Sunteți pe pagina 1din 66

Sarpele

Mircea Eliade

Tu serpe balaur, Cu solz de aur, Cu nou limbe mpungtoare, Cu nou cozi izbtoare, S te duci la ea, Unde-o vei afla... Si tu s n-o lasi Pn ce ea, Mndra mea, Cu mine s-a ntlni Si mi va vorbi. ...... Descntec de dragoste I Liza se pregtea s aplaude, presimtind sfrsitul romantei. Ndjduia c gestul zgomotos, si cuvintele pe care va trebui s le spun, si comentariile celorlalti o vor ajuta s-si retin lacrimile. Cci refrenul o emotiona stupid, aproape slbatec; n special primele rnduri n prul meu, odat blond, E o suvit argintie... !e unde nvleau deodat attea amintiri, attea nostalgii" # se prea c mai auzise undeva aceleasi cuvinte, de foarte mult timp, cnd era mic si mtusa Leana i recita poezii la mod nainte de rzboi E o suvit argintie... $tiuse parc, nainte ca s le aud, cuvintele ce trebuiau s vin. %stepta sfrsitul, cruia vocea de bariton timid i da o mirat tristete ...Eu n-am avut copilrie!... &ntocmai cum presimtise ea, fr ca s-si poat stpni emotia si nelinistea. Cuvintele acestea i amintir deodat c'ipul zmbitor al Leanei, grdina cu duzi din (ulevardul )ac'e si tristetile de atunci. # se pru c e foarte nefericit, c tineretea ei e un dezastru si c nu o ntelege nimeni, c nu o va ntelege nimeni, niciodat. # se pru att de desart cstoria ei cu un functionar superior - dup atta asteptare*... - att de triste toate ntmplrile... #-ar fi plcut s se afle acum undeva

singur, ascultnd romanta si putnd s plng fr sfial. + $-mi scrii cuvintele* auzi glasul !orinei de la cellalt capt al mesei. $unt superbe*... + Cuvintele sunt vec'i, rspunse d-l $tamate parc mai timid. Numai melodia e nou... &mi place, pentru c e o melodie trist... $e ntoarse ctre Liza, fr ca ea s-l vad. )rea destul de surprins de succesul pe care l avusese glasul lui. Nu primise s cnte dect dup multe insistente. Cunostea prea putin pe gazd, pe ceilalti invitati. $i totusi, ce oameni cumsecade; n special gazdele. , primire att de grandioas, aici, la -ierbinti, un biet sat la treizeci de .ilometri de capital... + )utin vin cu sifon, dac nu te superi, se rug $tere, ntinznd pa'arul gol peste mas. Liza l privi dezgustat. /$ faci un asemenea gest, dup o romant... $i sta e brbatul meu...0 + !e cine sunt cuvintele" ntreb din nou !orina. Nu le-am ntlnit pn acum... 1orbea tare, de la captul mesei, ca s fie auzit si de cpitanul 2anuil. #si dedea foarte bine seama de ce a fost aranjat petrecerea aceasta, cu attia invitati, aici la tar, n casa cumnatului ei. /1or s m mrite0... i venea s zmbeasc. !e cte ori se uita la cpitanul 2anuil si-l vedea mncnd corect, controlndu-se nencetat, nu cumva s-si pun coatele pe mas, i se prea c se pregteste s joace o fars ea se va preface c este o tnr care se logodeste, iar cpitanul 2anuil va juca rolul logodnicului... Cum, asa, deodat" cu un om pe care nu-l cunosti"*... + Nu cred c sunt de (acovia, adug ea, tot att de tare. $i nici de %rg'ezi... /Numele acestea vor ului putin pe domnul cpitan0, gndea !orina. + ...N-as putea s spun de cine sunt, se scuz $tamate. $tiu c sunt foarte vec'i... Cpitanul 2anuil continua s asculte pe gazd, fr s ridice ochii. + ...n conditiile astea, n-as putea nici eu nc'iria apartamentul, domnule cpitan, spuse d-na $olomon. 1edeti d-str, lumea vorbeste asa si pe dincolo despre proprietari. !-na $olomon trase un fum din tigar, lung, cu atentie, apropiindu-si genele. 3ste e4asperant biatul sta cu tcerea lui. $i n-are nici un subiect de conversatie. ,are s se fi ndrgostit att de repede" Cpitanul nici nu ndrznea s-si ndrepte privirile spre captul mesei, de unde !orina zvrlea ntruna ntrebri. # se dduse a ntelege, nainte de a ajunge la -ierbinti, n timp ce rmsese singur cu $tere n masin, c 'otrrea trebuie luat repede. )rintii fetei nu pot astepta prea mult. !orina si-a trecut licenta n toamn. Nu c ar avea nevoie s profeseze - cci el doar stie situatia -, dar asa a voit ea, i-a plcut s-nvete. $i-acum sunt mai multe partide. $i printii vor s aranjeze ntr-un fel. !orina spunea c visul ei este s petreac luna de miere ca o vacant, si n strintate... + Cine mai vrea o cafea" ntreb d-l $olomon, ridicnd mna n sus. !-na $olomon tresri, fericit c are un motiv s-si prseasc

taciturnul ei tovars de mas. + 2 ierti, te rog, un moment*... $ vd de cafele*... Cpitanul 2anuil rosi, nclinnd e4agerat capul, ca si cnd ar fi vroit s spun /1ai, doamn; desigur* !-str, ca gazd0... !du cu oc'ii de !orina, care prea c-l priveste vistoare, si zmbi, ncepea s capete curaj. + 1d c v place poezia, domnisoar, vorbi el pe neasteptate. $e fcu deodat tcere. !orina se mbujor brusc si ncepu s-si numere mrgelele din jurul gtului. %uzind c ncepe discutia despre poezie, $tamate se plec atent deasupra mesei, curios s asculte. + mi plac doar anumiti poeti, vorbi Dorina. Si mai mult moderni... + %m bgat de seam, zmbi cpitanul 2anuil. 1ersurile de-adineauri nu le-ati recunoscut, desi nu sunt att de vec'i. $unt din 5adu 5osetti... Liza privi cu mirare pe cpitan. %sadar, nu e c'iar att de prost... $i are dreptate sunt versurile lui 5adu 5osetti. Leana avea volumele lui de poezii si crtile acelea si le mai reaminteste si acum, attia ani dup moartea Leanei. Le tinea pe policioara din salon, n casa vec'e din (ulevardul )ac'e; au rmas acolo pn ce a murit si Leana, tot de tuberculoz, asa cum muriser si celelalte mtusi. Liza era pe atunci n cele dinti clase de liceu, si aminteste cu ce jind privea atunci policioara ncrcat cu crti. 3ra acolo si Ion, aprut de curnd, si dup moartea Leanei se bucurase c'iar n ascuns c va putea lua cele dou volume si le va pstra pentru totdeauna; nimeni nu se va mai gndi s le cear napoi. $i, deodat, poruncitor, glasul mamei /$ nu iei nimic, c au microbi*0... Crtile apoi le-au ars, asa i-au spus, mpreun cu cosul de rufe n care se afla colectia Universului literar... + Ce poet, domnule, si 5adu 5osetti* e4clam $tere. L-am cunoscut n timpul rzboiului... Liza plec fruntea. /%re numai nou ani mai mult ca mine si pare att de btrn, att de strein"... $i se-mbtrneste singur, fr s i-o cear nimeni, parc numai ca s-i fac ei n necaz, s-i aminteasc aspru c el a cunoscut alt viat, c e dintr-o alt generatie... !-l $olomon, vznd discutia nceput, se ridic si plec din odaie. 6recu n slit si, dup ce nc'ise usa, privi cu atentie sticlele si sifoanele din cldrile cu g'eat. !esc'ise apoi usa de la dormitor. !-na $olomon era n fata oglinzii, privindu-se fumnd. Cu mna stng si aranja prul. + $tii c am terminat vinul, spuse d-l Solomon. !-na $olomon ridic din umeri. $e deprt de oglind cu pasi moi si se asez pe marginea patului. + (ine c s-a terminat masa, vorbi ea plictisit. + !ar a iesit totul e4celent, adug d-l $olomon. $i-a fost berec'et. 6u spuneai c n-are s ajung puii... $i ai vzut c-a mai rmas... propos, i-ai spus femeii s-i acopere bine" Cu cldurile astea... $i-au s trebuiasc disear. &si aprinse si el o tigar si se asez pe pat, lng nevast-sa. + Nu stiu cum a rmas 'otrt, mergem si noi la mnstire"

+ Cum vrei tu, rspunse d-na $olomon. !ar s stii c eu nu dorm acolo, cu plosnite si cu tntari... + Nu sunt dect tntari, zmbi d-l Solomon. + )arc tu simti vreodat*... 6cur amndoi, cteva clipe, fumnd cu oc'ii n tavan. + 6u ce crezi de cpitanul sta" ntreb d-l $olomon. + 2-ntrebam si eu de unde 7-ati mai gsit... + $ stii c nu-i prost, ntrerupse d-l $olomon. !up ce-ai plecat tu, a nceput o discutie foarte serioas... !ar am impresia c s-a intimidat. ,ri se pare c 7-a luat $tere cam repede... + $i lalaltul cine e" ntreb d-na $olomon ridicndu-se. + $tamate, un prieten de-al cpitanului, mi se pare c-i inginer agronom... !-l $olomon ascult o clip ncruntat, ncercnd s g'iceasc ce se petrece alturi, apoi ntreb cu alt glas + $-or fi fcut cafelele" !in sufragerie se auzeau voci, rsete. Ctiva pasi greoi, apoi usa se desc'ise si apru btrna d-na $olomon. #ntr cu mult grij, temndu-se parc s nu fac zgomot. + %icea erati" ntreb ea, fr s se mire. Se apropie !ncet de pat, clcnd cu aceeasi bgare de seam, si se asez c'inuit, oftnd. + Cum vi se pare" ntreb din nou, ridicnd privirile. + Numai de s-o 'otr... vorbi d-l $olomon. + %sta ziceam si eu... !-l $olomon se ntoarse ctre nevast-sa. + %glo, eu as zice s te mai duci tu prin sufragerie. 1ezi, poate vor s treac n grdin... Nici nu mai e prea cald acum... !-na $olomon se opri n trect n fata oglinzii, ca s-si aranjeze din nou coafura. + 6u ce zici" o ntreb btrna. D-na Solomon ridic din umeri si plec. + !e, stiu si eu... !up ce se nc'ise usa, btrna privi din nou spre d-l $olomon. + 3i nu-i prea place... + %sa e ea, n-o stii" Cnd stm singuri cuci aici, ofteaz dup musafiri si cnd are musafiri, cade obosit. !ar mie mi place cpitanul. %re si scoal... + $i lalaltul e drgut, vorbi d-na $olomon. !e alturi se auzir zgomote; scaune deprtate de mas, rsete, multumiri. !-l $olomon se grbi s ias din odaie. + 2am, spuse el din prag, vezi, ocup-te d-ta pentru disear. $tii, la mnstire trebuie s venim bine pregtiti... II &n grdin era nc destul de cald si $tere si scoase 'aina, agtndu-si-o de ramura unui visin. 5mase n cmas. # se vedea ceafa rotund, neted, alb. 5iri trecu n acea clip pe lng el, cu tava

ncrcat cu pa'are aburite. $tere o opri. + 2ie fr dulceat, multumesc, spuse el apucnd dou pa'are deodat, cu amndou minile. 5ezemat de visin, Liza l vzu cum ng'ite apa, pe nersuflate, aplecndu-si capul mult pe spate, ca si cum ar fi voit s-o primeasc de-a dreptul n gtlej. Liza l privi aproape fr mirare. %vu din nou, n acea clip, sentimentul c si-a ratat viata, c a fost pclit - fr voia ei, nainte ca ea s prinz de veste. %r fi vrut un singur lucru s povesteasc cuiva, s se mprieteneasc cu cineva, cu cineva necunoscut, cruia s-i spun an cu an viata ei ntreag. &ntoarse capul. %lturi, pe iarb, era 1ladimir, fratele 5iriei, si cu cei doi musafiri. # se pru c e ceva sc'imbat n gesturile lui 1ladimir. 1orbea parca altfel, mai solemn, mai responsabil. &l privi cteva clipe fr s nteleag. %poi zri deodat tigara pe care biatul o tinea atent ntre degete. -umul se nlta albstrui n aerul cald al grdinii, o suvit sting'er, tremurnd, pierzndu-se repede n lumin. + 6u ce ai, te doare capul" $tere venise lng ea, blajin, si-i apucase bratul. + N-am nimic, zmbi "iza. + 3i, parc eu nu stiu* e4clam $tere destul de tare. %i auzit romanta aia. %sa ai rmas tu o sentimental*... $tamate ridic oc'ii si se mbujor brusc. $tere l mngie cu o privire prieteneasc, recunosctoare. + N-ai vrea s ne cnti si ceva mai vesel, domnule inginer"* ntreb el, apropiindu-se de grup si trgnd bratul Lizei. $tamate voi s se ridice, dar $tere i puse mna pe umr. + #u te deran$a, te rog, doar suntem !ntre prieteni... + 2 gndeam c poate doamna, bigui $tamate. + 3a a rmas ce-a fost o sentimental si o romantic, zmbi $tere. !-aia te-ntrebam poate ne mai cntai ceva, mai vesel... $tamate ncerc din nou s se ridice. $e simtea prost, asa cum sttea pe iarb, cu genunc'ii strnsi, apropiati de coate, si privind n sus, silindu-se s zmbeasc, silindu-se s-si ascund ncurctura si lipsa de verv printr-o mimic e4agerat. + Las, domnule, nu te deranja, vorbi $tere apsndu-i nc o dat mna pe umr. $au poate cnti mai bine din picioare. + Nu cred c se poate cnta n grdin, spuse Liza. Nu e mediul. 1ladimir zvrli iritat tigara peste gard. &l ntrerupsese tocmai cnd se simtea mai nclzit n discutie, cn d !i pierise timiditatea din timpul mesei. + Cum o s cnte cineva n cldura asta" e4clam el ironic. 2ai bine v asezati si voi pe iarb si mai stm de vorb pn se nsereaz... !omnul cpitan stie o sum de lucruri interesante. $punea c-a cetit acum de curnd o carte... + 1ai, lsati*... se scuz cpitanul. + !up cte vd eu, esti savant, nu glum* l necji cu admiratie $tere. + $ vezi, Liza, despre e4istenta lui #sus* e4clam 1ladimir. Liza se prefcu mirat si interesat de aceast veste. + Cine poate s stie vreodat ceva sigur despre #sus* spuse $tere

placid. + $unt documente, ndrzni cpitanul 2anuil. + !ar parc documentele astea nu le-au fcut tot popii" ntreb ironic $tere. 3u repet ce-am spus de attea ori c religia e bun pentru trani, pentru oamenii de jos, care altminteri ar fi niste anar'ici... $au mai poti spune si altceva c #sus a fost un ideal de moralitate, de abnegatie si asa mai departe. Ca ideal, nimic de spus; dimpotriv, noi ar trebui s-l lum de model... + !ar ce discutati cu atta aprindere" ntreb deodat !orina apropiindu-se de grup. Cpitanul se ridic politicos n picioare, urmat de $tamate. $tere nu avu timp s intervin. + 1orbeam despre e4istenta lui #sus, spuse Liza. !omnul cpitan a citit de curnd o carte si tocmai voia s ne spun... + Nu e Fiul omului a lui 3mil Lud8ig" ntreb !orina. + Care Lud8ig e sta" ntrerupse $tere. Nu e la cu viata lui Napoleon" Lizule, avem si noi cartea asta... Cpitanul 2anuil se ntoarse cu delicatete spre !orina si rspunse, fr ca s-l poat auzi toti + Nu, domnisoar, era vorba de o carte mai putin celebr. !e altfel, nici nu e att de nou; a aprut acum vreo zece ani. i spune Le M st!re de "esus de %.I. &ouchoud... + $ mi-o mprumuti si mie, se rug 1ladimir. + Cu plcere, domnule $veanu, vorbi cpitanul corect. Liza ncepuse s-l priveasc cu mai mult simpatie. Nu prea deloc prost. $i apoi, dduse prilej lui $tere s se reabiliteze. Ceea ce spusese el despre e4istenta lui #sus prea destul de interesant. !esi s-ar fi putut e4prima cu mai mult ngrijire; ar fi putut vorbi si de mistica crestin, de catedrale... 1ladimir voia s se deprteze cu cpitanul, $tamate si !orina, s fac un grup aparte, ca s poat discuta n voie, dar 5iri l apuc de brat si-l lu deoparte. + !u-te n cas, i sopti ea, te c'eam %glaia. 1ladimir alerg spre intrarea principal cu pasul lui sportiv, care i dedea ntotdeauna un sentiment stenic, amintindu-i parc nc o dat c nu are dect 79 ani, c e student la Litere si are toat via ta !naintea lui. :si pe d-na $olomon n sufragerie, rscolind sertarele ca s caute servetele de mas curate. + 2-ai c'emat" ntreb el rsuflnd adnc. + 1oiam s te ntreb dac putem lua patefonul la mnstire, lmuri d-na $olomon. 1ladimir tcu cteva clipe, ca si cum ar fi ncercat s se gndeasc. &i venea greu s rspund; ntrebarea czuse att de neasteptat, att de strin de gndurile pe care i le rscolise discutia de-adineauri... + Nu stiu dac o s mai fie timp de dansat, vorbi el distrat. , s ajungem acolo pe sear, o s trebuiasc s le artm lacul, pdurea si celelalte... %poi o s ne asezm la mas... + %tunci ai adus patefonul degeaba, spuse d-na $olomon plictisit. + Credeam c o s se danseze aici, se scuz 1ladimir.

+ 1d c acum s-au asezat la vorb, rspunse d-na $olomon, artnd cu capul spre grdin. Nici n-au s mai vrea s intre nuntru... + 3 mult mai comod afar, ncerc s-o mbuneze 1ladimir. $i cred c e mai convenabil si pentru voi; scpati mai devreme de musafiri... 'ladimir rse, ca s-si sublinieze gluma. !ar se simtea si el putin vinovat. Cnd, cu o sptmn nainte, i telefonase d-na $olomon la (ucuresti, invitndu-l la -ierbinti mpreun cu 5iri, el propusese s vin cu patefonul, ca s antreneze musafirii. $tia despre ce e vorba si, cunoscnd-o bine pe !orina, i era team de o mas glacial si de o dup-amiaz plicticoas. %vnd patefonul, tinerii puteau ncepe s danseze imediat dup dejun - si g'eata era rupt. $tia mai ales ct plcere face dansul d-nei $olomon, care sttea o bun parte din an departe de (ucuresti, singur cu sotul ei, ntr-o margine de sat. + 6ie cum ti se pare cpitanul" o ntreb el dup cteva clipe, vznd c %glaia nu-i rspundea. $tii c s-a dezg'etat acuma, la urm... + -aceti cum vreti, eu nu m-amestec, vorbi tios d-na $olomon. /!e ce !umnezeu o fi att de mbufnat astzi" se ntreb mirat 1ladimir. )oate pentru c nu i-a fcut nimeni curte.0 &si aminti c %glaia nu se amuz dect dac se ocup cineva de ea, insistent, galant si curtenitor - cineva, dar nu d-l $olomon. !in nefericire, astzi nu era nici un cavaler. Cpitanul ar fi trebuit s se ocupe de !orina. #ar prietenul lui, inginerul, pare a fi foarte timid. !ac s-ar fi dansat... + )oate c ar trebui s aranjm ceva aici, ndrzni din nou 1ladimir. %cum nu e nici cinci. Noi plecm de-abia pe la sapte jumtate... !ac am dansa, poate le dm prilejul s se cunoasc mai bine... + )n acum nici n-au avut timp s-si vorbeasc, spuse d-na $olomon. $tati cu totii pe capul lor... 6cur amndoi. 1ladimir cuta un motiv agreabil ca s se poat ntoarce n curte. + Cine e prietenul lui" vorbi din nou d-na $olomon. + %stzi 7-am cunoscut si eu. $pune c e inginer agronom. Lui $tere i-a nzrit s-l pun s cnte n curte... + %sa e el !ntotdeauna, vorbi d-na Solomon. 1ladimir simti c trebuie s abat discutia. %glaia putea n orice clip s alunece n c'estiunile familiale si-ar fi fost silit s-o asculte fr s ndrzneasc s apere pe cineva. + Ce-ar fi dac le-am propune s viziteze satul" ntreb el brusc. %glaia l privi mirat si batjocoritoare. 3ra gata s-i spun /)arc ai fi ;orj*0 - cnd usa se desc'ise si intr d-l $olomon. + &ntreba Liza de tine, spuse el, fcndu-si vnt cu batista. %poi, ctre 1ladimir )cat c n-ai fost si tu*... $ vezi, domnule, ce frumos e4plic*... $ stiti c e biat cu carte si are viitor... $e apropie de nevast-sa 2ergem si noi la mnstire, le-am fgduit... %m uitat s-ti spun, adug el dup cteva clipe, sunt acolo si <amfirestii. 3i au venit de azi-dimineat direct de la (ucuresti. $-au oprit ns la pdure... !-na $olomon deveni deodat curioas. + !e unde stii" + % venit omul de la judectorie, l trimiseser n sat dup sifoane...

1ladimir profit c d-na $olomon se antrenase la vorb si se ntoarse n curte. 3rau toti strnsi sub visin. Cpitanul 2anuil prea acum mult mai familiar, mult mai intim. 1orbea cu !orina si cu Liza. 5iri si cu $tere erau lng $tamate. + $-mi spuneti si mie ce-ati discutat, ncepu 1ladimir, silindu-se s-si ascund necazul. $imtise, cum se apropiase de grup, c l uitaser pe el, c toti acesti oameni vorbiser fr s tin seama de ideile lui, de acele observatii inteligente pe care le fcuse pe cnd se afla pe iarb, numai el si cu cei doi musafiri, si simtea orgoliul rnit; n fond, el adusese discutia asupra unor lucruri serioase, el se sacrificase stnd de vorb cu niste necunoscuti, ndrznind s abat conversatia de la subiectele vulgare la probleme si la crti. !ac n-ar fi fost el, cpitanul n-ar fi avut curajul s vorbeasc despre lucruri att de serioase... + %m vorbit o sum de erezii, tinere, ncerc s-i rspund cpitanul 2anuil. 1ladimir i fu recunosctor si i zmbi, apropiindu-se. Dar Dorina !l !ntrerupse + 1reau s-mi rspunzi la ce te gndesti de obicei cnd te uiti !n gol, vorbi ea, relund conversatia dinainte. + 3u nu stiu niciodat la ce m gndesc cnd rmn cu oc'ii n gol, spuse Liza. Cptase si ea verv acum. , interesa discutia. + !e obicei esti att de obosit, !nct nu-ti amintesti nimic, interveni 'ladimir. + !ar d-tale ti se ntmpl s ti se par c-ai mai trit o dat aceleasi lucruri" ntreb cu vioiciune !orina. C, de pild, tot ce se ntmpl acum, aici, n grdin, s-a mai petrecut o dat, ntocmai, cu aceiasi oameni si c ai spus aceleasi cuvinte()... )rea c ntrebarea o intereseaz foarte mult, cci nu ls timp cpitanului s rspund, ci adug o sum de amnunte si e4plicatii. + ...$tii, uneori, cnd mi se-ntmpl s cred c am mai trit ntocmai aceleasi lucruri, m cuprinde groaza... # se pru, n acea clip, c are s i se ntmple acelasi lucru si acum. !ar nu, era peste putint. /)e cpitanul 2anuil nu 7-am ntlnit niciodat0, si spuse ea linistindu-se. 6otusi, simtise o usoar ameteal. + !ac-mi pare ru c nu m-am nscris si la -ilozofie, vorbi 1ladimir, este tocmai din cauza problemelor acestora ale sufletului. La noi, la #storie, nu se rezolv nimic... !-l $olomon iesise pe verand. + Cine vrea ceai, cine vrea cafea si cine vrea plci de patefon* e4clam el jovial. $tamate rse. # se pruse foarte reusit ntreruperea aceasta. $tere i vorbea, de altfel, despre tifosul e4antematic de la #asi, din timpul rzboiului si nu putea asculta discutia grupului de alturi. %uzea la rstimpuri, foarte clare, toate cuvintele Lizei. Cu ce bucurie i-ar fi rspuns. %ttea lucruri de povestit, de comentat. $i c'iar cu 5iri, care pare o fat foarte de treab... + =otrti-v repede* se auzi nc o dat glasul d-lui $olomon. + %m putea dansa putin, sopti 5iri.

$e ndreptar cu totii spre verand. $tamate rmase putin n urm. + ...%i mult spirit analitic, auzi el glasul Lizei. III Cnd au plecat masinile din -ierbinti, amurgea. Cldura se risipise cu totul. Cerul ncepea s se nalte. + %re s fie o sear superb, spuse !orina, ntorcnd capul ctre cpitanul 2anuil. + )cat c n-avem o sosea asfaltat, regret 1ladimir. 2asina lor nainta, e adevrat, cu greutate. Nu plouase de mult si pe alocuri praful era de o palm. + !up ce cotim spre pdure, se-ndreapt drumul, spuse so*erul. Liza si rezem ceafa de perna masinii si sorbi cu nesat aerul cmpului. Ce bine c $tere a rmas n urm, n cealalt masin, care va sosi de-abia peste o jumtate de ceas... + Ce stea e asta" art !orina ridicnd brusc bratul. + Luceafrul* e4clam 1ladimir. Nici atta astronomie nu stii"* Cpitanul 2anuil zmbi si vorbi galant, fr s ntoarc privirile + !omnisoara n-a fost poate niciodat ndrgostit... Luceafrul se nvat c'iar fr astronomie... + %sa e, ntri Liza. $i 3minescu a scris... !orina ncerc n acea clip s-si aduc aminte versurile din ucea!rul, dar nu izbuti s reconstruiasc mental dect cteva fragmente. + Ce frumos trebuie s fie s triesti afar din oras, ntr-o csut la tar*... vorbi din nou Liza. %tunci, i se prea c ar fi ntr-adevr o fericire s ai o vil ntr-o pdure, nu prea departe de (ucuresti, pe marginea unui lac. Cu putine luni nainte vzuse un film american plin de asemenea vile elegante la marginea orasului; csute albe, cu terase largi, ascunse n pdure. $i la $nagov sunt vile lu4oase, c'iar pe trmul lacului, si o barc cu motor asteapt la debarcader, n fata terasei, si se leagn usor. Ca n strintate... + ... $ scapi odat de lume, de zgomote, de telefoane, adug ea vistoare, continund s priveasc cerul. 3ra att de odi'nitoare linistea si lumina amurgului, nct Lizei i-ar fi plcut s fie ntr-adevr e4tenuat, ruinat de viata capitalei, ca s se poat bucura mai deplin de frumusetile acestea noi. &n acea clip se nc'ipui o femeie de lume, obosit de nebunesti petreceri nocturne, epuizat de baluri diplomatice si ceaiuri, dezamgit de aventuri - o eroin de film, creia viata nu-i refuzase nimic pn acum si care totusi, n fundul sufletului, continua s fie nemultumit. %r fi vrut altceva, mereu altceva... &ntoarse capul spre cpitanul 2anuil si-l privi cu o infinit superioritate, amestecat cu ironie si blndete n acelasi timp. !ac ar sti el... + %stzi o s avem o lun splendid, spuse !orina. %r trebui s ne grbim, ca s ne rmn timp de plimbare...

#ntraser acum pe soseaua secundar. !eparte, se zrea, ca o coam ascuns n zare, pdurea mnstirii. + Ce-or fi fcnd ceilalti" se ntreb !orina, ntorcnd capul. , fi pornit masina" &eilalti erau sotii Solomon, Stere, Stam ate si cu 5iri. 3i veneau cu masina unui prieten, silvicultor. )lecaser destul de trziu, dar masina era mai bun si se apropiau. La marginea cealalt a orizontului apruse un nor de praf. + 3i sunt* ntri 1ladimir, dup ce privi cu atentie. + )rietenul d-tale, domnul inginer, e *oarte timid, vorbi "iza. + )n se obisnuieste, lmuri cpitanul. %devrul este c nici unul dintre noi nu suntem prea e4pansivi. !-str, generatia aceasta mai tnr - se adres el !orinei -, aveti o comunicativitate sportiv, v mprieteniti foarte repede. $i bine faceti... 2ie, bunoar, mi-e destul de greu s devin, cum se spune, camarad cu oamenii pe care i cunosc de curnd, desi meseria noastr... &n masina cealalt, 5iri, lng sofer, ncerca s strbat deprtarea, cu palma streasin la oc'i, s vad dac se apropie de cei dinainte. + ...3u ti spun ca unui frate, ascult-m pe mine, vorbea $tere, la vrsta d-tale, totul e s nu scapi trenul... + !ar nici nu sunt att de btrn, rse $tamate, mirndu-se. !e-abia am mplinit treizeci si trei de ani... + %sta spun si eu, ntri $tere. %cum ncepe vrsta primejdioas. !ac nu te 'otrsti ntr-un an, doi, nu te mai 'otrsti dect foarte trziu, si atunci ntotdeauna te arzi, asculta ce-ti spun eu... Stamate privea !mbu$orat ceafa lui 5iri. Nu ndrznea s miste capul, s ntlneasc oc'ii sotilor $olomon. Ce gaf fcuse, acceptnd discutia asupra cstoriei... 3l ar fi trebuit s se prefac naiv, ca si cum n-ar fi stiut nimic de planurile familiei $olomon cu cpitanul. &i plcuse, totusi, la nceput, s-i aud vorbind despre cstorie, creznd mai ales c-i face un serviciu prietenului care plecase nainte, cu !orina. )oate c'iar c ntr-adevr l lsaser pe el la urm, ca s mai discute cu familia... !ar discutia, desi pornit foarte general si impersonal, se abtuse repede asupra sa. $tere l ntrebase, aproape fr preliminarii, de ce nu se nsoar... + $untem teribil de indiscreti, vorbi deodat d-na $olomon. n acelasi timp, ea lovi cu vr*ul panto*ului, discret, piciorul lui $tere. Cnd cumnatu-su ntoarse capul, mirat, d-na $olomon ncrunt din sprncene, indignat, aproape sc'imonosindu-si fata. + %glo* 2asina celorlalti s-a oprit* e4clam 5iri, ridicnd mna. )rivir cu totii; la vreo cinci sute de metri n fat, aproape de marginea pdurii, masina se oprise. Cineva fcuse semn, cu amndou bratele, din mijlocul soselei. 3ra un tnr nalt, brun, cu capul gol si cu oc'elari de soare. )robabil i uitase la oc'i din timpul zilei, cci acum soarele apusese si lumina era strvezie. + Nu v suprati c v-am oprit din drum, spuse el foarte corect, apropiindu-se de masin si salutnd. (nuiesc c v duceti la Cldrusani si v-as ruga s m luati si pe mine pe scara masinii.

+mbea, dar nu era deloc intimidat, !si rezemase mna dreapt de usa automobilului si cu stnga si scoase ncet oc'elarii. !orina tresri. %vea niste oc'i foarte ageri, arztori, cu pupilele neobisnuit de mari. !up vorb, dup gesturi, tnrul prea a fi de familie bun. Liza i privi cu admiratie 'ainele perfect tiate, sport, cu buzunare mari n fat. + ...2-am rtcit, dac se poate asa ceva* adug vesel tnrul. 2ai bine zis, am adormit n pdure, iar prietenii mei au plecat cu masina mai departe. 2ergeam si noi la mnstire... Cpitanul se ridic s-i dea locul. + !ar nu vreau s v deranjati, protest necunoscutul. Cnd spuneam c merg pe scara masinii, nu e4ageram deloc... %m s stau si aici foarte bine... + 2ai bine ne !nghesuim noi un pic, spuse "iza. Sau iau eu pe Dorina !n brate... 6nrul trebui s se supun. $e sui n masin, continund s-si cear scuze. + , s-mi permiteti s m prezint, spuse el. Numele meu este $ergiu %ndronic, de meserie aviator, sau aproape aviator... 5se din nou, descoperindu-si dintii. &ntinzndu-i mna, Liza observ c tnrul e mai mult ars de soare dect brun. )rea un pasionat sportiv, un brbat care trieste o bun parte de zi n plin aer. !omnul $ergiu %ndronic srut minile cu o perfect elegant. !orina se mbujor. !in prul lui se desprindea un foarte stins parfum de sntate brbteasc. + %tunci s cunosti si pe ceilalti, spuse 1ladimir, zrind apropiindu-se masina din urm. $ergiu %ndronic ntoarse capul. % doua masin se opri alturi, pe sosea. 1ladimir fcu prezentrile. $tere prea foarte nveselit de ntmplarea aceasta. + Nu te necji dac nu-ti gsesti prietenii, i spuse el. 5mi cu noi. 6nrul nclin capul, multumind. !e altfel, nu prea deloc necjit, nici mcar ngrijorat; ndat ce-si gsi loc n fundul masinii, ntre Liza - care tinea n brate pe !orina - si cpitanul 2anuil, ncepu s vorbeasc, destul de volubil, ncercnd c'iar glume. /Ce nsemneaz s ai 0usa#e du monde$, gndea Liza, fascinat de acest tnr care trda atta sigurant de sine si atta fantezie. + %m venit de la )ipera azi-dimineat, ca s mncm n pdure, ncepu necunoscutul ndat ce porni masina. %u trecut ei s m ia; ei, adic prietenii mei. 3u mi fac acolo orele de zbor... $ nu credeti ns c pot zbura singur. %cum nvt... !orina si Liza l ascultau nestioase. Ce voluptate, s poti zbura*... + 6rebuie s fie destul de greu, interveni 1ladimir, pasionat deodat. + )rima dat, cnd te ridic avionul. %tunci e ru. %i impresia c totul e sfrsit, c n-ai s te mai ntorci niciodat teafr pe pmnt... )e urm, te obisnuiesti; si-ti place. $imti c nu ncepi s triesti dect sus... Cpitanul 2anuil zmbi pentru sine, cu o usoar tristete. Ce literar

vorbeste tnrul acesta si ce impresie e4traordinar las totusi vorbele lui. 2ai ales cucoanelor. #a te uit... ntr-adevr, !orina si cu Liza preau transfigurate. Li se ntmpla att de rar s stea de vorb cu un aviator... $i niciodat nu ntlniser unul civil, tnr, elegant, care s mearg n aceeasi masin cu ele si sa le fie recunosctor c 7-au primit s stea alturi... + ...$ nu v speriati cnd v voi prezenta prietenii mei, continu tnrul. $unt nfiortori. Nici nu v pot spune cu ce au s semene cnd i voi ntlni. 3u i-am lsat treji si decenti; mai e4act, ei m-au lsat pe mine... &ncepu s rd din nou. %vea un rs sntos, masculin, contagios. %u rs si Liza si !orina. Cpitanul 2anuil se multumi s zmbeasc. Nu te poti supra pe un biat ca sta. !ar trebuie s fie o puslama... + !ar ne ngrozesti de-a binelea* e4clam Liza, care-si gsise tonul de conversatie pe care l cuta de la urcarea tnrului n masin. + Cine sunt" ntreb, mai sfios, !orina. + Cel mai responsabil e un inginer de la >zinele 5esita, e4plic serios %ndronic. Ceilalti sunt de fapt mai mult celelalte; cci este, primo, un ar'itect, si apoi prietenele lui, dou preafrumoase streine. 2ai mult nu stiu nici eu... !orina zmbi silit. Nu va fi tocmai agreabil; poate fetele acelea nu stiu o boab romneasc si se va vorbi frantuzeste, lucru ce nu o ncnta deloc. Liza, dimpotriv, era fericit c se va putea vorbi frantuzeste. 3a sttuse doi ani la )aris; de altfel, ncerca ntotdeauna s vorbeasc frantuzeste cu prietenele ei... $i apoi, cine stie, streinele acelea au o sum de cunostinte interesante la (ucuresti. Cercuri diplomatice, ceaiuri, serate aristocratice... ,ricum, ntlnirea e admirabil. $e va petrece de minune... + Ce pcat c n-avem costume de baie, vorbi din nou %ndronic cnd se apropiar de mnstire. Nici nu v dati seama ce plcut e s noti noaptea, pe lun, n lac... + !ar trebuie s fie frig, spuse 1ladimir. $untem de-abia n mai... + %* eu as face baie si n februarie, e4clam tnrul. )rea sincer. 1orbea de altfel mult, repede, sigur, dar nu lsa impresia de laud desart. %sa cum era, cu umerii lati, cu bratele bine legate, arse de soare, prea firesc s-l vezi scldndu-se ntr-o dimineat de februarie. + !ar dac iese luna trebuie neaprat s facem o serenad cu barca, adug el. %re %rsenic o balalaic. + Cine are" ntreb mirat Liza. + %rsenic, prietenul de care v vorbeam. + !ar de ce-i spuneti asa" ncepu s rd Liza. + ,'* cte femei s-au omort pentru el pn acum, cltin din cap $ergiu %ndronic. 2asina intrase pe alee si se opri lin la poarta mnstirii. !e-abia aici, ntre pomi, si dar seama c se-nserase de-a binelea. Cele dou femei simtir un fior umed strngndu-le spatele. I'

Cnd grupul, dup ce-si lsase valizele si cosurile cu mncare la ar'ondaric, se pregtea s coboare spre lac, $ergiu %ndronic i ajunse alergnd dinspre c'ilii. + Nu-i gsesc nicieri* e4clam el, necjit si parc amuzat de propria sa ncurctur. %u intrat n pmnt*... !orina nu-si putu ascunde un gest de bucurie. , observar, n aceeasi clip, si 5iri, si cpitanul 2anuil. + )oate au plecat la (ucuresti, ndrzni ea. + %sta nu, n nici un caz* vorbi %ndronic. (nuiesc eu ce-au fcut au nemerit la alt mnstire*... &ncepu s rd si-si bg amndou minile n buzunare, privind lacul, ca si cum nimic nu s-ar fi ntmplat. + Nu despera, spuse $tere, te lum cu noi n masin, mine dimineat. + 1 multumesc* dar ntrebarea e cu ce am s dorm eu la noapte si cum am s m rad mine dimineat*... $e ntoarse ctre Liza, care l privea zmbind. + 2 iertati, doamn, de asemenea amnunte indiscrete. !ar dac ati sti ce nspimnttor devin peste noapte, dac ati bnui ce barb 'idoas mi creste... 3 teribil* Cucoanele ncepur s rd, ndeosebi d-na $olomon. + 3 teribil* nu e4agerez deloc, ntri %ndronic. Nici n-o s aveti curajul s m luati n masin. !oar dac aveti vreo lad de bagaje... 1orbea att de sincer, att de spontan, nct nici cpitanul 2anuil nu-si putu stpni rsul. + Credeti c mai e timp s ne plimbm cu barca" ntreb 1ladimir. !-l $olomon se uit la ceas. 3l continua s se socoteasc gazd si aici, la mnstire. !e altfel, el aranjase totul si aici. %r'ondria lui i fusese ncredintat. Cei mai multi dintre clugri l cunosteau. + ,pt fr un sfert* spuse d-l $olomon. !ac nu v este foame... + Las, frate, c o s tinem masa toat noaptea) spuse "iza. 3a voia cu tot dinadinsul s se plimbe n barc, alturi de tnrul necunoscut. !-l $olomon simti dup tonul Lizei c fcuse o gaf vorbindu-le de mas. + Cum vreti, spuse el. Numai s gsim brci... D-l ,ndronic coborse *oarte aproa pe de ap; era o minune c nu se afundase n mlul umed, cu luciul stins. )rivea parc foarte atent un punct n mijlocul lacului. + $ nu aluneci*- i strig $tere. %pa asta e pctoas ru*... 6nrul ntoarse capul cu un zmbet turbure. + N-o cunosc eu"*... 2 uitam acum s vd dac-mi mai amintesc e4act locul unde s-a scufundat barca acum vreo doi ani si era s m nec... + Ce vorbesti" se sperie d-l $olomon. %ndronic urc malul spre ceilalti. )rea sc'imbat gnditor, aproape melancolic, si pusese din nou minile n buzunare. %vea pasul trgnat. )arc se ntorcea de la un mormnt. + 3ra s m-nec... asta e prea putin spus, adug el. %tunci s-a necat un prieten al meu, avocatul =aralambie...

+ Cum, domnule, erai si d-ta n barc"* 34traordinar* Cnd spusesi de nec, era tocmai s-ti amintesc de =aralambie... Ce coincident* $tii c 7-am cunoscut si eu"* Cnd am aflat, as fi vrut s vin si eu, dar nu stiu ce s-a ntmplat c n-am putut... + %veai proces !n ziua aia, !i aminti d-na Solomon. + %sa e, !ntri d-l $olomon. >n necaz de-al meu... Ce pcat de omul la*... + !ar cum s-a ntmplat" ntreb !orina cu emotie. %ndronic o atrgea si mai mult acum, o ametea. % trecut prin attea primejdii... nfrunta moartea n fiecare ceas... $e lega de el atta mister, atta virilitate, atta aventur, nct !orina ncepu s-l priveasc ametit. )arc o mare fort o strivea, dup ce o atrgea aproape, foarte aproape de acest frumos necunoscut, de care nu-si putea lega totusi nici o ndejde. Cpitanul i se pru, n acele clipe, si mai neutru, si mai indiferent, l zri, cum sta cu mna dreapt agtat de nasturele de la buzunarul de sus al tunicii, ascultnd. + Cum s-a putut ntmpla o asemenea nenorocire" repet !orina. + Nici eu nu prea !nteleg bine ce-a *ost, vorbi !ncet ,ndronic. #u era doar pentru prima data cnd vsleam pe lacul acesta. $i cu toate acestea, pe acolo, prin mijloc - art el nltnd bratul - s-a nvrtit barca de vreo cteva ori n loc si s-a rsturnat... + , fi fost vreun vrte$, vorbi Stamate. + -r ndoial c-a fost, rspunse %ndronic, dup ce-l privi o clip lung pe $tamate. !ar nici asta n-ar fi fost prea grav. $tiam s notm amndoi tot att de bine. $i apoi, aveam barca, ne puteam ajuta... !ar s-a dus la fund, domnilor, s-a dus la fund, parc ar fi fost fermecat si o trgea plumbul... 6cu, cteva clipe. 6oti erau emotionati, nelinistiti. Le trecuse pofta de plimbare cu barca. )arc se ntunecase deodat, ntunerecul coborndu-se n valuri dinspre pdure. + ...3ra ppuris mult sub ap, spuse d-l $olomon. $tiu c-a si fost pe urm vorba la stretie s-l scoat tot... !ar creste la loc... + ?sta e blestemul stufrisului, vorbi %ndronic, s nu moar niciodat, s creasc mereu, pe sub ap... + $i s-a-necat repede" ntreb Liza. + 3u i-am zrit doar capul, cteva secunde si apoi s-a dat la fund... 2-ntreb cum am putut scpa eu... + 6i-a ajutat !umnezeu, spuse d-na $olomon. ,ndronic nu-si putu ascunde un zmbet trist, prelung. + )oate si asta, rspunse el moale. &ncepur s pseasc ncet, n grup, pe marginea lacului. 1ladimir privea cu jind barca pe care o lsar n urm, legat de un trus. %ndronic parc si aduse aminte de ceva, cci se opri din mers, scoase minile din buzunare si ncepu s rd. + !ar asta nu trebuie s ne intimideze* e4clam el deodat. %sta nu nseamn c noi nu ne mai plimbm cu barca*... )rivi vioi spre grup. ,c'ii i sticleau, neastmprati, de la o fat la alta. $e opri cu deosebire asupra lui 1ladimir si 5iri. + !ac am face o plimbare, acum, pe lac" ntreb el brusc, dnd s

se ntoarc. $tere i apuc bratul. + Nu fi copil* vorbi el. Nu-ti necji norocul... + ...!ar dac nu m las-n pace... sopti %ndronic, mai mult pentru sine, cu privirile furisate spre ap. 5iri ncepu s rd. # se prea att de comic e4clamarea aceasta a lui %ndronic... + 2ai bine mergem spre pdure, propuse d-l $olomon, fcnd semn s grbeasc pasul. :rupul porni agale, cu %ndronic, 1ladimir si !orina la urm. !-l $olomon apuc bratul nevesti-si si nainta mai repede, ca s poat vorbi fr team de a fi auzit. + Cine o fi sta" spuse el iritat. $tii c nu-mi prea place... l pune-n umbr pe cpitan. $i mama spunea c ar trebui s aranjm ntr-un fel ast-sear... )oate ar fi mai bine s-i lsm singuri, stii, pe ei doi... !-na $olomon ascultase fr interes confidentele sotului. )rivirile i se odi'neau alene pe umbra pdurii din fat. + Ce vrei s-ti fac eu" ntreb ea lenes. !up ce 7-ati invitat, nu-i puteti spune c v plictiseste. $i doar, sracul, n-am deloc impresia c face curte !orinei... + %sta nu, se scuz d-l $olomon. Nici n-am vrut s spun asta... !ar stii, tipul sta, %ndronic sta, e un om umblat, si te-ameteste cu vorba... Cpitanul e mai serios, nu se bag n toate, asa, si dac nu e o discutie ca lumea, ai vzut, nu scoate o vorb... 6cu cteva clipe, asteptnd s vad ce rspunde nevast-sa. !ar d-na $olomon era tot att de distrat, de neatent. + ...$tii, ar trebui s lum noi initiativa, adug d-l $olomon. $-i izolm, cumva, s vedem, poate biatul are si el de spus un cuvnt... n orice caz, trebuie s-o cunoasc mai bine... !ar dac sta st mereu pe capul nostru... + %dineaori nu preai att de iritat, i aminti d-na $olomon zmbind. !in ce ti-a venit"... D-l Solomon rosi si-i strnse bratul. + !rag, nu e timp de glum, vorbi el grbind si mai mult pasul. 6rebuie s aranjm ntr-un fel, nu"*... !oar suntem n familie si aici si trebuie s ne dm cu totii concursul... &n acea clip, d-na $olomon l lovi cu cotul, discret, fcndu-i semn s se opreasc. !inspre pdure, naintnd spre ei, venea familia <amfrescu. !omnisoara <amfirescu i recunoscu cea dinti si se grbi s-i ntmpine. + 1ai* ce bine mi pare c sunteti si voi aici* e4clam ea. &n urm, clcnd obosit, venea d-na <amfirescu si cei doi brbati, sotul si cumnatul. + !ormiti si voi la noapte aici" ntreb doamna bucurndu-se. 3ra sigur acum c se va juca poc'er. )rudent, venise cu dou pac'ete de crti, pe care le ascunsese de la (ucuresti n buzunarul masinii. + $untem un grup !ntreg, spuse d-na $olomon, cu oarecare orgoliu, artnd cu bratul ntins pe ceilalti, care pseau ncet peste cmp. 3ste si un amic al nostru, un aviator, foarte amuzant... &ntr-adevr, %ndronic ajunsese cel dinti, nsotit de 1ladimir, de

$tamate si 5iri. !orina rmsese cea din urm, cu Liza si cpitanul 2anuil. )arc se tinea ntr-adins departe de %ndronic si se ferea s-i ntlneasc privirile. !e altfel, tnrul se simtea bine si avea aceeasi verv cu oricine sta de vorb. Nu cuta tovrsia nimnui din grup. $e distantase mpreun cu 1ladimir, 5iri si $tamate, pentru c aveau toti pasul tineresc. !ac n-ar fi fost prudenta lui 1ladimir si a lui 5iri care bnuiau de ce s-au izolat sotii $olomon naintea lor -, %ndronic i-ar fi ajuns de mult. + ...$i domnisoara <amfirescu, sfrsi d-na $olomon prezentrile, zmbind. $e uit spre %ndronic, mgulit. Nu poate oricine prezenta un aviator, un sportsman elegant si aristocrat... + #at o societate ntreag* e4clam d-l <amfirescu, privind apropierea celorlalti. Se gndi n acea clip c ar putea face o glum cu mnstirea. 2nstire sau vilegiatur"* - bunoar - sau, mai bine, o remarc numai pentru brbati ce pcat c nu e o mnstire de maici... + !orina, ce-i cu tine aici" ntreb d-ra <amfirescu, mbrtisnd-o. + !-mi voie s-ti prezint... Cpitanul 2anuil si $tamate se nclinar, corecti, politicosi. !-na <amfirescu i cntri din oc'i. &ncepea s-nteleag; vor s-o mrite pe !orina, vor s-l ameteasc pe sta... $tamate, fireste, pe el au pus oc'ii. 3 destul de bleg, o s-l lege repede la gard... + 1enim din pdure, lmuri d-ra <amfirescu. 1ai* dac-ai sti ce minune*... nchise aproape ochii, e-tatic. + $i noi tot acolo mergem, spuse Liza, oarecum plictisit c <amfirestii fuseser naintea lor n pdure. %vea impresia acum c <amfirestii le furaser un bun al lor, c pdurea va fi mai putin frumoas vzut dup altii. , plictiseau e4clamatiile si e4plicatiile d-rei <amfirescu. &ncerc s-o ntrerup. + 6rebuie s ne grbim, copii, spuse Liza, ntorcndu-se ctre 1ladimir si ceilalti. )n rsare luna, o s orbecim n ntunerec... + $-o luati pe drumul cel mare, de la mijloc, se grbi s-i sftuiasc d-ra <amfirescu. %ltminteri v rtciti... + !a, da, spuse Liza pornind. Ne vedem dup aceea, la mnstire... %lec, alturi de sotii $olomon si de $tamate. Cpitanul, !orina si cu $tere rmaser mai la urm. Ceilalti, cu %ndronic, pseau n voie, discutnd. + $ stiti c are s-mi fie fric, spuse 5iri, rznd. $ nu m speriati. + 3u nu fgduiesc nimic, vorbi %ndronic, prefcndu-se serios. Nici n-are 'az o pdure, fr sperieturi... !orina i auzi ultimele cuvinte si zmbi vistoare. Clca privind mai mult n pmnt. + %ici e de prietenul d-tale, vorbi $tere, adresndu-se cpitanului, n codru, noaptea, s-ti zic un cntec... + !a, ar fi frumos, ncuviint cpitanul 2anuil, absent. !ar cred c e greu pentru un orsean, adug el. + ...%m putea s ne jucm de-a 'otii si vardistii, auzi din nou

!orina glasul lui %ndronic. !ac nu m luati pe mine cpitanul vardistilor, n-o s prindeti pe nimeni toat noaptea... 5iri ncepu s rd; !orina continu s zmbeasc silit, ncepea s-o irite tovrsia aceasta continu 5iri, %ndronic, 1ladimir. + #a seama, duduie*... :lasul cpitanului. !orina clcase n nestire pe o crac uscat. 6rosnetul o sperie mai putin dect strigtul lui 2anuil. Cnd ntoarse capul, ntlni oc'ii cpitanului. Luceau prin ntunerec ca ai unei pisici. !orina se cutremur. + 6e-ai zgriat" ntreb el din nou, apucndu-i bratul. %vea acum o voce grav, cald. $i gesturile lui erau mai moi, mngietoare. + 6i-ai rupt ciorapul, !orina" ntreb din urm 5iri. %lerg s vad ce s-a ntmplat. !up ea, n ctiva pasi mari, larg despicati, ajunse si %ndronic. + ...Nu veneam s vd dac s-a rupt ciorapul, spuse el rznd. 1reau s v propun un joc... $i d-ta, domnule cpitan, ai s ne conduci, adug el cu mult intimitate, ntorcndu-se ctre 2anuil. + (ucuros, dac primiti si oameni care au trecut de @A de ani, spuse cpitanul. + #at ce e, e4plic %ndronic. -iecare dintre noi pleac pe rnd... !ar avem nevoie de un ceas cu cadran fosforescent pentru asta, adug el. + !-l $tamate are un ceas bun si se vede perfect la ntunerec, spuse cpitanul. $e uit nainte, spre grupul unde se afla prietenul, i zrea de stul de anevoie. + Las, c m duc eu s-l aduc, se oferi 1ladimir, si porni n goan. $otii $olomon si cu $tamate se rezemaser de trunc'iul unui copac czut. + Ce frumoas noapte* e4clamase Liza. $e prefcuse putin obosit de drum; de fapt, astepta s se apropie ceilalti, n special %ndronic. &ncepuse s-o plictiseasc tcerea tovarsilor ei. $tamate vorbea rar, controlndu-si fiecare cuvnt; parc ar fi ndrgostit, reflectase d-na $olomon. Cnd sosi 1ladimir, n goan, $tamate se ridic de pe trunc'i. + $-a ntmplat ceva" ntreb d-l $olomon. + Nimic. 2-a trimis d-l cpitan la d-str, se adres el lui $tamate, v roag s-i mprumutati ceasul... 1rem s jucm un joc nou, adug el, stergndu-si fruntea. + =aidem si noi, copii, spuse Liza, nelinistit brusc. )orni mai repede dect s-ar fi cuvenit pe aleea care se distingea anevoie n umbra sur. #nima ncepuse s-i bat mai puternic si i simtea btaia n tot trupul. )arc se pregtea o ntmplare grav, parc astepta s afle ceva urgent si nsemnat acolo, n grupul unde se zrea %ndronic. + L-am adus, e4clam victorios 1ladimir, ntrecndu-i pe toti. %ndronic lu ceasul si-l ddu lui $tere. + !-ta astepti, un minut, dar e4act numai un minut, si sfrsi el e4plicatia, si apoi dai semnalul de plecare urmtorului. Cine nu

se-ntoarce pn ce ajunge cellalt la pom, stie ce-l asteapt*... 5iri ncepu s rd. + !ar mie mi-e fric s alerg singur pn la pom, se plnse ea. + Cui i e fric nu joac si st aici, lng arbitru, vorbi %ndronic. + (ine, atunci joc... Sotii Solomon si cu "iza nu !ntelegeau nimic. + Ce e, frate" ntreb d-na $olomon. + %cum dati gajurile, vorbi din nou %ndronic fr s rspund la ntrebare. Le puneti toti ntr-o plrie... $e uit repede la toti brbatii din grup. Nu avea plrie dect $tere si cpitanul 2anuil, c'ipiu. + , s rugm pe d-l cpitan s ne mprumute c'ipiul, spuse el, politicos. Cpitanul 2anuil si-l scoase si i-l dete, zmbind. + 2ultumesc. %cum cine vine cu mine s nsemnm pomul" ntreb din nou %ndronic. Dorina ar fi voit s mearg si ea, dar 5iri si 1ladimir i luar nainte. + !ar e4plicati-ne si nou cum e jocul sta nou* vorbi Liza, enervat. + , s-ntelegi numaidect, spuse !orina sfios. $tii, e un fel de curs prin pdure... !ar nu trebuie s-ti fie fric si iarsi trebuie s nu te mpiedici, s cazi. %ltminteri trece minutul... 5msese cu oc'ii dusi dup grupul celor trei, plecati s nsemne copacul. ' Cel dinti, ncepnd jocul, fugi 1ladimir. Luase gajul !orinei, o batist legat cu un snur de mrtisor. %lerga cu emotie, fcnd salturi mari, ferindu-se de buturugi. <ri copacul de departe. %colo, n scorbura trunc'iului, se aflau gajul lui si bric'eta lui %ndronic. 1ladimir aprinse bric'eta, sc'imb gajurile si o lu la goan napoi, pe alt drum. %uzise semnalul lui Stere. + %l doilea*... Numai dac ar tine aprins bric'eta pn ce ajunge !orina, gndi 1ladimir. &ntoarse capul. )rintre copaci se zrea bluza alb a fetei. + 1ladimir* strig !orina. Nu te deprta prea mult, c mi-e fric*... + )ierd gajul* se scuz 1ladimir. !orina cut copacul cu lumina aprins. Nu se vedea nimic. !ac a btut vntul si s-a stins"... %lerg si mai tare, cu palma strns pe sni. Cte secunde or fi trecut" )rivea nelinistit naintea ei. /Nu cumva am rtcit drumul"0 !eodat recunoscu copacul. $e vedea bucata mare de 'rtie, pe care o pusese %ndronic ca semn. %propiindu-se, !orina zri n scorbur luminita tremurtoare a bric'etei. , lu n mn cu emotie. , stinse, apoi o pstr cteva secunde n palm, fr s-si dea seama ce face. $c'imb repede gajurile. %lerga acum $tamate; gajul lui era un toc rezervor. $e tine att de usor n mn cnd fugi...

+ %l treilea* auzi ea, departe, glasul lui $tere. &i fu deodat team c va ntrzia si porni la goan napoi. )arc se fcu acum si mai ntunerec. 6rebuia s ocoleasc luminisul, ca s ajung la grup pe alt drum. !ar ea porni pe aceeasi crare. )este cteva clipe zri n fata ei o umbr care alerga cu pasi mari; speriat, i auzi rsuflarea. $tamate alerga cu brbia n piept, cu pumnii strnsi. 1oia s bat un record. + %ti gresit drumul* strig el deodat, cnd se-ntlni cu !orina pe aceeasi crare, aproape s-o prind n brate. + 2i-a fost fric*... tip !orina, fr s-nceteze goana. /,are nsemneaz c mi-am pierdut gajul dac m ntorc tot pe aici"0... :ndul acesta o turbur. $-ar putea ca nsusi %ndronic, care alerga al cincilea... + )e aici se vine"* o ntreb $tere cnd ajunse. $ta cu ceasul n mn, serios, aproape grav; fusese ntr-adevr mgulit c fusese ales arbitru. Numai el avea glasul att de puternic si vorba att de clar, s se aud pn la luminis... + 2i-a fost fric pe dincolo, se scuz !orina cu mna pe inim. $ nu ntlnesc vreun sarpe... Cucoanele tipar. + Nu sunt serpi pe aici, spuse %ndronic sigur de sine. . + %l patrulea, strig brusc $tere, care nu-si luase oc'ii de pe cadranul ceasului. Liza, fugi* Liza porni aproape smucindu-se. !e cnd plecase $tamate si fusese anuntat c-i vine rndul, sttea cu musc'ii ncordati, cu oc'ii pironiti !n !ntunerec. >rmrise umbra lui $tamate cum se pierde printre arbori, i era putin fric de noaptea care o astepta, la ctiva pasi naintea ei, s-o ng'it, s-o mistuie n singurtate. 2ai ales cnd auzise pe !orina vorbind de serpi, simtise o adiere rece nfiorndu-i spatele. !ar o linistiser cuvintele lui %ndronic. 3ra doar numai un joc. !ou minute, singur n pdure. $i apoi, n urma ei venea %ndronic... %junse destul de repede la copacul cu semn alb. $c'imb gajurile apoi cut bric'eta. , gsi stins. $uflase probabil vntul sau prostul la de $tamate nu stiuse s-o aprind bine. $e rezem de pom. &i btea inima, dar nu de goan, ncepuse s-i fie frig deodat. %tt de frig nct, la rstimpuri, i clntneau dintii. + %l cincilea* auzi ea glasul sotului, parc mai rgusit. 5mase rezemat de pom, ncercnd s-si stpneasc tremurul trupului. 3 o prostie ce fac, e o prostie... %ndronic pornise cu pasii lui mari, sltati, ritmici, de atlet pasionat de joc. )lecase urmrit de toti oc'ii. !orina si cu 5iri, mai ales, l privir cu emotie cum se deprteaz, usor si zvelt, n ntunerec. !orina ntoarse apoi capul spre dreapta, s vad dac se zreste Liza. %stept cteva clipe, apoi privind din nou nainte, scrutnd ntunericul. Ce !umnezeu face de ntrziaz att"... 5iri si misca picioarele, nervoas. 1enea rndul ei acum. Cnd $tere ridic mna, pregtindu-se s spun /urmtorul*0 - 5iri porni brusc. + Liza* strig nerbdtoare !orina. 6e-ai rtcit" + Ce-o fi fcnd fata aceea" ntreb si $tere, cu oc'ii pe cadran. %u trecut de-atunci dou minute si aproape cincisprezece secunde. Nu

cumva s-a ntmplat ceva cu ea, o fi alunecat" + Liza-a-a* strig, 'uind, 1ladimir. %i pierdut*... Liza auzi strigtul dar nu se grbi s rspund, s-i linisteasc. 3ra enervat, dezamgit; aproape i venea s plng. %ndronic nu se artase nici surprins, nici bucuros, zrind-o rezemat de pom. , ntrebase numai politicos + %ti obosit, doamn" 3a ngnase cteva vorbe. %r fi asteptat s i se ntmple ceva, s aud un cuvnt. %ndronic se ndreptase ns spre scorbur, sc'imb gajurile, reaprinse bric'eta, dup ce curt n grab fitilul si o ntrebase, la urm, indiferent + 1 dati att de repede btut" mai sunt numai vreo treizeci de secunde... %orni apoi, cu pasul lui d espicat, spre marginea luminisului. Liza simti o coplesitoare umilint, i venea, n acea clip, s plng, s insulte. >mbra lui %ndronic se pierduse repede ntre pomi. 3a continua s rmn pe loc. %r fi fost ridicol acum s alerge dup el. !esi i-ar fi att de rusine s dea oc'ii cu ea 5iri... Cnd o zri apropiindu-se, coti n spatele arborelui si apuc un alt drum. Nu-i mai btea deloc inima. >n gol, o enervare stupid... + Liza-a-a* auzi ea din nou glasul lui 1ladimir. + %m gsit-o rezemat de pom, e4plic %ndronic, ntorcndu-se. %m impresia c a obosit prea repede. &n clipa cnd pornea cpitanul 2anuil, Liza apru din dosul copacilor. + Ce-i, frate, cu tine" o ntreb prieteneste $tere. + %m fugit prea repede, m doare putin capul, vorbi Liza. I se pru c !orina o priveste mirat, bnuitoare, si asta o enerv si mai mult. )n la sfrsitul jocului rmase izolat de grup, fumnd plictisit. $i apoi, deodat, glasul lui %ndronic, care o fcu din nou s tremure, nelinistind-o. + %cum !ncepe partea a doua si cea mai palpitant. -r arbitru. 6oat lumea alearg si se ascunde. $ingurul arbitru e ceasul... Se apropie si "iza de grup. + %re toat lumea gajurile n mn" ntreb nc o dat %ndronic. + $ alerg si eu" l ntrerupse $tere. %re s fie cam greu... + Nu e nevoie s alergi prea mult, l linisti %ndronic. )n te ascunzi... %poi, ctre ceilalti, ca si cum le-ar fi reamintit o lectie -iecare se rentoarce nainte de un sfert de ceas, cel putin o dat aici si ia primul gaj care i cade n mn. !ar pe cuvnt de onoare, se-ntelege... + Cum si s las ceasul aici" ntreb cpitanul 2anuil. + Nu suntem dect noi, vorbi din nou ,ndronic. + !ar de ce e nevoie de ceas" ntreb d-l $olomon. + %ici e tot misterul jocului, rse ,ndronic. &ontrolul, arbitrul... Nu ntelegea nimeni ce se va ntmpla, ce urmeaz si asta i fcea nerbdtori, curiosi. )riveau n toate prtile, ca si cum si-ar fi cutat de pe acum crarea prin pdure si locul unde s se ascund. Noaptea era deplin, nspre lac, cerul era putin alburiu; deasupra, prin desisul

ramurilor, se zreau cteva stele. , mare tcere se ntindea de jur mprejur, fr ca nimeni s o bage n seam, fr s nspimnte pe nimeni. + ...$i trebuie s fugiti cte unul singur, n ct mai multe directii, adug %ndronic. !ar nu cumva s plecati cu totii la mnstire si s m lsati singur aici... + !ar d-ta unde rmi" l ntreb cpitanul 2anuil. + 3u plec la urm, spuse %ndronic. $tamate cut oc'ii prietenului, parc ar fi vrut s-l ntrebe ceva. + Cine a pierdut gajul pleac nti, spuse %ndronic. Liza tresri. #esi din rnd zmbind si, vznd c toti i fac semn cu mna, porni n fug. + $ nu alergi prea tare, c iar ti se face ru* i strig $tere din urm. Liza nu-i rspunse. 'I La urm rmaser numai cpitanul 2anuil si cu %ndronic. $e auzeau nc pasii greoi, prudenti ai lui $tere. La rstimpuri, rsete de fat, strigte. 3ra 1ladimir, care 'uia mereu, si 5iri cu d-na $olomon, care se nteleser s stea mpreun pe aproape. + 3 rndul d-voastr, domnule cpitan* i aminti zmbind %ndronic. + !ar dac le-am face o fars si ne-am ascunde pe aici, fr s plecm" propuse 2anuil. + $-ar strica jocul. !e-abia acum ncepe partea frumoas, necunoscut... + Nu-mi poti spune si mie" se rug cpitanul. ,ndronic ncepu s rd si-si rezem o clip mna de umrul lui 2anuil. -u o sgetare scurt, nervoas si cpitanul tresri. + )arc eu stiu ce are s se-ntmple" vorbi %ndronic. ;ocul de-abia acum e frumos, cnd nu-l stie nc nimeni. + )arol, vorbiti serios" !ntreb mirat cpitanul. !ar atunci de ce lasi ceasul aici"... + &n nici un caz ca s-l fure cineva, rspunse n treact %ndronic. )rea am fi naivi, s colaborm o duzin de oameni n toat firea la inventarea unui joc nou, numai ca s poat cineva fura un c eas cu cadran *os*orescent)... Cpitanul se mbujor, dar nu plec privirile. Continua s se uite fi4, drept n oc'ii lui %ndronic. 6nrul nu prea deloc ncurcat de luminile scruttoare ale lui 2anuil. + %tunci" ntreb acesta nc o dat. + 3i, parc e asa de greu de g'icit* e4clam %ndronic. Ca s stim cum trece timpul*... &ncepu din nou s rd si fcu semn lui 2anuil c trebuie s plece, s se ascund. + 3u rmn la urm de tot, spuse %ndronic. Cpitanul cltin nencreztor din cap si porni cu pasi mari, la ntmplare. %ndronic l ls s se deprteze, urmrindu-i umbra pn

ce se pierdu bine n ntuneric. %poi ncepu s rd. + &n sfrsit, am scpat* sopti el printre dinti. $e aplec, lu ceasul si privi cadranul fosforescent nou si cinci minute. + &i las s se joace pn la zece, adug %ndronic pentru sine, tot att de amuzat. )e urm copiii cuminti mnnc frumos si se pregtesc de culcare... %sez ceasul la locul stiut, pe trunc'i si porni cu pasi repezi n directia lacului. #esi curnd din pdure. $e uit n dreapta si n stnga, s se conving c nu 7-a vzut nimeni. !e altfel, el bnuia c toti s-au ascuns spre miezul pdurii. !e acolo se auzeau mereu rsete, tipete speriate, crengi rupte sub picioare. %ndronic ajunse pe malul lacului si cut cu oc'ii o ascunztoare. $e ndrept ctre o cpit de fn proaspt cosit si se lungi fr grij, cu palmele adunate sub cap. ,c'ii ntlnir deodat tot cerul nltat deasupr-i si plpir necati n ntunerec. !e departe, stinse, ajungeau pn la el zvonurile glasurilor din pdure. + Numai de nu s-ar speria de frica lor, sopti !ncet ,ndronic, zmbind. Liza, care alergase cea dinti si ajunsese cel mai departe, se opri brusc, cu oc'ii tint nainte. # se pruse c vede o umbr miscndu-se atent, pndindu-i parc apropierea; i se pruse, n acea clip, c aude o rsuflare ntepenit, ca dintr-un gtlej de fiar, i fu fric si rmase pironit locului, nendrznind s priveasc dect nainte. >mbra se misca ncet, prudent, temndu-se s fac zgomot. "iza ar fi rmas mult vreme cu oc'ii pironiti, cu rsuflarea sfrsit, dac n-ar fi auzit, pe neasteptate, un glas venind din dreapta. + Cine e acolo" 5ecunoscu pe $tamate, apropiindu-se si el cu oarecare team, cu bratele ncordate. + $st* Nu face zgomot* !i sopti Liza. Nu ti se pare c e ceva naintea noastr"... Stamate privi cu atentie. + Nu vd nimic... )oate btea vntul, att. 3ra foarte aproape de Liza acum, i simtea parc rsuflarea, de-a dreptul n trupul lui. $i nici nu mai era att de intimidat acum de prezenta *emeii. + Nu e nimic, adug el, linistind-o. &ntr-adevr, parc umbra amutise brusc; nici o miscare, nici un zvon. !oar vntul - lin, pe deasupra ramurilor. + Ce fac ceilalti" ntreb deodat Liza, aprins. %i zrit pe cineva" + !oar pe duduia 5iri, vorbi $tamate, apropiindu-se si mai mult de Liza. 3ra singur... + !ac ai lsat-o d-ta singur... spuse Liza insinuant. + ...N-o cutam pe ea, ndrzni $tamate, apucndu-i bratul. "iza nu si-l retrase. . amuza si o *lata !n acelasi timp pasiu nea aceasta brusc, pe care izbutise s-o aprind n inima taciturnului inginer, si ddea seama c se poate juca fr team cu el. 3ra prea timid, prea cuviincios. + ...Ce-o fi fcnd %ndronic" ntreb ea deodat, ca s rup tcerea.

2i se pare un tip foarte suspect, adug repede. !-ta ntelegi ceva din jocul sta" + Nimic, se grbi s rspund, galant, $tamate. !ar mi place cu att mai mult... %ltminteri n-as fi fost niciodat singur cu d-ta... Simtea cum !i zvcneste inima, !i tinea bratul *oarte aproap e de pieptul lui. Liza ncepu s rd. + !ar acum, cel putin esti sigur c suntem cu adevrat singuri"* spuse ea, privindu-l n oc'i. $tamate tresri. 2 ncurajeaz. , prinse n brate si ncerc s-o srute. Liza se smuci fr greutate, rznd. + %* %sa nu) spuse ea *ugind. + !ar d-ta ai fost singura care a pierdut. 3 joc de gajuri... Liza o lu la goan prin pdure. Nu-i mai era team, acum, stiindu-se urmrit de $tamate. !ar se simtea ntinerit, liber si asta i mrea bucuria fugii. + ...$ stii c am s m mpiedec si am s cad din vina d-tale, tip ea auzind rsuflarea brbatului din spate. $tamate o prinse din nou n brate; de ast dat n-o mai ls s scape. Nici Liza nu se mai zbtea. + N-a fost vorba c ne jucm gajuri" sopti $tamate. &ncerc s-o srute. Liza se feri, rznd. Nici nu voia, nici nu izbutea s-o supere ndrzneala tnrului. + !ac ne vede cineva" sopti ea tainic. + 6ocmai de aceea, fr zgomot* i spuse, aproape de urec'e, $tamate, atingndu-i prul cu buzele. /emeia se !nfiora. 3l simti snul zbtndu-se si o pstr mai strns n brate. + Cine e" se auzi deodat glasul lui 1ladimir. )erec'ea rmase neclintit. Liza voise s rd, dar si nfund fata la pieptul brbatului. + $st* spuse $tamate, tot att de aproape de urec'e. $-i facem o fars... + Cine e" ntreb a doua oar, nervos, 1ladimir. %uzise glasuri nfundate, rsete, fosnete - si totul ajunsese pn la urec'ile lui vrjite, ntr-un mister erotic, e4asperant si senzual. $imtise strbtndu-l prin tot trupul o cldur ciudat, turbure, ca o betie brusc si istovitoare. %lturi de el, poate la ctiva pasi numai, napoia unuia din arborii acestia nalti si ngndurati, se ntmpla ceva necunoscut si nengduit. !ar cine ar putea fi oare"... 1ladimir fcu ctiva pasi. <ri, ns n cealalt directie, o umbr care-i fcea semn cu amndou bratele ridicate. %lerg spre ea, prudent, ferindu-se s calce vreo ramur uscat. + 6u ai vzut pe cineva pn acum" l ntreb d-na $olomon, apucndu-i bratul. 1ladimir simti dup cldura minii femeii c s-a ntmplat ceva cu sotia vrului $olomon. 3ra nfrigurat, oc'ii i sticleau, vocea i era ngrosat. + $tii ce fric mi-a fost pn te-am zrit*... i se plnse ea alintndu-se. %m stat singur aici de cnd m-am rtcit... l cuprindea, cu !ncetul, acelasi tremur si pe 'ladimir.

+ !ar cum de te-ai putut rtci" o ntreb el, mai mult ca s spun ceva dect ca s primeasc un rspuns. Cci tcerea l ngrozea, tcerea aceea n care nu auzea dect btile inimii sale si rsuflarea nfierbntat a verisoarei. + 2i s-a prut c m urmreste cineva, vorbi d-na $olomon. 6ie nu ti-e fric" + Nu, spuse linistit 1ladimir. !ar nu !nteleg nimic din $ocul acesta. #ici nu stiu cte minute au trecut de cnd am plecat... ntoarse capul spre d-na Solomon si-i !ntlni ochii aprinsi. 0osi brusc. + !ac am merge s vedem ct e ceasul" ntreb el la ntmplare, ca s-si ascund nelinistea. + N-are nici un 'az, sopti d-na $olomon. =aide mai bine s prindem pe careva n flagrant delict de amor, s le facem o fars... )ornir amndoi, strnsi unul n altul, cutnd crarea. 1ladimir se temea s treac pe lng grupul acela de arbori de unde auzise, cu putine clipe n urm, soapte si rsete nfundate. $e temea si totusi locul l atrgea ca un colt vrjit. 'erisoara !i atrna tot mai greu de brat. + Liza* se auzi, departe, glasul lui $tere. !-na $olomon ncepu s rd. + -iecare si caut nevasta* vorbi ea tare. )oate sta e c'iar jocul... Liza, auzind pasi, se zbtu n bratele lui $tamate. + !-mi drumul* sopti ea. !-na $olomon se opri brusc, parc vrjita si ea de acelasi farmec care-l nelinistise pe 'ladimir. + Cineva e aici, spuse ea ncet. =ai s-i prindem... %mndoi se apropiar de copac. Liza le iesi deodat nainte. + 3 un faun prin pdurea asta* e4clam ea, ncercnd s-si ascund emotia. + $ sperm c nu e numai unul, rse d-na $olomon. %r fi vrut s apuce din nou bratul lui 1ladimir, dar el rmsese cu oc'ii pironiti n coltul de unde izbucnise Liza. Cine o fi fost acolo" $i ce s-a ntmplat n ntunerecul acela des, la adpost"... i era rusine de gndurile lui, i era n acelasi timp ciud pe trupul lui, e4asperat de timiditate. %r fi vrut s fug. )arc ntreaga pdure respira acum omeneste, cald, carnal. )arc nvleau din toate prtile aburi de trup dezvelit si n toate bosc'etele respirau perec'i nlntuite. + !ar tu ce fceai, 1ladimir" l ntreb deodat Liza. 6u strigai adineauri pe aici" l ntreb ea din nou, zmbind. + )arc n-ai stiut... rspunse umilit, posomorndu-se, 1ladimir. Ca si cum astzi mi auzi pentru prima oar glasul... !-na $olomon ncepu s rd si l atrase mai aproape de ea. + Las-mi biatul n pace, nu mi-l necji* spuse ea protectoare. Lui 1ladimir i fu sil de el. 6rebuia s sc'imbe vorba, s scape. + >nde-or fi ceilalti" ntreb el si apoi si desprinse repede bratul nlntuit de d-na $olomon, duse amndou palmele la gur si ncepu s 'uie. )arc l desctusa urletul acela prelung si 1ladimir si simti orgoliul restabilit; i se pru c pdurea ntreag a clocotit si a rsunat la

strigtul lui. + 1la-a-a-d* i rspunse, c'iuind, un glas de fat. >nde v-ati ascuns" + =aide s-o speriem* propuse Liza. + 3 5iri, vorbi 1ladimir. !ac-o speriem, tip si ne facem de rs... &ntr-adevr, dinspre luminis se zrea apropiindu-se o umbr, clcnd cu team. + $ nu m speriati* tip 5iri. $tiu unde sunteti*... &nainta totusi cu mult bgare de seam. !in dosul oricrui arbore, cineva ar putea sri pe neasteptate, apucnd-o strns n brate, speriind-o... + %m s v spun ceva amuzant, adug ea apropiindu-se... !ar s nu m speriati... $e opri, si astept cteva clipe, tremurnd. Din !ntunerec !i iesi !nainte 'ladimir. + >nde-ai fost" o ntreb el ca s-o linisteasc. + 2-am dus s vd ct e ceasul si m-am rtcit. Cine mai e acolo" ntreb 5iri repede, cercetnd ntunerecul. + Liza si cu %glo, spuse 1ladimir plictisit. %i mai vzut pe cineva" 5iri ncepu s rd. + %m trecut pe la ceas, sopti ea. $ vezi, $tere si cu ;orj sunt acolo, foarte linistiti, tolniti pe iarb... !in dosul arborelui veni Liza, curioas. + !ar pe %ndronic 7-a zrit cineva" ntreb ea. + )e el nu 7-am vzut... $ stii c ne pregteste ceva... !ar mai am un secret, adug 5iri, cobornd din nou glasul. !orina si cu cpitanul se plimb ca doi amorezati... D-na Solomon se apropie si ea. + #-ai vzut tu" 3ra cpitanul sau %ndronic" ntreb Liza. 5iri protest. 3ra c'iar 2anuil, pas n pas cu !orina, vorbind amndoi ncet; nu i-a putut auzi ce vorbesc, dar !orina ridica mereu capul n sus, ncercnd parc s strbat desisul, s ntlneasc bolta cerului. 1Erau numai ei singuri( !si repeta !ntrebarea "iza. #u cumva era si ,ndronic ascuns pe acolo(" 5iri ddu din nou lmuriri. $e surprinse vorbind aprins, parc ar fi ncercat s-l apere pe %ndronic de o vin nentemeiata, si rosi. + Ce-or fi vorbind ndrgostitii" se mir, zmbind, 1ladimir. $-i spunem lui ;orj, ca s se bucure... Cpitanul 2anuil ntlnise pe !orina din ntmplare, fr s-o caute. )lecase cel din urm si se ndreptase, dup o scurt sovial, spre luminis. Cum mergea, cu capul plecat, pe gnduri, l cuprinse deodat o mare sil de slbiciunea lui; s asculte el, om n toat firea, de porunca unui copilandru. $i dac, cel putin, n-ar fi ceva necurat la mijloc. # se preau ciudate multe lucruri n acest %ndronic. !ar ceea ce l plictisea ndeosebi era c aparitia lui zgomotoas si febril, imaginatia lui de tnr obisnuit s-si piard vremea cu sportul, visul si femeile, le stricase, lor, tuturora, plcerea de-a amuti naivi n taina nocturn a pdurii. %ceast mare pdure adormit nu-l mai emotiona acum pe

2anuil. )arc ar fi fost o grdin public, unde se joac adolescentii si copiii... #maginatia lui %ndronic neutralizase misterul si umbrele arborilor i se preau acum, cpitanului, doar bune de fcut dragoste sau de dormit. $e gndea s se ntoarc la locul de pornire, cnd zri, foarte aproape de el, pe !orina. , g'icise dup bluza nflorit, dup minile ei lungi, nelinistite. + !-ta esti, domnule cpitan" l ntreb fata. + !in ntmplare, eu, rspunse 2anuil. %steptati pe cineva" !orina, ntr-adevr, parc sttea la pnd, si alesese un loc de unde se putea vedea n mai multe directii, printre trunc'iurile arborilor, ea rmnnd aproape nevzut. Cnd o ntrebase cpitanul, !orina se apr cu prea mult insistent. 2anuil ntelesese si sngele i izbucni brusc n obraji. Ciuda lui mpotriva lui %ndronic ncepu s creasc. $i, n acelasi timp, orgoliul jignit l fcu s dispretuiasc putin pe aceast fat proast, care crede att de usor c-l poate pcli cu primul venit. + Nu prea nteleg ce fel de joc e sta, spuse 2anuil, observnd c !orina tace ncurcat. %m impresia c %ndronic are s fure ceva si are s-o stearg... Ce e mai frumos e c attia oameni n toat firea s-au lsat pcliti de el, adug el repede, vznd c !orina vrea s protesteze. + Nu cred c domnul %ndronic s fie c'iar un escroc de rnd, spuse !orina, stpnindu-se. Cpitanul ncepu s rd si se apropie mai mult de fat. # se prea acum c nu are n fata lui pe o eventual logodnic, o domnisoar binecrescut, pe care trebuie s-o respecte, ci una din acele fete, nenumrate, ntlnite n viata lui de 'oltei, i apuc bratul si o trase usor spre el. + Las-l , domnisoar, c nu merit s fie aprat de o fat att de drgut ca d-ta... !orina rmase surprins, mpietrit de brusca sc'imbare a cpitanului. /Ce fel de om e sta, care ndrzneste asa de mult si cu atta vulgaritate"...0 &i era team s strige. Cpitanul nu-i spusese nc nici o obrznicie si gestul lui nu ar fi fost prea grav dac n-ar fi fost att de brusc... + =aide mai bine s ne plimbm, vorbi din nou 2anuil. !orina sovi, dar cpitanul o trase ncet dup el. + )rocedati destul de ciudat, domnule cpitan, ndrzni s spun !orina. + nchipuiti-v c jucm gajuri, domnisoar, rse 2anuil. $e supr cineva de gajuri"*... $i se nemereste uneori s-ti cad tocmai cavalerul care nu-ti place... $ublinie att de evident cuvintele, nct !orina se simti datoare s se scuze. + N-am vrut s spun asta. !ar ti mrturisesc c m-a speriat putin glasul d-tale... + )oate din cauza ecoului... Nu-i asa c nici nu ti se pare c ne aflm ntr-o pdure" ntreb dup o pauz cpitanul, ocolind cu oc'ii ct putu cuprinde. Dorina privi si ea, deasupra, spre cer. !n tr-adevr, era atta liniste,

atta sigurant... + )arc am fi n Cismigiu, adug 2anuil. + Nu, mai degrab la $inaia, n parc, dincolo de mnstire, preciz !orina zmbind. + 3 trist, nu e asa"... Cnd te gndesti c am fi putut intra n pdure cu team si am *i putut spune povesti cu draci si strigoi... + Nu, nu* zu c mi-e fric* e4clam !orina alintndu-se. + 6ot oi fi eu bun la ceva, nu-ti fie team... ,ricum, am fi petrecut mult mai bine dac nu ntlneam pe tnrul acela... Dorina se posomor! iar. , enerva insistenta lui 2anuil. /Cine stie ce poate crede de mine bdranul sta0... !e fapt, !orina, zrindu-l, ndjduise o clip c e %ndronic. %r fi fost amuzant s se ntlneasc cu %ndronic singur. )oate, cine stie... ntoarse si acum capul. !esi i se pruse c o urmreste cineva, nu era nimeni. $e deprtar mult de restul grupului. + !-ta ce crezi c fac ceilalti" ntreb !orina ca s sc'imbe vorba. + Ce facem si noi; vorbesc despre dragoste... spuse cpitanul cu o vulgaritate voit. Dorina tresri, nelinistit. !ac se apuc acum si-mi face o declaratie" %r fi ridicol... $i totusi, s-ar putea ca omul acesta, ntr-o zi... $i mcar dac ar fi un prost, ca $tere, pe care s-l poat dispretui... + ...3u, cel putin, despre asta vreau s vorbesc cu d-ta, relu cpitanul. !ar serios... Nu stiu ce-or face ceilalti; eu ns vreau s te ntreb serios, prieteneste, dac-mi dai voie, se-ntelege... + 1ai de mine* se grbi s-l ncuviinteze !orina, linistit. + 1reau s te ntreb, d-ta ce crezi lucrurile astea, dragostea asta este asa, o ntmplare, o flacr care se aprinde brusc, cum se spune, sau este ceva care creste anevoie, dup ctiva ani de convietuire si de prietenie... )rerea d-tale, fireste, m intereseaz... + 1ezi, eu m pricep mai putin n preri personale, glumi !orina. !ar poate c ti-as putea spune despre lucrul sta din alt punct de vedere... )oate ca la ceva necunoscut nc, la care m-am gndit, fireste, si eu, ca la un ideal. &ncepu s vorbeasc mult, cu aprindere. !ar si dete deodat seama c nu se mai gndeste la ce spune, c vorbeste aproape n nestire, cu alte amintiri n minte, aproape obsedat de o sclipire de oc'i turburi... $e opri si privi din nou cerul, ca s se reculeag. /$e gndeste la cellalt, ntelese m'nit 2anuil.0 i simtea cu atta precizie prezenta, nct o e4asperat umbr de gelozie i mbujor obrajii, i nbusi rsuflarea. + !a, !nteleg, spuse el, controlndu-se. + ...Nu e asa" sunt lucruri att de greu de definit... se scuz !orina. Continuau s mearg alturi. 6ot la el, mereu la el i era gndul, ntelegea cpitanul. + !ar ct o fi ceasul"* ntreb deodat !orina, ca si cum si-ar fi amintit ceva urgent de fcut. !ac ne-am ntoarce"... 'II

6recuse ceasul zece si familia <amfirescu ncepea s-si piard rbdarea. 5mseser cu totii n curte, asezati pe banc, n fata ar'ondriei. + $ stiti c e tot asa cum v-am spus eu, vorbi d-na <amfirescu. 1or s scape de !orina... !omnisoara <amfirescu, umilit de ntorstura pe care o lua conversatia, se ridic de pe banc si se ndrept spre lac. + 2 duc s vd dac nu vin, spuse ea. + ...$i eu bnuiesc cine a aranjat lucrurile, continu d-na <amfirescu. %stea s-au fcut la (ucuresti, n tain, fr s stim noi nimic... Ca si cum le-ar fi fost fric s nu le furm ginerele... &ncerc s rd, dar nu-si putea stpni enervarea. Cel putin dac s-ar ntoarce mai curnd Liza, s afle ceva de la ea... + 6ie ti-e foame" ntreb d-l <amfirescu. !ac nu i-am mai astepta si ne-am aseza la mas"... D-na +am*irescu prinse prile$ul de a-si rbufni enervarea. + Ce !umnezeu, frate, c doar am stat la mas pn la patru* $i ai mncat, slav !omnului... !-l <amfirescu se ntoarse brusc ctre nevast-sa, gata de ceart. !ar c'iar n acea clip d-ra <amfirescu alerg spre ei, fc ndu-le semn cu mna. + $-au ntors, e4clam ea vesel. Le-am auzit glasurile, lng lac.. Ce companie simpatic au*... 5egreta acum c nu s-a ntors si ea cu ei n pdure. )oate au jucat jocuri de societate sau au fcut coruri. !ac au rmas att... + (ine c s-au ntors, vorbi d-l <amfirescu nviorat. $per c n-o s v-apucati ndat dup mas la joc de crti... !-na <amfirescu, mbufnat, se ridic de pe banc si se apropie de fiic-sa. + 1ezi, s nu le spui c i-am asteptat pe ei la mas, sopti. $ nu cread c murim de dorul lor... $ vedem mai nti dac ne invit... :lasurile se auzeau acum destul de limpede. !ar grupul prea c nainteaz ncet, cci ctva vreme nu se zri nimeni. 5deau mereu. !-na <amfirescu si pregtise si ea zmbetul. $e ntoarse din nou la banc si vorbea tare, silindu-se s nvioreze micul su grup. /$ nu cread c ne-am plictisit, singuri aici, si c-i asteptm pe ei ca s ne amuzm0... + ...$i cnd iese luna, =oric"* ntreb ea drgstos pe d-l <amfirescu. + )e la miezul noptii, rspunse brbatul, cu oc'ii pe cer. + ...)e mine nu m-ati pclit, se auzi glasul lui $tere, cci eu am stat cu ;orj la adpost, n-am btut pdurea ca voi... + 3i, dar spuneti dac n-a fost frumos"* ntreb rznd %ndronic. Era un rs care nu te putea supra. 6ineresc, sincer, clocotind parc de orgolioas virilitate. !-ra <amfirescu ncepu s zmbeasc, desi ceilalti erau nc la ctiva metri n fata sa. + ...2ai pclit am fost eu, adug %ndronic, cci nu mi-a izbutit planul... + !ar de ce nu vrei s ne spui ce plan aveai" ntreb Liza. + Nu pot, se scuz %ndronic, pentru c n-am renuntat nc la el...

2-am rtcit putin prin pdure si n-am ajuns la timp; asta a fost tot... %ltminteri, erati si acum n pdure... + 2or de curiozitate* spuse Liza. + -iti fr grij, doamn, o asigur %ndronic. ;ocul continu, c'iar fr stirea noastr... :rupurile se ntlnir si d-na $olomon e4plic celorlalti alergrile prin pdure. + % fost sublim* e4clam ea. 3ra atta liniste si un aer curat... + Nu v-am spus eu" interveni d-ra +am*irescu. 1orbeau toti deodat, nsufletiti. C'iar $tamate era acum mai dezg'etat, ndrznind la rstimpuri cte o glum. $rutrile Lizei i dduser mult curaj. + $ stiti c dup ce-o iesi luna mai mergem o dat n pdure, spuse el. + 3u nu, se apr $tere. $ mearg tineretul. !-na <amfirescu ncepu s rd zgomotos. )e $tere se poate conta, deci; si, probabil, pe $olomon. >n poc'er, dup mas, izolati ntr-o odaie la ar'ondaric... + Cine pregteste masa" ntreb d-l $olomon. $-au adus cosurile din masin" 5iri, Liza si d-na $olomon plecar s aseze masa. !-ra <amfirescu ar fi vrut, n cea dinti clip, s le dea si ea ajutor, dar vzu c !orina rmne. 3 mai bine atunci s stea si ea. $unt attia tineri - spun glume, rd -, e mai bine aici... + Cine vine cu mine n pivnit, s cumprm vin" ntreb din nou d-l $olomon. %proape toti brbatii doreau s vad pivnitele mnstirii, n special %ndronic si 1ladimir erau nerbdtori. + !ar s stiti c aducem vinul n cldare, i lmuri d-l $olomon, mgulit de atentia pe care o destepta fiecare dintre invitatiile sale. + &n oale si n cldri, preciza d-l <amfirescu. $i s cereti s v dea din cel rubiniu, c e teribil... %re si un tmios, dar ti se suie prea repede la cap... + 3 prea tare, interveni d-na <amfirescu. $teric, noi de care avem n masin" + 6ot din la. + )i nici nu trebuie s le amestecm, vorbi $tere. $ nu uiti ns s ceri si brnz. -ac stia o brnz de te minunezi, nu altceva* :rupul porni s caute pe clugrul pivnicer. 2ai zriser, cnd ncepuser cu totii s vorbeasc, umbre de clugri prin fata c'iliilor, iesiti s vad de unde vin attea glasuri, dar nu era pivnicerul; pe sta l stia d-l $olomon. 3 un clugr usctiv si nalt, cu o barb rar; /roas de molii, adug d-l $olomon, si vorbeste pe nas0, ncepu s vorbeasc pe nas ca pivnicerul. $tamate si cpitanul 2anuil rser. + !ar unde e %ndronic" ntreb deodat d-l $olomon, observnd c tnrul dispruse. + $-o fi dus s-si caute prietenii, spuse 1ladimir. + %s* crezi d-ta c e adevrat povestea aia cu prietenii"* vorbi n

soapt, ironic, cpitanul. + $st* nu vorbi, ar putea s ne aud, interveni $tamate. Nu e frumos s-l brfim cnd nu e de fat... + %sta spuneam si eu, vorbi d-l $olomon. 2ie mi se pare biat de familie bun, dar pcat c e un zurbagiu, un e4altat, adug el ncercnd s-i mpace pe toti. :sir pe pivnicer si cerur douzeci de .ilograme de vin rubiniu. Clugrul lu dou oale mari si o cldare si le art drumul. + Numai de 7-oti putea bea pe tot, sopti el fr s-si ntoarc privirile. %juns n fata usii de lemn btut cu fiare, pivnicerul se opri, cut c'eia si desc'ise ncet, cu grij. %prinse apoi o lumnare de cear si lu cldarea n mna stng. ,alele le ls n seama lui 1ladimir. + $ nu clcati gresit, c treptele sunt cam tocite, i povtui el. &naintau cu atentie si cu oarecare emotie. (olta pivnitei era adnc si se lrgea cu ct ptrundeau n ea. 1ladimir era nviorat; de frigul si de umezeala de aici, de misterul acestor ziduri nvec'ite, de jocul umbrelor la flacra lumnrilor. + Cine stie cte s-or *i !ntmplat pe aici, spuse el, ametit. + La asta m gndeam si eu, adug cpitanul. )arc te apas ceva... $i acuma se adpostesc aici doar butoaiele cu vin ale mnstirii... $tamate privea peretii mnstirii, minunndu-se. + ...$ ne dai, te rog, si niste brnz bun, vorbi d-l $olomon. Clugrul ddu drumul vinului n oal. Clocotea rspndind un miros mblsmat si tare. Lui 1ladimir i rmseser oc'ii pironiti asupra nvolburrii rubinii de la gura oalei. 1inul se revrs putin pe dinafar, risipindu-se n cldare. + ...?sta e cel mai bun vin din partea locului, vorbi %ndronic. 6oti tresrir si se ntoarser speriati. + !ar cum venisi, nenisorule, de nu te-am simtit nici unul" ntreb vesel d-l $olomon. %ndronic art drumul pivnitei. + )e acolo, spuse el linistit. 1-am pierdut n curte si am venit atunci direct la pivnit. Nu e ntia dat cnd cobor aici, adug el zmbind. Cte cldri din vinul sta n-am but eu pn acum... Clugrul ridic oc'ii s-i vad mai bine c'ipul. La umbra lumnrii toti aveau fetele palide, cojite, cu umbre adnci. + %sa-i c m recunosti, printe" l ntreb %ndronic trecndu-si mna prin pr. + 1in multi domni pe la mnstire, vorbi clugrul cobornd privirile. Nu-i prea tin minte. + !ar pe mine m stii, adug %ndronic mai ncet, ca si cum nu ar fi vrut s-l aud dect clugrul. $e ntoarse brusc spre ceilalti si le art cu mna bolta. + 3u cunosc toate zidurile astea, ca si cum as fi stat aici de la nceputul nceputurilor... Cteodat mi se pare c visez, att de multe lucruri mi aduc aminte. Cine mi le-o fi spus, cine mi le-o fi artat"... )arc m-as fi nscut o dat cu nltarea mnstirii...

!-l $olomon ncepu s rd. 5idic una din oalele pline si o cntri n mini, multumit. + 1orbesti ca din crti d-ta, spuse el lui %ndronic. Ca n povestirile acelea cu oameni care se nc'ipuiesc c au mai trit o dat, o alt viat... + Nu, !l !ntrerupse simplu ,ndronic. Mie nu mi se pare c am mai trit o dat, demult, o alt viat. 3u simt c am trit aici n%ontinuu, de la nceputul mnstirii... + )i e mai mult de o sut de ani, vorbi clugrul fr o prea vie mirare. + 3 c'iar mai mult dect socoteste cuviosia ta, l corect zmbind ,ndronic. 1ladimir privea cu oarecare sfial c'ipul ntunecat al lui %ndronic. )oate rceala pivnitei sau aburul vinului vrsat sau poate umbrele ametitoare pe care le risipea flfiala lumnrii pe pereti sc'imbaser n ultimele clipe purtarea lui luntric. # se prea c %ndronic rnjeste btndu-si joc de toti cu povestea lui. )arc i vedea oc'ii scprndu-i de la unul la altul, cu fata posomort, dar gata n orice clip s izbucneasc n rs. Cum de nu observ ceilalti c %ndronic glumeste sau viseaz de-a binelea, ca un om mbtat cu altfel de vin" + )ltim cinstit, boiereste si mergem, spuse d-l $olomon aseznd banii. Cpitanul 2anuil amutise si el, aproape pierdut n ntunerec. &l nvior %ndronic, artndu-i din nou zidurile. + ...Cred c nimeni nu mai stie astzi, spuse el, c pe locul acesta a pierit adevrata fat a 2oruzestilor, fata lui de snge, iar nu cealalt, adoptat dup a doua cstorie... Clugrul ridicase oc'ii speriat si-si fcu repede o cruce pitit. %ndronic se prefcu c nu-l vede si continu, cu privirile atintite asupra lui 2anuil. + ...Nici eu nu ti-as putea spune de unde stiu, dar asa s-a ntmplat. %ici a murit ea, %rg'ira, /frumoasa din lapte0, cum i se spunea pe atunci, n batjocur... + !e ce a murit" ntreb 1ladimir cu jumtate de glas. + -usese adus aici cu sila si fr s stie btrnul... >nii au spus c'iar c fr stirea staretului. )e atunci nu prea intrau femeile n mnstirile de clugri. %u adus-o noaptea si, dup cum nu prea se stie de ce a murit pe neasteptate, tot asa nu prea se stie cum a murit. 1oiau s scape de ea, cci se plnuia din acel an a doua cstorie a btrnului si cealalt fat astepta... $i a murit %rg'ira, a treia noapte. %ici, pe locul sta... %ndronic ntoarse capul si art cu mna de jur mpre$ur. + , pomeniti cteodat la slujb, printe" ntreb el brusc pe clugr. )ivnicerul scutur din cap. %uzea acum pentru ntia oar o asemenea poveste si i se prea mincinoas si pgneasc. , fat de boier moart c'iar n pivnita mnstirii - i se prea de necrezut. + =aide s mergem, c parc se face frig, spuse d-l $olomon. )ornir. 6oti nfrigurati si de rceala boltii si de amintirea aceea lugubr pe care o evocase, pe neasteptate, %ndronic.

+ Ce ti-a venit s ne sperii cu fata aceea" l ntreb d-l $olomon o dat ajuns afar. %ndronic ncepu s rd. + %sa glumesc eu cteodat, ca s-mi necjesc oamenii care-mi sunt simpatici, spuse el cu alt glas. !ar nu e asa c e o poveste trist"... Noaptea prea cald acum, dup rcoarea din pivnit. $e vedea o bucat bun de cer, cuprins ntre arbori si c'ilii. Curtea prea luminat usor de o lumin ascuns undeva pe aproape. + Ce splendoare* e4clam d-l $olomon, privind n sus si minunndu-se de attea stele. $e oprise n mijlocul curtii, cu oala de vin n mn. %ndronic profit de prilej, se apropie de el si-i sopti, s nu-l auz ceilalti + 6e rog, nu spune cucoanelor de povestea aia cu fata. Le strici c'eful... !-l $olomon clipi siret din oc'i. !ar, parc dup o clip, privindu-l adnc pe %ndronic, nu mai era att de pus pe glum. %veau oc'ii lui o strlucire metalic, posomort, ametitoare. + !rcos mai esti* e4clam el cu mare efort. &ntr-adevr, se simtise vlguit deodat n apropierea tnrului, i trecu atunci prin minte o sum de prostii. !ac %ndronic sta nu e cumva vreun fermector oarecare, unul din aceia care pun buruieni somnoroase n vin si apoi jefuiesc oamenii... )orni dup ceilalti, dar cu o ndoial n suflet. + 6i-e sete" ntreb el dup un rstimp oprindu-se din drum. =ai s bem din oal... %ndronic clipi, la rndul lui, siret, si apucnd oala din minile lui $olomon, o apropie atent de gur. ncepu s bea cu sete, lacom, ng'itind parc n somn. !-lui $olomon nu-i venea a crede. !ar gestul acesta de viteaz l linisti. %tinse ncet umrul lui ,ndronic. + $tai, bre, omule, mai las si celorlalti cte o ng'ititur... " #ai ales$ spuse %ndronic n glum, tainic, dup ce deprta oala de buze. )ornir cu pas repede, s-si ajung tovarsii. 'III Masa era pe s*rsite. Se apropia miezul nopt ii si tineretul era nerbdtor s se ridice si s treac n alt odaie. %colo s-ar fi putut vorbi mai n voie, s-ar fi putut aranja alte jocuri sau c'iar s-ar fi putut dansa. !-na $olomon amintise n treact c a avut grij s aduc patefonul lui 1ladimir. )oate c nfundnd cu o batist cutia de rezonant, nu s-ar auzi de afar. !e altfel, adugase ea, toti clugrii dorm la ora asta. 2asa fusese frugal numai n aparent; farfurii putine, servetele de 'rtie, pa'are desperec'eate, ncolo, att d-na $olomon, ct si d-na <amfirescu acoperiser masa cu fripturi reci, mezeluri, sardele, brnzeturi, fructe. %leseser aceast odaie anume pentru sufragerie, ca s lase libere pentru jocuri si dans celelalte ncperi - mai mari si mai curate. $tiau cu totii c acest /bufet rece0 - cum spunea d-na

<amfirescu - nu va dura prea mult si nu voiau s risipeasc farfuriile si pa'arele prin celelalte odi. &n dou din ele aveau s doarm, trziu, cucoanele, si aduseser acolo trusele de cltorie, 'ainele, pac'etele. )aturile vor fi alturate, ca s poat ncpea mai comod. %nuntase si d-na $olomon c rmne, desi simtise tntarii de la nceput. 1ladimir dduse cel dinti semnalul ridicrii. (use destul de mult si avea acum curaj si neistovit verv. La mas sttuse ntre d-na $olomon si d-ra <amfirescu si se simtise solicitat de amndou; fiecare din ele dorea s-i spun o tain la urec'e, apropiindu-si mult pieptul de umrul lui. !e altfel, masa fusese ct se poate de dezlntuit. 1inul mnstiresc i nclzise pe toti, c hiar pe cei din grupul +am*irescu, mai putin intimi. + $ vedem dac n-a iesit luna, spuse 1ladimir ridicndu-se de pe scaun si apucnd bratul d-rei <amfirescu. + !ac am face a%um o plimbare spre lac" ntreb cineva. <gomotele scaunelor deprtate de mas, cuvintele de multumire adresate gazdei, rsetele si vorbele tuturora necar rspunsul. $e ndreptau cu totii spre odaia cea mare de la mijloc. !-nul $olomon ncerc s numere amatorii unui alt rnd de cafele, cnd observ pe %ndronic palid, cu oc'ii atintiti spre us. !e cnd se ridicase de la mas, %ndronic nu mai scosese un cuvnt. )rea preocupat, nervos, cutnd cu oc'ii n toate prtile. + Nu te simti bine" l ntreb d-l $olomon. Liza si 5iri se apropiar n acea clip de %ndronic, ngrijate. %uziser ntrebarea d-lui $olomon; era un bun prilej s-si arate grija fat de acest tnr fermector, care strlucise cu atta spontaneitate n timpul mesei. + !ac ai mai bea o cafea, i spuse Liza, fericit c l poate avea din nou sub paz. La mas sezuse lng el. &ncepea iar s ndjduiasc, desi %ndronic nu ncercase nici un gest de nepermis familiaritate. + Nu am nimic, zmbi rece %ndronic. $unt turburat din alt motiv. !ac am s vi-l spun, veti rde de mine... + &ti jur*... ncepu ptimas Liza. ,ndronic o !ntrerupse corect, ridicnd mna. + $ nu e4agerm, spuse el. 3 aproape un fleac... !ar un fleac care ar putea s plictiseasc pe careva dintre d-voastr. + Ce s-a ntmplat" ntreb si d-na <amfirescu, apropiindu-se odat cu d-na $olomon si 1ladimir. + !eocamdat nimic, e4plic %ndronic. !ar se va ntmpla curnd... $-ar putea face pentru cteva clipe liniste" ntreb el. &n sufragerie, $tere vorbea tare cu d-l <amfirescu si cu cpitanul 2anuil. Lng us, alt grup zgomotos $tamate si ceilalti. + Ce e" ce e" ntreb cineva. $e adunau cu totii n jurul lui %ndronic. &ncepuse s se fac tcere. + 3 mai bine s v spun cinstit, murmur %ndronic. 3 un sarpe prin apropiere... Cucoanele tipar toate deodat. + !e ce le sperii cu glume din astea" ntreb putin iritat cpitanul 2anuil.

+ Nu le sperii deloc, vorbi, din nou, calm, %ndronic. 3ste un sarpe, foarte aproape de noi... $e auzir iarsi tipete, rsete speriate. !ar %ndronic continu, fr s tin seama de ele + ...1a veni aici, dup plecarea noastr n grdin sau poate mai trziu, dup ce ne vom culca... + !oamne fereste* e4clam d-na <amfirescu, nc'inndu-se. %ndronic ncrunt din sprncene si plec fruntea. + ...1 ntreb, adug el dup o clip, nu e mai bine s-l prindem de-acum" 6ceau toti, parc amutiti deodat de cuvintele neasteptate ale lui %ndronic. 3ra o glum" 6nrul acesta nzdrvan le va face din nou o fars"... + !ar cum s-l prinzi" ntreb cpitanul dup o lung asteptare, silindu-se s zmbeasc. + 2 nsrcinez eu cu asta, vorbi %ndronic. !ar trebuie s procedm repede... >n fior de panic si curiozitate i strbtu pe toti. + ...2ai nti, v rog s faceti liniste, porunci %ndronic. $i sa v lipiti cu totii de perete... %sa... $e apropie de d-l $olomon si-l mpinse usor spre us, cutndu-i parc un loc nimerit, ct mai lipit de perete. !-l $olomon se ls dus, fr nici o mpotrivire. $imtise un val fierbinte de snge nvlindu-i spre inim ndat ce %ndronic si puse minile pe umerii lui. 5mase pe locul fi4at, fr putere, fr mcar s poat zmbi, asteptnd. + ...1 rog, lipiti-v cu totii, porunci din nou %ndronic cu un glas ferm, puternic. Ct mai aproape de perete... $i nu v miscati deloc, ori%e s-ar ntmpla, accentua el mutndu-si privirile de la unul la altul. #u se va ntmpla nimic grav pentru nici unul dintre d-str... !ar dac v miscati si tipati, m ncurcati pe mine si-mi dati prea mult de lucru... >nul cte unul, privindu-se turburati si nuci, musafirii se asezar lipiti de perete. Numai cpitanul 2anuil continu s zmbeasc, sceptic. + )arc ne-am pregti pentru o scamatorie, spuse el destul de tare. + $camatorie, ntr-un fel, tot este, i rspunse %ndronic fr s se supere. !ar e mai bine s-o facem ct mai e timp... + !ar unde e, domnule, sarpele" izbucni cpitanul. !ac stii unde e, 'aide mai bine s-l ucidem acum si s scpm... + 3 aici" ntreb nfiorat Liza. + Nu stiu unde e acum, spuse ncruntat %ndronic. !ar dac nu vreti... si puse minile !n buzunarele hainei si !i privi pe toti pe rnd. + ...3u nu v pot face binele cu sila, adug el zmbind. + !ar de ce trebuie s stm nemiscati lng zid" ntreb $tamate, ca s arate celorlalti c lui nu i e fric. + )entru ca s nu-l speriem, e4plic %ndronic. 3u am s-l c'em si el are s vin, linistit... + $-l c'emi ai%i, n cas" e4clam d-na $olomon. + $tii d-ta vreun farmec" ntreb, n glum, cpitanul. $au poate ne

faci iar festa, ca n pdure... -emeile celelalte erau totusi dornice s-l vad pe %ndronic la lucru. ,rice ar fi fost, c'iar o glum, dac e un prilej pentru %ndronic s fac ceva interesant, s nceap acum... + ...$i-o s stm mult, domnule, asa, nemiscati" ntreb $tere. )arc ncepuse s se rup farmecul celor dinti porunci ale lui %ndronic. 6oti se miscau, si vorbeau, desi nu ndrzneau s se deprteze de perete, si priveau deseori picioarele, ca si cum s-ar fi temut s nu vad rsrind sarpele pe neasteptate c'iar sub oc'ii lor. %ndronic si puse iarsi minile n buzunar, enervat, ncerc pentru ultima dat s obtin deplin ascultare.. + Nu e timp acum s v povestesc cum am aflat de sarpe si cum am nvtat s-l c'em... %m s v spun pe urm. 1-am anuntat de la nceput c-o s rdeti de mine, adug el plictisit. + N-o s rdem* fgdui Liza aproape vesel. %rivi spre coltul unde sttea d-l $olomon si o cuprinse deodat o subit neliniste. # se prea c d-l $olomon nu mai aude nimic din tot ce se spune acum n camer. )arc rmsese neclintit, asa cum l asezase %ndronic, asteptnd. Liza cut repede privirile d-nei $olomon. 3a nu observase nimic. /)oate mi se pare mie0, ncerc s se linisteasc Liza. %ndronic se uit, calm, la ceas. + !ac nu v linistiti ntr-un minut, vorbi el, mi voi cere iertare c v-am deranjat si voi pleca... %sta e tot ce vream s v spun... &uvintele acestea ale lui %ndronic i buimcir pe toti. %tunci vorbeste serios... Cteva clipe, nu stiu nimeni ce trebuie s fac; dac se cuvine s-l linisteasc, asigurndu-l c vor fi linistiti sau dac trebuie s-si fac semn unul altuia s nu spun nimic. + (ine, murmur %ndronic. 1 rog s rmneti asa... $e ncrunt din nou si parc deveni mai palid. -cu un pas n odaie, sovind, apoi se ndrept repede spre fund si stinse o lamp, cobornd fitilul celeilalte. + 3ra prea mult lumin, sopti el. $ nu se sperie... $e ntoarse apoi spre us si o desc'ise larg. -cea toate acestea fr s mai priveasc pe ceilalti; parc ar fi fost singur si s-ar fi pregtit s primeasc pe cineva. $e auzea rsuflarea celorlalti, grea, anevoie stpnit. + &nc o dat v rog, nu v miscati, orice s-ar ntmpla... $pre binele d-voastr... Le vorbise ca unor oameni din alt odaie, cci nici nu ridicase oc'ii spre cineva. Continua s se plimbe, cu pasi mari, parc nemultumit de cum stau lucrurile n camer. >n scaun, prea n drum, l duse n sufragerie. %poi se opri brusc c'iar n mijlocul odii; si frec fruntea, privind n jos, si se 'otr; lipi un genunc'i de podea, asezndu-si amndou minile pe genunc'iul cellalt. /%cum ncepe farsa*0 si spuse n gnd cpitanul, iritat de toate aceste pregtiri cabotine. Nu ndrzni, totusi, s spun vreun cuvnt tare. )rivi spre tovarsii lui. $tamate astepta mirat, ca un om dispus s cread orice s-ar

ntmpla atunci n fata lui. -etele preau mai mult speriate si curioase n acelasi timp. Numai d-na <amfirescu era ngrozit si d-l $olomon nemiscat. /Ct are s dureze comedia aceasta" se ntreb iarsi cpitanul. Numai dac-ar fi vreo fars bun, s rd lumea din inim0... &si ddu n acea clip seama c %ndronic murmur ceva, n pozitia aceea carag'ioas pe care si-o alesese. Cpitanul se strdui s prind ntelesul vreunui cuvnt. $e auzeau silabe stranii. )arc nu vorbea romneste. Cuvinte cu vocale multe, lungi, trgnate, $i totusi, spunea ceva %ndronic; cci de mai multe ori auzi cuv ntul sarpa. 1reo vraj... $au, mai degrab, vreo glum... , usoar ameteal l cuprinse si pe cpitanul 2anuil, cnd, rotindu-si oc'ii, vzu pe toti ceilalti amutiti, somnorosi, ca niste capete de cear. I2 6recuser numai cteva minute, dar lui 2anuil i se pru c a trecut infinit mai mult. ncerca s-si pstreze starea de veg'e, cci parc si pe el l strbtea la rstimpuri o necunoscut oboseal si pleoapele i atrnau si lui grele. (rusc, i se pru c se sc'imb ceva n odaie, si strnse pumnii. $emintunerecul prea c se desparte n dou mari fsii, lsnd la mijloc un covor argintiu. %scuns poate sub un nour, mult vreme, luna cobora atunci n odaie, fr nici o mirare. ...1&a o suvit argintie$% !si aminti, somnoroas, Liza. Cuvintele acelea i venir deodat n minte privind si ea fsiile de lumin care se nndeau alene pe jos. # se preau att de apropiate gndurile si melancoliile ei de atunci, din copilria de pe (ulevardul )ac'e, nct parc n acea clip se desprtise de ele. /Ce-am fcut oare tot timpul sta" Cnd am crescut att de mare, fr s stiu, fr s-mi spun nimeni"0... %ndronic nu mai murmura nici un cuvnt. %stepta si el. Lumina lunii se apropia de tlpi. !ac ncepe vreo vraj"... !orina rmsese cu oc'ii la el, ca si cum nu si-ar fi dat seama c e treaz. ,rice s-ar fi ntmplat acum n-ar mai fi mirat-o. Ca n vis, orice ntlnire, orice absurditate, toate i se preau firesti. )e ea nu o va atinge nimeni, nu-i va putea face nimeni nici un ru - ca !n vis... Si att de *iresc intrase sarpele !n odaie, strecurndu-se printre picioarele lor, !nct nimeni nu se sperie. 3n gol adnc, !n cosul pieptului, att. 3ra un sarpe mare si sur, care nainta cu grij, parc dezmortindu-si inelele. $e tra greoi, ridicnd foarte usor capul si plecndu-si-l repede pe podea, ca si cum ar fi cutat o urm. Cnd se apropie de lacul de lumin, se opri o clip ametit. %poi se ndrept legnat spre %ndronic. )arc lumina lunii l vrjise si pe el, cci se tra acum cu o gratie somnoroas si fiecare nou mpletitur i nfiora solzii ntunecati. !orinei i se pru c sarpele vine de-a dreptul spre ea si o subit teroare lu locul vrajei dinainte. Ca si cum s-ar fi trezit deodat n fata unui lucru peste putint de privit cu oc'ii, a unui lucru groaznic si primejdios, nengduit vreunei fete s-l vad. %propierea sarpelui i sugea parc rsuflarea, risipindu-i sngele din

vine, topindu-i carnea ntreag ntr-o groaz mpletit cu fiori necunoscuti, de dragoste bolnav. 3ra un amestec straniu de moarte si respiratie erotic n legnarea aceea 'idoas, n lumina rece, a reptilei. + =aide, mai repede* auzi !orina, ca venind de foarte departe, cuvintele lui %ndronic. /)e cine c'eam att de poruncitor"0 $ngele nvli din nou n obrajii fetei, ca si cum ar fi ascultat un cuvnt prea tainic, interzis. :roaza si dezgustul o ameteau cu aceeasi trie cu care se lupta n sngele ei pudoarea si dorul nengduit. + ...>nde ai ntrziat atta" se auzir din nou, sugrumate, cuvintele lui %ndronic. $arpele se apropiase mult de %ndronic si parc se lupta acum cu propria lui sfial, nendrznind s-si pun capul n palma desc'is pe care i-o ntindea tnrul. 5msese nfiorat, asteptnd; doar capul si-l misca necontenit, ca si cum ar fi ncercat s se rup dintr-o vraj. + =aide, vino aici* !i porunci ,ndronic. Liza nc'ise oc'ii si-si lipi coatele de perete; n orice clip ar fi putut aluneca, lesinat. 1zuse cum sarpele se suie n palma lui %ndronic si parc simtise ea nssi rceala si groaza atingerii, parc ar fi ptruns-o pe ea prea adnc sgeata aceea de carne nefireasc. + ...%sa, mai aproape* e4clam %ndronic. !orina privea din nou ametit, si palid; nici o putere omeneasc n-o mai putea smulge din acel cerc nevzut care o lega, acum, de %ndronic. $arpele se suise moale pe mn, pe brat, pn ce atinse cu capul lui nfiorat gtul lui %ndronic. 6nrul l cuprinse atunci cu mna dreapt si-l tinu strns n pumn, privindu-l n oc'i. + ...!e ce esti asa de abtut" l ntreb, el, zmbind. 2anuil ncepu s se trezeasc; vzu sarpele n mna lui %ndronic, dar ntmplarea semna att de mult cu visul din care se desteptase c'iar atunci, nct aproape nu-l mir. )rivea cu oc'ii desc'isi n camer. Nu-l nelinisti nici una din fetele palide pe care le zri alturi; si n fata lui, ntocmai ca pn acum, ntocmai ca n visul acela ametit, bolnav, cu plimbarea pe lac, cu Le M setre de "esus, pe care-l citea tare, ridicnd mna dreapt n sus, 1ladimir. $i deodat barca se cufundase, ntocmai asa cum povestise %ndronic pe marginea lacului, se cufundase n mijlocul apei, fr nici o zvcnitur, alunecnd la fund, ca si cum ar fi fost smolit cu plumb... + ...6i-a omort cineva soata si ai rmas singur-singurel* vorbi %ndronic, parc ar fi ascultat soaptele sarpelui. Liza desc'ise oc'ii si avu din nou tresrirea adnc de la nceput. $arpele se misca aproape de obrazul lui %ndronic si toate zvcniturile lui tremurate aveau n simtirea Lizei un alt nteles, nprasnic. , vraj nnebunitoare pornea din cuvintele lui ,ndronic, din $ocul sarpelui. + ...1oiai s musti pe cineva de aici" si ntreb %ndronic tovarsul. 1oiai s te rzbuni"... !ar nu vezi c sunt toti oameni de treab si sunt attea dudui frumoase, adug el zmbind, fr s-si ridice privirile din ochii sarpelui. !orina rosi din nou si inima ncepu s-i bat puternic. :ndurile i nvleau acum fr sfial, gndurile si dorintele ei. !espre ea vorbise

%ndronic, desigur /dudui frumoase0. )e ea o alesese %ndronic... + %i venit la nunt" ntreb cu mirare %ndronic. $imteai c aici e o nunt"*... Cpitanul 2anuil rosi brusc; desi era ntocmai ca n vis, lucrurile acestea nu se pot spune de fat cu toat lumea, ntoarse oc'ii spre !orina, privind-o pe furis. -ata rmsese pironit, palid, cu buzele tremurnd, n acea clip ncepuse pentru ea cltoria. (arca i astepta n acelasi loc, pe ei amndoi, s porneasc n largul apei. Cu %ndronic lng ea, agtat aproape de bratul lui, nu mai simtea nimic, nici mcar bucurie. %cum se vor desprinde de trm si vor rmne nlntuiti n barc, poate strnsi unul lng altul, n fundul brcii, ca ntr-un cuib. /%l doilea*0 auzi ea atunci glasul lui $tere si voi s porneasc. !ar o greutate nevzut o tintuia pe loc, atrnat de bratul lui %ndronic. /=aide* %learg*0 auzi din nou glasul lui $tere, parc mai poruncitor. /)ierzi gajul*0 i spuse cineva de alturi, glumind. !ar !orina stia acum ce nseamn lucrul acesta si plec oc'ii n jos. 3 nunt doar, stie la ce se asteapt... !e ce totusi nu se putea desprinde de pe marginea lacului si nu se putea misca, nu putea alerga"... /%learg* %learg*0 auzi ea nc o dat mai multe glasuri strigndu-i din spate. Nu voia %ndronic s se 'otrasc, nu-i plcea gajul ei"... + ...$i cine, m rog, au s fie mireasa si mirele" ntreb din nou %ndronic n glum. Ce duduie ai alege tu, dobitoc blestemat, rmas fr soat"*... /!esigur, ntelese Liza, %ndronic ntreab doar n glum pe sarpe. La ea se gndeste, cnd spune c attea dudui frumoase sunt aici, si din toate trebuie s aleag una. $ aleag numai una, asta are s fac %ndronic acum. !e aceea a asezat toate femeile n cerc, lipite de pereti. Ca s le vad mai bine, s le cntreasc pe toate si s-si aleag numai una. 3l singur e doar mirele. $i m-a ales pe mine, numai pe mine0, ntelegea Liza, fascinat de jocul obraznic, brbtesc al sarpelui. + ...=aide, spune, cine ti place tie mai mult de aici" sopti %ndronic n urm. !-ra <amfirescu ncepu s tremure. !ac o alege pe ea" $ se apropie sarpele, s-l simt urcndu-i-se pe sni, cobornd ndrznet, cu lunecarea lui nou si ngrozitoare"*... Nu, nu, asta nu se poate; de ce tocmai pe ea, de ce asa"*... + ...(ine* e4clam ncepnd s rd %ndronic. 3sti un mare blestemat*... !ar acum du-te de aici, te-asteapt moarta... ntocmai asa cum gndise d-na <amfirescu, ngrozit; sarpele sta necurat e doar un suflet si el, venind din cine stie ce mormnt. $i are o soat moart, ntocmai ca toti ceilalti; ntocmai ca toti oamenii care au morti, pusi n pmnt, de demult. !e acolo vin ei, cteodat, ascunsi sub c'ipul unui sarpe - vin n casele viilor si beau lapte lsat pentru ei, vin amestecat cu miere... :roaza d-nei <amfirescu era foarte aproape de veneratie. Numai dac ar mai avea putere s fac o cruce, s se roage pentru sufletele mortilor. Cine stie cine n-are odi'n pe lumea cealalt, si a trimis sarpele sta necurat, att de departe, tocmai n cas... Numai s nu mai cear si pe altcineva. $ nu mai cear vreun mormnt, c sunt si semne din astea... + ...%i s te duci departe, sopti %ndronic, ai s noti pn n insula

din mijlocul lacului si ai s rmi acolo, ascuns. Nu care cumva s aud c mi-ai iesit din cuvnt. $i s nu musti vreun om. N-are s ti se ntmple nimic, fii fr grij... =aide, acuma du-te* $arpele rmase cteva clipe n btaia lunii, alintndu-se parc fat de oc'i nevzuti. %ndronic nlt ncet bratul si-l ntinse ctre us. Ca si cum s-ar fi temut de amenintarea lui, sarpele se-ntoarse, sovi cutndu-si drumul, ridicnd si aplecnd necontenit capul. 'ladimir l vedea foarte bine acum, de-abia acum - cci alergarea lui prin pdure, singur, gonit din urm de un du' nevzut, de-abia acum lu sfrsit. Nici nu si-a dat bine seama cum a nceput goana. >n cadran de ceas fosforescent, care se fcea tot mai mare si tot mai mare, pn ce-l orbi cu luminile lui, verzi, lunare; si, n mijloc, sarpele. Cum de nu a prins de veste c ceasul lui $tamate, pe care el 7-a purtat n mn, alergnd prin pdure, ascunde ntr-nsul un sarpe" )e nesimtite, limba ceasului ncepuse s creasc, nviorat, pn ce 1ladimir zri nspimntat cum mijesc inelele sarpelui, cum sclipesc si se nfioar ele sub lumina aceea fosforescent. $-i dea drumul numaidect din mn, s zvrle ceasul* !ar oare mai avea acum ceasul n mini" 3ra n urma lui. /%l doilea*0 auzise 1ladimir strigtul lui $tere. Ce bucurie c poti fugi, s alergi n pdure, n noapte, unde sunt attia arbori mari si buni, care te pot ascunde* Ce bun a fost $tere s-i dea lui plecarea tocmai acum, ca s poat scpa de rsuflarea necurat dinapoia lui, s ias din lumina aceea fermecat a cadranului fosforescent... $i deodat, n fata lui, ridicndu-se din covorul de lumin, sarpele. Nu-l mai speria acum. 3ra la picioarele lui si nu venea din spate, nalt si nevzut. + ...2ai repede, mai repede* i porunci %ndronic, fcnd si el un pas spre us. %sadar, %ndronic fusese acela care le povestise basmul cu %rg'ira, /frumoasa din lapte0, prefcut n sarpe, ntelese $tamate. $e mir acum c se dumirise att de greu. !e-abia cnd recunoscu glasul lui %ndronic si-l vzu, att de aproape de el, ndreptndu-se spre us, si dete seama cine vorbeste. $tamate crezuse tot timpul c povesteste clugrul. !ar i s-a prut, fireste; cci clugrul pivnicer nu se mai vedea nicieri. $i nici mcar nu se aflau n pivnita mnstirii. #at, sunt toti ceilalti de fat... ...%ndronic rmase cteva clipe cu privirile pierdute n noapte, afar. %poi se ntoarse iarsi la locul lui, n mijlocul camerei, si duse mna la frunte si ncepu s murmure. Cpitanul 2anuil l auzea acum att de clar, nct parc i-ar fi soptit c'iar lui toate cuvintele, aproape de urec'e. %celeasi farmece, desigur; cci revenea mereu cuvntul sarpa, pe care %ndronic l rostea n nenumrate feluri, suierndu-l sau trgnndu-l. 2anuil ncepu s zmbeasc; tot ce povestise pn acum, toata copilria lui fantastic, petrecut printre tigani, nu fusese oare o nscocire de-a lui %ndronic, ca s-i mai pcleasc nc o dat" !ar atunci cum de fcuse puiul acesta de tigan de adusese ntr-adevr un sarpe aici, n mijlocul odii" Cpitanul 2anuil l vzuse; de asta era sigur. >n sarpe mare si sur, care aproape dansase n btaia lunii si se urcase pe minile lui %ndronic... , fi nvtat %ndronic sta farmece de la tigani... $i cine stie ce alte lucruri necurate; un asemenea vrjitor adoarme o cas ntreag, fur ce poate si apoi se face nevzut...

2ariuil privi spre ceilalti; cel putin s-si dea seama de pe acum dac %ndronic i-a ametit cumva cu vreo buruian adormitoare si i-a furat ceasul lui $tamate, de pild... !ar cpitanul nu g'icea nimic de pe fetele supte si palide ale celorlalti. 5mseser lipiti de pereti, ca la nceput, cu aceleasi c'ipuri de cear. $imti din nou c i se face fric $i parc pleoapele i atrnar si lui grele. !ac ar urla... )este putint de miscat un deget; nici mcar un geamt nu putea scoate, ntocmai ca n acel ceas de spaim, neuitat, din copilria lui, cnd intrase brusc n odaia mamei, la tar, si o gsise amutit, cu priviri oarbe, pleostit la pmnt, fr s stie ce s-a ntmplat. !oar mai trziu i s-a spus; venise o tiganc cu g'iocul si, dup ce s-a asezat s-i g'iceasc, pe podea, a scos o mn de mort din traist si a tras cu ea un cerc de jur mprejur. Numai att si amintea... !ar acum 2anuil ntelegea bine ce se petrece lng el. si ddea seama c %ndronic si sfrseste vraja, dup ce si nc'eiase povestirea lui neverosimil, de copil de boier furat, crescut atta vreme ntre tigani... Cel dinti care se smulse din ameteal a fost $tere. 3l vzuse cum %ndronic ntoarce capul spre fereastr, stia c acum sarpele, e de mult plecat si fcu un pas n odaie, la nceput cu oarecare sfial; apoi, repede, se ndrept spre us. %erul noptii l ntmpin mai rece, mai curat, trezindu-l. $tere oft obosit si si frec fruntea, ncercnd s-si dea seama ce se petrece cu el. 6oate amintirile se ncurcau n minte, ncepu s simt oboseala; l dureau mai ales picioarele si nc'eieturile, tepene. $e asez pe marginea scrii, rsuflnd adnc. 2 + !oamnelor si domnilor, se auzi glasul lui %ndronic, petrecerea poate s renceap* $arpele, animal necurat, teluric, unealt a !iavolului pe pmnt, a fost izgonit din mijlocul nostru*... <adarnic ncerca %ndronic s glumeasc. 6oti se trezeau anevoie, desprinzndu-se sfiosi de perete, cutndu-si unul altuia privirile. %ndronic se apropie de d-l $olomon si i puse minile pe umeri. ,mul se cltin somnoros. + :ata, domnule $olomon* e4clam %ndronic. L-am gonit* $-a dus*... !-l $olomon prea c nu ntelege. 6nrul l privi ameninttor n adncul oc'ilor si-l zgudui, soptindu-i + 6rezeste-te* N-a fost nimic*... &n acea clip, se auzi un tipt ascutit de femeie bolnav si d-na $olomon ncepu s plng cu spasme. 6oti se cutremurar. $tere apru ne'otrt n prag. !-na $olomon plngea sugrumat, parc n orice clip ar fi fost gata s se prbuseasc lesinat. %ndronic alerg lng ea si-i strnse bratul. + !oamn* !oamn* strig el puternic, dominnd urletul isteric al femeii. N-a fost dect o glum, treziti-v*... D-na $olomon si ng'iti o clip plnsul, speriat, apoi ncepu din nou, tremurnd din tot trupul. + 6rebuia s ne asteptm si la asta* spuse %ndronic, ca si cum s-ar

fi adresat unuia dintre brbatii de-alturi. !ar parc toti erau nc somnorosi, uluiti de propria lor ntmplare, mirati de tipetele acestea pe care nu stiau unde s le caute. %ndronic se apropie mai mult de d-na $olomon si-i puse mna dreapt pe frunte. + :ata acum, !i sopti el, a trecut, nu e asa(... -emeia ncepu s suspine, supus. Criza o trezise putin, cci i fu repede rusine de slbiciunea ei si se ndrept sovitoare spre odaia de alturi. + Ce s-a ntmplat" ntreb buimcit $tere, din prag. Cine tipa asa"... + %glo, sopti d-l $olomon cuminte, cerndu-si parc scuze. 3 nervoas... Nu rezist, adug el, ca si cum ar fi vorbit pentru sine. $e dezmortise si cpitanul 2anuil, care se ndrept spre $tamate si-l ntreb, dornic s priveasc cu oc'ii lui cadranul fosforescent + Ct e ceasul( $tamate cercet cu mare bgare de seam minutarele. + !ousprezece si unsprezece minute, spuse el. %ndronic ncepu s rd. + )uteai s m ntrebi direct pe mine, vorbi el, apropiindu-se de cpitan. 6otul n-a durat dect trei minute, poate nici att... + % fost mai mult, spuse gnditor cpitanul, silindu-se s-si lege firul amintirilor, s le afle captul. + 1i s-a prut, lmuri %ndronic. %sta se ntmpl ntotdeauna; timpul trece mai ncet n asemenea mprejurri... 'orbea clar, tare, cu minile !n buzunarele hainei, ca si cum nimic nu s-ar *i ntmplat, ncerca prin toate mijloacele s ndeprteze rceala si jena bolnvicioas care prea c pusese stpnire pe toti. %proape c nimeni nu se misca fr s priveasc n toate prtile, atent, ca si cum s-ar fi temut s nu se loveasc de ceva, rmas nevzut acum, dar n orice clip gata s le ias n fat. $patiul se modificase era inco'erent, prea plin n unele locuri, gol si primejdios n altele. + Ce-a fost asta" auzi %ndronic glasul lui 1ladimir. + Nimic altceva dect o vraj, scumpul meu amic, vorbi %ndronic surztor. Nu-i ls s-i scape prilejul de a-i lmuri, de a-i rec'ema la viat. + !-ta, care studiezi istoria si literatura, adug %ndronic, trebuie s-o stii mai bine ca mine. 3u m pricep numai s-o fac... cteodat, si mai mult n glum... %ndronic vorbea, dar n acelasi timp si rotea oc'ii prin camer, silindu-se s aprind curiozitatea celorlalti, s-i atrag lng el. + ... !-ta stii cte simboluri se leag de sarpe n credintele tuturor popoarelor, continu el, vorbind din ce n ce mai tare. ,du-ti aminte de sarpele ... + !oamne fereste* !oamne fereste* tip atunci d-na <amfirescu, crucindu-se fricoas. %uzise cuvntul sarpe si parc toat spaima de la nceput i zgudui din nou fiinta. %ndronic tcu brusc, deprtndu-se de 1ladimir. + ...%cum nteleg eu ce s-a ntmplat, vorbi %ndronic, cutnd pe mas cutia de c'ibrituri. Nu e dect o lamp aprins n camer si prea mult lumin de lun...

!e acea lumin de lun nu-si putuse nici pn acum dezlipi oc'ii !orina. )arc numai de acolo ndjduia vreo dezlegare, numai din apele argintii i-ar fi putut veni ntelegerea tuturor celor ntmplate. -irul faptelor se rupsese de mai multe ori pn acum. -ata se trezise, la rstimpuri turburi, n felurite mprejurri, de a cror nlntuire nu-si putea da, acum, n nici un c'ip seama. !ar tot ce se ntmplase, pe malul acelei ape lunare se petrecuse, din lumina aceea rece pornise. $i nunta, si mirele, si barca legnat atta timp, singur, la mal, si att de anevoie de urnit... + %cum, fireste, e mai bine* e4clam %ndronic aprinznd cealalt lamp si ridicnd fitilul celei dinti. Lumina lunii se sterse, prelingndu-se murdar sub boarea cea nou a sticlelor. ,daia si recpt decorul ei mo'ort, bine nc'is ntre pereti, n intervalele de tcere se auzeau de afar greierii, tiuituri venind parc de foarte departe. + !oamnelor si domnilor* ncerc nc o dat %ndronic s-si nsufleteasc tovarsii. 6otul e acum e4act ca la nceput*... %m putea s ne gndim la un joc nou pn se fac cafelele*... D-l Solomon !si aminti cu groaz, c ntrebase, cu putin nainte, cine mai bea o cafea. ,are ce s-a ntmplat de atunci" %m pus cafelele s fiarb, le-am servit, le-au but poate"*... $i totusi, %ndronic astept s se fac din nou cafele. %ltele"... !-l $olomon si frec fruntea speriat; ncepuse s cread c i se nzresc gnduri si c'ipuri pe care numai buimceala lui le aduna laolalt. $i totusi, camera este ntocmai ca mai nainte. $i au rmas aceiasi oameni. !oar %glo este n odaia cealalt; i s-a fcut ru. %r trebui s vd si eu ce face... !-l $olomon si fcu loc, 'otrt, pn n odaia vecin, si gsi sotia ntins pe pat, cu fata abtut, fr gnduri. + 6u crezi c are s se fac" l ntreb ea cu o voce rgusit, zrindu-l aproape de pat. !-l $olomon ridic din umeri, ntrebarea nu-l nedumerise, dar nu gsise nimic de rspuns si se multumi s dea din umeri. + 2 gndeam la !orina, de ea ti vorbeam, adug d-na $olomon cu acelasi glas ostenit si gros. + %sa e, ai dreptate, aproape uitasem, fcu d-l $olomon. 6e pomenesti c s-or sc'imba lucrurile acum... . + !e ce" + Nu stiu, ziceam si eu asa. 2ai stii"... !-na $olomon ntoarse ncet capul. 5sufla greu si fiecare miscare o ametea parc mai greu. + !ar tu ce ai" ntreb ea. + Nimic, sunt bine. 2 gndeam c ar trebui s bem cte o cafea... &si privi cteva clipe nevasta cu atentie, apoi rmase cu oc'ii n gol. )este putint de nteles ce s-a petrecut dup ntrebarea lui; si parc adineauri ridicase mna n sus, ntrebnd /cine mai vrea o cafe a("... Sau poate asta a *ost azi la prnz, !n curte, cnd iesise !n prag si ridicase tot asa mna(... + 1aszic, se auzi din nou glasul lui %ndronic de alturi, d-str v pregteati de nunt si mie nu-mi spuneati nimic* %cum nteleg eu de ce erati att de veseli cu totii...

+ 1ezi, spuse d-na $olomon, nsufletindu-se deodat, e adevrat* % nteles si el*... + !ar cpitanul nu spune nimic, adug posomort d-l $olomon. &ntr-adevr, cpitanul 2anuil fusese att de surprins de ndrzneala lui %ndronic, nct rosi si plec oc'ii n podea, amutind. 1enise prost cuvntul lui %ndronic. Cpitanul era nc mirat de tcerea aceea penibil, nenteleas a celorlalti. /Ce s-o fi ntmplat cu ei de se privesc att de buimciti" $i nimeni nu vorbeste tocmai de ce-a fost mai curios, de sarpele acela iesit ca din pmnt din mijlocul casei0... + !e unde stii c e vorba de nunt" ntreb d-na <amfirescu. )arc ncepeau s se lmureasc lucrurile acum, ntelese d-na <amfirescu. !ar %ndronic o privi zmbitor si nlt din umeri. Nu cu ea voia s nceap vorba... + Cine o fi fericita logodnic" ntreb el din nou, silindu-se s rd si s dea cuvintelor sale un ton de glum. Cpitanul 2anuil ntoarse brusc oc'ii ctre !orina si o zri cum roseste, plecnd fruntea. %sta l ncuraja n 'otrrea lui. + $unteti indiscret, domnule %ndronic* e4clam el, mirndu-se totusi de slbiciunea glasului, de moliciunea cuvintelor. + 1 cer atunci iertare, domnule cpitan, spuse repede %ndronic. !ar nu m gndeam s fac o indiscretie; voiam numai s v spun c e un semn bun tot ce s-a ntmplat... , asemenea noapte la mnstire si semnul care s-a ivit deodat n mijlocul nostru... &ncepu s rd si mai tare, dar 'o'otele lui nu nviorau deloc odaia. Ceilalti se miscau tot att de anevoie, tot att de buimciti, tinndu-se unii de altii cu privirile, cutndu-si apropierea, nendrznind s se dezlipeasc prea mult de ziduri. )arc s-ar fi temut s alunece n gol, s ameteasc. Numai $tere, care sta n prag, n btaia aerului de afar, prea mai treaz. Lui i fcur ntr-adevr bine 'o'otele iui %ndronic. )oate c biatul sta i-a ametit pe toti si-acum si d gluma pe fat... + ,ricine ar fi fericita logodnic, vorbi %ndronic, eu m simt dator s beau pentru norocul ei*... &ntr-adevr, se duse n odaia de alturi si se ntoarse repede cu un pa'ar de vin rubiniu n mn. 6oti l urmrir cu oc'ii, curiosi parc ar fi asteptat s se ntmple un lucru neobisnuit. 6nrul goli pa'arul dintr-o sorbitur. + %stept acum si pe ceilalti, adug el. Dar nimeni nu ndrzni s bea. !omnisoara <amfirescu privea uimit pe %ndronic. Nu ntelegea nimic din tot ce se petrecea, i era somn; un somn coplesit de oboseal, de moleseal bolnvicioas. + Cine vrea s facem o plimbare, s respirm putin aer curat" ntreb din nou ,ndronic. Ctiva ntoarser capetele spre us, dar noaptea de afar i intimida. !oar 1ladimir si cu $tamate fcur un pas spre us. Nu stric. 3 aer curat afar. $i nu mergem n pdure, nu coborm nici mcar n curte. $tm doar afar, aproape de cas, si respirm aer curat... + %er curat, spuse si cpitanul 2anuil. %sta e o idee minunat. !ar ce fac cucoanele" $e uita spre !orina. -ata i ntlni privirile si se mbujora. $tie

acum toat lumea. $tie si el, cpitanul, ce a vzut ea, lucrul acela nspimnttor... + 2ie mi-e somn, spuse cu oarecare greutate !orina. !ar cpitanul 2anuil tresri. :lasul fetei era sc'imbat si poate nu s-ar fi cuvenit s-o lase singur tocmai acum. + Nu cred c e bine s v culcati asa de repede, domnisoar, spuse el blnd. $ nu visati urt la noapte*... %ndronic i apuc bratul, ntrerupndu-l. + Nu-i spune nimic, c-o sperii* sopti. $-i lsm mai bine pe toti cteva minute singuri... %sta trece de la sine. 1ladimir, $tamate si cu 5iri iesir n curte. Luna se nltase aproape n mijlocul cerului. Noaptea era senin, tcut, fr nici un mister. + 3u nici acuma nu !nteleg prea bine ce s-a !ntmplat, spuse 'ladimir. , *ost sau n-a *ost un sarpe( + L-am vzut cu oc'ii mei, vorbi 2anuil. 3ra un sarpe mare, de ap... 2 ntreb de unde 4-a scos d-l ,ndronic... %ndronic prea destul de plictisit. !dea din umeri. + Nu l-am scos de nicieri, fcu el. L-am c'emat, ca s-l gonesc departe de noi, s nu ni se ntmple cumva vreo nenorocire... $i m-a ascultat; acum probabil c noat n mijlocul lacului, ca s ajung mai repede la insul, acolo. 5idicase bratul si arta, peste ziduri, ctre lac. + >nde" ntreb !orina. %tunci si ddur toti seama c fata venise n prag si ascultase. 5iri se apropie de ea, fr s spun vreun cuvnt. %ndronic o privi calm, apoi, preciz nc o dat, ridicnd bratul. + &n insula din mijlocul lacului, domnisoar. %colo n-are s mai muste pe nimeni... !orina l ascultase nepstoare. %sigurarea lui %ndronic c sarpele nu va musca pe nimeni nu o ntrist, nici nu o bucur. + !ar tie nu ti-e frig" o ntreb $tere. + 3 mai bine asa, vorbi fata. 2-am speriat asa de ru... + Nu, o linisti %ndronic, vi se pare. Nu v-ati speriat... Lucrurile astea tot trebuia s se ntmple. + 3 adevrat, spuse !orina vistoare. + Ce trebuia neaprat s se ntmple" ntreb 2anuil, nelinistit. + )ovestea asta cu sarpele, rspunse %ndronic. 6ot venea. %m simtit de la nceput c vrea s intre n odaie... !ar n-am vrut s v stric c'eful la mas. Cnd v-am spus, eram putin grbit... &ncepu s rd si privi pe rnd pe toti. + ...$e apropia miezul noptii, adug el sfios, parc si-ar fi dat seama de falsul mister al mrturisirii. $i dup miezul noptii nu mai aveam nici o putere asupra lui... 6cu brusc, ncruntat. 6ceau si ceilalti, !ncurcati, privindu-se. + 6rebuie c v-a fost greu s nvtati mestesugul acesta, spuse trziu 2anuil. + Ce mestesug" ntreb $tere, nedumerit. + 1rjitoria asta cu sarpele, lmuri 2anuil. Nu e lucru usor, se

ntelege... %ndronic sovi5 nu vorbea bucuros despre taina aceasta. + Nici nu mai mi-aduc aminte cum am nvtat-o, spuse el codindu-se. %sta a fost demult. $unt attea lucruri pe care le stiu fr ca s-mi amintesc cnd si cum le-am nvtat... (unoar, povestea ,rghirei, pe care v-am mai spus-o, poveste pe care nu o mai stie nimeni aici, la mnstire... Nici $tere, nici !orina nu auziser povestea %rg'irei, dar nu erau curiosi s o afle. $e multumir cu vorbele lui %ndronic; nimic nu li se prea acum curios, tainic, indescifrabil, vrednic de a fi dezlegat si lmurit. + !ar eu tot nu nteleg cum de-ati stiut c este prin apropiere, spuse 5iri. 1orbise deodat, pe nersuflate, sfiindu-se totusi s pronunte cuvntul sarpe. + %stea am s vi le spun eu mine dimineat, zmbi %ndronic. N u pot *i spuse pe !ntunerec... !orina ncepu s tremure. 5iri i lu bratul, fr s-o priveasc. + ...Nu pot fi spuse, continu %ndronic, pentru c mi-e team de d-str. %ti vzut ct de sensibili sunteti... ntoarse !ncet capul si privi !n ochii Dorinei c u nteles. -ata se fcu palid. + Nici nu e att de greu de nteles, sopti %ndronic. Cnd se pregteste un lucru att de nsemnat... %tunci apru n prag d-l $olomon. )rea c ncepe s se dezmorteasc. + Cine vrea s se culce, spuse el, s pofteasc s-si fac patul. #ar cine vrea cafea s ridice mna n sus* <mbi cu oarecare greutate. Numai %ndronic, $tere si cpitanul 2anuil cerur cafele. 6oti ceilalti erau somnorosi, obositi. + %m impresia c am stricat petrecerea, spuse %ndronic, privind n oc'ii cpitanului. 2I >n ceas mai trziu, erau toti culcati, ncercrile lui %ndronic de a-i scoate din cas si a face mpreun o plimbare prin parc nu izbndir. Nimeni n-avea cf'ef de vorb. $orbiser cafelele mai mult n sil si aceeasi turbure ameteal struia n picioarele tuturora. Nici mcar n-au mai avut putere s aranjeze cum se cuvine odile de dormit. !oar au apropiat paturile si au ridicat perdelele la ferestre. )entru domni, n alt odaie, s-au pus saltelele de-a dreptul pe podea si cei mai multi au adormit pe jumtate mbrcati. %ndronic renunt la gndul lui de a cere o pijama, si alesese dou scaune, pe care pretindea c va dormi mai bine dect pe scndur. + !ar mie nu mi-e somn, spuse el vznd c ceilalti fac lampa mic, pregtindu-se de culcare. Cine vrea s vin cu mine afar"... !e data aceasta nu 7-a ntovrsit dect cpitanul 2anuil. !esi se simtea si el obosit, cu gndurile risipite, cu vointa istovit. !ar nu-l

putea lsa singur, nvingtor pe %ndronic. #esir amndoi n curte. + !-tale pot s-ti spun, ncepu %ndronic. &mi pare ru c din cauza mea s-au stricat toate lucrurile... !ac n-ar fi fost blestematul acela, acum ne-am fi plimbat, poate, pe lac, cu barca... + )e lac n nici un caz, spuse 2anuil. Nici nu e nc timpul... Nu vezi ce rcoare s-a lsat" + Nu simt nimic, spuse %ndronic ridicnd privirile spre cer. $imt numai o teribil poft de nebunii... $ ne suim prin copaci, s ne zvrlim din creang-n creang, s notm prin lacul acesta miraculos... Cu mirare si cu oarecare invidie, 2anuil l asculta vorbind. -r ndoial c e un mare blestemat, dac nu un vrjitor n adevratul sens al cuvntului. !e unde izvorste n el atta fort, atta vitalitate si fantezie"... + ...!up ce trece miezul noptii, continu %ndronic, nu mai stiu ce se ntmpl cu mine... >neori mi se pare c sunt o pasre, alteori m cred un viezure, o maimut... )oate ti vine s rzi, nu" si ntreb el tovarsul. + Nu, deloc, rspunse grav cpitanul. + ...$i aproape !ntotdeauna uit ce-am fcut, nu mai mi-aduc aminte unde am petrecut noptile... + %cuma as putea cu drept cuvnt rde, spuse 2anuil cu seriozitate. ,ndronic zmbi, trist. + 6e nseli dac te gndesti la femei, la dragoste, cum se spune. Noaptea are pentru mine cu totul alt vraj... >ite, art el cu bratul cerul, pdurea, astea sunt mult mai puternice dect dragostea. $i mult mai #rave.. .. 6cu brusc, ca si cum ar fi spus un lucru de tain.Cteva clipe rmase ncruntat, cu privirile oprite n gol. + ...2ai grave, pentru c nu stii niciodat de unde vin, unde le e nceputul si sfrsitul... , dragoste, o femeie, o vezi n fata ta, n patul tu, c'iar si dragostea o simti cum se naste si cum moare... !ar lucrurile astea"... %rt din nou noaptea, marii arbori adormiti si parc i fu si lui fric. 2anuil simtise foarte precis turburarea lui %ndronic. &ntr-adevr, acum toate lucrurile preau altfel... + $i dac mcar s-ar multumi s te copleseasc sub puterea lor, adug %ndronic. !ar nu fac asta niciodat... 6e sc'imb, te ntunec si uneori ti iau mintile... !-aia ti spuneam... + &nteleg, vorbi ostenit 2anuil. 3 ca un fel de otrav... + Nu, nu e asta, l ntrerupse vioi %ndronic. 3 n sngele tu si nici mcar printii ti nu sunt de vin c e acolo... !ar vd c nu m asculti, adug el zmbind ngduitor. Cpitanul privea n gol, nfrnt de somn. $i parc fiecare cuvnt al tnrului aduna mai mult oboseal, c'ema mai mult somn n fiinta lui. + !a, mrturisi el, tocmai voiam s te rog s m scuzi. !e-abia mai m tiu pe picioare... , *ost o zi grea pentru mine. Si attea lucruri ciudate... %ndronic i strnse mna si-l privi zmbind cum urc scrile. )rea un om beat, mpleticindu-se la fiecare pas. 2anuil intr n odaie,

aproape fr s-si dea seama unde calc, si gsi locul lui pe saltea si se trnti mbrcat. 6oti ceilalti dormeau truditi. 5mas singur, %ndronic ncepu s se plimbe gnditor, trecnd ncet prin fata c'iliilor clugrilor. Nu se auzea de nicieri nici un zgomot. , nefireasc pace se asezase parc n toat pdurea. %ndronic porni agale pe aleea din fata mnstirii. 3rau arbori nalti, de amndou prtile. $i salcmi pitici, trandafiri slbateci, crescuti la ntmplare. 6otul dormea, adnc, sub lumina irizat a lunii. %ndronic auzi un ciripit gros ntr-un tu*is si se opri brusc. + Ce, m, nu te-ai culcat nc"*... #a vino ncoace*... &nlt mna si astept cteva clipe. >n zbor scurt, mpiedicat de ramuri si o pasre mrunt i se asez sfioas n palm. %ndronic trase cu bgare de seam mna aproape de obraz. )sric tremur, dar nu-si lu zborul. + Ce-i cu tine" ntreb, prefcndu$se suprat, %ndronic. %cu se face ziu... Cu cealalt mn cuprinse pasarea, ncet, blnd si-i mngie capul. )sric se zgribuli, apoi si scutur penele, bucuroas. + #a s faci bine s te culci ndat, c doar n-oi fi si tu ndrgostit*... &ntinse bratul si pasrea si lu zborul cuminte, fr spaim, fr s ciripeasc mcar. 6nrul pndi cteva clipe fosnetul frunzelor, ca si cum ar fi vrut s se conving c ntr-adevr e ascultat. %poi sovi, ne'otrt unde ar fi mai bine s mearg, naint la ntmplare pe alee, dar repede si sc'imb gndul si se ndrept spre lac. 6recnd prin fata c'iliilor, mai ascult o dat, s vad dac nu se trezeste nimeni. %ceeasi tcere, de cetate vrjit. !e-abia cnd iesi de sub zidurile mnstirii si pogor spre lac si dete seama c aici zgomotele erau n toi. :reieri, cosasi, broaste, paseri mari care se trezeau la lun si tipau scurt - aici prea ntr-adevr c viata se prelungeste ntreag c'iar si n somn. /6aci* Nu mai plnge* N-a fost nimic*0 i spunea %ndronic foarte aproape de urec'e. !-na $olomon plngea mai mult s simt apropierea lui cald, brbteasc, s aud mereu cuvintele lui cu atta patim soptite. /6e rog eu mult*0 continu %ndronic si-i atinse cu buzele sfrcul urec'ii. Niciodat nu simtise d-na $olomon o astfel de mngiere. 6rupul ntreg i se topi sub atingerea aceea de foc. 1oi s se apere, dar bratele lui %ndronic o cuprinser puternic. /$per c nu e numai un satir n toat pdurea asta*0 i sopti el ptimas. !-na $olomon zmbi /!e unde mi cunosti gndurile"0 ntreb ea, ca s se apere si s-l necjeasc totodat. /=aide s vedem mai bine ce fac ceilalti*0 adug ea repede. /6oti dorm, sopti %ndronic, n-avea nici o grij. $i apoi, nu vezi" s-a stins bric'eta; sta e semnalul, sta e gajul0... !-na $olomon ncerc s se rup din bratele lui, dar cldura tnrului o ametea, o vrjea. /Cel putin dac n-ar aprinde cineva bric'eta, s ne vaz0, oft ea... Liza auzi din nou glasul lui $tere /%l cincilea*0 de ast dat att de departe, att de stins, nct g'ici mai mult cuvintele, pentru c le cunostea. %cum e rndul lui, si spuse, silindu-se s rmn calm. !ar

tremura. !ac vine nti sarpele"... $e temuse degeaba. %ndronic apru linistit dintre pomi. /2 asteptai"0 o ntreb el zmbind. /!a. 1oiam s-ti spun c s-a stins bric'eta0... #-o art, n scorbura copacului, dar %ndronic nici nu-i urmri gestul cu oc'ii. $e apropie de ea, fr sfial si o cuprinse n brate. Liza tremura, dar trupul brbatului era att de puternic, att de mbietor, nct nu ndrzni s se zbat. /6rebuie s-mi dai gajul*0 i sopti %ndronic. Liza ncerc s se rup din mbrtisarea lui; parc si mai mare era voluptatea, dac ar fi urmrit-o prin pdure si-ar fi prins-o apoi slbatec n bratele lui de fier, fierbinti. !ar nu izbuti s scape. %ndronic o tintuia pe loc, soptindu-i la urec'e /L-ai vzut"0 o ntreb el. Liza simti cum i se urc sngele n obraz, dar plcerea de a-i asculta cuvintele ndrznete era prea mare. /Nu ti-e fric de el"0 ntreb din nou %ndronic. Liza cltin rusinoas din cap si vru s-si ascund fata pe umrul tnrului, dar el i prinse gura si o tinu asa, fr s-i ngduie s rsufle... ncet-ncet, cu infinit voluptate amestecat cu teroarea mortii, Liza simti cum si pierde cunostinta si lesin, n clipa n care vzuse rsrind capul nspimnttor al sarpelui dintre pumnii strnsi ai lui %ndronic... !nd ntmpltor cu mna prin ntunerec, 1ladimir descoperi alturi de el pe Liza. 5mase buimcit, nendrznind s o ntrebe ce caut acolo, n patul lui. /!ar nici mcar nu e patul tu*0 e4clam Liza, rspunzndu-i parc la ntrebarea lui nerostit, ntr-adevr, 1ladimir observ cu tcut mirare c nu se afl n camera lui. , odaie lung, necunoscut, plin cu glastre de flori. /Cine a aprins lumina"0 ntreb el deodat. /Nu e nici o lumin, ti se pare tie* i rspunse zmbind Liza. 3 doar luna*0 $i l privi struitor drept n oc'i, provocndu-l. /3 pcat, si spuse 1ladimir. Ce are s spun $tere"0 Liza se apropie mai mult de el si-i sopti /Ce fceai tu n pdure" %dunai serpi, 'ai"*0 1ladimir se cutremur, speriat. !ar n acea clip observ cu team cum se sc'imb capul Lizei, cum se urteste 'idos si dezgusttor, rnjind cu o gur enorm, vnt, si acoperi oc'ii cu palma. 5espira speriat, tremurnd, cu o groaz stupid, amestecat cu scrb, n tot timpul. /=aide, nu-ti fie team, auzi el din nou glasul femeii, 'aide mai bine s-i prindem pe ceilalti*0... !esc'iznd oc'ii, 1ladimir zri n fata lui pe %glo. /L-au omort, vorbi ea zmbind, au tbrt toti pe el si 7-au omort*0 1orbea de sarpe, se ntelege. 1ladimir rsufl usurat. /Nu era mare lucru de el, continu d-na $olomon. #at, asta e tot ce-a rmas*0 $i-i art ceasul. Cadranul era acum presrat cu mrgele sclipitoare. /$ nu fie prea trziu, spuse 1ladimir. $tii c vine rndul meu.0 %steptar amndoi, ascultnd semnalul. !ar d-na $olomon se apropia tot mai mult de el, strngndu-i mijlocul, apsndu-i pieptul. 1ladimir simti cum l cuprinde o dulce ameteal, o cldur aromitoare si ncepu s tremure. /%sta nu se poate, si spunea el, asta nu*0... %uzi atunci strigtul lui $tere /%l doilea*0 si se smulse din bratele femeii, pornind slbatec n noapte, n inima cald si primitoare a pdurii. 2II Cteva minute dup ce !orina adormi, cineva se apropie de ea si

i spuse, btnd-o pe umr + =aide* $e face n curnd ziu*... -ata sri din pat, speriat. %sa de repede" $i ceilalti cum rmn, aici, singuri la mnstire"... + %sta a fost demult si-a fost numai !n vis... &um de-ti mai amintesti de ele(... !orina ncepu s zmbeasc. %devrat. 6oate au fost n vis; si petrecerea aceea amar la $olomon, si jocurile lor n pdure, si sarpele... + !ar s nu rostesti niciodat cuvntul acesta, o povtui g'icindu-i parc gndurile. $ nu-l rostesti, c n-ai voie... + (ine, am s tin minte... !ar dac totusi... -ata de lng ea, care o trezise, se ncrunt, posomorndu-se.. + Nu-l mai vezi atunci nou ani de-a rndul... $-l cauti n lumea toat si nu-l mai ntlnesti... + )e cine" se cutremur !orina. + )e mirele tu. $au poate ai uitat si asta, c astzi e nunta... + %sa de repede" ntreb sfioas !orina. $i nici mcar nu s-a fcut ziu... + %cuma este el brbat, numai pn rsare soarele... %poi s-ascunde iar si nu-l mai vezi... !orina privi n toate prtile. Ce odaie mare si bogat, cu pereti zugrviti n aur, cu tavanul rotunjit ca o bolt... % dormit aici aproape toat noaptea si nici mcar nu si-a dat seama... + =aide* 'aide mai repede, o zori femeia. 6e-asteapt celelalte, cu roc'ia de mireas... + !ar trebuie s spui nti mamei, se mpotrivi !orina. -emeia zmbi ngduitoare. , lu de mn si-i art fundul odii. )arc se desc'idea o alt ncpere acolo si la captul ei alta, la nesfrsit, ca ntre oglinzi. + 2ai ai tu timp s te ntorci acum" astea au fost demult... Nici nu stii ce mult a fost de-atunci... !orina privi sirul acela de odi, care parc o desprteau de un alt trm, fr tristete, ncet, i se stergeau din minte ultimele amintiri, ntr-adevr, acum ntelegea si ea c a trecut vreme mult de atunci si nimic nu se mai poate ntoarce, nimic nu mai poate fi cum a fost odat... + la-ti inelul* i aminti femeia. $ nu-l scoti din deget dect cnd vei *i !n *ata lui... + % lui %ndronic, sopti sfioasa, cutremurndu-se de emotie, Dorina. + %sa !i spuneti voi... /emeia privi !n ochii Dorinei si zmbi trist. + 6u !l cunosti( + &l vd si eu, numai noaptea, rspunse femeia. %tunci cnd e brbat frumos... + $i tu cum i spui" ntreb din nou !orina. + Cum nu trebuie s-i spui tu... !orinei i fu team de privirile acelea strine, de figura aceasta pe care nu o mai ntlnise niciodat pn acum.

+ =aide* Ne-asteapt... , lu de mn, aproape fr voia ei, si o trase spre us. !ar ajuns n fata pragului, !orina se opri, tremurnd. # se prea c dincolo, peste prag, este ap. , ap ascuns, dar adnc, neagr, rece, pe care un oc'i nedibaci ar fi luat-o drept covor. + 2i-e fric, sopti ea. + Nu te teme, nu te-neci, o linisti *emeia. &nd esti cu mine, nu te-neci... , trase de brat; !orina nc'ise oc'ii, dar piciorul nu se scufund. Clca parc pe sticl. 5coarea apei i ptrundea tlpile; att. !ar rsuflarea aproape i se oprise pe loc, n piept. + 5sufl adnc, i mai spuse femeia. -ii fr grij. %i s te nveti apoi si aici, sub ap... + !ar unde suntem" ntreb speriat !orina. + n palatul lui... + !ar cum se vede atunci soarele pn aici" ntreb !orina privind cu grij mprejur. + !ac palatul este cu totul si cu totul de sticl... #a uit-te... -emeia i art cu mna n sus. $e vedea cerul. !eparte, sticlos, argintiu. %colo, sus, nu era dect o lumin sfioas mprumutat parc de altundeva. Lumini mari, strlucitoare se zreau n fat. + Ne-asteapt... $ nu se supere c am ntrziat... , tinu tare de mn si grbi pasul. !orina privea ametit strlucirea din fata oc'ilor. $e auzeau glasuri multe si sunete ciudate, moi, de viori foarte usor atinse, ncepeau niste trepte albe, ca de marmur. Cnd fu s ating prima treapt, !orina sovi. !ar tovarsa o trase puternic dup ea. + >rc* >rc* i porunci. Ce greu i era* )arc o apsau puteri nevzute si o osteneau la fiecare pas. + >rc* >rc* se auzir alte glasuri de sus. Si simti din nou bratul *emeii car e o trage, nc'ise oc'ii, cu lacrimi, si fcu nc un pas. )arc o ametea durerea acestei munci nentelese. + !e ce e att de greu( sopti ea. + $i lui i-a fost greu pn la tine. %i uitat c nu putea urni barca din loc" Ct timp ati asteptat acolo, pe marginea lacului si barca nu se putea dezlipi de trm... + !a, asa e, !si aminti Dorina. &si aminti si privirile de foc ale lui %ndronic. (ratul lui cald si puternic, de care se agtase atunci, demult, n vis... + >rc* >rc* auzi din nou glasurile de sus. + Cine sunt" ntreb !orina. + Ceilalti. $unt multi. 6oti vin aici... !ar e greu, nu e asa"... )arc zmbetul ei era si mai trist acum, cnd privea munca !orinei* + 2ai e mult" ntreb nc o dat !orina. + !ac l iubesti, mai e putin... /ata strnse pleoapele, si musc buza si se opinti, nc o treapt, nc una... + 3l nu m poate ajuta, nu e asa"

+ )e scara asta, nu. Nu e scara lui... :lasurile de deasupra preau c se pierd, laolalt cu zvonul de viori. >nde au pierit deodat toti oamenii aceia care o asteptau, cu privirile atintite asupra ei" se ntreb !orina. + N-au pierit, i rspunse femeia. 6e-asteapt. >ite-i... &ntr-adevr, !orina se afl deodat n mijlocul unei sli nesfrsite, bogat n lumini si oglinzi. , lume de basm se desc'idea n fata oc'ilor ei. -emeile erau mbrcate ca n celelalte vremuri, iar brbatii aveau 'aine cu fireturi, palose lungi, coifuri. + $ nu cumva s le vorbesti* i sopti repede femeia. !orina nainta sfioas, orbit, n sala nalt, fr sfrsit. ,amenii o tintuiau cu privirile lor streine, reci si parc se trudeau s-o opreasc ntre ei, cci cercul se strngea necontenit. $i fiecare i fcea un semn cu mna, fiecare i arta vreun lucru minunat o pasere nemaivzut, de aur, sau un pa'ar de nestemat sau vreun pantof strlucitor. -ata ameti si-si puse palmele la oc'i. + $ nu le rspunzi orice ti-ar spune, auzi ea din nou soapta tovarsei. &n acea clip, simti bratul femeii mai poruncitor, trgnd-o. + >ite-o si pe %rg'ira, frumoasa din lapte* strig un tnr, iesindu-i n cale si artndu-i un tron ascuns. !orina ntoarse fr vrerea ei privirile. !eparte, zdrobit de lumin, sta o fat palid, cu plete negre, cu oc'ii larg desc'isi. + $i ea a fost mireas* adug tnrul zmbind. 6ot de-acolo a venit si ea, ca si tine. 3ite-o) !orina ncepu s tremure. -ata aceea parc ar fi fost moart; sttea neclintit, cu obrazul alb si teapn si oc'ii ei nu clipeau. + 6rei zile, atta a cunoscut-o el* strig din nou tnrul, aproape tinndu-i drumul. %cum e moart, e de mult moart. )riveste-o bine*... C'iar fr porunca tnrului necunoscut, !orina tot nu-si putea desprinde privirile de c'ipul fetei de pe tron. , turbura tot mai puternic taina c'ipului nclestat, tristetea aceea rece, ngndurat. + =aide* i sopti tovarsa, ncercnd s-i trag bratul. + Cine este" ntreb !orina. % fost si ea mireas si a murit" -emeia sovi, fr s-i rspund. 1oia s-o trag mai aproape de ea, s-o scoat mai repede din cercul acela de oameni care continuau s-o priveasc ametitor. + )riveste-o bine si-ai s ntelegi cine este, vorbi din nou tnrul. $i ea se opri deodat, tremurnd. -ata din tron i se pru atunci cunoscut; si oc'ii aceia larg desc'isi, si buzele strnse... + Nu vezi c esti tu acolo"* e4clam biruitor tnrul. 6oate viorile tcur, oprite parc la un semn nevzut. , mare tcere mpietri sala. !orina rmase o clip cu oc'ii cscati, apoi gemu rnit si se prvli. ...ncepea s-si dea seama unde se afl. ,daia ntreag era muiat ntr-o lumin vrjit, lunar. !orina se trezi tremurnd, nspimntat. %uzea un sforit gros, ntrerupt de sufocri scurte. !in alt parte se strecurau pn la ea zvonuri nedeslusite; un geamt prelung, soapte nentelese si tiuituri de gngnii nevzute. -ata si mngie fruntea cu palma, ncercnd s nteleag ce s-a petrecut cu ea. %scult rsuflrile

necate de lng ea. &ntoarse ncet capul si zri alturi, cu capul atrnnd greu, pe Liza. &n cealalt parte, dormea cu pumnii strnsi aproape de gur 5iri. ,daia era luminat pn n cele mai ascunse ung'ere, dar luna nu se zrea prin fereastr. $e g'icea numai un colt de cer albastru, strveziu. + %m visat, sopti !orina ca s se linisteasc. &i era totusi fric, singur treaz n mijlocul attor femei cuprinse de somn. -iecare zgomot care l auzea i se prea ncrcat de tain, vrjit, nenteles. 6rziu si dete seama c se aude de departe orcit de broaste. $e gndi cteva clipe. $untem la mnstire. %m visat. 6ot ce s-a ntmplat pn acum a fost n vis... !ar si aminti brusc de %ndronic si rsuflarea i se aprinse din nou. ,are si el a fost numai o nlucire" $i sarpele"... 5mase cu oc'ii desc'isi, ncruntat, ncercnd s-si aduc aminte de toate cte s-au ntmplat. Nu ntelegea nimic limpede. !oar oc'ii lui %ndronic struiau asupra ei, de undeva din boarea luminoas a odii. $i parc l simtea foarte aproape, i simtea mai ales parfumul acela nelmurit de trup curat si brbtesc, laolalt cu cldura ucigtoare care izvora din oc'ii lui, din minile lui... !ar sarpele*"... !orina rosi, nc'iznd pleoapele si strngndu-le pn la durere. %celasi coplesitor dezgust, aceeasi mare spaim si dorint bolnav struiau n amintirea ei turbure. -aptele se desprindeau anevoie n minte si toate gndurile i rsreau vlguite, nesigure, nestiind cum s le lege ntre ele. 6otul era bolnav, istovit, cuprins de ceat. !ar vraja sarpelui struia; vraja lui si a lui %ndronic. Numai c'ipul lui %ndronic o linistea, cnd l c'ema n minte, l vedea ntreg, viu, nprasnic n brbtia lui neasemuit... !orina lupt mult vreme cu somnul, cu amintirile. $foriturile din celelalte odi le auzea uneori cu o e4asperant precizie; n ncpere, lumina lunii struia. -ereastra era desc'is, dar nc nu se fcuse prea frig. 5suflarea femeilor era adnc si greoaie. 6oate dormeau cu gura cscat, cu gtul ncovoiat si bratele rsucite. <rea piepturile cum se nalt si scoboar, zgomotos, n voie, cum se ntind musc'ii si obrazul transpir uleios. Niciodat !orina nu vzuse attea femei dormind obosite. Niciodat luciditatea ei nu fusese att de ascutit si totusi att de bolnav, gata s se topeasc n nlucire la orice spaim. Le privi cteva clipe, apoi nc'ise oc'ii si adormi dintr-o dat, ca si cum s-ar fi cufundat lin ntr-un lac fr fund. 2III %ndronic strbtuse o bun parte din pdure nainte ca s se ntoarc din nou pe marginea lacului. %juns ntre arbori - acolo unde, cu cteva ceasuri mai nainte se desfsuraser jocurile - porni s cnte, ncetinind pasul. :lasul se desprinse la nceput sfios si melancolic, rotunjindu-se si crescnd apoi, ca ntr-o c'emare prelung, deopotriv de duioas si nflcrat. Cnta fr cuvinte; doar dac la rstimpuri rostea vreun nume de fat. )durea prea c-l ascult somnoroas, tresrind usor, nelinistit si apoi repede mpcat. $us, pe deasupra

arborilor, se pornea cteodat un val nesfrsit de fosnete speriate, frunzele apropiindu-se unele de altele si tremurnd ca atinse de o mn nevzut si nepotolit. :lasul lui %ndronic ajungea pn foarte departe, despicat de trunc'iuri si rs*irat printre *runze. %-o-oooo-'u-u-uuu*... %na-a-aaaa*... Lumina lunii ptrundea coroanele si se astenea de-a dreptul pe iarb, rsrind pretutindeni flori nefiresti, cu sclipiri umede, sfioase. %ndronic parc se ferea s le calce, privind cu bgare de seam unde si pune pasul. %tunci glasul lui se pierdea ng'itit de pmnt si numai soapte nentelese tremurau n pdure. )arc frunzele se ntorceau ncet dup el, ntr-att de turburtoare i era trecerea si de cald glasul cnd ncepea s cnte. >neori paseri nevzute se trezeau prin cuiburi, si se auzeau ciripituri nfundate, c'emri scurte, speriate. %ndronic se oprea zmbind, si le fcea semn cu mana, ridicnd fruntea. + Nu v-astmprati, frumoaselor"* Ciripitul se topea brusc, n zvonul nelmurit al crengilor nalte. Cte un fluture mare de noapte si lua zborul, cltinat parc de o arip de vnt, gata s-l rstoarne si se aseza lenes pe coaja trunc'iului, lipindu-si aripile. ,c'ii lui %ndronic l urmreau cteodat sclipind n ntunerec ca doi crbuni aprinsi. ,mul zmbea, strbtut de bucurii nestiute si pornea mai departe, cntnd. &n fata unui arbore btrn si ncovoiat, %ndronic se opri cu bgare de seam si-l msur de sus pn jos, ca si cum ar fi vrut s-si dea seama dac e ceva sc'imbat n trunc'iul si ramurile lui. %poi si scoase 'aina, o zvrli pe iarb si ncepu s se catere vioi, fr nici o greutate. %juns n furca cea mai de sus, %ndronic si fcu loc cu minile printre frunze si ncerc s priveasc pe deasupra pdurii. !ar nc nu se urcase pn n vrf; nc nu-si putea roti oc'ii deasupra tuturor arborilor, si trase atunci capul si se catr pe crengile cele mai nalte. 5amurile fragede tremurau sub apsarea lui, dar nu trosneau. )rea c se tine mai mult cu minile, fr s-si lase tot trupul pe crengi. )arc ar fi plutit ntre frunze si trupul lui ar fi fost usor ca al unei paseri. Cnd si nlt capul, cerul ntreg l acoperi. >n cer mpietrit, alb, scldat n lun. + !oar n-oi fi singur* spuse %ndronic si ncepu s c'iuie. 6lasul lui ajunse foarte departe, pe deasupra pdurii si-l auzi cum se pierde, ca un ecou. !ar nu-i rspunse nimeni. Numai o pasere mare si lu zborul cu aripele ntinse si flfi lin peste arbori. + =uuuu* c'iui nc o dat %ndronic. %ceeasi tcere mirat a pdurii. %celasi cer senin si mort deasupra. &ngndurat, %ndronic ncepu s coboare, si dedea drumul cu usurint, parc jucndu-se, din ramur n ramur, fr s sovie, fr s priveasc unde se las. %junse repede pe pmnt, si scutur prul de frunze, si mbrc 'aina si porni ndrt, pe alt drum. Cnd strbtu luminisul, cut cteva clipe cu oc'ii o tuf si se ndrept aproape alergnd spre ea. $e trnti pe iarb, puse urec'ea la pmnt si ascult. + Nimeni* e4clam el zmbind. >nde or fi plecat toti !n noaptea asta()... $e ridic, dup ce mngie usor, cu palma, firele de iarb, cerndu-le parc iertare c le-a strivit sub trupul lui.

+ $-au dus poate pe lac, s noate, adug %ndronic. :rbi pasul. Cnd iesi din pdure, ncepuse s adie blnd vntul. $e cltinau spicele pe marginea crrii. %ndronic mergea fluiernd, pn se apropie de lac. %ici se opri din nou, ascultnd. !e undeva, de departe, se auzea tremurul uscat al ppurisului. 6ipetele somnoroase, orcitul broastelor, tiuitul cosasilor preau c se sting n nfiorata tcere a lacului. Nici paserile nu se mai trezeau speriate din stufris acum. %ndronic ncerc s ptrund zarea cu oc'ii. Nu se lmurea nimic pe lac. !oar o boare usoar legnndu-se n vnt. 6nrul fcu ctiva pasi, cutnd parc un loc mai potrivit si ncepu s se dezbrace, nerbdtor. !orina sovi mult vreme nainte de a se 'otr s-i ias nainte. 3l stie doar c a venit si totusi nu o caut, nu o c'eam, l vede foarte bine, cum st aproape gol, cu fsia de mtase grea, btut cu fir, prins n jurul coapselor. $i totusi ar fi trebuit s-l gseasc gata de plecare, mbrcat. $au poate nu a ales-o pe ea... !ar din 'ora acelor fete necunoscute, dup ce le-a cntrit pe toate cu privirea, ei i-a aruncat gajul, un mr de aur. %cesta a fost semnul; pe ea a ales-o de mireas... + !orina* e4clam %ndronic mirat cnd o zri naintnd. Ce frumoas te-ai fcut*... + 6e-am asteptat, sopti fata. Nu mergem" &i vzu n acea clip umerii lui goi si plec oc'ii. + !e ce ti-e team" o ntreb el. $tii c altfel nu se poate, ci numai gol. %sa st scris... + $i eu" + $i tu... 2ai trziu, se-ntelege, adug el zmbind, apucndu-i mna. -ata simti din nou tresrirea de foc pe care i-o ddea ntotdeauna atingerea trupului lui %ndronic. %ceeasi cutremurare brusc, aceeasi stranie plcere, necunoscut. + 6u stii s-noti" o ntreb ncet %ndronic. !ac se scufund barca, tu ai s stii s-noti" !orina se agt de bratul lui, speriat. + !ac m lasi tu, m-nec* e4clam ea. + %tunci s nu-ti fie team, orice s-ar ntmpla s nu-ti fie team, o ncuraja %ndronic. %sta e o luntre fr moarte. !ac ai sti de cte ori am strbtut eu apele pn m-am dus si m-am ntors de-acolo... >ite*... &i art cu bratul ntins deprtrile. !orina nu zri nimic, dect aceeasi ntindere nesfrsit de ape, limpezi, nemiscate. + 3 departe" ntreb ea supus. %ndronic ncepu s rd si o strnse mai aproape de el. + Nu e nimic departe cnd iubesti, sopti. 6u ai s te asezi n fundul brcii, linistit. , s trecem nou mri si nou tri. $i pe urm ncepe nunta... + %tt de trziu, spuse !orina, ntristndu-se. Cte nu se mai pot ntmpla pn atunci, adug ea gnditoare. + !e ce te grbesti" ntreb blnd %ndronic. %ici, la noi, zilele trec repede, ca si clipele. !ac ai ajuns aici, nu te mai poti !ntoarce. Si e mai *rumos aici, nu e asa(... + ,riunde esti tu, rspunse fata.

6cu brusc, privindu-l. Ce frumos este, si ce nalt, ce mare* )arc nu mai e om, ci zeu, fiul zmeului din povesti. + !e ce-ai plecat din palat" l ntreb ea. !e ce-ai venit din nou aici, lng ap"... + 6u n-ai putut rmne acolo, ti-a fost fric... !e ce ti-a fost fric" 6oti oamenii aceia erau morti demult, nu-ti puteau face nimic, n-ai vzut"... + 3ram si eu acolo, sopti fata cu spaim. 3ram pe un tron, ascuns de ceilalti... + !a, vorbi %ndronic senin, asa se !ntmpla !ntotdeauna... !orina simti din nou aceeasi spaim si se strnse mai aproape de el. )arc ar fi vrut s-o linisteasc, s-o mngie. + -ii fr nici o team, vorbi el, si eu sunt ai%i. #u ne desprtim... )rivi atunci spre ape. (arca astepta acolo, lng ei, de foarte mult vreme. !orinei i se preau cunoscute toate lucrurile acestea; si pregtirea aceasta de cltorie i se prea c-o mai trise odat, demult. + >nde e nunta" ntreb ea nc o dat. + La captul cellalt... &i cuprinse mijlocul si o duse ncet aproape de ap. + Nu se poate altfel, o linisti %ndronic. 3l fcu un pas si barca se cltin. %poi, purtnd-o aproape n brate, o sui si pe !orina. Legnarea a fost att de nenc'ipuit de dulce, nct fata ameti si-si prinse capul n mini. %ndronic era lng ea. &nainte de a apuca vslele, i art cu bratul ntins nainte. + %colo, la mijloc, e o insul. %colo am stat eu... !eodat, fr s stie cum, !orina si aminti de sarpe si se cutremur, l va vedea din nou, gol si neobosit, zvcnind sub lumina lunii, asa cum l vzuse de la nceput. $i de data aceasta, pe neasteptate, din ntunerec, ar putea s-o muste... + !ar n insul e sarpele* e4clam ea turburat. 6u l-ai gonit acol o, chiar tu)... 1zu n acea clip cum %ndronic se ridic n barc, palid si mniat. )rivirile lui scprau si mai nflcrate acum si i strpungeau luminitele oc'ilor, orbind-o. + !e ce-ai spus asta, iubita mea"* vorbi %ndronic trist. Dar cuvintele lui zvcneau n urec'i, parc ar fi fost fulgerate din gura unui zmeu. + !e ce n-ai ascultat porunca" repet el tremurnd. !orina si aduse aminte /$ nu cumva s rostesti cuvntul acesta n fata lui*0 >itase. 3 prea trziu acum. >itase... l privea nmrmurit, strivit de puterea lui, asteptnd blestemul, si acoperi oc'ii cu palma. + Nou ani ai s m cauti si numai atunci ai s m gsesti* auzi ea cuvintele lui %ndronic. !ar cnd vru s-l priveasc din nou si s-i cerseasc ndurarea, vzu barca goal. %ndronic pierise. Nu era n fata ei dect ntinderea nesfrsit de ape. 5mase mut, istovit, nestiind ce are s fac. &n acea clip, auzi cum se clatin frunzele pe mal si ntoarse capul. Nu era nimeni. Numai vntul, ntetindu-se, nfiora crengile nalte ale arborilor... $e trezi cu acest zgomot amar n urec'i. ,daia era pe jumtate n

ntunerec. Lumina de lun se trsese lng fereastr. !orina ntelesese c vntul intr acum tremurtor n odaie. $e ridica din pat si se apropie de fereastr. !eparte, spre stnga, se zrea lacul. -ata zmbi. $e ntoarse spre pat, fr s recunoasc unde se afl. )rivi mirat femeile care dormeau lng ea. &ncet, dar cu gesturi sigure, ca prin somn, si fcu loc printre paturi. :si de-a dreptul usa, fr s-o caute. %uzi zgomote ciudate dincolo de pereti, care o nfricosar. 5suflri adnci si necate, ca ale unor oameni c'inuiti. !ar nu-si pierdu curajul, ci, cu oc'ii nc'isi, strbtu sala pn la usa de-afar. 3ra pe jumtate desc'is. #esi n curte. Nu simti frigul sub picioarele goale, nici vntul rece pe deasupra umerilor ei aproape dezgoliti. )orni cu aceeasi 'otrre spre lac. Cnd cobor dmbul si ajunse pe mal, gsi barca asteptnd-o, ntocmai asa cum o lsase. #ntrase acum adnc cu picioarele n mlul umed si rece, fr s simt ceva. :rbit, dar cu luare-aminte, desprinse frng'ia din jurul parului, o zvrli n barc, apoi se sui. =otrt, cut cu oc'ii insula - si ncepu s vsleasc lin, duios, ca cineva care pleac numai cu ndejdea... 2I' Liza se destept cuprins de frig, tremurnd. -ereastra era larg desc'is si apropierea zorilor se presimtea n btaia vntului umed, n mirosul sc'imbat al vzdu'ului. Luna plise. !ar ntunerecul ncepea s se destrame si parc se zreau aburi turburi peste fereastr, departe. Liza se destept ametit, ca dup o lung petrecere. %nevoie ntelegea unde se afl si n ce mprejurri adormise pe jumtate mbrcat, laolalt cu atta lume. 5mase mult vreme cu oc'ii desc'isi, fr s izbuteasc s se nveleasc bine, tremurnd. # se pruse c, n clipa cnd se trezise, sunase undeva, pe aproape, o toac de lemn. >n sentiment neconfortabil de desteptare ntr-o ncpere strein, incomod; se simtea n acelasi timp dezgustat, obosit, pclit de viat. Nimic n-avea nici un sens, de nicieri nu ndjduia nici o bucurie. >n ciripit scurt, rgusit, venit parc de-a dreptul de pe sting'ia ferestrei. )oate c ar trebui nc'is fereastra... !ar e att de greu, si e att de zadarnic... &ncerc atunci s se nveleasc mai bine, trgnd plapuma cu putere. (g de seam c locul din stnga ei e gol. 5iri si cufundase capul n somn n acest loc gol si-si aduna acum genunc'ii. Liza ntoarse capul, cercetnd cu mirare celelalte femei. Le zrea mai mult si-si frec de mai multe ori oc'ii, ca s le poat g'ici. &ntmplrile i rsreau izolate n minte, si amintise brusc de $ergiu %ndronic, de alergrile prin pdure. %poi, un lapsus turbure, un sentiment de umilitoare rtcire. $-a ntmplat un joc... , fars... %poi nc ceva... Cpitanul 2anuil... !orina... sarpele... !du din nou cu oc'ii de 5iri, care dormea cu pumnii strnsi la gur si tresri. !orina" %vu atunci senzatia precis c a asistat, cu putine minute n urm, la plecarea !orinei din odaie. -r ndoial c s-a dus la %ndronic, n

camera cealalt. :ndul acesta o emotion brusc; pudoare umilit, spaim, gelozie, curiozitate. >itase c %ndronic nu doarme singur. !e-abia cnd se ridic pe jumtate din pat s cerceteze nc o dat trupurile adormite de alturi, s-si dea seama dac nu cumva se nsal, si aminti de $tere si de ceilalti. -ireste c toti dorm la un loc. %tunci poate c !orina... !ar si amintea precis, fr s poat fi4a n timp amintirea aceasta, c !orina se desteptase pe furis, cnd toate celelalte dormeau adnc, si plecase din odaie ca s se ntlneasc, afar n curte, poate, cu %ndronic... %scult cteva clipe, dac nu cumva se aud zgomote, soapte. Numai rsuflrile necate ale femeilor si sunete grele, 'orcite, din cealalt odaie. Liza se 'otr brusc, emotionat. $e ddu jos din pat, ferindu-se s ating trupul ncolcit al 5iriei, si se repezi la fereastr. $e plec adnc n afar. , lovi un miros proaspt de frunze rupte, de trunc'i crpat. Cerul era nc albastru, palid ctre margeni. &nspre stnga, aburind, se zrea lacul. Liza ascult cteva clipe, apoi se ntoarse n odaie si se ndrept spre us. 3ra ntredesc'is. ,ricine ar fi putut intra... >n geamt. 6resri. !ar si dete seama c se speriase degeaba; d-na <amfirescu oftase prin somn. !ormea acoperit cu paltonul. Liza o privi scurt, cu dezgust. !in odaia alturat veneau acum, mai dense, mai grotesti, 'orciturile brbatilor. $ fie oare acolo %ndronic"... $e rentoarse lng pat, ne'otrt, emotionat, /n prul meu odat blond0... 5efrenul struia absurd n minte fr s-l poat alunga /3u n-am avut copilrie0... !in nou c'ipul cpitanului, al lui $tamate. $rutrile din pdure, i fu rusine, sil de ea, de toti si de tot ce s-a ntmplat. /3u n-am avut copilrie0... &i reveneau n minte, fr nici o noim scene si vorbe de la masa din -ierbinti, din grdin. $tere scotndu-si 'aina, mergnd agale s si-o atrne de craca unui visin... $olomon ntrebnd cu mna ridicat /Cine mai vrea o cafea"0... $i apoi, deodat, fr nici un nteles, glasul lui %ndronic /!ac nu v linistiti ntr-un minut0... Cuvintele lui, de mai nainte /$unt turburat din alt motiv. !ac am s vi-l spun, veti rde de mine0... % vrut s-i apuce mna, atunci, si i-a soptit /ti jur*0... %mnuntele se nsir precis n amintire. Cu ce rceal i-a primit el e4clamatia aceasta ptimas. %cum i e rusine si n acelasi timp ciud pe %ndronic, un necaz ndrjit pe tot ce-a fcut el, pe toat frumusetea lui cuteztoare. !orina nu s-a ntors. % plecat cu el, fireste, ntelege tot ce s-a ntmplat ei doi, noaptea, dup ce ceilalti au adormit, s-au ntlnit n curte, au plecat apoi singuri n pdure, n pdure, noaptea. $-a culcat cu !orina. , furie abject, o poft de scandal i coplesise simtirea; ncepe s tremure. $e apropie rsuflnd grbit de d-na $olomon si ncepe s-o scuture. -emeia se mpotriveste, geme. Liza se ntoarce spre 5iri si o desteapt brusc, scuturndu-i plapuma. %poi din nou ctre d-na $olomon. + $coal-te, nu stiu ce s-a ntmplat cu !orina* sopteste ea. D-na Solomon se trezeste anevoie, si freac necontenit oc'ii. + Nu stiu unde a plecat !orina, repet mai tare Liza, apropiindu-si mult fata. Nici 5iri nu ntelege nimic din ce aude. $i-i e somn, si-i e great; o durere seac n moalele capului, si tine tmplele ntre mini,

silindu-se s priceap unde se afl. <reste, lng ea, pe d-ra <amfirescu. &i e deodat team, o team stupid c fata de alturi aude tot ce vorbeste, c e de mult treaz, si ea ntelege tot, prefcndu-se c doarme. + 2ai ncet, s nu ne aud, sopteste 5iri ctre Liza. + 2ai bine mbrac-te, s nu se fi ntmplat ceva, spuse Liza, cutndu-si pantofii. + !ar de ce, drag" se mir d-na $olomon. $e trezeste si d-na <amfirescu. 5idic fruntea si ncearc s-si aranjeze prul, care-i czuse n ochi. + Ce s-a ntmplat" ntreb ea mirat. + Cred c i s-a fcut ru !orinei, spuse plictisit Liza si a iesit din odaie. 1reau s vd ce e cu ea... 5iri se mbrac tcut, suflnd adnc, ca s se trezeasc, i se pare c se pregteste s intervin 'otrtor ntr-o mprejurare stranie si primejdioas. # se pare c viata !orinei atrn de vointa si de curajul ei si asta o face s-i fie mil de biata !orina, s-i fie deodat infinit de drag... + =aide* i spuse Liza d-nei $olomon. $ vedem, poate e n curte. !-na <amfirescu rmne mirat, uluit, n pat. )riveste nspimntat ctre fiic-sa. , zreste la cellalt capt, dormind adnc, si se linisteste. &n odaie s-a fcut frig. <orii stau s rsar. !-na <amfirescu si aduce deodat aminte de sarpele de azi-noapte. Nu-i mai este fric. !ar si face cruce pe furis si se pregteste s asculte, curioas. &n odaia brbatilor a intrat numai Liza. % bgat doar capul, desc'iznd usa cu mult luare-aminte. , loveste un miros greu, apstor, de rsuflri ncrcate cu aburi de vin si striveste pleoapele, dezgustat, si strig sotul de mai multe ori. Nu distinge bine trupurile brbatilor. )arc e mai ntunerec n aceast odaie, cci ferestrele dau spre curte. Ctva timp, nu-i rspund dect 'orciturile ndesate de pe saltele. ,poi, glasul lui Stamate, gros + Cine e" + 6rezeste-l te rog pe $tere, sopteste Liza din prag. %m putin treab cu el... $tamate ntelese si el greu. , clip, nu stie cine ar putea fi $tere. Numele nu-i spune nimic. $e credea n alt loc, cu alti oameni, n alt vrst, si desteapt, fr s vrea, prietenul. Cpitanul csc zgomotos, nestiind c Liza l priveste din prag. + $coal-l te rog pe $tere, spuse din nou, mai tare, Liza. 2anuil i aude glasul si se ridic brusc, rusinat. $e trezeste si d-l Solomon. + $-a ntmplat ceva, doamn" ntreb cpitanul. + Cred c i s-a fcut ru !orinei, sopteste Liza, retrgndu-se. ncearc, te rog, si trezeste-l pe $tere... %poi si aduce aminte c n-a ntrebat de %ndronic. Nici nu stie dac mcar e acolo, n odaie, dac a dormit de la nceput acolo... i e rusine, totusi, s mai desc'id o dat usa si s ntrebe. )oate ar da loc la bnuieli. + Ce s-a ntmplat" ntreb d-l $olomon, iesind pe jumtate

mbrcat n sal. + Nu stiu unde e !orina... !-l $olomon rmase cteva clipe uluit, ne!ntelegnd sensul cuvintelor. + =aide s-o cutm, poate i s-o fi fcut ru si-a iesit n curte, sopti 5iri. &n clipa aceea usa se desc'ise din nou si apru cpitanul, ncercase, n grab, s-si aseze prul, dar capul i era rvsit. + Ceea ce e mai ciudat, vorbi el, este c nici d-l %ndronic nu e aici... )rivi semnificativ ctre d-l $olomon. 5iri se ndrept spre usa de la intrare. , gsi desc'is. %junse cea dinti n curte. 1zdu'ul era cu totul altul aici. $e vedeau nc foarte bine stelele, dar toat linistea aceasta avea alt sens acum; prea o suprem nclestare, ultimele clipe de asteptare n curnd totul se va sterge, se va ntmpla un lucru nou, care nu mai era al noptii. + Nici nu stim ct e ceasul, sopti buimcit d-l $ol omon, cobornd !n curte. + 6rei si douzeci si cinci, spuse $tamate, care-si luase ceasul cu cadran fosforescent. !-na $olomon si cu Liza strbtur repede cu privirile curtea mnstirii. + Nu e aici, spuse sigur Liza. + )oate s-o fi dus prin parc, s se plimbe, sovi 5iri. Cpitanul 2anuil privea calm, colt dup colt, fr s se miste din loc. )rea c se gndeste atent la toate ung'erele unde s-ar fi putut ascunde !orina. # se pru, o clip, c nu face altceva dect s continue jocul din pdure si amintirile l umilir, ntoarse brusc capul spre lac. + %r trebui s cutm nti acolo, spuse el tare, artnd cu mna. 5iri se cutremur. Nu, asta nu se poate, asta ar fi peste putint... + !oamne fereste* fcu d-l $olomon. Liza nu mai astept s se 'otrasc, ci porni cea dinti spre lac, urmat de $tamate si 5iri. !up ce iesi din curtea mnstirii, ncepu s alerge. # se prea c orice clip pierdut este o grav greseal. ,ricnd, !orina poate gsi timp s se ascund... + 3u nici nu stiu dac %ndronic sta s-a culcat sau nu cu noi, auzi ea glasul lui 2anuil din urm. Cobor dmbul si ajunse la marginea lacului, si dete repede seama c lipseste barca. $e ndrept spre trusul strmb, care o tinuse legat de trm. + 3 nebun* e4clam Liza. % luat barca... /ireste, s-au dus s se plimbe numai ei doi. $-au plimbat toat noaptea, s-au legnat si el i-a soptit cuvinte de amor /3u n-am avut copilrie*0... )alid, Liza alerg pe mal, ncercnd s g'iceasc forma brcii. + >ite-o* strig 5iri de pe dmb. 7oti se !ntorc spre locul unde arat bratul fetei. %cum se vede bine barca si !orina, pe jumtate mbrcat, singur, vslind ncet, ostenit. + 3 singur* strig Liza nmrmurit.

, vede si ea foarte bine si nu-i vine a crede. Cteva clipe i e team s nteleag. !orina asta e nebun*... !oamne* !ac cumva"... Nu are curajul s-si duc gndul pn la capt. %lerg din nou sus pe dmb. Ceilalti privesc uluiti, urmrind cu oc'ii dra usoar pe care o las lopetile brcii. + !ar e nebun* e4clam din nou Liza. + $e duce spre insul, spune calm $tamate. !-l $olomon se trudeste s ia o 'otrre. )riveste buimcit n toate prtile. + 6rebuie s cutm nc o barc* sopteste el, muscndu-si buzele. 6rebuie s mai fie o barc pe undeva... si aminteste =aralambie, barca cealalt a stretiei, cu care au pornit s-l caute. $imte o sudoare rece pe frunte, pe ceaf. $i deodat, slbatec, ncepe s strige + !orina* !orina*... $tamate pune amndou palmele la gur si strig + !o-ri-naaa*... i trec prin minte, atunci, strigtele lui 1ladimir de la joc Liza-a-aaa*... # se par toate lucrurile acestea ntmplate demult, cu alti oameni. %cum i e frig si tremur. $trigtele lui poate nu sunt auzite de pe lac, cci fata nici nu ntoarce capul. + #a te uit acolo* art deodat Liza. &n cealalt parte a lacului se zrea un brbat notnd. $e vedeau bratele vnjoase lovind ritmic si rar apa. + 3l e, %ndronic* e4clam 2anuil. Cteva clipe, tcur cu totii, mpietriti. %ndronic nota si el, poate fr s stie de !orina, spre insul.

2' %juns pe mal, %ndronic si scutur apa de pe trup si porni agale spre inima insulei. )asii lui lsar cteva urme moi pe deasupra mlului btut cu nisip, apoi iarba i ng'iti cu totul. %ndronic nainta ncet, fr grab, rotindu-si privirile pe deasupra arborilor, ncercnd parc s g'iceasc dup tremurul frunzelor apropierea zorilor. (tea usor vntul aici, n mijlocul apei, dar tnrul prea c nu simte adierea rece pe umerii lui goi. )aserile ncepeau s se destepte prin tufisuri, si ciripitul lor singur nsufletea insula. %ndronic clca vrjit de singurtate, de vzdu'ul turburat parc n asteptarea unui mare miracol. )trunse adnc printre arbori, acolo unde tufele cresteau umede, cu frunzele mari, nedespicate. 2irosea a musc'i si a scoart putred, n inima insulei. Crengile erau acum mai grele si parc boabele de rou le ndemnau spre pmnt. %ndronic trecea printre ele nepstor la scuturarea roui, nesimtind mngierile aspre ale frunzelor, nainta tot mai adnc n pdure, cutnd parc ceva bine ascuns, pe care se trudea s-l descopere rscolind cu oc'ii tufele si arborii, ntlni o movil, pe care crescuse numai un salcm pipernicit si ctiva roscovi slbateci, si

o sui grbind pasul. %juns n vrf, privi spre lac nedumerit. Cteva clipe rmase nemiscat, rsuflnd adnc, rar, ca n somn, apoi cobor pe cealalt parte si se ndrept spre ap. -r grab, cu luare-aminte, si cuta un loc n iarb, unde s se poat ntinde n voie. &l gsi la captul unei vlcele. #erburile cresteau aici nalte si moi; apa se prelingea printre ele ca dintr-un izvor obidit, ce sta s sece dintr-un ceas la altul. %ndronic ncerc usor, cu talpa piciorului, pn unde se ntinde umezeala, apoi se tolni fericit pe iarb, cu capul pe brate. 5mase ctva vreme asa, fr s-i fie nici frig, nici somn, cu privirile odi'nite pe cer. !orina se trezi de-abia cnd barca se nfund n ml, oprindu-se cu o zvcnitur domoal. &ncepu s tremure, vzndu-se deodat n mijlocul lacului, departe de trm, n ntunericul acela strveziu. !ar tremura mai mult de vnt si de singurtate dect de fric. , liniste ciudat i se cobor n suflet o dat cu desteptarea 'otrtoare. )arc se pregtea de o mare prefacere si trii necunoscute izvorau nluntrul fiintei, vestindu-i trecerea ntr-un alt trm. !orina sri din barc si ncepu s cerceteze malurile insulei. 6rebuia s-l gseasc undeva. %ndronic nu minte; vorbele lui se adeveresc ntotdeauna, el trebuie s fie undeva, pe aproape, asteptnd-o... /ata porni 'otrt s nconjoare insula. Nu simtea sub talpa ei goal asprimea firelor de iarb, nici umezeala pmntului. ,boseala vslirii nepricepute si ndelungi i pierise ca prin farmec ndat ce pusese piciorul pe insul. ,c'ii i se obisnuiser demult cu ntunerecul strveziu al sfrsitului de noapte. Cnd ncepu s calce apsat pe pmnt, nu mai simti nici adierea vntului. Nu simtea dect o stranie, ametitoare si nelmurit bucurie, pe care nu ncerca s o ptrund; parc trecerea lin din vis ntr-o insul aievea, coplesit de ierburi si de copaci necunoscuti, i desc'idea dintr-o dat o cale nou, dumnezeiasc, pe care o putea de acum bate cu piciorul ei de femeie. 6oate lucrurile acestea pot fi aievea... 6rupul ei deprtat si necunoscut se poate desfta pe iarba ud n acest sfrsit de noapte. Nici o durere, nici o team, nici o sfial, ci numai o coplesitoare, amar bucurie a fiintei ei adnci; ca si cum s-ar fi trezit cu un alt suflet, niciodat bnuit, si ntr-un alt trup, mai fericit, mai dumnezeiesc... Cu fiecare pas pe care l fcea n jurul insulei, parc si mai puternic crestea n tainele fiintei ei tria aceea nestiut, care i nflorea carnea si sngele, sc'imbndu-i rsuflarea, ritmul, mintea. Totul se putea ntmpla acum. )aseri de aur, miestre, s-ar *i putut desprinde din ramurile acelea adormite si ar *i putut-o chema pe nume. 7runchiurile de copaci n orice clip s-ar fi putut nsufleti, prefcndu-se n uriasi si zmei. )e sub pmnt umbl pitici cu brbi albe si lig'ioanele vorbesc ntre ele... Nimic n-ar fi speriat-o nici o ntlnire, nici un miracol. C'iar ntunerecul acela care sta s dispar n fiece clip, ng'itit de pmnt si de ape, i se prea miraculos; parc o tain pn atunci nenteleasa aducea de undeva lumina, si sc'imbarea aceasta a lumii ntregi i se prea, acum, nmrmuritoare. )rin fata ei, foarte aproape, zbur o pasere, lundu-si drumul spre lac. !orina o urmri cu oc'ii, si rsuflarea i se nfierbnt o clip. )aserea trecu lin deasupra lui %ndronic; oc'ii fetei l descoperir

ntreg, deodat, asa cum rmsese tolnit n iarb, cu privirile pe cer. :rbi pasul, ndreptndu-se spre el. &ncntarea fiintei sale crestea, lin, bogat, fr 'otare. + %m venit, iubitule* sopti !orina apropiindu-se. ,ndronic !ntoarse capul si o privi zmbind, fr s tresar. + 6e-astept de la miezul noptii, i spuse el. 6e-am cutat prin pdure, te-am strigat... !orina ncepu s rd. &l privi nc o dat n oc'i, apoi privirile ei alunecar ncet, fr team, fr sfial , de-a lungul trupului. 1&e *rumos e iubitul meu"... + Ce-ai fcut pn acum" o ntreb %ndronic, nltnd putin fruntea. + Cred c am visat, sopti !orina, cutndu-si un loc lng el. + %sa sunteti voi, vorbi trgnat %ndronic. &ntelegeti greu... Dorina se asez foarte aproape si rmase n capul oaselor, ncercnd s-si aseze prul. + %sadar, asta e insula, spuse ea fericit, privind mprejur. + Nu e asa c n-are perec'e de frumoas ce e" ntreb %ndronic. -ata cltin din cap, nc'iznd oc'ii. >n zmbet de nefireasc ncntare i lumin fata. + $i tu esti frumoas, adug %ndronic, dup ce o privi adnc, silindu-se parc s-si ptrund tot ce era nestiut si viu n fiinta ei. !e ce nu zvrli trentele astea" &i art cu mna cmasa. !orina se privi mirat, ca si cum atunci ar fi nteles c este nc pe jumtate mbrcat. + %i dreptate, uitasem* sopti ea zmbind. $e ridic deodat si iesi, scuturndu-se, din cmas. 5msese acum goal, dar nici o sfial nu-i turbur oc'ii, nici o btaie de snge nu-i mbujora obrajii. $e privi o clip, apoi se apropie de ap. )ulpele i erau stropite de glod, de nisip murdar, ncet, pipind parc fundul lacului cu piciorul, fata nainta n ap pn i trecu de pntec. %poi sovi si ntoarse capul spre %ndronic, care rmsese pe mal, urmrind-o cu privirile si zmbind. + 2i-e team s merg mai departe, strig ea nltnd bratul. %ndronic se ridic brusc si intr si el n ap. Clca dur, stropind cu <gomot. $e apropie n cteva clipe de !orina. + Nu stii s noti" o ntreb el. -ata ddu din cap ntristndu-se copilreste. + Nu e nimic, te nvt eu, o linisti %ndronic. !ar nu trebuie s-ti fie fric... 6ine-te de mine... &i lu mna si o purt lin, pn ce apa i lovi snii. %ndronic si ddu drumul pe piept, iar bratul fetei rmase rezemat de spinarea lui. !orina si ls capul n ap, dup ce ncercase s rd. %pa i nvlise n gur, n urec'i, n nas si toat apsarea aceasta necunoscut o desfta, amutind-o. + 6i-e fric" o ntreb o dat %ndronic. Dorina nu auzise. Se simtea plutind, purtata de un brat puternic, apsat de attea forte, nct se abandonase cu desvrsire. Nu simtea dect o dulce alunecare pe suprafata apei acesteia calde si nemrginite. $e mir aproape cnd, ncercnd s-si lase picioarele jos, nu mai

ntlni pmntul sub ea. !ar mirarea i se sc'imb repede ntr-un ncnttor sentiment de libertate si fort. + Cum te simti" o mai ntreb o dat %ndronic, fr s capete rspuns. , aduse atunci, tot att de lin, de sigur, la mal. %mndoi iesir din ap rznd. !orina l privi n oc'i si se apropie cald de el. + N-a fost greu, sopti ea. + %m s te nvt s te urci si prin copaci, i spuse %ndronic. !ar trebuie s le ceri voie nti. $unt unii din ei btrni si bolnavi si i doare... 6e-azvrl atunci la pmnt... + !ar tu cum i cunosti pe cei bolnavi" l ntreb !orina. + &i auzi cum se vait sau i vezi cum plng... $racii... Cu ei e mai greu... $e asezar amndoi pe un dmb, deasupra vlcelei. %ndronic si rezem capul de genunc'ii ei. -ata ncepu s-i mngie prul n nestire. + ...$i cu florile e greu, adug %ndronic. 3le sunt vesnic ndrgostite... $ le vezi cum plng*... &ncepu s rd. 5idic oc'ii spre fata !orinei si o privi adnc. + Cum te c'eam pe tine" o ntreb. + !orina. %ndronic rmase cteva clipe pierdut n gnduri. $e silea parc s-si aduc aminte unde mai auzise o dat numele acesta. + !ar pe tine cum te c'eam" ntreb soptind !orina, mngindu-i fruntea. %ndronic zmbi trist si iar privirile sale se pierdur n gol. !orina l astept, rbdtoare, s se ntoarc. + 6e c'eam $ergiu, nu e asa" strui. + !ac vrei tu, rspunse zmbind %ndronic, privind-o n oc'i, mirat. + $ergiu e un nume frumos, spuse !orina. !ac as fi fost biat, mi-ar fi plcut s m numesc $ergiu... Ca tine, adug ea. + Nu te mai gndi la asta, o ntrerupse %ndronic apucndu-i bratul si mngind-o. 6u nu esti biat, tu esti fat... + 3 ru s fii fat, vorbi !orina. %ndronic ncepu s rd, 'o'otind, i strnse tare bratul, i trecu mna prin pr. + !ar dac ai fi fost un biet licurici" o ntreb el, necjind-o. 6cu deodat si i cut iarsi oc'ii, parc ar fi voit s vorbeasc de-a dreptul fiintei ei adnci, adevrate. + 6u nu stii ce nseamn s fii om, adug el ngndurat. 3 att de bine... ntinse bratele amndou, ca dou aripi si-si ddu capul pe spate. + ...$ nu mori niciodat, spuse el privind cerul. $ fii ca steaua ceea, frumoas si nemuritoare... %rt cu bratul Luceafrul de !imineat. !orina se cutremur. + !e ce ti-e fric" o ntreb mirat %ndronic. + !e moarte, sopti !orina. + $unt si acolo oameni, zmbi ,ndronic. %retutindeni sunt oameni...

+ 6u stii totul, nu e asa" l ntreb linistit !orina. 6ot ce spui tu e adevrat... %ndronic nu-i rspunse. 5msese cu privirile pierdute pe Luceafr, ncepeau s se iveasc zorii. )ieriser toate celelalte stele si cerul se fcuse alburiu. + >nde stai tu" l ntreb !orina, ca s-l trezeasc. + %colo, art %ndronic pdurea de la marginea lacului. !ar tu unde stai" !orina se gndi cteva clipe, ncerca s-si aduc bine aminte, s nu spun vreun lucru nelmurit, din vis. + La (ucuresti, rspunse ea corect. + $i ce faci acolo" %ndronic zmbise ntrebnd-o. -ata i era toat luminat, parc anevoie si stpnea rsul. + 6riesc, rspunse !orina ncurcat. %ndronic ncepu s rd, zguduit de o bucurie slbatec. $e ridic si cuprinse fata n brate. )rea c poart o ramur, ntr-att de usoar i era povara. Continua s rd, nltnd trupul fetei pe brate, ridicndu-l ct mai sus, ca si cum ar fi voit s-l arate cerului, pdurii, luminii care ncepea s izvorasc din toate prtile. !orina se lipi de pieptul lui. %ndronic o mai slt de cteva ori n brate, apoi ncepu s alerge cu ea spre inima insulei. $rea peste mrcini, peste gropi, ntr-o goan smintit, clcnd pe deasupra crengilor uscate, lovindu-se de buruieni nalte si scortoase, biruind tufele cu g'impi, scmoase, aromitoare. !orina nc'ise oc'ii, speriat si fericit. $imtea cteodat o zgrietur fierbinte pe trup, dar nici o durere nu se putea asemna cu rsuflarea nou, delirant pe care o cunostea acum viata ei. %uzea sngele lui %ndronic zvcnind n piept, btile acelea de inim tari, asurzitoare. !e la o vreme, nu mai simti nimic, dect o plutire pe aripile vntului, n gol. %proape c-si pierdu amintirea; nu cuteza s desc'id oc'ii, s priveasc unde se afl... Cnd se trezi de-a binelea, era ntins pe plaja din cealalt parte a insulei. $e zrea barca cu care venise, rmas cu vrful ntepenit n ml. %ndronic, lng ea, o privea cu oc'ii sticlind, mbujorat. (roboane mari, limpezi de sudoare i se scurgeau pe trup. )ieptul i se btea puternic. )rul i alunecase pe frunte, umed. + $e face ziu, i spuse el ndat ce fata desc'ise oc'ii. + ...Ce obosit sunt, sopti !orina. Cum ai avut atta putere(... + =aide s vedem cum rsare soarele, i spuse %ndronic, uitnd s-i rspund. , ajut s se ridice si o lu de mn. -ata clca lenes lng el fr s mai simt pmntul. (uclele i atrnau, despletite de goan, pe umeri. >n brat i era nsngerat. + $ ne suim pe colin, vorbi %ndronic. %proape o purt n brate pn sus, desi nu era dect o scurt ridictur de pmnt, i gsi un loc bun de asezat, si o culc ncet, cu mult bgare de seam. + 2ie mi-e somn, iubitule, sopti !orina, privindu-l si rugndu-l din ochi.

+ $ vedem nti cum rsare soarele... $e asez si el lng fat si i mngie prul zmbind. + Ce frumoas esti cnd ti-e somn, adug %ndronic, + 6u m faci frumoas, vorbi !orina simplu. Cnd m-ai ales tu, nu eram asa.... + 3rai urt atunci, zmbi %ndronic. 6cu, ngndurat, cu oc'ii atintiti spre rsrit. Cerul fusese sngeriu acolo, si apoi pli, asteptnd. + 6u ai fost vreodat n soare" ntreb !orina somnoroas. + Nu, pn acolo e greu, rspunse %ndronic fr s se ntoarc. !orina nc'ise fericit oc'ii, si asezase capul pe un brat, iar cu cellalt nlntuise mijlocul lui %ndronic. + $ nu adormi, i sopti el. 3 pcat... + 2ai e mult" ntreb si mai ostenit !orina. + )entru cine l iubeste nu e niciodat mult, spuse %ndronic. !orina si musc buzele, 'otrt, si desc'ise oc'ii. # se pru c totul s-a sc'imbat n jurul ei. %rborii erau trandafirii, ierburile sclipeau, lacul era ca o oglind de aur. + %cuma... sopti nflcrat %ndronic. )arc mii de paseri ncepuser s ciripeasc deodat. !orina amuti. !e unde veneau sunetele acestea fermecate, nemaiauzite, tipetele acestea nalte din vzdu', soaptele acestea dulci si nentelese din iarb, dintre tufisuri" %u nceput oare, deodat, cu toate, sau nu le auzise dect foarte turbure pn acum"... + )riveste*... %ndronic se ridicase n genunc'i, mirat, fericit, si rmase asa cteva clipe. ,c'iul de snge al soarelui se desc'idea foarte aproape de ei, pe deasupra cmpiei. !orina l privea buimcit, ca si cnd acum ar fi vzut pentru ntia oar rsritul soarelui. # se lumin deodat un nteles adnc, simplu, pe care l purtase atta vreme fr s-l cerceteze. # se pru c se trezeste ntr-o alt viat, si bucuria era att de mare, nct oc'ii i se mpienjenir si pleoapele czur grele de somn. Cnd %ndronic si lu oc'ii de pe soare, o gsi alturi de el, dormind, cu fata luminat de un zmbet copilresc. 6nrul i puse mna n pr si o mngie, ncercnd s-o trezeasc. !orina de-abia desc'ise oc'ii. + Las-m, iubitule* sopti ea. # se pru c fata lui %ndronic e cu desvrsire sc'imbat. >n om abtut, ngndurat, trist. !ar nu mai avu putere s se mire si adormi din nou, fericit, cu mna nclestat pe bratul lui. + $i mie mi-e somn, i sopti el, apropiindu-si fata. N-o s ne mai vedem pn dup apusul soarelui... $i atunci, cine stie... , privi cum doarme lng el, goal si vie, nenc'ipuit de frumoas n nestiuta ei sinceritate. %poi, ca si cum ar fi vrut s alunge o vraj, %ndronic sufl deasupra fruntii fetei, zmbi prelung si se culc alturi, cu obrazul odi'nit pe snul ei. $oarele aluneca blnd, fierbinte, ncepuser s roiasc albinele si fluturii colorati de dimineat pluteau sting'eri n vzdu'. >n cuc se

auzea la rstimpuri pe deasupra apelor, venit tocmai din pdu re. Cnd barca ajunse trmul insulei, d-l $olomon cu 1ladimir si cu 2anuil srir grbiti, mpleticindu-se n ml. 6oti aveau fetele palide de nesomn si grij. 1ladimir ncepu s strige + !orinaa*... !ar n-au avut mult de cutat, naintnd pe mal, turburati, temndu-se unul de altul s-si mrturiseasc gndurile, zrir deodat pe cei doi tineri, dormind goi, strnsi unul ntr-altul. 1ladimir rosi si-si musc buzele. 2anuil rmase un pas n urm. $ingur d-l $olomon avu curajul s nainteze, tremurnd. &nd se apropie de !orina, si ddu seama c fata doarme adnc, cu amndou bratele adunate spre mijlocul robust al lui %ndronic. 849:;<