Sunteți pe pagina 1din 158

Clubul valeilor de cup

-1-

Ponson du Terrail

Versiune electronic:

Pierre Alex is Ponson du Terrail

ROCAMBOLE
Ciclul Dramele Parisului

CLUBUL VALEILOR DE CUP Volumul 2

Traducere de Petre Ciobanu

-2-

Clubul valeilor de cup

Capitolul XIX Doamna Malassis era la cincisprezece ani modist ntr-o important cas de mode de pe strada Pcii. La aisprezece ani, abandon brusc aceast situaie, pentru a urma un btrn vduv, desfrnat, bogat, fr copii, care nlocui alul ei de stof printr-unul de camir, iar florile din pr cu ramuri de coral. De la optsprezece la douzeci i trei de ani, existena tinerei femei fu ncercat de toate ntmplrile care apar n viaa unei pctoase. Un adorator o gsi ntr-o sear fr nici un ban, i plcu foarte mult i prevznd, fr ndoial, c nebuna fptur nu se gndete deloc la viitor, se gndi el pentru ea, i-i cumpr o parfumerie pe Bulevardul Italienilor. Aici, doamna Malassis, care din fericire era ordonat, lu lucrurile n serios, nv repede s fie aprig la ctig i econoam la cheltuieli, ceea ce a fcut ca, n scurt timp, s devin o comerciant foarte bun. Un fost comis-voiajor, un om cam la cincizeci de ani, nu fu impresionat neplcut de trecutul cam ncrcat al proprietresei parfumeriei, i oferi numele su i avu succes. Ca i Csar Birotteau, nemuritorul erou al domnului Balzac, domnul Malassis era predestinat mririlor omeneti. apte sau opt ani i fur de-ajuns pentru a strnge dou sute de mii de franci. Deveni primar adjunct n arondismentul unde locuia, membru a numeroase instituii de binefacere, ptrunse nti n lumea oficial, apoi n cea a finanelor, ajunse n foburgul Saint-Honor i, astfel, mica modist de la Fanny, fosta femeie galant pe jumtate reabilitat de cstorie, ptrundea mpreun cu el n toate aceste onorabile locuri. Cnd domnul Malassis muri i muri n urma unei indigestii provocate de un prnz copios la Rocher-de-Cancale soia sa era adoptat de lume, care nu cunotea ntregul ei trecut. Dar, noi am spus acest lucru, viciul nu iart... Dei doamna Malassis i-a ascuns cu abilitate instinctele perverse, domnul Malassis a fost totui, dup cum se optete, deseori nelat.
-3-

Ponson du Terrail

Dup moartea soului ei, vduva l ntlni pe btrnul duce de Chteau-Mailly. Avea atunci treizeci i cinci de ani, vrsta tuturor ambiiilor. ntrezri un viitor splendid, vis s acopere pentru totdeauna mocirla din trecutul ei cu strlucitoarele perle ale unei coroane ducale. Timp de doi ani, vechea curtezan i lu n serios rolul de femeie cinstit; particip la numeroase opere de binefacere, se art n cercurile lumii bune i leg o intim prietenie cu marchiza Van-Hop, tiind, n acelai timp, s inspire btrnului duce o pasiune irezistibil... S-ar fi putut crede c fusese definitiv convertit pentru drumul greu, dar frumos al virtuii... Iluzie! n ziua cnd a ntlnit pe acest tnr cu ochelari de baga, cu prul buclat, cu faa vulgar, dar seductoare, cu ndrzneala specific bieilor de familie care se plimb fr treab, cu mnui galbene, culoarea canarului, a cror via se petrece mai mult pe Bulevardul Italienilor , doamna Malassis simi c trecutul o prinde din nou n minile lui lungi i puternice, i c prpastia se deschide din nou la picioarele ei. Era nscut curtezan i trebuia s rmn aa, pn n ziua cnd orbul duce de Chteau-Mailly ar fi condus-o la altar. Vduva avea treizeci i ase de ani, vrst pentru femeie a marilor pasiuni vulcanice; n lume se uotea c ncepea deja s arate aceast vrst. Btrnul duce nu vedea nimic, orbit de dragostea pe care o purta doamnei Malassis. Dar ducele era n vrst de aptezeci de ani. i probabil c vocea secret a inimii care-i cere drepturile se trezi, n sfrit, i n aceast femeie a crei via se desfura att de calculat. n drumul ei, ntlnise ntr-o noapte un brbat de douzeci de ani, lansat ca o bomb de mna invizibil a lui sir Williams; acest tnr i vorbise n simplul i cldurosul limbaj al pasiunii, i femeia, care de attea ori cedase, fusese nc o dat nvins. Timp de cteva ore, acest spirit puternic, socotit, aceast nsumare de cifre, deveni dintr-o dat femeie, uitnd totul pentru moment... I s-a vorbit de dragoste ei, care nu mai auzise de mult timp aceste cuvinte venind de pe buze tinere i proaspete i ascult. Dar nebunia are i ea orele ei, nimic mai mult! Doamna Malassis vroia s triasc plcerile dragostei, dar, n
-4-

Clubul valeilor de cup

acelai timp, vroia s se i cstoreasc cu ducele. Aa c, ncepnd din acea zi, i mpri cu abilitate timpul. Sttea ntotdeauna seara acas, gata s-l primeasc oricnd pe domnul duce de Chteau-Mailly, n caz c un capriciu al gelosului brbat l-ar fi adus n strada Ppinire, dar ieea zilnic ctre ceasurile dou la amiaz. Unde mergea? Ca femeie prudent, doamna Malassis n-a crezut necesar s-i iniieze nici camerista, nici ali oameni, n secretul noului amor... Pleca de acas n trsur, de obicei ntr-o trsur nchis, urca de-a lungul strzii Ppinire, o lua pe strada Saint-Lazare, pe care o strbtea n toat lungimea ei, oprindu-se n faa bisericii NotreDame-de-Lorette. Intra n biseric pe ua principal, se ruga aproximativ zece minute i apoi ieea pe ua care ddea n strada Flchier. Aici urmele doamnei Malassis se pierdeau. Se ducea s ajute o nenorocit? Sau mergea la vreo ntlnire secret? Intra ntotdeauna ntr-o cas de pe strada Flchier, trecea ca o umbr prin faa lojii portarului, urca sprinten o scar, purtnd tot timpul voalul cobort pe fa... O u se deschidea i se nchidea... Asta era totul... Trecea o or sau dou nainte ca ea s ias. Traversa din nou biserica i i regsea n faa intrrii principale trsura, cu care se rentorcea n strada Ppinire.

Capitolul XX Povestea dura de opt zile, cnd, ntr-o zi, ctre orele trei, n momentul cnd cobora din imobilul de pe strada Flchier i se pregtea s treac strada, doamna Malassis se opri i se ddu deodat napoi, ca i cum ar fi vzut aprndu-i n fa un arpe veninos i uiertor. Venture se plimba n lung i n lat pe trotuar, cu minile n buzunare, surznd ncnttor i fluiernd o arie deocheat. Spernd c n-a fost nc recunoscut, vduva ncerc s treac... Dar Venture se aez exact naintea ei i-i zise: Bun ziua, doamn. i ddu acestui ultim cuvnt inflexiunea respectuoas i
-5-

Ponson du Terrail

particular pe care o au servitorii cnd vorbesc cu stpna. i cum doamna Malassis rmsese stupefiat, el repet: Bun ziua, doamn. Complet tulburat nc, dar gata s-i recapete sngele rece, vduva lu un aer sever i-l privi drept n ochi. Ce caui aici, Venture? ntreb ea. M plimb, doamn. Nu pentru a te plimba ai fost angajat la mine. Lacheul cobor capul, blbi cteva cuvinte de scuz i tcu. Caut-mi o trsur, spuse ea, i pltete-o. Mi-am golit punga la nite biei oameni care mureau de foame. Venture nu atept s i se repete; se grbi s se supun i doamna Malassis ajunse acas, zicndu-i: Iat un om pe care m voi grbi s-l concediez. i ntr-adevr, seara, dup ce mnc, sun i Venture apru. Vduva era n dormitor, aezat ntr-un col; n camer nu erau dect ei doi. Venture salut i rmase n picioare, cu cascheta galonat n mn. Ce fceai azi diminea, pe strada Flchier? l ntreb ea cu un ton cercettor. V ateptam, doamn. M ateptai?!... spuse ea tresrind. Am urmrit-o pe doamna de acas. Un fulger de mnie strluci n ochii doamnei Malassis. Cu ce drept? ntreb ea cu o voce iritat. Spionam, doamn, rspunse el cu un calm plin de cinism. Buzele vduvei albir. O asemenea obrznicie depea orice limit. Venture, spuse doamna Malassis. Cred c voi fi obligat s intervin ca s fii admis la Charenton; cci, Dumnezeu s m ierte, ai nnebunit. Venture nu rspunse. i puse cu neruinare cascheta pe cap i se aez fr mofturi ntr-un fotoliu, vizavi de cel n care edea vduva. Dac doamna ar dori s discute cu mine mcar un minut, spuse el, ar vedea nu numai c nu sunt nebun, dar c, din contr, s-ar putea ca doamna s aib nevoie de mine. Privirea linitit, tonul sigur i plin de trufie al acestui om, care n aceeai diminea fusese cel mai respectuos dintre valei, descumpni complet pe doamna Malassis, care-i imagina c
-6-

Clubul valeilor de cup

triete un vis urt. Totui, n gesturile lui, n atitudinea lui, n privirea acestui om era un gen de siguran care o fascina i care i se impunea att de puternic, nct doamna Malassis nu avu nici fora de a-l goni cu un gest maiestuos, i nici ideea de a fugi la cordonul de sonerie pentru a-i chema camerista ca s-l dea afar. Venture se aezase deci n faa ei i-i spuse: Nu trebuie niciodat s v suprai, doamn, nainte de a asculta explicaiile oamenilor. ntotdeauna este penibil s spargi geamurile fr nici un rost i treaba asta devine uneori chiar periculoas... n culmea uimirii, vduva l asculta. Doamn, relu Venture, fii amabil i uitai, pentru moment, c port o livrea, c sunt n serviciul dumneavoastr i ascultai-m, aa cum ai asculta un prieten. Ea fcu un gest de repulsie, aproape de dezgust. El avu un surs hidos i continu: S jucm cu crile pe fa, doamn. Dumneavoastr vrei s v cstorii n mai puin de trei sptmni cu domnul duce de Chteau-Mailly. Un om foarte bogat i purtnd unul din cele mai vechi nume de noblee; dar este aa de uor s rupi un plan de cstorie! Uneori cele trei sptmni pot avea durata unui secol. Astfel, de exemplu, s ne nchipuim c domnul duce s-ar fi gsit n locul meu astzi, pe trotuarul strzii Flchier... Doamna Malassis tremur i-l privi pe Venture cu un aer speriat. Nu avei impresia, continu fr ruine lacheul, c domnul duce ar cere un rgaz de gndire nainte de a se cstori cu dumneavoastr, dac ar ti c mergei n fiecare zi pe strada Flchier la numrul 4, c urcai la primul etaj i c sunai la ua din dreapta scrii? Sper c m scutii s adaug i restul... Venture o privi obraznic pe vduv. Doamna Malassis i arunc o privire plin de mnie i ur. Suntei un mizerabil! spuse ea, i-mi nchipui ce vrei... n acest moment se ridic, merse i trase sertarul unei mici mobile de Boule, din care scoase un portofel burduit. Ct v trebuie? ntreb ea cu dispre. Venture ridic din umeri. V grbii peste msur, doamn, zise el. nainte de a cumpra ceva, trebuie s tii ce cumprai, nainte de a m
-7-

Ponson du Terrail

ntreba ce vreau s obin ca pre al tcerii mele, ateptai s aflai, cel puin, n ce msur v-a putea face ru, dac a dori acest lucru... Stimat doamn, relu el, suntei ceea ce se numete o femeie prudent; asta nseamn c n-ai scris niciodat i, n consecin, ai putea oricnd nega naintea ducelui, ai putea afirma c mint, c nu cunoatei nici un domn Arthur, c, n fine, n-avei nici un fel de idee despre tot ceea ce vorbesc eu. ntr-adevr, nu tiu nimic, spuse doamna Malassis, care-i regsi un fel de siguran n cel mai greu moment al acestei situaii disperate. Fie, rnji lacheul. Numai c sper c nu m vei insulta n a crede c-mi pun vinul n sticle, nainte ca acesta s fermenteze; vreau s spun c nu a intra ntr-o afacere ca aceasta fr ca smi iau toate precauiunile. Ei i? spuse ea rece. Ducele este ndrgostit, n consecin este orb. S-ar putea ntmpla s v cread inocent i victim a unui lacheu odios, dac nu a fi n stare s-i aduc unele dovezi. Din fericire, am un dosar... Numai cuvntul dosar o fcu pe doamna Malassis s tremure toat. Doamn, relu Venture, n-ai avut ntotdeauna treizeci i ase de ani; ai fost cndva tnr, necunosctoare, uuratic... Ai scris... i nc mult, i la tot felul de oameni... i cum ea l privea terorizat, acest om, care prea s fie un demon aruncat de iad pe Pmnt, ncepu s povesteasc an cu an, aproape zi cu zi, ntreaga existen a doamnei Malassis, din momentul n care prsise casa de mode de pe strada Pcii, pn n acest moment, n care ea l asculta cu spaima n suflet i fruntea iroind de sudoare. Dac un procuror ar fi lansat un rechizitoriu mpotriva unui criminal i i-ar fi trecut n revist ntreaga via, pn n cele mai ntunecate ascunziuri, tot n-ar fi fost att de bine informat, pe ct se arta Venture, povestindu-i doamnei Malassis propria ei via. Nu uit nici un detaliu, nici o intrig, leg fiecare fapt de un nume, de o dat, de un numr de cas de pe o anume strad, relatnd fiecare scrisoare czut nu se tie cum n minile lui. Erau suficiente dovezi pentru a nspimnta pn i pe cel mai mpietrit ocna. Timp de cteva minute, doamna Malassis ascult n tcere, aproape zdrobit. Vedei bine, doamn, spuse Venture, c pot multe i c de
-8-

Clubul valeilor de cup

mine singur depinde cstoria dumneavoastr cu domnul duce de Chteau-Mailly. Ea continua s tac, ncovoiat i cu lacrimi strlucind n ochi. Ct v trebuie? murmur ea, n sfrit. A! spuse el surznd, nu suntei destul de bogat. Voi deveni. Nu, nu am nevoie de bani. Acest om pe care cu puin nainte vroia s-l goneasc pur i simplu, iar acum o domina i opri asupra ei o privire calm i sigur, relund: Doamn, nu avei dreptate dac vi se pare c suntei numai n puterea mea. Eu sunt totul i, de fapt, nu sunt nimic, n acelai timp. Suntei n puterea unei asociaii imense, foarte puternice, iar eu nu sunt dect mandatarul acestei asociaii. i, n timp ce ea continua s-l priveasc nspimntat, el i spuse mai departe: Nu cu cteva hrtii de o mie de franci v va vinde vreodat coroana ducal de Chteau-Mailly asociaia secret pe care o reprezint; preul pe care ei l cer suntei dumneavoastr niv, ntregul dumneavoastr devotament, libertatea dumneavoastr... Gndii-v, reflectai... Venture se ridic; imediat i relu atitudinea umil, respectuoas, servil a unui servitor gata s execute ordinele stpnei sale. Cnd vei reflecta, doamn, spuse el, m vei suna. Trebuie s mai adaug c nu avei de ales dect ntre dou lucruri: sau chiar n aceast sear dosarul, despre care am avut onoarea s v vorbesc, va ajunge n minile domnului duce de Chteau-Mailly i, n consecin, trebuie s v resemnai, s renunai la planuri de cstorie... sau acceptai, cu sinceritate, s intrai n asociaie cu ochii nchii, innd seama, de altfel, c aceast asociaie nu vrea dect fericirea dumneavoastr i nu v va cere dect cteva mici servicii. i Venture iei. Timp de o or, doamna Malassis rmsese ncovoiat sub greutatea nedreptilor, ntrebndu-se cum a fost posibil ca un geniu infernal s reconstituie n felul acesta toat viaa ei, pentru a-i face din aceast reconstituire o teribil arm; apoi ncepu s se ntrebe ce ateptau de la ea sau, mai curnd, ce puteau s atepte?... Datorit faptului pe care l-am artat mai nainte c ajunsese
-9-

Ponson du Terrail

la vrsta ambiiilor, aceast vrst coapt cnd unele femei devin necrutoare i nu preget s calce n picioare pe oricine, dac aceasta este folositor egoismului lor, ea sun i i spuse lui Venture, cnd acesta se prezent: Vorbete... Sunt gata s ascult... S m... supun. i trufaa femeie cobor capul, n timp ce se umilea astfel n faa unui lacheu. Cum a continuat discuia ntre ei? Nimeni nu tie. Dar de a doua zi, sursul reveni pe buzele frumoasei vduve, privirea i era din nou calm, era mai sigur ca niciodat c se va cstori cu ducele de Chteau-Mailly, iar Venture redeveni cel mai respectuos dintre intendeni. Zilnic, doamna Malassis ieea, ca de obicei, din cas i mergea n strada Flchier. Uneori chiar, intendentul i ducea domnului Arthur un mic bilet parfumat, scris de frumoasa mn a stpnei sale. Aa stteau lucrurile cnd doamna marchiz Van-Hop, urmnd indicaiile scrisorii primite, alerg ntr-un suflet la doamna Malassis i, aflnd aproape imediat c domnul de Verny fusese grav rnit n dimineaa aceea, leinase sub lovitura acestei fulgertoare tiri. Imediat dup ce marchiza lein, vduva trase cordonul soneriei; apru Venture, care-i ajut stpna s-o transporte pe doamna Van-Hop pe o canapea. Doamna Malassis i ddu s respire din srurile ei, o nconjur cu o mie de griji i, n momentul n care deschise ochii, i ceru lui Venture s ias, ceea ce el fcu fr cel mai mic zgomot. Ah! murmur marchiza, aruncnd n jurul ei priviri mirate, ce s-a ntmplat, Dumnezeule? Nimic, scump doamn, absolut nimic, rspunse doamna Malassis. Vi s-a fcut ru... Un mic lein, asta e tot. i cum marchiza, ngrozitor de palid, i amintea i prea s se simt cuprins de o spaim de nedescris, madame Malassis se grbi s adauge: Fii linitit n privina altora, spuse ea, fii linitit, scumpa mea marchiz, rana nu e mortal... Va fi salvat! Doamna Van-Hop scoase un strigt... un strigt de bucurie imprudent i nebun. Apoi, dintr-o dat, i ddu seama c a trdat secretul. nelese c mai exist nc cineva care tie torturile ngrozitoare ale sufletului su; pura i casta femeie, inocenta victim a trdrilor
- 10 -

Clubul valeilor de cup

destinului i a infernalei ruti a oamenilor, roi i se blbi. i aplec fruntea ca un criminal care-i mrturisete nelegiuirea i, n prima zvcnire a durerii, murmur: Dumnezeule! Dumnezeule! sunt pierdut! Dar atunci doamna Malassis, care, fr ndoial, prevzuse aceast disperare, aceast ruine anticipat a femeii virtuoase care se crede de-acum vinovat, doamna Malassis, care studiase contiincios rolul, ngenunche naintea ei, i lu minile n ale ei, o privi cu o minunat expresie de indulgen i devotament, zicndu-i: Pn acum nu am fost dect prietena dumneavoastr, vrei ca de acum s fiu sora dumneavoastr? Marchiza nu rspundea, dar prin apsrile convulsive ale minilor vduvei, prin pasiunea pe care o punea n aceast strngere a minii, se vedea clar c mndra creol, femeia care nui reproa nimic i putea merge oricnd cu fruntea sus, era acum foarte tulburat. Abisul era ntredeschis n faa ei.

Capitolul XXI Istoria pe care noi o povestim este foarte complex. Ea cuprinde un mare numr de personaje i este compus din evenimente att de diverse, nct suntem obligai s prsim, rnd pe rnd, pe fiecare dintre eroii notri, pentru a putea spune ce se ntmpl cu ceilali. S lsm deci pentru un moment pe marchiza de Van-Hop, pe doamna Malassis i combinaiile machiavelice ale lui sir Williams, pentru a revedea pe una dintre eroinele celuilalt episod, domnioara Hermine de Beauprau, devenit doamna Fernand Rocher. Ne amintim foarte bine c Fernand i lsase soia la bal n grija socrului su, domnul de Beauprau, iar el ieise imediat pentru a se bate n duel cu vicontele de Cambolh. tim de asemenea ce i s-a ntmplat, n cele opt zile care au urmat acestui bal. Doamna Rocher s-a ntors acas, n strada Isly, ctre ceasurile patru sau cinci ale dimineii, convins c-l va gsi pe Fernand acas. Dar Hermine se nela. Oamenii din cas i spuseser c Fernand nu venise acas. Ea i aducea foarte bine aminte c, atunci cnd a plecat,
- 11 -

Ponson du Terrail

domnul Rocher i spusese c este vorba de o oper de binefacere. Aa c linitit, puin obosit din cauza balului, se culc i nu ntrzie s adoarm. Cnd se trezi fiindc intrase camerista, era a doua zi ctre prnz. Hermine se regsi singur i se gndi mai nti c soul ei, nevrnd s-o deranjeze, se culcase n apartamentul lui particular. ntrebat de Hermine, camerista rspunse c domnul nu s-a rentors nc. Hermine se ridic n grab i, nelinitit de aceast dispariie, alerg la tatl ei. Tat, Fernand nu i-a spus asear unde se duce? Ba da, rspunse domnul Beauprau cu acel surs tmp, care trda la el nceputul idiotismului. i unde s-a dus? S fac o fapt bun. n Paris? Nuuu! departe de Paris. De patru ani de cnd erau cstorii, aceasta era prima noapte pe care Fernand o petrecuse n afara domiciliului conjugal. Era straniu. Ziua ncepea pentru doamna Rocher cu o inexprimabil spaim. Veni seara i Fernand tot nu apru. Atunci tnra femeie ncepu s se lase purtat de cele mai negre presimiri. i, dintr-o dat, i aminti... i aminti c soul ei prsise balul marchizei nsoit de doi sau trei oameni i avu impresia c i rsun n urechi cuvntul duel: Dumnezeule! i spuse ea mamei sale, Fernand s-a btut n duel... Poate mi l-au ucis... Dumnezeule! Doamna de Beauprau, femeie neleapt i ncercat de greuti, mprtind nelinitile fiicei sale, nltur la nceput gndul c Fernand prsise balul pentru a se duce s se bat n duel. tia bine c Fernand este un om amabil, inofensiv, totdeauna gata s treac neobservat. i, n plus, era puin probabil ca la marchiza Van-Hop, unde vine lumea cea mai bun, un om rezonabil cum este Fernand s ajung la ceart. Chiar admind aceast ultim ipotez, cum poate avea loc un duel la orele dou dimineaa? i chiar dac ar fi avut loc duelul, Fernand ar fi trebuit s se rentoarc acas, dac scpase, sau s fie adus acas, dac murise. Un brbat ucis n duel este ntotdeauna adus de ceilali la el
- 12 -

Clubul valeilor de cup

acas. Toate acestea corespundeau unei logici riguroase i Hermine se vzu obligat s renune la ngrozitoarea ei idee. Dar atunci unde era Fernand? De ce acest mister? De ce n-a mrturisit nimic soiei sale? Era foarte greu pentru un locuitor al Parisului s cread aa cum totui cred provincialii c un om poate s fie sechestrat n mijlocul Parisului sau s fie aruncat n ap cnd trece pe un pod, i nc n timp de Carnaval, cnd strzile sunt pline de lume la orice or din zi i din noapte. Aa c nici doamna de Beauprau i nici Hermine nu s-au gndit la aceste posibiliti. Fernand lipsea, Fernand nu revenise; dar n afar de cazul n care ar fi fost ucis n duel, nimeni nu-i putea nchipui, nici mcar un minut, c ar fi fost reinut cu fora ntr-o cas strin. Hermine spera c va reveni n cursul nopii. Noaptea trecu, la rndul ei, ls dimineaa s-i ia locul, gsind pe cele dou femei, mama i fiica, fcnd cele mai sumbre presupuneri. Atunci doamna Rocher nu mai putu suporta. Primul ei gnd se ndrept ctre domnul Armand de Kergaz i alerg la el. Fernand era un fel de adjunct al domnului Armand de Kergaz n filantropie. Lui i fusese ncredinat de domnul Kergaz, n timp ce acesta locuia n Sicilia, misiunea cea mai delicat; n acelai timp, cei doi prieteni i uneau eforturile financiare n serviciul ajutorrii sracilor. Hermine se gndi c domnul de Kergaz trebuie s tie ceva despre dispariia lui Fernand, i de aceea se urc imediat n trsur, cernd vizitiului s-o conduc n strada Culture-SainteCatherine. Cnd ajunse, domnul de Kergaz era n camera sa de lucru mpreun cu vicontele Andra. Pocitul frate i luase de cteva zile noile funcii n primire. Conducea cu o abilitate fr pereche poliia secret a contelui, care avea misiunea s demate i s distrug temuta asociaie a Valeilor de Cup. Contele fu puin surprins s-o vad intrnd la aceast or pe doamna Fernand Rocher, ai crei ochi abtui, privirea nspimntat i paloarea, aveau s indice apariia unor momente foarte grele n viaa ei.
- 13 -

Ponson du Terrail

Aadar, alerg ctre ea, manifestndu-i o mirare nelinitit. Am venit s v cer tiri despre soul meu, le spuse Hermine. Contele fcu un gest de uimire. Cum? strig Hermine... Nu l-ai vzut... ieri... astzi? Contele ridic privirea. Atunci, tremurnd toat, doamna Rocher povesti dispariia lui Fernand, iar domnul de Kergaz, stupefiat, asculta cu atenie, privind, rnd pe rnd, pe Hermine i pe contele Andra. Vai, ce straniu! strig vicontele, care coborse modest ochii la vederea tinerei femei, obiectul poftelor sale vinovate de altdat. i, dintr-o dat, strig: Totui un om nu dispare n felul acesta din mijlocul Parisului, doamn; l vom gsi, nici s nu v gndii c s-ar putea ntmpla altfel. i, n gura celui care fusese sir Williams, aceast speran era aproape o promisiune. Dumnezeule! murmur Hermine, sunt treizeci i ase de ore de-atunci... Mi-au ucis brbatul! Armand l privea pe fratele su cu un aer ntrebtor, ca i cum i-ar fi cerut sfatul. Vicontele avea aerul unui om consternat de o tire proast, dar care caut totui un mijloc de a nvinge vitregia soartei. Hermine l implor cu privirea ca i cum, cu toat ura cu care altdat a urmrit-o sir Williams, ar putea totui s aib acum o ncredere oarb, nelimitat, n pocitul viconte Andra. Doamn, i spuse el, cu un ton convins, v jur c, de-ar trebui s mic lumea din loc i s ajung n fundul pmntului, tot v voi gsi soul. i adug, cobornd privirea: Am comis attea crime care trebuie s-mi fie iertate!... Ah! murmur Hermine impresionat, e atta timp de cnd crimele dumneavoastr sunt uitate. Suntei un sfnt... Dumnezeu v-a iertat. n momentul n care ea pronuna aceste cuvinte, intr n camer valetul contelui de Kergaz: Doamn, i spuse el lui Hermine, valetul dumneavoastr este aici n salon i cere cu insisten s v vad. S intre! zise contele. Doamna Rocher, plecnd de acas, n cupeul ei, nu luase dect vizitiul. Valetul rmsese acas i acum venea n grab s-i vorbeasc.
- 14 -

Clubul valeilor de cup

Hermine avu o tresrire de speran. Precis c-l trimite Fernand! gndi ea. Valetul intr cu o scrisoare n mn. Chiar n momentul cnd ai plecat, spuse el, un comisionar din colul strzii a adus aceast scrisoare. Mi-a recomandat s v-o dau imediat, adugnd c este de la domnul Fernand. Contele i fratele respirar uurai; Hermine ls s-i scape un strigt de bucurie, repezindu-se s ia scrisoarea. Deci nu era mort! Dar, aruncnd ochii pe scrisoare, pli. Nu era scrisul lui. Rupse n grab plicul i scoase un petec ptrat de hrtie, emannd un parfum discret i de bun gust, ce era acoperit cu un scris delicat, alungit, care trda o mn de femeie. ntoarse pagina i, tremurnd, i ndrept, nainte de-a citi, privirea ctre semntur, pe care o recunoscu imediat: era numele i parafa soului ei. Abia atunci respir i, fr s se ntrebe de ce nu scrisese el nsui, din moment ce a semnat aceast scrisoare, ea ncepu s citeasc cele scrise de Turquoise n acea diminea, n timp ce Fernand o privea cu admiraie. Sigur c pentru o femeie, pn mai ieri adorat, o asemenea scrisoare, venind de la brbatul care-i petrecuse pn atunci viaa la picioarele ei, era cel puin stranie. Tonul uuratic, aproape impertinent, totala rceal n exprimare, aceast lips de condescenden care se simea de la primul rnd pn la ultimul rnd toate acestea erau n stare s nnebuneasc pe cea mai puin geloas femeie, cea mai puin obinuit cu respectul datorat. Peste toate acestea, Fernand se servise de mna unei femei, nui ddea soiei sale nici o indicaie asupra locului unde se afla i nu-i anuna rentoarcerea dect foarte vag, ca un lucru nesigur i supus unei voine strine. Hermine nu mai avu fora s pronune vreun cuvnt. ntinse tcut scrisoarea lui Armand, care o lu, o citi, artnd o mirare profund, care cretea cu fiecare rnd parcurs. i asemeni ei, consternat de acest mister inexplicabil, nu gsi de cuviin s spun nici un cuvnt i ntinse n tcere scrisoarea vicontelui Andra. Vicontele citi scrisoarea, ca un savant care descifreaz o inscripie ebraic sau egiptean i care caut sensul ascuns al fiecrui cuvnt.
- 15 -

Ponson du Terrail

Timp de dou minute, ct dur pentru el acest examen, privirea contelui de Kergaz i cea a Herminei nu prsir deloc faa vicontelui, ncercnd parc s ghiceasc ce impresie face asupra lui. Dar faa vicontelui rmase neclintit; ai fi spus c ezit s se pronune. Pn Ia urm, i ridic privirea i se uit la Hermine. Doamn, i spuse el, linitii-v, soul dumneavoastr nu este ameninat de nici o primejdie i va reveni, aa cum v spune, de altfel, n aceast scrisoare. Sunt convins c-l vei revedea nainte de a trece opt zile. Dar... aceast scrisoare?... acest scris?... ntreb tnra soie, cu o voce sugrumat, cci arpele geloziei mucase deja din inima cinstitei femei. Aceast scrisoare a fost scris de o femeie, accentua cu gravitate vicontele. Hermine pli. Dar aceast femeie, urm el, nu va fi niciodat destul de puternic pentru a stinge dragostea pe care soul dumneavoastr v-o poart. Hermine scoase un strigt. Contele Armand de Kergaz o susinu, pentru a nu cdea. Fii tare, doamn, i spuse el. E adevrat c exist aici un mister, pe care cu siguran c va trebui s-l cercetm. Dar, din nefericire, Hermine nu mai auzea vocea contelui Armand. Doar vocea lui Andra prea s-i rsune nc n urechi, asigurnd-o c este cu certitudine o femeie, o femeie invidioas pe fericirea ei, care scrisese aceast scrisoare, care prin fiecare rnd i ddea o lovitur de pumnal. Totui ea gsi fora de a se stpni, de a se gndi la dragostea dintre ea i Fernand, la demnitatea ei de femeie, la ncrederea pe care ntotdeauna a acordat-o soului ei. Nu, nu, spuse ea cu energie, v nelai, domnule, nu mi se poate ntmpla nimic, soul meu m iubete. Doamn, rspunse vicontele Andra, nu v pot afirma dect un singur lucru: c acest bilet a fost scris de o femeie i semnat de soul dumneavoastr. Pentru moment, restul este un mister i eu nu pot s-l descopr n dou minute. Dar linitii-v, doamn, n scurt timp voi lmuri totul. i ca i cum s-ar fi supus unei inspiraii brute, vicontele adug: Cunoatei mult lume la marchiza Van Hop?
- 16 -

Clubul valeilor de cup

Aproape pe nimeni, domnule. Am cunoscut-o pe marchiz, la bi, n vara trecut. La bal ea ne-a prezentat un tnr, contele de Chteau-Mailly. Cunosc acest nume, ntrerupse domnul de Kergaz. Mi l-a prezentat i am i dansat cu el. Ei bine, doamn, spuse vicontele, s-ar putea ntmpla ca domnul Chteau-Mailly s tie cnd i cu cine a prsit soul dumneavoastr balul; orice indiciu poate fi interesant. Ah! spuse Hermine, voi alerga la tatl meu; va merge s-l caute imediat pe domnul de Chteau-Mailly. i biata femeie, complet emoionat, plec la ea acas n fuga cailor, fiind grbit s-i trimit tatl s-l caute pe domnul de Chteau-Mailly. Imediat ce plec, Andra i privi fratele. Iat, zise el, un scris pe care-l cunosc. Serios? spuse contele mirat. Sau m nel foarte tare, urm Andra, sau n umbra acestei afaceri se gsesc Valeii de Cup! Armand tresri. n anumite momente, urm Andra, omul capt o curioas proprietate de a ghici... E de ajuns nu fleac, un cuvnt, un simplu indiciu pe care i-l d un rnd scris, pentru a te duce pe o pist pn atunci cutat n zadar. Fernand a disprut... Fernand scrie de la o femeie, de care se i servete ca secretar. Ei bine! ine minte ce-i spun, frate, sunt sigur c se gsete n minile acestei asociaii teribile pe care o urmrim... i baronetul sir Williams, ridicnd capul, adug plin de ndrzneal i sigur pe sine: Acord-mi opt zile: n opt zile voi afla foarte multe. Dar deacum ncolo nu m mai ntreba nimic. Fie, spuse Armand.

Capitolul XXII n acest timp, Hermine ajunsese acas i alerg ctre apartamentul ocupat de domnul de Beauprau. Aa cum am mai spus-o, domnul de Beauprau devenise un btrnel simpatic, rezonabil n tot ce fcea, cu excepia cazului cnd i se vorbea sau cnd i aducea aminte de Cerise, tnra
- 17 -

Ponson du Terrail

muncitoare pe care o credea moart, din dragoste pentru el. n acest caz, domnul de Beauprau sttea trist, melancolic, plngea ca un copil i-i pierdea complet capul. n fiecare diminea, se scula ctre orele nou i se plimba pe jos pn la Madeleine aux Marais, parcurgnd bulevardele. Plimbarea era astfel aranjat nct ajungea acas exact la ora prnzului. Cnd Hermine ajunse acas, domnul de Beauprau era, ca de obicei, plecat la plimbare. Ea l atept nerbdtoare, dup ce artase doamnei de Beauprau scrisoarea lui Fernand. Srmana mam, la fel ca i vicontele Andra, ca i domnul de Kergaz, nelese o parte a adevrului, ceea ce nu nelegea era graba cu care vicontele inea s se discute cu domnul de ChteauMailly. Domnul de Beauprau se ntoarse din ora. Tat, i zise Hermine, Fernand tot nu s-a ntors. Eeh! fcu el cu un aer indiferent. Se va ntoarce. Acest rspuns, din gura unui om care mai nainte prea i el afectat de absena ginerelui su, dovedi celor dou femei c n aceast diminea nu prea era n apele lui. i apoi, dintr-o dat, ncepu s rd cu rsul acela tmp semn, uneori, de nebunie: tiu unde este. tii? ntreb Hermine. Da, spuse el, fcnd cu ochiul. Spune, atunci! strig ea. Este la amanta lui, rspunse ncet nebunul. Mi-a spus-o chiar mie. i n timp ce ambele femei l ascultau n culmea uimirii, adug: Dar se neal, bietul biat, ea nu va muri din dragoste pentru el. Aa ceva mi se poate ntmpla numai mie. i continua s rd, fr s dea impresia c a observat paloarea, emoia, durerea care apreau, rnd pe rnd, pe feele celor dou femei. Ele crezur c domnul de Beauprau avea una din acele accese de nebunie, care-l apucau foarte rar i care nu durau dect cteva ore; i ntr-adevr, dup ce a rs n hohote, a nceput, dintr-o dat, s plng, s bolboroseasc numele lui Cerise i s se scuze de moartea ei.
- 18 -

Clubul valeilor de cup

Hermine nelese imediat c nu trebuie s se bizuie pe el, n aceast zi pentru a-l trimite n cutarea domnului de ChteauMailly. i se gndea deja s scrie cteva rnduri doamnei marchize Van-Hop, cerndu-i unele lmuriri, cnd un servitor ntredeschise ua anunnd: Domnul conte de Chteau-Mailly. Norocul, sau mai bine zis providena, l trimitea exact n acel moment. Ne amintim c la balul marchizei Van-Hop, urmnd sfaturile gentilomului cu prul rou, sub nfiarea cruia se ascundea att de bine eful Valeilor de Cup, contele reuise s fie prezentat Herminei de ctre domnul de Beauprau. i fcuse atunci o curte respectuoas; i ceruse i obinuse permisiunea de a se prezenta la ea acas, n strada Isly. Tnra femeie, pe care dragostea pentru soul ei e absorbea cu totul, nu gsise necesar s-l refuze. Hermine era prea cinstit pentru a nu avea ncredere n ea nsi. E greeala celor mai multe femei. Sosirea domnului de Chteau-Mailly constituia deci un lucru foarte obinuit. Erau ceasurile dou, ntr-o zi de vineri, zi cnd se tia c doamna Rocher era ntotdeauna acas dup-amiaza; nu ncpea nici o ndoial c domnul de Chteau-Mailly nu tia nimic despre evenimentele pe care tocmai le-am povestit, el uzase pur i simplu de permisiunea care-i fusese acordat pentru a face o vizit. Contele era un cavaler frumos i elegant; manierele sale distincte, inuta, sursul puin cam mndru, trdau toate marele senior. Hermine nu se gndea dect la soul ei i nu vedea, n domnul de Chteau-Mailly, dect omul care i-ar putea veni n ajutor, nsoind-o n cercetarea oribilului mister care prea s nconjoare dispariia i absena soului ei.

Capitolul XXIII Domnul conte de Chteau-Mailly era unul din acei oameni care, crescui odat cu secolul, acceptaser aproape toate ideile lui. Adevrat parizian al Bulevardului Italienilor, contele fusese i mai
- 19 -

Ponson du Terrail

era nc un chefliu, n toat accepiunea cuvntului. Avea o moral uuratic i indulgent, att pentru el, ct i pentru alii. Iar principiile de credin, foarte ferme asupra ctorva probleme, erau mult mai libere asupra altora. Astfel, el acceptase fr nici un scrupul propunerea gentilomului cu pr rou, spunndu-i c numai un tmpit ar refuza s recapete o motenire pierdut atunci cnd, pentru asta, era de ajuns s seduc o tnr i foarte drgu femeie. Sigur c sir Williams se ferise s-l pun pe conte la curent cu adevratul aspect al proiectelor sale, cci, fr ndoial, nobilul descendent n-ar fi acceptat niciodat s fac parte dintr-o asociaie de bandii; dar englezul a tiut s se prefac a fi un ndrgostit dispreuit i respins, care pune n slujba rzbunrii sale toat inteligena i averea. Privind astfel lucrurile, el gsea foarte natural s accepte rolul care i-a fost trasat. Nu-i cunotea pe domnul Fernand Rocher... Hermine era chiar frumoas. Aceste dou motive erau suficiente, n elastica lui contiin, ca s-l liniteasc cu totul. Cu toat rapiditatea cu care femeile i ascund gndurile i tiu s dea un calm neltor feei lor, aspectul rvit, emoia profund a Herminei nu scpar domnului de Chteau-Mailly. i ddu seama c se ntmplase ceva fie cu ea, fie n apropierea ei, i anume ceva cu totul neobinuit. Domnule conte, i spuse tnra femeie, dup ce schimbar cteva vorbe, mergei des la marchiza Van-Hop? Foarte des, doamn. Cunoatei muli din obinuiii casei? Aproape pe toi. Tnra femeie suspin; dar ea gsise de-acum fora general care permite femeilor s ntrebe fr s rspund, s ptrund secretele altora fr s le trdeze pe ale lor. Hermine mrturisise deschis contelui de Kergaz i vicontelui Andra spaima inexprimabil pe care o simea. Le artase biletul scris de mna unei femei, bilet care prea s indice c o alta i acaparase soul... Dar fa de domnul Chteau-Mailly, care era un strin, Hermine i regsi ntreaga pruden feminin. Ea ncerc s afle ct mai multe i abia cnd contele mrturisi cu naivitate c nici nu l-a remarcat pe domnul Fernand Rocher la bal, tnra femeie ls s-i
- 20 -

Clubul valeilor de cup

scape e jumtate din mrturisire. Soul meu, spuse ea, a disprut ctre ceasurile dou de diminea, spunndu-mi c pleac pentru restul nopii i c va reveni acas singur. L-am ateptat ieri toat ziua, toat noaptea trecut i n dimineaa asta... i nc nu l-am vzut. Doamn, rspunse contele care primise n aceeai diminea un mic bilet trimis de misteriosul su complice, care cuprindea instruciuni foarte amnunite, soul dumneavoastr nu este nalt, brunet i cu o mic musta neagr? Ba da. Trebuie s aib douzeci i opt sau treizeci de ani? Exact, domnule. A! zise contele, l-am vzut ieind de la marchiz cu maiorul Carden, un ofier suedez. i... ntreb Hermine, suntei sigur c au plecat mpreun? Foarte sigur. Dumnezeule, relu ea, omind s vorbeasc de biletul primit, mi-e fric s nu se fi btut n duel. Dac a fost rnit!... Cu siguran, rspunse contele, mi amintesc c a avut loc o ceart la masa de joc... Dar nu tiu dac i soul dumneavoastr a fost amestecat n aceast ceart. Aceste cuvinte preau s arunce o oarecare lumin asupra situaiei; dar biletul lui Fernand lsa totui un col n umbr. Hermine avusese ns curajul s nu-i vorbeasc de acest bilet i s-l conving pe conte c ea nu tie absolut nimic despre soarta soului ei, dac mai tria sau murise. Doamn, spuse domnul de Chteau-Mailly ridicndu-se, l cunosc bine pe maiorul Carden, alerg la el i voi afla imediat ce s-a ntmplat cu soul dumneavoastr. i srut mna i plec, lsnd s-i scape cteva cuvinte din care o femeie mai obinuit cu viaa ar fi neles ct era de fericit c-i devenise folositor. Hermine atept ntoarcerea contelui, ncercnd s lupte mpotriva bnuielilor i a primelor simptome de gelozie, acest sentiment pn ieri complet necunoscut, gndindu-se, probabil, Fernand s-a btut n duel, a fost rnit i transportat ntr-o cas apropiat de locul duelului, pentru a nu fi alarmat familia. S-ar putea, de asemenea, ca rana fiind la bra, el s fie silit s se serveasc de o mn strin pentru a scrie scrisoarea i, admind c ea a fost scris de o femeie, aceasta nu dovedete nimic...
- 21 -

Ponson du Terrail

Dar, tonul uuratic, obraznic chiar, neobinuit al acestei scrisori, pe care ea o citise i o recitise de cteva ori, nu dovedeau acreala, ura ascuns a rivalei sale?... Exist momente n via cnd femeia cea mai lipsit de experien, cea mai ignorant n problemele vieii, capt o luciditate minunat, un dar straniu de a ghici, cnd ea prevede viitorul cu o nelepciune inegalabil. Cu toate mprejurrile curioase care preau s nvluie plecarea soului ei i s-i prelungeasc absena, Hermine rmase convins de un fapt, fapt capital, unic n felul su, care prea s fie cel mai important din toate: Fernand locuia la o femeie. Aceast femeie era sau va deveni rivala ei. Cum? Nu tia nc; dar presimea rezultatul. Contele de Chteau-Mailly se ntoarse. Nu trecuse mai mult de o or de cnd plecase i totui aceast or i se pru Herminei un secol. Doamna Rocher era singur n salon, ntins pe o canapea n atitudinea plin de lncezeal a femeii fragile, creia chinurile morale i nfrng slaba rezisten fizic. Pentru prima oar de cnd era fericit i uitase ntreaga lume pentru a nu-l vedea i a nu-l iubi dect pe soul ei, Hermine se gndi s fie cochet. Avea nevoie de conte. Contele se artase grijuliu, devotat, i femeile au un tact aparte pentru a ghici pn unde poate s mearg zelul i abnegaia unui brbat cnd ntrezrete cea mai slab speran. n ajun, l-ar fi primit pe domnul conte de Chteau-Mailly cu acea rceal distins, acea politee fin de indiferen care pare s spun n mod categoric: Suntei pentru mine un vizitator oarecare, un brbat din societate la o doamn din societate, i nimic mai mult. Astzi prea s neleag c acest brbat, care se punea att de spontan n serviciul ei, o iubea i la nevoie i va fi devotat, i ntinse mna, ca unui prieten, i surse cu acel surs trist i serios care definete ncrederea unei inimi ndurerate i, cu un gest, i indic s se aeze ntr-un scaun n apropiere de canapeaua pe care sttea. Ei bine? ntreb ea. Maiorul Carden a plecat azi diminea la Londra, rspunse contele, dar am reuit s obin unele amnunte de la camerist. Fii linitit, doamn, soul dumneavoastr este n via i n-a prsit
- 22 -

Clubul valeilor de cup

Parisul. Ah! fcu Hermine, care pru c respir uurat. Se pare, relu contele, c, ntr-adevr, domnul Rocher a avut o ceart pe optite, cu un suedez, compatriot al maiorului: vicontele de Cambolh. Vicontele trebuia s prseasc Parisul chiar n acea diminea. Nu avea nici mcar un minut de pierdut. Valetul nu mi-a putut spune dac maiorul a fost martorul vicontelui sau al soului dumneavoastr... tiu ns sigur c ntlnirea a avut loc aproape imediat, ctre orele trei dimineaa i c arma aleas a fost sabia. Cameristul nu tie unde a avut loc duelul, dar a neles, din cteva cuvinte scpate de stpnul su, c adversarul vicontelui de Cambolh cci pe acesta l cunoate foarte bine a fost rnit la bra i transportat ntr-o cas nvecinat. i aceast cas?... ntreb Hermine tremurnd toat. Nu tia unde se afl aceast cas. Se pare doar c este la o doamn, o baroneas, crede el, care este foarte legat de aceti domni. Hermine rsufl. ncepea s spere; credea c tot ce s-a ntmplat a fost fr consimmntul lui Fernand, fr ndoial leinat; i dac n-ar fi fost termenii curioi ai acestui bilet, ar fi devenit, fr ndoial, cu totul linitit. Doamn, relu contele. Nu vd nimic neobinuit n toate acestea. Soul dumneavoastr s-a btut n duel, a fost rnit; martorii i, fr ndoial, i adversarul su, netiind nc ce gravitate are rana i pentru a v menaja pe dumneavoastr, l-au transportat n alt parte dect la el acas. n asemenea cazuri, se ntmpl des aa ceva. Trebuie s v mai spun c vicontele de Cambolh este destul de cunoscut n lumea galant. Cine poate ti dac soul dumneavoastr n-a fost dus n casa amantei vicontelui? n ciuda viciilor lor, aceste fpturi au i unele caliti... sunt, de obicei, excelente infirmiere. Fiecare cuvnt al contelui ptrundea n inima doamnei Rocher ca o lovitur de pumnal. Oribilul mister ncepea s se lmureasc: scrisoarea femeii i gsea explicaia. Un singur lucru rmnea de neneles: Fernand, care o iubea i o adora, cum de a putut s semneze un bilet conceput n aceti termeni? n acest moment, femeia cast i pur, creia cstoria i
- 23 -

Ponson du Terrail

pstrase toate iluziile, toate naivitile de fecioar, ncerc s seduc, s fascineze, s ctige de partea ei pe domnul de Chteau-Mailly. Sigur c baronetul sir Williams ar fi tresrit de plcere dac ar fi putut asista la aceast scen, vznd cum se realizau, punct cu punct, planurile sale ticloase. Nici n-ar fi putut visa s decurg, mai favorabil pentru el, prima ntrevedere ntre tnra femeie i viitorul seductor. Domnul de Chteau-Mailly avea, de altfel, o fizionomie deschis, simpatic, plcut. El a fost elocvent, pasionat, a vorbit cu un devotament incontestabil, resimit la prima vedere. I-a jurat doamnei Rocher c-i va aduce soul, sau cel puin c va face toate eforturile i-i va folosi toate puterile; i cnd dragostea mprumut limbajul prieteniei, arat foarte bine. Nici nu trecuse o or i domnul Chteau-Mailly ctigase att de bine ncrederea tinerei femei, nct aceasta i-a permis s revin ori de cte ori ar cpta cea mai mic informaie cu privire la ntlnirea dintre Fernand Rocher i vicontele de Cambolh, ba chiar i art i faimosul bilet. Dar abia i arunc domnul de Chteau-Mailly ochii pe bilet, c pru tulburat, ls s-i scape o micare de surpriz i strig: Dar eu cunosc acest scris! Dumneavoastr... l... cunoatei? murmur doamna Rocher, care simi tot sngele suindu-i-se n cap. Da, spuse contele. Dar ar fi aa de ciudat, aa de inexplicabil! i privind-o pe Hermine cu o compasiune neateptat, spuse: Srmana femeie! Domnule, domnule, implor doamna Rocher, dac tii ceva despre aceast femeie... pentru numele lui Dumnezeu? Contele i descheie redingota, scoase din buzunarul interior un mic portofel, n care cut o scrisoare amestecat cu altele; deschiznd apoi aceast scrisoare, o confrunt cu cea pe care doamna Rocher o inea n mn. Era aceeai hrtie, acelai parfum discret, acelai scris delicat, alungit. Numai c aceast scrisoare era astfel conceput: Scumpul meu conte, Vrei s vii s bei un ceai i s fumezi cteva igarete mine, miercuri, la mine? Vei gsi parteneri convenabili pentru cri,
- 24 -

Clubul valeilor de cup

precum i noua pasiune care te-a vindecat de dragostea pentru mine, monstrule drag! Adic domnioara Charlotte Lupin, poreclit Carambole. Te mbriez i te iert. Aceast scrisoare, n al crei stil se simea cartierul Breda cu tot ce avea el mai deochiat, era semnat cu un nume imposibil, cum nu auzi pronunat dect n lumea interlop a pctoaselor. Autoarea acestei invitaii se numea Topaze. Contele puse sub ochii Herminei cele dou bilete. Doamna Rocher le confrunt i pli. E acelai scris, murmur ea nspimntat. Numai c, spuse contele, a mea e mai veche cu un an i ceea ce mi se pare cel mai extraordinar, doamn, este c aceast creatur a plecat n Italia acum cincisprezece zile. Ce caut la Paris, cum a ajuns soul dumneavoastr s se serveasc de ea pentru a scrie? Iat ce voi lmuri cu orice pre. Atunci domnul de Chteau-Mailly, care prea s fie foarte emoionat, i lu mna, o duse respectuos la buze i i spuse cu un accent de simpatie i devotament ce-i ptrunser pn n inim: Doamn, v cred de pe acum att de nefericit, nct v implor s m considerai prieten; cci numai eu a putea s v salvez... ndrzni s-i plece un genunchi naintea ei. Permitei-mi, adug el, s m nclin naintea dumneavoastr, aa cum trebuie s te nclini naintea virtuii persecutate de viciu. Ea l ascult nedumerit, dar nu se gndi s-i retrag mna, nu vedea n el dect omul care tia, probabil, toat ntinderea nenorocirii ei i pe care cerul i-l trimitea n acest greu moment, ca protector. Doamn, continu contele cu ndrjire. nainte de a v spune ce primejdie v amenin i ce pot face eu pentru a o ndeprta, pentru a v salva, dai-mi voie s v pun o ntrebare. Vorbii, domnule. Nu suntei mam?... Cci mai nainte, se ntrerupse contele i art cu degetul o u, am auzit vocea unui copil. Am un copil de treisprezece luni. Ei bine, n numele acestui copil, relu contele, cu accentul clduros al devotamentului, avei ncredere n mine ca ntr-un
- 25 -

Ponson du Terrail

prieten, ca ntr-un tat. Brbatul care vorbea astfel era tnr, avea figura cinstit, privirea deschis; ntrebuina att de nobil limbajul prieteniei, nct naiva femeie l crezu i se simi atras spre el. Voi avea ncredere n dumneavoastr, spuse ea. Atunci contele ndeprt respectuos fotoliul, ca i cum ncrederea acordat ridicase ntre ei o barier nevzut, i relu: M vei ierta, doamn, dac voi ndrzni s ptrund n prezena dumneavoastr n amnuntele ruinoase ale vieii de brbat, amnunte, de altfel, pe care nu trebuie niciodat s le cunoasc alt femeie, n afar de dumneavoastr. Ea tcu, prnd prin tcere c-l invit s vorbeasc. Topaze, relu domnul de Chteau-Mailly, este una din acele perverse creaturi pe care infernul le arunc pe pmnt, din fericire nu foarte des, sub aspectul seductor al unui nger. E o femeie fr inim, fr mil, fr nici un scrupul uman, capabil s aduc pe oricine la disperare, avnd acea privire care fascineaz i ncnt, o voce melodioas i genul machiavelic al seduciei pe care femeile din lumea bun nu-l posed. Timp de trei ani, doamn, am fost o prad vie n ghearele acestui monstru care tie s par un nger; mi-a fi lsat, probabil, viaa, inima, inteligena, averea ntreag din care nu mi-a luat dect jumtate dac n-ar fi intervenit ceva din exterior. i totui, n momentul n care am cunoscut-o, eram un brbat cu experien de via i un spirit destul de puternic. Ei bine! Pentru a m smulge din gheruele roz ale acestei scorpii, a trebuit s se in un consiliu al celor mai apropiai prieteni, care s-au transformat ntr-un tribunal suprem, nlocuind voina mea prin a lor. M-au rpit ntr-o noapte de acas, m-au aruncat ntr-un potalion i doi din cei mai buni prieteni mau dus peste Rin, n Germania, la dou sau trei sute de leghe departe de acest minotaur feminin, care m devora de viu. Contele se opri i o privi pe doamna Rocher. Hermine avea culoarea alb tears a unei statui. Viaa prea s se fi refugiat la ea numai n privire i asculta cu aviditate, la fel cum ascult un condamnat termenii sinitri ai sentinei. Mi-a trebuit un an de cltorii, de excursii, a fost nevoie de ntregul devotament al prietenilor mei, au trebuit s fie strnse toate probele infamiilor comise de aceast creatur, pentru a m vindeca. Ei bine, doamn, dac m-a lua dup acest bilet, dac am recunoscut bine acest scris, iat n ce mini prin nu tiu ce misterioas nlnuire de circumstane pe care nu pot nc s le
- 26 -

Clubul valeilor de cup

descifrez a czut soul dumneavoastr... i cum Hermine sttea aplecat, pe jumtate zdrobit de greutatea descoperirilor fcute, vznd abisul deschizndu-se la picioarele ei, contele i relu mna i o strnse cu o afeciune respectuoas. nelegei acum, doamn, de ce v-am cerut un jurmnt... Eu singur sunt n stare s v salvez, s salvez averea copilului dumneavoastr, care s-ar topi n minile vrjite ale acestui monstru ca un lingou ntr-un creuzet, dar pentru asta trebuie s v lsai condus de mine; trebuie s-mi acordai o ncredere oarb, e necesar ca toate aciunile dumneavoastr s fie dictate de mine. Doar cu acelai pre voi putea readuce fericirea n casa dumneavoastr. Dou lacrimi tcute curgeau de-a lungul obrajilor tinerei femei. M voi supune, spuse ea, m voi supune ca unui frate mai mare... Bine, rspunse el; atunci v voi salva i adug: din aceast zi, doamn, nu pot i nu trebuie s mai revin aici. Soul dumneavoastr nu trebuie s tie c am fost aici; trebuie s fiu pentru dumneavoastr un strin. Dumnezeule, spuse ea, cu o spaim neateptat, nu v voi mai vedea? Ba da, rspunse contele, mine pe nserat ieii pe jos din cas, urcai ntr-o trsur de pia i mergei pe Champs-lyses, voi fi la colul cu Bulevardul Lord-Byron. i, cum ea pru s ezite, adug: Privii-m, spuse el ridicnd o privire sincer i calm, am eu aspectul unui om incorect? Voi veni, rspunse ea, roind pentru ezitarea avut. Contele se ridic, i srut mna i adug: Avei ncredere n mine... V voi salva. Adio... Fcu doi pai ctre u, apoi reveni. Nu spunei nici un cuvnt nimnui, nici mcar mamei dumneavoastr; numai astfel poate fi asigurat succesul. V promit. i seductorul plec, lsnd-o pe Hermine prad celor mai negre temeri, dar plin de speran i de ncredere n acest brbat pe care blestematul sir Williams l aruncase n calea ei.

- 27 -

Ponson du Terrail

Capitolul XXIV Domnul conte de Chteau-Mailly venise la doamna Rocher n faeton, conducnd el nsui i neavnd dect un singur servitor, un puti aezat alturi de el. Se rentoarse la trsur, relu hurile i-i conduse calul ctre cas. Tnrul conte era puin emoionat de scena pe care fusese silit s-o joace, cu un veritabil talent dramatic. Opt zile mai nainte ar fi roit, probabil, dac ar fi avut o conduit asemntoare. Dar acum zarurile au fost aruncate. i-apoi, i zise el, n dragoste toate mijloacele sunt bune, dac duc la succes. Contele i permitea aceast mic consolare, exact cnd ntorcea colul strzii Laffitte, unde locuia. Avea aici un apartament drgu, situat la primul etaj, iar n curte un opron pentru dou trsuri i un grajd pentru cinci cai. Contele era un om de gust; n casa sa, fiecare mobil, fiecare obiect, fiecare detaliu de decoraiune dovedea acest lucru. Unise, lucru rar de obicei, bogia omului de finane cu simplitatea sobr a gentilomului. Tablourile de vntoare i de pescuit care ornau sufrageria i care valorau cteva mii de scuzi, un superb Murillo plasat n salon, doi Hobbema atrnai n fumoar, un bronz chinezesc minunat lucrat deasupra pendulei, toate artau gustul su n art; tapetele cenuii, camera de culcare din stejar btrn dovedeau c avea oroare de acea aduntur de aurrie, oglinzi, tinichele strlucitoare, adevrat lux de cafenea, pe care-l etaleaz cu atta plcere unele regine ale teatrului sau unii oameni cu gusturi dubioase. Servitorii contelui erau: putiul pe care l-am vzut de origine englez , o btrn buctreas i un negru care ndeplinea funciile de camerist i care, prin antitez, era poreclit Boule-deNeige (bulgre de zpad). Boule-de-Neige, care sttea n sufragerie, veni s deschid stpnului su i-l avertiz c n salon l ateapt un strin. Deschise ua salonului. Un brbat era aezat naintea focului, stnd nfipt rigid ntr-un scaun, parc era un automat; inea n mn o pip cu mutiucul de aur, pe care o privea cu un aer melancolic; purta un pantalon strmt cu carouri albe i cenuii, o vest alb, o redingot de culoare nchis, cu guler tare; capul, cu un pr blond rocat, era acoperit de o plrie dreapt, cu boruri abia vizibile. Pe scurt, era sir Arthur Collins, n inut de ora, acelai pe care l-am ntlnit n inut de bal la marchiza Van-Hop
- 28 -

Clubul valeilor de cup

i care servise de martor vicontelui de Cambolh n duelul cu Fernand Rocher. Ah! zise el, ntorcnd capul cu acea rigiditate metodic pe care o pun englezii n toate micrile lor. Bun ziua, domnule. Bun ziua, milord. Eh! spuse englezul, sunt numai baronet. Contele se aez. Ei bine? ntreb sir Arthur, fr s prseasc accentul gutural englezesc. Ei bine, rspunse domnul de Chteau-Mailly, am urmat instruciunile dumneavoastr, punct cu punct. Ai artat i scrisoarea pe care v-am trimis-o? Da; i am tiut s zugrvesc cel mai puin amabil tablou, al pasiunii imaginare resimite pentru aceast femeie nu mai puin imaginar pe care dumneavoastr o numii Topaze. i contele povesti pe scurt, dar fr s omit nici un fapt important, scena pe care noi am descris-o mai nainte. Sir Arthur ascult cu mare atenie, dnd din timp n timp mici semne de aprobare, nclinnd mereu capul de sus n jos; apoi, pe msur ce contele povestea despre spaimele, despre ncrederea naiv i imprudent a Herminei, o mare satisfacie prea s apar pe figura lui rocat. Ah! zise el, n fine. Treburile noastre merg foarte bine, scumpul meu conte. Credei? Fr ndoial, tot ce v spun este adevrat. Ah! Topaze exist? Bineneles, pentru c ea a scris. i se numete Topaze? Nu; dar asta n-are importan. De acord. Totui mi place s cred c este mai puin periculoas dect o arat portretul pe care i l-am fcut. V nelai, suntei nc mai prejos dect adevrul. Contele tresri. Dar atunci, spuse el, ducem aici o aciune absolut abominabil! Englezul ncepu s rd i ridic asupra domnului de ChteauMailly acea privire fix, morocnoas, fr strlucire, specific fiilor Albionului. Glumii, sper, spuse el rece.
- 29 -

Ponson du Terrail

Glumesc att de puin, spuse contele, nct ncep s m ciesc de a fi ncheiat un trg cu dumneavoastr. Vrei s-l rupem? Doamne! murmur domnul de Chteau-Mailly, vreau s fac toate eforturile pentru a intra n graiile tinerei i ncnttoarei femei, creia nici mcar nu-i cunosc soul; dar a m face complice n ruinarea lui... Englezul ridic din umeri. Cred c v-ai pierdut raiunea, domnule conte. Credei? Sunt aproape sigur. Cci, v rog s observai cu atenie: nu dumneavoastr ai fcut ca domnul Rocher s cad n minile femeii despre care vorbim, dumneavoastr n-ai fost amestecat n nici un fel, nici n cearta domnului Rocher, nici n duel, nici n ridicarea i transportarea rnitului. ntr-un fel, avei dreptate. n consecin, urm sir Arthur, dac domnul Fernand Rocher se va ruina, aceasta nu v privete deloc... Singura dumneavoastr misiune i aceast misiune, foarte agreabil prin ea nsi, mi se pare destul de bine pltit prin motenirea unchiului dumneavoastr, de care ai fost lipsit fr intervenia mea, singura dumneavoastr misiune, repet, const n a plcea doamnei Rocher; iat totul. De altfel, fii linitit i nu v facei scrupule, domnul Rocher nu se va ruina. Parc aa ai spus? n primul rnd are dousprezece milioane... Drace! Nu-l credeam deloc aa de bogat, murmur contele ameit de o asemenea cifr. n fine, vom vedea. Milord, spuse rece contele. Nu suntei dumneavoastr din ntmplare chiar diavolul? A fi vrut s fiu, rspunse sir Arthur, cu un calm perfect. Din nefericire, nu sunt dect discipolul lui. i apoi adug surznd amabil: ncepei s m nelegei? Aproape... Deci, pentru doamna Rocher suntei de pe acum prietenul, protectorul, omul n care are ncredere. Sperana c i vei readuce brbatul, c-l vei smulge din ghearele acestei oribile femei, o va determina s fac pentru dumneavoastr orice concesie, s treac peste toate convenienele. Bineneles c la nceput se va comporta
- 30 -

Clubul valeilor de cup

cu dumneavoastr de parc i-ai fi frate... Dar eu nu-i voi reda soul... Dimpotriv, vei face ca el s se ntoarc acas. Contele fcu un gest de mare mirare. Ce spunei? N-avei ntlnire cu doamna Rocher mine sear? Ba da, pe Champs-lyses, la cderea nopii. Ei bine, i vei da o vag speran i vei aranja o alt ntlnire pentru poimine. Nu e ru deloc s mboldim puin nerbdarea femeilor. Nu trebuie s se obinuiasc s v vad prea des. Foarte bine, i atunci ce-am s-i spun? i vei anuna ntoarcerea soului n mai puin de trei zile, fr s intrai n nici un amnunt i cerndu-i s nu fac nici un fel de aluzie nici la biletul pe care i l-ai artat i nici la Topaze. i soul ei va reveni? Bineneles! Contele l privi pe sir Arthur Collins cu o mirare din ce n ce mai mare. Dar n acest caz, spuse el, speranele mele sunt pierdute? Din contra, n ziua n care domnul Fernand Rocher se va ntoarce acas, nseamn c ai fcut un pas imens ctre inima ei. Asta nu pot nelege. Da! Am uitat s v spun c se va rentoarce acas condus de Topaze i iubind-o mai mult ca niciodat. Va fi deci permanent cu o privire posomort, ntr-o proast dispoziie, cu o fa morocnoas, adic toate amnuntele ce, la un loc, caracterizeaz soul care iubete pe cineva din afara cminului su. i apoi ce se va ntmpla? Eh! rspunse sir Arthur. Astzi suntei prea curios, domnule conte. Mulumii-v s urmai, punct cu punct, instruciunile mele i credei-m, dac vei fi ptruns de nsemntatea rolului dumneavoastr, nainte de a trece o lun, doamna Rocher v va adora i, ceea ce este mai important, unchiul dumneavoastr, btrnul duce de Chteau-Mailly, va renuna pentru totdeauna s se mai cstoreasc cu doamna Malassis i, deci, s v dezmoteneasc. Sir Arthur Collins se ridic n timp ce pronuna aceste cuvinte, i puse plria, ntinse mna tnrului conte i plec fredonnd o arie de vntoare n timp ce mergea cu acel pas rigid, care este att de specific la compatrioii si. Englezul venise ntr-o trsur nchiriat, ca un simplu muritor.
- 31 -

Ponson du Terrail

Aceeai trsur l conduse acum n strada Foburg-Saint-Honor, la domnul viconte de Cambolh, unde mergea s-i schimbe costumul i peruca, pentru a-l reintroduce pe baronetul sir Williams n redingota lung i sub plria cu boruri largi a vicontelui Andra, pocitul, mna dreapt a contelui Armand de Kergaz, ef al poliiei virtuoase a acestuia, poliie ce avea ca principal obiectiv depistarea i distrugerea misterioasei i periculoasei frii a Valeilor de Cup. Confidenele domnului conte de Chteau-Mailly au lsat-o pe Hermine prad unei desperri teribile. Degeaba i-a promis el c i-l va aduce pe Fernand. Nefericita femeie nu vedea i nu nelegea dect un singur lucru, c soul ei nu-i mai este credincios, el, pe care l-a iubit att i care a iubit-o att de mult, i chiar n acest moment ea sttea aici, cu ochii plini de lacrimi, nevznd pe nimeni n jurul ei, n timp ce Fernand sttea, probabil, mn n mn cu odioasa ei rival i o privea surznd. Suferinele pe care le-a ncercat n timpul nopii i a ntregii zile urmtoare nu le va putea reda nimeni. Totui a rmas credincioas promisiunii fcut contelui, nu a trdat nimic mamei ei. A plns n tcere, nlturnd orice consolare i pstrnd o discreie deplin. Degeaba domnul de Beauprau care prea s fi revenit la normal de o or sau dou i srmana Thrse se artau afectuoi, Hermine pstra o tcere ndrjit i prea s aib un singur gnd sfietor: Fernand n-o mai iubea! Trecu noaptea, trecu ziua urmtoare i nici o ntmplare nu veni s pun capt durerii sale. Nu avea dect un singur scop, o singur preocupare: s-l revad pe domnul conte de ChteauMailly, om care pn ieri era un strin, dar care avusese pentru ea sentimente att de clduroase de prietenie, de devotament fr margini, nct putea fi considerat, n acest moment, sprijinul cel mai sigur, prietenul cel mai bun. Cum se nser, Hermine plec de acas pe furi, ca un prizonier care evadeaz; ajunse n piaa Havre pe jos, nvluit ntr-un al mare, cu obrazul acoperit de un voal des. Aici se urc ntr-o trsur modest i ordon vizitiului s-o duc la colul strzii LordByron. Era o sear friguroas de iarn, ceoas ca n noiembrie. Bulevardul Champs-lyses era pustiu i de o tristee mortal, cu marii arbori despuiai de frunze i cu trotuarele acoperite de un noroi negricios. Trsura singuratic, naintnd cu greu n pasul mrunt al celor dou mroage, avea un aspect funebru, care
- 32 -

Clubul valeilor de cup

nghea inima rarilor trectori, ntrziai pe strad. Ai fi spus, vznd-o, c este trsura unui condamnat i nu te-ai fi gndit deloc, c femeia dinuntru, aceast femeie copleit de griji, cu ochii nroii de lacrimi, care i ascundea faa sub un voal de parc s-ar fi dus s comit o fapt rea, era de fapt de dousprezece ori milionar i, cu opt zile n urm, ar fi putut trece pe aici n plin zi, ntr-o caleac cu patru cai, inndu-se de mn cu frumosul i tnrul ei so, n timp ce lumea elegant de pe margini ar fi spus cu un suspin de invidie: Iat fericirea, dragostea i bogia trecnd mpreun!. Desigur c niciodat n-a existat o ntlnire mai puin blamabil, mai scuzabil dect cea spre care alerga tnra femeie. Aciona numai pentru a-i gsi soul; n sperana de a-l smulge din ghearele oribilei femei i de a-i salva copilul, de a-i pstra att tatl ct i averea primejduit de aviditatea acestei curtezane; totui Hermine tremura n timpul drumului, ca o frunz n btaia vntului. O voce ascuns prea s-i spun c alerga ctre o primejdie mai mare dect cea pe care voia s-o ndeprteze. Trsura se opri unde i fusese indicat. Hermine, a crei inim btea violent, arunc o privire nelinitit pe strada Lord-Byron, n ntregime pustie. Contele se lsa ateptat; era cea mai bun stratagem. Timp de un sfert de or, nefericita femeie atept, prad unei spaime mortale: c el nu va veni... n sfrit, la captul opus al strzii apru un brbat. Era clare i venea n galop. El e! murmur Hermine, cu atta emoie, de parc el ar fi fost brbatul iubit. Era, ntr-adevr, domnul conte de Chteau-Mailly. Desclec n grab i cu plria n mn se apropie de trsur. Hermine era palid i tremura: Ei bine? ntreb ea cu o voce strangulat. De ieri pn azi, doamn, rspunse contele, am fcut mari pai nainte; tiu unde este soul dumneavoastr i tiu, n acelai timp, unde este aceast groaznic creatur. Permitei-mi s ne revedem poimine, cci astzi nu v pot spune nc nimic dar fii fr grij, v voi aduce soul napoi. Hermine vru s-i pun cteva ntrebri. Nu, spuse el, nu uitai: mi-ai promis c m vei asculta. i srut mna i adug:
- 33 -

Ponson du Terrail

Poimine e duminic. M voi afla aici la orele cinci. Hermine se ntoarse acas mai disperat dect n clipa plecrii. i pusese atta speran n ntrevederea cu domnul de ChteauMailly! Hermine plngea, era torturat de fierul rou al geloziei; dar avea totui ncredere n promisiunile contelui i spera n rentoarcerea infidelului so. Petrecu cele dou zile care trebuiau s se scurg nainte de a-l revedea pe conte dedicndu-se n ntregime copilului ei, refugiindu-se n dragostea matern, aa cum o nav lovit de furtun se grbete s se ntoarc n port; ea se ag de acest leagn, cum se aga cel ce se neac de frnghia ntins. Duminic veni exact la ntlnire, de aceast dat, domnul conte de Chteau-Mailly nu se ls ateptat. Bucurai-v, doamn, spuse contele; soul dumneavoastr se va rentoarce... i, n timp ce ea ncepu s tremure de bucurie, dar i de emoie, contele urm: Miercuri seara, l vei vedea ntorcndu-se n strada Isly. Dar, pentru numele lui Dumnezeu, doamn, n numele linitii dumneavoastr, a viitorului dumneavoastr i al copilului dumneavoastr, n numele devotamentului pe care vi-l port, v rog s m ascultai n continuare. Spunei, murmur ea, m voi supune... Acceptai orice explicaie pe care soul dumneavoastr o va da n privina folosirii timpului ct a lipsit. Credei-l sau prefaceiv c-l credei. Nu pronunai nici numele acelei femei, nici al meu. mi putei jura c vei proceda astfel? Sigur, v-o jur! V mulumesc! Adio! Hermine se ntoarse acas cu inima plin de speran, iertndu-l pe Fernand i hotrt s numere orele i minutele care o mai separau de momentul n care dup promisiunea contelui el trebuia s vin acas. Povestirea acestei ateptri ar putea fi un poem de sine stttor. Nu-l vom povesti i vom sri peste cele trei zile, n aceste trei rnduri. Miercuri seara, de la orele opt, srmana Hermine avea impresia c ntreaga via atrna de existena sau inexistena unui singur zgomot: acela fcut de soneria casei. Cnd va veni, la ce or, cum va veni? Nu tia absolut nimic. Dar credea cu fermitate n ceea ce-i
- 34 -

Clubul valeilor de cup

spusese contele i, de fiecare dat cnd se deschidea ua casei, simea o inexprimabil spaim. Sttea singur n budoar, cu privirea fixat pe acele ceasornicului. Vedea cum orele se succed. Sun miezul nopii... i el nu veni! Atunci disperarea o cuprinse din nou, din nou simi c-i lipsete puterea, ochii i se umplur de lacrimi, i se muiar picioarele, czu prad unei neputine totale. I se pru c vede pe femeia care i-a furat fericirea i linitea, aprndu-i i spunndu-i rnjind: Nu va reveni... fiindc nu vreau eu, pe mine m iubete! Deodat, tocmai cnd pendula btea ceasurile dou, se auzi ritul slab al soneriei... Hermine simi rsunnd aceast sonerie, mai curnd n inim dect n urechi. - Ah! El e! el e! spuse ea. ncerc s se ridice, vru s alerge n ntmpinarea lui s i se arunce n brae i s-i spun: n sfrit, n sfrit te revd! Dar emoia o reinu nemicat, fr voce, fr respiraie... i czu zdrobit i fr putere pe canapeaua din budoar.

Capitolul XXV S revenim la Lon Rolland. Trecuser aproape opt zile de cnd Turquoise, sub numele de Eugnie Garin, se prezentase la atelierul din strada Saint-Antoine, unde, urmnd recomandarea soului ei, Cerise i ddu de lucru. Aceste opt zile au fost suficiente pentru a atrage furtuna deasupra acestei fericite i linitite familii, pe care dragostea i munca reunite, o protejaser pn acum. Privirea profund i fascinant a falsei lucrtoare fusese suficient pentru a provoca furtuna. tim ce tulburri s-au produs n cteva ore n inima i n mintea maestrului ebenist, crei neliniti i-a czut prad, ce tulburare inexplicabil a simit el, din primul moment, sub efluviile magnetice ale acestei stranii priviri. Toat ziua, Lon Rolland a ncercat s afle cauza tulburrilor sale. Noaptea urmtoare a rmas pentru el aproape fr somn. Totui, sursul ncnttor i fericit al soiei i al copilului, pe care-l lu de mai multe ori n brae parc ar fi vrut s fac din el o pavz contra unei primejdii nevzute au reuit s-i distrag atenia. Frumoasa Cerise nu observ nimic din starea lui de continu
- 35 -

Ponson du Terrail

preocupare. Dimineaa cobor n atelier ca de obicei, i vzu de treburi, i supraveghe muncitorii i ajunse la ora prnzului fr prea mare nerbdare. i trecu chiar prin cap, la un moment dat, s-o trimit pe Cerise s afle cum i merge lui mo Garin, mai bine dect s se duc el nsui, aa cum i promisese n ajun. Procednd astfel, Lon ar fi ascultat de o inspiraie neateptat i care ar fi fost salvatoare. Dar acest gnd bun, pe ct de repede i veni, pe att de repede l respinse. Nu-i spuse nimic lui Cerise; cobor din nou n atelier dup-amiaz i ncerc s-i omoare timpul pn cnd pendula btu orele dou. n timpul sptmnii, Cerise nu-l vedea pe Lon dect la mas. Duminica era singura zi pe care o petreceau mpreun. Vzndu-l ieind, Cerise l srut, spunndu-i: Pe desear! i, la rndul ei, i vzu de treburi. Deseori, n cursul zilei, cei doi soi ieeau fiecare pentru treburile lor, ocupndu-se de afacerile personale. Lon se ducea la micii fabricani care lucrau pentru el, la muncitorii care-i luau de lucru acas sau la clienii pe care-i servea. Cerise urca aproape zilnic ntr-o trsur modest i fcea, de obicei ntre orele dou i cinci, drumuri asemntoare. Ea mergea foarte des i la contesa de Kergaz, sftuindu-se mpreun i servind aproape ntotdeauna de intermediar pentru numeroasele aciuni de binefacere, svrite de Jeanne. n consecin, cei doi soi, pe care i unea o ncredere reciproc, se bucurau de o complet libertate unul fa de cellalt. Foarte rar l ntreba Cerise pe Lon cum i-a folosit timpul; i mai rar o ntreba Lon unde a fost n timpul zilei, ascultnd, fr s-i dea seama, de aversiunea instinctiv pe care o au oamenii ocupai de a vorbi, n cas, despre afacerile lor. Aceste amnunte ne sunt indispensabile pentru a nelege evenimentele care vor urma i care au fost provocate de introducerea Turquoisei ca muncitoare la domiciliu, n atelierul condus de Cerise. Cnd pendula btu orele dou, Lon Rolland, pe care-l mpingea o for necunoscut i care se supunea unei atracii misterioase, ddu cteva ordine maistrului principal, i puse paltonul i iei. Merse ctre strada Charonne, ca pasrea fermecat de privirea arpelui i care, btnd din aripi ca s scape, nimerete exact n gura acestuia. Cnd urca scara casei lui mo Garin, i simea inima btndu-i puternic. La etajul trei, ntlni portreasa care
- 36 -

Clubul valeilor de cup

mtura. Vduva Fipart, interesanta nevast a lui Nicolo ghilotinatul, l salut pe domnul Rolland, cum se salut n zilele noastre milionarii. Cu un ton convins, cu o vioiciune fr margini, oribila btrn gsi posibilitatea s-i povesteasc lui Lon o frumoas istorioar de necrezut, a crei concluzie era c domnioara Eugnie Garin i petrece zilele i nopile lucrnd, pentru a-i ntreine tatl. Lon plti cu cinci franci povestea portresei i urc pn la etajul ase. Inima i btea s-i sparg pieptul, n momentul cnd btu la u. Intrai, spuse o voce care-l fcu s tresar din cap pn n picioare. Deschise ua i se opri o secund n prag. Mizerabila mansard prea s fi cptat un aspect mai puin lugubru, datorit celor doi ludovici pe care-i lsase n ajun, att de puini bani fiind de ajuns pentru a da un aspect confortabil celei mai atroce srcii. Btrnul, tot n pat, era nvelit cu o frumoas cuvertur nou i cu lenjerie alb, curat. O sobi din font, aezat lng cmin, rspndise n jurul ei o cldur plcut. Lng sobi, Eugnie era aezat cu lucrul pe genunchi i cu acul n mn. Lon n-o vzu dect pe ea, i ncntarea pe care o simise deveni mai ptrunztoare, mai puternic dect nainte, cnd lucrtoarea ridicndu-se i aruncndu-i privirea magnetic roi uor, rspunzndu-i la salut. Papa, spuse ea, e domnul Rolland. Da... Mo Garin, blbi Lon, stpnit de emoie. Ah! bunul meu domn, fii binecuvntat, murmur orbul pe un ton de lamentabil recunotin. Avei o inim de aur. Lon se aez la cptiul bolnavului, l ntreb cum i merge i vorbi mult timp, fr s tie prea bine ce spune; dar tresrea i se simea tulburat ori de cte ori frumoasa Eugnie ridica asupra lui ochii ei mari i albatri... i astfel se scurser dou ore, care-i prur un vis. Plec cu un mers nesigur, ca un om care a but, dup ce a strns n tcere mna lui Eugnie i a promis s revin a doua zi la aceeai or. Seara se art preocupat, morocnos; i cnd Cerise, alarmat de aceast brusc schimbare, l ntreb ce are, pretinse c e obosit i c l ncearc o migren ngrozitoare. Era prima oar cnd Lon
- 37 -

Ponson du Terrail

i minea soia. A doua zi se rentoarse pe strada Charonne. Ca i n ajun, o gsi pe Eugnie lucrnd la cptiul bolnavului. Se rentoarse n ziua urmtoare i apoi n fiecare zi. Lucrtoarea i inea cu modestie ochii plecai; avea comportarea cuviincioas a unei fete cumini, vorbea puin i roea ntotdeauna cnd privirea lui Lon se oprea asupra ei. n felul acesta, la sfritul celor opt zile, srmanul brbat fr s-i fi mrturisit nici siei era ndrgostit nebunete. Cu toate acestea, ascultnd de acea instinctiv viclenie a rului care se ascunde, el ddea dovad de o veselie de prost gust; i sruta nc soia ca de obicei, cu toate c inima nu-i mai btea emoionat. Noaptea, somnul i era agitat; uneori i aprea o imagine: un cap de femeie se ivea n visele lui. Dar nu era faa roz i proaspt a Cerisei, cu ochii ei mari, frumoi, cu frumosul ei pr negru i cu buzele roii ca fructul de iunie ai crui nume l purta. Era un obraz mai palid, ncadrat de pr blond, luminat de o privire albastr nchis, de unde scapr raze fascinante; un obraz gnditor i serios, ca al unui nger czut pe pmnt, care regret cerul, dar pare s se complac i cu frumuseea pe care o poart. Dup ce mnca, Lon pretexta deseori, fie nevoia de a lua aer, fie de a cobor n biroul su pentru a pune la punct lucrrile contabile. Simea nevoia s fie singur. Uneori se nchidea n atelierul lui i aici, singur, fr martori, ncepea s plng ca un copil. ntr-o zi, ajunse mai devreme ca de obicei la mo Garin. Eugnie ieise, i spuse orbul. Lon simi, ca un cuit, senzaia de nelinite geloas. Unde era? Ar fi vrut s plece, dar nu avu putere; atept dou ore. n sfrit, sosi i Eugnie. Avea un coule n mn; plecase, dup cum spunea, s cumpere cteva provizii n hale. Vznd-o intrnd, Lon roi i pli, rnd pe rnd; nu mai inu cont de nimic i ncepu s-i fac imputri c-i las btrnul tat prea mult timp singur. Eugnie cobor ochii; Lon vzu o lacrim czndu-i pe obraz; i ceru iertare i plec suprat, gndindu-se c a nedreptit-o i mrturisindu-i, pentru prima oar, c, de fapt, nu interesul pe care-l purta orbului i dictase purtarea, ci, mai curnd, un sentiment de gelozie. Lon ncepu s citeasc cu uurin ce se petrece n propria lui inim i se ddu napoi speriat. Cci era, de fapt, un om
- 38 -

Clubul valeilor de cup

cumsecade i cinstit, un suflet simplu i corect, care-i respecta jurmntul de cstorie, i-i lua n serios obligaiile de so i de printe. El o iubise pe Cerise Cerise l-a iubit ntotdeauna i-i devenise so i protector, minile lor nlnuindu-se pentru totdeauna deasupra leagnului copilului, onestul om spunndu-i c-i este pentru totdeauna interzis de a-i ridica ochii spre alt femeie. ntr-o sear, stnd singur n camera de lng atelierul su, i repet toate acestea, se jur s-i stpneasc inima i instinctele, s calce n picioare aceast pasiune smintit, s mearg s-o vad pe Eugnie pentru ultima oar, s-i lase un pumn de galbeni pe patul tatlui ei, n schimbul angajamentului ca tnra fiic s se ntoarc mpreun cu el la ar, unde aerul natal, climatul mai propice ar fi putut grbi vindecarea lui. Lon vroia s-o ndeprteze pe Eugnie Garin de Paris. Se simea slab. i ddu seama c dac ea va rmne, el nu va mai avea fora s n-o revad. Avea cteva economii de care nu trebuia s dea socoteal nimnui, pe care soia i le lsa s le foloseasc dup cum crede de cuviin i pe care ea credea c le ntrebuineaz pentru a calma durerile ascunse ale nenorociilor. Hotrt s-i duc la ndeplinire gndurile, Lon lu cu el o mie de franci din dulap i-i puse n buzunar. Avea intenia s-l fac pe mo Garin s accepte aceti bani, cu condiia ca s se ntoarc la el n sat mpreun cu fiica lui. n dormitor, aproape de patul prinilor se gsea leagnul copilului, pe jumtate ascuns de o perdelu. Lon se opri cteva secunde n prag, ca i cum ar fi fost chinuit de remucri i de ruinea de a reveni s-i ia locul obinuit ntre cele dou fiine, care trebuiau s-i umple viaa: soia sa, frumoasa i credincioasa Cerise i copilul su, blond i frumos ca un ngera. i trecu mna pe frunte, ca i cum ar fi vrut s alunge un gnd care-l urmrea, o imagine care nu-i ddea pace, naint n vrful picioarelor, i reinu respiraia i ndeprt uor perdeluele. Vzu o privelite ncnttoare. Copilul nu mai era n leagn. Cerise l luase lng ea, l inea n brae i dormeau mpreun. Copilul, n jurul cruia se strnseser frumoasele brae ale mamei, avea buzele ntredeschise i surdea n somn. Mama dormea aproape de cporul blond al micului ngera. Lon i contempla fericirea sub aceast ndoit nfiare, nendrznind s fac nici o
- 39 -

Ponson du Terrail

micare, nici mcar s respire. Imaginea fatal, amintirea fascinant a demonului cu ochi albatri, pliser, i fericitul tat simea inima btndu-i, privind la mama i copilul adormii. Vru s-l ia pe copil s-l aeze n leagn. Dar cu toate precauiunile pe care le luase pentru a-l scoate din braele mamei sale, acest bra, suplu pn atunci, deveni dintr-o dat rigid, o cut apru pe fruntea alb a lui Cerise i mama, dormind nc, i strnse copilaul la piept, ca i cnd o primejdie l amenina. Apoi deschise ochii i-i zri soul. Cuta de pe frunte dispru, gura sever se deschise ntr-un surs, braul rigid se destinse i tatl putu s-i ia copilul i s-l aeze uor n leagn. Pentru moment, imaginea Eugniei Garin dispruse. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . A doua zi, Lon cobor n atelier mai vesel i mai surztor ca de obicei. Toat dimineaa fu foarte ocupat, asaltat de oameni de afaceri, de comenzi, de muncitori care cereau diverse sfaturi Era smbt, zi de plat, i, de diminea, Lon avea obiceiul s-i verifice casa i s pregteasc banii. Cnd iei din cas, ctre ceasurile dou, pentru a se duce n strada Charonne, avea la el cei o mie de franci. Era ferm hotrt s dea banii lui mo Garin i s obin promisiunea c va pleca. Oprindu-se la ua casei, avu din nou acea stranie btaie de inim pe care o avea de fiecare dat cnd venea aici, dar de data asta era hotrt i urc repede treptele. Vduva Fipart nu era n loja ei, nu ntlni pe nimeni pe scar i ajunse la etajul ase. Intrai, rspunse vocea tinerei fete, cnd btu la u. Lon intr i scoase un strigt de surpriz. Patul btrnului era gol, fata era singur. Lon avu ameeal... Pentru prima oar, se gsea singur cu aceast femeie care-i rscolise sufletul, i asta exact n momentul n care venea cu hotrrea de a o vedea pentru ultima dat. Fata se ridic roind toat, ca i cum s-ar fi temut i ea de a se gsi singur cu el. Unde e btrnul? ntreb Lon cu o voce tremurtoare. Ea cobor ochii i suspin: E plecat de diminea. Plecat?! exclam Lon mirat. Ah! domnule Rolland, murmur Eugnie care se prefcea a fi
- 40 -

Clubul valeilor de cup

foarte ncurcat. Ne vei ierta vreodat?... S v iert? spuse el emoionat, dar cu ce suntei vinovai? Din acest moment, bietul Rolland uitase de eroica sa hotrre. Se uita admirativ la Eugnie i se ntreba ce anume trebuia s-i ierte. Domnule Rolland, relu ea cu o voce emoionant. Ai fost binefctorul nostru, ne-ai smuls din mizerie i ceva mi spune c n-am fcut bine c v-am ascuns... Ce? ntreb el din ce n ce mai uimit. Ei bine, relu ea, aruncndu-i o privire rugtoare i cu o voce care l tulbura profund pe bietul Lon de fiecare dat cnd o auzea, ne vei ierta, oare, c n-am vrut s v facem necazuri? V iert, spuse Rolland. Apoi se aez alturi de ea i pru dispus s asculte. Domnule Rolland, continu ea, suntem att de sraci i att de nenorocii, nct nu e bine c suntem mndri... i totui... Tatl meu este... n fiecare zi cnd plecai, bietul de el, ncepe s plng i, binecuvntndu-v ca pe un nger trimis de Dumnezeu, i blestem infirmitile i roete c trebuie s accepte banii dumneavoastr... Tot aa cum roesc i eu... sfri ea cu voce ntretiat. Domnioar... se blbi Lon. Cci, domnule Rolland, relu ea, n-a fi vrut s abuzez de buntatea dumneavoastr, iar tatl meu i mai puin. Doamna Rolland, soia dumneavoastr, mi pltete cinci franci pentru o treab care nu merit dect un singur franc i chiar dumneavoastr nu venii aici niciodat fr... Taci, copil! murmur Lon, emoionat pn la lacrimi, doar tatl dumneavoastr a fost lucrtorul meu. Da, domnule, urm ea. Medicul care l ngrijea, a spus ieri c va trebui s urmeze un tratament mai lung i mai costisitor, dac vrea s-i recapete vederea; i cum i ddea seama c noi nu vom putea plti atta timp, nici medicul, nici medicamentele, i-a oferit s-i aranjeze s fie admis ntr-un spital... Ah! strig Lon, i s-a dus? n aceast diminea. Tatl meu tia foarte bine, bunul nostru domn Rolland, c dac vei afla hotrrea lui, v vei opune i ne vei oferi din nou bani... Din aceast cauz nu v-a vorbit ieri nimic i a plecat astzi, lsndu-m pe mine s v implor s ne iertai.
- 41 -

Ponson du Terrail

i lucrtoarea vru s srute minile domnului Lon, izbucnind n lacrimi. Srmanul Lon i pierduse capul... Nu se mai gndea la soie, la copil; uitase totul n prezenta acestei femei care plngea i ctre care l atrgea o putere de nenvins. Ct despre mine, spuse ea, voi merge ast-sear s v vd pe dumneavoastr i pe soia dumneavoastr, voi merge s v mulumesc din toat inima pentru binele pe care mi l-ai fcut i nu voi uita niciodat... Domnioar, blbi Lon, o s-mi mulumii altdat... N-am fcut nc nimic pentru dumneavoastr... Ateptai... Ea ridic privirea, un surs i strluci printre lacrimi. Prsesc aceast cas chiar mine, spuse ea. Dac trsnetul ar fi czut peste Rolland, n-ar fi fost mai distrus dect de aceste cuvinte. Totui venise hotrt s-o fac s plece n provincie, dndu-i seama c ederea ei la Paris este o primejdie pentru fericirea lui. Cnd ns ea venise n ntmpinarea dorinelor lui, cnd l anun ea c va pleca, c o vede acum pentru ultima dat, iat c se simi cuprins de o groaz neateptat, ca i cum, o dat cu ea i-ar fi fost luate inima i viaa... Dumneavoastr... prsii... aceast... cas?... articula el ca omul care n-a auzit bine sau nu-i vine s-i cread urechilor. Da, rspunse ea simplu, am gsit un loc de camerist la o englezoaic care cltorete mult... Voi ctiga suficient, dar voi pierde ceva din demnitate... Dar ce vrei? n felul acesta, l voi putea ajuta pe btrnul meu tat. Timp de cteva minute, Lon pstr o tcere ncpnat. O lupt teribil, sfietoare, se ddea n inima lui... Pe de o parte, amintirea soiei i a copilului l asaltau permanent, strigndu-i: Plecarea femeii acesteia constituie fericirea ta, linitea ntregii tale viei... Pe de alt parte, vederea acestei femei, ai crei ochi plini de lacrimi nu pierduser nimic din puterea lor de fascinaie, l tulburau... n sfrit, rul nvinse binele, viciul rmsese triumftor asupra virtuii. Nu vei pleca! strig el. Ea l privi uimit i speriat. De ce? De ce? rspunse el cu o voce nnebunit. Pentru c v iubesc. i nenorocitul brbat czu n genunchi n faa demonului.
- 42 -

Clubul valeilor de cup

Srmana Cerise!!!

Capitolul XXVI Exact n ajunul acestei zile, Fernand Rocher fusese lsat de trsura lui Turquoise n josul strzii Amsterdam, n faa grii. Ne amintim c Fernand i scosese legtura de la ochi, se apropie de un felinar i, la lumina acestuia, a deschis i citit scrisoarea de bun rmas a frumoasei sale infirmiere. Este imposibil de redat disperarea, stupoarea de care a fost cuprins srmanul om, fascinat de aceast femeie, care aproape n acelai timp vedea doi brbai cuprini de cele mai violente i incontrolabile pasiuni. Mult timp copleit, distrus, el rmase zdrobit, sprijinindu-se de zid, pentru a nu cdea. Apoi, dintr-o dat, starea de prostaie fcu loc unei exaltri ciudate i febrile. O voi regsi!! strig el. i ncepu s mearg la ntmplare, cu un pas sacadat, ca i cum ar fi vrut s gseasc propriile sale urme i s se ntoarc astfel nct s refac drumul pe care mersese trsura, cnd el era cu ochii legai. Dar ntmplarea l-a condus exact n strada Isly, situat foarte aproape de piaa Havre i ajungnd cu un capt al ei chiar n strada cu acest nume. Ajungnd n strada Isly, Fernand merse mainal pn la poarta casei sale i sun la soneria portarului. Se gsea n faa uii sale, la el acas, la civa pai de soia i de copilul su, pe care nu-i vzuse de opt zile i pe care aproape i uitase. La semnalul soneriei, ua se deschise. Fernand intr. Curtea era linitit i pustie. Fernand ridic ochii i nu vzu strlucind pe toat faada casei dect o singur lumin. Lumin care pleca din camera soiei i scnteia discret n spatele perdelelor de mtase ale budoarului. Abia atunci brbatul care se rentorcea acas pe furi, pe jos, la o or nepotrivit, ca un ho care intr n casa altuia i trecu mna pe frunte, cutnd s-i adune gndurile i s pun puin ordine n creierul lui tulburat. Se trezea, oare, dintr-un straniu i penibil vis, dup patru ani de bucurie i dragoste, patru ani de fericire extrem, pe care aceast lumin discret, scnteind n mijlocul nopii, fusese suficient s i-o reaminteasc? N-a fost
- 43 -

Ponson du Terrail

cumva prad vreunui oribil comar i, n timp ce dormea lng leagnul fiului su, sub perdelele de mtase ale Herminei, n-a visat, oare, c, este culcat ntr-o camer necunoscut, pzit de un demon cu forme ncnttoare i care dorise s-i fure inima? Sau poate aceti patru ani de fericire, poate Hermine i copilul, poate aceast cas luxoas care este cminul lui, poate toate acestea nu sunt dect un vis lung din trezirea cruia se regsete nenorocit, aproape alungat de femeia adorat? Tot punndu-i aceste ntrebri, condus de puterea obinuinei, Fernand i continu drumul, scoase o cheie din buzunar, deschise ua cu vitralii, merse fr lumin pe scara ce ducea n apartamentul soiei sale. Hermine aa cum am mai spus-o rmsese nemicat, fr putere, fr voce, ntins pe canapeaua din budoar. Dar cnd auzi micare n anticamer, cnd auzi paii puin nbuii de grosimea covoarelor, dar pai cunoscui i iubii, cnd ua budoarului se deschise sub mna lui Fernand, biata femeie zdrobit i recapt tot curajul, toat puterea, se repezi ctre soul ei i, scond un strigt de bucurie, se arunc la pieptul lui, nlnuindu-i gtul cu braele i spunndu-i: Ah! n sfrit, te vd! Strngerea drgstoas, vocea care prea s rezume pentru el, ntr-un singur strigt, patru ani de fericire, sfrir prin a-l trezi pe Fernand i a-l smulge din toropeala lui. i strnse femeia n brae, regsi o parte din prezena lui de spirit i se gndi s-i mrturiseasc absolut tot ce se ntmplase; cum, mpotriva voinei lui, n timpul ct era leinat, fusese dus ntr-o cas necunoscut, ngrijit de o femeie necunoscut i, dintr-o dat, alungat... Dar, fie ruinea instinctiv i teama de a nu tulbura inima acestui nger care-l atepta, fie unele gnduri ascunse l-au mpiedicat, deodat, pe acest om emoionat aflat doar cu cteva minute mai nainte n imposibilitate s-i adune gndurile, s-i regseasc amintirile s fie sincer, dar avu suficient snge rece i luciditate a spiritului, care fac s apar la oamenii cstorii acel calm perfect i instinctul de a se grbi s ofere partenerului nu adevrul absolut, ci adevrul mbrcat n haine decente i mpodobit pentru nevoile momentului. Scump Hermine, murmur el, ct am suferit... i ct trebuie s fi suferit tu! Fernand o trase pe canapea i, aezat lng ea, o srut; fericita femeie tresri sub acest srut, ca n prima zi a dragostei lor i
- 44 -

Clubul valeilor de cup

crezu c soul ei revenise cu trupul i sufletul alturi de ea... Mai mult dect att, i se pru imposibil c ar putea s-i fie necredincioas mcar cu gndul i s-i ascund discuiile pe care le avusese i era gata s strige: Nu-i adevrat, domnul de Chteau-Mailly m-a minit! Dar Fernand i nchise gura cu un srut i apoi i spuse: M vei ierta, nu-i aa? El cerea iertare. Deci era vinovat? Ea tcu i-l privi. Da, scumpul meu nger, relu el, Fernand al tu, pe care-l iubeti, Fernand n care ai avut ncredere, s-a purtat ca un zpcit, ca un copil. A uitat c vremea nebuniilor bieeti a trecut, c are o nevast i un copil, i te-a lsat la bal, pentru acea explicaie sub cerul liber. Pentru o ceart la joc, un fleac, o nimica toat, m-am dus s m bat n duel la dou dimineaa, uitnd de ndatoririle de cap de familie... Dumnezeule! murmur ea, tiu... Am ghicit... Dar, spuse ea, tremurnd i nvluindu-l ntr-o privire drgstoas, ai fost rnit... uor, nu-i aa? i ea l privi, ncercnd parc s-i dea seama n ce parte a corpului ptrunsese fierul uciga. A! nu-i nimic, o zgrietur... i n timp ce sursul revenea pe buzele lui i lumina faa adumbrit de nelinite, el relu: O zgrietur care totui m-a inut la pat opt zile, care mi-a dat un lein prelungit i cteva zile de delir... M-au transportat... nici eu nu tiu unde. i s-a scris, nici eu nu tiu ce... Oh! toate astea sunt un vis... adug el, trecndu-i mna pe frunte. Pronunnd aceste cuvinte, se ridic, alerg ctre ua care ddea n camera de culcare a copilului i se apropie de ptu. S-ar fi zis c ncearc s evite orice alt explicaie i de aceea se refugiaz cu totul n dragostea patern. Lu copilul n brae i-l acoperi de srutri; copilul se trezi plngnd. Iar mama, auzind plnsetul copilului, nu se mai gndi la nimic, uit propriile dureri, propriile gelozii... Fernand puse copilul la loc n ptu. Amndoi se aplecar deasupra lui, acoperindu-l de srutri. Dac sir Williams nsui ar fi putut s asiste la aceast scen, ar fi avut ndoieli asupra propriei puteri vznd fericirea revenind sub acest acoperi de unde infernalul su geniu hotrse s-o alunge. Dar deodat, Fernand se degaj din aceast mbriare. O
- 45 -

Ponson du Terrail

amintire i ptrunse n inim, o imagine blestemat trecea prin faa ochilor lui. I se prea c vede acea privire albastr i profund ca azurul ntinselor mri i care, ca i acestea avea o putere fascinant abtndu-se asupra lui cu toat greutatea. Pli, ncepu s tremure, un nor i acoperi privirea, fruntea i se ntunec dintr-o dat... Hermine, spuse el, strngndu-i cu putere mna. Trebuie smi faci o promisiune... Ea l privi cu o mirare dureroas, fiind n acelai timp uimit de aceast brusc schimbare. Spune. Trebuie s-mi promii, spuse Fernand, c nu m vei ntreba niciodat ce s-a ntmplat n timpul celor opt zile care au trecut. i promit. N-ai s m ntrebi niciodat nici unde am fost, nici cine m-a ngrijit, nu-i aa? i-o jur! murmur srmana femeie, care nelese imediat c domnul de Chteau-Mailly nu minise deloc. Fericirea noastr atrn de respectarea acestui jurmnt, suspin Fernand, care spera c amintirile nu-l vor mai urmri i, treptat, i se vor terge din memorie. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . A doua zi, cnd se trezi, Fernand arunc mprejurul lui aceeai privire mirat pe care a plimbat-o pe luxosul mobilier al frumoasei necunoscute, n ziua cnd i-a revenit din lein. La fel ca i acolo, cut nti s-i dea seama de locul n care se afl i, dndu-i seama c este la el acas, simi un sentiment de surpriz i aproape de regret. A trit atta timp alturi de aceast femeie, se obinuise att de mult n aceste opt zile s-o vad pe frumoasa necunoscut aezat la cptiul lui cnd deschidea ochii, nct acum i prea ru c este singur. Aa cum, prima oar, cnd s-a trezit n casa necunoscutei, a suspinat i s-a gndit la camera lui de culcare, unde dormea cu capul pe aceeai pern cu soia, n apropierea ptuului copilului, tot aa, regsindu-se n aceast camer plin de amintirile celor patru ani de fericire, nu se putu abine s nu se gndeasc la zilele dinainte, cnd cuta din ochi pe frumoasa infirmier, care se apropia de el n vrful picioarelor. Vederea femeii care dormea, vederea ptuului de lng el l fcur s neleag c necunoscuta nu putea reveni i, ca unul
- 46 -

Clubul valeilor de cup

care vrea s alunge tentaia, s nlture o imagine care-l obsedeaz, el ncerc s se gndeasc numai la prezent, privind rnd pe rnd faa alb, prul negru al Herminei i acest drgu copila, mrturie a dragostei lor. Dar amintirile din ajun i reveneau mereu. Imaginea alungat, respins cu energie, revenea fr ncetare i, pentru prima oar dup patru ani, sri din pat fr s-o srute pe Hermine. Hermine dormea... Petrecuse attea nopi fr somn, prad spaimelor ateptrii, torturilor desperrii, nct sfri prin a ceda oboselii i adormi alturi de cel pe care l credea recucerit. Fernand se ridic fr zgomot i iei pe furi n vrful picioarelor. Avea nevoie de aer, de singurtate, spera ca primele raze ale soarelui, prima adiere a vntului de diminea s-i aduc puin linite i s risipeasc amintirea viziunilor din acea noapte. n timpul celor opt zile, Hermine nu vorbise nimic servitorilor despre nelinitile ei; pentru ei domnul era plecat i atta le ajungea. De diminea aflaser prin portar c domnul se rentorsese n timpul nopii. Fernand cobor la grajd i ceru s se pun aua pe calul lui favorit, o frumoas iap, cadou minunat al guvernatorului general al Algeriei. Puse piciorul n scar, anun c va reveni pentru prnz i plec n galop pe strada Havre. Urc pn n strada Royale, alerg n galop pe Champs-lyses, cobor pn la podul Neuilly i, dup ce fcu nconjurul parcului Bois-de-Boulogne, reveni prin Passy i strada Saint-Cloud. Acest ritm rapid, ca acela al cavalerului din balada german, se potrivea perfect cu tulburrile inimii lui... Ctre ceasurile unsprezece se ntoarse acas. Hermine se trezise i-l atepta. Cnd deschise ochii i nu-l vzu, tnra femeie scoase un strigt de spaim; se temu c fugise din nou, sau poate c odioasa sa rival venise s-l caute chiar i acas. Dar se liniti imediat, aflnd de la camerist c domnul a ieit clare. Fernand avea obiceiul de a pleca n fiecare diminea clare pe Sarah, frumoasa lui iap arab. Hermine se mbrc cu un gust i o grij deosebit; avea o splendid toalet de diminea, capabil s-l fascineze pe contele de Chteau-Mailly, dar i s seduc un om blazat. Suferinele din ajun i din zilele precedente, fcnd-o mai palid, dduser feei ei
- 47 -

Ponson du Terrail

un aspect de distincie superioar. Vznd-o, Fernand uit nc o dat tot ce se ntmplase. Petrecu toat ziua mpreun cu soia iubit i copilul lui, ca i cum s-ar fi temut s rmn singur mcar o clip. Vremea era rece, dar frumoas i foarte uscat; soarele strlucea radios ctre amiaz. Fernand ordon s se nhame caii la trsura american; i propuse soiei s fac o plimbare i, conducnd chiar el, strbtur bulevardele pn la Piaa Bastiliei. Aici, Fernand ntoarse colul foburgului Saint-Antoine i ajunse n strada Culture-SainteCatherine, unde locuia domnul Armand de Kergaz. Contele era plecat, dar doamna contes era acas. Cei doi soi petrecur o or mpreun cu ea i apoi revenir acas. Pe tot drumul, n toat aceast perioad de timp, Fernand se art vesel, amabil, surztor... Hermine ncepu s spere i mulumea din tot sufletul domnului Chteau-Mailly, invizibilul su protector. Spre sear ns, o tristee mortal l cuprinse pe Fernand. Redeveni tcut i morocnos. Hermine, cu toat durerea ei, rmase credincioas promisiunii fcute i nu-l ntreb absolut nimic. Se mulumi s-l nconjoare cu ateniile, cu mngierile, cu miile de griji ncnttoare ale femeii devotate, iubitoare, dornic s fie iubit... Se scurser trei zile. n timpul acestor trei zile, bietul brbat, nc tulburat, avu perioade alternative de bucurie i de tristee. Uneori se arta afectuos, drgstos cu tnra-i soie i, lundu-i fiul pe genunchi, ncerca s-i vorbeasc cu acel gungurit infantil, acel delicios ssit al prinilor; alteori, dimpotriv, recdea ntr-o proast dispoziie, nu vorbea aproape deloc, abia dac rspundea, respingea mngierile soiei cu o brusc nerbdare... Biata Hermine plngea n tcere, n singurtate, i se ruga lui Dumnezeu s-l vindece pe Fernand de boala de care prea lovit. n dimineaa celei de a patra zile, Fernand iei foarte devreme; ca de obicei, ordon s se pun aua pe Sarah i plec spre Boisde-Boulogne s-i fac plimbarea obinuit. Dar ora prnzului sun, i el nu reveni. O uoar ploaie care czuse dup plecarea lui o fcu pe Hermine s spere c s-a oprit la Madrid sau la Ermenon-ville i c mncase acolo. Dar trecu dup-amiaza. Apoi veni seara... Atunci Hermine fu cuprins de groaz... Fernand nu va mai reveni.
- 48 -

Clubul valeilor de cup

Atept pn la miezul nopii, atept pn n zori; vzu intrnd prima raz de soare n camera ei... Fernand tot nu apruse; Hermine simea c moare. Deodat, se auzi n curte tropitul unui cal. El e, gndi ea, precipitndu-se ctre fereastr i deschiznd-o. Era, ntr-adevr, Sarah, iapa african, dar fr clre, tras de drlogi de un comisionar... Presimind cea mai groaznic nenorocire, Hermine cobor i i puse omului cteva ntrebri. Comisionarul i rspunse c o or mai devreme, n colul strzii Champs-lyses, a vzut trecnd o caleac n care se gsea o tnr blond, mbrcat cu o rochie albastr. Alturi de caleaca, un brbat tnr clrea iapa arab. Cnd ajunser n dreptul comisionarului, clreul desclec, l chem i, pltindu-i, i ncredin calul, dndu-i ordin unde s-l duc i apoi imediat se urc n caleac alturi de tnra doamn. Era tot ceea ce tia el. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Auzind aceast poveste, Hermine fu cuprins de ameeal; navea nici o ndoial c aceast femeie blond era tocmai oribila creatur care vrjise inima soului ei; nelese imediat c Fernand reczuse n minile monstrului, c minotaurul i reluase prada i, nebun de durere, pierzndu-i capul, fr s se mai gndeasc la imprudena pe care o face, ceru s se nhame caii, se arunc aa cum era n trsur i strig vizitiului: Strada Laffitte, nr. 41! Frumoasa i virtuoasa doamn Rocher, n faa acestei noi nenorociri, se gndise la domnul de Chteau-Mailly i, fr s mai in seama c locuiete singur, c alearg la el n plin zi, la orele nou dimineaa, c asta nseamn s se compromit pentru totdeauna, ea fugi s-i ncredineze durerea acestui brbat, care cel puin aa credea ea putea nc o dat s ndeprteze pericolul i s abat furtuna. n momentul n care trsura ei se oprea la poarta casei i Hermine cobora, o alt trsur ieea prin poarta vizitiilor, ducnd cu ea un brbat n care invitaii marchizei Van-Hop l-ar fi recunoscut pe sir Arthur Collins. El o vzu i o recunoscu pe Hermine; un surs hidos i apru pe buze i-i lumin faa roiatic. Ha, ha! n fine... murmur el. Pot spune cu precizie c domnul conte are mare noroc. i trsura lui sir Williams se ndeprt n goan.
- 49 -

Ponson du Terrail

Capitolul XXVII Ce se ntmplase, de fapt? Fernand Rocher ieise, ca de obicei, clare, ctre ceasurile opt de diminea. Ca i n ajun, cobora cu Sarah la pas pe strada Havre i pe strada Tronchet, mergea melancolic cu capul aplecat n piept, ncercnd n zadar s alunge amintirea necunoscutei i gndindu-se, de fapt, tot timpul numai la ea. Cnd trebui s traverseze Piaa Madeleine, iapa african, care era puin fricoas, fcu deodat un salt, se cabr pe jumtate i sri n dou picioare, speriat de un zgomot de clopoei, de pocnete de bici i de roi scrnite pe pavaj. Un potalion alerga n mare vitez n spatele lui, tras de patru cai, i trecu precum fulgerul pe lng el, n timp ce Fernand se silea s-i stpneasc i s-i liniteasc nrvaa iap. Dar ascultnd de un sentiment obinuit de curiozitate, arunc o privire n potalion, pentru a vedea cine este cltorul care prsete Parisul cu atta zgomot; i observ o tnr femeie, pe jumtate culcat n trsur, nvelit n blnuri i cltorind singur, femeie a crei vedere i smulse un strigt de surpriz, de bucurie i de mirare n acelai timp: era frumoasa infirmier! Emoia care-l cuprinse fu att de puternic, nct, timp de cteva minute, rmase fixat n acelai loc, conducndu-i stngaci calul, lsndu-se, de fapt, prad capriciilor lui. Apoi, dintr-o dat, atras parc de misterioasa for magnetic pe care strania femeie o rspndea n jurul ei, nfipse pintenii n coastele iepei i porni n urmrirea potalionului care dispruse n acest moment de cealalt parte a podului Concorde. Trebuia neaprat s-o revad. Frumoasa cltoare prsea, fr ndoial, Parisul pentru mult timp, cci trsura era ncrcat cu cufere i doi servitori, un valet i o camerist, mbrcai cu haine groase, stteau n spate. Ea pleca. Era destul pentru ca Fernand s nu ncerce a se mai gndi c trebuie s-o uite, c trebuie s se vindece de aceast pasiune; pentru el nu mai exista dect o singur preocupare, o singur dorin, un singur scop: s-o ajung din urm. Locuina din strada Isly, soia, copilul, viaa calm i linitit, tot ceea ce regsise de cteva zile i disprur deodat din minte, cum terge deteptarea ultimele impresii ale visului...
- 50 -

Clubul valeilor de cup

Sarah era iute ca vntul deertului unde se nscuse, dar potalionul avea un avans mare; o ngrmdeal de trsuri, pe care clreul o ntlni pe podul Concorde, l ntrzie i mai mult. Fernand pierdu din vedere potalionul. Fu silit s se intereseze la trectori asupra drumului pe care l apucase potalionul, prsind cheiul; ajunse la bariera Infernului, cu aproximativ douzeci de minute dup ce frumoasa cltoare trecuse pe aici. Necunoscuta luase drumul ce ducea la Orlans. Fr s se mai gndeasc, Fernand porni n galop, convins c va reui foarte repede s ajung din urm potalionul. Dar potalionul alerga ntr-un ritm drcesc, ritmul omului care d faliment i fuge ctre frontiera belgian. Abia ctre Montlhry, la o jumtate de leghe de faimosul turn cntat de ctre Boileau clreul observ potalionul urcnd un deal n goana mare. De la podul Concorde i pn aici, el nu reuise s mai zreasc potalionul. n starea de exaltare n care se gsea, Fernand ar fi fost n stare s mearg pn la captul lumii. O nsnger cu pintenii pe Sarah, o fcu s sar de durere i, douzeci de minute mai trziu, ajunse din urm potalionul, chiar n momentul cnd acesta ptrundea n orelul Etampes i se oprea pentru a schimba caii la hanul Cornul de Aur. Fernand se apropie n grab de portiera trsurii i se art lui Turquoise, cci chiar ea era cea care cltorea n potalion. Turquoise scoase un strigt de surpriz vzndu-l; apoi l nvlui cu privirea ei profund, i arcui buzele ntr-un surs ncnttor i-i spuse: Cum?! dumneavoastr aici? Da, doamn... blbi el, cci, ntr-adevr, nu prea tia ce s-i spun. Prin ce ntmplare? spuse ea prefcndu-se de minune c este uimit. Unde mergei? Nu tiu... rspunse naiv srmanul nebun. Ea ls s-i scape un hohot de rs batjocoritor i spuse: ntr-adevr, nu tii unde mergei? Nu. Dar, cel puin, tii de unde venii? Vin de la Paris. Ei bine, dai-mi voie, cel puin, s v explic unde ai ajuns n acest moment.
- 51 -

Ponson du Terrail

Chiar nu tiu, murmur el, uitndu-se la ea extaziat. Suntei n orelul Etampes, la jumtatea drumului ntre Orlans i Paris, pe drumul Midi-ului. i ea l privea surznd. Spunei-mi, spuse ea, cum v mai simii? Cci nu v-am vzut de cteva zile i cu toate c am aflat unele nouti despre dumneavoastr... Ah! strig el, surprins i ncntat n acelai timp, ai aflat nouti despre mine... Fr ndoial. i aruncndu-i privirea cum numai ea tia, adug: Nu credei c am dreptul s m interesez ce a devenit bolnavul meu? Prsesc Parisul pentru un timp ndelungat, i voiam s plec cu convingerea c v-ai restabilit. Prsii... Parisul... pentru... mult vreme? blbi el cu un ton nspimntat. Pentru cel puin un an, rspunse ea, cobornd ochii i cu un oarecare tremur n glas. Imposibil! murmur el. Cum imposibil, din moment ce m gsesc n drum? Plec la Florena, s-mi petrec acolo restul iernii. i-i ntinse mna pentru bun rmas, cu un gest plin de drglenie. Adio... spuse ea; amintii-v de scrisoarea mea. Aceste ultime cuvinte erau un categoric bun rmas. Se nhmau deja caii odihnii; peste cteva minute, potalionul va pleca din nou. Fernand lu o hotrre neateptat. Doamn, spuse el cu hotrre, nu putei pleca acum... la aceast or... Nu?! spuse ea ncruntnd sprncenele. Cine m mpiedic? Eu, spuse el rece. Dumneavoastr? i pronun acest cuvnt ntr-un mod cu totul straniu. Eu, zise el, pentru c v-am urmrit de la Paris n goana calului i pentru c trebuie s v vorbesc. Dar... domnule... Doamn, spuse Fernand cu un calm nspimnttor. Dac m vei refuza, m arunc sub roile potalionului dumneavoastr. Suntei nebun, rspunse ea, dar nu vreau s v provoc moartea... S vedem ce avei s-mi spunei. Scoase capul pe portier, i chem valetul, i ddu dispoziii
- 52 -

Clubul valeilor de cup

pentru deshmarea cailor i nchirierea unui apartament la Cornul de Aur. S mergem, spuse ea, desclecai, domnule cavaler, i oferiimi mna s cobor. Fernand sri agil din a, arunc frul unui grjdar, deschise portiera potalionului i ajut tnra femeie s coboare. mi vei permite, i spuse ea, fiindc v-am fcut fr voia mea s venii de la Paris pentru mine, s v ofer s luai masa cu mine, nu-i aa? Voi pleca ast-sear. Intr la Cornul de Aur i-l conduse pe Fernand n camera care i se pregtise n grab. Aici se aez pe o canapea, ghemuindu-se cu graia felin caracteristic femeilor delicate i spuse: V ascult. Fernand nu tia ce s spun. O urmrise, atras de o for necunoscut, i nu vroia ca ea s plece. Era tot ce tia. Rmase n picioare n apropierea ei, tcut, ezitnd, contemplnd-o cu o adoraie mut. Srmane domnule Rocher, spuse Turquoise, creia i plcea aceast ncurctur plin de suferin a victimei sale, cred c suntei mai bolnav dect prei i mi-e tare fric s nu fi fost lovitura de sabie mai grav dect o simpl zgrietur... Da! o ntrerupse Fernand. M-a lovit direct... n inim. i apoi, deodat, acest om, care pn acum se blbise i sttuse cu ochii n pmnt sub privirea acestei femei, dotat cu o putere ascuns ndrzni s-o priveasc n ochi, deveni sigur pe el i vorbre. ndrzni s se aeze n genunchi n faa ei. ndrzni s-i ia mna... Doamn, murmur el cu o voce lent, grav, plin de emoie, dar sigur pe el. A fi preferat ca adversarul meu s m fi rnit mortal. A fi murit fr s sufr. Ei asta-i! spuse ea. S mori cnd eti tnr, bogat, frumos, iubit, fericit... Ah! nu tii ct sufr din acea nenorocit zi cnd m-ai alungat de la dumneavoastr... Nu tii cte torturi fr nume am fost silit s suport, de cte ori am ajuns n pragul disperrii... Se poate, rspunse ea cu o voce brusc emoionat. Aceast femeie de douzeci de ani cpt atunci o expresie, o privire, o atitudine matern, adeverind nc o dat c o femeie, orict de tnra ar fi, este ntotdeauna mai matur dect brbatul; i lu mna n mnuele ei i i spuse:
- 53 -

Ponson du Terrail

Domnule Rocher, suntei un copil. i cum el continua s tremure sub privirea ei, cum devenise, ntr-adevr, un copil sub ncntarea vocii dulci i triste, sub apsarea acestor mnue pline de o cldur magnetic, ea urm: tiu ce vrei s-mi spunei... Cunosc acest imn de dragoste ntotdeauna nou, dar totdeauna acelai, pe care mi-l vei cnta ndat. i nu vreau s par cochet, nu vreau s dau impresia de a cdea din surpriz n surpriz... tiu c m iubii, se vede acest lucru foarte bine... Aa c nu voi fi indignat, nu voi roi, nu-mi voi lsa capul n mini pentru a-mi ascunde nelinitea... Las aceast comedie s-o joace femeile de patruzeci de ani, cci n-o consider demn pentru mine... Dar a vrea s m ascultai, domnule, a vrea s-mi permite-i s v vorbesc n mod raional. V iubesc... bigui Fernand. n loc s m iubii, ai face mai bine s m ascultai. Tnra femeie l ls s-i ia mna i s i-o srute. Prietene, relu ea cu un ton pe jumtate sever, pe jumtate drgstos. Acum opt zile nici nu m gndeam s plec din Paris. Vedei? strig el. Acum cincisprezece zile erai pentru mine un necunoscut... Ai fost adus la mine ntr-o noapte, rnit, leinat. A fost mna hazardului? S-a btut la ua mea pentru c era cea mai apropiat de locul duelului? Sau cunoteam pe unul din brbaii care erau cu dumneavoastr? Dai-mi voie s nu v rspund la aceste ntrebri. Fie, spuse Fernand.. V-am ngrijit nti cu atenia obinuit, pe care ar fi avut-o orice femeie, creia i s-ar fi ncredinat o misiune asemntoare... Apoi... Ea se opri. Ei bine? fcu el cu spaim. Apoi, murmur ea, roind puin, am nceput s m interesez mai atent de soarta dumneavoastr. El tresri. Mai trziu, continu ea cu o voce care pierdea din sigurana dinainte, am nceput s m tem c v iubesc... Fernand scoase un strigt de bucurie i-i acoperi minile cu srutri. Ea i retrase minile i continu: M-am gndit atunci c suntei cstorit, c avei o soie, un copil... La rndul su, Fernand cobor privirea i nclin capul.
- 54 -

Clubul valeilor de cup

i, n acel moment, am neles c, dac v-a iubi, dragostea mea ar fi un chin i din aceast cauz v-am fcut s plecai n felul pe care-l tii foarte bine. Dar i eu v iubesc! strig Fernand, care-i uit n acel moment nevasta i nu avea n faa ochilor dect pe Turquoise. Da! spuse ea. Dar cnd vei ti totul... Nu m vei mai iubi. Ce s tiu? Cine sunt. Suntei o fptur bun i frumoas, spuse el avntat. Ea suspin. V rog s m lsai s-mi continui drumul, s m lsai... Nu, rspunse el pasionat. n nici un caz! Nu vei pleca... V iubesc!... Turquoise avu un surs trist. Ai auzit vreodat, ntreb ea, vorbindu-se de acele femei uuratice, care au o situaie dubioas n societate?... i care nu sunt mritate? Fernand tresri i o privi. Sunt una din acele femei sau mai bine zis eram n ziua n care ai ptruns fr voia dumneavoastr n casa mea... i... acum? Acum sunt o srman fptur care iubete i care nu-i mai dorete n via dect iertarea i uitarea... Fernand se aez n genunchi naintea ei i spuse: Dumnezeule! nu vreau s tiu ce ai fost. Nu vd i nu tiu dect un singur lucru: c suntei bun, c suntei frumoas, c fr dumneavoastr voi muri i c v iubesc cu pasiune, din tot sufletul. Turquoise i ascunse capul n mini. Dumnezeule! Dumnezeule! murmur ea izbucnind n lacrimi. Turquoise plngea... Deci era nvins... Deci nu va pleca. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Fernand i Turquoise i petrecur restul zilei la Etampes, uitnd totul, pentru a nu se mai gndi dect la ei. Blonda i frumoasa complice a lui sir Williams era, ntr-adevr, o femeie priceput n toat accepiunea cuvntului. tia s mimeze pasiunea n cele mai ndrznee feluri, n cele mai mici amnunte... Dup cteva ore, Fernand Rocher rmase convins c aceast
- 55 -

Ponson du Terrail

femeie ar merita s fie reabilitat prin dragoste ca Manon Lescaut; iar el, un nou Degrieux, se simea pentru totdeauna legat cu mii de fire de ea. De altfel, Turquoise i calculase att de bine efectele, nct ziua ntreag nu fcu altceva dect s-i dovedeasc lui Fernand c, tocmai fiindc l iubea i o iubea, trebuia s se despart pentru totdeauna. Iar seara, caii potalionului tropiau n curtea Cornului de Aur i Fernand nc nu tia dac ea va consimi s se rentoarc la Paris. Abia n ultimul moment, cnd era gata s se urce n trsur i prea c-i va lua rmas bun de la el, i ntinse mna i, privindu-l tulburat, i spuse: mi jurai c m vei iubi? V-o jur, spuse el. M vei iubi mult timp? ntotdeauna! i puse n acest cuvnt tot elanul pasiunii sale. Atunci, suspin ea, s ne ntoarcem la Paris... i pronun aceste cuvinte ca un nvins care-i povestete nfrngerea. Apoi puse mna pe braul lui i adug, n timp ce coborau n curtea hanului: Sper c nu v gndii s refacei drumul clare, trebuie s avei grij de cal. Fernand cunotea foarte bine rezistena iepei. tia c ar fi putut fr nici o grij s alerge de la Paris la Etampes i s revin fr oprire; dar cum putea el refuza plcerea de a se urca n aceeai caleac cu tnra femeie? Cum dorii, rspunse el. Turquoise fcu semn unui valet. Fernand uit s-o roage ca iapa s fie dus n strada Isly. Potalionul plec n goana mare, se ndrept ctre Paris, ajunse n cteva ore i travers oraul pe la mijlocul nopii. Uitucul Fernand nu se mai gndea deloc la nelinitea care trebuia s domneasc la el acas, la disperarea soiei care atepta n zadar. N-o ntreb pe frumoasa femeie nici mcar ncotro se ndreapt. Potalionul cobor pe strada Saint-Jacques, travers Sena peste Podul Nou, aproape de strada Monnaie, nconjur biserica SaintEustache, urc pe strada Montmartre i intr, n sfrit, n grdina micii locuine de pe strada Moncey, pe care o cunoatem.
- 56 -

Clubul valeilor de cup

. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . A doua zi, n timp ce primele raze ale soarelui strluceau pe vrfurile acoperiurilor nvecinate, valetul care plecase din Etampes ctre miezul nopii ajunse n strada Moncey clare pe frumoasa iap arab. Turquoise, treaz, cobor i ordon lacheului s mearg s-i caute un comisionar. Ia s m amuz puin, se gndi ea, i s-i comunic doamnei Rocher veti despre brbatul ei. i gndind astfel, Turquoise avu un surs ru. Zece minute mai trziu, valetul se ntoarse urmat de comisionar. Prietene, i spuse Turquoise acestuia din urm, vrei s ctigi douzeci de franci? Sigur, doamn, rspunse acesta, ncntat de fericita ntmplare. Vei duce acest cal n strada Isly, la domiciliul familiei Rocher. Foarte uor. Vei fi ntrebat, continu Turquoise, de unde venii i cine v-a ncredinat acest cal. Atunci vei rspunde astfel: Sunt comisionar pe Champs-lyses. Am vzut trecnd o caleac albastr n care se afla o tnr femeie. Un domn, care clrea aceast iap, mergea lng caleac. Observndu-m, mi-a fcut semn s m apropii, mi-a ncredinat calul su i, pltindu-m, mi-a dat dispoziia de a duce acest cal n strada Isly. Dup aceea, el s-a urcat n caleac, lng frumoasa doamn. Ai neles? Da, doamn, rspunse comisionarul, care, dup ce lu cei 20 de franci nmnai de Turquoise, trecu frul calului pe bra i plec. Se tie cu ct exactitate a executat comisionarul ordinele primite de la Turquoise, care-i spuse lui Fernand, dup o or: Prietene, valetul meu s-a ntors; nu-i face griji n privina iepei; a dus-o n strada Isly.

Capitolul XXVIII ntr-o sear, doamna Charmet se ntoarse acas ctre orele cinci i cobor din modesta-i trsur, innd n mn o feti drgu, de paisprezece sau cincisprezece ani.
- 57 -

Ponson du Terrail

Pctoasa pocit, femeia care se numise Baccarat, alergase foarte mult n cursul zilei: neobosit n ndeplinirea sarcinii asumate, smulgea n fiecare zi cte o srman copil din ghearele viciului i o ndrepta pe drumul cel bun. Chiar n aceast zi salvase o familie ntreag, sau mai bine zis trei orfane, trei surori, pe care trndveala i viciul erau gata s le nhae n momentul n care ea intervenise ca un trimis al Providenei. Cea mai mare, care avea douzeci de ani, a fost plasat camerist ntr-o familie de englezi; a doua, care avea aptesprezece ani, a gsit un loc de vnztoare ntr-un magazin de mtsuri. Ct despre a treia, care avea abia cincisprezece ani i pe care un comerciant desfrnat ncercase s-o seduc, fu luat de Baccarat s-o ngrijeasc. Baccarat conduse tnra fat n camera mare i trist, cu stucaturi negre, camera de recepie a micii locuine din strada Buci; se aezar mpreun aproape de foc i i spuse, coborndu-i privirea: N-ai s te plictiseti prea tare cu mine, copilo? O! Nu, doamn, rspunse mica evreic, fiindc ea i surorile ei erau de religie israelit i Baccarat le gsise, ntr-o mizerabil cocioab de pe strada Verrerie, tremurnd de frig, rbdnd de foame, gata s urmeze pe oricine ar fi vrut s le ia. Fetia adug, cu admiraie naiv: Suntei att de frumoas, doamn... i att de bun... i este att de frumos aici! Copilul nu vzuse niciodat un lux asemntor celui care o nconjura i, pentru ea, aceast cas trist i ntunecat, cu salonul de aspect monahal, aducea a palat al regilor. Tnra fat avea cincisprezece ani, dar era aa micu i ginga, nct abia dac-i ddeai doisprezece. Avea ochii mari i negri, cu o strlucire profund i parc inspirat, un ten msliniu care prea s aminteasc razele calde ale soarelui din Orient, buzele de culoarea carminului, dinii albi i prul mai negru dect pana corbului, adic toate semnele caracteristice ale rasei sale, reprezentnd tipul cel mai pur. Picioarele i minile aveau o form admirabil, braele goale erau de un contur perfect. O chema Leia, ca pe a doua femeie a lui Iacob. Baccarat se simi atras ctre ncnttoarea putoaic. Austera femeie, pocita care renunase la bucuriile pmnteti pentru a nu se mai gndi dect la Dumnezeu, avu un gnd omenesc. Se gndi s adopte acest copil, s-l ia cu ea, s-l aib n preajm.
- 58 -

Clubul valeilor de cup

i, n plus, avea gndul ascuns s ncerce s-o instruiasc n dogmele catolice. Ea o puse pe copil s aleag: sau s intre ntrun atelier, sau s rmn cu ea. i micua nu ezitase nici un moment: i-a urmat binefctoarea. Venea cu ea pentru prima dat n casa din strada Buci. Baccarat i lu mnuele ntr-ale ei i o conduse cu blndee n camera vecin: Vreau s-i art camera ta, copil. Vei dormi aici... aproape de mine. Deschise o u care rspundea n salon i o introduse ntr-o cmru n care era un pat de fier, o mas, dou scaune i perdele albe la pat i la fereastr. Copila era ncntat. Te voi nva s citeti i s scrii, continu doamna, iar apoi i voi arta s coi i s brodezi... Tot ce vei vrea, doamn, rspunse fata; voi face tot ce v place... suntei att de bun! Baccarat mbri fetia, mulumindu-i astfel pentru rspunsul dat, cnd, deodat, se auzi ritul soneriei. Cele cteva persoane care o vizitau pe doamna Charmet, preoi, btrne doamne sau administratori de spitale, nu veneau niciodat dup orele cinci n strada Buci. Nu putea fi deci dect un vizitator neateptat, neobinuit i avnd o chestiune foarte serioas; cel puin aa se gndi ea. Doamna Charmet sun, ncredin copilul btrnei servitoare i spuse: Du-te s te nclzeti n buctrie, micuo. Vei ncepe s lucrezi abia de mine. Genevive te va conduce imediat la un magazin, s-i cumperi haine i rufe. Chiar n momentul n care tnra fat ieea din salon cu Genevive, printr-o u care ddea n oficiu, un servitor introducea o femeie pe ua principal. Era Cerise. Doamna Rolland venea foarte rar s-i vad sora, cu toat dragostea care le unea. n timpul zilei, Baccarat era aproape ntotdeauna plecat, iar seara Cerise rmnea cu soul ei fcndul cu grij i atenie, s uite, de oboselile zilei de munc. Cnd cele dou surori se vedeau, asta se ntmpla aproape ntotdeauna acas la cea mai mic. Baccarat avea de multe ori nevoie s recomande surorii sale tinere fete, srmane muncitoare
- 59 -

Ponson du Terrail

fr lucru, uneori cte un tat de familie al crui salariu era insuficient i pe care Lon l angaja n atelierul su. Mare fu, deci, surpriza lui Baccarat, vzndu-i mezina la aceast or trzie; dar surpriza se schimb brusc n nelinite, cnd se uit la ea. Cerise era de nerecunoscut. Nu mai era femeia tnr, frumoas i proaspt, a crei fa radia un calm fericit, al crei surs trda bucuria soiei iubite i a mamei fericite... Acum Cerise era palid, slbit, cu ochii ncercnai, cu buzele livide, cu privirea stins, toate micrile ei prnd s arate suferina... Se arunc n braele surorii sale i i spuse cu o voce sfrit: Vin la tine cci sufr de opt zile mii de torturi i nu vreau s m destinui altcuiva... Tu suferi? strig Baccarat cu un elan de tandree n care vibra o nuan matern. Tu suferi! Surioar iubit, suferi de opt zile i eu nu tiu nimic! O acoperi de srutri, lundu-i minile n ale ei aa cum ar fi fcut o mam, apoi, trgnd-o n apropierea cminului, se aezar mpreun pe o canapea... Ia s vedem, i spuse ea. Ce ai? De ce suferi? Cerise i aps mna pe inim i izbucni n plns. Dumnezeule, murmur Baccarat, copilul... Oh! i merge bine... Soul, tu?... De data aceasta, Cerise tcu i lacrimi mari i curgeau pe obraji. Lon e bolnav? ntreb Baccarat. Nu... Ah! nu... i Cerise continu s plng. Baccarat ncepu s neleag ce scen trebuie s fi avut loc n casa surorii ei, i pioasa femeie, pctoasa pocit care nu mai avea nici furii, nici pasiuni, simi, dintr-o dat, sngele urcndu-i n cap; scoase un strigt care semna cu urletul unei leoaice rnite. Ah! zise ea. Dac Lon i permite s-i fac cel mai mic ru, pe legea mea, va fi pedepsit chiar de mine. i avu o privire scnteietoare ca un fulger, amintind femeia ndrznea care, ntr-o sear, ntr-o cas de nebuni, apsa vrful unui pumnal pe gtul lui Fanny, rsturnat i imobilizat sub genunchiul ei puternic. Ah! spuse Cerise. E mai mult nenorocit dect vinovat... Iart-l...
- 60 -

Clubul valeilor de cup

e nebun... Abinndu-se din plns, tnra femeie i povesti surorii sale ce ngrozitoare schimbare s-a petrecut n viaa ei de cteva zile. Lon n-o mai iubea. Lon i era necredincios i prad unei nebunii stranii. n momentele importante ale vieii, femeia cea mai simpl, cea mai lipsit de imaginaie, poart n inim o mare i sublim poezie, o elocven patetic, o art de a povesti care acord durerii o neobinuit elegan de form i limbaj. Cerise depna cu o mare cldur n expresie, o poezie simpl i emoionant dndu-i pe fa gndurile, simmintele, artnd ce s-a ntmplat n aceste zile, suficiente pentru a-i preschimba fericirea n chin i bucuria n doliu... i povesti lui Baccarat cum, apucat dintr-o dat de o tristee mortal, devenit ntunecat i taciturn el, care ntotdeauna era surztor i deschis soul ei ncepu s se arate necjit, suprat, brutal, s fug mereu de acas, s-i neglijeze lucrul, atelierul, s duc n afar o existen misterioas i vinovat... De opt zile i prsise atelierul, lucrtorii, soia, pentru a tri nu se tie unde. Abia dac se mai ocupa de afacerile lui, abia dac se mai arta la orele de mas. i era greu s vorbeasc mcar cu Cerise, ipa la mama lui, fugea ca un ho n fiecare sear i nu se ntorcea dect noaptea trziu... Viaa prea s devin un infern. Cnd dormea, Cerise l auzea pronunnd un nume de femeie, nume care nu era al ei. Povesti toate acestea surorii ei, ntretind cuvintele cu lacrimi i spunndu-i c vrea s moar. S mori! strig Baccarat. S mori, tu copila mea! Tu, frumoas i virtuoas ca un nger! Ah! De-ar trebui s redevin femeia de altdat, de-ar trebui s urmresc pas cu pas, zi cu zi, or cu or, pn cnd voi descoperi aceast nedemn creatur care i-a luat brbatul, i tot i-l voi aduce napoi! Baccarat o strnse din nou pe Cerise n brae, i terse lacrimile cu srutri i-i fcu mii de promisiuni, jurndu-i c va face n aa fel ca s se bucure din nou de afeciunea soului ei, c-l va face s roeasc de purtarea nedemn pe care a avut-o i c l va aduce la picioarele ei, pocit i mai ndrgostit ca oricnd. Iat, i spuse Baccarat dintr-o dat, vrei s rmi cu mine? Te iubesc att, nct cu mine nu vei mai plnge, vei fi aproape fericit!
- 61 -

Ponson du Terrail

i Baccarat i surdea aa ca o mam fiicei ei, ncercnd s-i insufle ncredere i curaj. i copilul meu? strig Cerise, la care instinctul matern se trezi dintr-o dat. Adu-l i pe el aici. O! Nu! cci pe el l iubete nc. l srut zilnic... Nu vine acas dect pentru el. i adug cu un sentiment de spaim profund: M-ar ucide, dac i-a lua copilul... Ei bine, du-te. ntoarce-te acas; voi veni s te vd, chiar ast-sear, ctre orele nou. Baccarat suferea vznd-o pe srmana Cerise zdrobit i abtut. Dar, n mijlocul noii sale viei, ea nu uitase niciodat agitaia primei existene i pstrase acea cunoatere profund a sufletului omenesc i a pasiunilor, att de repede cucerit, dar att de scump pltit de cele care triau viaa pe care o dusese ea. Vzuse nenumrate femei prsite i trdate, dar tia, din experien, c brbatul nu cunoate dect o singur dragoste, cea care supravieuiete tuturor celorlalte, cu magica putere de a renate ca pasrea Phoenix din propria-i cenu i creia i ajunge o singur rsuflare, pentru a aprea din nou mai puternic, mai arztoare. tia c brbatul, dei pare c iubete de mai multe ori i schimb deseori idolul, el pstreaz o singur dragoste real i serioas n sufletul su, c, de fapt, el iubete o singur dat. Baccarat i amintea ct de mult a iubit-o Lon pe sora ei i era sigur de succes; nu se ndoia nici un moment c-l va aduce pentru totdeauna alturi de soia lui. Totul nu era pentru ea dect o problem de timp; dar se pare, c n aceeai sear, chiar destinul a vrut s dea o dezminire convingerilor lui Baccarat. n timp ce Cerise se ridica pentru a iei, soneria de la intrare se fcu din nou auzit i cele dou surori tresrir. Imediat dup aceea se auzi anunndu-se: Domnul viconte Andra! La acest nume, Baccarat tresri, iar Cerise deveni, dintr-o dat, palid. Niciodat, n ciuda pocinei i a credinei ei c fratele lui Armand de Kergaz devenise un om sfnt, Cerise nu-l rentlnise fr s simt un prim sentiment de spaim. Acum, cnd l vzu intrnd, fcu fr s vrea un pas napoi. i totui vicontele nu mai avea nimic care s mai aminteasc de prea celebrul baronet sir Williams. Era mbtrnit, grbovit, modest, avea pe fa ntiprite
- 62 -

Clubul valeilor de cup

semnele de neters ale suferinei i, probabil, ale remucrilor. Baronetul sir Williams nu mai rspndea o senzaie de teroare, ci, mai curnd, de mil. Scumpa mea doamn, spuse el umil, salutnd-o pe Cerise, aa cum salut cei care vor s obin iertare pentru greeli grave. Se adres apoi lui Baccarat: Iart-m c vin att de trziu, dar Armand a inut s v vd nc n ast-sear. Trebuie s v comunic lucruri foarte importante. edei, domnule viconte, rspunse Baccarat, mi voi conduce sora i apoi sunt la dispoziia dumneavoastr... Andra se apropie de cmin, rmase n picioare cu plria n mn, apropiindu-i de foc nclrile ieftine. Cerise plec, condus de Baccarat. Cu un minut mai nainte fusese ceva mai calm, cptnd o palid speran, aprins de promisiunile i consolrile lui Baccarat; dar au fost de ajuns numele, vederea i sunetul vocii vicontelui Andra pentru ca s se produc n inima ei o tulburare neateptat i de neneles. ncepu s tremure, simi o rceal n inim cnd trecu pragul salonului, n timp ce Baccarat nchidea ua n urma ei. Deodat, n timp ce traversa marele i sumbrul vestibul al casei, Cerise o apuc cu putere de mn pe sora ei i-i spuse: Ah! ce stranie i teribil idee! Ce ai? ntreb Baccarat nelinitit... Oh! Nu... E imposibil!... Bine... dar ce ai?... Ce idee i-a venit? Nu, sunt nebun... i Baccarat simi mna surorii ei tremurnd. Dar vorbete o dat! i spuse ea. Vorbete! Ce idee i-a venit? Ascult, murmur Cerise optit. Deodat, cnd a intrat acest om care ne-a fcut atta ru... Ei bine? Ei bine, am avut impresia c tot el... el este acela care mi-a furat dragostea lui Lon... Am simit c o lovitur n inim. Baccarat tresri. Ai dreptate, spuse ea. Aceast idee este inadmisibil... Eti nebun!... Apoi ea puse o ultim srutare pe fruntea lui Cerise i se
- 63 -

Ponson du Terrail

rentoarse n salon. Dar aceast presupunere a lui Cerise, ct era ea de nefondat i de ciudat n aparen, acest gnd c vicontele Andra ar putea s fie mna misterioas care lovea, au fcut-o pe Baccarat s tresar din cap pn n picioare. Pentru a doua oar i reveni n minte bnuiala ngrozitoare la adresa pretinsei pociri a lui Andra; i, pentru a doua oar, se ntreb dac acest brbat, alungat, umilit, care pierduse toate speranele, toate visele, acest brbat retras din lupt cu un surs superb, n urm cu patru ani, i care acum apru covrit sub masca remucrilor sale, ducnd o via de ascet i acceptnd cele mai umile roluri, nu era oare, dintre acei teribili actori de comedie, unul din acei oameni schimbtori, cu mii de fee, care acceptase, probabil, o ultim metamorfoz n scopul unei ascunse i necrutoare rzbunri? Timp de cteva secunde, doamna Charmet rmase nemicat, cu braele ncruciate, gnditoare. Ah! i spuse ea i simi trezindu-se n ea acel instinct al vicleniei feminine care-i orientase prima jumtate a vieii. Am s aflu! Am s-i scormonesc aa de bine inima i creierul, am s-l strpung cu privirea i cu gndirea mea, nct, pn la urm, voi citi n sufletul lui ca ntr-o carte deschis. Baccarat reintr n salon. Vicontele Andra era tot n picioare, lng cmin, i cu spatele ctre u. Iertai-m, domnule viconte, spuse Baccarat; v-am fcut s ateptai... El salut din nou, cobornd privirea. Sunt la ordinele dumneavoastr, rspunse el. Ea i indic un scaun. V rog, i spuse ea, fii amabil i luai loc... El nu ndrzni s refuze i se aez n fotoliul pe care l indic Baccarat. Indicndu-i acest scaun, inteligenta femeie ascultase de o inspiraie subit. Pe cmin se gseau, alturi de un bloc mare din marmur neagr, o lamp ale crei raze cdeau din plin pe faa vicontelui. Umbra pendulei se proiecta n unghiul opus al cminului, lsnd-o astfel pe Baccarat n semintuneric. Ea putea deci s vad, aproape fr s fie vzut, s examineze atent, s urmreasc cele mai mici tresriri, impresiile cele mai trectoare ale feii lui, fr ca el s aib acelai avantaj. Cele dou inteligene de ras, am spune cu plcere, cele dou
- 64 -

Clubul valeilor de cup

genii ale marii drame creia noi i suntem cronicari, se gseau fa n fa, se priveau reciproc i se observau precum gladiatorii nainte de a ncrucia fierul uciga. Din aceast observare reciproc va izbucni, oare, rzboiul?

Capitolul XXIX ntre doamna Charmet i vicontele Andra se ls un minut de tcere. Domnule viconte, spuse n sfrit Baccarat, ai descoperit ceva? Cu privire la Valeii de Cup? Exact. Cred c dein unul din firele intrigii, rspunse calm, cu o voce limpede, bine accentuat i convingtoare. S auzim. nti, urm contele, trebuie s v spun c am impresia c aceast asociaie se compune nu numai din valei de cup, ci i din dame de cup. Credei? Prima not a poliiei lui Armand definea n mod greit aceast misterioas instituie. Asociaia Valeilor de Cup a luat natere n cartierul Breda, ntre cteva femei bine introduse i civa donjuani inteligeni ceea ce e destul de rar la acetia. La nceput, unicul scop al unirii acestor persoane de ambe sexe a fost exclusiv comercializarea scrisorilor de dragoste, de altfel un comer la fel de vechi ca i lumea ceea ce probeaz c dintotdeauna femeile au avut furia scrisului i brbaii prostia de a le rspunde. E adevrat, murmur Baccarat, care i aminti instinctiv de scrisoarea care-i fusese dictat de acest om att de pocit i de virtuos n prezent i pe care domnul Beauprau o lsase s cad pe covorul din salonul su. Mai trziu, acestui comer asociaia i-a adugat diverse ramuri industriale. La un moment dat, de exemplu, un biea din acetia, drgu i prezentabil, este introdus n lume de ctre un so nelat n strada Breda, n felul acesta i crete valoarea i ncepe s plac unor femei de patruzeci de ani, care l iau n serios; i cum brbatul acestei doamne suspin exact n acelai timp la picioarele amantei
- 65 -

Ponson du Terrail

acestui biat drgu, iat un menaj, o familie ntreag care se gsete la cheremul acestui mecher i a amantei lui. Dar aceast asociaie nu are un ef? ntreb doamna Charmet. Ba da. O femeie. Despre cine este vorba? Ascultai, spuse vicontele cu un aer confidenial, nainte de a vorbi mai departe, lsai-m s v ntiinez despre o nenorocire... Cci, de fapt, pentru asta am venit... Baccarat tresri; dar privirea ei era n umbr, aa c vicontelui i fusese imposibil s sesizeze vreo schimbare pe faa ei. Vreau s v vorbesc, continu el aproape emoionat, despre un brbat pe care trebuie s-l iubim, i dumneavoastr i eu, cci suntem amndoi foarte vinovai... fa de el. A fost o greeal din partea vicontelui ca, nainte de a spune pentru ce a venit de fapt, s fac aceast introducere. Cci n felul acesta a pus-o n gard pe Baccarat, dndu-i timp de gndire; i cu toate c simi un neateptat fior, o strngere de inim, ghicind c se va vorbi despre Fernand, Baccarat gsi fora de a se stpni, de a fi pregtit mpotriva oricrei ncercri i vocea ei rmase perfect calm. Aha! spuse ea. E vorba despre domnul Rocher? Exact, suspin ipocrit Andra. Ce vrei s spunei?... E bolnav?... Muribund... Mort?... Nici una, nici alta, dar se afl n minile acestei asociaii despre care tocmai vorbeam. Imposibil, spuse Baccarat. Domnul Rocher i iubete soia... O iubea, cel puin. Ct de puternic i hotrt era, Baccarat simi o ameeal, o groaznic spaim care o strangula. Ascultai, doamn continu vicontele cu un ton foarte natural i att de convingtor n tristeea lui, nct probabil c-l studiase mult timp nainte domnul Fernand Rocher are o amant... Aceste cuvinte czur ca o lovitur de trsnet i ridicar n adncul inimii lui Baccarat ceva ce semna cu un uragan, cu o furtun care se declaneaz pe neateptate, n plin noapte, i ridic brusc valurile mrii, pn atunci calme, linitite. Sufletul omenesc nchide n el secrete pe cere nimeni nu le poate ptrunde. Baccarat, devenit doamna Charmet, aceea care renunase pentru totdeauna la Fernand, se trezi deodat aa cum
- 66 -

Clubul valeilor de cup

era nainte de pocire, plin de foc i de pasiune, geloas i gata s se rzboiasc cu o rival fericit. Se plecase naintea soiei legitime, naintea amorului cast i pur, se retrsese n umbr ca pctosul nedemn de a trece pragul templului; fericirea lui Fernand, dragostea lui pentru Hermine o mpiedicaser s se apropie de el. Dar iat c acum venea cineva i-i spunea: Fernand are o amant! Ceea ce vrea s nsemne: omul pe care l-am iubit atta, omul pentru care ai devenit criminal, omul pentru care teai fi lsat omort surznd, nu te-a desconsiderat pentru o femeia virtuoas, ci pentru una nedemn de el, pentru una asemntoare cu ceea ce erai tu cndva... i leoaica mblnzit redeveni furioas; aceast inim, resemnat s uite, rencepu s bat; Baccarat redeveni geloas, dac nu n numele ei, cel puin n numele Herminei. Da, repet Andra, Fernand Rocher are o amant, o ntreinut care se numete Turquoise i, lucru curios, aceast fat este instalat exact n casa n care ai locuit dumneavoastr, pe strada Moncey. Aceast revelaie fu ultima lovitur dat lui Baccarat. i stpni un strigt, deveni alb la fa... simi c lein. Vicontele inea privirea plecat. Toat atitudinea lui trda omul care sufer. i totui clul tresri n interiorul lui cu o suprem satisfacie n tcerea pe care o pstra srmana femeie, schingiuitorul nelese ct de complet era rzbunarea lui, chiar de la nceput. Chinul lui Baccarat ncepea. i atunci vicontele intr n cele mai mici amnunte, povestind n felul su cum, n urma loviturii de sabie primit la ieirea de la balul marchizei Van-Hop, Fernand a fost transportat fr cunotin la amanta adversarului su, pasiunea nebun care a rezultat din aceast ntlnire, ntoarcerea lui acas i apoi dispariia lui, de data asta voit. Baccarat ascult fr s spun un cuvnt, fr s fac un gest. i furise din durerea ei o for moral extraordinar i cnd el i termin povestirea, ridicndu-se pe jumtate, ca i cum ar fi vrut s sfideze lumina lmpii i s-i arate faa lui sir Williams redeveni calm, mut, impasibil. Oricine altcineva vznd aceast linite, ar fi spus: Nu-l mai iubete... puin o intereseaz! Dar el, omul a crui privire cerceta cele mai ascunse gnduri, se mulumi s-i spun c Baccarat era mai tare dect crezuse
- 67 -

Ponson du Terrail

vreodat i nencrederea lui crescu. Ei bine, spuse Baccarat, a crei voce era la fel de puin schimbat ca i faa, ce legtur au toate astea cu Valeii de Cup? Vei afla imediat, doamn. nchipuii-v c unul din agenii mei a gsit biletul acesta, fr semntur i deschis. Biletul era n buzunarul unei rochii, atrnat la vedere la un vnztor de haine vechi. Andra ntinse doamnei Charmet biletul, care avea urmtorul cuprins: Micu doamn, Arthur a vndut cele dou scrisori ale tale. Femeia n-a putut s-i dea dect ase mii de franci i chiar pentru asta a trebuit s-i agae cteva bijuterii. Dar a promis s-i lase soul s se ntoarc la tine. i vei scoate deci prleala pe partea asta. O mie de scuzi rmn la dispoziia ta. Restul aparine casetei. Acest bilet nu are semntur, observ vicontele, dar vedei ntr-un col acest V, dup care se vede o inim desenat cu un vrf de peni. Le vd, spuse Baccarat. i-acum, privii acest bilet care are exact acelai scris. i puse n mna tinerei femei scrisoarea pe care o scrisese Turquoise Herminei i care fusese semnat de Fernand. Dup cum vedei, spuse el, nu exist nici o ndoial: Fernand a czut n minile acestei asociaii. El este prea bogat pentru a putea fi ruinat, dar ei i pot ucide nevasta, care de cteva zile este la captul desperrii. Baccarat asculta gnditoare, ca i cum ar fi auzit n acelai timp vocea vicontelui i o voce interioar. i reluase locul n colul cminului, n penumbra proiectat de pendul, i privirea ei studia permanent faa umil i trist a vicontelui Andra. Domnule viconte, spuse ea deodat, tii c ceea ce-mi spunei dumneavoastr acum, este cu att mai nfiortor cu ct sora mea a plecat mai nainte de aci plngnd? Da, relu ea, vznd c vicontele rmne tcut, ateptnd continuarea spuselor ei, de cteva zile srmana mea surioar are aceeai soart cu a doamnei Rocher. Soul ei, pn nu de mult om cinstit, muncitor, adorndu-i nevasta, s-a schimbat complet de o sptmn sau dou... Se pare c i el are de asemenea o amant... Vorbind astfel, Baccarat, rmnnd n continuare n umbr,
- 68 -

Clubul valeilor de cup

arunc o privire cercettoare asupra vicontelui Andra. S-ar putea, rspunse acesta, ca aici s fie o extraordinar coinciden. Domnule viconte, l ntrerupse Baccarat, m vei ierta, nu-i aa? dar am o bnuial ngrozitoare. El o privea atent, dar prea s nu neleag. A vrea s v ntreb ceva, continu ea, ntre noi doi ne putem spune absolut orice? Ei, suspin el, doar am mers atta timp, unul lng altul, pe acelai drum. Fiindc suntei de acord cu mine, mrturisirea mea mi se va prea mai puin grea, urm ea cu tristee. n timp ce-mi povesteai despre nenorocirea care a lovit-o pe doamna Rocher, am avut impresia, la un moment dat, c o aud plngnd pe sora mea... Mi s-a prut c am observat unele asemnri foarte curioase... n aceast coinciden... S-ar prea c o mn invizibil, narmat pentru rzbunare, ar fi tras sforile din umbr. Continuai, spuse linitit Andra, vznd c Baccarat ezit. Ei bine, i privirea ei prea s strpung fruntea imobil a vicontelui ei bine, am crezut, la un moment dat, c dumneavoastr, care prei atins de pocin, nsemnat de graia divin, dumneavoastr, a crei via pare s fie o lung ispire... dumneavoastr suntei braul rzbunrii care acioneaz din umbr, mna plin de ur care ncearc s acioneze... Baccarat se opri i continu s-l priveasc atent. Vicontele Andra tcea, cu privirea n pmnt i faa sa exprima totui un fel de bucurie dureroas. Iat, spuse el n sfrit, ducnd la buze mna lui Baccarat, lsai-m s srut mna care m pedepsete... ndoindu-v de pocina mea, m-ai fcut s neleg c Dumnezeu nc nu m-a iertat. El nu protest n nici un fel, nu se art indignat de bnuielile tinerei femei; se mulumi s-i opreasc un oftat umil i aceast comportare o mic mai mult pe Baccarat dect dac ar fi negat toate acuzaiile aduse. Iertai-m, i spuse ea, am fost nebun i mi-am amintit prea tare de baronetul sir Williams. i totui, cnd o singur dat o bnuial ptrunde n inima unei femei, este foarte greu s-o scoi de acolo. Aa c Baccarat se mulumi cu rspunsul lui, dar continu s se ndoiasc de pocina lui. i, deodat, o ntmplare neateptat, independent
- 69 -

Ponson du Terrail

de voina lui Andra, unul din acele evenimente, mici n aparen, care capt uneori puterea fulgerului, veni i schimb ndoiala n certitudine. Doamn, spuse vicontele, fratele meu Armand v ateapt ast-sear la locuina lui. Sper c vei veni? Da, domnule, la ce or? La ora zece, rspunse Andra. Se ridic, i lu plria, salut cu umilina obinuit, aceast umilin care prea s fi devenit la el haina obinuit a pocitului. Ea i ntinse mna. M vei ierta, nu-i aa? Slav domnului, murmur el cu un surs trist, a vrea s m ierte Dumnezeu, aa cum v iert eu... Adio, doamn i rugai-v pentru mine, dumneavoastr care suntei deja iertat... Rugciunile ispiilor sunt cele mai bune n ochii lui Isus. Dar n momentul n care trecea pragul salonului, n timp ce doamna Charmet l conducea cu lampa n mn i deschise ua, poftindu-l s treac, fata intr bucuroas, spunnd: Ah! frumoas doamn, sunt att de fericit i v iubesc att de mult!... Dac ai ti ce lucruri frumoase mi s-au cumprai... Privirea vicontelui czu asupra copilei, asupra acestui cpor ncnttor cu privirea puin adumbrit, asupra acestor buze care preau a se cere srutate, asupra acestor obraji colorai de sngele oriental, asupra frunii mari aurite de vnturile calde ale deertului... i cum nu se atepta deloc la aceast ntlnire, cum exist ntotdeauna un minut n care omul cel mai sigur i mai stpn pe sine se pierde mcar e secund, acest lucru se ntmpl vicontelui acum. Uit c privirea lui Baccarat nu-l slbete, uit rolul su de om sfnt, de pctos pocit pe care nu-l intereseaz dect cerul, i arunc fetiei o privire pofticioas i admirativ. Aceast privire, scurt ca un fulger i care se stinse imediat, fu observat n trecere de Baccarat. n felul n care se uit la frumoasa copil, era att privirea geambaului care apreciaz un cal, a desfrnatului care viseaz volupti deosebite, ct i privirea arztoare, pasionat a ngerului rului, vznd un suflet nevinovat i gndindu-se n primul rnd s-l seduc i s-l corup. i aceast privire de o secund fu suficient, pentru Baccarat ca s neleag c ndoiala ei fa de realitatea pocirii lui Andra nu este lipsit de temei. El plec fr s-i dea seama c s-a trdat; dar abia se nchisese ua n urma lui, ca tnra femeie nu- 70 -

Clubul valeilor de cup

i mai putu reine imobilitatea feei i izbucni: Aha! spuse ea. Acest brbat e un trdtori! Sir Williams i-a schimbat prul, asta-i tot. Nravul a rmas acelai. Doamn, murmur n acelai timp fetia, cine este acest domn? M-a privit ntocmai cum m privea i btrnelul acela, care vroia mereu sa m srute! Totdeauna gura copiilor rostete adevrul, gndi Baccarat. Timp de cteva minute, srmana femeie, creia infernalul Andra i zdrobise inima cu puin timp mai nainte, rmase gnditoare i parc plecat sub greutatea durerii; dar Baccarat era una din acele firi energice, nscut pentru lupt i care acum era convins c va fi rzboi; c rzboiul va fi tcut, nevzut, dar groaznic, fr mil pentru nvini. n acel moment, ea i ddu seama ce uria munc subteran dusese sir Williams, pentru a ridica, sub pretinsa lui ispire, acest ndrzne eafod, bazat pe ncrederea absolut pe care tia so inspire. i nelese c, probabil, ea singur va putea lupta mpotriva acestui om, care, nvins o dat, aducea totui n acest al doilea rzboi experiena costisitoarelor lecii la care fusese supus geniul su infernal. Dumnezeule! gndi ea. Numai s consimt contele de Kergaz s-i deschid ochii. Trecu n camera de lucru i scrise contelui cteva cuvinte: Domnule conte, m ncred n onoarea dumneavoastr, n loialitatea dumneavoastr i, n special, n discreia dumneavoastr. Aruncai n foc acest bilet imediat ce l-ai citit i v rog foarte mult ca nici doamna contes de Kergaz i nici domnul viconte Andra s nu tie c vi l-am scris. Mi-ai dat ntlnire pentru ceasurile zece, primii-m, v rog, la opt. Voi intra prin uia strzii Lyon-Saint-Paul i voi ajunge n micul salon din grdin. Trebuie s v comunic lucruri deosebit de importante, pe care numai dumneavoastr trebuie s le tii. Am ncredere n dumneavoastr Louise Charmet. nchise plicul, i modific scrisul cnd puse adresa, sun i trimise s i se caute un comisionar n colul strzii. Cnd acesta veni, i ddu scrisoarea i-i spuse: V vei duce n strada Culture-Sainte-Catherine, la domiciliul
- 71 -

Ponson du Terrail

domnului conte Armand de Kergaz; vei cere s-l vedei pe domnul conte personal, i vei cere s rmnei cu el ntre patru ochi. Abia n momentul cnd vei fi numai cu contele n camer, i vei da biletul. Dac, ntmpltor, contele nu este acas, nu lsai biletul i mi-l aducei napoi. Comisionarul plec i reveni dup o or, cu un bilet din partea contelui: V atept, scria Armand. Eram singur cnd mi s-a adus biletul i l-am ars imediat. Doamna Charmet mnc ceva n grab, o rug pe btrna menajer s aib grij de micua protejat i iei cu faa acoperit de un vl gros i cu talia-i elegant ascuns modest sub o hain mare de blan neagr. Nici sir Williams n-ar fi recunoscut-o. Douzeci de minute mai trziu, btea la portia grdinii domnului de Kergaz. Pe aici treceau deseori sracii ruinoi, nenorociii care se adresau lui Armand de parc s-ar fi adresat Providenei i care nu voiau s se tie c vin s cear ajutor. Un btrn servitor, discret, fusese nsrcinat de domnul conte de Kergaz s vegheze n fiecare sear la aceast porti, s introduc n tcere pe aceti vizitatori i s-i roage s atepte ntr-un pavilion situat n fundul grdinii. Dup aceea, el se ducea s-l previn pe stpnul su, care cobora imediat. Baccarat ptrunse deci n cas fr s fie vzut, convins c, dac Armand va pstra secretul, vicontele Andra nu va ti de aceast intervenie a ei. Acest salona pentru ateptare, destinat trimiilor nenorocirii, mrturisea, prin felul cum fusese aranjat, delicateea sufleteasc a lui Armand de Kergaz. Pavilionul era ascuns ntr-un grup de arbori mari, legai de strada Lyon-Saint-Paul printr-o alee cu arbori la fel de nali. Se intra printr-un culoar care seara rmnea totdeauna n ntuneric. Btrnul valet l lua pe vizitator de mn, l conducea, i arta n deprtare o lumini i-i spunea, prsindu-l: Mergei drept nainte, vei ajunge ntr-un salona unde-l vei atepta pe domnul conte. Salonaul n care ptrundea vizitatorul era slab luminat de o lamp cu un glob de sticl mat, acoperit, la rndul lui, de un abajur. Dac vizitatorul era femeie i purta un vl la fel de gros ca Baccarat, contele nsui nu i-ar fi putut vedea faa. Aici intr
- 72 -

Clubul valeilor de cup

Baccarat. Servitorul o crezu o femeie srcit din lumea bun, venit s cear un ajutor. Baccarat se aez pe un scaun, nu-i ridic vlul i atept. Atept mai mult de douzeci de minute; ntrzierea lui Armand la ntlnirea pe care el i-o fixase o fcu s bnuiasc c s-a ntmplat ceva neprevzut. Se temea chiar c vreo intervenie a lui sir Williams ar putea mpiedica ntlnirea. Totui Baccarat atept rbdtoare; era decis s-i deschid sufletul n ntregime n faa contelui Armand de Kergaz, s-i vorbeasc cu acea elocin care devine convingtoare i s-i smulg legtura de pe ochi, chiar dac din aceast cauz inima bunului conte va sngera... Impunndu-i linite n faa propriilor ei emoii, ncerc s alunga pentru moment din gndurile i din sufletul ei amintirea lui Fernand, trezit de crudele confidene ale lui sir Williams; ea i cntri dinainte fiecare cuvnt pe care avea s-l pronune, fiecare gest pe care avea s-l fac... Dorea s-l conving pe conte, cruia, din pcate, nu-i putea aduce nici o prob material sau moral a ipocriziei fratelui su. n sfrit, un pas uor, grbit, scrni pe nisipul aleii, se auzi pe culoar i contele apru n pragul salonaului. Cum se nchisese ua n urma lui, Baccarat i ridic vlul. Bun seara, scump copil, i spuse contele venind ctre ea, cum v simii? Bine, domnule conte, rspunse Baccarat care observ atunci, cu toate c era foarte puin lumin, c domnul conte de Kergaz era foarte palid i emoionat. Dumnezeule, spuse ea nspimntat. Ce avei domnule conte? Vi s-a ntmplat ceva? Ah! murmur contele cu o voce schimbat, sunt nc sub lovitura unei descoperiri ngrozitoare. Fratele meu Andra... i se opri, cci i lipseau cuvintele. Baccarat avu o tresrire de speran... Se gndi c un eveniment neateptat l luminase pe conte i c tia deja c sir Williams este un mizerabil.

Capitolul XXX nainte de a merge mai departe, s spunem ce se ntmplase n casa familiei de Kergaz. Probabil c am lsat puin n umbr unul din principalele personaje din prima parte a acestei povestiri. Este vorba de
- 73 -

Ponson du Terrail

aceast blond i suav Jeanne de Balder, devenit contes de Kergaz. Sigur c putem impune cel mai bun motiv al acestei voluntare omisiuni: Jeanne era fericit, n ntregime fericit, iar fericirea este tcut, nu face nici un zgomot, nu spune nimic, rmnnd cu plcere n umbr!... mprit ntre dragostea arztoare a soului i bucuria fr sfrit a maternitii, Jeanne i aranjase viaa n casa familiei Kergaz, lipsit de primiri strlucitoare, singur cu bucuriile ei, n afara lumii. Dou prietene, pe care nenorocirile din trecut le apropiaser de ea, Cerise i madame Rocher, veneau s-o vad uneori i aduceau una tiri din lume, cealalt mictoarele plngeri ale sracilor, pe care ea se grbea s le aline prin operele ei de binefacere. Doamna de Kergaz ieea foarte puin. Nu-i prsea dect foarte rar soul i locuina. Uneori regreta, probabil, frumosul cer sicilian, martor al primilor ani de fericire, dar asta se ntmpla numai atunci cnd Armand era plecat n interes de afaceri. Dar de cum se ntorcea Armand, Jeanne nu mai regreta nimic i nu-i mai dorea nimic altceva. O mngiere a fiului ei, un surs al soului ei, nu erau, oare, cele mai frumoase raze ale celui mai radios soare, chiar n aceast atmosfer apstoare care acoper Parisul n zilele de iarn? i totui de cnd s-a ntors vicontele Andra inima Jeannei, destul de plin i aa, a simit tresrind o nou fibr pn atunci mut, i care prea s fie datorat unei noi afeciuni. Ascultnd de predispoziia natural a marilor suflete care sunt mpinse s iubeasc pe cei care sufer, Jeanne ncepu s-l priveasc cu mil pe acest mare vinovat, dobort sub remucri, care ducea o via mizerabil n umbra nelinitilor sale. Apoi ncepu, s simt un fel de grij matern pentru acest mbtrnit nainte de vreme, devenit mai inofensiv dect un copil i care fcea o att de dur peniten pentru greelile trecute. n fiecare zi, Jeanne sa ruga lui Dumnezeu s aduc linitea n sufletul fratelui iubit al soului ei i s-i uureze remucrile. Uneori ea l trata cu afeciune, cu o buntate fr apel, spunndu-i scumpul meu frate i nconjurndu-l cu mii de atenii ncnttoare i delicate. Ce eforturi ingenioase, ce viclenii nu folosise ea pentru a ncerca s-l conving s renune la acest regim auster, care-i distrugea sntatea i-l trgea ncet spre moarte. Uneori, cnd ea l ruga, l implora. ntrebuinnd cele mal elocvente argumente i vocea cea mai calm, Andra izbucnea n lacrimi, i sruta cu umilin poalele rochiei i murmura: Doamn, suntei una din acele fiine pe care le invidiaz ngerii.
- 74 -

Clubul valeilor de cup

Dar refuza cu ncpnare orice ndulcire a crudei sale penitene. Iarna era grea. n fiecare diminea, cnd se trezea, Jeanne vedea lucind chiciura pe ramurile despuiate de frunze ale marilor arbori din grdin; se uita cu tristee la pmntul ngheat, deseori acoperit de zpad, i se gndea c Andra se culc pe podeaua rece i goal a mansardei situat sub acoperi, neacceptnd nici mcar s i se pun o sobi de font. ntr-o zi, avu o idee minunat. Andra nu se ntorcea niciodat n timpul zilei, sau chiar dac se ntorcea nu urca niciodat n cmrua lui. Aproape ntotdeauna era auzit urcnd scara ctre miezul nopii, iar la ase dimineaa, servitorii care locuiau dedesubt l auzeau plecnd. Pentru a-i atinge scopul, Jeanne i lu ca om de ncredere pe btrna i scumpa ei servitoare, Gertrude. Ascult, i spuse. Caut-mi un lctu bun, arat-i unde este cmrua vicontelui Andra, f-l s deschid ua, s demonteze broasca i d-i douzeci de franci pentru ca s-i fac n dou ore o cheie. M duc, rspunse btrna servitoare, fr s-i dea seama la ce se gndete stpna ei. Timp de dou ore ct rmsese cmrua fr broasc i se fabrica a doua cheie, Jeanne sttea ca pe jratic. i era fric s nu se ntoarc Andra i s nu observe ce se ntmpl. Andra nu reveni. Cnd ajunse n posesia celei de a doua chei, Jeanne i puse n aplicare planul. Cu ajutorul acestei chei, btrna Gertrude se ducea n fiecare zi, n perioada ct Andra lipsea de acas, s instaleze n cmrua lui o sobi minuscul din font, cum se vd de multe ori n Spania, unde sunt cunoscute sub numele de braseros care, umplut cu jratic, nu las aproape nici un miros. Sobia, bine ncins, rmnea n cmrua de la mansard n tot timpul zilei i chiar o parte din sear, disprnd ctre orele zece, dup ce nclzise suficient atmosfera. Andra, care-i lua ntotdeauna cu el cheia camerei, nu prea s fi observat ceva; i, ntr-adevr, trecur cteva zile i srmanul penitent nu pusese nici o ntrebare, nu fcuse nici o observaie. O singur dat la mas, cnd se vorbea despre vreme, spuse:
- 75 -

Ponson du Terrail

E foarte frig, dar am impresia c nopile au nceput s fie ceva mai dulci. Contele i Jeanne au schimbat o privire, auzind aceste cuvinte. Dou zile mai trziu, se ntmpla ca Gertrude, care avea nite dureri reumatice, s nu poat prsi patul. Atunci Jeanne, care nu voia s pun ali servitori ai casei n cunotin de cauz, se ocup ea nsi s duc sobia n fiecare diminea i s-o ia n fiecare sear. n timp ce fcea aceast treab, i czu un ac de cap. Acest ac de cap era lung, cu vrful de oel i avea gmlia din coraliu. Vicontele Andra gsi acul n timp ce mtura. Un surs i apru pe buze. Ah! i spuse el, acum tiu cine aduce focul aici n fiecare zi, chiar scumpa mea cumnat... i adug, n timp ce privirea i arunca fulgere: Cred c acum este momentul s las mai la suprafa manuscrisul unde relatez viaa mea zi cu zi... aa cum cred eu de cuviin... A doua zi, ca de obicei, vicontele Andra ncinse ua cu grij i ls s cad acul de cap pe scar... Dar, ca din greeal, ls deschis sertarul mesei, iar n acest sertar se gsea tocmai faimosul Jurnal al mizerabilei mele viei. Acesta era titlul pe care-l dduse sir Williams curiosului document, din care noi am citit deja cteva pasaje. Dup cteva ore, Jeanne urc. Se trezise trziu. Copilul fusese bolnav i n timp ce-l ngrijea interveni ora mesei; apoi Andra rmsese o parte din zi cu fratele su, n camera de lucru. Aceste circumstane au mpiedicat-o pe doamna de Kergaz s duc sobi n camera cumnatului su nainte de orele patru. Climara rmas pe mas i atrase atenia, i apoi vzu sertarul ntredeschis. Cea mai virtuoas femeie din lume nu este scutit de acest defect, pe care Biblia l consider cauza gonirii speei umane din Paradis... Era curioas. Jeanne deschise sertarul, dei o btaie de inim puternic o avertiza c ceea ce fcea nu era bine. O dat sertarul deschis, ea observ manuscrisul; i cum curiozitatea te mpinge ntotdeauna pe o pant pe care nu te mai poi opri, ea ntoarse prima pagin i citi... Chiar titlul o fcu s tresar; i, n acelai timp, avu sub ochi rndurile apropiate al acestui scris, subire i strns, aproape de necitit, dovad c cel care scrisese o fcuse numai pentru el singur.
- 76 -

Clubul valeilor de cup

Jurnalul prea s fie istoria cea mai complet a vieii lui sir Williams, din ziua n care domnul de Kergaz l-a surprins la picioarele lui Jeanne. Niciodat un criminal, dus n faa unui tribunal sau mrturisindu-i greelile unui preot, nu s-ar fi acuzat cu mai mult cinste i naivitate, niciodat un om n-a mrturisit, cu pana n mn, un dezgust mai profund fa de el nsui. Dup o introducere n care remucrile erau exprimate foarte pe larg i foarte convin-gtor sub pana acestui mare vinovat, Jeanne, tremurnd, citi stupefiat cteva fraze: Dumnezeule, m plec sub loviturile tale, accept acest ultim chin ca pedeaps a crimelor mele... Dar, n acelai timp, Dumnezeule, este adevrat c, pentru a ridica ispirea la nlimea crimei, ai aprins n inima mea n care rul prea c distrusese totul, dragostea arztoare i fr speran care ucide orice brbat, lsnd numai corpul n via. Inima este moart... Ah! aceast dragoste nu este, oare, pentru mine infernul pe pmnt? Nu cuprinde exercitarea torturilor n civa ani? Jeanne! Jeanne! nger al cerului cruia Dumnezeu i-a dat fericirea, tu nu vei citi niciodat aceste rnduri, nu vei ti niciodat c, atunci cnd ai scpat urii mele, Andra a simit, dintr-o dat, nscnd n inima lui ptat dragostea care trebuia s-l smulg vieii criminale i s-l arunce prad torturilor fr nume ale remucrilor. Jeanne, te iubesc, te iubesc cu pasiune i dragostea mea este pedeapsa mea. Cci m-am condamnat s triesc aproape de tine, s te vd n fiecare zi, n fiecare or, s-i aud soul dndu-i cele mai dulci nume. Probabil c Dumnezeu va sfri prin a m ierta, cnd va vedea ct sufr i ce greutate are pedeapsa care m apas. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Jeanne citi aceste rnduri cu fruntea n sudori, cu spaima n inim, uitnd totul, locul unde era... Timpul care trecea... de Andra care putea s se ntoarc... Citi acest jurnal n ntregime, aa cum era redactat, zi de zi i simi, dintr-o dat, apucnd-o un acces de nebunie... Era s ni se ierte expresia exaltarea penitenei. Fiecare cuvnt, fiecare rnd prea s fie scris cu sngele nenorocitului
- 77 -

Ponson du Terrail

Andra. Niciodat pasiunea adevrat, supus la toate torturile desperrii, n-a folosit un limbaj mai adecvat, mai exaltat... i n timp ce nenorocita femeie citea, timpul se scurgea, veni noaptea i, dus de o putere invizibil, de o atracie imposibil de definit, ea aprinse la sobi candela de care se servea Andra, puse aceast candel n apropierea manuscrisului i-i continu lectura. Vroia s citeasc totul, pn la capt. Domnul conte de Kergaz pe care-l lsase n camera sa, lng copil, dup ce primise biletul prin care Baccarat i cerea o ntrevedere, ncepu s fie nelinitit de absena prelungit a soiei sale i urc n mansarda lui Andra. Ua rmsese ntredeschis... Armand o putu observa pe Jeanne aezat la msua lui Andra, cu capul ntre mini, absorbit. O strig; dar ea nu auzi nimic... Se apropie de ea: nici nu ntoarse capul... El o privi i se ddu napoi, mirat de ceea ce vedea. Alb i nemicat ca o statuie de marmur, Jeanne, a crei via prea s fi rmas numai n priviri, avea ochii fixai pe manuscrisul lui Andra i lacrimi fierbini i curgeau ncetior de-a lungul obrajilor. Armand o mbri; ea tresri, i nl privirea, apoi se ridic n picioare i scoase un strigt: Ah! strig ea, am impresia c nnebunesc! i cu o voce stranie, cu ochii rtcii, cu gesturi brute, sacadate, imposibile de neles, l fcu s se aeze n locul ei, i art manuscrisul, i-i spuse: Iat... citete! Stpnit de accentul pe care-l pusese Jeanne n vorbele ei, de vederea acestei fee nlcrimate, a acestei priviri arznd ca n febr, Armand se supuse. Se aez, rsfoi manuscrisul, citi titlul, apoi primele pagini... i, ca i Jeanne, se simi cuprins de o teribil emoie; pe msur ce citea, sngele i nghea n vine. i cnd ajunse la ultimul rnd, un strigt surd se fcu auzit: Ah! nenorocitul, murmur el, nenorocitul! neleg acum prima cauz a pocirii lui. Contele puse la loc manuscrisul n sertar, l nchise, i lu soia de bra i o scoase afar din camera n care geniul rului mai ctigase o btlie. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
- 78 -

Clubul valeilor de cup

Acesta era evenimentul: fulgertoarea i neateptata descoperire, care-l tulburase ntr-att pe conte, nct apru n faa lui Baccarat palid i emoionat. Aceasta era cauza pentru care sora Cerisei, vzndu-l n aceast stare, l ntrebase ce are, ce i s-a ntmplat. n timp ce el i vorbea de descoperirea unui teribil secret, n timp ce ea credea c acest lucru avea s-i deschid ochii asupra lui Andra, spernd ca Armand s tie dinainte ceea ce ea voia s-i spun: c fratele lui este un trdtor i un ipocrit, contele spuse: Fratele meu Andra este un martir. Un martir! strig Baccarat, care se ridic, deodat, i se ddu napoi, impresionat de acest cuvnt al contelui. Un martir asemntor celor din primii ani ai cretintii, rspunse Armand, ai crui ochi se umplur de lacrimi. Dar Baccarat venise cu o convingere profund, de nezdruncinat, o convingere cu att mai puternic, cu ct nu se baza dect pe presimiri oribile i se tie c adevrurile cele mai solide, care gsesc cei mai ferveni adepi, sunt aproape totdeauna cele ce nu pot fi dovedite matematic. Ea venise decis s se lupte, se ateptase s ntlneasc o nencredere deschis, de aceea rspunse cu mndrie: Domnule conte, nu tiu dac fratele dumneavoastr este un martir, dar ceea ce tiu, ceea ce simt, i sunt absolut convins, este c pocina lui este o comedie, c sub mbrcmintea umil a penitentului continu s bat inima la i feroce a baronetului sir Williams i c numai ura sa a putut s-l constrng s-i joace aa de contiincios rolul i c dumneavoastr adpostii n fiecare zi, n fiecare or, sub acoperiul dumneavoastr, pe cel mai crud duman al dumneavoastr... Contele o privi lung pe Baccarat, dup care i apru un surs pe buze: Suntei nebun! zise el cu rceal. A! relu ea cu exaltare. tiam bine c nu m vei crede; dar v voi aduce dovezi... Acum nu le am, dar le voi avea! l voi urmri pas cu pas... O voi sfri prin a-l demasca... Bine, spuse Armand. Ascultai-m. i dup ce m vei asculta... dup ce vei ti totul... Vorbii, spuse ea, dar n fundul inimii mele mi vorbete alt voce, i eu cred n aceast voce! Armand se aez, i povesti lui Baccarat ceea ce Jeanne i cu el
- 79 -

Ponson du Terrail

aflaser puin mai nainte; i spuse pe dinafar o mulime de fraze, pe care le cita din documentul uitat de Andra n sertarul deschis. Art c acest document, care era att de elocvent, pleda n favoarea ispirii sale, dovedea n ochii contelui de Kergaz autenticitatea remucrilor care-l frmntau. Baccarat l ascult pn la sfrit, fr s-l ntrerup... nelese c domnul de Kergaz credea fr limit n fratele lui, cum credea n Dumnezeu i c ea nu putea s se bazeze pe ajutorul lui pentru a-l demasca pe Andra. Domnule conte, i spuse ea, cuvintele dumneavoastr m-au convins c suntei orb i vei rmne astfel pn n ziua cnd nenorocirea va cdea asupra dumneavoastr. Deie domnul ca s fiu destul de puternic pentru a v salva! i cum domnul conte de Kergaz continua s surd, ea urm: Suntei un gentilom, domnule, gentilom i om de ncredere. Consider cuvntul dumneavoastr de onoare, drept cea mai imuabil dintre legi... Ei bine... i pru s ezite. Vorbii, copila mea, spuse contele cu buntate. Ei bine, spuse ea, vrei s-mi facei un jurmnt? Desigur. Atunci jurai-mi c vei pstra un secret total asupra celor ntmplate ntre noi. O jur! n fine, promitei-mi, domnule conte, s avei ncredere n cuvntul pe care vi-l dau. Nu m voi atinge nici de un fir de pr al fratelui dumneavoastr, pn n ziua cnd nu voi avea proba, proba de nezdruncinat a ceea ce presimt de pe acum... i ceea ce dumneavoastr nu vrei s credei. Cred n cuvntul dumneavoastr. Baccarat se ridic, i cobor din nou vlul i ntinse mna lui Armand. Adio, domnule conte, spuse ea. n ziua n care nenorocirea va cdea asupra casei dumneavoastr, n ziua n care vei recunoate c astzi am spus adevrul, voi fi aici... Pentru a v apra! . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Dumnezeule, murmur Baccarat, n momentul n care prsea casa contelui de Kergaz, ajut-m s fiu puternic, fiindc sunt singur i prsit de toi, ajut-m s-i pot salva pe toi! i ca i cum rugciunea ei ar fi fost ndeplinit pe loc, se simi
- 80 -

Clubul valeilor de cup

deodat plin de energie i de ndrzneal, i adug, ridicndu-i capul cu mndrie: Pe vremea cnd m numeam Baccarat i eram o fiin pierdut, am triumfat odat asupra acestui demon; astzi cnd merg pe calea cea bun, cnd lupt sub flamura curat a dreptii, sunt sigur c voi nvinge! ntre noi doi acum, sir Williams! ntre noi doi, geniu al rului!

Capitolul XXXI n timp ce Baccarat ieea de la domnul de Kergaz, care era mai dispus ca oricnd s cread n pocirea fr limit a fratelui su Andra, n timp ce ea i cerea Domnului s-i dea fora necesar pentru a triumfa asupra blestematului i totodat fora necesar s salveze pe aceti srmani orbi, smulgndu-i nenorocirii care-i amenina, n tot acest timp sir Williams se gsea la amicul su, contele de Cambolh. De aceast dat baronetul nu era ns la mas. nvluit n lunga sa redingot, acoperit de plria cu boruri largi, protectorul tnrului viconte era aezat ntr-un fotoliu, sttea cu picioarele ntinse, fumnd un excelent trabuc, prnd s fie foarte mulumit de modul n care decurgeau lucrurile. Unchiule, spuse Rocambole dup ce arunc cteva rotocoale de fum care urcar n spiral ctre amoraii care susineau o pendul roccoco eti ntr-adevr un om extraordinar. Aa i se pare, scumpul meu nepot? Trebuie s recunosc c nici mcar diavolul nu are mai mult tupeu dect tine. Nu! Pe cuvnt de onoare! Toate aceste idei le nscoceti singur? Despre ce idei este vorba? Drace! despre ideea care te-a fcut s povesteti jumtate din planul nostru, filantropului tu frate i domnioarei Baccarat. Sir Williams avu un asemenea surs, nct l-ar fi invidiat chiar diavolul. E adevrat, murmur el, aceasta este o ndrzneal de o destul de bun calitate. Att de frumoas este ndrzneala, spuse Rocambole cu admiraie, nct epitetul de infernal este palid i insuficient ca s-l exprime, numai c... A! zise sir Williams, exist deci i obiecii?
- 81 -

Ponson du Terrail

Da! Ia s vedem. Vorbete! mi plac ntotdeauna obieciile. S-ar putea ca s-mi fie utile i chiar s-mi dea msura capacitii tale. Atunci, unchiule, pentru c vrei s m asculi cu ncredere, m voi explica. Chiar te rog s te explici. nti, ai spus domnului de Kergaz c Fernand Rocher pare s fi czut n minile Valeilor de cup? Da! Desigur. Apoi ai mers mai departe, i-ai artat chiar un bileel pe care Turquoise l-a scris n aceast diminea. Nu are nici o importan c i l-ai dictat dumneata i pe care spuneai c l-ai gsit n buzunarul unei rochii aflat pe masa unui vnztor de haine vechi... Da, nepotul meu, am ndrznit s fac acest lucru. Dup aceasta, ai mers i mai departe. Ai ncercat chiar s o nveseleti pe Baccarat, fcnd-o s neleag c scumpul ei Fernand, omul pe care l-a abandonat cu generozitate rivalei sale, s-a ntors singur la prietena lui, adic la domnioara Turquoise... i te asigur, l ntrerupse sir Williams, c m-am amuzat tare, cci copila suferea din aceast cauz. Apoi, continu Rocambole, i-ai inut un mic discurs, lui Baccarat, identic cu cel inut virtuosului conte de Kergaz. Exact. Fi bine, unchiule, e foarte frumos... dar e periculos! Crezi, nepotule? Pi, da! S vedem, spuse sir Williams cu tonul ngduitor al unui profesor de matematic, nvndu-i elevul s rezolve o mic dificultate. Cred c ai procedat puin cam uuratic, unchiule. Atept s mi-o dovedeti. nti ai spus adevrul... i n felul sta l-ai pus pe conte pe o urm pe care o cuta. i apoi? ntreb sir Williams cu un ton de nencredere. Apoi, fr s vrei, ai pus-o pe Turquoise la curent cu secretele afacerii noastre. Destul, spuse baronetul. Domnule nepot, eti un idiot. i sir Williams i nal capul, i scoase plria, se aez picior peste picior, i aprinse un trabuc i lu de ast dat atitudinea plin de ironie a unui maestru cruia i place s-i lase elevul s bjbie n meandrele unei probleme rezolvabil printr-un singur
- 82 -

Clubul valeilor de cup

cuvnt. Am spus, continu el, c eti un idiot i sunt gata s-o dovedesc. Ascult atent, frumosul meu nepot. Ia s vedem, replic la rndul su, Rocambole. Voi ncepe prin a-i rspunde la a doua obiecie... Asociaia Valeilor de Cup se compune dintr-un om i acesta sunt eu! Rocambole fcu o grimas. Dintr-un agent acela eti tu. A! nu credeam s am dreptul nici mcar la acest titlu. Trebuia s m ndoiesc de inteligena ta spuse cu rceal baronetul i s-i atribui acest rol altuia. Mulumesc, unchiule. Sir Williams fcu un gest de nerbdare i relu: Asociaia se compune dintr-un om, dintr-un agent i din instrumentele subalterne ceilali, ct i din mijloace... cum ar fi aceast aa-zis Turquoise, acest naiv conte de Chteau-Mailly, sau doamna Malassis, aceast interesant vduv care aspir s fie mtua ta prin alian. Foarte bine unchiule, i apoi? Orice asociaie, ncepnd cu francmasoneria i terminnd cu a noastr, de exemplu, posed un secret. Acest secret este proprietatea marelui maestru la francmasoni, i a omului la noi. Omul mrturisete jumtate agentului, un sfert instrumentelor, dar nu spune nimic mijloacelor. Adevrat! exclam Rocambole, mai linitit. Bineneles, imbecilule. Aha... Turquoise... doamna Malassis... contele de ChteauMailly? Nu tiu absolut nimic, deteptule! Contele nu vede n rolul su dect mijlocul s pedepseasc pe un om galant i s-l moteneasc pe unchiul su drept recompens. Apoi, el este un gentleman, fiul unui nobil care-i ine cuvntul i care s-ar lsa mai curnd tiat n bucele, dect s pronune numele lui sir Arthur Colins; cci el nu m-a vzut niciodat ca viconte, ca Andra, fratele iubit al contelui de Kergaz. i doamna Malassis? ntreb Rocambole, tenace n obieciile sale. Doamna Malassis este o femeie de proast calitate, plin de ipocrizie, dup cum o duces este bucit cu haine de hermin. Ea nu cunoate din noi toi dect pe Venture, un Hercule care ar
- 83 -

Ponson du Terrail

putea s-o sugrume cu o singur mn, dac ea s-ar gndi s reziste, dar ea nu va rezista, fii linitit. Dar, n fine, spuse Rocambole, dac Baccarat se va duce la Turquoise?... Se va duce chiar mine, nepotul meu, fii sigur. i dac i va vorbi despre Valeii de Cup? Turquoise nu va nelege nici un cuvnt din ceea ce va vrea s-i spun. Chiar dac ea i va prezenta un bileel pe care ai pus-o s-l scrie n aceast diminea? Ah! asupra acestui bileel i va povesti o frumoas istorie plin de imaginaie i pe care nu am timp s i-o reproduc, acum. Unchiule, spuse Rocambole, toate acestea sunt perfecte, imi dovedesc doar n ce fel i ai la mn pe domnul de ChteauMailly i pe mtua sa n perspectiv... Dar pe Turquoise cum o poi stpni? Prin propriul ei interes, scumpul meu nepot. Fernand Rocher are 12 milioane. Metresa unui om de dousprezece ori milionar nu are nici inim, nici sentimente, nici delicatee, nici scrupule. Are numai un creier n care se nvrtesc cifre. Perfect, murmur Rocambole, n acest caz nu mai am nimic de ntrebat. Pardon, rspunse sir Williams, am nceput prin a-i rspunde la cea de-a doua obiecie. Voi ncheia prin a-i rspunde la prima. Te ascult, unchiule. Exist un principiu, relu baronetul dup ce aspir mai multe fumuri din trabuc, un principiu etern n aceast lume: oamenii ncep s cread n adevrurile care li se repet sistematic. Acest principiu i gsete aplicaie imediat n politic, n afaceri, n dragoste. Acest raionament este foarte puternic, unchiule, rspunse Rocambole nmrmurit. Mi-am confirmat convingerea n ceea ce-l privete pe Fernand Rocher. Asociaia Valeilor de Cup nu poate s fie strin de intriga sa cu Turquoise. Acest srman Armand se ndoiete, iar mine cnd Baccarat va iei de la Turquoise, n care nu va vedea dect o domnioar de o extraordinar vulgaritate, care se ncpneaz s ruineze un om fabulos de bogat, ei bine, Baccarat, mine, va fi convins de contrariul. Nu te temi de influena lui Baccarat asupra lui Fernand?
- 84 -

Clubul valeilor de cup

Din contra. Baccarat ne va servi fr s vrea. Iat ceea ce este de neneles pentru mine n toat povestea mea. M conving tot mai mult c eti ntr-adevr foarte tmpit. Rocambole se nclin n faa acestui elogiu cam brutal. Primul lucru pe care l va face Baccarat cnd va ajunge s discute cu Fernand va fi de a-i vorbi despre soia lui i despre copil, a crui avere i va spune se va distruge ntre degetele avide ale lui Turquoise. Argumentul ar fi foarte ntemeiat. Da, dar cum pn n prezent Turquoise s-a artat foarte dezinteresat, cum ea nu a vrut s accepte nici o bijuterie, nici o pereche de mnui, nici mcar o mas n ora, Fernand va ridica din umeri i va gsi c Baccarat o calomniaz pe metresa sa. nelegi? Da, unchiule. Ei bine, zise sir Williams, dac ai neles, nseamn c nu mai ai nici o obiecie de fcut, nu-i aa? Nu, unchiule. Ai neles totul perfect? Perfect, unchiule. Atunci, spuse baronetul, aprinzndu-i un nou trabuc, dat fiindc timpul are o oarecare valoare i nu are nici un rost s-l risipim, i voi da ordinele mele i-mi vei face o plcere. Care unchiule? Aceea de a te conforma ntru totul, fr s mai discui. Va fi mult mai simplu i vom ajunge mult mai repede la obiectivele noastre. Rocambole i nclin capul cu umilin i deveni foarte atent. Chiar n aceast diminea, zise sir Williams, vei merge s-i faci o vizit maiorului Cardin i-i vei duce acest plic. Sunt noile instruciuni ale efului. M voi duce, unchiule. Apoi te vei urca pe cal i te vei gsi ctre orele dou n Bois de Bouloqne, n apropiere de pavilionul Ermenon-ville. Vei avea o inut de diminea foarte ngrijit. M voi noli, zise Rocambole. Dragul meu viconte, l ntrerupse baronul, ai nite expresii cam triviale, pe care te rog s nu le mai foloseti. Nici nu le foloseam n lume, rspunse impertinent
- 85 -

Ponson du Terrail

Rocambole. Eti un tmpit, nepotule! spuse rece baronetul, cci dac cel naintea cruia vorbeti acum, n-ar constitui adevrata lume, tu nai fi existat niciodat. Scuz-m, cpitane, am vrut s m amuz, puin... Sper, rspunse baronetul cu calm, cci cu toat afeciunea pe care o am pentru tine, i-a crpa capul dac ai avea ndrzneala s fii cu adevrat obraznic cu mine. Sir Williams nsoi aceste cuvinte, de una din acele priviri ptrunztoare, care-l fceau s tremure chiar i pe Rocambole. Dar ascult bine, continu el, norocul va face ca exact peste dou ore s te gseti fa n fa cu o caleaca albastr... n aceast caleaca vei vedea un brbat i o femeie surzndu-i i privindu-se ca dou turturele, aflate tocmai n luna de miere. i acest brbat este? Bineneles c vor fi Fernand i Turquoise. Bine spuse vicontele. Atunci te vei apropia, vei clri lng caleaca l vei saluta politicos pe Fernand Rocher i-i vei arunca o privire plin de dispre femeii. ncep s neleg situaia. Domnule, i vei spune lui Fernand sper s am onoarea s fiu recunoscut de dumneavoastr? Pe dracu a pltit scump pentru asta. i-i va rspunde, cred, afirmativ. Tu i vel spune: n noaptea n care am avut onoarea s m bat cu dumneavoastr, domnule, mi se pare c am avut o inspiraie nu mai puin plcut i plin de generozitate... i dac i vei da seama c este surprins, vei aduga: Erai rnit, aproape leinat, pierdeai snge era urgent s v transportm undeva fr s pierdem nici un minut. S v transportm la dumneavoastr, unde soia, ntorcndu-se de la bal, v-ar fi gsit nsngerat, nici nu putea trece prin mintea a trei oameni cu bun sim: martorii mei i cu mine. Aceast creatur, i o vei arta pe Turquoise cu degetul, aceast creatur era amanta mea; am crezut-o cinstit i aveam slbiciunea de a o iubi... Ea avea o cas cumprat din banii mei, domnule, vei accentua asupra acestui aspect o cas situat nu departe de locul luptei. i spusesem adio nainte de a pleca i, n consecin, ea i servitorii ei erau treji. Deci v-am transportat la ea... Permitei-mi s o felicit n ce privete ngrijirile pe care vi le-a dat i, de asemenea, judecnd dup buna dumneavoastr inim, de a v felicita pentru
- 86 -

Clubul valeilor de cup

succesul pe care l-ai avut, cci, revenind la Paris n aceast diminea, am aflat c suntei succesorul meu i c de-acum nainte avei dreptul de a v urca mpreun cu ea n aceast caleac, druit ei de mine. A! de aceast dat, unchiule, ntrerupse Rocambole, nu cred s gseti n perspicacitatea mea nici un defect. Cu adevrat? murmur sir Williams, batjocoritor. Pi, sigur dup o asemenea scen, Fernand Rocher se va crede obligat s cumpere casa, s plteasc i caleaca i caii, s o foreze pe Turquoise s-mi napoieze bijuteriile i titlurile de rent pe care i le-am dat. N-ai ghicit nc totul, spuse sir Williams, i continu: Turquoise va prsi casa i va merge s locuiasc ntr-un demisol de vreo 400 de franci, cu o femeie de menaj de 1 ludovic pe lun... ceea ce l va face pe Fernand subjugat de aceast delicatee neateptat s cumpere, fr s spun nici un cuvnt, o csu care-l va costa dou sau trei sute de mii de franci, apoi va bga 50.000 de scuzi n mobilier, trei sau patru sute de ludovici pentru cai i trsur i le va drui pe toate, n maximum ase sptmni, nobilei i virtuoasei Turquoise, care nu cere, srmana, dect o colib i inima lui Fernand. Total, fcu socoteala Rocambole, o jumtate de milion pentru o lun. Din care vom da 40 50.000 de franci micuei, ceea ce este foarte onest. Incontestabil, unchiule. Dar, zise sir Williams, s revenim la Fernand. Poi s fii sigur de un lucru: c-i va cere socoteal. Tu l vei ruga atunci s-i acorde 15 zile; el va merge ntr-o sal de arme; Turquoise se va lamenta i va sfri prin a-l face s renune la duel. Cnd omul devine la din dragoste, adu-i aminte de acest lucru, nepoate , el aparine diavolului pentru totdeauna, cu trup i suflet. Rocambole fcu un gest de admiraie. Alturi de tine, spuse el, diavolul este un biet trengar. Asta-i i prerea mea, replic modest baronetul, grbindu-se s adauge: N-am terminat nc: mine seara te vei prezenta n strada Gabrielle nr. 16, n Champs-lyses, la poarta unei mici csue noi. Un servitor cu o tent cam armie va veni s se intereseze cu privire la scopul vizitei tale. i vei arta cartea de vizit i i vei cere s fii introdus la doamna Vai-Natah van Hop.
- 87 -

Ponson du Terrail

Indiana? Da, viitoarea marchiz. Ce s-i spun? i vei da numai aceast scrisoare, spuse sir Williams, dndu-i un al doilea plic nchis. Apoi vei atepta ordinele ei. Indiana nu vorbete dect engleza. Pe care eu abia o bolborosesc. E mai mult dect suficient. Asta-i tot? Nu. ncep ntotdeauna cu sfritul... gsesc aceasta mai simplu. i acum s-i spun ce vei face mine. nainte de a te duce la maior, la ora 7 dimineaa, vei merge n strada Rochechouart 41. Vei gsi n aceast cas un btrn portar, turtind o musta cenuie, vorbind o francez amestecat cu italian i care d lecii de scrim. Acest om este singurul n Paris care cunoate o lovitur minunat adus din Italia, practicat n secolul al XVI-lea i al crei secret este aproape pierdut. Aceast lovitur, pe care eu nam timpul s i-o art, el i-o va demonstra minunat n 10 sau 15 lecii. Da, spuse Rocambole, aceast lovitur face, atunci, parte dintr-un joc? Nu. Nu este dect o lovitur, o lovitur unic, din familia loviturilor drepte, numai c este foarte greu de executat, iar cel care o execut prost este un om mort. i cel care o execut bine? Atunci el lovete mortal, cu toate c moartea omului nu este niciodat instantanee. Srmanul lovit are timpul s se spovedeasc i s-i fac testamentul. Aha spuse Rocambole. i aceast lovitur are un nume? Da, se numete lovitura celor 100 de scuzi. De ce? Pentru c vei ncepe prin a-i da 50 de scuzi la prima lecie i vei completa suma dup ce ai luat ultima lecie. Trebuie deci s ucid un om. Da. Cnd asta? Poate n 15 zile, poate nainte, poate mai trziu. Pot s-i tiu numele? E inutil. Totui? Ei bine, este omul cu a crui vduv vreau s m cstoresc eu.
- 88 -

Clubul valeilor de cup

Rocambole tresri. Bine, spuse el. Vd c eti un om complet, unchiule. Ai pregtit fiecruia dintre noi o treab. i adug, pe ton de oraie funebr: Bietul domn de Kergaz. Sir Williams i prsi fotoliul, i puse din nou plria pe cap, i mbrc mnuile de bumbac, i relu atitudinea plin de umilin i cobor modest ochii. Adio, spuse el te voi vedea n dou zile. Am ntlnire la ora 10 cu Armand i Baccarat. Adio! Eti un om mare murmur Rocambole. Sir Williams plec pe jos, cobor prin faubourg Saint-Honor, merse de-a lungul strzii Rohale, apoi de-a lungul cheiului i nu se opri dect la intrarea Pont Neuf, lng un parapet de care se sprijini. Noaptea era ntunecoas, umed, sufla un vnt destul de rece. Din locul unde se oprise baronetul, putea privi tot Parisul, n susul i n josul Senei. Parisul, noaptea, era luminat slab, ici i colo se zreau mici luminie care ncercau s strpung aceast cea i care, la ora aceea, preau s dea marelui ora aspectul unui ocean deasupra cruia, din loc n loc, apreau faruri i licriri tremurtoare. Atunci, ca n primele pagini ale acestei povestiri, acest om, n care prea c s-a ncarnat geniul rului, msur Babilonul modern cu o privire plin de strlucire i i spuse: Ah! sunt sigur, Paris, c tu eti mpria rului, iar eu rege ntre zidurile tale. Armand de Kergaz, Jeanne, Fernand, Hermine, voi toi care m-ai nvins prima dat, voi toi care mi aruncai priviri pline de mil i care mi strngei mna cu atta compasiune, v in n ghearele mele, aa cum vulturul i ine prada n ghearele lui. Tu, Fernand, care mi-ai luat femeia cu care a fi vrut s m cstoresc, tu te vei gsi despuiat de toate drepturile, dezonorat i trdat de propria ta soie. Hermine, tu, care ai dispreuit pe baronetul Williams, vei merge plin de ruine i cu moartea n inim. Tu, Armand de Kergaz, vei muri, iar tu, Jeanne, m vei iubi. n acelai timp, aproape n aceeai secund i n acelai loc, trecu o caleac ducnd o femeie. Aceast femeie fusese o pctoas, dar Dumnezeu o iertase i i dduse puterea Magdalenei din Scriptur. n momentul n care traversa Pont Neuf, aceast femeie msura i ea Parisul cu o privire inspirat i strig: O! ora mare, tu nchizi ntre zidurile tale un geniu al rului,
- 89 -

Ponson du Terrail

un demon care, pe unde trece, las n urma lui moartea i doliul... Pe acest demon l-a descoperit o femeie i ea l va urmri pas cu pas, din umbr. S dea Dumnezeu ca aceast femeie s poat s-l striveasc n ajunul triumfului su, aa cum Fecioara a zdrobit capul arpelui. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . De-acum nainte, lupta se va concentra ntre aceti oameni, ntre geniul pervers i aceast femeie pe care soarta dndu-i posibilitatea de a-i rscumpra astfel greelile trecute i ncredinase misiunea de a urmri fr rgaz pe vicontele Andra, sir Williams, sir Arthur Collins, aceast redutabil i fatal trinitate ntruchipat ntr-o singur persoan!

Capitolul XXXII Pn aici, noi nu am fcut altceva dect s trasm firele conductoare ale acestor intrigi, urzite de ctre geniul lui sir Williams. Acum, vom intra n detaliile aciunii, lsnd n umbr aceste dou inteligene de elit, pe sir Williams i pa Baccarat, care ne apar ca doi principi dumani, ca doi adversari prini ntr-o lupt crncen. Noi ne vom mrgini numai s povestim evenimentele. L-am lsat pe Fernand Rocher s urce n caleaca lui Turquoise i s strige vizitiului: Ne ndreptm ctre Paris! Dou zile mai trziu, l gsim pe acest so infidel ntr-o locuin mic de pe str. Moncey, alturi da fata blond cu priviri de azur. O pendul suna tocmai orele 11. Turquoise era culcat ca o oriental, cu o perni sub cap, ntins direct pe covor lng divanul pe care sttea Fernand. Turquoise i surdea fr s-i spun nici un cuvnt i prea s-l contemple cu un extaz mut. Deodat, se ridic, se sprijini n cot i arunc spre Fernand acea privire a ochilor ei albatri care l tulbura att de puternic. Ah! zise ea, scumpul meu Fernand. Iat patruzeci i opt de ore de cnd trim ca doi copii care nu-i dau nici mcar osteneala s discuta despre via. Viaa, rspunse Fernand, viaa este fericirea. Sunt fericit, atunci pentru ce s discut? Nimic nu rezist analizei. E adevrat, spuse Turquoise cu o gravitate trist, dar
- 90 -

Clubul valeilor de cup

fericirea n mijlocul Parisului are nevoia s fie pus la punct pentru ca s dureze. Fernand o privi i pru s nu neleag de loc sensul expresiei: pus la punct. Ascult, relu ea, oamenii cei mai invidiai, sunt, incontestabil, oamenii fericii. Cei care sunt fericii trebuie s se atepte ca, vreodat, s-i vad atacat fericirea de ctre geloi, trndavi i oameni ri. E adevrat ceea ce spui murmur Fernand, ptruns de justeea raionamentului ei. Deci, scumpul meu Fernand, n asemenea cazuri, cel mai nelept este s te atepi la orice, s prevezi totul i s-i pregteti o mic aprare. Adic s-i iei precauiile necesare pentru a pstra aceast fericire. Cu mine e inutil: te iubesc... Oh! fcu ea surznd astzi nu e mine... Astzi, iubitul meu, orgoliul tu triumf, ai la picioarele tale o srman femeie care te iubete... pe care ai silit-o s renune la totul... care, pn acum cteva zile, nu era dect o femeie nenorocit i care, dintrodat, a ajuns s te iubeasc nebunete, fr alt orizont... Fernand lu mica mn a lui Turquoise i o duse la buze. Astzi, relu ea, eti numai foc i flacr, ai fi n stare s te bai chiar cu Don Quijotte, ca s-i obligi s proclame superioritatea mea fizic i moral asupra Dulcineei din Tobosc. i Turquoise avu un surs ncnttor, n acelai timp de fin ironie i de dragoste nelegtoare. Dar mine, relu ea. Eh, mine!... Mine, ca i astzi... vru s intervin Fernand. Sst! fcu ea, lovind n parchet cu pantofiorul ei. Mine, domnule, vei regsi din ntmplare, cci ntmplarea se amestec n toate problemele, mai ales n problemele care privesc pe ndrgostii vei regsi prietenii, vechile cunotine i o serie ntreag de oameni care nu vor nelege sau nu vor vrea s neleag c noi suntem fericii... Ah! sunt convins c nu voi asculta pe nimeni... Unii vor spune: el are o soie legitim, ncnttoare, adorat, care-l ador... Fernand tresri la aceste cuvinte ale Turquoisei i tnra femeie, care juca n aceste momente o partid decisiv, i arunc o privire fascinant.
- 91 -

Ponson du Terrail

Da, domnule, relu ea, apsndu-i mna: ai o soie. A, tiu, relu ea, e greu de spus, dar toate au un sfrit n aceast lume, chiar i dragostea. Afar de cazul, adug ea, lundu-i capul n mini, cnd o femeie srman ca mine ia n serios aceste lucruri i te iubete cum te iubesc eu. Si privirea Turquoisei ptrunse pn n adncul inimii lui Fernand, aceast privire care avea darul de a-l nnebuni. Dar dragostea legitim, cum se spune, relu Turquoise aceast dragoste sancionat de lege, poate s dureze ntotdeauna? Deci, scumpul meu prieten, tu i-ai iubit soia, ns este evident c nu o mai iubeti, fiindc ai alergat dup mine, fiindc m-ai urmrit, m-ai fcut s revin la Paris i fiindc te vd aezat, aici, lng mine... Fernand asculta... asculta acest limbaj ndrzne i nu cuteza s protesteze. Turquoise nelese c singurul mijloc de subjugare, de dominare, de nlnuire a acestui om, obinuit s triasc cu femeia sa, o femeie distins, ncnttoare, plin de o nobil i imaculat pudoare, era ca ea s fie antiteza acestei femei. Turquoise avea dreptate. Secretul slbiciunilor sufletului uman rezid ntotdeauna n contrastele lui. Curtezana continu: n consecin, tu poi s fii sigur de un lucru: acela c mine lumea ntreag va arunca cu pietre n mine. Nimeni, nelegi tu, nimeni nu va voi s neleag de ce i neglijezi tu o soie ncnttoare din toate punctele de vedere, pentru o femeie ca mine. i Turquoise, mngindu-i amantul i cu privirea i cu sursul, adug: De aceea eu i-am sugerat drumul pe care ar trebui s mergem amndoi. Chiar ast sear te vei rentoarce la ai ti. Fernand tresri i o privi pe Turquoise aproape cu spaim. Chiar ast sear, auzi tu? urm ea. Vei inventa un pretext cu care s scuzi absena celor dou zile. Ea te va crede sau nu te va crede, nu are nici o importan. Vei reveni aici, n fiecare zi... la orice or... Nu eti tu stpnul i seniorul meu? Dar ateptnd, iubitul meu, relu ea, vom profita de ultima noastr zi de izolare i de fericire; timpul este frumos; voi chema trsura i vom iei dup ce mncm, s facem o plimbare n Bois de Boulogne. Curtezana se ridic pe jumtate. ntinse mna spre un cordon de sonerie i ordon s se serveasc dejunul. Timp de o or, abila creatur nu fcu altceva dect s-l ndoctrineze pe Fernand, pe jumtate nebun. Ea tiu s-l conving i s-l fac s accepte de la
- 92 -

Clubul valeilor de cup

nceput un rol ruinos. i influena acestei femei stranii era att de mare, avea n privirea ei, n sursul ei, n inflexiunile vocii, n farmecul ntregii ei persoane o putere att de mare, nct Fernand se supuse i admise totul. Hermine era pierdut, fr putere de ntoarcere, fiindc soul ei consimise s-o mint. Peste o or, Turquoise i Fernand se urcar n caleac i parcurser Bois de Boulogne. Echipajul curtezanei cobor pe strada Amsterdam, travers strada Le Hvre, trecu prin faa strzii dIsly. Aici, Fernand nu putu s-i stpneasc o oarecare emoie. Srman prieten, i spuse Turquoise pe un ton ironic, ai face mai bine s m lai i s cobori imediat n faa porii tale. M vei uita peste zece minute i eu voi ncerca s m distrez, i a uita i eu, tiind c tu eti fericit. Aceste ultime cuvinte fur pronunate cu o voce strangulat, care l sgeta pn n adncul inimii pe Fernand. Nu!, nu!, murmur el cu nerbdare, eu te iubesc... i caleaca trecu n vitez, urc bulevardul Champs-lyses i ajunse n Bois de Boulogne, ducnd cu ea femeia vampir i prada ei. Ori, era exact ziua fixat de sir Williams pentru ntlnirea care trebuia s aib loc ntre domnul viconte de Cambolh, clare, i domnul Fernand Rocher n caleaca Turquoisei, la orele dou dup prnz, n apropiere de Ermenon-ville. Turquoise primise n acea diminea bileelul lui sir Williams, care o avertiza c va ntlni un anumit domn Rocambole, pe care ea nu-l vzuse niciodat, care clare pe un cal alezan ca prim mijloc de recunoatere; iar ca al doilea semn: va purta la butonier o floare albastr. Se tie c Turquoise nu voise s-i dea lui Fernand nici o explicaie clar asupra trecutului ei. Tot ceea ce tia era c, nainte de a-l iubi pe el, ea fusese o pctoas. Fie din nepsarea omului bogat care nu se amestec n detalii i se mulumete s-i deschid portofelul, fie din fineea delicat a amantului care se teme s nu o umileasc, Fernand Rocher nu pusese pn atunci nici o ntrebare. La ora dou, caleaca albastr ajunse n dreptul pavilionului dErmenon-ville. n acelai timp, Rocambole, aflat la postul su, urc de-a lungul strzii i, prin cabrri graioase, apropie calul su de caleac. Fernand nu-l vzu, el o privea numai pe Turquoise,
- 93 -

Ponson du Terrail

ochii ei, mai frumoi ca niciodat. Dar, deodat, vzu c ea plete i tresare. Dumnezeule, dar ce ai? ntreb el. Nimic... nimic... blbi Turquoise, cu o voce schimbat. n acest moment, Fernand ridic ochii i-l observ pe Rocambole. Pretinsul gentilom suedez la doi pai de caleac, arunc femeii o privire plin de dispre. Aceast brusc apariie descumpni pe Fernand i-l fcu s simt o vag nelinite. Rocambole se apropie i mai mult, i scena de provocare avu loc exact aa cum o prevzuse i o ordonase sir Williams. Turquoise i ascunse capul n mini. Fernand, palid, cu gtul uscat, ascult pe viconte pn la sfrit, fr s pronune un singur cuvnt. Domnule viconte, spuse el n sfrit, dac a fi un necunoscut, probabil c a cobor i v-a cere explicaii, ceea ce n aceast situaie mi se pare absolut inutil. Vicontele se nclin. Acum, domnule fcu neglijent Rocambole mi permitei s fiu amabil cu doamna. V nelai, domnule, rspunse Fernand, doamna nu accept nimic fr permisiunea mea. Nu! spuse Turquoise i arunc o privire de dispre i de ur lui Rocambole, privire care fcu cel mai bun efect asupra lui Fernand i care o reabilita imediat n ochii lui. n prezent, domnule, continu vicontele, trebuie s gndii c noi suntem doi oameni care ne revedem... O legtur care a nceput att de bine... trebuie s aib urmri. Sunt de prerea dumneavoastr, rspunse Fernand, a crui voce tremura de furie. De altfel, domnule, sunt la ordinele dumneavoastr, dar numai dup ce doamna mi va permite s v nltur din calea ei. Problemele dintre noi le vom putea discuta ntr-un viitor apropiat. Despre ce problem poate fi vorba ntre noi doi? Doar aceea de a ne duela la ora la care voi crede de cuviin. Ora dumneavoastr va fi i a mea. Atunci, spuse Rocambole, n opt zile, la aceeai or cci abia m-am ntors n ar. mi vei permite s v trimit martorii mei? Fie! spuse Fernand. n opt zile. Vicontele o salut cu curtoazie, ddu pinteni calului i se
- 94 -

Clubul valeilor de cup

deprt. Acas! strig Turquoise vizitiului. Caleaca se ntoarse brusc i plec n trap mare, ducndu-l pe Fernand consternat i turbat de furie i pe Turquoise, care continua s-i in capul n mini i prea s sufere ca o martir. Pe tot drumul din Bois de Boulogne i pn n strada Moncey, cei doi amani, care pn atunci se priveau surzndu-i, nu schimbar nici un singur cuvnt. Cnd trsura trecu poarta grdinii, Turquoise sri repede jos i intr imediat n cas, ascunzndu-se n fundul budoarului. Fernand o urm. Tnra femeie se ls s cad pe divan i ncepu s plng. Timp de cteva minute Fernand, nemicat i sumbru, ascult plnsul fr s spun un cuvnt, fr s rite mcar s-o consoleze, dar apoi inima i se nmuie la auzul acestor plnsete. Sa aplec asupra ei i i lu mna: Jenny! murmur el. Ea pru s tresar, i reveni, l privi cu o expresie stranie i strig: Pleac, pleac, nu vreau s te mai vd. S plec! spuse el terorizat. Da! spuse ea, cci pentru prima oar n via am neles c am fost o creatur nedemn i ngrozitoare: te iubesc... i sunt nedemn de dragostea ta... pleac... Te rog! Ea se aez n genunchi naintea lui, lund atitudinea unui condamnat care implor graia. Ah! spuse ea, pleac, dar nu m blestema, nu m dispreui, iubitul meu Fernand... eti singurul om pe care l-am iubit... Tu, care m-ai fcut s cred, cteva zile, c o femeie care a euat o dat, poate s renasc din propria ei cenu... n timp ce vorbea astfel, Turquoise era superb, privirea sa pe jumtate ntunecat de lacrimi, nu pierduse nimic din puterea ei de fascinaie, i ea tia c acest om pe care l rugase s plece i s-o uite va rmne i i va cdea n genunchi. Fernand rmase tcut mult timp, nemicat, o privea i simea broboane de sudoare acoperindu-i fruntea. n fine, i lu mna micu i-i spuse: Jenny, ai dreptate atunci cnd spui c dragostea reabiliteaz. Ea nl capul i continu s plng. Ai dreptate, relu el, cci nu vreau s tiu nimic din trecutul
- 95 -

Ponson du Terrail

tu. Nu vreau s m gndesc dect la prezent. Jenny... uit... aa cum uit chiar eu... Jenny, nu tiu dect un singur lucru, tiu c te iubesc... O lu n brae i o strnse la pieptul su. Apoi, dintr-o dat, Jenny se degaj... Nu mai plngea, era rece, reinut, plin de demnitate. Prietene, spuse ea ntinznd mna lui Fernand, i mulumesc pentru generozitatea ta. Eti un suflet nobil i o pctoas ca mine nu ta va uita niciodat. Te iubesc, Fernand, te iubesc cum i iubeti tu soia, tot att de pur pe ct sunt eu de dispreuit; i pentru c te iubesc, iau hotrrea de neclintit de a nu te mai revedea. Pleac, pleac, prietene! ntoarce-te la ai ti, la familia ta, alturi de soia ta i de copilul tu... Probabil c ai pctuit de-acum mpotriva acestor sentimente. Adio! uit-m i nu m dispreui. Dac ai ti... Nu vreau s tiu nimic spuse Fernand nu mai puin hotrt, nu vreau s tiu dect un singur lucru: c te iubesc... Da! tiu, spuse ea cu o voce crispat, care prea totui c urca din profunzimile sufletului ei. tiu c m iubeti, continu el, i nu vreau s te prsesc. i cum ea sttea cu capul plecat, o lacrim fierbinte czu pe mna lui Fernand. Mine, urm el, i vei trimite acestui om tot ce ai de la el... tot... sper c nelegi bine; trsura, caii, bijuteriile, titlurile de rent... pn i actul de achiziie al acestei case, al crei pre sunt gata s-l pltesc imediat. Apoi, n opt zile, l voi ucide, conchise el cu o voce sumbr. Turquoise ridic imediat capul. Melancolia se rsfrnse pe faa ei, privindu-l. Iubitule, spuse ea, n ceea ce-mi propui nu observi totui un anumit lucru? Care? ntreb el. Acela c nu fac altceva dect s schimb omul, dar nu-mi schimb de loc condiia. El tresri. Deci, nu voi fi niciodat altceva, urm ea, dect ceea ce se numete o ntreinut, o sclav, un cine, un animal de lux, un lucru, pn la urm, nu-i aa? Dumnezeule, Dumnezeule, murmur Fernand trsnit de aceste cuvinte. Dar eu te iubesc, eu te iubesc, tiu bine ceea ce ai fost i tiu bine ceea ce valorezi. n ochii mei nu vei fi niciodat...
- 96 -

Clubul valeilor de cup

Nu voi fi n ochii ti, dar voi fi n ochii lumii, spuse ea, i voi fi n proprii mei ochi, ceea ce este de-ajuns. Apoi, cum Fernand rmase ncremenit fr s spun vreun cuvnt, ea adug: Nu am nimic i nici nu pot s accept de la tine nimic, cci tu eti cstorit i tu nu m vei putea lua niciodat de soie. Adio... adio... pentru totdeauna!

Capitolul XXXIII Turquoise vorbea cu vehemen i fiecare din cuvintele ei, abil calculate, ptrundeau n inima lui Fernand Rocher ca un vrf de cuit. Aceast femeie, care fusese att de profund umilit, avea un oarecare drept de a vorbi astfel; cel puin aa gndea Fernand n naivitatea lui, i de aceea rmase ca trsnit. Cnd unui om i se ntmpl s iubeasc una din aceste femei, att de violent cum iubea eroul nostru pe Turquoise, pentru el nu mai exist nici raiune i nici logic. Fernand se aez n genunchi i ncepu s plng ca un copil. Atunci Turquoise i murmur la ureche: Deci nu vrei s m prseti i s renuni la mine? Nu, cci pentru mine asta ar nsemna moartea. Bine... Ea se opri asupra acestui cuvnt i acest cuvnt i se pru lui Fernand ca acel col de cer albastru care apare naufragiailor n timpul unei furtuni. Ei bine?... ntreb el. Ei bine, relu ea, dac accepi toate condiiile mele, absolut toate... poate voi consimi... Ah! Vorbete, vorbete, sunt sigur c voi accepta orice! Iubitule, relu ea cu o voce grav i dulce n acelai timp, nainte de a m arunca n aceast prpastie unde ai vzut c m zbteam, am fost i eu o femeie cinstit, fceam parte din lumea care astzi m alung. La 16 ani, am fost silit s m cstoresc cu un brbat btrn, care m-a fcut s-mi pierd tinereea; el a risipit una cte una toate iluziile mele i mi-a mncat zestrea aproape n ntregime. Totui, n ziua n care am fugit de la el am putut s iau un capital modest rmi trist a naufragiului meu aproximativ 10.000 de franci.
- 97 -

Ponson du Terrail

Turquoise articul aceast cifr cu tonul orgolios al unui milionar care-i calculeaz averea. Aceti 10.000 de franci, urm ea, nc i mai am. Ei mi aduc o rent de 500 franci. Aceasta sum este a mea, dragul meu, numai a mea i provine din munc cinstit. Am lsat-o de patru ani s acumuleze dobnzile, ceea ce nseamn c posed, n afar de capital, nc dou mii de franci. Bine, i? ntreb Fernand. Nu neleg nimic. Apoi ea i lua mna, sursul i revenise i cpt fizionomia unei fetie care-i povestete primele sperane de dragoste. Cum? Chiar nu nelegi iubitule? Atunci ascult-m bine... Exist multe femei la Paris, muncitoare, care triesc din munca lor i pe care le stimez. Eu am fost crescut la Saint-Denis, am nvat s brodez, s fac tapierie, a putea s ctig trei franci pe zi, adic o mie de franci pe an... ceea ce, adugai la veniturile mele, ar constitui un ctig de 1.500 de franci pe an. A! strig Fernand, copila mea, vrei s trieti din 1.500 de franci pe an? Nu! Niciodat. i ce fericit a fi... fericit de a m bucura de dragostea lui Fernand al meu. Dar, adug ea cu un elan plin de entuziasm, nu nelegi c a putea s te iubesc cu adevrat, n mod liber? Fernand tcu i-i cobor capul. Iubitule, urm Turquoise, mica ta Jenny are o voin de fier. Acum rmne ca s hotrti tu. Dac nu accepi condiiile mele, ne vom lua adio pentru totdeauna i voi intra ntr-o mnstire chiar n aceast sear. Fernand tremura. Sau m asculi i faci tot ce vrea Jenny! Fie, murmur el trist. Atunci, vei ncepe s m asculi chiar acum, nu-i aa? Ce trebuie s fac? ntreb el. Trebuie s te ntorci chiar ast sear la ai ti, n strada dIsly. Tnrul tresri i se gndi la Hermine care, fr ndoial, l plngea ca i cum ar fi murit. i dup aceea vei reveni aici mine diminea. Dar... voi s obiecteze Fernand. Nu exist nici un dar... aa vreau eu! spuse ea, lovind n parchet cu picioruul ei i ncruntndu-i sprncenele. i cum el insist, ea cpt persuasiva elocin a femeii n toat puterea ei de seducie, i pn la urm el consimi s plece. Eh! n fine!, murmur Turquoise cnd l vzu plecat. Hotrt,
- 98 -

Clubul valeilor de cup

l am la mn i va fi mine n stare s-i taie un picior pentru mine. Ah! brbai tia ce ntri sunt!

Capitolul XXXIV Este necesar s ne amintim c Hermine, vznd-o revenind pe Sarah, iapa favorit a lui Fernand, nduit, lipsit de clreul ei i condus de un necunoscut care o aducea tocmai de la Estampes nu inuse cont de nici o raiune i alergase spre contele de Chteau-Mailly; ea nu mai credea dect n el. Contele atepta aceast vizit i, n momentul cnd tnra femeie oprea trsura naintea porii sale, o alt trsur ieea ducndu-l pe sir Arthuir Collins. Sir Arthur l anunase pe conte despre apropiata sosire a doamnei Rocher, cci el tia c iapa arab tocmai se ntorsese n strada dIsly. Contele, ca vechi seductor, i cunotea meseria, i ntr-o secund fu gata de atac, reuind s dea trsturilor sale un aspect de tristee i de suprem demnitate. i aranj o toalet de interior, de o neglijen cutat i atept n fumoar, cea mai cochet dintre camerele apartamentului su. Plin de ncredere n cuvintele lui, sir Arthur Collins atepta acum s aud soneria. Cnd se auzi, sunetul n acelai timp timid i precipitat putea s trdeze, pentru o ureche exersat, agitaia nervoas a vizitatorului. Ea e! gndi contele, a crui inim ncepu s bat cu o oarecare violen. Auzind soneria, contele de Chteau-Mailly simi un tremur care-l fcu s neleag c Hermine era aceea care sunase la u. ntradevr, valetul de camer al contelui intr aproape imediat n fumoar. Cine e? ntreb contele de Chteau-Mailly cu o voce puin emoionat. O doamn care ateapt n salon i care dorete s-l vad pe domnul. O cunoti? Nu tiu. Cum adic nu tii? Nu, spuse valetul, cci are un voal gros pe fa. Invit-o nuntru, spuse contele.
- 99 -

Ponson du Terrail

Femeia voalat ptrunse n ncpere. Contele i juc foarte bine rolul n acel moment: pru s nu ghiceasc absolut de loc cine era aceast femeie, iar fizionomia lui manifesta cea mai mare mirare fr s-i piard totui tenta sa de profund melancolie. Dar Hermine i ridic voalul imediat ce valetul prsi camera, atunci domnul de Chteau-Mailly scoase un strigt. Dumneavoastr... aici... doamn! Dumneavoastr, aici! murmur el, prefcndu-se stupefiat. Hermine era groaznic de palid i rmsese nemicat. Ah! relu contele, ndreptndu-se ctre ea i lundu-i mna. Iertai-m c v primesc astfel i n aceasta camer, adug el cu un... sentiment de curtoazie, care-i pru foarte natural tinerei femei. Dar eram att de departe de a m gndi... de a bnui. Domnule, spuse Hermine prbuindu-se pe un scaun, vin la dumneavoastr ca la un prieten... O... mulumesc, murmur el cu vocea schimbat de o adevrat emoie. Apoi, dintr-o dat, pru s se ciasc de aceast micare de bucurie: Dumnezeule, strig el, ce s-a mai ntmplat? A plecat... spuse Hermine. Aceste dou cuvinte, nind de pe buzele ei, sunar lugubru, ca i cum ar fi fost strigtul suprem al acestei femei... Domnul de Chteau-Mailly redeveni stpn pe sine, gsind de cuviin s scoat un strigt de surpriz i de indignare, cu toate c el tia perfect tot ce se ntmplase; nu uit s adauge: Dar este imposibil, doamn... este imposibil... fiindc ea este plecat! Hermine ridic privirea spre el. I-am cerut s plece, urm domnul da Chteau-Mailly, i ea este acum n drum ctre Italia. Hermine scoase un strigt de groaz imposibil de reprodus. Dar atunci, se blbi doamna de Rocher, a plecat cu ea? i cltinndu-se, sfrit, gata s leine, avu totui puterea de a povesti domnului de Chteau-Mailly cum Sarah, iapa arab, se ntoarse acas de la Estampes, unde Fernand o ncredinase unui mesager. n timpul acestei povestiri, contele, conform rolului trasat de ctre sir Williams, ntrerupse de mai multe ori pe Hermine cu exclamaii de nedumerire i durere... Apoi dintr-o dat, se ridic i,
- 100 -

Clubul valeilor de cup

parc luminat de o neateptat inspiraie, spuse: Doamn, v-am jurat c sunt prietenul dumneavoastr, c l voi aduce pe Fernand acas i m voi ine de cuvnt... dac este plecat, dac a prsit Parisul cu aceast ngrozitoare creatur, voi alerga dup ei... l voi fora s se ntoarc. Contele vorbea cu cldur, cu entuziasm, ca un cavaler care a luat-o pe nefericita doamn sub protecia lui. Privirea Herminei era fixat pe buzele lui i femeia credea tot ce i spunea el. Ascultai-m doamn, relu; pentru c ai venit pn aici, pentru c avei ncredere n mine, n onoarea mea, n cinstea mea, vei merge pn la capt, nu este aa? Vorbindu-i astfel, el tremura i o privea cu o expresie de ngrijorare, cea mai elocvent dovad a puritii sufletului su. Ea nc nu nelegea. Vei rmne aici, nu-i aa! relu el, vei rmne aici timp de o or sau dou, pn ce voi reveni, cci trebuie s tiu adevrul imediat i de aceea trebuie s alerg... Srmana femeie avu o vag speran. Voi rmne, spuse ea supus. Contele sun. Cobori-v voalul, doamn soia lui Cezar nu trebuie s fie bnuit. Hermine ascult. Valetul de camer al contelui ntredeschise ua. Jean, spuse domnul de Chteau-Mailly, nu sunt acas pentru nimeni. Valetul se nclin. S mi se nhame caii la docar, imediat. Valetul de camer plec, iar domnul de Chteau-Mailly trecu n cabinetul de toalet alturat fumoarului i se mbrc repede. Rmas singur, Hermine i ascunse capul n mini i ncepu s plng n hohote. Contele, separat de ea doar printr-o u deschis, i auzea plnsul i, pe moment, fu realmente emoionat. Un moment, domnul conte de Chteau-Mailly, gentilom loial, i puse ntrebarea dac nu era un lucru ruinos i nedemn de el s joace aceast nfiortoare comedie... Pentru o clip, dominat de acest instinct de dreptate care exista n el, se gndi s se arunce la picioarele doamnei Rocher i s-i mrturiseasc infamia, cerndu-i
- 101 -

Ponson du Terrail

cu umilin iertare. Dar imediat contele se gndi c omul, care cade de pe piedestalul cavaleresc unde l ridicase imaginaia unei femei, este pierdut pentru totdeauna i niciodat demn de dragostea acestei doamne. Apoi el i aduse aminte de pactul su cu sir Arthur Collins, acest englez flegmatic i rou, singurul om care putea s mpiedice cstoria btrnului duce, unchiul su, cu doamna Malassis. Domnul de Chteau-Mailly merse deci pn la capt i-i juca rolul n consecin. Iei din dormitor mbrcat ca de diminea. O oarecare dezordine care domnea n mbrcmintea lui dovedea c se grbise s se mbrace. Era deci comediant pn la capt. Doamn, spuse el, lund din nou mna Herminei i srutnd-o cu respect nu alerg, zbor. nainte de o or voi fi napoi. i contele plec. Abia dup ce ea auzi zgomotul fcut pe strad de docarul lui i poarta nchizndu-se, doamna Rocher ncet s plng i arunc o privire n jurul ei, pentru a lua cunotin de situaia n care se afla. Se afla n casa unui brbat, acest brbat nu era nici tatl ei, nici soul ei, nici fratele ei, nu era nici mcar rud, acest brbat necunoscut pn acum opt zile era deci intim legat de destinul ei, iar ea se gsea singur la el acas. Abia atunci Hermine tremur i i trecu prin cap s fug. Fr ndoial, contele era un nobil, dar Hermine era femeie i ea nelese oarecum c acest om o iubea. La acest gnd, aproape c uit pentru ce venise aici i motivul pentru care el o lsase singur. Se gndi n acel moment s plece, dar i fu fric. Dac ar fi plecat, l-ar mai vedea vreodat pe Fernand? Acest ultim gnd domin pudoarea alarmat a femeii. Ea rmase pe loc. Femeia are ntotdeauna un soi de curiozitate care o face ca s fie distras de la cele mai serioase ori de la cele mai penibile preocupri. Cnd se hotr s rmn, Hermine ncerc s-i nele nerbdarea, cutnd o distracie oarecare pentru gndurile i ochii ei. Pentru nceput, examin camera n care se afla: un fumoar elegant i cochet, acoperit cu o stof oriental, cu culori vii, i n care o mn de artist inteligent ncercase s strng cteva capodopere de toate genurile. Erau cteva tablouri ale unor mici maetri, ncadrate n rame de stejar i aparinnd colii flamande. Erau civa Hobvema, un Ruysdal, un Teniers, apoi cteva bronzuri luate pe preuri mari de
- 102 -

Clubul valeilor de cup

la artiti; se gsea o oglind de Veneia, o argil modelat de David, n fa un bust de marmur alb. Acest bust, care atrase de la nceput atenia doamnei Rocher, reprezenta o femeie, o actri de teatru destul de cunoscut, foarte ndrgostit de conte, vreme de o lun sau dou, timpul cel mai lung ct poate s dureze dragostea unei actrie. ntr-un col, n dreapta cminului, Hermine, care se ridicase i fcuse nconjurul camerei, remarc un portret: o blond cam de 16 ani, drgu i surztoare. n apropierea portretului, se gsea un medalion, o delicioas miniatur reprezentnd de asemenea un cap de femeie: de data aceasta o brun, dovedind o origine spaniol i de o frumusee serioas, aproape fatal. Aceste trei capete, bustul i cele dou portrete, o impresionar pe Hermine ntr-un mod foarte ciudat, dezvluind una din cele mai curioase aspecte ale sufletului feminin. Hermine venise la conte, care i era absolut indiferent, pentru ai implora ajutorul, ca s-i recapete soul. Ba mai mult: ea l iubea numai pe acesta att de ptima nct orice alt gnd de dragoste nu putea s-i gseasc loc n inima ei martirizat; i totui aceste trei amintiri ale contelui o fcur s fac o micare de nerbdare, ceva care nu era nc gelozie, dar semna foarte mult. Ea gsi neplcut faptul c a fost primit de conte n aceast camer, plin nc de amintiri galante i nu se gndi c domnul de ChteauMailly nu putea s se atepte la vizita ei i c artase cea mai mare uimire la vederea ei. Trecu o or, timp n care doamna de Rocher, trgnd cu urechea nspimntat la cele mai mici zgomote, continu s examineze obiectele care o nconjurau. Dar, la un moment dat, se auzi o trsur oprindu-se n faa casei i Hermine, trezit brusc din gnduri, se aez pe un scaun, unde se afla i n momentul n care domnul de Chteau-Mailly ptrunse ca o tromb, strignd: A plecat i el. Hermine i arunc o privire care voia s citeasc pn n adncul sufletului domnului conte i nu avu puterea s scoat nici un cuvnt. Doamn, i spuse el, soul dumneavoastr este acum la Paris. Ea scoase un strigt de bucurie. El este la Paris i vi-l voi napoia... Imediat, nu-i aa? strig ea cu nerbdarea unui copil. Nu, rspunse el, ci mine... Nu m ntrebai astzi nimic, nu
- 103 -

Ponson du Terrail

pot s v spun nimic. Ea i plec fruntea i lacrimile ncepur din nou s-i curg. Atunci domnul de Chteau-Mailly czu n genunchi n faa ei: Srman femeie, spuse el, vai ct l iubii!... i vocea lui era surd, ntretiat. Prea s exprime o suferin interioar fr egal, i aceast voce ptrunse pn n adncul inimii tinerei femei, mistuindu-i-o cu amrciune i remucri. El nsui, se gndea ea, m iubete i-l fac s sufere. Ai venit aici, doamn, relu contele, care prea s fac un efort ca s se stpneasc i s-i nfrneze emoia. nsui faptul c ai venit prima dat este, probabil, n ochii lumii o mare impruden, i totui va trebui s mai venii nc o dat, aici, mine, la orele 4... Este absolut necesar! Voi reveni, rspunse Hermine supus. i cnd ea plec, contele i spuse: Iat o biat femeie care, nainte de o lun, m va iubi de moarte... Hotrt lucru, acest blestemat sir Arthur Collins cunoate bine sufletul omenesc. i contele i aprinse filozofic o igar.

Capitolul XXXV Doamna de Rocher se ntoarse acas prad unei dureri tcute care-i lsa ochii roii, dar uscai. Mama ei nu-i puse nici o ntrebare. Doamna de Beauprau nelese c este n acea stare sufleteasc, pe care orice consolare ar irita-o, n loc s o ndulceasc. Hermine i petrecu restul zilei singur, nchis n budoarul ei, prad celor mai amare reflecii asupra fericirii distruse. Mut, nemicat, sttea mai mult n apropierea leagnului copilului. Vzu cum se scurge noaptea, amintindu-i c el a revenit ntr-o noapte asemntoare i spera s-l revad nc o dat. Dar noaptea se scurse, aprur zorile, apoi trecu i dimineaa Fernand nu apru. Hermine nu ndrznea s ntrebe nimic pe servitori, ea nu ndrznea s-i deschid sufletul n faa mamei ei, cci domnul de Chteau-Mailly i recomandase n mod expres s nu vorbeasc nimnui i ea avea ncredere n domnul de Chteau-Mailly. Odat cu prnzul, tnra femeie ncepu s numere orele care o despreau de clipa n care l va revedea pe conte. Pe msur ce aceast or se apropia, inima ei ncepu s bat cu o emoie necunoscut i ciudat, de care Fernand prea c este complet
- 104 -

Clubul valeilor de cup

strin. n ultimul moment, cuprins de aceleai sentimente ca n ajun cnd voise s fug de la conte, ea ezit s se ndrepte ctre casa lui. i totui trebuia s-o fac. Voia s aib tiri de la soul ei. Acest ultim gnd e fcu s nu mai ezite. Plec de acas pe furi, pe jos, urcndu-se n prima trsur pe care o ntlni, i porunci birjarului s-o conduc n strada Laffitte. Pendula suna exact orele 4, n momentul n care ea urca scrile casei cu nr. 41. n ajun, Hermine venise la conte disperat, cu moartea n suflet, fr s se gndeasc la ea nsi i la reputaia ei, revenea astzi cu o slab speran datorit promisiunilor contelui; i totui, n acest moment, inima ei btea mai tare i o voce i spunea c este pierdut, de la nceput. Ea sun cu o mn tremurtoare. Un brbat veni s-i deschid. Era chiar contele. Dintr-un exces de delicatee, pe care tnra femeie l aprecia, contele i ndeprtase servitorii; el nu dorise s-i provoace Herminei durerea de a fi silit s roeasc n faa unor lachei. i lu mna i o invit s intre. Venii, i spuse el n oapt, sunt singur... Nimeni nu v-a vzut intrnd, nimeni nu v va vedea ieind. De aceast dat, o conduse n salon i o pofti s se aeze n apropierea cminului, ntr-un fotoliu comod, aezndu-se el nsui la o distan respectuoas. Pentru o femeie care iubete, nu exist pe lume dect un singur brbat. Hermine l iubea pe Fernand. Deci, abia dac se uitase pn acum la domnul de Chteau-Mailly. Ei bine, de ast dat nu putu s-i opreasc un sentiment de curiozitate: l supuse unui examen rapid care ajunge, de obicei, unei femei pentru a judeca un brbat n ceea ce privete fizicul i uneori chiar n ceea ce privete sufletul lui. Ea i mrturisi c domnul de Chteau-Mailly este probabil demn de dragostea unei femei, att prin nobleea caracterului su, ct i prin frumuseea fizic. Doamn, spuse contele, pot s v dau cele mai mici detalii asupra situaiei i purtrii soului dumneavoastr. Vorbii domnule, murmur ea, sunt pregtit pentru orice... Am suferit atta, dar am nc for s mai sufr. Suntei o femeie nobil, rspunse contele. Domnul va ine cont de nobleea dumneavoastr sufleteasc... Avei ncredere n viitor, doamn, nu trebuie nc s disperai...
- 105 -

Ponson du Terrail

Ce spunei, domnule, ntreb ea cu emoie de nedescris... Credei c m mai poate iubi? S-ar putea... Contele pronun aceste cuvinte cu un accent de ndoial i acest accent ptrunse direct n inima Herminei. Ascultai, relu domnul de Chteau-Mailly, i gndii-v bine. Am obinut de la aceast nfiortoare creatur c va prsi Parisul; ea a consimit, i alaltieri dimineaa se urcase chiar n potalion. Dar ce s vezi? Soarta recurge uneori la trdri groaznice i surprinztoare. n momentul n care traversa bulevardul, Turquoise l-a ntlnit pe domnul Rocher, fcndu-i plimbarea de diminea, clare. A trecut fr s-i fac vreun semn de adio, fr s par c l-a observat i i-a continuat drumul, ordonnd vizitiului s mearg mai repede. Dar domnul Rocher o vzuse. A urmrit-o i a alergat dup ea pn la Estampes, unde a reuit s-o ajung din urm. La Estampes s-a aruncat la picioarele ei ca un nebun, plngnd i frngndu-i minile. Ah! fcu Hermine cu o micare de dezgust i de oroare. Srman femeie! murmur contele. Apoi i lu mna i i-o srut ca i n ajun. Au revenit la Paris, spuse contele, i el locuiete la ea. Dar ea mi-a jurat c nu-l va mai reine mult timp. Deci l-ai vzut i pe el? ntreb Hermine tremurnd Da. Chiar astzi diminea. i... i el v-a vzut? Contele cltin din cap. Gndii-v, ar fi fost foarte imprudent. Puteam dintr-o singur lovitur s-mi pierd influena aproape despotic pe care hazardul i anumite evenimente pe care le cunosc mi-au dat-o asupra acestei femei. i... ea... l va ndeprta? Da... Chiar n aceast sear. Hermine avu o micare de bucurie i un fulger de speran strbtu ochii ei. Dar nu fu dect un fulger, ea cobor capul, o lacrim i se rostogoli pe obraji i suspin: Se va rentoarce pn la urm la ea, fiindc o iubete. i cum ea plngea n tcere, el continu: Nu tiu, spuse el, dar mi se pare c brbatul care este fericit, care este protejat de cer pentru c este iubit de o femeie ca dumneavoastr, ar trebui s petreac toat viaa n genunchi i s
- 106 -

Clubul valeilor de cup

nu cear domnului altceva dect s-i prelungeasc la nesfrit aceast via, pentru ca s poat s nchine fiecare or i fiecare minut unei asemenea femei. Cu toat durerea ei i starea de prostaie n care se gsea, doamna de Rocher nu putu s nu se nfioare i s nu roeasc ascultnd aceste cuvinte pronunate cu o voce tulburat i tremurtoare, retrgndu-i imediat mna din minile domnului conte. Domnul de Chteau-Mailly nelese c nu trebuie s mearg mai departe n aceast zi, altfel riscnd s piard ncrederea pe care Hermine o avea n el. El se ridic i continu cu un ton ceva mai calm: Am convingerea, doamn, c mai devreme sau mai trziu, contient de infamia acestei femei, ruinat de purtarea sa, plin de remucri, soul dumneavoastr va veni s ngenuncheze naintea dumneavoastr i v va cere iertare. A! strig ea cu o micare de bucurie egoist. Dac ai spune adevrul, domnule! Contele suspin; acest suspin frnse inima Herminei ea nelese c a fcut un ru contelui cu acest strigt de bucurie. Iertai-m, spuse ea, ntinzndu-i mna. Sunt nebun... Srman femeie! repet el cu un accent imposibil de descris. Acum, continu, s ne gndim la dumneavoastr i, n loc s ne tnguim, s ncercm s v aprm mpotriva viitorului este vorba de copilul dumneavoastr. Acest cuvnt o fcu pe doamna Rocher s tresar. tiu c dumneavoastr avei o avere imens, urm contele, una din acele averi care rezist la orice, chiar la pofta rapace a unei curtezane. Totui, doamn, nu avei dreptul s v lsai srcit... nici mcar cu a zecea parte... Trebuie s v gndii la fiul dumneavoastr. Hermine l privi pe conte. Figura sa mrturisea n acel moment o sinceritate deplin. Seductorul nu mai era n rolul lui i, vorbind astfel, el se ls purtat de nobleea nativ a caracterului su. Niciodat un brbat nu se prezentase unei femei ntr-o postur mai cavalereasc, mai flatant. Acest brbat care o iubea, departe de a-i vorbi de propria sa dragoste, ncerca dimpotriv, si readuc soul necredincios i o ruga s se ngrijeasc de viitorul copilului ei. Domnul conte de Chteau-Mailly fr s-i dea seama fcu s vibreze n doamna Rocher coarda cea mai sensibil, i vorbise de copilul ei. n felul acesta, srmana Hermine
- 107 -

Ponson du Terrail

nu putu s-i reprime unul din acele elanuri generoase care aparin n mod special femeilor. Ea ntinse n mod spontan mna domnului de Chteau-Mailly. Avei un suflet nobil, domnule i spuse ea. O cred, i rspunse el, i voi cuta s v-o dovedesc... El rmase gnditor un moment i relu: Soul dumneavoastr va veni chiar astzi acas. Probabil c-l vei gsi cnd vei reveni acas.. Dumnezeule, strig ea, dac ar ti... Nu va ti nimic. Ateptai-v s-l vedei explicndu-i absena printr-o mulime de minciuni ncurcate. Prefacei-v c-l credei, fii amabil cu el, nu-l bruscai... artai-v resemnat. Timpul este cel mai bun medic al sufletului... el vi-l va restitui... Dar, spuse Hermine cu o voce schimbat, el o iubete pe aceast femeie! Da, tiu... totui... Contele se opri ca i cnd ar fi vrut s-i cntreasc vorbele i s msoare importana lor. Totui, continu el, dragostea nu poate tri dect atta timp ct se bazeaz pe stim. n ziua n care i va da seama de toat infamia acestei femei... Dar, l ntrerupse doamna Rocher, cine i va arta, cine i va deschide ochii asupra acestei infamii? Eu. Acest singur cuvnt fu articulat att de rece, att de sigur, nct doamna Rocher nu se ndoi nici un moment de convingerea profund a domnului de Chteau-Mailly n cele ce spunea. Numai c adug el, pentru a ajunge la acest rezultat, ne trebuie: mie timp, iar dumneavoastr curaj i resemnare. Le voi avea, domnule, le voi avea pentru copilul meu. Adio, spuse el, avei ncredere n mine... v sunt prieten... El pronun aceste ultime cuvinte cu efort, ca i cum ar fi avut un nod n gt. nc o dat Hermine tresri i se simi tulburat pn n adncul inimii. Ea ncepu s-i dea seama c domnul de Chteau-Mailly o iubete. V voi revedea n curnd? ntreb el, aproape optit i tremurnd, n timp ce o conducea. Da! bigui ea, nroindu-se. Da, dac va fi nevoie... Ea l vzu cum plete. Ah! iertai-m, spuse ea, sunt egoist, nu m gndesc dect la mine i la el...
- 108 -

Clubul valeilor de cup

Nu am nimic s v iert, doamn. Dac vei avea nevoie de mine i v vei da seama c nu putei aciona singur sau vei dori s tii ce trebuie s facei, scriei-mi numai un cuvnt, preveniim... i vei vedea... Nu sunt eu aproape ca un frate pentru dumneavoastr? El i strnse mna, i nbui un suspin i o conduse pn n pragul casei. Doamna Rocher se ntoarse acas mai emoionat i mai tulburat dect fusese n ajun; totui el i spusese c ea i va revedea soul. Atunci, pentru ce aceast tulburare, aceast emoie care, fr ndoial, nu aveau nici o legtur cu Fernand? ntr-adevr, sir Williams era un fin observator al sufletului omenesc, un om care calculeaz viitorul cu o precizie matematic, lund ca punct de plecare slbiciunea femeii i disperarea ei. Hermine i iubea brbatul, dar negndindu-se dect la el, nedorindu-l dect pe el, ea nu putu totui s nu stabileasc o paralel ntre el i domnul de Chteau-Mailly; ntre acest brbat, cruia ea i adusese o avere princiar i pe care nu ncetase s-l iubeasc zi de zi, n timpul acestor patru ani, de inocena cruia fusese sigur pn de curnd, chiar cnd toi l acuzau, capabil totui s-o abandoneze n mod la pentru o curtezan neruinat, creia i sacrifica de la nceput fericirea familiei sale, calmul cminului i probabil viitorul fiului lor, i cellalt, care o iubea cu atta abnegaie, nct i stpnea propriile sentimente i nu se gndea dect la ea, devenind sftuitorul i protectorul ei, fr s pretind ceva, suferind n tcere pentru a o putea vedea fericit. Cnd o femeie i recunoate unui brbat o real superioritate moral, acest brbat este aproape iubit de aceast femeie. Hermine ls trsura chiar la intrarea strzii dIsly i ajunse acas pe jos. Valetul de camer al lui Fernand, care se gsea n curte, i spuse: Domnul s-a ntors. Hermine simi inima btndu-i puternic. i nu era de bucurie... era de spaim. I se prea ei, femeie cast i curat, ei, care nu riscase s se compromit dect din dragoste pentru el, ei bine, i se prea c acest om vinovat, nedemn de dragostea ei, ar putea s-i cear socoteal i s se ridice n faa ei cu o privire sever de judector. Dar nu se ntmpl nimic. Fernand era n salon, jucndu-se cu fiul lui, atunci cnd intr Hermine. Copilul se rostogolea pe covor, rznd, iar Fernand se
- 109 -

Ponson du Terrail

uita la el cu acea bucurie senin care trdeaz de obicei orgoliul paternitii. Hermine, cltinndu-se la fiecare pas, intr n vrful picioarelor, palid, impresionat, fr glas. Ua era ntredeschis, covorul era gros. Fernand, fiind ntors cu spatele, nu auzi sosirea tinerei sale soii. Hermine se opri n prag. Acest tat jucndu-se cu tnrul lui fiu, acest printe minunat revenise n cminul familial. Nu era aceasta pocina personificat? Nu era aceasta sperana viitorului? Nu nsemnau toate acestea rentoarcerea fericirii? Ea crezu, pentru un moment, acest lucru i, rmnnd nemicat, atepta ca Fernand s se ntoarc. Fernand se ntoarse, n sfrit... A, zise el cu surpriz, ai venit? Era surztor i calm. Hermine crezu c viseaz. Bine c te vd, iubito, relu el, i fcu un pas ctre ea. Hermine scoase un strigt de bucurie, uit timp de o secund, toate torturile i se arunc n braele lui. Dumnezeule, spuse Fernand calm. Ce ai, iubito? Ah! te revd n fine, murmur ea, beat de fericire. Dar Fernand Rocher rmase la fel de calm. Pe naiba! spuse el surznd. Ai crezut, cumva, iubito, c voi dispare de pe suprafaa acestui glob? Acest rspuns fu o lovitur pentru doamna Rocher. Ea nu gsi nici un cuvnt potrivit pentru a rspunde i-i privi uimit soul. Fernand continu: E adevrat c am lipsit fr s te fi anunat i recunosc c sunt vinovat... i apoi, cu un surs degajat pe buze: Dar, relu el, aceasta nu se va mai ntmpla, i promit. Doamna Rocher se nel asupra sensului acestor cuvinte. Ea crezu c soul ei se cia de cele ce se ntmplaser i voia s se sustrag unor mrturisiri penibile, mrginindu-se s implore iertarea. Adevrat?, spuse ea bucurndu-se ca un copil. Fr ndoial, rspunse el. Probabil c ai fost cam ngrijorat. El pronun aceste cuvinte cu atta rceal, nct soia lui simi o reacie violent, asemntoare cu aceea care nghea dintrodat sursul pe buzele unui om i oprete elanul sufletului ca un resort care se rupe dintr-o dat. ntr-adevr, continu el, iat dou escapade n timp de zece
- 110 -

Clubul valeilor de cup

zile. M-am btut ca un putan care nu se gndete dect la el i nu la ceea ce poate s lase n urma lui. Iar alaltieri am plecat ca un om care va reveni la mas i am fcut dintr-o dat treizeci de leghe. Vorbea pe un ton att de degajat, nct soia lui l asculta cu un fel de uimire dureroas. Da?! spuse ea, ai fcut treizeci de leghe? Da... o impruden, adug rznd, urmrile unui pariu... Doamna Rocher l privi i tresri, era evident c Fernand minte. Dac ar fi minit ns blbindu-se, dac ar fi ncercat s mascheze realitatea printr-o manevr naiv, prin acea stngcie a omului care nu este obinuit s-o fac, constrns de necesitatea cea mai dureroas... dar el minea cu rceal, cu neruinare, ca un lacheu sau o subret dintr-o comedie, care i cunoate bine lecia... Minea cu atta siguran, de parc nsi Turquoise i-ar fi suflat la ureche fiecare dintre cuvintele lui. Da, scumpa mea, un pariu, un pariu idiot i care era ct peaci s coste viaa acestei srmana Sarah. Ah! fcu Hermine distrat. nchipuie-i, drag, c m-am ntlnit cu vicontele de A... l tii, nu? o cunotin de la Marche i de la familia Chatilly... Vicontele clrea un cal englezesc care alergase la Epson si Newmarket... Eu clream pe Sarah. Ne-am ntlnit n dreptul strzii Regale. Vicontele a pretins c Sarah fuge mai ncet, dect calul su i atunci eu am susinut contrariul. De aici a ieit un pariu de 25 de ludovici. Am luat Estampes ca punct final i am nceput s alergm. Am ajuns primul la Estampes dei era s-o fac pe Sarah s plesneasc. i aceast curs m-a obosit att de tare, nct am fost obligat s dorm 30 de ore. Eram, pur i simplu frnt de oboseal. Iat secretul escapadei mele. Cum i se pare? Dar... spuse Hermine cu un calm neateptat, care prea s provin din adncul durerii ei. ntr-adevr, scumpa mea, m ciesc totui, cci puteai s-i faci griji din pricina mea. Nu! spuse sec doamna Rocher. Am avut tiri din partea omului care o adusese pe Sarah... Ah! spuse Fernand, puin tulburat. L-ai vzut, deci. Desigur. i i-a zis... C i-ai ncredinat calul la Estampes.
- 111 -

Ponson du Terrail

i altceva nimic? Nimic n plus. Hermine fcu un eroic efort pentru a mini, dar sngele rece al soului ei i ddu putere. Fernand respir adnc. N-are importan, relu el, totul a fost o prostie din partea mea, trebuia s te previn. Sau, mai bine, hai s facem ceva, draga mea, ceva mai simplu... S ne nelegem ntre noi c tu ai s-mi ieri aceast nebuneasc pasiune pentru cai i n-ai s te mai alarmezi cnd am s m ntorc acas trziu... sau chiar... El ezit un moment. Ei bine? ntreb Hermine. Sau chiar dac n-am s m ntorc de loc ntr-o noapte, spuse el pe un ton degajat. Cum vrei, dragul meu... rspunse doamna Rocher. Cum vrei tu... Hermine i iubea nc brbatul, dar nu-l mai stima. Fernand o minise i se pregtea s-o mint din nou n viitor. Ori, n ziua n care brbatul i minte soia pe care o iubete, dragostea acestei femei, orict ar fi de devotat, orict de puternic ar fi aceast dragoste, ncepe s se sting. Fernand nu-i mai privi soia i ncepu din nou s se gndeasc la Turquoise.

Capitolul XXXVI Cnd Fernand, ascultnd-o n fine pe Turquoise, se hotr s prseasc mica locuin de pe strada Moncey, blonda pctoas i sun femeia de serviciu: Repede, strig ea, o trsur i mbrac-m... Lon trebuie s fie nnebunit; sunt trei zile de cnd nu m-a mai vzut. Ceea ce Turquoise numea n acest moment: s fie mbrcat, nsemna s-i pun rochia de ln, pantofii aceia vechi i boneica falsei Eugnie Garin, pretinsa fiic a srmanului orb. Aceast toalet fu realizat ct ai clipi din ochi n timp ce trsura atepta. Turquoise urc n ea i merse pn n Piaa Bastiliei. Aici cobor, plti vizitiului i i ddu drumul. Apoi, cu un mic paner n mn, se ndrept spre strada Charonne, n acel pas grbit al muncitoarelor cinstite, care evit orice compliment banal i orice ntlnire. Nu se opri dect la ua casei unde locuia btrnul Garin i intr n loja portresei.
- 112 -

Clubul valeilor de cup

Vduva Fipart era la postul ei n chip de portreas bine educat, care-i cunoate obligaiile. La vederea Turquoisei, se ridic grbit din vechiul su fotoliu de acaju cu catifea de Utrecht i alerg s-o ntmpine, zugrvindu-i pe fa odiosu-i surs: Ai fcut foarte bine c ai venit, domnioar! De ce? Pentru c soul micuei Cerise, arat ca un nebun. Ha! Ha! Ha! izbucni Turquoise, rznd n hohote, i adug: D-mi cheia, mtu Fipart i vino s-mi aprinzi focul. E un frig afar, s nu scoi un cine. Vduva se grbi s-o asculte, lu o cheie atrnat n loj, iar sub bra o legtur de vreascuri, i urc naintea Turquoisei cu o vioiciune de femeie tnr. Se opri la al treilea etaj, deschise o u i introduse tnra ntr-un mic apartament, care putea s par mizerabil pe lng casa din strada Moncey, dar care era un palat somptuos, comparat cu oribila cocioab n care l-am gsit pe btrnul Garin i pe aa-zisa lui fiic, Eugnie, cnd au primit prima vizit a lui Lon Rolland. Acesta era noul domiciliu al Eugniei, dar pentru a explica aceast schimbare de locuin, ct i cuvintele vduvei Fipart: De trei zile, soul micuei Cerise, arat ca un nebun!... suntem obligai s facem civa pai napoi. Turquoise, cum am putut vedea, avea o via dubl, un scop dublu. Sub numele de Jenny, ea locuia n micul apartament de pe strada Moncey. Tot sub acest nume, avea misiunea de a se face iubit de Fernand i de a-l ruina. n acelai timp, Turquoise prefcut n muncitoare, n fiica btrnului Garin, locuia n strada Charonne, cci ea avea ca scop s-i suceasc capul lui Lon Rolland, cinstitul so al frumoasei i castei Cerise. Suntem deci obligai, pentru a explica dubla existen i dubla aciune a acestui instrument al rzbunrii lui sir Williams, s dm cteva amnunte. Dac ne amintim, bine, cu aproximativ trei zile dup ce Fernand fusese transportat la Turquoise, ea apru pentru prima oar la Lon Rolland. Venea de cinci zile, n timp ce rnitul era nc la ea, i fu foarte uor tinerei femei s mearg n fiecare zi n strada Charonne, pentru a fi gsit aici de Lon Rolland, care venea cu regularitate s-l vad pe orb. Plecarea lui Fernand din
- 113 -

Ponson du Terrail

apartamentul de pe strada Moncey permise Turquoisei s-i consacre zile ntregi lui Lon. tim ce s-a ntmplat atunci cnd tnrul ebenist mersese n strada Charonne, narmat cu un bilet de 1.000 de franci, cu intenia de a-l face pe orb s se ntoarc n orelul lui. Lon veni, sigur de hotrrea lui, dar o gsi pe Eugnie singur. Eugnie, care-i anun hotrrea ei de a pleca, l fcu pe srmanul ndrgostit s-i piard capul. n loc s consimt la plecarea tinerei fete, el czu n genunchi, mrturisindu-i dragostea. Din acest moment, vom povesti pe scurt ce s-a ntmplat ntre Turquoise i Lon Rolland. Maistrul ebenist petrecu cteva ore la tnra fat, copleind-o cu dovezi de tandree. Eugnie nu ncet s plng i i mrturisi lui Lon c i ea l iubete. Lon se rentoarse n acea sear acas aproape nebun de bucurie, avnd curajul s ascund totul i s nceap a juca un nou rol. Dar nu poi s iubeti dou femei n acelai timp. Lon o iubea pe Eugnie Garin, deci nu o mai iubea pe Cerise. A doua zi, ctre orele opt de diminea, Rolland alerg din nou n strada Charonne. El i petrecuse noaptea gndindu-se cu exact atta calm ct i permitea noua situaie, i n timpul acestei nopi elabor un plan. Deci, cnd reveni n strada Charonne, nu urc de la nceput n mansarda btrnului Garin, ci intr n loja vduvei Fipart, care-l salut pn la pmnt. Avei ceva de nchiriat aici? ntreb el imediat. Sigur c da, scumpul meu domn, rspunse ea, fcnd o reveren. Ce avei? Un minunat apartament la etajul III. Ct de mare? Dou camere i buctrie. La ce pre? Trei sute de franci. S-l vedem, spuse Lon. Vduva Fipart se grbi s-i arate apartamentul. i ddu o sut de franci acont i semn imediat angajamentul de nchiriere pe numele domnioarei Eugnie Garin. Cnd formalitile luar sfrit, Lon urc la tnra fat. Eugnie Garin, scpat din ajun de prezena lui Fernand, era de-acum la lucru lng mica ei sob de font. Cnd l vzu intrnd, se roi pn n vrful
- 114 -

Clubul valeilor de cup

urechilor, i ascunse capul n mini pentru a nu i se citi pe fa ruinea care-o cuprinsese, Lon i lu n tcere mna, apoi i zise tremurnd: M vei ierta, oare? Ea nu rspunse, dar un suspin i iei din piept. Vino cu mine, i spuse el, vino! Ea l privi cu o uimire bine simulat. Unde vrei s m ducei? l ntreb. Vino. i i lu mna, sugerndu-i s ias din mansarda ngrozitoare. Vreau s-i art un apartament, care se gsete n aceast cas. Ea pru s nu neleag nimic i-l urm. O conduse la etajul al treilea i o fcu s ptrund n apartament. Ce prere ai despre acest mic apartament? o ntreb el. Cred c este ocupat de o persoan mult mai bogat dect mine, spuse ea surznd cu un surs trist. Te neli... Ea l privi cu un aer att de naiv, nct i cel mai bnuitor om sar fi nelat. Acest apartament este al meu, spuse Lon. Al tu? Nu, m nel, nu este al meu... este... Nu ghiceti? Cum s ghicesc? Este al tu, Eugnie. Al meu? strig ea. El czu n genunchi. Iart-m, spuse el, poate c te-am ofensat, dar ce vrei? Aceast mansard este oribil. Ea i ascunse capul n mini i izbucni n lacrimi. Ah! ce umilin! Srmanul om era n genunchi, o rug, o implor, i vorbi n numele dragostei lui. Eugnie se ls nvins i convins. Ea consimi s locuiasc n acest apartament, s stpneasc aceste drgue mobile pe care Lon pretindea c le-a luat, pe toate, din atelierul lui. Dumnezeule, murmur ea. Trebuie deci s v iubesc! Din aceast sear ncepu viaa disperat a srmanei Cerise. Lon o iubea pe Turquoise. Lon n-o mai vedea dect pe ea. Nu se mai gndea dect la ea... abia dac-l mai vedeai prin atelier, cnd
- 115 -

Ponson du Terrail

i cnd; pleca devreme, se ntorcea puin nainte de cderea nopii. Dac tnra soie l ntreba ceva, i rspundea cu nerbdare, aproape brutal. n timpul acestor patru zile, Lon nu a trit dect pentru Eugnie. A fost un vis din care, deteptarea avea s fie teribil. n a cincea zi de diminea, cnd Lon ajunse ctre orele opt n strada Charonne i se pregtea s urce scara cu pasul lui grbit, caracteristic ndrgostiilor, vduva Fipart i art capul hidos prin ghieul lojei. Domnul Rolland! spuse ea. Lon se ntoarse i o privi. Ea avea pe buze un surs batjocoritor care-l fcu pe Lon s tresar. Ce dorii? spuse el. S v dau cheia. Care cheie? Aceea a domnioarei Eugnie. A plecat, deci? Da. La orele opt dimineaa? Mult mai devreme, domnule!... Mi-a dat cheia n zori. i unde s-a dus? Nu tiu. Lon urc cuprins de o presimire funest. Micul apartament era curat, aranjat ca de obicei i totul arta prezena recent a Eugniei. Pe masa sufrageriei, Lon gsi o scrisoare. O lu, o deschise, citi i rmase ca trsnit. Scrisoarea, care i czu din mn, coninea cteva rnduri: Iubitul meu, Din motive pe care nu pot s i le destinui, sunt obligat s m despart de tine pentru o zi sau dou, dar ne vom revedea curnd. Te iubesc, Eugnie. Aceast scrisoare produse asupra lui Lon efectul unei lovituri de mciuc. La nceput crezu c viseaz. Apoi fu obligat s se conving c este foarte treaz, dup aceea fu asaltat de gnduri de gelozie, gnduri teribile, care fcur s i se acopere fruntea de sudoare, s simt btaia sngelui n tmple. Eugnie nu-l prsise cumva pentru a urma un rival fericit?
- 116 -

Clubul valeilor de cup

Domnul Rolland czu pe un scaun, i puse coatele pe mas, i lu capul n mini i ncepu s plng ca un copil. O or mai trziu, vduva Fipart urc. Lon o coplei cu ntrebri cu privire la plecarea Eugniei. Portreasa nu tia ns nimic, dect c Eugnie, n ajun, ieise pe ntuneric, c n-a revenit dect n timpul nopii i c a plecat n zori, ducnd un mic pachet. Rolland plec disperat. Reveni n aceeai zi, seara, a doua zi... Eugnie nu se ntorsese. S-au scurs astfel dou zile, zile ngrozitoare, cu spaime mortale i gnduri de sinucidere. Dar n scrisoarea ei, tnra fat promisese c revine i deci el mai spera. Ea spusese c absena va dura o zi sau dou. n seara celei de a treia zile, ctre orele patru, Lon reveni. N-am vzut-o, spuse vduva Fipart. Trebuie s cred, bunule domn Rolland, c exist un motiv serios care o mpiedic s revin... cci ea v iubete, acest lucru se vede foarte bine. El nu voi s aud mai mult i plec cu ochii plini de lacrimi. Dar la numai cteva minute dup ce plec, Eugnie ajunse acolo n acel umil costum care o ascundea pe Turquoise i care-i ddea aparena unei srmane muncitoare. Turquoise urc deci la ea, la etajul al treilea, precedat de vduva Fipart care-i aprinse focul n cmin i puse o lumnare pe mas. Apoi, ea, se aez foarte linitit i o privi pe vduva Fipart. Ei bine, spuse ea cu acea familiaritate pe care o au femeile galante pentru cele care au fost, cndva, dar nu mai sunt. Ce s-a ntmplat? Povestete-mi, draga mea. S-a ntmplat, rspunse demna vduv a nenorocitului Nicolo, c soul frumoasei Cerise vine aici de zece ori pe zi, plnge ca un copil i crede c ai plecat dup vreun iubit. Turquoise ncepu s rd. Asta-i tot? Pi ce mai vrei? Cnd a venit pentru ultima oar? Chiar acum cinci minute. Tocmai a plecat Bine, deci va reveni imediat, mi nchipui, dar am totui timpul s-i scriu o scrisoare. Apoi, pentru a se asigura, spuse: n tot cazul, Fipart, aeaz-te la fereastr. Ai ochi buni? Vd noaptea ca pisicile. Foarte bine, rmi aici i, dac-l vezi venind, s m previi.
- 117 -

Ponson du Terrail

Voi avea timpul s m salvez. Turquoise lu o pan, hrtie, se aez comod, pru s reflecteze cteva minute i scrise urmtoarele rnduri, pe care avu grij s le puncteze pe ici-pe colo cu numeroase greeli de ortografie, ceea ce d ntotdeauna o trstur caracteristic scrisorii unei femei muncitoare: Iubitul meu, Iart-m, te-am minit I Te-am minit, srmanul meu Lon, spunndu-i c voi reveni imediat i c ne vom revedea. Am prsit strada Charonne cu intenia de a nu ne mai vedea niciodat, cu intenia de a nu mai reveni niciodat i revin astzi numai pentru a-i lsa aceste rnduri, de etern adio. Hm, se ntrerupse Turquoise, iat o fraz foarte bun, care valoreaz aur, onorabilul meu protector va fi ncntat. i ea continu: Nu, iubitul meu, nu ne vom mai revedea niciodat, nu trebuie s ne mai vedem, pstreaz amintirea trecutului, cum se pstreaz amintirea unui vis frumos. Iubitul meu, m doare sufletul scriind aceste rnduri, cci te iubesc, mai mult dect m iubeti tu probabil... i pentru c te iubesc, vreau s fiu puternic i s nu m gndesc dect la tine. Dac ai fi fost liber, dragostea ta ar fi fost pentru mine paradisul pe pmnt... dar tu eti cstorit... tu eti tat... i m-am gndit c orict de sincer ar fi fost dragostea mea, orict de naiv ar fi fost elanul inimii care m-a condus ctre tine, eu nu sunt dect o nedemn creatur, care arunc dezbinarea ntr-un cmin... Din cauza aceasta, iubitul meu, i spun adio... Gndete-te c ai obligaii mari de ndeplinit i c n cteva zile m vei uita. S dea Domnul s am i eu aceeai fericire! nc o dat adio, las-m i uit-m!... Eugnie. Turquoise ls aceast scrisoare deschis pe mas. Apoi i spuse lui Fipart cteva cuvinte pe optite, cobor cu ea mpreun i plec pe jos aa cum venise, pn la bulevard, de unde lu o trsur. Dac nu se sinucide pn mine, gndi ea, n trei luni i va
- 118 -

Clubul valeilor de cup

pune verigheta amanet la Muntele de Pietate ca s-mi aduc un buchet de flori. Ah, brbaii! Ce tagm demn de dispreuit... i ce proti sunt, murmur ea. O or mai trziu, o or dup plecarea Turquoisei, Lon reveni. Ei? ntreb el pe vduva Fipart care, cu ochelarii pe nas, citea un foileton. A venit. Scoase un strigt de bucurie i voi s alerge sus pe scri. Dar btrna l reinu de coada redingotei. Ateptai s v povestesc... Ce? fcu Lon nerbdtor. Lucruri care v intereseaz probabil. S vedem... spune repede. Avem tot timpul, spuse vduva Fipart, ea nu mai e sus. Cum? A plecat. Iari! Ascultai... Lon Rolland deveni palid, tremurnd din tot corpul. Se pare, spuse cu gravitate Fipart, c domnioara Eugnie a fcut lucruri frumoase de cnd a plecat... Ce spui? Ce vrei s spui? exclam Lon cu o voce emoionat. Se pare c a fcut avere. Ea... a fcut... avere!... murmur el stupefiat Aa se pare. Pi explic-mi, strig Rolland. Ei bine, era mbrcat ca o duces. Lon avu ameeal. Avea pene la plrie, urm vduva, creia Turquoise i fcuse un instructaj serios. Eti nebun! murmur Lon. i a venit cu un echipaj... Cred c visezi. Un cupeu cu doi cai, urm Fipart, cu un vizitiu numai aur, de sus pn jos, i n timp ce trecea, doi tineri care tocmai coborser de pe cai ziceau: Iat pe cea mai drgu ntreinut din Paris. Lon nu vru s mai aud nimic. Urc grbit la etajul al treilea, cu toate c vduva continua s-i vorbeasc: Domnule Lon, am uitat s v spun c nu era singur... era
- 119 -

Ponson du Terrail

cu un domn foarte drgu n trsur... Lon nu mai auzea. Ua micului apartament era deschis, focul ardea n cmin, lumnarea era nc aprins pe mas. Inima lui ncepu s bat. Sper un moment c portreasa l minise... crezu c ea era aici. Eugnie, Eugnie! strig el fcnd nconjurul apartamentului. Apartamentul era gol. El gsi scrisoarea deschis pe mas, o lu cu o mn convulsiv i o citi... Vduva Fipart care urca scara auzi, dintr-odat, un strigt, apoi un zgomot surd... Acela al cderii unui corp pe parchet. Terminnd de citit scrisoarea de adio a Eugniei, nenorocitul de Lon Rolland leinase. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . S revenim acum n strada Moncey, unde Turquoise se grbise s se rentoarc.

Capitolul XXXVII n momentul n care Eugnie Garin sau, dac preferai, Turquoise, prsea mbrcat ca muncitoare mica locuin pentru a merge n strada Charonne, un cupeu care urca pe strada Clichy se opri exact n faa grdinii ei. O femeie cobor. Aceast femeie, mbrcat n negru i cu faa acoperit de un vl des, al crei mers vioi trda tinereea, sun fr ezitare ca i cum s-ar fi rentors la ea acas. Poarta se deschise i ea travers repede grdina, ndreptnduse direct ctre intrarea principal a casei. Iat o doamn, spuse valetul Turquoisei, intrnd aici ca la ea acas, pe cuvnt de onoare! cu toate c n-am vzut-o niciodat. A dori s vorbesc cu doamna Jenny spuse vizitatoarea. Locuiete aici, doamn, spuse valetul pe un ton impertinent. Vizitatoarea era mbrcat n negru, foarte simplu, ca o femeie cinstit: era suficient pentru a provoca obrznicia unui valet. Locuiete aici, repet el, dar momentan nu este acas. Ea i ridic vlul i spuse cu un accent de autoritate care nu permite replic: Atunci condu-m n salon, voi atepta. Ea l ndeprt cu un gest imperial, intr n vestibul i se
- 120 -

Clubul valeilor de cup

ndrept foarte linitit n dreapta, spre salonul de iarn a crui u o deschise chiar ea, fr nici un pic de ezitare. Lacheul rmase nmrmurit. Baccarat, cci ea era, se aez ntr-un col, lng foc, ntr-un vechi fotoliu care exista i pe vremea ei, cci sir Williams, cnd cumprase casa, o luase complet mobilat, iar Turquoise nu-i adusese dect boneta de noapte i speranele ei. Dup ce s-a aezat, Baccarat i-a ntins o carte de vizit valetului. Cnd stpna se va rentoarce, spunei-i c-o atept. O lamp lsat pe cminul salonului lumina faa pctoasei pocite, a crei frumusee suveran sfri prin a nfrnge obrznicia valetului i a-l intimida. Stpna e plecat? ntreb Baccarat. Ea l privea cu acea fixitate care interzice orice minciun subalternilor. Da, doamn, rspunse valetul. Cnd se va rentoarce? Pentru a lua masa de prnz, cam ntr-o or. Foarte bine, poi s pleci. i Baccarat l concedie cu un gest. Valetul plec s-o ntlneasc pe jupneas, creia i ncredin secretul acestei vizite ciudate, a unei femei care ptrunde ntr-o cas ca i cum ar fi o ar cucerit. mi nchipui cine trebuie s fie, spuse jupneasa. Cine oare? ntreb valetul curios. O doamn pe care stpna noastr o atepta s vin chiar azi. Valetul arunc o privire asupra crii de vizit a lui Baccarat i citi: Doamna Charmet. Asta o fi? ntreb el. Nu-i tiu numele, dar precis trebuie s fie ea. Un ceas mai trziu, apru i Turquoise. Doamn, i spuse jupneasa, alergnd naintea ei, n salon se afl o doamn care v ateapt. Aha! spuse Turquoise tresrind. Iat cartea ei de vizit. Ea e spuse Turquoise i apoi i spuse jupnesei: vino s m dezbraci i s-mi pui o rochie. Intrnd n vestibul, Turquoise se gndise s urce la primul etaj
- 121 -

Ponson du Terrail

i s treac n camera ei, dar dintr-o dat fcu cale ntoars. Avu, n acel moment, o inspiraie de geniu i Turquoise, ntr-adevr, era aproape o femeie de geniu. Se rentorsese deci i intr n salon, unde Baccarat se lsase n voia amintirilor. Biata femeie, regsindu-se n aceast cas unde ea petrecuse primii ani ai vieii sale nebune, n acest salon unde fiecare mobil era pentru ea un semn care-i permitea s reconstruiasc trecutul, revzu ca ntr-un vis aceti ani ai tinereii. Chiar n acest loc, chiar la aceast or, n mijlocul tcerii, Baccarat crezu un moment c renate din propria ei cenu. Cufundat n amintirile ei, ea se ntreba dac nu cumva trecutul mai apropiat nu este doar un vis... Dac toat pocina ei, toat viaa ei auster, casa ei rece de pe strada dIsly, dac toate acestea nu sunt cumva doar o halucinaie i dac nu cumva ea nu era tot Baccarat, femeia frumoas, nebun, jucnd pe degete inimile i averile... Zgomotul uilor deschise de Turquoise o smulser pe doamna Charmet din visele ei. Arunc o privire asupra rochiei negre pe care-o purta i-i ddu seama c nu mai sunt vechile ei rochii de catifea grena... i astfel, sentimentul realitii i reveni. Baccarat era moart... Singura care exista era doamna Charmet, o femeie cinstit, care se ocupa cu opere de caritate. Se ntoarse pentru a vedea cine a intrat. Turquoise, mbrcat ca o muncitoare, cu capul acoperit de o mic bonet, era n prag. Baccarat crezu c este jupneas i o ntreb? Stpna nu s-a ntors? Ba da! doamn, rspunse Turquoise, naintnd i salutnd-o pe Baccarat. Atunci, te rog comunic-i c-o atept. Vai! doamn, spuse Turquoise, nchiznd ua, continund s mearg ctre Baccarat. V rog s iertai hainele pe care le port, n care m vedei i care v-au fcut s m confundai cu jupneas mea fr ndoial... Baccarat avu un gest de surpriz i o privi pa Turquoise cu atenie. Eu sunt Jenny. Dumneavoastr? Sau Turquoise, cum mi se spune... Baccarat o nvlui n ntregime cu privirea ei clar i profund, care i permitea s judece un om de la prima vedere.
- 122 -

Clubul valeilor de cup

La nceput crezu c are de-a face cu o curs. Dar, dup ce analiz rapid acest obraz minunat de frumos, acest pr blond scpat de sub bonet ca un protest mpotriva acestei modeste plrii, cnd privirea ei ntlni magnetul care scpa din ochii mari de un albastru sumbru, cnd sub rochia larg i simpl ghici talia zvelt, ondulat a pctoasei, Baccarat nu avu nici o ndoial: aceea pe care o avea naintea ochilor era, ntr-adevr, Turquoise. Femeia care l vrjise pe Fernand Rocher, Fernand pe care Baccarat l iubise att de mult. Aha, spuse ea, dumneata eti Jenny. Eu sunt, spuse Turquoise, cu o delicatee n voce i un surs care o surprinser pe Baccarat. Baccarat se ateptase s gseasc la Turquoise un orgoliu mai sfidtor i un ton mai impertinent. Turquoise adug: Mi s-a dat cartea dumneavoastr de vizit, i cu toate c am onoarea de a v vedea pentru prima dat... cu toate c numele dumneavoastr mi este necunoscut, credei-m c v voi servi cu orice avei nevoie. ntr-adevr, doamn rspunse Baccarat, care se ridic i dezvlui astfel elegana taliei sale nalte, o frumusee imposibil de ascuns ntr-adevr, nu m-ai vzut niciodat i numele pe care lai citit pe cartea mea de vizit trebuie s v fie complet necunoscut. Turquoise se nclin. Dar altdat am purtat alt nume... Da? zise Turquoise, care mima att de bine surpriza, nct Baccarat, cu toat clarviziunea ei obinuit, fu derutat. Acest nume, urm ea, a avut altdat o trist celebritate. Turquoise o privi cu atenie, aa cum fixezi pe cineva care ascunde un mister. Au trecut civa ani de-atunci, continu doamna Charmet, de cnd mi se spunea Baccarat. Turquoise scoase un strigt. Acest strigt era un mic poem, care exprima n acelai timp mirare, admiraie i respect. Pentru Turquoise, pctoas la nceputurile ei, Baccarat trebuia s fi fost un fel de fiin superioar, o femeie creia i invidiezi renumele i nalta situaie, ca un general acoperit de glorie, pe care tnrul sublocotenent l urmrete din priviri. Cum, relu Turquoise, dumneavoastr suntei Baccarat?
- 123 -

Ponson du Terrail

Am fost, spuse ea cobornd ochii; astzi m numesc doamna Charmet. Lsai-m s v srut mna, doamn, continu tnra femeie, cci tiu ce suntei i ct valorai. i Turquoise lu mna lui Baccarat, o duse la buze i continu s-o priveasc cu o admiraie naiv, care se adresa fie curtezanei cu succes, fie femeii a crei pocin egalase greelile. Mai probabil era prima ipotez, dac ne gndim c Turquoise era ceea ce fusese Baccarat, dar s-ar putea accepta tot att de bine i cea de a doua ipotez, vznd rochia simpl i boneica purtat de Turquoise. Nu cumva ea era de-acum pocit? Da, continu ea ridicndu-i ochii mari ctre Baccarat, aruncnd astfel asupra unei femei toat puterea magic a acestei priviri, n faa creia brbaii se nclin ntotdeauna. Da doamn, cunosc acest nume de foarte mult timp. Da? ntreb Baccarat cu tristee. Nu cumva asta este casa dumneavoastr? Nu sunt chiar la dumneavoastr? relu Turquoise, a crei voce deveni armonioas ca un refren creol, ca o melopee venit din pmnturi binecuvntate de soare; i nu n aceast cas, n care suntei att de prezent, n mijlocul acestor mobile, al acestor tablouri, al acestor obiecte de art, amintind permanent gustul dumneavoastr, nu aici am nvat eu cte ceva din viaa pe care ai trit-o? Baccarat o ls pe Turquoise s vorbeasc i o observ cu atenie. Da, doamn, continu Turquoise din ce n ce mai animat. Tot aici mi s-a vorbit de dumneavoastr. Pn nu de mult am avut n serviciul meu pe Germain. Vizitiul meu? ntreb Baccarat. Da, doamn. i el v-a vorbit despre mine? N-a putea spune. Mai curnd mi-a rspuns la unele ntrebri, cci eram foarte curioas s tiu o mie de detalii despre viaa dumneavoastr. Dac dumneavoastr nu-mi vei promite c m vei ierta, nu-mi voi permite niciodat s v spun... Vorbete, spune-mi tot, copila mea, spuse Baccarat cu buntate. Ei bine, murmur Turquoise, ai trit ntr-o lume n care eu abia acum ptrund, doamn, nainte ca dumneavoastr s devenii o nobil i o sfnt, ai avut cai... trsuri... amani... Un surs de nger apru pe buzele lui Baccarat.
- 124 -

Clubul valeilor de cup

Spune, copila mea, nu m ofensezi de loc. Ai fost o leoaic, relu Turquoise, i eu, care acum debutez, eu, care sunt nc un copil, am auzit atta vorbindu-se despre dumneavoastr, nct am vrut s tiu cum triai... Casa dumneavoastr era de vnzare. Am crezut c, dac o voi cumpra, voi moteni i gloria dumneavoastr. Am vrut s fiu confundat cu dumneavoastr... sta este i motivul pentru care l-am pstrat pe Germain. Baccarat o asculta surznd. Tnra pctoas i juca att de bine rolul de ingenu, voia s afieze att de simplu aceast fanfaronad a viciului, nct de cteva ori Baccarat clarvztoarea i puternica Baccarat era s se lase prins n joc. Aveam un asemenea respect al tradiiilor lsate de dumneavoastr i Turquoise continu s apese uor mna lui Baccarat c totul a rmas aici n ordinea stabilit de dumneavoastr. Numai camera de culcare era nemobilat, nu a putut fi reconstituit cu exactitate. Aha, spuse Baccarat, numai camera mea... Totul este ca n ajunul plecrii dumneavoastr: budoarul, salonul de var, sufrageria, salonul acesta... i, ntreb doamna Charmet, Germain nu v-a spus nimic despre cauza retragerii mele? Ba da, doamn... Baccarat tresri. Ce v-a spus? Mi-a spus c ntr-o zi, dumneavoastr, care ai ruinat un prin surznd, dumneavoastr, pentru care brbaii mureau n duel sau se sinucideau ca adevrai fanatici, ai sfrit prin a iubi... V-a spus el aa ceva? murmur Baccarat, a crei voce se schimb. Da, i mi-a spus c ai iubit cum nu se iubete dect o singur dat n via, cum probabil numai noi singure tim s iubim. Apoi el mi-a spus c, din dragoste pentru acest om, ai prsit totul, ai renunat la totul i ai fi disprut n lumea mare. V-a spus el aa ceva? i nu este adevrat? ntreb naiv tnra fat. Este pe jumtate adevrat! Vai, dar ce frumos este, spuse Turquoise. i... v-a vorbit i de... el? ntreb Baccarat cu adevrat emoionat.
- 125 -

Ponson du Terrail

Da, spuse Turquoise, fcnd un semn cu capul. i ce v-a spus despre el? Doamn, murmur ngrozitoarea creatur, care tia s ia toate formele, toate mtile, i s joace toate rolurile cu o egal superioritate. Doamn... doamn, v rog s m iertai... am fost nebun... m-am apucat s rsucesc un cuit n rana sufletului dumneavoastr... i Turquoise, cu vocea tremurtoare, cu ochii plini de lacrimi, se arunc la picioarele lui Baccarat. Dar Baccarat, emoionat un moment, redevenise ea nsi. Ce trebuie s-i iert, copila mea, zise ea cu calm, ce ru mi-ai fcut? Ce absurd istorie trebuie s-i fi povestit Germain. Aceste cuvinte produser asupra Turquoisei o surpriz incredibil. Ea se ridic, fcu un pas napoi, o privi pe Baccarat cu prefcut mirare i strig: Deci, nu este adevrat? Ce s fie adevrat? Ceea ce mi-a povestit Germain. Iat, micua mea, spuse Baccarat linitit; explic-mi nti cu exactitate ce i-a spus el i apoi vom vedea. Dar, doamn, vei muri de o mie de ori dac este adevrat! Spune, totui. Vocea lui Baccarat era ferm i hotrt. Ei bine, murmur Turquoise, ezitnd la fiecare cuvnt, mi-a spus c... acest om, pe care l-ai iubit... acest om era un ho! Baccarat nici mcar nu clipi. V-a spus aa ceva... i l-ai crezut? Ba mi-a spus mai mult: c au venit s-l aresteze chiar aici... ntr-o diminea... i c dumneavoastr ai leinat... Turquoise se opri. i-apoi? ntreb Baccarat. C dup ce v-ai revenit, ai ieit pe jumtate nnebunit i c de atunci nu v-a mai vzut nimeni. Asta-i tot? Tot. Restul, cred c l-am ghicit. Te ascult, spuse Baccarat. M-am gndit c dumneavoastr, pentru a-l salva, trebuie s fi pus la btaie toat averea. Ai ghicit! Ah! strig Turquoise ngrozit, deci este adevrat.
- 126 -

Clubul valeilor de cup

Pe jumtate, v-am spus... ntr-adevr, l-au arestat pe acest om... dar era nevinovat. Turquoise respir. i l-ai salvat! Da! i... suntei... fericit? Nu, spuse Baccarat, cci el nu m iubete, el iubete pe altcineva... i... v-a prsit? Nu, eu l-am prsit. Dar spune-mi, Germain nu i-a spus numele lui? Mi-a spus c era un brbat nalt, brunet i palid, dar numele nu-l tia. Adevrat? O, doamn, continu Turquoise, cu opt zile nainte nu admiram la dumneavoastr dect femeia de altdat, seductoarea Baccarat i m sileam s v iau ca model, s v imit n tot ce avei mai bun... dar astzi... Turquoise suspin i ridic ochii. Astzi... e altfel? ntreb Baccarat. Astzi admir cu mult mai mult femeia ndrgostit, dect pe aceea care se luda c nu are inim... i de ce aceasta, micuo? De ce... murmur Turquoise, a crei voce se schimb mult, ei bine, pentru c i eu, ca i dumneavoastr, am sfrit prin a-l iubi... Baccarat arunc privirea ei limpede i teribil asupra tinerei fete, acea privire care ptrundea pn n adncul sufletului, i totui Turquoise izbuti s-i suporte fulgerarea. Este adevrat c iubeti, srman copil? O! fcu Turquoise, ducndu-i mna la inim. i n aceast exclamaie ai fi jurat c ea i pune ntregul suflet. Ascultai, doamn, spuse ea, nu tiu ce v aduce la mine... nici mcar nu tiu ce ai venit s-mi cerei, dar, n numele cerului, dai-mi dreptul numai la un cuvnt, lsai-m s spun totul, cci dumneavoastr singur putei s m nelegei... i poate... Poate ce? ntreb Baccarat. S-mi dai un sfat. Vorbete, copila mea! Acum cincisprezece zile, brbatul care mi-a cumprat
- 127 -

Ponson du Terrail

aceast cas trebuia s plece grabnic la Londra. Mi-a promis c va veni n noaptea aceea i-i va lua rmas bun. l ateptam aezat acolo unde edei dumneavoastr, n acel fotoliu, i pendula tocmai suna orele patru dimineaa... n acel moment, s-a sunat la poart. Am auzit zgomote i pai n grdin... am alergat... Contele venea s-i ia rmas bun aa cum promisese, dar nu era singur, era urmat de doi brbai, i aceti doi brbai purtau un al treilea pe brae. Acesta era leinat i pierdea snge; se btuse n duel cu vicontele i vicontele hotrse s-l transporte la mine... Turquoise se opri, ca i cum nu putea s-i rein emoia. Continu, spuse Baccarat cu buntate. Atunci Turquoise povesti pe scurt convalescena lui Fernand, cele opt zile n timpul crora el a rmas la ea, apoi teroarea pe care a simit-o gndindu-se c-l iubete, i cum l-a condus cu ochii legai n mijlocul nopii, jurndu-i c nu-l va mai revedea... Avu apoi ndrzneala s-i vorbeasc despre plecarea ei grbit dup cteva zile, ntlnirea ei cu Fernand, felul cum acesta a urmrit-o, apoi cum ea a cedat, cum a revenit acas... Merse chiar mai departe, i povesti c tia c el are soie i un copil i c n aceeai zi s-au ntlnit n Bois de Boulogne cu vicontele de Cambolh... Povesti i scena care urm acestei ntlniri, ct i hotrrea ei definitiv de a se despri de Fernand pentru totdeauna. Cnd ajunse aici, se opri i o privi pe Baccarat. Ei bine, spuse Baccarat cu buntate, i ce ai de gnd s faci? Iat aceste haine, spuse Turquoise. De cteva ore roesc pentru viaa pe care am dus-o i mi-am adus aminte de dumneavoastr. Turquoise e moart, doamn, nu mai rmne acum dect Jenny... Jenny care-i va nchiria o camer de 200 de franci pe an i va tri numai din munca ei. Vei face aa ceva? ntreb Baccarat cu nencredere. Da, rspunse ea, i dac m iubete... Ei bine, cel puin nu va spune nimeni c-i fur averea... Nu vreau de la el dect dragostea... i Turquoise, tcnd, ncepu s suspine. Dar Baccarat se ridic deodat de pe scaun; arunc, printr-o micare brusc, plria acoperit de voal, care-i czu pe umeri i rmase ataat numai prin panglicile ei, dnd la iveal buclele-i frumoase, rocate. n acelai timp, ochiul pctoasei pocite i regsi claritatea de altdat, gura se arcui ntr-un surs nencreztor, i doamna Charmet redeveni Baccarat din vremurile apuse, nebuna creatur
- 128 -

Clubul valeilor de cup

care nlnuise atia brbai la carul ei triumfal; ea domina pe Turquoise, n acest moment, prin nlimea staturii i superioritatea fatalei sale experiene: Eti foarte tare, micuo, i spuse ea cu o voce puternic, batjocoritoare i nvluind-o cu o privire plin de fulgere! dar tu uii prea repede c m numesc Baccarat. ntre noi dou, acum!

Capitolul XXXVIII Aceast neateptat schimbare ar fi uimit oricare alt femeie, n afar de blonda Jenny, tnra elev a baronetului sir Williams. Baccarat era, n acest moment, plin de ndrzneal, de hotrre i de energie. Nu-i lipsea dect un pumnal n mn, pentru a ne face s ne aducem aminte scena din casa de nebuni, unde ngenunchease, oblignd-o pe Fanny s-i trdeze secretul. Dar Jenny era o femeie puternic, un adversar demn de Baccarat. O secund, pstrar amndou tcerea i se privir ca dou tigroaice, provocndu-se la lupt i msurndu-se din ochi. Jenny redeveni calm, surztoare, gata s susin lupta: Doamn, spuse ea n sfrit, sau suntei nebun i ai suferit chiar acum o criz... Nu sunt nebun, spuse Baccarat, spune mai departe, micuo. Sau brbatul pe care-l iubesc, este acelai pe care-l iubii i dumneavoastr... E adevrat. Baccarat pronun, aceste cuvinte fr echivoc, i Jenny nelese cu ce rival avea de-a face. Uneori calmul este mai amenintor dect furtuna. La rndul ei, tcu i pru s atepte ca Baccarat s-i exprime dorinele. Micuo, spuse aceasta nseninndu-se, i-am fcut onoarea s te ascult, sper c-mi vei face i tu aceeai plcere? Vorbii, doamn, spuse Turquoise cu supunere. Sunt deci naintaa ta, spuse Baccarat, i pentru c mi cunoti trecutul, poi fi sigur c-mi voi ine cuvntul. Turquoise avu prezena de spirit s se prefac a tremura i s exprime un fel de groaz neateptat.
- 129 -

Ponson du Terrail

Ascult, relu Baccarat, brbatul de care tocmai mi vorbeai, brbatul pe care tu pretinzi c-l iubeti, ei bine, i eu l iubesc... l iubesc de patru ani, i pentru el mi-am schimbat viaa. Jenny avu un gest de surprindere, amestecat cu spaim. Iat, spuse Baccarat, vreau s cred c i tu l iubeti... c-l iubeti cu adevrat... dar trebuie s mi-o dovedeti. Uitai-v la hainele mele, spuse Turquoise. Asta nu este o dovad. Turquoise alerg ctre un scrin, l deschise repede i strig: Iat... iat... venii s vedei. Ea scoase din sertar un plic mare, rupse nvelitoarea i mprtie coninutul naintea lui Baccarat. Uitai-v, spuse ea... uitai-v, pentru nceput, la actul de proprietate al acestei case, cumprat de vicontele de Cambolh, amantul meu, i, alturi de el, acest act, prin care-mi druiete aceast cas, semnat de asemenea de el. i altceva? Iat dup aceea o inscripie de rent de 3% pentru o sum de 360.000 de franci, apoi o alta de 6.000 de ludovici rent, pltibile de ctre oraul Paris. Ei bine, spuse Baccarat, i cei cu asta, ce dovedesc toate acestea? Baccarat examin plicul i citi scris pe el: Domnului viconte de Cambolh. i napoiezi toate acestea? ntreb ea. Da, spuse Turquoise, citii i scrisoarea care era n acelai plic. Baccarat deschise scrisoarea i citi: Iubitul meu viconte, Iart-m c te-am nelat i c am inut cont numai de inima mea, nu i de interesele mele. ntlnirea noastr de astzi m-a luminat n ceea ce privete viitorul meu. tiu acum ce am de fcut. i napoiez deci tot ceea ce mi-ai druit i prsesc casa care este a ta i pe care poi s-o foloseti imediat. Adio! Jenny. V mai ndoii acum? ntreb Turquoise, privind-o pe Baccarat, v mai ndoii acum de dragostea mea pentru el? Da, spuse Baccarat, dar mi vei permite s deschid o parantez.
- 130 -

Clubul valeilor de cup

Baccarat scoase un carnet din buzunar i din acest carnet scoase o scrisoare. Aceast scrisoare era aceea pe care, n ajun, sir Williams redevenind contele Andra i-o dduse ca fiind gsit n buzunarul unei rochii din prvlia unui telal, scrisoare care era scoas din plicul ei, destinat unei persoane anonime, unei femei, privind negocierea unor bilete amoroase. Recunoatei scrisul? ntreb ea ntinznd scrisoarea Turquoisei. E scrisul meu, spuse ea. Dar cum de avei aceast scrisoare? N-are nici o importan. Trebuie s recunosc c eu am scris-o. Cnd? Sunt aproximativ ase luni! Cui? Unei fete care a murit sptmna trecut. Numele ei? Henriette. Henriette, i atta tot? Nu, Henriette Fontaine, creia i plcea s i se spun Henriette de Bellefontaine, poreclit Torpila. Am cunoscut-o, spuse Baccarat, care-i amintea ntr-adevr de o pctoas cu acest nume. i Turquoise adug: Ce vrei, pe vremea aceea, aceast nenorocit era n mizerie, ca i mine de altfel, ca i multe dintre noi. Am organizat un mic comer cu scrisorele de dragoste... trebuia s trim. Acest comer m-a scos din mizerie i eram pe jumtate refcut atunci cnd lam ntlnit pe viconte. Turquoise, vorbind astfel, avea un accent de sinceritate care o impresiona pe Baccarat, totui ea nu se considera nc nvins. Dar asta ce e? ntreb ea. i puse degetul pe inima desenat, cu pana, n josul scrisorii. Aceasta? ntreb Turquoise. i pctoasa avu un surs batjocoritor privind-o pe Baccarat. Suntei naiv, spuse ea. Cum? Nu cunoatei acest semn al argoului nostru feminin? Nu. i totui este att de simplu de neles. Nu neleg.
- 131 -

Ponson du Terrail

V-o amintii pe Henriette? Da. Era o fat nalt, de 28 de ani, cu trsturile accentuate... Bine, i? Ei bine, eram pentru ea o adevrat prieten, ea este cea care m-a introdus n lumea noastr. Aceast inim desenat voia s nsemne c o iubesc n continuare. Aceast explicaie rsturn toate bnuielile lui Baccarat. Sau este nc foarte tare, mai tare dect m ateptam, gndi ea, sau, ntr-adevr, tot ce spune este adevrat. Oricare altcineva n afar de Baccarat ar fi ncercat o ultim, o suprem manevr. Ar fi ntrebat-o pe Turquoise dac nu-l cunoate pe sir Williams. Baccarat i regsise ns luminoasa inteligen de altdat i avea acum prudena unui arpe. A pronuna acum numele lui sir Williams nsemna, n caz c Turquoise era agenta lui, s se trdeze ea nsi i s arate c se teme de el. Iar n caz contrar, ar fi fost complet inutil. Turquoise, de altfel, era una din acele femei pe a crei fa nu se poate citi nimic din spaimele iubirii. Chiar dac sir Williams ar fi fost n acel moment n casa ei, pctoasa s-ar fi artat mirat, la auzul numelui lui. Bine, spuse Baccarat, i cer iertare, micuo, nu vom mai vorbi despre aceast scrisoare... Ea repuse biletul n carneelul ei i carnetul n buzunar. Acum, spuse ea, s revenim la Fernand. Turquoise pru s atepte. Dac Fernand ar fi srac, restituirea acestor titluri de rent, a acestui act de proprietate, ct i a scrisorii pe care ai scris-o vicontelui ar dovedi clar ca bun-ziua c tu l iubeti i c eti n stare s renuni pentru el la orice... Dar el este foarte bogat, el are dousprezece milioane i el i va da, oricnd vei dori, de zece ori mai mult dect ceea ce i napoiezi tu astzi vicontelui. E adevrat, spuse Turquoise. Deci, nu sunt convins nc. i, cu toate acestea, murmur Turquoise, a adevrat... l iubesc. Turquoise deschise un al doilea sertar i scoase o scrisoare. Aceast scrisoare era adresat lui Fernand. Citii, spuse ea. Iat aici o alt dovad, poate c aceasta v va convinge... Baccarat rupse plicul i citi:
- 132 -

Clubul valeilor de cup

Iubitul meu, Dac ai acceptat condiiile pe care i le-am pus astzi, dac eti de acord s m iubeti fiind srac, vino s m vezi mine, n strada Blanche nr. 17. Jenny. Baccarat se ridic din nou, apoi i art frumoasele mini, nervoase, suple, care ascundeau muchi de oel sub pielea diafan. Micuo, spuse ea, nu tiu cum ai nceput, nu tiu ce erai naintea acestui nceput, nu tiu dac eti de familie bun, dac ai urmat ntr-un pension, sau dac eti fiic de portar; dar ceea ce pot s-i spun eu este c, la 18 ani, eram o fat puternic, o fat de mahala, care nu m speriam nici mcar de un brbat de talia mea... i vorbind astfel, Baccarat i apuc mna; sub aceast presiune, Turquoise se nmuie ca o pasre sub privirea arpelui i ncepu s pleasc. Vrei s m ucidei? ntreb ea. Se poate... i Baccarat uni puternicele sale mini mprejurul gtului subire al tinerei sale rivale, gata s le transforme ntr-o menghin. Iat, spuse ea, dac a vrea, nainte de a putea s scoi un singur strigt, te-a sugruma. Turquoise era palid, dar ea suport totui privirea de foc a lui Baccarat. Ascult-m bine, i spuse Baccarat a crei voce ntretiat avea un accent metalic, i dau un minut pentru ca s te gndeti: l iubeti pe Fernand? Da, spuse Turquoise cu hotrre. Eu de asemenea. Ei bine, alege: sau renuni pe loc, la el, chiar n aceast clip, sau vei muri... Am ales, spuse ea. Renuni? Nu, l iubesc... ucide-m, dar el m iubete i m va rzbuna! Turquoise fusese eroic, dar ea tia c, invocnd dragostea pe care Fernand o avea pentru ea, o va dezarma pe Baccarat. ntradevr, minile acesteia, gata s stranguleze gtul rivalei sale, se destinser subit. Un strigt scurt i scp.
- 133 -

Ponson du Terrail

O iubete! se gndea ea. Poate c moartea ei l va ucide! Totui, vru s-o supun la o ultim prob: Micuo, spuse ea, nu te voi ucide pentru c l iubeti pe Fernand, dar te voi ucide dac nu m vei asculta timp de o or. Ce trebuie s fac? Sun i cere s se nhame caii la trsur. Turquoise sun: S se pun caii la trsur, ordon ea. Baccarat lu titlurile de rent, ordinele de proprietate, i le puse n plicul lor. Apoi ea lu cele dou scrisori pe care Turquoise le scrisese contelui de Cambolh i lui Fernand Rocher. Ce facei? strig Turquoise. Baccarat le arunc n foc. Obinuiesc s ard lucrurile inutile, spuse Baccarat, i adug: Vino cu mine! Baccarat sun, la rndul ei. Aducei doamnei o plrie i un palton, spuse ea jupnesei. Trei minute mai trziu, cele dou femei se urcau n trsur. Vei merge n strada Bucy, spuse Baccarat vizitiului, i foarte repede. Trsura porni cu viteza fulgerului i, ntr-un sfert de or, strbtu distana care separa strada Moncey de strada Bucy. Baccarat o conduse pe Turquoise n biroul su, deschise un sertar, lu de aici un teanc de bilete de banc, de titluri de rent i de aciuni ale cilor ferate n valoare de 160.000 de franci. n momentul n care nchise sertarul, mica evreic alerg ctre ea i-i ntinse fruntea ca s i-o srute. Bun ziua, copila mea, spuse Baccarat cu emoie, eu voi lipsi dou zile. Tu vei fi cuminte, nu-i aa? Da! da, doamn, rspunse copilul. V promit. Cheam-o pe Margueritte. Copilul dispru i reveni mpreun cu btrna servitoare. Margueritte, spuse doamna Charmet, nu m voi ntoarce acas ast-sear, i nici mine. Vei avea grij de aceast micu; rspunzi de ea. i Baccarat, lund-o pe Turquoise, iei din cas i se urcar n trsur. Acum, vom merge la notar. La notar! Pentru ce? Pentru ca s ntocmeasc actul de vnzare al casei tale.
- 134 -

Clubul valeilor de cup

Dar nu e a mea! Nu, este a vicontelui, dar probabil c-i va fi indiferent dac va intra n posesia casei sau a banilor. Dar cine va cumpra casa? Eu. Dumneavoastr? exclam Turquoise. Micua mea, spuse Baccarat cu gravitate, am renunat la lume i la ntreaga mea via, din dragoste pentru Fernand... Asta am fcut-o creznd c el i iubete soia, cea adevrat i legitim, i nu m-am cit de sacrificiul fcut; dar acum, cnd el iubete una ca mine, fora de renunare mi lipsete. Astfel... ntreb Turquoise, vrei s?... Vreau s redevin Baccarat... Atta timp ct l vei iubi pe Fernand, i ct Fernand te va iubi, vei face ceea ce fac eu acum... vei ncerca, probabil, s redevii o femeie cinstit; dar... n fine, pn la urm vei redeveni Turquoise, aa cum eu redevin acum Baccarat. Trsura se opri pe strada Neuve-Saint-Augustin, la poarta unui notar. Casa fusese vndut de Baccarat pentru 160.000 de franci. Baccarat numr exact 160.000 de franci. Notarul conduse apoi cele dou doamne pn la primele trepte ale splendidei scri. Ctre strada Moncey, spuse Baccarat, de ndat ce se urcar n trsur. Ele se rentoarser n mica locuin i se instalar din nou n salon. Acum, spuse Baccarat dndu-i o pan lui Turquoise, scrie-i te rog vicontelui i spune-i c-i napoiezi titlurile de rent, plus 160.000 de franci, preul casei pe care tu ai vndut-o primului proprietar. Odat scrisoarea scris, Baccarat o puse ntr-un plic cu 160.000 de franci i cu titlurile de rent, lu totul, sun i i ddu valetului s le duc la destinaie. Turquoise nici nu clipi mcar la imaginea averii sale topite att de repede, avea o fa calm i o privire senin. Acum, spuse Baccarat, iat-m instalat, de fapt, la mine. Totul este al meu, nu-i aa? Totul. Trsura i caii.
- 135 -

Ponson du Terrail

Fr ndoial. Eti cinstit... fiindc iubeti. Aa este! spuse Turquoise, atunci sper c vei fi i dumneavoastr la fel? Fr ndoial. Ce vrei? M vei lsa s-i scriu lui Fernand? Nu. De ce? Pentru c vreau s vin mine s te caute aici. i i vei spune unde locuiesc. i voi spune, pe cuvnt de onoare. Numai c vreau s vd cu ochii mei dac te iubete cu adevrat. Vei judeca singur i v vei convinge. Cu att mai bine. n acest moment, jupneasa ntredeschise ua camerei: Doamn, spuse ea Turquoisei, comisionarul pe care l-ai chemat este aici. Un brbat mbrcat cu tradiionala vest albastr, avnd o barb mare, neagr, i a crui chelie arta c se apropie de btrnee, ptrunse pe u i arunc o privire n camer. Urc cu domnul acesta, spuse Turquoise, i arat-i cufrul pe care trebuie s-l ia, din camera mea. Turquoise se ntoarse spre Baccarat. Acest om, spuse ea, va duce cu el tot ce mi-am pstrat din vechea splendoare: dou rochii i puin lenjerie. Ea i ntinse mna i-i lu plria. Adio, spuse ea. Adio, micuo. Atunci cnd nu te va mai iubi, ne vom revedea. n cazul acesta, nu ne vom revedea niciodat. Dar, spuse Baccarat, ascult-m bine; vreau s-i spun un ultim cuvnt. Pe ct este de adevrat c sunt aici i c puteam s te strangulez, i jur c, dac l vei ruina pe Fernand al meu pardon: pe Fernand al nostru , mi voi reaminti c am pe undeva un pumnal i-i voi cuta o teac n pieptul tu. Turquoise plec sub lovitura acestei ameninri i-l ajunse pe comisionar n grdin. Pe cuvnt de onoare, scumpa mea, spuse el, iat o doamn care este foarte puternic... am surprins clipa n care te strangula. Cum, erai aici? La naiba... rspunse sir Williams cci el era, eram ascuns de dou ore n cmrua de lng salon, am vzut tot i am auzit tot.
- 136 -

Clubul valeilor de cup

Dup aceea, adug el, am luat mbrcmintea vizitiului tu i vam condus n strada Bucy i la notar. Suntei un om de geniu! i Turquoise, adug: Credei n noua ei conversiune? Nu tiu, spuse sir Williams... O voi afla mine; dar dac acesta este un rol... ah, la dracu! Ea este singura n stare s m nfrng. Numai dac ar afla vreodat, adug el n sinea lui, c eu sunt regizorul acestei mici comedii. i sir Williams i spuse Turquoisei: Scumpa mea prieten, ea i-a promis c te ucide dac l vei mai iubi pe Fernand i dac-l vei ruina; dar eu i promit c te voi face s fierbi n ulei ca o friptur, dac m vei trda vreodat! . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . n acest timp, Baccarat, rmas singur, czu n genunchi i murmur cu o voce ntretiat: Dumnezeule! iart-m... dar trebuie s-l salvez, s-i salvez pe toi!... Baccarat redeveni doamna Charmet.

Capitolul XXXIX S ne ntoarcem acum la alte personaje ale povestirii noastre i s schimbm pentru moment scena, aa cum se obinuiete la teatru. Rocambole sau, mai exact, domnul viconte de Cambolh, cum i se spunea n lume, executase cu punctualitate ordinele primite de la sir Williams. S-a dus, dimineaa la orele apte, s-l viziteze pe portarul din strada Rochechouart nr. 41 i i-a cerut s-l nvee lovitura celor o sut de ludovici. Portarul, mirat, l-a salutat pn la pmnt. Domnul este deci, un prin? ntreb el. Aproape, domnul meu... Sau vrei s ucidei un ambasador? i asta este posibil. Rocambole, scond din buzunar un bilet de o mie de franci, l ddu profesorului de scrim, spunndu-i:
- 137 -

Ponson du Terrail

Nu-mi plac ntrebrile. Arat-mi lovitura i nu ncerca s afli cine sunt. Portarul se nclin; apoi l conduse pe gentilomul suedez la al aselea etaj al casei, l introduse ntr-un fel de mansard transformat n sal de arme i i ddu prima lecie. Din strada Rochechouart, Rocambole merse la maiorul Carden; mai trziu l-am vzut, la orele dou dup prnz, discutnd cu Fernand n Bois de Boulogne, i din acest moment merit s-l urmrim mai departe. Tnrul viconte fcu un tur n Bois de Boulogne, reveni prin strada Saint-Cloud, se ntoarse n Paris i ajunse pe strada Gabrielle, unde se opri n faa casei pe care i-o indicase sir Williams. Vizitatorul era fr ndoial ateptat, cci, nainte de a fi sunat sau de a fi cobort de pe cal, un servitor alerg s deschid poarta i lu frul pe care Rocambole i-l arunc, dndu-i n acelai timp cartea sa de vizit. Valetul, care avea tenul armiu, se nclin, ls s-i scape un prim gest, care pru s nsemne: tiu cine suntei! i al doilea, prin care l invit pe Rocambole s-l urmeze. Casa de pe strada Gabrielle era nou, construcia nu prea a fi terminat dect cu ase sau opt luni nainte. n exterior semna cu toate celelalte. Era aezat ntre o curte i o grdin, i faada era plin cu statui de marmur alb. n interior, casa era complet diferit. Aici Parisul disprea pentru a face loc misterelor Orientului voluptos i credincios tradiiilor sale religioase. n vestibul, decorat cu picturi stranii, care reprezentau cele treizeci i trei ncarnri ale lui Vinu, se gsea statuia zeului iva, aezat, deasupra unui bazin n care notau mici petiori roii. La primul etaj, unde se ajungea printr-o scar cu flori exotice, Rocambole travers un coridor lung, ale crui ziduri erau acoperite de hieroglife hinduse. La captul acestui coridor, valetul deschise o u, i vicontele se gsi n pragul unui loc straniu, care merit o scurt descriere. Era reconstituirea unei pagode? Era atriul unei curtezane antice? Sau, mai curnd, budoarul sultanei eherazada, care povestea minunile din O mie i una de nopi? Lmpi cu forme ciudate, acoperite de abajururi multicolore, proiectau n cele patru coluri ale slii o lumin misterioas. Zidurile erau acoperite cu stofe orientale, n culori nchise, reprezentnd o srbtoare religioas a Taugilor, aceti teribili strangulatori din pdurile indiene.
- 138 -

Clubul valeilor de cup

Pe podeaua acoperit cu covoare, din care unul avea culoarea tapetului, Rocambole observ o pern mare, de un rou aprins, iar pe aceast pern, aezat ca n Orient, o creatur la fel de stranie i de ciudat ca i locul n care se gsea. Era o femeie, cu un ten nchis, auriu, aproape msliniu, cu pr lung, negru, cznd n bucle dezordonate pe umeri, cu dinii de un alb strlucitor, cu ochii de un verde nchis. Aceast femeie, care putea s aib treizeci de ani, era frumoas, avnd acea frumusee misterioas a rasei galbene. Avea picioarele i minile de o admirabil subirime i de o form delicat, iar talia, care era foarte nalt, prea s aib supleea unduioas a reptilelor. mbrcmintea acestei femei era cea a soiilor de nababi din regiunile tributare Angliei, i consta dintr-o rochie n culori strlucitoare care permiteau s se ntrevad gtul, umerii i braele, precum i picioarele, aproape descoperite. Ea legna cu piciorul nite papuci micui, aurii, ale cror vrfuri curbate semnau cu carenele corbiilor antice. Avea la brae i la glezne brri de aur masiv i purta un colier de perle mari ct oule de porumbel. La vederea lui Rocambole, ea nl capul cu o micare plin de indolen i i arunc o privire curioas. Vicontele i ntinse plicul primit de la sir Williams. Ea lu scrisoarea, arunc o privire asupra scrisului n limba englez i, imediat, privirea ei rece i mohort ncepu s arunce flcri; se ridic n picioare, de parc ar fi fost galvanizat. Toate pasiunile vulcanice ale solului indian, toat ardoarea mistic a fiicelor lui Budha neau din privirea ei. Ai fi spus c era preoteasa unui straniu i teribil cult, necunoscut naiunilor din occident. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Ce se petrecuse ntre fiica tropicelui i leul bulevardului parizian? Fr ndoial, acest lucru rmne un mister. Dar, dup aproximativ o or, caleaca domnului de Cambolh se opri n curtea familiei Van-Hop. Tnrul preedinte al Valeilor de Cup arunc hurile vizitiului su, urc ncet peronul i ddu cartea de vizit unui valet, cernd s-l vad imediat pe marchiz. Domnul marchiz nu este acas, dar doamna este n salon. Anun-m, spuse Rocambole, care-l urm pe lacheu. Creola era singur n vastul salon al casei, singur i trist... Ce revoluie se petrecuse n inima ei? Ce necaz? Ce mare durere,
- 139 -

Ponson du Terrail

mut, sfiase sufletul ei? Poate c acesta era un alt mister? Dar, n orice caz, era foarte greu s recunoti n aceast femeie palid, cu cearcne, cu privirea ntunecat i fr strlucire, pe frumoasa i surztoarea marchiz, seductoarea creol, care, cu opt zile nainte, fcuse cu atta graie onorurile balului. Cnd auzi numele vicontelui, aflat n pragul salonului, se ntoarse fremtnd toat, ca i cum ar fi fost mucat de unul din acei periculoi erpi care miun prin savanele rii sale. Vicontele intr surznd, cu plria sub bra, ca un domn care vine s fac o vizit de politee. El o salut cu respect pe marchiz i lu locul pe care aceasta i-l indic. Doamna Van-Hop era, nainte de toate, o femeie de lume; ea tia la nevoie s-i ascund impresiile i s mearg pn acolo nct s surd, atunci cnd, n realitate, avea inima ndoliat. Rocambole i era odios. El era cel care-l provocase la duel pe Chrubin; el l rnise; el era cel care o adusese n acea situaie extrem i ncordat, silind-o s-i mrturiseasc ei nsi starea sufleteasc. i acest om ndrznea s se prezinte naintea ei!... El venea aici aprat de legile societii, de datoriile i exigenele lumii bune, el venea s fac ceea ce se numete o vizit. i era necesar ca marchiza s-l primeasc cu sursul pe buze, s-i ntind mna ca s i-o srute, s vorbeasc cu el acele mici nimicuri, cancanuri de salon, despre ultimul concert, despre prima reprezentaie a Operei Comice, despre discursul de recepie al cutrui sau cutrui academician. Rocambole nvase foarte repede aceast tiin, att de superficial i de profund n acelai timp, care constituie arta perfectului gentilom; el avusese n sir Williams un maestru att de experimentat, nct devenise ntru totul capabil s susin cu uurin o discuie ntre patru ochi cu o doamn att de distins ca marchiza. Ascunzndu-i repulsia i reuind, dup cteva minute, s se stpneasc, doamna Van-Hop se art graioas, cu toate c suferise de curnd o migren, sau cel puin aa i spusese ea lui Rocambole. Dar paloarea ei, tristeea, tulburarea care o cuprinse la auzul numelui de Cambolh nu putu s scape pretinsului viconte. Afacerea Chrubin a fcut destule ravagii, se gndi el intrnd, i iat o femeie care-mi poart o ur destul de prost ascuns.
- 140 -

Clubul valeilor de cup

Dup o or de conversaie neinteresant, doamna Van-Hop i spuse dintr-o dat lui Rocambole: Probabil c dorii s-l vedei pe soul meu, domnule viconte... Da, doamn. Marchizul este plecat, dar nu poate ntrzia prea mult. Dac mi vei permite, doamn, l voi atepta. Vrei s avei o discuie de afaceri? l ntreb marchiza, gndindu-se c vizitatorul se poate adresa mai curnd bancherului dect omului de lume. Afaceri foarte importante, doamn, spuse Rocambole, rspunznd direct ntrebrii puse de marchiz. n acest moment, se auzi sunetul unui clopoel, apoi zgomotul unei trsuri care ptrundea n curte. Iat-l i pe soul meu, spuse marchiza. Apoi adug: Marchizul trece rar pe la mine nainte de mas. El urc, de obicei, direct n apartamentul su. Vrei, domnule, s dau dispoziie s fii condus direct la el? Rocambole se nclin. Marchiza sun, apru un valet i, la ordinul stpnei sale, l conduse pe tnrul conte la etajul al doilea. Ce-o fi vrnd acest om? murmur marchiza rmnnd singur. Pentru ce vine aici? Presimt c este mesagerul nenorocirii. Ea redeveni vistoare, sursul i dispru de pe buze i reczu imediat n cenuia ei tristee. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . n acest timp, Rocambole ptrundea n camera de lucru a marchizului Van-Hop. Marchizul tocmai se rentorsese i se aezase ntr-un col, n apropiere de foc, n momentul n care i se anun vizita vicontelui. Rocambole venea pentru a doua oar n aceast cas i era aproape necunoscut marchizului. Domnule, i spuse Rocambole care arborase o atitudine gnditoare, o fizionomie grav i trist, ca a unui om care aduce veti neplcute, vin s v rog s-mi acordai un minut din preiosul dumneavoastr timp. V ascult, domnule, i rspunse marchizul, artndu-i un fotoliu i concediind valetul care l condusese pe tnrul viconte de Cambolh.
- 141 -

Ponson du Terrail

Domnule marchiz, continu Rocambole, aezndu-se, tiu c abia m cunoatei personal, cu toate c sper s v amintii de numele generalului Cambolh, tatl meu... mi amintesc, spuse bancherul, salutndu-l cu curtoazie i creznd, ntr-adevr, c-i amintete de un asemenea nume. V-am fost prezentat la ultimul dumneavoastr bal de ctre baronul OV... urm Rocambole. Trebuie s m credei, domnule marchiz, c o ntmplare din cele mai ciudate i neprevzute m oblig s v reamintesc aceste detalii prea puin semnificative. Sunt inutile, domnule, spuse curtenitor marchizul, este suficient numele dumneavoastr... Domnule, l ntrerupse brusc Rocambole, vin la dumneavoastr nsrcinat cu cea mai grav i mai penibil dintre misiuni. Marchizul avu un gest de surpriz. i pentru a explica aceast misiune, este necesar s v povestesc n cteva cuvinte o istorie care v va prea cel puin ciudat. Vorbii, domnule viconte. Acum un an m gseam n America, la New York. Aveam 24 de ani, eram tnr, sngele mi clocotea n vine, voiam s gsesc ceea ce se numete un viitor frumos. Marchizul avu un surs indulgent. Rocambole relu: Se afla, pe atunci, la New York o femeie care, prin frumuseea ei i prin obiceiurile excentrice, strnea n cel mai nalt grad curiozitatea lumii americane. Aceast femeie purta acelai nume ca i dumneavoastr, spuse cu rceal Rocambole Marchizul scoase o exclamaie i-l privi pe interlocutorul su.. Ea se numea domnioara Dai Natha Van-Hop. Verioara mea? Da, domnule. Fata unchiului meu, baronul Van-Hop, care a murit n Indii? Exact. i, spuse marchizul, curios la rndul su, ea este nc la New York? Era. Unde este acum? La Paris. Venii din partea ei? Da, spuse Rocambole; apoi, privindu-l pe marchiz, adug: Mi-ai promis, domnule, s ascultai povestea mea...
- 142 -

Clubul valeilor de cup

Continuai, domnule, v ascult. Eram mai curios dect alii, am fcut minuni pentru a ajunge pn la domnioara Van-Hop, care prea s doreasc s-i ascund existena n faa oricror priviri. Am ajuns pn la ea, i-am vorbit despre dragoste, am pretins c sunt ndrgostit de ea... Ea m ascult surznd, cu acel surs care nu strlucete dect pe buzele femeilor care au suferit mult i am plns de nenumrate ori. Nu se iubete dect o singur dat, mi spunea ea, i eu am iubit. La aceste cuvinte, marchizul tresri. Rocambole continu: Am fost elocvent, domnule, am ncercat s fiu persuasiv, s-i vorbesc despre viitorul care arunc ntotdeauna o raz de speran, despre timpul care cicatrizeaz cele mai profunde rni, despre tinereea ei, despre imposibilitatea de a se nchide ntr-un doliu etern... Dai-Natha a fost nencreztoare, nencreztoare i inflexibil! Dar ea mi ntinse mna. Vrei s fii prietenul meu? mi spuse ea. I-am srutat mna i i-am spus: Permite-mi, totui, s sper... Vei spera n zadar, inima mea este moart pentru dragoste... Rocambole se opri i-l privi pe marchiz. V rog s m iertai c intru n aceste detalii, care n-au n realitate alt scop dect acela de a demonstra c Dai-Natha suferea din cauza unei dragoste nemprtite. Ea mi permitea uneori s-o vizitez. Am uzat, am abuzat chiar de aceast permisiune, pentru c, ntre timp, m ndrgostisem cu adevrat de frumoasa indian. i n felul acesta au trecut ase luni. Dai-Natha nu era i nu voia s fie pentru mine dect o prieten. O ntmplare independent de voina mea m oblig s prsesc New York-ul i s viu la Paris. Era vorba de nite afaceri importante. Am ajuns aici anul trecut; plcerile capitalei lumii mi-au adus o serie de distracii i de aventuri amoroase; cteva luni au fost suficiente pentru a m vindeca... la vrsta asta eti cam uituc!... ...Dar n aceast diminea, domnule, mi-a parvenit o scrisoare, o scrisoare care avea numai dou rnduri. O scrisoare semnat Dai-Natha i conceput n urmtorii termeni: Vino! Nu mai am mult timp de trit i contez pe prietenia dumitale.
- 143 -

Ponson du Terrail

Rocambole ntinse, ntr-adevr, un bilet marchizului Van-Hop. Acest bilet cuprindea cele dou rnduri citate, scrise n englez i purtnd ntr-adevr semntura domnioarei Van-Hop. Marchizul recunoscu scrisul, scoase un strigt i deveni foarte palid. n numele cerului, domnule, murmur el, ce ai venit s-mi comunicai? Verioara mea a murit? Nu, spuse Rocambole, nu nc... dar ascultai-m, v implor... Spunei! zise marchizul, a crui voce trda o spaim profund. Domnule, urm Rocambole, am alergat la domnioara VanHop, despre care, pn ieri, nu tiam c se afl la Paris. Am gsito ntr-o mic locuin de pe strada Gabrielle, care amintea, prin decoraiile interioare, de casa n rare locuia la New York. DaiNatha era culcat n fundul unui mic budoar decorat ca o pagod indian. Era surztoare i calm, ca ntotdeauna, i prea att de plin de via, nct am crezut la nceput c a fost o glum din partea ei. Ea mi-a ntins mna i mi-a spus: Gseti c art bine? Sigur, dar sunt foarte mirat i nu e frumos din partea ta. Te neli, prietene, voi muri n opt zile. Rocambole se opri nc o dat. Marchizul era palid i fruntea i se acoperea de sudoare. Vicontele relu: Ascultai-m pn la capt, domnule. Dai-Natha m-a aezat lng ea, mi-a luat mna i mi-a spus: Prietene, tii pentru ce n-am putut s rspund dragostei pe care mi-ai purtat-o? Pentru c iubeam eu nsmi cu disperata ardoare a femeilor din ara mea, pentru c, de la cincisprezece ani, i acum am treizeci ochii mei nu s-au ndreptat dect spre Europa, unde tria cel cruia i-am druit pentru totdeauna inima mea. i, am strigat eu, acest om este deci orb i nebun, nct nu te iubete! Nu, el iubete pe alta, apoi a continuat s surd i mi-a spus: tii pentru ce am venit la Paris? Fiindc el este aici. Am alergat cu o vag speran, o speran nelegiuit, egoist... speram c el nu mai era iubit, c el nu mai iubea... M-am nelat. El iubete mai mult ca oricnd, el este iubit mai mult ca oricnd... deci nu mai am ce spera n aceast lume.
- 144 -

Clubul valeilor de cup

Lundu-i minile i acoperindu-i-le de srutri, am strigat: Tu nu trebuie s mori, Dai-Natha, eti att de tnra, att de frumoas... pn la urm, vei renuna la aceste gnduri de sinucidere. E prea trziu, mi-a spus ea surznd. n aceast diminea am nghiit licoarea din acest flacon, pe care l port la gt... Marchizul scoase un strigt. Ateptai, domnule, ateptai... spuse Rocambole, ascultaim pn la sfrit. Aceast licoare, mi-a spus Dai-Natha este o otrav din ara mea, o otrav lent i sigur, care nu m va face s sufr, dar care se va infiltra pictur cu pictur n vene i m va ucide n curs de opt zile. Exist un singur remediu contra acestei otrvi, unul singur... dar acest remediu nu-l voi putea ntrebuina, cci nu exist n Europa... Nu exist dect n ara mea. Aa c sunt moart, termin Dai-Natha, i toi medicii votri din Europa nu m vor putea vindeca... dar am vrut s te vd pentru ultima oar, am vrut s-i spun adio pentru totdeauna. i apoi, a adugat ea, am vrut s-i cer un serviciu. Vorbete, am murmurat eu cu ochii plini de lacrimi. Du-te, mi-a spus ea, la brbatul pe care l-am iubit i din cauza cruia mor; roag-l s vin, s-mi ntind mna. Vreau s-l vd pentru ultima dat. Rocambole se opri. i dup aceea, domnule? ntreb marchizul, mai palid dect un mort i a crui voce ntretiat trda o emoie profund. Ei bine, domnule, spuse Rocambole cu calm, cred c nu mai am s v spun nimic, cci brbatul pe care l-a iubit Dai-Natha, brbatul pentru care moare, suntei dumneavoastr! Marchizul se ridic; asculta gfind i fr voce, iar cnd vicontele de Cambolh pronun aceste ultime cuvinte, el se sprijini de pervazul cminului, pentru a nu cdea.

Capitolul XL ntre omul care tocmai povestise aceast istorioar i cel care-l ascultase, se ls un moment de teribil tcere. Marchizul, cu un temperament sanguin i apoplectic, arta ca trsnit. Rocambole l privea i i era fric.
- 145 -

Ponson du Terrail

i era fric, ca nu cumva marchizul s fac o congestie i s moar... cci moartea marchizului ar fi nsemnat ruina celor mai scumpe sperane ale Valeilor de Cup, ar fi nsemnat pierderea a cinci milioane promise de Dai-Natha lui sir Williams. Dar, ca i taurul pe care lama toreadorului l doboar fr s-l distrug definitiv i care se ridic, dintr-odat, mai puternic i mai furios, marchizul fcu un efort violent, i nvinse ameeala i redeveni calm i energic, aa cum sunt oamenii din Nord. Domnule, i spuse el lui Rocambole, Dai-Natha, verioara mea, v-a spus ce otrav a luat? Da, domnule. Care? Este fructul de manenila, sau, mai bine zis, un extract al acestui fruct, amestecat cu foi de upas. Foarte bine! spuse marchizul. Are dreptate, adug gnditor: Nu exist pe lumea asta dect un singur remediu mpotriva acestei otrvi, un remediu care se gsete numai n Indii. Atunci marchizul, omul care cu un minut nainte pruse trsnit de vestea primit, omul pentru care Rocambole se temuse un moment s nu fac o congestie cnd i spusese c exist la Paris o femeie care se otrvise pentru el, acest om se aez linitit n fotoliu i continu cu un calm specific englezesc: Acest antidot, domnule, este piatra albastr extrem de rar, care nu se gsete dect n corpul unei reptile numit arpele negru. Acest arpe are capul triunghiular, ca i vipera, spatele negru, burta de un galben auriu. Nu se ntlnete dect foarte rar i asta numai n apropiere de Lahore sau Visapur. De altfel, nu toi aceti erpi negri au n organismul lor preioasa piatr albastr; aproximativ unul din zece o are. Piatra unui arpe negru, adug domnul Van-Hop, al crui calm nu se dezminea, se pltete n India pn la dou mii de lire sterline i putei nelege c nu este la ndemna oricui s i-o procure. La rndul su, Rocambole l privea pe marchiz i prea stupefiat de acest snge rece pe care nu-l prevzuse absolut de loc. Marchizul continu, dup ce aranj puin focul cu cletele: Dac cineva, fie din neatenie, fie dinadins, este otrvit cu fructul, cu frunzele sau cu sucul de manenila, nu are alt remediu dect aceast piatr albastr. Se pune piatra ntr-un pahar cu ap, unde ea se dizolv ncet, transmind apei culoarea ei, i i se d omului otrvit s-o bea. Este un mijloc sigur de a opri aciunea otrvii. Dar pentru ca antidotul s acioneze, este necesar ca
- 146 -

Clubul valeilor de cup

otrava s aib timpul s se infiltreze n organism i s se amestece cu masa sanguin. Trebuie deci ateptat cam a asea sau a aptea zi dup otrvire. Domnule, ntrerupse Rocambole cu o oarecare vioiciune, permitei-mi s-mi manifest ntreaga mea mirare. Pentru ce? ntreb flegmatic marchizul. Pentru c, spuse Rocambole, v-am anunat c domnioara Dai-Natha Van-Hop s-a otrvit; c suntei cauza nevinovat, este adevrat, a acestei sinucideri; c tii la fel de bine ca i mine c exist un singur remediu al otrvirii ei; c acest remediu este de negsit n Europa i c, n loc s fii dezolat, s v pierdei capul, mi povestii foarte linitit cum se procur acest remediu i cum se ntrebuineaz. Domnule, rspunse marchizul, un singur cuvnt va face mirarea dumneavoastr s nceteze. Atept cu nerbdare acest cuvnt! spuse Rocambole. Dai-Natha s-a nelat, relu marchizul, spunndu-v c piatra albastr este de negsit la Paris. i marchizul ntinse mna stng i o art cu plcere interlocutorului su. Mna marchizului avea n degetul mic un inel gros, mpodobit cu o piatr care semna cu o peruzea. Iat, spuse el, o piatr albastr, o piatr de arpe negru. Am adus-o din India acum doisprezece ani, fr s bnuiesc c, ntr-o zi, ea o s-mi fie de folos pentru a o readuce la via pe scumpa mea Dai-Natha. Odat cu terminarea frazei, marchizul se ridic n picioare. Domnule, vrei s m conducei la verioara mea? Rocambole se nclin afirmativ. Marchizul i lu paltonul i plria i, urmat de Rocambole, cobor n curte, unde atepta trsura elegantului viconte. Domnule, relu atunci marchizul, la fel de calm i la fel de rece ca un adevrat olandez, sunt obligat s v dau cteva informaii, cci altfel o s m credei odios i ingrat, atunci cnd, de fapt, nu sunt dect nefericit. Rocambole tcu i pru s atepte explicaiile marchizului: Acesta continu: Acum aproximativ treisprezece ani, m mbarcam la Haye pentru a face nconjurul lumii. Am ajuns, la nceput, la Havana i am fost primit ntr-o familie de plantatori printre care am trit
- 147 -

Ponson du Terrail

cteva luni. Aceast familie era familia Pepei Alvarez, o femeie pe care o cunoatei i care a devenit, ntre timp, marchiza de VanHop. Am plecat din Havana i am ajuns n India, iubind-o pe Pepa Alvarez, tiind c sunt iubit de ea i dup ce, la plecare, i promisesem c o voi lua de soie. Am ajuns n India la unchiul meu, tatl lui Dai-Natha. Dai-Natha fcu pentru mine o pasiune nebuneasc i vru s se cstoreasc cu mine. Din nefericire, inima mea nu mai era liber, mi ddusem cuvntul. De aceea mam rentors la Havana, unde m-am cstorit cu Pepa. Iat, domnul meu, c am trit doisprezece ani ndrgostit de soia mea, fericit c ne iubim ca n prima zi, i ncredinat c Dai-Natha m-a uitat. Judecai i dumneavoastr mirarea mea, ascultnd cele spuse de dumneavoastr. Domnule, rspunse Rocambole, suntei, de fapt, mai mult nefericit dect vinovat, i v plng. Marchizul tresri, cci cuvintele vicontelui aveau un accent misterios, plin de grave prevestiri. Ea nu va muri, v-o jur. Ea va muri. Uitai c am piatra albastr. Rocambole ridic privirea. Eu uit, spuse el. Dar ea nu va voi s-o foloseasc. Voi ti s-o forez. Nu vd dect un singur mijloc pentru a obine un asemenea rezultat. Care? ntreb marchizul. S-o iubii. Marchizul avu un surs trist. Nu poi iubi dou femei n acelai timp, spuse el, i... i?... ntreb Rocambole. mi iubesc soia, spuse cu gravitate marchizul, o iubesc ca n prima zi a cunotinei noastre... aa cum merit ea s fie iubit. Dar o voi salva pe Dai-Natha i o voi iubi ca pe o sor, adug naiv marchizul, cu un ton profund afectuos, dezvluind o inim nobil care-i conservase generozitatea tinereii, cu toat aceast masc de rceal imprimat trsturilor lui. Trsura vicontelui intr n strada Gabrielle i se opri n faa micii locuine a lui Dai-Natha. Aceast locuin avea dou intrri i, totodat, dou pavilioane, unite printr-o singur scar. Rocambole intrase n cea din stnga, cu dou ore nainte,
- 148 -

Clubul valeilor de cup

traversase un vestibul, urcase o scar, strbtuse un lung culoar i ptrunse ntr-o camer n care totul amintea de Extremul Orient, de religia strmoilor materni ai lui Dai-Natha, care nu fusese niciodat cretin i care credea cu trie n misterele cultului lui Budha. Valetul armiu, care-l condusese pe viconte n pavilionul din stnga, i conduse acum pe amndoi n pavilionul din dreapta. Aici, India, cu superstiiile ei, cu picturile ei ciudate, dispruse. Intrarea nu mai aparinea vreunei pagode, ci era aceea a unei case obinuite, cum se vd attea pe Champs-lyses, pe strzile noi din Faubourgul Saint-Honor; o scar splendid, tapisat cu piei de tigru, fixate cu baghete de aram aurit, ornat cu statui albe i garnisit, din loc n loc, cu vase cu flori i cu arbuti rari. Valetul introduse pe cei doi vizitatori ntr-un vast i frumos salon i le indic s ia loc n apropierea cminului, spunndu-le ntr-o englez perfect: Am prevenit pe doamna. Iei, ducnd cu el cartea de vizit a marchizului. Cteva minute mai trziu, n timp ce domnul Van-Hop, cu toate dureroasele sale preocupri, nu se putu mpiedica s nu admire un superb Murillo, suspendat deasupra unui cufra din filde se auzi un fonet de mtase, un pas uor alunecnd pe covor, o u deschizndu-se... Apru o femeie. Aceast femeie nu mai era Dai-Natha pe care am cunoscut-o mai nainte cu cteva ore... Vrem s spunem c indiana, nepoata vechilor nababi, superstiiosul copil al Orientului care avea strmoii si pictai n vestibulul pe care-l cunoscusem nainte, dispruse. Ea nu mai purta rochia oriental cu desene fantastice, mpodobit cu amulete i cu brri de aur i nici papucii si de un rou iptor. Era mbrcat, de ast dat, cu o rochie de mtase de culoare mov, frumoasele-i mini aveau mnui, braele sale, de un contur foarte pur, ieeau pe jumtate goale din dantele. Prul, negru, era netezit la tmple prin dou benzi largi i nu avea alt podoab dect un buchet de camelii roii, cochet aranjate de un coafor priceput. Fiica Indiei se schimbase ntr-o splendid doamn din nalta societate, care nu pstrase din nrudirea ei cu rasa galben dect tenul de un brun auriu, oricnd confundabil cu cel al unei italience sau al unei spaniole. Astfel mbrcat, i aranjat, fiica nababilor putea s rivalizeze n frumusee, n strlucire, n decen
- 149 -

Ponson du Terrail

i n nobil simplitate, cu marchiza Van-Hop, rivala ei. Marchizul fu foarte impresionat. El crezu c va regsi o feti pe jumtate slbatic, cu un chip de preoteas a pasiunii, cu expresia unei vestale dornic s-i dedice viaa superstiiilor unei religii nebuloase; or, dimpotriv, el se gsea n faa unei femei pline de distincie, care-i pleca modest, ochii n faa lui... Ea salut vizitatorii cu mna, apoi se apropie de marchiz. Vere, i spuse n englez, cci nu vorbea alt limb, i mulumesc pentru graba cu care ai venit. i ddu mna s i-o srute cu dezinvoltura unei ducese din foburgul Saint-Germain, i adug: mi vei face plcerea de a avea o discuie ntre patru ochi cu mine? Marchizul se nclin. mi vei permite, prietene, nu-i aa? spuse ea, ntorcndu-se ctre Rocambole. Rocambole rspunse printr-o acceptare mut. Atunci indiana l lu pe marchiz de mn. Vino! spuse ea. Ei prsir salonul i merser n fundul unui mic budoar voluptos i cochet, adevrat cuib de parizian. O u se nchise n urma lor i-i separ, pentru moment, de tot restul lumii. Vere, i spuse indiana, indicndu-i s se aeze alturi de ea, i mulumesc, te-am chemat... ai venit. Draga mea... Taci, spuse ea, punnd frumosu-i deget pe buze, nu m ntrerupe... Te ascult, murmur el. Dai-Natha era att de surztoare i de calm, nct el ncepu s cread c vicontele minise i c nimic nu era mai puin serios dect povestea cu otrava. Iubitul meu vr, srmanul meu Hercules, spuse ea puin trist (marchizul, ca muli olandezi, se numea, ntr-adevr, Hercules); cnd ai venit n Indii la tatl meu, acum doisprezece ani, eram un copil, un copil superstiios, ignorant, nu tiam nimic despre via i despre pasiunile furtunoase ale inimii... erai tnr, erai frumos, tatl meu mi spunea adesea c vei deveni soul meu... Te-am iubit... Verioar...
- 150 -

Clubul valeilor de cup

Taci! Mi-ai promis c nu m vei ntrerupe... i ea continu: Te-am iubit, netiind c inima ta este dat, c i-ai dat cuvntul de onoare unei alte femei. Cnd ai plecat, speram c te vei ntoarce curnd, numram lunile, zilele, orele... Au trecut orele, zilele, lunile, apoi anii, i n-ai mai revenit. Apoi am aflat adevrul... Atunci eram nc slbatica fiic a vechilor budhiti. Dac marea nar fi fost ntre noi, atunci, cred c a fi venit s nfig un pumnal n inima femeii pe care o iubeai! Un fulger lumin ochii lui Dai-Natha i-l fcu pe marchiz s tresar. Dar acestui fulger i urm un surs. Nu te speria pentru ea, spuse Dai-Nahta, sunt acum o femeie din lumea civilizat. Ceea ce rmne n mine din acest snge indian, clocotind ca lava vulcanilor, l-am ntors mpotriva mea... i numai eu voi fi victim... Dar am vrut s te vd, dragul meu, s te vd ultima dat, pentru a-i spune c, n aceti doisprezece ani nici o or, nici un minut, nici cele mai teribile evenimente n-au reuit s mi te smulg din inim. Te-am iubit timp de doisprezece ani, te-am urmrit de departe, cu priviri care trec mrile, oceanele, pentru a ptrunde pn acolo unde erai tu. Dai-Natha spunea lucruri adevrate, fr strlucire, fr mnie, cu o pasiune profund, pe care nimic nu prea s-o poat schimba. Marchizul asculta cu inima strns i o contempla cu o dureroas mirare. Ea continu, mai calm: Dragostea pe care o aveam n inim, scumpul meu, seamn cu una din acele boli care i desvresc opera ncetul cu ncetul. i a venit momentul n care vasul umplut s-a revrsat, cnd a trebuit s m nclin, strivit sub povar... cnd mi-a fost oroare s mai triesc... i aceast zi, scumpul meu, a fost ieri. n aceast diminea, am renunat s mai duc mult timp o existen mizerabil i fr viitor. Ea scoase un mic flacon i i-l art marchizului. Marchizul pli, dndu-i seama c flaconul coninea o licoare roiatic, aa cum spusese Rocambole, i era pe jumtate gol. Ea ncepu s surd. Am but restul, spuse ea, aa c voi fi moart n opt zile. Nu, strig marchizul, cu o brusc explozie de tandree, nu, tu nu vei muri, Dai-Natha, prietena mea, sora mea!... Tu nu vei muri, cci, iat... i-i art mna lui.
- 151 -

Ponson du Terrail

Iat acest inel! este piatra albastr a erpilor negri... remediu care nu d gre... i lu n minile sale minile lui Dai-Natha, continund: Taii notri au fost frai, drag Dai-Natha, taii notri s-au iubit, de ce s nu ne iubim i noi? Ea scoase un strigt de bucurie straniu. Pentru ce s nu fii sora mea? termin marchizul. Dai-Natha pli. Apoi ea deveni rece, calm, imobil, strlucirea ochilor si se stingea. Eti nebun, spuse ea. Vrei s vorbeti despre o afeciune freasc femeii care moare din dragoste pentru tine? Aceste cuvinte l lovir pe domnul Van-Hop. Apoi ea urm, regsindu-i vocea dulce i trist. Arunc aceast piatr, prietene; ea nu o va salva pe DaiNatha, cci Dai-Natha nu vrea s fie salvat. Marchizul se aez n genunchi: n numele cerului, murmur el, n numele tatlui tu i al tatlui meu, n numele legturilor de snge care exist ntre noi!... Legturile de snge au vorbit n mine, relu ea, te-am instituit prin testament ca legatar universal i i-am lsat douzeci de milioane de lire sterline. Nu, nu! strig marchizul. Nu am nevoie de banii ti. Vreau s trieti, iubit Dai-Natha. Dai-Natha se ridic, i ncruci braele pe piept i spuse: M gseti frumoas? Ca ngerii, spuse el. La fel de frumoas ca ea? i vocea ei tremura n timp ce pronuna aceste cuvinte. Da, spuse marchizul. Dac ea nu ar exista, m-ai iubi? Da, cu pasiune. Indiana scoase un vuiet scurt, asemntor cu cel al tigreselor, n marile pduri virgine ale patriei sale. i dac ea ar muri? La aceast ntrebare, vocea ei tremur i mai vibrant, dar marchizul ridic privirea: Uneori iubeti i morii... murmur el. A iubi-o chiar dac ar fi moart. Dai-Natha ls s neasc din ochii de felin o privire scnteietoare. Uite, spuse ea, dac-i voi cere un jurmnt, eu, care sunt
- 152 -

Clubul valeilor de cup

gata s mor... eu, care mor pentru tine... eu, care te iubesc de doisprezece ani... Un jurmnt? exclam marchizul. Da, spuse ea, un jurmnt teribil, un jurmnt cu preul cruia, poate, a consimi s triesc... Vorbete, spuse el cu bucurie, vorbete!... Oricare ar fi acest jurmnt, l voi ine. Ei bine! relu ea, trebuie s-i ncredinez un secret care-i va tulbura inima i cugetul. Juri s-mi dai ascultare orbete, pn n ziua n care-i voi da dovada de netgduit cu privire la ceea ce afirm acum? Pe cenua prinilor notri, i-o jur, Dai-Natha. Ei bine! continu ea, acum pot s-i pun o ntrebare? Bineneles... spuse marchizul. Dac soia ta n-ar exista, m-ai iubi, ai spus? i dac ea nu iar mai fi credincioas? Marchizul scoase un strigt: Vai! spuse el, n timp ce ochii si scoteau flcri ca ochii unui tigru, nu pronuna o astfel de calomnie, Dai-Natha! Eu nu calomniez pe nimeni... spuse ea. i adug cu un calm ngrozitor: M vei iubi ntr-o zi, Hercule, cci Pepa Alvarez, soia ta, a ncetat s fie cea mai cast i virtuoas dintre soii. Marchizul nu spuse nimic, dar se ndrept ctre un cmin pe care vzu un mic pumnal malaez cu lama otrvit. Lu acest pumnal i reveni spre Dai-Natha, care-l atepta cu braele ncruciate i cu sursul pe buze. Ai greit, spuse el ncet i cu un calm teribil, ai greit bnd otrava, Dai-Natha, cci nu de otrav vei muri!

Capitolul XLI Oricine l-ar fi vzut pe marchizul Van-Hop, dup ce l-ar fi ntlnit deseori n lume pe el, omul calm, rece, flegmatic, nu l-ar fi recunoscut. Marchizul era nfricotor la vedere. De o paloare livid, cu privirea scnteind, cu nrile fremtnd, el o privea pe Dai-Natha ca arpele care-i hipnotizeaz prada. Dai-Natha era surztoare, cu braele ncruciate. Ucide-m, i spuse ea, ucide-m nainte da a putea s-i aduc
- 153 -

Ponson du Terrail

dovada pe care i-am promis-o. Marchizul i aminti de jurmnt i braul ridicat asupra indienei cobor. Ei bine! spuse el cu furie, vorbete, Dai-Natha, vorbete i dovedete... Dac ai spus adevrul, nu vei fi tu cea care va muri... va fi ea! Nu va mai fi Pepa Alvarez cea pe care o iubesc... Tu vei fi aceea pe care o voi iubi! Tu vei fi aceea cu care m voi cstori! Adevrat? ntreb ea. Da, dar vorbete... Ea nu-i pierdu nimic din linitea ei i vorbi: Astzi am but otrava, Hercule; n opt zile, ore numrate, voi fi moart; tu singur poi s m salvezi... Vorbete, vorbete!... strig marchizul. Ascult-m, deci!... strig ea, fiindc ai jurat... ascult-m... El se aez zdrobit sufletete cci Dai-Natha vorbea cu un glas care prea nsui glasul adevrului i pumnalul i scp din mn. Dac, n aceste apte zile, tu nu vei surprinde un brbat n genunchi n faa soiei tale, ntr-un loc care nu este casa ta, poi s m lai s mor. i, ntreb marchizul, n a crui voce se simeau furtuni, mi vei putea dovedi c ea este vinovat? i-o voi dovedi. Acum adu-i aminte de jurmntul tu, cci mi-ai jurat c m vei asculta. Te voi asculta. Eti brbat, urm Dai-Natha, un brbat trebuie s aib fora s se ascund; un brbat trebuie s aib puterea, s-i zugrveasc pe fa o aparen de ghea. Pe msur ce Dai-Natha vorbea, trsturile marchizului i reluar, ncetul cu ncetul, senintatea lor obinuit, privirea lui redeveni calm, chipul cpt e masc de indiferen. ntoarce-te la tine acas, spuse Dai-Natha, ntoarce-te i ateapt. Dac vrei s-i predau pe vinovai, trebuie ca vinovaii s se cread la adpost de pedeaps. Dar, strig marchizul, care este numele lui? Spune-mi acest nume! Ce nume? Al brbatului. Nu, spuse Dai-Natha, nu nc... Bine, spuse marchizul, voi atepta... pn ce va veni ziua... nici un muchi al obrazului meu nu va tresri, inima mea nu va
- 154 -

Clubul valeilor de cup

bate mai repede... voi continua s-mi privesc soia cu aceeai linite, s-i ating mna... voi surde... dar apoi, cnd va veni ziua, dac ai spus adevrul: o voi ucide... dac ai minit, tu vei fi cea care vei muri... Eu nu voi muri, spuse ea... dar tu m vei iubi? Te voi iubi! i voi fi soia ta?... Da... O jur din nou, pe cenua prinilor notri! Bine Hercules Van-Hop, spuse ea. Acum, la revedere... peste apte zile. Ea lu pumnalul czut i i-l ddu. ine-l, i spuse ea, din dragoste pentru mine, ucide-o cu acest pumnal... a fost furit special pentru ea. Un surs ngrozitor, ca sursul unei tigrese, alunec pe buzele indienei. Apoi l lu din nou pe marchiz de mn. ine-l, spuse ea, i du-te! Ea deschise o alt u, plasat n faa celei prin care intrase cu marchizul, i l conduse ntr-un coridor, unde el se simi apucat de mna unui brbat. La revedere, i spuse nc o dat Dai-Natha. Marchizul fu condus prin obscuritate, cobor o mic scar i ajunse n curte. Aici, valetul armiu care-i servise de ghid l salut i dispru. Marchizul plec pe jos, cu acel pas ovitor ca de beiv, ca omul care vede dintr-o dat cerul deasupra lui. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Dai-Natha se rentoarse n salon pentru a discuta cu elegantul viconte de Cambolh. Indiana se aez aproape de el i i spuse: A plecat! Convins? ntreb Rocambole. Convins, i ateptnd dovada. Dovada o va avea, spuse cu rceal locotenentul lui sir Williams. Da! Este vorba de viaa mea, spuse ea linitit. Este vorba pentru noi de cinci milioane. Cci, relu ea, poate c nu tii un lucru. n caz c marchiza este nevinovat, voi muri n orice caz.
- 155 -

Ponson du Terrail

Cum aa? El m va ucide. Dar... cum s v ucid? Doar mi nchipui c n-ai but otrava? Nu, spuse ea, dar trebuie s-o iau. La ce bun? Pentru c piatra albastr, care salveaz viaa oamenilor care au but otrava, i ucide pe cei care nu au luat-o. La dracu! strig Rocambole. i apoi, continu ea, sunt hotrt s mor dac el nu m iubete i dac nu voi deveni soia lui. Vei deveni, spuse Rocambole cu certitudine. Atunci indiana scoase din nou flaconul din al crui coninut aruncase nainte jumtate l duse la buze i bu. Bu otrava pn la ultima pictur. Acum, spuse ea repunnd calm flaconul pe mas, numai dragostea lui i piatra albastr pot s m fac s triesc. Vei tri, strig Rocambole care avea o ncredere oarb n geniul lui sir Williams.

Sfritul volumului 2/4 al romanului Clubul valeilor de cup

- 156 -

Clubul valeilor de cup

CUPRINSUL Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul XIX ....................................................................- 3 XX .....................................................................- 5 XXI ..................................................................- 11 XXII .................................................................- 17 XXIII................................................................- 19 XXIV................................................................- 28 XXV.................................................................- 35 XXVI................................................................- 43 XXVII...............................................................- 50 XXVIII..............................................................- 57 XXIX................................................................- 65 XXX.................................................................- 73 XXXI................................................................- 81 XXXII...............................................................- 90 XXXIII..............................................................- 97 XXXIV..............................................................- 99 XXXV............................................................. - 104 XXXVI............................................................ - 112 XXXVII........................................................... - 120 XXXVIII.......................................................... - 129 XXXIX............................................................ - 137 XL ................................................................. - 145 XLI ................................................................ - 153 -

*************************************

- 157 -

Ponson du Terrail

- 158 -