Sunteți pe pagina 1din 507

JULIE

G arw ood
MBWH
Autoarea romanului de succes TRANDAFIRI PENTRU EA ROMANTIC, DULCE, CAPTIVANT... UN ROMAN FERMECTOR, PLIN DE MAGIA IUBIRII... Weekly

FOR THE ROSES


by Julie Garwood

copyright for romanian language by MIRON

Toate drepturile asupra acestui titlu aparin Editurii MIRON

Julie Garwood

Iubirea e mai dulce primvara

PARTEA NTI
Sfrit-au ploile i chinurile iernii, i toate anotimpurile zu zpezi i cu pcate.

Capitolul 1

Dac n-ar fi fost mila Celui de Sus i dac n-ar fi avut dezlegat un iret de la pantof, ar fi murit n ziua aceea, odat cu ceilali. A intrat n banc fix la ora dou i patruzeci i cinci dup-amiaz pentru a-i lichida contul, lsnd n mod deliberat aceast treab n ul timul minut posibil pentru c astfel totul cpta finalitate n mintea ei. Nu mai exista punct de ntoarcere. mpa chetase tot ce avea i, n foarte scurt vreme, avea s prseasc pentru totdeauna Rockford i Falls, Montana. Sherman MacCorkle, preedintele bncii, urma s nchid uile n mai puin de 15 mi nute. Holul era plin de oameni la fel ca i ea, care lsau lucrurile pn n ultimul moment, i dei erau att de muli clieni, la ghiee nu lucrau dect doi casieri n loc de trei, ca de obicei. Emmeline MacCorkle, fiica lui Sherman, p rea s fie nc acas, refcndu-se n urma gri-

pei care fcuse ravagii, cu dou sptmni n* urm, n panicul orel. Coada din faa ghi eului la care lucra Malcolm Waterson era ma mic cu trei persoane. Totui, tipul era un pala vragiu notoriu i cu siguran c i va pune n trebri la care nu era dispus s-i rspund, \ Din fericire, Franklin Carroll lucra astzi i s-a aezat la coada din faa ghieului su. Era rapid, metodic i nu se vra niciodat n tre burile personale ale altuia. i era, de asemenea, prieten. i luase deja rmas bun de la el dup slujba de duminic, dar a simit brusc dorina de a face din nou lucrul sta. Nu-i plcea s atepte. Btnd uoi din picior, i-a scos mnuile, dup care i le-a pus din nou. La fiecare micare, poeta, a crei baret de aten era trecut n jurul ncheieturii, se ba lansa nainte i napoi, nainte i napoi, ca un pendul, innd perfect ritmul cu tictacul ceasului; agat pe peretele din spatele ghieelor la care lucrau casierii. Brbatul din faa ei a fcut un pas nainte, dar ea a rmas pe loc, spernd s pun o oare-1 care distan ntre ei ca s nu mai fie nevoit! s suporte mirosul de transpiraie amestecat cu ] un iz neptor de crnai prjii emanat de hai- j nele lui murdare. Brbatul din stnga ei, de la j coada din faa ghieului lui Malcolm, i-a adresat !

un zmbet din mijlocul cruia lipseau strident doi dini. Pentru a descuraja orice conversaie, a dat scurt din cap, dup care i-a ridicat pri virea n sus, uitndu-se la petele de ap de pe tavan. Plutea un miros de igrasie i mucegai, i era ngrozitor de cald. Simea cum transpiraia de pe ceaf i picur ncet pe gulerul bluzei. Aruncndu-i o privire comptimitoare lui Frank lin, se ntreb cum poate cineva s lucreze toat ziua ntr-un asemenea cavou ntunecos, umed i nbuitor. S-a ntors spre dreapta ei i s-a uitat lung spre cele trei ferestre nchise. Soarele se strecura timid prin geamurile pe care se vedeau urme de degete. Dac este nevoit s mai stea mult la coada asta, mai bine s-ar duce i ar deschide larg ferestrele, ceea ce cu siguran l-ar nfuria pe Sherman MacCorkle. A renunat la idee tot att de repede, pe ct i-a venit n minte, pentru c preedintele n-ar face altceva dect s le nchid imediat i s-i in o predic dur despre securitatea bncii, n plus, i-ar pierde locul de la coad. n sfrit, i-a venit rndul. n graba de a na inta, s-a mpiedicat i s-a lovit cu capul de gea mul ghieului. Un pantof i-a ieit din picior. i-a vrt napoi piciorul, simind sub degete limba ndoit a pantofului. n spatele casierilor, ua

severului Sherman MacCorkle era deschis. Acesta a simit micare i i-a ridicat privirea de la biroul aflat n spatele unui paravan de sticl. Ea i-a zmbit slab, dup care i-a concentrat atenia asupra lui Franklin. - Mi s-a dezlegat iretul, i-a spus, ncercnd s-i explice stngcia ei. Franklin a dat cu ne legere din cap. - Eti gata de plecare? - Aproape, i-a rspuns n oapt, ca bgciosul de Malcolm s nu-i poat vr nasul n conversaie. Tipul se aplecase deja spre Frank i ea tia c ardea de nerbdare s aud de talii. - O s-mi fie dor de tine, a lsat Franklin s-i scape. Mrturidomnuleea a fcut s-i apar pete roii pe gt i n obraji. Timiditatea era carac teristica lui definitorie, iar cnd brbatul nalt, ngrozitor de slab, a nghiit, mrul lui Adam, de dimensiuni exagerate, s-a micat vizibil. Era cC i cel puin 20 de ani mai mare dect ea i totui ori de cte ori era n apropierea ei se purta ca un adolescent. - i mie o s-mi fie dor de tine, Franklin. - Vrei s-i lichidezi contul? Fata a dat din cap i a mpins documentele mpturite prin deschiztura, de dimensiunea unui pumn, a ghieului.

- Sper c totul este n ordine. Franklin a verificat hrtiile, controlnd sem ntura i numerele, apoi a deschis sertarul i a nceput s numere banii. - 402 dolari snt bani muli ca s umbli cu ei asupra ta. - Da, tiu c aa este, a fost ea de acord. Am s fiu cu ochii pe ei, nu-i face probleme. n timp ce el aranja banii, ea i-a scos m nuile, iar cnd Franklin i-a mpins teancul prin deschiztura ghieului, l-a luat i l-a ndesat n poeta de pnz, strngnd bine iretul care o nchidea. Franklin a aruncat o privire furi c tre patronul su nainte s se aplece i s-i lipeasc fruntea de sticla ghieului. - Biserica nu va mai fi la fel fr tine n rndul din faa mea i a mamei mele. A fi vrut s nu pleci. Mama te-ar fi plcut n cele din urm, snt sigur de asta. Ea a vrt mna prin deschiztura ghieului i i-a strns spontan mna. - n timpul scurt pe care l-am petrecut aici, mi-ai fost un prieten att de bun! N-am s uit niciodat de buntatea de care ai dat' dovad fa de mine. - Ai s scrii? - Da, firete c am s scriu. - Trimite scrisorile la banc, s nu le vad mama.

- Da, aa am s fac, I-a asigurat zmbind. O tuse discret a avertizat-o c a zbovit prea mult. i-a luat mnuile i poeta, i s-a ntors, cutnd un loc ferit unde s-i poat lega iretul. n nia de dincolo de poarta batant care-i separa pe clieni de angajai era un birou gol. De obicei la acest birou sttea Lemont Morganstaff, dar, la fel ca Emmeline MacCorkle, i el se refcea dup grip. A pornit trndu-i piciorul pe podea ca s nu mai scape din nou pantoful, ndreptndu-se spre biroul rablagit din faa ferestrei. * Franklin i-a mrturisit c MacCorkle a cum prat ntreaga mobil de la mna a treia de la o tipografie. Zgrcenia l-a determinat, evident, s treac cu vederea petele de cerneal caVe acopereau lemnul, precum i achiile ieite n afar, n ateptarea parc a unui deget imprudent. Era dezgusttor felul n care MacCorkle i trata angajaii. tia cu certitudine c nici unuia dintre an gajaii lui credincioi nu-i pltea salariul cores punztor, pentru c srmanul Franklin ducea o via foarte modest, de-abia permindu-i s-i asigure mamei sale medicamentele de care avea nevoie. S-a gndit s intre n biroul lui MacCorkle,

cu mobil de mahon strlucitor, i s-i spun de la obraz ct de ticlos este, n sperana c se va ruina i va face ceva n legtur cu condiiile deplorabile pe care le impunea per sonalului su; i ar fi intrat cu siguran dac n-ar fi existat posibilitatea ca MacCorkle s cread c Franklin a pus-o s fac lucrul sta. Preedintele tia c snt prieteni. Nu, n-o s-i spun nici un cuvnt; s-a hotrt s-i arunce n schimb o privire n care dispreul ei era absolut evident. A fost un efort zadarnic; preedintele se uita n alt parte. Atunci i-a ntors imediat spatele i a tras scaunul de la birou. Aezndu-i lucrurile pe el, s-a lsat ntr-un genunchi, ct mai elegant posibil, i i-a aranjat fusta ca s poat aciona nestnjenit. i-a scos pantoful, i-a aranjat limba, s-a nclat la loc i i-a legat rapid iretul. Odat terminat treaba, a dat s se ridice, dar a clcat pe tivul fustei i, cu o bufnitur surd, a aterizat pe podea. Poeta i mnuile i-au czut n poal, n timp ce scaunul de care s-a lovit a luat-o la sntoasa pe rotilele lui. Evident stnjenit de nendemnarea ei, a is codit temtoare cu privirea peste marginea bi roului s vad dac a observat cineva ce s-a ntmplat.

n faa ghieelor mai erau trei clieni, toi cu gura cscat n direcia ei. n clipa n care M czut, Franklin tocmai termina de pus docilB j mentele ei n sertar. L-a nchis cu zgomot i a dat s porneascjB spre ea cu o expresie de ngrijorare pe fa; ea i-a zmbit i i-a fcut semn cu mna. j Era tocmai pe punctul de a-i spune c nu M pit nimic, cnd ua de ia intrare s-a deschi brusc cu zgomot. Ceasul din perete btea ora trei. Pe u au intrat apte brbai care s-au rs firat n evantai n holul bncii. Inteniile lor erai absolut clare. Legturile negre le ascundeau partea de jo a feelor, iar plriile, bine ndesate pe cap, le fereau ochii. Pe msur ce naintau, i scoteau pistoa lele. Ultimul care a intrat s-a rsucit s trag jaluzelele i s ncuie ua. Toat lumea prezent n banc a ngheat, cu excepia lui Sherman MacCorkle, care s-a ridicat de pe scaun, scond printre buzele strnse un uierat uluit. n clipa aceea, Franklin a dat drumul unui ipt ascuit de sopran care] a reverberat n tcerea mormntal n care plu tea frica. i ea, la fel ca i ceilali, era prea uluit ca s fac vreo micare. A cuprins-o un fel de panic, contractndu-i-se

toi muchii. A ncercat cu disperare s-i con troleze gndurile. Nu intra n panic... nu intra tn panic... Nu vor ndrzni s ne mpute... Zgomotul mpucturilor... Vor banii, doar att... Dac toat lumea coopereaz nu ne vor face nici un ru... > Logica nu a ajutat-o s-i potoleasc btile \ Inimii. i vor lua cei 400 de dolari, ceea ce era de neacceptat. Nu-i putea lsa s-i ia banii... nu-i va lsa. Dar cum s-i opreasc? A scos teancul de bancnote din poet i a nceput s caute cu disperare un loc unde s-i ascund, Gndete... gndete... S-a aplecat ntr-o parte i a ridicat privirea spre Franklin. Acesta rmsese cu ochii holbai la ataca tori, dar probabil c a simit-o c-l privete pen tru c a nclinat din cap ct a putut el de discret, n clipa aceea i-a trecut prin minte c bandiii nu erau contieni de prezena ei. Nu a ezitat dect o fraciune de secund, cu privirea aintit pe faa palid a lui Franklin, dup care s-a ghemuit fr s fac nici cel mai mic zgomot sub biroul vechi. i-a descheiat cu febrilitate bluza, i-a vrt banii sub combinezon i i-a ncruciat braele la piept. Oh, Dumnezeule, oh, Dumnezeule...! Unul dintre ei se ndrepta acum spre biroul sub care

era ascuns. i auzea paii care se apropiau tot mai mult. Fusta! Era ntins pe podea ca un steag alb semnalnd predarea. A nfcat-o disperat i a ngrmdit-o sub genunchi. Acum inima i btea precum o tob i era ngrozit c toi ar putea s aud zgomotul pe care-l fcea. Dac n-o vor descoperi, nu se vor atinge de banii ei. Umbra unor cizme din piele de arpe, cu pinteni ce zorniau, a trecut la numai civa centimetri de ea. n urma lor a rmas o adiere de ment. Mirosul a ocat-o - copiii miros a ment, nu criminalii. Nu-l lsa s m vad, s-a rugat ea. Te implor, Doamne, nu-l lsa s m vad! i dorea s strng tare din ochi i s dis-l par. A auzit zgomotul fcut de tragerea transperantelor, care au blocat lumina soarelui, i, dintr-o dat, s-a simit cuprins de sentimentul claustrofobiei, ca i cum s-ar fi aflat ntr-un sicriu, iar tipul a pus capacul deasupra. Bandiii au intrat n banc doar de cteva ] secunde, curnd totul se va fi sfrit, i-a zis ea. Curnd. Nu voiau dect banii, nimic altceva, i cu siguran se vor grbi s plece ct mai re pede posibil. Sigur c aa vor face. Cu fiecare secund zbovit, creteau riscurile de a fi prini. Oare ar putea s o vad prin crpturile biroului?

Posibilitatea era absolut nspimnttoare. n lemnul panoului care forma partea din fa a biroului, de sus i pn jos, exact n mij loc, era o crptur de aproape un centimetru; fr s fac nici cel mai mic zgomot i-a schim bat poziia pn cnd a ajuns cu genunchii lipii de sertarul de deasupra capului. Aerul era ncrcat i greu, provocndu-i sen zaia de vom. A inspirat adnc i a ntors capul ntr-o parte ca s se uite prin crptura respec tiv. Vizavi, cei trei clieni cu feele pmntii st teau nemicai, cu spatele lipit de pervazul ghieelor. Unul dintre tlhari a naintat. Era mbrcat n costum negru i cma alb, la fel cu hainele purtate de preedintele bncii. Dac n-ar fi avut masc i un pistol n mn, putea trece drept orice om de afaceri. Teribil de politicos, a nceput s vorbeasc cu o voce linititoare: Domnilor, nu avei nici un motiv s fii nspimntai. Din tonul lui rzbtea ospitalita tea sudic. Am auzit ntmpltor de la un prie ten de-al nostru c exist aici un mare depozit guvernamental destinat bieilor din armat i ne-am gndit c ne-am putea servi i noi din banii lor. Recunosc c purtarea noastr nu este foarte manierat i snt sigur c nu v simii deloc bine. mi pare sincer ru de lucrul sta.

Domnule Bell, te rog pune tblia cu nchis" n u. eful a dat acest ordin brbatului din dreapta sa, care a fcut imediat ce i s-a spus. - Perfect, perfect, l-a ludat el. Acum, dom nilor, a vrea s ridicai toi minile, le prin dei deasupra capului i s ieii aici, n hol, ca s nu-mi fac eu probleme c vreunul dintre dumneavoastr ar putea s fac un lucru nes buit. Nu v sfiii, domnule preedinte. Ieii din biroul dumneavoastr i alturai-v prietenilor i vecinilor. A auzit zgomot de pai, n timp ce brbaii au nceput s se conformeze ordinului. Ua dintre birouri i hol a scrit cnd a fost des chis. - Perfect i ordonat, a apreciat eful vznd c ordinul lui a fost cu promptitudine respectat. V-ai comportat perfect, dar mai am o rug minte. Vrei, v rog, s ngenunchiai cu toii? Nu, nu aa, inei minile deasupra capetelor. Doar nu vrei s m supr, nu? Domnului Bell i-ar face mare plcere s v ntind pe podea i s v lege fedele, dar eu nu cred c este necesar lucrul sta. Nu vd de ce s v mur drii frumoasele dumneavoastr haine. Strngei-v pur i simplu ntr-un cerc foarte mic. Aa, este absolut perfect, i-a ludat el nc o

- Seiful este deschis, domnule, a strigat unul dintre bandii. - Ocup-te de el, fiule, i-a poruncit eful. Brbatul, ce prea s fie cel care controla situaia, s-a ntors cu faa spre biroul prpdit din ni i fata i-a vzut clar ochii. Erau cprui cu irizri aurii, ca marmura; ochi reci, fr nici o expresie. Brbatul numit Bell nceput s tueasc, iar eful s-a ntors s se uite la complicele lui. I - Ce-ar fi s te sprijini de balustrad i s-i lai pe ceilali s se ocupe de umplerea sa cilor? Prietenul meu nu se simte deloc bine as tzi, s-a adresat el prizonierilor. - Poate c s-a molipsit de grip, a sugerat Malcolm pe un ton care vdea dorina de a fi pe plac. - M tem c s-ar putea s avei dreptate, a fost de acord cu el eful. Pcat, pentru c i place foarte mult ceea ce face; astzi nu se . poate bucura ns de lucrul sta. Aa este, domnule Bell? - Da, domnule, i-a rspuns complicele lui. - Ai terminat, domnule Robertson? - Am luat tot, domnule. - Nu uitai banii lichizi din sertare, le-a atras el atenia. - l-am luat i pe tia, domnule. - Se pare c aproape ne-am terminat treaba

pe care am avut-o aici. Domnule Johnson, vrei te rog s te asiguri c ua din spate n-o s ne creeze nici un fel de problem? - Am verificat deja, efu. - Atunci este momentul s terminm. l-a auzit pe ceilali revenind n holul bncii; tocurile cizmelor loveau podeaua cu precizia echipamentului de telegraf. Unul dintre ei a chi cotit. eful lor s-a ndeprtat de biroul sub care sttea ascuns, iar acum i putea vedea clar pe ceilali. Toi stteau dincolo de cercul format de pri zonieri. n timp ce-i urmrea cu privirea, i-au scos toi legturile negre i le-au vrt n buzu nare. eful a fcut un pas nainte, apoi i-a pus pistolul deoparte ca s poat s-i desfac cu . < grij basmaua neagr pe care a bgat-o apoi n buzunarul hainei. Era destul de aproape de ea ca s-i poat vedea degetele lungi i unghiile bine ngrijite. De ce i-au scos legturile care le ascundeau feele? Nu-i dau seama c Franklin i ceilali or s le dea autoritilor semnalmentele... Oh, Dumnezeule, nu... nu... nu...! - Ua din spate este nchis, domnule Johnson? - Da, domnule, este.

- Ei bine, atunci cred c este timpul s ple cm. Cine este la rnd? a ntrebat el. - Domnul Bell n-a mai fcut-o de la fetia aceea, v amintii, domnule? - mi amintesc. Eti pregtit s o faci astzi, domnule Bell? - Da, efu, cred c snt. - Atunci s terminm, a ordonat el lundu-i pistolul i trgnd piedica. - Ce avei de gnd s facei? a ntrebat pre edintele aproape rcnind. - Linite, v rog. V-am spus c n-o s fie nimeni rnit, nu? Vocea i era teribil de calm. MacCorkle d dea aprobator din cap cnd brbatul numit Bell a tras primul foc. Fruntea preedintelui a explo dat. eful l-a ucis pe omul din faa lui, srind napoi cnd sngele din ran a nit mprocndu-l. - Dar ai promis... a apucat s strige Frank lin. eful s-a rsucit spre el i l-a mpucat n ceaf. - Ei bine, am minit.

'

Capitolul 2

Ceremonia a fost unic. Srbtoritul, Cole Clayborne, a dormit n tot cursul ei i dup aceea, n timpul petrecerii care a urmat. La o or dup ce majoritatea oaspeilor a plecat, efectul somnului nefiresc a nceput s dispar. Intr-o stare de letargie, plutea undeva ntre fantezie i realitate. Simea cum l zglie ci neva, dar nu avea for suficient s deschid ochii i s vad cine-l deranjeaz. Zgomotul i accentua ngrozitor durerea de ] cap i cnd, n sfrit, a nceput s se trezeasc, } primele sunete pe care le-a auzit au fost clin- ] chete de pahare i rsete puternice i ener vante. Cineva vorbea cu el sau despre el. i-a au zit numele, totui i-a fost imposibil s se con centreze suficient pentru a nelege ce se spunea. i simea capul de parc o mulime de pitici, masai toi ntre ochi, l loveau n scfrlie cu ciocane ascutite.

Era oare mahmur? ntrebarea i-a croit drum prin gndurile lui nceoate. Nu, nu se mbta niciodat cnd era departe de Rosehill i chiar cnd era acas rareori bea mai mult dect o bere ocazional n cldura dup-amiezii. Nu-i plceau deloc urmrile. Alcoolul, nv ase asta pe propria-i piele, atrofiaz simurile i reflexele, i, avnd n vedere c jumtate din pistolarii din teritoriu doreau s-i ctige reputa ia de a-l fi omort cu un foc de pistol, nu bea nimic altceva dect ap. Cineva se distra grozav de bine. A auzit din nou rsete i a ncercat s ntoarc capul n direcia de unde venea sunetul. L-a pocnit o asemenea durere n ceaf, n ct fierea i s-a ridicat n gt. Ah, Dumnezeule, se simea ca naiba! Parc-i revine, Josey. Cel mai bine ar fi s te ntorci acas nainte s nceap s urle i s njure. S-ar putea s nu te simi tocmai gro zav n cazul sta. Adresndu-se soiei lui, cu care era cstorit de 30 de ani, eriful Norton se holba printre gratiile ceulei. Josey Norton s-a grbit s plece nainte s poat Cole s-i focalizeze privirea, l-a trebuit un minut ntreg ca s neleag unde era. A scrnit din dini cnd s-a ridicat n fund pe patu ngust i i-a cobort picioarele pe podea.

Minile i s-au ncletat de saltea, iar capul i-< czut n piept. Cu ochii injectai a nceput s-l cerceteze pe erif. Norton era un brbat mai n vrst, pe faa cruia intemperiile i lsaser pecetea. Parc era un cine de vntoare care nu prezenta nici un fel de pericol. - De ce m aflu n nchisoare? eriful s-a sprijinit de gratii, i-a pus picior peste picior i a zmbit. - Ai nclcat legea, fiule. - Cum? - Ai tulburat linitea. - Poftim? - Nu este nevoie s ipi. mi dau seama clar c asta-i provoac dureri. Ai primit o lovitur destul de frumoas n ceaf i nu cred c rcnitul i face bine. Nu-i aminteti ce s-a ntmplat? Cole a cltinat din cap i a regretat imediat; a simit o adevrat explozie de durere n fun dul ochilor. - mi amintesc c am fost bolnav. - Da, ai avut grip. Ai zcut cu febr timp de patru zile i Josey a mea te-a ngrijit i te-a readus la via. Astzi este a doua zi de cnd te-ai dat jos din pat. - Cnd am tulburat linitea? - Cnd ai traversat strada, i-a rspuns vesel

I
I |

Iubirea e mai dulce primvara

25

| i

eriful. A fost cu adevrat tulburtor pentru mine felul n care ai plecat, n timp ce eu ncer cam din rsputeri s te conving s rmi n Mid dleton pn sosete num irea. Mi-am dat cuvntul de onoare n faa cuiva foarte impor tant c te in aici, fiule, dar n-ai vrut s coope rezi. - Aa c m-ai lovit n cap. - Da, asta am fcut, a recunoscut el. N-am avut ncotro. N-a fost totui chiar o lovitur, doar un ghiont cu patul pistolului n ceaf. i-am fcut un serviciu, totui. Vocea vioaie a erifului l zgria pe Cole pe nervi. S-a holbat la el i l-a ntrebat: | - Ce fel de serviciu? - Doi pistolari te ateptau s iei n strad. Amndoi foarte hotri s te mpute - pe rnd, firete. De-abia te refcusei de pe urma bolii i, dei n-ai recunoate nici n ruptul capului, pariez pe salariul meu pe o sptmn c nu erai suficient de antrenat ca s dobori pe vre unul din ei. Gripa te-a lovit ru de tot, fiule, i de-abia acum ai nceput s-i recapei culorile n obraji. Da, domnule, i-am fcut un serviciu. - Acum, mi aduc bine aminte. - Uit totul, i-a sugerat eriful. ine deacum de domeniul trecutului. A sosit numirea i am organizat o ceremonie frumoas chiar aici, n nchisoare. A prut cam ciudat s intrm n

celula ta pentru o asemenea ceremonie im p o r l tant, dar pe judector nu l-a deranjat i t o tu l s-a desfurat aa cum trebuie. S fii sigur de,| asta. Pcat c ai dormit n tot timpul sta, p e n i tru c tu erai srbtoritul. Soia mea, Josey, a fcut pentru acest prilej prjitura ei galben special; i-a tiat i ie o porie zdravn i i-a lsat-o pe mas, acolo, a spus dnd din cap spre partea opus a celulei. Ar fi bine s o mnnci nainte s o atace oarecii. Cu fiecare secund, Cole era tot mai ne dumerit. Cea mai mare parte din cele spuse de erif nu avea nici un sens. - Rspunde-mi la ntrebri, i-a cerut el. Ai spus c cineva important a vrut s m reii aici. Despre cine este vorba? - Despre eriful federal Daniel Ryan, de spre el este vorba. Trebuie s soseasc n orice clip ca s-i dea drumul. - Ryan este aici? El, ticlosul sta care nu-i bun de nimic, care a furat... - Stai, oprete-te! Nu este nevoie s coninui. eriful mi-a spus c ai un dinte mpotriva lui. Mi-a povestit c este ceva legat de o busol i o cutie de aur pe care le-a pstrat n sigu ran pentru tine. Cole a simit cum i se limpezete rapid ca pul. - Mama mi-a adus busola, iar Ryan a furat-o

de la ea. N-are nici cea mai mic intenie s o dea napoi. Voi fi nevoit s i-o iau cu fora. - Cred c greeti, i-a spus Norton chico tind. Era inutil s se certe cu eriful. Cole a hotrt s-i pstreze furia pentru omul rspunztor de faptul c era nchis aici... Daniel Ryan. Deabia atepta s pun laba pe el. I - Ai de gnd s m scoi de aici i s-mi dai napoi pistoalele? [ - A face-o cu mare plcere. I -D a r? - Dar nu pot, a spus eriful. Cheile snt la Ryan. Acum trebuie s duc nite hrti n ora, judectorului, aa c ce-ai zice s stai linitit i s mnnci prjitura? N-o s lipsesc mult. eri ful a dat s plece. nc ceva, s-a ntors el vor bind trgnat. Felicitri, fiule. Snt sigur c vei fi mndria familiei tale. - Ateapt! a strigat Cole. Pentru ce m felicii? Norton nu i-a rspuns. A ieit i, un minut mai trziu, Cole a auzit ua de la intrare deschizndu-se i nchizndu-se la loc. A cltinat din cap nedumerit. Nu tia despre ce a vorbit btrnul. De ce s-l felicite? S-a uitat n jur la celula goal - perei cenu ii, gratii cenuii i podea cenuie. ntr-un col, pe un suport cu trei picioare era

un lighean cu buline cenuii i, lng bucata de* prjitur lsat de soia erifului pentru el - o can cu ap. n celul nu mai era dect pianjenul negru care se cra pe piatra vopsit a peretelui. Un altul atrna de cuibul su din pervazul ferestrei din plafon. Cole era nalt de peste 1,80 m, dar ca s se uite afar ar fi trebuit s se urce pe un scaun. Iar n celul nu exista nici unul. Putea s vad o bucat de cer, dei, la fel ca i locuina lui temporar, i el era cenuiu. Culoarea se potrivea perfect cu starea lui de spirit. Nu putea s se rzbune pe Norton pentru c soia lui l-a ngrijit, fcndu-l bine, cnd a fost bolnav. De asemenea, eriful i-a salvat probabil viaa doborndu-l nainte s-l provoace pisto larii. Cole i-a amintit c gripa l-a lsat slbit i fr stabilitate. Da, aa este, ar fi putut s moar ntr-un schimb de focuri de arm, dar, ia toi dracii, de ce trebuia s-l loveasc Norton att de tare? nc i simea capul de parc i-ar fi fost crpat n dou. A ntins mna s-i pipie cucuiul din ceaf, ' iar braul su drept a dat de un metal rece. A privit n jos i a ngheat cnd i-a dat seama la ce se uita.

h O cutie de aur atrna de un lan pe care cineva - cel mai probabil Ryan - l prinsese de buzunarul hainei sale de piele. I Ticlosul i napoiase, n sfrit, comoara. A ridicat cu delicatee cutiua innd-o n palma ntins, uitndu-se la ea ndelung nainte de a o deschide. Busola era din alam, nu din aur, dar era foarte frumos lucrat. Fondul alb, litere roii, acul negru. A scos-o din cutie zmbind n timp ce privea cum sgeata a balansat nainte i napoi, ca numai dup aceea s arate Nordul. Mama Rose o s fie ncntat s afle c, n sfrit, a intrat n posesia darului pe care i-l cumprase cu un an n urm. Era un lucru pre ios. Nu avea nici cea mai mic zgrietuf nic ieri. Evident, Ryan a avut grij de ea, a fost el nevoit s recunoasc. Totui, simea dorina s-l mpute pe ticlos pentru c a inut-o att de mult, dar tia c nu poate face lucrul sta dac vrea s mai rmn o vreme n via - s ucizi un erif federal era un lucru absolut inter zis, indiferent de motivul pentru care ai face-o aa nct Cole s-a decis s-i trag n schimb un pumn n nas. Bgnd cu grij busola n buzunarul hainei, s-a uitat spre can i s-a hotrt s-i dea cu nite ap pe fa.

Ochii i-au czut pe bucata de prjitur i s-a, concentrat asupra ei ncercnd s separe reali-i tatea de vis. De ce au mncat prjitur n celuM lui? ntrebarea prea prea complicat ca s se gndeasc acum la un rspuns. S-a ridicat s-i dezmoreasc muchii n cordai i era pe punctul de a-i scoate haim cnd mneca i s-a prins de ceva ascuit. Elibe rndu-i braul, s-a uitat n jos s vad despn ce este vorba. A czut napoi pe patul ngust, cu minile pe genunchi, uitndu-se n jos, la omoplatul sij stng, fr s-i vin s cread. Era stupefiat. Trebuie s fie o glum - f cut ns de cineva cu un sim al umorului ci adevrat pervers. i atunci i-au revenit n minte cuvintele erifului Norton. A venit numirea... Da, parc aa a spus... ei au srbtorit... Cole i-a amintit c Norton m spus asta. i Cole era cel srbtorit... TicloJ sul! A rostit blasfemia adresndu-se stelei de ar gint prins de pieptul hainei. Era erif federal.

Capitolul 3
[ Cnd s-a ntors eriful Norton, Cole clocotea de-acum de furie. Din fericire, Norton luase cu el cheile de la Ryan. Soia lui, Josey, era cu el i din acest motiv Cole s-a controlat. ! Avea n mn o tav acoperit cu ervet de buctrie n dungi alb cu albastru i, de ndat ce eriful a deschis ua, Josey a adus mnca rea n celul. Norton a fcut prezentrile. r - Voi doi nu ai fcut oficial cunotin pen tru c tu ardeai tot, cu febr mare, de fiecare dat cnd Josey a mea se apropia de tine. Jo sey, i-l prezint pe eriful federal Cole Clay borne. El nu tie asta nc, dar o s-l ajute pe eriful federal Ryan s prind banda aia tic loas de ucigai Blackwater, care terorizeaz inutul... Cole, nu te superi dac devin familiar i-i spun pe numele mic, nu? I - Nu, domnule, nu m supr. eriful Norton radia de plcere.

- Este extraordinar de drgu din partea tj avnd n vedere jena pe care o resimi cu sig ran din cauz c ai primit lovitura aceea f cap. Oricum, aa cum spuneam, aceast di gu doamn care se nroete toat lni mine este soia mea, Josey. A fost foarte ng jorat din cauza ta ct ai fost bolnav. i amil teti? Cole se ridicase n picioare nc de cnd I intrat Josey n celul. Acum a fcut un pas ns inte, s-a nclinat n semn de salut i a spus: - Firete c-mi amintesc, doamn; apreck faptul c ai venit la hotel i ai avut grij d < mine ct am fost att de bolnav. Sper c nu v-am creat prea multe necazuri. Josey era o femeie mai degrab tears, umeri rotunzi i dini strmbi, dar cnd zmbea lumina ncperea. Cei care se aflau n preajmi ei simeau nevoia s-i rspund, iar Cole nu a' fcut excepie. Zmbetul lui era sincer, la fel ca i aprecie rile pe care i le-a adresat. - Nu muli s-ar fi obosit s ngrijeasc ui strin, a spus el. - Nu mi-ai creat nici un fel de necazuri, i-i replicat Josey. Ai pierdut ceva din greutate, dar puii mei te vor ajuta s pui la loc. i-am adu! ceva de acas. - Josey a mea face cei mai grozavi pui

fripi, a intervenit Norton cu o micare a capului spre coul pe care-l adusese soia lui. I - Am considerat c trebuie s fac ceva pen tru a compensa purtarea soului meu. Thomas n-ar fi trebuit s te loveasc n felul n care a fcut-o, mai ales avnd n vedere ct de slbit i lipsit de puteri erai. Te mai doare capul? - Nu, doamn, a minit Cole. Josey s-a n tors spre soul ei. - Cei doi nemernici de pistolari continu s dea trcoale. l-am vzut pe amndoi cnd ve neam ncoace. Unul sttea n partea de nord a strzii noastre, iar cellalt spre sud. Ai de gnd s faci ceva, nainte ca biatul sta s fie ucis? Norton i-a frecat brbia. - Atept ca eriful federal Ryan s aib o discuie cu ei. i - Nu pare s fie un tip foarte vorbre, i-a replicat Josey. - Doamn, pistolarii aceia m vor pe mine, a spus Cole. Am s vorbesc eu cu ei. - Fiule, nu s vorbeasc vor ei. Ei ard de nerbdare s devin vestii i singurul mod n care pot face asta este ca unul din ei s te mpute ntr-o provocare. Aa c nu-i lsa s te enerveze ca s faci vreo prostie, a intervenit Norton. Josey i-a exprimat aprobarea din cap, apoi s-a ntors din nou spre soul ei.

- Unde vrei s pun farfuriile? - Este prea strmt ca s mnnce aici. De ce nu pui totul pe biroul meu? Cole a ateptat pn ce Josey a trecut n camera din fa i numai dup aceea i s-a adresat din nou erifului: - Unde este Ryan? - O s fie aici curnd. Tocmai pornise n coace cnd a fost chemat la oficiu s ia o tele gram. Cred c de-abia atepi s schimbi vreo dou vorbe ce el. Cole a dat aprobator din cap. i-a meninut furia sub control, amintindu-i c eriful nu a fcut dect ce i-a spus Ryan. El i-a ordonat s-l rein n ora i tot el a fost cel care i-a prins steaua n piept. Cole a gsit deja, n mintea lui, un alt loc pentru insign, l-ar fi fcut mare plcere s i-o nfig lui Ryan exact n mijlocul frunii! Ideea l-a amuzat att de mult, nct a zmbit. Josey a dat la o parte hrtiile de pe birou i l-a acoperit cu o fa de mas alb cu rou. A aezat pe ea dou farfurii ciobite de por elan, cu fluturi albatrii pictai pe margini, i dou cni de cafea asortate. n mijlocul biroului erau un platou cu pui fript pe un pat gros de untur, dou boluri cu napi fieri cu rdcinile proase nfurate cu un ti fon n jurul lor, sfecl murat i nite chifle arse

pe fund. Era cea mai puin mbietoare mas pe care a vzut-o Cole vreodat. Stomacul lui, nc fragil n urma gripei, a reacionat violent la miros. ntruct Josey plecase deja, Cole nu trebuia s-i fac probleme c lipsa lui de apetit o va ofensa. eriful s-a aezat la birou i i-a fcut semn s ia i el un scaun. Dup ce a turnat cafea pentru amndoi, s-a lsat pe spate i a fcut un gest spre masa ntins. - Ar fi bine s te avertizez nainte s con stai pe propria-i piele. Soia mea este foarte bine intenionat, dar n-a avut niciodat darul gtitului. Este convins c trebuie s frig orice ntr-o vadr de untur. Nu m-a atinge de frip tura asta, dac a fi n locul tu. Se poate chiar muri din aa ceva. - Sincer, nu-mi este foame. - Ai s fii un erif federal grozav cu atta diplomaie, a remarcat Norton izbucnind n rs. Btndu-se apoi pe burt, a adugat: Eu m-am obinuit cu mncarea gtit de Josey a mea, dar mi-au trebuit pentru asta aproape 30 de ani. Au fost vreo dou di cnd am crezut c vrea ntr-adevr s m omoare. Cole i-a but cafeaua, n timp ce Norton s-a servit cu dou porii zdravene de mncare.

Cnd a terminat eriful, a pus farfuriile napoi n co, l-a acoperit cu ervetul lui soios i s-a ridi cat. - Cred c am s m duc la restaurantu Fridei s-mi iau o felie de plcint cu pecan. Vrei s vii i tu? - Nu, mulumesc. Am s-l atept aici pe Ryan. Un gnd a dus la apariia altuia. Ce-ai fcut cu pistoalele mele? - Snt n fundul sertarului de la biroul meu. Ai o centur foarte frumoas pentru pistol. Poi s ajungi la el i s-l scoi cu mare uurin, nu-i aa? Cred c de aceea poart i Ryan unul. De ndat ce a ieit eriful, Cole i-a luat centura i s-a ncins cu ea. Toate gloanele din pistoale fuseser scoase. A ncrcat un pistol i se ocupa de cel de-al doilea cnd a intrat Norton grbit. - Cred c eriful federal Ryan are nevoie de ajutorul tu. Cei doi pistolari ateapt fiecare la cte un capt al strzii, iar el vine exact pe mijloc. O s fie ucis! Cole a cltinat din cap. - Pe mine m vor, nu pe Ryan, a spus vrnd ncrctorul plin la locul lui i punnd pis tolul n toc. - Dar tocmai asta-i problema, biete. Ryan n-are de gnd s-i lase s te provoace. Dac

linul din ei te omoar, n-ai s mai poi s-l ajui s prind banda Blackwater i a spus nu o dat c are nevoie de un ajutor special din partea ta. Cole nu avea nici cea mai mic idee la ce se referea eriful. Ce fel de ajutor special ar putea da el? i-a zis c o s afle, totui. Sugestia lui ca eriful s rmn nuntru a fost primit cu rezisten. Fiule, pot s dau i eu o mn de ajutor Este adevrat, a trecut ceva vreme de cnd n-am mai tras cu pistolul, dar mi nchipui c este la fel cum bei din pahar. Odat ce ai nv at cum s-o faci, nu mai uii niciodat. i eram destul de iute cnd era vorba s umblu cu un ( pistol. m - Aa cum i-am spus, pe mine m vor, dar i mulumesc pentru ofert. Norton s-a grbit s-i deschid ua i, na inte s peasc pragul, l-a auzit pe btrn op: tind: I'. - Mult noroc.

Capitolul 4
Norocul nu avea nici o legtur cu treaba asta. Ani ntregi de via dur l-au pregtit pe Cole pentru asemenea situaii agasante. i-a dat seama cum stau lucrurile dintr-o singur privire. Pistolarii ateptau la cele dou capete opuse ale strzii noroioase. Nu l-a re cunoscut ns pe nici unul. Pentru el, pistolarii artau toi la fel - Dumnezeule, ci au mai fost, toi alergnd dup himera de a fi cel mai rapid trgtor din Vest! mbrcai amndoi n panta loni de piele, cei doi brbai i treceau greu tatea corpului de pe un picior pe altul, lsndu-l pe Cole s le vad nerbdarea. Nu erau nite bieandri, ceea ce fcea s-i fie mai uor s-i ucid, i-a zis el. A stabilit deja n minte cum anume s o fac. Conform planului, urma s se arunce la p mnt - la dracu, nu-i plcea deloc s se tv leasc n noroi; mai ales astzi, cnd stomacul lui reaciona att de dureros. Totui, va face ceea ce trebuie fcut pentru

a supravieui. eriful federal i cam ncurca ns treburile. * Omul legii sttea nemicat n mijlocul str zii, ceea ce-l fcea s se afle exact n btaia pistoalelor. Cole era pe punctul s strige la el, cnd Ryan i-a fcut semn s vin spre el. inndu-i minile n jos i deprtate de corp, ca s nu-i sperie pe pistolarii dornici s moar, a ieit i a pornit spre Ryan. l mnca palma de dorina de a scoate pis tolul. Nu inea cu tot dinadinsul s-l mpute pe omul legii, doar s-i ard una n cap cu patul pistolului, ca Ryan s-i fac o idee de durerea pe care a ndurat-o Cole din cauza ordinului dat de el de a fi reinut n ora. Pe msur ce se apropia, pistolarii, la fel ca roztorii care se tem de lumina zilei, dar snt nerbdtori s se arunce deasupra przii, au nceput s se deplaseze i ei. Cole a hotrt s-i ignore pentru moment. El i Ryan snt amndoi n. siguran... pn cnd unul din pistolari nu-i scoate arma. Cei doi se aflau acolo pentru a-i face o reputaie, iar pentru asta singurul mod era de a-l mpuca pe adversar ntr-un duel cu martori. Drept i cinstit. Altminteri n-ar fi avut nici un rost s-l mpute, pentru c n-ar fi contat. eriful Norton trgea cu ochiul prin deschi ztura uii, urmrind atent ce se ntmpl. Zm-

bea de ceea ce vedea n faa ochilor, pentru ci era ceva de inut minte. Cei doi erifi la fel d< nali i de temerari ca Goliath, se msurau re ciproc ca doi adversari n ringul de box. Fceai o pereche ciudat, exact cum a spus i Joseyj Ei i-a fost team de Daniel Ryan cnd l-i vzut prima dat i, mai trziu, a avut exai aceeai reacie cnd l-a cunoscut pe Cole Clay borne, dei a reuit s ascund cu decen Iu crul sta. Cei doi erifi federali au speriat-o, a mrtu risit ea, iar lui Norton i-au venit clar n mint cuvintele pe care le-a spus cnd a ncercat s' explice de ce simea frica asta. Esfe vorba de ochii lor. Amndoi au privire, aceea rece, ptrunztoare, ca nite ururi di ghea care trec printr-un trup. Am sentimentL c se uit n capul meu i tiu ce gnd esc na inte chiar ca eu s fac lucrul sta". Josey a recunoscut, de asemenea, c, r pofida timiditii ei, nu s-a putut abine s ni remarce ce brbai chipei snt... atta vreme c nu se uit direct la ea! Norton a revenit la realitatea prezent cnd l-a auzit pe Cole rcnind: Pleac dracului din strad, Ryan! Ai s omort! Ryan nu s-a micat. Pe msur ce Cole se apropia, ochii i se ngustau. Cole s-a oprit la doi

pai de el. i-a pironit privirea n ochii lui Ryan. Ryan i-a aintit privirea n ochii lui. Ryan a fost cel care a rupt primul tcerea. - Ai de gnd s m mputi? n vocea lui era o urm de rs care nu i-a plcut deloc lui Cole. - Mi-a trecut prin minte ideea, dar acum m preocup alte treburi. Dac nu vrei s te lovea sc vreun glon rtcit, te sftuiesc s o iei din loc. - O s moar cineva, dar nu eu o s fiu acela, l-a anunat Ryan cu o voce lene, tr gnat. - Crezi c poi s-i dai gata pe amndoi? a ntrebat Cole cu o micare din cap spre pisto larul din stnga lui, care se furia ncet tot mai aproape. - Am s vd asta destul de curnd. - Pe mine m vor, nu pe tine. - Snt la fel de rapid, Cole. - Nu, nu eti. Zmbetul lui Ryan l-a surprins i l-ar fi ntre bat ce l amuz att de mult dac nu l-ar fi strigat pistolarul din dreapta lui. - Numele meu este Eagle, Clayborne, i m aflu aici ca s te mpuc. ntoarce-te i nfrunt-m, ticlos la ce eti. Cellalt pistolar nu voia s se lase mai pre-

- Numele meu este Riley, Clayborne, i eu snt cel care o s te ucid. Pistolarii pe care i-a ntlnit Cole pn acum au fost toi nite proti. Perechea de fa nu fcea excepie, a decis el. - Ar trebui s fac ceva cu tia doi, a spus Ryan. - Cum ar fi ce? Ai de gnd s-i arestezi? - Poate. Atitudinea lui calm era iritant. - Ce fel de erif eti? - Unul al dracului de bun. Cole a strns din dini. - Eti categoric plin de tine. - mi cunosc forele. Le cunosc i pe ale tale. Cole i-a pierdut rbdarea. - Ce-ar fi s intri nuntru cu Norton i s-mi spui totul despre forele tale dup ce termin aici ce am de terminat. - Cu alte cuvinte s m dau la o parte din calea ta? - Da, exact. - Nu plec nicieri. n plus, am un plan, a adugat el fcnd un gest spre unul din cei doi pistolari. - i eu am un plan, i-a replicat Cole. - Al meu este mai bun. -Z u?

- Da. ncep s numr i cnd am zis trei ne aruncm amndoi la pmnt i-i lsm s se omoare ntre ei. n pofida strii lui de spirit sumbre, tabloul zugrvit de Ryan l-a fcut pe Cole s zmbeasc. - Ar fi ntr-adevr bun dac ar i merge, dar f nici unul din ei nu este att de aproape, nct s-l loveasc pe cellalt. n plus, dac m arunc la pmnt mi murdresc cmaa nou. , 1 - Care este planul tu? l-a ntrebat Ryan. I - Ucid unul, apoi m arunc la pmnt, m rostogolesc, i-l ucid pe cellalt. - Pi am eu impresia c i cu planul tu ai : s-i murdreti cmaa cea nou. - Ai de gnd s te dai din calea mea sau nu? - Oamenii legii rmn mpreun, Cole. Asta-i o regul foarte important, care trebuie inut minte. - Eu nu snt om al legii. - Ba da, eti. Ar fi trebuit s mai depui jurmntul, dar asta nu-i dect o formalitate. - Ai un sim pervers al umorului, Ryan. tii ceva? N-am de gnd s fiu nici un fel de erif federal. - Eti deja, i-a explicat Ryan rbdtor. - De ce? - Am nevoie de ajutorul tu.

- Eu cred c nu nelegi ce simt. Trebuie s fac mari eforturi s nu te mpuc, ticlosule! Mi-ai inut busola mai mult de un an. Pe Ryan nu l-a intimidat deloc ameninarea lui. - Att a durat pn a ieit numirea. - Ce numire? - Nu puteam s-i prind eu pur i simplu o insign n piept, i-a spus Ryan. Numirea a venit de la Washington. Cole a cltinat din cap. Se apropie de noi, a continuat Ryan. i-a ndreptat ochii n direcia lui Eagle. l cunoti pe vreunul din ei? - Nu. S-au ntors fiecare cu faa spre unul din cei j doi pistolari, apoi au nceput s se dea ncet 1 napoi, oprindu-se n momentul n care au ajuns ! umr la umr. - Nu trage ca s mori. - Probabil c glumeti. Ryan a ignorat comentariul. A rcnit la pis tolari s ridice minile n sus i s porneasc, ncet i uurel, spre el. Eagle i Riley au rmas acolo unde erau, fiecare cu mna dreapt gata s apuce pistolul. - Dac l ratezi pe Riley, glonul lui o s treac prin tine, dup care o s m loveasc pe mine, a spus Cole. - Nu ratez niciodat.

- Ticlos arogant, a optit Cole exact n clipa n care Eagle a ridicat mna s apuce pistolul. Cole a reacionat cu viteza fulgerului. Pistolarul nu a apucat nici mcar s scoat pis tolul din toc, c glonul i-a i strpuns palma. Ryan a tras i el exact n acelai timp, zburndu-i lui Riley pistolul din mn chiar n clipa n care acesta ridica mna. Glonul i-a trecut prin ncheietur. Cu pistoalele ndreptate asupra intelor lor, cei doi erifi federali au nceput s nainteze. Ryan a ajuns primul la Riley. l-a luat armele, fr s in seama de vaietele de agonie ale omului i l-a mpins spre nchisoarea lui Norton. Eagle se agita ca un taur rnit. Spre iritarea lui Cole, n-ar fi stat o clip, srind ntr-un picior i nvrtindu-se n loc ca un girofar. - Mi-ai nenorocit mna cu care trag, Clay borne. Mi-ai nenorocit mna, se vicrea el. - Te-am auzit de prima dat, a bombnit Cole. Stai dracului ntr-un loc, s-i iau pistoa lele. Eagle nici vorb s-l asculte, i Cole a obo sit rapid s tot ncerce s-l imobilizeze. A oftat, l-a prins de guler i i-a ars un pumn n falc lsndu-l incontient. A continuat s-l in de guler pn cnd i-a luat pistolul, apoi i-a dat drumul la pmnt. nfcndu-I dup aceea de ceaf, a nceput s-l trasc spre Norton.

Norton le-a zmbit celor doi erifi de pe tro tuarul din faa nchisorii. - Cred c ar trebui s aduc un doctor ca s-i repare pe cei doi, a remarcat el. - Aa cred i eu, a replicat Cole. Norton a intrat iute, a nfcat cheile de pe birou i s-a repezit s descuie dou celule. O clip mai trziu, cei doi pistolari erau l rcoare. N-a fost vreme ca eriful s-i felicite, pentru c nici nu a ncuiat bine celulele i Ryan a fost chemat afar de funcionarul de la pot. Cnd Cole s-a apropiat de ei, o singur privire spre Ryan i-a spus clar c s-a ntmplat ceva ru. A fost surprins cnd Ryan i-a ntins tele grama. Cole a citit coninutul, n timp ce Ryan i ddea vetile erifului Norton. - A avut loc un alt jaf. Avea vocea egal. Norton a cltinat din cap. - Ci oameni au murit de data asta? - apte. - Unde s-a ntmplat? a ntrebat Norton. - La Rockford Falls. - Nu-i departe de aici. i spun eu cum s ajungi. - Ct este pn acolo? - Circa 40 de mile, peste un teren destul de accidentat. - Ai face bine s ii ochii deschii n caz c

vreunul dintre ei mai trece din nou pe aici, dei, m ndoiesc, a adugat Ryan. Au jefuit deja banca asta. Cole, vii cu mine? Cole a cltinat din cap i i-a napoiat tele grama. - Nu este problema mea. Ryan nu a spus nimic. i-a ngustat ochii din cauza soarelui i pe frunte i-a aprut o ncrunttur. L-a nfcat brusc pe Cole de hain i l-a zglit zdravn. nainte ca acesta s-i poat reveni i s riposteze - ncletase deja pumnii - Ryan i-a tiat avntul cerndu-i scuze. - mi pare ru. N-ar fi trebuit s fac asta. Mi-am pierdut controlul. tii, ai dreptate. Tu n-ai cerut nimic din toat treaba asta, iar jafurile nu snt problema ta. Pe mine m privesc. Pur i simplu am crezut... am sperat totui... c ai s vrei s m ajui. Dar n-am s-i accept demisia. Va trebui s te duci la biroul regional i s pre dai insigna erifului de acolo. Norton o s-i dea toate lmuririle. Trebuie s ajung la Rockford Falls nainte s dispar orice urm. Atunci, fr ranchiun? l-a ntrebat ntinzndu-i mna. Cole a dat din umeri i i-a strns-o. - Fr ranchiun. Ryan a pornit direct i rapid spre grajduri. Cole a privit lung dup el, apoi l-a urmat pe erif n nchisoare pentru a afla unde este afu risitul la de birou regional.

- Dac nu este pe undeva pe aproape, atunci trimit insigna napoi, i-a spus el erifului. Norton s-a aezat greoi pe scaunul din spa tele biroului i i-a pus minile una peste alta pe un vraf de hrtii. - Nu cred c erifului Ryan i-ar surde o asemenea idee. Insignele astea snt conside rate sacre, fiule. Eu nu l-a nfuria, dac a fi n ! locul tu. A avut mari probleme i i-a dat s i- ; lin s fii numit, i mi s-a prut cam ciudat c n-a mai ncercat s discute puin cu tine ca s te conving. A cedat cam uor, nu crezi? - Nu-l cunosc pe Ryan destul de bine ca s pot s-l judec, a replicat el. - Eti sigur c vrei s renuni la insign? - Categoric. Nu snt fcut ca s fiu om al legii. - Crezi c eti fcut s fii pistolar? Exist oameni care snt de prere c nu exist nici o : diferen ntre un erif i un pistolar. - Eu snt fermier, nimic altceva. - Atunci de ce vin dup tine atia pistolari? i place sau nu, i s-a dus faima c eti iute. Bieii tia n-o s renune s alerge dup glo rie. Prerea mea este c singurul mod n care-i poi schimba viitorul este s pstrezi aceast insign. Unii pistolari se vor gndi de dou ori nainte s provoace un erif federal. - Unii nu, l-a contrazis Cole. Ai de gnd s-mi

pui unde este biroul la regional? 1 Norton s-a fcut c nu i-a auzit ntrebarea. I - Am s-i spun clar i limpede ce am de gnd s fac. eriful federal Ryan nu a insistat suficient s te conving s faci ceea ce este bine s faci, aa c va trebui s ncerc eu. i s faci bine s fii politicos i s m asculi pen tru c snt destul de btrn ca s-i fiu tat, iar ' vrsta mi d acest avantaj. Avem o mare pro blem cu banda Blackwater, care jefuiete de-a lungul i de-a latul teritoriului nostru i, ntruct ntmpltor locuieti ntre graniele acestui teri toriu, a zice c este i problema ta. Nu cu mult vreme n urm, micua noastr banc a fost jefuit i am pierdut civa oameni buni. Erau oameni cinstii, care respectau legea i care au avut neansa s se afle n banc n momentul acela. Toi au fost ucii ca nite cini. Am avut i un martor. l chema Luke MacFar land, dar nu a trit mult. - mi pare ru de ceea ce s-a ntmplat, dar eu nu... Norton l-a ntrerupt scurt: - Luke a fost mpucat n timpul jafului, fr ca mcar s fie n banc n momentul acela. Trecea pur i simplu pe trotuar, ceea ce, re cunosc, a fost o alt neans. Totui, doctorul l-a reparat i i-ar fi revenit, iar Luke vzuse dou fee printre crpturile coloanelor bncii.

Ar fi fost un martor bun cnd nemernicii ia ar fl fost prini. - Ce i s-a ntmplat? - l-au tiat gtul, asta i s-a ntmplat. i so-1 iei lui la fel. Dormeau amndoi n patul lor, dar* cred c unul din ei s-a trezit. Ar fi trebuit s v e z * camera aia, biete. Pe pereii ia era mai m ulfl snge dect vopsea. N-am s pot uita niciodat i bieii lor au vzut totul. Cel mai mare, cart de-abia a mplinit 10 ani luna trecut, i-a gsit N-o s mai fie niciodat acelai om. Povestea l-a impresionat profund pe Cola atingnd o coard aflat adnc n interiorul fiine sale. S-a rezemat de birou, privind lung afar gndindu-se la copii. Ce comar de iad pentrii un copil s vad aa ceva! Ce se va ntmpla acum cu bieaul sta1 Sau cu ceilali? Cine va avea grij de ei? Cum vor supravieui? Vor fi desprii i dui pe la diferite rude sau vor rmne n strad, aa cum s-a ntmplat cu el cnd era mic? Cu coada ochiului l-a vzut pe Ryan pe un cal negru, ndeprtndu-se n galop pe strada principal. Spera din toat inima ca eriful fe deral s-i prind pe montrii care i-au lsat or^ fani pe copilaii ia. ntr-o singur noapte, viaa le-a fost schimbat pentru totdeauna. A revenit la realitate cnd eriful federal a nceput s vor beasc din nou:

B - Nu era nevoie s-i ucid pe cei doi, nu era [ deloc nevoie. tii ce a spus Ryan? - Nu,ce a spus? - C a fost un miracol c nu i-a omort i pe C ei doi biei. Dac vreunul ar fi intrat n ca mer n timp ce-i mcelreau pe prinii lor, [ n-ar fi ezitat nici o clip s-i ucid i pe ei. - C e o s se ntmple cu copii? 1 - Cu bieii? eriful prea pustiit, fr via. Eu i Josey a mea ne-am oferit s-i lum noi, dar rudele din est au spus c le asigur ele un ^ cmin. Nu mi s-a prut drept. Fraii trebuie s stea mpreun. Cole a fost de acord, dnd gnditor din cap. - Am prerea mea n ceea ce privete moti vul care au omort-o pe soia lui Luke. Vrei s o I auzi? v - Sigur. - Cred c n felul sta au transmis un mesaj oamenilor. Continund, vocea i s-a fcut mic, de parc i-ar fi optit un secret: Vorbele umbl repede i, pe viitor, oricine a vzut sau a auzit ceva s se gndeasc foarte bine nainte de a face un pas nainte. Martorii nu supravieuiesc. sta-i mesajul. - Trebuie s fac o greeal ntr-una din zilele astea. - Fiule, asta sper toat lumea. M rog la Cel de Sus s fie ct mai curnd pentru c muli

oameni buni au murit i nu numai brbai, dar m femei i copii. Bandiii tia or s ard n iad pentru ce au fcut. - Au omort copii? - Am auzit c au omort o feti. Era d banc, cu mama ei. Firete, poate s nu fia dect o speculaie. L-am ntrebat pe Ryan de- | spre asta, dar n ochi i-a aprut o privire foai ciudat i a ieit pe u fr s-mi rspund, aa c nu tiu dac este sau nu adevrat. Ryi are cu siguran mult btaie de cap, a ncheii eriful, cltinnd din cap. Ai de gnd s te ntoi la ferma ta? - Acum m duc n Texas s aduc nite vite Ar fi bine ca oficiul la regional s fie n drumti meu, altminteri... - Vreau s-i cer un mic serviciu, a inter venit Norton nelsndu-l s termine. n acela timp a ridicat mna n sus avertizndu-l s nuntrerup i a adugat n prip: tiu c nu am dreptul, pentru c te-am pocnit n cap. Totui snt nevoit s te rog. - Ce doreti? - ine insigna pn mine i apoi hotr-1 te-te. S-a lsat deja seara, aa nct nu ai d e l ateptat mult. Diminea, dac tot mai eti ho-1 trt s dai insigna napoi, am s-i dezvluia bucuros drumul cel mai scurt spre biroul r e - 1 gional. Cu busola aia modern a ta n-o s-i fie ]

prea greu s-l gseti. Ei bine, nu da din cap la fnlne. Gndete-te cel puin la asta i ntre timp rspunde-mi la o alt ntrebare. - Ce anume? Cole a vorbit ceva mai ursuz dect i-ar fi dorit. - De ce crezi c Ryan s-a repezit la tine i I te-a zglit n felul n care a fcut-o nainte s plece? H - S-a simit frustrat, i-a rspuns Cole. I eriful zmbea de parc era pisica la oala cu smntn. U - Ai vrut s-l loveti, nu-i aa? Te-am vzut | cum ai ncletat pumnii i - da, fiule - i am mai vzut c s-a mai ntmplat ceva, dar s nu te superi. Tu ai dat dovad de o reinere considej rabil, a adugat el. Iar eriful Ryan s-a scuzat 1 - l-am auzit cu propriile mele urechi; dar acum stau i m ntreb dac i-a cerut scuze pentru c te-a zglit sau poate pentru altceva ce a fcut? nainte ca el s-i cear s-i explice despre ce tot vorbete, eriful a continuat: I - Rmi peste noapte? Am s v fac cinste, ie i lui Josey, cu o cin la frumosul restaurant al Friedei. Iar dac vrei s pleci acum, n-ai s ajungi prea departe nainte s se fac noapfe de-a binelea. Dac a fi n locul tu, mi-a dori s mai petrec o noapte ntr-un pat cu cearafuri curate nainte s pornesc ntr-o asemenea

54

Julie Garwood

cltorie lung. Diminea, am s-i dau toaq lmuririle pe care le doreti i atunci ai s p < s o iei din loc cu toat viteza. Desigur, pro babil ai s vrei s mergi mai nti la Rockfoi Falls. Nu este prea departe de aici. Cole a ridicat dintr-o sprncean. - De ce s vreau s m duc la Rockfoi Fals? - Ca s-i iei busola napoi, a chicotit Nor ton.

= 1

Capitolul 5

Oraul Rockford Falls era n stare de oc. n I ultimele dou zile a pierdut opt dintre cei mai buni ceteni ai oraului i unul care nu era f chiar att de bun, dar care conta la fel pentru i toi locuitorii. | Doi au murit din cauza gripei. Epidemia s-a l extins n ultima sptmn, afectnd jumtate din populaie. Btrnii i copiii au fost cei mai [ afectai: Adelaide Westcott, o fat btrn de 78 de ani, vioaie, care avea nc toi dinii ei n gur i care nu a spus niciodat o vorb rea despre nimeni, i dulcele Tobias Dollen, de opt luni, care motenise urechile mari ale tatlui i zmbetul mamei, au murit amndoi, la rstimp de o or unul dup altul, de ceea ce doctorul Lawrence a numit complicaii. Oraul i-a jelit morii, iar cei care s-au putut da jos din pat au participat la funeralii; aceia care nu i-au putut prsi camerele, s-au rugat n cas pentru sufletele celor disprui. Ade laide i Tobias au fost ngropai miercuri dimi

nea n cimitirul de dincolo de Priaul SonA noros. n aceeai dup-amiaz, ase brbai au fost brutal ucii n cursul unui jaf comis ll banc. Cel de-al aptelea brbat care a murit -* l ultimul descoperit - a fost Billie PicioarJ Strmbe, beivul oraului, care, dup cum se presupune, era n drum spre Saloon pentru a-l lua micul dejun. Billie era un tip cu tabieturi i cu obiceiu clare. ntotdeauna i ncepea ziua cam pe la trei sau patru dup-amiaz i ntotdeauna I tia pe strdua dintre banc i magazinul u n ii versal, scurtnd astfel drumul. ntruct a fost g ll sit cu vechea lui arm ruginit n mn, e r ifi* Sloan a presupus c Billie a avut neansa si dea peste band n momentul n care se retrB gea din banc, pe ua din spate. Se spune, de asemenea, c srmanul orrw n-ar fi avut oricum nici o ans. Toat lu m e * tia c pn cnd nu ddea peste cap primuM pahar al zilei care s-l trezeasc, minile i tre-B murau ca varga n btaia vntului. ase ore fr whisky era mult, atunci cndl corpul tnjea dup el, aa cum tnjea corpul lui] Billie. Totui, el nu a fost mpucat precum cei-1 lali. Pentru el au folosit un cuit i, judecndl dup numrul mpunsturilor de pe fa i d e l pe gt, cel care l-a njunghiat a fcut-o cu m are l

| plcere. Nimeni nu a auzit mpucturile i nici nu i-a vzut pe tlhari prsind banca, poate pentru c mai mult de jumtate din populaia Oraului era acas, n pat. Cei care voiau s las s ia puin aer proaspt ateptau s se [ mai potoleasc cldura soarelui. k Puinele persoane care au trecut pe str dua de lng banc l-au remarcat categoric pe Billie ghemuit pe jos, dar nici una nu s-a uitat tent la el. I Era o privelite cu care toat lumea era (obinuit. i-au nchipuit c beivul oraului s-a mbtat pur i simplu din nou i dormea dus. I i aa s-a scurs o or preioas care ar fi putut fi folosit pentru a lua urma ucigailor. Nori negri s-au adunat deasupra oraului, iar din deprtare au nceput s se aud rostogolindu-se tunete. Emmeline MacCorkle, slbit nc i palid din cauza gripei, a fost convins de mama ei s o nsoeasc la banc pentru a afla de ce Sher man MacCorkle crede c poate s ntrzie la cin. Soia lui Sherman era furioas. A fcut un adevrat trboi la ua din fa a bncii, atrgnd priviri curioase, iar cnd a vzut c nu i se rspunde i-a trt fiica dup ea la ua din spate. Nici Emmeline, nici mama ei nu s-au uitat n jos la beivul fcut ghem. Dispreul lor

fiind evident, au mers cu nasurile pe sus, pri vind drept nainte. Emmeline a fost nevoit chiar s-i ridici fusta pentru a pi peste picioarele lui Billie, care ieeau de sub zdreana murdar pe car s-a gndit c o folosete ca ptur. A fcut lucrul sta fr a-i acorda mai m u| mull dect o privire fugar. De ndat ce au dat colul, mama ei i-a daj dat drumul de bra, a deschis larg ua i a inti it rat strigndu-i soul pe nume. Emmeline a urmatat-o supus. ipetele lor care fceau s-i nghee si gele n vene au fost auzite tocmai pn la cimi tir, iar oamenii au venit n fug s vad ce s-i ntmplat. Cei care au vzut sumbrul tablou din holul| Iul ' bncii, nainte s ajung eriful Sloan i s si-a gileze uile, nu vor mai fi niciodat la fel. Lui John Cletchem, fotograful pe care eriful! l-a convocat s fac poze pentru posteritate, i I s-a fcut att de ru la vederea teribilelor ima-1 gini, nct a trebuit s ias n fug n strad ca 1 s vomite. Franklin Caroll i Malcolm Watterson au fost 1 mpucai deodat i au czut unul n altul. ] Amndoi erau nc n genunchi i preau c se mbrieaz, cu capetele unul pe umrul ] celui-lalt.

I Daniel Ryan a fost nevoit s nfrunte aproape 0 revolt cnd a intrat n ora, la ora unu i cinci minute, n dup-amiaza urmtoare. K Din cauza unei ploi toreniale, drumul a du rat mai mult dect s-a ateptat. 1 eriful Sloan l-a ntmpinat n faa bncii, i-a dat detalii, dup care a descuiat ua i l-a ur mat nuntru. i Cadavrele nu fuseser ridicate. Dac lui Ryan i s-a fcut ru din cauza a ceea ce v zuse n faa ochilor, n-a artat. [ A nconjurat ncet scena i i-a privit pe cei mori din toate unghiurile posibile. [ Nu exista dect un singur indiciu care-l trda c este afectat. Avea pumnii ncletai de am bele pri ale trupului. I ntr-o oapt strangulat, Sloan a spus: N-am tiut dac s pun s ridice trupurile sau s le las aa ca s le vezi. Am fcut bine ce am fcut? nainte ca Ryan s-i rspund, eriful a continuat: Mai exist nc un cadavru gsit pe strdua de lng banc. l cheam Billie i a fost beivul oraului. L-au omort cu un cuit i nainte s ajung s le spun celor de la pompe funebre s-l lase acolo unde era, ei l-au luat i l-au ngropat. Oamenilor stora sr mani le-am fcut poze, dar Billie fusese deja ridicat, aa c n-am nici o poz a lui. Mirosul a nceput s-l deranjeze. Sloan i-a

pus o batist la gur i nas ca s se fe re a s c Nu se putea uita la prietenii si, privind n schimlj I n tavan. - Nu vreau ca familiile acestor oameni s vad... N-a mai putut continua. A icnit, s-a r^J sucit i a pus mna pe clan. A trebuit sdeschid Ryan ua. eriful s-a repezit afar s-a ndoit de ale i a vomitat acolo, n fa mulimii care se strnsese s yad ce se n tmpl. ntorcndu-se la inspecia lui, Ryan s-a apleJ cat lng unul dintre cadavre pentru a se uita mai bine la un glon pe jumtate ngropat n podea. nc l mai auzea pe Sloan cum icnea a fa r l cnd ua s-a deschis din nou, lsnd s p trund o binecuvntat pal de aer proaspt, Cole a intrat cu pai mari. Ryan s-a ntors spre el i a ateptat o reacie. Cole nu era pregtit pentru ceea ce i s e l nfia n faa ochilor. Ca i cum s-ar fi lovit de j un zid de piatr, s-a dat napoi cltinndu-se i ] a optit: - Oh... Dumnezeule! - Ai de gnd s o iei la sntoasa sau ai de I gnd s rmi? l-a ntrebat Ryan. Cole nu a rspuns, iar ochii lui Ryan au nceput s strlu ceasc de furie. Uit-te bine, Cole. Oricare din tre oamenii tia ar fi putut fi unul din fraii ti.

Mpune-mi, ct de des intr ei ntr-o banc? Sau | Alama ta? Sau sora ta? Cuvintele cdeau ca nite lovituri de bici. Cole cltina din cap, nedezlipindu-i ochii do la cele dou cadavre aflate n genunchi; jrijinite. unul de altul. Nu-i putea lua privirea de la ele. B - S nu ndrzneti s-mi spui c nu este problema ta, a continuat Ryan. Am fcut-o s fie i problema ta obinndu-i numirea n funcia de erif federal. i place sau nu, nu mai poi s fugi. Va trebui s m ajui s-i prind pe ticloi. [ Cole nu a scos nici un cuvnt. Se lupta cu Fnevoia de a iei afar i a se altura erifului, i f limea n acelai timp cum clocotete mnia n el. ' f Nimeni nu trebuia s moar n felul sta. Nimeni! Nu se va lsa prad senzaiei de vom care l npdea. Dac ntoarce spatele acestor oameni i fuge afar, comite o blasfemie. Nu-i putea justifica reacia. Pur i simplu tia c ar fi greit din partea lui s manifeste repulsie fa de aceti oameni. A cltinat din cap ca i cum i limpezea gndurile, apoi s-a deprtat ncet de u i a nceput s dea rotocoale morilor. Ryan l urmrea cu atenie. Dup nc un minut scurs n tcere, Cole a spus:

- Nu tiu ci au fost aici nuntru, dar snl foarte sigur c au fost muli cei care au t r a s . ff - De ce crezi asta? l-a ntrebat Ryan. - Dup arsurile provocate de praful d| puc i unghiul gloanelor. Artnd spre d o ii dintre cadavre, a optit: Glonul a intrat prii ceafa acestui brbat, a ieit prin frunte i s-l nfipt n gtul celui din faa lui. Acelai lucru s-l ntmplat cu tia doi. Au jucat un joc, a s p if dup o vreme. Au ncercat s ucid cte doi cu | un singur glon. i-ai dat deja seama de a s ^ nu? - Da, a spus Ryan dnd din cap. - Jaful a avut loc ieri. De ce n-au fost n gropai oamenii tia? - eriful s-a gndit c ar fi mai bine s-i la s * aa cum i-a gsit ca s-i vedem noi. Am seni zaia c nu este de prea mult vreme om a a legii. Cole a cltinat din nou din cap. - Afar este un furgon funerar. Oamenii tia trebuie ngropai. - Atunci ordon s se fac lucrul sta, H provocat Ryan. Cole s-a ntors s ias, dar s-a oprit ci mna pe clan. - Ori de cte ori snt departe de ferm, lu -i crez singur. - Acum nu mai lucrezi singur.

- Vreau s te avertizez. Eu fac lucrurile altUnele chestii nu vor fi legale. Mi-am nchipuit eu, a spus Ryan. L-a urmat afar i a stat lng el pe trotuar, timp ce Cole a ordonat mulimii s se dea iparte, astfel nct furgonul mortuar s poat P tras mai aproape. Cole i-a spus celui care urma s ia cada vrele, un om cu faa rotund i umerii ncoliai, c dorete s fie acoperite cu cearafuri linte de a fi scoase afar. Reporterul de la ziarul din Rockford Falls a licat obiecii fa de acest ordin. - Vrem s-i vedem! a strigat el. De ce tre buie s fie acoperii cu cearafuri? Cole ardea de dorina s-i ard un pumn Mntorului de curioziti. Cu efort, a rezistat impulsului i a spus: - Ei n-ar vrea ca lumea s i-i aminteasc aa cum snt acum. Reporterul nu s-a lsat. I - Ei snt mori, a rcnit el. De unde tii ce ar vrea ei? O femeie din mulime a nceput s plng. Cole s-a uitat la Ryan ateptnd s rspund el, dar acesta l-a ignorat, uitndu-se spre mulimea adunat n faa lor. - Da, snt mori, a strigat atunci Cole, dnd el rspunsul. Iar acum legea devine vocea lor.

Aducei nenorocitele alea de cearafuri! J Ryan i-a exprimat aprobarea dnd din ca A scos busola din buzunar i i-a napoiatspunndu-i: - Tocmai ai devenit om al legii.

Capitolul 6
A fost nevoie de aproape o or pentru ridi carea celor ase cadavre. Din cauza cldurii, rigos mortis s-a instalat rapid, iar proprietarul furgonului funerar s-a chi nuit al naibii de mult cu cei doi care muriser n genunchi - a avut mari probleme s-i nvelea sc i s-i transporte. Brbaii care l ajutau vorbeau n oapt n ! timp ce lucrau. Cole nu era sigur dac fceau lucrul sta din respect pentru mori sau dac, pur i simplu, erau speriai; unul dintre ei a ni ceput s icneasc i a fost nevoit s ias n fug afar cnd directorul pompelor funebre i-a exprimat cu voce tare ngrijorarea c, dac fa miliile doresc s-i ngroape morii n ziua aceea, ar trebui fie s construiasc dou sicrie speciale n care s intre genunchii ndoii, fie s le taie picioarele. Dac s-ar amna nmormntarea cu o zi, aceast stnjenitoare rigor mortis ar mai ceda, iar el ar nchide bine sicriele, aa c nimeni

n-ar sesiza mirosul. Podeaua din mijlocul holu lui unde ngenunchiaser cei mori erau negre. Sngele intrase n lemnul uscat i nu mai putea fi curat. Ryan l-a chestionat pe Sloan o vreme na inte s arunce o privire prin biroul preedintelui i n spatele tejghelei casierilor. A luat toate hrtiile i le-a pus ntr-o cutie, dup care s-a ndreptat cu ea spre un birou vechi, ptat de cerneal, din faa ferestrei. n timp ce Cole um bla prin banc ncercnd s-i dea seama exact cum, de ce i cnd s-a ntmplat totul, Ryan s-a aezat pe marginea biroului i a nceput s ci teasc. Sloan a rmas lng u, foindu-se. n cele din urm Ryan l-a observat. - Te deranjeaz ceva, erifule? l-a ntrebat fr s-i ridice privirea de pe documentele pe care le cerceta. - M gndeam c ar trebui s formez o po ter nou i apoi s plec iari n cutarea ban dei. Pe cea de asear am fost nevoii s o dizolvm cnd s-a ntunecat. Urmele or s se tearg dac mai atept mult vreme. - Asta-i o idee bun, a spus Ryan. Ce-ar fi s te ocupi de treaba asta? - Cred c eu ar trebui s aleg oamenii cu care s plec, aa cum am fcut ieri, nainte s vii tu.

- Pi, tu i cunoti pe oameni mai bine dect mine, a spus Ryan ridicnd din umeri. Nu vreau totui s aud c ai fcut vreo prostie, cum ar fi s spnzuri vreunul pentru c ai crezut c a fost implicat. Dac prinzi pe cineva, l aduci aici. 6 - Nu pot s controlez ntreaga poter. Oa menii tiu ce s-a ntmplat. Cineva ar putea... * - i vei controla, erif Sloan, l-a ntrerupt scurt Ryan. - Am s ncerc. I - Nu este suficient. Nimeni nu ia legea n I propriile-i mini. Ai priceput? Dac vreunul dinI tre prietenii ti gndete altfel, l mputi pe tic-

Ryan se atepta ca acum Sloan s plece, ' dar el nu s-a micat din loc. S-a nroit puternic la fa i-i trecea greutatea corpului de pe un \ picior pe altul privind n podea. - Mai este ceva? l-a ntrebat Ryan. - Eu cred... i la fel cred o mulime de oa meni din ora... c eu ar trebui s conduc aceast investigaie. Ryan i-a aruncat o privire iui Cole, ca s vad cum reacioneaz la pretenia erifului. Cole era impasibil. - Cum i-a venit ideea asta? l-a ntrebat Ryan. - Eu snt eriful n Rockford Falls, aa nct treaba asta este sub jurisdicia mea, nu a voa

| lo S -

str. Aa cum am spus mai nainte, eu ar trebui s conduc i voi doi s primii ordine de la mine. - Crezi c poi s faci o treab mai bun? 1 - S-ar putea. - Tu nu poi nici mcar s te uii la petele de snge de pe podea. Ce te face s crezi c poi... - Treaba asta este sub jurisdicia mea, ai insistat Sloan cu ncpnare. Ryan i-a pierdut rbdarea. - Eu i eriful federal Clayborne ne aflm aici prin numire special i nu-mi pas deloc dac-i faci sau nu probleme din cauza asta. S nu ne stai n cale, i-a ordonat el aspru. Acumj du-te i adun-i potera. Cole a ascultat fr s spun nici un cuvnt. A ateptat pn cnd a ieit eriful, apoi a tra versat holul spre ferestre i a deschis larg una. O briz de aer proaspt, curat, cu miros de pin, i-a nvluit braele i gtul. A tras de cteva ori adnc aer n piept pentru a scpa de mirosul metalic de snge din inte riorul bncii, apoi s-a rsucit i s-a sprijinit de pervazul ferestrei. i-a pironit privirea pe spa tele lui Ryan. - A plouat serios noaptea trecut i aproape toat dimineaa, a remarcat el. - Da, tiu. M-a udat pn la piele.

- Nu mai este nici un fel de urm. Dac a existat vreuna a fost splat de ploaie. Ryan i-a aruncat o privire peste umr. - tiu i asta. Am vrut s scap de Sloan, att. Cole i-a ncruciat braele la piept i s-a lsat pe spate. - Cei care au fcut lucrul sta au plecat demult. - Ieri, au fost trimise telegrame tuturor oa menilor legii din teritoriu. Acum toate drumurile principale snt puse sub observaie. Au fost, de asemenea, trimii oameni n gri i pe fluviu. Ticloii tia or s treac totui prin plasa n tins. Snt vicleni, foarte vicleni. A pus hrtiile pe care le citea pe birou i s-a ntors spre Cole. tii ce m ngrijoreaz? - Ce anume? Ryan a cobort vocea. - C se vor opri i c n-am s-i mai pot prinde. - N-au de gnd s se opreasc, a spus Cole clTinnd din cap. i fcnd un gest spre petele de snge, a adugat n oapt: Le place mult. - Da, cred c ai dreptate. i-au fcut o ade vrat plcere din a ucide. - Cte bnci au jefuit? - Cu asta, o duzin. - i au scpat de 12 ori?

- Snt fie foarte norocoi, fie foarte detepi. - Unde i cnd a avut loc primul jaf? - S-a ntmplat primvara trziu, acum doi ani. Au jefuit o banc n Texas - Blackwater, Texas, ca s fiu mai exact. De aici li se trage i numele. - Banda Blackwater, a spus Cole. - Da. Au intrat n banc n cursul nopi avnd cu ei petrol lampat, iar cnd au plecat au dat foc, iar cldirea a ars pn n temelii. Ni meni nu a vzut nimic. - A fost ucis cineva? - Nu, a rspuns Ryan. Apoi, dou sptmni mai trziu, au atacat o alt banc, n Hollis ter, Oklahoma. Din nou au intrat n cursul nopii, dar de data asta n-au mai recurs la gaz. - Au fcut stricciuni la faa locului? Ryan a cltinat din cap. - Nu, au lucrat frumos i curat. Nu s-au] atins de nimic dect de bani i nu au lsat nici oj urm. - De unde tii c exist o legtur ntre cele1 dou jafuri? - Din intuiie, n mare parte. Exist vreo dou] asemnri. Aa cum am spus, de ambele di! au ptruns n banc n cursul nopii i de a r n - i bele di n bncile respective tocmai fuseser 1 depozitai bani guvernamentali pentru plata sa- I lariilor militarilor din fondurile din apropiere.

- Unde a fost a treia banc? - Pelton, Kansas. De data asta au schimbat modul de operare. Au intrat n banc exact n momentul nchiderii, de aici. Erau apte oameni nuntru, iar doi au fost omori. mpucturile au nceput cnd unul dintre angajai s-a ntins dup pistol. A murit cu mna strns pe el, dar nu a apucat s trag nici un foc. - Deci ai avut martori. - Da, dar nu ne-au fost de nici un ajutor. Au spus c tipii purtau mti i c unul singur a vorbit, cu o pronunie trgnat, tipic sudic. - Ci oameni spun c au intrat n banc? - apte. - i tot dup salariile armatei? -D a . - i unde au dat urmtoarea lovitur? a n trebat Cole dup ce a reinut informaia. - S-au ntors n Texas i au jefuit o banc n Dillon. - Asta-i oraul tu natal, nu-i aa? Ryan a prut uluit. Cole i-a explicat imediat: Am fcut cercetri n legtur cu tine cnd ai luat busola de la mama. - Ce altceva ai mai descoperit? - Nu prea multe, a spus Cole ridicnd din umeri. A fost ucis cineva n jaful din Dillon? a ntrebat schimbnd subiectul i revenind la pro blema cea mai presant.

- Da. Vocea i-a devenit dur, ncrcat de furie. Mult prea muli. Cole atepta, dar Ryan nu i-a mai dat nic un detaliu. Cnd i-a cerut amnunte, a deveni agitat. - Ascult, scrie totul n ziare. Eu am trecu prin ele de cel puin 100 de ori, dar cnd ai s citeti i tu rapoartele poate c ai s sesizez ceva ce mie mi-a scpat. Banca din Dillon z fost ultima pe care au jefuit-o n anul acela. n lunile de toamn i de iarn i ntrerup activi tatea, dar i-o reiau primvara i vara. Este sporadic, dar consistent, a adugat el. Anul trecut s-au deplasat spre nord i au devenit ma violeni, iar anul sta toate cele trei bnci pe care le-au jefuit au fost n teritoriul Montana. - Probabil pentru c aici snt att de multe locuri unde se pot ascunde. - Da, i eu cred la fel. Au stat departe de oraele mari. - eriful Norton mi-a spus despre martorul pe care l-ai avut la Middleton. - l chema Luke MacFarland, a spus Ryan dnd din cap. S-a ntmplat s treac pe lng banc exact n momentul jafului. Mi-a spus c a auzit mpucturi, dar c se uita deja nuntru prin spaiul dintre fereastr i oblon din cauza unui alt sunet pe care-l auzise. - Ce anume?,

I - Un rs. i Cole nu a fost ocat. i - i-am spus c le face plcere munca lor. Lucrurile or s se nruteasc dac nu-i opre ti. - Dac nu-i oprim, l-a corectat Ryan. Acum eti implicat i tu. r - Da, aa se pare. i-a spus Luke cum au murit oamenii dinuntru? l-au pus s ngenun cheze? I - Nu, au fost dui n camera din spate i au fost omori. Treaba cu ngenunchiatul, asta e nou. La fel i folodomnuleea cuitului. : Ryan a ridicat mna i a nceput s-i ma seze ceafa. - La naiba, snt obosit! Cole a vzut i el ct de epuizat era Ryan. [ - N-ar fi trebuit s dormi afar, n ploaie. * Eti prea btrn pentru asta. Ryan a zmbit. - Nu snt dect cu un an mai mare dect I tine. I - De unde tii ci ani am eu? - tiu tot ce este de tiut despre tine. Dac a fost surprins de afirmaia lui, Cole nu a lsat s se vad. - De ce nu i-ai protejat martorul din Middleton? I - S fii sigur c am ncercat s-l protejez, i Domnul mi este martor c am fcut-o. Dar a

fost raportat un alt jaf n Hartfield i am pleca s vd despre ce este vorba. eriful federt Davidson a fost nsrcinat cu paza lui Luk MacFarland i a familiei lui. - n afar de faptul c a auzit un rset, c< i-a mai spus Luke? - Nu a putut s vad dect doi brbai. Unu din ei i-a scos masca, iar Luke i-a vzut n treact profilul. Nu era sigur c l-ar fi putut re cunoate totui ntr-un grup. A spus c era nalt i zvelt. - Altceva? - Nimic. - Ce fcea eriful federal Davidson n timp ce martorul lui era ucis? - Fusese deja mpucat. Se va reface, dar va dura mult. Doctorul a scos trei gloane dir el. - Bandiii nu l-ar fi lsat dac n-ar fi crezir c l-au omort. - Asta este i prerea mea. - eriful Norton mi-a povestit cum au fost ucii MacFarland i soia lui. Amndoi au fost omori cu cuitul. Norton crede c soia lui MacFarland a fost omort pentru a transmite oamenilor un mesaj. Mi-a spus c ai avut mari probleme n a mai determina pe cineva s re cunoasc c ar fi vzut ceva. Vorbele circul I repede n teritoriu.

> - i-a spus ntmpltor Norton ceva i depre trecutul lui? - Nu, nu mi-a spus. De ce ntrebi? - Pur i simplu snt curios. Ai auzit vreodat de un pistolar cruia i se spunea Laredo Kid? - Sigur, a rspuns Cole. Era o legend cnd am nceput eu s m ridic. Toat lumea tia ce i ndrzne era... Un nebun, dar iute cu pistolul. Cu adevrat iute. Probabil c acum este mort. Norton l-a omort? t - Laredo Kid nu este mort, a spus Ryan zmbit. Realitatea este c a devenit erif. - Norton este...? Lui Cole nu-i venea s cread. I - Jur c este adevrat. [ - Putea s fie demult ucis. ntotdeauna exi st cineva mai iute care ateapt s dovedea sc lucrul sta. Are mare noroc c este nc n via. - Snt de acord cu tine, mai ales cu nevasta aia care gtete pentru el. Te-a fcut s mnnci din puiul ei fript? Al naibii s fiu, dac nu era ct pe ce s m omoare. Cole a izbucnit n rs. Era surprins s con state ct de bine se simea. ncordarea i mai dispruse. - A ncercat, a recunoscut sincer, dar nu m-am atins de el. S-a mai relaxat i Ryan pn n clipa n care

ochii i-au czut din nou pe petele de snge de pe podea. Era o privelite macabr. - Ai avut timp s te uii prin jur. Spune-mi ce crezi c s-a ntmplat? Cnd i-a rspuns lui Cole, i-a disprut ve selia din privire. - Am s-i spun ce tiu c nu s-a ntmplat Nici unul dintre ei nu s-a opus. Nu exist nici cel mai mic semn de lupt. La dracu, au fost lai ca nite oi. Exist pistoale n toate cele trei sertare cu bani. Snt ncrcate, dar nu au fost atinse, la s-mi spui tu mie acum ceva, Ryan. De ce ai venit dup mine? Exist oameni mai buni dect mine, care s poarte insigna asta. j - Eu pe tine te-am vrut. - De ce? - Este complicat. - Asta-i o scuz, nu un rspuns. Ryan s-a ridicat, a mpins scaunul n spate i s-a sprijinit de birou. Nici unul nu a luat n seam zgomotul fcut cnd scaunul s-a izbit de perete; aveau privirile aintite unul asupra celui lalt. S-a scurs un minut lung de tcere nainte ca Ryan s se hotrasc. - Ei bine, am s-i spun de ce te-am ales pentru slujba asta. Cu mult timp n urm, am nceput s fiu curios n ceea ce te privete cnd am auzit de problema pe care ai avut-o n Abi lene i de felul n care ai rezolvat lucrurile.

- Snt sigur c povestea a fost exagerat. - Nu, nu a fost. Am verificat. tiai ce voiau s-i fac femeii aceleia, iar tu... - Aa cum am spus, l-a ntrerupt Cole, po vestea a fost exagerat. - Ai tras prin ea ca s-l loveti pe el. - Am tras prin braul ei, asta-i tot. Glonul nu l-a atins osul. N-a avut dect o zgrietur. - Dar acelai glon l-a ucis pe bandit. - Trebuia s moar. - Pot s-i mai dau cel puin alte 20 de exem ple. - Mnuiesc bine pistolul. Ei i? - Vrei s-i spun cel mai bun motiv care m-a determinat s fac asta? -D a . - Gndeti la fel ca ei. -C a ...? - Ca ticloii care au intrat aici i i-au ucis pe toi oamenii tia. - Nemernicul! a rcnit Cole. Crezi c a pu tea s fac aa ceva? - Nu, nu cred c ai putea s faci un aseme nea lucru. Am spus c gndeti ca ei. Poi s ptrunzi n minile lor, Cole. Am ncercat i eu, dar nu pot s-o fac. - Eti nebun, Ryan! - Poate, dar am nevoie de un om care s nu ezite i cruia s nu-i pese dac ncalc

legea n anumite situaii. De asemenea, trebui s am ncredere n el, iar n tine am ncredere; - De unde tii c poi avea ncredere l mine? - Din toate istoriile de care spui c nu s-ai ntmplat. Am mers cu mama ta n tren la Sal Lake i mi-a spus despre tine tot felul de lucrul minunate pe care numai o mam le poate crede Ea tie ct de nemilos poi s fii? Cole a refuzat s rspund la ntrebare. Ryar a continuat. - Crede c te ndrepi ntr-o direcie greit De aceea i-a dat busola. - Pe care ai inut-o mai mult de un an! Ryan a ridicat din umeri. - Mi-a mai spus c busola are menirea s- aminteasc s urmezi calea dreapt. Prerea mea este c te ajut tocmai asta s faci. - Nu snt nemilos. - Cnd situaia o impune, ti. Am auzit despre Springfield. - Oh, la toi dracii! - Ai de gnd s m ajui sau nu? Cole hotrse deja. Imaginea trupurilor din holul bncii i va rmne pentru mult, mult vreme n minte i tia c n-ar mai putea dormi noaptea dac nu ajut la prinderea celui care a comis aceast atrocitate. Pur i simplu nu pu tea s dea napoi.

K - Vreau s-i prindem pe toi, a optit el. Am l pstrez insigna, dar de ndat ce totul se va ilchimba, am s o dau napoi. B - Poate te vei hotr s continui. I - Poate. Exist ceva reguli speciale pentru erifii federali? Niciodat nu mi-au plcut re gulile, l-a avertizat el. F - erifii federali snt desemnai n teritorii, dar noi doi facem o excepie pentru c avem o nsrcinare special. n ce privete regulile, nu trebuie s-i faci probleme. Nu snt, oricum, de ct chestii de bun-sim. erifii federali nu pot fi : Judecai pentru crim, s tii. Ryan i-a spus kminciuna cu o fa serioas, i - Regula asta mi convine, a rs Cole. [ Ryan s-a ridicat i a nceput s-i mite r umerii ca s i-i mai dezmoreasc. I - Ce-ar fi s te uii pe hrtiile din cutia asta, n timp ce eu am s merg n spate s mai arunc o privire prin sertare. ' Ryan pornise deja spre biroul preedintelui cnd Cole a strigat dup el: - Ce s caut? B- - Numele celor care au fcut operaiuni bancare ieri. Sloan mi-a spus c preedintele Insista ca toi casierii s in nregistrri foarte exacte. Aveau dispoziie s nregistreze nu mele fiecrui client cruia i-au fcut un serviciu ct de mic.

- Dup ce facem o list cu numele, ce ur meaz? - O s stm de vorb cu toi pentru c s-a putea ca cineva s fi remarcat ceva neobinuit, - S-a mai ntmplat aa ceva nainte? - Nu, dar tot o vom face. Ticloii ia or s fac ei o greeal ntr-una din zile. Poate c vreunul dintre ei a intrat n banc mai devreme n recunoatere. - Asta nseamn luarea dorinelor drept rea litate, Ryan. - Da, tiu, dar tot trebuie s parcurgem n treaga rutin. Trebuie s avem n vedere toat< posibilitile. Dup vraful la de documente, at fost destui clieni ieri. O s ne ia tot restul zilei ca s le cercetm. Au mprit teancul de hrtii ntre ei. Ryan s-a dus n biroul preedintelui ca s lucreze acolo. Cole a rmas n hol. A deschis sertarul de sus al biroului cu pete de cerneal, ca s caute hrtie i un creion s scrie lista. A gsit ce avea nevoie, le-a scos i le-a pus pe birou. A pornit s recupereze scaunul pe care-l I mpinsese Ryan n perete cnd atenia i-a fo s tl reinut de ceva albastru sub birou, n spaiul * destinat genunchilor. - Va trebui s trecem peste tot ce se afl 1 aici cel puin de trei ori, a avertizat Ryan. Doar I

pentru cazul n care ne scap ceva din prima i a doua oar. K - O s stm aici o sptmn, i-a rspuns Cole aplecndu-se ntr-un genunchi i vrndu-se sub birou. A ridicat de jos o poet de culoare i albastru-deschis, cu o baret din aten albastru i alb. A deschis-o i s-a uitat nuntru. Nu era [ nimic, dect cptueala albastr. A rmas cu privirea pironit cteva secunde pe poeta pe care o inea n mn, dup care a strigat: I - Hei Ryan, tii cine lucreaz la biroul sta? - Da, i-a rspuns rcnind Ryan. edea la ! biroul preedintelui bncii verificnd metodic i coninutul sertarului de sus. Numele este scris n notiele mele. - i aminteti dac este vorba de un brbat sau de o femeie? Ceva din vocea lui Cole i-a reinut atenia. Ryan a ridicat privirea, l-a vzut stnd ntr-un genunchi i a strigat: K - Un brbat st la biroul la. - Unul dintre cei ucii? f - Nu, ieri era acas, bolnav. Ai gsit ceva? - Poate. Dar poate c nu. S-a ridicat i s-a ntors spre Ryan. tii, din ntmplare, ct de des se face curenie aici? I - A fost prima ntrebare pe care i-am pus-o lui Sloan, pentru c trebuia s ne uitm i prin gunoi. Dup spusele lui, MacCorkle era obse

dat de curenie. Punea s se fac curat n fiecare sear i dimineaa inspecta fiecare loc or. Tot gunoiul din couri este de ieri. - Eti sigur c s-a fcut curenie mari seara? Ryan s-a oprit din ceea ce fcea i a pornit napoi spre hol. A vzut poeta de aten albas tru n mna lui Cole. - Da, snt sigur. De ce? Ai gsit ceva? - O posibilitate. - Ce fel de posibilitate? - Posibilitatea s existe un martor, i-a rs puns zmbind Cole.

Capitolul 7
l Trei femei au fost n banc ntre orele unu i trei n dup-amiaza zilei n care a avut loc jaful. Cole i Ryan tiau c era o certitudine i nu o epeculaie, din cauza ordinelor severe ale lui Sherman MacCorkle. Aa cum i-a spus eriful lui Ryan, preedin tele bncii a impus ca fiecare tranzacie - pn fi schimbarea unei bancnote de un dolar - s fie nregistrat cu numele persoanei respective pe o bucat de hrtie i pus n sertarul ca sierului. Dac cifrele de pe hrtii nu se echilibreaz cu banii din sertar, casierul trebuia s pun di ferena. 1 MacCorkle insista, de asemenea, ca aceste chitane s fie separate - cele din cursul di mineii ntr-o parte i cele de dup-amiaz n alta. Chitanele pentru tranzaciile de miercuri di minea se aflau nc stivuite pe biroul lui Mac Corkle.

n spatele biroului era un fiet deschis cu documente, cereri de mprumuturi, ipoteci clai datate. Slav Domnului c MacCorkle a fost un tip care inea att de mult la cel mai mic detaliu. Cu toate ntreruperile, i-a apucat seara sortnd nu mele persoanelor care au fost n banc. n total, n ziua aceea n banc au fost 29 de brbai i femei. 18 - n cursul dimineii, dar printre acetia nu era nici o femeie. Banca a fost nchis pentru prnz, de la 12 la 13, iar n dup-amiaza respectiv au intrat n banc 11 persoane, dintre care trei femei. Una dintre ele i-a lsat n urm poeta. Ryan i Cole au manifestat reinere n ce privete descoperirea i, n oapt, cu voci pru dente, au hotrt ca, pentru moment, s ps treze aceast posibilitate pentru ei. - S-ar putea s ne cam pripim n privina asta, a avertizat Cole. De fapt, chiar cred c ne pripim. - Da, dar am sentimentul c... - i eu, a spus n oapt Cole. Dar... s-ar putea s fi fost sub birou de sptmni ntregi! - Trebuie s vorbim imediat cu cei care fac curenie aici. Am numele i adresa lor pe un deva, printre nsemnrile mele, a spus Ryan cutnd cu febrilitate n blocnotes. Uite aici. Mildred i Edward Stewart. Locuiesc pe str.

Currant. Hai s mergem s vorbim cu ei acum. Vreau s ies cteva minute i s respir puin aer proaspt. Este trecut de nou, i-a spus Cole. S-ar putea s se fi culcat. Dar se ndrepta deja spre u. Dup ce au ieit, au ncuiat i au pornit spre casa familiei Stewart, la marginea orau lui. Le-a deschis fiica celor doi, care le-a expli cat c prinii ei lucreaz. n fiecare sear fac la banc, la biseric i la magazinul universal. erifii federali au luat drumul napoi. Au v zut lumin n magazinul universal. Jaluzelele erau lsate, dar Edward Stewart a deschis ua de ndat ce Ryan a btut i i-a spus cine este. Mildred era n genunchi, frecnd podeaua. Femeia solid s-a ridicat n picioare i i-a ters 'minile de or cnd au intrat cei doi erifi. | Att ea, ct i soul ei erau mai btrni - n jur de 50 de ani, a presupus Cole - i, dup ct erau de trai la fa, precum i dup umerii lor 1gheboai, se vedea clar c au fost nevoii s ; munceasc din greu toat viaa. Ryan a fcut prezentrile, apoi a spus: - tim c sntei ocupai, dar v-am rmne ndatorai dac ne-ai rspunde la cteva ntre bri. - Am fi bucuroi s v fim de ajutor, a spus , Edward. Snt nite scaune n spatele tejghelei

dac vrei s stai. Cred c s-a uscat deja po deaua. - Nu va dura mult, l-a asigurat Ryan. Tu i Mildred ai fcut curenie la banc, mari seara? - Da, domnule, am fcut, a spus Edwaro dnd din cap. Facem curenie la banc n fie care sear, n afar de duminic, iar MacCorkle ne pltete luni diminea. - Credei c noul director al bncii o s ne mai in? a ntrebat Mildred. Facem treab bun i nu cerem mult. Se vedea c era ngrijorat. Mototolea or4 ul n mini i avea o expresie de preocupare. 1 - Snt sigur c o s v in, le-a spus Ryan, Cnd facei curenie la banc, splai podeauai sau o mturai? - i una, i alta, a rspuns Mildred. nti o mtur bine, apoi m aez n genunchi i frec fiecare bucic de podea. Folosesc oet i a p .l iar cnd termin, lemnul strlucete, nu-i a a .i Edward? - Da, aa este, a fost de acord brbatul. - Nu mutai mobila, nu? a ntrebat Cole. - Nu mut mobile grele, dar mut scaunele il courile de gunoi. M vr sub ghieele casieri-1 lor, pe sub birouri i spl n spatele fietelor 1 care nu snt lipite de perete. Facem, sincer, o l treab ca lumea, a insistat ea.

- MacCorkle verifica ntotdeauna treaba noastr. Uneori se lsa n genunchi i cuta prin coluri doar ca s fie sigur c nu am lsat praf sau pnze de pianjeni, iar dac gsea ceva, ne tia din salariu. Era ntr-adevr foarte pretenios cnd era vorba de banc. A cum prat mobil veche, folosit, pentru hol i pen tru funcionari, dar ne-a spus c dac o s le frecm ca lumea putem face lemnul s strlu ceasc din nou. Unele dintre birouri ar fi trebuit aruncate demult, dar MacCorkle nu era omul care s arunce ceva, a spus Edward. S - n biroul lui a adus mobil nou i mo dern, a intervenit Mildred. Cole a zrit pe tejghea un co cu mere verzi. A scos o moned din buzunar, a pus-o pe tej ghea, apoi a ales dou mere. l-a aruncat unul lui Ryan i a mucat din al doilea. - Doamn, oamenii care vin la banc las adesea ceva n urma lor? - Sigur c da, a rspuns Mildred. Odat am gsit o bro frumoas, iar Edward un portmoneu cu ase dolari n el! Tot ce se gsete se pune ntr-o cutie de obiecte pierdute i g site, n biroul lui MacCorkle. Este n colul de lng seif. - Din ntmplare, mari seara ai gsit ceva? Att Edward, ct i Mildred au cltinat din cap.

- V amintii dac ai fcut curenie sub bi rouri mari seara? a ntrebat Cole. - Sigur c-mi amintesc, a rspuns Mildred Cur pe sub birouri n fiecare sear, n afar de duminic. De ce ntrebai? - Pur i simplu snt curios, a minit Cole. 1 - Chiar i cnd eram obosii, curm fiecare locor din banc pentru c dac n-o fceam; MacCorkle nu ne pltea salariul ntreg. - Era un om foarte dificil, cu care se lucra greu, a optit Mildred. - N-ar trebui s-i vorbeti de ru pe mori i-a spus Edward soiei lui. - Spun adevrul, l-a contrazis ea. - Acum v putei ntoarce la treaba voastr le-a spus Ryan. V mulumim pentru ajutor. Edward a pornit s le deschid ua. - Credei c am putea-o determina pe soia lui MacCorkle s ne plteasc pentru cele dou seri n care am fcut curenie? - Am s vorbesc bucuros cu ea, dar dac nu v pltete, am s m asigur c v va plti noul director. - Dac v putem fi de vreun folos n prin-] derea celor care i-au omort pe prietenii notri, j spunei-ne, a vorbit Edward cltinnd din cap. - Cu siguran, i-a promis Ryan. - Acum ce facem? a ntrebat Cole dup ce s-au deprtat puin.

- Ne ntoarcem la banc i cercetm toate hlrtiile operaiunilor de ieri. N-o s dureze mult. - Crezi c restaurantul mai este deschis? - Nu, este prea trziu. Pentru moment tre buie s ne mulumim cu merele pe care le-ai luat tu. A fi vrut s fi putut sta de vorb cu cele Irei femei acum, dar nu tiu unde locuiesc. - Putem s facem rost de adrese de la e rif, de ndat ce se ntoarce cu potera lui. - Da, a fost de acord Ryan. I Au mers alturi n tcere cteva minute, apoi Cole a spus: - Cel puin tim c poeta a fost lsat colo n ziua n care a avut loc jaful. MacCorkle Chiar era un scump, nu-i aa? B - Te referi la faptul c le reinea din salariu dac nu fceau treaba ca lumea? K - Exact, a spus Cole. De ce crezi c o fe meie i-ar uita poeta? Probabil c a fost cuprins de panic I - Dac s-a ascuns sub birou, n spaiul des tinat genunchilor, a vzut totul, j - Poate c a vzut totul, a spus Ryan. Ar trebui s vorbim cu omul care lucreaz la biroul respectiv. l-a dat lui Cole cheia de la ua din fa a bncii, n timp ce el a nceput s caute din nou n blocnotes: Dup ce Cole a intrat i a aprins lampa, Ryan a gsit ce cuta.

- II cheam Lemont Morganstaff. O s vor | bim cu el diminea. S-ar putea s tie cej despre poet. - Ce poate s tie? a ntrebat Cole. - Probabil nimic, a ridicat din umeri Ryt dar oricum trebuie s-l ntrebm. - i apoi? - Chiar dac nu tie de unde vine po! asta, tot nu putem presupune c sub birou ascuns o femeie. Poeta putea s ajung ntr-o sut de feluri diferite. Una dintre cele j femei s-ar fi putut aeza la birou ca s se uite prin hrtiile pe care le avea la ea. Ar fi putut s l o scape cnd s-a ridicat. La dracu, a fi vrut d | nu fie att de trziu. - Ai dreptate. Pot exista o sut de explii diferite. Putea foarte bine s o uite o femeie f l cursul dimineii. Putea s intre n banc cu un prieten i s se aeze la birou, n timp ce prk tenul ei i rezolva problemele la ghieu. - De ce s umble o femeie cu o poej goal la ea? - Eu nu tiu de ce umbl n general poet. Buzunarele snt mai eficiente. - S-ar fi putut ca o femeie s fi scpat po eta pe jos i s o mping cu piciorul sub birou cnd s-a ridicat de pe scaun. Chestia asta are vreun sens pentru tine? Cole a cltinat din cap.

- Femeile pe care le cunosc au grij de lucrurile lor. f - Dumnezeule, sper s fi vzut ce s-a ntlmplat! > - Acum cine este nemilos? Ultimul lucru pe care l-ar dori ar fi s fac dezvluiri, f t - O vom proteja. K - N-o s cread lucrul sta, mai ales dac a uzit ce i s-a ntmplat lui Luke MacFarland. I Ryan a nceput s umble cu pai mari n jurul holului. n umbrele aruncate de lmpile cu gaz, petele de snge cptau contururi maca bre. - De data asta vom ncerca s urmm n tocmai procedurile. Vreau s nu rmn nici mcar o singur piatr nentoars. I - Snt erif federal numai de o zi, a spus Cole exasperat. Nu tiu care snt procedurile. I - Vorbim nti cu cele trei femei, dar i ches tionm n acelai timp pe toi brbaii care au Intrat ieri aici. ( - Mi se pare o pierdere de vreme, a spus Cole. B - Asta-i procedura. I Cole s-a sprijinit de un birou i a mucat din nou din mr. p - Bine, facem cum zici tu. Au fost 29 de oameni n banc. Tu stai de vorb cu 15, iar eu cu ceilali 14.

- Nu, nu aa. i chestionm mpreun, apoi comparm nsemnrile. S-ar putea ca mie s-ml scape ceva ce tu s fi sesizat, i-a explicat el. O s vorbim mai nti cu femeile, a repetat Ryarv Apoi cu brbaii. i sta nu este dect ncepui tul. Va trebui s stm de vorb cu toi cei cari s-au aflat ntmpltor pe strad, lng strad sau ntr-una din cldirile din apropierea bncii. De asemenea... - Cu alte cuvinte, trebuie s vorbim cu toatl lumea, l-a ntrerupt Cole. - Aproape, a replicat Ryan. Orict de mult mi displace, va trebui s-l implicm i pe Sloan. Eu nu-i cunosc pe oamenii tia. El cunoate, iar oamenii ar putea s-i spun Iul lucruri pe care nu ni le-ar spune nou. Am s4 dau lista cu nume de ndat ce se ntoarce. 1 Ryan s-a oprit i a aruncat o privire n ju ru l holului. - Cred c am terminat aici. Am s pun d o * cumentele de ieri n seif pentru cazul n car unul din noi ar dori s mai treac o dat peste ele. Contabilii de la banca din Gramy vor fi aic duminic pentru a examina registrele lui Mac Corkle, iar cnd vor termina o s tim exact ce sum a fost furat. S ne ntlnim aici mine la apte, iar Sloan s-i aduc pe cei cu care vrem s stm de vorb. - Nu cred c este o idee bun s-i ches-

tlonm aici. Ar trebui s folosim biroul de la hchisoare. I - nchisorile i fac pe oameni nervoi, a spus Ryan cltinnd din cap. - Vederea petelor de snge o s-i fac i mai nervoi. I - Da, ai dreptate. O s folosim nchisoarea. Dup ce au pus hrtiile n seif, au prsit banca. i - Te-ai cazat deja la hotel? l-a ntrebat Ryan. , - Nu, am venit direct la banc. Dar tu? k - Nici eu n-am avut timp. Tot i mai este foame? - Da, a rspuns Cole. Poate c cei de la hotel or s deschid buctria pentru noi. - Or s-o deschid, l-a asigurat Ryan. Sn tem erifi federali. i facem noi s o deschid, i - tiam eu c slujba asta trebuie s aib i ceva avantaje, a rs Cole. I Au continuat s mearg ntr-o tcere prie tenoas pe mijlocul strzii, singura lumin fiind cea aruncat de razele unei lune pline. 1 - Cu ci bani crezi c au plecat? a ntrebat Cole. I - Aa cum am spus mai devreme, n-o s tim suma exact pn cnd nu vor fi examinate registrele. tiu dintr-o chitan gsit pe biroul lui MacCorkle c un casier al armatei a fcut un

depozit n dimineaa respectiv. A fost vorba aptesprezece mii opt sute i ceva. - O grmad de bani! Pun pariu c ticloi au tiut naintea lui MacCorkle c vin banii * tia. - i eu snt sigur de asta. N-au avut d l fcut altceva dect s-l urmreasc. - De ce se obosesc s jefuiasc bncile?! ntrebat Cole. De ce nu-l jefuiesc pe casier pi drum spre fort, cnd are banii ghea cu el? 9 - E prea periculos i imprevizibil. C a sie r* nu umbl singur, iar cei din garda care-l n* soesc snt cu toii buni trgtori. Este mai uoil s jefuieti o banc dac te pricepi la ceea c faci, iar oamenii pe care-i cutm noi, e v id e J se pricep. Discuia s-a sfrit cnd au ajuns la hotef Singurele camere disponibile se aflau la m a r* sard i aveau dimensiunea aproape a unei debarale. Camera lui Cole ddea spre b a lT strad. Cea a lui Ryan era exact vizavi. T o tu l paturile erau bune i, cu puin convingere, l ful de noapte a acceptat s le trimit cina s in Nici Ryan, nici Cole n-au prea dormit n n o a l tea aceea. Cole nu-i putea lua gndul de la scena sumbr care l-a ntmpinat cnd a in tr ^ n banc, iar Ryan i-a petrecut timpul gndir| du-se la posibilul martor...

Capitolul 8
fe Dimineaa a venit mult prea repede. I Aa cum au convenit, erifii s-au ntlnit la binc, unde Sloan i atepta s raporteze c potera nu a avut norocul s gseasc nici o urm. I Ryan i-a dat lista cu oamenii pe care voia lA-i aduc la nchisoare pentru a-i chestiona. Primele erau numele celor trei femei. eriful Sloan s-a uitat la nume i a cltinat din cap. r Unii dintre oamenii acetia snt foarte bol navi de grip. Lovete iute i zdravn, a averti zat el. Iar alii se pregtesc s prseasc Oraul. M-am ntlnit cu doctorul Lawrence la Itstaurant i toat noaptea a ngrijit familia Walsh, iar pe list este trecut John Walsh. Doc torul mi-a spus c Frederick OMarlley prse te oraul cu cel i cu purcel de ndat ce se deschide magazinul universal ca s poat face rost de ceva provizii. - Nimeni nu prsete Rockford Falls pn

cnd nu st de vorb cu mine i cu eriful 0|| borne. Inclusiv Frederick OMalley. - Nu pot s-l determin s rmn. - Eu pot, a replicat Ryan. - Mi se pare pierdere de timp, l-a contrd Sloan. Dac cineva ar fi vzut ceva, ar fi vo( pn acum. - eriful federal Ryan dorete s respd procedura, i-a explicat Cole. Sloan s-a holbat la poeta albastr de birou. - De unde-i asta? - Era pe podea, sub birou, i-a rspij Ryan. - Crezi c a pierdut-o cineva? - Asta-i clar, i-a spus Cole. Sntem curiq s tim cui i aparine. Ochii erifului Sloan nceput s luceasc. - Trebuie s fi fost mutat aici n ziua| care a avut loc jaful, pentru c cei doi Stewsi care fac curenie n banc n fiecare banc- i fi gsit-o cu o zi nainte. Ar fi pus-o n cutia obiecte furate i gsite. Snt oameni cinst Doar nu credei c a uitat-o unul din hoi, nu? - Nu, nu credem asta, i-a rspuns Cole s( - Sub care birou a fost gsit? - Sub cel al lui Lemont Morganstaff, i-c puns Ryan. O s vorbim cu el imediat. tii u st?

- Sigur c tiu. Cunosc aproape pe toat Igmea din ora. V duc la Lemont cnd vrei. iVei de gnd s-i ntrebai despre poet? f - Da, i-a rspuns Ryan. \ n mintea lui Sloan era un adevrat vrtej de Osibiliti. - Unde anume a fost gsit poeta? Chiar tub scaun sau sub birou? [ - Sub birou, n spaiul unde ii genunchii, n col, i-a rspuns Ryan. Sloan a fcut ochii mari. I - Doar nu credei cumva c cineva s-a as cuns sub birou, nu? - Nu am tras nc nici o concluzie, i-a spus Cole. - Dar este posibil, nu-i aa? ? - Da, a fost Ryan de acord cu el, este posi bil. Problema poetei este ns confidenial, erif Sloan. Vreau s nu vorbeti cu nimeni de spre ea. ; Sloan a nceput s protesteze, dar Cole l-a ntrerupt nerbdtor: - Vreau s ncepem. Arat-ne unde st Lemont, apoi du-te s-i strngi pe oamenii de pe list. Vom folosi nchisoarea ca s stm de vorb cu ei. - Atept afar, n faa uii, ca s v duc la Lemont, le-a spus Sloan ndreptndu-se spre u. De cum a ieit eriful, Cole a izbucnit:

- N-a fost o idee bun s-i spunem unde a fost gsit poeta. - Este om al legii, a spus Ryan ridicnd din umeri, i n-o s scpm de el dac nu-i dm cte o mic informaie din cnd n cnd. Ce ru poate s fac?

Capitolul 9
Dup cum s-a dovedit, Sloan putea face mult ru. nainte ca ziua s se sfreasc, Ryan se gndea practic dac s-l nchid pe erif n propria lui nchisoare. Din nefericire, legea interzice ncarcerarea unui om numai pe motivul c este prost. ntr-un ora de dimensiunile lui Rockford Falls, fiecare cunoate treburile celuilalt, iar secrete cu grij pstrate se afl la fel de uor cum curge apa prin sit. Poeta din pnz a fost artat salariatului care lucra la biroul sub care a fost gsit, Le mont Morganstaff, un brbat gen fat btrn, care a fost chestionat. Interviul a avut loc n salonul claustrofobic al locuinei lui Lemont. m brcat ntr-un halat de catifea de un verde str lucitor i cu papuci asortai. Lemont semna cu un papagal. Sttea ntr-un fotoliu tapiat cu plu galben, cu minile sprijinite de braele acoperite cu mileuri ale fotoliului i a strns gnditor buzele cteva

minute bune nainte de a declara c poeta nu poate s fi fost gsit sub biroul lui. i-a fcut o regul, a explicat el, din a nu, permite nici unui client, brbat sau femeie, s treac de porti. Totui, ntruct el nu a fost \z slujb n ziua n care a avut loc jaful, nu putei s fie sigur c ceilali angajai i-au respecta regula. eriful Sloan, care a insistat s participe la interviu, a lsat s-i scape c poeta a fost gsit n spaiul pentru genunchi de sub biroul lui Lemont. Nu putea s fi fost mpins cu picionJ pentru c biroul tu este cu faa spre hol, iar panoul de lemn din fa este pn la podea, a argumentat Sloan. Cineva l-a ocolit i a venit i| spatele biroului. Am avut ceva timp i m-arr gndit bine i cred c o femeie s-a ascuns acok n timpul jafului. Snt sigur c erifii federa cred acelai lucru. n banc au fost trei femei numele lor snt pe lista pe care mi-a dat erifi federal Ryan - i de ndat ce termin aici m duc dup ele. Sper c femeia care a vzut cri' mele este doar mult prea timid de nu a spus ce a vzut, dar dac a ascuns n mod deliberai vreo informaie pentru c-i este team, atunc am s o arestez. Lemont i-a acoperit gura cu batista de dan tel, prnd ngrozit.

i' - Crezi c o femeie i-a vzut pe criminali? Oh, srmana, a spus el n oapt. Ryan a ncercat imediat s repare rul fcut de Sloan, n timp ce Cole l mpingea pe erif spre u. I - Nu credem nicidecum aa ceva, a spus Ryan. Poeta ar fi putut s ajung sub birou lntr-o sut de feluri diferite. Se poate s fi intrat f0 mulime de femei n banc i oricare dintre ele s-ar fi putut aeza la biroul tu i ar fi putut s o scape ntmpltor. I Lemont nu a acordat prea mult atenie ex plicaiei pe care i-o ddea eriful federal. - Trebuie s fi fost pierdut n ziua n care a | avut loc jaful, a spus el aprins. Familia Stewart face curenie n banc n fiecare sear i n totdeauna fac treaba cum se cuvine. Totui, avei dreptate. O femeie ar fi putut pierde po eta cndva n cursul dimineii. Dac o s v uitai n sertarele casierilor, vei gsi nregistrat fiecare client care a fcut o ct de mic tran zacie n ziua aceea. \ n acea clip Sloan s-a ntors din nou spre Lemont. B - Am sentimentul c cele trei femei de pe lista mea au fost n banc n cursul amiezii. Am numele lor, uite, aici. E vorba de Jessica Sum mers, Grace Winthrop i Rebecca James. O cunoti pe vreuna dintre ele, Lemont?

- Ca s fiu sincer, da. O cunosc pe R i becca James. Am vzut-o chiar asear, dar s | simea foarte ru i m tem c a fcut gripi Am trimis-o acas, firete. Am fcut cunotini cu aceast minunat femeie sptmna trecutT a continuat el. S-a oprit s-mi spun ct de su-f perb este grdina mea. Apreciaz frumus< ea, a adugat el admirativ. Pe celelalte douj nu le cunosc, dar eu nu prea ies. Cnd ajung acas de la banc nu-mi rmn dect dou olT pn se ntunec i mi petrec fiecare minut din rstimpul sta n grdin, ca s-mi ngrijesc floj rile. - Nici una dintre femeile de pe list nu se afl n Rockford Falls de mult vreme, a intervej nit Sloan. Eti sigur c nu le-ai ntlnit niciodati pe Jessica Summers sau pe Grace W inthrop?! - S-ar putea, dar dac le-am ntlnit n seamn c nici una din ele nu m-a impresiona] n mod deosebit. Cole l-a nfcat pe Sloan de bra i l-a rn-1 pins din nou spre u. Ryan continua s fie * atent la Lemont, ncercnd apoi s repare rul] fcut. - eriful s-a pripit, a nceput el. Concluziile] lui nu snt bazate pe fapte. - Poate c poeta a fost uitat de o strin, j a opinat Lemont. Anul acesta snt muli str in ii n ora. Au venit s vad cascada i calc fr 1

- Se pare c sntei mai interesat de gr dina dumneavoastr dect... i - Dect oamenii care au murit n banc? l-a 1 ntrerupt Lemont. Avei dreptate, aa este. Ver dei, pentru mine florile snt mai preioase. Ele servesc unui singur scop - s fie frumoase. i | mie mi plac lucrurile frumoase. - S mergem, i-a spus Cole lui Ryan. Am s abuzat destul de timpul lui Lemont. Cei doi s-au ndreptat spre u. I - Nu vreau s aud c ai spus cuiva despre [ convorbirea noastr, s-a ntors i i-a ordonat | Ryan. n caz contrar ai s ajungi n nchisoare. Lemont i-a dat imediat cuvntul c va ps tra tcerea. Dar i-a fost imposibil s-i respecte

I
t

mil n picioare minunatele flori slbatice care cresc pe dealurile de lng ora. Unii, brbai au femei, snt foarte ndrznei, s tii. Pi nu mai departe de acum dou sptmni unul din tre strinii tia mi-a vandalizat grdina i mi-a rupt toate lalelele, l-am tot cerut erifului Sloan fac ceva n legtur cu asta, dar acum, c [lntei dumneavoastr aici, poate c-l vei prinde pe vinovat. Am s v prezint acuzaiile, u adugat. Nu-mi pas dac cel care a fcut asta a fost chiar i un copil. Locul huliganilor este n nchisoare. I Cole s-a ntors n salon la timp ca s aud remarcile lui Lemont.

promisiunea. O or mai trziu a primit un vizita* tor i s-a simit pur i simplu obligat s re ia te i! fiecare cuvnt al convorbirii pe care a avut-o cu cei doi erifi federali, l-a spus, de asemenea, I menajerei sale, Ernestine Hopper, care, ntml pltor avea o gur foarte slobod. O femeie cam greoaie de cap, care ducea via anost, iar asemenea veti nu puteau inute numai pentru ea. A spus tuturor celor pe care-i cunotea c exist posibilitatea s fi fost un martor la crime, iar dup ce a relatat po vestea de vreo patru sau cinci ori, a ncetat s mai foloseasc cuvntul posibilitate" i a pre zentat totul ca sigur. Povestea a aprut i pe pagina nti a zia ru l lui local - Rockford Falls Gazette*1 . Convins c este vorba de cea mai fie rb in i tire din ora, reporterul l-a determinat pe p ro l prietar s scoat o ediie de sear. Era pentru prima dat n istoria orelul Rockford Falls cnd oamenilor li se oferea* dou ziare ntr-o singur zi i nu mai este ne^ voie s spunem c ediia de sear a provocat J adevrat agitaie.

Capitolul 10
Ryan simea dorina de a ucide pe cineva. Cole i-a sugerat s nceap cu eriful Sloan, dup care s se npusteasc acas la Morganstaff i s-l mpute pe el, precum i pe afu risitele lu i. a flori. Cei doi' brbai furioi i frustrai discutau problema lui Sloan pe drum spre restaurantul Melton. Era sear. nc nu vorbiser cu cele trei femei. Jessica Summers i GrWinthrop erau plecate I . plimbare i nu erau ateptate s se ntoarc la pensiunea unde locuiau pn la ora cinci. Rebecca Ja.nes locuia la hotel, dar era prea bolnav ca s p imeasp vizitatori. Spera s se simt destul de bine ca s vorbeasc cu erifii a doua zi dimir eaa. Ryan i Cole au stat deja de vorb cu 18 dintre cei care ^u fost n banc $i pn acum ancheta s-a dovedit a fi o pierdere de vreme pentru c i.-au aflat nimic de ia nici unu! c'i.-tre ei. Nimeni nu a vzut i nu a auzit nimic neobinuit.

Dei ntunericul se lsa repede, ziua lor nu se sfrise nc. Dup cin, cei doi urmau s se ntoarc la pensiune ca s vorbeasc cu Jes-< sica i Grace. Cei civa brbai i femei care se plimbau pe strad se fereau din calea celor doi eriff federali i, imediat ce s-au aezat la mas, ri restaurant, majoritatea celor care luau cina s-a ridicat i a plecat. - Te deranjeaz lucrul sta? l-a ntrebai Ryan pe Cole fcnd un gest cu capul spre u, unde trei brbai se nghesuiau s ias mai re pede. - Nu, i-a rspuns Cole. Snt obinuit cu asta. De fiecare dat cnd ajung ntr-un ora nou, nu tiu din ce motive oamenii trag automat concluzia c snt pistolar. - Erai pistolar, i-a amintit Ryan. Cole nu avea chef s se certe cu el. S-a retras puin, ca proprietara s poat pune pe ! mas bolurile cu tocan de iepure i coul cu pine fierbinte. - Dac nu v deranjeaz s v grbii, a vrea s plecai ct mai repede ca s-mi mearg i mie treburile. Cole a ncercat s fie rbdtor. Femeia era ' btrn, arta obosit i era slab ca un fir de 1 pai. l-a cerut politicos cafea.

I Ea l-a ntrebat nepoliticos dac are de gnd s zboveasc mult cu butul cafelei, f - Doamn, nici eu, nici eriful federal Ryan nu i-am omort pe cei apte oameni care toc mai au fost ngropai i v-am fi recunosctori dac ai nceta s ne mai tratai de parc noi am fi fcut-o. - De ce nu l-ai prins pe nici unul dintre cei care i-au omort? Asta se ntreab oamenii. I - ncercm, i-a spus Ryan cu voce obosit. I - tiu c ai stat de vorb cu cei care au fost n banc n ziua n care s-au petrecut cri mele. I - Cuvintele umbl repede pe aici, nu? a remarcat el spre Ryan, dup care s-a ntors spre femeie. Nici unul dintre prietenii i vecinii dumneavoastr n-au vzut nimic. Nu i-au vzut cnd au intrat sau cnd au ieit clare din ora. N-au auzit nici mcar o mpuctur, a adugat el. Femeia a aruncat o privire plin de nele gere celor doi erifi federali. - Unii au auzit mpucturile. Au fost prcbabil prea speriai ca s fac ceva. Dup ct vd eu, voi, biei, sntei obosii, nu-i aa? M cheam Loreen. i acum v aduc cafeaua. S-a ntors un minut mai trziu, le-a turnat dou ceti i a pus cana cu cafea n mijlocul mesei.

- Dup prerea mea, unii ar putea s spun dac au vzut sau au auzit ceva, dar cel mal probabil n-o vor face. tim cu toii ce li se n tmpl celor care vorbesc. Banda Blackwater se ntoarce dup ei. Toat lumea tie ce fac. De cnd snt n-am mai auzit de oameni att de ri. Am citit cu ceva vreme n urm c au jefuit? o banc n Texas i au omort o femeie i pe fetia ei. Copilul nu avea mai mult de trei ani ori. - Avea patru, a spus Ryan. - Atunci este adevrat! a exclamat Loreen. \ - Da, este adevrat. Vocea lui era slab,* tremurtoare. - Dumnezeule mare, de ce s-i fac ru unui mieluel nevinovat? Ea n-ar fi putut s spun nimic. Era prea mic. Lui Cole i-a disprut pofta de m ncare.l Aveau de-a face cu nite montri i nu se gn-1 dea dect cum s-i prind. Loreen i-a pus ] mna osoas n old i a cltinat din cap. - tiu c ncercai s facei tot ce putei. 1 Stai linitii ct vrei. Treaba aici are de suferit 1 cricum din cauza gripei care a cuprins oraul. 1 Pn i strinii care vin s vad cascada se 1 mbolnvesc - oricum, cei mai muli dintre ei, 1 potrivit doctorului. Spune c boala nu este con- 1 tagioas, dar eu zic c este. Ai vorbit cu biata I femeie care i a vzut pe criminali?

I Pierdui n gndurile lor, erifii au fost luai prin surprindere de ntrebare, iar Cole i-a cerut s o repete. I - V-am ntrebat dac ai stat de vorb cu srmana femeie care i-a vzut pe criminali. Am uzit c bnuii c una dintre cele trei femei care au fost n banc n dup-amiaza aceea a vzut tot ce s-a ntmplat. Dac nu este prea speriat ar putea s v spun ce a vzut, iar dac este speriat, ei bine, atunci ai putea-o convinge s vorbeasc. N-o s v spun eu cum s v conducei investigaia, a adugat ea n prip. Darntruct bnuii... I - Nu bnuim nimic, a replicat Cole. Loreen n-a luat n seam spusele lui. - Trebuie s fie adevrat fiindc am citit : despre asta n ziar. Am avut o ediie special n \ dup-amiaza asta. eriful Sloan a fost inter| vievat de reporter i i-a spus c s-a vrt chiar el sub birou ca s se uite prin crptur i a putut s vad ntreg holul bncii. A spus c este ade[ vrat c acolo s-a ascuns o femeie. | - Doamn, eriful nu s-a bgat sub birou, a f contrazis-o Cole. - n ziar scrie c s-a bgat, nu s-a lsat* , femeia. tii, s-ar fi putut s fiu i eu n banc n I timpul n care a avut loc jaful. Cam pe la vrer mea aia a zilei mi fac de obicei depozitele, dar n ultimul timp n-am mai ncasat bani suficieni

ca s merg n fiecare zi la banc. Nimeni nu are chef s mnnce cnd este bolnav, le-a ex plicat ea. Totui, nu neleg de ce le-ai bga! pe toate cele trei srmane femei n nchisoaiH Am auzit c eriful a trt-o pe una din pat, unda zcea bolnav, iar pe celelalte dou le-a rid ic * exact cnd se aezaser la cin. Cred c ar f| trebuit s le interogai la pensiune. Aa cred eu. nchisoarea nu este un loc potrivit pe n tr* doamne. Nu domnilor, nu mi se pare coreei felul n care le tratai, de parc ar fi nite crim nale ordinare. Nu stai s mncai, biei? Undflj plecai? n clipa n care femeia a rostit cuvntul n l chisoare" Cole i Ryan au tras aceeai e o n i cluzie. Sloan era rspunztor pentru un n o ii fiasco.

Capitolul 11
Presupunerea lor s-a dovedit corect. I Au luat-o la goan spre nchisoare, njurnd lot drumul, i cnd au ajuns au constatat c Intr-adevr eriful le nchisese pe cele trei fe mei ntr-una din celulele lui. K i idiotul se mai i mndrea cu ce fcuse! S-a umflat n pene ca un pun i umbla cu pai mari de colo-colo prin birou, prezentndu-le raI lonamentul lui. - A trebuit s-o fac, a nceput Sloan. Le-am ' ntrebat pe toate care dintre ele a fost n banc n timpul jafului i nici una nu a vrut s reI cunoasc, aa c le-am vrt n celul ca s se f gndeasc mai bine. M atept ca din clip n ' clip n faa nchisorii s se strng lume pentru c oamenii au auzit deja c avem un martor care nu vrea s spun nimic i m-au vzut adu-' cndu-le aici. Ryan era att de furios pe erif, nct instinc tiv a dus mna la pistol. i-a impus s se oprea sc nainte s fac ceva pe care s-l regrete

apoi. Minile lui Cole s-au repezit ns la gti lui Sloan i el nu s-a oprit. ncerca s-i bag oarece mini n cap omului legii, cnd a auzit ui sunet ce prea s fie rsul unui copil. Nevenirl du-i s-i cread urechilor, a rcnit: - i-ai pierdut minile? Ai ncuiat un copil i nchisoare? Ryan a nepenit de furie, rmnnd n spa tele biroului cu ochii holbai la erif. - Cole, d-i drumul ca s ne poat explica Vreau s aud ce are de spus n aprarea lu i< S-mi spun ce l-a fcut s bage n nchisoar trei femei i un prunc. n clipa n care Cole i-a dat drumul, eriful j nceput s se blbie. - N-am tiut ce s fac cu bieelul! Voia s rmn cu mama lui i n-a vrut s asculte de vorb bun. S-a aruncat pe podea i a fcut uri ntreg trboi. Nu este deloc prunc, s tii. Tre buie s aib cam un an i jumtate, poate chia doi. Poart nc s>L.tece, dar vorbete, aa c nu poae s fie prunc. Pruncii nu vorbesc, ^ adugat el autoritar. Ryan strngea att de tare din dini, nct muchii maxilarului au nceput s i se zbat. - Unde snt cheile celulei? l-a ntrebat pe Sloan. - Doar n-ai s le dai drumul, nu? - Ba pe toi dracii c aa am s fac, a iz-

jucnit Ryan. Spune-mi un ie snt cheile! - Pe rastel, n spatele tu, i-a rspuns Sloan cu o atitudine insolent. Nu am fecut de ct ceea ce trebuia s fac, s tii! I Ryan nu i-a luat n seam cuvintele. I - Este vreo u nnn spats? l-a ntrebat ei. E i - Da, la captul coridorul-jL D? ce? I Ryar- i-a aruncat inelul df* chei lui Cole. K - Ui*.e ce ai s faci, i s-a adresat el lui SL,:m. eriful federal Claybcne le va scoate pe doamne din ce!i:i<?. A. s le atepi afar, la ua din spate, ;ar cnd ies le vei conduce acas. f - i ai s le ceri i scuze, a intervenit Gole. i ar fi al naibii de bine s o faci cu convingere Sloan s-a ndeprtat cu un pas de Coie. - Dar eu le-am nchis, a protestat el. Dac o s le cer scuze or s c;ead c nu tiu cp *ac. [ - N'i, or s cread c et; p'Jv i simplu prost, a spus Cole oftnd o^ sit. Acum ia-o din loc. Tcut i rou la fa, eriful s-a strecurat spre ieirea din spate. Cole a deschis ua ca-e lega celulele de birou! prin''ioa! -> i a pornit pe coridorul lung i ngust. Pereii erau umezi din cauza ploii care v trundea prin acoperi, iai eterul avea miros ce frunze vetede. Brusc, a nepenit.

Timp de o secund, a avut impresia c are n faa ochilor un tablou nepreuit nrmat ntre ziduri de piatr cenuie n interiorul unui muzeil vechi. Pe patul ngust, una lng alta, se aflau trei dintre cele mai frumoase femei pe care le-a vzut vreodat n faa lui. Cu umerii drepi, cu capetele sus, stteau perfect nemicate, ca i cum un artist le-a cerut s pozeze aa pentru al le face portretul. -Cole era complet nepregtit pentru un ase menea tablou. Erau tinere... incredibil de fru moase... i clocoteau de mnie. Femeia care sttea cel mai aproape de el| avea un aer grav, stnd cu minile mpreunai n poal. Prul negru, lung, i cdea n buck mari pe umeri, ncadrnd un ten de porelan ^ nite ochi de un verde limpede care-l intuiai printre gene negre i dese. Femeia avea o inut cu adevrat regal, un rafinament aristocratic, care sugera o cretei aleas. Era mbrcat ntr-o rochie de strad roz cu nasturi de perle, dar gulerul de dantel care-i mbrobodea gtul delicat era uor uzat la margini. Lng ea pe pat se afla o plrie de pai cu boruri mari i cu funde roz, iar pe borul plriei se odihnea o pereche de mnui de un alb strlucitor.

I i-a pus plria ca s vin la nchisoare, i-a zis Cole zmbind n sinea lui. Numai o fe meie cu cretere aleas ar face aa ceva. Avea privirea direct, curioas, deloc arogant, i a Bimit n ea o blndee care putea face fa ori crei situaii. Lng ea se afla cea mai ncnttoare fru musee vzut vreodat de Cole. Fcea un contrast ndrzne cu rochia ei bogat, de un albastru de safir. Trsturile i erau fr de cusur - piele de alabastru, buze roii, pline, nas patrician i ochi albatri. i inea brbia uor ridicat, ntr-un gest trufa de dispre. [ Prul ei auriu era prins la spate ntr-un nod 1 sever care ar fi redus mult frumuseea oricrei femei, dar care pe a ei o accentua. O asemenea perfeciune ar tia rsuflarea majoritii brbailor. Ea tia perfect ce efect are asupra lui. l-a aruncat o privire nerbdtoare, sugerndu-i s nceteze s se mai holbeze la ea i s termine odat cu toat treaba asta. Obinuit, evident, s ntoarc lumea capul dup ea, adoptase o atitudine de plictiseal i respingere. Ultima dintre cele trei femei era seductoare. i ea avea prul de culoarea scorioarei, prins la spate, dar cteva uvie rebele i cdeau delicat de ambele pri ale feei ovale.

ncrunttura i estompa cei civa pistrui de pe nas, iar ochii ptrunztori, migdalai, l str pungeau cu privirea. Era mbrcat ntr-o rochie de culoarea levnici, cu mnecile suflecate pn la cot, semrt j clar c fusese ntrerupt de la o treab ca s fie adus la nchisoare. Privirea i era tulburtoare i, dincolo de fo cul mocnit din ea, Cole a sesizat o pasiune ce nu putea fi nbuit... ceea ce era i mai im| presionant. Pe genunchii ei sttea un ngera cu prul numai bucle, curios, dar fr s fie afectat de neateptatul eveniment din viaa lui. Prea mul-M umit c st n braele mamei sale i era in difefl rent la ceea ce se ntmpla n jurul lui. Femeile parc se ateptau s fie legatefl Ostilitatea pe care o degajau toate trei ar f lf dobort din picioare un brbat ceva mai slab. I Dac privirile ar fi putut ucide, cele trei fe -I mei frumoase ar fi aruncat acum pmnt pestei mormntul lui, i-a zis Cole. Dup feele lor palide se vedea c nu s e ! simt bine, iar eriful federal era sigur c snt l speriate, ceea ce fcea s aib remucri. A revenit la realitate i a naintat s descuie! ua. n clipa cnd a fcut primul pas, bieelul! s-a ntors i i-a ascuns cporul la snul ma-1 mei.

- mi pare sincer ru pentru acest inconve nient, doamnelor, a spus deschiznd ua. tiu c ai prefera s fii acas. B Prima s-a ridicat femeia cu prul auriu, urI fnat imediat de celelalte dou. - Cine eti? a ntrebat ea. B - Cole Clayborne. erif federal Cole Clayf borne. B - Eti cel care conduce toat treaba asta? I - Nu, doamn, eriful federal Ryan este e ful. I - El tie c eriful din acest ora este com plet imbecil? f ntrebarea l-a fcut pe Cole s zmbeasc. I - A nceput s-i dea seama de lucrul sta, doamn. Onestitatea lui le-a mai atenuat ceva din osti litatea acumulat. - Atunci nici dumneata i nici eriful federal Ryan nu ai dat ordin s fim nchise ca nite | criminali ordinari? - eriful Sloan este un avid de putere i un ignorant. Ceea ce constituie o combinaie pe riculoas. S-a uitat la celelalte dou femei, apoi a dat din cap. Bine atunci, ne vom pstra mnia pentru eriful oraului. Permite-mi s m pre zint, erif federal Clayborne. Numele meu este Rebecca James i, n mod grosolan, eriful mi-a ordonat s cobor din pat unde zceam bol-

nav. A fcut o adevrat scen n hol i am fost teribil de stnjenit, simindu-m foarte prost n momentul acela. Scumpa doamn din stnga mea este Grace Winthrop. A venit aici, btnd atta drum tocmai din Anglia, pentru c auzit multe lucruri minunate despre minunata I noastr ar. i care este ospitalitatea pe car# I i-o arat acest ora? Ei bine, o bag n nchi-| I soare! - Domnioar James, dac v-ai calma... I L-a ntrerupt cu o micare a minii. - i n ultimul rnd, dar nu cel mai puini] important, a vrea s i-i prezint pe Jessica Summers i pe fiul ei, Caleb. Era tocmai pe punctul de a-i hrni pruncul, cnd a fost smuls din cminul ei i trt aici. - Snt sigur c nu a fost nici smuls, nicw trt, a contrazis-o el, dei nu s-ar fi mirat dac* Sloan ar fi fcut aa ceva. Dup cum am s p u s ! mai devreme, mi pare sincer ru pentru neplJ cerea suferit. - Neplcere? Este o atrocitate! i-a aruncat! rcnind Rebecca. Grace Winthrop i Jessica Summers au aprobat-o dnd din cap. Pentru Cole era evident c n timpul ct au stat acolo, nchise mpreun, Rebecca i-a asumat rolul de purttor de cuvnt pentru toate. Grace i Jessica preau mulumite s o

*se s vorbeasc n numele lor. Era, de ase menea, evident c cele trei femei erau unite n lltragiul ce le-a fost adus. ft - Eti sigur c nu eriful federal Ryan a dat Ordin s fim nchise? I - Nu, nu eu am dat acest ordin, a rspuns Ryan din cadrul uii. Cole a remarcat c se holba surprins la cele trei femei, reacionnd tvident la fel ca i el n clipa n care le-a vzut. - Doamnelor, dac nu v suprai, v-a fi ^recunosctor dac ai mai rmne n celul c teva minute. [ Rebecca a fcut un pas nainte i a rspuns n numele lor: - Ba categoric ne suprm! Haidei, doam nelor, s prsim locul sta dezgusttor. I Cole a observat c Ryan avea puca n I mn numai cnd Rebecca a ncercat s treac de el. A ntins braul ca s o opreasc. | - Ar fi bine s mai ateptai puin aici, le-a I spus Cole. I - Nu pot s cred c exist atta grosolnie, a declarat ea nainte s le ntoarc spatele. Atunci a ncercat Jessica s treac de el, I dar Cole i-a blocat calea cu trupul su. Erau acum fa n fa. Ea nu s-a retras, iar I Cole i-a aruncat o privire al crei mesaj era clar I s nu se pun cu el. Ea i-a aruncat o privire [ similar.

_d toi dracii, era mai bun ca el la asta!. Nici mcar nu a clipit. Putea s descurajezi cu privirea : un arpe o i clopoei, i-a zis Cole, i - Dumnezeule! - mirosea att de binel A aer proaspt i a fie A renunat s se mai ncrunte la ea. Oricurr nu avea iiici un efect i asta'din cauza lui, pen tru c nu se putea concentra, prea c nu'* poate s... ig.iore faptul c femeia din faa lui are ochi at.'t de frumoi. Cole, afar, n faa nchisorii a aprut mic situaie. A avea mare nevoie de ajutoi tu, i-a spus Ryan. Bieelul s-a uitat pe furi la Cole; acesta if c jt cu ochiul, ap i a nchis ua n nasul mi mei lui. A ncuiat-o i p pornit spre biroul d M fa, furia ei continuii io s-i rsune n urechi.

Capitolul 12
Mica situaie de care a vorbit Ryan s-a do vedit a fi o mulime adunat n faa nchisorii. Ryan a lsat deschis ua de la intrare i a rmas pe trotuar cu puca n mn. ncerca s conving vreo 40-50 de brbai furioi s se ntoarc la casele lor. - V ordon s v mprtiai, striga Ryan. Ducei-v acas acum i lsai-ne s ne facem treaba. Un brbat care se afla cam pe la mijlocul grupului a strigat: - Dai-ne femeile! Le facem noi s vorbea sc! - i cum anume avei de gnd s procedai? i-a ntrebat Cole curios. - O s le spnzurm, iat cum o s facem, a zbierat omul. - Asta da logic, a murmurat el ctre Ryan. - \ u poi vorbi logic cu o mulime furioas, i-a rspuns acesta. - Nu snt furioi, doar puin nervoi. Asta-i

tot. Dac vrei furie, du-te i d-le drumul fe meilor lora - or s te jupoaie de viu! Ryan i-a ascuns un zmbet. - Bine atunci. Ocup-te tu de mulimej asta, iar eu am s m ngrijesc de femei. - S-a fcut, a fost Cole de acord. A fcut un pas nainte i s-a adresat mulimii. - Nimeni nu va spnzura pe nimeni. Ce-$ auzit nu snt dect vorbe goale. Nu avem nici un martor. - Am citit n ziar c avei, a rcnit un brbdj din fa. - Ziarul greete. - Atunci de ce le-a nchis eriful pe femeii^ alea? a strigat altul. - ntrebai-l pe el, le-a replicat Cole. A cu rtj ducei-v acas! - De ce nu plecai acas tu i cellalt eriS federal, i s-l lsai pe eriful nostru s se ] ocupe de femei? Le face el s vorbeasc. nainte s apuce Cole s le rspund, d in i mulime a ieit un brbat care s-a ntors cu fa a i spre prietenii i vecinii si. A ridicat braele n sus cerndu-le s fac ] linite. - Eu tiu sigur c doamna cu accent ciudat 1 a fost n banc nainte s aib loc jaful. Am stat la rnd cu ea i am auzit-o vorbind cu casierul. - Atunci trebuie s fie una din celelalte

dou, s-a strigat totui din mulime. Le-a vzut ! cineva pe vreuna dintre ele n banc? I - Eu, a rspuns un brbat aflat ceva mai n pate. Am vzut-o pe femeia cu pr blond cnd primeam restul de la Malcolm. Mi-o amintesc bine pentru c a fost cel mai frumos lucru pe care mi-au czut ochii. S-a auzit un chicotit colectiv. - i femeia cu copilul? - Am vzut-o eu, a rcnit altcineva. Bie elul l-a nfuriat pe MacCorkle pentru c se ur case pe portia batant s se joace, iar mama lui a fost nevoit s-i prseasc rndul ca s-l la de acolo. L-a mutruluit zdravn pe Mac Corkle pentru c a ridicat vocea la copilul ei. - Dac toate cele trei femei au fost vzute n banc, atunci se pare c n-avem nici un martor, a conchis tipul mpciuitor, dnd din mini n faa mulimii. - Poate c vreuna dintre ele s-a furiat n spate ca s se ascund sub birou, a sugerat cineva. - Oamenii tia snt chiar tmpii? i-a optit Cole lui Ryan. - l-a incitat Sloan, i-a rspuns acesta. f - Gata, a rcnit Cole. Uite ce o s se n tmple acum. V ducei toi acas i vreau s v gndii bine la ce ai fcut n ziua n care a avut loc jaful. Dac vreunul dintre voi a vzut

sau a auzit ceva neobinuit, atunci s vin aiol la nchisoare, mine diminea, i s spun. < - N-avei dreptul s ne poruncii ce s fa | cern, a rcnit un brbat de undeva, din marg nea grupului. Cole l-a recunoscut. Era reporterul de la Rockford Falls Ga zette, cel care nu voia ca trupurile celor m o l s fie acoperite cu cearafuri. De la bun n ceput i-a displcut tipul. Reporterul a fcut un pas n fa. i plimbi ochii de la mulime la cei doi erifi federali i napoi. - Asta-i o problem local. eriful Sloan trej buie s se ocupe de ea! - Au fost furai bani federali, a rcnit Ryanj ceea ce face ca lucrurile s ne priveasc pe | noi. Facei aa cum v-a ordonat eriful federali Clayborne. Ducei-v la casele voastre i l - l sai-ne s ne facem treaba. - Nu plec nicieri pn nu stau de vorb cu i femeile astea, a zbierat reporterul. Cole nu mai era dispus s discute n con-1 tradictoriu. Nici n-a apucat tipul s clipeasc, 1 c el a scos pistolul i i-a zburat plria de pe I cap. - N-ai nici un drept s faci aa ceva! a ipat ! omul. - Ba s fii sigur c am, i-a rspuns Cole.

riful federal Ryan mi-a explicat c nu pot fi lldecat pentru crim, acum c snt erif federal, ||a c pot s mpuc pe oricare dintre voi i s y pesc nimic. Este ultima oar cnd v spun: (licei-v acas. - Cole, l-a strigat n oapt Ryan. Cole i-a uns cu atenia concentrat asupra mulimii. Da? Eu am inventat regula asta. Ei nu tiu, i-a replicat Cole zmbind. Cei doi erifi federali au rmas pe poziie ln cnd mulimea, protestnd, s-a dispersat. Apoi Ryan le-a dat drumul doamnelor. Zece minute mai trziu a aprut Sloan furindu-se pe dup col. Le escortase pe doamne acas i se ntor cea cu un anun din partea lor - dac tot tre buia s fie supuse unui interogatoriu, cel mai bine era s termine n seara asta, ca s nu mai fie nevoite s-i fac nici un fel de probleme. } Ryan i Cole au decis s le fac aceast \ favoare. i au nceput cu Rebecca James. Re becca locuia la hotelul Rockford Falls, unde f aveau camere i cei doi erifi federali. Cldirea veche, cu patru etaje, era situat nu departe de nchisoare, spre nord, pe Elm. Street. O verand nconjura hotelul pe trei pri. O camerist a fost trimis s o anune pe Re-

becca c este ateptat pe verand de cei doi erifi federali. Soarele apunea i o briz rcoroas adli binevenit dup cldurg nbuitoare a zilei, | - N-o s aflm nimic important, a pre; Cole. tim deja c toate cele trei femei au fij vzute n banc la nceputul dup-amiezii. Es o pierdere de vreme s mai vorbim cu ele. Ce ar fi putut s vad? - Nu vom tii rspunsul la aceast ntrebai dect dup ce vom fi stat de vorb cu ele. N-o s dureze mult. O jumtate de or mai trziu a trebuit s& revizuiasc prerea. Rebecca i-a lsat s atepte pn mult du| ora opt. Cole umbla pe verand cu pai mari, ca uij tigru, iar Ryan sttea rsturnat ntr-unul din scaunele de rchit cnd Rebecca a catadk n sfrit s apar. Nu i-a cerut scuze c a ntrziat i, du| expresia de pe fa cnd a traversat veranda s | vin lng ei, era clar c clocotea nc. Ryan s-a ridicat n picioare de cum a zrit-d A ateptat-o s se aeze, apoi i-a tras i el un scaun pentru a lua loc n faa ei. Cole s-a sprijinit de balustrad i i-a n-, cruciat braele la piept. Rebecca s- aezat pe marginea scaunuluii

cu spatele drept i minile mpreunate n poal. :ra evident furioas i dac se mai supr pu in, i-a zis Cole, s-ar putea s nceap s-i lis fum pe urechi. K S-a rezemat de stlp, bucuros s-l lase pe Ryan s o chestioneze, n timp ce el o cerceta cu privirea. [ tia c este nepoliticos, dar nu-i psa. Fe meia era superb. i i cuta un defect ct de mic, spernd c, (Jac-i gsete mcar unul, ar putea s dep easc fascinaia ce l-a cuprins. \ i Ryan o privea cu insisten, iar Cole s-a ntrebat dac nu cumva face i el acelai joc. , - Apreciem cooperarea dumneavoastr, a nceput Ryan, i ne cerem amndoi scuze pen tru neplcerea pricinuit mai devreme. | - Nu cred c v pot fi de prea mare ajutor n incheta voastr, a spus ea. Dar voi fi bucu roas s v rspund la ntrebri. Apoi am s prsesc oraul sta ngrozitor fr ca mcar s privesc n urm. Oraul este ncnttor, tre buie s recunosc, iar cascada es*e spectacu loas, dar oamenii snt un pic cam... napoiai l, ntruct zvonul a aprut n ziar, situaia este foarte dificil. Snt fericit c m ntorc acas. - i unde anume? a ntrebat-o Ryan. v - n St. Louise. Intenionam s plec acum vreo dou zile, s m ntlnesc cu nite prieteni

la Salt Lake City, dar m-am mbolnvit i ( fost nevoit s-mi amn plecarea. - Acum v simii mai bine? - Ceva mai bine, mulumesc. Doctorul ^ spus c am fost norocoas pentru c am t tactat o form uoar de grip. - Sntei chiar din St. Louise? a ntreb^ Cole. - Am crescut n est, i-a explicat ea. M-^ mutat la St. Louise ca s fiu aproape de nit prieteni buni. Dup care s-a ntors spre Ryaj Am crezut c dorii s discutm despre jaf. i - Aa este, i-a rspuns Ryan. V amintii' ce or /-ai dus la banc? l-au trebuit cite..-. secunde s rspund. \ - Ca s fiu sincer, mi amintesc. Am inj| n banc la ora dou, plus sau minus zece.ml nute. M-am aezat la rnd, dar nu-mi adui aminte d^. nici unul dintre cei'ali oameni car# erau acolo. Snt sigur c cineva i va amin c m-a^ vzut. Scriei acolo fiecare cuvnt pe care-l spun? Ryan i-a ridicat privirea i a zmbit. - ncerc s o fac, i-a rspuns el. - De ce? - Au avut loc attea jafuri, nct este singuruM mod n care pot pstra n mod corect in fo r^ maiile primite. V deranjeaz? - Nu, a spus ea cltinnd din cap, mi s-a

prut pur i simplu curios, asta-i tot. Nu m-am gndit... Discuia le-a fost ntrerupt de eriful Sloan, care urca cu greutate treptele verandei. Arta spit i, de ndat ce a vzut ex presia ostil a celor doi erifi federali, s-a ntors dnd s plece. - Aaz-te, a strigat Ryan dup el. Sloan s-a supus comenzii ca un cine dresat. A n fcat cel mai apropiat scaun i s-a prbuit pe - Ai provocat probleme considerabile, erif Sloan, i s-a adresat Rebecca. Din cauza dumitale oamenii din ora cred c exist un martor la jaful i crimele petrecute n banc. Am citit articolul din ziar. Snt sigur c l-a citit toat lumea. Eti citat acolo de nenumrate ori. i dai seama ce ai fcut? Dac cei care au comis crmele citesc Rockford Falls Gazette sau aud zvonurile pe care dumneata le-ai lansat, or s se ntoarc aici s ne ucid pe mine, pe Jes sica i pe Grace. Dumnezeule, chiar nu-i dai setma de ce snt capabili montrii ia? Au omc rt deja femei. Cu siguran c n-ar sta nici o clip pe gnduri s mai omoare nc trei. *- Doamn, nu cred c banda Blackwater se mai ntoarce aici. Probabil c au prsit demult teritoriul. Atitudinea lui arogant a nfuriat-o.

- Martorii nu triesc mult, a strigat el. Toat lumea tie ce s-a ntmplat cu srmanul la din Middleton. Parc criminalii ia i-au ucis i soia, nu-i aa? Dac Grace sau Jessica ar fi fost n banc n timpul atacului, chiar crezi c ar re cunoate vreuna din ele? Dac ar face-o, i-ar semna condamnarea la moarte! - Sincer mi pare ru de situaia n care v aflai, a spus Sloan, rou la fa i stnjenit. Dar nu a fi ngrijorat c vreunul din band ar citi mica noastr gazet. Nu o citete nimeni n afar de cei din Rockford, a adugat el ntr-o ncercare nu prea reuit de a o liniti. Ct de spre interviu, n-am avut de ales. Reporterul la m-a btut la cap s-i dau detalii, iar n acest ora eu snt autoritatea. Aveam datoria s-i spun ce tiu, dar snt sigur c nu i-am spus dect c, ntmpltor, erifii federali au gsit o poet sub unul dintre birouri. Iar el s-a grbit s trag singur concluziile. Dup aceast explicaie, eriful s-a ridicat i m s-a scuzat. - Am promis unei prietene c ieim s ne plimbm i m ateapt. Mai avei nevoie de 1 mine pe aici, erif Ryan? - Nu. Rebecca a ateptat pn cnd Sloan a p- 1 rsit veranda la bra cu o femeiuc ce chicotea ] prostete, dup care a continuat:

f
t

- eriful ne-a artat la toate trei poeta. Nu-mi aparine. Eu nici nu port poet, a adu gat ea. Acum pot s m retrag? Sincer, a vrea s m duc la culcare. A fost o zi epuizant. I - Nu mai am alte ntrebri pentru moment, a spus Ryan. A nchis blocnotesul i s-a uitat la Cole. Tu mai ai ceva? i . - Doar o ntrebare. Ct mai rmnei n ora? - Pn poimine, cnd trece din nou diligena pe aici. Ryan i-a oferit Rebecci mna pentru a o ajuta s se ridice de pe scaun.

A prut uluit de gestul lui cavaleresc i a acceptat-o ovind. - N-o s le mai deranjai pe Jessica i i Grace n seara asta, nu-i aa? Este deja trecut bine de opt. Amndou erau foarte obosite azi dup-amiaz. Nici una nu se simea bine, a mai adugat ea. Ar trebui s le lsai s se odihneasc ca lumea o noapte nainte s le hruii cu ntrebri. Noapte bun, domnilor. Au rmas cu ochii dup ea, fiecare pierdut n propriile-i gnduri, cnd Rebecca s-a oprit n pragul uii, ntorcndu-se spre ei. Lacrimile i brzdau obrajii. Avnd n vedere stpnirea de sine de care a dat dovad n cursul dimineii, aceast mani festare emoional i-a surprins.

- Oare o s-i prindei pe oamenii ia ngro; * tori? Avei totui vreun indiciu ct de ct? ed * mi-a spus c nu, dar sper s se fi nelat. Umerii lui Ryan s-au prbuit neputincioi. - Nu, nu avem deocamdat nici un indicii! dar lucrurile se pot schimba. ^ - Un lucru este sigur, a intervenit Cole. O s-i prindem. Nu este dect o chestiune de timp, s fii sigur de asta. - Da, firete c o s-i prindei. Dac ai avei i alte ntrebri, m gsii aici. Odat intrat n hotel, Cole a tras n surdins o njurtur. - Nu-mi place s fiu erif federal. Este dei primant.

m i

- tii care-i de fapt problema cu tine? i] pare ru pentru cele trei femei, nu-i aa? - Da, aa-i. Mulumit incompetenei lu i] Sloan, aceste doamne au fost aruncate n tr-u rj cazan car^ clocotete. N-ar fi trebuit s fie spe-1 riate. n plus, e aproape sigur c nici una dintre ele nu a fost n banc n timpul jafului, dar toat lumea din ora crede c a fost totui una. O a -I menii de pe aici nu prea neleg cum stau lu crurile, nu? Nu mi-a plcut deloc c am vzut-o pe Rebecca att de speriat. - N-o pot condamna pentru faptul c-i este 1 team, a spus Ryan. tie de ce snt n stare cei 1 din banda Blackwater.

:
1 1 -1

- Crezi c s-ar putea ca vreunul dintre ei s ie ntoarc n Rockford Falls? i-ar asuma un Esemenea risc din cauza unui zvon? B - Oamenii cred ce citesc n ziar. Ar fi un I noroc pentru noi dac s-ar ntoarce. Nu te mai [ uita la mine aa, Cole. Nu fac altceva dect s i (Iu sincer. Ar fi o ans, i Dumnezeu tie ct nevoie am de aa ceva. Putem s protejm femeile. Vino, hai s vorbim cu Jessica Sum mers i cu Grace Winthrop. J Mie mi se pare inutil. N-au vzut nimic. I - Trebuie s o facem, a insistat cu ncpnare Ryan. i, apropo, ar trebui s faci i tu nsemnri n timpul interogatoriilor. I - O faci tu. Mie nu-mi place birocraia. In plus, mi amintesc fiecare cuvnt spus. f - Doate c acum, dar mai trziu, dup nc unul sau mai multe jafuri, ncep s se ame stece toate numele i datele, ft - Atunci cred c ar fi mai bine s-i prindem pe ticloi nainte de alt lovitur. Flmnd i * obosit, l-a urmat bombnind pe Ryan. Rebecca a spus c Jessica i Grace snt epuizate, i-a; minteti? Poate c ar trebui s ateptm pn mine ca s vorbim cu ele. I - Nu, vreau s vorbim cu ele acum. Cole a renunat s se mai certe cu el; pn acum, gsea munca de erif federal incredibil de frustrant. Simea dorina s acioneze.

Examinarea unui vraf de chitane i reciecl* pise, i discuiile cu un potenial martor sem ina cu punerea la locul lor a pieselor ntr-un joc : de puzzle. Pentru asta trebuia s ai rbdare, iar Cole nu prea nvase cum s dovedeasc o asemfl nea calitate.

PARTEA A DOUA
Zilele ce-i in pe-ndrgostii departe, Lumina care scade i noapte ce tot crete;

Capitolul 13
Pensiunea lui Tilly MacGuire se afla la ca ptul strzii Elm, un drum erpuit, mrginit de copaci btrni de o sut de ani. Intrarea hotelu lui n care locuia Rebecca era practic vizavi de Intrarea din fa a pensiunii, dar, din cauza meandrelor drumului i a copacilor, era imposi bil s vezi o cldire din cealalt. Btrna cas tocmai fusese proaspt zugr vit n alb. Obloanele ferestrelor i uilor erau de un rou-nchis la culoare, ce se asorta cu scaunele de pe verand. Casa era aezat dincolo de gardul din scnduri albe care nconjura proprietatea i, cu toate c i gardul era proaspt vopsit, mldie tenace de ieder i croiau deja drum pe stlpi n sus. Att casa, ct i peluza n pant din fa erau umbrite de nucii btrni ce se nlau de o parte i de alta a verandei. Uriaele santinele cu coroan bogat i ve gheau pe ocupan:i casei.

O briz uoar adia printre crengile grele o se arcuiau peste acoperiul uguiat. Casa lui Tilly MacGuire era un loc ncnttd i idilic pentru a crete aici o liot de copii, lucr^ pe care ea l i fcuse. Vioaia femeie de 65 de ani s-a cstorit l | 14, a dat natere la opt vlstare - toate fete iar dup ce s-a cstorit i mezina i s-a m u | .a casa ei, i dup ce i s-a stins din via i cel de-al treilea so, Tilly a transformat casa cu ase dormitoare n pensiune. Nu avea nevoie de bani, ci de companie Era o pioprietreas discriminatorie i nu p il mea n pensiune dect pe acele doamne de care se simea atras. Se luda cu faptul c era un vajnic aprtd al regulilor. Brbaii nu aveau voie la etaj, indi-j ferent care ar fi fost motivul; pensionarele ej trebuia s fie acas pn la ora zece n fiecanT sear, inclusiv smbta; duminica dimineaa trebuia s mearg la biseric cu ea i nici una nu pdtea lipsi de la cin. Pensionarele ei acceptau aceste reguli pen- I tru simplul motiv c, atta vreme ct le respec tau, erau nu bine ngrijite, ci de-a dreptul rsfate. Mncarea era ntotdeauna delicioas , i din abunden; dormitoarele erau spaioase i frumos aranjate, iar lenjeria era schimbat din dou n dou zile.

-1

Mai important dect toate aceste rsfuri era ns chiar Tilly. | Era o femeie cu un suflet bun, care-i trata pensionarele alese pe sprincean ca pe adev rai membri ai familiei demult pierdute. Ca s spurem adevrul, sub exteriorul ei dur se ascundea o inim nici c se putea mai simitoare. nclcase deja una dintre regulile ei btute l n cuie permindu-i Jessici i fiului ei s locuiat sc n pensiune. De cnd se fcuser mari copiii ei, Tilly nu a f mai acceptat prunci sau copii n pensiune din [ cauza deranjului pe care-l fceau, dar micuul I Caleb s-a dovedit a fi pentru ea o excepie. Prichindelul, adevrat argint viu, i-a furat pe I loc inima n clipa n care i-a zgit imenii ochi I cprui i a scos limba la ea. Rdea de strmbturile copilului cnd au b tut la u erifii. Tilly era un dop de femeie, cu [ ochi strlucitori i riduri adnci. i-a pstrai zmbetul pe buze pn cnd le-a vzut insignele. Cu Caleb de mn, s-a ndreptat ncet spre ; u. - Ai venit s le chestionai pe fetele mele, [ nu? - Da, doamn, de asta am venit, a rspuns Ryan.

Femeia s-a ncruntat i mai tare. - Amndou snt ngrijorate i.speriate, l de-abia sculate din pat dup grip. Sraca Jes<fl sica se fcuse aproape bine cnd a apucat-dB din nou. Miercuri a vomitat aproape to a t ! seara. Este o ruine c fetele astea au fosH speriate n asemenea hal. Putei s intrai. Snt amndou n buctrie, spal vasele. De obicei nu permit locatarelor mele s pun piciorul n buctrie, dar fetele pe care le-am angajat s-atlj mbolnvit amndou i n seara asta nici eu nu m simt prea bine, aa c am nclcat pro pria-mi regul. Pot s fac lucrul sta, a adugat ea n grap, pentru c este casa mea. Vrei s vorbii cu amndou deodat? Putei s v ae-i zai la masa din buctrie dac vrei, v dau voie. Pruncul, proaspt mbiat, inea de pr o l ppu de crp i se uita n sus la Cole. 1 i-a stnuls mna din strnsoarea lui Tilly i a I vrt d e g e ri n gur. , - Am prefera s vorbim separat cu fiecare, 1 a spus Ryan. Dac vrei s o anunai , e'Jes- 1 sica Summers s vin pe verand, noi o a teptm aici. - Du-te i cheam-o pe mama ta, biea, i-a ordonat ea copilului. Copilul a scos degetul din gur suficient ca s rcneasc Nu, apoi s-a rsucit i a luat-o

la goan spre fundul casei. Tilly a zmbit. - Nu este cuvntul favorit al copilaului \ sta. Dac nu-l spune de o sut de ori pe zi ^ nu-l spune niciodat. Nu este totui prost, ci | doar ncpnat. I S-a uitat n spate ca s fie sigur c pruncul I n-o mai aude, dup care a continuat: [ - Aa cum v spuneam, Jessica i Grace 'snt speriate ca nite iepuri i totul numai din | cauza zvonului la lansat de nu tiu cine, cum c una dintre ele a fost martor la crimele co mise la banc. S-a scris chiar i n ziar. Snt sigur c fetele mele n-au vzut nimic, pentru c altminteri mi-ar > spus. Nu vreau s aud c le speriai i voi cu ntrebrile voastre. M-ai neles? - Da, doamn, v-am neles, i-a rspuns Cole. Nu le vom speria cu ntrebrile noastre. I - Acum m duc s v-o trimit pe Jessica. Dup aceea am s urc cu o can de ceai pe care Grace are amabilitatea s mi-o fac, dar am s cobor ca la ora zece punct s ncui ua. Cred c pn atunci o s terminai, nu-i aa? - Da, doamn, i-a rspuns Ryan. Tilly nu terminase ns de spus tot ce avea pe suflet. Mai voia s le zic erifilor cteva, iar cnd i punea ea ceva n cap, apoi o i fcea direct, convins c timpul este prea preios ca s-l

iroseasc nvrtindu-se n jurul unui subiect dg licat. - Este o ruine strigtoare la cer felul f l care se poart oamenii din oraul sta. F e te T mele snt inta tuturor zvonurilor numai pentru c ^ nu snt de mult vreme n ora. mi pare ru pentru srmana Rebecca James. Pe ea ai chea tionat-o deja? Ryan nu i-a rspuns la ntrebare. - Cnd ai cunoscut-o pe Rebecca? - Duminic, la biseric. Am avut o discui^ plf.cut dup slujb l mi-a spus c se gndettj s se mute la mine pentru c la hotel camera este foarte mic. Ar fi fost binevenit. Snt eu | cusurgioaic la vrsta mea, d; r mi-a plcut ime-| diat de ea. Are un suflet bun. A fost amabil^ pn i cu ciudatul la de Lemont Morganstaff.l L-a fcut s roeasc cu complimentele p e l care i le-a adus pentru grdina lui cu flori. - Cte pensionare putei gzdui? a ntr.bat 1 Cole. - Exist loc pentru cinci, dar n prezent nu am dect dou. Doar Grace i Jessica. i copi-1 Iul, bineneles. Caleb a trecut n fu L, pe lng Tilly, a des chis ua i a nit r. iinte s apuce ea s-l nface. M icuul era m brcat ntr-o cma de noapte alb J n Dumbac ce-i venea pr la

zne. Era n piciorele goale i foarte pornit pe luti. - Am s v las biei, s avei grij de zvrluga '-sta n timp ce m duc dup Jessica. Apoi m s-1 iau pe Caleb sus pentru c i-am promis poveste. i S-a ntors s plece, cnd Cole a oprit-o din I drum cu o ntrebare: - Doamn? Unde este tatl biatului? - Bun ntrebare i dac a avea libertatea s vorbesc despre asta i-a spune unde cred eu c este; dar i-am dat Jessici cuvntul meu de onoare c n-am s scot nici o vorb. Pot s-i spun ns c mama acestei dulcee de copil a murit dndu-i natere. Soul nu a fost totui alturi de ea. Nu, domnule, nu a fost. K - Jessica nu este mama copilului? a ntre bat Daniel. Caleb crede c este mama lui pentru c are grij de el de atta vreme, dar nu este > mama lui natural. [ - Tatl lui Caleb este n via sau este mort? a ntrebat Cole. I - Sincer, nu tiu, a rspuns Tilly ncruntndu-se. Dar tot sincer sper ca butura s-l fi omort pn acum. N-am s mai scot un cuvnt despre el. Va trebui s o ntrebai pe Jessica dac vrei detalii. A disprut n sufragerie. I

Cole i Ryan s-au ntors amndoi s se uita dup copil. Caleb sttea n picioare lng scara de la intrare, privind n sus la ei i zmbindu-le. Brusc, s-a lsat n patru labe i a nceput s mearg de-a builea. Cnd s o ia pe scar l jos, i s-a dezlegat scutecul pe care l avea pe sub cma. - Unde crezi c te duci? l-a ntrebat Cole aplecndu-se i ridicndu-l de subsuori. Ryan i-a prins capetele scutecului nainte de a-l a'jneca de pe fundule i le-a legat din nou: cu rapiditate. Caleb a dat drumul ppuii de crp i s-a ntins dup insigna lui. - Ai fcut-o de parc te pricepi la aa ceva I a remarcat Cole, fr s ia n seam zvrco-l leala copilului care cerea s fie lsat jos. - Am avut puin experien. - Nepoate i nepoi? - Nu, o fiic. L-a mngiat uor pe bieel.! nainte s se deprteze. Miroase a mere i s- j pun. Asta-mi trezete amintiri. A traversat veranda i s-a sprijinit de un ' stlp, privind afar, n ntuneric. - Snt obosit n seara asta, a spus el. - N-am tiut c ai fost cstorit. - N-ai ntrebat niciodat. n voce i s-a simit o ncordare, o sugestie \ implicit de a nu zgndri acest subiect.

Cole era prea curios ca s accepte aluzia. - Ct timp ai fost cstorit? - S-ar fi fcut apte ani luna trecut. - S-ar fi fcut? - Amndou snt moarte, a spus Ryan dnd din cap. n mintea lui Cole au nceput s se nvlm easc ntrebrile. - Cnd'ziceai c ai nceput s lucrezi la an cheta asta? - N-am sr us. - Bine, nu mi-ai spus. Deci cnd ai ncput? - Am fost numit s conduc fora special nsrcinat cu aceast misiune dup unul din tre jafuri. - nceteaz s mai fii att de evaziv. Spune-mi dup care. - Dup Dillon. Dup jaful din Dillon. * - Oraul tu natal! - Da, oraul meu natal. ntre cef uoi s-a lsat o tcere, Cole rememormdu-i toate relatrile pe care le-a auzit de spre Dillon. - Soia i fiica ta au fost bolnave? a ntrebat el n cele din urm. - nceteaz s mai pui attea ntrebri, Cole. - Au *ost? a insistat el. -r; jW, a rspuns Ryan dnd din cap, n-au
j

fost bolnave. Pur i simplu au fost n locul n potrivit n momentul nepotrivit. Oh... la dracu, Daniel. Despre ele est( vorba, nu-i aa?

Capitolul 14
Jessica Summers sttea n faa bufetului de buctrie i privea pe fereastr visnd cu ochii deschii. ncerca s-i aduc aminte cum este s nu ai nici o grij. Nu-i putea aminti. ; n seara asta era obcsit i cu siguran sta era motivul pentru care prea s o co pleeasc poverile i grijile. S-au petrecut attea schimbri n viaa ei de doi ani nco?ce, iar n ultima vreme erau momente cnd se simea o femeie btrn. Acum era unul dintre aceste momente. Nu se comptimea pe ea - pur i simplu n ziua ei att de plin nu avea timp pentru o asemenea autocompatimire prosteasc - i, orict de obo sit era, putea nc s-i mulumesc Celui de Sus-pentru fei Jrea pe care i-a druit-o dndu-i-l > e micLul Caleb. Nu-i putea imagina viaa idid , nct de haotic prea uneori. Impunndwi-: s se n* trc la treaba pe care o avea de fcut, a luat un spltor i a

nceput s se ocupe de farfuriile de porelan ale lui Tilly. l-a srit ap pe fust. Uitndu-se la ea, remarcat pentru prima dat ct de veche i da decolorat era rochia ei. Nici nu-i mai venea ca lumea; corsajul era prea strns peste piept. Dar tot ce avea de fcut era s-i mute nas! turii, dac i cnd o s gseasc timp p en tnl asta, i atunci rochia va fi aproape nou. Cu siguran n-o s-o arunce, aa cum i-a sugerat Tilly, pentru c asta ar nsemna o ri sip, iar acum nu-i putea permite nici cea mai mic risip. n plus, rochia era bun i-i plcea foarte! mult culoarea. Din cauza purtatului ndelung l a numeroaselor splri culoarea materialului de un violet luminos, devenise mult mai pal. f l Tilly i-a spus c arat ca o rochie vche, ce se cere a fi aruncat, iar Jessica a dat in difel rent din umeri. Rochia era decent i asta era < tot ce conta. Dumnezeule, cum s-au schimbat prioritile!! i-a amintit de o alt rochie care i-a plcut -h parc trecuse un secol - , cnd asemenea lu-j cruri frivole chiar aveau importan pentru ea. \ A remarcat rochia n vitrina unui magazin i] i-a zis c este cea mai superb creaie pe care a vzut-o n viaa ei. Rochia era din bro cart alb, cu un al lat de catifea roie.

i A zmbit amintindu-j cum i jurase s ecolomiseascn bani ca ntr-o zi s cumpere rochia iceea att de nepractic. 1 Visele ei erau cu totul altele acum, firete. Nu se mai gndea la peitori sau la dans, sau la 1 petreceri. Atunci era o fat prostu, fr nimic In cap. Acum era un adult cu responsabiliti. Singurul ei vis era s fie .cea mai bun mam pe care ar fi putut-o avea Caleb vreodat. [ Tilly a readus-o la realitatea prezent anunnd-o c erifii federali vor s vorbeasc cu ea. V - Te ateapt pe verand. M duc imediat, a promis ea. [ Cinci minute mai trziu sttea tot n picioare In faa dulapului din buctrie. tia c este ne politicoas fcndu-i pe erifi s atepte, dar era att de nervoas i de speriat, nct se prea c nu putea s se mite din loc. Arrvna inevitabilul ct mai mult posibil, insisl tnd s o ajute pe noua ei prieten, Grace Win throp, s termine de splat vasele. Grace n-avea nici c legtur cu buctria. Jessica era sigur c, pn nu s-a mutat n pensiunea lui Tilly, nici nu a intrat n vreuna, dar ce-i lipsea ca experien compensa prin en[ tuziasm. Era hotrt s nvee cum s pregteasc o mas? decent i nici o treab nu era sub demnitatea ei.

Ieri, i-a scos plria i mnuile, i-a pus n fa unul din orurile vechi ale lui Tiily i s-a aezat n genunchi s frece podeaua. Ca timp! i-a luat de dou ori mai mult dect i-ar fi trebui! Jessici, dar, cnd a terminat, podeaua strlu-l cea. Cele dou femei au devenit bune prietenei Acum fceau treab una lng alta, fiecare pier! dut n propriile-i gnduri. - Mi-e fric, a optit Jessica. Nu vreau s vorbesc cu ei. - i mie mi-e fric, a recunoscut Grace! Dup ce vor termina cu tine or s vrea probabili s vorbeasc i cu mine. Poate c-i convinge! Tilly s vin mine. Jessica a cltinat din cap. - n cazul sta n-a putea s dorm toat] noaptea de ngrijorare. Vreau s termin acum. 1 - Te-ai gndit la propunerea mea? D om nui Nelson vrea s tie dac am de gnd s-i cum-l pr sau nu crua, l-am promis c-i spun di-j minea. M-a lsat s o aduc aici, a adugata ea. - tiu, am vzut-o de la fereastra mea p j cmpul din spatele curii. Da, m-am hotrt.j Dac eti sigur c nu-i vom fi o povar, ne-ari plcea, mie i lui Caleb, s me' em cu tine. ] - i snt att de recunosctoare! a exclamat Grace suspinnd. Firete c nu-mi vei fi o po var. Uite, recunosc acum deschis c nu cred

c a putea s m descurc cu caii fr ajutor. - O s ne descurcm mpreun, i-a promis Jessica. Tilly a venit n buctrie s vad de ce-i trebu-e atta vreme Jessici, zicndu-i c este de datoria ei s o impulsioneze puin. - N-au de gnd s plece, fat drag, a n b ceput ea. Ar fi bine s te duci s stai de vorb cu ei, iar n timp ce le rspunzi la ntrebri poate ai s vrei s remarci ce brbai frumoi snt erifii. A trecut mult vreme de cnd n-am mai vzut asemenea brbai nali, bine fcui i degajnd atta masculinitate. S-ar putea ca la prima vedere s te cam nspimnte nfiarea lor att de dur, dar dac-i priveti n ochi ai s descoperi acolo buntate i o s-i dispar orice team. Amndoi bieii tia au nite ochi alba tri cu adevrat frumoi. cusjca s-& strduit s zmbeasc n ncer carea de -i ascunde nervozitatea. r - . - pe ce s vreau s observ ct de bine arat? Exasperat, Tilly i-a pus minile n olduri i a njDut s ie din buze. Pentr J c ai de crescut frma' aia de b iat si nu i-ar prinde daoc ru s ai un brbat puternic care s te ajute.. Jessica a pus spltorul de vase, mpturit, pe bufet. I

- tiu c eti bine intenionat, dar n-am nevoie de un brbat s m ajute s-l cresc pe Caleb. Ne descurcm destul de bine aa cum sntem. - Prostii, i-a replicat Tilly. tiu c ai curajul i sufletul s faci ceea ce este bine pentru bia tul sta, dar un brbat i-ar putea uura povara Asta-i tot spun eu. Dac a avea cu 40 de ani mai puin, m-a lega eu de unul din erifi. Mi-ar fi totui al naibii de greu s m hotrsc care, din ei a vrea s-i pun ghetele sub patul meu. Nu-i sugerez atlceva, Jefesica, dect s te uii bine i s observi, i vreau ca i tu, Grace,] s faci la fel, pentru c un brbat bun ar fii rspunsul dat rugilor nlate de familia ta. Jes sica, scoate-i panglica aia din pr. St'strmb. I - Da, doamn. i Jessica i-a desfcut pan glica, trecndu-i n grab degetele prin prul castaniu, bogat. Nu ncerca s arate mai atr gtoare, ci, pur i simplu, voia s-i fac pe plac lui Tilly. - Ai un pr att de frumos, Jessica! Ar trebui s-l pui n valoare i n-ai s mori dac ai s flirtezi i tu puin n timp ce stai de vorb cu ei. Pun pariu c nici mcar nu tii s-o faci. Trebuie s ncerci, totui. Oh, tiu c au venit aici pertru a discuta o chestiune serioas, dar snt br bai n primul rnd i or s v remarce pe amndou. Grace, ct i atepi rndul, ai putea

l-i scoi toate acele alea din pr i s-l perii bine. Brbailor le plac femeile care-i poart prul liber, pe umeri ,nu ridicat i prins n sus ca o profesoar btrn i pedant. Jessica i Grace tiau c nu avea nici un ens s o contrazic. Tilly era ntr-unul dintre acele momente de ncpnare, gen tiu-eu(ce-trebuie-cel-mai-bine. Grace i-a zmbit lui Tilly, dar Jessica a observat c era mbujorat de jen. f - Cred c ar trebui s m duc, a spus ea. - i eu cred la fel, a fost de acord Tilly. ; Du-te i te bag n pat. Am eu grij de Caleb. B - Iar eu i fac ceaiul i i-l aduc imediat, a adugat Grace. Caleb poate s stea n buct rie cu mine, Jessica. Am s fiu cu ochii pe el. Jessica a tras adnc aer n piept i a expirat lent. I - Dumnezeule, a vrea s nu fiu att de nervoas! - M simt de parc a fi fcut ceva ru, dar n-am fcut, a spus Grace cltinnd din cap. Oh, a fi vrut s nu fi venit niciodat n oraul sta. Mi-am fcut attea sperane... - tiu c i-ai fcut, a spus Jessica. Dar este vina fiului domnului Wells c nu a onorat promisiunea tatlui. Ar fi trebuit s-i vnd p unea, aa cum a convenit tatl su. Cuvintele unui om trebuie s fie sacre.

- Tnrul domn Wells pare s nu tie luorUtl sta, a replicat Grace. - Ai s gseti ferma pe care o doreti, Ml promis Jessica. O s vedem mai nti propria tatea de lng Denver i, dac nu este exaol' ceea ce-i doreti, am auzit c se gsesc taft nuri cu puni frumoase n California. - Snt attea de fcut, iar timpul parol zboar. Mi-au mai rmas numai apte lunHci s cumpr pmntul i vitele, altfel va trebui s-mi recunosc nfrngerea i s m ntoro acas. Dac n-a fi irosit att de mult timp aici, a fi putut s fiu acum la Denver. - M bucur c ai venit la Rockford Falls, Dac n-ai fi venit, nu te-a fi cunoscut i cred c am devenit prietene bune. Grace i-a luat Jessici mna. - Oh, da, am devenit bune prietene. - Iar acum eu i Caleb vom merge cu tine n Colorado. Poate s ias ceva bun din asta, nu? - Fetelor, ncetai s v mai purtai ca dou neghioabe. Jessica, du-te pe verand! Nerbdarea lui Tilly a descurajat conversa-] ia fetelor. ndreptndu-i umerii, Jessica a por nit grbit spre ua din fa. Se simea de parc ar fi mers la propriul ei I proces, ceea ce era ridicol, firete. Nu trebuia I s fac altceva dect s-i conving pe erifi c

jl a fost martor la nimic. Mna i tremura cnd iu s -o pe clan. | - Bun seara. mi pare ru c v-am fcut s teptai. A rmas n cadrul uii, prnd linitit, totui strngea cu putere clana, gata s se Jltrag n orice clip. Experiena l nvase pe iniei Ryan c oamenii legii i sperie pe cei cu ire au de-a face. l-a ieit repede n ntmpiire i a ncercat s o fac s se simt n irgul ei. - N-o s dureze dect cteva minute, i-a exlicat el. Jessica se uita de la un erif la altul. Nici unul din ei nu zmbea. eriful Ryan prea mai zelos, dar eriful Clayborne arta plictisit, stnd sprijinit de balustrad. Dumnezeule, Tilly a avut dreptate; amndoi brbai debordau de mascu linitate! - Asta este rutina, a spus Cole. - Da, neleg, a rspuns ea dnd din cap. - Ar fi probabil mai uor dac ai veni pe verand, a zmbit el. Jessica a tras scurt aer n piept i i-a im pus s nceteze s mai tremure n timp ce se ndrepta spre unul din scaunele de rchit, aezndu-se. i-a mpreunat minile n poal i i-a strns genunchii i gleznele ct a putut ca s nu mai tremure. Apoi a ateptat ca unul din cei doi erifi s nceap.

- Cred c ar trebui s ne prezentm m*l nti, a spus Ryan. A lr t un scaun de-a latl verandei pentru a se aeza n faa ei. - Nu cred c este nevoie. tiu cine snte( Dumneata eti eriful federal Cole Claybornij Ne-am cunoscut la nchisoare, v amintii? 1 Ryan a nclecat pe scaunul su, iar Cole rmas n picioare, ceva mai n spate. Jessiq se holba la el. - Nu ari ca un om al legii, i-a dat ea dru mul aproape fr s vrea. Dup care i-a ntori privirea spre Ryan. i nici dumneata. - Cum s artm? a ntrebat-o Cole. - Ca nite oameni n afara legii! - Noi artm ca nite oameni n afara legii' a ntrebat Cole rznd. Zmbetele lor au fost de folos, iar Jessica M nceput s se relaxeze. Ar fi vrut ca i Cole s stea pe scaun. O intimida cu nlimea lui, iar barba neras de o zi l fcea i mai amenin tor. Daniel arta la fel de dur. A trebuit s-i repete c amndoi erau erifi i, ca atare, era datoria lor s-i sperie i s-i protejeze pe cet-i enii nevinovai. Nu trebuia dect s le spun c face parte din acest grup. - Nu am fcut nimic ru. - tim c n-ai fcut, a spus Daniel. Oamenii legii i fac nervoi pe cei cu care stau de vorb. Nu tiu de ce.

Im nchide n nchisoare.

- Eu tiu, a replicat ea. Avei puterea de a

- Nu, dac nu avem un motiv legal ntemeiat, a contrazis-o el. - Aa s fie? a ntrebat ea ridicnd dintr-o iprncean. Azi dup-amiaz am fost vrt n nchisoare i n mod categoric nu a existat nici I un motiv legal ntemeiat pentru acest lucru. [ - Nu tiu de ce eriful Sloan a mers att de departe, a spus Cole. I - Era convins c una dintre noi minte, dar sta nu este un motiv ntemeiat pentru a vr pe cineva n nchisoare, nu-i aa? A remarcat c Daniel a scos un blocnotes i un creion din buzunar i toat atenia ei s-a concentrat asu pra lui. [ - tim c ai fost n banc n ziua n care a fost jefuit, a nceput el. I - Da, am fost. i Caleb a fost cu mine. I - ntmpltor, i aminteti ce or era? n timp ce i-a rspuns, i netezea cu grij rochia, innd privirea aintit n poal. I - Ca s fiu sincer, mi amintesc. Am fost acolo la ora dou, plus sau minus zece minute. Am intrat i m-am aezat la rnd, dar n-am re marcat pe nici unul dintre ceilali oameni care erau nuntru. Nu... Nu le-ai acordat atenie? a ntreba ! - Da, exact. N-am acordat atenie nimnui.

- N-ai remarcat pe nici unul dintre cei ca stteau la rnd cu tine? a ntrebat-o Ryan cu umbr de scepticism. - Eram foarte ocupat cu supravegherea lui Caleb. Este foarte nzdrvan. l fascinase portia batant i tot ncerca s se dea hua cu ea, Dl. MacCorkle s-a suprat foarte tare i a ipai la copil. A fcut o adevrat scen. Eram foarti ocupat i pur i simplu n-am avut timp s re marc pe nimeni altcineva. n timp ce ddea toat aceast explicaie se uita n sus la Cole ca s-i vad reacia. i-a dat cu siguran seama ct de nervoas este dup graba cu care a rostit rspunsul. la-o mai ncet, i-a zis ea strngnd minile mpreunate, la-o mai ncet i calmeaz-te, alt% minteri amndoi or s cread c ascunzi c e v a M Cole nu arta deloc s cread c ar fi v in o * vat de ceva. Dac ar fi fost ntrebat, ar fi spus mai degrab c ntrebrile de rutin i d-" deau o stare de somnolen. S-a ntors spre* inchizitorul ei. - mi pare ru c nu pot s v fiu de m ail mult folos. - Copiii nu dorm dup-amiaza? a ntrebat-q| Cole. Sora mea mai mic dormea ntotdeauna J - Da, de obicei i Caleb doarme im ediat* dup masa de prnz, dar n ultima vreme t o t l programul lui a fost dat peste cap. Eu am fo s tl

jlnav de grip i din cauz c doamne n jrmitorul meu, l-am inut treaz toat noaptea. Imineaa s-a trezit trziu i s-a mai culcat o dat dup aceea. De asta este att de vioi. Dau din gur ca o proast, i-a zis n sinea ei, ofeilndu-le mult prea multe informaii inutile i pliccoase. \ - eriful Sloan i-a artat poeta pe care a Qsit-o? t - Da, ne-a artat-o. Ne-a spus c a gsit-o ub unul dintre birouri. Nu este a mea, a adu gat emfatic. Eu nici nu port poet. P Ryan a nchis blocnotesul i l-a vrt napoi In buzunar, mpreun cu creionul. I Jessica a remarcat c nu a scris nici mcar un singur cuvnt. I -.E ti sigur c ai fost n banc la ora dou? a intervenit Ryan. V - Plus sau minus zece minute, a spus ea. Cei doi erifi federali au fcut schimb de priviri. Ryan a nceput s-i maseze ceafa. | - Intenionezi s prseti Rockford Falls? a ntrebat el. K - Da, vreau s plec ct mai repede posibil. De fapt vreau s plec cu Caleb mine. O s-mi fie dor de Tilly, dar am s fiu bucuroas c m aflu departe de oraul sta. Din clipa n care au I nceput zvonurile, am fost foarte ngrijorat c cei care i-au omort pe srmanii oameni nevi

novai <se vor ntoarce aici. Ar putea s cread c vreuna dintre noi i-a vzut i snt sigur tii ce s-a ntmplat cu martorii la alte jafuri. - Da, tim, a rspuns Cole. i unde vrei I plecai? - Spre Colorado. Orice alt informaie pe care ar fi vrut I mai adauge a fost uitat n clipa n care Calei a aprut alergnd spre verand. Copilul a vi| ppua de crp lng scar i a smuls-o apu* cnd-o de un picior. Alergnd spre Cole, s-a lipit de piciorul lui i a ridicat cporul z m b in d u -ijT Jessica nu a fost surprins. Caleb era nt deauna la nceput timid n prejma strinilor, dai nu-i trebuia niciodat prea mult ca s-i nvingi timiditatea. i plceau brbaii. Jessica era c vins c-l fascinau nlimea i vocile lor. - Este timpul s mergi la culcare, Caleb, i-a spus ea cu o voce ca o oapt mngitoare. Cltinnd din cap, Caleb a scos degetul din gur suficient ca s nale braele n sus spre- I Cole i s cear s fie ridicat. Cnd a simit c mama lui nainteaz spre el, a lsat s-i s c a p * ppua din mn i i-a ncolcit braele de g-l tul lui Cole, strngndu-l ct putea. - Nu cred c biatul sta vrea deo cam d at* s mearg la culcare, a remarcat Cole. Jessica era foarte aproape de el i a ncer- cat s-i desfac minile fiului ei din jurul gtuluii

1 1

lui Cole, dar nu prea era atent la ceea ce fcea. Tilly a avut dreptate. eriful federal avea ochii frumoi. Ar fi vrut ca draga de ea s nu fi fcut att tapaj despre nfiarea celor doi oa meni ai legii, pentru c acum Jessica nu se gndea dect la ct de bine snt fcui amndoi. Dac Tilly nu i-ar fi atras atenia, cu siguran c n-ar fi observat. Nu era n cutarea unui so. Amintindu-i lucrul sta, i-a fost mai uor s se concentreze asupra problemei imediate de rezolvat. \ - Caleb merge ntotdeauna imediat la cul care de ndat ce-i pun n brae ppua, i-a explicat ea. Trece printr-o perioad dificil i crede c trebuie s fac un adevrat trboi ! cnd vine vremea culcatului. Totui, este un b iat foarte bun. Nu-i aa, Caleb? Copilul a dat din cporul lipit de gtul lui [ Cole, care se uita la Jessica cu o lumin ju cu n priviri. Fata s-a ntrebat dac el i d seama oare c o face s nu se simt deloc n largul ei. S-a gndit c o fi contient de lucrul sta i, oh, cum a putut s-l cread amenin tor? Avea mini mari i totui att de delicate n timp ce-l mngia pe Caleb pe spate, ntr-o mi care ritmic, circular. Caleb i freca degetul mic de nsuc, cuibrindu-i mai bine cporul sub brbia lui Cole. Copilul prea mulumit. Te pricepi la copii, a remarcat ea.

- Doamn Summers? Vrei s o rugai pe Grace Winthrop s vin pe verand? Vocea erifului Ryan a adus-o la realitate, fcnd-o s tresar. - Da, firete, s-a blbit ea. - Jessica, a rspuns ntorcndu-se s plece. Grace este n buctrie. Dac vrei, putei intra i lua loc la mas n timp ce-i vei pune ntre bri. - Ar fi grozav, a rspuns Daniel. A luat-o nainte ca s-i deschid ua, iar Cole a venit n urma lui Caleb. Cnd au ajuns la picioarele sc rilor, a trecut copilul somnoros n braele Jessici. - Buctria este n captul holului, a spus ea. Daniel a luat-o nainte, iar Cole a rmas pe | loc, urmrind-o pe Jessica cum urca scrile. i M plcea felul n care se mica. Era sexi, i fe- 1 minin, i foarte atrgtor. i plcea i vocea ei. Era o voce de dormitor, plin i rguit. i-a zis c nu era nimic ru n faptul c 1 remarcase ct de bine arat i ce voce frumoa avea; nu e o crim s apreciezi o fe- | meie att de atrgtoare. Asta nu nseamn c ] are de gnd s aib o legtur cu ea. Acum era un om al legii i probabil nici nu putea i nici nu trebuia s fiirteze cu o poten ial martor. Pur i simplu n-ar fi fost indicat.

In plus, Jessica Summers venea cu obligaii. Tocmai ducea una dintre ele cu ea n pat. Orice brbat care s-ar ncurca cu ea ar trebuj s se angajeze pe via. Pentru totdeauna. No iunea asta nu prea fcea cas cu el. I Lui i plcea s umble de colo-colo i nimeni n-o s-l priponeasc. Era, de asemenea, ino cent, iar politica lui fa de femeile fr expe rien era aceea de a-i ine minile acas. Jessica era, n mod categoric, genul de femeie care se mrita. El nu. i Limpede ca lumina zilei. - Cole, vii? Dnd din cap, l-a prins pe Daniel din urm n captul holului. - Ce a fost asta? a ntrebat Daniel fcnd un gest cu capul spre picioarele scrilor. Cole tia ce l ntreab. A rspuns ridicnd din umeri. - M uitam i eu. Atta tot.

Capitolul 15
Grace Winthrop sttea n picioare lngi plit. Cnd a intrat n buctrie s-a ntors cu faa spre ei. Daniel a nepenit pe loc, apoi a fcut invo luntar un pas napoi, ciocnindu-se de Cole. i-i revenit repede. - Jessica a spus c nu crede c v-ar de ranja dac... - Oh, v rog, intrai. Tocmai fceam ceaiul. Dumneavoastr i eriful Clayborne nu dorii al ceac cu ceai? - Ar fi grozav, a spus Daniel, trgnd un scaun la mas. Cole s-a aezat vizavi de el, cu faa spre u. - Domnilor, ai luat cina? - Nu, doamn, n-am luat-o, a rspuns Cole. - Nu ne este foame, a spus Daniel n ace lai timp. - Ba da, ne este, l-a contrazis Cole. Grace s-a dus la dulap i s-a ntors cu o l farfurie cu nite unc pe ea.

A pus-o pe mas lng un co cu pine iproaspt coapt i un bol cu unt. Un minut mai fttrziu, aeza farfurii i tacmuri. i Cole a nceput s mnnce. Daniel nu s-a tins de mncare. f Atenia lui era concentrat asupra lui Grace, care-i tergea nervoas minile de or. | Nu voia sau nu putea s-l priveasc n ochi. Cetile zngneau n farfurioare cnd le-a pus pe mas. A turnat n ele un lichid negru, gros, care semna mai mult a crem de ghete dect a ceai. I - Vrei zahr i lapte? ' Cole se uita suspicios n ceac, n timp ce Daniel nu-i dezlipea privirile de Grace. [ - sta este ceai? a ntrebat Cole. ! - Da, s-a grbit ea s rspund. Este ceva n neregul cu el? - Nu, nu, snt sigur c este grozav. A luat o sorbitur i nu i-a putut ascunde reacia. Avea gust de tonic pentru pr. - Nu-i trebuie dect puin zahr, a minit el. - L-am fiert cam mult, nu-i aa? a ntrebat Grace. Da, aa am fcut. Trebuia s-l in mai puin pe foc. Am s fac imediat altul. - A prefera nite ap, a spus Cole. Daniel ncerca s nu zmbeasc. Nu voia s o fac s se simt i mai prost, pentru c Grace a vzut grimasa lui Cole atunci

cnd a gustat din ceai, iar dac ar fi izbucnit a el n rs, asta n-ar fi fcut dect s-i sporeascB jena. - Nu cred c trebuie s fierbi i frunzele d l ceai, i-a spus el. Cu un gest pe care Daniel l-a gsit foartd feminin, Grace i-a dat buclele negre peste! umr. - Gtitul este o treab mult mai dificil dect i-ai putea imagina, a remarcat ea. - La tine acas cine gtete? a ntrebat-Q Cole. Grace a prut surprins de ntrebare. - Buctreasa, a rspuns ea. i ajutoarelal ei, firete. Uneori mai dau o mn de ajutor | fetele din cas. Cel puin aa cred. Nu vrei ci*] teva felii de murtur, erif Ckayborne? Si| foarte bune. - Ba da, mi-ar face plcere, a rspuns ef^ Te rog, spune-mi Cole, iar lui - Daniel, a adi gat cu un gest spre Ryan. - Atunci voi trebuie s-mi spunei Grace J Insist s o facei. A nceput s taie murtura cu un cuii ascu-1 it de buctrie, innd lama cu briciul ntoars! spre ncheietura minii. Treab care l-a scos d in i mini pe Daniel. S-a ntins i a prins-o de am n -i dou minile. - Cnd tai ceva, ine ntotdeauna lama aple-1

cat spre partea opus minii, a instruit-o el. Uite aa. i a tiat ncet o felie de murtur. Este mai sigur aa. r ntruct nu i-a dat drumul imediat i minii drepte, Grace a rmar cu ochii la minile lui mari, ateptnd. i - Mulumesc, Daniel. Am s ncerc s in minte data viitoare. Ryan a observat o serie de tieturi pe dei getele ei. ! - Nu prea eti obinuit cu treaba n buc trie, nu-i aa? a ntrebat-o dndu-i drumul i l lsndu-se pe sptarul scaunului. Nu, dar nv. I. i s-a apucat din nou s taie murtura, f Strmbnd din nas i strngndu-i buza de jos de concentrare, a lucrat cu pruden pn cnd a aranjat pe farfurie o jumtate de duzin de felii de murtur. Apoi, cu un zmbet triumftor, s-a splat pe mini i i-a pus opera n faa lor. Ryan nu-i putea lua ochii de la ea, att de fascinat era de femeia asta delicat. Dei era nepriceput, nefiindu-i de fel locul n buctrie, nu se ddea btut i nu era nici mcar des curajat. A trebuit s fac eforturi ca s se ocupe de problema pentru care se afla acolo. i-a scos blocnotesul din buzunar l-a pus pe mas i i-a luat creionul.

- Ce-ar fi ncepem. - Sigur, a fost ea de acord. - Cam pe la ce or te-ai dus la banc n ziua jafului? - Eram acolo la ora dou, plus sau miniH zece minute, a rspuns cu ochii aintii pe faat de mas. Cole era pe punctul s mute un sandvi cnd a dat rspunsul. A pus felia napoi pe far furie i a aruncat o privire lui Daniel ca svad reacia. - Eti sigur c era ora dou? a ntreba Daniel, prnd doar puin curios. - Da, snt sigur. Am vzut ora n timp ce-mi ateptam rndul la coad. Pe peretele din spatele ghieelor casierilor se afla un ceas mare. - Ai mai remarcat vreo alt persoan cara sttea la coad? a ntrebat-o Cole. Ea a chib zuit ndelung asupra ntrebrii i apoi a cltina din cap. - Realitatea este c nu, n-am remarcat pe nimeni altcineva. N-am acordat prea multi atenie. Ce Dumnezeu se petrece? Era tocmai pe punctul de a-i pune aceast ntrebare lui Grace, cnd Daniel i-a fcut semn din cap s n-o fac. Evident, nu voia s pun n eviden faptul

c rspunsul ei era identic cu cel al Jessici i al Rebecci - aproape cuvnt cu cuvnt. S fi repetat oare ce trebuia s spun n timp ce s-au aflat toate trei acolo, n celul? Iar dac da - de ce? Daniel a nchis blocnotesul i l-a pus napoi n buzunar. - Ai observat ceva neobinuit? - Nu, n-am observat. - Te-ai aezat la coad... - Da, aa am fcut. i am ateptat s-mi I vin rndul, dar nu m-am uitat n jur. M gndeam la lucrurile pe care le aveam de fcut. Nemulumirea lui Daniel cretea, dar avea grij s nu se lase s se vad lucrul sta. k - Poeta pe care eriful Sloan v-a artat-o, a nceput el, nu este a ta, nu-i aa? - Nu, nu este. Eu nici nu port poet. Toate rochiile mele au buzunare. - Cea de pe tine nu are, a spus Cole. - Pardon? Era. evident, uluit de spiritul lui de observaie i T ncerca s vin cu o explicaie plauzibil. I - Rochia pe care o pori, nu are buzunare, a repetat Cole. - Nu, nu are, a fost ea de acord. Dar cea pe care am purtat-o la banc avea... dou. Mai vrei puin ceai? Cole s-a uitat la ceaca plin ochi din faa lui i s-a -ntrebat unde naiba crede ea c ar

putea s mai pun. A cltinat din cap, dar Grace a prut c nu observ. S-a ntors i a pornit grbit spre plit, de unde a adus ceainicul, punndu-l pe m as,! lng ceaca lui Cole. O expresie de imensl uurare i-a aprut pe fa cnd a intrat n buc trie Jessica. Surprins s-i gseasc pe erifi nc acolo,! Jessica s-a oprit n prag. - mi pare ru. N-am vrut s deranjez. Am crezut c ai terminat i voiam s o ajut pe Grace s spele farfuriile. O s le splm mai j trziu. A dat s plece, dar Daniel a strigat-o: - Vino i stai cu noi, i-a propus el. Grace ddea cu frenezie din cap. Privir Jessici era aintit spre Cole. Prea iritat deloc n apele lui, iar ea a crezut c asta datoreaz faptului c i-a ntrerupt. - Nu, mulumesc. M mai duc puin sus. - Insistm s -mi cu noi. Cole nu avea de 1 gnd s accepte un refuz. S-a ridicat i a tra s l scaunul de lng el. S-a ridicat i Daniel i a l invitat-o pe Grace s ia loc. Cele dou femei au fcut un schimb de pri-J vir: nainte s dea curs invitaiei. Apoi Cole a l fost cel care nceout s pun ntrebri. - Grace, ai de glnd s pleci mine la Rock ford Falls, nu-i aa? - Da, aa este. i-a mpreunat minile pe

-1

mas i a ncercat s par calm. De unde tii c plec? - Intuiia, i-a rspuns el sec. i unde te duci? - n Colorado. - Jessica ne-a spus c i ea merge tot r Colorado, a intervenit Daniel. I - Da, aa este, a spus Grace. Vrem s c ltorim mpreun. I - Ai venit la Rockford Falls mpreur? ? ntrebat Cole. - Dumezeule, nu, a spus Grace zmbind. Eu am venit de la Londra, din Anglia, acum cteva luni. M-am oprit n Kentucky, Missouri i n Kansas nainte s vin aici. Caut o proprie tate, s-a gndit ea s adauge. - O proprietate? a ntrebat Cole. - Sper s pun pe picioare o ferm, a expli cat ea. Caut un pmnt cu pune bun... - Pentru vitele pe care o s le cumpere, a intervenit Jessica. - Da, pentru vite, a aprobat-o Grace. - Dar familia domnului Wells s-a decis s nu mai vnd proprietatea, a continuat Jessica. - Cine este domnul Wells? a ntrebat Cole. - Domnul cu care am corespondat de la Londra. Am auzit de la nite prieteni care-l cu noteau c vrea s-i vnd pmntul i c era exact ceea ce cutam eu.

- i i u este? ntrebat-o Cole. - Ba da. Acri ntregi de pmnt cu punfe bogate. Este perfect, aa cum mi-a j spus prie*3nii mei. l-am fcut deja o ofert de la Londra, ra r cnd am ajuns n Kentucky pentru a semna actele oficiale, am constatat c srmanul domn Wells murise. Fiul lui a refuzat s onoreze pro misiunea tatlui. - Grace a vzut o reclam n Rockford; Falls Gazette" care anun c exist pmnt disponibil lng Denver i ne ducem mpreun acolo s vedem. - tii ceva despre creterea vitelor? a ntre bat-o Daniel. - Nu, dar intenionez s angajez oameni care tiu, i-a rspuns Grace. i am s nv i eu. tiu c o s fie o munc dur, dar nu m tem de asta. Cole ncerca din rsputeri s nu lase ca Grace s vad ct de uluit era. - Doamn, creterea vitelor este o treab 1 foarte grea, a avertizat-o el ncercnd s fie di- 1 plomatic. Daniel, n schimb, a fost ct se poate de 1 direct. - Eti nebun? Nu poi s conduci o ferm j de vite! Grace a devenit rigid. - Nu, nu snt nebun i te asigur c-mi voi

atinge elul. Poate c n-am experien, dar snt foarte hotrt. Daniel era prea uluit ca s mai discute n contradictoriu. Cole a cltinat din cap. I - Cum o s plecai mine? a ntrebat el. Diligena nu trece pe aici dect poimine. i - Nu lum diligena, i-a explicat Jessica. - Plecm cu crua, a spus Grace. Este pe cmpul din spatele casei. Cu siguran ai ob servat-o cnd ai venit ncoace. f - Ar trebui s ne punem valizele n ea nc din seara asta, a spus Jessica. I - Da, i s pornim diminea devreme, a aprobat-o Grace. Este o idee bun, - Cine conduce atelajul? a vrut Cole s tie. - Noi, a rspuns Grace. Expresia feei ei denota clar c nu-i imagina de ce pune o ase menea ntrebare. Cole se uita cu insisten la minile Jessici. S-a ntins, i-a luat una i a ntors-o cu palma n sus. - Ai minile fine. Parc era o acuzaie, iar femeia i-a retras imediat mna. - Am s port mnui. - Ai mai condus vreun atelaj pn acum? a ntrebat Daniel. - Nu tocmai, a recunoscut ea. Uluit de planurile lor imposibile, Daniel a

aruncat o privire spre Cole, spernd s fie el n stare s le bage minile n cap. Cole era la fel de uluit, dar a ncercat s fi<| diplomatic. - Voi dou... i copilul vei fi nevoite s str batei singure unul dintre cele mai accidenl i mai periculoase terenuri din ar. Ai prii put? Grace i Jessica au dat amndou din cap. Cole i-a pierdut rbdarea. - V-ai pierdut minile, doamnelor? ntruct se uita la Jessica, femeia a presi pus c ateapt ca ea s rspund la aces ntrebare grosolan. - Nu, nu ne-am pierdut minile. Ne-am gr^ dit la totul i v asigur c tim ce facem. - Da, tim, a aprobat-o i Grace. ntorci du-se apoi spre Daniel, a adugat: Nu vom c-> ltori singure. O s ne alturm unui convoi. I - Pn cel trziu luni trebuie s fim la Gramby, a spus Jessica. Daniel se uita cu insisten la Grace. Fe-i meia ar fi vrut s-i spun s nceteze. Era ne-] politicos i n acelai timp i distrgea atenia. < Avea senzaia c ncerca s-i ptrund n minte, ceea ce era absurd, i-a zis n sinea ei, N-avea cum s-i citeasc gndurile! - De ce ne punei att de multe ntrebri I personale? a srit ea.

K. - N-am fcut nimic ru, a insistat Jessica. [ - Ai terminat cu ntrebrile despre banc? I - Amndou avem treab, le-a spus Grace Iritat i hotrjt. - Dac vreuna din voi are vreo informaie despre jaf i nu vorbete, asta se cheam obItrucie. i este un delict care se pedepsete, doamnelor, le-a informat Daniel cu furie evi dent n expresie i n voce. - ncerci s ne intimidezi? l-a ntrebat Jes sica. Cei doi erifi federali au ignorat ntrebarea. Daniel s-a ntors spre Grace. - Mai am o singur ntrebare pentru tine. ntmpltor, pe Jessica ai vzut-o cnd a fost la banc? Grace s-a uitat spre Jessica nainte s rs pund. [ - Da, am trecut pe lng ea cnd am ieit; ea tocmai intra. - Dar pe Rebecca? a ntrebat-o Cole. Te-ai ciocnit cumva i de ea? Furia celor doi erifi clocotea n aerul dintre ei. Probabil c a mocnit tot timpul ct a chest'onat-o, i-a zis Grace. Cu siguran c i-a de ranjat ceva din cele spuse de ea. A plecat capul cnd a rspuns: - Cnd am intrat eu, Rebecca tocmai pleca. i Jessica le simise ostilitatea i era con

vins c ea a spus ceva care a declanat furia erifilor. Era epuizat din cauza ncordrii da a-i cntri fiecare cuvnt i tia c dac mal zice ceva, o s nruteasc i mai mult lu crurile. S-a hotrt s-i trimit pe erifi la plimbri ct mai repede posibil. mpingndu-i s c a u n q j napoi, s-a ridicat i s-a ndreptat spre u. S-d oprit pe loc cnd a auzit ordinul lui Daniel. - Rmnei amndou n ora mine! S-a rsucit pe clcie i s-a ciocnit de C olejfl nici nu s-a scuzat i nici n-a fcut un pas na-J poi. - De ce trebuie s rmnem? a ntrebat s u | prat. - Nu ne putei obliga s rmnem aici, nu-l aa? a ntrebat Grace. Nu cunosc legile acest| ri, dar nu este bine s faci pe cineva s fad ce nu-i dorete... nu-i aa? - Da, aa este, i-a rspuns Jessica. C o le * nu poi... - Ba da, a ntrerupt-o el, pot s te oblig s 1 rmi. O s folosim biroul din partea din fa a nchisorii. Doamnelor, tii unde este. Mine la 1 opt s fii amndou acolo. O s vin i Reb-1 beca. Jessica i Grace s-au fcut mici. l-au urmat I supuse pe oamenii legii spre ieire. - Nu este drept, a optit Grace.

; I

Daniel a auzit-o i s-a ntors din prag. - Nu, pe toi crcii c nu este drept, dar o s rezolvm totul mine, nu-i aa, Grace? Cole s-a ntors i i s-a aoresat Jessici: > - Nu tiu ce fel de joc vrei s facei, doam nelor, dar gata, s-a terminat. Am fost destul de clar? Nu a ateptat nicr un rspuns. Jessica tremura din cap pn picioare cnd a nchis i a ncuiat ua dup ei. S-a rsucit i s-a reze mat de ea. Ochii lui Grace s-au umplut de lacrimi. - Oh, Dumnezeule... tiu!

Capitolul 16

Turnura ntortocheat a evenimentelor le-a trezit celor doi erifi federali nedumerire i iri tare. . . - Cnd au fost mpreun n celul au pus la cale i au repetat ce s ne spun, a remarcat Cole pe ^rum spre hotel. - Pe toi dracii, este clar c au pus totul la] cale. Dar de ce au fcut-o? - Toate trei au fost foarte ncordate. Re becca a ascuns cel mai bine lucrul sta, dar mi-am dat seama dup ochi. - i dup mini, a spus Cole. i le tot frngea. - Da, aa fcea, i-a amintit i Daniel. A ridicat mna i a nceput s-i maseze ceafa, ncercnd s mai scape de ncordare. - Acum snt sigur c am greit, a spus Cole. Am crezut c discuia cu Jessica i Grace o s < fie o pierdere de timp. Oare ce joc fac? - N tiu, a replicat Daniel. i eu eram aproape sigur c o s fie o pierdere de vreme.

Am urnat numai procedura, spernd c vreuna dintre ei 3 s fi remarcat ceva neobinuit. i s-a complicat totul al dracului de ru, nu-i aa? - Da, aa este, a fost de acord Cole. i nu are nici o logic. Toate tiu c au fost vzute n j banc l nceputul acelei dup-amieze. Toate au stat la rnd cu oameni care or s-i amin teasc de ele. De ce i-au mai dat osteneala s repete ceea ce urmau s spun? _ 1 - Da, nu are nici un sens. Care dintre ele t minte? - S-ar putea s mint toate trei. Evident, snt al naibii de hotrte s se protejeze una pe alta. - Ori... - Ori ce? - Ori protejeaz pe altcineva, cineva de care nu tim nc nimic. \ - Cum o s descoperim adevrul? - Or s ni-l spun ele, a zis cu hotrre Daniel. Mine, ntr-un fel sau altul, Jessica, Grace i Rebecca or s ne spun ce tiu. - ! aac nu ne spun? - N-o s-mi stea ..imenin drum; fie el br bat sau femeie. Vocea lui Daniel era ncrcat de emoie. Pe Dumnezeul meu, dac voi fi ne voit, am s le nchid! 1 ' - S nu a^i vreo nebunie. Cole i-a dat seama de ironia remarcii lui i a izbucnit ntr-un

rs dur. Cred c insigna asta ncepe s sa schimbe. De obicei eu snt cel care face lucruri nebuneti, iar acum eu te avertizez pe tine. tiu ct de mult i doreti s-i prinzi pe oamenii ia, La toi dracii, i eu simt la fel, dar trebuie s faci totul legal. - Am de gnd s-i prind, indiferent c u m fl Nu-mi pas dac este legal sau nu. M ajui?* Da sau ba? - i-am spus deja c te ajut. Conversaia a luat sfrit cnd au ajuns la hotel i au urcat n camerele lor. Cole a deschis! larg ferestrele ca s scape de mirosul de igra-j sie, apoi s-a dezbrcat, s-a splat i s-a ntina pe pat. Punndu-i minile sub cap, a nceput s se gndeasc la rspunsurile pe care le-au dat femeile ntrebrilor puse de ei. Un gnd a dus inevitabil la altul i s-a trezit dintr-o dat n minte cu Jessica. Pe toi dracii, era o femeie foarte atrgtoare. A adormit rugndu-se la Cel de Sus ca nu ea s se fi ascuns sub nenoroci tul de birou. Daniel nu s-a dus imediat la culcare. Mai nti i-a petrecut o or bun umblnd de colo-1 colo n camera lui ct o cutie de pantofi, sim-1 indu-se ca un animal n cuc. ncerca s se i concentreze asupra investigaiei, dar n faa j ochilor i tot aprea Grace Winhrop. Era uluit de efectul pe care l-a avut asupra

lui i, sincer, nu tia cum s procedeze. Pn n jleara asta de-abia dac arunca o privire spre o [ femeie i era cum nu se poate mai sigur c fizic n-a dorit nici una. Totui, Gracs a pus stpnire pe el i i se prea cu totul necinstit din partea ; lui s aib asemenea gnduri denate despre ' ea. Nu-i ddea seaim de ce-l atrgea femeia asta. Adevrat, era drgu i avea una dintre Cele mai frumoase fee pe care a vzut-o de foarte, foarte mult vreme. Era i bine fcut. Nendoielnic, arta foarte bine, dar nici pe de parte nu se compara cu dulcea lui Kathleen. [ Nici o alt femeie nu se va putea msura vreo dat cu ea. Fiica binecunoscut a unui fermier, soia lui avea gusturi simple i o dorin nest[ vilit de via. A fost atras de rsul ei sntos i de carac terul ei generos i imediat s-a ndrgostit pn > peste cap de ea. Ct s-a mai minunat de super' bul dar fcut de Dumnezeu i deseori o urm.rea discret n timp ce ea i vedea de treburile zilnice. Minile ei puternice i hotrte lucrau neobo site n cursul zilei, dar noaptea, cnd l mngiau, erau moi i delicate. Grace era o femeie micu i plpnd; deabia dac-i a'jurgea c l cretetul capului pn la umeri. Provenea dintr-o familie bogat i avea

un anume statut social, micndu-se evident n tr-o lume total strin lui. i totui avea o naivl<| tate i o gentilee care l fceau s-i doreascJ s fie aproape de ea. Dar ea nu era Kathleen. Oh, D um nezeule* ce dor i era de soia lui! Era mistuit de o do rin dureroas de a o cuprinde n brae i a mai face o dat dragoste cu ea. Tnjea s o p aud cntndu-i fetiei lor, ca s le aud rzndM s ating... i-a impus s nu se mai gndeasc la tre - | cut. Viaa lui s-a sfrit n -lipa n care i-au fost I luate soia i copila, mpucate precum anima-1 lele, dar trebuia s mearg mai departe... s nul se lase, s continue cercetrile pn cnd i v a l prinde pe toi montrii rspunztori de asta. Nu-l mai dup aceea se va putea opri. Cu un suspin obosit, s-a pregtit de culcarea i a mai trecut o dat, metodic, prin nsemnrile* de peste zi. i dorea s sesizeze ceva ce-i 1 scpase nainte, lucru care nu s-a ntm p latl ns. Nemulumit, a aruncat ct colo blocnotesul i ] s-a lsat pe perne. Oh, Kathleen, dac tot trebuia s moar 1 unul dintre noi, de ce n-am fost eu acela? A adormit cu gndul la soia lui, dar a visat-o 1 pe Grace.

Capitolul 17
Cole nu i-a dat seama ce l-a trezit. Acum i dormea dus, visnd cum leag vitele, ca n clipa ( urmtoare s fie complet treaz i ncordat ca un arc. Avea un somn uor, chiar i cnd era acas, la Rosehill, n propriul su pat, i ntot deauna auzea pn i cel mai mic zgomot. Acum nu a auzit nimic neobinuit, dar s-a t ntins dup pistol i a pornit spre u. Aa cum se atepta, pe coridor nu era ni meni. A nchis ua i s-a dus la fereastr c.a s se uite jos, n strad, gndindu-se c cineva care o fi but prea mult face ttboi. Strada era pustie. O briz uoar i-a mngiat faa. A cscat cu zgomot i se gndea s se culce la loc, cnd a zrit n deprtare o uoar strlucire portocalie i i-a dat seama c se crpa deja de ziu. Soarele i croia ncet drum pe cerul ntunecat. La dracu, dar repede a mai venit dimineaa! i era nc somn i avea impresia c de-abia n chisese ochii.

ncepea s mbtrneasc, i-a zis n sind lui. S-a ntins i s-a dus s bea o gur de ap nainte s se mbrace. Pentru c n camera era nc ntuneric, a aprins lampa de gaz. C e a s f de buzunar era pe msu, lng busol, i nu mai cnd a vzut ct era ora i-a dat seama c este nc miezul nopii. Ce dracu? - a bom bnit el. S-a ntors s se uite din nou ia razele de lumin... i n clipa urmtoare a luat-o la fu g .l mbrcndu-se din mers. - Trezete-te Daniel, avem probleme. Ua s-a deschis imediat i Daniel s-a n- \ pustit n coridor cu pistolul n mn. Era pe ju- , matate mbrcat i oe jumtate adormit. - Ce este? - Foc. - Unde? a ntrebat Daniel ntorcndu-se i , alergnd n camer s se mbrace. - Poate s fie n muni, dar n-a crede...1 lumina este prea aproape. S-ar putea s fie ] ceva mai n jos, pe strad... Oh, Dumnezeule, I pensiunea... Doar nu crezi c... a rcnit lund-o j la goan pe scri. Daniel era n spatele lui. Recepionerul de noapte dormea tun n scaunul lui, cu braele i capui sprijinite de birou, cnd Daniel a srit pe ste balustrad i i-a strigat s trag clopotul de incendiu. Uluit de zgomotul brusc, omul s-a lovit

de o lamp i a rsturnat scaunul cnd a srit n picioare. 1 - Ce... ce-ai spus? a rcnit el. Clopotul pentru incendii, a strigat Daniel traversnd holul i nind pe u n urma lui Cole. Trage clopotul pentru incendii! V L-a ajuns din urm pe Cole la col. Alergau unul lng altul, singurele zgomote fiind cele fcute de cizmele lor pe drum i rsuflarea grea, amndoi fcnd eforturi disperate. Erau la jum tatea drumului pe strad n jos cnd au nceput s simt mirosul de fum. Alergnd de parc i ardea focul din spate, au dat cotul i au vzut clar totul. Etajul casei era iad de flcri; tciuni roii strlucitori, ca ochii unor demoni, neau prin ferestrele deschise i pluteau pe cerul n tunecat. Resturi din perdelele de dantel, nne grite de fum, erau aruncare afar cu fiecare izbucnire a fumului gros, iar lemnul alb proas pt vopsit trosnea i pocnea din cauza cldurii. Afar nu era nimeni. Cole i Daniel au srit gardul n acelai timp, alergnd peste peluz. Daniel s-a ndreptat spre spatele casei, spernd s gseasc o cale de a trece prin flcri, n timp ce Cole cerceta partea opus. Ua din fa s-a deschis scrind i au vzut-o pe Jes sica ieind ncet. Era aplecat de la mijloc n jos, trnd-o pe Grace dup ea. Prietena ei nu mica. Daniel a ajuns pe ve

rand naintea lui Cole i a ridicat n brae fe meia incontient. La lumina flcrilor a vzut un "iricel de snge ce-i curgea din tmpla sting Cev~ o lovise puternic i, judecnd dup um* fltura care se ridicase deja, i-a zis c era al naibii de norocoas c mai era n via. A strns-o la piept i a cobort n goan trep* tele, ieind n curte, unde a lsat-o delicat pe iarb. Jessica l-a urmat pe trepte, apoi s-a oprit. Strigndu-I pe Caleb, se nvrtea n cerc cutndu-i disperat pe copil i pe Tilly, cnd Cole a srit de pe balustrada verandei i a trn-< tit-o la pmnt, tindu-i rsuflarea. Nu putea s respire i nu nelegea ce se ntmpl sau de ce. Nu se putea gndi dect la Caleb i cum s ajung la timp la el. Unde era? A ncercat s se ntoarc ntr-o parte ca s i se poat ridica i s-i caute copilul, dar Cole a f l intuit-o brusc la pmnt. Apoi a nceput s bat 1 cu palmele n jurul picioarelor ei, strignd la D -J niel s-i ajute. J.essica a nceput s ipe i s se I zbat ca s-l dea jos de pe ea. Flcrile i cuprinseser tivul fustei, ntinzn-jB du-se lacome. Cole ncerca s le sting i s V scoat rochia de pe ea nainte s fie nghiit toat de flcri. n clipa n care a reuit s o l rsuceasc pe burt, Daniel a fost lng el, aju- 1 tndu-1 . Cei doi brbai i smulgeau hainele de 1 pe ea. Strigndu-i struna oe Caleb, se zbatea |

l se ridice, dar ei n-au lsat-o s se mite [pn cnd Cole nu i-a smuls rochia de pe umeri, Iar Daniel i-a scos-o complet. Cole a ridicat-o n rpicioare.Jessica l-a apucat de cma strignd: I - Nu-l gsesc pe Caleb! Trebuie s m ajui s dau de el. Este cu Tilly... L-a luat s-l scoat ; afar, n timp ce eu o cutam pe Grace. Erau lng mine, sus. Unde snt? Trebuie s-i g sesc! 1 S-a smuls de lng el ncercnd s se n toarc n cas, dar Cole a nfcat-o din spate. A nceput s se lupte ca o pisic slbatic pen tru a se elibera, zgriindu-l pe brae i lovindu-l n picioare. - l gsesc eu. i-a promis Cole. M auzi, Jessica? l gsesc eu. Tu rmi cu Grace. Poi s faci asta? Vocea lui calm i-a potolit accesul de is terie. I - Da, da, am s stau cu Grace. Te rog, grbete-te. - Doamna btrn i copilul snt nuntru, i-a strigat lui Daniel. A rsucit-o pe Jessica cu faa spre el. Unde snt camerele lor? Ea a artat spre fereastra din centru, de deasupra verandei. - Camera lui Tilly este la mijloc. A mea i a lui Caleb este lng a ei... n stnga... lng co pac

Danie' era deja pe acoperi. S-a agat de o creang de deasupra verandei i cu clciul ciz* mei a spart geamul ferestrei din mijloc, retr| gndu-se pentru a se feri de flcrile i de fu m u l care nvleau afar. Apoi s-a aruncat nuntru, cu capul nain te* Acoperiul de deasupra verandei s-a prbuit c l secund mai trziu. Cole a fugit n cealalt parte a casei pentru! a ncerca s intre printr-una dintre ferestrele de la etaj, dar nu s-a putut apropia suficient pentru c prin ereastr se revrsa o cldur mult prea, intens. l usturau i-i lcrimau ochii; s-a retras spre copacul ruiduros cel mai apropiat de cas; Crengi groase se ncovoiau peste jgheabul de scurgere i spera s se poat apropia suficient ca s sar de pe acoperi. S-a urcat n copac, a naintat n mini pe o creang, dup care a srit pe acoperi. Daniel a aprut la fereastr cu Tilly nfurat ntr-o ptur i aruncat pe umr. nainte s ajung la Cole ca s le vin n ajutor, Daniel a ieit prin deschiztur i a pornit spre cealalt parte a acoperiului. Acolo crengile erau mai joase i era mai uor s se prind de ele. Caleb nu era cu Tilly. Iei de aici, i-a st gat Daniel. Acoperiul se prbuete. Nelund n seam avertismentul, Cole s-a

fldreptat spre fereastra pe care i-a artat-o tossica. Limbi de foc ssiau spre el prin ferea stra fr geam, dar teama l-a ntrit. Era att de iperiat c n-o s gseasc pruncul n via, Inct a urmat fr s se gndeasc exemplul lui Daniel i a plonjat cu capul nainte. I A fost surprins s constate c planeul era nc la locul lui. A aterizat cu o bufnitur pe ;Umrul stng, s-a rostogolit i s-a ridicat. Un val flros de fum l-a culcat napoi, n genunchi. Faa Is-a umplut de cenu. Ochii l usturau att de tare, nct nu vedea nimic, nu putea s respire, Iar cldura din dormitor era att de mare, nct avea impresia c o s i se topeasc pielea. S-a trntit pe podea i a inspirat o gur de aer rece. Apoi a nceput s nainteze trndu-se pe burt. I ntre podea i zidul de fum dens, mortal, era o t distan de vreo jumtate de metru n care ae rul era prins ca ntr-o capcan. Inspirnd din nou adnc, l-a strigat pe Caleb. Sunetul vocii s-a pierdut n infernul de prituri i trosnituri. nainta ncet. Nu vedea nimic, dar spera s dea de o debara pentru haine. Orice dormitor are o asemenea debara, iar Cole tia c sora lui mai mic, ori de cte ori i e n team, acolo se ascundea. Spera din tot sufletul ca i Caleb s fi fcut la fel. Patul era cea de-a doua opiune a lui, dar de el s-a lovit mai nti. S-a azat de-a lungul lui

i a cutat dedesubt ntinznd ct a putut el dt mult braul, dar fr nici un rezultat. Fiecare secund care trecea apropia tot mal mult copilul de moarte. Se ruga n gnd i im plora ajutorul Domnului ntinznd pentru o ul tima dat mna i descriind un cerc larg sutf pat. Tocmai se retrgea cnd Caleb l-a apui de mn. Copilul i-a dat drumul imediat. Atunci Col i-a vrt umrul sub cadrul patului, l-a ridicat i s-a ntins dup el. Caleb se ghemuise ln< tablia de la capul patului. Cole a gsit un pi-1 cioru i a tras cu pruden. L-a auzit scncii i sugndu-i cu zgomot degetul mare, iar n clipa aceea i-a zis c snt cele mai frumoa; sunete pe care le-a auzit vreodat, pentru c asta nsemna c biatul n-a pit nimic. L-a luat n brae i s-a ridicat n genuncl Caleb s-a smucit i i-a luat ppua de crp de pe podea. n clipa n care Cole l-a tras napoi din podea a nit o flacr cu dou limbi. Hai s ieim de aici, i-a optit copilului cu vocea rguit din cauza fumului. A vrut s-l nfoare pe Caleb n ptura de pe pat, dar cnd s-a ntins s o ia a vzut cum din tavan cdea o ploaie de tciuni direct peste ea. Ptura s^a aprins arznd cu repeziciune. Disperat, Cole a vrt capul copilului sub brbia lui, l-a nfurat cu br?*tele i s-a aplecat deasu

pra, ferindu-l cu propriul trup. i-a dat seama c nu mai are la dispoziie dect cteva secunde ca s ias de acolo. F Dormitorul se strngea parc peste el. Fl cri neau din podea i plonjau din tavan. Apoi au nceput s se mite pereii, de parc u prins dintr-o dat via; auzea cum n spa tele lor bate inima focului devastator; pulsa i palpita, aspirnd i ultima pictur de aer. A ngenunchiat pe podea, a tras adnc aer In piept, s-a ridicat i a pornit spre fereastr. Monstrul dup el. A auzit o pocnitur n spate i a simit cum se mic podeaua sub picioare; a srit prin fereastr exact n clipa n care po deaua s-a prbuit. O clip mai trziu, pereii camerei au explodat. Fora exploziei l-a aruncat nainte, dar el s-a rsucit n aer astfel nct s aterizeze pe spate i s nu zdrobeasc copilul din brae. Acoperiul ncins i ardea pielea i i-a dat seama c n cteva secunde se va prbui n treaga cas. S-a ridicat cltinndu-se, s-a uitat ntr-o parte, apoi n cealalt, cutnd o cale de a ajunge jos. Flcrile, ca nite erpi, se trau spre el. Focul i tiase calea pe care s-a retras Daniel cu Tilly i i-a dat seama c nu putea s coboare nici pe unde venise, pentru c crengile erau mul* prea sus ca s ajung la ele cu un copil n brae.

Era otins n capcan. Din deprtare, a auzH clopotu care, anuna incendiul. Apoi a auzit ta fluierat strident. S-a ntors n direcia de un< venea sunetul exact n clipa n care Daniel flu iera din nou. Chinuindu-se s vad ceva p| fumul negru, l-a zrit pe Daniel clare pe creang groas a copacului. * Era prea departe. Imposibil de ajuns. nu avea de ales. ine-te bine, Caleb, a optit el. Trgn adnc aer n piept, a scos un rcnet i a srit peste cercul de foc din faa lui. Simea le m n * trosnind sub picioare i auzea cum se prbiJ ese b? nele n urma lui, dar a continuat a alerge pn a simit c-i explodeaz plmnii. I Daniel l urmrea cum se apropie. Cnd vzut c a ajuns la jumtatea acoperiului, s i ntins pe creanga groas, s-a proptit cu piciq rele de alta i i-a trecut braul stng de dup cea pe care sttea ccbornd ncet pe ea ct F putut de mult; dup care a ntins n jos mna|| dreapt. A fost un salt la noroc! Distana de la margl nea acoperiului pT n la mna lui Daniel erd considerabil. Cole parc zbura i, timp de o clip scurt, chiar asta a fcut. A fcut un salt n noapte, ca s ajung la Daniel. Minile s-au prins. i au inut. Cole a nchis ochii i a scos un suspin de uurare.

Daniel gemea din cauza greutii, dar l i nea zdravn. Cnd Cole a ncetat s se mai balanseze, iar Daniel a fost sigur c nu-l va scpa, a ntins ncet cealalt mn ca s-l apuce pe Caleb, dndu-i drumul lui Cole, care a czut pe o creang de mai jos. Copilul rcnea n timp ce Daniel trgea ncet n sus, lundu-l, n sfrit, n brae. Cteva secunde mai trziu erau cu toii pe pmnt, fugind spre un loc sigur. Jessica alerga spre Daniel ca s-l ia pe Ca leb, dar a interceptat-o Cole. Trecndu-i braul de dup talia ei, a ridicat-o pe sus i a con tinuat s alerge. Exact n clipa n care au ajuns la Grace i la Tilly, zidurile i acoperiul casei s-au prbuit. Oamenii care alergau ncolo i ncoace cu g lei cu ap n mn s-au oprit brusc pentru a privi uluitorul spectacol de artificii. Scntei i t ciuni neau la mare nlime i coborau apoi plonjnd n spiral, n trosnete i pocnete, totul att de impresionant, nct smulgea exclamaii de uimire. A fost o noapte pe care nici unul dintre ei nu c va uita vreodat. Reporterul alerga de colo-colo ncercnd s gseasc pe cineva cruia s-i poat lua un interviu, n timp ce John Cletchem, fotograful, i instala aparatul ca s poat surprinde na inte ca flcrile s se sting.

Tilly sttea pe iarb plngnd nbuit. Grace era nc incontient, dar Tilly o ridicase n aa fel, nct i se odihnea acum n brae. Plngea i o mngia delicat pe frunte. Daniel a ngenunchiat lng cele dou femei; a btut-o stngaci pe Tilly pe spate n ncercarea de a o alina, dar atenia i era concentrat asupra lui Grace. Respira, iar el i mulumea lui Dumnezeu de fiecare dat cnd veda cum trage aer n piept. Prea att de tnr i de inocent, i de vulnerabil! A rcnit s se duc cineva s aduc un doctor. Vocea lui a speriat-o pe Grace, care a tresrit. Daniel era aproape convins c inima i este imun; dar n clipa aceea Grace a deschis ochii i l-a privit. Inima a nceput s-i bat n valnic i l-au podidit lacrimile de uurare. Ce Dumnezeu se ntmpl cu el? Nu se pu tea abine s nu o ating. A luat-o delicat n brae i s-a ridicat. - Daniel? Eti murdar pe fa. - Da, tiu. Cum te simi? - M doare capul. Nu prea tiu de ce, a adugat ea cu o expresie de nedumerire. A ntins mna i i-a plimbat degetele pe obrazul lui. Cum te-ai murdrit n halul sta? Daniel s-a ntors ca s poat vedea ? ea ce a mai rmas din cas. Grace nu se uita ns dect la el. Aa c a fost nevoit s-i explice.

- A fost un incendiu. Atunci i-a ntors capul, strmbndu-se din cauza durerii provocate de micare. A fcut ochii mari, nevenindu-i s cread i, dintr-o dat, capul i s-a limpezit complet. - Unde snt Jessica, i Caleb, i Tilly? - Snt bine, a linitit-o el. Toat lumea a ieit din cas la timp. Nu a fost rnit nimeni... cu excepia ta. i aminteti ce s-a ntmplat? Grace i-a lsat capul pe umrul lui. - Nu, nu-mi amintesc. Te rog, las-m jos. Trebuie s... - Trebuie s te vad un doctor. i-a aruncat ochii peste mulime i era pe punctul s strige din nou dup doctor, cnd omul a aprut brusc lng cei care urmreau focul. Rebecca l tra ctre Tilly i Grace. - Daniel? a optit Grace, captndu-i din nou atenia. Cum am ieit din cas? - Jessica te-a scos. Dac nu te-ar fi... Eu i Cole nu am fi reuit s te gsim la timp. - Mi-a salvat viaa. -D a . Grace a nceput s plng, iar Daniel a strns-o n brae, ncercnd s o aline. Jessica plngea i ea. l strngea la piept pe Caleb i era att de fericit i de recunosc toare c pruncul ei era nevtmat c-l sruta ntruna, aproape s-l sufoce.

Revenit complet dup aventur, Caleb se zbtea vrnd s se elibereze ca s se joace. In sfrit, Rebecca le-a gsit. - Dumnezeule, Jessica, ai fi putut s fii omort, a strigat ea, ridicnd copilul. Ai pit ceva? Jessica a fcut eforturi s se opreasc din plns pentru a-i rspunde prietenei sale. - Nu, eu n-am nimic, dar Grace este rnit. Cred c a lovit-o o bm la cap, i-a explicat ea. - Chiar n clipa asta o consult doctorul, i-a spus Rebecca. i aminteti ceva? - Nu tiu, i-a rspuns Jessica. Vrei s ai tu grij de Caleb? Nu-l scpa din ochi. Trebuie s gsesc pe cineva. - Jessica, trebuie s pui ceva pe tine mai nti. Unde-i este rochia? - S-a aprins de la foc, i-a spus Jessica por nind s-l caute n mulime pe Cole. - Caut eu ceva s pui pe tine, i-a promis Rebecca. Jesica nu a auzit-o. L-a zrit, n sfrit, pe Cole i s-a grbit spre el. Stteaea destul de departe de mulime i privea cum flcrile de voreaz casa. Prea epuizat i era acoperit din cap pn n picioare de funingine. Jessica i-a zis c este cel mai frumos br bat pe care l-a vzut vreodat. - Cole?

S-a oprit i a rmas pur i simplu cu ochii la el. I s-a prut dintr-o dat uria. Silueta lui, pro filat pe fundalul flcrilor, parc era aureolat. Era ca i cum Dumnezeu l binecuvnta pentru curajul pe care l-a artat n faa unui asemenea pericol. Doreti ceva? a ntrebat-o el, nedumerit de bucuria i ncntarea de pe faa ei. A alergat spre el cu intenia de a-i mulumi pentru c i-a salvat viaa lui Caleb, dar cnd a ajuns, n sfrit, i s-a prut c un simplu mulu mesc nu este suficient. S-a aruncat n braele lui; s-a cltinat dato rit impactului i, instinctiv, a strns-o la piept. Ridicndu-se pe vrfuri. Jessica i-a ncolcit braele de gtul lui, i-a optit mulumesc" i l-a srutat cu pasiune. N-a fost nici pe departe un srut cast, iar Cole nu era s lase s-i scape prilejul fr s profite din plin. Nu s-ar fi oprit dac n-ar fi simit-o cum i tremura n brae. S-a retras i a ncercat s se deprteze de ea. dar Jessica l-a strns mai tare, iar lui nici nu i-a trebuit mai mult. A sru tat-o nc o dat i a strns-o puternic la piept. Jessica i-a cuibrit capul la gtul lui i a nceput s plng, explodnd parc toat emoia pe care o acumulase pn atunci. Cole i-a sprijinit brbia de cretetul ei, n

timp ce ea continua s opteasc mulumesc. A srutat-o delicat pe frunte. - Cu plcere, i-a rspuns el. Momentul nu va fi dat niciodat uitrii, pen tru c fotograful a surprins pe hrtie cuplul care se mbria cu atta pasiune: el plin tot de funingine, iar ea - mbrcat ntr-o cma de noapte foarte subire. n dimineaa urmtoare, fotografia era pe pagina nti a ziarului local -Rockford Falls Ga zette".

Capitolul 18

Rebecca a simit c i se face ru cnd a vzut-o pe Grace. Avea tmpla stng foarte umflat n urma loviturii primite n cap. Era un miracol c prie tena ei a supravieuit. Daniel a aezat-o pe o ptur adus de unul dintre vecini i a ngenunchiat alturi de ea, n timp ce doctorul o examina. Rebecca nu era din fire impresionabil, dar gravitatea rnii i-a tiat rsuflarea. Daniel a crezut c o s leine i i-a spus s se aeze, dar Rebecca era hotrt s vorbea sc mai nti cu Grace. Cum te simi? a ntrebat-o n oapt, vo cea tremurndu-i de team. Grace a ridicat privirea spre femeia aple cat asupra ei. Nu s-a putut abine s nu re marce c nu avea n neornduial nici mcar un fir de pr. Rebecca nu a alergat s vad focul, aa cum ar fi fcut toi ceilali, n halate i papuci.

Nu, ea era complet mbrcat i aranjat. Ro chia neagr fr nici un fel de bodoab era potrivit pentru aceast ocazie; dar la fa era alb ca varul. - M simt mult mai bine acum, a rspuns Grace. O s m fac bine, Rebecca; nu trebuie s fii ngrijorat din cauza mea. Rebecca i-a ridicat puin fusta i a ngenunl chiat lng doctorul Lawrence. Doctorul a btut-o uor pe Grace pe mn. \ - O s fie bine, i-a promis el. Ai avut mare noroc. Nu-mi dau nc seama cum te-ai lovit, dar cred c s-a prbuit plafonul peste tine. Doctorul s-a ridicat i i s-a adresat de data asta lui Daniel' - Ar fi putut s fie omort, erifule. Rebecca s-a aplecat deasupra lui Grace. - i aminteti ce s-a ntmplat? a ntrebat-d ea. - Nu, dup ct se pare nu pot s-mi amin- tesc absolut nimic. Rebecca a dat din cap cu simpatie. - Este mai bine c nu-i aminteti, altminteriai fi avut comaruri ngrozitoare. Srmana Jes sica, a nfruntat vlvtaia n plin dezlnuire,! dar slav Domnului c ai scpat. Ochii lui Grace s-au umplut de lacrimi. - Mi-a salvat viaa, dac n-ar fi fost ea a fi fost moart acum.

- Te rog nu plnge, i-a optit Rebecca lundu-i mna. S-a terminat acum i toat lumea este n siguran. - Unde este Jessica? a ntrebat Grace. - S-a dus la cru cu eriful federal Clayborne ca s-i ia nite haine curate, i-a rspuns doctorul Lawrence. Ar trebui s o examinez i pe ea. Grace a dat s se ridice, dar Daniel s-a repezit s o ajute. Capul i pulsa nc att de tare, nct de-abia se putea concentra. - Slav Domnului c ne-am mpachetat lu crurile asear. Tot ce avem este n cru, cu excepia hainelor cu care urma s ne mbr cm mine. Crua nu a luat foc, nu? - Nu, nu, n-a luat foc, a linitit-o Rebecca. Focul continua s ard, dar n rest era n tuneric. Cineva din mulime a aprins o tor. Caleb sttea pe genunchii lui Tilly cnd strinul s-a ndreptat spre curte cu tora luminnd puter nic. Speriat, Caleb a nceput s o strige pe mama lui. Rebecca a fugit imediat la el i l-a luat n brae, strngndu-l la piept i ncercnd s-l liniteasc. Daniel l-a apostrofat pe omul cu tora, spunndu-i s se ndeprteze. Grace ncerca s stea n picioare. S-a prins de braul doctorului ca s nu cad, dar, Dumnezeule, era att de ameit, nct totul se nvrtea n jurul ei.

- Ce vrei s faci? a bombnit Daniel. Stai jos nainte s leini din nou. - Eti alb ca hrtia, a intervenit doctorul. F cum i spune eriful i stai jos. Ai nevoie de odihn. - Vreau s-o gsesc pe Jessica, trebuie s vorbesc cu ea. - O gsesc eu, i-a spus Daniel. A pornit spre cmpul din spatele casei i aj vzut-o pe Jessica venind spre ei. L-a auzit pe fiul ei plngnd pentru c a aruncat hainele pe care tocmai le luase din cru i a alergat spre el. Cole venea n urma ei; a observat c pmntul era acoperit cu cenu i i-a strigat s fie atent pe unde calc; cu papucii ia subiri* s-ar putea tia n cioburile mprtiate prin iarb. Daniel l-a strigat pe Cole, apoi s-a oprit la marginea cmpului. Privirea i-a czut pe dou sticle de lapte goale. Plouase zdravn toat sptmna i totui sticlele erau curate, fr strop de pmnt sau noroi pe ele. Curios, s-a aplecat i a ridicat una. Mirosul de gaz era nc puternic, iar cnd s-a uitat mai bine a vzut rest pe fundul sticlei, l-a artat amndou sti clele lui Cole, care a mirosit una i a cltinat din 1 cap. - Cnd am ajuns prima dat aici, am remar cat c nu prea s existe un punct de unde s ;

fi izbucnit focul. Spatele casei ardea la fel de , puternic ca i n fa, de parc toat casa s-a aprins deodat. - Cine a fcut treaba asta a turnat probabil gaz de jur mprejurul casei. - Crezi c banda Blackwater este de vin? t Or fi vzut articolul n ziar, iar un foc n toiul nopii poate fi o modalitate sigur de a scpa de doi posibili martori? Norocul Rebecci c nu a apucat s se mute i ea la pensiune. - Ar putea fi urmtoare pe lista lor, a spus sumbru Daniel. Va trebui s le supraveghem i ndeaproape pe toate trei i, dup ce vor dormi puin, or s ne spun adevrul. - Ai de gnd s le dezvlui c focul a fost pus? Daniel a luat sticla din mna lui Cole i le-a , pus pe amndou lng copac. - Nu nc, a rspuns el. Nu vreau s le sperii mai mult dect snt deja. - Ce noapte de iad, a murmurat Cole pri vind spre cas. - Hai s ne ngrijim ca toat lumea s fie cazat, a spus Daniel. Snt prea muli oameni aici i nu-mi place deloc aglomeraia. Revenind pe peluza din faa casei, cei doi erifi au auzit-o pe Rebecca dnd ordine. A pre luat cu hotrre conducerea i prea un coman dant militar care nu accept nici un refuz, n

timp ce oamenii crora le poruncea reacionau ntocmai ca nite recrui; fceau tot ce le spu nea s fac. Jessica i Grace nu tiau ce s-ar fi fcut dac n-ar fi fost prietena lor s-i organizeze pe toi oamenii aceia venii s vad sinistrul. Ve-j cinii au fost trimii acas s aduc pturi pentrui femei i copil, doctorul Lawrence a fost sftuit s-i acorde adpost lui Tilly pn cnd femeia va putea face alte aranjamente, civa brbai au fost trimii s duc la hotel crua i a fost creat o echip care s aduc ap pentru a stinge focul nainte s se ntind la cmpul din j spate. Nimeni nu a fost lsat s stea cu braele n sn. Era treab de fcut, iar Rebecca era hotrt s vad totul terminat- ct mai repede posibil. O jumtate de or mai trziu, grupul se n drepta spre hotel. Dei Grace a protestat vehe- 1 ment, Daniel a insistat s o duc n brae. Cole 1 l ducea pe Caleb, care a adormit rapid, nainte 1 s ajung n strad. Rebecca a fcut propune- 1 rea ca Jessica i Caleb s ia una din camerele erifilor federali pentru noaptea asta, Iar Grace pe cealalt. Pentru c hotelul era plin, erifii ] puteau s doarm foarte bine afar. Cole i Daniel aveau ns alte intenii. Nu \ aveau de gnd s scape femeile din ochi. Da niel o s fac de paz n holul hotelului, iar

Cole o s stea sus, s supravegheze coridoa rele; au schimbat ns planurile cnd au dat ochii de eriful Sloan, care ieea pe furi din hotel. Daniel i-a spus ce s-a ntmplat i a poruncit s stea de paz n faa uii Rebecci. Sloan a acceptat fr s crcneasc pentru c se sim ea extrem de stnjenit c nici mcar n-a tiut de incendiu. A fost ocupat cu altceva i, dup expresia de mulumire i satisfacie de pe faa lui, cei doi erifi federali i-au dat seama exact ce trebuie s fi fcut. Recepionerul de noapte s-a speriat cnd a vzut grupul de femei i brbai acoperii de funingine, dar a fost n acelai timp extrem de plin de solicitudine. A trezit imediat dou cameriste pentru a-l ajuta s aranjeze camerele. Toat lumea a f cut baie. Caleb nu numai c s-a trezit din cauza bii, dar mai era i plin de energie. Puiul de somn pe care l-a tras pe drum l refcuse, evi dent. Jessica i Grace cdeau din picioare de somn i au adormit de ndat ce s-au urcat n pat. Daniel i-a proptit scaunul de ua lui Grace, adormind i el imediat cu mna pe patul pistolu lui. Cole era vizavi. S-a ntins n scaun i s-a sprijinit cu spatele de ua Jessici.

L-a auzit pe Caleb vorbind pe limba lui i, dup cteva minute, a ncercat s o ia la goan. Cole a pus mna pe el s-l duc napoi la mama lui, dar de cum a pit pragul s-a oprit brusc; Jessica dormea pe burt, cu braele n tinse n lturi. Era clar c a fost prea obosit ca s mai trag ptura pe ea, iar cmaa de noapte i se ridicase peste genunchi. Dumnezeule, ce fund i ce picioare bine fcute avea! A remarcat c pn i labele picioarelor erau frumoase i s-a ntrebat dac s-o gdila. Faa i era ntoars spre razele de lun care se strecurau pe fereastra deschis. Ochii i-au czut pe gura ei, amintindu-i ct de moi i erau buzele cnd l-a srutat. O mai simea i acum lipit de el i nu-i dorea altceva dect s se bage n pat lng ea i... i-a alungat gndurile ce-i alergau prin minte. Srmana femeie trecuse n noaptea asta printr-un adevrat calvar, iar pe el mintea l du cea cu gndul la nebunii. n plus, era erif fede ral, iar funcia implica anumite responsabiliti. Nu putea s acioneze sub impulsul simmintelor, orict ar fi fost ele de irezistibile. n clipa aceea Caleb a nceput s i se zvrcoleasc n brae, trezindu-l la realitate. Copilul era ud. A gsit iute scutece i l-a aezat pe margi nea patului, lng Jessica.

- Nu, o inea ntruna Caleb. A nceput s dea din picioare, lovindu-l peste brae i a n cercat s se rsuceasc n aa fel nct s alu nece jos, pe podea. - Oh, nu, n-ai s faci asta, a optit Cole. O s te schimb, dup care ai s te culci, l-a legat bine scutecul, l-a ridicat, a nfcat ppua de crp i i-a ndesat-o n brae. L-a aezat n ptuul aranjat special pentru el i s-a ndreptat fr zgomot spre u. Cnd s ias, s-a trezit cu Caleb n spatele lui. Jessica l-a auzit trgnd o njurtur pe n fundate i i-a acoperit gura cu mna ca el s nu-i dea seama c rde. A fost ngrozit cnd l-a simit n camer, dar cnd l-a auzit vorbind n oapt cu fiul ei neles c inteniile i erau absolut onorabile. Cole era un om bun, iar ea i fiul ei snt n perfect siguran cu el. A adormit cu gndul ludabil de a-l ajuta pe Cole. Caleb a sfrit prin a dormi vreo dou ore bune pe genunchii lui Cole; s-a trezit i a gngurit o vreme, dup care s-a culcat din nou, de data asta pe umrul lui Daniel. Inutil de spus c cei doi erifi federali n-au prea avut parte de odihn.

Capitolul 19
A doua zi diminea, la ora apte, Daniel a fost convocat la telegraf. Cole s-a ntlnit cu Sloan n holul hotelului i i-a ordonat s g seasc doi adjunci pentru a-i ajuta s le p zeasc pe femei. A ateptat la hotel pn cnd eriful s-a ntors, cteva minute mai trziu, cu Robert York i John Carver. Cei doi brbai erau serios narmai i p reau periculoi. L-au convins pe Cole c tiu meserie, iar el i-a pus la punct rapid cu ceea ce se atepta de la ei. Jessica i Rebecca urmau s rmn n ca merele lor pn cnd se ntorc erifii federali ca s stea de vorb cu ele. Grace trebuia s stea n pat pn cnd o s vin doctorul s o vad, n cursul dup-amiezii. - Nu lsai pe nimeni s urce, n afar de doctorul Lawrence, le-a ordonat el. York, tu stai la ua Jessici. Carver la cea a Rebecci, iar tu, Sloan. veghezi la ua lui Grace. - Dar nu mi^am luat nici mcar cafeaua de

diminea. Pot s m duc n restaurant s mnnc ceva? s-a plns Sloan. - Nu, i-a rspuns aspru Cole. Ai s stai n faa uii lui Grace. Lipsa de somn l fcea pe Cole i mai mo rocnos ca de obicei, iar Sloan a fost destul de detept ca s nu-l provoace. A luat cheia nchi sorii de la erif i a plecat. Biroul era nbuitor, aa c a lsat ua larg deschis ca s intre puin aer proaspt. Totul i mirosea a fum i probabil c din cauza asta nu avea nici poft de mncare. Era aproape ora opt cnd a aprut Daniel, ntr-o mn avea o can de cafea, iar n cea lalt un vraf de telegrame, l-a relatat imediat lui Cole tot ce a aflat. - A fost capturat unul din banda Blackwater. - Unde l-au prins? - Se ascundea ntr-o peter, n Texas, ime diat lng frontier. L-au dus la Blackwater. Cole s-a ridicat, a luat o can curat din raftul de pe peretele opus, i-a turnat nite ca fea, a sorbit o gur i apoi a ntrebat: - Este viu? - Aproape, i-a rspuns Daniel. eriful din Maple Hills a vrt n el dou gloane. A fost un noroc c a dat peste el. Omul era foarte bolnav de grip, dar i aa a opus rezisten. M rog la Dumnezeu s triasc suficient ca s fie ju-

decat. La toi dracii, a vrea s fiu acolo. Ard de nerbdare s vorbesc cu el. - Doar nu crezi c i-ar spune ceva?! - O, ba da, snt convins de asta. O s-mi spun tot ce vreau s tiu. - Intenionezi s stai de vorb cu el sau mai ai i altceva n gnd? l-a ntrebat Cole rar. - Asta depinde de felul n care merge pro-; cesul. N-o s scape. A cltinat din cap i a adugat: Judectorul Rafferty n-o s lase s se ntmple aa ceva. Dac omul este unul dintre bieii bandei Blackwater, o s-l spnzure. - Vorbeti de parc l-ai cunoate personal pe judectorul sta. - l cunosc, i-a rspuns Daniel. Toat lumea din Texas l cunoate, sau cel puin a auzit de el. Rafferty are reputaia de a fi foarte aspru. Oamenii cred c judectorul Cyrus Burns, zis Spnzurtoare, pare un sfnt n comparaie cu el. Dac l-ai suprat pe Rafferty, s-a terminat cu tine. i mai are i un interes personal n toat treaba asta. n cursul unui jaf n Kansas, 1 Rafferty a pierdut un bun prieten. Cei doi erau f mpreun de mult vreme, iar judectorul a fost 1 foarte afectat de moartea lui. i vrea s se rz bune. - Atunci este implicat personal. Un avocat | bun ar putea pleda pentru un alt judector. - Poate, dar ar pierde. n vestul Texas-ului, ]

Rafferty este legea. Din fericire, este un om onest. Pe toi dracii, dac n-ar fi, l-ar fi predat pn acum pe bandit mulimii ca s-l lineze. - Crezi c au avut probleme? - Da, aa cred. - Ce scrie n celelalte telegrame? l-a ntre bat Cole dup ce s-a gndit o vreme. - Snt toate de la Rafferty. Probabil c se afla n biroul telegrafului i avea chef de vorb. A vrut s tie dac avem ceva indicii i i-am telegrafiat spunndu-i c exist o vag posibili tate s avem un martor. La care a reacionat imediat i a vrut amnunte, ham spus c s-ar putea ca o femeie s se fi ascuns n banc i c noi credem c este una dintre cele trei, dar nici una dintre ele nu va recunoate lucrul sta... - i el ce a zis la asta? - Vrea s le ducem pe toate trei la Blackwa ter. Spune c scoate el adevrul de la ele. - Are autoritatea s ne oblige s le ducem? Daniel s-a rezemat de zid. - Da i nu, a rspuns el. Noi sntem ntr-o misiune special, aa c nu sntem obligai s-i urmm instruciunile. -D a r? - Rafferty are prieteni puternici la Washing ton. Ar putea s exercite presiuni suficiente n ct s ne foreze s facem ce vrea el. Nu vreau

s-l irit, aa c l-am lsat s cread c vom coopera, l-am promis c astzi o s tim sigur dac avem sau nu un martor. - i o s tim astzi? - Pe toi dracii, da, o s tim. - S-ar putea ca Grace s nu se simt nc n stare s vorbeasc. Am putea fi nevoii s ateptm. - O s vorbim totui cu ea dup-amiaz Pn la sfritul zilei o s tim dac avem sau nu un martor. Cole a tras o njurtur. Tocmai a zrit-o pe Rebbeca pe trotuarul de vizavi. Era mbrcat ntr-o rochie roz, cu umbrelua de soare n dungi roz i alb. Era att de frumoas, nct oprise practic tra ficul, pentru c brbaii se uitau cu gura cs cat la ea. Gardianul ei, Carver, o urma ndeaproape, cu ochii ca un vultur n toate direciile. - Uite, vine Rebecca, a spus Cole. Ah,' 'a toi dracii, s-a oprit s vorbeasc cu reporterul. - Tipul s-a tot nvrtit pe lng telegraf .i timp ce eram eu nuntru, i-a spus Daniel uitndu-se i el afar. Iar cnd am ieit, el a intrat n grab. Probabil c acum tie deja totul, iar dup expresia feei Rebecci bnuiesc c toc mai i spune c a fost prins unul dintre bandii. - Cum tiu?

- S tie ce? s-a ntors Daniel spre el. I - C omul pe care l-au prins este unul din |band? I - Avea asupra lui o mare sum de bani. I - Ei i? O mulime de oameni umbl cu o mulime de bani la ei cnd cltoresc. m - Este adevrat, a recunoscut Daniel. Dar au gsit asupra lui i un exemplar din Rock ford Falls Gazette1 1 . Era datat din ziua n care a avut loc jaful. - Totui, este o dovad indirect, nu-i aa? - i-am spus oare c a ncercat s-l m pute pe erif nainte s fie prins? I - Nu, asta nu mi-ai spus. Atunci n-o s scape. l vor condamna pentru tentativ de omor. - Dar eu vreau s fie condamnat pentru Jafuri. Dac este unul din band, atunci o s stea de vorb cu mine i o s-mi spun totul. Vreau toate celelalte, nume. - Cum crezi c ai s-l convingi s vorbea sc? I - Gsesc eu ceva, i-a replicat Daniel. Ar fi mai uor dac ar exista un martor care s-l [recunoasc... [ - Eu nu mi-a face prea mari sperane, Da niel. S-ar putea ca femeile astea s ne fi spus ceeai poveste dintr-un cu totul alt motiv. Nici nu mai tiu ce s cred. Mi-am dat seama c nu

tim nimic relevant despre ele i prerea mea este c ar trebui s le cercetm puin trecutul. I - N-am s iau drept bun nimic din ce spun pn cnd n-am s verific. - Perfect, a replicat Cole. S-a uitat din nou pe fereastr exact la timp s o vad pe Re becca cum l lovete pe reporter peste bra cu umbrelua de soare. Chiar i de la distana asta putea s vad ct este de palid i de tulburatJ Fr s fie atent la ce face, i-a ridicat puin fusta i a pornit n grab s traverseze strada^ ct pe ce s intre ntr-o trsur. ntr-o fraciune de secund Carver a tras-o napoi. Un minut nai trziu, a intrat n fug n biroul poruncindu-i gardianului s rmn afar i s vegheze la u. Cole i Daniel au ateptat s-i recapete suflul. Daniel i-a oferit un scaun, dar ea a refuzat invitaia de a se aeza i a ncepui s umble cu pai mari de-a lungul i de-a latul biroului. Era ct se poate de evident c era foarte agitat. - De ce ai pus un om s m urmreasc pas cu pas? a ntrebat ea. - Pentru protecie, i-a rspuns Cole. - Dar de ce credei c a avea nevoie de protecie? - Dup tot ce s-a ntmplat asear, cnd s-au adunat atia oameni n faa nchisorii, am con siderat c cel mai bine ar fi ca toate trei s fii

n permanen pzite pentru a fi siguri c nu v deranjeaz nimeni. - Te-a suprat cumva omul nostru? a ntre bat-o Cole. - Nu. Nu din cauza domnului Carver snt suprat. El nu-i face dect datoria. - Atunci ce te supr? a insistat Cole. - Tocmai am auzit cea mai uluitoare tire de la reporterul la dezgusttor. Mi-a spus c a fost prins unul din banda Blackwater. A minit sau a spus adevrul? Pentru c s-a uitat la Daniel, i-a rspuns el: - Da, este edevrat. A fost prins unul dintre ei. - Viu sau mort? a ntrebat speriat. - Viu, dar grav rnit. I - Sper s moar, a optit, dup care i-a plecat capul la pmnt. Nu, n-ar fi trebuit s spun lucrul sta. Numai c au fost ucii atea oameni, iar dac e rspunztor, trebuie s pl teasc pentru crimele lui. tiu cum l cheam? - Nu tiu dac autoritile i cunosc numele sau nu, i-a rspuns Daniel. N-am ntrebat asta. - l aduc napoi la Rockford Falls s fie ju decat? - Nu, l-au dus la Blackwater, n Texas. - Este departe de aici? - Da, i-a rspuns Cole. - Perfect, a optit ea prnd uurat. Nu tre-

buie s-mi fac probleme c o s scape i o s 1 vin dup Jessica, Grace sau dup mine. S -a l lsat s cad pe scaun i a nceput s-i fa c l vnt cu batista. Criminalul i-a recunoscut c ri-f mele, nu? - Nu, nu le-a recunoscut. - Dar snt siguri c este unul dintre ei? N-qj s-i dea drumul, nu-i aa? A prut ngrozit de aceast posibilitate. Daniel a linitit-o repede. - N-or s-i dea drumul. Rebecca i-a privit minile, pe care le inea mpreunate n poal. - Oh, Dumnezeule, mi tremur minile! Nu snt obinuit cu asemenea emoii i agitaie^ iar sptmna asta a fost un adevrat calvar. Mai nti au fost criminalii la banc, apoi ; aprut n ziar numele meu ca martor, iar noap-i tea trecut - incendiul... Este prea mult. Pur i simplu este prea mult. Vocea i s-a frnt. Daniel s-a aezat pe marginea biroului ca s fie n faa ei. - tiu ct de ngrijortor este, dar... - Nu, nu tii, a rcnit ea. Snt... att... de speriat! Dup ce a recunoscut lucrul sta n oapt, a izbucnit n lacrimi i i-a ngropat faa n mini. Am fost att de la, dar acum am s fac ceea ce trebuie. Nu este nevoie s le mai deranjai pe Jessica i pe Grace, pentru c...

Nu a continuat. Daniel s-a aplecat spre ea i a ncercat s par nelegtor, n timp ce Cole i-a pus n mn un pahar cu ap. B - Poftim, bea asta, i-a sugerat el. Rebecca i-a ters faa cu batista i i-a | ridicat privirea spre el. - ncercai s nelegei. N-am vrut s tie f nimeni... Snt logodit cu cel mai minunat om I din lume. Este un om de afaceri respectat i [ foarte preocupat de aparene. Un scandal l-ar | distruge, l-au trebuit cinci ani ca s-i adune \ curajul s m cear n cstorie. Am crezut c m pot ntoarce acas ca i cum nimic nu s-ar f fi ntmplat. l-ai fi prins n cele din urm. Lo godnicul meu se nvrte ntr-o societate foarte sofisticat, de oameni bogai. nelegei de ce am vrut s pstrez tcerea? - Rebecca, ce ncerci s ne spui? a ntre bat-o calm Cole. - Eu snt martorul vostru! Eu m-am ascuns sub birou cnd a intrat n banc banda Black water. Poeta pe care ai gsit-o este a mea. Cei doi erifi au ncercat amndoi s-i con troleze reacia la auzul acestui lucru. Cole a fost cuprins de o mare uurare i s-a simit vinovat pentru asta. Era att de fericit c n-a fost Jessica! Daniel a simit o explozie de surescitare n vene.

A fost acolo i, slav Domnului, i-a vzut pe i toi! - Or s ncerce s ne omoare, nu-i aa? a l 1 ntrebat n oapt. - Te vom proteja, i-a promis hotrt Cole, m - O s m protejai voi, dar ei tot o s g seasc o cale s m reduc la tcere. - N-o s lsm pe nimeni s-i fac nici un* ru, s-a angajat Daniel. nainte s vorbeasc din nou, Rebecca i-a ters lacrimile. - tiu c ar fi trebuit s vorbesc mai curndS dar am fost foarte nspimntat. Am vrut pur i] simplu s m port ca i cum nu s-a ntm platl nimic i am tot sperat c o s-i prindei... n l cele din urm. mi pare foarte ru c am m in it* Nu este felul meu s m port cu atta laitate. I - Ai fost speriat, a intervenit Cole. - Da, a optit ea. Iar acum srmanele Jes-1 sica i Grace au fost trte n tot acest comar,! Nici una din ele nu a fost n banc la ora nchiderii. tiu, pentru c eram acolo i dac a fi i avut curajul s vorbesc mai curnd, n-ar tri j acum cu teama de ce li s-ar putea ntmpla. - Ai fost vzut n banc mai devreme n i acea dup-amiaz, a remarcat Cole. - Da, am fost, dar am revenit. Aveam de j terminat nite treburi. Am crezut iniial c doar intru n banc i... O expresie de nfrngere i-a

trecut pe fa. Am s merg la Blackwater cu voi ca s-l vd pe cel prins. Dac este unul din banda Blackwater am s-l recunosc i am s depun mrturie la tribunal. i-a ters nc o lacrim de pe obraz nainte s continue: V Implor! Lsai-le pe Jessica i pe Grace s-i vad de vieile lor. Vor s plece din ora n dup-amiaza asta, ct de repede pot, i cred c ar trebui s li se permit. N-ar trebui hruite sau pedepsite din cauza laitii mele. Nu tre buie s v mai facei probleme c cei din band s-ar ntoarce dup ele. M-am gndit n delung la treaba asta i cred c am gsit solu ia perfect ca ele s fie lsate n pace. \ - i care anume? a ntrebat-o Daniel. - Am s-i spun reporterului, pentru ziar, c eu snt martorul. Snt sigur c o s publice tirea pe prima pagin, n ediia de mine di minea. Cum plec de aici, m duc direct la el, ia redacie. Daniel a cltinat din cap. Cole a pus cana de cafea pe birou i a fcut un pas spre ea. - Nu te putem lsa s faci lucrul sta. - Nu m putei opri! a strigat la ei. Am s le protejez pe Jessica i pe Grace ct am s pot eu mai bine. Este vina mea c au fost implicate n comarul sta. S sperm c unul din banda Blackwater o s citeasc interviul i c o s le lase pe srmanele femei nevinovate n pace.

- Ba te pot opri, a contrazis-o Daniel. N-al s vorbeti cu nici un reporter. M-ai neles? - Dar trebuie s tie toat lumea c G raca l i Jessica n-au fost acolo. Nu nelegei? S ntl tratate ca nite leproase n oraul sta i n-au# fcut nimic ru! Prea s fie pe punctul unei crize de isterie Cole a ncercat iute s o calmeze. - Nici tu n-ai fcut nimic ru, Rebecca. Ai fost pur i simplu n locul nepotrivit la momentuB nepotrivit. - Jessica i Grace tiu c ai venit s ne . vorbeti? a ntrebat-o Daniel. Cnd Sloan v - a i ncuiat pe toate trei n celul, le-ai spus c tu eti martorul? De asta ne-ai turnat toate eai poveste? A prut surprins. - Amndou erau nspimntate. mi a m in ^ tesc c le-am spus c am de gnd s v relatez* vou. De ce? i ele v-au spus exact acelai 1 lucru? Nici unul din erifi nu i-a rspuns ia ntre- bare. - Le-ai spus c ai vzut jaful i cum au fost I comise crimele? a insistat Cole. - Nu, nu le-am spus, dar cred c tiau. 1 Nespunndu-v ce bnuiau, m protejau pe ] mine. Amndou snt nite doamne cu suflet ] foarte mare i au vrut s m ajute. Pot s m

pachetez i s fiu gata de plecare ntr-o or. Vreau s plecm ct mai repede posibil, r Cu un gest al capului, Daniel i-a artat lui Cole s ias puin afar cu el. Au lsat ua deschis, dar au vorbit n oapt, ca Rebecca s nu aud. - Nu trebuie s se apropie de reporterul la, a murmurat Daniel. - Snt de acord, a spus Cole. Totui, are dreptate n legtur cu plecatul. Ar fi bine s o scoatem ct mai repede din ora. - Voiam s ateptm... - Ce? a ntrebat Cole.

eriful Cooper i doi erifi adjunci vin de la Salt Lake City ca s ne ajute. Trebuie s I soseasc din clip n clip i vreau s-i las s I aib grij de Jessica i de Grace, n timp ce noi | doi o escortm pe Rebecca la Blackwater. j 1 - i dac Jessica i Grace vor s plece ntre timp din Rockford Falls? Or s fie n siguI ran? r - Da, a rspuns Daniel. Cooper i adjuncii j lui le vor nsoi ca s fie siguri c nimeni n-o s le fac nici cel mai mic ru. f - Ai ncredere n acest Cooper? r - Sigur c da. Este un om bun. Am mai lucrat cu el i la alte cazuri. Ai ncredere n [ mine. tie ce face. Rebecca a izbucnit din nou n plns, iar cei

doi erifi au fost imediat lng ea. - Or s vin dup mine, nu-i aa? Cole a vrut s o mint, dar Daniel a fost mai rapid i dureros de sincer. - Da, probabil c vor veni, dar n-o s-i l-i sm s se ating de tine. - Trebuie s plec acum, a cerut ea.. Nu mj rmn aici nici un minut. Este prea periculos, adugat cuprins de panic. - nainte de orice decizie, trebuie s ne spi^ exact ce s-a ntmplat din clipa n care ai intr| n banc. - Nu, trebuie s plecm imediat. V spun tot ce vrei s tii n tren, cnd am s m sil n siguran. - Rebecca, trebuie s aflm detaliile acui a insistat Daniel. Suspina i tremura toat. Frngndu-i m^ nile, a nceput s vorbeasc aproape n oapti - A fost ngrozitor! mi amintesc c m gri beam i nu mi-a plcut c eram nevoit s stau din nou la rnd. N-am vorbit cu nici unul dintrd ceilali clieni ct am ateptat. Banca urma s se nchid, iar casierii erau foarte ncei. Eram n grijorat c n-am s reuesc s-mi termin toate cursele. Oh, Dumnezeule, Franklin m-a ajutatj iar acum este mort. L-am cunoscut la biseric i era un om foarte bun. n clipa aceea a intrat pe u un mesager

de la hotel. Era un biat nalt i slab, cu urme de vrsat pe fa. m - erif federal Ryan? mi pare ru c v [ ntrerup, dar mesajul pe care trebuie s vi-l n[ mnez este urgent. I l-a dat plicul sigilat lui Daniel, cu ochii int la Rebecca. I - De ce plnge? a ntrebat el. Nu i-a rs puns nimeni. Doamn, pot s fac ceva pentru dumneavoastr ca s v simii mai bine? a I ntrebat-o el. f Rebecca a cltinat din cap. Biatul a ridicat din umeri, apoi l-a ntrebat pe Daniel dac vrea s duc vreun rspuns. Daniel a citit mai nti coninutul plicului. Spune-i domnioarei Winthrop c am s vin ceva mai trziu. A spus c este urgent, a repetat mesa gerul. Vrea s prseasc oraul. Mi-a spus-o cu gura ei chiar nainte s intre doctorul ca s o [consulte. [ - Du-te la hotel i spune-i c am s vin de ndat ce am s termin aici cteva lucruri. [ - i nu este domnioara Winthrop, a spus mesagerul pornind spre u. Este Lady Win throp. Are titlu nobiliar, a adugat el cu impor tan. Mi-a spus recepionerul de noapte. Daniel nu i-a acordat nici o atenie biatului. Rebecca i tergea lacrimile cu batista lui

Cole. De ndat ce mesagerul a nchis ua n urma lui, Daniel a nceput s o bombardeze cu ntrebri: - Ci erau? - apte. Erau apte brbai. Nu i-am vzul! pe toi la fa. - la-o de la nceput i spune-ne totul, i-a cerut Cole. Rebecca i-a aplecat capul, a nchis ochii l apoi le-a prezentat o relatare concis a ceea ce s-a ntmplat la banc. Cnd a terminat, plngea din nou cu sughiuri i s-a agat de mna lui Cole. - Retrirea acestui comar este aproape la fel de ngrozitoare ca i cum ai fi acolo... - tim ct de greu a fost s faci lucrul sta! i-a spus Cole btnd-o cu nelegere pe spate. I - Ne-ai fost de un imens ajutor, a aprecia! Daniel. - Mai ai vreo ntrebare? l-a chestionat ColeJ - Nu, ne-a spus tot ce trebuia s tim. Rebecca s-a ridicat, a tras adnc aer n piept ca s se liniteasc, dup care a spus: J O s-i prindei pe toi, nu-i aa? Promite c o s-i prindei. - Promitem, i-a rspuns Cole. - A zice s te odihneti puin nainte s te j apuci de mpachetat, a sftuit-o Daniel condu-1 cnd-o spre u.

- V place sau nu, eu prsesc astzi ora ul sta, a ameninat ea. Dac avei vreo 1brum de decen, nu-i spunei Jessici i lui Grace c eu snt martorul, pentru c asta n-o s fac altceva dect s le supere i nu vreau s m urasc pentru c n-am vorbit mai curnd. ; - Snt sigur c amndou ar nelege de ce n-ai vorbit, dar nu-i face probleme. Eu i Cole nu avem de gnd s le spunem. i vom pleca i astzi, i-a promis Daniel. - Mulumesc. Am s fiu gata ntr-o or. Escorta o atepta s o conduc napoi la hotel. Omul a sugerat s schimbe ruta la ntors i s mearg pe o strad paralel cu hotelul. Era narmat pn n dini i Daniel a remarcat felul n care a cercetat strada nainte de a porni, ceea ce l-a convins c Rebecca se afla | pe mini bune. ' - Ce vrea Grace de-i att de urgent? l-a ntrebat Cole. - Nu-mi scrie dect c dorete s vorbeasc cu mine nainte de a prsi oraul. i nchipuie c este n stare s coboare din pat n situaia ei i s mne un atelaj. Femeia asta n-are nici un pic de minte! - Este n schimb hotrt, a remarcat Cole. Am sentimentul c ar putea s se descurce dac am lsa-o. - N-o s-o lsm s plece nicieri singur.

Cooper va sta cu amndou pn cnd vor fi I prini toi membrii bandei Blackwater. - Asta ar putea s dureze al dracului de mult! - Nu cred. Dac afl despre Rebecca, vor | veni dup ea i, cu voia Domnului, o s-i prin dem pe toi. - Ai de gnd s o foloseti ca momeal, nu?j - Am de gnd s o duc vie la Blackwater. | Cole a dat aprobator din cap. - M-am gndit eu c Rebecca este martorul,! dar nu era dect o bnuial. Nu, nu este adev-] rat. Am sperat s nu fie Jessica. n timp ce vorbea, Cole privea afar pe fereastr. N-ai zis; c Grace voia s te duci s o vezi la hotel? al ntrebat ntorcndu-se spre Daniel. - Aa scria n biletul pe care mi l-a trimis, j - Tocmai traverseaz strada cu Sloan, n -S cins tot, n urma ei. - La toi dracii! .a Daniel a nit pe u exact n clipa n care Grace cobora pe trotuar. A nfcat-o de mn I i a tras-o n birou. - Pentru numele lui Dumnezeu, de ce te-ai 1 dat jos din pat? Grija pentru starea sntii ei era absolut 1 evident pe faa lui. i-a zis c arta de parc j este un mort viu i se atepta s leine n orice | clip. Era nc uor umflat n partea stng a ]

feei. A simit dorina s o ridice n brae i s o aduc napoi n hotel. A tras-o lng el, uitndu-se afar, pe strad. Sloan se rezemase de perete gfind. t - Trebuia s te vd, i-a explicat Grace. eri ful i luase micul dejun n restaurant, aa c m-am furiat pe ua din spate. [ - Am vzut-o cu coada ochiului cobornd scrile, a intervenit Sloan. A trebuit s las farfu ria plin cu mncare ca s fug dup ea. Grace ncerca s dea dovad de rbdare. - Daniel, trebuie s-i vorbesc. mi pare ru c te deranjez, dar este teribil de important. S-a uitat n jur, n birou, apoi a ntrebat: Jessica nu a ajuns nc? Ne-ai spus s fim toate aici n cursul dimineii. - York a condus-o acas la doctorul Law rence ca s o vad pe Tilly, a intervenit Sloan. A luat i biatul cu ea. - Ce dracu este n capul vostru, femeilor? a izbucnit Cole. Trei poteniali martori se plimb prin ora fr nici o grij. Pn i sfinii i-ar iei din mini! M duc la locuina doctorului Law rence s o duc pe Jessica napoi la hotel. i, uitndu-se la Sloan, a adugat: i dac am s fiu nevoit s o trsc, pe Dumezeul meu c am s-o fac! eriful s-a ferit din calea lui, petrecndu-l cu privirea cum traverseaz strada. n clipa aceea,

Daniel i-a trntit ua n nas lui Sloan, ca s poat vorbi n particular cu Grace. - De ce este att de suprat Cole? - Este suprat pentru c tu, Rebecca i Jessica ne facei imposibil sarcina de a v ; apra. - Dar nu crezi c ziua n amiaza mare ar putea ncerca cineva s... - Te duc napoi la hotel, a ntrerupt-o el. 1 - Nu, a insistat Grace. Trebuie s-i spun ceva. Este important, Daniel. A ncercat s-i impun s nu-l mai in de mn, considernd d slbiciune faptul c se crampona de omul legii, dar i era greu s se hotrasc. Era att de speriat, nct abia i putea aduna gndurile* Ce avea de gnd s fac urma s-i schimb^ irevocabil viitorul, iar toate visele ei aveau s se prbueasc. Nu avea totui de ales. Tre buia s fac ceea ce se cuvenea. Daniel a ce dat. - Bine, Grace, ce vrei s-mi spui? - Eu snt martorul tu, a reuit ea s ar ticuleze. Eu snt cea care m-am ascuns sub birou. n afara faptului c-i treslta muchiul m a x i larului ncletat, Daniel nu a avut nici o alt ] reacie. - Tu eti martorul? a ntrebat el. - Da, mi pare ru c n-am avut curajul s ]

vorbesc mai curnd, dar am fost nspimntat. Jessica i Rebecca prsiser deja banca. i-au spun adevrul. Eu nu, iar acum le-am provocat attea neplceri. Acum ai s le lai s plece, nu? Daniel nu i-a rspuns. Intuiia lui i spunea c minte. Cu fiecare clip devenea tot mai fu rios. - Ci au fost? - apte, a rspuns pe loc. Ochii au nceput s-i strluceasc de la, crimi, iar Daniel a simit dorina de a o alina i a o zgli n acelai timp. N-a cedat ns nici unuia din cele dou im pulsuri. - Bine, te duc napoi la hotel i poi s-mi povesteti totul. - Dar snt ngrijorat pentru Rebecca i Jes sica, a strigat ea. Cred c am gsit o cale pen tru a fi sigur c vor fi lsate n pace. Daniel bnuia ce urmeaz i a lsat s-i ias un muget. | - Ah, la toi dracii, doar n-ai vorbit cu re porterul, nu? ntrebarea a surprins-o, pentru c tocmai n clipa aceea i-a trecut prin cap ideea. - Nu, dar vreau s vorbesc. M-am gndit s m duc la redacie i s le cer gentlemenilor de acolo s publice tot adevrul n ziarul de mine.

Snt sigur c reporterul va fi bucuros s as culte ce am de spus. - N-ai s vorbeti cu reporterul, i-a poruncii rstit i a strns-o de mn ca s neleag c vorbete serios. Grace a fost uluit de izbucnirea lui mni-] oas. Era furios, i-a dat seama de asta, pentru! c ochii lui albatri au devenit reci ca gheaa. :'m - Am crezut c o s te bucure mrturia] mea. Nu neleg de ce eti furios, Daniel? Daniel a tras aer n piept, dup care a ntre-] bat-o: - Grace, spui adevrul? Ea i-a smuls mna dintr-a lui i a ncercai s treac pe lng el. - Mai este ceva ce trebuie s tii. -D a ? - Focul... n-a fost un accident. mi amintesc! ce s-a ntmplat i... da, mi aduc aminte de mere. - Mere? a repetat el, nenelegnd evident abolut nimic. - Nu puteam s dorm. Nu este ceva neobi nuit la mine. Am avut impresia c aud de jos un zgomot ciudat. Ca un clinchet de pahare. - Nu neleg. - tii... cnd se rostete un toast i se cioc nesc pahare. sta era sunetul pe care am avut impresia c-l aud.

- Am intrat n sufragerie s nchid fereastra i n clipa aceea am simit miros de petrol laml pant. Am pus mna pe pervazul ferestrei i f mi-am dat seama c era plin de gaz. Ca i cum j tocmai l turnase cineva. - i apoi ce s-a ntmplat? - Dup cin, Tilly a pus un coule cu mere I pe masa din bucttrie. I le dduse una din ' fiicele ei. - Ce legtur au merele cu focul? - Am simit miros de mr. tiu c pare o prostie, dar cred c cineva mnca din mr. Am vrut s fug sus s le trezesc pe Jessica i pe Tilly, dar dintr-o dat mi-a fost fric s m mai mic. Am simit curentul fcut de deschiderea

II

K - i ce ai fcut? t - Tilly nu se simea prea bine i n-am vrut s o deranjez, aa c mi-am pus halatul i pa pucii, i am cobort s vd despre ce este vorba. Dac bate cineva la ua din fa, mi-am zis, n-am s-i deschid, firete. Aveam de gnd s spun oricui ar fi fost s vin a doua zi di mineaa. Cnd am ajuns n hol am observat c ferestra de la sufragerie era larg deschis. Vntul mica perdelele. Am nceput s m ngri jorez, pentru c mi aminteam perfect c eu am nchis ferestrele nainte s m culc, fiind ultima care a urcat. t - i ce ai fcut atunci? a ntrebat-o Daniel.

uii care leag buctria de sufragerie i am am auzit scritul balamalelor. tiam c cineva vin< ine spre mine; l simeam venind. M-am ntors l i am nceput s ip, dar nu tiu dac am s c o s l sau nu vreun sunet. - Asta a fost clipa n care ai fost lovit, nu? - Nu-mi amintesc cnd am fost lovit. m fe amintesc numai c m-am ntors i apoi pe tirij aplecat deasupra mea, i eram afar... n iarbj Dac Jessica nu m-ar fi gsit i nu m-ar fi trt afar, a fi murit n flcri. Eu snt martorul ti a optit din nou. Nu vreau s le fac ru Jel sici sau Rebecci. Ele snt nevinovate. Daniel nu s-a putut abine s n-o ating. 4 ntins mna i i-a ters o lacrim de pe obraz. - i tu eti nevinovat, Grace. S-au privit ndelung n ochi. Daniel era a pleit de dorina de a o ti n siguran. A dat gre cu soia i cu fiica lui pentru c nu a fost acolo s le protejeze. i n clipa aceea s-a hotrt c n-o va scpa pe Grace din ochi Cine va ncerca s-i fac ru, va trebui s S treac nti de el. - Daniel, te simi bine? - Da, m simt bine. - Ari... ngrozitor de furios. - Nu vreau s i se ntmple ceva, Grace. 1 A prins-o de umeri, strngnd-o cu p u te re ,* protector. O durea, dar Grace tia c dac i-ar 9

J
:

fi spus lucrul sta, Daniel s-ar fi simit ngrozi tor. l-a ndeprtat delicat minile i le-a inut ntr-ale ei. - N-o s mi se ntmple nimic. - Am s te protejez. - Da, a fost ea de acord. Iar eu trebuie s-i protejez pe Jessica i pe Caleb. - De ce? a ntrebat-o ridicnd dintr-o sprin cean. - Fiindc i-a riscat viaa pentru mine! - i Rebecca? Te simi rspunztoare i pentru ea? - ntr-un sens, da. A fost att de bun i de atent cu mine! Daniel i-a nconjurat umerii cu braul. - Vino, am s te duc acas, Miss Winthrop. Nu, nu este corect, a tachinat-o el. Lady Win throp, nu-i aa? - Nu, Daniel. Grace. Pur i simplu Grace. - Oh, Grace! Nimic nu este simplu cnd este vorba de tine. Absolut nimic!

Capitolul 20
Copilul era n btaia putii. Ar fi vrut s-l omoare pe el mai nti, dar nu a cedat tentaiei pentru c n cazul sta mama ar fi avut timp s fug i ea era inta principal. Trebuia neaprat s moar. Alturi de ea mergea un erif ad junct, narmat pn n dini i foarte vigilent. Johnson i-a schimbat poziia pe burt, hotrt s atepte pn cnd traverseaz toi trei strada. De pe acoperiul magazinului universal unde era cocoat, avea o deschidere clar spre drum, iar cu Winchester-ul nu avea cum s ra teze. Rbdare, i-a zis simind cum l cuprinde un val de nfrigurare. Mai nti escorta, apoi fe meia, apoi copilul. Unu, doi, trei - simplu ca bun ziua. Anticiparea l ameea. Fiorul care-l cuprin dea nainte de a ucide era asemenea celui pe care-l simea cnd se afla cu o femeie. Ba nu, chiar mai grozav, i-a zis, mult mai grozav. Cei trei nu se grbeau, mergeau alene pe trotuar, absurd de indifereni i, din fericire, in

contieni de faptul c nu mai aveau dect c teva secunde de trit. Clul lor a chicotit fericit ca un adolescent, ateptnd momentul propice. Jessica se dondnea cu escorta ei n leg tur cu destinaia. Ea voia s mearg la n chisoare, dar York era hotrt s o duc napoi la hotel. Adjunctul angajat de Sloan era un om ters, care avea o singur mndrie - mustaa n furculi! Mustile lungi i negre erau rsucite n sus, de ambele pri ale nasului. Folosea o pomad care fixa i nepenea fiecare fir de pr, astfel nct atunci cnd vorbea mustaa nici nu se clintea. Jessica l-a luat pe Caleb de mn, cobornd de pe trotuar pe strad. York a susinut-o de cot, ncercnd s o ghideze s traverseze. n spatele lor nu era nici un fel de trafic, pentru c, dup cotitur, strada se termina cu o nfund tur. Cnd Caleb a vrut s o ia la fug nainte, Jessica s-a asigurat mai nti c nu este nici un pericol i numai dup aceea i-a dat drumul de mn. Copilul a nceput s alerge. S-a poticnit de vreo dou ori, dar i-a recptat rapid echilibrul i a continuat. Jessica i York au mrit pasul ca s in ritmul cu el. Caleb sporovia singur pe nelesul lui, iar Jessica zmbea ca o mam mndr de isprvile pruncului ei. Cnd s-a apropiat de Cole, Caleb a

ridicat braele i a cerut sus att de tare, nct a rsunat ntreaga strad. Johnson s-a ridicat n genunchi, i-a aezat Winchesterul n poziie i a tras. Escorta Jessici a czut pe loc. Jessica a l ipat. York era deja cu faa n jos, n praf. Glon- \ ul i-a ptruns n inim, exact aa cum a plnuit \ Johnson. Niciodat nu a ratat. Jessica s-a lsat n genunchi i a ncercat ] s-l ntoarc pe York cu faa n sus ca s-l ajute. Era tot plin de snge. - Domnule York, l-a strigat ea. Nu... Nu... Domnule York... A ntins mna dup pistolul din toc trgndu-l afar i, exact n clipa aceea, o alt mpu ctur a mucat pmntul chiar lng ea. A ipat din nou, a lsat s-i cad arma din mn, dup care a ridicat-o iari. - Culc-te la pmnt, a rcnit Cole alergnd ct l ineau picioarele. mpucturile veneau de pe acoperiul magazinului general, dar Cole nu putea s vad poziia exact a trgtorului. I Rcnea ntruna la Jessica s ias dracului de pe strad i s se ascund, dar ea nu-l asculta. 1 A ridicat pistolul cu amndou minile i s-a ] uitat spre acoperi ncercnd s trag. Tremura ] att de tare, nct aproape a scpat din nou I arma, iar cnd, n sfrit, a tras, glonul a spart j geamul de la fereastra etajului cldirii. Pocnetul |

mpucturii l-a nspimntat pe Caleb, care s-a ntors i acum alerga spre mama lui. j - Nu! a strigat Jessica din toate puterile. | Johnson o urmrea cum alearg n ntmpinarea copilului. Se juca cu ea. Se distra att de bine, nct nu se putea abine s nu se joace puin de-a oarecele i pisica. Pentru c-i fcea o plcere imens s vad groaza n stare pur pe faa femeii, voia s prelungeasc momentul. Copilul a intrat rapid din nou n btaia armei lui. i Grozav! Johnson a zmbit gndindu-se din nou s-l omoare pe biat naintea mamei ca s se poat des.fta cu expresia ei. Trebuia s fie ceva de neuitat! Femeia se mica prea repede dup placul lui. Nu putea lsa lucrurile aa, i-a zis cu un chicotit, trgnd din nou un glon chiar n faa ei. Femeia a mpietrit pe loc. ,Aa-i mai bine, a optit el, dar n clipa aceea ea s-a micat din nou, nct a fost nevoit s mai trag un glon la picioare ca s o opreasc. Faa femeii s-a um plut de praful mprtiat de impactul glonului. Dac o ia din nou la fug s-a terminat. Domnul o s fie cu ea - i va avea curnd acest prilej, i-a zis Johnson, dac se va duce direct n rai. S fie oare att de pur precum pare? Johnson se ndoia sincer de lucrul" sta. Nu exista femeie pur i n-avea de gnd, deocam

dat, s o trimit pe femeia asta nici n rai, niti n iad. Ea trebuia s sufere mai nti. Dup re gulile lui, nu ale Celui de Sus; dar n mintea lui era la fel de atotputernic pentru c i el avea puterea s hotrasc cine s triasc i cine s moar. - Gata, a optit intindu-i direct inima. Numai cteva secunde trecuse de la prima mpuctur, dar lui Cole i s-a prut o venicie pn cnd a reuit s ajung la Jessica. S- aruncat nainte culcnd-o la pmnt. S-a rosto^ golit pe spate acoperind-o cu trupul su, cu pistolul deja n mn, cutnd din priviri inta. Acolo... n colul acoperiului... o lucire me* talic. - Al meu eti, a murmurat cu o fraciune de secund nainte s trag. Al doilea glon a lovit din plin. Banditul a zvcnit, a czut n genunchi, apoi s-a prbuit la pmnt. Cole a mai tras trei gloane n el n timp ce cdea. Cu atenia concentrat asupra banditului, s-a ridicat ncet n picioare i a nceput s nain teze. Era peste msur de furios. n urechi i rsunau urletele lui Caleb. Copi lul sttea jos n praf i plngea dup mama lui. ] Ridicndu-se cu greu n picioare, Jessica a pornit spre el. Era prea slbit ca s-l ia n j brae i s-a lsat n genunchi lng el. Copilul 1

s-a prins de fusta ei i i s-a aruncat la piept. Jessica i-a ncolcit braele n jurul lui i a nceput s se legene, plngnd cu sughiuri. Daniel a auzit mpucturile de la nchisoare i alerga spre casa doctorului Lawrence, l-a v zut pe Jessica i pe Caleb n mijlocul strzii, s-a oprit s se asigure c n-au pit nimic, dup care i-a continuat drumul spre Cole, care se afla lng banditul mort. Gfind, Daniel a ajuns exact n clipa n care Cole l ntorcea pe bandit, cu piciorul, cu faa n sus. Nu mai avea ntreg nici un oscior al feei. Era att de desfigurat de impactul cu pmntul, nct nici mcar propria-i mam nu l-ar mai fi recunoscut. - tii cine este? l-a ntrebat Daniel. - Poate ne spune Rebecca... dac-l poate recunoate. Probabil c este unul din band. - Da, probabil. Ei bine, Grace tocmai mi-a spus c ea a fost n banc n timpul jafului. Se jur c ea este martorul. Cole a fost luat prin surprindere de aceast veste. - Care dintre ele spune adevrul? a ntrebat el. - Al naibii s fiu dac tiu, a bombnit Da niel. S-a aplecat lng cadavru i a nceput s-l scotoceasc n buzunare cutnd ceva dup care s-l identifice. Cole a rmas pe loc un minut sau dou,

pn cnd a fost sigur c i poate controla furiaj Apoi a pornit ncet spre Jessica, care sttea jos, cu fiul ei n brae. A prins-o de umeri i a ridicat-o. Ea a ncercat s se deprteze de el. Cole i-a vzut atunci pistolul n mn i i l-a smuls^ aruncndu-l jos, n spatele lui. Caleb a ntins braele spre el, dar Jessica n inea strns. Tremura nc i respira sacadat. 1 - De ce dracu nu te-ai culcat la pmnt cncB i-am spus eu? a ntrebat-o cu o voce dulce ca mierea. ntrebarea i felul n care i-a pus-o au de rutat-o. Nu-i ddea seama dac era sau nu: furios. - Ce ai spus? - i-am cerut s-mi explici de ce nu te-ai] aruncat la pmnt ca s te fereti atunci cnd: i-am poruncit s o faci, a repetat el rar. - Eti furios. - Da, snt. - Vrei s rcneti la mine, nu? - Da, aa este, a recunoscut Cole. Dar] n-am s-o fac. L-a tulbura pe Caleb, iar rc-j netele nu ajut la nimic. Data viitoare, Jessica, s faci aa cum i spun eu. Nu te pot proteja dac tu nu o faci. - Data viitoare? a rcnit ea. Caleb a izbuc nit din nou n lacrimi.

- Ah! La toi dracii, uite ce-ai fcut acum, a bombnit Cole. Daniel s-a apropiat de ei, fr s se gndeasc ce face, a luat copilul din bra ele Jessici, ntorcndu-se n aa fel nct Ca leb s nu vad cadavrul din spatele lui. - Dragul de tine, a optit el btndu-l cu delicatee pe Caleb pe spate. mpcat cum se cuvine, copilul a pus capul pe umrul lui Daniel i i-a vrt degetul mare n gur. - Ai gsit vreun act de identitate? l-a ntre bat Cole. - Nu, i-a rspuns Daniel. Avea buzunarele goale. Jessica i-a luat mna lui Cole; a neles, n sfrit, ce i-a spus mai devreme. - N-am fcut ce mi-ai poruncit pentru c nu gndeam. Nu voiam altceva dect s ajung la fiul meu ca s-l protejez de nebunul la. -neleg, dar, Jessica, nu pot... - mi pare ru dac felul n care m port te supr sau te ofenseaz, l-a ntrerupt ea strngndu-l de mn, dar i jur c aa a proceda din nou. Nimeni n-o s-i fac nici un ru fiului meu. Sfinte Dumnezeule, nu m gndesc la alt ceva dect la ceea ce se putea ntmpla. Caleb ar fi putut fi omort! Cole n-a trebuit s se ntind dup ea; i s-a cuibrit singur n brae, simind nevoia dispe

rat de a fi alintat. A strns-o puternic la piept. - N-ai s izbucneti din nou n plns, nu? a j ntrebat-o morocnos. Ai s-l sperii pe Caleb. ] - Nu, n-am s plng, dar tu n-ai cum s nelegi, i-a spus n oapt. Este vina mea c domnul York este mort. Era un om att de bun! Dac n-a fi fost eu, el ar mai fi fost n via. - Gata acum. Nimic din ceea ce s-a ntm-^ plat nu este din vina ta. Srmanul copila!; Acum s-a terminat totul. tiu c a fost ngrozitor. - T u nu nelegi. - Ce nu neleg, iubito? A fost mai uluit el dect a prut s fie ea de faptul c a folosit aceast dezmierdare. Ce l-a uimit i mai tare a fost uurina cu care a rostit ' cuvntul. - N-am tiut s folosesc pistolul. - Te-ai descurcat foarte bine. - Ba nu este adevrat, l-a contrazis ea. i j trebuie s tiu s-l folosesc. - Jessie, tiu c am intervenit n ultimul m o-1 ment, dar l-am dobort pe ticlos. Pot s te protejez. Ai puin ncredere n mine i las-m ! s-mi fac treaba. - Am ncredere n tine, dar trebuie s tiu cum s-mi protejez fiul. Daniel i l-a adus pe Caleb i l-a dat mamei ! sale.

- A pit ceva? l-a ntrebat el pe Cole. - Nu, este doar puin zdruncinat. - Eu am fost, a spus ea brusc. Eu am fost acolo. - Poftim? a ntrebat Daniel, nelegnd dintr-o dat ce tot ncearc ea s-i spun. - Las-m s ghicesc, a mormit el. Jessica i-a ridicat privirea spre Daniel, pe ste umrul lui Cole. - Eu snt martorul tu. - Oh, la toi dracii! a njurat Daniel oftnd. Caleb a repetat imediat njurtura. Cole a strns-o mai tare la piept pe Jessica. A venit de bunvoie la el i nu avea de gnd s-i dea drumul aa uor. - Ce se ntmpl aici? a ntrebat Daniel tot mai furios. - tii ce cred eu? a spus Cole strngnd-o i mai tare pe Jessica la piept. A dracului nghe suial a mai fost sub biroul la!

Capitolul 21

Biroul din cldirea nchisorii era nesat de oamenii legii. eriful federal Jack Cooper, e ri-l ful operaiunilor din Salt Lake City, i doi erifrl adjunci,'pe nume Specer i Cobb, tocmai sosi- ser n Rockford Falls. Cei trei brbai au f cu un drum greu i erau obosii i plini de praf. | Cooper era prieten bun cu Daniel. Au m a il lucrat mpreun la cteva anchete n trecut, dei 1 n nici una dintre el nu a fost implicat v re o l femeie, toate fiind mult mai puin complicate l ntortocheate. Ca i Daniel, Cooper nu era deloc strin de comportamentul periculos sau bizar al criminal Iilor. A escortat odat un reverend autoproclal mat, cu o vorb mieroas, i care a ucis ij mutilat cu brutalitate 16 brbai cu prul rouj convins fiind c sta este un semn c snt pro geniturile diavolului. Nebunul cita n permanen greit din Scrip tur, susinea c n fiecare zi fix la ora prnzuluil aude vocea Domnului i nu a acceptat avocat. ]

O s vin s depun mrturie pentru el n sui Dumnezeu, susinea lunaticul. Ca o ironie a sorii, judectorul cruia i s-a ncredinat ca zul s-a ntVnplat s aib un pr portocaliu-morcoviu i nu i-a trebuit prea mult s recomande juriului ca omul vinovat s fie spnzurat. t v Cooper fcuse i vzuse multe la viaa lui. Foarte bronzat, cu linii adnci sub ochii castanii i cu prul prematur presrat cu fire argintii, arta mai mult a senator dect a om al legii. Nimic nu-l impresiona. Dup ce a citit nsemnrile lui Daniel, a pus blocnotesul pe birou i s-a aezat. Cei doi ad junci stteau rezemai de perete, n spatele lui. I - Am impresia c femeile astea trei v con duc investigaia, a remarcat ntinzndu-i pi cioarele lungi i ncrucindu-i gleznele. Cole tocmai intra pe u i a auzit afirmaia I lui. Daniel l-a prezentat erifului federal i ad[ juneilor lui. - El este eriful federal Clayborne. Este nou n meserie. . Adjuncii s-au grbit s-i strng mna. Plin de admiraie, Spencer l-a ntrebat: - Numele mic este Cole? Sntei acel Clay borne? f - Da, i-a rspuns Cole. - Am adzit totul despre dumneavoastr, domnule!

- De bine? I-a ntrebat Cole, gndindu-se ce o fi auzit. - Da, domnule. S-a uitat la cellalt adjund i i-a spus n oapt: Clayborne este o legend n Montana. Cobb a fost impresionat. Cooper l-a vzut pe Cole c i ridic ochii spre tavan ntr-ur gest de exasperare i a zmbit. - Biei, ce-ar fi s v ducei acum la hotel i s v curai. Dup ce mncai, preluai d vreme schimbul de la erif i oamenii lui. Cei doi s-au ndreptat spre u, dar, nainta s ias, Spencer s-a ntors, s-a oprit i s-a uitat la Cole. - erif Clayborne, este adevrat ce s-a n tmplat la Springfield? - S nu crezi tot ce auzi, i-a replicat Cole. ] - Dar este adevrat, nu? l-ai mpucat pe toi cei patru membri ai bandei Murphy nainte ca vreunul dintre ei s apuce mcar s scoat pistolul, nu-i aa? - D-i drumul Spencer, i-a ordonat Cooper, j l pui ntr-o situaie neplcut pe eriful federal Clayborne. Cole a izbucnit n rs. De ndat ce adjuncii au nchis ua dup j ei, a spus: - Arat ngrozitor de tineri. - Snt tineri, a intervenit Cooper. Dar snt \

iui cu pistolul i vor s devin oameni ai legii. Snt mai duri dect par. j. - Am decis s schimb planurile, i s-a adre sat Daniel lui Cole. O duce Cooper pe Rebecca la Blackwater, iar noi doi pe Grace i Jessica. Ne desprim i ne ntlnim toi la Red Arrow, joi. Asta dac nu intervine ceva neprevzut. - Pentru mine este perfect, a spus Cole. - Eu am fost de prere c ar trebui s cl torim mpreun, a intervenit Cooper, dar Daniel crede c este mai sigur dac merge fiecare cu alt tren. i- - Trei femei frumoase la un loc ar atrage cu siguran atenia, a spus Cole. - Cooper tocmai mi-a spus c are un ordin semnat de judectorul Abbot, l-a anunat Da niel. - Cine este Abbot? - Un judector din Salt Lake. Judectorul din Blackwater i-a telegrafiat lui Abbot, cerndu-i s-l ajute s obin cooperarea noastr. Pentru c noi sntem n misiune special, nu sntem obligai ce facem ce zic ei, dar cred c ar trebui s fim de acord. Una dintre femeile astea i-a vzut pe criminali i, pe Dumnezeul meu!, va depune mrturie. - Judectorul din Blackwater este foarte fu rios i nu-l cbndamn pentru asta, a intervenit Cooper. nti, Daniel i telegrafiaz i-i spune c

s-ar putea s aib un martor. Apoi, femeile spun c n-au fost acolo, dup care se rzgndesc i spun c, ba da, au fost. Ai aflat care dintre ele a fost ntr-adevr n banc n momentul jafului? - Nu nc, i-a rspuns Daniel. Am crezut c am s-mi dau seama dup ce-mi relateaz fie care detaliile a ceea ce s-a ntmplat. - Dar? l-a mboldit Cooper. - Fiecare are versiunea ei. Este de-a d re p tul nebunitor. - Dar voi, personal, care dintre ele credeil c a fost ntr-adevr acolo? - Rebecca, au spun ntr-un glas Daniel l Cole. - Interesant, a rostit gnditor Cooper. - Detaliile pe care ni le-a dat ea snt con-] vingtoare. l-a putut descrie pe unii dintre ei l ne-a dat chiar vreo dou nume. - Jessica nu a putut s ne spun chiar att de multe. Este nc destul de zdruncinat dup schimbul de focuri. - V spun un lucru, li s-a adresat C ooperj Femeile astea chiar m intrig. Pot s neleg] de ce au negat toate c au fost acolo. Erau ] speriate i cu siguran au auzit despre mar-] torul pe care membrii bandei Blackwater l-au mcelrit. Nu pot s neleg ns de ce s-au rzgndit toate i spun acum c au fost. - Daniel crede c i-au unit forele. eriful 1

Sloan le-a pus pe toate ntr-o celul, iar pre rea lui Daniel este c atunci i-au pus ele la ( Cale planul. - Ce tii despre femeile astea? Le-ai cer cetat trecutul? ! - Nu tim prea multe... deocamdat, a spus t Daniel. Am pus s se fac cercetri n legtur cu fiecare. Totui, este un proces lent i pro babil vor fi la Blackwater nainte s ne parvin informaiile cerute. tim cte ceva, dar ceea ce tim nu a fost verificat. m - Cum ar fi? a ntrebat Cooper. - Dup cum afirm oamenii pe care i-am cunoscut n Rockford Falls, Rebecca s-a ns cut la New York i a locuit cu prinii i verii ei ntr-un apartament; nou suflete n dou ca mere. Amndoi prinii beau de sting. Rebecca este autodidact i acum vreo trei ani s-a mutat la St. Louis, rupnd legturile cu rudele ei. A cunoscut un om de afaceri i intenioneaz s se cstoreasc cu el n toamn. Merge la bi, seric n fiecare duminic i lucreaz la o bi bliotec. - Dac e ndrgostit, ncearc probabil s-i protejeze iubitul. tie probabil c banda s-ar putea folosi de el ca s ajung la ea, a comen tat Cooper. i despre Grace i Jessica ce tii? - Despre Grace nu tim deocamdat alt ceva dect c a venit din Anglia i vrea s-i

cumpere o ferm. Am telegrafiat la Londra, unor contacte, dar n-am primit nici un rspuns. \ - Iar Jessica? - Mama ei a murit acum doi ani. Tatl i-ai prsit familia cnd ea nu era dect o copil Jessica a venit n Rockford Falls, din Chicago ca s o ajute pe mtua ei, care atepta un copil. Era vorba despre sora mamei ei i sin* gura familie pe care o mai avea. - Vorbeti de parc ar fi moart, a remarca Cooper. - Da, a murit la vreo dou ore de la nate rea copilului n urma unei hemoragii, i-a expli cat Daniel. Era cstorit de 15 ani i rmsese, n sfrit, nsrcinat. Soul ei nu i-a dorit totui copilul. A prsit oraul a doua zi dup nate rea lui i nu mai tie nimic de el de atunci. - Ce s-a ntmplat cu copilul? - L-a luat Jessica, i-a rspuns Daniel. Este foarte tnr, dar se descurc perfect cu cre terea lui. - Asta-i o povar grea pentru o femeie sin gur, a remarcat Cooper. - Face fa sarcinii, este foarte puternic, 1 i-a rspuns Daniel. - Totul indic lucrul sta, a fost de acord Cooper. Copilul este pentru ea un motiv cate- ] goric ntemeiat s pstreze tcerea, dac ea este martorul vostru.

- Probabil c i Grace are pe cineva pe care ncearc s-l protejeze, a intervenit Cole. i, - Aa este, a rspuns Daniel. i protejeaz pe prinii ei. - De unde ai obinut toate informaiile as tea? - De la Tilly MacGuire, i-a explicat Daniel. Aa cum am spus, nu au fost verificate. Femeia este o adevrat comoar de informaii. Pare s tie totul despre orice din acest ora, pre cum i despre oamenii care snt n trecere pe aici. Ne-a fost foarte util. - Cnd avei de gnd s plecai spre Blackeater? i-a ntrebat Cooper, ridicndu-se i ntinzndu-i bine braele. F - Eu nu pot s plec pn mine. Doctorul ine ca Grace s mai rmn n pat nc o zi. Pcat c nu poi s tragi un pui de somn na inte s pleci. Ari ca dracu, i-a spus el lui Cooper. - Nici tu nu ari prea bine, Daniel. - N-am nimic, i-a replicat el. Cole, tu cnd pleci cu Jessica? - Stai puin, a zis Cole. Nu pot s-l iau pe Caleb cu noi. Nici nu se pune problema. - i ce o s faci cu el? l-a ntrebat Daniel, absolut de acord. Cole se gndise deja la problem. - Nu vreau s-l las aici. Toat lumea tie al

cui este. Vreau s-l duc undeva la adpost t] cred c am gsit locul perfect. - Te gndeti la Rosehill? - Ce este Rosehill? a ntrebat Cooper. - Ferma mea, i-a rspuns Cole. Mama Rose este n Scoia acum, cu sora mea i cu soul ei, i nu se ntorc nainte de o luna. - Atunci unde-l duci pe Caleb? - La Tom i Josey Norton. - Da, este bine, a zmbit Daniel. Tom va avea grij s nu i se ntmple nimic biatului, dar Josey ar putea s-l omoare cu mncrurile gtite de ea. - Este un risc pe care trebuie s ni-l asu mm. Am de gnd s-i spun lui Tom s dispar cu Caleb o vreme. Dac Jessica este martorul, nu vreau ca unii din banda Blackwater s por neasc dup fiul ei. S-a ndreptat spre harta ntins pe biroul lui Daniel. Unde este Red A r - 1 row? a ntrebat el. N-am auzit pn acum de I localitatea asta. - Este o mic gaur n pmnt i punctul I unde ntorc trenurile. Oraul are un saloon, un 1 bordel i un grajd. n Red Arrow trebuie s ] dormi sub cerul liber pentru c nu exist nici un 1 hotel, Este un loc numit de Dumnezeu. - i este nconjurat de peteri foarte adnci, j a adugat Daniel. Este pustiu, dar frumos. - Cred c ar trebui s o las pe Jessica cu

obb i Spencer pn l duc pe Caleb la familia orton. Dup care m ntorc aici dup ea.

- N-o s in, a spus Daniel. - Este mai sigur pentru Jessica. - Tot n-o s in. [ - De ce nu? a ntrebat Cole. [ - Pentru c Jessica o s mearg cu tine. I Lui Cole nu-i plcea ctui de puin ideea. I - O s m ncetineasc pe drum, a spus el. i, aa cum am zis, este mai sigur. Dup ce-l Caleb Nortoni,nu-i am aa, de gnd s l-a o iau pe Ilas -peNu eti la cstorit, fiule? ntre scurttur, bat Cooper. peste un teren foarte accidentat i ? Este greu clrit. i snt al dracului de |dificil. - Nu, nu sntde cstorit sigur c nu-i snt fiu. Oi fi tu mai mare, Cooper, dar nici chiar aa. Cooper a izbucnit n rs. - Nici eu n-am fost cstorit, a recunoscut el. Daniel nu m-ar fi primit s particip la an cheta asta dac a fi fost un familist. El nu vrea dect burlaci, n caz c este mpucat vreunul dintre noi. Fratele meu este cstorit, totui. - Este adevrat? a ntrebat Cole, mirndu-se de ce i vorbete Cooper despre familia lui. - Da, este, i-a rspuns Cooper. Are cinci fete i doi biai, i jur c, dac ai ncerca s-i iei unul dintre cei apte copii mamei lor, ar fi un

adevrat iad pentru tine. Cum crezi c ai tei pe Caleb de lng mama lui? Cole nu anticipase nici un fel de problem i explic pur i simplu situaia. S-a o cnd a vzut expresia de ndoial de pe faa Iul Cooper, dup care a continuat s-i apere po* ziia. tiu c Jessici n-o s-i plac s fie des prit de fiul ei i m atept s ntmpin rezisten dar n cele din urm o s accepte. Am ajuns si o cunosc destul de bine n aceste ultime dou| zile i, dup ce am s-i explic situaia, snt sigt c va fi nelegtoare.

Capitolul 22

I Ea l-a ameninat c-l omoar. A fost orice, numai nelegtoare nu. Cole a crezut c, fiind erif federal, ea o s fac tot ce-i spune. Asta a fost prima lui greeal. I A doua - a fost c a lsat-o s se apropie prea mult de pistolul lui. Nu i-a dat seama ce irogant a fost n presupunerile sale cnd, n Clipa n care ea a nfcat pistolul, l-a amenin at c-i gurete inima aia neagr, dac ndrz nete s se ating de fiul ei. I Cole i-a mpachetat lucrurile, apoi s-a dus i a btut la ua camerei ei, la hotel; dup ce l-a dat drumul - innd ua deschis, ca adjunc tul nsrcinat cu paza s poat spune c nu s-a ntmplat nimic ce nu s-ar fi cuvenit, i-a explicat repede c l duce pe Caleb n nord, iar ea s-l atepte n Rockford Falls pn cnd se ntoarce - dup care vor pleca n Texas. Din fericire, Caleb a dormit tot timpul dis cuiei purtate n oapt care a urmat. Copilul era fcut ghem n ptuul lui, cu brbia ud de

ct sporovise pe limba lui. Arta ca un n g e r * dar flcrile ce neau din ochii mamei lui erau orice numai angelice nu! S-a purtat ca o u n i soaic hotrt s-i protejeze progenitura. I - Nu eti zdravn la cap, dac tu crezi c i am s te las s-mi iei fiul. - Jessica, nceteaz s mai agii arma aia* S-ar putea s porneasc glonul. D-mi-o n a i poi. Adjunctul Spencer a intrat n camer. - erife, avei nevoie de ajutor? - Nu, totul este n ordine. Jessica sttea la picioarele patului dublu, i nnd acum pistolul aintit spre podea. Era n c o S dat i nervoas, i avea cearcne mari sula Ochi. Tensiunea ncepuse s-i spun clar c u i vntul. - Trebuie s fii nelegtoare, i-a cerut C o le fl - Nu merg n Blackwater, i-a rspuns d n d l din cap, hotrt, iar tu n-ai s te atingi de Ca-1 leb. - tiu c-i este greu s mi-l ncre dinez* dar i promit c va fi n siguran i bine n g rijii - Iei afar! Cole nu i-a luat n seam porunca i s-a d u s l s se aeze pe scaunul de vizavi de pat. A atins-o n mod deliberat cu braul cnd a trecut pe lng ea i i-ar fi putut smulge cu i uurin pistolul, dar n-a fcut-o.

- i-am spus s pleci! - Nu plec nicieri dac nu gndeti raional. Jessica s-a uitat de la adjunct la Cole i napoi. Cole avea un pistol n tocul de la bru, ceea ce-l fcea s fie narmat i periculos, iar Spencer era cu mna pe patul armei. - Nu m pot hotr pe care din voi o s-l mpuc mai nti. Spencer s-a uitat la Cole s vad ce are de gnd s fac la aceast ameninare. Cole nu l-a luat n seam, intind-o cu privirea pe Jessica. - V rog, plecai nainte s apuc s fac ceva ce-a regreta pe urm. - Spencer, i-a spus Cole, nchide ua. Vreau s discut n particular cu Jessica. - Ba nu, i-a cerut Jessica n oapt. - Sntei sigur c hu vrei s rmn, erif Clayborne? l-a ntrebat Spencer cu mna pe clan. - Da, snt sigur. Spencer a prut dejamgit. Cole a ateptat pn cnd el a nchis ua, apoi i-a poruncit Jessici s se aeze. Ea a cltinat din cap i a rmas n picioare, intuindu-l cu privirea. Cole i-a zmbit. Sincer, nu-i putea lua ochii de la ea. i-a schimbat rochia i arta chiar mai drgu dect cu o or n urm. Era mbrcat ntr-o rochie veche, de cu loarea mierii stinse, care probabil la vremea ei

a fost aurie. Rrit la coate i la manete, ro chia era probabil de la vechituri, dar pe ea era nc frumoas. i legase prul la ceaf cu o fund alb, ngust. Cteva uvie rebele i se ncolceau pe dup urechi. ntruchipa senzualitatea i femini tatea, iar cnd a fcut un pas spre el a simit o adiere de parfum de liliac. La toi dracii, era tare frumoas! - La ce te holbezi? l-a ntrebat ea. - La tine. Eti o femeie foarte frumoas, Jessica. Complimentul a mai mbunat-o. De data aceasta, Cole nu i-a mai poruncit s se aeze, ci a invitat-o. - Vreau s asculi ceea ce am s-i spun, iar dup ce termin, dac ai s mai doreti, n-ai dect s m mputi, i dau voie. - tii c n-am s te mpuc, a mormit dndu-i napoi pistolul. Mi-ar face plcere, s-a gr bit s adauge, dar n-am s-o fac. Zgomotul ar putea trezi copilul. - Nu-i dect vorba de tine, Jessica, a spus el rznd. - Nu m poi obliga s merg n Texas. - Ba da, pot, a contrazis-o cu o voce ferm, serioas. Ea i-a ngropat faa n mini. - N-am fcut nimic ru. De ce nu ne lai, pe mine i pe Caleb, n pace?

- tii c nu pot s fac asta. i-a rezemat capul de umrul lui i a n ceput s plng nbuit. Cole i-a scos batista i i-a dat-o; nu i-a spus s nu mai plng, nelegnd c are nevoie s se descarce de tensiunea cumulat, dar nu-i plcea deloc faptul c i el era unul dintre mo tivele care o fceau att de nefericit. Au trecut minute lungi nainte s-i recapete controlul. Cole a inut-o strns la piept, remarcnd ct de moale o simea! - tiu c n-ai fcut nimic ru, i-a optit el. Judectorul din Texas vrea s mergi la Black water. - Dar Rebecca i Grace? a strigat ea. Ele... - Sst, ai s trezeti copilul! Nu vreau s-i faci probleme n legtur cu prietenele tale. Va avea grij de ele Daniel. - Cum pot s nu-mi fac probleme? - Ai ncredere n mine, i-a spus el. - Am s ncerc. Dar nu pot s nu m gndesc la Rabecca i la Grace. Snt n pericol din cauza mea, nu-i aa? - Da, snt. Numele lor au aprut n ziare ca martori potenili i nu cred c cei care i-au omo rt pe oamenii aceia nevinovai nu se vor opri pn cnd nu v vor da gata pe toate trei. n eleg de ce nici una dintre voi nu vrea s re cunoasc c a fost acolo, dar...

Jessica a nceput s plng. Vzndu-i la crimile, Cole s-a simit slab. S-a ntors spre ea, apoi s-a oprit. - Nu-mi plac femeile care plng, a spus el. : - Atunci probabil c pe mine m urti. Plng tot timpul. Nu plng totui n faa lui Caleb, pentru c lucrul sta l-ar tulbura. Uneori... noaptea, trziu, trag ptura peste cap ca s nu m aud numeni i plng zdravn. l-a nconjurat umerii cu braul i a tras-o al turi de el. - Nu-mi place s aud aa ceva. Ce te face s plngi noaptea? - Mi-e fric. - De ce? - S nu dau gre. - Ai o via grea, Jessie. - Oh, nu, am o via minunat cu Caleb, a spus ea n oapt. Snt foarte mulumit. Nu mai c... uneori obosesc. Totul a mers foarte bine pn n ziua n care am intrat n banc. Dac vrei, snt gata s-i spun tot ce s-a ntm plat. Atunci ai s m crezi. tiu c te-am minit, n-ar fi trebuit s-i spun c n-am fost acolo, dar ncercam s-l protejez pe Caleb. - Am s te ajut s-l protejezi pe fiul tu. Am gsit un loc sigur pentru el, Jessica. Nu poi s-l iei cu tine la Blackwater i tii c trebuie s mergi.

n cele din urm a acceptat inevitabilul. - Da, tiu. Nu-l putem lsa cu Tilly? Ea l iubete i va avea grij de el. Caleb o tie, nu i-ar fi team i nici nu s-ar simi abandonat. Cole nici nu a vrut s aud de aa ceva. - Jessie, toat lumea tie al cui copil este Caleb i ar fi uor pentru ei s-l ia de la Tilly. Este o femeie btrn. Nu vreau s-l lai la Rockford Falls. - De ce s vrea cineva s-l ia? - Luarea ca ostatec a fiului tu este o bun modalitate de a te face s nu spui nimic n timpul procesului. - Oh, Dumnezeule! - Jessica, cuplul la care m-am gndit va avea grij de el. Las-m s-i spun cte ceva despre ei. Snt mai n vrst... ca nite ade vrai bunici... i-a petrecut 15 minute ntregi spunndu-i tot ceea ce tia despre Tom i despre Josey Norton, l-a dat multe amnunte despre trecutul lui Norton, subliniind faptul c a avut o bun reputaie de om care tie s mnuiasc iute pis tolul, c acum este un om al legii; dar a avut grij s nu menioneze lipsa de pricepere a lui Josey ntr-ale buctriei. Cnd a terminat ce a avut s-i spun, Jes sica n-a mai prut att de rezistent la idee. - Ai spus c i-au dorit ntotdeauna copii?

-D a . - Dac tu ai avea un fiu, l-ai lsa cu familia Norton? - Da, a spus el din nou. - Trebuie s-i cunosc nainte s iau o de cizie. Dac nu-i plac i am sentimentul c nu vor avea grij cum trebuie de Caleb, n-am s-l las cu ei! Era hotrt s mearg cu el i nimic din ceea ce ar fi putut s spun sau s fac el n-o putea clinti n hotrrea ei. - Cnd plecm? l-a ntrebat. Spre nord, cu Caleb? - Oh, Jessie, nu ncepe s plngi din nou! Totul o s fie bine. Vrei s tii c este n sigu ran, nu-i aa? - Da, da, firete c asta vreau. Numai c nu-i cunosc pe Nortoni i... - Nu lua multe lucruri, Jessica, i-a spus el 1 pornind spre u. Un singur bagaj pentru tine i 1 unul pentru Caleb. - Trebuie s vorbesc cu Grace nainte s ] plec. - Nici nu se pune problema. - Ne ntoarcem n Rockford Falls dup ce-l ducem pe Caleb? - Nu, mergem direct n Texas. - i lucrurile mele? Tot ce am se afl m pachetat n crua lui Grace.

- Am s o duc la grajdul-pensiune. O s aib grij de ea proprietarul. tii s clreti, nu? - Da, i-a spus fr s adauge ns c nu clrea prea bine. A vrea s cumpr un pistol nainte s plecm i s m nvei cum s-l folo sesc. Vreau s am precizie. Lui Cole nu i-a plcut deloc s aud c vrea o arm. - inteti pur i simplu i tragi. i, oricum, n-ai nevoie s pori o arm cu tine. - Ba da, l-a contrazis ea. M nvei cum s-l folosesc? - Ai tras deja cu arma lui York. - Vreau s am precizie, a insistat ea. Cole nu i-a mai pierdut timpul dezbtnd aceast problem. - Plecm imediat ce se trezete Caleb. Acum ce mai este? a ntrebat-o cnd a vzut-o cltinnd din cap spre el. -T re buie s mnnce mai nti. - Bine. Dup ce mnnc, plecm. Ar trebui s iei i ceva mncare, ceva ce tii c-i place, s-a gndit el s adauge. - Ct ne trebuie s ajungem la familia Nor ton? - Nu mult, i-a promis el. i, Jessie, nu vreau s spui nimnui unde l ducem pe Caleb. Nici mcar s nu mai pronuni numele familiei Nor-

ton, pentru c s-ar putea s te aud cineva. Ai neles? -D a . Tocmai ieea pe u cnd l-a strigat din nou. - Cole? -D a ? - Promite-mi c n-ai s lai s i se ntmple ceva fiului meu. - Promit!

PARTEA A TREIA
i vremi de trist am intire-s m hniri uitate, ngheurile-s fum, ia r florile renasc!

Capitolul 23

Rebecca sttea pe banca de piatr din gr dinia aflat n spatele hotelului. Valizele, cu toate lucrurile mpachetate, erau jos, lng ea. Era la loc sigur i linitit, foarte pustiu la aceast or a zilei, pentru c nici unul dintre ceilali oaspei nu s-ar fi aventurat aici, afar, n soarele fierbinte al dup-amiezei. Grdina era nconjurat din toate prile de un zid nalt de crmid i de brazi nali i groi. Spencer i Cobb stteau lng ua ce d dea n hol, n timp ce superiorul lor, eriful fe deral Cooper, umbla de colo-colo agitat. Nerbdtor s pornesc, atepta trsura particular pe care o comandase. Era ngrijorat c Grace i Jessica ar putea s o vad plecnd. Dup ce a verificat ct este ora, s-a uitat spre u. M simt ngrozitor c nu-mi iau rmas bun de la Jessica i Grace, dar nu vreau s tie c m duc n Texas ca s-l vd pe omul pe care

l-au arestat. Vor fi ngrijorate pentru mine. Sper s nu ne ciocnim de ele cnd vom prsi hotel Iul. - Nu trebuie s-i faci probleme n legtucu asta, i-a spus Cooper. Nici una din doamn' nu te va vedea plecnd. - Cum de eti att de sigur? - Grace are porunc s rmn n pat pn mine, iar eriful federal a pus paz la ua ei^ N-are voie s ias i nu are voie s primeas vizitatori. - Iar Jessica? - Ea a plecat cu eriful federal Claybonv acum vreo dou ore. - Cum adic a plecat? Unde s-a dus? ntrebat aproape strignd Rebecca. Are de fcut] ceva cumprturi. Se ntoarce astzi? - Nu. - Unde este? - n mini bune, i-a rspuns Cooper. N-ar trebui s-i faci probleme n legtur cu ea. - Cnd a plecat? Ai spus acum vreo dou ore? - Da, i-a rspuns el. Ar fi trebuit s plecm i noi, dar ne-a luat ceva timp s gsim o tr sur decent. Eti sigur c nu poi s mergi clare pn la gar? - Categoric. Am fost crescut la ora, erifule, i, aa cum i-am explicat i mai devreme,

n-am nici un fel de experien cnd este vorba de clrit. Mi-a rupe gtul. - Bine atunci. Trsura trebuie s soseasc din clip n clip. N-avem dect s ateptm. - Nu mi-ai spus nc unde s-a dus Jessica. Cooper i-a fcut curaj nainte s o privea sc direct pe Rebecca. Nu voia ca femeia s-i dea seama ce efect avea asupra lui, dar, Dum nezeule mare!, i era foarte greu s nu se mai holbeze ia ea. Era o femeie incredibil de frumoas, iar cu soarele ce-i sclda n raze prul auriu arta de parc ar fi avut un halou. Cnd i-a vzut prima dat faa angelic, i s-au tiat genunchii. Zu, Daniel ar fi trebuit s-l avertizeze ca s se pregteasc pentru ce-l atepta. Spencer i Coob erau clar fermecai de toate cele trei femei. De cnd le-au ntlnit, se purtau ca nite bieandri care tocmai au des coperit existena sexului opus. Era al naibii de dezgusttor! Coborndu-i ncet privirea, i-a ce rut Rebecci s repete ntrebarea. - Vreau s tiu unde au plecat Jessica i Cole. - Nu cunosc destinaia lor. - Spre nord, s-a scpat Spencer. Cooper i-a aruncat adjunctului o privire care l avertiza limpede s nu mai scoat nici un cuvnt.

- Cole i Jessica au dus copilul la un prie-1 ten. - La unul dintre prietenii lui Cole? a ntrebat! ea. Probabil c da, a adugat dup aceea. n afar de mine i de Grace, toi prietenii Jessid snt la Chicago. Noi sntem prietenele ei b un e De ce trebuie s-l duc att de departe pe Ca-F leb? i de ce nu-mi spui unde se duc? Eti erif j federal, pentru Dumnezeu, trebuie s tii! - mi pare foarte ru, dar nu tiu, i-a replia Cooper. - Pur i simplu snt ngrijorat din cauza ei. - Voi trei ai devenit apropiate, nu-i aa? - Ne-au unit mprejurri tragice i am con-| statat c avem multe lucruri n comun. Lui Cooper i prea ru de Rebecca. Prea 1 att de singur i arta att de al naibii de vul-1 nerabil! - O s le revezi curnd pe amndou p rie -1 tenele tale, i-a promis el. - Cnd? a ntrebat nerbdtoare. - Jessica cu Cole i Daniel cu Grace or s I ne ajung din urm. S-a ncruntat derutat. - Nu neleg. mi spui de fapt c Jessica i Grace vin i ele n Texas? -D a . - Dar de ce? Eu snt martorul. - Am neles asta, a replicat Cooper. Totui,

trebuie s le inem n siguran i pe celelalte dou femei pn dup proces. Dup ce ai s depui mrturie, calvarul se va fi terminat. Pn atunci ns, toate trei avei nevoie de paz. n plus, judectorul Rafferty v vrea pe toate trei. - Cnd o s le vd? - Ne ntlnim cu toii la Red Arrow, i-a rs puns el. Noi o s ajungem probabil acolo nain tea lui Cole i a Jessici, dar s-ar putea s ne fac o surpriz i s ne atepte la tren. - Red Arrow este atunci ultima oprire? Asta nseamn c va trebui s merg clare pn la Blackwater?. ngrijorarea ei l-a fcut s zmbeasc. - Poi s cltoreti cu mine, dar am s gsesc eu vreo trsuric pe undeva. i-a cobort privirea examinndu-i minile i a optit: - Totul este anapoda. Dac a fi vorbit mai devreme, Grace i Jessica n-ar fi trit acum cu fric. - De ce n-ai spus adevrul de la nceput? i-a fost team? - Da, a rspuns ea. - Doamn, poi s dai serios de bucluc pen tru c ai minit un om al legii, a intervenit ad junctul Cobb. Prietenul lui, Spencer, l-a aprobat, dnd din cap. - Poi s faci nchisoare pentru un aseme nea delict, a adugat i Spencer.

- Ce mai conteaz? a spus Rebecca. Am dat deja de necaz. Am s fiu vnat de crimi nalii ia i va fi un miracol dac am s su pravieuiesc. Nu neleg de ce n-au ncercat nc nimic. Ce ateapt? De ce n-au ncercat s m reduc la tcere? - Au fost ocupai, de aceea, i-a rspuns Daniel la ntrebare din pragul uii. A cobort treptele i i-a ntins lui Cooper o telegram. - A fost jefuit nc o banc, a spus el. La 60 de mile sud-est de aici. Cooper a tras o njurtur. - S-a petrecut curat sau nu? - Nu, i-a rspuns Daniel sumbru. - Ce-ai vrut s spui cnd l-ai ntrebat pe Daniel dac s-a petrecut curat"? a ntrebat Re becca. - M-a ntrebat dac au fost pierderi omene ti, i-a rspuns Daniel ntorcndu-se spre ea. Rebecca a plit. - Ci oameni au murit? - Trei. Toi erau angajai ai bncii. - Srmanii oameni! a murmurat ea. Daniel i-a fcut semn lui Cooper s-l ur meze n colul grdinii i cu voce groas i-a spus: - De data asta a fost cu totul diferit. - Ce anume? a ntrebat Cooper.

- Toate birourile din banc au fost rstur nate cu susul n jos, iar pe perete au prins un exemplar din Rockford Falls Gazette*1 , tot aco perit cu snge. - Ne-au avertizat n felul sta c tiu c avem un martor. Daniel a dat din cap. - Hai s plecm dracului de aici.

Capitolul 24
Cltoria cu un copil mic nu a fost deficilj ci un adevrat comar. Copilul habar nu avea ce nseamn s tac. Aproape nimic din ceea ce spunea nu avea sens, dar atepta totui i cerea, oricum, rs punsuri, iar Cole a fost sigur c a vorbii aproape tot timpul doar ca s-i aud ecoul vocii prin pdure. Cuvntul lui preferat continua: s fie nu. L-a optit, l-a rcnit, l-a spus plngnd, tnguit, l-a cntat, iar cnd s-au oprit pentru noapte, Cole era sigur c l-a rostit de cel puin 200 de ori. Soarele era aproape la apus cnd s-au oprit, n sfrit, s se instaleze pentru noapte, ntr-o zon ferit ntr-un mic lac n form de pot coav. n timp ce Cole s-a ngrijit de cai, Jessica i-a dat lui Caleb masa de sear. Copilul era mult mai interesat s exploreze mprejurimile dect s mnnce, iar mama lui a fost nevoit s fac

eforturi considerabile pentru a-l convinge s co opereze. Cole nu era ctui de puin ngrijorat de zgomotul pe care-l fcea copilul, pentru c tia c nu au fost urmrii. S-a ntors de dou ori din drum tocmai pen tru a fi sigur de lucrul sta. Copilul simea ne voia s alerge i s se joace. Aproape toat ziua a stat n braele mamei lui, dar acum p rea hotrt s compenseze timpul pierdut. Plin de vitalitate, alerga n cercuri de la un capt al luminiului la cellalt, fr s nceteze sporoviala. Din cnd n cnd, izbucnea n ho hote de rs - pentru vreo glum pe care numai un prunc o putea aprecia, i-a zis Cole. I se zguduiau umerii micui de rs i veselie. Copilul a fost ncnttor chiar i cnd a fcut un adevrat trboi, pentru c Jessica nu a vrut s-l lase s intre n ap. i folosea toat energia pentru a-i atrage atenia lui Cole, dar, n mod ciudat, cnd acesta i spunea s fac ceva, Caleb se conforma. Cole i-a spus s stea jos, iar piciul s-a ae zat imediat. Caleb i scosese deja ghetuele i ciorapii, i sttea acum cocoat pe una dintre ei, urmrindu-l pe Cole cum esla caii. Cmua i se ridicase pn peste burtic, scutecul i alunecase aproape de genunchi i era att de fericit, cum numai un copil putea s fie.

Mama lui, pe de alt parte, arta ca naiba. Era evident epuizat. i amintea lui Cole de p pua de crp a surorii lui, dup ce a fost lsat mult vreme n ploaie i soare. Prul i atrna fr nici un fel de form, bluza alb era toat acoperit de praf i gem de cpuni pus pe ea de Caleb n timp ce-i mnca biscuiii, iar pe fa era numai pete. Cu toate astea, i-a zis c arta prea al naibii de sexi pentru binele ei... i linitea lui. Jessica era prea obosit ca s mnnce, pn ce a convins-o el c trebuie s ngurgiteze ceva. A folosit cam aceleai metode de convin gere pe care ea le-a folosit fa de Caleb, dai< Cole a fost destul de iste nct s nu-i spun Jessici asta. n actuala ei stare de spirit, nu s-ar fi amuzat prea mult! n schimb, el era mort de foame i s-a servit cu dou porii de unc, fasole, biscuii i prji turi. n tot timpul mesei nu i-a dezlipit ochii de la ea. Categoric, nu era prea bine dispus, judecnd dup ncruntturile frunii. Dup ce a suportat tcerea ei cteva minute, nu a mai rezis- i tat i a ntrebat-o ce o deranjeaz. - De ce nu mi-ai spus c o s dormim afar n noaptea asta? Ar fi trebuit s m avertizezi. - Ai fi fcut ceva diferit dac i-a fi spus? ' - Nu tiu, dar a fi insistat s alegi un loc mai sigur.

| - Locul sta este cel mai sigur pe care l-am gsit. Nimeni nu se poate apropia de noi din spate i aud cel mai mic zgomot dac ar veni cineva pe potec. - Nu asta vreau s spun. Iar acum ai fcut i focul. Nu pot fi n trei locuri deodat. Nu-i ddea seama ce o irita. S-a sprijinit de stnc i s-a uitat la ea. - Avem nevoie de foc ceva mai trziu, i-a spus el. Se face rece n toiul nopii. ntotdeauna noaptea e frig aici sus, n muni. Jessica i-a trecut degetele prin pr i a n chis ochii. - Chiar era nevoie s ne aezm lng lac? - Caii au nevoie de ap, Jessie, i noi la fel. Nu i-a psat dac explicaia lui era sau nu logic. - Nu-i dai seama ce pericol prezint apa pentru Caleb? N-am s nchid ochii toat noap tea de ngrijorare. Dac se trezete noaptea i o pornete la plimbare? Ar putea s se piard n pdure, s se nece sau s calce pe vreun arpe... - Jessica, linitete-te. Am s am eu grij s nu i se ntmple nimic. Ea a continuat s vorbeasc de parc nici nu l-ar fi auzit: - Ar putea s cad peste foc sau s calce pe un tciune ncins. Ce a fost n capul tu?

Dei nu-i nelegea ngrijorrile, se simea puin ofensat c nu avea ncredere n el c poate s aib grij de fiul ei. - Am s am eu grij s nu se ard, s nu se nece, s nu fie mucat sau s se piard. - Snt totui ngrijorat, a spus ea n oapt. S-a uitat spre Caleb ca s se asigure c totul este n regul i l-a vzut scormonind n pmnt cu un b. i-a ntors privirea napoi spre lac. n lumina care se stingea, apa prea n flcri, j - tii ce cred eu? a spus Cole. - Nu, ce? a ntrebat suspinnd obosit. - Ai nevoie de o baie. - Pardon? a exclamat ntorcndu-se spre el. - Am spus c ai nevoie de o baie. Scoate-i hainele i du-te s noi. Eti ncins i obosit, iar apa o s te fac s te simi mai bine. Du-te! Eu am s intru cu Caleb. Am s stau cu spatele dac ai vreo jen, dar oamenii de aici trebuie s fie practici. - Nu despre jen este vorba. tiu c n-ai s profii de situaia n care ne aflm. Nu poi. Dac n-ar fi adugat ultimele cuvinte, Cole ar fi luat spusele ei drept un compliment, pentru c, n mintea lui, Jessica tocmai a recunoscut c are ncredere n el. - Nu pot? a ntrebat curios. De ce nu pot? Care ar fi problema? - De ce nu poi s profii de situaie?

-D a . Zmbetul ei i putea opri n loc btile inimii. Femeia asta era foarte frumoas, iar n clipa aceea Cole i-a dat seama ct de greu i era s se abin s nu o ating. - Pentru c eti erif federal, i-a amintit ea cu rbdare. - i asta nseamn? a mboldit-o el. - nseamn c ai depus un jurmnt. Eti aici ca s m protejezi, nu... A vrut s spun nu pentru a flirta", dar s-a rzgndit... nu pentru tii tu ce. Cole nu tia dac s rd sau s njure. A strns din dini dezamgit, pentru c, n sfrit, a neles ce-i spunea. Hotr s-i dea o lecie. - Jessica, contrar celor ce-i trec ie prin cap, erifii federali nu snt obligai s renune la sex cnd depun jurmntul. Renunarea la sex nu face parte din ndatorile pe care le implic funcia lor. Ea a fcut ochii mari. -V re i s spui c... - Pe toi dracii c snt! Cole se atepta s roeasc sau cel puin s ncerce s schimbe subiectul. Ea a ridicat ns din umeri. - N-am de ce s-mi fac probleme. S-a uitat lung spre lac, dup care a adugat nervoas: Ar trebui?

Cu ct se gndea mai mult la conversaie i la opiniile ei bizare, cu att era mai exasperat. - Am s-i spun eu cnd s-i faci probleme, bine? - Da, bine, a acceptat ea izbucnind n rs. - Te duci s noi sau nu? Caleb a renuna s mai scurme n pmnt i vine ncoace. Copilul aruncase bul i venea alergnd.l Cole l-a aezat pe genunchi i i-a scos cm-| ua. - Apa este adnc? a ntrebat Jessica. - Nu tiu, i-a rspuns Cole desfcndu-i scutecul lui Caleb. Probabil c este n mijloi De ce, nu tii s noi? - Nu foarte bine, a recunoscut ea. N -a m j exersat prea mult. - Nu te duceai s noi cnd erai copil? - Nu era timp pentru o asemenea frivoli-| tatea, a spus dnd din cap. - De ce nu era timp? a ntrebat-o ridicndu-i | privirea spre ea. - Eram ocupat. i-a dat seama dup vocea ei c nu voia s \ vorbeasc despre felul n care a crescut. Dac 1 ar fi fost un brbat sensibil, ar fi neles s u g e s -f tia nerostit i ar fi schimbat subiectul. Sensibilitatea nu fcea totui parte dintre j atributele sale. - S faci ce? a insistat el.

w
Jessica a oftat. \ - O ajutam pe mama n magazinul la care lucra... un magazin de mbrcminte al unei doamne, i-a explicat ea. Cnd eram mai mic, stteam cu vecinii sau ddeam o mn de aju tor la coal. Nu prea era timp de joac. I - Ai fost numai voi dou, nu-i aa? Tatl tu v-a prsit. I - Da, ne-a prsit. I - tii unde este? ! - Am auzit c a murit, dar nu tiu dac este adevrat sau nu. I - Acum intri n ap cu Caleb? f - Da. Ai s-l ii bine? Este foarte alunecos cnd este ud. Cole i-a scos cmaa i a aruncat-o ntr-o parte. Apoi i-a desfcut centura pentru pistol i s-a ridicat. Jessica s-a grbit s-i ntoarc atrenia spre lac, dar nu nainte de a remarca ce piept i brae musculoase avea. Era foarte bronzat, ceea ce denota c a stat ore ntregi la soare, dezbrcat. O dr de pr blond-nchis cobora n jos, spre butonul curelei de la pantaloni i oh!, Doamne, n-ar fi trebuit s se uite! Cole era un brbat chipe. Ar fi trebuit s fie oarb s nu-i remarce ochii de un albastru oe tit, dar cel mai mult o atrgea la el felul n care

se purta cu fiul ei. Avea rbdarea unui sfnk Era blnd i vorbea delicat cu Caleb, i nirnj din ceea ce fcea micuul prnd s nu-l derai jeze. Ar fi un tat minunat! A renunat la gnd chiar n clipa n care i-a trecut prin minte. Nu avea nevoie de el i nici de un alt brbat, i-j spus din nou. Ea i Caleb se descurca perfej aa cum snt. - A fi vrut s pot vorbi cu Grace nainte s i plecm, l-am promis c o ajut s-i gseasc 6 ferm. Mi-a oferit o slujb i ar fi fost un loc ideal s-mi cresc fiul. Ar fi avut spaiu s alerge. V - Ce-ai putea s faci tu la o ferm? - O mulime de lucruri, a spus devenind deodat rigid. Nu m-am temut niciodat de munc grea. - Nu trebuie s te superi. Nu te-am insultat* i nici nu te-am aprobat. Eram pur i sim plu* curios. - Grace ar fi trebuit s tie ce se petrece. A r i fi trebuit s-i spun s plece fr mine i c o | s-o ajungem din urm la Denver. Este extraor-B dinar de presat, iar timpul fuge pentru ea. Cole nu nelegea , dar Jessica a re fu z a t! s-i explice. - Dac Grace vrea ca tu s-i cunoti proble-1 mele personale, o s-i spun singur. Ar fi tre - 1

buit s-mi iau lucrurile din cru. Sper c Grace n-o s se simt obligat s aib grij de ele. [ - nceteaz s-i mai faci probleme! i-a po runcit el. Grace o s fie mai bine i ai s-o vezi tcurnd. Atenia ei era concentrat asupra lui Caleb, care i s-a aruncat n brae. Era gol-puc i tare murdar. - Am s-i dau spunul, a spus Jessica. [ - Jessie? - Da? i-a rspuns, dnd drumul copilului. - Poate c ar fi bine s nchizi ochii un minut. Nu a ntrebat de ce. Pur i simplu a strns ct a putut din ochi. Dar curiozitatea a nvins i n cele din urm a vrut s tie. - Doar nu i-ai scos totul de pe tine, nu? - Ba sigur c da, i-a rspuns el vesel. Eu i Caleb sntem goi-puc. Simea dorina s des chid ochii. i-a zis pur i simplu c este cu rioas pentru c nu a vzut n viaa ei un brbat gol. Trebuia s vad, nu, doar era mam. S-a uitat pe furi, dar numai cu un ochi; a fost dezamgit pentru c a ateptat prea mult. Nu i-a vzut dect spatele i coapsele, Cole intrnd deja n ap. I s-a prut foarte ciu dat c spatele lui, inclusiv fundul, erau bron zate. Ce a fcut omul sta? A muncit gol n aer

liber? Posibilitatea era att de ridicol, nct a zmbit. Caleb i-a ncolcit braele de gtul lui CqN i-i tot sporovia la ureche. Nu prea s-i fie fric deloc, iar Jessica a simit brusc dorina de a fi n ap cu ei. S-a dus n schimb s adu spunul. n timp ce cuta n valiz a auzit un plescit puternic, urmat de un ipt de ncntai al copilului. Prea c nimic nu-l nspimnt pe Caleb, ceea ce nsemna c se simte n sigj ran, s-a gndit Jessica. Pn acum toate bune , i-a zis ea n oapt. Lui Caleb nu i se ntmplase nimic din cauza lipsei ei de ndemnare n calitate de mam. Cu fiecare zi nva cte ceva i spei c pn se va face copilul de cinci ani sau ani se va simi confortabil n rolul pe care i< asumase. ntotdeauna o s-i fac probleme, a presi pus ea, dar oare nu toate mamele i fac? Ave< de gnd s fac tot ceea ce trebuia ca fiul ei s creasc cu amintiri dragi i cu un sim puternii al propriei valori. Spre deosebire de ali brbal din viaa ei, Caleb va avea un set de valori. - Jessie, adu spunul. A tresrit la vocea lui Cole. nfcnd s - J punul cu miros de trandafir fcut de ea, s-a grbit spre mal. - S-l arunc?

I - Sigur. ft A intit bine, dar a ratat cu o distan destul de bun. Cole a reuit s recupereze spunul fnainte s se duc la fund. I - Arunci ca o fat, i-a strigat el. I - Pi snt fat, i-a rspuns desclndu-se i aezndu-se pe malul acoperit de iarb. i-a >scos ciorapii, dar nu va merge mai departe atta vreme ct Cole este n lac. Nu se cuvenea s fac ceea ce ar fi vrut ea. - Mamele nu snt de capul lor. Aa c s-a uitat cum l freac pe fiul ei cu spun din cap pn-n picioare, cum se joac cu el, dorindu-i din toat inima s fi luat i ea parte la toate zbenguielile lor. A simit c i se oprete inima cnd Cole l-a aruncat pe Caleb n aer i l-a lsat s cad n ap. Nici nu a apucat s-l avertizeze pe Cole, c el l-a i ridicat, a ateptat pn ce copilul a scuipat toat apa, dup care l-a aruncat din nou n sus. Caleb se bucura cum n-a mai fcut-o nicio dat. Jessica a stat pe mal cu clciele n apa rece pn cnd aproape c s-a ntunecat. Tem. peratura scdea rapid. A adus un prosop pentru Caleb i a ateptat pn cnd Cole a venit not s-i dea copilul. Caleb avea buzia de jos vnt i-i tremura, dar a continuat s se zbat cnd l-a ridicat din

ap. Copilul voia s se ntoarc n lac. Jessh l-a dus lng foc i l-a pregtit iute pentru c il care. ntinsese deja o ptur, n mijlocul crej a pus ppua de crp, i imediat ce l-a ae; i pe el, Caleb a nfcat ppua, i-a vrt <| getul n gur i a nchis ochii. - Am eu grij de el dac vrei s intrj i tu njj ap, i-a spus Cole din spate. - Mulumesc, i-a rspuns ea n oapt. Se simea o urm de rs n voce cnd i-a spus c poate s se uite la el. - Snt mbrcat. Nu prea, i-a zis ea n gnd. Nu avea pe dect o pereche de pantaloni din piele de capr foarte strni pe trup. Prul ud era lins pe spata iar pe brae i pe piept luceau picturi de ap. O baie suna minunat. A ateptat pn cnd adormit Caleb, apoi i-a luat haine curate, s-1 pun i un prosop. S-a deprtat destul de mul! de locul de popas, a ntins hainele pe un tufi foarte bogat i a nceput s se dezbrace ncet O durea fiecare fibr a gtului i a umerilor 4 brusc s-a simit att de obosit, nct de-abia se putea concentra asupra a ceea ce fcea. A oftat adnc n timp ce nainta cu prudeni n ap, tatonnd drumul cu degetele ca s fie sigur c fundul stncos nu-i fugea de sub pi cioare. Era absolut divin! N-a simit frigul, dar cnd

dup ce s-a frecat bine cu spun i i-a splat prul, vrfurile degetelor i se nvineiser complet. I Ar fi fost plcut s-i poat pune cmaa de noapte, dar nu se cuvenea s fac lucrul sta, cu Cole acolo, firete, aa c i-a pus o c ma, o bluz curat i o fust verde-nchis, de dou ori mai mare dect msura ei. Ca majori tatea celorlalte haine ale ei, i fusta asta era de la haine vechi. Jessica n-a avut timp s o strmteze pentru c ntotdeauna era prea obosit [ seara, dup ce alerga toat ziua dup Caleb. n timp ce-i trgea fusta peste cap, s-a jurat c va deveni mai organizat, apoi s-a ndreptat spre tabra lor de noapte. I Caleb dormea dus, cu spatele lipit de Cole. A crezut c i Cole doarme. Era ntins pe spate i ca pern folosea una dintre ei. S-a aezat vizavi de el, i-a scos pantofii i i-a vrt pi cioarele sub ea, dup care a nceput s-i piep tene prul. I Adora aceste momente ale nopii, cnd totul prea att de linitit i i putea permite s folo seasc cteva minute pentru propria-i per soan. tia c trebuia s se culce pentru c a doua zi urma s fie la fel de epuizat ca i cea de astzi, dar se bucura de linite i singur tate prea mult ca s fac ce trebuia. Cldura [ focului i nclzea faa. i-a dat prul pe spate,

aterminat cu totul,

dup care s-a aplecat spre foc pentru a i-l usca. - Ai s iei foc, a spus Cole. Jessica a tresrit i s-a tras napoi. - Am crezut c dormi, a vorbit ett n oapi ca s nu-l deranjeze pe Caleb. - Nu trebuie s vorbeti n oapt.^Fiui t| doarme dus. Acum nu-l mai deranjeaz nimic.l - A avut o zi lung, a zis ea zmbind. Au trecut cteva minute n tcere, dup cai Cole a vorbit din nou: - Eti o mam bun, Jessica. - Nu, nu snt, dar ncerc. N-am avut copii fi jurul meu cnd am crescut i tiu c am f< greeli cu Caleb. Acum snt mult mai relaxai cu el i sper s nu fi fcut nimic de natur safecteze permanent. Totui, l-am rsfat, da| nu-mi pare ru. Copiii trebuie rsfai. - Biatul are nevoie de un tat. Ai de gni s-i gseti unul? Rspunsul ei a fost pripit i forat: - Nu, nu am de gnd. Caleb a avut un tati care l-a prsit. - Aa cum te-a prsit tatl tu? Jessica nu i-a rspuns la ntrebare. - N-am de gnd s m mrit vreodat. Ar fi prea complicat. - Ai idee ct este de greu s-l creti singur pe Caleb?

- O s ne descurcm. Cole a privit mult vreme flcrile focului, gndindu-se la Jessica. Era prea tnr ca s aib asemenea preri despre brbai i despre c storie. - Nu toi brbaii fug. - Cei mai muli o fac. - Nu, cei mai muli nu fac aa ceva, a contrazis-o el. Ai curaj, trebuie s recunosc asta, dar trebuie s fii practic n acelai timp. Eti o femeie frumoas i brbaii or s te doreasc. Eti fcut pentru dragoste, i-a zis n gnd, fr s o spun ns i cu glas tare. Nu voia s-i dea impresia fals c ar fi inte resat de ea. La drept vorbind, era interesat s fac dra goste cu ea i tia c ar fi fost o noapte de neuitat, dar nu-l interesa cstoria. - Ce te face s crezi c am nevoie de ajutor s-l cresc pe Caleb? 1 - mi place culoarea prului tu, i-a spus ignorndu-i ntrebarea. Complimentul a uimit-o. - Chiar i place? Majoritatea brbailor nu agreeaz prul castaniu. - De unde i-a venit ideea asta tmpit? Cnd un brbat remarc o femeie, oricum nu la prul ei se uit mai nti. - Atunci la ce se uit?

- La totul, i-a rspuns el zmbind. La fiecare curb de la gt n jos. A roit toat i a fcut eforturi s nu izbuc neasc n rs. - N-ar trebui s vorbeti aa. - Cum adic? i-am rspuns la ntrebare. i apropo, prul tu nu este castaniu. Este de culoarea scorioarei. Nu-i plcea c este centrul ateniei lui. Nu era drept din partea lui s-i mpuie capul cu .tot felul de remarci dulci care nu erau ade vrate. Nu era o femeie bine, aa cum a spus el. Era o femeie tears, sensibil. - De ce nu te-ai cstorit? l-a ntrebat. - Nu mi-am dorit niciodat lucrul sta. n plus, n munca mea nu se pune problema c storiei. - Dar de ce nu i-ai dorit s o faci? a insis tat. - Nu-mi place ideea de a fi priponit. Nu vreau nici un fel de obligaii. - neleg, a spus ea dnd din cap. Nici eu nu vreau aa ceva. - Tu eti prea tnr ca s fii att de pornit. - Vrei s spui c snt cinic? Snt, tiu asta. - Omul potrivit o s-i schimbe prerile. - Femeia potrivit i le-ar schimba pe ale tale, l-a contrazis ea.

A privit-o intens cteva secunde, dup care i-a aintit ochii asupra flcrilor. Avea o expresie profund gnditoare, care a nedumerit-o, fcnd-o s se ntrebe ce o fi acum n capul lui. S-a ridicat, i-a pus peria la locul ei i a cutat n valiz o panglic, dup care s-a ntors i s-a aezat lng Caleb. - Am hotrt s-l leg pe fiul meu de ncheie tura minii mele. Dac ncearc s se ridice, atunci m va trezi. - Jessie, nu este nevoie, am s-l aud eu. Nu a vrut s rite. A legat panglica galben de ncheietura stng a lui Caleb i apoi de a ei. Dup care s-a ntins i a nchis ochii, spunnd: - N-am s pot dormi deloc de grija lui. Un minut mai trziu dormea dus. Cole a mai pus cteva crengi pe foc, apoi s-a ntins i a desfcut panglica de pe ncheietura copilului. Jessica lsase o bucat destul de lung n tre ea i Caleb, astfel nct copilul s se poat mica, dar Cole era ngrijorat ca nu cumva, n somn, copilul s se rsuceasc i panglica s ajung s i se strng n jurul gtului. Nu voia s rite. Cnd era departe de cas, Cole nu dormea niciodat ca lumea noaptea i auzea pn i cel mai mic zgomot.

Jessica a suspinat n somn i s-a ntors pe o parte, cu faa spre el. S-a uitat ndelung la faa ei frumoas, tiind n adncul sufletului su c dac exista femeia potrivit pentru el, atunci Jessica este aceea, lucru care l-a nfuriat. Lucrurile se puteau complica, iar el ura complicaiile. S-a ntins din nou pe spate, a nchis ochii j a lsat aerul rece al nopii s-i potoleasc focul interior, repetndu-i n acelai timp propria filo-! zofie fundamental a vieii. Nici un fel de obligaie!

Capitolul 25
; eriful Tom Norton i soia lui, Josey, lo cuiau ntr-o cas cu etaj, acoperit cu indril, pe Grand Lane, la dou strzi deprtare de piaa oraului Middleton, unde se afla ampla sat nchisoarea lui Tom. Trei trepte din piatr duceau la ua din fa, iar pe verand erau scaune din trestie vopsite recent n negru. Capul scrilor era flancat de ambele pri de dou ghivece mari, negre, cu flori roz i roii de var. ! Pereii erau acoperii de ieder. Casa, dei mic, era ncnttoare. i Afar se lsase ntunericul, iar Cole a insis tat s mearg la ua din spate. l ducea pe Caleb n brae, iar n mna liber aproape c o tra pe Jessica dup el. Snt sigur c s-au dus la culcare, este trziu. I - Nu este chiar att de trziu, a contrazis-o el. i n-ar fi lsat toate luminile aprinse dac

s-ar fi dus la culcare. Haide, Jessica, trebuie s o facem. S-a smuls din mna lui cnd a ncercat s o mping nainte, pe poteca pavat cu piatr. j - Dac nu-mi plac oamenii tia, nu-l las pe Caleb cu ei, ne-am neles? - Am discutat despre asta, i-a rspuns rb- dtor. Am fost de acord acum dou ore, i aminteti? - Am vrut pur i simplu s nu uii. l-a nconjurat umerii cu braul liber i a a strns-o lng el. - Totul o s fie bine, aa cum i-am promis.! Se pregtea tocmai s bat la u, cnd i-a cerut s atepte puin. Apoi s-a ntins i i-a trecut degetele, ca un pieptne, prin prul lui Caleb. Copilul i-a respins imediat mna. - Eti gata? - Da, i-a rspuns dup ce a tras adnc aer n piept. Sper c nu-i deranjm. Este trziu, a adugat nc o dat cu ncpnare. Norton-ii au fost ncntai s aib oaspei, nesimindu-se ctui de puin deranjai. Josey tocmai termina de splat vasele dup cin cnd a btut Cole n u, iar Tom sttea la mas, bndu-i cea de-a doua cafea. A fost nevoit s o mping uor pe Jessica* pentru ca, urmat de el cu copilul n brae, s intre n buctria vopsit n culori luminoase, i

Josey s-a repezit imediat la copil, care, brusc, a fost cuprins de timiditate, ascunzndu-i cporul n gtul lui Cole. - Ce biat frumos! la te uit la buclele as tea, Tom. N-am tiut c ai familie, Cole, iar aceast doamn drgu trebuie s fie soia ta. mi pare bine s te cunosc, a adugat ea. I, - Nu snt soia lui, le-a explicat Jessica. Dar el este copilul meu. l cheam Caleb. Tom i-a ieit n ntmpinare s-i strng mna lui Cole, apoi a tras un scaun pentru el i unul pentru Jessica. - Luai loc i spune-mi ce Dumnezeu caui napoi n Middleton. Doar nu crezi c s-ar putea s aib loc un alt jaf aici, nu? I - Nu, i-a rspuns Cole, aezndu-se i punndu-l pe Caleb pe genunchi. Am venit s stm de vorb cu tine. i - Zu? Ieri sau alaltieri m-am gndit la tine. Vd c pori nc steaua. Te-ai obinuit deci cu Ideea s fii erif federal, nu? '* - Pentru moment, i-a rspuns Cole. l-a mul umit lui Josey pentru ceaca de cafea pe care l-a pus-o n fa i s-a ntors iari spre Tom. f - Nu snt erif federal de suficient vreme ca s-mi dau seama dac-mi place sau nu. Apoi s-a uitat la Jessica. Aceasta o scruta nde aproape pe Josey, prnd s cntreasc fie care micare pe care o fcea femeia.

Caleb s-a ntins dup cafeaua fierbinte. naj inte ca Jessica sau Cole s apuce s fac vre< micare, Josey a micat ceaca, biatul nemaij putnd s ajung acum la ea. - Micuul are voie s mnnce o prjitur^ Tocmai am fcut cteva proaspete. Totui, ai pus n ele alune, iar unor copilai nu le plajj alunele. Ce zici de puin lapte? Am din belug. - Snt sigur c i-ar plcea puin lapte i o prjitur, a rspuns Jessica. Dar o s fac def ranj. V suprai? - Nu, cum s m supr. E prea mic ca s i nu fac firmituri cnd mnnc, a adugat Jo sey. Voi ai mncat de sear? Pot s frig... - Nu, am mncat, a intervenit iute Cole. Dai i mulumim pentru ofert. - Mie nu mi-e foame deloc, mulumesc, I rspuns i Jessica. - Tom, a putea s schimb dou vorbe ntrl patru ochi cu tine? a ntrebat Cole. eriful l-a invitat n camera de zi. Caleb erl ncreztor n mediul care-l nconjura i nu voii s se despart de Cole. I l-a dat Jessici, i-l fcut cu ochiul i a ieit. Jessica l-a luat n brae i l-a strns proteo tor la piept. Buctria era curat. A remarcat ci nu era nici urm de mizerie pe nicieri. Josey era evident o femeie curat, dar dac ea i Tom accept s aib grij de Caleb, va

putea s fac fa copilului? i va avea oare rbdare? i-ar fi dorit s dispun de mai mult timp ca s afle tot ce voia s tie. Avea ncredere n judecata lui Gole, dar el era brbat i nu putea s fie la fel de grijuliu ca o mam. Cole avea ncredere n Norton-i. Ea nu, cel puin nu nc, i nu avea de gnd s lase un copil nevinovat n minile unor ticloi. Totui, nu erau nite montri. Buntatea din ochii lui Josey i spunea clar c iubete copiii. A cucerit-o deja Caleb, care a nceput s se m prieteneasc repede cu ea. E drept c inea nc degetul n gur, dar i zmbea. Ce tie el? El nu este dect un copila. Ea era cea care trebuia s se asigure c va fi bine ngrijit i, oh, pentru Dumnezeu! Cum s-l lase cu altcineva? Nimeni nu putea s-l iubeasc cum l iubete ea. Josey a pus pe mas o farfurie cu prjituri. A umplut dou pahare cu lapte, unul ct mai nalt pentru Jessica i unul mai mic pentru Ca leb, apoi s-a aezat vizavi de ea i a oftat cu zgomot. A fost cldur mare astzi, nu-i a [ - Da, a fost, a rspuns Jessica, l-a zmbit i cnd copilul a vrut s se dea jos din braele ei, l-a strns mai tare la piept.

- Avei o cas frumoas. - N-ai vzut dect buctria, i-a replicat Jo sey cu un uor chicotit. - Avei copii? - Nu, nu avem. Ne-am dorit ntotdeauna o familie numeroas, dar pur i simplu nu am fost binecuvntai. Am avut grij de o groaz de ne poate i nepoi, i tiu s m port cu copiii, dar n adncul sufletului meu am tnjit ntotdeauna s cresc i eu propriul meu copil. - Mai putei nc avea copii. Ci ani avei? Era o ntrebare ndrznea, dar pe Josey n-a deranjat-o. - Snt prea btrn ca s mai fac copii. Luna viitoare mplinesc 47 de ani. Mi se pare puin cam ciudat s pui o astfel de ntrebare. - A fost nepoliticos din partea mea i-mi cer scuze dac par puin cam direct i brutal Dar am att de puin timp la dispoziie s hot rsc, iar eu... Nu a mai putut continua. O s izbucneasc n plns dac ncearc s-i explice. A tras de cteva ori aer adnc n piept pentru a-i controla sentimentele nainte de a continua s o ches tioneze pe Josey. Josey a privit-o cercettor. A remarcat ct de palid era i ce ochi triti avea. A vrut s o ntrebe dac are necazuri i dac da, ce pot s fac ei, Tom i Josey, ca sa

o ajute, dar Jessica a vorbit nainte s apuce ea s scoat un cuvnt: | - Considerai c sntei o femeie plin de rbdare? - Pardon? - Avei rbdare? - Tom pare s cread c da. - Ce facei cnd v suprai? Josey s-a lsat pe sptarul scaunului. ntre brile ciudate pe care i le punea musafira ei au lsat-o complet perplex. - Cur! - Poftim? a ntrebat Jessica, nenelegnd. - Cur, a repetat Josey. Cnd m nfurie ceva, frec podele, spl pereii, fac tot ce este de fcut pn m linitesc. Apoi stau de vorb cu Tom. Nu vrei s-mi spui de ce-mi pui toate ntrebrile astea? Ochii Jessici se umplur de lacrimi. - Da, am s v explic de ndat ce termin Cole de vorbit cu soul dumneavoastr. inei leie sub dulap? - Ce s in? - Dac inei leie sub dulap. - Dumezeule, nu! Aa cum i-am spus, am avut n grij civa nepoi i nepoate. Vreo doi dintre ei erau de vrsta pruncului dumitale. Pot s se vre n tot felul de drcii, dar nu tiu ns s deosebeasc binele de ru. Leia i-ar putea

omor, aa c o in sus, unde nu pot s ajung; ei. Ai probleme, nu-i aa, Jessica? - Da, a spus ea optit. mi pare ru c am fost att de suspicioas... dar trebuia s tiu. ; - S tii ce? - O s v explice Cole, i-a replicat ea. Dar v promit c nu v mai supr cu nici un fel de ntrebare. Josey a ntins mna i a btut-o protector pe spate. - Ai alturi un brbat bun i puternic care s te ajute s treci prin acest necaz. - Cole este eriful federal i problema mea i se datoreaz n parte lui. Dac n-ar fi el, n-a pleca acum n Texas. Josey s-a ncruntat. - Cred c atunci ar trebui s atept s-mi explice Tom despre ce este vorba. Copilul sta ncearc de vreo cinci minute bune s ajung la prjitur, a adugat ea schimbnd n mod deliberat subiectul pentru c Jessica prea din nou pe punctul de a izbucni n lacrimi. De ce nu-i dai puin drumul din strnsoare i s-l lai totui s ia una? Poate s bea lapte din pahar? Jessica i-a concentrat atenia asupra fiului ei. A mpins paharul spre el i l-a ndemnat s-i arate lui Josey cum tie el s bea din pahar. i-a dat seama c s-a ludat n clipa n care copilul a vrsat laptele. Josey a izbucnit n rs.

- Tom al meu face n mod curent aa ceva. A ters laptele cu o crp, apoi i-a inut ea pa harul i copilul a luat o nghiitur. I n cele din urm, Caleb a vrut s coboare din brae i s exploreze buctria. Jessica l-a lsat jos, dar s-a inut dup el i a avut grij s nu deschid dulapurile i s le goleasc. - Stai jos i las-l s se joace, i-a sugerat Josey. - O s v distrug buctria, a avertizat-o ea. Caleb este un copil foarte curios. Josey a deschis uile dulapului. - Nepoatele i nepoii mei ador s se joace cu cratiele i tigile. Bravo! a aprobat ea cnd Caleb s-a aplecat i a luat o lingur de lemn. Jessica s-a aezat din nou lng Josey i n timp ce ele stteau de vorb, Caleb btea cu lingura n crtii, distrndu-se. n zece minute s-a mprietenit suficient cu Josey, nct s-o lase s-l ia n brae i s-l srute. Brbaii s-au ntors n camer, iar Cole a dat scurt din cap spre Jessica. - Josey, a nceput Tom, o s inem o vreme bieelul sta la noi. Josey l-a btut uor pe Caleb pe spate i s-a uitat la Jessica. - Nu este de mirare c mi-ai pus toate ntre brile alea. Am s am bucuroas grij de el. Eu

i Tom o s veghem s nu i se ntmple nimic. 1 - Jessica este martor i trebuie s mearg n Texas s depun mrturie, i-a explicat Tom lui Josey. Cole crede c nu-i o idee bun s is copilul cu ei. - Cnd crezi c v vei ntoarce? l-a ntreba Josey pe Cole. - Nu tiu, a rspuns el. n dou sptmni.; ori poate mai mult. - N-o s-i mai aduc aminte de mine Toat lumea s-a ntors spre Jessica. - Ba cu siguran o s-i aduc, i-a spus Josey. N-o s-l lsm noi s uite. Tom a propus ca Jessica i Cole s pe treac noaptea cu ei, ca s fie mai uoar adaptarea pentru Caleb. Jessica a lsat-o pe Josey s-i fac baie copilului, dar s-a nvrtit n jur ca o cloc. Josey tia cum s se poarte cu copiii. A umplut un lighean cu ap i l-a lsat s se blceasc i s stropeasc totul n jur, n timp ce ea l spunea zdravn. - Eti foarte bun cu el, i-a spus Jessica. Ai urmat-o pe Josey pe scri, n camera de oas pei. Caleb, nfurat ntr-un prosop gros, se uita la maic-sa peste umrul lui Josey. - Doarme ntotdeauna cu o ppu de crp, care este n valiza lui, a spus Jessica. Oh, i nu-i plac morcovii. i scuip dac ncerci s-l forezi.

- N-o s-l forez, a spus Josey. Nici mie nu-mi plac morcovii. tiu c ai s fii ngrijorat, oricte asigurri i-a da eu, dar i promit c am s-l iubesc ca pe propriul meu copil. Ge-ar fi s cobori acum i s-l lai pe Caleb s se obinuia sc puin cu mine? Te strig eu dac am nevoie de tine. - Da, este o idee bun, a spus Jessica. i era n acelai timp un test. Ca s-l culci pe Caleb, era nevoie de energie i rbdare. Cteodat, cnd era foarte obosit, fcea un ade vrat trboi. Acum era surescitat i era clar c o s ur meze o scen. Jessica a lsat valiza pe pat i a nchis ua dup ea. Cnd a cobort, l-a gsit pe Cole in camera de zi, lng fereastr, uitndu-se afar, l-a arun cat o privire piezi nainte s-i ntoarc spa tele. I - Acum ce s-a mai ntmplat? a ntrebat-o el. - Nu este dect vina ta, a spus ea n oapt, umblnd cu pai mari de colo-colo. Nu-i dai seama c lucrul sta mi sfie inima? Cole a dat s porneasc spre ea, dar Jes sica a ridicat minile, inndu-l la distan. - Nu pot s-l las. mi pare ru, dar asta este. O s se simt pierdut fr mine i o s-i fie fric, i o s fie nefericit, i...

Ca pentru a o contrazice, de sus s-au auzit hohotele de rs ale lui Caleb. Cole a dat din cap. - Nu pare deloc nefericit. - N-am de gnd s fac lucrul st! M-arrf hotrt. S-a ntors s urce scrile, dar Cole a apucat-o de mn i a tras-o spre el. - Tom? a strigat el. Eu i Jessica ieim s facem o mic plimbare. Felul n care a strns-o de mn i spunea clar s nu se mpotriveasc. L-a lsat s o tra-J sc afar, n curte, pe ua din spate. Cole nu s-a oprit pn cnd nu a ajuns lng un plc dg copaci care-i fereau de privirile indiscrete din strad i le oferea o oarecare intimitate. - Acum, ascult la mine... a nceput el. Jessica l-a ntrecut scurt: - S nu ndrzneti s foloseti tonul sta cu mine. N-am s-mi las copilul cu nite striniJ mi pare ru, Cole, dar asta este. A ncercat s-i smulg mna din strnsoarej dar nu i-a dat drumul i a tras-o mai aproape, pn cnd a lipit-o de pieptul lui. Faa i era foarte aproape de a ei. O s-i in acum o pre dic aspr pentru c era att de ncpnat: dar n clipa aceea i-a vzut lacrimile din ochi i a lsat-o mai moale. Nu era timp de predici. - tiu ct i este de greu... - Nu, nu tii. Tu nu eti mam.

- Nu, nu snt, a fost el de acord. Dar trebuie s fii nelegtoare. l cunosc pe Tom Norton i-i spun c este demn de toat ncrederea. Cnd Luke MacFarland i soia lui au fost omori, Tom i Josey au vrut s le ia copiii i s-i creasc ei. - i de ce nu i-au luat? - Nu i-au lsat rudele lui Luke. Au mprit copiii ntre ei. L - l-au separat pe frai? a ntrebat ea n oapt. - Da, dar Tom a vrut s-i creasc el mpre un pe toi. i spun c este un om bun. La fel i soia lui. Josey m-a ngrijit cnd am fost bolnav. Eram un strin pentru ea, dar m-a ngrijit pn cnd m-a pus pe picioare. Norton-ii n-or s per mit s se ntmple nimic ru fiului tu. l iu besc, Jessie, i nu-l putem lua pe Caleb cu noi. tii asta, nu? - N-am s merg n Texas! I - De ce te ncpnezi att n legtur cu asta? tii c nu depinde de tine. Trebuie s mergi, iar Caleb trebuie s rmn aici. - Ursc toat treaba asta! a strigat ea.A prins-o n brae i a strns-o la piept. - tiu c o urti. - ncep s te ursc i pe tine, Cole Clayborne. Numaf tu eti de vin pentru tot. i - Bine, este vina mea. i-a sprijinit brbia

de cretetul capului ei i a inut-o strns lipit de el, mngind-o pe spate, pn cnd s-a calmat. Nu s-a putut abine s nu remarce ct de bine se simea n braele lui. Jessica nu i-a putut lua gndul de la perico lul n care s-a aflat Caleb cnd monstrul la l-a omort pe omul care o pzea. Ar fi putut fi ucis i fiul ei! Norton-ii o s-l in n siguran. n sufletul ei tia c aa este. S-a deprtat brusc de Cole. - Nu este absolut deloc vina ta. Tu nu-i faci dect treaba. i ai dreptate. Caleb trebuie s rmn departe de orice necaz. i-a ndreptat umerii, s-a ntors i a pornit spre cas. Josey atepta la masa din buctrie. Voia s-i spun c fiul ei a adormit imediat, dar, cnd a vzut suferina de pe faa srmanei mame, s-a ridicat i i-a ieit n ntmpinare. - Am s am mare grij de biatul tu. i promit, Jessica. Eu i Tom l vom trata ca pe propriul nostru fiu. - Vreau s v mulumesc pentru c ai ac ceptat s avei grij de el i tiu c nu am dreptul s cer... - Poi s ceri orice doreti. Dac pot s fac, fac. - Dac nu m ntorc...

- Nu vorbi aa, a ntrerupt-o Josey. - Ai s te ntorci, l-a auzit pe Cole din spate. Jessica nu i-a luat n seam pe nici unul. I - Dac nu m ntorc, Josey, mi promii c ai s-l creti tu pe fiul meu? Josey s-a uitat peste capul Jessici spre i Cole. El i-a fcut un semn scurt. - Da, eu i Tom l vom crete. i dau cuvntul meu! [; - Mulumesc, le-a spus Jessica cu voce , calm. A vrea, de asemenea, s-i schimbai ! legal numele ca s nu se simt ca un intrus. Vreau s fac parte dintr-o familie. I - Jessica, pentru Dumnezeu, nu mai vorbi aa! N-o s i se ntmple nimic. - Trebuie s fac aranjamentele astea pen tru orice eventualitate. i datorez asta lui Caleb. Josey a neles. - O s legalizm totul, i-a promis ea. Ai cuvntul meu de onoare! Jessica i-a luat mna. 1 - O ultim promisiune, Josey, i dup aipeea pot s plec linitit. Te rog, nu-l prsi niciodat!

Capitolul 26
Daniel era sfiat ntre responsabiliti. Prin cipala sa obligaie era de a o escorta pe Grace n Texas, i exact asta fcea; n acelai timp a) fi vrut s se duc n orelul Clarckston, unde a| avut loc ultimul jaf, pentru a cuta dovezi care l-ar fi putut ajuta n investigaia lui. Nu-l putea trimite pe Cooper n locul lui, pentru c acesta o escorta pe Rebecca, pentru a fi sigur c va ajunge vie i nevtmat n Texas. Cei doi au plecat spre gar cu o or n urm, dar nu nainte ca eriful federal Coopet s-i trimit pe cei doi tineri i neexperimentai adjunci ai si la Clarckston pentru a-l ajuta pe eriful de acolo. Rebecca a insistat s trimit al telegram la hotelul din Salt Lake City pentru a] anula rezervarea pe care o fcuse cu o zi n urm i pentru a-i anuna prietenii c i-a schimbat planurile i, imediat ce a ieit de la telegraf, a fost urcat n trsur, mpreun cu Cooper, pornind spre gar.

Cooper a sugerat c el i Rebecca s a tepte pn cnd Grace va fi n stare s clto reasc pentru a escorta el amndou femeile, iar Daniel s se poat duce la Clarckston, dar Daniel a refuzat. Fiecare din cele dou femei pretindea c ea este singura care a fost martor la jaf i era hotrt s le in departe una de alta n clto ria pn la Red Arrow, pentru c nu voia s aib posibilitatea s-i mai fac i alte planuri n comun. Dei el personal credea c Rebecca era martorul adevrat - le-a prezentat descrieri i detalii pentru a dovedi c a fost acolo - o s-l lase pe judectorul din Blanckwater s decid care dintre ele spune adevrul. Nu l-a mai vzut pe Cole de cnd acesta a l prsit oraul cu Jessica i Caleb. Au plecat cam la circa o or dup ce banditul a ncercat s o mpute. Daniel nu. cunotea nc numele f omului mort, dar era sigur c este unul din banda Blackwater, altul era acum mort, mulu mit iuelii i agerimii lui Cole, iar cinci se g seau nc liberi undeva... ateptnd un prilej, credea Daniel, de a le reduce la tcere pe cele trei femei. I Mai exista un motiv pentru care Daniel nu voia ca eriful federal Cooper s o ia pe Grace cu el, dar pd care nu l-ar fi recunoscut nici n ruptul capului.

Dei avea total ncredere n faptul c eri-l ful i-ar face treaba cum se cuvine, Daniel n u l voia s o lase pe Grace s-i scape de sub o c h iff n mintea lui nimeni n-o putea proteja aa ar face-o el. Mai exista i faptul c era atras de ea i spera ca, pn s ajung la Red Arrow, s | depeasc aceast bizar i in e x p lic a b il^ atracie. Daniel a rmas la Rockford n noapted aceea i a dormit pe un scaun n faa uii lui Grace. A cobort a doua zi diminea devrem e! dar nu inteniona s prseasc oraul dect dup-amiaz trziu, cnd urma s soseasc tr i sura. Grace avea cu totul alte idei. Daniel de-abia| s-a ntors de la baia public, unde s-a splat i | s-a schimbat n haine curate, iar acum stteai pe verand de vorb cu doctorul Lawrence, c \ Grace a i cobort. mbrcat ntr-o fust roz-pal j i cu bluza asortat, cu mnuile albe i plria n mn, s-a ndreptat direct spre biroul recepionerului pentru a-l informa c pleac. S loan| se tra n urm cu valiza ei. Lui Daniel nu i-a plcut deloc aglomeraia din holul hotelului. Muli plecau i era un ade-1 vrat haos. A aprut rapid lng Grace, o rd o -p nndu-i s se duc imediat sus. Te poi odihni pn dup-amiaz, cnd sosete trsura.

Hi - Nu vreau s m mai odihnesc. M simt perfect, a insistat ea. Te-ai rzgndit s m mai duci n Texas? -N u . i - N-am crezut nici mcar o clip c te-ai fi rzgndit, dar m-am vzut obligat s te ntreb. Trebuie s stm de vorb, Daniel. ^ - Sus! m - Nu, nu sus. Acum, n clipa asta, apoi n-ai dect s m duci la nchisoare. - Te duc n Texas, i-a uierat la ureche trgnd-o ntr-un col. i . - eriful Sloan tocmai mi-a spus c in n chis un brbat la Blackwater i c se crede c este unul din band. Este adevrat? I -D a . p - i de ce nu mi-ai spus? Niciodat n-a... ft Niciodat n-ai fi fcut ce? Kt Te-am minit! a exclamat ea. Nu snte martorul tu. Am spus asta numai ca s le pro tejez pe Rebecca i pe Jessica. Am greit i mi pare ru. Te rog s nu fii suprat pe mine. Va trebui s stau mult n nchisoare? r - N-ai s mergi la nchisoare, a bombnit el. I - Dar am minit un om al legii. - Toate trei n-ai fcut dect s minii. Sin cer s fiu, nici nu mai tiu pe cine s cred. - Acum i spun adevrul. Nu am fost acolo. - Acum chiar c nu-mi mai pas dac ai

fost sau nu. Judectorul a ordonat ca toate trd s fii duse la Blackwater i acolo plecm de| ndat ce sosete trsura. - Celelalte de ce merg? - Tocmai i-am explicat c judectorul Raf-| ferty dorete s mergei toate trei. - O s m bage n nchisoare pentru c an] minit? Gndul de a o vedea n spatele gratiilor era att de revolttor, nct furia i s-a mai tempera puin. - Ai lucruri mai importante de fcut, dect nchisoarea. Haide! Te duci sus i atepi n j camera ta pn cnd vine trsura. - Dac trebuie s merg... - Trebuie! - Nu vreau s atept trsura. Nu putem s i mergem clare? eriful mi-a spus c a m l ajunge mai repede pentru c am lua-o pe scun| tturi. Prin mulime, o femeie n vrst, solid, i 1 croia drum ctre Grace. Daniel a observat-o cu ] coada ochiului i i-a schimbat poziia pentru < se aeza n faa lui Grace. - Scuz-m, i s-a adresat femeia. Te rog s 1 te dai la o parte din calea mea. Vreau s vor- j besc cu Lady Winthrop. Grace a fcut un gest scurt din cap ctre ] Daniel i a ieit n fa.

- Bun dimineaa, a spus ea. Femeia a ncercat s dea dovad de curtoa zie. - Este o onoare pentru mine s v cunosc, a spus ea. Numele meu este Winifred Larson, a adugat roind toat. i n-am putut s nu remarc frumoasa dumneavoastr plrie. Mi-ai putea spune de unde ai cumprat-o? A vrea s-mi iau i eu una la fel. V-ar deranja dac m-a uita mai ndeaproape la ea? Grace i-a zmbit i i-a dat plria. Borul de pai era acoperit de dantel i flori, iar ntr-o parte avea nfipte dou pene purpurii. - Este ncnttoare! a declarat Winifred. Trebuie s am i eu una exact la fel. tii, am o rochie purpurie i ar merge minunat cu ea. Li s-a alturat un brbat nalt i slab, cu pr rar. Femeia l-a prezentat imediat. - Este soul meu, Lionel. i i-a optit destul de tare brbatului s se ncline n faa Lady-ei Winthrop. - Nu este nevoie, a spus Grace. - V-ar deranja dac mi-ai spune de unde ai cumprat aceast minunat creaie? a ntre bat din nou Winifred. - Am cumprat numai plria simpl, de pai, i-a explicat Grace i am decorat-o eu. - Atunci nseamn c nu mai exist alta la fel n toat lumea asta?

- tiu unde o s ajung, a spus brbai chicotind. - Pardon? a ntrebat Grace fr s nei leag ceva. - Cnd Winifred i vr n cap c-i doreti ceva... - A putea s o cumpr de la dumneavoa str? nu s-a mai putut abine Winifred. Ar fi extraordinar pentru mine s am o creaie Ladj W inthrop. Trebuie neaprat s fie a mea. Ct cerei pe ea? Cinci dolari este bine? Grace aproape c nu putea s cread. S-a uitat spre Daniel s vad cum reacioneaz i a zmbit pentru c el prea sincer ncurcat. - De fapt, doamn Larson, nu m-am gndit ! s o vnd... - Este un original, mam, i-a spus tare Lio-] nel lui Winifred. Trebuie s oferi mai mult. - Da, da, ai dreptate. Zece dolari, atunci. I Aa este bine? Daniel a decis c este timpul s intervin. I Grace s-a nroit toat la fa, iar el i-a zis c probabil se simte stnjenit. - Nu cred c doamna dorete s... - Adjudecat, a izbucnit Grace. Pentru zece dolari. Lionel a pltit imediat. Grace a vrt banii n buzunar, i-a urat lui Winifred s o poarte cu plcere i i-a luat rmas bun de la cei doi.

- N-ar trebui s mergem la grajduri? l-a n trebat pe Daniel. Dup scnteile din ochii ei, Daniel a tiut c era hotrt s-i impun punctul de vedere. - Nu poi s clreti. Ar trebui s mergi cu 0 trsur ca s te odihneti. - N-am nevoie de odihn. S-a simit obligat s mai discute cteva mi nute n contradictoriu cu ea nainte de a ceda. Undeva, n strfundul minii lui, s-a gndit c dac ar lua-o pe scurttur, ar putea ajunge la gar la timp pentru a prinde trenul de dup-amiaz. Dac nu ajung, urmtorul tren era toc mai a doua zi diminea. Ezita, studiind-o. Prul i cdea liber de am bele pri ale feei, l-a dat delicat deoparte o uvi ca s-i vad vntaia de lng tmpl. Nu mai arta la fel de ru ca seara trecut. i-a plimbat uor degetele peste obrazul ei. 1 - Eti sigur, Grace? E - Snt sigur, i-a rspuns ndeprtndu-i cu blndee mna. Daniel a privit-o intens, iar Grace i-a zis c s-ar putea ca el s caute o urm de slbiciune din partea ei; aa c i-a ndreptat umerii, a zmbit i i-a sugerat din nou c ar trebui s plece. - Am timp s m opresc la cru? Trebuie s-mi iau alt plrie, i-a explicat ea. O

doamn nu trebuie s apar niciodat n public) cu capul neacoperit. Pur i simplu nu se face. - Atunci de ce ai vndut-o pe cea pe care ai avut-o? - Daniel, erau zece dolari! - Te-a luat prin surprindere, nu? a ntrebat-c zmbind. - Nu tocmai, a recunoscut ea. Este a treia 1 plrie pe care o vnd de cnd snt aici i nici j m car n-am ncercat lucrul sta. Bietele doamne de aici nu au magazinele pe care le \ avem noi la Londra. Trebuie s le comande prin catalog, dar de cele mai multe ori una co-1 mand i cu totul altceva primete. Ceea ce te J poate dezamgi foarte mult. - Snt sigur de asta, a spus el sec. - Plriile snt importante pentru femei, dar l nu i pentru brbai, a remarcat rznd. N u -il aa? - Hai s mergem. Crua a fost dus la grajduri. Poi s-i scoi acolo o alt plrie din ] cutiile tale. A luat-o de bra i a dat s porneasc spre ieire. Ea s-a smuls din strnsoarea lui. - Ar fi nepoliticos s plec fr s-mi iau rmas bun de la Jessica i de la Rebecca. - Ele au plecat deja. Jessica a plecat ieri cu Cole s-l duc pe Caleb la un prieten, iar Re becca a plecat cu eriful federal Cooper. Ai s

i le revezi la Red Arrow, i-a explicat lundu-i valiza, nfcnd-o de bra i ndreptndu-se din nou hotrt i cu pai mari spre u.

Ai de gnd s o inem ntr-o goan pn la grajduri? f Daniel a ncetinit imediat pasul. Odat afar, Btreaga lui atenie s-a concentrat asupra str zii. I - Crezi c le-am putea prinde din urm pe becca sau pe Jessica? -N u .

Ar fi fost bine dac am fi cltorit n tren preun cu ele. Chiar dac am fi luat acelai tren, nu v-a fi lsat s stai la un loc. I - De ce nu? I - Am s-i explic mai trziu. I Grace i-a retras braul din strnsoarea lui. - Daniel, este nepoliticos s-te uii n alt | parte cnd vorbeti cu cineva. > A zmbit cnd i-a auzit severitatea din voce. Parc era o profesoar care explic bunele maniere unui copil.

- n afar de mine? . - Nu este deloc vesel! Cteva clipe mai trziu au ajuns la grajdwB Crua era n spate. Grace a rscolit prin cui fere pn cnd a gsit alte trei plrii pe car% le-a luat cu ea. A pus dou n valiz, iar una a luat-o m mn. 9 Daniel a avertizat-o s nu stea n u cft timp se duce dup cal. A aprut proprietarul, un brbat mic i ncfl sat, cu gt gros i burt rotund, ca s se pre z in lj Avea un zmbet sincer i mirosea a cai. - M numesc Harry i v-a strnge mnajj domnioar, dar snt murdar. V pot fi de fo lij cu ceva? - Da, mi-ai putea fi de folos, a rspuns znl bindu-i tnrului plin de solicitudine. - Doamna are nevoie de un cal blnd, 1 strigat Daniel dinspre boxe; i nua calul, un frumos armsar sur, dar era n acelai timp c u | ochii i pe Grace. Prea c nu se potrivetq deloc cu locul n care se afla. - La dracu! a exclamat n oapt. Locul e il era ntr-un salon elegant, aa mbrcat curr era, cu plria aia feminin ridicol i cu pan-] tofii de piele fini i nepractici. Categoric, Harr o plcea. Avea o expresie de ncntare i t o t i ncerca s se apropie de ea. Probabil pentru c i

mirosea att de bine, i-a zis Daniel. Dar nu-i psa ce motiv avea Harry; el voia pur i simplu s stea departe de Grace. [ - Ce-ai zice s-i aduci doamnei un cal, Harry? a strigat cu voce aspr, aa cum i in teniona. - Soul dumneavoastr pare foarte posesiv, l-a optit Harry nainte s se ntoarc spre Da niel. Am s aduc soiei dumneavoastr cel mai bun cal pe care l am. I Cteva clipe mai trziu, Harry a aprut adu| cnd de cpstru un cal cu umblet legnat, care, i-a zis Grace de ndat ce l-a vzut, cu ; siguran nu mai avea nici un dinte n gur. Srmanul, se vede c era pe punctul de a da n | primire. I S-a uitat la bietul animal i a refuzat politi cos. I - Nu, mulumesc. [ Harry i-a frecat brbia gndindu-se ce cal s-i arate. - De-abia am motenit grajdul sta de la fratele meu i nu-i cunosc bine. Dar parc este acolo o iap mic i drgu. O s v plac, i-a promis ntorcndu-se i pornind n grab spre boxele din fund. Grace a refuzat politicoas i iapa micu. - Asta ce are? a vrut s tie Harry. - Pur i simplu n-o s reziste, i-a replicat

Grace. Ar trebui scoas la pscut. Cu picioa rele astea subiri n-o s fac fa la o cltoi| mai lung. Pot s m uit eu la ceilali cai? - Nu, nu se poate. Rmnei pe loc s vi-l aduc pe cel mai bun pe care l am. Grace s-a gndit c ar fi o idee grozav s-ij aminteasc lui Harry c a adus deja ce a avi| cel mai bun n lot. A ateptat cu rbdare i cnd i-a artat un alt cal cu mers legnat, a cltinat din nou din cap. Harry a ridicat din brae neputincios. - Mergei i uitai-v, doamn! V las s v luai tot ce v place. Nu i-au trebuit dect dou minute ca s gaj seasc un cal bun. Era o iap frumoas, ascuns de Harry n-tr-una din boxele din spate. Omul a ncerca imediat s o descurajeze. - Este bine fcut, dar v asigur c este nervoas, i-a explicat el. Nu v-ar plcea delo ca doamna s o clreasc, i s-a adresat el lui | Daniel. - Grace? - Da, Daniel? - Poi s te descurci cu ea? - Da, pot. - Da, v duce unde dorii, dar... a mai ncer-j cat Harry.

Grace a ridicat mna nmnuat i a btut animalul pe spate. - Oh, este frumoas! O s se poarte per fect. Cum o cheam? - Damnation. - Harry! a exclamat Grace fcnd ochii mari, dac nu vrei s mi-o vinzi, spune-mi pur i sim plu. Nu este nevoie s njuri. r" - Nu este o njurtur. Aa o cheam, a insistat el. Proprietarul care mi-a vndut-o mi-a spus numele numai dup ce am ncheiat trgul. V spun c o cheam Damnation. - Nu, nu merge. Am s-i zic Daisy. Harry i-a ridicat ochii spre tavan exasperat la culme. - Cred c nu nelegei, doamn. Putei s-i spunei cum vrei dumneavoastr, dar ea n-o s rspund dect la numele de Damnation. Dorii s o luai totui? - Da, te rog. Daniel, nu-i aa c este fru moas? Daniel a ncercat s nu izbucneasc n rs... Cnd Harry i-a spus numele calului, obrajii lui Grace s-au mbujorat la fel ca bluza de pe ea. Era convins c Damnation este frumoas, iar el a fost de acord numai ca s plece odat. Dup ce a dat banii pentru cal i a, Harry a nceput parc s se rzgndeasc. - Sntei sigur c soia dumneavoastr se

poate descurca cu un animal att de nervos? - Este sigur, a rspuns Grace nainte s apuce Daniel s scoat o vorb. Harry n-a avut ncotro i a renunat. - Am s v aduc atunci o biciuc. O s avei nevoie mare de ea cu calul sta care face ca toi dracii. - Nu, mulumesc, l-a refuzat Grace. - V spun eu, n-o s fac ce vrei dect dac o s-i ardei cteva. Categoric, o s avei nevoie de o biciuc. Dac n-ar fi intervenit Daniel, discuia ar fi escaladat. Harry, i-a dat el seama, nu era omul potrivit pentru slujba asta. Omului i era fric s se apropie de cai. Daniel a neuat rapid iapa i i-a dat-o lui Grace. - Este timpul s plecm, a anunat el. l-a legat valiza n spatele eii, apoi a sltat-o pe ea ca s poat aranja scrile. Grace se simea uoar ca un fulg. Daniel nu i-a putut ascunde zmbetul cnd a vzut-o c i pune din nou plria de pai pe cap. Pan glicile albe i atrnau pe spate. i-a zis c arat de parc urma s fac o plimbare de duminic prin parc. tia ns c nfiarea exterioar poate fi neltoare. L-a surprins dovedindu-i c tie attea lu cruri despre cai, iar felul n care sttea n a

era un indiciu clar c nu a exagerat deloc cnd i-a vorbit despre experiena ei ntr-ale clriei. - De ce zmbeti? l-a ntrebat. - S-ar putea s ajungem la tren totui, i-a rspuns el. La asta m gndeam. Daniel avea o pat pe brbie. Fr s se gndeasc, a ntins mna i i-a ters-o cu tan dree. El a reacionat ca i cum tocmai i-ar fi tras o palm zdravn: a tresrit i s-a deprtat ime diat. - S mergem, a poruncit. Harry, deschide-ne uile din spate. O s ieim pe acolo. - Ct facem pn n Texas? a ntrebat Grace. Daniel era tocmai pe punctul de a se urca n a. S-a ntors spre ea i, aa cum sttea, cu un bra pe a, cu capul uor nclinat ntr-o parte, Grace i-a zis c seamn leit cu unul dintre pistolarii ia slbatici i duri ai Vestului, despre care a citit ea tot felul de istorii. Oamenii Vestului Slbatic, cum li se spu nea, aveau o mreie a lor i nu puteau s stea prea mult ntr-un loc. Ei strbteau n lung i n lat inutul n cu tarea aventurii i a pericolului, lsnd numai inimi frnte n urma lor. Oare aa s fie i Daniel? s-a ntrebat ea.

Poate c da; prea exact genul care nu se v aeza niciodat la casa lui. - N-am de unde s tiu, i-a rspuns Danie ntrebndu-se de ce se ncrunt att de tare. De ce vrei s tii? - Am i alte obligaii. De natur personal Ai putea mcar s estimezi, Daniel? Zu ci trebuie s tiu. - Ne trebuie o sptmn sau dou pns ajungem n Blackwater, depinde ce probleme vor aprea. Apoi va trebui s rmnem dup terminarea procesului i pn cnd vor fi prini i toi ceilali membri ai bandei... - De ce? l-a ntrerupt ea. Asta ar putea s dureze luni de zile. - Nu pot s te las s pleci pn cnd nu voi fj sigur c nici unul dintre membrii bandei nu mai poate veni dup tine. - Bine atunci. Cu alte cuvinte, s-ar putea s fiu nevoit s stau n Texas cel puin cteva sptmni sau cel mult dou luni. - Sau poate mai mult. Reacia ei l-a surprins. I s-au umplut din nou ochii de lacrimi. - Atunci totul este clar. - Ce este clar? a ntrebat-o, derutat cu tris teea din vocea ei. Era att de deprimat, nct nici mcar nu se mai putea gndi la ce avea de fcut.

- S-a terminat, a spus n oapt. - Grace, ce tot spui acolo? - Nu te nvinuiesc, Daniel. Sincer, nu pe line te nvinuiesc. - Vrei s vorbeti limpede? Explic-mi de ce eti att de suprat. I - Viitorul meu! a exclamat ea. Estedistrus. 0 singur lun i tot este prea mult. Nu ne legi? Nu, firete c nu, dar nu conteaz. Este numai vina mea c mi-am fcut attea visuri ! prosteti. Am pierdut deja prea mult timp i n-am s m pot pune niciodat pe picioare n timpul care mi-a mai rmas. A oftat ndelung i trist. f Trebuie s m opresc la telegraf nainte s ple cm n ora. I - Nu, i-a replicat Daniel. - m i pare ru, dar trebuie s insist. 1 - Spune-mi de ce. I - Cnd cineva se teme ngrozitor de un anu mit lucru, nu este bine s se grbeasc s re zolve lucrul respectiv ct mai repede posibil pentru a scpa de teama ce-l chinuie? I Daniel nu avea nici cea mai mic idee la ce se referea. Se pare ns c Harry a neles, pentru c a fcut un pas nainte i i-a exprimat prerea. - Cum ar fi, de exemplu, s scoi un dinte? a ntrebat el. - Da, exact aa, a fost de acord Grace.

- V spune c trebuie s trimit o tela gram, acum, pe loc, ca s nceteze s o ma chinuie teama, i-a explicat el lui Daniel. - N-am nevoie de interpret, s-a rstit Di niel. Poi s trimii telegrama din Blackwater. jr| acum hai s plecm. Grace a cltinat din cap. - Ateptarea nu face dect s ntrzie inevi tabilul. Dup aceast sentin, a ntors iapa i a ncercat s ias pe ua din fa. Daniel a tras njurtur nainte de a porni dup ea. Harry | prins ns iapa de fru i a inut-o strns, oprind-j pe loc. - Soul dumneavoastr s-a enervat, doamnj Ce naiba avei de fcut att de al dracului de important, nct nu sufer amnare? Grace a izbucnit n lacrimi. - Trebuie s m mrit!

Capitolul 27
- Nu doresc s vorbesc despre asta. - Nu-mi pas ctui de puin dac doreti sau nu, s-a rstit el. S faci bine s-mi spui de ce trebuie s te mrii? Grace s-a decis s nu-l ia n seam. S-a sprijinit de bancheta tapisat a compartimentu lui i a privit pe fereastr peisajul schimbtor. Trenul mergea cu o vitez ameitoare i, pentru c se aflau n ultimul vagon, compartimentul se balansa violent de fiecare dat cnd ncetinea pentru a lua o curb. Micarea i provoca senzaii de vom i, ju decind dup felul n care Daniel strngea din flci, precum i dup expresia lui sumbr, i-a ! zis c probabil i lui i este ru din cauza aces tui balans. - Te simi bine? - Perfect! s-a rstit el. - Nu trebuie s fii urcios cu mine, Daniel. Stteau fa n fa n micuul comparti. ment. ;

De fapt, compartimentul era destinat pentrt patru aduli, dar Daniel ocupase aproape to! spaiul. I i-a ntins picioarele lungi n fa, fiind astfe imposibil pentru Grace s ias fr a fi nevoi( s se mite el mai nti. 1 Nu avea totui de gnd s plece nicieri. Iar ua era ncuiat din interior ca s nu poat< intra nimeni. 1 - Nu este deloc un lucru decent, a remarca ea. - Ce nu este decent? | - S cltorim mpreun. n Anglia nu se cuvine ca un brbat i o femeie care nu snfc cstorii s mpart singuri un compartiment fr nsoitor. - Eu snt un om al legii, i-a amintit Daniel Asta schimb lucrurile. -T otui, eti brbat. - Cel puin cnd m-am uitat ultima oarl eram, i-a spus el cu un zmbet. Grace i-a n tors din nou privirea pe fereastr, dar nu nainte ca Daniel s-i vad zmbetul. \ - Eti gata s-mi spui de ce trebuie s te mrii? - Nu, nu snt gata s-i spun. J - Ai necazuri, Grace? - Da, aa cred, i-a rspuns fr s-l privea sc. I

Mintea lui srea de la o posibilitate la alta, dar Grace nu era tipul de femeie care s lase un brbat s o ating nainte de cstorie. Era inocent i dulce, i neatins. - Doar nu eti nsrcinat!? - Dumnezeule mare, nu! s-a blbit ea. Cum poi s crezi c eu... - Ai spus c trebuie s te mrii i ai mai spus c ai necazuri. Pur i simplu am fcut nite legturi, apoi m-am rzgndit. Este drum lung pn n Texas, Grace, i pn la urm ai s-mi spui tot ce vreau s aflu. Aa c ar fi bine s o faci acum. - Daniel, habar n-am avut c brbaii pot fi att de pislogi. Ei bine, ai ctigat. Le-am pro mis prinilor c dac nu-mi ies aici treburile am s m cstoresc cu lordul Nigel Edmonds. i nu-mi ies, a adugat ea. - Tot nu neleg. De ce nu-i ies? - Prinii mei snt nobili i, ca atare, au o poziie nalt n societate. Snt ns i foarte sraci i le este foarte greu s salveze apa renele. S-au mprumutat garantnd cu pmntul i n-au putut s-i plteasc ratele bancherului. Au fost teribil de umilii. - l-a sugerat cineva tatlui tu c poate ar fi trebuit s se gndeasc s-i ia o slujb? - Oh, nu, nu se face aa ceva. Este nobil! a

- Faptul c eti nobil nu-i aduce mncare pe mas. - Nu, aa este, a fost Grace de acord. - Dac nu vrea sau nu poate s muncea sc, atunci s-i vnd pmntul i ce mai are el de valoare. - Tocmai de asta m mrit. - Tot nu neleg! - Snt ce i-a mai rmas tatlui meu, Da niel... - Vrei s-mi spui c te vinde pe tine? a ntrebat-o aplecndu-se spre ea. - Nu, nu, firete c nu. Pur i simplu a an gajat o cstorie convenabil pentru mine. - i cstoria asta i va rezolva lui proble mele financiare? - Da, i le va rezolva. - Atunci te vinde! - Nu, nu m vinde, s-a rstit ea. De secole au loc cstorii aranjate, avantajoase pentru ambele familii. Tatl meu nu face nimic ru. De fapt, a fost extrem de rbdtor cu mine. l-am cerut o perioad de graie de un an i speram... visam, de fapt, orict de prostesc era visul meu... c a putea s realizez ceva aici. Am vrut s cumpr pmnt cu motenirea lsat de un unchi... - i s ctigi suficient ca s-i ntreii prinii aa cum snt ei obinuii?

- Nu, te-ai pripit s tragi concluziile greite. Prinii mei snt destul de n vrst. Erau trecui de 40 de ani cnd m-am nscut, i-a explicat ea. Dar nu se cramponeaz de modul lor de via. Dac, punnd pe picioare ferma, i-a putea n treine, ar prsi Anglia i ar veni aici, la mine. Nu ar fi o aventur pentru ei? i-ar plcea p rinii mei, Daniel. Snt practici, lucru care v este comun. - Nu eti destul de matur ca s-i asumi asemenea responsabiliti. - Vrsta nu are nici o legtur cu asta. Viito rul meu a fost hotrt din ziua n care m-am nscut. - De ce? - Pentru c m-am nscut o lady. - tiu c eti o lady, i-a replicat el zmbind. - Nu, nu nelegi. M-am nscut lady Grace Winthrop. Titlul comport anumite responsabili ti i i-a face de rs pe prinii mei dac nu le-a respecta dorinele. Daniel era intrigat de diferenele culturale mari dintre ei. Ce era important n Anglia, nu conta absolut deloc n Statele Unite. - Titlurile nobiliare nu nseamn nimic aici. - tiu. Ce este important aici? Banii? - Pentru unii, a recunoscut el. - Pentru tine ce are importan?

- Onoarea. - Bine, dar tocmai asta ncerc s-i spun! Este n joc onoarea mea. Trebuie s fac ceea ce se cuvine. - n Statele Unite, cuvntul unui om este mai important dect poziia lui n societate. - Pentru mine este extrem de important s-i respeci responsabilitile, l-a contrazis ea. Am anumite ndatoriri. - Cum ar fi s te lai legat de un brbat cu bani i cu putere? - Dac asta mi ajut familia, da! - Nu-i place prea mult lucrul sta, nu-i aa? A refuzat s-i rspund. - Nu, nu-i place chiar deloc. N-ai fi cerut o amnare dac ai fi fost de acord cu prinii ti. l iubeti pe brbatul care i-a fost ales? - Cu siguran c am s nv s-l iubesc. Pare un om decent. - Pare decent? - Nu-l cunosc prea bine, a spus ea roind. De fapt nu l-am ntlnit dect o singur dat. l-am fost prezentat la un bal de caritate i recunosc c nu mi-a fcut o impresie prea gro zav. N-ar trebui s vorbesc n felul sta, nu-i aa? - Nu este nimic ru n a fi sincer, i-a spus Daniel. Tu, n schimb, trebuie s-i fi fcut o impresie grozav.

- Aa se pare. Chiar a doua zi i-a trimis o scrisoare tatlui meu cerndu-i o ntrevedere. Mama mi-a spus c Nigel s-a ndrgostit pe loc de mine, dar eu nu cred n asemenea prostii. - Pun pariu c a fost dorin carnal la prima vedere! - Cred c nu ar trebui s mai discutm de spre asta. Pare c te deranjeaz. - Nu m deranjeaz deloc, s-a rstit el. Nu mai c mi se pare un lucru barbar din partea tatlui tu. - Daniel, cstoriile aranjate snt un lucru absolut obinuit n unele societi. - Iar tu eti o fiic asculttoare. - La drept vorbind, snt, a spus nepat. A fost absolut minunat din partea prinilor mei s-mi acorde un an... de rgaz. Au vrut s-mi dea ansa de a-mi mplini visul. Au mare ncre dere n mine. - Dar tu nu ai prea mare ncredere n tine nsui, nu-i aa, Grace? - Ba firete c am. - Atunci de ce cedezi cu atta uurin? - Pentru c merg n Texas! Nu pot s fiu n dou locuri deodat. Au trecut deja patru luni, iar acum mersul sta n Texas ar putea s-mi mnnce nc dou. Nu prea pot s fac nimic pn cnd n-o s-i prindei pe toi membrii ban dei leia ngrozitoare pentru c ai s insiti s

m protejezi, iar asta i-ar putea lua luni i luni. - Cedezi, a repetat el. A atins prea aproape de ran, iar lui Grace nu i-a plcut deloc. Daniel o fcea s recunoasc ceea ce ea ncerca din rsputeri s ignore. Ori de cte ori pe drum apreau obstacole, era gata s-l prseasc. - Nu snt un om care renun uor. - Ba mie mi se pare c da. - Oh, ce tii tu? Pentru tine lucrurile snt diferite. - Pentru c eu triesc n Statele Unite. - Pentru c eti brbat, a spus ea. Tu nu trebuie s te cstoreti dac nu vrei s-o faci i, sincer, m ndoiesc c o vei face vreodat. Nu eti genul de om care s se aeze la casa lui i s-i ntemeieze o familie. Daniel i-a schimbat poziia pe banchet n aa fel nct s aib spaiu pentru a-i ntinde picioarele. - Am fost cstorit. - Ai fost? Grace era de-a dreptul uluit. - Da, timp de aproape apte ani. Am avut o fiic pe care o chema Bridget. Grace nu i-a mai pus nici o ntrebare, dar tcerea nu l-a fcut s se simt deloc bine. Nu-i ddea seama de ce a simit nevoia

s-i povesteasc despre trecutul lui, dar cuvin tele i-au nit aproape fr voie. - Au murit amndou... acum doi ani, - m i pare ru. - Da, i mie. Parc vorbea despre cineva strin, cu toat emoia din vocea lui, durerea din priviri era ns evident - i era devastatoare. Grace a simit dorina de a-l lua n brae i a-l alina aa cum putea ea, iar singurul motiv pentru care s-a abinut a fost c era sigur c el n-ar fi acceptat. Nu a vrut s vad ct de impresionat era, aa c s-a ntors s priveasc din nou pe fe reastr. Dup cteva minute de tcere l-a ntre bat: - Cum o chema pe soia ta? - Kathleen. - Frumos nume! Ai iubit-o foarte mult, nu-i aa, Daniel? r - Da, i-a rspuns fr nici o ezitare. Am iubit-o. O mai iubesc nc. I' - Crezi c ai s mai te cstoreti vreo dat? - Nu. - Cu timpul... - S nu-mi spui c timpul vindec rnile, a izbucnit cltinnd vehement din cap. Nu nele gea de ce a devenit dintr-o dat att de argos.

- Nu asta aveam de gnd s-i spun. - Atunci ce? - Cu timpul vei putea s zmbeti cnd ai s te gndeti la Kathleen i la Bridget, pentru c i vei aminti de vremurile fericite pe care le-ai avut cu ele. Durerea nu va disprea niciodat, dar nu va mai avea aceeai intensitate. - De unde dracu tii tu asta? Grace a ncercat s nu ia n seam ostili tatea. - Nu tiu din experien personal. Este nu mai o speran pe care o am pentru tine. - Este cald aici, nu? Grace a fost de acord dnd din cap i s-a ntins s deschid fereastra, dar nu a reuit. - Cred c este blocat, a spus ea. Cu fora lui, Daniel a deschis-o imediat. n . compartiment a nvlit o briz fierbinte. - Spune-mi cum era Kathleen? a ntrebat Grace. - De ce? - Snt curioas, att. Daniel i-a proptit picioarele pe bancheta de vizavi, pe locul de lng Grace, s-a sprijinit de peretele compartimentului i a nchis ochii. Cu braele ncruciate la piept, prea pregtit s doarm. - Era exact opusul tu. Ca nfiare i ca dispoziie.

- Cum arta? - Era nalt, avea pr castaniu i ochi c prui, i o mulime de pistrui. i fcea tot timpul probleme n legtur cu greutatea, dar inutil, pentru c aa cum era - era perfect. Kathleen a fost o femeie frumoas, att pe dinuntru, ct i pe dinafar. La fel i fiica noastr. Arta exact ca mama ei. S-au scurs cteva minute bune n tcere nainte ca Grace s pun o alt ntrebare: - Cum ai cunoscut-o? - n drum spre Dillon, m-am oprit la ferma tatlui ei; ea lucra n grdin. Sttea n genun chi jumulind nite buruieni n btaia soarelui i n-a trebuit s fac altceva dect s ridice privi rea la mine i s zmbeasc. Cred c atunci, pe loc, m-am ndrgostit de ea. - i mie mi place s lucrez n grdin, a spus Grace creznd c ea i Kathleen au m prtit totui un interes comun. Aveam cele mai frumoase flori, toate culorile curcubeului. Daniel a cltinat din cap. - Grdina lui Kathleen era plin de legume. A trit la o ferm i nu avea timp s creasc flori. Cultivau cereale i legume ca s aib ce pune pe mas. Tu ai fost crescut la ora, nu? - Am avut i la ar o cas unde mergeam cnd la ora cldura devenea insuportabil. Daniel s-a ncruntat la idee.

- Kathleen nu a fost privilegiat i cu s ig il ran nu a avut timp s-i fac probleme n ceea ce privete cldura i societatea. Mun< din zori i pn-n noapte, indiferent cum erj vremea. Ea nu a avut un dulap plin cu haine de bal, dar a avut n schimb onoare, i curaj, i loialitate. - Iar eu nu am, nu? Asta vrei s spui, Dsh niel? Kathleen, ai spus, era exact opusul meu: Ea a avut onoare, iar eu nu? - Nu spun dect c tu eti altfel. L-a privit direct n ochi i l-a ntrebat: - M rneti intenionat, nu? Daniel nu i-a rspuns. Grace a privit pe fe reastr ca el s nu vad ct de jignit se simej de insultele lui indirecte. Ce a fcut de are o prere att de proast despre ea? i oare de ce conta att de mult prerea lui despre ea? A strns ct a putut din ochi ca s nu izbucneasc n plns. Era sigur c dac vede fie mcar i o sil gur lacrim, o s cread c este slab; iar ea nu era aa, era puternic. Este adevrat, nu a arat niciodat un cm| i nici nu a cultivat o grdin de legume, dai asta nu nseamn c nu poate s o fac. Furia i-a mai atenuat puin durerea. C um l ndrznete s fac asemenea judeci pripitei n ceea ce o privete?

1 - mi pare ru, Grace. N-am vrut s te jig nesc. - Ba da, ai vrut, i-a rspuns fr s-l privea sc. I - La dracu, doar n-ai de gnd s plngi, nu? - Nu, n-am, s-a rstit uitndu-se de data asta la el. Dar s nu m mini. Ai vrut s m >rneti i ai putea cel puin s recunoti lucrul sta. - Bine, am vrut s te rnesc. nchide fe reastra, vrei? ncepe s fie rece. I - Ba este cald ca ntr-un cuptor, l-a con trazis ea. t - nchide fereastra! ; S-a ridicat s fac ce i-a poruncit, apoi s-a ntors din nou spre el. V ' - i-e ru? I - Nu, nu mi-e ru, a mormit el. Snt doar obosit. - Acum cinci minute i era prea cald, iar acum i-e frig. , S-a aezat lng el, strecurndu-se ntre el i peretele vagonului. nainte ca el s o poat opri, s-a ntins i i-a atins fruntea cu dosul minii... - Ai febr Daniel, cred c faci grip. S-a i mutat napoi pe bancheta ei. Acum neleg de ce eti att de urcios. Nu te simi bine. Trenul tocmai lua o nou curb; comparti

mentul a nceput s se balanseze, iar Daniel au simit cum i se revolt stomacul. - Nu snt urcios, a bombnit el. Am spus* toate lucrurile alea ca s stai departe de mine A fost stupid i crud din partea mea, dar trebuie* s pstrezi distana, Grace. De ce naiba t r e i buie s mearg att de repede trenul sta? j - Nu merge repede, tocmai ncetinete; i cum Dumnezeu s stau departe de tine? SnJ tem nchii amndoi n compartimentul sta, iar tu nu m scapi din ochi o clip. Ce am fcut de te-am ofensat n halul sta? - Oh, Grace, n-ai fcut nimic ru. Numai c eti al naibii de frumoas i de dulce! Grace nu mai tia ce s cread. Cuvintele J flatau, dar modul n care le-a spus le fceau s* par ca nite acuzaii. De ce s-l nfurie fa p tu l c este frumoas i dulce? - Daniel, nimic din ceea ce spui nu are* sens. Daniel a simit cum i se ridic bila n gt. A tras adnc aer n piept ca s nu vomite. - tii, este foarte simplu. - Zu? s-a mirat ea calm. - Da, a gemut el. De la soia mea, n-am ma dorit nici o femeie, dar n ultimul timp... oricum] de cnd te-am cunoscut pe tine, eu... A ateptat s continue, apoi n-a mai avui rbdare i l-a stimulat.

- T u ce? Daniel i-a dat seama c avea la dispoziie cel mult 15 secunde ca s ajung la toaleta de la captul vagonului. Te doresc, Grace. Acum ai neles? ncuie ua n urma mea i nu lsa pe nimeni s intre. A fost att de uluit, nct nu s-a putut mica. A rcnit la ea s fac ce i-a cerut, apoi a rmas afar, n faa uii, pn cnd a auzit clinchetul * zvorului. [ Prima dat a vomitat la toalet. Apoi n-a mai reuit s ajung. A vomitat pe podea i n gleata pe care i-a adus-o nsoitorul de vagon. A avut impresia c a vomitat i pe Grace, dar se ruga la Cel de Sus s nu fi fost dect o [nchipuire. Era sigur c niciodat nu s-a simit att de ru. Aproape c nu-i putea ridica capul i, indi ferent cte pturi a pus Grace pe el, nu se pu tea nclzi deloc. I Grace i-a aranjat un pat. A stat de veghe toat noaptea, inndu-i capul n poal, punndu-i comprese reci pe frunte, iar Daniel a fost sigur c, fr ea, ar fi murit. I Spre miezul nopii a ncetat s mai vomite i Chiar a adormit. L-a trezit n zori s-i spun c au ajuns n gar i c trebuie s schimbe tre nurile. Sincer, nu tie cum a reuit s treac dintr-un tren n altul i a fost surprins s vad

c au fost transferate i valizele. Ea le-o fi c-| rat? Nu, n-ar fi putut, pentru c a avut m in il* ocupate ncercnd s-l fac s se in pe pi-] doare. El nu i-a fost de nici un ajutor, iar cnd i-a l dat seama ce int uoar a fost Grace cnd au# trecut dintr-un tren n altul, l-au apucat din noii frisoanele. De ndat ce ua a fost nchis n urma luij a adormit din nou. S-a trezit cu capul n poala lui Grace, care sttea rezemat de fereastr, cu ochii nchii j prea foarte panic i linitit. Daniel a ncer cat s nu fac zgomot ca s n-o deranjeze Dup ce s-a splat i i-a schimbat cmaj s-a aezat pe banc vizavi de ea. Atunci a re marcat c se schimbase i ea. Era mbrcat n bluz alb, cu o bro fru-* moa la gt, i cu fusta de un albastru-nchi i schimbase i pantofii care se asortau cu fusta. Cnd a avut timp? s-a ntrebat el. i de ce t fi fcut-o oare? - Bun dimineaa, Daniel. Te simi mai bine astzi? - Da, m simt mai bine. Te-ai trezit? - Nu, nu dormeam. M odihneam pur simplu. N-a zice c te simi mai bine. Aplea c-te s-i pun mna pe frunte.

- Nu te mai preocupa de mine, Grace. M simt bine, i-a rspuns ursuz. Purtarea lui n-a f impresionat-o ctui de puin. I - Unde am mai auzit eu oare lucrul sta? I - Ce anume? | - Toat noaptea ai spus c te simi bine, dar, firete, nu erai bine deloc. Acum aplea c-te. A simit duritatea din porunca ei i a sfrit f prin a se supune ca s nu o supere. I - Eti o femeie ncpnat, a bombnit el. [i i-a lipit dosul minii de fruntea lui i s-a ; ncruntat. I - Nu tiu ce s zic, a recunoscut ea. Dac mai ai febr, este mic. Nu trebuie s mnnci i s bei nc nimic, altfel o s i se fac iari ' ru. Ai avut mare noroc. Daniel s-a ntins din nou i i-a ncruciat i braele la piept. 1 - Cum aa? I - Ai fcut o form uoar de grip. Putea s , fie mult mai ru. Jessica a vomitat, cu interimitene, timp de trei zile. Am crezut c o s-i , dea i sufletul. | - i eu am avut azi-noapte momente cnd a fi vrut s mor, a recunoscut. Apropo, mulu1 mese pentru... tii pentru ce. E - Cu plcere. De ce i-ai schimbat hainele? a ntrebat-o

curios. i le-am mototolit? Probabil c asta j fost. Mi se pare totui inutil. Nu te vede nimer^ n afar de mine. - A trebuit s o fac. - De ce? - Ai vomitat pe mine, i-a rspuns ea cu uijv oftat. - Oh, Grace, mi pare ru! - Daniel, n-ai fcut-o intenionat. - nsoitorul de vagon te-a ajutat s ... Nu i-a terminat propoziia pentru c Gradj a nceput s clatine din cap. - Nu l-am lsat s intre n compartimei pentru c m-ai pus s-i promit s nu las pfl nimeni nuntru, i-aminteti? - Nu, a recunoscut el. Nu-mi amintesc. Dac| nu a intrat el, cine a curat podeaua. -E u . Arta ngrozitor i, brusc, Grace a regretij c i-a spus adevrul. - Ce-ar fi s vorbim despre altceva? - Cum ar fi? - Despre vreme, a sugerat ea. - Glumeti. - A fost singurul lucru care mi-a venit pe moment. Te deranjeaz dac deschid fereastr ca s intre puin aer proaspt? Daniel s-a ridicat i a deschis fereastra. Briza i-a mngiat obrazul.

S-a aezat la loc i s-a uitat din nou la ea. - Vrei s bei sau s mnnci ceva? - Stomacul tu ar rezista dac a mnca n faa ta? - Poate c ar trebui s mai atepi puin. ' Grace nu mncase nimic de o zi i, dei murea de foame, a dat din cap c este de acord. - Am s mai atept bucuroas. - Nu vrei un pahar cu ap? Eu a vrea , puin. - N-ai s primeti, i-a spus ea cu vocea aceea poruncitoare care ncepuse s-i displac att de mult. - De ce nu? i - tii tu de ce. O s i se fac din nou ru de la stomac. Nu am chef s cur iari mize ria. i - Acum de ce eti urcioas? Daniel vorbea de parc era un urs. Ba chiar i semna cu un urs, cu barba aia neras, cu prul rvit, cmaa scoas din pantaloni i expresia clar amenintoare. Cu toate acestea, ea continua s-l admire ct de chipe este. Daniel o dorea. Grace ar fi vrut s poat discuta cu el de spre lucrul sta, dar nu ndrznea s spun un cuvnt, cel puin nu atta vreme ct era n starea asta de spirit, reacionnd iritat la orice. f

S-a gndit c ar trebui s mai atepte puin pn s abordeze subiectul i poate c, pna atunci, o s neleag de ce recunoaterea de ctre el a acestui lucru a uluit-o n aa msuri i i-a tiat rsuflarea. Nu, nu va aborda lucrul sta acum pentri c ar fi nedelicat. Daniel nu a avut ns nici urt fel de rezerv n privina asta. - Apropo de ce am spus ieri... - Ce anume? - tii tu... c te doresc! Grace i-a mpreunat minile n poal. - N-ai vorbit serios. Asta vrei s-mi spui nu? Febra a fost cea care a vorbit. - Nu, am vorbit foarte serios. - Zu!? a exclamat n oapt, uimit c este att de direct. Tocmai i-a oferit o cale de ieire, dar Daniel nu a profitat de ea. - Da. ns nu am de gnd s fac nimic n legtur cu asta, aa nct s nu i se urce la cap. Grace a rmas cu gura cscat. - Pardon? Daniel i-a dat seama c a cam srit peste cal n clipa n care i-a vzut flcrile din privire. - Am vrut s spun c s-ar putea s iei vor bele mele drept un compliment, dar s nu-i faci gnduri prea mari, pentru c nu intenionez s ntreprind nimic n direcia asta.

- O, da, chiar c a fost un compliment. Mi-ai spus c m doreti, dup care ai vomitat ime diat pe mine! I - mi pare sincer ru, Grace, i-a cerut el scuze izbucnind n rs. | - Oh, du-te i bag-i capul ntr-o gleat ca s te rcoreti. - Te-am enervat ru de tot, nu? a ntrebat-o rznd din nou. N-am crezut c poi s te nfurii, dar acum chiar c eti furioas! Sub stratul sta gros de miere eti plin de temperament, lady Winthrop! M ntreb ce ar crede btrnul i bunul Nigel despre lucrul sta. - Chiar este nevoie s fii att de exaspe rant? - Tot mai vrei s trimii telegrama aceea prin care s accepi s te cstoreti cu Nigel? - Vrei s schimbm subiectul, te rog? - Sigur. Vrei s vorbim din nou despre vreme? I - N-am vorbit deloc despre vreme, dar nu, nu despre asta vreau s vorbim acum. M gndesc la Jessica i la Rebecca. Am sperat s ne ntlnim cu ele cnd am schimbat trenul, dar nu le-am vzut pe nici una. - Cole i Jessica n-ar fi avut timp s ne ajung. Snt cu o zi n urma noastr, iar Cooper i Rebecca au plecat ieri. [ - Dar am recuperat din timp mergnd c-

lare, iar ei ar fi putut s piard trenul de ieri. - Poate, dar este puin probabil. i eu m-a uitat dup ei, dar nu i-am vzut. - Cum puteai s-i vezi? Erai prbuit toi peste mine. De-abia puteai ine ochii deschii, | - Snt sigur c prietena ta este bine. Nuface nici o problem. Cooper va avea grij s fie n siguran. - Crezi sincer lucrul sta? - Da. nceteaz acum s-i mai faci grijii Aa cum l cunosc eu pe Cooper, probabil c a, nvat-o deja s joace poker. Pun pariu c Re becca se distreaz grozav.

Capitolul 28
Rebecca era teribil de agitat. Era convins c o s-i piard minile dac mai st mult n chis cu eriful federal Cooper n compartimen tul sta mic. Orict de atrgtor i de atent era, tot o scotea din srite. Cooper a ncercat n aa fel, nct timpul s treac mai repede. Au jucat cri cteva ore, au stat de vorb i au mncat prnzul adus de nsoitorul vagonului, ntr-o cu tie. Apoi a cuprins-o plictiseala i nu-i dorea altceva dect s fie singur cteva minute. Disperat, a gsit n cele din urm un motiv plauzibil s-l trimit afar. L-a rugat s-i aduc valiza mare pe care nsoitorul vagonului a pus-o n compartimentul cu bagaje, pentru c voia s-i ia de acolo un medicament. Plngndu-se de durere de cap, a insistat c dac nu-i ia medicamentul acum, nainte ca durerea s se intensifice, va fi nevoit ca la urmtoarea staie s coboare din tren i s se instaleze n pat. S-a simit vinovat c-l minea, pentru c se dovedise foarte simpatic i nelegtor.

- tiu c ar fi trebuit s-mi pun medicamen tul respectiv n valiza de mn, dar am uitat, i - Chiar te doare att de ru? a ntrebaH Cooper, evident ngrijorat. - ncepe s devin insuportabil, i-a rs puns ea. Dac nu iau ceva acum, o s m ini o sptmn. | Cooper nici c putea fi mai plin de solicitu dine. Dup ce i-a promis c se va grbi, i-a spus s ncuie ua dup el, iar Rebecca exact asta a fcut. A rmas apoi n mijlocul cubulu claustrofobic i a suspinat profund fericit c, n sfrit, avea tot spaiul pentru ea i era atta linite. Avea nevoie s fie singur pentru a se gndi la viitor i a-i formula planurile. Numai Dumnezeu tie cte mai erau de fcut ntr-un timp att de scurt! Sperase ca eriful Cooper s lipseasc cel puin 15 minute, dac nu mai mult. Bagajele erau la trei vagoane distan i, odat ajuns: acolo, trebuia s scotoceasc pentru a da de valiza ei. i totui la mai puin de un minut dup plecarea lui, s-a auzit o btaie n u. - Ce dracu o mai fi acum? a bombnit, gndindu-se c eriful i-o fi zis c trebuie s-i mai dea un ordjn nainte s porneasc s fac ce i-a cerut. S-a forat s arboreze o expresie zmbitoare, a ridicat zvorul i a crpat puin ua.

I n clipa aceea ua parc a explodat trntinLdu-se de perete. Nici mcar n-a apucat s ipe. [ Tot ce a vzut cnd s-a dat, cltinndu-se, naI poi a fost eava unui pistol negru, strlucitor. ndreptat spre ea. I' A czut pe banc, strngnd minile la piept. iGfind de team, a strigat: > - Ce caui aici? I Drept rspuns, omul cu pistolul a intrat iute !n compartiment i a trntit ua cu clciul dup el. Era ntr-un costum negru de om de afaceri i avea pantofi negri, bine lustruii. Nu arta I ctui de puin a uciga. - Ridic-te, trf, a uierat el. [ Rebecca nu s-a micat destul de repede. Atunci, a nfcat-o de bra i a tras-o spre el, intindu-i pistolul n burt. Cnd i-a dat drumul, Rebecca a ncercat s fac un pas napoi, cltinnd din cap ntr-o implorare mut de a nu-i face ru, dar el a rmas indiferent la frica ei. I - Te rog, l-a implorat ea n oapt. [ Rugmintea l-a excitat i mai mult. I - Aa, trf, implor-m! Vreau s cereti! I A ntins mna i i-a sfiat rochia pn la bru, zmbind cnd i-a auzit iptul. [ nainte ca ea s apuce s se acopere, i-a cuprins un sn strngnd-o dureros. - Nu, s nu faci asta, l-a implorat n oapt. I Omul a aruncat pistolul pe banchet, rznd

acum, i a tras-o la piept. i-a nfipt degetele if l prul ei, posedndu-i n acelai timp gura. 4 fost un srut umed, fierbinte i crud. A mucat-^B de buza de jos pn la snge, dup care a n " ceput s ling sios picturile cu limba. ne A srutat-o iari i iari, inndu-i bine prizoniera n brae, n timp ce ea se zbtea din Jin rsputeri i cnd, n sfrit, s-a retras, a privit1-0 adnc i ptrunztor n ochi, lundu-i mna i fornd-o s-l mngie intim prin pantaloni. - Te doresc! Rebecca a nchis ochii ntr-o capitulare, fe- . ricit c s-a lipit de el. A izbucnit ntr-un rs plin de ncntare. - ntotdeauna m doreti. A strns-o mai tare la piept, gfind la urej chea ei. Sunetul a excitat-o. i-a ncolcit bn ele de gtul lui i a nceput s se frece ndrzneai de el. - Mi-ai distrus bluza. Eti prea dur. - i place. Rebecca s-a nfiorat de plcere. - Da, mi place, i-a optit ea. Brbatul a nceput s o srute pe gt, iar ea torcea ca o pisic mulumit. N-ar trebui... eriful o s se ntoarc de ndat. Oh, Dumnezeule, ce bine este! S-a lsat pe spate ca el s-i poat vedea ochii. neleg c ai primit telegrama mea. Bieii snt cu tine?

* A srutat-o nc o dat nainte de a-i rs punde. | - Johnson este n Rockford Falls ateptnd irilejul s le omoare pe cele dou femei. Cei lali snt deja nainte, la Red Arrow. Dac John son d gre, atunci o s le fac ei de petrecanie Cnd vor cobor din tren. Eti sigur c femeile > merg la Red Arrow, nu? I - Da, snt sigur, i-a rspuns plin de ea. f t - i-ai dat seama care din ele a fost n banc? |> - Nu. Amndou snt speriate ca nite ori cei i nici una nu mi s-a destinuit. Pcat c *n-au murit n incendiu, a adugat trecndu-i degetele cu tandree prin prul lui. Am trecut prin mari necazuri. f t - Nu te mbufna, a alintat-o el. Dac nu reuete Johnson, or s aib grij de ele bieii mei de la Red Arrow. 1 - i atunci martora snt eu. I Rsul ei rguit l-a strnit i mai tare. - Da, da, a spus n oapt. Oh, ce bine, ce grozav! Rebecca i plimba mna pe pieptul lui, cobornd tot mai jos pn cnd a nceput s-l mngie din nou intim. tia ce efect avea asupra lui fremta fericit c are o asemenea putere. [ Brbatul s-a ntins spre fusta ei; Rebecca a , cltinat din cap.

9 1

- Nu, n-ar trebui, a optit cnd a nceput sdesfac nasturii. Nu este timp i este prea pe riculos. - Ne facem timp. Te doresc, Rebecca acum! A cedat i a fcut un pas napoi ca s se dezbrace. Bluza era rupt i a scos-o imediat apoi i-a descheiat nasturii fustei, pe care i lsat-o s cad pe podea. - Sntem nebuni c riscm att, Donald, i-a spus n timp ce-i desfcea corsetul. Privind-o cum se dezbrca, brbatul a nce put s gfie. A ateptat pn ce trupul ei auriu a rmas acoperit numai cu o cmu din dan tel i mtase, dup care nerbdarea a pus stpnire pe el. S-a repezit, i-a vrt mna ntre coapsele ei i a trntit-o fr nici un fel de me najamente pe banchet. Rebecca i-a scos chiloii i i-a aruncat deo parte, s-a ntins pe bancheta tapisat i i-a desfcut larg picioarele, invitndu-l s o po sede. Brbatul i umezea nerbdtor buzele privindu-i pofticios snii. A pus un genunchi n tre picioarele ei. Nu mai putea atepta nici o clip, tiind c va exploda dac nu va fi a lui pe loc. - tii s m scoi din mini, nu, ticloaso? i - O, da, tiu, a optit e rznd. Cine ar fi crezut c un domn att de manierat i de pe

dant poate s aib un apetit att de violent! - Ct timp avem? - Cel puin 15 minute. Donald tocmai se ocupa de nasturii de la pantaloni cnd a auzit o btaie n u. A ncuiat-o oare? Nu-i amintea. A srit i s-a rsucit exact In clipa n care Cooper deschidea ua. i - Rebecca i-am spus s ncui... a nceput deschiznd larg ua. A fost att de uluit s o Vad goal, nct a nepenit pe loc. Prea c nu-i d seama ce se ntmpl. f- Donald era n spatele uii, ateptnd ca eri ful s intre. i cuta cu disperare pistolul prin buzunare. I - Ce dracu? a bombnit Cooper fcnd un pas nainte. Rebecca s-a sprijinit ntr-un cot, inima btndu-i cu putere, i s-a uitat spre Donald, implorndu-l mut s acioneze. Cooper i-a urmat privirea i s-a ntors exact n clipa n care Do nald nainta. f - Ticlosule! a rcnit Cooper. > Rebecca a intrat n panic. A vzut pistolul lui Donald pe banc, la o lungime de bra de ea, s-a rsucit pe' o parte, a nfcat arma i a tras. Cooper tocmai ducea mna spre pistol cnd l-a lovit glonul. Impactul a fost att de puternic, nct a fost aruncat afar pe coridor, lovindu-se

de marginea ferestrei; geamul a zngnit urma buiturii. Rebecca a srit n picioare. Ca s nu ipj i-a acoperit gura i a tras din nou. A doua oai a intit prea sus. Cooper era deja grmad p i podea. Glonul l-a ratat, dar a spart geamul, care f czut n ploaie peste trupul ghemuit al e rifulu i - Oh, Dumnezeule... oh, Dunmezeule!! se tot vita. L-am omort? Vezi dac l-am omdj Grbete-te, Donald! ieit Mugind n gt ca un animal, Donald repede pe coridor. S-a uitat mai nti ntr-o partf arte i n alta ca s fie sigur c nu este nimeni. >ni| i - Dac n-a murit, o s moar, a bombj el. nceteaz cu plnsul i mbrac-te. TrebuJ s coborm din tren. - Da, da, a optit nainte s se ntoarc m fac ce i-a poruncit. Donald l-a trt repede pe eriful incontk spre captul vagonului, lsnd o dr de sn| n urma lui. Cnd a deschis ua, trenul toci ncetinea pentru a lua o curb deasupra urJ lac ce se deschidea ca un hu negru dedesubj n deprtare, de cealalt parte a lacului, zrit luminiele unui ora. S-a aplecat, l-a ridicat cam pe jumtate p i Cooper, gemnd din cauza greutii, apoi l-a mpins i i-a fcut vnt cu piciorul.

1 A rmas pe loc uitndu-se n urm i a zmfbit cnd eriful a atins suprafaa apei. Prea c nu l-a vzut nimeni. Era sigur de ista i se ndoia ca totui cineva s fi auzit mpucturile, pentru c zgomotul roilor de iren acoperea orice altceva. I nc o dat a scpat cu faa curat dup B Tim ! A simit o puternic descrcare de adreRllin i a nceput s gfie de euforie. A avut Hpresia c a vzut o micare cu coada ochiu lui, dar nu era sigur. B A ntors capul n alt parte, ca msur de precauie s nu fie recunoscut, dup care a Epornit ncet napoi, spre compartimentul Rebec,A i. Carpeta de jos absorbise deja sngele i betele parc erau acolo demult. Nimeni nu i-ar P dat seama ct de proaspete snt dect dac ar ngenunchiat i ar fi pipit ca s vad c pingele era nc proaspt. De data asta a ncuiat ua. Rebecca nu p pucase s se mbrace. Hainele erau grmad banchet, iar ea se chinuia s bage lucrurile fl|iate napoi n valiz. Donald a nfcat-o din iipnte, a proptit-o n perete i a posedat-o vioI Imit. H Nimeni nu a auzit strigtele Rebecci.

Capitolul 29
Desprirea a fost o adevrat agonie. Jes* sica arta de parc inima i era sfiat cn| i-a luat rmas bun de la Caleb. N-a vrsat totui nici o lacrim, i nici copj Iul. Plecarea ei nu l-a deranjat pentru c biaM lui i plcea foarte mult de Josey i T om ' Norton. Cnd Jessica l-a luat s-l srute de rni bun, copilul s-a zbtut n braele ei; nu s sit s-i fac semne de rmas bun i nici md nu s-a ntors s-i arunce o ultim privire c l| mama lui a ieit pe u. Era ocupat s dea peste cap buctria lui Josey. H Jessica l-a surprins pe Cole. A tiut c ea nu va face nici o scen n faa copilului, dar sa atepta ca, ndat ce vor fi afar, s o in t<a ntr-un plns. i pregtise deja o predic, n sensul c aa este cel mai bine, dar Jessie a fost so^l lemn i nu a vrsat nici o lacrim n tot tim p i* cltoriei.

I Merita o recompens pentru felul n care l-a comportat. Au mers ntini toat ziua, oprindu-se numai de dou ori, scurt, pentru a se Odihni caii, iar la apusul soarelui era evident ipuizat fizic i emoional, f. Cnd soarele a nceput s coboare, a oprit calul lng al ei, dojenindu-se n gnd c a mnat-o att de tare. I Nu era o clrea foarte abil, iar drumul lling a fost probabil foarte dificil pentru ea; i totui nu s-a plns nici mcar o dat. I - O s prindem trenul la Edwardswille, mine diminea, i-a spus el. Oraul este cam la Cinci mile de aici. M ndoiesc c o s gsim nite camere grozave, dar cel puin ai s poi dormi ntr-un pat, i-a explicat el. Sau am putea face un mic ocol i s dormim afar, lng cas cad. I - Doar n-ai de gnd s ne ntoarcem la Rockford Falls? l-a ntrebat cltinnd deja din cap. I - Sntem departe mult de'Rokford Falls, a asigurat-o el. Locul la care m gndesc este o cdere mic de ap care se revars ntr-un lac albastru i limpede. Este un loc cu adevrat Izolat. ; - Ct de mare este ocolul? a ntrebat obo sit. i-a dat o uvi de pr de pe fa i a Vzut ct de murdar de praf era pe mini. O

baie i s-ar fi prut o adevrat binecuvntare. ] - Cam o mil de aici. Dac dormim : cerul liber, o s ajungem mai r - Tu ce ai prefera? Lui i plcea ntotdeauna s doarm afanl sub stele, departe de zgomot i de aglomeraf unui ora mare, dar n-avea de gnd s-i spui^ lucrul sta Jessici. Era opiunea ei, nu a lui. \ - Orice hotrti tu, pentru mine este perl fect. - A vrea s fac o baie. - Snt sigur c putem gsi o baie pentru tin i la Edwardswille. - Dar a prefera s dorm afar. Este ntr*^J devr izolat locul de lng cascad? - Da, este. - Atunci nseamn c pot s exersez. - S exersezi ce? a ntrebat-o el. - Ai s vezi. Nu pot s m ascund singi^ aa c va trebui s m ajui. - Exerciiul sta presupune s te a tin g ? ^ | ntrebat-o ridicnd dintr-o sprincean. O tachina i era sigur c o s roeascj Ceea ce totui nu s-a ntmplat. n schimb, l-a aprobat imediat. - O, da, va trebui s pui braele n juri meu. Cel puin aa cred eu c trebuie s f a j Nu snt sigur, pentru c nu am nici un fel de experien.

Cole i-a ndemnat calul la trap, lund-o na inte pe partea ngust. Ea venea n urm. Mintea lui srea de la un gnd necurat la altul. Ce naiba o fi vrnd s exersez? i-a ntors privirea n spate. - Exersatul sta... necesit un loc izolat? - O, da, foarte izolat, i-a rspuns ascunzndu-i zmbetul. - De ce? - Pentru c o s fac mult zgomot. Dac ar mai fi i ali oameni prin preajm m-a inhiba. Cole a tras de fru i a ateptat-o s-l ajung, l-a vzut lacrimile din privire i a tiut c pune la cale vreo nzbtie. - Nu vorbeti de ce cred eu c vorbeti, nu? Jessica a fluturat din gene la el. Cole a iz bucnit n rs. - Despre ce crezi tu c vorbesc? l-a ntre bat cu nevinovie. - Despre sex. ! - Nu, a reuit s spun nainte s izbuc neasc i ea n rs. - Brbailor nu le place s fie luai n bat jocur, Jessie. ine minte lucrul sta. Cole a pornit din nou. Ea se inea n urma lui, aa cum a fcut n ultimele opt ore. N-a mai scos mult vreme nici un cuvnt, dar pn la urm curiozitatea a nvins. - Cole?

-D a . - Ai fost dejamgit? - De ce s fiu dezamgit? - C nu m-am referit la sex. - Nu, s-a rstit el, nu am fost. l-au czut umerii, cuprins de o mare dez amgire. - Atunci nu te-ai gndit niciodat s faci asta... cu mine? Cole nu-i putea crede urechilor c purtau o asemenea conversaie. Oare chiar nu-i ddea seama ce efect avea asupra lui? Probabil c nu, i-a zis. Este evident c este nevinovat, dar n-o s mai fie mult timp dac o s continue s-i pun tot felul de ntrebri personale. - Ba da, m-am gndit. - i? - i ce? N-o s se ntmple, Jessica. - Nu, firete c nu, s-a grbit ea s fie de acord. Dar, ca s fiu sincer, m-am gndit i eu la asta, de mai multe ori. Cole era aproape s cad de pe cal. - Vrei s ncetezi s mai vorbeti despre lucrul sta? - Nu este nevoie s rcneti la mine. Pur i simplu am fost sincer cu tine. Este foarte uor de vorbit cu tine, dar pn te nfurii, iar recu noaterea faptului c m-am gndit s fac dra

goste cu tine nu este o crim. Nu am de gnd s transpun lucrurile n practic. Nici nu a tii ce s fac. - Atunci nu trebuie's fiu ngrijorat c ai putea s faci vreo prostie. - Cum ar fi? Cole nu i-a rspuns. i-a jurat s nu mai scoat nici un cuvnt i categoric nu o s se mai uite napoi la ea; cel puin pn nu scap de gndul persistent de a o tr de pe cal, de a-i smulge hainele i de a face pe loc dragoste cu ea. - Sper ca apa s fie cald, a remarcat ea. El spera s fie rece... rece precum gheaa. Ultima mil i s-a prut ct 20 Jessici, iar cnd, n sfrit, au ajuns, era obosit moart. Cole a ajutat-o s descalece; minile i-au rmas n jurul taliei ei mult mai mult dect era necesar, iar Jessica s-a sprijinit de el, recu nosctoare pentru ajutor. i tremurau picioarele att de tare, nct era sigur c ar fi czut direct pe spate dac n-ar fi inut-o. i-a ridicat privirea spre el, i-a remarcat maxilarul ncletat i s-a ndeprtat rapid. Evident, era nc iritat de remarcile pe care nu ar fi trebuit s le fac. A fost o necuviin din partea ei. A hotrt s-l ignore pn cnd era n toane mai bune. Totul n jur o ncnta.

Era atta verdea! A ncercat s-i dezmor easc picioarele ndreptndu-se spre lac. Cas cada nu semna deloc cu Reckford Falls. Era mult mai mic i, chiar dac nu avea aceeai mreie, era la fel de ncnttoare. n timp ce Cole s-a ngrijit de cai, ea a pre gtit popasul. Dup ce a adunat lemne pentru foc, a ntins sacii de dormit i a scos mncarea pregtit de Josey. - Masa este gata, a strigat ea. - Mnnc mai trziu, i-a rspuns Cole. A terminat de eslat caii i i-a lsat s pa sc iarba suculent. Susurul cascadei era linititor i apa mult prea mbietoare ca s reziste; n timp ce ea mnca, s-a dus pe malul lacului, s-a dezbrcat i s-a cufundat n apa cristalin. Rceala apei l-a ajutat s-i ia gndurile de la Jessica i astfel i-a putut aminti de ce nu voia s o ating. Din cauza obligaiilor, i-a zis el. Femeia era categoric atrgtoare, dar venea cu obligaii. n plus, nu era genul de femeie cu care un brbat s se culce i apoi s o prseasc. Merita mult mai mult - merita pe cineva mai bun dect el, oricum. Atunci de ce se nfierbnt i se supr cnd i-o imagineaz cu alt brbat?

N-are nici un drept s fie posesiv i totui tocmai asta fcea. - Ai de gnd s stai n ap toat noaptea? ntrebarea l-a trezit din gndurile lui negre. A ieit, s-a ters cum a putut i i-a pus pantalo nii. Cnd s-a apropiat de tabr, a tras sacii de dormit mai aproape de streaina stncii, ca m sur de precauie n caz de ploaie, a rnduit din nou crengile adunate de ea, a scprat un chi brit ca s aprind focul, apoi s-a aezat pe sa cul su ca s mnnce. tiind c Jossey a pregtit mncarea, nu a fost surprins s constate ce gust oriBil avea. Jessica nu s-a plns de gustul ei, dar, judecnd dup cantitatea rmas, a tiut c n-a mncat cine tie ce. Jessica a ronit toat menta pus n pa chet de Josey. Continua s mestece n timp ce i-a luat haine curate, un prosop i spun, plecnd spre lac. S-a dezbrcat, a intrat n ap i a folosit perdeaua delicat a cascadei ca un paravan pentru a se feri de Cole. i-a strns prul de pe ceaf i, cu picioa rele deprtate, i-a lsat capul pe spate, a n chis ochii i a intrat sub apa curgtoare. Masajul delicat i-a ndeprtat ncordarea i, ct ai clipi, s-a simit complet relaxat.

Era absolut minunat! Cole parc era n purgatoriu i n-avea pe cine s dea vina dect pe el nsui. N-ar fi trebuit s o priveasc cum face baie. A fost un lucru ru i n acelai timp lipsit de bun-sim., N-a putut totui s-i ntoarc privirea n alt parte, dar dac din cauza asta era un des trblat, cu att mai ru! Era incredibil de frumoas! Sttea n ap pn la bru, iar fiecare micare era plin de senzualitate i de graie. A privit-o cum s-a frecat pe gt i pe brae; apoi a fost nevoit s nchid ochii luptndu-sei cu dorina de a intra i el n ap i s i se alture. Poate c, n definitiv, obligaiile nu erau chiar att de rele. A renunat la gnd i a deschis din nou ochiiij Scena erotic era att de uluitoare, nct a simit c i se taie respiraia. A reacionat cu ntreaga lui fiin, fiecare muchi fiind ncordat de dorina de a o atinge. Mintea i-a fost invadat de intenii care de care mai senzuale i i-a dat seama c, dac nu-i controleaz imediat gndurile, o s dea de bucluc. Gemnd puternic, s-a ntins pe sacul de dor mit i i-a pus minile sub cap.

Avea somnul foarte uor, iar dac Jessica ar fi avut vreo problem sau dac avea nevoie de el, n-avea dect s-l strige. A numrat vite, a numrat oi, Apoi a nceput s numere felurile n care ar fi vrut s fac dragoste cu ea. - Cole, dormi? - Nu, i-a rspuns fr s deschid ochii. - S-a ntmplat ceva? Pari rguit. - N-am nimic. Ce doreti? - Am vrut s tiu dac te-ar deranja c fac zgomot. - De ce s faci zgomot? - Ca s exersez tragerea la int. S-a ridicat direct n fund i a vzut pisoiul din poala ei. - De unde-l ai? - Mi l-a dat Tom Norton. - Las-I deoparte. - Vreau s nv s trag cu o oarecare pre cizie. - Nu, n-ai s nvei! - Am de gnd s nv s m apr singur. Nu-mi plac deloc armele i am sperat s nu am nevoie niciodat de aa ceva, dar banda Black water a schimbat totul. Rspund de mine i de fiul meu, i nu am de gnd s las pe nimeni s ne fac ru. - Usuc-i prul i culc-te!

i-a dat o uvi de pr ud pe spate, apoi a deschis cutia de gloane pe care i-a cumprat-o Tom i a nceput s ncarce pistolul. A ncercat s nu se enerveze cnd a vzut-d c trage ntr-o int imposibil. l scotea din mini pentru c fcea mereu aceeai greeal, iar cnd nu a mai putut rezi sta, s-a ridicat n picioare. A venit n spatele ei, a prins-o de talie i a tras-o spre el, apoi i-a luat mna n care inea arma. - n ce anume vrei s tragi? a ntrebat-o. % - n copacul din fa. n ce crezi c am tot intit? - n stele! inteti prea sus, iubito. A petrecut aproape o jumtate de or nvnd-o s inteasc i s trag, i, sincer, a de testat fiecare secund. N-ar fi trebuit s fie nevoit s nvee aa ceva; locul ei era ntr-un salon, sorbind ceai, cu Caleb jucndu-se la picioare. Era o doamn, iar doamnele nu umbl cu pistoale. A fcut greeala s-i mprteasc prerile lui. L-a contrazis cu vehemen. - Am recunoscut c nu-mi place ideea s port pistol, dar am s-o fac pn ce va fi prins i ultimul din banda Blackwater, iar dac asta n seamn s nu mai fiu o doamn, ei bine, n-am s mai fiu!

, - Categoric, eti frumoas cnd te nfurii. i icnteiaz ochii! mulime de femei poart arme pentru... Ce-ai spus? i-a ntors capul s-l priveasc i -a lovit de brbia lui. [ - Am spus c eti frumoas, a repetat. I Complimentul a emoionat-o. I - Mulumesc, s-a blbit nainte de a privi n alt parte ca s se poat concentra. I - Femeile care triesc n Vestul Slbatic trebuie s poarte arme cu ele pentru c exist tot felul de... Ce faci? I Se aplecase i i sruta gtul. [ - Te srut, dar nu-i ntrerupe tirada. Ce ipuneai? - Exist animale slbatice... cum snt urii i ali prdtori... i... I S-a oprit s suspine, apoi i-a lsat capul ntr-o parte, astfel nct Cole s aib mai mult spaiu s-i exploreze gtul. Cldura dulce a rsuflrii lui o fcea s se limt minunat i s se nfioare. | tia c ar trebui s-l opreasc de la aseme nea liberti i exact asta o s fac n foarte scurt timp, i-a promis n sinea ei. - Prdtori? a ntrebat-o vznd c s-a oprit. - Da, o mulime de prdtori. - Unde? ' Jessica i-a pierdut irul gndurilor.

6-0 8

- Nu tiu... undeva. Cole a rs moale. A ntors-o uor n braele lui i i-a plecat capul ca s-i dea un sru curat. Trupul su avea ns alte idei. n clipa n care i-a ncolcit braele de gtul lui, a ridicat-J brusc, pn cnd i-a strivit snii de piept, i a srutat-o cu sete. l-a luat gura n posesie to tal; i-a vrt limba n cavitatea fierbinte i mi nute n ir a fcut astfel dragoste cu ea. i-a lipit trupul perfect de-al lui i se potrii vea de parc ar fi fost fcut pentru el. Era att de dulce, de senzual i de iubitoare! i inocent. Gndul l-a fcut s se mai rco reasc. Nu a putut chiar s-i dea drumul, dar z lsat-o s-i recapete suflarea. Mucnd-o deli* cat de buza de jos ca s deschid din nou gura, a srutat-o apsat i adnc, apoi i-a dat drumul. Dar nu i ea. Tremurnd de dorin, l srui cu toat pasiunea i ardoarea acumulate n ea. Acum ea a devenit agresorul, imitnd modu erotic de a o sruta, la nceput timid, apoi ci mult ndrzneal cnd a strns-o din nou n brae. Cole a scos un geamt adnc n clipa n care i-a mpletit limba cu a lui. Dumnezeule, ct era de dulce! Parc era de zahr!

Abandonul ei l-a zdruncinat i a tiut c dac el persist ar putea s-i nving orice raiune i s fac pe loc dragoste cu ea. I Jessica era prea inocent ca s se gndeasc la consecine. I Unul din ei trebuie s se gndeasc la ziua de mine, iar Cole tia c el era cel care trebuia s opreasc lucrurile, l-a desfcut minile din jurul gtului i s-a deprtat. K - N-ar fi trebuit s fac asta, a spus ursuz. K Ameit, se uita la el cum d napoi. B - M bucur c ai fcut-o, a optit ea. Voiam s tiu cum este s... [ - Eu nu snt un experiment, Jessica, a ntre[ rupt-o ntorcndu-se spre ea. i vedea furia n priviri i n poziie. A fcut un pas spre el, apoi s-a oprit. t - Nu, nu eti. Numai c mi doream demult s te srut. I - Ei bine, n-o s se mai ntmple. I - De ce nu? Nu-i venea s cread c poate s pun o asemenea ntrebare. - tii la ce duc srutrile, nu? Jessica a dat ncet din cap. I - Snt aproape sigur c tiu, dar ntruct eu niciodat... [ A ntrerup't-o scurt pentru c subiectul l f cea s simt dorina dureroas de a o atinge

din nou, iar dac ar atinge-o, tia c nu s-ar mai putea opri. - O s trebuiasc s stm departe unul < altul, ai neles? A dat din cap c da, dup care a ntreba - Cum Dumnezeu o s putem face as Doar cltorim mpreun? - Pur i simplu s-i ii minile acas. D ce i-a poruncit lucrul sta, a rs rguit. Ni dat nu a spus asemenea cuvinte unei femi nu-i venea s cread c i le spunea toc Jessici. Din cauza insignei steia afurisite, i-a zis el. A fcut din el un gentilom. Jessica i-a ncruciat braele la piept. - Dac asta vrei tu, am s fiu firete feri s-i ndeplinesc dorina. - Nu, nu asta vreau eu, s-a rstit, br nfuriat pe ea. Nu vreau s-i smulg hainele de pe tine, s te arunc la pmnt i s-i fac tcw lucrurile alea la care am visat! Jessica a fcut ochii mari. - Visezi asta cu mine? - Las-o balt, Jessie. - i eu visez cu tine! Cole, vrei s faci d goste cu mine? Nu, nu s fac dragoste, a corectat-o el. S fac sex! nelegi diferena? Dac facem s e x * mine diminea ai s nelegi ce greeal ai

icut i ai s regrei toat viaa. Aa c m a i... issica a simit c ncepe s se nfurie. i tu? Tu ai s nelegi c a fost o grelal? Da. i ai s regrei i tu toat viaa? Da, a regreta, dar nu pentru mult ime. Acum nelegi? Pentru mine ar nsemna att de mult. Jessica a vzut pistolul gol jos, l-a ridicat i trecut pe lng el. I - Dintre toi aroganii... R - Snt cinstit, Jessie. Majoritatea brbailor te-ar mini ca s se culce cu tine. - O femeie ca mine? - Da, a spus urmnd-o spre foc. Ca tine... nocent, i pur, i al dracului de sexi. Cu tru)ul tu superb, nu-i poi permite s fii naiv. Este periculos i stupid! - Acum mai snt i stupid? Faptul c nu am experien nu nseamn c snt i stupid. A aruncat pistolul pe sacul de dormit i a rmas n picioare, strpungndu-l cu privirea. Rspunde-mi la o ntrebare i-i promit c nu vom mai discuta niciodat acest subiect. Ce anume? Ce te face s fii att de sigur c eu a greta toat Viaa? Faptul c snt femeie sau faptul c snt stupid?

- Cu alte cuvinte mi spui c n-ai regretj Jessica nu i-a rspuns. Cu siguran ai fac< a decis Cole. Femeile vor obligaii. - Obligaii? - Angajamente, responsabiliti, i-a explic| el. Brbaii nu. - Atunci toi brbaii ia care se nsoar snt mai nti legai fedele i tri n faa altarului?! Cole i-a zis c era imaginea absolut pej fect. - Da, probabil c aa se ntmpl. - Cumnatul tu a fost forat s se nsoa^ de ctre sora ta? Uitase c i-a povestit despre familia lui. - Mary Rose i Harrison? nainte s apud s spun ea vreun cuvnt, Cole a cltinat dirr cap. Harrison a vrut s se cstoreasc cu e a \ Jessica s-a aezat jos i a nceput s-T desfac ireturile pantofilor. Cole a rmas picioare urmrind-o cu privirea i ntrebndu-d| cum au ajuns la o asemenea discuie. - Ascult, Jessie, tot ce vreau eu s spuilj este c... - Nu doreti s ai obligaii. - Exact! Aproape c a strigat cuvntul. - Fii tare, Cole. Nici eu nu doresc obligaii, a spus ea n oapt. Nu vreau s m cstoresc! i n-am de gnd s o fac niciodat, a adugat] dnd scurt din cap.

- Ba ai s te cstoreti cndva, a prezis Cole, dar s-a ncruntat imediat la aceast posi bilitate. - Pentru c viaa ar fi mai uoar? [ Cole s-a ntins pe sacul de dormit, privind stelele i chibzuia asupra rspunsului. I - Ar fi mai uoar i ar fi bine i pentru Caleb s aib un tat n preajm. [ - Eu i fiul meu nu avem nevoie de un br bat ca familia noastr s fie complet. Oh, m enervezi foarte tare, Cole. Eti la fel ca majori tatea celor pe care i-am cunoscut i care vor s-i pun atemuturile i convingerile pe seama mea. ; - Este greu s fii mam singur. - tiu ct este de greu, dar snt fericit... cu adevrat fericit, iar dac m-a cstori cu ci neva doar pentru a obine respectabilitate, a fi nefericit i de vin n-ar fi nimeni altcineva de ct eu. - Respectabilitate? Ce legtur are asta cu [totul? - Las-o balt. I - Tu ai ridicat problema. Deci, ce nelegi prin asta? - De ndat ce descoper c nu snt cs torit i c nu am fost niciodat, strinii presu pun c l am pe Caleb din flori i atunci... - Atunci ce? a mboldit-o el s continue.

- Se simt obligai s se asigure c tiu cag le este prerea despre lucrul sta. - i cum fac asta? a ntrebat-o privind! atent. D-mi un exemplu. A ridicat din umeri i a ncercat s dea d^ j neles c toate suferinele suportate au im p | tan numai pentru ea. - Cnd am fost cu Grace la cum prturi,|H femeie m-a plmuit peste fa cnd a aflat c n-am fost cstorit niciodat. Eram cu Calqj iar cnd a ntrebat al cui este copilul, Grace i-a | spus c este copilul meu. Cole era revoltat de incident. - i tu ce ai fcut? - L-am luat pe Caleb i am ieit afar. - mi pare ru c nu i-ai ars doi pumni! - Am vrut, a spus ea zmbind, dar nu cedat impulsului pentru c nu ar fi fost e i-l aveam i pe Caleb cu mine. N-am vrut s H vad c mama lui se poart n felul sta. A a v T totui grij Grace de ea. i-a dus mna la guM i a chicotit. Merita s vezi. M-am uitat prinj fereastr. Cole a zmbit, cu gndul la ce urma : spun. - Ce a fcut? - A smuls o linie de pe tejghea i a mpins cu ea spre perete. Nu a lovit-o, dar i-a inut asemenea predic, nct, cnd a terminat, fe -f

meia plngea. A fost ntr-adevr ridicol. Grace era pe jumtate ct femeia respectiv. Pe urm am rs amndou de incident. - Dar continu s te doar, nu? Nu i-a rspuns la ntrebare. - Grace este prima prieten adevrat pe care o am, a spus n oapt. A face orice pentru ea. - i ea ar face orice pentru tine, nu? - Da, aa este. Tu ai prieteni apropiai? - Familia mea. Snt apropiat de fraii mei. M scot din mini uneori, dar a ucide pe loc pe oricine ar ncerca s le fac ru. Nu-i putea imagina cum este s ai frai i surori, i l-a rugat s-i povesteasc ce nseamn s creti ntr-o familie aa de numeroas. A fost absolut uluit s afle c fraii, sora i mama lui nu snt rude de snge. A petrecut aproape o or vorbindu-i de anii copilriei, povestindu-i tot felul de lucruri nos time i emoionale. Cldura din ochi i din voce denota drago stea pentru familia lui, iar cnd a terminat Jes sica s-a simit i mai singur. Tnjea s aib un loc al ei i s fie iubit. - Ne-am unit ca s devenim o familie, i-a spus Cole. i niciodat nu m-am gndit c unul dintre ei m-ar trda. Tu crezi c aa se ntmpl ntotdeauna, nu?

- Experiena m-a nvat s nu am ncr dere n nimeni. - i prietena ta Grace? - Oh, n ea am ncredere! - i Rebecca? - N-o cunosc foarte bine, dar a putea s am ncredere i n ea, presupun. A fost foartf bun cu Caleb i cu mine. - Voi trei ai fost loiale una alteia. - Nici una dintre ele nu a tras concluz^ pripit c fiul meu este nelegitim, a subliniat eP S-a ridicat i i-a ntins braele ca s se re-j laxaze. Am decis c atunci cnd voi ajunge c i Grace la Denver, dac ntreab cineva, sfl spun c snt vduv. - O minciun nu face altceva dect s i atrag dup sine alta. Uite n ce ai intrat toat trei dac ai minit, spunnd fiecare c ea est' martorul. Dac ai fi venit pur i simplu i ai fi spus adevrul, nainte ca reporterul s public' tirea pe prima pagin, viaa voastr nu s-ar fl complicat att. Judectorul n-ar fi insistat ca eu i Daniel s v ducem pe toate trei la Blackwa ter. Tu i Grace ai fi fost acum deja la Denver. - i-am spus c eu am fost martor, i-a amintit ea. Grace i Rebecca vin i ele la Blackwater? - n momentul sta snt pe drum. - De ce nu mi-ai spus mai devreme?

- Te despreai de fiul tu. Aveai suficiente probleme de care s te ngrijoreji, i-a spus el. - De ce dorete judectorul sta s ne duci pe toate trei? Doar i-am spus c eu snt mar torul. - Da? Ei bine, la fel au spus i Grace, i Rebecca. - Dar nu se poate! a strigat ea. - Fiecare dintre voi trei ne-a spus c s-a ascuns sub birou. -N u ! - Ba da, a contrazis-o el. f - Atunci nu este de mirare c nu m-ai cre zut. Nu m-ai lsat s-i spun ce s-a ntmplat. i am ncercat. - N-am vrut s mai aud alte minciuni. A tras adnc aer n piept ca s se calmeze, ncercnd s nu se nfurie pentru c avea drep tate s se ndoiasc de ea. l minise deja. - De ce Rebecca i Grace au ascuns c au fost acolo? - T u s-mi spui asta.. S-a gndit o vreme nainte s se aventureze s fac supoziii. - Grace a considerat probabil c trebuie s m protejeze pe mine... tie c a face acelai lucru pentru ea, dar tot nu neleg de ce s mint Rebecca? - Nu a minit, Jessie, ea este martorul nos-

tru. Acum culc-te. Snt obosit i nu mai am chef de discuii n contradictoriu. S-a ntins pe sac i s-a ntors ntr-o parte ca s poat privi focul. n mintea ei se nvlmatl tot felul de ntrebri. Cole prea foarte sigur c Rebecca era martorul, iar ea nu-i putea da seama de ce. - Cole? - Ce mai este? - L-am vzut pe omul de pe acoperiul cl dirii din Rockford Falls... L-a omort pe domnul York, iar eu am ncercat s-l mpuc, dar am ' scpat pistolul jos. - mi amintesc. Ce este cu el? - L-am mai vzut nainte i l-am recunos- ; cut. Cole a oftat obosit. - Unde l-ai mai vzut? - n banc. l cheam Johnson. Domnul Johnson. L-am vzut cum i-a omort pe oame nii aceia nevinovai.

Capitolul 30
l-a spus totul. i-a amintit fiecare cuvnt care a fost rostit, fiecare rset, fiecare ipt. Tot tim pul ct i-a relatat secvenele evenimentelor, ncepnd cu iretul dezlegat de la pantof, a rmas palm i nu a vrsat nici mcar o lacrim. \ Prea calm, i-a zis Cole, vocea fiindu-i lipsit de orice emoie. Nu i-a pus nici o ntreiare, iar dup ce a terminat, s-a ridicat i s-a dus ctre lac. ji Cole nu tia dac voia sau nu s fie sin gur, dar lucrul sta n-a avut nici o importan pentru el, pentru c a simit dorina s se duc dup ea. Sttea cu braele ncruciate, ntr-o poziie rigid, iar cnd a ncercat s-i nconjoare umerii s-a retras, respingndu-l. | Nelundu-i n seam protestul, Cole a venit n faa ei, blocndu-i vederea spre lac i a tras-o cu fora n brae. I - N-am nevoie s m alini, a spus furioas, fiind prima manifestare de emoie din momentul

n care i-a spus adevrul. Era fericit pentru as! i a continuat s o mbrieze cu putere. - Dar nu ai nevoie, i-a spus el moale. Jessica s-a zbtut s scape din braele lui i n cele din urm i-a dat drumul. - Tu nu nelegi. Am fost o la. Ar fi trebui s fac ceva, dar n-am fcut nimic. Am lsat s i se ntmple. Am privit doar. A tras adnc aer n piept, n ncercarea de a se stpni, i a ntins mna ca s-l opreasc momentul n care Cole a fcut un pas spre e T - O.K., snt de acord cu tine, dac aa vd tu. Ar fi trebuit s faci ceva pentru a mpiedf s se ntmple. Acum spune-mi, ce anume ar | trebuit s faci? - Nu tiu, a rspuns cltinnd din cap. Erai att de speriat, nct nu puteam s gndes Dumnezeule, n prima clip cnd am intrat 1 banc am fost preocupat de banii mei stupi: Ar fi trebuit... - Ce? a insistat el. Ce ar fi trebuit s factj Ai fi putut s mori mpreun cu Franklin i d ceilali. Pentru asta te simi vinovat? C tu M supravieuit i c ei nu? Crezi c ar fi trebuit s f te trti afar din ascunztoare, s ngenui chezi mpreun cu ceilali i s-i lai s te omoare i pe tine? - Nu, dar poate... dac a fi ipat, m-ar auzit cineva de afar...

Destul... A tras-o din nou n brae i a fost Cntat c de data asta nu s-a mai opus. N-ai fi [putut s faci nimic. Tu ai fi fcut. Dac a fi avut o arm, dar I fi murit. N-a fi putut s-i dobor pe toi. Dar mcar ai fi ncercat. Eu n-am fcut-o. Ai avut .o arm pe care s o foloseti m;riva lor? Nu, dar... Nu puteai s faci absolut nimic, iar acolo, lundeva, n capul la al tu, tii foarte bine asta. Tremurnd, i-a ncolcit braele n jurul lui l l-a inut strns. - Vreau... - Ce anume, iubito? a ntrebat-o aplecndu-se I srutnd-o pe cretetul capului. i-a cuibrit capul sub brbia lui i a nchis chii. Avea nevoie de fora lui n noaptea asta i vea nevoie disperat de alinarea lui... i de agostea lui. - Ar trebui s dormi puin, i-a spus i a Jicat-o cu delicatee n brae, purtnd-o napoi pre locul unde s-au instalat. A lsat-o jos i a ngenunchiat lng ea, priVlnd-o cu ngrijorare. i - Totul o s fie bine n ceea ce te privete. IA spus aceste cuvinte nu att ca s o conving pe ea, ct s se conving singur.

Apoi a dat s se ndeprteze, dar ea 1 prins de mn. - Culc-te cu mine, a spus n oapt. Exterior, nu a manifestat nici un fel de rea ie la rugmintea ei. Dar pe dinuntru i c i se prbuete inima. - Nu, i-a rspuns cu voce dur, nevoia d e o atinge aproape copleindu-l. n lumina fo<| lui, prul ei era de un rou-aprins, iar Cole gndea numai cum s-i treac degetele p ri masa mtsoas i s se ntind peste trupj ei dulce i moale... Nici nu se pune p ro b le m a ^ adugat nervos. - Doar puin, l-a implorat ea. Nu vreau s i | fiu singur. - Nu eti singur, snt lng tine. i spun e l I c nu este o idee bun. - De ce nu? - Vrei s fiu i mai clar? Perfect. Vreau s i | stau cu tine, dar categoric nu vreau s dorm. - Vrei s faci dragoste cu mine. - La toi dracii, da! Ochii i-au devenit de un albastru intens i j| strns pumnii. - Nu vreau s-i fac nimic ce nu-i doreti. I Jessica i-a dat drumul i s-a ntors pe parte, deprtndu-se de el. - Noapte bun. Cole nu s-a micat.

I
I

A rmas acolo, n genunchi, dnd un rzboi mut un timp ce i s-a prut o eternitate nainte ca s cedeze, n sfrit. S-a ntins lng ea, a {nchis ochii i a ncercat s pretind c ea nu este acolo. Indiferent ce se ntmpl, n-o va I atinge, i-a jurat n sinea lui. I Sigur, un brbat are mult nelegere, dar l-a mpins categoric dincolo de limitele lui, fr I ns ca ea s-i dea seama ce nseamn asta pentru el. Avea nevoie de el, dei nu la modul fizic n care o dorea sau avea el nevoie de ea, |i-a zis n sinea lui. Se simea foarte singur i Wnjea dup un contact uman.

l ucidea, pur i simplu. Prul ei i gdila na sul. Exact n clipa n care ndeprta uviele de pr ce-l tulburau, ea s-a ridicat i i-a tras braul | sub cap, sprijinindu-se de el ca de o pern. Mirosea a trandafiri n seara asta i brusc i-a : adus aminte de cas. | Asta este, a hotrt pe loc. Se gndi la toate r treburile pe care le va avea de fcut cnd se va ntoarce la Rosehill. Dar nu a putut s se gndeasc nici mcar la una singur. I - Cinci minute, Jessie. Stau cu tine numai f cinci minute. i a fcut o grimas la auzul pro priei voci. Se pare c ea nu s-a suprat deloc din cauza felului morocnos n care i-a vorbit. S-a cuibrit mai bine, lipindu-se de pieptul lui cu

spatele i proptindu-i fundul ntre coapsele lui. L-a npdit o sudoare rece. Este un ade vrat iad s fii att de aproape de femeia pe care o doreti i s nu poi s o atingi, i-a zis n sinea lui. Singura lui alinare a fost gndul c mai ru de att nu se putea. Ei bine, greea! Jessica a nceput s se agite lng el, ceea ce i-a trezit n tot trupul fiorii unei dorine pe punctul de a exploda. - Nu te mica! i-a ordonat eJ. Dormi! Evident neafectat de duritatea lui, Jessics-a ntins, i-a luat mna i i-a trecut-o peste mijloc. Cole nu s-a putut abine fr s nu o strng aproape strivind-o de trupul lui. Mna i se odihnea chiar sub sni i tot ce avea era s rsfire degetele i s-i ating moli ciunea... Imaginea erotic i-a fost ntrerupt, Jessica rsucindu-i-se n brae. l-a promis cinci minute? Probabil c nu a fost ntreg la minte, dar i-a dat cuvntul, aa c a nceput s numere secundele. Cu ajutorul Celui de Sus, dac rezista un minut fr s o srute, atunci va rezista o via. Dar de fapt el i dorea s-i petreac viaa alturi de ea, nu s fie departe de ea. Aceast recunoatere l-a uluit. i-a dat seama c ignora de mult vreme adevrul, dar c, undeva, n strfundul minii

\ lui, tia lucrul sta i-l accepta. Putea spune chiar cu precizie momentul n care i-a dat seama c o iubete. A fost cnd ticlosul la, Johnson, sttea sus pe acoperi cu puca pre gtit s o ucid. Pn atunci Cole nu a mai simit niciodat o furie att de dezlnuit. n timp ce alerga spre , gndindu-se c nu va ajunge la timp, posi bilitatea de a o pierde l-a speriat de moarte. Dup aceea, a fost att de marcat de fric, nct a reacionat cu mnie, nu cu dragoste. Dac asta era dragoste adevrat, atunci nu i-o dorea ctui de puin. i totui nu voia s-i mai dea drumul vreodat Jessici. I s-a prut cel mai firesc lucru din lume s o srute pe umr, pe gt, pe ureche. n minte i tot spunea s se opreasc, dar simurile i reacionau deja. Jessica mirosea att de bine i era att de moale! Au trecut cinci minute? Poate c a adormit, i-a zis cu disperare, i s-a agat de aceast speran ca necatul de un fir de pai. i n clipa aceea Jessica a ncercat s se rsuceasc din nou n braele lui. - Nu te mica! i-a optit Cole. - Vreau s te srut de noapte bun. - Nu, i-a rspuns rstit. - T e rog? Cole a oftat cu gura n prul ei.

- Dac m srui, jur c n-am s m ma pot opri. Acum las-m n pace i culc-te. Singur a fcut din propriul su ultimatum ui simulacru, srutnd-o din nou pe gt. i plcea enorm s-i simt pielea cu buzel^ adora sunetul adnc pe care Jessica l scote din fundul gtului, un fel de gfial, dar nu toti mai. A stat nemicat pre de cteva secunde, t n clipa n care s-a rsucit n braele lui, a tiii exact ce face i la ce va duce asta. Fr s-i pese de consecine, a nceput smngie pe fa, i-a cufundat privirea n ochi, lui frumoi, dup care i-a strecurat mna sp ri ceafa lui. - mi doresc s petrec noaptea asta cu tine... doar o noapte! - Jessica... nu tii ce spui... Mine ai s re<j grei... - Am nevoie de tine, Cole, lubete-m n noaptea asta. Nu mai avea putere s fie gentil, l-a cutal flmnd gura, debordnd de dorina de a o face s fie n ntregime a lui. Minute lungi a fcut dragoste cu gura ei s rutnd-o ptima, n timp ce minile i frmntau snii prin rochie. Jessica s-a ntins s-i descheie nasturii c mii. Cole i-a ngropat faa n prul ei.

Kt -n c e t, iubito, i-a optit. Altminteri, eu... Cole i dorea ca prima dat s fie perfect pentru ea, dar dorina ei l excita n asemenea msur, nct i-a fost imposibil s dea ascultare propriilor instruciuni. \ l-a scos cu minile tremurnde hainele, iar cnd i-a dat jos de pe umeri bretelele cmuei i i-a vzut snii frumoi, a lsat s-i scape un geamt lung. Durerea provocat de faptul c o dorea de atta vreme s-a topit n extazul pur care-l cuprindea pe msur ce-i simea pielea fin lipit de a lui. [ Exclamaiile ei de plcere l scoteau din mini. Mngierile ei au devenit la fel de ndrz nee ca ale lui, iar cnd a nceput s-i treac uor unghiile peste coapsele lui senzaia a fost att de extraordinar, nct a crezut c o s moar de plcere. Voia s-i srute fiecare prticic a trupului i exact asta a fcut, stimulat de exclamaiile ei de plcere. [ Cnd i-a strecurat mna ntre coapse, a n[ cercat s-l ndeprteze, dar nu era el omul care s cedeze i, n rstimp de secunde, a fost din timp rspltit cnd a nceput s-l implore s nu se mai opreasc. Rspunsul ei plin de pasiune a fost pe m\ sura propriei lui reacii. Cole i-a srutat buricul, [ zmbind cnd a simit c se nfoar de pl-

cere, apoi a cobort mai jos, ca s-i simt n ntregime gustul. - Acum, Cole! a strigat ea. Era mai mult dect pregtit s-l primeasc dar el voia s prelungeas aceast agonie binecuvntat pn cnd va fi att de copleit! nct s nu simt durerea invaziei lui. I se zvr colea n brae cnd a ngenunchiat ntre coap sele ei. - Uit-te la mine, i-a cerut cu vocea tre-j murnd de pasiune. Asta este pentru totdea una! - Te rog... - Spune-o! i-a cerut uitndu-se n ochii ei. j - Pentru totdeauna! a spus aproape stri gnd. n clipa n care s-a micat pentru a o face complet a lui, s-a aplecat i i-a cuprins gura ntr-un srut devastator. Invazia lui a fost deli cat, dar rapid; cnd a nit nainte, i-a n gropat capul n prul ei frumos mirositor i i nchis ochii ntr-o capitulare total. Ea a fost exact aa cum i-a nchipuit c e s fie... perfect! l-a auzit strigtul, a tiut c a durut-o i a rmas nemicat, dndu-i rgaz s-l accepte, l-a optit cuvinte de dragoste, dar era att de copleit de propria lui dorin devora- toare, nct nu tia dac ce spune are sau nu vreun sens.

Cum putea ca acst lucru s doar att de tare i s fie n acelai timp att de minunat? Pierzndu-i controlul, Jessica a simit nevoia s-i spun s se opreasc, dar nu voia ca el s-i prseasc nc trupul. - Totul o s fie bine n cteva clipe, i-a pro mis el. Cole prea c nu mai are suflu. i atunci i-a dat seama c i ea gfia. i-a ncolcit braele de gtul lui, iar aceast uoar micare i-a declanat o explozie de plcere. Atunci s-a micat din nou, l-a auzit gemnd, iar n clipa aceea a neles c i lui i place la fel de mult ca i ei. Cole s-a retras ncet, dup care a naintat tot att de ncet. - Vrei s ncetezi s rzi de mine? a strigat ea. - ncerc s fiu delicat, i-a rspuns cu un rs rguit. -nceteaz, l-a implorat ea. Vreau... A redus-o la tcere cu un srut, dup care a nceput s'se mite din nou nluntrul ei. Pasi unea l-a copleit. Nu mai fusese niciodat cu o femeie care s fie att de sincer i de deschis cnd era vorba de dorina ei, iar faptul c i s-a druit de bunvoie i cu dragoste n suflet a fost clar motivul pentru care i-a pierdut con trolul.

Hotrt s fac n aa fel nct s dureze ct mai mult, a ncercat s ncetineasc ritmul Jessica a fcut imposibil lucrul sta, iar cn] s-a arcuit spre el, ntre ei au nit flcri. Au fcut dragoste slbatic, fr nici o in hibiie, depind orice experien anterioar avut de el vreodat. A simit-o strngndu-se i el, a auzit-o strigndu-i numele, iar n clipa i care Jessica a atins momentul ei de mplinire Cole a plonjat adnc, cednd i el propriei satiS facii. Capitularea lui a fost complet - cu trup, cu inim i cu suflet. S-a prbuit peste ea, dar nu, mai avea suficient for s se mai mite. Jessica plngea ncet, l-a simit pe umr la crimile fierbini i, n cele din urm, a ridicai capul ca s o priveasc. - Te-am fcut s suferi, nu-i aa, iubitol Cole se blestema c a fost prea dur, prea si' batic n propria-i dorin. Era prima ei expe rien i ar fi trebuit s fie mai atent, mult ma tandru... - Jessie, spune ceva. ngrijorarea lui a trezit-o din ameeal. L-a privit n ochi, iar cldura pe care a vzut-o n e a fcut-o s tremure din cauza unei explozii de dragoste. - Oh, nu, nu... Ei bine, da, dar nu... A fost. J uluitor!

i Cole a zmbit cu o satisfacie plin de aro gan. Dumnezeule, i adora chipul! Ochii i Itrluceau nc de pasiune, buzele i erau roii fi umflate n urma srutrilor lui. T Prea pe deplin satisfcut i cum putea s nu iubeasc o asemenea femeie? - Da, a fost uluitor. Dar... Jessica i-a aco perit gura cu mna. [ - Nu, a optit ea, nici un fel de regrete. u - Nici un fel de regrete, a fost el de acord, t Apoi i s-a rsucit n brae i i-a cuibrit capul pe umrul lui. i Nimic nu dureaz o venicie, i-a zis n si nea ei. ? A strns tare din ochi ca s nu izbucneasc n plns. Ct de mult ar fi vrut s-l cread. Da, o tlubete, tia lucrul sta, dar numai pn mine sau poimine, sau pn anul viitor. n cele din urm, n mod inevitabil, o va prsi, f - Te iubesc, i-a optit ea. Pentru totdeauna.

Capitolul 31
l ademenise! Sttea pe malul apei, gndj du-se la ce s-a ntmplat. Recunoaterea ai tui adevr a fost imediat urmat de un altul l i fel de ocant. Nu-i prea ctui de puin ru! i va rm ni pentru toat viaa amintirea mngierilor lui, i cuvintelor lui de dragoste, a mbririlor lui| Ar fi trebuit s fie suficient. Venind din spate, Cole a prins-o de talie i srutat-o pe umr. A tiut c ceva nu este i regul n clipa n care a atins-o, pentru c a simi-o c devene rigid. - Spune-mi ce este? a ntrebat-o imediat. - Este diminea, asta este! - Nu, trebuia s spui bun dimineaa* este diminea", i-a explicat ntorcnd-o cu fa spre el. Jessica i-a evitat gura cnd a ncercat s srute. - Bine, Jessie, acum ce s-a mai ntmplat? a trecut...

I Vznd c nu mai continua, i-a ridicat uor faa spre el ca s-i dea seama n ce stare de spirit este. f Era evident tulburat, iar Cole a crezut c tie motivul. - Regrei ce s-a ntmplat, nu-i aa? - Nu, a dat ea cu vehemen din cap. Am vorbit serios noaptea trecut. Nu voi regreta niciodat! A tras-o la piept i a ncercat din nou s o srute, dar ea s-a ferit din nou, aa c s-a ales cu un srut la ureche. 1 - Te rog, nu face ca totul s fie mai greu dect este deja, i-a cerut ea. Am avut noaptea trecut. [ - Avem toat viaa. i-a pironit privirea pe gtul lui i a ncercat s rmn ferm n decizia ei. I - Acum trebuie s plecm. O s pierdem trenul dac nu ne grbim. Cole nu s-a micat. O inea n brae, ateptnd pur i simplu s-i ridice privirea din nou la el. - Nu mergem nicieri pn nu-mi spui ce se ntmpl n capul sta al tu. - Am avut noaptea trecut, Cole, dar acum trebuie s... s mergem mai departe. n sfrit, i-a dat seama ce se ntmpl. - Crezi nu am vorbit serios cnd am spus

lucrurile pe care le-am spus noaptea trecut! nu? Asta este. Crezi c i-am spus c te iu besl doar ca s m lai s te ating? - Ne-am dorit unul pe altul, aa c a fost decizie reciproc. - Da, aa a fost. - i nu am nici un fel de regrete. Nu atea nici un angajament din partea ta i nici eu n-ai s-i fac nici o fgduial. Lui Cole nu-i venea s cread ce aude. | - Cu alte cuvinte mi spui c nu doreti n i un fel de obligaie? -D a . - Ticloa... Jessica s-a rsucit i a luat-o la fug spa cai. A prins-o din spate i a sltat-o n a. Mj observat grimasa i a ntrebat-o: - Crezi c poi s cltoreti astzi? - Firete c pot. - Jessie, tiu c te-a durut noaptea trecut. - Dar acum m simt perfect. Roeaa care i-a mbujorat obrajii i-a ma potolit furia. Era att de dulce, de afectuoas de exasperant! Sttea lng cal, cu mna pe coapsa ei. - Vrei, te rog, s te uii la mine? i-a ridicat ncet ochii spre el. Tandreea din privirea lui i-a pus la grea ncercare hotrrea.

i venea s i se arunce n brae i s nu-i jfnai dea drumul niciodat. - Da? a ntrebat ncet. - M iubeti? A strns-o de coaps pn cnd i-a rspuns, ile din urm. N-am s te mint, Cole. Da, te iubesc, dar... I - Ctor brbai le-ai mai spus c-i iubeti? a | ntrerupt-o scurt. \ - N-am mai spus nici unui alt brbat c-l Iubesc! - Bine, a aprobat el zmbind. Asta-i tot ce iam s tiu. Cnd s-a deprtat, n mersul lui era absolut evident o mare mulumire de sine. Jessica l-a I privit cum se slta n a. A apucat frul, a venit cu calul alturi de al ei i, brusc, nainte s fac acel mic gest de rezis ten, a prins-o de ceaf i a tras-o spre el. A fost un srut lung i plin de pasiune. Cnd i-a ridicat, n sfrit, capul i i-a vzut irivirea uluit, i-a spus cu satisfacie: - Ascult la mine, femeie, i bag bine la cap. Aa vreau s fiu srutat n fiecare dimiInea. De fapt, vreau eu mult mai mult dect att, dar vom ncepe cu un srut. - Pentru ct timp, Cole? Jessica nu i-a dat seama c a vorbit cu

glas tare dect n clipa n care i-a rspuns. - S - Pentru tot restul vieilor noastre, iar a ta, scumpo, o s fie foarte scurt dac i umbB prin minte asemenea gnduri nebuneti. - Nu poi s tii ce gndesc eu. - Ba sigur c pot, s-a ludat el. Este ca a cum a-i privi ntr-o oglind. Apoi, cltinnd din cap, a adugat: - Fratele meu, Adam, obinuia s-mi s p u n l c o s mi se plteasc cu aceeai moned. S - Ce anume? - Atitudinea mea. Eu snt cel care nu mi-ani dorit niciodat s-mi asum nici un fel de obiij gaie i este suprtor s tiu c i tu s ir i| acelai lucru. i nu faci altceva dect s lovef prima. - i ce nseamn asta? l-a ntrebat ea - Eti att de sigur c am s te prse! nct ai s reacionezi tu prima i ai s m la Am dreptate? Dar nu i-a dat rgaz s r pund. Ei bine, am veti pentru tine, iubito. Ns se ntmple! N-am de gnd s plec nicieri, M nici tu. Am vorbit foarte serios. Este pentru to^J deauna, Jessie, i se pare c trebuie s-| amintesc faptul c i tu mi-ai fcut aceeai fgduial. Jessica nu i-a nchipuit c putea fi att de nesuferit pe ct se simea n momentul sta. Avea memoria foarte bun i tia c pn i ]

Iubirea e mai dulce primvara 399 -------------------K---------------

In cele mai fierbini promisiunile nu snt dect to>rbe goale. Da, o iubea acum, dar cu timpul ie va rzgndi. I - Nu vreau s rmi cu mine din cauza a ceea ce s-a ntmplat. i-am cerut o singur floapte, pe care mi-ai dat-o. I - Acum ai de gnd s-mi mulumeti? Tonul lui i-a sugerat clar c ar fi bine s se abin. K - Este timpul s plecm, f t - mi cam pui la ncercare rbdarea, a bom bnit Cole. I N-a mai scos nici un cuvnt aproape o or. Din cnd n cnd se uita peste umr s se asi gure c n-a pit nimic, iar Jessica a remarcat c, cu fiecare privire, expresia lui devenea tot mai ostil. I tia c l-a jignit, iar cel mai bine era s lermine acum. i-a spun n sinea ei c nu f cea altceva dect s-i protejeze pe ea i pe fiul i, pentru c, dac i-ar deschide inima n faa |ui Cole, i-ar da puterea s o distrug.
I Nu putea s-i asume un asemenea risc. gTotui, gndul la o via trit fr el o fcea s se simt foarte nefericit i nu tia ce s fac ca s pun capt acestei dureri. S Nu-i plcea deloc s-i fie team, iar dra[ gostea pentru Cole o ngrozea pentru c asta I nsemna c trebuie s aib ncredere n el. Oh, de ce nu s-o fi gndit la toate compli-

caiile acestea nainte s-l ademeneasc? Pe* tru c a vrut s tie cum este s fie iubitil Dumnezeule mare, ce a fcut? - Jessie, de fapt cu ceea ce am greit noi ^ fost ordinea. A rmas cu privirea aintit n spatele lu fl Inima i s-a fcut ct un purice ateptnd s-i spun c, n sfrit, i-a venit n fire. Cole nu s-a ntors spre ea n timp ce i-a explicat, ci a nceput s coboare ultima p a n T care ducea spre oraul de unde urmau s ia trenul. - Am petrecut noaptea nunii nainte c f l nunt! Am fcut-o pur i simpu de-a-ndoaselesT Dac o s avem timp, ndreptm noi lucrurif cnd ajungem n ora. - i cum ai de gnd s faci asta? - S gsim un preot. Jessica a rmas cu gura cscat. - Nu m mrit cu tine! - Nici nu te ntreb. Bine, pentru c... - Te anun clar c ne cstorim. Ai luat* aceast decizie cnd mi te-ai druit noaptea tre cut. A lsat-o s-i simt mnia n voce, dar nu i J ngrijorarea. Dac nu s-ar fi cunoscut att de bine, ar fi j putut spune c era chiar speriat.

Dragostea pentru ea l ddea complet peste cap i nu tia cum s procedeze ca s o fac s neleag c era dragoste adevrat i pen tru totdeauna. - Caleb... - Am s fiu un tat bun. - Nu vreau ca fiul meu s sufere. O s se ataeze de tine, iar cnd... Nu a continuat din cauza privirii cu care a fulgerat-o peste umr. - n ce m privete, exist un lucru pe care cred c ar fi bine s-l tii. - Ce anume? l-a ntrebat ea. - ntotdeauna ctig!

Capitolul 32
Din cei 123 de pasageri ai trenului care se ndrepta spre sud, o singur persoan s-a n-; tmplat s se uite pe fereastr exact n secunda n care eriful federal Cooper era aruncat n ap, dar i un singur pasager a fost prea sufi cient. Mildred Sparrow, o femeie vioaie, destul de n vrst i cu o dispoziie sedentar, sttea pe bancheta tare de lemn n ultimul vagon, alturi de soul ei, George. Acesta dormea dus, cu capul pe umrul ei.j Mildred, acum admira tcut magnifica privelil te ce se desfura prin faa ferestrei, ca n clipa urmtoare s rcneasc aproape scoas: din mini. A fost att de ocat, nct abia i-a putut spune soului ei ceea ce a vzut. George n-a crezut-o. Insistnd c probabil a aipit i i-a imaginat c un brbat a fost aruncat din tren, George a deschis fereastra i a scos capul ca s arunce i el o privire.

Nu a vzut nimic. Dar Mildred nu putea fi potolit. A fcut o adevrat tevatur i singurul mod n care nsoitorul vagonului a putut-o deter mina s nu mai rcneasc a fost s-i promit c oprete trenul i face cercetri. i el era convins c Mildred i-a lsat imaginaia s o ia razna. n scrnet de frne, trenul s-a oprit cam la un sfert de mil de cel mai apropiat ora. Con ductorul a pornit n fruntea unui grup de curioi spre un dmb ce ddea spre lac. n urma lui veneau peste 20 de brbai i femei, toi reacionnd precum Toma Necredin ciosul. S-ar fi aventurat i mai muli dac nu s-ar fi temut s nu calce cumva... pe un arpe cu clo poei. Conductorul trenului rsufla din greu cnd a ajuns n vrful dmbului. A privit n jos, a scos o exclamaie i a op tit: - Dumnezeule mare, este adevrat! Oamenii din spatele lui stteau cu capetele plecate, ca ntr-o rug mut, privind cum un pescar scotea un trup din lac. Black Creek Junction era un orel linitit n mijlocul unei fii de pmnt izolate i sterpe. Ct

vedeai cu ochii, nu se zrea nici un copac, vreun tufi sau vreo floare. Apusurile de soare erau singura mndrie a oraului. De fiecare dat cnd soarele cobora, razele portocalii parc aprindeau solul roiatic, iar ce rul vestic parc exploda de culori, dnd privitol rilor plini de admiraie iluzia c orizontul este n flcri. Cei aflai n piaa oraului jurau c vd fl cri dansnd deasupra pmntului! Imaginea spectaculoas devenea i mai magic, atunci cnd btrnul Towers avea chef s cnte la scripc. Localnicii povesteau nou; veniilor c au vzut flcrile dansnd n ritmul melodiilor scripcarului. Grace era transfigurat de apusul magnific* urmrind fenomenul din tren. Dei n-ar fi vrut s o ia de la fereastr, Daniel trebuia s fie practic. - Nu ne-a mai rmas dect o or ca s mm* cm i s ne destindem picioarele, i-a amintii el. n clipa n care a auzit de mncare, Grace i-a dat seama ct de foame i era. i-a pu mnuile i plria, i l-a urmat pe coridor. - Pori mnui oriunde te duci? a ntrebat ei. - O doamn poart ntotdeauna mnui n public. Daniel a zmbit i a cltinat din cap.

Se purta att de cum se cuvine1 * tot timpul, nct era aproape ridicol n privina asta, i att de dulce... Dumnezeule, era tare dulce! S-a n trebat cum o fi n pat? Dar chiar n secunda n care i-a nit din minte, a renunat la el. - Crezi c ai s poi mnca ceva? l-a ntre bat ea. i s-a linitit stomacul? - nceteaz s-i mai faci probleme n ceea ce m privete. M simt foarte bine. Cina urma s fie servit n cldirea cu etaj a unei mici halte la periferia oraului, cam la o jumtate de mil de gar. Daniel nici nu a putut s coboare din tren, cnd s-a auzit un strigt. - erif federal Ryan? S-a ntors i a vzut alergnd spre el un om solid, crcnat. i - Da? a rspuns blocnd ua cu braul ca Grace s rmn n tren. - Mi-am zis eu c dumneavoastr trebuie s fii, dat fiind c sntei att de nalt i tot restul. nsoitorul de tren mi-a spus cum artai. Snt Owen Wheeler i snt eriful din acest ora. Oamenii care m cunosc mi spun Bob cat. Poi s-mi spui i dumneata aa, dac vrei, a adugat strngndu-i mna lui Daniel. Este o plcere s v cunosc. - Ce pot s fac pentru dumneata, erifule? Bobcat a zrit-o n spatele lui pe Grace, a dus dou degete la borul plriei i a salutat-o.

- Bun ziua, domnule Bobcat, i-a rspuns j ea. - E suficient Bobcat, a explicat el. Fr nici un domnule1 * n fa. - Cum te-ai ales cu porecla asta? l-a ntre-* bat Grace curioas. - Cu ceva vreme n urm, a nceput omul zmbind spre ea, am dat nas n nas cu un linx i a trebuit s m lupt cu el. Dovad snt cica tricele de pe toat burta. Dac vrei s le ve dei... - Nu, nu, nu cred, s-a grbit s spun, Grace. eriful prea c nu-i poate lua ochii de la ea, iar impoliteea lui l-a iritat pe-Daniel. - i pot fi de folos cu ceva? l-a ntrebat impacientat. - Da, a dat energic Bobcat din cap. Avem o; problem, l-am relatat nsoitorului de tren i el* a spus c a vzut c avei o insign i c ai putea s ne ajutai. - Care anume este problema? a ntrebat Daniel dorind ca erifuh s treac la obiect. - Ieri, Billy, biatul lui Gladys Anderson, a scos din lac un om. n loc s se duc la munc la grajduri, aa cum ar fi trebuit, Billy pescuia i a fost un noroc c a chiulit, puturosul. Dac n-ar fi fost el acolo, omul s-ar fi necat, sta-i adevrul. Billy a vzut i ce s-a ntmplat.

- A vzut ce s-a ntmplat? - Billy sttea n barca lui i privea la trenul care trecea peste pode cnd a vzut un brbat zburnd din tren i cznd n ap. Srmanul om s-a prbuit ca o crmid i s-a dus direct la fund, dar Billy l-a pescuit i l-a tras afar, iar atunci i-a dat seama c omul a fost mpucat. Prerea mea este c a fost aruncat din tren. - ngrozitor! a exclamat Grace impresio nat. O s-i revin? Bobcart a cltinat trist din cap. - Doctorul spune c este ru, doamn, foarte ru. Glonul a trecut prin el, aa c doc torul nu a fost nevoit s-l scoat, dar infecia s-a instalat deja. Mi-a zis c trebuie s tii cum stau lucrurile, dat fiindc omul pe moarte este de-al dumneavoastr Daniel s-a ntins deja dup Grace ca s-o dea jos din tren. - Purta insign, i-a explicat n continuare Bobcat. Iar nsoitorul de tren mi-a spus c-l cheam Cooper. l cunoatei? - Unde este? l-a ntrebat Daniel cu voce aspr de team i de furie. - n cldirea haltei. Doctorul nu ne-a lsat s-l ducem mai departe. Este ntr-una din ca merele de dormit de sus. eriful lupt pentru viaa lui, dar doctorul nu crede c o s nving. Zdruncinat de ceea ce a auzit, Daniel a n

fcat-o pe Grace i a pornit cu pai mari spre cldire. eriful oraului alerga pe lng el. - Ai chestionat toat lumea din tren? l-a ntrebat Daniel. - Da. O femeie l-a vzut zburnd din tren, dar nimic altceva. Nimeni nu a auzit mpuc tura. Un geam a fost spart de un glon i pre rea mea este c s-au tras dou focuri. Cel de-al doilea glon a trecut prin eriful federal. Daniel a ajuns la captul cldirii, a deschis ua i a nvlit nuntru. i-a plimbat privirea peste oamenii care stteau la mesele lungi a-; teptnd s fie servit cina. A zrit scrile ntr-un col i, cu Grace strns lipit de el, a traversai ncperea. n timp ce urca scara ngust s-a ntors spre erif. - i femeia care cltorea cu eriful federa Cooper, ce tii de ea? Unde este? - Nu era nici o femeie. - Ba da, era, a insistat Daniel. - nsoitorul de tren mi-a spus c a fost o; femeie cu el i mai snt civa oameni care-i amintesc c au vzut-o urcnd. Poate c a fost cnd au plecat, dar cnd trenul a oprit, nu mai era. - i lucrurile ei? a ntrebat Grace. N-ai g sit o valiz sau o geant? - Nu, doamn, n-am gsit nimic. Comparti m entul era gol i nimic n urm care s

Dvedeasc c ar fi fost acolo vreo femeie. Au ajuns la captul coridorului, unde se afla octorul. A dat din cap spre Daniel, apoi a des chis ua i a intrat. I - Grace, rmi cu eriful aici, afar, i-a spus )aniel. erifule, s nu lai pe nimeni s urce icara asta, m-ai neles? [ - i ce s fac dac cineva vrea totui s Urce? I - S-l mputi! I eriful a fcut ochii mari. Grace a ateptat pn cnd Daniel a intrat n camera lui Cooper, ipoi i-a aplecat capul rugndu-se ca prietenul lui s supravieuiasc. f - Femeia care lipsete era soia erifului fe deral Cooper? a ntrebat-o Bobcat. [ - Nu. Nu erau rude. eriful federal Cooper escorta pe Rebecca n Texas. 1 - Ei bine, unde Dumneveu o fi? B - Nu tiu, a optit Grace dnd ncet din cap. i n clipa aceea a simit un fior strbtndu-i tot trupul. Rebecca dispruse! I - Dumnezeu s m ajute! a implorat Grace.

Capitolul 33
Daniel a rmas la cptiul prietenului su, Cooper, cufundat ntr-un somn agitat, avei comaruri i murmura ceva despre montri l trdtori, cuvinte care nu aveau nici un s e n s Grace s-a ngrijit de problemele practice.jl-i cerut nsoitorului de tren s le aduc bagajelH a comandat o tav cu mncare pe care s i trimit sus pentru Daniel, ca s mnnce mal trziu, n cazul n care i revenea apetitul, i i<| inut companie erifului Bobcat la o msu^de pe coridorul din faa camerei lui Cooper. n timpul mdsei, eriful a vorbit ntruna. Ml carea nu era gustoas, dar ndestultoare, ia or mai trziu Grace nici nu mai tia ce rril case. Mintea ei era blocat de team pentru l ful federal Cooper i pentru Rebecca. n jurul orei nou seara, doctorul a ieit din camera lui Cooper, a cltinat trist din cap i spus erifului local c nu exist nici o mbu tire.

i - Am deschis rana ca s drenez infecia. Nu tiu totui dac lucrul sta o mai aib acum Vreun efect. Omul are febr mare. l-am fcut o tlzan din amestecul meu de ierburi i dac a putea s-l trezesc ca s ia cteva nghiituri, tiu c i-ar face bine. j - Nu-l putei trezi pe eriful federal Cooper? I ntrebat Grace cu ngrijorare n vocea ei tre murtoare. I - Nu, doamn, nu pot, i-a rspuns doctorul. S-a scrpinat n barb i a adugat: Srmanul om delireaz, vorbind ntruna de montri. 1 - Asta sun ca i cum i-ar fi pierdut irul flndirii, a intervenit Bobcat. Doctorul a fost de .icord cu verdictul prietenului su. I - Aa se pare. Nu cred c n seara asta se mai poate face ceva. M duc acas ca s prind i eu vreo dou ore de somn, dup care m ntorc s-l vd din nou. Domnioar, nu v su prai c v spun, dar artai teribil de obosit. Se-ar fi s gsii un pat curat i s dormii pu-

[Un?
F - Am pregtit totul pentru camera alturat Icelei a pacientului. Este o singur u care are Zvor. m Dup ce doctorul a cobort, Bobcat s-a nilors spre Grace. - Snt foarte mndru s-i fiu de folos erifului federal Ryan, iar acum, c tiu c avei nevoie

de protecie, am s stau n faa uii dumneaj voastr cu puca ncrcat. - Crezi c este necesar? Trenul a plecat d l ] ore bune, iar singurii oameni rmai aici si| proprietarii. - Firete c este necesar. Cei din band Blackwater n-or s bat la u ca s c e a permisiunea s intre s v mpute.'Vor nl cerca s se furieze. Aa c nu m mai c o l trazicei. Intrai n camera dumneavoastr. Eu Q s stau cu ochii n patru. Grace nu l-a mai contrazis. Camera care i- fost destinat avea mobil puin - un pat c^ tblie de lemn, o comod cu sertare i trei cr-f lige de perete, unde s-i agae hainele. iF pus mnuile i plria pe comod i s-a ntonj imediat pe coridor. - Intru s-l vd doar o clip pe Daniel, i-as explicat trecnd n grab pe lng erif, ca el s, nu poat ncerca s o opreasc. N-o s durezi) mult. Nu a btut la ua lui Cooper pentru c tia? c Daniel ar fi trimis-o imediat napoi, n ca-l mera ei. A intrat direct i a nchis ua uor n | urma ei. Daniel sttea n picioare n faa ferestrei! dar s-a ntors cnd a intrat. Surpriza provocat! de vederea ei a fost rapid nlocuit cu o n-J crunttur grav.

Ce faci aici? Trebuia s fii gata de cul care. Mine diminea o s trebuiasc s te tre zeti devreme. f - A vrea s te ajut s ai grij de prietenul tu. I - Nu poi s faci nimic, f Arta obosit i vocea i prea nfrnt, de parc ar fi acceptat deja moartea lui Cooper, iar acum l jelea. A simit nevoia s-i spun s nu-i piard sperana, dar era convins c nimic din ceea ce i-ar fi spus nu i-ar fi schimbat atitudinea, r - Eti epuizat. Ce-ar fi s aipeti puin? Am s stau eu cu eriful Cooper. Nu i-ai revenit nc dup urma gripei. ( - nceteaz s mai faci tapaj n legtur cu mine, a bombnit Daniel. A renunat s-l mai fac s gndeasc ra ional pe brbatul sta ncpnat i i-a con centrat atenia asupra lui Cooper. Dormea ntins pe spate, n patul dublu, aco perit cu un cearaf pn la bru. Era ncremenit ca moartea. I Un bandaj gros era nfurat n jurul mijlo cului i prin pnza alb, ici-colo, rzbtuser cteva pete roii de snge. Faa i era pmntie, iar n lumina slab a celor dou lmpi de pe noptiere, Cooper arta de parc urmtoarea r suflare i va fi i ultima.

- Doctorul nu a aprut s-l trezeasc ca s-i dea medicamentul, nu? - Nu, se neac ntruna. Trecnd la treab, i-a descheiat manet^ i i-a suflecat mnecile pn la cot. Apoi s-a dus la lighean i s-a splat b in e | mini. - Ce naiba ai de gnd s faci? - Daniel, ncearc s nu-i veri furia I mine. Bine? tiu c eti nc tulburat din cauz< prietenului tu, dar n-o s-i fie de nici un ajut<j dac eti ostil. i, ca s-i rspund la ntreba a continuat ea, vreau s ncerc s-i scad febi| - Ce te face s crezi c poi face tu ceea c f nu a putut doctorul? - Am s ncerc. Doar att. Am o oaredjB experien n ngrijirea oamenilor bolnavi. B u< nica mea a fost bolnav foarte mult vreme. J - Ce i s-a ntmplat? - A murit. - Halal experien n ngrijirea o a m e n ii bolnavi! Grace i-a ieit din fire. - Vrei s ncetezi s mai fii att de s a re a tic? Pur i simplu n-am nici timp i nici chef d<| aa ceva. Vino ncoace i ajut-m. ntr-unI fel ICI sau altul eriful federal Cooper o s bea me<J edh camentul sta. - Nu cred... Nu l-a lsat s termine.

B - Ori m ajui, ori nu-mi stai n cale. S-a [neles? I Daniel a fost uluit de izbucnirea ei de mnie; ra pentru a doua oar cnd o vedea pierzndu-i Cumptul. Lady Winthrop are, categoric, o lalur ntunecat, a decis el. I Descoperire care l-a fcut s zmbeasc. I Au reuit mpreun s-i toarne pe gt erifu lui Cooper cea mai mare parte din medicament. Apoi, Grace a tras un scaun lng pat i a n ceput s aplice comprese reci pe fruntea bolna vului. I - Febra pe care ai avut-o tu a fost la fel de (nare, a remarcat Grace, ft - Poate, dar prin mine nu trecuse un glon |l nu eram prins de infecie. Doctorul spune c ista o s-l omoare. - De cnd ai devenit aa de pesimist? - De cnd soia i fiica mea au fost mpu cate ntr-o banc. I Teribila recunoatere a uluit-o. I A scpat compresa din mn, nelundu-i )chii de la Daniel, care umbla cu pai mari prin faa ferestrei. Nu tia ce s-i spun i singurul lucru pe care-l putea face era s nu plng n faa lui, tiind c o asemenea reacie din partea ei l-ar nfuria. Nici unul din ei nu a mai scos nici un cuvnt foarte mult timp.

n cele din urm, Grace a rupt tcerea. - Consideri c eti vinovat? -D a. - De ce? - Pentru c nu am fost acolo s le protejj a spus n oapt. De asta. - neleg. - Nu ai de gnd s m contrazici? Grace a luat crpa ud din lighean, a stoi i a ntins-o pe fruntea lui Cooper. - Ce ai vrea s spun, Daniel? n m intea ai hotrt deja i te condamni pentru c nu putut mpiedica s li se ntmple lucrul ^ ^ Aa este? - Nici mcar nu am fost n ora cnd murit. - Lucrai? -D a . - Dar, dac ai fi fost n ora, ai fi mers B banc n locul soiei tale? Ai fi fcut lucrul s t S-a rsturnat pe scaunul aflat de cealaltfi parte a patului. - Ar fi trebuit s fiu acolo i n-am fost. Sil S im piu ca bun ziua. - De obicei, tu mergeai la banc pentru j soia ta? -N u . - Tu fceai celelalte curse? - Cum ar fi?

[ I

Grace a ridicat din umeri. - Cum ar fi s mergi la magazinul universal ca s faci cumprturi... t Daniel a ntrerupt-o nerbdtor: - Nu, Katheleen fcea toate cumprturile. I - neleg. - Ce tot nelegi, Grace? Lumineaz-m i pe mine. f Grace nu i-a luat n seam ostilitatea, - Dac soia i fiica ta ar fi fost ucise n timp ce fceau cumprturi sau n timp ce mergeau pe strad, tu tot te-ai fi nvinuit. Cred c neleg de ce. Pentru c eti un om al legii, iar datoria ta este s-i protejezi pe cei nevinovai, t - Da, ar fi trebuit s mpiedic s se ntmple aa ceva. - Stnd cu familia ta zi i noapte, fr s-i lai nici o clip din ochi? i - Nu am spus asta. - Ba da, ai spus. Daniel i-a plecat capul. Ochii l ardeau i s-a frecat cu minile. Apoi, s-a ntins i a stins lampa de pe nop tiera de lng el. Strlucirea portocalie a flcrii l irita. - Nu ai nevoie de toat lumina asta, nu? - Nu. n timp ce-l mngia pe Cooper pe frunte, se gndea la conversaia lor. nc nu-i revenise

de pe urma vetii uluitoare c familia lui a fer ucis. - M surprinde c nu ai returnat insigna sJ periorilor ti, a remarcat ea. Sau c nu te-; apucat de butur dup ce i-a fost ucis soi" Unii brbai asta fac. - Nu. Am vrut s mor i eu, dar mi-am A chipuit c ar dura mult prea mult dac a cerca s mor din butur. ntr-o sear am s pistolul i l-am proptit la tmpl... - nceteaz, nu vreau s aud aa ceva! J Daniel nu i-a dat seama c-i frnge inim spunndu-i ce a ncercat s fac acel lucru. Nu tia ct de mult nsemna el pentru ea! i cum' putea s tie? A fost att de rece i s-a purtat att de de cent din clipa n care l-a ntlnit! Doamnele nu-i dezvluie niciodat adev ratele emoii. Nu se cuvine ca alii s vad o izbucnire de| mnie sau de pasiune, sau de bucurie. Grace a fost bine educat n privina as de experi adevrai i erau momente cnd, sin cer, nici ea nu tia Ge simte. - Evident, n-am avut curaj s m omor, a constatat el sec. Snt nc aici, nu-i aa? - Curajul nu are nici o legtur cu lucrul sta, s-a rstit ea. Sinuciderea este o modali tate de rezolvare a lucrurilor la care recurg nu

mai laii. Curaj i trebuie ca s mergi mai deI parte. - Poate. M-am gndit chiar s-l nfurii sufi cient pe Cole, nct s m mpute, dar asta era nainte de a auzi toate povetile alea despre el. Este un om cu mai mult onoare dect mine. I - eriful Sloan mi-a spus c a mpucat o femeie n Abilene. Este adevrat? - A, nu, i-a fcut doar o zgrietur, a replicat Daniel. Era singura modalitate de a ajunge la brbatul care voia s o omoare. I - Deci a fost necesar? [ -D a . - Daniel... te mai gndeti... s o faci? - Nu, nu m mai gndesc la asta. Ideile as tea mi-au trecut prin cap imediat dup ce mi-am ngropat familia. Eram ca scos din mini atunci. - Da, mi nchipui c erai. - mi imaginez c trebuie s existe vreun motiv pentru care snt nc n via. - i eu cred, a spus ea n oapt. Daniel a fost impresionat de faptul c Grace era ngrijorat din cauza lui. A trecut atta vreme de cnd nu s-a mai in teresat nimeni de binele lui! Lumea a fost un loc foarte rece n ultimii doi ani... pn cnd a aprut Grace. - Cnd totul se va sfri... -D a ?

- N-are importan, a spus el cltinnd din cap. Grace sttea de atta vreme la cptiul lui Cooper, nct a nceput s o doar spatele. A dat de-o parte ligheanul cu ap i s-a ridicat s se mai dezmoreasc. Cnd a ncercat s treac pe lng el, s-a ntins i a prins-o de mn. - A deschide puin fereastra, i-a spus ea. Daniel a tras-o cu blndee pe genuncl Prins cu garda jos, Grace i-a ncolcit brael de gtul lui fr s-i dea seama ce face. Apo s-a retras brusc. - Nu vrei s deschizi fereastra? l-a ntreba* - Vreau s stai aici, cu mine. - Nu se prea cuvine aa ceva. 1 - Iar tu faci ntotdeauna numai ce se cu vine. Dorina din ochii lui a nmuiat-o. L-a mngiat delicat pe obraz cu vrful degetelor. - ncerc s fac, a spus n oapt. Pot s te ntreb ceva? - Orice? Simea nevoia s o cuprind n brae i s o in strns tot restul nopii. Nu tia ce s tmpl cu el, dar poate c toat discuia despre Kathleen l-a fcut s se simt melancolic f singur. Nu, nu este adevrat, a recunoscut n sinea

I |ul. Grace l-a fcut s se simt aa. A simit lorina de a o strnge n brae n clipa n care a ntrat n buctria lui Tilly MacGuire i a vzut-o Itnd n picioare lng bufet. Obosise s mai lupte mpotriva acestei Itracii. | - Grace, ce i-am spus n tren... c te do resc... te-a jignit lucrul sta? Nu i-a rspuns. Daniel i-a cuprins brbia n palm, trecndu-i ncet degetul mare peste buza de jos. Te-a jig nit? a ntrebat-o din nou. 1 Grace l studia. Avea nite ochi minunai i l-a ntrebat dac el i ddea seama ct de jluitor de chipe i de viril este. [ - Scuz-m... Ce m-ai ntrebat? P - La ce te gndeai? - Ct de chipe eti, a recunoscut ea. Snt bricit c m doreti, a spus dintr-o suflare. Dar nu snt eu Kathleen, f - Nu, nu eti. i - i nu o pot nlocui. i - Nici nu vreau s o nlocuieti. Vreau pur i T -D a ? f - Pe tine te vreau, Grace. Pe tine, aa cum A prins-o delicat de ceaf i a tras-o spre el. ; - Vreau s te srut. Se cuvine? I l-a plcut faptul c i-a cerut permisiunea.

- Da, Daniel. Vreau s m srui. Atept de atta vreme! A fost uluit de sinceritatea ei i a simit c inima i-o ia razna cnd Grace i-a ncolcit din nou braele de gtul lui. l-a cuprins gura ntr-ia srut care a fost orice numai decent nu. Atingerea lui a fost posesiv, aproape vio lent, i cu toate astea a pus mult tandree n felul n care a determinat-o s-i rspund. S rutul a fost lung i profund, desftndu-i limbi cu dulceaa gurii ei, dar, cnd s-a sfrit, Danid dorea deja altul. Grace s-a smuls de lng el i s-a ndrepta spre geam, privind un minut lung n gol naint de a-i aminti ce voia s fac. Minile i tremurau i i-a trebuit mult efort a s deschid fereastra. Cnd a trecut din nou pe lng Daniel, a sperat s o trag din nou pe genunchi, dar nu a fcut-o. inea ochii nchii iar capul rezemat de sptarul scaunului. Grace i-a reluat veghea la cptiul lui Co oper. Daniel a adormit pn spre miezul nopi i s-a trezit tresrind cnd Cooper a nceput s se zbat. Grace era aezat pe pat, ncercn^ s-l liniteasc. Blndeea vocii ei a avut efect; pentru c n cteva secunde Cooper s-a potolit: - Cum i mai este? a ntrebat-o n oapt. - Nu pot s spun. Are convulsii, dar febra nu pare s mai fie att de mare.

- Acum am s stau eu cu el, Grace. Trebuie s ncerci s dormi puin. Ari epuizat. I - Am s m odihnesc i eu n scurt vreme, l-a promis ea. Acum mintea mi este obosit. Snt ngrijorat din cauza Rebecci. Crezi c mai e n via? - M ndoiesc, a spus Daniel. i mie mi trec prin cap tot felul de ntrebri. Nu-mi n chipui de ce era gol compartimentul. N-are nici [o logic. t - Nu neleg. Daniel s-a aplecat n fa i i-a sprijinit mi nile pe genunchi. - nsoitorul trenului a spus c acel compar timent n care au cltorit Cooper i Rebecca arta ca i cum nu ar fi fost ocupat. I - Da, mi amintesc. - Atunci unde snt hainele ei? I Lipsesc i lucrurile lui Cooper, nu? - Nu. Desagii de la a erau n compartimen[ tul de bagaje. - Poate c bagajele Rebecci au fost arun cate pe fereastr. I - eriful m-a asigurat c el i oamenii lui au cercetat amnunit zona. O cutau pe Rebecca i i-ar fi gsit bagajele. Ei bine, n-au gsit ni mic. - Poate c cei care l-au mpucat pe eriful federal Cooper i-au permis s-i ia lucrurile cu

ea. Ceea ce ar fi un semn bun, nu? C au <| gnd s o in n via. - Dar ei n-ar dori nici pe departe aa cev a contrazis-o Daniel. N-ar vrea dect s o re duc la tcere ct mai repede posibil. - Pentru c snt convini c ea este maf torul? -D a . - ngrozitor, a optit Grace. Srmana Re becca! Ea nici mcar nu a fost acolo! Daniel a devenit brusc atent. - Ea mi-a spus mie i lui Cole c a fost. - Ce-a spus? a ntrebat Grace, evident ul mit. - Rebecca ne-a spus c a fost martor (| jaf. Ne-a fcut o prezentare detaliat a ceea c i s-a ntmplat i ni i-a descris pe oamenii pe care i-a vzut. - Nu putea s fac asta, a insistat Graa cltinnd din cap. - Putea i a fcut-o. - Dac-i aminteti, i-am spus c am fost l banc. Rebecca a ncercat probabil s ne pro tejeze pe mine i pe Jessica i v-a minit. - De ce presupui c ne-a minit? i nainti ca Grace s-i poat rspunde, a continuat: Jei sica ne-a spus i ea c a fost martor. Ea nu* ne-a dat totui nici un detaliu, dar Rebecca fcut-o. Ea ne-a spus totul.

; Grace a cltinat din nou din cap. [ - Nu, nu este posibil. [ - i spun c ne-a dat detalii concrete, a Insistat el. Ce nu este n regul? - Nu are nici un sens. Asta nu este n re gul... - De ce nu are? - Pentru c nu putea s v dea detalii. A promis c am s pstrez secretul... mi-am dat cuvntul... dar asta a fost nainte... iar acum... - Grace, ce tot ncerci s-mi spui acolo? - Nu Rebecca este martorul. Jessica este.

Capitolul 34
Daniel s-a albit la fa de furie. - i dai seama ce spui? Jur pe Dumnezei c dac i acum mini... - i spun adevrul. Jessica a fost n banc n timpul jafului, nu Rebecca. Daniel a nceput s se nvrt prin camer ca un animal n cuc. Simea nevoia s rcneasc la ea, dar i-; zis c asta nu ar rezolva nimic. A tras adnc aer n piept, apoi a ntrebatcu voce de ghea: - De ce nu mi-ai spus adevrul nainte? D ce Dumnezeu ai ateptat att de mult? - l-am promis Jessici c n-am s spun ni' mnui. Mi-am dat cuvntul. - Dumnezeule mare! a murmurat el. i-a trecut degetele prin pr, dup care s-a' aezat din nou pe scaun. - ncearc s nelegi, l-a implorat ea. Jes sica era ngrozit. - Rebecca tie c Jessica este martorul? 1

- Nu, nu tie. - Eti sigur? -D a . S-a uitat n alt parte ca s nu-i mai vad furia. Nu-l mai vzuse pn acum att de mnios i-i era fric. - nelegi acum de ce am fost att de uimit cnd mi-ai spus c Rebecca v-a dat detalii con crete? - Ah, Grace! a optit ncercnd s-i stpneasc furia. - Daniel... - Spune-mi de unde tii c Jessica a fost n banc? a ntrerupt-o el scurt. - Am avut grij de Caleb ct a lipsit. l luase deja o dat cu ea la banc, la nceputul dupamiezii, i era nervos, fcnd tot felul de rele. Aa c l-a culcat apoi i a plecat. - De ce? - A ncercat s lichideze contul mtuii ei, dar uitase unul dintre documente pe mas, n buctrie la Tilly. De aceea s-a ntors. - Apoi ce s-a ntmplat? - A fost ngrozitor, a spus ea n oapt. A fugit tot drumul pn acas, iar cnd a intrat pe ua din spate a nceput s vomite. Nu era nici coerent. Am nceput s o linitesc, dar era scoas din mini de fric. Am dus-o n pat i am stat cu ea pn s-a trezit Caleb.

- Tilly era acolo? - Nu, plecase dup nite cumprturi, l-am spus c Jessica s-a molipsit de grip i c tre buie s stea n pat s se odihneasc. O lacrim i-a alunecat pe obraz i i-a ters-o imediat ne-i rbdtoare. A avut grij de Caleb n tot cursul zilei, iar cnd a venit vremea s se culce l-am! dus sus, unde am gsit-o pe Jessica mpache* tnd disperat. Voia s prseasc Rockford Falls n noaptea aceea, dar pn la urm am convins-o s rmn. - i-a spus exact ce s-a ntmplat n timp ce era n banc? - Da, mi-a spus. Dup ce a adormit Caleb, am ieit pe verand i mi-a spus totul, n afar de numele lor. - Vrei s spui c le cunoate i numele? a rcnit furios. Grace i-a mpreunat minile. tia ct de mult a greit pstrnd tcerea i n ce msur i-a amplificat vina minind c ea este martorul. Daniel n-o s o ierte niciodat. O va aresta i o va bga la nchisoare, dar era convins c lucrul sta nu va fi nici pe ju mtate att de ngrozitor pe ct era vinovia pe care o simea acum. - L-a auzit pe eful lor strigndu-i pe nume pe ceilali. Nu i-a vzut pe toi... i nici nu a

auzit numele tuturor... numai cteva nume. - Pentru Dumnezeu, de ce nu ne-a spus? - Nu avea ncredere n nimeni. L - n tine a avut. I - Da, a avut. Nu tiu totui dac mi-ar fi spus ce s-a ntmplat dac n-a fi fost n buc trie cnd s-a ntors. Am vzut starea n care era. Nu-i putea stpni panica i nu se gndea la altceva dect cum s-l in n siguran pe fiul ei. Poi s o condamni pentru asta? Eu a fi fcut acelai lucru. | Daniel a dat din cap, pentru c o nelegea. [ - Ce s-a ntmplat apoi? - Jessica era sigur c autoritile... voi... o s-i prindei pe oamenii ia i c nu este nevoie de un martor ocular. f i dorea cu disperare s cread c aa se va ntmpla. - Cnd a vrut s fug... atunci i-ai sugerat s mearg cu tine? -D a . - Cnd i-a amintit c i-a lsat geanta acolo? - Numai cnd am aflat c s-a gsit o geant sub birou. - De ce era goal? - Cnd au intrat bandiii, ea i-a ndesat ba nii n corsajul rochiei. i era team s nu i ia. Nu i-a dat seama ce aveau de gnd...

- S-i masacreze? -D a. Daniel a nchis pentru o clip ochii. - Dac Jessica n-ar fi lsat poeta acoi eu i Caleb n-am fi tiut niciodat c ea a v ce s-a ntmplat. - Nu tia dac ar fi vorbit n cele din u r m ^ spus Grace. Poeta nu era totui a ei. A mp' mutat-o ca s-i pun banii cnd i adu acas. - Este poeta ta? Nu a neles de ce informaia asta l-a n riat, dar l-a nfuriat foarte tare. - Pentru Dumnezu, tu i Jessica ai obst' ionat investigaia asta nc de la nceput. ^ trebui s v ncui pe amndou n aceeai o lul i s v las s mbtrnii mpreun. - Vrei, te rog, s cobori puin vocea? Ai st trezeti pe eriful federal Cooper. - Pi tocmai asta vreau, s-l trezim! a rcri el. S-a sturat de toanele lui i a pornit sp * u. - N-am s-i permit s rcneti la mine, D niel. tiu c am greit i dac vrei s m are tezi, n-ai dect s o faci. - Grace... - mi dau seama c ar fi trebuit s fac efor turi mai mari ca s o conving pe prietena me

^ 4

l spun adevrul, dar nu mai pot schimba

ca s se mai certe cu el i a fcut ce i-a poruncit. I - A vrea s m duc la culcare. - Eti prea tulburat ca s dormi. | - De unde tii ce simt eu? 1 - Se vede pe faa ta. tiu c n-ar fi trebuit s ridic vocea la tine, i-mi cer scuze pentru [asta, dar al dracului s fiu dac am s-i cer hcuze pentru furia mea. Am pierdut singurele Idou femei pe care am s le iubesc vreodat i inu-mi pas ct de speriat a fost Jessica. Tu i ea ar fi trebuit s vorbii! f Impactul spuselor lui a fost devastator i, pentru prima dat, Daniel i-a dat seama ct de mult a ajuns s conteze opinia lui pentru ea. Tocmai i-a spus c nu va mai putea iubi niciodat i, Dumnezeule mare!, ea era deja ndrgostit de el. ! Nu trebuia s lase s se ntmple lucrul sta. Numai o femeie nebun ar iubi un brbat care nu-i deschide inima n faa ei! [ - De ce m-ai srutat? ntrebarea l-a luat prin surprindere. [ - Mi-am dorit s o fac. Grace i-a ncruciat braele la piept.

- S n-o mai faci niciodat. Promite-mi c l n-ai s-o mai faci. N-avea de gnd s fac o promisiune pe care nu avea nici cea mai mic intenie s respecte, aa c nu a scos nici un cuvnt, dar Grace nu s-a lsat. - Vreau cuvntul tu, Daniel. -N u . - Nu? Vrei s spui c... dup tot ce s-a ntmplat... ai dori s m mai srui? - Da, a dori i am s o fa<* - Ai neles ce s-a ntmplat, Daniel? s-a auzit vocea rguit a lui Cooper. Daniel a srit n picioare. - Te-ai trezit!? - Cum te simi? a ntrebat Grace venin lng el. - De parc a fi n toiul unui rzboi. Ce naiba avei de v certai cu un om pe moarttM lng voi? Daniel a fost att de uurat c-i vede prie-f tenul treaz, nct i s-a luminat faa de un zm be larg. - mi pare ru c te-am deranjat, a spus Grace cu ochii n lacrimi. - N-ar trebui s rcneti la o doamn, i-a | spus Cooper lui Daniel nainte s se n to a rc * spre Grace. Iar tu ar fi trebuit s ne spui c e i tiai. Acum, nu mai plnge, scumpo.

- N-ai s mori, nu-i aa, Cooper? l-a ntre bat Daniel. Cooper ar fi rs, dar nu avea putere. Se simea slbit precum o mroag de de ani nhmat la plug. - Nu cred s mor. i-am pus o ntrebare. Ajut-m s m ridic, adu-mi un pahar cu ap i spune-mi dac i-ai dat seama ce s-a n tmplat. Grace s-a grbit s pun dou perne sub capul erifului, n timp ce Daniel s-a ridicat. O clip mai trziu, i-a dat un pahar cu ap, apoi i-a tras scaunul mai aproape de pat. Grace i-a simit suprarea lui Cooper, a t zmbit pentru c i-a dat seama c nu era prea ncntat de ea, apoi s-a scuzat politicos i a ncercat s ias pentru a-i lsa s stea de vorb n linite. \ - Grace, vino napoi! i-a poruncit Daniel. Vznd-o c se ndrept spre scaunul de vizavi de el, a cltinat din cap spre ea i i-a fcut semn s vin lng el. | - Ai de gnd s m prezini doamnei? l-a ntrebat Cooper. I - M numesc Grace Winthrop, a spus ea i instinctiv a dat s fac o plecciune. - Este lady Grace Winthrop, i-a spus Daniel prietenului su. Ea tie deja cine eti, Cooper. - Stai lng mine, scumpo, a zis Cooper

10 0

btnd cu mna n marginea patului dinspre Da niel. - Nu este scumpa ta. - Nu? a ntrebat Cooper nainte s ia o n-j ghiitur lung de ap. - Nu, nu este, i-a replicat Daniel. Este a mea! Grace s-a poticnit i a czut peste capu| patului. Era prea uluit de afirmaia lui ca s majj comenteze ceva. Toi brbaii snt oare att da ilogici? A srutat-o, apoi a rcnit la ea, dup care j spus cel mai ridicol lucru romantic pe care l-a auzit vreodat. - Cooper se crede un brbat iubit de femei, a remarcat Daniel. - Snt un brbat iubit de femei, l-a corectai Cooper. Daniel s-a sprijinit pe sptarul scaunului aj s-a relaxat. Prietenul su o s se fac bine. Acum eraj timpul s vorbeasc despre ce s-a ntmplat; Era sigur c el a neles totul, dar voia o confir mare. - la spune-mi Cooper, Rebecca te-a mpu-| cat sau altcineva? Grace a fost att de surprins de ntrebare,! nct a srit n picioare ca s protesteze.

- Doar nu vorbeti serios, Daniel? Nu poi s crezi c scumpa de Rebecca ar avea vreo legtur cu treaba asta. Prin minte i-a trecut imaginea Rebecci strngndu-l la piept pe Caleb. i-a amintit ct de speriat i nspimntat era cnd a ajuns la casa lui Tilly, dup incendiu. Ce s-ar fi ntmplat dac nu ar fi preluat ea controlul ocupndu-se de ceea ce era nevoie? Nu, i-a zis Grace, Daniel greete. - Rebecca a tras, a spus rar Cooper. N-am ; vzut glonul venind, n-am bnuit nici o clip. Era un brbat nuntru, dar nu l-am zrit dect o fraciune de secund nainte ca glonul s m arunce napoi pe coridor. M prbueam la po dea cnd a tras din nou n mine. Ultimul lucru pe care mi-l amintesc este zgomot de geam spart. Grace era prea uluit ca s poat scoate vreun cuvnt. Cooper i-a spus lui Daniel toate detaliile pe care i le putea aminti, inclusiv faptul c Re becca era goal. - Am deschis ua i am fost att de surprins cnd am vzut-o aa, nct cred c am ezitat nainte s duc mna la pistol. Aceste secunde aproape c m-au costat viaa. Ar fi trebuit s fiu pregtit pentru orice eventualitate. Grace s-a lsat s cad napoi pe pat.

- Este una dintre ei? a ntrebat ncercnd s accepte adevrul. Incendiul! a rcnit n clips aceea. Ea a declanat focul? Ea m-a lovii Cnd a terminat de pus ntrebrile tremura deja - Cel mai probabil, a spus Daniel. Numa dac nu a rmas n urm unul dintre oameni dar nu cred. Rebecca n-a trebuit dect s toarne nite gaz mprejurul casei i s aprind un chibrit. A fost foarte sigur pe ea, i-a spus d lui Cooper. A intrat n cas... Grace a srit din nou n picioare. - i s-a servit cu un mr. A ncercat s ne ucid pe toi... pe Tilly, pe Caleb i pe Jessica.l i era mbrcat n negru, Daniel. Nu-i aaTj Era mbrcat toat n negru! Daniel a remarcat c Cooper s-a strmbat de durere cnd Grace s-a aezat din nou pe pat. Nu-i ddea seama c de fiecare dat cnd se mica i crea disconfort. i, cunoscndu-l bine pe Cooper, tia c acesta n-o s-i zic nici un cuvnt. A tras-o ncet i a aezat-o pe braul sca-; unului su. Nici n-a remarcat mutarea, att era de prins de grozvia trdrii Rebecci. - Rebecca este o bun actri, a remarcat Cooper. Grace a ncercat s se ridice din nou, dar

Daniel i-a nconjurat mijlocul i a inut-o jos. - Da, este o bun actri, a fost ea de acord. Era bun i nelegtoare, i am crezut c-mi este prieten. i poi nchipui aa ceva, erife Cooper? S cred c-mi era prieten? - Mi-a prut ru pentru ea, a spus Cooper. Ir. - Totul a fost o minciun, nu-i aa? S-a prefcut ngrijorat de Jessica i de mine, i ne tot spunea c trebuie s fim unite. - Asta cnd ai fost nchise mpreun n ce lula nchisorii? a ntrebat Daniel. - Da. Ne-a spus ce are de gnd s poves teasc. A fcut-o de attea ori, pn cnd am reinut pe dinafar toate. - A ncercat s afle care dint voi era mar torul? - Nu, n-a ncercat. | - Probabil c ea se hotrse deja s v omoare pe amndou. - Aproape c a reuit, a spus ea tremurnd vizibil. Dac tu i Cole n-ai fi venit atunci cnd ai fcut-o, am fi murit cu toii. Jessica n-ar fi prsit casa fr Caleb i Tilly, i fr mine? iar fumul ar fi dobort-o. - La primul jaf... cldirea nu a ars pn n temelii? - Ba da, a rspuns Daniel. Primul gnd al nostru, al tuturor, a fost c cineva a ncercat s acopere o deturnare de fonduri. Directorul bn[

cii a jurat c n fiecare sear se fcea casa i c totul era n ordine, existnd justificare pent fiecare bnu. i am fcut o verificare serioa asupra tuturor angajailor i funcionarilor supe riori - toi au fost curai ca lacrima. - erife Cooper, oare m vei putea ier vreodat? a ntrebat Grace. Dac eu i Jessi< i-am fi spus erifului federal Daniel adevruj n-ai fi fost mpucat. Toate acestea ar fi puti evitate. - sta-i un mod de a vedea lucrurile, i-a spus Cooper. Dar mai exist i altul. Dac voi dou ai fi spus adevrul de la nceput, Re becca n-ar fi susinut c ea este martorul. i-s fi vzut fericit de drum i i-ar fi lsat pe prie tenii ei s aib grij de Jessica. i poate c n o i; n-am fi aflat niciodat c a fost implicat i Re>] becca. - Atunci nu a fost chiar o greeal att de ngrozitoare din partea mea i a Jessici c nu am spus adevrul? - Grace, dac te atepi s-i mulumesc, ei bine afl c lucrul sta n-o s se ntmple, srit Daniel. Ar fi trebuit s-mi spunei adevrul! i, cu gndul la Rebecca, a adugat: Am lsat-o s-mi scape printre degete. - Iar eu am fcut tot posibilul ca femeia sJ se simt bine, a recunoscut Cooper. Am lsatchiar... Ah, Daniel, l-am spus c Grace i Jes-

sica urmeaz s se ntlneasc cu ea la Red Arrow i am lsat-o chiar s trimit o tele gram. Mi-a spus c vrea s-i anune prietenii c nu putea s se ntlneasc cu ei, dar acum tiu c era o minciun. Dac te duci la Red Arrow, or s te atepte acolo. - Ce o s se ntmple cu Cole i Jessica? a optit Grace. Or s cad ntr-o curs? Daniel nu a prut foarte tulburat de aceast posibilitate. n ochi i-a aprut o strlucire i a nceput s-i frece nerbdtor minile. - Ce crezi? l-a ntrebat Grace. Nu eti ngri jorat de Cole i Jessica? - Nu, ei trebuie s treac pe aici, ca s ajung la Red Arrow, i-a explicat el calm. i snt cel puin cu o zi n urma noastr. Poate chiar dou. - Atunci nu mai trecem prin Red Arrow. O lum pe scurttur spre Blackwater, nu? - Oh, nu, mergem prin Red Arrow, a con trazis-o Daniel. - Dar or s ne atepte... - Dumnezeule, sper din toat inima s fie aa! Cooper le-a ascultat conversaia cu ochii n chii. Nu s-a obosit s-i deschid cnd l-a ntrebat: - Ai deja un plan n cap, nu-i aa?

- Da, i-a rspuns Daniel. Dar te implic l pe tine, Cooper. - Daniel, este grav rnit i febra de-abia i-a sczut puin. - Nu va trebui s fac prea multe, a promi el. - Deci, ce vrei s fac? - Vreau s mori, a spus Daniel zmbind. I

PARTEA A PATRA
i-n lstriul nverzit, pe cmpuri, Boboc dup boboc - nete primvara.

Capitolul 35
De dou nopi i dou zile, patru membri ai landei Blackwater ateptau nerbdtori s le prind pe cele dou femei ntr-o ambuscad cnd vor cobor din tren, la Red Arrow. Trei dintre ei fceau de pnd la gar, n timp ce al patrulea se inea n umbr pentru cazul n care prietenii lui ar da gre. Dou trenuri soseau zilnic, unul la zece di___ fnineaa, iar altul la ase seara. Brbaii erau foarte scrupuloi n cutarea lor. Dup ce ple cau toi pasagerii, cercetau fiecare vagon cu minuiozitate, ca s se asigure c femeile nu se ascund. Ceasurile dintre sodomnuleea trenurilor i le >etreceau n crciuma oraului. Cei patru beau serios whisky, dar nu se m bta nici unul. Robertson a devenit totui puin cam negli jent, iar ceilali au fost nevoii s-l ajute" s ascund cauza pentru care ar fi putut da de dracu.

Robertson a pus lipsa lui de control seama plictiselii, asta fiind cu siguran cai pentru care au dus-o pe trfa oraului, pe nu Fio, ntr-una din peterile din jur i i-a tiat gi N-a vrut s o omoare, doar s o sperie in. Cel puin aa a crezut cnd a pornit cu cocoat pe a. Dar, odat ce i-a scos cuitul i a nce s taie, rcnetele femeii i-au fcut atta plcer nct nu s-a mai oprit. Prietenii si l-au ajutat s ngroape cadavr i, n afar de faptul c au fost nevoii s-l as-* culte pe Robertson ludndu-se cum guia fe meia ca un porc, au trecut cu toii pestei inconvenient. n definitiv, Fio nu era dect o trf i nimeni n-avea s-i simt lipsa. Pentru c n-au mai auzit de Johnson, a presupus c n-a reuit s omoare femeia. Rc bertson le-a spus c ar fi vrut ca boss-ul s fost acolo cu ei, pentru c el era mult mai de; tept dect ei i cu siguran i-ar fi dat seam unde se ascund cele dou femei. Boss-ul nu era totui acolo, cu ei, pentru c plecase mpreun cu iubita lui, spre sud, s scoat pe Bell din nchisoare. n cea de a treia diminea a pndei lor, a aflat la crcium c a fost ucis un erif feder. pe nume Cooper. Cineva l-a mpucat i Iaruncat din tren.

[ eriful din Red Arrow a primit o telegram irin care i se ordona s fie atent la orice suslect. eriful a transmis informaia proprietarului Jrciumei, care, la rndul lui, a relatat-o oricrui Intra bea un phrel. f Cei patru au considerat c au motiv pentru a rbtori. S-au aezat cu toii ntr-un col i au iprit ntre ei o sticl de Rabbit Rye. js Robertson, cu ochii roii de nesomn, nu era ntr-o dispoziie prea vesel, - Ce dracu le trebuie acelor femei atta Kreme ca s ajung aici? Dup calculele erifu lui, ar fi trebuit s coboare din tren ieri sau chiar llaltieri. I Nici nu a fcut bine aceast remarc, c n ircium a intrat un btrn vagabond, cu pr Ung i rar, care mirosea de parc era un concs. \ S-a ndreptat spre bar i s-a sprijinit cu coa iele de tejghea. f - D-mi ceva de but, Harley. Am vzut leva cu totul special i nu-i spun dect dup 5 e-mi ud gtlejul. t Barmanul, un brbat solid, cu brae muscuoase i cu doi dini din fa lips, pe care ns n-o observa nimeni pentru c nu zmbea nicio dat, s-a ndreptat fr grab spre clientul su [fi l-a strpuns cu privirea. I - Ai ctigat bani astzi, Gus?

Drept rspuns, brbatul costeliv a trntij moned pe tejghea. - Sigur c da, s-a ludat el. Astzi am c ctl* tigat o mulime de bar\i, aproape trei dolari ri y n tregi. - De unde i-ai ctigat? l-a ntrebat Harj * turnndu-i whisky-ul ndoit cu ap. - N-are importan, i-a rspuns Gus. V ri Vrei s auzi sau nu ce am vzut? - Snt numai urechi. - Cred c avem trfe noi n ora, iar dd dintre ele, pe care le-am vzut cu ochii mei, snt foarte frumoase i tinere. Le-am vzut J amndou i nu m pot hotr cu care s m culc mai nti. Poate c am s-o fac cu am' dou. - Eti beat? l-a ntrebat Harley. - Nu, nu snt nc beat, dar am de gnd m mbt dac-mi mai torni un pahar. Nu u pol s uit ce am vzut. Erau cu ele doi brbai 'ai, a adugat nainte s soarb ndelung din pal^ iahar, n lcomia lui de a-i potoli setea nesioasi is, a vrsat butura pe brbie i a ncercat ime< edial s prind picturile cu amndou minile i s ling din palm. - Le-au ascuns imediat, dar eu am vi unde. M dusesem s o caut pe Flo. Ngasit-o, dar le-am vzut n schimb pe femei. - Ce tot vorbeti acolo, ap btrn? N-a venit

llci o trf proaspt n ora. A fi tiut, nu? Nu u conduc oraul sta? i - Da, Harley, sigur c tu. I - Aa mai merge, a bombnit patronul. S-i ipun eu c n-am angajat nici un fel de femei loi. I - Iar eu i spun ce am vzut cu ochii mei. )oi brbai le-au ascuns pe fetele astea frunoase n petera aflat la sud de ora. Poate c brbaii tia vor s-i fac concuren i s ficeap o afacere cu trfele lor. Harley a trntit cu pumnul n tejgheaua baruiii.

I - O s vedem noi, a uierat Harley. Acum, c Fio i-a luat zborul, mi-ar prinde bine dou Bmei bune. Ai spus c erau cu ele doi brbai? ilumai doi? Exact aa am spus, a aprobat Gus. i nici lcar prea detepi. Bieii ia le-a lsat de apul lor; le-a ascuns n peter, dar una dintre le a devenit probabil curioas, pentru c a icos capul s arunce o privire n jur. Dup care l-a uitat i cealalt, aa c le-am vzut pe imndou. Arat al dracului de bine, a adugat cu un rnjet. Frumoase i tinere, i cu siguran a l dracului de pricepute! I Harley spumega. Se gndea s se duc la peter s fure femeile, cnd Robertson s-a ndreptat spre bar.

Putoarea pe care o emana Gus l-a ferit pe bertson s se apropie prea mult. - l-a spune-mi btrne, ce ai vzut? imngind mnerul cuitului. Vreau s aud to| despre femeile alea. Trecuse mult vreme de cnd Gus nu a ml fost centrul ateniei i i-a fcut mare plcera repete povestea, dar nainte s aib ansa de a le descrie pe cele dou femei n amnui Robertson s-a ndreptat spre prietenii lui i cu toii au prsit circiuma. Au lipsit mult vreme, cam vreo trei ore, iai cnd s-au ntors, ia-l pe Gus de unde nu-i! Ro bertson a vrut s se duc dup el s-l caut*, dar ceilali au reuit s-l opreasc. i-au reocupat masa din col pentru a dez bate situaia. Cole a intrat prin uile batante ale barului o,clip mai trziu. Harley i-a aruncil privirea spre insigna de la haina lui i a ntins mna spre puca pe care o inea sub t e jg h e a * - Pune minile pe tejghea ca s le vd, i-a poruncit Cole. A fost excesiv de politicos. 1 sinea lui, ar fi vrut s atepte pn cnd ba* manul ar fi pus mna pe arm, dup care s-l spulbere expresia aia insolent de pe fa, dar acum, c era erif federal, tia c nu putea s cedeze tuturor impulsurilor sale. - eriful mi-a spus totul despre tine, Harlej

l-a anunat Cole. Mi-a spus c eti convins c tu eti cel care conduce orelul sta pdui chios. - Este adevrat, s-a ludat Harley. Eu l conduc. I - Mi-a mai spus c ai mpucat un om n spate. r - eriful nu poate s dovedeasc c am fost eu, a srit barmanul rou la fa de furie. Nu vreau nici un fel de necazuri. Cei patru brbai aflai la masa din col l urmreau ndeaproape pe Cole. Atenia acestuia s-a concentrat asupra lor, dar a observat c Harley inea nc minile pe lng corp. - i-am spus s pui minile pe mas n aa fel nct s le vd. Acum! Fora vocii lui, mpreun cu privirea pericu loas pe care i-a aruncat-o, ar fi trebuit s-l conving pe barman s fac ce i s-a poruncit. Dar Harley cntrea, evident, posibililele consecine plimbndu-i privirea de la brbaii aflai la masa din col la omul legii. A avut proasta inspiraie s-l testeze pe Cole punnd numai o mn pe mas i ateptnd. - N-aveam de gnd s te mpuc, a minit Harley. Doar eti un om al legii. Pur i simplu nu vreau nici un fel de necaz. Tocmai mi-am luat o oglind nou i...

Nici n-a apucat Harley s clipeasc, cnd Cole a scos pistolul i a tras direct n oglind. Cioburile au srit pe umerii lui Harley. Barmanul a tras o njurtur i a pus minile pe tejghea. n afara celor patru brbai aflai la masa din col, n crcium nu mai erau dect trei clieni, care au luat-o la sntoasa'. Cole s-a asigurat c nici unul dintre ei nu era narmat cnd au trecut pe lng el; nu-i pl-l cea deloc ideea s se trezeasc cu un glon rj spate. - Ce vrei? l-a ntrebat Harley. Cole a fcut un semn cu capul spre cei patru brbai. - Este o chestiune personal. Primul s-a ridicat cel mai nalt dintre cei pa tru. - Nu v cunoatem, domnule. - O s m cunoatei pn cnd am s ter min cu voi, le-a promis el. Acum, ridicai-v i; pornii ncet, i fr prostii. Am s v duc, b iei, la nchisoare. - N-ai nici un drept s ne arestezi, a protes tat unul dintre ei cu o cicatrice pe obraz. N-am fcut nimic ru. Atenia lui Cole era concentrat asupra ce lui cu cuitul. - Te cheam Robertson? ntrebare la care Robertson a reacionat ra pid fcnd ochii mari.

- i ce-i cu asta? Cole nu i-a dat nici o explicaie. - Care dintre voi este Bell? - Nici unul dintre noi nu rspunde la numele sta, a spus Robertson. - Nici n-am auzit de el, a intervenit un altul. - Ce nseamn toate astea, erifule? a n trebat Robertson cu o voce mieroas. Aa cum i-a spus prietenul meu, n-am fcut nimic ru. - Nu v arestez, le-a spus Cole. Cel puin nu nc. O s mergem totui la nchisoare. V ateapt acolo o doamn ca s v vad. Atitudinea brbailor s-a schimbat rapid, de venind o adevrat hait de acali ncolii. - Nu tim despre ce vorbeti, a protestat unul dintre ei. Robertson i-a aruncat o privire scurt celui din stnga lui i i-a optit: - Putem s-l doborm. - Sntei binevoii s ncercai, a spus Cole, lsndu-i n sfrit furia s explodeze. La dracu, chiar vreau s ncercai! Omul cu cicatricea pe fa, numit Scarface, a rnjit. - Patru contra unu? Te crezi prea iute, eri fule? - De ce nu ncercai s aflai? a spus Cole ridicnd din umeri. V dobor pe toi, iar asta fr s v spun s ngenunchiai mai nti!

- Putem s te doborm, i-a spus Robertso ngustndu-i ochii n timp ce-i studia advei sarul. Te crezi iute precum fulgerul? - Nu, a zmbit el ademenindu-i delibera Oamenii spun c snt precum trsnetul. Cu un gest din cap, a adugat: El este fulgerul. Daniel sttea n dreptul uii din spate. Ce patru brbai s-au rsucit spre el, apoi napd spre Cole. Erau prini n capcan i o tiau. - Avei cinci secunde ca s punei armele pe mas, le-a spus Daniel. Robertson a fost primul care a pus mna pe pistol. Rcnind Acum, s-a balansat spre stnga i a czut. Cole l-a mpucat n piept exact n clipa n care punea mna pe pistol Ceilali trei s-au ntins i ei dup pistoale. Daniel a mpucat doi, lsndu-l pe ultimii lui Cole, care i-a nfipt un glon n gt. Cole vra tocmai pistolul napoi n toc cnd el i Da niel l-au vzut pe barman ridicnd puca. Au tras simultan i au privit fr nici o ex-< presie cum Harley s-a prbuit peste tejghea Cole nu-l omorse pe Robertson. Era ntins pe podea, cu spatele sprijinit de perete, gemnd de durere. Din rana din piept i curgea snge. Daniel s-a lsat pe vine lng el. - Spune-mi cum l cheam pe ef. l-a lipit eava pistolului de tmpl. Dac vrei s mori

repede, spune-mi numele. Altfel te asigur c ai s mori ncet. [ A nceput s numere. Cole s-a grbit s se apropie de ei. - Daniel, nu face asta! Nu merit. | Daniel nu l-a auzit. - Spune-mi numele. Robertson a nceput s se vaiete. I - Snt rnit, snt grav rnit. Trebuie s aduci un doctor. I Cole nu i-a luat n seam vicrelile. Ura din privirea lui Daniel l speria de moarte i tia c trebuie s gseasc o modali tate de a-l face s se potoleasc nainte de a fi prea trziu. - Las arma jos, i-a spus el rar. Jessica l-a vzut. l poate recunoate. Ochii lui Daniel erau ncrcai de durere cnd i-a ridicat spre Cole. A cltinat apoi din cap i a apsat eava pistolului n tmpla lui Robertson. I - Nu, nu i-a vzut dect ochii i i-a auzit vocea. Fr un nume... Cole i-a pus mna la umr. | - O s-l prindem, i-a promis el. Nu face asta. Trebuie s-l inem n via. -N u ! * - Ba da. Nu face asta! Nu pot lsa s-l omori.

- Atunci pleac, i-a cerut Daniel. Cole s-a aplecat i a ndeprtat arma lui; Robertson. - Sntem vri n asta mpreun. O s-l prin dem. O s-i prindem pe toi. Daniel s-a dezmeticit brusc. A tresrit i s-a ridicat. - Adu-o pe Jessica aici. Cole a cltinat din cap. - Nu vreau s vad carnagiul sta. Este snge peste tot. - Trebuie s se uite la ei, doar ca s firrl siguri. A aprut Gus, care s-a oprit pe loc, vzndj pistoalele erifilor aintite asupra lui. - Nu snt dect eu, s-a blbit el. Cole i Daniel i-au vrt pistoalele n tocuri.j - M-ai speriat de moarte, le-a spus Gus. traversat ncperea, prnd mulumit peste m sur. Am fcut totul aa cum trebuia, nu? i-a ntrebat cerind un compliment. - Da, a fost perfect, i-a spus Cole. - Eram ngrijorat c Harley n-o s mJ cread, dar mi-a picat n plas; apoi cei patru au ters-o imediat de aici. l-ai urmrit pn la' peter? - Da, i-a rspuns Cole. - Snt foarte bun cnd este vorba s m in t. Dar vreau s v ntreb ceva nainte s v las I

s v facei datoria. M tot muncete gndul... exist dou femei aici? - Da, exist. - Snt trfe proaspete? Nici unuia dintre erifi nu i-a plcut ntre barea. Gus a ridicat n grab minile pentru a ndrepta lucrurile. - N-am de gnd s fiu nerespectuos, dac nu snt. I - Tu ai fost cel care a venit cu minciuna asta, nu noi, i-a amintit Cole. - A fost o minciun bun, nu-i aa? Unde le-ai ascuns? - n cel mai sigur loc din ora, i-a rspuns Cole. - Gus, du-te dup ajutor! i-a strigat Robert son. Snt grav rnit. - N-am de gnd s te ajut. tiu c i-ai fcut ceva ru lui Fio, pentru c te-am vzut pr sind oraul cu ea clare. A fost o fat bun i tiu c i-ai fcut ru. n clip aceea, Gus i-a dat seama c i s-a ivit un prilej de aur i s-a ndreptat spre bar, de unde a nfcat dou sticle de whisky. Trei parc erau mai bine, aa c a mai n hat una. A dat colul tejghelei cu prada strns la piept, s-a oprit s scuipe pe capul lui Harley, apoi a ters-o pe u ct a putut de repede, cu

dorina fierbinte s dispar nainte ca erifii f< derali s-i dea seama c a furat. Daniel i Cole s-au uitat prin buzunarele lor mori, cutnd acte pentru identificare, timp ce Robertson scncea ca un copil. Zgomotul era enervant. Nemulumit c gsit nimic, Cole l-a nfcat pe Robertson rndu-i s-i spun numele prietenilor lui. - Nu-i spun nimic, i-a rspuns Roberts aproape rcnind. Boss-ul n>ar ucide! - Te ucid eu dac n-o faci, l-a amenini Daniel. Cole l-a zrit pe Gus iindu-se n u - Vrei ceva? - Ai gsit bani prin buzunarele lor? Sf sigur c mi-ar prinde bine. E adevrat c mi-s dat deja trei dolari, dar nu-mi place s tiu c odat cu ei snt ngropai i bani buni. - Poi s iei sticlele de/whisky, Gus, i-a sti gat Daniel. Dar asta-i tot. - erifule? ' - Ce mai vrei acum? l-a ntrebat Cole. - A vrea s arunc i eu o privire la femeii alea. Poi s-mi spui n ce peter le-ai dus? - Nu snt n peter, i-a spus Daniel. Snt n nchisoare. - Las-o balt atunci, s-a strmbat G us.f Acolo nu m duc. Daniel l-a lsat pe Cole s aib grij de

Robertson, iar el a plecat s o aduc pe Jes sica. eriful oraului atepta afar, n faa uii, iar Daniel i-a cerut s se duc s aduc un i doctor pentru Robertson. I - Eti sigur c vrei s-l salvezi? a ntrebat eriful. 1 - Nu, dar oricum adu un doctor. Jessica i Grace stteau la birou, dar au srit amndou n picioare cnd l-au vzut pe Daniel. I Grace a fost att de copleit s-l vad viu i nevtmat, nct i s-a aruncat n brae. ocat de ct de mult dorea s o in lipit de el, a | mbriat-o strns. Am auzit mpucturile, dar n-am tiut... Oh, Daniel, snt att de fericit c nu eti rnit! | - Cole...? a nceput Jessica. I - Este bine. A fost att de uurat, nct a trebuit s se aeze din nou. Daniel a inut-o pe Grace n brae pn cnd s-a calmat i a ncetat s mai tremure. Atunci i-a dat seama c nu ea, ci el tre mura. A fost un moment intim, iar el a simit dorina - nu, nevoia, de a-i povesti ce s-a ntmplat i cum a fost pe linia de demarcaie dintre lege i rzbunare personal. Grace ar fi neles frmntarea prin care a trecut. I

- l-ai dobort pe toi, Daniel? a ntrebat sica. - Nu, mai lipsete unul. Trebuie s te uii f l ei. Trei snt mori, l-a spus lucrul sta ca s f i | j pregtit pentru ce avea s vad. Nu-mi pt i f ^ deloc c trebuie s i-o cer, dar este nevoie tim dac snt oameni angajai sau fac p ^ din band. -neleg. - Merg i eu cu voi, i-a spus Grace Jessicj nelund n seam faptul c Daniel scutura ve hement din cap spre ea. - A prefera s atepi aici. - tiu, dar am s merg cu ea, a in s is i Grace i, nainte ca el s mai apuce s mail spun ceva, s-a ndreptat spre u i a des- chis-o. Haide, Jessica, hai s terminm i cu asta. Jessica mergea n fa. Era ngrijorat de felul n care va reaciona la vederea oamenilcj mori i nu voia s se fac de rs n faa Iul Cole. Snt o femeie puternic, i-a zis n simj ei. Pot s trec i prin asta! Grace mergea lipit de Daniel. Nu-i pute] lua ochii de la el i continua s-l priveasc ca f cum voia s se asigure c n-o s dispar. Cnd a auzit mpucturile, inima a p r o a p * c i s-a oprit i numai n clipa aceea i-a dat* I seama ct de mult l iubete.

Nu, nu este adevrat, i-a zis ea. tia lucrul sta de mult vreme; pur i simplu nu a vrut s recunoasc acel sentiment din cauza complica iilor i a durerii ce i-ar fi provocat-o. El a fost sincer cu ea de la nceput. O iubete doar pe Kathleen a lui. - Daniel, tiu c nu este momentul... de fapt este chiar un moment absolut ngrozitor ca s-i spun... [ El nu-i acorda nici un pic de atenie, cercetnd cu privirea cldirile de pe ambele pri ale strzii. Mai era liber nc un membru al bandei Blackwater, dar Daniel nu voia s rite 'nimic. - S-mi spui ce? - Am devenit ataat de tine. ' A crezut c nu i-a auzit recunoaterea spus n oapt, pentru c Daniel nu a avut nici un fel de reacie i a fost fericit pentru asta. N-ar fi [ trebuit s spun nici un cuvnt, pentru c mo mentul nu putea fi mai prost ales. Ar fi trebuit s atepte s aib un moment [ linitit mpreun i atunci s recunoasc ce simte, dar s-a simit mpins s-i spun chiar n clipa asta, ateptndu-se la un perdaf. - Da, tiu. Rspunsul lui a fost att de arogant, nct Grace a zmbit. - S ncerc s m opresc?

- Nu, nu vreau s te opreti, i-a rspuns cu privirea aintit drept nainte. - Atunci e bine, a optit ea cu un suspin. I Jessica a nceput s grbeasc pasul pns cnd aproape c alerga spre crcium. Categoric, nu se grbea s vad scena ma* cabr, dar Cole era nuntru i simea nevoi? disperat s se asigure cu ochii ei c nu a pit nimic. Cnd a ajuns n faa uilor batante, i-a n dreptat umerii, apoi le-a dat deoparte. L-a vzui imediat pe Cole. Sttea sprijinit de perete, cu ochii la ea. Uri val de uurare a cuprins-o i a fcut mari efor turi s nu alerge spre el. Se atepta s fie nspimntat i era pre gtit s-i ascund reacia, dar nu s-a ateptai nicidecum la valul de furie care a npdit-o! Trei dintre ei erau mori, dar a simit impulsu nesntos s-i mai mpute o dat. A artal spre primul cadavru. - El a fost acolo. Nu i-am auzit numele, dar l-am vzut. S-a dus la al doilea i la al treilea, a cltinat din cap i a spus: - Nu tiu dac tia au fost sau nu n banc. Nu i-am vzut pe toi la fa. S-a ntors spre cel rnit. Cnd a ridicat ochii spre ea, erau plini de ur.

Jessica nici nu a tresrit, nici nu a tremurat. - Da, el a fost acolo. l cheam Robertson. A fost mult mai ocat dect i-a dat seama pentru c nu a observat-c alturi de ea era Cole i c-l inea de mn. l strngea cu putere i l-a lsat s o trag spre u, n timp ce Daniel i Grace au rmas s-l atepte pe erif s vin cu doctorul. De ndat ce a ieit afar, Jessica s-a ntors spre Cole. - Mai este unul, i-a spus ea. Tu l-ai mpu cat pe Johnson, unul este n nchisoare la Blackwater, iar dac toi cei patru dinuntru fac parte din band, asta nseamn c mai este unul. - i Rebecca, a pus Cole. - i Rebecca. Sper din toat inima s pu nei mna pe ea. - O s punem, i-a promis el.

Capitolul 36
Drumul spre Blackwater a fost o curs con tracronometru, dar Daniel n-a slbit o clip rit mul. Era obsedat acum s ajung la nchisoare, pentru ca Jessica s-i poat spune dac omul pe care l ineau acolo era Bell. Nu i-a dus gndul pn la capt i nu tia ce va face dac i se confirm c el este omul care i-a omort fetia. Femeile nu s-au plns de ritmul infernal, dar, cnd soarele a nceput s coboare spre apus, grupul s-a oprit i s-a instalat lng un pru cu ap limpede. Daniel voia s continue, dar Cole s-a opus. n timp ce Grace i Jessica despachetau mncarea luat de Cole din ora, Daniel se plimba cu pai mari. - Ar fi trebuit s mergem mai departe, a spus el. Este o lun frumoas n noaptea asta. - Uit-te la Grace i la Jessica, a spus Cole cltinnd din nou din cap. Snt pe jumtate

moarte. i nici caii nu snt ntr-o condiie mai bun. - Dar ar fi putut... Cole l-a ntrerupt scurt: - Ideea e de a duce acolo un martor viu, nu unul mort. - Da, ai dreptate. Ajutndu-I pe Cole s ngrijeasc de cai, se uita la Grace i la Jessica. Erau acoperite de praf i prea obosite ca s se mai poat mica. I - Poate c am cam exagerat astzi, a rei cunoscut Daniel. Cole se gndea deja la ziua de mine. | - l-ai telegrafiat erifului din Blackwater? i - Da, dar n-am primit rspuns, iar asta m ngrijoreaz. - Ajungem acolo mine dup-amiaz i atunci vom termina cu asta. I - Nu nc, a spus Daniel. Trebuie s o prin dem pe Rebecca i pe eful lor. i - Crezi c omul pe care-l in n nchisoare este Bell? I - Jessica l-a vzut, spune c s-a ntors cnd l-a strigat eful lui i c nu a fost printre cei patru. Trebuie s fie Bell. | - Rebecca... o fi? - Nu, ea este cu cel care conduce tot spec I tacolul. Nu s-ar fi mulumit cu unul dintre cei lali.

- Poate, dar nu trebuie s ne facem spe rane prea mari. Cteva minute s-au scurs n tcere. Daniel dus eile la locul unde s-au instalat, iar Cole a eslat caii. - Daniel? M gndesc la un lucru. -D a ? - Dac Jessica i spune c este Bell, n-a s faci ceva ce-ai putea regreta dup aceea nu? - Tu ce-ai face dac ai ti c i-a ucis soig i copilul? Cole a chibzuit ndelung nainte s-i rs pund: - Sincer, nu tiu. - Nici eu. N-am s tiu pn cnd n-am svd. - Dac-I omori, pot s te bage la nchisoani sau s te spnzure. - tiu asta. - tii ce este mai ru dect s te spnzure?] - Exist o mulime de lucruri mai rele dec! spnzurtoarea. - S stai nchis undeva, ntr-o celul, tiinc c din cauza ta mai snt n libertate nc doi din band. - O s-i prinzi tu. Cole nu l-a contrazis. - i cu Grace?

- Nu tiu ce s fac cu ea. Este plin de... M-a surprins. - tiu totul despre ea, a recunoscut Cole. - Te referi la Jessica? - Snt chiar att de transparent? - Nu, dar ea este. ntotdeauna se uit la tine ca i cum ar vrea s te mpute. - Asta-i dragoste, a spus Cole zmbind. - Cum poi s fii att de sigur? Toat lumea care te cunoate vrea s te mpute. - Ne cstorim. - A fost de acord? - Nu. Daniel a izbucnit n rs i a fost surprins s ; constate ct de bine se simea atunci cnd nu mai era att de ncordat i se relaxa i el cteva minute. : - i atunci cum crezi c ai s-o determini s se cstoreasc cu tine? - Ai auzit vreodat de o cstorie sub ame ninarea pistolului? l-a ntrebat Cole zmbind. - Nu, dar am senzaia c n-a vrea n ruptul capului s o pierd. - Perfect, pentru c participarea ta va fi ne cesar. - De ce? - Cine crezi c o s in pistolul? Au izbucnit amndoi n rs. Grace s-a ntors i i-a zmbit lui Daniel. St-

tea lng Jessica pe marginea prului, cu pi-1 cioarele n ap. - De ce crezi c rd? a ntrebat-o Jessica. 1 - Nu tiu. M ntreb de unde or mai gsii fora pentru aa ceva. Eu snt prea obosit ca s mai i mnnc. - i eu la fel. Jessica pornise spre tabr cnd l-a zrit pe Cole venind spre ea. Nu mai zmbea, ci artai teribil de grav, iar cnd a ajuns n dreptul ei nu a: , spus nici un cuvnt. A luat-o pur i simplu de mn i a continuat s mearg. Trebuia ori s-lj urmeze, ori s cad jos. - Ce vrei s faci? - Trebuie s-i destinzi muchii. - Snt prea epuizat ca s m plimb. - Nu la plimbare m gndeam eu. A simit c i se oprete inima. - Oh, nu... doar nu te poi gndi... - Pot, dac m lai. A ncercat s-i smulg mna din strnsoa-| rea lui, dar a fost o ncercare cu jumtate de inim i, n cele din urm, a cedat. Au continuat s mearg pn cnd au fost' destul de departe de tabr, apoi s-a ntors cui faa spre ea. n lumina lunii, faa lui era aurie. i-a aintit! privirea n ochii lui albatri, i i-a zis c, n mod categoric, era cel mai chipe brbat din-

lumea asta. Cum s o iubeasc tocmai pe ea? Era att de comun i de tears, iar el ar putea avea orice femeie i-ar fi dorit. - M mai iubeti? Cole n-a putut crede c-i poate pune o ase menea ntrebare. - Crezi c m rzgndesc att de iute? Nu, nu-mi rspunde la ntrebarea asta, a avertizat-o, pentru c mi-a iei din fire. Da, te iubesc. - De ce? Cole a fost uluit i atunci a neles c ea nu are nici cea mai mic idee de ct este de atr gtoare. S nu-i fi spus nimeni niciodat ct de perfect este? - Jessie, cnd ai fost mic, mama sau tatl tu nu i-au spus c eti deteapt, inteligent, dulce i c ai sufletul bun, i... i ar fi continuat tot aa dac nu l-ar fi ntre rupt. - Tata m-a prsit cnt eram mic. Nu-mi amintesc prea multe despre el, dect c trebuia s stau departe cnd bea i ntotdeauna prea s aib un pahar ntr-o mn i o sticl n cea lalt. - i mama ta? - Cred c plecarea lui a schimbat-o, dar nu pot fi prea sigur. S-a nchis n ea. Obinuia s-mi spun c trebuie s fie dur cu mine ca s nu fac greelile pe care le-a fcut ea.

- Te-a ludat vreodat? - Nu-mi amintesc. Mi-am iubit mama, dai n-a vrea s fiu ca ea i m tem c s-ar pute s fie prea trziu ca s m schimb. - Nu eti ca ea. Tu nu tii s fii dur. 1 Cnd a ncercat s se deprteze de el, i- ridicat brbia ca s-l priveasc n fa. - Tu l lauzi pe Caleb tot timpul. Te-am auzt spunndu-i ct de detept este i ct de dulce. - Copiii trebuie s tie c snt iubii. Trebui* s fie asigurai n permanen de lucrul sta. - i tu ai nevoie de asta, nu? Jessica nu i-a rspuns. - tii ce m-a atras la tine? Cnd te-am vzu prima dat, stteai n spatele unei ui la Tilly i-aminteti? - Eram ngrozit. - Da, tiu c erai. Ei bine, mi-am zis c et cea mai frumoas femeie din inut. - Da? a optit aproape fr suflare. Eranj mbrcat ntr-o rochie veche, decolorat. - N-am acordat prea mare atenie felului r care erai mbrcat. Eu ncercam s-mi imagi: nez ce era dedesubt. Ai un trup foarte bine fcut, Jessica, i de-abia atept s-mi plimb minile pe el. Nu i-a venit s cread c roete i totu aa era, iar Cole i-a zis c sta este unul dir cele o sut de motive pentru care o iubete.

:0

- Eram deja curios, pentru c auzisem de aceast tnr doamn care a venit n vizit la mtua ei i a sfrit prin a-i asuma responsabili tatea de a deveni mama unui nou-nscut. tii ce puine femei ar fi fcut lucrul sta? Respon sabilitatea de a crete singur un copil este uria i multe femei n-ar fi putut sau n-ar fi vrut s o fac. L-ar fi dat la cel mai apropiat cmin de copii i i-ar fi vzut de drumul lor. - Nu este o greutate. Caleb rmne bucuria vieii mele. | - i-am spus cum am devenit eu i fraii mei familie? Pe atunci fceam parte dintr-o band i eram ngrozitor de tnr cnd am gsit-o pe Mary Rose n nfundtura care pentru noi era jcminul nostru. M ndreptam spre dezastru, iar Mary Rose mi-a schimbat viaa i la fel au fcut i fraii mei. Nu mi-am crescut totui sora singur. Am avut trei frai care m-au ajutat. - Dar eu... - mi plac fora i curajul tu, i iubesc fap tul c scot la iveal tot ce este mai bun n mine. Astea nu snt dect dou dintre motivele pentru care te iubesc. N-am vrut s m ndrgostesc de tine, i-a spus prinzndu-i faa n mini. - Atunci de ce nu te opreti? - Iubito, este ca i cum mi-ai cere s nu mai respir. Jessie, am nevoie de tine n viaa mea. S-a aplecat hotrt s o scoat din mini,

srutndu-i fiecare prticic a gtului. - Cum de miroi ntotdeauna a flori? ntrebarea era pur i simplu mult prea cori plicat ca s-i rspund. Ar trebui s-l o p re l sc, s-a gndit ea, lsndu-i n acelai timp capul pe spate, apoi ntr-o parte ca s o poajl sruta mai bine dup ureche, acolo unde era foarte sensibil la atingerea lui. - O faci intenionat... tii ct de mult t| place... dar nu putem... - Un srut, Jessie. Doar un srut. l strngea cu amndou minile de cmai i nu a protestat deloc, nici nu s-a ntors s o ia la sntoasa. Era att de minunat, att de bine s fie n braele lui. Cuvintele lui de dragoste ademen] toare au fost de vin. S-a ridicat pe vrfuri i s-a lsat n voia sir^ urilor. Cole o sruta cu lcomie. Pasiunea | fost instantanee, exploziv. Un srut nu a fost suficient pentru nici unul din ei i n timp ce i frmnta cu patim buzele] Jessie a nceput s tremure de dorin. Ar fi vrut s nu se mai opreasc. Cnd Cole i-a ridicat capul, s-a ntins i l-a srutat din nou. El a fost cel care a oprit-o s mearg mai departe, l-a desfcut minile dup cma i a ncercat s-i recapete suflul.

- Nu tii s te nfrnezi, nu, iubito? Prea fericit pentru asta, aa c nu i-a mai cerut nici o explicaie. ^ Trecndu-i braul pe dup umrul ei, a con dus-o napoi n tabr. - Va trebui s te nv totul despre ritm. i Cole a zmbit numai la gnd. f Jessica a ncercat s fie atent la ceea ce-i spunea, dar srutrile lui i luaser puterea de a se mai gndi la altceva dect la cum s fac dragoste cu el. \ - Eti nc o doamn. I - tiu eu ce am fcut acum dou nopi. 'Practic, te-am ademenit i mi-am promis mie Insmi s avem o singur noapte mpreun, dar nu mai departe dect acum dou minute m ; gndeam la nc o noapte. Cole a gemut. - Jessie, trebuie s schimbm subiectul. - De ce? Cole a decis s fie direct. - Pentru c m-am aprins deja i dac ai s tot vorbeti despre cum s facem dragoste, n-am s pot rezista pn dup ce ne cstorim. - Cole... - S nu ndrzneti s m ntrebi ct timp am de gnd s rmn cu tine! - Nu asta voiam s te ntreb. - Ba da, asta.

- Ce se va ntmpla dac n-am s-i pot da tot ceea ce-i doreti, ceea ce merii? O soH trebuie s fie capabil s aib ncredere n si ul ei, dar nu cred c a putea vreodat... Ce se va ntmpla dac... Nu a lsat-o s termine. - Cred c ai s fii foarte ngrijorat de fii care dat cnd am s plec de acas. Totui, ai s m ntorc ntotdeauna la tine i la Caleb, |i poate c n douzeci de ani ai s te obinuiej Snt de curs lung. Am vorbit serios cnd i-< spus c este pentru totdeauna. i, apropo, v trebui s-mi spui c m iubeti nainte de zii| nunii. Acum, te rog, schimb subiectul. - Crezi c se simte bine Caleb? - Da. O s aib probabil o aversiune fa de mncarea prjit pentru tot restul vieii lui, cu siguran este iubit i rsfat. - Am avut o discuie lung cu Tom. - Despre ce ai vorbit? - Despre tine. - - Ce i-a spus? a ntrebat aruncndu-i pe furi o privire. - tie o groaz de poveti despre tine. - Cum ar fi? - Abilene. - Speram s ne cstorim nainte s afli despre asta. - Te pori de parc ai fi fcut ceva ru.

- Am mpucat o femeie, Jessie. Se atepta s-l bombardeze cu ntrebri sau s-i spun c a greit riscnd viaa unei femei. r - A fost foarte inteligent din partea ta. - Poftim? a ntrebat uluit, oprindu-se pe loc. - Am spus c a fost foarte inteligent din partea ta. - Am mpucat o femeie! i-a amintit el. , - Oh, nu a fost dect o ran superficial! Eti foarte bun cnd este vorba de pistol, nu-i aa? . - Jessie, te pori de parc ai vorbi despre vreme. Nu eti deloc ocat, nu? [ - Firete c nu. i - Scopul nu justific mijloacele. * I - T e simi vinovat? , -D a . I - A fost o soluie practic. I - D a , dar... - l-ai salvat viaa. - Atunci de ce m-am simit att de ngrozitor dup aceea? Era pentru prima dat de cnd se ntmplase c recunotea adevrul fa de ci neva, chiar i fa de el nsui. I i oferea nc o posibilitate s ptrund n Inima lui, lsnd-o s-i vad vulnerabilitatea. A artat lumii un exterior dur, flexibil, dar sub toate aceste scuturi se afla un brbat bun,

delicat, cruia i psa mult de alii. - Pentru c eti un om de onoare. S-a nl at pe vrfuri i l-a srutat, apoi l-a prins de mn i au pornit din nou. Astzi, Grace a vnIlldut nc o plrie. - Poftim? a ntrebat-o, derutat de rapij schimbare a subiectului. - Am spus c Grace a vndut azi nc X plrie. Nu-i aa c este nostim? - Cui i-a vndut-o? - Unei femei foarte amabile... Ei bine, la nceput n-a fost deloc amabil, ba a fost de-a dreptul ostil, dar Grace are un fel al ei de a-l face pe oameni s se simt n largul lor, iar n cteva minute stteau de vorb ca dou bunf prietene.'l-a dat lui Grace apte dolari. PrereS mea este c ar fi trebuit s-i dea mai mult, dar Grace a spus c femeia muncea i nu-i putea permite s iroseasc nici un cent n plus. G ra c ft a vrut s i-o ofere, dar i-a dat seama c era vorba de mndrie. A fost un trg bun, nu-i a a * - Ce fel de slujb poate avea o femeie ntr-uQ trguor att de mic? - Biroul ei este ntr-una din camerele de deasupra salonului. - Deci tii ce face ca s-i ctige existenf| na. nu? a spus el zmbind. - Da, dar am vrut s te vd zmbind dinf nou. i faci prea multe probleme.

Ar fi contrazis-o, dar au ajuns n tabr, iar Grace dormea deja, aa nct Cole nu a mai zis nimic. A srutat-o totui urndu-i noapte bun i a observat cu satisfacie c era absolut ameit cnd i-a dezlipit gura de a ei. f Daniel i-a ignorat. Grace era cuibrit pe o parte, cu faa spre el. Dup ce Cole i-a mutat sacul de dormit aproape de cel al Jessici, l-a mutat i Daniel pe al lui, astfel nct s fie lng Grace. A adormit gndindu-se la ea, iar cndva, n fcursul nopii, a simit-o cum l prinde de mn. Pentru moment era suficient.

Capitolul 37
Cortina era pe punctul de a se ridica penfcj actul final. Rebecca s-a mbrcat cu grij, alegnd o rochie de un alb virginal, cu un decolteu itk dest, dar seductor. Era suficient de adnc pentru a fi sigur c$ judectorul, rmas vduv recent, n-o s-i dez lipeasc ochii de pieptul ei. Donald i-a spus c trebuie s-l conving pe Rafferty de.nevinovi ia lui Bell nainte s fie eliberat de erif. S-a gndit s in o Biblie n mn, dupj care a renunat. Nu trebuia s exagereze rolul pe care urma s-l joace. i-a periat prul i s-a ridicat pentru aranja n faa oglinzii. Brbailor le plac femeilj care poart prul lung i lsat liber, iar al ei eri excepional. Buclele bogate sclipeau n lumini soarelui ca nite filoane de aur. Ua dormitorului s-a deschis brusc i a ap rut iubitul ei. Rebecca a pus peria pe msu i s-a ntors spre el.

- Ai riscat venind aici. Te-a vzut cineva? - Firete c nu. ntotdeauna snt foarte pru dent. Am urcat prin spate. Rebecca, mbrcat n alb, era o glum att de bun, nct i venea s izbucneasc n rs. De fapt, chiar arta pur i neatins. - Donald, ceva nu este n regul? Pari de butat. I - Scuz-m, eram preocupat. Apariia ta n alb m-a uluit. - Mi-am zis c face impresie bun, i-a spus zmbind. - Este perfect, absolut perfect, i-a rspuns nainte de a trece la lucrurile curente. mi pare ru c n-ai putut s fii n sal azi-diminea ca s-l vezi pe jalnicul erif din Maple Hills fcndu-se de rs. A recunoscut prin jurmnt c l-a luat prin surprindere pe Bell arunendu-se asu pra lui i scond arma. De asemenea, a re cunoscut c nu purta insigna i nici nu s-a prezentat. Cnd avocatul lui Bell a terminat ple doaria, amintind juriului c clientul su era foarte bolnav i nu vedea absolut nimic n faa ochilor din cauza unei febre puternice, toi cei 12 brbai din juriu erau de partea lui. Jur c toi l-au privit dezaprobator pe erif, cnd a p rsit boxa cu umerii ncovoiai. M ndoiesc c va mai fi ales. Vestea a nentat-o. [

- Atunci acuzaia de tentativ de crim fost anulat? - Nu nc, dar va fi dup-amiaz, a asigi rat-o el. Judectorul lungete procesul ct poate. - Dac Bell va fi eliberat, nu mai are rost sf continui toat arada asta. Donald a cltinat din cap. - Totui, trebuie s faci asta. Judectoi arde de nerbdare s-l spnzure pe Bell. tie c este omul lui i dac nu-l poate prinde cu acuzaia de tentativ de crim, l va ine nchil pn cnd l convingi tu c Bell nu a fost | banc. - Bine atunci. S-a aezat la msua de toa let i a nceput s-i perie din nou prul. Ce ai de gnd s faci cu Bell? Acum, c exist sus piciuni n ceea ce-l privete, devine o pro blem. - Am s-l ucid, firete. - Le-ai spus celorlali? - Burton, Harris i Andrews tiu. - i Robertson? - Bieii au s aib grij de Robertson. A fost ideea lor, nu a mea. Burton spune c Ro bertson nu prea mai poate s mai controleze. Rebecca a lsat peria jos i s-a ntors spre el. - N-ai primit nc veti de la Burton?

- Nu ncepe s-i faci probleme. - Dar trebuia s-i telegrafieze dup ce le omora pe Jesssica i Grace. N-ai primit nimic de la el? [ - Snt sigur c au fcut treaba. ntotdeauna p fac, a adugat zmbind. i, oricum, Burton nu putea trimite nici o telegram. - De ce nu? [ - Telegraful de aici este nchis de dou zile. S-a stricat echipamentul, i-a explicat el. Nu-i face probleme. Am verificat ca s fiu sigur c aa este. - Nimeni din ora nu primete telegrame? - O, ba .da, dar snt redirecionate prin ora ul cel mai apropiat, care se afl la o distan de de mile de aici. I - Atunci probabil c telegrama lui o s so seasc mine. [ - Cnd noi vom fi deja plecai. - Nu mi-ai spus niciodat ce cred Burton i ceilali despre dezmembrarea bandei. | - Snt dispui s se opreasc pentru o [vreme. Cnd or s simt din nou chemarea sau or s rmn fr bani, noi vom avea deja casa noastr la Paris. - Dac ai grij de Bell n noaptea asta, mine putem pleca. Donald s-a ndreptat spre u. - Nu, plecm n seara asta. mpacheteaz-i

2 0

lucrurile i ia-le cu tine cnd ne ntlnim diseaj n faa oraului. tii unde? - Da! a strigat Rebecca n urma lui. A fi vrut s poi veni cu mine s-l vezi pe judeci Ar fi amuzant s-l vezi cum reacioneaz. - tii c nu pot fi vzut cu tine n oral sta. Toat lumea m cunoate aici i ar pufei s nceap s se ntrebe ce legtur este nt| noi. Am s fiu la tribunal. - Da, tiu. Unde s m duc acum, direct fli tribunal? - Du-te la biroul erifului i dup aceea i i s vii cu el la tribunal. Dup asta a nchis ua n urm lui. A fo a surprins de regretul care l-a cuprins. Aveai d# ae gnd s o ucid i l-a surprins faptul c, prad ic t iJ i prea ru pentru ea. A nceput apoi s se gndeasc cum o va ucide n seara asta i a simit imediat cum i se trezete brbia, l-a disprut orice regret i rej-l mucare. O va ine n via ct de mult va putea pel tru a-i prelungi propria satisfacie; i nu trebui s uite s-i astupe gura bine, ca nimeni s nul aud strigtele de ndurare. Era ntr-adevr pcat. Se gndise s o ia cu el, dar a renunat. Rebecca era o femeie att de uluitoare, nct ar fi atras atenia oriunde ar fi

Frumuseea ei perfect fcea din ea un risc, pentru c toat lumea, inclusiv strinii, i-ar aminti de ea. O s-i duc totui dorul, pentru c se ndoia c va mai gsi vreodat o alt femeie cu un apetit sexual att de pervers. A deschis din nou ua, a intrat i a nceput s-i desfac nasturii de la pantaloni. - Donald, nu! a ipat ea, retrgndu-se din faa lui. Se mbujorase deja de excitaie i team. Nu este timp. Donald a izbucnit ntr-un rs rguit. - ntotdeauna este timp. Rebecca nu a ajuns la nchisoare dect la ora unu i jumtate. A avut nevoie de aproape dou ore ca s se aranjeze din nou dup ce ea i Donald au terminat unul cu altul. Din fericire, a lsat-o s-i scoat rochia nainte s apuce s i-o distrug. nc mai simea durerea, dar nu-i fcea probleme, pentru c va arta cu att mai vulnerabil i mai nspimntat. eriful nu era acolo. Adjunctul lui, un brbat tnr cu o fa plin toat de urme oribile de vrsat, nu i-a mai dezlipit ochii de pieptul ei din clipa n care a intrat pe u. Amuzat, a naintat s-i strng mna. Pal mele lui erau ude i a trebuit s fac eforturi s nu-i tearg dup aceea mna de rochie.

S-a prezentat i a explicat de ce se afl acolo. - eriful spera s vehii mai devreme, i-a spus tnrul. Acum e la tribunal, unde ateapt fie s duc deinutul napoi, n nchisoare, fie s-l elibereze. Cred c trebuie s mergerrt acolo, pentru c judectorul Rafferty nu va n cheia procesul pn cnd nu veti da ochii cu Bell. - i dac nu este unul dintre oamenii pe care i-am vzut n banc? A ncercat s-l ame easc cu un zmbet, dar nu era nevoie pentrU; c nu-i lua ochii de la pieptul ei. Trebuia s-i aminteasc s-i povesteasc lui Donald de spre adjunctul erifului. O s rd cu poft de toat povestea. - Sperm cu toii ca Bell s fie unul din banda Blackwater. V deranjeaz dac am s v in de bra n drum spre tribunal? - Absolut deloc. Este foarte amabil din par tea dumneavoastr Tribunalul era destul de aproape. A dus-o prin ua din spate i au intrat ntr-unul din bi rourile judectorului, de lng sala de judecat. Rebecca a luat loc, n timp ce adjunctul a scris un bilet pe care aprodul s i-l dea judectorului. - Pariez c Rafferty o s ntrerup dezba terile de ncheiere a procesului cnd o s citea sc asta, a spus adjunctul de erif, fluturnd

nota pe care tocmai o mpturise. V deran jeaz dac v las singur cteva minute? A vrea s-i vd expresia acr i s aud ce-i spune avocatului. Absolut deloc, i-a rspuns ea aproape optit. Rebecca s-a luptat cu dorina de a crpa doar puin ua i a privi n sal, dar nu a n drznit s rite pentru c Donald se afla n pu blic i dac vedea c trage cu ochiul o s se nfurie. A nchis ochii, i-a limpezit mintea i s-a pregtit pentru rol.

Capitolul 38
Momentul a sosit. De ndat ce s-a ntors# eriful adjunct i i-a deschis ua, Rebecca intrat n sal i a ateptat pn cnd a fost stri-W gat. i-a trecut privirea peste auditoriu, rem a r cnd cu satisfacie c sala era plin ochi. Un culoar care ducea spre uile din fa d e s p re a n jumtate sala de judecat. De fiecare parte a uilor sttea de s tra j ! cte un erif adjunct cu arma la picior. A observat o alt u, lateral, exact vizavM de cea prin care intrase ea. i aceasta era p-1 zit. A fost chemat n boxa martorilor. Toi ochiia din sal erau aintii asupra ei. Cu capul sus, cui o expresie plin de team, aproape c atepta aplauze. n definitiv, urma s dea spectacolul vieii ei. Judectorul Rafferty era att de nerbdtor s -ifl aud depoziia, nct a ntrerupt pledoaria de ncheiere ca s poat vorbi ea.

Cnd a trecut pe lng el s-i ocupe locul n spatele barei, i-a aruncat o privire ptrunz toare i iscoditoare, i a ajuns la concluzia c nu-i va trebui un efort prea mare ca s-l aib la degetul mic. Rafferty era un brbat solid, de vrst mijlo cie, cu ochelari cu lentile att de groase, nct ochii lui de bufni preau de trei ori mai mari dect dimensiunea normal. A remarcat i faptul c a plcut-o. Zmbea, uitndu-se la ea ca un ntfle, iar Rebecca nici c putea s fie mai fericit. Tocmai rostea jurmntul, cnd avocatul ap rrii a srit n picioare, reclamnd atenia jude, ctorului. - Domnule judector, ceea ce se ntmpl este cu totul neregulamentar. Nu putei atepta pn terminm, eu i avocatul acuzrii, iar juriul s prseasc sala pentru a delibera? Clientul meu este acuzat pentru acuzaia de tentativ de crim. Avocatul acuzrii vrea s dovedea sc faptul c clientul meu a ncercat s-l omoare pe eriful din Maple Hills cu premeditare i in tenie criminal. Acest dosar nu trebuie ameste cat cu depoziia unui martor n legtur cu o problem cu totul diferit. Judectorul l-a privit pe arogant peste rama ochelarilor. - tiu foarte bine despre ce este vorba n

dosarul acesta. Crezi oare c am stat aici de geaba, tind frunz la cini i visnd cu ochi deschii la pescuit, domnule Proctor? Asta crezi c am fcut? - Nu, domnule judector, eu n-am... Judectorul nu l-a lsat s continue. - Ai vrut s spui, Proctor, c nu crezi c ceea ce are de dezvluit martorul este relevant,dar eu spun c este. Dac clientul dumitale este cine cred eu c este, atunci juriul trebuie] s tie lucrul sta, pentru c n acest caz a fugit i a stat ascuns, i a ncercat s-l omoare pe erif, fcnd lucrul sta cu ceea ce dumneata ai numit intenie criminal. - Dar, domnule judector... - Domnule Proctor, trebuie s nelegi un lucru. Nimeni nu-mi spune ce s fac n sala mea de judecat, inclusiv avocai fanteziti ca dumneata. tiu c eti tnr i neexperimentati i c eti convins c tii totul, dar aici eu fac regulile. Acum stai jos i taci din gur pn cnd termin cu martorul meu. M-ai neles? - Da, domnule judector. - Atunci de ce nu te aezi? Publicul a izbucnit n rs cnd, n graba de a ' se aeza, Proctor a czut. Judectorul nu s-a amuzat deloc. A btut cu ciocanul n mas i a cerut s se fac linite.

- Vreau linite n sala mea! Dac mai aud un singur sunet, v evacuez. Aa cum am spus, aici eu fac regulile, nu voi, a spus cu severitate. Cnd s-a ntors spre Rebecca, atitu dinea lui s-a mblnzit considerabil. - Snt sigur c ai dori s trecem direct la subiect i s v pun imediat ntrebarea, dar n-am s fac asta. n primul rnd, vreau s po vestii juriului cine sntei i ce vi s-a ntmplat. A sosit, n sfrit, momentul ei. mpreunndu-i minile pe bar, ca juriul s le poat vedea, a tras adnc aer n piept i a nceput. Le-a spus de ce s-a aflat n banc i ce a vzut. Lacrimile i curgeau cu uurin, iar vocea avea calitatea de a i se stinge din cnd n cnd, lucru de care era foarte mndr, iar cnd i-a terminat povestea a fost sigur c absolut toi cei din sala de judecat aveau ochii nlcrimai. Judectorul era la fel de impresionat ca i juriul de modul mictor n care a relatat cri mele. Sttea gheboat peste masa lui, aplecat n direcia ei, de parc era convins c apropierea lui i-ar oferi o oarecare alinare. - Bine, a nceput el. tiu ct de greu v-a fost s trecei din nou prin asta, i apreciez lucrul sta. Acum vreau s v uitai la omul nc

tuat de la masa din dreapta dumneavoastr d s-mi spunei dac este unul dintre brbaii din banc. Rebecca i-a pironit privirea asupra lui Bell pre de cteva secunde nainte s clatine din< cap. - Nu! a exclamat ea. Nu a fost acolo! Faa judectorului i trda dezamgirea. Frus~ trarea lui era evident, dar nu era nc dispus* s renune. - Nu te grbi i uit-te bine la el nainte de a vorbi. Rebecca a fcut aa cum i-a spus. - mi pare ru, domnule judector. A v r e a i eu s fie unul din banda Blackwater, dar nu | este. V jur c nu a fost acolo. Avocatul lui Bell a zmbit cu gura pn la urechi, iar asta l-a ofensat pe judector aproape* la fel de mult ca mrturia ei dezamgitoare. - Nici mcar prin cap s nu-i treac s sri din nou n picioare, Proctor. S rmi lipit de scaun pn cnd am s termin eu. Am vreo doui lucruri pe care vreau s le lmuresc nainte de a o lsa pe aceast doamn s prseasi boxa. Rebecca i-a aplecat capul, prefcndu-se c ncearc s se adune. tia c judectorul o urmrete atent, iar 1 cnd i-a ridicat din nou privirea spre el a sim it!

o explozie de satisfacie vznd compasiunea din ochii lui Rafferty. - O s termin repede, i-a promis el. Nu am dect cteva ntrebri. Sntei gata s rspundei la ele acum, sau dorii o pauz? - A vrea s terminm acum, dac se poate. Imediat i-a pus prima ntrebare. - Am dat dispoziie s fie aduse aici trei femei i snt curios s tiu unde snt celelalte dou. tii ceva despre ele? - Nu, nu tiu. Cnd eriful federal Cooper mi-a spus c urmeaz s fie aduse aici Jessica i Grace, m-am simit ngrozitor, pur i simplu ngrozitor. Cursul vieilor lor a luat o alt turnur din cauza mea. Dac a fi spus adevrul de la nceput, ele n-ar fi avut de suferit. Am devenit prietene bune. M ateptam s le gsesc aici cnd am sosit i de-abia atept s le vd i s le spun ct de ru mi pare. Snt sigur c pur i simplu ntrzie. Grace nu se simea prea bine cnd a plecat. S-ar putea s-i fi revenit gripa. - S trecem la urmtoarea ntrebare. Ai spus c ai cltorit n tren mpreun cu eriful federal Cooper i c el a prsit compartimen tul n care v aflai i nu s-a mai ntors. De ce a prsit compartimentul? - Aveam o puternic durere de cap, iar me dicamentul meu era n valiz. Fiind un adevrat

gentleman, eriful Cooper a insistat s mearg n vagonul cu bagaje pentru a-mi aduce medi camentul. Dac nu m-a fi plns... dac a f suferit n tcere... ar mai fi nc n via. Este vina mea c este mort, numai... vina... mea. I i-a ngropat faa n mini i a nceput s suspine. Rafferty s-a uitat la juriu i a remarcat sin> patia lor pentru srmana femeie. i-a dat seama c ar face mai bine s se grbeasc nainte s izbucneasc o rebeliune. I - Aproape am terminat, a anunat el. Spu ne-mi, ce s-a ntmplat cnd ai auzit mpuctu rile? i aminteti cte ai auzit? i-a ters faa cu batista, dnd din cap. - Snt aproape sigur c am auzit dou m pucturi. Am fost prea nspimntat ca s ies s aflu se s-a ntmplat. Trenul s-a oprit pe ne ateptate i atunci am aflat c srmanul erif; federal Cooper a fost ucis. - Iar dup aceea ce ai fcut? - Mi-a fost team s m ntorc n tren. Nu tiam ce s fac, a .spus aproape plngnd. M-am] ascuns ntr-un boschet i am ateptat pn cnd a plecat toat lumea. Nu tiu ct vreme am rmas acolo... s-ar fi putut s fi fost ore, s-a blbit ea. Cnd am reuit, n sfrit, s m adun,] am luat-o la fug spre ora. - Dar nu te-ai dus la eriful de aici, i sta ]

este unul dintre lucrurile care m intrig. De ce nu ai cutat ajutorul lui? - Eram ngrozit! e exclamat ea. i nu tiam n cine s mai am ncredere. Voiam s plec de aici. tiam c m ateptai, nlimea voastr, i c dumneavoastr m-ai fi protejat. Nu-mi doream dect s ajung aici, la dumnea voastr - Ai fcut exact ce trebuia, a spus el mo rocnos. Nu pot s te nvinuiesc pentru c ai venit aici i exact asta am poruncit s faci. Ai fost foarte curajoas. ntr-adevr foarte cura joas! S-a ridicat n picioare reprezentantul acu zrii. - Dumnule judector, nainte de a merge mai departe, v rog s-i cerei domnioarei Ja mes, pentru ultim oar, s se mai uite o dat bine la acuzat. Poate c rememorarea desfu rrii evenimentelor... - Aceast srman femeie a trecut prin clipe ngrozitoare, a spus judectorul. Trebuie s ac ceptm amndoi c am fost pe punctul de a spnzura un nevinovat. - V rog, domnule judector, a insistat pro curorul. - Pe mine nu m deranjeaz, a strigat avo catul lui Bell. Judectorul i-a ordonat erifului s-l scontA

ctuele acuzatului i s-l aduc mai aproape,, ca martorul s-l poat privi mai bine. Cnd Bell se afla acum n picioare n faa boxei martorului, judectorul, aproape n pofida voinei lui, s-a ntors spre Rebecca. - Este pentru ultima dat cnd v ntreb. Brbatul care se afl n faa dumneavoastr este unul din banda Blackwater? - Nu, nu este, a declarat ea cu convingere.' - Ba da, este! Strigtul a venit din cadrul uii dinspre bi rourile judectorului. Toi ochii s-au ntors ca s o vad pe Jes sica naintnd n sala de judecat. i venea s alerge spre box i s se re pead asupra Rebecci, att era de revoltat, dar Daniel a fcut-o s-i promit c nu va trece dincolo de masa aprrii, ca s nu fie prea aproape de ucigaii pe care-i acuza. Simea cum crete furia n ea. Imaginile evenimentului i se derulau cu vi tez n minte. Malcolm n genunchi privind plin de solicitu dine n sus ncercnd s fie util... Cole cu fiul ei n brae alergnd peste infer nul n flcri, acoperiul prbuindu-se n urma lui... capul lui Ferdinand explodnd... Daniel a prins-o de bra, oprind-o s mai nainteze.

A rmas alturi de ea, dar Cole se afla deja n centrul culoarului de mijloc, cercetnd atent publicul pentru a descoperi semne c ar exista arme ascunse. - El a fost n banc! L-am vzut proptindu-i arma n ceafa unui om i mpucndu-l. Am v zut totul, a strigat Jessica, pentru c eu am fost acolo! n timp ce-i proclama acuzaiile arta cu degetul spre Bell, dar atenia era aintit asupra femeii care a ncercat s-l omoare pe eriful federal Cooper. Rebecca a cltinat din cap negnd, a dat s se ridice, apoi s-a lsat s cad napoi pe scaun. Era att de alb la fa, de parc i se scursese tot sngele din vene. Publicul a nceput s vocifereze, judectorul s bat cu ciocanul n mas i, n tot acest vacarm, un tnr adjunct de erif din fundul slii a rcnit, artnd spre erifii federali: - Brbaii acetia snt narmai, domnule ju dector. i a vrut s ridice arma. nainte ca totui cineva din public s apuce s strige sau s se arunce la podea pentru a se feri, Daniel a scos pistolul i l-a aintit spre mij locul frunii tnrului. Biatul nu apucase s ri dice arma nici mcar pn la bru, cnd i-a dat seama c este prea trziu.

- Las arma jos, biete. Ordinul a fost dah cu voce grav i totui surprinztor de calm, m Cu coada ochiului, Cole l-a vzut pe DanieB ndreptndu-i arma spre adjunctul de erif i s-a rsucit deja pentru a-i nfrunta pe singurijfl brbai din sal care erau narmai. eriful era unul i adjunctul, care sttea n faa uii laterale, cellalt. A fost o reacie instinctiv din partea erifuj lui s ntind mna dup arm cnd l-a auzii strignd pe adjunctul su, dar n clipa n care micat degetele Cole avea deja aintit pistolii asupra lui. A cltinat pur i simplu din cap, iar mesaju transmis erifului a fost clar. Rebecca l cuta cu disperare n public pe Donald. l-a promis c o s stea n rndul al treilea sau al patrulea. i-a strecurat uor mna n buzunar. Judectorul s-a ridicat n picioare i s-a aplecat n fa, cu ambele mini sprijinite pe / mas, rcnind: - Ce s-a ntmplat cu voi, oameni buni? Nu avei mai mult minte dect s provocai doi erifi federali? Pn i eu le vd insignele, iar eu snt orb ca un liliac. Vocea judectorului a fost att de puternic! nct a dominat tot tumultul i a reuit s evite!

panica. S-a auzit un suspin colectiv de uurare i toat lumea s-a calmat. Rebecca a scos ncet pistolul din buzunar, inndu-l n palm, cu degetul mare pe trgaci. L-a gsit rapid cu privirea pe Donald. Sttea n captul dinspre culoar al rndului patru, n jumtatea de sal n care se afla i ea. Era aproape, foarte aproape, i, n timp ce-l privea, el i-a fcut un semn aproape impercep tibil din cap nainte de a-i ntoarce atenia spre adjunctul de erif care pzea ua lateral din stnga ei. A neles ce-i spunea i s-a uitat spre Bell. Judectorul s-a aezat la loc, i-a aranjat roba neagr i s-a uitat spre public. Preau nc puin nervoi i a hotrt s le mai dea un minut pentru a-i reveni. - erifilor, v putei bga pistoalele n to curi, le-a poruncit el. Care din voi este Daniel Ryan? - Eu snt, domnule judector. Judectorul l-a invitat s se apropie. - tiu o mulime de lucruri despre tine, fiule, pentru c este datoria mea i totui tiu totul despre oameni ca tine i nu am de spus dect un singur lucru. Este o onoare i un privilegiu , s te cunosc, n sfrit. Daniel nu tia ce s rspund la asta. Dar judectorul i ndreptase deja atenia spre Cole.

- Care este numele dumitale, erifule? - Cole Clayborne. - Am auzit cteva poveti i despre durij^ neata. tiu, firete, c povetile pot s nu fie adevrate. - Sigur nu snt, domnule judector, a rsl puns Cole ntrebndu-se de ce naiba omul nu; trece la problema urgent de pe rol. Continua s arunce priviri spre Daniel ca si fie sigur c se mai poate stpni. Remarcase felul n care Daniel se uita la Bell i tia c nu este deloc un semn bun. Judectorul s-a ridicat s se adreseze publi-j cului. - Gata acum. V-am dat timp suficient ca s | v linitii. Din clipa asta nu vreau s mai aup nici mcar un sunet din partea voastr. Dad aud ceva, jur c am s poruncesc acestor bravi erifi federali s v escorteze afar. Rezultatil hotrrii lui ferme a fost o tcere morm ntalj Rafferty s-a ntors atunci spre Jessica i s-a aezat. - Tnr doamn, cine sntei? - M numesc Jessica Summers. - Declarai care este legtura dumneavoastr! cu acest tribunal. A mai fcut un pas nainte i i-a ridicai privirea spre judector. - Am fost martora...

- Eu snt martora dumneavoastr! a strigat Rebecca. - V spun adevrul, a insistat Jessica. - Minte, domnule judector, a contrazis-o Rebecca. Eu am fost acolo. Capetele se ntorceau de la una la alta n ritmul schimbului de acuzaii. Daniel a trecut prin spatele Jessici i i-a dat judectorului o hrtie. Rafferty a vzut pecetea, a citit coninutul i a dat din cap. - Mi... mi... Spumegnd de furie, Jessica era hotrt s o determine prin orice mijloc pe Rebecca s spun adevrul. tia c pentru asta trebuia s o fac mai nti s-i piard controlul. - napoi, Jessica! i-a poruncit Cole cnd ea a fcut nc un pas. Jessica s-a supus imediat poruncii, dar n-a prsit-o din ochi pe femeia pe care era hot rt s o distrug. - Pune-i ctuele prizonierului, erifule! a poruncit Daniel. - Tu ai fost! a rcnit Jessica. Tu ai pus focul! Tu ai ncercat s-mi omori fiul! Tu ai lovit-o pe Grace! Tu l-ai mpucat pe eriful federal Cooper. Surpriz, Rebecca, Cooper nu a murit. O, da, este viu i se simte bine, a continuat ea s o provoace. i pe deplin capabil s-i amintea

sc pe cine a vzut i ce s-a ntmplat. Judec-torul citete totul chiar n clipa asta. Cooper i-a scris o scrisoare lung i frumoas. Vestea a fcut-o s se clatine. Rebecca s-a prbuit peste sptarul scaunului i s-a uitat spre Donald, implorndu-l din priviri s o ajute. I Donald se distra grozav. Pe fa i se vedea o urm de zmbet. Sttea cu capul uor plecat pe o parte, privind i ascultnd. Ce drgu din partea erifului federal s in-: siste ca singura persoan n via care-l putea identifica s rmn n cealalt parte a slii. Nu putea s-l depisteze n mulime, nu cu toat marea asta de fee uitndu-se cu gura cscat cnd la ea, cnd la Rebecca. Graie excesiv de prudentului erif federal, Donald nu avea de ce s-i fac probleme. Va continua s se in n umbr i s-i atepte rbdtor momentul. tia c Rebecca spera s-i vin n ajutor, dar, firete, n-avea deloc o asemenea intenie. O s atepte linitit s se termine totul, apoi o s-o tearg frumu el. Srmana, acum l privea disperat. Donald tia exact ce urma s se ntmple de ndat ce-i va da semnalul. Rebecca va sri n picioare i va ncerca s foloseasc pistolaul jalnic pe care-l inea ascuns n buzunar. Unul din erifi o va mpuca, firete. Donald tia cum va reaciona i Bell. N-ar

mai sta acolo cu capul plecat, cu minile atrnndu-i pe lng corp, cu umerii lsai, de parc era un sclav supus. De cnd a fost dus n faa boxei martorului nu s-a micat nici o clip. Criminalul cu snge rece era viclean precum o vulpe. Atepta privilegiul favorabil pentru a intra n aciune. eriful slbise deja vigilena prostul btrn cuta nc n jur ctuele - i de-abia dac-i mai acorda vreo atenie prizo nierului su, lucru care-i convenea perfect lui Bell, iar Donald tia asta. eriful trebuia s se apropie de Bell ca s-i pun ctuele, iar cnd o s fac asta, Bell o s atace. Donald spera s cad sub ploaia de gloane, iar n timp ce erifii adjunci i erifii federali vor dezlnui focul, el se va descurca prin buscu lada inevitabil pe care o va declana muli mea, n ncercarea de a ajunge la u ca s scape. Un brbat din ultimul rnd a srit n picioare i a bgat mna n buzunar, atrgndu-le atenia lui Cole i lui Daniel. - Minile sus! a rcnit Cole ndreptndu-se spre el cu arma ntins. - Nu snt narmat, nu snt narmat, s-a blbit omul. Am ns nevoie de o batist. i n clipa aceea a strnutat, strnind zmbete n jur. Jessica ncerca s-i dea seama la cine se

putea uita Rebecca n mulimea din sal. Pe cine s cunoasc ea n Blackwater... Cole, a strigat dnd s o ia repede nainte, este aici! eful... este aici! Daniel s-a repezit spre ea i a mpins-o na-' poi exact n clipa n care Donald i ddea Rebecci semnalul. Rebecca a srit n picioare i i-a tras un glon n frunte erifului i, nainte s apuce s i se nmoaie genunchii, Bell a fost lng el lundu-i arma. L-a mpucat pe adjunctul care st-tea de paz lng ua lateral, lovindu-l direct n inim, apoi s-a rsucit i a tras spre Jessica. Daniel a mpins-o la podea, dar glonul l-a atins n umrul stng. Infernul a fost dezlnuit. Mulimea a srit n picioare, obstrucionndu-i lui Cole vederea. Bell, ascunzndu-se dup boxa martorului, a tras n Daniel, dar nu l-a nimerit pentru c ace-: sta se mica deja. l-a zburat cu un glon pistolul din mna Rebecci. Rebecca a ipat i a czut napoi pe scaun. Daniel a srit pe mas, s-a lungit pe ea i a continuat s trag. Bell s-a retras i a rmas nemicat. Daniel a tras din nou, srind jos, s-a rostogolit i iar a tras, dar i s-au terminat gloanele. Indiferent la ipetele oamenilor care ncercau

I I

! | ; -

s scape, Daniel a aruncat pistolul gol, l-a n fcat pe cel ncrcat din tocul pe care-l inea n stnga i s-a ridicat ncet n picioare. Nu s-a terminat nc. A ntins ncet braul, a pus degetul pe trgaci i a ateptat. i-a aintit privirea n ochii dumanului su - ochi de un cprui-glbui. Cole ncerca cu disperare s dea de Jes sica. S-a luptat ca un animal dezlnuit s treac printre oamenii nnebunii, care cutau cu dis perare drumul ctre ieire. Nu a putut s mai vad nimic clar din clipa n care s-a declanat schimbul de focuri, pentru c oamenii au nit n picioare - toi mpingnd, trgnd, alergnd spre scpare. Cnd, n sfrit, a reuit s treac de ultimul om i s aib vizibilitate bun, inima i s-a oprit pe loc. Donald o inea pe Jessica n faa lui i se retrgea spre ua lateral. Cu un bra o strngea de mijloc, iar cu cellalt i inea pistolul proptit n gt, chiar sub barb. Jessica se zbtea ca o pisic slbatic, zgrindu-l cu unghiile pe bra i lovindu-l cu clciele n picioare. Do nald prea insensibil la toate atacurile ei. Ce avem noi aici, domnilor, se cheam impas. Am s-i zbor creierii i snt sigur c, avnd n vedere trecutul meu foarte colorat, tii

c mi-ar face plcere s v vd expresia dup ce o omor. O, tiu c o s m mpucai, dar nu nainte s v vd reacia n clipa n care am s-i mprtii creierii! Vocea i-a devenit dur ca oelul. Este o treab murdar, domnilor. Am mai fcut-o. Jessica i-a nfipt unghiile n mna lui, zg-, rindu-l pn la snge. - nceteaz! i-a poruncit el. Ei, ce facem,' erifilor? i-a ntrebat continund s se retrag spre u. Cole nainta ncet pe centrul culoarului din mijlocul slii. Era cam la cinci metri deprtare de Daniel, venind n unghi spre el, cnd Donald a rcnit: - Rmnei pe loc. Nu m deranjeaz s mor, s-a ludat el. Am vzut destul moarte n ultimul timp! Dac vrei s rmnei n via, nu v micai i aruncai armele! Nici unul din erifii federali nu a reacionat. Braul lui Cole era rigid. Daniel a cltinat din cap. - Nu apuci s iei de aici. D-i drumul! - Nu pot s fac asta. O s mearg cu mine. Privii acolo! Rebecca se trte spre birourile judectorului. Aa te vreau! Jessica s-a zbtut cu putere i i-a ars una n fluierul piciorului. A simit de parc o taie cineva n jumtate, att de zdravn a strns-o de talie.

- i-am spus s ncetezi! i-a rcnit n ure che. - Nu ncetez pn cnd nu m lai s-i spun lui Cole c-l iubesc. Trebuie s i-o spun, a op tit ea. Am s te ajut s scapi, am s fac tot ce-ai s spui tu... Donald a izbucnit n rs. - Ce nostim, a strigat ctre cei doi erifi federali. Micua doamn vrea s v spun ceva. - Poi s tragi curat? l-a ntrebat Daniel pe Cole. - Nu, i-a rspuns el cu voce rguit. - D-i drumul, ngera! i-a poruncit Donald. Poi s-i spui. - Cole! a strigat ea. Cole a simit cum moare pe dinuntru. Dum nezeule mare, nu-l lsa s-i fac ru... nu-l lsa... -Abilene!!! Cole tia ce-i cerea Jessica s fac. Avea permisiunea ei, avea inta lui, pistolul era ar mat, dar, Dumnezeu s-l ajute, nu putea s-o fac! A tras Daniel n locul lui. - Nu! a rcnit Cole. n mintea lui totul ap rea cu ncetinitorul. A vzut-o pe Jessica nchiznd ochii; i-a vzut trupul prbuindu-se la

Mintea lui nu mai putea accepta acel co mar. i-a descrcat pistolul n ticlos. Nu putea s se opreasc. Trgea ntruna, dei gloanele? i se terminaser. Daniel, n sperana c vorbele lui vor ajunge la Cole, care era ntr-o stare de prostraie i-a strigat: - Nu are nimic, doar a leinat. Ridic-o de pe podea. Cole a alergat i a ngenunchiat lng ea. Cu mna tremurnd i-a cutat pulsul la baza^ gtului. l-a simit btile inimii, puternice i ra pide, i ochii i s-au mpienjenit de lacrimi. A luat-o cu delicatee n brae i s-a ridicat, innd-o lipit la piept lui. Jessica a auzit pe cineva plngnd. A des-j chis ochii i a vzut-o pe Grace alergnd spre Daniel. n ua ce da spre birourile judectoru lui, un erif adjunct o pzea pe Rebecca. Femeia i inea mna nsngerat la piept, iar cu cealalt se sprijinea de perete ncercntf s se ridice n picioare cnd Grace a trecut aler gnd pe lng ea. - N-am pit nimic, Grace, i-a spus Daniel de ndat ce i-a vzut lacrimile. Se atepta s i se arunce n brae, dar Grace s-a oprit brusc pe loc. O expresie ciudat i-a aprut pe fa na inte de a se ntoarce i a alerga napoi spre Rebecca. Daniel nu a mai avut timp s-o oprea- 1

sc. A stns pumnul, i-a luat avnt i a fcut-o knock-out. Rebecca a czut grmad pe po dea. Grace a fcut un pas napoi, s-a uitat la ea i a ntrebat: - Doare, nu? Daniel a fost att de ocat, nct a izbucnit n rs. S-a oprit numai cnd Grace era de-acum n braele lui, srutndu-l. - Te iubesc, Daniel, te iubesc! i-a optit fier binte, srutndu-i fruntea, nasul, brbia. Daniel a privit-o n ochi i de-abia atunci i-a optit declaraia lui de dragoste: - Nu te mrita cu Nigel. - Pentru c m iubeti, Daniel? - i cer asta Grace... pentru c te iubesc.

Capitolul 39
Toat lumea era adunat n biroul ju dec-S torului, unde' doctorul se ocupa de umrul lui Daniel, ntins pe o canapea din piele. G race era lng el, inndu-l de mn. Cole sttea pe un fotoliu tapisat, cu Jessica pe genunchi. A ncercat s se aeze lng el, dar Cole I n-a lsat-o s se mite. Judectorul era nc n sal, dnd ordine celor doi adjunci nainte de a 1 o duce pe Rebecca la nchisoare. Cole l t a - 1 china n mod deliberat pe Daniel, n timp ce | doctorul i umbla cu instrumentele n ran ca . s-i gseasc glonul. - Ai fost teribil de curajos, Daniel. - Doare, nu-i aa? l-a ntrebat Grace. - Dac-i spun c da, ai de gnd s m faci 1 knock-out? a ntrebat-o suprat Daniel. Toat lumea a izbucnit n rs, n afar de | Grace, care era evident speriat. - N-ai s m ieri niciodat pentru asta, i a, nu? - Nu, a asigurat-o el. - Dar tot am s rd la urm, s-a ludat e

- Cum asta? a ntrebat-o Daniel calm, dar fruntea i se acoperise cu broboane de sudoare. Voia s rcneasc la doctor s se grbeasc i s gseasc odat nenorocitul la de glon, dar n-a scos un cuvnt pentru c Grace era deja ngrijorat i tulburat. - Niciodat n-am avut de gnd s m mrit cu Nigel. - tiu. Nu te-a fi lsat eu. Cole a tras-o pe Jessica de bluz, ca s o fac s se uite la el. - Vreau s te aud spunndu-mi c m iube ti. Fr nici un fel de alte prostii, Jessie. Vor besc serios. Este ultima ta ans acum sau... - Sau ce? Cole s-a aplecat i i-a optit ceva la ureche. Ea s-a nroit imediat. - N-ai face... nu aici, n faa lui Grace i a lui Daniel... - Snt un brbat disperat. Dac singurul mod n care te pot face s cooperezi este s-i smulg hainele de pe tine, s tii c o fac! - Cu siguran c asta m-ar face s uit de chinul la care m supune doctorul, a aruncat trgnat Daniel. Grace i-a acoperit faa cu minile i a nce put s rd. Jessica i-a ncolcit braele de gtul lui Cole. - Atept, i-a amintit el.

- Te iubesc, Cole Clayborne, te iubesc! - Pentru toat viaa, Jessica? - Pentru toat viaa. Judectorul a intrat cu pai mari, aducnd cu el o sticl de whisky bun. A turnat pentru toat lumea, apoi s-a aezat la birou. - Snt nc ocat, a declarat Rafferty. Nu pot s cred c Donald Curtis, respectat om de afaceri din acest ora, un stlp al cumunitii noastre, era eful bandei Blackwater. Ce l-o fi determinat s fac asta? - Lcomia, i-a dat cu prerea Daniel. - Plcerea sadic, a sugerat Cole. - Poate o s rspund Rebecca la ntre brile dumneavoastr despre Donald. Ea l cu noate bine, a spus Jessica. - tiu c n-ar trebui s-mi par ru pentru ea, dar totui mi pare, a spus Grace. l iubea i exist femei care ar face orice pentru brbaii pe care i iubesc; chiar ar i ucide. Judectorul a ridicat paharul i a spus: - Ce-ar fi ca unul dintre voi s toasteze? Daniel s-a uitat la Cole. - Pstrezi insigna? - Poate. Dar tu? - Poate. - Pentru dreptate! a spus Cole ciocnind pa harul cu Daniel.

Epilog
Ferma Rosehill, Montana Mama Rose sttea pe veranda din fa, bucurndu-se de apusul soarelui. Era un ritual al ei zilnic, unul pe care se strduia s nu-l piard, pentru c, n opinia ei, apusurile erau unul dintre darurile speciale oferite lumii de Dumnezeu i era datoria ei s-i fac vreme s-i admire minunile. Nu era singur - ghemuit lng ea era ultima achiziie a familiei, Caleb. Cei doi s-au plcut imediat i acum copilul spo rovia fericit ntr-o limb numai de el neleas. Era cel mai adorabil copil i nu rezista ca, din cnd n cnd, s-i treac mna prin buclele lui negre i mtsoase. ntreaga familie s-a re unit acas pentru a srbtori cstoria lui Cole cu Jessica, i a-i primi aa cum se cuvine n snul familiei pe Jessica i pe Caleb. Casa era nencptoare, iar mama Rose nici c se putea s fie mai fericit. i-a ridicat privirea i l-a v zut pe Cole stnd n u i uitndu-se la ea.

- Am tiut c te gsesc aici, a spus el aprd piindu-se i trgndu-i un scaun. Cu un c ctre Caleb, a adugat: Este o comoar, i aa, mama Rose? - O, da! Tot timpul este ocupat. Tocmai spunea o poveste remarcabil. - Din cauza lui, Jessie nu st o clip. Cn vine seara, amndoi sntem rupi de oboseal de atta alergtur dup el. - Aa i trebuie s fie, a spus mama R o s Apoi, devenind serioas, a adugat: tii ct ai suferit tu, nu? Jessica este o comoar, la fel i bieaul sta dulce. - tiu. Uneori... noaptea... m uit la ea ci doarme i am senzaia c m sufoc... Snt ui brbat ndrgostit. Nu exist nici o ndoial. - Sper s venii la Liturghia de duminic^ S-i mulumii lui Dumnezeu, a spus ea. - Vom veni, a promis Cole. Ai s-i pui lria nou pe care i-a trimis-o Grace? - O, da! Este aproape prea frumoas pen-a tru mine. - Nimic nu e prea frumos pentru tine. Complimentul a mgulit-o. - Jessica mi-a spus c Grace a hotrt s i deschid un magazin de plrii la Dillon. * - Vin prinii ei de la Londra ca s o ajui s-l pun pe picioare. Daniel sper ca ei sj rmn aici.

; a i

ei

, - Cnd se cstorete Daniel cu ea? I - Data nu a fost nc stabilit. Trebuie s atepte s-: jear mai nti permisiunea tatlui e, dar sper c n primvar s fac cununia. Vrea s fii i tu prezent. I :'J - O, sigur c am s fiu i am s port plria mea cea nou. Daniel i-a gsit linitea, nu? - Este pe calea cea bun, mama Rose, i-a ' rspuns el zmbind. S-a deschis ua i pe verand au aprut i ceilali fii ai ei - Adam, Douglas i Travis. Ceva mai trziu, li s-a alturat i fiica ei, Mary Rose. Sufletul mamei Rose s-a umplut de dragoste i mndrie. [ - Tocmai voiam s-i spun copilaului o po veste. i\ - Vrem s-o auzim i noi, a srit Adam. - Despre ce este? a vrut s tie Douglas. [ - Despre o familie care a nceput s se nchege n New York, cu ceva vreme n urm, cnd s-au ntlnit patru adolesceni i un prunc... Caleb s-a cocoat pe genunchii ei i i s-a cuibrit la piept. Ea l-a strns n brae i a n ceput s se legene. - A fost odat ca niciodat...

S fr it