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Desastres Ambientales - Parte III

Grandes Catstrofes Industriales

Este informe trata sobre tres grandes catstrofes ambientales producidas por la actividad industrial, que ocasionaron, adems de grandes impactos fsico - qumicos - biolgicos sobre el ambiente, un gran impacto emocional y psicolgico sobre la sociedad. Esto hizo que se acreciente la conciencia de que la funcin de sumidero de nuestro planeta es finita y que se debe generar normativa ambiental y tambin debe ser aplicada para controlar los procesos productivos industriales. Las tres grandes catstrofes mencionadas anteriormente son: * La de la Baha de Minamata en Japn entre 1932 y 1968, donde se vertieron a las aguas aproximadamente 27 toneladas de compuestos con mercurio. * El escape de gases en Seveso (Italia en 1976), que se produce al estallar una vlvula de seguridad de una industria qumica liberando al ambiente TCDD (2,3,7,8 tetraclorodibenzodioxina), una de las dioxinas ms peligrosas. * Por ltimo, la tragedia de Bhopal en la India, durante la noche del 2 de diciembre de 1984 fueron liberados, provenientes de una fbrica de pesticidas casi 40 tn de gases letales. Constituyendo el peor desastre qumico de la historia de la humanidad. Excepto la de Minamata estas catstrofes fueron producidas algunos aos despus de que el movimiento ecologista - ambientalista tomara fuerza y parecan corroborar las predicciones de estos pensadores quienes advertan grandes problemas ambientales de seguir con las formas imperantes de produccin industrial.

Catstrofe de la Baha de Minamata (Japn)


Los sucesos comienzan cuando en 1907, los pobladores de la villa de Minamata; enterados de que Jun Noguchi, un importante empresario industrial, pretenda la construccin de la Corporacin "Chisso", le proponen que construya la planta en la villa antes citada, por los beneficios econmicos que proporcionara esta fbrica. Minamata est ubicada en la ciudad de Kumamoto aproximadamente 570 millas al sudoeste de Tokio y su costa da al mar Yatshushiro del que la baha de Minamata forma parte. El empresario acepta la proposicin y los beneficios impositivos que le otorga el gobierno de Minamata y construye la planta en dicho lugar, lo que no saban los habitantes de este pequeo pueblo de pescadores es la extraa enfermedad que se desatara y, que seran empleados como simples obreros fabriles ya que la mano de obra calificada fue "importada" desde las universidades de Tokio. "Chisso", el nombre de la corporacin, significa en japons "nitrgeno", el nombre se debe a que esta corporacin comenz produciendo fertilizantes nitrogenados para avanzar gradualmente a convertirse en una petroqumica y luego en productora de plsticos. Ya en 1925, la corporacin tiraba sus efluentes lquidos directamente a la Baha y destrua las reas pesqueras, una de las principales fuentes de alimentacin de la poblacin local. Por entrevistas realizadas a pobladores de Minamata se puede afirmar que Noguchi les pagaba a los pescadores mientras destrua el ecosistema que los sustentaba. Ya que era mucho ms barato que invertir en un adecuado sistema de tratamiento de sus residuos. Desde que los pobladores aceptaron esta prctica de compensar el dao ambiental por dinero, este proceso pas a ser considerado como normal y tico.

En 1932 la empresa comenz a desarrollar plsticos, medicamentos y perfumes a travs del uso de un compuesto qumico llamado acetaldehdo, este qumico tiene como componente clave al mercurio. La compaa se convirti en un suceso econmico en Japn, porque fue una industria que mantuvo el desarrollo mientras su pas sufra los embates de la Segunda Guerra Mundial. Una vez finalizada la guerra, al igual que otras empresas, las ventas de Chisso se incrementaron en gran medida. Hay que tener en cuenta que esta industria era la nica que manufacturaba el qumico diotyl phtalato (D.O.P) que se usaba como plastificador. El monopolio de Chisso con respecto a este producto hizo que esta se expanda rpidamente y al mismo tiempo, al ser la industria principal en la pequea ciudad de Minamata, hizo que esta tambin se desarrolle econmicamente en el perodo 1952 - 1960. El comienzo de los sntomas Recin a mediados de la dcada del 50 la gente empez a notar una extraa enfermedad. El diagnstico que les daban a las vctimas de esta enfermedad era: degeneracin del sistema nervioso. Los sntomas que se perciban eran: ceguera, sordera, desmayos, comportamiento irracional, discursos irracionales, movimientos involuntarios y a algunas vctimas se las trataba como si fueran locos por las extraas actitudes que mostraban. Un descubrimiento importante fue ver como los gatos, segn los pobladores de la ciudad, se volvan locos y se suicidaban, tambin se not que algunas aves caan extraamente mientras volaban. Estos sucesos "inexplicables" generaron una sensacin de pnico generalizada en Minamata. El descubrimiento de las causas El Dr. Hajime Hosokawa del servicio de salud de la Corporacin Chisso, report el 1 de mayo de 1956 que "una extraa enfermedad del sistema nervioso central haba aparecido". El mismo doctor correlacion la enfermedad con la dieta basada en pescado de los pobladores y la compar con la enfermedad parecida que sufran los gatos (tambin grandes consumidores de pescado). Muy pronto los investigadores decan que el mar estaba contaminado con txicos provenientes de Chisso. La gerencia de la Corporacin neg el hecho y sigui sus actividades con normalidad, aunque en 1958 cambiaron sus vertidos de la Baha de Minamata hacia el Ro Minamata, para intentar disminuir las acusaciones contra la compaa. El Ro Minamata fluye al costado de la ciudad de Hachimon y desemboca en el Mar Shiranui, al cabo de unos meses la gente de esta zona empez a enfermarse y mostr los extraos sntomas. La Prefectura de Kumamoto permita la pesca en la baha pero prohiba la venta de ese pescado, como el pescado constitua la principal fuente de alimento para la poblacin, la gente sigui consumindolo, la legislacin que impeda vender el pescado impuesta por el gobierno desligaba a este de responsabilidades si la gente se enfermaba por comer ese pescado. Finalmente en Julio de 1959, investigadores de la Universidad de Kumamoto concluyeron que el consumo de pescado y mariscos contaminados con metilmercurio debido al paso de Hg++ a metilmercurio por accin bacteriana, era la causa de la enfermedad de la baha de Minamata. La produccin de metil-Hg por bacterias y su liberacin en el medio acutico es un mecanismo de defensa que protege los microbios del envenenamiento con Hg.1

Metilacin del Mercurio El Hg, puede entrar a la cadena trfica a travs de su metilacin, que corresponde a la formacin de un compuesto organometlico. En el caso concreto del mercurio, se forma el metil-mercurio, CH3Hg+, el cual, al igual que otros compuestos organometlicos, es liposoluble. En consecuencia, estos compuestos presentan una elevada toxicidad, puesto que pueden atravesar fcilmente las membranas biolgicas en particular la piel, y a partir de este punto, la incorporacin del metal en la cadena trfica est asegurada. Aparte del Hg, otros metales susceptibles a la metilacin son Pb, As y Cr.

La metilacin de metales inorgnicos por bacterias es un fenmeno geoqumico relativamente importante, se pueden presentar elementos traza como Hg, As y Sn. Especialmente importante es la metilacin de Hg resultando CH3Hg+, un compuesto mucho ms txico que el mercurio. A pesar de este estudio encarado por la Universidad de Kumamoto, Chisso sigui negando su responsabilidad diciendo que el organomercurio no era la causa de la extraa enfermedad. Hasta que el Dr. Hajime Hosokawa empleado de Chisso realiz experimentos con gatos alimentndolos con Acetaldehdo y demostr los resultados a la gerencia de Chisso. Este acto valiente del Dr. Hosokawa hizo que Chisso firmara contratos con las vctimas. Esta gente desesperada y legalmente ignorante firm estos contratos que afirmaban que Chisso pagara por su mala fortuna pero que no aceptaba responsabilidad con lo sucedido. La clusula deca: "Si la Corporacin Chisso es declarada culpable en el futuro, la Compaa no realizar nuevas compensaciones" Las protestas de los pescadores comenzaron en 1959, demandaban la compensacin por los daos sufridos, pero fueron amenazados por Chisso, las victimas teman que si no firmaban el contrato que propona la corporacin nunca recibiran alguna compensacin. Chisso empez a pagar a algunas de las vctimas mientras continuaba ganando enormes sumas de dinero por su incremento en las ventas. Se instal un sistema llamado "Cyclator" diseado para tratar los efluentes lquidos pero la gerencia muchas veces ignoraba este paso en el proceso y los efluentes llegaban directamente, sin tratamiento alguno, a las aguas superficiales. Recin en 1968 Chisso dej de arrojar efluentes lquidos con mercurio al agua, esto ocurri porque el proceso que utilizaba mercurio se torn obsoleto en esa fecha.2 - 3 El Resultado La Corte determin que la Corporacin Chisso contamin el agua de la baha de Minamata con 27 toneladas de compuestos con Mercurio entre 1932 - 1968. En 1974 solo 798 personas fueron oficialmente reconocidas como haber sido afectadas por la Enfermedad de Minamata, pero ms tarde, por grandes estudios llevados adelante por la Prefectura de Kumamoto en los que fueron estudiadas casi 80.000 personas, fue reconocido que ms de 3000 personas haban sufrido la enfermedad de Minamata. No hay que olvidar el gran impacto que causaron las altas concentraciones de metilmercurio en la baha, en las poblaciones de peces y moluscos principalmente, aunque tambin fueron muy afectadas las aves.1

Restauracin del ecosistema Como incluso despus de haber finalizado la descarga de compuestos con mercurio, existan altas concentraciones de este producto qumico en los sedimentos de la baha. Desde 1974 hasta 1990 la prefectura de Kumamoto, llev adelante un proyecto que consisti en dragar 1.500.000 metros cbicos de sedimentos y disponerlos en un relleno de 58 hectreas. Llevar a cabo este proyecto cost 48 billones de yen, de esta suma de dinero la Corporacin Chisso, por ser responsable de la contaminacin tuvo que pagarle al estado japons 30.5 billones de yens para llevar adelante la remediacin.

Retiro de la red que impeda que los peces contaminados ingresen al mar

Recin en 1997, luego de medir los niveles de mercurio en peces y en moluscos en la Baha de Minamata, estos fueron declarados aptos para el consumo humano. Esta declaracin fue hecha por el presidente de la Prefectura de Kumamoto y despus de ella se retir la red que haba sido dispuesta en 1966 para evitar que los peces contaminados con mercurio lleguen hasta el mar.4

Escape de Gases en Seveso (Italia)


El 10 de Julio de 1976, una vlvula de seguridad estalla en la Fotos de la explosin

fbrica que una industria qumica suiza, llamada Meda (ICMESA) tena en Seveso, Italia. La explosin se produjo durante la manufactura de trichlorophenol (TCP), esta liber una mezcla de productos qumicos entre los que se encontraba la TCDD (2,3,7,8tetraclorodibenzo-p-dioxina). Como resultado de esta explosin cientos de personas, animales y la vegetacin del rea fueron expuestos a un aerosol de TCDD. El temor de las autoridades sobre la salud de la poblacin era muy grande porque se conoca la alta toxicidad de la TCDD en animales y porque su capacidad para causar cncer haba sido probada empricamente. 5 A raz de estas condiciones se orden la inmediata evacuacin de toda la gente de esta ciudad. Para conocer los efectos de este escape de gases se llevaron a cabo exmenes mdicos a la poblacin potencialmente expuesta, es notable que algunos de estos exmenes a largo plazo todava continan en la actualidad.
extrada de www.europa.eu.int

extrada de: www.carabinieri.it

Toxicologa de la TCDD Como norma general, estos compuestos son intensamente liposolubles y presentan una presin de vapor muy baja, motivos por los cuales presentan un alto riesgo de bioacumulacin. Adems, son compuestos qumicos extremadamente estables, en especial aquellos congneres con cuatro o ms tomos de cloro. Estos productos se descomponen rpidamente en presencia de luz solar, pero pueden persistir durante dcadas en las capas del suelo no expuestas al sol. Los derivados bromados son sustancialmente ms fotodegradados que sus congneres clorados. Al margen de la fotodegradacin, Cloro dibenzo p dioxinas (CDD), Cloro dibenzo furanos (CDF) y (PCB) Policlorobifenilos, presentan una elevada estabilidad qumica y son intensamente liposolubles, lo que les hace ser candidatos idneos para su acumulacin en los tejidos grasos de los animales y el hombre. 3 Origen de las Dioxinas Los derivados clorados y bromados de dioxinas y furanos (CDD, BDD, CDF y BDF) no tienen inters industrial como tales y por ello nunca han sido sintetizados de forma intencionada, salvo a escala de laboratorio con fines cientficos y o analticos. En el mbito industrial son producidos como elementos de desecho a partir de diversos procesos qumicos y de combustin. Por su parte, los policlorobifenilos (PCB) son producidos en cantidades relativamente grandes para su uso como agentes dielctricos, fluidos hidrulicos, plsticos y pinturas. En trminos generales, pueden agruparse las posibles fuentes de dioxinas y anlogos en cuatro: Procesos de incineracin y combustin: Incineracin de basuras y de otros residuos slidos, tales como medicamentos, restos biolgicos y otros elementos peligrosos; procesos metalrgicos, tales como la produccin de acero a alta temperatura, recuperacin de metales en altos hornos, combustin de carbn, madera, productos petrolferos y neumticos usados. Industria qumica: Produccin de cloro y derivados clorados orgnicos con fines diferentes: insecticidas, herbicidas, catalizadores y productos intermedios para la sntesis de otras sustancias. Aunque la produccin de muchas de las sustancias incluibles en este grupo han dejado de ser producidas en la mayor parte de los pases desarrollados, no ocurre lo mismo en pases en vas de desarrollo. Produccin de papel y depuracin de aguas: Los procedimientos de blanqueado de papel mediante el empleo de cloro pueden conducir a la formacin de CDD y CDF a partir de los derivados polifenlicos presentes de forma natural en la pulpa de la madera empleada en la produccin de pasta de papel. De igual manera, los lodos empleados en los procesos de depuracin de aguas residuales pueden concentrar cantidades apreciables de CDD y CDF. Reservorios naturales: La notable estabilidad qumica y su intensa lipofilia facilitan su acumulacin en suelos, sedimentos y materia orgnica. Esto puede, al menos tericamente, facilitar su diseminacin a travs del polvo. No es probable que esto ltimo tenga consecuencias importantes a escala global, pero s puede tenerlas a escala local. 6 Anlisis de la TCDD en el ambiente y la poblacin expuesta Al momento del accidente, la exposicin humana se bas principalmente en los altos niveles de TCDD en el suelo. Para conocer las consecuencias del accidente sobre el ambiente y la poblacin se realiz un estudio de campo. Para la realizacin de este estudio se dividi el suelo en tres zonas: A, B y R. La zona A era la ms contaminada con niveles entre 15.5 a 580~gfm2. En la zona B los niveles de TCDD no excedan en promedio los 5~ gfm2. En la zona R el rea de menos contaminacin, la concentracin no superaba los 1.5~ gfm2. Los muy bajos niveles de TCDD en aguas subterrneas, superficiales y en los sedimentos demostraron la ya conocida baja solubilidad en agua de este compuesto. Los niveles de TCDD en humanos y en la vegetacin decrecan rpidamente a medida que la distancia con la fbrica aumentaba. Al momento del accidente no existan mtodos aptos para medir bajas concentraciones de dioxinas en pequeas muestras de sangre, pero igualmente centenares de muestras fueron colectadas y mantenidas, recin en la dcada del 80 estas muestras pudieron ser sometidas a anlisis.

Efectos agudos sobre humanos


Se registraron:

* 447 casos de quemaduras qumicas agudas, todos fueron tratados eficientemente. * 193 casos de cloroacn, de ellos el 88% corresponda a nios, la prevalencia ms alta de estos casos fue en la zona A
Efectos crnicos sobre humanos:

* Incremento de mortalidad por enfermedades del corazn, relacionada con la mala experiencia del accidente, con el stress psicosocial y con la exposicin a TCDD * Sugestivo aumento de casos de diabetes en la zona * Aumento en los casos de cncer de: pulmones, tejidos, etc

Nio afectado con cloroacn, Seveso 1976, cortesa de Greenpeace

* Incremento en la mortalidad por cncer en el sistema digestivo en mujeres *La incidencia de cncer de mamas fue menor que el esperado * Los individuos que sufrieron cloroacn no mostraron un incidencia mayor al cncer en el ao 1993 * Mayores concentraciones de TCDD en sangre, en mujeres que en hombres
Efectos en la vida silvestre y en los animales de granja:

* Incremento en la mortalidad de animales poco tiempo despus del accidente * Altos niveles de mortalidad tambin se vieron en animales de granja alimentados con pasto proveniente del suelo contaminado * Los niveles de TCDD en la leche de vaca fueron ms altos en reas cercanas al accidente que en otras ms alejadas
Medidas para recomponer el rea

* En la zona A todo el estrato superior del suelo fue removido y reemplazado con suelo no contaminado * En la zona B el suelo fue removido de Plazas y parques pblicos y de los jardines privados donde la concentracin era alta Entre 1982 y 1985, 41 barriles de residuos con dioxinas provenientes de la planta qumica fueron dispuestos en un incinerador a alta temperatura. La dramtica situacin y las 37.000 personas expuestas provocan que la Unin Europea apruebe en 1982 la Directiva Seveso, relativa a los riesgos de accidentes graves en determinadas actividades industriales, estas directivas han sido revisadas y modificadas posteriormente. 7 Aunque el accidente de Seveso fue el que ms trascendencia les otorg a las dioxinas, estas tienen tan mala fama debido a que se encontraron involucradas en otros episodios de contaminacin ambiental como: la intoxicacin masiva de personas por consumir aceite de arroz contaminado en Yusho (Japn, 1968) y en Yu-Cheng (Taiwan, 1979); la utilizacin de herbicidas contaminados conocido como "Agente Naranja" con 2378-TCDD en la guerra de Vietnam (1962-1970); el incendio de transformadores de Bighampton (Estados Unidos, 1981) y ms recientemente las dioxinas encontradas en pollos procedentes de determinadas granjas de Blgica, que haban sido alimentados con piensos adulterados con grasas de origen industrial que contenan dioxinas.8

Tragedia de Bhopal (India)


En la noche del 2 de diciembre de 1984, 40 toneladas de gases letales fueron liberadas al ambiente, en un accidente ocurrido en una fbrica de pesticidas de la empresa norteamericana Union Carbide en Bhopal, la capital del Estado indio de Madhya Pradesh. 9

Entre los gases se encontraba el Isocianato de Metilo (Metilisocianate o MIC) que, junto con otras sustancias qumicas como Cianuro de Hidrgeno, causaron por la exposicin directa de los individuos con los gases, la muerte a 8.000 personas y produjo daos multisistmicos a otras 500.000 personas. Las muertes en aos siguientes llegaron a 16.000. Este accidente, hasta el da de hoy el peor desastre qumico de la historia, ocurri cuando una vlvula dej que casi mil litros de agua caigan en un tanque que contena 40tn de metil isocianato (MIC). El MIC era un producto intermedio en la produccin de Sevin (nombre comercial) de un insecticida muy utilizado en aquella poca. La reaccin qumica resultante form una nube de MIC y otros productos que, en forma de lquido y vapor, se liberaron al ambiente. Los directivos de Union Carbide siguen sosteniendo que el agua fue introducida deliberadamente constituyendo un acto de sabotaje. Sin importar la forma en que el agua se haya puesto en contacto con el MIC, la empresa tendra que haber contenido los gases para evitar su escape hacia el ambiente.

Cremacin de cuerpos extrada de www.bhopal.org

extrada de : www.agrnews.org

La contencin no se produjo porque la planta que Union Carbide tena en Bhopal contaba con muy pocas medidas de seguridad comparando a las que tenan las plantas manejadas por la misma empresa, en Estados Unidos. Descripcin del accidente La unidad de produccin de MIC en Bhopal haba sido cerrada por mantenimiento y para reducir el stock a mediados de Octubre de 1984, en ese momento los tanques subterrneos contenan ms de 185.000 libras (23.125 galones) de MIC.

Una parte del MIC que se encontraba en el segundo tanque de almacenamiento, el tanque 611, fue convertido en Carbaryl (Sevin) aproximadamente el 24 de Noviembre. Regularmente el MIC que se encontraba en el tanque 610 hubiera sido usado primero, pero los operarios no haban podido presurizar el tanque con nitrgeno, operacin que se realiza para transferir el MIC hacia la unidad de produccin de Sevin.

extrada de: www.channel4.com/science

Como resultado de esto el tanque 610 contena ms de 11.290 galones de MIC la noche del 2 de Diciembre. El MIC es altamente reactivo, inestable, inflamable, voltil y txico. Reacciona con cidos, bases, agua y una gran variedad de compuestos qumicos orgnicos. Hasta puede reaccionar consigo mismo. La mayora de las reacciones son exotrmicas (liberan calor), y muchas de ellas son violentas. El punto de congelamiento del MIC es -18C y una concentracin de tan solo el 6% en aire es explosiva, el MIC hierve a 39,1C. El lmite de concentracin permitido por la "Conferencia americana de Higienistas Industriales" es de 0,02ppm una de las ms bajas comparada con otras sustancias. Las hojas de seguridad de Union Carbide decan "El MIC puede generar una reaccin exotrmica si est contaminado. Una nube de vapor constituye el punto de partida para la ignicin de la que puede producirse una bola de fuego y adems es txico" Como los productos qumicos merecen respeto, la planta de Bhopal de MIC contena varias medidas de seguridad. El MIC reacciona ms violentamente cuando esta caliente por lo que los tanques de almacenaje traan sistemas de refrigeracin. Los tanques estaban protegidos de un exceso de presin por vlvulas de seguridad y discos de ruptura. El sistema estaba diseado para ventear los gases mediante un scrubber, donde se neutralizaban con soda castica y despus eran enviados a una torre de flameado. Los eventos de la noche del 2 de Diciembre fueron descriptos por un gran nmero de publicaciones, Union Carbide public "Bhopal Methyl Isocyanate incident Investigation Team Report," en Marzo de 1985. Nunca se permiti el ingreso a la planta despus del accidente a la prensa por lo que muchas datos tcnicos no pudieron ser verificados, la mayora de esta informacin proviene de los trabajadores de la planta. El informe de Union Carbide proclama que la reaccin el tanque 610 la cual liber el gas fue producida por el ingreso de entre 1000 - 2000 libras de agua a dicho tanque. En un principio Union Carbide clam no conocer de donde provino el agua y luego anunci que se trat de un acto de sabotaje por lo que el agua haba sido introducida deliberadamente. Durante la conferencia de prensa que Union Carbide organiz para la presentacin del informe, Ronald van Mynen, director de Salud y Seguridad de la corporacin, hipotetiz que el agua podra haber provenido de una estacin cercana que aportaba agua y nitrgeno a esa rea. Y dijo "Si alguien conecta un tubo a la lnea de agua en vez de a la de nitrgeno, accidentalmente intentando introducir nitrgeno al tanque o deliberadamente, esto puede aclarar el por que de la aparicin del agua en el tanque 610. Los trabajadores afirman que esa conexin errnea no fue realizada por ellos la noche del 2 de Diciembre. El mismo Van Mynen, admiti que la investigacin realizada por la compaa no encontr evidencia de que se haya realizado la conexin. No esta claro por qu alguien movera un tubo de nitrgeno si el nitrgeno poda ser fcilmente introducido en el tanque a travs de lneas permanentes. Aunque creemos que la hiptesis de Van Myna es poco probable, la propia admisin por parte de la compaa que un error como el que ellos dicen es posible, es un ejemplo de que el diseo de la planta es inseguro. Dada la peligrosidad de la reaccin agua - MIC, Union Carbide debera haber usado tubos con conexiones incompatibles entre los sistemas de agua y nitrgeno para prevenir su interconexin. Los trabajadores de Bhopal entrevistados brindaron informacin de el por qu del ingreso de agua al tanque 610 y es mucho ms creble y consistente que la explicacin brindada por Union Carbide. Los operarios dijeron que la noche del 2 de Diciembre el superintendente de producin orden a los supervisores de la planta de MIC enjuagar varias lneas que conducan del rea del fosgeno al depurador de gas del respiradero, esta operacin implica conectar de una lnea de agua, cerrando las vlvulas de aislamiento aguas arriba. El trabajo fue comenzado cerca de las 9:30 P.M. en el segundo turno. Ordinariamente, las lneas son aisladas con una persiana (una barrera fsica, insertada en un cao, que evitan que el material pase). La lnea de lavado es responsabilidad de un operador de la planta de MIC, que mientras instala la persiana es responsable del mantenimiento. Sin embargo, segn los trabajadores, el puesto de encargado de mantenimiento del segundo turno, haba sido eliminado varios das antes, y no se le encargo a ningn otro operario la insercin de esta persiana. El operario no poda ver el artefacto que sostena la persiana, desde su puesto de trabajo, por lo que no tena ninguna manera de saber que esta no se encontraba en su lugar. Desafortunadamente, las lneas que corran en sentido descendiente estaban parcialmente obstruidas, por lo que el agua comenz a acumularse en los caos. Muchas de las vlvulas en la planta tenan prdidas, incluyendo la

vlvula de aislamiento, as que el agua subi ms all de la vlvula y lleg a la vlvula de descarga del respiradero principal, una lnea que conectaba varios pedazos de equipo con el sistema de regulacin de la presin. Cuando el operador not que no sala agua de la lnea de descarga cort el flujo, pero el supervisor de la planta de MIC le ordeno que reanude el flujo de agua. El respiradero principal se encontraba a una altura de 7 metros por encima del suelo en su punto ms alto. Desde all el agua fluy hacia abajo al tanque de MIC, a travs de una serie de vlvulas. Las primeras dos eran parte de una lnea "puente" entre el respiradero principal y la lnea de proceso para los tres tanques. Este puente no fue demostrado en el informe presentado por Union Carbide, pero fue descripto por los operarios entrevistados. Una parte del respiradero principal del proceso, estaba siendo reparada al momento del accidente, por lo que las vlvulas en cada extremo del puente estaban abiertas. Consecuentemente, el agua fluy desde el respiradero principal. De all, el agua fluy a la vlvula de aislamiento principal del respiradero principal del proceso, el que est normalmente abierto, a una vlvula del motor del diafragma que debo haber sido cerrada. Sin embargo, esa vlvula es parte del sistema usado para presurizar el tanque con nitrgeno, y puesto que el tanque no podra ser presurizado en los das que precedieron al accidente, la vlvula puede haber sido la culpable. Es tambin posible que la vlvula haya sido inadvertidamente dejada abierta, o que no haya asentado correctamente, luego el agua fluy hacia abajo ms all de la vlvula de aislamiento del tanque principal, la que casi siempre se mantena abierta, y cay en el tanque mismo. Eventualmente las lneas de descarga que estaban obstruidas se liberaron y el agua par de entrar en el respiradero principal del proceso. Para ese momento el agua en el tanque 610 ya haba comenzado a reaccionar con el MIC. Al principio la reaccin era lenta, pero cuando el tercer turno se report para trabajar empezaron a sentir irritacin en ojos y garganta producto de un escape de MIC cerca del rea donde las lneas eran lavadas. La fuente exacta del primer escape pequeo nunca fue determinada, puesto que el escape mayor abrum a los trabajadores, el MIC probablemente se estaba escapando por la misma ruta por donde el agua haba entrado previamente. Desde ese momento en adelante el informe de Union Carbide y el de los operarios coincide. A las 11:00pm el operario de la sala de mando observ que la presin en el tanque 610 tena ms de 2 a 10 psig. La reaccin agua MIC se lleva adelante mucho ms rpido si es catalizada con hierro. El informe de Union Carbide teoriza que el MIC en el tanque 610 fue contaminado con cloroformo, que empez a liberar los iones cloruro a medida que el calor y la presin aumentaron en el tanque. Otra teora es que el cloruro provino del fosgeno que tambin habra podido contaminar el MIC. El cloruro atac las paredes del tanque lixiviando del hierro. Catalizada, la intensidad de la reaccin aumento rpidamente, generando ms calor y presin y lanzando ms cloruro y ms hierro. A las 12:15, el operario cheque la presin del tanque nuevamente, esta vez era de 30psig y aumentando rpidamente. Unos segundos despus de esa lectura el nmero de la presin estaba fuera de la escala. El sistema de la vlvula de ruptura esta diseado para funcionar a 40 psig, y cuando lo hizo, el contenido del tanque 610 sali a travs de las lneas a por lo menos 720 libras por minuto. La reaccin era tan intensa que la presin en el tanque estaba probablemente sobre los 200 psig y la temperatura sobre los 200 C. El gas que se escapaba fue primero al depurador de gas del respiradero. No est todava claro si el depurador funcion en la noche del lanzamiento. La bomba haba sido apagada, y el tablero de instrumentos en la sala de mando indic que no podran ser recomenzados. Por otra parte, la soda custica en el depurador fue encontrada caliente la maana siguiente, indicando que haba actuado en alguna reaccin. De cualquier manera, segn los manuales tcnicos de la planta y del fabricante el depurador no tena capacidad para tratar un escape de gases tan grande. Desde el depurador, el gas debi haber ido a la torre de flameado, pero la unidad estaba fuera de servicio. El cao que conduca a ella haba sido quitado por mantenimiento semanas antes, por lo que el gas fue liberado directamente a la atmsfera. Varios trabajadores hicieron un gran esfuerzo y rociaron el gas que se escapaba con agua para neutralizarlo. Usando mscaras de gas y quedndose sin aire rpidamente, lucharon contra vlvulas mal mantenidas para rociar el gas con agua, slo para darse cuenta de que la presin no era suficiente para alcanzar el gas. Un trabajador sigui intentando incluso despus de quedarse sin aire, finalmente intent escaparse por sobre la pared, pero pas hacia fuera, cayendo a la tierra donde otros lo

rescataron.. Un supervisor intent trepar al tanque de MIC para tapar el escape de gas, pero eso habra sido estpido. Para la hora 1 de la madrugada del 3de Diciembre una nube letal estaba movindose sobre un tranquilo barrio de Bhopal en el que causara muerte y heridas.10 De esta situacin surgen algunas preguntas * Por qu la presin de agua era tan poca que impidi que funcionen los medios de extincin de incendios que utilizaban agua? * Por qu la nica torre de flameado que haba en la planta estaba desmantelada? * Por qu la alarma sonora estaba apagada? Estos problemas eran conocidos por los ingenieros de Union Carbide y los directivos de la empresa en su casa matriz en Estados Unidos, pero repararlo hubiera costado dinero y en esos momentos la casa matriz estaba pidiendo la reduccin de costos.11 Quin es el responsable de este diseo de planta? En 1972 Union Carbide anunci que desde Estados Unidos se realizara todo el diseo de la planta y que desde all se aprobaran o rechazaran los proyectos en otras partes del mundo. Otra diferencia entre la planta en la India y la de Estados Unidos es que en la primera los residuos se disponan en lagunas abiertas, mientras que en el pas occidental se manejaban ms cuidadosamente y la disponan en rellenos de seguridad. Esto llev a que anlisis efectuados en la actualidad en el suelo y el agua subterrnea de Bhopal hayan encontrado altas concentraciones de metales pesados como el mercurio y txicos organoclorados. 12 Consecuencias del Accidente en Bhopal La noche del desastre slo signific el comienzo de una tragedia que an hoy contina. Union Carbide abandon al poco tiempo la planta dejando una gran cantidad de peligrosos residuos txicos en el sitio; los habitantes de Bhopal se quedaron con sus fuentes de agua contaminadas y un legado txico que hasta el da de hoy persiste. Las organizaciones de sobrevivientes de Bhopal estiman que entre 10 y 15 personas mueren por mes a causa de enfermedades originadas en la exposicin a gases txicos. Hoy, ms de 150.000 sobrevivientes con enfermedades crnicas an necesitan atencin mdica y una segunda generacin de nios enfrenta impactos en su vida o en su salud como consecuencia de ese legado de contaminacin industrial. Es preocupante, que las condiciones de seguridad industrial que desencadenaron esta tragedia sigan existiendo en pases subdesarrollados actualmente. La concientizacin que tom la poblacin despus de los sucesos en Bhopal, acerca de la necesidad de regulaciones ms estrictas en la industria qumica, el acceso pblico a la informacin referida a productos qumicos peligrosos y los procesos en los que son utilizados, y la necesidad para los pases en desarrollo de pensar estrategias de desarrollo en vez de seguir ciegamente las que fueron utilizadas por pases que se volcaron a la industrializacin como Japn, etc, permanece muy alejada de la realidad y no tiene la fuerza suficiente como para cambiar las peligrosas formas de producir que se utilizan en estos pases en desarrollo. Esta situacin es atribuible a la falta de educacin que es una constante en estos pueblos. En la India, por lo menos, luego de este accidente se crearon algunas leyes que estn bien redactadas y en teora funcionaran bien, por ejemplo, la que regula el transporte de materiales peligrosos o la que pretende la reubicacin de las industrias que se encuentran en barrios con alta densidad de poblacin. Una de las razones de que este accidente se haya cobrado tantas vctimas fue que la planta se encontraba cerca de un rea densamente poblada, violando la zonificacin de la ciudad. Los Estudios de Impacto Ambiental, en la actualidad, son obligatorios en la India para las industrias de gran tamao y para los grandes proyectos, pero este avance legislativo en materia ambiental en la mayora de los casos no se traduce a un avance de las exigencias reales hacia las grandes industrias, en primer medida por la falta de recursos de la autoridad de aplicacin y tambin porque se suele tener en cuenta el beneficio econmico a corto plazo que implica la radicacin de una gran industria y no se suele pensar en el impacto ambiental que produce al instalarse y sus efectos ambientales a largo plazo.13 Indemnizacin de los afectados y estrategias empresarias para escapar de su responsabilidad En 1999, Union Carbide cambi su nombre anunciando su fusin con la multinacional Dow Chemicals, cuyas oficinas centrales se encuentran en los Estados Unidos. Sin embargo, al fusionarse, Dow no slo hered los activos sino tambin los pasivos correspondientes al desastre ocurrido en Bhopal. Pero Dow se ha negado a aceptar la responsabilidad que le corresponde por las acciones llevadas a cabo por Union Carbide en Bhopal, y, mientras su responsabilidad legal se dirime en las Cortes de Estados Unidos, los habitantes

de Bhopal continan sufriendo no slo por el accidente ya ocurrido, sino tambin por la exposicin a la contaminacin todava existente en el sitio del accidente. Las organizaciones de sobrevivientes y ONG's como Greenpeace continan exigiendo a Dow Chemicals que financie la adecuada remediacin del sitio donde estaba la fbrica, tal como debera hacerlo si la planta estuviera en Estados Unidos; asegure la rehabilitacin mdica y el tratamiento a largo plazo de los sobrevivientes del accidente; garantice la compensacin econmica de las personas y familias que han sido afectadas por el escape; y provea agua potable a las comunidades que hoy dependen de las fuentes subterrneas que se encuentran altamente contaminadas. 14 La indemnizacin econmica que tuvieron los afectados del escape de Metil Isocianato es pauprrima, el primer problema es que no todos los verdaderamente afectados son reconocidos por Dow Chemicals (antiguamente Union Carbide) sino que una gran parte de ellos que sufren efectos sobre la salud ocasionados por la contaminacin del lugar, no fueron reconocidos por la importante industria qumica y no reciben compensacin alguna. La situacin no es mucho ms favorable para los que reciben la indemnizacin econmica ya que estos despus de sufrir por 19 aos, temblequeos, falta de aire, fiebre, naseas, daos cerebrales, cncer, menstruaciones irregulares, ataques de pnico, entre otras dolencias; son compensados con una "indemnizacin para toda la vida" de 500 dlares, una suma que segn un vocero de Dow Chemicals es suficiente para la vida de un hind. La realidad es que esta compensacin es de 7 centavos de dlar por da. No es suficiente para la vida digna de ningn ciudadano sea este hind, norteamericano o de cualquier pas del mundo. Esperamos que las personas que conozcan estos grandes desastres ambientales provocados por industrias, se den cuenta que hasta ahora las grandes industrias basan su forma de producir en crterios economicistas a corto plazo, sin importar el impacto ambiental y social que generan. Como vimos en este informe, esta situacin es muy peligrosa y debe cambiar para que la salud de la bisfera deje de estar en peligro.

Fuentes de Informacin: 1. http://www.american.edu/TED/MINAMATA.HTM 2. http://www.nlm.nih.gov/medlineplus/spanish/ency/article/001651.htm 3. Extrado de Apuntes de la materia Ecotoxicologa, de la carrera Licenciatura en Ciencias Ambientales, ctedra Walter Di Marzio. 4. http://www.env.go.jp/en/topic/minamata2002/ch4.html 5. http://www.natuweb.com/paginasasp/Calendario.asp?ID=104&Mes=Julio 6. http://www.cof.es/consejo/dioxina.htm 7. http://www.healthchem.uwic.ac.uk/shortreports/searchnewoutput3.asp?ReportDesc=Sevesco+ (AirLeak)+Disaster%2C+Italy 8. http://www.ine.gob.mx/dgicurg/sqre/intdyf.html 9. Environmental Science, The Way the world works, Nebel - Wright, captulo 14 "Pollution from Hazardous Chemicals" 10. http://www.bhopal.net/documentlibrary/unionreport1985.html 11. http://www.bhopal.net/campaigningresources/final-info-releases-jpegs/final-info-releases_11.jpg 12. http://www.newscientist.com/news/news.jsp?id=ns99993140 13. http://www.ourplanet.com/txtversn/86/haza.html 14. http://bhopal.greenpeace.org.ar/tragedia.php Por Luis Castaaga