Sunteți pe pagina 1din 88

AVENTURA Romane de aciune i pasiune

PIERRE DEMOUSSON

SCLAVA PIRATUL UI
Traducere de MIU TEODORIU

Cuprins
PIERRE DEMOUSSON - SCLAVA PIRATULUI ................ 4
CAPITOLUL 1............................................................................. 4 CAPITOLUL 2. ATACUL ........................................................ 13 CAPITOLUL 3. TRGUL DE SCLAVI ...................................... 21 CAPITOLUL 4. INSULTA ADUS FRANEI ............................ 28 CAPITOLUL 5. FATMA, NEGRESA CEA BUN ...................... 35 CAPITOLUL 6. UN OFIER LA KASBAH ................................ 40 CAPITOLUL 7. EVADAREA ................................................... 47 CAPITOLUL 8. FELUCA CU PNZELE DE AUR ..................... 52 CAPITOLUL 9. MEKTUB!....................................................... 58 CAPITOLUL 10. ARMATA NAVAL ......................................... 62 CAPITOLUL 11. SIDI FERRUH.............................................. 66 CAPITOLUL 12. STAUELI ........................................................ 71 CAPITOLUL 13. CAPITULAREA ALGERULUI ........................... 74 CAPITOLUL 14. I POARTA DE BRONZ A CETII KASBAH SE DESCHISE ........................................................................... 77

YACU-MAMA .............................................................. 83

PIERRE DEMOUSSON SCLAVA PIRATULUI

CAPITOLUL 1.
Ar trebui s intri n cabina ta, copila mea; cu venirea serii se cam pornete vntul Dar tu, tticule, nu m nsoeti? Nu, Marie-Anne, eu mai rmn pe punte, tii bine c pe la ora asta cpitanul lui Vulcan ine s mai plvrgim puin i face plcere. Admir, zu, rbdarea ta! Chestie de obinuin. Viaa m-a nvat c nu stric niciodat s fii amabil. Ceea ce nu m-mpiedic ns s-mi pstrez libertatea de spirit, i s-mi judec contemporanii la justa lor valoare. O, tticule! ce diplomat eti tu! Zu c ministrul face ru c nu folosete mai bine talentele tale! Ai s-mi trimei un matelot s-mi vesteasc ora cinei? N-ai nicio grij; la revedere. Dialogul acesta se schimba pe puntea dinaintea vasului cu trei catarge Vulcan, vas-curier francez, care n seara aceasta de martie 1827, naviga, cu toate pnzele ntinse spre Syria, dup ce prsise Marsilia de vreo patruzeci i opt de ore. Era ncnttoare aceast Marie-Anne, fat tnr de douzeci de ani, brun cu ochi negri, cu nfiarea inteligent i hotrt.
4

Tatl ei, consulul general Robert des Pallires, trimes de guvernul Majestii sale Carol X ca s-l reprezinte la Beyrouth unde, graie tratatelor datnd nc de pe vremea bunului rege Francisc I, Frana ocupase ntotdeauna n rile Levantului o situaie privilegiat. Cam solemn, cam nepat, un fel de deformare profesional, consulul general fcea celor care-l ntlneau pentru ntia oar impresia c ar fi un personaj rece, nchipuit i foarte distant; dar dac putuse i mai ales tiuse cineva s foreze uile intimitii sale, i da ndat seama c nu se afla om mai bun pe lume. Vduv devreme, nu tria dect pentru copila lui, fiica lui unic, portretul viu al soiei disprute. Marie-Anne, ager, tot att de inteligent pe ct de drgu, cunotea inima tatlui pn-n strfundurile acesteia i bravul diplomat, foarte adesea fr, s-i dea seama, era manevrat de mna de maestru a tinerei fete. Aa se ntmpl c atunci cnd demnitarul primi pergamentul cu pecetia regelui care-l mputernicea s ocupe un post n Syria, Marie-Anne, de cum afl, nu ovi o clip. Am s te nsoesc, tticule, i declar ea cu ton hotrt. Dar bine, mititico, nu te gndeti? Ba dimpotriv Dac biata mea mam mai tria, ce fceai? De nu tiu. Ei! vezi! Iac, s i-o spun eu: ai fi dus-o cu d-ta. Da, da, nu protesta. Nu poi rmnea singur. Cine oare s poarte de grija casei? Cine s te ajute la recepiile consulatului general? De acord, dar e att de departe Tocmai n Asia Ei i, cel mult cincisprezece zile! Dar primejdiile cltoriei pe mare? A, da! S vorbim i de asta. Vrei s i spun adevrat? eu nu prea cred n ele. Nu cumva domnii pirai algerieni ar
5

ndrzni s atace vasul care-l duce la Beyrouth pe consulul general al Franei, trimisul Majestii Sale regelui? Atta lear lipsi! dac nu au scrupule i principii, aceste triste personaje fr de credin i fr respect de lege, cunosc totui nceputul nelepciunii, adic teama de cel mai tare. i apoi, tticule, nu te gndeti la mhnirea ce mi-ai pricinui plecnd fr mine? Ah, mic vrjitoare! Fa de argumentul acesta, consulul nu mai avu ncotro. ntreaga lui diplomaie btea n retragere n faa farmecului copilei sale i lacrimi de bucurie i de emoie i sugrumau tainic gtleju1. Cauza Marie-Annei era ctigat; dup o bun, nsoit de tatl ei, se mbarca la Marsilia pe Vulcan, special rechiziionat ca s-l transporte pe dl. des Pallires. Bastimentul acesta cuprindea, de altminteri, o ntreag ncrctur de stofe i mtsuri preioase, trimise de comercianii din Lyon pe pieele Levantului. Fr vreun incident de la plecare, cltoria se anuna din cele mai favorabile i diplomatul se bucura. Cele trei catarge ale lui Vulcan, ncrcate de pnze se nlau impuntoare deasupra punii; briza serii se rcea tot mai tare i d. des Pallires care-i trimisese fiica n cabin, regret c fgduiala dat cpitanului vasului l mpiedica s-o imite. Deodat, cobornd duneta, zri pe cel care era stpn pe bord dup Dumnezeu; cu faa nconjurat de un colan de barba aspr i ncrunit, ca cpitanul Baroni era o corcitur de corsican i Marsiliez tot att de bun marinar pe ct era de vestit ca povestitor de snoave. Iat-m domnule consul, exclam el. V-am cam lsat s m-ateptai. Dar v implor s m iertai. Suntei gata iertat, domnule cpitan, datoriile dv. ... Fleac! suntei, zu, foarte bun, dar pe blestematul sta de vas trebuie s fii cu ochii n zece. Totui, vd
6

Ba e chiar aa cum v-am spus. De pild, n-o s m credei poate, dar am dat ordine formale ca, cele dou tunuri cu care ne-a druit Arsenalul, n onoarea dv. domnule consul general, s fie puse n stare de tragere, de cum se las seara. Ei, ce credei adineauri dnd o rait, ce-mi vzur ochii? eful de echip sforia ca un tmpit lng piesele lui! Ce lux de precauiuni, cpitane. Ba nici de cum! De altminteri ncrctura e preioas. Mulumesc! spuse diplomatul rznd deschis. N-avei pentru ce! ntmpin cellalt fr ca s se turbure. Dar nu vreau s v ascund nimic; rmurile acestea, prin preajma Corsicii nu mai sunt sigure Adevrat? Nu sunt sigure de loc! i asta numai de cteva luni ncoace. S-ar putea spune c pirateria i-a nteit activitatea. Dar nainte de a prsi Marsilia am primit instruciuni severe i precise s m feresc pe ct se poate de primejdie. i eu care m gndeam c cele dou tunuri ale dv. nu erau aprovizionate dect cu focuri oarbe ca s salute pmntul! Da de unde! ghiulele bune, adevrate, de 24, pe care le-a trimete fr mustrare de cuget n cheresteaua celei dinti feluce, sau tartane sau ebece care-mi va prea suspect. Ba, tiu chiar un bandit dintr-tia cruia i rezerv o salv de onoare dac-l ntlnesc! i cine-i oare, cpitane? Acela care comand feluca1 cu pnzele aurite. N-ai auzit de el? V mrturisesc c Avei puintic rbdare, domnule consul general, am s v istorisesc povestea lui, iar iat c briza slbete i matelotul de serviciu la catart nu-mi pare s-i dea seama.
1

Corbioar lung cu pnze i lopei. 7

Scond din buzunar un fluier de argint, cpitanul Baroni l duse la buze i scoase mai multe chemri prelungi. ndat, ca nite draci ieind din cutia lor, vreo ase marinari aprur pe punte, cu picioarele descule, n pantaloni albi, cu torsul lor atletie acoperit cu un tricou albastru cu dungi albe. Ei, mi casc gur, url cpitanul. La manevr, mii de tunete. Ia ntindei-mi toat pnza asta. Agili ca nite pisici, oamenii se supuser i se repezir la vntrele. Se lsa seara; la orizont, discul soarelui avea s dispar pe dup valurile pe care le inunda ntr-o dr purpurie. Aa, acum merge iar bine, spuse Baroni ntorcndu-se la distinsul su pasager, dup ce mai nti se ncredinase ca manevra comandat de el era pe cale de mplinire. Cam pe unde ne aflm acum, cpitane? ntreb d. des Pallires. Exact n preajma insulelor Sanguinare. Mersul nostru parc se ncetinete. Da, i tare m tem ca noaptea s nu treac n mici manevre i trcoale. Va trebui s deschidem ochii. V temei de stnci? Nu stncile m sperie pe mine, ci piraii? Iar cu piraii? Ascultai bine ce am s v povestesc. Acum trei luni m ntorceam de la Alicante, cu Vulcan al meu ncrcat peste msur cu butoaie de vin. De aceea chiar mersul nostru era foarte ncetinit. Briza potrivnic m silea s plutesc n zig-zag, cnd deodat santinela de pe catart mi semnaleaz o pnz la rsrit. Bun, mi spun, trebuie s fie vreun camarad care ca i noi trebuie s fie n cutarea unui vnt favorabil; i nu m tulbur ctui de puin. Dar spre marea mea uimire, mi dau seama c fleacul
8

acela, nu mai mare dect o coaj de nuc, se apropia de noi cu mare vitez. mi iau luneta, ca s vd mai bine i iat c descopr dou rnduri de vsle care se balansau n caden de-a lungul cojii acelea. n acelai timp deosebii pnzele ei galbene, galbene de tot, ca de aur. Proast afacere, m gndii, cu att mai mult c naveam nici mcar un pistol pe bord. Necunoscutul nainta ntins spre noi i m mai ntreb i azi ce ni s-ar fi putut ntmpla, dac printr-un hazard, pe care vreau s-l numesc providenial, la cellalt capt al orizontului, nu s-ar fi ridicat un fum gros Un fum? Da, domnule consul general. Cuprins de spaim probabil, corsarul cu pnzele galbene face stnga-mprejur i dispare. Abia dup dou sptmni, la cpitanatul portului din Marsilia avui explicaia acestui dublu fenomen: fumul provenea de la unul din acele mici bastimente de o invenie recent de tot, care cic, face s nainteze vasul cu ajutorul aburilor, de fapt nu prea cred s fie mare lucru, cci pnzele i-au fcut proba lor de veacuri, i care i fcea ncercrile prin partea locului. Dar prezena acestuia, a izbutit s pun pe fug vasul pirat care se ndrepta spre noi i care nu era altul dect faimoasa feluc cu pnzele de aur, comandat de Aga, propriul fiu al lui Hussein, deyul Algerului. Cum? Acest pa ar tolera ca unul din familia lui? Nu numai c tolereaz pirateria, dar o i ncurajeaz. Algerul e un adevrat cuib de corsari de cnd i au instalat domnia Turcii pe acolo. tiu, tiu cu toate c oficial Da, cunoatem noi formula, mai e vorb? Dar v rog s credei c Hussein i bate joc de aa ceva, i c, refugiat n Kasbah, ca un vultur stpn pe larguri, i trimite marinarii lui groaznici n toate direciile cu ordinul de a-i
9

nsui toate bastimentele pe care le vor ntlni, fr ca s se sinchiseasc de felul pavilionului, i s-i aduc pasagerii i echipajul: brbai, femei, copii, orice, totul e bun ca s fac din ei sclavi. Domnule consul general, n-o s m facei s cred c habar n-avei de toate astea? Diplomatul, sincer ncurcat, ovia cu rspunsul, prins ntre francheea lui i secretul profesional Dar deodat, se hotr: Ai dreptate, cpitane: sunt la curent cu toate faptele acestea. Dar ce s facem? Nu trebuie alarmat publicul, i de aceea consemnul e tcerea. Cnd cade pe un bastiment nenorocul s devie prada unui corsar, statul se grbete s plteasc preul de rscumprare, orict ar fi de mare; i se iau toate precauiunile ca nimeni s nu afle nimic. O expediie ndeprtat spre aceste pmnturi necunoscute. Pentru un succes mai mult sau mai puin problematic, n-ar ntmpina din partea ponorului dect indiferen, poate chiar ostilitate Bine-neles n privina aceasta tii mult mai multe dect mine. Dar eu continui s strui asupra unui lucru, i anume: c Algerienii, Arabii dac preferai, sunt un popor blajin i panic, asuprii de o mn de Turci. Btinaii acetia dac s-ar vedea sprijinii de un vreun popor al Europei n-ar lsa s treac mult vreme ca s se revolte i s i rstoarne pe tirani. E un punct de vedere nou, cpitane, foarte interesant. Se prea poate s ai dreptate. Dar m ndoiesc ca chestiunea s fi fost studiat vreodat sub lumina aceasta i rein aspectul acesta al problemei ca s-l folosesc cu vreun prilej. Ah! Ah! Domnule consul, ncep s v convertesc! Dar se las noapte! Venii n cabina mea, s bem acolo un pahar de porto pentru izbnda cltoriei noastre.
10

Cei doi brbai apucar pe scara care duce spre apartamentele cpitanului. Acesta, de cum intr, ddu ordin omului su de serviciu s aprind felinarul de aram care atrna de tavan. Nu v-am ntrebat nc ce mai face fiica dv.? ntreb Baroni curtenitor. Se simte foarte bine, rspunse d. des Pallires i aerul de mare i priete minunat. Diplomatul abia i sfrise vorba, cnd un zgomot de pai grbii rsun n culoarul exterior. Ua cabinei se deschise brusc i secundul lui Vulcan, un tnr chipe cu ochiul ager, cu prul rocat, apru gfind cu plria de piele n mn. Iertare, scuzele mele, cpitane, domnule fcu el. Ce s-a ntmplat, ntreb Baroni. Un vas cu pnze dinspre tribord cpitane. Drace! exclam Corsicanul, care fr s mai atepte vreo explicaie, cu o mn i nfund plria n cap iar cu cealalt nfc un pistol ncrcat care se afla pe mas i se npusti afar, urmat de d. Des Pallires, intrigat de graba aceasta. Pe puntea lui Vulcan, n mijlocul ntunericului, forfoteau umbre foarte slab luminate de felinarele atrnate la mare deprtare unul de altul de-a lungul bordajului. Bastimentul nu nainta dect foarte ncet i o hul foarte blajin l legna parc cu bgare de seam. Consulul ddu cu ochii, pe dunel, de un grup n care recunoscu silueta ndesat a lui Baroni. i unde se afl vasul d-tale fantom? ntreb Corsicanul. Pe aici, cpitane, rspunse secundul artnd un punct n noapte. Luna care-l lumina adineaori e ascuns acum de un nor, dar v jur c n-am visat Cellalt se ntoarse mormind, cutnd s strbat misterul ntunericului. Deodat, luna reapru rspndindu-i pe valuri lumina
11

ei livid i ireal. Ca la un semnal ateptat, dou puncte luminoase, dou tore se aprinser n deprtare, luminnd un bastiment de form lung, subirel, sprinten, care nainta direct spre Vulcan, dus cu repeziciune de sforarea vslailor lui. Deasupra se nla o pnz, sinistr, ngust, curbat ca lama unui imens iatagan care strlucea galben n lumina lunii. O njurtura scp de pe buzele cpitanului Baroni. Feluca cu pnzele de aur! Exclam el i rmase o clip ca buimcit, dar curnd i reveni n fire i, desprinznd cornetul acustic care era atrnat de puntea de comand, rcni ct l inea gara. Ohe! cei de pe Vulcan, stop, fiecare la postul lui! pregtire de atac!

12

CAPITOLUL 2. ATACUL
D. des Pallires mpietrit o clip de cuvintele cpitanului Baroni i recpt foarte repede stpnirea de sine i naint spre comandantul Vulcanului. Comandante, oare i-a putea fi cu ceva de ajutor? Corsicanul, fr a rspunde ndat, privi pe diplomat din cretet pn-n tlpi, bubele i se crispar, i ridic uor din umeri. Nu, domnule consul, spuse el n sfrit, ntinznd mna, o lab mare, roie, aspr i proas, btrnului, care, cu atta simplitate venise s se pun sub ordinele lui. Nu, domnule consul, locul dv. nu-i aci pe punte. Duceiv la fiica dv., n apartamentul ei i, ntmple-se orice s-ar ntmpla, nu ieii de acolo. Ct despre noi, vom ncerca s v aprm cum va fi mai bine. D. des Pallires nu strui: Baroni era pe bordul lui singurul stpn dup Dumnezeu i fiecare trebuia s i se supun. i totui nu se putea gndi fr ca s se cutremure la jertfa tuturor acestor viteji care aveau s-i pun viaa-n joc pentru viaa lui i a copilei sale. ncet i parc cu prere de ru, cobor de pe dunet, pe cnd pe punte agitaia era la culme; marinarii alergau ncoace i ncolo, unii narmai cu sbii cu topoare, alii cu flinte; ordinele, chemrile se ncruciau. n jurul cpitanului, se adunaser vreo doisprezece brbai, de un curaj slbatec, gata s se bat pn la moarte.
13

n clipa n care avea s dispar n ntunericul scrii, diplomatul se opri i arunc o privire asupra valurilor: Colo la distan de cteva sute de metri, ntocmai ca o fantom mare, decupat ca o umbr chinezeasc pe ecranul cerului, feluca duman nainta ca un vultur asupra przii sale. Pe cnd zbovea, d. des Pallires se gndi deodat la Marie-Anne. Biata copil nu tia ctui de puin despre primejdia neateptat care amenina pe Vulcan, ea care-i btuse ntotdeauna joc de pirai. Tatl ei aproape c se dojenea singur c lsase s treac atta timp pn s-o vesteasc. Grbi ct putu pe treptele nguste. Pe cnd deschidea ua cabinei n care se afla Marie-Anne, un duduit surd rsun, zguduind ntreg vasul, fcnd s vibreze nveliul de la cal pn la punte. Dar ce se petrece, tat? ntreb tnra fat, venind n ntmpinarea tatlui ei. Acesta nu tiu ce s rspund, dar faa lui tras, gura lui crispat vorbir pentru el. Marie-Anne arunc ncolo cartea pe care o pstrase n mn. Ce s fie, spune? o primejdie? Se auzi o alt duduitur, mai surd, mai apropiat dect ntia. Tunul! murmur d. des Pallires. Tunul? Suntem oare atacai? i de cine? De ctre pirai, copila mea. Dar ascult-m, trebuie s fii calm. Nu-i fie fric. Tticule, cu tine lng mine, nu m tem de nimic. Dar vorbete, vorbete te rog. Vreau s tiu totul. Cel puin daca fi rmas pe punte! Atta ar mai fi lipsit. Dar uite n dou cuvinte despre ce e vorba: cpitanul Baroni crede c ar fi zrit un bastiment suspect care se ndrepta spre noi. Nu e tocmai sigur. Presupune totui c s-ar putea s fie faimoasa feluc cu pnzele de aur
14

Frumos nume! dar asta nu-mi spune nimic. E adevrat. Afl deci c acesta e numele pe care marinarii Mediteranei l-au dat vasului pe care-l comand chiar fiul deyului din Alger, Aga, cunoscut prin ndrzneala i vitejia lui. Pnzele bastimentului lui sunt vopsite n galben. De aci, oamenii mrii, care sunt cu toii cam poei, ie-au botezat de aur nelegi? Dar nu fii ngrijorat, copila mea. Cpitanul Baroni tie sigur ce are de fcut, echipajul lui e viteaz i mai are i tunurile pe care le-ai auzit. O s pun pe fug pe agresor, dac exist vreun agresor, i m-a trimis lng tine ca s te linitesc. Nu am nevoie, nu mi-e fric i o s ne urcm i noi ne punte. Ai nnebunit? Tnra fat se ndrept cu hotrre spre u. Dar cine o s ngrijeasc pe rniii notri? exclam ea. i apoi vreau s lupt i eu mpotriva acestor pirai care, fr ruine, atac nite oameni panici. Tticule, tticule, las-m s m duc. Nu sunt nepoata amiralului Pallires, fratele tu care i-a gsit o moarte att de glorioas la Navariu? Nimeni n-ar putea vreodat spune care ar fi putut fi rspunsul demnului consul general la evocarea acestor amintiri familiare i istorice, cci chiar n clipa aceasta, un zgomot ngrozitor care se auzea clar, cu toate uile nchise i pereii cptuii, se ridic pe puntea lui Vulcan. Una dup alta, dou detunturi bubuir; se pornise canonada hotrt mpotriva asaltatorilor. Strigte de furie slbatec ajunser pn la cabina pasagerilor, nsoite de pocnetele flintelor, apoi deodat o izbitur brutal fcu s se zguduie ntreg vasul: surprins, d. des Pallires lunec pe podea iar Marie-Anne se repezi s-l ridice. Deasupra lor, btlia trebuie s se fi ncins; se auzeau lovituri surde, izbituri, strigate; fulgerri roii ca nite
15

flcri treceau prin faa ferestruicilor cabinei. Nenstare s fac vreo micare, nu din pricina fricii ci a surprinderii, Marie-Anne edea pe canapeaua cabinei lng tatl ei, buimcit nc de reaua cztur suferit. Urmrea cu ochii minii lupta care se ddea colo sus, actele de curaj, sforrile tuturor bravilor mateloi care se luptau ca s-o apere, pe ea, biata fat neputincioas s le dea vreun ajutor. Ah! Turcii tia blestemai, care n plin secol al XIX-lea mai pstrau obiceiurile blestemate de alt dat. Ce s-ar putea oare face ca s se curee odat pentru totdeauna mrile de pacostea asta! Deodat, o detuntur pocni aproape de tot de urechile tinerei fete, un geam al uneia din ferestruicile rotunde se fcu ndri n timp ce un glonte se nfipse n lemnria cabinei. Marie-Anne se ntoarse, brusc: prin gaura rotund a ferestruicii apru faa hidoas, pmntie, a unui om, chior, schimonosit. Purta un turban. O mn se ntinse spre d-ra des Pallieres care simi un fior strbtnd-o din cretet pn-n tlpi. Dar i reveni repede n fire. De ce avea s se team? Omul doar nu putea ptrunde nuntru prin ferestruic. Maimuoi blestemat! strig ea mnioas, ateapt puin. i apucnd o vergea grea de fier cu care se fixa de obicei masa cabinei pe timp de furtun, ea lovi cu toat puterea mna care-o mai amenina nc; rsun un urlet de durere iar omul fioros dispru. n vremea asta, sus pe punte btlia continua. Care avea s fie sfritul? S fie oare piraii att de numeroi i att de puternici nct s doboare pe vitejii mateloi ai cpitanului Baroni? D. des Pallieres, ca pierdut ntr-un vis, nu mai spunea nimic. Marie-Anne plec plin de ncordare urechea. I se pru c detunturile se potoliser, se rriser.
16

Tunurile, flintele tcuser, doar unele gemete strbteau pn la ea. Era sfritul: trebuie c barbarii fuseser respini. Tticule, spuse ea atunci, nu crezi c ar fi bine s ne urcm pe punte? O, Doamne Copila mea Ascult, nu se mai aude nimic. Desigur c s-a sfrit. Feluca cu pndele de aur o fi luat-o la fug. Hai, tticule s-l felicitm pe cpitanul Baroni i pe bravii lui tovari. Au binemeritat-o. Diplomatul i fcu pe plac i mpreun cu fiica lui ajunse la scara care-i duse pe punte. Dar acolo, n locul spectacolului la care se ateptau, ceea ce vzur i cufund n uimire i groaz; voir s dea napoi, s fug prea trziu. Zece mnii grele, grosolane, i nfcar i ntr-o secund consulul general i Marie-Anne, legai cobza, fur mpini spre un grup de brbai pui n lanuri, printre care recunoscur pe cpitanul Baroni cu faa nsngerat, pe secundul vasului i pe civa mateloi de pe Vulcan. Doamne! ce se ntmplase oare? n curnd aveau s afle ceea ce de altminteri i ghiciser; mpotriva oricror ateptri, piraii de pe feluca cu pnzele de aur, puseser stpnire prin fora lor superioar pe vasul francez. Aga, corsarul cel cumplit, fiul deyului, era de acum ncolo stpn, nu numai pe bastiment ci i pe soarta tuturor celor de pe vas. D. des Pallires, prea bun cunosctor n ale Orientului, nu se putea ndoi ctui de puin de soarta care-i era rezervat att lui ct i tovarilor si de suferin. Totui, i mai rmnea o speran: calitatea lui de consul al Franei, putea s impresioneze pe barbarii acetia, cu toate c epoca nu era prea ndeprtat ceva mai mult de un secol n care venerabilul Printe Le Vacher, trimis al regelui Franei la Alger, fusese legat de gura unui tun din
17

ordinul deyului care domnea pe vremea aceea i i gsise astfel o moarte ngrozitoare, n dispreul cel mai deplin al dreptului naiunilor. Ticloii care luaser n primire pe d. des Pallires i pe fiica sa, i mpinser spre partea dinainte a vasului, unde nite tore luminau un grup de oameni cu chipurile energice, dar aspre i crunte. La civa pai mai ncoace de ei, acela care pesemne era eful lor sta n picioare cu braele ncruciate. nalt la stat, prea mai distins la nfiare dect tovarii lui, i mustaa neagr care-i mpodobea chipul ntunecat, nu izbutea s rpeasc ntregii sale persoane un anumit aer de mreie i de inteligen. Ochii lui aruncau fulgere, n chimirul lui de piele galben, mpodobit ici i colo, cu pietre scumpe, erau nfipte dou pistoale cu mnerele cu ncrustri de Damasc i mai atrna de el un iatagan de care prea c nu se servise, cci spre deosebire de iataganele celorlali pirai, care-l nconjurau lama acestuia nu arta nicio urm de snge. La vederea consulului i a fiicei sale, se nal i mai mult din trup i cut s-i dea o nfiare i mai aspr. Cine eti tu, ntreb el pe franuzete pe d. des Pallires. Dar tu? replic ndat diplomatul care tia c cu Orientalii principalul lucru e s nu-i pierzi niciodat obrazul. ntrebarea pru c-l uluiete o clip pe pirat, dar i reveni ndat: Te intereseaz? Afl deci c sunt fiul Mriei Sale Hussein, dey al Algerului i stpn atotputernic al Regenei. Eu sunt trimisul regelui Franei i, prin faptul acesta, persoana mea e sfinit. Rspunsul l biciuise pe turc n plin obraz. Strnse pumnii dar se stpni. Crezi tu c m impresionezi?
18

ineam s te previn, cci stpnul meu, mai puternic dect tatl tu, va ti s rzbune insultele tale. Deyul Algerului nu se teme de nimeni. De aceea fiul lui se poart ca un bandit. Ticlosule! Am s-i art eu ct caz fac de tine! Dar mai nainte rspunde, cine-i femeia asta? Soia ta? E fiica mea. Piratul tcu i fix lung pe Marie-Anne care susinu examenul fr ca mcar s clipeasc. Ce putea s se petreac n capul acesta de barbar? era oare sensibil la farmecul att de aievea al tinerei fete? ntoarse ncet ochii de la ea, ridic din umeri ca i cnd ar fi voit s se descotoroseasc de un gnd scitor, apoi, pe arbete, spuse cteva cuvinte la doi din oamenii lui care se apropiar de prizonieri. Marie-Anne fcu o micare ca s se trag napoi. Nu v temei de nimic, domnioar, spuse Aga din nou pe franuzete. N-o s vi se fac niciun ru dac nu ncercai s fugii. n clipa aceasta, d. des Pallires, nu se putu mpiedica s nu pun o ntrebare: Dar cine te-a nvat oare s vorbeti limba noastr? ntreb el. Asta te intereseaz? A putea s nu-i rspund, dar pentru fiica ta consimt s te informez; afl dar c am fost crescut de un renegat din ara ta. i ce ai de gnd s faci cu noi? S v adaug la ceilali captivi i s v conduc la Alger. Apoi? Tatl meu va decide. Zicnd aceste cuvinte. Aga fcu un semn i piraii mpinser pe cei doi prizonieri spre grupul lui Baroni i al mateloilor si. Dup care, parte dintre Turci trecu, dup mai multe manevre ncoace i-ncolo, pe feluca cu pnzele de aur, iar aceasta, lund pe Vulcan n remorc, porni ctre miaz-zi.
19

Dinspre rsrit, orizontul care plea vestea apropierea aurorii.

20

CAPITOLUL 3. TRGUL DE SCLAVI


Pe piaa Marinei, nu departe de Kasbah-ul mritului Hussein, dey al Algerului, domnea un vlmag, un zgomot fr de nume: Arabi mergeau i veneau, falnici n burnusele lor albe, n cap cu un turban legat cu nur de pr de cmil, ceea ce nsemna c sunt efi din Sud, fii ai unor corturi mari, care veniser spre capital n sperana unor afaceri bune. Droaie de negri forfoteau prin pia, cu sau fr treburi. Din cnd n cnd trecea cte o femeie voalat, fr a atrage atenia nimnui i disprea ca o umbra ntr-una din uliele nguste, care, ntocmai ca nite prpstii misterioase se cscau la fiecare col al pieii. Din toat aceast omenire n micare se ridic un miros puternic, acru de sudoare i de murdrie. trengari, marinari, oameni n zdrene, se furiau printre grupe, ducnd burdufuri pline de ap, couri cu curmale, scond strigte ascuite, ferindu-se cnd i cnd de cte-o lovitur. Toat gloata asta mbrcat n alb sau n culori iptoare, se izbea ca un val de un baraj de ieniceri, cu musti lungi, nepstori n aparen ca nite statui i rezemai de eava putilor lor cu patul mpodobit de ncrustri. Soldaii, fr a s se clinteasc din loc, se mulumeau s resping cu brutalitate pe imprudenii care-i strngeau prea de aproape; i din cnd n cnd, un cuvnt, un singur cuvnt aspru, ieea din gtlejul lor. Balek. Atunci, Arabii se trgeau napoi, ctui de puin
21

turburai, ca s-i reia ceva mai departe nesfritele lor plvrgeli. Deodat, de sus, de la Kasbah, de pe zidurile cu metereze, rsun un bubuit surd i prelung: era o lovitur de tun tras de unul din strvechile tunuri de bronz a crui gur se ntindea printre crenelurile vechii fortree. Fr ndoia a c era vreun semnal cci numai de ct ienicerii, cu pasul lor molatec se adunar ntr-un pluton cam dezlnat i se duser s se posteze ntr-unul din colurile pieii, mprind cu generozitate scuipturi sau lovituri de cizm celora care nu se grbeau s-o tearg mai curnd din faa lor. ndat, mulimea de gur casc nvli i se resfir prin aleile lsate libere ale unui trg n aer, liber ale crui produse erau fiine omeneti. Era marele trg de sclavi al deyului din Alger, pe care Mria Sa Hussein l deschidea cumpttorilor. Jalnic marf, marfa expus acolo! Ciorchini de oameni cu picioarele ferecate, femei, copii, de toate vrstele, de toate naionalitile, negri, i albi, de la nenorociii Negri ai Sudanului, adunai de caravanieri lacomi i adui n capital ca turmele, biciuii, schingiuii i flmnzi. Pn la echipajele vaselor franceze, italiene, engleze, spaniole, baleare, malteze, capturate de pirai n cursul raitelor lor. Erau acolo mai mult de cinci sute, iar printre ei, cteva femei remarcabile prin frumuseea lor. Un grup mai ales atrgea atenia eventualilor cumprtori: era compus dintr-un brbat scurt de stat dar lat n spate, solid, cu faa ars a marinarului care a vnturat mrile tuturor climelor, un btrn cu prul alb, trist, abtut, ca frnt de soart, i n sfrit dintr-o tnr fat, frumoas, fraged, care prea plin de grij pentru cei doi tovari ai ei. Erau: Baroni, cpitanul lui Vulcan, consulul general des Pallires i fiica acestuia, Marie-Anne. Dup capturarea bastimentului lor de ctre feluca cu
22

pnzele de aur, nefericiii prizonieri fuseser condui la Alger de ctre fiul deyului i aruncai n temniele ntunecate din subsolurile puternicei ceti Kasbah, reedina groaznicului i puternicului stpn care-i exercita cruda lui tiranie asupra Regentei Algerului, impunndu-se populaiei prin for i teroare. n nchisorile acestea, adevrate morminte, sute de nenorocii zceau n murdrie, n prada unor lipsuri din cele mai cumplite, ateptnd aproape ca o mntuire ziua n care clul va consimi s-i scoat de acolo ca s-i expun n trgul sclavilor: robia cea mai grea nu putea fi mai de nesuferit dect aceast odioas captivitate. Din fericire pentru dl. des Pallieres, nu numai c nu fusese desprit de fiica lui i de cpitanul Baroni, dar ntemniarea lor nu fusese de lung durat, cci, ajuni abia n ajun, supravieuitorii de pe Vulcan fuseser i scoi la vnzare. La dreptul vorbind, printre captivii europeni, circulau tot felul de zvonuri, zvonuri care ajunser i la consulul general i tovarii si, fr ca ei s le acorde totui mai mult crezare dect meritau. Se repeta, de la lan la lan, c deyul Hussein, ameninat n sfrit de marile putei pentru ruinosul comer de care se servea ca s se mbogeasc, se temea ca nu cumva dintr-o zi ntr-alta s debarce pe coastele lui flota englez i cea francez i c de aceea i golise dintr-odat prvliile de jalnica marf nghesuit acolo. Care era partea de adevr din cele aflate, d. des Pallires nu era n stare s controleze, i nimic, la plecarea lui din Frana nu-l putea face s cread c guvernul regelui ar fi dispus s ntreprind vreo expediie ndeprtat; dimpotriv chiar, iar sosirea lui la Alger fusese att de rapid, internarea lui att de scurt, nct cu adevrat c nu avusese nc nici timpul material s-i dea bine seama de situaie. ncercase el pe lng Aga s arate nsemntatea titlului
23

su de reprezentant calificat al regelui Franei, dar eful pirailor i rse n nas. O a doua ncercare pe lng ienicerul nsrcinat cu nchisorile n-avu mai mare izbnd i diplomatul nu mai avea dect o singur ndejde: s izbuteasc s dea de veste colegului su. Acreditat pe lng dey, cavalerul Deval, nsrcinat de afaceri al regelui la Alger pe care-l cunoscuse odinioar la nceputurile carierei sale, n Italia c se afl cu fiica sa printre captivii mritului Hussein. Nu ncpea ndoial c consulul Franei ar fi obinut liberarea lui imediat. Da, dar cum s-l previn? D. des Pallires nu mai tia crui sfnt s i se nchine; i dac Marie-Anne n-ar fi fost lng el, nu ncape nici o ndoial c bietul om s-ar fi lsat s cad prad disperrii celei mai cumplite. Din fericire tnra fat se afla lng el ca s-i ridice moralul, ajutat de cpitanul Baroni, care n cursul unei lungi viei aventuroase, trecuse prin multe i lua lucrurile cu filosofie. Cu braele ncruciate, corsicanul privea cu un dispre suveran pe Turcii, pe efii de trib uscivi i descarnai, pe Maurii groi cu pielea lucitoare care i dau trcoale, nendrznind s rite un pre pentru un servitor att de sfidtor, att de puin dispus s primeasc sclavajul. Un slujba al finanelor deyului, nsoit de patru ieniceri, circula printre grupe ncasnd sumele n duros, n dubloane de aur sau de argint, dup fiecare cumprtur ncheiat. Pe cnd se apropia de cei trei Francezi, Baroni murmur deodat: Domnule consul? Ce-i? rspunse d. des Pallires, tresrind, ca i cum ar fi fost trezit dintr-un vis. Facei ca i cum n-ar fi vorba de nimic i ascultai-m. i dv. domnioar, de asemeni. Poate c s fi venit pentru
24

noi ceasul mntuirii. Bine, spuse Marie-Anne care, pe nesimite, se apropie de tatl ei. Mai avei n buzunar, relu Corsicanul, scrisoarea pe care o pregtiseri pentru colegul dv.? Da. Atunci, trecei-mi-o. Am observat o negres btrn, vreo slujnic a deyului, fr ndoial, care nsoete pe l de strnge gologanii i care m-a privit cu simpatie. Uite-o c se ntoarce, am s ncerc s-i strecor biletul dv. De-ai putea izbndi, prietene, spuse consulul, strecurnd cpitanul ui scrisoarea. Aceasta o apuc repede, o ascunse n mn i atept. Doi Kaizi nali, un Maur cu nfiare buhit i caraghioas, se opriser n faa francezilor i discutau ntre ei pe arbete, presrndu-i conversaia cu strigte aspre i guturale. Unul din ei naint chiar i puse mna pe umrul consulul general, fr ndoial ca s explice colegilor si c btrnul ar fi un sclav de pe urma cruia nu s-ar putea alege cu vreun ctig. Vznd aceasta strngtorul de impozite, mirosind vreo afacere, se apropia cu escorta lui de ieniceri fcnd s rsune n punga lui de piele, pe care o purta la cingtoare, banii pe care-i adunase. Dar n clipa aceasta se isc un vlmag n mulime, se ridicar strigte, protest i amestecate cu adevrate urlete de furie i gemete. Cu lovituri mari de grbaci mprite cu generozitate, doi soldai, fr vreo alt arm vizibil dect un iatagan gol trecut prin cingtoare i croiau drum prin mijlocul grupelor, pind naintea unui tnr nalt cu nfiare distins, dar crud, pe care Marie-Anne l recunoscu ndat: era comandantul felucei cu pnzele de aur, Aga, fiul deyului. Profitnd de turburarea pricinuit de aceast sosire neateptat, cpitanul Baroni fcu un gest uor ctre
25

btrna negres pe care el o observase de mult, i pe care n-o slbise din ochi din clipa n care o zrise. Femeia pru c nelege i, apropiindu-se pe nesimite, i fcu de drum, o dat, de dou ori, prin faa captivilor. A doua oar, ea plec ducnd ascuns n cutele bu-buului care o drapa, scrisoarea d-lui des Pallires pe care Baroni izbutise s i-o strecoare pe sub mn spunndu-i: Pentru consulul Deval! Fr a rosti vreun cuvnt, btrna ddu din cap i prizonierii o vzur deprtndu-se, stpn pe soarta i poate c i pe viaa lor. n vremea asta Aga se apropiase tare de Francezi i, fr ca un muchi al feei s i se fi micat, chem pe strngtorul de impozite: Cine i-a permis s aduc aici pe aceti trei Francezi? spuse el fr ca s ridice vocea; dar Marie-Anne i dedu seama c ochii lui aruncau fulgere. Doar tii bine, fiu de cine, c acetia trei nfieaz partea mea proprie de prad! Cellalt se trase napoi cu civa pai, ducnd amndou minile la frunte. Dar Aga i fcuse un semn i cei doi ieniceri ai lui puser mna pe umerii nenorocitului ore tremura din toate mdularele i clnnea din dini. Ducei-l, de aici! porunci fiul deyului tot nepstor, i punei s i se taie capul. S mprii ntre voi banii ce-i are la el. Soldaii se supuser. ndat piaa Marinei, att de zgomotoas i de agitat cu cteva clipe nainte, deveni tcut i se goli ca prin minune de toi cumprtorii de sclavi, care, ca nite obolani de pe un vas naufragiat, fugeau care ncotro, grbii s scape de groaznica mnie a stpnului a crui violen o cunoteau toi prea bine. Curnd nu mai rmase dect lungul cir de nenorocii, nctuai, nenstare s se mite i neizbutind s se
26

dumireasc ce se ntmplase. Fr ca s prseasc superba lui indiferen, Aga trase propriul lui iatagan, o arm de lux anume furit pentru el, i se apuc s taie legturile Marie-Annei, ale tatlui ei i ale cpitanului Baroni. Apoi, mpingndu-i pe cteitrei, naintea lui le spuse cu simplitate: ntoarcei-v la Kasbah de unde n-ai fi trebuit s mai ieii vreodat. Suntei prizonierii Mei, s nu uitai asta!

27

CAPITOLUL 4. INSULTA ADUS FRANEI


n dimineaa aceea, cavalerul Deval, consul general i nsrcinat de afaceri al regelui Franei la Alger, se plimba gnditor n cabinetul su de lucru, mbrcat ntr-o elegant hain de cas, de provenien englezeasc dup moda anului 1827, pe care o primise, cu ocazia trecerii ultimei pote maritime engleze prin portul Alger. Diplomatul era nelinitit. Instruciunile pe care le cptase din partea guvernului su i porunceau s se duc nentrziat la dey i s pretind de la el reglementarea definitiv a diferendelor care existau de muli ani ntre Frana i Regen. Or, mai bine ca oricare altul, Deval tia c practic era cu neputin s-i smulgi paei cel mai mic rspuns pozitiv. De cte ori nu scrisese la Paris: Mentalitatea paei Hussein, suveran absolut i ciudat, nu poate cu nimic fi schimbat prin sfaturi. Urt de populaii, nu domnete dect prin putere i graie fricii pe care o inspir cei 18.000 de ieniceri care compun armata lui. Nu exist dect un mijloc, un singur mijloc dup prerea mea, i Excelena Voastr o s m ierte c-mi iau libertatea de a voi s par c v dau sfaturi, pentru a-i impune Deyului voina noastr nu rmne dect: rzboiul. Cavalerul Deval se oprise din plimbarea lui i recitea cu atenie raportul su politic n care, urmnd marile tradiii ale departamentului afacerilor strine, ncercase s balanseze plcut perioadele stilistice, cnd o lovitur
28

uoar n ua cabinetului su de lucru l smulse din visare. i puse depea pe birou i spuse: Intr! Ua se deschise, draperia care o ascundea se ddu n lturi i un cawas al consulatului apru. Omul, gras, burtos, mbrcat n portul oriental, cu un turban verde pe cap, ilic, alvari, cu o sabie mare la cingtoare se nclin adnc n faa stpnului su i ducnd succesiv mna de la inim la frunte, atept: Ce vrei Ali? ntreb consulul. Estem aici un negresa tare btrn. Vrei vedem pe tine. O negres btrn? Condu-o la secretarul meu. Nu, stpne. Ea vrei vorbetem la tine singur. Ei, asta-i bun! Dar ce-i nchipuie arpoaica asta, c e aa de uor de deranjat consulul Franei? La ea spus c primit scrisoare de la Francezi pentru tine. Asta femeie vine de la Kasbah. De la Kasbah? Francezi? nc vreo sclav, fr ndoial, care se plnge, spuse consulul ridicnd din umeri. Ei! ce le pot eu face! Am prevenit guvernul. Nu trebuiau s se lase prini, iaca! Departamentul nu-mi d instruciuni n sfrit, cu att mai ru, fie! Ad-o ncoace pe negresa ta, Ali, dar ai s rmi la dispoziia mea ca s-o reconduci imediat. Demn i sever, consulul Deval se duse s se aeze la biroul lui, dar n-avu mult de ateptat. Cawas-ul se ntoarse aproape numai dect, mpingnd nuntru o biat femeie zbrcit i uscat ca o lmie veche, cu pielea aproape cenuie, nfurat ntr-un larg bu-bu alb. La vederea diplomatului, ea czu n genunchi pe podea i-i ntinse o hrtie strns n patru dup care, de la sine, se retrase fcnd temele i mergnd de-a ndrtelea. Oarecum intrigat, Deval desfcu mainal biletul pe care-l primise, dar abia-i aruncase ochii pe el c scoase un strigt pe care i-l nbui repede. Ei, asta-i prea de tot! spuse el, apoi chem:
29

Ali! Ali! Grasul cawas intr. Negresa ceea, unde-i? A plecat stpne. A plecat? Ntrule! De ce? Doar i poruncisem n turburarea lui consulul nu mai tia ce spunea, i cawas-ul lui, prevznd o furtun, se furi binior spre ua, nainte de a fi izbucnit peste capul lui. De fapt, avea i de ce i tulburat diplomatul, cci scrisoarea pe care i-o predase negresa venea de la colegul su des Pallires, care-i aducea la cunotin capturarea i internarea sa n nchisorilor deyului precum i a fiicei sale i a cpitanului Baroni. Totodat l rug s intervin n favoarea lui. De ast dat, bombni Deval, s-a ntrecut msura! Ne mai mulumindu-se cu marinari obinuii, canalia de Hussein i garnisete acum nchisorile i cu oameni din cariera diplomatic! Dar n-o s mai mearg aa! Las c-l fac eu s simt cu cine are de-a face. Bietul des Pallires, un om att de cumsecade, cam ters, nu-i vorb, i care ar fi trebuit s fie pus n retragere, dar s-o sfreasc astfel! i biata fiica lui, o copil ncnttoare, mi aduc foarte bine aminte c am zrit-o la Curte, cnd am trecut pentru ultima oar la Paris. Ah! deyul sta blestemat! M duc la el numaidect! Furios, consulul trase un nur care atrna de-a lungul peretelui; rsun un clopoel, deprtat, i aproape ndat, secretarul lui, un Levantin cu nfiare deschis i inteligent, apru, l puse i pe el n curent cu uluitoarea veste. i ce avei de gnd s facei, domnule consul general? ntreb slujbaul. S m duc pe dat la Kasbah i s pretind punerea imediat n libertate a colegului meu, a fiicei sale i a tovarului su.
30

Dar suntem n ajunul srbtorii Bairamului. Cu att mai vrtos; voi profita ca s prezint lui Hussein felicitrile mele cu prilejul acesta. Asta mi va nlesni intrarea. Cavalerului Deval nu-i trebui timp mult ca s se pregteasc de vizit. Curnd, echipagiul lui la care erau nhmai doi cai focoi arabi l duse spre Kasbah. Pe cnd un clre indigen l preceda, mprind cu cea mai mare drnicie lovituri de curea n dreapta i n stnga pentru a face loc stpnului. Trsura se opri n faa unei ui a palatului unde moia un ienicer cruia consulul i vorbi pe un ton rstit: Condu-m la stpnul tu. Dar Sidi Haide! Nu crcni! Sentinela se supuse i Francezul o urm prin gangurile i bolile palatului, a crui arhitectur curioas, bine cunoscut de el, nu-i mai atrage nici mcar privirile. Strbtu curi rcoroase, umbrite de leandri, pe care i nroura necontenit pulberea de ap din fntni nitoare, apoi ajunse la o u pe care o pzeau doi harapi uriai, goi pn la bru. Ienicerul le adres cteva cuvinte pe arbete, unul din negri i rspunse rostogolind nite ochi mari albi, apoi dispru pe dup o perdea i se ntoarse dup o clip nclinndu-se n faa consulului i poftindu-l s-l urmeze. ncperea n care ptrunse Deval era vast, pereii mpodobii cu covoare multicolore; pe jos erau rspndite ici i colo o mulime de perne i piei de leu i de panter, nveselind podeaua de lespezi cu nota lor galben. Pe un fel de sofa acoperit cu un bogat covor de Persia era tolnit un brbat. Cu nfiare comun, ndesat, cu capul acoperit cu un turban strlucitor de alb. Fuma nepstor din narghilea a crei eav lung nfur de cteva ori picioarele unei msue scunde pe care era aezat
31

aparatul. Cu mna stng i fcea ncetior vnt spre a se apra de mute, cu un fel de mturic al crei mner de ivoriu era lucrat cu meteug. Era deyul Hussein n persoan, fiul lui Hassan Smyrniotul i stpnul tiranic i nediscutat al Regenei. La vederea Consulului Franei care se apropia nchinndu-se de trei ori dup regulile protocolului din Kasbah, nu catadicsi s-i schimbe mcar atitudinea. La sfrit, cnd vizitatorul fu aproape de tot de el se hotr s vorbeasc. Allah s fie cu tine i s te aib n paza lui! zise el. Ce vrei de la mine? S v prezint omagiile mele, Mria Ta! Ai venit la timp. Mi-ai adus ultima scrisoare pe care ia trimis-o ministrul tu? Dar, Mria ta Vreau s-o vd. Exasperat de insolena deyului, Deval se apropia deodat de inta vizitei sale. Guvernul nostru nu corespondeaz dect cu mine, zise el hotrt, privind drept n ochi pe Hussein, i bine neles nu e defel dispus s dea satisfacie cererilor dv. atta vreme ct piraii dv. vor captura vase franceze i echipaj iile lor. Ce vrei s spui? tii tot att de bine ca i mine. Chiar zilele astea, un bastiment din ara mea a fost luat de corsarii dv. i printre sclavii care gem n nchisorile dv., se gsete un trimis al regelui Franei. Dar cine i-a dat de veste? Ce v pas? V cer, v pretind punerea lor imediat n libertate n numele regelui. Ei, ei! Pe ce ton mi vorbeti! Frana ar face mai bine s plteasc sumele pe care le datoreaz supuilor mei. Dac-a fi englez, regelui tu i-ar fi mai mult fric de mine. Nu v neleg.
32

E adevrat c Anglia ar fi declarat rzboi Franei? Zvonul acesta nu se bizuie pe niciun temei i nu vd, zu de ce s-ar bate ntre ele dou naiuni mari pe care nu le desparte niciun diferend. Vaszic Frana acord Angliei tot ce vrea ea, i mie nimic, absolut nimic. Mi se pare totui, Mria Ta, c guvernul regelui v-a acordat ntotdeauna tot ce a putut. De ce n-a rspuns ministrul vostru, la scrisoarea pe care i-am scris-o? Am avut onoarea s v aduc rspunsul. ndat ce lam primit. De ce nu mi-a rspuns direct. Sunt eu un derbedeu, un om din nori, un trie bru? Dar vezi c d-ta, cu reclamaiile d-tale stupide eti de vin c n-am primit rspunsul de la ministrul vostru; d-ta l-ai sftuit s nu-mi scrie? Eti un om hain, un necredincios, un ghiaur! Tulburat de valul acesta de injurii, cavalerul se pregtea s rspund cu cel mai mare snge rece, cnd deodat, deyul, mnat de furie se ridic de pe sofa i, cu mnerul gonitoarei-de-mute lovi cu putere de trei ori n cap i pe bra pe consul strignd ca un ieit din mini: Iei! Piei din ochii mei i prsete Algerul ct mai degrab. Dac regele tu vrea rzboi sunt gata s-l primesc c doar de aceea mi ntrein trupe. Gonit insultat, lovit, Deval se retrase, cu sufletul sfiat c nu-i putuse ndeplini misiunea i dezndjduit c era silit s prseasc, pe nenorocitul des Pallires i pe fiica sa fr aprare mpotriva crudelor capricii ale noilor lor stpni. A doua zi, un vas maltez ducea departe de Alger pe reprezentantul regelui Franei. Cuvntul nu mai era al diplomailor ci al tunului, i deyul Hussein, ca toi oamenii n prada mniei, nu msurase desigur greutatea gestului su, cci, n afar c acesta avea s-l coste tronul, lovitura lui de evantai trebuia
33

s aib cele mai fericite consecine pentru Frana creia avea s-i aduc cea mai frumoas colonie a sa, Algeria.

34

CAPITOLUL 5. FATMA, NEGRESA CEA BUN


Captivitatea consulului des Pallires, a fiicei sale MarieAnne i a cpitanului Baroci dura de multe luni de zile fr ca situaia lor s se fi schimbat ctui de puin. n urma scrisorii pe care ncercaser s-o fac s ajung la nsrcinatul de afaceri al Franei, zadarnic speraser o liberare, care nu venise. Ba dimpotriv, aflaser despre plecarea lui Deval i de ruptura relaiilor diplomatice dintre guvernul francez i deyul Hussein. Totui, de cnd cu intervenia lui Aga, n favoarea captivilor, acetia nu mai fuseser trimei niciodat la trgul de sclavi, i chiar existena n nchisoarea lor, li se organizase dac nu confortabil, cel puin n condiii mult mai puin grele dect pentru ceilali nenorocii care zceau n temniele din Kasbah. Era vdit c mbuntirile acestea erau datorite mai ales ocrotirii fie pe care fiul paei, Aga, o ntindea asupra lor. Astfel c le fur rezervate nite mici apartamente departe de castel: patru ncperi dnd ntr-o curte ngust, unde le era ngduit s se plimbe i s ia puin aer. O servitoare le fu pus la dispoziie, o negres btrn n care Baroni, spre marea lui surprindere recunoscu pe mesagera pe care o trimisese lui Deval: femeia aceasta, care se numea Fatma, era, lucru pe care prizonierii aveau s-l afle mai trziu, chiar, doica lui Aga. n orice caz ea ddea dovad de cel mai desvrit devotament fa de noii ei
35

stpni. Necutnd dect s le plac i s le satisfac toate dorinele, inspirase Marie-Annei o afeciune sincera, i mulumit ei i numai ei tnra fat putea afla unele tiri din afar pe care la rndu-i se grbea. Firete, s le comunice celor doi tovari ai ei. Ct despre Aga, captivii abia de-l zriser de vreo cinci ase ori, i nc, vizitele lui fuseser att de scurte nct semnau mai curnd unor apariii. Ce individ ciudat! nu mai contenea s repete Baroni. S-ar putea spune c se teme de noi, spunea MarieAnne. Ct despre consulul des Pallires, foarte atins de nenorocitele evenimente care-l copleiser, i temndu-se mai mult pentru fiica lui dect pentru sine, pierduse orice voioie i se cufunda n nesfrite meditaii din care nu erau n stare s-l smulg nici mcar accesele de mnie ale bravului Baroni. De la plecarea grbit a lui Deval n urma insultelor suferite, prizonierii aflaser din gura credincioasei Fatma c o divizie naval francez ncrucia prin faa Algerului i meninea o blocad strns n faa oraului. Hussein ns rdea de msura aceasta, cci dac silea bastimentele lui s rmn n port, nu mpiedica totui ctui de puin aprovizionarea cu de toate a capitalei lui. De atunci bastimentele franceze i continuar n faa Algerului datoria lor monoton, ingrat, penibil i pe leau fie zis, fr de glorie. Din cnd n cnd negresa semnala stpnilor ei cteva mici fapte izolate, cum ar fi bunoar liberarea n 28 Mai 1928 a unui vas francez capturat pe care bastimentele blocusului izbutiser s-l reia corsarilor. De-ar fi barim Vulcan al meu! spuse Baroni. Mai le povesti despre distrugerea a patru bastimente pirate sub focul tunurilor neputincioase ale Turcilor. n sfrit, n luna august 1829, ntr-o zi n care ecourile
36

unei canonade violente strbtuser pn la Kasbah, prizonierii pricepur, din povestirea foarte ncurcat a negresei c dou bastimente franceze, tare mari, tare mari, cum spunea btrna, intraser n portul Alger ca s aduc un parlamentar francez la Hussein, i c acesta din urm, n loc s-l ntmpine panic, ar fi dat ordin s se trag asupra vaselor ce-l aduceau. Nu-i cu putin, spunea d. des Pallieres, nu poate avea chiar atta dispre pentru dreptul ginilor, care impune respectarea solilor. i captivii cu toat afeciunea ce o nutreau pentru Fatma, ajunser s nu mai dea crezare povetilor ei pe care le credeau exagerate sau chiar palavre, scorneli ale fanteziei sale, ntr-o diminea, totui, pe cnd Marie-Anne se ndeletnicea cu stropitul florilor pe care le plantase n curticica ei, ocupaie care o distra i-i umplea golul zilelor lungi, o vzu pe Fatma apropiindu-se de ea, gfind, scldat n sudoare. Btrna apucnd-o de bra, i spuse: Vino n cas la tine, stpn, am s-i povestesc ceva ngrozitor. Presimind ntotdeauna tot ce poate fi mai ru, tnra fal simi c inima ncepe s-i bat cu violen, apoi ns i aminti c Fatma cam tia la piroane i c adeseori tatl ei i Baroni o fcuser atent s nu prea cread exagerrile bunei btrne. Un zmbet i reveni pe buze. Te urmez, drag Fatma, rspunse ea, dar te rog, linitete-te. Of! dac-ai ti! Cele dou femei intrar n mica ncpere alb de tot, care servea de camer Marie-Anne, prin perete strbtea pn la ele vocea lui Baroni care, ca s-i mai treac vremea, discuta cu d. des Pallires care ocupa apartamentul vecin. Ei, haide, spuse Marie-Anne, vorbete, te ascult. Uite stpn, azi n zori, feluca cu pnzele de aur, comandat de Aga, a ieit din portul Alger, alergnd cu
37

toat repeziciunea ctre soare-rsare. Cine le-a informat att de bine? Cnd tiu c Aga trebuie s porneasc n larg, m duc ntotdeauna s Tiu fa la plecarea lui. Uii c i-am fost doic? Nu uit! dar urmeaz. De cum iei din apele Algerului, feluca fu zrit de vasele franuzeti ale blocusului, i dou dintre ele, mult mai puternice ca ea, ncepur s-o fugreasc. Toi locuitorii oraului au fost martorii ntmplrii steia, cu simiminte mprite, tii tu, cci cei mai muli dintre locuitori ursc pe Dey i doresc odat pentru totdeauna izbnda Francezilor. Vznd primejdia, feluca s-a ntors la coast i s-a mpotmolit, pe cnd de pe bastimente au fost trimese fregate ca s-o distrug. n aceeai clip, plaja se acoperi de oameni narmai, clrei ce trepdau cu neastmpr, gata s treac de partea celui mai tare. Atunci Aga mbrbtndu-i mateloii. Deschise un foc asupra mbarcaiilor franceze i una din ele, smuls de un val uria fu azvrlit pe mal cu toi oamenii din ea. Acetia, uzi leoarc, orbii de apa mrii, nenstare s se apere, fur asaltai de toi netrebnicii care erau pe plaj i care vedeau o prad bun n nenorociii acetia. Cu toate strduinele lui Aga. N-a fost chip Fatma se oprise deodat Ei, spuse Marie-Anne foarte calm, urmeaz. Nu mai ndrznesc, stpn, e prea groaznic lucru. Vorbete, i poruncesc. Dndu-i atunci seama de primejdia care ptea pe mateloii francezi, dezarmai n mare parte, Aga voi s se puie la mijloc ca s-i ocroteasc mpotriv bandiilor care se npustiser asupra lor. Prea trziu! Tot ce a putut face, s salveze pe ofierul care-i comanda; i nc a trebuit s fgduiasc ticloilor rsplata de 200 de piatri.
38

Dar mateloii, tovarii si? Vai! erau douzeci i patru stpn, i douzeci i patru de capete i-au fost aduse lui Hussein. Dar e ngrozitor! e Sunt obiceiurile rii tia, stpn. Dar crede, zu, c dac micul meu Aga n-a putut ocroti mai bine pe compatrioii ti, nu-i din vina lui, cci mi-a spus adesea ci e sil i c nu admite obiceiurile acestea barbare.

39

CAPITOLUL 6. UN OFIER LA KASBAH


Dup povestirea lui Fatma, pe care o ascultase fr ca s se cutremure i pe care o mprti ndat tatlui ei i lui Baroni, Marie-Anne nu mai simi dect o dorin; s zreasc pe nefericitul ofier captiv care putuse scpa de mcelrirea ale crei victime, fuseser bieii lui tovari. Dorina tinerei fete avea s se mplineasc mai curnd dect se ateptase. Dup cteva zile, nchis n camera ci, visa ntins pe o sofa, cnd un zgomot de voci ajunse pn la ea. Un fel de discuie pe franuzete ntre dou persoane ajungea pn la ea. Nu le putea vedea, cci scena se petrecea de cealalt parte a apartamentelor ocupate de prizonieri. Marie-Anne se ridic cu inima palpitnd. Nicio clip nu se ndoi: cel care vorbea acolo nu putea fi altul dect cel pe care ea l numea n taina inimii eroul ei. O ferestruic lung i ngust era cocoat sus de tot n peretele odii. mpingnd o mas spre perete, se urc pe ea i nlndu-se n vrful picioarelor putu arunca o privire afar. ntr-o curte, n mijlocul creia o fntn nitoare i revrsa apele ntr-un havuz de marmur alb, doi brbai se aflau fa-n fa; i ntr-unul din ei, ea recunoscu ndat pe Aga. Cellalt, nalt, zvelt, cu faa energic nconjurat de o barb cafenie ce-i ddea o nfiare serioas i marial, purta uniforma de locotenent ai marinei franceze. La civa pai, se inea un ienicer al deyului, cu un
40

iatagan gol n mn. Ce nsemna aceast punere n scen? Tnra fat se cutremur. Ce-i puteau spune aceti doi brbai, care fr ndoial c se urau? Marie-Anne ciuli urechile. De ce m-ai fcut s ies din nchisoarea mea? ntreb ofierul, foarte calm i fr arogan. Pentru c te-am vzut luptndu-te i i-am admirat curajul. Allah vrea s. Dai cinste vitejilor. Fie! Dar atunci ar fi trebuit s mpiedici oamenii s atace pe a mei care erau dezarmai. Puteam oare? Puterea mea nu se ntinde dect asupra mateloilor felucei mele, i chiar i tatl meu e neputincios fa de triburile de pe coast. Dar cum mi-ai cucerit admiraia, i deoarece, cunoscnd bine pe roumi pe care i-am combtut adesea, i detest mai puin dect i-ai putea nchipui, am cutat un prilej s te ntlnesc ca s-i ndulcesc soarta. Nu pretind nicio graie! Ochiul lui Aga strluci i mai tare. Eti mndru, cu att mai bine, mila mea nu va fi ru plasat. Ascult dar. Tentativa regelui Franei contra Algerului e o nebunie. Niciodat, tatl meu, deyul Hussein, nu va primi condiiile pe care stpnul tu vrea s le impun, iar ghiulelele tunurilor voastre, n loc s ne fac s tremurm, nu pot dect s ne ncurajeze la rezisten. Tatl meu voia s te condamne la moarte ca s loveasc pe ai ti printr-un mare exemplu; dar dup sfaturile mele, a primit s-i druiasc viaa i s te pstreze ca ostatec, ca s te poat schimba cu vreun om de-ai lui care au fost luai ca prizonieri de vasele blocusului. Captivitatea ta deci, mai poate dura nc mult vreme; totui ai vrea s i-o ndulcesc. Aci, n palatul acesta, se afl prizonieri din neamul tu, sunt oameni de soi, pe care i-am luat de mai bine de un an sub ocrotirea mea. De ce?
41

Nici eu nu tiu. Turcul ncetase vorba, privirea lui vistoare rtci o clip, apoi pru c se aintete asupra ferestruicii pe dup care sta la pnd Marie-Anne. Fr ca s-i dea seama, ca i cum el ar fi putut-o zri, tnra fat se trase napoi. Aga, urm, ca i cum i-ar fi vorbit sie-i: Da, de ce oare? Captiva e frumoas.. S fie oare pentru c am vzut n ochii ei negri ca o revelaie a unei lumi necunoscute de mine? Oare pentru c tatl ei e btrn i slab? Cine mi-ar putea spune crui mobil m-am supus, devreme ce nu 1 cunosc nici eu? Orice ar fi, cnd tatl meu i-a trimes la trgul de sclavi ca s poat lua bani buni pe ei, m-am mpotrivit i i-am readus n palat, unde de atunci ncoace, triete, poate nu prea fericii, dar cel puin la adpostul nevoilor i a muncilor grele. Vreau s te duc la ei i s mprteti viaa lor. i cum ofierul nu rspundea. Urmeaz-m, spuse Aga, tot vistor, nu-i cer nicio mulumire. Apoi se ndrept spre o u care rspundea n fundul curii. ndat. Marie-Anne cobor de la postul ei de observaie i ddu fuga la tatl ei i la Baroni crora le mprti cele auzite. Cnd Aga intr, gsi pe cei trei prizonieri ai si mpreun. i salut n felul lui, dar acetia, ca de obicei, nu se ndeprtar de la rezerva adoptat odat pentru totdeauna privitor la el. Fr un cuvnt, fiul deyului ls pe ofierul de marin s nainteze. Cu un gest art pe Francezi, apoi, fie c era contrariat de rceala primirii, fie c nu tiuse ce s le spun, se retrase. D. des Pallires, fu primul care rupse tcerea
42

prezentndu-se. Apoi prezent i pe fiica i pe tovarul su. ndat noul sosit rspunse la politea lor, recomandndu-se la rndu-i: Locotenent de vas Jacques de Marais, de pe fregata Iphigenie. Des Marais? exclam consulul, dar v cunosc familia, comandante. Nu suntei originar din Lorenn? Chiar aa, din Lunteville. Gheaa se rupsese i repede se lmuri c familia ofierului era de muli ani n relaie cu a diplomatului. A patra ncpere a apartamentului, care, pn atunci servise de sal de reuniune, fu cedat locotenentului de vas. Baroni, d. des Pallires, cereau cu aviditate tnrului ofier tiri asupra evenimentelor din ultimele luni, privitor la care povestirile btrnei Fatima i informase prea nelmurit. Marie-Anne nu era mai puin curioas i mai ales ca s cedeze rugminii ei locotenentul des Marais lu cuvntul: Hussein, spuse el, a svrit n ultima vreme un act de nengduit, care-i poate aduce din partea noastr represaliile cele mai severe. Cu cteva zile nainte de penibilele incidente care au pricinuit captivitatea mea, Vasul Provence, purtnd pavilionul contra amiralului de la Bretonniere, s-a prezentat n faa Algerului, unde, graie interveniei unui consul strin, deyul acceptase s aib o ntrevedere cu eful forelor navale francezi. Acesta, nsoit de un cpitan de fregat, de un secretar i de un tlmaci, debarc n port. O mulime zgomotoas, cu greu stpnit de grbacele ienicerilor murmura n urma cortegiului. n drumul lui spre Kasbah, amiralul gsi, nirate n trecerea lui, ca nite trofee de izbnd, brci franceze, pe care vntul le mpinsese spre coast i pe care puseser stpnire Algerienii.
43

Ajuns la castelul n care suntem prizonieri, n clipa aceasta, d. de La Brettonniere refuz s suporte umilitoarea pretenie pe care eticheta algerian o impunea strinilor i i pstr sabia. Conferina lui cu Hussein dur dou ore. Nu tiu ce-i vor fi spus; dar pot s v ncredinez c n-au fost de acord, deoarece negocierile au durat pn n amiaza de 3 august trecut. n ziua aceea, brickul care nsoise pe Provence ncepu manevrele pentru a iei din portul Algerului O or dup aceea Provence ridic la rndu-i ancora. n momentul acela, portul, cheiul, rmul, toate terasele caselor cu etaje, din port i pn la Kasbah, erau pline de spectatori. Briza era slab. Vasul sub pavilion parlamentar se deprta ncet. Deodat, o detuntur rsun n bateria de la far, apoi o a doua i o a treia. La semnalul tunului, mulimea rspunse prin strigte slbatice; bateriile, care preau deerte se nsufleir. Timp de cel puin o jumtate de or bombele i ghiulelele czur n jurul vasului amiral, care totui, nainta spre larg calm i dispreuitor, fr ca s rspund la ultragiu. Cnd fu n afar de primejdie, ducea cu el, ciuruit, pavilionul alb parlamentar pe care unsprezece schije l atinseser. Ah, ia stai! exclama Baram, trebuie c asta a fost canonada pe care am auzit-o zilele trecute. Desigur, i ddu cu prerea consulul, i Fatma i-a povestit totul pe larg Marie-Annei. Dar noi eram departe de a ne da seama de nsemntatea evenimentului. Da, urm ofierul, de ast dat Hussein s-a dezonorat cu desvrire. i ce spune despre asta opinia public din Frana? Se cere rzbunare, n unanimitate. Astfel c guvernul nu mai are niciun obstacol n faa lui pentru o aciune rapid i hotrtoare. n afar poate de greutile pe care i le-ar putea crea anumite naiuni strine.
44

Domnule consul, privitor la aceasta, s v citez o trstur care v va lumina asupra mentalitii conductorilor notri. Se pare c ambasadorul Angliei, urmnd ordinul guvernului su, a venit, la vestea blocrii Algerului de ctre Frana s prezinte protestri ministrului nostru de Marin. Aceasta, care nu prea e rbdarea n persoan, declar scurt interlocutorului su: Scumpul meu ambasador, n afacerea aceasta Frana nu are de dat socoteal Angliei, att am de spus! i dac nu m credei, adresai-v Ministerului Afacerilor Strine; v va da acelai rspuns, dar n grai mai diplomatic. Asta mi face cu adevrat plcere, spuse d. des Pallires frecndu-i minile. Frana pare c s-a hotrt s ias din lunga-i adormire. Ct despre mine, ntmpin Baroni sunt ncntat c n sfrit blestematul cela de dey va trebui s-i ispeasc crimele. Guvernul, relu ofierul e hotrt s mearg pn la capt. Dar ce credei c are de gnd s fac? La plecarea noastr din Marsilia, i asta e confirmat de instruciunile primite de ctre amiral, era vorba de o adevrat expediie militar cu un nsemnat corp de debarcare. Asta e stranic! Dar i-au dat oare seama acolo c Algerul nu-i atacabil pe mare i cf dac vor s izbndeasc, trebuie asediat oraul pe la miaz-zi? Cred c da, cci am auzit vorbindu-se despre un raport toarte documentat stabilit n 1808 asupra fortificaiilor Algerului de ctre un comandant de la geniu, anume Boutin, care fusese trimis n oraul acesta de ctre mpratul Napoleon Ha! Napoleon! Mare geniu! ntrerupse Baroni, mgulit fr ndoial n orgoliul lui de Corsican. Aci nu v contrazic, admise cu polite de Marais. n orice caz, raportul lui Boutin care este o autoritate n
45

materia aceasta, a fost tras n numeroase exemplare i mprit tuturor ofierilor. Dar, relu incorigibilul cpitan Baroni, dac viitorul ef comandant al expediiei de care vorbii ar putea avea informaii proaspete de tot, credei c ansele lui de izbnd n-ar crete considerabil? Mai ncape vorb? Dar cum s ajung la el? Prin evadarea noastr, comandante. S mergem s i le ducem chiar noi!

46

CAPITOLUL 7. EVADAREA
Cuvintele cpitanului Baroni czuser la comandantul des Marais ntr-un teren gata pregtit. i el se gndise la aceast evadare nc din ziua sinistr n care, dup masacrarea mateloilor si, czuse n minile lui Aga. Ardea de dorin s fug din Alger ca s poat duce comandantului ef al expediiei ce se pregtea, indicii precise asupra aprrii oraului. Da, dar cum s ajung la asta? Cnd fusese nchis singur ntr-o celul, dezndjduit, de cte ori nu zguduise zbrelele, fr de succes din nefericire, cci erau bine nfipte i tot astfel ua grea care-i nchidea nchisoarea era solid zvorit. Dar iat c deodat, situaia se schimb. Ca printr-un adevrat farmec, se pomenise pus fa-n fa cu nite compatrioi, care, ca i el, nu cutau, nu se gndeau dect s fug, i a cror captivitate fusese att de mblnzit nct i se ofereau de acum anse puternice de izbnd. Prin ce capriciu al lui Aga i se schimbase pn ntr-att soarta? Ofierul nu voia s piard timp cu cutarea pricinelor acestei schimbri de neneles, dar era silit a recunoate c n acelai timp n care mprejurrile se schimbau, sentimente necunoscute luau natere n sufletul lui. Fusese deajuns ca s-o vad pe graioasa Marie-Anne, ca s se ndrgosteasc nebunete de ea. Nu mai trecea o clip s nu se gndeasc la ea i singura lui dorin, singura lui preocupare era s fie n preajma ei, s-o vad, s47

o aud s-o admire. i iat c asta complica ciudat situaia. Un om, doi oameni, la mare nevoie, puteau poate, cu mare precauiuni precum i cu un noroc deosebit, izbuti s fug din Kasbah. Dar pentru ncercarea aceasta primejdioas, nu putea fi vorba s se alture un btrn i o fat tnr, Marie-Anne trebuia deci s rmn cu tatl ei, n nchisorile deyului. i atunci, care ar fi reaciunea crudului personagiu n ziua n care ar afla c doi dintre captivii lui de soi au ters putina? Nu-i va revrsa toat greutatea rzbunrii asupra nefericiilor care fuseser silii s rmn? i dac se adaug la temerile acestea legitime tristeea pe care o resimea ofierul de marin la gndul de a fi desprit de aceea pe care o iubea, cu toate c nici prin atitudinea sa, nici prin cuvintele sale n-ar fi lsat pe nimeni s ghiceasc sentimentele lui luntrice , se poate lesne nelege c perspectiva unei evadri, necesar totui, cufunda pe Jacques des Marais n cea mai groaznic frmntare. ntr-o diminea, pe cnd l chinuiau gndurile acestea, copleit de spaim i de nehotrre, cpitanul Baroni veni s-l caute n odia lui. Ei, bine! comandante, unde am ajuns cu proiectele noastre? Locotenentul de marin tresri: A, dai fcu el dup un timp oarecare, dup care czu din nou pe gnduri, apoi: Pot s-i spun adevrul prietene? Desigur, comandante. ovi, m tem, m ndoiesc, nu mai tiu ce s fac. Eu unul. N-am cunoscut niciodat frica, pot s-i mrturisesc c m tem de aventura n care voim s ne riscm. Firete, nu e poate din cele mai simple. Dar gndetete la folosul i la nsemntatea indicaiilor pe care le-am aduce generalului francez.
48

Iar d-ta, dragul meu Baroni, gndete-te la soarta celor doi nenorocii pe care suntem silii s-i prsim aici. Interesul particular nu trebuie oare s se plece dinaintea interesului general? n momentul acela se produse o lovitur de teatru: cnd Baroni abia isprvise fraza, draperia care nchidea intrarea micii ncperi se ddu brusc n lturi i Marie-Anne apru. Cei doi brbai, dintr-un singur gest se ridicar, surprini. Am auzit ultimele dv. Cuvinte, domnilor, dei fr de voia mea, dar trebuie s recunosc c numai cpitanul Baroni are dreptate. Trebuie s v mulumesc foarte sincer i aps asupra acestui cuvnt, domnule des Marais, pentru sentimentele pe care le manifestai fa de tatl meu i de mine nsumi. V sunt recunosctoare din adncul sufletului, credeim, dar nu trebuie s ovii. Datoria dv. E limpede i lmurit v cheam i v indic nendoielnic drumul de urmat. Domnioar Marie-Anne ncearc s implore tnrul. Da, urm ea, tiu ce avei s-mi spunei, dar nu vorbii, e mai bine aa, pentru astzi cel puin. Eu v-o cer. Plecai, plecai de-aici, fugii ct mai repede cu putin. Frana v ateapt, i fii sigur c nicio clip gndul i amintirea mea nu v va prsi. Zicnd aceste cuvinte, tnra fat ntinse ofierului mna ei micu i fin, pe care i-o apuc, prea emoionat ca s mai poat aduga un cuvnt. Ct despre Baroni, chipul lui aspru de lup de mare, ars de soare i de vnt, strlucea totui pe cnd dou lacrimi i se prelingeau ncet pe obraji. Vaszic ne-am neles, nu-i aa, domnilor? relu cu drglie Marie-Anne. M vei asculta i o s plecai? Dar cnd, ntrebar cei doi brbai ntr-un glas. Numaidect!
49

Dar bine, domnioar Vreau s spun c chiar n ast sear. n orice caz, nu glumesc ctui de puin. Ascultai-m dar. De cum se va nnopta vei porni la lucru. S fie oare o ntmpinre sau cu totul altceva? Dar de cteva zile ncoace am observat c ienicerii care sunt nsrcinai cu paza apartamentelor noastre i prsesc serviciul de cum se las ntunericul i nu mai sunt nlocuii pn a doua zi dimineaa. Mai mult nc, trecerea ngust care duce la drumul rondului de unde se domin direct zidurile cetii nu mai e nchis de mai bine de o sptmn. n sfrit, adineauri, umblnd prin curtea noastr am gsit uitat de nu tiu cine o funie ntreag, solid, avnd la un capt un crlig i m-am grbit s-o ascund chiar n camera mea. Dar asta-i prea de tot! exclam ofierul, zu prea multe de odat. Auzindu-v cineva domnioar, ar spune c totul a fost combinat de vreo mn misterioas ca s ncurajeze i s nlesneasc fuga noastr. Poate! Dar prefer s cred n norocul nostru. Deci, domnilor, nu mai ateptai mult. Azi dup amiaz, tatl meu v va preda el nsui raportul pe ct de scurt cu putin pe care l-a redactat, i ast sear vei putea fugi de aici. Ai dreptate, domnioar, i ddu cu prerea Baroni, noroc sau ba, trebuie s profitm, Eti hotrt, comandante? Jacques, nainte de a lua vreo hotrre privi int pe Marie-Anne, i fr ndoial c fu convins de ceea ce citi n ochii ei, cci rspunse cu ton hotrt: Da! n aceeai sear trei umbre se furiau pe drumul rondului care nconjoar zidul cetii. Nicio sentinel, aa cum prezisese di a des Pallires. Ofierul de marin i cpitanul Baroni i luaser ziua bun de la consulul general, i acum, se supuneau soartei lor.
50

Ajuni la un punct al zidului n care era prins un inel mare de fier, locotenentul nfipse crligul de la captul funiei pe care o ducea cu el iar celuilalt capt i ddu drumul n gol. E oare destul de lung? ntreb cu glas sczut, MarieAnne care voise s nsoeasc pn acolo pe cei doi ndrznei. Sper. Era o noapte fr de lun dar aceast avea s rsar curnd i trebuiau s se grbeasc spre a se folosi de ntunericul complice. Primul care trecu parapetul de piatr fu cpitanul Baroni i apucnd funia cu amndou minile se avnt n necunoscut. Gfind, cei doi prieteni ateptau, cnd deodat frnghia se scutur liber i le ddu a nelege c Baroni ajunsese la picioarele zidului fr de vreun accident. Acum e rndul d-tale i spuse fata cu simplitate cobornd vocea. Ofierul apuc mna pe care ea i-o ntinse i, dup ce o duse la buze, trecu i el muchea zidului i se ls s lunece n jos. Cnd ajunse la pmnt unde l atepta Baroni, vzu cznd la picioarele lui un lucru mic albicios, uor pe carel ridic ndat. Era o batist fin, mbibat de un parfum delicat, n care recunoscu parfumul Marie-Annei. Era un adio pe care i-l trimetea curajoasa fat. Ca o relicv preioas, el o puse pe inima lui. ntrit, ncurajat prin talismanul acesta, urm apoi pe Baroni, i pornir de-a lungul unei poteci nguste, care dup presupunerea lor trebuia s-i conduc la rm.

51

CAPITOLUL 8. FELUCA CU PNZELE DE AUR


Brickul cu aburi LAlerte, unul din primele puse n serviciu de marina francez, patrula cu vitez micorat n largul Algerului, formnd, mpreun cu alte cinci semene, punctul extrem de avangard al armatei navale care, sub conducerea amiralului Duperre, trebuia s aduc corpul expediionar francez pn sub zidurile orgolioase ale oraului deyului Hussein. Flota cea mare imobilizat de vnturi potrivnice atepta n raza Toulonului clipa prielnic pentru a porni n larg, i amiralul dornic de a fi informat cu exactitate nu ovise s trimit nainte, ca eclerori, vasele cu roate, moderne i rapide, pe care guvernul i le pusese la dispoziie: cum o spunea chiar el n rapoartele lui, aceste bastimente erau ochii lui, curioi i scormonitori, crora nimic nu le scpa. Armai cu piese uoare, mobilitatea lor le ngduia s mearg peste tot, s-i bat joc de un inamic nenstare s le urmreasc i chiar s-l surprind n momentul n care acesta se atepta mai puin. LAlerte prsise Toulonul de o sptmn i nu ncetase de a ine mereu largul n afar de o scurt escal la PortMahon, unde se afla un depozit de crbuni pregtit pentru nevoile amiralitii franceze, Pe puntea de comand a bastimentului se afla eful ei, un locotenent de vas, nsoit de un alt personaj; i amndoi, cu ocheanele la ochi, rscoleau marea cu nerbdare. Nimic! spuse secundul, cu ton obosit i plictisit
52

totdeodat. Ii vine a crede, rspunse cellalt c blestemaii ceia de pirai nu mai ndrznesc s ias din cuibul lor. M tem mai curnd c or fi folosii la munca de fortificaie a oraului i c generalul de Bourmont va ntmpina greuti serioase dinspre partea ceea. Srmanii! Cum? srmanii! i plngi, comandante? Nu m nelegi greit, Baroni. M gndesc la amicii notri care au rmas captivi acolo i care vor avea de suferit toate primejdiile unui asediu poate lung i greu. Comandantul brikului, nu era altcineva dect comandantul de vas Jacques des Marais! i dac se afla azi la postul acesta aventuros, mpreun cu cpitanul Baroni, nsemna c evadarea lor din Kasbah izbutise pe deplin. Prsind vechea cetate unde fuseser inui prizonieri, cei doi tovari ndrznei, creznd c se ndreapt spre mare, se nfundaser n cmpia algerian, i, profitnd de noaptea care-i ferea de priviri, merser mult vreme, atta vreme ct i susinur puterile. Abia la rsritul soarelui i ddur seama de greeala lor i o luar numai dect napoi nspre nord. Fr ndoial ns c greeala aceasta i salvase, cci dac Hussein pusese s-i caute, desigur c ienicerii lui i-au cutat cel dinti pe coast. Cnd dup mult strdanie se ntoarser la rmul mrii, dup nespus de multe oboseli, cei doi fugari i acordar un rgaz, ascuni n vgunile stncilor trind din puinele provizii pe care le luaser, mulumit prevederii Marie-Annei. n sfrit, dup patru zile i patru nopi de groaz, cei doi fugari zrir o barc mic de pescari zcnd pe nisipul unei plaje nguste. Proprietarul ei, un Arab btrn, pescuitor de mrgean, sforia lng avutul lui. Ct ai clipi, celor doi prieteni, le reveni toat energia
53

dintr-un salt se repezir asupra btrnului adormit, i fr ca s-i fac vreun alt ru l legar cobz nainte ca el s-i fi putut mcar da seama de ceea ce i se ntmpla. Apoi, adunndu-i toate puterile, trr barca, cu o anevoin nemaipomenit, pn la mare unde izbutir s-o fac s pluteasc. Tot vslind, se deprtar de coast n aceast adevrat coaj de nuc, i Dumnezeu tie ce s-ar fi ales de ei dac, la cteva mile de mal un pescar maltez nu i-ar fi ajutat i nu i-ar fi dus la Valette de unde, mulumit gentileei consulului Franei putur ajunge ia Marsilia pe un vas curier englez. De cum debarc, prima grij a lui Jacques des Marais dup ce pred amiralitii nsemnatele informaii pe care le aducea, fusese s cear s i se ncredineze un vas din armata naval care se strngea la Toulon ca s mearg mpotriva Algerului. Dorinele lui fuseser ntrecute, cci amiralul Duperre, fericit c-l putea rsplti pentru vitejia lui, i ncredinase conducerea vasului LAlerte, post de ncredere invidiat de toi ofierii flotei. i de atunci, cu un echipaj ales, secundat de activul i ntreprinztorul Baroni, tnrul ofier tia n lung i-n lat valurile Mediteranei, cu mintea necontenit ndreptat spre Alger unde voia s poat ptrund primul, ca s regseasc i s scape pe aceea pe care o iubea. Dar, ca printr-o lovitur a soartei, se prea c marea se golise dinaintea lui. Niciodat nu-i fu dat s vad, n zare mcar, nicio pnz, nici cea mai mic corabie, nici mcar o brcu. Instruciile pe care le cptase comandantul vasului erau formale: s nu se aventureze niciodat n apele Algerului, dar s urmreasc, s atace i s scufunde fr de mil toate bastimentele pe care ar flutura pavilionul deyului i care ar trece prin preajma lui. Nu odat, des Marais se vitase de aceast absen
54

neobinuit i Baroni o regreta i el tot att de mult cci avea, cum spunea el, o injurie personal de rzbunat pentru capturarea lui Vulcan al su. Astfel c i Corsicanul nu mai contenea a rscoli cu ochii zrile cci, cu toate astea, tot mai spera. Deodat scoase o exclamaie: Mii de tunete! Ei, dar ce-i, ce s-a ntmplat? ntreb numaidect locotenentul. Baroni, fr a rspunde ndat i frec ochii i i terse cu o grab nfrigurat sticla ocheanului. Ce s fie este este, comandante. Mii de tunete, tare mi-e team s nu m fi nelat! Lipind din nou obiectivul la ochi, ncepu s scruteze cu atenie orizontul, apoi, dup o clip, zise: Ia vezi i d-ta, comandante. Trecu instrumentul lui des Marais, artndu-i un punct n larg. Tnrul fix la rndul lui locul indicat. Ai dreptate, Baroni, zresc foarte limpede o pnz. Hm!, comandante, i forma ei ciudat, oare nu i spune nimic? Da e o pnza latin. Atunci, nu mai ncape nicio ndoial e un pirat. Numai de n-o fi vorba de vreun panic pescar balear sau chiar maltez. Adu-i aminte de bravul om care ne*a salvat. Nimic mai simplu dect s ne ducem s ne dm singuri seama. Ai dreptate! Ducnd la gur plnia acustic, des Marais ddu cteva or line, iar apoi, prin tubul acustic comunicnd cu mainitii, le ceru s dea presiune vaporilor. Curnd, LAlerte, mrindu-i viteza se apropia simitor de vasul suspect, pe care Baroni nu-l pierdea din vedere. Distana dintre cele dou bastimente descretea vznd cu ochii, dei feluca, clici ofierul identificase tipul
55

inamicului feluca suspect care fr ndoial i dduse seama de apropierea vaporului, ncercase s-i fug din cale: Tunari, la piesele voastre! comand des Marais; apoi, cu glas sczut, adug adresndu-se lui Baroni: De cum vom fi la distana bun le trimet un foc orb ca s-i somez, i dac nu se fac cunoscui i nu stopeaz, cu att mai ru pentru ei! Deodat, pe cnd LAlerte ctiga i mai mare vitez, Corsicanul exclam: Comandante, comandante! dar e feluca cu pnzele de aur! ntr-adevr, nu mai ncpea ndoial. Mrindu-i pnza ca s dea i mai mult vnt felucei, bastimentul fugar, luminat n plin de soare, aprea ca ncercuit ntr-un adevrat nimb de aur; pnzele lui galbene strluceau ca ntreesute cu aur sub focurile astrului zilei. Feluca cu pnzele de aur! Ea era! Dar atunci, Aga era pe bordul ei. Aga! fiul deyului, eful corsarilor, nvingtorul lui Vulcan al meu! Un val de mnie fcu s i se urce cpitanului Baroni sngele-n obraz. Ce frumoas rzbunare pentru el! Mii de tunete! comandante, exclam el vesel de tot, l avem n mn, pe ticlos, i o s-l facem s mi-o plteasc scump. Des Marais nu rspunse. Un sentiment ciudat l coplei. Acest Aga, un pirat, nici vorb, nu-i manifestase fa de Marie-Anne, n tot timpul captivitii sale dect sentimente de polite, de cea mai perfect polite. ef de corsari, fiu de dey ndeplinise ceea ce credea c-i datoria lui, dar ndat dup aceea, a dat o strlucit dovad fa de prizonierii si de cea mai larg bunvoin, mai nti smulgnd pe Marie-Anne i pe tatl ei de la trgul de sclavi, apoi reunind pe ofierul francez cu compatrioii si. i iat c soarta i punea din nou fa-n fa i n mprejurri n care superioritatea forelor franceze era de
56

necontestat. Dar disciplina l readuse numai dect pe tnrul ofier la simul datoriei. Feluca cu pauzele de aur nu mai era dect la deprtare de cteva noduri: pe puntea ei ngust ncepuser s se deosebeasc siluetele mateloilor algerieni. Des Marais ddu un ordin. Tunarii traser un foc orb, la care ceilali nu rspunser. Preferau deci lupta! Foc! ordon des Marais de sus de pe puntea de comand. Prima salv porni zguduind pturile atmosferei; dar tirul fiind prost reglat, trecu deasupra felucii fr ca s-o ating. Ca la un semnal toate pnzele inamicului czur dintrodat i, pe cnd se opri n loc, de-a lungul catargului su un pavilion alb ncepu s urce ncet. Feluca cu pnzele de aur se preda fr s lupte.

57

CAPITOLUL 9. MEKTUB!
LAlerte se mai apropia de bastimentul algerian i, de sus de pe puntea de comand, des Marais i Baroni putur constata c o agitaie nfrigurat domnea pe vasul pirat: ia partea dinainte sta un brbat nemicat, cu braele ncruciate, dispreuitor, pe ct prea, fa de echipajul lui care, adunat n dosul lui, l insulta i-l amenina. II recunoscur pe Aga. Extraordinar! spuse comandantul lui Vulcan, toate canaliile astea i reproeaz c s-a predat fr s fii ncercat s se apere! Ei nu tiu ca el, rspunse des Marais, c graie mainii noastre, avem asupra felucii o astfel de superioritate, c nainte de a se fi putut apropia de noi, cele dou baterii de babord i de tribord ale noastre ar fi i spulberat-o. ncetinindu-i viteza LAlerte se opri la o lovitur de pistol de pirai. Stop! comand locotenentul vasului, prin tubul acustic, inginerului care conducea maina. ndat roile micului bastiment se nvrtir napoi izgonind apa, i vaporul se imobiliz, ateptnd manevra Algerienilor. Acetia, zrind n sfrit tunurile gata s scuipe foc asupra lor, se potolir i grupul de btioi care nconjura pe Aga se calm i se risipir cu ncetul. Apucnd plnia acustic comandantul des Marais strig: Aga, te predai?
58

Cellalt nu rspunse ci se mulumi s ridice din umeri ntr-un gest fatalist. Am s scobor dou brci n mare, urm locotenentul, n care vei putea lua loc tu cu secundul, cu ofierii i cu zece din oamenii ti. Previn-i echipajul c la cea mai uoar ncercare de rebeliune sau de rezisten, tunurile mele i vor scufunda fr de mil feluca. ndat, lunecnd pe macarale, dou brci fur coborte n mare. n fiecare barc, luar loc cte cinci pucai i curnd dup aceea mbarcai se ndreptau spre feluca cu pnzele de aur. n mijlocul celei mai profunde tceri i ca i cum ar fi fost nepstor fa de cele ce se petreceau, Francezii l vzur pe Aga cobornd ncet de-a lungul unei scri de frnghie, urmat de statul su major i de zece dintre corsarii lui. Toat aceast lume se mpri n cele dou brci, apoi un odgon fu solid legat de prora vasului pirat i ataat de partea din dos al Alerte-i. Cteva clipe dup aceea, Aga i tovarii si se urcau pe bordul vaporului, primii la scar de ctre nsui des Marais care salut cu sabia pe inamicul nvins. Acesta, recunoscnd pe ofier nu-i putu stpni un gest de uimite. Tu! spuse el cu simplitate. Da, replic ofierul de marin. Precum vezi, Dumnezeu a vrut aa! Allah e mare! atta rspunse turcul plecnd capul. E voina lui fr ndoial, dar adu-i aminte c francezii nu-i vor rul i am s m port ou tine tot att de bine cum te-ai purtat tu cu mine. Ce-mi pas! N-ai neles oare c fatalitatea apas asupra noastr? Crezi c dac m-am predat fr ca s ncerc s lupt, c dac feluca mea att de viteaz i de glorioas e acum n stpnirea ta, crezi c nu a fost cu
59

voina mea? Fr ndoial, i chiar nc nu-mi pot da seama cror motive te-ai putut supune? Tu care ai dat att de adesea dovad de ndrzneala ta Nu m judeca ru. M-am predat anume unui vas francez. mpotriva oricrui alt inamic ai fi combtut pn la moarte, de-ar fi fost el de o sut de ori mai puternic ca mine; mpotriva celor de rasa ta, nu mai tiu sunt tulburat Ce vrei s spui? Nimic nu i-ai putea lmuri. F din mine orice ai vrea; sunt prizonierul tu i nimic altceva. Fr ca s adaoge un cuvnt mai mult la vorbele acestea enigmatice, Algerianul i ncruci braele pe piept i, deprtndu-se de grupul Francezilor, pru c se absoarbe ntr-o visare adnc, absent la tot ce se petrecea n jurul lui i ca i cum n-ar fi fost unul dintre principalii actori. Baroni privea pe ofierul comandant cu oarecare nelinite, dar acesta pstr tcere. Cuvintele lui Aga, cu tot extremul lor laconism l turbura adnc. Bnuia sentimentele pe care ar fi voit s i le mrturiseasc Turcul, dar, n acel a timp se temea s nu rneasc sufletul acesta mndru i nestpnit. Mektub! Da, ntr-adevr, era scris! Era scris n cartea destinului c Francezii nu trebuiau, nu puteau fi considerai ca inamici de ctre Algerieni; i totui, ct snge nu cursese deja din ciocnirea acestor dou popoare, i ct va mai trebui s curg nc ca s ajung s gndeasc toi ca Aga? Farmecul unei tinere Franceze s fi fost el oare strin de aceast prefacere de aceast convertire? Un gnd chinuitor strbtu creierul lui Jacques: fiul deyului iubea pe Marie-Anne i aceasta era explicaia purtrii sale. Barbarul acesta ndrznise s ridice ochii asupra curatei copile?
60

Ofierul strnse pumnii i fcu un pas nainte, dar Turcul, complet desprins de ceea ce se petrecea n jurul lui, pru c nici nu observase i urm s contemple mai departe jocul valurilor. Mnia locotenentului de marin se potoli ndat. Captivul acesta i dduse o lecie bun. i adun stpnirea de sine, apuc tubul acustic i ddu ordinele necesare ca s porneasc la Toulon cu importanii lui captivi.

61

CAPITOLUL 10. ARMATA NAVAL


LAlerte nainta ncet, i mersul ei, mai era ntrziat i de feluca remorcat, pe care pentru nimic n lume des Marais n-ar fi vrut s-o prseasc. Dar mai presus de toate era mpiedicat de, un vnt puternic dinspre nord-est mpotriva cruia cei o sut i aizeci de cai putere ai mainii aveau de luptat din greu. Comandantul calculase c-i vor trebui cel puin trei zile ca s ajung la Toulon i nerbdarea lui cretea pe msur ce se apropia de Frana. Dac, din ntmplare flota amiralului Duperre pornise ntre timp pe mare, era posibil s n-o mai ntlneasc. Ce de cale strbtut n zadar, atunci! ce de timp pierdut! A doua sear, tocmai cnd soarele s dispar la orizont, sentinela care sta de pnd sus, arunc din nlimea cuibului su aceste cuvinte care rscolir deodat echipagiul. n faa noastr, ctre tribord, armata naval! ndat toi ofierii i duser la ochi lunetele, toi marinarii care nu erau ocupai la manevre se adunar pe puntea principal. Armata naval! Vaszic, amiralul se hotrse s dea ordin de pornire! Sorii fuseser aruncai. Expediia Algerului ncepuse. Vestea aceasta produse asupra sufletului lui Jacques o impresie pe care cu greu o putea analiza. De cnd capturase feluca cu pnzele de aur, ncolise n strfundul
62

lui o idee pe care o crezuse perfect realizabil: s cear comandantului suprem mputernicirea de a se ntoarce la Alger ca s fac un schimb: s dea pe Aga n locul d-lui des Pallires i al fiicei sale. Iat de ce, mai nainte de orice avusese mare grab s ajung la Toulon; i iat c flota ntreag i-o luase nainte i venea spre el. ntr-adevr, puin cte puin, orizontul se popula cu pnze care preau c rsar din unde la nesfrit; s-ar fi putut numra cu sutele i ultimele focuri ale soarelui n declinele area cu o strlucire de apoteoz. Ce frumos! nu se putu mpiedica s spun cpitanul Baroni, care sta lng des Marais rezemndu-se de bastingaj. LAlerte, sub impulsul comandantului su, ddu presiune i bastimentele se fcur i mai vizibile. n frunte se recunotea cu uurin majestuoasa Provence arbornd, lng pavilionul amiralului, i un stegule care nsemna c generalul comandant suprem se afla pe bordul lui. Uluit, minunat, Jacques des Marais privea cu lcomie spectacolul acesta mre n centru i pe dou linii paralele evoluau escadra de debarcare i escadra de lupt, apoi fregatele de rangul nti i al doilea. La vreo patru miile spre dreapta se vedea escadra de rezerv; la aceeai distan spre stnga, convoiul. n sfrit, la avangard, jucnd pe valuri ca nite pur-snge nerbdtori s se avnte n aren, cinci mici bastimente cu aburi, fraii Alerte-i, preau c simbolizeaz marina viitorului, deschiznd drum marinei trecutului. Ei, spuse Baroni, care nu i putea stpni uimirea, o armat ntreab de 30.000 de oameni plutete cu toate serviciile ei, cu tunurile ei! Mai s nu-i vin a crede! i totui aa este, i rspunse locotenentul comandant. Expediia pe care o comand nsui ministrul
63

de rzboi, generalul de Bourmont, e fr contrazicere cea mai important a timpurilor moderne. Niciodat pn acum o asemenea armat n-a fost transportat att de departe de Frana, i m ndoiesc ca s se mai poat repeta o astfel de isprav nainte de a trece mult vreme. nsui Napoleon n-a plecat n Egipt cu mai mult de 20.000 de combatani. La evocarea numelui mre al mpratului, Baroni czu pe gnduri; dar mersul rapid al Alerte-i se nsrcin s-l readuc la realitate. Intr-adevr micul bastiment se mai apropiase de flot i fu recunoscut repede mai nti de vaporae care-l salutar prin semnale, apo de vasul am ral nsui. De altminteri, prada lui, feluca cu pnzele de aur, pe care o remorca cu mndrie, era de ajuns ca s atrag atenia asupra lui. Deodat mici pavilioane multicolore urcar pe catargul cel mare al Provence-i. Sapristi! exclam Baroni, care recunoscuse semnalul, mare cinste, Paaua2 n persoan te poftete sus pe bordul lui, bre, bre! ntr-adevr, confirm des Marais. Ei bine! Am s ascult i am s m raliez la vaporul lui. Dar ai s m nsoeti i d-ta, dragul meu. Dup cteva clipe o barc fu lsat n ap i Jacques se aez n ea cu cpitanul lui Vulcan. Pe bordul Provence-i fu ntmpinat de tnrul locotenent Charles de Bourmont. Aghiotant al tatlui su, comandantul suprem. Cei doi ofieri i strnser cordial minile, apoi locotenentul oferi camaradului su de la Marin s-l conduc la careul unde se afla reunit Statul Major n completul su. Acolo, n prezena generalului comandant suprem Bourmont, a amiralului Duperre i a comandanilor celor
2

Paaua comandantul supreme, n graiul marinresc. 64

trei divizii de debarcare, comandantul fregatei LAlerte raport cum capturase feluca lui Aga, ceea ce interes enorm pe marii efi. l felicitar clduros; dar cnd tnrul ofier ncerc s le sugereze s se ntoarc la Alger ca s-l schimbe pe Aga cu Francezii care erau deinui acolo, se izbi de un refuz foarte categoric din partea comandantul suprem. E prea trziu, domnule, declar acesta din urm: de altminteri continu el cu cea mai aleas polite, ce mare valoare ar fi avut propunerea d-tale, dar ar fi putut fi formulat cu cteva sptmni nainte! Dar azi, sorii au fost aruncai, suntem n 6 Iunie 1830, i peste dou sau trei zile poate, vom ncrucia prin fata forturilor Algerului. Nu vreau s mai stm de vorb cu Hussein. Cuvntul va fi al tunurilor. Des Marais, buimcit, trebui s se ncline fa de voina de neclintit a efului suprem care hotr, totui, c LAlerte va merge mpreun cu flota i c Aga va rmnea prizonier pe bordul lui. Ct despre feluc, ea cpt un echipaj de marinari francezi i fu trimis la convoi. Cu disperarea n inim, Jacques des Marais, chinuit de nelinite pentru cea pe care o iubea, i prelu comanda. Dup cum spusese generalul ef soarta expediiei va fi hotrt de tunuri i nu va trece mult ca s se aud grind vocea lor cea mare.

65

CAPITOLUL 11. SIDI FERRUH


nc nainte de zorii zilei de 14 Iunie 1830, ncepuse debarcarea trupelor franceze pe coasta Africii. Fregatele de avangard, ntrite de vapoare, fuseser nsrcinate cu recunoaterea peninsulei Sidi-Ferruh, aleas, dup solidele ndrumri date odinioar de ctre comandantul Boutin n faimosul su raport, ca punct de debarcare. Lung de aproape un kilometru pe cinci sute de metri lime n mijlociu, peninsula se desfura ntre dou golfule, n direcia nord-est. n afar de masa stncoas care o termin, i ale crei vrfuri ce rsar ici i colo din ap, indic prelungirea ei submarin, solul e sczut, abia ondulat, nisipos i arid: ctre continent o succesiune de dune presrate cu mrcini duce pe nesimite la un platou de o nlime nc prea puin nsemnat dar unde pmntul, mai bun, hrnete o vegetaie mai abundent. De la puntea Alerte-i, des Marais i Baroni studiaser i strbtuser cu privirea terenul indicat. Se mirau c nu descopereau vreo lucrare de aprare i toc mai mult, c nu zresc vreo micare de trupe. Ciocul Torre Chica, marabu-ul din Sidi-Ferruh, erau pustii. Mai departe o baterie n ruin aprea complet dezarmat. Chiar pe plaj, doar vreo civa clrei turci i arabi galopau, unii nfurai n humusurile lor albe, alii strlucitori de fireturi i unii i alii buestrndu-i caii, gesticulnd, nvrtindu-i pe sus armele, dnd iuree de colo, colo n goan nebun cu caii lor, dar, n fond, cu totul
66

inofensivi. Tocmai departe ndrt inginerii deyului Hussein i construiser lucrrile de aprare; i cum LAlerte, nsoit de Nageur i de Sphynx, se apropiau de pmnt cteva lovituri de tun fur trase de ctre Turci, dar fr de nici un rezultat, cci ghiulelele lor se nfundar n nisip, spre marea bucurie a mateloilor francezi. La asfinitul soarelui, escadra de lupt, escadra i flotila de debarcare, rezerva i convoiul se aezar n faa plajei la locul care le fusese indicat de amiral. La 14 Iunie, ase batalioane desemnate pentru prima cltorie se mbarcar, companie dup companie, n patruzeci i opt de luntre muri i alupe gata s remorcheze un numr egal de brci, n care se aflau cte doisprezece vslai sub ordinele unui ofier. Alte dou luntre duceau dou baterii iar generalii urmau convoiul. La semnalul dat de un cpitan de fregat, brcile se pornir n cea mai mare tcere; dar n apropierea plajei, alinierea pstrat pn atunci se rupse: echipaj iile se iau la ntrecere n vitez, aplaudate nteit de strigtele soldailor pe care-i duceau. Fundul brcilor lunec hrind pe nisipul plajei i iat-i pe toi srind n apa mic, stropindu-se rznd i npustindu-se spre uscat. De sus de pe puntea de comand, Jacques se entuziasma la spectacolul acesta: curnd artileria debarc la rndul ei i fr de o lovitur de tun mcar, peninsula e ocupat. Abia mai trziu, ctre ora ase dimineaa cteva mpucturi semnalar apropierea Turcilor. n vremea aceasta Francezii se organizaser. Iac, spuse, Baroni, artnd un grup de uniforme sclipitoare care debarcase pe plaj i prea a clca mai anevoie pe nisip. Este generalul de Bourmont i statul su major, rspunsese des Marais, cu ocheanul la ochi.
67

Operaiunile vor ncepe. Intr-adevr, vzur ndat o brigad ntreag naintnd n direcia bateriilor turceti. Dar abia se puser-n micare c o mas confuz de vreo cinci ase sute de clrei se npustir asupra brigzii franceze. Clrei cu vestmintele fluturtoare, cu puti lungi, ipnd i urlnd, se repezir nainte n galopul cailor; n picioare pe scrile lor, cu frnele n vnt, i descrcau armele, se-ntorceau, ipau i plecau napoi n goan. Cteva descrcri ale batalioanelor franceze formate n careu, curir repede locul, apoi coloana i urm marul. Ajuni la o mie de metri de tpanul coronat cu artileria turceasc, cele dou brigzi se rzleir ca s arjeze, dar inamicul nu-i atept. Intimidai de baionete, artileritii deyului o rupser de fug n debandad, lsnd dousprezece tunuri n minile Francezilor. De pe duneta Alerte-i, ca de pe nlimea unei tribune, Baroni tropia din picioare de bucurie. Victoriei Victorie! strig el. Ah! bietul Hussein o s-l scoatem repede de urechi din vizuina lui dac soldaii lui or da mereu dovad de atta curaj ca s-l apere. Jacques de Marais, i el, nu putea dect s se bucure de izbnda aceasta, i totui, n inima lui, se agitau mii de sentimente opuse. Desigur, dorise cu toate puterile lui rezultatul favorabil al expediiei, dar, n mijlocul bubuitului tunurilor i a vuietului btliei care strbtea pn la el, nu putea evita s nu se gndeasc la biata captiv, la Marie-Anne care-l atepta acolo. Unul din agenii si de legtur cu amiralul l vesti c cu prilejul atacului bateriilor de la Sidi-Ferruh, batalioanele franceze fcuser prizonieri un anumit numr de soldai i de ofieri ai miliiei deyului, i se gndi ndat c poate c printre acetia s-o fi aflnd vreunul care i-ar putea da tiri despre d. Des Pallires i fiica sa. Lsnd comanda brickului pe seama secundului su,
68

des Marais cobor pe uscat ca s ajung la lagrul generalului Bourmont. Dup destul cutare, Jacques ajunse la locul unde, sub paza unei seciuni de voltijori ai regimentului 7 de linie, erau parcai cei civa ieniceri care avuseser nenorocul s se lase prini. ntr-o adncitur a terenului, pe dup nite dune de nisip presrate ici colo de tufiuri rare de cactui, ofierul zri vreo cincizeci de miliieni trntii n nisip, dormind sau visnd, prnd n tot cazul cu desvrire strini de evenimente. Printre ei, descoperi pe unul care purta insignele de baaga i i se adres: nelegi franuzete? Da, spuse cellalt, puin. Atunci rspunde-mi. Cnd ai prsit Algerul? Ieri. Ai auzit spunndu-se c se afl nite captivi francezi n Kasbah? Da. Ai ceva tiri despre ei? Da. Atunci vorbete! Se povestea n ora c Mria Sa Hussein a poruncit ca toi captivii europeni s fie sugrumai n nchisorile lor. Zicnd acestea, Turcul se ntoarse pe o parte, prefcndu-se c doarme; dar lovitura l atinsese pe des Marais n plin inim: captivii strini dar atunci MarieAnne? Nu, era prea oribil! Dac n-ar fi fost silit s strbat lagrul sub ochii soldailor, ar fi izbucnit n hohote de plns. Ca buimcit se ntoarse la barca lui, i de cum ajunse pe LAlerte se retrase n cabina lui, apoi chem pe un marinar. Spune s fie adus Aga aici numai dect, porunci el. Matelotul iei dar se ntoarse dup cteva clipe, nsoit de secundul bordului care prea grozav de tulburat.
69

Ei, ce se aude? ntreb des Marais. Comandante! prizonierul a evadat, rspunse cu simplitate ofierul. Aceasta era lovitura din urm. Singura speran care-i mai rmsese lui Jacques se spulberase. Ne mai putndu-se stpni, izbucni n plns, pe cnd secundul se retrase cu discreie.

70

CAPITOLUL 12. STAUELI


Btlia era n toi n jurul cmpiei Staueli unde aga Ibrahim, ginerele dey-ului Hussein, adunase toate forele Regenei: treizeci de mii de Arabi adui din ordinul deyului de ctre efii deertului, i n sfrit vreo douzeci de mii de Kabyli nedisciplinai se opuneau naintrii micii armate franceze a generalului Bourmont. De la 14 Iunie, ziua debarcrii la Sidi-Ferruh. Inamicul prea c uitase de prezena Francezilor, i apoi deodat, la 19 Octombrie, un puhoi de tiraliori arabi venise s atace avanposturile noastre. Imediat, ncierarea ncepuse i de la ora patru i jumtate dimineaa mpucturile trosneau fr ncetare, nsoite n surdin de vocea groas a tunurilor. De pe movil, nconjurat de tot statul su major, comandantul suprem urma peripeiile aciunii, trimetea ordine i conducea micrile trupei sale. Deodat zri un batalion, pe care-l recunoscu ca fcnd parte din regimentul 28 de linie i care fcea sforri uriae ca s reziste la asaltul Turcilor att de numeroi. Necontenitul atac pe care trebuia s-l ndure nu-i ngduia s se refac solid. Izolat, pierdut ntr-un col acoperit nc de negurile dimineii, se apra cum putea. Cu fiecare clip primejdia devenea i mai apstoare. nc un asalt, i mica trup francez, repezit de nvala Turcilor, zdrobit de numrul lor covritor, avea s dispar i, prin sprtura de acum deschis, coloanele inamice se vor rspndi pe cmpie i ar putea tia
71

comunicaiile armatei franceze cu peninsula Sidi-Ferruh. Trebuiau luate msuri pentru a salva pe vitejii acetia care mai bine cdeau pe loc dect s dea napoi. Generalul de Bourmont foarte calm, stpnindu-i turburarea luntric care-l agita, se ntoarse spre grupul aghiotanilor si. Al cui e rndul s intre n lupt, domnilor? ntreb el. Doi ofieri se prezentar n acelai timp. Unul era locotenentul Charles de Bourmont, propriul fiu al marelui ef, care-i cerea astfel partea lui de primejdie, cellalt, fapt uimitor, purta, uniforma de ofier al marinei regale. Bine, spuse generalul. Ai s pleci, Charles, i ai s dai ordin tuturor elementelor risipite pe care le vei ntlni s se ralieze drapelului regimentului 28 de linie, fie ce-o fi. eful vorbise; veni apoi rndul tatlui: Du-te, copilul meu, adog el, du-te, dar nu te expune zadarnic. Apoi, fr fal ruine, n faa ntregului stat major, cei doi brbai se srutar. Aceasta avea s fie ultima lor mbriare, cci contele de Bourmont n-avea s-i mai regseasc fiul n via. Ct despre ofierul de marin, cnd vzu c eful preferase pe camaradul mai tnr ca el, nu-i putu stpni un gest de prere de ru. Nu fii nerbdtor, domnule des Marais, i spuse atunci generalul cu un zmbet amar, va veni destul de repede i rndul d-tale! Fr a rspunde, cu gtlejul sugrumat tnrul ofier salut i-i trase napoi calul pn la grupul ofierilor de ordonan care continua s urmreasc peripeiile btliei. Jacques des Marais, ntr-adevr, printr-o favoare deosebit, datorit importanei informaiilor pe care le adusese din scurta sa activitate n Alger, obinuse destul de uor s fie ataat statului-major al generalului de Bourmont, i nu cuta dect un prilej ca s afle o moarte
72

glorioas i liberatoare. Nimic nu-l mai reinea pe pmntul acesta i nu-l mai lega de lumea aceasta pe care iubita lui o prsise. Prezena lui pe puntea Alerte-i i apsase pe umeri ca un bolovan de plumb, n timp ce auzea n deprtare duduitul tunurilor armatei n mar asupra Algerului. Voia s se bat, s druiasc n serviciul patriei o existen care-i devenise silnic. Btlia angajat la Staueli i care trebuia s fie hotrtoare pentru expediie i nlesnea prilejul att de mult dorit. Totui, pe cmpie, batalioanele franceze se refceau. Dup ovielile nceputului, careurile respinser atacurile dezordonate ale cavaleriei turceti. La amiaz diviziile franceze ocupau cmpia de la Staueli i chiar trecuser dincolo de ea: din adversarul spulberat nu se mai vedeau dect porii lungi de praf ai cetelor ce fugeau rupnd pmntul nspre Alger. Dup btlie, cu tot doliul cumplit care-l copleea, generalul de Bourmont urmat de ntregul su stat-major, inu s-i exprime personal trupelor sale felicitrile lui. Miliia turceasc a crezut, le spuse el, c era tot att de uor s ne nving pe ct de uor era s ne insulte; o deplin nfrngere a nvat-o minte: lupta urmtoare o vom da n chiar cuprinsul zidurilor Algerului. Aceste brbteti cuvinte avea s rsun cu un ecou ciudat n inima lui Jacques. Destinul nu voise s-i primeasc sacrificiul. De acum, trebuia s triasc pentru a merge s smulg oraului care o iubise atta intr-o tcut adorare.

73

CAPITOLUL 13. CAPITULAREA ALGERULUI


Dup izbnda foarte nsemnat repurtat la Staueli, un singur lucru mai desprea de Alger armata generalului de Bourmont: forturile care nconjurau oraul i, printre ele, cel mai important, Sultan-el-Kalassi, fortul mpratului, numit astfel n amintirea lui Carol Quintul dar al crui nume nu evoca n inima lupttorilor francezi dect amintirea singurului mprat care a existat vreodat pentru ei, Napoleon. i de acum, ncolo asupra acestei importante fortree aveau s se ndrepte toate sforrile corpului expediionar. Jacques des Marais, care luase serviciu pe uscat. nsoi firete pe general n cursul tuturor acestor operaiuni. Baroni, care, ne mai putem ndoi, se fcuse luntre i punte ca s j se ngduie s-l nsoeasc, se afla lng el cnd pulberria fortului mpratului sri n aer. Dup un moment de uluial, bravul cpitan constat, ca toi Francezii, de fa c cu tot soarele dogoritor, atmosfera era ncrcat cu un fel de praf des care cdea ncet. Ia te uit, zpad neagr! ntr-adevr, s-ar fi putut spune c erau fulgi de zpad sau mai curnd de funingine. Atunci un ofier de geniu explic celor doi marinari c aceste molecule nu erau altceva dect bucele de ln carbonizate, n urma exploziei, din care turcii fcuser baloturi enorme i le puseser n dreptul ferestrelor i uilor fortreei ca s-i apere de schijele obuzelor. Luarea fortului mpratului hotra soarta Algerului.
74

n aceeai zi, la 4 Iulie 1830, dup amiaz, des Marais care era de serviciu n avanposturi, vzu venind spre el o delegaie trimis de dey ca s negocieze predarea Algerului. i poate oricine nchipui, c inima ncepu s-i bat i mai tare cnd recunoscu printre oamenii acetia pe SidiMustafa, chiar secretarul deyului. Totui, dup ce primi pe mesageri cu ceremonialul datorit unor parlamentari, nu se putu mpiedica s nu-i ntrebe de soarta Marie-Annei i a d-lui des Pallires, cci, n ciuda tuturor informaiilor, n ciuda evidenei chiar, el tot nu voia s-i piard ndejdea. Dar vai! cu toate ntrebrile lui zorite, cu toate rugminile, cu toate ameninrile chiar, nu putu obine nicio lmurire. Turcul se mrgini s-i rspund, fr a-i slbi o clip aerul indiferent: Manarf! (Nu tiu!) Cu inima plin de mnie, cu sufletul ndurerat, Jacques trebui s se resemneze cu ndeplinirea pasiv a funciunilor ce-i cdeau n sarcin, cnd el mai degrab ar fi voit s moar pe loc, deoarece nimic nu-l reinea pe lumea aceasta. i totui, martirul lui nu se sfrise, cci trebuia s triasc i s-i fac datoria pn la urm. nsoind pe delegai la comandantul suprem, auzi condiiile pe care aceasta i le dict. 1) Fortul Kasbah, toate celelalte forturi care depind de Alger, i porile oraului vor trebui s fie predate a doua zi, 5 Iulie, la amiaz, trupelor franceze; 2) Comandantul suprem se angajeaz fa de dey s-i lase libertatea i posesiunea tuturor bogiilor sale personale; 3) Deyul va fi liber s se retrag cu familia sa n locul pe care i-l va fi ales; 4) Libertatea religiei musulmane va li asigurat de ctre Francezi, i, adug generalul Bourmont, adresndu-se cu
75

indulgena lui des Marais pe care-l prinsese tare drag de cnd avusese prilej s-i preuiasc meritele. Hussein va restitui, dac-i mai are, pe toi captivii europeni pe care-i posed n nchisorile sale. La rostirea acestui din urm condiii, secretarul deyului nu clinti ci se mulumi doar s plece capul cu cea mai mare seriozitate. Apoi Jacques conduse pe Mustafa pn la avanposturi. i cum, n cursul drumului, negociatorul, la fiecare bubuitur a tunurilor care continuau s trag dintr-o parte i dintr-alta, pleca involuntar capul, saluta ghiulelele, cum s-ar zice, vdit speriat, ofierul de marin nu se putu mpiedica s nu spun ironic: Dar la ce v nelinitii, domnule? Doar nu v privete, nu se trage asupra d-tale! Turcul, drept orice rspuns, i arunc o privire rea i plec. n dup amiaza aceleiai zile, un alt om al deyului se ntoarse la lagrul francez i vesti, din partea stpnului su, a crui pecete o aducea, c avea depline puteri s semneze protocolul de predare a cetii, dup condiiile impuse de generalul francez. Era sfritul, vizuina inviolabil a pirailor mediteranieni era n final cucerit; nc odat dreptatea triumfa asupra forei. Cum s-ar fi asociat i des Marais i Baroni la bucuria care domnea n ntregul corp expediionar, dac gndurile, dac sentimentele cele mai ntunecate nu le-ar fi sfiat inima. Acolo, unde oamenii trupelor, de la cel din urm toboar pn la colonel, nu vedeau dect sfritul glorios a suferinelor asediului i perspectiva unei curnde ntoarceri n patrie, locotenentul de marin tia c nu va gsi dect confirmarea marei sale dureri. Va regsi el oare mcar trupurile nefericiilor si amici ca s le dea demnul mormnt pe care-l ateptau?
76

CAPITOLUL 14. I POARTA DE BRONZ A CETII KASBAH SE DESCHISE


n rpit de tobe. n sunetul fanfarelor de alam ale muzicii militare, armata francez victorioasa intr n dup amiaza zilei de 5 Iulie 1890 n Alger, aa cum fusese hotrt ntre generalul de Bourmont i deyul Hussein. Ah! ct ar fi fost de frumoas ziua aceasta pentru des Marais dac nu i-ar fi fost tulburat de cele mai groaznice amintiri de doliu. Pe cnd defilarea se termina i ultimele trupe dispreau dup o cotitur, n timp ce ecoul fanfarelor rzboinice, se micora, generalul de Bourmont desclec. Fu imitat ndat de statul su major; ordonanele se repezir ca s in caii, i pornind pe scara monumental care ducea la Kosbah, Marele ef se ntoarse spre colaboratorii si de zile bune i de zile rele i le spuse cu un zmbet amabil. Binevoii s m urmai, domnilor. Chiar n aceeai clip, uile, grele de bronz care nchideau locuina deyului Hussein, detronat acum, se deschiser ncet, i cel mai neateptat dintre spectacole se oferi privirilor ofierilor francezi: apru un grup compus dintr-un btrn, o fat tnra, un btina i o negres. Faa celor doi europeni strlucea de fericire, lacrimi de bucurie le curgea ncet din ochi, pe cnd Turcul pstra aspr i mndr stpnirea de sine iar negresa, agitat, ddea ntr-una din mini i din cap. n acelai timp, dou strigte se ncruciar: Marie-Anne!
77

Jacques! Repezindu-se naintea camarazilor i superiorilor si i chiar a comandantului suprem, uitnd orice grij de etichet i de prevedere, des Mardis, urmat de Baroni, care se strecurase pn la el, se npusti n sus pe scar i cuprinse n brae pe tnr, fat, sub privirile binevoitoare ale tatlui ei, d. des Pallires. Ah! nu mai putea fi vorba de forme nici de precauiuni oratorice. Mai puternic i mai presus de uzanele consfinite de lume, inima celor doi tineri vorbise i descoperea n vzul tuturor dragostea pe care nu ndrzniser s i-o mrturiseasc pn acum unul altuia. Dup primele mbriri nainta i generalul de Bourmont, cu un zmbet printesc i bun i, dup ce ceru s-i fie prezentai captivii liberai le spuse: V felicit, domnule conte, i pe d-ta, domnioar, de fericitul sfrit al groaznicei aventuri care v-ar fi putut fi fatal. i, aduga el zmbind lui des Marais, te felicit i pe d-ta drag prietene, cci dup cte am vzut, nu mai ncape nicio ndoial. Pe cnd nunta? M ofer chiar de pe acum s v fiu na. Roind i adnc micai, cei doi tineri se grbir s mulumeasc marelui ef care, nevoind s turbure tnra lor fericire cu atta greutate dobndit, se deprt ndat cu ofierii lui de ordonana i intr n palat. Marie-Anne, ntreb atunci Jacques, i d-ta d-le consul, mi-ai putea explica, n sfrit, prin ce ntmplare, dup ce am desperat atta vreme nct mi doream moartea, v regsesc aproape ca prin minune? Era o ntrebare care merita ntr-adevr unele lmuriri, mai ales dup oribilele chinuri sufleteti care copleiser pe tnrul om n cursul zilelor din urm. Da, afirm neastmpratul Baroni, curios i el, ba nc i mai mult, iat un deznodmnt la care nu ne ateptam ctui de puin, i zu c nu m-a supra defel
78

nici eu dac Tnra fat privi pe tatl ei, apoi se ntoarser spre Turc, care nu era altul dect Aga, nsoit de regresa Fatma. Mulumit lor, spuse ea cu simplitate. D. des Pallires confirm n tcere. Cum se face, exclam ofierul, c te regsesc aci, pe tine, Aga, fost prizonier pe bordul meu. Nu i-a izbutit aadar evadarea? Indigenul nu rspunse, de parc nici n-ar fi auzit nimic. Ei bine! deoarece el nu vrea s vorbeasc relua MarieAnne, am s-o lac eu pentru el i-am s-i explic totul, Jacques. V putei lesne nchipui ce greu de suportat ne-a fost ndrzneaa i curajoasa voastr plecare cu toate c eu v-am ndemnat i ct grij ne-a pricinuit tatei i mie. V-am urmrit cu gndul n ntreprinztoarea voastr aventur; dar ceea ce ne ngrijora mai mult ca orice era lipsa de tiri. Mai aveam noroc cu buna Fatma care nu mai tia ce s fac s nu ne lase cu totul prad dezndejdii. Nu ne urmrea dect un singur gnd: oare ai reui? ntr-o zi, Aga rsri n faa mea i m surprinse plngnd. Usuc-i lacrimile, mi spuse el cu simplitate, logodnicul tu triete i e sntos teafr. Tresrii Logodnicul meu? Dar despre cine vorbeti? Dar ce-i nchipui c n-am ochi s vd? Iubeti pe Francezul care a plecat, i dac-l iubeti, e din pricina mea. La cuvintele acestea m simii grozav de tulburat; fr a-i pierde ns cumptul fiul deyului urm. Cci te iubesc i eu, pot s i-o mrturisesc acum cu toate c tu eti cretin nc din ziua n care te-am vzut pentru ntia oar. Din pricina ta mi-am trdat religia, pentru tine am nfruntat dreapta mnie a tatlui meu. Team salvat din trgul de sclavi.. Dar vzndu-te, observndu-te mai bine, am neles toat diferena care ne desprea, toat superioritatea rasei
79

tale asupra rasei mele. Da. Am fost i suntem cu adevrat barbari fa de tine i de ai ti. Ca s m torturez, ca s m pedepsesc c am ndrznit s ridic ochii asupra ta, eu singur am inut s te pun n faa ofierului francez i ce era inevitabil s-a produs. El s-a ndrgostit de line. De altfel, poate cineva s te vad, fr s te iubeasc? Dar de data asta, dei renunasem pentru totdeauna s te cuceresc, gelozia care se ridic n mine fu mai tare dect totul. Nu v spuneai niciodat niciun cuvnt de dragoste, i cu toate astea sentimentele voastre izbucneau n cele mai mici cuvinte ale voastre, n cel mai simple din gesturile voastre, n cea mai nevinovat din privirile voastre. i atunci, tot eu am favorizat evadarea iubitului tu, din Kasbah i aminteti frnghia, i celelalte... Barem n-aveam s-l mai vd n ochi. A fi putut s-l omor dar prea mult snge cursese i aa, n Alger, i preferam s-l las s plece mpreun cu tovarul su. Pricep acum totul, murmur Baroni. Lsai-m s urmez, relu Marie-Anne irul povestirii. Lucrnd cum am lucrat, mi spuse Aga, mboldit numai de torturile inimii mele, tiu c-mi trdam ara, m njoseam n ochii ti Cu tonte astea, cutam toate prilejurile s-mi regsesc puin linite sufleteasc, puina rscumprare a vinei mele tainice, puina demnitate n ochii mei proprii. Am reluat activitatea mea pe mare cu feluca mea cu pnzele de aur pn-n ziua cnd fatalitatea m puse iar n prezena logodnicului tu La ce bun s mai dau lupta? Allah e stpnul, i m-nclinai dinaintea sentinei soartei. Aga mi povesti apoi, Jacques, cum l-ai primit, cu ct atenie l-ai tratat pe bordul vasului tu i ct de mult l-a micat acest lucru. Apoi, cnd a auzit cele dinti bubuituri de tun dinspre Sidi-Ferruh, cunoscnd caracterul dintr-o bucat i rzbuntor al deyului, nu s-a mai rbdat locului.
80

Ca s m salveze, pe mine i pe tatl meu, a evadat de pe LAlerte; riscndu-i viaa, a izbutit s reintre n Alger prin surprindere i ne-a pus pe amndoi, i cu Fatma, sub paza ctorva ieniceri care-i erau ndeosebi de credincioi. E nevoie oare s-i mai spun, cu ce nestpnit bucurie am primit tirile ce ne-a adus despre voi? Fiece zi ce trecea ne apropia tot mai mult unul de altul, scumpul meu. Ieri, n sfrit Aga ne-a adus la cunotin cderea oraului; i a vrut s plece mpreun cu tatl lui care, tii, se mbarc chiar astzi mergnd la Neapole de unde trebuie s plece n Asia Mic. Dac-l mai vedei aci, e numai pentru c l-am rugat struitor s mai rmn puin cu noi, ca s-i mulumim cu toii mpreun. Uimit, micat de cele auzite, ofierul se ndrept atunci spre Turc i-i ntinse amndou minile. Mulumesc, spuse el simplu; niciodat n-am s uit ce ai fcut pentru noi. Indigenul zmbi dar ochiul lui rmase trist; cu o privire larg, ndurerat, el mbri oraul alb oare se ntindea dinaintea lui i din care mai urcau ecourile ctorva muzici miliare care se napoiau la cantonamentul lor; la orizont, pe nemrginirea mrii scnteietoare, pnzele flotei franceze, nenumrate, se desprindeau lmurit pe albastrul undelor, fcnd dovada, forei nvingtorilor. Mektub! era scris! spuse atunci musulmanul, cu gtlejul sugrumat. Voi suntei stpnii mai puternici ca noi; voi avei n mini armele teribile ale civilizaiei voastre, era fatal s ne ngenunchiai; fie ca stpnirea voastr sa nu apese prea tare pe grumajii srmanelor populaii ale Algeriei. Deodat, pe piaa Marinei, o descrctur de tun, urmat de toate cele trase de bateriile coastei i ale forturilor. Erau semnalele, de bucurie ale biruitorilor, salutnd drapelul francez care ncet, urca pe vergeaua
81

nalt nfipt pe creasta forei Kasbah, unde nlocuia stindardul dey-ului afirmnd tuturor luarea n stpnire de ctre Frana, a rii africane. Jacques i Marie-Anne se privir cu duioie, minile lor se strnser. Era sfritul ncercrilor dureroase prin care le fusese dat n cadrul unor evenimente istorice sngeroase s-i gseasc totui fericirea. ---- SFRIT ----

82

YACU-MAMA3
n coliba sa de pe rmul zgomotosului ru Ucayali Jenaro Valdivian vedea cu groaz c proviziile sale i ceea ce era i mai ru muniia, i erau pe sfrite. Credinciosul lui tovar, un Indian din tribul Coniva, care cu sgeile sale sigure culegea cele mai grase maimue de pe pomi, pentru a te transforma ntr-o friptur gustoas, plecase n una din tainicele sale expediii prin pdurea secular, din care obinuia s se ntoarc dup dou-trei zile, cu un surs satisfcut pe chipul de bronz, ncrcat cu orhidee roii ca sngele i fluturi strlucitori pentru copilul stpnului su. Cu neputin, de lsat singur pe mititelul acesta de apte ani, care crescut printre Indieni, i ncepuse s arate toate instinctele slbaticilor. Jenaro Valdivian cobor la rmul rului i fluier mult timp, dar zadarnic. Un vrtej n ap i cteva bici care ieir la suprafa i rspunser n sfrit, dar mblnzitul arpe boa nu catadicsi s apar. Desigur c zcea acolo jos n fundul apei, i mistuia lene pecari-ul pe care-l nghiise ieri. n cele din urm Valdivian i lu securea i carabina, ncuie n colib pe micul Jenarito, care se mpotrivea cu minile i picioarele i-l sftui foarte serios: Fii cuminte, eu m ntorc curnd! Ca s-l consoleze, i ddu o lumnare de seu i un pumn de furnici prjite, mncri de care-i ling buzele copiii crescui n slbticiune. Plin de nelinite porni Valdivian la drum. n ziua precedent, pe cnd cresta un arbore de
3

Mama fluviului cum spun Indienii de lng Amazon arpelui boa. 83

cauciuc, i se pruse c zrete un tigru, care-l pndea din desi. Cunotea prea bine obiceiurile viclene ale acestei bestii cu blan minunat de catifea, care-i urmrete zile ntregi prada, pndind momentul cel mai favorabil pentru a se npusti. Iar cnd, apoi, noaptea la lumina lunii i fumase pipa, vzuse sticlind n ntuneric cele dou lumini fosforescente, pe care o mpuctur le stinge pentru o clip, dar care apoi se rentorc, bgnd n rcori pe culegtorul de cauciuc. Jenaro, a crui burc era purtat cu repeziciune de curentul puternic chibzui c-ar fi mai bine s nu se deprteze prea mult. Dup a doua cotitur a rului, n valea erpilor, alturi de colibele Indienilor tribului Witoto refugiai de la Putumayo de sus, se nla telegraful lor misterios: un manguar un formidabil trunchi de copac scobit cu o art att de ciudat, nct ntreaga pdure rsuna pe o raz de patru mile, cnd bteai n nodurile sale rotunde. Tovarul su i destinuise cheia secret a telegrafului. Desigur c unul dintre Indienii prieteni va auzi apelul su poate chiar Gutierrez, bogatul negustor de cauciuc care locuia n josul rului, i va trimite un om cu muniii i alimente. Pn la barc rzbeau miresmele grele ale pdurii, aceast adiere cald a unui paradis n putrezire, care mbta ntotdeauna pe Valdivian. Frunziul des al arborilor n care ipau maimuele sau araii tricolori, atrna adnc n jos atingnd oglinda apei. Ca nite frunze smulse de vnt zbur un stol de papagali mici, verzi. Tremurnd uor, barca nainta repede ca o sgeat. ntoarcerea va fi anevoioas, zise Jenaro ncet pentru sine, vrnd lopata n valurile spumegnde numai ca s pstreze direcia. n coliba singuratic, micul Jenarito roni mai nti mnarea de seu, i tbr apoi lacom asupra furnicilor
84

prjite din care dup un sfert de or nu mai rmase nimic. Dar gustul lor piprat i fcu sete. Merse spre u ca s bea din rul apropiat i s se blceasc n apa care nu era adnc. Dar zadarnic zgudui el cu toat puterea de grilajul de stuf. n prudena sa neleapt, tatl su sprijinise ua pe dinafar cu carapacea unei broate estoase uriae. Yacu-mama! Yacu-mama! strig copilul cu vocea ademenitoare. Din ru apru capul ngrozitor al arpelui boa. Cscnd lenevos deschise botul su teribil. nc puin mai juca limba neagr despicat n apa rece, apoi iot corpul alunec ncet spre mal. Era mai lung de cinci metri, galben ca frunza veted. Micul Jenarito btu n palme de bucurie c arpele uria venise la chemarea lui ca un cine de cas. Nu-i oare boa cel mai bun pzitor i tovar de joac al copiilor crescui n slbticiune? Cel care a trit prin esurile Amazonului din Peru, tie ce drgstos i blnd se poart arpele boa cu copiii, cnd mini iscusite l domesticesc. Pe nimeni n-ascult arpele acesta superb mai mult dect pe mititelul tiran, clreul acesta de broate estoase i de erpi boa, care le vra pumnul lui micu n boturile cscate i le gdila solzii cu o sgeat. O lovitur cu coada i carapacea de dinaintea uii zbur ct colo. Cu o legnare graioas ca de balerin, arpele intr n colib. Upa! strig Jenarito surznd vesel. Boa l nfur imediat cu captul cozii sale i-l ridic pn la tavan. Deodat pe neateptate, ntoarse repede capul spre pdure, se ntinse drz, i drept n sus i rmase nemicat ca un pom uscat. Prin solzii lui trecu un prit electric i coada biciui furios podeaua, nct guracamayo cel verde-albastru care se legna vesel n lniorul su, izbucni n strigte ptrunztoare. eapn, cu ochii strlucitori, arpele pru c ascult un singur zgomot din vuitul vastei pduri. Maimuele din pdure
85

ipar speriate. Se prbuise oare vreun copac secular prin apropiere, c zbura brusc attea pasri peste ru, ca i cnd ar fi plecat n cutarea altor locuri pentru cuiburi? Numai auzul ascuit al unui boa era n stare s disting n larma aceasta strnit de mii de zgomote, zgrietura uoar a unor gheare Cu o sritur tigrul fu n colib, i se chirci biciuindu-i nervos coapsele cu coada. Ca o mam brutal, arpele arunc mai nti copilul ndrtul su ntr-un col ntunecat al ncperii, unde era n siguran. i lupta ncepu. Tcut i ndrjit ca luptele Indienilor! Iute ca fulgerul fcu tigrul o sritur spre capul arpelui, dar n aceiai clip fu ncolcit de corpul lui. Coastele tigrului trosnir sub strnsoarea nemaipomenit. Cu o smucitur furioas a labei sale, tigrul smulse arpelui limba din gur; din pricina durerii ngrozitore, boa slbi pentru o clip strnsoarea, dar numai pentru o singur clip, corpul arpelui se strnse i mai tare. Un urlet slbatec, apoi un gfit sugrumat, spasmodic! O dubl nitur de snge stropi podeaua; pe jos zcea o mas nclcit, tremurtoare. Apoi ncet i tremuratul i nu mai rmase nimic dect un ghem nemicat i o balt mare de snge negru. Copilul era teafr; la nceput, speriat de moarte, urmrise apoi lupta cu o bucurie febril. Cnd, cu ase ceasuri mai trziu, Jenaro Valdivian se ntoarse acas, nelese dintr-o singur privire ntreaga ntmplare. Adnc micat, strnse la pieptul su pe copilul salvat. Apoi se aplec imediat spre arpele mort, l mngie pe cap i suspin cu o expresie de ciudat duioie: Yacu-mama! Srman, drag Yacu-mama! ---- SFRIT ----

86

87