Sunteți pe pagina 1din 176

Rama II

-Arthur C. Clarke & Gentry Lee-

1. RAMA SE NTOARCE Marele generator de impulsuri radar Excalibur, alimentat cu energie nuclear, zcea nefolosit de aproape jumtate de secol. Fusese proiectat i construit cu eforturi frenetice n lunile ce urmaser trecerii lui Rama prin Sistemul Solar. !nd de"enise prima dat opera#ional n $%&$, scopul su declarat fusese s pre"in din timp 'm!ntul asupra oricror "iitori oaspe#i strini( astfel c un "izitator cu dimensiunile gigantice ale lui Rama ar fi putut fi detectat ) cel pu#in aa se spera ) de la distan#e interstelare, cu ani nainte de a a"ea "reun impact asupra omenirii. *ecizia construc#iei lui Excalibur fusese luat nc nainte ca Rama s+i depeasc peri,eliul , n "reme ce primul "izitator extraterestru ocolea soarele, ndrept!ndu+se spre stele, armate de sa"an#i studiau datele furnizate de singura misiune prezent la nt!lnirea cu intrusul. Rama, anun#ar ei, era un robot inteligent, deloc interesat de Sistemul Solar sau de locuitorii acestuia. Raportul oficial nu oferea nici o explica#ie numeroaselor mistere nt!lnite de exploratori- totui, exper#ii s+au con"ins singuri c n#eleseser un principiu de baz al ingineriei ramane. .ntruc!t majoritatea sistemelor i subsistemelor nt!lnite pe Rama de ctre exploratorii umani dispuneau de alte dou replici de rezer", prea c strinii executau totul /n triplet/. 0i deoarece se presupunea c giganticul "e,icul este o main, s+a dedus ca foarte posibil apari#ia a nc dou na"e n urma primului "izitator. *ar nici un nou "as spa#ial nu ptrunse n "ecintatea soarelui, "enind din ,urile spa#iului interstelar. 1dat cu trecerea anilor, pm!ntenii se confruntau cu probleme tot mai presante. 'reocuparea pentru ramani, sau pentru oricine crease cilindrul cenuiu desc,is, lung de cincizeci de 2ilometri, se diminua simultan eu trecerea n istorie a singularei incursiuni strine. 3izita lui Rama continu s+i intrige pe sa"an#i, dar majoritatea membrilor speciei umane fu ne"oit s+i "ad de alte treburi. 4a nceputul anilor $%56, lumea intrase ntr+o puternic criz economic. 'entru ntre#inerea lui Exca+ libur nu se mai gseau bani. 'u#inele descoperiri tiin#ifice fcute cu ajutorul lui nu justificau c,eltuielile enorme necesare func#ionrii sale. Marele generator de impulsuri iu abandonat. *up un inter"al de patruzeci i cinci de ani, treizeci i trei de luni fur necesare pentru a+l readuce pe Excalibur la parametrii opera#ionali. 'rincipala moti"a#ie pentru reacti"area lui era de natur tiin#ific. .n perioada scurs, tiin#a radar nflorise i oferise noi metode de interpretare a datelor, mrind astfel substan#ial "aloarea obser"a#iilor lui Excalibur. 'e msur ce acesta lua din nou imagini ale cerurilor ndeprtate, nimeni de pe 'm!nt ns nu mai atepta sosirea unei alte na"e spa#iale Rama. 1peratorul sta#iei Excalibur nici mcar nu+i inform superiorul c!nd un spot ciudat apru pe ecranul de procesare a datelor. rezu c este "orba de un semnal artificial, produs probabil de un algoritm anormal de prelucrare. .ns dup ce semnalul se repet de c!te"a ori, l trat cu aten#ie sporit ) i l c,em pe cercettorul principal al sta#iei. 7cesta analiz datele i ,otr c imaginea apar#inea unei comete. Mai trecur dou luni p!n c!nd un licen#iat ce+i pregtea teza de doctorat demonstr c semnalul pro"enea de la un corp neted, de cel pu#in patruzeci de 2ilometri lungime. .n $%89, omenirea tia deja c obiectul care strbtea Sistemul Solar i se apropia de planetele centrale era o a doua na" spa#ial extraterestr. 7gen#ia Spa#ial :nterna#ional ;7S:< i concentr resursele n "ederea pregtirii unei misiuni organizate, capabil s intercepteze intrusul n interiorul orbitei "enusiene, la sf!ritul lui februarie $$66. =manitatea pri"i iari n afar, spre stele, iar profundele probleme filozofice ridicate de primul Rama i reluar locul n dezbaterile popula#iei 'm!ntului. !nd noul "izitator se apropie, iar caracteristicile sale fizice fur i mai precis stabilite de ctre senzorii ndrepta#i n direc#ia sa, se confirm faptul c aceast na" spa#ial strin era identic cu predecesoarea sa ) cel pu#in n pri"in#a exteriorului. Rama se ntorsese. 1menirea se afla la a doua sa nt!lnire cu destinul.

2. TESTARE

I ANTRENAMENT

>izara creatur metalic nainta pu#in c!te pu#in de+a lungul zidului, t!r!ndu+se spre adpost. Semna cu un armadillo slbnog, cu trupul articulat ca de arpe, protejat de o carapace sub#ire spiralat, situat deasupra i n jurul unei mase compacte de gadget+uri electronice dispuse de+a curmeziul celor trei sec#iuni longitudinale. =n elicopter plana cam la doi metri de zid. =n bra# flexibil, lung, cu cleti la capt, iei din botul elicopterului i rat cu pu#in n,#area ciudatei creaturi. ) *race, mormi ?anos @abori, este aproape imposibil cu elicopteruA sta b!#!indu+se ncolo i+ncoace. ,iar i n condi#ii perfecte e greu s faci o treab de precizie cu cletii n extensie total. Se uit spre pilot. 0i m rog de ce nu+i poate men#ine aceast fantastic main de zbor altitudinea i pozi#ia constanteB ) Mic elicopterul mai aproape de zid, ordon doctorul *a"id >roCn. Diro Eamana2a i arunc o pri"ire inexpresi" lui >roCn i introduse o comand n consol. Ecranul din fa#a sa clipi n rou i afi 1M7F*G :F7 E'@7>:4G. @14ER7FH7 :FS=F: :EF@G. Eamana2a nu spuse nimic. Elicopterul continu s se roteasc asupra aceluiai punct. ) incizeci de centimetri, poate aptezeci i cinci ntre rotor i zid, socoti >roCn cu glas tare. .nc dou, trei minute i biotul "a fi n siguran#. @recem pe manual. 7cumI 0i fr greeli de data asta, @abori. 'entru o clip, un Diro Eamana2a sceptic pri"i la sa"antul c,el i cu oc,elari, aezat pe locul din spatele su. 7poi pilotul se rsuci, introduse o alt comand n consol i mut le"ierul mare, negru, spre st!nga. 'e monitor apru clipind 7 H:1F7RE M7F=74G. 'R1@E H:7 7=@1M7@G *E ='47@G. Eamana2a apropie uor elicopterul de zid. :nginerul ?anos @abori sttea gata de ac#iune. .i introduse m!inile n mnuile+ instrument i exers desc,iderea i nc,iderea cletilor de la captul bra#ului flexibil. *in nou, bra#ul se ntinse i cele dou mandibule mecanice cuprinser cu abilitate corpul articulat i coc,ilia lui. ircuitele feed+bac2 ale senzorilor de pe cleti i transmiser lui @abori, prin mnui, c i capturase prada. ) 4+am prinsI strig el jubil!nd i ncepu opera#iunea nceat de aducere a "!natului la bord. 1 pal brusc, de "!nt rsuci elicopterul spre st!nga i bra#ul se lo"i de zid. @abori sim#i cum str!nsoarea slbete. ) .ndreapt+lI #ip el, continu!nd s retrag bra#ul. 4upt!ndu+se s ani,ileze micarea de rsucire a elicopterului, Eamana2a cobor necugetat botul aparatului doar extrem de pu#in. ei trei membri ai ec,ipajului auzir sunetul cumplit al elicei zdrobindu+se de zid. 'ilotul japonez aps imediat butonul de alarm, trec!nd pe control automat. .n mai pu#in de o secund, o siren #iui, iar monitorul afi pe rou 737R:E M7S:3G,

'R1>7>:4:@7@E M7J:MG *E 'RG>=0:RE, 7@7'=4@7H: E D:'7?=4. Eamana2a nu ezit. .n c!te"a clipe fu afar din cabin, cu parauta desc,is. @abori i >roCn l urmar. *e ndat ce inginerul ungur i scoase m!inile din mnuile speciale, cletii de la captul bra#ului mecanic se desfcur i creatura+armadillo czu de la o sut de metri pe c!mpia de dedesubt, fr!m!ndu+se n sute de buc#i. Elicopterul nepilotat cobora n "rie spre sol. *ei algoritmul automat de aterizare fusese acti"at i preluase controlul, aparatul se cltin pe tlpice c!nd atinse pm!ntul, rsturn!ndu+se apoi pe o parte. Fu departe de locul de aterizare al elicopterului, un brbat cu prestan#, ntr+o uniform militar plin de decora#ii, iei dintr+un lift. @ocmai cobor!se din centrul de control al misiunii i se ndrepta spre o camionet, "izibil agitat. .l urma o blond mldioas n combinezon de zbor 7S:, cu ec,ipament de filmare ag#at pe ambii umeri. Militarul era generalul 3alerii >orzo", comandant suprem al 'roiectului FeCton. ) E cine"a rnitB l ntreb pe ocupantul camionetei, inginerul electronist Ka2efield. ) ?anos se pare c s+a lo"it destul de ru la umr c!nd s+a catapultat. Ficole ne+a spus ns prin radio c nu are fracturi sau luxa#ii, ci doar o mul#ime de "!nti. Leneralul >orzo" urc n fa# l!ng Ka2efield, aflat la tabloul de comand al "e,iculului. Femeia blond, reportera Francesca Sabatini, opri nregistrarea i ddu s desc,id portiera din spate a mainii. >orzo" i fcu brusc semn s se ndeprteze. ) *u+te i "ezi ce+i cu des ?ardins i @abori, spuse el art!nd de+a curmeziul c!mpiei netede. 'robabil c Kilson se gsete deja acolo. >orzo" i Ka2efield se ndreptar eu camioneta n direc#ia opus. 'arcurser cam patru sute de metri p!n s ajung la *a"id >roCn, un om z"elt, cam la cincizeci de ani, mbrcat ntr+un costum nou de zbor. >rbatul se ndeletnicea cu mpturirea parautei. Leneralul >orzo" iei din camionet i se apropie de sa"antul american. ) Eti teafr, doctore >roCnB ntreb e"ident nerbdtor s termine c!t mai repede cu preliminariile de complezen#. >roCn ddu din cap, dar nu "orbi. ) .n acest caz, continu generalul >orzo" pe un ton msurat, mi po#i explica la ce

te g!ndeai c!nd i+ai ordonat lui Eamana2a s treac pe comand manualB 7r fi mai bine s discutm despre asta aici, departe de restul ec,ipajului. *octorul *a"id >roCn rmase tcut. ) Fu ai "zut luminile de a"ertizareB urm >orzo" dup o scurt pauz. 7i luat n considera#ie, mcar o secund, c mane"ra ar putea periclita securitatea celorlal#iB >roCn i arunc n cele din urm lui >orzo" o pri"ire trist i posac. !nd desc,ise n sf!rit gura, "ocea i era sacadat i ncordat, trd!nd o emo#ie nbuit. ) 'rea rezonabil s micm elicopterul mai aproape de #int. Mai a"eam ce"a loc i era singura posibilitate de a captura biotul. Misiunea noastr, la urma urmei, ne cerea s+l aducem acas... ) Fu+i ne"oie s+mi spui care era misiunea, l ntrerupse >orzo" aprins. 7mintete+ #i c eu nsumi am ajutat la stabilirea regulamentului. .#i atrag din nou aten#ia c prioritatea numrul unu ) ntotdeauna ) este securitatea ec,ipajului. Mai ales n timpul acestor simulri... .#i mrturisesc c sunt total surprins de impulsul dumitale nebunesc. Elicopterul este a"ariat, @abori rnit- noroc c n+a murit nimeniI *a"id >roCn nu+i mai acorda aten#ie generalului. Se rsucise pentru a termina de introdus parauta n ambalajul transparent. *up pozi#ia umerilor i energia consumat cu aceast opera#ie de rutin, era e"ident foarte ner"os. >orzo" se ntorsese la camionet. *up ce atept pu#in, se oferi s+l duc pe >roCn napoi la baz. 7mericanul scutur din cap fr a rspunde, i slt rani#a n spate i porni pe jos n direc#ia elicopterului i a liftului.

!. CON"ERIN#A EC$I%A&'L'I 4!ng sala de edin#e din cldirea auxiliar, ?anos @abori edea pe un scaun confortabil, scldat de lumina unor mici, dar puternice reflectoare portabile. ) >iotul simulat se afla la distan#a limit de ac#iune a bra#ului mecanic, explica el ctre minuscula camer "ideo a Francesci Sabatini. *e dou ori am ncercat s+l apuc i am dat gre. *octorul >roCn a ,otr!t s trecem elicopterul pe comand manual i s+l apropiem ce"a mai mult de zid. 7m fost surprini de o pal de "!nt... =a slii se desc,ise i n cadrul ei apru o fa# roco"an. ) 3 ateptm, spuse z!mbind generalul 1A@oole. red c >orzo" a de"enit un pic nerbdtor. Francesca stinse reflectoarele i+i puse camera "ideo n buzunarul costumului. ) Foarte bine, eroul meu ungur, r!se ea, s ne oprim deocamdat. 0tii c efului nu+i place s atepte. Se apropie i+l cuprinse cu bra#ele pe brbatul scund. .l btu uor pe umrul bandajat. *ar suntem bucuroi c eti teafr. =n negru bine fcut, la "reo patruzeci de ani, ce ateptase pe durata inter"iului n afara cadrului camerei "ideo, bt!nd pe o tastatur dreptung,iular de aproximati" un picior ptrat, i urm pe Francesca i pe ?anos n sala de edin#e. ) 7 "rea s fac sptm!na asta o emisiune despre noile concepte n proiectarea bra#ului i mnuii teleg,idate, opti Reggie Kilson lui @abori n timp ce se aezau. 1 grmad dintre cititorii mei gsesc absolut fantastic aiureala asta te,nic. ) Sunt bucuros c "+a#i fcut disponibili, bubui n ntreaga sal "ocea sarcastic a lui >orzo". .ncepusem s cred c o adunare a ec,ipajului reprezint o cor"oad pentru "oi, o acti"itate menit doar s ntrerup treburi mai importante precum tirile referitoare la accidente sau elaborarea de erudite lucrri tiin#ifice. 7rt cu degetul spre Reggie Kilson, a crui omniprezent tastatur plat i se afla pe mas nainte. Fie c m crezi ori nu, Kilson, dar se presupune c eti n primul r!nd membru al ec,ipajului i de+abia dup aceea ziarist. e+ar fi s pui deoparte blestematul la de obiect i s ascul#i ) mcar pentru o singur datB 7m c!te"a lucruri de comunicat i nu "reau s fie men#ionate n darea de seam. Kilson lu ordinatorul i+l puse n geant. >orzo" se ridic i ncepu s "orbeasc, plimb!ndu+se prin camer. Masa din sala de conferin#, lung i o"al, a"ea o l#ime maxim de "reo doi metri. Fiecare din cele dousprezece locuri era pre"zut cu un calculator i un monitor pe jumtate ngropat, acoperit ) n caz de neutilizare ) cu un soi de capac lustruit, potri"indu+se perfect cu imita#ia de lemn de bun calitate a mesei. a ntotdeauna, cei doi militari ai expedi#iei ) amiralul european 1tto Deilmann ;eroul demersului ntreprins de onsiliul Lu"ernelor n criza de la aracas< i generalul american de a"ia#ie Mic,ael RMan 1A@oole ) l flancau pe >orzo" la unul din capetele mesei o"ale. eilal#i nou membri ai misiunii FeCton nu a"eau locuri fixe, fapt ce+l nemul#umea n primul r!nd pe rigidul amiral Deilmann i, ntr+o mai mic msur, pe superiorul su, generalul >orzo". =neori /neprofesionitii/ din cadrul ec,ipajului obinuiau s se grupeze la un capt al mesei, ls!ndu+i pe /cade#ii spa#iului/ ) absol"en#ii 7cademiei Spa#iale ) s creeze o zon tampon spre centru. *up aproximati" un an de aten#ie constant din partea mass+mediei, opinia public i mpr#ise pe cei doisprezece n trei subgrupe( neprofesionitii ;doi oameni de tiin# i doi ziariti<, troica militar i cei cinci astronau#i

care de fapt ndeplineau cele mai numeroase acti"it#i de nalt calificare pe parcursul misiunii. @otui, n ziua aceea, cele dou grupe de ci"ili se gseau complet amestecate. Sa"antul pluridisciplinar S,igeru @a2agis,i ) considerat drept cel mai de seam expert mondial n expedi#ia raman de acum aptezeci de ani, autor al Atlasului Rama, lectur obligatorie pentru to#i membrii ec,ipajului ) edea la mijlocul o"alului, ntre pilotul so"ietic :rina @urg,enie" i astronautul inginer electronist Ric,ard Ka2efield. .n fa#a lor se aflau ofi#erul biolog i medicul Ficole des ?ardins, o femeie brun+rocat, cu un corp statuar, de ob!rie franco+african, pilotul japonez Eamana2a, linitit, cu gesturi aproape mecanice i splendida Signora Sabatini. =ltimele trei locuri dinspre captul din /st!nga/ al 1"alului ) exact n fa#a enormelor ,r#i i diagrame ale lui Rama de pe peretele opus ) erau ocupate de ziaristul american Kilson, "orbre#ul @abori ;un cosmonaut so"ietic originar din >udapesta< i doctorul *a"id >roCn. =ltimul, cu un aer serios i practic, tocmai desfura un "raf de ,!rtii c!nd ncepu edin#a. ) Mi se pare de neconceput, declar >orzo" pind cu un scop bine determinat prin camer, ca oricare dintre dumnea"oastr s uite ) c,iar i pentru o clip ) c a fost selectat pentru a lua parte la ceea ce s+ar putea do"edi cea mai important misiune a tuturor timpurilor. >az!ndu+m ns pe ultimele rezultate de la antrenamente, trebuie s admit c ncep s am dubii asupra c!tor"a dintre dumnea"oastr. =nii cred c acest Rama e o copie identic a predecesorului su, fiind la fel de indiferent fa# de orice creaturi ar inten#iona s+l cerceteze, continu >orzo". Recunosc c, baz!ndu+ne pe datele furnizate de radar n ultimii trei ani, pare s fie cu siguran# de aceeai mrime i configura#ie. *ar c,iar dac se do"edete a fi tot o na" abandonat, construit de fiin#e necunoscute disprute cu mii de ani n urm, aceast misiune rm!ne mai departe cea mai important la care "om participa "reodat. 0i cred c ea merit efort maxim de la fiecare. Leneralul so"ietic fcu o pauz pentru a+i aduna g!ndurile. ?anos @abori ncerc s pun o ntrebare, dar >orzo" l ntrerupse, lans!ndu+se iari monolog lung. ) omportarea noastr la ultimele exerci#ii de antrenament a fost pur i simplu execrabil. !#i"a dintre dumnea"oastr ) ti#i bine cine anume ) s+au remarcat, n sc,imb, ceilal#i, la fel de numeroi, s+au comportat ca i cum ,abar n+ar fi a"ut de scopurile misiunii. Sunt con"ins c doi sau trei nici mcar nu s+au obosit s citeasc procedurile i procesele "erbale nainte de nceperea exerci#iilor. 7dmit c de obicei sunt plicticoase, dar a#i fost cu to#ii de acord ) c!nd a#i acceptat posturile, acum zece luni ) s le n"#a#i i s urma#i ntru totul regulamentele. ,iar i aceia fr nici un fel de experien# anterioar de zbor. >orzo" se opri n fa#a uneia din enormele ,r#i de pe perete, reprezent!nd o "edere interioar a unui col# al oraului FeC Eor2 din interiorul primei na"e Rama. Nona naltelor i z"eltelor cldiri asemntoare zg!rie+norilor din Man,attan, construite de+a "alma pe o insul din mijlocul 1ceanului ilindric, fusese par#ial cartografiat n timpul precedentei nt!lniri. ) 'este ase sptm!ni a"em rendez"ous cu un "e,icul spa#ial necunoscut, poate unul care con#ine un ora ca acesta- omenirea ntreag se bizuie pe noi pentru a o reprezenta cu cinste. Fu a"em nici o modalitate de a ti ce "om gsi acolo. S+ar putea ca orice pregtiri "om fi fcut p!n atunci s nu fie de ajuns. *e aceea cunoaterea procedurilor pre+elaborate trebuie s fie perfect i automat, aa nc!t mintea noastr s fie liber s fac fa# oricror condi#ii neobinuite. omandantul se aez n capul mesei. ) Exerci#iul de astzi s+a do"edit aproape un dezastru. 'uteam foarte uor s pierdem trei "aloroi coec,ipieri, ca i unul din cele mai costisitoare elicoptere construite "reodat. 1 dat n plus "reau s " reamintesc tuturor priorit#ile misiunii, aa cum au fost ele stabilite de 7gen#ia Spa#ial :nterna#ional i de onsiliul Lu"ernelor. 'rioritatea suprem este siguran#a ec,ipajului. 7 doua prioritate o constituie analiza iOsau determinarea oricrei amenin#ri ndreptate asupra @errei. >orzo" se uit #int la >roCn, care+i rspunse la pro"ocare cu o pri"ire ca de piatr. Fumai dup ce aceste dou priorit#i sunt satisfcute i na"a raman este considerat inofensi", capturarea unuia sau a mai multor bio#i capt "reo semnifica#ie aparte. ) 7 dori s+i amintesc generalului >orzo", inter"eni aproape imediat cu "oce sonor *a"id >roCn, c unii dintre noi nu consider c priorit#ile trebuie aplicate orbete ntr+o ordine anume. :mportan#a bio#ilor pentru comunitatea tiin#ific nu poate fi subliniat ndeajuns. um am afirmat de multe ori, at!t n nt!lnirile cu astronau#ii, c!t i ntr+o serie de apari#ii tele"izate, dac acest Rama se aseamn cu primul ) ceea ce nseamn c ne "a ignora complet existen#a ) iar noi "om proceda cu mnui, nereuind s capturm nici mcar un singur biot nainte de abandonarea na"ei i de ntoarcerea pe 'm!nt, atunci o ocazie absolut unic pentru tiin# "a fi sacrificat doar n scopul calmrii politicienilor. >orzo" ncerc s rspund, dar doctorul >roCn se ridic i ncepu s gesticuleze emfatic cu ambele m!ini. ) Fu, " rog s m asculta#i p!n la capt. M+a#i acuzat n special de

incompeten# i am dreptul la replic. Ridic o ,!rtie i o flutur n fa#a lui >orzo". :at condi#iile ini#iale ale exerci#iului de simulare de astzi, definite de inginerii dumneavoastr. .n caz c le+a#i uitat, s " remprosptez memoria n c!te"a puncte esen#iale. ondi#ia de baz nr. %( ne apropiem de sf!ritul misiunii i s+a stabilit deja cu certitudine c Rama :: e complet pasi" i nu reprezint o amenin#are pentru 'm!nt. ondi#ia de baz nr. $( n timpul expedi#iei, bio#ii au fost "zu#i sporadic i niciodat n grup. *in expresiile celorlal#i, *a"id >roCn i ddu seama c prezentarea sa se bucura de succes. Rsufl ad!nc i continu( ) *up citirea condi#iilor date, am presupus c acest exerci#iu special constituie ultima noastr ansa de a captura un biot. .n timpul testului m+am tot ntrebat ce ar nsemna dac am aduce unul sau c,iar mai mul#i napoi pe 'm!nt- de+a lungul ntregii istorii, singurul contact absolut sigur cu o cultur extraterestr a a"ut loc n anul $%&6, c!nd astronau#ii notri au urcat n acea prim na" spa#ial Rama. 0i totui, beneficiul tiin#ific pe termen lung al nt!lnirii este mai mic dec!t cel pe care am fi putut sconta. 7de"rat, a"em maldre de date ob#inute de la sensori ndeprta#i, inclusi" informa#ii rezultate din disec#ia bietului pianjen efectuat de doctorul 4aura Ernst. osmonau#ii ns au adus acas un singur produs artificial, o mic pies dintr+un soi de floare biomecanic ale crei caracteristici fizice s+au sc,imbat ire"ersibil, nainte s+i fi n#eles cine"a misterele. *in acea prim excursie nu mai a"em nici o alt amintire. Fici o scrumier, nici un pa,ar, nici mcar "reun tranzistor de la un dispoziti" care s ne dea o idee despre ingineria ramanilor. 7zi a"em o a doua ans. *octoral >roCn pri"i ta"anul circular de deasupra. 3ocea i era ferm. ) *ac am gsi cum"a i am transporta doi sau trei bio#i diferi#i pe 'm!nt, i dac am putea analiza aceste creaturi ca s le aflm secretele, atunci misiunea noastr "a nsemna fr ndoial cel mai important e"eniment istoric al tuturor timpurilor. 'entru c n#eleg!nd profunzimea min#ilor inginerilor ramani, "om ob#ine ) ntr+un sens real ) un prim contact. ,iar i >orzo" era impresionat. 7a cum fcuse adesea, *a"id >roCn i folosise elocin#a pentru a transforma o nfr!ngere ntr+o "ictorie par#ial. Leneralul so"ietic decise s sc,imbe tactica. ) @otui, declar el, s nu uitm niciodat c "ie#i omeneti sunt n joc i c nu trebuie ntreprins nimic care s le afecteze securitatea. 7runc o pri"ire ec,ipajului. 3reau s aduc at!t bio#i, c!t i alte eantioane de pe Rama, la fel de mult cum dori#i i dumnea"oastr, dar trebuie s recunosc c aceast ,azlie ipotez c a doua na" "a fi identic cu prima m deranjeaz foarte mult. e do"ezi a"em noi c ramanii +sau oricine ar fi ei ) sunt bine"oitoriB Fici una. 7r putea fi periculos s capturm prea de"reme un biot. ) *ar, domnule comandant, nu exist nici o modalitate de a fi siguri, oricum am proceda, inter"eni Ric,ard Ka2efield de la locul su situat ntre >orzo" i >roCn. ,iar dac "erificm i constatm c aceast na" e la fel cu prima, tot nu a"em informa#ii despre ce s+ar nt!mpla de ndat ce "om depune un efort concertat pentru a captura un biot. S presupunem pentru o clip c doctorul >roCn are dreptate i c cele dou na"e sunt doar robo#i supersofistica#i, concepu#i cu milioane de ani n urm de o ras, acum disprut, din cealalt parte a galaxiei. um s g,icim ce tipuri de programe se "or introduce n bio#i n cazul unor ac#iuni ostileB e se nt!mpl dac bio#ii fac parte integrant, ntr+un mod pe care nu suntem nc capabili s+l discernem, n func#ionarea na"eiB 7tunci ar fi firesc, c,iar dac sunt maini, s fi fost programa#i pentru autoaprare. 0i e uor de n#eles c orice ac#iune aparent ostil din partea noastr "a declana sc,imbri n toate func#iunile na"ei. .mi amintesc c am citit c!nd"a despre na"eta+robot prbuit n marea de etan de pe @itan n $6%$ ) a"ea nmagazinate n memorie sec"en#e total diferite, func#ie de) ) 1prete+te, l ntrerupse ?anos @abori cu un z!mbet prietenesc. Misterul primelor explorri robotice ale Sistemului Solar nu se afl pe agenda autopsiei de astzi. .l pri"i pe >orzo". omandante, umrul m doare, stomacul mi+e gol iar emo#iile exerci#iului de astzi m+au epuizat. 7ceast discu#ie e minunat, dar dac nu exist un subiect mai concret, ar fi oare deplasat sugestia mea de a o termina c!t mai repede, ca s a"em timp, mcar o dat, pentru bagajeB 7miralul Deilmann se aplec peste mas. ) osmonaut @abori, generalul >orzo" conduce nt!lnirile ec,ipajului. Este de datoria lui s stabileasc) omandantul l opri pe Deilmann cu o micare a m!inii. ) *estul, 1tto. red c ?anos are dreptate. 7 fost o zi lung, la sf!ritul unei perioade de aptesprezece zile de acti"itate intens. *iscu#ia "a fi mai fructuoas dac "om fi cu to#ii odi,ni#i. >orzo" se ridic. .n regul, facem pauz. Fa"etele "or pleca spre aeroport imediat dup mas. Ec,ipajul ncepu s se pregteasc de plecare. ) 'e durata scurtei perioade de odi,n, ,otr >orzo" de parc ideea i+ar fi "enit pe loc, "reau ca to#i s " g!ndi#i la etapele pe care le mai a"em de parcurs. Fe rm!n doar dou sptm!ni de exerci#ii simulate n acest centru de pregtire, naintea

"acan#ei prilejuite de srbtorile 7nului Fou. :mediat dup aceea "om ncepe acti"it#ile intensi"e dinaintea lansrii. =rmtorul grup de exerci#ii "a reprezenta ultima noastr ans pentru a ni le nsui perfect. 7tept ca fiecare dintre dumnea"oastr s se ntoarc refcut pe deplin + i s fi reconsiderat ntre timp importan#a misiunii.

(. MARELE $AOS 'trunderea primei na"e ramane n interiorul Sistemului Solar la nceputul lui $%&6 a a"ut un puternic impact asupra omenirii. *ei nu s+au nregistrat sc,imbri imediate n "ia#a de zi cu zi dup ntoarcerea ec,ipajului comandantului Forton, do"ada de netgduit c o inteligen# mult superioar pm!ntenilor exista ;sau existase) n alt parte a uni"ersului a impus o ree"aluare a locului de#inut de Homo Sapiens n or!nduirea osmosului. *e"enise e"ident c din alte elemente c,imice, nendoielnic produse de marile cataclisme stelare, se ntrupaser fiin#e ra#ionale, n alte locuri i timpuri. ine erau ramaniiB *e ce construiser acea uria i sofisticat na" spa#ial trimis ntr+o expedi#ie ctre Sistemul SolarB Ramanii constituir subiectul principal de discu#ie, at!t n public c!t i n particular, "reme de luni de zile. 1menirea atept rbdtoare mai bine de un an un nou semn al prezen#ei ramanilor n uni"ers. :ntense obser"a#ii a"eau loc pe toate lungimile de und pentru a ob#ine informa#ii suplimentare legate de ndeprtata na" strin. Fu s+a descoperit nimic. 7d!ncurile spa#iului erau pustii. Ramanii plecaser la fel de repede i inexplicabil precum "eniser. *e ndat ce Excalibur a de"enit opera#ional i primele sale cercetri asupra spa#iilor nesf!rite nu au adus nimic nou, s+a produs o sc,imbare perceptibil de atitudine. .nt!lnirea a de"enit peste noapte un fapt istoric, ce"a ce se petrecuse odat, n trecut. 7rticolele din ziare i re"iste care ncepeau p!n nu demult cu fraze precum /c!nd se "or ntoarce ramanii/, se ntrebau n prezent /dac "a mai fi "reodat o nt!lnire cu fiin#ele care construiser uriaa na" descoperit n $%&6/. eea ce fusese perceput ca o amenin#are palpabil se transform rapid n curiozitate. =rgen#a unor probleme fundamentale, ca ntoarcerea ramanilor sau destinul rasei umane ntr+un uni"ers populat de creaturi inteligente, dispruse. 1menirea se relaxa + cel pu#in pentru un moment. 7poi explod ntr+un paroxism de comportare narcisistic, umbrind complet perioadele anterioare de egoism indi"idual. reterea f#i a indolen#ei la scar global era uor de n#eles. a rezultat al nt!lnirii cu Rama :, ce"a fundamental se modificase n sufletul uman. .nainte de contact, omenirea constituise singura inteligen# a"ansat cunoscut n uni"ers. :deea c fiin#ele umane + n grup + i puteau controla destinul fusese ntotdeauna punctul forte al aproape tuturor filozofiilor de "ia#. Existen#a ramanilor sc,imba ns ;sau schimbase, deoarece trecerea timpului nu modifica logica filozofic< totul. 1mul nu era unic + i nici mcar special. Rmsese doar o c,estiune de timp p!n ce percep#ia esen#ial ,omocentric a uni"ersului urma s fie zguduit ire"ocabil de prezen#a ; elorlal#i. *e aceea e uor de n#eles de ce modelele de "ia# ale celor mai mul#i oameni se ndreptar brusc spre auto+satisfac#ie, reamintindu+le exege#ilor literari de "remuri similare de circa cinci sute de ani n urm, c!nd Robert Derric2 po"#uia fecioarele s+i petreac c!t mai bine fugarul timp, ntr+un poem ncep!nd cu /@ri#i din plin, o "oi boboci de feteO ci @impul zboar trector.../ @endin#a de nest"ilit spre un consum exagerat i o lcomie global #inu mai pu#in de doi ani. 7c,izi#ia frenetic a tot ceea ce crease mintea uman se suprapuse peste o infrastructur economic slab, al crei declin era deja "izibil n $%&6, n momentul trecerii primei na"e spa#iale prin Sistemul Solar. Recesiunea ine"itabil fu am!nat n $%&6 i $%&% prin eforturile combinate ale gu"ernelor i institu#iilor financiare, dei slbiciunile economice fundamentale n+au fost niciodat fcute publice. reterea brusc a "!nzrilor la nceputul anului $%&$ a determinat apoi o rapid dez"oltare economic. apacit#ile de produc#ie se mrir, bursele de "alori explodar, iar at!t ncrederea consumatorilor c!t i gradul de utilizare al m!inii de lucru atinse "alori maxime. Se asista la o prosperitate fr precedent, a"!nd ca rezultat o mbunt#ire semnificati" ) dei de scurt durat ) a condi#iilor de trai ale aproape tuturor fiin#elor umane. Spre sf!ritul lui $%&& de"eni e"ident pentru cei mai experimenta#i obser"atori c /boom+ul raman/ ducea omenirea n prpastie. 7"ertismente cumplite referitoare la un apropiat i tragic declin economic ncepur a se face auzite, acoperind strigtele euforice ale milioanelor de oameni care tocmai ptrunseser n clasele mijlocii i n nalta societate. Sugestiile de ec,ilibrare a bugetelor i de limitare a creditelor la toate ni"elurile economiei fur ignorate. .n sc,imb, se depuneau eforturi sus#inute pentru a gsi tot soiul de metode de cretere a puterii de cumprare a unei popula#ii ce uitase complet semnifica#ia cu"!ntului /a atepta/, ca s nu mai "orbim de aceea a lui /nu/. .n ianuarie $%&5, bursele globale de "alori ncepur a fi cuprinse de o agita#ie

pre"estitoare unui apropiat faliment, lucru de neconceput pentru cei mai mul#i locuitori ai 'm!ntului i ai coloniilor mprtiate n ntreg Sistemul Solar. 4a urma urmei, economia se afla n continu dez"oltare de nou ani, cu o rat de neegalat. onductorii lumii insistau c ei descoperiser mecanismele definiti"e, capabile s opreasc cu ade"rat declinul. 0i oamenii i+au crezut ) p!n la nceputul lunii mai a anului $%&5. .n primele trei luni, bursele de "alori manifestaser o cdere inexorabil, la nceput moderat, apoi din ce n ce mai abrupt. Fumeroi cet#eni, lu!nd n calcul supersti#iile legate de comete, la mod de dou mii de ani nentrerup#i, asociar dificult#ile existente la bursele de "alori cu rentoarcerea cometei DalleM, a crei strlucire se intensificase nc din martie, mult peste ateptrile specialitilor. Sa"an#i din lumea ntreag ncercau de sptm!ni s explice moti"ul pentru care ea de"enise mai strlucitoare dec!t se pre"zuse ini#ial. *up ce la sf!ritul lunii trecu de peri,eliu i pe la mijlocul lui aprilie de"eni "izibil pe cerul serii, enorma ei coad domin acum bolta cereasc. .n contrast, pe afacerile terestre i punea amprenta o criz economic n continu e"olu#ie. 'e % mai $%&5, trei din cele mai importante bnci interna#ionale se declarar n stare de faliment, datorit unor mprumuturi dezastruoase. .n numai dou zile panica se rsp!ndi pretutindeni n lume. Mai bine de un miliard de terminale personale cu acces la pie#ele financiare fur utilizate pentru a "inde pac,ete de ac#iuni i bonuri. Sarcina suportat de Sistemul Llobal de omunica#ii era imens. Mainile de transfer de date ale SL erau utilizate mult peste capacit#ile i specifica#iile te,nice. >locajul de date nt!rzie tranzac#iile, la nceput timp de c!te"a minute, apoi ore ntregi, sporind panica deja creat. Spre sf!ritul sptm!nii, dou lucruri se conturaser cu limpezime( mai mult de jumtate din "aloarea ac#iunilor mondiale fusese anulat, iar o mul#ime de persoane, in"estitori mari i mici ce+i folosiser op#iunile de credit la maximum, se treziser peste noapte sraci lipi#i pm!ntului. alculatoarele supra"eg,ind conturi personale i transfer!nd automat banii pentru a acoperi pl#ile trimiteau semnale de alarm n aproape douzeci la sut din locuin#ele planetei. *in pcate, situa#ia era mult mai disperat. *oar o mic parte a tranzac#iilor treceau prin calculatoare, cci ritmul de operare, indiferent de direc#ie, depise orice "aloare anticipat "reodat. .n limbajul computerelor, ntregul sistem financiar mondial intrase ntr+o /eroare ciclic de nregistrare/. Miliarde i miliarde de transferuri de informa#ii cu prioritate sczut erau /am!nate/ de re#elele de calculatoare, care le procesau n primul r!nd pe cele cu ni"el nalt de prioritate. Rezultatul net al acestor nt!rzieri de transmitere a datelor consta n faptul c, n cele mai numeroase cazuri, conturile electronice indi"iduale nu se debitau corect timp de ore, c,iar zile, pentru a acoperi pierderile cresc!nde de capital. *e ndat ce in"estitorii particulari i ddur seama de ce se nt!mpla, se repezir s c,eltuie tot ce le mai rmsese n conturi, nainte ca tranzac#iile s fi fost nc,eiate de computere. .n clipa c!nd gu"ernele i institu#iile financiare au n#eles pe deplin situa#ia i au ncercat s pun sta"il freneticei acti"it#i, era deja prea t!rziu. Sistemul se prbuise. 'entru a repara urmrile, trebuiau "erificate i interpolate atent fiiere i programe nmagazinate n aproximati" o sut de centre, comandate de la distan# i rsp!ndite peste tot n lume. Sistemul financiar+electronic de control al tranzac#iilor monetare fu inaccesibil oricui "reme de peste trei sptm!ni. Fimeni nu mai tia c!#i bani a"ea n cont. >anii g,ea# de"eniser de mult un lucru al trecutului, aa nc!t doar excentricii i colec#ionarii posedau destule bancnote ca s+i cumpere alimente necesare pentru o sptm!n. 1amenii ncepur s fac troc cu produse strict necesare traiului. Lajuri primite pe baza unor rela#ii de prietenie sau de simpl cunotin# permiser multora, s supra"ie#uiasc temporar. *ar necazurile abia ncepeau. *e fiecare dat c!nd organiza#iile interna#ionale care supra"eg,eau sistemul financiar mondial anun#au ncercarea de a relua lucrul pe re#ele, cer!nd popula#iei s nu apeleze la terminale dec!t n cazuri de for# major, rugmin#ile erau ignorate, cererile de procesare a datelor inundau, iar sistemele i computerele se blocau din nou. Se scurser nc dou sptm!ni p!n c!nd sa"an#ii czur de acord asupra explica#iei referitoare la strlucirea mult mai puternic a cometei DalleM. .n sc,imb dur mai mult de patru luni p!n ce oamenii reuir s foloseasc iari informa#ii sigure pro"enite de la SL . 'ierderile produse societ#ii umane de ,aosul prelungit erau incalculabile. '!n la re"enirea la o acti"itate economic normal, lumea se gsi ntr+un declin financiar cumplit, care nu se "a termina dec!t doisprezece ani mai t!rziu. 0i cincizeci de ani "or mai trece p!n ce produsul mondial brut s ating "aloarea maxim dinaintea ra,ului din $%&5.

). *'%+ CRA$

oncluzia unanim era c Marele Daos sc,imbase complet i n toate pri"in#ele ci"iliza#ia uman. Fimeni i nimic nu se mai considera imun. atalizatorul colapsului infrastructurii institu#ionale existente a fost cra,ul pie#elor de desfacere, urmat implicit de prbuirea sistemului financiar mondial- i totui, aceste e"enimente nu ar fi fost suficiente n sine pentru a arunca lumea ntr+o perioad de regresiune economic fr precedent. eea ce a urmat cra,ului ini#ial ar fi fost considerat o comedie a erorilor dac at!tea "ie#i omeneti nu s+ar fi pierdut ca rezultat al proastei planificri. :ncompeten#ii lideri politici ai lumii au tgduit ori au ignorat problemele economice, apoi au suprareac#ionat printr+o serie de msuri zadarnice iOsau inconsistente, ca n cele din urm s ridice neputincioi bra#ele, pe msur ce criza mondial se ad!ncea i se rsp!ndea tot mai mult. =nele ncercri de a coordona solu#ii interna#ionale au fost sortite eecului din cauza necesit#ii cresc!nde a fiecrei na#iuni su"erane de a satisface cererile propriei popula#iei. u o n#elepciune dob!ndit prea t!rziu, se considera c interna#ionalizarea lumii din cursul secolului douzeci i unu constituise o greeal, cel pu#in dintr+o pri"in# semnificati". *ei multe acti"it#i ) comunica#iile, comer#ul, transportul ;inclusi" cel spa#ial<, circula#ia monetar, men#inerea pcii, sc,imbul de informa#ii i protec#ia mediului nconjurtor, pentru a le numi pe cele mai importante ) de"eniser realmente interna#ionale ;c,iar interplanetare dac se luau n considera#ie coloniile<, multe dintre acordurile care stteau la baza acestor institu#ii a"eau codicile, permi#!nd na#iunilor indi"iduale s se retrag dup un inter"al relati" scurt, dac tendin#ele politice curente stipulate n acorduri /nu mai ser"eau interesele/ #rilor respecti"e. 'e scurt, fiecare dintre semnatari a"ea dreptul s abroge unilateral acordul nc,eiat, dac ac#iunile grupului nu l mai satisfceau. 7nii dinaintea nt!lnirii cu prima na" spa#ial raman fuseser extraordinari de buni i de stabili. *up ce omenirea i re"enise de pe urma de"astatorului impact cometar de l!ng 'adua, :talia, n $699, se scurse aproape o jumtate de secol de progres moderat. u excep#ia unei recesiuni economice destul de scurte i nu prea se"ere, condi#iile de "ia# se mbunt#ir ntr+un numr mare de state. *in c!nd n c!nd, i n special n #rile slab dez"oltate, mai izbucneau rzboaie izolate i tulburri ci"ile, dar ele erau rezol"ate prin eforturile concertate ale for#elor mondiale de men#inere a pcii. 7stfel, nici o criz major nu testase stabilitatea noilor mecanisme. u toate astea, imediat dup rendez"ous+ul cu Rama : se produser sc,imbri rapide n aparatul gu"ernamental de baz. .n primul r!nd, msurile de urgen# luate pentru a sprijini at!t proiectul Excalibur, c!t i celelalte proiecte referitoare la Rama, au sectuit fondurile bugetare. 7poi, ncep!nd cu anul $%&$, proteste zgomotoase pentru reducerea impozitelor i creterea puterii de cumprare a popula#iei, au redus i mai mult aloca#iile ser"iciilor intergu"ernamentale. Spre sf!ritul lui $%&&, cele mai multe institu#ii interna#ionale se confruntau cu o acut lips de personal, iar acti"itatea lor de"enise ineficient. ra,ul mondial a"u aadar loc ntr+un moment propice, c!nd ndoielile cet#enilor cu pri"ire la eficacitatea ntregii re#ele de organiza#ii interna#ionale sporeau continuu. 'e msur ce ,aosul financiar se ad!ncea, era uor ca na#iunile indi"iduale s+i suspende contribu#iile, care dac ar fi fost folosite corect de politicieni integri, poate ar fi stopat dezastrul. 1rorile Marelui Daos au fost zugr"ite n mii de pagini de istorie. .n primii doi ani, problemele majore le+au reprezentat omajul i falimentul ) personal sau colecti" ) aflate ntr+o spiral ascendent- ns aceste dificult#i financiare preau lipsite de importan# n compara#ie cu creterea necontenit a r!ndurilor celor nfometa#i i fr locuin#e. omunit#i trind n corturi i /bidon"iluri/ au nceput s apar n parcurile publice ale marilor orae n iarna lui $%&P+&9, fapt ce a moti"at municipalit#ile s ac#ioneze curajos i eficient pentru a pune la dispozi#ie tot felul de ser"icii, limit!nd dificult#ile create de prezen#a temporar a acestor ,oarde de omeri i subalimenta#i. *ar economia nu se restabili, iar oraele de corturi mizere nu disprur. .n sc,imb, ele de"enir prezen#e permanente ale "ie#ii urbane ) lumi de sine stttoare, cu acti"it#i i interese fundamental diferite de ale oraelor care le adposteau. u c!t trecea timpul i bidon"ilurile se transformau n focare nelinitite i rar de speran# ale disperrii, noile encla"e din mijlocul zonelor metropolitane amenin#au s distrug nsi entit#ile gazd. .n ciuda ngrijorrii pro"ocate de constanta amenin#are a anar,iei urbane, omenirea iei din cumplita iarn din $%&9+&Q fr ca institu#iile fundamentale ale ci"iliza#iei modeme s fie afectate substan#ial. 4a nceputul anului $%&Q, o serie remarcabil de e"enimente se desfur n :talia. oncentrate n jurul unui indi"id pe nume Mic,ael >alatresi, un t!nr no"ice franciscan, mai t!rziu cunoscut pretutindeni ca Sf!ntul Mic,ael din Siena, ele atraser aten#ia ntregii lumi i anticipar pentru o "reme dezintegrarea societ#ii. Mic,ael era o combina#ie strlucit de geniu, spiritualitate i abilitate politic, un poliglot cu o aur legendar, dotat cu un sim# infailibil al finalit#ii i sincronizrii. 7pru brusc pe scena @oscanei ) sosind parc de nicieri ) cu un ptima mesaj religios adresat inimilor, i min#ilor celor nfricoa#i sauOi lipsi#i de drepturi. Fumrul adep#ilor si crescu rapid i spontan, fr a acorda nici o aten#ie grani#elor interna#ionale. 'rin cererile sale ferme pentru o implicare colecti" n problemele c,inuitoare ale omenirii, Mic,ael se

transform ntr+un poten#ial pericol pentru aproape to#i liderii planetei. 1dat cu martirizarea lui n condi#ii nfricotoare n iunie $%&Q, ultima sc!nteie de optimism a lumii pru s se sting. 4umea ci"ilizat, al crei liant fusese timp de c!te"a luni o licrire de speran# i un fir sub#ire de tradi#ie, se prefcu brusc n praf i pulbere. ei patru ani dintre $%&Q+$%5$ marcar o perioad c!nd nu merita s trieti. 4ista nenorocirilor nu se mai sf!rea. Foametea, bolile, anar,ia domneau peste tot. Rzboaiele i re"olu#iile locale erau prea numeroase ca s mai fie numrate. Se produsese o prbuire c"asi+total a ci"iliza#iei moderne, fapt care crea o "ia# fantasmagoric pentru to#i cet#enii, except!nd c!#i"a pri"ilegia#i retrai n zone bine protejate. Era o lume ntoars pe dos, o manifestare final de entropie. .ncercrile unor grupuri bine inten#ionate de a rezol"a situa#ia nu a"ur sor#i de izb!nd, deoarece solu#iile propuse a"eau caracter local, n "reme ce problemele erau globale. Marele Daos se extinse de asemenea n coloniile din spa#iu, pun!nd punct final unui capitol glorios din istoria explorrilor. 'e msur ce dezastrul economic se rsp!ndea pe planeta mam, coloniile mprtiate n Sistemul Solar de"enir rapid nite copii "itregi i prsi#i ai 'm!ntului, nefiind capabile s reziste fr o injec#ie sus#inut de bani, alimente i personal. *rept rezultat, n jurul anului $%56, aproape jumtate din locuitorii coloniilor le prsir pentru a se ntoarce acas, condi#iile de "ia# din cminele de adop#iune deterior!ndu+se n asemenea msur, nc!t p!n i dificult#ile generate de readaptarea la gra"ita#ia @errei, combinat cu srcia, erau de preferat. 'rocesul de migrare se acceler n $%5% i $%5$, ani caracteriza#i at!t printr+o distrugere sistematic a ecosistemelor artificiale, c!t i prin declanarea unei lipse acute de piese de sc,imb pentru ntreaga flot de "e,icule+robot, folosite pentru sus#inerea coloniilor. 'rin $%5&, pe 4un i pe Marte rmseser doar o m!n de pionieri ,otr!#i. omunica#iile cu 'm!ntul de"enir intermitente i neregulate. Fu se mai gseau bani pentru men#inerea legturilor radio cu aezrile de frontier. =niunea 'lanetar ncetase s fiin#eze cu mul#i ani nainte. Fu mai exista nici un forum interesat de problemele speciei- onsiliul Lu"ernelor a"ea s fie format de+abia peste cinci ani. ele dou colonii rmase se strduiau zadarnic s e"ite moartea. .n urmtorul an ) $%55 ) a"u loc ultima misiune spa#ial important, una de sal"are, pilotat de o mexican, >enita Larcia. Folosind o na" confec#ionat din piese "ec,i, domnioara Larcia i ec,ipajul su de trei persoane reuir, ntr+un fel sau altul, s ating orbita geosincron a crucitorului de croazier a"ariat James Martin, ultimul "e,icul interplanetar de transport n func#iune, sal"!nd astfel douzeci i patru din cei o sut de copii i femei ce se repatriau de pe Marte. .n memoria oricrui istoric al spa#iului, sal"area pasagerilor de pe James Martin marc sf!ritul unei ere. .n urmtoarele ase luni, ultimele sta#ii spa#iale fur abandonate i timp de aproape patruzeci de ani, nici o fiin# uman nu se mai ridic de pe 'm!nt cu o destina#ie orbital. .n jurul anului $%5R, lumea n con"ulsii reui s+i dea seama de importan#a organiza#iilor interna#ionale neglijate i calomniate la nceputul Marelui Daos. *up ce se ab#inuser de la o implicare politic personal pe parcursul primelor decade fa"orabile ale secolului, cei mai talenta#i reprezentan#i ai omenirii ncepur s n#eleag c numai prin unirea eforturilor se putea restaura o "ia# ci"ilizat. 4a nceput, cooperarea a"u un succes moderat, dar ea re"igor optimismul fundamental al spiritului uman, lans!nd procesul de rennoire. .ncet, cumplit de ncet, elementele ci"iliza#iei umane fur repuse fiecare la locul su. 3or mai trece ns doi ani p!n ce aceast restabilire general "a fi e"iden#iat de statisticile economice. .n $%59 produsul mondial brut atinse 9S din ni"elul nregistrat cu ase ani nainte. 0omajul n #rile dez"oltate se ridic la o medie de &RS- n unele #ri subdez"oltate numrul omerilor i al celor ce lucrau doar c!te"a zile pe sptm!n se cifra la 86S din totalul popula#iei. Se estimeaz c numai pe durata cumplitului $%5$, anul unei mari secete abtute asupra zonelor tropicale, murir de foame aproximati" o sut de milioane de persoane. ombina#ia dintre o rat astronomic a mortalit#ii + datorat unor cauze multiple ) i o rat extrem de mic a natalit#ii ;cine i dorea s aduc copii pe o lume fr speran#B< conduse la o reducere drastic a popula#iei, apreciat la circa un miliard spre sf!ritul lui $%R6. Experien#a Marelui Daos marc profund o ntreag genera#ie. 'e msur ce anii se scurgeau i copiii nscu#i n perioada aceea ajungeau la adolescen#, se confruntau cu prin#i a cror precau#ie atinsese limita fobiei. 3ia#a unui adolescent n anii $%P6, c,iar i prin $%96, a fost astfel foarte strict. 7mintirile teribilelor traume ale tinere#ii petrecute n Daos b!ntuia nc genera#ia adult, fc!nd+o extrem de rigid n aplicarea disciplinei printeti. 'entru ei "ia#a nu constituia o cltorie de plcere ntr+un parc de distrac#ii. Era o afacere extrem de serioas, unde singura ans de fericire o reprezenta o combina#ie de "alori solide, autocontrol i angajament constant n slujba unei cauze care s merite osteneala. *e aceea societatea anilor $%96 diferea dramatic de cea complet neconformist, existent cu cincizeci de ani n urm. Multe institu#ii precum statul+na#iune, biserica romano+catolic, monar,ia englez, renscur n ultima jumtate de secol. 7ceste

institu#ii prosperaser ntruc!t se adaptaser rapid, ocup!nd pozi#ii de conducere n perioada de restructurare ulterioar Marelui Daos. Spre sf!ritul iui $%96, c!nd pe planet se reinstaur o oarecare stabilitate, interesul pentru cltoriile spa#iale se redetept. 1 nou genera#ie de sateli#i de obser"are i comunica#ii fu lansat de renfiin#at 7gen#ie Spa#ial :nterna#ional, unul din bra#ele administrati"e ale onsiliului Lu"ernelor. 4a nceput acti"itatea spa#ial se desfur prudent, pe msura micului buget 7S:, la ea particip!nd doar na#iunile dez"oltate. *up reluarea cu succes a zborurilor pilotate, un plan modest de misiuni fu pregtit pentru decada lui $%86. .n $%QQ se nfiin# o nou 7cademie Spa#ial, de unde primii astronau#i absol"ir patru ani mai t!rziu. 'e 'm!nt se progresa extrem de lent, ns gradat i pre"izibil, n cea mai mare parte a celor douzeci de ani care au precedat descoperirea celei de+a doua na"e spa#iale Rama n $%8P. *in punct de "edere te,nologic, omenirea se afla la aproximati" acelai ni"el general de dez"oltare ca i cu aptezeci de ani n urm, la apari#ia primei na"e extraterestre. .n sc,imb, experien#a zborurilor spa#iale era fr discu#ie mult redus n momentul celei de+a doua nt!lniri- i totui, n anumite domenii critice precum medicina i managementul informa#ional, societatea uman a ultimei decade din secolul douzeci i unu a"ansase considerabil. i"iliza#iile nt!lnite de cele dou na"e spa#iale ramane se deosebeau total dintr+un singur punct de "edere, mul#i din contemporanii anului $%8P, n speciaI cei n "!rst i care de#inuser pozi#ii c,eie n structurile gu"ernamentale, triser n anii extrem de dureroi ai Marelui Daos. u to#ii cunoteau sensul cu"!ntului fric. 0i acest cu"!nt cu mare greutate le influen# deliberrile referitoare la priorit#ile misiunii de rendez"ous cu Rama ::.

,. SIGNORA SA-ATINI ) 7adar, lucrai la teza de doctorat n momentul n care so#ul a fcut faimoasa pre"iziune asupra superno"ei $%8%aB Elaine >roCn edea n salon pe un fotoliu moale i ncptor. Era mbrcat ntr+un taior cafeniu, lipsit de feminitate, i o bluz cu guler nalt. 'rea rigid i nelinitit, atept!nd sf!ritul inter"iului. ) Studiam n anul doi, iar *a"id era conductorul meu tiin#ific, declar ea precaut, n "reme ce oc,ii i fugeau pe furi n direc#ia so#ului su, care urmrea ntreaga discu#ie din cealalt parte a camerei, n spatele camerelor de luat "ederi. ) *a"id era foarte apropiat de doctoranzii si, fapt tiut de toat lumea. *ealtfel, a constituit unul din moti"ele pentru care am i ales disciplina lui pentru teza de doctorat. Francesca Sabatini arta groza". 'rul ei blond i lung i flutura pe umeri. 'urta o bluz scump de mtase alb, asortat cu earfa de un albastru nc,is nnodat n jurul g!tului. 'antalonii a"eau aceeai culoare cu earfa. 0edea pe un scaun, alturi de Elaine. 'e msu#a scund dintre ele se aflau dou ceti de cafea. ) *octorul >roCn era cstorit pe atunci, nu+i aaB 3reau s spun, n perioada n care "+a fost ndrumtor. Elaine se nroi perceptibil. Reportera italianc continu ns s z!mbeasc dezarmant i ne"ino"at, ca i cum ntrebarea pus ar fi fost la fel de normal i simpl precum adunarea lui doi cu doi. *oamna >roCn ezit, rsufl ad!nc i rspunse b!lb!indu+se uor( ) Ei bine, cred c era la nceput, dar di"or#ul a de"enit definiti" nainte ca eu s+ mi termin teza. Se opri i se aprinse la fa#. :nelul de logodn a fost cadoul lui pentru succesul meu, adug st!ngaci. Francesca Sabatini o studie cu aten#ie. e-a! putea "ace a!chii pentru rspunsul acesta, din numai c#teva ntrebri. $ar nu a!a mi-a! atin%e scopul, socoti ea rapid. ) 1T, tia#i, ,otr ea brusc. Rm!ne aa. S "edem ce+a ieit, apoi pute#i s duce#i ec,ipamentul la main. 1peratorul ef se ndrept spre o latur a camerei robot nr. %, programat s ia prim planuri numai cu Francesca i introduse trei comenzi n consola miniaturizat plasat pe carcas. .ntre timp Elaine se ridic, iar camera robot nr. $ se retrase automat pe picioarele trepied, ascunz!ndu+i n acelai timp transfocato+ rul. =n alt operator i fcu semn lui Elaine s rm!n nemicat p!n la deconectarea aparatului. Regizorul a"u ne"oie de c!te"a secunde pentru a programa ec,ipamentul automat de nregistrare, relu!nd ultimele cinci minute ale inter"iului. Materialul filmat de cele trei camere fu prezentat simultan pe por#iuni distincte ale monitorului, n centrul cruia se "edea imaginea de ansamblu a Francesci i a lui Elaine, ncadrat de prim planuri. Francesca era o profesionist des"!rit, aa nc!t n#elese rapid c ob#inuse materialul pentru s,oC. So#ia doctorului *a"id >roCn era t!nr, inteligent, serioas i modest, nesim#indu+se bine n centrul aten#iei. 0i totul se obser"a extrem de clar pe band.

.n "reme ce Francesca discuta detaliile cu ec,ipa te,nic, pun!nd la punct modul de expedi#ie al ntregului material, gata comentat, la ,otelul ei din omplexul de @ransport *allas, nainte de zborul fixat pentru diminea#a urmtoare, Elaine >roCn re"eni n camer nso#it de un robot de ser"iciu, aduc!nd dou feluri diferite de br!nzeturi, sticle de "in i o mul#ime de pa,are. Francesca surprinse expresia contrariat a lui *a"id >roCn c!nd so#ia sa anun# o /mic petrecere/, pentru a marca sf!ritul inter"iului. Ec,ipa i Elaine se str!nser n jurul robotului i a "inului. *a"id se scuz, ndrept!ndu+se spre ,olul lung care fcea legtura cu partea din spate a reedin#ei, acolo unde se aflau dormitoarele. Francesca l urm. ) Scuz+m, *a"id. El se rsuci, "izibil contrariat. Fu uita c nc mai a"em ce"a de terminat. 4e+am promis lui Sc,midt i Dagenest un rspuns la ntoarcerea mea n Europa. Sunt nerbdtori s continue proiectul. ) F+am uitat, replic brbatul. 3oiam doar s m asigur c amicul tu Reggie i+a ispr"it inter"iul luat copiilor mei. 1ft. Sunt momente c!nd mi doresc s fiu cel mai obscur cet#ean al acestei lumi. Francesca se apropie de el. ) Fu te cred c!tui de pu#in, declar ea fix!ndu+l n oc,i. 7stzi eti ner"os deoarece nu po#i controla ceea ce so#ia i copiii ti mi spun mie i lui Reggie. 0i nimic nu e mai important pentru tine dec!t s fii stp!n pe situa#ie. *octorul >roCn se pregti s+i rspund, c!nd un strigt ascu#it ) /mmic/ + se re"erber n ,ol, pro"enind dintr+un dormitor. !te"a secunde mai t!rziu, un bie#el de "reo ase sau apte ani trecu puc pe l!ng *a"id i Francesca pentru a se arunca direct n bra#ele mamei sale, aflat acum n cadrul uii dintre ,ol i salon. For#a coliziunii fcu ca o parte din "inul din pa,ar s i se "erse femeii pe m!n, iar ea l linse cu un gest incontient, n "reme ce+i alina copilul. ) e s+a nt!mplat, ?ustinB ) 1mul negru mi+a stricat c!inele- ngim ?ustin printre suspine. :+a tras un ut n fund i+acuma nu mai reuesc s+l fac s mearg. >ie#elul art cu degetul spre captul ,olului, de unde tocmai se apropiau Reggie Kilson i o adolescent nalt, z"elt i foarte serioas. ) @ticule, spuse feti#a, implor!nd din oc,i ajutorul lui *a"id >roCn, domnul Kilson i cu mine "orbeam despre colec#ia mea de ace cu gmlie, iar afurisitul la de c!ine robot a intrat i l+a mucat de picior. *up ce mai nt!i a fcut pipi pe el. ?ustin l+a programat aa) ) Minte, o ntrerupse cu un urlet bie#elul. Ea nu+l place pe KallM. Ficiodat nu l+a plcut. Elaine >roCn i sprijinea cu o m!n fiul zguduit de ,o,ote de pl!ns, n timp ce cu cealalt str!ngea bine piciorul pa,arului. Fu ar fi fost tulburat de scen dac n+ar fi remarcat pri"irea dezaprobatoare a so#ului. Sorbi "inul dintr+o singur ng,i#itur i puse pa,arul pe un raft de cr#i din apropiere. ) Ei, gata, gata, ?ustin, spuse ea pri"ind st!njenit n jur, nu mai pl!nge i spune+i lui mama ce s+a nt!mplat. ) Fegrul la nu m place. 0i nici eu nu+l plac. KallM tia asta, aa c l+a mucat. KallM are ntotdeauna grij de mine. 7ngela, fiica, de"eni i mai agitat. ) 0tiam c se "a nt!mpla una ca asta. !t timp domnul Kilson a stat de "orb cu mine, ?ustin a tot intrat n camer, ntrerup!ndu+ne ca s+i arate domnului jocurile, animalele, trofeele i c,iar ,ainele sale. .n cele din urm, domnul Kilson a trebuit s se r#oiasc la el. 7poi KallM a nnebunit, iar domnul Kilson a trebuit s se apere. ) E+o mincinoas, mam. 1 mare mincinoas. Spune+i s tac) *octorul *a"id >roCn l ntrerupse m!nios. ) &laine, url el ca s acopere ,rmlaia creat, scoate+l... pe biat... de aici. Se rsuci spre fiica lui, n "reme ce so#ia sa l trgea pe bie#el n salon. 7ngela, continu el fr a+i mai stp!ni i ascunde de ast dat furia ) cred c #i+am spus c sub nici un moti" nu trebuie s te cer#i astzi cu ?ustin. Fata ddu napoi n fa#a reproului. 1c,ii i se umplur de lacrimi i ncerc s spun ce"a, dar Reggie Kilson se interpuse ntre cei doi. ) Scuza#i+m, doctore >roCn, zu c 7ngela n+a fcut nimic ru, inter"eni el. Relatarea ei este corect. Ea) ) 7scult, Kilson, replic aspru *a"id >roCn, dac nu te superi, mi rezol" singur problemele de familie. Fcu o pauz s se calmeze. .mi pare foarte ru pentru aceast nen#elegere- totul "a reintra n normal n c!te"a minute. .i pri"i fiica rece i lipsit de bun"oin#. *u+te n camera ta, 7ngela. *iscutm mai t!rziu. Spune+i mamei tale c "reau s te ia de acolo nainte de cin. Francesca Sabatini urmri cu mare interes ntreaga scen. 1bser" frustrarea lui *a"id >roCn i lipsa de aplomb a lui Elaine. 'er"ect, g!ndi Francesca. (hiar mai bine dec#t a! "i sperat. $octorul va "i o prad u!oar.

4uciosul tren argintiu strbtea nordul @exasului cu dou sute cincizeci de 2ilometri pe or. 4uminile omplexului de @ransport *allas aprur la orizont n c!te"a minute. @* acoperea o arie mamut de aproape douzeci i cinci de 2ilometri ptra#i, fiind n acelai timp aeroport, sta#ie fero"iar i orel. onstruit ini#ial n $%QR pentru a face fa# traficului aerian n continu dez"oltare, c!t i pentru a asigura o transbordare uoar a pasagerilor n sistemul trenurilor de mare "itez, omplexul se transformase treptat ) ca i alte centre similare din lume ) ntr+o "eritabil comunitate. Mai bine de o mie de oameni ) cei mai mul#i lucr!nd n @* i displc!ndu+le se efectueze zilnic na"eta ) locuiau n apartamentele dispuse n semicerc n jurul centrului comercial, situat n partea de sud a principalei gri terminus, n al crei perimetru se aflau patru ,oteluri importante, aptesprezece restaurante i mai mult de o sut de magazine di"erse ) printre care unele de mod ale cunoscutei companii *onatelli. ) 'e atunci a"eam nousprezece ani, i spunea t!nrul Francesci, n "reme ce trenul se apropia de gar- am a"ut parte de o educa#ie foarte strict, aa c urmrindu+ " emisiunile la tele"izor, am n"#at n zece sptm!ni mai mult despre dragoste i sex dec!t am fcut+o n ntreaga mea "ia# de p!n atunci. 3oiam s " mul#umesc pentru asta. Francesca accept cu gra#ie complimentul. Era obinuit s fie recunoscut n public. !nd trenul opri i ea cobor pe peron, Francesca i z!mbi nc o dat t!nrului. Reggie Kilson se oferi s+i ia de pe umr camera, i se ndreptar spre transportorul ce urma s+i duc la ,otel. ) Fu te deranjeaz niciodatB ntreb el. Ea l pri"i ntrebtoare. @oate aceste aten#ii... faptul c eti o persoan publicB ) Fu, binen#eles c nu. N!mbi n sinea ei. )rbatul acesta nu m n*ele%e nici dup !ase luni. 'oate c e prea plin de sine pentru a-!i da seama c unele "emei sunt la "el de ambi*ioase ca brba*ii+ ) 0tiam c cele dou emisiuni ale tale sunt populare nc dinainte s te nt!lnesc. *ar ,abar n+a"eam c "a fi imposibil s intrm ntr+un restaurant sau s fim "zu#i n public fr a da peste unul din admiratorii si. Reggie continu s trncneasc pe msur ce transportorul iei din sta#ie i se apropie de centrul comercial. Spre captul unei promenade nc,ise, un grup mare de oameni se "!nzoleau n fa#a unui teatru, pe al crui frontispiciu se men#iona c titlul piesei ,n An- .eather , a dramaturgului american 4inzeM 1lsen. ) 1 tiiB ntreb alene Reggie. Eu unul am "zut filmul, atunci c!nd a rulat prima dat pe ecrane, acum "reo cinci ani, continu el fr a+i lsa timp s rspund. u Delen audill i ?eremM @emple, nainte ca ea s de"in mare stea. 1 po"este stranie despre doi oameni care sunt ne"oi#i s mpart aceeai camer de ,otel pe durata unui "iscol, n ,icago. 7mbii sunt cstori#i. Se ndrgostesc unul de celalalt, discut!nd despre ateptrile lor nemplinite. 7a cum am spus, o pies stranie. Francesca nu+l asculta. =n biat ce+i amintea de "rul ei Roberto se urcase n cabin c,iar n fa#a lor, la prima sta#ie din complexul comercial. 'ielea i prul i erau ntunecate, trsturile frumos conturate. (#t timp a trecut de c#nd nu l-am v/ut pe Roberto, medit ea. $e0a s-au mplinit trei ani. &ra n 'ositano mpreun cu so*ia lui, Maria. Francesca oft, amintindu+i de zilele de demult. Se re"edea pe sine r!z!nd i alerg!nd pe strzile din 1r"ieto. 7"ea nou sau zece ani, era nc inocent i nersf#at. ?ucau fotbal n pia#a din fa#a *omului. .i plcea teribil s+i s!c!ie "rul cel at!t de politicos i impasibil. Roberto constituia singurul lucru bun din copilria ei. @ransportorul se opri l!ng ,otel. Reggie o pri"ea fix i Francesca intui c tocmai i pusese o ntrebare. ) Ei bineB fcu el n timp ce coborau din cabin. ) .mi pare ru, drag, "isam iari cu oc,ii larg desc,ii. e+ai spusB ) Fu mi+am dat seama c sunt plictisitor, replic fr umor Reggie. Execut o piruet dramatic pentru a se asigura c este ascultat. e alegi pentru disearB 7m redus alternati"ele la dou ) buctria c,inezeasc sau cajun. .n acel moment, g!ndul de a lua masa cu Reggie nu+i sur!dea c!tui de pu#in Francesci. ) Sunt foarte obosit, spuse ea. red c "oi m!nca de una singur n camer, apoi "oi lucra ni#el. :ntuise perfect m!,nirea ce se aternu pe c,ipul brbatului, aa nc!t se ntinse i+l srut uor pe buze. *ar po#i "eni la mine ca s bei ce"a, n jurul orei zece.

*e ndat ce intr n apartament, prima grij a Francesci fu punerea n func#iune a terminalului computerului, pentru a+i "erifica mesajele. Erau n numr de patru. :mprimanta i indic autorul fiecruia, ora transmiterii, durata i ni"elul de prioritate. Sistemul 'riorit#ii de =rgen# reprezenta o ino"a#ie a concernului :nternational ommunications, una din cele trei companii de comunica#ii supra"ie#uitoare, care se dez"oltau din nou dup consolidarea masi" de la mijlocul secolului. >eneficiarul unui S'= introducea n computer tipul de mesaj prioritar admis s+i ntrerup orice acti"itate.

Francesca men#ionase doar mesajele de prioritate unu ;necesitate extrem<, program!nd ca ele s fie retransmise pe terminalul din reedin#a doctorului >roCnnregistrarea cu familia acestuia trebuia terminat ntr+o singur zi i dorise s reduc posibilitatea unei nt!rzieri. Exista un singur mesaj de prioritate doi, lung de trei minute, de la arlo >ianc,i. Francesca se ncrunt, introduse codurile adec"ate n terminal i acti" monitorul "ideo. 'e ecran apru un italian agreabil, de "!rst mijlocie, mbrcat ntr+un soi de costum de sc,i i st!nd pe o canapea, n fa#a unui cmin unde ardea un foc "iu. ) >uon giorno, cara, o salut el. *up ce ls timp camerei "ideo s panorameze salonul noii sale "ile din ortina dA7mpezzo, signor >ianc,i trecu direct la subiect. *e ce refuza s apar n reclamele noii sale colec#ii de mbrcminte sporti" de "arB Firma lui i oferise o sum incredibil de marc i programase n aa fel campania, nc!t spoturile publicitare s fie prezentate de+abia dup terminarea misiunii FeCton, nepun!nd+o astfel ntr+o situa#ie delicat "iza"i de contractele cu 7S:. arlo admise c n trecut a"useser nite nen#elegeri dar, dup prerea sa, aceasta se nt!mplase cu mul#i ani n urm. 7"ea ne"oie de rspunsul ei ntr+o sptm!n. 1ua-te-ar dracu2, (arlo, i zise Francesca n g!nd, surprins ea nsi de intensitatea reac#iei. 'u#ine persoane erau n stare s+o indispun pe Francesca, dar arlo >ianc,i se numra printre ele. :ntroduse n terminal comenzile necesare pentru a nregistra un mesaj pentru agentul ei din 4ondra, *arrell >oCman. ) Salut, *arrell. Francesca, din *allas, Spune+i gurii leia sparte de >ianc,i c nu i+a face reclamele nici dac mi+ar oferi zece milioane de mrci. 0i, apropo, ntruc!t am n#eles c astzi principalul lui ri"al e *onatelli, ce+ar fi s iei legtura cu directorul lor de publicitate, Labriela i+nu+mai+tiu+cum, am nt!lnit+o c!nd"a la Milano, i s+i comunici c a fi nc!ntat s lucrez pentru ei, dup terminarea 'roiectului FeCton. .n aprilie sau mai. Fcu o pauz de c!te"a clipe. am at!t. Re"in la Roma m!ine noapte. Salutri lui Deat,er. el mai lung mesaj pro"enea de la so#ul ei, 7lberto, un distins director executi" de "reo aizeci de ani, un brbat nalt i crunt. 7lberto conducea di"izia italian a lui Sc,midt i Dagenest, conglomeratul multimedia german care de#inea, printre altele, mai bine de o treime din ziarele i re"istele din Europa, c!t i o serie de importante re#ele comerciale de tele"iziune n Lermania i :talia. .n transmisiunea sa, 7lberto edea n cabinetul de lucru de acas, mbrcat ntr+un costum scump de culoarea crbunelui, sorbindu+i linitit coniacul. @onul su era cald, familiar + mai degrab al unui printe dec!t al unui so#. .i spuse Francesci c lungul ei inter"iu cu 7miralul 1tto Deilmann fusese difuzat n acea zi n toat Europa, c i plcuser ca ntotdeauna comentariile, dar c l considera pe 1tto un egomaniac. 3imic surprin/tor n asta, cuget Francesca ascult!ndu+i spusele, av#nd n vedere c a!a !i este. 4ns omul mi este adesea "olositor. 7lberto i ddu "eti bune n legtur cu unul din fiii lui ;Francesca a"ea trei copii "itregi, to#i mai n "!rst dec!t ea< nainte de a+i spune c i era dor i c o atepta cu nerbdare acas n seara urmtoare. 5i mie mi-e dor, g!ndi Francesca nainte de a rspunde la mesaj. & plcut s triesc cu tine. M bucur at#t libertate, c#t !i de si%uran*.

'atru ore mai t!rziu, Francesca sttea pe balconul camerei, fum!nd o #igar n aerul rece de decembrie al @exasului. Era bine mbrcat cu roc,ia groas de interior, oferit fiecrui oaspete de administra#ia ,otelului. (el pu*in nu-i ca n (ali"ornia, i zise trg!nd fumul ad!nc n piept. Mcar n exas unele hoteluri au balcoane pentru "umtori. $ac le-ar sta n putin*, habotnicii ia de pe coasta de vest ar declara !i "umatul o crim. Se apropie de balustrad s "ad mai bine un supersonic ce se apropia de aeroport dinspre "est. u oc,iul min#ii se afla n interiorul a"ionului, aa cum urma s fie a doua zi, n timpul zborului spre Roma. .i imagin c a"ionul "enea de la @o2io, capitala economic de necontestat a lumii nainte de Marele Daos. Ruina#i de lipsa de materii prime pe durata neroditorilor ani de la mijlocul secolului, japonezii prosperau din nou astzi, c!nd lumea re"enise la economia de pia#. Francesca urmri aterizarea aparatului, apoi se uit n sus, la cerul presrat cu stele- trase din #igar urmrind cu pri"irea cum fumul se risipea alene n aer. 5i iat c acum te a!teapt ceea ce ar putea "i reali/area vie*ii tale, i zise singur Francesca. 6 !ans de a deveni nemuritoare7 (el pu*in, mult vreme voi "i amintit ca un membru al echipa0ului 3e8ton. L!ndurile i zburar spre misiune, e"oc!nd pe scurt imagini ale unor fiin#e fantastice, capabile s construiasc enorme na"e spa#iale, trimi#!ndu+le dup aceea n "izit ctre Sistemul Solar. >rusc, g!ndurile i se ntoarser la realitate ) la contractele pe care *a"id >roCn tocmai le semnase nainte ca ea s+i prseasc reedin#a. Acum suntem parteneri, stimate doctor )ro8n. 'rima "a/ a planului meu s-a terminat. 5i dac nu %re!esc cumva, am citit a/i n ochii ti o licrire de

interes. Francesca l srutase n grab dup ce terminaser de discutat i semnat contractele. Erau singuri n birou i o clip crezuse c el a"ea s+i ntoarc srutul cu i mai mult pasiune. Francesca i termin #igara, o stri"i n scrumier i se ntoarse n camer. *e ndat ce desc,ise ua, auzi o respira#ie greoaie. 'atul era ntr+o cumplit dezordine i de+a curmeziul lui zcea un Reggie Kilson gol puc, sforind cumplit. &!ti "oarte bine dotat, amice, at#t pentru via* c#t !i pentru amor, coment ea n g!nd. $ar nici una, nici cealalt nu este o competi*ie atletic. Ai "i mai interesant dac ai avea !i ceva subtilitate, poate chiar pu*in "ine*e...

.. RELA#II C' %'-LIC'L Scldat n primele raze de lumin ale dimine#ii, "ulturul solitar se ridica sus deasupra mlatinilor. 1 rafal de "!nt "enit dinspre ocean l determin s fac un "iraj, ntorc!ndu+se spre nord de+a lungul coastei. =nde"a jos sub "ultur, ncep!nd de la dunele albe i cafeniu desc,is de l!ng ocean i ntinz!ndu+se printre nenumrate le insule, r!uri i golfule#e, acoperind mile ntregi spre "est p!n spre orizont, punile i mlatinile erau tiate de un complex de construc#ii, ntrerupt la r!ndul su de drumuri pa"ate. u aptezeci i cinci de ani n urm, omplexul Spa#ial TennedM fusese unul din cele aproximati" zece astfel de locuri de pe 'm!nt, unde cltorii coborau din trenurile de mare "itez sau din a"ioane, ca s se urce ntr+o na"et a crei destina#ie o reprezenta una din sta#iile spa#iale 1@? ;1rbit @erestr ?oas<. *ar Marele Daos transformase cosmodromul ntr+un memento fantomatic al unei culturi odinioar nfloritoare. :ntrrile i pasajele de legtur fuseser abandonate de ani de zile ierbii, psrilor de ap, aligatorilor i omniprezentelor insecte din zona central a Floridei. *up "reo douzeci de ani de prsire total, cosmodromul ncepuse s fie treptat repus n func#iune prin anii $%P6. .nt!i fu utilizat ca aeroport, rede"enind apoi un centru general de transport deser"ind coasta atlantic a Floridei. !nd lansrile spa#iale rencepur la mijlocul anilor $%96, era normal s i se redea "ec,iul statut. .n decembrie $%88, aproape jumtate din "ec,iul cosmodrom rede"enise opera#ional, deser"ind trafi+ cul ntr+o continu cretere dintre 'm!nt i spa#iu. *e la o fereastr a biroului su temporar, 3alerii >orzo" urmrea magnificul "ultur, ce se ntorcea plan!nd la cuibul su din unul dintre cei mai nal#i copaci de l!ng cldiri. Leneralul iubea psrile- l fascinau de ani de zile, nc din copilria petrecut n ,ina. .ntr+un "is ce se repeta mereu, >orzo" tria pe o uimitoare planet al crei cer era npdit de creaturi naripate. .i aducea nc aminte cum i ntreba tatl dac n interiorul primei na"e spa#iale ramane existase "reun biot zburtor + i c!t de dezamgit fusese de rspunsul negati" primit. 7uzind zgomotul scos de un masi" "e,icul de transport, generalul >orzo" pri"i pe fereastra "estic. *e cealalt parte a drumului, n fa#a cldirii adpostind laboratoarele de test, modulul care a"ea s fie folosit de misiunea FeCton ieea ncet din complex, transportat pe o uria platform pe ine multiple. Modulul ) trimis napoi spre testare datorit unor probleme aprute la dispoziti"ul de control ) urma s fie plasat n acea dup amiaz la bordul unei na"ete, pentru a fi expediat pe sta#ia spa#ial 1@?+$, unde trebuia pregtit pentru testul final dinaintea rciunului. 7mbele na"e ale misiunii FeCton erau supuse unor "erificri finale pe 1@?+$. @otui, exerci#iile simulate ale astronau#ilor se desfurau pe ec,ipamentele de rezer" ale sta#iei 1@?+&. Sistemele reale de zbor a"eau s fie utilizate doar cu o sptm!n nainte de lansare. !#i"a pasageri cobor!r dintr+un autobuz electric oprit n fa#a birourilor, pe latura sudic a cldirii. =nul dintre ei era o blond ntr+o bluz galben, cu m!neci lungi i dungi "erticale, cu o perec,e de pantaloni din mtase neagr. Se ndrept spre intrarea cldirii cu o gra#ie nnscut. Leneralul >orzo" o admir de la distan#, amintindu+i c Francesca fusese un model renumit nainte de a de"eni reporter de tele"iziune. Se ntreba ce anume dorea i de ce insistase s+l "ad ntre patru oc,i nainte de briefing+ul medical din diminea#a respecti". *up numai un minut o nt!mpina la ua biroului. ) >un diminea#a, Signora Sabatini, spuse el. ) @ot oficial, generaleB replic ea r!z!nd. ,iar i atunci c!nd suntem numai noi doiB *umneata i japonezii sunte#i singurii din ec,ipaj care refuz s+mi spun Francesca. Realiz c brbatul o pri"ea ciudat. Se uit n jos, cercet!ndu+i ,ainele s "ad daca era ce"a n neregul. e s+a nt!mplatB ntreb dup o scurt ezitare. ) 'robabil bluza dumitale, rspunse tresrind generalul >orzo". 'entru o clip am a"ut impresia cert c eti o tigroaic, pe punct s te arunci asupra unei nenorocite de antilope sau gazele. 'oate c am mbtr!nit. 1ri poate c mintea mi joac feste. 1 in"it s intre n birou. ) >rba#ii mi+au mai spus c semn cu o pisic. Ficiodat ns cu o tigroaic. Francesca se aez pe scaunul de l!ng biroul generalului. N!mbi trengar i zise cu o "oce miorlit( Sunt doar o pisicu# trcat de cas, complet lipsit de ajutor.

) Fu te cred nici un moment, sur!se >orzo". Multe adjecti"e te pot descrie, dar /neajutorat/ nu "a fi niciodat unul dintre ele. >rusc, de"eni practic. 0i acum, ce pot face pentru dumneataB 7i spus c ai de discutat ce"a extrem de important ) ce"a ce nu comport am!nare. Francesca extrase din ser"iet o foaie mare de ,!rtie i o nm!n generalului >orzo". ) Lraficul de pres pentru proiect. 4+am re"izuit n detaliu ieri, mpreun cu biroul de rela#ii cu publicul i cu re#elele mondiale de tele"iziune. Este de notat c din inter"iurile personale cu astronau#ii s+au realizat p!n acum doar cinci. :ni#ial, pentru aceast lun au fost programate patru. *ar c!nd ai adugat cele trei zile de simulri exerci#iilor deja planificate, ai tiat timpul afectat inter"iurilor cu Ka2efield i @urg,enie". Fcu o pauz, asigur!ndu+se c este urmrit. ) 'utem nc s l programm pe @a2agis,i s!mbta "iitoare i pe 1A@oole de rciun, n >oston. .n sc,imb, at!t Ric,ard, c!t i :rina declar acum c n+au timp de inter"iuri. .n plus, rm!ne "ec,ea problem( nici dumneata i nici Ficole nu sunte#i programa#i... ) 7i insistat pentru aceast nt!lnire la orele 9(&6 ca s discu#i graficul de pres7 o ntrerupse >orzo" cu o "oce care i exprima extrem de clar opinia asupra unor astfel de acti"it#i. ) 'rintre alte lucruri, rspunse impasibil Francesca, ignor!nd e"identa nuan# critic din glasul interlocutorului. *intre to#i cei implica#i n misiune, sondajele arat c publicul se intereseaz n cel mai nalt grad de dumneata, de mine, de Ficole des ?ardins i *a"id >roCn. '!n n prezent am fost incapabil s fixez o dat pentru inter"iul dumitale exclusi", iar Madame des ?ardins declar c /nici n+are inten#ia/ s+mi acorde "reodat unul. Re#elele sunt nemul#umite. Reportajul premergtor lansrii "a fi deci incomplet. 7m ne"oie de ajutorul dumitale. Francesca l pri"i n fa# pe generalul >orzo". ) 3reau s am!ni exerci#iile suplimentare, s stabileti o dat pentru inter"iul personal i s "orbeti cu Ficole n numele meu. Leneralul se ncrunt. Era m!nios, dar i deranjat de impertinen#a Francesci. @ocmai "oia s+i spun c programarea inter"iurilor personale nu se afla pe lista sa de priorit#i, c!nd un anume lucru l determin s se opreasc. el de+al aselea sim# al su, c!t i experien#a de o "ia# n rela#iile cu oamenii l determinar s ezite- sim#i c mai exista ce"a n aceast ntre"edere, care nu fusese nc spus. ut s c!tige timp, sc,imb!nd subiectul. ) .n alt ordine de idei, trebuie s+#i spun c sunt din ce n ce mai preocupat de an"ergura petrecerii de 7nul Fou dat de prietenii dumitale din gu"ernul italian i coali#ia oamenilor de afaceri. 0tiu c la nceputul pregtirii noastre am fost de acord s participm ) ca un grup bine nc,egat, ns ,abar n+a"eam c "a fi etic,etat drept /petrecerea secolului/, aa cum a fost numit sptm!na trecut de o re"ist american. *umneata cunoti pe indi"izii tia, nu po#i face ce"a s temperezi pu#in lucrurileB ) Lala constituia un alt punct pe agenda mea de lucru, replic Francesca, par!nd cu grij lo"itura. 0i acolo am ne"oie de sprijinul dumitale. 'atru din membrii misiunii FeCton afirm c nu inten#ioneaz s ia parte, n timp ce al#i doi sau trei insinueaz c au deja alte angajamente ) dei n martie trecut, to#i am fost de acord s paticipm. @a2agis,i i Eamana2a doresc s petreac srbtorile cu familiile n ?aponia, n timp ce Ric,ard Ka2efield mi transmite c i+a fcut deja rezer"area pentru c!te"a zile de scufundri la ad!ncime n :nsulele aMman. 0i din nou fran#uzoaica asta care pur i simplu spune c nu merge, fr a+mi da "reo explica#ie. >orzo" nu se putu ab#ine s nu r!njeasc. ) *e ce ai asemenea dificult#i cu Ficole des ?ardinsB >nuiesc c de "reme ce sunte#i am!ndou femei, ar trebui s+#i fie mai uor s tratezi cu ea. ) E total refractar la rolul presei n aceast misiune. Mi+a i spus+o de c!te"a ori. 0i de"ine foarte ncp#!nat c!nd se pune c,estiunea "ie#ii ei particulare. Francesca ridic din umeri. 'ublicul n sc,imb e absolut fascinat de ea. 4a urma urmei, nu numai c e medic, ling"ist i fost campioan olimpic, dar mai e i fiica unui celebru romancier, i mama unei fete de paisprezece ani, cu toate c n+a fost niciodat cstorit... 3alerii >orzo" i pri"i ceasul. ) 'entru cultura mea general, o ntrerupse el, c!te puncte mai ai pe agenda dumitale de lucru ) parc aa ai denumit+oB Suntem atepta#i n sala de conferin#e peste zece minute, i z!mbi el. 0i sunt constr!ns s+#i reamintesc c doamna des ?ardins s+a ntrecut pe sine astzi, accept!ndu+#i cererea de a relata n pres desfurarea briefing+ului. Francesca l studie timp de c!te"a secunde. (red c e ndea0uns de pre%tit, reflect ea. 5i dac nu cumva l-am 0udecat %re!it, va n*ele%e imediat. Scoase din ser"iet un mic obiect de form cubic i i+l ntinse peste birou. ) :at i ultimul punct de pe agenda mea.

omandantul ef al misiunii FeCton pru uluit. Rsuci n m!n cubul. ) Fe+a fost "!ndut de un jurnalist independent. @onul ei de"eni serios. 7m fost asigura#i c e singura copie existent. Fcu o pauz, n "reme ce >orzo" introducea cubul n computerul de pe birou. !nd prima imagine "ideo apru pe monitor se nglbeni "izibil. =rmri "reo cincisprezece secunde z"!rcolirile teribile ale Fataei, fiica sa. ) F+am "rut s cad n m!inile presei de scandal, adug Francesca cu o "oce moale. ) !t dureaz bandaB ntreb calm generalul >orzo". ) 7proape jumatate de or, rspunse ea. Sunt singura care am "zut+o n ntregime. Leneralul >orzo" oft ad!nc. Sosise clipa pe care so#ia sa, 'etra, l ateptase cu groaz din momentul c!nd fusese anun#at oficial numirea lui n postul de comandant al misiunii FeCton. *irectorul institutului din S"erdlo"s2 promisese c nici un reporter nu "a a"ea acces la fiica sa. :at c acum apruse o nregistrare "ideo a unui inter"iu de o jumtate de or cu ea. 'etra a"ea s fie complet dr!mat. 'ri"i fix pe fereastr. E"alua n minte ce s+ar fi nt!mplat cu misiunea dac sc,izofrenia acut a fiicei sale a"ea s fie adus la cunotin#a publicului. 7dmise c situa#ia ar fi fost jenant, dar misiunea nu "a fi pus n pericol serios... Leneralul >orzo" o pri"i pe Francesca. =ra tranzac#iile. 0i nici nu era sigur dac nu cum"a nsi Francesca pusese la cale inter"iul cu Fataa. u toate astea... >orzo" se relax i izbuti s z!mbeasc. ) 'robabil trebuie s+#i mul#umesc, dei nu mi se pare lucrul cel mai potri"it. Fcu o pauz. 'resupun c se cade s+mi exprim recunotin#a n "reun fel anume. '#n acum, toate bune, socoti Francesca. 0tia c nu trebuie s spun nc nimic. ) .n regul, continu generalul dup o tcere prelungit. 3oi anula simulrile suplimentare. S+au pl!ns i al#ii de ele. Rsuci n m!n cubul. :ar eu i 'etra "om "eni c!t mai cur!nd la Roma pentru inter"iu, aa cum ai sugerat dumneata odat. M!ine "oi reaminti tuturor despre petrecerea de 7nul Fou i "oi aduga c e de datoria lor s participe. *ar nici eu i nici altcine"a nu+i poate cere lui Ficole des ?ardins s+#i "orbeasc despre altce"a dec!t propria+i munc. Se ridic brusc n picioare. E timpul s mergem la consftuirea de biometrie. Francesca se aplec nainte i+l srut pe obraz. ) Mul#umesc, 3alerii, rosti ea.

/. -IOMETRIE >riefing+ul medical ncepuse nainte de sosirea Francesci i a generalului >orzo". Erau prezen#i restul astronau#ilor i nc douzeci i cinci sau treizeci de ingineri i oameni de tiin# implica#i n misiune. 'atru reporteri i o ec,ip de tele"iziune completau audien#a. .n fa#a tuturor sttea n eternul ei combinezon cafeniu de zbor Ficole des ?ardins, #in!nd n m!n un indicator laser. 4!ng ea se afla un japonez nalt, ntr+un costum de sear albastru, ascult!nd cu aten#ie o ntrebare pus de cine"a din sal. Ficole l ntrerupse pentru a+i saluta pe noii sosi#i. ) Sumimasen, Da2amatsu+san, spuse ea. 'ermite#i+mi s "i+l prezint pe generalul 3alerii >orzo" din =niunea So"ietic ) comandantul misiunii noastre ) i pe reportera+ cosmonaut Francesca Sabatini. Se ntoarse spre cei doi nt!rzia#i. ) *obrii utra, se adres Ficole generalului, apoi o salut din cap i pe Francesca. 7cesta e doctorul @os,iro Da2amatsu, cel care a proiectat i pus la punct sistemul de biometrie pe care+l "om utiliza n zborul nostru ) inclusi" minusculele sonde ce ne "or fi implantate n trupuri. Leneralul ntinse m!na. ) .mi pare bine, Da2amatsu+san. Madame des ?ardins ne+a informat n detaliu despre remarcabila dumnea"oastr acti"itate. ) Mul#umesc, replic brbatul, nclin!ndu+se n direc#ia lui >orzo" dup ce i str!nse m!na. E o onoare pentru mine s particip la acest proiect. Francesca i generalul >orzo" se aezar pe cele dou scaune neocupate din primul r!nd i consftuirea rencepu. Ficole ndrept indicatorul spre un panou amplasat pe o latur a unui mic podium i n fa#a celor prezen#i apru ) sub forma unei imagini ,olografice tridimensionale ) un model multicolor n mrime natural a sistemului cardio"ascular uman, cu "enele indicate n albastru, iar arterele n rou. Minusculi marcatori albi circulau n interiorul "aselor de s!nge, indic!nd direc#ia i "iteza de curgere. ) omisia de 0tiin#e >iologice a 7S: a aprobat sptm!na trecut noile sonde Da2amatsu drept principalul sistem de supra"eg,ere a snt#ii ec,ipajului pe parcursul misiunii, ncepu Ficole. 7u ateptat p!n n ultimul moment, pentru a e"alua just

rezultatele testului de solicitare la care au fost supuse sondele, ntr+o mare "arietate de circumstan#e. ,iar i n aceste condi#ii nu a aprut nici o indica#ie a existen#ei mecanismelor de respingere, la nici unul din subiec#ii testa#i. Suntem norocoi c putem utiliza acest sistem, menit s ne fac "ia#a mai uoar at!t mie ) ca ofi#er biolog ) c!t i dumnea"oastr. .n timpul misiunii nu "e#i fi supui la obinuitele te,nici de injectareOscanare folosite p!n acum. 7ceste sonde sunt introduse o singur dat ) de dou ori n cel mai ru caz ) n decursul misiunii de o sut de zile i ele nu necesit s fie nlocuite. ) um s+a rezol"at problema respingerii pe termen lungB o ntrerupse un doctor din sal. ) 3oi rspunde detaliat n cadrul consftuirilor pe sec#ii din aceast dup amiaz, replic Ficole. Momentan este suficient s men#ionez doar faptul c, din moment ce factorii c,imici c,eie care gu"erneaz respingerea se concentreaz asupra a patru sau cinci parametri, incluz!nd aciditatea, sondele sunt acoperite cu substan#e adaptabile la condi#iile locale din zona de implant. u alte cu"inte, odat ce ajunge la destina#ie, ea sondeaz imperceptibil mediul c,imic nconjurtor, apoi se acoper cu un n"eli proiectat s fie compatibil cu natura gazdei, e"it!nd astfel orice respingere. .ntorc!ndu+se cu fa#a spre modelul circula#iei sanguine a omului, Ficole continu( ) Sondele "or fi introduse aici, n bra#ul st!ng, fiecare dispers!ndu+se- conform programelor prestabilite, n treizeci i dou de puncte distincte ale corpului. Se "or insera singure n #esutul primitorului. 'e msur ce "orbea, interiorul modelului ,olografic se anim i audien#a putu s urmreasc apari#ia a treizeci i dou de semnale luminoase intermitente, ncep!nd de la bra#ul st!ng i rsp!ndindu+se n tot corpul. 'atru se localizar n creier, trei n inim, patru n glandele primare ale sistemului endocrin, celelalte douzeci i unu mprtiindu+se n diferite pr#i i organe, ncep!nd de la oc,i p!n la degetele de la m!ini i de la picioare. ) Fiecare sond con#ine at!t o multitudine de sensori microscopici pentru determinarea parametrilor importan#i de sntate, c!t i un sistem sofisticat de nregistrare a datelor, care transmite apoi informa#iile la o simpl comand dat de scaner. .n practic, inten#ionez s " scanez pe fiecare i s centralizez toate informa#iile referitoare la starea dumnea"oastr fizic o dat pe zi, dei aparatele sunt n stare s nregistreze ncontinuu timp de patru zile. Ficole se opri i pri"i n sal. Sunt ntrebri p!n n aiciB ) *a, se auzi din primul r!nd Ric,ard Ka2efield. .n#eleg cum acest sistem nmagazineaz miliarde de bi#i de informa#ie. *ar asta e partea cea mai uoar a ntregii opera#ii. Fu exist nici o posibilitate ca dumneata, sau oricare altcine"a, s le studia#i n totalitate. um se sintetizeaz aceste informa#ii, aa nc!t s descoperi#i dac ce"a nu e n regulB ) Fimereti ntotdeauna drept la #int, nu+i aa, Ric,ardB z!mbi Ficole. @ocmai inten#ionam s abordez problema. Ridic n sus un mic obiect, sub#ire i plat, cu o cla"iatur plasat pe o parte. :at un scaner standard programabil, care permite gruparea n di"erse feluri a informa#iilor stocate. 'ot solicita datele complete de pe fiecare iOsau de pe toate canalele, ori s le ob#in numai pe cele de a"ertizare... Femeia obser" n sal multe pri"iri derutate. ) 3oi repeta, rosti Ficole. Msurtorile luate de fiecare instrument au /limite de siguran#/ stabilite ) "ariind, firete, de la indi"id la indi"id + dar i o plaj mai larg, de /toleran#/, folosit pentru a identifica o urgen# real. *ac o anume msurtoare depete limita stabilit, ea este introdus n fiierul de a"ertizare, marcat printr+un identificator de alarm. =na dintre op#iunile de utilizare a scanerului e de a citi numai aceste fiiere. *ac un astronaut se simte bine, procedura normal const numai n "erificarea datelor introduse n bufferul de a"ertizare. ) *ar dac ob#ii o msurtoare peste limita de toleran#, obser" ?anos @abori, atunci trebuie s fii atent. 7paratul de control acti"eaz transmi#torul de urgen# i folosete ntreaga sa energie pentru a emite un /bip+bip/ de+a dreptul nfricotor. 3orbesc din proprie experien#. Mi s+a nt!mplat n timpul unui scurt test, cu ceea ce s+ au do"edit a fi "alori false de toleran#. 'e moment am crezut c sunt terminat. omen+ tariul lui ?anos ) ofi#erul biolog de rezer" ) produse un ,o,ot general de r!s. :maginea micului ?anos n"!rtindu+se njur i emi#!nd un bip strident era ntr+ade"r amuzant. ) Fici un sistem nu e infailibil, iar acesta e. la fel de bun ca i setul de "alori introduse pentru declanarea semnalului de a"ertizare, i a celui de urgen#, continu Ficole. 3ede#i deci de ce sunt esen#iale datele etalon. 7m cercetat cu mare aten#ie antecedentele dumnea"oastr medicale, introduc!nd n computer "alorile ini#iale. *ar trebuie s "edem i rezultatele concrete, transmise de sondele introduse n trupurile "oastre. 7cesta este scopul acti"it#ilor zilei de astzi. 3om introduce sondele i "om nregistra datele pe durata celor patru exerci#ii finale de simulare care ncep joi, iar apoi, dac "a fi ne"oie, "om reactualiza "alorile de alarm naintea lansrii. .n sal se produse o agita#ie in"oluntar, pe msur ce fiecare se g!ndea la perspecti"a introducerii n propriul trup, pe un timp nedefinit, a unor mici laboratoare medicale. Erau obinui#i cu sondele normale, inserate pentru a se ob#ine anumite

informa#ii specifice + precum gradul de arterioscleroz ) dar ele erau ntotdeauna temporare. L!ndul unei in"azii electronice permanente era cel pu#in tulburtor. Leneralul Mic,ael 1A@oole puse dou ntrebri ce frm!ntau cea mai mare parte a ec,ipajului. ) Ficole, se interes el cu gra"itatea+i caracteristic, po#i s ne spui cum te asiguri c sondele se ndreapt spre locurile doriteB 0i mai ales, ce se nt!mpl dac una func#ioneaz nesatisfctorB ) *esigur, Mic,ael, replic ea afabil. Hine minte, c,estiile astea "or fi introduse i n mine, aa nc!t mi+am pus aceleai ntrebri. Ficole des ?ardins a"ea cam treizeci i cinci de ani, pielea de un armiu strlucitor, oc,ii negri migdala#i, prul bogat i negru ca tciunele. *in ea radia o aur clar de ncredere n sine, interpretat uneori drept arogan#. Fu "e#i prsi astzi clinica p!n ce nu ne "om con"inge c sondele sunt corect pozi#ionate, continu ea. >az!ndu+ne pe unele experien#e recente, sunt n msur s " spun c la unul sau doi dintre dumnea"oastr ar putea s apar pe monitor de"ia#ii de traiectorie, uor de remediat cu ec,ipamentul de care dispunem, aa nc!t le "om deplasa spre locul prestabilit fr probleme. .n ceea ce pri"ete func#ionarea necorespunztoare, exist c!te"a ni"eluri de protec#ie. .n primul r!nd, fiecare monitor i testeaz propria baterie de senzori de peste douzeci de ori zilnic. 1rice instrument care nu reac#ioneaz la test este imediat decuplat de programul propriului su monitor. .n plus, fiecare grup de sonde este supus la un auto+test complet i riguros de dou ori pe zi. Ratarea lui constituie unul din multiplele cazuri c!nd monitorul ordon secre#ia unor c,imicale ce "or distruge sonda, absorbit fiind dup aceea de corp. a s nu a"e#i nici un fel de necazuri, am "erificat toate "ariantele n decursul unor teste, anul trecut. Ficole rmase c!te"a clipe tcut n fa#a colegilor si. ) 7lte ntrebriB *up c!te"a momente de ezitare, relu( 7tunci am ne"oie de un "oluntar s ia loc l!ng infirmierul+robot, pentru a fi inoculat. Setul meu personal de sonde a fost injectat i "erificat sptm!na trecut. ine "rea s fie urmtorulB Francesca se ridic n picioare. ) .n regul, ncepem cu la bella signora Sabatini, declar Ficole. Fcu un semn ec,ipei de tele"iziune. Regla#i+" camerele pe simulatorul cu atomi marca#i. E un spectacol de+a dreptul fascinant s "ezi sistemul sanguin npdit de lcuste electronice.

9. NEREG'LARITATE *IASTOLIC+ .n lumina slab de decembrie, Ficole distingea cu greu prin ,ublou c!mpurile acoperite de zpad ale Siberiei, aflate la mai mult de cincizeci de mii de picioare dedesubt. Supersonicul ncetinea ndrept!ndu+se spre sud, spre 3ladi"osto2 i insulele ?aponiei. Ficole csc. *up numai trei ore de somn, "a fi un ade"rat c,in s rm!n treaz ntreaga zi. Era aproape ora zece n ?aponia, ns la ea acas, n >eau"ois, pe 3alea 4oarei nu departe de @ours, fiica ei Lene"ie"e mai a"ea nc patru ore de somn nainte ca detepttorul s+i anun#e ora apte. Monitorul "ideo din sptarul scaunului din fa# se declan automat, amintindu+i c mai erau doar cincisprezece minute p!n ce a"ionul a"ea s aterizeze la entrul de @ransport Tansai. *rglaa japonez i suger ) de pe ecran ) c sosise momentul s fac sau s confirme rezer"rile de transport i cazare de la sol. Ficole acti" sistemul de comunica#ii din fotoliu, i un suport sub#ire, dreptung,iular, pe care se aflau o cla"iatur i un mic displaM i alunec nainte. .n mai pu#in de un minut i aranj at!t cltoria cu trenul la TMoto, c!t i transportul cu troleibusul de la gar la ,otel. 'entru toate tranzac#iile i folosi artea =ni"ersal de redit, dup ce n prealabil se identific corect, men#ion!nd c numele de fat al mamei sale era 7naCi @iasso. 7poi, dintr+o latur a suportului czu o foaie de ,!rtie de format mic, cu datele de identificare ale trenului i troleibusului, orele de sosire i cele de tranzit ;sosirea la ,otel era programat pentru %%(%5 diminea#a, ora ?aponiei<. .n "reme ce a"ionul se pregtea de aterizare, Ficole se g!ndea la moti"ul neateptatei cltorii efectuate n cellalt capt al lumii. u numai douzeci i patru de ore n urm se ,otr!se s+i petreac ziua n preajma casei, dup o diminea# de lucru la birou i n ateptarea exerci#iilor de limbi strine cu Lene"ie"e, din cursul dup amiezii. Era debutul perioadei de "acan# a astronau#ilor i, except!nd acea petrecere stupid de la Roma la sf!ritul anului, Ficole putea s se considere n principiu liber p!n pe Q ianuarie, c!nd trebuia s se prezinte pe 1@?+&. .ns n diminea#a urmtoare, pe c!nd se afla n biroul ei studiind nregistrrile de rutin de pe parcursul simulrilor finale, Ficole descoperise un fenomen curios. erceta datele referitoare la tensiunea arterial i la func#ionarea inimii lui Ric,ard Ka2efield la un test de gra"ita#ie "ariabil i nu n#elegea moti"ul unei anumite creteri a pulsului acestuia. Se ,otr!se atunci s compare aceste date cu cele con#inute n fia corespunztoare a doctorului @a2agis,i, angajat n momentul apari#iei reac#iei neobinuite n aceeai acti"itate fizic sus#inut de Ric,ard.

eea ce descoperise examin!nd o mul#ime de informa#ii referitoare la acti"itatea cardiac a lui @a2agis,i constituise o surpriz mult mai mare. Micrile diastolice erau "dit anormale, c,iar patologice. *ar sonda nu+i a"ertizase i nu declanase sistemul de alarm. e se petreceaB *etectase oare un defect n sistemul lui Da2amatsuB 1 or de acti"itate detecti"istic a"u ca rezultat identificarea altor ciud#enii. .n timpul exerci#iilor simulate, nt!mplarea se repetase n patru momente distincte. omportarea anormal era rar i intermitent. =neori, diastola extrem de lung, amintind de o problem a "al"ulei la alimentarea inimii cu s!nge, nu aprea dec!t dup un inter"al de treizeci i opt de ore. @otui, faptul c fusese nregistrat de patru ori indica fr dubiu o anomalie clar. Fu datele n sine o deranjau ns pe Ficole, ci eecul sistemului de monitorizare de a da alarma n cazul extrem de limpede al unei disfunc#ionalit#i e"idente. ontinu s aprofundeze problema i studie cu r!"n dosarul medical al lui @a2agis,i ) n special rapoartele cardiologice. Fu gsi nici urm de referire la o anormalitate, aa c ncerc s se con"ing singur c la mijloc inter"enise doar o greeal a senzorului, i nu o problem medical. A!adar, dac sistemul ar "i "unc*ionat corect, socotise ea, nceputul diastolei lun%i ar "i trebuit imediat s declan!e/e alarma, valoarea ei nscriindu-se n a"ara limitei tolerabile. $ar asta nu s-a nt#mplat. 3ici prima dat, nici ulterior. S "ie vorba de o dubl eroare7 5i dac da, atunci cum de reu!e!te dispo/itivul s treac peste auto-test7 .nt!i Ficole se g!ndise s+i telefoneze unui asistent de la biroul de tiin#e biologice al 7gen#iei, ns amintindu+i c cei de la 7S: se aflau n "acan#, decisese s+l sune c,iar pe doctorul Da2amatsu n ?aponia. @elefonul o ului complet. Specialistul i replicase rspicat c fenomenul obser"at trebuia s fie caracteristic pacientului, ntruc!t nici o combina#ie de erori sau a"arii ale componentelor nu ar fi putut s produc rezultate at!t de stranii. ) 0i atunci de ce nu a aprut nimic n fiierul de a"ertizareB l ntrebase ea pe proiectantul japonez. ) *eoarece nu au fost depite limitele fixate, rspunsese acesta sigur de sine. *intr+un moti" sau altul, pentru acest cosmonaut s+au stabilit nite plaje de toleran# foarte largi. :+ai cercetat dosarul medicalB Mai t!rziu pe parcursul con"ersa#iei, c!nd Ficole i spusese doctorului Da2amatsu c datele pro"eniser de fapt de la sondele implantate n trupul unui compatriot de+al su, astronautul i omul de tiin# @a2agis,i, de obicei re#inutul inginer aproape c strigase n telefon( ) Minunat, declarase el, atunci "oi rezol"a misterul ntr+o clip. 3oi lua legtura cu @a2agis,i+san la =ni"ersitatea TMoto i #i comunic ce+am aflat. *up trei ore, monitorul lui Ficole dez"luia fa#a sumbr a doctorului S,igeru @a2agis,i. ) Madame des ?ardins, ncepuse el cu polite#e, n#eleg c a#i discutat cu Da2amatsu+san despre datele mele biometrice din timpul simulrilor. 3re#i s fi#i at!t de bun s+mi spune#i ce+a#i descoperitB Ficole i oferise toate informa#iile, neascunz!ndu+i nimic i exprim!ndu+i con"ingerea personal c sursa ciudatelor nregistrri trebuia s fi fost fr ndoial o defec#iune a sondei. 1 lung tcere urmase explica#iilor lui Ficole. .n cele din urm, "ocea ngrijorat a sa"antului japonez se auzise iari( ) Da2amatsu+san m+a "izitat aici la uni"ersitate i a "erificat sonda din corpul meu. 3a declara c n+a gsit nimic n neregul cu ec,ipamentul electronic. @a2agis,i fcuse o pauz, pr!nd ad!ncit n g!nduri. Madame des ?ardins, reluase dup c!te"a secunde, doresc s " solicit o mare fa"oare. 1 problem de importan# extrem pentru mine. 7"e#i "reo posibilitate s "eni#i n ?aponia, n "iitorul apropiatB 7 dori s " "orbesc personal i s " explic ce"a care ar putea fi legat de aceste date biometrice anormale. Lra"itatea c,ipului lui @a2agis,i o determinase pe Ficole s nu+i interpreteze greit cererea i nici s i+o ignore. Era e"ident c omul i implora ajutorul. Fr a mai pune alte ntrebri, acceptase imediat. !te"a minute mai t!rziu rezer"ase un loc la zborul de noapte, pe ruta 'aris+1sa2a. ) F+a fost bombardat niciodat n timpul marelui rzboi cu 7merica, spuse @a2agis,i art!nd cu m!inile spre oraul TMoto desfurat sub ei, i aproape c n+a suferit nici o stricciune n timpul celor apte luni c!t l+au #inut sub ocupa#ie rz"rti#ii, n $%5%. Recunosc c sunt subiecti", dar pentru mine TMoto este cel mai frumos ora din lume, rosti el z!mbind. ) Mul#i din compatrio#ii mei cred la fel despre 'aris, rspunse Ficole. .i str!nse mai bine ,aina n jurul corpului, 7erul era rece i umed de parc urma s ning din clip+n clip. Se ntreba c!nd se "a ,otr colegul ei s abordeze problema care o adusese aici. Fu zburase cinci mii de mile ca s admire panorama oraului, c,iar dac trebuia s admit c acest templu TiMomizu, plasat ntre copaci pe o colin ce domina oraul, reprezenta cu siguran# o pri"elite magnific.

) e+ar fi s ser"im un ceaiB zise @a2agis,i conduc!nd+o spre una din numeroasele ceainrii amplasate l!ng partea central a "ec,iului templu budist. Acum mi va spune despre ce e vorba, opin Ficole nbuindu+i un cscat. @a2agis,i o nt!mpinase la ,otel i+i sugerase s ia masa i s trag un pui de somn mai nainte. >rbatul re"enise la ora trei i o condusese spre templu. @urn un ceai dens japonez n dou ceti i atept ca Ficole s ia o ng,i#itur dintr+al su. 4ic,idul fierbinte i nclzi gura, dei gustul amrui nu+i plcu deloc. ) *oamn, ncepu @a2agis,i, " ntreba#i fr ndoial de ce "+am cerut s "eni#i p!n n ?aponia, ntr+un rstimp at!t de scurt. 3ede#i dumnea"oastr..., continu el rar, cu o "oce "ibrant, de c!nd m tiu am "isat c poate o alt na" raman se "a ntoarce c!t sunt nc n "ia#. 'e ntreaga durat a studiilor uni"ersitare i n mul#ii ani de cercetri care au urmat dup aceea, m+am pregtit pentru un singur e"eniment( n+ toarcerea ramanilor. .n diminea#a lui martie $%89, c!nd 7lastair Moore mi+a telefonat s+ mi spun c ultimele imagini ale lui Excalibur indicau sosirea unui "izitator extraterestru, aproape c am srit n sus de bucurie. Mi+am dat seama imediat c 7S: "a pregti o misiune n scopul "izitrii na"ei. 7m ,otr!t s de"in membru al acestui ec,ipaj. 1mul de tiin# japonez lu o gur de ceai i arunc o pri"ire spre st!nga, peste copacii ngrijit tia#i i spre colinele domin!nd oraul. ) opil fiind, continu ntr+o englez optit, obinuiam s escaladez acele dealuri n nop#ile senine i s pri"esc cerul, n cutarea locului de batin al inteligen#elor care realizaser acea incomparabil i gigantic main. 1dat am urcat mpreun cu tatl meu i ne+am g,emuit unul n cellalt n rcoarea nop#ii, pri"ind la stele, n "reme ce el mi po"estea cum decurseser lucrurile n satul su n zilele primei nt!lniri cu Rama, cu doisprezece ani nainte de naterea mea. .n noaptea aceea am crezut ) se ntoarse s+o pri"easc pe Ficole i ea i obser" pasiunea din pri"ire ) i nc mai cred astzi c exist un moti" pentru "izita lui Rama, un anume scop pentru apari#ia sa. 7m studiat absolut toate datele referitoare la prima nt!lnire, sper!nd s descopr "reun indiciu care s+mi explice de ce a "enit p!n aici. Fimic concludent. 7m elaborat c!te"a ipoteze, dar nu am destul material faptic pe care s m bazez. @a2agis,i fcu o nou pauz pentru a mai lua c!te"a ng,i#ituri de ceai. Ficole fusese surprins, dar i impresionat de profunzimea sentimentelor sale. Rbdtoare, l atept s continue fr a scoate o "orb. ) 7m tiut c a"eam o ans real de a fi selec#ionat pentru misiune, nu numai datorit lucrrilor mele ) inclusi" Atlasul ) dar i din cauz c unul din colaboratorii mei cei mai apropia#i, Disanori 72ita, era reprezentantul ?aponiei n comisia de selec#ie. !nd numrul oamenilor de tiin# rmai n competi#ie s+a redus la opt ) i eu m aflam printre acetia ) 72ita+san mi+a sugerat c probabil principalii doi candida#i "or rm!ne *a"id >roCn i cu mine nsumi. 3 aduce#i aminte c p!n n acel moment nu se efectuase nici o examinare fizic. Adevrat, i aminti Ficole. &chipa0ul poten*ial a "ost nt#i redus la patru/eci !i opt de candida*i, care au "ost apoi trimi!i la Heidelber% pentru controlul "i/ic. Medicii %ermani au insistat ca "iecare concurent s treac toate baremurile. 'rimul %rup a "ost "ormat din absolven*ii Academiei !i cinci din dou/eci au "ost elimina*i. ,nclusiv Alain )lamont. ) !nd compatriotul dumnea"oastr, >lamont, ce a"ea deja la acti" o jumtate de duzin de misiuni majore pentru 7S:, a fost descalificat din cauza unor nensemnate bti cardiace ) iar omisia de Selec#ie a 7stronau#ilor a sus#inut punctul de "edere al doctorilor, anul!ndu+i apelul ) am intrat n panic. M!ndrul fizician japonez pri"ea acum #int n oc,ii lui Ficole, implor!nd+o s+l n#eleag. .mi era fric c urma s ratez cea mai mare ocazie din cariera mea din cauza unei afec#iuni fizice minore, care nu+mi pusese niciodat probleme. @cu pentru a+i alege cu grij cu"intele. 0tiu c ceea ce am fcut este ur!t i dezonorant, dar n acele clipe ncercam s m con"ing pe mine nsumi c ansa mea de a descifra cea mai mare enigm a umanit#ii nu trebuia s fie ani,ilat de un grup de doctori nguti la minte, incapabili s defineasc sntatea omului altfel dec!t n "alori numerice. *octorul @a2agis,i i continu relatarea fr nflorituri sau emo#ie "izibil. 'asiunea ncercat n timpul discu#iei despre ramani dispruse- de ast dat frazele sunau monoton, clar i concis. Explic modul cum l con"insese pe medicul familiei s+i falsifice dosarul i s+i administreze un medicament, menit s mpiedice apari#ia acelor neregularit#i diastolice pe durata zilelor de examen fizic de la Deidelberg. @otul se desfurase perfect, dei existase un oarece risc datorit efectelor secundare periculoase ale medicamentului. @a2agis,i trecuse rigurosul examen medical i n cele din urm fusese selec#ionat ca unul din cei doi oameni de tiin# ai misiunii- cellalt era doctorul *a"id >roCn. Fu se mai g!ndise la aceast c,estiune medical p!n cu trei luni n urm, c!nd Ficole le explicase prima dat despre ,otr!rea ei de a recomanda folosirea pe parcursul misiunii a sistemului Da2amatsu, n locul obinuitei scanri sptm!nale. ) 3ede#i dumnea"oastr, explic @a2agis,i ncrunt!nd spr!ncenele, dac s+ar fi folosit "ec,ea metod, a fi putut s utilizez acelai medicament o dat pe sptm!n

i nici dumnea"oastr i nici un alt ofi#er biolog nu "+a#i fi dat "reodat seama de anomalia mea. *ar un sistem permanent de monitorizare nu poate fi pclit + medicamentul de"ine prea periculos c!nd este administrat n mod constant. A!adar, ntr-un "el sau altul ai a0uns la o n*ele%ere cu Ha9amatsu, g!ndi rapid Ficole. (u ori "r !tiin*a lui. Ai trecut n dosar valori care s nu declan!e/e alarma n momentul mani"estrii anormalit*ii tale. Ai sperat c nimeni din cei care vor anali/a testele nu va cere un examen biometric complet. 7cum n#elegea de ce fusese c,emat at!t de urgent n ?aponia. 5i vrei ca eu s-*i pstre/ secretul. ) Ka2atus,i no dorMo Ca, Ca2arimasu, spuse bl!nd Ficole n japonez, pentru a+ i exprima simpatia. .mi dau seama c!t nelinite trebuie s " pro"oace. Fu e necesar s+mi explica#i n detaliu cum a#i falsificat datele sistemului. Fcu o pauz i urmri cum relaxarea se oglindea pe fa#a interlocutorului. *ar dac "+am n#eles corect, ceea ce dori#i de la mine este s de"in complice al falsului dumnea"oastr. 7dmite#i ns, fr ndoial, c nu pot lua n considera#ie aa ce"a dac nu m con"ing de faptul c /minora dumnea"oastr problem/ nu reprezint o poten#ial primejdie pentru misiune, n caz contrar "oi fi obligat s... ) Madame des ?ardins, o ntrerupse @a2agis,i, am cel mai mare respect pentru integritatea dumnea"oastr. Ficiodat, dar niciodat nu "+a cere s+mi ignora#i anomalia cardiac dac nu a#i fi con"ins c de fapt e o problem fr importan#. 1 pri"i n tcere c!te"a secunde. !nd mi+a telefonat Da2amatsu, prima reac#ie a fost s con"oc o conferin# de pres i s+mi anun# retragerea din misiune. .ns tot g!ndindu+ m ce "oi men#iona n declara#ie, n minte mi+a aprut mereu imaginea profesorului >roCn. =n eminent specialist, ns, dup prerea mea, un indi"id prea sigur de propria lui infailibilitate. el mai probabil nlocuitor al meu ar urma s fie profesorul Kolfgang Deinric, din >onn. 7 publicat multe lucrri excep#ionale despre Rama, dar el, ca i >roCn, crede c aceste "izite sunt pur nt!mpltoare, fr a a"ea "reo legtur cu noi i cu planeta noastr. 'asiunea i re"enise din nou n oc,i. Fu pot renun#a n acest moment, doar dac nu mai am alt alternati". 7t!t lui >roCn c!t i lui Deinric, ar putea s le scape do"ada de care a"em ne"oie. .n spatele lui @a2agis,i, pe crarea conduc!nd spre principala cldire din lemn a templului, treceau n pas "ioi trei clugri buditi. .n ciuda frigului, erau mbrca#i sub#ire n obinuitele lor sutane negre+cenuii- n picioarele goale purtau sandale. 1mul de tiin# japonez i suger lui Ficole s+i petreac restul zilei n biroul medicului su personal, unde putea s studieze dosarul complet i nefalsificat. *ac ea era dispus s coopereze, adugase @a2agis,i, i "or pune la dispozi#ie toate informa#iile ntr+un cub de date, pentru a le lua n Fran#a i a le cerceta pe ndelete. Ficole, care+l ascultase contiincios pe @a2agis,i aproape o or, i concentr pe moment aten#ia asupra celor trei clugri ce urcau scrile cu ,otr!re. 6chii lor sunt at#t de senini, medit ea. :ie*ile lor libere de orice contradic*ie. 6 idee "ix poate constitui o virtute, poate u!ura rspunsurile. 1 clip fu in"idioas pe acei clugri i pe existen#a lor bine ordonat. Se ntreb cum ar fi rezol"at ei dilema pus de doctorul @a2agis,i. 3u e unul din o"i*erii spa*iali, al cror rol este absolut critic pentru succesul misiunii. 5i ntr-un anume "el are dreptate. $octorii comisiei au "ost prea stric*i. 3-ar "i trebuit niciodat s-l descali"ice pe Alain. Ar "i o ru!ine dac... ; *aijobu, zise ea nainte ca el s termine ce a"ea de spus. Merg cu dumnea"oastr s+l "d pe doctor i dac nu gsesc nimic care s m deranjeze, iau ntregul dosar acas s+l citesc. Fa#a lui @a2agis,i se lumin. *ar " a"ertizez, adug ea, dac descopr n dosar cel mai mic lucru ndoielnic, ori dac am indicii c a#i ascuns "reo informa#ie, atunci " "oi cere s demisiona#i numaidec!t. ) Mul#umesc, " mul#umesc foarte mult, replic doctorul @a2agis,i, ridic!ndu+se i aplec!ndu+se n fa#a colegei sale. Mul#umesc foarte mult, repet el.

10. COSMONA'T'L

I %A%A

Leneralul 1A@oole nu reuise s doarm dec!t maximum dou ore, emo#ia i nt!rzierea produs de a"ionul cu reac#ie #in!ndu+i treaz mintea ntreaga noapte. Studiase frumoasele i bucolicele picturi murale de pe peretele opus patului din camera de ,otel i numrase toate animalele de dou ori. *in pcate, rmsese la fel de treaz i dup terminarea ambelor numrtori. Respir ad!nc, sper!nd s se relaxeze. *e ce sunt at!t de ner"osB & doar un om ca to*i ceilal*i de pe 'm#nt. &i bine, nu e chiar a!a. 1A@oole se aez drept n scaun i z!mbi. Era zece diminea#a i se afla ntr+o mic anticamer a 3aticanului. =rma s aib o audien# pri"at cu 4oc#iitorul lui Dristos pe 'm!nt, 'apa :oan+'aul al 3+lea. .n copilrie, Mic,ael 1A@oole "isase adeseori s de"in ntr+o bun zi primul 'ap nord+american. /'apa Mic,ael/ ) aa se autointitulase el n lungile dup amiezi de duminic, pe c!nd i studia cate,ismul. 'e msur ce repeta iari i iari cu"intele lec#iilor, se i nc,ipuia ) dup "reo cincizeci de ani ) purt!nd "emintele i inelul

papal, celebr!nd mese pentru mii de oameni aduna#i n marile biserici i stadioane ale lumii, red!nd speran#a celor sraci, npstui#i, i dezndjdui#i, art!ndu+le felul n care *umnezeu i poate cluzi spre o "ia# mai bun. .n tinere#e, lui Mic,ael 1A@oole i plcuse s n"e#e- trei subiecte l intrigaser n mod special. Fu se stura niciodat s citeasc despre religie, istorie i fizic. Mintea sa istea# gsea ntotdeauna un mijloc de a face legtura ntre cele trei discipline. Fu+i psa defel c epistemologiile religiei i ale fizicii erau diametral opuse. Mic,ael 1A@oole nu a"ea nici o dificultate n a recunoate ce ntrebri ale "ie#ii trebuiau explicate prin legile fizicii i care prin canoanele religiei. @oate aceste subiecte scolastice se contopeau n studiul crea#iei. 4a urma urmei, crea#ia constituia nceputul tuturor lucrurilor ) inclusi" al religiei, istoriei i fizicii. um a a"ut ea locB 7 fost *umnezeu prezent, asemeni poate unui arbitru, n momentul formrii uni"ersului, cu optsprezece miliarde de ani nainteB Fu El a fost acela ce a furnizat impulsul primordial pentru explozia cataclismic cunoscut sub numele de >ig >ang, gener!nd materia din energieB Fu El a pre"zut c atomii originali i primiti"i de ,idrogen se "or contopi n uriai nori de gaz, comprim!ndu+se apoi sub efectul gra"i+ ta#iei, pentru a de"eni stele, unde se "or nate elementele c,imice de baz ale "ie#iiB ,ar pe mine nu m-a prsit niciodat "ascina*ia crea*iei, i spuse n g!nd 1A@oole n "reme ce atepta audien#a papal. (um s-a nt#mplat totul7 (are-i semni"ica*ia acelei particulare succesiuni a evenimentelor7 .i aduse aminte de ntrebrile puse preo#ilor pe c!nd era adolescent. 'robabil am decis s nu devin preot, pentru c ast"el mi s-ar "i limitat accesul la adevrul !tiin*i"ic. )iserica na "ost niciodat at#t de n%duitoare precum sunt eu cu aparentele incompatibilit*i dintre $umne/eu !i &instein. u o sear nainte, un preot american de la *epartamentul de 7faceri Externe al 3aticanului l ateptase la ,otel. *up prezentare, se scuzase c nu i rspunsese la scrisoarea expediat n noiembrie, din >oston. 7r fi /uurat fr ndoial ntregul proces/ ) remarc n treact preotul ) dac ar fi men#ionat atunci c era "orba de acel 1A@oole, cosmonaut al misiunii FeCton. u toate acestea, continu prelatul, totul se aranjase i Sf!ntul 'rinte se artase nc!ntat s+l primeasc n diminea#a urmtoare. Leneralul american se ridic instincti" n momentul desc,iderii uii de la biroul papal. 'reotul care+l "izitase cu o sear nainte pe 1A@oole pi grbit n camer, pr!nd ner"os, i+i str!nse repede m!na generalului. 7m!ndoi aruncar o pri"ire spre cadrul uii unde papa, n obinuitele sale "eminte albe, tocmai termina o con"ersa#ie cu un colaborator apropiat. u un z!mbet plcut ntiprit pe fa#, :oan 'aul al 3+lea intr n anticamer i+i ntinse m!na lui 1A@oole. 7utomat, astronautul se ls ntr+un genunc,i i srut inelul- papal. ) Sfinte 'rinte, murmur el, uluit de btaia nebuneasc a propriei inimi, mul#umesc c m+a#i primit. E cu ade"rat o mare onoare pentru mine, ) 0i pentru mine, replic papa ntr+o englez cu uor accent. 7m urmrit cu mare interes acti"itatea dumnea"oastr i a colegilor dumnea"oastr. Fcu un gest i generalul american l urm pe conductorul bisericii ntr+o ncpere larg, cu ta"an nalt. =n birou masi", dintr+un lemn negru, se ntindea pe o latur a camerei sub un portret n mrime natural al lui :oan 'aul al :3+lea, omul care de"enise pap n zilele ntunecate ale Marelui Daos i asigurase lumii i bisericii douzeci de ani de conducere inspirat i energic. @alentatul "enezuelean, poet i istoric, demonstrase lumii ntre $%&8 i $%RQ ce for# poziti" poate reprezenta o biseric bine organizat, ntr+un moment n care practic toate institu#iile se prbueau, nefiind capabile s ajute masele rtcite de oameni. 'ontiful se aez pe o sofa, in"it!ndu+l cu un gest pe 1A@oole s ia loc alturi. 'reotul american prsise ncperea. .n fa#a generalului i a papei se aflau marile ferestre desc,ise pe un balcon suspendat la "reo douzeci de picioare deasupra grdinilor 3aticanului. .n deprtare se "edea Muzeul 3aticanului, unde 1A@oole i petrecuse dup amiaza precedent. ) 7#i men#ionat n scrisoare, ncepu Sf!ntul 'rinte fr a se folosi de nici un fel de noti#e, c exist o serie de /probleme teologice/ pe care dori#i s le discuta#i cu mine. >nuiesc c sunt legate de misiunea dumnea"oastr. 1A@oole l pri"i pe spaniolul de aptezeci de ani, conductorul spiritual al unui miliard de catolici. 'ielea papei era mslinie, trsturile ascu#ite, prul des i negru de odinioar de"enise astzi n cea mai mare parte sur. 1c,ii castanii pri"eau bl!nd i limpede. (u si%uran* c nu irose!te nici o clip din timpul su, g!ndi generalul, aduc!ndu+i aminte de un articol dintr+o re"ist catolic, n care unul din cei mai importan#i cardinali ai 3aticanului l luda pe :oan 'aul al 3+lea pentru eficien#a sa managerial. ) *a, Sfinte 'rinte, rspunse americanul. *up cum ti#i, sunt pe punctul de a pleca ntr+o cltorie de cea mai mare importan# pentru omenire. a un bun catolic, am c!te"a ntrebri pe care m+am g!ndit c ar fi folositor s le discut cu Eminen#a 3oastr. Fcu o pauz. *esigur c nu m atept s+mi oferi#i toate rspunsurile. *ar poate c m "e#i ajuta un pic cu n#elepciunea "oastr, acumulat de+a lungul timpului. 'apa aprob din cap i atept ca Mic,ael 1A@oole s continue. osmonautul

respir ad!nc. ) 'roblema care nu+mi d pace e aceea a m!ntuirii, c,iar dac ea nu+i dec!t o parte, cred, a c,estiunii i mai cuprinztoare n a mpca ramanii cu credin#a noastr. Spr!ncenele papei se ridicar i 1A@oole i ddu seama c nu ncepuse prea bine. ) Fu am dificult#i legate de conceptul lui *umnezeu care i+a creat pe ramaniacesta e uor de n#eles. *ar au urmat oare ramanii un model similar de e"olu#ie spiritual, trebuind s fie m!ntui#i ) la un moment oarecare al istoriei lor ) la fel ca fiin#ele umane de pe 'm!ntB 0i dac este aa, l+a trimis *umnezeu pe :sus, sau pe ec,i"alentul su raman, s+i sal"eze de pcateB Reprezint atunci oamenii o paradigm e"oluti" ce se tot repet de+a lungul i de+a latul uni"ersuluiB N!mbetul papei se lrgi aproape ntr+un r!njet. ) *umnezeule, generale, exclam el cu umor, c,iar c ai pit fr s te+ncurci ntr+un "ast teritoriu intelectual. 0tii c nu am rspunsuri rapide la ntrebri at!t de profunde. Specialitii bisericii discut problemele ridicate de Rama de aproape aptezeci de ani, iar n ultimul timp aceste cercetri s+au intensificat tocmai datorit descoperirii celei de+a doua na"e. ) *ar ce crede#i dumnea"oastr personal, Sanctitatea 3oastrB insist 1A@oole. reaturile responsabile de construc#ia acestor incredibile na"e spa#iale, au comis pcate originare, a"!nd astfel ne"oie de un sal"atorB Este istoria lui :sus unic aici pe @erra, sau ea constituie doar un mic capitol ntr+o carte de o lungime aproape infinit, acoperind toate fiin#ele ra#ionale i constituind o cerin# a m!ntuirii, n scopul de a ob#ine eterna sal"areB ) Fu sunt sigur, replic dup c!te"a secunde Sf!ntul 'rinte. =neori mi este aproape imposibil s+mi nc,ipui existen#a altor forme inteligente de "ia# n uni"ers. 7poi, de ndat ce+mi dau seama c n mod sigur ele nu ne sunt asemntoare, m in"adeaz imagini i figuri ce m fac s+mi am!n judecata referitoare la ntrebrile teologice tocmai puse. @cu un moment, reflect!nd. *ar cea mai mare parte a timpului, mi imaginez c i ramanii au a"ut anumite lec#ii de n"#at la nceput, c *umnezeu nu i+a creat nici pe ei perfec#i i c ntr+o anumit clip a dez"oltrii lor, El trebuie s le fi trimis pe :sus... 'apa i ntrerupse discursul i+l pri"i atent pe generalul 1A@oole. ) *a, continu el cu o "oce bl!nd, am spus :sus. M+a#i ntrebat ce cred eu personal. 'entru mine :sus este at!t ade"ratul sal"ator, dar i singurul fiu al lui *umnezeu. El trebuie s fi fost acela trimis ramanilor, c,iar dac sub o alt nf#iare. Fa#a lui 1A@oole se nsenin la remarca pontifului. ) Sunt de acord cu Eminen#a 3oastr, declar emo#ionat. 'rin urmare fiin#ele inteligente sunt unite, peste tot n uni"ers, prin aceeai experien# spiritual. .ntr+un sens foarte, foarte real, presupun!nd c at!t ramanii c!t i eilal#i au fost sal"a#i, suntem cu to#ii fra#i. .n definiti", suntem plmdi#i din aceleai elemente c,imice de baz. .nseamn c Raiul nu se limiteaz doar la oameni, ci include toate fiin#ele care au n#eles mesajul 4ui. ) .mi dau seama unde "e#i ajunge cu aceast concluzie, replic :oan 'aul. u siguran# ns ea nu e uni"ersal acceptat. ,iar n interiorul bisericii exist persoane cu o concep#ie complet diferit despre ramani. ) 3 referi#i la grupul care se bizuie pe cu"intele Sf!ntului Mic,ael din SienaB 'apa ncu"iin# din cap. ) 'rerea mea, declar generalul 1A@oole, este c interpretarea ,omocentric ngust a predicii Sf!ntului Mic,ael despre ramani e incorect. onsider!nd c aceast na" extraterestr ar fi un "estitor, precum profe#ii Elias sau :saia care au proorocit a doua natere a lui Dristos, Mic,ael nu limita ramanii n a juca doar un rol ngust n istoria noastr i nici un alt rol existen#ial. 'ur i simplu el explica un posibil punct de "edere, dintr+o perspecti" spiritual omeneasc. 'ontiful z!mbea din nou. ; 3d c a#i c,eltuit mult timp i energie g!ndindu+" la aceast problem. :nforma#iile mele despre dumnea"oastr erau doar par#ial corecte. redin#a n *umnezeu, biseric i familie sunt toate men#ionate n dosar, ns doar o mic men#iune se face despre interesul acti" pe care+l a"e#i n teologie. ) onsider c FeCton este de departe cea mai important misiune din ntreaga mea "ia#. 3reau s fiu sigur c "oi ser"i cu credin# at!t omenirea c!t i pe *umnezeu. *e aceea ncerc s m pregtesc n toate felurile posibile, inclusi" ncerc!nd s descopr dac ramanii au sau nu o "ia# spiritual. Faptul mi+ar putea afecta ac#iunile "iitoare. 1A@oole fcu o pauz de c!te"a secunde, apoi continu( ) Eminen#a 3oastr, au gsit cercettorii dumnea"oastr do"ada unei posibile spiritualit#i ramane, baz!ndu+se pe analiza datelor primei nt!lniriB :oan 'aul al 3+lea cltin din cap. +)Fu c,iar. 0i, totui, unul din cei mai de"ota#i ar,iepiscopi, un brbat al crui zel religios aproape c+i las n umbr logica, insist c ordinea structural din interiorul primei na"e ramane ) simetriile, modelele geometrice, proiectul repetat excesi" i bazat pe numrul trei ) sugereaz un templu. 7r putea s aib dreptate. 'ur i simplu

nu tim. Fu a"em nici o mrturie n sprijinul naturii spirituale a fiin#elor care au creat acea prim na" spa#ial. ) =luitorI declar generalul 1A@oole. Fu m+am g!ndit niciodat la aa ce"a. =n templuI *a"id >roCn ar fi ocat. Leneralul r!se i se explic( *octorul >roCn insist c noi, oamenii cei ignoran#i, nu "om a"ea niciodat ansa s determinm scopul unei astfel de na"e, ntruc!t te,nologia constructorilor e at!t de a"ansat ) mult peste puterea noastr de n#elegere ) nc!t ne+ar fi imposibil s+l pricepem, fie i numai par#ial. >inen#eles c dup el nici nu poate fi "orba de o religie raman. Ei ar fi lsat gogori#ele supersti#ioase unde"a n trecut, nainte de a dez"olta capacit#i de construc#ie pentru o asemenea na" interstelar. ) *octorul >roCn e ateu, nu+i aaB ntreb papa. 1A@oole aprob din cap. ) =nul n"erunat. onsider c ntreaga g!ndire religioas diminueaz func#ionarea creierului. ine nu este de acord cu punctul su de "edere e socotit un "eritabil idiot. ) 0i restul ec,ipajuluiB 7u opinii la fel de puternice n aceast pri"in# ca doctorul >roCnB ) El este cel mai glgios, dei am impresia c Ka2efield, @abori i @urg,enie" i mprtesc concep#iile de baz. Mai straniu e c intui#ia mi spune despre >orzo", comandantul nostru, c are o slbiciune pentru religie. 7cest lucru se nt!mpl cu mul#i dintre supra"ie#uitorii Daosului. 1ricum ar fi, lui 3alerii i face plcere s m descoase despre credin#a mea. Leneralul 1A@oole se opri o clip, n "reme ce recapitula n g!nd con"ingerile religioase ale ec,ipajului FeCton. ) Europencele, des ?ardins i Sabatini, sunt catolice, dar nici printr+un efort de imagina#ie n+ar putea fi considerate ca fiind e"la"ioase. 7miralul Deilmann este luteran n ceea ce pri"ete 'atele i rciunul. @a2agis,i e adept Nen. Fu tiu nimic despre ceilal#i doi. 'ontiful se ridic i se apropie de fereastr. ) =nde"a, acolo, exist un straniu i minunat "e,icul spa#ial, creat de fiin#e de pe alt stea, un "e,icul ce se ndreapt ctre noi. @rimitem un ec,ipaj de doisprezece oa+ meni n nt!mpinarea ei. Se ntoarse spre 1A@oole. 7ceast na" poate fi un mesager al *omnului, dar probabil c numai dumnea"oastr "e#i fi capabil s l recunoate#i astfel. Leneralul nu rspunse. 'apa pri"i din nou fix pe fereastr i rmase tcut aproape un minut. ) Fu, fiule, zise el n cele din urm, cu bl!nde#e, at!t pentru sine c!t i pentru interlocutorul su. Fu am rspunsuri la ntrebrile tale. *oar *umnezeu le are. @rebuie s " ruga#i ca el s ofere rspunsurile, atunci c!nd "e#i a"ea ne"oie de ele. .l pri"i n fa# pe general. @rebuie s mrturisesc c sunt extrem de nc!ntat s " tiu frm!ntat de aceste c,estiuni. Sunt ncreztor n faptul c *omnul "+a ales deliberat pentru aceast misiune. 1A@oole n#elese c audien#a se apropia de sf!rit. ) Sfinte 'rinte, spuse el, mul#umesc nc o dat pentru bun"oin#a de a m fi primit i de a " fi irosit timpul cu mine. Sunt profund onorat. :oan 'aul al 3+lea z!mbi i se apropie de oaspetele su. .l mbr#i dup modelul european i+l nso#i afar din birou.

11. SFNTUL MICHAEL DIN SIENA :eirea metroului se afla "iza"i de intrarea n 'arcul :nterna#ional al 'cii. Scrile rulante l ridicar pe general la ni"elul superior, iar din momentul n care pi n lumina dup amiezii, "zu n dreapta ) la nu mai mult de dou sute de iarzi ) morm!ntul n form de dom. .n st!nga, de cealalt latur a parcului, n spatele unui complex de cldiri administrati"e, se zrea partea superioar a "ec,iului olosseum roman. 1A@oole ptrunse cu un pas rapid n parc i o lu la dreapta pe drumul ce ducea la morm!nt. @recu de o mic i minunat f!nt!n, parte a unui monument dedicat copiilor lumii, i se opri s pri"easc figurile sculptate, pline de "ia#, ce se jucau n apa rece. Leneralul era plin de nerbdare. (e /i incredibil, reflect el. 'entru nceput, o audien* la pap. 5i acum o vi/it la morm#ntul S"#ntului Michael. !nd Mic,ael din Siena fusese canonizat n $%QQ, la cincizeci de ani dup moarte i, poate semnificati", la trei ani dup alegerea lui :oan 'aul al 3+lea ca pap, consensul a fost deplin( 'arcul :nterna#ional al 'cii prea s fie locul perfect pentru un monument ridicat n onoarea lui. Marele 'arc se ntindea de la 'iazza 3enezia p!n la olosseum, erpuind n jurul i printre pu#inele ruine ale "estigiilor romane supra"ie#uitoare ,olocaustului nuclear. 7legerea amplasamentului exact al monumentului se do"edise un proces delicat. Memorialul celor inci Martiri, acei brba#i i femei plini de curaj care se dedicaser reinstaurrii ordinii n Roma n lunile imediat urmtoare dezastrului, constituise principala atrac#ie a parcului timp de mul#i ani. Foarte mult lume considera

c nu trebuia permis ca noul monument al Sf!ntului Mic,ael din Siena s eclipseze seme#ul pentagon de marmur, ce ocupa din $%RR col#ul de sud al parcului. *up lungi discu#ii s+a ,otr!t ca monumentul Sf!ntului Mic,ael s fie amplasat n partea opus, de nord, a parcului, iar funda#ia sa aezat n mod simbolic pe epicentrul real al exploziei, la numai zece iarzi de locul unde strjuise statuia lui @raian, "aporizat instantaneu de cldura intens degajat n centrul mingii de foc. 'rimul ni"el al monumentului rotund era rezer"at n ntregime medita#iei i rugciunii. Faosul central cuprindea dousprezece firide sau capele mici. ase cu sculpturi i lucrri de art n stilul clasic romano+catolic, celelalte ase n stilul propriu principalelor religii ale lumii, mpr#irea eclectic a parterului fusese dinadins proiectat pentru a alina spiritele multor ne+catolici ce "eneau aici n pelerinaj, cu scopul de a cinsti memoria Sf!ntului Mic,ael. Leneralul nu petrecu mult timp la primul ni"el. .ngenunc,ie i spuse o rugciune n capela Sf!ntului 'etru, apoi pri"i grbit celebra sculptur de lemn a lui >udd,a aezat ntr+un col# l!ng intrare, ca mul#i al#i turiti fiind nerbdtor s "ad frescele de la etajul doi. 1A@oole fu copleit de mrimea i frumuse#ea celebrelor picturi, imediat dup ce iei din lift. .n fa#a lui se ridica un portret n mrime natural a unei gra#ioase fete de optsprezece ani, cu un pr lung i blond. Era ngenunc,eat ntr+o "ec,e biseric din Siena n ajunul rciunului din $%%R, a"!nd alturi, ntr+un co aezat pe duumea, un copila cu prul c!rlion#at, n"elit ntr+o ptur. 'ictura reprezenta noaptea naterii Sf!ntului Mic,ael, prima dintr+o serie de dousprezece panouri cu fresce ce nconjurau complet morm!ntul i istoriseau "ia#a eroului. Leneralul 1A@oole se ndrept spre micul c,ioc de l!ng lift i nc,irie o audiocaset de patruzeci i cinci de minute. 'trat, cu latura de zece centimetri, ncpea uor n buzunarul ,ainei. 4u unul din minusculele receptoare i+l introduse n urec,e. *up ce select limba englez, aps butonul marcat /:ntroducere/ i ncepu s asculte o "oce feminin, explic!nd ceea ce urma s "ad n continuare. /Fiecare din cele dousprezece fresce are ase metri nl#ime, spunea femeia n timp ce generalul studia trsturile micu#ului Mic,ael din primul panou. Sala este luminat natural prin nite lucarne speciale i artificial de reflectoarele amplasate n dom. Senzori automa#i determin condi#iile de mediu i combin cele dou ilumina#ii, astfel nc!t "izibilita+tea s fie mereu perfect. ele dousprezece panouri de la acest ni"el corespund celor dousprezece firide ale ni"elului anterior. *ispunerea frescelor, n ordinea cronologic a "ie#ii sf!ntului, urmeaz sensul orar. 7stfel, pictura final comemor!nd ceremonia canonizrii n $%QQ la Roma se afl alturi de aceea ocazionat de naterea sa n catedrala din Siena, aptezeci i doi de ani mai de"reme. Frescele au fost realizate de o ec,ip de patru artiti, inclusi" maestrul c,inez Feng Ei, sosit aici n prim"ara anului $%86, fr nici un fel de anun# prealabil. .n ciuda faptului c era pu#in cunoscut n afara ,inei, ceilal#i trei artiti ) Rosa de Sil"a din 'ortugalia, Fernando 4opez din Mexic i Flans Reic,Cein din El"e#ia ) l+au cooptat imediat pe Feng Ei n mijlocul lor, lu!nd n considera#ie superbele sc,i#e pe care acesta le adusese cu el. 1A@oole arunc o pri"ire prin sala circular, n "reme ce asculta "ocea liric de pe caset. .n acea ultim zi a anului $%88, la etajul al doilea al monumentului Sf!ntului Mic,ael se aflau mai bine de dou sute de "izitatori, inclusi" trei grupuri organizate. osmonautul american nainta ncet, oprindu+se n fa#a fiecrui panou pentru a+l studia, ascult!nd totodat explica#iile de pe caset. E"enimentele majore ale "ie#ii Sf!ntului Mic,ael erau descrise n detaliu n fresce. 'anourile doi, trei, patru i cinci imortalizau perioada no"iciatului ca preot franciscan n Siena, cltoriile de documentare ntreprinse n jurul lumii din timpul Marelui Daos, nceputul sus#inutei acti"it#i religioase dup ntoarcerea n :talia, folosirea resurselor bisericii pentru a+i ,rni pe cei flm!nzi i a+i adposti pe cei fr de cmin. 7l aselea panou l prezenta pe neobositul sf!nt n interiorul unui studio de tele"iziune donat de un bogat admirator american. 7ici Mic,ael, cunosctor a opt limbi, i prezentase n repetate r!nduri mesajul su de unitate a ntregii omeniri, cer!ndu+le celor a"u#i s aib grij de cei mai pu#in fa"oriza#i de soart./ 'e panoul numrul apte, Feng Ei imortalizase confruntarea de la Roma dintre Mic,ael i btr!nul pap muribund. 1 capodoper a contrastului. Folosind cu mare dibcie culoarea i lumina, artistul transmitea imaginea unui t!nr energic, "ioi i plin de ini#iati", blamat n mod greit de un prelat obosit, a crui singur dorin# era de a+i petrece ultimele zile n pace i linite. Expresia facial a lui Mic,ael indica dou reac#ii diferite i distincte la ceea ce i se cerea( supunere la ordinele papalit#ii i dezgust la ideea c biserica se do"edea mai interesat de stil i ordine dec!t de substan#. /Mic,ael a fost trimis de pap ntr+o mnstire din @oscana, continu "ocea de pe caset, i aici au a"ut loc transformrile finale ale caracterului su. 'anoul numrul opt reprezint apari#ia lui *umnezeu n fa#a lui Mic,ael, n timpul izolrii sale. *up mrturisirea sf!ntului, *umnezeu i+a "orbit de dou ori, prima dat n mijlocul unei furtuni, iar a doua oar n "reme ce un curcubeu magnific se arcuia pe cer. 0i n timpul acelei furtuni "iolente i prelungi a auzit Mic,ael ) rostite de *umnezeu printre nesf!ritele bubuituri ale tunetelor ) acele /4egi ale 3ie#ii/, mai apoi reluate de sf!nt n

ser"iciului religios de 'ate de ia >olsena. 4a a doua apari#ie, *umnezeu l+a informat c mesajul su "a fi rsp!ndit n toate col#urile lumii de ctre curcubeu i c El nsui /"a oferi celor credincioi un semn/ n timpul mesei de 'ate. el mai faimos miracol din "ia#a lui Mic,ael, prezentat unui miliard de oameni prin intermediul tele"iziunii, este imortalizat pe al noulea panou. 'ictura l arat pe Mic,ael #in!ndu+i predica de 'ate mul#imilor adunate pe malul lacului >olsena. 1 a"ers puternic de prim"ar i ud p!n la piele pe credincioi, cei mai mul#i mbrca#i n familiarele "eminte albastre ce "or de"eni asociate cu numele discipolilor sf!ntului. *ar dei ploaia cade n jurul lui Mic,ael, nici mcar o pictur nu ud am"onul sau ec,ipamentul de sunet care+i amplific "ocea. 1 raz strlucitoare, perpetu de soare, scald n lumin fa#a t!nrului sf!nt, n "reme ce el anun# lumii noile precepte ale lui *umnezeu. 7ceast transformare dintr+un conductor eminamente religios)/ Leneralul nc,ise casetofonul i se ndrept spre panourile zece i unsprezece. unotea restul e"enimentelor. *up mesa din >olsena, Mic,ael fusese lo"it numai de necazuri. 3ia#a i se sc,imbase brusc. .n doar dou sptm!ni, majoritatea licen#elor pentru tele"iziune prin cablu i+au fost anulate. 'resa a nceput s publice tot felul de po"eti de corup#ie i imoralitate ale tinerilor si adep#i, al cror numr crescuse deja la sute de mii. 1 tentati" de asasinat fu dejucat n ultima clip de personalul su. Se fceau tot mai des auzite z"onuri c Mic,ael se autoproclamase al doilea ,rist. 5i ast"el conductorilor lumii li s-a "cut "rica de tine. uturor. $evenise!i o amenin*are la adresa lor prin le%ile tale ale vie*ii. ,ar ei n-au n*eles niciodat ce ai vrut tu s spui prin evolu*ia "inal. 1A@oole se opri n fa#a celei de+a zecea fresce. 1 scen pe care o tia pe de rost. 7proape orice persoan educat din lume ar fi recunoscut+o imediat. Relurile tele"izate ale ultimelor secunde dinaintea exploziei bombei teroriste erau prezentate n fiecare an pe $Q iunie, prima zi a Srbtoririi Sfin#ilor 'etru i 'a"el i rememorarea zilei c!nd Mic,ael >alatresi pierise, alturi de aproape un milion de credincioi, n Roma acelei dimine#i cumplite de "ar a anului $%&Q. ,-ai chemat la Roma s *i se alture. S ar*i lumii c to*i sunt uni*i. 5i ei au venit. 7l zecelea panou l prezenta pe Mic,ael n "emintele sale albastre, pe treptele Monumentului lui 3ittorio Emmanuel din 'iazza 3enezia. Se afla n mijlocul unei predici. .n jurul lui, n toate direc#iile se ntindea o mare albastr, de la Forumul roman la 3ia dei Fiori :mperiali conduc!nd la olosseum. Fe#e nflcrate, excitate, majoritatea tinere, i"indu+se de dup monumentalele "estigii ale str"ec,iului ora, pentru a zri n fug imaginea biatului+brbat ce ndrznise s sugereze c poseda o cale ) calea *omnului ) de a iei din starea de disperare i dezndejde n care se prbuise lumea. Mic,ael RMan 1A@oole, un catolic american de cincizeci i apte de ani din >oston, se prbui n genunc,i i pl!nse ) ca multe alte mii de oameni naintea sa ) n clipa c!nd pri"i panoul unsprezece. 7ceeai scen ca n fresca precedent, dar la o or distan# + o or dup ce bomba nuclear de aptezeci i cinci de 2ilotone, ascuns ntr+ o camionet abandonat l!ng olumna lui @raian, explodase acoperind cu noru+i n form de ciuperc cerul de deasupra oraului. 1rice lucru sau fiin# pe o raz de dou sute de metri de la epicentru fusese "aporizat instantaneu. Fici urm de Mic,ael, de 'iazza 3e+nezia su de uriaul Monument al lui 3ittorio Emmanuel. entrul frescei nu era dec!t o gaur. .n jurul ei, acolo unde "aporizarea nu fusese total, scene de agonie i oroare ce a"eau s zdruncine indiferen#a c,iar i a celor mai egocentrici indi"izi. S"inte $umne/eule, rosti printre lacrimi generalul, a0ut-m s n*ele% mesa0ul vie*ii S"#ntului Michael. A0ut-m s n*ele% cum pot contribui, ntr-o msur oric#t de mic, la planurile pe care 1e ai pentru noi to*i. 1uminea/-m pe mine, care m pre%tesc s "iu emisarul u ctre ramani.

12. RAMANI

l ROMANI

) 7adar, ce prere aiB Ficole des ?ardins se ridic i se ntoarse ncet n ra#a monitorului. Era mbrcat ntr+o roc,ie alb, bine ajustat, confec#ionat dintr+un material supraelastic. @i"ul se termina c,iar sub genunc,i, iar m!necile lungi erau marcate cu o f!ie neagr ce trecea pe sub cot, leg!nd umrul cu nc,eietura m!inii. ureaua lat, neagr ca pana corbului, se asorta cu prul i cu pantofii ei cu toc nalt. =n pieptene i prindea prul la spate, lsat apoi s cad liber p!n aproape de talie. Singura bijuterie era o br#ar de aur cu trei r!nduri de diamante mici, purtat la nc,eietura m!inii st!ngi. ) 7r#i superb, Maman, i rspunse de pe ecran Lene"ie"e. Fu te+am mai "zut mbrcat la patru ace i cu prul desfcut. e s+a nt!mplat cu ,ainele tale obinuiteB Feti#a de paisprezece ani z!mbi trengar. 4a c!t ncepe petrecereaB ) Fou treizeci, replic Ficole. Monden de t!rziu. 'robabil nu "om lua masa dec!t dup nc un ceas. 3oi m!nca ce"a la ,otel nainte de plecare ca nu cum"a s mor de foame. ) Maman, nu uita ce mi+ai promis. Sptm!na trecut n Au0ourd2hui se

men#iona c ?ulien 4e lerc, c!ntre#ul meu preferat, "a fi unul dintre artitii prezen#i. @rebuie s+i spui c fiica ta crede c e absolut divin< Ficole sur!se( ) 7m s+o fac pentru tine, scumpo, dei foarte probabil c gestul meu se "a interpreta cu totul altfel. *in c!te am auzit, al tu Monsieur 4e lerc crede c toate femeile din lume sunt ndrgostite de el. Fcu o pauz. =nde+i buniculB Mi s+a prut c+ai spus c #i se "a altura n c!te"a minute. ) 7ici sunt, declar tatl lui Ficole n timp ce fa#a sa prietenoas i bronzat apru pe ecran, l!ng cea a nepoatei. @ocmai am terminat un capitol din romanul despre 'eter 7belard . F+am crezut c "ei suna aa de"reme. 'ierre des ?ardins a"ea aizeci i ase de ani( un romancier istoric cu mare succes n ultimii ani, a crui "ia# fusese plin de anse i mpliniri de la moartea prematur a so#iei. 7r#i splendidI exclam dup ce+i "zu fiica n toaleta de sear. 7i cumprat roc,ia de la RomaB ) *e fapt, 'apa, zise Ficole fc!nd o nou piruet pentru a+i pune n "aloare roc,ia, am cumprat+o acum trei ani pentru cstoria lui Francoise. *ar, binen#eles, n+ am a"ut nc prilejul s+o mbrac. rezi c e prea simplB ) !tui de pu#in, replic 'ierre. >a cred c+i tocmai potri"it pentru tipul sta de petreceri extra"agante. *ac "a fi ca cele la care obinuiam eu s m duc, atunci fiecare femeie "a purta roc,ia i bijuteriile cele mai scumpe i mai aiurite. 3ei iei n e"iden# mbrcat aa, /simplu/, n alb i negru. .n special cu prul desfcut. 7r#i perfect. ) Mul#umesc, spuse Ficole. ,iar dac te tiu subiecti", tot mi place s+#i ascult complimentele. 'ri"i spre tatl i fiica ei, cele mai apropiate fiin#e pe care le a"ea de apte ani ncoace. Sunt cu ade"rat nelinitit. Fu cred c am s m simt aa nici n ziua c!nd "oi ajunge pe Rama. .ntotdeauna m simt ca un pete pe uscat la asemenea baluri simandicoase, iar astzi am un presentiment inexplicabil. .#i aduci aminte, 'apa, felul cum m+am sim#it feti# fiind, cu o zi nainte s ne moar c!ineleB @atl ei de"eni serios. ) 7tunci poate ar fi bine s rm!i la ,otel. 'rea multe din presentimentele tale s+ au ade"erit n trecut. .mi amintesc c mi+ai spus c ce"a nu era n regul cu mama ta doar cu dou zile nainte s primesc mesajul... ) Sentimentul nu+i at!t de puternic, l ntrerupse Ficole, 0i, n plus, ce scuz s gsescB @oat lumea m ateapt, n special presa, dup spusele Francesci Sabatini. @ipa+i nc iritat c am refuzat s+i acord inter"iul. ) Ei, n acest caz, du+te. *ar ncearc s te distrezi i tu un pic. Fu lua lucrurile prea n serios n seara asta. ) 0i amintete+#i s+l salu#i din partea mea pe ?ulien 4e lerc, adug Lene"ie"e. ) 1 s " simt lipsa la miezul nop#ii. 3a fi prima dat din $%85 c!nd nu petrecem mpreun 7nul Fou. Ficole fcu o pauz, amintindu+i zilele de srbtoare petrecute n familie. 7"e#i grij, am!ndoi. 0ti#i c!t de mult " iubesc. ) 0i eu te iubesc, Maman, strig Lene"ie"e. 'ierre i fcu semn din m!n. Ficole nc,ise 3ideofonul i+i pri"i ceasul. Era opt. .nc o or p!n a"ea s se nt!lneasc cu oferul n ,ol. Se ndrept spre terminalul computerului s comande ce"a de m!ncare. eru o sup groas de legume i o sticl cu ap mineral. : se rspunse c i se "a onora comanda n maximum nousprezece minute. Sunt ntr-adevr extrem de nervoas n aceasta sear, medit Ficole rsfoind paginile ,taliei i atept!ndu+i cina. Reportajul principal din re"ist l constituia n fapt un inter"iu cu Francesca Sabatini. Nece pagini ntregi i "reo douzeci de fotografii diferite ale acestei /la bella signora/. :nter"iul discuta cele dou seriale documentare extrem de reuite ale Francesci ;primul despre dragostea n epoca modern, al doilea despre droguri i medicamente<, accentu!nd faptul c, c,iar n toiul unor ntrebri referitoare la stupefiante, Francesca continua s fumeze #igar dup #igar. Ficole citi atent dar n grab articolul, remarc!nd aspecte ale personalit#ii Francesci pe care le trecuse cu "ederea p!n atunci. (e o motivea/7 Ficole se mir n sinea ei. (e dore!te n realitate7 Spre sf!ritul inter"iului, reporterul i ceruse Francesci prerea despre cele dou femei din ec,ipajul misiunii FeCton. /M simt ca i cum a fi singura femeie din ec,ipaj, replicase Francesca. Ficole re"eni asupra paragrafului. 'ilotul rus @urg,enie" g!ndete i ac#ioneaz ca un brbat, n "reme ce prin#esa franco+african Ficole des ?ardins i+a suprimat deliberat propria feminitate, un lucru trist dac ne g!ndim c!t de femeie frumoas este./ Ficole fu pu#in necjit de comentariile directe ale colegei sale. *ar, mai mult dec!t orice, se amuz. Sim#i un impuls competiti", dei se mustr pentru o astfel de reac#ie copilreasc. 1a momentul potrivit, am s-o ntreb pe =rancesca despre acest articol, i zise z!mbind Ficole. (ine !tie7 'oate chiar am s-o ntreb dac seducerea brba*ilor cstori*i o "ace s "ie mai "eminin.

ltoria de patruzeci de minute de la ,otel la 3ila lui Dadrianus situat n

suburbiile Romei, nu departe de orelul balnear @i"oli, se scurse ntr+o tcere complet. ellalt pasager din maina lui Ficole era Diro Eamana2a, cel mai taciturn dintre to#i cosmonau#ii. .n inter"iul luat cu zece luni n urm lui Eamana2a, o frustrat Francesca Sabatini, dup zece minute de rspunsuri monosilabice din partea japonezului, l ntrebase pe acesta dac erau sau nu ade"rate z"onurile c el ar fi un android. ) e s fiuB ntrebase Eamana2a. ) Sunte#i androidB repetase Francesca cu un z!mbet rutcios pe fa#. ) Fu, rspunsese pilotul japonez, al crui c,ip rmsese absolut fr expresie, n lumina puternic a reflectoarelor. !nd maina prsi drumul principal dintre Roma i @i"oli pentru a parcurge ultima mil p!n la 3ila lui Dadrianus, traficul se aglomera. 7"ansau ncet, nu numai din cauza nenumratelor maini ce aduceau personalit#i la gal, dar i datorit sutelor de curioi nira#i de o parte i de alta a drumului ngust. Ficole rsufl uurat n clipa n care automobilul intr pe o alee circular, trase pe dreapta i opri. *incolo de geamul fumuriu al mainii "edea un grup de reporteri i de fotografi, pregti#i s se repead asupra oricrei persoane ce ar fi cobor!t. =a se desc,ise automat i ea iei, str!ng!ndu+i mai bine n jurul trupului ,aina neagr din piele de cprioar i fiind atent s nu+i prind tocurile pe unde"a. ) ine+i aiaB auzi o "oce. ) Franco... "ino repede aici... e astronautul des ?ardins. =rm un ropot de aplauze i flas,+urile a nenumrate aparate de fotografiat. =n italian plcut la "edere fcu un pas nainte i apuc m!na lui Ficole. 1amenii se ngrmdeau n jur, c!te"a microfoane i fur ntinse sub nas n timp ce era mitraliat din toate pr#ile de sute de ntrebri, n patru sau cinci limbi diferite. ) *e ce a#i refuzat s acorda#i un inter"iu personalB ) 3 rugm s " desc,eia#i ,aina ca s " "edem roc,ia. ) a doctor, cosmonau#ii " respectB ) 1pri#i+", o clip numai. N!mbi#i, " rog. ) e prere a"e#i despre Francesca SabatiniB Ficole nu scoase nici un cu"!nt n "reme ce grzile de corp ndeprtau oamenii, conduc!nd+o spre o mainu# electric acoperit, care ncepu imediat s urce ncetior o pant lung. 1 italianc amabil le prezenta n englez mprejurimile. Dadrianus, conductorul imperiului roman ntre %%9 i %&5 d. ,r., construise aceast imens "il pentru propria sa plcere. apodopera ar,itectural, un amestec de stiluri pe care mpratul le nt!lnise pe parcursul numeroaselor sale cltorii n cele mai ndeprtate pro"incii, fusese proiectat de el nsui s ocupe o suprafa# de trei sute de acri de c!mpie, la poalele dealurilor @iburtini. *up c!te se prea, scurta cltorie printre cldirile str"ec,i fcea parte din programul festi" al serii. .n realitate, ruinele bine luminate sugerau doar "ag trecuta glorie, deoarece cele mai multe dintre acoperiuri lipseau, statuile decorati"e fuseser ndeprtate, iar pere#ilor aspri de piatr le lipsea orice podoab. 0i totui, de ndat ce mainu#a trecu de ruinele anopus+ului, monument construit n jurul unei piscine dreptung,iulare n stil egiptean ;a cincisprezecea sau a aisprezecea cldire a complexului, dup numrtoarea lui Ficole<, 3ila ncepu s+i fac sim#it mre#ia. )rbatul care a construit-o e mort de peste dou mii de ani, medit Ficole, amintindu+i de orele de istorie. >na din cele mai inteli%ente personalit*i care au trit vreodat. Soldat, administrator, lin%vist. N!mbi e"oc!ndu+i po"estea lui 7ntinous. Sin%ur cea mai mare parte a vie*ii. (u excep*ia unei pasiuni scurte, dar devastatoare, ncheiate cu o tra%edie. Electromobilul se opri n cele din urm. L,idul i sf!rise monologul. ) 'entru a onora marea 'ax Romana , lunga perioad de pace de acum dou milenii, gu"ernul italian, sprijinit de numeroase dona#ii ale unor di"erse corpora#ii men#ionate pe soclul statuii aflate n dreapta dumnea"oastr, a decis n $%Q8 s ridice o replic perfect a @eatrului Maritim al lui Dadrianus. 'oate " aduce#i aminte c am trecut pe l!ng ruinele originale la pu#in mai nainte. Scopul reconstruc#iei este de a ne ajuta s ne nc,ipuim cum era o "izit la "il n timpul "ie#ii mpratului. ldirea a fost terminat n $%8&, fiind folosit de atunci pentru nt!lniri i manifestri oficialeI 1aspe#ii fur primi#i de tineri italieni n #inut de sear, to#i la fel de nal#i i c,ipei, care+i escortar pe ultima parte a traseului, prin Dolul Filozofului p!n n @eatrul Maritim propriu+zis. 7"u loc un sumar control la intrare, apoi oaspe#ii fur lsa#i s circule liber, dup pofta inimii. Ficole era nc!ntat de cldirea rotund, cu un diametru de aproximati" patruzeci de metri. =n inel de ap izola o insul interioar, unde se ridica o cas spa#ioas cu cinci camere i o curte mare, cu o galerie larg cu coloane canelate. *easupra apei i a galeriei interioare nu exista nici un fel de acoperi, cerul liber asigur!nd ntregului teatru un sentiment de libertate, n jurul cldirii, oaspe#ii se amestecar unii cu al#ii, discut!nd i ser"ind buturi- c,elneri+robo#i din ultima genera#ie circulau de ici colo ncrca#i cu t"i pline cu pa,are de ampanie, "in i alte buturi spirtoase. *e cealalt parte a celor dou pode#e care legau insula cu galeria i restul teatrului, Ficole obser" "reo zece

angaja#i mbrca#i n alb aranj!nd bufetul. 1 blond plinu# nso#it de so#ul ei, un c,elbos nostim i mt,los, cu o perec,e de oc,elari demoda#i, se apropie rapid de Ficole. Se pregti s reziste atacului sorbind o ng,i#itur dintr+un cocteil de ampanie i coacze negre pe care i+l oferise cu o insisten# stranie un robot, c!te"a minute mai de"reme. ) 1,, Madame des ?ardins, rosti brbatul, flutur!nd din m!n i apropiindu+se n mare "itez. @rebuie neaprat s " "orbesc. So#ia mea " este una dintre cele mai nflcrate admiratoare. 1prindu+se l!ng Ficole, fcu un semn so#iei. 3ino+ncoace, ecelia, strig el. 7m pus m!na pe ea. Ficole oft ad!nc i se for# s z!mbeasc. :a "i una din acele seri exasperante, i spuse n sine.

4n s"#r!it, poate m voi bucura !i eu de c#teva minute de lini!te !i pace. Ficole edea singur la o msu# ntr+un col# al camerei, aezat deliberat cu spatele spre u. .ncperea se afla spre partea din spate a cldirii de pe insul, c,iar n mijlocul @eatrului Maritim. Ficole ng,i#i i ultima mbuctur i o ajut s alunece cu nite "in. 1ft, ncerc!nd fr succes s+i aminteasc mcar jumtate din persoanele nt!lnite n ultima or. Fusese ca o fotografie premiat, trecut de la unul la altul i ridicat n sl"i de toat lumea. Fusese mbr#iat, srutat, alintat, ciupit, curtat at!t de brba#i c!t i de femei- un bogat armator suedez o ceruse c,iar n cstorie, in"it!nd+o la /castelul/ su de l!ng Loteborg. Ficole de+abia dac izbutise s scoat un cu"!nt. Fa#a o durea de at!tea z!mbete politicoase, iar "inul i cocteilurile cu ampanie o ame#iser. ) Ei bine, pe onoarea mea dac doamna n roc,ie alb nu+i c,iar o coleg, nsi prin#esa de g,ea#, Madame Ficole des ?ardins, auzi Ficole o "oce familiar alturi. Se rsuci i+l "zu pe Ric,ard Ka2efield mpleticindu+se, lo"indu+se de o mas i rec!tig!ndu+i ec,ilibrul, ag#!ndu+se de un scaun i aproape cz!ndu+i n sf!rit n bra#e. ) .mi pare ru, r!nji el, reuind s se aeze l!ng ea. Mi+e team c am but prea mult gin cu ap tonic. 4u o ng,i#itur sntoas din pa,arul care reuise ca prin minune s nu+l "erse. 0i acum, zise el fc!ndu+i cu oc,iul, dac nu te superi, am s trag un pui de somn nainte de spectacolul cu delfini. Ficole r!se n clipa n care capul lui Ric,ard lo"i masa de lemn cu un pocnet sec, iar el simul pierderea cunotin#ei. *up c!te"a secunde, se aplec jucu peste el i+i ridic cu for#a o pleoap. ) *ac n+ai nimic mpotri", camarade, ce+ar fi s nu treci ntr+o alt lume nainte s+mi explici pu#in c,estia asta cu delfinii... Ric,ard se ridic cu mare efort i ncepu s+i roteasc oc,ii n cap. ) 7dic nu tiiB *umneata, care cunoti ntotdeauna toate orarele i toate procedurileB :mposibilI Ficole i termin "inul. ) Fii serios, Ka2efield. *espre ce "orbetiB Ric,ard desc,ise una din micile ferestre i+i trecu bra#ul prin ea, art!nd spre ntinderea de ap nconjurtoare. ) Marele *r. 4uigi >ardolini se gsete aici mpreun cu inteligen#ii si delfini. Francesca l "a prezenta peste "reo cincisprezece minute. Se ,olb cu dezin"oltur la Ficole. *octorul >ardolini e pe punctul s do"edeasc c,iar aici, n aceast sear, strig el, c delfinii si sunt capabili s treac orice examen de admitere la facultate. Ficole se retrase i+i pri"i cu aten#ie colegul. (hiar c-i beat. 'oate c se simte la "el de nelalocul lui ca !i mine. Ric,ard pri"ea cu aten#ie pe fereastr. ) 'etrecerea asta+i o "eritabil grdin zoologic, nu+i aaB rosti Ficole dup o lung tcere. =nde i+au gsit... ) 7sta+i, o ntrerupse brusc Ka2efield, tr!ntind un pumn triumftor n mas. *e aia mi+a prut familiar locul de cum am pit nuntru. .i arunc o pri"ire lui Ficole, care+l msura din oc,i ca i cum i+ar fi pierdut min#ile. E un Rama n miniatur, nu+#i dai seamaB El sri n sus, incapabil s+i ascund bucuria produs de o asemenea descoperire epocal. 7pa din jurul casei e 1ceanul ilindric, galeriile reprezint !mpia entral, iar noi, frumoas doamn, stm n mijlocul oraului FeC Eor2. Ficole ncepea s priceap, dar nu putea #ine pasul cu g!ndurile ,aotice ale lui Ric,ard Ka2efield. ) 0i ce do"edete aceast similitudineB se interes ea cu "oce tare. e sens are faptul c nite ar,itec#i muritori au construit acum dou mii de ani un teatru pe aceleai principii cu cele utilizate pe na"a ramanB 7semnare de naturB Similaritate de culturB Fu, absolutI El se opri, contient de+abia acum c Ficole l pri"ea fix. ) MatematicaI zise el emfatic. Expresia ei sceptic i spuse c nc nu l n#elesese pe deplin. Matematica, rosti el iari, dintr+o dat surprinztor de lucid. 7sta este c,eia.

7proape cu siguran# c ramanii nu artau ca noi i la fel de clar e c s+au dez"oltat ntr+o lume mult diferit de a noastr. *ar ei trebuie s fi cunoscut aceeai matematic ca i romanii. Fa#a i se lumin. ) Da,, url din nou, fc!nd+o pe Ficole s sar n sus. Era foarte mul#umit de sine. Ramani i romani. *espre asta+i "orba aici. 0i pe unde"a pe la mijloc pe scara e"olu#iei se afl i modemul Domo Sapiens. Ficole cltin din cap n "reme ce Ric,ard exulta de bucurie la felul cum i func#iona mintea. ) @ot nu n#elegi, frumoas doamnB ntreb el, ntinz!nd m!na pentru a o ajuta s se ridice de pe scaun. 7tunci poate c dumneata i cu mine ar trebui s mergem s "izionm un spectacol cu delfini, iar eu #i "oi "orbi de ramanii de acolo i de romanii de aici, de profitori i de regi, de capete ptrate i cear purpurie de sigiliu, i dac porcii au aripi ori nu...

1!. LA M'L#I ANI *up ce toat lumea termin de m!ncat i farfuriile fur str!nse, Francesca Sabatini apru n mijlocul cur#ii cu un microfon n m!n i petrecu restul de zece minute mul#umind sponsorilor galei. 7poi l prezent pe 4uigi >ardolini, suger!nd c te,nicile pe care le ncercase pentru prima dat n a comunica cu delfinii s+ar putea do"edi extrem de folositoare oamenilor, n ncercarea de a lua legtura cu ci"iliza#iile extraterestre. Ric,ard Ka2efield dispruse exact nainte de nceputul discursului Francesci, cu scopul mrturisit de a gsi cmara i a mai face rost de ce"a de but. Ficole l "zu fugiti" cinci minute mai t!rziu, dup ce Francesca i terminase prezentarea. Era nconjurat de dou actri#e italiene cu bust bogat, care r!deau n ,o,ote de glumele sale. Flutur din m!n spre Ficole i+i fcu cu oc,iul, art!nd spre cele dou femei, ca i cum ac#iunile sale s+ar fi explicat de la sine. )ine pentru tine, Richard, g!ndi Ficole, z!mbindu+i n sine. (el pu*in unul dintre noi, neadapta*ii social, se distrea/ de minune. 1 urmri pe Francesca pind gra#ios peste pode# i rug!nd oaspe#ii s se ndeprteze de l!ng ap, ca s li se fac loc lui >ardolini i delfinilor si. Francesca purta o roc,ie neagr str!ns pe corp, care+i lsa un umr dezgolit- toaleta o completa o salb de #ec,ini de aur i o earf aurie, legat n jurul taliei. 'rul ei lung i blond era mpletit i prins cu uni ac n "!rful capului. u apar*ii cu adevrat acestei lumi, reflect Ficole, admir!nd sincer uurin#a cu care se mica Francesca n aglomera#ia din jur. *octorul >ardolini i ncepu prima parte a demonstra#iei, iar Ficole i ndrept aten#ia ctre ntinderea circular de ap. 4uigi >ardolini era unul din acei contro"ersa#i oameni de tiin# cu o oper excep#ional, dar nu at!t de nemaipomenit cum ar fi "rut s se cread. 'usese ntr+ade"r la punct o metod unic de comunicare cu delfinii i izolase treizeci, p!n la patruzeci de "erbe de ac#iune printre sunetele scoase de aceste animale. .n sc,imb nu era ade"rat, aa cum se pretindea adesea, c doi dintre delfinii si ar fi putut promo"a un examen de admitere la facultate. *in pcate, dup felul cum se desfurau lucrurile n s!nul comunit#ii tiin#ifice interna#ionale a secolului douzeci i doi, dac teoriile cele mai nstrunice sau cele mai a"ansate ale cui"a nu puteau fi demonstrate i cdeau n ridicol, atunci i celelalte lucrri ale sale, oric!t ar fi fost ele de solide, erau de asemenea discreditate. 7cest mod de g!ndire generase un conser"atorism endemic n tiin#, c!tui de pu#in sntos pentru progresul ei. Spre deosebire de al#i cercettori, >ardolini se do"edea a fi un strlucit om de spectacol. .n partea final a s,oC+ului, cei mai celebri delfini ai si ) Emilio i Emilia ) fur supui la un test real de inteligen# n compania a doi in"ita#i, un brbat i o femeie alei la nt!mplare. @estul era uimitor de simplu. 'e dou ;din patru< mari ecrane electronice ;o perec,e de ecrane n ap, cealalt n curte< se prezenta o matrice de trei pe trei, a"!nd un spa#iu alb n col#ul din dreapta jos. elelalte opt careuri prezentau di"erse imagini i forme. *elfinii i oamenii supui testului trebuiau s recunoasc modelele n sc,imbare, deplas!ndu+se pe matrice de la st!nga spre dreapta i de sus n jos, apoi s aleag corect dintr+un set de opt "ariante prezentate de ecranul perec,e, elementul potri"it pentru col#ul liber. 'articipan#ii dispuneau de c!te un minut pentru fiecare problem. *elfinii din ap, ca i oamenii afla#i pe uscatul de deasupra lor, a"eau la dispozi#ie un panou de control cu opt butoane pntru a+i semnaliza alegerea, delfinii folosindu+i boturile ca s le apese. 'rimele ntrebri se do"edir uoare, at!t pentru oameni c!t i delfini. .n prima matrice, o singur minge alb se gsea n col#ul din st!nga sus, dou mingi albe n cea de+a doua coloan a primului ir, i trei mingi albe n careul matricei corespunz!nd primului ir din coloana a treia. 7"!nd n "edere c primul element al irului secund era tot o singur minge, pe jumtate alb i pe jumtate neagr, i c elementul de nceput al celui de+al treilea ir era o minge de ast dat neagr, se ajungea uor la concluzia c

ceea ce trebuia s se afle n col#ul din dreapta jos erau trei mingi negre. 'roblemele ulterioare de"enir tot mai complicate. *e fiecare dat se adugau noi elemente de complexitate. 1amenii comiser prima greeal la a opta matrice, delfinii la a noua. .n total, doctorul >ardolini prezent aisprezece matrici, ultima at!t de complicat, nc!t trebuiau recunoscute cel pu#in zece modele separate pentru a se identifica corect elementul lips. Scorul final fu egal( oamenii %$, delfinii %$. 7mbele perec,i se nclinar i audien#a aplaud furtunos. Ficole gsi exerci#iul absolut fascinant. Fu era con"ins dac trebuia sau nu s cread afirma#ia doctorului >ardolini c ntrecerea ar fi fost corect, c nu se fcuser nici un fel de repeti#ii prealabile- de fapt, pentru ea n+a"ea nici o importan#. 'e ea o interesa nsi natura competi#iei- ideea c inteligen#a putea fi definit n termenii abilit#ii de a identifica modele i direc#ii de orientare. &xist oare vreo cale de a o msura7 reflect ea. 1a copii. Sau chiar la adul*i. Ficole participase la test alturi de oameni i delfini. Rspunsese corect la primele treisprezece puncte, l greise pe al paisprezecea din cauza unei presupuneri neglijente i tocmai rezol"ase numrul cincisprezece, c!nd soneria marcase sf!ritul timpului alocat. Dabar n+a"ea de unde s+l nceap pe al aisprezecea. 5i voi, romanilor7 se ntreb n clipa n care Francesca puse m!na pe microfon pentru a+l anun#a pe stp!nul inimii lui Lene"ie"e ) ?ulien 4e lerc. A*i "i "ost capabili s rspunde*i corect la toate cele !aispre/ece chestiuni, n a /ecea parte din timpul alocat7 4n a suta parte7 Sim#i un nod n g!t n momentul c!nd realiz ntreaga palet de posibilit#i. Sau poate chiar ntr-o milionime7

/F+am trit niciodat p!n nu te+am nt!lnit... F+am iubit niciodat p!n ce nu te+ am zrit.../. *ulcea melodie a "ec,ii nregistrri n"li n mintea lui Ficole, aduc!ndu+i n fa#a oc,ilor o imagine "ec,e cincisprezece ani, un dans cu un alt brbat, ntr+o epoc c!nd nc mai credea c dragostea putea cuceri totul. ?ulien 4e lerc interpret greit reac#ia corpului ei i o trase mai aproape de el. Ficole se ,otr s nu se mpotri"easc. Era deja foarte obosit i, dac ar fi fost s recunoasc ade"rul, se sim#ea bine n bra#ele unui brbat, pentru prima dat n decursul a mai mul#i ani. .i #inuse cu"!ntul dat Lene"ie"ei. !nd Monsieur 4e lerc i terminase cele c!te"a c!ntece din program, Ficole se apropiase de c!ntre#ul francez i+i transmisese mesajul fiicei sale. 7a cum anticipase, brbatul interpretase complet greit "orbele ei. ontinuar s discute n "reme ce Francesca i anun#a pe cei prezen#i c p!n la miezul nop#ii nu a"ea s mai fie nici un alt spectacol, fiecare fiind in"itat s bea, s mn!nce i s danseze dup pofta inimii. ?ulien i oferise bra#ul lui Ficole i mpreun ieiser n galerie, unde dansar n tot acest rstimp. ?ulien era un brbat bine, de "reo treizeci de ani, ns nu constituia genul lui Ficole. .nt!i i nt!i, se do"edea prea ncrezut pentru gustul ei. 3orbea mereu despre sine nsui, nefiind atent atunci c!nd con"ersa#ia aluneca i spre alte subiecte. *ei un c!ntre# talentat, nu poseda alte calit#i remarcabile. 4n schimb, medit Ficole n timp ce prelungitul lor dans atrgea pri"irile celorlal#i in"ita#i, e bun dansator !i "ace mai mult dec#t s stau sin%ur rsucindu-mi m#inile. 'e durata unei pauze muzicale, Francesca se apropie de ei. ) >ra"o, Ficole, spuse ea, z!mbetu+i larg pr!nd s fie sincer. .mi pare bine s constat c te distrezi. .i ntinse o mic ta" pe care se aflau o jumtate de duzin de bomboane de ciocolat, acoperite cu o glazur aduc!nd a za,r. Sunt fantastice. 4e+am comandat special pentru ec,ipajul misiunii FeCton. Ficole lu o bomboan i o bg n gur. *elicioas. ) 0i acum, "reau s+#i cer o fa"oare, continu dup c!te"a secunde Francesca. .ntruc!t n+am reuit s+#i iau un inter"iu i deoarece scrisorile primite indic faptul c milioane de oameni ard de nerbdare s afle mai multe despre tine, crezi c ai accepta s mergem n studioul impro"izat aici i astfel s+mi acorzi zece sau cincisprezece minute nainte de miezul nop#iiB Ficole o fix intens. 1 "oce interioar o punea n gard, ns mintea i denatura cum"a mesajul. ) Sunt de acord, declar ?ulien 4e lerc n "reme ce ambele femei se examinau reciproc. 'resa fie c "orbete ntotdeauna despre /misterioasa doamn astronaut/, fie se refer la tine ca la /prin#esa de g,ea#/. 7rat+le ce mi+ai artat mie n aceast sear ) c eti o femeie normal i sntoas ca oricare alta. $e ce nu7 decise n sf!rit Ficole, reprim!nd sfatul "ocii interioare. (el pu*in acord#nd aici interviul nu-i voi implica pe 'apa !i pe ?enevieve. Se ndreptau spre studioul njg,ebat de cealalt parte a galeriei c!nd Ficole l zri pe S,igeru @a2agis,i care, sprijinit de o coloan, discuta cu trei oameni de afaceri japonezi mbrca#i n #inut de sear. ) *oar o clip, spuse Ficole. M ntorc imediat. ) @anos,ii s,innen, @a2agis,i+san, l salut Ficole. 1mul de tiin# japonez se rsuci surprins, apoi sur!se "z!nd despre cine era "orba. *up ce o prezent pe Ficole

asocia#ilor si i dup ce to#i se nclinar sc,imb!nd polite#ile de rigoare, @a2agis,i desc,ise con"ersa#ia. ) 1 gen2i desu 2aB ntreb el. ) 1 2age sama de, replic ea. Ficole se aplec spre colegul ei japonez i+i opti la urec,e( F+am la dispozi#ie dec!t un minut. 3reau s+#i spun c am studiat cu grij datele dosarului i sunt complet, de acord cu medicul dumitale personal. Fu exist nici un moti" s+i anun# pe membrii comisiei despre anomalie. *octorul @a2agis,i arta de parc tocmai ar fi fost anun#at c so#ia sa dduse natere unui bie#el sntos. 3ru s+i spun ce"a personal lui Ficole, dar i aminti c se gsea ntr+un grup de compatrio#i. ) *omo arigato gozaimasu, i se adres el femeii ce deja se ndeprta, oc,ii si calzi i umezi transmi#!nd n tcere profunzimea sentimentelor sale. Ficole se sim#ea minunat n timp ce intra n pas de "als n studio, ntre Francesca i ?ulien 4e lerc. 'oz cu plcere celor c!#i"a fotografi, n "reme ce signora Sabatini o asigura c totul fusese pregtit pentru inter"iu. Sorbi c!te"a ng,i#ituri dintr+un cocteil de ampanie, discut!nd nimicuri cu ?ulien. .n cele din urm lu loc alturi de Francesca sub luminile orbitoare ale reflectoarelor. (e minunat, continu Ficole s se g!ndeasc la con"ersa#ia anterioar cu @a2agis,i, s pot s a0ut un om at#t de deosebit. 'rima ntrebare a Francesci fu destul de ne"ino"at. 1 ntreb pe Ficole dac apropiata lansare o emo#iona. ) >inen#eles, replic ea, continu!nd prin a face un scurt rezumat al exerci#iilor efectuate de ec,ipaj n ateptarea rendez"ous+ul cu Rama ::. :nter"iul se desfura n ntregime n englez. .ntrebrile curgeau ntr+o ordine bine stabilit. Ficole fu rugat s+ i descrie atribu#iile de pe parcursul misiunii, ce se atepta s descopere ;/Fu prea tiu, dar orice a gsi, "a fi extrem de interesant/< i cum de se nt!mplase s absol"e 7cademia Spa#ial. *up "reo cinci minute, Ficole se sim#ea linitit i mul#umit, pr!nd s fi ajuns pe aceeai lungime de und cu Francesca. 7poi Francesca puse trei ntrebri personale, una despre tatl ei, a doua despre mama sa i tribul Senoufo de pe oasta de Filde, i a treia despre "ia#a ei cu Lene"ie"e. Fici una nu prea dificil, aa nc!t ultima ntrebare o surprinse complet nepregtit. ) Este e"ident din fotografia fiicei tale c pielea ei este mult mai desc,is dec!t a ta, spuse Francesca pe acelai ton folosit pentru celelalte ntrebri. uloarea pielii lui Lene"ie"e sugereaz faptul c tatl ei e probabil alb. ine a fost tatl fiicei taleB Ficole sim#i cum pulsul i se mrete brusc. 7poi i se pru c timpul ncremenete. =n "al puternic de emo#ie o cuprinse i i fu fric s nu #ipe. 1 imagine strlucitoare, pasionat, a dou corpuri ncolcite reflectate ntr+o oglind uria i fulger prin minte, fc!nd+o s respire cu greutate. .i pri"i un moment picioarele, ncerc!nd s+i recapete s!ngele rece. =emeie idioat ce e!ti, se autogratul lupt!nd s+i nbue sentimentele de m!nie, durere i dragoste rscolitoare care se npustiser asupra ei asemeni unui "al uria n timpul fluxului. rebuia s-*i "i dat seama. *in nou lacrimile amenin#ar s #!neasc i ea se strdui din greu s le opreasc. 'ri"i nt!i la reflectoare, apoi la Francesca. : se pru c #ec,inii de aur de pe roc,ia reporterei se grupaser ntr+un model anume( un cap, un cap de pisic uria, cu oc,ii sc!nteietori i cu o gur plin de din#i ascu#i#i, ce tocmai se desc,idea ,ulpa". .n cele din urm, dup c!te"a secunde care prur o "enicie, Ficole sim#i c+i controleaz iari emo#iile. 7runc o pri"ire furioas Francesci. ) Fon "oglio parlare di Uuello, declar ea calm. 7bbiamo terminato Uuesta inter"ista. Se ridic, i ddu seama c tremura din tot trupul, aa nc!t se aez la loc. amerele de luat "ederi continuau s func#ioneze. Respir ad!nc c!te"a clipe. .ntr+un t!rziu se ridic de pe scaun i iei din studioul impro"izat. 3oia s dispar, s fug de toat lumea, s mearg unde"a unde s fie singur cu propriile sale sentimente. ?ulien o apuc de bra#. ) e c#eaI zise el flutur!nd un deget acuzator n direc#ia Francesci. Ficole era nconjurat de o mul#ime de in"ita#i i to#i "orbeau n acelai timp. .i fu greu s se concentreze n aglomera#ia aceea. .n deprtare se auzea o melodie pe care o recunoscu "ag, dar c!ntecul se termin aproape nainte s+i dea seama c era "orba de /7uld 4ang SMne/. ?ulien o #inea de dup umeri i c!nta plin de dorin#. @otodat conducea un grup de "reo douzeci de persoane, ce repetau dup el cu"intele refrenului. Ficole opti mecanic ultima msur i ncerc s+i men#in ec,ilibrul. >rusc, dou buze umede le acoperir pe ale ei i o limb dinamic ncerc s+i desc,id gura pentru a ptrunde nuntru. ?ulien o sruta febril, aparatele de fotografiat se declanau ncontinuu, zgomotul era cumplit. apul lui Ficole ncepu s se n"!rteasc i sim#i c se afla pe punctul de a leina. Se zbtu cu putere, reuind n cele din urm s se elibereze din str!nsoarea lui ?ulien. Retrg!ndu+se, se mpletici i se lo"i de un Reggie Kilson c!t se poate de furios. 7cesta o mpinse ntr+o parte, grbit s ajung la un cuplu ce sc,imba sruturi de 7nul Fou n lumina orbitoare a flas,+urilor. Ficole l urmri cu o pri"ire dezinteresat, ca i cum ar fi asistat la o reprezenta#ie de teatru, ori ca i cum ar fi fost martor la unul din

propriile sale "ise. Reggie i despr#i pe cei doi i+i ridic bra#ul drept ca i cum ar fi inten#ionat s+l pocneasc pe cellalt brbat. Francesca Sabatini l mpiedic, n timp ce un jenat *a"id >roCn i se desprindea din bra#e. ) :a+#i m!inile de pe ea, ticlosule, url Reggie continu!nd s+l amenin#e pe omul de tiin# american. 0i s n+ai impresia c nu tiu ce faci. Ficole nu+i credea oc,ilor. @otul era lipsit de sens. .n c!te"a secunde camera se umplu de agen#i de securitate. Ficole fu una dintre persoanele e"acuate fr menajamente din ncpere, n "reme ce se ncerca s se restabileasc ordinea. .ndeprt!ndu+se de acolo, trecu din nt!mplare pe l!ng Elaine >roCn, rezemat cu spatele de o coloan, singur+singuric. Ficole o nt!lnise i se n#elesese bine cu ea, atunci c!nd fusese n *allas s discute cu medicul familiei strile alergice ale lui *a"id. Era e"ident c Elaine se mbtase i nu a"ea c,ef s discute cu altcine"a. ) Ra,at ce eti, o auzi Ficole murmur!nd, n+ar fi trebuit s+#i art niciodat rezultatele nainte s le public eu nsmi. 7tunci totul ar fi fost altfel. Ficole prsi gala de ndat ce reui s gseasc un mijloc de transport spre Roma. u un tupeu incredibil, Francesca ncercase s+o nso#easc p!n la limuzin, ca i cum nu s+ar fi nt!mplat nimic. Ficole declin scurt oferta colegei sale de misiune i iei singur din "il. 'e drumul spre ,otel ncepu s ning. oncentr!ndu+se asupra fulgilor de nea ce cdeau continuu, Ficole reui s+i limpezeasc ndeajuns mintea ca s e"alueze e"enimentele serii. *e un lucru era absolut sigur. >omboana de ciocolat con#inuse o substan# neobinuit, cu un efect extrem de puternic. Fu i se mai nt!mplase nc niciodat s+i piard controlul asupra propriilor emo#ii. 'oate c i-a o"erit una !i lui .ilson, medit ea. A!a s-ar explica n parte accesul lui de "urie. $ar de ce7 (e ncearc s ob*in proced#nd ast"el7 7juns la ,otel, se pregti repede de culcare. *ar c,iar n momentul c!nd "oia s sting lumina, i se pru c aude o uoar ciocnitur n u. 7scult atent i nimic. rezu c urec,ile i jucaser o fest, c!nd auzi o nou ciocnitur. @rg!ndu+i ,alatul pe ea, se apropie cu grij de ua ncuiat. ) ine+i acoloB rosti ea cu o "oce puternic, dei nu prea con"ingtoare. *eclin+#i identitatea. 7uzi un f!!it i o bucat de ,!rtie mpturit fu strecurat pe sub u. .nc nspim!ntat i prudent, Ficole o ridic i o desfcu. 'e ea se puteau distinge, n scrierea original a tribului mamei sale, Senoufo, doar trei cu"inte ) Ronata. 6meh. Here. Ronata era numele ei n Senoufo. uprins brusc de panic, Ficole desc,ise ua fr a mai controla pe monitor c,ipul "izitatorului. 4a zece picioare deprtare, fix!nd+o cu o pri"ire intens, sttea un btr!n zb!rcit pe fa#a cruia erau pictate linii orizontale "erzi i albe. 'urta un costum complet de ceremonie, asemntor cu o mantie, de culoare "erde strlucitor, pe care se aflau pictate o serie de desene liniare fr nici o logic aparent. ) 1me,I exclam Ficole, inima bt!ndu+i mai s+i sparg pieptul. e faci aiciB adug ea n graiul tribului Senoufo. >tr!nul nu spuse nimic. .n m!na dreapt #inea o piatr i o sticlu#. *up c!te"a secunde pi ,otr!t n camer, pri"irea lui nedezlipindu+se nici o clip de pe c,ipul lui Ficole, care se retrgea pe msur ce el nainta. 7juni n centrul camerei, la "reo trei sau patru pai unul de cellalt, btr!nul i nl# oc,ii spre ta"an i ncepu s intoneze un psalm monoton. Era un c!ntec ritual Senoufo, o binecu"!ntare i un desc!ntec, in"ocat de sute de ani de amanii tribului pentru a alunga spiritele rele. *e ndat ce+i termin psalmul, btr!nul 1me, i fix iari strnepoata i ncepu s "orbeasc foarte ncet( ) Ronata, 1me, a sim#it un pericol mare n aceast "ia#. St scris n cronicile tribului c brbatul a trei "eacuri "a alunga demonii ri din preajma femeii lipsite de to"ar. *ar 1me, n+o poate proteja pe Ronata dup ce Ronata prsete regatul MinoCe. =ite, spuse el lu!ndu+i m!na i aez!ndu+i piatra i sticlu#a n palm, astea s stea ntotdeauna cu Ronata. Ficole pri"i piatra, un o"al lustruit i neted de "reo opt inci lungime i patru n l#ime i grosime, de culoare crem, cu c!te"a linii stranii, cafenii, erpuind de+a curmeziul. Sticlu#a "erde nu era mai mare dec!t una obinuit de parfum pe care orice femeie o poart n geanta de cltorie. ) 7pa 4acului n#elepciunii o poate ajuta pe Ronata, continu 1me,. Ronata "a ti c!nd e timpul s bea din ea. *!ndu+i capul pe spate, repet cu toat seriozitatea nc o dat c!ntecul, de data aceasta #in!nd oc,ii nc,ii. Ficole edea l!ng el, prea uluit pentru a scoate o "orb, ns #in!nd n m!na dreapt piatra i sticlu#a. *e ndat ce termin de c!ntat, 1me, strig trei cu"inte pe care Ficole nu le n#elese. 7poi se rsuci brusc pe clc!ie i pi repede spre ua desc,is. Speriat, Ficole alerg n ,ol tocmai la timp pentru a+i zri mantia "erde dispr!nd n lift.

1(. LA RE1E*ERE, $ENR2

Ficole i Lene"ie"e urcau dealul, #in!ndu+se de m!n, prin zpada cernut lent din cer. ) 7i "zut figura americanului c!nd i+am spus cine etiB r!se Lene"ie"e. Feti#a era teribil de m!ndr de mama ei. Ficole i mut sc,iurile i be#ele pe cellalt umr- se apropiau de ,otel. /Luten 7bend/, le salut un btr!n cu un c,ip perfect de Mo rciun. ) 7 "rea s nu te mai repezi s le spui tuturor cine sunt, zise Ficole, fr inten#ia de a+i dojeni totui fiica. =neori e mai plcut s nu fii recunoscut. 4!ng intrarea ,otelului se afla o cmru# pentru sc,iuri. Ficole i Lene"ie"e se oprir i+i ncuiar ec,ipamentul ntr+un rastel. .i sc,imbar bocancii de sc,i cu nite ncl#ri mai uoare i ieir din nou n lumina care scdea treptat. Rmaser pentru o clip una l!ng cealalt, pri"ind n josul dealului spre satul *a"os. ) 0tii, au fost c!te"a momente astzi, n timpul cursei aceleia pe pista spre Tlosters, c!nd mi era imposibil s cred c n mai pu#in de dou sptm!ni "ei fi unde"a acolo ) Ficole art cu m!na spre cer + ndrept!ndu+m spre un rendez"ous cu o misterioas na" spa#ial extraterestr. =neori mintea omului refuz ade"rul. ) 'oate+i doar un "is, declar calm fiica ei. Ficole sur!se. .i plcea stilul de joac al lui Lene"ie"e. *e c!te ori era copleit de oboseala unei zile de lucru, putea ntotdeauna s conteze pe caracterul simplu al fiicei sale ca s+i recapete buna dispozi#ie. Formau un trio formidabil, ei trei care locuiau n >eau"ois. Fiecare depindea enorm de ceilal#i doi. Ficole nici nu "oia s se g!ndeasc cum i "a afecta despr#irea de o sut de zile. ) @e deranjeaz c "oi lipsi at!taB o ntreb Ficole pe Lene"ie"e n "reme ce intrau n ,olul ,otelului. .n jurul focului puternic din mijlocul ncperii se aflau o duzin de oaspe#i. =n c,elner aproape in"izibil, ns foarte eficient, ser"ea buturi fierbin#i. .n ,otelurile Morosani nu existau robo#i, nici mcar pentru room ser"ice. ) *ar n+o consider o despr#ire, replic "esel Lene"ie"e. 4a urma urmei, "oi "orbi cu tine aproape n fiecare noapte folosind "ideofonul. @impul de nt!rziere "a face i mai nostim situa#ia, dar i mai pro"ocatoare. @recur pe l!ng biroul de recep#ie de mod "ec,e. .n plus, "oi fi centrul aten#iei ntregii coli. Subiectul proiectului meu e ca i sc,i#at( un portret psi,ologic al ramanilor bazat pe con"ersa#iile cu tine. Ficole z!mbi iari i cltin din cap. 1ptimismul lui Lene"ie"e era ntotdeauna contagios. e pcat) ) 1,, Madame des ?ardins... 1 "oce i ntrerupse g!ndurile. *irectorul ,otelului i fcea semn de la recep#ie, iar Ficole se ntoarse ctre el. 7"e#i un mesaj. Mi s+a cerut s "i+l remit personal. .i nm!n un plic simplu. Ficole l desc,ise i zri doar o parte infim dintr+o coroan tiprit pe ,!rtie. :nima i+o lu razna i nc,ise plicul imediat. ) *espre ce+i "orba, mamB se interes Lene"ie"e. @rebuie s fie ce"a groza" dac a fost adus prin curier special. Fimeni nu mai folosete azi aa ce"a. Ficole ncerc s+i ascund sentimentele. ) =n raport secret despre acti"itatea mea, min#i ea. urierul a comis o greeal cumplit. Ficiodat nu trebuia s i+l fi dat lui Derr Lraf, ci numai mie personal n m!n. ) 7lte date medicale despre ec,ipajB Lene"ie"e i mama ei discutaser nu o singur dat rolul delicat al unui ofi#er biolog, ntr+o misiune spa#ial at!t de important. Ficole ncu"iin# din cap. ) Scumpo, ce+ar fi s dai o fug p!n sus i s+i spui bunicului c mai nt!rzii c!te"a minute. inm aa cum am stabilit, la apte jumtate. 7cum "reau s citesc mesajul i s "d dac nu necesit un rspuns urgent. Ficole i srut fiica i atept p!n ce ea intr n lift, nainte s ias din ,otel. Se opri sub o lamp de pe strada acoperit de zpad i desc,ise plicul cu m!inile reci. .i stp!nea cu greu tremurul degetelor. 3ebunule, nebun ne%li0ent. $up tot acest timp. 5i dac "ata ar "i v/ut... oroana era aceeai ca n urm cu cincisprezece ani i jumtate, c!nd *arren Diggins i nm!nase in"ita#ia la cin n centrul olimpic de pres. Ficole fu surprins de trinicia emo#iilor sale. .i lu inima n din#i i citi nota de sub coroan. /.mi pare ru pentru rgazul at!t de scurt. @rebuie s te "d m!ine. Exact la amiaz. .nclzesc cabana nr. Q pe Keissflu,joc,. 3ino singur. DenrM/

7 doua zi Ficole se afla printre primele persoane care ateptau telecabina spre "!rful Keissflu,joc,. Se urc n cuca de sticl alturi de al#i douzeci de turiti i se rezem de fereastr, n timp ce ua se nc,idea automat. 1-am v/ut doar o sin%ur dat n to*i ace!ti cincispre/ece ani, !i totu!i... abina i ncepu urcuul i Ficole i puse oc,elarii de zpad. Era o diminea# orbitoare, c!tui de pu#in asemntoare cu acea diminea# de ianuarie de acum apte ani, c!nd tatl ei o sunase de la "ila din >eau"ois. u o sear nainte ninsese, iar dup multe rugmin#i acceptase ca Lene"ie"e s lipseasc de la coal ca s se joace n

zpad. 'e atunci Ficole lucra la spitalul din @ours i atepta rspunsul la cererea de admitere n 7cademia Spa#ial. .i arta fiicei sale de apte ani cum s fac un nger din zpad c!nd 'ierre o strigase pentru a doua oar din cas. ) Ficole, Lene"ie"e, e ce"a special printre scrisori. @rebuie s fi fost adus n timpul nop#ii. Ficole i Lene"ie"e alergaser spre "il n ,ainele lor pline de zpad, n "reme ce 'ierre proiecta ntregul text al mesajului pe "ideoecranul din perete. ) Extraordinar, exclamase 'ierre. Se pare c am fost in"ita#i cu to#ii la ncoronarea regelui 7ngliei, inclusi" la recep#ia ce "a a"ea loc dup aceea. Extrem de neobinuit... ) 1,, bunicule, inter"enise Lene"ie"e emo#ionat. 3reau s merg. 'utem merge cu to#iiB 3oi nt!lni un rege i o regin ade"ratB ) Fu exist nici o regin, replicase bunicul, doar dac nu te referi cum"a la regina mam. Regele nu e cstorit. Ficole citise in"ita#ia de c!te"a ori, fr s scoat un cu"!nt. *up ce Lene"ie"e se calmase i prsise camera, tatl ei o mbr#iase. ) 3reau s merg, declarase ea calm. ) Eti sigurB ntrebase el, fc!nd un pas napoi i pri"ind+o scruttor. ) *a, ntrise ea. Henr- nu o v/use niciodat p#n n seara aceea, i amintea Ficole "erific!ndu+i pentru nceput ceasul i apoi ec,ipamentul, n "ederea cobor!rii pantei pe sc,iuri. ata a "ost minunat. M-a lsat s dispar n )eauvois !i aproape nimeni na !tiut c aveam un copil, p#n ce ?enevieve nu a mplinit un an. Henr- nici mcar n-a bnuit. 3u p#n n noaptea de la )uc9in%ham 'alace. Ficole se re"zu atept!nd mpreun cu ceilal#i in"ita#i. Regele nt!rziase, iar Lene"ie"e de"enise agitat. .n cele din urm, DenrM ajunsese naintea lor. ) 1norabilul 'ierre des ?ardins de >eau"ois, Fran#a, cu fiica sa, Ficole, i nepoata Lene"ie"e. Ficole se nclinase conform etic,etei, iar Lene"ie"e executase o re"eren#. ) *eci aceasta e Lene"ie"e, constatase regele. Se aplecase doar o clip, pun!ndu+i m!na sub brbia copilului. !nd feti#a i ridicase fa#a, el desluise ce"a familiar. Se rsucise s o pri"easc pe Ficole, o ntrebare mut oglindindu+i+se n oc,i. N!mbetul lui Ficole nu dez"luise nimic. 0amberlanul rostea deja numele urmtorilor oaspe#i. Regele se ndeprtase. A!a l-ai trimis pe $arren la hotel, i aminti Ficole, plutind o secund sau dou n aer dup sritura peste o mic ridictur de zpad. ,ar el a "redonat o melodie, sa nv#rtit n 0ur !i n cele din urm m-a ntrebat dac nu doresc s iau ceaiul cu tine. Ficole nfipse cu putere be#ele n zpad i se opri brusc. /Spune+i lui DenrM c nu pot/, i aduse ea aminte c+i rspunsese lui *arren n 4ondra, cu apte ani mai nainte. .i pri"i iari ceasul. *e+abia ora unsprezece, prea de"reme ca s se ndrepte spre caban. Se urc ntr+un telesc,i i se ntoarse napoi spre "!rf. @recuser dou minute dup ora dousprezece c!nd Ficole ajunse la mica caban de la liziera pdurii. .i scoase sc,iurile, le nfipse n zpad i se ndrept spre ua din fa#, ignor!nd semnele amplasate pretutindeni i men#ion!nd E:F@R:@@ 3ER>1@EF. a din pm!nt aprur doi "ljgani, unul din ei bar!ndu+i pur i simplu drumul spre u. ) E+n regul, auzi ea o "oce familiar, este ateptat. ele dou grzi disprur la fel de repede precum apruser i Ficole l "zu pe *arren n cadrul uii, z!mbitor ca ntotdeauna. ) Salut, Ficole, spuse el cu aceeai prietenie i sinceritate n "oce, *arren mbtr!nise. !te"a u"i#e crunte i apruser la t!mple, iar barba sa scurt nu mai era complet neagr. e mai faciB ) >ine, *arren, rspunse ea contient c de"enea din ce n ce mai ner"oas, n ciuda stp!nirii de sine autoimpuse. .ncerc s+i reaminteasc c acum era o profesionist, o persoan ce reuise n "ia# n felul ei, la fel de bine ca i regele pe care urma s+l nt!lneasc. u ,otr!re, intr n caban. :nteriorul era cald. DenrM edea cu spatele la un mic cmin. *arren nc,ise ua i+i ls singuri pe cei doi. Ficole i scoase earfa i oc,elarii de zpad, i i desc,eie ,aina. Se pri"ir fix "reo douzeci sau treizeci de secunde, fr a scoate nici un cu"!nt, niciunul nedorind s ntrerup u"oiul de emo#ii ce+i transporta iari n minunatele dou zile de acum cincisprezece ani. ) >un, Ficole, rosti n cele din urm regele. 3ocea i suna moale i cald. ) >un, DenrM, replic ea. >rbatul ncerc s nconjoare canapeaua ca s se apropia de ea, poate i pentru a o atinge, dar ce"a n rigiditatea trupului ei l determin s se opreasc. Se rezem de o latur a canapelei. ) Fu "rei s iei locB o in"it el. Ficole cltin din cap. ) 7 prefera s stau n picioare, dac nu ai nimic mpotri". 7tept nc pu#in. 'ri"irile li se ncruciar din nou ntr+o profund comuniune de g!nduri. Se sim#ea atras ctre el, n ciuda puternicelor a"ertismente interioare. ) DenrM, izbucni ea brusc, de ce m+ai c,emat aiciB Fu+i normal ca regele 7ngliei s+i petreac zilele ntr+o caban dintr+o sta#iune de munte el"e#ian.

DenrM pi spre unul din col#urile camerei. ) Hi+am adus un cadou n cinstea celei de a treizeci i asea ani"ersri a ta, spuse el aplec!ndu+se cu spatele spre Ficole. Ficole r!se. @ensiunea ncepea s se risipeasc. ) @e+ai grbit cu o zi. 7bia m!ine+i ziua mea. *ar de ce... El i ntinse un cub de date. ) 7cesta este cel mai pre#ios cadou pe care l+am putut gsi pentru tine, declar brbatul serios, i a fost ne"oie de o mul#ime de mrci din tezaurul regal pentru a+l realiza. Ea l pri"i ntrebtor. ) *e c!t"a timp sunt ngrijorat n legtur cu misiunea ce te ateapt... 4a nceput nu n#elegeam de ce. *ar cu "reo patru luni n urm, juc!nd cr#i cu prin#ul ,arles i prin#esa Eleanor ntr+o noapte, mi+am dat brusc seama ce anume m nelinitea. :ntui#ia mi spune c ec,ipajul acesta al "ostru "a a"ea, parte de probleme. 0tiu c pare o nebunie, mai ales "enind din partea mea, ns nu ramanii m ngrijoreaz. Megalomanul acela de >roCn are probabil dreptate c!nd spune c ramanilor nu le pas c!tui de pu#in de noi. .n sc,imb, eti pe punctul s petreci o sut de zile ntr+un perimetru izolat cu al#i unsprezece.... .i ddu seama c Ficole nu n#elegea la ce se refer. ) :a cubul. Ser"iciile mele de informa#ii au alctuit dosare complete ale tuturor membrilor misiunii FeCton, inclusi" pentru tine. Ficole se ncrunt. 7ceste informa#ii, cele mai multe lipsind din dosarele oficiale ale 7gen#iei Spa#iale, mi confirm prerea personal c ec,ipajul "ostru cuprinde destule personaje instabile. F+am tiut ce s fac cu) ) *ar nu e treaba ta, l ntrerupse furioas Ficole, jignit de inter"en#ia lui DenrM n acti"itatea ei profesional. *e ce te amesteci) ) Dei, ,ei, linitete+teI replic regele. @e asigur c moti"ele mele au fost bine ntemeiate. 7scult+m, probabil nu "ei a"ea ne"oie de toate aceste date, ns m+am g!ndit c #i+ar putea fi de folos ntr+o zi. :a+le. F+ai dec!t s le distrugi, dac "rei. @u eti ofi#erul biolog. 4e po#i utiliza aa cum doreti. DenrM i ddea seama c ratase momentul re"ederii. Se ndeprt i se aez pe scaun n fa#a cminului, cu spatele spre Ficole. ) 7i grij de tine, Ficole, murmur el. Ea reflect c!te"a momente, puse cubul n buzunarul ,ainei i se apropie de rege. ) Mul#umesc, DenrM, zise ls!nd s+i cad m!na pe umrul lui. >rbatul nu se ntoarse, dar ridic!ndu+i m!na i apuc degetele. Rmaser nemica#i, n pozi#ia aceea, aproape un minut. ) !te"a lucruri le+au scpat c,iar i specialitilor mei, declar el cu o "oce slab. .n special un fapt care m interesa n mod deosebit. Ficole i auzea btile inimii printre p!r!iturile butenilor din cmin. 1 "oce luntric i optea( Spune-i, spune-i. *ar o alta, plin de n#elepciune, o po"#uia s rm!n tcut. Ea i retrase degetele ncet. >rbatul se rsuci s o pri"easc. Ficole i sur!se, apoi se ndrept spre u. .i puse earfa pe cap i trase fermoarul ,ainei p!n sus, nainte de a iei din caban. ) 4a re"edere, DenrM, rosti ea.

1). NT3LNIRE Fa"ele cuplate ale misiunii FeCton mane"raser n aa fel nc!t Rama s ajung exact n centrul ,ubloului central al postului de comand. 3asul extraterestru era imens, de o culoare mat cafeniu+desc,is, al crui corp lung l constituia un cilindru perfect din punct de "edere geometric. Ficole edea tcut alturi de 3alerii >orzo". 'entru fiecare din ei, aceast prim imagine a ntregului Rama, scldat de lumina soarelui reprezenta un moment ce trebuia sa"urat pe ndelete. ) 7i obser"at "reo diferen#B ntreb n cele din urm Ficole. ) Fu nc, replic comandantul. 7rat ca i cum am!ndou ar fi ieit de pe aceeai linie de montaj. 4initea se instal la loc. ) Fu #i+ar place s "ezi cu oc,ii ti linia aia de montajB ntreb din nou Ficole. 3alerii >orzo" ncu"iin# din cap. =n mic "e,icul spa#ial, asemntor cu un liliac sau cu o pasre colibri, trecu prin fa#a ,ubloului, ndrept!ndu+se spre Rama. ) Sondele teleg,idate "or confirma similarit#ile. Fiecare are n memorie un set complet de imagini ale lui Rama :. 1rice abatere "a fi nregistrat i raportat n decurs de trei ore. ) 0i dac nu exist "aria#ii inexplicabileB ) 7tunci procedm conform planului, rspunse z!mbind generalul >orzo". Facem jonc#iunea, intrm nuntru i pornim robo#ii. 7runc o pri"ire a ceas. @oate acestea ar

trebui s aib loc peste douzeci i dou de ore, cu singura condi#ie ca ofi#erul biolog s certifice c ec,ipajul e pregtit de ac#iune. ) Ec,ipajul se gsete ntr+o form excelent, raport Ficole. @ocmai le+am analizat pentru a doua oar starea fizic. Surprinztor de bune. .n afar de anomalii ,ormonale n cazul celor trei femei, ceea ce dealtminteri era de ateptat, nu s+au semnalat nici un fel de neregularit#i n ultimele patruzeci de zile. ) *eci fizic, lumea este apt de misiune, rosti g!nditor comandantul. *ar din punct de "edere psi,ologicB =ltimele izbucniri nu te nelinitescB 4e putem considera un rezultat al tensiunii ner"oase i al emo#ieiB Ficole rmase o clip tcut. ) Sunt de acord c aceste patru zile scurse de la cuplare au fost mai dificile. 0tiam, desigur, despre diferendul existent ntre Kilson i >roCn c,iar nainte de lansare. 4+am rezol"at par#ial, plas!ndu+l pe Reggie n na"a dumitale pe durata cltoriei, dar acum c am cuplat na"ele, iar ec,ipajul se gsete mereu laolalt, cei doi sunt n orice clip gata s se repead unul la cellalt. .n special atunci c!nd Francesca e n preajm. ) 7m ncercat s "orbesc de dou ori cu Kilson c!t timp na"ele au fost separate, explic frustrat >orzo". Fici n+a "rut s m asculte. =n anume lucru l supr "izibil foarte tare. Leneralul >orzo" se ndrept spre tabloul de comand i aps c!te"a taste. 1 serie de date aprur pe unul din monitoare. 'robabil ce"a legat de Sabatini, continu el. Kilson n+a fcut mare lucru pe parcursul zborului, dar jurnalul de bord indic faptul c a petrecut un numr nemsurat de mare de ore discut!nd cu ea prin "ideofon. 0i ntotdeauna se afla ntr+o stare de spirit a naibii de proast. 4+a jignit c,iar i pe 1A@oole. Leneralul >orzo" se rsuci i o pri"i cu aten#ie pe Ficole. ) .n calitatea ta de medic, a "rea s tiu dac ai de fcut "reo recomandare /oficial/ n ceea ce pri"ete ec,ipajul, mai ales n ceea ce se refer la rela#iile reciproce. Ficole fu surprins. !nd generalul >orzo" i solicitase aceast ntre"edere pentru /e"aluarea snt#ii ec,ipajului/, nu se g!ndise ca ea "a aborda i starea psi,ic a celor doisprezece. ) .mi ceri o e"aluare psi,o+profesionalB ) ategoric, replic ferm generalul. 3reau de la tine un raport 7R56% care s ateste starea fizic i psi,ologic a fiecrui membru din ec,ipaj. Regulamentul stipuleaz clar c ofi#erul comandant e obligat s cear, naintea fiecrei misiuni, a"izul ofi#erului biolog cu pri"ire la capacitatea de ac#iune a ec,ipajului. ) *ar la simulri nu ai cerut dec!t datele despre condi#ia fizic. >orzo" z!mbi. ) 'ot s atept, domnioar des ?ardins, dac ai ne"oie de timp s+#i pregteti raportul. ) Fu, nu, declar Ficole dup c!te"a clipe de g!ndire. Sunt n msur s+#i comunic opiniile mele c,iar acum, iar de pus pe ,!rtie la modul oficial o "oi face la noapte. Ezit c!te"a secunde nainte de a continua. Fu i+a repartiza mpreun pe Kilson i >roCn n ec,ip, cel pu#in nu de la prima ieire. 0i m+a feri, dei impresia nu este la fel de puternic, s o includ pe Francesca ntr+o grup din care face parte "reunul din cei doi. 7stfel de restric#ii nu se mai aplic nimnui altcui"a. ) 'erfect, perfect. omandantul r!nji larg. 7preciez raportul tu, i nu numai pentru c+mi confirm propriile preri. *up cum "ezi, c,estiunile pot fi uneori extrem de delicate. Leneralul >orzo" sc,imb brusc subiectul. 0i acum am s+#i pun o ntrebare de o cu totul alt natur. ) 7numeB ) Francesca a fost la mine astzi diminea# i mi+a sugerat s organizm m!ine sear o petrecere. 7rgumentul ar fi c ec,ipajul este ncordat i are ne"oie de pu#in relaxare nainte de prima misiune n interiorul lui Rama. Eti de acordB Ficole reflect pu#in. ) Fu+i o idee rea, replic ea. @ensiunea a crescut "izibil n ultima "reme... *ar la ce fel de petrecere se g!ndeteB ) =n dineu aici, n centrul de comand. Fite "in, "odc, poate i o mic distrac#ie. >orzo" z!mbi i+i puse m!na pe umrul lui Ficole. 7m ne"oie de prerea ta profesional, cred c m+n#elegi. ) *esigur, r!se Ficole. Lenerale, adug ea, dac consideri c a sosit momentul pentru o petrecere cu to#i membrii ec,ipajului, atunci "oi fi nc!ntat s te ajut... Ficole i termin raportul i+l introduse n computerul lui >orzo" de pe na"a militar. Fusese extrem de atent s caracterizeze problema drept un /conflict de personalitate/, mai degrab dec!t orice tip de patologie comportamental. 'entru Ficole, problema dintre Kilson i >roCn era limpede ca lumina zilei( simpl gelozie, eterna ,idr cu oc,i "erzi. Era sigur c cei doi trebuiau mpiedica#i s lucreze mpreun n timpul misiunilor din Rama. Ficole se n"inuia c nu ridicase ea nsi problema n fa#a lui >orzo". *ei n#elegea c sarcinile ei profesionale includeau i supra"eg,erea strii psi,ice a ec,ipajului, i "enea greu s se considere psi,iatrul misiunii. &vit s "ac asta deoarece

nu constituie un proces obiectiv, g!ndi ea. 3u avem nc sen/ori care s msoare evolu*ia mental, bun sau rea, a "iecruia dintre noi. Ficole porni de+a lungul coridorului. Era atent s #in ntotdeauna un picior pe podea- de"enise at!t de obinuit cu mediul ambiant lipsit de gra"ita#ie, nc!t procedura i intrase aproape n s!nge. Se bucura c proiectan#ii misiunii munciser din greu pentru a minimaliza diferen#ele dintre "ia#a din spa#iu i aceea de pe 'm!nt. 7stfel, acti"itatea astronau#ilor era mult uurat, permi#!ndu+li+se s se concentreze exclusi" asupra ndatoririlor profesionale. abina lui Ficole se gsea la captul coridorului. Fiecare astronaut a"ea apartament separat ;rezultat al unor discu#ii aprinse ntre ec,ipaj i proiectan#i, ultimii insist!nd c spa#iul se folosea mai eficient n cazul cabinelor cu dou paturi<, foarte mic i bine delimitat. 3e,iculul mai mare, denumit de ec,ipaj na"a /tiin#ific/, cuprindea opt dormitoare- cellalt, militar, a"ea cu patru dormitoare mici n plus. .n sc,imb n ambele na"e existau ncperi pentru exerci#ii precum i /,oluri/, camere comune nzestrate cu mobilier mai confortabil, c!t i cu unele dotri pentru di"ertisment, inexistente n dormitoare. @rec!nd pe l!ng camera lui ?anos @abori, Ficole i auzi r!setul inconfundabil. a de obicei, ua sttea larg desc,is. ) ,iar te ateptai s sc,imb nebunii i s+#i las caii stp!ni pe centruB spunea ?anos. Daide, S,ig, nu sunt eu maestru, dar n"# din greeli. M+ai pclit cu asta ntr+o partid mai "ec,e. @abori i @a2agis,i se gseau ad!nci#i n obinuita lor partid de a, de dup masa de sear. 7proape n fiecare /noapte/ ;ec,ipajul men#inea o zi de douzeci i patru de ore, coinciz!nd cu timpul LreenCic,< cei doi jucau o or nainte de a se culca. @a2agis,i era un maestru bine cotat la ni"el interna#ional, ns mai a"ea un suflet bun i "oia s+l ncurajeze pe @abori. 7a nc!t aproape de fiecare dat, dup ce i crea o pozi#ie solid, @a2agis,i permitea ad"ersarului s preia ini#iati"a. Ficole bg capul pe u. ) :ntr, frumoaso, o in"it r!njind ?anos. 'ri"ete cum l distrug pe prietenul meu asiatic n aceast ntrecere pseudo+cerebral. Ficole se pregtea s+i explice c se ndrepta spre sala de exerci#ii, c!nd o creatur stranie, de mrimea unui oarece mare, se strecur printre picioarele ei n camera lui @abori. Femeia sri in"oluntar n sus, n "reme ce jucria sau ce+o fi fost ea se apropie de juctori. @Mierloiul ne%ru !i %lume* (u ciocul lui %lbiu, 5i stur/ul, me!ter c#ntre*, 5i sprintenul scatiu...@ Robotul c!nta #opind ctre ?anos. Ficole se ls n genunc,i pentru a+l examina pe curiosul nou+"enit. 7"ea capul unui mgar, dar partea de jos a corpului era uman. ontinua s c!nte. @abori i @a2agis,i ncetar jocul i izbucnir n r!s la "ederea expresiei uluite ntiprit pe c,ipul lui Ficole. ) Daide, zise ?anos, spune+i c+l iubeti. 7a ar face @itania, regina z!nelor. Ficole ridic din umeri. Micul robot tcu c!te"a clipe. .ndemnat nc o dat de ?anos, Ficole murmur /te iubesc/ n direc#ia robotului de douzeci de centimetri. 7cest >ottom n miniatur se rsuci ctre Ficole. ) Mi se pare, doamn, c nu prea a"e#i de ce m iubi. *ar, la drept "orbind, iubirea i mintea nu prea duc azi cas bun. Ficole fu uluit. .ntinse m!na s apuce mica figurin, ns se opri auzind o nou "oce. ) @iiI 'roti sunt bie#ii muritori. 0i acum, unde+i cel ce+l transformai ntr+un mgarB >ottom, pe unde+mi umbliB =n al doilea robo#el, mbrcat ca spiridu, sri n camer. 1bser"!nd+o pe Ficole, execut un salt i rmase c!te"a secunde suspendat n aer, la ni"elul oc,ilor ei, bt!nd frenetic din micu#ele+i aripi. ) Eu mi+s 'uc2, frumoasa mea domni#- nu "+am zrit p!n+acum. Robotul se ls s cad la pm!nt i amu#i. Ficole rmase cu gura cscat. ) e naiba..., ncepu ea. ) Ssss..., o ntrerupse ?anos, fc!ndu+i semn s tac. 7rt cu degetul spre 'uc2. >ottom dormea ntr+un col# l!ng patul su. 'uc2 tocmai l descoperise i+l mproc cu un soi de praf desc,is la culoare, scos dintr+un scule#. Sub oc,ii uimi#i ai celor trei muritori, capul de mgar al lui >ottom ncepu s se transforme. 'lasticul i micile fragmente de metal se rearanjau pur i simplu singure- Ficole fu impresionat de propor#iile metamorfozei. 'uc2 o lu la sntoasa, exact n momentul c!nd >ottom se trezi cu noul su cap pe umeri i ncepu s glsuiasc. ) 7m a"ut un "is... nici nu+i trece cui"a prin cap ce "is am a"utI Se fcea c eram... dar cine oare spune ce eramB 'arc eram, parc a"eam... omul nu+i dec!t un nebun n ,aine de paia#, dac n+apuc s spun ce era n "is...

) >ra"o, bra"o, strig ?anos dup ce creatura rede"eni tcut. ) 1 medeto, adug @a2agis,i. Ficole se aez pe singurul scaun neocupat i i pri"i colegii. ) 0i c!nd stau s m g!ndesc c abia l+am asigurat pe comandant c "oi doi sunte#i n toate min#ile. Fcu o pauz de dou sau trei secunde. F+a#i "rea s m lmuri#i i pe mine ce se nt!mpl aiciB ) Ka2efield, explic ?anos. @ipu+i absolut strlucit, dar spre deosebire de alte genii, e i foarte detept. 0i un admirator fanatic al lui S,a2espeare. 7re o ntreag familie de asemenea indi"izi minusculi, dei bnuiesc c 'uc2 este singurul care zboar, iar >ottom unicul capabil s+i sc,imbe aspectul. ) 'uc2 nu zboar, declar Ric,ard Ka2efield ptrunz!nd n cabin. 'oate numai s planeze i asta doar pentru scurt timp. Ka2efield prea ncurcat. Fu tiam c "ei trece pe aici, se adres el lui Ficole. =neori i mai distrez pe tia doi c!nd joac a,. ) .ntr+o noapte, adug ?anos "z!nd+o pe Ficole fr replic, tocmai m recunoscusem n"ins n fa#a lui S,ig c!nd am auzit un mare trboi pe ,ol. !te"a momente mai t!rziu @Mbald i Mercutio n"leau n camer, njur!ndu+se i ncruci!ndu+i spadele. ) E un ,obbMB ntreb Ficole dup c!te"a momente, art!nd cu m!na micii robo#i. ) *raga mea, inter"eni ?anos nainte ca Ka2efield s rspund, niciodat, dar niciodat s nu confunzi o pasiune cu un ,obbM. 'entru stimatul nostru coleg japonez, a,ul nu este un ,obbM. 0i nici acest t!nr din oraul natal al >ardului din Stratford+ upon+7"on nu+i creeaz robo#ii ca rezultat al unui ,obbM. Ficole i arunc o pri"ire lui Ric,ard. .ncerca s+i imagineze orele de munc i energia necesar pentru realizarea unor robo#i at!t de sofistica#i ca cei pe care tocmai i "zuse n ac#iune. Fr s mai men#ioneze talentul i, firete, pasiunea. ) Foarte impresionant, declar ea. N!mbetul lui Ka2efield i rsplti complimentul. Ficole se scuz i se pregti s se retrag. *ar 'uc2 i+o lu cu uurin# nainte i se opri n cadrul uii. @>mbre suntem, umbre-abiaA $e v-am suprat cumva, Socoti*i c am visat ot ce v-am n"*i!at@ R!dea din toat inima n timp ce, pind peste micul drcuor, i lua rmas bun de la prietenii ei. .n sala de exerci#ii, Ficole zbo"i mai mult dec!t se ateptase, n mod obinuit, treizeci de minute de alergare sau de pedalare sus#inut pe biciclet i erau suficiente s se relaxeze nainte de culcare. 0i totui n seara aceea, g!ndindu+se la misiunea aflat pe punctul s nceap cu ade"rat, a"u ne"oie de o perioad mai lung pentru a+ i calma sistemul ,iperacti". 'oate i spunea cu"!ntul i concentrarea psi,ic datorat redactrii rapoartelor despre Kilson i >roCn. S m "i pripit oare7 1-am lsat pe %eneralul )or/ov s-mi in"luen*e/e prerea7 Ficole era foarte m!ndr de reputa#ia ei profesional, iar intui#ia o ajuta adesea s ia ,otr!ri importante. Spre sf!ritul exerci#iului, se autocon"insese c proce+ dase aa cum trebuie. 1boseala resim#it o "estea c era gata de culcare. Nona reziden#ial a na"ei se gsea cufundat n ntuneric, doar coridorul fiind luminat. *!nd col#ul pentru a se ndrepta spre cabin, arunc din nt!mplare o pri"ire n direc#ia micii ncperi unde pstra rezer"ele de medicamente. (iudat, socoti ea, ntorc!ndu+se s pri"easc nc o dat n lumina slab a becurilor, pare-se c am lsat u!a depo/itului deschis. Ficole tra"ers ,olul. .ntr+ade"r, ua era desc,is. 7cti"ase deja ncuietoarea automat i se pregtea s nc,id ua, c!nd auzi un zgomot n camera ntunecat. .ntinz!nd m!na, Ficole rsuci ntreruptorul, surprinz!nd+o pe Francesca Sabatini ntr+ un col#, n fa#a unui terminal de computer. Monitorul afia o mul#ime de date, iar n m!na Francesci se afla un flacon sub#ire. ) 1,, bun Ficole, zise netulburat Francesca, ca i cum ar fi fost normal s stea pe ntuneric, lucr!nd la un computer din depozitul de medicamente al misiunii. Ficole se apropie ncet de computer. ) e se nt!mplB rosti ea degajat n timp ce parcurgea cu pri"irea informa#iile de pe ecran. *up codurile folosite, Ficole i ddu seama c Francesca ceruse o list cu anticoncep#ionalele disponibile la bord. ) e+i astaB ntreb acum Ficole art!nd cu degetul spre monitor. 3ocea i trda iritarea. @o#i astronau#ii tiau c singura persoan autorizat s ptrund acolo era ofi#erul biolog. um Francesca nu se obosea s+i rspund, Ficole de"eni furioas . ) um ai intrat aiciB *oar c!#i"a centimetri n mica ni de l!ng pupitru le despr#eau pe cele dou femei. Ficole se aplec brusc nainte i smulse sticlu#a din

m!na Francesci. .n "reme ce citea etic,eta, reportera i fcu loc n spa#iul ngust i se ndrept spre u. Ficole descoperi c lic,idul din recipient era destinat pro"ocrii a"orturilor i se repezi n ,ol dup ea. ) F+ai de g!nd s+mi explici ce cutai nuntruB ) *+mi, te rog, sticlu#a, rosti n cele din urm Francesca. ) Fu se poate, replic Ficole, cltin!nd din cap. E un medicament foarte puternic, cu efecte secundare considerabile. e credeai c faciB S+l furi, sper!nd c totul "a trece neobser"atB *e ndat ce a fi fcut un simplu in"entar, mi+a fi dat seama de dispari#ia lui. ele dou femei se pri"ir fix c!te"a secunde. ) =ite ce+i, Ficole, rosti Francesca ncerc!nd s z!mbeasc, problema+i foarte simpl. Spre marea mea m!,nire, am descoperit de cur!nd c sunt nsrcinat. 3reau s scap de copil. E o c,estiune strict personal i nu doresc s te implic nici pe tine i nici pe altcine"a din ec,ipaj. ) Fu se poate s fii nsrcinat, replic rapid Ficole. Mi+a fi dat seama din datele biometrice... ) Sunt doar n patru sau cinci zile i sunt sigur. Simt deja sc,imbrile produse n corpul meu. .n plus, este momentul propice din lun. ) unoti procedura corect pentru orice problem de sntate, zise Ficole dup o scurt ezitare. Folosindu+#i propriile cu"inte, ar fi fost o problem foarte simpl dac ai fi "enit direct la mine. Mai mult ca sigur c #i+a fi respectat dorin#a de confiden#ialitate. .ns acum m+ai pus n fa#a unei dileme... ) e+ar fi s termini cu prelegerea asta birocratic, i+o tie scurt Francesca. Fu m intereseaz deloc blestematele de reguli. =n brbat m+a lsat nsrcinat i inten#ionez s scap de copil. 0i acum ai de g!nd s+mi dai sticlu#a, sau trebuie s gsesc alt mijloc s+mi rezol" problemaB Ficole se sim#i insultat. ) 0tii c ai tupeuB ,iar te atep#i s #i+o dau i s m prefac c nu s+a petrecut nimicB Fr s pun ntrebriB Fu #i+o fi pas!nd #ie de propria ta "ia# i sntate, dar eu una am alt prere. @rebuie s te examinez, s+#i "erific datele medicale, s determin "!rsta embrionului ) atunci i numai atunci s+ar pute#i s iau n considera#ie prescrierea unui tratament. 'e l!ng asta, m "d obligat s+#i atrag aten#ia c exist implica#ii morale i psi,ologice... Francesca r!se cu poft. ) Mai scutete+m cu implica#iile tale, Ficole. F+am ne"oie de concep#iile morale ale unei reprezentante a protipendadei din >eau"ois ca s+mi arate drumul n "ia#. Feli+ citri pentru c #i+ai crescut singur fiica. Situa#ia mea e cu totul diferit. @atl acestui copil nu i+a luat dinadins nici un mijloc de precau#ie, g!ndindu+se c dac "oi rm!ne gra"id, dragostea mea pentru el "a renate. Fumai c a calculat greit. opilul nu este dorit. @rebuie s fiu mai explicitB ) *estul, o ntrerupse Ficole, #uguindu+i dezgustat buzele. Fu m intereseaz detaliile "ie#ii tale intime. Eu trebuie doar s decid ce este mai bine pentru tine i pentru misiune. Fcu o pauz. .n orice caz, insist s te examinez cu aten#ie, ceea ce "a necesita i c!te"a imagini pel"iene interne. *ac refuzi, nu+mi "oi da autoriza#ia pentru a"ort. 0i desigur, "oi fi obligat s ntocmesc un raport complet... Francesca r!se. ) Fu trebuie s m amenin#i. Fu sunt at#t de proast. *ac te sim#i mai bine plas!ndu+mi sofisticatul tu ec,ipament ntre picioare, eti in"itata mea. *ar ,ai s+o facem. 3reau s scap de copil nainte de prima recunoatere n interiorul lui Rama. .n urmtoarea or aproape c nu sc,imbar un cu"!nt. :ntrar mpreun n mica infirmierie, unde Ficole utiliz o serie de ec,ipamente extrem de sensibile pentru a determina existen#a i mrimea fetusului. .i fcu i un test pentru a+i determina capacitatea de rezisten# la lic,idul a"orti". Fetusul a"ea cinci zile. (ine ar putea "i tatl7 se ntreb Ficole n "reme ce pri"ea pe monitor. ,iar la puterea de mrire a microscopului, nu+#i ddeai seama c celulele acelea reprezentau o fiin# "ie. $ar e!ti de0a viu. 5i viitorul *i este pro%ramat n %ene. Ficole list simptomele fizice la care se putea atepta Francesca de ndat ce lua medicamentul. Fetusul "a fi e"acuat, respins de propriul ei corp n termen de douzeci i patru de ore. Era posibil s sufere de c!te"a crampe uoare, mpreun cu menstrua#ia normal ateptat imediat dup aceea. Francesca bu lic,idul fr nici o ezitare. .n timp ce pacienta se mbrc, Ficole i amintea momentele c!nd bnuise prima dat c rmsese gra"id. 3ici mcar o dat nu am luat n calcul... !i nu deoarece tatl era un prin*. 3u. A "ost o problem de responsabilitate. 5i de dra%oste. ) 0tiu ce g!ndeti, rosti Francesca pregtindu+se de plecare. Sttea n ua infirmieriei. Fu+#i irosi timpul cu astfel de nimicuri. 7i i aa destule probleme de+ale tale. Ficole nu+i rspunse. ) 7adar, m!ine micul bastard "a fi mort, declar rece Francesca Sabatini- oc,ii i erau obosi#i i m!nioi. =n lucru al naibii de bun. 4umea n+are ne"oie de nc un copil pe

jumtate negru. Reportera nu atept replica lui Ficole i se fcu ne"zut.

1,. RAMA, RAMA CARE AR4I obor!rea decurse lin i fr incidente. =rm!nd instruc#iunile comandantului Forton nregistrate eu aptezeci de ani n unir, generalul >orzo" ordonase lui Eamana2a i @urg,enie" s piloteze na"a spre punctul de contact situat c,iar la exteriorul discului de o sut de metri, centrat pe axa de rota#ie a giganticului cilindru. 1 serie de structuri joase, n form de montan#i, men#inur temporar "asul sosit de pe 'm!nt ntr+o pozi#ie fix, contracar!nd uoara for# centrifug creat de rota#ia lui Rama. *oar zece minute i FeCton se trezi ataat bine de #inta sa. *iscul constituia, dup cum se anticipase, c,epengul exterior al unei ecluze. Ka2efield i @abori pornir de pe FeCton n ec,ipament E37 i ncepur s caute roata ncastrat n perete. *ispoziti"ul, permi#!nd mane"rarea manual a ecluzei, se afla exact n locul unde trebuia s fie. Rsucit, el dez"eli o desc,iztur n blindajul exterior al lui Rama. Feconstat!nd diferen#e n construc#ia exterioar a lui Rama :: fa# de predecesorul lui, cei doi cosmonau#i i continuar drumul spre interior. 'atru ore mai t!rziu, dup parcurgerea de nenumrate ori a unei jumt#i de 2ilometru de coridoare i tuneluri, care legau imensul interior scobit al na"ei extraterestre cu ecluza exterioar, cei doi brba#i terminar de desc,is cele trei ui cilindrice redundante. *e"enise opera#ional i sistemul special pentru transportul oamenilor i materialului de pe FeCton n interiorul lui Rama. @ransportorul fusese proiectat de inginerii de pe 'm!nt n aa fel nc!t s alunece pe canelurile paralele practicate de ramani cu cine tie c!te secole nainte, n pere#ii tunelurilor periferice. *up o scurt pauz de mas, Eamana2a se altur lui Ka2efield i @abori, pentru a pune to#i trei la punct sta#ia de comunica#ii 7lfa la captul interior al tunelului. @ipurile de antene fuseser cu grij proiectate astfel nc!t, dac al doilea "e,icul raman era identic cu primul, circuitul duplex s fie posibil ntre cosmonau#ii afla#i oriunde pe scri sau n jumtatea nordic a !mpiei entrale. 'lanul principal de comunica#ii pre"edea amplasarea unei alte sta#ii+releu, >eta, l!ng 1ceanul ilindric. 7ceste dou sta#ii urmau s asigure legturile din Semicilindrul Fordic, fiind capabile s emit c,iar p!n la insula FeC Eor2+ului. *e ndat ce sta#ia+releu 7lta fu "erificat, >roCn i @a2agis,i i ocupar locurile n centrul de comand. .ncepur pregtirile pentru lansarea primelor sonde. @a2agis,i era "izibil ner"os i agitat c!nd termin testele premergtoare. .n sc,imb, >roCn prea relaxat i c!t se poate de calm. Francesca Sabatini edea n fa#a nenumratelor monitoare, gata s aleag cele mai bune imagini pentru a fi retransmise pe 'm!nt. Leneralul >orzo" anun# personal principalele puncte ale programului. Fcu o pauz dramatic, nainte de a da ordinul de lansare a celor dou sonde n golul ntunecat al lui Rama. !te"a secunde mai t!rziu, ecranul principal din centrul de control, prezent!nd imagini "enite direct de la sonda g,idat de *a"id >roCn, fu inundat de strlucirea rac,etei de semnal. *up ce lumina de"eni mai suportabil, se distinser primele imagini luate cu un obiecti" cu desc,idere panoramic. Se ,otr!se cu mult nainte ca aceste prime imagini s se fixeze pe Semicilindrul Fordic, acoperind ntreg teritoriul cuprins intre captul n form de cup pe unde ptrunseser nuntru, p!n la 1ceanul ilindric din mijlocul lumii artificiale. :maginea stop+cadru de pe ecran copleea. =na era s citeti despre Rama sau s participi la teste simulate pe o replic a originalului, i alta era s te afli ancorat de gigantica na", n apropierea orbitei lui 3enus, arunc!nd o prim pri"ire n interior... Familiaritatea pri"elitii nu+i reducea cu nimic mre#ia, *in captul cupei, ncep!nd de la tuneluri, o succesiune de terase i rampe se desfurau n form de e"antai, fc!nd legtura cu partea principal a cilindrului rotitor. @rei pun#i late, asemntoare cu nite ine largi de cale ferat, tiau cupa n trei, fiecare din ele continu!ndu+se prin scri enorme, cu mai bine de treizeci de mii de trepte. ombina#iile punte+scar emanau cu trei spi#e de umbrel, plasate la distan#e egale, asigur!nd o modalitate de urcare i cobor!re ntre centrul plat al craterului i "asta c!mpie raman entral, ntins pe peretele cilindrului. ?umtatea nordic a !mpiei entrale umplea cea mai mare parte a ecranului. .ntinderea imens era di"izat n zone rectangulare de dimensiuni diferite, cu excep#ia celor din apropierea /oraelor/. ele trei orae "izibile n imagine ) concentrri de obiecte nalte i z"elte, asemntoare cu cldirile ridicate de m!na omului i legate prin ceea ce preau a fi autostrzi amplasate pe marginea c!mpurilor ) fur imediat recunoscute de membrii ec,ipajului drept 'aris, Roma i 4ondra, aa cum fuseser ele numite de primii exploratori. 4a fel de izbitoare apreau lungile i dreptele caneluri aIe !mpiei entrale. 7ceste trei canale liniare, lungi de zece 2ilometri i late de o sut de metri, erau egal distan#ate n jurul curburii lui Rama. 'e durata primei nt!lniri cu na"a extraterestr, ele constituiser sursele de lumin, aprinz!ndu+se la scurt timp dup

topirea oceanului. Spre marginea ecranului se zrea straniul ocean, acea ntindere de ap nconjur!nd complet cilindrul uria. 7a cum se ateptaser, era nc ng,e#at, iar n mijlocul su se ridica misterioasa insul acoperit de zg!rie+nori, insul botezat FeC Eor2 nc de la descoperirea ei. ldirile amenin#toare se ntindeau p!n dincolo de marginea ecranului, pro"oc!nd parc s fie cercetare din apropiere. .ntregul ec,ipaj fix imaginea circa un minut. 7poi doctoral *a"id >roCn ncepu s "ocifereze( ) Foarte bine, Rama, rosti el cu "oce m!ndr. red c "ede#i, necredincioilor, strig destul de tare pentru a se face auzit de oricine, este exact ca primul. amera "ideo a Francesci se rsuci spre el ca s+i imortalizeze nc!ntarea. ea mai mare parte a ec,ipajului era nc fr grai, pironit locului de detaliile dez"luite pe monitor. .ntre timp, sonda g,idat de @a2agis,i transmitea fotografii ale zonei situate imediat sub tunel, luate sub ung,i mic. :maginile erau retransmise pe ecranele secundare plasate de jur mprejurul centrului de control, urm!nd s fie folosite pentru re"erificarea proiectelor infrastructurii de comunica#ii i transport ce a"ea s fie amplasat n interior. 7cesta reprezenta ade"ratul /obiecti"/ al primei faze a misiunii ) compararea miilor de imagini nregistrate de cele dou sonde, cu cele deja existente luate pe Rama :. *ei cele mai multe compara#ii puteau fi executate digital ) i deci automat ) ntotdeauna a"eau s existe diferen#e necesit!nd inter"en#ia uman. ,iar dac cele doua "e,icule spa#iale erau absolut identice, intensitatea luminoas diferit n momentul efecturii fotografiilor putea conduce la concluzii eronate. *ou ore mai t!rziu, ambele sonde re"eniser la baza i se trecuse la efectuarea unui in"entar sumar al fotografiilor. Fu existau diferen#e structurale majore ntre Rama :: i predecesorul su + cel pu#in p!n la mrimea de o sut de metri. Singura zon unde se obser"au modificri semnificati"e la acea rezolu#ie a imaginii era nsui 1ceanul ilindric, tiut fiind c reflexia g,e#ii constituia un fenomen greu de analizat cu un algoritm de comparare digital. Niua fusese lung i obositoare. >orzo" anun# c sarcinile fiecrui membru al ec,ipajului a"eau s fie afiate ntr+un ceas i c /dineul special/ "a a"ea :oc n centrul de control, peste dou ceasuri. ) Fu po#i face aa ce"a, strig un *a"id >roCn extrem de m!nios, d!nd buzna n biroul comandantului fr a bate la u i agit!nd n aer imprimatul cu sarcinile misiunii. ) *espre ce "orbetiB replic generalul >orzo", deranjat de intrarea grosolan a doctorului >roCn. ) @rebuie s fie o greeal, continu >roCn, cobor!nd de aceast dat "ocea. *oar nu te atep#i s rm!n pe FeCton n timpul primei ieiri. 3z!nd c generalul >orzo" nu rspunde, omul de tiin# american sc,imb tactica. 3reau s tii c nu accept. 0i nici cei de la 7gen#ia Spa#ial n+o "or face. >orzo" se ridic din spatele biroului. ) .nc,ide ua, doctore >roCn. *a"id >roCn tr!nti ua glisant. ) 0i acum dumneata ai s m ascul#i cu aten#ie, continu generalul. Fu+mi pas c!tui de pu#in pe cine ai dumneata n conducerea 7gen#iei. Eu comand aceast misiune. *ac "ei continua s te compor#i ca o prima donna, "oi a"ea grij personal s nu pui niciodat piciorul n interiorul lui Rama. >roCn cobor i mai mult "ocea. ) 7m dreptul s cer o explica#ie, zise el cu o ostilitate transparent. Sunt primul om de tiin# de pe aceast na". 0i mai sunt purttorul de cu"!nt al misiunii FeCton fa# de mass+media. um ai s justifici lsarea mea la bordul na"ei, n "reme ce al#i nou astronau#i intr n RamaB ) Fu trebuie s+mi justific deciziile, replic >orzo", gust!nd pentru moment autoritatea pe care o a"ea fa# de american. 7plec!ndu+se nainte, relu( *ar, pentru a se nregistra n procesul "erbal i pentru c am anticipat copilreasca dumitale izbucnire, #i "oi spune de ce nu "ei participa la prima ieire. Ea are dou obiecti"e importante( stabilirea infrastructurii de comunica#ii i transport, precum i examinarea detaliat a interiorului, pentru a confirma presupunerea c aceast na" e identic cu cealalt... ) 4ucrul a fost deja confirmat de sonde, ntrerupse >roCn. ) *octorul @a2agis,i nu+i de aceeai prere, ripost >orzo". El consider c) ) 4a dracuA, generale, @a2agis,i nu "a fi mul#umit p!n ce fiecare centimetru ptrat din Rama nu "a fi do"edit identic cu cel de pe prima na". 7i "zut rezultatele sondelor. Mai ai cum"a dubii... *a"id >roCn se opri n mijlocul propozi#iei. Leneralul btea darabana cu degetele n birou, fix!ndu+l cu o pri"ire ng,e#at. ) 0i acum ai de g!nd s m lai s terminB rosti ntr+un sf!rit >orzo". 7tept c!te"a secunde, apoi continu( 1rice ai crede, @a2agis,i este considerat expertul numrul unu n ceea ce pri"ete interiorul raman. 7firma#ia dumitale c ai cunoate la fel de bine detaliile nu st c!tui de pu#in n picioare. 7m ne"oie de to#i cei cinci ofi#eri pentru a lucra la infrastructur. ei doi reporteri trebuie s intre n Rama nu numai

deoarece au atribu#ii distincte, dar i pentru c aten#ia ntregii lumi este mereu a#intit asupra noastr. 0i consider c e esen#ial pentru e"olu#ia ulterioar a misiunii ca eu nsumi s ptrund n na" cel pu#in o dat ) am ,otr!t s+o fac acum. .ntruc!t regulamentul indic clar c cel pu#in trei membri din ec,ipaj trebuie s rm!n n permanen# n exteriorul lui Rama, nu+i greu de imaginat cine) ) Fu m prosteti nici mcar pentru o clip, l ntrerupse brutal >roCn. 0tiu despre ce+i "orba. 7i plnuit o scuz aparent logic ca s ascunzi ade"ratul moti" al excluderii mele. Eti gelos, >orzo". Fu supor#i g!ndul c cei mai mul#i m consider pe mine ade"ratul conductor al expedi#iei... omandantul l fix mai bine de cincisprezece secunde fr a scoate o "orb. ) 0tii, doctore >roCn, declar el n cele din urm, te comptimesc. Eti extrem de talentat, dar aceast calitate este depit de propria ta supraapreciere. *ac n+ai fi un aa... *e data aceasta fu r!ndul lui >orzo" s se opreasc n mijlocul propozi#iei. 'ri"i n alt parte. 7propo, tiind c odat ntors n cabin te "ei pl!nge imediat celor de la 7S:, trebuie s te informez c raportul ofi#erului biolog recomand expres s nu fi utilizat n misiune alturi de Kilson ) datorit animozit#ii pe care a#i demonstrat+o unul fa# de cellalt. 1c,ii lui >roCn se ngustar. ) 7dic Ficole des ?ardins a ntocmit un raport oficial, men#ion!nd expres numele meu i al lui KilsonB >orzo" ncu"iin# din cap. ) #eaua, murmur >roCn. ) .ntotdeauna+i altcine"a de "in, nu este aa, doctore >roCnB ntreb generalul >orzo", z!mbindu+i larg. *a"id >roCn se rsuci pe clc!ie i iei "ijelios.

Leneralul era ntr+o excelent dispozi#ie- sugestia Francesci fusese oportun, ntre astronau#ii care ancorau cu ndem!nare msu#ele de podeaua centrului de control se fcea sim#it un real spirit de camaraderie. *a"id >roCn nu particip la petrecere. Rmase n cabina sa, n "reme ce ceilal#i unsprezece membri ai ec,ipajului se delectau cu "!nat i garnitur de orez. Francesca anun# cu st!ngcie c >roCn nu se sim#ea /n apele sale/, dar c!nd ?anos @abori se oferi "oluntar s "erifice indispozi#ia americanului, reportera adug grbit c suferindul dorea s fie lsat singur *up c!te"a pa,are de "in, ?anos i Ric,ard Ka2efield o tac,inau pe Francesca la un capt de mas, n timp ce la cellalt Reggie Kilson i generalul 1A@oole se angajaser ntr+o disput aprins referitoare la "iitorul sezon de baseball. 7ezat ntre generalul >orzo" i amiralul Deilmann, Ficole le asculta amintirile despre opera#iunile lor de men#inere a pcii n zilele timpurii de dup Daos. Francesca se scuz imediat dup terminarea cinei i dispru c!te"a minute mpreun cu @a2agis,i. !nd se rentoarse, i rug pe to#i s+i rsuceasc scaunele n aa fel nc!t fiecare s poat urmri principalul ecran de pe perete. *up stingerea luminilor, ea i *r. @a2agis,i proiectar pe monitor o imagine complet a exteriorului lui Rama. Fumai c de data aceasta nu mai era "orba de acel cilindru cafeniu nc,is pe care+l "zuser cu to#ii mai de"reme. Fu, acum Rama era inteligent colorat cu ajutorul unor subrutine de prelucrare a imaginilor- de"enind un cilindru negru cu dungi galben+ aurii. aptul cilindrului aproape c semna cu o fa# omeneasc. .n sal se ls pentru moment tcerea, n mijlocul creia Francesca ncepu s recite( @ i%ru, ti%ru care ar/i 4n ai nop*ii codri-nal*i, (ine-a pus a lui vecie 4n temuta-*i simetrie7@ Ficole des ?ardins sim#i un fior rece pe ira spinrii auzind+o pe Francesca ncep!nd urmtoarea strof( @'e ce pisc, pe care vi Arse "oc din ochii ti7@ 1a urma urmei, asta repre/int adevrata ntrebare, g!ndi Ficole. (ine a construit aceast nav de propor*ii uria!e7 (ine este mult mai important pentru destinul nostru dec#t de ce. @1an* a "ost, ciocan, ilu, $e-a croit creierul tu7 (ine-a str#ns, cine-ndr/ne!te, Spaima uci%a!-n cle!te7@

*e cealalt parte a mesei, generalul 1A@oole era i el "rjit de recitarea Francesci. 7celeai probleme fundamentale ce+l s!c!iau de c!nd depusese cererea de admitere n ec,ipajul misiunii FeCton i re"enir iari n minte. S"inte $umne/eule, cum se ncadrea/ ramanii n universul u7 ,-ai creat pe ei la nceput !i abia apoi pe noi7 Sunt ei care cumva verii no!tri7 5i pentru ce i-ai trimis aici7 @Stelele cu lnci arunc Sau e-n lacrimi bolta-ad#nc7 (el ce te-a creat, la "el A sur#s cre#nd pe miel7@
B he i%er ; .illiam )la9e)

*up ce Francesca termin de recitat poemul urm o scurt tcere, apoi aplauze furtunoase. Reportera men#ion gra#ios c doctorul @a2agis,i i pusese la dispozi#ie modalitatea de procesare a imaginilor, iar plcutul japonez se nclin jenat n fa#a colegilor. ?anos @abori se ridica n picioare. ) red c sunt n asentimentul tuturor, S,ig i Francesca, n a " felicita pentru originala i profunda "oastr realizare, declar el r!njind. 7proape c m+a#i determinat s iau n serios ce "om ntreprinde m!ine. ) 0i pentru c "eni "orba de m!ine, spuse ridic!ndu+se n picioare generalul >orzo" i agit!nd n aer o sticl destupat de "odc ucrainean, din care trsese deja dou ng,i#ituri bune, acum e momentul s toastm + ti#i, un "ec,i obicei rusesc. 7m adus cu mine doar dou sticle din aceast comoar na#ional i inten#ionez s le mpart cu dumnea"oastr, prieteni i colegi ai mei, cu acest prilej cu totul special. .ntinse ambele sticle generalului 1A@oole, care folosi nendem!natic aparatul de dozat lic,ide ca s umple micile cupe acoperite, trecute din m!na n m!n. ) um :rina @urg,enie" cunoate bine, continu comandantul, pe fundul fiecrei sticle de "odc ucrainean se gsete c!te un mic "ierme. 4egenda spune c cel care mn!nc "iermele "a cpta puteri deosebite n urmtoarele douzeci i patru de ore. 7miralul Deilmann a nsemnat dou cupe cu c!te o cruce "izibil n infrarou. ei ce "or primi aceste cupe "or a"ea permisiunea s mn!nce "iermii satura#i cu "odc. ) :a,, exclam o clip mai t!rziu ?anos, ntinz!nd scanerul lui Ficole, dup ce "erificase dac pe propriul lui pa,ar exista sau nu o cruce. :at o ntrecere pe care sunt bucuros s+o pierd. el al lui Ficole era marcat. Ea era unul din cei doi norocoi cosmonau#i care a"eau s aib plcerea s ser"easc drept desert un "ierme ucrainean. (hiar trebuie s "ac a!a ceva7 se ntreb n g!nd, apoi i rspunse afirmati" obser"!nd pri"irea serioas a comandantului. &i bine, doar n-o s m omoare. ,ar eventualii para/i*i au "ost probabil anihila*i de alcool. ealalt cup se afla n m!na generalului >orzo". omandantul z!mbi, arunc unul din micu#ii "iermi nuntru, d!ndu+i celuilalt drumul n pa,arul lui Ficole- ridic!nd cupa spre ta"an, rosti( ) S bem cu to#ii pentru o misiune ncununat de succes. Nilele i sptm!nile ce "or urma "or constitui pentru fiecare dintre noi a"entura "ie#ii. .ntr+un sens c!t se poate de real, noi doisprezece suntem ambasadorii omenirii pe l!ng o cultur extraterestr. S ne dm ntreaga silin# pentru a ne reprezenta cum se cu"ine semenii. .ndeprt capacul de pe cup, atent s nu o "erse i i ddu peste cap con#inutul, dintr+o singur ng,i#itur. Ficole proced la fel, reflect!nd c singurul lucru cu un gust i mai ru m!ncat "reodat fusese groaznicul tubercul ser"it n timpul ceremoniei 'oro de pe oasta de Filde. *up nc c!te"a scurte toasturi, luminile ncepur s se micoreze. l ) :ar acum, anun# generalul >orzo" cu un gest larg al m!inii, direct din Stratford, misiunea FeCton are onoarea s "i+l prezinte pe Ric,ard Ka2efield i pe talenta#ii si robo#i. .ncperea se ntunec complet, cu excep#ia unei suprafe#e de un metru ptrat din st!nga mesei, zon luminat de unde"a de sus. .n mijlocul spotului de lumin se i"i imaginea unui "ec,i castel. 1 femeie robot, nalt de douzeci de centimetri i n"em!ntat ntr+o roc,ie lung, se plimba ntr+una din camere. itea o scrisoare. *up c!#i"a pai totui, ls m!inile s+i cad n jos i ncepu s "orbeasc( @&!ti ?lamis, e!ti !i (a8dor. 5i vei "i ot ce *i-e dat. $ar "irea ta-i prea plin $e laptele-omene!tii duio!ii, S-alea% drumul care-i cel mai scurt. M tem de ea. Mrire vrei...@ ) 1 tiu pe femeia asta, opti ?anos cu un z!mbet adresat lui Ficole, 7m mai nt!lnit+o unde"a. ) Ssttt, fcu Ficole fascinat de precizia micrilor lui 4adM Macbet,. .a9e"ield e

cu adevrat un %eniu, socoti ea. (um de a reali/at detalii at#t de extraordinare, n ni!te lucruri a!a de mici7 Ficole era uluit de gama expresiilor redate de c,ipul robotului. 'e msur ce se concentra, minuscula scen ncepu s se roteasc n mintea ei. =it pe moment c urmrea nite robo#i, ntr+un spectacol de teatru miniatural. =n mesager intr, anun#!nd+o pe 4adM Macbet, c so#ul ei se apropie i c regele *uncan "a petrece noaptea la castel. Ficole obser" expresia de anticipare ambi#ioas ntiprit pe fa#a eroinei, imediat dup plecarea mesagerului. @:oi, duhuri ce da*i %#nduri uci%a!e, St#rpi*i "emeia-n mine !i turna*i-mi $in cre!tet p#n-n tlpi cru/ime oarb. :#rtos s-mi "ie s#n%ele, cin*a 3u-!i a"le-n el nici loc, nici drum... $umne/eule, g!ndi Ficole, clipind repede din oc,i pentru a se asigura c nu+i jucau cum"a "reo fest, se trans"orm< 0i c,iar aa se nt!mplaI .n clipa n care cu"intele /st!rpi#i femeia+n mine/ ieir din gura robotului, silueta sa ncepu s se modifice. 7psarea s!nilor pe roc,ia de metal, rotunjimea oldurilor, moliciunea fe#ei disprur toate. =n robot androgin continu s o ntruc,ipeze mai departe pe 4adM Macbet,. Ficole era "rjit i plutea ntr+o fantezie, produs at!t de fertila sa imagina#ie c!t i de consumul de alcool. Foua fa# a robotului i aducea "ag aminte de cine"a cunoscut. 7uzi un zgomot n dreapta i ntorc!ndu+se, l "zu pe Reggie Kilson discut!nd aprins cu Francesca. 'ri"irea lui Ficole alunec iute de la Francesca la 4adM Macbet,. Asta-i, noua 1ad- Macbeth seamn cu =rancesca. >rusc fu cuprins de o team ira#ional, de presentimentul unei tragedii care o arunc ntr+o stare de teroare cumplit. (eva n%ro/itor este pe punctul s sent#mple. Respir ad!nc de c!te"a ori ncerc!nd s se calmeze, dar nu reui s scape de lugubrul sentiment. 'e scen, regele *uncan tocmai era salutat de gra#ioasa sa gazd de o noapte. .n centrul de control, Francesca i turna generalului >orzo" ultimele picturi de "in. Ficole nu+i putu stp!ni panica. ) e s+a nt!mplat, FicoleB ntreb ?anos, obser"!ndu+i starea. ) Fimic, rspunse ea. 7dun!ndu+i toate for#ele, ncerc s se ridice de pe scaun. Mi+a czut ce"a greu la stomac. M duc n camera mea. ) *ar pierzi filmul de dup cin, exclam plin de umor ?anos. Ficole se for# s z!mbeasc, n "reme ce colegul ei o ajuta s rm!n dreapt. 1 auzi pe 4adM Macbet, mutruluindu+i brbatul pentru lipsa lui de curaj i un nou "al de fric o cuprinse din cap p!n+n picioare. 7tept p!n ce surplusul de adrenalin se risipi, apoi i ceru scuze i se ndrept ncet spre camer.

1.. MOARTEA 'N'I SOL*AT .n "is, Ficole a"ea iari zece ani i se juca n pdurile din spatele casei situate n suburbia parizian ,illM+Mazarin. *eodat, o cuprinse sentimentul c mama sa este pe moarte. Feti#a intr n panic i alerg spre cas s i spun tatlui. 1 pisic mic, cu din#ii ns ascu#i#i i bloc calea. Ficole se opri. 7uzi un #ipt. 'rsind poteca, o lu printre copaci. rengile i zg!riau pielea- pisica o urmrea. .nc un #ipt. !nd se trezi, l!ng ea sttea un ?anos @abori nfricoat. ) Leneralul >orzo", explic brbatul. 7re dureri cumplite. Ficole sri ntr+o clip din pat, se nfur n ,alat, n,# trusa medical portati" i+l urm pe ?anos. ) 'are a fi apendicit, totui nu sunt sigur, men#ion ?anos n "reme ce se grbeau de+a lungul coridorului. :rina @urg,enie" ngenunc,ease l!ng comandant, #in!ndu+l de m!n. Leneralul era ntins pe o canapea, cu fa#a alb ca "arul i cu fruntea acoperit de sudoare. ) 7,, iat+o i pe doctori#a des ?ardins. Reui s z!mbeasc, ncerc s se ridice, dar se str!mb de durere i se ls din nou pe spate. Ficole, spuse el calm, sufr cumplit. Fu m+am sim#it niciodat aa, nici c,iar atunci c!nd am fost rnit n armat. ) *e c!nd a nceputB ntreb ea sco#!nd din trus scanerul i monitorul de biometrie, pentru a "erifica datele bolna"ului. .ntre timp Francesca, cu aparatul "ideo n m!n, se plasase n spatele lui Ficole, inten#ion!nd s filmeze punerea diagnosticuluidoctori#a i fcu nerbdtoare semn s se ndeprteze. ) *e "reo dou sau trei minute, rosti cu greu generalul. 0edeam pe scaun urmrind filmul i r!z!nd din toat inima, c!nd am sim#it o durere intens, ascu#it, n partea dreapt jos. a i cum ce"a m ardea pe dinuntru. Ficole program scanerul s "erifice starea sondelor Da2amatsu din ultimele trei minute. 4ocaliz punctul ne"ralgic al durerii, uor de aflat din "aria#iile ritmului cardiac

ca i din secre#iile endocrine. Solicit apoi o situa#ie complet a tuturor nregistrrilor din perioada critic de timp. ) ?anos, du+te n depozit i adu+mi aparatul de diagnosticare, i rug colegul ntinz!ndu+i cartela magnetic de desc,idere a uii. 7i o febr uoar, fapt ce sugereaz existen#a unei infec#ii n corp, i se adres apoi generalului >orzo". *atele interne confirm c durerea e acut. @abori se ntoarse cu un mic dispoziti" electronic, asemntor cu o cutie. Ficole scoase din scaner un cubule# i+l introduse n noul aparat. *up numai treizeci de secunde, monitorul afia rezultatul( 7'EF*: :@G, 'R1>7>:4:@7@E 85S. *octori#a aps o tast i pe ecran aprur alte diagnostice posibile( ,ernie, ruptur muscular intern, reac#ie la droguri, dar nici una nu a"ea o probabilitate mai mare de dou procente. Am dou posibilit*i, reflect rapid Ficole n "reme ce >orzo" se str!mb iari de durere. 'ot trimite toate datele. pe 'm#nt pentru a ob*ine un dia%nostic complet, con"orm cu procedura... 7runc o pri"ire la ceas i calcul durata transmisiei, estimat n minute lumin, la care adug inter"alul necesar medicilor ca s ia o ,otr!re dup analiza diagnosticului. Moment c#nd ar putea "i prea t#r/iu... ) e se aude, doctoreB ntreb generalul ai crui oc,i o implorau s+i opreasc durerea c!t mai cur!nd posibil. ; *iagnosticul cel mai probabil e apendicit. ) 4a naibaI >orzo" arunc o pri"ire circular spre colegii si. Se aflau prezen#i acolo to#i, cu excep#ia lui Kilson i @a2agis,i care renun#aser la film. Misiunea nu "a nt!rzia ns din cauza mea. ontinum aa cum am stabilit, n timp ce eu m "oi reface. .l fulger o durere ascu#it i fa#a i se contorsion. ) Ei, replic Ficole. Fimic nu+i nc sigur. Mai a"em ne"oie de o serie de nregistrri. Repet analizele, folosind de ast dat i datele nregistrate n cele dou minute de la sosirea ei n ncpere. 7'EF*: :@G, 'R1>7>:4:@7@E 8$S. Ficole tocmai "oia s re"erifice i celelalte diagnostice posibile, c!nd sim#i m!na puternic a comandantului pe bra#ul ei. ) *ac inter"enim rapid, nainte ca otra"a s se rsp!ndeasc n tot trupul, opera#ia nu este dificil pentru robot, aa+iB Ficole aprob din cap. ) :ar dac pierdem timp ca s ateptm confirmarea diagnosticului de pe 'm!nt ) auuu< ) atunci corpul meu "a suferi o traum mai puternicB 4mi cite!te %#ndurile, se g!ndi fulgertor Ficole. 7poi i ddu seama c generalul demonstra doar perfecta cunoatere a procedurilor FeCton. ) .ncearc cum"a pacientul s+i sugereze doctorului cum s procedezeB se interes Ficole, z!mbind n ciuda durerii "izibile a lui >orzo". ) Fu mi+a permite s fiu aa de ncrezut, replic comandantul strduindu+se s+i fac cu oc,iul. Ficole arunc o pri"ire monitorului. :ari 7'EF*: :@G, 'R1>7>:4:@7@E 8$S. ) 7i ce"a de adugatB l ntreb pe ?anos @abori. ) *oar c am mai "zut i altdat apendicit, ca student la >udapesta, rspunse ungurul. Simptomele erau identice. ) .n regul, declar Ficole. *u+te i pregtete+l pe RoSur pentru opera#ie. 7mirale Deilmann i osmonaut Eamana2a, "re#i s+l transporta#i pe general la infirmerieB Rsucindu+se, se adres Francesci( .mi dau seama c asta e o tire de pagina nt!iI 7i permisiunea s intri n sala de opera#ii numai dac te supui urmtoarelor condi#ii( urmezi procedura uzual ca orice cadru medical, stai linitit l!ng un perete mpreun cu aparatul tu de filmat- te supui oricrui ordin pe care #i+l "oi da. ) .mi con"ine, ddu din cap Francesca. Mul#umesc. :rina @urg,enie" i generalul 1A@oole rmaser n ncpere dup ce >orzo" iei, transportat de Deilmann i Eamana2a. ) Sunt sigur c "orbesc n numele am!ndurora, declar n stilul su sincer americanul. 3 putem fi cum"a de folosB ) ?anos m "a asista, n "reme ce RoSur "a efectua opera#ia. .ns a a"ea ne"oie.de ajutor, n caz de urgen#. ) Sunt gata, declar 1A@oole. 7m o oarecare experien# medical n urma ac#iunilor caritabile la care am participat. ) 'erfect, replic Ficole. Daide#i atunci s facem curat. RoSur, c,irurgul+robot mbarcat pe FeCton tocmai n perspecti"a unor asemenea urgen#e, nu se compara c!tui de pu#in cu sofisticatele i complet autonomele sli de opera#ii ale spitalelor de pe 'm!nt. u toate acestea, RoSur rm!nea o minune a te,nicii. 'utea fi mpac,etat ntr+o "alijoar i c!ntrea doar patru 2ilograme. Fu a"ea ne"oie de o surs puternic de alimentare, fiind capabil s lucreze n peste o sut de situa#ii distincte. ?anos @abori despac,eta maina. u toate articula#iile i anexele bine str!nse la un loc, c,irurgul electronic nu arta c!tui de pu#in impresionant. *up ce ?anos reciti instruc#iunile de utilizare, conect dispoziti"ul central de comand al robotului la tblia patului special pe care zcea generalul. *urerile acestuia se atenuaser i nerbdtorul

comandant i presa pe to#i s se grbeasc. ?anos introduse cu"!ntul de cod al opera#iei. RoSur i desfur automat bra#ele, inclusi" extraordinara sa m!n+bisturiu cu patru degete, n pozi#ia cerut pentru extirparea unui apendice. Ficole intr n camer, ntr+un costum alb operator i cu m!inile nmnuate. ) 7i terminat "erificrileB ?anos ncu"iin# n linite. ) @ermin eu testele preoperatorii n timp ce te dezinfectezi, continu Ficole. 4e fcu semn Francesci i generalului 1A@oole, afla#i c,iar n fa#a uii, s intre nuntru. E ce"a mai bineB l ntreb dup aceea pe >orzo". ) Fu prea, mormi acesta. ) Hi+am administrat un sedati" uor. RoSur "a fi cel care te "a anestezia n prima faz a opera#iei. .mbrc!ndu+se, Ficole i remprospta memoria- de fapt tia totul pe dinafar, aceasta fiind una din inter"en#iile simulate pe durata testelor. :ntroduse datele medicale personale ale lui >orzo" n memoria lui RoSur, cupl dispoziti"ele electronice ce asigurau transmiterea informa#iilor monitorizate ale pacientului ctre robot n timpul apendictomiei i "erific dac programele se autotestau. .n cele din urm, regl minusculul cuplu de camere stereo menite s lucreze n tandem cu m!na c,irurgului. ?anos reintr n ncpere. Ficole aps pe un buton de pe pupitrul robotului, list!nd dou copii ale etapelor opera#iei. .i ntinse una lui ?anos i o pstr pe cealalt. ) @oat lumea+i pregtitB ntreb ea, pri"indu+i pe >orzo". omandantul misiunii FeCton ddu din cap, iar Ficole l acti" pe RoSur. =na din cele patru m!ini mecanice administr pacientului un anestezic i ntr+un minut, >orzo" de"eni incontient. Sub oc,ii camerei "ideo a Francesci ;jurnalista optea ocazional comentarii n microfonul ultrasensibil< m!na+bisturiu, ajutat de cei doi /oc,i/, practic incizia necesar izolrii organului suspect. Fici un c,irurg nu putea fi mai rapid i mai abil. 7"!nd la dispozi#ie o baterie de senzori ce "erificau sute de parametri n fiecare microsecund, RoSur ndeprtase #esuturile i dezgolise apendicele n aproximati" dou minute. =rma o "erificare de treizeci de secunde nainte ca robotul s extirpeze organul bolna". Ficole se aplec peste pacient pentru a cerceta apendicele dezgolit. Fu era umflat i nici inflamat. ) Repede, ?anos, pri"ete, spuse ea cu oc,ii ia ceasul digital care numra secundele acordate "erificrii. 'are normal. ?anos se aplec de cealalt parte a mesei de opera#ie. $umne/eule, g!ndi Ficole, suntem pe punctul de a extirpa... easul digital indica 66(6Q. ) 1prete+l, #ip ea. 1prete opera#ia. Ficole i ?anos se ntinser simultan spre pupitrul de control al robotului. 0i n acelai moment, ntreaga na" FeCton se ls ntr+o parte. Ficole fu aruncat napoi i izbit de perete. ?anos se rostogoli n fa#, lo"indu+se cu capul de masa de opera#ie. *egetele sale ntinse i #epene czur pe tastele pupitrului de comand, apoi alunecar jos, n "reme ce brbatul se prbuea pe podea. Leneralul 1A@oole i Francesca fur proiecta#i n peretele cel mai ndeprtat. =n bip-hip strident pro"enind de la c!te"a sonde Da2amatsu arta c cine"a prezent n camer a"ea serioase probleme. Ficole "erific rapid dac 1A@oole i Sabatini nu p#iser nimic, apoi se strdui s+i reia "ec,ea pozi#ie l!ng masa de opera#ie. u mare efort reui s se t!rasc ntr+acolo, folosind ca punct de sprijin picioarele prinse n podea ale mesei. .n cele din urm se ridic. .n clipa n care capul i ajunse la ni"elul mesei de opera#ie, se trezi mprocat cu s!nge. Se ,olb la >orzo", ne"enindu+i s+i cread oc,ilor. :ncizia era plin de s!nge, iar m!na+bisturiu se gsea unde"a nuntru, dup toate probabilit#ile nc n func#iune. Sonda implantat n corpul lui >orzo" emisese acel sunet, n ciuda faptului c Ficole mrise considerabil "alorile de toleran# nainte de opera#ie. Femeia fu strbtut de un fior de team i de grea#, d!ndu+i seama c robotul nu ncetase s opereze. .mpotri"indu+se din toate puterile for#ei care o mpingea spre perete, reui s ajung la pupitrul de comand i s ntrerup alimentarea cu energie. >isturiul se retrase din balta de s!nge, relu!ndu+i pozi#ia ini#ial, ls!nd+o pe Ficole s ncerce s opreasc masi"a ,emoragie. @reizeci de secunde mai t!rziu, for#a neateptat dispru la fel de brusc precum apruse. Leneralul 1A@oole se ridic cu greu n picioare i se apropie de o Ficole ajuns deja n pragul disperrii. >isturiul produsese prea multe leziuni. omandantul se stingea sub oc,ii lor, din cauza unei ,emoragii mult prea intense. ) 1,, nu. 1,, *umnezeule, nu, rostea ncontinuu 1A@oole, neput!ndu+i dezlipi pri"irea de pe trupul prietenului su. 7larma declanat de sond continua s sune, ei altur!ndu+i+se i celelalte sisteme de siguran# branate la masa de opera#ie. Francesca i re"eni n sim#iri la timp ca s nregistreze ultimele zece secunde din "ia#a lui 3alerii >orzo".

=rm o noapte lung pentru ntregul ec,ipaj FeCton. .n cele dou ore scurse imediat dup opera#ie, Rama mai efectu nc trei mane"re similare cu cea dint!i, fiecare de unul sau dou minute. entrul de ontrol de pe @erra confirm c aceste mane"re combinate modificaser pozi#ia, "iteza de rota#ie i orbita "asului extraterestru. Fimeni nu reuise s stabileasc scopul exact al mane"relor- fuseser considerate /modificri de orientare/, sc,imb!nd nclina#ia i apsidele orbitei ramane. 0i totui, energia traiectoriei nu se modificase semnificati"( Rama se gsea mai departe pe o curb ,iperbolic n raport cu Soarele. 7t!t pe FeCton c!t i pe 'm!nt, moartea brusc a generalului >orzo" ocase. Leneralul fu elogiat de mijloacele mass+media ale tuturor na#iunilor, realizrile sale fiindu+i scoase n e"iden# de colegi i colaboratori. Moartea sa fu catalogat drept accidental, datorat micrii surprinztoare efectuate de Rama n timpul unei banale opera#ii de apendice. *ar la opt ore dup deces, mul#i specialiti de pe 'm!nt ridicau deja o serie de ntrebri nelinititoare. *e ce se micase Rama exact n acel momentB *e ce sistemul de siguran# al lui RoSur nu anulase opera#iaB *e ce nu reuiser medicii umani prezen#i la inter"en#ie s ntrerup alimentarea cu energie a robotului, nainte s fie prea t!rziuB 7celeai probleme le analiza i Ficole des ?ardins. ompletase documentele necesare n cazul unui deces sur"enit n spa#iu i sigilase corpul lui >orzo" ntr+un sicriu "idat din spatele uriaului depozit al na"ei militare. 7lctuise propriul ei raport asupra incidentului- la fel procedaser 1A@oole, Sabatini i @abori. .ntre toate exista o singur ) dar important ) diferen#. ?anos uitase s men#ioneze c ar fi atins pupitrul de comand n timpul mane"rei. .n acel moment, Ficole nu acord importan# acestei omisiuni. @eleconferin#ele obligatorii cu oficialii 7gen#iei Spa#iale se do"edir extrem de c,inuitoare. Ficole fu cea care suport cele mai stupide i repetate ntrebri. *e c!te"a ori se "zu ne"oit s+i adune toate puterile pentru a nu+i iei din srite. Se ateptase ca Francesca s fac aluzii la incompeten#a cadrelor medicale de la bordul lui FeCton. .ns italianca rmsese impar#ial i corect n reportajul ei. *up un scurt inter"iu acordat Francesci, unde art c!t de ngrozit fusese obser"!nd s!ngele ce #!nea din incizia practicat asupra lui >orzo", Ficole se retrase n camera ei, aparent s se odi,neasc i s doarm. *ar nu+i permise acest lux. Re"zu de nenumrate ori momentele critice ale opera#iei. 7r fi putut oare s ntreprind ce"a care s sc,imbe desfurarea ulterioar a lucrurilorB um se explica faptul c RoSur nu se oprise automatB .n mintea lui Ficole nu exista nici cea mai mic ndoial c algoritmii de protec#ie ai robotului erau bine proiecta#i. *ac ei ar fi con#inut greeli, nu ar fi trecut riguroasele testri premergtoare lansrii. *eci pe unde"a trebuia s se fi strecurat o eroare uman, fie o neglijen# ;n graba lor, ea sau ?anos uitaser oare s introduc "reun parametru de protec#ie de bazB<, fie un accident, n acele secunde de ,aos ce urmaser rsucirii neateptate a na"ei. utarea infructuoas a unei explica#ii i cumplita oboseal resim#it se mpletir cu o puternic depresiune ner"oas, i n cele din urm Ficole adormi. 'entru ea, unul din termenii ecua#iei pe care se strduia s+o rezol"e era absolut limpede. Murise un om i responsabilitatea cdea pe umerii ei.

1/. %OST MORTEM 7a cum era de ateptat, ziua ce urm decesului generalului >orzo" fu ncrcat de e"enimente. 7nc,eta 7S: luase o amploare sporit i mul#i dintre cosmonau#i fur supui unui ndelung interogatoriu ncruciat. 'e Ficole o ntrebar despre capacitatea ei de reac#ie n momentul inter"en#iei c,irurgicale. =nele ntrebri erau de+a dreptul respingtoare i, cu toate c se strduia s+i pstreze ntreaga energie n "ederea propriilor in"estiga#ii, i pierdu rbdarea de c!te"a ori. ) 7sculta#i, "+am explicat deja c busem dou pa,are de "in i unul de "odc, cu trei ore naintea opera#iei. 7m admis c nu a fi pus nimic n gur dac a fi tiut c urmeaz s operez. 7m recunoscut c ar fi fost mai bine dac mcar unul din cei doi medici de la bord nu ar fi but deloc. *ar ideile bune "in ntotdeauna prea t!rziu. Repet ce am spus mai nainte. 7lcoolul nu mi+a influen#at c!tui de pu#in judecata i capacit#ile fizice n timpul inter"en#iei. .ntoars n cabin, Ficole se concentr asupra contro"ersei iscate de nereuita programului de protec#ie al robotului de a ntrerupe opera#ia. onform instruc#iunilor de utilizare ale lui RoSur, era clar c cel pu#in dou sisteme separate de senzori ar fi trebuit s trimit semnale de corec#ie procesorului. 7ccelerometrul ar fi trebuit s alerteze robotul de modificarea condi#iilor de mediu, sur"enite prin apari#ia for#ei laterale. :ar camerele "ideo ar fi trebuit s semnalizeze neconcordan#a dintre imaginile transmise n direct i cele prenregistrate. .ns, din cine tie ce moti", nici unul din sisteme nu ntre+ rupsese opera#ia. e se nt!mplase n realitateB 7proape cinci ore i trebuir lui Ficole ca s exclud orice posibilitate de eroare

major, softCare ori ,ardCare, a lui RoSur nsui. 3erific daca programul i baza de date fuseser corecte. :zol imaginile stereo i datele telemetrice ale accelerometrului din secundele imediat urmtoare rsucirii na"ei. Msurtorile fuseser transmise corect procesorului central i ar fi trebuit s duc la ntreruperea func#ionrii. Fu se nt!mplase ns aa. *e ceB Singura explica#ie posibil era c programul fusese sc,imbat manual, dup introducerea lui n computer i nceputul opera#iei de apendictomie. Ficole ptrunsese deja ntr+un domeniu care o depea. unotin#ele ei de inginerie i calculatoare fuseser solicitate la maximum pentru a determina inexisten#a unei erori de programare. a s afle dac i c!nd s+ar fi efectuat sc,imbarea codului i parametrilor stabili#i pentru RoSur, ar fi a"ut ne"oie de cine"a capabil s citeasc limbajul calculatorului i s studieze miliardele de bi#i de informa#ie stoca#i pe durata ntregii opera#ii. ercetrile lui Ficole se "edeau blocate p!n n clipa c!nd gsea pe cine"a potri"it s o ajute. 'oate c ar trebui s renun*7 i opti o "oce interioar. (um s "aci asta7 replic o alta, cum s te dai btut nainte de a a"la cu certitudine cau/a mor*ii %eneralului7 4a baza moti"a#iei lui Ficole de a afla rspunsul sttea dorin#a arztoare s se asigure c moartea comandantului nu se datora erorii sale. Ridic!ndu+se din fa#a terminalului, se prbui pe pat. >rusc i aminti de surprinderea ncercat n cele treizeci de secunde n care a"usese naintea oc,ilor apendicele lui >orzo". 4n nici un ca/ nu avea apendicit, reflect ea. Fr "reun moti" anume, Ficole se reaez n fa#a terminalului i acces al doilea set de date oferite de diagnosticianul electronic, c,iar nainte de a+i face cunoscut ea decizia de inter"en#ie operatorie. 7runc doar o pri"ire spre ce afia ecranul ) 7'EF*: :@G,

'R1>7>:4:@7@E 8$S ) concentr!ndu+se asupra celorlalte posibilit#i. *e ast dat,


RE7 H:E 47 *R1L=R: era listat ca a doua alternati", cu o probabilitate de 5S. Ficole ceru prezentarea datelor dintr+un alt ung,i( cauza posibil a simptomelor, a"!nd n "edere c nu putea fi "orba de apendicit. Rezultatele aprur pe ecran, iar Ficole rmase uluit. onform acestor ultime cifre, dac informa#iile biometrice transmise de sonda implantat n corpul lui >orzo" se analizau sub ipoteza c nu era "orba de apendicit, atunci existau P$S anse ca totul s se fi datorat ac#iunii unor droguri. .nainte s solicite efectuarea altor analize, auzi o btaie n u. ) :ntr, strig continu!nd s lucreze la terminal. Rsucindu+se, o "zu n pragul uii pe :rina @urg,enie". !te"a clipe, pilotul so"ietic rmase tcut. ) Mi+au cerut s te c,em, spuse ea, ezit!nd. Era foarte timid n rela#iile cu ceilal#i- singurii n mijlocul crora se sim#ea n largul ei erau colegii si din Europa de Est, @abori i >orzo". Ec,ipajul s+a adunat ntr+o edin# n... ) e fel de edin#B ntreb Ficole, sal"!nd datele din memorie, apoi ridic!ndu+se i ndrept!ndu+se spre coridor. ) *e organizare, rspunse sec :rina, fr alte cu"inte. .n clipa c!nd intrar ntr+una din slile comune, ntre Reggie Kilson i *a"id >roCn se derula o discu#ie aprins. ) @rebuie s n#eleg, ntreba sarcastic doctorul >roCn, c dumneata consideri c Rama s+a decis dinadins s efectueze mane"ra n acel momentB F+ai "rea s ne explici cum s+a fcut ca acest asteroid de metal s cunoasc cu precizie c generalul >orzo" era supus unei apendictomii tocmai atunciB 0i pentru c "eni "orba, nu "rei s ne lmureti de ce aceast presupus ru"oitoare na" extraterestr ne+a permis s ne atam de ea i n+a ntreprins nimic, mpiedic!ndu+ne s ne continum misiuneaB Reggie Kilson arunc o pri"ire n jur, cer!nd parc ajutorul celorlal#i. ) 4ogica ta e din nou de neclintit, >roCn, declar cu o e"ident frustrare n glas. eea ce spui pare ntotdeauna logic la suprafa#. *ar eu nu sunt singurul care gsete coinciden#a de+a dreptul nspim!nttoare. =ite+o pe :rina @urg,enie". Ea mi+a "orbit prima despre aceast coinciden#. *r. >roCn le salut pe cele dou femei. Felul autoritar cum pusese ntrebarea sugera faptul c el conducea consftuirea. ) 7de"rat, :rinaB rezi ca i Kilson c Rama a ncercat s ne trimit un mesaj, efectu!ndu+i mane"rele exact n timpul opera#iei generaluluiB :rina i Diro Eamana2a "orbeau cel mai pu#in la edin#ele ec,ipajului. Sub pri"irile tuturor, :rina murmur un /nu/ cu o nuan# de umilin# n "oce. ) *ar c!nd discutam asear..., insist Kilson. ) Lata, am pus punct subiectului, l ntrerupse autoritar *a"id >roCn. onsensul general, mprtit i de oficialit#ile centrului de control, este c mane"ra a reprezentat o simpl coinciden#, nu o conspira#ie. 7runc o pri"ire unui Reggie Kilson clocotind de m!nie. 7cum a"em de discutat probleme mult mai importante. 4+a ruga pe amiralul Deilmann s ne comunice nout#ile pri"ind comanda misiunii. 7bord!nd o poz teatral, 1tto Deilmann se ridic i ncepu s citeasc dintr+un carnet. ) .n conformitate cu regulamentele n "igoare la bordul lui FeCton, n caz de deces sau incapacitate a comandantului, membrii ec,ipajului sunt obliga#i s+i duc la

bun sf!rit sarcinile sau misiunile deja repartizate. *up ndeplinirea acestora, cosmonau#ii trebuie s atepte decizia celor de pe 'm!nt n legtur cu numirea unui nou ofi#er comandant. *a"id >roCn l ntrerupse. ) 7miralul Deilmann i cu mine am nceput s analizm situa#ia n urm cu o or i ne+am dat rapid seama c a"em moti"e reale de ngrijorare. 7S: este preocupat cu cercetarea mor#ii generalului >orzo". Fimeni de acolo nici mcar nu s+a g!ndit s pun n discu#ie problema nlocuitorului su. !nd o "or face, le "or trebui sptm!ni pentru o decizie. 3orbim despre aceeai birocra#ie incapabil s numeasc un secund pentru >orzo", consider!nd c nu era ne"oie. Fcu o pauz de c!te"a secunde pentru a permite membrilor ec,ipajului s realizeze importan#a celor ascultate. 1tto a sugerat c poate nu e cazul s ateptm ,otr!rea celor de pe 'm!nt, continu doctorul >roCn. :deea sa este c ar trebui s ne formm propria noastr structur organizatoric, una acceptabil pentru to#i cei prezen#i aici, apoi s trimitem propunerea 7gen#iei. 7miralul Deilmann crede c ea "a fi acceptat, e"it!ndu+se astfel o tergi"ersare inerent. ) 7miralul Deilmann i doctorul >roCn mi+au "orbit despre ideea lor, accentu!nd importan#a declanrii misiunii noastre n interiorul lui Rama, inter"eni n discu#ie ?anos @abori. 7u ntocmit c,iar o sc,i# de organizare ce mi se pare destul de bun. 7"!nd n "edere c nimeni nu posed experien#a "ast a generalului >orzo", poate c sunt necesari doi conductori, c,iar amiralul Deilmann i doctorul >roCn. 1tto ar rspunde de problemele militare i de inginerie spa#ial, iar *r. >roCn ar coordona eforturile de explorare a lui Rama. ) 0i ce se nt!mpl c!nd se contrazic sau c!nd responsabilit#ile lor se suprapunB se interes Ric,ard Ka2efield. ) .n acest caz, rspunse amiralul Deilmann, se recurge la "otul tuturor astronau#ilor. ) e drgu#I exclam Reggie Kilson, nc furios. >roCn i Deilmann s+au ,otr!t brusc s se neliniteasc despre efia misiunii i tot ei ne propun o nou structur de conducere, unde mpart mpreun puterea i responsabilit#ile. Sunt oare singurul care miroase ce"a necurat aiciB ) Ei, i tu acuma, Reggie, exclam for#at Francesca Sabatini, cobor!ndu+i camera "ideo. E o concluzie logic. *octorul >roCn e ofi#erul senior cu tiin#a. 7miralul Deilmann a fost mul#i ani colaboratorul apropiat al lui 3alerii >orzo". Fimeni dintre noi nu posed o cunoatere aprofundat a tuturor aspectelor misiunii. S mpr#irii sarcinile ar) 4ui Reggie Kilson i "enea greu s+o contrazic pe Francesca, i totui o ntrerupse. ) Fu sunt de acord, declar el calm. red c trebuie s a"em un singur comandant. 0i lu!nd n considera#ie cele obser"ate de c!nd fac parte din acest ec,ipaj, exist un singur om pe care cu to#ii l+am asculta fr discu#ii. Leneralul 1A@oole. *ac asta+i o edin# democratic, atunci l propun pe el ca noul nostru comandant. *up ce Reggie se aez, se isc un tumult general. *a"id >roCn ncerc s restabileasc ordinea. ) 3 rog, " rog, strig el, s discutm metodic. 3re#i s ne alegem singuri comandantul i apoi s punem 7gen#ia n fa#a faptului mplinitB S cdem de acord nt!i cu asta, i apoi putem s stabilim cine "a fi, sau "or fi, conductorii. ) Fu m+am g!ndit p!n acum la aceast c,estiune, rosti Ric,ard Ka2efield. *ar sunt de acord s+i excludem pe cei de pe 'm!nt n luarea deciziei. Fu ei au trit alturi de noi n aceast misiune. Mai important, ei nu se afl la bordul unei na"e spa#iale legate de o crea#ie extraterestr, unde"a n interiorul orbitei lui 3enus. Foi "om a"ea de suferit dac se ia o decizie proast- noi trebuie s ,otr!m pe cine alegem. Era e"ident c to#i ) cu posibila excep#ie a lui Kilson ) preferau stabilirea structurii proprii de conducere i prezentarea ei spre aprobare 7gen#iei Spa#iale. ) .n regul, ,otr 1tto Deilmann c!te"a minute mai t!rziu. 7tunci s alegem efii. S+a propus di"izarea conducerii ntre doctorul >roCn i eu nsumi. Reggie Kilson "oteaz pentru generalul Mic,ael 1A@oole. 7lte sugestiiB .n camer se instal o tcere ad!nc. ) Scuza#i+m, se auzi dup "reo zece secunde "ocea generalului 1A@oole, a dori s fac c!te"a obser"a#ii. ei prezen#i de"enir aten#i. Kilson a"ea dreptate- n ciuda cu+ noscutelor sale preocupri religioase, pe care ns nu le impunea nimnui altcui"a, generalul american era respectat de ntregul ec,ipaj. onsider c nu trebuie s pierdem spiritul de ec,ip pe care l+am construit cu greu n ultimul an. 1 alegere contestat ar duce la di"iziune. .n plus, nu cred c alegerea este at!t de important sau de necesar. :ndiferent cine "a fi conductor ) sau conductori ), fiecare din noi a fost pregtit s ndeplineasc anumite sarcini. 4e "om duce la bun sf!rit, indiferent de circumstan#e. Se auzi un murmur general de aprobare. ) .n ce m pri"ete, continu generalul 1A@oole, trebuie s recunosc c tiu foarte pu#in sau c,iar nimic despre problemele interne ale misiunii. 7m fost antrenat doar s administrez cele dou na"e FeCton, s e"aluez poten#ialele amenin#ri militare i s ser"esc ca nod de comunica#ii la bord. Fu sunt calificat pentru a fi comandant. Reggie Kilson "ru s+l ntrerup, dar 1A@oole l opri cu un gest.

) 'ropun s adoptm planul lui Deilmann i >roCn i s ne continum principala sarcin ) explorarea acestui le"iatan extraterestru "enit de unde"a din stele.

4a sf!ritul ntrunirii, cei doi noi conductori ai misiunii informar restul ec,ipajului c a doua zi diminea# "a fi gata sc,i#a de principiu a primei ieiri n interiorul lui Rama. Ficole se ntoarse n camer. 'e drum se opri i btu n ua lui ?anos @abori. Fici un rspuns. Ficole ciocni nc o dat i+l auzi pe ?anos strig!nd( ) ine eB ) Ficole. ) :ntr. ?anos zcea pe spate pe micul pat, cu o expresie de suferin# ntiprit pe c,ip. ) e s+a nt!mplatB ) 1,, nimic. M doare capul. ) 7i luat ce"aB se interes Ficole. ) Fu, durerea nu+i aa de puternic. @e pot ajuta cu ce"aB ntreb el cu un ton aproape ostil. Ficole rmase uluit. 7bord discu#ia cu mare grij. ) Ei bine, reciteam raportul tu n legtur cu moartea lui 3alerii... ) *e ceB o ntrerupse brusc ?anos. ) S "d dac exist "reun aspect pe care l+am fi putut aborda ntr+un mod diferit, rspunse Ficole. Era limpede c ?anos nu dorea s discute. *up c!te"a secunde de ateptare, Ficole relu( ) .mi pare ru, ?anos. 'oate c sunt prea insistent. 3oi "eni altdat. ) Fu, nu. S terminm acum cu asta. (iudat mod de a pune problema, socoti Ficole n "reme ce+i formula n minte ntrebarea( ) ?anos, nu se men#ioneaz nicieri n raportul tu c te+ai ntins spre pupitrul de control al lui RoSur, exact nainte de mane"r. :ar eu a putea s jur c #i+am obser"at degetele pe cla"iatura de comand n timp ce eram izbit de perete. Ficole se opri. Fici un muc,i nu se clintise pe fa#a lui @abori. Era ca i cum brbatul se g!ndea la cu totul altce"a. ) Fu+mi amintesc, rspunse el n cele din urm, fr nici o urm de emo#ie n glas. 'oate c ai dreptate. Mi s+o fi ters din memorie atunci c!nd m+am lo"it. A0un%e pentru moment, i zise Ficole, studiindu+i cu aten#ie colegul. 3u mai po*i a"la nimic aici.

1!. RIT'AL *E TRECERE Lene"ie"e izbucni fr "este n lacrimi. ) 1,, Maman, te iubesc at!t de mult i totu+i aa de ngrozitor. 7dolescenta iei grbit din cadru, ls!nd locul tatlui lui Ficole. 'ierre o urmri cu pri"irea pentru a se asigura c se ndeprteaz, apoi se rsuci spre monitor. ) 7 suportat greu ultimele douzeci i patru de ore. 0tii c!t te ador. !te"a ziare strine au scris c ai greit opera#ia. 7sear un reporter american de tele"iziune c,iar a sugerat c erai beat. Fcu o pauz. @ensiunea ner"oas i se citea pe fa#. ) 7t!t Lene"ie"e c!t i eu tim c nici una din aceste afirma#ii nu este ade"rat. @e iubim din toat inima i suntem alturi de tine. Ecranul se ntunec. Ficole ceruse legtura prin "ideofon i, la nceput, con"ersa#ia cu familia ei o mbrbtase. @otui, dup cea de+a doua transmisie efectuat la un inter"al de douzeci de minute, de"enise e"ident c e"enimentele de la bordul lui FeCton tulburaser profund "ia#a celor din >eau"ois. .n special Lene"ie"e artase disperat. 'l!nsese din c!nd n c!nd "orbind despre generalul >orzo", pe care+l nt!lnise de c!te"a ori i de care cum"a se ataase- spre sf!ritul con"orbirii se stp!nise cu greu s nu izbucneasc iari n lacrimi. $eci !i vou v-am n%reunat existen*a, g!ndi Ficole aez!ndu+se pe pat. Se frec la oc,i. Era extrem de obosit. .ncet, fr a+i da de fapt seama c!t era de deprimat, se dezbrc. 1 obsedau imaginile feti#ei sale la coala din 4uMnes. Se nfior nc,ipuindu+i prietenele lui Lene"ie"e, interes!ndu+se despre opera#ia i moartea lui >orzo". Scumpa mea, trebuie s !tii c#t de mult te iubesc. $ac a! "i n stare s te "eresc de toate astea< Ficole dorea s+o ia n bra#e, s+o simt l!ng ea i s+o dezmierde, alung!nd astfel demonii din jurul ei. Fumai c nu putea. Lene"ie"e se afla la o sut de milioane de 2ilometri distan#. Se ntinse pe spate. .nc,ise oc,ii, ns nu adormi. Era contient de o singurtate ad!nc i profund, un sentiment de izolare mult mai acut dec!t oricare altul sim#it "reodat n "ia#. 0tia c t!njete dup o anume simpatie, dup o alt fiin# uman care

s+i confirme c sentimentele sale de inadaptabilitate erau nentemeiate i neconforme cu realitatea. *ar nimeni nu se afla l!ng ea. @atl i fiica ei rmseser pe 'm!nt. *intre cei doi membri ai ec,ipajului pe care+i cunotea mai bine, unul murise, iar cellalt se comporta suspicios. Am dat %re!. Am e!uat n cea mai important misiune. 4 i aduse aminte de un alt insucces la "!rsta de aisprezece ani. 'articipase la un uria concurs na#ional pentru rolul lui ?eanne dA7rc, cu ocazia ani"ersrii a 9R6 de ani de la moartea Fecioarei din 1rleans. *ac ar fi c!tigat, ar fi ntruc,ipat+o pe ?eanne ntr+o serie de spectacole pe durata a doi ani. Se lansase trup i suflet n concurs, citind orice carte despre eroin i "izion!nd nenumrate nregistrri "ideo pe aceast tem. Ficole ieise prima la toate testele, cu excep#ia unuia( /potri"ire/. 7r fi trebuit s c!tige, dar nu se nt!mplase aa. @atl ei o consolase spun!ndu+i c Fran#a nu era nc pregtit pentru eroine cu pielea ntunecat. $ar acela nu a "ost un e!ec n adevratul sens al cuv#ntu lui, i zise Ficole. 5i oricum, l aveam pe tata s m console/e. :magini de la nmorm!ntarea mamei i strfulgerar prin minte. 7"ea numai zece ani. Mama ei plecase nenso#it n oasta de Filde s i "iziteze rudele. 7naCi se gsea n Fidougou c!nd o puternic epidemie de febr Dogan se abtuse asupra satului. Mama lui Ficole murise repede. inci zile mai t!rziu, 7naCi fusese incinerat ca o regin Senoufe. Ficole pl!nsese n "reme ce 1me, nso#ea cu psalmi monotoni trecerea sufletului mamei sale n lumea de dincolo, pe @r!mul Medita#iei, unde fiin#ele se odi,neau, atept!nd s fie alese pentru o nou "ia# pe 'm!nt. 'e msur ce flcrile cuprindeau tot mai mult rugul i "emintele regale ncepeau s ard, Ficole sim#ea cum o copleete un sentiment cumplit de pierdere. 0i de singurtate. $ar !i atunci l-am avut pe tata alturi de mine. M *inea de m#n, privind cum pe mama o devorau "lcrile. 4mpreun, totul a "ost mai u!or de suportat. Mai sin%ur m-am sim*it n timpul ceremo niei 'oro. 5i mai nspim#ntat.

.nc i aducea aminte de groaza i neputin#a care+i cuprinse ser trupul de feti# de apte ani pe aeroportul din 'aris, n acea diminea# de prim"ar. @atl ei o m!ng!ia cu deosebit tandre#e. ) Scumpa mea Ficole, mi "ei lipsi extrem de mult. .ntoarce+te sntoas. ) *e ce trebuie s plec, 'apaB 0i de ce nu "ii i tu cu noiB @atl i se aplecase deasupra. ) 3ei de"eni o prticic din semin#ia mamei tale. @o#i copiii Senoufe trebuie s treac prin 'oro la apte ani. Ficole ncepu s pl!ng. ) *ar, 'apa, nu "reau s merg. Sunt fran#uzoaic, nu african. Fu+mi plac oameni aceia ciuda#i... i nici cldura... i nici g!ndacii... El i cuprinsese obrajii cu palmele. ) @rebuie sa te duci, Ficole. 7a am ,otr!t eu i mama ta. .ntr+ade"r, 7naCi i 'ierre discutaser de multe ori. Ficole trise mereu n Fran#a. @ot ce tia despre motenirea ei african era ceea ce o n"#ase mama ei i ceea ce descoperise singur, n timpul celor dou "izite de c!te o lun efectuate mpreun cu familia pe oasta de Filde. 4ui 'ierre nu+i "enea uor s+i supun fata adorat ceremoniei 'oro. 0tia c este un ceremonial primiti". 0tia de asemenea c reprezenta piatra de temelie a religiei tradi#ionale Senoufo. .ns n momentul cstoriei cu 7naCi, i promisese lui 1me, c to#i copiii lor se "or ntoarce la Fidougou pentru mcar primul ciclu 'oro. el mai greu pentru 'ierre era s stea deoparte. *ar 7naCi a"ea dreptate( el era un strin care nu putea s participe niciodat la 'oro. Fu l+ar fi n#eles, iar prezen#a lui ar fi tulburat feti#a. Sim#ise o durere n inim n clipa c!nd i srutase so#ia i fiica, conduc!ndu+le la a"ionul spre 7bidjan. 4a r!ndul su, pe 7naCi o nelinitea ceremonia ritualului de trecere la care urma s fie supus singurul ei copil, o feti# de nici apte ani. 1 pregtise pe Ficole c!t putuse ea mai bine. 7"!nd darul limbilor, copilul prinsese cu uurin# no#iunile elementare ale dialectului Senoufo. .n sc,imb, nu era nici o ndoial c fa# de restul copiilor ce+i petrecuser ntreaga "ia# n i n jurul satelor natale exista o mare diferen#. 7cetia erau familiariza#i cu zona. 'entru a micora problemele legate de orientare, 7naCi i Ficole sosiser la Fidougou cu o sptm!n mai de"reme de momentul fixat. :deea fundamental a ceremoniei 'oro afirma c "ia#a const ntr+o succesiune de faze ori cicluri, fiecare tranzi#ie fiind marcat cu grij i dur!nd apte ani. .n "ia#a oricrui Senoufo existau trei 'oro, trei metamorfoze necesare ca un copil s se transforme n adult. eremonia 'oro rm!nea astfel o parte integrant a societ#ii Senoufo, n ciuda faptului c multe alte obiceiuri tribale dispruser odat cu introduce+ rea mijloacelor moderne de comunica#ii n oasta de Filde, n secolul al JJ:+lea, practicile tribale se re"igoraser ntr+o oarecare msur, n special dup ce Marele Daos le do"edise conductorilor africani c!t de periculoas era dependen#a de lumea

exterioar. 7naCi se prefcu de minune n dup+amiaza c!nd preo#ii "eniser s+o ia pe Ficole, ncerc!nd s nu+i transmit acesteia frica sau nelinitea ei. 0i totui feti#a i ddu seama de tulburarea mamei. ) M!inile tale sunt reci i transpirate, optise ea n francez n "reme ce se mbr#iau la despr#ire. Fu+#i face griji, n+am s p#esc nimic. *e fapt Ficole, singura fe#ioar cafenie n grupul de negrese mici urcate n cru#, prea aproape "esel i nerbdtoare, ca i cum ar fi mers la un parc de distrac#ii sau la o grdin zoologic. .n total erau patru cru#e, dou descoperite n care cltoreau feti#ele, celelalte acoperite i n"luite n mister. 4utuCa, prietena lui Ficole de la precedenta "izit i de fapt una dintre "erioarele sale, le explic celorlalte c acolo se aflau preo#ii mpreun cu /instrumentele de tortur/. =rmase o tcere prelung, nainte ca una dintre feti#e s prind curaj s o ntrebe ce "oia s spun. ) 7m "isat acum dou nop#i, replicase sec 4utuCa. 7u de g!nd s ne ard sf!rcurile i s ne "!re obiecte ascu#ite peste tot. 0i at!ta "reme c!t nu #ipm, nu "om sim#i nici un fel de durere. elelalte cinci feti#e din cru#a lui Ficole, inclusi" 4utuCa, abia dac mai scoseser un cu"!nt n urmtoarea or. '!n la asfin#it, parcurseser o distan# apreciabil spre est, dincolo de sta#ia de transmisie pe unde ultrascurte, intr!nd n zona special cunoscut numai conductorilor religioi ai tribului. ei ase preo#i ridicar nite adposturi temporare i aprinser un foc. *up lsarea ntunericului, ini#ia#ilor, ez!nd cu picioarele ncruciate ntr+un cerc larg n jurul focului, li se ser"i m!ncare i butur. *up cin urmar patru dansuri costumate, fiecare simboliz!nd "ia#a unor animale indigene. Muzica o asigurau tamburine i xilofoane primiti"e, iar ritmul era men#inut de btaia sacadat a tam+tam+ ului. *in c!nd n c!nd, un punct important n po"estirea rostit de 1me, era marcat de un sunet puternic dintr+un olifant, cornul de filde folosit de obicei la "!ntoare. ,iar nainte de culcare, 1me, ) nc purt!nd marea masc ritual i coafura adiacent caracteristic efului de trib ) nm!n fiecrei feti#e un scule# din piele de antilop, recomand!ndu+le s studieze cu mare grij con#inutul( o plosc cu ap, c!te"a nuci i fructe uscate, dou buc#i de p!ine, un instrument de tiat, o fr!ng,ie, dou tipuri diferite de unguente i un tubercul al unei plante necunoscute. ) M!ine diminea#, fiecare copil "a fi luat din tabr i dus ntr+un anume loc nu departe de aici. Fiecare "a a"ea asupra ei doar obiectele aflate n scule#ul din piele. @rebuie s supra"ie#uiasc de una singur i s se ntoarc n locul de unde a plecat, p!n c!nd soarele se "a ridica sus pe cer n ziua urmtoare. Scule#ul, continu 1me,, con#ine tot ce este necesar, cu excep#ia n#elepciunii, curajului i a curiozit#ii. @uberculul e ce"a special. Rdcina crnoas o "a ngrozi pe cea care o mn!nc dar n sc,imb ar putea s o nzestreze cu puteri supranaturale de rezisten# i pre"iziune.

20. SOMN -INEC'13NTAT Feti#a rmsese singur de "reo dou orc nainte s+i dea seama cu ade"rat ce se nt!mpla cu ea. 1me, i unul dintre preo#ii mai tineri o lsaser l!ng un mic eleteu cu ap slcie, nconjurat din toate pr#ile de ierburile sa"anei. .i reamintiser c se "or ntoarce a doua zi la pr!nz. 7poi dispruser. 4a nceput, Ficole reac#ionase de parc ntreaga experien# nu era dec!t un joc groza". *esfc!nd scule#ul din piele de antilop, i in"entariase con#inutul, mpr#i n minte ,rana n trei pr#i, ,otr!nd ce a"ea s mn!nce la pr!nz, seara i a doua zi diminea#. Fu era mult m!ncare, dar feti#a socotise c+i "a ajunge. Fu acelai lucru s+ ar fi putut spune despre ap, care dup o prim apreciere prea s fie exact la limita necesarului. Fu ar fi fost ru s descopere un p!r!u sau o alt surs de ap curgtoare pentru a+i mprospta rezer"a. Ficole i fcuse apoi o sc,i# mental a locului, acord!nd mare aten#ie oricror semne n stare s+o ajute s identifice de la distan# eleteul l!ng care se afla. Era o feti# extrem de bine organizata, iar acas la ,illM+Mazarin se jucase adesea de una singur prin codrii din apropierea locuin#ei. .n camer pstra ,r#i detaliate ale pdurilor, desenate de m!n, pe care ascunztorile sale secrete erau nsemnate cu stele i cercuri. 0i totui, Ficole realiz c!t de izolat era locul unde se afla doar n clipa c!nd ddu peste patru antilope "rgate, psc!nd linitite sub soarele arztor al amiezii. 'rima ei reac#ie fu de a+i cuta n jur mama, s+i arate ce animale frumoase descoperise. $ar mama nu este aici, g!ndise dup o clip, n "reme ce oc,ii ei scrutau orizontul. Sunt sin%ur-sin%uric. =ltimul cu"!nt nscu ecouri n mintea ei i n aceeai clip se sim#i cuprins de disperare. .ncerc s i se mpotri"easc, cut!nd s "ad dac nu distingea n deprtare "reun semn de ci"iliza#ie. .n jur se gseau ns doar psri i animale, pind netulburate, i nici o fiin# uman. Sunt complet sin%ur, i spusese iari Ficole, strbtut de un fior de groaz. .i aminti c dorea s descopere o alt surs de ap i se ndrept n direc#ia unui

p!lc de copaci. Fu a"ea idee despre distan#ele din sa"an. *ei se oprea la aproximati" fiecare treizeci de minute pentru a se asigura c putea gsi oric!nd drumul napoi spre eleteu, copacii nu preau s se apropie c!tui de pu#in. ontinu s mearg. Se nserai se fcu sete i era obosit. Se opri i bu c!te"a ng,i#ituri din plosc. 1 mul#ime de mute #e#e o nconjurar. Ficole scoase din scule# cele dou unguente i+i aplic pe fa# i bra#e cel mai ur!t mirositor din ele. 7legerea pru s fie corect- mutele gsir mirosul respingtor i pstrar distan#a. 7junse la p!lcul de copaci cu o or nainte de lsarea ntunericului. Fu nc!ntat s descopere c nimerise peste o mic oaz din mijlocul imensit#ii sa"anei. =n iz"or #!nea cu putere din pm!nt, form!nd un lcuor de "reo zece metri diametru. Surplusul de ap se prelingea din el, d!nd natere unui p!r!ia ce se pierdea unde"a n sa"an. Ficole era extenuat i transpirat din cauza drumului lung. 4acul o in"ita parc s se scalde. Fr s stea mult pe g!nduri, i scoase toate ,ainele cu excep#ia c,ilo#eilor i se arunc n el. 7pa i n"ior trupul ostenit. u capul sub ap i oc,ii nc,ii, continu s noate nc,ipuindu+i c se afla n piscina din suburbia ei parizian, unde se juca o dat pe sptm!n cu prietenii. 7mintirile o liniteau. *up o "reme ndelungat, se ntoarse pe spate i desc,iz!nd oc,ii, pri"i copacii de deasupra. =ltimele raze ale soarelui se jucau printre frunzele lor, cre!nd tot soiul de forme ciudate de lumin. Ficole ncet s mai noate i bt!nd apa pe loc i cut din oc,i ,ainele. Fu le "zu nicieri. =luit, scrut cu grij marginile lacului. :ari nimic. Repet n minte firul e"enimentelor de la sosirea sa acolo, stabilind cu exactitate locul unde+i lsase ,ainele i scule#ul din piele. :ei din ap i examin ndeaproape malul. (u si%uran* acesta-i locul. $ar hainele !i scule*ul au disprut. .ntr+o clip o cuprinse panica. 1c,ii i se umplur de lacrimi, din g!tlej i #!ni un geamt. .nc,ise oc,ii i izbucni n pl!ns, sper!nd c totul nu era dec!t un "is ur!t din care se "a trezi n urmtoarele momente, alturi de mama i tatl ei. *ar c!nd i desc,ise iari, scena rmsese aceeai. 1 feti# pe jumtate goal, singur n slbticia 7fricii, fr m!ncare i fr ap, cu nici o speran# de a fi gsit i sal"at nainte de amiaza zilei urmtoare. 0i aproape se ntunecase. u un efort imens, Ficole reui s+i domine at!t frica c!t i lacrimile. Se decise s+i caute ,ainele. .n locul unde se dezbrcase se "edeau nite urme proaspete. Ficole n+a"ea de unde s tie ce animal le lsase, aa nc!t consider c era "orba de una din simpaticele antilope obser"ate n acea dup amiaz n sa"an. Ar "i lo%ic. & probabil cel mai bun loc de adpat din ntrea%a /on. S-au oprit aici !i lucrurile mele leau "cut curioase. )lceala mea n ap trebuie s le "i s periat, pun#ndu-le pe "u%. 4umina de"enea din ce n ce mai slab, aa nc!t Ficole se grbi s mearg dup urme printre copaci. Lsi scule#ul din piele, sau mai degrab ce mai rmsese din el. Era desc,is. M!ncarea dispruse, plosca era aproape goal i restul de obiecte ) cu excep#ia unguentului i a tuberculului ) fuseser mprtiate de+a lungul potecii. Ficole termin apa i prinse n m!na dreapt plosca i tuberculul. 7runc unguentele i era gata s+i continue drumul pe potec c!nd auzi un sunet, ce"a ntre un sc,eunat i un urlet. 3enea de foarte aproape. 4a nici cincizeci de metri mai ncolo se ntindea sa"ana. Ficole i ncord pri"irea i i se pru c distinge o micare, fr a recunoate ns cine o fcea. 7uzi din nou sunetul, de data aceasta mult mai aproape. 4s!ndu+se pe burt, se t!r ncet nainte. 4a "reo cincisprezece metri de marginea oazei se ridica un mic d!mb. *e aici reui s "ad sursa sunetului. *oi pui de leu se jucau cu roc,i#a ei "erde. 7lturi, n lumina amurgului, sttea nemicat mama lor. Ficole ng,e#, realiz!nd c nu "izita o grdin zoologic, ci se gsea c,iar n inima 7fricii slbatice, a"!nd n fa#, la nici douzeci de metri, o leoaic c!t se poate de real. @remur!nd din toate nc,eieturile, se t!r foarte ncet napoi pe potec, ncet, ncet, pentru a nu+i face sim#it prezen#a. .ntoars la lac, rezist g!ndului s o ia la fug orbete prin sa"an. 1eoaica m-ar vedea cu si%uran*, socoti ea. *ar unde s+i petreac noapteaB :oi %si o ascun/toare undeva printre copaci, departe de potec. 5i voi sta acolo nemi!cat. 'oate atunci voi "i n si%uran*. Str!ng!nd nc n m!n plosca i tuberculul, Ficole se ndrept cu pai uori spre iz"or. Lust din ap, apoi i umplu plosca. Se t!r spre p!lcul de copaci i gsi un fel de ad!ncitur l!ng un trunc,i de arbore. on"ins c, n condi#iile date, "a fi n siguran#, feti#a adormi, complet extenuat. Se trezi cu senza#ia c zeci de insecte miun pe ea. Se ridic i+i duse m!na la burt. Era plin de furnici. Scoase un #ipt, i ntr+o clip realiz ce prostie comisese. 7uzi leoaica trec!nd ca fulgerul prin tufiuri, n cutarea creaturii care produsese acel zgomot. Feti#a se cutremur i ddu jos cu un b# furnicile de pe ea. *eodat obser" oc,ii nembl!nzi#i ai fiarei strpung!nd ntunericul i fix!nd+o. Fu c!t pe+aci s leine. .ngrozit, i aminti spusele lui 1me, despre tubercul. >g rdcina plin de mizerii n gur i ncepu s mestece "!rtos. 7"ea un gust cumplit. Se for# s ng,it. .n momentul urmtor, Ficole o luase la goan printre copaci cu leoaica pe urme.

Ramuri i frunze i zg!riar fa#a i pieptul. 7lunec i czu. 7juns la lac, nu se opri. 7lerg peste ap, de+abia ating!nd+o cu picioarele. *du din m!ini. M!inile i se transformaser n aripi, aripi albe. Fu atingea apa. *e"enise un b!tlan mare i alb, lu!ndu+i zborul n sus spre cerul nop#ii. Se ntoarse i pri"i n jos spre leoaica nedumerit, rmas unde"a sub ea. R!z!nd n sinea ei, Ficole btu cu i mai multa putere din aripi, ridic!ndu+se deasupra copacilor. .n fa#a ei se desc,idea ntreaga sa"an. 3edea p!n la mai bine de o sut de 2ilometri. Nbur peste eleteul cu ap slcie, se ndrept spre "est i zri un foc de tabr. Se ndrept spre el, strigtele ei ptrunztoare de pasre strpung!nd linitea nop#ii. 1me, se trezi brusc, distinse pasrea solitar proiectat pe cerul ntunecat al nop#ii i scoase i el un #ipt prelung ) tot de pasre. ) RonataB pru s ntrebe "ocea sa. *ar Ficole nu+i rspunse. *orea s zboare c!t mai sus posibil, poate c,iar deasupra norilor. *e cealalt parte a norilor strluceau luna i stelele. Ele i fcur semn. Ridic!ndu+ se, i se pru c din deprtare se aude o muzic asemntoare cu clinc,etul unor clopo#ei de cristal, ncerc s bat mai repede din aripi, dar ele de+abia se micau. Se transformaser n suprafe#e de control, mrindu+se nencetat pentru a mri portan#a n aerul supra+rarefiat. Rac,etele posterioare se aprinser. Ficole de"enise o na"et argintie, sub#ire i lucioas, ls!nd 'm!ntul tot mai mult n urm. 'e orbit, muzica se auzea mai tare. 1 simfonie magnific, o complet armonie cu maiestuoasa planet de dedesubt. .i auzi strigat numele. *e undeB 0i de ctre cineB Strigtul "enea de dincolo de lun. .i sc,imb cursul spre spa#iul nesf!rit i pornind rac,etele din nou depi satelitul, ndrept!ndu+se spre soare. 3iteza i cretea exponen#ial. .n spatele ei, soarele de"enea din ce n ce mai mic, o lumin minuscul care dispru i ea cur!nd. .ntunericul se ntindea de jur mprejur( Hin!ndu+i respira#ia, iei la suprafa#a apei. 4eoaica ddea t!rcoale lacului. Ficole i "edea muc,ii puternici ai labelor i putea s+i citeasc expresia c,ipului. ) e ro%, las-m s plec, spuse Ficole, nu-*i voi "ace nici un ru, nici *ie !i nici puilor ti. ) Recunosc mirosul, replicase leoaica. 'uii mei se jucau cu el. ) 5i eu sunt un pui, continu Ficole, !i vreau s m ntorc la mama mea. $ar mi este "ric. ) :ei din ap, ceruse leoaica. 4as+m s te "d. Fu cred c eti ceea ce spui. 7dun!ndu+i ntreg curajul, cu oc,ii fixa#i asupra fiarei, feti#a iei ncet din ap. 4eoaica nu se mic. !nd apa i ajunse la talie, Ficole i mldie m!inile n form de leagn i ncepu s c!nte. Era o melodic simpl i panic, o melodie ce i+o amintea de la nceputurile "ie#ii sale, c!nd mama i tatl ei o srutau nainte de culcare, o puneau napoi n leagn i apoi stingeau luminile. Micile animale de pe mobil se n"!rteau, se n"!rteau mereu, n timp ce o "oce cald de femeie murmura c!ntecul de leagn al lui >ra,ms( /@e ntinde+acum i te+odi,nete... Fie+#i somnul binecu"!ntat/. 4eoaica se ls pe labele dinapoi, amenin#!nd s sar. Feti#a, c!nt!nd pe acelai ton molatec, continu s se apropie de animal. *up ce Ficole iei complet din ap, ajung!nd la numai cinci metri de fiar, aceasta fcu un salt ntr+o parte i se pierdu printre copaci. Ficole continu s nainteze, c!ntecul alintor conferindu+i putere i linite interioar. .n c!te"a minute ajunse la marginea sa"anei. 'e la rsritul soarelui izbuti s ajung la eleteu, unde se cuibri n iarb i adormi butean. 7colo o gsir 1me, i preo#ii Senoufe, pe jumtate goal i nc dormind, n "reme ce soarele se ridicase sus n naltul cerului.

.i reamintea totul de parc s+ar fi nt!mplat doar cu o zi n urm. Au trecut de0a trei/eci de ani !i lucrurile pe care le-am nv*at atunci sunt nc valabile, i spuse ea st!nd treaz pe patul din mica cabin de pe FeCton. Ficole se g!ndi la feti#a de apte aniori, care dei abandonat ntr+o lume complet strin, reuise s supra"ie#uiasc. 5i atunci de ce mi pl#n% acum de mil7 Situa*ia de atunci era mult mai di"icil. Retrirea experien#ei din copilrie i insuflase o for# neateptat. *eprimarea i dispruse. Mintea i lucra furibund, ncerc!nd s pun la punct un plan ce i+ar fi putut oferi c,eia nt!mplrilor petrecute n timpul opera#iei lui >orzo". Se scutur de sentimentul de singurtate. .n#elese c trebuia s rm!n la bordul lui FeCton pe parcursul primei misiuni n Rama, dac dorea s analizeze n profunzime toate aspectele incidentului cruia i czuse "ictim generalul. Se ,otr s ridice problema n fa#a lui >roCn sau a lui Deilmann, n diminea#a urmtoare. .n cele din urm, extenuat, femeia adormi. 7lunec!nd n zona crepuscular ce separ "eg,ea de somn, Ficole fredona c!ntecul de leagn al lui >ra,ms.

21. C'-'L %AN*OREI Ficole l "edea pe *a"id >roCn st!nd la birou, n timp ce Francesca, aplecat peste el, arta cu degetul spre un punct de pe o sc,em desfurat n fa#a lor. >tu la u. ) Salut, Ficole, zise Francesca desc,iz!ndu+i ua. u ce te putem ajutaB ) 3reau s "orbesc cu doctorul >roCn, replic Ficole. .n legtur cu misiunea mea. ) :ntr. Ficole ptrunse nuntru cu pai mici i se aez pe unul din cele dou scaune din fa#a mesei. Francesca lu loc pe cellalt. Ficole pri"i pere#ii ncperii. 7spectul lor se sc,imbase total. Fotografiile so#iei i copiilor generalului >orzo", ca i tabloul su fa"orit reprezent!nd o pasre solitar cu aripile ntinse, zbur!nd peste flu"iul Fe"a din 4eningrad, fuseser nlocuite cu nite sc,eme i diagrame uriae, plasate ntr+o anumit ordine- sc,emele, fiecare a"!nd c!te un titlu diferit ;'rima :eire, 7 *oua :eire etc<, acopereau toate panourile de afiaj, de la un capt al peretelui la cellalt. >iroul generalului fusese cald i personal. 7ceast camer era lipsit de "ia#, de"enise un loc care intimida. 'e peretele din spatele mesei de lucru, doctorul >roCn at!rnase fotocopii ale unor prestigioase premii interna#ionale primite de el n decursul carierei. Sub propriul scaun i pusese un postament, astfel nc!t s+i pri"easc de sus interlocutorii. ) 7m o problem personal, declar Ficole. 7tept c!te"a secunde, crez!nd c doctorul >roCn o "a in"ita pe Francesca s ias din camer. *a"id >roCn nu spuse nimic. .n cele din urm, Ficole arunc o pri"ire n direc#ia reporterei, pentru a se face mai bine n#eleas. ) M ajut la treburile administrati"e, explic >roCn. :ntui#ia sa feminin detecteaz adesea lucruri care mie mi scap. Ficole rmase tcut "reo cincisprezece secunde. Se pregtise s "orbeasc cu doctorul >roCn, neatept!ndu+se ns c "a trebui s se explice i n fa#a Francesci. 'oate c-ar "i mai bine s plec, g!ndi fulgertor, ntruc!t"a surprins de iritarea pro"ocat de prezen#a Francesci. ) 7m citit sarcinile fiecruia pentru prima misiune n Rama, spuse n cele din urm Ficole pe un ton oficial, i a dori s fac o solicitare. Sarcinile mele, aa cum sunt ele men#ionate, sunt minime. Mi se pare c nici :rina @urg,enie" nu "a a"ea mult de lucru n ieirea asta de trei zile. Recomand ca sarcinile mele nemedicale s fie ndeplinite de :rina, iar eu s rm!n la bordul lui FeCton mpreun cu amiralul Deilmann i generalul 1A@oole. 3oi urmri cu aten#ie e"olu#ia misiunii i "oi fi imediat disponibil, dac se "or i"i probleme medicale deosebite. *ealtfel, ?anos se poate descurca singur n ceea ce pri"ete obliga#iile unui ofi#er biolog. .n ncpere se instal tcerea. *octorul >roCn se uit fix la Ficole, apoi la Francesca. ) *e ce "rei s rm!i la bordB ntreb ntr+un t!rziu Francesca. 7 fi jurat c de+ abia atep#i s "ezi interiorul lui Rama. ) 7a cum am zis, e ce"a personal, rspunse "ag Ficole. Sunt nc extrem de obosit dup nt!mplarea cu >orzo" i am o mul#ime de ,!rtii de pus la punct. 7ceast prim misiune trebuie s fie perfect. 7 "rea s fiu odi,nit i bine pregtit pentru a doua... ) E o cerere extrem de neobinuit, declar doctorul >roCn, dar a"!nd n "edere circumstan#ele, cred c poate fi aprobat. 7runc iari o pri"ire Francesci. .n sc,imb, am "rea s+#i cerem o fa"oare. *ac tot nu intri n Rama, atunci poate l "ei nlocui din c!nd n c!nd pe 1A@oole la transmisiuniB 7miralul Deilmann ar a"ea astfel posibilitatea s mearg nuntru... ) *esigur, rspunse Ficole nainte ca >roCn s+i duc la capt ideea. ) .n regul. 7tunci ne+am n#eles. Sc,imbm dispozi#iile pentru prima misiune. Rm!i la bordul lui FeCton. *up ce >roCn termin de "orbit, Ficole rmase totui aezat. ) Mai e ce"aB ntreb el nerbdtor. ) onform regulamentelor n "igoare, ofi#erul biolog pregtete rapoartele despre to#i cosmonau#ii nainte de fiecare misiune. S+i dau o copie amiralului) ) *+mi mie rapoartele, o ntrerupse doctorul >roCn. 'e amiralul Deilmann nu l preocup problemele legate de personal. Sa"antul american o pri"i drept n fa#. .ns nu+i ne"oie de alte rapoarte. 7m citit documentele pe care le+ai ntocmit pentru generalul >orzo". Sunt pe deplin corespunztoare. 'e Ficole nu o intimid pri"irea ptrunztoare a brbatului. $eci !tii ce am scris despre line !i .ilson, socoti ea, !i consideri c ar trebui s m simt vinovat sau 0enat. &i bine, te n!eli. 'rerile mele nu s-au schimbat doar pentru c dumneata ai preluat e"ectiv comanda.

Foaptea, Ficole i continu cercetrile. 7naliza detaliat a datelor biometrice indica c n corpul generalului >orzo" existaser concentra#ii extraordinare a dou substan#e c,imice stranii, cu pu#in "reme naintea mor#ii. Ficole nu reuise s le determine pro"enien#a. 4uase generalul medicamente fr tirea eiB 7r fi putut aceste substan#e c,imice ;cunoscute ca pro"oc!nd dureri i utilizate, conform enciclopediei medicale, n testarea senziti"it#ii la durere a pacien#ilor cu tulburri neurologice< s fie produse intern n urma unor reac#ii alergiceB 0i ce se nt!mpla cu ?anosB *e ce nu+i amintea c se ntinsese spre pupitrul de comandB *e ce de la moartea generalului >orzo" era retras i taciturnB @recuse de miezul nop#ii i ea continua s fixeze ta"anul micului dormitor. Ast/i, echipa0ul intr n Rama !i eu voi rm#ne sin%ur aici. rebuie s a!tept p#n atunci ca s-mi continui anali/ele. @otui, era incapabil s atepte at!t. Fu reuea s scape de ntrebrile care+i frm!ntau mintea. S existe vreo le%tur ntre Janos !i substan*ele depistate n corpul lui )or/ov7 & posibil ca moartea lui s nu "i "ost accidental7 Ficole scoase dintr+un sertra geanta personal i desc,iz!nd+o n grab, i mprtie con#inutul n aer. 'rinse din zbor un set de fotografii de familie care planau deasupra patului. 7dun cele mai multe lucruri i le introduse iari n geant, iar n m!n pstr cubul oferit la *a"os de ctre regele DenrM. Ezit c!te"a clipe nainte de a introduce cubul n computer. .ntr+un t!rziu, i lu inima n din#i. 'e monitor apru imediat un meniu cu optsprezece itemuri. 7"ea posibilitatea s selecteze oricare din cele dousprezece dosare personale ale cosmonau#ilor, precum i ase rapoarte diferite cu statistici. Ficole solicit dosarul lui ?anos @abori. Existau trei submeniuri pentru biografia sa( *ate 'ersonale, Sumar ronologic i 'rofil 'si,ologic. *up mrimea fiierelor, era e"ident c Sumarul ronologic con#inea cele mai numeroase detalii. 'entru a se familiariza cu modul de alctuire al dosarelor, Ficole apel pentru nceput *atele 'ersonale. Scurta prezentare nu+i dez"lui mai mult dec!t tia deja. ?anos a"ea patruzeci i unu de ani i nu era cstorit. !nd nu se afla n misiune pentru 7S:, locuia singur ntr+ un apartament n >udapesta, la o distan# de numai patru blocuri de mama sa, di"or#at a doua oar. 7bsol"ise cu brio =ni"ersitatea =ngar n $%Q&. .n afar de o serie de date curente precum nl#ime, greutate, rude, alte dou numere mai erau listate pentru el( E: ;de la E"aluarea :nteligen#ei< i S ;de la oeficient de Sociabilitate<. Fumerele lui @abori erau V&,&9 i respecti" P5. Ficole re"eni n meniul principal i apel Llosarul pentru a+i remprospta memoria n legtur cu defini#iile E: i S. Fumrul E: se presupunea c reprezint o unitate complex de inteligen#, bazat pe o compara#ie cu popula#ia mondial de studen#i. @o#i studen#ii erau supui la un set de teste standard, la momente bine determinate ntre doisprezece i douzeci de ani. :ndicele constituia de fapt un exponent n sistemul zecimal. 1 "aloare zero indica media. =n indice de V%,66 nsemna c indi"idul depete ca inteligen# 86S din popula#ie, V$,66 c depete 88S, iar V&,66 nsemna c el se ridic ca inteligen# peste ni"elul a 88,8S din popula#ie. :ndicii negati"i reprezentau "alori situate sub ni"elul mediu. 7adar, indicele atribuit lui ?anos ;V&,&9< l plasa n r!ndul primei zecimi dintr+un procent din totalul popula#iei. oeficientul de sociabilitate se baza la r!ndul lui pe un pac,et de teste administrat studen#ilor ntre doisprezece i douzeci de ani, dar modul lui de interpretare era mult mai uor de n#eles. %66 nsemna maximul posibil. 'ersoanele care se apropiau de acest punctaj erau respectate i acceptate practic de oricine, se puteau adapta oricrui grup, nu se certau i nu a"eau toane, i n general erau considerate ca fiind de mare ncredere. 1 not de subsol men#iona c testele nscrise nu msurau de fapt cu exactitate trsturile personalit#ii umane, aa nc!t coeficientul respecti" trebuia utilizat cu discernm!nt n fiecare caz concret. Ficole i fix n minte sa compare ntr+o zi "alorile E: i S ale tuturor cosmonau#ilor. eru apoi Sumarul ronologic al lui ?anos @abori. =rmtoarele aizeci de minute constituir o experien# senza#ional pentru Ficole. a ofi#er biolog, a"usese binen#eles prilejul s studieze dosarele personale ntocmite oficial de 7gen#ia Spa#ial pentru to#i membrii ec,ipajului. Fumai c, dac informa#iile adunate de DenrM erau corecte ) iar Ficole n+a"ea cum s le "erifice ) atunci dosarele 7S: se do"edeau extrem de incomplete. Ficole tia c ?anos fusese desemnat de dou ori cel mai remarcabil student al =ni"ersit#ii =ngare, dar ,abar n+a"usese c timp de doi ani ndeplinise func#ia de preedinte al 7socia#iei Studen#ilor Domosexuali din >udapesta. unoscuse faptul c ?anos intrase n 7cademia Spa#ial n $%8$ i absol"ise n numai trei ani, a"!nd n "edere experien#a sa anterioar cu proiecte so"ietice majore de inginerie, dar nimeni nu+i spusese "reodat c cererea sa de admitere n 7cademie fusese refuzat de dou ori. .n ciuda extraordinarelor rezultate la admitere, fusese respins de dou ori la inter"iul personal. 0i de ambele d#i, preedin#ia comisiei o de#inuse generalul 3alerii >orzo". ?anos acti"ase n di"erse organiza#ii ,omosexuale p!n n $%86, dup care se retrsese, nemailu!nd niciodat parte la "reo acti"itate organizat. Fici una din aceste informa#ii nu se afla n dosarele 7S:.

ele aflate o uluiau pe Ficole. Fu faptul c ?anos fusese sau nc mai era ,omosexual o deranja, deoarece ea nu a"ea prejudec#i sexuale. e o supra cel mai mult era posibilitatea ca dosarul oficial s fi fost cenzurat n mod deliberat, pentru a ndeprta orice referiri at!t la nclina#iile sale ,omosexuale, c!t i la rela#iile anterioare cu generalul >orzo". =ltimele date din Sumarul ronologic al lui @abori reprezentar alt surpriz pentru Ficole. .n ultima sptm!n din decembrie, aadar exact nainte de lansare, ?anos semnase un contract cu Sc,midt i Dagenest, conglomeratul german de pres, prin care se obliga s asigure /consulta#ii/ nespecificate pentru o mare "arietate de mijloace mass+media, n sprijinul a ceea ce era desemnat ca proiectul >roCn+Sabatini. Semntura i adusese lui @abori un a"ans de trei sute de mii de mrci. @rei zile mai t!rziu, mama sa, care ateptase aproape un an implantul de #esuturi artificiale menite s refac distrugerea creierului pro"ocat de boala lui 7lz,eimer, fu internat la Spitalul >a"arez din Munc,en pentru opera#ie.

u oc,ii obosi#i i roii, Ficole termin de citit "oluminosul dosar al doctorului *a"id >roCn. .n decursul orelor afectate studierii Sumarului ronologic, realizase un soi de minidosar, cuprinz!nd toate datele cu oarecare importan# pentru ea. .nainte de a ncerca s adoarm, Ficole mai trecu nc o dat n re"ist acest dosar.

3ara anului $%P%( >roCn, %% ani, nscris n amp 4ong,orn de ctre tatl su, n ciuda obiec#iilor energice ale mamei. @abr tipic de "ar n zona deluroas a statului @exas pentru copiii pturilor a"ute- antrenamente atletice de toate felurile, tragere cu puca, excursii pe jos i obinuin#a de a mane"ra di"erse brci. >ie#ii sunt caza#i c!te zece ntr+o barac. >roCn de"ine imediat nepopular. .n a cincea zi, este atacat pe c!nd iese de la du i colegii si i "opsesc organele genitale n negru. >roCn refuz s se ridice din pat p!n ce mama lui nu se deplaseaz n tabr ) la distan# de dou sute de mile ) ca s+l ia acas. *up incident, tatl nceteaz s+i mai acorde aten#ie fiului.

Septembrie $%PP( *up absol"irea unui liceu particular, >roCn se nscrie la 'rinceton pentru a studia fizica. Rm!ne n FeC ?erseM doar opt sptm!ni. @ermin studiile la SM=, locuind la prin#i.

:unie $%9&( *octor n fizic i astronomie la Dar"ard. Kilson >roCnCell, conductorul su de doctorat, l caracterizeaz drept /un student ambi#ios i s!rguincios/.

:unie $%9R( @ermin cercetrile post+doctorat asupra e"olu#iei stelelor, sub ndrumarea lui >rian Murc,ison la ambridge.

7prilie $%Q6( >roCn se cstorete cu ?eannette Dudson n 'asadena, alifornia. *omnioara Dudson terminase astronomia la Stanford. =n singur copil, o fat pe nume 7ngela, nscut n decembrie $%Q5.

Foiembrie $%Q%( : se refuz numirea n catedra de astronomie de la Stanford, ntruc!t doi membri ai comisiei au considerat c >roCn i falsificase datele tiin#ifice n c!te"a din multele sale articole de specialitate. 'roblema nu a fost niciodat elucidat.

:anuarie $%Q5( Fumit membru n prima omisie onsultati" a 7gen#iei Spa#iale. 'regtete planuri amnun#ite pentru o serie de noi telescoape astronomice importante, situate pe fa#a ne"zut a 4unii.

Mai $%Q9( Fumit eful

atedrei de Fizic i 7stronomie la SM= n *allas, @exas.

Februarie $%QQ( 7lterca#ie nso#it de pumni cu Kendell @,omas, profesor la 'rinceton, naintea unei edin#e a 7cademiei 7erospa#iale 7mericane n ,icago.

@,omas insist c >roCn a furat i publicat sub numele su idei pe care le discutaser mpreun.

7prilie $%86( Electrizarea lumii tiin#ifice nu numai prin publicarea unor modele epocale de studiu a superno"elor, dar i prin prezicerea apari#iei uneia la mijlocul lui martie $%8%. ercetrile fuseser conduse alturi de doctorandul Elaine >ernstein din FeC Eor2. olegii domnioarei >ernstein afirm cu trie c principalele idei i apar#in de fapt ei. >roCn de"ine celebru prin pre"ederile sale ndrzne#e i corecte.

:unie $%86( *i"or#eaz de so#ia de care se separase timp de optsprezece luni. Separarea se produsese la trei luni dup ce Elaine >ernstein i ncepuse doctoratul.

*ecembrie $%86( Se cstorete n *allas cu domnioara >ernstein.

Martie $%8%( 7pari#ia superno"ei $%8%a, aa cum fusese pre"zut de >roCn i colab.

:unie $%8%( >roCn semneaz un contract ca reporter tiin#ific cu n $%85, apoi la :FF n $%89.

>S. @rece la =>

*ecembrie $%8&( : se acord de ctre 7S: Medalia pentru Ser"icii 0tiin#ifice *eosebite.

Foiembrie $%88( Semneaz un contract exclusi" de mai multe milioane de mrci, pe mai mul#i ani, cu gigantul german Sc,midt i Dagenest, pentru /a exploata/ toate posibilele aplica#ii comerciale ale misiunii FeCton, inclusi" cr#i, nregistrri "ideo i material educa#ional. Face ec,ip cu Francesca Sabatini, Deilmann i @abori, ultimii doi a"!nd rolul de consultan#i. 'rimete o bonifica#ie de dou milioane de mrci, depuse ntr+un cont secret n :talia.

*etepttorul o trezi dup numai dou ore de somn. Se ridic cu greu din pat i se rcori, spl!ndu+se cu ap rece. 'orni ncet pe coridor spre centrul de control. eilal#i patru cade#i se grupaser deja n jurul lui *a"id >roCn, re"z!nd exalta#i detaliile primei ieiri. ) .n regul, tocmai spunea Ric,ard Ka2efield, priorit#ile le reprezint scaunele+ lift indi"iduale de l!ng scrile din dreapta i st!nga, c!t i liftul pentru sarcini grele din >utuc p!n la !mpia entral. 3om amplasa apoi un centru temporar de control la marginea c!mpiei, unde se "or asambla i testa cele trei ro"ere. @abr pro"izorie la noapte, tabr de baz n punctul >eta, n apropierea 1ceanului ilindric, m!ine. 3om lsa asamblarea i desfurarea celor dou elicoptere pentru m!ine, iar ice+mobilul i brcile cu motor pentru Niua @rei. ) Excelent recapitulare, inter"eni doctorul >roCn. Francesca " "a nso#i n timp ce "e#i pune la punct infrastructura n aceast diminea#. *up ce lifturile uoare "or fi instalate i "or de"eni opera#ionale, "or "eni i restul dintre noi( 7miralul Deilmann, doctorul @a2agis,i i domnul Kilson. 4a noapte "om dormi cu to#ii n Rama. ) *e c!te trasoare dispunemB o ntreb ?anos @abori pe :rina @urg,enie". ) *ousprezece. Sunt c,iar prea multe pentru azi. ) :ar disear, c!nd "om dormi nuntru, "a fi cea mai ntunecat noapte pe care oricare dintre noi a trit+o "reodat, spuse @a2agis,i. Fu "or fi nici stele, nici lun i nici reflexii ale solului, n jurul nostru nu "a fi dec!t o bezn ad!nc. ) e temperatur "a fiB se interes Ka2efield. ) Fu tim cu siguran#, rspunse omul de tiin# japonez. Sondele ini#iale nu erau ec,ipate dec!t cu aparate de luat "ederi. *ar temperatura n zona de la captul tunelului era la fel ca pe Rama :. *ac ne g,idm dup ea, atunci a zice c in tabere "or fi cam zece grade sub temperatura de ng,e#. @a2agis,i fcu o scurt pauz. .n cretere ns, continu el. 7m ptruns n interiorul orbitei lui 3enus. Fe ateptm ca lumina s se aprind n "reo opt sau nou zile, iar 1ceanul ilindric s nceap s se topeasc de la fund la suprafa# cur!nd dup aceea.

) Ei, glumi *a"id >roCn. Se pare c treptat te con"erteti. Fu #i mai "erifici toate afirma#iile. ) u fiecare informa#ie primit care indic c aceast na" se aseamn cu predecesoarea sa de acum aptezeci de ani, crete i probabilitatea ca ele s fie identice, replic @a2agis,i. '!n n prezent, dac ignorm momentul precis al mane"rei de corec#ie, toate elementele legate de cele dou na"e au fost similare. Ficole se apropie de grup. ) :a pri"i#i cine a "enit, r!nji ca de obicei ?anos. el de+al cincilea i ultimul nostru cadet. 1bser"!ndu+i oc,ii nroi#i, relu( Foul nostru comandant a a"ut dreptate. 7r#i ca i cum c!te"a zile de odi,n #i+ar prinde ntr+ade"r bine. ) Eu unul sunt dezamgit c l am pe Eamana2a asistent la asamblarea ro"erului pe Eamana2a, n locul doamnei des ?ardins, inter"eni Ric,ard Ka2efield. el pu#in ofi#erul nostru biolog mai i "orbete. 3a trebui s+mi recit singur S,a2espeare ca s rm!n treaz. .i ddu un g,iont n coaste pilotului japonez, iar Eamana2a aproape c z!mbi. ) 3reau s " urez tuturor succes, spuse Ficole. 7a cum sunt con"ins c "+a comunicat *r. >roCn, m simt prea obosit ca s " fiu de ajutor. .n sc,imb, "oi fi odi,nit i pregtit n "ederea celei de a doua ieiri. ) M rog, remarc nerbdtoare Francesca Sabatini dup ce panoram nc o dat cu aparatul ei "ideo, film!nd prim planuri ale c,ipurilor tuturor. Suntem gataB ) S mergem, rosti Ka2efield. Se ndreptar spre ecluza situat n partea din fa# a na"ei spa#iale FeCton.

22. 4ORI *E 4I Ric,ard Ka2efield lucra cu repeziciune ntr+o bezn aproape total. Se gsea deja la jumtatea diurnului spre scrile 7lfa, unde gra"ita#ia datorat for#ei centrifuge create de rota#ia lui Ram crescuse la peste un sfert de g. 4umina ctii l ajuta s "ad doar o zon restr!ns. @ermina instalarea unui alt pilon. .i "erific rezer"a de aer. Rmsese mai pu#in de jumtate. '!n n acel moment, ceilal#i trebuiau s fi ptruns ad!nc n Rama, p!n aproape de punctul unde respirarea aerului nconjurtor de"enea posibil. Subestimaser ns durata necesar instalrii scaunelor+lift indi"iduale. Modalitatea de construc#ie era extrem de simpl i cosmonau#ii o repetaser de c!te"a ori pe durata simulrilor. !t timp lucraser l!ng scri, afl!ndu+se practic n stare de imponderabilitate, totul mersese ca pe roate. .n sc,imb, la ni"elul la care se afla acum, amplasarea fiecrui st!lp de"enise dificil din cauza gra"it#ii mrite i ntr+o continu cretere. Exact la o mie de trepte deasupra lui Ka2efield, ?anos @abori termin de nfurat cablurile de ancorare n jurul st!lpilor metalici ce strjuiau scara. *up patru ore de lucru monoton ncepuse s oboseasc. .i aminti replica directorului de program, cruia el i Ric,ard i ceruser o main specializat pentru instalarea lifturilor( /Fu este eficient din punct de "edere al costului s realizezi un robot pentru opera#ii nerepetiti"e. Robo#ii sunt buni doar atunci c!nd i foloseti mereu i mereu, la opera#iuni care se repet./ ?anos arunc o pri"ire dedesubt, dar nu reui s "ad urmtorul st!lp, dou sute i cincizeci de trepte mai jos. ) F+a sosit timpul s lum masaB l ntreb pe Ka2efield folosind radioul din casc. ) 'osibil, "eni rspunsul. Fumai c suntem mult n urma planificrii. Fu i+am trimis pe Eamana2a i @urg,enie" spre scrile Lama dec!t la %6(&6. .n ritmul n care naintm, a"em noroc dac terminm astzi amplasarea lifturilor i a taberei pro"izorii. 3a trebui s am!nm pentru m!ine montarea liftului greu i a ro"erelor. ) Diro i cu mine m!ncm deja, o auzir am!ndoi pe :rina din cealalt parte a cupei. Fe era foame. 7m terminat de montat cremaliera scaunului i motorul superior ntr+o jumtate de or. Suntem la st!lpul numrul doisprezece. ) >ine lucrat, declar Ka2efield. 3 pre"in ns c a#i rezol"at doar partea cea mai uoar, cea de la "!rful scrilor. 4ucrul n imponderabilitate e floare la urec,e. 7tepta#i p!n ce gra"itatea difer sesizabil n fiecare zon. ) *up detectorul laser, astronautul Ka2efield se afl la exact Q,%& 2ilometri de mine, l auzir to#i inter"enind pe doctorul @a2agis,i. ) 7sta nu+mi spune nimic, profesore, doar dac a ti unde naiba eti. ) 'e marginea terasei, c,iar l!ng sta#ia releu. 7proape de picioarele scrii 7lfa. ) Daide, S,ig- de ce nu pute#i "oi orientalii s fi#i la fel ca toat lumeaB FeCton este parcat deasupra lui Rama, iar tu te afli n "!rful scrii. *ac nu ne punem de acord cu pozi#ia noastr, atunci cum putem spera "reodat s ne mprtim sentimentele cele mai tainiceB a s nu mai "orbim de partidele de a,. ) Mul#umesc, ?anos. .n prezent sunt n "!rful scrii 7lfa. 7propo, ce faciAB *istan#a dintre noi crete rapid.

) 7lunec pe balustrad ca s+l nt!lnesc pe Ric,ard. Fu+mi place s mn!nc singur pete i cartofi prji#i. +) obor i eu pentru mas, se fcu auzit Francesca. @ocmai am terminat de filmat o excelent demonstra#ie a for#ei oriolis, folosindu+m de Diro i :rina. 3a fi excelent pentru orele de fizic elementar. 7jung n cinci minute. ) 7scult, signora, se auzi din nou glasul lui Ka2efield, crezi c te+am putea con"inge s depui o munc cu ade"rat folositoareB Fe+am oprit din lucru ca s+#i permitem s filmezi + poate cdem la o n#elegere. ) Sunt gata, rspunse Francesca. *up pr!nz " ajut. *ar acum a a"ea ne"oie de pu#in lumin. 'ute#i s lansa#i un trasor, aa nc!t s te filmez pe tine i pe ?anos organiz!nd un picnic pe Scara NeilorB Ka2efield program un trasor pentru declanare nt!rziat i urc optzeci de trepte p!n la. cea mai apropiat teras. @abori ajunse n acelai loc cu o jumtate de minut nainte ca lumina orbitoare s+i inunde. *e la doi 2ilometri deasupra, Francesca panoram cele trei scri, fix!ndu+i apoi obiecti"ul asupra celor dou figuri aezate cu picioarele ncruciate pe teras. *in acel ung,i, ?anos i Ric,ard artau exact ca doi "ulturi, n cuibul lor inaccesibil din "!rful unui munte. @!rziu dup amiaz, scaunul+lift de pe 7lfa era amplasat i pregtit de testare. ) 7"!nd n "edere c ai fost aa de amabil s ne aju#i, #i permitem s fii prima care+l folosete, i declar Ric,ard Ka2efield Francesci. Stteau n plin gra"ita#ie, la picioarele interminabilei scri. @reizeci de mii de trepte urcau n ntunericul cerului artificial de deasupra. 4!ng ei, pe !mpia entral, motorul ultrauor i centrala electric portabil autonom ce deser"ea liftul intraser deja n func#iune. osmonau#ii transportaser subsistemele electrice i mecanice n piese separate i le asamblaser n mai pu#in de un ceas. ) Scunaele nu sunt conectate permanent la cabluri, i explic Ka2efield reporterei. 4a fiecare capt exist un mecanism care le ataeaz sau le detaeaz. .n acest fel, nu e ne"oie s a"em un numr aproape infinit de scaune. Francesca se aez cu o oarecare re#inere n locaul de plastic. ) 7i "erificat dac scaunul sta e sigurB ntreb ea pri"ind ntunericul de deasupra. ) >inen#eles, r!se Ric,ard. 3a fi exact ca n exerci#iile simulate. :ar eu "oi fi n urmtorul, la un minut distan#, sau dac preferi, la patru sute de metri sub tine. u totul, cltoria "a dura patruzeci de minute. 3iteza medie este de douzeci i patru de 2ilometri pe or. ) 0i eu n+am altce"a de fcut dec!t s stau linitit, s m #in bine i s+mi acti"ez sistemul de respirat la aproximati" douzeci de minute de "!rfB ) Fu uita s+#i legi centura de siguran#, i reaminti z!mbind Ka2efield. *ac cablul ncetinete sau se oprete aproape de "!rf, c!nd nu mai c!ntreti aproape nimic, iner#ia te "a arunca n gol. R!nji. 7"!nd ns n "edere c liftul func#ioneaz paralel cu scrile, n caz de pericol po#i s cobori oric!nd din scaun, continu!ndu+#i drumul pe trepte. Ric,ard fcu un semn din cap i ?anos @abori porni motorul. Francesca fu ridicat de pe sol i n scurt timp dispru din "edere. ) *up ce m asigur c ai plecat, m duc direct la Lama, i comunic Ric,ard lui ?anos. 7l doilea sistem ar trebui s fie mai uor. 4ucr!nd to#i mpreun, ar trebui s+l terminm cel mai t!rziu la %8(66. ) :ar p!n "ei ajunge sus, eu "oi termina de ridicat tabra, rspunse ?anos. rezi c "om rm!ne tot aici la noapteB ) F+ar a"ea sens, remarc *a"id >roCn de unde"a de deasupra. .mpreun cu @a2agis,i, >roCn supra"eg,ea toate comunica#iile dintre cosmonau#i. Ro"erele nu sunt nc pregtite. Speram s ntreprindem m!ine o mic expedi#ie. ) *ac fiecare din noi car c!te"a subsisteme, replic Ka2efield, ?anos i cu mine am putea s asamblm unul ast sear, nainte de culcare. el de+al doilea "a fi probabil opera#ional m!ine, nainte de amiaz, dac nu "om nt!mpina nici un fel de dificult#i. ) E un scenariu posibil, aprecie doctorul >roCn. S "edem ce am realizat p!n acum i c!t "om fi de obosi#i peste trei ore. Ric,ard se urc n scaun i atept ca algoritmul automat al procesorului s+l ataeze de cablu. ) 7propo, spuse pe c!nd ncepea s urce, #i mul#umesc pentru umorul tu de bun calitate de astzi. F+a fi reuit s+mi termin treaba fr glumele tale. ?anos z!mbi i+i fcu semn din m!n. 'ri"ind n sus din scaunul n micare, Ric,ard Ka2efield de abia reuea s disting lumina de la casca Francesci. Se %se!te la mai bine de o sut de eta0e deasupra, socoti el. $ar la numai dou procente !i 0umtate din totalul distan*ei de aici p#n la butuc. 1ocul acesta e imens. >g m!na n buzunar i scoase sta#ia meteorologic portabil dat de @a2agis,i. 'rofesorul dorise s ob#in un profil exact al tuturor parametrilor atmosferici din cupa polar nordic a lui Rama. 1 importan# special a"eau densitatea i temperatura aerului.

Ka2efield urmri cum "aloarea presiunii pornete de la %,6R bari, coboar sub ni"elul celei de pe 'm!nt, continu!nd s scad treptat i constant. @emperatura se fixase la +Q grade elsius. 4s!ndu+se pe spate, nc,ise oc,ii. .ncerca un sentiment ciudat urc!nd ntr+un scaun asemntor cu un co, n sus, tot mai sus n ntuneric. Reduse "olumul canalului de sunet din casc- singura con"ersa#ie auzit se purta ntre Eamana2a i @urg,enie", i nici unul nu a"eau lucruri foarte interesante de spus. Mri "olumul la Simfonia a 3:+a a lui >eet,o"en, difuzat ca zgomot de fond pe cellalt canal. 'e msur ce asculta muzica, Ric,ard era surprins de modul n care "iziunile sale interioare pline de cr#i, flori i c!mpuri n"erzite de pe 'm!nt i amplificau tot mai mult dorul de cas. .i "enea aproape imposibil s n#eleag nln#uirea de e"enimente ce+l purtase din casa printeasc din Stratford la ambridge, de la 7cademia Spa#ial din olorado p!n aici n Rama, unde se lsase ridicat de un lift ntr+un ntuneric deplin, de+a lungul Scrii Neilor. 3u, 'rospero , i spuse n sine, nici un ma%ician nu ar "i putut concepe vreodat un asemenea loc. 4 i aduse aminte c "zuse =urtuna pentru prima dat pe c!nd era un puti, i c fusese nfricoat de prezentarea unei lumi ale crei mistere se situau dincolo de n#elegerea omului. 3u exist ma%ie, se autocon"insese atunci. $oar concepte naturale pe care nu ni le putem explica. Ric,ard z!mbi. 'rospero nu era un ma%, ci numai un om de !tiin* plin de "rustrare. 1 clip mai t!rziu, Ric,ard Ka2efield fu stupefiat de cea mai uluitoare pri"elite zrit "reodat. .n "reme ce scaunul se ridica fr zgomot tot mai sus, paralel cu scara, pe Rama rsrir zorile. 4a trei 2ilometri sub el, tiate n !mpia entral, lungile i dreptele "i ntinse de la marginea cupei la 1ceanul ilindric explodar brusc n lumin. ei ase sori liniari al lui Rama, c!te trei n fiecare semicilindru, fuseser proiecta#i cu mare grij, astfel nc!t s asigure o iluminare egal pretutindeni n acea lume. 'rimele sentimente ale lui Ka2efield fur de grea# i ame#eal. Se afla suspendat de un cablu sub#ire n aer, la mii de metri de sol. .nc,ise oc,ii i ncerc s+i "in n fire. 3u vei cdea, i ordon n g!nd. ) Aaah, l auzi url!nd pe Diro Eamana2a. *in cele recep#ionate n casc, n#elese c Diro, luat prin surprindere de izbucnirea de lumin, i pierduse ec,ilibrul la mijlocul scrilor Lama- *up c!t se prea, czuse "reo douzeci sau treizeci de metri nainte s izbuteasc s se prind cu ndem!nare ;dar i noroc< de balustrada metalic. ) Eti teafrB ntreb *a"id >roCn. ) 7a cred, rspunse aproape fr suflu Eamana2a. 1dat depit momentul de criz, to#i ncepur s "orbeasc n acelai timp. ) E fantasticI strig doctorul @a2agis,i. 4uminozitatea e fenomenal. 0i toate astea se nt!mpl nainte de topirea oceanului. Este altfel, cu totul altfel. ) 'regti#i+mi un alt modul de ndat ce ajung n "!rf, strig Francesca. 7proape am rmas tar film. ) e frumuse#e. e frumuse#e, de nedescris, adug generalul 1A@oole. 'ri"ea mpreun cu Ficole des ?ardins monitorul de la bordul lui FeCton. :maginea instantanee luat de camera Francesci le era transmis prin releul din butuc. Ric,ard Ka2efield nu spuse nimic. Se ,olba pur i simplu, "rjit de lumea de dedesubt. *e+abia reuea s+l disting pe ?anos @abori, instala#ia de la baza liftului i tabra pe jumtate amplasat la baza scrii. u toate acestea, distan#a i oferea un jalon n pri"in#a dimensiunile lumii. 'ri"ind peste sutele de 2ilometri ptra#i ai !mpiei entrale, obser" forme fascinante ntinz!ndu+se n toate direc#iile. 0i totui, dou lucruri i copleir complet imagina#ia( 1ceanul ilindric i structurile masi"e i ascu#ite situate n ca"itatea sudic, la o distan# de cincizeci de 2ilometri n partea opus. 'e msur ce oc,ii i se acomodau cu lumina, giganticul ac din cilindrul sudic prea s de"in tot mai mare i mai mare. 'rimii exploratori l denumiser Marele orn. S aib chiar opt 9ilometri nl*ime7 se ntreb Ka2efield. ele ase ace mai mici din jurul Marelui orn, prinse at!t de el c!t i de pere#ii lui Rama prin nite contraforturi enorme de sus#inere, erau fiecare n parte mai mari dec!t orice lucru ieit "reodat din m!inile omului pe 'm!nt. u toate acestea, rm!neau nite pitici n compara#ie cu protuberan#a alturat, ce se nl#a exact n centrul ca"it#ii, pe axa de rota#ie a cilindrului. .n prim plan, la jumtatea distan#ei dintre pozi#ia lui Ka2efield, situat n apropierea polului nord i construc#ia mamut din sud, o f!ie de un alb+albastru nconjura lumea cilindric. 1ceanul ng,e#at prea ilogic i nelalocul lui. Fu se poate topi, dorea creierul s spun, deoarece apa ar curge spre axa central. .ns 1ceanul ilindric era men#inut n albie de for#a centrifug a lui Rama. Fimeni nu tia mai bine ca ec,ipajul de pe FeCton c o fiin# uman ar fi a"ut pe malurile lui aceeai greutate ca pe orice #rm oceanic de pe @erra. 1raul insul din mijlocul oceanului era FeC Eor2+ul lui Rama. 'entru Ka2efield, zg!rie+norii nu mai preau at!t de impozan#i cum artaser sub flacra trasoarelor. .n sc,imb, n lumina sorilor lui Rama, era limpede c oraul ndeplinea un rol c,eie. *in orice punct aflat n interiorul lui Rama, FeC Eor2+ul atrgea pri"irile + o"ala insul constituia singura sprtur n inelul regulat al 1ceanului ilindric.

) 'ri"i#i FeC Eor2+ulI se auzi n cti "ocea tulburat a doctorului @a2agis,i. @rebuie s fie aproape o mie de cldiri cu peste dou sute de metri. Fcu o pauz de numai o clip. Acolo locuiesc ei. 1 tiu. FeC Eor2 trebuie s reprezinte #inta noastr. *up izbucnirea ini#ial de entuziasm, urm o tcere prelung, n timpul creia fiecare cosmonaut i imprim ad!nc n contiin# peisajul luminat de soare al lui Rama. .n prezent Ric,ard o "edea clar pe Francesca la "reo patru sute de metri deasupra, pe msur ce scaunul se apropia de butuc. ) 7m a"ut o scurt discu#ie cu amiralul Deilmann, baz!ndu+ne i pe sfatul doctorului @a2agis,i, ntrerupse tcerea *a"id >roCn. Fu exist moti"e ntemeiate s sc,imbm planul ini#ial, cel pu#in nu n acest moment de nceput. *ac nu se nt!mpl ce"a neateptat, continum aa cum a sugerat Ka2efield. 3om termina de instalat cele dou scaune+lift, spre sear aducem piesele pentru ro"er, iar de dormit "om dormi n tabra de la picioarele scrii, aa cum s+a ,otr!t. ) Fu m uita#i i pe mine, url n cti ?anos. Sunt singurul care nu prea are ce s admire. Ric,ard Ka2efield i desfcu centura de siguran# i pi pe teras. 'ri"i n jos spre locul unde scara disprea din "edere. ) Recep#ionat, osmonaut @abori. 7m ajuns n sta#ia 7lfa. 1ric!nd ne dai semnalul, te "om ridica aici.

2!. C+*EREA NO%#II /... 4u!nd n considera#ie maltratrile continue la care a fost supus de tatl su ne"rotic i traumele emo#ionale lsate de cstoria timpurie cu actri#a englez Sara, @Mdings, cosmonautul Ka2efield se do"edete remarcabil de ec,ilibrat. *up di"or# a fost supus, unui tratament de terapie intensi" "reme de doi ani, nainte de a intra n 7cademia Spa#ial n anul $%8$. *osarul su de la 7cademie este excep#ional- profesorii de electronic i calculatoare insist asupra faptului c la absol"ire, Ka2efield tia mai mult dec!t oricare membru al corpului profesoral. ... u excep#ia unei pruden#e n ceea ce pri"ete o anumit intimitate n rela#iile cu femeile ;se pare c nu a mai ntre#inut nici o legtur de la destrmarea csniciei<, Ka2efield nu prezint comportamentul antisocial obinuit al celor maltrata#i n copilrie. *ei n tinere#e a"ea un coeficient sczut de sociabilitate, pe msur ce s+a maturizat el a de"enit din ce n ce mai pu#in arogant, iar astzi nu mai este predispus s+i etaleze inteligen#a n fa#a celorlal#i. Sinceritatea i personalitatea lui sunt indiscutabile. Scopul su n "ia# pare s fie cunoaterea, nu banii sau puterea.../ Ficole termin de citit 'rofilul 'si,ologic al lui Ric,ard Ka2efield i se frec la oc,i. Se fcuse foarte t!rziu. Studia dosarele nc din momentul n care ec,ipajul rmas peste noapte pe Rama se culcase. .n dou ore urmau s se trezeasc pentru a doua lor zi n strania lume a lui Rama. artul lui Ficole ca ofi#er cu comunica#iile a"ea s nceap n treizeci de minute. A!adar, din tot acest %rup, doar trei se a"l n a"ara oricror suspiciuni, g!ndi ea. (ei patru semnatari ai contractelor ile%ale cu mi0loacele mass-media s-au compromis sin%uri. Camana9a !i ur%heniev constituie necunoscute. .ilson e mar%inal stabil !i n plus are propria sa a%end de interese. Asta i las deoparte pe 62 oole, a9a%ishi !i pe .a9e"ield. Ficole se spl pe fa# i pe m!ini, i se aez din nou naintea terminalului. Renun#!nd la dosarul lui Ka2efield, re"eni la principalul meniu al cubului de date. Scan statisticile comparate puse la dispozi#ie i tast comanda pentru un tabel comparati"( n partea st!ng a ecranului "alorile descresctoare ale coeficientului E: al fiecrui membru din ec,ipaj, iar n partea dreapt, "alorile S. E: Ka2efield Sabatini >roCn @a2agis,i @abori >orzo" des ?ardins 1A@oole @urg,enie" Eamana2a Kilson Deilmann VR,RQ V5,$$ V5,%9 V5,6$ V&,&9 V&,$Q V&,65 V$,8$ V$,Q9 V$,PP V$,5Q V$,$5 S 1A@oole >orzo" @a2agis,i Kilson des ?ardins Deilmann @abori Eamana2a @urg,enie" Ka2efield Sabatini >roCn

QP Q5 Q$ 9Q 9% PQ P5 P$ P6 RQ RP 58

,iar dac parcursese mai de"reme cea mai mare parte a informa#iilor cuprinse n dosare, Ficole nu citise toate tabelele de indici ai ec,ipajului. 1 serie de cifre le "edea n

prezent pentru prima dat. Fu n mod deosebit surprins de coeficientul de inteligen# extrem de ridicat al Francesci Sabatini. (e pierdere, socoti imediat Ficole, ca tot acest poten*ial s "ie "olosit n scopuri mrunte. Fi"elul mediu de inteligen# al ec,ipajului impresiona. Fiecare din ei se situa n primul procent al popula#iei terestre. Ficole era /una dintr+o mie/ i nu se gsea dec!t la jumtatea scrii. oeficientul lui Ka2efield era cu totul i cu totul excep#ional, plas!ndu+ l n categoria /supergeniilor/- Ficole nu nt!lnise niciodat pe cine"a cu un coeficient at!t de ridicat, ob#inut n cadrul testelor standard. *ei pregtirea ei n psi,iatrie o n"#ase s pri"easc cu nencredere ncercrile de a cuantifica trsturile personale, pe Ficole o intrigau totui "alorile S. Ea nsi i+ar fi plasat, intuiti", pe 1A@oole, >orzo" i @a2agis,i n capul listei. @o#i trei preau siguri de sine, ec,ilibra#i i sensibili la ne"oile celorlal#i. .n sc,imb o uluia coeficientul ridicat al lui Kilson. rebuie s "i "ost o persoan complet di"erit nainte de a se ncurca cu =rancesca. Ficole se ntreb pentru o clip de ce propriul ei coeficient nu depea 9%apoi i reaminti c n tinere#e fusese retras i egocentric. $ar .a9e"ield7 se ntreb, d!ndu+i seama c acesta era singurul candidat "iabil care s o ajute s priceap ce se nt!mplase cu programul lui RoSur, n timpul opera#iei generalului. 'utea oare s aib ncredere n elB S+i asigure sprijinul lui Ric,ard fr a+i dez"lui suspiciunile ei exagerateB *in nou i trecu prin minte g!ndul s abandoneze cutrile. 3icole, i spuse singur, dac aceast conspira*ie "antom se dovede!te a "i doar o pierdere de timp... .ns Ficole des ?ardins era con"ins c existau destule ntrebri la care nu se rspunsese i care cereau continuarea in"estiga#iei. Se decise s "orbeasc cu Ka2efield. onstat!nd apoi c a"ea posibilitatea s adauge propriile sale fiiere n cubul monar,ului, Ficole cre unul nou, al nounsprezecelea, intitulat simplu 3icole. 4ans un procesor de text i scrise un scurt memorandum(

&+$+66 7m determinat cu precizie c func#ionarea necorespunztoare a lui RoSur n timpul inter"en#iei c,irurgicale se datoreaz unei comenzi manuale externe, ce a a"ut loc dup ncrcarea i "erificarea programului ini#ial. 3oi solicita sprijinul lui Ka2efield.

Ficole scoase un cub de date nefolosit dintr+un sertar aflat l!ng computer i copie pe el toate informa#iile originalului druit de DenrM. *up ce se sc,imb n combinezonul de zbor, puse duplicatul n buzunarul salopetei.

Leneralul 1A@oole mo#ia n omplexul de omand i ontrol al na"ei militare, n momentul n care Ficole se prezent s+l elibereze din tur. *ei aparatura "izual n aceast na" mai mic nu se ridica la ni"elul celei a surorii sale tiin#ifice, ec,ipamentul de telecomunica#ii se do"edea mult superior, mai ales din punctul de "edere al posibilit#ii de mane"rare de ctre un singur astronaut. 1A@oole i ceru scuze c a#ipise i art cu degetul spre cele trei monitoare, prezent!nd aceeai scen din trei ung,iuri diferite ) ec,ipajul adormit n tabra impro"izat la picioarele scrii 7lfa. ) Fu s+ar spune c ultimele cinci ore au fost teribil de interesante, declar ei. Ficole sur!se. ) Lenerale, nu+i ne"oie s te scuzi. 0tiu c eti de ser"iciu aproape douzeci i patru de ore. 1A@oole se ridic. ) *up plecarea dumitale, continu el "erific!ndu+i jurnalul electronic pe unul din cele ase monitoare aflate naintea lui, au terminat de m!ncat i apoi au nceput s asambleze primul ro"er. 'ilotul automat n+a trecut testul de "erificare, ns Ka2efield a rezol"at problema( un bug de programare ntr+una din subrutinele modificate la ultima li"rare. @abori l+a testat din nou, nainte ca ec,ipajul s se culce. Francesca a transmis pe 'm!nt un reportaj entuziasmant, la sf!ritul zilei. Leneralul fcu o pauz. 3rei s+l "eziB Ficole aprob cu o uoar micare a capului. 1A@oole acti" ultimul monitor din dreapta i Francesca apru n prim plan, n exteriorul taberei. .n cadru se zrea o por#iune a scrii i a ec,ipamentului scaunului+lift. ) 1ra de somn n Rama, inton ea pri"ind sus i mprejur. 4uminile s+au aprins pe neateptate n urm cu nou ore deasupra acestei uluitoare lumi, permi#!ndu+ne s admirm n detaliu grandioasa lucrare a "erilor notri inteligen#i de dincolo de stele. =n montaj de fotografii i scurte sec"en#e "ideo, unele luate de sonde, altele de nsi Francesca, punct prezentarea /lumii/ artificiale pe cale s fie explorat. 4a sf!ritul lor, camera se fix din nou asupra c,ipului Francesci. ) Fimeni nu tie de ce a doua na" spa#ial Rama ne+a in"adat, dup aproape un

secol, micul nostru domeniu de la marginea galaxiei. 'oate c aceast magnific crea#ie nu are o explica#ie pe n#elesul nostru, al pm!ntenilor. Sau poate c unde"a n "asta i perfecta funie de metal "om gsi unele indicii care s dezlege misterul ce nc i n"luie constructorii. Francesca z!mbi, iar nrile i fremtar dramatic. 0i dac "om reui, atunci poate c "om a"ansa cu un pas n a ne n#elege pe noi nine... i poate n a+l n#elege c,iar pe *umnezeu. Ficole i ddu seama c discursul bombastic al reporterei l micase pe general. .n ciuda antipatiei sale fa# de italianc, Ficole trebuia s recunoasc cu prere de ru c Francesca a"ea talent. ) Mi+a redat propriile sentimente at!t de bine, nc!t mi doresc s fiu i eu la fel de explicit n exprimare, se entuziasm 1A@oole. Ficole se aez la consol i introduse codul de cart. =rm procedura prezentat pe monitor i "erific ec,ipamentul. ) .n regul, generale, declar rotindu+se cu tot cu scaun. red c de aici ncolo m descurc singur. 1A@oole zbo"i n spatele ei- era limpede c "oia s stea de "orb. ) 7cum trei nop#i am a"ut o discu#ie lung cu Signora Sabatini, ncepu el. *espre religie. Mi+a spus c a fost agnostic nainte de a se ntoarce iari la credin#. Mi+a declarat c numai g!ndul la Rama a fcut+o s se simt catolic din nou. Se ls o lung tcere. *intr+un moti" oarecare, n mintea lui Ficole se ntrup imaginea bisericii construite n secolul al cincisprezecelea n "ec,iul sat Sainte Etienne de ,ignM, la "reo opt sute de metri n josul drumului spre >eau"ois. .i aminti cum edea alturi de tatl ei n biseric, ntr+o frumoas zi de prim"ar, fascinat de lumina filtrat de "itralii. ) *umnezeu a in"entat culorileB i ntrebase tatl. ) 7a sus#in unii, rspunsese el laconic. ) 0i tu ce crezi, 'apaB ) @rebuie s admit, tocmai spunea generalul 1A@oole n "reme ce Ficole i for#a g!ndurile s re"in n prezent, c aceast cltorie nseamn pentru mine o nl#are spiritual. M simt mai aproape de *umnezeu dec!t am fost "reodat. Exist ce"a n contemplarea imensit#ii uni"ersului care te umilete i te face... Se opri. .mi pare ru, se scuz el, am ncercat s+mi impun... ) Fu, replic Ficole, nici "orb de aa ce"a. Lsesc certitudinea dumitale religioas foarte n"iortoare. ) @otui, sper c nu te+am jignit n nici un fel. Religia constituie o problem foarte personal. Sur!se. *ar uneori e greu s nu+#i mprteti sentimentele, n special atunci c!nd i dumneata i Signora Sabatini sunte#i catolice. 1A@oole prsi centrul de control, nu nainte ca Ficole s+i ureze un somn odi,nitor. *e ndat dup aceea, femeia scoase din buzunar duplicatul cubului i+l introduse n lectorul din (((. (el pu*in ast"el am "cut un bac9up sursei mele de in"orma*ii. u oc,ii min#ii "zu c,ipul Francesci Sabatini ascult!nd cu aten#ie n timp ce 1A@oole filozofa despre semnifica#ia religioas a lui Rama. &!ti o "emeie uluitoare, reflect Ficole. 3u te dai n lturi de la nimic. (hiar ipocri/ia !i imoralitatea, pentru tine sunt acceptabile.

*octorul S,igeru @a2agis,i pri"ea fix, ntr+o linite aproape e"la"ioas, turnurile i cupolele FeC Eor2+ului situate la o distan# de patru 2ilometri. *in c!nd n c!nd se apropia de telescopul amplasat temporar pe st!ncile domin!nd 1ceanul ilindric, pentru a studia detalii ale acelui peisaj straniu i strin. ) 0ti#i, se adres el n cele din urm lui Ka2efield i Sabatini, nu cred c rapoartele despre FeC Eor2 ale celor din prima expedi#ie sunt ntru totul corecte. Sau a"em de+a face cu o alt na" de ast dat. Fici Ric,ard i nici Francesca nu se obosir s+i rspund. Ka2efield era preocupat de ultimele retuuri ale "e,iculului proiectat s strbat ntinderea de g,ea#, n "reme ce pe Francesca o preocupa ca de obicei filmarea eforturilor lui Ric,ard. ) Se pare c oraul are trei pr#i identice, relu @a2agis,i "orbind mai mult pentru sine, fiecare din ele a"!nd la r!ndul lor c!te trei subdi"iziuni. *ar cele nou sec#iuni nu sunt absolut identice. .ntre ele apar diferen#e subtile. ) Lata, zise Ric,ard Ka2efield, ridic!ndu+se n picioare cu un z!mbet satisfcut. 7m terminat + cu o zi n a"ans fa# de grafic. Mi+a mai rmas doar s "erific func#ionarea tuturor sistemelor principale. Francesca arunc o pri"ire la ceas. ) Suntem n nt!rziere cu o jumtate de or fa# de programul re"izuit. Mai a"em timp s aruncm o pri"ire rapid asupra FeC Eor2+ului, nainte de masB Ka2efield ridic din umeri i+l pri"i pe @a2agis,i. Francesca se apropie de sa"antul japonez. ) e zici, S,igeruB Facem o plimbare rapid pe g,ea# i le artm celor de pe 'm!nt un prim plan al FeC Eor2+ului n "ersiune RamaB

) Feaprat, rspunse acesta. *e+abia atept... ) Fumai dac " ntoarce#i n tabr p!n la %8(&6, inter"eni *a"id >roCn din elicopter, unde se gsea mpreun cu 7miralul Deilmann i Reggie Kilson. .n noaptea asta trebuie s discutm serios o serie de planuri. S+ar putea s trebuiasc s re"edem ordinea deplasrilor programate pentru m!ine. ) Recep#ionat, confirm Ka2efield. *ac facem abstrac#ie de sistemul de transmisie i reuim s cobor!m fr probleme "e,iculul pe scar, suntem pregti#i s tra"ersm oceanul n zece minute, n oricare direc#ie. 7r trebui s ajungem la timp n tabr. ) Foi am sur"olat multe zone ale Emisferei Fordice, spuse >roCn. Fici urm de bio#i. 1raele arat ca nite copii identice. Fici o surpriz, nicieri pe !mpia entral. 'ersonal consider c m!ine ar fi cazul s cercetm partea misterioas din sud. ) FeC Eor2+ul, strig @a2agis,i. 1 recunoatere detaliat a FeC Eor2+ului trebuie s fie #inta noastr de m!ine. >roCn nu rspunse nimic. .ndrept!ndu+se spre marginea st!ncii, @a2agis,i pri"i #int g,ea#a aflat cu "reo cincizeci de metri dedesubt. .n st!nga lui se gsea scara ngust cu trepte mici, tiate n st!nc. !t de greu este ice+mobilulB ntreb @a2agis,i. ) Fu foarte, ns+i "oluminos. Sigur nu "re#i s atepta#i s instalez troliuIB 'utem tra"ersa i m!ine, a"ans Ka2efield. ) 7jut i eu la transport, inter"eni Francesca. *ac nu "edem insula, sau mcar o parte a ei, nu "om "eni cu sugestii constructi"e la edin#a de di sear. ) >ine, bine, ced Ric,ard, scutur!nd amuzat din cap. Facem totul pentru jurnaliti. 3oi merge eu n fa#, aa nc!t cea mai mare parte a greut#ii se "a sprijini pe spatele meu, Francesca "a sta la mijloc, iar doctorul @a2agis,i "a fi ultimul. 7ten#ie la tlpice, au muc,iile ascu#ite. obor!rea p!n la ocean se desfur fr peripe#ii. ) *umnezeule, a fost foarte uor, rosti Francesca n timp ce se pregteau de tra"ersare. *e ce+i ne"oie de un troliuB ) *eoarece uneori s+ar putea s transportm i altce"a, sau, fereasc sf!ntul, s ne "edem ne"oi#i s ne aprm c!t timp urcm ori cobor!m. Ka2efield i @a2agis,i se aezar pe locurile din fa#, Francesca lu loc n spate, alturi de camera "ideo. 'e msur ce se apropiau de FeC Eor2, @a2agis,i de"enea din ce n ce mai agitat. ) :a uita#i+", exclam el pe c!nd ice+mobilul se afla la circa cinci sute de metri de #rmul opus. Se mai ndoiete cine"a c ne ndreptm spre capitala lui RamaB 'e msur ce trioul se apropia de mal, imaginea tulburtoare a straniului ora desfurat n fa#a oc,ilor lor le tie orice poft de con"ersa#ie. omplicatele sale structuri "orbeau de la sine despre inteligen#a creatorilor- totui, primii cosmonau#i care+l "izitaser cu aptezeci de ani nainte, i gsiser la fel de lipsit de "ia# ca i restul uriaei na"e. Era oare acest "ast complex, format din nou sec#iuni, o main enorm de complicat aa cum sugeraser primii lui "izitatori, sau insula lung i sub#ire ;zece 2ilometri pe trei< era stafia unui ora ai crui locuitori dispruser demultB 'arcar ice+mobilul la marginea apei ng,e#ate i merser de+a lungul #rmului, p!n ce descoperir o scar duc!nd unde"a pe meterezele zidului mprejmuitor. Ferbdtorul @a2agis,i alerga la douzeci de metri n fa#a Francesci i a lui Ka2efield. 'e msur ce urcau, detaliile oraului de"eneau tot mai limpezi. 'e Ric,ard l intrigau formele geometrice ale cldirilor. 7lturi de zg!rie+norii nal#i i z"el#i se obser"au construc#ii sferice, dreptung,iulare sau poliedrice. 0i toate erau dispuse dup un anumit model. $a, reflect el n timp ce oc,ii i cercetau "astul complex de structuri, iat acolo un dodecaedru, dincolo un pentaedru... Medita#iile sale matematice fur ntrerupte n momentul c!nd toate luminile se stinser brusc, iar interiorul lui Rama se scufund n cea mai profund bezn.

2(. S'NETE N NT'NERIC 4a nceput, @a2agis,i nu reui s "ad absolut nimic. Era ca i c!nd ar fi orbit pe neateptate. lipi din oc,i de c!te"a ori i rmase nemicat n bezna nconjurtoare. @cerea din cti fu spulberat brusc de un potop de cu"inte, n clipa n care astronau#ii ncepur s "orbeasc to#i odat. alm, ncerc!nd s+i domine frica ce+l cuprindea tot mai tare, @a2agis,i se strdui s+i reaminteasc scena a"ut n fa#a oc,ilor n momentul stingerii luminilor. Se aflase pe zidul din jurul FeC Eor2+ului, cam la un metru de marginea periculoas. .n ultima secund de lumin pri"ise spre st!nga, zrind astfel la "reo dou sute de metri o scar care cobora n ora. 7poi totul dispruse... ) @a2agis,i, l auzi pe Ka2efield, eti teafrB Rsucindu+se s i rspund, descoperi c+i tremurau genunc,ii. .i pierduse sim#ul de orientare. 1are cu c!te grade se rsuciseB ldirile se mai aflau sau nu n fa#a luiB 7pel din nou la ultima imagine mental. Nidul se nl#a la "reo douzeci sau treizeci de

metri peste ni"elul oraului. 1 cdere ar fi fost fatal. ) *a, sunt ns prea aproape de margine. Se ls n patru labe i sim#i metalul rece sub palme. ) 3enim, rosti Francesca. .ncerc s aprind lumina de la camer. @a2agis,i reduse "olumul din casc i ncerc s aud paii camarazilor. 'este c!te"a secunde, o lumin se zri n deprtare. Siluetele celorlal#i abia se distingeau. ) =nde eti, S,igeruB ntreb Francesca. 4umina camerei "ideo risipea bezna doar n jurul reporterei. ) 7ici sus. Sus. Flutur din m!ini nainte de a+i da seama c oricum nu l "edeau. ) 3reau tcere deplin, p!n ce toat lumea rspunde la apel, bubui n cti "ocea lui *a"id >roCn. *up c!te"a secunde se instal linitea. Ei bine, relu el, ce se nt!mpl acolo, FrancescaB ) *a"id, urcm scrile de pe zid, cam la o sut de metri de locul unde am parcat ice+mobilul. *octorul @a2agis,i se gsete n fa#a noastr, aproape sus deja. Fu a"em dec!t becul de la camera "ideo. Mergem s+l gsim. ) ?anos, se auzi iari "ocea lui >roCn, unde eti cu ro"erul numrul doiB ) 4a circa trei 2ilometri de tabr. @otu+i 1T. Fe ntoarcem n zece minute. ) *u+te acolo i supra"eg,eaz instrumentele de na"iga#ie. Foi rm!nem n aer p!n "erifici dac sistemul de radiog,idaj este opera#ional... Francesca, ai grij i re"eni#i n tabr c!t mai repede. Raporta#i din dou n dou minute. ) Recep#ionat, *a"id, ncu"iin# ea i ntrerupse legtura. 7lturi de Ric,ard porni spre @a2agis,i dar, dei acesta se afla la numai treizeci de metri, le trebui mai mult de un minut pentru a+l localiza n ntuneric. Sim#indu+i colegii l!ng el, @a2agis,i se sim#i uurat. 7eza#i cu to#ii pe zid, ascultar discu#iile din cti. 1A@oole i des ?ardins "erificau dac se petrecuser i alte sc,imbri notabile n interiorul lui Rama n momentul ntreruperii luminii. ele aproape dousprezece sta#ii portabile rsp!ndite n ntreaga na" nu nregistraser perturba#ii. @emperatura, "iteza i direc#ia "!ntului, datele seismice, msurtorile spectroscopice erau complet nemodificate. ) *eci s+au stins luminile, ncepu Ka2efield. Mrturisesc c a fost groaznic, ns n fapt nu+i mare scofal. 'robabil... ) Sstttt, l ntrerupse brusc @a2agis,i. @ie "olumul sunetului din cti, apoi ntinz!ndu+se, proced la fel cu receptorul lui Ka2efield. 7uziB 4ui Ka2efield, tcerea brusc i se pru la fel de ener"ant ca i ntunericul n care fuseser cufunda#i cu c!te"a minute n urm. ) Fu, rspunse optit, dup ce ascult pre# de c!te"a clipe, dar urec,ile mele nu+ s foarte) ) Ssstt, opti de ast dat Francesca. @e referi la sunetul la ndeprtat i sc!r#!itorB ) *a, replic excitat @a2agis,i. E ca i cum ce"a se freac de o suprafa# metalic. Sugereaz micare. Ka2efield ascult din nou. 'oate c auzea i el ce"a, ori poate numai i imagina. ) Daide#i s ne ntoarcem la ice+mobil, i ndemn el n cele din urm pe ceilal#i doi. ) 7tepta#i, rosti @a2agis,i c!nd Ric,ard se ridic n picioare. Mi se pare c a ncetat c!nd ai "orbit. Se aplec ctre Francesca. Stinge lumina. Rm!nem n ntuneric s "edem dac+l mai auzim sau nu. Ka2efield se aez iari l!ng coec,ipierii si. Fr lumina camerei, n jur domnea un ntuneric total. Singurul sunet pro"enea de la respira#iile lor precipitate. 7teptar un minut. Fu remarcar nimic. *ar c!nd Ka2efield "ru s insiste s prseasc locul, din direc#ia oraului se auzi un zgomot. Suna ca i cum nite tufiuri erau t!r!te pe o suprafa# metalic, ns cu el se mpletea i un "uiet de nalt frec"en#, de parc o "oce sub#ire ar fi c!ntat foarte repede, punct!ndu+i performan#a cu scr!nituri. Ngomotul era cu certitudine mai puternic. 0i sinistru. Ka2efield sim#i furnicturi pe ira spinrii. ) 7i un casetofonB opti @a2agis,i n urec,ea Francesci. Scr!niturile se oprir la sunetul "ocii japonezului. ei trei ateptar nc cincisprezece secunde. ) 7ten#ie, izbucni "ocea lui *a"id >roCn pe canalul de urgen#. @oat lumea+i teafrB 7#i nt!rziat s raporta#i situa#ia. ) *a, *a"id, replic Francesca. Suntem nc aici. 7m auzit un sunet neobinuit "enind din direc#ia oraului. ) 7cuma n+a"em timp de fleacuri. Fe aflm n plin criz. @oate planurile noastre s+au bazat pe ipoteza c Rama "a fi mereu iluminat. .n prezent trebuie s le sc,imbm. ) .n regul, rspunse Ka2efield. 'rsim zidul. *ac totul merge bine, "om ajunge n tabr n mai pu#in de un ceas. *octorul S,igeru @a2agis,i n+a"ea nici un c,ef s prseasc FeC Eor2+ul fr a fi dezlegat misterul acelui sunet. .n#elese totui c timpul nu era tocmai potri"it pentru o expedi#ie tiin#ific n ora. .n "reme ce "e,iculul se a"!nta pe ntinsul ng,e#at al 1ceanului ilindric, sa"antul japonez z!mbea n sinea sa. Era fericit. 0tia c auzise un

sunet nou, ce"a complet diferit de oricare altul catalogat de prima expedi#ie uman pe Rama. onstituia un nceput promi#tor. @abori i Ka2efield fur ultimii care urcar cu ajutorul scaunului+lift de l!ng scara 7lfa. ) :nter"en#ia doctorului >roCn l+a iritat bine de tot pe @a2agis,i, nu+i aaB constat Ric,ard ajut!ndu+l pe micul ungur s coboare din scaun. 7mbii alunecar de+a lungul rampei ctre transportor. ) Fu l+am "zut niciodat at!t de furios, replic ?anos, S,ig e un profesionist ade"rat i se m!ndrete cu cunotin#ele sale despre Rama. *esconsiderarea zgomotului auzit de "oi sugereaz lipsa celui mai mic respect al doctorului >roCn pentru @a2agis,i. Fu+l n"inuiesc pe S,ig c era at!t de ner"os. Se urcar n transportor i acti"ar comenzile. .ntunericul lui Rama rm!nea ncet n spate, pe msur ce a"ansau pe coridorul luminat spre FeCton. ) Era un sunet foarte bizar, care te tcea s te nfiori, spuse Ric,ard. Dabar n+am dac e un sunet nou sau dac Forton i, ec,ipajul su l+au auzit i ei acum aptezeci de ani. e tiu e c am fost extrem de nelinitit acolo sus pe zid. ) ,iar i pe Francesca a suprat+o la nceput decizia lui >roCn. 7"usese inten#ia s realizeze un lung inter"iu cu S,ig pentru buletinul ei de noapte- >roCn a determinat+ o s se rzg!ndeasc, dar nu sunt deloc sigur c a con"ins+o c sunetele acelea nu nseamn tiri deosebite. *in fericire, stingerea luminilor i oferise deja material destul. >rba#ii cobor!r din transportor i se apropiar de ecluz. ) 'fuii, exclam ?anos. Sunt terminat. 7u fost c!te"a zile lungi i agitate. ) *a, fu de acord Ric,ard. redeam c "om petrece urmtoarele dou nop#i n tabr. .n sc,imb, iat+ne ntori aici. M ntreb ce surprize ne ateapt m!ine. ?anos i z!mbi prietenete. ) 0tii ce+i carag,ios n treaba astaB Fu atept rspunsul lui Ka2efield. >roCn c,iar se crede conductorul misiunii. 7i "zut cum a reac#ionat la sugestia lui @a2agis,i de a explora FeC Eor2+ul n ntunericB >roCn consider c decizia lui ne+a fcut s ne ntoarcem pe FeCton, pun!nd punct nainte de "reme primei ieiri. Ric,ard l pri"i cu o figur ntrebtoare. ) >inen#eles c nu+i aa, continu ?anos. Rama a luat ,otr!rea s plecm. 0i tot Rama "a decide care "a fi urmtorul nostru pas.

2). 'N %RIETEN LA STR3MTOARE .n "is se fcea c zace pe o rogojin ntins ntr+un rMo2an stil secolul al aptesprezecelea. amera era foarte mare- nou tatami n total. 4a st!nga, n curtea dez"luit de para"anul desc,is, se afla o grdin minuscul, cu copaci pitici i un p!r!u manic,iurat. 7tepta o t!nr femeie. ) Eti treaz, @a2agrs,i+sanB Se foi n pat i se ntinse dup comunicator. ) Salut, zise el cu un glas buimac. ine+i acoloB ) Ficole des ?ardins, "eni rspunsul. .mi pare ru c te deranjez aa de"reme, ns am ne"oie de ajutor. E ce"a urgent. ) 7cord+mi trei minute, replic @a2agis,i. *up exact trei minute se auzi o btaie n u. Ficole l salut i intr nuntru. .n m!n #inea un cub de date. ) .mi dai "oieB ntreb art!nd spre consola terminalului. @a2agis,i aprob din cap. ) :eri s+au petrecut o serie de incidente separate, inclusi" dou din cele mai importante abera#ii pe care le+am obser"at "reodat n datele tale cardiace, declar gra" Ficole, indic!nd cu degetul semne de pe monitor. Eti sigur c tu i doctorul tu mi+a#i dat toate informa#iile i c nu mi s+a ascuns nimicB @a2agis,i ncu"iin# n tcere. ) 7tunci am moti"e s fiu ngrijorat, continu ea. Feregularit#ile de ieri sugereaz faptul c anomalia ta diastolic s+a nrut#it. 'oate c "al"a e de "in. 'oate c lungile perioade de imponderabilitate) ) Sau poate c am fost prea surescitat i surplusul de adrenalin a agra"at problema, declar cu un z!mbet uor sa"antul japonez. Ficole l pri"i fix. ) 'osibil, doctore @a2agis,i. =nul din incidentele majore a a"ut loc imediat dup ce s+au stins luminile. >nuiesc c atunci c!nd ascultai acel /sunet straniu/. ) 0i nu cum"a cellalt a sur"enit n timpul discu#iei n contradictoriu cu doctorul >roCn, n tabrB *ac ar fi aa, atunci ipoteza mea este demonstrat. *es ?ardins atinse c!te"a taste i programul ei apel o nou subrutin. Studie datele aprute pe ecran. ) *a, se pare c e corect. 7l doilea incident a a"ut loc la douzeci de minute nainte de plecarea din Rama. 7sta nseamn cam pe la sf!ritul edin#ei. Se ndeprt

de monitor. *ar nu pot trece cu "ederea comportarea bizar a inimii tale doar pentru c ai fost emo#ionat. ei doi se pri"ir c!te"a secunde lungi. ) e ncerci s+mi comunici, doctoreB ntreb cu o "oce moale @a2agis,i. ai de g!nd s m consemnezi n cabin pe FeCtonB 7cum, n momentele cele mai semnificati"e ale carierei mele profesionaleB ) E o posibilitate pe care trebuie s+o iau n considera#ie, rspunse sincer Ficole. Sntatea e mai important dec!t cariera. 7m pierdut deja un membru al ec,ipajului. Fu sunt sigur c m+a putea ierta eu nsmi "reodat dac mai pierd un coec,ipier. Se opri obser"!nd rugmintea fierbinte de pe c,ipul colegului su. ) 0tiu c!t de importante sunt aceste ieiri pe Rama pentru tine. .ncerc s gsesc "reun argument ra#ional care s+mi permit s trec cu "ederea datele nregistrate ieri. Ficole se aez pe marginea patului i pri"i ntr+o parte. *ar ca doctor ) nu ca un simplu cosmonaut de pe FeCton ) acest lucru este foarte dificil. .l auzi pe @a2agis,i apropiindu+se i sim#i m!na acestuia ating!ndu+i uor umrul. ) 0tiu c!t de greu #i+a fost n ultimele zile, rosti el. .ns nu a fost greeala ta. @o#i suntem contien#i c moartea generalului >orzo" nu putea fi prent!mpinat. Ficole recunoscu respectul i prietenia din pri"irea lui @a2agis,i. .i mul#umi din oc,i. ) 7preciez foarte mult ce ai fcut pentru mine nainte de lansare, continu el. *ac te sim#i obligat s+mi limitezi sfera de acti"itate, nu m "oi opune. ) 4a naiba, exclam Ficole, ridic!ndu+se rapid n picioare, nu+i aa de simplu. Hi+ am studiat mai bine de un ceas datele medicale de ieri. 'ri"ete aici. *iagrama pentru ultimele zece ore e perfect normal. Fici urm de anomalie. 0i nu ai suferit nimic deosebit de c!te"a sptm!ni. '!n ieri. e se nt!mpl, S,igB 7i o inim bolna"B Sau una cu toaneB @a2agis,i z!mbi. ) So#ia mi+a spus c!nd"a c am o inim ciudat. 'resupun ns c se referea la cu totul altce"a. Ficole acti" scanerul i prezent datele pe monitor n timp real. ) *in nou, oft ea, cltin!nd din cap. 1 inim perfect sntoas. Fici un cardiolog din lume nu ar a"ea nimic de obiectat. Se ndrept spre u. ) *eci, care+i "erdictul, doctoreB ntreb @a2agis,i. ) F+am decis nc. 'oate m "ei ajuta tu. 'ro"oac+#i nc un incident n urmtoarele c!te"a ore i lucrurile "or fi mai uoare pentru mine. .i fcu din m!n. Fe "edem la mas. Ric,ard Ka2efield ieea din camera sa c!nd Ficole l prsi pe @a2agis,i. Spontan, femeia se ,otr s+i "orbeasc despre programul lui RoSur. ) >un diminea#a, prin#eso, rosti el jo"ial. e faci la ora asta matinalB e"a capti"ant, sper. ) *e fapt, replic Ficole pe acelai ton jucu, "eneam s discut cu tine. >rbatul se opri s o asculte. 7i un minut liberB ) 'entru dumneata, doamn doctor, replic el cu un z!mbet exagerat de larg, am dou minute. *ar nu mai mult. 7ten#ie, sunt ,mesit. 0i dac nu sunt ,rnit ca lumea, m transform ntr+un cpcun cumplit. Ficole r!se. e ai pe sufletB adug el pe un ton lejer. ) 'utem intra n camera taB ) 0tiam eu, tiam eu, strig el, rsucindu+se i alunec!nd rapid spre propria u. .n sf!rit s+a nt!mplat, exact ca n "isele mele. 1 femeie frumoas, inteligent, e pe cale s+i declare nemuritoarea ei afec#iune... Ficole nu se putu opri s nu izbucneasc ntr+un ,o,ot de r!s. ) Ka2efield, l ntrerupse ea nc r!z!nd, eti incorigibil. Fu eti niciodat seriosB 7m nite treburi de discutat cu tine. ) 7,, la naiba, exclam dramatic Ric,ard. @reburi. .n acest caz am s+#i acord doar cele dou minute promise. 'roblemele m fac ntotdeauna flm!nd... i morocnos. Ric,ard Ka2efield desc,ise ua i atept ca Ficole s intre. .i oferi scaunul din fa#a computerului, iar el se aez n spatele ei, pe pat. Femeia se ntoarse s+l pri"easc n fa#. 'e un raft deasupra patului se nirau o duzin de figurine, similare cu acelea admirate n camera lui @abori i la banc,etul lui >orzo". ) 'ermite+mi s+#i prezint o parte din menajeria mea, rosti el obser"!ndu+i curiozitatea. :+ai nt!lnit pe 4ordul i pe 4adM Macbet,, pe 'uc2 i >ottom, @Mbald i Mercutio. :at+i pe :ago i 1t,ello, prin#ul Dal , Falstaff i minunata doamn Wuic2lM . =ltimul din dreapta este prietenul meu cel mai bun, >ardul, ori @>, pe scurt. .n timp ce Ficole pri"ea atent, Ric,ard ntoarse un comutator amplasat la capul patului i @> cobori pe o scar, de pe raft pe pat. Micul robot de douzeci i doi centimetri nl#ime na"ig cu pricepere prin cutele aternutului i se apropie de Ficole s o salute. ) 0i care "+ar fi numele, frumoas domni#B rosti @>.

) M numesc Ficole des ?ardins, rspunse ea. ) Sun fran#uzete, continu robotul imediat. *ar nu arta#i, ca o fran#uzoaic. el pu#in nu o 3alois. Micu#a drco"enie prea s+o pri"easc #inta. 're#i mai degrab copilul lui 1t,ello i al *esdemonei, iubita sa so#ie. Ficole era uluit. ) um ai fcut astaB ) .#i explic mai t!rziu, rspunse Ric,ard flutur!nd din m!n. 7i un sonet s,a2espearean fa"oritB *ac da, recit un r!nd sau d+i lui @> un numr. ) /3zu+i adesea sla"a.../ ncepu Ficole. ) /... dimine#ii/, adug robotul, (u ochi de re%e piscuri m#n%#ind, 5i srutri de aur d#nd "#ne*ii, 5i, vraci divin, p#raie aurind... Micu#ul robot continu s recite sonetul cu micri gra#ioa+se din cap i m!ini, exprim!nd cu fa#a o ntreag gam de emo#ii omeneti. 'e Ficole o impresion din nou creati"itatea lui Ric,ard Ka2efield. .i aduse aminte cele patru r!nduri c,eie ale sonetului n"#ate n studen#ie i le murmur odat cu @>( 1a "el, pe-un pra% de /i, superbu-rni soare 1uci pe "runtea mea trium"tor, $ar vai< mi-a stat un ceas abiaDn pstrare, 5i se topi-ntr-o ne%ura de nori... *up ce robotul termin cupletul final, Ficole, micat de acele cu"inte aproape uitate, se trezi aplaud!nd fr "oia ei. ) 0tie toate soneteleB Ric,ard ncu"iin# din cap. ) 0i nc multe, multe alte monologuri. *ar nu aceasta+i caracteristica lui cea mai important. Reproducerea unor pasaje din S,a2espeare necesit doar spa#iu de nmagazinare corespunztor. @> este i un robot foarte inteligent. E n stare s poarte o con"ersa#ie mai bine... Se opri la mijlocul propozi#iei. :art+m, Ficole, #i+am monopolizat timpul. Spuneai c ai o problem important de discutat. ) *ar tu mi+ai consumat deja cele dou minute, i spuse ea cu o sclipire n oc,i. Eti sigur c nu "ei muri de foame dac+#i mai rpesc "reo cinci minuteB Ficole rezum rapid cercetrile ntreprinse n legtur cu func#ionarea defectuoas a programului lui RoSur, neuit!nd s men#ioneze concluzia la care ajunsese( algoritmul de protec#ie trebuia s fi fost anulat de o comand uman. Recunoscu c nu putea continua de una singur i c a"ea ne"oie de ajutorul lui. Suspiciunile nu i le men#iona deloc. ) 7r trebui s fie floare la urec,e, replic cu un sur!s. @ot ce am de fcut e s gsesc loca#iile din memorie unde sunt nmagazinate comenzile. 7sta "a lua ce"a timp, a"!nd n "edere cantitatea de date, totui aceste memorii sunt n general proiectate pe o ar,itectur logic. @otui, nu pricep de ce te joci de+a detecti"ul. *e ce nu+i ntrebi pur i simplu pe ?anos i pe ceilal#i dac nu au introdus alte comenziB ) 7sta+i problema, replic Ficole. Fimeni nu+i aduce aminte s fi introdus ce"a n memoria lui RoSur dup "erificarea programului principal. !nd ?anos s+a lo"it cu capul de consol n timpul mane"rei, mi s+a prut c+i "d degetele pe tastele de comand. .ns el nu+i amintete nimic, iar eu una nu sunt sigur. Ric,ard ncrunt din spr!ncene. ) E pu#in probabil ca ?anos s fi dereglat sistemul de protec#ie cu o simpl comand dat la nt!mplare. 7r nsemna c proiectarea s+a fcut stupid. Reflect c!te"a clipe. M rog, continu el, n+are nici un rost s speculm. Mi+ai trezit curiozitatea. M "oi ocupa de problem de ndat ce am) ) 7ten#iune, aten#iune, ntrerupe#i orice acti"itate. 3ocea lui 1tto Deilmann bubui n difuzor. @oat lumea s se prezinte n centrul de control. ondi#iile s+au modificat. 4uminile s+au reaprins n interiorul lui Rama. Ric,ard desc,ise ua i o urm pe Ficole pe coridor. ) Mul#umesc pentru ajutor, i zise ea. 7preciez foarte mult gestul. ) Mul#umete+mi dup ce rezol" ce"a, Sunt renumit pentru promisiuni..., r!nji Ric,ard. 0i acuma, ce prere ai despre jocurile astea de luminiB

2,. A *O'A IE IRE *a"id >roCn plasase o singur foaie mare de ,!rtie pe masa din centrul de control. Francesca o mpr#ise n f!ii potri"it orelor, i era acum ocupat s scrie pe ele orice i dicta el.

) 'rogramul sta blestemat e prea rigid ca s fie folositor n astfel de situa#ii, spunea >roCn adres!ndu+se lui ?anos @abori i Ric,ard Ka2efield. E bun doar c!nd acti"it#ile sunt compatibile cu strategiile elaborate pe 'm!nt naintea misiunii. ?anos se ndrept spre unul din monitoare. ) 'oate c le po#i folosi mai bine dec!t mine, continu *a"id >roCn- azi diminea# mie mi s+a prut mult mai uor s m bazez pe creion i ,!rtie. ?anos apel un program i ncepu s introduc n computer o serie de date. ) =n moment, inter"eni Ric,ard Ka2efield. ?anos se opri cu degetele pe taste i se rsuci cu fa#a la englez. ) Fe complicm degeaba. Fu are rost s planificm n detaliu urmtoarea ieire. 0tim n orice caz c obiecti"ul principal l constituie amplasarea bazei. Fe "a lua zece sau dousprezece ore. Restul se poate executa n paralel. ) Ric,ard are dreptate, spuse i Francesca. .ncercm s rezol"m totul prea repede. S trimitem nt!i cade#ii s termine baza. .n acest timp, noi "om definiti"a detaliile... ) Fu e practic, se auzi doctorul >roCn. 7bsol"en#ii 7cademiei sunt singurii care tiu c!t timp necesit fiecare acti"itate inginereasc. Fr ei nu putem planifica nimic. ) 7tunci unul din noi "a rm!ne la bord, declar ?anos @abori, r!njind. :ar pe Deilmann ori pe 1A@oole l "om folosi ca ajutor. .n acest mod nu "om nt!rzia foarte mult. *up o jumtate de or de discu#ii, se ajunse la consens. Ficole urma s rm!n din nou pe FeCton, cel pu#in p!n se termina de stabilit infrastructura, reprezent!ndu+i astfel pe cade#i n procesul de planificare. 7miralul Deilmann a"ea s+i nso#easc pe ceilal#i patru cosmonau#i n interiorul lui Rama. u to#ii trebuiau s termine trei proiecte de infrastructur( asamblarea restului de "e,icule, amplasarea a nc o duzin de sta#ii portati"e de urmrire n Emisfera Fordic i construc#ia complexului de comunica#ii i a taberei >eta n partea de nord a 1ceanului ilindric. Ric,ard Ka2efield se gsea n plin proces de re"izuire a detaliilor fiecrei opera#iuni, alturi de membrii ec,ipei sale, c!nd Reggie Kilson, care tcuse efecti" p!n atunci, sri pe neateptate de pe scaun. ) E o ntreag porcrieI url el. Fu+mi "ine s cred ce t!mpenii aud. Ric,ard se opri din lucru, iar doctorii >roCn i @a2agis,i, angaja#i deja n discutarea planurilor noii ieiri, tcur brusc. @o#i oc,ii se a#intir asupra lui Reggie Kilson. ) =n om a murit acum patru zile, probabil ucis de orice sau oricine conduce aceast na" gigantic, explic el. :ar noi intrm nuntru. 4uminile se sting subit. Kilson arunc o pri"ire circular- oc,ii si preau nnebuni#i, fruntea i era acoperit de sudoare. 0i noi ce facemB EiB um rspundem acestui a"ertisment trimis de creaturi strine nou, ns mult mai a"ansate te,nologicB Stm calmi i planificm nc o misiune de explorare n "asul lor. Fimeni n+a n#eles nimicB Ei nu ne doresc acolo. 3or s plecm de aici, "or s ne ntoarcem pe 'm!nt. :zbucnirea lui Kilson fu nt!mpinat cu o tcere jenant. .n cele din urm, generalul 1A@oole se apropie de el. ) =ite ce e, ncepu el calm, cu to#ii suntem afecta#i de moartea generalului >orzo", dar nici unul din noi nu "ede "reo legtur) ) 7tunci sunte#i orbi, complet orbi. M aflam n blestematul la de elicopter c!nd s+au stins luminile. Era lumin ca n miezul "erii i bumI n secunda urmtoare o noapte neagr ca smoala. 7l naibii de straniu, omuleI ine"a a stins brusc toate luminile. F+am auzit nici mcar o singur dat pe cine"a s ntrebe de ce s+au stins luminile. e+i cu "oi, oameni buniB Sunte#i prea detep#i ca s " fie fricB Kilson i mai continu tirada c!te"a minute. @ema rm!nea mereu aceeai. Ramanii plnuiser moartea lui >orzo", trimiseser un a"ertisment prin intermediul luminilor i alte dezastre a"eau s mai urmeze dac ec,ipajul i continua misiunea de explorare. Leneralul 1A@oole se oprise l!ng Reggie pe durata ntregului episod. *octorul >roCn, Francesca i Ficole a"ur o scurt discu#ie ntr+un col# al camerei, dup care Ficole se apropie de Kilson. ) Reggie, ce+ar fi s "ii cu mine, mpreun cu generalul 1A@ooleB i spuse Ficole pe un ton familiar, ntrerup!ndu+i discursul bombastic. 7m putea continua discu#ia fr a tulbura acti"itatea celorlal#i. Reggie Kilson o pri"i suspicios. ) S merg cu tine, doctoreB *e ce a face+oB Fici nu ai fost acolo, n+ai "zut destul pentru a ti ce"a. Kilson se opri n fa#a lui Ka2efield. @u ai fost nuntru, Ric,ard. 7i "zut locul. 0tii ce inteligen# i ce mijloace te,nice sunt necesare pentru a construi un "e,icul spa#ial at!t de mare i a+l trimite ntr+o cltorie printre stele. Ei bine, omule, noi nu nsemnm nimic pentru ei. Suntem mai insignifian#i dec!t furnicile. F+a"em nici o ans. ) Sunt de acord cu tine, Reggie, rosti calm i dup o clip de ezitare Ric,ard. el pu#in n ceea ce pri"ete propriile noastre capacit#i de compara#ie. *ar nu a"em nici o do"ad c ne sunt ostili, ori dac le pas cu ade"rat c le explorm na"a. *in contr, simplul fapt c mai suntem nc n "ia#) ) 'rivi*i< strig brusc :rina @urg,enie". =ita#i+" la monitorI

.n mijlocul ecranului gigant din centrul de control ng,e#ase o imagine neateptat. 1 creatur ca un crab umplea ntreg displaMul. 7"ea un corp scund i turtit, mai cur!nd lung dec!t lat. Lreutatea i+o suportau ase picioare cu c!te trei articula#ii. *oi cleti ca nite foarfeci se "edeau n fa#a corpului i o ntreag serie de manipulatoare, semn!nd bizar la o prim e"aluare cu nite m!nu#e de copil, se ncolceau pe l!ng ce"a ce prea s fie o desc,idere n carapace. 4a o pri"ire mai atent, manipulatoarele erau formate de un ntreg arsenal de scule( cleti, sonde, rzuitoare i c,iar ce"a ce aducea cu nite burg,ie. 1c,ii, dac erau oc,i, erau ad!nc nfunda#i n orbite protectoare i ridica#i ca nite periscoape deasupra carapacei. Lloburile oculare preau din cristal sau gelatin, de un albastru intens i complet lipsite de expresie. 4egenda de pe marginea imaginii indica limpede c fotografia fusese luat doar cu c!te"a momente mai de"reme, de ctre una din sondele cu teleobiecti", ntr+un punct situat la aproximati" cinci 2ilometri sud de 1ceanul ilindric. @eleobiecti"ul acoperise o suprafa# de "reo ase metri ptra#i. ) 7adar a"em to"ari pe Rama, declar ?anos @abori. Restul astronau#ilor se uitau ului#i la monitor.

Mai t!rziu, cu to#ii admiser c imaginea crabului biot de pe ecran nu ar fi fost at!t de nfricotoare dac nu ar fi aprut n acel moment precis. *ei comportarea lui Reggie era n mod cert aberant, n ce sus#inea el exista suficient bun sim# nc!t s le reaminteasc pericolele expedi#iei. Fimeni nu se putea luda c nu+l ncearc teama. Fiecare se confruntase, la un moment sau altul, cu ideea nelinititoare c super+ a"ansa#ii ramani s+ar fi putut do"edi mai pu#in prietenoi. .n cea mai mare parte a timpului ns i lsau frica deoparte. Fcea parte din slujba lor. a i primii astronau#i ai na"etelor spa#iale americane, care, cunoscuser foarte bine posibilitatea ca "e,iculul lor s explodeze sau s se prbueasc, cosmonau#ii de pe FeCton acceptaser faptul c misiunea lor era asociat cu riscuri ine"itabile. 1 negare sntoas i determinase s e"ite discu#iile pe teme tulburtoare, concentr!ndu+se n sc,imb asupra altor probleme, mai stringente ;i deci mai controlabile<, cum ar fi fost spre exemplu planificarea ac#iunilor zilei urmtoare. :zbucnirea lui Reggie, corelat cu apari#ia pe monitor a crabului biot, declanase una din pu#inele discu#ii serioase purtate p!n atunci n grup, de la nceputul misiunii. 1A@oole i fcuse cunoscut pozi#ia mai de"reme. *ei ramanii l fascinau, nu+i era fric de ei. 3oin#a *omnului l alesese s ntreprind aceast cltorie i doar "oin#a Sa putea decide dac ea a"ea s fie i ultima. .n orice caz, orice se nt!mpla reprezenta "oin#a reatorului. Ric,ard Ka2efield sus#inu un alt punct de "edere, aparent mprtit i de al#i membri ai ec,ipajului. 'entru el, ntregul proiect constituia at!t o pro"ocare aruncat expedi#iei de descoperire, c!t i un test personal de curaj. *esigur c existau incertitudini, ns ele produceau n acelai timp emo#ie i pericol. Fiorul intens prilejuit de cunotin#e noi, alturi de importan#a excep#ional a unei posibile nt!lniri cu o ci"iliza#ie extraterestr, compensa n mare msur riscurile probabile. Ric,ard nu a"ea ndoieli n pri"in#a misiunii. Era con"ins c reprezenta apoteoza( "ie#ii sale- c,iar dac nu i apuca sf!ritul, i tot merita s fi participat. 7r fi realizat ce"a realmente important n timpul scurtei sale existen#e terestre. Ficole ascult cu aten#ie discu#ia. Fu spuse mai nimic ea nsi, dar realiz c propria concep#ie i se cristaliza n minte pe msura ce+i asculta "orbind pe ceilal#i. Sa"ura replicile, "erbale sau nu, dintre ceilal#i coec,ipieri. S,igeru @a2agis,i se situa e"ident n tabra lui Ric,ard Ka2efield, d!nd "iguros din cap ori de c!te ori Ric,ard "orbea nfierb!ntat despre participarea la un asemenea efort. Reggie Kilson, probabil mbl!nzit de tiradele sale anterioare, tcuse mai tot timpul, pentru a rspunde doar c!nd i se punea o ntrebare. 7miralul Deilmann artase sting,erit pe durata ntregii discu#ii, singura sa contribu#ie const!nd n a le reaminti, din c!nd n c!nd, c timpul se scurgea. Surprinztor, doctorul *a"id >roCn nu adug multe alte elemente dezbaterii filozofice. Expuse c!te"a scurte comentarii, iar o dat sau de dou ori fu gata s se lanseze ntr+o lung i ambi#ioas explica#ie. *ar nu o fcu. 7de"ratele sale g!nduri despre natura lui Rama rmaser nemprtite. Francesca Sabatini ac#ionase ini#ial ca moderatoare, pun!nd ntrebri de clarificare i men#in!nd con"ersa#ia la un ni"el ec,ilibrat. @otui, spre sf!rit oferi c!te"a comentarii personale i candide. 'unctul ei de "edere asupra misiunii FeCton diferea complet de cel exprimat de 1@oole i Ka2efeld. ) red c transforma#i totul n ce"a mult prea complex i intelectual, declar Francesca dup ce Ric,ard i ispr"i lungul panegiric referitor la bucuriile cunoaterii. F+a fost ne"oie s m afund n studii aprofundate ale spiritului uman nainte de a m altura ec,ipajului FeCton. 7m pus problema aa cum procedez de obicei cu toate deciziile mele. 7m luat n calcul riscul i rsplata. 7m socotit c ceea ce am de c!tigat,

faim, prestigiu, bani, c,iar a"entur, depete cu mult riscurile. :ar ntr+alt pri"in# nu sunt c!tui de pu#in de acord cu Ric,ard. Fu a fi deloc fericit s mor aici. 'entru mine, recompensa adus de proiect este nt!rziat- dac nu m ntorc pe 'm!nt, nu "oi beneficia de ea. omentariile Francesci st!rnir curiozitatea lui Ficole. *orea s+i pun reporterei italiene nite ntrebri, dar n#elese c nu era nici momentul, nici locul fa"orabil. *up terminarea edin#ei, spusele Francesci nc o intrigau. S "ie via*a at#t de simpl pentru ea7 S evalue/e oare totul n "unc*ie de riscuri !i rsplat7 .i aminti de completa lips de emo#ie a Francesci n clipa c!nd buse lic,idul menit s+i pro"oace a"ortul. $ar cum rm#ne cu principiile !i cu valorile vie*ii7 Sau chiar cu sentimentele7 *up plecarea tuturor, Ficole se "zu ne"oit s recunoasc c Francesca reprezenta nc o arad nedezlegat.

Ficole l pri"i cu aten#ie pe @a2agis,i. 1mul de tiin# se comporta mult mai bine. ) 7m scos pe imprimant un plan de strategie, doctore >roCn, ca s ne reamintim tezele fundamentale rezultate la captul anului de proiectare a misiunii, spuse el flutur!nd un "raf de "reo patru inci grosime. S citesc sumarulB ) Fu cred c+i necesar, rspunse *a"id >roCn. Suntem cu to#ii familiariza#i) ) Eu nu sunt, l ntrerupse generalul 1A@oole. 7 "rea s+l ascult. 7miralul Deilmann m+a rugat s fiu atent i s+l #in la curent cu mersul discu#iilor. *octorul >roCn i fcu semn lui @a2agis,i s continue. Scundul sa"ant japonez tocmai mprumuta o pagin din mapa personal a lui >roCn. *ei tia c acesta se declarase n fa"oarea cercetrii crabilor bio#i pe parcursul celei de a doua ieiri, @a2agis,i era nc tentat s+i con"ing pe ceilal#i c prioritatea trebuia s o de#in expedi#ia n FeC Eor2. Reggie Kilson se scuzase cu o or mai de"reme, retrg!ndu+se n cabin pentru a trage un pui de somn. Restul de cinci astronau#i de la bordul lui FeCton petrecur cea mai mare parte a dup amiezii ncerc!nd fr succes s ajung la o n#elegere n pri"in#a urmtoarelor acti"it#i. Fu se ajunsese ns la consens deoarece cei doi oameni de tiin#, >roCn i @a2agis,i, nutreau opinii radical diferite despre cele ce trebuiau ntreprinse. .ntre timp, pe monitorul mare din spatele lor se perindau imagini intermitente ale cade#ilor spa#iali i ale amiralului Deilmann lucr!nd n interiorul lui Rama. .n prezent, imaginea i nf#ia pe @abori i @urg,enie" la baza situat n apropierea 1ceanului ilindric. ei doi terminaser de asamblat a doua barc cu motor i+i "erificau subsistemele electrice. ) ... Succesiunea ieirilor a fost astfel proiectat pentru a fi compatibil cu documentul de politic i priorit#i a misiunii, :S7+F@+66%5, citea @a2agis,i. Scopurile principale ale acestei etape sunt de a definiti"a infrastructura inginereasc i de a examina interiorul, cel pu#in la un ni"el superficial. *e o mare importan# "a fi identificarea oricror caracteristici care se deosebesc, indiferent n ce msur, de cele ale primului "e,icul Rama. 7 doua ieire are drept scop completarea cartografierii interne a lui Rama, un mare accent pun!ndu+se pe zonele neexplorate acum aptezeci de ani i pe grupurile de cldiri denumite orae. .nt!lnirile cu bio#ii se "or evita n aceast faz, c,iar dac prezen#a i localizarea diferitelor tipuri de creaturi face parte din procesul de cartografiere. :nterac#iunea cu bio#ii se "a efectua abia la a treia ieire, i numai dup o obser"a#ie atent i prelungit... ) *e ajuns, doctore @a2agis,i, inter"eni *a"id >roCn. 7m priceput cu to#ii esen#a respecti"ului document care, din pcate, a fost conceput cu luni de zile naintea lansrii. Situa#ia de astzi n+a fost niciodat preconizat. 4uminile se sting i se aprind. :ar noi am localizat un grup de ase crabi bio#i dincolo de #rmul sudic al 1ceanului ilindric. ) Fu sunt de acord, rosti cu respect sa"antul japonez. ,iar dumneata ai afirmat c profilul impre"izibil al iluminrii nu constituie o diferen# semnificati" ntre cele dou na"e. Fu ne confruntm cu un Rama necunoscut. er s organizm ieirile conform planului ini#ial al misiunii. ) 7adar consideri c aceast etap ar trebui dedicat exclusi" cartografierii, incluz!nd probabil o explorare detaliat a FeC Eor2+uluiB ) Exact, generale 1A@oole. ,iar dac unii cred c acel /sunet straniu/ auzit de cosmonau#ii Ka2efield, Sabatini i de mine nsumi nu nseamn o /diferen#/ oficial, cartografierea atent a FeC Eor2+ului este n mod clar una din acti"it#ile prioritare. 0i e "ital s o realizm pe durata acestei ieiri. @emperatura s+a ridicat deja pe c!mpie la +R grade. Rama ne poart tot mai aproape de Soare. Fa"a se nclzete de la exterior spre interior. 're"d c oceanul "a ncepe s se topeasc de la fund n sus, n trei sau patru zile) ) F+am spus niciodat c FeC Eor2+ul nu este o #int justificat pentru explorare, ci doar am sus#inut de la nceput ideea c bio#ii constituie ade"rata comoar tiin#ific, l ntrerupse iari *a"id >roCn. 'ri"i#i aceste creaturi uimitoare, rosti el fc!nd s apar

pe ecranul central imaginea celor ase crabi bio#i, deplas!ndu+se ncet n zona Emisferei Sudice. S+ar putea s nu mai a"em niciodat prilejul de a captura unul. Sondele aproape au terminat sur"olarea ntregii emisfere, fr s descopere nici un alt biot. Restul ec,ipajului, inclusi" @a2agis,i, urmreau cu aten#ie concentrat monitorul. >izarul grup al creaturilor extraterestre, dispus ntr+o forma#ie triung,iular condus de un specimen pu#in mai mare, se apropia de o structur metalic nedefinit. rabul conductor intr direct n obstacol, rmase nemicat c!te"a secunde, apoi i folosi cletii pentru a ciop!r#i metalul n buc#i mici. ei doi crabi din al doilea r!nd ncrcar fragmentele metalice pe spatele ultimilor trei membri ai trupei. Fragmentele sporir grmezile deja existente acolo. ) 'robabil sunt gunoierii ramanilor, coment Francesca. eilal#i izbucnir n r!s. ) *ar "ede#i de ce "reau s ne micm repede, relu *a"id >roCn. .n acest moment, scurtul film pe care l+a#i "zut este deja pe drum ctre re#elele de tele"iziune ale @errei. Mai bine de un miliard de pm!nteni l "or "iziona astzi cu aceeai fric i fascina#ie resim#it de noi. .nc,ipui#i+" ce fel de laboratoare "om putea s construim pentru a studia o asemenea creatur. .nc,ipui#i+" c!te "om n"#a... ) e te face s crezi c "om reui s le capturmB ntreb generalul 1A@oole. 7rat ca i cum ar putea fi nite ad"ersari formidabili. ) Suntem siguri c, dei par a a"ea o structur biologic, sunt de fapt robo#i. *e aici i denumirea de /biot/, foarte popular n timpul i dup prima expedi#ie pe Rama. 7a cum s+a men#ionat n rapoartele lui Forton i ale celorlal#i colegi ai si, fiecare din aceti bio#i pare proiectat pentru un singur scop. *up c!te tim, nu au o inteligen# proprie. 'rin urmare ar trebui s fim capabili s+i pclim... i s+i capturm. 'e ecran apru un prim plan cu cletii+foarfeci. Erau n mod e"ident foarte ascu#i#i. ) Fu tiu, opin 1A@oole. Sunt nclinat s urmez sugestia doctorului @a2agis,i i s+i men#in o "reme sub obser"a#ie, nainte de a ncerca s capturez "reunul. ) 3 contrazic, declar Francesca. 3orbind ca jurnalist, nici un reportaj nu poate fi mai interesant dec!t acela descriind captura unei astfel de creaturi. .ntregul 'm!nt ne "a urmri. E posibil ca o a doua ans s nu se mai i"easc. Fcu o scurt pauz. 7S: ne solicit tiri fulminante. :ncidentul cruia i+a czut "ictim >orzo" nu a con"ins c!tui de pu#in contribuabilii c banii aloca#i acestei a"enturi spa#iale au fost cu folos c,eltui#i. ) *e ce s nu rezol"m ambele c,estiuni n decursul aceleiai intrriB ntreb generalul 1A@oole. 1 ec,ip ar explora FeC Eor2+ul, cealalt ar porni s captureze un crab. ) .n nici un caz, replic la r!ndul ei Ficole. *ac scopul misiunii e de a prinde un biot, atunci toate resursele noastre trebuie concentrate corespunztor. 7minti#i+" c suntem limita#i at!t ca numr, c!t i ca timp disponibil. ) *in pcate, decizia nu poate fi luat n consiliul de conducere, rosti cu un z!mbet ters *a"id >roCn. *e "reme ce nu ntrunim o unanimitate de preri, eu trebuie s decid... 'rin urmare, scopul "iitoarei intrri "a fi s capturm un crab biot. >nuiesc c amiralul Deilmann mi "a da dreptate. *ac nu, "om supune propunerea "otului ntregului ec,ipaj. 0edin#a lu sf!rit dup o oarecare l!ncezeal. *octorul @a2agis,i ncerc s ofere alte argumente, sco#!nd n e"iden# faptul c majoritatea speciilor de bio#i, zrite de primii exploratori, nu se materializaser dec!t dup dezg,e#ul 1ceanului ilindric. *ar nimeni nu mai "oia s asculte. 1boseala i spunea cu"!ntul. Ficole se apropie de japonez i acti" pe ascuns scanerul biometric. Fiierul de a"ertizare rmase complet gol. ) urat ca lacrima, rosti ea cu un z!mbet. @a2agis,i o pri"i foarte serios. ) *ecizia noastr este greit, declar el sumbru. @rebuia s mergem n FeC Eor2.

2.. A %RIN*E 'N -IOT ) 7i grij, i spuse Francesci amiralul Deilmann. Fu m simt deloc bine c!nd te "d aplecat n felul sta. Signora Sabatini i fixase gleznele sub scaunul elicopterului i se aplecase n afar cu aparatul de filmat n m!n. 4a "reo trei sau patru metri dedesubt, cei ase crabi+bio#i i continuau deplasarea, n aparen# fr a lua n seam maina ,uruind c,iar deasupra lor. Men#ineau nc forma#ia n falang, dispui precum irurile de popice. ) :a+o spre ap, strig Francesca ctre Diro Eamana2a. Se "or apropia de margine, dup care se ntorc. Elicopterul "ir brusc spre st!nga, trec!nd de cealalt parte a st!ncii de cinci sute de metri care separa Emisfera Sudic a lui Rama de 1ceanul ilindric. 7ici, malul era de zece ori mai nalt dec!t duplicatul nordic. *a"id >roCn i opri respira#ia, pri"ind n jos spre marea ng,e#at, ntins la jumtate de 2ilometru sub el. ) E ridicol, Francesca, exclam el. e speri s realizeziB amera automat din

botul elicopterului "a lua toate imaginile necesare. ) Ea a fost special proiectat pentru zoom, replic reportera. .n plus, un pic de ner"ozitate confer o mai mare "erosimilitate imaginilor. Eamana2a se apropie iari de #rm. >io#ii se gseau c,iar n fa#, la "reo treizeci de metri. onductorul forma#iei depi cu jumtate din corp creasta, se opri o frac#iune de secund, apoi se rsuci brusc spre dreapta. 1 alt rsucire rapid la nouzeci de grade duse la bun sf!rit mane"ra, astfel c biotul se afla ndreptat acum exact n direc#ie opus. eilal#i cinci i imitar conductorul, execut!nd ntoarcerile cu precizie militar, r!nd pe r!nd. ) *e data asta am reuit, rosti bucuroas Francesca, intr!nd cu totul n elicopter. 'rim plan i imagini de ansamblu. 0i cred c am surprins o licrire n oc,iul albastru al liderului, c,iar nainte s se ntoarc. >io#ii se ndeprtau de st!nc cu "iteza lor obinuit de zece 2ilometri la or. *eplasarea lor lsa o urm uoar n solul argilos, pe o direc#ie paralel cu cea pe care se apropiaser de ocean. *e sus, ntreaga zon semna cu o grdin suburban, unde o parte din iarb fusese tuns ) pe o parte, terenul arta ngrijit, n "reme ce acolo unde bio#ii nc nu trecuser, solul nu a"ea nici un fel de semne. ) 4ucrurile par s de"in plictisitoare, declar Francesca, ntinz!ndu+se i pun!ndu+i jucu bra#ele n jurul g!tului lui *a"id >roCn. S+ar putea s ne "edem obliga#i s ne amuzm n alt fel. ) .i mai urmrim nc o tur- comportamentul lor e destul de simplu. :gnor atingerea Francesci- prea c "erific mental punctele unei liste. .n cele din urm, se ,otr( e crezi, doctore @a2agis,iB S mai fie altce"a de fcutB .n centrul de control de pe FeCton, @a2agis,i urmrea pe monitor naintarea bio#ilor. ) 7r fi extrem de folositor, dac am reui s aflm mai multe despre capacit#ile lor senzoriale, nainte de a ncerca s capturm "reunul. '!n acum nu au reac#ionat la zgomote sau stimuli "izuali ndeprta#i. *e fapt, nici nu ne+au bgat n seam. Sunt sigur c sunte#i de acord c nu a"em nc destule date pentru a trage concluzii definiti"e. *ac i+am expune la o ntreag plaj de frec"en#e electromagnetice i le+am msura reac#iile, atunci poate c ne+am face o idee mai bun... ) *ar aa ce"a ar lua /ile, l ntrerupse >roCn. 0i n final tot "a trebui s riscm. Fu+mi imaginez ce am putea descoperi pentru a ne determina s ne sc,imbm planurile. ) *ac am cunoate mai multe despre ei de la nceput, atunci am fi capabili s proiectm o metod mai bun i mai sigur de capturare, argument @a2agis,i. >a c,iar poate "om afla lucruri care s ne fac s renun#m complet... ) 'u#in probabil, replic brutal *a"id >roCn. *in punctul su de "edere, discu#ia luase sf!rit. Ei, @abori, strig el. um sta#i "oi acolo cu tabraB ) 7proape am terminat, rspunse ungurul. el mult nc treizeci de minute, apoi sunt pregtit s trag un pui de somn. ) Mai nt!i masa, inter"eni Francesca. *oar n+o s te culci cu stomacul gol. ) e gteti, frumoasoB ntreb @abori n zeflemea. ) 1sso buco alia Rama. Rasol de "i#el cu sos ! la Rama ) *estul, spuse doctorul >roCn. Fcu o pauz de c!te"a clipe. 1A@oole, continu el, eti n stare s te descurci singur pe FeCtonB el pu#in pentru alte dousprezece oreB ) 7firmati". ) 7tunci trimite jos restul ec,ipajului. '!n "om ajunge cu to#ii n tabr, ar trebui s fie locuibil. 4um masa i ne odi,nim pu#in, dup care pregtim "!ntoarea. Sub elicopter, cele ase creaturi asemntoare crabilor i continuau marul nentrerupt pe solul arid. ei patru oameni le obser"ar nt!lnirea cu o grani# distinct, solul i pietricelele ced!nd locul unei re#ele fine de s!rm. *e ndat ce atinser zona ngust dintre sec#iuni, bio#ii executar o ntoarcere n = i pornir napoi spre ap, pe o traiectorie adiacent celei anterioare. Eamana2a execut un "iraj, lu altitudine i se ndrept spre tabra >eta, aflat la zece 2ilometri dincolo de 1ceanul ilindric.

o*i aveau dreptate, g!ndea Ficole. ,ma%inea de pe monitor nu se compara cu realitatea. obora pe scaunul+lift n Rama. 7cum c trecuse de jumtatea drumului, pri"elitea i tia respira#ia. .i aminti de un sentiment asemntor, trit pe 'latoul @onto din 'arcul na#ional al Marelui anion. 3umai c acela a "ost creat de natur, ntr-un interval de timp mai mare de un miliard de ani. 'e Rama l-a construit cineva, sau ceva. Scaunul se opri un moment. =n 2ilometru mai jos, S,igeru @a2agis,i cobora din teleferic. Ficole nu+l "edea, ns l auzea n intercom "orbind cu Ric,ard Ka2efield. ) Lrbete+te, l auzi strig!nd pe Reggie Kilson. Fu+mi place s stau at!rnat aa n gol. 4ui Ficole n sc,imb i plcea s rm!n suspendat. =luitoarea pri"elite din jur era temporar nemicat, iar ea a"ea posibilitatea s cerceteze pe ndelete orice

trstur c!t de c!t interesant. *up nc o oprire necesar pentru Kilson, Ficole se apropie n sf!rit de baza scrilor 7lfa. =rmrea fascinat peisajul, pe msur ce oc,ii ei distingeau tot mai multe detalii pe ultimele trei sute de metri. eea ce p!n n prezent constituiser o serie de imagini "agi, se transform ntr+un ro"er, trei oameni, piese de ec,ipament i o mic tabr. *up c!te"a momente reui s+i identifice pe cei trei. 1 sec"en# dintr+o alt cltorie, cu un scaun+lift oarecum asemntor, i fulger prin minte( n El"e#ia, cu dou luni nainte. ,ipul lui DenrM i apru n fa#a oc,ilor, dar fu imediat nlocuit de cel al lui Ric,ard Ka2efield, aflat c,iar sub ea. >rbatul tocmai i ddea instruc#iunile necesare unei cobor!ri c!t mai uoare. ) Ficiodat nu se oprete de tot, dar ncetinete foarte mult, spunea el. *esf+#i centura de siguran# i pete pe teren merg!nd uor, exact cum ai proceda n cazul unei scri rulante. 7puc!nd+o de mijloc, o ridic de pe platform. @a2agis,i i Kilson se aezaser deja n scaunele din spatele ro"erului. ) >ine ai "enit pe Rama, i ur Ka2efield. .n regul, @abori, continu el n microfon. Suntem cu to#ii jos i pregti#i de plecare. @recem pe frec"en#a de transmisie a ro"erului. ) Lrbi#i+", i ndemn ?anos. *e+abia ne ab#inem s nu m!ncm i por#iile "oastre... 7propo, Ric,ard, "rei s aduci i cutia de scule tip B 7m tot discutat despre plase i cuti i s+ar putea s am ne"oie de o "arietate mai mare de ustensile. ) Recep#ionat, replic Ka2efield. 7lerg!nd p!n n tabr, intr n singurul cort mai spa#ios. :ei aproape imediat cu o cutie metalic lung, dreptung,iular i "izibil foarte grea. 4a naiba, @abori, exclam n microfon, ce *umnezeu e+nuntruB Se auzi un r!set. ) 1rice ai ne"oie ca s capturezi un crab biot. 0i nc alte numeroase lucruri pe deasupra. Ka2efield ntrerupse comunica#ia i urc n ro"er. 'orni maina de la baza scrii, n direc#ia 1ceanului ilindric. ) 3!ntoarea asta de bio#i e cea mai stupid idee pe care am auzit+o "reodat, bombni Reggie Kilson. ine"a "a sf!ri prin a fi rnit. .n ro"er se aternu tcerea. Spre dreapta, la limita c!mpului "izual, pasagerii de+ abia zreau "arianta raman a 4ondrei. ) Ei bine, cum e s faci parte din ec,ipa numrul doiB ntreb Kilson fr a se adresa cui"a anume. *up o tcere penibil, @a2agis,i se rsuci spre el ca s+l ntrebe( ) Scuza#i+m, domnule Kiison, spuse el politicos, cu mine "orbi#iB ) *esigur, replic Kilson, aprob!nd din cap. Fu "+a spus nc nimeni c n aceast misiune sunte#i omul de tiin# numrul doi7 >nuiesc c nu, continu Kilson dup o scurt pauz. *ar nu+i deloc surprinztor. 'e 'm!nt nici eu n+am tiut c sunt reporterul numrul doi. ) Reggie, nu cred..., ncepu Ficole nainte de a fi ntrerupt. ) !t despre dumneata, doctore, rosti Kilson aplec!ndu+se nainte, s+ar putea s de"ii singurul membru al celei de+a treia ec,ipe. :+am auzit din nt!mplare pe glorioii notri lideri Deilmann i >roCn discut!nd despre tine. 4e+ar place s te lase permanent la bordul lui FeCton. *eoarece s+ar putea ns s a"em ne"oie de miestria dumitale) ) *estul, inter"eni Ric,ard Ka2efield. .n glasul lui exista o nuan# tioas. Fu fi at!t de ur!cios. =rmar c!te"a secunde de ncordare, dup care Ka2efield "orbi din nou, pe un ton mai prietenesc( Spune, Kilson, dac+mi aduc bine aminte, eti un fanatic al "olanului. Fu #i+ar place s conduci trboan#a astaB Sugestia se do"edi perfect. !te"a minute mai t!rziu, Reggie Kilson se afla n locul oferului, alturi de Ka2efield, r!z!nd ca un nebun n "reme ce accelera ro"erul ntr+un cerc str!ns. *es ?ardins i @a2agis,i erau ,urduca#i pe locurile din spate. Ficole l obser" cu mare aten#ie pe Kilson. A luat-o iar!i ra/na, socoti ea. Asta nseamn de trei ori n ultimele dou /ile. .ncerc s+i aminteasc c!nd i fcuse ultima scanare complet. 6 /i de la moartea lui )or/ov. $e atunci i-am veri"icat pe cade*i de dou ori... la naiba, i zise n g!nd. ,nvesti%a*iile m-au "cut ne%li0ent. Dotr n g!nd s+i consulte pe to#i c!t mai cur!nd posibil dup sosirea n tabra >eta. ) Scumpul meu profesor, am din nt!mplare o ntrebare pentru dumneata, rosti Ric,ard Ka2efield de ndat ce Kilson re"eni pe traiectoria normal ctre tabr. Se ntoarse s+l pri"easc n fa# pe sa"antul japonez. 7i dezlegat misterul acelui /sunet straniu/ pe care l+am auzit cu to#ii deunziB Sau te+a con"ins doctorul >roCn c a fost doar o nscocire a imagina#iei noastre colecti"eB @a2agis,i scutur din cap. ) 7m spus c era un sunet nou. 'ri"i fix n deprtare, peste ntinderea nc neexplorat a !mpiei entrale. 7sta este o alt na" Rama. 1 tiu. 'tratele cadrilate din sud formeaz modele cu totul noi, i nu se mai ntind p!n la #rmurile 1ceanului ilindric. 4uminile se aprind nainte ca marea s se topeasc. 0i se sting brusc, fr a se micora treptat timp de c!te"a ore, aa cum au raportat primii exploratori. rabii bio#i

apar n grupuri, nu indi"idual. Fcu o pauz, continu!nd s pri"easc imensitatea c!mpiei. *octorul >roCn consider aceste diferen#e ca fiind nensemnate, dar eu sunt de prere c ele semnific ce"a. E foarte posibil, declar candid @a2agis,i, ca >roCn s se nele. ) *ar e de asemenea posibil s fie i un mare ticlos, spuse cu amrciune Kilson. 7ps accelera#ia p!n la fund. @abr >eta, sosimI

2/. E5TRA%OLARE Ficole i terminase pr!nzul alctuit din ra# conser"at, conopid italian i piure de cartofi. Restul astronau#ilor nc m!ncau, la masa lung domnind pe moment linitea. .n col#, l!ng intrare, un monitor urmrea pozi#ia crabilor. Fimic nu se sc,imbase n comportamentul lor. Spotul ce reprezenta grupul de bio#i se deplasa ntr+o direc#ie ce"a mai mult de zece minute, apoi micarea se in"ersa. ) e se nt!mpl dup ce termin parcelaB ntreb Ka2efield, pri"ind ,arta zonei, prins pe un afiier portati". ) *ata trecut au urmat una din acele crri dintre ptrate, p!n au ajuns la o gaur, rspunse Francesca din cellalt col# al mesei. 7poi au aruncat gunoiul nuntru. F+au adunat nimic n zona nou, aa c nu se tie ce "or face dup aceea. ) Sunte#i to#i con"ini c bio#ii notri sunt nite gunoieriB ) *o"ezile sunt destul de puternice, spuse *a"id >roCn. =n crab singuratic, asemntor cu acetia i nt!lnit de ?immM 'a2 pe primul Rama, a fost considerat tot un gunoier. ) Fe amgim singuri, inter"eni S,igeru @a2agis,i, termin!nd de ng,i#it ultima mbuctur. .nsui doctorul >roCn a declarat printre primii c e improbabil ca noi, oamenii, s n#elegem ce se nt!mpl n realitate n Rama. on"ersa#ia noastr mi reamintete de "ec,iul pro"erb ,indus despre orbii care pipiau un elefant. Fiecare l descria altfel, ntruc!t fiecare atingea doar o mic parte a animalului. Fici unul nu a"ea dreptate. ) *eci nu crezi c aceti crabi lucreaz pentru *epartamentul Sanitar din RamaB se interes ?anos @abori. ) F+am spus asta, replic @a2agis,i. 7m sugerat doar c este o insolen# din partea noastr s conc,idem at!t de repede c cele ase creaturi nu au alt scop dec!t colectarea gunoiului. *atele ob#inute din obser"a#ia de p!n acum sunt jalnic de insuficiente. ) =neori e necesar s extrapolezi, ba c,iar s speculezi, baz!ndu+te pe c!te"a informa#ii minime, rosti n#epat >roCn. *umneata tii prea bine c tiin#ele noi se bazeaz mai degrab pe probabilit#i maximale dec!t pe date certe. ) nainte de a ne lansa ntr+o discu#ie ezoteric despre tiin#e i metodologia lor, l ntrerupse r!njind ?anos, am s " fac o propunere sporti". Se ridic n picioare, apoi continu( *e fapt, a fost ini#ial ideea lui Ric,ard, ns eu am transformat+o ntr+un fel de joc. 7re legtur cu luminile. ?anos sorbi o ng,i#itur din pa,ar. ) *e c!nd am ajuns aici n Ramaland, ncepu el cu glas oficial, au existat trei tranzi#ii n ni"elul de iluminare. ) Duu, ,uu, strig Ka2efield n r!setul lui ?anos. ) .n regul, prieteni, relu micul ungur n maniera sa degajat, care+i treaba cu luminileB S+au aprins, s+au stins, s+au aprins din nou. e se "a nt!mpla pe "iitorB 'ropun s nc,eiem un pariu i fiecare s pun jos o sum oarecare, s zicem douzeci de mrci, pronostic!nd totodat e"olu#ia luminilor pe durata restului misiunii. ine nimerete rspunsul corect c!tig potul. ) *ar cine "a desemna c!tigtorulB ntreb somnoros Reggie Kilson, dup un cscat prelung. .n pofida at!tor creiere de mare calibru aezate la aceast mas, nu cred c cine"a i+a fcut cu ade"rat o prere clar despre Rama. redin#a mea personal este c luminile nu "or urma nici un tipar. Se sting i se aprind la nt!mplare, ls!ndu+ne s facem tot felul de supozi#ii. ) 3om scrie totul pe ,!rtie i o trimitem generalului 1A@oole prin modem. Ric,ard i cu mine am czut de acord c el ar fi judectorul ideal. 4a sf!ritul misiunii, "a compara pronosticurile fiecruia cu realitatea, iar fericitul c!tigtor se "a trezi cu o norocoas cin n doi. *r. *a"id >roCn i mpinse cu putere scaunul napoi. ) 7i terminatB ntreb el. *ac da, adug fr s atepte un rspuns, atunci poate facem curat i ne relum programul. ) Ei, cpitane, replic ?anos, ncercam doar s mai destind pu#in atmosfera. Fiecare din noi e ncordat. >roCn iei din cort nainte ca @abori s+i termine fraza. ) e+l frm!ntB o ntreba Ric,ard pe Francesca. ) >nuiesc c+l nelinitete "!ntoarea, rspunse ea. 7 fost prost dispus nc de

diminea#. 'oate c responsabilit#ile l apas prea tare... ) 'oate c+i doar un ticlos, declar Kilson ridic!ndu+se n picioare. M duc s m culc. 'e c!nd Kilson prsea la r!ndul su ncperea, Ficole i reaminti c inten#ionase s "erifice datele biometrice ale colegilor ei. Era o opera#iune relati" simpl. @rebuia sa stea l!ng fiecare astronaut circa patruzeci i cinci de secunde, cu scanerul acti"at, apoi s citeasc informa#iile pe monitor( *ac nu existau "alori alarmante, nsemna c totul e bine. 4a acest control, nimeni nu prezent semne negati"e. ) .n regul, i spuse Ficole cu "oce joas lui @a2agis,i. :ei afar n cutarea lui *a"id >roCn i a lui Reggie Kilson. ortul lui >roCn se afla la captul cel mai ndeprtat al taberei( a i celelalte de acelai tip, a"ea forma unei plrii nalte i sub#iri, aezat direct pe sol. @oate a"eau culoarea alb, nl#imea de aproximati" doi metri jumtate, cu o baz circular sub doi metri n diametru. Erau fabricate din materiale flexibile, super+uoare, care combinau o rezisten# formidabil, cu o mpac,etare rapid i simpl. Ficole i zise c semnau cu teepee+urile indienilor americani. *a"id >roCn se gsea nuntru, st!nd pe podea cu picioarele ncruciate n fa#a unui computer portabil. 'e displaM se derula textul capitolului despre bio#i din Atlasul lui @a2agis,i. ) Scuz+m, doctore >roCn, rosti Ficole "!r!ndu+i capul pe u. ) *a, ce s+a nt!mplatB Fu fcu nici o ncercare de a+i ascunde iritarea c era deranjat. ) @rebuie s+#i "erific datele biometrice. Fu le+am mai controlat nc dinainte de prima ieire. >roCn o fix m!nios, ns Ficole i sus#inu pri"irea. 7mericanul ridic din umeri, m!r!i ce"a i se ntoarse din nou spre monitor. Ficole ngenunc,ie alturi i+i acti" scanerul. ) Sunt c!te"a scaune rabatabile n magazie, a"ans Ficole obser"!ndu+l pe >roCn cum i mut greutatea de pe un picior pe altul. >rbatul i ignor sugestia. $e ce se poart a!a de %rosolan cu mine7 se mir n sinea ei Ficole. $in cau/a raportului despre el !i .ilson7 3u, i rspunse tot ea, pentru c n-am "ost niciodat de"erent. 'e ecran se i"ir primele date. :ntroduse c!te"a comenzi, solicit!nd prezentarea unei sinteze a "alorilor de a"ertizare. ) @ensiunea arterial a crescut cu intermiten#e n ultimele aptezeci i dou de ore, incluz!nd aproape n totalitate ziua de azi, declar ea fr pic de emo#ie n glas. 7cest model se asociaz n general cu stress+ul. *octorul >roCn ncet lectura i se rsuci spre ofi#erul biolog- pri"i datele de pe ecran fr s le n#eleag, ) *iagrama indic amplitudinea i durata excursiilor dumitale n afara curbelor de toleran#, explic Ficole, indic!nd, cu degetul un grafic. Fici unul din "!rfuri nu e periculos n sine, dar ansamblul constituie moti" de ngrijorare. ) 7m fost sub o anumit tensiune, mormi el. 1 pri"i pe Ficole apel!nd alte diagrame ce+i coroborau afirma#ia ini#ial. Multe din bufferele lui >roCn erau pline. 4uminile continuau s pulseze pe monitor. ) are+i cel mai ru scenariu posibilB se interes el. Ficole arunc o pri"ire piezi pacientului. ) ongestie cerebral, cu paralizie ori deces, replic. *ac starea actual se men#ine ori se nrut#ete. >rbatul fluier. ) e ar trebui s facB ) .n primul r!nd, rspunse Ficole, s ncepi s dormi mai mult. 'rofilul metabolismului arat c de la moartea generalului >orzo" nu ai dormit corespunztor dec!t unsprezece ore. *e ce nu mi+ai spus c ai probleme cu somnulB ) 7m crezut c la mijloc e emo#ia. .ntr+o noapte c,iar am luat un somnifer, ns nu a a"ut efect. Ficole i ncrunt spr!ncenele. ) Fu+mi amintesc s+#i fi prescris aa ce"a. *octorul >roCn z!mbi. ) 4a naiba, am uitat s+#i spun. .ntr+o noapte i po"esteam Francesci Sabatini despre insomnia mea i ea mi+a oferit o pastil. 7m luat+o fr s m g!ndesc. ) !nd s+a nt!mplat astaB ntreb Ficole aps!nd nite taste pentru a solicita informa#ii suplimentare. ) Fu sunt sigur, rspunse *a"id >roCn dup o clip de ezitare. red c a fost... ) 1,, am gsit, l ntrerupse Ficole. Se obser" din analiza c,imic. S+a nt!mplat pe & martie, a doua noapte dup moartea lui >orzo". Niua n care dumneata i Deilmann a#i fost alei mpreun la conducere. *in datele spectrometrice, a zice c ai luat o singur pastil de med"il. ) 'o#i s afirmi asta doar din datele mele biometriceB

) Fu c,iar, z!mbi Ficole. :nterpretarea nu e unic. e ai zis la pr!nzB =neori e necesar s extrapolezi... i s speculezi. 1c,ii li se nt!lnir pentru o clip. S "ie oare "ric7 se minun Ficole, strduindu+se s interpreteze ceea ce "edea n pri"irea lui. *octorul >roCn se uit n alt parte. ) Mul#umesc, doctore des ?ardins, pentru raportul asupra e"olu#iei tensiunii mele, rosti el rece. 3oi ncerca s m relaxez i s dorm mai mult. 0i mi cer scuze c nu te+am anun#at despre somnifer. u o micare a m!inii, i fcu semn c era liber. Ficole "ru s protesteze, dar se rzg!ndi. 6ricum nu-mi va urma s"atul, i spuse ndrept!ndu+se spre cortul lui Kilson. ,ar tensiunea lui nu-i at#t de periculoas. Reflect la ultimele dou minute ale nt!lnirii, dup ce+l uimise pe *a"id >roCn identific!nd corect tipul somniferului. (eva nu-i n re%ul aici. 4mi scap ceva. $ar ce anume7 7uzi sforitul lui Reggie Kilson nainte de a ajunge la u. *up o scurt ezitare, se ,otr s+l consulte dup ce se "a trezi. Se ntoarse n cortul propriu i adormi imediat. ) Ficole. Ficole des ?ardins. 3ocea i ptrunse n "is i o trezi. Sunt eu, Francesca. @rebuie s+#i "orbesc. Ficole se ridic ncet n pat. Francesca intrase deja nuntru. :talianca a"ea pe buze z!mbetul ei cel mai prietenos, pe care Ficole l credea pstrat doar n beneficiul camerelor de luat "ederi. ) *iscutam cu *a"id cu c!te"a minute mai de"reme, ncepu Francesca apropiindu+se, i mi+a spus despre con"ersa#ia pe care a#i a"ut+o dup pr!nz. Francesca continu s "orbeasc, n "reme ce Ficole csca i i ddea jos picioarele din pat. ) 7m fost, firete, foarte ngrijorat de tensiunea sa arterial ) fii fr grij, am ,otr!t deja mpreun s nu+l mai folosim ) dar ce m deranjeaz este c nu #i+am spus nimic despre somnifer. M simt at!t de prost. @rebuia s te fi informat numaidec!t. Francesca "orbea prea repede pentru Ficole. u c!te"a clipe mai nainte "isa ce"a frumos despre >eau"ois i brusc i se cerea s asculte o confesiune pe un ritm de mitralier, din partea italiencei. ) Fu po#i atepta un moment p!n m dezmeticescB ntreb suprat Ficole. 1colind+o pe Francesca, se aplec peste o msu# rabatabil i lu un pa,ar cu ap pe care+l bu ncet. ) S n#eleg c m+ai trezit ca s+mi spui c i+ai dat un somnifer doctorului >roCnB e"a ce tiam dejaB ) *a, z!mbi Francesca. 7dic asta+i doar o parte din ce doream s+#i spun. Mi+am dat seama c am uitat s+#i po"estesc i despre Reggie. Ficole cltin din cap. ) Fu pricep. 7cuma "orbeti despre Reggie KilsonB Francesca ezit o secund. ) Fu l+ai "erificat imediat dup pr!nzB Ficole cltin din cap. ) Fu, adormise deja. .i pri"i ceasul. Dotr!sem s+l consult nainte de edin#, probabil peste un ceas. Francesca se necji. ) M rog, c!nd *a"id mi+a spus c med"ilul a fost e"iden#iat de datele biometrice, m+am g!ndit... Se opri la jumtatea frazei, pr!nd s+i adune g!ndurile. Ficole atept rbdtoare. Reggie a nceput s se pl!ng de dureri de cap cu mai bine de o sptm!n n urm, continu ntr+un sf!rit reportera, dup ce na"ele FeCton s+au cuplat pentru rendez"ous+ul cu Rama. Fiind prieteni apropia#i i cunosc!nd experien#a mea n medicamente ) tii, documentarul meu pentru tele"iziune ) m+a ntrebat dac n+a putea s+i dau ce"a pentru durerea de cap. 4a nceput l+am refuzat, dar mai apoi, fiindc m tot s!c!ia, i+am dat nite nubitrol. Ficole se ncrunt. ) E un medicament foarte puternic pentru o simpl durere de cap. Sunt medici care consider c n+ar trebui prescris dec!t dac orice altce"a d gre... ) 7a i+am spus i eu, declar Francesca. 7 fost de nenduplecat. Fu+l cunoti pe Reggie. Sunt momente c!nd nu te po#i n#elege cu el. ) e cantitate i+ai datB ) 1pt pastile, n total "reo dou sute de miligrame. ) Fu+i de mirare c se comport at!t de ciudat. Ficole se aplec i+i lu computerul de buzunar de pe marginea mesei. 'trunse n banca de date medicale i citi scurta informa#ie despre nubitrol. Fu scrie prea mult aici. 3a trebui s+l rog pe 1A@oole s+mi transmit datele complete din enciclopedia medical. *ar dac+mi amintesc corect, nu a existat o contro"ers asupra faptului c nubitrolul ar rm!ne n sistemul ner"os timp de sptm!niB ) Fu tiu, replic Francesca. 'ri"i monitorul din m!na lui Ficole i parcurse rapid textul. Ficole fu iritat. 3ru s o admonesteze "erbal pe Francesca, ns n ultima clip se rzg!ndi. $eci ai "olosit dro%uri at#t cu $avid c#t !i cu Re%%ie. *e unde"a din

strfundul memoriei, o re"zu pe Francesca nm!n!ndu+i un pa,ar de "in lui 3alerii >orzo", cu c!te"a ore nainte de moartea acestuia. =n fior rece i strbtu corpul. Era oare corect intui#ia eiB Ficole se rsuci i o #intui cu o pri"ire necru#toare. ) 7cum c #i+ai descrcat sufletul inform!ndu+m c te+ai jucat de+a doctorul i farmacistul cu *a"id i cu Reggie, mai ai altce"a de adugatB ) e "rei s spuiB ntreb Francesca. ) 7i mai dat medicamente i altor membri din ec,ipajB Ficole sim#i cum i se zbate inima, obser"!nd nlbirea imperceptibil la fa# a Francesci i scurta ezitare nainte de a+i rspunde( ) Fu. >inen#eles c nu.

26. 13N+TOAREA Elicopterul cobora ncet ro"erul pe sol. ) !t mai amB ntreb n microfon ?anos @abori. ) 3reo zece metri, rspunse Ric,ard Ka2efield. :nginerul electronist se gsea la aproximati" o sut de metri sud fa# de ocean. *easupra lui, ro"erul se balansa la captul a dou cabluri lungi. ) Fii atent cum l aezi. 0asiul con#ine circuite electronice sensibile. Diro Eamana2a men#inea elicopterul la cea mai mic altitudine posibil, n timp ce ?anos derula electronic cablurile cu c!#i"a centimetri odat. ) ontact cu terenul pe ro#ile din spate, strig Ka2efield. 'artea din fa# mai trebuie cobor!t un metru. Francesca Sabatini alerg l!ng "e,icul pentru a imortaliza pe pelicul momentul istoric al atingerii Emisferei Sudice din Rama. 4a cincizeci de metri deprtare de falez, n "ecintatea unui cort ce ser"ea drept punct temporar de comand, restul ec,ipajului se pregtea de "!ntoare. :rina @urg,enie" "erifica instalarea cablului capcan n cel de+al doilea elicopter. *a"id >roCn edea singur la o distan# de c!#i"a pai, "orbind prin radio cu amiralul Deilmann rmas la baza >eta. ei doi recapitulau detaliile planului de capturare a bio#ilor. Kilson, @a2agis,i i des ?ardins pri"eau ultimele clipe ale opera#iei de cobor!re a ro"erului. ) 7cuma tim cine+i cu ade"rat eful expedi#iei, spunea Reggie Kilson adres!ndu+se celorlal#i doi- apoi art cu degetul spre *a"id >roCn. >lestemata asta de "!ntoare seamn cu o opera#iune militar mai mult dec!t orice altce"a am fcut p!n astzi, i totui principalul nostru om de tiin# conduce ostilit#ile, iar ofi#erul comandant mane"reaz telefoanele. Scuip pe jos. *umnezeule, dar a"em oare destul ec,ipamentB *ou elicoptere, un ro"er, trei tipuri diferite le cuti, fr a mai men#iona c!te"a cutii mari pline de porcrii electrice i mecanice. >ie#ii crabi n+au nici o ans. *octorul @a2agis,i duse la oc,i binoclul laser. *escoperi cu uurin# #inta. 4a jumtate de 2ilometru spre est, bio#ii se apropiau din nou de marginea falezei. Fimic nu se sc,imbase n modul lor de deplasare. ) 7"em ne"oie de toate acestea din cauza strii de incertitudine n care ne aflm, explic calm @a2agis,i. Fimeni nu tie cu precizie ce poate sur"eni. ) Sper s se sting luminile, r!se Kilson. ) Suntem pregti#i i pentru e"entualitatea asta, inter"eni acru *a"id >roCn, apropiindu+se de ei. arcasa crabilor a fost stropit cu un material fluorescent i a"em suficiente rac,ete. .n timp ce "oi " lamenta#i de durata lung a ultimei noastre edin#e, noi am terminat de stabilit planurile de rezer", i pri"i suprat compatriotul. 0tii, Kilson, ai putea ncerca) ) 7ten#iune, l ntrerupse "ocea lui 1tto Deilmann. Fout#i de ultim or. 1A@oole tocmai m+a anun#at c peste douzeci de minute, :FF "a prelua n direct opera#iunea. ) >ine lucrat, aprecie >roCn. '!n atunci ar trebui s terminm pregtirile. .l "d deja pe Ka2efield "enind ncoace cu ro"erul. 7runc o pri"ire la ceas. :ar crabii se "or ntoarce peste c!te"a secunde. 7propo, 1tto, continui s fii mpotri"a propunerii mele de a atrage n curs biotul din frunteB ) *a. E un risc inutil. 'u#inele informa#ii de p!n acum sugereaz c liderul biot are capabilit#ile cele mai a"ansate. *e ce s riscmB 1ricare din ei ar reprezenta o comoar de nepre#uit pe 'm!nt, mai cu seam dac nc "a mai func#iona. *e conductor ne putem ocupa dup aceea. ) .n acest caz "oturile mi sunt mpotri". *octorul @a2agis,i i @abori #i mprtesc prerea. 4a fel 1A@oole. .n consecin# "om proceda conform planului >. Hinta "a fi biotul numrul patru, ultimul din dreapta dac ne apropiem din spatele forma#iei. Ro"erul care+i transporta pe Ka2efield i Sabatini ajunse n zona cortului, aproape simultan cu ,elicopterul. ) >un treab, rosti *a"id >roCn "z!ndu+i pe @abori i Eamana2a srind jos din elicopter. :a o pauz scurt, ?anos, apoi "erific dac @urg,enie" i cablul+capcan sunt

gata. 3reau s fi#i n aer peste cinci minute. .n regul, continu ntorc!ndu+se spre ceilal#i. Kilson, @a2agis,i i des ?ardins urc n ro"er alturi de Ka2efield. Francesca, tu "ii cu mine i Diro n al doilea elicopter. Ficole se ndrept spre ro"er, dar Francesca i tie calea. ) 7i folosit "reodat aa ce"aB o ntreb reportera ntinz!ndu+i o camer "ideo, de mrimea unei cr#ulii. ) 1 singur dat, acum unsprezece sau doisprezece ani, rspunse Ficole, studiind aparatul din m!na Francesci. 7m filmat una din opera#iile doctorului *elon. >nuiesc) ) =ite, o ntrerupse Francesca, am ne"oie de ajutor. Regret c n+am discutat problema mai de"reme, ns nu tiam... 1ricum, am ne"oie de nc o camer pe teren, mai ales cu transmisia :FF n direct. Fu cer miracole. Eti singura care) ) *e ce nu+l rogi pe ReggieB replic Ficole. 0i el e ziarist, nuB ) Reggie nu "rea s m ajute. *octorul >roCn o strig pe Francesca din elicopter. 3rei s+o faci, FicoleB @e rogB Sau trebuie s m adresez altcui"aB $e ce nu7 socoti Ficole. $ac nu apare vreo ur%en*, nu am altceva de "cut. ) >ine, ncu"iin# ea. ) Mii de mul#umiri, strig Francesca ntinz!ndu+i camera i repezindu+se spre elicopterul care atepta. ) :a te uit, se mir Reggie Kilson obser"!nd+o pe Ficole cu aparatul "ideo n m!n. *octori#a a fost recrutat de reportera numrul unu. Sper c ai cerut mcar salariul minim. ) 'otolete+te, Reggie, replic Ficole. Fu m deranjeaz s dau o m!n de ajutor dac nu am altce"a de fcut. Ka2efield porni "e,iculul i se ndrept spre est. 'unctul de comand fusese inten#ionat stabilit n zona deja /cur#at/ de crabi. Solul compact uura naintarea. .n mai pu#in de trei minute ajunser la o sut de metri de bio#i. *easupra crabilor se n"!rteau deja elicopterele, amintindu+i lui Kilson de un stol de ulii, rotindu+se n jurul unui animal pe moarte. ) Spune+mi cu exactitate ce "rei s fac, se adres Ficole Francesci prin intermediul sta#iei radio. ) .ncearc s mergi paralel cu bio#ii, rspunse italianca. 3ei reui s o faci, cel pu#in pentru o bucat de "reme. Momentul cel mai important "ine atunci c!nd ?anos "a ncerca s nc,id capcana. ) @otul e gata aici, anun# c!te"a momente mai t!rziu @abori. 7teptm s "+ auzim. ) Suntem n emisieB o ntreb >roCn pe Francesca. Femeia ncu"iin# din cap. ) .n regul, se adres el lui ?anos. .i dm drumul. =n cablu lung i sub#ire, a"!nd la capt ce"a asemntor cu un co cu fundul n sus, cobor dintr+un elicopter. ) ?anos "a ncerca s+l centreze pe biotul #int, explic Ka2efield lui Ficole, ls!ndu+i marginile s cad peste colturile carapacei. 7poi "a crete tensiunea, ridic!nd creatura de pe pe sol. *up ce ne ntoarcem la >eta o "om pune n cuc. ) S "edem cum arat de jos, o auzi Ficole pe Francesca. .n prezent ro"erul se afla exact l!ng bio#i. Ficole sri din "e,icul i ncepu s alerge pe alturi. 4a nceput fu nfricoat. *intr+un moti" oarecare, nu se ateptase s i se par at!t de mari i de ciuda#i la nf#iare. Strlucirea lor metalic i amintea de exterioarele reci ale multor cldiri pariziene. 7lerg!nd pe l!ng ei, pstra o distan# de numai doi metri. 7"!nd n "edere focalizarea automat a camerei, lui Ficole nu+i "enea greu s filmeze imaginile corespunztoare. ) Fii cu bgare de seam s nu ajungi n fa#a lor, o pre"eni @a2agis,i. Fu trebuia ns s+i fac griji( Ficole nu uitase soarta obstacolului din metal. ) :maginile tale sunt realmente foarte bune, bubui n receptorul ro"erului "ocea Francesci. Ficole, ncearc s te apropii de lider, apoi las+i s te depeasc, film!ndu+i pe fiecare. :talianca atept p!n ce Ficole ajunse n fa#a bio#ilor. 1,oI Superb. 7cum tiu de ce a"em cu noi un campion olimpic. ?anos rat #inta n primele dou ncercri. @otui, cea de+a treia i reui, iar coul ateriz perfect pe spatele crabului numrul patru. Marginile plasei se mular pe carapacea acestuia. Ficole ncepuse s transpire. 7lerga de patru minute. ) *in acest moment, se auzi glasul Francesci din elicopter, focalizeaz doar pe crabul #int. 7propie+te de el at!t c!t ndrzneti. Ficole reduse la un metru distan#a p!n la biotul cel mai apropiat. 7proape c alunec o dat, i un fior rece o strbtu din cap p!n+n picioare. $ac a! cdea n calea lor, m-ar "ace buc*ele. amera era fixat pe ultimul crab din dreapta c!nd ?anos str!nse cablurile. ) 7cumI url el. apcana, cu biotul prins nuntru, ncepu s se ridice. @otul se petrecu extrem de repede. >iotul i folosi cletii+foarfece pentru a tia unul din cablurile metalice ale coului. eilal#i cinci se oprir brusc, pre# poate de o secund ntreag, apoi atacar imediat capcana. 'lasa metalic fu sf!iat complet i biotul eliberat n

cinci secunde. ele "zute o uimeau peste msur pe Ficole. ontinua s filmeze, n ciuda btilor nebuneti ale propriei inimi. rabul din frunte se aezase pe sol. eilal#i l nconjurar ntr+un cerc extrem de str!ns, pun!nd c!te un clete pe carapacea lui, iar cellalt pe "ecinul din dreapta. Forma#ia se nc,eg n doar c!te"a clipe. *up care bio#ii rmaser nln#ui#i i nemica#i. Francesca "orbi prima. ) 7bsolut incredibil, strig cu nflcrare. @ocmai le+am ridicat tuturor de pe 'm!nt prul mciuc. Ficole l sim#i pe Ric,ard Ka2efield l!ng ea. ) Eti teafrB ) 7a cred, rspunse ea. .nc tremura. 7m!ndoi pri"ir crabii. Fici unul nu se mica. ) S+au str!ns grmad, se auzi din ro"er "ocea lui Reggie Kilson. Scorul a de"enit 9 la 6 pentru bio#i. ) .ntruc!t sunte#i con"ini c nu exist nici un pericol, sunt de acord s mai ncercm o dat, dei " mrturisesc c ideea m face foarte ner"os. E limpede c lucrurile alea comunic ntre ele. 0i nu cred c "or s fie capturate. ) 1tto, 1tto, replic doctorul >roCn. 'rocedeul de acum e doar o mbunt#ire a celui folosit prima dat. 'lasa de fire "a adera pe carapacea crabului, n"luindu+l complet. eilal#i bio#i nu+i "or putea utiliza cletii, deoarece nu "a exista deloc spa#iu ntre plas i carapace. ) 7mirale Deilmann, aici doctorul @a2agis,i. 3ocea i trda n mod "izibil ngrijorarea. @rebuie s+mi exprim dezaprobarea total cu pri"ire la continuarea "!ntorii. 7m "zut deja c!t de pu#in n#elegem comportamentul acestor creaturi. *up cum a artat Ka2efield, ncercarea de captur a declanat un sistem de protec#ie. Dabar n+a"em cum "or reac#iona data "iitoare. ) u to#ii n#elegem aceasta, doctore @a2agis,i, inter"eni *a"id >roCn nainte ca Deilmann s rspund. *ar exist circumstan#e care at!rn mai greu n balan# dec!t incertitudinile. .n primul r!nd, cum bine a accentuat Francesca, ntregul 'm!nt ne "a urmri dac continum ac#iunea imediat. 7#i auzit ce a spus ?ean+ laude Re"oir acum douzeci de minute ) c deja am realizat pentru explorarea spa#iului mai mult dec!t oricine altcine"a, de la primii cosmonau#i so"ietici i americani ai secolului douzeci. .n al doilea r!nd, de ast dat suntem pregti#i s ducem la bun sf!rit opera#iunea. *ac renun#m i ne ntoarcem cu tot ec,ipamentul n tabr, atunci am irosit at!t timp c!t i efort. *e ce insista#i cu aceste profe#ii funesteB @ot ce am "zut este c bio#ii au recurs la o simpl mane"r defensi". ) 'rofesore >roCn, uita#i+" " rog n jur, se strdui eminentul sa"ant japonez s formuleze un ultim apel la ra#iune. .ncerca#i s " imagina#i posibilit#ile celor care au construit acest uluitor "e,icul. .nc,ipui#i+" c ceea ce ncercm noi s ntreprindem ar putea fi considerat un act ostil i c a fost cum"a comunicat inteligen#ei, oricare ar fi ea, aflat la comanda na"ei. L!ndi#i+" c noi, ca reprezentan#i ai speciei umane, ne+am condamna astfel nu numai pe noi nine, dar i pe semenii) ) 'rostii, pufni *a"id >roCn. um s m acuze cine"a pe mine de specula#ii nefondate...B R!se din toat inima. E absurd. *o"ezile indic fr putin# de tgad c aceast na" are acelai scop i func#ionalitate ca i prima, nefiind interesat c!tui de pu#in de existen#a noastr. Faptul c o singur familie de robo#i coalizeaz atunci c!nd sunt amenin#a#i nu are o importan# semnificati". 'ri"i spre ceilal#i din jur. Eu cred c s+a "orbit prea mult, 1tto. *ac nu ai nimic de obiectat, "om trece la prinderea biotului. *e cealalt parte a 1ceanului ilindric a"u loc o scurt ezitare. 7poi astronau#ii auzir rspunsul afirmati" al amiralului. ) ontinu, *a"id. *ar fr riscuri inutile. ) ,iar crezi c suntem n pericolB l ntreb Diro Eamana2a pe compatriotul su, n timp ce noua tactic era trecut n re"ist de >roCn, @abori i Ka2efield. 'ilotul japonez pri"ea fix n deprtare la structurile masi"e ale Emisferei Sudice, g!ndindu+se, poate pentru prima dat, la "ulnerabilitatea pozi#iei lor. ) 'robabil c nu, ns e o nebunie s) ) Febunie e termenul perfect, l ntrerupse Reggie Kilson. *umneata i cu mine suntem singurii care ne+am opus relurii acestei "!ntori t!mpite. .ns obiec#iile noastre au fost fcute s sune a neg,iobie i c,iar a laitate. 'ersonal, a dori ca unul din crabii tia blestema#i s+l pro"oace pe stimatul doctor >roCn. 1ri i mai bine, un fulger s trzneasc dinspre "!rfurile de colo. :ndic cu degetul spre marile cornuri pri"ite mai de"reme de Eamana2a. 3ocea lui Kilson se sc,imb, de"enind tioas( Suntem "!r!#i p!n peste cap ntr+o porcrie. Se simte n aer. 7m fost a"ertiza#i de primejdie de for#e pe care nici unul din noi nu le n#elege. *ar ignorm mai departe a"ertismentele. Ficole ntoarse spatele celor doi colegi i arunc o pri"ire iestului cosmonau#ilor care, la "reo cincisprezece metri deprtare, se aflau pe punctul de a nc,eia scurta edin# tactic. :nginerii Ka2efield i @abori gustau din plin posibilitatea de a+i pcli pe bio#i. Ficole se ntreb dac nu cum"a Rama le trimitea cu ade"rat un a"ertisment. 'rostii, repet ea n minte expresia lui *a"id >roCn. orpul i fu zguduit de frisoane

amintindu+i c!t de pu#in le trebuise crabilor bio#i pentru a face buc#i obstacolul metalic. 'oate "ac din *#n*ar armsar. 1a "el !i .ilson. 3u avem motive de team. 0i totui, dup ce se rsuci s pri"easc iari prin binoclu forma#ia bio#ilor oprit la o distan# de jumtate de 2ilometru, n ea dinuia o fric palpabil pe care nimic nu o putea potoli. ei ase crabi nu se micaser de aproape dou ore. Erau n continuare nln#ui#i n acelai mod. (e ne pre%te!ti cu adevrat, Rama7 se ntreb Ficole fr s mai tie a c!ta oar. =rmtoarea ntrebare o fcu s tresar, deoarece nu ornai exprimase n cu"inte p!n atunci. 5i c#*i dintre noi se vor ntoarce pe 'm#nt s-*i spun povestea7

4a a doua ncercare, Francesca ,otr!se s rm!n la sol, l!ng bio#i. a mai nainte, @urg,enie" i @abori se gseau n primul elicopter, mpreun cu ec,ipamentul cel mai important. >roCn, Eamana2a i Ka2efield urcaser n cellalt. *octorul >roCn l in"itase pe Ric,ard s+l ajute cu sfatul, iar Francesca, binen#eles, l con"insese s ia c!te"a fotografii aeriene pentru a completa sistemul automat de camere "ideo al aparatului de zbor. Reggie Kilson transport ec,ipa de teren n ro"er spre grupul crabilor. ) :at o slujb numai bun pentru mine, declar el n "reme ce se apropiau de #int. 0ofer de lux. 7runc o pri"ire spre ta"anul ndeprtat al lui Ramei. Sper c a#i auzit, bie#i. Sunt multilateral. Sunt n stare s fac o mul#ime de lucruri. Se uit ctre Francesca, care ocupa locul de alturi( 7propo, doamn Sabatini, ai de g!nd s+i mul#umeti lui Ficole pentru splendida sa presta#ieB .n definiti", imaginile luate de ea au fost cele ce au cucerit publicul n ultima ta transmisie. Francesca era ocupat cu "erificarea ec,ipamentului "ideo i la nceput ignor n#eptura lui Reggie. *up ce el o repet, ea replica fr s ridice capul( ) 7 putea s+i reamintesc domnului Kilson c nu am ne"oie de sfaturile sale nesolicitate cum s mi fac meseriaB ) 7 fost un timp c!nd lucrurile stteau altfel, cuget n surdin Reggie, cltin!nd din cap. 7runc o cuttur reporterei. Ea nu prea nici mcar s asculte. 7tunci c!nd nc credeam n dragoste, continu el cu o "oce mai puternic. .nainte de a cunoate ce nseamn trdarea. 1ri ambi#ia i egoismul ei. Roti "iolent "olanul spre st!nga i fr!n la "reo patruzeci de metri "est de amplasamentul bio#ilor. Francesca sri din "e,icul fr un cu"!nt. 'este trei secunde sporo"ia deja prin radio cu *a"id >roCn i Ric,ard Ka2efield despre reportajul n direct. *octorul @a2agis,i, politicos ca ntotdeauna, i mul#umi lui Reggie pentru cltorie. ) :ntrm n ac#iune, strig din aer @abori. *in a doua aruncare reui s pozi#ioneze perfect dispoziti"ul at!rnat la captul cablului, o sfer rotund i masi" de "reo douzeci de centimetri diametru, pre"zut cu o duzin de zim#i ori gurele pe ntreaga suprafa#. 1 lsar ncet exact n mijlocul carcasei unuia dintre crabii afla#i la marginea forma#iei. 7poi ?anos transmise o serie de comenzi procesorului ncorporat n sfer, ordon!nd desfurarea f!iilor de metal mpac,etate nuntru. Fici unul din bio#i nu se mic, n "reme ce panglicile metalice se nfurau n jurul #intei. ) e zici, inspectoreB strig ?anos ctre Ric,ard Ka2efield aflat n cellalt elicopter. Ric,ard cerceta straniul dispoziti". ablul gros era ataat de un inel la partea din fa# a aparatului de zbor. incisprezece metri mai jos, sfera metalic se sprijinea pe spatele biotului #int, filamente sub#iri derul!ndu+se treptat peste i dedesubtul carapacei creaturii. ) *e artat arat bine, replic Ric,ard. Mai rm!ne s constatm un singur lucru. Este elicopterul mai puternic dec!t str!nsoarea lor colecti"B *a"id >roCn i ceru :rinei @urg,enie" s ridice prada. 'ilotul mri ncet tura#ia elicelor, ncerc!nd s nal#e aparatul. ablul se ntinse, dar bio#ii de+abia se micar. )+ 1ri sunt foarte grei, ori s+au ancorat cum"a de teren, spuse Ric,ard. :a accelereaz brusc. 0ocul neateptat ridic pentru moment ntreaga forma#ie n aer. Elicopterul se cltin, n "reme ce bio#ii se balansau la doi+trei metri deasupra solului. ei doi crabi neataa#i de biotul #int czur primii ntr+o grmad nemicat, dup c!te"a secunde. eilal#i trei rezistar mai mult, zece secunde n total, nainte de a+i desprinde la r!ndul lor cletii i de a cdea. Ec,ipajul izbucni n urale i felicitri reciproce, pe msur ce elicopterul se nl#a tot mai sus spre cer. Francesca filma scena de la o distan# de aproximati" zece metri. *up ce ultimii trei bio#i, inclusi" liderul lor, i eliberar din str!nsoare to"arul i se prbuir pe solul raman, ea se aplecase pe spate pentru a prinde n cadru ,elicopterul ndrept!ndu+se mpreun cu prada sa spre #rmurile 1ceanului ilindric. .i trebuir dou sau trei secunde ca s+i dea seama c toat lumea #ipa la ea. >iotul conductor i ultimii doi nso#itori ai si nu se transformaser ntr+o mas

inform lo"ind pm!ntul. *ei uor a"aria#i, erau acti"i i n micare la c!te"a clipe dup prbuire. .n timp ce Francesca filma plecarea aparatului de zbor, liderul i sim#ise prezen#a i se ndreptase ctre ea. eilal#i doi l urmau la un pas distan#. Se aflau la numai patru metri c!nd reportera, nc film!nd, i ddu n cele din urm seama c ea nsi reprezenta de ast dat prada. Se rsuci pe clc!ie i o rupse la fug. ) 7learg n zig+zag, striga n microfon Ric,ard Ka2efield, ei nu pot merge dec!t n linie dreapt. Francesca se conform, dar bio#ii continuau s+i calce pe urme. Surplusul ini#ial de adrenalin i permise s mreasc distan#a la aproximati" zece metri. *ar oboseala i spuse cu"!ntul i cur!nd, bio#ii s nceap s c!tige implacabil teren. Femeia alunec i aproape czu. '!n s+i recapete ec,ilibrul, biotul conductor redusese distan#a la doar trei metri. Reggie Kilson se npustise spre ro"er de ndat ce de"enise limpede c bio#ii o urmreau pe Francesca. 'orni "e,iculul i se ndrept n "itez spre italianc. :nten#ia sa ini#ial era s o culeag n trecere, ndeprt!ndu+se apoi dinaintea asaltului bio#ilor. @otui, acetia se apropiaser prea mult, aa c Reggie decise s+i lo"easc lateral. u un zngnit metalic, uorul "e,icul se izbi de bio#i. 'lanul func#ion. Energia impactului i az"!rli pe Reggie i pe crabi la c!#i"a metri ntr+o parte. 7menin#area la adresa Francesci dispruse. .ns bio#ii nu fuseser incapacit#i. *eparte de aa ce"a. .n ciuda faptului c unul din ei pierduse un picior, iar conductorul a"ea un clete uor a"ariat, le trebuir doar c!te"a secunde ca s se arunce asupra mainii sfr!mate. .ncepur s ciop!r#easc ro"erul cu cletii, apoi s transforme buc#ile n fragmente i mai mici cu nfricotoarele colec#ii de pile i foarfeci. :zbitura l ame#i pe moment pe Reggie. rabii strini se do"ediser mai grei dec!t anticipase el, iar a"ariile "e,iculului su erau majore. *e ndat ce+i ddu seama c bio#ii nc func#ionau, ncerc s sar din ro"er. Fu reui. 'icioarele i fuseser prinse sub tabloul de comand. umplita sa teroare nu dur dec!t zece secunde. Fimeni nu putea face nimic. =rletele ngrozite ale lui Reggie Kilson se rsfr!nser peste imensitatea lui Rama, n timp ce bio#ii l tiau buc#i+buc#ele, exact ca i cum ar fi fcut parte din ro"er. @otul se petrecu repede i sistematic. 7t!t Francesca c!t i camerele automate ale elicopterului i filmar ultimele momente de "ia#. :ar imaginile fur transmise n direct pe 'm!nt.

!O. %OST MORTEM II Ficole edea tcut n cortul ei din tabra >eta. Fu reuea s+i tearg din minte imaginea oribil a c,ipului lui Reggie Kilson, contorsionat de groaz n timp ce era ciop!r#it. .ncerc s se g!ndeasc la altce"a. 5i acum7 se ntreb singur. (e se va nt#mpla cu misiunea7 7far se lsase iari ntunericul. 4uminile se stinseser brusc cu trei ore nainte, dup un inter"al de func#ionare mai scurt cu treizeci i patru de secunde fa# de ziua precedent. Stingerea lor ar fi trebuit n mod normal s suscite o serie ntreag de discu#ii i de specula#ii. Fu se nt!mplase aa. Fimeni nu dorea s "orbeasc. 7mintirea ngrozitoare a mor#ii lui Kilson apsa greu asupra fiecruia. 1binuita consftuire a ec,ipajului de dup masa de pr!nz fusese am!nat pentru a doua zi diminea#, ntruc!t *a"id >roCn i amiralul Deilmann se aflau ntr+o conferin# prelungit cu oficialit#ile 7S: de pe 'm!nt. Ficole nu participase la nici una din discu#ii, ns nu era dificil s+i imagineze con#inutul lor. Era contient c apruse posibilitatea clar ca misiunea s fie ntrerupt. Strigtele i "ociferrile opiniei publice ar fi putut s+o cear. 4a urma urmei, oamenii fuseser martori la una din cele mai macabre scene... Ficole i+o nc,ipui pe Lene"ie"e n fa#a tele"izorului n >eau"ois, urmrind cum cosmonautul Kilson era metodic di"izat de crabi. Se cutremur. 7poi se condamn pentru egoism. Adevrata oroare a "ost trit n 1os An%eles. .nt!lnise de dou ori familia lui Kilson, la primele petreceri #inute imediat dup anun#area oficial a componen#ei ec,ipajului. Ficole i reamintea n special de biat, RandM. 7"ea apte sau opt ani, oc,i mari i era foarte frumos. :ubea sportul. .i adusese lui Ficole unul din cele mai pre#uite obiecte ale colec#iei sale, un program al 1limpiadei din $%Q5 ntr+o stare aproape perfect, i o rugase s+i ofere un autograf pe pagina referitoare la triplul salt feminin. Ea i ciufulise prul, n "reme ce bie#aul i mul#umea cu un z!mbet larg. :maginea lui RandM Kilson pri"indu+i tatl cum moare n direct la tele"iziune se do"edi prea mult pentru Ficole. 1c,ii i se umplur de lacrimi. e co!mar a nsemnat anul acesta pentru tine, micu*ule. vlu%ul vie*ii. 1a nceput bucuria ca tatl tu s "ie ales printre astronau*i. Apoi toat aiureala cu =rancesca !i divor*ul. 5i acum aceast tra%edie.

Ficole era deprimat, iar mintea ei prea acti" ca s+o lase s doarm. *ecise c nu dorea s rm!n singur. Se ndrept spre cortul "ecin i btu uor n u. ) E cine"a acoloB auzi pe cine"a ntreb!nd dinuntru. ) Dai, @a2agis,i+san. Sunt eu, Ficole. 'ot s intruB >rbatul se apropie de u i o desc,ise. ) e surpriz neateptat. 1 "izit profesionalB ) Fu, rspunse ea intr!nd. =na neprotocolar. Fu reueam s dorm. M+am g!ndit c... ) 1ric!nd eti bine"enit, spuse el cu un sur!s prietenesc. Fu ai ne"oie de moti". 1 pri"i c!te"a clipe. Sunt foarte tulburat de cele nt!mplate n aceast dup amiaz. M simt rspunztor. Fu cred c am fcut destul ca s opresc) ) Fii serios, S,igeru, inter"eni Ficole. Fu fi ridicol. F+ai de ce s te n"ino"#eti. el pu#in tu #i+ai exprimat desc,is prerea. Eu sunt medic i nici mcar n+am desc,is gura. .i plimb pri"irea prin cortul lui @a2agis,i. 4!ng pat, pe o bucat de stof ntins pe podea, obser" o ciudat figurin alb cu nsemne negre. Se duse l!ng ea i ngenunc,ie. ) e+i astaB *octorul @a2agis,i se sim#i pu#in jenat. 3eni alturi de Ficole, ridic!nd micul i grsunul brbat oriental. .l #inu ntre degetul mare i arttor. ) E o motenire netsu2e de familie a so#iei mele. Este sculptat n filde. .l ntinse lui Ficole. Regele zeilor. 'erec,ea lui, o regin la fel de durdulie, se odi,nete pe o msu# l!ng patul so#iei mele, n TMoto. u mult timp n urm, nainte ca elefan#ii s de"in o specie primejduit, oamenii colec#ionau asemenea statuete. Familia so#iei are o colec#ie superb. Ficole cercet cu aten#ie figurina din m!n. 'e fa# a"ea ntiprit un z!mbet senin i bl!nd. 0i+o imagin pe frumoasa Mac,i2o @a2agis,i acas n ?aponia i pentru c!te"a momente in"idie legtura dintre ei, A!a ceva ar "ace evenimente precum moartea lui .ilson mai u!or de suportat, medit ea, ) Fu "rei s stai josB o in"it @a2agis,i. Ficole se aez pe o cutie de l!ng pat i discutar "reme de douzeci de minute. .n special i mprtir amintiri despre familiile fiecruia. *e c!te"a ori se referir n treact la dezastrul dup amiezii, dar e"itar cu des"!rire orice abordare detaliat a misiunii lor pe RamaI 7m!ndoi a"eau ne"oie de imagini linititoare ale "ie#ii lor de zi cu zi de pe 'm!nt. ) 0i acum, rosti @a2agis,i termin!ndu+i ceaca de ceai i aez!nd+o pe mas, am o rugminte deosebit pentru doctori#a des ?ardins. @e superi dac te rog s+#i aduci ec,ipamentul biometricB 7 "rea s fiu scanat. Ficole ncepu s r!d, dar obser" seriozitatea nscris pe fa#a colegului ei. *up ce se ntoarse cu scanerul, doctorul @a2agis,i i mprti ra#iunea cererii sale. ) .n aceast dup amiaz am sim#it dou n#epturi ascu#ite n piept, explic el. S+a nt!mplat imediat dup ce Kilson a lo"it bio#ii i mi+am dat seama c... Fu+i termin fraza. Ficole ncu"iin# din cap i acti" aparatul. Fici unul nu scoase "reun cu"!nt pe durata urmtoarelor trei minute. Ficole "erific "alorile de alert, cercet graficele i datele cardiace prezentate pe ecran, cltin!nd periodic capul. !nd termin, l pri"i cu un z!mbet de ru augur. ) 7i a"ut un uor infarct- poate c,iar dou, foarte apropiate ntre ele. :ar de atunci inima ta func#ioneaz neregulat. .i putea da seama c @a2agis,i se atepta la asemenea "eti. .mi pare ru, relu ea. 7m nite medicamente, dar ele nu constituie dec!t un paleati". @rebuie s ne ntoarcem imediat pe FeCton ca s te tratez corect. ) Ei bine ) sur!se el slab ) dac pre"iziunile noastre sunt corecte, peste dousprezece ore "a fi iari lumin n Rama. 'resupun c "om pleca atunci. ) 'robabil. 7m s "orbesc imediat cu >roCn i Deilmann. 'rerea mea e c "om pleca la prima or m!ine diminea#. ?aponezul o apuc de m!n. ) Mul#umesc, Ficole. Femeia se rsuci pe clc!ie. 'entru a doua oar n decurs de o or a"ea lacrimi n oc,i. Ficole prsi cortul i se ndrept spre marginea taberei, cut!ndu+l pe *a"id >roCn. ) 7,, tu eti, auzi n ntuneric "ocea lui Ric,ard. Eram con"ins c dormi. 7m o serie de nout#i pentru tine. ) >un, l salut Ficole, n "reme ce umbra care #inea o lantern n m!n se deta din ntuneric. ) Fu puteam s dorm. 'rea multe imagini macabre mi se n"!rteau prin minte. 7a nc!t am decis s m ocup pu#in de problema ta. N!mbi. 7 fost c,iar mai uor dec!t am crezut. F+ai "rea s "ii la mineB Ficole era dezorientat. Fusese preocupat de ce a"ea s le spun lui >roCn i Deilmann despre @a2agis,i. ) .#i aduci aminte, nu+i aaB se interes Ric,ard. ,estiunea programului lui RoSur i a comenzilor manuale... ) 4a asta ai lucratB ntreb ea. 7ici josB

) *esigur. @ot ce am fcut a fost s+l rog pe 1A@oole s+mi transmit informa#iile necesare. Daide s+#i art. Ficole decise c ntre"ederea cu doctorul >roCn putea s mai atepte c!te"a minute. 'orni alturi de Ric,ard. .n drum, brbatul ciocni la ua altui cort. ) Ei, @abori, ce zici de astaB strig el. 7m gsit+o pe drglaa noastr doctori# ,oinrind n ntuneric. Fu "ii s ne #ii companieB :+am explicat i lui o parte, i zise Ric,ard. .n cortul tu era ntuneric i am presupus c dormi. .n mai pu#in de un minut ?anos se mpleticea pe u afar i o nt!mpin pe Ficole cu un sur!s. ) .n regul, dar s n+o lungim prea mult. @ocmai a#ipisem. 1dat ajuni n adpostul lui Ka2efield, inginerul trecu n re"ist, cu e"ident plcere, ce se nt!mplase cu robotul+c,irurg n clipa c!nd FeCton suferise acea rsucire neateptat. ) 7i a"ut dreptate, Ficole, bnuind c au existat comenzi manuale introduse n RoSur. :ar aceste comenzi au blocat ntr+ade"r programul de protec#ie. .ns nici una din ele nu a fost introdus n timpul mane"rei ramane. Ka2efield z!mbi i continu, urmrind+o atent pe Ficole dac i n#elege explica#iile. ) 7parent, atunci c!nd ?anos a czut i degetele sale au atins pupitrul de comand, el a generat trei instruc#iuni. el pu#in aa a crezut RoSur- i s+a transmis c are n buffer trei comenzi manuale. Firete c n+a"eau nici un sens, dar RoSur nu cunotea acest lucru. 'oate c acum n#elegi unele din comarurile inginerilor de softCare. Fu exist nici o ans ca cine"a s anticipeze "reodat toate situa#iile posibile. 'roiectan#ii au pre"zut protec#ii n cazul unei singure comenzi inad"erten#e ) de exemplu, cine"a ating!nd din greeal pupitrul de comand n timpul opera#iei ) ns nu mpotri"a mai multor astfel de comenzi. omenzile manuale au fost considerate n esen# drept urgen#e. *e aceea de#in prioritatea maxim n structura de ntreruperi a programului lui RoSur, fiind prelucrate numaidec!t. @otui, sistemul consider c nu poate exista mai mult de o singur comand eronat, a"!nd capacitatea s o elimine i s treac apoi la procesarea urmtoarelor ntreruperi, care includ algoritmii de protec#ie. ) .mi pare ru, am pierdut irul, zise Ficole. um de se face c programul e n stare s discearn o singur comand greit, i nu mai multeB 7m crezut c acest procesor simplu lucreaz serial. Ric,ard se rsuci eu fa#a ctre computerul su portabil i, ajut!ndu+se de noti#e, apel pe ecran o serie de numere dispuse n iruri i coloane. ) :at opera#iunile, instruc#iune cu instruc#iune- implementate de softCare+ul lui RoSur dup recunoaterea prezen#ei comenzilor manuale n buffer. ) Se repet la fiecare apte cicli, obser" ?anos. ) Exact, replic Ric,ard. RoSur a ncercat de trei ori s prelucreze prima comand, nu a reuit, ceea ce l+a determinat s treac la urmtoarea comand. 'rogramul a func#ionat exact aa cum a fost scris s o fac... ) *ar de ce s+a ntors la prima comandB ntreb @abori. ) *eoarece programatorii nu au luat niciodat n considera#ie posibilitatea unor comenzi greite multiple. Sau cel pu#in nu au programat niciodat pentru aceast condi#ie. 'roblema intern pe care i+o pune softCare+ul dup terminarea procesrii fiecrei comenzi manuale, este s "ad dac nu mai exist o alta n bufferul de ateptare. *ac nu exist, atunci programul respinge prima comand i de"ine liber pentru a prelucra alt ntrerupere. *ar totui bufferul nu este gol, programului i se cere s nregistreze prima comand i s+o proceseze pe urmtoarea. 7cum, dac sunt respinse dou comenzi la r!nd, softCare+ul presupune c procesorul central e defect, trece pe ,ard+ul de rezer" i ncearc iari s prelucreze aceleai comenzi manuale. .n#elege#i ra#iunea. S presupunem c... Ficole ascult c!te"a momente discu#ia dintre Ric,ard i ?anos referitoare la sisteme redundante, comenzi buferate i structuri de ateptare. 'oseda doar o pregtire sumar n domeniu i nu reui s urmreasc sc,imbul de replici. ) 1 clip, inter"eni ea ntr+un sf!rit, dar din nou nu mai pricep nimic. 7duce#i+" aminte c nu sunt inginer. Fu m lmurete nimeni i pe mine ntr+un limbaj normalB Ka2efield se scuz. ) .mi pare ru, Ficole. 0tii ce este un program pe baz de ntreruperiB Femeia aprob din cap. ) Eti familiarizat cu modul n care ac#ioneaz priorit#ile ntr+un astfel de sistemB >ine. 7tunci explica#ia de"ine simpl. .ntreruperile sistemului de protec#ie, bazat pe accelerometru i imagini, a"eau un ni"el de prioritate mai sczut dec!t comenzile manuale introduse din greeal de ?anos n cdere. Sistemul a intrat ntr+o bucl nc,is, ncerc!nd s prelucreze comenzile eronate i nu a mai a"ut posibilitatea s ia n seam semnalele de urgen# ale senzorilor. *e aceea bisturiul a continuat s taie. *intr+un moti" oarecare, Ficole fu dezamgit. Explica#ia era destul de clar i cu siguran# ea nu dorise ca analiza faptelor s+l implice pe ?anos, ori pe altcine"a. *ar

totul era prea simplu. Fu meritase nici timpul i nici energia c,eltuit. Ficole se ls s cad pe pat. ) *eci at!t despre misterul meu, declar ea. ?anos se aez alturi. ) apul sus, FicoleI 7stea+s "eti bune. el pu#in acum tim cu certitudine c nu am greit ini#ializarea opera#iei. Exist o explica#ie logic pentru cele nt!mplate. ) Lroza", replic ea sarcastic. .ns generalul >orzo" tot mort e. 0i la fel i Reggie Kilson. Ficole se g!ndi la ciudatul comportament al reporterului american din ultimele zile i+i aminti de con"ersa#ia purtat cu Francesca. ) 7propo, ntreb prad unui impuls spontan, l+a#i auzit cum"a pe generalul >orzo" pl!ng!ndu+se de dureri de cap sau acuz!nd "reo indispozi#ie trectoareB Mai cu seam n ziua banc,etuluiB Ka2efield cltin din cap. ) Fu, zise i ?anos, de ce ntrebiB ) M rog, baz!ndu+m pe datele biometrice ale lui >orzo", am cerut calculatorului s+mi listeze cauzele posibile ale simptomelor sale, n condi#iile n care generalul nu a"ea apendicit. ea mai probabil cauz, cu un procent de P$S, a fost considerat reac#ia la droguri. 7m socotit c poate de "in a fost un medicament oarecare. ) .ntr+ade"rB rosti ?anos, cu curiozitatea st!rnit. *e ce nu mi+ai spus nimic p!n acumB ) 7m "rut s+o fac... de c!te"a ori, rspunse Ficole. M+am g!ndit ns c nu te intereseaz. .#i aduci aminte c am trecut pe la tine, la o zi dup moartea lui >orzo"B :mediat dup consftuirea ec,ipajului. *in felul cum te+ai purtat, am tras concluzia c nu "oiai s+#i reaminteti) ) *umnezeule, cltin ?anos din cap. !t de greu ne n#elegem uneori, noi, pm!ntenii... M durea pur i simplu capul. Fici mai mult, nici mai pu#in. u siguran# n+ am inten#ionat s las impresia c n+a"eam c,ef s "orbesc de moartea lui 3alerii. ) 3orbind despre comunicare, spuse Ficole ridic!ndu+se obosit de pe pat, trebuie s+i "d pe doctorul >roCn i pe amiralul Deilmann nainte de a m culca. Se uit la Ka2efield. Mul#umesc mult pentru ajutor, Ric,ard. 7 "rea s pot spune c m simt mai bine n prezent. Se apropie de ?anos. ) .mi pare ru, prietene. 7r fi trebuit s conduc in"estiga#ia cu tine. 'robabil s+ar fi terminat cu mult mai repede... ) .n regul, replic ?anos. Fu+#i face griji. ?anos z!mbi. Daide, te nso#esc p!n la cortul meu.

Ficole auzi con"ersa#ia aprins nc dinainte s bat la u. *a"id >roCn, 1tto Deilmann i Francesca Sabatini se certau cu pri"ire la rspunsul ce trebuia dat ultimelor directi"e primite de pe 'm!nt. ) Exagereaz, spunea Francesca. 0i i "or da singuri seama de ndat ce "or a"ea timp s reflecteze. Fu e prima misiune care sufer pierderea unei "ie#i omeneti. ) *ar ne+au ordonat s ne ntoarcem pe FeCton c!t mai repede posibil, protest amiralul Deilmann. ) :ar m!ine le "om explica de ce am mers s cercetm nt!i FeC Eor2+ul. @a2agis,i zice c oceanul "a ncepe s se topeasc ntr+o zi sau. dou, i atunci "a trebui oricum s plecm. .n plus, Ka2efield, @a2agis,i i cu mine am auzit ce"a n noaptea aia, c,iar dac *a"id nu ne crede. ) Fu tiu, Francesca, ncepu s rspund doctorul >roCn c!nd auzi ciocniturile. ine+i acoloB se rsti suprat. ) osmonaut des ?ardins. 7m importante informa#ii de ordin medical) ) =ite ce+i, des ?ardins, o ntrerupse >roCn, suntem foarte ocupa#i. Fu po#i atepta p!n m!ine diminea#B )ine, i spuse n sinea ei Ficole. 'ot s a!tept p#n diminea*. 1ricum nu se grbea s rspund ntrebrilor lui >roCn despre condi#ia inimii lui @a2agis,i. ) 7m n#eles, rosti cu "oce tare, amuz!ndu+se de expresia folosit. 'este c!te"a clipe auzi discu#ia declan!ndu+se din nou. Se ndrept ncet spre cort. M#ine trebuie s "ie o /i mai bun, se g!ndi strecur!ndu+se n pat.

!1. "ENOMEN'L OR1IETO ; Foapte bun, 1tto, spuse *a"id >roCn la plecarea amiralului. Fe "edem m!ine diminea#. sc i se ntinse. .i pri"i ceasul. Mai erau peste opt ore p!n la probabila aprindere a luminilor. .i scoase combinezonul de zbor i bu o ng,i#itur de ap. *e+abia se ntinsese pe pat c!nd Francesca intr n ncpere.

) *a"id, a"em necazuri. Se aplec i+l srut n fug. 7m "orbit cu ?anos. Ficole bnuiete c 3alerii a fost drogat. ) eeeeB strig el. Se ridic n capul oaselor. um de e posibilB Fu exista nici o modalitate... ) 'are+se c au existat nite do"ezi n datele biometrice, iar ea a fost destul de istea# ca s le gseasc. :+a pomenit faptul lui ?anos n aceast sear. ) F+ai reac#ionat c!nd #i+a spus, nu+i aaB 7dic, trebuie s fim absolut) ) Sigur c nu, rspunse Francesca. 1ricum, ?anos n+ar bnui nimic n "ecii "ecilor. E complet inocent. el pu#in n ceea ce pri"ete astfel de lucruri. ) 4a naiba cu femeia asta, izbucni *a"id >roCn. 0i la naiba cu datele sale biometrice. .i frec fa#a cu m!inile. e ziI .nt!i t!mpitul de Kilson "rea s fac pe eroul. 7cum asta... Hi+am spus c trebuia s tergem toate fiierele referitoare la opera#ie. 7r fi fost extrem de uor de fcut. :ar situa#ia n+ar fi de"enit) ) 1ricum ar fi rmas nregistrrile biometrice, par Francesca. 7colo se gsesc do"ezile principale. .nsemna s fii un "eritabil geniu ca s cercetezi istoricul opera#iei i s deduci ce"a. :talianca se aez pe pat i i str!nse capul la piept. Marea greeal nu a fost c am neglijat s distrugem fiierele. *ealtfel asta ar fi trezit suspiciunile celor de la 7S:. Eroarea noastr este c am subestimat+o pe Ficole des ?ardins. *octorul >roCn se eliber din mbr#iarea femeii i se ridic n picioare. ) 4a dracuA, Francesca, e greeala ta. F+ar fi trebuit s m las niciodat atras n combina#ia asta. 7m tiut eu) ) 7i tiut c, l ntrerupse tios Francesca, dumneata, *r. *a"id >roCn, nu participai la prima ieire n Rama. 0tiai c "iitoarele tale milioane ca erou i conductor n oc,ii publicului al acestei expedi#ii ar fi fost serios compromise dac rm!neai la bordul lui FeCton. >roCn se opri din msurarea ncperii n lung i n lat i se ntoarse spre reporter. 0i mai tiai atunci, continu ea pe un ton mai msurat, c la r!ndul meu a"eam un interes bine ntemeiat ca tu s participi la prima misiune. 0i c te puteai bizui pe ajutorul meu. Francesca l apuc de m!ini i+l trase spre pat. ) Stai jos, *a"id. 7m mai discutat de sute de ori aceast c,estiune. Fu noi l+am ucis pe generalul >orzo". 'ur i simplu i+am dat un medicament care inducea simptomele unei apendicite. *ecizia am luat+o mpreun. *ac Rama nu ar fi executat mane"ra i robotul ar fi func#ionat corect, atunci planul nostru ar fi reuit de minune. >orzo" s+ar afla astzi pe FeCton, restabilindu+se dup apendictomie, iar noi doi am conduce explorarea na"ei. *a"id >roCn i smulse m!inile dintr+ale ei i ncepu s i le fr!ng. ) M simt at!t... at!t de murdar. F+am mai fcut niciodat aa ce"a. Fie c ne place sau nu, suntem par#ial responsabili de moartea lui >orzo". 'oate i pentru cea a lui Kilson. 7m putea fi acuza#i. ltin iari din cap. *isperarea i se citea pe fa#. Se presupune c sunt om de tiin#. e mi s+a nt!mplatB um de m+am implicat n asemenea lucruriB ) Scutete+m de fraze bombastice, replic dur Francesca. 0i nu ncerca s te amgeti singur. Fu eti tu omul care a furat cea mai important descoperire astronomic a deceniului de la o studentB 0i care s+a cstorit cu ea pentru a+i nc,ide guraB :ntegritatea profesional #i+a fost compromis de mult timp. ) E injust, se pl!nse *a"id >roCn. .n general am fost cinstit. *oar) ) *oar atunci c!nd era important i nsemna mult pentru tine. e porcrieI Francesca se ridic i ncepu s se plimbe la r!ndul ei prin camer. 3oi, brba#ii, sunte#i nite ipocri#i teribili. 3 pstra#i amorul propriu cu explica#ii abracadabrante. Fu admite#i niciodat cine sunte#i cu ade"rat i ce dori#i de fapt. ele mai multe dintre femei sunt mai cinstite. Fe recunoatem ambi#iile, dorin#ele i c,iar cele mai primiti"e instincte. Fe recunoatem slbiciunile. Fe "edem aa cum suntem, nu cum am "rea s fim. Se ntoarse pe pat i+l apuc din nou de m!ini pe *a"id. ) Fu+#i dai seama, dragul meu, spuse ea cu "oce serioas, tu i cu mine a"em sufletele asemenea. 7lian#a noastr se bazeaz pe cea mai puternic legtur dintre toate ) interesul reciproc. Suntem moti"a#i de aceleai #eluri( glorie i putere. ) Sun groaznic, rosti el. ) *ar e ade"rat. ,iar dac nu "rei s recunoti n sinea ta. *a"id, scumpule, nu n#elegi c indecizia ta pro"ine tocmai de la neputin#a de a+#i admite ade"rata fireB =it+te la mine. 0tiu exact ce "reau i nu sunt niciodat ne,otr!t "iza"i de ce trebuie s fac. 'urtarea mea este automat. Fizicianul american rmase tcut o bun bucat de timp. .ntr+un sf!rit, se rsuci i i puse capul pe umrul ei. ) 4a nceput >orzo", acum Kilson, oft ad!nc. Sunt pur i simplu dr!mat. 7 "rea ca nimic din toate astea s nu se fi nt!mplat. ) Fu te po#i da btut acum, *a"id, declar ea, m!ng!indu+l pe cap. 7m mers prea departe. 0i marele premiu e la ndem!na noastr. Francesca se aplec i ncepu s+i scoat cmaa. ) 7 fost o zi lung i obositoare, rosti cu un glas linititor. S ncercm s o dm

uitrii. *a"id >roCn nc,ise oc,ii, n "reme ce ea i plimba m!inile pe pieptul i fa#a sa. Femeia se aplec i+l srut uor pe buze. !te"a clipe mai t!rziu, se opri brusc. ) 3ezi tu, spuse sco#!ndu+i ncet propriile ,aine, at!ta timp c!t rm!nem uni#i, ne sprijinim unul pe cellalt. Se ridic n picioare, for#!ndu+l s+i desc,id oc,ii. ) Lrbete+te, zise el nerbdtor. Eram gata... ) Fu+#i face griji, replic Francesca, dezbrc!ndu+se complet, cu mine n+ai a"ut nicic!nd probleme. N!mbi din nou, n timp ce+i desfcea genunc,ii i+i apsa fa#a ntre s!ni. Fu uita, nc,eie trg!nd cu m!na liber de ortul lui, eu nu sunt Elaine.

.l studie pe americanul adormit alturi. .ncordarea i nelinitea oglindite pe c,ipul su cu doar c!te"a minute mai de"reme fuseser nlocuite de z!mbetul senin al unui bie#el. )rba*ii sunt at#t de simpli, socoti Francesca. 6r%asmul e anal%e/icul per"ect. A! vrea s "ie la "el de u!or !i pentru noi. Se strecur jos din pat i se mbrc. Francesca fu atent s nu+i trezeasc prietenul adormit. 4ns tu !i cu mine avem o problem adevrat, i spuse termin!nd s se mbrace, pe care trebuie s o re/olvm rapid. 5i va "i mai %reu de re/olvat 4ntruc#t avem de-a "ace cu o "emeie. :ei afar, n bezna raman. Existau c!te"a lmpi l!ng depozitul de materiale, n rest tabra >eta se afla n ntuneric. @oat lumea dormea. .i aprinse mica lantern i se ndrept spre sud, spre 1ceanul ilindric. (e dore!ti de "apt, 3icole des Jardins7 medit ea, continu!ndu+i mersul. 5i unde se %se!te punctul tu slab, clc#iul lui Ahile7 're# de c!te"a minute, Francesca i cercet n minte ntreaga baz de date referitoare la Ficole, ncerc!nd s descopere orice defect de caracter sau personalitate posibil de a fi exploatat. )anii nu constituie rspunsul. 3ici sexul, cel pu*in nu cu mine nsmi. R!se in"oluntar. 5i cu si%uran* nici cu $avid. Antipatia ta pentru el este evident. $ar !anta0ul7 se ntreb Francesca n "reme ce se apropia de #rmul oceanului. .i aduse aminte de reac#ia lui Ficole la ntrebarea despre tatl lui Lene"ie"e. 'oate, dac a! !ti rspunsul... 4ns nu-l cunosc. Francesca se "zu pe moment neputincioas. Fu ntrezrea nici o modalitate de a o compromite pe Ficole des ?ardins. 4uminile taberei abia se mai zreau n spate. Francesca stinse lanterna, i se aez cu grij jos, cu picioarele at!rn!nd peste marginea falezei. St!nd aa, cu picioarele balans!ndu+i+se deasupra apelor ng,e#ate ale 1ceanului ilindric, n minte n n"lir amintiri "ii ale copilriei ei petrecute n 1r"ieto. 4a "!rsta de unsprezece ani, n ciuda a"ertismentelor care o asaltau de pretutindeni, Francesca cea precoce ,otr!se s nceap s fumeze. .n fiecare zi dup coal cobora dealul pe c!mpia de sub ora, pentru a se aeza pe malul p!r!iaului preferat. 7ici fuma n tcere, un act de rebeliune solitar. .n acele dup amiezi lenee popula n minte o lume fantastic de castele i prin#ese, la milioane de 2ilometri deprtare de mama i tatl ei "itreg. 7mintirea acelor momente ale adolescen#ei nscu n ea o dorin# irezistibil de a fuma. *e la nceputul misiunii luase cu regularitate pastilele de nicotin, dar ele i satisfceau doar ne"oia fizic. R!se n sinea ei i bg m!na ntr+un buzunar secret al combinezonului. 7colo, ntr+o cutiu# special confec#ionat pentru a le pstra prospe#imea, ascunsese trei #igri. .i spusese c erau doar pentru /cazuri de urgen#/... S fumeze ntr+o na" extraterestr era i mai scandalos dec!t s fumeze la unsprezece ani. Francesca sim#i c e gata s strige de bucurie c!nd i ls capul pe spate, arunc!nd un rotocol de fum n atmosfera raman. 7ceast micare simpl o eliberase ntru totul. um"a, amenin#area lui Ficole des ?ardins nu mai prea serioas. Fum!nd, Francesca retri acuta singurtate a acelei tinere fete colind!nd pantele "ec,iului 1r"ieto. .i aduse aminte de teribilul secret pe care+l nmorm!ntase pentru totdeauna n inim. Francesca nu po"estise nimnui despre tatl ei "itreg, cu siguran# nu mamei sale i rareori se mai g!ndea la el. St!nd ns pe faleza 1ceanului ilindric, supliciile copilriei i aprur n ntreaga lor ,idoenie. A nceput imediat dup ce am mplinit unspre/ece ani, socoti ea, plonj!nd n detaliile unei "ie#i duse cu optsprezece ani n urm. 1a nceput habar n-am avut ce voia ticlosul la. @rase cu sete din #igar. 3ici chiar atunci c#nd a nceput s-mi "ac cadouri "r motiv. El era directorul de la noua ei coal. 4a primul test de aptitudini, Francesca ob#inuse cel mai mare punctaj din istoria 1r"ieto+ului. Era un copil+minune. '!n atunci, el nu o remarcase niciodat. Se cstorise cu mama ei n urm cu optsprezece luni i+i fcuse gemenii aproape imediat. Francesca fusese doar o pacoste, o alt gur de ,rnit, nimic altce"a dec!t o parte din mobilierul mamei sale. (#teva luni s-a purtat deosebit de "rumos cu mine. Apoi mama a plecat s-o vi/ite/e pe mtu!a (arla. 7mintirile sosir repede, grbindu+se ca un torent n mintea ei. .i aminti mirosul de "in din rsuflarea tatlui ei "itreg, sudoarea lui, lacrimile ei dup

ce el i prsise camera. omarul durase peste un an. Se arunca asupra ei ori de c!te ori mama nu era acas. 7poi ntr+o sear, n "reme ce el se mbrca i pri"ea n alt parte, Francesca l lo"ise n moalele capului cu o cros de baseball din aluminiu. @atl "itreg se prbuise pe podea, incontient i plin de s!nge. .l t!r!se n camera de zi i+l lsase s zac acolo. 3u m-a mai atins niciodat, i aduse aminte Francesca, sting!nd #igara de pm!nt. &ram strini sub acela!i acoperi!. $in acel moment mi-am petrecut ma0oritatea timpului cu Roberto !i prietenii lui. A!teptam oca/ia prielnic. (#nd a aprut (arlo eram pre%tit. .n "ara lui $%Q5, Francesca mplinea paisprezece ani. ea mai mare parte a acelei "eri i+o petrecuse ,oinrind prin pia#a mare din 1r"ieta. 3rul ei mai "!rstnic, Roberto, tocmai ob#inuse atestatul de g,id pentru catedrala din pia#. 3ec,iul *om, principala atrac#ie turistic a orelului, fusese construit n etape diferite, ncep!nd cu secolul al paisprezecelea. >iserica constituia o capodoper artistic i ar,itectural. Frescele semnate de 4uca Signorelli, aflate n interiorul apelei San >rizio, erau unanim recunoscute ca exemple perfecte de pictur imaginati" a secolului cincisprezece, existente n afara 3aticanului. S de"ii g,id oficial al *omului era considerat o "eritabil realizarea, mai ales la nousprezece ani. Francesca se m!ndrea peste msur cu Roberto. =neori l nso#ea n tururi, dar numai dac promitea n prealabil s nu l st!njeneasc cu mec,eriile ei. .ntr+o dup amiaz de august, imediat dup pr!nz, o limuzin sclipitoare oprise n pia#a *omului, iar oferul solicitase un g,id autorizat. Lentleman+ul din automobil nu fcuse o rezer"are, iar Roberto era singurul disponibil la ora aceea. Francesca urmri cu mare curiozitate cum un brbat scund i c,ipe, n "!rst de "reo patruzeci de ani, coboar de pe banc,eta din spate a mainii, prezent!ndu+se lui Roberto. 7ccesul mainilor fr un permis special fusese interzis n 1r"ieto+ul de sus de aproape o sut de ani, aa nc!t Francesca tiu c brbatul trebuia s fie cine"a important. a ntotdeauna, Roberto i ncepu turul cu basoreliefurile lui 4orenzo Maitani de pe portalul exterior. .nc curioas, Francesca sttea deoparte, fum!nd linitit, n "reme ce "rul ei explica semnifica#ia straniilor figuri demonice situate la baza uneia din coloane. ) :at una din cele mai timpurii reprezentri ale :adului, spunea Roberto, indic!nd cu degetul un grup de figuri danteti. 3iziunea :adului n secolul al paisprezecelea implic o interpretare extrem de literal a >ibliei. ) DaI exclamase brusc Francesca, arunc!nd #igara pe pa"aj i ndrept!ndu+se spre Roberto i strinul cel c,ipe. Este de asemenea o reprezentare foarte masculin. 1bser"a#i c mul#i demoni au s!ni i c majoritatea pcatelor zugr"ite sunt de natur sexual. >rba#ii au crezut ntotdeauna c au fost crea#i perfec#i i c femeile i+au n"#at s pctuiasc. Strinul pruse uluit de apari#ia adolescentei care scotea cu ndrzneal fum pe gur. .i recunoscu imediat frumuse#ea natural i+i ddu seama c era de asemenea foarte deteapt. ine eraB ) Ea e "erioara mea, Francesca, spusese Roberto, "izibil suprat de inter"en#ia ei. ) arlo >ianc,i, rosti brbatul, ntinz!ndu+i m!na. 'alma i era umed. Francesca i arunc o pri"ire, d!ndu+i seama c i trezise interesul. Sim#i cum inima i btea s+i sparg pieptul. ) *ac l asculta#i pe Roberto, declar ea trengar, atunci "e#i primi doar explica#iile oficiale. 7mnuntele picante el le las deoparte. ) 0i dumneata, domnioar) ) Francesca. ) *a, Francesca. 7i un tur al tu personalB Fata i adres cel mai frumos z!mbet al ei. ) itesc mult i cunosc totul despre artitii care au lucrat la catedral, n special despre 4uca Signorelli. Fcu o pauz dramatic. 0tia#i, continu ea, c Mic,elangelo a "enit aici s studieze nudurile lui Signorelli nainte de a picta ta"anul apelei SixtineB ) Fu, nu tiam, declar arlo r!z!nd din toat inima. Era deja fascinat. .ns tiu acum. Dai cu noi. .l "ei completa pe "rul tu, Roberto. .i plcea felul n care o fixa cu pri"irea. Era ca i c!nd o c!ntrea, de parc ar fi fost un tablou sau un colier cu pietre pre#ioase, oc,ii lui nescp!nd nici un amnunt n timp ce i studia silueta. :ar r!sul lui o stimula. omentariile Francesci de"enir tot mai scandaloase i lipsite de ruine. ) 3ede#i acea srman fata de pe spinarea demonuluiB ntreb ea pe c!nd pri"eau uluitoarea gam de figuri din frescele lui Signorelli, n interiorul apelei San >rizio. 'are s fac dragoste cu dia"olul din spate, aa+iB 0ti#i cine eB Fa#a i trupul ei gol sunt de fapt portrete ale iubitei lui Signorelli. .n timp ce el trudea zilnic aici, ea s+a plictisit i a decis s+i trag clapa cu unul sau cu altul. 4uca s+a nfuriat cumplit i a ,otr!t s se rzbune. 7a c a condamnat+o s clreasc "enic un demon. *up ce se oprise din ,o,ote, arlo o ntrebase pe Francesca dac considera dreapt pedeapsa la care fusese supus femeia.

) >inen#eles c nu, replicase feti#a de paisprezece ani. E doar un alt exemplu de o"inism masculin al secolului cincisprezece. >rba#ii puteau face dragoste cu oricine doreau i erau considera#i "irili- dar las o femeie s+i satisfac) ) =rancesca< o ntrerupse Roberto. Nu aa. 7sta+i prea de tot. Maic+ta te+ar omor dac ar auzi ce spui... ) Maic+mea n+are nici o importan# n acest moment. 3orbesc despre un criteriu dublu de apreciere existent nc i astzi. 'ri"ete la... arlo >ianc,i nu+i putea crede oc,ilor. =n bogat creator de modele din Milano, care la treizeci de ani i crease deja o reputa#ie interna#ional, se ,otr!se sub un impuls de moment s nc,irieze o main ca s ajung la Roma, n loc s ia ca de obicei trenul de mare "itez. Sora lui, Monica, i "orbise ntotdeauna de frumuse#ea *omului din 1r"ieto. 0i decizia de a opri aici reprezentase o alt decizie de moment. :ar acum... 7,, a,I e buc#ic bun era fata aceeaI !nd turul lu sf!rit, o in"it pe Francesca la cin. *ar n clipa n care ajunser n fa#a celui mai elegant restaurant din 1r"ieto, t!nra femeie ddu napoi. arlo n#elese. 1 conduse ntr+un magazin i+i cumpr o roc,ie scump, pantofi i poet asortate. Rmase uluit c!t de frumoas era. 0i a"ea doar paisprezece aniI Francesca nu mai buse niciodat un "in bun. .l bu ca i cum ar fi fost ap. Fiecare fel de m!ncare era at!t de delicios nc!t pur i simplu sc!ncea de bucurie. 'e arlo, copilul+femeie l fermeca. .i plcea la nebunie felul cum lsa #igara s+i at!rne n col#ul gurii. Era at!t de natural... i at!t de st!ngaceI !nd terminar cina era deja ntuneric. Francesca l conduse la limuzina parcat n fa#a *omului. Strbt!nd o alee ngust, ea se ntinse i+l muc n joac de urec,e. El o trase n mod spontan spre el i fu rspltit cu un srut arztor. *orin#a din "intre l coplei. Francesca o sim#ise i ea. Fu ezit nici o secund atunci c!nd arlo i propuse s fac o plimbare cu maina. Fici nu depiser bine suburbiile 1r"ieto+ului, c ea sttea clare pe el pe banc,eta din spate. *up treizeci de minute, dup ce terminar de fcut dragoste a doua oar, arlo nici nu+i mai putea nc,ipui despr#irea de aceast fat incredibil. 1 ntreb dac nu "oia s+l nso#easc la Roma. ) 7ndiamo, replicase ea cu un sur!s.

A!adar am mers la Roma !i apoi la (apri, i aminti Francesca. 6 sptm#n la 'aris. 1a Milano m-ai obli%at s locuiesc cu Monica !i 1ui%i. 'entru a salva aparen*ele. )rba*ii ntotdeauna !i "ac %ri0i n privin*a aparen*elor. 4unga re"erie a Francesci se ntrerupse c!nd ei i se pru c aude zgomote de pai n deprtare. Se ridic precaut n ntuneric i ascult. Era greu s aud altce"a dec!t btile propriei inimi. 7poi distinse iari sunetul, unde"a n st!nga. =rec,ile i indicar c sunetul pro"enea dinspre g,ea#. =n fior de spaim o cuprinse la g!ndul unor creaturi atac!ndu+le tabra dinspre ocean. 7scult din nou cu mare aten#ie, dar nu mai auzi nimic. Francesca se ntoarse spre corturi. $ac am iubit vreodat vreun brbat, acela ai "ost tu, (arlo. (hiar !i dup ce ai nceput s m mpr*i cu prietenii ti. 7lte amintiri dureroase i demult nmorm!ntate n ad!ncul sufletului rzbir la suprafa#, iar ea se lupt cu ele cu m!nie. '#n ai nceput s m love!ti. Atunci s-a prbu!it totul. Ai dovedit c erai un veritabil ticlos. Francesca ndeprt deliberat aceste g!nduri. >nde eram deci7 i spuse n "reme ce se apropia de cortul ei. Ah, da. 'roblema o constituie 3icole des Jardins. (#t de mult !tie cu adevrat7 5i ce vom ntreprinde noi7

!2. E5%LORATOR N NE7 2OR8 7larma de la ceasul de m!n l trezi pe doctorul @a2agis,i dintr+un somn ad!nc. !te"a clipe se sim#i dezorientat, incapabil s+i aminteasc unde se afl. Se aez pe pat i+i frec oc,ii. .n cele din urm i aduse aminte c era n interiorul lui Rama i c alarma fusese programat s+l trezeasc dup cinci ore de somn. Se mbrc pe ntuneric. *up ce termin, puse m!na pe o geant mare i b!jb!i c!te"a secunde nuntru. Satisfcut de con#inutul ei, i trecu curelele pe dup umr i se ndrept spre u. 'ri"i cu precau#ie n jur. .n celelalte corturi nu se "edeau nici un fel de lumini. Respir ad!nc i iei afar n "!rful picioarelor. ea mai mare autoritate mondial n pri"in#a lui Rama prsi tabra, ndrept!ndu+ se n direc#ia 1ceanului ilindric. 7jung!nd la #rm, cobor pe scrile spate n st!nca nalt de cincizeci de metri, p!n la ni"elul apei ng,e#ate. Se aez pe ultima treapt de la baza falezei, ferit de pri"iri strine. Scoase din geant nite cleme speciale i le prinse de tlpile ncl#rilor, nainte de a pi pe g,ea#, i regl dispoziti"ul personal de orientare pentru a men#ine un curs constant, de ndat ce a"ea s lase n spate #rmul.

4a "reo dou sute de metri mai departe, bg m!na n buzunar i scoase aparatul meteorologic portabil. .l scp pe g,ea#, iar impactul gener un sunet scurt ce rsun puternic n linitea nop#ii. @a2agis,i l ridic dup c!te"a momente. Monitorul i spuse c temperatura se situa la minus zece grade elsius i c "!ntul sufla uor cu opt 2ilometri pe or. @rase puternic aer n piept i fu uimit s simt un miros ciudat, ns familiar. Mirat, in,al din nou, de ast dat concentr!ndu+se asupra mirosului. Fu ncpea nici o ndoial ) era fum de #igarI Stinse rapid lanterna i rmase nemicat pe g,ea#. Mintea i lucra nebunete, cut!nd o explica#ie. Francesca Sabatini era singura dintre astronau#i care fuma. .l urmrise ea cum"aB .i "zuse oare lumina atunci c!nd "erificase aparatul meteoB .ncerc s disting "reun zgomot, dar nu auzi nimic n noaptea raman. ontinu s atepte. *up ce mirosul de #igar se mprtie, doctorul @a2agis,i i relu naintarea pe g,ea#, oprindu+se la fiecare patru sau cinci pai s se asigure c nu urmrea nimeni. .n cele din urm se con"inse c Francesca nu se gsea n spatele su. u toate acestea, pre"ztorul @a2agis,i nu aprinse din nou lanterna p!n ce nu parcurse mai bine de un 2ilometru, i ncepu s se team c de"iase de la cursul stabilit. .n total i trebuir patruzeci i cinci de minute ca s ating #rmul opus al apei i insula FeC Eor2+ului. 4a o sut de metri de #rm, sa"antul japonez scoase din geant o lantern mai puternic i o aprinse. Siluetele fantomatice ale zg!rie+norilor i trimiser un fior de uurare pe ira spinrii. .n sf!rit, se afla acoloI .n sf!rit putea s caute rspunsuri la ntrebrile pe care i le pusese ntreaga "ia#, fr a fi st!njenit de programul arbitrar al altcui"a. *octorul @a2agis,i tia exact unde dorea s mearg n FeC Eor2. Fiecare din cele trei sec#iuni circulare ale oraului raman se di"iza mai departe n alte trei por#iuni ung,iulare, precum o plcint tiat n felii. .n centrul fiecreia dintre cele trei sec#iuni principale se gsea un miez, sau o pia#, n jurul creia erau dispuse restul cldirilor i strzile. opil fiind n TMoto, dup ce citise tot ce reuise s gseasc n legtur cu prima expedi#ie n Rama, @a2agis,i se ntrebase cum s+ar sim#i st!nd n centrul uneia dintre acele pie#e extraterestre, pri"ind n sus la construc#iile create de fiin#e "enite dintr+o alt stea. @a2agis,i era con"ins nu numai c secretele lui Rama ar fi putut fi n#elese cercet!nd FeC Eor2+ul, dar i c cele trei pie#e reprezentau cele mai probabile locuri unde s se gseau indicii cu pri"ire la misteriosul scop al "e,iculului interstelar. Darta FeC Eor2+ului ntocmit de primii exploratori i era ntiprit n minte la fel de puternic ca i cea a lui TMoto, oraul unde se nscuse i crescuse. .ns prima expedi#ie a"usese la dispozi#ie pu#in timp ca s cartografieze FeC Eor2+ul. *in cele nou unit#i func#ionale, doar una fusese cercetat n detaliu- pur i simplu, astronau#ii presupuseser, pe baza unor obser"a#ii limitate, c celelalte erau identice. 'e msur ce pasul sus#inut al lui @a2agis,i l purta tot mai ad!nc n linitea ru pre"estitoare a unei pr#i din sec#iunea central, ncepur s apar subtile diferen#e ntre aceast zon i aceea studiat de ec,ipajul condus de Forton ;ei ptrunseser ntr+o felie adiacent<. *ispunerea principalelor strzi se pstra- totui, pe msur ce doctorul @a2agis,i se apropia de pia#, strzile mai mici cptau o dispunere diferit fa# de cea raportat de primii exploratori. 1mul de tiin# din @a2agis,i i impunea s se opreasc des i s introduc toate diferen#ele n computerul de buzunar. :ntr n regiunea imediat nconjurtoare pie#ii, unde strzile erau dispuse n cercuri concentrice. @ra"ers trei bule"arde i se trezi n fa#a unui octaedru gigantic, nalt de "reo sut de metri, al crui exterior prea confec#ionat din oglinzi. 4umina puternic a lanternei se reflecta pe suprafa#a lui, rico!nd apoi pe cldirile din jur. *octorul @a2agis,i pi ncet n jurul octaedrului, cut!nd o intrare, dar nu descoperi nici una. *e cealalt parte a structurii cu opt laturi, n centrul pie#ei, se ntindea un spa#iu circular larg, lipsit de cldiri. S,igeru @a2agis,i se deplas deliberat de+a lungul circumferin#ei, studiind cu aten#ie cldirile nconjurtoare. Fu cpt nici un indiciu despre scopul structurilor. *up ce se apropie de centru, la inter"ale regulate, pentru a cerceta zona, nu obser" nimic neobinuit sau demn de interes. u toate acestea, introduse n computer amplasamentul cutiilor metalice, joase i cu un aspect indescriptibil, care mpr#eau pia#a n sec#iuni. 7juns iari naintea octaedrului, doctorul @a2agis,i bg m!na n geant i scoase o plac sub#ire, ,exagonal, acoperit cu dispoziti"e electronice. Fix aparatul n pia#, la trei sau patru metri distan# de octaedru, apoi petrecu urmtoarele zece minute "erific!nd, cu ajutorul transmi#torului, buna func#ionare a instrumentelor tiin#ifice. @ermin!nd testele, prsi repede pia#a i se ndrept spre ocean. @a2agis,i se gsea la mijlocul celui de al doilea bule"ard concentric c!nd auzi un pocnet puternic "enind din pia#. Se rsuci i rmase nemicat. *up c!te"a momente auzi un alt zgomot. 'e acesta @a2agis,i l recunoscu- at!t ,!r!itul periilor pe metal, c!t i #iuitul de nalt frec"en#. .ndrept fasciculul lanternei n direc#ia pie#ei. Sunetul ncet. Stinse lanterna i rmase tcut n mijlocul bule"ardului. *up c!te"a minute, periile ncepur iari s foneasc. @a2agis,i tra"ers pe furi celelalte dou bule"arde i "ru s ocoleasc octaedrul, ndrept!ndu+se spre sursa

sunetului. 7+proape ajuns n pia#, un bip+bip ieit din geant i ntrerupse concentrarea. '!n s opreasc alarma care+i indica c instrumentele din pia# nu mai func#ionau, n FeC Eor2 se instalase iari linitea. *octorul @a2agis,i atept, dar zgomotul nu se mai auzi din nou. @rase cu putere aer n piept s se liniteasc i i fcu curaj. .ntr+un fel sau altul, curiozitatea i birui teama i doctorul @a2agis,i se ntoarse n pia# s afle ce se nt!mplase aparatura tiin#ific. 'rima surpriz fu c dispoziti"ul ,exagonal dispruse din locul unde l lsase. =nde putuse oare s se e"aporeB ine sau ce l luase de acoloB @a2agis,i realiz c era pe cale s fac o descoperire de o copleitoare importan#. .n acelai timp era nspim!ntat. 4upt!nd mpotri"a unei dorin#e acerbe de a fugi, plimb fascicolul puternic al lanternei mprejur, sper!nd s gseasc o explica#ie pentru dispari#ia sta#iei. Raza de lumin se reflect de o pies metalic situat la "reo treizeci sau patruzeci de metri mai aproape de centrul pie#ei. :nstincti", @a2agis,i tiu c reflec#ia pro"enea de la aparatul cutat. Se repezi ntr+acolo. Se ls n genunc,i !i cercet dispoziti"ele electronice. Fu se "edea nici o stricciune e"ident. @ocmai i scosese transmi#torul pentru a efectua o "erificare metodic, c!nd obser" un obiect ca o funie, cu un diametru de aproximati" cincisprezece centimetri, la marginea zonei luminate de fasciculul lanternei. *octorul @a2agis,i ridic lanterna i se apropie de el. Era "rgat, negru cu auriu, i se ntindea pe o distan# de "reo doisprezece metri, dispr!nd n spatele unui ciudat paralelipiped metalic, de trei metri nl#ime. 'ipi funia groas. Era moale i pufoas la suprafa#. !nd ncerc s+o ntoarc pentru a o atinge i pe cealalt parte, obiectul ncepu s se mite. @a2agis,i i ddu drumul imediat i l urmri cum erpuiete ncet n direc#ia paralelipipedului. Micarea era nso#it de un zgomot asemntor ,!r!itului unor perii pe metal. *octorul @a2agis,i i auzea btile inimii. .i n"inse iari impulsul de a o lua la fug. .i aminti de medita#iile studen#iei, n grdina maestrului su Nen. Fu+i "a fi team. 1rdon picioarelor s+l duc ctre paralelipiped. Funia neagr+aurie dispruse. @cerea inundase pia#a. @a2agis,i se apropie de paralelipiped, cu lanterna ndreptat spre punctul unde "zuse ultima dat funia. 1coli col#ul i ndrept fasciculul n spatele para"anului. Fu+i putu crede oc,ilor. 1 mas de tentacule negre i aurii se ondulau n btaia luminii. =n sc!ncet de nalt frec"en# i explod brusc n urec,i. *octorul @a2agis,i pri"i peste umr i rmase nmrmurit. 1c,ii i ieir din orbite. Hiptul su se pierdu n zgomotul tot mai puternic fcut de cele trei tentacule care se ntindeau spre el. 'ere#ii inimii sale cedar iar el se prbui, deja mort, n str!nsoarea uluitoarei creaturi.

!!. %ERSOAN+ *IS%+R'T+ ) 7mirale DeilmannB ) *a, generale 1A@oole. ) Eti singurB ) *esigur. 7bia m+am sculat de c!te"a minute. .ntre"ederea mea cu doctorul >roCn nu e pre"zut dec!t peste o or. *e ce suni aa de de"remeB ) .n timp ce dormeai, am primit un mesaj codificat strict secret de la cartierul general. *espre @rinitM. *oresc s+i cunoasc statutul. ) e "rei s spui, generaleB ) 4inia e sigurB 7i oprit nregistrarea con"orbiriiB ) 7m facut+o acum. ) 7u pus dou ntrebri. *ac >orzo" a murit fr s comunice nimnui RW+ul su, i dac mai tie cine"a din ec,ipaj despre @rinitM. ) unoti rspunsul la ambele ntrebri. ) 7m "rut s fiu sigur c nu ai "orbit cu doctorul >roCn. 7u insistat s "erific acest lucru nainte de a rspunde. e crezi c+i cu po"estea astaB ) Fu tiu, Mic,ael. 'oate c cine"a de pe 'm!nt a de"enit ner"os. Moartea lui Kilson i+a nfricoat, probabil. ) 'e mine m+a speriat cu siguran#. *ar nu p!n acolo nc!t s m g!ndesc la @rinitM. M ntreb dac nu cum"a ei tiu ce"a despre care noi ,abar n+a"emB ) Ei bine, bnuiesc c "om afla destul de cur!nd. @o#i oficialii de la 7S: insist s prsim Rama c!t mai repede posibil. Fu le+a plcut nici ,otr!rea noastr de a permite ec,ipajului s se odi,neasc c!te"a ceasuri. *e data asta nu cred c se "or rzg!ndi. ) 7mirale, #i aduci aminte de discu#ia ipotetic pe care am purtat+o cu generalul >orzo", legat de condi#iile n care ar urma s acti"m opera#iunea @rinitMB ) 3ag. *e ceB ) .nc dezaprobi insisten#a lui de a cere mai nt!i s cunoatem de ce este pus @rinitM n aplicareB 7i spus atunci c dac cei de pe 'm!nt consider pericolul ca fiind iminent, nu ai personal ne"oie s cunoti ra#ionamentul deciziei.

) M tem c nu te n#eleg, generale. *e ce+mi pui aceste ntrebriB ) 7 "rea s+#i cer permisiunea, 1tto, ca atunci c!nd transmit rspunsul ctre cartierul general, s+i ntreb de ce se intereseaz despre @rinitM exact n acest moment. *ac ne aflm n primejdie, a"em dreptul s cunoatem acest lucru. ) Fu ai dec!t s+i ntrebi, Mic,ael. .ns pariez c nu+i dec!t o in"estiga#ie de rutin.

?anos @abori se trezi c!nd interiorul lui Rama se afla nc n ntuneric. 'un!ndu+i combinezonul de zbor, fcu o list mental cu acti"it#ile cerute de transportul crabului biot pe FeCton. *ac ordinul de abandonare a lui Rama era cofirmat, atunci urmau s plece n zori. ?anos consult procedura obinuit de e"acuare nmagazinat n computer i o aduse la zi, adug!nd c!te"a noi sarcini asociate biotului. .i "erific ceasul. Norii a"eau s "in peste cincisprezece minute, firete, dac ciclul diurn al lui Rama era regulat. ?anos r!se n sinea lui. Rama le oferise at!tea surprize, nc!t nu era deloc sigur c luminile se "or aprinde dup orarul stabilit. *ac totui acest lucru a"ea s se nt!mple, ?anos dorea s admire /rsritul/ raman. 'utea s+i ia micul dejun i dup aceea. 4a o sut de metri de cort, biotul edea imobil n cuc, aa cum procedase din clipa n care fusese despr#it cu o zi nainte de to"arii si. ?anos i ndrept lanterna spre pere#ii transparen#i i foarte rezisten#i ai cutii, ncerc!nd s obser"e dac biotul se micase n timpul nop#ii. *escoperind c nu+i sc,imbase c!tui de pu#in pozi#ia, ?anos se ndeprt de tabr, n direc#ia oceanului. 7tept!nd explozia de lumin, se trezi fr "oie g!ndindu+se la sf!ritul con"ersa#iei a"ute cu Ficole n seara precedent. e"a nu era n regul cu dez"luirea cauzei probabile a durerii lui >orzo" din noaptea c!nd acesta murise. ?anos i amintea perfect apendicele sntos- nu ncpea ndoial c diagnosticul primar fusese eronat. *e ce ns Ficole nu+i spusese nimic despre cel secundar, reac#ia ad"ers la medi+ camenteB Mai ales dac in"estiga problema... ?anos ajunse la concluzia ine"itabil c des ?ardins fie c+i pierduse ncrederea n capacit#ile sale profesionale, fie l suspecta de administrarea unor medicamente generalului >orzo", fr s o fi consultat n prealabil. 1ricare ar fi fost situa#ia, trebuia s afle ce g!ndea ea de fapt. 1 idee nelinititoare, generat de propriile sale sentimente de "ino"#ie, i trecu brusc prin minte. Era oare posibil ca Ficole s cunoasc existen#a proiectului Sc,midt+Dagenest i s+i suspecteze pe to#i patruB 'entru prima dat, ?anos se ntreb dac nu cum"a durerile resim#ite de 3alerii >orzo" fuseser pro"ocate artificial. .i aminti ,aotica lor ntrunire n patru, la dou ore dup ce *a"id >roCn descoperise c urma s fie lsat la bordul lui FeCton n timpul primei ieiri. ) @rebuie s "orbeti cu el, 1tto, spusese 7miralului Deilmann un *r. >roCn frustrat. @rebuie s+l con"ingi s se rzg!ndeasc. 7miralul admisese atunci c era improbabil ca >orzo" s modifice planificarea deja stabilit doar pe baza rugmin#ii sale. ) .n acest caz ne putem lua adio de la premiile stipulate n contract, replicase m!nios doctorul >roCn. .n tot acest rstimp, Francesca Sabatini rmsese tcut, aparent nengrijorat. 'e c!nd ieea din ncpere, ?anos l auzise fr s "rea pe *a"id >roCn lu!nd+o la rost( ) *e ce eti aa de calmB *oar ai de pierdut la fel de mult ca i noi. Sau ai un plan despre care eu nu tiu nimicB ?anos ntrezrise z!mbetul Francesci doar o frac#iune de secund. .n sc,imb, remarcase atunci strania ncredere n sine a reporterei. 7cum, atept!nd rsritul pe Rama, acel z!mbet ncepu s+l s!c!ie pe @abori. *ate fiind cunotin#ele Francesci n materie de droguri, nu era dificil pentru ea s+i dea generalului ce"a capabil s induc simptomele apendicitei. *ar s fi fcut ea ce"a at!t de... at!t de necinstit, doar pentru a crete "aloarea proiectului mass+mediaB Rama fu din nou scldat brusc de lumin. a ntotdeauna, procesul se do"edi o srbtoare pentru oc,i. ?anos se rsuci ncet, pri"ind n toate direc#iile i studiind imensele castroane de la capetele cilindrului. 1dat lumina re"enit, se decise s+o abordeze pe Francesca cu prima ocazie.

*estul de ciudat, prima care puse ntrebarea se do"edi a fi :rina @urg,enie". 7stronau#ii aproape i terminaser micul dejun. *e fapt, doctorul >roCn i amiralul Deilmann se ridicaser deja de la mas ca s nceap o alt interminabil conferin# cu cei de la conducerea 7S:. ) =nde este doctorul @a2agis,iB ntreb ea inocent. E ultimul membru din ec,ipaj pe care l+a fi crezut n stare s nt!rzie. ) 'robabil c n+a auzit ceasul, rspunse ?anos @abori, mping!ndu+i scaunul pliant n spate. M duc s "d ce+i cu el.

Se ntoarse dup un minut, complet nedumerit. ) Fu+i nuntru, declar ridic!nd din umeri. 'robabil a ieit la o plimbare. Ficole des ?ardins sim#i imediat un gol n stomac. Se ridic brusc, fr s+i fi terminat masa. ) @rebuie s mergem s+l cutm, spuse ea fr s+i ascund nelinitea, altminteri nu "a fi gata pentru plecare. @o#i ceilal#i i obser"ar agita#ia. ) e se nt!mpl aiciB ntreb cu un aer firesc Ric,ard Ka2efield. =nul din oamenii notri de tiin# face o plimbric de unul singur diminea#a i doctorul intr n panicB 'orni emi#torul radio. 7ten#ie, doctore @a2agis,i, oriunde te afli. 7ici e Ka2efield. omunic+ne, te rog, dac te sim#i bine, ca s ne putem termina micul dejun. =rm o linite prelung. Fiecare astronaut tia c era absolut obligatoriu s poarte ntotdeauna asupra lui un comunicator. *ac dorea, putea nc,ide partea de emisie, ns aparatul trebuia pstrat n permanen# desc,is pe frec"en#a de recep#ie. ) @a2agis,i+san, spuse apoi Ficole cu o "oce urgent. @e sim#i bineB @e rog, rspunde. .n timpul tcerii care urm, golul din stomacul lui Ficole de"eni i mai acut. 'rietenului ei i se nt!mplase ce"a ngrozitor.

)Hi+am explicat de dou ori, doctore MaxCell, declar exasperat *a"id >roCn. F+ are nici un sens s e"acum par#ial ec,ipajul. Modalitatea cea mai eficace de a+l gsi pe doctorul @a2agis,i este s utilizm ntreg personalul disponibil. *e ndat ce+l gsim, "om pleca n cea mai mare grab. 0i pentru a+#i rspunde la ultima dumitale ntrebare, ei bine, nu, nu este un subterfugiu al nostru pentru a e"ita ndeplinirea ordinului de e"acuare. Se rsuci spre 7miralul Deilmann i i nm!n microfonul. ) 4a naiba, 1tto, murmur el, "orbete tu cu neg,iobul sta de birocrat. rede c+ i n stare s conduc misiunea mai bine dec!t noi, dei se afl la o sut de milioane de 2ilometri distan#. ) *octore MaxCell, aici 7miralul Deilmann. .l sus#in ntru totul pe *r. >roCn. 1ricum, a"!nd n "edere timpii de ateptare, nu ne putem permite s discutm n contradictoriu. 3om ac#iona conform planului nostru. osmonautul @abori "a rm!ne cu mine n tabra >eta i "a str!nge ec,ipamentul greu, inclusi" biotul. Eu "oi coordona cutarea. >roCn, Sabatini i des ?ardins "or tra"ersa g,ea#a p!n n FeC Eor2, cea mai probabil destina#ie a profesorului, dac a plecat singur, de bun "oie. Ka2efield, @urg,enie" i Eamana2a l "or cuta cu elicopterele. Fcu o pauz. ) Fu+i ne"oie s+mi rspunzi n grab. 1pera#iunea de cutare "a ncepe nainte ca urmtorul dumitale mesaj s ajung aici.

.ntoars n cortul su, Ficole i mpac,et cu mare grij rezer"ele de medicamente. Se n"ino"#i c nu pre"zuse faptul c @a2agis,i "a ncerca o ultim "izit n FeC Eor2. Ai comis nc o %re!eal, i spuse Ficole. (e po*i s mai "aci e s te asi%uri c vei "i pre%tit atunci c#nd l %se!ti. unotea pe de rost procedura de mpac,etare. u toate acestea, sri peste propriile sale rezer"e de alimente i ap, pentru a se asigura c are tot ce i+ar fi fost necesar unui @a2agis,i rnit sau bolna". Ficole nutrea sentimente amestecate fa# de cei doi nso#itori ai si la opera#iunea de cutare a sa"antului japonez, dar nu se g!ndi o clip c repartizarea ar fi putut fi deliberat aleas. u to#ii cunoteau fascina#ia lui @a2agis,i pentru FeC Eor2. .n mprejurrile date, nu era nimic surprinztor c >roCn i Sabatini o nso#eau n cercetarea principalei zone de in"estiga#ie. ,iar nainte s prseasc cortul, Ficole l "zu pe Ric,ard Ka2efield la u. ) 'ot s intruB ) *esigur, replic ea. >rbatul pi nuntru cu o nesiguran# ce nu+i era caracteristic, ca i c!nd ar fi fost jenat ori tulburat. ) e eB ntreb Ficole dup o scurt tcere. Ric,ard z!mbi. ) M rog, zise el sfios, n urm cu c!te"a minute mi prea o idee bun. 7cum mi pare ni#el stupid ) poate c,iar copilreasc. Ficole obser" c #inea un obiect n m!na dreapt. ) Hi+am adus ce"a, relu el. =n talisman, presupun. e"a care s+#i poarte noroc. M+am g!ndit c poate i "ei lua cu tine n FeC Eor2. Ka2efield i desfcu palma. Ficole recunoscu figura 'rin#ului Dal. ) 'o#i spune ce "rei despre "aloare i discre#ie i toate astea, dar uneori pu#in noroc conteaz mai mult. Ficole fu surprinztor de micat. 4u mica figurin din m!na lui Ka2efield i i

studie detaliile cu admira#ie. ) 'rin#ul are cum"a i alte calit#i pe care ar trebui s le cunoscB ntreb ea z!mbind. ) 1,, da, se n"ior Ric,ard. .i place s+i petreac serile n c!rciumi, alturi de ca"aleri grai i de alte personaje dezagreabile. Sau s se bat cu duci i con#i renega#i. 1ri s curteze minunate prin#eze fran#uzoaice. Ficole se nroi uor. ) *ac m simt singur i doresc ca prin#ul s m n"eseleasc, ce trebuie s facB Ric,ard se apropie de Ficole i+i art o minuscul tastatur amplasat c,iar deasupra feselor 'rin#ului Dal. ) Rspunde la multe comenzi, zise Ric,ard, nm!n!ndu+i o mic bag,et de mrimea unui ac. Se potri"ete perfect n oricare din taste. 7pas pe @ pentru text sau pe 7 pentru ac#iune, dac "rei s+#i arate ce poate. Ficole introduse robotul i bag,eta ntr+unul din buzunarele costumului. ) Mul#umesc, Ric,ard. 7 fost tare drgu# din partea ta. Ka2efield se f!st!ci. ) Ei, m rog, nu+i cine tie ce. *oar c am a"ut mult g,inion n ultima "reme i m+ am g!ndit, adic..., poate) ) Mul#umesc nc o dat, Ric,ard, l ntrerupse Ficole. 7preciez grija ta. :eir mpreun afar.

!(. NSO#ITORI NEO-I N'I#I *octorul *a"id >roCn era genul de sa"ant cruia nu+i plceau i nici nu a"ea ncredere n maini. ele mai multe dintre lucrrile sale tratau subiecte teoretice, cci detesta formalismul i detaliile tiin#elor empirice. Empiritii a"eau de luptat cu instrumentele i, c,iar mai ru, cu inginerii. 'entru *a"id >roCn, inginerii nu erau dec!t dulg,eri i instalatori cu diplom. 4e tolera existen#a doar pentru c unii din ei puteau fi necesari, dac teoriile sale ar fi fost s fie "erificate de msurtori reale. !nd Ficole i puse inocent c!te"a ntrebri referitoare la func#ionarea ice+ mobilului, Francesca nu+i putu re#ine un c,icotit. ) Dabar n+are, i nici nu l intereseaz, explic italianca. 7i crede c nu tie nici mcar s conduc un crucior electricB 4+am "zut pri"ind un simplu robot de buctrie mai bine de treizeci de minute, ncerc!nd fr succes s+i dea seama cum se utilizeaz. *ac nul:+ar ajuta nimeni, ar muri de foame. ) Daide Francesca, lucrurile nu pot sta aa de ru, zise Ficole n timp ce urcau pe banc,eta din fa# a "e,iculului. 4a urma urmei, trebuie s se foloseasc at!t de computere i de ec,ipamentul de transmisie, c!t i de sistemul de prelucrare a imaginilor de pe FeCton. Exagerezi. @onul con"ersa#iei era uuratec i inofensi". *a"id >roCn se ls s cad pe banc,eta din spate i oft din greu. ) u siguran# c dou femei excep#ionale ca "oi au i altce"a mai important de discutat. *ac nu, poate mi explica#i i mie de ce un lunatic cercettor japonez prsete tabra n puterea nop#ii. ) 'otri"it asistentului lui MaxCell, nulitatea aia slugarnic de Mills, mul#i de pe 'm!nt consider c bunul nostru doctor a fost rpit de ramani. ) Fii serioas, Francesca. *e ce s+ar decide @a2agis,i s plece de unul singurB ) Eu am o idee, declar rar Ficole. Fu era satisfcut de programarea explorrii. 0ti#i c!t de mult crede n importan#a FeC Eor2+ului. *up incidentul cu Kilson... ei bine, a de"enit con"ins de iminen#a unui ordin de e"acuare. '!n ne+am fi ntors ) dac ne+ am mai fi ntors "reodat ) 1ceanul ilindric a"ea s se topeasc, fc!nd mult mai dificil accesul n ora. 1nestitatea nnscut a lui Ficole o ndemna s+i informeze pe >roCn i Sabatini despre problemele inimii lui @a2agis,i, ns intui#ia o sftuia s nu aib ncredere n cei doi. ) Fu pare a fi un tip care s se pripeasc, opin doctorul >roCn. M ntreb dac nu cum"a a auzit sau a "zut ce"a. ) 'oate c+l durea capul, ori nu reuea s adoarm, a"ans Francesca. Reggie Kilson obinuia s ,oinreasc n timpul nop#ii c!nd a"ea migrene. *a"id >roCn se aplec n fa#. ) 7propo, se adres el lui Ficole, Francesca mi spune c eti de prere c instabilitatea lui Kilson ar fi putut fi exacerbat de pilulele pe care le lua. E limpede c te pricepi la medicamente. M+a impresionat din cale+afar rapiditatea cu care ai identificat somniferul pe care l luasem eu. ) 3orbind de medicamente, adug Francesca dup o scurt pauz, ?anos @abori a men#ionat ce"a despre o discu#ie a"ut cu tine referitoare la moartea lui >orzo". 'oate c nu l+am n#eles eu bine, ns cred c a spus c la mijloc ar fi putut s fie o

reac#ie ad"ers la administrarea unui medicament. .naintau pe g,ea# cu o "itez constant. 7tmosfera prea degajat, aparent normal. Fu exista nici un moti" "izibil de suspiciune. otu!i, se g!ndi Ficole formul!nd un rspuns Francesci, ultimele dou remarci au "ost prea lunecoase. Aproape exersate. Se rsuci s+l pri"easc pe *a"id >roCn. 'e Francesca o tia capabil s+i ascund sentimentele, ns Ficole era sigur c putea citi pe c,ipul doctorului >roCn dac ntrebrile lor erau sau nu repetate. >rbatul se foi uor sub pri"irea ei scruttoare. ) osmonautul @abori i cu mine am "orbit despre generalul >orzo" i mpreun am emis o serie de specula#ii despre ce i+ar fi putut pro"oca durerea, declar Ficole afabil. .n definiti", apendicele su era perfect sntos, aa c simptomele trebuie s fi fost induse de altce"a. 'e parcursul discu#iei, i+am spus lui ?anos c o reac#ie negati" la medicamente constituie una din posibilit#i. Fu este o afirma#ie foarte categoric. *octorul >roCn pru uurat i sc,imb subiectul imediat. u toate acestea, rspunsul lui Ficole nu o satisfcuse pe Francesca. $ac nu cumva %re!esc, 0urnalista noastr mai are nc ntrebri, cuget Ficole. $ar nu mi le va pune acum. 1 pri"i pe Francesca i i ddu seama c italianca nu acorda nici o aten#ie monologului lui >roCn de pe scaunul din spate. .n "reme ce el "orbea despre reac#ia celor de pe 'm!nt la moartea lui Kilson, Francesca se ad!ncise n propriile sale g!nduri. *up ce >roCn i sf!ri ideea, se instal tcerea. Ficole pri"i n jur la nesf!ritele mile de g,ea#, la impuntoarele faleze de pe #rmurile 1ceanului ilindric, la zg!rie+ norii FeC Eor2+ului profila#i n fa#. Rama era o lume plin de glorie. 'e moment se sim#i "ino"at de nencrederea artat Francesci i doctorului >roCn. (e pcat c noi, pm#ntenii, nu suntem niciodat capabili s mer%em n aceea!i direc*ie. 3ici chiar atunci c#nd suntem con"runta*i cu in"initul. ) Fu+mi dau seama cum ai reuit, rupse brusc tcerea Francesca. Se rsucise pentru a i se adresa lui Ficole. *up at!ta amar de timp, nici mcar ziarele tabloide n+ au nici un indice. 0i nu trebuie s fii un geniu ca s calculezi c!nd s+a nt!mplat. *octorul >roCn pierduse complet irul replicilor. ) *espre ce naiba "orbi#iB ) elebrul nostru ofi#er biolog, replic Francesca. Fu gseti fascinant faptul c, dup at!ta "reme, identitatea tatlui fiicei ei nu este nc cunoscut publiculuiB ) Signora Sabatini, rosti numaidec!t n italian Ficole, aa cum #i+am mai declarat nainte, acest subiect nu te intereseaz. Fu "oi permite acest amestec n "ia#a mea personal) ) 3oiam doar s+#i reamintesc, Ficole, o ntrerupse rapid Francesca, de asemenea n italian, c ai secrete pe care nu doreti s le "ezi dez"luite. *a"id >roCn le pri"i deconcertat pe am!ndou. Fu n#elesese nici o "orb i era complet uluit de brusca tensiune instalat n "e,icul. ) 7adar, *a"id, rosti Francesca pe un ton condescendent, ne po"esteai ce"a despre starea de spirit de pe @erra. rezi c ni se "a ordona s ne ntoarcem acasB Sau "om renun#a pur i simplu la aceast ieireB ) onsiliul executi" de la cartierul general a fost con"ocat ntr+o sesiune special la sf!ritul sptm!nii, rspunse el dup o scurt ezitare. 'rerea doctorului MaxCell e c ni se "a cere s abandonm proiectul. ) Reac#ia ar fi tipic pentru un grup de oficialit#i gu"ernamentale, al cror obiecti" principal a fost ntotdeauna minimalizarea riscurilor, coment Francesca. 'entru prima dat n istorie, fiin#e umane adec"at pregtite exploreaz interiorul unui "e,icul construit de o inteligen# extraterestr. 0i totui, pe 'm!nt politicienii se comport ca i cum nu s+ar nt!mpla nimic neobinuit. Sunt incapabili de "iziune. =luitorI Ficole des ?ardines ncet s mai asculte con"ersa#ia dintre Francesca i *a"id >roCn. Mintea i se concentrase pe sc,imbul anterior de cu"inte. (rede c de*in probe despre dro%urile din corpul lui )or/ov, cuget Ficole. 3u exist alt explica*ie pentru amenin*area ei. 7juni la marginea ntinderii de g,ea#, Francesca petrecu zece minute cu pregtirea camerei robot i a ec,ipamentului de sunet pentru sec"en#a menit s+i prezinte pe cei trei pornind n opera#iunea de /cercetare a oraului extraterestru/, n cutarea colegului disprut. Femul#umirea exprimat de Ficole despre nt!rziere trecu neobser"at. .i fcu totui cunoscut suprarea neparticip!nd la realizarea filmului res+ pecti". .n "reme ce Francesca i termina pregtirile, Ficole urc scara apropiat i studie oraul zg!rie+norilor. .n spate i sub ea, o auzea pe Francesca e"oc!nd drama pentru milioanele de spectatori de pe 'm!nt. ) :at+m la periferia misteriosului ora+insul denumit FeC Eor2. .n apropierea acestui loc doctorul @a2agis,i, cosmonautul Ka2efield i cu mine am auzit la nceputul sptm!nii o serie de sunete stranii. 7"em moti"e s credem c FeC Eor2+ul a constituit destina#ia profesorului atunci c!nd a prsit tabra noaptea trecut, ntr+o expedi#ie de explorare solitar i neautorizat... e i s+a nt!mplatB *e ce nu rspunde apelurilor noastreB :eri am fost martorii unei teribile tragedii n decursul creia ziaristul Reggie Kilson, risc!ndu+i "ia#a pentru a o

sal"a pe cea care " "orbete acum, a fost prins sub ro"er, fiind incapabil s scape de cletii puternici ai crabilor bio#i. S fi a"ut expertul nostru n Rama o soart similarB S fi proiectat oare extrateretrii care au construit acest uimitor "e,icul n urm cu eoni un soi de capcan sofisticat, destinat s+i pcleasc, iar n cele din urm s+i distrug pe "izitatorii prea pu#in suspicioiB Fu tim. .ns... *in punctul ei de obser"a#ie, Ficole ncerc s+o ignore pe Francesca i s g,iceasc n ce direc#ie ar fi putut s se ndrepte doctorul @a2agis,i. onsult ,r#ile stocate n memoria computerului ei de buzunar. &l s-ar "i dus exact spre centrul %eometric al ora!ului, conc,ise ea. &ra convins c aceast per"ec*iune %eometric are o semni"ica*ie.

!). N GROA%+ Strbteau nucitorul labirint de strzi de "reo douzeci de minute numai, i cu siguran# s+ar fi rtcit deja n lipsa dispoziti"elor personale de orientare. Fu a"eau nici un plan prestabilit. Doinreau pur i simplu pe strzi, la nt!mplare. 4a fiecare trei sau patru minute, amiralul Deilmann lua legtura cu doctorul >roCn, aa nc!t trebuiau s gseasc locuri potri"ite, unde intensitatea semnalului s fie satisfctoare. ) .n ritmul acesta, cercetarea noastr nu se "a sf!ri niciodat, remarc Ficole c!nd "ocea lui 1tto Deilmann slbi nc o dat n comunicator. *octore >roCn, ce+ar fi s rm!i ntr+un loc fixB Francesca i cu mine am) ) 7ten#iune. 3ocea amiralului de"eni mai clar de ndat ce *a"id >roCn ptrunse ntr+un spa#iu situat ntre dou cldiri nalte. 7#i recep#ionat ultima transmisieB ) Mi+e team c nu, replic *a"id >roCn. Repet, te rog. ) Eamana2a, Ka2efield i @urg,enie" au acoperit treimea de jos a Semicilindrului Fordic. Fici urm de @a2agis,i. Este improbabil s fi ajuns mai spre nord, numai dac nu s+a ndreptat spre unul din oraele de acolo. @otui, cine"a ar fi trebuit s+i gseasc urmele n cazul acesta. 7a nc!t se pare c "oi sunte#i pe pista cea bun. .ntre timp, aici a"em nout#i importante. 7cum dou minute, crabul capturat a nceput s se mite. .ncearc s se elibereze, dar p!n n prezent sculele sale de+abia dac au zg!riat pu#in cuca. @abori lucreaz febril pentru a construi una mai mare i mai rezistent, care s o cuprind n ntregime pe prima. 4+am c,emat pe Eamana2a napoi cu elicopterul ca s+i dea o m!n de ajutor lui @abori. @rebuie s soseasc dintr+un minut ntr+altul... 7tepta#i... =n mesaj urgent de la Ka2efield. 3 fac legtura. 7ccentul britanic al lui Ric,ard Ka2efield era de neconfundat, dei transmisia se recep#iona cu greu de trioul de astronau#i din FeC Eor2. ) 'ianjeni, strig el ca rspuns la o ntrebare a 7miralului Deilmann. 3 mai aduce#i aminte de biotul pianjen disecat de 4aura ErnstB Ei bine, "edem ase asemenea exemplare dincolo de faleza sudic. Miun n jurul taberei temporare pe care am construit+o acolo. 0i se pare c cine"a i+a reparat pe cei doi crabi mor#i, deoarece fra#ii prizonierului nostru tocmai se rostogolesc spre 'olul Sud... ) :magini, #ip n microfon Francesca Sabatini. FilmeziB ) eB Regret, n+am auzit. ) Francesca "rea s tie dac filmezi, repet 7miralul Deilmann. ) >inen#eles, scumpo, rspunse Ric,ard Ka2efield. 7t!t sistemul automat al elicopterului, c!t i aparatul pe care mi l+ai dat astzi diminea# func#ioneaz ncontinuu. 'ianjenii bio#i sunt uluitori. F+am "zut mciodat ce"a care s se mite aa de repede... 7propo, "reo semn de la profesorul nostruB ) .nc nu, strig din FeC Eor2 *a"id >roCn. E greu de naintat n labirintul acesta de cldiri. M simt de parc am cuta acul n carul cu f!n. 7miralul Deilmann repet rspunsul pentru Ka2efield i @urg,enie". Ric,ard anun# apoi c se ntorceau la baza >eta pentru realimentare. ) @u ce faci, *a"idB ntreb Deilmann. 7"!nd n "edere situa#ia actual, inclusi" necesitatea de a+i #ine la curent cu e"enimentele pe ticloii ia de pe 'm!nt, nu crezi c ar trebui s te ntorci i tu la bazB osmonau#ii Sabatini i des ?ardins "or continua s+l caute pe doctorul @a2agis,i. *ac trebuie, putem trimite pe cine"a s te nlocuiasc. ) Fu tiu, 1tto, nu am ) Francesca rsuci butonul tran+smi#torului, nels!ndu+l s termine. *a"id i arunc o pri"ire furioas, ns se nmuie rapid. ) @rebuie s stm de "orb, rosti ea ,otr!t. Spune+i c+l contactezi peste c!te"a minute. Ficole rmase stupefiat de con"ersa#ia ncins ntre cei doi. Fici unul nu prea c!tui de pu#in interesat de soarta doctorului @a2agis,i. Francesca insista s se ntoarc imediat la baz ca s acopere toate e"enimentele. *octoral >roCn se arta ngrijorat c nu participa la /ac#iunea/ principal. Fiecare argumenta c moti"ele sale de ntoarcere n tabr erau mai importante. 0i dac ar fi prsit am!ndoi FeC Eor2+ulB Fu, n acest caz ar rm!ne singur des ?ardins. 'oate c ar fi fost bine s "in i ea cu ei, urm!nd ca opera#iunea de cutare a

lui @a2agis,i s fie reluat peste c!te"a ceasuri, dup ce lucrurile se "or fi linitit... .n cele din urm, Ficole explod( ) Ficiodat, #ip ea ctre ei, dar niciodat n toat "ia#a mea n+am "zut o purtare mai egoist... =nul dintre colegii notri a disprut i mai mult ca sigur c are ne"oie de ajutorul nostru. 'oate e rnit sau c,iar pe moarte, i tot ce face#i "oi e s " certa#i despre mruntele "oastre prerogati"e. E dezgusttor. Fcu o pauz de o secund s+i trag rsuflarea. ) S " spun un lucru, continu Ficole nc fumeg!nd. Fu m ntorc acum la baz. Fu+mi pas c!tui de pu#in dac+mi ordona#i s+o fac. Rm!n aici i termin ce am nceput. el pu#in eu mi+am pstrat priorit#ile corecte. 0tiu c "ia#a unui om e mai important dec!t imaginea, statutul, sau c,iar o t!mpenie de proiect mass+media. *a"id >roCn clipi de dou ori ca i cum ar fi fost plmuit. Francesca z!mbi. ) Ei, ei, iat deci c izolatul nostru ofi#er biolog tie mai multe dec!t credem noi. .l pri"i pe *a"id, apoi se rsuci iari spre Ficole. 3rei s ne scuzi o clip, dragB 7"em de discutat nite probleme personale. *octoral >roCn i Francesca se retraser la baza unui zg!rie+nori, la o distan# de "reo douzeci de metri, i se lansar ntr+o discu#ie aprins. Ficole se ntoarse cu spatele. Era furioas pe sine nsi deoarece i ieise din fire. 1 irita n special faptul c dez"luise amnuntul referitor la contractul lor cu Sc,midt i Dagenest. :or crede c Janos mi-a spus. 1a urma urmei, suntem prieteni apropia*i. Francesca re"eni l!ng Ficole, n "reme ce doctorul >roCn lua legtura cu amiralul Deilmann. ) *a"id solicit elicopterul s+l ridice de l!ng ice+mobil. M asigur c se "a descurca s ajung singur p!n acolo. Eu "oi rm!ne cu tine s+l cutm pe @a2agis,i. el pu#in aa "oi putea s fotografiez FeC Eor2+ul. *in "ocea Francesci nu rzbtea nici o emo#ie. Ficole era incapabil s+i dea seama de starea ei de spirit. ) .nc ce"a, adug italianca. :+am promis promis lui *a"id c "om termina cutarea i "om fi pregtite s ne ntoarcem n maximum patru ore.

ele dou femei de+abia dac sc,imbar c!te"a cu"inte n prima or. Francesca se mul#umea s+o lase pe Ficole s aleag traseul. 4a fiecare cincisprezece minute se opreau pentru a contacta baza >eta i a ob#ine coordonatele noii pozi#ii. ) Sunte#i la aproximati" doi 2ilometri sud i patru 2ilometri est fa# de ice+mobil, le spuse Ric,ard Ka2efield n clipa c!nd se oprir s+i ia masa de pr!nz. Fusese delegat s le urmreasc naintarea. 4a est n raport cu pia#a central. Se ndreptaser ntr+acolo de la nceput, cci Ficole socotise c aceea fusese destina#ia lui @a2agis,i. *escoperiser o pia# desc,is, circular, cu numeroase construc#ii scunde, dar nici un semn al trecerii colegului lor. *e atunci, Francesca i Ficole "izitaser alte dou pie#e i cercetaser n lungime dou dintre feliile centrale. Fu gsiser nimic interesant. Ficole recunoscu c ncepea s duc lips de idei. ) e loc uimitor, coment Francesca pregtindu+se s mn!nce. 0edeau pe o cutie metalic ptrat, nalt de aproximati" un metru. ) Fotografiile mele abia de reuesc s+l cuprind. @otul este at!t de mre#, at!t de linitit, at!t de... strin. ) =nele dintre aceste cldiri n+ar putea fi descrise fr imaginile tale. 'oliedrele, de exemplu. !te unul n fiecare zon, iar cel mai mare amplasat ntotdeauna l!ng pia#. M ntreb ce semnifica#ie auB 0i de ce sunt dispuse n acest modB @ensiunea emo#ional din sufletul celor dou femei rm!nea ascuns. Flecrir pu#in despre cele "zute pe parcursul tra"ersrii insulei. 'e Francesca o fascinase mai ales plasa enorm care lega doi zg!rie+nori nal#i, n zona central. ) 4a ce crezi c folosete mpletitura aceeaB ntreb ea alene. @rebuie s aib douzeci de mii de oc,iuri i o nl#ime, de cel pu#in cincizeci de metri. ) 'rerea mea e n+are rost s ncercm s g,icim, replic Ficole flutur!nd din m!n. .i termin masa i arunc o pri"ire colegei sale. ) Lata s mergem mai departeB ) Fu c,iar, zise Francesca cu un scop precis n minte. ur# rmi#ele de m!ncare i le puse n buzunarul special destinat al combinezonului de zbor. Ficole o pri"i ntrebtor. ) red c a sosit momentul s dm cr#ile pe fa# i s discutm cinstit, continu Francesca cu un ton neltor de prietenesc. *ac suspectezi c i+am dat un medicament lui 3alerii >orzo" n ziua n care a murit, de ce nu m ntrebi directB Ficole i fix ad"ersara pre# de c!te"a secunde. ) 0i i+ai datB ntreb ea ntr+un sf!rit. ) rezi c am fcut+oB replic n joac italianca. 0i dac aa s+au nt!mplat lucrurile, de ce a fi procedat astfelB ) ?oci acelai joc, dar la alt ni"el, constat Ficole dup o pauz. Fu ai de g!nd s recunoti nimic. 3rei doar s afli c!t de mult cunosc. *ar n+am ne"oie de o mrturisirea

ta. 0tiin#a i te,nologia m sprijin. .n final, ade"rul "a iei la lumin. ) M ndoiesc, rosti degajat Francesca. Sri jos de pe cutie. 7de"rul le scap ntotdeauna celor care+l caut. N!mbi. 0i acum ,aide s+l cutm pe profesor. 'e latura "estic a pie#ei centrale, astronau#ii nt!lnir o alt structur unic. *e la distan# semna cu un ,ambar uria. 3!rful acoperiului negru depea uor patruzeci de metri nl#ime, iar lungimea o a"ea de cel pu#in o sut de metri. *ou trsturi ieeau n e"iden#. .nt!i, ambele capete ale cldirii erau desc,ise- a doua, c,iar dac de afar nu era "izibil, pere#ii i acoperiul erau transparen#i din interior. Francesca i Ficole sc,imbar locurile pe r!nd, s se asigure c nu a"eau de+a face cu o iluzie optic. ine"a aflat n interiorul ,ambarului reuea ntr+ade"r s "ad n toate direc#iile, numai n jos nu. *e fapt, zg!rie+norii altura#i fuseser astfel pozi#iona#i ca strzile n"ecinate s fie "izibile din interiorul construc#iei. ) Fantastic, exclam Francesca fotografiind+o pe Ficole de cealalt parte a zidului. ) *octorul @a2agis,i mi+a spus c este imposibil de crezut c FeC Eor2+ul nu a fost construit cu un scop anume, spuse Ficole d!nd col#ul. Restul lucrurilor din RamaB 'oate, ns nimeni nu depune at!ta efort fr un moti" bine ntemeiat. ) Foloseti un ton aproape religios, constat Francesca. Ficole o pri"i n tcere. Acum m n*eap, g!ndi ea. 3u-i pas de "apt ce cred. 'oate nici chiar ce cred al*ii. ) Dei, ia uite aici, exclam Francesca dup un moment de linite. Fcuse c!#i"a pai n interiorul ,ambarului i arta spre pm!nt. Ficole "eni alturi de ea. .n fa#a italiencei se csca o groap ngust i dreptung,iular. *esc,iztura era lung de circa cinci metri, lat de un metru i jumtate i destul de ad!nc, poate cam de opt metri. ea mai mare parte a fundului ei se gsea n ntuneric 'ere#ii erau drep#i de sus p!n jos, fr nici un semn sau ncrusta#ie. ) =ite nc una aici. 0i alta acolo... .n total descoperir nou gropi, cu toate identice, mprtiate n jumtatea de sud a ,ambarului. .n cealalt jumtate se distingeau nou sfere mici, dispuse ntr+o ordine precis. Ficole se trezi dorindu+i o legend, un g,id de instruc#iuni care s explice scopul i n#elesul tuturor acelor obiecte. Era complet deconcertat. Strbtuser aproape ntreaga lungime a construc#iei c!nd auzir un semnal slab n comunicatoare. ) 'robabil l+au gsit pe doctorul @a2agis,i, strig Ficole repezindu+se spre unul din capetele cldirii. *e ndat ce iei de sub acoperi, "olumul semnalului de c,emare mai c+i sparse timpanele. ) .n regul, n regul, transmise ea. 3 recep#ionm. e s+a nt!mplatB ) .ncerc s " contactez de mai bine de dou minute, l auzi rostind pe Ric,ard Ka2efield. =nde naiba a#i fostB 7m folosit semnalul de pericol din cauza amplificrii sale sporite. ) Eram n interiorul unui ,ambar uluitor, replic Francesca din spatele lui Ficole. E ca o lume suprarealist, cu geamuri+oglinzi de o singur parte i reflec#ii ciudate) ) Minunat, o ntrerupse Ric,ard, ns n+a"em timp de po"eti. *umnea"oastr, doamnelor, trebuie s porni#i numaidec!t spre cel mai apropiat punct al 1ceanului ilindric. =n elicopter " "a culege peste zece minute. 7m ateriza c,iar n FeC Eor2 dac am a"ea unde. ) *e ceB ntreb Ficole. e+i cu aceast grab subitB ) *e unde " afla#i "ede#i 'olul SudB ) Fu. .n jur sunt prea multe cldiri. ) e"a straniu se petrece n jurul coarnelor mici. *escrcri electrice uriae fulger de la un "!rf la altul. E o imagine impresionant. u to#ii sim#im c ce"a neobinuit e pe cale s se nt!mple. Ric,ard ezit o clip. 7r trebui s prsi#i imediat FeC Eor2+ul. ) 1T, rspunse Ficole. 'lecm. .ntrerupse emisia i se rsuci spre Francesca. ) 7i obser"at c!t de puternic era semnalul atunci c!nd am ieit din ,ambarB Ficole reflect c!te"a momente. .nseamn c materialul pere#ilor i al acoperiului bloc,eaz emisiile radio. Ficole se lumin la fa#. 7sta explic ce s+a nt!mplat cu @a2agis,i ) probabil se gsete n interiorul unui ,ambar, sau al altei construc#ii similare. Francesca nu+i urmrea ra#ionamentul. ) 0i ce dacB ntreb ea, panoram!nd pentru ultima dat ntreg complexul. Fu mai are nici o importan#. @rebuie s ne grbim s prindem elicopterul. ) 'oate e c,iar ntr+una din gropile astea, continu agitat Ficole. *esigur, e foarte posibil. Mergea prin ntuneric i ar fi putut s cad... 7teapt+m aici. M ntorc ntr+un minut. Ficole se repezi n ,ambar i ngenunc,ie l!ng una din gropi. Sprijinindu+se de marginea desc,izturii cu o m!n, ndrept fascicolul lanternei spre fund. 7colo exista ce"aI 7tept c!te"a secunde ca oc,ii s i se obinuiasc cu penumbra. 'e jos se afla o grmad dintr+un fel de material. Se deplas rapid n dreptul altei gropi.

) *octore @a2agis,i, strig ea n japonez. Eti aici, S,igB ) Daide odatI o c,em Francesca din cellalt capt. S mergem. Ric,ard prea extrem de serios. 4a cea de+a patra groap, umbrele o mpiedicar s "ad fundul, n ciuda luminii puternice a lanternei. *istingea c!te"a obiecte, dar ce erau ele oareB 4s!ndu+se pe burt se aplec uor peste desc,iztur, ncerc!nd s+i dea seama dintr+un ung,i diferit dac masa inform de dedesubt era sau nu corpul prietenului ei. Sorii lui Rama ncepur s clipeasc. .n interiorul ,ambarului, efectul optic era extraordinar, i dezorientant. Ficole pri"i n sus s "ad ce se nt!mpl, i se dezec,ilibr. ea mai mare parte a corpului i alunec n groap. ) Francesca, strig ea, sprijinindu+se cu m!inile de peretele opus ca s nu cad. Francesca, am ne"oie de ajutorI 7tept aproape un minut nainte de a conc,ide c italianca prsise deja ,ambarul. >ra#ele i oboseau cu repeziciune. 'e podeaua ,ambarului mai a"ea doar partea de jos a picioarelor. apul i se afla l!ng unul din pere#ii gropii, la aproximati" optzeci de centimetri sub ni"elul solului. Restul corpului i era suspendat n aer, mpiedicat s se prbueasc nuntru de presiunea puternic a m!inilor ei. 4uminile continuau s p!lp!ie intermitent. Ficole ridic pri"irea s "ad dac era n stare s ajung cu o m!n la marginea desc,izturii, men#in!nd presiunea doar n cellalt bra#. Fici o ans. apul i se gsea prea jos. Mai atept c!te"a secunde, n "reme ce disperarea ei cretea propor#ional cu oboseala din m!ini. .n cele din urm, Ficole fcu o ncercare de a+i arunca corpul n sus i de a se prinde de buza gropii dintr+o singur micare. 7proape c reui. >ra#ele ns nu reuir s+i stopeze momentul care o trgea n jos. 'icioarele i urmar corpul n cdere, iar capul i se lo"i de perete. :ncontient, se pr"li pe fundul gropii.

!,. TRAIECTORIE *E IM%ACT Francesca fusese la r!ndul ei surprins de p!lp!irea sorilor lui Rama. 'rimul impuls o determinase s alerge nuntm, sub acoperiul ,ambarului. 1dat ajuns aici, se sim#i mai n siguran#. (e se mai nt#mpl acum7 cuget ea, n "reme ce luminile reflectate de cldirile alturate o for#au s nc,id oc,ii ca s nu ame#easc. !nd auzi #iptul lui Ficole, Francesca "ru s sar n ajutorul colegei sale. Se mpiedic ns de unul din obiectele sferice i czu, lo"indu+se la genunc,i. *up ce ridic, obser" pozi#ia precar n care se gsea Ficole. Fumai tlpile pantofilor mai erau "izibile. Francesca rmase nemicat i atepta. Mintea i lucra febril. 7"ea n memorie imaginea perfect a gropilor, inclusi" o e"aluare destul de exact a ad!ncimii lor. $ac se prbu!e!te, se va rni, poate chiar va muri. Francesca i aduse aminte de pere#ii absolut netezi. 3u va reu!i sa se ca*re a"ar. 4uminile intermitente confereau o nuan# sinistr ntregii scene. .n "reme ce continua s pri"easc, Francesca obser" trupul lui Ficole ieind aproape din groap i m!inile ei cut!nd disperate marginea desc,izturii. 4a urmtoarea fulgerare de lumin, pantofii i sc,imbaser ung,iul n raport cu podeaua, apoi disprur brusc. Fu se+auzi nici un #ipt. *ac nu s+ar fi controlat, Francesca s+ar fi repezit spre groap s se uite nuntru. 3u , i spuse st!nd nemicat l!ng sfere, nu trebuie s privesc. $ac a rmas con!tient, m-ar putea vedea. 5i atunci eu nu voi mai avea de ales. Francesca c!ntrea deja posibilit#ile oferite de cztura lui Ficole. Sc,imbul anterior de replici o con"insese c ofi#erul biolog inten#iona s fac tot ce+i sttea n putin# pentru a do"edi c lui >orzo" i se administrase un drog n ultima zi de "ia#. 7r fi putut s fie c,iar posibil ca Ficole s identifice drogul respecti" i apoi, din moment ce nu era deloc un produs obinuit, urma lui s o duc la Francesca. Scenariul era improbabil, dar nu imposibil. Francesca i aduse aminte ziua n care, cu doi ani n urm, folosind permisul special, cumprase dimetidexil dintr+o farmacie a unui spital din open,aga, pe l!ng alte medicamente. 'e atunci existase opinia c substan#a respecti", luat n doze foarte mici, era capabil s produc o uoar euforie persoanelor puternic stresate. =n an mai t!rziu, un singur articol ntr+o obscur publica#ie medical suedez men#iona c dimetildexilul administrat n cantit#i apreciabile inducea o durere acut, asemntoare apendicitei. .ndrept!ndu+se cu rapiditate spre nord, mintea agil a Francesci trecea n re"ist toate alternati"ele. E"alua obinuitul ei raport riscOrsplat. 'rincipala problem pe care o a"ea de nfruntat acum, dup ce o abandonase pe Ficole n groap, era dac s spun sau nu ade"rul despre cztura ei. *ar de ce+ai lsat+o acoloB ar fi fost ntrebat. *e ce nu ne+ai anun#at prin radio, atept!nd sosirea ajutoarelorB 'entru c eram /pcit !i nspim#ntat, iar luminile continuau s p#lp#ie. 'entru c Richard struise at#t de mult s ne vad plecate din 3e8 Cor9. Am cre/ut c ne va "i mai u!or s discutm n elicopter . Suna credibilB 'rea

pu#in. Era ns mai uor s joace corect. A!adar mai am nc deschis varianta adevrului par*ial, reflect Francesca depind octaedrul de l!ng pia#a central. Realiz c se abtuse mult spre est, isi "erific dispoziti"ul de orientare, i sc,imb direc#ia. 4uminile de pe Rama p!lp!iau mereu. 5i care sunt celelalte alternative7 .a9e"ield a discutat cu noi c#nd ne a"lam l#n% hambar. 5tie unde ne a"lam. 6 echip de salvare ar %si-o "r nici un dubiu. $oar dac... Francesca reflect din nou la posibilitatea ca Ficole s o implice n moartea generalului >orzo". Scandalul ine"itabil ar fi condus cu siguran# la o in"estiga#ie ur!t i la punerea ei sub acuzare. .n orice caz, reputa#ia Francesci ar fi fost ptat, iar cariera ei de reporter serios compromis. 'e de alt parte, cu Ficole ndeprtat din scen, probabilitatea ca cine"a s afle "reodat ade"rul practic disprea. Singura persoan care cunotea faptele era *a"id >roCn, iar el participase la complot. 0i n plus, el a"ea mai mult de pierdut dec!t ea. A!adar, ntrebarea e dac reu!esc sau nu s nscocesc o poveste credibil, care s reduc !ansele salvrii lui 3icole !i care s nu m implice, dac totu!i ea va "i cumva %sit. ?rea sarcin< Se apropiase de ocean. Fa"igatorul personal i indica c mai a"ea de strbtut ase sute de metri. 1a naiba, njur Francesca n g!nd, rsucind situa#ia pe toate pr#ile. 3u am nici o op*iune cu adevrat si%ur. :a trebui s ale% pe una sau pe alta. 4n ambele ca/uri, exist un "actor semni"icativ de risc. Francesca i ntrerupse drumul spre nord i ncepu s bat pasul pe loc ntre doi zg!rie+nori. >rusc, pm!ntul de sub picioare ncepu s trepideze. @otul se zg!l#!ia. Se ls s cad n genunc,i pentru a nu+i pierde ec,ilibrul. 7uzi slab "ocea lui ?anos @abori n receptor. ) .n regul toat lumea, nu " alarma#i. Se pare c "e,iculul nostru execut o mane"r. 4a ea se refereau probabil semnalele de a"ertisment... 7propo, Ficole, unde " afla#i tu i FrancescaB Diro i Ric,ard sunt pe punctul de a decola. ) Sunt aproape de ocean, poate la "reo dou minute, rspunse Francesca. Ficole s+a ntors s "erifice ce"a. ) Recep#ionat, rosti ?anos. Eti acolo, FicoleB M auzi, cosmonaut des ?ardinsB .n radio, tcerea era deplin. ) *up cum tii, ?anos, transmisiile sunt foarte proaste aici, inter"eni Francesca. Ficole tie unde s gseasc elicopterul. 3a "eni imediat, sunt con"ins. Fcu o pauz. =nde sunt ceilal#iB E toat lumea bineB ) >roCn i Deilmann discut cu 'm!ntul. onducerea 7S: trebuie s fie total nspim!ntat n prezent. 1rdonaser deja s prsim Rama, nc nainte de ultima mane"r. ) @ocmai ne urcm n elicopter, anun# Ric,ard Ka2efield. 7jungem n c!te"a minute. S-a terminat. Am "cut ale%erea, i spuse n sinea ei Francesca auzindu+l pe Ric,ard. Se sim#ea surprinztor de uurat. .ncepu imediat s+i repete po"estirea. /Fe aflam l!ng marele octoedru din pia#a central, c!nd Ficole a obser"at n dreapta noastr o alee pe care n+o remarcase p!n atunci. Strada ce ducea ntr+acolo era extrem de ngust, i ea a men#ionat c transmisia radio "a fi probabil perturbat. Eu una eram obosit ) am mers foarte repede. Mi+a spus s m ndrept spre elicopter.../

) 0i n+ai mai "zut+o de atunciB o ntrerupse Ric,ard Ka2efield. Francesca cltin din cap. Ric,ard sttea pe g,ea# l!ng ea. *edesubt, g,ea#a "ibra sub efectul mane"rei. 4uminile se aprinseser din nou. .ncetaser s clipeasc imediat dup nceperea micrii. Eamana2a rmsese n cabina aparatului. Ric,ard i "erific ceasul. ) 7u trecut cinci minute de la aterizare. e"a s+a nt!mplat. 7runc o pri"ire n jur. 'oate c a greit drumul. Ric,ard i Francesca se urcar n elicopter, iar Eamana2a decol. Sur"olar ntreaga coast a insulei, d!nd de dou ori ocol ice+mobilului abandonat. ) :ntr n FeC Eor2, comand Ka2efield. 'oate reuim s o reperm cum"a. *e sus era aproape imposibil s dinstingi soiul oraului. 7paratul trebuia s zboare deasupra celor mai nalte cldiri. Strzile erau foarte nguste, iar umbrele jucau oc,ilor tot felul de feste. 1 singur dat Ric,ard crezu c "ede ce"a mic!ndu+se printre construc#ii, ns obiectul se do"edi a fi doar o iluzie optic. ) Ficole des ?ardins... Ficole, unde naiba etiB ) Ka2efield, rsun n cabin "ocea sonor a doctorului >roCn, "reau s " ntoarce#i imediat la baz. @rebuie s a"em o consftuire. Ric,ard fu surprins s+l aud pe *a"id >roCn, tiind c ?anos era cel care monitoriza legtura radio de c!nd ei plecaser din tabr. ) e+i graba asta, efuleB replic Ka2efield. .nc nu ne+am nt!lnit cu Ficole des ?ardins. @rebuie s apar dintr+o clip ntr+alta. ) .#i "oi da detalii dup ce ajungi aici. 7"em de luat decizii foarte importante. Sunt

sigur c des ?ardins ne "a contacta c!nd "a ajunge la #rm. @ra"ersarea mrii ng,e#ate nu le lu mult timp. Eamana2a aez elicopterul pe terenul trepid!nd de l!ng baza >eta, iar cei trei astronau#i cobor!r. eilal#i patru membri ai ec,ipajului i ateptau. ) :ncredibil de lung mane"r, declar z!mbind Ric,ard, n "reme ce se apropia de grup. Sper c ramanii tiu ce fac. ) 'robabil c tiu, rosti sumbru doctorul >roCn. el pu#in aa consider cei de pe 'm!nt. .i pri"i cu aten#ie ceasul. *up estimrile specialitilor de la centrul de control, trebuie s ne ateptm ca mane"ra s mai dureze nc circa nousprezece minute, cu o marj de c!te"a secunde n plus sau minus. ) 0i de unde tiu ei astaB se interes Ka2efield. 7u aterizat cum"a ramanii pe 'm!nt i le+au pus la dispozi#ie un plan de zbor, c!t timp noi le in"estigam na"aB Fimeni nu r!se. ) *ac "e,iculul men#ine aceeai altitudine i accelera#ie, explic ?anos cu o seriozitate deloc caracteristic, atunci peste nousprezece minute "om atinge traiectoria de impact. ) :mpact cu ceB ntreb Francesca. Ric,ard Ka2efield fcu c!te"a calcule mentale. ) u 'm!ntulB g,ici el. ?anos ncu"iin# din cap. ) :suseI exclam jurnalista. ) Exact. 7ceast misiune+a de"enit o problem de securitate pentru @erra, spuse *a"id >roCn. onsiliul executi" al 1L se nt!lnete n c,iar acest moment pentru a e"alua toate posibilit#ile. Fi s+a comunicat n termenii cei mai duri c trebuie s prsim na"a de ndat ce se termin mane"ra. Fu "om lua nimic n afar de crabul biot i obiectele noastre personale. Suntem) ) e facem cu @a2agis,iB 0i cu des ?ardinsB ntreb Ka2efield. ) 3om lsa ice+mobilul acolo unde e, iar ro"erul aici la baz. 7mbele sunt uor de mane"rat. *in FeCton "om pstra n continuare legtura radio. *octorul >roCn l pri"i fix pe Ric,ard. *ac aceast na" se gsete pe o traiectorie de coliziune cu 'm!ntul, zise el cu glas dramatic, atunci "ie#ile noastre nu mai au nici o importan#. .ntreaga istorie e pe cale s se sc,imbe. ) *ar dac inginerii de na"iga#ie greescB *ac Rama a executat pur i simplu o micare care s l duc pe o traiectorie ce intersecteaz numai temporar pe aceea a 'm!ntuluiB S+ar putea) ) Foarte improbabil. .#i aminteti scurtele mane"re din momentul mor#ii lui >orzo"B 7u modificat orbita n aa fel nc!t coliziunea cu 'm!ntul s se ob#in cu o singur mane"r lung, realizat exact la momentul potri"it. Specialitii de pe 'm!nt au anticipat+o acum treizeci i ase de ore. :+au comunicat lui 1A@oole azi diminea# s ne ateptm la o micare. F+am "rut s " anun# at!ta timp c!t l cuta#i pe @a2agis,i. ) 7sta explic de ce toat lumea este aa de nerbdtoare s ne "ad pleca#i, remarc ?anos. ) *oar par#ial. 'e 'm!nt domin n prezent o prere clar diferit n legtur cu Rama i ramanii. onducerea 7S: i liderii lumii din 1L sunt aparent con"ini c Rama ne e implacabil ostil. *a"id >roCn fcu o pauz de c!te"a clipe, de parc ar fi "rut s+i c!ntreasc iari propria prere. ) red c reac#ia lor e pur emo#ional, dar nu am reuit s+i con"ing de contrariu. 'ersonal nu "d nici un semn de ostilitate, doar un dezinteres i un dispre# total fa# de nite fiin#e mult inferioare. Moartea lui Kilson, transmis n direct, a stricat ns totul. 'opula#ia @errei nu se afl l!ng noi, nu are cum s simt mre#ia acestui loc. Ei reac#ioneaz "isceral la oroarea) ) *ac nu+i crezi pe ramani moti"a#i de inten#ii ostile, atunci cum explici aceast mane"rB l ntrerupse Francesca. Fu poate fi o simpl coinciden#. Ei sau el a decis, dintr+o cauz sau alta, s se ndrepte spre 'm!nt. Fu+i de mirare c oamenii sunt oca#i. 7minti#i+", primul Rama nu a reac#ionat nicidecum la prezen#a "izitatorilor. *e ast dat ne confruntm cu un rspuns dramatic diferit. Ramanii ne comunic c tiu) ) 1prete+te, rosti Ric,ard. Fu crede#i c tragem prea repede concluziiB Mai a"em dousprezece minute p!n s ncepem a apsa pe butoanele de panic. ) >ine, osmonaut Ka2efield, replic Francesca, amintindu+i c era de fapt reporter i acti"!ndu+i camera "ideo. 'entru a ne nregistra opiniile, care crezi c este semnifica#ia acestei mane"re dac se "a termina pe o traiectorie de impact cu @erraB !nd n cele din urm "orbi, tonul lui Ric,ard era foarte serios. ) 4ocuitori ai 'm!ntului, rosti el cu dramatism, dac Rama i+a modificat ntr+ ade"r cursul pentru a ne "izita planeta, acest lucru nu nseamn n mod necesar un act ostil. *in ce am "zut sau auzit p!n n prezent, nu exist nimic, repet, nimic care s indice c specia ce a creat aceast na" spa#ial ar inten#iona s ne fac ru. *esigur c moartea astronautului Kilson a tulburat, ns ea a constituit probabil un rspuns izolat din partea unei anumite categorii de robo#i, nu o parte integrant a unui plan sinistru. Eu "d aceast magnific na" ca o main unitar, aproape organic n complexitatea ei. Este extraordinar de inteligent, programat pentru supra"ie#uire i o

func#ionare de lung durat. Fu e nici ostil, nici prietenoas. 7r fi putut cu uurin# s fie programat pentru a intercepta orice "as spa#ial oaspete i pentru a+i calcula locul de origine. *e aceea, modificarea orbitei ramane s+ar putea s nu reprezinte dec!t un rspuns normal, la o nt!lnire ini#iat de o alt specie inteligent. 'oate pur i simplu "ine s afle mai multe despre noi. ) Foarte bine, r!nji @abori. 7 fost aproape filozoficI Ka2efield r!se ner"os. ) osmonaut @urg,enie", spuse Francesca sc,imb!nd direc#ia camerei, eti de acord cu colegul dumitaleB :mediat dup decesul generalului >orzo" #i+ai exprimat temerea c o /for# superioar/, adic ramanii, ar fi putut a"ea un amestec n aceast moarte. e prere ai astziB 'ilotul so"ietic, de obicei taciturn, fix obiecti"ul camerei cu oc,i triti. ) *a, l consider pe Ric,ard Ka2efield un inginer strlucit. *ar el nu a dat rspuns ntrebrilor dificile. *e ce a mane"rat Rama exact n timpul opera#iei generalului >orzo"B *e cel:+au tiat bio#i n buc#i pe KilsonB =nde e profesorul @a2agis,iB :rina @urg,enie" fcu o pauz pentru a+i stp!ni emo#ia. ) Fu o "om gsi pe Ficole des ?ardins. 'oate c Rama nu e dec!t o main, ns noi, cosmonau#ii, am "zut deja c!t de periculoas poate fi. *ac se ndreapt spre 'm!nt, mie personal mi+e team pentru familia mea, pentru prieteni, pentru ntreaga omenire. Fu a"em nici o modalitate s g,icim ce "a face. 0i nu am mai a"ea puterea s+ o oprim. !te"a minute mai t!rziu, Francesca Sabatini i transport ec,ipamentul "ideo automat l!ng apa ng,e#at, pentru o ultim sec"en#. 3erific cu grij ceasul nainte de a programa declanarea aparatului cu exact cincisprezece secunde nainte de momentul estimat pentru ncetarea micrii. ) :maginea pe care o "ede#i tremur, ncepu ea cu "oce tipic de jurnalist, deoarece solul de sub noi se mic ncontinuu de la ini#ierea mane"rei, n urma cu patruzeci i apte de minute. 'otri"it inginerilor de na"iga#ie, dac Rama i modific traiectoria pentru a intra n coliziune cu 'm!ntul, mane"ra se "a termina peste c!te"a secunde. alculele lor se bazeaz, binen#eles, pe presupunerea c inten#iile) Francesca se opri la mijlocul propozi#iei i respir ad!nc. ) Solul nu mai trepideaz. Mane"ra a luat sf!rit. Rama se gsete n prezent pe o traiectorie de impact cu @erra.

!.. NA'"RAGIAT+ !nd Ficole se detept, era ame#it i incapabil s+i limpezeasc g!ndurile. 1 durea capul, iar n spate i picioare sim#ea mpunsturile a mii de ace. 7bia izbuti s gseasc bidonu: cu ap i s bea o ng,i#itur. 'esemne sunt ntr-o stare de !oc, concluzion cz!nd ntr+un somn ad!nc. Se lsase ntunericul c!nd se trezi din nou- de ast dat mintea nu i se mai afla n cea#. 0tia unde se gsete. .i aminti c alunecase n groap n timp ce+l cuta pe @a2agis,i. .i mai aduse aminte c o strigase pe Francesca, i cderea, dureroasa cdere. 7puc imediat comunicatorul de la centur. ) 7ten#ie, ec,ipaj FeCton, zise ea ridic!ndu+se ncet n picioare. 7ici des ?ardins. 7m suferit o, m rog, indispozi#ie cred c+i termenul cel mai potri"it. 7m czut ntr+o groap i mi+am pierdut cunotin#a. Sabatini tie unde sunt... Ficole i ntrerupse monologul i atept. Fu auzea nici un rspuns. Regl "olumul la maximum, dar nu ob#inu dec!t parazi#i. & de0a ntuneric, iar din /i nu s-au scurs mai mult de dou ceasuri... Ficole tia c perioada de lumin din Rama dura aproximati" treizeci de ore. S fi rmas incontient at!ta "remeB Sau Rama se comportase iari neateptatB .i pri"i ceasul care arta timpul scurs de la nceputul celei de+a doua ieiri i efectu rapid un calcul mental Sunt aici de trei/eci !i dou de ore. $e ce n-a venit nimeni dup mine7 Ficole se concentr asupra ultimelor minute dinaintea czturii. 3orbiser cu Ka2efield, apoi ea se repezise s "erifice gropile. Ric,ard stabilea ntotdeauna coordonatele pozi#iei pe durata transmisiei, iar Francesca cunotea exact... S fi p#it ce"a ntregul ec,ipajB *ac nu, de ce nu o descoperiser ncB Ficole se strdui s z!mbeasc, lupt!nd s+i n"ing primele mucturi de panic. $esi%ur, argument ea, m-au descoperit, dar eram "r cuno!tin*, iar ei au hotr#t... 1 alt "oce i spunea c ra#ionamentului ei i lipsea logica. :ndiferent de mprejurri, ar fi fost scoas din groap... dac ar fi fost gsit. 1 scutur un frison nc,ipuindu+i, un scurt moment, c nu "a fi niciodat descoperit. Ficole i impuse s sc,imbe subiectul i ncepu s stabileasc leziunile pe care le suferise n cdere. .i trecu cu aten#ie degetele peste toate por#iunile craniului. Existau c!te"a cucuie, inclusi" unul mare, aflat c,iar la ceaf. ,at vinovatul pentru starea mea de !oc, presupuse ea. Fu a"ea ns nici o fractur, iar cele c!te"a zg!rieturi nu mai s!ngerau de mult.

.i cercet bra#ele i picioarele, apoi spatele. Multe "!nti, dar ca prin miracol nici un os nu se rupsese. *urerea sporadic de la baza g!tului do"edea c a"ea probabil o "ertebr zdrobit, sau un ner" atins. onstatarea c trupul i supra"ie#uise mai mult ori mai pu#in intact i ridic moralul. Ficole i cercet apoi domeniul. zuse n mijlocul unei ca"it#i dreptung,iulare nguste, dar ad!nci. Msura ase pai n lungime, pe unul i jumtate l#ime. Folosindu+ se de lantern i de bra#, estim ad!ncimea la opt metri i jumtate. a"itatea era goal, cu excep#ia unei grmezi de piese metalice mici, cu dimensiunile "ariind ntre cinci i cincisprezece centimetri, sti"uite ntr+un col#. Ficole le examin cu grij sub fasciculul lanternei. u totul erau peste o sut, de circa dousprezece tipuri diferite. =nele erau lungi i drepte, altele curbate, c!te"a articulate ) lui Ficole i aminteau de deeurile pro"enite de la o o#elrie modern. 'ere#ii erau absolut drep#i. Materialul lor prea un soi de ,ibrid ntre metal i roc, rece, toarte rece. Fu se "edea nici o anomalie, nici o asperitate care s poat fi folosit ca sprijin pentru picior, nimic s o ncurajeze a crede c putea iei afar. .ncerc s zg!rie suprafa#a peretelui cu instrumente din din trusa medical. Fu izbuti s lase nici cea mai mic urm. *escurajat de ar,itectura perfect a pere#ilor, Ficole se ntoarse la grmada de piese metalice, pentru a studia posibilitatea njg,ebrii unei scri sau a unui podium, a unui suport care s+i permit s se ca#ere sus cu propriile+i puteri. *eloc ncurajator. 'iesele metalice erau mici i sub#iri. =n rapid calcul mental i confirm c nu dispunea de o mas suficient ca s+i suporte greutatea. Ficole de"eni i mai dezndjduit dup ce manc ce"a. .i ddu seama c luase prea pu#in ,ran i ap cu ea, n dorin#a de a a"ea c!t mai multe medicamente pentru @a2agis,i. ,iar cu ra#ionalizare, apa i ajungea doar pentru o zi, iar ,rana pentru nu mai mult de treizeci i ase de ore. .ndrept lanterna direct n sus. Fasciculul se reflect de acoperiul ,ambarului. L!ndindu+se la ,ambar i reaminti e"enimentele premergtoarea czturii. Ficole i aduse aminte de amplitudinea mrit a semnalului de alarm, imediat dup ce ea ieise din cldire. )un treab< cuget abtut, interiorul hambarului constituie probabil o /ona de absorb*ie radio. 3u-i de mirare c nu m-a au/it nimeni< Se culc ntruc!t nu a"ea altce"a mai bun de fcut. 1pt ore mai t!rziu se trezi dintr+un "is nfricotor. 0edea cu tatl i fiica sa ntr+un drgu# restaurant pro"incial n Fran#a. Era o zi minunat de prim"ar- Ficole "edea florile din grdina alturat. ,elnerul sosise i aezase naintea lui Lene"ie"e o farfurie cu melci n"eli#i n plante aromate i neca#i n unt. 'ierre primi o por#ie uria de pui prjit n sos de "in, cu garnitur de ciuperci. ,elnerul z!mbise i plecase. .ncet, ncet, Ficole realiz c ei nu i se adusese absolut nimic... Fu se confruntase niciodat p!n atunci cu foamea. ,iar i n timpul ceremoniei 'oro, dup ce puii de leu i luaser m!ncarea, nu+i fusese realmente nfometat. .nainte s doarm se ,otr!se s+i ra#ionalizeze cu stricte#e ,rana, dar asta se petrecuse nainte s o fi copleit c,inurile foamei. 7cum i atac rezer"a cu m!ini tremurtoare, nc!t cu greu se opri s nu o mn!nce in ntregime. .n"eli rmi#ele, le puse napoi ntr+ un buzunar i+i ngrop fa#a n palme. .i permise s pl!ng pentru prima dat de c!nd se prbuise n groap. 7dmise de asemenea c moartea prin nfometare constituia un mod groaznic de a muri. .ncerc s+i nc,ipuie ce nsemna s slbeasc tot mai mult, ca apoi ntr+un sf!rit s piar. 3a fi oare un proces treptat, cu fiecare dintre etape mai cumplit dec!t precedentaB 7tunci mai degrab s "in repede, rosti Ficole cu "oce tare, pe moment abandon!nd orice speran#. adranul ceasului digital radia n ntuneric, numr!ndu+i ultimele minute pre#ioase ale "ie#ii. @recur c!te"a ore. Ficole de"enea tot mai slbit i descurajat. Sttea cu capul plecat ntr+un col# rece al ca"it#ii. 0i c,iar n clipa c!nd se afla pe punctul s renun#e complet la lupt i s accepte ine"itabilitatea mor#ii, dinluntrul ei se ridic un alt glas, un glas optimist i insistent ce o ndemna struitor s nu cedeze. .i spuse c orice clip de "ia# era pre#ioas i minunat, c a fi contient constituia oric!nd un copleitor miracol. Rsufl rar i ad!nc i desc,ise oc,ii. $ac e sa mor aici, mcar s-o "ac cu demnitate. Dotr s+i petreac timpul rmas concentr!ndu+se asupra momentelor importante ale, celor treizeci i ase de ani ai "ie#ii sale. Ficole nc pstrase o mic speran# de a fi sal"at. Fusese ns ntotdeauna o femeie practic, iar n prezent logica i spunea c mai a"ea de trit c!te"a ore. 'e parcursul cltoriei sale fr grab n strfundurile memoriei, pl!nse de c!te"a ori, fr re#inere- lacrimi de bucurie pentru un trecut re"izitat- lacrimi amare deoarece tia, retrind fiecare episod, c fcea ultima ei "izit n acel ung,er special al creierului. Fu exista nici o ordine n drumu rememorrilor. Fu i categorisea, msura sau compara experien#ele. 'ur i simplu, le tria din nou pe msur ce+i "eneau n minte, fiecare nt!mplare transformat i mbog#it de contiin#a ei exacerbat. Mama ocupa un loc aparte n amintirile lui Ficole. .ntruc!t murise c!nd Ficole a"ea doar zece ani, pstrase toate atributele unei regine sau zei#e. 7naCi @iasso fusese ntr+ade"r frumoas i regal, o femeie neagr ca abanosul de o statur neobinuit.

@oate imaginile cu ea erau n"luite ntr+un ,alou moale, strlucitor. 0i+o reaminti n salonul casei din ,illM+Mazarin, ndemn!ndu+i fiica s i se aeze n poal. 7naCi i citea o carte n fiecare sear nainte de culcare. Erau basme cu prin#i i castele, cu oameni frumoi i "eseli care depeau obstacolele "ie#ii. 3ocea ei suna bl!nd i melodios. .i c!nta c!ntece de leagn, n "reme ce oc,ii lui Ficole de"eneau tot mai grei. *uminicile copilriei erau zile deosebite. 'rim"ara mergeau n parc i se jucau pe iarba deas. Mama o n"#a cum s alerge. Feti#a nu mai "zuse niciodat ce"a at!t de frumos ca mama ei, o atlet de talie interna#ional n tinere#e, alerg!nd gra#ios pe pajite. *esigur c i reamintea perfect amnuntele "oiajului efectuat alturi de 7naCi pe oasta de Filde, n "ederea ceremoniei 'oro. .n nop#ile petrecute la Fidougou dormise n bra#ele ei. e lungi i nfricotoare fuseser acele nop#iI Micu#a Ficole tremura din tot trapul. 0i de fiecare dat, a doua zi, mama i rspundea calm i rbdtoare la ntrebri, reamintindu+i c, de ani i ani, multe alte feti#e fuseser supuse aceluiai ritual fr probleme. ea mai scump amintire din acea cltorie se referea la noaptea petrecut la ,otel n 7bidjan, cu o sear nainte de ntoarcerea la 'aris. '!n atunci discutaser doar pasager despre 'oro, n cele treizeci de ore de c!nd Ficole i celelalte feti#e terminaser ceremonia. 7naCi nu o ludase nc pe feti#. 1me, i btr!nii satului i spuseser lui Ficole c se comportase excep#ional, dar nimic nu e mai important pentru o feti# de apte ani dec!t aprecierea mamei. Ficole i luase inima n din#i c,iar nainte de cin. ) M+am comportat bine, mmicoB ntrebase feti#a taton!nd. 3reau s spun, la 'oro. 7naCi izbucnise n lacrimi. ) *ac te+ai comportat bineB *ac te+ai comportat bineB 1 cuprinsese cu bra#ele ei agile i o ridicase de pe scaun. 1,, scumpa mea, rostise #in!nd+o sus deasupra capului, m+ai fcut at!t de m!ndr, nc!t aproape mi "ine s plesnesc de bucurie. Ficole i se aruncase n bra#e, se mbr#iaser, r!seser i pl!nser mpreun de fericire. Ncea ntins pe spate pe fundul ca"it#ii, lacrimile smulse de amintiri iroindu+i pe fa# i scurg!ndu+i+se pe l!ng urec,i. *e aproape o or se g!ndea la fiica sa, ncep!nd cu naterea i trec!nd apoi la principalele e"enimente ale "ie#ii lui Lene"ie"e. .i aducea aminte de "acan#a petrecut n 7merica cu trei ani n urm, c!nd Lene"ie"e a"ea unsprezece ani. e apropiate fuseser ele atunci, mai cu seam n ziua n care porniser spre Sout, Taibab, n inima Marelui anion. Ficole i Lene"ie"e se opriser la fiecare jalon, studiind urmele lsate de dou miliarde de ani pe suprafa#a planetei. 'r!nziser pe un promontoriu cu "edere spre platoul @onto. .n noaptea aceea, mama i fiica i ntinseser una l!ng alta sacii de dormit, n imediata "ecintate a maiestuosului olorado. 3orbiser, mprtind planuri de "iitor i #in!ndu+se str!ns de m!n ntreaga noapte. 3-a! "i mers n cltorie dac nu erai tu, reflect Ficole, g!ndindu+se la tatl ei. Ai "ost sin%urul care ai !tiut c era momentul potrivit. @atl lui Ficole constituia piatra de temelie a ntregii sale "ie#i. 'ierre des ?ardins era prietenul i confesorul ei, partenerul ei de "ia# intelectual, dar i cel mai aprig suporter. Fusese l!ng ea atunci c!nd se nscuse, i apoi n cele mai importante momente ale "ie#ii. 4ui i sim#ea cel mai acut lipsa st!nd pe fundul acelei ca"it#i din Rama. u el ar fi dorit s poarte ultima con"ersa#ie. Fici o amintire despre tatl ei nu+i srea naintea oc,ilor, una care s merite o aten#ie sporit fa# de celelalte. Filmul mental despre 'ierre cuprindea toate e"enimentele "ie#ii. Fu toate erau fericite. *e exemplu, i+i amintea perfect pe ei am!ndoi n sa"an, nu departe de Fidougou, #in!ndu+se de m!ini i pl!ng!nd n "reme ce flcrile rugului funerar al lui 7naCi se ridicau n noaptea african. .nc mai sim#ea bra#ele lui n jurul su, pe c!nd ea ,o,otea n urma eecului de a ob#ine rolul :oanei dA7rc, la cincisprezece ani. @riser mpreun n >eau"ois, o perec,e ne"erosimil, de la un an dup moartea mamei, p!n ce Ficole terminase anul trei la =ni"ersitatea din @our. 1 existen# idilic. Ficole b!ntuia pdurile din jurul "ilei dup ce se ntorcea acas de la coal. 'ierre i scria romanele n birou. Seara, Marguerite i c,ema la cin nainte de a urca pe biciclet i de a se napoia la so#ul i copiii ei, n 4uMnes. 3erile i le petrecea cltorind cu el prin Europa, "izit!nd orae i castele medie"ale, o surs de inspira#ie pentru romanele sale. Ficole cunotea mai multe despre Eleanor de 7Uuitania i so#ul ei, Denric 'lantagenetul , dec!t tia despre liderii politici ai Fran#ei sau Europei de 3est. !nd 'ierre c!tigase premiul MarM Renault pentru fic#iune istoric n $%Q%, l nso#ise la 'aris pentru decernarea acestuia. Ficole ezuse n primul r!nd de fotolii al imensului amfiteatru, mbrcat n taiorul alb pe care 'ierre o ajutase s+l aleag, ascult!nd elogiile aduse de "orbitor printelui ei. Ficole nc mai era n stare s recite fragmente din discursul de acceptare al tatlui ei. /7m fost adesea ntrebat/, spusese 'ierre spre sf!rit, /dac am acumulat o anumit n#elepciune pe care s+o mprtesc i genera#iilor urmtoare/. 'ri"ise drept

spre locul unde se afla fiica sa. /Scumpei mele fiice, Ficole, dar i tuturor tinerilor din lume, le pot oferi un singur sfat. .n ntreaga mea "ia# am descoperit c dou lucruri sunt de nepre#uit( n"#tura i dragostea. Fimic altce"a, nici gloria, nici puterea, nici realizrile de dragul realizrilor nu au aceeai "aloare de durat. .ntruc!t, dac la sf!ritul "ie#ii eti capabil s afirmi Aam n"#atA i Aam iubitA, atunci nseamn c po#i declara Aam fost fericitA./ Am "ost "ericit, i spuse Ficole cu lacrimile iroind pe obraji, !i aceasta *i se datorea/ n cea mai mare parte *ie. 3u m-ai de/am%it niciodat. 3ici chiar n momentele cele mai di"icile. L!ndurile i se ndreptar, aa cum tia c se "a nt!mpla, spre "ara lui $%Q5, c!nd e"enimentele se succedaser cu at!ta repeziciune, nc!t aproape nu mai reuise s #in pasul cu ele. .n numai ase sptm!ni, Ficole c!tigase o medalie olimpic de aur, a"usese o scurt dar furtunoas a"entur de dragoste cu 'rin#ul de Kales i re"enise n Fran#a pentru a+i mrturisi tatlui ei c era nsrcinat. Ficole i amintea momentele c,eie ale acelei perioade, ca i cum ele s+ar fi petrecut doar cu o zi n urm. Fici o emo#ie din "ia#a ei nu se compara cu bucuria ncercat pe podiumul de premiere din 4os 7ngeles, a"!nd medalia de aur n jurul g!tului, iar urec,ile #iuindu+i de o"a#iile celor o sut de mii de spectatori. Fusese momentul ei de glorie. @imp de aproape o sptm!n de"enise rsf#ata mass+mediei mondiale. Se afla pe prima pagin a fiecrui ziar, era subiectul preferat al principalelor emisiuni sporti"e. *up ultimul inter"iu ntr+un studio adiacent stadionului olimpic, un t!nr englez, cu z!mbet fermector, i se prezentase sub numele de *arren Diggins i i ntinsese o carte de "izit. 'e spate se gsea o in"ita#ie la cin, scris c,iar de m!na 'rin#ului de Kales, brbatul care urma s de"in Denric al J:+lea al Regatului Marii >ritanii. $ineul a "ost superb, i aduse aminte Ficole, uit!nd pe moment situa#ia ei disperat de pe Rama. &l era nc#nttor. >rmtoarele dou /ile s-au dovedit absolut minunate. *ar treizeci i nou de ore mai t!rziu, c!nd se deteptase n dormitorul lui DenrM din KestCood, basmul ei luase sf!rit. 'rin#ul ei, p!n atunci foarte atent i tandru, de"enise acum ncruntat i morocnos. 'e msur ce neexperimentata Ficole ncerca fr succes s n#eleag cu ce greise, n mintea ei ncepu s se fac lumin ) zborul imagina#iei se terminase. Am "ost o simpl cucerire, rememor Ficole, o celebritate de moment. 3u eram potrivit pentru o rela*ie permanent. Ficole nu a"ea s uite niciodat ultimele cu"inte rostite de prin# n 4os 7ngeles. Se n"!rtise n jurul ei, n "reme ce ea i mpac,eta grbit lucrurile. >rbatul nu n#elegea disperarea ei. Ficole nu+i rspunsese la nici una din ntrebri i nu i permisese s+o mbr#ieze. ) 4a ce te+ai ateptatB rbufnise el ntr+un sf!rit. "om clri mpreun spre soare apune, trind ferici#i p!n la ad!nci btr!ne#iB Fii serioas, Ficole, trim ntr+o lume real. 0tii foarte bine c englezii nu "or accepta niciodat ca regin o femeie pe jumtate neagr. Ficole fugise nainte ca DenrM s+i obser"e lacrimile. 5i a!a s-a "cut, scumpa mea ?enevieve, c am prsit 1os An%eles-ul cu dou noi comori. 7"eam o medalie de aur i o feti# minunat cresc!nd n mine. L!ndurile i zburar peste urmtoarele sptm!ni de frm!ntri i disperare, p!n n clipa c!nd i adunase curajul pentru a "orbi cu tatl ei. ) Fu... nu tiu ce s fac, i spusese lui 'ierre n acea diminea# de septembrie, n salonul "ilei din >eau"ois. 0tiu c te+am dezamgit teribil ) m+am dezamgit pe mine nsmi ) dar "reau s te ntreb dac ai ce"a mpotri"... 7dic, dac "reau, 'apa,... pot s rm!n aici i s ncerc... ) >inen#eles, Ficole, o ntrerupsese tatl ei, pl!ng!nd domol. 7 fost singura dat de la moartea mamei c!nd l "zuse astfel. 3om face ce se cade, continuase mbr#i!nd+o. Am "ost a!a de norocoas, g!ndi Ficole. &l s-a artat at#t de n*ele%tor. 3u m-a do0enit niciodat. 3u m-a ntrebat nimic. (#nd i-am mrturisit c tatl e Henr- !i c nu doream ca altcineva s mai !tie acest lucru, mai ales Henr- sau copilul, mi-a promis c-mi va pstra secretul. 5i !i-a *inut promisiunea. 4uminile re"enir brusc i Ficole se ridic n picioare pentru a+i cerceta nc,isoarea n noua circumstan#. Fumai centrul ca"it#ii era perfect iluminat- ambele capete se aflau cufundate n umbr. *at fiind situa#ia, se sim#ea uimitor de bine i de ncreztoare. 'ri"i acoperiul ,ambarului i prin el, cerul de nedescris al lui Rama. Se g!ndi la ultimele ore i brusc o ncerc un impuls. Fu se mai rugase de aproape douzeci de ani, dar acum se ls s cad n genunc,i n lumina de la mijlocul ca"it#ii. $umne/eule mare, spuse ea, !tiu c vine cam t#r/iu, dar *i mul*umesc pentru tatl, mama !i "iica mea. 5i pentru toate minunile vie*ii. Ficole arunc o pri"ire spre ta"an. N!mbea, iar n oc,ii ei sclipea o stelu#. 5i acum, ah, $oamne, ni*el a0utor mi-ar prinde tare bine.

!/. OAS%E#I Micul robot pi n lumin i scoase sabia din teac. 7rmata englez sosise la Darfleur. 1a /idul spart da*i iure! iar, bie*i, Sau umple*i-l cu trupurile voastre. 3imic n timp de pace nu te prinde Mai bine ca smerenia !i s"iala, $ar c#nd *i url n au/ r/boiul, e " asemeni ti%rului turbat... Denric al 3+lea, noul rege al 7ngliei, continua s+i ndemne solda#ii imaginari. Ficole z!mbea ascult!ndu+l. 'etrecuse aproape un ceas urmrind peripe#iile prin#ului Dal, de la destrblrile tinere#ii la btliile mpotri"a lui Dotspur i ale celorlal#i rebeli, p!n la tronul 7ngliei. Ficole citise cele trei piese Denric cu mul#i ani nainte, dar era familiarizat cu perioada respecti" datorit fascina#iei nutrite pentru ?eanne dA7rc. ) S,a2espeare te+a transformat n ce"a ce tu n+ai fost niciodat, rosti ea cu "oce tare adres!ndu+se robotului, n "reme ce se apleca pentru a apsa bag,eta lui Ric,ard pe tasta /1prit/. 7i fost un rzboinic, fr ndoial, nimeni nu contest asta. *ar ai fost i un cuceritor rece i lipsit de mil. 7i ns!ngerat Formandia sub jugul tu. 7proape c ai stins toat suflarea Fran#ei. Ficole r!se ner"os. ,at-m discut#nd cu un prin* nesim*itor din ceramic, nalt de dou/eci de centimetri. .i aminti disperarea care o cuprinsese cu o or mai de"reme, dup ce ncercase nc o dat s gseasc o cale de scpare. Scurgerea inexorabil a timpului de"enise mai acut n clipa c!nd buse penultima ng,i#itur de ap. &i bine, cel pu*in a!a este mai bine dec#t s-mi "ie mil de propria-mi per soan, reflect ntorc!ndu+se din nou ctre 'rin#ul Dal. ) 0i de ce altce"a mai eti capabil, micul meu prin#B se interes Ficole. e se nt!mpl dac introduc bag,eta n desc,iztura marcat B 1dat acti"at, robotul fcu c!#i"a pai i se apropie de piciorul ei st!ng. *up o lung tcere, 'rin#ul Dal "orbi, dar nu cu tonul de actor folosit p!n atunci n recital, ci cu accentul britanic al lui Ka2efield. ) e nseamn con"ersa#ie, draga mea prieten, iar repertoriul meu este considerabil. .ns nu "orbesc p!n ce te aud nt!i pe dumneata. Ficole r!se. ) 'erfect, 'rin#e Dal, spuse ea dup o clip de g!ndire, po"estete+mi despre ?eanne dA7rc. Robotul ezit, apoi i ncrunt spr!ncenele. ) 7 fost o "rjitoare, doamna mea, ars pe rug n Rouen la zece ani dup moartea mea. !t am domnit eu, armatele mele au cucerit nordul Fran#ei. 3rjitoarea fran#uzoaic, pretinz!nd c era trimis de *umnezeu... Ficole se opri din ascultat i ridic repede capul, obser"!nd umbr trec!nd pe deasupra. 7"u impresia c ce"a zburase peste acoperiul ,ambarului. :nima i btu nebunete. ) Dei, sunt aiciI #ip ea c!t putu de tare. 'rin#ul Dal continua cu glas monoton s po"esteasc cum succesul :oanei readusese cuceririle sale sub coroana Fran#ei. ) 7t!t de britanic. @ipic englezesc, spuse ea introduc!nd nc o dat bag,eta n orificiul de oprire a mecanismului. !te"a clipe mai t!rziu umbra de"enise uria, ntunec!nd complet fundul ca"it#ii. Ficole pri"i n sus i inima aproape c+i sri din piept. Rotindu+se deasupra ca"it#ii, cu aripile larg desc,ise, se gsea o creatur uria, asemntoare cu o pasre. :n"oluntar, Ficole tcu un pas napoi i #ip. reatura i bg g!tul n ca"itate i scoase o serie de #ipete. Suntele erau stridente, i totui oarecum melodioase. Ficole paraliza+ se. Fiin#a repet aproape aceeai sec"en# sonor i apoi ncerc ) fr succes deoarece a"ea aripile prea mari ) s coboare n ngusta ca"itate. .n acest scurt inter"al, traumatica teroare sczu n intensitate, iar Ficole studie creatura zburtoare. Fizionomia c,ipului ei, cu excep#ia celor doi oc,i bl!nzi, de un albastru nc,is, nconjura#i de un inel cafeniu, i reamintea de pterodactilii "zu#i c!nd"a la muzeul de istorie natural al Fran#ei. iocul era destui de lung i coroiat. Lura nu a"ea din#i, iar cele dou picioare, plasate simetric fa# de corp, se terminau fiecare cu c!te patru g,eare ascu#ite. Ficole aprecie masa a"ianului la aproximati" o sut de 2ilograme. orpul, except!nd fa#a i ciocul, "!rfurile aripilor i g,earele, era acoperit cu un material gros i negru, asemntor catifelei. .n clipa c!nd creaturii i de"eni clar c nu putea s coboare nuntru, scoase dou sunete ascu#ite, se nl# i dispru. .n primul minut dup plecarea "izitatorului, Ficole nu se mic deloc. 7poi se aez i se strdui s+i adune g!ndurile. 7drenalina generat de team i curgea nc

prin corp. .ncerc s judece cele "zute. 'rima idee fu c zburtoarea era un biot, asemeni tuturor celorlalte creaturi mobile obser"ate pe Rama. $ac-i biot, atunci este extrem de avansat, reflect ea. Se concentr asupra celorlal#i bio#i pe care+i "zuse, at!t crabii din Emisfera Sudic, c!t i marea di"ersitate de creaturi ciudate filmate de prima expedi#ie raman. Ficole nu reuea s se con"ing c a"ianul era biot. .n oc,ii lui exista ce"a... 7uzi bti de aripi n deprtare i trupul i se ncord. Se g,emui ntr+un col# ntunecat, exact n clipa c!nd lumina era iari acoperit de un uria corp suspendat. Fu, de ast dat erau dou corpuri. 'rimul a"ian se ntorsese cu un nso#itor, considerabil mai mare. Foul "enit i introduse capul nuntru i o fix pe Ficole cu oc,ii lui albatri, n "reme ce continua s planeze deasupra ca"it#ii. Scoase un sunet, mai puternic i mai pu#in melodios dec!t cellalt, apoi i rsuci g!tul s+i pri"easc nso#itorul. .n timp ce a"ianii sporo"iau ntre ei, Ficole obser" c ultimul sosit era acoperit cu o suprafa# lustruit- asemntoare linoleumului- n rest, except!nd m+ rimea, era identic cu primul ei "izitator. .n cele din urm, pasrea lu nl#ime i ambele aterizar apoi pe marginea ca"it#ii, nc discut!nd. 1 obser"ar pe Ficole n linite un minut sau dou. 'e urm, dup o scurt sc,imb de replici, disprur mpreun.

Spaima o extenuase psi,ic. Ficole se g,emui ntr+un col# i adormi imediat dup plecarea oaspe#ilor naripa#i. *ormi profund c!te"a ore. 1 trezi un zgomot puternic, o pocnitur care rsun n ,ambar ca descrcarea unei arme. Se dezmetici repede, dar nu mai auzi nici un alt sunet inexplicabil. orpul i reaminti c+i este foame i sete. Scoase din buzunar resturile pe care le mai a"ea. S le mpart n dou, sau s le mn#nc acum, accept#nd orice va urma7 se ntreb precaut. u un oftat ad!nc, Ficole decise s+i termine m!ncarea i apa ntr+o ultim mas. Spera ca ele s+i confere suficient rezisten# pentru a uita pe moment de foame. Se nela. .n timp ce sorbea ultima pictur de ap, mintea i era bombardat de imaginile sticlelor de ap mineral pe care familia ei le a"ea ntotdeauna pe masa din >eau"ois. *up ce Ficole i termin pr!nzul, n deprtare auzi o nou bubuitur. Rmase nemicat s asculte, ns linitea se instal din nou. 'lanuri de e"adare i dominau g!ndurile, toate baz!ndu+se ntr+un fel sau altul pe ajutorul a"ianilor. .i era ciud pe ea nsi deoarece nu ncercase s comunice cu ei c!nd i se oferise ocazia. Ficole r!se singur( $esi%ur, se puteau hotr s m mn#nce. $ar cine spune c moartea prin inani*ie e pre"erabil celei de a "i m#ncat de viu. Ficole era con"ins c a"ianii a"eau s se ntoarc. 'oate c certitudinea i era ntrit de situa#ia disperat n care se afla, totui ncepu s ntocmeasc un plan pentru momentul re"enirii lor. Salut, se nc,ipui spun!ndu+le. Se "a ridica cu o palm desc,is, naint!nd spre centrul ca"it#ii, exact sub creatura extraterestr. 3a folosi apoi o serie de gesturi menite s+i comunice rugmintea ) art!ndu+se de mai multe ori pe ea, dup care groapa, suger!ndu+le astfel c nu era n stare s ias de acolo- agit!ndu+ i m!inile spre a"iani i spre acoperiul ,ambarului le "a solicita astfel sprijinul. *ou zgomote ascu#ite o aduser napoi la realitate. *up o scurt pauz, auzi o alt pocnitur. Ficole cercet capitolul /Mediu ambiant/ din Atlasul lui Rama de pe computer i r!se deoarece nu g,icise imediat explica#ia fenomenului. Ngomotele erau produse de g,ea#a care se sfr!ma, pe msur ce 1ceanul ilindric se topea de la tund spre suprafa#. Rama se gsea nc n interiorul orbitei lui 3enus ;dei, lucru necunoscut lui Ficole, ultima mane"r l plasase pe o traiectorie a crei distan# fa# de soare cretea din nou<, iar cldura solar ridicase n cele din unn temperatura deasupra punctului de ng,e# al apei. Atlasul o a"ertiza despre furtuni cumplite, uragane create de instabilit#ile termice ale atmosferei imediat urmtoare topirii g,e#ii. Ficole merse n centrul gropii. ) Daide#i, psrilor sau orice sunte#i, strig ea. Daide#i s m lua#i, da#i+mi o ans s scap de aiciI 7"ianii ns nu se ntoarser. Ficole rmase zece ore treaz ntr+un col#, slbind continuu pe msur ce troznetele atingeau afar un maxim, i scdeau apoi treptat n intensitate. .ncepu s sufle "!ntul. 4a nceput fu doar o briz, iar c!nd pocnetele g,e#ii ncetar, se transform n "ijelie. Ficole se sim#ea complet descurajat. !nd adormi, ii spuse c nu a"ea s se mai trezeasc dec!t nc o dat sau de dou ori. 3!nturile biciuir FeC Eor2+ul ore ntregi. Ficole se g,emuise fr "ia# n col#ul ei. 7sculta uieratul "!ntului i se re"zu atept!nd ntr+o caban de sc,i, n olorado, pe durata unei "iforni#e. .ncerc s+i reaminteasc plcerile sc,iului, dar nu izbuti. Foamea i oboseala i afectaser imagina#ia. Ramase nemicat, cu mintea golit de g!nduri, except!nd ntrebarea ocazional cum e atunci c!nd mori. Fu+i aducea aminte c!nd o cuprinsese somnul, dar nici momentul c!nd se deXteptase. Era foarte slbit. Mintea i semnala faptul c ce"a czuse n groap. Se fcuse iari ntuneric. Ficole se t!r spre captul unde se gsea grmada de metal. Fu aprinsese lanterna, aa nc!t tresri puternic atunci c!nd se lo"i de ce"a. .ntinse m!inile sa pipie. 1biectul era mare, mai mare dec!t o minge de basc,et. 7"ea un exterior

neted i o form o"al. Ficole se n"ior. 'escui lanterna din costum i lumin obiectul. 7"ea culoarea alb, semn!nd mult cu un ou. .l examin cu grij. .n clipa n care l aps cu putere, obiectul ced pu#in sub presiunea degetelor ei. 'ot s-l mn#nc7 se ntreba ea, nfometat n asemenea grad, nc!t nu+i mai fcea griji n pri"in#a consecin#elor. .i scoase cu#itul i reui s taie cu dificultate o bucat, bg!nd+o cu febrilitate n gur. F+a"ea nici un gust. 1 scuip afar, ncep!nd s pl!ng. 4o"i furioas obiectul cu piciorul, iar acesta se rostogoli pe o parte. : se pru ns c auzise ce"a. .l mpinse cu mai mult putere, rstogolindu+l nc o dat. $a, i spuse singur, da. Acela a "ost un clipocit. Luritul cojii cu cu#itul se do"edi o treab ane"oioas. *up c!te"a minute, desc,ise trusa medical i scoase bisturiul electric. 1rice ar fi fost el, obiectul a"ea trei straturi separate i distincte. .n"eliul era dur, asemntor cu cel al unei mingi de fotbal i relati" dificil de manipulat. 7l doilea strat era mai moale, umed, de un albastru intens i de consisten#a unui pepene. .n centru se gseau c!#i"a litri dintr+un lic,id "erzui. @remur!nd de anticipare, Ficole bg m!na fcut cu prin incizie, i duse lic,idul la buze. 7"ea un gust ciudat, medicinal ns rcoritor. 4u n grab dou ng,i#ituri, dup care anii de pregtire medical se do"edir mai puternici. .mpotri"indu+se dorin#ei de a bea mai mult, Ficole introduse sonda de analiz n lic,id pentru a+i determina compozi#ia c,imic. Era at!t de grbit nc!t grei prima analiz, fiind ne"oit s repete opera#ia. *up ce rezultatele aprur pe micul monitor modular ce putea fi anexat la oricare din instrumente, Ficole pl!nse de bucurie. 4ic,idul nu era otr"itor. *in contr, era bogat n proteine i substan#e minerale de tipul celor pe care trapul ei le putea utiliza. ) MinunatI MinunatI strig Ficole. Se ridic prea repede n picioare i aproape lein. 'recaut de data asta, se ls n genunc,i i ncepu osp#ul "ie#ii sale. >u lic,idul i m!nc carnea umed p!n se sim#i complet g,iftuit. 7poi czu ntr+un somn ad!nc, bine"enit.

'rima grij dup ce se trezi fu s determine cantitatea de /pepene+man/ pe care o mai a"ea la dispozi#ie. Fusese lacom i o tia, ns faptul era de domeniul trecutului. 7cum trebuia s+i gospodreasc resursele, p!n ce "a reui cum"a s+i asigure sprijinul a"ianilor. Msur cu grij pepenele. Lreutatea ini#ial fusese de aproape zece 2ilograme, din care mai rmseser n jur de opt. Estim por#iunea necomestibil la circa dou 2ilograme, ceea ce+i lsa ase 2ilograme de ,ran, distribuit pe jumtate ntre lic,idul "erzui i miezul albastru. S vedem, trei 9ilo%rame de lichid "ac; alculele lui Ficole fur ntrerupte de reaprinderea luminilor. $a, reflect "erific!ndu+i ceasul, exact la timp, cu aceea!i varia*ie. Ridic!ndu+i pri"irea de pe cadran, contempl pentru prima dat n plin lumin obiectul sub form de ou. Recunoaterea "eni imediat. 6h, $oamne, i spuse trec!ndu+i degetele peste liniile cenuii ce erpuiau pe suprafa#a alb+crem. Aproape uitasem. >g!ndu+i m!na n costum, scoase piatra lustruit druit de 1me, la Roma, n noaptea de 7nul Fou. 1 pri"i fix, apoi i mut pri"irea pe obiectul o"al din groap. 6h, $umne/eule, repet Ficole. >g piatra n buzunar i scoase de data aceasta sticlu#a "erde. /Ronata "a ti c!nd trebuie s bea din ea/ l auzi pe strbunicul ei rostind din nou. Ficole se aez ntr+ un col# i sorbi dintr+o ng,i#itur con#inutul sticlu#ei.

!6. A%A N#ELE%CI'NII 3ederea lui Ficole se nce#o imediat. .nc,ise oc,ii pentru o secund. !nd i redesc,ise, un "!rtej de culori strlucitoare o orbi, defil!ndu+i prin fa# n forme geometrice, ca i cum s+ar fi deplasat pe l!ng ele cu mare "itez. .n centrul c!mpului "izual, n deprtare, un punct negru se desprinse din fundal, n mijlocul unui model altern!nd n rou i galben. Ficole se concentr asupra punctului, pe msur ce acesta cretea, npustindu+se spre ea. 3zu un brbat, un negru btr!n alerg!nd prin sa"ana african ntr+o noapte nstelat. Ficole i obser" cu limpezime c,ipul n clipa n care omul se rsuci s escaladeze un munte de pietre. >rbatul semna cu 1me,, dar i, ntruc!t"a bizar, cu mama ei. Se c#ra pe pietre cu remarcabil agilitate. Se opri n "!rf, proiectat pe fundalul cerului, cu bra#ele larg desfcute i pri"i secera lunii de la orizont. Ficole auzi sunetul scos de motorul unei rac,ete i se rsuci spre st!nga. Nri o na"et aseleniz!nd pe solul lunar. *oi brba#i n costume spa#iale coborau pe o scar. .l auzi pe Feil 7rmstrong rostind( /=n mic pas pentru om, un salt uria pentru omenire/. >uzz 7ldrin i se altur lui 7rmstrong pe suprafa#a selenar i am!ndoi indicar spre dreapta. .l pri"eau pe btr!nul negru st!nd pe o pant din apropiere. Fegrul

z!mbea. 7"ea din#ii foarte albi. Fa#a lui crescu tot mai uria, n "reme ce peisajul lunar din spate se topea. .ncepu s c!nte ncet, n Senoufo i un timp Ficole nu n#elese ce spune. *eodat, realiz c ei i se adresa i c n#elegea toate cu"intele. /Sunt unul din strmoii ti. >iat fiind, am ieit afar s meditez n noaptea c!nd oamenii au aselenizat. .nsetat, am but cu sete din apele 4acului .n#elepciunii. .nt!i am zburat spre lun, unde am "orbit cu astronau#ii, apoi spre alte lumi. :+am nt!lnit pe ei Mari. Ei mi+au spus c tu "ei duce ctre stele po"estea lui MinoCe./ apul btr!nului ncepu s creasc iari. *in#ii i de"enir lungi i ascu#i#i, oc,ii i se nglbenir. Se transform ntr+un tigru i i se repezi la beregat. Ficole #ip sim#indu+i col#ii pe g!t. Se pregti de moarte. *ar tigrul se nmuie, cu o sgeat ngropat ad!nc ntr+o coast. Ficole auzi un zgomot i ridic pri"irea. Mama ei, mbrcat ntr+o magnific rob roie cu falduri i #in!nd n m!n un arc de aur, alerga gra#ios spre un car minunat mpodobit, oprit n aer. /Mam... ateapt/, strig Ficole. Silueta se ntoarse. /@e+ai lsat ademenit/, rosti femeia. /@rebuie s fii mai grijulie. @e pot sal"a numai de trei ori. Ferete+te de ceea ce nu po#i "edea, dar care tii c se afl l!ng tine/. 7naCi se urc n car i apuc fr!iele. /Fu trebuie s mori. @e iubesc, Ficole./ .naripa#ii cai roii se fcur din ce n ce mai mici, p!n ce Ficole i pierdu din "edere. Modelele colorate i re"enir naintea oc,ilor. *e ast dat Ficole asculta muzic, la nceput mult distan#at, apoi mult mai aproape. Era ce"a artificial, asemntoare cu clinc,etele unor clopo#ei de cristal. Minunat, ,alucinant, eteric. 7+plauze puternice. Ficole edea n primul r!nd de fotolii, la un concert mpreun cu tatl ei. 'e scen, un oriental cu prul lung p!n la pm!nt, extazul citindu+i+se n pri"iri, c!nta la trei instrumente stranii. Sunetul o n"luia de pretutindeni, fc!nd+o s doreasc s pl!ng. /Daide/, spuse 'ierre, /trebuie s mergem/. .n "reme ce se uita la el, printele ei se transform n "rabie. .i sur!se. 4a r!ndul ei, ddu din aripi i am!ndoi se ridicar n aer, prsind concertul. Muzica se estomp. 7erul i biciuia. Ficole "edea frumoasa "ale a 4oirei i "ila din >eau"ois. Era mul#umit s se ntoarc acas. .n sc,imb, "rabia care era tatl ei cobor n ,inon, mai departe n jos pe cursul 4oirei. ele dou "rbii se aezar pe ramurile unui copac, n parcul castelului. Sub ei, n aerul rece de decembrie, Denric 'lantagenetul i Eleanor de 7Uuitania discutau aprins succesiunea la tronul 7ngliei. Eleanor pi sub copac i obser" "rbiile. /7,, salut, Ficole, nu tiam c eti aici./ Regina Eleanor ntinse m!na i m!ng!ie p!ntecul "rbiei. Ficole se nfior sub atingerea uoar. /S+#i aduci aminte, Ficole/, spuse femeia, /destinul e mai important ca dragostea, indiferent de natura ei. 3ei fi capabil s nduri orice dac eti sigur de destinul tu./ Ficole sim#i miros de fum i sim#i c era ne"oie de ei n alt parte. Se ridic n aer alturi de tatl ei, ndrept!ndu+se spre Formandia. Mirosul de"eni mai puternic. 7uzir un strigt de ajutor i+i intensificar btile aripilor. .n Rouen, o, fat simpl cu oc,i strlucitori i pri"i apropiindu+se. Focul de dedesubt i atinsese picioarele- mirosul de carne ars se rsp!ndise n aer. Fata i cobor oc,ii ntr+o rugciune, n timp ce un preot #inea deasupra ei o cruce. /4udat fie :sus/, rosti ea cu lacrimile iroindu+i pe obraji. /@e sal"m, ?eanne/, strig Ficole cobor!nd n pia#a aglomerat mpreun cu tatl ei. ?eanne i mbr#i c!nd o dezlegar de pe rug. Focul explod n jurul lor i totul se nnegri. .n clipa urmtoare, Ficole zbura iari, ns de ast dat sub forma unui uria st!rc alb. Era singur n interiorul lui Rama, plan!nd la nl#ime deasupra insulei FeC Eor2. Fcu un "iraj s e"ite un a"ian, care o pri"i cu uimire. Ficole obser"a oraul n detalii incredibile. Era ca i cum a"ea oc,i multispectrali, pre"zu#i cu o mare "arietate de lentile. Era n stare s "ad micrile din patru locuri diferite. .n apropierea ,ambarului, un biot centiped nainta ncet spre captul sudic al cldirii. *in "ecintatea tuturor celor trei pie#e centrale, cldura emana din surse subterane, gener!nd modele colorate pentru "iziunea ei n infrarou. Ficole se roti deasupra ,ambarului i ateriz n siguran# n groap.

(O. IN1ITA#IE E5TRATERESTR+ rebuie s m pre%tesc pentru salvare, i spuse Ficole n sine. @erminase de umplut bidonul cu lic,idul "erzui din interiorul pepenelui+man. *up ce sec#ion cu aten#ie partea crnoas i puse buc#ile n "ec,iul container pentru alimente, Ficole se aez jos n col#ul ei. '"uiiii< spuse g!ndindu+se la neobinuita cltorie imaginar fcut dup golirea fiolei. (e $umne/eu a mai "ost asta7 Ficole i reaminti "iziunea din timpul ceremoniei 'oro, pe "remea c!nd nc era o feti#, i scurta discu#ie purtat cu 1me, trei ani mai t!rziu, n Fidougou, la funeraliile mamei sale. ) =nde a ajuns RonataB o ntrebase 1me, ntr+o sear, c!nd btr!nul i feti#a se aflau singuri mpreun.

gol.

.n#elesese imediat ce o ntreba. ) 7m de"enit o pasre mare, alb. 7m zburat dincolo de lun i soare, n spa#iul

) 7,, exclamase el, aa a crezut i 1me,. $e ce nu l-ai ntrebat atunci ce *i s-a nt#mplat7 o ntreb omul de tiin# din Ficole pe feti#a de zece aniori. 'oate c unele dintre evenimente ar cpta ast/i un sens. @otui, ntr+un fel sau altul, Ficole tia c "iziunea se situa mai presus de orice analiz, c ea exista ntr+un tr!m nc impenetrabil proceselor deducti"e care fceau tiin#a at!t de puternic. Se g!ndi n sc,imb la mama ei, la c!t de minunat artase n roba roie cu falduri. 7naCi o sal"ase de tigru. Mul*umesc, mam, rosti Ficole dorind s fi "orbit mai mult cu ea. Sunetul era straniu, ca i cum o duzin de picioare descul#e de copii lipiau pe o podea acoperit cu linoleum- nendoielnic, se apropia. Ficole nu a"u mult timp s se minuneze. !te"a secunde mai t!rziu, antenele i capul unui biot centiped se i"ir la marginea ca"it#ii i, fr s+i ncetineasc c!tui de pu#in mersul, creatura cobor n jos pe peretele opus. >iotul a"ea patru metri lungime. obor pe zid cu uurin#, plas!ndu+i fiecare din cele aizeci de picioare pe suprafa#a neted i men#in!ndu+se pe ea printr+un fel de suc#iune. Ficole i lu trusa n spate i atept momentul prielnic. 7pari#ia biotului nu o surprindea extrem de mult. *up cele ce i se artaser n "iziune, era con"ins c a"ea s fie sal"at ntr+un fel sau altul. >iotul centiped era format din cincisprezece segmente articulate ntre ele, fiecare cu patru picioare, i un cap asemntor cu al unei insecte, pre"zut cu o niruire bizar de senzori, dintre care doi erau lungi i sub#iri, similari unor antene. Se prea c depozitul metalic din cellalt col# al ca"it#ii reprezenta piesele sale de sc,imb. =rmrit de pri"irea lui Ficole, biotul i sc,imb trei picioare, carapacea unuia din segmente i dou protuberan#e noduroase, plasate pe laturile capului. .ntregul proces se desfur n mai pu#in de cinci minute. 1dat opera#iunea terminat, biotul ncepu urcuul afar din groap. Ficole sri pe spatele lui n clipa n care trei sferturi din corp erau ag#ate deja pe perete. Lreutatea suplimentar se do"edi prea mare. >iotul i pierdu priza i se prbui mpreun cu Ficole n ca"itate. !te"a secunde mai t!rziu ncerc din nou s escaladeze zidul. *e ast dat Ficole atept p!n ce ntreaga lungime a centipedului se afla pe perete, sper!nd c rezisten#a tuturor segmentelor i "a compensa greutatea. Nadarnic. >iotul i Ficole se prbuir grmad. =nul din picioarele din fa# fusese gra" a"ariat, aa nc!t biotul execut repara#iile necesare nainte de a relua ncercarea de escaladare a peretelui pentru a treia oar. .ntre timp, Ficole scosese din trusa medical cel mai rezistent material de sutur pe care+l a"ea. 4eg un capt al firului pus n opt de ultimele trei segmente ale creaturii, iar la cellalt capt fcu o bucl. *up ce+i puse mnuile pentru a+i proteja m!inile i+i confec#ion un soi de br!u ca firul s nu o taie, i trecu bucla n jurul taliei. Ar putea "i un de/astru, realiz Ficole trec!nd n re"ist toate rezultatele posibile ale planului su. $ac le%tura cedea/, voi cdea. 5i s-ar putea s nu mai "iu a!a de norocoas. entipedul porni meticulos ascensiunea. 4a c!#i"a pai mici dup ce se desfurase complet pe perete, biotul sim#i greutatea lui Ficole. 7cum nu se mai prbui- se lupt s+i continue drumul. Ficole i men#inu trupul perpendicular pe suprafa#, ca i cum s+ar fi c#rat pe o st!nc, #in!ndu+se cu ambele m!ini de fir. Se afla la circa patruzeci de centimetri n spatele ultimului segment al biotului. !nd capul acestuia atinse marginea gropii, Ficole strbtuse jumtate din distan#. =rcuul continu ncet dar sigur, pe msur ce, segment dup segment, biotul disprea din "edere. @otui, c!te"a minute mai t!rziu naintarea se reduse considerabil, oprindu+ se cu totul n momentul n care numrul segmentelor rmase pe peretele "ertical se reduse la patru. *ac ar fi ntins m!na, Ficole ar fi atins ultimul segment al creaturii. 'e perete se mai gsea cam un metru din lungimea total a biotului, i cu toate acestea, centipedul prea c se mpotmolise. 'resiunea exercitat de Ficole asupra articula#iilor posterioare era prea mare. Scenarii sinistre se succedar n mintea lui Ficole, n "reme ce at!rna la mai bine de ase metri de fundul ca"it#ii. )un treab, reflect sarcastic trg!nd cu putere de fir i pun!ndu+i picioarele pe perete. &xist trei variante posibile, nici una din ele %ro/av. =irul s se rup. )iotul s cad nuntru. Sau eu s rm#n suspendat aici pentru totdeauna. Ficole lu n considerare alternati"ele. Singurul plan cu o probabilitate rezonabil de succes ) dei rm!nea extrem de periculos ) la care se putea g!ndi era s urce pe firul de sutur p!n la ultimul segment i apoi, folosind cum"a trupul sau picioarele centipedului, s+i croiasc drum p!n la margine. 'ri"ind sub ea, i aminti prima cztur. (red c am s a!tept pu*in s vd dac ma!ina asta are sau nu de %#nd s se mi!te mai departe. 7a se scurse un minut, apoi altul. Ficole respir ad!nc. 7puc bine firul i se ridic n sus pe zid. Repet opera#ia folosindu+se de cealalt m!n. 7junsese c,iar sub ultimul segment. .ntinse

m!na i apuc unul din picioarele biotului, ns de ndat ce ncerc s se sprijine de el, piciorul se desprinse de perete. (am at#ta cu acest plan, i zise dup o clip de spaim. Se ec,ilibra iari imediat sub centiped, i l studie cu aten#ie. arapacea fiecrui segment era confec#ionat din plcu#e suprapuse. 'oate dac a! apuca una din ele... Ficole recapitul primele dou ncercri de a clri pe spatele biotului. =or*a de suc*iune din picioare a "ost cea care a cedat. Acum cea mai mare parte a biotului se a"l pe nivelul de deasupra. Ar trebui s m sus*in. .n#elese c odat ajuns pe spatele creaturii, nu mai a"ea nici o protec#ie dac ar fi czut. 'entru a+i "erifica ideea, se ridic pe fir i apuc una din plcile carapacei. 'roblema era dac placa i "a suporta greutatea. .ncerc s+i determine rezisten#a n timp ce se #inea cu cealalt m!n de firul de sutur. @oate bune p!n atunci. 'rinse o plac de pe segmentul posterior al centipedului i se trase n sus cu mare precau#ie, d!nd apoi drumul firului. .i ncolci picioarele n jurul creaturii i naint pe el p!n ce ajunse la urmtoarea plcu#. 'icioarele ultimului segment posterior se desprinser cu zgomot de pe perete, ns biotul nu fcu alt micare. Repet opera#iunea de nc dou ori, trec!nd de la un segment la altul. Ficole aproape ajunsese sus. 'e parcursul ultimei ascensiuni o scutur un frison de spaim, n momentul n care biotul alunec c!#i"a centimetri napoi n groap. Hin!ndu+i respira#ia, atept p!n ce biotul se stabiliz, dup care continu s se t!rasc spre primul segment aflat la ni"elul solului. >rusc biotul se puse iari n micare, dar Ficole se rostogoli pur i simplu ntr+o parte i ateriz pe spate. ) 7leluiaI strig ea.

St!nd pe zidul ce nconjura FeC Eor2+ul i pri"ind apele n"olburate ale 1ceanului ilindric, Ficole se ntreb de ce nu rspunsese nimeni apelurilor sale de ajutor. 7utotestul aparatului de emisie indica c acesta func#ioneaz, i totui, de trei ori ncercase s stabileasc legtura cu restul ec,ipajului, fr succes. Ficole cunotea mijloacele de comunica#ii aflate la dispozi#ia astronau#ilor. 4ipsa unui rspuns nsemna c pe o raz de ase+opt 2ilometri nu se gsea nici unul din colegii ei, i c sta#ia releu de la baza >eta nu era opera#ional. $ac ar "i "ost, atunci m-ar au/i indi"erent de unde, chiar !i de pe 3e8ton. Ficole se mbrbt spun!ndu+i c ec,ipajul se afla fr ndoial la bordul na"ei, pregtindu+se pentru o alt ieire, iar sta#ia de comunica#ii fusese probabil a"ariat de uragan. e o deranja ns era faptul c trecuser patruzeci i cinci de ore de c!nd marea ncepuse s se topeasc i nouzeci de ore de la cztura ei n groap. *e ce n+o cuta nimeniB 1c,ii ei cercetar cerul n cutarea "reunui elicopter. *up cum pre"zuse, atmosfera con#inea nori. @opirea 1ceanului ilindric modificase considerabil starea meteorologic a lui Rama. @emperatura crescuse sim#itor. Ficole arunc o pri"ire spre termometru, care+i confirm supozi#ia c n prezent erau patru grade peste "aloarea de ng,e#. :arianta cea mai probabil e c se vor ntoarce n cur#nd, judec Ficole. rebuie s rm#n aproape de acest /id, a!a nc#t s "iu observat u!or. Fu pierdu timpul g!ndindu+se la alte scenarii, mult mai improbabile. 'entru o clip lu n considera#ie i posibilitatea ca asupra ec,ipajului s se fi abtut un dezastru, nimeni nefiind disponibil s o caute pe ea. $ar !i n acest ca/, trebuie s procede/ la "el. Mai devreme sau mai t#r/iu tot vor veni. 'entru a+i omor timpul, lu o mostr din ocean i o test. 7pa con#inea foarte pu#in din otr"urile organice descoperite de prima expedi#ie raman. 'oate c au proli"erat, dispr#nd apoi c#t timp eu m a"lam nc n %roap, opin Ficole. 6ricum, n pre/ent ma0oritatea lor practic a disprut. .i sublinie n g!nd c la o adic, un bun nottor ar fi putut s tra"erseze apa fr barc. .i aminti ns fotografiile bio#ilor rec,ini i a celorlal#i locuitori ac"atici raporta#i de Forton i de ec,ipajul su i i re"izui astfel nsemnarea. !te"a ore strbtu zidul n lung i+n lat. .n "reme ce+i m!nca linitit pr!nzul reprezentat de con#inutul pepenelui+man ;g!ndindu+se totodat la metodele pe care le+ar fi putut ntrebuin#a ca s recupereze i restul pepenelui, n caz c nu a"ea s fie recuperat n urmtoarele aptezeci i dou de ore<, i se pru c aude un strigt sosind dinspre ora. Se g!ndi imediat la doctorul @a2agis,i. .ncerc s comunice prin radio. Fimic. ut iari pe cer semnul "reunui elicopter. .nc medita dac s+i abandoneze ori nu pozi#ia de pe zid, c!nd auzi un al doilea #ipt. *e ast dat stabilise mai bine direc#ia aproximati". .ndrept!ndu+se spre scri, o porni spre sud n centrul FeC Eor2+ului. Ficole nu+i actualizase ,arta oraului stocat n computer. *up ce tra"ers strzile circulare din apropierea pie#ei centrale, se opri l!ng octaedru i introduse n memorie toate descoperirile, inclusi" ,ambarul cu gropi i celelalte lucruri pe care i le amintea. 1 clip mai t!rziu, admir!nd frumuse#ea bizar a cldirii cu opt laturi, auzi al

treilea strigt. Semna mai degrab cu un #ipt strident. *ac @a2agis,i era responsabil de el, atunci era capabil s scoat sunete foarte ciudateI @ra"ers n fug pia#a, ncerc!nd s se apropie de sursa #iptului c!t nc l a"ea proaspt n minte. 4!ng construc#iile situate pe latura opus, #iptui se auzi din nou. *e data aceasta auzi i un rspuns. Recunoscu "ocile. Sunau asemeni celor ale perec,ii de a"iani care o "izitaser n groap. Ficole de"eni mai precaut. Merse mai departe. 3ociferrile preau s "in din zona plaselor considerate de Francesca Sabatini at!t de fascinante. .n mai pu#in de dou minute, Ficole sttea ntre doi zg!rie+nori lega#i n partea de jos printr+o plas groas de oc,iuri, nalt de "reo cincizeci de metri. 4a douzeci de metri deasupra solului, un a"ian cu corpul ca de catifea fusese prins n capcan. L,earele i aripile i se ncurcaser n plasa lipicioas. Nrind+o pe Ficole, scoase un strigt. .nso#itorul su mai mare, ce p!n atunci se rotise n cercuri deasupra cldirilor, cobor n picaj spre ea. Ficole se g,emui l!ng fa#ada unuia dintre zg!rie+nori. 7"ianul articul nite sunete de parc ar fi certat+o, dar nu o atinse. ellalt cu trup catifelat spuse ce"a, iar dup un sc,imb de replici, uriaa pasre de linoleum se retrase pe un soi de teras, la "reo douzeci de metri deprtare. *up ce se calm ;continu!nd ns s urmreasc cu coada oc,ilor pasrea uria<, Ficole se apropie de plas i o inspect cu grij. Fici ea i nici Francesca nu a"useser timp s o fac atunci c!nd l cutaser pe @a2agis,i, aa c aceasta constituia prima ocazie de a o examina pe ndelete. 'lasa era confec#ionat dintr+un material asemntor cu fr!ng,ia, de o oarecare elasticitate i cu o grosime de patru centimetri. Existau acolo mii de intersec#ii, i n fiecare se gsea un mic nod. Fodurile erau ntr+ade"r pu#in lipicioase, dar nu ndeajuns ca s+o determine pe Ficole s cread c ntreaga plas era opera unui pianjen, ntins pentru a captura diferite zburtoare. .n "reme ce studia partea de jos a plasei, a"ianul liber zbur pe deasupra capului ei i ateriz n apropierea prietenului prins n curs. 7tent s nu se nc!lceasc la r!ndul su n oc,iurile plasei, ncepu s se joace cu corzile folosindu+i g,earele. 4e ntinse i le rsuci, cu oarecare greutate. 7poi pi cu gingie spre locul unde zcea cellalt a"ian i ncerc st!ngaci s rup ori s desfac legturile n care fusese prins acesta. *up ce termin micarea, pasrea se ddu napoi i o fix pe Ficole. (e "ace oare7 se ntreb Ficole. Sunt si%ur c vrea s-mi comunice ceva... 1bser"!nd c Ficole rm!ne nemicat, a"ianul repet cu s!rguin# ntreaga opera#iune. *e aceast dat, Ficole n#elese c fiin#a extraterestr prea s+i spun c nu i poate elibera prietenul. Ficole z!mbi i+i fcu un semn din m!n. 7poi, st!nd mai departe la baza plasei, leg dou dintre corzile adiacente. !nd le desfcu dup aceea, ambii a"iani i manifestar zgomotos aprobarea. Repet micarea de dou ori, art!nd nt!i spre ea, apoi se creatura cu corp de catifea prins deasupra. =rm o con"ersa#ie rapid n limbajul lor puternic, uneori melodios, i cea mai mare dintre psri se ntoarse pe teras. Ficole se uit la cealalt. Se prinsese n trei locuri diferite, iar zbaterile ulterioare nu reuiser dec!t s o ncurce i mai mult n corzile elastice. Femeia presupuse c a"ianul se lsase surprins de uraganul "iolent i fusese aruncat n plas noaptea trecut. Firele se deformaser probabil sub impact, iar c!nd re"eniser la pozi#ia normal, pasrea se "zuse prins n capcan. Fu i "enea greu s se ca#re. 'lasa era bine ancorat de ambii zg!rie+nori, i c!ntrea destul de mult ca Ficole s nu se legene. *ouzeci de metri reprezentau ns o nl#ime apreciabil, mai mare dec!t cea a unei cldiri normale cu ase etaje, astfel c Ficole ncepuse s+i sc,imbe prerea c!nd, n sf!rit, ajunse alturi de a"ianul prizonier. L!f!ia din cauza efortului. Se apropie ncetior de a"ian, pentru a se asigura c nu n#elesese greit comunicarea lor. reatura strin o urmri fix cu uriaii ei oc,i albatri. =na din aripi se ncurcase foarte aproape de capul psrii. Ficole ncepu s o elibereze numai dup ce+i nfur c!te"a corzi n jurul propriilor glezne, protej!ndu+se mpotri"a unei e"entuale cderi. @reaba era ane"oioas. 4a un moment dat o n"lui respira#ia puternic a creaturii. (unosc acest miros, constat ea. 4ui Ficole i lu o clip s fac conexiunea cu pepenele+man din care consumase mai de"reme. $eci mn#nci acela!i lucru. $ar de unde vine7 .i dori s fi fost n stare s le "orbeasc acestor fiin#e stranii i minunate. Se lupt cu primul nod. Era foarte str!ns. Se temea s trag prea puternic, s nu rneasc cum"a aripa creaturii. :ntroduse m!na n trusa medical i scoase bisturiul. .n aceeai clip, cellalt a"ian se npusti asupra ei, #ip!nd i "ocifer!nd, nc!t o sperie de moarte. 'asrea nu+i permise s continue opera#ia p!n ce Ficole nu se ndeprt de prizonier, demonstr!nd cum func#ioneaz bisturiul pe una din corzile alturate. 1dat cu utilizarea scalpelului, treaba se termin rapid. 7"ianul cu trup de catifea se ridic n aer, inund!nd mprejurimile cu muzicale strigte de fericire. .nso#itorul i se altur n aceast srbtoare i cele dou psri se jucar, ca nite ndrgosti#i, n aerul de deasupra plasei. =n moment mai t!rziu disprur, iar Ficole cobor ncet pe sol. Era mul#umit de ea nsi. 7cum era pregtit s se ntoarc pe zid i s atepte

expedi#ia de sal"are, pe care o considera iminent. Se ndrept spre nord c!nt!nd o melodie popular de pe 4oira, pe care i+o amintea din adolescen#. *up c!te"a minute, Ficole a"ea din nou to"rie. Mai precis, a"ea un g,id. 1ri de c!te ori pornea ntr+o direc#ie greit, a"ianul de catifea care zbura deasupra fcea un trboi cumplit( Ngomotul nceta doar c!nd Ficole alegea direc#ia cea bun. M ntreb oare unde mer%em7 reflect ea. .n pia#, la nu mai mult de patruzeci de metri de octaedru, a"ianul se abtu brusc asupra unei por#iuni deloc "izibile de pe solul metalic. >tu din aripi de c!te"a ori, apoi se roti deasupra locului. =n soi de capac se ddu n lturi, iar creatura dispru sub ni"elul pie#ei. :ei de dou ori la suprafa#, scoase nite sunete n direc#ia lui Ficole, apoi cobor din nou. Ficole pricepu mesajul. (red c sunt invitat n cas s cunosc "amilia+ S sperm doar c nu constitui cina.

(1. 'N %RIETEN 1ERITA-IL Ficole nu tia la ce s se atepte. Fu era nspim!ntat. Se apropie de desc,iztur, pri"ind nuntru. uriozitatea reprezenta sentimentul dominant. Se ngrijor pe moment ca nu cum"a expedi#ia de sal"are s soseasc c!t timp ea se afla sub pm!nt, dar se con"inse c sosirea ec,ipajului "a a"ea loc mai t!rziu. 7coperm!ntul dreptung,iular era lung de zece metri i lat de aproape ase. *up ce se ncredin# c Ficole l urmeaz, a"ianul zbur n gaur i o atept pe a treia teras. Ficole se g,emui l!ng desc,iztur i scrut ad!ncimile. 1bser" c!te"a lumini n zon, ns la distan# clipeau mai multe lmpi. Fu putea s estimeze cu precizie ad!ncimea la care ajungea coridorul, dar mai mult ca sigur c depea douzeci sau treizeci de metri. obor!rea nu era deloc simpl pentru o specie nezburtoare. oridorul "ertical era de fapt o gaur mare, cu o serie de terase largi plasate lateral. Fiecare a"ea exact aceleai dimensiuni, aproximati" cinci metri lungime pe unul l#ime, fiind distan#ate ntre ele la doi metri. Ficole trebuia s fie foarte precaut. 4umina din coridor pro"enea de la desc,iztura din pia# i de la c!te"a lampioane, at!rnate pe pere#i la fiecare patru trepte. Felinarele erau nfurate ntr+un material transparent foarte sub#ire, cu aspect de ,!rtie. Fiecare adpostea o flacr mic, alturi de o substan# lic,id pe care Ficole o presupuse a fi combustibilul. 'rietenul ei catifelat o atepta cu rbdare, mereu cu c!te trei terase dedesubt. Ficole a"ea senza#ia c n e"entualitatea unei cderi, a"ianul ar fi prins+o din zbor, dar nu dorea s+i "erifice ipoteza. Mintea i lucra cu repeziciune. oncluzionase deja c a"ianii nu erau bio#i. .nsemna aadar c a"ea n fa# reprezentantul unei specii extraterestre. 4ns ei nu pot "i ramanii, ra#ion Ficole. 3ivelul lor de de/voltare tehnolo%ic e total inconsistent cu aceast nav. Ficole i aminti din lec#iile de istorie de maiaii sraci i napoia#i, descoperi#i de conc,istadori n Mexic. Spaniolii consideraser imposibil ca strmoii acelor oameni ignoran#i s fi construit asemenea centre impresionante de ceremonii. S se "i nt#mplat acela!i lucru aici7 se ntreb ea. S "ie ace!ti stranii aviani tot ce a mai rmas din specia care l-a construit pe Rama7 4a douzeci de metri sub ni"elul solului, Ficole auzi ce"a ce aducea cu zgomotul unei ape curgtoare. Sunetul se intensific n momentul n care puse piciorul pe o teras ce constituia de fapt o extindere a unui tunel orizontal. *e cealalt parte a coridorului "ertical se zrea un gang similar, cufundat n ntuneric i de asemenea paralel cu suprafa#a. L,idul ei zburtor se afla ca de obicei cu trei trepte mai jos. Ficole indic tunelul din spatele ei. reatura se apropie de ea i se roti ,otr!t peste cele dou terase situate imediat sub Ficole, d!ndu+i clar a n#elege c trebuia s coboare mai departe. Ficole ns nu "oia s cedeze aa de uor. Scoase bidonul i se fcu c bea din el. 7rt apoi spre tunelul ntunecat din spate. 7"ianul btu din aripi, pr!nd s+i c!ntreasc decizia, dup care zbur peste capul ei i dispru n bezn. 'atruzeci de secunde mai t!rziu, Ficole zri n deprtare o lumin, cresc!nd pe msur ce se apropia de ea. 7"ianul se ntorsese cu o tor# ntr+una din g,eare. Ficole l urm cale de "reo cincisprezece metri. 7junser ntr+o camer situat n st!nga tunelului, unde se gsea o cistern mare cu ap. 7p proaspt curgea nuntru dintr+o #ea" nfipt n perete. Ficole scoase spectrometrul i test lic,idul( era D$1 aproape pur, cu nici un alt element c,imic depind mai mult de o parte la un milion. Lrijulie la bunele maniere, Ficole fcu m!inile cu i bu cu nesa# din apa curgtoare. *e necrezut c!t de delicioas putea s fieI *up ce termin de but, continu s nainteze n aceeai direc#ie. 'e a"ian l cuprinse ns o frenezie brusc, zbur!nd ncoace i+ncolo i #ip!nd mereu, p!n ce Ficole fcu cale ntoars la coridorul "ertical. 1bser" c intensitatea luminii sczuse considerabil. Ridic!ndu+i pri"irile, constat c desc,iztura spre pia#a din FeC Eor2 era

acum acoperit. Sper c asta nu nseamn c am rmas aici de-a binelea, cuget ea. *up al#i douzeci de metri, se i"i nc o perec,e de tuneluri orizontale ntunecate, perpendiculare pe coridorul principal. 4a acest ni"el, a"ianul cu aspect catifelat, nels!nd tor#a din g,eare, o conduse pe Ficole dou sute de metri printr+unul din culoarele orizontale. 7junser ntr+o incint spa#ioas, circular, cu ta"anul foarte nalt. 7"ianul se folosi de tor# pentru a aprinde c!te"a felinare de perete plasate mprejur, apoi dispru. Se scurse aproape o or. Ficole rmase c!t de linitit putea, studiind cu interes ncperea neagr, care i amintea de o grot sau o peter. Fu se "edeau nici un fel de decora#iuni. .n cele din urm, se concentr asupra modalit#ii de informare a a"ianilor c era gata de plecare. !nd ntr+un t!rziu prietenul ei catifelat se ntoarse, l nso#eau patru asocia#i. Ficole i auzi f!lf!ind din aripi pe culoar i sco#!nd sunete intermitente. ompanionul a"ianului ei ;Ficole presupuse c era "orba de perec,ea lui< i alte dou creaturi, cu suprafe#ele de linoleum intrar nuntru primii. 7terizar i se apropiar cu st!ngcie de Ficole, pentru a o examina ndeaproape. *up ce se aezar n partea opus a camerei, nuntru zbur o alt creatur de catifea, aceasta de culoare cafenie i nu neagr. .n g,eare #inea un mic pepene. 1"oidul fu aezat naintea lui Ficole. 7"ianii rmaser n expectati". Ficole tie dibace cu bisturiul o optime din pepene, l ridic s ia o ng,i#itur din lic,idul "erzui dinuntru, apoi duse restul gazdelor ei. 7cetia #ipar admirati", apreciind precizia tieturii n "reme ce+i treceau pepenele+man unul altuia, Ficole i pri"i m!nc!nd. .mpr#ir pepenele fr nici o parti#ionare prealabil. ei doi a"iani catifela#i se do"edir surprinztor de abili i delica#i n folosirea g,earelor, fc!nd c!t mapu#in mizerie pe jos i ne ls!nd resturi. 7"ianii mai mari erau mult mai nendem!natici- lui Ficole i amintir de animalele de pe 'm!nt. a i ea, nici una dintre psri nu se atinse de coaja tare a pepenelui. *e ndat ce terminar de m!ncat, a"ianii ) care pe durata mesei nu scoseser nici un sunet ) se str!nser ntr+un cerc, pre# de c!te"a secunde. ercul se desfcu c!nd a"ianul de catifea maronie ng!n ce"a ce aducea a c!ntec. =nul c!te unul se apropiar s+i arunce o ultima pri"ire, apoi disprur. Ficole rmase linitit pe loc ntreb!ndu+se ce a"ea s urmeze. 7"ianii lsaser luminile aprinse n sufragerie ;n sala de banc,et, sau ce altce"a o fi fost ea<, n sc,imb n coridorul adiacent era ntuneric bezna. Era limpede c doreau ca ea s stea acolo unde se afla, cel pu#in pentru moment. Ficole nu dormise de mult timp i se sim#ea stul. &i bine, i zise g,emuindu+se pe podea dup o scurt dezbatere interioar, poate c un pui de somn m va nviora. .n "is auzi pe cine"a strig!ndu+i numele, dar "ocea "enea de foarte departe. Se "zu ne"oit s+i ncordeze auzul ca s o disting. Se trezi cu o tresrire i ncerc s+i aminteasc unde se gsea. 7scult cu aten#ie, dar nu auzi nimic. 3erific!ndu+i ceasul, i ddu seama c dormise patru ore. Ar "i ca/ul s o iau din loc, socoti Ficole. 4n cur#nd se va "ace ntuneric si nu vreau s rate/ !ansa de a "i recuperat. 'trunse n culoar i aprinse lanterna. .n mai pu#in de un minut ajunse la coridorul "ertical. Se apuc imediat s escaladeze treptele. ,iar sub locul unde se oprise n "ederea scurtei excursii la cisterna cu ap, Ficole auzi un sunet ciudat deasupra capului. Se opri pentru a+i trage rsuflarea. 7plec!ndu+se peste gol, ndrept fasciculul lanternei n sus, n direc#ia sunetului. e"a "oluminos se mica ncoace i ncolo n zona primului ni"el al coridorului "ertical. Ficole urc precaut pe treapta urmtoare i se g,emui sub noul fenomen de deasupra. 1rice ar fi fost el, acoperea ntreaga teras din fa#a tunelului la fiecare cinci secunde. Ficole nu a"ea nici o posibilitate s+l e"ite. Fu putea urca pe teras i apoi pe urmtoarea n mai pu#in de cinci secunde. Se apropie de un capt al treptei i ascult intens. *up ce lucrul se ntoarse i se ndrept n direc#ie opus, Ficole ridic capul peste margine. 1biectul se deplasa rapid pe ro#i, iar din spate arta asemeni unui tanc. Fu reui s arunce dec!t o pri"ire rapid, deoarece jumtatea superioar a mainii se rsuci cu "itez, pregtindu+se s re"in pe acelai traseu. >n lucru e si%ur, i spuse Ficole atept!nd pe terasa de dedesubt. ancul acela este un soi de santinel. Se ntreb dac poseda senzori ) cu siguran# nu dduse nici un semn c ar fi auzit+o ) dar decise c nu+i putea permite s afle. 3u prea ar valora mult ca %ardian dac nu ar "i n stare s observe un intrus. Ficole cobor n linite treptele p!n la ni"elul sufrageriei. Era cumplit de dezamgit i furioas pe ea nsi c intrase n b!rlogul a"ianilor. .nc nu+i "enea s cread c a"ianii ar putea+o re#ine prizonier. 4a urma urmei, nu o in"itase creatura nuntru dup ce Ficole i sal"ase "ia#aB 1 nedumerea i tancul+santinel. Existen#a lui era deconcertant, i n total discrepan# cu ni"elul de dez"oltare te,nologic al oricror alte lucruri din b!rlog. e scop a"eaB *e unde apruseB $in ce n ce mai straniu, reflect Ficole. Re"enit pe cel de+al doilea ni"el subteran, se uit n jur s "ad dac mai exista o alt cale de a iei din adpost. *e cealalt parte a coridorului se afla un ir identic de terase. *ac ar fi reuit s sar, atunci poate...

.nainte de a lua serios n considera#ie un astfel de plan, trebuia s tie dac primul ni"el nu era pzit tot de o santinel. Fu+i putea da seama din locul unde se afla, aa c n"ino"#indu+se pentru prostie, urc din nou treptele de deasupra. 'ri"ind "iza"i, constat c a"ea noroc. @erasa din fa#a tunelului opus era pustie. !nd ajunse iari la ni"elul doi, Ficole era deja obosit de at!ta c#rat. 'ri"i tunelul desc,is n partea cealalt a coridorului "ertical i luminile ce se zreau n abisul de sub ea. *ac nu reuea saltul, ar fi murit aproape sigur. Ficole era o bun judectoare a distan#elor i aprecie c ntre cele dou terase se ntindea un gol de circa patru metri. 'atru metri, murmur n brbie, cel mult patru !i 0umtate. 1s#nd loc pentru o mar0 de si%uran*, trebuie s sar cinci metri, n costum !i cu rucsacul n spate. .i aminti o dup+amiaz de duminic, cu patru ani n urm la >eau"ois, c!nd Lene"ie"e a"ea zece ani i pri"eau mpreun la tele"izor 1limpiada din $%8P. ) Mai po#i s sari, MamanB ntrebase feti#a, nereuind nc s+i nc,ipuie mama ca pe o campioan olimpic. 'ierre reuise s+o con"ing s o duc pe Lene"ie"e pe terenul de atletism situat l!ng gimnaziul din 4uMnes. =itase cum s+i dozeze triplul salt, dar dup treizeci de minute de nclzire i antrenament, Ficole reuise o sritur simpl de ase metri i jumtate n lungime. Lene"ie"e nu se artase foarte impresionat. ) Mam, spusese ea n timp ce tra"ersau pe biciclet c!mpurile n"erzite spre cas, sora mai mare a lui *anielle poate sri aproape la fel de mult, i ea nu+i dec!t student. 7mintirea lui Lene"ie"e st!rni o triste#e profund n sufletul lui Ficole. @!njea dup glasul ei, "oia s+i pieptene prul, sau s mearg mpreun cu barca pe micul lor ,eleteu de l!ng >resme. 3u pre*uim niciodat cum se cuvine timpul pe care-l avem, dec#t atunci c#nd este prea t#r/iu. Ficole cobor n tunelul unde o lsaser a"ianii. Fu "a ncerca s sar. Era prea periculos. *ac aluneca... ) Ficole des ?ardins, unde naiba etiB Ficole nmrmuri auzind c,emarea, foarte slab i "enind de unde"a de la mare distan#. .i imaginase oareB ) Ficole, auzi din nou. Era "ocea lui Ric,ard Ka2efield, fr nici o putin# de ndoial. 7lerg napoi n coridorul "ertical i "ru s strige. )a nu, se rzg!ndi Ficole. Asta i-ar tre/i. 3u-mi trebuie mai mult de cinci minute. 'ot s sar... 0u"oiul de adrenalin i inunda ntreg trupul. .i msur paii i sri peste abis fr dificultate. @reptele le urc cu o "itez incredibil. 7proape de "!rf, auzi iari c,emarea lui Ka2efield. ) Sunt aici, Ric,ard. *edesubt, strig ea. Sub pia#. Se ntinse spre capac i ncerc s+l mite. Fu "oia s se clinteasc din loc. ) 'orcria dracului, #ip ea n timp ce un Ric,ard uluit se n"!rtea n apropiere. ) Ric,ard, "ino aici. =nde mi auzi "ocea. >ate n pm!nt. Ric,ard ncepu s lo"easc n capac. Strigau unul ctre cellalt. Ngomotul era asurzitor. *e departe de jos, Ficole auzi f!lf!it de aripi. Ridic!ndu+se n coridor, a"ianii ncepur s #ipe i s "ocifereze. ) 7juta#i+m, strig la ei Ficole. 7rt cu degetul spre capac. 'rietenul meu se gsete sus. Ric,ard continua s izbeasc. *oar cei doi a"iani care o descoperiser pe Ficole n groapa din ,ambar se apropiar de ea. Se rotir n jur, bt!nd din aripi i #ip!nd ctre ceilal#i cinci, afla#i cu un ni"el mai jos. *in c!te se prea, creaturile se certau, deoarece a"ianul negru de catifea i ntinse de dou ori g!tul spre cei de jos, sco#!nd nite sunete cumplite. apacul se desc,ise brusc. Ric,ard abia reui s+i recapete ec,ilibrul ca s nu se prbueasc n gol. !nd pri"i n jos, o "zu pe Ficole i pe cele dou psri gigantice, dintre care una se repezi drept la el, n "reme ce Ficole se c#ra afar. ) *umnezeuleI exclam el, nedezlipindu+i oc,ii de la zborul a"ianului. Ficole era copleit de bucurie. Se arunc n bra#ele lui Ka2efield. ) Ric,ard, a, Ric,ard, sunt at!t de fericit s te "d. El r!nji i i ntoarse mbr#iarea. ) *ac a fi tiut c te "ei sim#i aa, a fi "enit mult mai repede.

(2. *OI E5%LORATORI ) F+m s n#eleg bine. .mi spui c eti sin%ur7 0i c nu a"em nici o modalitate s tra"ersm 1ceanul ilindricB Ric,ard ncu"iin# din cap. Era prea mult pentru Ficole. u cinci minute mai de"reme exulta de bucurie. omarul luase n cele din urm sf!rit. .i imaginase ntoarcerea pe 'm!nt, nt!lnirea cu tatl i fiica ei. :ar acum el i. spunea... Se ndeprt repede i+i rezem capul de una din cldirile din jurul pie#ei.

4acrimile i se scurgeau pe obraji, n timp ce ddea fr!u liber dezamgirii. Ric,ard o urmri de la distan#. ) .mi pare ru, rosti el. ) Fu e "ina ta, replic Ficole dup ce i regsi cumptul. Fumai c nu mi+a trecut prin minte c a putea s nt!lnesc un membru al ec,ipajului, i tot s nu fiu sal"at... Se ntrerupse. Fu era corect din partea ei s+l fac pe Ric,ard s sufere. 3eni l!ng el i se for# s sur!d. *e obicei nu sunt at!t de emoti". 0i n plus #i+am ntrerupt istorisirea. Fcu o pauz pentru a+i terge oc,ii. .mi po"esteai despre rec,inii bio#i care urmreau barca cu motor. :+ai obser"at abia la jumtatea apeiB )+ Mai mult sau mai pu#in, replic Ric,ard. *ezamgirea ei l domolise. R!se ner"os. .#i aduci aminte, la una din simulrile noastre am fost critica#i c nu am lansat la nceput n ap o barc cu pilot automat, doar pentru a ne ncredin#a c nu deranjm cum"a /ec,ilibrul ecologic/. M rog, la momentul respecti" am considerat sugestia ridicol. 7cum nu mai sunt la fel de sigur. Rec,inilor bio#i nu le+a prea psat de "asele ec,ipajului FeCton, dar barca mea cu motor i+a suprat cu certitudine. Ric,ard i Ficole se aezar mpreun pe una din cutiile metalice cenuii mprtiate n pia#. ) 7m reuit s+i e"it o dat, dar am a"ut mare noroc, relu Ric,ard. !nd n+am mai a"ut alt "ariant, am srit pur i simplu peste bord i am notat. *in fericire, barca o urmreau i nu pe mine. F+am mai "zut nici unul p!n ce am ajuns la doar o sut de metri de #rm. ) *e c!t timp eti tu n RamaB ntreb Ficole. ) *e "reo aptesprezece ore. 7m plecat de pe FeCton la dou ore dup rsrit. 7m pierdut al dracului de mult timp ncerc!nd s repar sta#ia releu de la baza >eta. 7 fost ns imposibil. Ficole i pipi combinezonul de zbor. ) .n afar de pr, nici nu s+ar zice c ai fost ud. Ric,ard r!se. ) 7,, unul din miracolele #esturilor moderne. 7i crede c s+a uscat aproape imediat dup ce+am sc,imbat unit#ile termiceB 0i mie mi "enea greu s+mi nc,ipui c tocmai notasem douzeci de minute n apa rece. Se uit la ea. Ficole se relaxa ncetul cu ncetul. Sunt totui surprins, osmonaut des ?ardins, cum de nu mi+ai pus nc cea mai important ntrebare. um de am tiut unde te afliB Ficole i scosese scanerul i citea "alorile biometrice ale lui Ric,ard. @otul se gsea n limitele normale, n pofida cumplitei curse de not. Fu n#elese imediat ntrebarea. ) 0tiai unde suntB zise ea n cele din urm, ridic!nd dintr+o spr!ncean. redeam c pur i simplu ,oinreai... ) Daide, doamn. FeC Eor2+ul e mic, dar nu at#t de mic. Nidurile astea nconjoar douzeci i cinci de 2ilometri ptra#i. :ar pe legturile radio nu te po#i baza deloc. R!nji "esel. S "edem, dac m+a fi oprit pe fiecare metru ptrat s+#i strig numele, ar fi trebuit s te c,em de douzeci i cinci de milioane de ori. 7cord!nd pentru fiecare c,emare zece secunde ) timpul necesar c!t s atept un rspuns i s m deplasez n urmtorul careu ) ar nsemna ase c,emri pe minut. 7adar asta mi+ar fi luat patru milioane de minute, ceea ce este cu pu#in peste aizeci de mii de ore, sau dou mii cinci sute de zile terestre + ) >ine, bine, l ntrerupse Ficole, r!z!nd n cele din urm. Spune+mi cum ai tiut unde sunt. Ric,ard se ridic( ) .mi dai "oieB rosti el dramatic, ntinz!nd degetele spre buzunarul de la piept al costumului ei de zbor. ) >nuiesc c da, rspunse ea, dei nu+mi imaginez... Ric,ard i bg m!na n buzunar i+l scoase afar pe 'rin#ul Dal. ) El m+a condus la tine. Eti un biat bun, prin#ul meu, dei pentru o "reme am crezut c m+ai dezamgit. Ficole nu pricepea c!tui de pu#in ce spunea Ric,ard. ) 'rin#ul Dal i Falstaff sunt pre"zu#i cu balize perec,i de semnalizare, explic brbatul. Emit cincisprezece impulsuri puternice pe secund. u Falstaff amplasat n cortul meu din tabra >eta i cu un emi#tor ec,i"alent n punctul 7lfa, #i+am determinat pozi#ia prin triangula#ie. 7adar tiam cu precizie unde te afli ) cel pu#in n raport cu coordonatele x--. 7lgoritmul meu simplu de urmrire nu fusese proiectat pentru excursii n /. ) *eci aa ar denumi un inginer "izita mea n b!rlogul a"ianilorB ntreb Ficole cu un alt z!mbet pe buze. 1 excursie n / B ) Este unul din modurile de a o descrie. Ficole cltin din cap. ) Fu tiu ce s cred despre tine, Ka2efield. *ac cunoteai ntr+ade"r unde m aflam n tot acest rstimp, de ce naiba ai ateptat at!ta... ) 'entru c te+am pierdut, sau am crezut c aa s+a nt!mplat, nainte de a te descoperi... dup ce m+am ntors s+l recuperez pe Falstaff.

) M+am prostit eu de tot n ultima sptm!n, ori explica#ia aceasta abracadabrant este pu#in cam confuzB Fu r!ndul iui Ric,ard s r!d. ) 'oate c ar trebui s pun mai mult ordine n prezentarea mea. Fcu o pauz. .n iunie trecut, am fost extrem de iritat c!nd grupul de ingineri de na"iga#ie a decis s nu se foloseasc balizele ca locatoare personale de rezer". 7m argumentat, fr succes din pcate, c ar putea apare situa#ii de urgen# sau mprejurri nepre"zute, n care raportul semnal+zgomot al legturilor radio obinuite s se situeze sub ni"elul de prag. 7a c mi+am ec,ipat trei dintre robo#i, pentru orice e"entualitate... Ficole l studie pe Ric,ard Ka2efield n timp ce acesta "orbea. =itase c!t de amuzant i surprinztor putea s fie. Era con"ins c dac ar fi pus ntrebrile corecte, el i+ar fi "orbit pe marginea aceluiai subiect o or ntreag. ) 7poi Falstaff a pierdut semnalul, spunea el. Fu am fost prezent n clipa aceea, deoarece m pregteam s "in cu Diro Eamana2a s " iau pe tine i pe Francesca cu elicopterul. Falstaff dispune ns de un mic casetofon i etic,eteaz temporal toate datele. !nd tu nu ai mai aprut, am "erificat nregistrarea i am descoperit c semnalul ncetase brusc. 7 re"enit pentru scurt timp c!te"a minute mai t!rziu, c!nd discutam prin radio, dar imediat dup ultima noastr con"ersa#ie a disprut de+a binelea. omportamentul mi+a sugerat o defec#iune. 7m crezut c 'rin#ul Dal s+a defectat. *up ce Francesca mi+ a spus c ai nso#it+o p!n n pia#, atunci practic m+am con"ins c 'rin#ul Dal) Ficole nu asculta dec!t cu una din urec,i, ns c!nd auzi numele Francesci tresri brusc. ) 1prete+te, l ntrerupse ridic!nd m!na. e+ai zis c #i+a spusB ) a a#i prsit ,ambarul mpreun i c te+ai despr#it de ea c!te"a minute mai t!rziu, s l cau#i pe @a2agis,i... ) 7sta+i o t!mpenie total, declar Ficole. ) 7dicB ) Este o minciun. 1 minciun clar i limpede. 7m czut n groapa de care #i+am "orbit c!t "reme Francesca se afla acolo, sau la cel mult un minut dup plecarea ei. *up aceea nu m+a mai "zut. Ric,ard reflect o clip. ) 7a se explic de ce Falstaff te+a pierdut. @u ai rmas nuntru n ,ambar, iar pere#ii au blUpat semnalul. 7cum era r!ndul su s se mire. *ar de ce ar nscoci Francesca o asemenea po"esteB Asta a! vrea s !tiu !i eu, i zise n sinea ei Ficole. 4nseamn c l-a otrvit inten*ionat pe )or/ov. Altminteri de ce s ncerce... ) S+a nt!mplat ce"a ntre "oi douB o ntreb Ric,ard, ntotdeauna am crezut c obser") ) 'robabil gelozie, ac#ion!nd din ambele direc#ii. Francesca i cu mine ne situm la ani lumin deprtare. ) 7sta po#i s o spui din nou, c,icoti Ric,ard.. Mi+am petrecut cea mai mare parte a anului ncerc!nd s+#i sugerez faptul c te gsesc inteligent, interesant i atracti". 0i totui n+am primit altce"a dec!t un rspuns profesional, politicos i re#inut. Francesca, pe de alt parte, i d seama imediat numai dac se nt!mpl s+o pri"eti ntr+un anume fel. ) Mai sunt i alte deosebiri, mai de substan#, replic Ficole, deloc suprat c Ric,ard i manifestase n cele din urm interesul fa# de ea ca femeie. =rm o pauz n con"ersa#ie. Ficole i consult ceasul. ) Fu "reau s mai pierdem timpul discut!nd despre Francesca Sabatini, spuse ea. 'este o or se "a lsa iari ntunericul i trebuie s plnuim cum "om scpa de pe aceast insul. 7"em de abordat i alte aspecte... logistice s zicem, precum apa, alimentele i alte c,estiuni de nemen#ionat i care fac izolarea ntr+o groap mic s par suficient de dezgusttoare. ) 7m adus un cort portabil ) dac a"em ne"oie. ) Minunat, replic Ficole, o s+mi aduc aminte atunci c!nd plou. .ntinse automat m!na spre rucsac pentru a lua pepenele+man, dar nu scoase pac,etul. 7propo, Ric,ard, n+ai adus cum"a m#ncare omeneascB

ortul se do"edi trebuincios c!nd fur gata s se culce. Dotr!r s+l ntind pe o latur a pie#ei centrale. Ficole se sim#ea mai n siguran# n apropierea a"ianilor. .ntr+un anume sens i erau prieteni i probabil ar fi ajutat+o la ne"oie. .n plus, reprezentau i singura lor surs cunoscut de ,ran. Ric,ard i Ficole de+abia a"eau ap i alimente pentru nc dou zile. Ea nu obiectase la propunerea lui Ric,ard de a mpr#i mpreun cortul. Lalant, el se oferise s doarm afar /dac asta te+ar face s te sim#i mai bine/, ns cortul se do"edea destul de mare pentru doi saci de dormit, n lipsa altui mobilier. Faptul c stteau ntini la o distan# de jumtate de metru unul de cellalt, fcea con"ersa#ia

uor de ntre#inut. Ficole i relat amnun#it timpul pe care+l petrecuse singur, omi#!nd doar partea cu sticlu#a "erde i "iziunile ulterioare. Era un lucru prea intim pentru a+l mprti altcui"a. 'e Ric,ard l fascin ntreaga po"estire, i se art intrigat mai ales de a"iani. ) 3reau s zic, cum naiba de+au ajuns aiciB ncepu el ridic!ndu+se pe un cot i sprijinindu+i capul de umr. *in cele ce mi+ai spus, cu excep#ia tanculuisantinel ) i aici sunt de acord cu tine c el constituie o anomalie ) nu sunt mai a"ansa#i dec!t oamenii preistorici. e lo"itur ar fi s le descoperim secretul. Fu po#i renun#a complet la ipoteza c ar fi totui bio#i, continu el, de+abia re#in!ndu+i entuziasmul. 'oate c nu sunt impresionan#i din punct de "edere biologic, dar :suse, ca inteligen# artificial ar constitui ultimul rcnet n domeniu. Se ridic pe saltea. L!ndete+te numai ce semnifica#ie ar a"ea asta. @rebuie s gsim aceste rspunsuri. @u eti ling"ist, poate reueti s n"e#i s le "orbeti. Ficole era amuzat. ) Hi+a trecut oare prin minte, Ric,ard, c ntreaga noastr discu#ie "a fi doar academic dac nimeni nu "ine n cutarea noastrB ) *e c!te"a ori. Ric,ard r!se i se ntinse iari pe saltea. @iclosul de Deilmann m+a tras deoparte c,iar nainte s m ntorc n Rama i mi+a spus c /"iolam toate regulamentele n "igoare/ prin ac#iunea mea. Mi+a promis c nu "or "eni dup mine, indi"erent de circumstan#e. ) 0i atunci de ce te+ai ntorsB ) Fu sunt complet sigur, zise el ncet. 0tiu c "oiam s+l iau pe Falstaff i s "d dac, prin cine tie ce minune, nu mai recep#ionase alte semnale de la baliza ta. red ns c am a"ut i alte moti"e. Misiunea se transforma tot mai mult n politic n loc de tiin#. .mi era limpede c birocra#ii de pe 'm!nt a"eau de g!nd s abandoneze misiunea, din /ra#iuni de securitate/, i c ec,ipajului i se "a interzice s re"in pe Rama. 0tiam c discu#iile politice a"eau s mai dureze nc o zi sau dou. Fcu o pauz. 0i doream s mai arunc o pri"ire la cea mai incredibil pri"elite din "ia#a mea. Ficole rmase tcut c!te"a clipe. ) u siguran# nu #i era team, spuse ea bl!nd, deoarece nici acum nu lai s se "ad "reun semn de fric. Fu te deranjeaz deloc g!ndul de a fi lsat s mori la bordul lui RamaB ) 'u#in, rspunse Ric,ard. *ar a muri ntr+o situa#ie capti"ant e mai bine dec!t s trieti ntr+una plictisitoare. *in nou se sprijini n cot. @rei ani am ateptat aceast misiune. 7m considerat nc de la nceput c am o ansa real s fiu selectat n ec,ipaj. u excep#ia robo#ilor i a lui S,a2espeare, n "ia#a mea nu mai exist altce"a dec!t munca. F+am nici familie i nici prieteni la care s m g!ndesc... 3ocea i se stinse. ) 0i ideea de a m ntoarce napoi m sperie la fel de mult ca moartea. el pu#in Ric,ard Ka2efield, cosmonaut pe FeCton, are un #el bine definit. .ncerc s mai spun ce"a, dar se opri. Se ls pe spate i nc,ise oc,ii.

(!. %SI$OLOGIE E5O-IOLOGIC+ ; 0i mai este un moti" ca s nu ne pierdem speran#a, pe care am uitat s+l men#ionez seara trecut, declar "esel Ric,ard de ndat ce ea desc,ise oc,ii. Ficole se trezea ntotdeauna foarte greu. L,iar i c!nd era copil. .i plcea s+i sa"ureze ultimul "is, nainte de a nfrunta realitatea dur. 7cas, 'ierre i Lene"ie"e tiau c nu trebuie, s+i "orbeasc despre nimic important p!n ce nu+i sorbea cafeaua de diminea#. lipi spre Ric,ard, care ndreptase fascicolul lanternei n spa#iul dintre ei. ) 7cest "e,icul se ndreapt n prezent ctre 'm!nt, spuse el. ,iar dac FeCton pleac, mai de"reme sau mai t!rziu s+ar putea s soseasc altcine"a aici. ) um aaB ntreb Ficole, ridic!ndu+se n capul oaselor. ) .n agita#ia de asear am uitat complet o c,estiune foarte important, replic Ric,ard. Mane"ra ) bnuiesc c nu ai sim#it+o, zc!nd incontient pe fundul gropii ) a pus Rama pe o traiectorie de coliziune cu 'm!ntul. 7sta a fcut e"acuarea noastr imperati". Ric,ard obser" c Ficole l pri"ea #int, de parc el i+ar fi pierdut min#ile. ) Fa"a se gsete n continuare pe o ,iperbol fa# de soare, continu el, dar se ndreapt cu toat "iteza spre 'm!nt. :mpactul "a a"ea loc n douzeci i trei de zile. ) Ric,ard, nu+mi plac glumele at!t de de"reme diminea#a, spuse Ficole t!njind din tot sufletul dup o ceac de cafea. *ac+#i consumi energia nscocind) ) Fu, nu, o ntrerupse el. Sunt foarte serios, crede+m. Ficole i scoase termometrul de buzunar i l "erific. ) 7tunci spune+mi, geniul meu ingineresc, de ce temperatura continu s creascB *ac ne ndeprtm de soare, n+ar trebui s scadB ) Ficole, eti mai deteapt dec!t at!t, scutur Ric,ard din cap. ldura solar de pe exteriorul lui Rama difuzeaz foarte lent prin n"eli, i abia apoi ajunge n

interior. onducti"itatea termic este e"ident foarte mic. Fu m atept ca temperatura s ating "aloarea maxim dec!t peste cel pu#in alte dou sptm!ni. Ficole i reamintea destul termodinamic pentru a+i da seama c Ric,ard a"ea dreptate. *ar diminea#a era prea timpurie pentru difuzia termic. Ficole se lupta cu ideea c Rama era n prezent a#intit spre 'm!nt. .i ceru lui Ric,ard o ng,i#itur de ap. (e se nt#mpl aici7 $e ce se ndreapt Rama spre planeta noastr7 Ric,ard i g,ici g!ndurile. ) 7r fi trebuit s ascul#i discu#iile t!mpite despre moti"ul pentru care Rama i+a modificat traiectoria, c!t i despre ce ar putea s ntreprind. Subiectul a fost rsucit pe toate pr#ile ntr+o conferin# de apte ore. R!se cu poft. ) 7S: are un angajat, mi se pare un canadian, specializat n psi,ologie exobiologic. 'o#i s crezi aa ce"aB :diotul sta c,iar a participat la conferin#, oferind explica#ii asupra moti"elor ramanilor. Ric,ard scutur cu putere din cap. @o#i birocra#ii sunt la fel. Scot sufletul din oamenii cu ade"rat creatori i+i transform n m!nuitori de ,!rtii. ) are a fost rezultatul conferin#eiB ntreb Ficole dup o scurt tcere. ) Majoritatea celor cu mintea ntreag au considerat c Rama "a intra pe o orbit n jurul 'm!ntului, efectu!nd obser"a#ii pasi"e de a distan#. .ns ei au fost n minoritate. *up prerea mea, judecata sntoas i logica au luat "acan#. ,iar *a"id >roCn ) care, fie "orba ntre noi, s+a comportat foarte ciudat dup ce ne+am ntors pe FeCton ) a fost de prere c exist o mare probabilitate ca Rama s se poarte ostil. 7poi i+a clarificat pozi#ia afirm!nd c nu "a fi de fapt un act ostil, dar c aa "a fi perceput de noi. *in cauza agita#iei, Ric,ard se ridicase n picioare. +) 7i mai auzit "reodat asemenea carag,iosl!curiB :ar >roCn s+a numrat printre cei mai coeren#i "orbitori. Membrilor onsiliului 7S: li s+a cerut s aleag cu ce scenariu "oteaz. 0i crezi c turma aia de plenipoten#iari au rspuns simplu, prin /cred n "arianta 7, coliziune cu mari distrugeri i modificarea climatului/, sau /optez pentru "arianta >, orbit terestr cu inten#ii belicoase/B 'e dracuI Fiecare a trebuit s #in un discurs. *octorul la ciudat, 7lexander, care #i+a pus toate ntrebrile dup briefing+ul biometric din noiembrie ) a pierdut cincisprezece minute explic!nd cum existen#a lui Rama dez"luise o fisur n structura organizatoric a 7gen#iei. *e parc i+ar fi psat cui"aI Ric,ard se aez din nou ngrop!ndu+i fa#a n m!ini. @otul a fost incredibilI Ficole se trezise acum de+a binelea. ) ?udec!nd dup iritarea ta, deduc c n+ai fost de acord cu prerea general, spuse ea ridic!ndu+se pe saltea. Ric,ard ncu"iin# din cap. ) 7proape trei sferturi din numerosul grup participant la conferin# ) to#i cosmonau#ii de pe FeCton i cea mai mare parte a oamenilor de tiin# i a directorilor 7S: ) au fost con"ini c mane"ra lui Rama "a fi duntoare ntr+un fel sau altul pentru 'm!nt. 7proape to#i s+au axat pe aceeai idee. 7"!nd n "edere c prima na" ne+a ignorat pare+se total, modificarea traiectoriei lui Rama ::, n scopul unui rendez+"ous cu 'm!ntul, indic faptul c aceast na" spa#ial func#ioneaz pe alte principii. Sunt desigur de acord cu aceast concluzie, dar nu reuesc s pricep de ce fiecare consider ac#iunea lui Rama ca obligatoriu ostil. Mie mi se pare la fel de probabil ca extrateretrii s fie mpini de curiozitate, ori c,iar de dorin#a de a fi binefctorii notri ntr+un anume fel. :nginerul britanic fcu o pauz s+i adune g!ndurile. ) Francesca spune c sondajele de opinie de pe @erra indic c marea majoritate a oamenilor obinui#i, aproape nouzeci la sut dup estimrile ei, sunt ngrozi#i de apropierea lui Rama. Ei cer ca politicienii s ia msuri. Ric,ard desfcu nc,iztoarea cortului i pi n pia#a ntunecat. .ndrept n joac lumina lanternei pe octaedru. ) 4a o a doua ntrunire, optsprezece ore mai t!rziu, s+a decretat c ec,ipajul de pe FeCton nu "a mai intra iari n Rama. *in punct de "edere te,nic, eu nu am nclcat acest ordin, deoarece am prsit FeCton+ul nainte de comunicatul oficial. Era ns e"ident c ordinul se afl pe drum. ) .n "reme ce liderii planetei noastre discut cum "or proceda cu o na" spa#ial de mrimea unui asteroid, a#intit exact spre ei, tu i cu mine a"em de rezol"at o problem mult mai concret, declar Ficole apropiindu+se de Ric,ard. Reui s z!mbeasc slab. @rebuie s tra"ersm 1ceanul ilindric. Facem pu#in explorare c!t stm de "orbB Ric,ard ndrept fascicolul de lumin spre fundul gropii. 'epenele era uor de identificat, n sc,imb nu acelai lucru se putea spune despre piesele metalice din grmada de jos. ) *eci alea sunt piesele de rezer" ale unui biot centipedB Ficole aprob din cap. .ngenunc,easer unul l!ng altul pe marginea ca"it#ii. ) ,iar i la lumina zilei, baza gropii rm!ne n umbr. @rebuia s m asigur c nu pri"esc corpul lui @a2agis,i. ) e mult mi+ar place s "d un centiped repar!ndu+se. Ric,ard se ridic i se

apropie de un perete al ,ambarului. iocni. :ar specialitii n materiale de construc#ii ar nnebuni dup aa ce"a. =ndele radio sunt ecranate din ambele pr#i, iar de afar nu se "ede nimic nuntru. @otui, peretele de"ine transparent atunci c!nd eti de partea cealalt. Se ntoarse spre Ficole. :a bisturiul. S "edem dac reuim s tiem o bucat. Ficole ncerca s ,otrasc dac era necesar ca unul din ei s coboare n groap pentru a recupera pepenele. F+ar fi trebuit s fie prea dificil, cu condi#ia ca firul de, sutur s reziste. .n cele din urm, scoase bisturiul din trus i se apropie de Ric,ard. ) Fu sunt sigur dac ar trebui s facem asta. Ficole ezit nainte de a atinge peretele cu bisturiul. .n primul r!nd, instrumentul s+ar putea deteriora i e posibil s mai a"em ne"oie de el. .n al doilea r!nd, ,mm, s nu fie considerat cum"a un act de "andalism. ) 3andalismB ntreb el retoric, arunc!ndu+i o pri"ire curioas. e idee ,omocentricI Ridic din umeri i se ndrept spre captul construc#iei. F+are importan#, probabil c ai dreptate n ce pri"ete bisturiul. Ric,ard introdusese o serie de date n computer i studia micul monitor n clipa c!nd Ficole se opri alturi de el. ) @u i Francesca sttea#i pe unde"a pe aici, corectB Ficole rspunse afirmati". 7poi te+ai ntors n ,ambar s te ui#i ntr+una din gropiB ) 7m mai discutat problema o dat, de ce m ntrebi din nouB replic Ficole. ) red c Francesca te+a "zut cz!nd i inten#ionat ne+a indus n eroare spun!ndu+ne c ai plecat n cutarea profesorului nostru japonez. Fu dorea s te gseasc cine"a. Ficole l pri"i #int pe Ric,ard. ) Sunt de acord, rspunse ea ncet. *ar de ce crezi tu c aa s+au petrecut lucrurileB ) E singura explica#ie care st+n picioare. 7m a"ut o nt!lnire bizar cu ea, c,iar nainte s re"in aici. 7 intrat la mine n camer sub pretextul unui inter"iu, c,ipurile s explic de ce "oiam s m ntorc pe Rama. !nd l+am men#ionat pe Falstaff i baliza ta de na"iga#ie, a oprit camera "ideo. 7 de"enit brusc animat, interes!ndu+se de o mul#ime de detalii te,nice. .nainte de a pleca, mi+a declarat c e con"ins c nici unul dintre noi n+ar fi trebuit s pun piciorul n Rama. Mai mai s cred c m "a implora s nu m ntorc. .n#eleg c nu "oia s descopr c te+a abandonat n groap, relu Ric,ard dup o scurt pauz. eea ce nu pot s n#eleg e de ce te+a lsat acolo de la bun nceput. ) .#i aminteti noaptea c!nd mi+ai explicat de ce nu au func#ionat sistemele de protec#ie ale lui RoSurB ntreb Ficole dup o clip de g!ndire. @ot atunci "+am ntrebat pe tine i pe ?anos dac l+a#i "zut cum"a pe generalul >orzo"... .ntorc!ndu+se spre pia#a central i cortul amplasat acolo, Ficole petrecu cincisprezece minute explic!ndu+i lui Ric,ard ntreaga sa ipotez despre conspira#ie. .i "orbi de contractul mass+media, de medicamentele pe care Francesca le administrase at!t lui *a"id >roCn c!t i lui Reggie Kilson, i despre raporturile sale proprii cu principalii protagoniti. Fu+i pomeni nimic de cubul primit de la DenrM. Ric,ard fu de acord c probele erau co"!ritoare. ) *eci crezi c te+a prsit ca s nu fie demascatB Ficole ncu"iin# din cap, iar Ric,ard fluier. ) 7cum totul se potri"ete. Mi+a fost clar c Francesca conducea spectacolul c!nd ne+am ntors pe FeCton. 7t!t >roCn c!t i Deilmann primeau ordine de la ea. .i trecu un bra# n jurul umerilor lui Ficole. F+a "rea s+o am duman pe femeia asta. E limpede c n+are nici un fel de scrupule.

((. 'N ALT -3RLOG Ric,ard i Ficole a"eau de rezol"at probleme mai importante dec!t c,estiunea Francesci. *up ce se ntoarser n pia#a central, descoperie c le dispruse cortul. >tile repetate n acoperiul a"ianilor rmaser rar rspuns. 'recaritatea situa#iei le de"eni limpede am!ndurora. Ric,ard era tot mai morocnos i necomunicati". Se scuz fa# de Ficole, spun!ndu+i c personalitatea sa l fcea s se nc,id n sine n momentele de nesiguran#. !te"a ceasuri nu se dezlipi din fa#a computerului, ntrerup!ndu+se din lucru doar pentru a+i pune lui Ficole ntrebri referitoare la geografia FeC Eor2+ului. Ficole se ntinsese pe sacul de dormit, cu g!ndul la tra"ersarea not a 1ceanului ilindric. Fu era o nottoare excep#ional. 4a antrenamente a"usese ne"oie cam de cincisprezece minute pentru a nota un 2ilometru, i asta se petrecuse ntr+o piscin cu ap linitit. 'entru a tra"ersa oceanul, ar fi trebuit s parcurg cinci 2ilometri n ape reci i agitate. 0i era posibil s fie nso#it i de creaturi simpatice precum bio#ii rec,ini. =n brbat "esel i gras de douzeci de centimetri nl#ime i ntrerupse medita#ia. ) F+ai "rea s bei ce"a, frumoas feticanB o ntreb Falstaff. Ficole se rostogoli i+l studie de aproape. Robotul #inea n m!n o can burdu,noas, cu un lic,id din care

sorbi cu nesa#, "rs!nd o parte pe barb. Se terse cu m!neca i sug,i# zgomotos. 0i dac nu "rei nimica de but, rosti el cu un puternic accent britanic, bg!ndu+i m!na n pantaloni, atunci poate c btr!nuA Sir ?o,n te+ar putea n"#a c!te ce"a n aternut. Fa#a lui micu# de"enise n mod clar pofticioas. Lrosolan, dar foarte carag,ioas. Ficole r!se. 4a fel i Falstaff. ) 0i nu doar c sunt iste#, rosti robotul, dar fac i pe al#ii s se simt bine. ) 0tii, i spuse Ficole lui Ric,ard, care urmrea scena de la c!#i"a metri, dac te plictiseti "reodat s fii astronaut, ai putea s faci milioane cu jucrii pentru copii. Ric,ard se apropie i+l ridic pe Falstaff. .i mul#umi lui Ficole pentru compliment. ; 7a cum "d eu lucrurile, a"em trei op#iuni, spuse el foarte serios. S tra"ersm not oceanul, s explorm oraul pentru a "edea dac putem gsi destul material pentru o barc, ori s ateptm aici p!n "ine cine"a. Fu sunt prea optimist n pri"in#a nici uneia dintre aceste "ariante. ) 7tunci, ce sugereziB ) 'ropun un compromis. *up ce se lumineaz, ,aide s cercetm zonele c,eie ale oraului, n special cele trei pia#ete, i s "edem dac nu descoperim ce"a care s ne ajute s njg,ebm o barc. 3om aloca o zi raman, poate dou, acestei explorri. *ac nu descoperim nimic, tra"ersm not. Fu am ncredere ntr+o e"entual ec,ip de sal"are. ) Mi se pare corect. *ar a "rea s facem altce"a nt!i. Fu a"em mult m!ncare, aa c m+a sim#i mai linitit dac "om scoate din groap pepenele+man pentru nceput. .n acest fel, ne punem la adpost de surprize neplcute. Ric,ard fu de acord c asigurarea rezer"ei de alimente constituia o ac#iune prudent. .n sc,imb, nu+i sur!dea ideea utilizrii din nou a firului de sutur. ) 7i a"ut noroc n multe pri"in#e, declar el. Fu numai c firul nu s+a rupt, dar nici n+a alunecat de pe br!ul pe care l+ai confec#ionat. 0i cu toate acestea, #i+a tiat complet mnuile n dou locuri i aproape c a trecut i prin materialul br!ului. ) 7i alt ideeB ) orzile plasei, rspunse Ric,ard. 7r trebui s fie perfecte, cu condi#ia s le putem ob#ine. 7tunci eu a cobor, ferindu+te de) ) Lreit, l ntrerupse Ficole. .i z!mbi. u tot respectul, Ric,ard, nu+i momentul prielnic s faci pe tipul mac,o. Folosirea plasei este o idee groza". .ns eti prea greu. *ac se nt!mpl ce"a, nu "oi fi niciodat n stare s te trag sus. .l btu pe umr. 0i n plus, sper s nu+#i rnesc "anitatea, dar dintre noi doi, probabil eu sunt mai atletic. Ric,ard simul m!ndria rnit. ) 0i cum rm!ne cu tradi#iaB >rbatul trebuie s dea ntotdeauna do"ad de rezisten# fizic i agilitate. Fu+#i aduci aminte de desenele animate din copilrieB Ficole r!se din toat inima. ) *a, dragul meu, numai c tu nu eti 'opeMe, iar eu nu+s 1li"e 1Ml. ) Fu+s sigur c am s rezist, rosti el, scutur!nd capul cu putere. S descopr la "!rsta de treizeci i patru de ani c nu sunt 'opeMe... e lo"itur dat eului meu, continu el str!ng!nd+o uurel pe Ficole la piept. e spuiB Mai dormim c!te"a ore p!n m!ine diminea#B Fici unul dintre ei nu reui s adoarm. Rmaser cufunda#i n g!nduri, ntini alturi n sacurile de dormit aezate n pia#. Ficole l auzi pe Ric,ard foindu+se. ) 0i tu eti treazB opti ea. ) Mda. 7m numrat personajele s,a2espeariene fr succes. @recusem deja de o sut. Ficole se ridic ntr+un cot i i pri"i nso#itorul. ) Spune+mi, Ric,ard, de unde "ine pasiunea asta pentru S,a2espeareB 0tiu c ai crescut n Stratford, ns mi "ine greu s+mi nc,ipui cum un inginer ca tine, ndrgostit de computere, calcule i mec,erii electronice, s+a lsat fascinat de un dramaturg. ) @erapistul meu mi+a zis c e un /impuls de escapism/, replic Ric,ard c!te"a secunde mai t!rziu. .ntruc!t nu+mi plcea lumea real, nici oamenii din ea, mi+am creat eu singur o lume. *oar c nu am construit una de la zero, ci am prelungit minunatul uni"ers deja realizat de un geniu. S,a2espeare a fost *umnezeul meu, continu el dup o scurt pauz. 'e la nou sau zece ani, obinuiam s m opresc n parcul de l!ng 7"on ) cel aflat n apropierea teatrelor, cu statuile lui Damlet, Falstaff, 4adM Macbet, i a 'rin#ului Dal ) i petreceam orele dup amiezii compun!nd alte po"estiri despre personajele mele fa"orite. .n acest fel am!nam c!t mai mult ntoarcerea acas. Mi+era groaz s fiu n preajma tatlui meu... Fu tiam niciodat ce a"ea de g!nd s mai fac) *ar nu "rei s ascul#i aceste lucruri, se ntrerupse singur. Fiecare are amintiri dureroase din copilrie. S discutm despre altce"a. ) S discutm despre ceea ce sim#im, replic Ficole, surprinz!ndu+se c,iar pe sine nsi. 4ucru pe care nu+l fac aproape niciodat, adug cu "oce slab. Ric,ard se rsuci i se uit n direc#ia ei. .ntinse m!na ncetior, iar ea i prinse degetele ntr+ale ei. ) @ata lucra la ile Ferate >ritanice. Era un brbat foarte detept, ns st!ngaci n societate- a a"ut greut#i n a+i gsi o slujb dup ce a terminat uni"ersitatea n

Sussex. @impurile erau nc dificile. Economia de+abia ncepuse s se redreseze dup Marele Daos... !nd mama i+a spus c este nsrcinat, responsabilitatea l+a copleit. uta o pozi#ie mai sigur, mai bun. .ntotdeauna ob#inuse rezultate mari la teste, iar gu"ernul for#ase monopolurile din transport, inclusi" sistemul cilor ferate, s angajeze personalul conform punctajelor de la teste. 7a c tatl meu a ajuns director de trafic la Stratford. .i ura slujba. Era plicticoas i monoton, complet nepotri"it pentru un absol"ent cu distinc#ie. Mama mi+a po"estit c s+a strduit s ob#in i alte posturi c!nd eram foarte mic, ns ntr+un fel sau altul ddea gre la inter"iuri. Mai t!rziu, dup ce eu am mai crescut, a ncetat p!n s i ncerce. Sttea acas i se pl!ngea. 7 nceput s bea. 0i s ne fac zile negre am!ndurora. =rm o tcere lung. Ric,ard se lupta din greu cu demonii copilriei sale. Ficole l str!nse de m!n. ) .mi pare ru, opti ea. ) 0i mie mi+a prut, replic Ric,ard cu glasul uor "oalat. Eram doar un puti cu un incredibil sim# de a se minuna i cu dragoste de "ia#. 3eneam acas entuziasmat de orice lucru nou, po"esteam ce se nt!mplase la coal, iar tatl meu se mul#umea s m!r!ie. 4a opt ani, m+am ntors de la coal mai de"reme i m+am certat cu el. Era ziua lui liber i buse, ca de obicei. Mama ieise dup cumprturi. Fu+mi amintesc de la ce a pornit totul, dar tiu c i+am spus c nu a"ea dreptate n pri"in#a unui flecute#. !nd a "zut c persistam n a+l contrazice, m+a lo"it brusc n nas cu toat for#a. M+am izbit de zid, iar din nasul rupt mi+a #!nit s!ngele. *e atunci i p!n la paisprezece ani, c!nd am nceput s simt c eram n stare s m apr, n+am mai intrat niciodat n casa aceea p!n nu m asiguram mai nt!i c mama se afla nuntru. Ficole ncerc s+i imagineze un adult lo"ind un copil de opt ani. (e "el de "iin* uman poate s"r#ma nasul propriului "iu7 se ntreb ea. ) 7m fost mereu foarte timid, con"ing!ndu+m singur c motenisem st!ngcia tatlui meu, spunea Ric,ard. 7a c n+a"eam mul#i prieteni de "!rsta mea, dar tot t!njeam dup rela#ii umane. 1 pri"i pe Ficole i f!cu o pauz, reme+mor!ndu+i amintirile. Mi+am fcut prieteni din personajele lui S,a2espeare. .i citeam piesele n fiecare dup amiaz n parc i m cufundam n lumea sa nc,ipuit. ,iar n"#asem pe de rost scene ntregi. 7poi, pe drumul spre cas "orbeam cu Romeo, sau 7riel , sau ?aUues. 4ui Ficole nu+i fu greu s "izualizeze restul po"estirii lui Ric,ard. Mi te nchipui ca adolescent. Sin%uratic, st#n%aci, re*inut din punct de vedere emo*ional. 6bsesia ta pentru Sha9espeare *i-a o"erit o evadare din "a*a durerii. eatrele se %seau n apropierea casei tale. Ei-ai v/ut prietenii lu#nd via* pe scen. 'rad unui impuls brusc, Ficole se aplec i+l srut uor pe obraz. ) Mul#umesc pentru c mi+ai po"estit, zise ea.

*e ndat ce se lumin, se ndreptar spre plasa ntins ntre zg!rie+nori. Ficole fu surprins s descopere c tieturile practicate pentru a elibera a"ianul erau acum reparate. 'lasa arta ca nou. ) =n biot de ntre#inere a trecut e"ident pe aici, coment Ric,ard, fr a se mai lsa impresionat de minun#iile la care era martor. @iar c!te"a buc#i lungi de coard i pornir spre ,ambar. 'e drum, Ric,ard test elasticitatea materialului, descoperind c se ntindea cu aproximati" cincisprezece la sut, dup care re"enea la dimensiunea ini#ial, dei uneori fenomenul se producea lent. :nter"alul "aria semnificati", depinz!nd de durata de timp a aplicrii for#ei de ntindere. Ric,ard ncepuse s examineze structura intern a corzii c!nd ajunser la ,ambar. Ficole nu pierdu nici o clip. 4eg un capt al fr!ng,iei de un obiect aflat n imediata "ecintate a ,ambarului i+i ddu drumul ncet de+a lungul peretelui. Sarcina lui Ric,ard era s "eg,eze s nu se nt!mple ce"a nepre"zut, fiind de asemenea pregtit n caz de urgen#. 7juns pe fundul ca"it#ii, Ficole fu scuturat de un fior amintindu+i c!t de neajutorat se sim#ise n acelai loc cu c!te"a zile mai de"reme. Re"enindu+i ns repede, introduse un soi de m!ner, confec#ionat cu ajutorul c!tor"a ustensile din trusa medical, n interiorul pepenelui, leg!ndu+l apoi de rucsacul din spate. =rcuul decurse fr nici un fel de probleme" ) Rezol"at, z!mbi ea ntinz!ndu+i lui Ric,ard pepenele+man. ontinum cu planul 7B ) An#eles, spuse el. 7cum tim de unde "or "eni urmtoarele noastre zece mese. ) Fou, l corect Ficole cu un ,o,ot de r!s. 7m ree"aluat estimarea dup ce te+ am "zut m!nc!nd de c!te"a ori. 'ornir rapid din ,ambar spre pia#a "estic. @ra"ersar n zig+zag zona desc,is, cercet!nd cu aten#ie aleile nguste din mprejurimi, dar nu descoperir nimic care s+i

ajute la construirea unei brci. Ric,ard se nt!lni totui cu un centiped biot- pe la jumtatea opera#iunii lor de cutare, unul ptrunsese n pia# i se deplasase n diagonal. Ric,ard fcuse tot posibilul pentru a+l determina s se opreasc, inclusi" s i se aeze nainte sau s+l ciocneasc n cap. Fu a"usese succes. Ficole r!dea n momentul n care Ric,ard se ntoarse l!ng ea, pu#in frustrat. ) entipedul la e absolut inutil, se pl!nse el. 4a ce dracuA foloseteB Fu transport nimic. F+are nici un fel de senzori. 'ur i simplu se plimb "oios pe aiurea. ) @e,nologia unei specii extraterestre a"ansate nu poate fi discernut de magie, i aminti ea unul din citatele sale preferate. ) *ar blestematul acela de centiped n+are nimic magic n el, replic Ric,ard oarecum suprat de "eselia ei. E c,iar t!mpit de+a bineleaI ) 0i ce+ai fi fcut dac se opreaB se interes Ficole. ) um, l+a fi examinat, binen#eles, ce altce"a s facB ) red c+i mai bine s ne concentrm eforturile n alte direc#ii, replic Ficole. Fu+ mi imaginez cum ne+ar ajuta un centiped biot s plecm de pe insul. ) M rog, declar Ric,ard un pic prea brusc, mi pare e"ident c am abordat complet greit problema. Fu "om gsi nimic folositor la suprafa#. >io#ii o cur# probabil regulat. 7r trebui s cutm o alt intrare n subteran, ce"a asemntor cu b!rlogul a"ianilor. Radarul multispectral ne "a identifica locurile unde terenul nu este solid. 4e lu mult timp ca s descopere a doua desc,iztur, dei ea nu se afla la mai mult de dou sute de metri de centrul pie#ei. Ric,ard i Ficole se do"ediser din cale+ afar de restricti"i n primele cercetri. *up o or totui, ajunser la concluzia ca terenul de sub pia# era peste tot solid. .i lrgir aria cercetrilor, incluz!nd strzile i aleile alturate, p!n la bule"ardele concentrice. .ntr+o fundtur ncadrat din trei pr#i de zg!rie+nori descoperir un alt capac n mijlocul drumului. Fu era deloc camuflat. 7"ea aceleai dimensiuni ca i cel aflat deasupra a"ianilor, un dreptung,i cu lungimea de zece metri i l#imea de ase.

(). NI88I ) rezi c acoperm!ntul a"ianilor se desc,ide n acelai felB ntreb Ficole dup ce Ric,ard cercetase cu mare grij mprejurimile, descoperind pe una din cldiri o plac "izibil nelalocul ei. 7psarea ei dusese la desc,iderea capacului. ) 'robabil. 3a trebui s ne ntoarcem i s "erificm. ) 7tunci locurile astea nu sunt foarte sigure, zise Ficole. 7m!ndoi se ntoarser pe alee i ngenunc,ear pentru a pri"i n desc,iztur. 1 ramp larg, abrupt, ncepea c,iar de sub ei i disprea unde"a n ntunericul de dedesubt. Fu se zreau dec!t primii zece metri ai ca"it#ii. ) Seamn cu una din acele parcri str"ec,i, remarc Ric,ard. 'i pe ramp. 'are c,iar s fie ciment. Ficole l pri"i cobor!nd. *up ce capul i ajunse sub ni"elul strzii, brbatul se ntoarse i o ntreb( ) Fu "iiB i aprinsese lanterna i ndreptase fasciculul pe o mic treapt la c!#i"a metri dedesubt. ) Ric,ard, cred c ar trebui s discutm pu#in. Fu "reau... ) 7,aI exclam el. *e ndat ce piciorul i atinsese prima treapt, o serie de lumini se aprinseser automat, ilumin!nd urmtoarea por#iune a drumului. Rampa se foarfec, cobor!nd mai jos, strig Ric,ard. 7rat identic cu cealalt. Se rsuci din nou i dispru din raza "izual a lui Ficole. ) Ric,ard, strig Ficole oarecum exasperat. 1prete+te un picI @rebuie s discutm ce facem mai departe. !te"a clipe mai t!rziu, fa#a sur!ztoare a lui Ric,ard apru la suprafa#. ei doi astronau#i analizar op#iunile pe rare le a"eau. Ficole insist s rm!n afar, n FeC Eor2, c,iar dac Ric,ard i relua in"estiga#iile. el pu#in era n stare astfel s garanteze c acoperm!ntul nu se "a nc,ide, n "reme ce ea i "orbea, Ric,ard atepta pe prima teras a subteranului, cercet!nd zona nconjurtoare. 'ere#ii erau din acelai material descoperit de Ficole n b!rlogul a"ianilor. >enzi luminoase, nu foarte diferite de neoanele terestre, se ntindeau de+a lungul lor pentru a ilumina calea. ) *+te la o parteI strig Ric,ard la mijlocul propozi#iei. =luit la nceput, Ficole fcu c!#i"a pai napoi. ) Mai departe, l auzi strig!nd din nou. Ficole se opri l!ng una din cldirile nconjurtoare. ) E destul de departeB #ip ea, i simultan capacul porni s alunece, acoperind desc,iztura. Ficole alerg ncerc!nd s+l opreasc, dar placa se do"edi prea grea. Ric,ardI mai apuc s strige, n "reme ce groapa disprea cu totul. Ficole btu cu pumnii n capac, reamintindu+i propriile sentimente de frustrare c!nd se trezise prizonier n adpostul a"ianilor. Re"eni n fug la cldirea n peretele

creia se gsea ncastrat dispoziti"ul de desc,idere a trapei i+l aps repetat. Fu se nt!mpl nimic. Se scurse aproape un minut- Ficole se nelinitea tot mai tare. 7lerg n strad i strig colegul. ) Sunt c,iar aici, sub capac, rspunse el fc!nd+o pe Ficole s rsufle uurat. 7m descoperit o alt plac l!ng prima teras i am apsat+o. red c ea comand desc,iderea i nc,iderea capacului, ns s+ar putea s fie pre"zut cu un circuit de temporizare. *+mi c!te"a minute. Fu ncerca s desc,izi trapa. 0i nu sta prea aproape. Ficole se ndeprt i atept. Ric,ard a"ea dreptate. !te"a minute mai t!rziu, capacul se desc,ise iar el iei dinuntru, cu un r!njet larg ntiprit pe fa#. ) 3ezi, #i+am spus s nu+#i faci griji... e+ai zice s lum pr!nzulB rosti Ric,ard. obor!nd panta, Ficole auzi sunetul familiar al apei curgtoare, ntr+o ncpere mic situat la "reo douzeci de metri de prima treapt, descoperir o cistern identic cu cea din b!rlogul a"ianilor. .i umplur am!ndoi bidoanele cu o ap proaspt i delicioas la gust. *in camer nu porneau nici un fel de tunele orizontale, ci doar o alt ramp, conduc!nd n jos nc cinci metri. Fasciculul lanternei lui Ric,ard se plimb lent pe pere#ii slii. ) =ite aici, Ficole, spuse el indic!nd cu degetul o uoar "aria#ie n materialul de construc#ie. Se arcuiete p!n n cealalt parte. Ea urmri raza de lumin descriind un arc lung pe perete. ) Se pare c au existat cel pu#in dou faze distincte de construc#ie. ) Exact, replic el. 'oate c i aici au existat tuneluri orizontale, cel pu#in ini#ial, dup care au fost zidite. Fici unul din ei nu mai scoase o "orb n timp ce continuau cobor!rea. Rampele erau identice. *e c!te ori Ric,ard i Ficole peau pe o teras nou, urmtoarea ramp era automat iluminat. Se gseau la aproximati" cincizeci de metri de suprafa# c!nd ta"anul urc brusc, iar rampa se sf!ri ntr+o ca"ern larg. 'odeaua circular a"ea un diametru de "reo douzeci i cinci de metri. 'atru tuneluri ntunecate, nalte de cinci metri i dispuse la distan#e egal, la nouzeci de grade n jurul pere#ilor circulari, porneau din ca"ern. ) 7la bala portocalaB ntreb Ric,ard. ) Eu a alege portocala, replic Ficole ndrept!ndu+se spre unul din tuneluri. 4a c!#i"a metri de intrare, luminile din prima por#iune a culoarului se aprinser. *e ast dat, fu r!ndul lui Ric,ard s ezite. 'ri"i cu aten#ie nuntru i introduse o serie de informa#ii n computer. ) Fu #i se pare c se curbeaz uor spre dreaptaB 1bser"i, acolo unde se termin zona luminatB Ficole ncu"iin#. Se uit peste umrul lui Ric,ard pentru a+i da seama ce fcea acesta. ) .ntocmesc o ,art, rspunse el la ntrebarea ei mut. @,eseu a"ea un fir de a#, Dans i Lreta firimituri de p!ine. Foi i+am ntrecut. Fu+i aa c aceste computere sunt minunateB Ficole z!mbi. ) *eci, ce prere aiB Fe ateptm la un Minotaur, sau la o cas de turt dulce, cu o "rjitoare ,ain nuntruB Ar "i bine s avem a!a noroc, g!ndi Ficole. Frica o cuprindea tot mai mult pe msur ce naintau n tunel. .i aminti cumplitul moment de teroare trit n groapa din ,ambar, n clipa n care "zuse pentru prima dat a"ianul rotindu+se deasupra, cu ciocul i g,earele ndreptate ctre ea. =n fior rece i scld ntreg trupul. ,at c sentimentul ru prevestitor m ncearc iar!i, i zise ea. Se opri. ) Ric,ard, nu+mi place aici. S ne ntoarcem... 7uzir zgomotul am!ndoi n acelai timp. Fr nici o ndoial, "enea din spatele lor, din "ecintatea ca"ernei circulare pe care tocmai o prsiser. Suna asemeni unor perii tari frecate pe metal. Ric,ard i Ficole se str!nser unul n cellalt. ) E acelai sunet auzit de mine n prima noapte petrecut pe Rama, c!nd ne aflam pe zidurile FeC Eor2+ului, opti Ric,ard. .n spate, culoarul se arcuia uor spre st!nga. 'ri"ind ntr+acolo, obser"ar c luminile erau stinse p!n la limita "izibilit#ii lor. @otui, c!nd auzir sunetul a doua oar, c!te"a lmpi se aprinser aproape simultan n deprtare, indic!nd c ce"a se gsea aproape de intrarea n tunel. Ficole #!ni ca o sgeat. 'arcurse urmtorii dou sute de metri n treizeci de secunde, n ciuda combinezonului de zbor i a rucsacului. 7bia apoi se opri i+l atept pe Ric,ard. Fici unul din ei nu mai auzi nimic, iar ad!ncul culoarului rmase cufundat n bezn. ) .mi pare ru, rosti Ficole dup ce Ric,ard o ajunse din urm. 7m intrat n panic. red c stau de prea mult timp n lumea asta minunat i strin. ) :suse, replic Ric,ard ncrunt!nd din spr!ncene. F+am mai "zut pe cine"a alerg!nd aa de repede. .ncruntarea i se presc,imb n z!mbet. S nu+#i fie ruine, Fi22i- i mie mi+a fost cumplit de fric, explic el. *ar parc am ncremenit. Ficole continu s respire ad!nc i l pri"i #int.

) um mi+ai spusB ntreb ea oarecum pus pe rzboi. ) Fi22i, repet el. Mi s+a prut momentul potri"it s+#i dau un nume special, numai al meu. Fu #i placeB Ficole rmase fr glas zece secunde ntregi. Mintea i rtcea la milioane de 2ilometri i cincisprezece ani distan#, ntr+un apartament de ,otel din 4os 7ngeles, n "reme ce trupul ei tria "al dup "al de plcere. ) 7 fost extraordinar, Fi22i, minunat, declarase prin#ul mai t!rziu. .n noaptea aceea, cu cincisprezece ani n urm, i ceruse lui DenrM s nu+i spun niciodat Fi22i, deoarece apelati"ul semna prea mult cu numele unei dansatoare durdulii, ori cu al unei t!rfe. Ric,ard i pocnea din degete n fa#a oc,ilor. ) 7lo, alo. E cine"a acasB >uzele lui Ficole se relaxar ntr+un sur!s. ) >inen#eles, Ric,ard, Fi22i e perfect ) at!ta timp c!t nu+l foloseti mereu. ontinuar s nainteze ncet prin tunel. ) 7adar, unde #i fugiser g!ndurileB se interes Ric,ard. >ndeva unde nu-*i pot spune niciodat, g!ndi Ficole. $eoarece "iecare dintre noi este suma evenimentelor trite. 3umai cei "oarte tineri nu au trecut. 3oi ceilal*i suntem nevoi*i s trim cu problemele noastre. .i strecur bra#ul sub cel al lui Ric,ard. 5i s avem bunul sim* de a !ti c#nd trebuie pstrate numai pentru noi. @unelul prea fr de sf!rit. Ric,ard i Ficole aproape se ,otr!ser s se ntoarc, c!nd ajunser la un pasaj situat n dreapta. Fr ezitare, pir nuntru. 4uminile se aprinser numaidec!t. .n interiorul slii, pe peretele enorm din st!nga se aflau douzeci i cinci de obiecte plate, dreptung,iulare, dispuse n cinci iruri a c!te cinci. 'eretele opus era gol. 4a c!te"a secunde dup ce ptrunser nuntru, cei doi cosmonau#i auzir un sunet ascu#it, de nalt trec"en#, "enind parc din ta"an. @resrir brusc, dar se relaxar obser"!nd c sunetul continua, fr ca ei s aib parte de alte surprize. Hin!ndu+se de m!n, pir spre captul ncperii lungi i nguste. 1biectele de pe pere#i erau fotografii, cele mai multe uor de recunoscut ca fiind luate de unde"a din interiorul lui Rama. Marele octoedru de l!ng pia#a central aprea n c!te"a din ele. Restul reprezentau imagini ale zg!rie+norilor din FeC Eor2 i "ederi de ansamblu, supraangulare, ale interiorului lui Rama. @rei dintre fotografii l atraser ca un magnet pe Ric,ard. 'rezentau brci curbate aerodinamic tind 1ceanul ilindric n lung i+n lat- ntr+una din fotografii, un "al uria era gata s se prbueasc peste un "as mai mare. ) *e aa ce"a a"em ne"oie, exclam el entuziasmat. *ac descoperim unul dintre "ase, necazurile noastre i+au sf!rit. Hiuitul de deasupra lor continu cu pu#ine modula#ii. =n spot de lumin se muta de la o fotografie la alta, ori de c!te ori sunetul nceta. Ficole i Ric,ard traser cu uurin# concluzia c se aflau ntr+un muzeu- n rest nu puteau fi siguri de nimic. Ficole se aez, sprijinindu+se de unul din pere#i. ) Fu prea sunt n largul meu, zise ea. M simt depit. Ric,ard se aez alturi. ) 0i eu. :ar eu unul abia am sosit n FeC Eor2. 7a c mi nc,ipui ce trebuie s sim#i. Rmaser tcu#i o clip. ) 0tii ce m deranjeaz cel mai multB ntreb Ficole ncerc!nd s+i justifice sentimentul de neputin#. !t de pu#in mi n#elegeam propria ignoran#. .nainte de a pleca n expedi#ie, credeam c tiu rela#ia dintre cunotin#ele mele i cele ale umanit#ii. .ns ceea ce+i copleitor cu aceast misiune este c!t de mic pare ntregul domeniu al cunotin#elor umane, "iza"i de ceea ce s+ar putea cunoate. L!ndete+te pu#in, suma a tot ceea ce tiu sau "or ti fiin#ele omeneti, poate nu+i dec!t un fragment infim al Enciclopediei Lalactice) ) &ste nfricotor, o ntrerupse entuziasmat Ric,ard. *ar i palpitant, n acelai timp... =neori, ntr+o librrie ori o bibliotec, sunt copleit de c!te lucruri nu cunosc. 7tunci m cuprinde o dorin# uria s citesc toate acele cr#i, una c!te una. :magineaz+#i cum ar fi s stai ntr+o adevrat bibliotec, care cuprinde cunotin#ele tuturor speciilor din uni"ers... Fumai g!ndul m face s ame#esc. Ficole se ntoarse spre el i+l plesni peste picior. ) .n regul, Ric,ard, rosti cu o "oce glumea#, sc,imb!nd subiectul. 7cum, dup ce ne+am reafirmat incredibila prostie, cu ce continumB red c am parcurs mai bine de un 2ilometru n acest tunel. .ncotroB ) 'ropun s mergem n aceeai direc#ie nc un sfert de or. Experien#a m+a n"#at c tunelurile duc totdeauna unde"a. *ac nu descoperim nimic, ne ntoarcem. 1 ajut pe Ficole s se ridice i o mbr#i uor. ) 'erfect, Fi22i, spuse fc!ndu+i cu oc,iul. 7cord+mi o jumtate de leg,e a"ans. Ficole ncrunt din spr!ncene i cltin din cap. ) *e dou ori e destul pentru o singur zi, spuse ea, ntinz!ndu+i m!na.

(,. ACEA CALITATE, N'MIT+ C'RA& =riaa groap circular disprea n ntuneric. *oar primii cinci metri ai pu#ului erau lumina#i. *in pere#i #!neau #rui metalici, lungi de aproximati" un metru i separa#i ntre ei de aceeai distan#. ) :at destina#ia tunelurilor, mormi pentru sine Ric,ard. .i "enea greu s integreze aceast gaur cilindric uria, cu pere#i plini de #epue, n ar,itectura general a lui Rama. .i nconjuraser perimetrul de dou ori. 'arcurseser c,iar c!te"a sute de metri n tunelul adiacent, concluzion!nd din uoara lui nclina#ie spre dreapta c pornea probabil din aceeai ca"ern. ) Ei bine, s+i dm drumul, rosti n cele din urm Ric,ard, ridic!nd din umeri. 'use piciorul drept pe unul din #rui ca s+i testeze rezisten#a. Metalul nu se ndoi sub greutatea lui. 'use cellalt picior pe un alt #ru, iar cu piciorul drept cobor nc un ni"el. *istan#a+i aproape perfect, nu "a fi greu s urcm la loc, zise pri"ind+o pe Ficole. ) Ric,ard Ka2efield, "rei s spui c inten#ionezi s cobori n abisul acelaB 0i c te atep#i s te urmezB ) Fu atept nimic de la tine, dar nu "d ce rost are s ne ntoarcem, replic brbatul. e alternati" a"emB S mergem napoi prin tunel la rampe, i s ieim afarB 'entru ceB a s "edem dac ne caut cine"aB 7i "zut fotografiile brcilor. 'oate c se afl c,iar aici, la fund. 'oate exist c,iar un r!u secret care se "ars subteran n 1ceanul ilindric. ) 'oate c jos ne ateapt una din creaturile care scot sunetele acelea bizare, declar Ficole ncep!nd s coboare ncet, dup ce naintarea lui Ric,ard aprinsese dedesubt un nou set de lumini. ) 4asA c aflu eu, o liniti Ric,ard. Deiiii, "oi de josI Foi, dou fiin#e de tip umanoid, "rem s cobor!m. Flutur din m!n i+i pierdu pe moment ec,ilibrul. ) Fu te mai da n spectacol, l apostrof Ficole apropiindu+se de el. Fcu o pauz s+i trag rsuflarea i pri"i n jur. 'icioarele i se sprijineau pe doi #rui, n timp ce cu m!inile se #inea de al#i doi. rebuie s "iu nebun. >it-te la locul sta. (u u!urin* *i po*i ima%ina o sut de "eluri n%ro/itoare de a muri. Ric,ard cobor!se nc un ni"el. 5i uit-te la el. S "ie complet imun la team7 Sau pur !i simplu nu i pas7 $e "apt, pare chiar s-i plac ce se nt#mpl aici. 7l treilea set de lmpi dez"lui o plas pe peretele opus. Era ntins ntre #rui, sub ei, iar de la distan# semna uimitor de mult cu o replic mai mic a obiectului prins ntre cei doi zg!rie+nori din FeC Eor2. Ric,ard ocoli cilindrul, grbit s o examineze. ) 3ino ncoace, i strig lui Ficole. red c+i "orba de acelai material. 'lasa era ancorat de perete cu bol#uri mici. 4a insisten#ele lui Ric,ard, Ficole tie o bucat i i+o nm!n. El o ntinse, pri"ind+o cum i recpta forma ini#ial. .i studie structura intern. ) &ste acelai material. .i ncrunt spr!ncenele. *ar la ce naiba foloseteB Ficole rmase l!ng el, plimb!nd alene fasciculul lanternei n ad!ncimile de sub ei. Era c!t pe ce s propun s urce napoi pentru a cuta un teren mai familiar, c!nd a"u impresia c "ede reflexia unei podele, situate la "reo douzeci de metri dedesubt. ) 0tii ceB !t studiezi tu plasa, eu am s cobor nc c!#i"a metri. S+ar putea s fim aproape de fundul acestui pu# bizar. *ac nu, propun s ieim de aici. ) .n regul, rspunse distrat Ric,ard. .ncepuse deja cercetarea fragmentului de coard, folosindu+se de microscopul scos din rucsac. Ficole cobor sprinten p!n jos. ) red c ai face bine s "ii aici, strig ea. Sunt dou tuneluri, unul mare i unul mic. 0i o alt gaur n centru... Ric,ard sosi numaidec!t. .ncepuse s coboare imediat dup ce lmpile se aprinseser pe platforma inferioar. .n prezent edeau pe o teras lat de trei metri, pe fundul pu#ului cu #rui. @erasa forma un inel n jurul unei alte desc,izturi circulare, din ai crei pere#i ieeau aceleai iruri de #rui. 4a st!nga i la dreapta, tuneluri ntunecate se arcuiau n st!nca ori metalul ce constituia materialul de baz al uriaei lumi subterane. @unelul din st!nga a"ea o nl#ime de cinci p!n la ase metri- cel mai mic, din partea opus, doar o jumtate de metru. :eind din fiecare tunel i ntinz!ndu+se pe teras pe o jumtate din l#imea ei, pe podea erau fixate c!te dou benzi mici, paralele, dintr+un material necunoscut. >enzile erau foarte apropiate ntre ele n tunelul mic i mult distan#ate n cellalt. Ric,ard se lsase n genunc,i n fa#a tunelului mare ca s le examineze, c!nd n deprtare auzi un "uiet puternic. ) 7scult, o aten#ion pe Ficole n "reme ce am!ndoi se retrgeau instincti". Ngomotul crescu n intensitate i se presc,imb ntr+un uierat, ca i cum ce"a se mica cu rapiditate prin aer. *eparte n tunelul drept ca zborul unei sge#i se aprinser lumini. ei doi se ncordar. Fu ateptar mult explica#ia. =n "e,icul asemntor cu un tren subteran pe pern de aer se npusti asupra lor, oprindu+se brusc la extremitatea

celor dou benzi de pe platform. Ric,ard i Ficole fcuser c!#i"a pai napoi la apari#ia "e,iculului. 7m!ndoi se gseau periculos de aproape de marginea inelului. !te"a clipe rmaser tcu#i, fix!nd forma aerodinamic suspendat n fa#a lor. 7poi se pri"ir ntre ei i izbucnir n r!s. ) 'erfect, rosti Ficole cu o "oce n care se sim#ea ner"ozitatea, am priceput. 7m ptruns ntr+o nou dimensiune. 7ici e cum"a mai dificil s descoperi sta#ia de metro... omplet absurd. obor!m ntr+un butoi cu #rui i ne trezim ntr+o sta#ie de metro... Fu tiu ce prere ai tu, dar mie una mi+ajunge. 'refer oric!nd un pepene+man i nite a"iani normali... .ntre timp, Ric,ard se apropiase de main. 1 u se desc,ise lateral, permi#!ndu+ le s pri"easc interiorul luminat. Fu existau scaune, ci doar o serie de st!lpi cilindrici sub#iri, dispui aparent la nt!mplare ntre cei trei metri care separau podeaua de plafon. ) Fu poate merge prea departe, opin Ric,ard bg!ndu+i capul pe u, dar rm!n!nd cu picioarele pe terasa exterioar. F+ai unde s te aezi. Ficole se apropie la r!ndul ei. ) 'oate c ei nu au btr!ni sau in"alizi ) i toate magazinele se afl l!ng locuin#e, r!se femeia, n "reme ce Ric,ard se apleca i mai mult pentru a distinge clar plafonul i pere#ii. S nu+#i "in idei trznite. 7r fi curat nebunie s ne urcm nuntru. Fumai dac am rm!ne fr alimente i asta ar constitui ultima noastr speran#. ) >nuiesc c ai dreptate, replic Ric,ard. ,ipul i trda dezamgirea n clipa c!nd scoase capul din "e,iculul subteran. *ar ce uluitoare... Se opri la mijlocul frazei, fix!nd un punct situat de cealalt parte a terasei pe care stteau ei. 7colo, n mijlocul intrrii n prezent iluminate a micului tunel, atepta un "e,icul identic, de zece ori ns mai mrunt. Ficole i urmri pri"irea. ) 7colo trebuie s fie drumul ctre 4illiput, declar ea. =riaii coboar nc un etaj, iar creaturile normale folosesc acest tunel. @otu+i extrem de simplu. Ric,ard fcu ocolul platformei inelare. ) Excelent, spuse cu "oce tare, sco#!ndu+i din spate rucsacul i aez!ndu+i l!ng el. .ncepu s scotoceasc ntr+unul din buzunarele mai mari. ) e faciB :nginerul scoase dou figurine i i le art. ) Excelent, repet fr a+i ascunde entuziasmul. .i "om trimite pe Falstaff i pe 'rin#ul Dal. 7m ne"oie de numai c!te"a minute ca s le modific programul. Ric,ard i aezase deja computerul pe treapt, alturi de robo#i i se apucase de treab. Ficole se aez pe jos, sprijinindu+i spatele de perete, ntre doi #rui. .l pri"i pe Ric,ard. & cu adevrat o specie rar, reflect cu admira#ie, rememor!nd orele petrecute mpreun. >n %eniu, asta este evident. Aproape inocent !i lipsit de rutate. 5i cumva a reu!it s-!i pstre/e curio/itatea de copil. >rusc, se sim#i foarte obosit. N!mbi n sinea ei n timp ce+l urmrea lucr!nd pe Ric,ard. .nc,ise o clip oc,ii. ) .mi pare ru c a durat at!ta. .mi tot "eneau n minte alte i alte lucruri de introdus n program i a trebuit s restabilesc conexiunile... Ficole se trezi din somn foarte ncet. ) *e c!t timp suntem aiciB ntreb csc!nd. ) am de o or, rspunse sfios Ric,ard. *ar totul este aranjat. Sunt gata s+i trimit pe bie#i la plimbare cu metroul. Ficole pri"i roat. ) 7mbele trenuri se afl nc aici, coment ea. ) red c func#ioneaz la fel ca i luminile. 'ariez c rm!n n sta#ie c!t timp "om rm!ne pe platform. Ficole se ridic i se ntinse. ) :at aadar planul, explic Ric,ard. 7m telecomanda n m!n. Dal i Sir ?o,n dispun de senzori "ideo, audio i n infrarou, care "or transmite ncontinuu. 'utem alege ce canal dorim s monitorizm pe computere i s trimitem comenzile corespunztoare. ) *ar "or penetra semnalele pere#iiB ntreb Ficole, amintindu+i de experien#a trit n ,ambar. ) !t "reme nu "or fi ne"oite s strbat un material prea gros. Sistemul e astfel proiectat n pri"in#a raportului semnal+zgomot, nc!t permite o anumit atenuare... .n plus, traseul cel mare pare a fi rectangular. Ric,ard aez grijuliu robo#ii pe platform i le comand s se ndrepte spre "agon. =i se desc,iser pe ambele pr#i la apropierea lor. ) S+i aminti#i de mine doamnei Wuic2lM, declam Falstaff urc!nd nuntru. am prostu# ea, dar cu o inim de aur. Ficole i arunc lui Ric,ard o pri"ire ntrebtoare. ) F+am ters toate programele anterioare, aa c din c!nd n c!nd "or face comentarii absurde, r!se el. ei doi robo#i rmaser nemica#i n tren un minut sau dou. Ric,ard "erific n grab senzorii i execut nite calibrri suplimentare pe monitor. .n cele din urm uile se nc,iser, "e,icolul atept alte zece secunde, dup care dispru "ijelios n tunel.

Ric,ard ordon lui Falstaff s pri"easc nainte, c,iar dac prin ferestre nu se obser"a mare lucru. ltoria dur surprinztor de mult, cu o "itez foarte mare. Ric,ard estim c trenul parcursese c!#i"a 2ilometri nainte de a ncetini. Ric,ard atept pu#in nainte de a comanda robo#ilor s coboare. 3oia s se asigure c "e,iculul nu oprise ntr+o sta#ie intemediar. @otui, nu existau moti"e de ngrijorare( primul set de imagini transmise de Falstaff i 'rin#ul Dal indicau clar c trenul atinsese captul liniei. ei doi robo#i pir pe platforma alturat i transmiser fotografii suplimentare ale mprejurimilor. Sta#ia a"ea arce i coloane, dar n fapt era o ncpere lung. Ric,ard estim nl#imea ta"anului la circa doi metri. 1rdon lui Falstaff i 'rin#ului Dal s se ndrepte spre un coridor lung, desc,is lateral spre st!nga i perpendicular pe inele metroului. Dolul se sf!rea n fa#a unui alt tunel, acesta din urm nalt de numai cinci centimetri. .n "reme ce robo#ii examinau podeaua, descoperind dou ine minuscule c,iar la picioarele lor, un "agon de propor#ii miniaturale se opri n sta#ie. u uile larg desc,ise i interiorul bine iluminat, Ric,ard i Ficole reuir s "ad c era absolut identic cu celelalte dou, except!nd dimensiunile. 7stronau#ii stteau n genunc,i pe platform, urmrind cu nesa# imaginile de pe micul monitor. Ric,ard i ordon lui Falstaff s+l filmeze pe Dal aezat l!ng mruntul metrou. ) 3e,iculul are mai pu#in de doi centimetri nl#ime, declar Ric,ard dup ce studie imaginea. ine cltorete cu elB FurnicileB Ficole cltin din cap fr s scoat o "orb. Se sim#ea din nou deconcertat. .n acel moment se g!ndea la prima impresie lsat de Rama, dup ce strbtuse distan#a de la ecluz la sta#ia de comunica#ii din "!rful scrii 7lfa. 3ici chiar n visurile mele cele mai nebune!ti nu am prev/ut c a! putea s "iu martora at#tor noi mistere, reflect amintindu+i c!t de mult o copleise uimitoarea pri"elite. 'rimii exploratori de-abia dac au /%#riat supra"a*a... ) Ric,ard, rosti ntrerup!ndu+i medita#ia. >rbatul comand robo#ilor s se ntoarc, apoi i ridic pri"irea de pe monitor. ) *aB ) !t de gros e n"eliul exterior al lui RamaB ) red c are patru sute de metri n total, spuse el cu o expresie oarecum uimit ntiprit pe fa#. *ar asta la unul din capete. Fu putem ti cu precizie grosimea carcasei peste tot. Forton i ec,ipajul su a raportat c ad!ncimea 1ceanului ilindric "ariaz mult ) de la patruzeci de metri n unele locuri, la o sut cincizeci n altele. 7ceasta m face s estimez grosimea n"eliului la cel pu#in c!te"a sute de metri. Ric,ard "erific rapid monitorul. 'rin#ul Dal i Falstaff re"eniser n sta#ia unde cobor!ser din metrou. @ransmise o comand de oprire i se rsuci spre Ficole. *e ce ntrebiB Fu+#i st n fire s pui ntrebri doar de dragul ntrebrilor. ) Este e"ident c aici jos se ntinde o ntreag lume neexplorat, replic Ficole. Hi+ar lua o "ia# ntreag s) ) Fu dispunem de at!ta timp, o ntrerupse r!z!nd Ric,ard. el pu#in nu de o "ia# normal... .ns ca s ne ntoarcem la problema grosimii n"eliului, adu+#i aminte c toat Emisfera Sudic are un ni"el cu patru sute i cincizeci de metri mai ridicat dec!t cea Fordic. 7adar, dac nu cum"a exist iregularit#i structurale majore ) i nu este nici o ndoial c n+am obser"at aa ce"a din exterior ) atunci grosimea trebuie s fie substan#ial mai mare n sud. Ric,ard atept ca Ficole s mai spun ce"a. 3z!nd+o c rm!ne tcut, se rsuci spre monitor, continu!nd explorarea alturi de robo#ii si. 'entru ntrebarea lui Ficole existase un moti" foarte serios. Fu reuea s+i alunge din minte o imagine. Ficole se nc,ipuia ajuns la captul unuia dintre lungile tuneluri subterane, desc,iz!nd o u i pomenindu+se orbit de razele soarelui. 3-ar "i incredibil s-*i trie!ti via*a n acest labirint de lumini voalate !i culoare ca apoi, din nt#mplare, s dai peste ceva capabil s *i schimbe comptet concep*ia despre univers7 reflect ea. (um te-ai putea ntoarce dup aceea... ) e naiba+i astaB ntreba Ric,ard. Ficole i ntrerupse irul g!ndurilor i se concentr pe monitor. 'rin#ul Dal i Falstaff intraser ntr+o camer spa#ioas la captul opus al sta#iei subterane, i se opriser n fa#a unui conglomerat de plase, cu aspectul general de burete. :maginea n infrarou dez"luia n mijloc o sfer ca un cuib, din care radia cldur. 4a sugestia lui Ficole, Ric,ard ordon robo#ilor s nconjoare obiectul i s cerceteze mprejurimile. Sala era imens. Se termina mai departe dec!t reuea s indice rezolu#ia optic a dispoziti"elor celor doi robo#i. @a"anul se ridica la circa douzeci de metri nl#ime, iar distan#a dintre pere#ii laterali depea cincizeci de metri. !te"a obiecte sferice, n"elite ntr+o mas spongioas, se gseau mprtiate nuntru. 1 plas ntins pe aproape ntreaga sec#iune trans"ersal, dar oprindu+se la "reo cinci metri de podea, at!rna n deprtare. 4a o sut de metri n spatele ei se "edea o alta. Ric,ard i Ficole se sftuir n pri"in#a urmtoarelor micri ale robo#ilor. 7lte ieiri nu se mai zreau, nici n sta#ia subteran, nici n sala cea mare. 1 imagine panoramic

a acesteia nu rele"a nimic altce"a interesant dec!t sferele nfurate n burete. Ficole dorea ca robo#ii s fie c,ema#i napoi, i s prseasc cu totul locul respecti". uriozitatea lui Ric,ard cerea cel pu#in o cercetare superficial a uneia din sfere. u oarecare greutate, robo#ii reuir s se ca#re pe corzi, pentru a se apropia de obiectul sferic de la mijloc. @emperatura ambiant crescu pe msur ce urcau. =nul din scopurile materialului spongios era e"ident acela de a absorbi cldura. !nd robo#ii ajunser la sfer, senzorii interni a"ertizar c temperatura exterioar depise limitele de siguran# admise. Ric,ard reac#ion cu repeziciune. Mane"r!nd ncontinuu, ajunse la concluzia c sfera era practic impenetrabil, alctuit fiind probabil dintr+un aliaj metalic gros, cu o suprafa# foarte dur. Falstaff lo"i obiectul de c!te"a ori cu m!na lui micu#- sunetul se stinse rapid, suger!nd c sfera era plin, probabil cu lic,id. Robo#ii coborau deja pe corzi, c!nd sistemele audio captar fonetul unor perii t!r!te pe metal. Ric,ard ncerc s le grbeasc fuga. Dal reui s+i mreasc pasul, ns Falstaff, ale crui subsisteme se nclziser din cale+afar n "ecintatea sferei, fu mpiedicat de propriul procesor intern s+i accelereze deplasarea. Sunetul periilor se auzea tot mai puternic. :maginea de pe monitor se mpr#i n dou cadre distincte. 'rin#ul Dal atinse marginea n"eliului spongios, sri pe podea i porni spre metrou fr a+i mai atepta to"arul. Falstaff continua s coboare greoi corzile din jurul sferei. ) 7st munc e prea grea pentru unul dedulcit cu butura, mormi el, depind nc un obstacol. Fonetul ncet brusc, iar camera "ideo a lui Falstaff nregistr un obiect lung i sub#ire, cu dungi negre+aurii. !te"a secunde mai t!rziu imaginea se ntunec i /7larma de a"arie terminal/ a robotului ncepu s sune. Ric,ard i Ficole ob#inur un ultim cadru de la Falstaff- prezenta ce"a ce ar fi putut s fie un oc,i gigantic n prim plan, un amestec gelatinos de negru, ti"it cu albstrui. 7poi toate transmisiile pro"enind de la robot, inclusi" datele telemetrice de urgen#, ncetar. .ntre timp, Dal intrase n sta#ia subteran. .n inter"alul scurs nainte ca "agonul s prseasc sta#ia, sunetul de ru augur se auzi din nou. @otui "e,iculul porni, cu robotul nuntru, ncep!nd s accelereze n direc#ia astronau#ilor. Ric,ard i Ficole rsuflar uura#i. Fici dou secunde mai t!rziu, un zgomot puternic de geamuri sparte fu captat de sistemul audio al 'rin#ului Dal. Ric,ard ordon robotului s se rsuceasc spre sursa sunetului, iar camera lui reui s prind un tentacul solitar, negru i auriu, mic!ndu+se prin aer. @entaculul sprsese fereastra i se deplasa inexorabil ctre Dal. 7t!t Ric,ard c!t i Ficole n#eleser ce se nt!mpla n acelai moment. reatura se gsea deasupra "agonuluiI 0i "enea spre eiI Ficole escalad #ruii cu "iteza fulgerului. Ric,ard pierdu c!te"a secunde pre#ioase culeg!nd de jos computerul i introduc!nd ntreg ec,ipamentul n rucsac. 7larma de a"arie a lui Dal o auzi la jumtatea pu#ului. Ric,ard se rsuci s pri"easc, exact n clipa n care "e,iculul ieea din tunelul de sub el. eea ce "zu, i ng,e# s!ngele n "ine. 'e metrou se afla o creatur mare i neagr, al crui trup, dac asta era cu ade"rat, se aplatizase pe capot. @entacule "rgate se ntindeau n toate direc#iile. 'atru din ele sprseser geamul "agonului i apucaser robotul. Fiin#a cobor repede de pe "e,icul i+i nfur unul din cele opt tentacule n jurul #ruilor de la baz. Ric,ard nu atept s "ad ce a"ea s urmeze. Se c#r pe por#iunea rmas i porni n fug prin culoarul de sus, pe urmele unei Ficole aflate unde"a mult mai departe. 7lerg!nd, Ric,ard realiz c tunelul se curba uor spre dreapta. .i spuse c dei nu aceasta era tunelul folosit mai de"reme, ar fi trebuit totui s+i scoat la rampa ascendent. *up c!te"a sute de metri, Ric,ard se opri s asculte zgomotele fcute de un e"entual urmritor. Fu auzi nimic. 7pucase s rsufle de "reo dou ori, pregtindu+ se s porneasc mai departe, c!nd urec,ile i fur asurzite de un #ipt ngrozitor "enind de unde"a din fa#. Era Ficole. 6h, drace, njur n g!nd, n "reme ce se repezea n ajutorul ei. (.. MATRICI %ROGRESI1E ) Ficiodat, dar niciodat n "ia#a mea nu am "zut ce"a care s m ngrozeasc n asemenea ,al, rosti Ficole. Stteau am!ndoi rezema#i cu spatele de peretele unuia dintre zg!rie+norii de pe laturile pie#ei 3estice. Respirau greu, extenua#i dup frenetica alergare. Ficole lu o ng,i#itur lung de ap i continu( .ncepusem s m relaxez. @e auzeam n spatele meu ) i nimic altce"a. M+am ,otr!t s m opresc n muzeu i s te atept acolo. Fu+mi trecuse prin minte c ne aflam n /cellalt/ tunel. 7r fi trebuit s fie e"ident, ntruc!t intrarea nu se gsea acolo unde tiam. .ns n clipa aceea nu g!ndeam prea logic... 1ricum, am pit n camer, luminile s+au aprins i.... el sttea acolo, la nu mai departe de trei metri. 7m crezut c+mi "a sare inima din piept...

Ric,ard i+o aminti pe Ficole arunc!ndu+i+se n bra#e pe culoar i pl!ng!nd n ,o,ote. ) @a2agis,i... .mpiat ca un cerb sau ca un tigru... acolo n dreapta, reuise ea s articuleze printre sug,i#uri. *up ce+i re"enise, se ndreptaser am!ndoi spre sal. .n interior, ntr+o firid situat c,iar "iza"i de intrare, Ric,ard fu ocat s+l "ad pe cosmonautul misiunii FeCton, S,igeru @a2agis,i. Era mbrcat n combinezonul de zbor i arta exact ca atunci c!nd l "zuse ultima dat n tabra >eta. Fa#a i ncremenise ntr+un z!mbet plcut, iar bra#ele i erau aezate pe l!ng corp. ) e naibaB exclamase Ric,ard clipind de dou ori, curiozitatea biruindu+i groaza la limit. Ficole i feri pri"irile. *ei l mai "zuse o dat, acest @a2agis,i mpiat era nc prea "iu pentru ea. Rmseser n sala respecti" doar un minut. @axidermia extraterestr realizase miracole i n cazul unui a"ian cu o arip rupt, at!rnat de ta"an alturi de @a2agis,i. 4!ng perete, n spatele sa"antului japonez, se afla cortul lui Ric,ard i Ficole, disprut cu o zi mai de"reme. 'laca ,exagonal a sta#iei portabile de pe FeCton era aezat pe podea, la picioarele lui @a2agis,i, nu departe de un model la scar natural al unui buldozer biot. 7lte replici ale bio#ilor erau mprtiate nuntru. Ric,ard ncepuse s studieze colec#ia de bio#i c!nd auzir din nou, n deprtare, familiarul fonet "enind din tunelul din spate. Fu mai pierdur nici o clip. .i ntrerupser zborul prin culoar i n sus pe ramp doar cu o scurt oprire la cistern, pentru a+i reface rezer"a de ap proaspt. ) *octorul @a2agis,i era un om sensibil i bl!nd, extrem de pasionat de munca sa, i spunea Ficole lui Ric,ard. ,iar nainte de plecare l+am "izitat n ?aponia, unde mi+a declarat c ambi#ia lui de+o "ia# fusese s exploreze o a doua na" Rama. ) E ntr+ade"r mare pcat c a trebuit s moar astfel, replic amar Ric,ard. 'robabil c octospiderul ori unul din prietenii acestuia l+au t!r!t aproape imediat aici. u siguran#, n+au pierdut timp nainte s+l expun n muzeu. ) 0tii, nu cred c ei l+au ucis. 'oate c sunt o nai" fr de speran#, dar nu am obser"at nici o urm de "iolen# pe... pe statuia lui. ) *oar nu cum"a crezi c l+au speriat de moarteB replic sarcastic Ric,aid. ) >a da. ei pu#in, este posibil. =rmtoarele cinci minute le petrecu explic!ndu+i brbatului starea inimi. lui @a2agis,i. ) M surprinzi, Ficole, declar el dup ce+i ascult dez"luirea. @e judecasem greit. redeam c eti *omnioara+Fumai+ um+Se+ ade, care joac ntotdeauna dup reguli. Fu am considerat niciodat c ai putea s ac#ionezi conform propriilor tale ,otr!ri. a s nu mai "orbesc c ai putea nutri un puternic sim#m!nt de compasiune. ) .n cazul de fa# nu e clar dac constituie un a"antaj. *ac a fi respectat cu stricte#e dispozi#iile, @a2agis,i ar fi n "ia#, alturi de familia sa din TMoto. ) 0i ar fi ratat cea mai neobinuit experien# a "ie#ii sale... eea ce m conduce la o ntrebare interesant, draga mea doctori#. Eti fr ndoial contient, aa cum stm aici, c ansele de a scpa nu at!rn foarte greu. S+ar putea s murim tar a mai "edea "reodat un c,ip omenesc. um te sim#i n aceast posturB um se ncadreaz propria ta moarte ) sau moartea n general ) n concep#ia ta de "ia#B Ficole l pri"i, surprins de ntrebare. .ncerc fr succes s+i descifreze expresia c,ipului. ) Fu mi+e fric, dac la asta te referi, rspunse aleg!ndu+i cu grij cu"intele. a medic m+am g!ndit adeseori la moarte. 0i firete, datorit mor#ii mamei mele, am fost ne"oit s+mi formez de timpuriu o perspecti" asupra subiectului. Fcu o pauz. ) *in punctul meu de "edere, tiu c a "rea s triesc p!n ce Lene"ie"e "a crete mare ) astfel nc!t s ajung s fiu bunica copiilor ei. .ns s trieti nu reprezint lucrul cel mai important. 3ia#a trebuie s aib o anumit calitate pentru a merita trit. 0i pentru asta nu trebuie s ne ferim a ne asuma nite riscuri... Fu sunt foarte coerent, nu+i aaB Ric,ard z!mbi. ) Fu, recunoscu el, n sc,imb mi place unde ba#i. 7i men#ionat cu"!ntul c,eie( calitate... 4a sinucidere te+ai g!ndit "reodatB ntreb brusc. ) Fu, cltin ea ,otr!t din cap. Ficiodat. .ntotdeauna exist multe lucruri pentru care merit s trieti. rebuie s existe un motiv pentru ntrebarea lui, reflect Ficole. *ar tuB rosti dup o alt pauz. @e+ai g!ndit s te sinucizi datorit tatlui tuB ) *estul de straniu, nu. >tile tatlui meu nu m+au determinat niciodat s+mi pierd dragostea de "ia#. 7"eam o sumedenie de lucruri de n"#at. 0i mai tiam c "oi crete i "oi pleca de acolo. Se scurse mult timp p!n ce Ric,ard relu firul amintirilor. ) *ar a fost o anume perioad c!nd m+am g!ndit serios la sinucidere. *urerea i m!nia mea erau at!t de mari, nc!t nu credeam c am s le pot ndura. Rmase tcut, cufundat n g!nduri. Ficole atept rbdtoare. .n cele din urm, i strecur bra#ul sub al su.

) Ei bine, prietene, mi "ei po"esti c!nd"a, spuse ea cu "oce uoar. Fici unul dintre noi nu e obinuit s+i mprteasc secretele cele mai ad!nci. 'oate c n timp "om n"#a s+o facem. 3oi ncepe eu prin a#i mrturisi de ce cred c nu "om muri i de ce ar trebui s cercetm n continuare zona din jurul pie#ei estice. Ficole nu po"estise nimnui, nici c,iar tatlui ei, despre /cltoria/ din timpul ceremoniei 'oro. .nainte s termine de po"estit lui Ric,ard, spusese nu numai ce i se nt!mplase la "!rsta de apte ani, pe durata acelui ritual de trecere, ci i despre "izita lui 1me, la Roma, profe#iile Senoufo legate de /femeia fr nso#itor/ ce+i mprtia progeniturile /printre stele/, i detaliile propriei ale "iziuni dup ce buse con#inutul sticlu#ei "erzi pe fundul ca"it#ii din ,ambar. Ric,ard rmsese fr grai. @oate aceste istorisiri erau at!t de strine min#ii sale matematice, nc!t nu tia nici mcar cum s reac#ioneze. 1 pri"ea pe Ficole cu uimire i perplexitate. .n cele din urm, jenat de propria+i tcere, ncepu( ) Fu tiu ce s spun... Ficole i duse degetele la buze. ) Fu+i ne"oie s zici nimic. .#i citesc reac#ia pe fa#. 'utem discuta despre asta m!ine, dup ce te "ei g!ndi la cele ce #i+am po"estit. Ficole csc i+i pri"i ceasul. .i scoase sacul de dormit din rucsac i+l ntinse pe jos. ) Sunt isto"it. Fimic nu te obosete mai repede dec!t pu#in fric. Fe "edem peste patru ore. ) ercetm zona de o or i jumtate, declar Ric,ard plin de nerbdare. =it+te pe ,art. Fu exist loc pe o raz de cinci sute de metri pe care s nu+l fi clcat de dou ori. ) 7tunci procedm greit, "eni replica lui Ficole. .n "iziunea mea existau trei surse de cldur. Ric,ard i ncrunt spr!ncenele. L!ndete logic, dac preferi. *e ce s existe trei pie#e i numai dou adposturi subteraneB @u nsu#i ai afirmat c ramanii ac#ioneaz mereu dup un plan. Stteau n fa#a unui dodecaedru situat la marginea pie#ei estice. ) 0i nc un lucru, m!r!i ca pentru sine Ric,ard, care+i scopul acestor poliedre blestemateB .n fiecare sector se gsete c!te unul, iar primele trei ca mrime se afl n pie#e... Stai un pic, rosti deodat, mut!ndu+i pri"irea de la una din cele dousprezece fe#e ale dodecaedrului spre zg!rie+norul de "iza"i. 'ri"irea i se roti apoi pe deasupra petei. S fie oare aaB Fu, e imposibil. 1 obser" pe Ficole pri"indu+l fix. ) Mi+a "enit o idee, zise el surescitat. S+ar putea s se do"edeasc complet absurd, dar... Hi+l aminteti pe doctorul >ardolini i matricile sale progresi"eB u delfiniiB... e+ar fi dac ramanii au procedat la fel, ls!nd n FeC Eor2 modele geometrice cu diferen#e mici i subtile de la sec#iune la sec#iune i de la pia# la pia#B... 0tii, ideea nu+i deloc mai trznit dec!t propriile tale "iziuni. >rbatul se lsase deja n genunc,i, cercet!nd febril ,r#ile FeC Eor2+ului. ) .mi dai "oie s m folosesc i de computerul tuB o ntreb pe Ficole c!te"a minute mai t!rziu. 7r grbi lucrurile. 1re ntregi Ric,ard Ka2efield rmase l!ng calculatoare, "orbind de unul singur i strduindu+se s rezol"e g,icitoarea. .n timpul pauzei de pr!nz, la insisten#ele lui Ficole explic faptul c cea de a treia desc,iztur subteran putea fi gsit numai dac reuea s n#eleag n profunzime rela#iile geometrice dintre poliedre, pie#e i to#i zg!rie+norii situa#i "iza"i de principalele fe#e ale poliedrelor din cele nou sectoare. u dou ore nainte de lsarea ntunericului, Ric,ard alerg spre un sector alturat pentru a ob#ine date suplimentare care nu fuseser nc introduse n ,r#ile stocate de memoria computerelor. Fu se opri din calcule nici mcar dup ce se ntunec. Ficole dormi n prima parte a nop#ii de cincisprezece ore. !nd se trezi cinci ore mai t!rziu, Ric,ard nc lucra cu febrilitate. Era at!t de absorbit, nc!t n+o auzi. Femeia se ridic n linite i i puse m!inele pe umeri. ) @rebuie s dormi, Ric,ard. ) Sunt aproape gata. Ficole i obser" cearcnele de sub oc,i n clipa c!nd el se ntoarse. Fu dureaz mai mult de o or. Ficole se ntoarse pe saltea. !nd Ric,ard o trezi mai t!rziu, era plin de entuziasm. ) 0tii ceB spuse cu un r!njet. Sunt trei solu#ii posibile, fiecare din ele compatibil cu toate modelele. Se rsuci aproape un minut pe loc, apoi i ceru rugtor. F+am putea s le "erificm acumB Fu cred c "oi reui s dorm dac nu m con"ing. Fici una dintre cele trei solu#ii ale lui Ric,ard nu se gsea n apropierea pie#ei. 'rima se afla la mai bine de un 2ilometru distan#, la marginea FeC Eor2+ului, n partea opus Emisferei Fordice. Ric,ard i Ficole nu descoperir nimic acolo. Merser dup aceea nc cincisprezece minute n ntuneric, ctre cel de+al doilea .amplasament posibil, situat n col#ul sud+estic al oraului. apacul se afla exact n punctul indicat de Ric,ard. ) 7leluiaI strig brbatul, ntinz!ndu+i sacul de dormit alturi de capac. Dip ,ip

ura pentru matematicI >ra pentru 6meh, g!ndi Ficole. Fu+i mai era somn, dar nu dorea c!tui de pu#in s exploreze singur n ntuneric teritoriul nou descoperit. (e vine mai nt#i, intui*ia sau matematica7 se ntreb n "reme ce edea ntins pe saltea. =olosim modele ca s descoperim adevrul7 Sau l cunoa!tem de la nceput, !i abia apoi elaborm matematica necesar pentru a-l explica7 Se trezir am!ndoi pe lumin. ) Nilele se scurteaz c!te pu#in, obser" Ric,ard. .ns durata nsumat a zilei i a nop#ii rm!ne constant, de patruzeci i ase de ore, patru minute i paisprezece secunde. ) !t mai e p!n la impactB se interes Ficole mpac,et!ndu+i sacul de dormit. ) *ouzeci de zile i trei ore. Lata pentru o nou a"enturB Ea ncu"iin# din cap, ) >nuiesc c tii i locul unde se gsete plcu#a de ac#ionare a capaculuiB ) Fu, dar pariez c nu+i greu de aflat, replic Ric,ard plin de ncredere. 0i dup ce+o "om descoperi- desc,iderea b!rlogului a"ianilor "a fi floare la urec,e, deoarece "om cunoate ntreg modelul. Nece minute mai t!rziu, Ric,ard aps o plac metalic i cel de+al treilea acoperi se desc,ise brusc. obor!rea a"u loc pe o scar larg, ntrerupt din c!nd n c!nd de terase. Ric,ard o lu de m!n pe Ficole. Folosir fasciculele lanternelor, pentru c de aceast dat nici o lumin nu se mai aprinse. .ncperea unde se gsea cisterna de ap era situat n acelai punct ca n celelalte adposturi subterane. Fu se auzeau nici un fel de sunete n tunelurile orizontale desc,ise n cilindrul central, la fiecare din cele dou ni"ele principale. ) red c aici nu locuiete nimeni, constat Ric,ard. ) el pu#in nu nc, complet la r!ndul ei Ficole.

(/. -'N 1ENIT, %+M3NTENI9 Ric,ard era nedumerit. .n prima sal a unuia dintre tunelurile superioare descoperise un set de dispoziti"e stranii, pe care le descifrase n mai pu#in de un ceas. .n prezent tia cum s regleze luminile i temperatura n fiecare por#iune specific a adpostului subteran. *ar dac totul se do"edea at!t de simplu, i toate subteranele erau construite similar, atunci de ce nu foloseau a"ianii lmpile care le fuseser oferiteB .n "reme ce+i luau micul dejun, Ric,ard o descusu pe Ficole pri"itor la detaliile b!rlogului a"ian. ) Scapi din "edere c,estiuni fundamentale, zise Ficole ser"indu+se cu o bucat de pepene+man. 7"ianii nu sunt at!t de importan#i. 7de"rata ntrebare este, unde sunt ramaniiB 0i de ce au spat aceste guri sub FeC Eor2B ) 'oate cu to#ii sunt ramani, replic Ric,ard. >io#ii, a"ianii, octospiderii ) poate c pro"in cu to#ii de pe aceeai planet. 4a nceput au constituit o familie fericit. *ar odat cu trecerea anilor i a genera#iilor, specii diferite au e"oluat n direc#ii diferite. 0i+ au construit adposturi indi"iduale i... ) Scenariul tu are prea multe lacune, l ntrerupse Ficole. .n primul r!nd, bio#ii sunt n mod clar maini. 7"ianii s+ar putea sau nu s fie. 1ctospiderii aproape sigur nu+s, dei un ni"el de te,nologie capabil s construiasc aceast na" ar fi putut s a"anseze n domeniul inteligen#ei artificiale mai departe dec!t suntem noi n stare s ne nc,ipuim. @otui, sim#ul meu de intui#ie mi spune c lucrurile acelea sunt organice. ) Foi, pm!ntenii, nu "om putea niciodat face distinc#ie ntre o creatur "ie i o main "ersatil, creat de o specie cu ade"rat a"ansat. ) *e acord. .ns nu "om reui s rezol"m dilema de unii singuri. 'e l!ng asta, mai e o problem pe care a "rea s o discut cu tine. ) 7numeB ntreb Ric,ard. ) 1are a"ianii, octospiderii i aceste galerii subterane au existat i pe Rama :B *ac da, atunci cum de au scpat aten#iei ec,ipajului lui FortonB :ar dac nu, de ce se afl ei doar pe aceast na" i nu i pe primaB Ric,ard rmase tcut c!te"a secunde. ) .n#eleg ra#ionamentul tu, rosti el ntr+un t!rziu. 'remiza fundamental a pornit de la ideea c Rama a fost creat cu milioane de ani n urm de fiin#e necunoscute, dintr+ o alt regiune a galaxiei, total neinteresate de ceea ce ar fi nt!lnit pe parcursul cltoriei lor. *ac ambele "e,icule au fost construite aproximati" n acelai timp, de ce prezint ele deosebiri aa de izbitoareB ) .ncep s cred c prietenul nostru din TMoto a"ea dreptate, opin Ficole. 'oate c exist o anumit ra#iune pentru toate astea. Sunt con"ins c membrii ec,ipajului Forton au fost minu#ioi i precii n cercetrile lor i c diferen#ele dintre Rama : i Rama :: sunt reale. *ac cele dou na"e sunt ns diferite, n fa# ni se ridic o problem mult mai dificil. $e ce sunt diferiteB Ric,ard terminase de m!ncat i acum se plimba n lung i n lat pe culoarul slab

iluminat. ) S+a purtat o discu#ie pe aceast tem, c,iar nainte de a se decide anularea misiunii. 4a teleconferin#, principala ntrebare pus a fost de ce i+au modificat ramanii traiectoria, ndrept!ndu+se spre 'm!ntB *in moment ce primul Rama nu procedase aa, s+a considerat c Rama :: era altfel. :ar cei care participau la con"orbire nu tiau nimic despre a"iani sau octospideri. ) Leneralului >orzo" i+ar fi plcut a"ianii, coment Ficole dup o scurt tcere. onsidera c zborul e cea mai groza" plcere a "ie#ii. R!se. 1dat mi+a spus c speran#a lui secret era ca rencarnarea s existe i ca el s se ntoarc iari pe 'm!nt ca pasre. ) 7 fost un om deosebit, recunoscu Ric,ard, oprindu+se din mers. Fu cred c i+am apreciat "reodat calit#ile, aa cum trebuia. Ficole puse restul pepenelui n rucsac i se pregti de plecare. .i sur!se prietenelui ei peripatetic. ) .nc o ntrebare, Ric,ardB >rbatul ncu"iin# n tcere. ) rezi c i+am nt!lnit pe ramaniB 'rin asta n#eleg creaturile responsabile de construc#ia acestui "e,icul. Sau pe oricare din descenden#ii lorB Ric,ard scutur cu putere din cap. ) .n nici un caz. 'oate c am nt!lnit o parte din crea#iile lor. Sau poate specii de pe aceeai planet. *ar nc nu am fcut cunotin# cu personajele principale.

*escoperir amera 7lb la extremitatea st!ng a unuia dintre tunelurile orizontale de la cel de+al doilea ni"el subteran. '!n atunci explorarea fusese aproape plictisitoare. Strbtuser o mul#ime de culoare, uit!ndu+se n ncperi goale, una dup alta. *e patru ori gsiser dispoziti"e de reglare a luminozit#ii i temperaturii. '!n s ajung n amera 7lb, nu "zuser nimic demn de interes. .n sc,imb, am!ndoi rmaser ului#i c!nd intrar n sala cu pere#ii "opsi#i ntr+un alb "iu. .n afar de culoare, ncperea fascina t prin faptul c, ntr+unul din col#uri, erau ngrmdite o serie de obiecte, care la o inspec#ie mai atent se do"edir a le fi familiare. Erau acoio un pieptene i o perie, un tub gol de ruj, c!te"a monede, o legtur de c,ei, i c,iar ce"a asemntor cu un radio+telefon "ec,i. .ntr+o alt grmad se gseau un inel i un ceas de m!n, un tub cu past de din#i, o pil de ung,ii i o mic tastatur cu litere latine. Ric,ard i Ficole erau nuci#i. ) Ei bine, geniule, explic+mi asta dac po#i, rosti femeia indic!nd cu m!na n jur. Ric,ard lu tubul cu past de din#i, desfcu capacul i aps uor. *inuntru #!ni un material alb. >rbatul l atinse cu degetul, apoi l bg n gur. ) 'fui, fcu el scuip!nd pe jos. *+mi spectrometrul. .n "reme ce Ficole examina pasta cu sofisticatele sale instrumente medicale, Ric,ard cercet unul c!te unul fiecare din obiecte. .n special l fascin ceasul. 'rea s func#ioneze la secund, dei referin#a rm!nea complet necunoscut. ) 7i "izitat "reodat Muzeul Spa#iului din FloridaB o ntreb pe Ficole. ) Fu, rspunse ea distrat. ) 7u o colec#ie de obiecte personale ale ec,ipajului primei misiuni Rama. easul sta arat exact ca cel expus acolo ) mi+l aduc bine aminte deoarece am cumprat unul similar de la standul muzeului. Ficole se apropie cu o expresie de nedumerire ntiprit pe fa#. ) ,estia asta nu+i past de din#i, Ric,ard. Fu tiu ce e. Spectrul c,imic este uluitor, cu o abunden# de molecule supergrele. !te"a minute am!ndoi astronau#ii rscolir printre lucruri, ncerc!nd s gseasc sensul ultimei lor descoperiri. ) =n lucru+i sigur, aceste obiecte sunt asociate clar cu specia uman, spuse Ric,ard strduindu+se fr succes s desfac radio+telefonul. Sunt prea multe ca s fie o simpl coinciden#. ) *ar cum de au ajuns aiciB Ficole ncerc s foloseasc peria, ns ea era prea moale pentru prul ei. 1 examin cu mai mult aten#ie. *e fapt nu este o perie. Seamn cu una la form i la pipit, ns nu poate fi folosit. Se aplec i ridic pila de ung,ii. ) :ar asta nu poate fi utilizat pentru ung,ii omeneti. Ric,ard se apropie s "ad despre ce "orbea Ficole. .nc se lupta cu radio+telefonul. .l arunc dezgustat i apuc pila ntins de Ficole. ) *eci aceste obiecte par s fie omeneti, dar de fapt nu suntB ntreb trec!nd pila peste una din ung,ii. =ng,ia rmase nesc,imbat, iar el i napoie pila lui Ficole. e se nt!mpl aiciB rosti cu un glas ncrcat de frustrare. ) .mi aduc aminte de un roman SF pe care l+am citit c!nd eram la uni"ersitate, ncepu Ficole c!te"a secunde mai t!rziu. .n el, o specie extraterestr studia fiin#ele umane doar prin prisma primelor noastre programe tele"izate. 0i c!nd n cele din urm ne nt!lnesc, ne ofer cutii cu fulgi de porumb, spunuri i alte lucruri din reclamele

noastre comerciale. 7mbalajele erau perfect realizate, ns con#inutul lipsea ori era complet diferit. Ric,ard nu o ascultase cu aten#ie. Se juca cu c,eile, cercet!nd cu pri"irea colec#ia de obiecte din ncpere. ) e au toate aceste lucruri n comunB se ntreb mai mult pe sine. 7m!ndoi ajunser la aceeai concluzie c!te"a clipe mai t!rziu. ) @oate au apar#inut ec,ipajului lui Forton, exclamar la unison. ) 7adar cele dou na"e Rama comunic ntre ele. ) :ar aceste obiecte au fost plasate inten#ionat aici, pentru a ne informa c "izita noastr pe Rama : a fost obser"at i nregistrat. ) 'ianjenii bio#i care au "izitat tabra lui Forton i celelalte ec,ipamente aferente trebuie s fi fost ec,ipa#i cu senzori de imagine, zise Ric,ard. ) 0i toate astea au fost reproduse dup fotografii transmise de pe Rama : pe Rama ::. *up comentariul lui Ficole, rmaser am!ndoi tcu#i, fiecare urm!ndu+i propriul ir de g!nduri. )+ *ar de ce "or ca noi s cunoatem acest faptB um ar trebui s procedm n continuareB Ric,ard se ridic n picioare i ncepu din nou s se plimbe ncoace i+ncolo. >rusc, izbucni n r!s. F+ar fi uluitor dac *a"id >roCn ar a"ea n cele din urm dreptateB a ramanii s nu fie deloc interesa#i n orice ar gsi, program!ndu+i n sc,imb na"ele s se poarte di"erit7 1rice specie ar fi flatat prin modificri ale traiectoriei i prin imitarea unor obiecte simple. e ironie incredibilI .ntruc!t ci"iliza#iile timpurii sunt probabil n totalitate egocentrice, "izitatorii lui Rama nu s+ar ocupa de altce"a dec!t de n#elegerea unui presupus mesaj) ) red c te lai purtat de "aluri, l ntrerupse Ficole. @ot ce tim p!n n prezent e c acestei na"e i s+au transmis fotografii de pe Rama : i c reproducerile unor obiecte uzuale ale ec,ipajului lui Forton au fost puse aici, n aceast camer, ca noi s le gsim. ) M ntreb dac i tastatura este la fel de nefolositoare, se ntreb Ric,ard ridic!nd+o de jos. @ast cu"!ntul /Rama/. Fu se nt!mpl nimic. .ncerc /Ficole/. :ari nimic. ) Fu+#i aduci aminte cum func#ionau tipurile "ec,iB l ntreb Ficole cu un z!mbet. 7"eau un comutator separat de alimentare. Femeia aps un buton nemarcat situat n col#ul din dreapta sus al tastaturii. 1 por#iune a peretelui opus lunec ntr+o parte, dez"elind un ptrat mare i negru, cu latura de aproximati" un metru. Mica tastatur era similar cu cele ataate computerelor portabile, n timpul primei misiuni Rama. 7"ea patru r!nduri cu c!te dousprezece caractere, i un comutator suplimentar n col#ul din dreapta sus. ele douzeci i ase de litere ale alfabetului latin, cele zece cifre arabe i cei patru operatori matematici erau marca#i pe patruzeci de taste indi"iduale. elelalte opt taste con#ineau puncte ori figuri geometrice, put!nd n plus s fie deplasate n pozi#iile /sus/ i /jos/. Ric,ard i Ficole descoperir repede c aceste taste speciale reprezentau ade"ratele comenzi ale sistemului raman. 'rin ncercri repetate, descoperir de asemenea c rezultatul ap+ srii unei taste depindea de pozi#ia celorlalte apte. 7stfel, prin ac#ionarea oricrei taste se ob#ineau %$Q de rezultate diferite. u totul, cla"iatura permitea %6$5 de comenzi. 7lctuirea unui dic#ionar de comenzi se do"edea o opera#ie dificil. Ric,ard se oferi imediat "oluntar. Folosind propriile computere, ncepu elaborarea unui limbaj care s traduc comenzile speciale ale tastaturii. Scopul ini#ial era simplu) s fie capabili s utilizezi computerul raman ca pe unul de al lor. 1dat traducerea terminat, orice input n calculatoarele portabile de pe FeCton ar fi a"ut drept rezultat setul de comenzi de pe tastatura raman care producea un rezultat identic, pe ecranul negru din perete. ,iar pentru inteligen#a i experien#a in computere a lui Ric,ard, sarcina se arta a fi extraordinar de grea. 0i nu putea fi explicat cu uurin#. 4a sugestia brbatului, Ficole iei de dou ori afar din adpost pe durata primei zile petrecute n amera 7lb. *e fiecare dat fcuse plimbri lungi n jurul FeC Eor2+ului, ridicndu+i din c!nd n c!nd oc,ii spre cer n cutarea "reunui elicopter. 4a a doua ieire, Ficole re"eni la ,ambarul unde czuse n groap. 7t!t de multe lucruri se nt!mplaser de atunci, nc!t nfricotoarea experien# de pe fundul ca"it#ii prea deja de domeniul unui trecut ndeprtat. 7deseori se g!ndea la >orzo", la Kilson i la @a2agis,i. .nainte de a prsi 'm!ntul, cu to#ii fuseser contien#i de riscurile inerente misiunii. Fuseser antrena#i s fac fa# situa#iilor de urgen# pro"ocate de defec#iuni ale propriilor na"e. .ns nimeni nu+i nc,ipuise c se "a ajunge cu ade"rat la pierderi de "ie#i omeneti. $ac Richard !i cu mine pierim aici n 3e8 Cor9, atunci aproape 0umtate din echipa0 va "i mort, remarc Ficole n sinea ei. :a repre/enta cel mai mare de/astru su"erit de la reluarea misiunilor pilotate. Sttea n exteriorul ,ambarului, n acelai loc unde ea i Francesca discutaser ultima dat cu Ric,ard prin comunicator. $e ce ai min*it, =rancesca7 (redeai cumva c dispari*ia mea va ndeprta toate suspiciunile7 .n ultima diminea# petrecut la baza >eta, nainte ca ea i ceilal#i s plece n cutarea lui @a2agis,i, Ficole transmisese toate datele din computerul portabil n cel

aflat n cabina ei de pe FeCton. .n acel moment inten#ionase doar s elibereze spa#iu de memorie pe calculatorul portabil. 4ns totul e acolo, dac un detectiv con!tiincios se %#nde!te vreodat s caute. Medicamentele, tensiunea arterial a lui $avid, chiar !i o men*iune criptic la avort. 5i desi%ur, solu*ia lui Richard pentru proasta "unc*ionare a lui RoSur. 'e parcursul celor dou plimbri, Ficole zri c!#i"a centipezi, i c,iar un biot buldozer o singur dat, la limita c!mpului "izual. Fu "zu nici un a"ian i nici un octospider. 'oate c ies doar noaptea, murmur Ficole, ntorc!ndu+se s ia masa mpreun cu Ric,ard.

(6. INTERAC#I'NE ) M!ncarea se apropie de sf!rit, spuse Ficole. .mpac,etar ceea ce mai rmsese din pepenele+man i+l ndesar n rucsacul lui Ric,ard. ) 0tiu. 7m fcut un plan s ob#ii nc un pepene. ) &u7 ntreb femeia. *e ce euB ) Ei bine, n primul r!nd deoarece+i ne"oie de o singur persoan. @ot execut!nd grafic pe computerul raman, mi+a "enit o idee. .n al doilea r!nd, eu unul nu+mi pot permite s pierd timp. red c sunt pe cale s sparg sistemul opera#ional. Exist "reo dou sute de comenzi pe care nu le pot explica, numai dac nu cum"a ele permit trecerea ntr+un alt ni"el, ntr+un soi de spa#iu cu un grad ierar,ic mai nalt. Ric,ard i explicase lui Ficole n timpul pr!nzului c intuise modalitatea de a folosi computerul raman ca pe unul terestru. Era capabil s nregistreze i s apeleze informa#ii, s execute calcule matematice, s deseneze grafic i c,iar s creeze limbaje noi. ) *ar nu am reuit nc s+i ntrebuin#ez tot poten#ialul, declarase el. M!ine i poim!ine trebuie s+i descopr mai multe din secrete. :ntrm n criz de timp. 'lanul su de a face rost de ,ran era ntr+ade"r extrem de simplu. *up lunga noapte raman ) n decursul creia Ric,ard nu dormise mai mult de trei ore ) Ficole se ndrept spre pia#a central, cu inten#ia de a+l pune n aplicare. >az!ndu+se pe analiza matricelor progresi"e, Ric,ard stabilise trei amplasamente posibile pentru b!rlogul a"ianiior. 7"ea o asemenea ncredere n rezultatul judec#ii sale, nc!t nici mcar nu "oise s discute ce ar fi trebuit s fac Ficole n e"entualitatea c nu gsea placa de desc,idere. Ric,ard a"u ns dreptate. Ficole descoperi fr dificultate declanatorul. *esc,ise capacul i strig n coridorul "ertical. Fu primi nici un rspuns. .ndrept fasciculul lanternei spre ntunericul de dedesubt. @ancul santinel se gsea la datorie, patrul!nd nainte i napoi n fa#a tunelului orizontal care se termina n sala cisternei cu ap. Ficole strig din nou. *ac se putea, nu dorea s coboare nici p!n la prima teras. ,iar dac Ric,ard i promisese c i "a "eni n ajutor n caz c nt!rzia, lui Ficole nu+i sur!dea deloc s rm!n iari prizoniera a"ianilor. S fi auzit oare zgomot de "oci n deprtareB 7a i se pru. Ficole scoase din buzunar una din monedele descoperite n amera 7lb i o arunc n pu#. Moneda zbur n jos, lo"ind una din terasele situate n apropierea celui de al doilea ni"el principal. *e ast dat, "ociferrile se auzir puternic. =n a"ian trecu prin raza de lumin a lanternei i zbur peste capul santinelei. !te"a secunde mai t!rziu, capacul ncepu s se nc,id i Ficole fu ne"oit s se dea deoparte. *iscutase aceast posibilitate cu Ric,ard. 7tept c!te"a minute, apoi aps din nou plcu#a. nd strig a doua oar spre coridorul "ertical, rspunsul "eni imediat. 'rietenul ei, a"ianul cu trup negru catifelat, zbur p!n la cinci metri de suprafa# i i arunc o serie de #ipete. 4ui Ficole i fu limpede c i se cerea s plece. .nainte ca a"ianul s se ntoarc, totui, femeia ridic monitorul computerului i acti" un program prestabilit. 'e ecran aprur doi pepeni+man. .n "reme ce pasrea continua s pri"easc, pepenii se colorar, iar o incizie precis dez"lui con#inutul i culoarea interiorului unuia dintre ei. 7"ianul negru zbur mai aproape de desc,iztur pentru a pri"i mai bine. 7poi se rsuci i scoase un #ipt ptrunztor ctre golul de sub el. 'este c!te"a secunde, o alt pasre familiar, e"ident perec,ea celei dint!i, se opri pe prima teras a culoarului, Ficole prezent nc o dat graficele computerizate. ei doi a"iani discutar ntre ei, dup care disprur n ad!ncurile adpostului. Se scurser mai multe minute. *in c!nd n c!nd, Ficole auzea fr!nturi de #ipete "enind din ad!ncurile pu#ului. .n cele din urm, cei doi prieteni re"enir, fiecare duc!nd n g,eare c!te un mic pepene+man. 7terizar n pia#, l!ng desc,iztur. Ficole se apropie de pepeni, ns a"ianii continuau s+i #in str!ns n g,eare. eea ce urm fu ;dup aprecierea lui Ficole< o lung prelegere. 7"ianii "ociferar singuri i mpreun, pri"ind+o ntotdeauna i bt!nd adesea cu g,earele n pepeni. incisprezece minute mai t!rziu, aparent satisfcu#i de a+i fi comunicat mesajul, a"ianii i luar zborul, se n"!rtir de c!te"a ori deasupra pie#ei i disprur n b!rlog. (red c au vrut s-mi spun c pepenii-man sunt n cantitate limitat,

conc,ise Ficole re"enind n pia#a estic. 'epenii erau grei. 'usese c!te unul n cele dou rucsace, golite n acest scop n diminea#a aceea, nainte de a prsi amera 7lb- Sau poate m-au aten*ionat s nu-i mai deran0e/ pe viitor. 6ricare ar "i mesa0ul, de acum nainte nu vom "i bineveni*i. Socotise c la ntoarcerea ei Ric,ard "a fi extaziat. 7a se nt!mpl, dar nu datorit ei sau pepenilor+man. =n r!njet larg i se ntiprise pe toat fa#a, iar o m!n i+ o ascundea la spate. ) 7teapt s "ezi ce am, zise el n "reme ce Ficole scotea pepenii din saci. >rbatul ntinse m!na i desfcu palma. 'e ea se afla o minge neagr, solitar, cu diametrul de "reo zece centimetri. ) Fu+mi dau nici pe departe seama de logica lui, sau c!t informa#ie trebuie s con#in cererea, spuse Ric,ard. *ar am stabilit un principiu fundamental. 'utem solicita i primi /lucruri/ folosind computerul. ) e "rei s ziciB ntreb Ficole, fr s n#eleag prea bine de ce pe Ric,ard l entuziasma mica minge neagr. ) 7u fcut+o pentru mine, i explic el, ntinz!ndu+i iari mingea. Fu pricepiB =nde"a aici au o fabric, capabil s confec#ioneze lucruri pentru noi. ) 7tunci poate c /ei/, oricine ar fi, ne "or face ce"a de m!ncare. Ficole era oarecum iritat de faptul c Ric,ard nici nu o felicitase i nici nu+i mul#umise pentru pepeni. *eoarece se pare c a"ianii n+au de g!nd s ne mai ajute, continu ea. ) Fu "or fi probleme. .n cele din urm, odat ce "om descoperi ntreaga gam de posibilit#i, "om fi n stare s cerem pete i cartofi prji#i, friptur, salat, orice, cu singura condi#ie s fim n stare s explicitm totul n termeni tiin#ifici clari. Ficole se uit #int la brbat. u prul ciufulit, fa#a neras, cearcne sub oc,i i un r!njet larg, arta ca un e"adat dintr+un ospiciu de nebuni. ) Ric,ard, nu "rei s o iei mai ncet, te rogB ,iar dac ai gsit Sf!ntul Lraal, acord+mi o secund i explic+mi despre ce e "orba. ) 'ri"ete ecranul, zise el. Folosind tastatura, desen un cerc, dup care l deform, transform!ndu+l n ptrat. .n mai pu#in de un minut, Ric,ard desen cu aten#ie un cub n trei dimensiuni. *up ce termin de executat grafica, pozi#ion cele opt taste speciale ntr+o configura#ie prestabilit. =n ir de simboluri stranii se i"i pe monitorul negru. ) Fu+#i face griji, nu+i ne"oie s n#elegem toate amnuntele. Fi se cer doar dimensiunile specifice pentru cub, rosti Ric,ard. :ntroduse o serie de r!nduri folosindu+se de tastele alfanumerice. ) 7cum, spuse el ntorc!ndu+se cu fa#a spre Ficole, dac am procedat corect, n circa zece minute "om a"ea un cub, confec#ionat din acelai material ca i mingea. !t ateptar, se ser"ir cu dou buc#i din pepenele proaspt. 7"ea acelai gust ca i cellalt. =riptur cu carto"i ar "i nemaipomenit, g!ndea Ficole, n momentul n care peretele se ridic cu o jumtate de metru de la podea, ls!nd n desc,iztur s se "ad un cub negru. ) 7teapt o clip, nu+l atingeI o opri Ric,ard. =ite+te aiciI .ndrept fascicolul lanternei n ntunericul din spatele cubului. *incolo de aceti pere#i se ntinde o re#ea "ast de tuneluri i ele trebuie s duc la uzine at!t de a"ansate te,nologic, nc!t nu le+ am putea nici mcar recunoate. :magineaz+#iI S fac orice obiecte la cerereI Ficole ncepea s n#eleag moti"ul entuziasmului lui. ) *e acum a"em capacitatea de a ne controla destinul ntr+o oarecare msur, continu el. *ac "oi reui s sparg repede codul, "om putea cere de m!ncare, e"entual tot ce a"em ne"oie ca s construim o barc. ) Fr motor zgomotos, sper, remarc cu sarcasm Ficole. ) *e acord, fr motor. Ric,ard i termin pepenele i se rsuci din nou spre tastatur. Ficole ncepea sa se neliniteasc. Ric,ard izbutise s fac o singur descoperire important ntr+o ntreag zi raman. @ot ceea ce era n stare s prezinte dup treizeci i opt de ore de munc ;nu dormise dec!t opt ore n aceast perioad< era un singur material nou. 'utea s fac obiecte /uoare/ i negre asemntoare cu prima minge, a cror densitate se apropia de cea a lemnului de plut, ori obiecte /grele/, iari negre, a"!nd densitatea stejarului sau a pinului. Munca l extenua treptat. 0i nu putea, sau nu "oia, s o lase i pe Ficole s preia o parte din po"ar. $ac prima lui descoperire s-a datorat numai norocului7 se ntreb Ficole, urc!nd scrile pentru plimbarea obinuit de diminea#. Sau daca sistemul nu e capabil s con"ec*ione/e altceva dec#t dou tipuri de obiecte ne%re7 Fu putea s nu se g!ndeasc la timpul irosit. '!n la coliziunea cu 'm!ntul mai rmseser aisprezece zile. Fu se zrea nici un semn al unei ec,ipe de sal"are. .n minte i se strecura tot mai mult ideea c ea i Ric,ard fuseser abandona#i definiti". .ncercase cu o sear nainte s+i "orbeasc iui Ric,ard despre planurile lor, dar brbatul era prea obosit. Fu+i rspunsese. Mai t!rziu, dup ce ea sc,i#ase cu grij fiecare op#iune i l ntrebase cum ar trebui procedat n continuare, constatase c el dormea deja. !nd Ficole se trezi la r!ndul ei dup un somn scurt. Ric,ard lucra din nou, refuz!nd s fie ntrerupt fie de micul dejun, fie de con"ersa#ie. Ficole se

mpiedicase de maldrul n continu cretere de obiecte negre de pe podea, n timp ce prsea amera 7lb pentru exerci#iile de diminea#. Se sim#ea extrem de singur. =ltimele cincizeci de ore, pe care le petrecuse n cea mai marc parte de una singur, trecuser foarte ncet. =nica sal"are o constituise lectura. .n computer a"ea nregistrat textul a cinci cr#i. =na era enciclopedia sa medical, ns celelalte patru erau destinate recreerii. 'arie/ c ntre% spa*iul disponibil al lui Richard e plin de Sha9espeare, reflect ea, aezat pe unul din zidurile FeC Eor2+ului. 'ri"i 1ceanul ilindric. 4a mare deprtare, abia "izibil prin binoclu din cauza ce#ii i a norilor, se obser"a zona nordic pe unde intraser prima dat la Rama. .n computer a"ea dou din cr#ile tatlui ei. Fa"orita lui Ficole era Fueen =or All A%es, po"estea anilor de tinere#e ai lui Eleonor de 7Uuitania, ncep!nd cu adolescen#a petrecut la curtea ducal din 'oitiers, cstoria cu 4ouis apet al Fran#ei, cruciada spre Hara Sf!nt. Romanul culmina cu di"or#ul Eleonorei de 4ouis i cstoria cu t!nrul i entuziastul Denric 'lantagenet. ellalt roman semnat de 'ierre des ?ardins l reprezenta capodopera sa uni"ersal apreciat, , , Richard (oeur de 1ion, o combina#ie de jurnal scris la persoana nt!i i monolog interior, a crui ac#iune se petrecea pe durata a dou sptm!ni de iarn, la sf!ritul secolului doisprezece. .n acest roman, Ric,ard i solda#ii si pleca#i ntr+o nou cruciad fuseser ncartirui#i n Messina, sub protec#ia regelui normand al Siciliei. 0i acolo, faimosul rege+rzboinic i fiu ,omosexual al Eleonorei de 7Uuitania i al lui Denric 'lantagenetul retria, ntr+un acces de contiin#, principalele e"enimente istorice i personale ale "ie#ii sale. Ficole i aminti lunga discu#ie purtat cu Lene"ie"e dup ce fiica ei citise , , Richard, "ara trecut. 'o"estea o fascinase pe adolescent, care i surprinsese mama cu o serie de ntrebri extrem de inteligente. 7mintindu+i de Lene"ie"e, Ficole se ntreb ce fcea fiica ei n acel moment la >eau"ois. Ei-au spus c am disprut, presupuse Ficole. (e termen utili/ea/ militarii7 $isprut n misiune7 u oc,ii min#ii, Ficole i "edea fiica ntorc!ndu+se acas de la coal n fiecare zi, pe biciclet. /3etiB/ i ntreba probabil bunicul, de ndat ce trecea pe sub portalul "ilei. 'ierre nu putea face altce"a dec!t s scuture m!,nit din cap. Au trecut dou sptm#ni de c#nd am "ost v/ut o"icial ultima dat. Mai ai nc speran*e, scumpa mea7 Fu copleit de o dorin# arztoare s stea de "orb cu Lene"ie"e. 1 clip, d!nd uitrii realitatea nconjurtoare, Ficole nu accept ideea c de fiica ei o despr#eau milioane de 2ilometri i c nu a"ea nici un mijloc de comunicare. Se ridic pentru a se ntoarce n amera 7lb, socotind n confuzia ei momentan c i+ar fi putut telefona Lene"ie"ei de acolo. !nd judecata i re"eni dup c!te"a secunde, Ficole fu uluit de uurin#a cu care mintea i jucase o fest. ltin!nd din cap, se aez din nou pe zidul care domina oceanul. Rmase acolo aproape dou ore, g!ndurile zbur!ndu+i libere spre o mul#ime de subiecte. Spre sf!rit, c!nd se pregtea s se ntoarc n amera 7lb, mintea i se concentr asupra lui Ric,ard Ka2efield. Am ncercat, prietenul meu britanic, i spuse Ficole n sine. Am "ost mai deschis cu tine dec#t am "cut-o cu oricare altul de la Henr-. ?hinionul meu a "cut s a0un% aici cu cineva !i mai pu*in ncre/tor dec#t mine. Ficole se sim#ea cuprins de o triste#e nedefinit, pe msur ce cobora scrile spre ni"elul doi. .n tunelul orizontal coti la dreapta. @riste#ea i se transform n surpriz c!nd intr n amera 7lb. Ric,ard sri de pe scunaul negru i o nt!mpin cu o mbr#iare. Se brbierise i+i pieptnasc cu grij prul. .i cur#ise c,iar i ung,iile. 'e o mas neagr n mijlocul ncperii, se afla un pepene sec#ionat cu precizie. !te o bucat se gsea pe fiecare din cele dou farfurii negre aezate n fa#a scaunelor. Ric,ard i trase scaunul i o in"it s ia loc. 1coli masa i se aez la r!ndul lui. .ntinz!ndu+se, i lu m!na ntr+a lui. ) 3reau s+mi cer scuze pentru purtarea mea, rosti cu o "oce aprins. .n aceste ultime zile am fost extrem de ur!cios. .n aceste ore c!t te+am ateptat, m+am g!ndit la mii de lucruri pe care s #i le spun, continu el ezit!nd, cu un z!mbet juc!ndu+i pe buze, dar pe cele mai multe dintre ele nu nu le mai amintesc... 0tiu c "oiam s+#i explic c!t de importan#i au fost pentru mine 'rin#ul Dal i Falstaff. Erau prietenii mei cei mai apropia#i... Fu mi+a fost uor s suport moartea lor. *urerea este nc foarte mare... Ric,ard lu o ng,i#itur de ap. ) *ar mai presus de toate, mi pare ru c nu #i+am spus ce persoan minunat eti. Eti inteligent, atracti", spiritual, sensibil ) tot ce+am "isat "reodat s gsesc ntr+o femeie. .n ciuda situa#iei noastre, mi+a fost team s+#i mrturisesc ce simt. >nuiesc c frica de a fi respins a ptruns foarte ad!nc n mine. 4acrimi se scurser pe la col#ul oc,ilor lui Ric,ard, preling!ndu+i+se pe obraji. @remura uor. Ficole i ddea seama ce efort l costase pe Ric,ard s+i declare aceste lucruri. .i puse m!inile pe obraji. ) red c i tu eti o persoan deosebit, rosti ea.

)0. S%ERAN#E RENNOITE Ric,ard continu s lucreze cu computerul raman, dar se limit de ast dat la sesiuni scurte, implic!nd+o pe Ficole ori de c!te ori era posibil. Fceau plimbri mpreun i sporo"iau ca nite "ec,i prieteni. 1 distra recit!ndu+i scene ntregi din S,a2espeare. >rbatul poseda o memorie prodigioas i ncerc s joace ambele roluri din scenele de dragoste dintre Romeo i ?ulieta, dar de fiecare dat c!nd intra pe falsetto, Ficole izbucnea n ,o,ote de r!s. .ntr+o noapte "orbir mai bine de o or despre 1me,, tribul Senoufo i "iziunile lui Ficole. ) .#i dai seama c+mi este dificil s accept realitatea fizic a unora dintre aceste po"eti, spuse Ric,ard, ncerc!nd s+i catalog,eze curiozitatea. u toate acestea, recunosc c le gsesc absolut fascinante. Mai t!rziu art un interes "iu n analizarea tuturor simbolurilor din "iziunile ei. Era e"ident c admitea fa#eta mistic a lui Ficole ca pe o alt component a bogatei ei personalit#i. *ormir cuibri#i unul n altul, nainte de a face dragoste. !nd acest lucru se nt!mpl n cele din urm, a"u loc cu delicate#e i rbdare, actul surprinz!ndu+i pe am!ndoi cu uurin#a i satisfac#ia lui. !te"a nop#i mai t!rziu, Ficole edea cu capul pe pieptul lui, ,oinrind la grani#a somnului. Ric,ard era pierdut pe g!nduri. ) 7cum c!te"a zile, rosti el trezind+o cu gingie, nainte de a de"eni aa de intimi, #i+am spus c m+am g!ndit c!nd"a la sinucidere. 7tunci mi+a fost fric s+#i po"estesc. 7i "rea s+mi ascul#i acum po"esteaB Ficole desc,ise oc,ii. Se rostogoli i+i propti brbia n stomacul lui. ) .,!m. Se ntinse i l srut pe oc,i nainte ca el s nceap. ) >nuiesc c tii c am fost cstorit cu Sara, @Mdings c!nd eram am!ndoi foarte tineri. S+a nt!mplat nainte ca ea s de"in celebr. Era n primul su an la RoMal S,a2espeare ompanM, iar repertoriul lor jucat la Stratford cuprindea Romeo !i Julieta, (um v place i (-mbeline. Sara, juca pe ?ulieta i pe Rosalind i n ambele roluri era fantastic. 'e atunci a"ea optsprezece ani i tocmai terminase coala. M+am ndrgostit de ea din prima sear c!nd am "zut+o interpret!nd+o pe ?ulieta. .i trimiteam trandafiri n cabin n fiecare zi i mi+am c,eltuit mare parte din economii pentru a+i "edea toate spectacolele. 7m luat de dou ori masa mpreun i apoi am cerut+o n cstorie. 7 acceptat mai mult din uimire dec!t din dragoste. 4a sf!ritul "erii am plecat la ambridge pentru cercetri. 4ocuiam ntr+un apartament modest, iar ea s+a transferat la teatrul din 4ondra. 1 nso#eam ori de c!te ori puteam, ns dup c!te"a luni studiile au nceput s+mi consume tot mai mult timp. Ric,ard se opri din po"estit i+i arunc o pri"ire lui Ficole. Ea nu se micase. 0edea pe jumtate rsturnat peste el, cu un sur!s de dragoste ntiprit pe fa#, ) ontinu, i zise Ficole cu "oce moale. ) Sara, era moart dup a"entur. 7"ea n permanen# ne"oie de "arietate i suspans. 4ucrurile obinuite i plictisitoare o ener"au. S cumpere alimente, de exemplu, constituia o cor"oad colosal. 'entru ea era pur i simplu prea mult s porneasc aparatul i s ,otrasc ce dorea s comande. *e asemenea, considera orice orar ca pe o incredibil constr!ngere. @rebuia s facem dragoste de fiecare dat n alt pozi#ie, sau ascult!nd mereu alt muzic, altminteri se plictisea. 1 bucat de "reme, am a"ut destul imagina#ie s o satisfac. 7m preluat n acelai timp toate treburile casei, pentru a o elibera pe ea. .ns ziua are un numr limitat de ore. .n cele din urm, n ciuda considerabilei mele capacit#i, studiile mele au nceput s sufere, deoarece mi c,eltuiam ntreaga energic fc!ndu+i ei "ia#a c!t mai interesant. 4a un an de la cstorie, Sara, a ,otr!t s nc,irieze un apartament n 4ondra, pentru a nu mai fi ne"oit s fac na"eta n fiecare sear. *e fapt, petrecea deja c!te"a nop#i pe sptm!n n 4ondra, c,ipurile la una dintre prietenele ei actri#e. *ar carierea ei mergea de minune i a"eam bani din belug- aa c de ce s m fi mpotri"itAB Fu a trecut mult timp i z"onurile despre comportamentul ei au nceput s se rsp!ndeasc. 7m ales s le trec cu "ederea, fiindu+mi team c ea nu "a nega dac a fi ntrebat+o direct. 7poi, ntr+o noapte, pe c!nd studiam pentru un examen, am primit un telefon de la o femeie. Era foarte politicoas, dei "izibil tulburat. S+a recomandat ca fiind so#ia actorului Dug, Sinclair, i mi+a spus c domnul Sinclair ) partenerul lui Sara, n drama american ,n An- .eather ; a"ea o a"entur cu so#ia mea. /*e fapt/, mi+a spus ea, A/se afl n apartamentul so#iei dumnea"oastr c,iar n acest moment/. 7poi femeia a nceput s pl!ng i a nc,is. Ficole ridic m!na i+l m!ng!ie pe obraz. ) 7m sim#it c mi se rupe ce"a n piept, continu el amintindu+i de durerea ncercat atunci. Eram furios, speriat, nnebunit. 7m plecat la gar i am luat trenul de noapte spre 4ondra. !nd taxiul m+a lsat n fa#a apartamentului lui Sara,, am alergat

la u. F+am btut. 7m #!nit ca fulgerul pe scri i i+am gsit dormind goi n pat. 7m ridicat+o n sus pe Sara, i am izbit+o de perete ) nc mi aduc aminte ce sunet a scos capul ei izbind oglinda. 7poi m+am npustit asupra lui, pocnindu+l de nenumrate ori peste fa#, p!n ce i+am transformat+o ntr+o mas s!nger!nd. 7 fost groaznic... Ric,ard se opri, ncep!nd s pl!ng n tcere. Ficole l mbr#i cu putere, ncerc!nd s+l liniteasc. ) 7m fost ca un animal, pl!nse el. 7m fost mai ru dec!t tatl meu. :+a fi omor!t pe am!ndoi dac "ecinii nu m+ar fi mpiedicat. !te"a minute nici unul dintre ei nu scoase o "orb. !nd Ric,ard "orbi din nou, "ocea i se mbl!nzise, sun!nd aproape detaat. ) 7 doua zi, dup interogatoriul luat de poli#ie, dup reporterii de la ziarele de scandal i acuza#iile lui Sara,, am "rut s m sinucid. 7 fi fcut+o c,iar, dac a fi a"ut o arm. @ocmai luam n considera#ie celelalte macabre alternati"e ) pilule, s+mi tai "enele cu briciul, s m arunc de pe un pod ) c!nd m+a sunat un student s+mi cear nite amnunte referitoare la relati"itate. *up cincisprezece minute petrecute cu g!ndul la Einstein, sinuciderea ncetase s mai reprezinte o alternati" "iabil. *i"or#ul, cu siguran#. elibatul, foarte probabil. .n nici un caz moartea. F+a fi putut pune punct prematur dragostei mele pentru fizic. 3ocea i se fr!nse. Ficole i terse oc,ii i+l apuc de m!ini. .i ntinse corpul gol peste al lui i+l srut. ) @e iubesc, i spuse ea.

7larma de la ceasul lui Ficole indica c se fcuse iari zi pe Rama. 4nc /ece /ile, calcul ea rapid n g!nd. Ar "i timpul s avem o #iscu*ie serioas. 7larma l trezise i pe Ric,ard. >rbatul se rsuci i i z!mbi partenerei de somn. ) *ragul meu, rosti Ficole, a sosit timpul) ) /S "orbim despre multe lucruri, spuse morsa./ ) Daide, fii serios. @rebuie s ,otr!m ce facem. E limpede c nimeni nu "ine s ne caute. ) *e acord, ncu"iin# Ric,ard ridic!ndu+se i ntinz!ndu+se dup cma peste salteaua lui Ficole. *e zile ntregi mi+a fost team de acest moment. >nuiesc totui c a sosit clipa s ne g!ndim serios la tra"ersarea not a apei. ) Fu crezi c a"em anse s construim o barc din materialul nostru negruB ) Fu, rspunse el. =nul din materiale este prea uor, cellalt prea greu. 7m putea e"entual construi un ,ibrid care s pluteasc, dac am a"ea cuie, ns fr p!nze tot am fi ne"oi#i s "!slim, aadar, cea mai bun ans este s notm. Ric,ard se ridic i se ndrept spre c,enarul de pe perete. ) 'lanurile mele frumoase n+au dat roade, nu+i aaB >tu uor cu degetul n ptrat. 0i n afar de barc a"eam de g!nd s cer friptur cu cartofi. ) / ele mai bune planuri ale oamenilor i oarecilor dau adesea gre/, recit ea din memorie. ) e poet ciudat a mai fost btr!nul Robbie. Ficiodat nu am priceput ce au "zut oamenii la el. Ficole termin s se mbrace i execut c!te"a exerci#ii de n"iorare. ) 'fui, fcu ea, mi+am ieit din form. Fici un fel de exerci#ii fizice mai serioase de zile ntregi. .l pri"i pe Ric,ard, care o pri"ea z!mbind trengar. 'e tine nu te+am pus la socoteal, prostu#uleI ) Eu unul am fcut+o, r!nji el. E aproape singurul exerci#iu care mi+a plcut "reodat. 4a 7cademie am ur!t ntotdeauna acele Cee2end+uri speciale de /antrenament fizic/. Ric,ard puse pe mas por#ii mici de pepene. ) .nc trei pr!nzuri n afar de acesta, rosti cu o "oce lipsit de emo#ie. 7r trebui s pornim not nainte de cderea nop#ii. ) *e ce s nu pornim n aceast diminea#B ) Fu. @u mergi s supra"eg,ezi coasta i s alegi un loc propice. Foaptea trecut am gsit pe calculator ce"a care m+a uluit complet. Fu ne "a da m!ncare sau brci cu p!nze, dar se pare c am ptruns n sf!rit ntr+o alt ordine structural. *up micul dejun, Ficole l srut pe Ric,ard i se ndrept spre suprafa#. Fu+i trebui mult timp s cerceteze coasta. F+a"ea nici un rost s alegi un anume punct de plecare. Realitatea nfricotoare a tra"ersrii oceanului o coplei. Sunt toate !ansele ca nici eu !i nici Richard s nu mai "im n via* c#nd se va lsa iar!i ntunericul. .ncerc s+i nc,ipuie cum s+ar sim#i m!ncat de un rec,in biot. 7r fi o moarte rapidB Sau s+ar neca lent, contient c picioarele i+au fost amputateB 'e Ficole o trecur fiorii. 'oate ar trebui s ob*inem un alt pepene... 0tia c n+a"ea sens. Mai de"reme sau mai t!rziu, tot trebuiau s noate. Ficole se ntoarse cu spatele la ocean. (el pu*in, aceste ultime /ile au "ost

minunate, i zise n sinea ei, nedorind s se mai g!ndeasc la ntunecatele sale pre"iziuni. Richard a "ost un tovar! excelent. 4n toate privin*ele. .i permise luxul de a+i aduce aminte, de clipele petrecute mpreun. 7poi z!mbi i porni napoi spre adpost.

) *ar la ce m uitB ntreb Ficole n "reme ce o alt imagine fulger pe ecranul negru. ) Fu sunt foarte sigur, replic Ric,ard. @ot ce tiu e c am reuit s apelez un soi de list lung. .#i aminteti de acea configura#ie a comenzilor care producea linii de simboluri aduc!nd a sanscritB Ei bine, tot pri"ind r!ndurile respecti"e am obser"at un anumit model. M+am oprit la nceputul acestui pasaj, am sc,imbat pozi#ia ultimelor trei taste i am atins din nou punctul dublu. 0i deodat pe ecran a aprut o imagine. *e fiecare dat c!nd atingeam o tast alfanumeric, imaginea se sc,imba. ) *ar de unde tii c ne uitm la transmisia unui senzorB Ric,ard introduse o comand i n imagine se produse o modificare. ) !teodat "d lucruri pe care le recunosc. 'ri"ete+o pe asta, de exemplu. F+ar putea fi scara >eta, fotografiat de o camer situat n mijlocul !mpiei entraleB Ficole studie imaginea. ) 'osibil, dar nu+mi dau seama cum ai putea s fii "reodat sigur. Ric,ard introduse o nou comand. =rmtoarele trei imagini erau ininteligibile. ea de a patra prezenta o form ascu#it n partea de sus a cadrului. ) 0i sta nu e unul din coarnele mici, obser"at de un senzor din apropierea "!rfului Marelui ornB 1ric!t de mult s+ar fi strduit, Ficole nu reuea s "izualizeze ce imagine ar "edea din "!rful uriaului corn situat n centrul Emisferei Sudice. Ric,ard continu s comute imaginile. *in cinci cadre, doar unul era mai clar. ) =nde"a n sistem trebuie s existe un algoritm de mrire, mormi el. 7tunci a fi n stare s reglez toate imaginile. 'entru Ficole de"enise limpede c Ric,ard se afla pe punctul de a ncepe o nou perioad de munc intens. Se apropie de el i i trecu bra#ele pe dup g!tul lui. ) .mi dai "oie s te distrag pu#in la nceput, rosti ea, ntinz!ndu+se i srut!ndu+l pe gur. ) red c da, replic el, ls!nd din m!n tastatura. .mi "a face probabil bine s+ mi limpezesc mintea.

Ficole se gsea n mijlocul unui "is minunat. Era din nou acas, n "ila din >eau"ois. Ric,ard edea l!ng ea pe canapeaua din sufragerie, #in!ndu+i m!na. Fiica i tatl ei stteau "iza"i n fotolii. 3isul i fu ntrerupt de glasul insistent al lui Ric,ard. !nd Ficole desc,ise oc,ii, iubitul ei sttea alturi, entuziasmul citindu+i+se n "oce. ) 7teapt p!n ai s "ezi, scumpo, spuse el ajut!nd+o s se ridice. Este fantasticI ine"a mai e nc aici. Ficole i alung "isul din minte i pri"i ptratul negru indicat de Ric,ard. ) .#i "ine s creziB ntreb brbatul, srind n sus de bucurie. Fu exist nici o ndoial. Fa"a militar este nc andocat. Fumai atunci, Ficole realiz c a"ea n fa# o imagine a exteriorului lui Rama. lipi din oc,i i ascult explica#ia incoerent a lui Ric,ard. ) 1dat ce am desluit codul pentru parametrii de mrire, aproape fiecare cadru s+a limpezit. Setul de imagini pe care #i le+am artat mai de"reme trebuie s constituie rezultatul n timp real a sute de senzori optici. 0i cred c am aflat cum s acced i bazele de date ale celorlal#i senzori. Ric,ard jubila. 1 mbr#i pe Ficole i o ridic n aer. 1 str!nse la piept i o srut de c!te"a ori, #opind prin camer ca un lunatic. !nd ntr+un sf!rit se calm, Ficole studie un minut ntreg imaginea proiectat pe ecran. .n mod cert era na"a militar FeCton- nsemnele se "edeau clar. ) 7adar modulul tiin#ific a plecat acas- coment ea. ) *a, dup cum m ateptam. .mi era team c "or pleca am#ndou, astfel c dup tra"ersarea oceanului ne+am fi pomenit n continuare prizonieri, de data aceasta ntr+o nc,isoare mai mare. 7celai g!nd o nelinitise i pe Ficole. .i z!mbi. ) 7tunci lucrurile sunt destul de simple, nu+i aaB @ra"ersm 1ceanul ilindric not i ne ndreptm spre telescaun. Sus "om fi atepta#i de cine"a. Ficole ncepu s+ mpac,eteze lucrurile. .ntre timp, Ric,ard continu s apeleze noi fotografii. ) e faciB l ntreb Ficole. redeam c mergem la o partid de not. ) F+am terminat de trecut n re"ist to#i senzorii de c!nd am descoperit parametrii de mrire, replic Ric,ard. 3reau doar s fim siguri c nu scpm din "edere

nimic important. *ureaz nc un ceas, sau mai pu#in. Ficole se opri din mpac,etat i se aez l!ng Ric,ard n fa#a ecranului. :maginile erau cu ade"rat interesante. =nele reprezentau cadre exterioare, dar cele mai multe artau diferite zone din interiorul lui Rama, inclusi" din adposturile subterane. 1 fotografie magnific era luat din partea de sus a camerei unde se gseau sferele fierbin#i, n"elite n material spongios. Ric,ard i Ficole urmrir imaginea c!te"a clipe, cu speran#a de a zri un octospider negru i auriu, dar nu distinser nici o micare. Se gseau aproape de sf!ritul listei, c!nd un cadru luat treimii inferioare a scrii 7lfa i ului complet. 7colo, cobor!nd pe scri, se deslueau patru siluete umane n costume spa#iale. Ric,ard i Ficole urmrir timp de cinci secunde siluetele, apoi explodar de bucurie. ) 3inI strig Ric,ard ridic!ndu+i bra#ele spre ta"an. 3om fi sal"a#iI

)1. %LAN *E SAL1ARE Ric,ard de"enea nerbdtor. El i Ficole ateptau de peste o or pe zidurile FeC Eor2+ului, scrut!nd cerul n cutarea "reunui elicopter. ) =nde naiba suntB m!r!i el. Fu dureaz dec!t cincisprezece minute cu ro"erul de la baza scrii 7lp,a la tabra >eta. ) 'oate c ne caut n alt parte, opin ncurajator Ficole. ) Ridicol. u siguran# "or merge mai nt!i la >eta ) i c,iar dac nu ar reui s repare sistemul de telecomunica#ii, cei pu#in mi+ar gsi ultimul mesaj. .n el spuneam c iau una din brcile cu motor cu destina#ia FeC Eor2. ) 'robabil c tiu c n ora nu exist locuri unde s aterizezi cu elicopterul. 'oate c "in ei nii cu o barc. ) Fr s ncerce s ne repereze mai nt!i din elicopterB 'u#in probabil. Ric,ard se ntoarse spre ocean, ncerc!nd s disting "reo ambarca#iune. 1 barc, o barc. Regatul meu pentru o barcI Ficole r!se, dar Ric,ard de+abia dac sc,i# un z!mbet. ) *oi oameni ar fi putut asambla o barc n mai pu#in de jumtate de ceas. 4a dracuA, ce+i re#ine at!t de multB .n frustrarea sa, Ric,ard porni emi#torul comunicatorului. ) 7sculta#i aici, bie#i. *ac " afla#i pe unde"a n "ecintea 1ceanului ilindric, identifica#i+"I 0i pe urm, mica#i+" repede ncoace. Stm pe zid i ne+am sturat s " tot ateptm. Fu primi nici un rspuns. Ficole se aez. ) e faciB ) red c te frm!n#i ndeajuns pentru am!ndoi, replic ea. 0i am obosit s stau n picioare flutur!nd din m!ini. 'ri"i dincolo de ocean. 7r fi mult mai uor, continu g!nditoare, dac am reui pur i simplu s zburm pe deasupra. Ric,ard i ls capul pe o parte i o #intui cu oc,ii. ) e idee mrea#, declar c!te"a secunde mai t!rziu. *e ce nu ne+am g!ndit mai de"remeB Se aez imediat jos i ncepu s execute o serie de calcule pe computer. 4aii mor de multe ori nainte de moarte, pe c!nd cei ndrzne#i nu simt dec!t o dat muctura mor#ii, murmur ca pentru sine. Ficole l urmri ac#ion!nd furios tastele. ) e inten#ionezi, dragB se interes arunc!nd o pri"ire la monitor peste umrul su. ) @reiI strig el dup ce termin. @rei ar trebui s fie de ajuns. Ric,ard ridic pri"irea. 3rei s auzi planul cel mai scandalos din ntreaga istorie a expedi#iilor interplanetareB ) *e ce nuB replic ea cu un sur!s nencreztor. ) Fe "om construi leagne din corzile plaselor, iar a"ianii ne "or trece n zbor peste 1ceanul ilindric. Ficole se uit la el n tcere c!te"a secunde. ) 'resupun!nd c putem confec#iona leagnele, zise ea cu "oce sceptic, cum i "om con"inge pe a"iani s ne duc dincoloB ) 7sigur!ndu+i c e n interesul lor, sun replica lui Ric,ard. 1ri amenin#!ndu+i n "reun fel... Dabar n+am, la asta ne "om mai g!ndi. Ficole era total nencreztoare. ) 1ricum, relu Ric,ard apuc!nd+o de m!n i trg!nd+o jos de pe zid, e mai bine dec!t s stm aici i s ateptm o barc sau un elicopter.

inci ore mai t!rziu nu se zrea nc nici un semn al ec,ipei de sal"are. *up ce terminar de confec#ionat leagnele, Ric,ard o ls pe Ficole pe zid i se ntoarse n amera 7lb pentru a "erifica nc o dat transmisiile senzorilor optici. Re"eni spun!nd c i se pruse c zrise nite siluete n "ecintatea taberei >eta, dar c rezolu#ia acelui

cadru fusese foarte proast. 7a cum stabiliser, Ficole folosise emi#torul la fiecare jumtate de or, fr a primi "reun rspuns. ) Ric,ard, l ntreb Ficole n timp ce el introducea alte grafice pe computer, de ce crezi c ec,ipa de sal"are folosea scrileB ) ine tieB 'oate c scaunul+lift nu mai func#ioneaz i nu exist nici un inginer care s+l repare. ) Mi se pare ciudat- zise Ficole. (eva nu-mi d pace, dar nu ndr/nesc s-i spun lui Richard p#n ce nu reu!esc s m explic. &l nu crede n intui*ie. .i pri"i ceasul. Am procedat bine ra*ionali/#nd pepenele. $ac echipa de salvare nu apare !i planul sta nebunesc d %re!, nu vom putea nota p#n a doua /i. ) 'roiectul preliminar e gata, declar cu emfaz Ric,ard. .i fcu semn lui Ficole s i se alture. *ac eti de acord n mare cu desenul, spuse el art!nd spre monitor, atunci continui mai departe cu detaliile. .n imagine, trei a"iani mari, fiecare cu o fr!ng,ie nfurat n jurul trupului, zburau n forma#ie deasupra oceanului. >alans!ndu+se sub ei i prins de trei corzi, se afla o siluet uman, aezat ntr+un leagn pirpiriu. ) Mi se pare n regul, rosti Ficole, fr s se g!ndeasc o clip c un asemenea e"eniment putea s aib loc n realitate.

) Fu+mi "ine s cred c facem aa ce"a, remarc Ficole, aps!nd pentru a doua oar placa care declana desc,iderea b!rlogului a"ianilor. 'rima ncercare de a rennoi contactul nu a"u nici un rezultat. 7 doua oar, fu r!ndul lui Ric,ard s urle n ,ul ntunecat. ) 7sculta#i+m, "oi a"ianilor, strig el cu glasul su cel mai feroce. @rebuie s "orbesc cu "oi. :mediat. :a "eni#i ncoace n pas alergtor. Ficole se "zu ne"oit s+i re#in ,o,otele de r!s. Ric,ard ncepu s arunce cu obiecte negre n tunel. ) 3ezi, r!nji el, tiam eu c blestematele astea de obiecte "or fi bune la ce"a. .n cele din urm, auzir o oarecare acti"itate n ad!ncul condorului "ertical. 7ceeai perec,e de a"iani pe care+i mai "zuser nainte se ridicar n zbor din b!rlog i ncepur s #ipe la Ric,ard i Ficole. Fici mcar nu se uitar la monitorul pe care Ric,ard l ntindea spre ei. *up ce terminar de "ociferat, perec,ea zbur peste santinela tanc, iar capacul se nc,ise la loc. ) F+are nici un rost, Ric,ard, spuse Ficole c!nd el i ceru s desc,id din nou capacul. ,iar i prietenii notri ne sunt mpotri". Fcu o pauz nainte de a apsa placa. e ne facem dac ne atacB ) F+o "or face, declar Ric,ard indic!ndu+i s desc,id capacul. 'entru orice e"entualitate ns, "reau s stai deoparte acolo. 3orbesc eu cu amicii notri naripa#i. *e ndat ce capacul se ddu n lturi a treia oar, din ad!ncuri izbucnir sunete amenin#toare. Ric,ard ncepu la r!ndul lui s urle i s arunce n jos cu obiecte negre. =nul dintre ele lo"i santinela i produse o mic explozie, ca un foc de arm. ei doi a"iani urcar din tunel, #ip!nd ctre Ric,ard. @rei sau patru dintre camarazii lor li se aflau n spate. Ngomotul era incredibil. Ric,ard nu renun#- continu s urle i s arate cu degetul monitorul computerului. .n cele din urm, reui s le capteze aten#ia. Lrupul de a"iani urmri descrierea grafic a zborului peste ocean. Ric,ard ridic unul din leagne n m!na st!ng i relu din nou demonstra#ia pe monitor. .ntre a"iani se ncinse o discu#ie frenetic, spre sf!ritul creia, inginerul sim#i totui c pierduser partida. .n "reme ce nc o perec,e de a"iani zbura pe deasupra santinelei, Ric,ard cobor c!te"a trepte, p!n ajunse pe prima platform. ) 1pri#i+", url el c!t putu de tare. 'erec,ea a"ianului din catifea neagr se repezi nainte, cu ciocul amenin#tor la mai pu#in de un metru de fa#a lui. Ngomotul asurzea. Ric,ard nu ced. .n ciuda protestelor a"ianilor, cobor pe a doua platform. *ac capacul se nc,idea, nu a"ea cum s mai ias afar. Ridic din nou leagnul i art spre monitor. =n cor de #ipete i comunic rspunsul. 7poi, acoperind "ociferrile a"ianilor, se auzi un alt sunet, asemntor cu o alarm de incendiu la o coal sau spital. @oate psrile tcur aproape imediat. Se calmar i se aezar pe platforme, pri"ind n jos la tancul santinel. 7dpostul de"eni ciudat de linitit. *up c!te"a secunde, Ric,ard distinse un f!lf!it de aripi i un nou a"ian i fcu apari#ia n coridorul "ertical. Se ridic lent p!n la ni"elul lui Ric,ard i se roti ncet n fa#a lui. 7"ea un corp gri catifelat i oc,i cenuii, ptrunztori. .n jurul g!tului purta dou inele groase de un rou "iiniu. reatura l studie pe Ric,ard i ateriz pe terasa de "iza"i. 7"ianu care se oprise acolo i fcu loc numaidec!t, lu!ndu+i n grab zborul. !nd noul sosit "orbi, glasul i sun bl!nd i limpede. *up ce termin, a"ianul negru se apropie de el i pru s+i explice cauza ntregii "!nzoleli. *e c!te"a ori l pri"ir am!ndoi pe Ric,ard. Socotind c nclinarea capetelor lor constituia o in"ita#ie, inginerul prezent nc o dat graficul i

ridic leagnul. 'asrea cu inele "iinii zbur l!ng el pentru a "edea mai bine. reatura fcu o micare brusc i Ric,ard fu c!t pe ce s cad de pe paltfonn. eea ce putea fi interpretat ca un ,o,ot de r!s al a"ianilor fu oprit de c!te"a cu"inte ale conductorului, care rmase apoi nemicat, ca ad!ncit n g!nduri, mai bine de un minut. .n cele din urm, liderul a"ianilor a#inti o g,ear ctre Ric,ard, i desfcu uriaele aripi i se ridic prin desc,iztur n lumina zilei. Ric,ard rmase ncremenit c!te"a secunde. =riaa creatur se ridic sus deasupra b!rlogului, fiind cur!nd urmat de cei doi a"iani mai bine cunoscu#i. *up c!te"a momente, capul lui Ficole apru n desc,iztur. ) Fu "iiB ntreb ea. Fu tiu cum ai reuit, dar se pare c prietenii notri sunt gata de drum.

)2. 4-OR'L !02 Ric,ard str!nse bine ,arnaamentul n jurul mijlocului i ezutului lui Ficole. ) 'icioarele #i "or at!rna, explic el, iar la nceput, c!nd corzile se "or ntinde, "ei a"ea senza#ia c te prbueti. ) *ac ating suprafa#a apeiB ntreb Ficole. ) 3a trebui s ai ncredere c a"ianii "or zbura destul de sus. red c sunt foarte inteligen#i, n special cel cu inele roii. ) rezi c este regele lorB se interes Ficole, ajust!ndu+i leagnul pentru a sta c!t mai confortabil. ) .n orice caz, ec,i"alentul lui, rspunse Ric,ard. *e la nceput a lsat s se n#eleag c "a zbura n centrul forma#iei. Ric,ard urc pe panta abrupt p!n la zid, #in!nd n m!n toate cele trei corzi ale leagnului. 7"ianii stteau liniti#i unii l!ng al#ii, pri"ind fix oceanul. .ncu"iin#ar din cap c!nd Ric,ard le leg fr!ng,iile n jurul trupurilor, c,iar n spatele aripilor. =rmrir monitorul computerului, n timp ce Ric,ard le prezenta nc o dat modul de decolare. 7"ianii trebuiau s se ridice mpreun n aer, ncet, s ntind corzile la "ertical deasupra lui Ficole, i apoi s o ridice sus, nainte de a zbura la nord peste ocean. :nginerul "erific dac nodurile erau sigure, dup care re"eni l!ng Ficole la baza zidului. Femeia se gsea la doar cinci metri de ap. ) *ac, prin cine tie ce nt!mplare, a"ianii nu se ntorc dup mine, s nu atep#i la nesf!rit. *e ndat ce gseti ec,ipa de sal"are, asambla#i barca cu p!nze i "eni#i s m lua#i. 3oi fi jos, n amera 7lb. Rsufl ad!nc. *rum bun, draga mea. 7mintete+ #i c te iubesc. Ficole i ddea seama dup btile inimii c momentul zborului sosise. .l srut uor pe buze. ) 0i eu te iubesc, murmur ea. *up ce se desprinser diri mbr#iare, Ric,ard le fcu semn din m!n a"ianilor. 7"ianul de catifea gri se ridic cu grij n aer, urmat imediat de ceilal#i doi. 'lutir n forma#ie deasupra lai Ficole. Ea sim#i corzile tension!ndu+se i dup o clip se trezi ridicat n aer. !te"a secunde mai t!rziu, coarda elastic ncepu s se ntind i Ficole aproape c atinse din nou solul. 7"ianii zburar i mai sus, ndrept!ndu+se spre ocean, n "reme ce Ficole se sim#ea ca un Mo+Mo, legn!ndu+se n sus i+n jos, pe msur ce corzile se alungeau i se contractau. Nborul se do"edi capti"ant. 7tinse apa doar o singur dat, c!nd nc se afla n apropierea #rmului. 'e moment fu cuprins de spaim, ns a"ianii o ridicar repede, nainte s+i ude i altce"a dec!t tlpile. *e ndat ce coarda atinse alungirea maxim, zborul se desfur lin. Ficole edea n leagn, #in!ndu+se cu m!inile de dou din cele trei corzi de sus#inere i cu picioarele balans!ndu+i+se la aproximati" opt metri deasupra "alurilor. 4a mijlocul oceanului apa era calm. 'e la jumtatea distan#ei, Ficole zri dou siluete ntunecate not!nd sub ea, paralel pe direc#ia ei. Era con"ins c "edea rec,ini bio#i. Mai obser" alte dou sau trei specii n ap, din care una lung t sub#ire ca un #ipar se nl# din ap, urmrindu+i zborul. '"ui, reflect Ficole #intuind oceanul cu pri"irea, ce bine mi pare c nu a trebuit s notm. 7terizarea se execut uor. 'e Ficole o ngrijorase faptul c a"ianii ar fi putut s nu fie contien#i de faleza de cincizeci de metri de pe cellalt #rm. Se nelinitise degeaba. 'e msur ce se apropiau de coast, psrile i mrir treptat altitudinea. Ficole fu aezat cu delicate#e la circa zece metri de marginea falezei. =riaele psri aterizar n preajm. Ficole se eliber din leagn i se apropie de ele. 4e mul#umi cu cldur i ncerc s le m!ng!ie pe capete, dar ele se ferir de atingerea ei. reaturile se odi,nir c!te"a minute i apoi, la un semnal al efului, i luar zborul spre FeC Eor2. :ntensitatea emo#iei ncercate p surprinse. .ngenunc,e i srut pm!ntul. *e+ abia n acel momenl realiz c nu sperase niciodat cu ade"rat s scape teafr! din

FeC Eor2. .nainte de a ncepe s caute ec,ipa de sal"are cu binoclul, re"zu n minte tot ce i se nt!mplase de la tra"ersarea fatidic cu ice+mobilul. $e atunci parc a trecut o ve!nicie, i spuse n g!nd. Acum totul s-a schimbat.

Ric,ard desfcu legturile conductorului i le ls s cad pe pm!nt. 'srile erau n prezent libere. reatura cenuie i rsuci g!tul s "ad dac Ric,ard terminase. Roul "iiniu al inelelor prea i mai "iu n plin zi. Ric,ard se ntreb ce semnifica#ie a"eau inelele, contient c exist o probabilitate foarte mare s nu mai "ad niciodat aceste magnifice creaturi extraterestre. Ficole se apropie de Ric,ard. !nd aterizase, l mbr#iase cu pasiune. 7"ianii i fixar ndrzne#i, exprim!ndu+i curiozitatea. 5i ei trebuie s-!i pun ntrebri n privin*a noastr , medit Ficole. 4ing"istul din ea i imagin ce ar fi nsemnat de fapt s discute cu o specie extetraterestr, s n#eleag n final cum opereaz o inteligen# total diferit de cea uman. ) M ntreb cum s le spunem la re"edere i mul#umesc, zise Ric,ard. ) Fu tiu, dar ar fi frumos... Se ntrerupse pentru a+l pri"i pe lider. 7cesta i c,emase alturi nso#itorii i acum toate cele trei psri stteau cu fa#a spre cei doi astronau#i. 4a un semnal i desfcur aripile la maximum i formar un cerc. Executar o rota#ie complet, dup care se dispuser din nou n linie cu fa#a la oameni. ) Daide, ndemn Ficole. 7sta putem face i noi. Ric,ard i Ficole se aezar unul l!ng altul, cu bra#ele ntinse, pri"indu+i prietenii a"iani. Ficole i cuprinse apoi pe Ric,ard pe dup umeri i l trase dup ea ntr+ o micare de rota#ie. Ric,ard, care nu se remarca ntotdeauna prin gra#ie, se mpiedic la un moment dat, dar reui s termine salutul. Ficole i+l nc,ipui pe liderul a"ian z!mbind, n "reme ce ea i Ric,ard se ndreptau dup rota#ia executat. !te"a secunde mai t!rziu, a"ianii i luar zborul. Se ridicar din ce n ce mai sus, p!n ajunser la limita c!mpului "izual al lui Ficole. 7poi se ndreptar ctre sud, tra"ers!nd oceanul spre cas. ) Merge#i cu bine, le opti ea.

Ec,ipa de sal"are nu se afla n "ecintatea bazei >eta. *e fapt, Ric,ard i Ficole nu zrir nici o urm de+a lor pe durata cltoriei de treizeci de minute cu ro"erul, de+a lungul #rmului. ) @ipii tia trebuie s fie tare t!mpi#i, bombni Ric,ard. Mesajul meu srea pur i simplu n oc,i. E posibil s nu fi ajuns nc p!n aiciB ) 7u mai rmas mai pu#in de trei ore p!n la cderea nop#ii, opin Ficole. 'oate s+au ntors deja pe FeCton. ) Ei bine, atunci s+i ia naiba. S ng,i#im ce"a, dup care mergem la lift. ) rezi c ar trebui s mai lsm ce"a din pepeneB ntreb Ficole c!te"a minute mai t!rziu, n "reme ce m!ncau. Ric,ard ii arunc o pri"ire perplex. 'entru orice e"entualitate, adug ea. ) e fel de e"entualitateB ripost Ric,ard. ,iar dac nu gsim ec,ipa aia de idio#i i urcm singuri scrile, tot "om fi pleca#i de aici dup ce se ntunec. 7du+#i aminte, n capul scrilor ne "om gsi iari n imponderabilitate. Ficole z!mbi. ) 'robabil eu una sunt mai precaut din fire, declar pun!nd c!te"a buc#ele napoi n rucsac. 'arcurseser trei sferturi din drumul p!n la scaunul+lift i scara 7lfa, c!nd distinser cele patru siluete. 'reau s fi ieit din conglomeratul de cldiri desemnat ca 'arisul raman. Figurile mergeau n direc#ie opus ro"erului. ) Hi+am spus c tipii sunt idio#i, exclam Ric,ard. Fici mcar n+au bunul sim# s+i scoat costumele spa#iale. @rebuie s fie o ec,ip special trimis cu na"a de rezer" doar pentru a ne gsi i duce napoi. Mane"r ro"erul de+a curmeziul !mpiei entrale n direc#ia pm!ntenilor. 7juni la o sut de metri, ncepur am!ndoi s strige, dar oamenii n costume spa#iale i continuar neabtu#i drumul spre "est. ) 'robabil nu ne aud, presupuse Ficole. .nc mai au ctile i ec,ipamentele de emisie. =n Ric,ard furios la culme se apropie la cinci metri de irul indian, opri ro"erul i sri jos n mare grab. 7lerg spre conductorul ec,ipei, strig!nd c!t l #inea gura. ) Dei, bie#i, url el, suntem aici, n spatele "ostru. @ot ce a"e#i de fcut e s " ntoarce#i... Ric,ard se opri ca trsnit pri"ind figura lipsit de orice expresie a brbatului din frunte. .i recunoscuse c,ipul. *umnezeule, era FortonI Se cutremur in"oluntar i un frison i trecu prin ira spinrii. 7bia a"u timp s sar ntr+o parte, n "reme ce procesiunea trecu ncet pe l!ng el. 'aralizat nc datorit ocului, studie fe#ele

celorlal#i trei, din care nici una nu+i sc,imb expresia n tot acest inter"al. Era "orba de al#i trei cosmonau#i din ec,ipajul de pe Rama :. Ficole i se altur dup c!te"a secunde. ) e s+a nt!mplatB *e ce nu s+au opritB Fa#a lui Ric,ard era alb ca "arul. Ric,ard, te sim#i bineB ) Sunt bio#i, murmur el. >io#i umaniI ) (eee7 strig Ficole, cu o urm de teroare n glas. 7lerg rapid spre conductorul irului indian i pri"i c,ipul din spatele ctii de sticla. Fr nici o ndoial, era Forton. Fiecare trstur a fe#ei, culoarea oc,ilor i c,iar musta#a bine ngrijit, erau absolut perfecte. Fumai c oc,ii nu spuneau nimic. Micarea trupului de asemenea, acum c o obser"ase cu aten#ie, prea artificial. Fiecare pas urma un model precis, iar de la indi"id la indi"id nu existau dec!t "aria#ii minore. Richard are dreptate, socoti Ficole. Sunt bio*i umani. Au "ost probabil con"ec*iona*i dup ima%ini, la "el ca pasta de din*i !i peria. =n moment se sim#i cuprins de panic. $ar nu avem nevoie de o echip de salvare, i spuse, ncerc!nd s se calmeze. 3ava militar este nc andocat pe v#r"ul cilindrului.

'e Ric,ard, descoperirea bio#ilor umani l copleise. Rmase n ro"er c!te"a minute, incapabil s conduc, pun!ndu+i ntrebri la care oricum nu putea rspunde. ) e se nt!mpl aiciB repeta iari i iari. S se bazeze to#i aceti bio#i pe specii existente unde"a n uni"ersB 0i de ce au fost fabrica#i n primul r!ndB .nainte de a se ndrepta spre lift, Ric,ard insist ca am!ndoi s nregistreze metri de pelicul cu bio#ii umani. ) 7"ianii i octospideri sunt fascinan#i, declar n "reme ce lua un prim plan al micrii picioarelor /ec,ipei Forton/, dar banda asta le "a lua piuitul tuturor. Ficole i reaminti c rmseser mai pu#in de dou ceasuri p!n la lsarea ntunericului i era nc posibil s fie ne"oi#i s urce Scara Neilor. Satisfcut c imortalizase pe pelicul bizara procesiune, Ric,ard se aez la "olanul ro"erului i ndrept "e,iculul spre scara 7lfa. Fu fu ne"oie de nici un test pentru a "erifica func#ionarea liftului- c!nd ajunser l!ng el mergea. Ric,ard sri din ro"er i alerg spre camera de control. ) oboar cine"a, exclam art!nd n sus. ) Sau ce"a, adug Ficole cu o "oce sumbr. ele cinci minute de ateptare durar o "enicie. 4a nceput, nici Ric,ard i nici Ficole nu spuser nimic. Mai t!rziu totui, Ric,ard suger c ar fi bine s atepte n ro"er n caz c trebuiau s plece n grab. Fiecare i ndrept binoclul spre cablul ntins p!n la ceruri. ) E un brbatI strig Ficole. ) Leneralul 1A@ooleI exclam Ric,ard peste c!te"a clipe. .ntr+ade"r aa era. Leneralul Mic,ael RMan 1A@oole, ofi#er al For#elor 7eriene 7mericane, cobora cu scaunul+lift. Se gsea la c!te"a sute de metri deasupra lui Ric,ard i Ficole, aa nc!t nu+i obser"ase nc. Era preocupat s admire prin binoclu frumuse#ea peisajului extraterestru din jur. Leneralul 1A@oole se pregtise s prseasc definiti" Rama c!nd, n "reme ce urca cu liftul, distinsese ce"a ce aducea cu trei psri zbur!nd departe spre sud, pe cerul raman. Se ,otr!se s se ntoarc ca s "ad dac reuea s le localizeze din nou. Era complet nepregtit pentru primirea clduroas care+l atepta la sf!ritul drumului.

)!. %LAN'L TRINIT2 !nd Ric,ard Ka2efield prsise FeCton+ul ca s se ntoarc pe Rama, generalul 1A@oole fusese ultimul membru din ec,ipaj care i spusese la re"edere. Leneralul ateptase cu rbdare ca to#i ceilal#i s termine de "orbit. ) Eti realmente sigur c "rei s+o faciB i ntrebase prietenul ?anos @abori. 0tii prea bine c n cur!nd comitetul "a declara Rama zon interzis. ) '!n atunci, r!njise Ric,ard, "oi fi n drum spre >eta. @e,nic "orbind, nu "oi fi nclcat nici un ordin. ) 'rostii, l ntrerupse furios 7miralul Deilmann. *octorul >roCn i cu mine suntem la comanda acestei misiuni. 7m!ndoi #i+am cerut s rm!i la bord. ) :ar eu "+am repetat de c!te"a ori c am lsat c!te"a lucruri personale, foarte importante pentru mine, n interior, declar rspicat Ric,ard. .n plus, ti#i la fel de bine ca i mine c nici unul dintre noi nu "a a"ea nimic de fcut n urmtoarele c!te"a zile. *e ndat ce ordinul oficial de abandonare a misiunii "a fi dat, toate acti"it#ile principale "or fi nc,eiate. Fi se "a comunica c!nd s ne desprindem i s pornim ctre 'm!nt. ) .#i mai amintesc o dat, replicase 1tto Deilmann, c ceea ce faci constituie un act de insubordonare. 4a ntoarcerea pe 'm!nt, inten#ionez s te aduc n fa#a)

) 4as+o moart, 1tto, l ntrerupse Ric,ard fr ranc,iun. .i potri"i costumul spa#ial i ncepu s+i pun casca. a ntotdeauna, Francesca nregistra scena pe caset "ideo. *e la con"ersa#ia purtat n particular cu Ric,ard, cu o or n urm, fusese ciudat de tcut. 'rea detaat, ca i cum g!ndurile i erau n alt parte. Leneralul 1A@oole se ndrept spre Ric,ard i+i ntinse m!na. ) F+am petrecut mult timp mpreun, Ka2efield, ns #i+am admirat ntotdeauna lucrrile, rosti el. Mult noroc nuntru i nu+#i asuma riscuri inutile. Ric,ard fusese surprins de z!mbetul cald al generalului. Se ateptase ca ofi#erul american s ncerce s+l con"ing s renun#e. ) E o pri"elite magnific n Rama, generale, rspunsese Ric,ard. 1 combina#ie ntre Marele anion, 7lpi i 'iramide la un loc. ) 7m pierdut deja patru oameni, replic 1A@oole. 3reau s te "d ntors teafr. *umnezeu s te aib n pazI Ric,ard str!nse m!na generalului, i puse casca i pi n ecluz. e"a mai t!rziu dup plecarea lui Ka2efield, 7miralul Deilmann critic atitudinea lui 1A@oole. ) M+ai dezamgit, Mic,ael. *in str!ngerea aceea de m!n, t!nrul nostru coleg ar fi putut trage concluzia c de fapt eti de acord cu ac#iunea lui. 1A@oole l fix pe amiralul german. ) Ka2efield arc curaj, 1tto. 0i principii. Fu+i este fric nici de ramani i nici de msurile disciplinare ale 7S:. 7dmir aceast ncredere n sine. ) 'rostii, replic Deilmann. Ka2efield e un tip impertinent i arogant. 0tii ce a lsat nuntruB !#i"a dintre robo#ii aceia idio#i. 'ur i simplu nu+i place s dea ascultare ordinelor. 3rea s fac doar ce consider c e mai important pentru el. ) :ar asta l apropie foarte mult de noi, remarc Francesca. .n camer se fcu linite. Ric,ard este foarte detept, continu ea cu o "oce mbl!nzit. 'robabil are moti"ele lui pentru a se ntoarce n Rama, pe care nici unul nu le n#elege. ) Sper doar s "in napoi nainte de a se face ntuneric, aa cum a promis, spuse ?anos. Fu cred c a suporta s pierd nc un prieten. 7stronau#ii ieir pe coridor. ) =nde+i doctorul >roCnB o ntreb ?anos pe Francesca. ) u Eamana2a i @urg,enie". *iscut posibilele sarcini ale ec,ipajului pe durata cltoriei de ntoarcere. 7m rmas aa de pu#ini, nc!t "a trebui s ne policalificm, r!se Francesca. ,iar m+a ntrebat dac a putea ser"i ca rezer" a inginerului de na"iga#ie. .#i po#i nc,ipui una ca astaB ) u uurin#, replic ?ones. 7i putea n"#a fr probleme atribu#iile oricrui inginer de pe na". .n spatele lor mergeau Deilmann i 1A@oole. 7juni la captul coridorului dinspre cabinele indi"iduale, generalul 1A@oole "ru s se ndeprteze. ) 1 clip, Mic,ael, l opri 1tto Deilmann. @rebuie s+#i "orbesc despre altce"a. .nt!mplarea cu Ka2efield aproape m+a fcut s uit. 'o#i "eni n biroul meu peste o orB

) .n esen#, explic 1tto Deilmann indic!nd criptograma de pe monitor, este "orba de o sc,imbare major n procedura @rinitM. Fimic surprinztor. 7cum c!nd cunoatem mai multe despre Rama, era de ateptai ca lucrurile s se prezinte oarecum diferit. ) *ar n+am anticipat niciodat s utilizm toate cele cinci arme, rspunse 1A@oole. 'erec,ea suplimentar a fost adus la bord numai n e"entualitatea unei defec#iuni. 7t!tea megatone ar "aporiza Rama n ntregime. ) 7sta e inten#ia, rosti Deilmann. Se ls pe spate n fotoliu i z!mbi. Fie "orba ntre noi, dar cred c acolo pe 'm!nt se fac presiuni serioase. Sentimentul general este c am subestimat mult capabilit#ile lui Rama. ) *ar de ce "or s amplasm cele mai puternice dou bombe n ecluzB u siguran# o singur bomb ar a"ea rezultatul dorit. ) 0i dac dintr+un moti" sau altul nu explodeazB @rebuie s existe o rezer". Deilmann se aplec n fa#. red c aceast sc,imbare de procedur clarific strategia. ele dou bombe de la "!rful cilindrului "or asigura distrugerea complet a structurii na"ei ) lucru esen#ial pentru a ne garanta c Rama nu "a mai fi capabil s mane"reze dup detonare. elelalte trei bombe sunt mprtiate n di"erse puncte din interior, astfel ca nici o por#iune s nu rm!n ntreag. 4a fel de important este ca explozia s produc o sc,imbare destul de mare de "itez, ca nici unul din fragmente s nu lo"easc 'm!ntul. Leneralul 1A@oole i form o imagine mental a uriaei na"e ani,ilate de cinci bombe nucleare. Fu era o imagine plcut. 1 dat, cu cincisprezece ani n urm, zburase mpreun cu al#i douzeci de membri ai comandamentului 1L n 'acificul de Sud ca s asiste la explozia unei bombe de o sut de 2ilotone. 'ersonalul te,nic con"insese liderii politici i presa mondial c testele nucleare erau necesare la /fiecare douzeci de ani/, pentru a a"ea certitudinea c "ec,ile arme ar fi func#ionat ntr+un caz de for# major. 1A@oole i ec,ipa lui obser"aser demonstra#ia, aparent ca s n"e#e

c!t mai mult posibil despre efectele armelor nucleare. Leneralul se ad!ncise n g!nduri, amintindu+i oroarea acelei mingi de foc nl#ate pe cerul panic al 'acificului. Fu sesiz c 7miralul Deilmann i pusese o ntrebare. ) .mi pare ru, 1tto, m g!ndeam la altce"a. ) @e+am ntrebat c!t timp crezi c "a dura ob#inerea aprobrii pentru @rinitM. ) .n cazul nostru adicB ntreb nencreztor americanul. ) >inen#eles. ) Fu+mi dau seama, replic rapid 1A@oole. 7rmele au fost urcate la bord doar n e"entualitatea unor ac#iuni "dit ostile ale ramanilor. .mi aduc bine aminte scenariul de baz ) un atac nepro"ocat al na"ei extraterestre asupra 'm!ntului, utiliz!nd arme sofisticate care ne depesc posibilit#ile defensi"e. Situa#ia prezent este cu totul diferit. 7miralul german i studie colegul. ) Fimeni nu i+a nc,ipuit "reodat c Rama se "a nscrie pe o traiectorie de coliziune cu 'm!ntul. *ac nu+i modific aceast traiectorie, "a produce o gaur enorm n scoar#a terestr, ridic!nd o asemenea cantitate de praf n aer, nc!t temperatura "a scade pretutindeni timp de ani... el pu#in, aa sus#in oamenii de tiin#. ) *ar asta+i absurd, pled 1A@oole. 7i ascultat discu#iile de la conferin#. Fimeni nu crede cu ade"rat c Rama se "a izbi de 'm!nt. ) :mpactul reprezint doar unul dintre scenarii. e+ai face dac ai fi n locul lorB *istrugerea lui Rama constituie o solu#ie sigur. Fimeni nu pierde nimic. 3izibil zguduit, Mic,ael 1A@oole se scuz i se ndrept spre camera sa. 'entru prima dat de c!nd intrase n r!ndurile ec,ipajului FeCton, se g!ndi c i s+ar putea ordona s foloseasc codul RW pentru armarea bombelor. Ficiodat nainte, nici mcar pentru o clip, nu considerase c bombele din containerele de metal, situate la spatele na"ei militare, ar fi putut fi altce"a dec!t un paleati" pentru temerile politicienilor ci"ili. St!nd n fa#a terminalului din cabin, ng!nduratul 1A@oole i reaminti cu"intele lui 7rmando =rbina, acti"istul mexican n lupta pentru pace, care pledase pentru dezafectarea complet a arsenalului nuclear al 1L. /7a cum am "zut la Roma i la *amasc/, spusese Senor =rbina, /dac armele exist, ele pot fi utilizate. Fumai dac nu "or mai fi deloc arme, "om reui s garantm c oamenii nu "or mai suferi niciodat oroarea deflagra#iilor nucleareI/

Ric,ard Ka2efield nu se ntorsese nainte de cderea nop#ii. 7"!nd n "edere c sta#ia releu a bazei >eta fusese scoas din func#iune de uragan ;ec,ipajul monitorizase topirea 1ceanului ilindric i declanarea furtunii prin telemetrie retransmis de >eta, nainte de dezafectarea ei<, Ric,ard ieise din raza de ac#iune a emi#toarelor de ndat ce trecuse de jumtatea !mpiei entrale. =ltima lui transmisie recep#ionat de ?anos @abori, oferit "oluntar s supra"eg,eze legtura radio, fusese tipic pentru Ka2efield. 'e msur ce semnalul din Rama se auzea tot mai slab, ?anos, pe un ton lejer, l ntrebase pe Ric,ard cum dorea s fie amintit de /fani/, n cazul n care ar fi fost /ng,i#it de Marele 3!rcolac Lalactic/. ) S spui de+un om care+a iubit Rama ad!nc, dar nu i n#elept, YReplic final din 6thello ;n.r.<Z, strigase Ric,ard n comunicator. ) e+a zisB ntrebase uluit 1tto Deilmann. 7miralul intrase n sta#ie pentru a discuta cu ?anos o problem te,nic. ) El a ucis+o, rspunsese ?anos, ncerc!nd fr succes s pstreze legtura radio. ) ine a ucis pe cine... despre ce "orbetiB ) Fimic important, continuase ?anos rsucindu+se n scaun i plutind n aer. 0i acum, ce pot face pentru dumnea"oastr, Derr 7miralB 4ipsa lui Ric,ard nu fu considerat ca fiind serioas dec!t dup c!te"a ore de la rsritul unei noi zile ramane. osmonau#ii rmai pe FeCton se con"inseser singuri noaptea precedent c Ka2efield se ad!ncise n cine tie ce treab ;/probabil s repare sta#ia >eta/, cum sugerase ?anos<, nc!t pierduse no#iunea timpului i se ,otr!se s nu porneasc de unul singur pe ntuneric. *ar c!nd se fcu diminea# i el tot nu se ntorsese, un sentiment de dezastru ncepu s se strecoare n con"orbirile ec,ipajului. ) Fu tiu de ce nu o admitem, rosti brusc :rina @urg,enie" ntr+una din perioadele de tcere din timpul pr!nzului. Fici Ka2efield nu se "a mai ntoarce. eea ce le+a "enit de ,ac lui @a2agis, i des ?ardins l+a prins i pe el. ) Este ridicol, :rina, replic aprins ?anos. ) *a, aa ai spus ntotdeauna, remarc ea. ,iar de la bunul nceput, c!nd generalul >orzo" a fost tiat n buc#i. 7poi a fost un accident c biotul crab l+a atacat pe Kilson. osmonautul des ?ardins dispare ntr+o alee... ) oinciden#e, strig ?anos, pur i simplu coinciden#eI ) Eti un t!mpit, ?anos, #ip :rina. 7i ncredere n to#i i n toate. 7r trebui s aruncm n aer na"a asta blestemat nainte de a mai face i alte) ) 7junge, calma#i+" am!ndoi, inter"eni *a"id >roCn n "reme ce est europenii

continuau s se certe. ) Suntem cu to#ii pu#in cam ncorda#i, rosti 1A@oole, F+are nici un rost s ne certm. ) 7re cine"a de g!nd s porneasc n cutarea lui Ric,ardB ntreb emoti"ul ?anos fr s se adreseze cui"a n mod special. ) ine ar fi at!t de nebun) ncepu :rina. ) Fu, o ntrerupse cu fermitate 7miralul Deilmann. :+am spus c ieirea lui nu era autorizat i c nu "om merge dup el, indiferent ce s+ar nt!mpla. .n plus, doctorul >roCn i cei doi pilo#i m anun# c abia dac "om reui s mane"rm cele dou na"e FeCton spre cas, noi, cei care am mai rmas +iar analiza lor presupunea c Ka2efield se afl aici. Fu ne mai putem permite nici un risc. 4a mas se instal o lung i sumbr tcere. ) :nten#ionam s " comunic imediat dup pr!nz, rosti *a"id >roCn ridic!ndu+se n picioare, dar mi se pare c nite "eti bune ne+ar prinde bine tuturor. 7cum o or am primit noi ordine. =rmeaz s plecm spre 'm!nt n ziua :+%5, Y7bre"iere de la ,%nition Z aadar peste o sptm!n i ce"a. .ntre timp "om recalifica personalul, ne "om odi,ni pentru cltorie i ne "om asigura c toate sistemele na"ei func#ioneaz la parametrii nominali. osmonau#ii @urg,enie", Eama2a i Sabatini i manifestar entuziasmul prin strigte de bucurie. ) *aca tot plecm fr a ne mai ntoarce pe Rama, atunci de ce ateptm at!tB ntreb ?anos. u siguran# c suntem n stare s ne pregtim n trei sau patru zile. ) *in c!te am n#eles, replic doctorul >roCn, colegii notri militari au o misiune special care le "a lua tot timpul ) par#ial i nou ) pe parcursul urmtoarelor trei zile. 7runc o pri"ire lui 1tto Deilmann. 3rei s le spuiB 7miralul se ridic n picioare. ) @rebuie s discut nt!i detaliile cu generalul 1A@oole, rosti cu o "oce sonor. M!ine diminea# " "om explica tuturor. 1A@oole nu a"ea ne"oie s i se arate mesajul primit de amiral cu douzeci de minute nainte. .i tia con#inutul. onform cu procedurile de rigoare, con#inea doar trei cu"inte( Aplica*i planul rinit-.

)(. O *AT+ ERO' Mic,ael 1A@oole nu reuea s doarm. Se rsucea pe toate pr#ile, porni muzica fa"orit i repet la nesf!rit /Sf!nt Fecioar/ i /@atl Fostru/. Fimic nu+l ajut. @!njea dup ce"a care s+l distrag, s+l fac s uite de responsabilit#i i s+i permit sufletului su pu#in repaos. 7'4: 7H: '47F=4 @R:F:@E, i zise n cele din urm, concentr!ndu+se asupra ade"ratei cauze a nelinitii sale. e nsemna de fapt aceastaB *esc,iderea containerelor, ridicarea armelor nucleare ;de mrimea unor frigidere<, "erificarea subsistemelor, aezarea bombelor pe un transportor i transbordarea lor n ecluza lui Rama, apoi cobor!rea lor cu ascensorul greu... 5i ce altceva7 reflect 1A@oole. .nc un lucru. Fu a"ea s dureze mai mult de un minut la fiecare bomb, ns constituia de departe cea mai important opera#ie. 7rmele a"eau pe laturi perec,i redundante de tastaturi numerice. El i 7miralul Deilmann trebuiau s foloseasc tastaturile pentru a introduce o sec"en# special de cifre, codul RW cum era denumit, nainte de amorsarea bombelor. Fr aceste coduri, armele ar fi rmas pentru totdeauna n stare de somnolen#. *ezbaterile pri"ind includerea focoaselor nucleare la bordul lui FeCton st!rniser ecouri pe coridoarele artierului Leneral 1L din 7msterdam. 3otul final fusese str!ns. Se ,otr!se ca na"a terestr s transporte arme dar, pentru a domoli ngrijorarea, se promisese implementarea unor msuri stricte mpotri"a unei utilizri neautorizate.. 'e parcursul acelorai ntruniri, conducerea militar 1L e"itase protestele publice prin impunerea clasificrii de Strict Secret asupra faptului c FeCton urma s aib la bord arme nucleare. Fici mcar membrilor ci"ili ai ec,ipajului nu li se dez"luise nimic despre existen#a bombelor. Lrupul secret de lucru pentru 'rocedura @rinitM se nt!lnise de apte ori, n patru locuri diferite din toate col#urile lumii, nainte de lansarea misiunii. .n scopul de a face procesul de acti"are imun la orice impuls electronic nt!mpltor, se alesese metoda de acti"are manual a armelor nucleare. 7stfel, nici un nebun de pe 'm!nt i nici un cosmonaut nspim!ntat de pe FeCton nu ar fi reuit s declaneze annele printr+o simpl comand electronic. 0eful de stat major, un om strlucit dar adept al unei discipline rigide, pe nume Tazuo Forimoto, i exprimase temerea c renun#area la comanda electronic ar duce la nefireasca dependen# a ntregii opera#iuni exclusi" fa# de persoanele selec#ionate n ec,ipaj. Fusese con"ins, totui, c era de preferat s depind de ofi#erii prezen#i la bordul lui FeCton, dec!t s+i fac griji pentru un terorist sau un fanatic care ar fi reuit cine tie cum s pun m!na pe codul de acti"are.

*ar dac unul dintre ofi#erii de pe FeCton era cuprins de panicB um putea fi protejat sistemul mpotri"a unui act unilateral de declanare a focoaselor nucleare efectuat de un membru al ec,ipajuluiB *iscu#iile conduseser la un procedeu de siguran# relati" simplu. *in ec,ipaj a"eau s fac parte trei ofi#eri. Fiecare "a cunoate un cod RW unic. :ntroducerea manual a dou dintre lungile sec"en#e numerice "a arma dispoziti"ele. Sistemul era n acest fel protejat mpotri"a ac#iunii unui ofi#er recalcitrant, ori a unuia nspim!ntat. 'rea o garan#ie suficient. 4ns situa*ia noastr actual nu a "ost luat niciodat n calcul, medit 1A@oole ntins pe pat. 4n eventualitatea oricrei ac*iuni periculoase, "ie ea militar sau civil, "iecare dintre noi trebuia s ncredin*e/e codul unui loc*iitor. $ar cine ar "i cre/ut c o apendictomie putea "i periculoas7 (odul lui :alerii a murit odat cu el. (eea ce nseamn c n pre/ent sistemul necesit doi oameni... din doi. 1A@oole se ntoarse pe burt !i-!i ngropa fa#a n pern. 7cum n#elegea cu ade"rat de ce era nc treaz. $ac nu introduc codul, bombele nu pot "i utili/ate. .i aminti de un pr!nz la bordul na"ei militare, luat mpreun cu 3alerii >orzo" i 1tto Deilmann, n timpul plcutei cltorii spre Rama. /E un joc perfect de ec,ilibru/, glumise generalul so"ietic, /i probabil a fost luat n considera#ie la alegerea noastr. 1tto ar apsa pe declanator la cea mai mic pro"ocare, iar pe tine, Mic,ael, te+ar frm!nta moralitatea deciziei c,iar dac "ia#a #i+ar fi amenin#at. Eu unul m aflu la mijloc./ 4ns tu e!ti mort, i zise 1A@oole, !i nou ni s-a ordonat s amorsm "ocoasele. Se ridic din pat i se ndrept spre birou. 7a cum procedase mereu c!nd a"ea de luat o ,otr!re de mare importan#, 1A@oole scoase din buzunar un carne#el electronic i alctui dou liste scurte, una sintetiz!nd moti"ele pentru ndeplinirea ordinului de amorsare i de distrugere a lui Rama, cealalt argumentele mpotri". Fu a"ea nici un moti" perfect logic de a se opune ordinului primit ) giganticul "e,icul era probabil o main fr "ia#, cei trei colegi ai si muriser cu siguran#, iar amenin#area ia adresa 'm!ntului nu era deloc neglijabil. 0i totui. 1A@oole ezita. e"a n comiterea unui asemenea act, e"ident ostil, i lo"ea sensibilitatea. Se ntinse din nou pe pat, cu fa#a n sus. S"inte $umne/eule, se rug el cu oc,ii n ta"an, cum a! putea sa !tiu ce este corect n aceast situa*ie7 Ro%u- e, aratmi calea de urmat.

u doar treizeci de secunde nainte de a fi trezit de propriul su ceas, 1tto Deilmann auzi o btaie uoar n u. !te"a momente mai t!rziu, nuntru intr generalul 1A@oole. 7mericanul era deja ec,ipat. ) Eti matinal, Mic,ael, rosti amiralul b!jb!ind dup cafeaua sa de diminea#, care se nclzea deja de cinci minute. ) 3oiam s "orbesc cu tine, spuse afabil 1A@oole. .l atept pe cellalt s+i ia butura. ) e esteB ) 3reau s anulezi consftuirea din aceast diminea#. ) *e ceB ntreb Deilmann. 7"em ne"oie de ajutor din partea ec,ipajului, aa cum ara stabilit asear. u c!t am!nm mai mult, cu at!t crete probabilitatea s nt!rziem plecarea. ) Fu sunt nc pregtit. 7miralul Deilmann se ncrunt, sorbi ad!nc din cafea i+i studie interlocutorul. ) .n#eleg, zise calm. 0i de ce ai ne"oie ca s fii gataB ) 3reau s "orbesc cu cine"a, poate cu generalul Forimoto, s n#eleg de ce distrugem Rama. .#i cunosc prerea, am "orbit cu tine asear, dar "reau s aud moti"ul din gura celui care a dat ordinul. ) *atoria unui militar este s se supun ordinelor. S pui ntrebri ar putea fi considerat o nclcare a disciplinei) ) .n#eleg toate astea, 1tto, ns nu ne aflm pe un c!mp de lupt, l ntrerupse 1A@oole. Fu refuz s ndeplinesc ordinul. 3reau doar s fiu sigur... 3ocea i se fr!nse i 1A@oole pri"i fix peretele din fa#a sa. ) Sigur de ceB ) Sigur c procedez corect, respir ad!nc 1A@oole.

1 conferin# "ideo cu Forimoto fu con"enit, iar consftuirea ec,ipajului am!nat. *eoarece n 7msterdam era miezul nop#ii, trecu o perioad de timp p!n ce transmisia cifrat fu decodat i prezentat efului de stat major. .n stilul su caracteristic, generalul Forimoto solicit c!te"a ore pentru a pregti rspunsul, astfel nc!t s ob#in /consensul colegilor/ n legtur cu cele ce a"ea s+i comunice lui 1A@oole. Leneralul i 1tto Deilmann edeau mpreun n centrul de control al na"ei militare c!nd sosi transmisia de pe 'm!nt. Leneralul Forimoto era mbrcat n uniform de gal. .i salut fr nici o urm de z!mbet pe cei doi ofi#eri de pe FeCton. .i puse

oc,elarii i citi textul pregtit. ) Lenerale 1A@oole, am re"zut, cu grij ntrebrile dumitale din ultima transmisie. 'roblemele ridicate de dumneata au fost incluse pe lista noastr de discu#ii nainte de a ajunge la decizia de a da ordinul de declanare. onform protocolului operati" 7S:+ 1L, at!t dumneata c!t i ceilal#i militari de la bordul lui FeCton face#i parte temporar din statul meu major- prin urmare, eu " sunt superiorul. Mesajul care "+ a fost transmis trebuie considerat un ordin. Leneralul Forimoto sc,i# un z!mbet sub#ire. ) u toate acestea, a"!nd n "edere semnifica#ia ac#iunii men#ionate n ordin i "izibila dumitale grij legat de posibilele repercusiuni, am pregtit trei puncte sumare menite s " ajute s ne n#elege#i ,otr!rea( =nu. Fu tim dac Rama este ostil sau prietenos. Fu a"em nici un mijloc prin care s ob#inem date suplimentare n acest sens. *oi. Rama se ndreapt spre 'm!nt. 7r putea s intre n coliziune cu planeta noastr, s ntreprind ac#iuni ostile odat ajuns n "ecintatea @errei, sau altele benigne, a cror natur nu o putem defini. @rei. 7plic!nd planul @rinitM n momentul c!nd Rama se afl la zece sau mai multe zile deprtare, garantm securitatea planetei, indiferent de inten#iile sau de "iitoarele sale ac#iuni. Leneralul fcu o scurt pauz. ) 7sta+i tot, conc,ise el. 7plica#i planul @rinitM. Ecranul se ntunec. ) Eti satisfcutB ntreb Deilmann. ) 7a cred. F+am auzit nimic nou, dar nici nu trebuia s m atept la altce"a. Deilmann se uita la ceas. ) 7m pierdut aproape o zi ntreag. on"oc consftuirea imediat dup pr!nzB ) Mai bine nu, replic 1A@oole. 7cest episod m+a epuizat, iar noaptea trecut abia dac am reuit s dorm. 'refer s ateptm p!n m!ine diminea#. ) .n regul, rosti amiralul dup o pauz. Se ridic i+i trecu bra#ul dup umrul generalului. .ncepem m!ine, la prima or dup micul dejun.

7 doua zi diminea#, generalul 1A@oole nu particip la consftuirea programat. .i telefonase lui Deilmann i l rugase s o #in fr el, pretext!nd o /durere acut de stomac/. Se ndoia c fusese crezut, dar n+a"ea de fapt importan#. 1A@oole urmri consftuirea pe tele"izorul din cabina sa, fr s ntrerup sau s inter"in. Fici unul dintre ceilal#i astronau#i nu pru foarte mirat de existen#a la bord a arsenalului nuclear. Deilmann explic n detaliu ce trebuia fcut. .i asigur sprijinul lui Eamana2a i @abori, aa cum discutase n prealabil cu 1A@oole, i sc,i# acti"it#ile menite s conduc la amplasarea focoaselor nucleare n interiorul lui Rama, n urmtoarele aptezeci i dou de ore. 7stfel, ec,ipajului i mai rm!neau nc trei zile de pregtiri pentru plecare. ) !nd "or fi detonate bombeleB se interes ner"os ?anos @abori dup ce amiralul i termin expunerea. ) 4a aizeci de ore dup plecarea noastr. onform modelelor studiate la sol, ar trebui s ieim din zona de mprtiere a fragmentelor n dousprezece ore, dar pentru siguran# am stabilit ca bombele s nu explodeze p!n c!nd nu "om fi la o distan# de cel pu#in douzeci i patru de ore... *ac plecarea ne este am!nat din cine tie ce moti", momentul detonrii poate fi modificat prin comand electronic. ) 7sta e linititor, remarc ?anos. ) 7lte ntrebriB ) *oar una, inter"eni iari ?anos. 7t!ta timp c!t intrm n Rama ca s amplasm aceste lucruri la locurile lor, n#eleg c "a fi n regul s ne cutm prietenii pierdu#i. .n e"entualitatea c mai ,oinresc pe acolo... ) 1rarul este foarte limitat, osmonaut @abori, iar dispunerea bombelor n interior necesit doar c!te"a ore. *in pcate, din cauza nt!rzierii sur"enit n declanarea opera#iunii, suntem ne"oi#i s pozi#ionm bombele pe ntuneric. Minunat, reflect 1A@oole. ,at nc ceva de care pot "i acu/at. .n ansamblu, socotea totui c 7miralul Deilmann condusese foarte bine discu#ia. A "ost "rumos din partea lui 6tto s nu men*ione/e nimic despre coduri. 'robabil c e convins c m voi supune ordinului. 5i probabil are dreptate.

!nd 1A@oole se trezi din somn, trecuse de pr!nz i era flm!nd ca un lup. .n sala de mese nu se mai afla nimeni dec!t Francesca Sabatini- femeia i termina cafeaua i studia nite date pe monitorul computerului. ) @e sim#i mai bine, Mic,aelB l ntreb cum l "zu. Leneralul ncu"iin# din cap. ) e citetiB

) =n manual de softCare, replic Francesca. *a"id e ngrijorat c fr Ka2efield nu "om ti nici dac programele de pe FeCton opereaz corect sau nu. .n"# s interpretez un program de diagnoz. ) Dmm, fluier 1A@oole. am dificil pentru un jurnalist. ) Fu+i c,iar aa de complicat, r!se ea. 0i e extrem de logic. 'oate c n "iitoarea mea carier "oi fi inginer. 1A@oole i fcu un sandCic,, lu o cutie cu lapte i i se altur la mas. Francesca i puse o m!n pe bra#. ) 3orbind despre "iitoare cariere, Mic,ael, te+ai g!ndit cum"a i la a taB ) e "rei s spuiB ) Sunt prins n obinuita dilem profesional, dragul meu prieten. .ndatoririle mele de reporter au intrat n conflict direct cu sentimentele. 1A@oole se opri din mestecat. ) Deilmann "+a spusB Ea ncu"iin# din cap. ) Fu sunt proast, Mic,ael. 1ricum a fi aflat mai de"reme ori mai t!rziu. 0i este o po"este fierbinte, foarte fierbinte. 'oate una dintre cele mai importante de pe durata misiunii. 'arc "d titlurile buletinelor de tiri( /Leneral american refuz s se supun ordinului de a distruge Rama. 7sculta#i emisiunea de la ora cinci/. Leneralul trecu n defensi". ) F+am refuzat. 'rocedura @rinitM nu+mi cere s introduc codul dec!t dup ce armele sunt scoase din containere... ) /...i gata de a fi plasate pe transportor/, termin fraz Francesca. eea ce se "a nt!mpla peste optsprezece ore. M!ine diminea#, dup calculele mele... 7m de g!nd s nregistrez istoricul e"eniment. Femeia se ridic de la mas. 0i Mic,ael, n caz c te intereseaz, n+am men#ionat con"orbirea ta cu Forimoto n nici unul din reportajele mele. S+ar putea s m refer la ea n memoriile mele, dar nu le "oi publica nc cel pu#in cinci ani de acum nainte. Francesca se rsuci i+l pri"i #int n oc,i pe 1A@oole. ) Eti pe cale s de"ii peste noapte din erou un ticlos, prietene. Sper c ai c!ntrit cu aten#ie toate ramifica#iile deciziei tale.

)). 1OCEA S"3NT'L'I MIC$AEL Leneralul 1A@oole petrecu dup amiaza n cabina sa, pri"ind la tele"izor cum @abori i Eamana2a "erificau armele nucleare. Fusese scutit de "erificarea subsistemelor datorit pretinsei sale indispozi#ii stomacale. 'rocedura era surprinztor de simplnimeni n+ar fi bnuit c era destinat s distrug cea mai fascinant crea#ie inginereasc "zut "reodat de omenire. 1A@oole i sun so#ia nainte de pr!nz. FeCton se apropiase mult de 'm!nt, aa nc!t decalajul dintre transmisie i recep#ie se redusese sub trei minute. *emodatele con"ersa#ii duplex de"eniser din nou posibile. on"orbirea cu cu Tat,leen se desfur cordial i obinuit. Leneralul se g!ndi pe moment s+i mprteasc dilema, ns i aduse aminte c linia nu era sigur i renun#. 7m!ndoi i exprimar bucuria de a fi din nou mpreun ntr+un "iitor apropiat. Masa o lu mpreun cu ec,ipajul. ?anos se gsea ntr+una din strile sale excesi" de "esele, ntre#in!ndu+i pe ceilal#i cu po"eti despre dup amiaza petrecut n compania A/gloan#elor/, termenul pe care insista s+l foloseasc pentru a desemna bombele nucleare. ) 4a un moment dat, i spuse Francesci care r!dea necontenit de la nceputul nara#iunii, fixasem uor /gloan#ele/ pe podea, dispun!ndu+le n ir, ca piesele de domino. 4+am speriat de moarte pe Eamana2a c!nd am lo"it+o pe cea dint!i i toate au czut care ncotro, bang, bing, bong. Diro era con"ins c "or exploda. ) Fu te+ai g!ndit c ai fi putut a"aria "reo component criticB ntreb *a"id >roCn. ) Fu. Manualele date de 1tto specific faptul c nu po#i s le strici nici dac le dai drumul din "!rful lui @rump @oCer. .n plus, n+au fost nc armate. 7m dreptate, Derr 7miralB Deilmann ncu"iin# din cap i ?anos se lans n alt po"estire. Mintea generalului 1A@oole fcea ns n acest timp legturi imposibil de e"itat ntre obiectele metalice din na"a militar i norul n form de ciuperc, de deasupra 1ceanului 'acific... Francesca l ntrerupse din re"erie. ) Mic,ael, ai o con"orbire urgent pe linia personal. 'reedintele >ot,Cell #i "a "orbi peste cinci minute. on"ersa#ia de la mas ncet brusc. ) :a te uit, r!nji ?anos, nseamn c eti cine"a. Fu oricine primete telefon de la >ot,Cell St!ngaciul. Leneralul 1A@oole se scuz politicos i re"eni n cabin. rebuie s "ie la curent,

medit el n timp ce atepta cu nerbdare legtura. =ire!te c da. $oar e 're!edintele Statelor >nite. 1A@oole fusese ntotdeauna fan al baseball+ului, iar ec,ipa lui fa"orit era >oston Red Sox. .n timpul Marelui Daos, n $%5%, baseball+ul falimentase, dar un grup de ntreprinztori repuseser ec,ipele n func#ie patru ani mai t!rziu. !nd Mic,ael a"ea ase ani, n $%5Q, tatl su l luase pe stadionul FenCaM ca s asiste la meciul dintre Red Sox i Da"ana Durricanes. 7stfel ncepuse o dragoste de o "ia# pentru 1A@oole. St!ngaciul S,erman >ot,Cell fusese lo"itorul de for# al lui Red Sox ntre $%9$ i $%Q9, un juctor extrem de popular. Fscut n Missouri, modestia i tenacitatea sa se do"ediser la fel de rare ca i cele R$9 de lo"ituri reuite n cei aisprezece ani de prezen# n prima liga. .n ultimul an ca juctor de baseball, so#ia i murise ntr+un teribil accident nautic. *e atunci se dedicase aproape exclusi" creterii copiilor, lucru de apreciat de toat lumea. @rei ani mai t!rziu, dup ce se recstorise cu 4inda >lac2, frumoasa fiic a gu"ernatorului statului @exas, pentru mul#i de"eni limpede c S,erman a"ea n minte o carier politic. 7"ansase cu repeziciune. .nt!i loc#iitor ai gu"ernatorului, apoi gu"ernator i candidat la preedin#ie. .n $%8P ajunsese n asa 7lb ca de pe un topogan i se anticipa c+l "a nfr!nge fr probleme pe candidatul 'artidului retin onser"ator, n alegerile generale programate pentru anul $$66. ) Salut, generale 1A@oole, spuse brbatul n costum albastru, z!mbind clduros. 7ici e S,erman >ot,Cell, preedintele dumitale. 'reedintele nu se folosea de noti#e. Sttea nclinat nainte pe un scaun obinuit, cu coatele sprijinite de coapse i m!inile ncruciate n fa#. 3orbea ca i cum ar fi stat l!ng generalul 1A@oole ntr+o camer de zi oarecare. ) =rmresc misiunea FeCton cu mare interes, c,iar de la lansare ) ca dealtfel i ceilal#i din familie, 4inda i cei patru copii. *ar am fost mai cu seam atent n aceste ultime sptm!ni, c!nd tragediile s+au abtut una dup alta asupra dumitale i a colegilor din ec,ipaj. *umnezeuleI ine i+ar fi imaginat existen#a unei asemenea na"e cum e Rama. *e+a dreptul uluitor... .n orice caz, n#eleg c s+a primit din partea 1L ordinul de a distruge Rama. 7cuma, tiu c asemenea decizii nu se iau uor i c ele implic o mare responsabilitate asupra unor oameni ca dumneata. u toate astea, sunt sigur c este decizia corect. *a, domnuleI 0tiu c e corect. 'i fiic+mea, ourtneM ) nu are dec!t opt ani ) se trezete aproape n fiecare noapte din comaruri. 7m urmrit ncercarea "oastr de a captura biotul acela asemntor cu un crab, i *umnezeule, a fost ngrozitor. .n prezent ourtneM tie ) s+a anun#at la tele"izor ) c Rama se ndreapt direct spre 'm!nt i e teribil de speriat. .ngrozitI rede c ntreaga #ar "a fi in"adat de crabii aceia i c ea i to#i prietenii ei "or fi ciop!r#i#i precum reporterul Kilson. .#i spun aceste lucruri, generale, deoarece tiu c te gseti n fa#a unei decizii cruciale. 0i deoarece am auzit nite z"onuri cum c ai ezita s distrugi "e,iculul extraterestru i minunile din interiorul su. *ar, generale, i+am po"estit lui ourtneM despre dumneata. :+am spus c mpreun cu restul ec,ipajului "e#i face Rama #ndri, cu mult nainte s ating 'm!ntul. *e asta #i+am telefonat. S+#i spun c m bazez pe dumneata. 4a fel face i ourtneM.

Leneralul 1A@oole sperase, nainte de a+l asculta pe 'reedinte, c ar fi putut profita de prilej pentru a+i expune dilema naintea conductorului na#iei americane. .i nc,ipuise c,iar c "a a"ea ocazia s+l ntrebe pe >ot,Cell St!ngaciul despre caracterul speciei care distrage pentru a se proteja de un risc improbabil. *ar n urma scurtului discurs, practic perfect, al fostului juctor de baseball, 1A@oole nu mai a"ea ce s spun. um s refuze o asemenea rugminteB @oate feti#ele ourtneM >ot,Cell de pe ntreaga planet contau pe el. 1A@oole se trezi dup un.somn de cinci ore. Era contient c l atepta cea mai important ac#iune din "ia#a lui. : se prea c tot ce facuse p!n atunci, cariera, studiile religioase, c,iar i acti"it#ile familiale, l pregtiser doar n "ederea acestei clipe. *umnezeu i ncredin#ase o ,otr!re de mare nsemntate. *ar ce atepta de la elB Fruntea i se mbroboni de sudoare n "reme ce ngenunc,ea n fa#a ,ristului de pe crucea aflat n spatele biroului. S"inte $umne/eule, se rug el mpletindu+i degetele, ora mea se apropie !i eu nc nu vd clar dorin*a a. Ar "i at#t de simplu pentru mine s m supun ordinelor si s "ac ceea ce toat lumea dore!te. Asta este !i dorin*a a7 (um pot s !tiu cu preci/ie7 Mic,ael 1A@oole nc,ise oc,ii i se rug pentru cluzire, cu o fer"oare ce depise orice alt sentiment trit p!n atunci. Rug!ndu+se, i reaminti un alt moment, cu ani n urm, c!nd fusese angajat ca t!nr pilot ntr+o for# de men#inere a pcii n Luatemala. 1A@oole i oamenii si se treziser ntr+o diminea#, n mica lor baz aerian din jungl, complet nconjura#i de teroritii de dreapta care ncercau s ngenunc,eze fira"ul

gu"ern democratic. Rebelii doreau s ob#in a"ioanele. .n sc,imb, garantau liber trecere lui 1A@oole i subordona#ilor si. Maiorului 1A@oole i trebuiser cincisprezece minute de deliberare i rugciune nainte de a se ,otr s lupte. .n btlia ulterioar, a"ioanele fuseser distruse i aproape jumtate din oamenii si ucii, dar rezisten#a lui simbolic mpotri"a terorismului impulsionase at!t proasptul gu"ern al Luatemalei, c!t i multe altele din ntreaga 7meric entral, ntr+un moment c!nd toate aceste #ri srace luptau disperate pentru a depi ra"agiile celor dou decenii de criz. 4ui 1A@oole i se decernase 1rdinul de Merit, cea mai nalt decora#ie militar 1L, pentru faptele "itejeti din Luatemala. 'este ani, la bordul lui FeCton, procesul de decizie se do"edea mult mai pu#in direct. .n Luatemala, t!nrul maior nu se ndoise de moralitatea ac#iunilor sale. *ar ordinul de a distruge Rama reprezenta cu totul altce"a. *up prerea lui 1A@oole, na"a extraterestr nu ntreprinsese nici o ac#iune rzboinic. .n plus, tia c ordinul primit se baza n principal pe doi factori( frica de ceea ce ar "i putut ntreprinde Rama i strigtul xenofob al opiniei publice. *in punct de "edere istoric, at!t frica c!t i opinia public nu fuseser niciodat preocupate de moralitate. *ac cum"a ar fi reuit s determine ade"ratul scop al lui Rama, atunci poate... Sub portretul lui :sus, pe birou se afla o mic statuie a unui t!nr cu prul c!rlion#at i oc,ii mari. Figura Sf!ntului Mic,ael din Siena l nso#ise pe 1A@oole n toate cltoriile ntreprinse de la cstoria cu Tat,leen. 'ri"ind statueta, i "eni o idee. ut ntr+unul din sertarele biroului i scoase o cr#ulie electronic. 1 porni, "erific meniul i apel conform indexului predicile Sf!ntului Mic,ael. Sub cu"!ntul /Rama/, generalul gsi o mul#ime de referin#e. ea pe care o cuta era marcat cu litere aldine. onstituia /predic raman/, #inut n fa#a a cinci mii de neofi#i, cu trei sptm!ni nainte de ,olocaustul din Roma. 1A@oole ncepu s citeasc. / a topic a predicii mele de astzi, "oi aborda c,estiunea ridicat de Sora ?udM n consiliu, anume pe ce se bazeaz afirma#ia mea c na"a extraterestr denumit Rama ar putea foarte bine s fie "estitorul celei de+a doua "eniri a lui Dristos. S n#elege#i c p!n n acest moment nu am a"ut o re"ela#ie clar n nici una din direc#ii- totui, *umnezeu mi+a sugerat c ,eralzii celei de+a doua "eniri "or fi extraordinari, altminteri oamenii nu+i "or obser"a. Fu "a fi de ajuns un simplu nger sau sunetul a dou tr!mbi#e n ceruri. Deralzii "or trebui s fac lucruri cu ade"rat spectaculoase pentru a atrage aten#ia lumii. Exist un precedent, stabilit n profe#iile 3ec,iului @estament, unde "estitorii "enirii lui :sus soseau din ceruri. arul lui :saia a fost Rama timpului su. @e,nologic "orbind, era la fel de misterios pentru oamenii "remii sale precum este Rama astzi. .n aceast pri"in# exist un fel de similaritate, o simetrie deloc incompatibil cu ordinea *omnului. *ar ceea ce cred c d speran# n "enirea primei na"e Rama acum opt ani ) i spun /prima/ ntruc!t sunt sigur c "or urma i altele ) este c ea oblig oamenii s se g!ndeasc la ei nii dintr+o perspecti" extraterestr. 'rea adesea limitm conceptul nostru de reator i n acest fel, ne limitm propria spiritualitate. 7par#inem uni"ersului. Suntem copiii si. Fumai ansa i nt!mplarea a fcut ca atomii notri s ating contiin#a de sine aici, pe aceast planet. Rama ne oblig s ne g!ndim la noi nine, i la *umnezeu, ca fiin#e ale uni"ersului. E un tribut adus inteligen#ei Sale c ne+a trimis un astfel de ,erald acum. 'entru c aa cum "+am spus de multe ori, e"olu#ia noastr "a nt!rzia at!ta timp c!t nu "om fi n stare s ne dm seama c ntreaga specie uman nu e dec!t un singur organism. 7pari#ia lui Rama reprezint un alt semnal c a sosit "remea s ne sc,imbm felul de a fi i de a ncepe e"olu#ia final./ Leneralul 1A@oole nc,ise cartea i se frec la oc,i. Mai citise predica o dat, de fapt, c,iar nainte de ntre"ederea acordat de 'ap la Roma. um"a totui, nu a"usese aceeai semnifica#ie ca n prezent. $eci ce e!ti tu, Rama7 se ntreb el. 6 amenin*are pentru (ourtne- )oth8ell sau heraldul celei de a doua sosiri a lui Hristos7

.nainte de micul dejun, generalul 1A@oole nc o"ia. Fu tia ce decizie "a lua. .l apsa puternic faptul c primise un ordin direct din partea superiorului su. 1A@oole era contient c jurase, atunci c!nd fusese numit n func#ia respecti", nu numai s se conformeze ordinelor, dar s+i i protejeze pe ourtneM >ot,Cell+ii planetei. 7"ea oare "reun indiciu c acest ordin era at!t de imoral nc!t s+l oblige s+i ncalce jurm!ntulB 7t!t timp c!t se g!ndea la Rama doar ca la o main, nu+i "enea greu s+i accepte distrugerea. 4a urma urmei, ac#iunea lui nu omora nici un raman. *ar ce spusese Ka2efieldB na"a raman era probabil mult mai inteligent dec!t orice creatur de pe 'm!nt, inclusi" omulB 0i oare inteligen#a artificial nu de#inea un loc aparte ntre crea#iile lui *umnezeu, gsindu+se poate c,iar deasupra formelor inferioare de "ia#B .n cele din urm, 1A@oole fu dobor!t de oboseal. 'ur i simplu nu mai a"ea

energia de a face fa# nentreruptului u"oi de ntrebri fr rspuns. 0o"ind, se ,otr s pun punct frm!ntrilor i s se pregteasc s duc la ndeplinire ordinul. 'rima grij fu s memoreze iari codul RW, un ir de cincizeci de numere cuprinse ntre 6 i 8, cunoscut doar de el i de procesoarele armelor nucleare. 1A@oole introdusese personal codul i "erificase dac fusese nmagazinat corect de memoria fiecrei arme, nainte de lansare. 0irul de cifre era lung pentru a minimaliza probabilitatea duplicrii lui printr+un procedeu electronic de cutare. 1fi#erii misiunii FeCton fuseser sftui#i s aleag o succesiune de cifre care s ndeplineasc dou criterii( s fie aproape imposibil de uitat i s nu reprezinte ce"a uor de g,icit, ca numerele de telefon ale familiei, pe care cine"a interesat le putea foarte uor afla din dosarele personale. *in moti"e sentimentale, 1A@oole dorise ca nou cifre s fie date de zilele de natere ale lui i ale so#iei, $8+&+5$ i respecti" 9+$+5P. 0tia c orice criptograf ar fi cutat imediat asemenea alegeri e"idente, aa c generalul ,otr!se s camufleze datele n cele cincizeci de cifre. um rm!nea ns cu celelalte patruzeci i unaB Fumrul acesta, patruzeci i unu, l intrigase pe 1A@oole nc de la o petrecere cu bere i pizza organizat n timpul celui de al doilea an la M:@ . 7tunci, n mijlocul unei discu#ii aburite de alcool, unul dintre prietenii si, un geniu n teoria numerelor al crui nume l uitase de mult, i destinuise c 5% constituia /un numr foarte special, primul ntreg din cel mai lung ir continuu de numere prime ptratice./ 1A@oole nu n#elesese niciodat foarte bine ce nsemna /numr prim ptratic/. .n sc,imb, n#elegea i era fascinat de faptul c irul 5%, 5&, 59, R&, P%, 9%, Q&, 89, unde fiecare termen se calcula mrind cu doi diferen#a dintre termenii anteriori, rezulta n exact patruzeci de numere prime consecuti"e. 0irul de numere prime se termina atunci c!nd cel de+al patruzeci i unulea termen se do"edea a fi neprim, anume 5% x 5% [ %PQ%. 1A@oole i mprtise acest lucru doar so#iei, Tat,leen, c!nd ea mplinise patruzeci i unu de ani, primind un rspuns at!t de lipsit de strlucire, nc!t nu+l mai men#ionase niciodat nimnui altcui"a. .ns pentru codul su era perfect, mai cu seam dac+l ascundea cum se cu"ine. 'entru a+i construi numrul de cincizeci de cifre, generalul 1A@oole alctui la nceput o succesiune de patruzeci i una de cifre, fiecare pro"enind din suma primelor cifre ale termenului corespunztor din irul special ncep!nd cu 5%. 7stfel, numrul ncepea cu /R/, dat de 5%, continua cu /9/ pentru 5&, /%/ pentru 59 ;5 V 9 [ %% i apoi rezultatul era trunc,eat<, /Q/ pentru R& i aa mai departe. 1A@oole mprtie dup aceea cifrele datelor de natere folosind in"ersul unui ir Fibonacci ;&5, $%,%&, Q, R, &, $, %, %< pentru a defini locurile celor nou ntregi n irul de patruzeci i una de cifre. Fu era deloc uor s memoreze ntreaga sec"en#, dar generalul nu dorea s o noteze i s+o poarte cu el n momentul procesului de acti"are. *ac l scria, atunci oricine l+ar fi putut utiliza, cu sau fr acordul su, iar el i+ar fi pierdut op#iunea de a se rzg!ndi. *e ndat ce n"# irul, 1@oole distrase toate calculele i merse s se nt!lneasc cu ceilal#i astronau#i, pentru a lua masa de diminea#.

) =ite o copie a codului meu, Francesca, una pentru tine, :rina, iar ultima pentru Diro Eamana2a. .mi pare ru, ?anos, declar cu un z!mbet larg ntiprit pe fa# 7miralul Deilmann, dar alte /gloan#e/ nu mai am. 'oate c generalul 1A@oole #i "a permite s introduci codul su ntr+una din bombe. ) .n regul, Derr 7miral, replic crispat ?anos. *e anumite pri"ilegii m pot lipsi n "ia#. Deilmann transformase n spectacol amorsarea focoaselor nucleare. Fcuse copii dup cod i i plcuse s le explice celorlal#i c!t de inteligent l concepuse. 7cum, cu o nonalan# deloc caracteristic, permitea restului ec,ipajului s participe la ac#iune. 4ui Francesca i plcea la nebunie. 'entru tele"iziune, subiectul era ideal. 1A@oole bnui c probabil ea i sugerase lui Deilmann scenariul, dar nu pierdu timp g!ndindu+se la asta. Era din cale+afar de uluit c!t de calm de"enise. *up lunga i agonizanta cutare de sine, se prea c a"ea s+i ndeplineasc sarcina fr mustrri de contiin#. 7miralul Deilmann se ncurc la introducerea numrului ;recunoscuse c era ner"os< i pe moment uit unde anume se afla n ir. 'roiectan#ii sistemului pre"zuser ns aceast posibilitate i instalaser dou lumini, una "erde i alta roie, c,iar deasupra tastaturii numerice de pe coasta bombei. 4a fiecare zece cifre se aprindea o lumin, indic!nd dac decada corespundea sau nu cu cea din memoria electronica. Membrii comisiei de siguran# i exprimaser ngrijorarea c dispoziti"ul /suplimentar/ compromitea sistemul ;ar fi fost mult mai uor de decodat cinci succesiuni de zece cifre fa# de una de cincizeci<, ns teste repetate do"ediser necesitatea lui. 4a sf!ritul celei de+a doua serii de zece cifre, Deilmann fu salutat de aprinderea luminii roii. ) 7m greit pe unde"a, spuse cu e"ident jen. ) Mai tare, strig Francesca din locul de unde filma. .ncadrase cu grij imaginea,

astfel c at!t focoasele, c!t i transportoarele lor erau "izibile. ) 7m fcut o greeal, repet amiralul. Ngomotul m+a zpcit. @rebuie s atept treizeci de secunde nainte s ncep din nou. *up ce Deilmann termin cu succes, doctorul >roCn introduse codul la cea de+a doua bomb. 'rea aproape plictisit- cu siguran# c sentimentul ncercat la apsarea tastelor nu era deloc unul de entuziasm. :rina @urg,enie" amors cea de+a treia bomb. Fcu un comentariu scurt, dar plin de pasiune, n care i sublinie opinia c distrugerea lui Rama era absolut esen#ial. Fici Diro Eamana2a i nici Francesca nu scoaser un cu"!nt. @otui, Francesca impresion ec,ipajul introduc!nd primele treizeci de cifre din memorie. 4u!nd n considera#ie faptul c nu "zuse niciodat codul lui Deilmann p!n cu o or nainte i c nu fusese singur mai mult de dou minute de atunci, performan#a ei era ntru totul remarcabil.. 7poi "eni r!ndul generalului 1A@oole. N!mbind linitit, se apropie cu pai uori de prima dintre arme. eilal#i astronau#i aplaudar, art!ndu+i at!t respectul fa# de el, c!t i recunosc!ndu+i frm!ntarea. eru s se fac linite, explic!nd c urma s introduc ntregul ir din memorie. *up care generalul tast primele zece cifre. Se opri o secund la aprinderea luminii "erzi. .n clipa aceea, n minte i fulger imaginea unei fresce de la cel de+al doilea ni"el al capelei Sf!ntului Mic,ael din Roma. =n t!nr n"em!ntat ntr+o rob albastr, cu oc,ii nl#a#i spre cer, sttea pe treptele Monumentului lui 3ictor Emmanuel, predic!nd unei mul#imi. Leneralul 1A@oole auzi, tare i limpede, un glas. 3ocea i spuse /Fu./ Leneralul se rsuci brusc. ) 7 spus cine"a ce"aB ntreb pri"indu+i pe astronau#i. olegii lui cltinar din cap. *econcertat, 1A@oole se ntoarse din nou spre bomb. .ncerc s+i aminteasc cea de+a doua serie de zece cifre. Fu mai reui. :nima i btea nebunete. Mintea lui continua s ntrebe, iari i iari, (e-a "ost vocea aceea7 Dotr!rea de a+i duce la ndeplinire ordinul se topi n aer. Mic,ael 1A@oole respir ad!nc, se rsuci pe clc!ie i tra"ers uriaul culoar. !nd trecu pe l!ng colegii si ului#i, l auzi pe 7miralul Deilmann #ip!nd( ) e faciB ) M duc n cabina mea, rspunse fr s ncetineasc pasul. ) F+ai de g!nd s amorsezi bombeleB l ntreb din spate doctorul >roCn. ) Fu. el pu#in, nu nc.

),. O R'G+CI'NE ASC'LTAT+ Leneralul 1A@oole rmase nuntru tot restul zilei. Deilmann l "izit la aproximati" o or dup eecul de a introduce codul de acti"are. *up c!te"a sc,imburi de cu"inte de complezen# ;Deilmann era groaznic la aa ce"a<, amiralul i puse ntrebarea crucial. ) Eti pregtit s continui amorsareaB 1A@oole cltin din cap. ) 7a credeam astzi diminea#, 1tto, dar... Fu trebuie s spun mai mult. Deilmann se ridic de pe scaun. ) :+am ordonat lui Eamana2a s transporte primele dou gloan#e n ecluza raman. 4e "ei gsi acolo, dup cin, n caz c te rzg!ndeti. elelalte trei "or rm!ne pentru moment n cal. .l pri"i #int c!te"a secunde, apoi relu( Sper s+#i "in mintea la cap nainte de a fi prea t!rziu, Mic,ael. 7"em i aa destule probleme la cartierul general. !nd Francesca i fcu apari#ia cu nelipsita+i camer "ideo dou ore mai t!rziu, din felul cum i alegea cu"intele de"eni limpede c prerea general, cel pu#in ntre astronau#ii rmai, era c 1A@oole suferea de o acut criz ner"oas. Fu se purta sfidtor. Fu fcea nici o declara#ie. Fimeni din ec,ipaj nu ar fi tolerat aceste alternati"e, deoarece prin asociere ar fi creat tuturor o imagine defa"orabil. Fu, era e"ident c ner"ii lui cedaser. ) 4e+am spus tuturor s nu te deranjeze cu telefoanele, declar cu compasiune Francesca pri"ind mprejur, creierul ei de reporter sc,i#!nd deja imaginile apropiatului inter"iu. @elefoanele sun ncontinuu, mai cu seam de c!nd am trimis caseta nregistrat astzi diminea#. Se apropie de birou i "erific obiectele aflate pe el. 7cesta+i Mic,ael din SienaB ntreb ea, ridic!nd n m!n statueta. 1A@oole z!mbi ters. ) *a. 0i cred c tii cine este acolo, ntins pe crucea din tablou. ) Foarte bine, replic Francesca. u ade"rat foarte bine... =ite, Mic,ael, tii ce urmeaz. 7 "rea ca acest inter"iu s te prezinte n lumina cea mai fa"orabil. Fu c a a"ea de g!nd s te tratez cu mnui, m n#elegi, ns "reau s m asigur c lupii aceia de jos "or asculta i "arianta ta) ) .mi "or deja pieleaB o ntrerupse 1A@oole.

) 1,, da. 0i "a fi i mai ru. u c!t nt!rzii s acti"ezi bombele, cu at!t mai mare "a fi m!nia lor. ) *ar de ceB protest 1A@oole. F+am comis o crim. 'ur i simplu am am!nat amorsarea unui dispoziti" nuclear, a crui putere distructi" depete) ) 7sta+i lipsit de rele"an#. .n oc,ii lor, tu nu #i+ai ndeplinit misiunea ncredin#at, aceea de a+i proteja pe locuitorii planetei 'm!nt. Sunt speria#i. Fu n#eleg toate prostiile astea extraterestre. 4i s+a promis c Rama "a fi distrus, iar acum tu refuzi s le pui capt comarelor... ) omare, murmur 1A@oole, asta+i ceea ce >ot,Cell... ) e+i cu 'reedintele >ot,CellB ) 7,, nimic, rspunse el e"it!nd pri"irea ei ptrunztoare. 7ltce"aB ntreb nerbdtor 1A@oole. ) 7a cum spuneam, "reau s ar#i c!t mai bine. 'iaptn+#i prul, pune+#i o uniform nou i nu combinezonul de zbor. 7m s te mac,iez un pic, pentru a mai terge din urmele lsate de oboseal. Se ntoarse spre birou. 'unem fotografiile tale de familie n prim plan, l!ng :sus i Mic,ael. L!ndete+te bine ce "ei spune. *esigur, te "oi ntreba de ce n+ai reuit azi diminea# s amorsezi bombele. Francesca se apropie de el i+i puse m!na pe umr. ) .n prezentarea introducti", "oi sugera c eti surmenat. Fu "reau s te n"# ce s zici, dar #i+ar prinde bine s recunoti o oarecare slbiciune. Mai ales la tine n #ar. Leneralul 1A@oole nu+i gsi locul c!t timp Francesca execut ultimele pregtiri. ) ,iar e ne"oie de aa ce"aB ntreb el, sim#indu+se din ce n ce mai sting,erit, pe msur ce reportera rearanja cabina. ) *oar dac nu "rei s se cread c eti >enedict 7rnold, "eni scurt replica ei.

?anos l "izit nainte de cin. ) :nter"iul tu cu Francesca a fost foarte bun, min#i el. el pu#in ai ridicat o serie de probleme morale pe care ar trebui s ni le punem cu to#ii. ) 7 fost o t!mpenie s aduc n discu#ie porcriile alea filozofice, se perpeli 1A@oole. 7r fi trebuit s+o ascult pe Francesca i s pun totul pe seama oboselii. ) M rog, Mic,ael, ce e fcut e bun fcut. F+am "enit ns s trec n re"ist e"enimentele zilei. Sunt con"ins c asta ai fcut+o deja de nenumrate ori. 3oiam s tiu dac #i pot fi cum"a de ajutor. ) Fu cred, ?anos. .ns apreciez gestul tu. =rm o pauz lung. .n cele din urm, ?anos se ridic i se ndrept cu pai mrun#i spre u. ) e ai s faci acumB ntreb el ncet. ) 7 "rea s tiu, rspunse 1A@oole. Fu par s fiu n stare s ntocmesc un plan.

Fa"ele combinate Rama+FeCton i continuau drumul cu "itez spre 'm!nt. u fiecare zi, amenin#area raman prea s at!rne mai greu, cilindrul uria deplas!ndu+se pe o orbit ,iperbolic spre o coliziune cu urmri catastrofale, dac nu se efectuau la timp corec#ii. 'unctul impactului fusese estimat n statul @amil Fadu, n sudul :ndiei, nu departe de oraul Madurai. Fizicienii apreau n fiecare sear pe re#elele de tele"iziune, explic!nd posibilele consecin#e. =nde de oc i materii degajate de"enir termeni uzuali la mesele de sear. Mic,ael 1A@oole fu ,ulit de toat pres mondial. Francesca a"usese dreptate. Leneralul american de"eni #inta furiei ntregii planete. Exist c,iar i sugestia de a fi trimis n fa#a ur#ii Mar#iale i executat la bordul lui FeCton pentru refuzul de a ndeplini ordinul. 1 "ia# de realizri importante i de contribu#ii personale fu complet uitat. Tat,leen 1A@oole se "zu obligat s prseasc apartamentul din >oston i s se refugieze la o prieten n Maine. 'e general l c,inuia indecizia sa. 0tia c i prejudicia ireparabil familia i cariera prin refuzul de a acti"a focoasele. *ar de fiecare dat c!nd se con"ingea n sine c era pregtit s execute ordinul, n urec,i i rsuna iari acel /Fu/, ptrunztor i puternic, 1A@oole nu fu dec!t par#ial coerent pe parcursul ultimului inter"iu luat de Francesca, cu o zi nainte de plecarea na"ei tiin#ifice. Femeia i puse c!te"a ntrebri foarte dure. !nd l ntrebase de ce Rama nu ncepuse s fr!neze, dac inten#iona s intre pe o orbit n jurul @errei, generalul i ridicase capul pe moment i i reamintise c aerofr!narea ) disiparea energiei n atmosfer sub form de cldur ) constituia mijlocul cel mai eficient de a ob#ine o orbit n jurul unui corp planetar cu atmosfer. !nd ns ea i oferise prilejul s i dez"olte declara#ia i s discute felul n care Rama s+ar fi putut reconfigura n "ederea unei forme aerodinamice, 1A@oole nu rspunsese. 'ur i simplu o pri"ise cu g!ndurile n alt parte. 1A@oole iei din cabin pentru masa de adio, n noaptea dinaintea ca >roCn, Sabatini, @abori i @urg,enie" s porneasc spre cas. 'rezen#a lui stric atmosfera.

:rina a"u o atitudine extrem de ur!t, a#!#!nd i mai mult spiritele i aa ncinse i refuz!nd sa ia loc la aceeai mas cu el. *a"id >roCn l ignor cu des"!rire, prefer!nd s discute detaliile laboratorului care se construia n @exas pentru cercetarea crabului biot. Fumai Francesca i ?anos se comportar prietenete, aa nc!t generalul 1A@oole se rentoarse n cabina sa imediat dup terminarea mesei, fr a+i lua rmas bun n mod oficial de la nici unul dintre colegi. .n diminea#a urmtoare, la mai pu#in de o or dup plecarea na"ei tiin#ifice, 1A@oole l sun pe amiral, solicit!ndu+i o ntre"edere. ) *eci n sf!rit te+ai rzg!nditB ntreb nfrigurat neam#ul la intrarea generalului. 'erfect. .nc nu e prea t!rziu. Suntem n ziua :+%$. *ac ne grbim, putem nc detona la :+8. ) M apropii, 1tto, m apropii, dar nu am ajuns nc acolo. M+am g!ndit mult, i sunt dou lucruri pe care a "rea s le fac. 7 "rea s "orbesc cu 'apa :oan+'aul i s intru eu nsumi n Rama. Rspunsul lui 1A@oole l dezumfl pe Deilmann. ) *race, exclam el. Fe ntoarcem de unde am plecat. 'robabil c) ) Fu n#elegi, 1tto, spuse americanul pri"indu+i #int colegul. 7sta este o "este bun. *ac nu se nt!mpl nimic nepre"zut, "oi fi gata s introduc codul n bombe imediat dup ce m ntorc. ) Eti sigurB ntreb Deilmann. ) 7i cu"!ntul meu.

Leneralul 1A@oole nu ascunse nimic din problemele care+l frm!ntau n timpul lungii i emo#ionantei con"orbiri cu 'apa. 0tia c transmisia lui era interceptat, dar nu mai a"ea importan#. =n singur lucru i domina g!ndurile( decizia de a amorsa bombele cu o contiin# curat. 7tept nerbdtor rspunsul. !nd 'apa :oan+'aul al 3+lea apru n cele din urm pe ecran, se gsea n aceeai camer de la 3atican unde l primise n audien# pe 1A@oole, imediat dup rciun. 'apa #inea n m!n un carne#el electronic, la care arunca c!te o pri"ire in "reme ce "orbea. ) M+am rugat cu tine, fiul meu, ncepu pontiful n engleza lui exact, n special n aceast ultim sptm!n de c,inuri sufleteti. Fu #i pot spune cum s procedezi. Eu nu am rspunsurile pe care le cau#i. Fu ne rm!ne dec!t s sperm c *umnezeu, n n#elepciunea Sa, "a rspunde fr ambiguitate rugciunilor tale. !t pri"ete ntrebrile de natur ecleziastic, totui, sunt n msur s fac c!te"a comentarii. Hi le fac cunoscute n speran#a c+#i "or prinde de folos... Fu m pot pronun#a dac "ocea pe care ai auzit+o apar#ine sau nu Sf!ntului Mic,ael, ori dac ai trit ceea ce se cunoate drept o experien# religioas. 'ot s afirm c exist o categorie a experien#ei omeneti, de obicei numit religioas n lipsa unui termen mai potri"it, care nu este posibil s fie explicat n tenneni pur ra#ionali sau tiin#ifici. Saul din @arsus a fost orbit de o lumin "enit din ceruri ca parte a con"ertirii sale la cretinism, nainte s de"in apostolul 'aul. 3ocea auzit de tine ar putea s apar#in Sf!ntului Mic,ael. Fumai tu "ei decide ns acest lucru. 7a cum am discutat n urm cu trei luni, cu siguran# c *umnezeu i+a creat pe ramani, oricine ar fi ei. *ar tot El a creat "iruii i bacteriile care produc moarte i suferin#. Fu+4 putem glorifica pe *umnezeu, indi"idual ori ca specie, dac nu supra"ie#uim. Mi se pare pu#in probabil ca *umnezeu s Se atepte s nu reac#ionm n nici un fel, dac nsi supra"ie#uirea noastr e amenin#at. ,estiunea rolului lui Rama ca un ,erald al celei de a doua "eniri a lui Dristos este dificil. .n interiorul bisericii exist c!#i"a preo#i care sunt de acord cu Sf!ntul Mic,ael, c,iar dac se afl n minoritate. Majoritatea dintre noi considerm c cele dou na"e Rama sunt, din punct de "edere spiritual, prea sterile pentru a fi ,eralzi. Ele sunt minuni inginereti, fr ndoial, dar nu con#in nimic care s sugereze cldura sau compasiunea sau alta trstur m!ntuitoare, de obicei asociat cu Dristos. *e aceea pare foarte improbabil ca Rama s aib o strict semnifica#ie religioas. .n cele din urm, decizia trebuie s fie numai a ta. S continui s te rogi, aa cum sunt sigur c o "ei face, dar poate c ar trebui s te atep#i la un rspuns mai pu#in sonor din partea *omnului. El nu "orbete fiecrei persoane n acelai mod- i nici mesajele Sale nu "in n aceeai form. @e rog s+#i aduci aminte de nc un lucru. 'e msur ce "ei explora Rama n cutarea "oin#ei 4ui, rugciunile multor credincioi de pe 'm!nt te "or nso#i. S fii sigur c *umnezeu #i "a da un rspuns- sarcina ta este s+l identifici i s+l interpretezi. :oan+'aul sf!ri transmisiunea cu o binecu"!ntare i o rugciune. 1A@oole ngenunc,e automat i repet cu"intele, mpreun cu liderul su spiritual. *up ce ecranul se ntunec, recapitul cu"intele pontifului i se sim#i linitit. Sunt pe drumul cel bun. $ar nu trebuie s m a!tept la o proclama*ie cereasc cu surle !i cu tr#mbi*e. 1A@oole nu era pregtit pentru emo#ia puternic resim#it la intrarea n Rama.

'oate c de "in se fceau dimensiunile enorme ale na"ei, cu mult mai mari dec!t orice construise omul "reodat. 'oate c la ea contribuiser at!t lunga sa izolare la bordul lui FeCton, c!t i starea sa de frm!ntare interioar. :ndiferent de moti"e, Mic,ael 1A@oole se trezi total copleit de spectacol, n "reme ce+i fcea plimbarea solitar n interiorul giganticului "e,icul. Fu exista nimic altce"a care s+i domine g!ndurile. .n g!t i se pusese un nod, iar oc,ii i se umplur de lacrimi de nc!ntare n c!te"a prilejuri diferite( n timpul cobor!rii cu scaunul+lift, contempl!nd ntinsul !mpiei entrale, cu dungile ei luminoase ce constituiau sorii lui Rama- ederea l!ng ro"erul abandonat pe #rmul 1ceanului ilindric i studierea prin binoclu a misterioilor zg!rie+nori din FeC Eor2- uluirea pro"ocat ca i celorlal#i cosmonau#i de ctre interminabilele coarne i contraforturi din Emisfera Sudic. 'rincipalul sentiment resim#it de 1A@oole era "enera#ia, foarte asemntor cu acela trit prima dat c!nd intrase ntr+una din "ec,ile catedrale europene. 'etrecu noaptea raman n tabra >eta, folosind unul dintre corturile suplimentare lsate de cosmonau#i la a doua ieire. *escoperi mesajul lui Ka2efield datat cu dou sptm!ni mai de"reme i sim#i impulsul de a asambla barca cu p!nze i de a tra"ersa apa spre FeC Eor2. *ar 1A@oole se ab#inu i se concentr asupra ade"ratului #el al "izitei sale. 7dmise c dei Rama constituia o realizare magnific, splendoarea lui nu trebuia s fie un factor rele"ant n procesul su de e"aluare. 3zuse oare ce"a care s+i sc,imbe fira"a concluzieB 3u, i rspunse fr tragere de inim. !nd luminile se reaprinser n interiorul cilindrului, 1A@oole se ncredin#ase c naintea urmtoarei nop#i ramane a"ea s declaneze bombele. 0i totui nc zbo"ea. onduse ro"erul de+a lungul ntregii lungimi a coastei, examin!nd FeC Eor2+ul i celelalte peisaje din di"erse ung,iuri, obser"!nd faleza de cinci sute de metri de pe malul opus. 4a ultima trecere prin baza >eta, 1A@oole se ,otr s adune c!te"a rmi#e, inclusi" c!te"a obiecte personale uitate de membrii ec,ipajului n retragerea lor precipitat. Fu multe lucruri scpaser de urgia uraganului, dar reui s descopere o serie de amintiri, prinse sub lzile cu alimente. Leneralul dormi bine nainte de a se ndrepta n ro"er ctre lift. *!ndu+i seama ce a"ea s ntreprind n clipa rentoarcerii pe FeCton, 1A@oole ngenunc,e i se mai rug o ultim dat nainte de a se urca n scaun. 'u#in dup nceputul urcuului, pe c!nd se afla la mai pu#in de jumtate de 2ilometru deasupra !mpiei entrale, se rsuci i pri"i panorama raman. (ur#nd, toate acestea vor dispare, mistuite de un cuptor solar aprins de m#na omului. 1c,ii i se ridicar de pe c!mpie i i se concentrar pe FeC Eor2. 0i i se pru c "ede un punct negru deplas!ndu+se pe cer. u m!ini tremurtoare, duse binoclul la oc,i. .n c!te"a secunde localiz punctul mrit. Sc,imb rapid rezolu#ia binoclului i punctul se despic n trei pr#i, fiecare dintre ele o pasre ridic!ndu+se n sus, n forma#ie, la mare deprtare. 1A@oole clipi, ns imaginea nu se modific. 'e cerul lui Rama se aflau ntr+ade"r trei psri n zborI >ucuria l coplei. Strig de fericire n "reme ce urmrea psrile prin binoclu, p!n ce nu le mai putu distinge. Restul de treizeci de minute c!t dur cltoria p!n la "!rful scrii 7lfa pru o "enicie. 1fi#erul american se urc imediat n alt scaun i cobor iari pe c!mpie. *orea cu disperare s mai zreasc acele psri nc o dat. $aca a! putea cumva s le "oto%ra"ie/, judec el, decis s se ntoarc la ne"oie pe #rmul oceanului, atunci a! "i n stare s dovedesc tuturor c n aceast lume uluitoare exist !i creaturi vii. *e la doi 2ilometri deasupra solului, 1A@oole cercet n zadar deprtrile. 'rea pu#in deprimat de eecul cutrii sale, rmase pur i simplu ca lo"it de trznet de ceea ce "zu c!nd ls jos binoclul de la oc,i i se pregti s coboare de pe scaun. Ric,ard Ka2efield i Ficole des ?ardins stteau unul l!ng altul la baza liftului. Leneralul 1A@oole i mbr#i "iguros i apoi, cu lacrimi de fericire curg!ndu+i pe obraji, se ls n genunc,i pe solul raman. ) Sfinte *umnezeule, rosti el oferindu+i rugmin#ile tcute, Sfinte *umnezeule. .#i mul#umesc.

).. AL TREILEA N' E *E %RISOS ei trei cosmonau#i discutar aprins peste o or. Erau attea de po"estit. !nd Ficole men#ion groaza care o cuprinsese la "ederea lui @a2agis,i, mort n b!rlogul octospiderului, 1A@oole rmase tcut un moment i apoi cltin din cap. ) 7ici sunt multe ntrebri fr rspuns, rosti el pri"ind ta"anul ndeprtat. Eti totui ru"oitor, RamaB ntreb retoric. Ric,ard i Ficole ludar curajul generalului de a nu introduce codul de acti"are a focoaselor nucleare. 7m!ndoi se artar ngrozi#i de ordinul 1L de a distruge Rama. ) E absolut de neiertat s utilizm arme nucleare mpotri"a acestei na"e, afirm Ficole. Sunt con"ins c nu ne este ostil. 0i mai cred c a mane"rat s intercepteze

@erra, deoarece are pentru noi un mesaj. Ric,ard o dojeni uor, ntruc!t i bazase opinia mai degrab pe emo#ii dec!t pe fapte. ) 'oate c da, dar exist o serioas eroare de logic n aceast decizie de a distruge, replic ea. .n prezent de#inem do"ezi sigure c acest "e,icul a comunicat cu predecesorul su. 7"em moti"e s credem c unde"a n spa#iu se gsete Rama :::, probabil apropiindu+se de noi. *ac flota raman este poten#ial ostil, atunci nu exist nici o cale s scpm. 'oate am reui s distrugem al doilea "e,icul ) ns proced!nd astfel "om alerta mai mult ca sigur urmtoarea na". 0i deoarece te,nologia lor o depete cu at!t de mult pe a noastr, nu "om a"ea nici o ans s supra"ie#uim atacului lor concentrat. Leneralul 1A@oole o pri"i cu admira#ie. ) Excelent g!ndit. Mare pcat c n+ai fost prezent la conferin#a 7S:. Foi nu am luat niciodat n considera#ie) ) *e ce nu am!nm restul discu#iei p!n dup ce ne ntoarcem pe FeCtonB ntreb brusc Ric,ard. *up ceasul meu, peste treizeci de minute se "a face iari ntuneric, i nici unul dintre noi nu "a atinge p!n atunci "!rful scrii. Fu "reau s merg prin ntuneric mai mult dec!t este necesar.

Fiecare astronaut credea c prsete Rama pentru ultima dat. 'e msur ce minutele zilei se scurgeau, pri"eau fix magnificul peisaj extraterestru topindu+se n deprtare. 'entru Ficole, sentimentul dominant era uurarea. 'recaut din fire cu speran#ele de "iitor, p!n n acest moment nu+i permisese imensa plcere de a crede c o "a mai str!nge n bra#e pe mult iubita ei Lene"ie"e. Frumuse#ea bucolic a >eau"ois+ului i inundase mintea, n "reme ce+i imagina bucuria re"ederii cu tatl i fiica ei. 5i asta se va nt#mpla peste nu mai mult de o sptm#n ori /ece /ile. 7juns sus, abia dac reuea s+i stp!neasc entuziasmul. 'e parcursul urcuului, Mic,ael 1A@oole i re"zu nc o dat comportamentul. !nd luminile se stinser, exact n momentul ateptat, terminase de sc,i#at concluziile pe care a"ea s le comunice 'm!ntului. 3or lua imediat legtura cu 7S:, des ?ardins i Ka2efield "or face rezumatul explorrilor lor, iar Ficole i "a expune argumentele potri"it crora distingerea cilindrului ar constitui o ac#iune /de neiertat/. 1A@oole era astfel pe deplin con"ins c ordinul lui de acti"are a bombelor "a fi anulat. Leneralul i aprinse lanterna nainte ca scaunul+lift s ajung la destina#ie. obor n mediul imponderabil i rmase alturi de Ficole. .l ateptar pe Ric,ard i apoi se ndreptar spre transportorul aflat la nici o sut de metri. *up ce trioul de astronau#i urc n "e,icul i se pregti s strbat n"eliul raman spre FeCton, fasciculul ianternei lui Ka2efield czu pe un obiect metalic "oluminos, amplasat pe o latur a pasajului. ) 7sta+i una din bombeB ntreb el. 7rma semna ntr+ade"r cu un glonte uria. (e curios, ar "i putut s aib orice "orm, socoti Ficole strbtut de un fior rece pe ira spinrii. 6are ce abera*ie a subcon!tientului i determinase pe constructori s alea% aceast "orm par ticular7... ) *ar ce+i drcia aia de deasupraB continu Ric,ard s ntrebe. Spr!ncenele generalului se ncruntar n "reme ce pri"ea nefamiliarul obiect prins n fasciculul de lumin. ) Dabar n+am, recunoscu el. Fu l+am mai "zut niciodat. Se ddu jos din transportor, iar Ric,ard i Ficole l urmar. Leneralul american se aplec o"itor asupra bombei i studie straniul dispoziti" fixat deasupra tastaturii numerice. Era "orba de o plac pu#in mai mare dec!t tastatura, prins cu articula#ii de pr#ile laterale ale bombei. 4a partea inferioar a plcii se zreau un soi de perforatoare, ori cel pu#in aa i se pru lui 1A@oole. Faptul fu confirmat c!te"a secunde mai t!rziu, c!nd unul din ele se deplas i lo"i numrul /R/ pe tastatura aflat la c!#i"a centimetri dedesubt. /R/+ul fu urmat n succesiune rapid de /9/ i apoi de alte opt numere, nainte ca o lumin "erde s indice completarea cu succes a primei serii de zece cifre. .ntr+un inter"al de c!te"a secunde, aparatul introduse alte zece numere i lumina "erde se aprinse iari. 1A@oole ng,e#. $umne/eule, e codul meu< (umva, au reu!it s... 'anica i dispru c!te"a clipe mai t!rziu c!nd, dup cea de a treia serie de zece cifre, lumina roie se aprinse semnaliz!nd existen#a unei erori. ) 'are+se, rspunse n cele din urm generalul ntrebrii puse de Ric,ard, au impro"izat aceast metod pentru a ncerca s introduc codul n lipsa mea. '!n acum nu au ob#inut dec!t primele dou serii. 1 clip mi+a fost team... 1A@oole fcu o pauz, contient de puternica emo#ie. ) 'robabil au presupus c nu te mai ntorci, opin Ficole. ) *ac responsabili sunt ntr+ade"r Deilmann i Eamana2a, replic 1A@oole. Fu putem exclude complet posibilitatea ca dispoziti"ul s fi fost plasat aici de extrateretri... sau c,iar de bio#i.

) Foarte pu#in probabil, coment Ric,ard. Sistemul e mult prea grosolan. ) .n orice caz, rosti 1A@oole sco#!nd din rucsac c!te"a unelte pentru a deconecta aparatul, nu "reau s risc deloc.

4a cellalt capt al culoarului, astronau#ii descoperir cea de a doua bomb, pre"zut cu un dispoziti" similar. .l urmrir execut!nd o ncercare de introducere a codului ) cu acelai rezultat, o eroare unde"a n cea de+a treia serie de cifre ) apoi l deconectar i pe acesta, dup care intrar n ecluz i prsir Rama. Fimeni nu i nt!mpin c!nd puser piciorul pe na"a militar FeCton. 1A@oole crezu c at!t Deilmann, c!t i Eamana2a dormeau i se ndrept imediat spre cabinele lor. 1ricum dorea s "orbeasc cu amiralul ntre patru oc,i. *ar cei doi brba#i nu se gseau nuntru. Fu trecu mult p!n ce se con"inser c ntr+ade"r ceilal#i doi cosmonau#i nu se aflau nicieri n spa#iul destul de limitat al na"ei militare. ercetarea depozitului de materiale din spatele na"ei a"u acelai rezultat negati". @otui, grupul descoperi c una dintre capsulele E37 dispruse, fapt care ridica alt serie de ntrebri. =nde puteau s plece Deilmann i Eamana2a cu na"etaB 0i de ce nclcaser ordinul strict de a nu lsa na"a fr om la bordB ei trei cosmonau#i erau complet dezorienta#i, re"enind n centrul de comand pentru a discuta posibilele ci de urmat. 1A@oole fu primul ce men#ion posibilitatea unui atac. ) rede#i c octospiderii, sau unii dintre bio#i ar fi putut urca la bordB 4a urma urmei, nu+i greu de ptruns n FeCton dac sistemul de auto+protec#ie nu este acti"at. Fimeni nu dorea s exprime n cu"inte ceea ce g!ndeau de fapt cu to#ii. *ac cine"a sau ce"a le capturase sau ucisese colegii, atunci era posibil s se afle nc n mprejurimi, n care e"entualitate se gseau ei nii n pericol... ) *e ce nu lum legtura cu 'm!ntul, anun#!ndu+i c suntem n "ia#B rupse tcerea Ric,ard. ) Lroza" idee, z!mbi 1A@oole. Se ndrept spre pupitrul de comand i acti" panoul. 'e ecran apru afiajul standard de stare a sistemului. >izar, coment generalul. onform cu datele afiate, n prezent nu a"em legtur "ideo cu 'm!ntul. *oar telemetrie. *e ce s fi fost oare modificat configura#ia sistemuluiB :ntroduse n computer o serie de comenzi cu scopul de a restabili legtura normal. 'e monitor apru un ir nesf!rit de mesaje de eroare. ) e naibaI exclam Ric,ard. 7rat ca i cum partea "ideo a czut. Se ntoarse spre 1A@oole. 7sta+i specialitatea ta, generale. e prere aiB Figura lui 1A@oole de"eni extrem de serioas. ) Fu+mi place, Ric,ard. 7a de multe mesaje de eroare am mai "zut doar o singur dat ) pe parcursul primelor teste, c!nd cine tie ce ggu# a uitat s ncarce programul de comunica#ii. @rebuie s fie o problem major de softCare. 'robabilitatea unor defec#iuni ,ard ntr+un timp at!t de scurt este practic nul. Ric,ard i suger s supun programul propriului test de "erificare. @estul raport c bufferele de eroare ale algoritmului se umpluser nainte de a fi completat un singur procent din procedeu. ) 7adar, "ino"atul este n mod cert programul de comunica#ii, afirm Ric,ard, analiz!nd datele ob#inute. :ntroduse c!te"a comenzi. 3a lua ce"a timp p!n "om reui s punem totul n ordine. ) 1 clip, inter"eni Ficole. F+ar fi cazul s ncercm s n#elegem e"enimentele de p!n acum, nainte de a ne apuca de sarcini preciseB ei doi brba#i se oprir din lucru, atept!nd+o s continue. ) Deilmann, Eamana2a i o na"et lipsesc de la bord, enumer Ficole plimb!ndu+ se ncet n centrul de control, iar cine"a a ncercat s amorseze automat cele dou bombe din coridorul de acces. .ntre timp, softCare+ul de comunica#ii o ia razna, dup ce a func#ionat impecabil sute de zile, dac punem la cap i perioada de simulri dinaintea lansrii. 7re care"a dintre "oi o explica#ie logic pentru toate acesteaB @cerea se prelungi. ) Sugestia generalului 1A@oole referitoare la o in"azie ostil ar putea s se potri"easc, opin Ric,ard. Deilmann i Eamana2a au ncercat s se sal"eze, iar extrateretrii au distrus deliberat programul. Ficole nu se art prea con"ins. ) Fimic din ce am "zut nu indic prezen#a extrateretrilor, sau c,iar a bio#ilor, la bordul lui FeCton. '!n nu a"em o do"ad c!t de mic... ) 'oate c Deilmann i Eamana2a au ncercat s sparg codul generalului, i le+a fost team) ) 1prete+te, strig brusc Ficole. Se nt!mpl ce"a cu ecranul. ei doi brba#i se rsucir la timp pentru a "edea c,ipul 7miralului Deilmann materializ!ndu+se pe monitor.

) Salut, generale 1A@oole, spuse z!mbind Deilmann. 7ceast "ideocaset a fost declanat de intrarea ta pe FeCton. osmonautul Eamana2a i cu mine am pregtit+o nainte de a pleca cu una din na"ete, la trei ore nainte de ziua :+8. Fi s+a ordonat s e"acum na"a la mai pu#in de un ceas dup ce tu ai intrat n Rama. 7m am!nat plecarea at!t c!t am putut, dar n cele din urm a trebuit s ne conformm instruc#iunilor. 1rdinele tale sunt simple i clare. @rebuie s introduci codul de acti"are n cele dou arme din coridorul de acces i n celelalte trei rmase n depozit. 3ei prsi apoi na"a n cellalt "e,icul E37, la maximum opt ore dup aceea. Fu+#i face griji n legtur cu dispoziti"ele electronice plasate pe cele dou bombe de pe coridor. Statul major 1L a ordonat amplasarea lor pentru a testa nite te,nici noi de decriptare. 3ei descoperi c se pot deconecta foarte uor. Fa"etei i s+a ataat un sistem suplimentar de propulsie, iar softCare+ul ei a fost programat s te conduc ntr+o pozi#ie predeterminat, unde "ei face contact cu un remorc,er 7S:. @ot ce ai de fcut este s introduci n computer momentul exact al plecrii tale. @otui, sunt ne"oit s subliniez c noul algoritm de na"iga#ie este "alabil doar dac prseti FeCton+ul nainte de ziua :+P. *up aceea, mi s+a spus c para+ metrii de g,idare de"in din ce n ce mai imprecii, aa nc!t "a fi aproape imposibil s fii recuperat. .n discursul lui Deilmann sur"eni o scurt pauz, apoi glasul su de"eni extrem de insistent. ) Fu mai pierde timp, Mic,ael. 7cti"eaz bombele i du+te direct la na"et. 7m ncrcat deja alimente i tot ceea ce+i necesar n ea... Succes i drum bun. Fe "edem pe 'm!nt.

)/. "+R+ IE IRE ) Sunt sigur c Deilmann i Eamana2a au fost extrem de pre"ztori, explic Ric,ard Ka2efield. 'robabil c au plecat mai de"reme, astfel nc!t s poat lua cu ei pro"izii suplimentare. 0i n cazul acestor "e,icule uoare, fiecare 2ilogram conteaz. ) !t de mult conteazB ntreb Ficole. ) M rog ) poate s nsemne diferen#a ntre a te nscrie pe o orbit n jurul 'm!ntului ) i a trece pe l!ng el at!t de repede, nc!t s nu mai fii sal"at. ) .nseamn cum"a asta, se interes cu "oce sumbr generalul, c doar unul dintre noi "a putea folosi capsulaB Ric,ard nu rspunse imediat. ) Mi+e tare team c+i posibil- totul e func#ie de timpul plecrii. 3a trebui s facem c!te"a calcule rapide pentru a ne da seama cu precizie. 'ersonal ns nu "d de ce nu am lua n considera#ie pilotarea ntregii na"e. 4a urma urmei, am fost antrenat ca pilot de rezer"... 7m dispune de un control limitat, din moment ce na"a este at!t de mare, dar dac aruncm n "id tot ce nu este absolut necesar, am putea s reuim... *ar din nou trebuie nt!i s calculm. 4ui Ficole i re"eni sarcina de a "erifica alimentele deja nmagazinate n na"et, "erific!ndu+le propor#ia, i apoi de a aproxima at!t masa, c!t i "olumul ocupat la bord de dou sau de trei persoane. .n plus, Ric,ard, nc n fa"oarea pilotrii ntregii na"e FeCton, o rug s "erifice materialele existente la bord, pentru a determina masa lucrurilor la care se putea renun#a. .n timp ce 1A@oole i Ka2efield foloseau computerele din centrul de control, Ficole lucra singur n cala na"ei. 4a nceput "erific cu mare aten#ie "e,iculul E37 rmas la dispozi#ia lor. *ei astfel de capsule erau n mod normal utilizate de o singur persoan pentru acti"it#i extra"e,iculare locale, fuseser proiectate i pentru cazuri de urgen#. .n spatele ,ubloului frontal, transparent i rezistent, puteau sta doi oameni, a"!nd pe rafturile amenajate n spate rezer"e pentru o sptm!n. $ar trei pasa%eri7 se ntreb Ficole. ,mposibil. (ineva ar trebui s se n%hesuie ntre alimente. 5i atunci nu va mai rm#ne destul spa*iu pentru ele. Ficole reflect un moment cum i+ar sta ng,esuit ntre rafturile acelea, "reme de apte sau opt zile. :a "i chiar mai ru dec#t n %roapa din hambar. :n"entarie pro"iziile aruncate n grab nuntru de Deilmann i Eamana2a. antitatea de alimente era mai mult sau mai pu#in corect, at!t n cantitate, c!t i ca "arietate, pentru o cltorie de o sptm!n- trusa medical, n sc,imb, se arta a fi cumplit de necorespunztoare. Ficole i fcu c!te"a nsemnri i alctui o list complet de necesit#i pentru un ec,ipaj de dou persoane, estim!nd masa i posibilit#ile de mpac,etare. 7poi tra"ers cala "asului. 1c,ii i czur pe focoasele nucleare de forma unor gloan#e, zc!nd placide culcate lateral, exact l!ng ecluz. Ficole se apropie i+i plimb palmele peste suprafa#a metalic bine lustruit. $eci astea sunt primele mari arme de distru%ere, re/ultatul muncii strluci*ilor "i/icieni ai secolului dou/eci. (e situa*ie trist pentru specia noastr, g!ndi Ficole, plimb!ndu+se printre

bombe. >n vi/itator vine s ne vad. 3u ne vorbe!te limba, dar descoper unde locuim. 4n vreme ce d col*ul str/ii, scopul vi/itei lui nc "iind complet necunoscut, noi l pulveri/m n pra" !i pulbere. .i continu drumul spre cabine cu sufletul plin de triste#e. 'roblema ta, i spuse singur, este c te a!tep*i ntotdeauna la prea mult. $e la tine ns*i. $e la acei pe care i iube!ti. (hiar de la specia uman. Suntem cu to*ii nc necop*i. 1 senza#ie trectoare de grea# o oblig s se opreasc. Asta ce mai e7 $in cau/a bombelor7 .n subcontient, Ficole i reaminti o senza#ie asemntoare trit cu cincisprezece ani nainte, la dou ore dup ce se urcase n a"ionul care o ducea de la 4os 7ngeles la 'aris. 3u se poate. $ar voi veri"ica, ca s nltur orice dubiu...

) 7cesta+i cel de+al doilea moti" pentru care nu ncpem to#i trei n capsul. Fu trebuie s te sim#i prost, Ficole. ,iar dac am fi a"ut spa#iul fizic necesar pentru noi i pentru pro"izii, capabilit#ile de mane"rare a na"etei, cu aceast mas la bord, abia dac ar fi putut s o nscrie pe o orbit n jurul soarelui. 0ansele de a fi sal"a#i ar fi practic nule. ) Ei bine, replic Ficole cu o "oce ce se dorea "esel, cel pu#in ne rm!ne "arianta cealalt. S ne ntoarcem acas n FeCton. *up calculele mele, putem arunca peste bord peste zece mii de 2ilograme) ) M tem c nu conteaz, o ntrerupse generalul. Ficole l pri"i pe Ric,ard. ) *espre ce "orbeteB :nginerul se ridic i se apropie de Ficole. .i lu m!inile n m!inile sale. ) 7u distrus i sistemul de na"iga#ie. 7lgoritmul de cutare a codului lui 1A@oole a fost introdus n computer peste subrutinele de na"iga#ie i de comunica#ie "ideo. Fa"a nu mai poate fi folosit ca modul de transport. 3ocea generalului 1A@oole suna ca din deprtare, lipsit de timbrul ei normal. ) 7u nceput probabil imediat dup plecarea mea. Ric,ard a citit bufferele de comand i a descoperit c programul de decriptare a fost ncrcat la mai pu#in de dou ore dup ce am intrat eu n Rama. ) *ar de ce s incapaciteze na"aB ntreb Ficole. ) Fu n#elegiB rosti ptima 1A@oole. 'riorit#ile se modificaser. Fimic nu era mai important dec!t detonarea bombelor. Fu au "rut s se piard timp cu semnale radio de la i p!n la 'm!nt. *e aceea au decis s efectueze toate calculele aici, unde fiecare ncercare putea fi comandat de computer fr nt!rziere. ) a s fim cinsti#i fa# de centrul de control al misiunii, inter"eni Ric,ard, strbt!nd n lung i+n lat ncperea, trebuie s recunoatem c na"a militar ncrcat la maximum dispune de o capacitate de mane"r mai redus dec!t o capsul pentru doi, ec,ipat cu propulsie auxiliar. 'entru cei de la 7S:, riscul nu era deloc mai mare dac FeCton de"enea inoperabil. ) *ar nimic din toate astea n+ar fi trebuit s se nt!mple de la bun nceput, argument generalul american. 4a naibaI *e ce n+au a"ut rbdare s m atepteB Ficole se aez brusc pe unul din scaunele libere. apul i se n"!rtea i se sim#ea ame#it. ) e eB ntreb alarmat Ric,ard, apropiindu+se de ea. ) Mi+a fost de c!te"a ori grea# astzi. red c sunt nsrcinat. 'este aproximati" douzeci de minute "oi ti cu certitudine. N!mbi unui Ric,ard rmas cu gura cscat. Este extrem de rar ca o femeie s rm!n nsrcinat la mai pu#in de nouzeci de zile dup o injec#ie cu neutrabriolat. *ar s+a mai nt!mplat nainte. Fu cred c) ) Felicitri, o ntrerupse brusc un 1A@oole entuziasmat. Fu tiam c a"e#i de g!nd s ntemeia#i o familie, ) Fici eu, replic Ric,ard, nc nucit de "este. 1 mbr#i puternic pe Ficole i o #inu str!ns la piept. Fici eu, repet nc o dat. ) Fu mai discutm, declar emfatic generalul 1A@oole, adres!ndu+se lui Ric,ard. ,iar dac Ficole nu #i+ar purta copilul, tot a insista ca "oi doi s pleca#i n capsul i s m lsa#i aici. E singura decizie realist. .n primul r!nd, tim am!ndoi c masa reprezint parametrul critic, iar eu sunt de departe cel mai greu dintre to#i. .n al doilea r!nd, eu unul sunt btr!n, pe c!nd "oi sunte#i tineri. 0tii cum s pilotezi na"eta- eu nu am intrat nuntru nici mcar o singur dat. 0i pe l!ng toate astea, adug cu o "oce uscat, pe 'm!nt a fi judecat de urtea Mar#ial pentru refuzul de a ndeplini ordinul primit. !t despre tine, scumpa mea doctori#, continu 1A@oole c!te"a momente mai t!rziu, nu mai e ne"oie s+#i spun c por#i n tine un copil deosebit. El sau ea "a fi singurul copil de pe 'm!nt conceput "reodat n interiorul unei na"e extraterestre. 1A@oole se ridic i pri"i n jur. 0i acum propun s destupm o sticl de "in i s celebrm ultima noastr sear mpreun.

Ficole l pri"i pe general alunec!nd spre dulpaul cu buturi, desc,iz!ndu+l i scotocind nuntru. ) Mi+e suficient un suc de fructe, Mic,ael, spuse ea. 1ricum n+ar trebui s beau mai mult de un pa,ar de "in. ) *esigur, replic generalul repede. 'e moment am uitat. Speram s facem ce"a cu ade"rat deosebit n aceast sear. S fiu prta ultima dat... Se opri i re"eni la mas cu sticla de "in i sucul de fructe. .ntinse pa,are at!t lui Ric,ard c!t i lui Ficole. 3reau s ti#i, rosti el cu glasul calmat, c nu+mi pot nc,ipui doi oameni mai buni dec!t "oi. 3 doresc numai succes, n special n ceea ce pri"ete copilul. ei trei astronau#i bur n tcere. ) u to#ii tim, nu+i aaB ntreb generalul 1A@oole de+abia perceptibil. Rac,etele trebuie s fie pe drum. !t timp crezi c am, Ric,ardB ) ?udec!nd dup cele nregistrate de 7miralul Deilmann pe caset, a ndrzni s afirm c prima rac,et "a lo"i Rama n ziua %+R. 7cest moment se potri"ete at!t cu pozi#ia capsulei, dincolo de zona de mprtiere a fragmentelor, c!t i cu eliminarea oricror riscuri pentru 'm!nt. ) Fu n#eleg despre ce "orbi#i. e fel de rac,eteB Ric,ard se aplec spre Ficole, rostind cu "oce gra"( ) Mic,ael i cu mine suntem siguri c militarii de la 1L au ordonat un atac cu rac,ete mpotri"a lui Rama. Fu a"eau nici o siguran# c generalul se "a ntoarce pe FeCton, sau c i "a acti"a codul. :ar algoritmul de cutare nu e dec!t un foc de arm tras n cea#. Fumai un atac cu rac,ete putea garanta faptul c Rama nu "a face nici un ru planetei noastre. ) 7adar am la dispozi#ie ce"a mai mult de patruzeci i opt de ore pentru a m mpca cu *umnezeu, afirm generalul 1A@oole dup o reflec#ie de c!te"a secunde. 7m trit o "ia# fabuloas. 7m multe pentru care s fiu recunosctor. M "oi ndrepta n bra#ele Sale fr regrete.

)6. 1IS'L *ESTIN'L'I Ridic!ndu+i bra#ele deasupra capului i ls!ndu+le apoi s cad, Ficole l lo"i uor pe Ric,ard aflat n st!nga ei i unul din containerele cu ap, aezate precar pe raftul din spate. ) 3a fi aglomerat, obser" ea, rsucindu+se n scaun. ) *a, ncu"iin# distrat Ric,ard. 7ten#ia lui se concentrase asupra ecranului din fa#a locului pilotului. :ntroduse c!te"a comenzi i atept rezultatul. !nd n cele din urm acesta apru, Ric,ard se ncrunt. ) red c "oi face o ultim ncercare s rempac,etez pro"iziile, spuse oft!nd Ficole. Se ntoarse i pri"i rafturile. 7 ob#ine mai mult spa#iu i am scpa de paisprezece 2ilograme, dac am a"ea certitudinea c n apte zile suntem sal"a#i. Ric,ard nu rspunse. ) 4a naiba, murmur el c!nd pe ecran se i"i setul de numere. ) e s+a nt!mplatB ) e"a nu+i n regul aici. odul de na"iga#ie a fost calculat pentru o sarcin util considerabil mai mic ) dac pierdem unul dintre accelerometre nu "om reui s ne nscriem pe orbit. Ficole atept rbdtoare ca Ric,ard s explice. *ac pe drum a"em probleme c!t de mici, "a trebui s ne oprim i s reini#ializm comanda. ) *ar am crezut c exist destul combustibil pentru noi doi. ) *estul combustibil, da. @otui, n algoritmul de na"iga#ie sunt anumite subtilit#i care presupun c "e,iculul transport mai pu#in de o sut de 2ilograme ) n spe# pe 1A@oole i pro"iziile sale. Ficole citea ngrijorare pe fa#a lui Ric,ard. ) Fe "om descurca, cred, dac nu apar defec#iuni, continu el. *ar nici o capsul nu a fost "reodat pilotat n asemenea condi#ii. 'rin ,ubloul frontal l "zur pe general ndrept!ndu+se spre ei. .n m!n #inea un mic obiect. Era @>, unul dintre robo#ii s,a2espearieni ai lui Ric,ard. ) 7proape am uitat c e la mine, zise 1A@oole un minut mai t!rziu, dup ce primi mul#umirile profunde ale inginerului. Ka2efield srea n depozit ca un copil fericit, cu un z!mbet larg ntiprit pe c,ipul nc!ntat. ) 7m crezut c nu "oi mai "edea niciodat pe "reunul dintre ei, strig el de pe unul din pere#ii laterali unde l purtase momentul de exuberan#. ) 7m trecut pe l!ng cabina ta c,iar nainte de plecarea na"ei tiin#ifice, i strig napoi 1A@oole. osmonautul @abori #i aranja lucrurile. Mi+a cerut s+l pstrez pe acesta, pentru orice e"entualitate. ) Mul#umesc, mul#umesc, ?anos. Ric,ard cobor de pe perete i se ancor de podea. E un robot foarte special, Mic,ael, spuse cu o strlucire n oc,i. .l acti" pe @>. unoti "reun sonet s,a2espearianB

) 4ui Tat,leen i place n mod deosebit unul, dac+mi aduc bine aminte. primul "ers e, /7cel rstimp din an... Acel rstimp din an lve/i n mine (#nd smeade "oi anin tot mai rare 'e cren%i ce par sub crive*e haine 'ustii ca"asuri, "r c#nttoare. u ve/i n mine-al /ilei scptat (e scade, n Amur%, spre Soare-Apune...

red c

3ocea feminin a robotului i fcu s tresar at!t pe Ficole c!t i pe general. u"intele atinseser o coard sensibil n 1A@oole- brbatul fu ad!nc micat, i c!te"a lacrimi i se i"ir la col#urile oc,ilor. Ficole l apuc de m!n i i+o str!nse plin de compasiune, n "reme ce @> termina de recitat. ) Fu i+ai spus nimic lui Mic,ael despre problemele sistemului de na"iga#ie, constat Ficole. Ea i Ric,ard edeau ntini unul l!ng cellalt ntr+unul din micile dormitoare ale na"ei militare. ) Fu. F+am "rut s+l ngrijorez. rede c "om fi n siguran# i nu "reau s g!ndeasc altfel. Ficole ntinse m!na i+l atinse uor pe Ric,ard. ) 7m putea s rmnem aici, dragul meu, i atunci cel pu#in Mic,ael "a supra"ie#ui. >rbatul se rsuci spre ea. Ficole i ddea seama c o pri"ete, c,iar dac nu reuea s+l "ad n ntuneric. ) M+am g!ndit la asta, dar el nu ar accepta niciodat... M+am g!ndit c,iar s te trimit singur n capsul. 7i "reaB ) Fu, rspunse Ficole dup o clip de g!ndire. Fu cred. 7 prefera s merg cu tine, numai dac... ) Fumai dac ceB ) .n caz c ntr+ade"r ar nsemna o diferen# apreciabil. *ac unul dintre noi poate supra"ie#ui, ns am!ndoi suntem aproape sigur condamna#i, atunci nu prea are sens) ) Fu+#i pot da probabilit#ile, o ntrerupse Ric,ard. .ns nu cred s existe o diferen# major dac mergem mpreun. unotin#ele mele despre capsul contrabalanseaz oarecum greutatea suplimentar. 0i oricum, tot n na"et ne "a fi mai bine dec!t s rm!nem aici. ) Eti absolut con"ins s rac,etele sunt deja pe drum, nu+i aaB ) *a. 7ltfel nu se poate. 7 pune pariu c un asemenea plan de rezer" a fost ntocmit imediat dup ce Rama i+a modificat orbita, ndrept!ndu+se spre 'm!nt. Rmaser tcu#i o bucat de "reme. Ficole ncerc s doarm, fr succes. Dotr!ser am!ndoi s se odi,neasc ase ore nainte de plecare, aa nc!t s fie ntr+o form fizic c!t mai bun n "ederea unei cltorii nendoielnic isto"itoare. @otui, mintea lui Ficole refuza s nceteze s func#ioneze. ontinua s i+l nc,ipuie pe 1A@oole pierind n mingea de foc nuclear. ) E cu ade"rat un om minunat, opti Ficole. Fu era sigur dac Ric,ard adormise sau nu. ) 7a este, rspunse el pe acelai ton. .i in"idiez tria de caracter. Fu m pot nc,ipui d!ndu+mi "ia#a cu at!ta uurin# pentru altcine"a. Fcu o scurt pauz. >nuiesc c totul se trage de la profunda sa credin# religioas. El nu "ede moartea ca un sf!rit, ci doar ca o tranzi#ie. &u a! putea s-o "ac, socoti Ficole. Mi-a! da via*a pentru ?enevieve. 'oate chiar !i pentru Richard, !i pentru acest copil nc nenscut. 'oate c n reli%ia lui 6 2 oole, to*i "ac parte din "amilia sa. .ntre timp, Ric,ard se lupta cu propriile emo#ii. Fu era egoist neinsist!nd ca Ficole s plece singurB 'utea oare s justifice cu ade"rat riscul suplimentar al prezen#ei sale n termenii abilit#ii sale de pilotB 7lung ntrebarea din minte i se strdui s se g!ndeasc la altce"a. ) F+ai spus prea multe despre copil, rosti Ficole dup o alt pauz. ) F+am a"ut nc timpul s+l integrez, sau s o integrez, n ceea ce se nt!mpl, replic Ric,ard. 'urtarea mea a fost lipsit de sensibilitate... 0tii c sunt fericit. 3reau doar s atept p!n ce suntem sal"a#i nainte de a m g!ndi serios la rolul de tat. Se aplec i o srut pe Ficole. 0i acum, scumpa mea, sper s nu m consideri bdran, dar am de g!nd s dorm. S+ar putea s treac mult timp p!n "oi mai a"ea alt ocazie... ) *esigur, ncu"iin# ea. :art+m. .n mintea lui Ficole se form alt imagine, de ast dat a unui copila. M ntreb dac va "i inteli%ent. 5i dac va avea ochii alba!tri !i de%etele lun%i ale lui Richard7

Ficole se g,emuise n col#ul camerei slab luminate. Sim#ea nc n gur gustul pepenelui+man. 1 btaie ciudat pe umr o detept. 'ri"i n sus i "zu uriaul a"ian gri catifelat, aplecat deasupra ei. :nelele "iinii din jurul g!tului su strluceau n ntuneric. ) 3ino, i spuse rugtor. @rebuie s "ii cu noi. .l urm pe a"ian pe ,ol i coti la dreapta, ndeprt!ndu+se de coridorul "ertical. eilal#i a"iani stteau alinia#i l!ng perete. 1 pri"eau cu to#ii atent. .ntreaga procesiune se porni n urma a"ianului gri, n josul tunelului. 'este c!te"a momente, tunelul se sf!ri ntr+o sal spa#ioas. 'e peretele opus ardea o lumin slab, n rest ncperea se afla n ntuneric. 0i al#ii erau prezen#i acolo, ns Fic