimic suspect Chiar nainte de a iei, m-am uitat sub pat i am observat o valiz mic din piele. Am luat-o i am ncercat s o deschid, dar era bine ncuiat, i nu puteam risca s forez broasca. Am pus-o la loc, n sperana c voi reui s iau cheia de la von Meier. Cnd am ieit din camer, am avut impresia c era cineva la captul coridorului. Sunt aproape sigur c era Lorenz. De-acum nu m mai despart de revolver, nici chiar cnd nu sunt n uniforma. 5 octombrie 1935 Nu s-a pomenit nimic despre vizita mea n camera lui von Meier, dar sunt sigur c tie. l vd destul de rar, dar, cnd e prin preajm, m privete ntr-un fel ce pare s spun: tiu ce ai de gnd. n ultimul timp, Lorenz i petrece majoritatea timpului n bibliotec, citind cri n grecete. Parc ar cuta ceva, dar de cte ori l ntreb, spune doar c cerceteaz colecia. Cum este posibil ca un bancher, cum este Lorenz, s cunoasc att de bine limba greac? Locul sta m nfioar. n mnstire tot timpul este ntuneric i umezeal, orict de tare ar strluci soarele afar. Mi-e frig, ca i cum gerul mi-ar fi ptruns pn la oase. mi petrec ziua citind lucrri n arab n bibliotec ori stnd de vorb cu Hartmann. A acceptat s-i urmreasc mine pe von Meier i Keitel. A descoperit c monahul care rspunde de lift s-a lenevit i las liftul jos, pn la ntoarcerea lor, n loc s-l aduc sus, pe platforma. Hartmann are de gnd
221

s coboare clugrului.

pe

cablu,

imediat

dup

plecarea

6 octombrie 1935 Hartmann e mort. Von Meier i Keitel l-au adus napoi la mnstire n seara asta. Ziceau c l-au gsit prbuit la pmnt n locul unde defileul se nfund n cmpia de la vest de noi. A fost jefuit i are beregata tiat opera unor tlhari. Dar clugrii susin c n regiune nu prea mai sunt bandii, i eu i cred. Mi-am confecionat un zvor pentru u, dou suporturi din lemn prinse pe toc i un b scurt, bgat ntre ele. Nu e greu de spart, dar poate zdrnici o eventual ncercare de a ptrunde n camer pe timp de noapte. Privesc fotografia Annei i o srut. Poate c e mai bine c a murit. Nu ntrezresc nici o ans ca s scap de aici viu. Se auzi o btaie n u. David tresri. Nu tia nimeni c se afla aici. Celelalte apartamente erau ocupate de studeni yeshiva i de un rabin mai n vrst. Btaia se repet. Deschise sertarul biroului, scoase revolverul i se ridic n picioare. Travers camera pn la u, aez arma pe pragul de sus i apuc clana. Se auzi o a treia ciocnitur. Deschise ua. n cadrul ei sttea surztoare Leyla Rashid. Era mbrcat n negru i purta o geant de voiaj aruncat peste umr. O privi, incapabil s cread c era cu adevrat acolo. Fata i muca nervoas buza de jos i inspira scurt. Nu zise nimic. De la etajul superior se auzi vocea btrnului rabin. Cine bate? S-a ntmplat ceva?

222

Nu s-a ntmplat nimic, strig David. E un prieten de-al meu. Nu l-am auzit ciocnind, dormeam. Btrnul bombni ceva i nchise ua. Ei bine... pot s intru? zise Leyla. Ar fi mai bine, rspunse David, nc tulburat. Se ddu la o parte i Leyla intr n camer. Deci asta este ascunztoarea ta. i plimb privirea peste patul ngust, desfcut, chiuveta mic i murdar, pereii cenuii i goi, mobilierul vechi i stricat, preul din mijlocul odii, aternut peste linoleumul uzat, biroul descleiat, acoperit de o grmad de cri i hrtii. Nu e cine tie ce. Nici nu e nevoie, replic David, ncercnd s recupereze pistolul din locul n care l pusese, fr ca Leyla s bage de seam. Fata se ntoarse, surprinzndu-l. Cine credeai c e? ntreb ea, zmbind. Gestapo-ul? Poate c eti mai aproape de adevr dect i-ai nchipui. Cum ai dat de adresa mea? Nu m invii mai nti s iau loc? S beau o cafea? Vin de la drum lung. Nu eti bucuros s m vezi? O privi din nou. Ba da, era bucuros. i ngrijorat. Ce s-a ntmplat, David? N-ar fi trebuit s vin? Se aez pe cel mai apropiat scaun. Unul din picioare era mai scurt dect celelalte i scaunul se nclin n momentul n care se ls pe el. El puse arma n sertar, apoi se ntoarse cu faa spre ea. Sunt bucuros c eti aici. Foarte bucuros. Dar n-ar fi trebuit s vii. S-ar putea s fii n pericol. Asta o tiu deja, zise Leyla i chipul i deveni grav. Cum Dumnezeu m-ai gsit? Nu tie nimeni c sunt aici. Absolut nimeni. i arunc unul dintre acele zmbete misterioase, rutcioase, pe care le cunotea bine.

223

O persoan tie. Hasan al-Yunani. n seara asta, m-am dus la el i l-am ntrebat dac s-a ntlnit cu tine. Mi-a spus c da, c l-ai rugat s-i gseasc ceva. Bnuiesc ce anume. n orice caz, a pus s fii urmrit dup ce ai plecat azi de la el. Mi-a dat adresa ta. i mi-a zis s te avertizez din nou c eti n mare pericol. A spus c sunt implicate persoane cu care e preferabil s nu ai de-a face. Nu mi-a dezvluit cine, dar prea foarte ngrijorat i speriat. Vrea s-i dai cartea napoi mine, ct se poate mai devreme. Cred c i pare ru c i-a dat-o. David era suprat din cauza trdrii lui al-Yunani i al amestecului Leylei. Dar cnd deschise gura, gata s o dojeneasc, Leyla i zmbi i cuvintele i rmaser n gt. Nu spune nimic, David. Nu are rost. Trebuia s tie unde stai, ce faci. Nu e ngrijorat pentru tine, ci pentru el. Ezit o clip, apoi adug: Trebuia s tiu i eu. mi pare ru c am fost att de... Nu face nimic, o ntrerupse, privindu-i sacul de voiaj. Ai sosit azi de la al-Arish? Leyla ncuviin din cap. Ai mncat ceva? Fata cltin din cap. Nu-i pot oferi mare lucru. Cnd ne-am ntlnit prima oar mi-ai spus c ai fi ncntat s m invii la restaurant. Ce-ai zice s te invit eu pe tine? Privi reprobator soba veche i oalele ciobite de pe plit. Se pare c n-ai mncat de mult vreme ceva ca lumea. David cltin din cap. i mulumesc, dar nu pot merge la restaurant. Nu pot risca s fiu vzut n Ierusalim. Leyla ridic din umeri. Bine, atunci vom mnca aici. Arat-mi cum funcioneaz chestia asta. Se ridic i se duse la sob. David o aprinse i o ls s pregteasc cina.
224

Mncar din singura lui farfurie, umplndu-i pe rnd lingurile cu carne, humus i buci de lipie cald. Era suficient pentru amndoi. La limit. n timp ce mncar, abia schimbar cteva cuvinte. David nu o ntreb de ce venise la Ierusalim. Nici ea nu-i ddu explicaii. Dup ce splar vasele David se ntoarse ctre Leyla. Unde o s dormi la noapte? l privi, ridicnd din sprincene. N-ar fi dorit s ajung att de repede la partea aceasta. n camera mea de la universitate. Unde credeai? Nu am crezut nimic. Nici tu. Nu poi sta acolo. Indivizii tia, cine or fi ei, tiu c ai fost cu mine n Sinai. Nu putem risca, pentru c e posibil ca cineva s-i in sub supraveghere camera. Ai auzit ce a spus al-Yunani. Poate fi periculos. Am auzit asta de nu tiu cte ori. Poate c, ntr-o zi, o s-mi spui i mie ce se petrece. Pn atunci, dac nu te deranjez, voi sta aici. Era ngrozitor. i imaginase c va rmne acolo, dar nu aa. David cltin din cap. Nu, nu poi rmne aici. De ce? Este un loc sigur, nu? De aceea l-ai ales. Nu de asta i-ai ales tunsoarea asta caraghioas? i nu-i face probleme din cauza patului. Am mai dormit pe podea. Leyla, zise rugtor, nu cred c nelegi. Dac ar fi vorba de oricare alt loc, ai putea rmne fr probleme. Dar aici nu este campusul universitar ori vreuna din noile voastre cartiere emancipate. Aici suntem la Mea Shearim. Iar acest lucru este echivalent cu necazul pentru cineva ca tine. Fetele tinere nu umbl nensoite pe strzile de aici. Nu se fardeaz i nu se mbrac frumos. i, mai ales, nu i petrec noaptea n camera unui brbat strin.

225

Tu nu eti un strin. Te cunosc de cteva sptmni. Ba chiar m-ai dezbrcat. Recunosc, eram incontient. Dac m gndesc bine, nici nu tiu ce mi-ai fcut. Nu glumi cu asta, Leyla, replic David, oarecum jignit. Lumea de aici ia foarte n serios chestiile astea. Sunt fundamentaliti, puritani. Leyla aici triesc adevraii evrei. Triesc dup litera Torei... i fac viaa imposibil celor care i ofenseaz. M i mir c ai reuit s ajungi pn aici fr probleme. E adevrat c lumea s-a uitat cam ciudat, dar atta tot. Cine tie c sunt aici? n primul rnd, eu. Probabil, i rabinul de la etaj. Nu le plac chestiile de genul sta. Exist un grup numit Comitetul pentru Pstrarea Modestiei. Ai trecut prin pia n drum spre mine? Leyla ncuviin din cap. Atunci nu puteai s nu fi observat panoul ntins deasupra strzii: Evreice Tora v oblig s v mbrcai modest. Nu tolerm prezena pe strad a persoanelor mbrcate ostentativ. Aa sunt oamenii de aici, Leyla Nu sunt mbrcat ostentativ, protest. i apoi, nu sunt evreic. Afiul lor nu m privete. Ba te privete, fiindc te afli n Mea Shearim i eti n camera mea. N-ai putea rmne chiar dac a avea un apartament. Oamenii ar ncepe s cleveteasc, am atrage atenia. i sta este ultimul lucru care ne trebuie. Leyla continu s-l priveasc, fr s spun nimic. Bine, zise, n cele din urm. Voi pleca. Am crezut c doreti s vin la Ierusalim. Se vede c m-am nelat. Se ridic, i lu sacoa i o atrn pe umr. David o urmri mergnd pn la u i deschiznd-o. Leyla iei pe palier. David se ridic i porni spre ieire. Leyla se ntoarse i ridic ochii spre el. Avea obrajii ncini i ochii i strluceau.

226

nc o dat la revedere, David. Poate ne mai ntlnim vreodat. Dac vei avea nevoie, cndva, de o cluz n Sinai, caut-m. Se ntoarse, gata s plece. Leyla opti David. Iart-m, sunt ncordat. Sunt ngrijorat. Bine, poi rmne. Ezit puin. Te rog s rmi. Leyla se opri i se ntoarse ncet. Doar cu o condiie. Care anume? mi dai mie patul.

22 A doua zi diminea, David porni spre Cartierul Musulman. Leyla rmase n camer sub ordinul strict de a nu prsi sub nici o form casa. Ca i n ziua precedent i ls yarmulka acas i i ddu prul dup urechi. Soarele strlucea, dar gndurile lui zburau n alt parte, prin negura din Shib al-Ruhban. Ar fi vrut s afle numele autorului jurnalului. Nu tia de ce, dar i se prea important. tia c pe soia lui o chemase Anna, c era specialist n limba arab i avusese gradul de SS Sturmbannfhrer echivalentul gradului de maior n America sau n Anglia dar mai mult de acestea nu tia altceva. David ncercase s i-l imagineze cum arta: blond, cu ochi albatri, abia trecut de treizeci de ani, speriat. Dar asta nu nsemna nimic: chipul era stereotip, idealul arian al lui Himmler, un exemplar reprezentativ al rasei superioare, cu nimic mai real dect imaginea acelui Ewige Jude din posterele i filmele propagandistice. Acest om nu fusese aa, David era convins de asta. i dorea s fi fost altfel. Dar orict de mult s-ar fi strduit, nu i-l putea

227

imagina altfel dect nalt, blond, mbrcat n uniform neagr, cu capul de mort pe chipiu. Ajunse n Shari al-Najjarin. inea strns n mn cartea, ca i cum s-ar fi temut s nu i-o smulg cineva. Strada era aproape pustie. Nu se juca nici un copil n rigol, nici o btrn nu edea aplecat peste pervazul ferestrei. Numai o mn de brbai tineri hoinreau fr el, ca de obicei. Deasupra lui auzi nchizndu-se o fereastr. Mai departe vzu un btrn care venea chioptnd, sprijinindu-se de un toiag. Purta un tarbush i un costum mototolit de culoarea cenuii. Chipul avea aceeai nuan. Se opri i-l privi n ochi pe David. David ciocni n ua masiv a casei lui al-Yunani i atept. Nu veni nimeni. Ciocni din nou, apoi bg de seam c ua era deschis. O mpinse uor i arunc o privire n curtea nengrijit, nuntru nu era nimeni. Mirat, intr n holul ngust i nchise ua dup el. Ua care ddea din vestibul n curtea interioar era dat de perete. O dal desprins se mic sub greutatea corpului su. Travers curtea nvluit n tcere, ndreptndu-se ctre ua prin care trecuse deja de dou ori. Unde era btrna? Btu din nou n ua interioar. Iari nici un rspuns. La etaj, un oblon scri, micat de o pal de vnt. Casa prea prsit, bntuit, moart. David ncerc ua i aceasta se deschise. Tresri violent, speriat de o pisic alb ce i se strecur printre picioare, fugind n curte. Coridorul era cufundat n ntuneric. Pe jos edeau mai multe pisici, fixndu-l cu ochi nepstori. Deschise ua ce ddea n camera n care fusese primit de fiecare dat de al-Yunani. Prin ferestre se strecurau raze prfuite de soare, dar, n afar de mobilier, camera era goal. La fel erau toate celelalte odi din cas. David intr pe rnd n fiecare dintre ele, ateptndu-se dintr-o clip n alta s descopere cadavrul lui al-Yunani i al btrnei menajere, dar, n afar de praf i pisici, nu descoperi nimic. Pisicile l
228

urmreau n tcere. David se ntreba ce se petrece dincolo de ochii aceia strlucitori, translucizi. Era instinctul, desigur, dar i altceva, ceva n plus, neprietenos, malefic. Nu i doreau prezena acolo. Fiecare ncpere pstra ceva din trecutul lui al-Yunani, din vremurile cnd nc mai vedea. Draperii, covoare, mobil, toate preau suspendate ntr-un nor de praf i pnz de pianjen, prizoniere n timp. David se simea ca i cum ar fi ptruns ntr-un cavou din care lipsea cadavrul i nu mai rmseser dect obiectele de cult cu care fusese ngropat. ns acum era ca i cum timpul ar fi ptruns din nou n cas, pentru a recupera ceea ce al-Yunani pstrase atia ani. Ar fi preferat s dea peste un cadavru, n locul acestei pustieti nefireti. Al-Yunani plecase de bunvoie ori fusese rpit? David nu avea de unde ti. tia ns cu certitudine un lucru: grecul i cunotea adresa. Dac cineva reuea s-l fac s vorbeasc, atunci ascunztoarea lui David se transforma ntr-o capcan a morii. Era timpul s plece. Ls cartea n prima camer. Nu mai avea nevoie de ea, iar dac al-Yunani se ntorcea acas, cu siguran c i trebuia. Gsi destul de greu un taxi. n timpul cltoriei scurte pn napoi n Mea Shearim deveni din ce n ce mai nervos. Leyla era singur acas: dac venea cineva o gsea acolo. David nu avea nevoie de prea mult imaginaie ca s-i dea seama ce i s-ar fi ntmplat; vzuse deja de ce erau capabili oamenii aceia. Zori oferul s apese pe acceleraie, dar minutele continuau s se scurg nnebunitor de ncet. O gsi tot acolo, citind traducerea jurnalului maiorului SS, tcut i nemicat, pe de-a ntregul captivat de tragedia care i se dezvluia n paginile din faa ochilor. Nu-l auzi intrnd, pentru c David urcase tiptil scrile i rsucise fr zgomot mnerul uii. Rmase o clip privind-o, admirndu-i prul dat dup urechi, obrajii i gtul mngiate de o raz de soare ce se furia prin fereastr. Ciocni uor i fcu civa pai. Leyla ridic privirea i zmbi,
229

dar faa i redeveni serioas imediat ce observ expresia grav de pe chipul lui. Ce s-a ntmplat, David? Nu-i rspunse imediat. Se apropie de birou i trase sertarul. Ridic pistolul, verific dac este ncrcat, apoi l strecur n buzunar i se ntoarse spre Leyla. Grecul a disprut. Este posibil s fi fost rpit. Trebuie s plecm imediat de aici. Leyla nelese ndat gravitatea situaiei. Nu spuse nimic, doar ddu din cap i ncepu s fac bagajele. David strnse ntr-un teanc toate hrtiile i le aez ntr-o serviet ncptoare. Altceva nu prea avea. David? Leyla sttea n spatele lui, inndu-i ntr-o mn sacul de voiaj. l privea speriat, cu ochii larg deschii. Vocea i era gtuit de un sentiment de nelinite. David, cred c a sosit timpul s-mi spui ce se petrece. Acum mi dau seama c abia te cunosc; te-am ntlnit doar acum cteva sptmni, dar de atunci s-au ntmplat lucruri foarte bizare. Am venit aici pentru c... pentru c a dori s te cunosc mai bine. Am crezut c am scpat de necazurile din Sinai. ns acum mi dau seama c, de fapt, nu tiu cine eti i c trebuie s aflu ce se ntmpl. David se apropie de ea i i puse o mn pe umr. O privi drept n ochi. Ar fi dorit s o srute, dar nu era nici momentul, nici locul potrivit. i voi spune, Leyla. i voi spune tot ce tiu. Dar nu acum. Mai nti, s plecm de aici. Trebuie s gsesc un loc sigur pentru tine, apoi s caut ceva i pentru mine. Pe scri se auzi zgomot de pai. ncremenir amndoi. Paii se succedau ritmic, fr grab, hotri. David i inu respiraia. Scoase arma din buzunar i trase piedica. Se ntoarse i porni ctre u. Paii se oprir n faa uii. Se auzi un ciocnit. David nu rspunse. i fcu semn Leylei s se posteze de partea cealalt a uii. Fata se conform fr zgomot. Se auzi o a doua btaie. Apoi o voce strig:
230

Domnule Levi, suntei acas? Levi era numele sub care se ascundea David n Mea Shearim. Vocea aparinea btrnului rabin din vecini. David se liniti i i fcu semn Leylei c totul era n regula. Bg revolverul n buzunar i descuie ua. Btrnul rabin sttea pe palier. Era mbrcat din cap pn n picioare n negru, contrastnd izbitor cu barba lung i alb. Am auzit voci. O voce de femeie. Nu m ateptam s aud aici voci de femeie. Este o femeie n camera dumneavoastr, domnule Levi? David ncuviin din cap, Da, rabi. Verioara mea Miriam din Beit Shean. A venit azi-diminea cu veti proaste. Trebuie s plec imediat Ai stat aici singur cu ea? se interes rabinul pe tonul grav rezervat studenilor mai puin silitori. Nu a venit cu gnduri frivole, a venit ca s-mi aduc o veste proast despre familia mea. Tocmai voiam s plecm. Se ntoarse i o privi pe Leyla, apoi se ntoarse din nou spre rabin. Dac ne permitei, vom pleca chiar acum. Ajuni n strad, o luar spre stnga i grbir pasul, croindu-i drum prin mulime, pe lng tarabele deschise, urmrii de priviri ntrebtoare. n timp ce mergeau David se ntoarse spre Leyla. Cunoti mai bine Ierusalimul dect mine. Unde mergem de aici? Nu primi nici un rspuns, i continuar s mearg n tcere pn la cvartalul urmtor. Leyla prea extrem de concentrat, ca i cum ar fi trebuit s ia o hotrre important. Cnd ajunser pe Haneviim, se opri i-l privi cu o expresie stranie n ochi. Bine, o s mai am puin ncredere n tine. Dar dup asta vreau s-mi dai explicaii. De acord? David ncuviin din cap.

231

n schimb, vreau s ai i tu ncredere n mine. Crezi c poi? El ncuviin din nou din cap, mai puin convins. Atunci, hai s mergem. tiu un loc unde putem sta. David ncerc s opreasc un taxi, dar Leyla cltin din cap. Mergem pe jos. Nu e departe. Unde mergem? La Aba Tur, zise ea. Ai fost vreodat acolo? Nu, dar am auzit de el. Ce e acolo? Nu primi rspuns. Era mai bine aa. Coborr pe latura vestic a Cetii Vechi, apoi o luar spre est n direcia micului sat arab Abu. Tur, asimilat aproape complet de oraul Ierusalim. Casele erau construcii vechi, rudimentare, care cptaser de mult patina decadenei citadine. Abu Tur era o aezare suprapopulat, drpnat i agitat, un viespar populat de o mulime de oropsii ai sorii. Nimeni nu era dispus s lupte pentru Abu Tur. Nici o armat arab n-ar fi violat grania pentru a o cuceri. Nu era Haram al-Sharif, nu era cetatea de aur a micrii revaniste arabe. Abu Tur trecea din minile unui cuceritor n ale altuia; astzi turcii, mine englezii, poimine iordanienii, apoi israelienii. Dar acest lucru nu afecta nici aezarea, nici pe locuitorii ei. Ei i triau viaa i-apoi mureau. Puin le psa dac i dormeau somnul de veci n pmnt arbesc ori evreiesc. Strbtur strduele nguste, decrepite, ndreptn-du-se spre marginea districtului, acolo unde casele prginite lsau loc cmpului cenuiu i dezolant. David privi n jur, frapat de jocul ironic al sorii, care i purtase paii aici, alturi de Leyla. Tur era echivalentul arbesc al muntelui Sinai. Leyla se opri n faa unei case drpnate. Arta ca i cum ar fi fost prsit: lemnria nu mai fusese revopsit de cel puin o generaie, ferestrele erau murdare i pe alocuri obloanele fuseser smulse, ua din lemn, crpat i roas de
232

cari, atrna n balamale ruginite. David privi mirat spre Leyla, dar nu zise nimic. Dintre blrii, nu departe de ei, civa cini jigrii priveau lipsii de interes. nainte de a ciocni la u, Leyla se ntoarse spre David. David, nainte de a intra, a vrea s te rog ceva. Spune. Dup ce totul va lua sfrit, dup ce vei scpa din... ncurctura n care eti, s uii c ai vzut casa asta, c ai fost vreodat aici. nelegi? mi promii? Dac nu faci asta, nu putem rmne aici. mi asum nite riscuri, David. Am ncredere n tine, dar trebuie s-mi promii. De acord. Nu neleg de ce, dar i promit. Voi fi tcut ca mormntul. Poi avea ncredere n mine. l privi cu gravitate cum el nu mai observase vreodat, apoi strnse din buze i se ntoarse cu faa ctre u. Ciocnitul rsun sec n linitea strzii. David se mira c cineva poate tri aici, ntr-un astfel de loc. De dincolo de u se auzi o voce optind n araba. Da! Cine este? Leyla rspunse abia auzit. Sunt Leyla, Leyla Rashid. Deschide ua, Tawfiq. Se auzir fonete incerte, apoi ua se crp puin. n penumbr, David distinse un chip i o pereche de ochi strlucitori care l fixau nemicai. Ua se deschise mai mult. n cadrul ei sttea un tnr arab. Avea n jur de douzeci i cinci de ani, nlime mijlocie i o constituie atletic. Pletele murdare i ajungeau pn la umeri, iar faa i era acoperit de o barb epoas. Avea o nfiare rea i plin de ur. Privirea nu purta nici o urm de blndee. n mna dreapt brbatul strngea un pistol. Cine-i sta? ntreb fr s-i dezlipeasc ochii de la David. l cheam David Rosen. Este un prieten de-al meu. Noi... Un evreu?
233

Mna narmat se ridic o idee. Suficient. O s-i explic. Uite ce e Tawfiq, avem nevoie de un adpost sigur. David e de ncredere, nu trebuie s te temi din cauza lui. Tnrul cltin din cap violent. Glasul i era gtuit de furie. Furie i nervozitate, cea mai proast combinaie. David nu se simea n largul lui; situaia i scpa de sub control. Imposibil. tii i tu asta. tii c locul sta nu poate fi folosit oricnd. N-ar fi trebuit s aduci aici un strin. Un strin evreu. Trebuia s ceri permisiune. Trebuia s fi luat legtura cu Consiliul. Nu am avut timp de aa ceva. Leyla ncepea s-i piard rbdarea. Se propti n u, mpingndu-l pe Tawfiq napoi n vestibul. Pleac din drum, Tawfiq. Trebuie s vorbesc cu Fatma. Se strecur repede pe lng el, strignd numele Fatmei. Tawfiq apuc revolverul cu ambele mini i l ndrept spre Leyla. Braul i tremura puin. Din ntuneric se auzi o voce de femeie, o voce cultivat, sever i ferm Cine-i acolo? Leyla i rspunse. Femeia i strig lui Tawfiq: Pune arma jos, Tawfiq. Leyla n-ar fi venit aici fr un motiv serios. Cel puin, aa sper. Intrai repede. Ai fcut deja destul agitaie. David ridic bagajele i intr. Tawfiq trnti ua dup el. David se pomeni ntr-un coridor ntunecos, la captul cruia printr-o u deschis se zrea o camer slab luminata. n prag sttea o femeie. David travers holul, urmat ndeaproape de Tawfiq, cu arma pregtit pentru orice eventualitate. ncperea era aidoma casei. Pereii erau umezi. Pe la coluri i pe tavan, se ntindeau pete mari de mucegai. Pe alocuri, tencuiala czuse, dezvelind zidul de piatr. n

234

mijlocul camerei, sttea o mas descleiat, acoperit cu farfurii i cni ieftine. Cnd se ntoarse, David avu ocazia s o vad pentru prima oar pe necunoscut. Contrasta izbitor cu Leyla. nalt i bine fcut, purta pantaloni i o cma militar. Fata avea trsturi dure, aproape masculine, dar cu pielea neted. Ochii reci l examinar pe ndelete, ca i cum i-ar fi apreciat valoarea la o licitaie. David observ c i ea era narmat. Spre deosebire de Tawfiq, mna nu-i tremura: era stpn pe situaie. Leyla, ne cunoti regulamentul. Nimeni nu are voie s vin aici fr permisiunea Consiliului, cu excepia cazurilor urgente. Fatma, chiar este vorba de o urgen. mi pare ru, dar mi-e greu s-i explic de ce. Totui, cred c ar fi mai bine s ncerci. Acesta este David Rosen. E cetean american, nu israelian. Mi-e prieten. Acum cteva sptmni, n Sinai, mi-a salvat viaa. i sunt ndatorat. Acum are nevoie de ajutorul meu. Viaa i este n pericol i are nevoie de o ascunztoare. Pentru o zi-dou; pn gsim un loc mai sigur. Nu are, nu avem nevoie dect de siguran. Ca aici, n casa aceasta. Femeia o privi cu o expresie rece, calculat, fr urm de sentiment. Cnd deschise gura, glasul i suna plat, ca al cuiva care i ngropase att de adnc sentimentele, nct era imposibil ca ele s mai ias vreodat la suprafa pentru a o tulbura. Leyla, nu ne privete. Omul acesta este evreu, este strin. Nu aveai voie s-l aduci aici, indiferent de mprejurri. Comportamentul tu este de neiertat. i dai seama c a fi putut ordona s-l mpute. Pn una alta, va rmne aici; ntre timp, vom cere instruciuni Consiliului. Nu fi proast Fatma, protest Leyla. Nu reprezint nici un pericol pentru voi. Este un profesor de arheologie din
235

America. Nu e interesat de politic. ns este n mare pericol, iar noi l putem ajuta. Uneori trebuie s ai ncredere n oameni. Mi-a promis c nu va dezvlui secretul existenei acestei case. Fatma sttea complet nemicat. l privi lung pe David, apoi se ntoarse din nou ctre Leyla. mpotriva voinei sale, Leyla simea cum sigurana de sine i se destrma ca un abur. n loc de siguran, l pusese pe David i, posibil, pe ea nsi n real pericol. Fatma ncepu s vorbeasc cu glas sczut, aspru: S nu mai ndrzneti vreodat s m faci proast, Leyla. Tu eti proast. Prima regul pe care a trebuit s o nvei a fost s nu ai ncredere n nimeni. Nici n prieteni, nici n rude, nici n iubit. i cu att mai puin n evrei. Promisiunea unui evreu este egal cu zero. Ba chiar mai puin de att. Tu ar trebui s tii asta, Leyla. Leyla nu zise nimic, dar chipul i trda sentimentele: furie, frustrare, ca i cum Fatma i-ar fi tras o palm grea i usturtoare. Fatma se ntoarse spre Tawfiq. Condu-i sus, Tawfiq. Instaleaz-i n cmrua de lng camera mea i rmi de paz n faa uii. Brbatul ursuz nu zise nimic. Se simea rzbunat. David i Leyla urcar naintea lui scara cu trepte de piatr, mrginit de o balustrad veche i crpat. Ajuni sus, se oprir. La dreapta, mormi Tawfiq. A treia u, la captul coridorului. Cmrua nu avea mai mult de opt metri ptrai. Pereii erau decorai cu pete mari de mucegai. Unica fereastr era mic, cu geamuri murdare, tiat foarte aproape de tavan. Lumina ptrundea cu greu prin ea. Tawfiq verific sumar ncperea apoi i chem nuntru. Le cercet bagajele i i percheziiona pe amndoi. Nu prea s fie jenat de faptul c Leyla era femeie; minile i pipir
236

corpul cu detaarea unui chirurg, fr emoie vizibil. Dup ce confisc arma lui David, iei tcut din camer i nchise ua. Nu se auzi nici un zgomot de cheie rsucit n broasc, dar David i Leyla tiau c va rmne afar, cu ochii pe ua. Se aezar turcete pe podeaua tare. Mult timp nu spuse nici unul nimic. Nici nu se privir. n cele din urm, Leyla rupse tcerea. mi pare ru, David. mi pare nenchipuit de ru. Credeam... am fost naiv, att de naiv, nct s-mi nchipui c voi putea convinge pe cineva ca Fatma s te lase s stai aici. Poate c cei din Consiliu vor fi mai nelegtori. Nu toi sunt ca Fatma. David ridica privirea din podea i o privi int n ochi. Cine sunt? ntreb n oapta OEP? Leyla cltin din cap. FPEP, zise ea Frontul Popular pentru Eliberarea Palestinei. David i plec din nou privirea, mhnit. n cele din urm, ncepu s vorbeasc, fr s ridice ochii, fixnd podeaua prfuita Faci i tu parte din organizaie? Aparii acestui grup? Fata ncuviin din cap. i lucrezi pentru ei de cnd ai venit n Ierusalim? Pentru teroriti? Asta eti, de fapt, Leyla? Leyla l privi drept n ochi, dar nu zise nimic. Rspunde-mi, o som David, aproape strignd. Uit-te la mine, David. El i nla capul. ipase la podea. Da. Sunt terorist. Dac doreti. Nu am ucis niciodat pe nimeni; nu am pus nici o bomb i nu am tras nici un foc de arm. Dar fac parte din FPEP i fac tot ce pot ca s-i promovez interesele. Mai precis, ce faci, Leyla? Vocea lui David continua s urce, copleit de furie i de un sentiment vag de dezamgire.
237

Te rog, David, ncearc s nelegi. Le furnizez informaii. Sunt acceptat de israelieni, sunt o arboaic cumsecade, o persoan n care ei pot avea ncredere. Aa c mi povestesc tot felul de lucruri, iar eu transmit grupului ceea ce tiu. Uneori, lucrez drept curier, alteori conduc oameni peste grania, n Sinai, alteori scriu articole pentru publicaiile noastre. Ce conteaz? mri David. Nu apei pe trgaci, nu reglezi ceasul bombei, dar eti la fel de vinovat pentru crimele pe care le comit indivizii asemeni lui Tawfiq. Sau nici nu te gndeti vreodat la asta? Ba m gndesc, l repezi Leyla. M gndesc n fiecare zi. M gndesc i la Gaza, i la teritoriile din vest, i la soldaii din lagrul Bir Zeit, i la masacrele de la Sabra/Chatilla. N-a fost vina israelienilor. Au stat cu minile n sn, David, au permis s se ntmple aa ceva. Aa cum ai spus, nu conteaz cine apas pe trgaci. De acord, ip David. Armata a ntrecut msura n Liban. Begin a fost nebun. Asta i d oare dreptul s ucizi nevinovai aici, n Israel, femei i copii care nu au fcut nici un ru arabilor? Begin a fost terorist. A fcut parte din Banda Stem, a ucis civili britanici, a pus bombe. Cu toate astea, a ctigat Premiul Nobel pentru Pace! Asta s-a ntmplat cu muli ani n urm, nainte de a ne fi nscut noi. i ce dac? Asta se va ntmpla peste ani, cnd copiii ti vor avea vrsta ta de acum. Bine, poate c nu eti o adevrat terorist. Poate c faci doar comisioane i furnizezi informaii. Atunci, ce eti? O spioan, atta tot. O spioan a unei reele de teroriti. Te foloseti de poziia pe care o ai la Universitate ca s aduni informaii. Trdezi ncrederea oamenilor. sta este un motiv de mndrie? Este...?
238

Vocea i se stinse. O fcuse spioan. Dar el ce era? La rndul su spionase n favoarea Israelului. Trdase ncrederea care i se acordase n calitate de arheolog. Era posibil s fi murit oameni din cauza informaiilor furnizate de el. Cu ce drept o condamna pe Leyla? Nu m mndresc, opti Leyla. Dispreuiesc minciuna, subterfugiile. N-am nici un motiv s m flesc cu asta. Dar sunt mndr de poporul meu, de oamenii care lupt ca s-i recucereasc ara. Ceea ce fac eu e reprobabil, dar nu conteaz din moment ce contribuie la rectigarea demnitii poporului din care fac parte. Nu ca pribegi, ci ca fiine umane care i au propriul lor teritoriu. Desigur, m nelegi? Soul tu a fcut parte din organizaie? Leyla ncuviin din cap. A ucis? A pus bombe? ncuviin din nou din cap. i ai continuat s l iubeti, dei tiai? Un timp nu rspunse; cnd o fcu, vocea i era ncordat. Da. L-am iubit. Nu a fcut nimic pentru el. Nu a participat niciodat la operaiuni mpotriva civililor, doar mpotriva soldailor. S-a considerat soldat; dar, pentru c nu avem o ar, suntem numii teroriti. neleg de ce a fcut ceea ce fcut. A fcut-o pentru c m-a iubit pe mine, poporul nostru, ara. Dar nu cred c poi nelege. Te amgeti, Leyla. Palestina nu merit atta vrsare de snge. Nimic nu merit. Chiar tu ai spus asta acolo, n Sinai. Spuneai c Palestina este o ar imaginar. Ce s-a ntmplat cu acele ndoieli, ori a fost nc unul dintre subterfugiile tale? Ea strnse din pleoape, apoi deschise ochii din nou. Erau roii. Erau adevrate. Profesore, tu nu ai ndoieli? Cum rmne cu preteniile tale de evreu modern? Atunci de ce ai ajuns s pori yarmulka i s i lai barb? Toat lumea se ndoiete de lucrurile n care crede. Dup uciderea lui
239

Muhsin, eu m-am ndoit de orice. Dar dup Mushin au urmat alii. Alte arestri, alte raiduri, alte asasinate. Nu toi palestinienii sunt teroriti, dar uneori v purtai cu noi ca i cum am fi. Ci oameni au fost ucii la Sabra i la Chatilla? in minte c am vzut la televizor un reportaj despre lagre. Am plns atunci mai mult dect oricnd, mai mult chiar dect am plns la moartea lui Muhsin. Sugari, copii mici cum au putut s fac oamenii astfel de lucruri? David, pe tine nu te emoioneaz aa ceva? Nu iubeti pe nimeni, nimic? Te iubeti doar pe tine? El ridic ochii i-i privi chipul scldat n lacrimi. Nu putea spune nimic, nimic care s nu o doar mai tare. Tot ce-i putea spune era c o iubea pe ea. Dar dup ziua aceasta, cum i-ar putea mrturisi aa ceva? i ntoarse privirea de la ea spre ferestruica din perete i spre raza de lumin palid care se infiltra prin ea.

23 Seara sosi n cas un reprezentant al Consiliului local al FPEP. Era un brbat n jur de patruzeci de ani, slab, cu nceput de chelie i alur de intelectual. Li se aduse n camer o lamp cu gaz. O puser ntr-un col, lsnd-o s fsie, rspndind n jur o lumin alb i rece. M numesc Qasim, se prezent nou-venitul. Domnioara Rashid m cunoate. Reprezint Consiliul FPEP din Ierusalim. Mi s-a spus c dumneavoastr, domnule profesor Rosen, avei nevoie de o ascunztoare, iar domnioara Rashid v-a adus aici, creznd c vei putea rmne la adpost. De ce avei nevoie de adpost, domnule profesor? De cine v ascundei?

240

Aezat pe podea, David se simea intimidat. Era limpede c totul depindea de cum va reui s-l impresioneze pe necunoscut Se ridic. Nu tiu cine sunt cei de care m ascund. neleg. Cred c ar fi bine s-mi povestii mai mult. Luai-o cu nceputul. Spunei-mi de ce anume fugii. David se conform. Nu avea de ales. Prefera s-i spun totul acestui om, n loc s fie inut prizonier cine tie ct timp ori s fie mpucat. Promisese deja c-i va spune totul Leylei, dar discuia dintre ei se prelungise pn dup-amiaza trziu, cnd mai domoal, cnd mai aprins, pn ce se stinsese ntr-o tcere lung i apstoare. Era momentul s afle i ea. Cnd termina, nu spuse nimeni nimic. Leyla prea speriat, iar Qasim cufundat n gnduri. ncet, ncet i ntoarse privirea ctre David. Avea ochi calmi, cu privire grav, n nici un caz aa cum i imagina David ochii unui terorist. Era sigur c Qasim era un gnditor, un scriitor, nu un uciga. Armele sale erau gndurile i cuvintele, nu bombele. V cred. Dac ai fi minit, ai fi nscocit ceva mai credibil. O s v cred pe cuvnt, domnule profesor. Vei rmne aici pn verific cine suntei. Nu cred c va fi prea greu. Dac aflu altceva de exemplu, c suntei spion m tem c tii ce v ateapt. Se rsuci brusc pe clcie i iei din camer. l auzir vorbind ceva n faa uii. Dou minute mai trziu, Tawfiq intr i le spuse c vor fi mutai n alte camere. i luar bagajele i pornir n urma lui pn ajunser n faa a dou ui, pe partea dreapt a culoarului. Cuvintele lui Qasim avuseser oarecare efect, dar nu mblnziser purtarea lui Tawfiq fa de ei. Continuau s fie prizonieri, iar dac ar fi primit ordin, l-ar fi executat pe David fr s clipeasc din ochi. Cinci minute mai trziu se auzi un ciocnit n ua camerei lui David. Leyla intr, nchise ua n urma ei i se
241

opri, privindu-l n fa. David edea pe singura pies de mobilier din ncpere, un pat vechi de fier, acoperit cu dou pturi subiri care prinseser i vremuri mai bune. Iart-m, David. Nu am de ce s te iert. Nu reui totui s zmbeasc. Efortul era mult prea mare. Ba da, ai. Te-am bgat n ncurctura asta fr s judec. Erai deja ntr-o situaie grea i eu am ngreunat-o mai mult. Fugeai ca s te salvezi, acum eti prins n capcan, nu poi pleca nicieri. David ridic din umeri. Poate c da. Poate c nu. Nu suntem n nchisoare. Asta este o cas veche, n care sunt doi oameni pui s ne pzeasc. Dar i ei trebuie s se odihneasc. Trebuie s doarm. Dac ateptam o zi, dou, putem evada. Sau... Se rsuci spre fereastr. Putem ncerca fereastra. Dac doreti, chiar acum. Leyla cltin din cap. Nu David, nu putem. Ce vrei s spui? Privete afar. Contrariat, se ridic i travers camera. Privi afar, spre peticul de pmnt acoperit de blrii. Vzu un brbat care dei nu se uita n direcia cldirii, avea clar sarcina de a o ine sub observaie. Nu le va fi uor s scape pe acolo. Da, neleg. Cum ai spus, sunt prins n capcan. Dar nu pricep de ce te in i pe tine prizonier. Eti una de-a lor. Tu ar trebui s fii liber s pleci. Leyla i arunc un zmbet ciudat i colurile gurii i se arcuir uor n sus. Pentru un brbat de vrsta ta eti foarte naiv, David. Eu sunt cea care a adus n casa asta conspirativ un brbat care ar putea fi spion israelian, sub un pretext pe care nu-l crede nimeni. Cum crezi c ar reaciona Fatma dac i-a spune: M duc pn afar s fac nite cumprturi. Ar
242

pune imediat mna pe pistol. Pentru ea nu mai conteaz un mort n plus. Poate c ai dreptate, David. Poate c suntem cu toii ptai ntr-un fel. David cltin din cap. Leyla, ncepu el, articulnd cu greu cuvintele. i eu sunt ptat, tot att ca i tine. Adineauri, nu am fost sincer cu voi doi. M rog, nu am fost absolut sincer. Sunt spion israelian. Lucrez de civa ani pentru Mossad n Siria. Dar nu cred c ce se ntmpl acum are vreo legtur cu asta. Cnd te-am nvinuit azi dup-amiaz pentru faptul c eti spion... nu judecam. Sau nu judecam drept. Mi-am luat i eu partea din trdare. mi pare ru. Ar trebui s-mi cer scuze. Te rog s m ieri. Leyla tcu mult vreme. Cnd ncepu s vorbeasc, glasul i era schimbat, parc mai trist i mai monoton. N-are importan, David. Cred c nimic nu mai are importan. S uitm totul. Se opri, apoi schimb subiectul. Trebuia s-mi fi spus de la nceput ce s-a ntmplat n realitate, cu absolut toate amnuntele. Acum toate ncep s capete sens, i asasinatele din Sinai, i dispariia lui al-Yunani. Vreau s te ajut. Ce a putea face pentru tine? Un timp el nu-i rspunse. Apoi brusc expresia de pe chip i se schimb. Da, ai putea face ceva. Ai putea citi n locul meu Tariq al-mubin. Mie mi-ar lua cteva sptmni, poate chiar luni. Tu ai putea citi cartea n cteva zile, apoi ai nota ceea ce pare important i mi-ai pregti un index aproximativ. Am cartea n geant. M duc s o scot. n momentul n care David scoase la iveal paginile xeroxate i i le ddu Leylei uit pe loc de toate de camer, de pericolul n care se gsea, de Fatma i de nevoia ei imperioas de a ucide. Leyla rsfoi foile, verificnd calitatea reproducerii. Erau n total vreo dou sute de pagini a cte douzeci i cinci de rnduri, scrise n araba modern, cu

243

caractere clare i lizibile. Dac i stilul era la fel de inteligibil cartea putea fi citit fr probleme deosebite. Poftim hrtie i pix. Domnioar Rashid, ai ocazia s te faci util. Ce anume vrei s caut? Ar fi bine dac a ti, ns n-am nici cea mai vag idee. Ar putea fi orice. Am ns senzaia c putem afla din jurnalul german. Dac nu, va trebui s ne dm singuri seama. Partea proast este c rspunsul poate fi chiar n faa ochilor notri, att de evident, nct nici nu ne dm seama Nu te grbi. Verific tot ce i se pare neclar. i n timp ce eu m voi speti muncind, dumneata ce ai de gnd s faci, profesore Rosen? Nu te impacienta. Voi lucra i eu. Trebuie s aflu ce a mai fcut Sturmbannfhrer-ul nostru. Nu mai am mult de citit. Scoase jurnalul i dicionarul Langenscheidt din geanta Era timpul s se ntoarc din nou n trecut. 8 octombrie 1935 Ieri clugrii l-au adus napoi pe Hartmann. Peste noapte corpul a fost inut n biseric, apoi dimineaa a fost scos pentru a fi ngropat. La captul defileului exist un cimitir mic, chiar n valea larg n care se nfund. Toi clugrii, n afar de cei doi foarte n vrst, au venit cu noi. Au mai participat von Meier, Keitel i Lorenz, ceea ce m-a clcat pe nervi. Grecii voiau s-l ngroape pe Hartmann dup obiceiurile lor, dar eu m-am opus categoric; le-am spus c nu a fost credincios i c trebuie nmormntat dup ritul german. Au fost unele animoziti din cauza asta, pentru c unii dintre noi doreau o ceremonie cretin. Eu ns am insistat, susinut de Flschner i, foarte curios, de Lorenz. n cele din urm, von Meier a
244

fost de acord s in eu ceremonia SS de nmormntare, dup ce au terminat cu prostiile cretine. Voi trece i asta n raport, mpreun cu toate celelalte. Mi s-a spus c rmiele lui Hartmann vor fi readuse la mnstire peste civa ani, cnd vor fi depuse n osuarul de aici. Dar jur c ntr-o zi voi reveni aici dup osemintele lui Hartmann i le voi duce napoi n patrie, ca s le ngrop n pmnt german. Am vzut osuarul: este o cript, o groap plin cu oseminte, total nepotrivit pentru un reprezentant al rasei superioare. Dar acum m ntreb dac eu nsumi voi apuca s mai pun piciorul pe pmnt german. Nu am renunat s mi zvorsc ua n timpul nopii; i dorm iepurete. 9 octombrie 1935 n sfrit, a aprut o luminia n ntuneric. tiu nc foarte puin despre ce se petrece, dar am descoperit ceva. Sunt mai mulumit dect oricnd c in acest jurnal codat; singurul de care m tem este Keitel dac s-ar strdui puin, l-ar putea descifra. Ieri, dup nmormntare, ne-am ntors cu toii la mnstire. M-am retras n camera mea s-mi scriu jurnalul i s meditez la ceea ce s-a ntmplat. Pe la cinci, am ieit n hol. Am auzit voci din camera lui von Meier i m-am apropiat tiptil de u. Vorbea Keitel, apoi l-am auzit pe Lorenz. n final, a intervenit i von Meier. Erau toi acolo i preau c se ceart. n clipa aceea, mi-am dat seama c ncperea lui Hartmann era lipit de cea a lui von Meier i c era goal. Fr s stau pe gnduri, am intrat i am nchis ua. Mi-am lipit urechea de perete i am reuit s desluesc aproape tot ce se discuta dincolo. Era limpede c se

245

certau. Prima voce pe care am auzit-o a fost cea a lui Lorenz. Spunea: Ulrich, i spun pentru a suta oar, nu este aici. Am parcurs toate crile de istorie greac, am vorbit pe ndelete cu clugrii, dar nu am descoperit nimic. Nici un indiciu. Crile nu spun nimic, clugrii nici att. i spun eu c ar fi trebuit s rmnem la St. Catherine. n clipa aceea a intervenit Keitel, foarte suprat. St. Catherine a fost o pierdere de timp, i tu tii foarte bine. Am rscolit tot locul fr nici un rezultat. Oamenii s-au perindat n zona aceea vreme de secole, dar nu au vzut niciodat nimic. i mai tii c textul are mai mult logic dac l raportm la regiunea aceasta. Ulrich i cu mine nu am cercetat nici jumtate din zon. Avem nevoie de timp. Timp! Era iari vocea lui Lorenz. Ai avut timp din belug. Ct v mai trebuie? Pentru numele lui Dumnezeu, cutai un ora. N-ar trebui s fie chiar att de complicat de gsit. Acum i-a rspuns von Meier. Vorbea pe un ton mai sczut dect Keitel, cu mai mult calm, dar totui am reuit s aud ce spunea. Ascult-m, Heinrich. Walter are dreptate. Din punct de vedere arheologic, am arat tot terenul din jur. Oraele pot disprea foarte uor. n Occident, nimeni nu ar fi bnuit existena Petrei dac nu ar fi fost descoperit ntmpltor de Burckhart n 1912 dar, o dat ce ai vzut Petra, te ntrebi cum naiba a putut s o piard cineva. n orice caz, i-am spus deja c, dup prerea mea, Iramul nu este un ora, cel puin, nu aa cum i-l imaginezi tu. Probabil c a fost o aezare mic, chiar mai mic dect Petra, n parte spat, probabil, n stnc, restul format din corturi sau construcii din lemn. Un asemenea loc poate rmne foarte uor
246

ascuns n mijlocul slbticiei de aici. Iar textul este ct se poate de clar Oraul Iram se afl n Defileul Clugrilor, n vecintatea Jabal Musa din Sinai. L-am vzut cu ochii mei; cine vrea s se conving, s mearg el nsui acolo. David se opri din citit i inspir de cteva ori adnc. Observ c minile i tremurau uor i puse cartea jos. Dup atta cutare, prea aproape incredibil c gsise, n sfrit, confirmarea de care avea nevoie. Iram Iram Oraul Coloanelor. Oraul despre care Yigael Bar-Adon descoperise ceva cu puin nainte de a muri, creia John Gates i dedicase un capitol ntreg din lucrarea sa de doctorat, acum disprut. Veriga lips din lan. Ridic jurnalul i ncepu din nou s citeasc. De partea cealalt a patului, Leyla era adncit n lectur. Dincolo de fereastr, ferit vederii, gardianul din curte i ncepuse rondul. Din atelierul nvecinat se auzea susurul slab al unui motor electric, ncordat i tremurtor. S-a auzit un mormit pe care nu l-am neles, apoi din nou vocea lui Keitel. Uite ce e, Heinrich are dreptate. Pe cuvnt Am crezut c Defileul Clugrilor se refer la Wadi al-Dair, unde se afl Mnstirea St. Catherine. Tu ai fost de acord cu noi. Dar, cnd am aflat de St. Nilus, ne-am dat seama c trebuie luat ca un nume propriu Shib al-Ruhban. Totul este perfect logic. Descoperirea acestui loc nu a fost dect confirmarea indirect a preciziei textului. O s vezi c vom gsi cetatea i vom gsi i ceea ce cutm acolo. Cu astfel de lucruri, trebuie s ai rbdare. Trebuie s acionm discret, n cazul n care ceilali i-au dat seama ce cutm n realitate. Nu-i cerem dect nc dou sptmni.

247

A urmat o pauz scurt, apoi am auzit din nou vocea lui Lorenz. Prea bine. Dou sptmni. ntre timp, ce facem cu Sturmbannfhrer-ul Schacht? Putem scpa de el? A rspuns von Meier: Nu, dac se poate, trebuie lsat n pace. Nu tie nimic cert, are doar simple bnuieli. Putem explica moartea lui Hartmann, dar nc un mort ar fi prea mult. Va strni suspiciuni, Schacht trebuie inut la o parte. Nu-i lua ochii de pe el, Heinrich. Dup aceasta s-au desprit. Von Meier a rmas n odaia lui, iar eu am putut iei nevzut din temnia n care m aflam, ntorcndu-m n camera mea. Curnd s-a fcut ora cinei i am cobort n refectoriu, ca de obicei. Dar eram hotrt s pun mna pe servieta lui von Meier, ca s vd ce se afl n ea... Ocazia favorabil s-a ivit azi-diminea, dup ce el i Keitel au plecat n explorare. I-am zis lui Lorenz c nu m simt bine i vreau s rmn n camera mea, s m odihnesc. Cnd am socotit c a venit clipa, m-am furiat n odaia lui von Meier i am rscolit totul, n cutarea servietei, dar aceasta dispruse. Tocmai cnd voiam s ies, ochii mi s-au oprit pe ceva atrnat pe perete. Era o icoan obinuit, Fecioara cu Pruncul, aproape identic cu cea din odaia mea. Dar nu era agat drept. Era uor nclinat. Curios, am dat-o jos. Von Meier pentru c sunt convins c el este autorul scobise peretele n spatele icoanei i aezase n interior un sul de papirus. L-am scos, l-am desfcut cu grij i am nceput s-l studiez. Era destul de mic, cam de 30 pe 20 de centimetri i foarte uzat. Pe alocuri marginile erau rupte, iar papirusul propriu-zis era crpat i sfrmicios. Atingerea minilor lui von Meier nu a fost prea benefic, mi-am zis. Pe o parte papirusul era acoperit
248

cu un scris lbrat n arab, n vechea scriere kufic, aternut cu un toc din trestie muiat n cerneal neagr. Indiferent despre ce era vorba, tiam c trebuie s citesc textul, dar, mai nti, trebuia s l iau la mine n camer, ca s fac o copie. Desigur, aa ceva era mai uor de zis dect de fcut. Aveam de-a face cu un manuscris extrem de vechi, aflat ntr-o stare deplorabil, scris n dialectul kufic timpuriu, poate chiar din secolul al optulea. Scrierea kufic este extrem de greu de descifrat, chiar i n forma sa mai evoluat, aa c mi-a fost foarte dificil s transcriu cele zece, dousprezece rnduri ale textului. Nici acum nu sunt sigur n privina ctorva cuvinte, dar mi-am dat toat silina. Cred c acum pricep cum a ajuns Keitel s se implice n toat povestea asta. Scrierea kufic este o scriere epigrafic, folosit iniial la ncrustaiile n piatr i, cu toate c nu este specialist n cultura arab, bnuiesc c se descurca destul de bine cu inscripiile kufice. Am pus la loc sulul de papirus n scobitura din camera lui von Meier, avnd grij s fie pe ct posibil n poziia original. n noaptea asta voi ncerca s traduc textul. 10 octombrie 1935 n general, textul nu este nemaipomenit de interesant. Pare s fac parte dintr-o lucrare mai ampl despre diferite ceti i popoare antice menionate n Coran. Nu e dect o bnuial, dar, judecnd dup stil i coninut, cred c este vorba despre un fragment dintr-un comentariu mai vechi al Coran-ului, unul dintr-o serie ale cror titluri sunt cunoscute, dar nu s-a descoperit nici un exemplar pn acum. n cele cteva rnduri, autorul amintete
249

de al-Hijr, spune c era oraul lui Thamud i l identifica cu Madain Salih n partea de nord-vest a peninsulei arabice. Aceasta corespunde destul de bine teoriei moderne. Cetile distruse sunt identificate drept Sodoma i Gomora, localizate la rmul Mrii Moarte. Aproape de sfritul textului apare pasajul pe care l-am auzit din gura lui von Meier ieri. Asta-i tot, dei cred c textul original era mai lung. neleg de ce caut von Meier Iramul. Oricare arheolog viseaz s descopere o cetate dispruta. Dar de ce atta mister? Vrea s se asigure c va fi doar meritul lui? Posibil. Dar de ce ar fi mers pn acolo, nct s-i ucid pe Ahmad i pe Hartmann? i la ce s-a referit Keitel cnd a spus c vor gsi ceea ce caut n Iram? Ce altceva putea fi n afara celor menionate n papirus? Va trebui s-mi in urechile ciulite. Dac nu aflu mai multe, ceea ce am descoperit pn acum este lipsit de valoare. Totui, ceva m scie, ceva legat de text. Pare clar, dar n adncul minii m tot gndesc c poate am fcut o greeal, am interpretat incorect cuvintele n arab. Va trebui s examinez din nou textul original al lui von Meier.

24 11 octombrie 1935 Am descoperit greeala fcuta att de Keitel, ct i de mine. Au impresia c sunt n cutarea unei ceti; de fapt, caut o carte, numai ca nu tiu. Fr ndoial

250

c i cetatea exista pe undeva, dar n nici un caz n Sinai. Azi-diminea am intrat din nou n camera lui von Meier, am scos papirusul din ni i l-am luat cu mine n odaie. Citind rar, am revzut fiecare rnd, n special cele referitoare la Iram, mpreun cu rndurile precedente i cele imediat urmtoare. Primul lucru pe care l-am remarcat a fost acela c seciunea referitoare la Iram era incomplet. Dup comentariul privind al-Hyir i Thamud, urmau versurile din Coran despre Iram: Ai vzut judecata lui Dumnezeu asupra lui Ad, la Iram, Oraul Coloanelor, care nu are pereche n lume? Dup aceasta urmau imediat cuvintele comentatorului: Ad era poporul necredincioilor, dup Noe, care tria printre dunele de nisip ale Iramului. Profetul Hud a fost trimis s stea de vorb cu aceti necredincioi dar ei i-au ntors faa de la el i de aceea Dumnezeu a trimis un potop asupra lor i i-a necat. Au pierit cu toii, n afara celor credincioi, i totul s-a transformat n pulbere. Iram... Aici textul se curma brusc i continua s fie ilizibil i n rndul urmtor. Paragraful pe care l-am notat mai nainte, cel care ncepe cu oraul Iram se afl n Defileul Clugrilor urma imediat dup acesta, la marginea paginii, dar cteva cuvinte de la nceput lipseau. Revznd comentariile anterioare, am remarcat c, n majoritatea cazurilor, se preciza poziia geografic a cetilor sau popoarelor respective, dup care urma o referire la o carte sau un tratat despre ele. Astfel, dup ce a pomenit de al-Hijr, comentatorul a scris: Cartea lui al-Hijr s-a aflat la Ibn Abbas n Medina, dar nu se tie unde se gsete n prezent. Cuvntul folosit aici i n alte locuri pentru carte era termenul arab obinuit, kitab. Dar scriitorii arabi, n special cei din
251

perioada islamic timpurie foloseau n mod frevcvent o gam larg de termeni echivaleni pentru carte i cel puin unul dintre acetia aprea i ntr-unul din pasaje, kurrasa. Kurrasa este un cuvnt extrem de rar ntlnit, de aceea nu m-a mirat faptul c n-a aprut din nou. Dar m-am ntrebat de ce nu exista nici o referire la Cartea Iramului i m-am gndit c poate cuvntul ora a fost scris greit, n loc de carte. Prea puin probabil, dar nu imposibil, ntr-o lucrare n care era vorba att de ceti, ct i de cri. i deodat am vzut totul limpede. Scrierea kufic este o form primitiv de inscripionare. Litere care n scrierile arabe obinuite apar foarte distincte, n textele kufice pot fi scrise la fel sau foarte asemntor. Literele care n mod normal ar trebui s fie scrise mpreun sunt scrise separat i invers. Am privit mai atent cuvntul pe care l luasem drept echivalentul pentru ora, madina. Acum, c m gndisem mai bine, mi-a aprut limpede c ceea ce considerasem a fi un m era de fapt s, d-ul era un h aspirat, iar n-ul era un f. Nu era de mirare c Keitel le-a trecut cu vederea. Pentru un neavizat, cuvntul era fr ndoial madina, aparent diferit de ceea ce vedeam eu acum. Dar, de ndat ce am fcut legtura i m-am despovrat de constrngerea psihologic de a citi cetate, nu mai aveam absolut nici un dubiu. Cuvntul era sahifa, un sinonim obinuit pentru carte, iar pasajul suna astfel: Cartea Iramului se afl n Defileul Clugrilor, care se gsete aproape de Jabal Musa, n Sinai. Am vzut-o (sau citit-o) acolo cu ochii mei; cine vrea s se conving s mearg el nsui acolo.

252

David ls jurnalul i privi spre Leyla. Ea continua s citeasc, aplecat asupra crii. Huruitul motorului electric se oprise. n camer era linite i cald. Leyla, zise el ncet, ptruns de un ciudat sentiment de emoie. Ea ridic ochii i se ntoarse spre el. Da, David. i-ai dat deja seama care este subiectul general al crii? David se ntreb dac Leyla observase emoia care pusese stpnire pe el. Leyla l privi cu o expresie curioas. Da. Vrei s-i spun acum? David ncuviin din cap. Ei bine, e ct se poate de limpede. n linii mari este poves-tirea unui anume al-Halabi despre pelerinajul pe care l-a fcut de la Damasc la Mecca. Partea stranie foarte stranie, dac stau s m gndesc bine este c mai mult din jumtatea crii se ocup de descrierea unui singur loc pe care l-a vizitat cu prilejul cltoriei. Iram, opti David abia perceptibil. Leyla l privi cu ochii mari. Da. Iram. De unde tii? n timp ce Leyla se apuc de traducerea pasajului, destul de lung, referitor la Iram, David se ntoarse la jurnalul lui Schacht, nerbdtor s afle ce s-a ntmplat dup ce acesta i-a dat seama c volumul se afla mai mult ca sigur n biblioteca de la St. Nilus. Maiorul SS a dus napoi sulul n camera lui von Meier. n urmtoarele zile i-a petrecut tot timpul n bibliotec, verificnd sistematic toate lucrrile n arab aflate acolo. Desigur, nu a gsit nici una intitulat Sahifa Iram sau Kitab Iram i a continuat s rsfoiasc celelalte volume, n total cteva sute de exemplare. n final, a descoperit ceea ce cuta, o crulie oarecare, pe care o examinase deja i o dduse la o
253

parte, intitulat Tariq al-mubin de al-Halabi. La nceput l-a intrigat o ignorase din cauza datrii de la sfrit: 10 Ramadan 574 (19 februarie 1179), o dat prea recent pentru a fi menionat n ceea ce prea a fi un papirus extrem de vechi. ns la o examinare mai atent i-a dat seama c volumul datnd din secolul al doisprezecelea era, de fapt, o copie dup manuscrisul original aflat n biblioteca monahal i care fusese pe punctul de a se dezintegra dup patru secole de pstrare neatent, n umezeala i la cheremul carilor. Dar Lorenz devenise bnuitor. Schacht nu i-a putut ascunde cercetrile fa de cellalt brbat, care continua s caute prin textele greceti, n cellalt col al bibliotecii. La cteva zile dup ce a descoperit Tariq al-mubin evenimentele au nceput s ia o ntorstur neobinuit i neplcut. 17 octombrie 1935 Azi-diminea von Meier mi-a spus c vor sosi civa oaspei importani de la Ierusalim. A fost foarte misterios i mi-a zis c nu-mi poate spune mai multe nainte de sosirea lor. Nu pricep de unde a aflat: de mai multe sptmni nu a plecat i nu a venit nici un mesager la mnstire. Oare von Meier i Keitel au oameni de legtur n afar, crora le transmit mesaje cu prilejul expediiilor lor n muni? Oaspeii au sosit la prnz; spre marea mea surprindere, l-am recunoscut printre ei pe A.H. i nc o persoan din anturajul lui, pe care o ntlnisem cu civa ani n urm. Evident, clugrii nu au fost prea ncntai de prezena unor demnitari musulmani n mijlocul lor, dar A.H. i-a asigurat c vizita lui era doar un gest de curtoazie fa de prietenii si germani. A zmbit i a vorbit mult despre iubirea sa fa de Iisus cel Sfnt, fiul Mariei, despre micua moschee din
254

interiorul Mnstirii St. Catherine pe care o vizitase n treact. Nu am vzut n viaa mea un om care s par sau s vorbeasc mai nesincer. Nu cred c monahii au crezut vreun cuvnt din tot ce le-a spus toata ziua au umblat de colo-colo cu nite fee mai prelungi dect de obicei. A.H. i-a amintit de mine de la prima mea vizit la Ierusalim, n 1931, cnd am participat n calitate neoficial la Congresul Musulman. Am aflat c la scurt timp dup aceea, a plecat n Iran, Afganistan i India, ca s se ntlneasc cu ali adepi ai credinei sale din regiunile din afara rilor arabe. A stat de vorba mai mult timp cu mine, dar, n afar de faptul c i-a exprimat din nou admiraia fa de Fhrer i fa de Reich, i i-a reiterat sentimentele fa de scursorile evreieti din Europa i Palestina, nu mi-a zis nimic nou. E limpede c nu a venit la St. Nilus doar ca s discute cu mine; o or mai trziu s-a nchis n odaia arhimandritului, mpreuna cu von Meier, Keitel i Lorenz. Nu au avut acces nici chiar secretarul su personal i nici cei din suit. Habar n-am cum au comunicat, fr interpret. Eram convins c A.H. este omul nostru, dar acum ncep s m ndoiesc dup ce am vzut ct de apropiat este de von Meier i amicii lui. Lucrurile sunt mult mai profunde dect mi-am nchipuit. Orict ar fi de misterioas cutarea unei ceti disprute i a unui anumit lucru nespecificat din mruntaiele sale, este totui destul de nevinovat. Dar ntlnirile n cerc restrns cu persoane strine mai ales, persoane importante sunt deja altceva i trebuie raportate n amnunt superiorilor mei. Numai Dumnezeu tie cum voi reui s transmit informaiile acas, n Germania.

255

nainte de a trece la pagina urmtoare, David medit la semnificaia iniialelor pe care le mai ntlnise o dat, la nceputul jurnalului. Schacht folosise numele ntregi ale tuturor personajelor menionate n jurnal, dar, de la prima apariie, A.H. figurase doar sub form de iniiale. Avnd n vedere c jurnalul era deja scris ntr-un limbaj codat, prea lipsit de logic s foloseasc un alt cod pentru nume. Doar dac... De ndat ce-i trecu prin minte acest gnd, totul i se pru mai limpede. A-H. era arab; acest lucru reieea clar din text. Dac Schacht i-ar fi transcris numele complet cu caractere arabe, atunci ar fi fost perfect lizibil. Pentru David, care simea c era important s afle cine fusese AH., era destul de neplcut, ns Schacht avusese motivele lui i era puin probabil ca jurnalul s-i furnizeze mai multe informaii din care ar fi putut deduce identitatea brbatului. 18 octombrie 1935 A. H. i nsoitorii lui au petrecut noaptea la mnstire i au pornit la drum dimineaa, nu nainte ca Flschner s ne alinieze pe toi, ca s imortalizeze vizita pe pelicul fotografic. La nceput, clugrii au refuzat s fie pozai, dar arabii s-au artat de-a dreptul ncntai. Von Meier prea iritat de toat povestea, dar nu a zis nimic. S-a petrecut ceva grav. Dup plecarea arabilor, m-am dus la bibliotec. Von Meier i Keitel nu se vedeau pe nicieri, dei nelesesem c nu au pornit ntr-una din obinuitele lor excursii. Lorenz nu era n sala de lectur, ca n alte ocazii. Mi s-a prut c la mnstire plutea o ncordare neobinuit. Cartea nu era la locul ei. Am rscolit toate rafturile, gndindu-m c am rtcit-o, dar nu am gsit-o nicieri. M-am uitat pe rafturile de deasupra, pe cele de dedesubt, n spatele crilor, n toate colurile
256

prfuite. Am stat de vorb cu bibliotecarul, un brbat ntre dou vrste pe nume Gregorios. Vorbete prost araba, dar am reuit s-l fac s neleag ce voiam. A fost foarte tcut, foarte rezervat. De cteva ori a cltinat din cap ca s-mi dea de neles c nu pricepe, dar eu tiam c m-a neles foarte bine i cunotea locul n care se afla cartea. Dup un timp am renunat. Nu mai trebuia s-l descos, pentru c mi ddusem seama unde se afla cartea 19 octombrie 1935 Sunt nc marcat de grozvia de noaptea trecut. Abia mi pot stpni mna s nu tremure n timp ce scriu. Dar trebuie s atern pe hrtie tot ce s-a ntmplat, tot ce am vzut, dei nimic nu va putea terge vreodat din memoria mea scena aceea oribil. Trebuie s ncep cu nceputul. Dup ce mi-am dat seama de dispariia crii am ncercat s dau de von Meier i ceilali doi ca s lmurim lucrurile. Aveam de gnd ca, n calitate de reprezentant oficial al Schutzstaffel n cadrul expediiei, s-i ntreb ce se petrece de fapt i de ce au pstrat secretul asupra cutrii oraului Iram fa de restul grupului. Nu i-am gsit nicieri. Am rscolit toate ncperile, dar nu am dat de ei i nici ceilali nu-i vzuser. Clugrul care se ocupa de ascensor mi-a spus c nu au plecat mpreun cu oaspeii ori dup acetia. Am fost n refectoriu, n bibliotec, n biseric, dar parc se evaporaser. ns acum cred c tiu unde erau. Seara am auzit din camera mea o u pe hol deschizndu-se, apoi nchizndu-se. M-am furiat afar i am intrat n camera vecin cu cea a lui von Meier. Erau acolo, dar vorbeau att de ncet, nct nu

257

am neles nimic. Oare bnuiau c cineva putea trage cu urechea la ceea ce discutau? Se fcuse trziu. Am hotrt s amn confruntarea pe a doua zi dimineaa i m-am ntors fr zgomot n camera mea. Eram obosit, obosit i ngrijorat. Sentimentul de izolare m apsa mai tare dect oricnd i m simeam ameninat. Am stat mult vreme ntins n pat, fr s pot nchide ochii o or, poate dou. Apoi cred c am aipit, dei nu pentru mult timp. M-a trezit un zgomot fcut de cineva care ncerca s ptrund n odaia mea. Ua s-a micat puin, dar zvorul a rezistat i, n cele din urm, necunoscutul s-a dat btut i a plecat. Eram deja perfect treaz, aa c am cobort din pat, m-am dus la u i am tras zvorul. M-am uitat afar, dar abia am putut zri silueta unui brbat care ddea colul coridorului. Nu ardea dect o singur lamp mic, agat sus, pe peretele holului. Cnd am privit nc o dat, dispruse, nghiit de umbre. Nu se auzea nici un sunet. Se crpa de ziu, era ntuneric i linite i toat lumea dormea, pn i clugrii. Mi-am strecurat repede Lugerul n buzunar, am nchis ua i am pornit pe urmele siluetei tcute, spre captul coridorului. Afara era ntuneric bezn; dar, pe msur ce ochii mi s-au obinuit cu ntunericul, am vzut deasupra o fie de cer nstelat, ntre pereii canionului. Stelele preau neobinuit de mari i de strlucitoare, ca nite globuri din pomul de Crciun. Nu m-am aventurat niciodat att de departe pe timp de noapte i nu am vzut stele att de apropiate i de uriae. n clipa aceea, am observat o lumini undeva deasupra mea, pe vrful stncii. Am privit un timp, a rmas nemicata. M-am hotrt s urc scrile. n timp ce urcam, lumina a disprut, dar tiam c era undeva,
258

acolo. Cel mai mult m ngrijora faptul c cel care se afla acolo, n vrf, se putea ntoarce jos i atunci ddeam nas n nas pe trepte. Acum mi pare ru c nu s-a ntmplat aa, ci ceea ce a urmat n realitate. Cnd am ajuns n vrful scrilor, lumina a reaprut. Mi-a luat ceva timp ca s m orientez n ntuneric, dar apoi am observat c lumina se strecura prin ua ntredeschis a osuarului de lng biseric. De cnd ne aflam aici, am evitat locul acela. Exercita o anumit fascinaie morbid asupra mea, dar ceva s-i spun o presimire m-a determinat s pstrez distana. Morbiditatea locului m-a tulburat i mi-a secat curajul. Cnd am vzut c lumina provenea tocmai de acolo, am vrut s m ntorc din drum. Totui, mi-am adunat tot curajul i m-am crat pe nivelul superior. Eram aproape sigur c nu puteam fi vzut dinspre osuar, totui am preferat s m apropii, ghemuindu-m ct mai tare. Am ocolit biserica i m-am apropiat dintr-o parte, profitnd de ntunericul din jur. Cnd am ajuns la colul cldirii, m-am oprit i mi-am inut respiraia. Am desluit dou siluete aezate una lng cealalt n faa uii luminate de stele i de raza palid care se strecura din osuar. M-am lipit cu spatele de perete i am privit tcut mult timp, ncercnd s-mi dau seama cine erau cele dou persoane. Una din ele vorbea pe ton sczut, i mi-am dat seama destul de repede c acesta era von Meier, dei de la deprtarea aceea nu-i puteam auzi limpede cuvintele. Cellalt brbat nu rostea nici un cuvnt, ci sttea doar nemicat, ascultndu-l pe von Meier. Nu le distingeam chipurile n lumina sepulcral, dar ceva din atitudinea tovarului lui von Meier m tulbura peste msur. Nu tiu dac era poziia n care sttea aplecat spre von Meier ori rigiditatea corpului aezat,
259

uor cocoat, sau poate silueta deformat, aa cum o vedeam. Dar am continuat s-l studiez cu mult atenie. Au trecut cteva minute fr s se ntmple nimic. Cum nici unul nu s-a micat i nu s-a uitat n direcia mea, am devenit mai ndrzne i, pas cu pas, m-am apropiat de ei, ncercnd s neleg ce spuneau. La un moment dat, l-am auzit limpede pe von Meier, dar tot nu am reuit s pricep ce spunea. Nu vorbea germana, ci o limb pe care eram convins c nu o mai auzisem niciodat. Apoi von Meier a tcut, i cellalt individ a nceput s vorbeasc n aceeai limb necunoscut, pe un ton mai strident. M-am furiat puin mai aproape. Deodat, mi-am dat seama c auzisem limba aceea i nu o dat. n clipa aceea un fior de ghea mi-a strbtut corpul. Von Meier i interlocutorul su discutau n latina vulgar, vorbit n epoca trzie a Imperiului Roman i de reprezentanii Bisericii medievale. Semna cu latina pe care o auzisem vorbit la slujbe, n copilrie, dar era mai stricata. Nu mi s-a prut din cale afar de bizar c von Meier, expert n istoria ultimei perioade a Imperiului, putea vorbi latina; fr ndoial c practicase acest exerciiu de nenumrate ori n coal i apoi cu propriii si studeni, la Universitate. Dar cine dintre noi, cei de la mnstire, clugri ori oaspei, putea vorbi fluent o limb moart de atta amar de timp? Nici nu mi-am pus bine aceast ntrebare c rspunsul a venit de la sine, pentru c mi-am dat seama, cu o groaz paralizant, c tovarul cocrjat al lui von Meier nu era unul dintre membrii expediiei, ci un cadavru pe care-l scosese din osuar. Auzisem de la Hartmann despre cadavrele bine conservate ale unor sfini, pstrate n fundul cldirii i, privind mai atent, mi-am dat seama c una dintre acele relicve
260

groteti edea fa n fa cu von Meier, conversnd. Aproape c mi-am ieit din mini de groaz, dar n clipa urmtoare am neles c nu cadavrul era cel care vorbea, ci von Meier care i proiecta vocea pe un ton mai sus, ca un ventriloc. i totui, dei aceast constatare m-a ajutat s-mi stpnesc frica n faa supranaturalului care mi depea capacitatea de nelegere logic, nu am izbutit s m scutur de sentimentul oribil pe care-l ncercam n faa acestui spectacol grotesc. Nu e puin lucru s-l vezi pe von Meier aezat acolo, n frig i ntuneric, sub lumina stelelor, conversnd n latin cu un cadavru i rspunzndu-i el nsui. Dar partea cea mai groaznic abia urma. Am nceput s dau ncet napoi, ct mai departe de osuar, cu gndul de a m ntoarce la mnstire i de a-mi petrece restul nopii ferecat n camer, cu lumina aprinsa. Abia am apucat s fac un pas cnd piciorul mi-a alunecat pe ceva probabil o pietricic i am strnit un zgomot imperceptibil. Von Meier a ridicat privirea alertat i am priceput, ngrozit, c lumina era suficient de puternic pentru a m putea recunoate. Pre de o clip, mi s-a prut derutat i am crezut c se va ridica ori va spune ceva, dar nu a fcut nimic din acestea. A rmas eznd, cu o mn ncletat pe braul cadavrului, meninndu-l n poziie vertical, i cu ochii larg deschii, aintii asupra mea. Asta a fost tot ce a fcut. Sttea, fr s rosteasc o vorb, fr un gest, privindu-m parca de la sute de metri distan. Pentru cteva clipe m-a hipnotizat cu privirea lui impasibil, apoi nervii mi-au cedat i m-am ntors, rupnd-o la fug. Am cobort treptele, alunecnd i zgriindu-m de cteva ori, pn am ajuns la nivelul de jos.

261

Mi-am petrecut restul nopii treaz, chinuit de groaz, aproape convins c von Meier i prietenii lui vor veni dup mine. M-am ridicat n capul oaselor n pat i am rmas nemicat, cu revolverul aintit asupra uii. Dar nu a venit nimeni i nu am auzit nici un sunet pn dimineaa, cnd s-au trezit clugrii i au plecat la biseric, pentru slujba de diminea. E aproape ora prnzului, dar nc nu mi-am prsit camera, dup ce m-am ntors de la osuar. n minte mi revin nencetat frnturi din cele vzute azi-noapte: lumina lmpii tremurnd pe chipul impasibil al lui von Meier, trupul mumificat aezat eapn lng el, conversaia n latin care m-a fcut aproape s-mi pierd minile, mirosul persistent care emana dinspre cript. M-am hotrt s-l caut pe printele Gregorios n bibliotec i s m destinui; scrie destul de bine n arab i sper s-i pot explica ce s-a ntmplat. Cu siguran c, dup sacrilegiul comis de von Meier asupra mumiei unuia dintre sfinii lor, clugrii vor lua atitudine fa de el i de acoliii lui. 19 octombrie 1935 (seara) Am crezut c ce a fost mai ru a trecut, dar m-am nelat Dup ce mi-am terminat notrile n jurnal azi-diminea, m-am dus s-l caut pe Gregorios n bibliotec i am discutat mult timp cu el, ajutndu-m deseori de scris ca s m fac bine neles. M nelegea foarte bine, mi-a spus, pentru c el i ceilali clugri vzuser ori bnuiau multe din lucrurile auzite de la mine, referitoare la von Meier i ndeletnicirile lui. Dar nu putuser face nimic, pentru c se pare c von Meier are o influen neobinuita asupra arhimandritului, pe care l cunoate de muli ani, nc din Salonic. Am impresia c erau mai multe de spus
262

dect mi-a mrturisit Gregorios, dar, indiferent care ar fi fost amnuntele, este limpede c von Meier se bucur aici de mare trecere, iar clugrii nu ndrznesc s se rzvrteasc mpotriva lui. Gregorios a fost revoltat i, cred, nfricoat de actul de sacrilegiu comis de von Meier n osuar. Folosirea limbii latine, combinata cu descrierea vag a mumiei, l-a fcut s cread c era vorba de Sf. Colum, un clugr irlandez de la Mnstirea Glendalough care murise cu prilejul unui pelerinaj aici, n Sinai, n secolul al optulea i fusese nmormntat alturi de ceilali mori, n acest loc. Dar, ca i mine, Gregorios nu i-a putut da seama de semnificaia ori scopul pretinsei conversaii a lui von Meier, singura explicaie putea fi c era vorba de un ritual satanic, prin care a sperat s ia legtura cu spiritele morilor. M-am desprit de Gregorios foarte abtut n clipa n care am deschis ua am simit c ceva nu era n ordine. Am aprins lampa de petrol i am mrit flacra. Acolo, ntins pe patul din camera mea, zcea mumia cu care conversase noaptea trecut von Meier. Am recunoscut-o dup silueta ncovoiat, dup linia contorsionat a umerilor i a gtului. Prea c m privete complice, rnjindu-mi cu chipul acela smochinit i, o fraciune de secund, am avut senzaia c mi va vorbi. Cred c am strigat sau am ipat, pentru c imediat am auzit n spatele meu un zgomot, ua s-a deschis i cineva a intrat n camer. Era von Meier. S-a uitat mai nti la corpul de pe pat, apoi la mine. La nceput nu a spus nimic, mulumindu-se s priveasc ba la mumie, ba la mine. Acesta este doar un avertisment, Herr Schacht, a spus, n cele din urm. Dac vei continua s te

263

amesteci n treburile mele, i va fi tovar permanent, acolo sus, unde i este locul. Pn atunci mi cam pierdusem curajul, dar, cnd l-am auzit vorbindu-mi astfel, mi-am revenit imediat. Mi-am reamintit c sunt ofier SS, c i eram superior pe linie politic i c el, ca i mine, trebuia s dea socoteala n ultim instan Fhrer-ului. Dar care anume sunt treburile dumneavoastr, Herr von Meier? l-am ntrebat. M-a privit fix cel puin un minut, fr s-mi vorbeasc, cu o expresie comptimitoare n ochi. Cnd mi s-a adresat, a fcut-o pe un ton dispreuitor, rezervat de obicei studenilor mai puin dotai. Chiar dac i-a spune, Herr Sturmbann-fhrer, nu ai fi n stare s nelegi. Nici dumneata, nici iubitul dumitale Heinrich, nici chiar caraghiosul de Fhrer. A tcut, a privit din nou la mumie, apoi a ncheiat: Ndjduiesc c vei dormi bine la noapte. Cu un asemenea tovar, nu cred c-i va fi foarte greu. Vei vedea c e o companie mult mai plcut n pat dect a fost sau va fi vreodat nepreuita ta Anna. Ea e hran pentru viermi, ns el este un sfnt. Corpul lui are un parfum dulce. A fost mblsmat cu uleiuri i mirodenii alese. Culc-te lng el, mbrieaz-l, dezbrac-te de haine i gndete-te ntre timp la Anna, moart i ngropata ntr-un cimitir german respingtor. n clipa aceea l-am lovit. L-am izbit n fa, n piept, n stomac, cu lovituri grele, nucitoare, care l-au dobort la podea nainte de a avea ocazia s se apere. M-am oprit la fel de brusc cum m dezlnuisem. L-am privit cum zcea ncovrigat la picioarele mele i am fost copleit de un sentiment de dezgust i scrb. Am srit peste el, am traversat n fug culoarul i am ieit n aerul rece al serii. Am rmas mult timp acolo, privind cum se aprind stelele una dup alta pe cerul
264

purpuriu. Cnd m-am ntors n camer, von Meier dispruse, ca i mumia de pe pat. M-am gndit o clip c totul nu fusese dect nchipuire. Dar ncheieturile minilor mi sngerau nc din cauza loviturilor pe care i le administrasem. n noaptea aceasta voi sta cu ochii pe u. Nu am curajul s aipesc. Dar probabil ca a adormit, gndi David, pentru c era ultima nsemnare din jurnal, scris de mna lui Schacht. Pe pagina urmtoare erau scrise cteva rnduri n grecete, semnate de printele Gregorios. Cunotinele de greac ale lui David erau destul de limitate, dar reui s descifreze textul. Am descoperit acest caiet printre lucrurile germanului Schacht, a doua zi dup ce l-am gsit n osuar. Era intuit la podea cu rui btui n brae, picioare i pntece, iar corpul i era acoperit de pienjeni uriai. A murit dou zile mai trziu, n chinuri groaznice i terorizat de fric, dei am fcut tot ce mi-a stat n putere s-i aduc alinare. I-am aezat lucrurile n dou cufere pe care le voi depune ntr-una din magazii, pn ce va veni cineva s le ridice. Ceilali nemi au plecat. Voiau s ia cu ei cartea pe care a descoperit-o Schacht n bibliotec, dar i-am refuzat categoric. Pn la urm, au fotografiat fiecare pagin i au luat copiile cu ei. Doamne apr-ne de ei i de uneltirile lor. S ne ierte Cel Atotputernic pentru greelile i lipsurile noastre. Gregorios David rmase aplecat asupra caietului, privind n gol. Gndurile i zburar imediat la Ishme-Adad i la soarta sa potrivnic, n Ebla antic. De atunci trecuser secole, dar nu se schimbase aproape nimic, doar victimele, doar torionarii.
265

Dac Sturmbannfhrer-ul Schacht ar fi trit, nu i-ar fi mnat oare pe prinii lui cu cravaa, nu i-ar fi crpat capul bunicii cu patul pistolului? Iar bunicul lui David, btrnul partizan Jabotinsky, nu ar fi mplntat ruii i mai adnc dac ar fi tiut toate astea? Era ntuneric i se fcuse trziu, iar David se simea foarte, foarte obosit. nchise ncet cartea, ca i cum fiecare pagin ar fi fost nenchipuit de mare i de grea. Se rsuci pe scaun i o vzu pe Leyla, ntins peste paginile pe care lucrase. Aipise. David stinse lumina i se lungi pe podea.

25 n noaptea aceea, David avu un vis lung i chinuitor, n care se fcea c se afla din nou n osuarul de la Shib al-Ruhban. i totui, parc nu era osuarul, ci puul de la Tell Mardikh, dar mult mai mare i plin de oseminte; n una i aceeai groap zceau cadavrul arabului i al necunoscutului pe care l ucisese acolo, cadavrele prinilor si, ale lui John Gates, Michael Greatbatch, trupul descrnat i livid al Leylei, rmiele celor apte clugri ucii, cu sngele iroind nc din rnile cscate, o siluet de Hrist, rstignit cu piroane pe podea, purtnd pe cap un chipiu cu insigna cap de mort i nclat cu cizme nalte, lsat prad irurilor de pianjeni uriai, alturi de toate celelalte cadavre din osuar: Nilus i Colum i alte sute de schelete. La un moment dat, se ridicar cu toii i ncepur s mormie ceva neinteligibil, n latin i greac i n dialectul eblait. Ar fi vrut s fug, dar taic-su l inea strns de ncheietura minii i nu voia s-i dea drumul. Braele lor erau nctuate de fiile din piele ale tefillin-ului. Tatl su purta alul de rugciune alb cu albastru tras pe cap, i murmura fr noim, optindu-i n idi din Targum,
266

Talmud i Midrash. Maic-sa sttea lng el, optindu-i n idi: David, tu nu l nelegi, dar el te nelege. Repeta aceleai cuvinte, ca un automat Tu nu l nelegi, dar el te nelege, pn cnd David simi c nu mai suport i ar fi vrut s-i strige s nceteze odat. Apoi ntoarse privirea i i ddu seama c nu se mai aflau n pu, ci ntr-un ora mare, asemntor cu un imens cimitir, cu strzi lungi i sinistre, mrginite de cldiri nalte i ntunecoase. Arterele semnau cu nite canioane identice cu defileul Shib al-Ruhban, populate de umbre tcute ce ieeau i intrau prin pori ascunse n penumbr, n cele din urm, David reui s se elibereze i ncepu s alerge, dar, indiferent pe unde o lua, nu reuea s gseasc ieirea. Era pierdut n acel labirint fr sfrit nconjurat de siluete de brbai i femei nvemntate n robe cenuii. ncerca s cear lmuriri, dar chipurile lipsite de expresie se ntorceau ctre el, oferindu-i un singur rspuns. Acesta este Iram, acesta este Iram. Se trezi urlnd, cu cmaa nclit de sudoare. i trebui cteva minute ca s-i revin din starea aceea de dezorientare i groaz. Leyla sttea aplecat asupra lui, privindu-l ngrijorat. Te-am auzit ipnd n somn. Am avut un comar. Capul i vjia i avea gura uscat. La cin mncaser carne gras de oaie cu pine rnced, iar acum stomacul lui se revolta, dezgustat. Ct este ceasul? Leyla i privi ceasul. Aproape patru. Tcu o clip. Te simi bine, David? David ncuviin din cap. Da, ncep s-mi revin. Am visat doar nite scene vagi, nimic concret Am visat c erai moarta. Artai ca atunci cnd te-am gsit acolo, n canion, atunci cnd am crezut c te-ai necat.

267

Leyla l privi gnditoare. n camer era ntuneric. Singura surs de lumin provenea de la becul chior de pe coridor, care abia reuea s fac fa beznei apstoare. Casa era nvluit n tcere, dei Leyla bnuia c Fatma trebuia s fie pe undeva treaz, pndindu-i. Leyla se ridic i se ndeprta de David, ndreptndu-se ctre lumin. Acum, c se linitise, i simea prezena n ncpere. Adulmeca mirosul transpiraiei nscute din fric. Se apropie de u. Leyla, te rog nu pleca. Rmi cu mine. Se ntoarse i l privi. Era nvluit aproape n ntregime n penumbra, dar reuea totui s-i disting chipul palid. Vrei s m culc cu tine, David? Asta era? Vorbea ncet, cu inflexiuni triste. Sngele i se urcase n obraji, ncingndu-i. Dac vrei, o fac. David clatin din cap. Nu, nu acum, nu n noaptea asta. Stai doar lng mine. Vorbete-mi. Leyla nchise ua i se apropie de pat. Acum era ntuneric bezn. David se cuibri sub ptura subire. Leyla se aez pe marginea patului, cu faa ntoarsa spre el. David ntinse mna i o apuc pe a ei, strngnd-o cu putere. Rmaser aa mult vreme. Fr s-i spun un cuvnt, nconjurai de ntuneric i linite, legai unul de cellalt doar prin degetele strns mpletite. Toat ziua urmtoare o petrecur traducnd din Tariq al-mubin; n timp ce Leyla nota traducerea n englez, David fcea corecturile i transcria. Textul era ct se poate de limpede, fr ascunziuri sau pasaje confuze, o povestire lapidar a unei cltorii ntr-un loc necunoscut i misterios. Al-Halabi fusese n Iram. n luna lui Shawwal a anului 75, respectiv n februarie 695 d. Hr. plecase de la Damasc mpreuna cu o caravan hajj, cu intenia de a merge direct spre sud, ctre Mecca pentru pelerinajul anual care urma s
268

nceap dou luni mai trziu. Caravana pornise pe un traseu aflat la marginea flancului vestic al marelui deert Nafud, urmnd s treac prin Tayma, nainte de a cobor spre Khaybar i mai departe, ctre Medina dup care urma s-i continue drumul pe rmul mrii, spre Jidda i n cele din urm, Mecca. Puin mai la sud de Wadi Sirhan caravana a fost atacat de o ceat de beduini, astfel nct al-Halabi i ali civa pelerini s-au pomenit izolai de ceilali. Pe nesimite, s-au rtcit i au intrat pe un bra secundar al pustiului, unde au ntlnit un trib panic de beduini care i-au condus mai departe prin deert, ncercnd s se fereasc din calea tlharilor care atacaser caravana. n timpul unei furtuni de nisip, al-Halabi s-a pierdut de tovarii si i a ptruns tot mai adnc n strfundurile deertului, nchipuindu-i c se ndreapt spre est. Cnd aproape c i epuizase rezervele de ap, iar cmila pe care cltorea abia i mai tra picioarele, a dat peste cetatea Iram. Acolo a descoperit un popor de oameni ciudai care i duceau traiul printre ruinele aflate n paragin ale unei aezri odinioar falnice. Vorbeau o limb oarecum asemntoare cu araba, dar el nu reuea s-i neleag i nici ei nu pricepeau cuvintele lui. Mai trziu, avea s afle c era prima persoan din lumea de afar care pusese piciorul n aezarea aceea. Atunci i aduse aminte c i auzise pe beduini vorbind despre un anume loc n deert n care nu s-ar fi aventurat nimeni, nici chiar dac i-ar fi fost viaa n joc. Al-Halabi a descoperit curnd c locuitorii din Iram erau oameni primitivi, fr o cultur sau tradiii proprii. Vemintele zdrenuite, purtnd nc semnele unor ornamente bogate, erau furate de pe rmiele mumificate ale morilor care zceau n catacombele de sub ora. Nu tiau nimic despre strmoii lor, despre legendele ori originile oraului Iram, nu aveau religie, legi ori vreun sistem politic vizibil. A petrecut alturi de ei trei luni, rstimp n care a nvat
269

suficient de bine limba, ca s le poat pune nenumratele ntrebri ce i se nscuser n minte, cu toate c multe dintre ele au rmas pn la urm fr rspuns. Dup un timp s-a sturat de locul n care se afla i de locuitorii si pe care n zadar ncercase s i converteasc la Islam. Nu i-a fost greu s recunoasc n poporul Iramului pe descendenii degenerai ai lui Ad, cei care l renegaser pe profetul Hud, pn ce Dumnezeu i-a pedepsit. La sfritul celei de a treia luni de edere, revoltat de atitudinea unei femei care i se oferise, dar luase n derdere cererea lui n cstorie, a luat din nou calea deertului fiind descoperit mult mai trziu, rtcind de colo-colo cu mintea ntunecat. Nu l-a crezut nimeni atunci cnd le-a vorbit de oraul Iram, punnd pe seama cldurii toride istorisirea sa incredibil. Dar cnd i s-a spus c erau n luna lui Safar nceputul lui iunie s-a convins de adevrul povestirii, pentru c nu-i putea explica altfel cum de reuise s supravieuiasc trei luni, de unul singur, n plin deert.

26 n seara aceea, pe la nou, Leyla primi vizita unui tnr n jur de douzeci i cinci de ani, cu ochi negri i o expresie grav i meditativ. Se numea Suhayl i l privi pe David cu ochii unui muribund. Avea o privire rtcit, ca i cum n fiina lui s-ar fi adunat toate tenebrele vieii, iar acum era nevoit s triasc n ntuneric venic. Ceru permisiunea s discute cu Leyla ntre patru ochi. Plec dup o jumtate de or, la fel de tcut i mhnit cum venise. Dup plecarea lui Suhayl, Leyla veni n camera lui David. Prea obosit i ngndurat. Exuberana de mai adineauri dispruse, ca i cum starea de spirit a lui Suhayl ar fi fost
270

molipsitoare, ca i cum umbrele pe care le purta n sine s-ar fi insinuat i n fiina Leylei. Ce s-a ntmplat? Leyla nu rspunse nimic, doar travers camera i se aez pe pat. Veti proaste? Leyla ncuviin din cap. Pi, povestete-mi. Leyla trase adnc aer n piept, apoi expir ncet, nainte de a vorbi. Suhayl este un vechi prieten de-al meu. Mi-e rud de departe, vr de-al treilea. De asta a venit n seara asta aici, pentru c este ngrijorat din cauza mea. Nu este membru al Consiliului, dar are strnse legturi cu el. n seara asta, a aflat c este foarte probabil s se voteze pentru executarea noastr. Au aflat despre legturile tale cu serviciile secrete israeliene. Suhayl spune c nu au luat nc o hotrre definitiv, dar disear va avea loc nc o edin. Probabil c dup aceea, pe la miezul nopii, vor trimite un pluton de execuie dup noi. Ne mai rmn dou, cel mult trei ore. Fatma i Tawfiq au fost deja avertizai s nu ne scape din ochi. Au dublat paza de afara. Suhayl vrea s m ajute s fug de aici, dar nici nu vrea s aud de tine. Din punctul lui de vedere, vei primi exact ceea ce merii. Eu sunt nevinovat, aa c m pot ascunde pn ce se vor potoli lucrurile. Tu eti evreu i, pe deasupra, spion, deci cu ct te mpuc mai repede, cu att mai bine. Am ncercat s-l lmuresc c eti la fel de nevinovat ca i mine, c sunt alte lucruri n joc, dar nu m-a crezut. David nu zise nimic. Se apropie de pat i ncepu s strng hrtiile mprtiate peste tot; copiile xerox, Tariq al-mubin, jurnalul lui Schacht i traducerea ntocmit mpreun cu Leyla. Le aez ntr-o geant ncptoare i le puse pe podea.
271

Leyla, orice s-ar ntmpla, hrtiile astea trebuie s ajung ntr-un loc sigur. Tu te poi salva din situaia asta. Trimite-i vorb lui Suhayl, spune-i c-i accepi condiiile, dar f totul ca s scapi de aici. Imediat ce ajungi afar, scap de Suhayl i du hrtiile astea colonelului Scholem de la sediul Mossad, pe strada Haneviim. Presupun c tii unde se afl. Spune-i c vii din partea mea, d-i hrtiile i spune-i tot ce tii. Las lucrurile n seama lui. Nu tiu dac va putea face ceva. Dar trebuie s ne bazm pe cineva, pe cineva capabil s priceap ceva din toate astea. Leyla cltin din cap. Nu am de gnd s evadez fr tine. Nu-mi cere aa ceva. Pentru numele lui Dumnezeu, te iubesc, cum de nu i-ai dat seama pn acum? Rmase mult timp nemicat, privind-o. Leyla nu tia ce gnduri i treceau lui prin minte. Nu voise s-i fac aceast mrturisire, pentru c nu era nici locul, nici timpul potrivit. Dar cnd ar fi fost timpul potrivit, tiind c peste cteva ore puteau muri amndoi? n cele din urm, David ncepu s vorbeasc pe un ton intenionat indiferent. Te rog, Leyla, s nu ne certm. Nu avem timp de aa ceva. Du hrtiile n camera ta, ascunde-le, apoi vino napoi. Cnd va sosi momentul, ia-le cu tine. Dac ii ntr-adevr la mine, vei face ceea ce-i cer. Dac pot, voi veni cu tine, dar, dac nu, va trebui s ncerci singur. Acum suntem singurele persoane care cunoatem ntreaga poveste, singurii care nelegem ceva din ea. Se aplec, apuc geanta de mner i i-o ntinse. Leyla o lu cu un aer absent, fr s-i pese ce anume era sau de ce trebuia s o ia. Iei din camer, fr s scoat o vorb. Cnd vzu c trecuser deja cinci minute, iar ea nu revenea, David se duse n camera ei. O gsi aezat pe pat, cu geanta strns la piept i cu obrajii iroind de lacrimi. Se opri n prag, privind-o. Cum putea s-i aline durerea. tia la
272

fel de bine ca i el, poate chiar mai bine, c nu aveau practic nici o speran. n clipa aceea n spatele lui, pe coridor, rsunar pai. David se ntoarse i o vzu pe Fatma care venea spre el, nsoit de Qasim. Femeia prea ncordat i nervoas. n mn inea un pistol. Urmai-m, domnule profesor Rosen, zise, oprindu-se drept n faa lui. Vorbea pe un ton gutural, ca i cum ar fi but ceva. Avea ceva brutal n ea dincolo de aura pe care i-o mprumuta statutul de terorist. Sau poate c era doar o femeie nefericit care ncerca s-i ascund eecul personal sub armura uniformei, a unei aparente duriti? David simi c i se strnge stomacul. Ar fi vrut s o loveasc, s strpung zidul pe care l ridicase n jurul ei. Ceva din atitudinea ei, din tonul cu care i se adresase l neliniti pn la limita suportabilului. i Leyla? Unde o ducei? Vrem s rmnem mpreun. Greise cernd acest lucru, pentru c se pare c obinuse exact contrariul. Fatma cltin din cap. n spatele ei, Qasim nu spunea nimic. Ea va rmne deocamdat aici. Am primit ordin doar n ceea ce te privete pe dumneata. Consiliul dorete s te cunoasc. Qasim te va conduce acolo. David se uita la Qasim, dar acesta continua s atepte indiferent. Nu trda nici cel mai mic semn de recunoatere a legturii firave care se esuse ntre ei. Pre de o clip, David se simi ca un actor distribuit ntr-o pies stranie. Fiecare avea de jucat un rol femeia terorist, teroristul intelectual, victima, trdtorul i fiecare i ducea jocul pn la capt. Lipsea doar publicul, adunat sub becul chior ce lumina coridorul. Domnule profesor. Era vocea impersonal i rece a lui Qasim, lipsit de patima nscut din ura care rzbtea din glasul Fatmei. Unde sunt documentele pe care mi le-ai artat
273

ieri? Cele despre care am discutat? Consiliul ar dori s le vad. David ncepu s gndeasc febril, asemeni unui boxer ameit de lovituri, dar rezistnd ncpnat pn la capt. Observ cu coada ochiului c Leyla reuise s mping geanta sub pat Trebuia s decid imediat ce rspuns va da. Dac exista ansa ca membrii Consiliului s i schimbe verdictul n favoarea sa datorit coninutului documentelor, atunci trebuia s le pun nentrziat la dispoziie. Dar, dac Suhayl avea dreptate iar execuia lui i a Leylei fusese deja hotrt, atunci singura lor speran de scpare era ca Leyla s poat evada, ducnd cu ea hrtiile. mi pare ru, le-am dat n seara asta vrului Leylei, Suhayl. Dac tiam c membrii Consiliului vor s le vad, le-a fi pstrat. L-am rugat pe Suhayl s le duc ntr-un loc sigur, pn ce Leyla i cu mine vom scpa de aici. Tu le-ai vzut n-ai putea s povesteti Consiliului ce i-am spus eu? Qasim i uguie buzele. David i ddu seama c i pierduse interesul, c nu i mai psa. Consiliul luase o hotrre, iar pentru Qasim att era suficient. Am vzut documentele, dar nu le-am citit. Dac va fi cazul, le putem recupera de la Suhayl. i-acum, urmeaz-m. David arunc o privire n camera Leylei. Ea edea nc pe pat, nemicat, cu o expresie absent pe fa. Ar fi vrut s-i ia rmas-bun, dar simea c ar fi sunat ca recunoaterea unei nfrngeri. Se mulumi doar s i zmbeasc, ns ea nu reacion n nici un fel. i arunc o ultim privire, apoi porni dup Qasim. n urma lui, Fatma intr n camera Leylei i nchise ua. Pe tot parcursul drumului, de-a lungul coridorului, iar apoi jos, pe scri, David atept cu toi muchii ncordai s aud un pocnet de arm rsunnd din camer, ns nu se ntmpl nimic, i, n cele din urm, iei din cldire, fr s tie ce se petrecea sus. Afar, lui Qasim i se altur un al doilea brbat, cu trsturi aspre, constituie atletic, un mic uria care pea
274

parc mpins de arcuri, incapabil s stea locului, de team s nu moar de imobilitate, ca un rechin sortit s strbat apele fr s se opreasc nici mcar pentru cteva clipe de somn. Qasim deschise portiera unei maini de dimensiuni mici, de fabricaie incert. David i nchipuise c va fi legat la ochi, dar se nelase. I se permitea s vad unde era dus. Acest lucru i confirma spusele lui Suhayl, i anume c, o dat ajuns la destinaie, nu avea s se mai ntoarc. Cltoria nu dur mult. Trecur pe lng gara din Rehavya i oprir n faa unei cldiri de pe strada Ibn Gevirol dup cum observ David, nu departe de sediul Ageniei Israeliene de pe strada Regele George. Imediat, David fu condus ntr-o cmru din spatele casei, la parter. n camer nu era nici un fel de mobil, cu excepia a dousprezece scaune, aliniate lng perei. Pereii erau vruii n alb i goi: nu exista nici mcar o fotografie atrnat ntr-un cui. Era o camer stearp, o camer dedicat unei cauze, nu confortului oamenilor. Credeam c m ducei n faa Consiliului, exclam David alarmat, cu toate c tia cum stteau lucrurile. Exista un anume tipic pentru lucruri cum ar fi o execuie: trebuia respectate unele lucruri. Se temea s nu moar fr ndeplinirea formalitilor. Ele i-ar fi uurat oarecum soarta. Nu mai este nevoie, domnule profesor, zise Qasim Am analizat situaia cu toat seriozitatea. Te asigur c am fcut tot ce am putut, dar tii prea bine ce secrete deii. Nu putem risca s te lsm n viaa. nainte de a muri, ne poi spune ceva important. S-ar putea s tii ceva ce noi nu tim nc. Marzuq se va ocupa de asta. Art cu capul spre brbatul masiv, agitat care sttea alturi de el. Abia termin Qasim de vorbit c se auzi un zgomot i ua se deschise. David ridic privirea. n prag sttea un brbat gras, care l privea fix.

275

Qasim se ddu doi pai n spate, ca s-i fac loc s treac, dar nou-venitul l ignor i naint att ct s poat nchide ua n urma lui. Camera pru s se comprime, ca i cum brbatul, asemeni lui Alice din ara Minunilor, cptase proporii groteti. Brbatul corpolent nu spuse nimic nimnui din ncpere. Se mulumi doar s i fac semn lui Marzuq, scond vrful degetelor din mneca larg a robei. Marzuq bg mna n buzunarul interior al sacoului i scoase un revolver greoi, cu mner teit. David simi c i se face ru. i era grea i fiori reci i strbtur corpul, ncreindu-i pielea i zburlindu-i prul. Brusc, simi nevoia s se uureze; se temea ca nu cumva s se scape pe el i s moar ca un mucos care nu-i poate controla vezica. Nu putea crede c ceea ce se petrecea era adevrat. ntr-o fraciune de secund, ca ntr-o iluminare, nelese de ce, de-a lungul istoriei, atia oameni piser calmi sub spnzurtoare: nici unul dintre ei nu crezuse cu adevrat c li se poate ntmpla aa ceva era o grozvie pe care mintea lor nu o putea pricepe. Marzuq ridic arma. David observa gura cscat a lui Qasim, ca n semn de protest, dar urechile i iuiau att de tare, nct nu nelese ce spunea. Parc totul se derula cu ncetinitorul. Ar fi vrut s o rup la fug, dar ncotro? Era captiv n camera aceea. ntre el i u se interpunea silueta brbatului corpolent. David i simea picioarele ca de plumb. Marzuq ndrept pistolul spre Qasim i aps de dou ori pe trgaci, la interval scurt; gloanele strpunser fruntea i mprtiar creierii lui Qasim n cele patru coluri ale ncperii. Sngele amestecat cu fragmente fine de materie cenuie mproc dosul palmei lui David, iar el se terse cu un gest instinctiv. Qasim rmase cteva clipe nemicat, ca i cum mpucturile l-ar fi transformat n stan de piatr, apoi se prbui grmad la podea. Instantaneu, sub cap ncepu s se formeze o bltoac purpurie de snge. Pleoapele i fluturar ca aripile unei molii muribunde. Trupul i zvcni o
276

dat, cu o micare aproape erotic, cea a unui brbat scuturat de spasmele orgasmului, apoi rmase nemicat. David se atepta ca Marzuq s se ntoarc i s ndrepte arma spre el, dar se nela. Acesta strecur arma n buzunar. Totul se petrecuse fr cel mai mic efort, ntr-o fraciune de secund. Continu s se legene, ca i cum ar fi ateptat un al doilea semnal. Ce straniu, gndi David, ca moartea unui om s nu fie altceva pentru semenul su dect o simpl micare din deget, un gest la fel de obinuit ca tiatul unei unghii. Las-ne singuri, i se adres grsanul lui Marzuq. i ia-l pe sta cu tine. Supus, dornic s fac pe plac, omul-rechin ridic trupul zvelt al lui Qasim, cu o uurin nscut parc din practic ndelungat. Deschise ua, susinnd cadavrul cu un singur bra i iei din camer. Nu-i mai lipsea dect o cocoa i o clopotni, gndi David. Brbatul cel gras se aez n faa lui. Era un pitic ngrat peste msur, cu mini mici i cap uguiat aezat n vrful torsului grotesc, cu dimensiuni de Gargantua. Membrele preau s fie curnd nghiite de burta enorm. Purta o pelerin foarte larg, de culoare maro, confecionat din cea mai fin ln. Vemntul flutura n jurul corpului, ca o pnz de cort, lsnd la vedere o farwa de iarn, brodat n culori vii. Tenul omului avea o culoare bolnvicioas, glbuie, brzdat de riduri. David bnuia c are aizeci de ani, poate mai mult. Rmase un timp n faa uii, examinndu-I pe David cu ochii mici, umbrii de pleoapele grele. Spre deosebire de omul-rechin, aceti ochi trdau o inteligen ascuit. Deodat, David se simi copleit de o groaz paralizant, fa de care frica resimita mai adineauri prea produsul imaginaiei sale. Omul mic i gras prea c eman o ameninare mai teribil dect tot ce simise pn atunci; vzndu-l c se apropie cu pai greoi, David i ddu seama
277

c se afla cu adevrat n pericol, un pericol de care era imposibil s scape. Grsanul bg mna ntr-unul din buzunarele adnci i scoase o batist alb. Poftim, domnule profesor. Ai snge pe fa. terge-te cu asta. Vocea prea s vin din adncul pieptului; era o voce cavernoasa, amenintoare. n timp ce vorbea, buzele roii morfoleau i rotunjeau fiecare cuvnt nainte de a-l scuipa i ntinse batista David o lu cu un gest mainal i i terse obrazul cu degete epene. estura era extrem de fin, dar sngele rmnea snge. Ia loc, te rog. David se aez pe primul scaun pe care i czu privirea Cine era acest brbat? Ce voia de la el? Ce se petrecea de fapt? Brbatul cel gras travers camera i se ls ntr-un fotoliu ncptor, fr ndoiala construit i aezat acolo special pentru el. Aadar, profesore, zise el, cutnd o poziie ct mai confortabil pentru trupul din cale afar de voluminos. Am aflat c deii un exemplar al crii al Tariq al-mubin. Dac nu m nel, i-a fost procurat dintr-o bibliotec particular care a aparinut pe vremuri unui bun prieten de-al meu. El nu mai triete, ns are muli prieteni care ar fi extrem de suprai dac ar ti c i-ai prdat colecia. Minile micue disprur n mneca larga a vemntului. Doar capul disproporionat rmase la vedere, un craniu de om btrn, cocoat pe o grmad de haine. Buzele groase se deschideau i se nchideau fr vreo legtur cu vorbele murmurate, deseori ininteligibile, care rzbteau la suprafa din strfundul fiinei sale. Unde se afl cartea domnule profesor? Ce ai fcut cu ea?

278

I-am spus deja lui Qasim, cel pe care l-ai ucis adineauri. Am dat-o unei persoane pe nume Suhayl, mpreuna cu alte acte. Capul btrnului se legn dizgraios dintr-o parte n alta. Nu, domnule profesor, nu este adevrat. Am stat deja de vorb cu Suhayl. L-am prins imediat dup ce a prsit casa din Abu Tur. Nu avea nici un document asupra lui. Se afl nc la fat, nu-i aa? David nu rspunse nimic. Nu avea nici un rost s mint. De fapt, nu are importan. Cineva a plecat deja spre cas. O vom aduce aici pe fat, mpreun cu hrtiile. Atunci ce rost are toat mascarada asta? protest David. Dac avei impresia c tii unde se afl documentele de ce v mai ostenii s m descoasei? De ce nu m ucidei, pur i simplu, ca pe Qasim, ca s terminam odat povestea. Grsanul l privi piezi. Domnule profesor Rosen, chiar aa de prost m crezi? Vreau s aflu cui i-ai mai povestit despre toate astea. tiu c una dintre aceste persoane a fost al-Yunani; cu el am ncheiat socotelile. Cine mai tie? De ce i-a spune? Oricum, n curnd voi fi mort. Nu am nici un motiv s te ajut. Ba da, domnule Rosen, ai motive. Sperana nu moare niciodat... Poate c, pn la urm, vei scpa cu via. Poate c o voi lsa n via i pe fat. Dac eti dispus s cooperezi, s-mi spui ceea ce vreau s aflu, s-ar putea s m convingi c nu mai reprezini nici un pericol pentru amicii mei i pentru mine. Nu te cred. Dac vei pune mna pe documente, nu vei mai avea nevoie de mine. i nici de Leyla. De fapt, cine eti? De ce este cartea att de important pentru dumneata? Grsanul i miji ochii, impasibili i se foi din nou n fotoliu. Am fost i eu acolo, domnule profesor. Eram foarte tnr, dar am fcut parte din grupul care s-a dus n Sinai ca
279

s se ntlneasc cu von Meier i membrii expediiei sale. Firete, am aflat de carte mult mai trziu. Ea n sine nu este valoroas: importante sunt informaiile pe care le conine. i nici mcar informaiile nu mai reprezint interes pentru noi, n afara faptului c dorim s rmn secrete. Am fost neglijeni; nu ar fi trebuit s lsm exemplarul original la mnstire; asta a fost greeala lui von Meier. Avea impresia c n felul acesta va evita anumite ntrebri stnjenitoare. ns acum, dup atia ani, coninutul crii este cunoscut de muli oameni, prea muli oameni care nu au nici un drept s dein astfel de informaii. Tnrul englez a aflat de ea i a copiat unele pasaje; apoi l-a informat pe profesorul su, iar dup aceea pe examinatori. Din fericire, unul dintre examinatori i-a povestit unui amic de-al lui care ne este colaborator apropiat. Dup aceea am aflat c i-a trimis i dumitale o copie a capitolului din lucrarea sa, n care se ocupa de coninutul acestei cri. Dup ce nu am reuit s te ucidem, am descoperit c respectivul capitol fusese expediat la Haifa. Moartea prinilor dumitale a fost un incident regretabil... dar necesar. Cu toate acestea, te-ai ncpnat, ai plecat n Sinai, ai descoperit titlul crii, te-ai ntors aici i ai aflat unde se afla exemplarul. Merii felicitri pentru perseverena dumitale. Dar acum s-a terminat Trebuie s fie din nou linite. Se petrec lucruri grave, iar dumneata ne pui pe toi n pericol. Acum s-a sfrit. David se ridic n picioare revoltat, uitnd de fric. De ce a fost necesar moartea prinilor mei? Ei nu tiau nimic. Chiar dac acest capitol s-ar fi aflat n locuina lor, ei nu aveau cunotin despre acest lucru. Cei care i-au ucis nici nu tiau mcar dac primiser pachetul. Grsanul cltin din cap. Te asigur c tiau. Dar clugrii, ce ameninare reprezentau ei pentru voi? Nici ei nu tiau nimic. Sunt convins c nici unul dintre ei nu citise cartea.
280

Brbatul ridic din umeri. Furia lui David se intensific, apoi se evapor la fel de brusc cum se nscuse. Se simea inutil, iar sentimentele lui nu preau s aib nici o valoare n prezena mohort a grsanului care nu ddea doi bani pe viaa unui om. Spune-mi cel puin un lucru. FPEP nu exista n 1935. De ce este un grup ca al vostru att de interesat de nite documente arheologice descoperite acum cincizeci de ani? Chiar n clipa n care rostea aceste cuvinte, David ncepu s ntrevad, parial, adevrul. Ochii adncii n carne ai brbatului cu cap mic i chel l privir fix. FPEP? Ei nu au nici o treab cu asta. Pn mine diminea toi membrii Consiliului vor fi mori. Te vei ntlni n parte cu cei care sunt cu adevrat interesai de aceste lucruri. Doresc s te cunoasc, domnule profesor. Vor s stea de vorb cu dumneata i s apeleze la iscusina dumitale de arheolog. M tem c ne ateapt un drum lung i anevoios. Vei vedea ceea ce doreai s vezi cu tot dinadinsul. Va fi ceva mai extraordinar dect i-ai nchipuit Eti un privilegiat al sorii: i se vor arta lucruri pe care puini au prilejul s le vad. Lucruri cum nici nu bnuieti c exist. Imediat ce voi primi documentele pe care le-ai furat, m voi ocupa de plecare. Pn atunci, am alte lucruri de fcut ntre timp, Marzuq i va ine de urt. Te sftuiesc s te odihneti, domnule profesor. Nu vom avea parte de prea mult odihn n urmtoarele sptmni. Nu vom cltori cu avionul sau cu maina. Acolo unde mergem ar bate la ochi. Sper c ai mai cltorit pe o cmil; dac nu, m tem c nu i va fi prea uor. Brbatul cel gras surise i se ridic. Marzuq, strig. Udkhul wa khallik hawn . Ua se deschise i i fcu apariia Marzuq. Grsanul se apropie de el, i opti ceva, apoi se ntoarse s plece. n clipa aceea n cadrul uii apru un alt brbat. Era mai tnr dect David i observ c nu era arab i semna foarte mult cu cel pe care l ucisese la Tell Mardikh. Prea foarte nelinitit.
281

Iertai-m, domnule, dar tocmai acum am venit de la casa din Abu Tur. Ei bine, ai gsit hrtiile? Unde sunt? Brbatul mai tnr se foi ncurcat. Nu erau acolo, domnule. Fata... fata pe care ne-ai poruncit s o aducem aici... a disprut. Cred c a luat documentele cu ea. Am cutat peste tot. n camer se ls o linite de ghea. Aura amenintoare care l nvluia pe brbatul cel gras pru s devin mai dens, aproape tangibil. Cnd deschise gura, vorbele rsunar glacial, ca niciodat pn atunci. Cum s-a ntmplat aa ceva? Cum a putut scpa? Cu ajutorul lui Suhayl, domnule. Se pare c s-a ntors i le-a spus c a primit ordin din partea Consiliului s ia fata cu el. Fatma l-a crezut. Au plecat cu vreo douzeci de minute nainte de sosirea noastr. neleg. Brbatul cel gras tcu o clip i David observa c era cuprins de o furie din ce n ce mai puternic. Ce ai fcut cu Fatma i subordonatul ei? Am ncheiat socotelile cu ei, domnule. Foarte bine. Vreau s-l gsii pe acest Suhayl i pe fat. Dar mai presus de orice, vreau documentele. Ai neles? Da, domnule. Nu avei mila de nimeni i de nimic: trebuie s-i gsim i nc repede. F ceea ce trebuie fcut. Din partea mea ai mn liber s procedezi cum crezi de cuviin. Da, domnule. V mulumesc. Ei bine, ce mai atepi? ntreb cu voce tioas. Nu avem timp de pierdut Tnrul se rsuci brusc pe clcie i plec. Urm o tcere prelungit, apoi brbatul cel gras se ntoarse din u i se uit la David. Presupun c-mi vei spune c habar nu ai unde a plecat. David ncuviina din cap.
282

Acesta este adevrul. I-am spus s evadeze, dar unde anume a rmas la latitudinea ei. Dac a fi avut o ascunztoare sigur, credei c a fi lsat-o s m duc la casa aceea conspirativa a FPEP? Grsanul prea s-i cntreasc puin cuvintele. Prea bine. O vom gsi. Avem mijloacele noastre. Nu pot ntrzia plecarea noastr. Vom pleca imediat ce totul va fi pregtit. Noapte bun, domnule profesor. Marzuq v va da o camer unde s v odihnii. Amintii-v ce v-am spus despre odihn. Vei regreta dac nu v odihnii acum, ct mai putei. Se ntoarse i iei din ncpere, lsndu-l pe David n compania lui Marzuq.

27 Se apropia furtuna Norii negri preau s ating acoperiurile caselor, atmosfera era ncrcat, plin de praf i apstoare. Un miros nbuitor de orhidee putrezite umplea aerul. Lumina se filtra cenuie, cu irizri purpurii, ca ntr-o pictur suprarealist. Leyla arunc pe pmnt igara fumat pe jumtate. Mucul nc fumegnd czu peste celelalte zece irosite care zceau la picioarele ei. Era nervoas, nerbdtoare, iritat. i simea pielea umed, sensibil la atmosfera ncrcat de electricitate din jur. Ar fi vrut s sar n picioare i s plece, s mearg ntruna, fr s se opreasc, ct mai departe de strada asta, ct mai departe de Ierusalim, sa se lase n voia furtunii. Avea faa palida i tras, cu cearcne adnci sub ochii obosii. Buzele i pierduser culoarea, deveniser uscate i respingtoare. Nu mai dormise de dou nopi, iar epuizarea ncepea s-i spun cuvntul: aerul umed i storcea i ultimele resurse de energie, ca dintr-un burete. Scoase o igar din pachetul de Winston,
283

cumprat n dimineaa aceea de la un negustor de pe strad, i o aprinse. Degetele lungi i subiri i tremurar uor cnd scpar bul de chibrit pe cutie. Duse flacra la igar i trase lacom fumul n piept. Chibritul i scp din mn i czu, sfrind scurt, pe asfalt. Strada erpuia ca un canion printre blocuri nalte de locuine, cldiri de birouri, ganguri ntunecoase i anonime, tocmai bune pentru a oferi adpost ndrgostiilor ntrziai n noapte ori tlharilor pregtii s nfig cuitul n primul trector. Era un cartier drpnat, murdar i deprimant. Locuitorii erau, n special, brbai i femei btrne sau oameni crora soarta nu le mai rezerva nimic n afar de o btrnee chinuit. Trecuse vremea cnd aceste case adpostiser intelectuali i oameni de art, refugiai din faa a mii de pogromuri care le ameninaser trupul i mintea. Locul n sine se transformase acum ntr-un adevrat pogrom, un ghetou, o carapace, o enclav n plin centru al Ierusalimului. Cnd ploua, toate gurile de canal refulau, umplnd strada cu ap ncrcat de murdrie. Leyla trase cu disperare din igar, ca i cum ar fi ncercat s se nclzeasc. Un tranzistor dat la maximum rspndea o melodie popular zgomotoas i lipsit de originalitate, care o enerva Nu avea ritm, nu avea ordine, nu avea nici cel mai vag neles. Energia care rzbtea din ea o copleea i o fcea s se simt nefericit. Ea personal nu simea nici un dram de energie, de vigoare, pur i simplu, aciona mecanic. Cu o zi n urm, i petrecuse tot timpul pndind casa conspirativ a FPEP din ibn Gevirol. Nu intrase i nu ieise nimeni din cldire. n seara aceea pornise din nou n cutarea lui Suhayl care dispruse fr urma. Cum de altfel nu gsise pe nimeni dintre cei pe care i cunotea i ndrznise s i viziteze. Era ca i cum s-ar fi dat toi la fund la un singur cuvnt de ordin. Magazinele lor erau nchise, locurile pe care obinuiau s le ocupe n cafenele erau goale. Simea pe spate fiori reci. Oare David i trdase, n cele din urm? Era nervoas i tremura
284

de frig. Era posibil s nu mai vin? ncepea s se ntunece; lumina devenea mai palid cu fiecare clip ce trecea. Curnd avea s izbucneasc furtuna. Ua de vizavi se deschise i un brbat iei n strad. La nceput nu se simea foarte sigur c era ntr-adevr el, dar apoi brbatul se aplec s-i lege ireturile i Leyla i surprinse chipul, i simi corpul ncordndu-se i toat atenia i se concentr asupra lui. Involuntar, degetele i se ncletar pe igar, strivind-o aa cum o oprl strivete ntre dini un fluture. Brbatul i ndrept spatele i i continu drumul. l urmri ndeprtndu-se prin lumina crepuscular, apoi azvrli igara i travers strada, pornind dup el la distan de vreo doisprezece metri. La civa metri n spatele Leylei portiera unei maini oprite se deschise i se nchise fr zgomot. Brbatul cobori pe Shivte Israel, merse spre sud civa zeci de metri, apoi o lu pe Hamalka, ndreptndu-se spre Piaa Sion. Purta o mantie de ploaie lung, de culoare gri, strns n talie cu un cordon, de sub care se vedeau pantalonii cenuii i o pereche de pantofi maro. Poalele hainei fluturau n faa Leylei, aprnd i disprnd n mulimea care tlzuia pe strada Ussishkim. Oamenii se grbeau s ajung la adpost de furtuna care se apropia rapid. Undeva departe se auzi un tunet prelung. Cerul avea o culoare bolnav. Leyla se strduia s in pasul n urma brbatului, strecurndu-se cu greu printre trectori. Nu cu mult n spatele ei, paii unui brbat naintau n acelai ritm. Brbatul se opri pe neateptate, cu gndul s lase cteva monede n palma unui ceretor care sttea la intersecia cu Keren Hakayemet. O pictur de ploaie, grea i rece ca un bnu de argint, czu pe mna ntins a srmanului. Ceretorul era orb, orb i indiferent la atingerea ploii ori a argintului din palm. Un pumn de monede se rostogoli n palma ntins, acoperind stropul de pe ea. Ceretorul ngim ceva. Leyla se opri ca s examineze cu atenie
285

prefcut vitrina unui magazin. i vzu chipul reflectat ca n oglind, cu ochii adncii n orbite. Simi pe cap stropi de ploaie. Civa metri mai ncolo, un alt brbat se opri n faa unei tarabe cu articole de sport. Primul brbat se despri de ceretor i-i continu drumul. n mna dreapt ducea o serviet mic, neagr, cu pielea zgriat i uzat. n jurul lui trotuarul deveni brusc umed, sub ropotul neateptat de ploaie slobozit din norii ntunecai. i ridic gulerul hainei, strngndu-l n jurul gtului, i grbi pasul. Leyla l urma ndeaproape, temndu-se s nu l piard din ochi. Trectorii ncepur s alerge n toate direciile, ncercnd s se adposteasc n ganguri. Brbatul se opri n pragul uii unei tutungerii. Leyla privi n jur. Nu avea unde s se ascund. Se temea s nu l piard. Se furi lng el, ud pn la piele, cu prul lipit de cap i hainele mustind de ap. n cadrul uii mai stteau trei persoane, doi brbai i o femeie ntre dou vrste. Se lamentau cu toii din cauza ploii, sporovind de zor. Leyla privi nelinitit ntr-o parte, temndu-se s nu recunoasc n ea persoana care ateptase n faa biroului lui. Brbatul privea absent ploaia, fr s-i acorde nici cea mai mic atenie. Continua s plou din ce n ce mai puternic, udndu-le picioarele. Mainile treceau strnind valuri de ap, cu cauciucurile scrnind, ncercnd n zadar s strpung cu farurile negura care nvluia strada. Un cine vagabond se trase, tremurnd, n spatele unui stand gol de felafel. Leyla bg mna n buzunar i scoase pachetul de igri. Era gol. l mototoli ntre degete i l arunc n ploaie. Ploaia l purta imediat mai departe, azvrlindu-l ntr-o gur de canal. Brbatul de lng ea se ntoarse, privind-o n ochi. i strecur mna n buzunarul mantalei de ploaie i scoase un pachet nenceput de Nelsons. Cu mna cealalt, ndeprta cu gesturi grbite celofanul i deschise pachetul, oferindu-i-l. Servii-v.
286

Leyla evit s-l priveasc n fa, scoase o igar, murmur un Mulumesc dup care i ainti din nou ochii asupra strzii maturate de ploaie. Brbatul scoase i el o igar i o puse ntre buze. Din acelai buzunar scoase o brichet micu Gauloise. O scpr i flacra ni printre degete. Cu grij, o ndrept spre Leyla. O pal de vnt apleca limba de foc. Leyla nu se simea n stare s l priveasc n ochi. Prinse igara ntre degete i o ndrept ctre flacr. Brbatul o inu cu mna ferm pn ce igara se aprinse, apoi o retrase i i aprinse i el igara. Leyla i ntoarse din nou faa. Afar continua s plou n rafale. Leyla privea ntunericul, meditnd. Nu-i fusese greu s evadeze. Suhayl se ntorsese de bunvoie, curnd dup ce-l luaser pe David. La nceput Fatma nu l crezuse, dar el se dduse peste cap ca s o conving. O abordase n cel mai clasic stil revoluionar, ameninnd-o cu ceea ce i se putea ntmpla dac i sttea n cale. Ea i Tawfiq i permiseser n cele din urm s o ia cu el pe Leyla. Se refugiaser chiar n apartamentul lui. Evadarea fusese mai uoar dect ar fi ndrznit s-i nchipuie. n noaptea aceea ncercase s fac dragoste cu ea. Prefcndu-se revoltat i umilita, ieise ca o furtun din apartament, dar nu nainte de a lua cu ea documentele. Parcursese o bun bucat de drum nainte de a gsi un taxi care s o duc la locuina lui Abraham Steinhardt. Btrnul profesor o gzdui cu bucurie i sttur de vorb pn trziu n noapte, Leyla ncercnd s-i explice ce descoperise mpreun cu David. Documentele se aflau acum n posesia lui; le citea, n sperana c va descoperi un indiciu nou, ceva ce lor le scpase pn atunci. Predase deja filmul unui bun prieten de la universitate, un om de ncredere care se angajase s-l developeze, n ciuda vechimii i a strii n care se afla. Steinhardt ar fi vrut ca Leyla s rmn n apartament, s se odihneasc, ns ea l refuzase. Trebuia s l gseasc pe David sau mcar s afle ce i se ntmplase. Tot ce
287

descoperise pn acum era c lucrurile nu erau n ordine, c se ntmplase ceva ru, teribil de ru. Putea fi o coinciden, era posibil s fi avut loc o descindere a forelor de securitate israeliene, poate c oamenii intraser n alert aflnd de legturile lui David cu Mossad-ul. Poate c David i trdase; gndul acesta nu i ddea pace. Dar nici una dintre aceste explicaii nu prea suficient de plauzibil, cu att mai puin cea din urm. Instinctul i spunea c trebuia s caute n alt parte. De aceea l urmrea pe Scholem. La nceput, nu fusese prea entuziasmat de ideea lui David de a-i duce documentele colonelului; cunotea prea bine reputaia lui Scholem i nclina s cread c mai degrab ar fi arestat-o dect s cread cele spuse de ea. Dar, dup ce cuget puin, i ddu seama c, orice ar fi descoperit Abraham Steinhardt n documentele gsite de David, nu avea posibilitatea s fac nimic. Scholem avea alt statut; trebuia s l conving s o ajute. Hotrse s nu l caute la birou. Sediul Mossad-ului era ultimul loc din lume n care ar fi intrat de bunvoie. Era mult mai sigur i mai eficient s discute n apartamentul lui. Se opri i trase cu poft din igar. Avea senzaia c fumul i inund tot corpul, furindu-i-se n pori, ca mii de ace fine care i exploreaz sufletul. Simea n nri parfumul fad al orhideelor ofilite, ptrunznd dincolo de prospeimea ploii. i aminti de mormanele de flori de la nmormntarea lui Muhsin. Asta era acum? Alerga drept n braele lui Scholem, alt duman? Nu era oare Scholem altceva dect o paradigm n plus n gramatica urt a autodistrugerii la care se supunea voluntar? I s-ar drui de bunvoie, dac ar fi necesar ca s primeasc ajutorul lui n cutarea lui David. Ce altceva i-ar mai putea da? Pe cine altcineva? n cele din urm, ploaia se mai domoli. Czur i ultimii stropi, grbindu-se s se contopeasc n uvoiul de ap ce se scurgea pe strzi. n ganguri lumea ncepu s se agite,
288

aventurndu-se din nou pe trotuar. l ls pe Scholem s plece naintea ei. Acum i venea mai greu s l urmreasc. O vzuse. Strzile erau pustii i se ntunecase prea tare ca s i permit s pstreze o distan mai mare ntre ei. Dar era mrunt de statur i se putea furia la adpostul umbrelor serii. Se strecur afar. Deasupra, cerul era nc acoperit de nori grei. Un fulger strbtu cerul. Dup cteva clipe, se auzi i tunetul, mai aproape de ast dat i cu att mai nfricotor. Abia i distinse silueta n deprtare, n clipa n care trecu pe sub un felinar. igara i fumega ntre degete. Trase un fum i o arunc n priaul tulbure care se scurgea spre canal. n spatele ei se mic o umbr, apoi ncremeni din nou. Se temea ca brbatul s nu opreasc un taxi sau s nu urce ntr-un autobuz, dar el i continua drumul pe jos, de-a lungul bulevardului Ben Yehuda. Dup aceea coti brusc pe o strdu lturalnic i se fcu nevzut. Leyla intr n panic i alerg ntr-un suflet pn la col, gndindu-se cu team c poate brbatul a intrat ntr-o cas ori a luat-o pe o alt strdu. n clipa n care ddu colul, un fulger nvlui totul ntr-o lumin stranie, nepmntean. Silueta brbatului apru imobilizat n strfulgerarea glbuie, n clipa n care deschidea ua de la intrarea ntr-un bloc vechi de locuine. n clipa urmtoare se fcu nevzut ca la semnul unei baghete magice. Leyla clipi i atept s aud bubuitura tunetului. Explozia de sunet nu ntrzie, rostogolindu-se pe bolta cerului de parc ar fi cutat ceva, asemntor rgetului unui animal nfometat care-i hituiete prada. Uneori intensitatea scdea, ca n clipa urmtoare s rbufneasc i mai puternic, propagndu-se printre nori. Leyla strbtu strada pn la ua pe care intrase Scholem. Bubuitul tunetului nbui zgomotul pailor uori ai brbatului din spatele ei. Ua de la intrare era descuiat, iar pe una dintre cutiile ruginite de scrisori de la parter figura numele lui Scholem. i nchipuise c locuia ntr-o cldire mai select. Urc scrile cu
289

pai ovitori. Apartamentul se afla la ultimul etaj, al optulea. Paii ei rsunau uor, rostogolindu-se ca tot attea iluzii pierdute n casa scrilor. Ua apartamentului nu se deosebea cu nimic de altele: veche, crpat, neatrgtoare. Ciocni de trei ori, nici prea tare, nici prea ncet. Se auzir pai uori, apoi cheia se rsuci n broasca i ua se ddu de perete. Scholem inea n mn un Colt automat mic, cu luciri metalice, amenintor. Intr, domnioar Rashid. Te ateptam. Cred c eti ud pn la piele. A fost un adevrat potop. Leyla se uit mai nti la arm, apoi la Scholem. Nu avea de ales. Intr n cas. M-ai recunoscut, zise n timp ce ua se nchidea n urma ei. Scholem cltin din cap. Nu. Chipul dumitale mi s-a prut cunoscut, atta tot. Cnd am intrat pe u, a sunat telefonul. Era unul dintre oamenii notri de la filaj care te-a urmrit dup ce ai plecat de la Haneviim. Intr n obiceiurile noastre te-a vzut dnd trcoale birourilor. Acum se afl n faa casei, dar nu am s-l chem sus. Apropo, eti narmat? Leyla cltin din cap. De unde mi tia numele? Nu-l tia. Tocmai cnd ai ciocnit la u, gsisem o fotografie. in nite dosare acas. Al dumitale nu este prea voluminos, ns are o fotografie foarte reuit. Ia loc, te rog. Scholem era mai btrn dect arta n fotografia pe care o vzuse Leyla cu trei ani n urm. Avea ochi blnzi, cu o privire calda, dar erau nconjurai de riduri i iradiau o tristee nemrginit. Luar loc amndoi, Scholem continund s strng ntre degete pistolul mic, Leyla tremurnd de frig. Afar continua s tune. Scholem apucase deja s pun n funciune un radiator electric care emana o lumin roiatic. Cu o singur mn l ridic i l aduse mai aproape de locul n care stteau.
290

Leyla simi un imbold nestpnit s se ghemuiasc n faa lui, s uite de toate, nvluit de cldur. De ce m-ai urmrit? Vorbea pe ton neutru, fr s par suprat ori preocupat. Pusese astfel de ntrebri de mii de ori. Acesta nu era altceva dect un nou interogatoriu. Prea plictisit. Curnd avea s-i cheme oamenii i s o dea pe mna lor. Doream s v vorbesc. Am nevoie de ajutorul dumneavoastr. Sprincenele brbatului se arcuir uor n sus. De ce nu m-ai cutat la birou? Dac avei fotografia mea i un dosar despre mine, tii cu siguran de ce. ncuviin din cap. tia. Ce anume? Nu neleg. De ce fel de ajutor ai nevoie? Ai probleme? Cu toate c ai attea legturi printre cei din FPEP? Leyla i uguie buzele. Aa este, ns am nevoie de altfel de ajutor. Trebuie s gsesc pe cineva, cineva care poate fi important pentru dumneavoastr. Pentru mine personal sau pentru cei n slujba crora m aflu? o ntrerupse Scholem. Nu tiu. Poate nici una, nici alta. Dar cineva trebuie s m ajute. Despre cine este vorba? Despre David Rosen? De unde tii? Brbatul surise, parc mndru de propria sa perspicacitate. tim c ai fost mpreun n Sinai. Dup aceea i-am pierdut urma. Nu ne-a mai interesat Am crezut c a revenit la preocuprile lui arheologice. Nu ai tiut c s-a ntors la Ierusalim? Scholem cltin din cap.
291

Nu, n-am tiut. Dup cum i-am spus, nu ne-a mai interesat. Nu a trecut pe la mine. Cred c l-am adus la disperare. Avea probleme. A avut greuti n Siria, apoi prinii lui au fost ucii. A crezut c exist o legtur ntre aceste evenimente. Pentru mine nu a nsemnat nimic. Spui c a disprut? E n minile celor de la FPEP. Se afl undeva aici, la Ierusalim. Urma s fie executat. Faa lui Scholem se ntunec. Afar se auzi o nou bubuitur de tunet. Din cauza dumitale? Leyla plec ncet capul. Aerul din camer era sttut, apstor. Din pr i din haine i ieeau aburi. Focul parc nu dogorea destul de tare. Ar fi vrut s-l strng aproape de ea, s se lase mistuit de el. Un frison i strbtu braul drept de la umr pn n vrful degetelor. Da, dar nu am fcut-o intenionat. Aveam nevoie de o ascunztoare, de un loc sigur. Scholem ridic o mn. Lumina focului o color instantaneu n rou. Cred c ar fi mai bine s-mi spui totul de la nceput, de la plecarea n Sinai. S-a petrecut ceva acolo? i povesti despre expediia n Sinai, despre asasinatele descoperite la St. Nilus, despre documentele descoperite de David acolo i la Ierusalim. i povesti i despre casa conspirativa de la Abu Tur i despre evenimentele petrecute cu dou zile n urm. Dup ce termin, Scholem rmase cu ochii la ea, fr s tie prea bine ce s spun. Era vorba de ceva neobinuit pentru el, ceva ce depea ororile obinuite de care se izbea n profesiunea lui, plin de grozavii. O cetate antica, stnci, deert; astfel de lucruri nu erau de competena lui. El se ocupa de atentate cu bombe, atacuri armate i omoruri nfptuite de profesioniti pe strdue lturalnice, ori n

292

toalete pustii. Dar i aici avuseser loc atacuri armate i asasinate. De ce ai venit aici? ntreb, ncercnd s-i ascund nesigurana. i dai seama c a putea s te arestez, s te interoghez, s te trimit n faa instanei... s te omor chiar, dac a socoti c este necesar? Leyla ncuviin din cap fr un cuvnt i totui, ai preferat s vii la mine? Da, rspunse Leyla att de ncet, nct abia i se auzea glasul. Scholem o privi ndelung. Cred c l iubeti foarte mult, spuse n cele din urm. I se ntmpla rareori s aib fler n astfel de probleme, dar, de data aceasta, tia c nu se nal. Vrei s m ajutai? ntreb Leyla cu glas rugtor. Scholem se ridic de pe scaun i se apropie de fereastr. ncepuse din nou s plou, ca i cum s-ar fi rupt zgazurile unui baraj i toat apa se revrsa dezlnuit peste ora. Privea iroaiele de ploaie care preau s nu se mai domoleasc. A avut loc o execuie, zise ngndurat, continund s priveasc pe fereastr. O execuie n mas. Cadavrele au fost descoperite de nite copii care se jucau pe un antier de pe muntele Scopus. apte brbai. Cineva i-a dus acolo, i-a aliniat i i-a mpucat, de aproape, n cap, unul dup altul. n apropiere era o carier de argil: corpurile au czut n ea. Am reuit s le identificm. Am lista aici. Leyla simea c nu are putere s pun urmtoarea ntrebare. ngim cu greu, abia stpnindu-i btile inimii. Este... este i numele lui David pe list? Scholem rmase cu faa ntoars spre fereastr. Privea printre iroaiele de ploaie luminiele tremurnde de afar. Cltin din cap.

293

Nu. Sunt cu toii palestinieni. Bnuii ca fac parte din FPEP. Este posibil ca unii dintre ei s fi fost membri ai Consiliului. Poate mi poi spune dumneata. Poate. Leyla simea o uurare ameitoare. Cu toate c i se luase o piatr de pe inim, era contienta c lucrurile nu se sfreau aici. n Ierusalim existau o mulime de alte antiere n lucru, iar gloane se gseau pe toate drumurile. Ca i ucigai pltii. Ce nume figureaz pe list? Scholem se ntoarse cu spatele la fereastr i se duse la birou. Servieta zcea nc acolo, aa cum o lsase cnd intrase n locuin. O deschise i scoase un teanc de hrtii. Le rsfoi tcut, scoase o foaie i i-o ntinse Leylei. A fost ntocmit azi dup-amiaz. Era o coal de hrtie ngrijit dactilografiat, cu caractere ebraice. La nceput, Leylei i veni destul de greu s descifreze transcrierea numelor arabe, dar treptat fiecare chip prinse via, ca i cum ar fi renscut din cariera noroioasa n care i gsise sfritul. apte nume. apte chipuri. Nu cunoscuse bine nici una dintre persoanele menionate pe lista, dar le ntlnise ocazional i le purtase respect Erau nume care fcuser parte din trecutul ei. Reciti lista. Asta-i tot? Scholem ncuviin din cap. Deocamdat. l cunoti pe vreunul? Da. Toi au fost membri ai Consiliului. Cineva v-a fcut treaba. Ar trebui s-i fii recunosctor. Se pare c relaiile de colaborare ntre diferitele departamente nu funcioneaz att de bine precum v nchipuii. Scholem cltin din cap. Noi nu am avut nici un amestec. Credei-m pe cuvnt. Nu spun c nu am fi n stare de aa ceva De ce s v mint? Dac ar fi necesar, am face-o. Asta-i meseria: dac este nevoie trecem peste orice, chiar i peste preceptele morale
294

evreieti. Dar nu a fost necesar. Noi urmrim. Interogm. Corupem. Dar preferm reglrile de conturi individuale. Izolarea este mai eficient dect uciderea n mas. Nu a fost opera noastr. Leyla l privi cu ochii mpienjenii. Nu avea importan dac l credea sau nu, dac i spunea adevrul ori o minea. n situaia aceasta, nu exista un adevr imuabil, poate doar cu excepia morii. n toate celelalte probleme, oamenii i creau propriul lor adevr. Exista un adevr evreiesc; unul palestinian; adevrul lui Scholem; adevrul Leylei. Restul nu era dect minciun. Nu este complet, opti ea. Scholem ridic din sprncene. Lista, explic ea. Cel care a comis asasinatele nu i-a terminat treaba. Aici figureaz apte nume. Toi apte au fost membri ai Consiliului. Dar acesta avea opt membri. Lipsete un nume. O umbr trecu pe faa lui Scholem. Cine este a opta persoan? Leyla i ntoarse privirea. Nu tiu. Am auzit de el, tiu c este o persoan important, dar nu i-am aflat niciodat numele i nu l-am vzut niciodat. Tot ce tiu este c e un brbat n vrst. i c este gras, foarte gras. Scholem strnse cu atta putere sptarul scaunului din faa sa, nct ncheieturile degetelor i se albir. Nu spuse nimic, ci rmase doar cu privirea aintit asupra Leylei, cu tot trupul ncordat. Fr un cuvnt, se ntoarse la masa de scris i ridic receptorul telefonului. Form un numr scurt i obinu legtura aproape instantaneu. Scholem la aparat. D-mi-l pe Kahan de la Serviciul D. Urm o scurt pauz, dup care vorbi din nou. Arieh? Shalom. Aici Chaim. Ai mai aflat ceva de la Scopus de azi-diminea? Da, atept. Urm o nou pauz, dup care receptorul pcni din nou.
295

Nimic? Eti sigur? neleg. Tcu. Ascult, Arieh. D-l n urmrire pe al-Shami. E posibil s fie mort, dar se poate la fel de bine s fie n via i s activeze aici, n Ierusalim. Scholem tcu, ascultndu-l pe brbatul de la cellalt capt al firului. n timp ce asculta, expresia feei i se schimb vizibil. Sngele i fugi din obraji, iar ochii ncepur s-i strluceasc, trdnd o concentrare imens. Cum? Eti sigur? Cnd? Acum este acolo? Nu, continu. Ascult din nou, de data aceasta mai mult de un minut, devenind treptat tot mai agitat. n cele din urm, interlocutorul lui termin ce avea de spus i Scholem vorbi din nou. D dispoziie s fie adus Hasan Bey pentru interogatoriu. Da, n seara asta, chiar acum. ine-l pe Ahmad acolo. Nu-i spune nimic. D dispoziie patrulelor s fac o razie. Vin imediat acolo. Ateptai-m. Shalom. Puse receptorul n furc i se ntoarse spre Leyla. Era ncordat la limit. Brbatul despre care spui c lipsete de pe list, cea de-a opta persoan, se numete Abd al-Jabbar al-Shami. Este una dintre cele mai cutate persoane din Israel. Din cte tim, este un om care nu a ucis n viaa lui, dar care este rspunztor de mai multe omoruri dect i-ai putea imagina. n ciuda gabaritului lui, este extrem de agil. L-am vzut o dat, acum zece ani. Fcu o pauz, ca i cum ar mai fi vrut s spun ceva. Avea o cuttur ciudat, ca i cum i-ar fi revenit n minte o amintire neplcut, tenebroas, de care nu se putea debarasa. Clipi i continu. Nu tim aproape nimic despre el, iar ceea ce tim nu ne este de prea mare folos. A m fost obsedat ani ntregi de chipul lui, de dorina de a pune mna pe el. Poate c a sosit, n sfrit, clipa aceea. Azi-diminea, unul dintre informatorii notri a raportat c l-a vzut pe al-Shami n cartierul Shaikh Jarrah. L-a surprins ieri, pe la prnz. Al-Shami se afla cu un infractor, pe
296

nume Marzuq, un pucria care i ctig existena tind beregata semenilor lui, dar care nu a fost condamnat n viaa lui pentru omor. Fceau aprovizionarea, ca pentru o cltorie lung. Informatorul nostru i-a urmrit pn la magazinul unui individ pe nume Hasan Bey. l cunoatem bine pe Hasan. A motenit titlul de Bey de la tatl lui, care a fost funcionar turc n perioada premergtoare mandatului. Totui, Hasan a motenit mai mult dect titlul tatlui su. Are o ntreag reea de colaboratori n toat regiunea fostei Palestine. Ca s zic aa, cumpr i vinde aproape pe oricine. Te-ar cumpra i pe dumneata, domnioar Rashid... i cred c pe un pre bunicel. Probabil, n schimbul unor cmile. Se ntoarse i o privi pe Leyla. Ochii i sclipir rutcios i umbra unui zmbet i apru n colul gurii. Pentru o fraciune de secunde redeveni tnrul de odinioar, dar imediat povara grea a vrstei mijlocii i se ls pe umeri, marcndu-i chipul. Continu: Cmilele sunt de mare pre pentru Hasan Bey. Le comercializeaz pn i n sud, la Najd i Qatar. Clanurile Aniza, Utayba, Shammar, toate fac afaceri cu el. Are un antrepozit la Maan, n Iordania. Acolo ine masculii de prsil triburile i duc femelele la Maan, pentru mperechere. De obicei, nu se cer bani, ns el are preuri fixe. Beduinii l antipatizeaz, dar cele mai bune cmile sunt ale lui: Sharariyya, Hutaymiyya, Umaniyya cele mai bune rase. tiu totul despre el o dat l-am pus s lucreze pentru mine. Dar, pn la urm, am descoperit c, de fapt, lucra pentru el nsui. Ar fi trebuit s-mi dau seama. Pe vremea aceea eram mai tnr. Ce legtur are toat povestea asta cu cmilele cu discuia noastr? II ntrerupse Leyla. Scholem ridic din umeri. Nu tiu exact. Atta doar c al-Shami a aranjat s cumpere cinci cmile de la Hasan Bey. Trei dhalul, cmile pentru clrit, i doi masculi puternici, cu ei misama pentru bagaje i provizii. Nu tiu cine este cel de-al treilea clre,
297

dar omul meu l-a auzit pe al-Shami spunnd c are nevoie de un animal blnd, pentru cineva care nu a mai clrit niciodat pe o cmil. Leyla i reinu cu greu o tresrire de bucurie. l privi n ochi pe Scholem. Brbatul i nfrunt privirea. Nu-i pune mari sperane. Ar putea fi oricine. Unde se duc? Au spus? Nu. Nu i-au spus nimic lui Hasan. Tot ce tiu este c urma s ia cmilele de la Maan n cursul zilei de azi sau de mine. De acolo vor lua i mare parte a proviziilor, din depozitul lui Hasan. Ar mai fi un singur lucru. Omul nostru l-a auzit pe al-Shami ordonndu-i ceva anume lui Hasan. L-a auzit spunnd bi-la wasma. nelegi ceva din asta? Da. Nemarcate. Vrea cmile nensemnate cu fierul rou. Ce nseamn asta? Nu tiu precis. Poate c intenioneaz s le nfiereze chiar el, mai trziu. Depinde de destinaia spre care se ndreapt. Dac vrea s cltoreasc incognito, semnele tribale l-ar putea trda. Nu-i putei opri? Nu cred. Pn acum sunt deja la Maan. Exist zeci de drumuri peste frontiera iordanian, accesibile chiar i pentru un brbat att de gras ca al-Shami. L-am rugat pe adjunctul meu s alerteze patrulele de frontier, dar m ndoiesc c vor gsi ceva. Va traversa grania cu maina, pe fa. A putea trimite pe cineva dup ei, dar pentru asta am nevoie de aprobare. Superiorii mei mi vor cere motive concrete. Va trebui s-i conving c merit s riscm s capturm un individ ca al-Shami pe teritoriul arab. Rosen nu nseamn nimic pentru ei. Este o victim, atta tot. Avem o mulime de victime, ce mai conteaz nc un nume pe list. Nici mcar nu tim sigur c este mpreun cu al-Shami. Este o conjunctur ciudat. Se ls din nou tcerea. Scholem se ntoarse din nou cu faa spre fereastr, urmrind iroaiele de ap care se
298

prelingeau pe geam. Afar canalele bolboroseau, nfundate. Cte nopi petrecuse n faa ferestrei, privind n gol, ncercnd s nu se gndeasc la nimic, s se piard n ntunericul de afar? n cele din urm, vocea molcom a Leylei ntrerupse tcerea. n cazul acesta, plec. Pot clri o cmil la fel de bine ca un beduin. Pot lua urma cuiva n deert Nu foarte bine, dar satisfctor, chiar dac-mi va lua un an. Aa nu v implic nici pe dumneavoastr, nici Israelul. Dac m descoper cineva, sunt palestinian. O fac pe pielea mea. Nu avei de ce s v ngrijorai, nu vei avea nici un amestec. Putei aduga i numele meu pe lista victimelor. Sau, poate, avei o rubric separat pentru palestinieni? Scholem i trecu degetul pe suprafaa geamului. Pielea se umezi din cauza condensului. n camer era cald. Ar fi avut chef s se culce cu fata asta. Ce vei face n caz c l gseti? Am un revolver. tiu s-l folosesc. Ct timp trecuse de cnd nu se mai culcase cu o femeie? Patru ani? Poate chiar cinci. n tot acest timp nu fusese mngiat de nimeni i nu dezmierdase pe nimeni. Degetele i erau reci i umede. Aa erau n fiecare iarn. Cum l vei urmri prin deertul Nafud? Crezi c acolo se ndreapt, nu-i aa? Nu este un deert oarecare. E o ntindere imens de nisip, cel mai teribil deert din cte exist. Nu vei reui singur. O s tocmesc o cluz. Un rafiq Shammar. M va conduce unde doresc. Singur? O femeie? Leyla nu zise nimic. Scholem l voia cu orice pre pe al-Shami. Era o dorin att de intens ca aceea pe care ar fi resimit-o fa de o femeie. Ani de zile tnjise cu toat fiina lui s pun mna pe grsan, s-l simt n puterea lui, prins, n sfrit, n curs.
299

Privi luminile de pe strad. Chiar n clipa aceea, al-Shami se afla undeva departe, cltorind, ndeprtn-du-se de el, poate pentru totdeauna. Acum, dac dorea, avea ocazia s-l gseasc i s-l prind. Era doar o chestiune de voin, de hotrre. Se ntoarse din nou cu spatele la fereastr. Nu poi pleca singur. Cineva va trebui s te nsoeasc. Se opri, cntrind bine cuvintele pe care dorea s le spun, netiind dac procedeaz bine sau nu. A putea merge cu dumneata. nc nu mi-am luat concediu. Vreau s l gsesc pe al-Shami, dar, dac stau dup aprobarea superiorilor mei, l pierd cu siguran. Aa cum am spus, pn acum a ajuns deja la Maan. Dac este adevrat ceea ce bnuieti, mine vor porni spre Nafud. Dac vreau s pun mna pe el, mine trebuie s pornim la drum. Am dat ordin s fie adus la interogatoriu Hasan Bey. El ne va da cmile i provizii. O s iau legtura cu grnicerii. Ne putem strecura n Iordania fr dificultate. Pot face rost i de cluze. Pornim mine noapte. Leyla l privea fix, netiind ce s spun. Deodat i se fcu fric. Era ca i cum ar fi fost atras, mpotriva voinei sale, n vrtejul unor evenimente nedorite. Nu mai avea de ales. Avea impresia c st pe marginea unei prpstii, iar Scholem se apropie de ea din spate i ncearc s o mping n hu. Mai putea da oare napoi, mai avea oare timp s se deprteze de marginea prpastiei? Cum e posibil s venii? Tocmai dumneavoastr? Dac vei fi prins? Dac vei fi recunoscut? Am fost de mai multe ori n Arabia Saudit. n misiune. Pot trece drept arab. n tineree, am trit mai muli ani n Negev, mpreun cu triburile de acolo. Nu-i face griji pentru mine. Asta mi-e meseria. i o fac bine. Leyla continu s priveasc silueta ncadrat de fereastr un brbat usciv, mistuit de un foc luntric nestins. Ce vei face dac l gsii pe al-Shami?
300

Scholem nu zise nimic. Hotrrea lui era luat. Acum, al-Shami nsemna totul pentru el. ntr-un fel sau altul, va pune mna pe el. Se ntoarse din nou spre fereastr. Afar, ploaia aproape ncetase. Femeia l descumpnise, desferecase n el ceva ce sttuse nchis atta vreme. Furtuna se apropia de sfrit, dar el se simea nelinitit. Vzu n geam silueta reflectat a Leylei, chipul mbujorat de cldura focului, ochii aintii asupra lui. Deodat, o pictur de ploaie se desprinse i alunec pe sticl, tind imaginea n dou.

28 Leyla urc cele cinci trepte pn la apartamentul lui Abraham Steinhardt abia trndu-i greutatea, ca i cum brusc ar fi devenit gras i btrn sau ca i cum ploaia ar fi ptruns-o pn la oase, umflndu-i esuturile de ap. Furtuna ncetase, dar aerul era la fel de sttut. Miasmele tenebroase i strngeau gtul, crendu-i senzaia de vom. Btu de trei ori la u, la intervale regulate, dup cum stabiliser. Nu primi nici un rspuns i se sperie c se ntmplase ceva. Apoi auzi zgomot de pai, pai ovitori, aparinnd unui brbat nici prea tnr, nici prea btrn. Purta papuci de cas din psl, gurii n talp de atta purtat, aceiai papuci cu care l vzuse nclat cnd l cunoscuse, n urm cu ase ani. Paii se oprir. Urm un zornit de chei rsucite n broasc i clinchetul unui zvor tras napoi. Ceruse s i se monteze ncuietorile cu o zi n urm, mpreun cu un vizor, ca s poat vedea chipul eventualilor vizitatori. Deschise ua i se ddu la o parte, ca s-i fac loc s treac. Dup ce intr, brbatul nchise ua i o zvori la loc. Pari obosit, zise, ntorcndu-se spre ea.
301

Chiar sunt obosit. Obosit i amrt. Ai nevoie de odihn. Fcu o pauz, apoi continu: Ai mncat ceva? Leyla cltin din cap. Nu. Nu pot s mnnc. Nu mi-e pofta. Nu m ntreba de ce. Steinhardt se ncrunt, dar nu zise nimic. O cunotea prea bine pe Leyla ca s ncerce s o foreze s fac ceva mpotriva propriei sale voine. Hai nuntru. Vreau s-i arat ceva. Se ateptase la oarecare entuziasm, dar ea rmase nepstoare i tcut. Dup ce Leyla lu loc n camera de lucru, Steinhardt scoase un pacheel din sertarul biroului. Peste tot n jurul lor tronau rafturi nalte, impuntoare nesate cu cri prfuite. Leyla era scrbit din adncul fiinei sale de cri de cri, documente i manuscrise. Ar fi vrut s evadeze, s lase totul n urm. Pot s v cer o igar? Steinhardt bg mna n buzunarul halatului un kimono japonez vechi i ptat i scoase un pachet de Europa, poreclite de mucaliii israelieni igrile pentru nefumtori. Leyla le privi dezamgit, dar totui ntinse mna i lu una. Oricum, sunt mai bune dect nimic. Da, multe lucruri sunt mai bune dect nimic. Se ridic i travers camera pn la o msu pe care se aflau cteva pahare i o sticl mare de Calvados. Umplu cu drnicie dou pahare i i ntinse unul Leylei. Dac nu mnnci, mcar bea ceva. Se aez, apoi ridic pacheelul i i-l puse n mn. Poftim, uit-te puin la astea. Leyla deschise cutia. nuntru se aflau cteva fotografii alb-negru, de format mic, dar extrem de clare.

302

Amicul meu de la universitate spune c filmul s-a conservat extrem de bine, innd seama de vechimea pe care o are i de condiiile n care spui c a fost pstrat. Murea de curiozitate, dar nu a pus ntrebri. i va ine gura. Leyla examin, pe rnd, fiecare fotografie. Abia dac i strneau interesul. Ce i-ar fi putut spune? Erau simple fotografii, luate n urm cu cincizeci de ani, n care se vedeau siluetele cenuii i terse ale unor persoane necunoscute. i recunoscu pe clugri, oameni mruni i nervoi, stingheri n faa aparatului de fotografiat i speriai s nu jigneasc printr-un refuz. Arhimandritul, un brbat cu barba colilie, purtnd pe piept un crucifix uria, atrnat de un lan gros. Deodat, i se pru c recunoate chipul unui brbat mai tnr, probabil abia trecut de patruzeci de ani. Figura i era familiar, ca cea a unei persoane cunoscute. i ddu seama c avea n fa chipul printelui Gregorios, bibliotecarul care se mutase mai trziu la Mnstirea St. Catherine, cel care o ngrijise ct timp fusese bolnav. Urmtoarea fotografie nfia un grup restrns de europeni. Reui s-i identifice, dup descrierea fcut de Schacht n jurnal. Iat-l pe von Meier, scund, dar cu constituia fizic a unui juctor de fotbal american, cu figura lui de prepelicar i privire glacial. n dreapta lui sttea Keitel, scund i usciv, ca o ciuperc uscat, supradimensionat i nzestrat cu oarecare suflare. Brbatul din stnga lui von Meier era probabil Lorenz: era gras, cu un zmbet tmp ntiprit pe fa i purta un costum bavarez ce prea foarte scump. Persoana de lng el era uor de identificat. Sturmbannfhrer-ul Schacht sttea drept, cu o expresie neutr, mbrcat n uniforma neagr i elegant a trupelor SS i cu chipiul pe cap. Leyla se ntreb ce gnduri i trecuser prin cap n timp ce atepta s fie fotografiat, tiind c viaa i era n real pericol. Acelai grup aprea n mai multe poze, deosebindu-se doar prin poziia protagonitilor. n una dintre ele, vzu o
303

frntur din ua bisericii, abia vizibil n fundal. Deci fotografiile fuseser luate pe piaeta din faa bazilicii. Urmtoarea fotografie reprezenta acelai grup, alturi de vreo zece arabi. Erau oreni, probabil din Palestina. Unii purtau taibush i haine cu croial european, alii erau mbrcai n portul tradiional, dar din stof de cea mai bun calitate. n rest, chipurile lor nu-i spuneau nimic. Mai lu cteva fotografii la ntmplare, toate nfind variaiuni pe aceeai tem. Ultima poz i arta pe cei patru brbai, surprini n plan apropiat: von Meier, Keitel, Lorenz i un arab. Leyla recunoscu n persoana arabului pe cel care edea n centrul fotografiei grupului mai mare de europeni i orientali. Era un brbat nu prea nalt de statur, mbrcat n veminte de conductor religios: tunic neagr i un taibush nalt, n jurul cruia era nfurat un turban alb de form uor conic. Faa i era ngust, ncadrat de o barb tuns scurt, iar ochii apropiai aveau o privire ptrunztoare i atotcunosctoare. Ceva anume din nfiarea arabului o tulbur pe Leyla. Aez fotografia n poal i rmase aa, privind-o fix, i ncercnd s se concentreze. Steinhardt o privi atent, alertat de expresia schimbat de pe chipul ei. Leyla ridic fotografia, ca s o priveasc mai bine, apoi rsfira restul instantaneelor, alegndu-le pe cele n care era i arabul. Ceva nedefinit o rscoli pn n adncul fiinei. Examin din nou fotografia n plan apropiat. Deodat, se nfior. Era absolut sigur c mai vzuse chipul acela. Da, era imposibil s se nele. l recunotea, ns nu-i putea aminti cine era. Bnuia c este misteriosul A.H., i oarecum iniialele i rscolir amintirile. A.H.? Era aproape convins c i cunotea numele. S-a ntmplat ceva, Leyla? Ridic privirea. Uitase complet de Steinhardt, de locul n care se afla, de ce anume fcea. Reveni la realitate cu

304

sentimentul c recade ntr-o boal grea i greu vindecabil. David, Scholem, coloanele Iramului. Nu, nu s-a ntmplat nimic. Dar privete... i ntinse fotografia, indicnd cu degetul figura arabului. l cunosc. Am vzut de mai multe ori chipul acesta. Dar nu-mi pot aminti cum l cheam. E cineva cunoscut, cineva care apare, poate, n crile de istorie? Steinhardt studie cu atenie fotografia. Undeva, n adncul minii, prinse via o vag amintire, dar nu reui s identifice personajul. Da, se poate. Voi arta fotografia ctorva colegi de la universitate. Poate l va recunoate cineva. Este i asta o posibilitate. Totui, nu vd cum ne-ar fi de ajutor. Cred c acesta este misteriosul A.H. St n centrul tuturor fotografiilor de grup mai mare. David spunea c iniialele provin de la un nume arab. Ceva mi spune c are dreptate. Este un amnunt important, nu crezi? Steinhardt deveni tcut. Chipul i se umbri de gnduri. Se simea btrn. Orice ai face, viaa e un infern. Oft, se ridic i se ntoarse la masa de lucru. Ridic o foaie de hrtie i se aez cu faa spre Leyla. M mai gndeam s-i spun ceva. Vocea i suna obosit. Era nc frmntat de incertitudini. Nu tiu dac s-i spun sau nu, s-ar putea s fie doar o pur coinciden. ns acum... cred c tiu cine a fost A.H. Tcu din nou. Degetele frmntau nervoase bucata de hrtie. Spune-mi, David i-a destinuit de unde provenea exemplarul Tariq al-mubin cel pe care i l-a procurat al-Yunani? l privi intrigat. Nu. Atta doar c aparinea unei biblioteci particulare din Ierusalim. Steinhardt ncuviin din cap. neleg. ntr-adevr, provenea dintr-o bibliotec de aici, din Ierusalim. Biblioteca aparinea lui Hajj Amin al-Husayni. tii despre cine vorbesc? Era o colecie particular, care a
305

rmas n Ierusalim dup ce proprietarul a fost exilat n Palestina n... nu mai in minte anul. O mie nou sute treizeci i apte, opti Leyla. Da, repet Steinhardt. O mie nou sute treizeci i apte. De unde tii toate astea? Steinhardt i ntinse foaia de hrtie. Era o copie xerox a unei pagini din Tariq al-mubin, purtnd tampila cu numele proprietarului, anume, Amin al-Husayni. Am gsit-o n timp ce rsfoiam hrtiile lui David. tiam de existena coleciei i am bnuit c aceasta trebuie s fie una dintre numeroasele cri ale patriarhului Grec care au intrat n posesia lui al-Husayni. Leyla deveni gnditoare. A.H., zise abia optit. Steinhardt ncuviin din cap. Din strad rzbtea pn la ei zgomotul strzii. i dai seama ce nseamn asta? nc perplex, Leyla ncuviin din cap. Privi luminile glbui i albe de afar, ce preau c se ntind pe distan de zeci de kilometri. Ce ai de gnd s faci? Am fcut bine c i-am spus? Leyla se sprijini de pervazul ferestrei i se aplec n afar, inspirnd aerul nopii. Da, zise, fr s se ntoarc. Ai fcut bine. Puteai s nu-mi spui? Procedase corect, dac se poate spune c exist ceva corect n via. Maktub, obinuiau s spun prietenii ei beduini. Aa e scris. Aceasta era soarta, qadar, ceva imuabil cruia trebuia s i te supui. David, cartea, asasinatele din Sinai, coloanele Iramului, iar acum al-Husayni. Venise din negura trecutului, ca s i tulbure linitea. i ndrept spatele i nchise fereastra. Abraham Steinhardt se apropie i o mbria strns. Leyla i ls
306

capul pe umrul lui, frecndu-i obrazul de estura subire i moale a halatului vechi. i mulumesc c mi-ai spus. M-ai ajutat s m decid. n seara asta, m-am hotrt s plec n deert dup David, s caut cetatea Iram. Cnd m-am ntors aici, eram aproape hotrt s nu plec. Dar acum a intervenit asta. Mi-l aduc aminte acum, din fotografia pe care am vzut-o de attea ori. El este, nu ncape nici o ndoial. Gata, m-am decis. Plec. Steinhardt o privi n ochi. Din cauza fotografiei? Leyla ncuviin din cap. Da, din cauza fotografiei.

307

PARTEA A IV- A
...n slbticia urlnd a pustiu Deuteronomul 32:10

308

29 Totul era nvluit ntr-o cea dens i rece, ca i cum lumea ar fi ncetat s mai existe. Nu se simea nici o micare. Nu se auzea nici un sunet. Ceaa nu avea nceput i nici sfrit; nimic nu intra, nimic nu ieea din pcla asemntoare unui mormnt gigantic i alb care nghiise toate privelitile i zgomotele. Pmntul era ngheat bocn, pietrificat parc pe vecie. Nu exista cer, nu exista soare. Undeva, n mruntaiele pclei albe, un clinchet uor reverber n aerul rece. Linitea se aternu din nou, apoi sunetul se repet. Era clinchetul unui clopoel care se leag la gtul cmilelor. Din cea se desprinse apoi capul i grumazul animalului, apariie grotesc, strunit de a doua umbr, clare. Cmil i clre, se pierdur n secunda urmtoare n vlul de cea. Urm a doua, apoi a treia i a patra cmil, n total apte, cinci purtnd n a cte un clre, dou ducnd bagaje. Ceaa se lsase cu vreo or nainte de ivirea zorilor. Se fcuse deja aproape ora prnzului, dar atmosfera nu prea s se limpezeasc. Era un frig care te ptrundea pn la oase, cu mult sub nivelul de nghe. Vemintele clreilor i pturile groase ale cmilelor erau acoperite de o pojghi de ghea. La toate acestea se aduga umezeala care parc muca din carne vie. Cu un strigt ascuit, conductorul convoiului trase hurile i struni animalul, fr s-i ridice privirea din pmnt. Una dup alta, celelalte siluete se grupar n spatele lui, umbre ntunecate ntr-o lume fumurie. Fr un cuvnt, primul clre cobori din a. Era un brbat nalt, cu ochi nemiloi i privire ptrunztoare, ca ai unui oim. Era mbrcat n haine subiri, o dishdasha din bumbac subire i
309

o aba veche i foarte uzat, dar prea insensibil la frigul ptrunztor. Capul i era nfurat ntr-o ghotra n carouri albe i roii, legat cu un nur subire. Concentrat i cu toi muchii ncordai, se aplec i ncepu s examineze pmntul ngheat. Cu precauie i apropie faa de rn, trase la o parte alul care i acoperea gura i sufl peste pojghia de ghea. Scurm cu degetul i scoase la iveal un bulgre mic pe care l prinse ntre degete l ridic n dreptul ochilor, studiindu-l pe toate prile i nclzindu-l. Dup cteva clipe l sfrm, l privi cu atenie i l arunc la o parte. Ridic privirea spre cel de-al doilea clre, ascuns aproape n cea. Cinci cmile. Trei dhalul cu clrei, dou fahal ncrcate cu bagaje. Batiniyya din Oman; nu sunt animale din regiune. Nu le-am mai vzut pn acum. Cel de-al doilea clre i se adres cu voce voalat: De ct timp? Nu tiu sigur. Pmntul e ngheat. Dar baliga era proaspt. A zice de acum cinci zile. Cmila a fost adpat acum ase zile, la Maan. i clreii? Urm o pauz. Cluza se aplec. sta, zise el, artnd spre o pereche de urme, era un individ solid, foarte solid. Cltorea pe cea mai vnjoas cmil. Celalalt era un tip cu greutate normal, aptezeci, poate optzeci de kilograme, ncheie ndreptndu-se de spate. i cel de-al treilea brbat? Cluza l privi adnc n ochi. Cel de-al treilea nu a mai clrit pe o cmil. Se foiete n a, are dureri de spate. Pentru el va fi o cltorie chinuitoare. Asta-i tot? Cluza zmbi, artndu-i dinii strlucitori. Una dintre cmile este de culoare neagr. Duc cu ei orez irakian i fina de la Amman. Cea mai mic dhalul, este
310

nsrcinat n trei luni. i voi spune mai multe dup ce le vom descoperi tabra. Leyla nu ntreba de unde aflase toate astea i nici nu-i trecu prin cap c erau simple nscociri. i petrecuse toat viaa n deert i cunotea la perfecie semnele, aa cum un absolvent de universitate se simte n largul su n mijlocul crilor. Era de ajuns un singur fir de pr ca s i spun ce culoare avea cmila, un singur bob de orez ca s afle de unde provenea ncrctura, urma unei copite de cmila ca s i dea seama de starea sntii ei sau dac era ori nu gestant. Arabul trase de sfoara legat de desaga cu grune atrnat de grumazul cmilei i se urc n a. Se ntoarse i se aez n genunchi pe blana de oaie aternut pe aceasta. Murmur ceva i cmila se puse n micare. Fuioarele de cea l nghiir imediat i linitea se aternu din nou n urma caravanei ce se ndeprta prin aerul aspru al dimineii. Ceaa se mai risipi nainte de prnz. Razele timide ale soarelui dezvluir o ntindere de pmnt glbui, decolorat i stnci negre, un inut slbatic, neted i nemrginit, care se pierdea departe, la linia orizontului sticlos. Se aflau n inutul de sus, dominat de intercalaii de silex, al regiunii Badiat al-Sham, marele deert sirian care separ pmnturile fertile ale litoralului mediteranean de inutul riveran al Tigrului i Eufratului. Adevratul deert, dunele Marelui Nafud, abia urmau, la distan de patru sute cincizeci de kilometri, dincolo de colinele al-Tubayq. De aici i pn la primele dune de nisip, drumul avea s fie anevoios; n Nafud i atepta ceva mai ru, mult mai ru. Porniser din Maan cu o zi n urm, ndreptndu-se spre sud, sub pavza ntunericului care premerge ivirea zorilor, cinci clrei anonimi, patru brbai i o femeie mbrcata n straie brbteti. Dac cineva s-ar fi interesat de ei la Maan, li s-ar fi rspuns c plecaser ctre al-Aqaba, ducnd cu ei mrfuri pentru turitii de acolo, urmnd ca apoi s-i continue drumul peste grani, spre Eilat-ul israelian. n
311

apropiere de Naqb Ashtar cotiser spre est, ptrunznd n deert. Astzi, n sfrit, dduser de urmele micului convoi al lui al-Shami. i atepta drumul anevoios pn la Nafud. Grupul era format din Leyla, Scholem i trei rafiq arabi, cluze cunoscute de triburile pe ale cror teritorii aveau s treac i care urma s vegheze asupra securitii cltorilor albi. eful cluzelor era un brbat nalt care clrea n faa convoiului; se numea Ali i fcea parte din neamul huwaytat-ilor, a cror tabr se afla la Wadi Rumm, mai departe, spre sud. Scholem l cunoscuse cu doi ani n urm, cu prilejul unei cltorii printre triburile Huwaytat i fusese peste msur de ncntat s-l redescopere la Maan. Avea ncredere n el i n iscusina lui. Ali, n vrst de patruzeci de ani, era una dintre cele mai experimentate cluze din regiune i i putea conduce pn la marginea deertului Nafud fr ocoliuri i cu riscuri minime. La sfatul lui Ali, i angajaser i pe Suwailim i Zubayr, doi prieteni venii la Maan n cutare de lucru pe timpul iernii. Suwailim fcea parte din tribul Bani Atiya, stabilit la vest de traseul pe care urma s-l parcurg. Oamenii lui Zubayr, Shararat, hoinreau prin regiunea de nord-est. Ali dorea s-i scoat din monotonia lucrului la gara veche din Maan ori la dugheana lui Hasan Bey. Asemeni altor zeci de tineri beduini, cei doi i duceau viaa ca nite nluci, pendulnd ntre deert i ora, atrai de mirajul urban. Ajuni n vreo localitate mai mare, erau exploatai un timp de oameni ca Hasan Bey, apoi erau scuipai i azvrlii din nou n mijlocul dunelor de nisip de unde sosiser. Chiar i acum, n timp ce cltoreau prin inuturile relativ prietenoase de la sud de Maan, Ali era ngrijorat. i vzuse tremurnd de frig n ceaa dens; viaa la ora ncepuse deja s-i dezobinuiasc de duritatea vieii din deert. Ali i cei doi tovari ai si urma s-i nsoeasc pe Leyla i pe Scholem doar pn la dune. Nu tiau altceva despre
312

scopul cltoriei dect c urmreau ali trei clrei care aveau aceeai destinaie. Li se pltea destul de bine ca s nu mai pun ntrebri i, cu frigul ptrunztor i ameninarea patrulelor saudite, aveau suficiente motive s se gndeasc la altceva. Cei trei rafiq plnuiser s se ntoarc la marginea deertului Nafud, nu nainte de a tocmi o cluz Shammar care s-i conduc prin deert pe Leyla i pe Scholem. Pe la ora dou, dup prnz, se oprir s mnnce. Suwailim i Zubayr vrur s aprind un foc de surcele, ca s se mai nclzeasc, dar Ali se opuse categoric. Aveau nevoie de lemnele pe care le transportau cu ei i de cele pe care le mai puteau strnge pe parcurs, ca s se nclzeasc n timpul nopilor i mai friguroase, cnd o singur or de cldur i putea salva de la moarte. Mncar curmale de la Hofuf, dulci i sioase. Aveau ap suficient ca s-i potoleasc setea. De aici i pn la Nafud aveau s ntlneasc numeroase fntni i bazine de piatr, pline ochi n urma ploilor abundente czute n ultima lun. Cnd se ridicar s porneasc din nou la drum, norii se risipiser i soarele ncepuse s ard destul de puternic. Se nveselir imediat cu toii. Suwailim i Zubayr clreau n fa, chiar n urma lui Ali, Leyla i Scholem se ineau mai n spate, discutnd cu glas sczut. Preferau s vorbeasc n arab, nu n ebraic, pentru a susine versiunea potrivit creia Scholem era arab originar din Sinai, ca i Leyla. Dac se afla c era evreu, acest lucru i putea fi fatal. Poate c cei trei rafiq nu ar fi luat nici o atitudine, dar tiind adevrul s-ar fi putut da de gol n faa altora care nu s-ar fi dat n lturi de la uciderea intrusului. De fiecare dat cnd se opreau s se roage, Scholem se ntorcea mpreun cu ceilali cu faa spre Mecca; cunotea cuvintele i gesturile ce nsoeau salat-ul la fel de bine ca oricare badu. Acestea erau unicele ocazii cnd Leyla se retrgea departe de brbai; nu o acceptau n preajm cnd se rugau. n rest, cltorea sub falsa identitate de fiu al lui Scholem, zvelt, fr barb i taciturn, cu snii
313

mici ascuni sub faldurile dishdashei i blana grea de oaie a farwei pe care o purta ca s se apere de frig. De ce ii att de mult s-l prinzi pe al-Shami? l ntreb pe Scholem. De ce pe el i nu pe altcineva? Un timp clri alturi de ea, fr s-i rspund. Leyla atepta rbdtoare. n deert, timpul se modifica pe nesimite. Mergeau la pas, fr grab, strbtnd cel mult cinci kilometri pe or. Dar tocmai ritmul lent n care naintau alunga monotonia. Aveau timp s mediteze, s discute pe ndelete, s examineze lucrurile mrunte pe care le ntlneau n cale: plantele, pietrele, animalele, psrile. Al-Shami este deosebit, replic el, n cele din urm. Nu este un uciga de duzin. Majoritatea asasinilor ucid pentru c sunt obligai s o fac; primesc ordin de la altcineva sau o fac dintr-o datorie de onoare ori pentru c se simt ameninai. Apoi mai sunt aceia care omoar din cauza banilor sau din motive sentimentale: doresc mai muli bani sau vor o femeie, iar dac singura modalitate de a le obine este prin uciderea cuiva, atunci o fac nentrziat. i, n cele din urm, sunt persoanele care ucid pentru o cauz: pentru patrie sau religie, sau pentru vreo alt idee politic; ar trebui s tii i tu asta. Dar nu cred c al-Shami se ncadreaz n vreuna dintre aceste categorii. Cred c el are o motivaie mult mai profund, cred c pentru el gestul i nevoia de a ucide sunt vitale, fac parte din nsi fiina lui; fr ele ar muri. Ciudenia este c el e un sadic care nu suport s provoace durere. O face totui, pentru c este obligat, i te asigur c este un as al meseriei. Simte nevoia s-i elibereze victimele de suferin. i pentru c cea mai bun cale este de a-i omor, el procedeaz n consecin. Are oroare s le ucid cu propriile sale mini, dar este n stare s stea i s priveasc cum li se taie beregata. E capabil s mnnce cu poft n timp ce acoliii lui scot cuiva ochii din orbite. E un monstru, Leyla. Dac l gsim, nu trebuie s-i acordm nici o ans. Dac

314

exist cea mai infim posibilitate s scape, trebuie omort imediat. Continuar s clreasc n tcerea ntrerupt doar de zgomotul copitelor cmilelor i de vocile cluzelor din faa lor. Cum de tii attea lucruri despre el? Scholem se pregti s-i rspund, fr s o priveasc. Privea absent n fa, peste grumazul cmilei, spre ntinderea deertului. Am petrecut mult timp cu el. Cinci zile ntregi. Inspir adnc aerul tios al deertului. Era frig; soarele nu izbutise s nclzeasc atmosfera. Nu pare att de mult, continu. Dar cinci zile petrecute n minile lui al-Shami pot prea o eternitate. Voia s obin nite informaii de la mine. Le voia neaprat i ct mai repede. Tcu din nou, ca s trag aer n piept I le-a fi dat. Pn a doua zi cred c i-a fi spus orice, i-a fi dat tot ce-mi cerea. Nu mi-e ruine s recunosc asta. Dar nu aveam ce s-i spun, nu aveam informaiile de care avea el nevoie. Aveam impresia c durerea, sentimentul de neajutorare vor dura la nesfrit. Nu mi-am dorit niciodat att de mult s mor, n-a fi crezut c poi tnji att de mult dup moarte. n a cincea zi, a avut loc un raid. Unul dintre prietenii mei mi dduse de urm. Tcu din nou, apoi continu. Prietenul meu a murit n timpul raidului, rpus de un glonte primit n ochiul stng. I-am convins s m lase s particip la nmormntarea lui, dar nu a avut nici un rost, nu nsemna nimic. Scholem nu mai zise nimic pn la apusul soarelui, cnd se oprir s nnopteze. Din locul n care i ridicar cortul, se vedea colina Tubayq, pe unde puteau trece frontiera n Arabia Saudit. n timpul nopii, se porni o ploaie deas, creia micul cort abia reuea s-i in piept. Lemnele erau insuficiente pentru a alimenta focul dup miezul nopii. Rmseser chircii sub pturile subiri, tremurnd de frig i ascultnd rpitul ploii.
315

Leyla avu un somn agitat, trezindu-se de mai multe ori, ca s arunce o privire afar, nainte de a se ghemui din nou sub ptur, strduindu-se s adoarm, n ciuda gerului ptrunztor. Se scular nainte de ivirea zorilor i se traser aproape de focul anemic, ca s se mai nclzeasc. Afar, ploaia continua s se cearn din cerul ca de plumb. Deertul semna cu un ocean de noroi cenuiu care se ntindea dincolo de linia orizontului. Mlul avea s ngreuneze mult mersul cmilelor pn la poalele dealurilor. Dup ce mncar, pornir la drum, mergnd alturi de cmile, ca s le mai uureze povara. Ploaia ptrundea prin estura hainelor, iar noroiul se lipea de tlpile pantofilor, ngreunnd fiecare pas. n faa lor, colinele Tubayq se nlau nvluite n cea. Ajunser la poalele colinelor puin dup ora prnzului. n noaptea aceea, temperatura sczu pn la minus dou grade. Nu gsir nici un loc unde s i ridice cortul i se vzur nevoii s se cuibreasc lng cmile, ncercnd s se nclzeasc. Spre miezul nopii, ncepu s bat un vnt tios; vuietul lui se asemna cu urletul lupilor, ptrunznd prin crpturile dintre stnci, pn n ungherul cel mai ascuns. sta nu-i dect un vntule, le spuse Ali. Cnd vei ajunge la Nafud, vei ntlni adevratele vnturi, att de puternice, nct pot ucide un om. Odihnii-v. Pstrai-v forele. Nafud v va pune la ncercare grea. Pn dimineaa, vntul se mai potoli, dar se aternu din nou o cea deas care nu permitea razelor soarelui s ajung pn la sol. i continuar drumul nfrigurai, uzi pn la piele i istovii. Curnd dup ce ajunser printre coline, Ali pierdu direcia ctre obiectivul care i interesa. Puteau trece cteva zile pn regseau drumul corect, dac aveau s-l mai gseasc vreodat.

316

Dup-amiaza devreme, Ali se apropie clare de Scholem i Leyla. De vreo or rmnea din cnd n cnd la urm, uneori fcndu-se chiar nevzut, alteori oprindu-se sau escaladnd vreo pant ori afundndu-se n vreo strmtoare lateral. Cnd se apropie de ei, observar c figura i era neobinuit de ncruntat. Suntem urmrii. Un clre. Badu. Se deplaseaz n linite i a legat gura cmilei; dar azi diminea am auzit ceva i m-am ntors ca s vd despre ce este vorba. Vine dup noi. Cred c ne urmrete nc de la Maan. Cineva de acolo i-a povestit despre noi. De unde tii? ntreb Scholem. Picioarele lui i ale cmilei sunt pline de noroi. O parte provine din deert, pn s ajung la poalele colinelor. Am descoperit i urme de argil roie care nu poate fi dect de la Maan sau mprejurimi. Atunci nu am observat pe nimeni. Ne urmarea de departe. Sunt sigur de asta. Ct de departe se afl acum? Nu foarte departe. Ce putem face? interveni Leyla. S-l provocm, s-l ntrebm de ce vine dup noi? Ali cltin din cap. Este narmat. Ar putea mpuca pe careva dintre noi. Nu pare s fie omul care i rateaz inta. i-atunci? Am putea cuta un loc corespunztor puin mai sus i s organizm o ambuscad. E mai sigur s-l lum prin surprindere. Scholem ncuviin din cap. F cum crezi, Ali. Gsete un loc. Ne ntlnim acolo i-l ateptm. Ali porni nainte prin defileu, nsoit de Zubayr i Suwailim. Scholem i Leyla i urmar, supraveghind cmilele ncrcate cu bagaje. Din cnd n cnd, Leyla arunca o privire
317

n jur, ateptndu-se s-l vad pe urmritor chiar n spatele lor, dar nu se vedea nimic n afar de stnci i fuioare de cea, plutind la mic nlime. Ali i atepta cam la doi kilometri deprtare, n defileu. Gsise un loc unde puteau ascunde cmilele, n timp ce ei se puteau cra pe un promontoriu la zece metri deasupra solului. l lsar pe Suwailim s pzeasc animalele. Le priponir i le legar boturile cu fii de pnz, ca s le mpiedice s scoat vreun sunet. Scholem i Leyla urcar pe promontoriu, n timp ce Ali rmase la gura viroagei, mpreun cu Zubayr. Erau cu toii narmai i pregtii s trag la primul semn de pericol. Se ls o linite mormntal. Nu mai exista alt ieire din defileu; urmritorul era obligat s treac pe lng ei, iar n clipa aceea aveau s-l blocheze: Ali i Zubayr n fa, Leyla i Scholem n spate. Minutele se scurgeau nenchipuit de ncet. Nu vorbea nimeni. Viroaga strmt era ncrcat de tensiunea ateptrii. Trecu o jumtate de or fr ca necunoscutul s-i fac apariia. Se aflase att de departe n urma lor? Continuar s atepte, chinuii de frigul persistent. Cnd se scurse o or de ateptare, i ddur seama c ceva nu era n ordine. Ali i fcu semn lui Scholem. Coborr n vale, acolo unde i ateptau Ali i Zubayr. Cred c i-a dat seama c l-am vzut, zise Ali. E un tip care i cunoate meseria. Acum, c e avertizat i i poate lua msuri de precauie, este mai periculos. tie c l ateptm. Dar nu se grbete. Va atepta momentul potrivit. Se uitar cu toii n spate, de-a lungul defileului. Acum nu va mai veni, continu Ali. Am pierdut destul timp. S mergem. Coborr pn n viroaga n care l lsaser pe Suwailim mpreun cu cmilele. Animalele edeau linitite, priponite i cu boturile legate, dar Suwailim nu se vedea nicieri. i strigar numele, dar nu primir nici un rspuns. Deodat
318

Leyla observ c una dintre cmile adulmeca ceva pe pmnt. Se apropie ca s vad mai bine i simi c i se ntoarce stomacul pe dos. Era o mn de om, nconjurat de o balt de snge. Urme de snge se pierdeau spre vale, n defileu. Pornir dup ele i curnd descoperir c erau mai mult dect simple pete de snge: gsir cealalt mn a lui Suwailim, apoi un picior, apoi penisul, un al doilea picior i ambele urechi, iar n cele din urm, restul corpului, ascuns dup un cot al strmtorii. Mai sufla nc. Muri curnd dup ce-l gsir, incapabil s vorbeasc, fr s-i dea seama de ceea ce se ntmpla.

30 David zcea pe pmntul rece i gol, simind dureri n tot corpul, dorindu-i s moar sau s renasc ntr-un alt corp, acum, imediat chiar se visa sub o alt nfiare. Dar, ca ntotdeauna, visul se spulber i disperarea reveni, lingndu-i rnile, ca o fiar n clduri. Era ngheat. Nu mai simise cldura de cteva zile, de cnd plecase de la Maan, ndreptndu-se spre deert. Al-Shami i Marzuq cel cu chip de rechin, se mbrcau n haine clduroase n timpul zilei, iar noaptea se nfofoleau n pturi groase, dar David nu avea nimic altceva la dispoziie n afar de mbrcmintea subire pe care o purtase cnd fusese luat din casa conspirativ a FPEP. Ei doi mncau pe sturate; al-Shami i umplea burdihanul cu mncrurile gustoase pregtite pe un foc din lemn de ghada, de Marzuq, dar lui David nu-i ddeau altceva dect pine, i aceia puin. Nu cdea nici o firimitur din farfuria lui al-Shami, dei David ajunsese ntr-o stare n care ar fi primit cu bucurie orice i-ar fi azvrlit s mnnce.

319

Fiecare zi se scurgea ca cea din ajun. Monotonia ucigtoare l mcina pe David, amorindu-i creierul, ca i frigul i foamea care-i istoveau trupul. ncercase de dou ori s evadeze, dar de fiecare dat Marzuq pusese mna pe el i l adusese napoi. Cltoreau ntr-un ritm neateptat de rapid. Cu toat greutatea lui, al-Shami clrea bine cmila i rezista la drumul de o zi mult mai bine dect David care i simea toi muchii sfiai de legnarea nencetat. De mai multe ori, al-Shami clri alturi de David, atrgndu-l n conversaie. Declar c Marzuq era un imbecil cu care nu avea ce discuta. l descosea pe David n legtur cu diferite probleme arheologice, dnd dovad de o surprinztoare cunoatere a istoriei Orientului Apropiat, pentru un neprofesionist. Era interesat n special de soarta aezrilor de pe locul Ierusalimului. Orict ncerca David s-i explice c arheologia Palestinei nu era unul dintre punctele lui forte, al-Shami se ncpna s readuc conversaia la subiectul Ierusalimului. Ce dovezi existau c Avraam se pregtise s-i sacrifice fiul pe Muntele Templului, n locul ocupat n prezent de Domul Stncii? Fiul acela se numea Isaac sau Ishmael, cum credeau musulmanii? Nu mai rmsese nimic din Templul lui Solomon, nici mcar o piatr sau o bijuterie? Ce soart avuseser evreii luai n exil de ctre Nabucodonosor i ce s-a ales de cei rmai pe loc? Ct de mare fusese al doilea templu al lui Herod? Zidul Plngerii fcuse parte din acel templu ori era doar o parte a platformei pe care fusese construit? Ce se ntmplase cu templul dup ce mpratul Titus rsese Ierusalimul de pe faa pmntului n anul 70 .Hr.? Ce suprafa din Muntele Templului original era ocupat de Haram al-Sharif? ntrebrile urmau una dup alta, ca ntr-un text exhaustiv. David se strduia s-l mulumeasc pe al-Shami. Presupunea c interesul grsanului izvora din curiozitatea peren privind adevraii stpni ai Ierusalimului, dar nu nelegea la ce i serveau majoritatea rspunsurilor pe care le
320

primea. Cteodat, al-Shami se arta extrem de curios, descosndu-l pe David n legtur cu vreun aspect al spturilor de la Ierusalim (pe care David le vzuse de mai multe ori, dar nu participase niciodat la ele), ca n clipa urmtoare s-i piard orice interes i s clreasc absent i tcut alturi de el ori s grbeasc pasul, pentru a-l ajunge din urm pe Marzuq. n general, cei doi arabi schimbau puine cuvinte. O dat sau de dou ori se luar la har, dar discuia se purt n araba popular pe care David nu o pricepea. Avea impresia c Marzuq tia foarte puin despre ceea ce se petrecea, cu toate c inutul i prea cunoscut i se prea c fcuse drumul acesta de mai multe ori. De cteva ori, David ncerc s inverseze rolurile. l ntreb pe al-Shami despre Iram, despre drumul care ducea acolo, despre scopul cltoriei lor. Dar grsanul nu se dovedea prea cooperant, spunndu-i doar c va afla tot ce-l intereseaz la momentul potrivit sau, cel puin, ceea ce avea voie s afle. Soarta lui David depindea n final de msura n care va fi dispus s colaboreze, de ct le va fi de folos. Din cnd n cnd, se lsa ceaa i ploua. David se simea vlguit. Noaptea i permiteau s stea lng foc, dar asta doar ca s-l in aproape de lumin, unde putea fi supravegheat mai uor. Cnd ceilali se pregteau de culcare, i legau minile cu cruzime, la spate. n starea asta, la care se aduga i durerea provocat de mersul pe spatele cmilei, abia dac reuea s aipeasc. Nopile se chinuia din cauza frigului i a neputinei de a dormi pe pmntul tare i pietros, ziua se chinuia din cauza oboselii i a drumului lung i dureros, pe spatele cmilei. Coapsele i fesele i erau distruse de contactul constant cu aua din piele tare; escoriaiile roii de la nceput se transformaser rapid n rni deschise. Spatele i era permanent ncordat din cauza efortului de a-i pstra echilibrul pe spatele cmilei. Nu avea nici un moment de rgaz n care s-i poat reface energia. Unde se afl Iramul? l ntreb o dat pe al-Shami.
321

n deertul Nafud. tii bine, doar l-ai citit pe al-Halabi. Cum se ajunge acolo? Printre dune. O s vezi. Vei vedea totul. Cltoria se transformase ntr-un adevrat catechism, n care cnd unul, cnd cellalt erau pe rnd preot i catehumen. David se gndea deseori la Leyla, temndu-se pentru ea, convins c nu o va revedea niciodat. Nici mcar nu putea fi sigur c era nc n via. Cruzimea lui al-Shami prea s nu cunoasc limite. Uneori, i vorbea lui David despre moarte. Prea obsedat de ea, ca i cum ar fi fost ceva mai familiar i mai cunoscut pentru el dect viaa. David avea senzaia c acesta purta cu el duhoarea morii oriunde se afla, aa cum o femeie rspndete parfumul preferat impregnat n piele. Era pe jumtate ndrgostit de ea, pe jumtate terorizat de spectrul ei. Vorbea despre moarte cu un amestec de ncntare i de ur. i povestea lui David despre oamenii pe care i vzuse ucii sau torturai, i totui dragostea lui fa de actul n sine prea aproape nevinovat. Era aproape ca un copil: se juca cu moartea, o asmuea, o dezmierda. Iar ea prea s i rspund la iubire. Cine a construit Iramul? l ntreb David. Constructorii, replic sec al-Shami. Nu vrei s-mi spui cine au fost? Vei afla la momentul potrivit. Asta fusese tot ce reuise s scoat de la el. Iramul era un mister, ca i identitatea constructorilor si. Dar ceea ce l preocupa mai mult chiar dect asta era cine erau locuitorii si de acum. Aceasta, i ce i determinase s fie att de nemiloi n asigurarea pstrrii secretului care plana asupra existenei Iramului.

31
322

Leyla, Scholem i cele dou cluze ieir dintre coline prin canionul cunoscut sub numele de Shib al-Asad, care ducea pe lng culmi de muni erodate pn n ntinderea vast, aflat la est de lanul Tubayq. Mai erau vreo dou ore pn la apusul soarelui. Dinspre est btea un vnt muctor i enervant care le smulgea hainele cu colii de ghea. naintau mpotriva vntului, simindu-se epuizai i nfrigurai. n cele din urm, soarele apuse, ca o minge uria de foc, necat n norii deni, ncrcai de praf. Ridicar cortul n plin cmpie, cu spatele ctre vnt, i aprinser focul, folosind surcelele pe care le adunaser n timpul cltoriei. Ali pregti nite orez pe care l servi cu garnitur de fasole neagr i humus, cea mai bun mncare pe care o mncau de la plecarea din Maan; ns nimeni nu avea poft de mncare i farfuriile rmaser aproape neatinse. Gndurile le erau preocupate de asasinatul comis i de improbabilitatea de a regsi urma lui al-Shami. Dimineaa, Ali trebuia s cerceteze coama de la poalele dealurilor, n sperana c va descoperi urme ale trecerii grupului care cltorea naintea lor. Dac amna treaba, se putea s nu mai descopere absolut nimic. n noaptea aceea, sttur de paz. Urmritorul lor necunoscut se putea ascunde oriunde, ateptnd sub pavza nopii prilejul favorabil ca s fac urmtoarea micare. Ali se oferi s stea primul la pnd, pn la miezul nopii. nfurat n farwa lui Scholem, se aez lng foc, nteindu-l din cnd n cnd n lungile ore ale nopii. nuntru, n cort, Leyla i petrecu o mare parte a timpului discutnd cu Scholem care lsa impresia c nu are nevoie de prea mult somn. Leyla l surprinsese de cteva ori c aipise, ns nu adormi niciodat profund, ca i cnd s-ar fi temut de ceva.
323

Dumneata nu dormi niciodat? Brbatul tcu mult vreme. n cele din urm, i rspunse abia optit Nu am mai dormit cum se cuvine de cinci ani. M strduiesc, dar m trezesc imediat. Totul a nceput cu cteva zile dup... dup ce am stat cu al-Shami. Nu i-am spus absolut totul n legtur cu asta. De ce nu-mi spui acum? Ct timp am zcut n spital, soia i copila mea nu au venit s m vad. La nceput, mi s-a spus c era mai bine, din motive de securitate, dar, pn la urm, mi-am dat seama c mi se ascundea ceva. n final, am aflat. Ct timp am fost cu al-Shami, oamenii lui le-au rpit; plnuiau s se foloseasc de ele ca s mi foreze mna. Apoi a avut loc atacul. Firete, al-Shami a scpat. Din moment ce eu am evadat, Hannah i Ruth nu le mai erau de folos; a ordonat s fie ucise. Au... au fost mpucate, iar cadavrele le-au fost lsate afar, pe o grmad de gunoi, la marginea oraului. Atunci am jurat s pun mna pe al-Shami i s-l ucid. Chiar dac ar fi s m coste i pe mine viaa. La miezul nopii, Scholem i lu locul lui Ali n faa cortului. Descoperi c aveau din belug lemne de foc; Ali abia dac folosise cteva vreascuri ca s se nclzeasc. Scholem se simi copleit de un val de ruine. i petrecuse viaa vnndu-i pe arabi, ca i cum toi ar fi criminali, experi n mnuirea armelor i plantarea bombelor, dar, cu toate acestea, arabii pe care i cunoscuse nu-i artaser altceva dect cldur i buntate. N-avea importan c Ali l considera arab, nu evreu; i lsase lemne de foc. Puin timp nainte de ivirea zorilor, intr n cort ca s-i trezeasc pe ceilali. Nu se petrecuse nimic deosebit; cmilele nu se micaser toat noaptea. Din clipa n care puse piciorul n interiorul cortului, simi c ceva nu era n ordine; domnea o linite nefiresc de profund. n ntunericul dinuntru nu distingea dect
324

contururile neclare ale siluetelor culcate pe jos. Fr s fac zgomot, se apropie de locul unde dormea Ali acoperit pn sub brbie cu ptura subire. l apuc de umr i l scutur, dar brbatul nu reaciona, ca i cum ar fi fost cufundat ntr-un somn adnc. Scholem simi tiul de ghea al panicii mplntndu-i-se n inim. Apuc ptura lui Ali, gata s o trag la o parte. De cum puse mna pe ea, simi ceva umed i lipicios. Ali nu se clinti. Scholem se ntoarse repede spre locul n care se afla Leyla. O prinse de bra i i opti n ureche Trezete-te!. Spre marea lui uurare, Leyla murmur ceva i se ridic n capul oaselor. Ce s-a ntmplat? ngim ea somnoroas. Nu tiu nc. Dar scoal-te. Am ncercat s-l trezesc pe Ali, dar nu se clintete. Cred c am dat peste nite urme de snge, dar n ntunericul sta nu vd nimic. Ai nite chibrituri? Leyla se scotoci n buzunarul farwei i scoase o cutie de chibrituri pe care o inea alturi de pachetul de igri. Scholem nfca repede cutia i se apropie din nou de Ali. Scpr un b. Ali zcea ntins pe spate, cu ochii larg deschii, aintii asupra tavanului. Avea gtul tiat de la o ureche la cealalt i din rana urt se scurgeau ultimele picturi de snge. Tot pmntul din jur era mbibat cu lichidul rou i lipicios. Scholem auzi n spate un ipt nfundat de groaz, cnd Leyla ddu cu ochii de privelitea din faa lor. Apoi l auzi pe Zubayr micndu-se n stnga lui. Se duse lng el. Eti teafr? Da, dar ce s-a ntmplat? ntreb arabul care era deja speriat de moarte de asasinarea lui Suwailim cu o zi n urm. Ali e mort. Acum l-am descoperit. Cineva i-a tiat beregata. Cineva i-a retezat blestemata de beregat, iar eu nu am auzit nimic.

325

Scholem se simi cuprins de furie, de acea ur ndreptat mpotriva propriei sale persoane, pe care o cunotea att de bine din trecut. De ce n-am fcut nimic ca s mpiedic asta? De ce nu am fcut ceea ce trebuia s fac? Aprinse un alt b de chibrit i i art lui Zubayr ceea ce descoperise. Leyla ieise din cort, retrgndu-se ct mai departe. n lumina tremurtoare, Zubayr observ o tietur lung n pnza cortului, prin care asasinul lui Ali se strecurase nuntru, n timp ce el dormea. Scholem njur cu glas tare i iei. Dinspre est, o lumin palid aluneca spre ei, peste ntinderile de nisip ale deertului Nafud. Leyla sttea eapn lng cort, cu minile strns lipite de corp i pumnii ncletai. Scholem se apropie de ea i i puse mna pe umr. Fata nici nu se clinti. Probabil c l-am speriat, zise ea. Mi-amintesc c m-am trezit spre zori, nu tiu exact cnd. Era foarte ntuneric. Am ntrebat dac e cineva, dar nu mi-a rspuns nimeni, aa c m-am ntors pe partea cealalt i am adormit din nou. Atunci trebuie s se fi ntmplat. Cred c l-am deranjat. Scholem ncuviin din cap. i lu mna de pe umrul Leylei; era nc murdar de snge. Zubayr iei din cort i se apropie de Leyla i Scholem. n lumina obscur se vedea limpede c omul era ngrozit. n mna dreapt inea un pumn de monede, plata primit pentru serviciile sale de cluz. tia sunt banii dumneavoastr. Nu am nevoie de ei. Nu merg mai departe. Dac dorii, v putei ntoarce cu mine, dar eu nu mai fac un pas de aici. Pstreaz-i banii. Ai venit cu noi pn aici. Nu te putem obliga s mergi mai departe. Nu-i cerem altceva dect s ne ari pe unde trebuie s o lum. Drumul cel mai scurt spre Nafud.

326

Nu avea rost s se contrazic cu Zubayr. Oricum, nu le-ar mai fi fost de nici un folos. Era mai bine s-i continue drumul fr el. mprir hrana, lsndu-i lui Zubayr suficiente provizii pentru a-i ajunge pe drumul mai lung de ntoarcere, de-a lungul lanului Tubayq, unde avea s gseasc aezri omeneti i ospitalitate. Porni la drum, lund cu el cmilele care aparinuser lui Ali i Suwailim i pe care promisese s le duc napoi. Dup ce plec, Leyla i Scholem se apucar s-l ngroape pe Ali. ntr-unul din bagaje gsir o lopat, folosit pentru desfundarea puurilor surpate. Spar o groap nu prea adnc, de vreun metru i jumtate, cu o ni lateral, pe fund, unde urma s aeze cadavrul, potrivit obiceiului islamic. Scholem l scoase pe Ali, nvelit n ptura sub care dormise. Cnd ajunse la marginea gropii, ridic o mn, pregtit s nchid ochii uimii ai lui Aii, dar Leyla l opri, cltinnd din cap. Las-i deschii, Chaim. Aa-i obiceiul. i ls aa, larg deschii, privind in gol, plini de uimire i de suferina provocat de o singur tietur de cuit. Unindu-i puterile, l aezar pe Ali n groap. Apoi Scholem cobor n mormnt i l rostogoli n ni. Leyla aduse cteva surcele i acoperir corpul. Recit cteva versuri din Coran Surat al-Fatiha i Ayat al-Nur. Apoi umplur groapa cu pmnt, lsnd o movili nalt de vreo douzeci de centimetri, potrivit tradiiei. Era de-ajuns. n deert, nu exist morminte care s reziste timpului. Descoperir urme de jur mprejurul taberei, dar nici unul nu avea priceperea necesar ca s le interpreteze cu certitudine. Nu aveau timp de pierdut ca s porneasc n cutarea asasinului. Trebuia s ajung la Nafud i s gseasc o cluz Shammar care s-i conduc peste ntinderea de nisip. Nici unul din ei nu tia exact ce semnificaie avea cuvntul peste. Unde se afla Iramul, n
327

toat pustietatea aceea nesfrit? Lipsii de urmele lsate de al-Shami, care s le indice direcia corect, se simeau ca nite marinari ntr-o barc lipsit de pnze sau vsle, fr busol, aruncai de valuri spre cine tie ce rm ndeprtat Presupunnd c exista vreun rm care s-i primeasc.

32 Al-Shami, Marzuq i David fur ateptai la marginea deertului Nafud de ase brbai tcui, nvemntai n straie negre, care l salutar pe grsan cu respect i l tratar pe Marzuq cu indiferen. Pe David l ignorar aproape complet, ca i cum nici nu era de fa. Vorbeau o arab fluent i clreau pe spatele cmilelor cu uurina fireasc a beduinilor, incomparabil mai bine dect grsanul al-Shami sau nsoitorul su chiop. O dat David avu ocazia s-i vad mai de aproape i constat c nu erau arabi, i aminti din nou de brbatul de la Tell Mardikh. Cu un prilej, i auzi vorbind ntre ei o limb ce semna cu germana, dar cnd acetia observar c trgea cu urechea trecur imediat pe arab. Drumul printre nisipuri era o ncercare grea pentru fiecare dintre ei, nu n ultimul rnd pentru al-Shami, a crui greutate considerabil i mpiedica s mearg mai repede. Aleser o cale ocolit, ca s evite dunele foarte nalte. Aveau rezerve de ap mai mult dect suficiente pentru oameni i animale, cu toate c David primea puin. Uneori, l copleea febra i ncepea s delireze, cu mintea i trupul epuizate de oboseal, adus n pragul morii. Moartea ar fi fost la fel de binevenit pentru el ca o nghiitur de vin mbttor, dulce i aromat. Era chinuit de o foame copleitoare, exacerbat zilnic de mirosul mncrurilor preparate pentru al-Shami.
328

Nimeni nu era intenionat crud fa de el, dar, n acele condiii, neglijena nsemna o suferin intolerabil. Pielea i era aspr i crpat, nu numai pe coapse, unde rnile ncepuser s se vindece puin, ci peste tot, datorit frigului i nisipului abraziv. Buzele i erau crpate de sete, iar nasul i curgea nencetat. Al-Shami era ba distant, ba amabil. Instabilitatea sa nativ devenea din ce n ce mai evident sub tensiunea cltoriei care i punea treptat amprenta pe el. O dat, cnd David l lu prin surprindere cu o ntrebare, l lovi scurt cu o biciuc subire pe care o inea tot timpul n mna dreapt pentru a-i struni cmila. Lovitura i crp obrazul, iar durerea persist cteva zile. Acum, c se afla n tovria celorlali brbai, al-Shami era mai reinut n discuiile cu David. O dat David l pcli cu o ntrebare despre Ulrich von Meier. Era chiar att de inteligent precum se spune? Un adevrat geniu, protest al-Shami, un vizionar. Fr el, noi... Se opri brusc i i arunc lui David o privire sfredelitoare, ca i cum ar fi fost gata s-l loveasc din nou, dar apoi slbi strnsoarea pe crava i chicoti. Imediat redeveni grav, iar n ochi i se aprinse o lumini ciudat bnuial, amuzament ori revelaie. David nu putea spune exact ce. Ai descoperit jurnalul, zise al-Shami, i cuvintele sunar mai degrab a afirmaie dect a ntrebare. Da. Ce rost ar fi avut s nege? Cine l-a scris? Ce conine? Un neam. Un maior SS, Sturmbannfhrer-ul Schacht. O strfulgerare trecu prin ochii lui al-Shami. A, da. SS-istul. Schacht, ai spus? Da. Ce s-a ntmplat cu el? A murit. A fost omort. De amicul dumitale, von Meier.
329

Fr ndoial, replic al-Shami, surznd. Nu prea s-l deranjeze discuia despre von Meier. Deci exista o legtur ntre von Meier i al-Shami, ntre expediia n Sinai i aceast cltorie la Iram. Dar ce era cu aceti beduini care aveau figuri de germani i vorbeau ntre ei nemete cum se ncadrau ei n toat povestea aceasta? Erau tineri, mult prea tineri ca s-l fi cunoscut pe von Meier n vremurile acelea sau chiar s fi participat la rzboi. Cum ajunseser la Nafud i ce fceau acolo? i evitau sistematic pe beduini. O dat sau de dou ori civa clrei se apropiar de ei, dar de fiecare dat ezitar puin, apoi se ntoarser i se ndeprtar n mare vitez. Nu ncpea ndoial: clreii din grupul din care fcea parte David erau cunoscui n deert, cunoscui i temui. Sau, poate, uri. Zilele petrecute printre dune preau c nu se mai termin. i totui, David simea o curiozitate incitant care uneori devenea greu de stpnit. n ciuda tuturor obstacolelor, avea s vad cu ochii lui Iramul. i aminti ce simise cnd descoperise tbliele noi de la Ebla sau cnd dduse peste cele cinci sau ase relicve cu adevrat semnificative din cariera sa. Mai exact, importante pentru el, deoarece din punct de vedere material nu preau s aib valoare. Acum era condus ntr-un loc acoperit timp de secole de nisipurile deertului Nafud, un loc pe care nu-l vzuse nici un arheolog naintea lui. Nici un arheolog, cu excepia lui Ulrich von Meier. David nu se putea ndoi de faptul c neamul descoperise cetatea, aa cum i propusese. Acest fapt n sine era uimitor, o realizare extraordinar. Dar de ce pstrase cu atta strnicie secretul privind existena sa? Ce anume descoperise acolo care s impun atia ani de tcere i attea sacrificii umane? Nici nu-i duse gndul la capt c un altul ncoli n mintea lui David: Ce descoperise acolo... sau ce anume ascunsese acolo?
330

33 Leyla i Scholem avur nevoie de cinci zile ca s ajung pn la marginea deertului, dup o cltorie anevoioas prin vnt i ploaie, cu nopi nedormite, petrecute lng focul n aer liber. De dou ori vzur cte un grup de beduini, dar i ocolir n tcere. Chiar dac fuseser vzui, nimeni nu se apropiase de ei ca s-i ntrebe ce cutau acolo sau s se intereseze de nouti. Petrecur cteva zile geroase, sfiate de rafale de vnt, zile n care viaa prea suprimat, iar timpul nu avea sens. Gsir petice de iarb pentru cmile i cteva khabra nu foarte adnci iazuri mici umplute cu ap de ploaie dar, n rest, inutul prea mort i prsit Nu ddur niciodat cu ochii de urmritorul lor, ns tiau c se afl prin preajm, ateptnd momentul prielnic s loveasc din nou. Le lsa semne inconfundabile ale prezenei sale, asemenea unor ofrande pe altarul zeitii preislamice venerate n regiune. n fiecare diminea cnd porneau la drum gseau cte un semn aezat cam la un kilometru distan de locul n care nnoptaser. Obinuia s cldeasc o movil din pietricele de forma unor rinichi, colorate n ocru, iar n vrful grmezii punea semnul: n prima diminea, un glonte, lustruit cu grij, aezat n poziie vertical; n cea de a doua diminea, un mic pumnal huardhi, cu lama ptat de sngele unui animal necunoscut; n dimineaa celei de a treia zile, o dropie moart, cu gtul moale tiat aproape de jur mprejur; a patra diminea, o gazel ntreag, cu craniul strpuns de un glonte; a cincea, craniul unei cmile, albit i uscat de soarele dogoritor al verii trecute. Se juca cu ei, asemenea unui oim dresat care zboar n cer, n jurul przii,

331

ateptnd sosirea vntorului pentru a-i da lovitura de graie cu cuitul ori cu puca. n a asea zi, cnd ajunser, n sfrit, aproape de dune, le prezent ultimul i cel mai sinistru trofeu. Clreau n lumina roiatic i tremurtoare a zorilor, ateptnd din clip n clip s vad n faa lor privelitea dunelor, ca nite excursioniti nerbdtori s dea pentru prima oar cu ochii de ocean. n sfrit, urcar o coast abrupt i privelitea deertului se desfur n faa lor, ca o imens band de culoarea carminului, ntins pn la linia orizontului. Coborr panta lung i stncoas printre aflorimentele de gresie modelate de vnturi n figuri groteti i malefice. Nisipurile se ntindeau la picioarele lor, cu marginea bine delimitat, ca i cum o imens mare roie nghease ntr-o singur clip. Acolo, la marginea dunelor care se ridicau amenintoare ca nite valuri gigantice, i atepta ultima movil. Se apropiar mpreun, nfricoai, bnuind c acesta era avertismentul final prin care i soma s se ntoarc de la marginea deertului. Vntul tios li se ncurca prin faldurile vemintelor, strnind sunete cavernoase. Obiectul aezat n vrful movilei de pietre deveni din ce n ce mai clar, pn ce l recunoscur. Psrile i ddeau trcoale, ndeprtndu-se speriate de apropierea oamenilor. Leyla i simi inima btnd cu putere i i controla cu greu impulsul de a da afar cafeaua pe care o buse cu o or n urm. Scholem desclec i se apropie de grmada de bolovani. Ultima jertf era un cap de om, capul lui Ali, nfurat nc n ghotra cu dungi albe i roii, cscnd spre ei orbitele goale, ciugulite de psrile de prad. Capul fusese retezat cu micri precise, pstrnd un ciot din gt pe care, de altfel, se odihnea, cu chipul ntors ctre vest, n direcia opus deertului. Aveau senzaia c merseser n cerc, de la poalele colinelor Tubayq, ncremenite de frig, pn la marginea deertului propriu-zis. Scholem i reaminti chipul lui Ali n
332

momentul n care l coborser n groap. Pielea glbuie purta deja primele semne ale descompunerii, iar buzele vinete se retrseser de pe dini, ntr-un rnjet sinistru. Involuntar, i veni n minte un vers din Cartea lui Iov: Vino pn aici, am spus, dar nu mai departe. Se pare c s-a ntors la mormnt i a exhumat corpul, zise Scholem. Leyla desclec i se apropie de el. Cine ar fi n stare s fac aa ceva? ntreb ea, fr s-i poat controla tremurul glasului. Faa lui Ali purta nc urmele prafului din groap. Un nebun? Nu e nebun, rspunse Scholem. Individul sta e sntos, acioneaz cu grij i dup un plan bine gndit. Nu face nimic din nebunie. Dar ceea ce face e nebunie curat. Cu siguran c nu e opera unui om zdravn la minte. Scholem cltin din cap. Uneori, faptele unei mini sntoase sunt mai nebuneti dect ale cuiva cu mintea rtcit. Nici unul dintre acuzaii de la Nrnberg nu a fost declarat nebun. Leyla nu zise nimic. Nimic nu o putea convinge de sntatea psihic a acestui individ. ngropar din nou capul nfurat n ghotra, de aceast dat mai adnc, i ngrmdir deasupra pietre, ca s l fereasc de animalele n cutare de prad. Dup ce terminar, Leyla se ntoarse spre Scholem. Ce facem acum? Avertismentul e inconfundabil. O dat ce intrm n deert, poate face ce dorete cu noi. Se poate ascunde dup dune, sunt zeci de locuri tocmai bune pentru o ambuscad. Ce ai vrea s facem? S ne ntoarcem? Leyla cltin din cap. Nu avem de ales, continu Scholem. Ne putem ntoarce i atunci l lsm pe David n minile lui al-Shami; ori ne putem continua drumul.
333

Leyla ncuviin din cap. Mai nti, trebuie s gsim o cluz. Scholem privi n jur, apoi art spre nord. Vezi dealurile acelea? Trebuie s fie cele despre care ne-a vorbit Ali c se afl pe latura de vest a deertului, n captul nordic al aezrii al-Khunfa. A zice c sunt la vreo cincisprezece kilometri distan. Dac nu m nel, tabra Shammar, spre care se ndrepta Ali, se afl la opt kilometri sud de aici. Leyla privi spre deert, apoi napoi spre Scholem. Ce avem de pierdut? zise ea. Urcar din nou n a i pornir spre sud. Aproape dou ore mai trziu vzur n zare un grup de movilie negre i joase: corturi din piele de capr. Fur ntmpinai de fiii eicului Fahd ibn Fawwaz. n cinstea lor ncepur preparativele pentru fierberea cafelei; fiul cel mare al eicului, Farhan, scutur cu micri ritmice piua n care pusese boabele, atrgnd oamenii din corturile nvecinate s-i ntlneasc pe noii venii. Se adunar n locul rezervat oaspeilor din cortul eicului, sorbind din cafea i punnd nenumrate ntrebri despre lumea de afar. Erau membrii tribului Al Zubayr, o subramur a unuia dintre principalele clanuri ale neamului Sinjara din familia Shammar. Fahd ibn Fawwaz era un brbat zvelt, cu chip de oim, n jur de cincizeci de ani, ale crui trup i minte fuseser modelate nc de la natere de vnturile deertului Nafud. Servi cafeaua, turnnd-o dintr-o caraf nalt de alam n ceti mici din ceramic, cu gesturile fireti ale unui brbat cu judecata dreapt, respectat de poporul su, chiar dac aceasta nu nsemna mai mult de cincizeci de corturi, iar foametea plana deasupra lor an dup an. Ali vorbise cu respect despre populaia Al Zubayr i le dduse o mulime de informaii despre ea. Amintindu-i de cele auzite de la Ali, Leyla i Scholem se interesar de starea sntii principalilor membri ai clanului. Despre ei nii nu
334

spuser mare lucru, n schimb i povestir lui Fahd i fiilor si ceea ce tiau despre Huwaytat, de pe al cror teritoriu veniser. Dup ce discutar un timp, eicul se ntoarse spre ei i-i ntreb: Ce face Ali ibn Sad? E bine? Scholem l privi, fr s-i rspund. eicul nelese mesajul din ochii lui i ls capul n jos. Rahimahu llah, murmur el. Dumnezeu s-l odihneasc, mi era prieten vechi, un prieten foarte drag. Cuvintele se rspndir din cort precum argintul viu, repetate i transmise din om n om. Fahd ridic privirea din foc. Cum a murit? Repede, dar ucis mielete. A vrea s discutm despre asta ntre patru ochi. Fahd se uit mai nti la el, apoi la Leyla. Dup ce vom termina cafeaua, fiii mei i cu mine vom asculta ce ai de spus. Dup cum era tradiia, nimeni nu zbovi dup ce bu cea de a treia cecu de cafea. Dup ce spaiul rezervat oaspeilor se goli i nu mai rmaser dect Fahd, cei ase fii ai lui, Scholem i Leyla, vorbir despre cltoria lor i mprejurrile morii lui Suwailim i a lui Ali. Cnd ajunser, n sfrit, la episodul din dimineaa aceea i le spuser ce anume descoperiser la marginea dunelor, Fahd scoase un strigt i scuip pe pmntul din faa lui. Astaghfiru llah! ip el. Doamne iart-m! Nici o fiin omeneasc nu ar fi n stare s fac aa ceva. S tai un om n buci. S scoi mortul din groap i s-i tai capul. Nu e omenesc. Ai fost urmrii de un jinni, un spirit trimis de Satana ca s v abat de la drum. Cu siguran c Dumnezeu v-a cluzit paii. Unul dintre fiii lui Fahd, un brbat tnr de vreo treizeci de ani, cu musta lung, neagr, se ntoarse ctre tatl su. Tat, i cer permisiunea s vorbesc.
335

Fahd, nc marcat de enormitatea faptei auzite din gura strinilor ridic privirea. Bine, Nazzal, poi vorbi. Nazzal se ntoarse ctre Scholem. Iertai-m, dar dumneavoastr ori fiul dumneavoastr ai pstrat huardhi-ul pe care l-ai gsit acum patru zile? Scholem ddu afinntiv din cap. Da, l avem cu noi. Bg mna n buzunar i scoase un pumnal mic, curbat, din cele folosite de vntori la uciderea psrilor, o versiune miniatural a unui khusa de dimensiuni mai mari. l ntinse lui Nazzal care l ntoarse pe toate feele, examinndu-l cu atenie nainte de a-l trece n minile tatlui. Nu a fost nici un jinni, tat. Ali a fost omort de al-Gharib. Numele dac nume era o lu prin surprindere pe Leyla. Al-Gharib nsemna strinul. Oare Nazzal se referea chiar la un strin, la cineva din afara perimetrului ocupat de el? Apoi privi chipurile frailor lui Nazzal i i ddu seama la cine se gndete. Fahd i ddu napoi micul pumnal lui Scholem. Ai observat semnele de pe lam? Scholem privi mai atent i vzu, sub pelicula de snge uscat, ncrustaii fine, asemntoare cu nite litere, dar ilizibile, aparin n d unui alfabet nemaivzut. Ce sunt astea? Semnele lui. Dac ai fi privit cu atenie pietrele, ai fi vzut i altele. Le ls peste tot pe unde trece. eicul tcu, privind n flcri. Noi i spunem al-Gharib, interveni din nou Nazzal. Numele lui adevrat este Talal ibn Qasim; dar nu e beduin, nu este arab. nc din copilrie, toat lumea l tie sub numele de al-Gharib. Triete printre dune; unii spun c s-a nhitat cu lupii.

336

Dac nu este arab, atunci de unde vine? ntreb Scholem. E iranian? African? Solubba? Nazzal cltin din cap. Nu este nici una, nici alta. Nu tim de unde este. Nimeni nu a vzut un chip asemntor cu al lui pn acum. Cum arat? Este destul de scund, cu pielea de culoarea migdalei i cu puin pr pe fa. Dar cei mai ciudai sunt ochii. Nu are ochi de om. Nazzal i ridic degetele i trase de colurile ochilor spre exterior, ngustndu-i. Leyla schimb o privire cu Scholem. Exist rase umane care arat astfel, zise Scholem. Foarte departe, spre est. Chinezi, japonezi, coreeni. n cort se produse rumoare. Sunt mahomedani? se interes Fahd. Scholem ncuviin din cap. Unii da. Sunt muli chinezi mahomedani. Indonezia este cea mai mare ar musulman din lume. Poate c strinul vostru este indonezian. Nazzal interveni din nou. Indonezienii poart sbii? Scholem cltin din cap. Poate c da. Dar nu am auzit despre aa ceva. De ce? Al-Gharib are o sabie. n Arabia nu s-a mai vzut o sabie ca aceea. Se aplec i, folosindu-se de bul cu care mestecaser cafeaua, desen rapid o schi n nisip, lng vatr. Forma sbiei cu mner lung era inconfundabil. Scholem se ls pe spate i-l privi n ochi pe Nazzal. E japonez. Japonezii sunt musulmani? Nu. Nu sunt musulmani. Cum a ajuns aici? interveni Leyla. i cnd a venit? Cunoate deertul ca un badu. tie s clreasc o cmil,

337

s urmreasc i s doboare vnatul. Spuneai de cnd era copil. A fost adus aici? i rspunse Fahd, cobornd tonul pentru a nu fi auzit de femeile aflate de partea cealalt a paravanului care mprea cortul n dou. Asemenea lucruri nu erau pentru urechile lor dei mare i-ar fi fost mirarea s afle c erau la fel de bine informate ca i brbaii n privina lui al-Gharib. Cu muli ani n urm, un brbat din Palestina a venit printre btinaii Shammar. Cltorea de la o tabr la alta, ducnd cu el scrisori de la Hajj Amin al-Husayni, muftiul Ierusalimului. Firete, la vremea aceea Hajj Amin nu se afla la Ierusalim. Pgnii de englezi l trimiseser n exil, Dumnezeu s-i pedepseasc. Cnd a fost asta? se interes Leyla. Fahd se gndi bine nainte de a rspunde. nainte de naterea lui Farhan. Eram tnr, nici nu m nsurasem. mi amintesc c fratele meu cel mic nu fusese nc circumcis. El are acum patruzeci i apte de ani. Era pe timpul cnd la englezi era rzboi mare i vapoarele lor au venit la Aden. neleg, zise Scholem. Dac fratele lui Fahd a fost circumcis la vrsta de apte ani, asta trebuie s fi fost n 1944-l945. Te rog, continu. n scrisorile lui, muftiul m ruga, n numele islamului, s adpostim n corturile noastre copii, copii de sex brbtesc. Eram rugai s primim n fiecare tabr doi-trei biei. Conductorii notri au fost de acord i, ctva timp mai trziu, bieii au fost adui la noi. Nu ni s-a permis s-i ntrebm de unde veneau sau cine erau prinii lor adevrai. Trebuia s i cretem ca pe proprii notri copii, ca pe nite beduini. Trebuia s i iniiem n toate secretele vieii n deert, cu greutile i suferinele sale. Unii dintre ei au murit. Ceilali au supravieuit i au devenit tineri puternici. Cnd au mplinit paisprezece ani, au venit civa brbai i i-au luat de la noi, fr s ne dea explicaii. i ei aveau scrisori de la
338

Hajj Amin. Curnd dup aceea au fost adui ali copii. De atunci s-au perindat mai multe generaii, dar toi ne-au fost luai la vrste fragede. Al-Gharib este unul dintre acei copii? ntreb Scholem. Da. A fost printre primii, abia dac era puin mai mare dect un bebelu. A fost crescut de Al Shiha. Deci copiii acetia artau ca el? Fahd cltin din cap. Nu. El era singurul. De aceea a primit numele de al-Gharib. Ceilali erau mai puin ciudai. Semnau cu europenii. Muli dintre ei aveau prul blond, alii erau brunei. Dar nici unul dintre ei nu era arab. Cred c fuseser adui din Europa. Toi? ntreba Scholem mirat, intrigat i derutat de ceea ce auzea. Chiar i cei adui mai trziu? Nu tiu. Au fost adui la noi de afar i apoi au fost luai i dui nu tim unde. Dar al-Gharib se afl nc aici. Da, rspunse Nazzal. Triete undeva n deert, dar, din cnd n cnd, apare i i viziteaz pe cei din neamul Al Shiha. Uneori, mai apar i alii, care vin s viziteze clanurile n mijlocul crora au crescut, apoi dispar din nou dup o zi sau dou. Dar al-Gharib e altfel. Oamenii se tem de el. Se spune c ar fi fiul diavolului. Unii chiar aa i zic Ibn Iblis fiul lui Satana. A ucis de multe ori, de fiecare dat cu o cruzime ieit din comun, dar nimeni nu ndrznete s se rzbune. Oamenii cred c ar atrage un blestem asupra lor dac l-ar atinge fie i cu un deget. Vine i pleac oricnd poftete. Cunoate dunele mai bine dect orice fiin uman. De ce vrea s ne mpiedice s ptrundem printre dune? Ce se afl acolo? De ce a lsat capul lui Ali chiar la marginea deertului, n semn de avertisment? Cei ase frai schimbar priviri. Nu vorbi nici unul dintre ei. eicul Fahd i pironi din nou privirea n foc, ca i cum ar fi desluit mesaje ascunse printre flcri.
339

Scholem ignor tcerea brusc i continu: Fiul meu i cu mine venim tocmai din Iordania, ca s dm de urma altor trei brbai. Credem c au intrat n deert. Se ndreapt chiar spre inima dunelor. Ce se afl acolo? A fost vreunul dintre voi pn n mijlocul nisipurilor? Continuau s tac. Scholem simea ncordarea ce devenea din ce n ce mai apstoare. Simea frica n aer, aproape palpa-bil, rece. Continu: Fiul meu i cu mine am descoperit o carte veche la al-Quds, n Ierusalim. n ea se vorbete despre o cetate veche aflat n centrul deertului Nafud, o cetate antic. Autorul crii afirm c este vorba despre oraul Iram, Oraul Coloanelor, cel despre care se vorbete n Cartea Domnului. n cele din urm, Farh an rupse tcerea. V nelai. Nu exista nimic n inima deertului, n afar de nisip. E o ntindere nesfrit de nisip, att de mult nisip, nct ar putea acoperi orae ntregi i toate crile din lume. Ceea ce ai citit despre oraul Iram nu sunt dect simple nscociri, legende ale strmoilor. Poate c oraul despre care vorbii se afl n alt parte. Ai fost acolo? Ai fost n inima deertului, v-ai convins c nu este ntr-adevr nimic altceva dect nisip? n deertul Nafud, ct cuprinzi cu ochii nu exist dect nisip. Poate c autorul crii a vzut un miraj. Focul din vatr ncepu s arunce scntei, gata s se sting. Nu schi nimeni nici un gest ca s l ae sau s mai pun nite vreascuri. Fahd ridic ochii; pupilele i preau golite de via, moarte, ca i cum focul ar fi supt toat vlaga din ele. i arunc o privire ncurcat lui Scholem. Putei nnopta aici. Suntei oaspeii notri i v putei adposti sub acoperiul nostru. ns mine trebuie s plecai. ntoarcei-v n Iordania. Nu punei piciorul n deert, nici mcar pentru a cuta rzbunare. Acolo nu vei da dect de necazuri, de mari necazuri. n deert, oamenii se rtcesc, dispar i nu mai sunt gsii niciodat. Uitai de al-Gharib. A
340

ucis i nc va mai ucide. Toi suntem creai de Dumnezeu i toi ne vom ntoarce la El. Lsai-l s dea socoteal lui Dumnezeu. Luai-v gndul de la oamenii pe care i cutai. Dac nu cunosc deertul, pn acum sunt ca i mori; nu-i vei mai gsi niciodat. Dac au reuit totui s ajung pn n inima deertului, atunci se afl ntr-un loc unde nu vei putea rzbate vreodat. S nu mai vorbim despre asta. Voi da ordin s se taie o oaie. n seara aceasta, vom cina mpreun, n amintirea lui Ali. eicul se ridic, parc mai mbtrnit dect cnd se aezaser. Prea s duc pe umeri o povar uria. Cldura sufleteasc, amabilitatea dispruser, focul aprins n onoarea lor era pe cale s se sting, necat n cenu. Cina din seara aceea avea s fie trist.

34 A doua zi diminea, Scholem i Leyla prsir tabra clanu-lui Al Zubayr i pornir napoi spre nord, de-a lungul marginii purpurii a deertului Nafud. Dunele nalte, ntinse i, n lipsa unei cluze, impenetrabile, preau s le fac semne de bun venit. n tabr nu mai adusese nimeni vorba despre scopul cltoriei lor i amndoi cunoteau prea bine regulile de conduit ale beduinilor, pentru a-i da seama c problema era definitiv nchis. Singura lor speran era de a ntlni mai departe, spre nord, o alta colonie unde s poat angaja o cluz care s-i nsoeasc n deert, bineneles folosindu-se de un alt pretext, convingndu-l apoi s-i duc n locul dorit. Clanul Shammar tia de existena cetii Iram sau, cel puin, de faptul c n deert exista o aezare, ceva care i nfricoa i i ngrijora i despre care refuzau s discute.
341

Chaim, cine crezi c erau aceti copii? ntreb Leyla n timp ce clreau, innd piept vntului. Dac a fost implicat i Hajj Amin... Da, exclam Scholem pe un ton dur, parc ncercnd s se apere. tiu. tiu ce vrei s spui, dar refuz s te cred. Cum au ajuns aici? Unde i-au dus apoi? i de ce? O privi cu ochi ndurerai. Tu nu eti evreic. Ce importan are pentru tine? Leyla i arunc o privire plin de repro. Dac nu sunt evreic, nseamn c sunt doar pe jumtate om? M ngrijoreaz, ca i pe tine, i din aceleai motive. Zilele petrecute n deert ncepuser s le toceasc nervii, asmuindu-i unul mpotriva celuilalt. La vreo cinci kilometri deprtare de tabra clanului Shammar auzir din spate ropotul copitelor unei cmile mnate n mare vitez printre stnci. Privind n urm, vzur un clre care gonea spre ei. Era mbrcat din cap pn-n picioare n negru i clrea pe o a de culoarea nisipului, cu legturi roii. Pe msur ce se apropia de ei, ncetinea ritmul. Scholem duse mna la arma aezat pe a, pregtit pentru orice eventualitate. Cnd ajunse la civa metri de cei doi, clreul trase de fru i ddu la o parte ghotra care i acoperea partea de jos a feei. Era Nazzal, fiul cel mic al lui Fahd, cel cu care discutaser cu o zi n urm. Era transpirat leoarc i abia reuea s-i trag sufletul. ncepu s vorbeasc, uitnd de formalitile obinuite. Acolo, n mijlocul deertului, exist ceva. Fraii mei refuz s recunoasc acest lucru pentru c se tem. Tata mbtrnete i se teme i el. La fel se ntmpl n fiecare cort din tabra Shammar. De ce anume se tem? E vorba de o aezare? De o cetate? se interes Scholem. Nu tiu. Nu tie nimeni. Nu se duce nimeni acolo i nici nu se discut despre asta. Exist o zon n centrul
342

dunelor unde nu se aventureaz nici un badu. Cei din clanul Shammar spun c locul este bntuit, c sufletele morilor i jinni ruvoitori rtcesc printre dune i ademenesc cltorii nebnuitori, ducndu-i la pierzanie. Unii cred c i cetatea este opera jinnilor. Este vorba despre cetatea Iram? ntreb Leyla. Nazzal ncuviin din cap. Da, aa i se spune. Se zice c a fost ngropat n nisip de Dumnezeu, drept pedeaps. Ct de ntins este regiunea asta? Foarte ntins. Ca s i dea ocol, un om ar trebui s clreasc dousprezece ore pe zi, vreme de vreo zece zile. Scholem fcu un calcul mental rapid i privi ctre Leyla. Asta nseamn o raz de vreo cincizeci de kilometri, adic n jur de apte mii opt sute de kilometri ptrai. Este o suprafa mare de explorat Leyla cltin din cap. Nu trebuie s o explorm n ntregime. neleg c zona de jur mprejurul oraului Iram este periculoas. Nu rmne dect s mergem pn n centrul deertului i vom da de Iram, gata s ne primeasc. Scholem ddu din cap aprobator. Dar tot nu putem ajunge acolo fr o cluz. ntorcndu-se spre Nazzal, l ntreba: tii pe cineva care ar fi dispus s ne conduc acolo sau mcar pn la grania acelei regiuni? Nazzal surise. Da. V voi conduce chiar eu. Nu cred n jinni sau n fantome. Nu mi-e fric s m duc acolo. Poate fi periculos. Exist locuri mai periculoase dect jinnii. Nu tiu ce vom gsi acolo, dar, cu siguran, nu vom fi ntmpinai cu inima deschis i cafea aburind pe foc. Sunt convins c al-Gharib va face tot posibilul ca s ne opreasc. Gndete-te bine nainte de a te hotr s vii cu noi.

343

Nazzal nu sttu pe gnduri. Rspunse pe loc, cu ochii strlucind de nerbdare. M-am hotrt nc de ast-noapte. Dup ce ai plecat, am discutat cu tata i i-am spus ce am de gnd. S-a nfuriat, ns nu mi-a interzis s vin cu voi. Cred c m nelege. Nu a uitat zilele cnd triburile se hituiau unele pe altele, cnd ai notri nvleau n taberele de la Aniza sau Mutayr i le luam oile i cmilele. Acum suntem controlai de guvern cu ajutorul jeep-urilor, al avioanelor i al armelor, iar spiritul de aventura a disprut. Cnd voi ajunge la vrsta tatlui meu, guvernul ne va fi mutat de aici n orae, ca s locuim n acelai loc de la un anotimp la altul, n mizerie, fr s ne mai schimbm slaul. V jur c m tem mai mult de puurile lor de petrol dect de Iram sau de al-Gharib. Luai-m cu voi. V voi conduce n deert i v voi pune dunele n palm. Credei-m: v voi conduce acolo. Dinspre deert se strni un vnt tios. Nori negri se adunaser pe cer, iar acum ncepeau s coboare ca nite psri mari de prad ce adulmec vnatul pe ntinderea nesfrit de nisip. Ridicar privirile spre dunele nalte i tcute care i nlau vrfurile i coborau, ntinzndu-se pn ce dispreau n negura orizontului. Leyla i simea minile aspre i reci, ochii nroii i nepai parc de mii de ace. ntoarse faa n direcia vntului, privindu-l pe Scholem. Prea nelinitit i frmntat de gnduri sumbre. ncuviin din cap i toi trei i ndemnar cmilele la trap, dincolo de pragul dunelor misterioase.

35 Dunele i nghiir n tcere, fr efort, implacabil. Deertul Nafud era o mare de talazuri roiatice ce vlureau
344

de jur mprejurul lor, nlndu-se pn la o sut optzeci de metri. naintau ncet i cu mare greutate. n locul acesta era imposibil s mergi nainte n linie dreapt. Avansau cu o vitez de vreo doi kilometri pe or, dnd ocol puurilor adnci de nisip care le barau nencetat calea. Crestele nguste ca o lam de cuit cedau sub greutatea lor, trimind la vale avalane de nisip auriu afinat. Cmilele se luptau s-i menin echilibrul pe suprafaa nesigur, naintnd cu dificultate, dun dup dun, pn ce fiecare pas deveni un calvar i cea mai mic fibr a corpului lor ncepu s tremure din cauza extenurii. Ploaia se porni brusc, ctre prnz. Nazzal le spuse s descalece; le-ar fi fost imposibil s avanseze n timpul ploii toreniale. Se adpostir sub un cort aproximativ ntins, la poalele unei dune, n timp ce cmilele rmaser tremurnd sub aversele de ghea care mturau nisipul. Leyla nu mai inea minte cnd i fusese ultima oar cu adevrat cald, cnd se simise uscat. Noaptea trecut, gndi ea, i prea un vis ndeprtat. I se prea c rtcete de o eternitate pe ntinderile acestea de nisip, cremene i piatr de nisip de culoarea sngelui nchegat, expus la frig ploaie i cea. Nazzal le povesti tot ce tia despre Iram, lucruri auzite de la btrnii clanului i de la tatl lui. Se spunea c cetatea fusese cldit pe timpul lui Solomon de ctre un ifrit pe nume Sultan Mansur. Zidurile erau ridicate din craniile necredincioilor, iar n ele se aflau nie, n care li se pstrau sufletele timp de trei zile i trei nopi nainte de a fi surghiunite pe vecie n iad. Dup unii era chiar avanpostul infernului, ale crui flcri rbufneau din mruntaiele pmntului. Era locul n care vaietele i plnsetele nu ncetau niciodat. De cnd nu mai vine aici nimeni din clanul tu? ntreba Leyla. Aa a fost dintotdeauna?

345

i adusese aminte de pasajul n care al-Halabi spunea c beduinii din vremea lui se temeau s se aventureze pn n inima deertului. Nazzal ncuviina din cap. Da. Btrnii spun c strmoii lor tiau de locul acesta i se temeau de el; la fel i str-strbunii lor. Este o aezare antic. Dar tata mi-a povestit o dat c, acum foarte muli ani, deertul din jurul cetii Iram s-a schimbat, a czut n puterea jinni-lor i a altor duhuri rele care nu existaser pn atunci acolo. Ce fel de duhuri? Jinni nali, nvemntai n negru, duhnind a moarte. Noaptea apreau tot felul de luminie roii i verzi. Se auzeau zgomote de sub pmnt. i multe alte lucruri despre care nu vrea s vorbeasc nimeni. Cu ci ani n urm au nceput toate astea? Nazzal se ncrunt. Nu tiu precis. Dac mi-aduc bine aminte, tata spunea c au nceput cam n perioada n care a fost adus aici micul al-Gharib. Mai trziu, muli au pus pe seama sosirii lui toate ntmplrile ciudate petrecute n deert Leyla se ntoarse spre Scholem. Acum aproximativ patruzeci de ani. Ploaia torenial se transform treptat n burni. Ruperea de nori colorase nisipul aproape n purpuriu. Norii se retrgeau spre vest, alunecnd peste crestele munilor Shifa, mai departe, spre rm. Strnser cortul i pornir din nou la drum. Cmilele naintau anevoios, afundn-du-se n nisipul ud. Forai s ocoleasc la tot pasul nenumratele gropi adnci spate n nisip, aveau senzaia c se nvrt pe loc, dei mergeau tot timpul ctre est i fiecare dun lsat n urm cu bine i aducea mai aproape de destinaie. Aici, la marginea dunelor, mai gseau nc ap n puurile bine cunoscute de Nazzal. tiau c, pe msur ce vor ptrunde mai adnc n deert, sursele de ap se vor rri, iar
346

dac n apropiere de Iram nu vor da de vreun izvor, situaia lor va deveni extrem de grav. Chiar i pe timp de iarn, cnd plou frecvent i vegetaia se trezete la via, dunele pot fi neltoare, chiar fatale pentru necunosctori. Scholem i Leyla erau perfect contieni de faptul c, fr ajutorul lui Nazzal, i-ar gsi sfritul n deert. Se oprir s nnopteze la poalele unei dune nalte i abrupte i fcur focul pe fia stncoas care o separa de urmtoarea. Printre dune nu duceau lips de lemne de foc; peste tot n jurul lor zceau vreascuri uscate, rmie ale tufelor rsrite i moarte timpuriu, n primverile trecute. Era o noapte cu lun, prima dup multe nopi nnorate. Totul era nvluit ntr-o lumin alburie, mat. Dunele preau netede i lipsite de culoare, cu umbre ntunecate acolo unde suprafaa fusese cutat de vnt Din cnd n cnd, rafale scurte treceau uiernd printre valurile de nisip, animnd pustietatea adormit. n timpul nopii, fcur pe rnd de paz, dar nici unul dintre ei nu reui s doarm cum se cuvine, n ciuda focului viu. tiau c al-Gharib se afl undeva prin preajm, cu ochii aintii asupra focului de tabr, pndindu-i, ateptnd s se apropie mai mult de capcana pe care le-o pregtea. La un moment dat, Nazzal ncepu s le vorbeasc despre deert, despre lucrurile care se petreceau acolo, despre ceea ce i atepta. Trebuie s trecem peste mai multe lanuri nalte de dune. Cele mai dificile sunt Kuthub Iblis, Dunele Diavolului. Sunt foarte nalte, ca nite muni mai mici, iar nisipul este extrem de fin i de alunecos. Cmilele voastre sunt deja obosite; s-ar putea s nu fac fa urcuului. Nu le-am putea ocoli? se interes Leyla. Ar dura prea mult i ne-am ndeprta de destinaie. Dac e posibil, a prefera s le traversm. Ct timp crezi c ne va lua? Nazzal ridic din umeri.
347

Depinde. Vremea a fost foarte proast. Asta m ngrijoreaz. Dac avem noroc, vreo ase zile, poate mai puin. Pn la marginea inutului Iram? Da. Poate nc trei zile pn acolo. Nu tiu. Depinde de teren. i de starea vremii. Cum ne vom descurca cu hrana i cu apa? ntreb Leyla. Nazzal se gndi de dou ori nainte de a rspunde. Avem mncare suficient, dac ne limitm la strictul necesar. Dac vremea rmne n continuare neschimbat, cmilele vor gsi n deert iarb destul. Problema cea mare este apa. Nu mai exista puuri. Poate avem noroc i dm peste vreun ochi de ap de ploaie, rmasa ntre stnci, dar m ndoiesc c vor fi prea multe n drumul nostru. Cmilele rezist n jur de douzeci de zile fr ap, pe vremea asta poate chiar mai mult, dar urcuul pe Kuthub Iblis le va slbi forele. Noi avem destule rezerve ca s rzbatem pn la Iram, dar, dac acolo nu gsim vreun izvor, suntem ca i mori. O dat ce am trecut de Kuthub Iblis, nu mai exist cale de ntoarcere. i dac nu reuim s traversm? Atunci trebuie s ne ntoarcem imediat. Altfel, murim cu toii. Dup dou zile ajunser la nite coline de nlimea unor muni mai mici care ncepeau ca movile de nisip greu i afnat i continuau apoi s se ridice, cot dup cot, pn ctigau o altitudine formidabil i un aspect amenintor, sngeriu. Cmilele trebuia ndemnate la tot pasul, ba mpinse de la spate, ba trase de cpstru ori dojenite cu vorbe aspre. Nu puteau ncleca; animalele abia i puteau duce povara, darmite clreii. Orele treceau una dup alta, iar ei i continuau drumul anevoios prin nisip, dar aveau impresia c nu avansau deloc. Orict se czneau, la tot pasul ddeau peste o alt dun care
348

trebuia escaladat, iar cnd ajungeau n vrf i priveau n jur, talazurile de nisip preau s se ntind la nesfrit, pn dincolo de linia orizontului. i continuar ascensiunea pn ce nu i mai simir picioarele de oboseal i abia reueau s se mai in pe ele. De cte ori ajungeau n vrful unei dune, n fa li se deschidea perspectiva unei coborri ndelungate i periculoase. Nisipul le aluneca sub picioare, ameninnd din clip n clip s-i expedieze la vale, pe panta abrupt. n locul acesta un picior rupt putea nsemna moartea tuturor. Toi muchii le erau chinuii de dureri atroce, insuportabile, care nu se domoleau nicicum, care nu aveau nceput i nici sfrit. La prnz se oprir s se odihneasc, sleii de puteri, cu trupurile sfiate de durere, dar contieni c erau obligai s-i continue drumul. Nazzal nu le acord mai mult de o or de oprire ca s mnnce i s i trag puin sufletul. Le explic n dou cuvinte c avea motive ntemeiate s o fac, iar dup ce trecu timpul prevzut i ndemn s se ridice. La nceput cmilele refuzar s se urneasc i ncercar s i mute cnd se apropiar de ele. Dup-amiaz o cea dens se ls peste ntinderea de la picioarele lor, unduindu-se ca apele cenuii ale unui lac imens, din mijlocul crora ncercau s se ridice spre lumina difuz a zilei plumburii. Cnd ajunser n vale, pcla nvlui totul n jurul lor, reducndu-le vizibilitatea, dezorientndu-i i zpcindu-i pn ce ncepur din nou s urce i ajunser n vrf; abia acolo reuir s-i stabileasc exact poziia. Leyla mergea ca o somnambul, cu sufletul rupt de trup, micndu-i picioarele cu gesturi reflexe, indiferent, insensibil la orice durere. Ar fi vrut s se ntind jos i s se cufunde ntr-un somn fr vise, s uite de dune, de David, de Iram. i imagin c se afla acas, n Sinai, ajutndu-i mama n buctrie, ascultndu-i tatl recitind din poeziile proprii, rugndu-se n moschee, alturi de surorile ei.

349

Czu i fu ridicat de mai multe ori, dar nu i amintea cum continuase s mearg; frnturi din mersul nesfrit i se amestecau n minte, asemeni unui ghem uria de ln nclcit. ncerc s trag de el, s-l desclceasc, dar firele se ncpnau s rmn nnodate. Drumul chinuitor secase i forele lui Scholem, solicitndu-i plmnii la maximum i accelerndu-i alarmant btile inimii. La altitudini mari l lua ameeala, iar n vale se simea sufocat de ceaa deas. Doar voina supraomeneasc l mai inea n picioare, combinat cu dorina de rzbunare, care mocnea n el de atta timp. n cele din urm, comarul pru c se apropie de sfrit. Dup ce coborr o dun nalt i ajunser ntr-o depresiune vast, erpuitoare, Nazzal i anun c ajunseser la captul calvarului. Aveau voie s-i ridice tabra i s se pregteasc de nnoptat Leyla se ntinse pe pmntul tare ca i cum ar fi fost cea mai moale saltea de puf. l urmri pe Nazzal cum aprinde vreascurile adunate peste zi i i surise obosit. Cine va sta de paz n noaptea asta, Nazzal? ntreb ea. Avem nevoie cu toii de somn. Dac al-Gharib se afl prin preajm? Nazzal cltin din cap. Dac-i aici, este la fel de obosit ca i noi. Nu va face nici o micare pn mine diminea. Putem dormi linitii. Leyla oft i se rsuci pe o parte, apoi se ridic din nou n capul oaselor i-i vorbi lui Nazzal: Ai avut dreptate. Dunele Diavolului sunt ntr-adevr un infern. Dar le-am nvins. De-acum nimic nu ne mai poate opri. Nimic. Nazzal o privi cu o expresie stranie ntiprit pe fa. Se ncrunt i-i rspunse, fr s o priveasc: Dunele Diavolului? Ai crezut c astea au fost Dunele Diavolului? Astea n-au fost nimic, doar nite dune obinuite. Abia mine vom ajunge la Kuthub Iblis. Va trebui s v

350

adunai toate puterile. i-acum, dormii. Va trebui s ne trezim nainte de rsritul soarelui.

36 Dunele Diavolului nu-i dezmineau denumirea. Le trebuir apte ore ca s le traverseze, dar li se prur apte zile pline, apte zile ngrozitoare, mai teribile dect orice comar. La jumtatea drumului una dintre cmilele de corvoad se prbui n genunchi i nu se mai ls urnit din loc. Orict de tare se forar s l ridice din nou n picioare, animalul refuz s se mite i, n cele din urm, Nazzal declar c nu mai aveau ce face i puse capt suferinelor cmilei cu o lovitur ascuit de pumnal. Remprise bagajele, lund o parte cu ei, ca s menajeze puin celelalte animale de care, n ultim instan, depindea propria lor via. Grbovii sub greutatea pachetelor, epuizai, nsetai, n ciuda temperaturii sczute, dar neputndu-i permite s bea ap pe sturate, i continuau ascensiunea, asemeni lui Sisif, condamnat s rostogoleasc la infinit bolovanul su uria, pe versanii Tartarului. Scholem i Leyla l implorau pe Nazzal s le dea voie s se odihneasc ns acesta se arta de neclintit, continund s-i ndemne la drum. Trebuie s traversm dunele. Dac lsm cmilele s se odihneasc i vor pierde puterile. Pe nlimile astea nu exist pune. S-ar putea s le pierdem pe toate, iar n cazul acesta ne putem considera i noi pierdui. Astfel, i continuar calvarul. Nisipul se uscase dup ploaia din ajun, iar picioarele li se afundau aproape pn la genunchi. La fiecare pas Leyla avea senzaia c nu va mai reui s-i elibereze piciorul, c va rmne captiv pe vecie, prizonier a nisipurilor pn ce oasele i se vor transforma n
351

pulbere, amestecndu-se cu nisipul. Nazzal era nspimntat. Singur putea traversa Kuthub Iblis, dar strinii acetia erau lipsii de experien i se putea s nu fac fa efortului. Dac se ntmpla acest lucru, el era obligat, prin cuvntul dat, s rmn alturi de ei i, dac ar fi nevoie, s moar mpreun cu ei. Colac peste pupz, l ngrijora i starea vremii. Se pregtea ceva grav, o simea plutind n aer. Voia s fie de partea cealalt a lanului de dune, cnd se va porni urgia. nfrngnd toate dificultile, reuir s traverseze n partea cealalt i i ridicar tabra la poalele unei dune cu pant lin. Bur ap cu lcomie, dar nu reuir s nghit nici o mbuctur. De cum ajunser, se i nfurar n pturi. Cu tot frigul muctor, adormir imediat, ca nite copii obosii dup joac. Dimineaa i ntmpin o linite stranie, supranatural. Nu btea nici o adiere de vnt, iar temperatura prea s fi crescut cu cteva grade. Cerul era aproape fr nori, ns avea o culoare nesntoas: cenuie, pe alocuri cu pete aproape glbui. Totul era nvluit ntr-o lumin palid. Cmilele erau neobinuit de tcute i preau ncordate, ca i cum s-ar fi temut de ceva. Una dintre ele dispruse. Nazzal i trezi imediat pe Scholem i pe Leyla. Chipul i era marcat de ngrijorare i ncordare. ncepu s vorbeasc cu voce sczut, nelinitit. Ceva nu este n ordine. Una dintre cmile a disprut, cea de a doua fahl. A disprut i ncrctura pe care o ducea, mpreun cu mare parte a celorlalte bagaje. Au rmas doar cteva burdufuri cu ap i puin hran. Cum s-a ntmplat? ntreb Scholem. Cu siguran c ar fi trebuit s auzim ceva. Noaptea trecut eram prea obosii i am dormit profund. Nici un badu nu ar fi furat ap i mncare. Nu putea fi altcineva dect al-Gharib. Doar el ar fi n stare s nesocoteasac tradiia. i doar el ar fi n stare s ne lase
352

puin mncare i ap, ca s avem pentru ce s ne luptm ntre noi cnd va sosi clipa. Ct de grav este situaia? ntreb Leyla. Nazzal prea ngndurat. Avea fruntea ncruntat, iar dup privirea lui, Leyla i ddu seama c nu era doar ngrijorat; era de-a dreptul speriat. Nu ar putea fi mai grav de att, rspunse el. Avem mncare i ap pentru cteva zile. De aici ncolo, cmilele vor gsi hran; sunt puni peste tot. Dar, dac nu gsim ap la Iram, nu vom iei vii dintre dune. Dac am porni acum, ne-am putea ntoarce? Nazzal cltin din cap. Ai vzut cum arat Kutlub Iblis. tii ce se afl dincolo de ele, ar fi sinucidere curat s ncercm aa ceva. Oricum, nu v-am spus nc totul. l privir, nfricoai de ceea ce avea s urmeze. Ai remarcat schimbarea vremii? Scholem ncuviin din cap. Ce este? E ceva n neregul? Se apropie o furtun de nisip; o furtun foarte puternic. S-ar putea s treac pe lng noi, dar m ndoiesc. Nu putem ti ct va dura; o or, o zi, trei zile. Dac dureaz mai mult de o zi, suntem terminai. Nu ne putem permite s pierdem atta timp. Tcu. Leyla observ c faa i cptase o nuan verzuie, iar ochii i se micau cnd vorbea, ca cei ai unui om care ncearc s ascund ceva ori caut cu disperare o cale de scpare. Ai fost prini vreodat ntr-o furtun de nisip? Leyla ncuviin din cap. Mi s-a ntmplat o dat, n Sinai. Dar a fost o furtun slab. nseamn c nu ai vzut nimic. n deertul Nafud, beduinii se tem mai presus de orice de furtunile de nisip. E un adevrat comar s traversezi deertul n timpul unei
353

astfel de furtuni. Totul dispare: cerul, pmntul, lumina. Vntul url att de tare, nct nu se mai aude nimic altceva. Nu simi nimic, nu vezi nimic, abia poi respira. Cnd vine furtuna, ajungi s cunoti cu adevrat ce nseamn frica. Leyla simi fiori reci pe ira spinrii, ca i cum ceva viu s-ar fi trezit n adncul fiinei sale. Al-Gharib i alesese bine momentul. Era ajutat pn i de elementele naturii, de parc ar fi fost n crdie cu ele, ca un adevrat fiu al Satanei. Era ngrijorat din cauza lui Nazzal. Ceva i optea c nu se mai puteau bizui pe el, c i ieise din fire i era gata s cedeze n faa panicii. Atmosfera apstoare le tiase pofta de mncare, aa c pregtir cmilele, aranjar bagajele i pornir la drum naintarea li se pru iniial mai uoar, dup ultimele dou zile de chin. Nazzal voia s ajung pn la nite coline din piatr de nisip care le puteau oferi adpost, n caz c izbucnea furtuna. Continuau s avanseze, din ce n ce mai contieni de atmosfera apstoare, sumbr, care anuna vijelia. Se aflau aproape de coline cnd Leyla scoase un strigt. Sttea dreapt, cu braul ntins, artnd cu degetul n zare. Spre est, orizontul cptase o culoare purpurie, ca i cum ar fi fost luminat de jos de o vlvtaie de flcri. Prea c tufele de arfaj i de ghada luaser foc, iar incendiul se propaga vertiginos n direcia lor. Deodat, se porni o briz tioas, cu totul diferit de ceea ce simiser pn atunci n deert. Sub ochii lor, la orizont se adunar nori negri, asemeni fumului strnit de un incendiu. Cmilele se smuceau ngrozite sub rafalele tot mai puternice ale vntului, n negura ce se lsa cu repeziciune peste ei. Nazzal le strig s descalece i s ntoarc animalele cu spatele n direcia vntului. Furtuna se apropia de ei cu viteza unui tren expres. Acum vedeau limpede: nori gigantici de praf negru se roteau la mii de picioare nlime deasupra lor, susinui de coloane masive de nisip rou; se nvolburau
354

i se zbuciumau ctignd fore copleitoare i absorbind treptat cea mai mare parte a deertului. Zigzaguri luminoase strpungeau plafonul gros de nori, prelingndu-se n jos pe fuioarele de nisip, ca nite limbi de foc lacome. Se auzi o bubuitur asurzitoare, nsoita de o rafal puternic de vnt i, n numai cteva secunde, furtuna se prvli asupra lor, urlnd, zbuciumndu-se, gata-gata s-i trnteasc la pmnt, forndu-i s caute adpost lng trupurile cmilelor, cu feele strns nfurate n faldurile ghotrelor. ntr-o clip vizibilitatea se reduse la zero, ca i cum lumea ar fi ncetat s mai existe. Acolo unde cu puin timp nainte se aflase cerul i pmntul, acum nu era altceva dect bezn de neptruns i nisip sngeriu. Furtuna mtura totul n calea sa, sfiind dunele, ca un monstru viu i necrutor. Vuietul era terifiant: bubuituri asurzitoare provocate de descrcrile electrice erau urmate de cascade de tunete ce reverberau printre munii de nisip, prelingndu-se n urlete demonice. Urgia continu cu aceeai for, ca i cum nu ar fi avut de gnd s se sfreasc niciodat. Pierdur orice noiune a timpului, chinuii fiecare de propriul su comar, incapabili s articuleze vreun cuvnt ori s gndeasc. Li se fcu foame i sete i, astfel, i ddur seama de trecerea timpului; altfel prea s nu aib nceput i nici sfrit Nu exista nici un semn c ar fi vrut s se domoleasc. Urgia continua, scpat de sub control, tunetele i fulgerele se abteau asupra lor cu aceeai trie, nengenuncheat de orele trecute. Nu mai era zi i nu era noapte, ci doar o lumin cenuie n care siluetele oamenilor i ale animalelor se reduceau la pete abia vizibile. Dac se lsase nserarea fusese neobservat din cauza ntunericului. Dac rsrise soarele, efectul fusese aproape imperceptibil n semintunericul din jur. i petrecur timpul ntini pe pmnt, ascultnd vuietul furtunii ori dormind, trezindu-se din nou n mijlocul aceleiai urgii de vnt i tunete.
355

Din cnd n cnd, Nazzal se apropia de ei, trndu-se, ca s le aduc de mncare i ap din desagi i s le spun cteva vorbe de ncurajare. Dar chiar i el era stors de ultimele puteri, iar din oaptele lui rguite rzbteau primii fiori de ghea ai groazei pe care reuea din ce n ce mai greu s o ascund. E grav? ntreb Leyla, cnd se apropie de ea. Da, veni rspunsul ca un croncnit, foarte grav. E cea mai teribil furtun pe care am trit-o. Poate dura zile ntregi. Suntem n minile lui Dumnezeu. Pentru prima dat dup muli ani, Leyla i dorea s poat crede n Dumnezeul protector despre care vorbea Nazzal. Era Dumnezeul deertului: nisipul, vntul i tunetul se supuneau voinei Lui. Leyla ar fi vrut s cread n El. I se prea att de real, ntunecat, sngeriu i dezlnuit, ca i urgia care se abtuse asupra lor. Leyla avea comaruri oribile i halucinaii. Nimic nu prea real. Aipea, visa, apoi se trezea n ntuneric i cdea prad altui comar. Daca striga, nu-i rspundea nimeni, nu venea nimeni. Se aga de cmil, ca i cum ar fi fost ultimul rm, ngrozit de gndul de a o pierde, fie i pentru o secund. Animalul nu fcea nici o micare, nu scotea nici un sunet; pur i simplu, sttea n faa furtunii, ndurnd n tcere. Leyla nu putea spune exact ce anume o fcuse s ridice privirea. Aipise din nou, visndu-i pe David i pe al-Shami; un vis ngrozitor, n care se fcea c brbatului cel gras i crescuser patru brae i se transformase ntr-un pianjen alb i burtos care i esea pnza nclcit n jurul lui David. Cnd deschise ochii, observ c furtuna continua cu aceeai for, dar simi imediat c se petrecuse ceva ru. Se czni s strpung cu privirea pcla roiatic i deslui cu greu silueta lui Nazzal, stnd n picioare lng cmila lui la numai civa metri distan. Chiar n clipa n care l vzuse, Nazzal i prinse capul ntre mini, ca i cum ar fi fost chinuit de o
356

durere cumplit. Putea s jure c auzise un ipt, mai puternic chiar dect uierul strident al vntului. Deodat, Nazzal i ddu de cteva ori capul n fa i n spate i o rupse la fug, departe de ea i Scholem, drept n inima furtunii. n cteva clipe, se fcu nevzut, nghiit de praful gros i purpuriu. Leyla se ridic n picioare, cltinndu-se, devenind astfel o int uoar pentru rafalele de nisip. Vijelia i biciuia corpul, smulgndu-i vemintele cu fora unor mini uriae. Nisipul i ardea fiecare prticic de corp neacoperit, zgriind-o cu nverunarea unei fiare nfometate i rzbuntoare. Respira greu i abia i meninea echilibrul. Cltinn-du-se, se apropie de locul n care Scholem sttea ghemuit lng burta cmilei sale. l prinse cu brutalitate de umr. Scholem tresri speriat i o privi cu ochii larg deschii. Ce este? Ce s-a ntmplat? Glasul abia i se auzea n vuietul din jur. Leyla se aplec la urechea lui. E vorba de Nazzal. A plecat. A plecat? Cum adic? A intrat n panic. L-am vzut acum un minut. Se opri ca s respire, trgnd cu greutate aer n piept. Unde e? strig Scholem. Nu tiu! ipa, ca i cum ar fi fost ntr-o criz de isterie. A fugit. Trebuie neaprat s mergem dup el! Nu putem merge dup el. Ar fi sinucidere curat... pe o asemenea urgie! Nu-l putem lsa! Are nevoie de ajutor. M duc dup el! Leyla i ddea seama c se poart prostete, dar ea nsi era n pragul disperrii i numai fcnd ceva, ceva concret, i putea pstra luciditatea. Se ridic n picioare i ncepu s alerge n direcia n care credea c fugise Nazzal. Scholem se repezi s o prind, dar prea trziu. O vzu alergnd prin furtun, apoi dispru. n locul n care sttuse cu o clip nainte nu mai erau dect vrtejuri de nisip. Sri n
357

picioare i ni dup ea. Poate c reuea s o prind, nainte de a se ndeprta prea mult. Leyla se mpleticea, ca i cum ar fi fost beat, aplecndu-se n stnga i n dreapta, dup cum o mpingea vntul. Continua s nainteze fr s crcneasc, fcnd abstracie de tot ce era n jurul ei, dorindu-i s poat alerga la infinit, ca s scape, n sfrit, de bezna claustrofob care o nvluia. l pierduse pe Nazzal, dar se ncpn totui s alerge n direcia n care pornise, dei tia c, n realitate, nu urma nici o direcie. n nebunia aceasta nu exista nici o direcie precis; era chiar foarte posibil ca n momentul acela s mearg exact n direcie opus fa de cea n care dispruse Nazzal. Scholem ncerc din rsputeri s o urmeze, ghidn-du-se dup urmele vagi lsate de Leyla, nainte ca acestea s fie risipite de vnt. Din cnd n cnd, strig dup ea, dar vntul i arunc napoi, n fa, numele Leylei. Ochii i ardeau i se simea copleit de fric. Aici, n pustietate, departe de cmilele lor, s-ar fi rtcit din ce n ce mai mult, nvrtindu-se n cerc, pn ce ar fi czut mori, unul cte unul. Deodat, n stnga lui deslui o siluet ntunecat, ncepu s alerge ntr-acolo. Era Leyla, prbuit la pmnt, spnd disperat n nisip, cu obrajii scldai n lacrimi. O apuc de umeri, i fata i ntoarse spre el ochii nroii. Nu are nici un rost, ip ea. Nu putem iei de aici! Nu avem unde ne duce. Nu avem nici o scpare! El i prinse minile ntr-ale sale i le strnse cu putere. Calmeaz-te, Leyla! Stai aici cu mine. n curnd se va sfri. Leyla cltin violent din cap. Nu! strig ea. Privete. Ridic mna n care strngea o ghotra. E ghotra lui. Am gsit-o aici. Am crezut c, poate, a czut, dar asta-i tot ce am descoperit A trecut pe aici. Poate c este prin apropiere. Trebuie s ncercm s l gsim.

358

Nu avea nici un sens s se certe. Nu avea cum s schimbe situaia. Fr Nazzal, fr cmilele rmase cine tie unde, aveau puine sperane s regseasc drumul, chiar dac furtuna ar fi ncetat ca prin farmec. Scholem o ridic n picioare i porni la drum, strngnd-o tare la piept. Nu gsir nimic. n final, vntul i nvinse, forndu-i s ngenuncheze, ncercnd s se apere ct puteau cu pnza subire a ghotrei ghemuii n spatele unei tufe firave de ghada. Aa i dobor somnul, istovii, pe jumtate nnebunii de vuietul necontenit al furtunii. Nici unul nu avu un somn odihnitor. Cnd se trezir, apte ore mai trziu, furtuna ncetase. De jur mprejurul lor dunele se ntindeau calme i nemicate, aparent neschimbate de fora urgiei care se abtuse asupra lor. Era aproape de prnz; trecuse o zi de la izbucnirea furtunii. Nici unul nu tia din ce direcie veniser n timpul nopii. Nu exista nici o urm, nici un reper dup care s se poat ghida, nimic n afar de ntinderea infinit de nisip. Dup poziia soarelui, stabilir n ce parte se afla estul, dar, n afar de aceasta, nu izbutir s identifice nimic. Singura lor speran era ca noaptea s fie senin, ca s se poat orienta dup stele. Nazzal i condusese drept ctre est. Chiar aa dezorientai cum erau, o cale asemntoare i-ar fi condus la marginea inutului pe care l cutau. Fr cmile aveau s se deplaseze mult mai ncet, iar curnd foamea i setea aveau s devin chinuitoare. Dar nu aveau de ales. Era preferabil s moar pe drum dect s stea pe loc, ateptndu-i sfritul. Se ntoarser spre est i pornir la drum. Pe Nazzal l gsir la scurt timp dup aceea la poalele unei dune abrupte pe care probabil alunecase n timpul furtunii. Avea gtul frnt, iar faa i era rsucit ntr-un unghi nefiresc, purtnd o expresie ngrozit. Prea ostenii ca s sape o groap, l acoperir doar cu nisip, abandonndu-l

359

acolo, singur, tcut, nfrnt tocmai de frica pe care dorise s o nfrng venind n deert. ntorcndu-i spatele, pornir spre ultima etap a lungii lor cltorii.

360

PARTEA A V- A

i slluia n ceti pustiite, n case n care nu mai sttea nimeni, fiindc ameninau s se prbueasc. Iov, 15:28

361

37 Se afla ntr-o cmru luminat de un singur opai atrnat sus, deasupra capului. Pereii, podeaua, tavanul erau n ntregime din piatr nelefuit, fr nici o ornamentaie. Acum era folosit drept celul, dar, judecnd dup niele din zid, David bnuia c destinaia iniial fusese aceea de cavou. Cu siguran c era destul de rece pentru aceasta i nu era exclus ca foarte curnd s fie folosit din nou n scopul n care fusese amenajat. edea acolo de mai bine de o or, singur cu gndurile lui. De ndat ce ajunseser la Iram, fusese adus acolo, cu ochii legai cu o earf, i legaser ochii cu mult timp nainte de a ajunge n apropiere de aezare, aa c nu i putea da seama dac celula se afla n interiorul cetii sau n afara zidurilor acesteia lucru de care se ndoia ns. Deodat, se auzi un scrit strident i ua se deschise. Un brbat cu pr splcit intr n camer, chioptnd vizibil. Bun dimineaa, domnule profesor Rosen, spuse ntr-o englez clar, aproape fr urm de accent. Sunt doctorul Mandl. Felix Mandl, din Geneva. Am fost trimis s v consult. Mi s-a spus c nu v simii prea bine. Aadar, era diminea. David pierduse noiunea timpului. edea ntr-un col al celulei, tcut, nemicat, fr s-i pese cine era doctorul Mandl sau n ce scop venise acolo. De-acum, i era totuna. Fie c l maltratau, fie c aveau grij de el, o fceau doar pentru binele lor, nu al lui. Mandl era un brbat n jur de aptezeci de ani, cu obraji palizi, cu o nfiare lugubr, dar cu privire ager i scruttoare care prea s-l strpung pe David pn n adncul fiinei. Avea prul tuns foarte scurt, iar buza
362

superioar i era umbrit de o musta subire, crunt, ce i desprea faa ca o cicatrice. Aprinse focul ntr-o sob mic de petrol din colul cmruei i i zise lui David s se dezbrace. David se conform, cu micri lente, lipsite de energie. Hainele i erau ifonate i scoroase din cauza murdriei; era contient c era jegos i c puea ngrozitor, dar asta nu avea importan. Mandl l palp cu degete reci, ca de cear, frmntndu-i pielea cu micri delicate care trimiser fiori de dezgust pe spatele lui David. Examin totul: vntile provocate de clritul pe spatele cmilei, cicatricea de pe fa, degerturile de la picioare, zgrieturile cptate n cderile de pe spatele animalului. Apoi i ascult plmnii, i examin ochii i gtul i, n cele din urm, i lu tensiunea i temperatura. n primul rnd, trebuie s facei o baie bun i s v schimbai hainele. Dup aceea voi trimite pe cineva s v panseze rnile i s v dea cu alifie pe vnti. ntre timp v pregtesc nite medicamente. Ai avut parte de un tratament ngrozitor, de-a dreptul barbar. Voi comunica asta superiorilor mei. Cine sunt superiorii dumneavoastr? se interes David. Mandl se ntoarse ctre trusa de instrumente, prefcndu-se c nu auzise ntrebarea. De ce am fost adus aici? Ce vrei de la mine? n timp ce nchidea geanta, doctorul ridic privirea. Vei afla mine. Pn atunci, odihnii-v. Eu sunt un simplu medic, nu v pot da amnunte. Odihnii-v n pace; nu avei de ce v teme. i dup ce terminai cu mine? Mandl nu zise nimic. Ridic trusa medical i se duse la u. Btu uor de dou ori i cineva de afar rsuci cheia n broasc. Fr s priveasc n jur, iei, iar ua se trnti cu zgomot n urma lui.

363

A doua zi n zori sau aa prea David fuse trezit de zgomotul uii grele a celulei, trntit de perete. Mandl i dduse s bea nite poiuni scrboase i i fcuse o injecie care l adormise pentru tot restul nopii. La nceput, nu i putu aduce aminte unde se afla. Crezu c se afl din nou la St. Nilus; zidurile de piatr brut i patul tare pe care sttea ntins i trezeau amintiri legate de mnstire. Apoi intr temnicerul lui, un brbat cu faa sculptat parc n piatr, pe care apucase s-l vad doar n treact n ziua anterioar. Scoal-te, zise temnicerul. Eti chemat. David se simea slbit i ameit. Cnd ncerc s se scoale n picioare, se cltin, dar brbatul nu se osteni nici mcar s-i ntind mna. David i nfrnse ameeala, forndu-se s-i menin echilibrul i s rmn lucid. Rmase n picioare pn ce capul i se limpezi puin i ndrzni s deschid ochii. Urmeaz-m, zise gardianul. David realiz, ocat, c i vorbea n englez. Iei dup el pe coridorul scurt, cu tavan scund, prost luminat i duhnind a gunoi. Afar i atepta un al doilea gardian care, dup ce David iei din celul, nchise ua i i urm de aproape. La captul coridorului intrar ntr-un pasaj strmt, nclinat, care ducea sus i din care, de o parte i de alta, se deschideau alte galerii secundare i nie strmte, spate n stnc. Paii celor trei brbai rsunau lugubru, pierzndu-se n deprtare. Privind n jos, David vzu limbi mari de foc i i aduse aminte c al-Shami i povestise o dat c Iram se gsea pe un zcmnt vast de petrol. Mulumit petrolului, fondatorii cetii izbutiser s o fac locuibil, dei fusese spat direct n stnc, pentru c dispuneau de o surs inepuizabil de combustibil. Se afundar din ce n ce mai mult n masivul de roc, printr-un hi de grote i galerii, luminate de opaie anemice. ntunericul rsrea de pretutindeni, ca o buruian
364

otrvitoare, aproape palpabil, o povar ce i apsa constant, gata-gata s i nbue. Fiecare ncpere i fiecare galerie pe lng care treceau rspndea un miros vag de mirodenii antice. David era uluit i dezorientat, simindu-se mai pierdut dect se simise vreodat n spaiul vast al deertului. Era imposibil s i dea seama dac mergeau n linie dreapt sau n cerc ori s ghiceasc, fie i cu aproximaie, dimensiunile locului. Trecur pe lng mai multe intrri nvluite n tcere, unele largi i deschise, cu ornamentaii bogate, de o vechime incalculabil, altele mici i bine zvorte. iruri de trepte spate n piatr, cu muchiile tocite de paii attor generaii, se pierdeau n bezna de cerneal, ducnd la nivelurile superioare ori la cele inferioare. Din timp n timp, lsau n urm coloane masive, unele solitare, altele grupate, cu vrfurile pierdute n negura. La intrarea ntr-unul din pasajele laterale, David remarc pnze de pianjen groase ce se ntindeau din tavan pn la podea, ca nite draperii; preau s fie tot att de vechi ca i cetatea. Peste tot, pereii, tavanul i gurile nielor erau acoperite de pnze de pianjen prfuite care atrnau liber ori erau lipite de stnc. Dar nimic din cele vzute nu l impresiona mai mult pe David dect uluitoarea descoperire pe care o fcuse i care l tulbura peste msur: cetatea Iram era o aezare evreiasc. Peste tot zceau mrturii ale provenienei evreieti a locului: litere ebraice, gravate cu mult timp n urm n zidurile galeriilor prin care treceau, terse i cu form arhaic, dar totui uor de recunoscut pentru ochiul lui de specialist; texte biblice, familiare, i totui stranii; nume ebraice spate n piatra lefuit, n semn de omagiu fa de cei mori; reprezentri grafice ale Menorah-ului cu apte brae, sfenicul care pe vremuri luminase Templul Ierusalimului; i Tablele Legii care fuseser aduse de Moise de pe muntele Sinai i care dispruser mpreun cu Chivotul, atunci cnd babilonienii distruseser Templul ntia oar.
365

i totui, Iramul avea o alt latur, sinistr i mult mai tulburtoare dect originea ei evreiasc. Din loc n loc, David remarc, n treact, statuete ciudate reprezentnd figuri naripate, cu glugi pe cap, aezate n niele din perei sau pe piedestaluri nalte, amplasate n punctele de intersecie. Unele aveau chipuri umane, altele aveau capete de animale sau psri; majoritatea erau groteti, chiar diavoleti. Oare acesta fusese pcatul comis de poporul din Iram, pcatul pentru care fuseser nimicii de Dumnezeul lor revoltat faptul c acceptaser s-i fac chip cioplit? Iudaismul interzicea categoric furirea oricrui fel de statuie, i totui n aceast cetate evreiasc de sub portalurile ntunecoase, pline de pnze de pianjen, te pndeau la tot pasul fpturi modelate din piatr. Oare vraja pietrei i plcerea de a sculpta siluete din ce n ce mai fantastice fusese att de copleitoare pentru vechii locuitori ai cetii, nct acceptaser s fie ngropai aici ca nite troglodii, ascuni de lumina soarelui? Pe msur ce David i gardienii lui naintau mai mult, mprejurimile ncepur s-i schimbe nfiarea, mai nti abia perceptibil, apoi din ce n ce mai vizibil. Luminile se ndesir, pereii de stnc devenir mai netezi i mai bine ntreinui, pnzele de pianjen disprur. Se ntlnir din ce n ce mai des cu oameni care i depeau grbii: brbai mbrcai n veminte negre, arbeti, asemntori cu indivizii ntlnii de David i al-Shami n deert, femei n rochii vaporoase, din pnz alb, ncinse n talie cu centuri late, brodate cu culori vii i cu prul strns cu panglici de asemenea albe. Toi cei cu care se ntlnir aveau trsturi europene, ns femeile erau mai palide dect brbaii, ca i cum i-ar fi petrecut toat viaa nchise ntre zidurile de piatr ale cetii. Nimeni nu le acord mai mult de o privire fugar, nimeni nu se opri ca s se uite insistent la David i nimeni nu ntoarse capul dup grupul celor trei. Toi preau preocupai de ceea ce aveau de fcut n clipa aceea, cu toate
366

c David nu prea i ddea seama despre ce era vorba concret. Unii purtau pe umeri pachete voluminoase, alii mpingeau roabe sau crucioare mici, acoperite, alii treceau cu pai grbii, ducnd n mini teancuri de cri i hrtii. La nceput, David avu impresia c asist la fragmente dintr-un scenariu fantastic, dar, pe msur ce avansau, devenea mai contient de sumbra realitate a cetii Iram: aici, printre relicvele unei civilizaii de mult apuse, triau i munceau oameni, oameni care, n felul lor, nu erau cu nimic mai ciudai dect beduinii din deertul vast care nconjura cetatea. Vzu un dormitor i o cantin, o sal de gimnastic echipat cu aparate demodate, vechi de treizeci-patruzeci de ani, dar nc n stare de funcionare, un ir de birouri strmte, cu mese de scris i fiete, i o brutrie cu cuptoare spate n stnc, n care dogorea focul. n faa lor trebluiau brbai nclii de sudoare, innd n mini lopei cu coada lung, cu care aezau turte mari de aluat nedospit deasupra flcrilor i cu care trgeau afar pinile gata coapte. Totul prea n acelai timp normal i nebunesc, de neneles i obinuit. n cele din urm, ajunser n faa unei ui nalte de bronz masiv, prins n balamale late i ornamentat cu ghirlande de flori i fructe dar nu cele specifice florei din Arabia, ci celei palestiniene: cassia i coriandru, mirt i ienupr, isop i nard. De o parte i de alta a uii stteau dou santinele, purtnd pe umeri puti cu eava scurt. Cnd cei trei se apropiar, ddur din cap; erau ateptai. Unul din cei doi gardieni se ntoarse i ciocni, apoi intr i trase ua dup el. O clip mai trziu, ua se deschise larg i David fu poftit nuntru, mpreun cu grzile care l nsoeau. David avu nevoie de cteva clipe ca s-i dea seama unde se afla. Era o ncpere aproape circular, cu un diametru de aproximativ cincisprezece metri. Avea tavanul uor boltit i perei vruii n alb, a cror monotonie era spart doar de cte o u spat n stnc i de drapele colorate, atrnate
367

de jur mprejur. David le recunoscu ca fiind thangka, stindarde tibetane folosite n temple i care nfieaz zei i demoni ncletai n poziii hilare de dans. Sub fiecare drapel ardea cte o lamp, iar pe trepiede dispuse peste tot n ncpere tronau vase din bronz din care se ridicau limbi mici de foc ce aruncau umbre ciudate pe ziduri i pe tavan. Chiar n mijlocul camerei, atrna un lan agat de tavan, la captul cruia pendula un glob mare de sticl. Sub acesta trona un pat mare, ptrat, acoperit cu aternuturi fine din pnz alb. n cele patru coluri ale patului, erau aezate patru statuete nalte, din aur: patru ngeri cu aripi strlucitoare, nedesfcute. Unul ducea la buzele strnse o trompet, altul ridica deasupra capului un palo cu dou tiuri, al treilea inea o tor aprins, iar al patrulea, o carte. La nceput, David nu i ddu seama dac patul era ocupat sau nu, dar, dup ce ochii i se obinuir cu ntunericul, deslui capul i umerii unui btrn care se odihnea pe perne albe, brodate cu miestrie, peste care se revrsau uvie lungi de pr argintiu. btrnul nu se afla singur n camer: David l recunoscu pe Mandl, medicul elveian, nsoit de patru brbai mbrcai n negru i de doi asisteni cu sacouri albe. Toat atenia celor din jur era ndreptat asupra patului din mijloc i a ocupantului su. Fr acesta, camera nu i-ar fi avut rostul, ngerii din cele patru coluri ale patului, zeii himalaieni n mandalele lor, globul de sticl rotindu-se ncet, brbaii tcui, ncremenii n ateptare, toate i gseau locul i rostul n ordinea lucrurilor datorit prezenei btrnului. ntr-un anumit sens, greu de definit, btrnul era nsi camera. i ddea via, o umplea cu prezena sa, aa cum preotul anim biserica ori condamnatul celula n care zace. Deasupra capului su, globul de sticl se rotea, captnd lumina i reflectnd-o n camer, asemeni unei mingi vii de foc, dar strlucind totui rece, neatins de vreo flacr. David rmase pe loc, privindu-l fix pe btrn. n spatele lui ua se nchise cu un
368

scrit uor, dar perceptibil. n camer domnea o linite desvrit. Nu vorbea nimeni. Nimeni nu schia vreun gest. David sttea ncremenit lng intrare, ateptnd. Se auzi o tuse slab, uscat, apoi brbatul ntins pe pat ncepu s vorbeasc. Avea vocea slab i nesigur, fr inflexiuni, ndeprtat, seac, de parc vorbele nu aveau savoare ori aceasta dispruse de mult vreme. ncepu s vorbeasc fr nici o introducere, ca i cum ar fi fcut deja cunotin cu David, iar acum reluau o conversaie ntrerupt de curnd. Domnule profesor, aici nu exist noiunea de timp. Aici, n Iram, nu exista dimineaa, nu exist prnz, nu exist noapte. Sunt mai mult de patruzeci de ani de cnd nu am mai vzut soarele sau luna. Am pierdut noiunea anotimpurilor, a anilor. i totui, am mbtrnit. Prul mi-a albit, dinii mi s-au mcinat i mi-au czut, carnea mi s-a flecit. Cum este posibil? Apropie-te, continu vocea, schimbnd brusc subiectul. Vino mai aproape ca s te pot vedea. David se apropie ovitor de pat, oprindu-se lng ngerul cu tora aprins n mn. Rmase acolo, privindu-l fix pe btrn, cu chipul palid strbtut de umbrele lenee aruncate de lumina lmpilor. O fraciune de secund, un tremur i strbtu tot corpul, ca i cum rceala de ghea emanat de masivul imens de roc i-ar fi ptruns pn n mduva oaselor. Apoi, la fel de brusc cum apruse, tremurai dispru i calmul se instal din nou n toat fiina lui, dei avea impresia c simte nc miasmele neplcute ce se furiau spre el din porii stncii. Btrnul clipi din ochii apoi i relu discuia. Aici timpul alunec precum mtasea ntre minile estoarei. Este o singur materie, un singur vemnt pe care l purtm toi. Trebuie s-l mbraci i dumneata, domnule profesor. Apropie-te, vreau s-i vd chipul, ochii. David se apropie de capul patului. Acum l vedea limpede pe btrn pielea ridat, plin de pete maronii, oasele
369

proeminente ale craniului, buzele supte, paloarea cu irizri albstrii, venele de la tmple, nasul ascuit i rou, ochii lipsii de culoare, care aruncau priviri ce trdau o inteligen ascuit i care nu l slbeau nici o clip. Buzele crpate se ntredeschiser din nou. Brbatul vorbea engleza cu accent german, destul de greoi, ca cineva care nu mai vorbise de mult timp. Domnule profesor, tii unde te afli, ce loc este acesta? Exist foarte puini oameni n via care au vzut cetatea noastr, foarte puini care tiu de existena ei nc de cnd a fost cldit. tiu c eti curios, c arzi de nerbdare s vezi mai multe. Eti arheolog, iar locul acesta este un paradis, ceva care i depete i cele mai ndrznee vise. Dar te asigur c este ct se poate de real. Crede-m, fiecare piatr este adevrat. Ct eti aici, i se va arta cea mai mare parte a cetii. mi pare ru c nu-i pot permite s te plimbi de unul singur, dar te va nsoi cineva. Ai foarte multe de vzut. Nu vei fi dezamgit. David l ntrerupse, exasperat deja de discursul aparent fr noim al btrnului. De ce m-ai adus aici? Ce vrei de la mine? Trsturile btrnului se crispar i o fulgerare i strbtu ochii apoi. Nu vorbi pn ce nu am terminat ce am de spus. i cer s m respeci, nu s m sci cu ntrebri. O s-i spun de ce te-am adus aici atunci cnd vreau eu. Pn atunci, ascult-m. Vocea i pierdu asprimea, trsturile feei se netezir din nou, iar ochii i recptar paloarea dinainte. tii c locul acesta se numete Iram, continu. Mi s-a spus c ai descoperit foarte multe prin propriile dumitale puteri; un jurnal scris de un anume Schacht, o carte n limba arab aparinnd unui scriitor cunoscut sub numele de al-Halabi; ai aflat despre existena cetii. Te felicit. Ai vzut c ncpnarea dumitale a fost rspltit, te afli chiar aici, n cetatea Iram.
370

Btrnul tcu, respirnd greu. Unul dintre servitorii cu jachet alb se apropie, lu un pahar de pe noptiera de lng pat i l ajut s bea cteva nghiituri. David privi n jur. Ceilali brbai ateptau cu pioenie, copleii parc de onoarea de a se afla n apropierea figurii uscate dintre cuverturile albe. David se ntreb cine era. i trecu un gnd prin minte, o posibilitate pe care o alung imediat. n ciuda a tot ceea ce ai citit, ce ai vzut, continu btrnul, nu tii aproape nimic despre ceea ce este aezarea aceasta sau ceea ce a fost. Nici chiar eu care am petrecut atia ani aici, nu cunosc dect o frntur din istoria Iramului. Exist nc sectoare ntregi ale cetii pe care nu le-am vzut niciodat. Ar fi nevoie de mai multe generaii de cercettori care s parcurg tot ce s-a pstrat aici, n inima deertului, i chiar i aa, nu ar fi dect un nceput nensemnat n descifrarea misterului Iramului. Exist aici o bibliotec n care se pstreaz, nc uimitor de bine, dousprezece mii de papirusuri. Eu nu am reuit s studiez dect o fraciune infim din ele. Peste tot dai de inscripii gravate n piatr; ntreaga cetate este asemenea unei cri dltuite n stnc. Exist mrturii rmase din fiecare perioad a existenei sale; zeci de mile de galerii cu nie n care zac mii de corpuri perfect conservate; exist seciuni ntregi care au rmas neatinse de secole, din clipa n care au fost prsite. Iramul este cea mai mare comoar arheologic de care se tie c a existat sau va exista vreodat. Tcu din nou. Din cauza efortului de a vorbi, vocea i era uor rguit. Servitorul se apropie i i duse iari paharul la buze. El se aplec puin i sorbi dou nghiituri apoi i afund din nou capul n perne. Inspir adnc i ncepu s vorbeasc. Dar tii i dumneata toate astea. Vezi cu ochii dumitale sau bnuieti. Vrei s afli mai multe; vrei rspuns la ntrebrile pe care le ai n minte din clipa n care ai auzit de
371

Iram. n drum spre camera aceasta ai vzut lucruri care au dat natere altor ntrebri. Permite-mi s-i rspund la cteva. Dup cum cred c ai ghicit, Iramul a fost cldit de poporul cruia i aparii. Au descoperit formaiunea de roc n care este spat aici, n mijlocul deertului, cu mult timp n urm i au transformat-o ntr-o cetate, una dintre cele mai mari ceti din lume cunoscute vreodat. Au venit aici n timpul exilului n Babilon, n secolul al aselea .Hr. Nu m ndoiesc c tii deja c Nabonidus, ultimul rege babilonian, i-a instalat pentru o vreme capitala aici, n Arabia la vest de Nafud, n Tayma. Ceea ce nu se tie, dei nu este exclus ca unii cercettori s fi ghicit, este c printre cei care l-au nsoit aici erau i evrei. A adus tmplari, sculptori n lemn, meteugari de tot soiul, de origine evreiasc. Inteniona s ridice un ora mre, dar nu s-a ales nimic din planurile lui. Dup ce a murit, babilonienii care l nsoeau s-au ntors n Mesopotamia unde au fost nrobii de Cyrus Persanul, cnd a cucerit Babilonul, n 538. Dar evreii care veniser la Tayma nu prea aveau tragere de inim s se ntoarc ntr-o ar care pentru ei era sinonim cu exilul forat. Aa c au rmas pe loc. Un timp au locuit la Tayma, dar n cel de-al zecelea an de edere un trib de nomazi arabi au atacat oaza. Tlharii au jefuit totul, apoi au nceput s distrug i palmierii i fntnile. Exilaii au fost nevoii s plece, s-i gseasc un loc unde s poat tri n sigurana Era iarn, aa c au pornit spre deertul Nafud. Chiar i pe vremea aceea arabii de la marginea deertului aveau o team superstiioas de ceea ce s-ar fi putut afla n centrul acestuia. Evreilor nu le psa de asta. Ei credeau n Dumnezeul lor i aveau... Btrnul tcu o clip, privind nelinitit n jur, ca i cum era pe cale s-i dezvluie lui David ceva ce nu dorea. nainte de a continua, trase cu greu aer n piept. Aveau credin, i aminteau de anii lungi, petrecui de strmoii lor n slbticie, sub conducerea lui Moise, erau
372

animai de disperarea caracteristic celor exilai. Descoperiser un loc care prea s fi fost pus acolo pentru ei de Dumnezeu nsui. Sub stnci existau puuri adnci, pline cu ap, rezerve inepuizabile de petrol care s le asigure cldur i lumin i, ceea ce era mai important dect orice, ntinderi subterane ntregi unde deertul nu pusese stpnire pe pmntul fertil. n primele ierni s-au adpostit n peterile spate n stnc, dar cu timpul cioplitorii n piatr au nvat cum s adnceasc tot mai mult galeriile, pn n inima masivului. Acolo, n interior, au cldit o mic aezare pe care au botezat-o Iram. Dup dou generaii, aezarea se transformase deja ntr-un orel independent, nchis, inexpugnabil. A treia generaie a nceput s fac deja comer cu Bahreimul i Yemenul. n Iram, existau zcminte de argint i pietre preioase. Locuitorii s-au nmulit i o dat cu ei a crescut i cetatea, punnd stpnire pe stnc, asemeni unui stup, cu construcii din ce n ce mai numeroase i mai bogat ornamentate. ns nimeni din exterior nu a ptruns n Iram. Era un fel de Mecca sau Lhasa, un ora interzis. Oamenii din Iram i duceau mrfurile n porturile din Bahrein, n oraele din Yemen i la Hadhramaut i aduceau altele, cumprate acolo; esturi din Persia i India, mirodenii i parfumuri din sud, fier i cupru din nord. Nu au stabilit nici un contact cu evreii din Palestina, habar nu aveau c exilul n Babilon luase de mult sfrit. Dup o vreme, au dat uitrii mare parte a vechii lor credine. Nu tiau nimic despre ceea ce urmase reconstruciei Ierusalimului, nimic despre reorganizarea vieii poporului evreu i, implicit, nimic despre modificrile pe care le suferise modul lui de a gndi. Au nceput s imite popoarele cu care veneau n contact cu prilejul cltoriilor lor, s le mprumute zeii i zeiele, s-i reverse adoraia asupra acestora, dar i a propriului lor Dumnezeu, Yahweh. Au adus n Templul lor o mulime de zei strini Manat, al-Uzza, Hubal, Dhul-Shara.
373

O vreme, Iramul a prosperat. De fapt, mai mult timp dect majoritatea celorlalte ceti. Era un mediu artificial, iar poporul ducea o via bizar, dup o ornduial neobinuit. Doar brbaii aveau voie s prseasc cetatea ca s stea de paz n mprejurimi, n cazul n care bogiile despre care se dusese vestea dincolo de deert ar fi atras tlharii, ca s duc turmele de cmile, att de preioase pentru ndeletnicirile lor comerciale, la pscut, ca s conduc la destinaie i napoi caravanele. Femeile nu aveau niciodat prilejul s vad lumina soarelui. De la natere i pn la moarte, i duceau traiul n penumbr sau la lumina opaielor. Erau fiine palide, delicate, umbre sortite s vieuiasc n hiul acesta de grote i tuneluri. La fel ca noi, domnule profesor, la fel ca noi. Tcu din nou i privi n jur, ca i cum le-ar fi simit prezena n camer. Apoi oft i i continu discursul: Aproape de la bun nceput au avut regi, o dinastie ntreag de monarhi care pretindeau c sunt descendeni direci ai lui Solomon i care domneau peste noul regat evreu ca i cum Ierusalimul nu ar fi existat niciodat. Desigur, acesta a fost unul dintre motivele pentru care nu au ncercat niciodat s se ntoarc n Palestina. Una este s fii rege ntr-o cetate prosper din deert i alta s fii vasalul cuiva. Mai bine s fii domnitor n pustietate dect supus ntr-o ar a Fgduinei care nu mai avea nici o putere. n cele din urm, izolarea oraului Iram s-a dovedit a fi cea care i-a provocat declinul. Negoul cu Bahreinul a ncetat destul de timpuriu, ns cetatea a continuat s nfloreasc datorit legturilor sale comerciale cu Arabia Felix, din sud. Asta ns s-a sfrit o dat cu decderea regiunilor sudice ale Arabiei, n secolul al aselea .Hr. Apoi s-a petrecut ceva cu cetatea n sine. Din cte tiu eu asta a fost la sfritul secolului al aselea, dar este posibil s se fi ntmplat ceva mai trziu mrturiile nu sunt foarte clare. Nu tiu exact despre ce a fost vorba. Probabil vreo molim; dar orice ar fi fost, a fost fulgertor i a decimat populaia. Cei care nu au
374

fost ngropai au fost lsai acolo unde i-au gsit sfritul. Osemintele lor zac i acum acolo unde au fost abandonate. Se pare c au existat supravieuitori, dar, dac e s dm crezare celor scrise de al-Halabi i nu vd de ce ne-am ndoi de adevrul lor n rstimpul a dou-trei generaii au uitat absolut tot despre cetate i istoria ei. Nu exist mrturii dup secolul al aselea. La un moment dat, pn i supravieuitorii degenerai ai primilor locuitori ai Iramului s-au stins din via. Vreme de mai multe secole, Iramul a fost lsat n paragin. Pn ce eu l-am redescoperit i l-am readus la via. Vocea se stinse i tcerea nvlui ncperea. Zeii nvemntai n mandalele lor multicolore priveau de sus impasibili, ca i cum mai auziser toate astea sau ca i cum tot acest ciclu al vieii pmntene nu avea nici o importan pentru ei. Globul de sticl continua s se roteasc ncet. Nu mica nimeni. Apoi btrnul fcu un semn cu ochii i servitorul i duse din nou paharul la buze. Ei bine? opti btrnul, n cele din urm. David se aplec, forndu-se s-i deslueasc vorbele. Din cte tii dumneata, a existat vreodat ceva asemntor? Spune, a existat? David se simi ca i cum s-ar fi aflat din nou pe bncile universitii, la un seminar n care profesorul le explicase detaliile unui amplasament i acum atepta un rspuns inteligent. Gura i era uscat, se simea plictisit i derutat, ca un student care i dorete din adncul sufletului s se afle oriunde altundeva, numai unde era n clipa aceea, nu. Nu, zise cltinnd din cap, nu am mai auzit de ceva asemntor. De unde s fi auzit? E ca un vis. Dar de unde tii att de multe despre cetate? i-am spus, opti btrnul. Exist o bibliotec. Exist inscripii. Exist cronici despre Iram de la fondarea sa i pn aproape de sfrit. Colegii mei i cu mine am tradus

375

mai multe dintre ele. Ct timp te afli aici poi consulta cteva dintre ele. i garantez c vei fi fascinat. i ct va dura ederea mea aici? Btrnul clipi. David vedea reflectarea imaginii globului de sticl n pupilele splcite, mprumutndu-le ceva din flacra lmpilor. Asta depinde de mai multe lucruri. Puin, nu prea mult. E prea devreme ca s i dau un rspuns exact. Dar sunt sigur c nu te grbeti s pleci? Nu pot crede aa ceva. De ce m-ai adus aici? Ca s nelegi. Ce anume s neleg? Asta i se va explica mai trziu. i dac nu voi reui s neleg? Ba vei nelege. De asta depinde viaa dumitale. Vei reui. Nu aveai nici un drept s m aducei aici. Nu avei dreptul s m inei aici, mpotriva voinei mele. David ridic tonul, fr s-i dea seama. Era agitat. Furia i pulsa n vene ca o licoare otrvitoare. Te rog s-i pstrezi calmul, domnule profesor, opti btrnul. Cnd vei nelege, nu i va mai psa de drepturile dumitale. Vei fi fericit c te-am adus aici. mi vei mulumi. Dar acum eti obosit i eu sunt obosit n ultimele zile, nu m-am simit prea bine. Vom avea timp mai trziu de lmuriri. Acum ar trebui s mnnci i s te odihneti puin. Cltoria te-a epuizat. Btrnul nchise ochii. David i plimb privirea prin camer. Gardianul l atepta lng u. Nimic din toate astea nu avea sens. Ce sens putea avea? Simi cum l cuprinde furia. Cine eti dumneata? ntreb printre dini, abia stpnindu-se.

376

Pleoapele moi, palide, se ridicar ncet. Flacra lmpilor dansa n pupilele palide, ca i cum ar fi izvort dinluntru. Btrnul clipi i surise. Sunt sigur c tii cine sunt. Era amuzat de uluiala lui David. David cltin din cap. Nu pricepea. i era team de btrnul din pat. n cazul acesta, ar trebui s m prezint. M numesc Ulrich von Meier. Incntat de cunotin domnule profesor Rosen.

38 n camer domnea o tcere profund. David i simea inima btnd n piept. Se simea din nou dezorientat, ca i cum ar fi ajuns printre paginile jurnalului lui Schacht i se ncurca printre ele, ncercnd s se elibereze de apsarea cernelei i a hrtiei, s-i croiasc ntr-un fel cale napoi, spre lumea adevrat. Domnule profesor... Vocea clar, uscat a lui von Meier i ntrerupse gndurile, risipindu-le ca pe un roi de mute. Nu tiu ce ai citit n jurnalul Sturmbannfhrer-ului Schacht, dar mi nchipui c nu era prea mgulitor la adresa mea ori a prietenilor mei. Dac mintea i-a fost otrvit de ideile lui, nu m pot atepta acum s crezi vreun cuvnt din ceea ce i spun. ns te rog s te gndeti bine, s-i analizezi prerile ct mai obiectiv. Ai fost instruit n acest sens. tii ce a fost Schacht, ce caracter avea organizaia din care fcea parte, pentru care lucra. Pn n 1935, cnd am ajuns noi n Sinai, el i camarazii si i ncepuser deja campania distructiva mpotriva poporului dumitale, aa-zisa Soluie final. Nu mai complotau n oapt, ci trecuser la represalii directe.
377

Erau nite nemernici, mbrcai n uniforme impecabile, ucigai pui la patru ace. Schacht era la fel de devotat cauzei, la fel de habotnic ca oricare alt SS-ist. L-am cunoscut. Te asigur c era aa cum i-l imaginezi prototipul nazistului, n carne i oase. Dac nu ar fi citit jurnalul lui Schacht, David ar fi avut impresia c von Meier ncerca ntr-un fel s se disculpe, s se justifice sau, cel puin, s-i ofere un motiv care s-l scoat de sub acuzaie. Dar citise cu ochii lui jurnalul i cele cteva rnduri adugate de printele Gregorios. Acesta nu e un motiv care s justifice modul n care l-ai ucis. Nu reprezenta un pericol pentru dumneavoastr. O umbr de iritare trecu peste chipul lui von Meier, dar dispru la fel de repede. Drag profesore, nu te neleg. Eu nu am citit jurnalul Sturmbannfrer-ului, dar sunt convins c te-a indus n eroare. i cred c eti de acord cu mine c nici mcar un ofier SS nu ar fi n stare s-i povesteasc propria moarte. Numai Moise a fost n stare de aa ceva. Schacht nu a murit de mna mea sau de cea a prietenilor mei. Noi nu am fost asasini. Moartea lui a fost un accident. Regretabil, dar trebuie s recunosc, nu de jelit. Nici unul dintre noi nu avea motive s-l simpatizeze pe individ. Era tipul clasic de nazist, un fanatic vulgar i ngmfat, care voia s transforme lumea dup principiile partidului din care fcea parte. S-a opus din principiu muncii noastre. Credea cu trie c banii investii n expediia noastr ar fi trebuit folosii la reconstrucia Germaniei, la procurarea de arme i muniie, cu ajutorul crora s revigoreze patria-mam. n afar de asta, era revoltat de faptul c unii dintre membrii expediiei noastre erau evrei. Eu nsumi am insistat s fie angajai; erau oameni n care puteam avea ncredere. De cteva ori am fost pe punctul de a ne certa din cauza asta, dar am refuzat s m las provocat. Pentru a nruti mai mult situaia, a descoperit c aezarea pe care o cutam
378

cetatea aceasta, Iram era o aezare evreiasc. A fost ct pe ce s-l loveasc apoplexia cnd a aflat asta. ncepi s nelegi de unde diferendele dintre noi? Nu-i cer s m crezi pe cuvnt. Eti om de tiin, ca i mine. Eti obinuit s ceri dovezi, mrturii concrete. Din pcate, dup cum i poi da singur seama, lucrul acesta nu este chiar att de simplu. Aa c nu-i pot cere dect s nu m judeci pripit. Vei ncepe s vezi multe lucruri din alt perspectiv. Atunci poate c vom putea sta din nou de vorb. David se ntreba de ce se ostenea von Meier s mint, s mearg pn acolo, nct s fabrice astfel de gogoi. Pentru c nu citise jurnalul lui Schacht sau nota lui Gregorios n care istorisea modul n care murise acesta? David revzu cu ochii minii silueta plin de snge, pironit de podea i acoperit de roiuri de pianjeni negri i albi. Se nfior, amintindu-i de pnzele de pianjen pe care le vzuse pe drumul pn aici. Vrei s iert i moartea prinilor mei? i moartea celor de la Cambridge? Sau tentativa de omor creia era s-i cad prad la Tell Mardikh? Sau le-am neles greit i pe acestea? Poate dumneata ai un punct de vedere din care toate par aproape fireti, pure nenelegeri. Chipul lui von Meier prea ndurerat, umbrit de amintirea unor ntmplri pe care ar fi dorit s le uite. Te rog, domnule profesor Rosen, m faci s m ruinez, m umileti. Vorbeti de lucruri pe care a vrea s le uit. Unul dinte asistenii mei a fcut o greeal, nu... o serie de greeli atunci cnd a ales oamenii pe care i-a angajat. Eu nu am vrut dect s obin nite documente, s mpiedic lumea s afle despre existena cetii Iram. Nu suntem pregtii pentru astfel de dezvluiri. Viaa multor oameni depinde de pstrarea secretului privind existena lor aici. Nu am pretenia s nelegi sau s ieri rul care i s-a fcut... dumitale i familiei dumitale. Nu i pot promite dect c,

379

atunci cnd i vom prinde, cei vinovai vor fi aspru pedepsii. i dau cuvntul meu de onoare c aa va fi. David rmsese cu ochii pironii asupra btrnului. Aerul i se prea vscos i sttut. Aici nu era nici o adiere proaspt, totul mirosea a sttut, ca i cum atmosfera nu ar mai fi fost primenit de secole. Oare von Meier l considera chiar imbecil, de i irosea timpul cu asemenea subterfugii? De ce trebuie s pstrai secretul asupra existenei voastre aici? De ce suntei dispui s ucidei, doar ca s mpiedicai scurgerea informaiilor privind aceast cetate? Von Meier zmbi un zmbet rezervat, compus cu grij, care i se aternu pe chip ca o boare de aer cald pe un bloc de ghea. Nevoia noastr de discreie absolut este ca i nevoia de hran, de ap, de cldur pe timp de iarn, de lumin n ntunericul acesta perpetuu. Zi de zi, tinerii notri trag apa din puurile de sub cetate, pun petrol n lmpi i verific fitilele, au grij de turmele noastre. Femeile macin grul, din fin fac pine pe care o coc n cuptoare construite cu doua mii cinci sute de ani nainte de naterea lor. Am creat o comunitate special, un mod unic de via. Doar o vorb s ajung dincolo de zidurile cetii i toate astea s-ar risipi ca un abur. Mai nti, ar sosi arheologii, apoi ar da buzna funcionarii guvernamentali cu tot felul de formulare i recensminte i, n cele din urm, ne-ar invada turitii. Experimentul nostru, ca i traiul nostru aici, s-ar sfri pentru totdeauna. nc nu ai vzut nimic din viaa aceasta, din modul n care funcioneaz comunitatea. Nu tii nimic despre motivele noastre, despre elurile noastre. Pn nu vei vedea i nu vei pricepe aceste lucruri, nu poi judeca nimic, cu att mai puin nevoia noastr de discreie. Dar asta se va schimba. Cu rbdare i timp vei nelege. Te vom ajuta Avem timp din belug.

380

Von Meier se opri din vorbit i servitorul se apropie din nou cu paharul de ap. Cu toat slbiciunea aparent, btrnul nu prea s oboseasc, i David ghici n el o voin i o putere care dezminea fragilitatea oaselor i paloarea pielii. Poate nu ar strica s-mi spunei mai nti cum a ajuns comunitatea asta s triasc aici. Dar, nainte de toate, poate mi spunei ce caut eu aici. O umbr de nerbdare trecu din nou peste chipul lui von Meier i dispru ndat Toate la timpul lor, domnule profesor, toate la timpul lor. Dup ce vei petrece destul timp aici, vei nelege c timpul nu reprezint absolut nimic. Va trece vremea, dumneata vei mbtrni, dar asta nu nseamn nimic. Nu i vei da seama. La nouzeci de ani te vei simi tot copil i te vei ntreba unde s-au dus anii. Rspunsul este c nu se vor fi dus niciunde. Nu exist noiunea de timp, doar mbtrnirea organismelor i naterea altora noi. Vezi drapelele acelea de pe perei? Sunt thangkale, drapele bisericeti tibetane, obiecte de foarte mare vechime. Am pus s fie aduse de la Mnstirea Drepung din Lhasa chiar nainte ca ara s fie invadat de chinezi. Privete-le atent Vezi zeii, statuile lui Buddha, bodhisattvele? Au trecut dincolo de timp, de spaiu, de nchipuire. Aparin prezentului etem. Pentru ele roata karmei a ncetat s se nvrt, pentru ele nceputul a devenit sfrit, iar sfritul, nceput. Asta ncercm s realizm i noi aici. Am ieit din timp, din ciclul normal al existenei. Trudim i suferim, dar prin activitatea noastr frnm roata karmei, spirala morii i a renaterii. Poate c peste nc o generaie frnarea roii va fi mai uor de perceput. Dar m grbesc prea tare. Dumneata nu tii nc nimic. Cnd vei fi pregtit, va trebui s-i povestim multe. Mai nti, i voi spune cum am ajuns s vieuim aici.

381

Von Meier se opri. Minile i se micar sub cuvertur, apoi devenir din nou imobile. David privi la thangkale, la culorile tibetane vii, la zeii nebuloi din ceruri inaccesibile lui. Ceilali ocupani ai camerei continuau s tac, de parc dialogul dintre von Meier i David ar fi fcut parte dintr-un ritual, ca i gestul repetat al servitorului care i ntindea paharul cu ap ca s-i umezeasc buzele. David i aminti de cadavrele clugrilor de la St. Nilus, de sngele btrnului monah vrsat n sanctuar, asemeni vinului sfinit. nainte de rzboi eram puini, continu von Meier. Doar o comunitate restrns, dedicata studiului problemelor spirituale, retras din mijlocul oamenilor. Eu am avut un rol activ n toate astea, dar activitatea mea tiinific m-a mpiedicat s-mi dedic tot timpul acestei comuniti. Cnd au venit la putere nazitii, noi am fcut tot posibilul s nu avem de-a face cu ei. Scopurile lor i ale noastre nu aveau nimic n comun. Noi tnjeam dup o comunitate spiritual n care oamenii s poat tri n pace; ei voiau o naiune puternic n stare s subjuge, prin fora armelor, alte popoare. Muli dintre noi au fost trimii n lagre i au sfrit acolo. n timpul rzboiului, tinerii notri au fost nrolai i o mare parte din ei au fost ucii pe frontul rusesc. Cnd, n cele din urm, rzboiul a luat sfrit, rmsesem doar o mn de oameni. Atunci ne-am dat seama c aveam de ndeplinit o misiune. Europa era zdrobit i epuizat: fizic, mental, dar mai presus de toate, spiritual. Se transformase ntr-un inut pustiu, un trm mai arid dect deertul n care ne aflm noi aici. n est, erau ruii cu ateismul lor i dispreul fa de tradiii, n vest, americanii cu admiraia lor fa de valorile materiale i cu indiferena fa de orice trecea dincolo de realitatea superficial. Era limpede c nu puteam rmne ntr-un astfel de loc. n jurul nostru erau atia oameni care aveau nevoie de ajutorul nostru: vduve, orfani, foti prizonieri de rzboi. Era atta lume fr familie, fr un cmin, fr viitor, iar noi puteam face att de puin pentru ei.
382

Firete, am fcut tot ce ne-a stat n putere, dar nu a fost dect o pictur ntr-un ocean. Ne cuprinsese disperarea: se prea c ne luptm cu morile de vnt, ncpnndu-ne s construim o comunitate n mijlocul acelui dezastru. Atunci, mi-am adus aminte de Iram. Descoperisem cetatea n anul care a urmat expediiei noastre n Sinai. Iniial, aveam de gnd s fac public descoperirea de ndat ce ajungeam la un acord cu regele saudit, dar ntre timp n Germania situaia se nrutise att de tare, nct am considerat c era mai prudent s pstrez secretul asupra existenei aezrii. n acel moment al istoriei Germaniei ar fi fost mai mult dect prostesc s anun descoperirea unei importante aezri evreieti, nu crezi? M rog, colegii mei au fost ntru totul de acord cu mine. Pn la sfritul rzboiului, majoritatea au murit. Puinii care au supravieuit s-au alturat micului nostru grup i foarte curnd am reuit s transformm oraul Iram dintr-o descoperire arheologic ntr-un cmin pentru comunitatea noastr activ. Am avut prieteni arabi care ne-au ajutat i ne-au asigurat c vor pstra secretul. Ne mai ajut i acum, procurndu-ne cele necesare, care nu pot fi cultivate sau fabricate de noi nine. Iram urma s fie sanctuarul nostru, cel de-al aptelea sanctuar. Ultimul refugiu al unei civilizaii ameninate cu distrugerea. Iertai-m, l ntrerupse David. Nu neleg. Al aptelea sanctuar? Von Meier pru s mediteze puin nainte de a rspunde. Au existat apte sanctuare. Primul i al doilea au fost n Ierusalim: Templul lui Solomon i cel al lui Irod. Al treilea a fost Roma: noul Ierusalim. n est a fost Bizanul, Noua Rom, locul Bisericii Sfintei nelepciuni. Mecca, oraul interzis, a fost cel de-al cincilea. Al aselea urma s fie Berlinul; s-a vorbit despre o nou civilizaie, o nou ordine, dar chiar nainte de a deveni realitate, orgoliul unui singur
383

om l-a dus la pieire. Aa c am venit la Iram. n cel de-al aptelea sanctuar. La nceput, comunitatea noastr a fost format mai ales din orfani, copii care n Europa ar fi pierit sau s-ar fi depravat. Noi i-am educat, i-am instruit n spiritul idealurilor pe care ni le formulasem, i-am ajutat s se dezvolte fizic i spiritual. Am trimis bieii s triasc un timp n mijlocul triburilor arabe de la marginea deertului, ca s i nsueasc toate tainele vieii de nomad. Fetele au rmas aici, ca s fie instruite n toate artele civilizaiei n pictur, literatur, muzic. Au devenit mame la vrste fragede. Acum suntem la a treia generaie, ba, n unele cazuri, chiar la a patra. Von Meier se opri din nou. David simea c trecuse multe lucruri sub tcere, c i oferise intenionat o imagine foarte vag a grupului su i a comunitii din Iram. Dar, din moment ce David se afla aici i vzuse cu ochii lui cetatea, ce rost mai avea s se fereasc? Era limpede c von Meier tinuia nc ceva. ntrebarea era, de ce? Vei nelege i dumneata c astfel de oameni sunt incapabili s triasc n lumea de dincolo de inutul Iram sau s se integreze n ea. Pe msur ce trece timpul, iar civilizaia occidentala decade din ce n ce mai vertiginos, lumea de afar devine tot mai puin atrgtoare, mai amenintoare. Majoritatea celor care triesc aici nu cunosc alt aezare n afara Iramului. Le va fi greu, dac nu imposibil, s se adapteze. i ce ar ctiga revenind n lume? n locul siguranei din acest sanctuar nu ar descoperi dect fiic i nesiguran. O aglomerare masiva de arme nucleare, terorism, omaj, boli mentale, divoruri, revolte, criminalitate. Vezi, nu sunt chiar att de izolat pe ct par. tiu foarte bine ce se ntmpl. Cele mai sumbre previziuni despre viitor se transform n realitate. Dar noi avem propriile noastre scopuri, propriile noastre obiective. Le vei nelege la momentul potrivit. Cnd se va
384

ntmpla asta, vei fi de acord cu ele. i vei da seama ct este de important ca acest loc s rmn necunoscut lumii de afara. Poate c atunci ne vei ajuta s recuperm hrtiile pe care le-ai descoperit i s le ferim de ochii celorlali. Vreau s o faci din propria dumitale iniiativ, vreau s mi dai documentele i s mi spui numele celor crora le-ai trimis copii ale lor. Dar va lua timp. S nu mai vorbim despre asta pn ce nu vei fi pregtit. Pn atunci, am pentru dumneata alte sarcini. Te-am ales pe dumneata pentru c eti arheolog, pentru c mi vei nelege motivele. Ct timp te afli aici, a vrea s studiezi cetatea i arhiva. Am pregtit deja un dosar arheologic amnunit al seciunilor centrale ale cetii. Vei ncepe s-l studiezi; te va scuti de mult munc i timp pierdut Dup ce termini, vreau s l completezi, folosindu-i cunotinele de tehnic modern. Spune-mi de ce echipament ai nevoie; voi avea grij s l primeti. n cele din urm, va sosi momentul poate cu mult dup ce dumneata vei fi prsit cetatea, dar totui n timpul vieii dumitale, sunt convins de asta n care vom putea dezvlui lumii existena cetii. Nu locul n care se afl acesta trebuie s rmn secret ci faptul c exist. Cnd va veni acea clip, doresc ca dumneata s spui lumii ceea ce tii, s publici un raport comun, sub numele meu i al dumitale, care s ateste existena mrturiilor i documentelor descoperite aici. Am avut motive ntemeiate s nu divulg existena cetii dup ce am descoperit-o, iar acum am motive chiar mai serioase ca s-i pstrez secretul. ns arheologul din mine se ruineaz de faptul c am ascuns lumii o descoperire att de importanta. Este cea mai mare comoar arheologic descoperit vreodat, mai importanta dect piramidele din Egipt, dect Troia i Ur, i Pompei luate laolalt. Nici un arheolog nu a vzut pn acum asemenea minuni, nici mcar n vis.

385

De patruzeci de ani triesc aici complet netiut de lume. Numele meu a fost uitat, crile i articolele scrise de mine zac prfuite n depozitele bibliotecilor. Lumea tiinific este necrutoare, nu permite nimnui s se odihneasc pe lauri. Dup ce am disprut, nu s-a ntrebat nimeni ce s-a ntmplat cu mine. Ali oameni, cu alte idei ateptau s-mi ia locul. Acum avei calculatoare i microscoape electronice, i aparate termoluminiscente eu nu pot concura cu aa ceva. Sunt un btrn care i triete ultimele zile ntr-un ora uitat. Dar am dreptul la recunoaterea unui merit care nu poate fi ignorat sau dat uitrii. Eu sunt cel care a descoperit cetatea Iram. Numele lui Ulrich von Meier merit s fie pomenit alturi de cel al lui Schliemann, Carter i Woolley. Dumneata, profesore, vei avea grij s fie aa. Reputaia mea se afl n minile dumitale. n schimb, eu i ofer acces la cetate atta timp ct doreti. Dup numele meu, al dumitale va rmne cunoscut pe vecie ca cel al omului care a dezvluit secretele cetii Iram. Crile dumitale vor deveni opere de referin pentru multe generaii viitoare. Numele noastre, cel al descoperitorului i al celui care a elucidat secretele Iramului, vor rmne gravate pe vecie n Panteonul arheologiei. Totui, pn atunci ai o munc anevoioas n faa dumitale. Va trebui s studiezi i s cercetezi mult. Te voi ajuta ct pot. Cnd ai nevoie, vino s te sftuieti cu mine. nainte de a pleca de aici, te voi prezenta asistenilor mei. I-am instruit s te ajute n orice privin vei avea nevoie. Vei fi gzduit lng camera mea. Desigur, la nceput, pn i vei da seama de importana acestei munci i de sinceritatea inteniilor noastre, vei fi pzit. Dar vei avea voie s circuli, n anumite limite, oriunde n Iram. Mai am totui o mic sarcin pe care doresc s o ndeplineti ct timp te afli aici. n bibliotec vei gsi fotocopii ale tuturor tblielor descoperite la Ebla, mpreun cu principalele lucrri despre acest subiect, scrise de Matthiae i
386

Pettinato. i cer s parcurgi toate materialele existente, ca s stabileti pn unde se ntindea imperiul Ebla n perioada sa de apogeu. Eu cred c graniele lui ajungeau pn departe, n sud, pe teritoriul actualei Palestine... Israel, dac preferi. Dar eu nu am experien n domeniu, nu am cunotinele necesare pentru eblaii. Cnd am aflat c exist un adevrat expert care mi-ar putea verifica teoria, am fost extrem de ncntat. Nici nu-i poi imagina ce fericit am fost. Te asigur c-i va fi de folos s lucrezi pe texte eblaite ct timp eti aici, s nu-i iei din mn, ca s zic aa. Eti dispus s faci asta pentru mine? Spune c eti, te rog. i dac refuz? Von Meier surse, de data aceasta mai glacial, dac aa ceva era posibil. O, domnule profesor, ar fi mare pcat. Trebuie s nelegi n ce situaie te afli aici. La Iram toat lumea lucreaz. Nu ne permitem s suportm pe lenei. Chiar i o gur n plus de hrnit reprezint o povar extraordinar. Suprafaa de teren cultivabil de sub cetate este limitat; aici nu poate supravieui dect un numr restrns de oameni, dac nu vrem s importm alimente. Vechii iramii puteau face nego mai uor, dar noi suntem mai ngrdii, nu putem aduce mrfuri de afar dect n cantiti limitate. n Iram cei ce nu muncesc nu mnnc. Nici chiar cei bolnavi nu mnnc, dac tiu c au puine anse de nsntoire. Iar cei care nu mnnc mor. Trebuie s te avertizez c aici domnete o disciplin de fier. Ceea ce n lumea de afar poate prea o greeal minor, aici este pedepsit cu severitate. Sptmna trecuta am executat un brbat i o femeie pentru c au conceput un copil fr s ceara permisiunea. Ar fi fost o gur n plus de hrnit, nelegi? Neplanificat. Aici trebuie s fii foarte atent. Unul dintre asistenii mei i va explica. Nu-i va trebui mult timp s te obinuieti. O vreme vom fi mai indulgeni, dar i cer s te acomodezi repede de asta depinde supravieuirea dumitale aici.
387

Acum e timpul s dorm. Ai fcut cunotin cu doctorul Mandl. Dup ce ieii de aici, i-i va prezenta pe colegii lui. Ne revedem peste cteva zile, dup ce te odihneti i te ntremezi puin. La revedere, domnule profesor. Mi-a fcut plcere s te cunosc. Von Meier tcu i nchise ochii. Mandl veni n fa i l prinse pe David de bra. Un servitor ncepu s sting luminile. Treptat, ntunericul puse stpnire pe ncpere. Rmase aprins o singur lamp, care plpia slab, ca o luminare n faa unui altar. ncadrat de Mandl i de unul din gardieni, David iei, n urma celorlali brbai, din ncpere.

39 Dup trei zile de fapt, alternane de lumin i ntuneric, petrecute dormind i mncnd frugal David fu condus pentru ntia oar s vad sectorul central al cetii. i dduser veminte negre, arbeti, ca s nu fac not discordant cu cei din jur, dar, cu toate acestea, surprindea uneori privirile furie ale locuitorilor, semn c erau contieni de faptul c era un strin i nu nelegeau care era rostul prezenei sale acolo. I se interzisese s schimbe vreo vorb cu cineva, dar asta nu l mpiedica s-i urmreasc i s-i asculte pe localnici, n timp ce acetia i vedeau de treburile lor. Peste tot domnea o atmosfer de extrem seriozitate. Nu surprinse nici un zmbet i nu auzi nici un hohot de rs. Oamenii munceau sau se odihneau dup munc ori mncau ntr-una din numeroasele sli special amenajate n acest scop refectorii spaioase, mohorte, cu buctrii separate, dar aparent nu exista nici un prilej de recreere sau distracie. Nu existau efuziuni sentimentale, nici mcar ntre brbai i femei ori ntre aduli i copii. Nu vzu pe nimeni inndu-se
388

de mn sau mbrindu-se. Saluturile, atunci cnd existau, erau rostite pe ton morocnos i din vrful buzelor. Toat lumea era mbrcat aproximativ la fel brbaii, n haine negre, femeile, n haine albe. Pn i copiii aveau un aer grav i rezervat. l priveau cu ochii mari, stpnindu-i perfect curiozitatea, fr s uoteasc ntre ei sau s chicoteasc. Descoperi c oamenii acetia nu aveau o via de familie. n Iram nu exista dragoste ori cstorie. Relaiile sexuale erau permise n cazul fetelor, de la vrsta de cincisprezece ani, iar n cel al bieilor, de la aptesprezece ani dar nchegarea unor legturi permanente, sau fie i temporare, era categoric interzis. Exista o permanent rotaie a partenerilor, conform unui program elaborat de o oficialitate denumit Geschlechtsverkehrleiter, supraveghetorul relaiilor sexuale. Orice ncercare de a nclca acest aranjament era pedepsit cu maxim seriozitate. Sarcinile neplanificate trebuia raportate ct mai repede Geburtenbeschrnkungsleit-erului, funcionarul responsabil cu planificarea naterilor. n marea majoritate a cazurilor, aceste sarcini erau ntrerupte, excepie fcnd cazurile n care un copil din cadrul comunitii murise de curnd i nc nu fusese nlocuit. Femeile aveau voie s nasc trei copii n total, dup care erau sterilizate automat. Toi copiii aparineau comunitii i erau crescui n comun, mai nti n cree, apoi n internate. Toat lumea dormea n dormitoare comune, separate pentru brbai i femei. ntlnirile amoroase erau planificate cu grij i, pentru fiecare astfel de ntlnire, trebuia cerut din timp aprobare. Femeile nesterilizate erau controlate cu atenie sporit. David afl c existau reguli stricte privind relaiile sexuale necontrolate ale femeilor fertile, astfel nct progeniturile lor s se ncadreze n anumite standarde, dar i fu imposibil s afle pe ce criterii se bazau aceste reguli. Dup unele indicii,
389

ajunse la concluzia c bebeluii handicapai fizic sau mental erau ucii la natere i c eutanasia se practica i n cazurile n care handicapul devenea vizibil sau survenea ulterior, n urma unui accident Afl, de asemenea, c btrnii care nu i mai puteau ctiga existena prin munc, erau omori printr-un procedeu nedureros, pentru a face loc unui copil. Uneori, acest lucru era planificat cu un an sau doi nainte. n trei rnduri diferite, David vzu cte un brbat btrn i o dat o femeie n vrst chinuindu-se s in pasul cu echipa de lucrtori tineri care crau provizii pentru magazinele centrale. De fapt, nu vzu aproape nici un individ trecut de vrsta de cincizeci de ani. Nu prea avu prilejul s-i studieze pe copiii cetii. Cei mici erau inui ntr-o cre prost luminat, nu departe de camera lui von Meier, unde erau ngrijii cu atenie, dar fr afeciune, de un grup de femei foarte curate, cu prul strns legat n coc, cu feele marcate de o expresie de repro permanent. La vrsta de patru ani, copiii ncepeau coala, separai deja n funcie de sex, aa cum aveau s i triasc toat viaa. David nu primi permisiunea s viziteze nici o sal de clas, spunndu-i-se c nu era nc suficient de pregtit s se confrunte cu ideile i principiile pe care se baza viaa n Iram. Totui, o dat, David avu prilejul s stea de vorb cu o feti de vreo opt ani, n timp ce gardianul lui, plictisit de monotonia sarcinii care i se ncredinase, plecase s vad de alte probleme. David o strig pe copila blond, care prea foarte serioas i matur n rochia ei alb, i se prezent. Bun, pe mine m cheam David. Pe tine cum te cheam? Fetia l privi curioas, gata-gata s o rup la fug, dar n acelai timp intrigat de strinul acesta care i se adresa ntr-o german vorbit cu accent straniu.

390

Prostule, eu nu am nici un nume. tii doar c nimeni nu are nume ct e copil. Scuz-m, exclam David, derutat de aceast ultim descoperire. Nu tiu multe lucruri. Sunt nou aici, am venit s lucrez pentru domnul profesor von Meier. Chipul timpuriu maturizat al fetiei se ncrunt, ca i cum nu ar fi neles vorbele lui David. Cum adic nou? Aici nimeni nu este nou. Toi ne-am nscut aici n cetate. Aici vom muri. Singurii noi sunt bebeluii, cei din maternitate. Eu nu mai sunt bebelu. Nici tu. Dar eu nu m-am nscut n cetate, ncerc David s se explice. Eu am fost adus aici de afar. Am sosit clare pe o cmil. Fetia se ncrunt din nou, ca i cum nu l-ar fi crezut n toate minile. De afar? l ngn. Ce-i aia? Nu exist nimic n afara cetii. Doar ntuneric i nici o lamp. David decise s abandoneze subiectul locului de unde venea el, care, n mod evident, ar fi necesitat o discuie ndelungat. O s-i explic cnd vei fi mai mare. Pn atunci a vrea s tiu mai multe despre numele tu. Dac nu ai nc un nume, cum te strig lumea, cum i se spune ce trebuie s faci? De exemplu, de unde tii cnd vrea s te asculte profesorul la coal? Fetia pru aproape jignit de ignorana lui David fa de un lucru att de binecunoscut era ca i cum ar fi ntrebat-o ce culoare este culoarea alb. Dar bineneles c nu am nevoie de un nume pentru aa ceva, protest ea. Noi toi facem acelai lucru n acelai timp. Nimeni nu face altceva dect ceilali. Cnd profesorii ne spun ce trebuie s facem, ne spun tuturor o dat. n clas rspundem n cor. De ce ar vrea cineva s rspund de unul singur? Ar fi o prostie. Ar grei. Nu rspundem corect dect
391

atunci cnd vorbim n cor. Atunci tim cu toii rspunsurile corecte. Nu ai nvat asta la coal? Atunci, cum se face c astzi eti singur? se interes David, schimbnd subiectul. l tulbura imaginea unei clase pline de copii care repetau ca papagalii rspunsurile gata pregtite. Pentru c este zi de test, prostule. Nu tii chiar nimic? O plictisea ignorana lui David n problemele att de simple ale vieii. i ce facei cnd e zi de test? Nimic nu tii, nu-i aa? Trebuie s mergem prin galerii i s gsim singuri Stlpul Central. Este un test important, pentru c se poate ca unul dintre noi s se piard de ceilali. Unii oameni se rtcesc n galeriile vechi i mor acolo, n ntuneric. Aa s-a ntmplat anul trecut cu o feti din clasa mea. Sunt convins c nu e plcut. i-e team de ntuneric? ntreb David, curios s afle dac fetia va recunoate cel puin unul dintre sentimentele caracteristice copilriei. Fetia cltin din cap. Bineneles c nu! De ce ne-ar fi fric de ntuneric? Nu e uor s gseti drumul dac se stinge lumina, dar oamenii nelepi nu intr singuri n tunelurile ntunecate. Cel mai mult mi place ntunericul atunci cnd trecem cu lmpile prin Antice. Antice? Ce nseamn asta? Tare mai eti ciudat, exclam fetia, ncruntndu-se din nou. Galeriile Antice, bineneles, acolo unde sunt ngropai morii. mi place foarte mult s-i vizitez. Acolo m simt n siguran, i e atta linite. Cnd voi muri, voi ajunge i eu acolo. O s fie minunat. Conversaia luase o turnur tulburtoare. David ncerc s ascund oroarea care l cuprinsese. Cnd i vizitai pe cei mori? n fiecare diminea, firete.
392

De-acum David tia c dimineaa nu nsemna altceva dect perioada urmtoare trezirii. Timpul era msurat cu ajutorul ceasurilor. Altfel, era aa cum i spusese von Meier: n Iram nu exista zi i nu exista noapte. Toate elevele merg s i viziteze, continu copila. Am crezut c asta o tii, cel puin. Mergem la Templu, uneori ducem flori, apoi cntm n altarul mare. Apoi ieim pe Poarta Morilor i intrm n Antice. Ducem cu noi flori i risipim petalele pe corpuri. Miroase foarte frumos. mi plac foarte mult morii, sunt att de linitii i de blnzi. Doamnele sunt att de frumoase, n rochiile lor lungi i gtite cu bijuterii. Cele mai btrne s-au uscat, desigur, dar altele arat de parc ar tri, ca i cum ar fi doar adormite. Nu le-ai vzut niciodat? David cltin din cap. Desigur, vzuse mori, dar nu i pe acetia, pe morii din Iram. Cel puin, nu nc. n clipa aceea, n apropiere rsun un strigt. Fetia privi n jur. Gardianul lui David se ntorsese i-i strig fetiei s plece. Copila i arunc o ultim privire lui David, se rsuci pe clcie i o rupse la fug spre cel mai apropiat tunel. La gura galeriei fetia fr nume se opri i privi napoi, apoi intr i se fcu nevzuta pentru totdeauna. Ai face mai bine s nu stai de vorb cu nimeni, strig gardianul, apropiindu-se grbit. O s fiu nevoit s raportez incidentul lui Herr von Meier. David ridic din umeri. Ce-l interesau pe el regulile sau legile lor? tia c, n cele din urm, l vor ucide, oricum. Gardianul era un brbat ciudat, pe nume Talal; era japonez, dup ras, dar vorbea fluent araba. Era singurul oriental pe care-l vzuse David n cetate, dar refuza s i explice cum de era diferit de ceilali; tot ce-i spuse era c fusese adus nc din copilrie n Iram de von Meier. Acum avea n jur de patruzeci i cinci de ani, dar arta mult mai tnr i era suplu i viguros ca un tnr de douzeci i cinci. Avea o constituie ascetic, fr un gram de grsime n plus
393

pe corp. Fiecare muchi, fiecare fibr, fiecare centimetru de piele prea s emane energie pur care nu putea fi stpnit dect de o voin bine dezvoltat. Prul i era nspicat dar nu din cauza vrstei, ci mai degrab a greutilor ndurate i a conflictelor interioare. Ochii umbrii de gluga vemntului trdau o inteligen vie i o stpnire de sine nemaintlnit pn atunci de David. Prea detaat de tot ce era n jurul lui, nu din indiferen sau dezinteres impus din afar, ci datorit controlului interior, al unei concentrri care i permitea s se dispenseze de lumea celorlali. Avea o fire taciturn, dar era dispus s rspund la unele ntrebri puse de David n legtur cu anumite pri ale cetii, prin care se plimbaser mpreun. Rareori erau separai n rstimpul ct David era treaz, dei apropierea lor forat nu i fcu mai familiari sau mai nelegtori. Uneori, cnd avea chef s vorbeasc, Talal lsa s-i scape destule amnunte despre sine cu ajutorul crora David reui s-i formeze o impresie aproximativ. Datorit faptului c vorbea araba la fel de fluent ca i germana, David deduse c petrecuse destul de mult timp printre arabii din interiorul i de la graniele deertului, ceea ce i confirm Talal nsui, cnd l ntreb direct. De fapt, deveni curnd limpede c Talal era mult mai experimentat n privina lumii de dincolo de zidurile cetii Iram dect majoritatea locuitorilor. Nu numai c trise mult timp printre membrii tribului Shammar, de la marginea deertului Nafud, dar cltorise pn n Orientul ndeprtat unde nvase japoneza i studiase cteva arte mariale. Aparent, nu era supus acelorai restricii ca ceilali locuitori ai cetii. De exemplu, putea prsi Iramul cnd dorea i, deseori, pleca pentru luni de zile prin deertul Nafud, singur i nfometat, dedicndu-se meditaiei. Oriunde mergea, purta asupra lui o sabie japonez cu mner lung, teaca ei neagr i lcuit era mpodobit cu franjuri de mtase, iar capetele i erau argintate. Era singurul
394

lucru despre care nu se sfia s vorbeasc. i povesti lui David c fusese fcut la comand, n Kyoto, de ctre un maestru armurier pe nume Gassan Sadakazu. Lama fusese clit i reclit timp de patruzeci de zile, pn ce ajunsese s scoat un sunet cristalin, ca un clopoel din sticl. n acelai timp, fusese gravat cu miestrie cu semne japoneze frumos caligrafiate. Talal i traduse inscripia lui David. Era un haiku, un poem scurt, compus de el nsui. n oel,oel; n lam, via. Norii trec tcui. Paloul trece n linite Prin ape nemicate. Deseori, se compara pe sine cu lama. El nsui fusese clit de nenumrate ori pn ce devenise tare ca oelul, vnjos, dar totui suplu, tios ca o lam, dar periculos doar atunci cnd era provocat. O dat afirm c era sabia lui von Meier ascuns mult vreme n bezna cetii Iram, dar care era tras afar din teac, strlucitoare, ori de cte ori avea btrnul nevoie de serviciile sale. Cnd era presat s dezvluie natura acestor servicii, se nchidea ntr-o muenie total. Abia dup o sptmn petrecut n tovria lui Talal, David i aminti de chipul cu trsturi orientale pe care l vzuse n maina care se ndeprtase n goan de locul n care fuseser asasinai prinii si, n Haifa. Cnd nu era plimbat prin cetate, David i petrecea timpul n bibliotec, citind. Niciodat n via nu lucrase ntr-un loc mai bizar. Cu tavanul scund i prost luminat, lat de numai trei metri, camera prea s se ntind la nesfrit, cu extremitatea ndeprtat nvluit n negur, ca i cum trecutul nsui ar fi fost ngropat acolo, pe jumtate vizibil, pe jumtate pierdut n cea. De ambele pri ale pereilor,
395

rnduri nesfrite de deschideri mici se aliniau circulare, cu diametrul de aproximativ cincisprezece centimetri, care se pierdeau undeva departe, nghiite de umbrele nfometate. Adnci de treizeci de centimetri, ele se nlau de la podea pn n tavan, separate de intervale mici. Cnd le examin mai ndeaproape, descoperi n fiecare cte un sul de pergament nfurat n pnz, uneori somptuoas, alteori mai modest. David descoperi cu uimire c pergamentele se pstraser ntr-o stare excepional. Ca i mumiile pe care le vzuse n criptele din cellalt capt al cetii, dup discuia purtat cu fetia, sulurile de papirus beneficiaser de aceleai caliti miraculoase de conservare ale locului. Dup numai o or petrecut acolo, David i ddu seama c numai biblioteca n sine reprezenta o descoperire uluitoare n analele arheologiei, care umbrea complet descoperirea pergamentelor de la Marea Moart, a textelor ugarite de la Ras Shamra, a Tblielor de la Ebla i a fragmentelor din Geniza de la Cairo. n biblioteca aceea existau lucruri pentru care orice om de tiin ar fi fost capabil s fac moarte de om, fie i numai pentru a le atinge, pentru a le vedea. Pe peretele de lng intrare se afla o lespede de piatr pe care erau gravate titlurile principalelor lucrri existente n bibliotec. Puine dintre ele aveau valoare n sine, deoarece lucrrile pe care se baza Biblia ebraic erau de dat mai recent. Dar n numai dou-trei zile, dup ce examin cteva papirusuri, David i ddu seama c aici erau adunate toate textele biblice importante, scrise nainte de exilul din 586 . Hr. Tot aici se aflau lucrri considerate pierdute, ca Istoria lui Solomon, Analele regilor Israelului i Analele regilor lui Iuda, care serviser drept surs de inspiraie pentru unele cronici istorice i apoi deveniser nucleul viitoarei Biblii. David era convins c, dac ar putea publica rezultatele obinute numai dup ase luni de cercetare printre aceste suluri de papirus, ar schimba ntreaga fa a tiinei biblice, demontnd sau
396

confirmnd, cu ajutorul unor dovezi indubitabile, orice teorie sau ipotez formulat n decursul ultimului secol. Dar, mai nti, trebuia s se ocupe de propria lui supravieuire. n fiecare zi citea cte puin din lucrarea lui von Meier, care oferea o retrospectiv detaliat a istoriei Iramului, cuprinznd peste dou mii de pagini. Cu excepia primelor lucrri de explorare, von Meier fcuse toat munca de unul singur, iar raportul reprezenta o adevrat realizare, sub aspectul ntinderii sale, a scrupulozitii i ateniei acordate amnuntelor. Pe msur ce nainta cu lectura, David ncepea s-l cunoasc mai bine pe von Meier i, dac era posibil, s-l antipatizeze mai mult. Individul era att de obsedat de cetatea Iram, nct nu suportase ca altcineva n afara lui s exploreze locul sau s fac publice descoperirile. Nu tolerase prezena nici unui colaborator i refuzase s mpart gloria de care era convins c va avea, n cele din urm, parte. David nu putea crede c von Meier era sincer atunci cnd i propunea s mpart recunoaterea care se cuvenea pentru o asemenea descoperire. Serile i le petrecea studiind materialul de la Ebla, examinnd atent toate referirile fcute la vechimea aezrii care data nc din anul 2400 . Hr. Existau referiri la denumiri de localiti din Palestina: Hazor, Gaza, Lachish, Meggido, chiar Ierusalim; referiri la nume biblice cum ar fi Avraam, Ishmael i Israel; i numeroase indicii din care reieea c, o perioada, teritoriile nconjurtoare se aflaser sub controlul Eblei. David tia c acest aspect prezentase un interes deosebit nc din perioada n care unii cercettori fundamentaliti ai textelor biblice ncercaser s gseasc n astfel de referiri o justificare pentru ipoteza extremist potrivit creia locuitorii Eblei fuseser, de fapt, evrei, opinie care ar fi putut conduce, n mintea unor sirieni, la teama c sionitii au pretenii teritoriale asupra actualei Sirii. Oare von Meier mprtea astfel de preri? David se ndoia de asta. Dac da, atunci nu ar fi greu s i se demonstreze ct de
397

puin fondate erau astfel de ipoteze, ct de uor ar putea fi folosite aceleai opinii la susinerea contrariului, i anume c primii evrei se trgeau, de fapt, din neamul sirienilor i deci Siria avea tot dreptul s aib pretenii la teritoriul palestinian. Dar David se plictisi repede de materialul referitor la Ebla. l examinase i lucrase att de mult cu el, nct nu l mai fascina, i cu att mai puin aici, n Iram, unde cea mai mrunt descoperire reprezenta ceva mai uluitor dect tot ce vzuse sau fcuse la Ebla. Nu-l supraveghea nimeni atunci cnd lucra n bibliotec. Talal nu-l nsoea niciodat acolo; n locul lui, intrarea n sal era pzit de unul din paznicii care l conduseser n odaia lui von Meier. Nu era singur, dar avea libertate deplin s citeasc orice dorea i s ia oricte notie dorea. Cnd se stura s parcurg tbliele de la Ebla, obinuia s se plimbe printre rndurile de nie n care se gseau papirusurile, scond cte unul la ntmplare, examinn-du-l, apoi punndu-l la loc, din ce n ce mai copleit de importana informaiilor la care i se permisese s aib acces. Pe toat lungimea sa, biblioteca era luminat de nite lmpi ciudate, aa cum nu mai vzuse n alt parte n toat cetatea. Erau ncastrate n peretele de stnc i fiecare era prevzut cu cte un rezervor racordat n spate la o gaur de scurgere, care capta petrolul ce se putea scurge i putea provoca aprinderea pergamentelor de valoare inestimabil. Dup cteva zile, David descoperi c, de pe la jumtatea slii, gura nielor era acoperit cu pnze de pianjen prfuite, artnd pn unde ajunseser von Meier i tovarii lui cu examinarea documentelor. Cu toate c abia apucase s studieze primele pergamente din captul superior al camerei lungi, David era intrigat de aceste iruri de papirusuri neatinse i nevzute de nimeni de attea secole. nfrngndu-i repulsia provocat de pnzele de pianjen groase i prfuite, precum i frica de eventualii ocupani ai nielor, David ntinse mna i scoase la lumin documentele,
398

unul dup cellalt. n cea de a opta sear, dup ce ddu la o parte pnza de pianjen care acoperea una dintre gurile de pe peretele din stng, descoperi, cu surprindere, c gaura fusese astupat cu foarte mult timp n urm cu cear, peste care se aplicase un sigiliu. Acum, sigiliul era crpat i plin de praf, iar scrisul abia se mai distingea la lumina chioar a lmpilor, dar David aduse o lamp i o lup de pe masa de lucru i reui, n cele din urm, s-l descifreze. S i se usuce minile celui care rupe acest sigiliu i s orbeasc cel ce pune ochii pe ceea ce se afl nuntru. Pecetluit din porunca marelui preot Mattathias, n cea de a dousprezecea zi a lui Tishri, n al cincilea an al domniei regelui Jehoahaz al Iramului, fie el ocrotit i confirmat de Nume. Nu ezit nici o clip. Nici un arheolog nu era insensibil la superstiiile legate de blestemele care planau asupra mormintelor i a obiectelor funerare, dar la fel de adevrat era c nici un arheolog nu i putea permite s le ia n serios. Ceara devenise sfrmicioas, i David reui destul de uor s disloce capacul care crp instantaneu i se frmi ntre degete. Deodat, i aduse aminte de tblia care mprtise aceeai soart pe antierul de la Ebla, de ntmplrile ngrozitoare care se petrecuser a doua zi. Coinciden, pur coinciden, i zise, dar pe undeva se simea nelinitit. Mna i tremura uor, pentru c era contient de faptul c dduse, din greeal, peste ceva extrem de important. i strecur mna n ni i pipi atent interiorul. Degetele ddur peste textura familiar a unei pnze. Folosindu-se de ambele mini, scoase din nia un sul pe care l duse, cu mare atenie, la masa de lucru i l aez jos. estura fin, protejata de dopul de cear, era n cea mai bun stare de conservare din cte vzuse David pn atunci. Era brodat cu fir de aur i fusese legata cu o panglic ce
399

prea s fie din mtase. estura se desfcu, de parc ar fi fost nfurat doar cu o zi n urm, i David scoase un sul de pergament din interior. Cu grij nemrginit, temndu-se s nu crape, ncepu s-l desfoare. Nu unul. Ci trei papirusuri separate se aflau naintea lui.

40 Lui David nu-i trebui mai mult de o jumtate de or ca s-i formuleze o prere n legtur cu ceea ce se afla n faa lui. Erau trei suluri de papirus, fiecare datnd din alt perioad. Cel mai vechi, papirusul mic, rulat ntre cele mai mari, era conservat destul de prost i, aparent, fusese scris la un an sau doi dup deportarea evreilor n Babilon, sub Nabucodonosor n jur de anul 584 .Hr. Dup acesta urma un papirus scris pe un material de calitate mai bun, dar pe alocuri ters, care putea fi datat n funcie de o referire n text la moartea regelui Nabucodonosor al Babilonului i a Taymei, cu un an n urm. Dup un calcul mental scurt, aceasta nsemna anul 538 . Hr. Ultimul, nfurat n jurul celorlalte, ajunsese n Iram n cel de-al o sut douzecilea an de la fondarea oraului probabil la nceputul secolului al treilea . Hr. Petrecu restul serii lucrnd pe primul papirus, cel mai scurt, dar i cel mai dificil de descifrat, din cauza strii n care se afla i al scrierii neobinuite. Dup ce termin, nfur din nou documentele n pnz i le introduse n gaura n care le gsise, strduindu-se s rmn calm, ca paznicul s nu-i bage de seam agitaia i s-i raporteze lui von Meier. Curnd dup aceea se culc, dar nu putu nchide ochii ore la rnd, gndindu-se cu febrilitate la ceea ce citise, pn ce, epuizat, adormi, n sfrit.
400

Ceea ce descoperise l entuziasma i l tulbura n aceeai msur n care l uluia Era vorba despre o mrturie lapidar, scris de un preot de la Templul Ierusalimului, pe nume Benjamin bar Hilkiah. n timpul asediului Ierusalimului, cnd el i un grup restrns de prieteni i dduse seama c regele Zedekiah nu va fi capabil s mai tin mult timp piept forelor babiloniene, luaser msuri ca s mute o parte a comorilor din Templu n locuri alese cu grij de pe tot teritoriul cetii. Dup ce Nabucodonosor cucerise Ierusalimul i ncepuse deportrile n mas n Babilon, Benjamin i tovarii lui reuiser cumva s se deghizeze i s ia cu ei unul dintre obiectele salvate anterior. Din pcate, oriunde se gsea vreo referire la respectivul obiect n mrturia lui Benjamin, cineva tersese cuvntul cu x-uri apsate, ca i cum ar fi fost vorba de ceva obscen sau de o blasfemie. Acest lucru trimise muli fiori de ghea pe spatele lui David. Benjamin i preoii din anturajul lui izbutiser s ajung n Babilon ducnd cu ei povara lor misterioas, pe care o ascunse ser ntr-o pivni. Ultima parte a mrturiei coninea o descriere a locului n care se afla pivnia i o rugciune ctre Dumnezeu ca s-l cluzeasc pe gsitorul scrisorii ctre acel loc de tain, pentru a recupera obiectul atunci cnd pcatele poporului nostru vor fi rscumprate prin pedeapsa exilului, iar inima lui Dumnezeu se va fi nmuiat fa de noi. Pe tot parcursul zilei urmtoare, David fremt de nerbdare n ateptarea serii i a revelaiei pe care credea c o va avea dup citirea celor dou documente rmase. Dar nu putea risca dezvluindu-i nelinitea aa c se vzu nevoit s o reprime n timp ce vizit o nou seciune a vastei ceti subterane. Imediat dup masa de prnz, compus din pine neagr i brnz de oaie, fu chemat n odaia lui von Meier. Btrnul l atepta n acelai loc, sprijinit pe pernele nalte, sub sfera de sticl ce se rotea uor. n preajma lui se
401

aflau servitorii, secondai de dou asistente medicale. Cnd David intr n odaie, l surprinse scriind ceva ntr-o carte mare, legat n piele, prea preocupat ca s i acorde atenie. David rmase n ateptare, urmrind mzgliturile btrnului, rotirea molcom a mingii de cristal, dansul nentrerupt al zeilor de pe drapelele bisericeti. n cele din urm, von Meier puse tocul deoparte, nchise cartea i ridic ochii. Avea privirea pierdut, ncrcat de amintiri. in un jurnal, ca amicul nostru Schacht, zise von Meier. Dar al meu nu este codat. Dup ce mor, l poate citi oricine dorete. Scriu n el zilnic. Gnduri, amintiri, observaii. Acum figurezi i dumneata n el. Alturi de Schacht, Hartmann i ceilali. Faci parte din cronic, din istoria Iramului. Nu-i aa c i face plcere? David nu-i rspunse. Nu se simea prta la nimic, legat de nimeni. Oare von Meier aflase de descoperirea lui din seara precedent, de aceea l chemase aici ca s-i spun ce gsise? Ei bine, continu von Meier. Spune-mi cte ceva despre ce ai vzut, ce concluzii ai tras. Gseti Iramul pe gustul dumitale? E aa cum te ateptai s fie? Uurat s aud c von Meier nu dorea altceva de la el dect un raport preliminar despre ce vzuse n cetate, David ddu orice alt gnd la o parte i se apuc s-i mprteasc, pe ndelete, primele sale impresii. Petrecur toat dup-amiaza nchii mpreun n odaie i, pe msur ce discutau, David i ddea seama de ce, mai presus de toate, fusese ales s ajung n Iram. Vreme de peste patruzeci de ani, von Meier fcuse msurtori i nregistrase date, evaluase i descrisese stncile i obiectele gsite n cetatea antic, adunnd toate constatrile sale ntr-un raport amplu pe care David l citea nc. n tot acest timp, nu existase nici o persoan potrivit cu care s discute despre tehnica lui de lucru, nimeni care s poat aprecia sau admira realizarea indiscutabil a btrnului. Von Meier era avid de laude i de
402

recunoatere din partea altui arheolog i, cu ct se adnceau mai mult n conversaie, David nu vedea nimic de condamnat n asta. Nimeni nu lucreaz singur, nimeni nu vede adevratul sens al vieii fr reacia semenilor si. David nsui cutase, de-a lungul carierei sale, s merite binecuvntarea tatlui su, aprobarea profesorilor, laudele examinatorilor. Orict de deosebite ar fi fost mprejurrile n care tria, von Meier nu era dect un om ca toi oamenii, a crui oper de o via trecuse neobservat. Pre de o clip, David se gndi s-i destinuie existena celor trei suluri de pergament, pentru c, n definitiv, descoperirea lor era meritul lui von Meier. Dar ceva i optea s se abin, s in pentru el ceea ce aflase, cel puin pn va ti cu certitudine ce semnific. Seara lu cina devreme, n compania lui von Meier. O msu i un scaun fuser aduse i aezate lng patul btrnului. Bur vin, un Medoc din 1945, care printr-o minune supravieuise cltoriei n inima Arabiei i se maturizase perfect n pivniele din Iram. Von Meier i spuse c anul 1945 fusese un an extrem de bun n regiunea Medoc, dar nu i destinui cum ajunsese n posesia sticlelor despre care spunea c sunt depozitate n cetate. i mai spuse c era un privilegiu rar c putea bea un pahar de vin mpreun cu von Meier; vinurile i aparineau n exclusivitate i nimeni nu avea voie s se apropie de ele. n timpul mesei, von Meier depn amintiri legate de copilria i anii lui de tineree, i povesti lui David despre studiile sale fcute la Hanovra, despre profesorii renumii pe care i avusese. i istorisi cum fusese descoperit pergamentul n care se pomenea de oraul Iram, ntr-o colecie de manuscrise islamice vechi, depozitate n biblioteca Universitii Tbingen, de ctre faimosul cercettor al culturii islamice din secolul al nousprez-celea, Karl-Friedrich Hauser. Dei conjunctura din Germania nu era favorabil, izbutise s organizeze acea expediie nefericit n Sinai, n
403

timpul creia muli dintre tovarii si i pierduser viaa. Dup ce Schacht descoperise adevratul amplasament al cetii, von Meier putuse organiza o a doua expediie, ajutat de colegii si arabi, aa c n toamna anului 1936 descoperise cetatea exact aa cum fusese ea descris n istorisirea lui al-Halabi. Pe vremea aceea, Iramul era un loc extrem de neprimitor, ntunecos i rece, lipsit de lumina lmpilor i de flacra focurilor de mult stinse. Folosindu-se de lmpi de furtun, von Meier i tovarii si exploraser treptat galeriile ntunecoase ale metropolei moarte, cartografiind fiecare sector, fiecare intrare i ieire. Trei dintre membrii expediiei i pierduser viaa, doi cznd n nite puuri adnci, mascate, al treilea rtcindu-se n labirintul de galerii secundare din care nu mai ieise niciodat la lumin. Von Meier susinea c mai existau nc astfel de galerii lungi, neluminate, tixite de corpuri mumificate. Uneori cte un copil ptrundea n ele i nu mai era gsit niciodat. David ncerc s-l fac pe von Meier s-i spun mai multe despre ntoarcerea n Iram, dup ncheierea rzboiului, dar n privina acestui subiect se art mai puin cooperant. Oraul era un sanctuar, i repeta, un lca al speranei, unde rnile provocate de rzboi puteau fi vindecate i durerile din perioada urmtoare uitate, un loc unde noile generaii aveau ansa de a tri ntr-o lume ferit de tarele societii civilizate. Se fcuse destul de trziu cnd von Meier puse punct conversaiei. Gardianul lui David l atepta n faa uii i l ntreb dac dorete s se ntoarc n odaia lui. Era destul de obosit, dar dup ce toat ziua ateptase nerbdtor s se ntoarc la sulurile vechi de pergament, ddu din cap a negaie i i rspunse c prefera s se ntoarc la bibliotec, unde mai avea ceva treburi de terminat. Gardianul ridic din umeri i porni nainte pe coridorul pustiu, spre bibliotec. Cteva minute mai trziu, David se afla din nou n faa celor trei suluri desfurate pe mas.
404

Al doilea pergament se dovedi a fi mai uor de descifrat dect primul, i David reui s i fac o idee general despre coninutul lui, dei erau cteva cuvinte crora nu le cunotea nelesul. Pergamentul fusese scris de un preot pe nume Baruch, care rmsese la Tayma dup moartea lui Nabonidus. Baruch fusese discipolul lui Benjamin bar Hilkiah, cel cruia acesta din urm i trimisese scrisoarea cu puin timp nainte de a muri. Cnd regele Nabonidus hotrse s prseasc Babilonul i s se retrag n inuturile slbatice ale Arabiei, punndu-l pe fiul su, Belshazzar, vicerege, Baruch i familia sa s-au numrat printre voluntarii dispui s l urmeze, probabil n sperana nemrturisit de a se ntoarce cumva n Palestina. nainte de plecare, Baruch, mpreun cu tatl i trei dintre fraii si, s-a furiat n pivnia n care era ascuns comoara luat de Benjamin din Templul Ierusalimului. David fu cuprins din nou de un sentiment de neputin, cnd observ c mna care tersese numele obiectului n scrisoarea lui Benjamin fcuse acelai lucru i n mrturia lui Baruch. Scribul i familia lui duseser comoara misterioas de la Babilon la Tayma, nedivulgnd secretul ei nici chiar celorlali evrei care i nsoeau, i o ngropaser n apropierea oazei, la poalele unei movile. Baruch scrisese scrisoarea pentru fiul su, n eventualitatea c va veni momentul potrivit ca s scoat comoara la lumin. Testamentul lui Baruch se ncheia cu cteva rnduri scrise de o alt mn, cea a fiului su, Ephraim, care afirma c scosese obiectul din ascunztoarea sa de lng Tayma i l adusese la Iram, unde l predase preoilor i judectorilor, drept amintire sacr a cetii distruse a strmoilor lor. Saga era completat de coninutul celui de al treilea pergament. Era scris de Elihoreph, un preot care ndeplinea rolul de scrib la curtea regelui Jehoahaz, cel de-al treilea domnitor al Iramului. Dup cte scria, cetatea era n pericol din cauza unor triburi arabe care se aventuraser adnc n
405

deertul Nafud, profitnd de un anotimp cu ploi rare, aa c regele hotrse s scoat comoara din locul cel de tain i s o mute ntr-altul, mai sigur. Inima lui David ncepu s bat cu putere cnd ajunse la pasajul n care Elihoreph ncepea s descrie modul n care fusese ascuns comoara i locul exact n care se afla. Dar, ca i n cazul primelor, i textul lui Elihoreph fusese cioprit. ncepea cu o introducere: Pe unsprezece Tishri a acestui an, dup ce a trecut Ziua Cinei i marele preot a ieit din Templu, Mria sa Jehoahaz, rege al Iramului i stpnul Nisipurilor Interioare, a dat porunc s se aduc. A poruncit s fie chemai Amariah bar Malluch, marele preot, i Shemaiah bar Rahum, unul dintre preoii Templului, descendent al lui Aaron; i a pus s fie adui n faa lui, Joiakim bar Johanan, Johanan bar Kadmiel, tatl su, i Judah bar Mattaniah, care sunt levii; i m-a nsrcinat pe mine, Elihoreph, fiul lui Jozadak, s notez tot ceea ce s-a petrecut ntre ei. Mria sa Jehoahaz a vorbit despre foametea din ar i despre moartea care a pus stpnire pe ea, spunnd c se temea c mna lui Bene Qedem, fiii Orientului, se va ridica mpotriva noastr i ne va cotropi inutul. n vremurile acestea, cnd viitorul este nvluit n cea, iar soarta poporului nostru este n ntuneric, ar fi mai bine s ne lum msuri de siguran pentru ca ceea ce avem mai de pre i mai sacru s nu cad n minile tlharilor i s se piard pe vecie. De teama acelei zile i pentru a fi pregtit s o ntmpine, tatl Mriei sale, regele Abishalom, a ales un loc ascuns sub cetate, ferit i ntunecos, o camer spat n stnc, lung de ase coi, lat de patru i nalt de cinci coi. Dup ce am jurat cu toii solemn, pe numele Atotputernicului, s pstrm secretul,
406

Mria sa regele ne-a descris locul n care va fi pstrat. Este un loc n care nu s-ar duce nimeni de bunvoie, unde Bene Qedem nu va pune niciodat piciorul. n aceeai zi, cnd muli dintre noi nc dormeau dup srbtoarea din ajun, preoii i leviii (inclusiv eu) am adus din Templu i l-am nvelit n pnz esut din fir de aur i n pnz esut din fir de argint, apoi n mtase din cea mai fin. L-am purtat de la Templu, prin Poarta cea Mare, n galeriile unde sunt ngropai morii. La a treia galerie din stnga ne-am ntors, ducnd cu noi. Amariah bar Malluch, fiind cel mai btrn i mai vulnerabil dintre noi, mergea naintea noastr, ducnd n mn o lamp, iar dup noi urma Johanan bar Kadmiel, i el btrn, purtnd o lamp identic cu cea a lui Amariah. Noi mergeam ntre ei prin penumbr, trecnd pe lng morii care zceau de o parte i de alta, n iruri sumbre, parc micndu-se la rstimpuri n umbra aruncat de flacra opaielor. Dup dou sute de pai, am dat de o deschiztur pe partea dreapt, am intrat n ea i ne-am afundat mai mult n bezn, ncadrai de cele dou lmpi, una n fa, alta n spatele nostru. La captul acelui tunel, am dat peste un perete dincolo de care nu am putut trece. Aa cum ne-a povuit regele, Amariah bar Malluch s-a aplecat i a cutat prin rn inelul de metal, care fusese montat acolo i apoi ascuns, astfel nct nici o fiin omeneasc s nu poat da de el. ntr-adevr, era acolo unde ne spusese regele, ngropat meteugit de un maistru zidar, acelai care construise lcaul de dedesubt Am pus xxxxx jos, ca preotul mai tnr, Shemaiah bar Rahum, s poat ncerca s ridice lespedea de piatr care acoperea intrarea n lca. Dala de piatr fusese aezat att de meteugit nct a reuit s o ridice singur, dei cu o oarecare greutate. Capacul era astfel proiectat nct s
407

poat fi dat la o parte prin fora unui singur om, chiar dac acesta ar fi unicul supravieuitor al neamului su, fr nimeni n preajm de la care s cear ajutor. Dup aceea am dus xxxxx jos, l-am aezat n cripta mic din stnc, am sigilat capacul i am gravat numele lui Amariah i al lui Jehoahaz pe el. Dup ce am terminat i am sigilat totul, ne-am rugat Atotputernicului pentru sigurana i aprarea locului i ne-am ntors iari n galeria prin care venisem i am aezat la loc stnca grea care nchidea intrarea, apoi am presrat praf, aa cum gsisem. Am luat dou epistole pe care mi le ncredinase bunicul meu, Ephraim, n care se povestete cum a ajuns xxxxx n Iram, i le-am dat lui Amariah, marele preot ca s le pstreze mpreun cu acest pergament, ca povestea acestui obiect s nu fie nicicnd uitat de oameni, i am ncheiat aceast scriere n cea de a dousprezecea zi a lunii lui Tishri, n cel de-al cincilea an al domniei regelui Jehoahaz, fie ca Domnul s l aib n paz i s-i dea domnie lung. David puse jos pergamentul, abia stpnindu-i btile inimii; nu s-ar fi mirat ca paznicul de lng el s-i aud pulsaiile n linitea profunda din vechea biblioteca. Dar gardianul moia pe un scaun, fr s-i pese de David sau de orice altceva. David i propti minile pe tblia mesei, ca s le astmpere tremurul, i se for s-i recapete calmul. Bnuia c Amariah, preotul cel btrn, fusese acela care tersese numele obiectului n fiecare din cele trei documente. Dar mai credea c tia de acum ce anume era acel obiect. Daca avea dreptate i dac se afla nc n locul acela, avea s fie mrturia celei mai mari descoperiri fcute vreodat, mai important chiar dect descoperirea oraului Iram. Totui, existau puine anse s mai fie la locul lui. Iramul supravieuise atacului triburilor arabe despre care vorbea
408

Elihoreph. Dup trecerea pericolului, Amariah i tovarii si recuperaser, probabil, comoara din ascunztoarea ei i o duseser napoi n Templu. Numai dac... David czu pe gnduri. De ce nu fuseser scoase pergamentele niciodat din niele lor? Oare secretul se pierduse ntre timp? David i simi inima btnd din nou haotic. Era o posibilitate. Cel puin, ar putea verifica ceva, i zise, ridicndu-se de la mas i apropiindu-se de tblia de piatr pe care figurau titlurile principalelor manuscrise i poziia exact a niei n care se aflau. n raportul su von Meier prezenta o istorie foarte detaliata a cetii, structurat pe domniile celor cincisprezece regi. David descoperi repede titlul pe tbli i localiz nia n care se afla manuscrisul. Era destul de voluminos, scris cite cu cerneal neagr, de bun calitate. Relatarea privind domnia lui Jehoahaz, cel de-al treilea rege al Iramului, se afla chiar la nceputul cronicii. David descoperi mirat c domnia acestuia nu durase dect cinci ani. La scurt timp dup Srbtoarea Corturilor, care a durat din cea de a cincisprezecea zi a lui Tishri pn n ziua a douzeci i treia, o confederaie de apte triburi arabe din regiunea muntoas, la sud de deert (probabil actualul Jabal Shammar), a atacat Iramul, dar a fost nfrnt, dei cu pierderi importante din partea iramiilor, inclusiv pierderea regelui Jehoahaz nsui i a marelui preot, Amariah. Moartea lui Jehoahaz, survenit pe fundalul situaiei instabile din cetate, a provocat confuzie i a agravat anarhia deja prezent, care a culminat cu uciderea fiului cel mic al lui Jehoahaz, Jerimoth, i a tuturor curtenilor fostului rege, de ctre un brbat, fierar de meserie, pe nume Abishai. Pentru frdelegile lui, Abishai a fost aspru pedepsit de Dumnezeu: n numai un an a contactat o boal necunoscut, foarte grav, din care nu i-a mai revenit niciodat, murind n scurt timp. Tronul a fost ocupat de un alt fiu al lui Jehoahaz, pe nume Naphtali, salvat prin minune din minile lui Abishai de dasclul su, i astfel ordinea s-a reinstaurat n cetate.
409

David rsuci ngndurat papirusul i l aez napoi n nia lui. ntr-adevr, era posibil. Era foarte verosimil ca toi cei implicai n ascunderea comorii din Ierusalim regele i marele preot, i toi ceilali s fi murit la scurt timp i pe neateptate, dup acel incident unii n btliile cu triburile nomade, alii de mna lui Abishai. Era o posibilitate ndeprtat, dar David credea c merita verificat. Avea de gnd s gseasc obiectul, presupunnd c acesta se afla nc la locul lui. Dar, dac avea dreptate n privina identitii acestuia, atunci nu trebuia sub nici o form ca von Meier s afle de existena lui. l va gsi, dar l va gsi singur.

41 Dac dorea s pstreze secretul descoperirii fcute presupunnd c avea oarecare importana David trebuia s scape de gardianul care l pzea. Nu i-ar fi fost prea greu, dar adevrata problem era cum s se ntoarc dup aceea, fr s strneasc bnuieli. n cele din urm, gsi o modalitate i hotr s o pun n aplicare chiar n seara aceea, profitnd de moiala paznicului. Puse la loc, n niele lor, pergamentele, i adun hrtiile i mai zbovi puin, examinnd hrile anexate la lucrarea lui von Meier i copiind pe un petic de hrtie detaliile mai importante. Dup ce termin, nchise dosarul i l trezi pe gardian. E trziu, zise el, cscnd ostentativ. Nu mai pot s lucrez. Condu-m napoi n camera mea... Paznicul ncuviin din cap, nc somnoros i nerbdtor s se ntoarc n dormitorul comun ca s se odihneasc, n sfrit, dup ce l va fi lsat pe David ncuiat n odaia sa pentru restul nopii.
410

Ieir din bibliotec, mai nti gardianul, ducnd n mn o lamp, urmat de David, i pornir spre odaia acestuia, aflat la distan de trei coridoare. La capt, primul coridor cotea brusc spre dreapta, apoi la fel de neateptat, la stnga. nainte de ajunge la prima cotitur, David rmase n urm cu vreo cinci pai, aproximativ distana care separa cele dou coluri, cel din stnga de cel din dreapta. Cnd ajunser la primul col, David observ c paznicul, nc somnoros i fr s bage de seam c David rmsese n urm, se pregtea s coteasc spre stnga. n aceeai clip David se ntoarse i o rupse la fug de-a lungul primului coridor, ct putea de repede i strduindu-se s nu fac nici cel mai mic zgomot, pn ajunse la o galerie lateral neluminat care se deschidea din partea stng. Se opri ct s nface o lamp dintr-una din niele din perete, apoi se afund n tunel. De aici ncolo totul depindea de instinctul lui, ajutat de harta schematic pe care o trasase pe baza notielor din lucrarea lui von Meier. Cutreierase destul cetatea i studiase destul de mult schiele lui von Meier ca s-i fac o idee despre configuraia de baz a aezrii, dar, n acelai timp, era contient de complexitatea extraordinar a reelelor de galerii i coridoare, naturale sau spate de oameni, care nsumau mai mult de o sut cincizeci de kilometri lungime. Pe harta lui von Meier nu figurau toate intrrile, aceasta concentrndu-se doar asupra arterelor principale. ntr-adevr, oricine s-ar fi aventurat prin hiul de tuneluri se putea rtci uor, colindnd la nesfrit pn ce l-ar fi prsit puterile i s-ar fi ntins lng trupurile mumificate, ateptndu-i sfritul. Tunelul n care intrase David era la fel ca celelalte neluminat, cu vatr neted i perei compaci de piatr, spat n stnc pentru a asigura o scurttur ntre dou galerii principale. Nu figura pe nici una din hrile lui von Meier, dar, judecnd dup logica planului cetii, scopul
411

pentru care fusese amenajat i lungimea aproximativ erau destul de uor de ghicit Adevratele probleme aveau s se iveasc abia mai trziu, cnd avea s ajung n zona necropolei, dincolo de locul n care se gsea Templul i care era, practic, necartografiat. Dac interveniser schimbri majore n dispunerea galeriilor mortuare fa de cum fuseser pe vremea domniei regelui Jehoahaz, era posibil s se rtceasc iremediabil i s nu gseasc niciodat ncperea subteran pe care o cuta Aa cum se ateptase, iei ntr-un coridor luminat, a crui tihn nu era tulburat la ora aceea trzie de nici un trector. De acolo nu avea de mers dect foarte puin pn la Templu, loc pe care l vizitase n trecere o singur dat, intenionnd s l exploreze mai amnunit ulterior. Intr grbit n Templu printr-o u scund, aflat la extremitatea superioara. Era o grot vast, de proporiile unei catedrale, o cavern natural format chiar n stnc, apoi modelat mai departe de mna omului i susinut n mijloc de un pilastru central din piatr masiv. Numai jumtatea inferioar a uriaei ncperi era luminat permanent de flcrile ce neau din rezervoare de petrol dispuse n spaiul gol de sub pardoseal; razele palide se propagau n interiorul Templului prin puuri spate n plafonul de stnc ce separa cele dou niveluri. Poriunea superioar, cea n care intrase David, era nvluita n negura primitiv, umbrit de sanctitatea tenebrelor, ca un panteon dedicat zeilor infernului. Travers ncperea nelinitit, ca i cum s-ar fi ateptat ca, din clip n clip, s-i sar n spate o creatur furioas, ntrupat din umbrele din jur. Lampa pe care o inea n mn plpia fr putere, adncind parc mai mult bezna. Cnd ajunse n poriunea luminat a cavernei, respir uurat, ca i cum ntunericul i-ar fi congestionat cumva plmnii, copleindu-l cu o senzaie acut de claustrofobie. Era contient de pericolul la care se expunea, plimbn-du-se
412

n acel loc la o or la care majoritatea locuitorilor cetii dormeau, i tia c, dac ar fi fost surprins, nu prea ar fi avut cum s i explice prezena n Templu. Locul avea ceva care l determinase pe Talal s nu accepte foarte uor s l conduc acolo, ca i cum ar fi ascuns un secret pe care David nu trebuia s l afle. Nu i se permisese s zboveasc nuntru mai mult de cteva clipe i i se interzisese categoric s ptrund n partea inferioar. Cnd ceruse s fie condus din nou acolo, pentru a inspecta locul mai atent, i se rspunsese c pentru aceasta avea nevoie de aprobarea lui von Meier, iar pn atunci trebuia s considere Templul drept un loc interzis. Acum, c se afla aici, era tentat s petreac ctva timp explorndu-l, ns era presat de timp i nerbdtor s mearg mai departe. Iei din Templu printr-un portal larg, bogat ncrustat, dar fr ui, i se pomeni ntr-un pasaj spaios, neluminat, flancat de o parte i de alta de nie adnci n care se odihneau rmiele mumificate ale fotilor locuitori ai cetii. Niele ocupau tot spaiul din podea pn n tavan. n lumina chioar a lmpii, David nu vzu altceva dect fii de pnz i petice de piele uscat, oase albite, omoioage de pr nclcit, acoperit de pnze de pianjen, apanajele obinuite ale celor trecui de mult n lumea celor drepi. n minte i revenir amintiri neplcute legate de osuarul de la St. Nilus, amintiri pe care ncercase s le zvorasc n cel mai ascuns ungher al minii, dar care se ncpnau s l chinuie din timp n timp. Lampa arunca n faa lui doar o pat mic de lumin, reducnd vizibilitatea la civa pai. Abia de aici ncepea adevratul ntuneric. Judecnd dup dimensiuni i dup miestria gravurilor din stnc, David bnuia c se afla n marea galerie pomenit n textul lui Elihoreph. Numr atent intrndurile din stnga lui i cnd ajunse la cea de a treia pi nuntru. ntunericul deveni parc mai de neptruns, dei tia c, n realitate, aa ceva era imposibil. Niele de aici erau fcute
413

mai de mntuial i intervalul care le separa era mai mic. David simi n nri un amestec bizar de arom de mirodenii i mucegai, evocndu-i amintiri care nu i aparineau. Podeaua era inegal i i ngreuna mersul; simea c se poate mpiedica dintr-un moment n altul, scpnd din mn lampa i rmnnd astfel izolat n bezn. Pea cu atenia ncordat, numrnd fiecare pas, temndu-se s nu depeasc intrarea n galeria laterala care se deschidea spre dreapta. Dup vreo dou sute de pai, nu dduse nc de nici o deschidere i ncepu s se team c greise direcia sau c intrarea fusese ntre timp astupat, poate chiar din ordinul lui Jehoahaz, nainte de moartea acestuia. Apoi, pe neateptate, o descoperi un intrnd ngust, plin de pnze de pianjen i nfiortor de ntunecat, asemeni unei guri cscate spre eol, trmul celor mori. n timp ce privea, o adiere fcu s tremure pnzele murdare. Brusc, i aminti de visul pe care l avusese la Ierusalim, de silueta de Crist acoperit peste tot de pianjeni nfometai, de oasele din osuar, de chipul tatlui su fixndu-l cu privirea, de cetatea uria, funerar, populat de nluci ntunecate, optind fr ncetare: Acesta este Iramul, acesta este Iramul. Fruntea i se acoperi de o sudoare rece i un fior i strbtu tot corpul. Se simea ca i cum retria un comar i chiar se ntreba dac nu cumva se afla tot n biblioteca, moind. Flacra plpi i se rsfrnse pe suprafaa lucioas a unui os, iar el i ddu seama c nu viseaz i c se afl singur n ntuneric, nconjurat de fantomele cetii Iram. Se aplec, ferindu-i capul de pnzele de pianjen i ptrunse n tunel. Din cnd n cnd, rzbtea pn la el cte un sunet slab, strnit de vreun obolan sau pianjen grbit, deranjat de intruziunea lui. Singurele fiine umane pe care aceste creaturi le cunoteau erau terenurile lor de joac, iar apariia lui David le perturba tihna. i aici podeaua era nefinisata. n definitiv, ce conta pentru mori dac podeaua era din stnc brut sau din marmur? David avansa pas cu
414

pas prin ntuneric, strduindu-se s-i nfrng teama nscut de prezena cuiva n spate, gata s l doboare. n cele din urm, ajunse la zidul fals de la captul tunelului. Podeaua era acoperit de un strat gros de praf care nu mai fusese rscolit de mult vreme. David aez lampa jos, ngenunche i ncepu s scurme n rn. Descoperi inelul de fier, aa cum pomenea Elihoreph n scrierea sa. l apuc i se pregti s trag cu toat puterea. Czu pe spate, dar capacul din piatr nu se mic din loc. Dup attea secole, mecanismul care permitea pivotarea dalei se nepenise. David oft. Probabil c acum era nevoie de civa brbai n putere, dac nu chiar de un sistem cu scripei ca s o urneasc. Se aplec i trase din nou. Nimic. n clipa aceea observ un orificiu mic, aflat foarte aproape de inel. Ddu la o parte praful din jur i constat c orificiul se gsea la captul unui canal scurt i curbat Era posibil ca... Cu atenia ncordat, temndu-se s nu sting, din greeal, flacra tremurtoare, aplec lampa peste anul mic, spat n stnc. Un firicel de petrol se scurse de-a lungul acestuia, pierzndu-se n orificiu. Atept cteva clipe ca unsoarea s acioneze, apoi trase cu putere de inel. Capacul se mic abia perceptibil. Se opri s-i trag sufletul i se apuc din nou de treab, proptindu-se bine pe picioare, adunndu-i toate forele pentru micarea urmtoare. Se auzi un scrnet nfundat i simi sub tlpi cum dala se clatin scurt. i deprt picioarele, trase aer n piept i se opinti din nou. De data aceasta, placa se mic mai tare i, deodat, simi cum lespedea cedeaz i ncepe s culiseze, eliberndu-se din depunerea groas de praf n decursul attor secole. Dala pivot pe axul de piatr, aflat undeva sub nivelul podelei. David sprijini captul de perete i ridic lampa. La picioarele lui se vedea un ir de trepte nguste din piatr care se pierdeau n bezn. Se ntoarse cu spatele i ncepu s coboare ncet, strduindu-se s-i pstreze echilibrul. n total
415

erau nousprezece trepte, la captul crora se afla o platform lat din piatr. David se ntoarse cu faa, ridic lampa i constat c se afl ntr-un fel de vestibul, n faa unei ui metalice duble, nalt de vreo doi metri. Ua fusese furit din cupru i era ncrustat cu litere ebraice i ornamente complicate din aur i argint. Inscripiile erau vechi i dificil de descifrat, dar David reui s traduc destul de uor cuvintele binecunoscutului verset biblic: Nu te apropia; scoate-i nclrile din picioare, cci locul pe care te afli este pmnt sfnt. Erau cuvintele adresate de Dumnezeu lui Moise pe muntele Horeb, atunci cnd vzuse arbutii arznd i Divinitatea i vorbise pentru ntia oar. n mijlocul uii, imediat sub cuvintele ncrustate, se aflau dou pecei de cear, una purtnd numele marelui preot Amariah, alta, pe cel al regelui Jehoahaz, nsoite de blestemele sortite s cad asupra celor care s-ar fi ncumetat s foreze trecerea n camera ferecat. David se simea n acelai timp copleit de un sentiment de team care l ndemna s se retrag, ca i cum ar fi fost pe cale s violeze cele mai sfinte legi ale strmoilor si, dar i de nerbdarea arztoare care i poruncea s deschid ct mai repede ua. Acum tia c nu venise pn aici degeaba, c ncperea nu avea s fie pustie. Se simea ca i cum tatl lui era lng el, avertizndu-l s nu comit o asemenea blasfemie. David nu era preot, deci nu avea nici un drept s se afle att de aproape de cel mai sacru dintre lucrurile sfinte. El era arheolog i ateu, cu sigurana c inteniona s predea ceea ce avea s descopere poporului cruia i aparinea. ntinse mna dreapt i atinse sigiliul lui Jehoahaz. Acesta se desprinse uor, i David l aez pe pmnt. Apoi ntinse din nou mna i apuc pecetea lui Amariah. Ca un semn ru prevestitor, aceasta i se frmi ntre degete i fragmentele czur pe jos. ncepur s-i tremure minile. De fapt, tremura din tot corpul. Era copleit de un amestec de fric i entuziasm, de o nelinite care i fcea inima s o ia la galop.
416

i simea cerul gurii uscat i respira sacadat. Aerul din vestibul era sttut i apstor, abia respirabil. n lipsa oxigenului, flacra lmpii sczuse ngrijortor. O puse la o parte i se propti n u, ncercnd s o deschid. Balamalele ruginite protestar sonor. Ua se deschise ncet. Dup atta vreme se lsase i marginea alunec, scrnind pe pardoseala de piatr. Aripa din stnga se nepeni i nu o putu urni n nici un chip, ns cea din dreapta continu s se deschid pn se ddu complet la o parte. Atept puin, lsnd timp aerului s circule, apoi ridic lampa i o inu ct putu de sus, deasupra capului. ncperea care se deschise n faa lui era mic, aa cum o descrisese Elihoreph; ase coi pe patru sau cinci aproximativ doi metri aptezeci pe doi. Pereii i tavanul nu purtau nici o ornamentaie erau goi, nevruii, fr fresce sau ncrustaii. Pe alocuri se mai observau urmele de dalt, ca nite rni deschise, nevindecate nici dup attea secole. Totui, timpul nu putea vindeca absolut orice, medit David. Flacra lmpii plpi, nlndu-se i scznd din nou n atmosfera sttut, aruncnd umbre nfricotoare pe peretele de stnc. Pe un soclu de piatr, ridicat la vreo dou picioare deasupra podelei, sttea un obiect nfurat n esturi scumpe. Era mai mic dect se ateptase, lung de aproape un metru douzeci, lat de aizeci de centimetri i nalt de un metru douzeci. Uitnd de fric, dar nc timorat i nfiorat, ridic prima pnz, cea din mtase. Sub aceasta descoperi o alta, frumos brodat cu fir de argint, iar sub aceasta o a treia, brodat cu aur. Mna i tremura nestpnit cnd ridic pnza aurit i o ls s cad pe jos, deasupra celorlalte. Simea o apsare dureroas n piept i avea gtul uscat. Privi obiectul, clipind nervos. Nu era nevoie s se ntrebe ce era. Ce altceva ar fi putut fi? Ce altceva? Simi c i se taie rsuflarea i i se oprete inima n piept. Era inimaginabil de frumos i de
417

nspimnttor, i de antic. David nu mai vzuse niciodat un obiect att de ncrcat de vreme, cu toate c inuse n mini i examinase de multe ori lucruri mult mai vechi dect acesta. Era ca i cum ar fi fost cel mai antic obiect de pe faa Pmntului, dar, cu toate acestea, nou, renscut n faa propriilor si ochi n spaiul strmt al acestei cmrue Chivotul Legii i, deasupra acestuia, Jilul ndurrii. Lumina pru c se rsfrnge nsutit, unduindu-se i dansnd, reflectat de meandrele unui fluviu de aur. n partea de jos sttea Chivotul propriu-zis, un scrin din aur strlucitor n care se aflau Tablele Legilor. Deasupra acestuia se afla Jilul ndurrii, flancat de cte un nger modelat din aur masiv, cu aripile ascuite ridicate spre cer. ngerii stteau fa n fa, ca nite ndrgostii separai pe vecie, iar aripile lor umbreau scrinul de dedesubt, aa cum crengile unui copac btrn umbresc pmntul din jur. Nu ar fi putut spune ct timp a stat acolo ca hipnotizat, fr s-i ia ochii de la Chivot. Ar fi putut trece ore sau zile i nu i-ar fi dat seama, pentru c pierduse orice noiune a spaiului sau a timpului. Nu exista nimic n afar de Chivot; tot Universul, trecutul, prezentul i viitorul se reduceau la acesta. Se vzu pe sine oglindindu-se n suprafaa de aur, i vzu trupul slab, prul nclcit, ochii larg deschii, i totui nu mai era contient nici mcar de propria sa existen, ca i cum s-ar fi contopit cu Chivotul, devenind una cu acesta, pierzndu-i identitatea in profunzimile acestea strlucitoare, translucide. Se dezmetici ntr-un trziu, alertat de flacra lmpii. ncepuse s tremure, semn c petrolul era pe terminate. i mai rmnea att ct s ajung napoi n coridoarele luminate ale sectoarelor locuite, dar asta doar cu condiia s porneasc imediat. Cu regret, acoperi din nou Chivotul cu cele trei rnduri de pnz, n ordinea n care le gsise. Dup ce isprvi, se ntoarse i iei din ncperea care servise de adpost atta timp, netiut i netulburat de nimeni, celui
418

mai sacru dintre obiectele sacre. nchise dup el ua dubl, dar, cnd ddu s plece, strivi sub talp pecetea lui Amariah, sfrmnd-o complet. Nu putea dect s spere c btrnul preot, n caz c l vedea, l va nelege i ierta. O dat ajuns sus, la captul scrilor, ezit dac s nchid sau nu lespedea de piatr. Se temea c, dac o va aeza la loc, data urmtoare nu o va mai putea clinti fr ajutorul unei echipe de brbai, iar Chivotul va rmne, pn la sfritul timpurilor, prizonier n temnia subteran. Dar, n definitiv, cine ar putea ajunge pn aici? raion David. Era mai sigur s lase dala aa cum era acum. Se ntoarse s plece, dar piciorul i alunec pe o pat de petrol care se formase cnd turnase puin n canelura din stnc. Se prbui nainte i lampa i scp din mn, ateriznd la civa pai distan i prefcndu-se n sute de cioburi, ca i pecetea lui Amariah. Flacra plpi o clip, apoi muri. ntunericul se rspndi peste tot, asemeni apelor scpate din zgaz.

42 Cnd deertul lovete, lovete fr mil. Acolo nu exist blndee, nu exist izbvire, nimic nu este simplu. Este necrutor, pentru c este lipsit de via i de suflet. Nimic nu intr i nu iese nealterat, doar el rmne venic acelai, distant, singuratic, o pustietate n care nu vezi altceva n afar de stnci, nisip i arbuti uscai. Prima greeala poate fi i ultima. O abatere de un centimetru devine un metru, un metru o optime de kilometru, o optime de kilometru un kilometru ntreg, distan suficient de mare ca un om s treac pe netiute de ultima fntn, afundndu-se tot mai mult n nisipurile neltoare. n deert nu exist hotar, nu
419

exista rmie, doar oase albite de soare. Te ucide cnd te surprinde cu spatele ntors, i se furieaz pe urme cu mirajele lui, cu puurile lui secate, cu scorpionii, cu nisipurile mictoare i gerurile paralizante. i se insinueaz sub piele, ptrunzndu-te tot mai profund cu cldura ucigtoare i cu frigul, cu praful i tcerea, cu distanele nesfrite i cu spaiile nguste n care nimic, nici mcar un pianjen minuscul nu-i poate trage suflarea, mistuindu-te pn n clipa final. Avur nevoie de trei zile ca s ajung la hotarele Iramului. Trei zile terifiante n care foamea, setea i frigul i puser amprenta pe trupurile lor. Fiecare avea n buzunar un pumn de curmale rmase din cele aduse de Nazzal n timpul furtunii; le drmuiau cu zgrcenie, mncnd o dat pe zi cteva, att ct s le dea puin energie, dar nu ndeajuns ca s le amgeasc foamea scitoare. O dat ddur peste o khabra, un ochi mic de ap de ploaie, adunat la poalele unor stnci, acoperite de un strat subire de nisip roiatic. Apa era amar i uor srat, dar bur cu nesa pn ce simir c nu mai pot nghii nici o pictur. Nu aveau nici un vas n care s adune ceea ce mai rmsese, aa c plecar mai departe, spre est, croindu-i drum prin ntinderea nemicat de nisip. Cnd ajunser, n sfrit, nu ncpea ndoial c se aflau acolo unde visaser. Se trezir a treia zi diminea ngheai de frig, murdari, duhnind a transpiraie, cu trupul acoperit de vnti i julituri. Pornir la drum ca nite roboi, mergnd or dup or ntr-o monotonie sumbr. n ziua aceea, cerul era acoperit de nori negri i totul prea splcit, tern i mohort. Erau aproape de captul puterilor. Era aproape de miezul zilei cnd Scholem se opri i privi roat n jur, scrutnd deertul. Leyla, exclam el cu voce sfrit i rguit. Leyla, cu civa pai n faa lui, se opri. Da, ce s-a ntmplat?
420

Privete, Leyla, privete! Acesta este, sunt convins! Leyla privi n direcia artat. Fr s fi bgat de seam, peisajul din jur se schimbase. Vegetaia dispruse pe nesimite, nu se vedeau nici mcar ramuri de ghada sau arfaj. n locul tufiurilor, nisipul era strpuns de stnci ascuite. Dunele fcuser loc unei ntinderi netede, din care rsreau din loc n loc aflorimente de gresie i uneori bolovani de sare. Un vnt tios mtura suprafaa nisipului, strnind valuri de pulbere fin, ca un abur. Nu se vedea nici o pasre, nici mcar obinuitele dropii. Nisipul i schimbase culoarea. Aici prea mai palid, fr roeaa specific de pn acum, asemeni unui corp golit de snge. Stncile erau erodate de intemperii, modelate de attea secole petrecute n btaia vntului i a furtunilor de nisip. Totul era nvluit ntr-o linite amenintoare, mai nfricotoare dect fusese la periferia deertului. Leyla se ntoarse ctre Scholem. Acesta continua s priveasc uluit n jur, incapabil s-i ia ochii de la peisajul dezolant care se ntindea pn la linia orizontului. Ce straniu... opti Leyla stupefiat. Totul a nceput aici: nisipurile, deertul, totul. Era un loc strvechi, mai vechi i mai erodat dect oricare prin care trecuser pn atunci. Simeau cu toat fiina lor vechimea incalculabil a pustiului ntunecat, copleitor. Aici nu vieuia nimic, nu crescuse nimic de milenii. Bntuite doar de vnturile dezlnuite, pn i oasele morilor i fosilele creaturilor necunoscute, care se aventuraser pn aici la nceputul timpurilor, fuseser mcinate i fcute una cu nisipul. Acesta este locul despre care scria al-Halabi, murmur Leyla. Spunea c Iramul se afl n mijlocul unei pustieti fr via, n Valea Barhut, unde se adun sufletele necredincioilor nainte de a fi trimise n Iad. Am ajuns unde trebuia, Chaim. Iramul se afl undeva pe aici. Nu ne rmne dect s l gsim.
421

Pornir la drum mai nviorai, cutnd un semn, orice le-ar fi putut oferi un indiciu asupra poziiei exacte a oraului Iram. ns nu vedeau nimic, n afar de nisip, stnci i bulgri de sare. Petrecur din nou noaptea cuibrii unul lng cellalt. mbriarea lor nu avea nimic sexual. Deertul nbuise toate dorinele nesemnificative. Nu tnjeau dup altceva dect dup mncare, ap i cldur. Nu se gseau lemne de foc i chiar dac ar fi gsit nite vreascuri, nu aveau cu ce s le aprind. Pornir din nou la drum cu mult nainte de ivirea zorilor. Descoperir avionul spre miezul zilei. La prima vedere l confundar cu un afloriment de gresie roie, dar, dup ce se apropiar, recunoscur silueta inconfundabil a stabilizatorului care se nla solitar spre cer. Silueta avionului avea ceva neobinuit, aa c se apropiar mai mult, veghind cu atenia ncordat la vreun semn care s trdeze prezena cuiva. Nu era nimeni. Era evident c avionul se prbuise; botul era pe jumtate ngropat n nisip, iar coada zcea ntr-o rn. Una din aripi fusese smuls de fora impactului i sttea aruncat la vreo trei sute de metri de restul aparatului. Cnd ajunser la vreo cincizeci de metri, observar pojghia de rugin care acoperea metalul. Ceea ce li se pruse a fi un afloriment de gresie roie, era, de fapt, carcasa ruginit a aparatului de zbor. Mai linitii, se apropiar de epav. Cnd nu mai aveau de mers dect vreo zece metri, Scholem se opri brusc i rmase cu ochii aintii asupra cozii avionului. Leyla l ajunse din urm Ce este, Chaim? Ce s-a ntmplat? Nu vezi? Acolo, pe stabilizator. Art n sus, i Leyla privi n direcia indicat. Dei erodat de anii petrecui n mijlocul nisipurilor, la cheremul vnturilor, nsemnul era nc vizibil. Era o zvastic neagr, cu pete de rugin i contur alb. Puin mai jos, pe
422

partea lateral a fuzelajului, distinser o cruce mare, neagr, cu braele egale. Literele i cifrele de dedesubt abia se mai vedeau: C8 pe partea stng, BF pe cea dreapt. Nu pricep nimic, zise Scholem. Recunosc tipul sta de avion. E un BV 144, un aparat pentru transportul mrfurilor i pasagerilor, proiectat de Blohm i Voss n... m rog, n jur de 1943. S-au construit cteva prototipuri n Frana, pe atunci sub ocupaie, dar nu s-a finalizat nimic, pentru c germanii au trebuit s se retrag i s abandoneze fabrica n 1944. E inexplicabil cum a ajuns un astfel de avion aici. Absolut inexplicabil. Aici nu au avut loc lupte. Nici mcar prin apropiere, cu excepia Irakului, n timpul loviturii de stat a lui Rashid Ali dar pe vremea aceea acest model nu exista dect pe planet. tii ce nseamn literele astea? ntreb Leyla. Nu tiu exact. Sunt coduri ale unor uniti aparinnd de Luftwaffe, fr ndoial. Cea din stnga C8 indic unitatea creia i-a aparinut avionul. Cred c C8 era o unitate de transporturi, dar nu sunt sigur: a trecut mult timp de cnd am citit despre lucrurile astea. BF e nsemnul escadrilei Staffel. nconjurar avionul, ca i cum fcnd astfel puteau da vreun sens prezenei sale acolo, n inima deertului. Hublourile erau intacte, dar nnegrite de nisipul i praful depus n straturi succesive. Scholem se slt pe singura arip intact i se tr pn la fuzelaj, unde se vedea o u. Leyla l urm. Ua era nepenit, iar balamalele ncrcate de rugin. Se opintir i traser de ea, dar fr nici un rezultat. Leyla cobor i lu o piatr din apropiere, apoi se apropie de primul hublou i sparse geamul. Dup ce norul de praf i nisip se risipi, privi precaut n interior. Se vedeau contururi ntunecate, nedefinite, dar lumina era prea slab ca s-i dea seama ce anume erau. innd bolovanul nc n mn, urc din nou pe fuzelaj unde Scholem se fora n continuare s
423

deschid ua. i ddu piatra i cobor, ca s mai caute una i pentru ea. Gsi una mai mare pe care trebui s o ridice nti pe arip, nainte de a se urca i ea Unindu-i forele, izbir broasca veche i ruginit pn nu-i mai simir minile de durere i li se tie respiraia Anii ndelungai, petrecui n valuri succesive de cldur torid i ger, i puseser amprenta asupra metalului, ntinzndu-l i ntrindu-l ca pielea de pe toba. Oelul fusese clit n mai multe rnduri, astfel nct s reziste la presiunile de la mare altitudine, dar intemperiile l slbiser considerabil. Cel mai mare obstacol n calea spre interiorul avionului era rugina care se ntinsese peste tot. Cu un ultim scrnet, ua se crp abia perceptibil. Se deschidea n interior, aa c nu le rmnea dect s o mping cu toat puterea i proptir amndoi umrul n placa de metal i, n ciuda rezistenei balamalelor vechi, reuir s o deschid pentru prima oar dup patruzeci de ani. Ua se mic uor, blocat de ceva din interior. Cu un ultim efort, reuir s dea ua de perete. Micarea brutal ridic un nor de praf care, dup ce se aez ncet, ls lumina anemic s ptrund nuntru. Scholem intr primul, urmat ndeaproape de Leyla. Simi n gt i n nri o duhoare care i tie rsuflarea Aerul era irespirabil, nchis, ca ntr-un cavou ncuiat. Inspir ncet. Treptat, ochii i se obinuir cu lumina slab. Lu bolovanul i sparse cteva hublouri din apropierea uii. Vizibilitatea se mbunti, dar nu foarte mult. Dup ce fcu civa pai, privirea i se opri pe o siluet ce zcea n spatele uii, pe podea. Era un schelet nvemntat n rmiele unei uniforme militare germane, parial dezmembrat din cauza ocului provocat de deschiderea forat a uii. Pe craniu mai erau nc nite smocuri groteti de pr i fii de carne uscat. Rnjetul prea s schieze o scuz fa de Scholem, pentru c ncercase s le mpiedice intrarea cu atta nverunare. Pi cu grij peste schelet i i
424

continu drumul spre interiorul avionului. Leyla venea n urma lui, luptndu-se s-i nfrng panica, dorina nebun de a o rupe la fug napoi n deert, unde, cel puin, aerul era curat i proaspt. ntr-un fel, amndoi erau mulumii de lipsa luminii. Orict era de ngrozitor ntunericul, ascundea cu generozitate cel puin pe att pe ct dezvluia privirii. Aparatul fusese transformat ntr-un avion particular de pasageri, spaios i foarte luxos. Mobilierul era format dintr-o mas de sufragerie i scaune, n partea din spate, iar mai n fa, un birou, o canapea i cteva fotolii, toate prinse cu uruburi de pardoseal. Peste toate acestea se aternuse un strat fin de praf. Restul fuzelajului era ocupat de fotolii obinuite de avion, largi i foarte confortabile, suficiente ca numr ca s adposteasc vreo douzeci de persoane. Cu excepia unuia, toate scaunele erau ocupate. Nu fusese atins nimic. Totul era exact aa cum rmsese n ziua prbuirii. Fii de piele atrnau de tavan, ca i cum ar fi ateptat s fie apucate de mna vreunui pasager. De-a lungul fuzelajului se ntindeau dou rnduri de lmpi intacte, ngropate n sticl, ca i cum o singur atingere pe buton ar fi fost suficient ca s le readuc din nou la via. Sub pelicula fin de praf, se vedea o mochet albastr care acoperea spaiul dintre cele dou rnduri de scaune i arta de parc nu ar fi ateptat dect s fie bine mturat ca s-i reia atribuiile. Un pahar ce alunecase din mna cuiva, nainte de a muri, zcea ntr-o rn, nespart, ateptnd s fie umplut cu vin. Scholem naint ncet prin pasaj, flancat de o parte i de cealalt de cte zece perechi de fotolii. Trupurile zceau rsturnate, fixate nc n centurile de siguran. Aerul deertului le conservase destul de bine. Oasele erau acoperite nc de piele uscat, pe cranii se mai vedeau uvie nclcite de pr. Hainele erau n stare avansat de degradare, dar puteau fi nc recunoscute. Trei dintre cadavre erau femei, mbrcate n rochii decolorate din bumbac, cu trupurile
425

contorsionate de spasmele agoniei finale. Ceilali erau brbai, mai muli dintre ei n uniforme ale Wermacht-ului sau SS-ului, trei sau patru n haine civile. Scholem participase o dat la o aciune cu prilejul creia fuseser arestai civa foti naziti, aa c tia cte ceva despre uniformele i nsemnele militare din timpul Celui de-al Treilea Reich. Trecnd printre cele dou rnduri de fotolii, i ddu repede seama c acetia fuseser pasageri deosebit de importani, lucru destul de evident judecnd dup mobilier i aspectul general al avionului. Leyla l gsi n partea din fa a fuzelajului, privind fix, parc hipnotizat la o pereche. Brbatul era mbrcat n haine militare, dar fr nsemne vizibile, cu excepia unei singure Cruci de Fier, deasupra i dedesubtul creia se aflau dou mici insigne rotunde; pe mneca stng era prins un vultur cu aripile desfcute. Scholem era incapabil s-i desprind privirea de la cadavru. Leyla se apropie, intrigat de comportamentul lui, apoi, privind, i ddu seama care era motivul, cine erau brbatul i femeia i nelese de ce sttea acolo, parc pironit. Un singur om de pe teritoriul Celui de-al Treilea Reich purtase o astfel de uniform, cu croiala aceasta calculat de simpl, care vorbea fr cuvinte despre o putere absolut. Rmaser mult vreme unul lng altul, privind n tcere, apoi Leyla i trecu braul pe dup umrul lui Scholem i-l trase aproape de ea. Trebuie s plecm, Chaim, zise ncet. Acum sunt mori. Aici sau la Berlin, este tot un cadavru. Nu e nici o diferen. Scholem ncuviin din cap i i reveni, trezit parc dintr-un vis apstor. Mai nti, vreau s arunc o privire n cabin, zise, ntorcndu-se i deschiznd ua care separa carlinga de compartimentul rezervat pasagerilor. nuntru domnea o bezn compact, netulburat de nici cea mai mic pal de lumin. Scholem pea atent pe pardoseala acoperit de praf. Geamul din fa fusese
426

pulverizat de impact, lsnd cale liber nisipului. Pilotul i copilotul edeau aplecai asupra aparatelor de control, ca i cum s-ar fi strduit n continuare, fr succes, s redreseze aparatul. Scholem se rsuci pe clcie i reveni n compartimentul pasagerilor. Morii edeau n fotoliile lor, cscndu-i ochii nevinovai, de parc l-ar fi acuzat de fapt, nu mai erau ochi, ci doar orbite goale n craniile descrnate. Strbtu intervalul dintre rnduri pn n coada aparatului, unde l atepta Leyla. Leyla adunase cteva foi de hrtie czute pe jos, lng birou, i tocmai le nghesuia ntre faldurile tunicii. Cnd l vzu pe Scholem, se ridic i fcu un gest, artnd spre spaiul rezervat sufrageriei. Privete. Masa e pus. Abia i terminaser ultimul prnz. Masa era acoperit cu o pnz zdrenuit, pe care rmseser cteva farfurii murdare i prfuite, dar majoritatea veselei fusese aruncat la podea n timpul prbuirii i zcea acum n grmezi diforme: pahare de cristal, porelanuri, tacmuri de argint, toate zdrobite sau acoperite de nisipul rou al deertului. Scholem i croi drum printre resturi, trecu pe lng mas i se apropie de ua din spatele acesteia. Aici trebuie s fi fost buctria. Deschise ua i o mpinse de perete. Totul era vraite. Printre cioburile, ustensilele de buctrie, oalele i tigile aruncate la podea, zceau patru cadavre. Dup hainele pe care le purtau sau, mai bine zis, dup ceea ce rmsese din ele, Scholem deduse c acetia erau buctarul i ajutoarele lui. Trecu mai departe i se opri n faa dulapurilor care se aliniau la perete, deschizndu-le rnd pe rnd. Alimentele, ca i carnea, putreziser de mult. n cel de-al treilea dulap, Scholem gsi ceea ce cuta: cinci sticle sigilate de vin alb, alturi de ceea ce nici nu sperase s vad dou sticle de ap mineral Apollinaris. Din clipa n care vzuse
427

cadavrul din partea frontal a avionului, se ntrebase dac exist vreo sticl cu ap la bord. Cel care zcea acum mort obinuia s bea la fiecare mas cteva pahare. n dulapul urmtor, descoperi ceva ce l surprinse: o stiv de cutii metalice, aproximativ de doisprezece centimetri pe cinci. Pe capac citi cuvntul Notproviant: Raie de urgen, alturi de care se vedea un vultur stilizat innd o zvastic. Cutiile erau vidate i nu fuseser deschise. Scholem lu o cutie din vrful grmezii i trase de capac, care ced fr zgomot. n interior, nvelite n folie, descoperi un sortiment bogat de alimente, toate expirate de-acum, cu excepia unor biscuii tari, mpachetai separat, care nu se tie prin ce minune rezistaser peste ani, fr a se deteriora vizibil. Cu precauie, muc dintr-unul. Avea gust de rumegu cel puin, aa i imagina el c trebuie s fie gustul de rumegu dar se putea mnca. Lu cutiile una cte una, le deschise i scoase pachetele de biscuii. Apoi puse totul n dou cutii goale. ntr-un sertar, gsi un tirbuon ruginit, dar nc folosibil. l bg n buzunar i iei cu sticlele n mn. i puse totul n brae Leylei, smulse faa de mas, o sfie n dou i mpachet n boccele separate cutiile metalice i sticlele. Pnza era coapt, dar rezista nc. i ntinse Leylei una din boccele, pe cealalt o pstr pentru el. Ateapt-m aici, zise el i se ntoarse n buctrie. Leyla l vzu cotrobind printre resturi. O clip mai trziu reveni aducnd dou cuite de buctrie i o cutie de chibrituri. Cuitele nu sunt foarte ascuite, dar avem nevoie de arme. Deocamdat ne vom folosi de astea. Chibriturile sunt bune? Nu tiu. Par destul de uscate. Scoase un b i-l scpr pe cutie. Flacra lumin pentru o clip interiorul sumbru, trimind n jur umbre prelungi. Scholem arunc o privire atent, cercetnd scena Deodat i se fcu cumplit de frig i l coplei un sentiment de
428

nelinite; era un intrus n lumea celor mori, prea aproape de ei ca s se simt n largul lui. Cred c ar trebui s plecm, zise, n timp ce bul de chibrit mai plpi o dat i se stinse. Leyla ncuviin din cap. Se ntoarser la u i ieir la aer. Dei prea un nonsens, nchiser ua n urma lor ct putur de bine. Poate c se temeau de fantome, fantome pe care era mai sigur s le lase ferecate n mormntul lor de metal pn ce deertul i va lua obolul fr grab. Cnd se ndeprtar puin de avion, Leyla se ntoarse ctre Scholem. Cum crezi c au murit? Nu tiu precis. E limpede c nu din cauza impactului cu solul. edeau cu toii n fotolii, cu excepia brbatului de lng u. Poate c s-au aventurat din greeal la altitudine prea mare i au murit din lips de oxigen. Sau poate c, dup ce s-au prbuit, avionul s-a umplut de gaze. Probabil c individul de la u a fost surprins de moarte n timp ce ncerca s o deschid. Dar tocmai aici, n deertul Nafud. Nu neleg nimic. Nu mai exist nici o logic. Scholem se opri i o privi lung. Dimpotriv, zise el pe un ton grav, cu glasul gtuit, abia acum ncepe s fie mai limpede. i cu ct e mai clar, cu att mi place mai puin.

43 Amestecar vinul cu ap i bur cu nghiituri mici, fr s ncerce vreun sentiment de recunotin. Nici unul nu credea n Dumnezeu, nici unul nu crezuse n brbatul cruia i aparinuse apa cui i-ar mai fi putut mulumi? Biscuiii
429

erau uscai i aveau un gust acrior, dar, la a doua ncercare, senzaia de grea le dispru. ineau vinul cu minile crispate, ca nite avari, temndu-se s nu ciocneasc sticlele, s nu l risipeasc pe drumul lung care le rmnea de parcurs pn la cea mai apropiat fntn dac exista vreuna. Erau nconjurai de mori i asta i determina s peasc ncet, cu precauie, nu cumva s le tulbure somnul. Nu avur ocazia s foloseasc beele de chibrit: nu exista nicieri n jur lemn de foc, i, chiar dac ar fi fost, era periculos s l aprind, pentru c ar fi putut atrage atenia. n mijlocul acestei ntinderi deschise, se simeau descoperii, fr s aib mcar la ndemn un adpost ct de mic n care s se ascund Aveau senzaia c fiecare pas pe care l fceau era urmrit de priviri vigilente, c urmele pailor n nisip erau prea vizibile, expunndu-i unor pericole necunoscute. A doua zi, ctre prnz, ddur peste ceea ce prea a fi un drum folosit n mod curent, primul pe care l vedeau de cnd plecaser din Maan. Era evident c urmele de copite i de pai datau de ceva vreme i se imprimaser adnc n nisip. Pe alocuri drumul era ters, probabil n urma furtunii recente, dar traseul era prea bine marcat ca s dispar de tot. Drumul este pavat cu crmid galben, murmur Leyla Scholem surse, dar apoi se ncrunt imediat. Mda. Dar cine sau ce ne ateapt la captul lui. Cu siguran c nu Vrjitorul din Oz. Cred c totui ar trebui s mergem pe el. De acord, ncuviin Scholem. Nu prea avem de ales. Drumul era mult mai uor. Mai uor, dar i mai periculos. Oricine ar fi trecut pe acolo i putea observa fr dificultate. Poteca ducea aproape n linie dreapt, erpuind uneori doar pentru a ocoli obstacolele mai mari, cum erau dunele sau gropile din nisip. Era mai veche dect li se pruse la prima vedere. Din cnd n cnd, treceau pe lng coloane
430

de gresie, mcinate de vnturi, pe care vegheau siluete greu de identificat; erau att de erodate, nct nu i puteau da seama dac nfiau oameni, demoni sau ngeri. i petrecur noaptea cuibrii ntr-o adncitur mic, la vreo aptezeci de metri de potec. Luna plin strlucea palid pe cerul negru ca smoala, dar erau prea obosii ca s i continue drumul. Lungit n spatele Leylei, Scholem o inea strns, respirnd ncet, incapabil s adoarm. O raz de lun lumina chipul fetei: obraji murdari, palizi, ncadrai de plete slinoase. Foamea i epuizarea i rpiser aproape toat frumuseea. Drumul prin deert o slbise, carnea i se topise pe oase, orice gram n plus dispruse de pe trupul ei. O dorea, dar, ca i corpul pe care l inea n brae, dorina slbise treptat, stins de chinurile la care i supunea deertul, pn ce i pierduse toat puterea. Zceau chinuii de frig n nisipul ntunecat, uitnd pn i de dorina fizic, cu minile i trupurile golite de orice emoie ori senzaie. l coplei un val de disperare, sfiat ntre dorin i imposibilitatea de a o manifesta, fie i numai ca pe o necesitate. Deertul pusese stpnire pe corpul lui: nu era el acela care cutreiera prin pustiul de nisip, ci acesta lucra n strfundul fiinei sale. O strngea pe Leyla cu disperare, inndu-i minile pe oldurile ei osoase, cu fruntea ngropat n spatele ei. Sttur astfel pn ce noaptea i izbvi de orice urm de sentiment ori durere. Dac exista un Dumnezeu, acesta prefera s rmn ascuns n ntuneric, moind. Dimineaa, mncar ceva i bur cte o gur de ap nainte de a porni din nou la drum. Spre prnz, Leyla vzu ceva n deprtare. De la o vreme, drumul erpuia din nou printre dune i, la prima vedere, crezu c este vorba de o dun obinuit de nisip, ceva mai nalt. La un moment dat, dispru din nou dup un col al potecii care ducea printre un ir compact de movile de nisip, ca la scurt timp s reapar, mai mare i mai vizibil dect nainte. Orice ar fi fost, cu

431

siguran c nu era o movil sau o dun. De la distana aceea, prea ceva mre, negru la culoare. Stlpii se ndesir, aprnd acum la intervale de vreo sut de metri. Acum se putea observa c unele dintre statui aveau aripile strnse, ns nici una nu avea trsturile feei clar conturate. Se asemnau cu cele dintr-un mormnt egiptean n care preoii terseser chipul unui rege care mniase zeii prin nelegiuirile sale, condamnndu-l astfel la venic uitare. Continuau s mearg, ascultnd cu atenia ncordat, s aud sunet de pai sau voci care i-ar fi putut alerta din timp de venirea vreunui clre sau grup de clrei din partea cealalt a dunei. O dat sau de dou ori, stlpii disprur i drumul coti brusc, semn c n acel loc nisipurile se deplasaser cu timpul. Cnd ajunser mai aproape, Scholem propuse s se abat de la potec i s-i continue drumul ocolind dunele. Aveau s piard mai mult timp, dar amndoi erau cuprini de o vag nelinite. Ceea ce se afla n faa lor putea fi inut sub observaie de oameni de paz. ntr-adevr, aa era. Cnd ajunser la poalele unei dune nalte, Scholem o prinse brusc i o trase napoi, ghemuindu-se la pmnt mpreun. Ce fa...? ncepu ea, dar se opri imediat ce vzu chipul lui Scholem. Sst! uier acesta, artnd spre vrful urmtoarei dune. Se tr mai aproape i i opti: Acolo sus e cineva. Nu cred c ne-a vzut. ine capul plecat. Eu ncerc s m ridic. Se furi pn la marginea dunei i sp puin n nisip, pn fcu o gaur mic prin care putea vedea duna din fa. Silueta brbatului se contura din profil pe linia orizontului. Era mbrcat n portul tradiional al beduinilor, complet negru. Pe umr i atrna o arm semiautomat, iar n mna stng inea un walkie-talkie, la care tocmai vorbea. Prea calm, i Scholem era aproape sigur c nu i observase.
432

Se ntoarse tiptil la locul unde o lsase pe Leyla. St de paz. E narmat i are un aparat de emisie-recepie. Presupun c de aici ncolo pe fiecare dun vom da de cte unul ca el. Dac aici se afl ntr-adevr cetatea Iram, atunci trebuie s fie nconjurat de un cordon de paz. Se vede cetatea? nc nu, dar trebuie s fie pe aproape. Cum vom trece de grzi? Leyla era istovit. Nu avea alt dorin dect s ajung la Iram, s tie c lunga lor cltorie luase sfrit. Dac a ajunge acolo nsemna moartea, era dispus s o primeasc fr reineri, aa cum ar fi fost dispus noaptea trecut s accepte mbriarea lui Scholem, dac i-ar fi cerut-o direct, fr ezitri. S ateptm s se ntunece. S-ar putea s reuim s ne strecurm pe lng paznic sau s l lum prin surprindere, din spate. Dac al-Halabi spune adevrul, nu vom putea nicicum s traversm spaiul acesta deschis n plin zi. Leyla oft. Dorea s vad cetatea. O obseda de atta vreme, nct parc i se impregnase n snge, invadndu-i parc i visele. Nu crezi c ar trebui s mergem n recunoatere nainte de a ne continua drumul? Avea dreptate. Dac se rtceau sau ddeau peste vreun obstacol neateptat, aceasta le putea fi fatal. Pn acum nu-i fcuser nici un plan concret, nici o idee clar despre ce aveau de fcut, n afar de aceea de a gsi drumul spre Iram, de a da de urma lui David i de a ncerca s l salveze de unde era. Armele lor se pierduser o dat cu cmilele undeva prin deert; nu aveau nici un mijloc de transport, nici o cale s evadeze; n caz c erau atacai, nu aveau cum s contraatace, dac erau urmrii, nu aveau cum s fug. Era un joc riscant; dar ce altceva puteau face, unde se puteau duce n alt parte?
433

Bine. O s aruncm o privire. Ai vreo propunere? Am putea dobor paznicul. Dar, n acest caz, va trebui s ptrundem n cetate nainte ca cineva s dea alarma. E prea riscant. N-ar fi de ajuns s-i distragem atenia? Leyla medit puin. Situaia prea fr ieire, dar totui trebuia s existe o cale. Deodat, i aminti de ceva ce vzuse n Sinai, o mecherie de copil. Era destul de periculos, dar putea s reueasc Ai vzut vreo cmil? ntreb ea Nu. Dac a venit clare, probabil c a lsat animalul la poalele dunei. M duc s vd. Mai ai cutia cu chibrituri? Da rspunse Scholem intrigat. Bg mna n buzunarul tunicii i scoase cutia. Ateapt-m aici, zise ea. Dac bnuieti c m-a observat, fugi de aici. Leyla nu mai zise nimic. Se strecur ca o umbr pe lng dun, naintnd cu infinit precauie. Cu siguran c paznicul nu era prea atent. O mira faptul c exist paznici ntr-un loc unde nu vine nimeni niciodat. Ajunse la captul dunei. Dup cum se ateptase, vzu o cmil aezat jos, rumegnd n tihna ns abia dac i arunc o privire indiferent animalului. ncremeni locului. n faa ei se vedea Iramul nconjurat de o cmpie nesfrit. Iramul era mai nalt, mai vast i mai nemilos dect i-ar fi putut nchipui, i desprinse cu greu privirea, speriat c pierde prea mult timp. Se apropie fr zgomot de animalul care edea cu spatele la ea. Scoase beele de chibrit din cutie, le strnse ntr-un snop i le leg cu un fir de a smuls din ghotra ei. Atent s nu o sperie, atinse ncet crupa cmilei. Aceasta ntoarse capul i o privi pe jumtate speriat. Era priponit cu ajutorul unei frnghii ncolcite n jurul picioarelor din spate. ntinse mna i dezleg animalul, lsnd frnghia s cad la pmnt. Cu mna dreapt, ridic repede coada cmilei i-i introduse, cu
434

o micare sigur, snopul de chibrituri n anus. Animalul protest mrind, dar rmase pe loc. Leyla scoase ultimul b de chibrit din cutie i l scpr, frecndu-l de o latur a acesteia. Bul nu se aprinse. ncerc din nou, dar tot fr nici un rezultat. Cmila ncepu s rag. Leyla prinse bine cutia ntre degete i o trase peste capetele beelor de chibrit de sub coada animalului. Trei sau patru bee scprar scurt i se aprinser, urmate n succesiune rapid de celelalte. Le ls s ard puin, apoi ls din mn coada animalului. n clipa n care aceasta atinse flacra, animalul ncepu s zbiere i se ridic n picioare. Leyla i trase o palm zdravn pe spate i imediat se trase napoi, la adpostul dunei. Rmase acolo, cu inima galopndu-i n piept i cu ochii aintii spre animal. Fugi, nenorocito! Fugi! uiera ea printre dini. Cmila o rupse la fug, inndu-i coada ridicat n sus, zvcnind din picioare i zbiernd. Cteva clipe mai trziu, Leyla observ c paznicul se avnt n jos pe pant, gesticulnd disperat ntr-un minut sau dou chibriturile aveau s ard complet, ns cmila avea s-i continue goana. Dac era destul de speriat, avea s-i goleasc intestinul; astfel avea s dispar orice urm a beelor. Leyla se ntoarse n fug la Scholem. A mers, zise ea. Ce ai fcut? O s-i povestesc mai trziu. Haide, s-ar putea s nu avem prea mult timp la dispoziie. Se ntoarser n locul n care fusese Leyla cu o clip mai devreme. La suprafaa pmntului, plutea o cea uoar. Vntul iscat din senin o ridic i o mprtie peste toat ntinderea. Pe o raz de trei kilometri, jur mprejurul lor, nu se vedea dect o cmpie cenuie, neted i rece, iar n centrul ei trona Iramul. Un capriciu al naturii, o formaiune n genul teraselor de stnc, din gresie erodat de intemperii, care se ridica la
435

vreo sut douzeci de metri deasupra nivelului solului. Avea n jur de doi kilometri i jumtate lungime i cam pe jumtate de atta lime. Era neregulat, att ca nlime, ct i ca ntindere, pe alocuri fisurat i crpat, incomensurabil de antic. Ploile puternice din vremuri strvechi mcinaser baza stncii, modelnd-o sub forma unor stlpi inegali, unii lai de mai muli metri, alii subiri i delicai: Coloanele Iramului. Chiar i de la distan se vedeau urmele lsate de mna omului, care modelase stnc brut, amenajnd terase i nivelnd-o, ornnd-o cu portaluri i cornie, i pilatri, montnd pori n deschizturile vechilor peteri. n jurul stlpilor mai groi, se ncolceau scri n spiral care duceau la platforme construite pe frontul de roc, spate adnc n trupul masivului de gresie, abrupte i foarte periculoase. Canalele bine ntreinute stteau pregtite s primeasc apa ploilor puternice de iarn, dirijnd-o spre rezervoare mari, pentru a fi stocat pn la var. Piatra purpurie fusese prelucrat, lefuit i sculptat vreme de secole. Din punct de vedere al stilului, era un amestec complex de arhitectur babilonian i elen veche, imens, i totui rafinat. Toat suprafaa din jurul stncii centrale era presrat cu cldiri mai mici din piatr, extras cu prilejul sprii galeriilor din mruntaiele cetii propriu-zise. Majoritatea zceau n ruin, acoperite n parte de nisipul adus de vnturi. Urmele copitelor de cmil duceau drept la cetate, pierzndu-se la intrarea ntr-o cas a scrilor, masiv i flancat de lei uriai sculptai n piatr. Tot drumul care traversa cmpia pn la cetate era mrginit de statui asemntoare, nalte i naripate, dar mai bine conservate dect cele pe care le ntlniser nainte. Ceaa cenuie vlurea malefic la picioarele lor, iar ei aveau senzaia c sunt suspendai n aer. n spatele statuilor, se vedeau cteva gropi. Poate c erau puuri sau nu se tie ce lucrri de excavaii. Lng acestea, din loc n loc, erau piloni mici a cror
436

destinaie rmnea un mister pentru Leyla i Scholem. Cteva cmile pteau iarba srac rmas n adnciturile spate n gresie sau beau ap din jgheaburi. Cercetar din priviri cmpia, strduindu-se s-i ntipreasc n minte poziia exact a fntnilor, pilonilor i a cldirilor, i configuraia stncii din centru. Doar o examinare de aproape le-ar fi putut dezvlui care erau intrrile mai puin folosite, care era cea mai sigur i mai uoar cale de a ptrunde n interiorul cetii. Doar necuratul le-ar fi putut cluzi paii napoi, spre ieire, o dat intrai acolo. Pn la urm, paznicul reuise s prind cmila i acum se ntorcea la post; animalul prea nervos i, din cnd n cnd, scotea un rget nemulumit. Era de neles. Leyla i Scholem se retraser repede, ascunzndu-se n spatele unei dune mai ndeprtate de marginea cmpiei. Apa era aproape terminata, iar vinul acrit era prea puternic ca s l bea nediluat. La ct erau de slbii le-ar fi fcut ru sau i-ar fi ameit. Amestecar puin din el cu apa rmas i bur cteva nghiituri mici. Dac le era scris s mai bea vreodat, aceasta avea s se ntmple, cu siguran, n cetate. Se ls noaptea, nvluindu-i n bezna ei umeda, sufocant. Se rugau s nu apar luna, pentru c atunci nu puteau spera s traverseze cmpia deschis fr a fi observai. Ateptar ore n ir, ncercnd s i sincronizeze timpul cu momentul n care activitatea n cetate avea s nceteze sau, cel puin, s se domoleasc. Spre miezul nopii, hotrr s ias din ascunztoare. Cu mult precauie, se ntoarser la duna din spatele creia inspectaser platoul n cursul zilei. Paznicul sau schimbul lui se afla la post; o silueta neagr, profilat pe cerul de cerneal. Teoretic, nu ar fi trebuit s fie vizibil deloc. Leyla se strecur la marginea dunei i privi. Peste tot focuri mici ardeau pe piloni roii, verzi i albe, nvluind ntr-o lumin stranie statuile care preau s prind via, ncununate de o aur diabolic.
437

Practic, nu aveau de ales: erau nevoii s rite. Dac o luau pe un drum ocolit, ct mai departe de piloni, aveau anse s treac neobservai. Unul dup cellalt ieir din ascunztoare i pornir n ultima i cea mai periculoas etap a cltoriei lor. Se simeau goi i expui privirilor iscoditoare, ateptndu-se dintr-o clip n alta s fie somai de o voce furioas. naintau pas cu pas prin ntuneric. Leyla i simea inima btnd nebunete i avea gura uscat. Se simea ca i cum umbla prin clei topit, smulgndu-se cu greutate din loc la fiecare pas, incapabil s o ia la fug i s se adposteasc ntr-un loc ferit. Nici ei nu ar fi putut spune cum, dar, n cele din urm, reuir s ajung la umbra aruncat de un stlp gros, aproape de extremitatea nordic a cetii. Cetatea Iram se ridica deasupra lor, acoperind cerul cu silueta sa neagr i impuntoare. Aleseser direcia aceea, pentru c prea mai puin luminat. Scara ce erpuia deasupra capetelor lor era cufundat n ntuneric, pierzndu-se departe, ntr-o negur mai amenintoare dect spaiul vag luminat pe care l traversaser. Scholem porni primul n sus. Treptele de piatr erau nelefuite, tiate adnc n trupul coloanei, fr balustrad sau altceva asemntor de care s se poat aga cu minile. Erau nevoii s nainteze cu spatele lipit de stnc, pipind drumul, ca nite alpiniti orbi, lipsii de frnghii sau ancore de prindere. La captul scrii o trap de lemn bloca intrarea. Scholem o mpinse, temndu-se s nu fie zvort pe dinuntru. Nu era. La prima opintire ced, deschizn-du-se cu un scrit care arta ca balamalele vechi nu mai fuseser unse de mult. De sus se cernea o lumin palid, glbuie, ca flacra unei lumnri de priveghi ntr-o noapte de iarn. Scholem bg capul n deschiztur. De ambele pri ale trapei se deschideau dou culoare lungi, luminate din loc n loc de lmpi ciudate, fixate n perete. Coridorul prea pustiu. Scholem se strecur prin trap i pi pe podeaua neted,
438

pavat cu dale de piatr. Deodat ncremeni. Din spate auzi pai apsai, apoi o voce bubuitoare: Was machen Sie da? Parc un pumnal se rsuci n inima lui Scholem. Amintiri ntunecate din copilrie se furiar din ascunztorile lor tainice i l intuir locului. ntrebarea nise pe tonul acela, n limba aceea! Vocea rsun din nou: Drehen Sie sich herum! Pe toat lungimea coridorului nu se vedeau dect opaie. Pe vremuri, mama lui pornise pe un coridor asemntor, rece ca gheaa, mbrcat n faiana alb, iar el nu o mai revzuse niciodat. Vocea deveni mai insistent. Fcu aa cum i se ordonase. Se ntoarse cu faa. La civa pai de el, sttea un brbat n veminte negre, innd n mn o arm cu eava scurt. Hainele erau de croial arab, dar preau neobinuit de ngrijite, aducnd mai degrab cu o uniform dect cu mbrcmintea obinuit a beduinilor. Prul brbatului era blond o nuan de galben-murdar, decolorat de soare, dar totui inconfundabil. Ochii albatri erau aintii asupra lui. Brbatul se apropie mai mult, strngnd arma ntre degetele nervoase. Un tremur uor i strbtu obrazul stng, dar dispru imediat. Woher kommen Sie? Sprechen Sie mal schnell! Mna Leylei se furia prin deschiztura trapei i apuc strns glezna individului. Apoi trase cu putere i omul se dezechilibr, prbuindu-se cu un strigt de durere peste Scholem. Pe moment, Scholem se simi ca paralizat, dar i reveni repede, alungnd amintirile nfricotoare de mai nainte. Smulse arma din mna individului i o azvrli, aceasta alunec, cu un scrnet metalic, pe dalele de piatr. Brbatul ddu s strige dup ajutor. Cu un reflex fulgertor, Scholem i bg pumnul n gura deschis. Paznicul se nec i ncerc s se ridice n picioare. Scholem se lupt cu

439

disperare, lsndu-se cu toat greutatea pe pieptul celuilalt, fr s slbeasc strnsoarea minii de pe gura acestuia. Leyla reui s intre prin trap i se arunc pe picioarele omului. Nu era prea nalt de statur, dar avea o conformaie atletic i o for ieit din comun, care o lu prin surprindere. Chipul i era contorsionat de durere i neputin, ochii, bulbucai de efortul cu care ncerca s se elibereze din strnsoarea lui Scholem care i lua tot aerul. Cuitul, uier Leyla, pentru numele lui Dumnezeu, scoate cuitul! Scholem nu mai omorse pe nimeni ntr-o lupt corp la corp. I se ntmplase de trei-patru ori n timpul unor nfruntri armate cu teroritii, de mai multe ori cu prilejul raidurilor de la grani sau n timpul rzboiului dar aa, fa n fa, cu cuitul n mn, niciodat. Bg mna n buzunar i scoase cuitul. Brbatul l vzu i i adun toate forele, ncercnd s se elibereze, dnd din picioare, strduindu-se, fr rezultat, s strige dup ajutor. i nfipse dinii n mna lui Scholem, sfiind carnea, cu toat fora concentrat n acea singur muctur. Scholem puse tiul cuitului la gtul necunoscutului. Beregata prea att de nevinovat, de neputincioas n faa masacrului. Brbatul ridic genunchiul i o lovi pe Leyla ntre coaste. Fata icni, dar nu slbi apsarea trupului ei pe cel al brbatului. Brbatul gfia ca un porc nainte de tiere. inea nc dinii ncletai pe mna lui Scholem care se lupta s i nbue iptul de durere, ca pe o senzaie amar de vom. Trase lama peste beregata ncordat, cu vene ntinse, pulsnd de snge. Lama era ruginit i tocit. n urma ei nu rmase dect o ran superficial, pe partea lateral a gtului, din care rsri un firicel de snge. Faa omului deveni stacojie i ochii ieii din orbite i se umplur de groaz. Braele i zvcnir spasmodic, dar Scholem se ls cu toat greutatea corpului pe el, continund s mnuiasc cuitul
440

bont. Lama ptrundea n came, dar extrem de ncet. De cele mai multe ori patina doar pe pielea neted. Firicelul de snge se prelinse pe mna lui Scholem n timp ce acesta continu s taie, njurnd laolalt victima i cuitul. Cu vrful! i strig Leyla, simind c nu l mai poate ine imobilizat mult timp pe individ. Scholem i retrase braul narmat i apropie vrful cuitului de gtul brbatului. i era destul de greu s-i stpneasc mna. Aps. La nceput, nu reui s mplnte vrful n carnea acoperit de pielea bronzat i tare, dar apoi aceasta ced i cuitul ptrunse cu greutate, mpiedicndu-se de muchii ncordai. Trupul paznicului se arcui i din gur i ieir sunete ngrozitoare. Vomit, i Scholem i simi mna acoperit de ceva alunecos i vscos. mpinse pumnalul tot mai adnc n carne. Braele i picioarele omului se zbteau haotic. Deodat reui s-i elibereze minile i le ncleta de gtul lui Scholem, trgndu-l n jos. Scholem lu mna de pe gura gardianului. i desprinse degetele de pe mnerul pumnalului, lsndu-l mplntat n ran. Brbatul se zvrcolea i ncerca s respire, luptndu-se cu disperare pentru via, ncercnd s ipe n agonia morii. Se nec, sufocat de propria vom i de snge i, n cele din urm, i ddu sufletul. Minile inerte se desprinser de gtul lui Scholem. Rmaser cteva clipe prbuii peste corpul nensufleit, dar li se prur o venicie. Cnd ridic, n sfrit, capul, Leyla l vzu pe Scholem ntins peste cadavru, parc mbrindu-l. l ridic i l ajut s se pun pe picioare. Locul n care Scholem fusese mucat sngera puternic. Leyla smulse o fie de la poalele dishdashei i i fcu un pansament provizoriu pe care l leg strns de ncheietura minii. Nu pot face altceva. i poi mica mna? Nu prea bine, dar m descurc.

441

Hai s scpm de sta, zise Leyla, apucnd cadavrul de picioare i trgndu-l spre trapa prin care urcaser. Scholem o ajut, folosindu-se de mna stng. Aruncar trupul prin deschiztur, apoi nchiser trapa. Cu puin noroc, trupul nu avea s fie gsit dect diminea sau chiar mai trziu. Poate c n curnd i se va observa lipsa, dar nu se va da nc alarma. Doar dac cineva nu va observa balta de snge de pe podea. Scholem ridic cuitul care czuse din gtul mortului, apoi se duse la pistolul-mitralier care i aparinuse acestuia. Poftim. Mai bine ia tu sta, zise el, ntinzndu-i-l Leylei. Cu mna rnit nu m pot folosi de aa ceva. Leyla l lu, apoi privi n susul i n josul coridorului pustiu. Hai s plecm de aici. O luar spre dreapta, n direcia n care bnuiau c se afla centrul cetii. Se aflau n Iram, dar mai trebuia s-l gseasc pe David. i apoi s ias din nou. n spatele lor, bltoaca de snge ncepu s se coaguleze n aerul rece al nopii.

44 Minile lui Scholem erau nc lipicioase din cauza sngelui aproape uscat i le terse de aba, dar sngele se ncpna s persiste pe piele. Mna dreapt i pulsa din ce n ce mai tare, sngele amestecndu-se cu cel al omului pe care l ucisese. Simea n nari mirosul propriei sale transpiraii, accentuata n spaiul nchis, amestecat cu aromele stranii care pluteau n aer. Cetatea emana un amestec curios de parfumuri nedefinite, nluci ale mirodeniilor antice, cu urme de scorioar, cassia, tmie i
442

smirn. Oare n trecut Iram servise drept depozit pe traseul comercial al mirodeniilor aduse din sudul Arabiei i transportate n nord, un loc n care se pstrau parfumurile provenite din Yemen i mirodeniile din ndeprtata Indie? Scholem inspir adnc, dar mirosul de sudoare era mai puternic i-i copleea nrile. Nu se putea elibera nici de bnuiala c parfumurile delicate, uneori att de subtile, nct aveai senzaia c sunt doar produsul propriei imaginaii, ascundeau un miros mult mai profund, mai nebulos, un miros dulceag de descompunere, decdere, de moarte. Coridoarele pe care le strbteau erau pustii, lipsite de via. Peau cu picioarele goale pe dale, fr s fac cel mai mic zgomot. La fiecare cotitur a drumului se ateptau s fie luai prin surprindere, dar nu apru nici o fiin omeneasc. Evident, intrrile erau pzite, dar n interior nu era nimeni... deocamdat. Vzut din afar, Iramul prea imens i de neptruns. Acum, c se aflau nuntru, cetatea se transformase ntr-un labirint de coridoare luminate i neluminate n care rtceau fr speran. Dac nu ar fi tiut de existena grzii de afar, ar fi crezut c sunt singuri. Avuseser grij s ia lmpi de petrol de lng intrarea prin care ptrunseser n cetate, iar acum lumina rspndit de ele se dovedea din ce n ce mai necesar. Leyla observ prima c opaiele de pe perei se rreau din ce n ce mai mult. Se prea c anumite sectoare ale cetii erau folosite mai puin dect altele. N-ar fi putut spune exact cnd se ntmpl, dar deodat i ddur seama c lmpile din minile lor rmseser singurele surse de lumin n bezna total din jur. Galeria n care intraser era mai veche i mai ngust dect toate celelalte pe care le vzuser pn atunci, iar de undeva venea un curent de aer rece. Leyla ridic lampa i o plimb n jur. Se aflau ntr-un bazar strvechi, cu magazine de ambele pri, de fapt nite deschizturi spate n perete, la cteva picioare nlime deasupra podelei, foarte asemntoare cu oricare alt
443

magazin din oraele arabe tradiionale. Leyla se apropie i privi n primul magazin pe care l ntlni. i nbui cu greu o exclamaie de uimire. Magazinul era nc plin de marf. Oale nalte i ulcele, farfurii ntinse, sticlue minuscule pentru uleiuri aromate sau parfum, lmpi din lut toat gama de produse pe care le poate oferi un olar. Scaunul pe care ezuse vnztorul se afla, intact, la locul lui, dei purta amprenta timpului trecut, iar alturi de el se vedea o narghilea antic, ce servise probabil la arderea altor ierburi, nu a tutunului. Aproape c nu se vedea nici un firicel de praf. Totul prea imaculat, neatins de mna omului sau de aripa timpului. Urmtoarele magazine erau n aceeai stare, fiecare umplut pn la refuz cu marf, ca i cum ar fi ateptat dintr-o secund n alta ca negustorul s revin, clienii s intre i s nceap trguiala obinuit. Flacra lmpilor lumina gama bogat de articole figurine, bijuterii, instrumente de scris, cuite, couri trezind la via umbre bizare, ca nite fantome antice. Leyla se nfior. ntr-unul din magazine ddur peste figurine mici nfind animale, oameni, csue mrunte cu acoperiuri lucioase jucrii pentru copiii mori de mult, foarte mult vreme. Leyla se ntoarse spre Scholem. Nu-mi place locul sta, mi se face pielea ca de gin. i mie la fel. E ca n muzeele acelea n care totul este aranjat n aa fel, nct s dea impresia c ai pit n trecut, ntr-o camer veche sau ntr-un magazin. Doar c aici totul este real. Lu n mn una dintre jucrii, o cmil miniatural cu desagi din piele pe spate. Fetia lui, Ruth, avusese o dat o ntreag grdin zoologic jucrie, cu lei, tigri i un crocodil lung, verde, care i deschidea flcile. Printre ele era i o cmil, cu gt lung i dou cocoae. Animalele din grdina zoologic a fiicei sale fuseser fcute din plastic, iar jucria pe care o inea n palm era sculptat n lemn. n rest, erau

444

la fel: jucrii abandonate ale unor copii mori. Aez cmila la loc. i continuar grbii drumul, ferind flacra lmpilor de orice adiere de curent. Dup un timp, magazinele cedar locul spaiilor de locuit; ici i colo, uile sparte lsau la vedere ncperi ntunecoase i pustii. Intrar ntr-o locuin, pind cu sfial peste prag, ca i cum ar fi fost sprgtori. Ca i n magazine, i aici totul era intact scaunele, mesele, paturile frumos ornate, ntr-o cmru mic i strmt, ca o cutiu, gsir ustensile de gtit, iar n vatr se mai pstrase nc cenua focului stins demult; deasupra acesteia se vedea o deschiztur mic, probabil o gaur de horn care erpuia prin roc pn la suprafa. Leyla sttea vrjit n mijlocul ncperii, ca i cum ar fi pit pe neateptate n plin trecut, ca i cum secolul al douzecilea i tot ce nsemna acesta dispruser. Travers camera pn la o u scund i o deschise. n camera urmtoare ultimii locatari ai apartamentului zceau ghemuii unul lng cellalt, ca i cum s-ar fi stins ncet, strns mbriai. Carnea putrezise de mult, dar cteva fii de material rmseser nc agate de oasele albite, ncremenite n nemicare. n camer persista un miros ptrunztor de putrefacie. Leyla nchise ua i iei din camer, din apartament, ct mai departe de scena pe care o vzuse. Intrar n vreo jumtate de duzin de locuine, fiecare cu propriile sale obiecte de uz menajer suspendate parc n timp, neschimbate, fiecare cu scheletele albite ale locatarilor mori, adpostii n camerele din spate i cu duhoarea acr a descompunerii persistnd ca un abur n aerul sttut. Totul emana un sentiment de deertciune copleitoare. Ce anume ucisese locuitorii Iramului? O molim, un virus ascuns sub grmezile de mirodenii parfumate? Sau poate c era vorba de un act de sinucidere n mas, de hotrrea unor familii ntregi de a sorbi mpreun cupa cu otrav? Leyla se simea
445

deprimat. Cetatea prea un mormnt gigantic, o necropol curat pn la ultimul fir de praf, cu excepia scheletelor mcinate de vreme. Ce putea face aici? Cui i-ar psa? Nu-i nimic aici, Chaim, zise, i vocea reverber n ncperile reci din stnc nelefuit. Trebuie s gsim o cale de a iei de aici, trebuie s ajungem la David. Aici putem muri, fr ca cineva s afle vreodat. n curnd vor porni n cutarea noastr. De ndat ce vor descoperi cadavrul santinelei pe care am omort-o. Nu putem pierde timpul aici. Dar nici nu putem merge la ntmplare. Hai s ncercm s ieim din sectorul sta, apoi putem captura pe cineva care s ne spun unde se afl David. n scurt timp, reuir s ias din zona rezidenial i ptrunser ntr-o lume i mai bizar, format din galerii ntunecate, naturale, lrgite i extinse de locuitori, nu se tie n ce scop. Poate c era un sector amenajat ca adpost n caz de pericol. Poate c, dac ar fi fost mai bine iluminat, ar fi dezvluit o destinaie pe care ntunericul o ascundea. Se auzeau zgomote sinistre, iscate din senin, i ecouri vagi, distorsionate, care preau s vin de departe, i totui, uneori, parc se iscau chiar lng ei, amenintoare. Leyla era pe punctul de a intra n panic, ngrozit la gndul c flacra lmpilor se va stinge, iar ei vor rmne pierdui pe vecie n acest hi de coridoare. Ar fi fost mai nelept s sting unul din opaie i s se serveasc doar de cellalt, dar riscul de a rmne n bezn total i ngrozea pe amndoi. Se ineau strns de mn, mai mult ca s-i fac curaj dect din necesitate. Brusc, n perei aprur nie orizontale care se ridicau pn sus, n tavan. Dimensiunile i forma lor sugerau ntr-un fel sinistru care le era destinaia. Puin mai departe, Leyla descoperi primul cadavru, mumificat i nfurat ntr-un linoliu simplu, alb. Trecur printre ele, rnd dup rnd, privind trupurile uscate, acoperite de pnze de pianjen, craniile cu orbite goale, aliniindu-se tcute, la
446

nesfrit. Alte trupuri, sute, mii de generaii de mori uitate erau ngrmdite n galerii laterale. Pe plcue mici din piatr erau gravate inscripii ntr-o varietate de ebraic pe care nici unul nu o putea descifra. Pe unele dintre cadavre strluceau bijuterii care reflectau lumina lmpilor n mii de raze frnte; de-a lungul attor secole de existen a cetii Iram, trupurile morilor rmseser neprofanate, imune la atacurile jefuitorilor de morminte, atingnd aproape perfeciunea, n ciuda descompunerii fizice. Alte cadavre strngeau ntre degetele uscate bucheele mici de flori. Leyla se ntreba de unde proveneau florile, cum ajunseser aici, n adncurile neospitaliere ale deertului. Observ trupul unui copil, strngnd la piept o ppua din lemn, cu chipul descompus de groaz, ca ntr-un comar nesfrit. Semna cu mumiile mexicane pe care Leyla le vzuse n fotografii. Se simea din ce n ce mai ngrozit. Atmosfera rspndit de galeriile nalte, apstoare, necate n ntuneric, combinat cu prezena rndurilor nesfrite de cadavre mumificate o umplea de un sentiment de teroare sufocant. Simea cum o cuprinde claustrofobia i un disperat ndemn de a fugi, ca s scape din ghearele tenebrelor. Se ag cu disperare de braul lui Scholem, cutnd un sprijin sau o alinare. Scholem mergea alturi, din ce n ce mai nelinitit, simindu-se ca i cum ar fi fost condamnat s rtceasc prin coridoarele ntunecate, cu miros greu, pn la sfritul timpurilor. Deodat, degetele Leylei se crispar i strnser mai tare braul brbatului. Vd o lumin undeva, n fa. Eu nu vd nimic. E foarte slab, dar sunt sigur c am vzut bine. Hai s mergem. Peau mai repede acum, fcnd abstracie de cohortele tcute, aliniate de o parte i de alta a coridorului. n cele din urm, Scholem vzu i el luminia palid, roiatic ce venea
447

de la captul tunelului. Lumina deveni din ce n ce mai puternic, pn ce dezvlui un portal monumental prin care se strecurau razele purpurii. Se apropiar din ce n ce mai nelinitii de lumina neateptat. Partea de sus a portalului se pierdea undeva sus, n bezn. De o parte i de alta, era flancat de stlpi placai cu faian i terminai cu antablamente masive cu detalii ce nu puteau fi bine distinse. Plcuele de ceramic erau ornate cu diferite motive dragoni, tauri i figuri naripate, identice cu cele pe care le vzuser la nceput, cocoate pe piedestaluri. Leyla scoase arma de pe umr i o prinse n mini, gata s riposteze la un eventual atac. Trecur prin poarta imens, simindu-se ca nite soldei de jucrie, strivii de imensitatea coloanelor. ncperea n care intrar depea ca proporii orice alt construcie pe care o vzuser pn atunci. Ua nu fusese dect un preambul la adevratele dimensiuni care se ascundeau dincolo de ea. Instinctiv, i ddur seama iar David, dac s-ar fi aflat acolo, le-ar fi confirmat prerea c nicieri n antichitate nu existase vreo sal de asemenea proporii. n centrul ei se nla un stlp care se pierdea n penumbra tavanului. Avea, probabil, cel puin trei metri i jumtate diametru, ca trunchiul unui copac gigantic. Pereii erau flancai de pilatri nali, lipsii de orice ornament. La picioarele fiecruia se csca un orificiu semicircular, tiat n podea, din care rzbtea o lumin rou-aurie. Lumina tremura i se modifica, aducnd umbre de comar pe perei, acum dezvluind, acum ascunznd o serie de statuete mici, dispuse la nivelul capului, n nie scobite n peretele de stnc. Chipuri apreau pe neateptate, perechi de ochi se ainteau pentru o clip asupra lor, disprnd n secunda urmtoare, imagini de comar se succedau n semintunericul slii imense. Totul era nvluit n linite, nimic nu mica, n afara tremurului abia perceptibil al flcrilor, ca i cum ar fi fost ateptai.

448

Un rnd de vreo dousprezece trepte ducea jos, la nivelul inferior. Pe msur ce coborau, se simeau din ce n ce mai mruni, mai nesemnificativi, zdrobii de mreia impuntoare a locului. Captul ndeprtat era, practic, n bezn, lumina subteran fiind prea slab ca s ptrund pn acolo. Leyla privi spre tavan i simi cum o cuprinde ameeala. Aici se simea mai singur dect n coridoarele pustii sau n galeriile lungi care adposteau morii. Locul avea ceva care i nghea sngele n vine. De jur mprejurul ei, zidurile sumbre stteau de straj, nnegrite i ptate de trecerea anilor, i afumate de flcrile nite din mruntaiele pmntului. Era un moment grandios, dar lipsit de orice urm de sentiment, o atmosfer rece, calculat, arogant. Prea foarte vechi i mcinat de timp, ca un cimitir scos de mult din folosin i lsat n voia elementelor naturii i a sufletelor morilor. Ici i colo tencuiala czuse, dnd la iveal piatra nentinat. Leyla ar fi vrut s se ntoarc i s alerge pe coridoarele pustii, pe unde venise, pn avea s gseasc din nou ieirea spre deert, la aer curat. Atmosfera apstoare, sttut i apsa plmnii, i se simea nelinitit, de parc ar fi fost pndit de o entitate amenintoare, ascuns n penumbra slii imense. Nu era o fire superstiioas. Nu credea n altceva dect n propria sa persoan; nici n Dumnezeu, nici n ngeri sau fantome sau jinni. Dar acest loc prea s-i bat joc de lipsa ei de credin, fluturndu-i prin faa ochilor frnturi dintr-o via de apoi maladiv. Raiunea ei nu putea cuprinde imensitatea spaiului n care se gsea. ntinse mna i i mpleti degetele cu cele ale lui Scholem. Simi sngele care impregnase bandajul de pe mna brbatului; firicelul de snge se insinua ca un secret apstor ntre pielea ei i a lui. Peau nesiguri prin bezna tremurtoare. Se simeau ameninai de ceva ascuns n penumbr, dar, oriunde i ndreptau lampa, nu vedeau nimic n afar de alte umbre mai profunde, proiectate pe fundalul roiatic i tulbure.
449

Adevratele dimensiuni ale cavernei rmneau ascunse privirilor, dar ei simeau pn n adncul fiinei grozvia i nemicarea emanate de fiecare detaliu, ca i cum ar fi fost lucruri tangibile, antice, vii, msurabile. Printre umbrele unduitoare, surprindeau fragmente ale unor forme ciudate, agate de perei, sus, aproape de tavan, asemntoare cu drapele militare vechi. Alte forme care preau a fi chipuri gravate n stnc se ntrezreau printre ele, prnd s urmreasc fiecare micare pe care o fceau. Leyla simi c i se zbrlete prul pe ceaf, ca i cum ar fi simit rsuflarea acelor fiine sinistre chiar pe pielea ei. Zgomotul pailor se pierdea n negur, ca i cum nu ar fi existat. Sala uria i fcea s se simt mruni, redui la dimensiuni ridicole, aa cum ntunericul reducea flacra lmpii lui Scholem. Erau prizonieri n mijlocul acelor umbre sngerii, nvluite ntr-o tcere sumbr, nelinititoare. Deertul, cu vnturile i marea lui de nisip, dispruse pentru totdeauna, de parc n-ar fi existat niciodat, de parc ar fi fost un vis urt, iar n tot acel timp ei rtciser, de fapt, prin aceste coridoare tcute, luminate pe jumtate. Cu ct ptrundeau mai adnc n sala gigantic, cu att slbea lumina, pn ce flacra slab a lmpilor lor rmase ultima surs de care se puteau folosi pentru a putea pipi drumul, cu picioarele secate de puteri. Acum puteau distinge conturul unei a doua ui n extremitatea ndeprtat a slii, o u mai mic dect prima, abia vizibila n lumina palid venit de undeva din spatele ei. Apropiindu-se de captul ncperii, observar o structur stranie, foarte asemntoare cu un templu mic sau cu un oratoriu, care se desprindea din perete, nlndu-se pn la doi sau trei metri. n faa acesteia, puin ntr-o parte, trona un bloc de piatr de form ptrat, nu foarte nalt, care putea fi luat drept altar. Pe prile laterale ale blocului de stnc, se puteau distinge figurine i nsemnri ncrustate, i Leyla avu impresia c distinge textura moale a unei pnze aternute pe faa
450

superioar. Scholem nl lampa, i amndoi iuir paii, mnai de curiozitate, dup pustietatea slii pe care tocmai o traversaser. n clipa aceea, Leyla auzi un zgomot. La nceput era abia perceptibil, ca fonetul frunzelor ce cad toamna n pdure, dar, treptat, se intensific, prinse putere, conturn-du-se ntr-un cor de voci subiri, crude, ridicndu-se i scznd la unison. i ncleta mai tare degetele pe mna lui Scholem. Chaim, opti, speriat de sunetul propriei sale voci n ntuneric. Auzi i tu? Scholem rmase cteva clipe nemicat, ascultnd ncordat. Auzul lui nu era att de fin ca al ei, nu era obinuit s disting sunetele slabe n spaii att de vaste. n cele din urm, auzi i el vocile. Se nfior. n camer era frig, dar nu temperatura atmosferei i fcuse pielea ca de gin. n imensitatea ntunecat a Iramului auzea voci de copii ngnnd un cntecel simplu, puin cam fals i tremurat. i aduse aminte de cmila de jucrie pe care o vzuse, de scheletele micue pe care le descoperiser chircite n locuinele n care intraser, de mumia care inea la piept ppua din lemn, amndou zvorte pentru eternitate n nia din perete. Oare spiritele copiilor mori continuau s bntuie prin coridoarele de piatr, cntnd mpreun n timp ce i cutau prinii care i abandonaser cu attea secole n urm? Vocile se auzeau mai clar, crescnd n intensitate, ca o maree sonor. Veneau din direcia uii mai scunde din dreapta. Leyla l trase de bra. Chaim, nu putem rmne aici, uier ea cu voce nesigur, gtuit de team. Cntecul bizar se auzea tot mai puternic. Repede, s ne ascundem la captul slii, unde-i mai ntuneric, opti Scholem. Sufl agitat n flacra nesigur a lmpii. Lumea plonj din nou n ntunericul netulburat de secole. Lumina deveni
451

un vis sau o iluzie. Nu rmase nici mcar o frntur de amintire n urma ei. n ntunericul crescnd, vocile piigiate de copii i zgomotul picioruelor nclate se auzeau tot mai distinct, amplificate de pereii de stnc brut al slii. inndu-se de mn, de team s nu se piard n bezna care i nconjura, Leyla i Scholem se retraser grbii n captul mai ferit al cldirii, ca nite ndrgostii cutnd un colior intim ori asemeni tlharilor care ncearc s scape din ncercuirea poliiei. Cntecul se auzea acum limpede: murmurul vocilor copiilor se ridica ntr-o melodie trist, vistoare, care trimise fiori reci n tot trupul Leylei. Privind n direcia uii mai scunde, vzur o lumin sidefie dansnd pe pereii netezi de piatr, devenind tot mai vie pe msur ce se apropia de intrare. Ghemuii la adpostul ntunericului, urmreau intrarea cu atenia ncordat, asemeni vulpilor ce nu-i desprind privirea de pe gura vizuinii n care se ascund de haitele de cini de vntoare pui pe urmele lor. Ecoul vocilor rsuna slab i jalnic, asemeni fonetului strnit de vntul ce trece printre trestii ntr-o sear mohort. Deodat, lumina sclipi mai vie i n deschiztura uii i fcu apariia o siluet. Leyla se cutremur. Era o feti, ducnd n mna dreapt o lumnare nalt. Lumina rspndea n jur o aur de raze care prea s o apere pe copil de bezna sumbr din jur. Prea s aib cinci sau ase ani; prul auriu i se revrsa pe umeri n valuri moi, mngiate de rsfrngerea blnd a razelor strlucitoare. Pe frunte purta o coroni subire mpletit din flori albe. n plin iarn, n mijlocul deertului, ntr-o cetate de piatr, fetia purta o cununi din flori de primvar. Era mbrcat ntr-o rochie alb, lung pn la clcie; de sub tivul rochiei ieeau la iveal picioarele mici, nclate n sandale uoare. n timp ce mergea, gura mic se deschidea i se nchidea, intonnd cu glas subire i piigiat cntecelul. inea ochii pe jumtate nchii, iar pielea feei era palid, aproape transparent, ca i cum prin ea s-ar fi vzut albeaa oaselor.
452

Continu s mearg, innd n fa lumnarea, trezind la via ntunericul, iar n spatele ei se ivi o a doua copil, aproximativ de aceeai vrst, mbrcat ntr-o rochie identic i cntnd acelai cntec. Unul dup altul, prin u trecur vreo treizeci de copii, cel mai mic n jur de cinci ani, cel mai mare de paisprezece-cincisprezece ani. Erau fetie, cele mai multe blonde, mbrcate la fel i purtnd pe frunte coronie de flori albe. Fiecare dintre ele inea n mn o lumnare. Glasurile se uneau, repetnd la nesfrit acelai cntec, ca o incantaie menit s ndeprteze tenebrele din jur. Ajunse la micul oratoriu, se adunar n faa altarului, aliniindu-se n semicerc. Cntecul se ntrerupse pentru cteva clipe i n locul lui se instal o linite sinistr. Copilele stteau drepte i nemicate, pn i cele mai mici dintre ele, apoi una cte una i scoaser coroniele de pe cap i le aezar pe altar. Se aprinser mai multe lmpi, pn ce altarul prea c noat ntr-o mare unduitoare de lumin. Pe suprafaa lui pluteau doar cununiele albe de flori, asemeni unor coroane aternute pe un mormnt vechi, prad deja descompunerii sub razele alburii rspndite de lumnri. Fetiele i aezar lumnrile n faa altarului, fcur un pas napoi i se prinser de mn, ncletndu-i degetele palide, ca de cear, asemeni unor stafii care caut alinare n prezena celorlalte. ncepur s cnte din nou, de ast dat o alt melodie, lent i cadenat, simpla, dar totui tulburtoare, cu versurile mai nti abia perceptibile, apoi din ce n ce mai clare. Scholem tresari la auzul cuvintelor i i ddu seama ce erau. Era un fel de elegie, cntat n german; Suntem cu toii copiii unei lumi de vis, plmdii n ntuneric din carne i oel, ne trezim n zorii aurii, ca s aducem flori morilor i celor nou-nscui.

453

Intonau vers dup vers, copile nevinovate ntr-un comar terifiant. Ascultnd vocile cristaline, amintirile l copleir pe Scholem. Sunete ale unei copilrii pierdute i revenir n minte: glasuri de fete tinere mbrcate n uniforme cafenii, cntnd cntece de slav Partidului, membrii ai Bund Deutscher Mdel mrluind pe strzi. Revedea prul lor cnepiu, strns n codie, chipurile surztoare, ochii strlucitori. n urma lor le vedea fraii, nvemntai n uniforme ale Hitler Jugend, tropind cadenat ca s-i ntmpine destinul de aduli. Dincolo de vocile melodioase, auzea bocnitul cizmelor pe dalele de piatr i fluieratul locomotivelor. Ridic privirea i n clipa aceea o pal de lumin prinse brusc via i se rsfrnse pe o form tears din spatele altarului. Era o zvastic aurie care se detaa din ntunericul omniprezent, ca razele unei tore. Pe peretele acela gol, mcinat de vreme, printre umbrele strvechi, simbolismul amenintor dominnd neclintit trecutul i prezentul. Lumnarea plpi i totul redeveni ca mai nainte; umbrele ntunecate nvluir zvastica asemeni unor aripi negre. Scholem se ntoarse spre Leyla i i strnse mna spasmodic. Ai vzut? ntreb, apropiindu-i buzele de urechea ei. Da, rspunse ea. Vocea abia i se auzea. Se ntreb dac nu cumva murise n deert, dac toate acestea nu erau cumva altceva dect un comar al morii. n faa altarului, cntecul se stinse. Una dintre fetiele mai mari se aplec i ridic un coule din nuiele de forma unui corn al abundenei, apoi ncepu s rup florile de pe altar i s le pun n el. Dup ce termin, se deprt de grup i se ntoarse cu faa spre extremitatea ndeprtat a slii, ateptnd ca celelalte s ridice lumnrile i s se alinieze n spatele ei. Dou fetie nalte ridicar nite tore cu coada lung i le aprinser de la lumnarea lsat de prima feti,
454

apoi pornir spre cele dou pri laterale ale slii. Leyla i Scholem se retraser ct mai departe de lumin, napoi n bezna Templului. Fetele ridicar torele i aprinser dou lmpi de petrol aezate cam la trei metri nlime pe perei. Pornir, aprinznd n drum alte lmpi. Spre mijlocul slii, luminat acum din ambele pri, irul de fetie se puse din nou n micare, intonnd n acelai timp un cntec sumbru, cu accente funerare: Aducem flori morilor i lumin n ntuneric. Scholem se ntoarse ctre Leyla, cu vocea gtuit de fric. O apuc strns de bra, cu degete tremurnde. Trebuie s plecm. Dac rmnem aici, ne vor descoperi. Pipind cu greu drumul, pornir n vrful picioarelor prin ntuneric; cnd ajunser aproape de un ir de lmpi care ardeau cu flacr roie, se retraser spre centrul ncperii, nvluit nc n bezn, i o luar spre ieire. Stlpul central se afla ntre ei i grupul de fetie n micare, dar n clipa n care ajunser la ua din spatele lui, i fcu apariia prima copil, urmat de a doua, innd n mini luminrile aprinse. n afara slii imense, era ntuneric bezn. Nu ndrznir s aprind lampa lui Scholem. Dar nici nu puteau risca s se aventureze prin galeriile ntortocheate, mergnd orbete. Dac se rtceau, era posibil s nu mai regseasc niciodat calea, s umble zile la rnd prin tunelurile lipsite de lumin, pn ce foamea i oboseala avea s-i doboare, forndu-i s se ntind jos, lng cei mori, pregtii s li se alture. Unde putem merge? ntreb Leyla disperat. Nu putem rmne aici. N-am putea ncerca s mergem puin mai departe pe coridor? Nu. n cntec spun c au venit s aduc flori morilor. Sunt convins c vin ncoace.
455

Privi n jur disperat. Durerea din mn devenea din ce n ce mai insuportabil. Se simea istovit i nfrnt, secat de ultimele rezerve de energie de cltoria prin deert i de frigul care emana din stncile care i nconjurau. Mai presus de toate, zvastica trezise n el o disperare tcut, iraional, care era gata s-l copleeasc. Vedea vag galeria care se ntindea n spatele lor, niele cu rmiele celor mori, aliniate de o parte i de cealalt. Repede! opti el. Intr n nia asta! Ascunde-te n spatele cadavrului i ntinde-te la pmnt. Eu m ascund n cealalt. Leyla rmase cu privirea fixat asupra niei. Din Templu rzbtea atta lumin ct s disting ce se afla nuntru. Era asemntoare cu un cociug deschis, acoperit de pnze de pianjen, de umbre ntunecate, emannd un miros de putregai. n interior zcea un cadavru vechi, uscat i dezbrcat de orice aparen uman, un morman de carne uscat i de oase care s-ar fi putut sfrma la prima atingere. Era incapabil s se mite. Nu se simea n stare s se ascund acolo, singur n bezna impenetrabil. Vocile copiilor se auzeau acum mai aproape. Grbete-te! uier Scholem. Ajung aici ntr-o clip! Dac nu se micau repede, fetiele aveau s ias pe u i s i surprind dintr-o secund n alta. Atunci, Leyla nu ar mai fi avut prilejul s guste rzbunarea pentru care venise pn aici. Scholem, de asemenea, ar fi murit fr s se rzbune. David ar fi fost pierdut. Drumul prin deert i tot ceea ce se petrecuse acolo nu ar fi avut nici un rost. Dac ea nu se mica n cteva clipe, David i Scholem aveau s moar cu siguran, iar ea i va urma i atunci la ce i-ar mai folosi scrba fa de mori? La rndul ei, ar zcea n mormnt, putrezind. Porni n fug spre ni, strnse pleoapele i trecu peste trupul sfrmicios. Simi n nri miros vag de mirodenii. Linoliul foni i un bra mumificat se desprinse n clipa n

456

care l lovi din greeal. Paii ajunser n faa uii. Ecoul cntecului amplificat de stnc ajunse pn la ea. Aducem muzic n linite i suflare pentru cei ce nu mai sufl. Leyla se ntinse jos i deodat simi c ceva se mic la picioarele ei. Paii trecur pe lng ea i vocile de copii rsunar ca ntr-un vis. Lumina luminrilor umplu ncperea, dezvluind ochilor Leylei o imagine oribil. n dreptul niei, se auzi un zgomot slab i ceva foni scurt. Petale albe fuser aruncate peste cadavru, iar acum zceau ca nite fulgi de nea pe linoliul putrezit. Copiii i continuau drumul printre niele morilor, acoperind trupurile acestora cu petale de flori. Leyla i aminti de bucheelul de flori uscate pe care l vzuse n mna uneia dintre mumii i se ntreb din nou de unde proveneau florile i cum ajunseser aici. nchise ochii, strngnd din pleoape, ncercnd s fac abstracie de cadavrul de lng ea, reinndu-i cu greu iptul care amenina s o dea de gol. Simi din nou o micare uoar pe picior.

45 Ecoul glasurilor i al pailor se pierdu n deprtare. Lumina nesigur a ultimelor luminri pli pn ce dispru de tot. Tcerea i ntunericul puser din nou stpnire pe totul n jur. Asta era partea cea mai neplcut: s atepte acele cteva minute pn era sigur c toate fetele plecaser i se putea aventura n siguran afar, pe coridor. Leyla i trecu degetele tremurtoare peste fa i gt. Trebuia s se foreze s stea nemicat n continuare. Un minut... dou minute.
457

Pianjenii dac erau pianjeni i nu altceva mult mai ru continuau s se plimbe cu picioarele epene i respingtoare pe toat suprafaa trupului ei. Sttea lipit cu spatele de perete, n fundul criptei, strduindu-se s se in ct mai departe de cadavrul de lng ea. Se ntreba dac avea curajul s treac peste el, ca s se ntoarc, sau va rmne n continuare n ntuneric, ca paralizat, incapabil s se mite din loc. O oapt uierat i ntrerupse comarul. Leyla, acum poi s iei. Au plecat. i schimb poziia, i insectele de pe ea se micar n acelai timp. Vieuiau de atta timp n compania cadavrelor, nct prezena unui trup n micare, n afar de al lor, le luase prin surprindere. nfrngndu-i repulsia, trecu peste cadavru. Pre de o clip, i imagin, ngrozit, c mortul o intuia mustrtor cu privirea, suprat c fusese deranjat din somnul lui de veci. Scholem o atepta n pasaj, lng ua ntredeschis. n lumina palid observ c prul i era acoperit de pnze de pianjen. Cu micri nervoase i trecu mna peste cap i i scutur hainele. Un pianjen negru i gras czu jos i dispru grbit. Leyla se nfior, dar imediat se ghemui lng Scholem. Privir n interiorul holului ce se deschidea dincolo de u. Luminile ardeau nc la extremitatea superioar a navei lungi. Oricare ar fi fost scopul ritualului ndeplinit de fetie, prea s fac parte dintr-un program ce pregtea calea pentru sosirea altor adoratori n Templu. Dac nu doreau s fie nevoii s petreac mai multe ore ascunzndu-se n tenebrele mormntului, Scholem i Leyla trebuia s se mite mai repede. Intrar din nou n Templu, strivii de imensitatea sa necrutoare, asemeni unor insecte pe tblia mesei. Era mai sigur s rmn n partea central, unde umbrele erau mai ntunecate i existau mai puine anse s fie reperai. Leyla
458

mergea nainte, bucuroas s se vad scpat din cript, dar puin nelinitit de ceremonialul straniu al fetielor. Nu pricepuse cuvintele cntecelor, ns melodia bizar i revenea obsedant n minte, ca un cntecel sumbru cntat de copii pe terenul de joac. Ce bine ar fi fost s cread ntr-adevr c fusese doar o glum, c acele versuri cntate i mprtierea petalelor de flori pe trupurile fr via nu erau altceva dect un joc de copii; ns nu auzise nici un rset zglobiu, nu simise nici o dispoziie jucu. Dincolo de ceea ce vzuse, se ascundea o motivaie mult mai serioas. Ajunser pentru a doua oar n extremitatea superioar a navei. Nici un sunet nu se auzea de dincolo de ua mic de pe peretele lateral, aa c se apropiar ncet, cu atenia ncordat. Ua ddea ntr-un alt coridor lung, luminat de lmpi de petrol, cu ui n loc de nie. Coridorul era pustiu. Dup felul n care arta, destul de curat i de ngrijit, prea s fie periferia unei zone locuite a cetii, dei Templul n sine era un fel de ar a nimnui, ntre trmul celor vii i trmul celor mori. Nu aveau de ales. Puteau rmne n Templu, cu riscul de a fi descoperii n orice clip, fr s tie care parte dac exista vreuna le putea oferi o ascunztoare sigur. Sau puteau ncerca s gseasc un loc relativ ferit n care s se odihneasc n ateptarea nopii ori a ceea ce era considerata drept noapte n acest loc al ntunericului fr sfrit. Cu siguran c, n curnd, toat populaia Iramului avea s fie n picioare, vzndu-i de treburile cotidiene. Nu i puteau permite s piard timpul. Leyla porni prima pe coridor, strngnd n mn arma, dei tia c nu i-ar fi de mare folos ntr-o eventual confruntare. Scholem o urma, nc buimcit de tot ceea ce vzuse i auzise, simindu-se de parc ar fi nimerit ntr-unul din comarurile copilriei sale, care l urmriser ca nite fantome rutcioase i insistente. Se micau iute, ateni la cel mai mic sunet ori micare.
459

Ajunser cam la jumtatea coridorului cnd auzir mai multe voci i zgomot de pai apropiindu-se din deprtare. Repede, intr aici! zise Scholem. mpinse una din uile din stnga, rugndu-se s nu dea peste cineva acolo, dar, n acelai timp, gndindu-se c le-ar fi fost mult mai uor s se ocupe de eventualii ocupani ai ncperii dect de grupul care se apropia de coridor. Leyla se ntoarse i intr dup el, apoi nchise ua fr zgomot. O fraciune de secund, crezu c i pierduse minile sau c triete un vis urt. n lumina lmpii, vzu ochi care se holbau la ea, chipuri monstruoase, diforme, guri cscate, o mulime de oameni care preau mai degrab montri. Tresri violent, scp arma din mn, dar Scholem o potoli, prinznd-o de bra. Nu-i fie fric, Leyla! M-au speriat i pe mine, dar nu sunt dect statui. ncperea era plin de statui asemntoare cu cele vzute pe drum, i ici, colo, n interiorul cetii montri diformi, nscui de o imaginaie religioas distorsionat, ntrupri ale comarurilor cine tie cui, transpuse n piatr. Leyla se cutremur i trase adnc aer n piept. Afar, paii ajunser n dreptul uii, dar vocile deveneau din ce n ce mai sczute pe msur ce se apropiau de Templu. Era limpede c statuile fceau parte dintr-o colecie care fusese depozitat acolo. Fiecare purta cte o etichet scris n german, n care se specifica locul de provenien exact i data la care fusese luat i pus spre pstrare n camera aceea. Unele datau de la nceputul anilor 50, altele erau de dat mai recenta Leyla aprecie c erau n total vreo aizeci, de dimensiuni diferite, variind ntre unu i zece metri nlime. Unele aveau aripi, cteva chiar cte trei perechi, altele purtau arme sau unelte ciudate, strnse ntre degetele chircite; cteva purtau veminte, altele erau goale, ncremenite n atitudini destul de obscene, cu falusuri uriae, n erecie; toate preau s fie de sex masculin, dei cteva
460

lsau impresia unor androgini sau chiar a unor exemplare aparinnd unui al treilea sex, o specie supranatural, modelat dup fantezia sculptorului, de la curbura gurii i pn la forma sau numrul organelor genitale. Leyla i Scholem convenir c, printr-un noroc neateptat, dduser peste ascunztoarea ideal. Era foarte puin probabil ca cineva s intre aici ntr-o zi obinuit. Statuile erau prfuite i lsau impresia c se aflau acolo, neatinse, de ani de zile, ateptnd sosirea vreunui nou membru care s ntregeasc grupul. Totui, ca s fie absolut siguri c nu vor fi descoperii, se strecurar, prin spatele statuilor ngrmdite una lng alta, spre fundul ncperii, unde aveau spaiu suficient s se ntind, neobservai de oricine ar fi deschis ntmpltor ua i ar fi aruncat o privire nuntru. Stinser una din lmpi i o aezar pe cealalt sub aripa cobort a unui demon din piatr, astfel nct trecea aproape nebgat n seam. ncercar s aipeasc. Somnul venea greu, pentru c amndoi aveau nervii ntini la maximum. Dar, n cele din urm, oboseala i statul n ntuneric i spuser cuvntul i se cufundar ntr-un somn greu i agitat. Scholem renunase de mult s se foloseasc de ceas, att de lipsit de importan devenise timpul aici, n deert, unde numai zilele i nopile contau i unde orele erau mai suportabile dac nu erau numrate. nainte de a aipi, potrivi, la ntmplare, acele la ora ase i l ntoarse. Judecnd dup acest reper, se trezi dup-amiaz devreme. Leyla dormea nc. Rmase un timp ntins, adncit n gnduri, apoi mnc doi biscuii uscai. Cnd puse cutia napoi n sac, observ vraful de hrtii pe care Leyla l luase din avion. Erau ntr-o stare destul de jalnic, mototolite i rupte pe alocuri, dar nc lizibile. Lu lampa de sub aripa statuii i o puse mai departe, ca lumina s nu o deranjeze pe Leyla.

461

La nceput, citi doar din curiozitate, ca s-i umple timpul nainte de venirea nopii i, probabil, ncheierea aventurii lor, dar curnd curiozitatea iniial se transform ntr-un interes real. Dup ce termin, reciti totul nc o dat, intrigat de coninutul foilor nglbenite. Uit de tot ce l nconjura, cetatea i ncperea populat de cohorta de demoni se estompar i disprur, ca i cum nici nu ar fi existat vreodat. Dup ce termin de citit a doua oar textul, rmase nemicat, cu hrtiile pe genunchi, frmntat de gnduri care l tulburau i l ndurerau i mai mult. Ceea ce citise l umpluse de o team iraional care i strngea inima. Glasul Leylei sparse tcerea, ca zgomotul unei pietre azvrlite n mijlocul unui lac adnc, npdit de alge. Ce s-a ntmplat, Chaim? opti ea. Ce ai descoperit? Citeam hrtiile pe care le-ai gsit n avion, i rspunse el, ntinzndu-i colile. Conin ceva interesant? Pari tulburat. Scholem ncuviin din cap preocupat. Da, coninutul e tulburtor. A vrea... i feri privirea, aintind-o n pardoseala de piatr. Da? Ce ai vrea? Scholem privea fix podeaua, ca i cum ar fi sperat s gseasc rspunsul acolo. Dar nu exista nimic n afar de dalele reci de piatr brut. A vrea s nu fi venit niciodat aici, s nu fi auzit de locul acesta sau de oamenii de aici. A dori s nu fi dat peste avion sau mcar peste hrtiile astea. Acum, totul ncepe s se lege, s devin mai clar. Imaginea pe care ncep s o ntrevd este... Se ntrerupse, cutnd un termen de comparaie adecvat... asemenea acestor statui. Este grotesc, nebuneasc. Este ca o boal care i macin corpul n interior pn ce rbufnete la suprafa ca o malformaie. De ce nu-mi spui ce ai descoperit? N-ai putea s-mi traduci, s-mi dai un indiciu despre ce este vorba?

462

Scholem ezit, apoi ncuviin din cap i se trase mai aproape de ea. Foarte bine. Ai tot dreptul s tii ce ai descoperit. Alese dou coli dactilografiate din vraful de pe genunchi. S ncepem cu astea. Fr ndoial, sunt cele mai importante. Este vorba de o scrisoare a lui Heinrich Himmler adresat lui Hitler n persoan, n care povestete despre o ntlnire care a avut loc la nceputul anului 1944. O s-i traduc n linii mari ce scrie. Scrisoarea e datat 28 aprilie 1944 i poart antetul Reichsfhrung SS, Comandamentul general SS. Dedesubt, cineva a scris de mn cuvintele Schloss Wewelsburg. Asta nseamn castelul Wewelsburg, reedina de la ar a lui Himmler, n Westfalia. O folosea drept un fel de templu al SS-ului, unde pstra tot felul de obiecte de ritual i inea ceremonii speciale. Aici, n colul din dreapta, sus, st scris Geheime Reichssache adic era considerat un document de stat cu caracter strict secret. ncepe cu fraza de introducere obinuit, Iubite Fhrer, iar n al doilea paragraf intr direct n subiect, ncep cu acesta. Se opri, apropie lampa i o privi pe Leyla. Felul n care stteau ghemuii unul lng cellalt, la lumina palid a lmpii, nconjurai de ntuneric, crea o atmosfer aproape intim. Scholem ncepu s citeasc. Aa cum am raportat n ultima mea scrisoare (RfSS 897/7/2/44), am fost de curnd solicitat de profesorul von Meier s i spun prerea mea n legtur cu o problem de maxim importan. Acum... O clip, l ntrerupse Leyla. Credeam c ai zis c aceasta este o scrisoare de la Heinrich Himmler. Scholem ncuviin din cap.

463

Nu neleg, zise ea. Ai citit am fost solicitat. Nu ar trebui s fie invers? Scholem cltin din cap. Aa am crezut i eu la nceput. Dar este limpede: war ich auffordert nseamn am fost solicitat. Din continuarea scrisorii reiese c aa este. O s vezi. Citesc mai departe. Acum v pot dezvlui coninutul acelei discuii. M-a rugat ca, n calitatea mea de Reichsfhrer-SS, ef suprem al RuSHA, s... Leyla ddu s-l ntrerup din nou, dar Scholem i-o lu nainte. Rasse und Siedlungshauptamt, Biroul pentru Probleme Rasiale i Recolonizare. A fost unul dintre principalele departamente ale SS, care rspundea de asigurarea meninerii puritii rasei n cadrul organizaiei. Voi continua: M-a rugat... et cetera, s stabilesc dac este posibil, n cazul unor noi schimbri de situaie n desfurarea rzboiului, s asigur viitorul rasei prin selectarea unui grup format din cele mai reprezentative exemplare i adpostirea acestuia ntr-o ascunztoare n afara granielor Patriei-Mam pn cnd vor exista premisele necesare renfiinrii Reich-ului. Atunci i-am rspuns c nu vd nici un impediment serios pentru realizarea acestui obiectiv, dar, n acelai timp, mi-am exprimat ndoiala c vom gsi un loc destul de ndeprtat, i totui adecvat ca refugiu pentru o perioad nedeterminata de timp. El s-a mulumit s zmbeasc i mi-a spus c cei de la Lig au deja ceva in vedere. Ca i cum ar mai fi fost nevoie s-mi spun! Ei au ntotdeauna ceva n vedere, nu-i aa?

464

I-am raportat luna trecut, subliniind principalele probleme legate de selecie i oferindu-i alternativele mele pentru rezolvarea acestora. Criteriile rasiale fundamentale, stabilite anterior de profesorul Schultz i folosite pn n prezent ca baz de admitere n rndurile forelor SS rmn n mare valabile, dei eu am recomandat o strictee mai mare, urmnd s fie admii doar cei din prima categorie identificat de Schultz, rasa nordic pur, fr urme degenerative. I-am recomandat, n particular, lui von Meier s apelm la copiii adpostii n Institutul Lebensborn, pentru a asigura o rezerv de gene pure necesare viitoarei generaii. Iart-m, dar eu nu am auzit niciodat de acest Institut Lebensborn. Ce era? Orfelinat? Scholem clatin din cap. Nu chiar. Era mai degrab o pepinier, menit s dea ofierilor SS posibilitatea de a avea urmai de ras pur, dei n mod surprinztor foarte puini au fcut uz de aceste servicii. E adevrat c au fost criminali, nemernici fr scrupule, dar n probleme sexuale aveau o morala foarte stricta. Lebensborn era, de fapt, o fundaie pentru mamele necstorite, un adpost unde erau primite ca s nasc n condiii relativ bune. Fetele rmneau nsrcinate din devotament fa de stat, iar dac tatl era acceptabil nu aveau nici o problem. Att ele, ct i copiii erau bine ngrijii. Citesc mai departe: Von Meier a transmis propunerea mea Ligii i nu am mai auzit nimic despre asta pn acum cteva zile, cnd mi-a cerut s convoc o ntrunire aici, la Wewelsburg. Adunarea a avut loc n biroul meu particular. Din partea Ligii au participat von Meier, mpreun cu Lorenz i Schmidt. De asemenea, a fost
465

prezent marele muftiu, care sosise de la Berlin mpreuna cu von Meier, aparent ca persoan particular, dei bnuiesc c ar putea fi deja membru al Ligii. Fii atent cnd v mai ntlnii cu el. S v povestesc cum a decurs ntrunirea. Mai nti, am luat cina i am discutat despre probleme generale. Pot s v mrturisesc acum, pentru c, fr ndoial, ai fost deja informat de von Meier, c exist mari nemulumiri n legtur cu desfurarea rzboiului, pe fondul unui pesimism acut privind deznodmntul acestuia. Au nceput deja s cheme membrii Ligii napoi la Mnchen, pentru a fi apoi scoi din ar. tiai asta? Sunt ngrijorai i nspimntai desigur, nu n sensul obinuit al cuvntului. Panica lor seamn cu blocurile de ghea care se topesc n decembrie. Proiectul Sanctuar reprezint doar o parte a acestei panici organizate. Von Meier a avut pregtit un loc de refugiu tot timpul. Se numete Iram. Este o aezare aflat undeva n mijlocul deertului Nafud din Arabia, un loc pe care l-a descoperit dup ndelungi cutri n 1936. El susine c cetatea poate oferi adpost la cel puin o mie de locuitori pentru o perioad de timp nedefinita. Exist puuri adnci de petrol pentru combustibil i fntni arteziene. ntr-una din seciuni se pot cultiva grne i alte culturi i, n plus, exist depozite uriae n care se pot pstra alimente suficiente pentru zece ani. Muftiul a promis c poporul su va asigura aprovizionarea cetii n mod regulat, fr a-i divulga existena. n schimbul cooperrii, el vrea s i garantm crearea unui Reich arab, care s fie condus de descendenii lui. Von Meier l-a asigurat c i va ndeplini dorina. Am ntocmit un plan preliminar de organizare a Sanctuarului. Nucleul de conducere va fi selecionat
466

din rndul membrilor cu funcii superioare ai Ligii. Acetia vor fi asistai de ofieri SS alei din rndul celor cu grad mai mare dect cel de Obersturmbannfhrer i de membri ai actualei conduceri a Reichului, printre care subsemnatul, Goebbels, Bormann i Speer. Dumneavoastr vei pstra, desigur, n continuare funcia de Fhrer, n condiiile actuale i, posibil, cu unele ndatoriri noi, n funcie de mprejurri. Va exista un detaament foarte mare de femei acceptate de ctre RuSHA, cu trsturi rasiale din cele mai pure, care vor asigura fondul genetic necesar pentru naterea viitoarei generaii. n afar de aceasta, cminele Lebensborn vor fi solicitate s trimit dou sute de copii de sex masculin, procreai de ofieri SS, care vor fi instruii la cele mai nalte standarde de performan, conform statutului lor de primi reprezentani ai noii rase de oameni pe care o vom crea. Pe msur ce vor crete, unii dintre ei vor fi trimii napoi n lume pentru a-i aduce contribuia la punerea bazelor noului Reich. Ei vor reprezenta avangarda noii ordini mondiale, luptnd alturi de unitile Valkyria pn la victoria final. Am neles c, n prima etap de instrucie, marele muftiu va fi implicat ntr-o oarecare msur, dar atept nc lmuriri n privina acestui aspect. Prerea lui von Meier pe care o mprtesc i eu personal este aceea c britanicii i vor epuiza complet forele n acest rzboi. El le prevede un declin politic i economic rapid n anii de dup aceast aa-zis victorie, pierderea coloniilor i pierderea prestigiului n lume, concomitent cu acapararea puterii mondiale de ctre presupuii lor aliai, Statele Unite. Prin urmare, n anii care urmeaz trebuie s ne ndreptm atenia asupra acestei din urm ri, unde,
467

de fapt, sunt trimii n prezent sau vor fi trimii dup ncetarea ostilitilor, cei mai muli membrii ai Ligii. Von Meier este de prere c, dup terminarea rzboiului, nu vor exista impedimente majore n calea deplasrii unui numr chiar mai mare de oameni prin Europa, iar eu sunt de acord cu el. Rapoartele serviciului de spionaj arat c nici englezii, nici americanii, nu sunt interesai de iniierea unui program serios de judecare a crimelor de rzboi dup ncheierea acestuia. Este mult mai probabil ca, din motive personale, ruii s fie mai preocupai de urmrirea criminalilor de rzboi, de aceea va trebui s facem tot posibilul ca, n momentul ncheierii rzboiului, oameni notri s se afle n regiuni aflate sub controlul puterilor occidentale. Cea mai bun acoperire va fi, dup prerea noastr, implicarea n lupta antisovietic, ceea ce va permite poate chiar infiltrarea n rndurile serviciilor secrete britanice sau americane. Menirea Sanctuarului este aceea de a oferi un refugiu unde s se poat elabora n linite proiecte de perspectiv ndelungat, fr teama amestecului extern, i unde generaiile viitoare s poat fi instruite n spiritul concepiilor, teoriilor i metodelor de lucru ale Reich-ului, n folosul Ligii. n definitiv, nu avem alt alternativ n aceast privin. Consiliul a aprobat Planul Sanctuar i nu dorete dect s ne ajute la implementarea proiectului, oferindu-ne fondurile i facilitile necesare. Am fcut deja aranjamentele necesare pentru transferul unei sume de bani corespunztoare pentru finanarea preliminar a operaiunii. Von Meier va lua legtura cu dumneavoastr personal, pentru a v explica ce rol dorete s jucai n acest plan. Dac mi permitei s v dau un sfat, ncercai s l convingei c, orict de
468

decepionat ai fi de comportamentul Wermacht-ului i de cel al oficialitilor meschine, suntei nc perfect stpn pe dumneavoastr i pe destinul dumneavoastr. n definitiv, suntei tot persoana pe care au ales-o, iar eu personal am ncredere neclintit n dumneavoastr i n ceea ce putei s facei i, cu siguran, vei face. Lsai s fie un Gotterdmmerung, lsai cinii rzboiului s mprtie distrugere ct timp mai este posibil. Poporul german s-a dovedit nedemn de destinul ales pe care i l-am hrzit. Va fi de datoria unei alte generaii, a unei generaii de fiine perfecte din punct de vedere rasial, s deschid era glorioas a perfeciunii morale i fizice la care dumneavoastr i cu mine vism de atia ani. Ne vom retrage n deert, asemeni lui Araam, lui Moise, asemeni regelui Heinrich, care i-a cldit fortreaa n inuturile slbatice, i vom pune bazele unui nou Reich, ale unui Reich care va dinui venic. Avei ncredere, Mein Fhrer, totul va fi bine. Semnat, Reichsfhrer SS und Chef der Deutschen Polizei Heinrich Himmler Dup ce Chaim aez jos foile, se ls o tcere grea. Cu pumnii strni, i frec ochii obosii, clipi i se ls pe spate n penumbra din jur. Este posibil ca scrisoarea s fie original? ntreb Leyla abia respirnd, incapabil nc s neleag implicaiile profunde ale celor auzite. Nu vd de ce nu ar fi. Am gsit-o ntr-un loc unde este firesc s se afle astfel de documente. Stilul pare s fie cel al lui Himmler. Se pomenete chiar de regele Heinrich. Se refer la idolul lui, Heinrich I. Heinrich a fost un rege saxon care a cucerit popoarele slave n secolul al zecelea. Himmler era
469

obsedat de personalitatea lui. A pus s i se aduc osemintele la Catedrala Quedlinburg. Se spune c n fiecare an, n ziua comemorrii morii lui Heinrich, obinuia s se retrag la miezul nopii, singur, n cripta acestuia. Povestea c spiritul lui Heinrich i-a aprut n somn. n final, a ajuns s cread c el nsui era rencarnarea lui Heinrich. Cred c scrisoarea este original. Gndurile Leylei zburar la Templul prin care trecuser, la zvastica atrnat pe peretele din fundul lcaului, la fetiele absorbite de ndeplinirea ritualului zilnic n faa simbolului. Da, exista o logic tulburtoare. Scholem ridic dou foi de dimensiuni mai mici. Astea te vor interesa. Leyla ridic din sprncene. Pare s fie un fragment dintr-o scrisoare sau o declaraie scris de muftiu i adresat, probabil, lui Hitler. Privete. Ridic ultima foaie i i-o puse n faa ochilor. n partea de jos purta semntura muftiului, iniialele A. H., scrise peste cuvintele dactilografiate Amin al-Husseini, Gross-mufti von Palstina. Asta echivaleaz cu al-Husayni; aa obinuia s-i scrie numele n perioada n care s-a aflat n Germania. Nu cred c are vreo importan. neleg, murmur Leyla. Vrei s i-o traduc? Leyla ncuviin din cap. S vedem, ncepu Scholem. ncepe n mijlocul unei fraze. Probabil c nceputul lipsete. ncepu s citeasc. ...n lunga i glorioasa noastr istorie. Poporul arab are un destin mre, un destin care pn n prezent a fost obstrucionat de mainaiunile popoarelor de ras inferioar, de evrei i de rasele
470

cretine de pe rmul Mediteranei. Odinioar am fost conductorii celui mai mare imperiu din lume i ntr-o bun zi vom fi din nou conductori, umr lng umr cu imperiul german din nord. Chiar dumneavoastr ai afirmat o dat c ar fi fost mai bine ca poporul german s fi fost convertit la mahomedanism dect la cretinism, din moment ce credina islamului este o credin rzboinic, n care lupta pentru victorie, cu sabia n mn, este consfinit de legea sfnt. Nu am destule cuvinte de laud fa de un asemenea sim de observaie. Credina cretin are o anume slbiciune, un defect suprem pe care puini dintre adepii ei l-au remarcat vreodat. Este vorba de acea nclinare spre pasivitate, spre supunere, de acea acceptare a principiului cretin att de mult propovduit de-a lungul secolelor, care spune s ntorci i cellalt obraz. Au transformat esena religiei n ceva ruinos, dureros, demn de mil. Au fcut din cruce un simbol i au fcut un Dumnezeu din cel care a acceptat s fie luat pe sus i rstignit de semenii lui. Cum poate o credin att de fals s nasc mreie i putere? Coranul ne nva c Iisus nu a murit pe cruce. Considera lupta sfnt ca pe o datorie fa de comunitate i-i ndeamn pe toi supuii s-i sacrifice viaa pe altarul Domnului, dar nu ca victime supuse, ci pe cmpul de lupt. Islamul nu cade nici n cealalt mare greeal a cretinismului, care susine c Biserica i Statul trebuie s fie dou entiti separate, c religia este o preocupare a lumii de apoi, nu a celei de acum. Pentru un musulman, nu exist nici o deosebire ntre religie i politic. Legea divin ne nva cum s organizm o societate perfect, aa cum ne nva i cum s ne rugm sau cum s ne ngropam morii. Fiecare domeniu al vieii, ncepnd cu relaiile
471

internaionale dintre state i terminnd cu cele mai intime relaii dintre femeie i brbat, este guvernat de un singur sistem, condus de legi unice. De aceea v propun ca pruncii adui n Arabia din Germania, ca i fiecare copil nscut n Iram, s fie educai n credina islamic, nvai de la natere s serveasc att statul, ct i pe Dumnezeu. Copiii de sex masculin vor fi dai beduinilor din inima deertului, ca s nvee legile inutului Nisipurilor. Ar fi o alegere foarte neleapt. Propriii dumneavoastr scriitori volkisch au afirmat n repetate rnduri c oraele sunt un focar de corupie, de vicii, unde rase ntregi cad prad degenerrii. Noi, arabii, tim asta de secole, nc din primele zile ale cuceririlor islamice, cnd plcerile oferite de Damasc i Ctesiphon au luat minile conductorilor i tinerilor notri. Din ziua aceea i pn azi, muli dintre noi obinuiesc s i trimit din cnd n cnd copiii n deert, s triasc n mijlocul triburilor de acolo, s inspire aerul curat al Nisipurilor, s se cleasc pn la ultima fibr a trupului, s se ntoarc imuni la tentaiile i distraciile marilor orae. Aa vom proceda cu aceti vestitori ai rasei superioare. Trupul i spiritul lor vor fi purificate ca cele ale beduinilor. Vor avea snge de german, dar spirit de beduin, capabil s ndure orice greuti, antrenai s suporte orice suferin, devotai pn la moarte tribului din care fac parte, rasei lor, sngelui care le curge n vine. i vom nva s fie mndri de strmoii lor, vor nva ce nseamn onoarea i simul datoriei; vor venera un Dumnezeu care nu a permis niciodat s fie rstignit pe cruce sau s-i aeze pe frunte o coroana de spini. Vor fi capabili s ucid fr ndurare sau mil i s moar fr fric sau prere de ru. Nu vor avea
472

pereche n lume, vor fi perfeci att la trup, ct i la minte i n spirit, pregtii s preia conducerea lumii. Doar acela care este propriul lui stpn poate domni peste alii. Numai... Chaim se opri din citit i puse hrtiile jos. Continu aa vreo cteva paragrafe. Dar cred c ai prins esena. Leyla ncuviin din cap. Ar mai fi cte ceva, continu Scholem. Nite documente din partea doctorului Gregor Etner, conductorul Institutului Lebensborn, n care declar c a selecionat personal copiii care urmeaz s fie trimii la Reichsfhrer-SS, n vederea a ceea ce numete el plasare special. Nu cred c tia care este adevrata lor destinaie. O scrisoare de la von Meier ctre Hitler n care l anun c a sosit timpul s evacueze pe toat lumea din Germania i s i ndrume ctre Sanctuar, scrisoarea este datat 10 aprilie 1945 asta nseamn cu exact douzeci de zile nainte de presupusa sinucidere a lui Hitler, o list cu nume, probabil lista pasagerilor din avion; este o lectur interesant, extrem de interesant. Se pare c unii dintre noi am irosit ani ntregi urmrind persoane ale cror trupuri se prjeau de patruzeci de ani n deertul Nafud. Tcu i ridic un dosar albastru, legat cu o sfoar. Coninea zeci de pagini capsate n colul de sus. Capsele erau vechi i lsaser pete de rugin, dar hrtia se pstrase relativ curat i lizibil ntre copertele albastre. Scholem i ntinse foile Leylei, fr s spun un cuvnt. Leyla le primi i se ncrunt, incapabil s le descifreze nelesul. Era o simpl list cu nume i cu cifre trecute n dreptul fiecruia. ncepu s citeasc ncet lista. Adler, F. (Valk.m): 12944/D7139-V Abshagen, H. (Valk.UI):12944/BE9412-V
473

Angren, K.(Valk.IV):121044/D7294-V Auerbach, J.(Valk.I):12544/A7381-V Abetz, P.( Valk.m):12944/BE9843-V Ampletzer, K.(Valk.n):121844/D7157-V Numele continuau pagin dup pagin, fiecare diferit de cellalt, i totui ntr-un fel identice cu restul, depersonalizate din cauza numerelor care le urmau. Leyla i napoie, ncruntat, foile lui Scholem: Tu nelegi ceva din ele? Scholem cltin din cap. Nume. Numere. Au fost atia n Cel de-al Treilea Reich. Uneori mi se pare c, de fapt, nu a fost nimic altceva: o niruire nesfrit de nume i de numere. Carnete de identitate, permise, aprobri, registre militare, tatuaje... toat lumea era numerotat. i atia dintre ei trimii la moarte: unii pe front, alii n cuptoare. Totul se nvrtea n jurul nregimentrii. Dac ar fi s se mai ntmple o dat... Oft. Gndete-te numai... Computere, bnci de date, decodoare de amprente, maini de identificare a vocilor... Nazitii erau primitivi fa de ceea ce au la ndemn acum guvernele. Dar s-au descurcat i cu ce au avut la dispoziie. Strnse hrtiile i le puse napoi n dosar. S-au descurcat foarte bine. Oft i se uit la Leyla. Fuseser inamici, dar acum asta prea ceva banal, aproape copilresc. Leyla privi vraful de hrtii de pe podea. ncepea s neleag lucruri care pn atunci preau lipsite de sens. n sfrit, pricepu unde se afl, ce semnific cetatea Iram. Ridic ochii spre Scholem Vrei s pleci, nu-i aa? Scholem nu-i rspunse, doar ncuviin uor din cap. S le povesteti oamenilor despre astea. El ncuviin din nou din cap. Leyla rmase un timp tcut.

474

Te neleg, zise ea. Dar nu pot veni cu tine. Am venit aici dup David. Am trecut prin cte am trecut doar pentru asta. Nu pot face cale ntoars acum. S-ar putea s nu fie aici, opti Scholem, fr s o priveasc. Nu, nu trebuie s spui asta. Este aici. tiu c este aici. Vreau s l gsesc, Chaim. Poi pleca; trebuie s pleci. Eu rmn i l caut pe David, ncerc s l scot de aici. Dac mi dai voie, a vrea s pstrez pistolul. Scholem rmase mult timp tcut. n cele din urm, ridic privirea i o fix pe Leyla drept n ochi. Pe obraji i alunecau lacrimi mici, rotunde, lsnd n urm dre albe pe pielea murdar, ntinse braul i o lu de mn. Ai dreptate. Trebuie s rmnem. Am venit dup David. E curat sinucidere ceea ce facem. Cel puin, putem ncerca s facem ceea ce ne-am propus de la nceput. S nu mai pierdem timpul cu vorba. Mncm ceva, apoi stabilim ce avem de fcut la noapte. Era hotrt s rmn. Decizia lui l nspimnta. Trebuia s ajung napoi. Trebuia s avertizeze pe oricine era dispus s l asculte. Himmler pomenise de unitile Valkyria. Pe lista de nume figura prescurtarea Valk. Auzise de Valkyria: zvonuri, vorbe de clac. Iar acum avea dovada c unitile Valkyria nu existaser doar n imaginaia cuiva, ci n realitate. Dac ceea ce se ntmplase recent putea fi considerat drept un semn, atunci erau pe cale de a fi reactivate.

46 ntunericul era total, nvluitor, implacabil. Uneori i se prea c vede luminie, dar, cnd se uita mai bine, i ddea
475

seama c nu erau dect n nchipuirea lui. Reuise cumva s treac prin primul tunel secundar i se strecur printr-o deschiztur care ducea mai departe i cu fiecare pas devenea din ce n ce mai derutat. Se lupta din rsputeri s-i nfrng teama, tiind c orice clip de slbiciune i-ar putea fi fatal. Era obosit i ar fi vrut s doarm, dar nu ndrznea de team s nu se trezeasc mai dezorientat. Avansa ncet, pipind intrarea nielor din perete, ca s in drumul drept i s i dea seama unde se sfrea o galerie i unde ncepea cealalt. Cel mai important lucru era s nu se afunde mai tare n labirint. Nu putea fi prea departe de principalul tunel mortuar care ducea napoi n Templu. Dac reuea s ajung pn acolo, era salvat. Dar bezna i linitea joac feste ciudate simurilor i minii. Orbii reuesc s se descurce foarte bine n propriile lor locuine i n cartierul n care triesc, dar ajuni ntr-un loc necunoscut, lipsii de atingerea obiectelor familiare, pn i ei devin neajutorai. Un om aflat ntr-o camer ntunecat se sperie mai greu dect unul rtcit ntr-o pdure fr o raz de lumin sau ntr-o cas imens i pustie, orict de sufocant ar fi camera n timpul zilei sau de spaioase pdurea i casa. David avea parte de ceea ce era mai ru n ambele cazuri: se simea ntemniat, strivit de pereii de stnc din jurul lui, dar, n acelai timp, simea imensitatea, nesfrirea hiului n care rtcea. n cele din urm, aipi, istovit de caznele zilei precedente i ale nopii care i urmase, iar acum continua fr sperana unei alte zile. Nu-i cuta un loc anume: toate erau la fel, aa cum se aseamn un mormnt cu cellalt. Izbuti s adoarm cu greutate, chinuit de frigul din galerii. Vis urt mori care i zorniau oasele i i vorbeau, pianjeni care i se plimbau pe trup, frecndu-i picioarele. Habar nu avea ct dormise. Poate cteva ore, poate o zi. Cnd se detept, corpul i era nepenit i ngheat i simea dureri peste tot. Tmpla stng i zvcnea spasmodic i era
476

chinuit de o foame cumplit care i rvea stomacul, copleindu-l cu o senzaie incontrolabil de grea. Vomit de dou ori la rnd i tunelul n care edea se umplu de o duhoare cu iz acru-amrui. Totul se nvrtea cu el i cteva clipe nici nu ndrzni s se ridice n picioare. Dar, dac rmnea pe loc, nsemna s-i accepte moartea, aa c, n cele din urm, i adun puterile, ncercnd s i dezmoreasc braele i picioarele, ca s porneasc din nou la drum. Ct timp dormise, pierduse orice noiune a locului n care se afla. Avea impresia c tot spaiul se reducea la un singur tunel nesfrit, plin de oseminte i de pianjeni i mai pustiu dect Luna. n minte, i revenea un singur gnd chinuitor, dei tia bine c era o nebunie: i anume c, terorizat de foame i de spaima morii, ajunsese s se nfrupte din carnea mumificat care zcea din abunden de ambele pri ale galeriei. Se rug s aib parte de o moarte rapid, s fie cuprins de o nebunie care s-l scuteasc de supliciul unui sfrit lent. Nu avea cum s-i dea seama ct timp sau pn unde mersese. Uneori, un pas prea s dureze o eternitate, alteori avea impresia c nu trecuser mai mult de cteva secunde de cnd ieise din camera n care se afla Chivotul. ncepuse s oboseasc mai repede; picioarele i se mpleticeau i, din timp n timp, era nevoit s se opreasc i s se odihneasc. Cel mai mult l seca de puteri gndul la situaia fr ieire n care se afla. Asta l mcina i l storcea de vlag. I se prea lipsit de sens s rtceasc n continuare prin galerii, cnd putea foarte bine s se aeze, ateptndu-i sfritul. Era foarte posibil s fi trecut deja la civa centimetri de cotitura ce ducea afar din labirint. Dar fie c se afla la o palm sau la un kilometru de ieire, pe moment era nc ntemniat acolo. i aminti de plcerea cu care se juca n copilrie de-a baba oarba, bjbind cu ochii legai dup prietenii care ipau ct i inea gura, fermecat de lumea bizar, populat numai
477

de sunete i de mirosuri, i de senzaii tactile, nepstor la toate, pentru c tia c o simpl micare a minii l putea elibera de earfa care sttea ntre el i lumea plin de culoare i lumin din jur. i aminti, de asemenea, de cte ori se jucase de-a labirintul, urmrind cu creionul pe hrtie traseul corect care ducea afar din pdurea fermecat, liniile bifurcate ce l conduceau, n final, la comoara ngropat. De data aceasta, gsise o comoar adevrat, ns rtcise drumul i nu mai gsea ieirea. Sau poate c se nela? Brusc, ca o strfulgerare, i reveni n minte ceva despre care auzise pe la vrsta de doisprezece ani, o metod de a gsi calea corect, de a scpa dintr-un labirint. Era o mecherie simpl, dar eficienta o ncercase de mai multe ori, pn se plictisise de labirinturi, pentru c dispruse toat emoia aventurii. Nu trebuia s faci altceva dect s ii mna sau creionul pe perete, s zicem pe peretele din stnga. Orict de departe te-ar fi dus, nu aveai voie s i retragi mna, iar n final, dei treceai prin toate fundturile i intersectai de mai multe ori calea pe care ai mai trecut, reueai s iei din labirint. i ddea seama c aplicarea acestei metode era extrem de dificil n locul n care se afla. Habar nu avea pn unde se ntindeau galeriile, cte cotituri aveau, dar era o ans de care trebuia s profite. Pipi cu degetele minii stngi lespedea de piatr dintre dou nie, cam la nivelul umrului, i ncepu s nainteze cu pai egali. Nu peste mult timp, ajunse la o cotitur, apoi la o a doua, dar nu ncetini paii, ci i continu drumul cu mna lipit de zid. Uneori peretele stncii nu era uniform, dar i era destul de uor s o regseasc i s-i continue explorarea. O dat se mpiedic de ceva ce bloca tunelul. Dup o scurt examinare, constat c era un cadavru, probabil al cuiva care, ca i el, se rtcise prin tuneluri i murise. n ciuda acestui avertisment sumbru, faptul c adoptase o atitudine pozitiv i readuse curajul i forele. Singura lui
478

team era ca nu cumva s adoarm din nou, iar la trezire s nu mai tie care este direcia corect i s porneasc n sens opus. n timp ce mergea, se minuna de imensitatea catacombelor Iramului, de efortul uria pe care l depuseser locuitorii doar ca s i pun morii la adpost. Cnd vzu, n sfrit, lumina, crezu c are halucinaii, c ochii obosii i joac o nou fest. nchise pleoapele i le deschise din nou, foarte ncet, dar lumina era tot acolo, plpind palid i chemtoare n deprtare. Ieise la lumin puin mai jos de principalul tunel care ducea n Templu. Restul era simplu. Gsi drumul ce ducea prin Templu n coridoarele tcute din spate, iar de acolo nu avea de parcurs dect o distan scurt pn n odaia lui. nuntru nu era nimeni. Camera era tcut i pustie, aa cum o lsase... cnd anume? n urm cu dou zile? Nu avea nici cea mai vag idee. Pe drum nu ntlnise pe nimeni n coridoarele prsite, aa c bnuia c era iari noapte. Un val de epuizare l coplei brusc. Se prbui pe pat i se cufund instantaneu ntr-un somn fr vise. l trezi o mn care l scutura violent de umr. ntredeschise ochii, ncercnd s vad limpede. Lumina palid a lmpii prea neobinuit de vie. Talal sttea lng pat, privindu-l cu faa grav, ca un Buddha agasat de faptul c fusese smuls din contemplarea infinitului i pus s se ocupe de nite fleacuri lumeti. De cnd te-ai ntors? David ridic din umeri, ameit de somn i oboseal. Nu tiu. Nici mcar nu tiu ct am lipsit. Sau ce zi e azi. Este prima perioad dup trezire. Ai disprut acum dou nopi. David ncuviina din cap. Lipsise mai puin dect i nchipuise. Se simea ngrozitor. Vreau s mnnc i s beau ceva.

479

Talal nu-l lu n seam. Privirea i era necrutoare, iar vocea, dur ca i stnc de care se izbeau cuvintele, preluate de ecou. Unde ai fost? Ce ai fcut? Ce ai vzut? David era agasat. Gura i era uscat ca nisipul, ca i cum ar fi rtcit prin deertul de afar, nghiindu-l bucic cu bucic, ca pe o delicates rar. N-am putea discuta mai trziu? protest el. Sunt obosit, mi-e sete i m doare ngrozitor gtul. Talal insist. Vreau s-mi spui pe unde ai umblat i ce ai fcut. De ce-ai fugit? Acum glasul i era tios ca un brici, limpede i rspicat. N-am fost nicieri, replic David, simind c i pierde rbdarea. M-am rtcit. Am luat-o pe alt galerie. Gardianul m-a lsat n spate, iar eu eram obosit. M-am pierdut n catacombe. Pentru numele lui Dumnezeu, nu vezi n ce stare sunt? Am nevoie de odihn, nu de interogatoriu! Nu te cred, se rsti Talal, la rndul lui. Foarte ru pentru tine, pentru c sta e adevrul. Am alunecat i mi s-a stins lampa. Am avut noroc c nu am murit. Talal l cntri cu un aer curios. Poate c nu e chiar cum crezi. David se aez pe marginea patului i l privi n ochi. Ce vrei s spui? Talal nu-i rspunse. mi pare ru, continu David, dar acum nu mai vreau s discutm despre asta. Vreau s mnnc ceva i s m odihnesc puin. Dup aceea i spun tot ce vrei s afli dac pot. Unde este Boris? aa l poreclise David pe gardianul lui obinuit. Vreau s-mi aduc micul dejun. Heinz e mort. Acum eu sunt gardianul tu. Ne vom vedea mult mai des.

480

David l privi drept n ochi, spernd parc s deslueasc ceva n ei. Cellalt i ntoarse privirea ntunecat i impenetrabil, ca dou semne din alfabetul japonez. Mort? Cum adic mort? Nu pricep. A primit ordin s te urmreasc pas cu pas, s-i supravegheze fiecare micare. Te-a lsat s-i scapi. Herr von Meier a ordonat s fie executat. David rmase cu gura cscat. Era ngrozit de locul acesta, ca i cum abia acum i ddea seama de adevratele dimensiuni ale grozviei i cruzimii care l nconjura. Dar este absurd. Nu... nu s-a ntmplat nimic ru din cauz c am lipsit. Nu a fost vina lui c m-am rtcit. Te rog s nu mai vorbim despre moartea lui. Era soldat i trebuia s respecte ordinele; era perfect contient de consecinele nesupunerii. i cu asta, basta! Talal se opri, ca i cum nu ar fi fost sigur dac s abordeze sau nu alt subiect. Spui c absena ta nu a provocat nici un ru, zise, n cele din urm. Ct de departe ai ajuns n tuneluri? Unde ai fost? David ridic din umeri. De unde s tiu? Sunt toate la fel, nu aveam lumin... Dumnezeu tie pe unde am fost. E foarte posibil s m fi nvrtit tot timpul n cerc. Noaptea trecut n-ai ajuns n captul de vest al cetii? i-am spus c nu tiu pe unde am umblat. Poate c am ajuns, nu am cum s-mi dau seama. Dac zici c te-ai rtcit, cum de ai reuit s gseti drumul napoi? E uor de explicat, dar mai greu de fcut. Am urmrit zidul. M-am inut cu o mn pe peretele la blestemat i am continuat s merg. ncearc i tu o dat. E o metod garantat, dei nu foarte plcut. Deci nu tii nimic despre cadavru? Ce cadavru? Eram nconjurat de cadavre. La care te gndeti?

481

Talal l scrut cu privirea, ncercnd s-i dea seama dac David minea. Cadavrul gardianului. Cel pe care l-am descoperit la schimbarea pazei, la intrarea vestic a cetii. Crezi c am omort un gardian? Talal nu ezit dect o clip. Da. i dup aceea m-am ntors aici ca s te atept s m arestezi? Nu tiu. Nu tiu ce motive ai avut, de ce te-ai ntors. i nu am ncercat s evadez? Spui c eram la intrare. Am ucis gardianul de acolo... i dup aceea m-am ntors linitit n camera mea? Nu aveai unde s te duci. Afar e deert ct vezi cu ochii. tii i tu cum e. Nu ai alimente, nici ap. Atunci, de ce s-l fi omort pe paznic? Nu tiu. Poate c te-a surprins fcnd altceva i a ncercat s te mpiedice. Asta s mi-o spui tu. i dac i-a spune c nu tiu absolut nimic despre asta? C mi-am petrecut ultimele dou zile trndu-m prin ntuneric, ntr-o companie foarte neplcut? Poate c a evadat cineva. Ai verificat dac lipsete vreunul? Talal cltin din cap. Vom verifica, nu te teme. Deocamdat, Herr von Meier vrea s te vad. E foarte suprat din cauza celor ntmplate. Fii foarte atent ce-i spui. Te tolereaz pentru c are nevoie de tine i... cred c l amuzi. Dar, dup cele petrecute, nu cred c te mai consider att de distractiv. Te sftuiesc s ai mare grij. Fr s mai adauge ceva, Talal deschise ua, ateptndu-l pe David s-l urmeze. David rmase cteva clipe aezat pe marginea patului, privindu-l fix pe cellalt, ncpnndu-se s nu fac nici o micare. Dei dormise, se simea nc vlguit att fizic, ct i psihic. Conversaia cu von Meier era ultimul lucru pe care l dorea n clipa aceea. Talal
482

continu s-l fixeze cu privirea, grbindu-l s se urneasc, dar David rmase pe loc, la fel de ncpnat ca i cellalt. Urmtoarea micare a lui Talal fu att de rapid, nct David nu vzu dect o sclipire ce explod brusc ntr-o durere cumplit. Mna brbatului apuc mnerul sbiei, corpul i schimb poziia, apoi se avnt spre David, iar lama sclipitoare alunec, n diagonal, pe piept, spintecnd pielea pn deasupra stomacului. Pe locul tieturii sngele ni purpuriu. David se prinse de piept, orbit de durere, mirndu-se c mai tria. Ridic privirea i-l vzu pe Talal tergnd lama sbiei i punnd-o la loc, n teac, cu gesturi calme, msurate. Plec din nou ochii, examinnd linia roiatic din care mustea sngele. Rana era mai degrab o incizie la nivelul pielii, care ns trecuse milimetric pe deasupra crnii. Nu m obliga s te tai mai adnc, mormi Talal, fcndu-i semn s porneasc spre u. ncercnd s fac abstracie de rana dureroas, David se ridic i porni ctre u fr o vorb. Va trebui s lmureasc lucrurile cu von Meier. Pe coridor ddu s coteasc spre stnga, unde se afla apartamentul lui von Meier, dar Talal l prinse de bra i l mpinse n direcie opus. David l privi mirat, dar Talal se mulumi doar s-i arate ncotro s mearg, urmndu-l la doi pai distan. David strbtu tcut coridorul pe care se afla camera lui, apoi cobor cteva scri pe care nu le vzuse pn atunci. Ajunser la nivelul inferior, unde David nu pusese nc piciorul. Locul prea mai ntunecos i mai vechi, nengrijit, antic. Pasajul n care se aflau avea tavanul scund, i David se vzu nevoit s se aplece uor. Din loc n loc, pereii erau acoperii cu pnze de pianjen prfuite. Intrar ntr-un alt tunel ce cobora n pant, pierzndu-se n deprtare, mohort i pustiu. Nu era nimeni n afar de David i gardianul lui. Umbrele se agau de ei ca nite vechi prieteni care se adun n jurul cltorilor venii de departe.
483

Aici se afla inima veche a cetii Iram, acum aproape prsit, dominat de neguri sumbre, fr via, i de rmie ale unor vise spulberate. Fiecare cetate are un miez ntunecat, un locor cu strdue ntortocheate i depozite drpnate, un col abandonat i lsat s se descompun de la sine. Smburele de urenie al Iramului se afla aici, n aceste galerii deprimante, n statuile diforme i ornamentele ruinate, n pietrele mcinate pe ndelete de vreme, ca de o plag necrutoare. Pereii de stnc preau s se prbueasc peste ei cu greutatea a milioane de tone, parc invidioi pe firicelele de via ce fremtau prin spaiul ngust al fisurilor dintre lespezi. Intrar n ultimul tunel. Drumul era mrginit de statui naripate, cu chipurile mncate ca de lepr, asemeni unor paznici veghind drumul urmat de o procesiune misterioas. Sau de un cortegiu funerar. La captul galeriei se afla o scar cu cteva trepte. Prin deschiztura se filtra o lumin roiatic stranie, diferit de tot ce vzuse David pn atunci n cetate, cu excepia luminilor din extremitatea inferioar a Templului. Persista o duhoare puternic, i David simi n nri un vag miros de fum ce rzbtea de undeva, de jos. Talal l mpunse ntre coaste i ncepu s coboare treapt cu treapt, temndu-se s nu alunece n hul necunoscut ce se csca dedesubt. Ajunser ntr-o grot cu tavan jos, care se ntindea pe toat poriunea central a cetii, un spaiu vast n care pereii de gresie nu apucaser s fie modelai de vnt. Petera era scldat ntr-o lumin vie, purpurie i mnunchiuri de umbre negre care se unduiau i alunecau pe pereii nnegrii. Aerul era ncins i nchis, dar respirabil. Podeaua era punctat de ochiuri pline cu petrol arznd, variind ca dimensiuni ntre civa metri i peste doisprezece metri. Cu secole n urm, pe vremea primilor coloniti ai Iramului, puurile de petrol ardeau tot timpul iernii, iar n lunile toride de var erau stinse. n secolul al optulea, cnd al-Halabi vizitase cetatea, descendenii barbari ai vechilor locuitori
484

pierduser tiina strmoilor lor n gospodrirea puurilor de petrol i se nclzeau la focuri de vreascuri adunate n timpul verii din deert. i-acum, de peste patruzeci de ani, puurile de petrol prinseser din nou via n lunile de iarn. Nu tia nimeni ct erau de adnci, dar preau nesecate, nemuritoare ca cetatea nsi. Orict ar fi ars, nivelul nu prea s scad nici un pic, ca i cum ar fi fost realimentate constant de cmpuri nesfrite de petrol din strfundurile solului pe care era construit Iramul. La marginea celui mai apropiat pu, cu spatele ntors spre David i Talal, sttea o siluet deirat, mbrcat ntr-o tunic lung, neagr. Era von Meier, eliberat de orice urm de slbiciune pe care o arta ntre aternuturile cu iz de moarte din camera sa. Sttea puin aplecat, cu pletele colilii revrsate pe umeri, pierdut n meditaie, ca un rege btrn rmas singur n pivniele pustii ale castelului abandonat. Umbre i lumini alunecau succesiv peste silueta btrnului, ca ntr-un joc ori ntr-un dans lasciv. Era pierdut n meditaie, n gnduri, n visare. Spiritul su hoinrea departe de galeriile mortuare ale Iramului, de deertul rece i nesfrit, departe de Arabia, ntr-o lume mblnzit i slbit de anii lungi de pace i prosperitate. n imaginaia lui, el i armata lui de copii remodelau lumea: drapau n stindarde albe cldirile din Washington, Londra i Paris; fixau simboluri runice pe clopotniele marilor catedrale; mrluiau pe bulevardele largi, mrginite de copaci viguroi, din zeci de metropole; curau i purificau naiuni. Pmntul avea s fie din nou curat, mntuit prin exilul i suferina lor, prin cei aproape cincizeci de ani de ncarcerare, durere i izolare. Inspir aerul acru al cavernei ntunecate si oft. Lng el, sprijinita de perete, sttea o mumie cu orbitele goale, cu pielea uscat i linoliul putrezit, pe care flcrile i umbrele desenau arabescuri stranii. David i aduse aminte de incidentul relatat n jurnalul lui Schacht, legat de conversaia nocturn dintre von Meier i straniul lui partener.
485

Vechea nebunie, ntr-un loc nou. David i ntoarse privirea de la von Meier i mumie i cercet restul peterii. Pe un piedestal de piatr, trona o statuie naripat, ca o pasre Phoenix, pe care flcrile se prelingeau asemeni unor limbi flmnde i furioase. Avea un chip calm, lipsit de expresie, ca un nger deczut de mult, care uitase ce nseamn beatitudinea i acceptase chinurile iadului ca fcnd parte din neplcerile zilnice. Prea c ardea mocnit, fr s se mistuiasc. David l privi cu coada ochiului pe Talal. Sttea la civa pai n urma lui, ateptnd cu privirea fixat asupra lui von Meier. ntr-un col ntunecat al cavernei, se mica ceva alb i moale. Apoi urm o a doua, apoi a treia micare. Printr-o deschiztur n zidul din dreapta lui David, intrar cteva siluete palide, asemeni unor larve gigantice orbecind ctre lumin. David se nfior involuntar. Nu vedea clar siluetele albe, dar aveau ceva respingtor n felul de a se mica, ceva ce l ducea ntr-adevr cu gndul la larve dnd trcoale unui mormnt proaspt. Nici von Meier, nici Talal nu prea s ia n seam creaturile. David i for ochii s vad ct mai clar ce anume erau. Deodat, prima creatur apru n conul de lumin rspndit de flacr. Erau porci, porci uriai care rmau pmntul din peter. Pe neateptate, von Meier se ntoarse, dei David nu ar fi putut afirma cu certitudine c i auzise intrnd. Nu prea deloc surprins s-i vad acolo i cteva clipe se mulumi s-l priveasc drept n fa pe David. Apoi ridic mna i i fcu semn cu degetul s se apropie. Uneori vin aici n cutare de cldur, zise el, i David i ddu seama c se refer la porci. Nu de lumin, nelegi? Sunt complet orbi. I-am gsit aici la sosirea noastr n Iram; fac parte dintr-o ras de porci albi care triete n peteri. Mncau tot ce gseau acolo; pn i cadavrele semenilor lor. Reprezentau ncununarea grozviilor din Iram, suprema
486

blasfemie. Din cnd n cnd, sacrificm cte unul i l mncm; carnea are o culoare splcit, dar e foarte dulce. Von Meier tcu i i lu ochii de la David, privind spre colul unde porcii rmau solul cu riturile lor molatice, obscene. De ce nu te-a omori? ntreb pe neateptate. David nu zise nimic. Era contient c von Meier putea dispune dup bunul lui plac de viaa sa. Ca de cea a porcilor. Era necesar vreun motiv? Aici, ntr-un astfel de loc? Rspunde-mi, zise von Meier, ntorcndu-se. Ameninarea din glasul btrnului era explicit i brutal, palpabil ca i rana sngernd a lui David. Ce-ai dori s v spun? David privi chipul btrn i ridat, ochii reci. Am aflat de la Talal, omul dumneavoastr, care sunt acuzaiile ce mi se aduc. Nu le pot respinge, pentru c nu am dovezi. Voiam s fiu liber ca s pot vedea cetatea cel puin o dat de unul singur, fr paznic, aa c am scpat din lan. Rezultatul a fost c m-am rtcit. Puin a lipsit s nu rmn pentru totdeauna n galerii. ns nu tiu nimic despre omul acela mort de la intrarea n cetate. Din cte mi pot da seama, eu nu am ajuns nici mcar prin apropiere. Vinovatul trebuie s fie unul dintre ai votri. Dac nu m credei, v asumai un risc serios. Printre oamenii votri exist un uciga. Sau cineva lipsete. La nceput, von Meier nu zise nimic. i inea minile mpreunate n fa, mini fine, albe, care aminteau mai degrab de cele ale unui chirurg dect de ale unui btrn nevolnic care i ducea zilele ntr-o peter spat n stnc. Privirea i alunec dincolo de silueta btrnului, spre porcii hidoi. i pielea lor era alb. Ce ai vzut? Unde ai fost? Nu am vzut aproape nimic. Am trecut prin Templu, dar aproape tot timpul pe ntuneric. Am intrat prin a treia, nu, a patra galerie, n catacombe. Cred c am ajuns destul de departe, dar apoi am alunecat i mi-am pierdut lampa. Dup
487

aceea am ncercat s regsesc drumul napoi, dar undeva am greit galeria i m-am rtcit. Nu m-a vzut nimeni. Credei-m, nu v mint. i ddea seama c viaa i atrna de un fir de pr. Mna, care se folosise de sabie cu uurina cu care te foloseti de un briceag, era capabil s-i reteze capul dintr-o singur lovitur. Von Meier l studie mult timp, scrutndu-l cu ochii si splcii, iscoditori. Acum el era regele Iramului, i zise David, noul Solomon care domnea peste regatul celor mori. Foarte bine, zise, n sfrit, von Meier. Vei fi condus napoi n odaie i vei fi pzit zi i noapte. Vom face cercetri. Dac lipsete cineva sau nu se cunoate locul n care se afl, voi considera c eti nevinovat, pn la proba contrarie. n orice caz, vei fi pedepsit pentru c ai fugit de sub escort. Dar d-mi voie s-i spun c nu te cred. Am dat deja ordin s fii executat mine diminea. Nu vei avea parte de o moarte rapid sau nedureroas rezerv acest privilegiu oamenilor mei, celor ca Heinz, de a crui ucidere eti vinovat. O s-i doreti s mori ca Schacht sau s nu fi gsit niciodat drumul n inima catacombelor. Dup ce i vei da ultima suflare, voi pune s fii tiat n buci i dat la porci. i flutur mna, ca i cum l-ar fi dat la o parte, apoi i ntoarse din nou spatele, adncindu-se n contemplarea regatului lui subteran. Lsai-m singur. Nu mai am nevoie de voi. David se rsuci pe clcie i porni n urma lui Talal spre scar. ntoarse o clip capul i-l vzu pe von Meier stnd nemicat n faa flcrilor. n spatele lui, siluetele leproase alunecau tcute pe stnc, lingnd-o cu limbile lor scrboase.

47

488

Lng mica arcad ce ddea n Templu, era o ni vertical goal, care adpostise pe vremuri o statuie nalt. Cea mai apropiat lamp era la o distan apreciabil i nia se afla mai tot timpul nvluit n ntuneric. Leyla sttea parc de o eternitate nuntru, ateptnd s treac cineva. La scurt timp dup ce se ascunsese n ea, un grup de vreo zece persoane trecuse pe culoar, intrase n Templu i revenise dup vreo jumtate de or, pe acelai drum. Atepta sosirea unei singure persoane, dar acum ncepea s se team c nu va mai trece nimeni. i simea trupul amorit i stors de puteri. Somnul de dup-amiaz nu o nviorase deloc. Nu se simea capabila s se destind ct timp se afla n incinta cetii iar plecarea de acolo prea o posibilitate din ce n ce mai ndeprtat. Din deprtare auzi zgomot de pai apropiindu-se pe culoar. Leyla privi pe furi afar, spernd c umbrele i disimulau prezena. Pe culoar venea un brbat singur i, din cte i putea da seama nenarmat. Era mult mai nalt dect ea i destul de solid, ns ea putea profita de elementul surpriz. Scholem o nvase ce s spun n german i Leyla repet n gnd cuvintele, n timp ce se retrase mai adnc n ni, pndind sosirea individului. Deodat, l vzu trecnd prin faa deschizturii. Iei fr zgomot din ascunztoare, strngnd cuitul ntre degete, se apropie tiptil de brbat, apoi cu o micare fulgertoare i astup gura cu palma i-i puse cuitul la gt. Nu mica! rosti ea n oapt. Brbatul nepeni, paralizat de atacul neateptat. Vedea vrful cuitului nfipt n beregat, simea rceala tiului pe piele. Rsuflarea fierbinte i sacadat a Leylei i zbrlea prul de pe ceafa. ntoarce-te ncet! uier Leyla un alt ordin. Brbatul ncepu s se ntoarc, fr s scape o clip de apsarea cuitului. Leyla mpinse vrful pn ce pielea ncepu s sngereze.
489

Ia-o nainte! ordon ea. Brbatul porni ncet napoi pe coridor. Dup ce se dezmetici din primul oc, ncepu s mediteze cum s scape de atacatoare, fr s-i dea ocazia s se foloseasc de cuit. Avea minile libere i, dac i calcula bine micarea, putea contraataca, lund-o prin surprindere. Dar, mai nti, trebuia s o amgeasc, s o fac s se cread n siguran, ca s-i adoarm vigilena. Dar unde l conducea? Cine era? Ce urmrea? Ajunser la ua din captul galeriei. Recunoscu magazia veche, acum nefolosit. Deschide ua! porunci ea. El puse mna pe clan i mpinse. Ua se deschise. Undeva n interior ardea o lumini. Pe o lad, n faa lor, edea un brbat care inea n mn un pistol. Deocamdat, nu se ntrezrea nici o ans de a scpa. Leyla l mpinse pe brbat nuntru i nchise ua cu piciorul. i lu palma de pe gura lui, apoi se deprt rapid, ca nu cumva s fie prins pe picior greit i folosit drept scut viu. Dac acum fceau vreo greeal, era posibil s fie i ultima. Scholem l privi scruttor pe brbat. Apropie-te, se rsti el n german. Brbatul se conform. E suficient. Rmi pe loc. Brbatul se opri n faa lui Scholem, cu braele atrnndu-i inert pe lng corp. Vreau s-mi spui unde se afl americanul, brbatul care a fost adus aici nu de mult Brbatul nu zise nimic. Privea int peretele din spatele lui Scholem. Acesta se ridic n picioare. i fcu semn Leylei care veni lng el i lu arma. Scholem se apropie de necunoscut, aproape s-l ating. Unde l in pe american?

490

Nici un rspuns. Scholem l lovi peste fa cu mna teafr. Unde este? Nimic. Urm o alt lovitur. Palma rsun n spaiul strmt al camerei, ca un foc de arm. Unde? Nimic. A treia palm. i a patra. Poc, poc. Leyla voia s se ntoarc ntr-o parte, dar nu-i putea trda slbiciunea fa de brbatul necunoscut. Nici Scholem nu se simea prea bine, dar tia c nu avea timp s-i arate rbdarea. Wo ist der Amerikaner? Brbatul strnse dinii de durere, dar nu zise nimic. Scholem l lovi din nou i palma i flutur nainte i napoi ca un bici. Continu astfel pn ce omul se cltin la fiecare lovitur, iar capul ncepu s-i vjie. Scholem se ntrerupse i-i puse din nou aceeai ntrebare. Brbatul deschise gura i scuip snge amestecat cu saliv. Nu tiu, zise el i ncepu s tueasc. Scholem l izbi din nou. Nu tiu! repet brbatul, de ast dat mai tare. Scholem ridic din nou mna. Jur c nu tiu! Brbatul l implora acum, chircindu-se n ateptarea unei noi lovituri. Scholem l plmui o dat i nc o dat. Plngnd, omul repet ceea ce spusese mai nainte. V jur c nu tiu unde se afl. Nu l-am vzut dect o dat. Era pzit de unul, Heinz, dar pe Heinz l-au executat ieri. Nu tiu unde l in nchis. Chaim, spune adevrul. Sunt convins. Nu-l mai lovi. Leyla nu pricepea cum de era nc n stare s simt ceva, dup chinurile prin care trecuse n deert. Scholem inea mna ridicat, gata s izbeasc din nou. Bine, murmur, cobornd braul. Foarte bine. Dezbrac-te! i ordon el brbatului. Brbatul privi mai nti spre Scholem, apoi spre Leyla. Ezita. F cum i-am zis! Dac nu, te lovesc din nou.
491

Brbatul se execut. Sub tunica neagr nu purta nimic. Pe timp de var sau pe timp de iarn, tunica era unicul lui vemnt. Arunc-o aici! Leyla, ine-i ochii pe el pn m mbrac. Scholem lu tunica i o mbrc repede. Era cam larg i puin prea lung, dar lu cordonul de la vechea lui hain i i ncinse mijlocul. Ce facem cu el? ntreb Leyla. Scholem ntoarse capul spre ea i-i spuse pe un ton aproape indiferent: mpuc-l. Leyla l privi ngrozit. Aa, pur i simplu? Cu snge rece, aa cum ucid i ei? Scholem veni lng ea i-i puse mna pe umr. Ai alt propunere? Nu avem nici o bucat de sfoar, nimic cu care s-l legm. Ua asta nu poate fi ncuiat. S-l lsm liber, s mearg la ai lui i s dea alarma? Atunci, degeaba ne-am ostenit pn acum; am putea la fel de bine s ne ducem mpreun cu el la ceilali i s-i anunm c suntem aici. Leyla i ddea seama c avea dreptate. Dar i era imposibil s-l ucid sau s permit s fie ucis. Vzuse suficient ca s tie c, dac rolurile s-ar fi inversat, brbatul, probabil, nu ar fi stat pe gnduri i i-ar fi omort pe amndoi. l privi atent. Brbatul i ntoarse privirea, gol i cu faa tumefiat de lovituri, dar nengenuncheat de situaia n care se afla. Trupul subire, muchiulos o tulbura. Era obligat s stea alturi de Scholem n timp ce acesta avea s nfig un glonte n easta celuilalt. Nu pot s o fac, opti pierdut. Nu te pot lsa nici pe tine s faci aa ceva. N-am putea s-l lovim tare, ca s-i piard cunotina? Pentru ct timp? O or? Dou? Ct timp ne va trebui ca s l gsim pe David i s-l scoatem de aici? Mai puin de att? Mai mult?
492

Atunci, l i legm, zise ea. D-mi cordonul tu. Scholem ezit. Este singurul lucru care ne deosebete, nu-i dai seama? continu ea. Dac l omorm, aa cum spui tu, stricm totul. n deert, mi-ai povestit despre soia i fiica ta. Dac l omori, vei deveni un uciga ca i ei, vei perpetua moartea. Pentru tine el nu reprezint nimic. De ce vrei s-l transformi ntr-o victim care apoi s-i stea pe contiin? M-ai vzut cnd l-am ucis pe gardian, izbucni Scholem. Atunci de ce nu m-ai oprit? Atunci nu ai ucis cu snge rece. Era o lupt pe via i pe moarte. Acum situaia e diferit, nu-i dai seama? D-mi cordonul, pentru numele lui Dumnezeu! N-o s reziste. Voi avea grij s reziste, nu te teme. Scholem tcu. Se uit la brbat, apoi napoi, la Leyla. Poftim, zise, desfcnd cordonul. Leyla l lu i-i fcu semn brbatului s se apropie i s se ntoarc. Simi din nou aceeai senzaie de mai nainte, masculinitatea pur care-i rscolea simurile. Nu era vorba att de goliciunea brbatului, ct de atitudinea acestuia, de stpnirea de sine pe care o dovedea. i leg cu gesturi experte ncheietura minilor la spate, apoi i desfcu i ea cordonul. ntinde-te jos, i ordon. Brbatul o privi, fr s neleag ce dorea de la el. Niederlegen Sie sich, repet Scholem. Brbatul se ntinse jos i Leyla i leg strns gleznele, apoi uni cordoanele la mijloc, acolo unde brbatul nu le putea ajunge. Era o metod pe care o nvase o dat ntr-o tabr de antrenament a OEP. tia c brbatul nu putea scpa fr ajutorul altcuiva. Dup ce-l leg fedele, lu cuitul i tie poalele tunicii lui Scholem i ale sale. Nu arta prea elegant, dar, cel puin nu

493

se vor mpiedica i, n plus, avea cu ce s-i pun clu omului ntins pe jos. Eti mulumit, Chaim? ntreb dup ce isprvi. Scholem se aplec i examin legturile, apoi se ndrept i ddu din cap afirmativ. E foarte bine. Nu ne va face necazuri. mi pare ru c m-am purtat cu cruzime. Ai vrut s te pori cu cruzime, replic Leyla. Da. Dar, dac ar fi fost singura cale, dac nu am fi avut nici o sfoar, nici o alt alternativ, ce ai fi fcut? Leyla cltina din cap. Nu tia ce s rspund. Nici lui Scholem, nici chiar ei nsei. Ieir pe coridor. Leyla mergea nainte, ca o prizonier, Scholem, n spatele ei, cu arma pregtit. Trecur pe lng mai multe ui deschise, dar ncperile n care ddeau erau toate nvluite n ntuneric i complet goale. n cele din urm, ddur peste o u nchis, pe care era scris cu vopsea roie un singur cuvnt. Scholem se opri; o fcu atent pe Leyla, explicndu-i cu glas sczut ce anume era. Dup ce-l vor fi gsit pe David i dac vor putea, trebuia s se ntoarc aici. Dac aveau s l gseasc pe David. Leyla ddu ncruntat din cap i-i continuar drumul. Coridorul central prin care treceau era singurul luminat, i acela cu zgrcenie. Ddur peste o intersecie, apoi brusc de alta, dar continuar s mearg pe drumul pe care porniser. Peste tot domnea linitea. Nu prea s mai fie nimeni n afar de ei n acea parte a cetii. La urmtoarea cotitur, Leyla auzi ceva. Se oprir, ciulind urechile. Undeva pe aproape cineva spla vase. Se furiar mai departe prin coridor, n direcia din care venea sunetul, cu simurile ncordate la maximum. Printr-o u ntredeschis, n dreapta, se filtra o lumin palid. Cu spatele lipit de perete, se apropiar n vrful picioarelor, pregtii de atac sau de fug, dup cum ar fi fost cazul. Zornitul vaselor se auzea acum mai tare i venea, cu
494

siguran, din ncperea luminat. Leyla puse mna pe tocul uii i privi pe furi nuntru. n buctria spaioas se afla o singur femeie, aplecat asupra unei chiuvete nalte din piatr. Terminase de splat cam jumtate dintr-un morman uria de oale i farfurii. Pe soba de lng ea era un ceaun burtos, plin cu ap clocotit. Leyla se ntoarse i i fcu semn lui Scholem. mpreun intrar fr zgomot n buctrie i se apropiar de femeia care i vedea de treab fr s bnuiasc nimic. Scholem se strecur n spatele ei i-i puse palma peste gur, nfrngndu-i orice urm de rezisten. Taci din gur! uier n timp ce o rsucea cu faa spre el. Era o tnr de vreo aptesprezece-optsprezece ani care i privea cu ochii mrii de groaz. Eti singur? O ntreb Scholem cu buzele lipite de urechea ei. Pielea femeii mirosea a mirodenii, parfumul i se impregnase adnc n carne dup anii petrecui n acel loc. Speriat, fcu repede semn din cap c era singur. E cineva prin apropiere, cineva care ne-ar putea auzi? Femeia cltin din cap. Ochii i erau nc mrii de teroare. Acum o s-mi iau mna de pe faa ta. Ai priceput? Nu ipa, nu face vreun gest necugetat, pentru c m forezi s te opresc, nelegi? Femeia ddu tare din cap. Scholem i retrase mna i femeia respir adnc de cteva ori, apoi ncepu s plng speriat. Minile i erau nc ude de la splatul vaselor. Pe plit apa clocotea, scond nori de aburi. Era o femeie frumuic, dar trsturile chipului erau marcate de un aer posac, de o lips de expresie nscut nu att de lipsa de inteligen, ct de o via petrecut ntr-o lume a stncilor i a umbrelor.

495

Nu-i fac nici un ru dac nu strigi dup ajutor sau nu ncerci s fugi. Rspunde-mi doar la ntrebri i nu i se va ntmpla nimic. Leyla l privea, fr s intervin. Oare de ce nu o lovise, ca s o fac s vorbeasc? Sau palma urma s vin dup asta? L-ai vzut pe brbatul care a fost adus aici de curnd, americanul? Femeia ddu afirmativ din cap, cu lacrimile iroindu-i pe fa. tii unde e nchis, unde se afl acum? Femeia ddu din nou din cap. Atunci, spune-mi. Nu te teme. Femeia nghii n sec i ncerc s spun ceva. Glasul i era rguit i nesigur. Vine... vine aici n fiecare zi s ia masa. Eu... eu l-am servit... de mai multe ori. Tcu, netiind ce s mai spun. Unde doarme? Undeva prin apropiere? Da, opti fata, dnd din cap, lng odaia conductorului. Unde e asta? o zori Scholem. Femeia trase aer n piept i i terse ochii. ncepea s se liniteasc puin. Dar era nc speriat. Cine erau oamenii acetia ciudai? De unde apruser? Nu-i mai vzuse prin cetate. Afar, nu departe de aici... Dar n care parte, pentru Dumnezeu? Scholem o apuc de umr i o zgli violent. Fata ncepu din nou s plng. Cu o micare brutal, Leyla l ddu pe Scholem deoparte. Nu vezi c e speriat? Nu ajungi nicieri dac o nspimni mai tare. Tu eti cel care vorbete germana, trebuie s o interoghezi, dar ncearc mcar s fii mai blnd.

496

Scholem se ntoarse ctre femeie i ncepu s-i vorbeasc pe un ton mai calm. i promit c nu-i fac nici un ru. Dar este foarte important s-mi spui unde-l pot gsi. Ieii de aici... ngim ea, pricepnd, n sfrit, ce i se cerea, i o luai... la dreapta. La captul galeriei cotii spre stng. Este una dintre primele camere de pe culoarul urmtor, nu tiu precis care. S-ar putea s fie un om de paz la u, nu tiu exact. Mulumesc, zmbi Scholem, ncercnd s o liniteasc pe femeie. Spuneai c David... americanul... vine aici s ia masa. Unde inei alimentele din care facei mncare? Exist vreo cmar sau magazie? Femeia i art cteva dulapuri spaioase ncastrate n perete. Acolo avem tot ce ne trebuie pentru o sptmn. Cnd le isprvim, ni se trimit alte provizii de la nivelul de jos. Scholem i traduse Leylei ce-i spusese femeia. Leyla ncuviin din cap i se duse la dulapuri. Uile erau ncuiate, aa c i zise lui Scholem s-i cear cheile femeii. Scholem se conform i tnra scoase din buzunar o legtur de chei i i-o ntinse. Mna i tremura, iar ochii i se ntorceau tot timpul spre u, ca i cum ar fi cutat o cale de scpare. Scholem i ddu cheile Leylei, fr s o slbeasc din ochi pe femeie. Nu hotrse nc ce va face cu ea. Leyla descuie ua cea mai mare, dezvluind nu un simplu dulap, ci o cmar n toat regula, spat n stnc nuntru erau civa saci de iut i oale de lut de dimensiuni diferite. Leyla ddu la o parte capacele ctorva dintre ele i gsi orez, fin i o varietate de legume. Alimentaia locuitorilor cetii era extrem de simpl i monoton, dar n multe privine mai sntoas dect cea european sau american. Leyla se ntoarse ctre Scholem.

497

ntreab unde au fost cultivate astea, Chaim. Cu siguran c ntr-un loc ca sta nu pot cultiva plantele de care au nevoie. Scholem o ntreb, dar femeia cltin din cap. Ba da, cultivm tot ce ne trebuie. Ce am putea face? De unde s lum alimentele? Brbaii spun c n jurul cetii nu e dect nisip; o ntindere nesfrit de nisip, lung ct mai multe sute de galerii puse cap la cap, de jur mprejur. Poate c mint. Nu-mi pot imagina ceva att de mare. Dar sub cetate sunt ase cmpuri i mai multe camere pentru hidro... iertai-m, nu tiu cum se spune. Hidroponic, asta vrei s spui? Wasserkultur? Scholem i traduse pe scurt Leylei cele spuse de femeie. ntreab-o de unde provin florile. Scholem traduse ntrebarea n german Din hidro... ponic. Exist o camer special n care sunt cultivate. Crete un singur fel de floare, cred c i se spune Edelweiss. Se cultiv pentru mori. i pentru conductor. Scholem i traduse Leylei i adug; Edelweiss era floarea preferat a lui Hitler. i ndrept din nou atenia asupra femeii i o ntreb: Cine este conductorul despre care vorbeti? Cum se numete? Femeia cltin din cap. Nu are nume. E, pur i simplu, Conductorul. E aici dintotdeauna, dinainte de a m nate eu, dinainte de a se fi nscut vreunul dintre noi, poate doar n afar de cei mai btrni. l vedem foarte rar. St mai tot timpul n odaia lui, dar uneori vine s ne viziteze. Este foarte btrn, nimeni din Iram nu este att de btrn ca el. Dar se spune c nu va muri niciodat. Cel puin, nu nainte de a schimba lumea. Atunci va muri i se va ntoarce printre noi ntr-un corp tnr.

498

n timp ce Scholem discuta cu femeia, Leyla ncepu s goleasc o oal mare cu capac. Era tocmai bun pentru pstrarea apei. Dup ce o deert, scutur fina dintr-un sac, apoi gsi o caraf de ap ntr-un col i umplu oala. O puse n sac, lsnd destul loc ca s fac un nod la gur i altul la fund. Lu alt oal i nc un sac i proced ca i cu primele. Se ntoarse apoi ctre Scholem. Spune-i s-mi dea cordonul de la tunica ei. Cred c e destul de lung pentru ce vreau s fac. Femeia purta un cordon mpletit pe care-l nfurase de trei ori n jurul taliei. La cererea lui Scholem l desfcu i i-l ntinse ca s-l dea Leylei. Leyla l lu, l puse n dou i l tie la mijloc cu un cuit. Lu una din buci, i leg un capt de gura primului sac, captul cellalt de fundul sacului, apoi fcu acelai lucru cu a doua bucat, pe care o fix de sacul urmtor. Ridic primul sac i petrecu sfoara peste umr, astfel nct acesta s atrne n diagonal pe spate. Nu era la fel de confortabil ca un rucsac, dar era acceptabil. i ntinse cellalt sac lui Scholem, fr s o scape din ochi pe femeie ct timp acesta i puse bagajul pe spate. Ce facem cu ea? De data aceasta, nu aveau absolut nimic cu ce s o lege pe femeie. Scholem privi spre debara. O s o ncuiem acolo. Pn la urm, o s-o gseasc cineva i o s-o elibereze. Dac avem noroc, pn atunci noi vom fi departe. i spuse femeii s-i fac loc n cmar, apoi i ordon s intre. Aceasta se conforma speriat i se ghemui asculttoare ntr-un ungher, cu aerul cuiva obinuit de o via s se supun sub ameninarea violenei. Scholem se ntreb ce fel de via ducea o femeie ca ea ntr-un asemenea loc. ntoarse privirea, apoi nchise ua i o ncuie.

499

Leyla l atepta la u. inea arma strns cu ambele mini. E timpul s plecm. Scholem ncuviin din cap. Sosise momentul.

48 David sttea ntins, pe jumtate adormit, n obscuritatea odii sale. Pe noptier avea o lamp, dar prefera s se lase mngiat de ntuneric. n lumin ar fi vzut unde se afla; nu i-ar fi rmas dect s stea ntins pe spate pe patul scund, cu ochii pironii n tavan, apsat de zidurile albe, de prezena sufocant a cetii care-l nconjura. Simea rsuflarea cetii prin coridoarele lungi, neluminate, strngn-du-i tentaculele n jurul lui, sugrumndu-l. Pe cnd la adpostul ntunericului putea fi oriunde sau nicieri. Gndurile i erau confuze; gnduri nscute din insomnie, gnduri de moarte, fr odihn, fr renatere. Se ntreba ce l determina pe von Meier s-i crue nc viaa. i se mai ntreba cine ucisese gardianul de la intrarea de vest. Auzi un zgomot slab, apoi ua se deschise i n cadrul ei apra al-Shami, cu silueta lui diform, monstruoas i sinistr n acelai timp. Ducea n mn o lamp. Pe fa i jucau umbre cenuii. Prea ostenit i iritat, fr acel elan nsctor de cruzime cu care se obinuise David. Slbise. Dup o clip de ezitare, intr n odaie, nfiorndu-se uor de frig. Lng patul ngust, sttea un scunel. Se aez cu precauie; scaunul prea ridicol de mic pentru corpul lui masiv, de parc ar fi fost un scunel pentru copii. De cnd sosise la Iram, David nu-l vzuse dect de dou ori. Nici una din ocazii nu-i trezea amintiri plcute. Al-Shami, probabil dojenit pentru felul n care se comportase fa de
500

David n timpul cltoriei spre Iram, ncercase s fie mai mpciuitor, ns David nu se simise capabil s accepte o relaie mai amical, nc se temea de grsan, nu avea ncredere n el, se simea stnjenit n prezena acestui brbat care emana ceva profund malefic. Dac sttea s se gndeasc mai bine, al-Shami nu se simea n largul lui aici, n Iram, locul i repugna, ba chiar l nspimnta, de aceea prezenta i mai puin ncredere. David bnuia c grsanul mirosise c poate avea un folos de pe urma lui, c l vnduse lui von Meier, dei nu avea nici cea mai vag idee n schimbul crui lucra. Era convins c, oricare ar fi fost trgul ncheiat, pn la urm acesta nu ieise aa cum i imaginase al-Shami. Oare David fusese asul din mneca lui al-Shami, un as pe care ns l jucase prea trziu? David nu tia ce legturi secrete existau ntre sirian i neam, tot ce putea spune era c von Meier se afla, indiscutabil, n avantaj. i, cu toat infatuarea lui, al-Shami trebuia s fie contient de asta. Grsanul puse lampa pe podea i-l privi. Dormeai? David cltin din cap. Nu, sigur c nu dormeai, continu al-Shami. Dei stai n ntuneric. Sau poate tocmai din cauza asta. Tcu, urmrind umbrele prelungi aruncate de flacra lmpii. Se zice c von Meier nu doarme niciodat, c n-a mai dormit de apte ani. Mi-e greu s cred aa ceva. apte ani fr odihn, fr vise. Numai meditaie, gnduri. Fr s poi scpa de ele. Nu cred c a suporta s fiu tot timpul treaz. Oft. Umbrele preau c se adun ciorchine n colurile mai ascunse ale camerei. i totui, continu al-Shami, ncruntndu-i puin chipul gelatinos, cred c l neleg. Cnd mbtrneti, somnul devine un ho periculos. Cnd i mai rmne att de puin de trit, s pierzi vremea dormind... Se ntrerupse brusc i-l privi n ochi pe David. De asta nu dormi nici tu? David cltin din cap. Abia dac se gndise la moarte din clipa n care von Meier i comunicase sentina.
501

Am auzit ce s-a ntmplat, continu al-Shami. David nu zise nimic. Pstra o tcere prevztoare. Tu l-ai omort pe gardian? ntreb ntr-un trziu grsanul. David cltin din nou din cap. Era chiar att de simplu? Spera al-Shami s smulg o mrturisire de la el, pe care apoi s i-o vnd lui von Meier? Cred c spui adevrul. n cazul acesta, moartea gardianului este un mister. Poate c cineva a vrut s evadeze din cetate. Ei zic c nu s-a ntmplat niciodat aa ceva, dar n-ar fi de mirare.... Tcu din nou. Scoase din buzunar un irag de mtnii. Era un irag scurt, cu mrgele din chihlimbar i un ciucure de mtase verde la capt. Degetele grsue ncepur s se joace nepstoare cu bobiele strlucitoare, fcndu-le s zornie uor pe firul de mtase. Unde ai fost? ntreb, tulburnd din nou linitea. Acum dou nopi, cnd ai fugit. Trebuie s fi avut un motiv. Voiai s evadezi? De aceea te-ai rtcit? Sau cutai ceva? Aa s-a ntmplat? David continua s tac. Nu avea de gnd s-i mrturiseasc nimic lui al-Shami, nici mcar pentru a aduce la lumin Chivotul dup moartea lui. Zcuse sub pmnt peste dou milenii i jumtate, mai putea rmne un timp. Poate c era mai bine aa. i aminti de blestemul de pe sigiliul de cear, de avertismentele de pe ua ncperii n care se gsea Chivotul. Revzu clipa n care lampa i scpase din mn, lsndu-l n bezn. l copleir amintiri vechi, din copilrie, superstiii uitate o vreme. Eti foarte tcut. Nu vrei s stm de vorb? Te deranjez? De ce ai venit aici? Ca s stm de vorb. S-i in de urt. Dac nu gsesc alt suspect, von Meier va pune s fii executat mine, nainte de trezirea celorlali. Tcu cteva clipe. Dac eti sincer cu el,
502

dac i spui pe unde ai fost, ce ai vzut, s-ar putea s se rzgndeasc. Are nevoie de tine, de aceea a pus s fii adus aici. n cazul acesta va trebui s-l dezamgesc. Va trebui s gseasc pe altcineva. Da. Va veni altcineva. De ce se teme c a fi vzut? Are vreo importan ce vd, ce tiu? Nu pot pleca de aici, n-am cui s povestesc. De ce attea secrete, chiar i acum? Al-Shami frmnt nervos bobiele. Nu exist secrete, murmur, doar... lucruri pe care ar fi mai bine s nu le vezi. Dac l ajui, dac eti dispus s colaborezi, n cele din urm, i va dezvlui tot. Se pot face prea multe interpretri greite. i n trecut au fost multe nenelegeri. Dar dumneata? n ce relaii suntei? Al-Shami pru derutat de ntrebare i, pre de o clip, nu gsi nici un rspuns. Suntem prieteni, zise ntr-un trziu. Are prieteni? Dumneata ai prieteni? l cunosc de mult timp. L-am ajutat L-am ferit de pericole. Am minit pentru el. Fcu o pauz. Am ucis pentru el. Dac i-ar cere-o, m-ai ucide i pe mine? Al-Shami deschise gura, apoi o nchise la loc. Da, opti slab. Desigur. Fr s ovi? Ochii mici tresrir, apoi alunecar spre umbrele alungite pe pereii odii. Al-Shami cltin din cap. De asta nu sunt sigur, recunoscu umilit. Cnd l-ai cunoscut? ntreb David, revenind la persoana lui von Meier. Cu mult timp n urm, cnd eram mult mai tineri, dei la vremea aceea nu ne consideram aa. Aa cum i-am povestit, am fcut parte din grupul care a fost n Sinai n
503

1936. Pe atunci eram asistentul lui Hajj Amin al-Husayni, muftiul Ierusalimului. David ncuviin din cap. Cel puin, acest lucru era credibil. Am venit n Siria din Palestina pe la nceputul anilor 30 i am intrat n politic