Sunteți pe pagina 1din 147

1

Prolog Armsarul ntunecat Louisville, Kentucky, 27 Noiembrie 2009


Se auzi o mpuctur. O poart larg se deschise cu zgomot. Ecoul copitelor de cai rsun n jurul hipodromului ca un tunet puternic. Au pornit! Sophia Bliss i aranj borul larg al plriei sale derb cu pene. A!ea o nuan" discret de mo! i un diametru de aptezeci de centimetri# iar !lul de i$on i acoperea chipul. Era destul de mare nc%t s&i dea aerul cui!a pasionat de cursele de cai# dar nu at%t de strident nc%t s atrag pri!iri necu!iincioase. 'rei plrii $useser comandate de la acelai plrier din (ilton (ead# special pentru cursa din ziua aceea. )rima o bonet de culoarea untului ncadra chipul ca de zpad.al * rici +risp# care i sa!ura send!iul cu !it la conser!a n timp ce edea n st%nga domnioarei Sophia. A doua# o plrie de paie turcoaz# cu o panglic de satin lat i cu buline# ncununa pletele ntunecate ale ,i!inei Sole# care# a$lat la dreapta domnioarei Sophia# i "inea n poal m%inile n mnui albe# cu un aer de $als pudoare. +e zi superb pentru curse# spuse * rica. *a cei o sut treizeci i ase de ani ai ei# era cea mai t%nr dintre Btr%nii -hsmaelim. .i terse o urm de mutar din col"ul gurii. , !ine s crede"i c e prima dat c%nd !in la curse/ 0ura! uier Sophia. * rica era o neghioab. +ursa de cai nu constituia dec%t prete1tul unei nt%lniri clandestine a unor min"i strlucite. 2i ce dac celelalte min"i luminate nu sosiser nc/ A!eau s apar pe acest teren absolut neutru# indicat n in!ita"ia tiprit cu auriu# pe care Sophia o primise de la un necunoscut. +eilal"i a!eau s soseasc imediat i s le propun un plan de atac. +el pu"in# aa spera. 3ermectoare zi# $ermector sport# coment sec ,i!ina. )cat c armsarul nostru nu alearg n cercuri uoare# ca m%njii ia. 4u&i aa# Sophia/ 0reu de pariat pe ce loc !a ncheia cursa nobila *ucinda. Am zis 52t!6# i&o tie scurt Sophia# n oapt. 7uc&"i limba aia a$urisit. Sunt spioni peste tot. Eti paranoic# spuse ,i!ina# $c%nd&o pe * rica s chicoteasc zgomotos. 7car sunt aici# replic Sophia. +%nd!a erau mai mul"i Btr%ni la conducerea sectei -hsmaelimilor !reo douzeci i cinci. 8n grup de muritori# altul de nemuritori i c%"i!a transeterni# precum Sophia. O a1 a cunoaterii# pasiunii i credin"ei# al crei singur "el era s readuc lumea la armonia ei prelapsarian# la acel moment scurt de mre"ie de dinaintea cderii ngerilor. *a bine i la ru. Aa scria# negru pe alb# n codul pe care l ntocmiser mpreun i pe care l semnase $iecare9 *a bine i la ru. )entru c lucrurile puteau e!olua n oricare dintre aceste dou direc"ii. Orice moned are un a!ers i un re!ers. +ap i pajur. *umin i ntuneric. :umnezeu i; Ei bine# nu era !ina Sophiei c ceilal"i Btr%ni nu se pregtiser pentru ambele !ariante. :ar trebuia s poarte aceast cruce ori de c%te ori i trimiteau# pe r%nd# prea!izul retragerii lor prin pot. Scopurile tale de!in tot mai ntunecate. Sau9 Standardele organiza"iei au deczut. Sau9 Btr%nii s&au ndeprtat prea mult de codul ini"ial. )rimul !al de scrisori sosise# dup cum era de ateptat# la o sptm%n dup incidentul cu copila )enn <eather. 4u puteau suporta moartea unui copila lipsit de nsemntate# sus"inuser ei. 8n singur moment de neaten"ie n m%nuirea pumnalului i# brusc# Btr%nii ddeau bir cu $ugi"ii# tem%ndu&se cu to"ii de m%nia Balan"ei. 4ite lai. Sophia nu se temea de Balan". 7isiunea lor era s&i elibereze pe cei deczu"i# nu pe cei drep"i. )e ngerii pm%nteni# precum =oland Spar>s i Arriane Alter. Erai liber s pendulezi un pic# at%ta timp c%t nu trdai =aiul. Era chiar o necesitate# n !remuri disperate. Ochii Sophiei aproape c de!eniser saii tot citind scuzele lamentabile ale
2

celorlal"i Btr%ni. :ar# chiar dac i i&ar $i dorit pe dezertori napoi# ceea ce nu era cazul# nu se mai putea $ace nimic. Sophia Bliss# bibliotecara colii# care $usese simpl secretar n comitetul -hsmaelim# era acum una dintre reprezentantele de !%r$ ale Btr%nilor. 7ai rmseser doisprezece# dintre care nou nu erau de ncredere. Aa se $ace c toate trei se a$lau astzi aici# cu plriile lor pastel imense# pre$c%ndu&se c pariaz la curs. 2i atept%nd. :eczuser ntr&un mod jalnic. +ursa se ncheiase. 8n di$uzor h%r%it anun"a c%tigtorii i pronosticurile pentru urmtoarea curs. .n jurul lor# oameni cumsecade i be"i!i deopotri! o!a"ionau sau se prbueau pe scaune. O $at cam de nousprezece ani# cu prul platinat prins n coad# cu un trenci maro i ochelari de soare ntuneca"i i cu lentile groase urc ncet treptele de aluminiu spre Btr%ne. Sophia sim"i c se su$oc. +e cuta ea acolo/ Era aproape imposibil s i dea seama n ce direc"ie pri!ea $ata# iar Sophia se strduia din rsputeri s nu se holbeze la ea. 4u c ar $i contat# deoarece $ata oricum nu ar $i putut s o !ad. Era oarb. :ar apoi; )roscrisa o salut pe Sophia cu o nclinare a capului. O# da# prostnacii tia puteau !edea $ocul din su$letul cui!a. Al Sophiei era stins# dar $or"a ei !ital trebuie s $i $ost totui e!ident. 3ata se aez pe r%ndul gol din $a"a Btr%nelor# pri!ind spre stadion i rs$oind un pliant cu pronosticuri de cinci dolari# pe care ochii ei orbi oricum n&a!eau cum s&l citeasc. Bun. ,ocea )roscrisei era monoton. 4u se ntoarse. +hiar nu&mi dau seama ce cau"i aici# spuse domnioara Sophia. .n ?entuc> era o zi umed de noiembrie# dar pe $runte i apruser broboane de transpira"ie strlucitoare. +olaborarea noastr s&a ncheiat n ziua n care cohortele !oastre nu au reuit s o recupereze pe $at. @ar pl!rgeala acr a celui care&i spune )hillip nu o s ne con!ing s ne rzg%ndim. Sophia se aplec mai aproape de $at i i ncre"i nasul. 'o"i tiu c )roscriii nu sunt de ncredere. 4u suntem aici s tratm cu !oi# spuse )roscrisa pri!ind drept n $a". 4&a"i $ost dec%t un mijloc prin care ne& am apropiat de *ucinda. 4u ne&a interesat i nu ne intereseaz nici acum s colaborm cu !oi. 4imeni nu mai d !reun ban pe organiza"ia !oastr# acum. Se auzir pai n tribun. Biatul era nalt i mldios# a!ea capul ras i purta un trenci ca al $etei. 0sise ochelarii din plastic ie$tin la drogherie# l%ng ra$tul cu baterii. )hillip i croi drum n tribun l%ng * rica +risp. *a $el ca )roscrisa# nu se ntoarse spre ele n timp ce rosti9 4u m mir s te gsesc aici# Sophia. Biatul i cobor ochelarii de soare pe nas# art%ndu&i ochii albi i goi. Sunt doar dezamgit c nu te&ai g%ndit s m anun"i c ai $ost i tu in!itat. * rica tresri la !ederea acelor globi albi sinitri din spatele ochelarilor. +hiar i ,i!ina i pierdu calmul i se trase napoi. Sophia $ierbea pe dinuntru. )roscrisa ridic o in!ita"ie aurie# aceeai pe care o primise i Sophia# "in%nd&o ntre degete. Am primit asta. 4umai c 5asta6 prea scris n Braille. Sophia se ntinse spre in!ita"ie ca s se asigure# dar aceasta dispru# printr&o micare rapid# napoi n buzunarul de la trenci al $etei. Asculta"i aici# derbedeilor! ,&am nsemnat sge"ile cu emblema Btr%nilor. *ucra"i pentru mine! 0reit# rspunse )hillip. )roscriii lucreaz pe cont propriu. Sophia l pri!ea cum i ntinde uor g%tul# pre$c%ndu&se c urmrete un cal pe hipodrom. :intotdeauna i s&a prut sinistru $elul cum ddeau impresia c pot s !ad# c%nd toat lumea tia c el i orbise pocnind din degete. )cat c !&a"i descurcat aa de jalnic c%nd a $ost !orba s&o prinde"i. Sophia sim"i cum !ocea i se ridic mai mult dec%t ar $i trebuit# atrg%nd pri!irile unui cuplu n !%rst# care tra!ersa tribuna. Era !orba s cooperm# uier ea# s o urmrim# iar !oi a"i dat gre. 4u ar $i a!ut nicio importan". )o$tim/ 'ot s&ar $i pierdut n timp. Asta a $ost destinul ei dintotdeauna. @ar Btr%nii ar $i continuat s se aga"e de un $ir de a". Asta este destinul !ostru.
3

.i !enea s sar la el# s&l str%ng de g%t p%n i&ar $i scos ochii ia albi# imeni# din orbite. )umnalul i ardea poeta din piele de !i"el ca un $ier ncins. 7car dac ar $i $ost o sgeat. Sophia se ridic de pe scaun# c%nd auzi o !oce n spatele lor. , rog s lua"i loc# tun !ocea. .nt%lnirea ncepe# o$icial# acum. ,ocea. A tiut imediat cui i apar"inea. +alm i plin de autoritate. @mpunea o smerenie des!%rit. 3cea tribuna s se cutremure. 7uritorii din apropiere nu sesizar nimic# dar un !al de cldur in!ad cea$a Sophiei# rsp%ndindu&i&se prin tot corpul i amor"ind&o. 4u era o $ric obinuit. Era o groaz paralizant# care&i $cea stomacul s se str%ng. .ndrznea s se ntoarc/ ,zu# la o pri!ire c%t se poate de discret cu coada ochiului# un brbat ntr&un costum negru# care i !enea ca turnat. )rul negru tuns scurt i era acoperit de o plrie neagr. +hipul lui bonom i plcut nu ieea n e!iden" cu nimic. Era proaspt ras# a!ea nasul drept i ochi cprui# ce preau $amiliari. +u toate astea# domnioara Sophia nu&l mai !zuse niciodat. :ar tia cine este# p%n n mdu!a oaselor. 8nde e +am/ ntreb !ocea din spatele lor. @ s&a trimis o in!ita"ie. )robabil se joac de&a :umnezeu n r%ndul mesagerilor# ca to"i ceilal"i de teapa lui# i scp * rici. Sophia o nghionti. Ai spus c se joac de&a :umnezeu/ +uta cu!inte care s dreag o asemenea ga$. 8nii au urmat&o pe *ucinda napoi n timp# spuse# n cele din urm# inclusi! doi ne$ilimi. 4u tim sigur dac au mai $ost i al"ii. )ot s ntreb de ce nu s&a hotr%t niciunul dintre !oi s porneasc pe urmele ei/ ntreb !ocea# de!enit brusc ca de ghea". Sophia se chinui s nghit i s respire. )anica i paraliza chiar i instinctul de a se mica. 4u putem chiar s; Ei bine# ne lipsete puterea de a; )roscrisa i&o retez scurt9 )roscriii sunt pe cale de a; *inite! porunci !ocea. Scuti"i&m de scuzele !oastre. Ele nu mai conteaz# la $el cum nu mai conta"i nici !oi. 0rupul se cu$und n tcere o bun bucat de timp. Era cumplit s n&aib idee cum s&i $ac pe plac. +%nd# n s$%rit# !orbi# !ocea brbatului de!enise mai bl%nd# dar suna la $el de sumbru. Sunt prea multe n joc. 4u mai pot lsa nimic la !oia nt%mplrii. 8rm o pauz. Apoi spuse# domol9 A sosit timpul s m ocup personal de aceast problem. Sophia i "inu respira"ia pentru a&i ascunde groaza. +u toate astea# nu&i putea controla tremurul corpului. @mplicarea lui direct era# la drept !orbind# perspecti!a cea mai n$iortoare. 4u se putea imagina $c%nd echip cu el ca s; ,oi# ceilal"i# ! !e"i "ine departe# spuse el. Asta&i tot. :ar; A $ost un accident# ns cu!%ntul i scp Sophiei printre buze. 4u putea s&l mai retrag. Era !orba despre toat munca ei de zeci de ani# despre toate planurile. )lanurile ei! 8rm un urlet prelung# care $cu pm%ntul s se cutremure. =sun pe tot cuprinsul tribunei# pr%nd s $ac nconjurul ntregii piste de curse# ntr&o $rac"iune de secund. Sophia se $cu mic. -gomotul prea s e1plodeze nuntrul ei# croindu&i drum prin piele# p%n n cele mai ad%nci str$unduri. Sim"ea cum inima i se $r%nge n buc"i. * rica i ,i!ina se lipir de ea# cu ochii nchii. +hiar i )roscriii tremurau. 'ocmai c%nd Sophia credea c sunetul nu a!ea s nceteze !reodat# c a!ea s&i aduc s$%ritul# urletul lui se $r%nse ntr&o tcere deplin. 4umai pentru o clip. :estul c%t s aib rgazul s pri!easc n jur i s obser!e c ceilal"i oameni care urmreau cursa nu auziser nimic. @mplicarea ta n aceast misiune s&a ncheiat# opti n urechea ei. 4u ndrzni s&mi stai n cale! Bos de tot# se auzi o nou mpuctur. )oarta larg se deschise din nou cu zgomot. 4umai c# de data aceasta#
4

tropitul copitelor n nisip aproape nu se mai auzea# ntocmai ca ploaia uoar alunec%nd pe bolta copacilor. Silueta din spatele lor dispruse nainte de trecerea liniei de start# ls%nd doar urme de copite# negre ca tciunii# arz%nd pe sc%ndurile tribunei.

Ca itolul ! n btaia u"tii #oscova, !$ octombrie !9%!


*ucinda! ,ocile o gsir n ntunericul tulbure. .ntoarce&te! Stai! .i continu drumul $r s le ia n seam. 4umele ei ricoa n zidurile umbroase ale mesagerului i se ntorcea n !aluri de cldur !%scoase# care i se lipeau de piele. S $i $ost !ocea lui :aniel sau a lui +am/ A lui Arriane sau a lui 0abbe/ Oare =oland era cel care o ruga s se ntoarc sau 7iles/ +hemrile de!enir tot mai greu de deosebit# p%n ce @.ucindei i $u imposibil s mai $ac !reo di$eren" ntre cele bine inten"ionate i cele male$ice# ntre prieteni i dumani. Ar $i trebuit s&i $ie mai uor s le disting# dar nimic nu mai era simplu acum. 'ot ceea ce nainte $usese mpr"it n negru i alb de!enise dintr&odat cenuiu. Binen"eles# ambele tabere erau de acord asupra unui lucru9 cu to"ii !oiau s o smulg din m%inile mesagerului. )entru propria ei siguran"# pretindeau ei. 4u# mul"umesc. 4u acum. 4u dup ce distruseser curtea prin"ilor ei# trans$orm%nd&o ntr&unul dintre c%mpurile lor de lupt. 4u i putea aminti chipurile prin"ilor ei $r s&i doreasc s se ntoarc. 4u c !a ti !reodat cum s se ntoarc din mbr"iarea unui mesager. .n plus# era prea t%rziu. +am ncercase s o omoare. Sau s omoare ce!a ce credea c era ea. @ar 7iles o sal!ase# dar nici mcar detaliul sta nu era chiar at%t de simplu. 3usese n stare s&i arunce re$le1ia tocmai pentru c "inea prea mult la ea. :ar :aniel/ Cinea la ea su$icient de mult/ 4u&i ddea seama. .n $inal# c%nd )roscrisul se apropiase de ea# :aniel i ceilal"i se zg%iser la ea de parc le&ar $i datorat ce!a. Eti poarta noastr spre =ai# i spusese )roscrisul. )re"ul. +e&o $i !rut s spun/ )%n acum dou sptm%ni# nici n& a!usese habar de e1isten"a )roscriilor. 2i totui# !oiau ce!a de la ea su$icient de mult# nc%t s se lupte cu :aniel pentru acel lucru. 'rebuie s $i a!ut legtur cu blestemul care o tot $cea pe *uce s se rencarneze# !ia" dup !ia". :ar ce credeau ei c putea $ace *uce/ Oare rspunsul era ngropat pe unde!a pe aici/ Stomacul i se z!%rcoli n timp ce se rostogolea incontient prin umbra rece# n hul mesagerului ntunecat. *uce; ,ocile ncepur s pleasc i s se aud tot mai slab. +ur%nd# de!enir simple oapte. +a i cum se dduser btute. )%n c%nd se $cur din nou auzite# i mai puternic de data aceasta. 7ai puternic i mai clar. *uce; 54u.6 i "inu ochii str%ns nchii# n ncercarea de a le bloca. *ucinda; *uc ; *ucia; *u>a; .i era $rig# era obosit i nu mai !oia s le aud. 7car de data asta i dorea s $ie lsat n pace. *u>a! *u>a! *u>a! 'lpile ei se lo!ir puternic de ce!a. +e!a $oarte# $oarte rece. Sim"ea pm%ntul sub picioare. 2tia c nu se mai rostogolete# dei nu !edea nimic altce!a n $a"a ei# prin ptura de ntuneric. Apoi pri!i spre teniii ei +on!erse i nghi"i n sec. Erau n$ip"i ntr&o ptur de zpad care&i ajungea p%n la mijlocul gambelor. =coarea umed cu
6

care se obinuise n tunelul umbros prin care cltorise n trecut# prsind curtea casei# se trans$ormase n ce!a $urtunos i e1trem de nghe"at. )rima oar c%nd *uce trecuse printr&un mesager# din camera ei de cmin din Shoreline i p%n n *as ,egas# $usese nso"it de prietenii ei# Shelb i 7iles. *a captul tunelului se lo!iser de o barier9 o perdea umbroas i ntunecat# care i despr"ea de ora. )entru c 7iles era singurul care citise te1tele despre trecere# ncepuse s lo!easc mesagerul cu micri circulare# p%n c%nd umbra neagr i t ulbure se risipise. *uce nu tiuse p%n acum c rezol!ase# de $apt# o problem. :e data asta# nu mai era nicio barier. )robabil pentru c acum cltorea singur# printr&un mesager supus !oin"ei sale aprige. :ar era at%t de simplu s iei. Aproape prea simplu. ,lul de ntuneric se risipi. O adiere de ghea" o izbi# amor"indu&i genunchii. )ieptul i n"epenise de $rig# iar ochii i lcrimau de la !%ntul care se pornise brusc i tios. 8nde se a$la/ :eja regreta saltul disperat n timp. :a# a!usese ne!oie de o e!adare i da# dorise s dea de urma trecutului ei# s i !indece identit"ile anterioare de toat durerea# s n"eleag ce $el de iubire trise cu :aniel n toate acele !ie"i. S o simt n loc s i se !orbeasc despre ca. S n"eleag# iar apoi s ndeprteze blestemul aruncat. @supra ei i asupra lui :aniel. :ar nu n $elul acesta nghe"at# singur i complet nepregtit pentru locul i timpul n care se trezise acum. O strad nzpezit se ntindea naintea ochilor ei# iar cldirile albe erau acoperite de un cer cenuiu de o"el. Auzi bubuituri n deprtare# dar nu !oia s se g%ndeasc ce nsemnau toate astea. Ateapt# opti ctre mesager. 8mbra pluti ca o cea" la !reo cincizeci de centimetri dincolo de degetele ei. .ncerc s o prind# dar mesagerul i scp# ndeprt%ndu&se n grab. Sri dup el i prinse o buc"ic umed ntre degete# dar brusc# mesagerul se s$r%m n buc"i negre# alunec%nd pe zpad# iar acestea se topir# $c%ndu&se ne!zute. 0roza!# mormi ea. Acum ce $ac/ n deprtare# strada ngust cotea la st%nga# d%nd ntr&o intersec"ie ntunecoas. )e trotuare se nl"au mormane de zpad a$%nat# ngrmdite de&a lungul a dou iruri lungi de cldiri albe din piatr. Erau uluitoare i nu semnau cu nimic din ce !zuse *uce p%n atunci. Se nl"au pe mai multe etaje# iar $a"adele erau mpodobite n ntregime cu arcade albe# luminoase# sprijinite pe coloane miestrit sculptate. 'oate $erestrele erau ntunecate. *uce i ddu seama c ntreg oraul zcea cu$undat n bezn. Singura surs de lumin era un $elinar cu gaz. :ac luna rsrise# probabil c era ascuns dup o ptur groas de nori. :in cer se auzi iari un bubuit. S $i $ost un tunet/ *uce i str%nse bra"ele n jurul pieptului. .nghe"ase. *u>a! se auzi !ocea unei $emei# aspr i rguit# ca i c%nd i&ar $i petrecut toat !ia"a url%nd ordine. :ar# n acelai timp# tremurtoare. *u>a# t%mpito! 8nde eti/ Acum se auzea mai aproape. ,orbea cu *uce/ ,ocea a!ea ce!a ciudat# ce!a ce *uce nu putea e1prima n cu!inte. +%nd o siluet apru# mpleticindu&se# pe dup col"ul strzii nzpezite# *uce se holb la ea# ncerc%nd s o deslueasc. Era $oarte scund i un pic adus de spate# cam la aizeci de ani. +orpul prea s&i noate n hainele largi. )rul i era str%ns sub o ear$ neagr i groas. +%nd o !zu pe *uce# chipul i se schimonosi ntr&o grimas. )e unde ai umblat/ *uce pri!i n jur. Era singurul om de pe strad. Btr%na !orbea cu ea. )e aici# se auzi spun%nd. .n rus. .i duse m%na la gur. :eci sta era moti!ul pentru care !ocea btr%nei suna at%t de ciudatD !orbea ntr&o limb pe care *uce nu o n!"ase niciodat. +u toate astea# nu numai c n"elegea $iecare cu!%nt# dar putea s i rspund. .mi !ine s te omor! spuse $emeia g%$%ind# n timp ce se repezi la *uce i i arunc bra"ele n jurul ei. .mbr"iarea ei era puternic pentru o $emeie cu un aer at%t de $ragil. +ldura unui alt corp lipit de al ei# dup un $rig chinuitor# aproape c o $cu s pl%ng. .i ntoarse mbr"iarea cu putere. Bunico/ opti ea# cu buzele apropiate de urechea $emeii# tiind oarecum cine era aceasta. :intre toate nop"ile c%nd m ntorc de la lucru# s te gsesc plecat tocmai acum# spuse $emeia. 2i "opind ca o nebun n mijlocul strzii/ Ai $ost mcar la munc azi/ 8nde&i sor&ta/ +erul bubui din nou. Se auzea ca i c%nd o $urtun puternic se apropia amenin"tor. 2i iute. *uce se n$ior i cltin din cap. 4u tia. Aha# e1clam $emeia. )arc "i&a mai pierit che$ul acum# nu/ Se uit piezi la *uce# apoi o mpinse ca s o
7

!ad mai bine. :umnezeule mare# ce&i cu hainele astea/ *uce se $oia $r ast%mpr n timp ce bunica sa dintr&o !ia" anterioar se holba la jeanii ei i i trecea degetele noduroase peste nasturii cmii sale de $lanel. Apuc pe urm coada scurt i nc%lcit a $etei. 8neori am impresia t eti la $el de "cnit ca taic&tu# :umnezeu s&l odihneasc. Eu; *ucindei i cln"neau din"ii. 4u tiam c !a $i aa $rig. 3emeia scuip n zpad dezaprobator. .i scoase paltonul. )une&l pe tine# dac nu !rei s mori. O n$o$oli bine n palton# iar degetele pe jumtate nghe"ate ale *ucindei se chinuir s ncheie nasturii. Bunica i des$cu apoi ear$a de la g%t i n$ur capul *ucindei cu ea. +erul $u zguduit de o bubuitur puternic# ce le $cu s tresar. *uce tia acum c nu era un tunet. +e&a $ost asta/ ntreb n oapt. Btr%na o $i1 cu pri!irea. =zboiul# mormi ea. Ci&ai pierdut min"ile odat cu hainele/ (ai# !ino. 'rebuie s&o lum din loc. .n timp ce naintau spre captul strzii nzpezite# pe pa!ajul neregulat# strbtut de ine de tram!ai# *uce i ddu seama c# totui# oraul nu era pustiu. :e&a lungul strzii erau parcate c%te!a maini# ns# din c%nd n c%nd# auzea# pe strzile lturalnice ntunecate# nechezatul cailor nhma"i la trsur# atept%nd ordinele stp%nilor# n timp ce rsu$larea lor nghe"at se materializa parc n aer. Siluetele unor trupuri alergau pe acoperiuri. .n captul unei alei# un brbat ntr&un palton rupt conducea trei copilai spre uile str%mte ale unui adpost. *a captul strzii nguste# drumul ddea ntr&un bule!ard mare# cu trei benzi# care o$erea o !edere cuprinztoare asupra oraului. Singurele maini parcate aici erau militare. Artau n!echite# aproape ridicole# ca nite relic!e dintr&un muzeu al rzboiului9 jeepuri cu prelat i cu aripi gigantice i !olane sub"iri a!%nd secera i ciocanul so!ietice !opsite pe ui. :ar nu mai era nimeni altcine!a pe strad n a$ar de *uce i de bunica ei. 'otul era $antomatic# adormit ntr&o stranie tcere# mai pu"in bubuiturile cumplite care zguduiau cerul. .n deprtare se !edea un r%u i# mult dincolo de el# o cldire monumental. +hiar i pe ntuneric i putea deslui arhitectura elaborat a turlelor ascu"ite i a cupolelor n $orm de ceap# care preau cunoscute i# totodat# n!luite ntrun mister mitic. O clip i $u de&ajuns s intre n atmos$er# dup care se trezi scuturat de $ric. Era n 7osco!a# iar 7osco!a era o zon de rzboi. 8n $um negru se nl"a spre cerul plumburiu# indic%nd por"iunile din ora care $useser deja bombardate9 zonele din st%nga i din spatele giganticului ?remlin# precum i cele din deprtare# spre dreapta. 4u se ducea nicio lupt pe strzi i nu se zrea nicio urm a patrulrii trupelor inamice. :ar $lcrile care se prelingeau pe cldirile nnegrite de $um# mirosul de ars al rzboiului care se sim"ea peste tot i amenin"area btliilor ce a!eau s urmeze erau# ntr&un $el# chiar mai n$ricotoare. Acesta era# de departe# cel mai nesbuit lucru pe care l $cuse *uce n !ia"a ei probabil n toate !ie"ile ei. )rin"ii ar omor&o dac ar ti unde se a$la. )robabil c :aniel nu ar mai !orbi niciodat. 2i totui# poate c nici mcar nu !a apuca s se n$urie pe ea. Ar putea la $el de bine s moar chiar aici# n zona de rzboi. :e ce $cuse asta/ )entru c $usese ne!oit s o $ac. )e cont propriu. .i era greu s scoat la supra$a" bruma aceea de m%ndrie# ascuns sub sentimentul de panic. :ar trebuia s $ie acolo# unde!a. 3cuse pasul. :e una singur. .ntr&un loc strin i ntr&un timp ndeprtat# n trecutul pe care a!ea ne!oie s l n"eleag. Era ceea ce i dorise. )rea $usese muiat de colo&colo ca o pies de ah. :ar ce trebuia s $ac acum/ @u"i pasul i str%nse tare m%na bunicii. +e ciudat# $emeia asta n&a!ea idee prin ce trecea *uce i nici cine era ea# de $apt. +u toate astea# str%nsoarea m%inii uscate a btr%nei rra singurul lucru care i ddea putere *ucindei s mearg mai departe. .ncotro mergem/ i ntreb *uce bunica# n timp ce aceasta o tragea de m%n pe o alt strad ntunecat. )ietrele din pa!aj se rriser# iar drumul pe care peau acum era nepietruit i alunecos. -pada se mbibase n teniii de p%nz ai *ucindei# iar degetele de la picioare ncepuser s&i degere. S&o lum pe sora ta# ?ristina# se ncrunt btr%na. +ea care i d su$letul noapte de noapte sp%nd tranee pentru armat cu m%inile goale# pentru ca tu s te po"i bucura de somnul tu de $rumuse"e. Ci&o aminteti/ .n locul unde se opriser nu era niciun $elinar care s lumineze strada. *uce clipi de c%te!a ori ca s i obinuiasc ochii cu ntunericul. Se a$lau n $a"a a ce!a ce semna cu un an" $oarte lung# chiar n mijlocul oraului. 'rebuie s $i $ost cam o sut de oameni acolo# n$o$oli"i cu to"ii p%n la urechi. 8nii stteau n genunchi#
8

scurm%nd pm%ntul cu sapa. Al"ii spau cu m%inile goale. +%"i!a stteau nemica"i# de parc ar $i nghe"at# i pri!eau spre cer. O m%n de solda"i crau mormane grele de pm%nt i pietre n roabe ruginite i n cru"e# p%n la captul strzii# unde le aruncau peste baricada de moloz. 'rupurile erau ascunse n mantale militare de l%n# care se n$oiau n jurul genunchilor. :ar# sub ctile de o"el# chipurile lor artau la $el de slbite ca ale oricrui ci!il. *ucinda n"elese c lucrau cu to"ii n echip# brba"ii n uni$orme# $emeile i copiii# trans$orm%ndu&i oraul ntr&o $ortrea"# $c%nd# p%n n ultimul moment# tot ce le sttea n puteri ca s blocheze tancurile inamice. ?ristina# strig bunica# pe un ton de dragoste necat n $ric# la $el ca atunci c%nd o cutase pe *uce. O $at apru l%ng ele aproape imediat. :e ce a durat at%t/ .nalt i supl# cu u!i"e negre care&i ieeau de sub plria $edora# ?ristina era at%t de $rumoas# nc%t o $cu pe *uce s nghit nodul care i se pusese n g%t. O recunoscuse imediat ca $iind sora ei. +hipul ?ristinei i amintea de ,era# o alt sor dintr&o !ia" anterioar. *uce trebuie s $i a!ut o sut de surori de&a lungul timpului. O mie. 'oate trebuie s $i trecut prin ce!a asemntor. Surori# $ra"i# prin"i i prieteni pe care *uce i&a iubit# cu siguran"# iar apoi i&a pierdut. 4iciunul nu $usese pregtit pentru ce a!ea s se nt%mple. Au $ost lsa"i n urm cu to"ii# jelind&o. )oate c e1ista o cale de a schimba lucrurile# de a&i menaja pe cei care o iubiser. )oate c toate astea $ceau parte din lucrurile asupra crora *uce putea inter!eni n !ie"ile ei anterioare. Bubuitul puternic al unei e1plozii rsun n tot oraul. :estul de aproape# nc%t s zguduie pm%ntul de sub picioarele *ucindei# care a!u senza"ia c i se sparge timpanul drept. *a col"ul strzii se declanar sirenele pentru raiduri aeriene. Baba! ?ristina apuc bra"ul bunicii. 7ai a!ea pu"in i izbucnea n pl%ns. 4azitii; au ajuns# nu&i aa/ 0ermanii. Era pentru prima dat c%nd *uce cltorea n timp pe cont propriu i aterizase chiar n mijlocul celui de&al :oilea =zboi 7ondial. Atac 7osco!a/ ,ocea i tremura. .n noaptea asta/ Ar $i trebuit s prsim oraul mpreun cu ceilal"i# spuse ?ristina cu amrciune. Acum e prea t%rziu. 2i s&i $i prsit pe mama# pe tatl i pe bunicul tu/ ntreb btr%na cltin%nd din cap. S&i $i lsat singuri n mormintele lor/ E mai bine s ne alturm lor n cimitir/ rspunse ?ristina tios. Se ntoarse spre *uce i o str%nse de bra". 2tia"i despre raid# tu i amicul tu chiabur/ :e asta n&ai !enit azi&diminea" la lucru/ Ai $ost cu el# nu&i aa/ +e&i nchipuia sora ei c tia *ucinda/ +u cine s $i $ost/ +u cine altcine!a dec%t cu :aniel/ :esigur. *u>a trebuia s $ie cu el acum. @ar dac ce mai rmsese din $amilia ei o con$unda pe acea *u>a cu *uce; @ se str%nse inima. +%t timp mai a!ea p%n s moar/ Oare putea s o gseasc pe *u>a nainte s se nt%mple/ *u>a. Sora i bunica ei o $i1au cu pri!irea. +e&i cu ea n seara asta/ ntreb ?ristina. S mergem# spuse Baba ncruntat. +rezi c $amilia 7os>o!ici o s "in adpostul deschis la nes$%rit/ :easupra lor rsun# n naltul cerului# huruitul prelung al elicelor unui a!ion de !%ntoare. :estul de aproape nc%t *ucinda s poat !edea s!astica sumbr !opsit pe partea in$erioar a aripilor# atunci c%nd i ridic pri!irea# ceea ce o $cu se se n$ioare. Apoi# o nou bubuitur zgudui oraul# iar aerul $u mbibat cu $um negru. *o!iser ce!a n apropiere. Alte dou e1plozii cumplite $cur s se clatine pm%ntul sub tlpile ei. )e strad se dezln"ui haosul. 7ul"imea din tranee ncepea s dispar# risipindu&se pe strzile nguste. 8nii se repezeau la scrile sta"iei de metrou din col"# atept%nd ncetarea bombardamentului n subteranD al"ii se $ceau ne!zu"i pe dup ui ntunecate. O strad mai ncolo# *uce ntrezri o siluet alerg%nd o $at cam de !%rsta ei# cu o plrie roie i cu un palton lung din l%n. .i ntoarse capul numai o clip# dup care i continu $uga. :ar a $ost de&ajuns pentru ca *uce s i dea seama. Ea era. *u>a. Se eliber din str%nsoarea bunicii. .mi pare ru. 'rebuie s plec. *uce trase ad%nc aer n piept i o lu la $ug n josul strzii# n $umul din ce n ce mai dens# spre locurile cele
9

mai bombardate. Eti nebun/ url ?ristina. :ar nu o urmar. Ar $i trebuit s $ie# la r%ndul lor# nebune. *ucinda "i sim"ea tlpile amor"ite pe msur ce se chinuia s alerge pe trotuar# prin zpada care i ajungea p%n la genunchi. +%nd ajunse n col"ul unde i zrise gonind inele cu plrie roie# din trecut# ncetini. Apoi trase ad%nc aer n piept. O cldire care ocupa jumtate din strada din $a"a ei se prbuise. )iatra alb era m%njit de cenu neagr# n sprtura din zidul lateral al cldirii ardea un $oc. E1plozia lsase n urm mormane de dr%mturi# imposibil de recunoscut# din interiorul cldirii. -pada era mbibat cu rou. *uce $cu un pas napoi speriat# p%n c%nd i ddu seama c nu erau urme de s%nge# ci $%ii de mtase roie. Acolo trebuia s $i $ost o croitorie. )e strad erau mprtiate c%te!a ra$turi de haine arse. 8n manechin sttea ntins pe o parte ntr&un an". *uase $oc. *uce trebui s&i acopere gura cu ear$a bunicii ca s nu se nece de la !ltucii de $um. Oriunde pea# sticla i piatra s$r%mate s$redeleau zpada. Ar $i trebuit s $ac cale ntoars# s&i gseasc bunica i sora# care ar $i ajutat&o s ajung la adpost# dar nu putea. 'rebuia s o gseasc pe *u>a. 4u mai $usese nicic%nd at%t de aproape de una dintre identit"ile sale anterioare. )robabil c *u>a ar $i putut&o ajuta s n"eleag de ce era di$erit !ia"a de acum a *ucindei. :e ce i luase +am re$le1ia n colimator# crez%nd c e ea i spun%ndu&i lui :aniel c 5a $ost un s$%rit mai bl%nd pentru ea6/ 8n s$%rit mai bl%nd n compara"ie cu ce/ Se ntoarse ncet# ncerc%nd s gseasc licrul plriei roii n noapte. Acolo. 3ata cobora n $ug spre r%u. *uce ncepu s alerge# la r%ndul ei. 3ugeau cu aceeai !itez. +%nd *uce se $eri la auzul unei e1plozii# *u>a i imit gestul# ca un ecou ciudat. @ar c%nd ajunser la malul r%ului i oraul li se art din nou# *u>a n"epeni n aceeai pozi"ie crispat ca *uce. *a !reo cincizeci de metri n $a"a *ucindei# imaginea ei n oglind ncepu s pl%ng n hohote. 7ai toat 7osco!a era n $lcri. At%tea case erau dobor%te la pm%nt. *uce ncerc s i imagineze celelalte !ie"i distruse n tot oraul# dar le sim"ea ndeprtate i de neatins# ca lucrurile despre care citise n cr"ile de istorie. 3ata porni din nou. 3ugea at%t de repede# nc%t *uce n&ar $i putut&o prinde din urm nici dac ar $i !rut. Alergau n jurul sprturilor imense din pa!aj. *sau n urm cldiri n $lcri# care trosneau ngrozitor# cuprinse de s$%r%itul $ocului atunci c%nd se repede spre o nou "int. 'recur de camioane militare rsturnate i zdrobite# din care at%rnau bra"e carbonizate. Apoi# *u>a coti la dreapta# n captul unei strzi# ieind din raza !izual a *ucindei. Adrenalina i ddu un nou impuls. .i lu a!%nt# cu picioarele pind mai $erm i mai iute pe strada nzpezit. Oamenii alergau at%t de repede numai c%nd erau dispera"i. +%nd ce!a mai presus dec%t ei i mpingea mai departe. *u>a nu putea s alerge dec%t spre un singur lucru. *u>a; ,ocea lui. 8nde era/ )re" de o clip# *uce i uit inele din trecut# rusoaica a crei !ia" era n pericol s se sting n orice moment# uit c acest :aniel nu era :aniel al ei. 2i totui; Sigur c era. El nu murise niciodat. 3usese acolo dintotdeauna. 3usese mereu al ei# iar ea i apar"inuse mereu. 4u !oia dec%t s&i simt bra"ele# s se piard n mbr"iarea lor. El ar ti ce a!ea ea de $cut. @&ar putea $i de ajutor. :e ce se ndoise de el/ Alerg n direc"ia !ocii lui. :ar nu&l putea !edea nicieri. 4ici pe *u>a. *a o strad distan" de r%u# *uce se opri brusc ntr&o rscruce pustie. .i sim"ea respira"ia zbt%nduse sugrumat n plm%nii nghe"a"i. 8rechile i erau tra!ersate de o durere rece i !iolent# iar n"epturile de ghea" i rneau picioarele# $c%nd&o s nu mai suporte statul pe loc. :ar ncotro s&o apuce/ n $a"a ei se ntindea un teren pustiu# acoperit cu moloz i izolat de strad prin schelrii i garduri de $ier. :ar# chiar i pe ntuneric# *uce putu s obser!e c locul $usese demolat# i nu distrus de o bomb# n urma raidurilor aeriene. 4u prea a $i mare lucru# doar o !iroag ur%t i prsit. 4ici nu tia de ce mai sttea n $a"a ei. :e ce ncetase
10

s mai $ug dup !ocea lui :aniel; p%n c%nd apuc gardul cu m%inile# clipi i surprinse licrirea unui obiect strlucitor. O biseric. O biseric alb i maiestuoas umplea hul acela cscat. 8n triptic monumental de arcade de marmur pe $a"ad. +inci turle aurite se nl"au impuntoare spre cer. 2i nuntru# r%nduri ntregi de bnci din lemn ceruit se ntindeau c%t cuprindeai cu pri!irea. 8n altar trona deasupra scrilor nalte i albe. 2i to"i pere"ii i ta!anele nalt arcuite a!eau $resce superbe. .ngeri peste tot. Biserica lui @isus 7%ntuitorul. +um de tia *uce asta/ +um de sim"ea# prin $iecare por al $iin"ei sale# c acest !id $usese c%nd!a o mrea" biseric alb/ )entru c $usese aici cu c%te!a clipe mai de!reme. ,zu urme lsate de alte m%ini pe cenua ce acoperea metalul. @.u>a poposise acolo# pri!ise lung spre ruinele bisericii i sim"ise ce!a. *uce str%nse zbrelele# clipi din nou i se re!zu pe sine sau pe *u>a pe c%nd era o $eti". Sttea aezat ntr&una din stranele bisericii# mbrcat intr&o rochie alb de dantel. O org c%nta n timp ce oamenii sc str%ngeau nainte de slujb. Brbatul chipe din st%nga ei trebuia s $i $ost tatl su# iar $emeia aezat l%ng el# mama ci. Erau acolo i bunica pe care *uce tocmai o cunoscuse# i ?ristina. Am%ndou preau mai tinere i mai bine hrnite. *uce i aminti c bunica i spusese c am%ndoi prin"ii i muriser. :ar aici artau c%t se poate de !ii. )reau s&i cunoasc pe to"i# salut%nd $iecare $amilie care trecea pe l%ng strana lor. *uce i studie inele din trecut urmrindu&i tatl# in timp ce ddea m%na cu un t%nr blond i artos. A!ea cei mai $rumoi ochi !iole"i. +lipi din nou i !iziunea dispru. 'erenul era din nou un pic mai mult dec%t o aduntur de moloz. Era n"epenit de $rig. 2i singur. O alt bomb rsun peste r%u# iar ocul o $cu pe *uce s cad n genunchi. .i acoperi $a"a cu m%inile; i atunci auzi un pl%ns duios. .i ridic pri!irea i i miji ochii spre cotloanele mai ntunecate ale ruinelor# iar atunci l !zu. :aniel# opti. Arta e1act aa cum i&l amintea. Aproape c radia# n ciuda ntunericului de ghea". )rul blond prin care nu se mai stura s&i treac degetele# ochii de un !iolet cenuiu# parc $cu"i s se contopeasc cu ai ei. +hipul acela maiestuos# pome"ii nal"i# buzele. @nima i btu cu putere i trebui s str%ng mai tare ntre degete gardul de $ier# ca s nu alerge spre el. )entru c nu era singur. Era cu *u>a. O alina# m%ng%indu&i obrazul i srut%ndu&i lacrimile. Se str%ngeau n bra"e# prini n ritmul unui srut nes$%rit. Erau at%t de pierdu"i n mbr"iarea lor# nc%t nu preau s simt !uietul e1ploziei ce cutremur strada. Artau de parc nu e1ista nimic altce!a n a$ara lor. 4u e1ista niciun spa"iu ntre trupurile lor. Era prea ntuneric s obser!i unde s$%rea unul i ncepea cellalt. *ucinda se ridic i se $uri# printre mormanele de moloz din ntuneric# t%njind s $ie mai aproape de el. +redeam c nu te mai gsesc# i auzi *uce !ersiunea din trecut. 4e !om gsi mereu unul pe cellalt# rspunse :aniel# ridic%nd&o n bra"e i str%ng%nd&o mai aproape de el. 7ereu. (ei# !oi doi! strig o !oce din pragul unei cldiri din apropiere. ,eni"i/ ,iza!i de pia"a pustie# o m%n de oameni erau condui ntr&o cldire masi! de piatr# de un indi!id al crui chip *uce nu l putea distinge. .ntr&acolo se ndreptau *u>a i :aniel. Asta trebuia s $i $ost planul lor de la bun nceput# s se adposteasc mpreun de bombe. :a# strig *u>a spre ceilal"i. )ri!i spre :aniel. S mergem cu ei. 4u. ,ocea i era aspr. 4er!oas. *uce cunotea prea bine acel timbru. ,om $i mai n siguran" dec%t pe strad. 4u de asta am stabilit s ne nt%lnim aici/ :aniel se ntoarse s pri!easc n urma lor# iar ochii lui scrutar chiar locul n care se ascundea *uce. +%nd un nou !al de e1plozii lumin cerul ntr&un rou auriu# *u>a "ip i i ngrop chipul la pieptul lui :aniel. :eci *uce $u singura care !zuse e1presia $e"ei lui. +e!a l apsa. +e!a mai presus dec%t $rica de bombe. Oh# nu! :aniil! Biatul de l%ng cldire continua s "in deschis ua adpostului. *u>a! :aniil!
11

'o"i ceilal"i se a$lau deja nuntru. +hiar n acel moment# :aniil o ntoarse pe *u>a i i apropie buzele de urechea ei. .n locul ei ascuns n umbr# *uce t%njea s aud ce&i optea. '%njea s a$le dac i spunea ce!a din acele lucruri pe care :aniel i le spusese ei atunci c%nd era suprat sau copleit. ,oia s alerge spre ci# dar nu putea. +e!a din str$undurile ei o mpiedica s se urneasc. )ri!irea i se opri asupra *u>i de parc !ia"a ei depindea de ea. 2i poate c aa era. *u>a ddeau din cap aprobator la auzul spuselor lui :aniil# iar groaza de pe chip i se preschimb n linite# aproape mpcare. .nchise ochii. .ncu!iin" nc o dat# apoi i ddu capul pe spate# z%mbind din ce n ce mai larg. -%mbea/ :ar de ce/ +um/ Era ca i c%nd tia ce a!ea s se nt%mple. :aniil o "inu n bra"e i o trase spre el. Se aplec s o srute din nou# aps%ndu&i buzele cu putere# trec%ndu&i degetele prin prul ei# cobor%ndu&le apoi pe spate# nels%nd s&i scape nicio prticic din $iin"a ei. Era un moment at%t de pasional# nc%t *uce roi. At%t de intim# nc%t i tia respira"ia. At%t de superb# nc%t nu&i putea lua ochii de la ei. 4ici mcar o clip. 4ici mcar c%nd *u>a strig i trupul i de!eni o coloan de $oc alb mistuitor. +iclonul de $lcri prea de pe alt lume# $luid i aproape elegant# ntr&un mod sinistru# n$ur%ndu&i trupul palid ca o ear$ lung de mtase. O nghi"ea pe *u>a# i se scurgea din trup i cuprindea totul# lumin%nd spectacolul membrelor ei biciuite de $oc# p%n c%nd acestea ncetar s se mai zbat. :aniil nu&i ddu drumul# nici mcar c%nd $ocul i p%rli hainele# nici c%nd trebui s suporte ntreaga greutate a corpului ei moale i incontient# nici c%nd $lcrile topeau carnea *u>i cu un s%s%it acru i respingtor# nici c%nd pielea ei ncepu s ard i s se nnegreasc. 4umai c%nd !%l!taia se stinse la $el de repede ca o lum%nare# n ultimele clipe i nu mai rmsese nimic de "inut# nimic altce!a dec%t cenu# :aniil i des$cu bra"ele n lturi. 4ici n cele mai slbatice re!erii despre ntoarcerea n timp ctre !ie"ile ei anterioare nu i imaginase *ucinda c a!ea s asiste la propria moarte. =ealitatea era mai cumplit dec%t cele mai sumbre comaruri ale ei. Sttea locului# pironit n zpada rece# paralizat de ceea ce !zuse# cu corpul inert. :aniil ntoarse spatele mormanului de cenu de pe zpad# cltin%ndu&se# i ncepu s pl%ng. *acrimile care i se re!rsau pe obraji lsau urme limpezi pe $uninginea neagr la care $usese redus *u>a. +hipul i se schimonosi. 7%inile i tremurau. *ucindei i preau mari# goale i pustii# ca i c%nd locul lor era n jurul mijlocului *u>i# n prul ei# cuprinz%ndu&i obrajii# iar g%ndul i trezi o gelozie ciudat. +e naiba "i mai rm%nea s $aci cu m%inile tale atunci c%nd singurul lucru pe care doreau s l "in dispruse brusc i ntr&un mod n$iortor/ O $at# o ntreag !ia" terse de pe $a"a pm%ntului. :urerea de pe chipul lui puse stp%nire pe inima *ucindei i i&o str%nse# storc%nd&o de puteri. :ar agonia lui era chiar mai dureroas pentru ea dec%t propria&i su$erin" i con$uzie. Asta sim"ea n $iecare !ia". Odat cu $iecare moarte. 7ereu i mereu. *uce l nedrept"ise c%nd l considerase egoist. 4u era !orba c nu o iubea# ci c iubirea lui era at%t de puternic# nc%t l distrugea. .nc detesta amrciunea lui# $elul cum se ndoia de toate# dar acum l n"elesese brusc. Era $oarte posibil ca 7iles s o iubeasc# dar dragostea lui nu semna c%tui de pu"in cu cea a lui :aniel. 4ici n&ar $i a!ut cum. :aniel# strig i i prsi ascunztoarea din umbr# alerg%nd spre el. ,oia s i ntoarc toate srutrile i mbr"irile de care tocmai se bucurase !ersiunea ei din trecut. 2tia c greete# c totul era greit. Ochii lui :aniil se $cur mari de uimire. 3a"a i $u strbtut de o groaz disperat. +e&i asta/ spuse ncet. )e un ton acuzator. +a i cum nu !oia s o lase pe *u>a a lui s moar nc. +a i cum prezen"a *ucindei acolo era mai greu de suportat dec%t moarte *u>i. .i ridic m%na nnegrit de cenu i art cu degetul spre ea. +e se petrece/ )entru ea# era un chin s o pri!easc aa. Se opri i scp o lacrim printre gene. =spunde&i# spuse o !oce din umbr. +um ai ajuns aici/ *uce ar $i recunoscut !ocea aceea arogant oriunde. 4u iiebuia s&l !ad pe +am ieind pe ua adpostului# ca s&l cunoasc.
12

.i ntinse aripile uriae ce $remtar cu un pocnet uor# de parc ar $i $ost des$cut un steag imens. Se ntindeau n urma lui# $c%ndu&l s par mai mre" i mai intimidant ca de obicei. *uce nu&i putu desprinde pri!irea de la ele. =sp%ndeau o lumin aurie pe strada ntunecat. *uce i miji ochii# ncerc%nd s n"eleag scena din $a"a ei. Erau mai mul"i# mai multe siluete st%nd la p%nd n umbr. Acum peau cu to"ii spre ea. 0abbe. =oland. 7oll . Arriane. Erau cu to"ii acolo. 'o"i cu aripile arcuite n $a". O mare orbitoare de aur i argint pe strada ntunecat. Artau ncorda"i. ,%r$urile aripilor $remtau# de parc to"i s&ar $i pregtit# n orice moment# s sar la lupt. )entru prima dat# *uce nu se sim"i intimidat de splendoarea aripilor sau de greutatea din pri!iri. Era doar dezgustat. Asista"i cu to"ii la asta de $iecare dat/ ntreb ea. *u>a# spuse 0abbe pe un ton neutru. Spune&ne odat ce se petrece. Apoi :aniil se ndrept spre ea# apuc%nd&o de umeri. Scutur%nd&o. *u>a! 4u sunt *u>a! strig *uce# desprinz%ndu&se de el i $c%nd c%"i!a pai n spate. Era ngrozit. +um se puteau suporta/ +um puteau sta acolo pri!ind&o cum moare# pur i simplu/ Era prea mult. 4u era pregtit pentru asta. :e ce m pri!eti aa/ ntreb :aniil. 4u e cine crezi tu# :aniil# spuse 0abbe. *u>a e moart. Ea e; Ea e; +e e ea/ ntreb :aniil. +um se $ace c e aici/ +%nd; 8it&te la hainele ei. E clar c e; 'aci# +am# ar putea la $el de bine s nu $ie# spuse Arriane# pr%nd ns a se teme i ea de ideea c *uce putea $i totui cine spunea +am c este. 8n nou tunet rsun n aer# urmat de o ploaie de proiectile care lo!eau cldirile din $a"a strzii# asurzind&o pe *uce i incendiind un depozit de lemne. )e ngeri nu i interesa rzboiul care se purta n jurul lorD erau preocupa"i doar de ea. +%"i!a metri o despr"eau pe *uce de ngeri acum# care preau la $el de circumspec"i n pri!in"a ei precum ea# n pri!in"a lor. 4iciunul dintre ei nu se apropie. .n lumina cldirii mistuite de $lcri# umbra lui :aniel se ntinse mult naintea trupului su. *uce i concentr $or"ele s o aduc spre ea. Oare a!ea s mearg/ Ochii i se ngustar i $iecare muchi din corp i se ncord. .nc era tare nendem%natic i nu tia de $el cum s aduc o umbr n m%inile ei. +%nd contururile ntunecate ncepur s tremure# *uce iresri. Apuc umbra cu ambele m%ini i ncepu s n!%rt masa ntunecat p%n o trans$orm ntr&un glob# ntocmai cum !zuse la pro$esorii si# Ste!en i 3rancesca# n primele ei zile la Shoreline. 7esagerii proaspt in!oca"i erau mereu haotici i amor$i. 7ai nt%i trebuiau s $ie roti"i p%n prindeau un contur clar. 4umai atunci puteau $i trai i ntini# de!enind o supra$a" mai mare i mai neted. Abia pe urm mesagerul se trans$orma ntr&un ecran prin care puteai s&"i ntrezreti trecutul sau ntr&un portal prin care puteai pi. Acest mesager era lipicios# dar l des$cu repede i i ddu o $orm. .i duse m%na nuntrul i deschise portalul. 4u mai putea sta aici. Acum a!ea o misiune9 s se gseasc !ie ntr&un alt timp# s descopere care era pre"ul la care se re$eriser )roscriii i# e!entual# s ajung la originea blestemului dintre ea i :aniel. @ar apoi# s l dezlege. +eilal"i traser aer n piept !z%nd&o cum m%nuia mesagerul. +%nd ai n!"at s $aci asta/ opti :aniil. *uce cltin din cap. E1plica"ia ei n&ar $i $cut dec%t s&l deruteze pe :aniil. *ucinda! 8ltimul lucru pe care l&a auzit a $ost !ocea lui# chem%nd&o pe numele ei ade!rat. +iudat# i pri!ise chipul abtut# dar nu&i !zuse buzele mic%ndu&se. 7intea i juca $este. *ucinda! mai strig el nc o dat# cu o !oce care se ridica disperat chiar nainte ca *uce s se arunce cu capul nainte n ntunericul ademenitor.

13

Ca itolul 2 &rimis 'in rai #oscova, !$ octombrie !9%!


*ucinda! strig din nou :aniel# dar prea t%rziu. *uce dispruse chiar n clipa aceea. 'ocmai se i!ise n peisajul mohor%t# nghi"it de zpad. Sim"ise o scprare de lumin i cldura unei $lcri n spatele lui# dar n&a!ea ochi dec%t pentru *uce. 0oni spre ea n col"ul ntunecat al strzii. )rea $ragil# n paltonul jerpelit al altcui!a. )rea speriat. O pri!ise des$c%nd o umbr# iar apoi; 4u! O cldire din spatele lui $u lo!it de o rachet. )m%ntul se cutremur# strada se zgudui i se $r%nse. 8n !al de sticl# o"el i beton "%ni n aer# iar apoi cobor pe pm%nt. :up aceea# strada se cu$und ntr&o tcere $unest. :ar :aniel abia dac obser! toate astea. Sttea ncremenit# pur i simplu# n mijlocul dr%mturilor# ne!enindu&i a crede. Se ntoarce i mai departe n timp# mormi el# cur"%ndu&i umerii de pra$. Se ntoarce i mai departe n timp# spuse cine!a. ,ocea aceea. ,ocea lui. 8n ecou/ 4u# era prea aproape pentru un ecou. 2i prea clar# ca s $i $ost doar n mintea lui. +ine a spus asta/ Se npusti spre locul unde $usese *uce# trec%nd pe l%ng un morman de schele. :ou g%$%ieli. :aniel se pri!ea pe sine. :ar nu chiar pe sine# ci o !ersiune mai timpurie a lui# o !ersiune ce!a mai pu"in cinic. :ar din ce timpuri/ 8nde era/ 4u ! atinge"i! url +am spre am%ndoi. )urta o uni$orm de o$i"er# cizme militare i o manta neagr. Ochii i sc%nteiar la !ederea lui :aniel. 3r s&i dea seama# cei doi :aniel se apropiaser# clc%nd prudent unul n jurul celuilalt i $orm%nd un cerc pe zpad. Acum se ddur napoi. Stai departe de mine# l pre!eni cel mai !%rstnic pe cel t%nr. E periculos. 2tiu# se rsti :aniel. +rezi c nu tiu/ Simpla apropiere i str%ngea stomacul. Am mai $ost aici. Sunt tu. +e !rei/ Eu; :aniel pri!i n jur# ncerc%nd s&i gseasc reperele. :up mii de ani de e1isten"# n care o iubise i o pierduse pe *uce# urzeala amintirilor lui se tocise. =epeti"ia $cea ca trecutul s $ie greu de rememorat. :ar locul acela nu era chiar at%t de ndeprtat n timp# i&l amintea. Oraul dezolant. -pad pe strzi. 3lcri pe cer. )utea $i unul dintre sutele de rzboaie. :ar acolo; *ocul acela de pe strad# unde zpada se topise. 8n crater negru ntr&o mare de alb. :aniel se ls n genunchi i atinse inelul negru de cenu care m%njea zpada. .nchise ochii i i aminti cu precizie $elul n care i murise n bra"e. 7osco!a# EFGE. :eci asta $cea ea strbtea tunelul spre !ie"ile ei anterioare# sper%nd c !a n"elege. )roblema era c mor"ile ei nu a!eau niciun sens. :aniel tia asta mai bine dec%t oricine.
14

:ar e1istaser c%te!a !ie"i n care ncercase s arunce o lumin asupra e1isten"ei ei# n speran"a c !a schimba lucrurile. 8neori sperase s o "in n !ia" mai mult timp# dei nu i reuise niciodat. Alteori# ca de e1emplu acum# n timpul asediului 7osco!ei# pre$erase s i grbeasc destinul. S o cru"e# ast$el nc%t srutul lui s $ie ultimul lucru pe care s&l simt n acea !ia". Apoi mai erau !ie"ile care aruncau cele mai ad%nci umbre de&a lungul eonilor. Acelea erau !ie"ile care se deosebeau de celelalte i care o ademeneau pe *uce# aa cum magnetul atrage pilitura de $ier# n !reme ce cltorea poticnindu&se prin mesageri. ,ie"ile care i dez!luiau ceea ce a!ea ne!oie s tie# contient $iind c ele a!eau puterea de&a o distruge. +um se nt%mplase atunci c%nd murise la 7osco!a. 2i&o amintea cu intensitate i se sim"ea ridicol. +u!intele ndrzne"e pe care i le optise# srutul lui intens. =e!ela"ia $ericir de pe chipul ei# n clipa mor"ii. 4u se schimbase nimic. S$%rise la $el ca de $iecare dat. @ar el se sim"ea de $iecare dat la $el# dup aceea9 mohor%t. .ntunecat. 0ol. )ustiit. :e neconsolat. 0abbe pi n $a" i acoperi cu zpad inelul de cenu clin locul unde murise *u>a. Aripile ei uoare licreau n noapte i o aur strlucitoare i nconjura trupul n timp ce sttea aplecat n zpad. )l%ngea. Se apropiar i ceilal"i9 +am# =oland# 7oll # Arriane. 2i :aniil# acel :aniel de demult# se altur grupului pestri". :ac eti aici ca s ne pre!ii n legtur cu ce!a# i se adres Arriane# atunci rostete discursul i dispari. .i str%nse aripile irizate n $a"# oarecum protector. )i n $a"a lui :aniil# care se cam n!erzise la $a". Era mpotri!a $irii i a legii ca ngerii s interac"ioneze cu curile lor din trecut. :aniel se sim"ea moale i $r !lag# $ie din cauz c trebuia s retriasc moartea lui *uce# $ie pentru c se a$la at%t de aproape de eul lui anteriorD i era 1reu s&i dea seama. S ne pre!in/ r%nji 7oll # $c%nd roat n jurul lui :aniel. :e ce s&ar abate :aniel 0rigori de la drumul lui ca s ne pre!in pe noi/ Se aez n $a"a lui# tachin%ndu&l cu aripile ei armii. 4u! mi amintesc ce pune el la caleD el a cltorit n trecut secole la r%nd. 7ereu n cutare# mereu n nt%rziere. 4u# opti :aniel. 4u putea $i ade!rat. )ornise la drum ca s o gseasc# i nu a!ea s dea gre. +e !rea ea s te ntrebe# i se adres =oland# este crui $apt se datoreaz prezen"a ta aici. :e oriunde ai !eni. Aproape c uitasem# zise +am# mas%ndu&i t%mplele. O caut pe *ucinda. 3ata a alunecat n a$ara timpului. Se ntoarse spre :aniel i ridic o spr%ncean. Oare acum !ei renun"a la orgoliu i ne !ei cere ajutorul/ 4&am ne!oie de ajutor. S&ar zice c ai# l mpunse +am. Cine&te departe de po!estea asta# izbucni :aniel. 4e !ei aduce i aa destule probleme mai t%rziu. ,ai# ce amuzant# zise +am cu satis$ac"ie. 7i&ai dat o tem de g%ndire. Boci un joc periculos# :aniel# spuse =oland. 2tiu. *ui +am i scp un r%s ntunecat# sinistru. :eci# am ajuns# n s$%rit# la $inalul meciului# nu&i aa/ 0abbe nghi"i n sec. Aadar; s&a schimbat ce!a/ .ncepe s se prind! spuse Arriane. :eschide mesageri# cltorete n timp i este nc n !ia"! Ochii lui :aniel aruncar sc%ntei !iolete. *e ntoarse spatele tuturor# pri!ind n urm la ruinele bisericii# primul loc n care o !zuse pe *u>a. 4u mai pot s stau. 'rebuie s o gsesc. Ei bine# din ce&mi amintesc eu# spuse +am domol# nu !ei reui niciodat. 'recutul este deja pecetluit# $rate. )oate trecutul tu# dar nu i !iitorul meu. :aniel nu putea g%ndi limpede. Aripile ardeau nuntrul trupului su# t%njind dup libertate. *uce dispruse. Strada era pustie. 4u mai e1ista nimeni altcine!a pentru care s&i $ac griji. .i trase umerii napoi# iar aripile i se des$cur cu un $onet. Aa da. Senza"ia aceea de plutire. :e libertate absolut. 0%ndurile i se limpezir acum. 4u a!ea ne!oie dec%t de o clip de singurtate. S $ie doar cu el nsui. .i
15

arunc celuilalt :aniel o pri!ire# dup care i lu zborul spre cer. +%te!a clipe mai t%rziu# auzi din nou acel sunet9 acelai $reamt de aripi care se des$ac# sunetul unei alte perechi de aripi mai tinere# desprinz%ndu&se de pm%nt. Eul anterior al lui :aniel l prinse din urm pe cer. .ncotro/ Se oprir am%ndoi# $r cu!inte# pe marginea unei cldiri cu trei etaje de l%ng )atriarhie# chiar pe acoperiul din $a"a $erestrei lui *uce# de unde obinuiau s o pri!easc dormind. Amintirea trebuie s $i $ost mai proaspt n mintea lui :aniil# dar imaginea ei estompat# !is%nd sub ptur# rsp%ndi un !al de cldur de&a lungul aripilor lui :aniel. Erau sumbri am%ndoi. @ronia sor"ii $cuse ca# n condi"iile n care ntreg oraul $usese bombardat# casa ei s rm%n neatins# n timp ce ea# nu. Stteau tcu"i n noaptea rece# $iecare str%ng%ndu&i aripile pe l%ng corp# ast$el nc%t s nu li se ating din greeal. +e i rezer! !iitorul/ :aniel o$t. ,estea bun e c ce!a s&a schimbat n !ia"a ei actual. +um!a# blestemul a $ost; schimbat. +um/ :aniil pri!i spre cer# iar speran"a care i licrise puternic n ochi se stinse. ,rei s spui c nu a $cut nc un legm%nt n !ia"a ei actual/ +redem c nu. Asta&i doar un aspect. Se pare c s&a deschis o poart n timp care&i permite s triasc dincolo de !ia"a ei de acum; :ar e at%t de periculos. :aniil !orbea grbit i e1altat# spun%nd e1act aceleai lucruri care i trecuser prin minte lui :aniel dup ultima noapte petrecut la S<ord H +ross# c%nd i dduse seama c# de data aceasta# ce!a se schimbase9 Ar putea muri pentru totdeauna. Acesta ar putea $i s$%ritul. 3iecare detaliu conteaz acum. 2tiu. :aniil tcu i i redob%ndi stp%nirea de sine. .mi pare ru. Sigur c tii. :ar; ntrebarea e dac i ea n"elege moti!ul pentru care actuala ei !ia" e di$erit. :aniel se opri# ncerc%nd s se liniteasc. 8nul dintre Btr%nii -hsmaelim a gsit&o i a interogat&o# nainte ca *uce s tie ce!a despre trecutul ei. *ucinda i d seama c toat lumea e concentrat pe $aptul c n&a $ost botezat nc; dar sunt at%tea alte lucruri pe care nu le tie. :aniil pi pe marginea cldirii i pri!i lung $ereastra ntunecat a camerei ei. Atunci# care&i !estea proast/ 7 tem c sunt multe lucruri pe care nici eu nu le tiu. 4u pot anticipa urmrile e!adrii ei n trecut at%t timp c%t nu o gsesc i n&o opresc# p%n nu e prea t%rziu. Bos# pe strad# rsun o siren. =aidul aerian ncetase. +ur%nd# ruii a!eau s ias n strad# cercet%nd $iecare ungher# n cutare de supra!ie"uitori. :aniel scotoci prin $r%nturile lui de memorie. *uce se cu$unda mai ad%nc n timp; dar spre care dintre !ie"ile ei anterioare/ Se ntoarse ctre eul lui din trecut i i arunc o pri!ire intens. ."i aminteti i tu# nu&i aa/ 3aptul c; se ntoarce n timp/ :a. :ar c%t de departe/ ,orbeau n acelai timp# $i1%nd cu pri!irea la strada ntunecat. 2i unde se !a opri/ spuse :aniel brusc# ndeprt%ndu&se de margine. .nchise ochii i trase aer n piept. *uce e alt$el acum. E; Aproape c i sim"ea mirosul. A!ea limpezimea i puritatea unei raze de soare. S&a petrecut o schimbare esen"ial. .n s$%rit# a!em o ans real. @ar cum eu n&am $ost nicic%nd mai entuziasmat; i mai ngrozit. :eschise ochii i $u surprins s&l !ad pe :aniil ncu!iin"%nd din cap. :aniel/ :a/ +e mai atep"i/ ntreb :aniil z%mbind. 3ugi dup ea.
16

Acestea $iind spuse# :aniel deschise o umbr ce se ntindea pe marginea acoperiului un mesager i pi nuntru.

17

Ca itolul ( Nebunii se grbesc #ilano, )talia, 2$ #ai !9!*


*uce iei cltin%ndu&se din mesager# n zgomotul e1ploziilor. Se ls n jos i i acoperi urechile. E1plozii !iolente zguduiau pm%ntul. 8n bubuit puternic urmat de altul# care mai de care mai spectaculos i mai paralizant# $ceau ca zgomotul i trepida"iile s re!erbereze la nes$%rit# de parc nu e1ista nicio pauz n mijlocul asaltului. 4icio cale de ieire din tot acel !acarm i niciun s$%rit. *uce se mpiedic n ntunericul asurzitor# ghemuindu&se i ncerc%nd s&i protejeze corpul. E1ploziile i re!erberau n piept# az!%rlindu&i "r%n n ochi i n gur. 'oate astea se petreceau nainte ca ea s $i apucat s&i dea seama unde nimerise. *a $iecare e1plozie luminoas# ntrezrea c%mpuri unduitoare# strbtute de apeducte i garduri dobor%te. :ar apoi# licrirea disprea i *uce orbea din nou. Bombele. .nc e1plodau. +e!a era n neregul. *uce inten"ionase s cltoreasc n timp# s scape de 7osco!a i de rzboi. :ar se ntorsese# cel mai probabil# chiar n locul de unde pornise. =oland o pre!enise n legtur cu pericolele cltoriei prin mesageri# dar $usese prea ncp"%nat ca s plece urechea. .n bezna des!%rit# *uce se mpiedic de ce!a i czu cu $a"a la pm%nt. Se auzi un geamt. *uce czuse peste cine!a. 'rase aer n piept i se rostogoli ntr&o parte# sim"ind o mpunstur puternic n old# n locul unde czuse# dar c%nd !zu cine era brbatul ntins la pm%nt# uit de durere. Era t%nr# cam de !%rsta ei# scund# cu trsturi delicate i ochi cprui# timizi. +hipul i era palid. =espira slab# g%$%it. 7%na pe care i&o "inea pe stomac era m%njit de $uningine neagr# iar sub acea m%n# tunica i era mbibat de un s%n& Ic rou ntunecat. *uce nu&i putea lua ochii de la ran. 54&ar trebui s $iu aici6# opti pentru sine. Buzele biatului $remtar. 7%na lui ns%ngerat trebuia n timp ce $cea semnul crucii deasupra pieptului. Oh# am murit# spuse el# nelund%u&i ochii de la ea. Eti tm nger. Am murit i am ajuns n; Asta&i =aiul/ ntinse m%na tremur%nd spre ea. *uce !oia s "ipe sau s !omite# dar nu putea dec%t s i acopere m%inile i s i le apese pe rana deschis din burt. O nou detuntur zdruncin pm%ntul# i pe biat deopotri!. )rintre degetele lui *uce se scurgea s%nge proaspt. 7 numesc 0io!anni# opti el# nchiz%nd ochii. 'e rog# ajut&m. 'e rog. Abia atunci i ddu seama *uce c nu se mai a$la n 7osco!a. )m%ntul de dedesubt era mai cald. 4u era acoperit de zpad# ci era o c%mpie cu iarb# s$%iat pe alocuri# ls%nd !ederii un sol negru# $ertil. Aerul era uscat i mb%csit de pra$. Biatul i !orbise n italian i# la $el ca n 7osco!a# n"elegea limba. Ochii i se obinuiser cu locul. )utea s !ad n deprtare proiectoare# rtcind pe dealuri purpurii. 2i# dincolo de dealuri# cerul de sear era spuzit cu stele albe# strlucitoare. *uce se ntoarse cu spatele la ele. 4u se putea uita la stele @ar s se g%ndeasc la :aniel i nu se putea g%ndi la :aniel chiar acum. 4u cu m%inile apsate pe burta biatului# nu acum# c%nd acesta trgea s moar. +el pu"in nu murise nc. :oar a!ea impresia asta. 4u l putea condamna. )robabil c intrase n stare de oc dup ce $usese mpucat. Apoi# probabil c o !zuse ieind din mesager# un tunel negru care se i!ise de nicieri. Sigur era ngrozit. O s $ii bine# i spuse ea ntr&o italian per$ect# pe care i dorise mereu s o n!e"e. @ se prea cel mai $iresc lucru din lume. ,ocea ei# de asemenea# era mai $in i mai sua! dec%t se ateptase# $c%nd&o s se ntrebe cum
18

$usese oare n aceast !ia". O ploaie de mpucturi asurzitoare o $cu s sar n picioare. 3ocuri de arm. 'rasoare care s$%iau aerul# sclipind# i se arcuiau pe cer# nes$%rite# unul dup altul# arz%ndu&i !ederea cu linii de un alb incandescent# urmate de un !al de urlete n italian. Apoi# sunetul n$undat al unor pai pe pm%nt. Apropiindu&se. 4e retragem# b%igui biatul. Asta nu&i bine. *uce urmri cu pri!irea sunetul produs de solda"ii care $ugeau n direc"ia lor i obser!# pentru prima oar# c ea i soldatul rnit nu erau singuri. .nc cel pu"in zece brba"i zceau rni"i n jurul lor# gem%nd i s%nger%nd pe pm%ntul negru. (ainele lor erau arse i s$%iate dup e1plozia neateptat a unei mine. :uhoarea su$ocant a descompunerii# a transpira"iei i a s%ngelui mb%csea aerul# acoperind totul. Era at%t de ocant# nc%t *uce trebui s& i mute buzele ca s nu urle. 8n brbat n uni$orm de o$i"er trecu n $ug pe l%ng ei# apoi se opri. +e caut ea aici/ Suntem pe c%mpul de lupt# nu la in$irmerie. 4u o s ne $ii de niciun $olos moart# $eti"o. 7car d&ne o m%n de ajutor. 'rebuie s ncrcm rni"ii. Brbatul dispru !al!%rtej# nainte ca *uce s&i poat rspunde. *a picioarele ei# biatul rnit nchise pleoapele i tot corpul i tremura. *uce cut disperat ajutor din pri!iri. +am la un >ilometru i jumtate distan" se a$la o osea ngust i neas$altat cu dou camioane din alte !remuri i dou ambulan"e mici i joase# parcate pe margine. 7 ntorc imediat# i spuse *uce biatului# aps%ndu&i m%inile mai $erm pe stomac# pentru a&i "ine s%ngerarea sub control. Biatul sc%nci c%nd ea se retrase. *uce alerg spre camioane# mpiedic%ndu&se n momentul n care o alt bomb czu n spatele ei# cutremur%nd pm%ntul. 8n grup de $emei n uni$orme albe era adunat n spatele unui camion. Sigur tiau ce s $ac i cum s ajute. :ar c%nd *uce se apropie su$icient de mult nc%t s le !ad $e"ele# i se rupse inima. Erau simple ca toate celelalte $ete. 8nele dintre ele nu a!eau mai mult de paisprezece ani. 8ni$ormele lor artau ca nite costume. *e studie chipurile# sper%nd s se regseasc ntr&una dintre ele. 'rebuia s e1iste un moti! pentru care pise in acest @ad. :ar niciuna dintre $ete nu&i prea cunoscut# .i era greu s n"eleag cum de artau aa de senine i de calme. 4iciuna nu a$ia groaza despre care *uce tia c i se ntiprise pe chip. )robabil c !zuser destule orori ale rzboiului i se obinuiser cu ele. Ap# se auzi !ocea unei $emei mai n !%rst din camion. Bandaje. )ansamente. .mpr"ea pro!izii ctre $ete# care le luau n primire# apuc%ndu&se s ncropeasc o clinic impro!izat pe marginea drumului. 8n grup de brba"i rni"i $useser deja muta"i in spatele camionului pentru tratament. 7ai mul"i erau pe drum. *uce se aez la coada pentru pro!izii. Era ntuneric i nimeni nu i spunea nimic. Acum# sim"ea i ea ncordarea tinerelor in$irmiere. 3useser instruite s a$ieze un aer linitit i echilibrat pentru solda"i# dar c%nd $ata din $a"a *ucindei se ntinse s&i ia ra"ia de pro!izii# m%inile i tremurau. .n jurul lor# solda"ii se micau iute n perechi i i transportau pe rni"i cr%ndu&i de bra"e i de picioare. 8nii dintre brba"ii transporta"i blmjeau ntrebri despre btlie# ntreb%nd c%t de ru $useser rni"i. Apoi mai erau aceia cu rni mai gra!e# ale cror buze nu puteau ngima nicio ntrebare# pentru c abia i puteau stp%ni urletele. 'rebuiau ridica"i de la mijloc# deoarece i pierduser unul sau ambele picioare c%nd e1plodase o min. Ap. *uce se trezi cu un bidon n bra"e. Bandaje. )ansamente. @n$irmiera&e$ i puse n bra"e mecanic ra"ia de pro!izii# gata s treac la urmtoarea $at# c%nd dintr&odat# se rzg%ndi. .i $i1 pri!irea asupra *ucindei. O msur cu pri!irea# iar *uce i ddu seama c nc purta paltonul greu de l%n al bunicii *u>i din 7osco!a. +eea ce era un lucru bun# pentru c sub palton purta jeanii i cmaa cu nasturi din !ia"a ei actual. 8ni$orma# spuse $emeia ntr&un t%rziu# pe aceeai !oce neutr# arunc%ndu&i o rochie alb i o bonet de in$irmier ca acelea purtate de restul $etelor. *uce ncu!iin" din cap recunosctoare# apoi se piti n spatele unui camion# pentru a se schimba. Era o rochie alb n$oiat care i ajungea p%n la glezne i mirosea puternic a nlbitor. Se $olosi de paltonul de l%n pentru a&i cur"a m%inile de s%ngele soldatului# dup care l arunc n spatele unui copac. :ar# p%n i ncheie nasturii# i su$lec m%necile i i puse cureaua n jurul mijlocului# uni$orma de in$irmier era deja m%njit de dungi roii# ruginii. *u pro!iziile i tra!ers n goan oseaua. Scena din $a"a ei era n$iortoare. O$i"erul nu min"ise. Erau cel pu"in o sut de brba"i care a!eau ne!oie de ajutor. Se uit la bandajele din bra"ele ei i se ntreb ce anume trebuia s
19

$ac. Sor! strig un brbat# care mpingea o targ n spatele unei ambulan"e. Sor! Asta de&aici are ne!oie de o in$irmier. *uce i ddu seama c !orbea cu ea. Oh# e1clam cu o !oce slab. Eu/ +ercet cu pri!irea interiorul ambulan"ei. Era nghesuit i ntunecat. 8n spa"iu ce prea pre!zut pentru doi oameni gzduia acum ase. Solda"ii rni"i erau ntini pe trgi aezate# c%te trei# pe un $el de hamace# de&o parte i de alta a ambulan"ei. *ucindei nu&i rm%nea dec%t s se aeze pe jos. +ine!a o mpingea n lturi9 un brbat care urca o alt targ n spa"iul mic i gol de pe mijloc. Soldatul ntins pe ea era n stare de incontien"# iar chipul i era ascuns sub u!i"ele de pr negru. @ntr odat# i spuse brbatul lui *uce. 'rebuie s&o ia din loc acum. ,z%nd&o c nu se clintete# art spre un taburet de lemn# $i1at de ua din spate a ambulan"ei cu o $unie dispus cruci. Se aplec i $cu scar cu m%inile pentru a o ajuta pe *uce s urce pe scaun. O alt bomb zgudui pm%ntul# iar *uce nu i putu opri strigtul care i iei de pe buze. )ri!i umil spre soldat# trase ad%nc aer n piept i se sui. :up ce se aez pe taburet# soldatul i nm%n bidonul cu ap# alturi de cutia cu bandaje i pansamente. 'ocmai se pregtea s nchid ua. Ateapt# opti *uce. +e trebuie s $ac/ 2tii bine c%t de lung e drumul p%n la 7ilano# i rspunse brbatul. Bandajeaz&le rnile i linitete&i. 3 tot ce&"i st n puteri. 8a se tr%nti n $a"a lui *uce. 'rebui s se "in cu m%inile de scunel ca s nu cad i s aterizeze pe soldatul ntins la picioarele ei. .n ambulan" era o cldur nbuitoare. (ihnea ngrozitor. Singura surs de lumin era o lantern mic ag"at de un cui# n col". 8nica $ereastr se a$la chiar iu spatele ei. 4u tia ce se nt%mplase cu 0io!anni# biatul mpucat n stomac# i dac a!ea s&l mai !ad !reodat. :ac a!ea s mai $ie !iu diminea". 7otorul porni. Ambulan"a prinse !itez i se hurduci. Soldatul ntins pe targ ncepu s geam. :up ce ajunser la o !itez constant# *uce auzi un $el de plescit. +e!a picura. Se aplec# mijindu&i ochii# n lumina slab a lanternei. S%ngele soldatului de pe ni!elul de sus se scurgea ptiu "estura hamacului peste soldatul a$lat la mijloc. Ochii acestuia din urm erau deschii. )ri!ea s%ngele picur%ndu&i pe piept# dar era rnit prea gra! ca s se mai poat da la o parte. 4u scoase niciun sunet# p%n c%nd picturile nu se trans$ormar ntr&un u!oi de s%nge. *uce sc%nci mpreun cu soldatul. :du s se ridice de pe scunel# dar nu a!ea loc s stea n picioare# dec%t dac pea peste soldatul ntins pe jos. .i ntinse cu grij picioarele de&o parte i de alta a pieptului lui. .n timp ce ambulan"a se hurducia pe oseaua deni!elat# apuc un pumn de pansamente i ncearc s opreasc s%ngerea soldatului a$lat pe targa de sus. S%ngele acestuia i se scurse ns printre degete n numai c%te!a secunde. Ajutor! strig ctre o$erul ambulan"ei. 4ici mcar nu tia dac putea s o aud. +e&i/ 2o$erul !orbea ntr&un dialect din partea locului. 8nul dintre solda"i are hemoragie. +red c&i pe moarte. +u to"ii suntem# $rumoaso# zise o$erul. )e bune# i ardea s $lirteze cu ea tocmai acum/ :up o clip# se ntoarse i o pri!i prin deschiztura din spatele scaunului de o$er. 8ite# mi pare ru# dar nu&i nimic de $cut. 'rebuie s&i duc pe ceilal"i la spital. A!ea dreptate. Era deja prea t%rziu. +%nd *uce i retrase m%na# s%ngele rencepu s "%neasc. At%t de abundent# c nu&i !enea s cread. *uce nu a!ea cu!inte s&l liniteasc pe t%nrul din mijloc# ce rostea $renetic A!e 7aria cu ochii mri"i de groaz. S%ngele soldatului de deasupra curgea u!oi# adun%ndu&se ntr&o bltoaca pe margini. *uce !oia s nchid ochii i s dispar. ,oia s ptrund cu pri!irea umbrele aruncate de lantern i s gseasc un mesager care s o poat duce de&acolo. Oriunde altunde!a. +um ar $i pe plaja cu st%nc a$lat l%ng campusul de la Shoreline. Acolo unde :aniel o luase la dans deasupra oceanului# sub stele. Sau n ochiul de ap limpede n care notaser am%ndoi# ea purt%nd un costum de baie galben.
20

Ar $i pre$erat S<ord H +ross n locul acelei ambulan"e# cu tot cu momentele lui neplcute# ca n noaptea n care $usese s&l nt%lneasc pe +am n barul acela. +a atunci c%nd l srutase. Ar $i pre$erat p%n i 7osco!a. 4u se con$runtase nicic%nd cu aa ce!a. +u e1cep"ia; Binen"eles c se con$runtase. 'rebuia s $i trecut deja printr&o situa"ie aproape identic. Aa se e1plic de ce ajunsese aici. 8nde!a# n aceast lume r!it de rzboi# e1istase o $at care murise i ren!iase# de!enind ea. Era con!ins de asta. 'rebuia s $i bandajat rni# s $i crat ap i s&i $i nbuit impulsul de a !omita. 0%ndul la acea $at care trecuse naintea ei prin toate astea o mbrbt pe *uce. 2u!oiul de s%nge ncepu s se sub"ieze# curg%nd acum n picturi din ce n ce mai rare. Biatul de dedesubt leinase# ast$el c *uce l !eghe o bun bucat de timp singur# n tcere. )%n c%nd nu mai picur nimic. Apoi cut un prosop i nite ap i ncepu s&l spele pe soldatul a$lat la mijloc. 'recuse ce!a timp de c%nd nu mai $cuse baie. *uce l spl cu bl%nde"e i i schimb bandajul din jurul capului. +%nd i re!eni# i ddu c%te!a guri de ap. =espira"ia i de!eni regulat i acum nu se mai uita# ngrozit la hamacul de deasupra lui. )rea s se simt mai bine. 'o"i solda"ii preau alina"i de ngrijirile ei# p%n i cel din mijlocul podelei# care nu&i deschidea ochii niciodat. +ur" $a"a biatului ce murise n hamacul de sus. 4u i putea e1plica de ce. ,oia s $i $ost i el mai mpcat. 4u i putea da seama c%t timp trecuse. *uce nu tia deat c era ntuneric i duhoare# i c o durea spatele# c i ain"ea g%tul uscat i c era $r%nt de oboseal i# cu toate astea# i era mai bine dec%t oricruia dintre brba"ii din J urul ei. .l lsase la urm pe soldatul a$lat pe targa de jos# n partea st%ng. 3usese mpucat gra! n g%t# iar *uce se temea c a!ea s piard nc i mai mult s%nge dac ncerca s i schimbe bandajul. 3cu tot ce&i sttea n puteri# aez%ndu&se l%ng hamacul lui i cur"%ndu&i $a"a murdar i s%ngele ce&i m%njea prul blond. Era chipe# sub masca aceea de noroi. 3oarte chipe. :ar era distras de g%tul lui# care continua s s%ngereze prin pansament. Ori de c%te ori ncerca s se apropie de rana lui# soldatul urla de durere. 4u&"i $ace griji# opti ea. O s supra!ie"uieti. 2tiu. 2oapta lui suna at%t de ncet i a!ea o triste"e at%t de copleitoare# nc%t *uce nu era sigur dac auzise cum trebuie. )%n n acel moment# crezuse c era n stare de incontien"# dar ce!a n !ocea ei prea s ajung la el. )leoapele i se zbtur. Apoi# uor# se deschiser. Ochii lui erau !iole"i. Bidonul cu ap i czu din m%ini. :aniel. @nstinctul i spunea s se cuibreasc l%ng el i s&i acopere buzele cu srutri# s se mint c rana lui nu era chiar aa de gra!. ,z%nd&o# ochii lui :aniel se mrir i ddu s se ridice# dar s%ngele ncepu din nou s&i curg din g%t# iar chipul i de!eni alb ca !arul. *uce nu putea $ace altce!a dec%t s&l liniteasc. 2t. .l ajut s se ntind din nou pe targ# ncerc%nd s&l $ac s se rela1eze. Se zbtu sub str%nsoarea ei. Ori de c%te ori $cea asta# noi pete aprinse de s%nge i n$loreau pe sub bandaj. :aniel# trebuie s ncetezi s te mai zba"i# l implor ea. 'e rog# nu te mai zbate. 3&o pentru mine. Se pri!ir n ochi o clip nes$%rit# intens# dup care ambulan"a se opri brusc. 8a din spate se deschise cu un zgomot puternic. O gur de aer proaspt ptrunse brusc nuntru. Strzile de a$ar erau tcute# dar a!eau ce!a din atmos$era unui mare ora# chiar i n toiul nop"ii. 7ilano. Acolo spusese soldatul c a!eau s se ndrepte c%nd o repartizase n aceast ambulan". 'rebuiau s $ie la un spital din 7ilano. :oi brba"i n uni$orme militare se i!ir la ui i ncepur s scoat trgile a$ar cu precizie i rapiditate. .n numai c%te!a minute# rni"ii au $ost aeza"i n crucioare cu rotile i dui de acolo. Brba"ii o ddur pe *uce la o parte din drum ca s poat scoate targa lui :aniel. )leoapele i $remtau din nou i lui *uce i se pru c ntinde m%na dup ea. .l urmri din ua ambulan"ei p%n c%nd dispru. Apoi# ncepu s tremure. Eti n regul/ O $at i !%r capul nuntru. Era odihnit i $rumoas# a!ea o gur mic i roie# iar prul negru si lung i era rsucit ntr&un coc prins la cea$. 8ni$orma de in$irmier i !enea mai bine dec%t lui *uce# i era at%t de alb i de curat# iar *uce i ddu seama abia acum c era plin de noroi i s%nge.
21

*uce sri n picioare. Se sim"ea de parc tocmai $usese prins $c%nd ce!a ruinos. Sunt bine# spuse repede. Eu doar; 4u trebuie s&mi e1plici# zise $ata. +hipul i se posomori c%nd se uit nuntrul ambulan"ei. .mi dau seama c a $ost un drum greu. *uce o pri!i lung pe $at# care !rs o gleat de ap n ambulan" i se urc nuntru. Se apuc imediat de lucru# trec%nd hamacurile ns%ngerate# cur"%nd pe jos# p%n ce !aluri de ap roiatic se re!rsar pe ua din spate. .nlocui tu$ele murdare din dulap cu altele# curate# i turn gaz n lelinar. 4&a!ea mai mult de treisprezece ani. *uce se ridic s o ajute# dar $ata i $cu semn s stea pe loc. 2ezi. Odihnete&te. Abia ai $ost trans$erat aici# nu/ *uce ncu!iin" o!itor din cap. Ai !enit singur# de pe $ront/ 3ata se opri o clip din cur"at# iar c%nd o pri!i pe *uce# ochii ei castanii erau plini de compasiune. *uce ddu s rspund# dar gura i era prea uscat ca s poat !orbi. +um de&i luase aa de mult s&i dea seama d se pri!ea pe sine/ Am !enit# reui s opteasc. Am !enit singur. 3ata z%mbi. Ei bine# acum nu mai eti singur. Suntem o mul"ime aici# la spital. A!em cele mai drgu"e in$irmiere. 2i cei mai drgu"i pacien"i. 4u cred c o s te deranjeze. :du s&i ntind m%na lui *uce# dar !z%nd c%t de murdar era# chicoti i apuc din nou mopul. 7 numesc *ucia. 2tiu# $u c%t pe ce s rspund *uce. Eu m numesc; 7intea i se goli. .ncerc s gseasc un nume# oricare. :oree; :oria# spuse# ntr&un t%rziu. Aproape acelai nume ca al mamei sale. 2tii cum!a unde&i duc pe solda"ii care au $ost aici/ Oh! :oar nu te&oi $i ndrgostit deja de !reunul dintre ei# nu/ o tachin *ucia. )acien"ii noi sunt dui n sec"ia de est# pentru e!aluarea semnelor !itale. Sec"ia de est# repet *uce pentru sine. :ar ar trebui s te !ezi mai nt%i cu domnioara 3iero de la sec"ia de in$irmiere. Ea se ocup de nregistrare i de programri# chicoti *ucia din nou i i cobor !ocea# aplec%ndu&se spre *uce; 2i de doctor# n $iecare mar"i dup&amiaz! *uce nu&i putea lua ochii de la *ucia. )ri!it de aproape# !ersiunea ei din trecut era at%t de real i de !ie# e1act genul de $at cu care *uce s&ar $i mprietenit imediat# n mprejurri obinuite. ,oia s se apropie de *ucia i s o mbr"ieze# dar era copleit de o team de nedescris. +ur"ase rnile a apte solda"i muribunzi# printre care se a$la i dragostea !ie"ii lui# dar nu tia ce s $ac n pri!in"a *uciei. 3ata prea prea t%nr ca s tie !reunul dintre secretele care o interesau pe *uce cel despre blestem# sau cel despre )roscrii. *uce se temea c n&ar $i $cut dec%t s o sperie pe *ucia# dac s&ar $i apucat s&i !orbeasc despre rencarnare i =ai. Era ce!a n ochii *uciei# o anumit inocen" care i ddu de n"eles c lata tia chiar mai pu"ine lucruri dec%t ea. +obor din ambulan" i se ndeprt. 7i&a prut bine s te cunosc# :oria# strig *ucia. :ar *uce nu mai era acolo. :up ce se rtcise prin ase saloane# speriase trei solda"i i rsturnase un dulap de medicamente# ntr&un t%rziu# *uce l gsi. :aniel mpr"ea o camer# n sec"ia de est# cu al"i doi solda"i. 8nul dintre ei era un brbat taciturn# a crui $a" lusese bandajat n ntregime. +ellalt s$oria zgomotos# mo sticl de <his> ascuns nendem%natic sub pern i cu unbele picioare rupte sus"inute de o curea. +amera n sine era impersonal i goal# dar a!ea o $eicastr care ddea spre un bule!ard larg# mrginit de portocali. Aezat la cpt%iul patului su i pri!indu&l cum doarme# *uce !zu $elul cum dragostea lor n$lori. O !edea pe *ucia intr%nd s&i aduc lui :aniel m%ncarea# iar pe el# dcschiz%ndu&i su$letul n $a"a ei# uor# uor. )%n la momentul nsntoirii lui :aniel# cei doi a!eau s de!in de nedespr"it. 0%ndul acesta i trezi un sentiment de
22

gelozie# !in i con$uzie# pentru c nc nu i ddea seama dac @ubirea lor era ce!a $rumos sau doar o alt do!ad a unei mari greeli. :ac $usese at%t de t%nr c%nd se cunoscuser# trebuiau s $i a!ut o rela"ie lung n acea !ia". Apucaser s pe poteac ani de zile mpreun# nainte s se nt%mple. .nainte s moar i s se rencarneze ntr&o cu totul alt !ia". 'rebuia s $i crezut c a!eau s $ie mpreun o !enicie K i nici s nu tie c%t a!ea s dureze !enicia. :ar :aniel tia. 2tiuse dintotdeauna. *uce se aez pe marginea patului su# a!%nd grij s nu&l trezeasc. )oate c nu $usese dintotdeauna at%t de nchis n sine i de inaccesibil. 'ocmai l !zuse n timpul !ie"ii lor la 7osco!a# optindu&i ce!a n momentul crucial de dinaintea mor"ii ei. )oat c# dac ar apuca s&i !orbeasc n aceast !ia"# se !a purta alt$el cu ea dec%t acel :aniel pe care l cunotea. )oate c nu i&ar mai ascunde at%tea lucruri. )oate c ar ajuta&o s n"eleag. )oate c i&ar spune ade!rul# odat i odat. Apoi# ea s&ar putea ntoarce n prezent i n&ar mai trebui s e1iste ntre ei niciun secret. Asta era tot ce&i dorea# de $apt K ca ei s se iubeasc cu inima deschis# iar ea s rm%n n !ia". .ntinse m%na spre obrazul lui. A!ea un chip adorabil. Era lo!it# rnit i# probabil# a!ea o contuzie# dar chipul i era cald i neted# i# mai mult de at%t# era al lui :aniel. Arta la $el de $rumos ca ntotdeauna. )rea at%t de rela1at n somn# c *uce l&ar $i putut pri!i cu orele# din $iecare unghi# $r s se plictiseasc. .n ochii ei# era des!%rit. Buzele lui per$ecte erau aceleai. +%nd le atinse cu degetul# le sim"i at%t de cati$elate# nc%t trebui s se aplece ca s le srute. :aniel nu se mic. .i srut uor brbia i acea parte a g%tului care nu $usese rnit# apoi buzele i se oprir pe cla!icul. Srut pe urm cicatricea mic i alb de pe umrul lui drept. Ar $i trecut aproape neobser!at n ochii altcui!a# dar *uce tia c acela era locul din care se des$ceau aripile lui :aniel. Srut "esutul cicatrizat. .i era aa de greu s&l !ad zc%nd neajutorat n acel pat de spital# c%nd tia prea bine c%te putea s $ac. Ori de c%te ori aripile lui o n$urau# *uce uita de tot ce era njur. +e n&ar da s le !ad des$c%ndu&se acum# dou splendori albe i mre"e# care puteau s absoarb ntreaga lumin a unei ncperi! i aez capul pe umrul lui# sim"ind cum cicatricea i ncinge pielea. .i nl" capul. .i ddu seama c adormise abia c%nd $u trezit brusc de sc%r"%itul unei trgi mpinse pe podeaua de lemn deni!elat# de pe hol. +%t era ceasul/ *umina rsritului se re!rsa prin $ereastr peste ceara$urile albe de pe paturi. .i roti umrul# ncerc%nd s scape de un c%rcel. :aniel dormea n continuare. +icatricea de pe umr era mai alb n lumina dimine"ii. *uce !oia s&i !ad perechea de pe cealalt parte# dar era n$urat n bandaje. +el pu"in# rana prea s nu mai s%ngereze. 8a se deschise i *uce sri n picioare. *ucia sttea n prag# "in%nd n bra"e trei t!i acoperite# una peste alta. Ah# eti aici. )rea uimit. :eci i&au luat deja micul dejun# nu/ *uce roi i scutur din cap. Eu; ; Aha! Ochii *uciei sclipir. +unosc acea pri!ire. Ci s&auD iprins clc%iele ru de tot dup cine!a. )use t!ile cu micul dejun pe un crucior i !eni l%ng *uce. 4u&"i $ace griji# nu o s spun nimnui; at%ta !reme c%t mi ut de acord cu alegerea ta. .i nclin capul s l !ad pe :aniel i l pri!i cu intensitate o bun bucat de timp. 4u se mica i i "inea respira"ia. Sim"ind c ochii $etei se $ceau mari de uimire la !ederea lui :aniel pentru prima dat# *uce nu tiu ce s simt. Empatie. @n!idie. :urere. Sau toate la un loc. E angelic. ,ocea *uciei tremura de parc era gata s izbucneasc n lacrimi. +um l cheam/ l cheam :aniel. :aniel# repet $ata mai t%nr# iar numele i se desprinse de pe buze cu o rezonan" sacr. .ntr&o bun zi# o s nt%lnesc i eu un asemenea brbat. .ntr&o bun zi# o s le sucesc min"ile tuturor. Aa cum $aci tu# :oria. +e !rei s spui/ o ntreb *uce. 7ai e i soldatul la# dou ui mai ncolo# i se adres *ucia $r s&i desprind ochii de pe :aniel. .l cunoti pe 0io!anni/
23

*uce cltin din cap c nu. 4u&l tia. +el care tocmai urmeaz s $ie operat. 'ot ntreab de tine. 0io!anni! Biatul mpucat n stomac. E n regul/ Sigur. *ucia z%mbea. 4u&i !oi spune c ai prieten. .i $cu cu ochiul lui *uce i art spre t!ile cu micul dejun. 'e las pe tine s le dai s mn%nce# spuse n timp ce ieea. +aut&m mai ncolo. ,reau s a$lu totul despre tine i :aniel. .ntreaga po!este# bine/ Sigur# min"i *uce# cu o str%ngere de inim. =mas din nou singur cu :aniel# *uce era cuprins de $rm%ntri. :up btlia cu )roscriii# din curtea prin"ilor ei# :aniel pruse ngrozit c%nd o !zuse pind printr&un mesager. .n 7osco!a# la $el. +ine tie ce&ar $ace acest :aniel c%nd !a deschide ochii i !a a$la de unde !enise ea/ Asta dac a!ea s deschid ochii !reodat. Se aplec din nou spre patul lui. 'rebuia s deschid ochii# nu/ ngerii n&a!eau cum s moar. *ogic !orbind# i se prea imposibil# dar dac; dac ntorc%ndu&se n timp# ea stricase ce!a/ ,zuse seria de $ilme napoi n !iitor i tiuse s rezol!e testul de $izic cuantic la ora de $izic. +eea ce $cea aici probabil c perturba continuumul spa"iu&timp. @ar Ste!en 3ilmore# demonul care le predase tiin"e umaniste la Shoreline# spusese ce!a despre trans$ormarea timpului. 4u tia e1act ce nsemnau toate astea# dar tia c urmrile puteau $i dramatice. At%t de dramatice# nc%t i puteau terge ntreaga e1isten" i i puteau ucide iubitul nger. .n acel moment# *uce intr n panic. .l apuc de umeri pe :aniel i ncepu s&l scuture. 8or# cu bl%nde"e# c doar $usese n rzboi# dar su$icient de puternic# nc%t s&i dea de tire c a!ea ne!oie de un semn. +hiar acum. :aniel# opti ea. :aniel/ Aa. )leoapele ncepur s se mite. *uce o$t de uurare. Ochii lui se deschiser ncet# la $el ca noaptea trecut. 2i# la $el ca noaptea trecut# c%nd o !zu pe $ata din $a"a lui# se cscar. Buzele i se despr"ir. Eti; btr%n. *uce roi. 4u sunt# spuse r%z%nd. 4u&i mai spusese nimeni p%n atunci c era btr%n. Ba eti. Eti $oarte btr%n. Arta aproape dezamgit. .i $rec $runtea. ,reau s spun; +%t mi&a luat/ Apoi i aminti. *ucia era cu c%"i!a ani mai mic. :ar :aniel nici nu o cunoscuse nc pe *ucia. :e unde s $i tiut c%"i ani a!ea/ 4u&"i $ace probleme# spuse ea. 'rebuie s&"i spun ce!a# :aniel. Eu; nu sunt cine crezi c sunt. Adic sunt# cred# mereu sunt# dar de data asta am !enit din; ; +hipul lui :aniel se schimonosi. Sigur. Ai intrat n mesager ca s ajungi aici. *uce ncu!iin" din cap. Am $ost ne!oit. 8itasem# opti el# ncurc%nd&o i mai mult pe *uce. +%t de departe e locul de unde !ii/ 4u. 4u&mi spune. .i $cu semn cu m%na s nu se apropie# retrg%ndu&se n pat# de parc *uce ar $i a!ut !reo boal. +um este oare posibil/ Blestemul nu zicea nimic despre por"i pentru cltoria n timp. 4&ar trebui s $ie cu putin" s% te a$li aici. )or"i pentru cltoria n timp/ ntreb *uce. +e $el de por"i/ 'rebuie s tiu; 4u te pot ajuta# spuse el i tui. 'rebuie s n!e"i pe cont propriu. Astea&s regulile. :oria! O $emeie pe care *uce nu o !zuse niciodat sttea n u. Era mai n !%rst# blond# cu un aer se!er# i purta o bonet scrobit a +rucii =oii# prins cu un ac# ast$el nc%t s i stea ntr&o parte. @ni"ial# *uce nu n"elese c $emeia i se adresa. Eti :oria# nu/ 4oua in$irmier/ :a# zise *uce. ,a trebui s&"i $acem $ormele n diminea"a asta# spuse $emeia tios. 4&am niciun act de la tine. :ar# mai nt%i#
24

trebuie s&mi $aci o $a!oare. *uce ddu a$irmati! din cap. .i putea da seama c intrase n bucluc# dar a!ea lucruri mai importante pe cap dec%t $emeia asta i h%rtiile ei. Soldatul Bruno intr n opera"ie# spuse asistenta. O?. *uce ncerc s se concentreze asupra in$irmierei# dar nu dorea dec%t s se ntoarc la discu"ia cu :aniel. .n s$%rit# $cuse progrese i gsise o alt pies din mozaicul !ie"ilor ei! Soldatul 0io!anni Bruno/ A cerut ca asistenta de gard s $ie retras din opera"ie. Spune c s&a ndrgostit de asistenta care i&a sal!at !ia"a. :e ngerul lui/ 3emeia i arunc *ucindei o pri!ire aspr. 3etele mi spun c tu eti aceea. 4u# zise *uce. 4u&s eu; 4u conteaz. Asta e ceea ce crede el. Asistenta art spre u. S mergem. *uce se ridic de pe patul lui :aniel. Acesta i $erea pri!irea i se uita pe $ereastr. *uce o$t. 'rebuie s&"i !orbesc# opti ea# dei el nu&i mut pri!irea. 7 ntorc imediat. Opera"ia nu era chiar at%t de ngrozitoare pe c%t se ateptase. *uce nu trebuia dec%t s "in m%na mic i moale a lui 0io!anni i s&i opteasc tot $elul de lucruri# s&i nm%neze medicului nite instrumente i s ncerce s nu pri!easc# atunci c%nd m%inile lui scormoneau n masa roie a mruntaielor lui 0io!anni# pentru a e1trage buc"ile de rapnel mbibate n s%nge. +hiar dac medicul se mira de e!identa ci lips de e1perien"# nu spuse nimic. 4u sttuse n sala de opera"ie mai mult de o or. Su$icient c%t s se ntoarc la :aniel i s gseasc patul gol. *ucia schimba aternuturile. Se repezi spre *uce# iar *uce crezu c a!ea s o mbr"ieze. .n schimb# se prbui la picioarele ei. +e s&a nt%mplat/ o ntreb *uce. 8nde a disprut/ 4u tiu. 3ata ncepu s pl%ng. A plecat. )ur i simplu# a plecat. 4u tiu unde. )ri!i n sus spre *uce# cu ochii ei castanii mpienjeni"i de lacrimi. 7i&a zis s&"i spun la re!edere. 4&a!ea cum s dispar# spuse *uce abia optit. 4ici mcar n&a!useser ocazia s !orbeasc; Sigur c n&a!useser. :aniel tiuse e1act ce $ace atunci c%nd plecase. 4u dorise s&i spun tot ade!rul. Ascundea ce!a. +are erau regulile despre care !orbise/ 2i ce era cu poarta n timp/ +hipul *uciei era ud de lacrimi. +u!intele i se $r%ngeau n sughi"uri. 2tiu c n&ar trebui s pl%ng# dar nu pot s m ab"in. 7 simt de parc a murit cine!a. *uce cunotea sentimentul. A!eau acest lucru n comun9 dup ce :aniel plecase# ambele $ete erau de neconsolat. *uce i nclet pumnii# cuprins de $urie i triste"e. 4u $i copil. *uce clipi# crez%nd la nceput c $ata i se adresa ei# dar apoi i ddu seama c *ucia se dojenea pe sine. *uce se ndrept de spate# ridic%ndu&i seme" umerii care i tremurau# ca i cum ncerca s imite "inuta calm pe care o a$iaser in$irmierele. *ucia! *uce se apropie de $at i ddu s o mbr"ieze. :ar $ata se trase n lturi# ntorc%ndu&i spatele *ucindei i aez%ndu&se n $a"a patului gol al lui :aniel. Sunt bine. Se apuc din nou s str%ng ceara$urile. Singurul lucru pe care l putem controla e munca noastr. Sora 3iero spune mereu asta. =estul e peste puterile noastre. 4u. *ucia se nela# dar *uce nu tia cum s&i spun. 4u n"elegea *uce prea multe# dar at%ta lucru n"elesese K c !ia"a ei nu trebuia s $ie peste puterile ei. .i putea croi propriul destin. +um!a. .nc nu i dduse ntru totul seama cum anume# dar sim"ea c este pe cale s gseasc un rspuns. Altmiteri# de ce s&ar mai a$la aici# de la bun nceput/ +um alt$el ar $i tiut c era timpul s mearg mai departe/ .n lumina dimine"ii t%rzii# o umbr se ntinse dinspre dulapul cu medicamente din col". Arta ca una de care se putea $olosi# dar nu a!ea ncredere deplin n puterile ei de&a o in!oca. Se concentr asupra ei un moment i atept s descopere locul unde $remta. Acolo. O pri!i cum z!%cnete. .ncerc%nd din rsputeri s&i n!ing repulsia pe care nc o sim"ea# o prinse. .n cealalt parte a camerei# *ucia str%ngea ceara$urile i se lupta s&i ascund lacrimile care continuau s&i
25

curg. *uce lucra de zor# model%nd mesagerul ntr&o s$er# d%ndu&i $orm cu degetele# mai iute ca niciodat. .i "inu respira"ia# i puse o dorin" i dispru.

26

Ca itolul % &im ul re'esc+i'e toate rnile #ilano, )talia, 2$ #ai !9!*


:aniel se sim"i n siguran" i plin de nerbdare n timp ce iei din mesager. 4u a!ea e1perien"a n"elegerii imediate a noului timp Lullet ullet ullet ullet ullet# i loc# i nu tia precis unde se a$la sau ce trebuia s $ac. 4i ia c mcar o !ersiune a lui *uce era ne!oit s se a$le prin apropiere# s $ie dependent de el. +amera era alb. +eara$uri albe pe patul din $a"a lui# o $ereastr cu cerce!ele albe n col"# lumina alb# strlucitoare a soarelui# strbt%nd geamul. )re" de o clip# totul @u n!luit n tcere. Apoi# se trezi in!adat de tumultul. @mintirilor. 7ilano. Se ntorsese n spitalul unde ea i $usese in$irmier# n iimpui )rimului =zboi 7ondial. Acolo# n patul din col"# se a$la 'ra!erti# colegul lui de camer din Salerno# care clcase pe o min n drum spre popot. 'ra!erti se alesese cu picioarele arse i zdrobite# dar era at%t de $ermector# nc%t le con!insese pe toate asistentele s&i strecoare pe $uri sticie de <his> . 7ereu gsea c%te o glum pentru :aniel. @ar acolo# n partea opus a camerei# era 7a1 )orter# englezul cu $a"a ars# care nu scosese un sunet p%n n momentul n care ncepuse s urle i s se nco!rige de durere# atunci c%nd i scoseser bandajul. +hiar n acel moment# ambii to!ari de su$erin" ai lui :aniel pluteau departe# n somnul de dup&amiaz indus de mor$in. n mijlocul camerei se a$la patul unde sttea ntins dup ce glon"ul acela i nimerise g%tul# pe $ront# l%ng r%ul )ia!e. 3usese un atac stupidD nimeriser chiar n mijlocul luptei. :ar :aniel se nrolase numai $iindc *ucia era in$irmier# deci lucrurile se potri!iser. 3rec locul unde $usese rnit. Sim"ea durerea ca i c%nd ar $i $ost mpucat cu o zi n urm. :ac :aniel ar $i rmas acolo ndeajuns# ca s i se !indece rana# medicii ar $i $ost uimi"i de absen"a oricrei cicatrice. Astzi# g%tul i era neted i $r cusur# de parc n&ar $i $ost mpucat niciodat. :e&a lungul anilor# :aniel $usese lo!it# btut# aruncat peste balcoane# mpucat n g%t# n stomac i n picior# torturat pe crbuni ncini i t%r%t pe o groaz de strzi din mai multe orae. :ar o cercetare amnun"it a $iecrui por al pielii lui ar $i dez!luit doar dou cicatrice mici9 dou linii albe i $ine deasupra omopla"ilor# locul de unde i se des$ceau aripile. 'o"i ngerii dob%ndeau aceste cicatrice c%nd cptau n$"iare uman. .ntr&un $el# cicatricele erau su$iciente pentru a&i deosebi de ceilal"i ngeri. 7ajoritatea se bucurau de $aptul c erau imuni n $a"a cicatricelor. Ei bine# cu e1cep"ia lui Arriane# dar cicatricea de pe g%tul ei e!ea o cu totul alt po!este. +am# i chiar i =oland# ar $i pre$erat s intre n cea mai crunt lupt cu aproape oricine de pe )m%nt. Binen"eles# nu pierduser niciodat n $a"a muritorilor# dar prea s le plac s $ie scutura"i un pic din c%nd n c%nd. 2tiau c a!eau s arate din nou per$ect n dou zile. )entru :aniel# o e1isten" $r cicatrice nu era dec%t un alt semn c destinul i scpase din m%ini. Orice $cea# nu lsa urme. Apsarea propriei zdrnicii era zdrobitoare# mai ales c%nd era !orba despre *uce. 2i# brusc# i aminti c o !zuse acolo# n EFEM. 2i i aminti c prsise spitalul. Acela era singurul lucru care i putea lsa o cicatrice lui :aniel# o cicatrice n su$let. 3usese buimcit s o re!ad atunci# la $el de buimcit cum era acum. *a !remea respecti!# crezuse c nu e1ista nicio cale pentru ca muritoarea *ucinda s poat $ace asta & s alerge !al!%rtej prin timp# s i cunoasc identit"ile din trecut. Absolut nicio cale de a rm%ne n !ia". Acum# desigur# :aniel tia c ce!a se nt%mplase cu !ia"a
27

*ucindei )rice# dar ce anume/ ncepuse cu lipsa jurm%ntului ei $a" de =ai# dar era mai mult de at%t; :e ce nu putea s&i dea de cap/ +unotea regulile i amploarea blestemului la $el de bine cum le tia pe toate# deci cum i putea scpa rspunsul/ *uce. Ea nsi trebuie s $i pro!ocat schimbarea n pro& @ii iul trecut. =e!ela"ia i $cu inima s tresar. 'rebuie s se $i nt%mplat chiar n timpul e!adrii ei prin mesageri. E!ident# $usese necesar s schimbe ce!a ca s $ac posibile to. @te astea. :ar c%nd/ 8nde/ +um/ :aniel nu putea inter!eni cu nimic. 'rebuia s o gseasc# dup cum promisese mereu c !a $ace# dar mai trebuia s se i asigure c *uce a!ea s reuneasc s pro!oace orice schimbare dorea n trecutul ei# isi$el nc%t *ucinda )rice K *uce a lui K s poat e1ista. :ac ar putea s o prind din urm# probabil i&ar sta n @miere s o ajute. Ar putea s o conduc spre momentul n care ea schimbase regulile jocului pentru to"i. 'ocmai i scpase n 7osco!a# dar a!ea s o gseasc n aceast !ia". 'rebuia doar s i dea seama de ce *uce ajunsese aici. 7ereu e1ista un moti!# ce!a ascuns n cutele ad%nci ale memoriei ei; Oh! Aripile i dogoreau i se sim"i ruinat. ,ia"a asta n @talia se ncheiase cu o moarte sinistr i ur%t pentru ea. 8na dintre cele mai ur%te. A!ea s se condamne mereu pentru modul ngrozitor n care ea se stinsese din aceast !ia". :ar asta se nt%mplase cu ani buni dup ce :aniel se a$lase aici. Acesta era spitalul unde se nt%lniser pentru prima dat# c%nd *ucia era at%t de t%nr i de nc%nttoare# de inocent i de ndrznea" n acelai timp. Aici l iubise cu toat $iin"a# din prima clip. :ei era prea t%nr pentru ca :aniel s&i arate c i mprtea iubirea# el nu a descurajat&o niciodat. .i strecura m%na ntr&a lui c%nd se plimbau printre portocalii din )iazza della =epubblica# dar c%nd el i str%ngea m%na# la r%ndul lui# ea roea. 7ereu i !enea s r%d de $aptul c putea $i at%t de ndrznea" i at%t de timid# n acelai timp. Obinuia s i spun c !oia s se cstoreasc cu el# ntr&o bun zi. 'e&ai ntors! :aniel se ntoarse. 4u auzise ua din spatele lui deschiz%ndu&se. *ucia tresri c%nd l !zu. -%mbea radios# dez!luind un ir per$ect de din"i mici i albi. 3rumuse"ea ei l ls $r su$lare. +um adic se ntorsese/ Ah# era !orba despre $aptul c se ascunsese de *uce# speriat c ar $i putut s o ucid din greeal. 4&a!ea !oie s&i dez!luie nimicD trebuia s descopere detaliile de una singur. :ac i&ar $i dat chiar i numai un indiciu general# asta ar $i $cut&o s izbucneasc# pur i simplu# n $lcri. :ac ar $i rmas# l&ar $i luat la ntrebri i# probabil# i&ar $i smuls ade!rul; 4u ndrznea. Aadar# !ersiunea lui anterioar $ugise. 'rebuia s $ie n Bologna acum. 'e sim"i bine/ ntreb *ucia# pind spre el. +hiar ar trebui s te ntinzi la loc. 0%tul tu; Ajunse n dreptul lui i atinse locul unde $usese mpucat cu nouzeci de ani n urm. .l "intui cu pri!irea i i retrase m%na# cltin%nd din cap. +redeam; puteam s jur; .ncepu s&i $ac aer cu teancul de documente pe care le tinea n m%n. :aniel i lu m%na i o conduse pe marginea patului. 'e rog# o implor# po"i s&mi spui dac a $ost o $at pe&aici; O $at e1act ca tine. :oria/ ntreb *ucia. )rietena; ta/ +u un pr scurt# @nimos# i cu nite panto$i ciuda"i/ :a# o$t :aniel. .mi po"i arta unde e/ E urgent. *ucia cltin din cap n semn c nu. 4u&i putea lua pri!irea de la g%tul lui. :e c%t timp sunt aici/ ntreb el. Abia ai sosit noaptea trecut# rspunse ea. 4u&"i aminteti/ *ucrurile mi sunt neclare# min"i :aniel. +red c m&am lo!it la cap. Ai $ost rnit gra!. :du din cap. Sora 3iero nu credea c !ei supra!ie"ui p%n diminea"a# c%nd !in medicii. 4u# spuse el amintindu&i. 4u credea. :ar iat c ai reuit# ceea ce ne bucur mult pe to"i. +red c :oria "i&a $ost alturi toat noaptea. ."i aminteti# nu&i aa/
28

:e ce s $i $cut asta/ rspunse :aniel tios# $c%nd&o pr *ucia s tresar. Binen"eles c *uce i sttuse alturi. :aniel ar $i $cut hi $el. *%ng el# *ucia ncepu s pl%ng ncet. O necjise# c%nd# de $apt# el era ndrept"it s $ie suprat. O prinse cu bra"ul pe dup umeri# sim"indu&se oarecum ame"it. Era at%t d$ uor s se ndrgosteasc de $iecare clip a e1isten"ei ei! Se ls pe spate ca s se concentreze. 2tii unde este acum/ A plecat. *ucia i muc ner!oas buzele. :up ce ai disprut tu# s&a suprat i a plecat unde!a# ilar nu tiu unde. :eci apucase s $ug din nou. +e prostnac era :aniel# t%r%ndu&se prin timp# c%nd *uce alerga. 'rebuia s o prind# totuiD poate ar $i n stare s o ajute s gseasc momentul n care putea s $ac marea schimbare. Atunci# nu ar mai prsi&o niciodat# nu ar mai lsa nicic%nd s se abat !reun ru asupra ei# ar sta doar cu ea i ar iubi&o pentru totdeauna. Sri din pat. Ajunse la u e1act c%nd m%na $etei l trase napoi. 8nde pleci/ 'rebuie s plec. :up ea/ :a. Ar trebui s mai stai un pic. 7%na i se umezise ntr&a lui. 7edicii au spus cu to"ii c ai ne!oie de odihn# rosti bl%nd. 4u tiu ce m&a apucat. )ur i simplu# nu a putea s suport plecarea ta. :aniel se sim"ea ngrozitor. .i aps m%na ei micu" pe inima lui. 4e !om mai nt%lni. 4u. +ltin din cap. 'ata mi&a spus acelai lucru# i $ratele meu la $el# iar apoi au plecat am%ndoi la rzboi i au murit. 4u mai am pe nimeni. 'e rog# nu pleca. Era insuportabil s o lase acolo# dar dac dorea s o mai gseasc !reodat# singura ans era s plece acum. +%nd se !a termina rzboiul# tu i cu mine ne !om rent%lni. ,ei pleca la 3loren"a ntr&o !ar# iar c%nd !ei $i pregtit# m !ei gsi n 0rdinile Boboli. O s; ce/ +hiar n spatele )alatului )itti# la captul Aleii )ianjenului# unde n$loresc hortensiile. +aut&m. +red c delirezi. E o nebunie! :aniel ncu!iin" din cap. 2tia c este. 8ra $aptul c nu e1ista nicio alt cale dec%t aceea de&a o trimite pe $ata asta $rumoas i dulce pe un drum at%t de greu. 'rebuia# aadar# s mearg la grdini# aa cum :aniel trebuia s plece acum pe urmele *ucindei. ,oi $i acolo# atept%ndu&te. +rede&m. +%nd o srut pe $runte# umerii ei ncepur s tremure# cuprins de un pl%ns nbuit. Stp%nindu&i instinctele# :aniel i ntoarse spatele i se repezi s gseasc un mesager care s&l duc napoi.

29

Ca itolul $ ,e arte 'e calea cea 'rea t -elston, Anglia, !* )unie !*$%
*uce "%ni n interiorul mesagerului ca o main care pierduse controlul asupra !itezei. Se zg%l"ia ciocnindu&se de laturile sale umbroase# sim"indu&se ca i c%nd ar $i $ost aruncat printr&un tobogan de gunoi. 4u tia ncotro se ndrepta sau ce a!ea s gseasc la captul lui# n a$ar de $aptul c mesagerul acela era mai str%mt i mai rigid dec%t cel de dinaintea lui i c era ptruns de un !%nt umed i s$redelitor# care o mpingea tot mai ad%nc n tunelul ntunecat. A!ea g%tul uscat i corpul obosit dup noaptea alb de la spital. 3iecare punct de cotitur o $cea s se simt tot mai pierdut i mai nesigur. +e cuta n acest mesager/ .nchise ochii i ncerc s i umple mintea cu g%nduri despre :aniel K str%nsoarea puternic a m%inilor lui# intensitatea arztoare a pri!irii lui# $elul cum ntregul chip i se schimba c%nd ea intra n camer. *initea bl%nd pe care o sim"ea c%nd era n$urat n aripile lui i zburau departe# ls%nd n urm lumea i grijile ei. +%t de nesbuit $usese s $ug! 4oaptea aceea# n curtea casei sale# i se pruse o decizie corect s cltoreasc prin mesager K singura decizie pe care o putea lua. :ar de ce/ :e ce o $cuse/ +e idee stupid o ndemnase s cread c $cuse o mutare deteapt/ Acum era departe de :aniel# de to"i cei la care "inea# de oricine. 2i era numai !ina ei. Eti o t%mpit# strig n ntuneric. (ai# acum# se auzi o !oce tocit i aspr ce prea s !in chiar de l%ng ea. 4u trebuie s $ii nepoliticoas! *uce n"epeni. 4&a!ea cum s mai $ie cine!a n bezna. @bsolut a mesagerului# nu/ )robabil a!ea halucina"ii. Se mpinse nainte# cu mai mult putere. ,rei s ncetineti/ .i "inu respira"ia. Oricine&ar $i $ost# nu a!ea !ocea neclar sau ndeprtat a cui!a care ar $i !orbit printr&o umbr. 4u# era o !oce de aici# dinuntru. :e l%ng ea. E cine!a/ strig ea nghi"ind cu putere. 4iciun rspuns. ,%ntul tios din mesager de!eni mai zgomotos# uier%ndu&i n urechi. B%jb%i prin ntuneric# din ce n ce mai periat# p%n c%nd !uietul ra$alei de aer ncet# $iind nlocuit de un alt sunet K un urlet rsuntor. +e!a care semna cu zgomotul !alurilor care se izbesc n deprtare de st%nci. 4u# sunetul era prea $erm ca s !in de la !aluri# se g%ndi *uce. O cascad. Am spus s ncetineti. *uce se n$ior. ,ocea re!enise. Era la c%"i!a centimetri tic urechea ei i&o auzea per$ect# n timp ce alerga. :e data. @sta# prea ener!at. 4u o s&n!e"i nimic dac te tot n!%r"i de colo&colo ca un titirez. +ine eti/ +e !rei/ strig ea. Aaahl Obrazul i se izbi de ce!a rece i dur. =e!rsarea unei cascade i umplu urechile# restul de aproape nc%t s simt picturi reci de ap pe piele. 8nde sunt/ Eti aici. Eti n; pauz. Ai mai auzit !reodat e1presia9 5Oprete&te s miroi bujorii6/ ,rei s spui 5tranda$iriiN. *uce pipi prin ntuneric# inhal%nd un miros mineral n"eptor# care nu era neplcut sau necunoscut# ci pur i simplu deconcertant. =ealiz apoi c nu ieise nc din mesager pentru a se ntoarce n mijlocul unei !ie"i# ceea ce nu putea s nsemne dec%t c; nc se a$la nuntru.
30

Era ntuneric bezn# dar ochii ncepur s i se obinuiasc. 7esagerul luase $orma unui soi de peter mic. .n spatele ei se a$la un perete din aceeai piatr rece ca i podeaua# cu o sprtur pe unde curgea un p%r%ia. +ascada pe care o auzea era unde!a deasupra. @ar dedesubtul ei ce era/ O st%nc de piatr cam de trei metri# dup care# nimic. :incolo de ea se ntindea hul. (abar n&a!eam c po"i $ace asta# opti *uce pentru sine. +e/ spuse !ocea rguit. S te opreti nuntrul unui mesager# rspunse ea. 4u i se adresase lui i tot nu l putea !edea# iar $aptul c se blocase :umnezeu tie unde i cu cine; ei bine# asta era# cu siguran"# un semnal de alarm. .ns tot nu se putea ab"ine s se minuneze de ce !edea n jur. 4u tiam c e1ist un loc ca sta. 8n loc intermediar. ,ocea pu$ni $legmatic. Ai putea scrie o carte cu toate lucrurile pe care nu le tii# $eti"o. :e $apt; cred c cine!a a scris&o deja. :ar nu se gsete nici aici# nici acolo. 8rm o tuse spart. 2i# apropo# chiar m re$eream la bujori. +ine eti tu/ *uce se ridic i se sprijini de perete. Spera c posesorul acelei !oci nu obser!a c i tremurau picioarele. +ine/ Eu/ ntreb !ocea. Sunt doar; eu. )etrec o grmad de timp aici. O?; 3c%nd ce/ Eh# tii tu# mi omor timpul. .i drese glasul cu un zgomot ce aducea a gargar cu pietre. .mi place aici. E plcut i linitit. 8nii dintre mesagerii tia pot s $ie slbatici n toat regul. :ar nu al tu# *uce. 4u nc# cel pu"in. Sunt dezorientat. 7ai mult dec%t dezorientat# *uce era speriat. Oare se cu!enea $ie i s !orbeasc cu acest strin/ +um de&i tia numele/ :e cele mai multe ori# nu sunt dec%t un obser!ator oarecare# ocazional# dar c%teodat ciulesc urechile la cltori. ,ocea lui se apropie# $c%nd&o pe *uce s se n$ioare. *a cltori ca tine. ,ezi tu# sunt pe&aici de ce!a !reme i cltorii au ne!oie# uneori# de unele s$aturi. Ai urcat la cascad/ li pitoreasc. O cascad de nota zece. *uce neg cu o micare a capului. :ar ai spus; c sta e mesagerul meu/ 8n mesaj din trecutul meu. :eci# de ce&ai $i tu; Ei bine# scuzeeeeee! ,ocea de!eni mai puternic i indignat. :ar las&m s pun i eu o ntrebare9 dac sunt at%t de pre"ioase cile spre trecutul tu# de ce s&"i lai mesagerii deschii pentru ca toat lumea s sar nuntru/ (m/ :e ce nu i&ai ncuiat# pur i simplu/ Eu n&am# ; *uce habar n&a!ea c lsase ce!a deschis. 2i nici mcar u u tia c mesagerii puteau $i ncuia"i. Auzi o bu$nitur uoar# de parc nite haine i panto$i. Ar $i $ost arunca"i ntr&o !aliz# dar tot nu !edea nimic. .n"eleg c am stat mai mult dec%t sunt bine&!enit. 4u&"i mai irosesc timpul. Brusc# !ocea sun sugrumat. @ar apoi# mai bl%nd# din deprtare9 *a re!edere. ,ocea se stinse n ntuneric. Aproape c se ls din nou li>erea n mesager. 4u se mai auzea dec%t susurul uor al cascadei de deasupra i btaia disperat a inimii lui *uce. :oar pentru o clip# nu $usese singur. ,ocea aia o $cuse s se simt nelinitit# ngrijorat i speriat; dar mcar iui mai $usese singur. Ateapt! strig ea# ridic%ndu&se. :a/ ,ocea re!enise imediat l%ng ea. 4&am !rut s te dau a$ar# spuse ea. :intr&un moti! sau altul# pur i simplu nu era pregtit s lase !ocea s dispar. A!ea ce!a deosebit. O cunotea. O strigase pe nume. :oar !oiam s tiu cine eti. O$# la naiba# spuse el pe un ton uor $ri!ol. )o"i s&mi spui; Bill. Bill# repet ea# mijindu&i ochii# ca s !ad i altce!a dec%t pere"ii umbroi ai peterii din jurul ei. Eti in!izibil/ 8neori. 4u mereu. +u siguran"# nu trebuie s $iu. :e ce/ Ai pre$era s m !ezi/ Asta ar $ace ca lucrurile s par mai pu"in ciudate.
31

+iud"enia nu este legat de $elul cum art/ Ei bine; ddu s !orbeasc *uce. Aadar K !ocea lui suna de parc z%mbea K cum ai !rea s art/ 4u tiu. *uce i schimb centrul de greutate. )artea st%ng a corpului i se umezise de la stropii cascadei. +hiar rm%ne la alegerea mea/ +um ar"i c%nd eti# pur i simplu# tu nsu"i/ Am tot $elul de n$"iri. )robabil ai !rea s ncep cu ce!a drgu". Am dreptate/ +red c da; O?# mormi !ocea. (umina humina humina hummm. +e $aci/ ntreb *uce. .mi ncropesc o n$"iare. ,zu un $ulger de lumin. O ra$al care ar $i putut s&o rstoarne pe *uce dac n&ar $i a!ut peretele chiar n spatele ei. 3ulgerul pli# de!enind un glob in$im de lumin alb i rcoroas. *a lumina lui# putea s !ad sub tlpi ntinderea dur a unei podele de piatr cenuie. 8n perete de piatr pe $a"ada cruia se prelingea ap se lrgi n spatele ei. 2i nc ce!a. Acolo# pe podeaua din $a"a ei# era un gargui. 'a&daa! spuse el. A!ea !reo patruzeci de centimetri nl"ime i sttea $erircit la picioarele ei# cu bra"ele ncruciate i cu coatele odihnindu&i&se pe genunchi. )ielea lui a!ea culoarea pietrei# dar c%nd i $cu semn cu m%na# obser! c era destul de suplu# nc%t s par $cut din carne i muchi. Aducea cu tina dintre statuile acelea pe care le !edeai pe acoperiul unei biserici catolice. Bunoar# c%nd i pri!eai unghiile de la m%ini i de la picioare# care erau lungi i ascu"ite# ca nite 1heare mici. 2i urechile# strpunse de inele de piatr minuscule# i erau ascu"ite. :ou cioturi micu"e i ieeau ca nite coarne din !%r$ul $run"ii crnoase i pline de riduri. Buzele largi i ci. @u schimonosite ntr&o grimas care&l $cea s arate ca un lOdPelu $oarte btr%n. :eci# tu eti Bill/ +orect# rspunse el. Sunt Bill. Bill era o artare bizar# dar# cu siguran"# nu una n$ricotoare. *uce se n!%rti n jurul lui i i obser! !ertebrele.im uindu&se deasupra irei spinrii. +ele dou aripi micu"e i cenuii erau ascunse n spatele lui# cu !%r$urile ating%ndu&se. +e zici/ ntreb el. 0roza!# rspunse ea impasibil. Orice alt pereche de aripi K chiar i cele ale lui Bill K i amintea at%t de mult de :aniel# nc%t o durea stomacul de dor. Bill se ridicD era ciudat s&i !ad bra"ele i picioarele din piatr mic%ndu&se ca nite muchi. 4u&"i place cum art. )ot mai bine de&at%t# spuse el# dispr%nd ntr&un alt $ulger de lumin. Cine&te bine. 8n $ulger. :aniel sttea n $a"a ei# n!luit ntr&un nimb strlucitor de lumin !iolet. Aripile lui des$cute erau uriae i splendide# chem%nd&o n str%nsoarea lor. .i ntinse o m%n# iar ea trase ad%nc aer n piept. 2tia c prezen"a lui acolo era un lucru ciudat# c $usese ocupat cu altce!a# doar c nu&i putea aminti cu ce sau cu cine. .i sim"ea mintea tulbure i memoria nce"oat. :ar nimic din toate astea nu conta. :aniel era acolo. ,oia s pl%ng de $ericire. )i spre el i i puse m%na ntr&a lui. Aa# spuse el bl%nd. Asta&i reac"ia pe care o doream. +e/ opti *uce derutat. +e!a ncol"ea din subcontientul ei# spun%ndu&i s se desprind# dar ochii lui :aniel n!inser acea ezitare i se ls absorbit# uit%nd de orice# n a$ara gustului buzelor lui. Srut&m. ,ocea lui era un c%r%it ascu"it. ,ocea lui Bill. *uce "ip i $cu un salt napoi. .i sim"i mintea scuturat ca dup un somn ad%nc. +e se petrecuse/ +um de crezuse c l !zuse pe :aniel n; Bill. O pclise. .i smuci m%na dintr&a lui# sau poate el i dduse drumul n timpul $ulgerului care l preschimbase ntr&o broasc r%ioas gras. Bill orci oac# oac de dou ori# apoi sri n iz!orul care se prelingea de pe peretele grotei# sco"%nd limba. *uce respira greu i ncerca s nu arate c%t de dr%mat se sim"ea.
32

.nceteaz# spuse tios. 'rans$orm&te la loc n gargui. 'e rog. +um !rei tu. 3ulger. Bill re!eni# chircit la picioarele ei# cu bra"ele ncruciate deasupra genunchilor. 4emicat ca piatra. 2tiam eu c aa o s !ii de&acas# zise el. *uce i $eri pri!irea# ruinat c reuise s o ener!eze# $urioas c prea s se $i distrat pe seama ei. Acum# c am pus lucrurile n ordine# spuse el "opind de colo&colo p%n ajunse ntr&un loc de unde putea s&l !ad# ce&ai !rea s a$li mai nt%i/ :e la tine/ 4imic. 4ici mcar n&am idee ce cau"i aici. 'e&am suprat# spuse Bill# pocnind din degetele de piatr. .mi pare ru. 4u !oiam dec%t s&"i a$lu gusturile. 2tii iu# pre$erin"ele9 :aniel 0rigori i gargui mici i drglai. 4umra pe degete. Antipatii9 broatele. +red c m& am prins. @cum. 4u o s&"i mai $ac $arse de&astea. .i ntinse aripile i zbur pe umrul ei. Era greu. Sunt doar trucurile meseriei# opti el. 4&am ne!oie de niciun truc. Ei# hai! 4ici mcar nu tii s ncui un mesager ca s nu mire bie"ii ri. 4&ai !rea s tii mcar cum se $ace/ *uce ridic o spr%ncean. :e ce m&ai ajuta/ 2tii# nu eti prima care se a!%nt n trecut# i oricine are ne!oie de ndrumare. Eti norocoas c ai dat peste mine. Ai $i putut s nimereti peste ,irgiliu. ,irgiliu/ ntreb *uce# amintindu&i de orele de englez din al doilea an de liceu. 'e re$eri la tipul care l&a condus pe :ante prin cele nou cercuri ale @n$ernului/ +hiar el. 8rmeaz at%t de tare litera cr"ii# c te apuc somnul. Oricum# noi doi nu !om $ace un sejur n @n$ern chiar acum# e1plic el ridic%nd din umeri. E sezonul turistic. *uce i aminti clipa n care o !zuse pe *u>a izbucnind ni $lcri# n 7osco!a# i durerea crunt pe care o sim"ir c%nd *ucia i spusese c :aniel dispruse din spital# n 7ilano. 8neori pare @n$ernul# spuse ea. Asta numai pentru c ne&a luat at%t de mult timp s @m cm cunotin". (ill i ntinse mica m%n de piatr spre a ei. *uce era nehotr%t. :eci# # de care parte eti/ Bill $luier. 4u "i&a spus nimeni c e mai complicat de&at%t/ + grani"a dintre 5bine6 i 5ru6 a $ost tears# de mii de ani# de liberul arbitru/ 2tiu toate astea# dar; 8ite# dac te $ace s te sim"i mai bine# ai auzit !reodat de Balan"/ *uce neg din cap. Sunt un $el de supra!eghetori n r%ndul mesagerilor# care se asigur c to"i cltorii ajung la destina"ie. 7embrii Balan"ei sunt impar"iali# deci nu se pune problema c se aliaz cu =aiul sau cu @adul. Ai priceput/ )riceput. *uce ncu!iin" din cap. :eci eti membru al Balan"ei/ Bill clipi. Aproape c am ajuns# deci; 8nde/ .n urmtoarea !ia" spre care te ndrep"i# cea care a aruncat umbra asta n care ne a$lm. *uce i trecu m%na prin apa ce curgea pe zid. 8mbra asta K mesagerul sta K e alt$el. :ac e aa cum spui# asta se nt%mpl numai pentru c aa !rei tu s $ie. :ac !rei o peter n genul unei halte nuntrul unui mesager# asta "i se arat. 4u !oiam o halt. 4u# dar a!eai ne!oie de una. 7esagerii i pot da seama. .n plus# am $ost aici ca s dau o m%n de ajutor i mi&am dorit halta n numele tu. 7icul gargui ridic din umeri# iar *uce auzi un sunet ca de bolo!ani ce se izbesc unii de al"ii. @nteriorul unui mesager nu&i un loc. E un nicieri# este ecoul sumbru declanat de ce!a din trecut. 3iecare e
33

di$erit# adapt%ndu&se la ne!oile cltorilor si# c%t timp acetia se a$l nuntru. Era ce!a nebunesc n ideea c ecoul trecutului *ucindei ia ce !oia sau de ce anume a!ea ea ne!oie mai bine dec%t ea nsi. :eci# c%t timp stau oamenii nuntru/ ntreb ea. -ile/ Sptm%ni/ 4u e1ist timp. 4u aa cum g%ndeti tu. 'impul real nu curge deloc nuntrul mesagerilor. +u toate astea# n& ai !rea s stai pe&aici prea mult. Ai putea s&"i ui"i destina"ia# s te i. @tceti pentru totdeauna. S rm%i suspendat. @ar asta e o treab ur%t. @a aminte# astea sunt portaluri# nu destina"ii. *uce i rezem capul de peretele de piatr umed. 4u tia ce s cread despre Bill. Asta&i treaba ta/ S ser!eti drept cluz unor# # cltori ca mine/ Sigur# chiar aa. Bill pocni din degete# iar $recarea produse o sc%nteie. @&ai dat de cap. +um poate un gargui ca tine s se mpotmoleasc $c%nd asta/ 7 scuzi# dar sunt m%ndru de munca mea. ,reau s zic# cine te&a angajat/ Bill czu pe g%nduri o clip# rotindu&i ochii de marmur n orbite. @a&o ca pe o munc de !oluntariat. 7 pricep s cltoresc n mesager# at%ta tot. 4&am de ce s nu&mi mprtesc priceperea. Se ntoarse spre ea# cu brbia de piatr n palm. +%nd ne punem pe treab# totui/ +%nd ne punem pe ce;/ *uce se uit la el nedumerit. 4&ai nici cea mai !ag idee# nu&i aa/ Se lo!i peste $runte. ,rei s spui c ai picat din prezent $r s ai habar despic trecere/ + $elul cum ajungi i momentul n care ajungi mint un mister total pentru tine/ +um era s a$lu/ spuse *uce. 4u mi&a spus nimeni nimic! Bill i $lutur aripile i pi pe st%nc. Ai dreptate# ai dreptate. 4e !om ntoarce# pur i simplu# la chestiunile elementare. Se opri n $a"a *ucindei# cu m%inile micu"e aezate pe oldurile groase. Aadar# i dm drumul. +e anume !rei/ ,reau; s $iu cu :aniel# spuse ea ncet. 7ai era ce!a# dar nu tia sigur cum s e1plice. (a! Bill arta nc i mai ciudat dec%t l $ceau s arate $runtea greoaie# buzele de piatr i nasul coroiat. *acuna din ra"ionamentul tu# doamn a!ocat# e c :aniel se a$la deja acolo# alturi de tine# c%nd ai ters&o din timpul tu real. 4u&i aa/ *uce alunec de&a lungul peretelui i se aez# sim"ind un nou !al copleitor de regrete. 'rebuia s plec. 4u !oia s&mi spun nimic despre trecutul meu# deci a trebuit s pornesc de una singur pe urmele ade!rului. Se atepta ca Bill s o contrazic din nou# dar el nu spuse dec%t9 Aadar# mi spui c eti ntr&o cutare. *uce sim"i un z%mbet palid brzd%ndu&i chipul. O cutare. .i plcea cum sun. :eci !rei totui ce!a. ,ezi/ Bill btu din palme. O?# primul lucru pe care trebuie s&l tii este c mesagerii !in la chemarea ta n $unc"ie de ce se nt%mpl aici. Se lo!i n piept cu pumnul su de piatr. Sunt ca nite rechini mici# atrai de dorin"ele tale cele mai ascunse. +orect. *uce i aminti de umbrele de la Shoreline i cum acei mesageri preau s o $i ales pe ea# i nu in!ers. :eci# c%nd $aci trecerea# mesagerii care par s tremure n $a"a ta# implor%ndu&te s i alegi; te absorb spre locul unde su$letul tu t%njete s $ie. Aadar# mi&am dorit s le !izitez pe acele $ete n care am slluit# la 7osco!a i la 7ilano K i toate celelalte !ie"i pe care le&am trit nainte s a$lu cum s ies din ele i s merg mai departe/ E1act# rspunse Bill. :oar c nu tiai. 7esagerii ns tiau. 'reptat# o s n!e"i i tu s tii. +ur%nd# ar trebui s ncepi s sim"i c le mprteti cunoaterea. Oric%t de ciudat ar prea# ei sunt o parte din tine. 3iecare dintre acele umbre reci i ntunecate era o parte din ea/ Brusc i neateptat# totul cpta sens. Aa se $cea c nc de la bun nceput# de c%nd o speriau# *uce nu $usese n stare s se ab"in s peasc n mesageri. 4ici mcar atunci c%nd =oland o a!ertizase c erau periculoi. 4ici mcar atunci c%nd :aniel o pri!ise cu gura cscat#
34

de parc ar $i comis o crim ngrozitoare. .ntotdeauna i sim"ise pe mesageri ca $iind nite ui care se deschideau. Oare chiar era posibil s $ie aa/ Oare trecutul ei# c%nd!a inaccesibil# era acolo# iar ei nu&i rm%nea dec%t s deschid uile potri!ite/ )utea s !ad cine $usese# ce l atrsese pe :aniel la ea# de ce dragostea @m $usese blestemat# cum e!oluase i se schimbase odat cu trecerea timpului. 2i# cel mai important# ce puteau s re!in n !iitor. :eja ne a$lm unde!a pe un drum# spuse Bill# dar acum# c tii de ce sunte"i n stare# tu i mesagerii ti# data !iitoare c%nd $aci trecerea# !a trebui s te g%ndeti la ce&"i doreti. 2i mi te g%ndi la un loc sau la un timp# ci la cutare. O?. *uce se strduia s&i $ormuleze amalgamul de emo"ii in cu!inte care puteau s capete sens# odat rostite cu !oce tare. :e ce nu ncerci acum/ spuse Bill. :oar ca e1erci"iu. Am putea a$la n ce ne&am bgat. 0%ndete&te ce urmreti. S n"eleg# spuse ea ncet. Bun# zise Bill. +e altce!a/ O energie $ebril i strbtea corpul# de parc s&ar $i a$lat n pragul unei descoperiri importante. ,reau s a$lu de ce am $ost blestema"i# eu i :aniel. 2i mai !reau s distrug blestemul acela. ,reau s mpiedic iubirea s m omoare# ca s putem $i# n s$%rit# mpreun K cu ade!rat. Stai# stai# stai! Bill ncepu s dea din m%ini ca un om abandonat pe marginea unei strzi ntunecate. (ai s nu srim calul. Blestemul cu care te lup"i e $oarte !echi. )entru tine i :aniel# e ca i cum; 4u tiu# nu po"i s pocneti# pur i simplu# din dege"elele tale $rumoase i s rezol!i problema. 'rebuie s ncepi cu pai mrun"i. +orect# spuse *uce. O?. Atunci ar trebui s ncep prin a&mi cunoate unul dintre a!atarurile mele din trecut. S m apropii i s !d rela"ia sa cu :aniel n plin des$urare. S !d dac simte aceleai lucruri pe care le simt i eu. Bill ddu din cap aprobator i un z%mbet dement i n$lori pe buze. O conduse spre marginea st%ncii. +red c eti pregtit. S mergem. S mergem/ 0arguiul a!ea s&o nso"easc a$ar din mesager i ntr&un alt trecut/ :a# *ucindei i&ar $i prins bine pu"in companie# dar abia dac l cunotea pe tipul sta. 'e ntrebi de ce&ai a!ea ncredere n mine# nu/ rosti Bill. 4u# eu; )ricep# spuse el# plutind n aer n $a"a ei. Am gusturi uor di$erite de cele cu care eti obinuit. +u siguran"# nu&s un nger. )u$ni. :ar pot s $ac n aa $el nc%t cltoria asta s merite e$ortul tu. )utem ncheia un pact# dac !rei. +%nd te saturi de mine# mi spui i dispar. .i o$eri o m%n cu gheare lungi. *uce se cutremur. 7%na lui Bill era scorojit de chisturi de piatr i cruste de licheni# ca ruina unei statui. 8ltimul lucru pe care i l&ar $i dorit era s i&o ating. :ar dac nu o $cea# dac l&ar $i trimis la plimbare chiar acum; )oate i&ar $i mai bine cu el dec%t $r el. .i plec pri!irea# la picioarele ei. St%nca ngust i umed de sub ea se termina n locul unde sttea# cobor%nd n neant. +e!a a$lat ntre panto$ii ei i distrase aten"ia K o licrire n piatr# care o $cu s clipeasc. )m%ntul se schimba; se nmuia; se legna sub picioarele ei. *uce pri!i n spate. *espedea de piatr ncepuse s se $r%mi"eze toat p%n la peretele peterii. Se mpletici# cltin%ndu&se pe margine. St%nca se zdruncina sub ea tot mai puternic# pe msur ce buc"ile de piatr ncepeau s se s$r%me. St%nca dispru n jurul ei# din ce n ce mai repede# p%n c%nd aerul proaspt i m%ng%ie partea din spate a clc%ielor# i atunci sri; .i !%r m%na dreapt n gheara ntins a lui Bill. Se zg%l"%ir n aer. +um ieim de aici/ strig *uce# "in%ndu&se bine de el# de $ric s nu cad n abisul pe care nu&l putea !edea. 8rmeaz&"i inima. Bill z%mbea larg# linitit. 4u te !a nela. *uce nchise ochii i se g%ndi la :aniel. O coplei o senza"ie de imponderabilitate i i "inu respira"ia. +%nd deschise ochii# zbura cum!a printr&un ntuneric plin de inter$eren"e sonore. )etera din piatr se schimb i se restr%nse ntr&un mic glob de lumin# care se micor i dispru. *uce se uit dup Bill n grab i l !zu chiar acolo# l%ng ea.
35

+are e primul lucru pe "i l&am spus de la bun nceput/ ntreb Bill. *uce i aminti cum !ocea lui pruse s rzbat p%n n str$undurile ei. 7i&ai spus s ncetinesc# $iindc nu !oi n!"a nimic dac m tot n!%rt de colo&colo prin trecutul meu. 2i/ E1act asta !oiam s $ac# doar c nu tiam ce&mi doream. )oate tocmai de aceea m&ai gsit n acel moment# strig Bill mpotri!a !%ntului# cu aripile cenuii zb%rlindu& se n timp ce prindeau !itez. 2i poate tocmai de aceea am nimerit; chiar; aici. ,%ntul ncet. 'rosnetul ndeprtat se topi n tcere. )icioarele *ucindei atinser pm%ntul# sim"indu&se de parc ar $i czut dintr&un leagn pe o pajite ierboas. Era n a$ara mesagerului# n alt parte. Aerul era cald i un pic umed. *umina din jurul picioarelor ei i ddu de tire c era ora as$in"itului. Erau ad%ncite ntr&un c%mp de iarb deas# moale# de un !erde strlucitor# care i ajungea p%n la glezne. @ci&colo# iarba era presrat cu $ructe minuscule de un rou aprins K $ragi slbatici. .n $a"a ei# un ir sub"ire de mesteceni argintii mrginea pajitea ngrijit a unei propriet"i. *a o oarecare distan" de aceasta se a$la o cas enorm. :in locul unde era# putea s disting o scar din piatr alb care ducea spre intrarea din spate a conacului masi!# n stil 'udor. 'u$e ngrijite de tranda$iri galbeni mprejmuiau pajitile n partea de nord# iar l%ng poarta de $ier dinspre est se gsea un labirint de gard !iu n miniatur. .n centru se gsea o grdin de legume mbelugat# unde !reji de $asole se c"rau pe araci. O alee cu prundi mpr"ea curtea n dou i ducea ctre un $oior !ruit. *ucindei i se $cu pielea de gin pe bra"e. Acesta era locul. A!u sentimentul ptrunztor c mai $usese aici. 4u era un dej%&!u oarecare. A!ea n $a"a ochilor un loc care nsemnase ce!a pentru ea i :aniel. Aproape c se atepta s&l !ad alturi de ea# atunci i acolo# nln"ui"i unul n bra"ele celuilalt. :ar $oiorul era gol# strbtut doar de lumina portocolie a soarelui n amurg. +ine!a $luier# $c%nd&o s tresar. Bill. 8itase c era cu ea. )luti n aer p%n ce capul i ajunse la acelai ni!el cu al ei. .n a$ara mesagerului# l gsea ntr&un $el mai respingtor dec%t pruse la nceput. .n lumin# pielea i era uscat i plin de solzi# mirosind destul de puternic a mucegai. 7utele b%z%iau n jurul capului lui. *uce se ddu pu"in n lturi# aproape dorindu&i ca el s lede!in in!izibil. *ocul acesta depete# cu siguran"# c%mpul de lupt# zise el cu capul n pm%nt. :e unde tii unde am $ost nainte/ Sunt; Bill ridic din umeri. 2tiu anumite lucruri. .n regul# atunci# unde suntem acum/ .n (elston# Anglia. .i duse un !%r$ de ghear la cap i nchise ochii. .n ceea ce se cheam anul EMQG. Apoi i str%nse ghearele n dreptul pieptului ca un $el de ele! spilidu care spune pe de rost un re$erat la istorie. 8n ora adormit din comitatul +orn<all# care a primit cart de ntemeiere de la regele Bohn nsui. )orumbul a crescut cam un metru# deci a spune c este miezul !erii# probabil. @7cat c am ratat luna mai K au a!ut aici un $esti!al# 3lora :a E# de nici nu&"i !ine s crezi. Sau poate c da! A!atarul i. 8i din trecut a $ost prin"esa balului n ultimii doi ani. 'atl ele $oarte bogat# m n"elegi. A intrat n nego"ul cu cupru# de la nceputurile sale; Sun minunat# l ntrerupse *uce i ncepu s calce apsat pe iarb. 7 duc nuntru. ,reau s&i !orbesc. 7ai ateapt. Bill trecu n zbor pe l%ng ea# apoi se ntoarse# $lutur%ndu&i aripile la c%"i!a centimetri de chipul ei Aa# acum/ 4&o s "in. .i mic degetul i schi" un cerc# iar *uce i ddu seama c se re$erea la hainele ei. .nc era mbrcat n uni$orma ile in$irmier pe care o purtase n )rimul =zboi 7ondial. Apuc ti!ul $ustei ei lungi i albe i i dez!eli gleznele. +e&ai acolo# n picioare/ +on!eri/ +red c&"i ba"i joc de mine. )lesci din limb. +um oi $i supra!ie"uit n celelalte !ie"i $r mine; 7&am descurcat bine mersi. ,a trebui s 5te descurciN mai bine de&at%t# dac !rei s rm%i o !reme aici. Bill zbur din nou n $a"a ochilor *ucindei# apoi se n!%rti n jurul ei de trei ori. +%nd se ntoarse dup el# dispruse. :ar apoi# o clip mai t%rziu# i auzi !ocea K dei suna $oarte ndeprtat.
36

:a! 0enial# Bill! )e cer# aproape de cas# apru un punct cenuiu# care se mri tot mai mult# p%n ce ridurile de piatr ale lui Bill de!enir !izibile. Acum zbura spre ea# purt%nd un pachet ntunecat n bra"e. +%nd ajunse n dreptul ei# trase pur i simplu de $ust i custura uni$ormei largi de in$irmier se des$cu# iar aceasta alunec imediat de pe corpul ei. *uce i acoperi cu bra"ele trupul dezgolit# dar n urmtoarea clip se trezi cu un r%nd de jupoane i cu o rochie lung i neagr trase pe cap. Bill se $oia n jurul ei ca o croitoreas turbat# str%ng%ndu&i mijlocul ntr&un corset ngust# p%n c%nd *uce sim"i n"epturile oaselor ascu"ite prin tot $elul de locuri incomode. Era at%ta ta$ta n jupoanele ei# c trupul i $onea chiar i c%nd sttea nemicat# iar n aer nu se sim"ea nici cea mai slab adiere de !%nt. Se g%ndi c arta destul de bine pentru epoca respecti! K p%n c%nd remarc or"ul alb din jurul taliei. .i trecu m%na prin pr i smulse o bonet de ser!itoare. Sunt slujnic/ l ntreb. :a# Einstein# eti slujnic. *uce tia c era o prostie# dar se sim"ea un pic dezamgit. )roprietatea era grandioas# iar grdinile# absolut nc%nttoare# i tia c se a$la ntr&o cutare i aa mai departe# dar nu se putea plimba i ea pe moie ca o doamn !ictorian n toat regula/ )arc mi&ai spus c $amilia mea era bogat. 3amilia a!atarului tu din trecut era bogat. )utred tie bogat. Ai s !ezi c%nd o s te&nt%lneti cu ea. Apropo o cheam *ucinda i# apropo# este de prere c porecla ta e o groz!ie nemaint%lnit. Bill i ciupi nasul i l nl" n aer teatral# ntr&o tentati! caraghioas de a imita un snob. Ea e bogat# da# dar tu# draga mea# eti o cltoare n limp intrus# care nu cunoate obiceiurile acestei nalte societ"i. :eci# dac nu !rei s pari o croitoreas din 7anchester i s "i se arate ua nainte s apuci mcar s ai o discu"ie cu *ucinda# trebuie s treci neobser!at. Eti spltoreas de !ase. 3at n cas. Schimbi oalele de noapte. :epinde numai de tine. 3ii $r grij# nu&"i !oi sta n cale. )ot s dispar ntr&o clip. *uce o$t. 2i intru# pur i simplu# pre$c%ndu&m c lucrez aici/ 4u. Bill i ddu peste cap ochii imobili. 8rci i te prezin"i stp%nei casei# doamna +onstance. Spune&i c ultimul 7u stp%n s&a mutat pe continent i c ai ne!oie de o nou slujb. E o scorpie btr%n i a$urisit# obsedat de re$erin"e :in $ericire pentru tine# sunt cu un pas naintea ei. O s ,.aseti re$erin"ele n buzunarul or"ului tu. *uce i duse m%na n buzunarul or"ului alb de in i scoase din el un plic grosD c%nd l ntoarse# citi numele9 :oamna 7el!ille +onstance# m%zglit cu cerneal neagr. Eti un $el de atoatetiutor# nu/ 7ul"umesc. Bill $cu o re!eren" gra"ioasD apoi# c%nd i ddu seama c *uce pornise deja spre cas# zbur n $a"# bt%nd din. 8ipi at%t de repede# nc%t de!enir dou pete de culoarea o"elului# prinse de $iecare parte a corpului su. :eja trecuser de mestecenii argintii i tra!ersau peluza ngrijit. *uce tocmai se pregtea s o apuce pe aleea cu prundi# spre cas# dar ezit c%nd obser! nite siluete n $oior. 8n brbat i o $emeie se ndreptau ctre cas. +tre *uce. +oboar# opti ea. 4u se sim"ea pregtit s $ie !zut de nimeni n (elston# cu at%t mai pu"in cu Bill b%z%ind n jurul ei ca o insect uria. 'u s cobori# spuse el. :ac am $cut o e1cep"ie# renun"%nd s $iu in!izibil spre binele tu# asta nu nseamn c orice muritor de r%nd m poate !edea. Sunt c%t se poate de discret acolo unde m a$lu. :e $apt# singurii ochi de care trebuie s m pzesc sunt; Oh! Spr%ncenele de piatr ale lui Bill se ridicar brusc# cu un $el de pocnet. Am disprut# spuse el# ascunz%ndu&se jos# n spatele rsadurilor de roii. .ngerii# remarc *uce. )robabil c erau singurele $iin"e# n a$ar de ea# care puteau s&l !ad pe Bill n aceast $orm. 0hici asta pentru c# n s$%rit# i putea distinge pe brbat i pe $emeie# cei care l $cuser pe Bill s se pun la adpost. )%ndindu&i printre $runzele groase i n"eptoare ale rsadurilor de roii# *uce nu&i putea desprinde ochii de la ei. :e la :aniel# de $apt.
37

=estul grdinii ncremenise. +%ntecele de sear ale psrilor ncetaser i acum auzeau doar paii celor doi pe drumul cu pietri. 8ltimele raze ale soarelui preau s cad toate asupra lui :aniel# cre%nd un nimb de aur n jurul lui. +apul i era nclinat spre $emeie i i se mica n timp ce nainta. 3emeia nu era *uce. Era mai n !%rst dec%t ar $i putut s $ie *ucinda K n jur de douzeci i ce!a de ani# cel mai probabil# i $oarte $rumoas# cu bucle negre# mtsoase# ce se re!rsau de sub o plrie de paie cu boruri largi. =ochia ei lung de muselin era de culoarea ppdiei i prea $oarte costisitoare. Ai nceput s ndrgeti ctunul nostru c%t de c%t# domnule 0rigori/ spunea $emeia. ,ocea ei era gra! i cristalin# plin de o ncredere n sine nnscut. )oate prea mult# 7argaret. Stomacul *ucindei se str%nse ntr&un ghem de gelozie n imip ce l pri!ea pe :aniel z%mbindu&i $emeii. E greu de crezut c a trecut o sptm%n de c%nd am sosit n (elston. A putea s rm%n chiar mai mult timp dec%t mi&am propus. 3cu o pauz. 'o"i cei de&aici au $ost $oarte cumsecade. 7argaret roi# iar *uce spumeg. )%n i roea"a din obrajii lui 7argaret era $ermectoare. Sperm doar c asta se !a rs$r%nge n munca dumnea!oastr# spuse ea. Binen"eles# mama este nc%ntat c a!em un artist printre noi. +a toat lumea# de alt$el. *uce se t%r pe urmele lor n timp ce ei se plimbau. :up ic trecu de grdina de legume# se ghemui n spatele tu$elor tic tranda$iri# n$ig%ndu&i degetele n pm%nt i aplec%ndu&se# ca s poat auzi discu"ia celor doi. Apoi# *uce trase aer n piept. Se n"epase la deget ntr&un spin. S%ngera. .i supse rana i scutur m%na# ncerc%nd s nu&i pteze or"ul# dar c%nd s%ngerarea se opri# i ddu seama c ratase ti parte din con!ersa"ie. 7argaret i "inea pri!irea ridicat spre :aniel# n ateptare. Am ntrebat dac !ei asista la $esti!it"ile ce !or a!ea loc cu ocazia solsti"iului# la s$%ritul acestei sptm%ni. 'onul ei na un pic implorator. 7ama $ace mereu mare caz din asta. :aniel murmur ce!a de genul c da# nu le&ar rata# dar era# n mod e!ident# distrat. )ri!irile lui insistente o ocoleau pr $emeie. .i roti ochii de jur&mprejurul pajitii# de parc ar $i sim"it&o pe *uce n spatele tranda$irilor. +%nd pri!irea lui alunec peste tu$iurile unde se ghemuise ea# arunc spre ea cea mai intens nuan" de !iolet.

38

Ca itolul . /emeia 0n alb -elston, Anglia, !* )unie !*$%


+%nd :aniel ajunse n (elston# era deja $urios. =ecunoscu decorul de ndat# imediat ce mesagerul l arunc pe "rmul cu pietri al lacului *oe. *acul era ncremenit# oglindind p%lcurile mari de nori rozalii de pe cerul serii. Speria"i de apari"ia lui brusc# o pereche de pescrui cu spinarea !erde&albstruie i lu zborul deasupra c%mpului de tri$oi i poposi ntr&un copac noduros din landa de l%ng drumul principal. :rumul ducea spre orelul unde petrecuse o !ar cu *ucinda# tia asta sigur. 3aptul c se a$la din nou pe pm%ntul acela !erde i $ertil i atinse o coard sensibil. Oric%t se strduia s nchid orice poart de acces spre trecutul lor# oric%t se chinuia s $ac abstrac"ie de $iecare dintre mor"ile ei de!astatoare# unele contau mai mult dec%t altele. Era surprins de $aptul c nc i amintea $oarte clar de timpul petrecut mpreun n sudul Angliei. :ar :aniel nu !enise aici n !acan". 4u !enise aici s se ndrgosteasc de $rumoasa $iic a negustorului de cupru. ,enise s mpiedice o $at nesbuit s se rtceasc at%t de ad%nc n clipele sumbre ale trecutului ei# nc%t s $ie ucis de acestea. ,enise s o ajute s dezlege blestemul lor# odat pentru totdeauna. )orni pe lungul drum spre ora. Era o sear de !ar cald i umed n (elston. A$ar# pe strzi# doamne cu bonete i rochii cu dantele !orbeau pe o !oce joas i politicoas brba"ilor n costume de in# pe care i "ineau de bra". .n $a"a !itrinelor magazinelor se opreau cupluri. 'rgeau de timp# st%nd de !orb cu !ecinii lor. Se opreau la col"ul strzii i a!eau ne!oie de zece minute ca s i ia la re!edere. 'otul era e1asperant de lent la oamenii acetia# de la "inutele lor i p%n la ritmul pailor. :aniel nici c s&ar $i putut sim"i mai di$erit de trectorul de r%nd de pe strad. Aripile ascunse sub hain i ardeau de nerbdare# n timp ce se zbtea ntre ele. E1ista un loc unde tia sigur c o !a putea gsi pe *ucinda K $ata !izita $oiorul din grdina din spate a protectoarei lui aproape n $iecare sear# dup as$in"it. :ar n&a!ea cum s tie unde ar $i putut s o gseasc pe *uce# cea care srea nuntrul i n a$ara mesagerilor# cea pe care a!ea ne!oie s o gseasc. +elelalte dou !ie"i n care nimerise *uce a!eau un sens pentru :aniel. .n marele plan# e1istau; abateri. +lipe apuse# n care se apropiase de ade!rul despre blestemul lor chiar nainte s moar. :ar nu putea s&i dea seama de ce mesagerul ei o adusese aici. (elstonul $usese pentru ei una dintre cele mai senine unintiri. .n aceast !ia"# dragostea lor se n$iripase ncet# $iresc. )%n i moartea ei $usese discret# i i pri!ise strict pe ei doi. Odat# 0abb $olosise cu!%ntul respectabil pentru a tlescrie s$%ritul *ucindei n (elston. Su$erin"a acelei mor"i# cel pu"in# le $usese numai lor dat s o triasc. 4u# re!enirea ei accidental n aceast !ia" n&a!ea niciun sens# ceea ce nsemna c se putea a$la oriunde n "inut. :omnule 0rigori# ciripi spre el o !oce de pe strad. +e mii priz minunat s ! gsesc n ora. O $emeie blond ntr&o rochie lung# albastr i cu broderie sttea n $a"a lui# lu%ndu&l complet prin surprindere. Cinea de m%n un biat ndesat i pistruiat de opt ani# pe care nu&l a!antajau deloc jacheta de culoarea sm%nt%nii i pata de sub guler. .n s$%rit# :aniel se dumeri. :oamna (olcombe i $iul ei lipsit de talent# Ed<ard# cruia i dduse lec"ii de desen timp de c%te!a sptm%ni chinuitoare# pe parcursul ederii sale la (elston. Bun# Ed<ard. :aniel se aplec s str%ng m%na bie"elului# dup care i $cu o re!eren" mamei. :oamn (olcombe.
39

)%n n acel moment# :aniel nu se prea sinchisise de hainele lui# pe parcursul cltoriei sale n timp. 4u i psa ce !a crede lumea de pe strad despre pantalonii lui gri moderni sau dac croiala cmii sale O1$ord arta ciudat n compara"ie cu cea a oricrui alt brbat din ora. :ar# dac a!ea s nimereasc peste oameni pe care chiar i cunoscuse cu aproape dou sute de ani n urm# mbrcat n hainele purtate cu dou zile nainte la prin"ii lui *uce# de -iua =ecunotin"ei# ar $i putut s&i ias !orbe. :aniel nu !oia s atrag n niciun $el aten"ia asupra lui. 4imic nu&l putea mpiedica s o gseasc pe *uce. A!ea s $ac rost pur i simplu de alte haine. 2i nu pentru c $amilia (olcombe ar $i obser!at. :in $ericire# :aniel se ntorsese ntr&un timp n care $usese cunoscut drept un artist e1centric. Ed<ard# arat&i domnului 0rigori ce "i&a cumprat mami adineauri# spuse doamna# netezind prul rebel al $iului ei. Biatul scoase $r tragere de inim o trus de pictat dintr&un ghiozdan. +inci borcnae de sticl cu !opsea n ulei i o pensul de lemn lung i roie. :aniel $cu complimentele de rigoare K c Ed<ard era un bie"el $oarte norocos# al crui talent a!ea acum la dispozi"ie instrumentele necesare K n timp ce ncerca discret s pri!easc n jur# cut%nd o cale de a se retrage din con!ersa"ie. Ed<ard e un copil at%t de nzestrat# insist doamna (olcombe# apuc%ndu&l de bra" pe :aniel. )roblema e c lec"iile dumnea!oastr nu i par chiar at%t de palpitante pe c%t s&ar atepta un biat de !%rsta lui. :e aceea# m&am g%ndit c o trus de pictat potri!it i&ar permite s i $oloseasc poten"ialul. +a artist. .n"elege"i# domnule 0rigori/ :a# da# sigur# i&o tie :aniel. :a"i&i orice l&ar moti!a s picteze. 8n plan genial. 8n !al de $rig i se rsp%ndi n corp# nghe"%ndu&i cu!intele n g%t. +am tocmai ieise dintr&o ta!ern de peste drum. )re" de o clip# :aniel clocoti de $urie. Spusese destul de rspicat c nu !oia niciun ajutor de la ceilal"i. .i nclet pumnii i $cu un pas spre +am# dar apoi; Binen"eles. Acela era +am din epoca (elston. 2i# din c%te !edea# +am se distra de minune# n pantalonii lui n dungi elegan"i i str%m"i i cu plria asortat la costumul !ictorian. )rul lui negru era lung# re!rs%ndu&i&se peste umeri. Se sprijini de ua ta!ernei# glumind cu al"i trei brba"i. +am scoase un trabuc cu !%r$ aurit dintr&o tabacher de metal. 4u&l zrise nc pe :aniel. :ac o s&l !ad# n&o s mai r%d at%ta. .nc de la nceput# +am cltorise prin mesageri. Eri mai mult dec%t to"i ceilal"i ngeri czu"i. Era e1pert ntr&o serie de pri!in"e n care :aniel nu ar $i putut s e1celeze niciodat. Era un dar al celor care trecuser de partea lui *uci$er K +am a!ea puterea s cltoreasc prin umbrele ti$cutului. O singur pri!ire ctre :aniel i&ar $i dat de n"eles acestui +am !ictorian c ri!alul su era un anacronism. 8n brbat in a$ara timpului. +am i&ar $i dat seama c se nt%mpla ce!a de o importan" capital. @ar atunci# :aniel n&ar mai $i reuit s&l scuipe niciodat. Sunte"i at%t de generos# domnule 0rigori. :oamna (olcombe continua s trncneasc i s l "in pe :aniel de m%nec. +am ddu s&i ntoarc pri!irea n direc"ia lui. +hiar nu e mare lucru. +u!intele n!lir de pe buzele lui :aniel. Acum# ! rog s m scuza"i# spuse el ndeprt%ndu&i m%na# dar trebuie s; cumpr nite haine noi. 3cu o re!eren" grbit i se npusti pe ua celui mai apropiat magazin. :omnule 0rigori! :oamna (olocombe ncepu s strige dup el. :aniel o blestem n g%nd# pre$c%ndu&se c nu aude# ns nu reui dec%t s o $ac s strige i mai tare. :ar aceea e o croitorie pentru doamne! strig ea cu m%inile p%lnie la gur. :aniel era deja nuntru. 8a de sticl a magazinului se tr%nti cu zgomot n urma lui# iar clopo"elul ag"at de balama sun. Se putea ascunde acolo# cel pu"in c%te!a minute# n speran"a c !ersiunea !ictorian a lui +am nu l !zuse sau nu auzise !ocea ascu"it a doamnei (olcombe. .n magazin era linite i mirosea a la!and. )anto$i de lu1 tociser podeaua de lemn# iar ra$turile de pe pere"i erau ticsite cu baloturi colorate de "esturi. :aniel cobor perdeaua de dantel la $ereastr ca s nu $ie !zut de pe strad. +%nd se ntoarse# zri n magazin pro$ilul unei alte persoane. .i nbui un suspin de uurare i de surprindere.
40

O gsise. *uce proba o rochie alb# lung# de muselin. 0ulerul nalt era prins cu o panglic galben# sco"%ndu&i n e!iden" ochii de un castaniu $ascinant. A!ea prul legat ntr&o parte i prins cu un ac cu $lori din mrgele. Se tot $oia pe loc# aranj%ndu&i m%necile pe umeri i cercet%ndu&se n oglind din toate unghiurile. :aniel adora tot ce !edea. ,oia s stea acolo i s o admire o !enicie# dar i re!eni# naint spre ea cu pai mari i o apuc de bra". )o!estea asta dureaz deja de prea mult timp. +hiar n timp ce !orbea# :aniel se sim"i copleit de senza"ia delicioas a pielii ei pe m%na lui. 8ltima dat o atinsese n noaptea n care crezuse c )roscriii o uciseser. Ai idee ce sperietur am tras/ 4u eti n siguran" aici pe cont propriu# spuse el. *uce nu se apuc s se certe cu :aniel# cum se ateptase. .n schimb# "ip i i trase o palm usturtoare peste $a". )entru c nu era *uce. Era *ucinda. @ar cireaa de pe tort era $aptul c nu se cunoscuser nc n aceast !ia". )robabil c se ntorsese de cur%nd din *ondra# mpreun cu $amilia ei. Ea i :aniel ar $i urmat s se nt%lneasc la petrecerea solsti"iului de !ar dat de +onstance. )utea s !ad toate astea acum# pe msur ce ocul puneau stp%nire pe chipul *ucindei. .n ce zi suntem/ ntreb el disperat. +u siguran"# l credea nebun. .n partea opus a camerei# $usese prea orbit de dragoste ca s obser!e di$eren"a dintre lai a pe care deja o pierduse i cea pe care trebuia s o sal!eze. .mi pare ru# opti el. 'ocmai de aceea era un anacronism at%t de jalnic. Se pierdea complet n cele mai mrunte detalii. O simpl atingere a pielii ei. O simpl pri!ire n ochii ei cprui. 7ireasma delicat de pudr pe prul ei. =espira"ia ei mprtit n spa"iul nghesuit al acelui magazin. *ucinda tresri la !ederea obrazului lui. .n oglind arta rou aprins n locul unde l plesnise. Ochii ei i cutar pe a lui# iar el sim"i c i se rupe inima. Buzele ei tranda$irii se ntredeschiser# nclin%ndu&i capul uor spre dreapta. .l pri!ea ca o $emeie pro$und ndrgostit. 4u. *ucrurile ar $i trebuit s decurg ntr&un $el anume. 'reuiau s decurg ntr&un $el anume. 4u ar $i trebuit s se nt%lneasc p%n la petrecere. Oric%t ar $i blestemat :aniel soarta lor# tot nu ar $i schimbat !ie"ile pe care ea le trise nainte. :atorit lor# ea se ntorcea mereu la el. .ncerc s par indi$erent i serios# ncruci%ndu&i bra"ele la piept# mut%ndu&i greutatea ast$el nc%t s mreasc spa"iul dintre ei# pri!ind n toate pr"ile# mai pu"in n direc"ia n care !oiau s pri!easc. Spre ea. .mi pare ru# spuse *ucinda# duc%ndu&i m%inile la piept. 4u tiu ce m&a apucat. 4&am mai $cut aa ce!a niciodat; :aniel n&a!ea de g%nd s o contrazic acum# dei l plesnise de nenumrate ori de&a lungul anilor# nc%t Arriane# care $cea un clasament n carne"elul ei cu spiral# scrisese9 bunciune. A $ost greeala mea# spuse el ntr&o doar. 'e&am con$undat cu altcine!a. :eja inter!enise prea mult asupra trecutului# mai nt%i cu *ucia# la 7ilano# iar acum# din nou. .ncepu s se retrag. Ateapt! Ajunse n dreptul lui. Ochii ei erau globuri de lumin castanii care l trgeau spre ea. Am senza"ia c ne cunoatem# dei nu pot s&mi amintesc e1act de unde; 7 tem c nu sunt de aceeai prere. :eja ajunsese la u i trgea perdeaua de la $ereastr ca s !ad dac nu cum!a +am era n continuare a$ar. Era. +am sttea cu spatele la magazin i gesticula cu nsu$le"ire# nscocind !reo po!este nemuritoare n care el era# cu siguran"# eroul. )utea s se ntoarc la cea mai mic pro!ocare# i atunci :aniel ar $i $ost prins. , rog# domnule# opri"i&!. *ucinda se repezi spre :aniel. +ine sunte"i/ +red c ! cunosc. , rog# atepta"i. Se !edea ne!oit s i asume riscurile ieirii n strad. 4u putea s rm%n aici cu *ucinda. 4u c%t !reme se purta aa. 4u c%t !reme se ndrgostea de !ersiunea lui nepotri!it. 'rise !ia"a asta n trecut i nu aa trebuiau s se nt%mple lucrurile. :eci era ne!oit s dispar.
41

@ se $r%ngea inima c trebuia s o ignore# s plece de l%ng *ucinda# c%nd $iecare buc"ic din su$letul lui i spunea s se ntoarc i s alerge napoi pe urmele !ocii ei# s se arunce n mbr"iarea i n cldura buzelor ei# n $or"a $ascinant a iubirii ei. :eschise ua magazinului i se npusti n josul strzii# alerg%nd c%t l "ineau picioarele. 4u se sinchisea deloc cum arata n ochii celorlal"i oameni din ora. .i eliber $ocul din aripi.

42

Ca itolul 7 1olsti2iul -elston, Anglia, 2! )unie !*$%


7%inile lui *uce erau oprite# ptate i o dureau p%n la os. :e c%nd sosise la proprietatea lui +onstance din (elston# cu trei zile n urm# nu $cuse altce!a dec%t s spele un morman interminabil de !ase. 7uncea din zori i p%n n noapte# $rec%nd $ar$urii# castroane# sosiere# mun"i ntregi de argintrie# p%n c%nd# la s$%ritul zilei# noua ei e$# domnioara 7cgo!ern# pregtea cina pentru personalul de la buctrie K un platou amr%t cu carne rece# buc"i uscate de br%nz i c%te!a chi$le uscate. .n $iecare noapte# dup cin# *uce aluneca ntr&un somn nes$%rit# $r !ise# n patul de la mansard pe care l mpr"ea cu (enrietta# cealalt ser!itoare de la buctrie# o $at cu prul ca paiul de gr%u# cu din"ii iei"i n a$ar i cu s%nii mari# care !enise la (elston din )enzance. 7unca prea s nu se mai termine. +um se putea ca ntr&o singur gospodrie s se murdreasc at%t de multe !ase# nc%t s "in n priz dou $ete nici mai mult# nici mai pu"in de dousprezece ore/ :ar courile de $ar$urii cu urme de m%ncare ntrite !eneau ntruna# iar domnioara 7cgo!ern n&o scpa din ochi pe *uce. 7iercuri# toat lumea se agita din pricina petrecerii de solsti"iu din acea sear# dar pentru *uce# asta nu nsemna dec%t un morman i mai mare de !ase. Se uit la ciubrul cu ap unsuroas# dezgustat p%n n mdu!a oaselor. Asta nu $cea parte din planul meu# bombni ea spre Bill# care plutea# ca ntotdeauna# pe marginea dulapului deing ciubr. *uce nc nu se obinuise cu ideea c era singura din buctrie care l putea !edea. A!ea o stare de ner!ozitate ori de c%te ori Bill plutea deasupra altor membri ai personalului# $c%nd glume deocheate pe care numai *uce le putea auzi i la care nimeni nu r%dea# n a$ar de Bill. ,oi# odrasle ale noului mileniu# n&a!e"i pic de etic a muncii# spuse el. 2i# apropo# controleaz&"i !ocea. *uce i desclet ma1ilarul. :ac $recatul strchinii steia sc%rboase de sup ar $i a!ut !reo legtur cu trecutul meu# "i&a $i $cut capul calendar cu etica mea. :ar n&are niciun rost. .n!%rti spre Bill o tigaie de $ont. 7%nerul ei era alunecos de la untura de porc. +a s nu mai zic c mi $ace grea". *uce tia c $rustrarea ei n&a!ea nicio legtur cu !asele. )robabil c prea o rzg%iat# dar abia dac !zuse lumina zilei de c%nd ncepuse s lucreze aici. 4u l !zuse nici mcar o dat pe acel :aniel din (elston# de c%nd l ntrezrise pi una oar n grdin# i nu a!ea nicio idee pe unde b%ntuia a!atarul ei din trecut. Era singur# trist i descurajat# i a cum mai $usese doar n acele prime zile ngrozitoare la S<ord H +ross# nainte s l aib pe :aniel# nainte s aib pe cine!a pe care putea conta cu ade!rat. .i abandonase pe :aniel# 7iles i Shelb # pe Arriane i pe Abb # pe +allie i pe prin"ii ei K i toate astea# pentru ce/ +a s $ie spltoreas de !ase/ 4u# ci ca s dezlege misterul iiR elui blestem# dei nici mcar nu tia dac era n stare. A!u @ar# Bill credea c se purta ca o smiorcit. 4u se putea ab"ine. Era n pragul unei cderi ner!oase. 8rsc slujba asta. 8rsc locul sta. 8rsc petrecerea (4ta de solsti"iu stupid i su$leul sta de $azan stupid. *ucinda !a $i la petrecere disear# spuse Bill brusc. ,ocea lui era e1asperant de calm. .nt%mpltor# ador su$leul de $azan al lui +onstance. -bur ca s se aeze cu picioarele ncruciate pe marginea mesei# rsucindu&i capul sinistru la STU de grade#
43

pentru a se asigura c erau singuri. *ucinda !a $i acolo/ *uce arunc tigaia i peria de $recat n ciubrul nspumat. O s !orbesc cu ea. O s ies din buctria asta i o s !orbesc cu ea. Bill ddu din cap aprobator# de parc sta $usese planul de la bun nceput. Adu&"i aminte totui care "i&e locul. :ac o !ersiune a ta din !iitor s&ar $i i!it la !reo petrecere de&a ta de la internat i "i&ar $i spus c; Eu a $i !rut s tiu# rspunse *ucinda. Orice&ar $i $ost# a $i insistat s tiu totul. 7i&a $i dat !ia"a ca s a$lu. (mmm! Bine. Bill ridic din umeri. :ar nu i *ucinda. Ci&o garantez. E imposibil. *uce scutur din cap. Ea e; eu. 4u. E o !ersiune a ta care a $ost crescut de prin"i complet di$eri"i# ntr&o lume complet di$erit. A!e"i un su$let comun# dar nu seamn cu tine c%tui de pu"in. Ai s !ezi. .i arunc un r%njet misterios. 'ot ce ai de $cut este s ac"ionezi cu pruden". )ri!irea lui Bill se ndrept spre ua din $a" a !astei buctrii# care se deschise dintr&odat. 7ai cu !ia"# *uce! .i cu$und picioarele n ciubr i ddu drumul unui suspin de mul"umire h%r%it chiar n timp ce intra domnioara 7cgo!ern# trg%nd&o pe (enrietta de cot. 7enajera&e$ enumera $elurile de m%ncare pentru cin. :up tocana de prune; mormi ea. n partea opus a buctriei# *uce opti ctre Bill9 :iscu"ia nu s&a ncheiat. )icioarele lui de piatr i mprocar or"ul cu spum. )ot s te s$tuiesc s nu mai !orbeti cu prietenii ti in!izibili n timpul ser!iciului/ Oamenii o s cread c eti nebun. .ncep s m ntreb i eu dac nu sunt. *uce suspin i se "inu dreapt# tiind c n&a!ea s scoat mai multe de la Bill# cel pu"in p%n la plecarea celorlal"i. 7 atept ca tu i 7 rtle s $i"i ntr&o $orm e1celent disear# i spuse domnioara 7cgo!ern (enriettei pe un ion rstit# ntorc%nd o pri!ire iute spre *uce. 7 rtle. 4umele pe care Bill l nscocise pentru ea n scrisoarea ei de recomandare. :a# domnioar# spuse *uce pe un ton impasibil. :a# domnioar! 4u era nicio urm de sarcasm n rini nsul (enriettei. Era mereu serioas# mereu drgu". *uce o plcea pe $at destul de mult# dac $cea abstrac"ie de laptul c i&ar $i prins tare bine o baie. Odat ce domnioara 7cgo!ern iei !al!%rtej din buctrie# iar $etele rmaser singure# (enrietta sri pe masa de l%ng *uce# legn%ndu&i picioarele. (abar n&a!ea c Bill sttea aezat chiar l%ng ea# imit%ndu&i micrile. ,rei o prun/ ntreb (enrietta# sco"%nd dou s$ere rubinii din buzunarul de la or" i ntinz%ndu&i una lui *uce. +e admira *uce cel mai mult la $at era c nu depunea nici cel mai mic e$ort niciodat# dec%t dac era e$a n ncpere. 7ucar din prune# r%njind n timp ce zeama dulce le piV ura din col"urile gurii. 7i s&a prut c te&am auzit !orbind cu cine!a mai de!rme# zise (enrietta# ridic%nd o spr%ncean. Ai !reun drgu"# 7 rtle/ 'e rog# nu&mi spune c e (arr de la grajduri! @O un nemernic# zu c da. +hiar atunci# ua de la buctrie se deschise din nou# ceea ic @c $cu pe $ete s sar de pe mas# arunc%nd prunele din man i pre$c%ndu&se c $reac cea mai apropiat $ar$urie. *uce se atepta s apar domnioara 7cgo!ern# dar nghe" c%nd !zu dou $ete n rochii albe de mtase asortate# chi"ind de r%s n timp ce "%neau n buctria murdar. 8na dintre ele era Arriane. +ealalt K lui *uce i lu o clip s o identi$ice K era Annabelle. 3ata cu prul roz aprins pe care *uce o nt%lnise# pre" de o singur clip# la -iua )rin"ilor# pe drumul de ntoarcere de la S<ord H +ross. Se prezentase drept sora Arrianei. Stranic sor! (enrietta i "inea ochii pleca"i# ca i cum jocul de&a leapa prin buctrie era o practic obinuit# ca i cum ar $i riscat s dea de bucluc dac mcar pretindea c le !ede pe cele dou $ete K care# cu siguran"# nu le obser!aser nici pe *uce# nici pe (enrietta. )entru ele# ser!itorii erau totuna cu oalele i cu crati"ele murdare.
44

2i pe de alt parte# Arriane i Annabelle r%deau de mama $ocului. .n timp ce se strecurar pe l%ng masa de $rm%ntat aluatul# Arriane apuc un pumn de $in de pe blatul de marmur i i&o arunc lui Annabelle n $a". 'imp de o $rac"iune de secund# Annabelle pru $urioasD apoi ncepu s r%d n hohote# apuc%nd la r%ndul ei un pumn de $in# i arunc%ndu&l spre Arriane. 0%$%iau c%nd se repezir a$ar# pe ua din spate# n grdina micu"# unde soarele strlucea# unde s&ar $i putut a$la :aniel i unde *uce ar $i !rut at%t de mult s li se alture. *ui *uce i era imposibil s n"eleag ceea ce sim"ea K oc sau ruine# uimire sau $rustrare/ 'rebuie s i se $i citit toate pe chip pentru c (enrietta o pri!i cu t%lc i se aplec s&i opteasc9 0rupuO la a sosit noaptea trecut. ,erioarele cui!a din *ondra# !enite n ora pentru petrecere. Se ndrept spre masa de $rm%ntat aluatul. 7ai c au distrus tarta cu cpune# cu maimu"reala lor. O$# trebuie s $ie minunat s $ii bogat. )oate ntr&o alt !ia"# nu# 7 rtle/ (a ha# $u tot ce putu s ngaime *uce. 7 duc s pun masa# din ne$ericire# zise (enrietta# ducand un teanc de por"elanuri sub bra"ul ei roz i durduliu. :e ce n&ai lua o m%n de $in# s o arunci n caz c $etele nlea se ntorc pe aici/ .i $cu lui *uce cu ochiul i mpinse ua cu dosul ei lat# dup care dispru pe coridor. .n locul ei apru altcine!a9 un biat n uni$orm de ser!ilor# cu $a"a ascuns dup o lad uria cu pro!izii. *e aez in col"ul opus al mesei. *uce tresri la !ederea $e"ei lui. 7car acum# dup ce tocmai o !zuse pe Arriane# era ce!a mai pregtit. =oland! Sri n sus de bucurie c%nd i ridic pri!irile spre ea# dup care i re!eni. .n timp ce pea spre ea# =oland nu i putea desprinde pri!irea de la hainele cu care era mbrcau. Art cu degetul spre or"ul ei. :e ce eti mbrcat aa/ *uce i dezleg or"ul i l scoase de pe ea. 4u sunt cine crezi. Se opri n $a"a ei cu ochii mari de uimire# ntorc%ndu&i capul uor# mai nt%i la st%nga# apoi la dreapta. Ei bine# semeni leit cu o alt $at pe care o cunosc. :e c%nd coboar cei din $amilia Biscoe n spltorie/ 3amilia Biscoe/ )oland ridic amuzat din spr%ncean. Ah# pricep. 'e joci de&a altcine!a. +um "i spui/ 7 rtle# rspunse *uce npstuit. 2i nu eti acea *ucinda Biscoe creia i&am ser!it tarta W@ii de gutuie pe teras# acum dou zile/ 4u. *uce nu tia ce s spun# cum s&l con!ing. Se ntoarse ctre Bill pentru ajutor# dar acesta dispruse. Binen"eles. 7ind un nger czut# =oland ar $i putut s l !ad pe Bill. +e&ar spune tatl domnioarei Biscoe dac i&ar !edea liita aici# jos# murdar de grsime p%n la coate/ =oland z%mbi. E o $ars bun pentru el. =oland# nu&i o; +e ascunzi de cei de sus# oricum/ =oland i ntoarse brusc capul n direc"ia grdinii. 8n zngnit metalic n dulapul de l%ng *uce dez!lui unde dispruse Bill. )rea s i trimit un $el de semnal# doar c ea n&a!ea idee care era acela. )robabil c Bill !oia ca ea s&i "in gura# dar ce putea s $ac/ S ias i s o opreasc/ )e $runtea lui =oland se aternu un strat lucios de sudoare. Suntem singuri# *ucinda/ Absolut. .i nl" capul spre ea i atept. 4u simt c am $i. Singura prezen" din ncpere# n a$ar de ei# era Bill. +um putea =oland s l simt i Arriane# nu/ 8ite# chiar nu sunt $ata care crezi tu c a $i# repet *uce. Sunt *ucinda# dar; am !enit aici din !iitor; E greu de e1plicat# de $apt. 'rase ad%nc aer n piept. 7&am nscut n 'hunderbolt# 0eorgia; n EFFX.
45

Oh! =oland nghi"i n sec. 7i# mi! nchise ochii i ncepu s !orbeasc $oarte ncet9 @ar stelele de pe cer czur pre pm%nt# precum smochinele scuturate din copac# n !reme de $urtun. +u!intele erau criptice# dar =oland le recit nsu$le"it# aproape ca i cum ar $i citat un !ers pre$erat dintr&un !echi blues. 0enul de melodie pe care l auzise c%nt%nd&o la petrecerea >arao>e de la S<ord H +ross. .n acel moment# semna cu acel =oland pe care l cunoscuse acas# ca i cum ar $i ieit din pielea personajului !ictorian# pentru scurt timp. :oar c mai era ce!a n cu!intele lui. *uce le recunotea de unde!a. +e&i asta/ +e nseamn/ ntreb ea. :ulapul zngni din nou. 7ai zgomotos# de data asta. 4imic. Ochii lui =oland se deschiser# iar el rede!eni !ersiunea lui !ictorian. 7%inile i erau aspre i bttorite# i a!ea bicepii mai proeminen"i dec%t i&i amintea *uce. (ainele i erau nclite de sudoare# pe pielea ntunecat. )rea obosit. O triste"e apstoare o cuprinse pe *uce. Eti ser!itor aici/ ntreb ea. +eilal"i K Arriane K zburd prin preajm i; i tu trebuie s munceti# nu/ :oar pentru c eti; 4egru/ o complet =oland# n$runt%ndu&i pri!irea p%n co ea i&o retrase# st%njenit. 4u&"i $ace griji pentru mine# *ucinda. Am ndurat lucruri mai grele dec%t nesbuin"a muritorilor. .n plus# o s !in i !remea mea. O s $ie mai bine# spuse ea# sim"ind c orice asigurare din partea ei ar $i sunat rsu$lat i $r substan" i mireb%ndu&se dac ceea ce i spusese chiar era ade!rat. Oamenii pot s $ie ngrozitori. Ei bine; 4u ne ngrijorm niciodat destul din cauza lor# nu/ z%mbi =oland. Oricum# ce te&a adus iari aici# *ucinda/ :aniel tie/ :ar +am/ E i +am aici/ *uce nu ar $i trebuit s $ie surprins# dar era. :up ceasul meu# probabil c tocmai a sosit n ora. 4u era momentul potri!it pentru *uce s i $ac griji n pri!in"a asta. :aniel nu tie# nu nc# recunoscu ea# dar trebuie s&l gsesc K i pe *ucinda# de asemenea. 'rebuie s tiu; 8ite# zise =oland# ndeprt%ndu&se de *uce cu m%inile tidicate# ca i c%nd ar $i $ost radioacti!. 4u m&ai !zut azi mei. 4&am purtat aceast discu"ie. :ar nu te po"i duce# pur i simplu# la :aniel s; 2tiu# spuse ea. O s&i ias din min"i. O s&i ias din min"i/ =oland rosti e1presia aceea ciuilni# aproape st%rnindu&i r%sul lui *uce. :ac !rei s spui se !a ndrgosti de aceast !ersiunea a ta K i art cu degetul spre ea K atunci da. +hiar e $oarte periculos. Eti doar o turist aici. .n regul# sunt turist. :ar pot mcar s !orbesc cu ei. 4u# nu po"i. 4u locuieti n !ia"a asta. 4u !reau s locuiesc nicieri. ,reau doar s tiu de ce; E periculos s te a$li aici K pentru tine# pentru ei# pentru oricine. .n"elegi/ *uce nu n"elegea. +um putea $i periculoas prezen"a ei acolo/ 4u !reau s rm%n aici# !reau doar s tiu de ce se tot nt%mpl asta ntre mine i :aniel K !reau s spun# ntre aceast *ucinda i :aniel. 'ocmai la asta m re$eream. =oland i trecu m%na peste chip i i arunc o pri!ire dur. Ascult&m! i po"i obser!a de la distan". )o"i; nu tiu# s te ui"i prin $erestre# at%ta timp c%t tii c nimic din ce&i aici nu&"i apar"ine i nu po"i lua. :ar de ce nu pot s !orbesc# pur i simplu# cu ei/ =oland se duse spre u# o nchise i o ncuie. +%nd se ntoarse# a!ea o e1presie gra!. Ascult# este posibil s $aci ce!a care s&"i schimbe trecutul# ce!a ce s&ar rs$r%nge n timp i l&ar rescrie# ast$el ca tu K !iitoarea *ucinda K s su$eri o schimbare. O s am grij; 4u se pune problema s ai grij. Eti ca un ele$ant n pr!lia de por"elanuri a iubirii. 4u !ei a!ea cum s tii ce ai distrus sau c%t de pre"ios poate $i acel lucru. Orice schimbare !ei produce# nu o s $ie e!ident. 4u !a e1ista niciun indicator uria mre" care s te a!ertizeze c# :A+A ,@=E-@ B=8S+ *A :=EA)'A# ,E@ 3@ O )=@4CESA# @A= :A+A# :@7)O'=@,A# ,@=E-@ *A S'Y40A# ,E@ =A7Y4E ,E24@+ O S)A*A'O=EASA
46

:E ,ASE. Ei# hai# =oland# nu crezi c am "eluri ce!a mai nalte dec%t s s$%resc prin"es/ spuse *uce tios. 7&a putea hazarda s presupun c e1ist un blestem cruia !rei s&i pui capt/ *uce clipi st%njenit# sim"ind c se dduse de gol. .n regul# atunci# mult ba$t! =oland r%dea cu po$t. :ar chiar dac !ei reui# nu o s tii# draga mea. 7omentul e1act n care "i se !a schimba trecutul/ ,a $i la $el cum a $ost dintotdeauna. 2i tot ce !a urma dup el !a $i la lei cum a $ost ntotdeauna. 'impul intr singur pe propriul lga. @ar tu eti parte din el# deci nu !ei percepe di$eren"a. Ar trebui s&o percep# zise ea# sper%nd c rostirea acelor cu!inte le !a $ace s se materializeze. Sigur a sim"i ce!a; =oland cltin din cap. 4u. :ar# cu siguran"# nainte s apuci s $aci !reun bine# !ei schimba !iitorul $c%ndu&l pe :aniel din aceast epoc s se ndrgosteasc de tine# n loc de nt%nga aia plin de i$ose de *ucinda Biscoe. 'rebuie s o cunosc. 'rebuie s !d de ce se iubesc unul pe cellalt. =oland cltin nc o dat din cap. Ar $i chiar mai gra! s intri n legtur cu !ersiunea ta ilin trecut# *ucinda. 7car :aniel cunoate pericolele i ar n!ea bunul&sim" s nu trans$orme timpul at%t de radical. :ar *ucinda Biscoe/ Ea nu tie nimic. 4iciunul dintre noi nu tie# spuse *uce nghi"ind un nod care i se pusese n g%t. Acestei *ucinda nu i&a mai rmas mult timp. *as&o s petreac mpreun cu :aniel. *as&o s $ie $ericit. :ac dai buzna n lumea ei i lucrurile se schimb pentru ea# s&ar putea schimba i pentru tine. @ar asta ar $i $oarte trist. =oland prea o !ersiune mai amabil i mai pu"in sarcastic a lui Bill. *uce nu mai !oia s aud nimic despre toate lucrurile pe care nu putea i nu a!ea !oie s le $ac. :ac ut reui mcar s stea de !orb cu !ersiunea ei din trecut; +e&ar $i dac *ucinda ar a!ea mai mult timp la dispozi"ie/ ntreb ea. +e&ar $i dac; E imposibil. 4u !ei $ace dec%t s&i grbeti s$%ritul. 4u o s schimbi nimic printr&o discu"ie cu *ucinda. :oar !ei da peste cap !ie"ile tale anterioare i pe cea prezent# de asemenea. ,ia"a mea prezent nu e un dezastru. 2i pot s ndrept lucrurile. Sunt ne!oit. +red c asta rm%ne de !zut. ,ia"a *ucindei Biscoe e ncheiat# dar s$%ritul tu nc trebuie scris. =oland i terse m%inile de pantaloni. )oate e1ist o schimbare pe care o po"i pro!oca n !ia"a ta# n po!estea mrea" dintre tine i :aniel. :ar nu o !ei $ace aici. .n timp ce *uce se mbu$n "uguindu&i buzele# chipul lui =oland se mbl%nzi. 8ite# spuse el. +el pu"in# eu m bucur c eti aici. 'e bucuri/ 4u o s&"i mai spun nimeni asta# dar te sus"inem cu to"ii. 4u tiu ce te&a adus aici sau cum de a $ost mcar posibil cltoria. :ar trebuie s m g%ndesc c a $ost un semn bun. O studie pe *uce p%n c%nd o $cu s simt jenat. .ncepi s re!ii la realitate# nu&i aa/ 4u tiu# spuse *uce. +red c da. :oar ncerc s n"eleg. Bun. ,ocile care se auzeau pe coridor l $cur pe =oland s se retrag brusc de l%ng *uce i s se ndrepte spre u. 4e !edem disear# spuse el# descuind ua i strecur%ndu&se a$ar n tcere. @mediat ce =oland dispru# ua dulapului se deschise# lo!ind&o pe *uce la picior. Bill "%ni a$ar# inhal%nd aerul cu lcomie# de parc i&ar $i "inut respira"ia n tot acest timp. A putea s te str%ng de g%t chiar acum! spuse el# cu pieptul um$lat. 4u tiu cum de ai rmas $r aer. 4ici nu tiam c respiri. E pentru e$ectul dramatic! :up toate e$orturile pe care le&am depus ca s te ascund aici# tu te apuci s te con$esezi n $a"a primului tip care intr pe u. *uce i ddu ochii peste cap. =oland nu o s $ac mare tam&tam c m&a !zut aici. E un tip de treab. Oh# e at%t de n regul# spuse Bill. E at%t de detept. :ac&i aa groza!# de ce nu "i&a spus ce tiu eu# i anume c nu trebuie s pstrezi distan"a $a" de trecutul tu/ +.i trebuie s peti K $cu o pauz dramatic# d%ndu&i peste cap ochii de piatr K nuntru/ Acum# *uce se aplec spre el.
47

:espre ce !orbeti/ i ncruci bra"ele la piept i i mic limba de piatr illntr&o parte n alta. 4u spun. Bill! implor *uce. 4u nc# oricum. 7ai nt%i s !edem cum te descurci disear. Aproape de as$in"it# *uce prinse primul moment liber de c%nd era n (elston. +hiar nainte de supeu# domnioara 7c 0o!ern anun" ntreaga buctrie c personalul de primire a!ea ne!oie de o m%n de ajutor. *uce i (enrietta# cele mai tinere spltorese de !ase i# totodat# cele mai dr. )erate s !ad petrecerea ndeaproape# au $ost primele care au ridicat m%na s se o$ere. Bine# bine. :omnioara 7cgo!ern not pe h%rtie numele ambelor $ete# a"intindu&i pri!irea asupra smocului de pr unsuros al (enriettei. :ar numai cu condi"ia s $ace"i o hue. Am%ndou. :uhni"i a ceap. :a# domnioar# ncu!iin"ar ele# dei# cum iei e$a lor din camer# (enrietta se ntoarse ctre *uce i spuse9 S $acem baie nainte de petrecere/ 2i s apar cu degetele ncre"ite n lume/ :omnioara e nebun! *uce r%se# dar jubila n sinea ei n timp ce umplea cada imund de cupru din spatele pi!ni"ei. A!ea dreptul doar @ii at%ta ap $ierbinte c%t s $ac o baie modest# dar tot se rs$" cu spum K i cu g%ndul c a!ea s o !ad# n s$%rit# pe *ucinda# n seara aceea. Oare l !a !edea i pe :aniel/ i puse una dintre rochiile de slujitoare curate ale (enriettei# pentru petrecere. *a ora opt# ncepur s apar primii oaspe"i# pe poarta de nord a domeniului. .n timp ce urmrea de la $ereastr irul de trsuri cu $elinare nirate pe aleea circular# *uce se n$ior. 3oaierul era plin de lume. +eilal"i ser!itori zumziau n jurul ei# dar *uce nu se clintea. Sim"ea un tremur n piept care i spunea c :aniel se a$la n apropiere. +asa era $rumoas. :omnioara 7cgo!ern i o$erise un tur scurt n diminea"a n care ncepuse lucrul# dar acum# sub lumina at%tor candelabre# aproape c nu mai recunotea locul. )arc tocmai pise ntr&un $ilm 7erchant&@!or . 0hi!ece nalte cu crini !iole"i erau aliniate n !estibul# iar mobila tapi"at cu cati$ea $usese mpins l%ng pere"ii cu tapet $loral# ca s $ac loc oaspe"ilor. @ntrau n grupuri de c%te doi sau trei pe ua din $a"# musa$iri la $el de btr%ni precum crunta domnioar +onstance i la $el de tineri precum *uce. +u ochii strlucind i n$urate n pelerine albe de !ar# $emeile $ceau re!eren"e brba"ilor mbrca"i n costume i !este elegante. )rin $oaierul ncptor i deschis# osptari n !estoane negre treceau ca sge"ile# o$erind ampanie n cupe de cristal sclipitoare. *uce o gsi pe (enrietta l%ng uile ce ddeau n sala de bal principal# care arta ca o grdin n $loare9 rochii e1tra!agante# n tonuri multicolore aprinse# din organza# tul i mtase# mpodobite cu panglici# umpleau ncperea. Buchete de m%n strluceau la ncheieturile doamnelor mai tinere# rsp%ndind un miros de !ar n ntreaga cas. Sarcina (enriettei era s adune alurile i poetele doamnelor n timp ce intrau. *uce primise porunca s distribuie carnetele de bal K micu"e i so$isticate# cu nsemnele heraldice ale $amiliei lui +onstance brodate pe copert i cu repertoriul muzical al orchestrei scris nuntru. 8nde&s to"i brba"ii/ i opti *uce (enriettei. (enrietta pu$ni. Aa te !reau! *a $umoar# desigur. .i ndrept brusc pri!irea spre st%nga# unde se a$la un coridor la captul cruia se pro$ilau nite umbre. 8nde ar $i n"elept s rm%n p%n se ser!ete masa# dac m&ntrebi pe mine. +ine !rea s le aud trncneala despre cutare rzboi care se duce tocmai n +rimeea/ n niciun caz doamnele astea. 2i cu at%t mai pu"in eu sau tu# 7 rtle. Apoi# (enrietta ridic din spr%ncene i art spre $erestrele $ran"uzeti. O$# mi&am dat drumul la gur prea de!reme. )are&se c imul dintre ei a scpat. *uce se ntoarse. 8n singur brbat se gsea n ncperea plin ochi de $emei. Sttea cu spatele la ele# a!ea doar o coam lucioas de pr negru ca pana corbului i purta un @rac. ,orbea cu o blond mbrcat ntr&o rochie de bal $in i tranda$irie. +erceii&candelabru de diamant i strlucir cand i ntoarse capul# i ochii i nt%lnir pri!irea lui *uce. 0abbe. 3rumosul nger clipi de c%te!a ori# de parc ncerca s se hotrasc dac *uce era sau nu o himer. Apoi i nclin abia perceptibil capul spre brbatul de alturi# parc ncercand s&i transmit un semnal. .nainte ca el s apuce s se ntoarc# *uce recunoscu pro$ilul neted# ascu"it. +am. *uce rmase $r su$lare# scp%nd din m%n toate carnetele de bal. Se aplec i ncepu s le ridice nendem%natic
48

de pe podea. Apoi# le depuse n m%inile (enriettei i iei n grab din ncpere. 7 rtle! spuse (enrietta. 7 ntorc imediat# opti *uce# lu%nd&o la $ug pe scara nalt# n spiral# nainte ca (enrietta s apuce mcar s rspund. :omnioara 7cgo!ern ar $i e1pediat&o $r s clipeasc dac ar $i a$lat c *uce i abandonase postul din sala dc bal K i carnetele de bal costisitoare. :ar asta era ultima griij a lui *uce. 4u era pregtit s dea ochii cu 0abbe# nu c%t timp trebuia s o gseasc pe *ucinda. 2i nu !oia deloc s se a$le n preajma lui +am. 4ici n !ia"a ei prezent# nici n oricare alta. O trecu un $ior c%nd i aminti cum ndreptase el arcul spre $ptura despre care crezuse c era ea# n noaptea n care )roscrisul ncercase s poarte re$le1ia ei spre cer. :ac ar $i $ost i :aniel acolo; :ar nu era. *uce nu putea dec%t s spere c el !a $i acolo# atept%nd&o K $r s $ie prea $urios K pentru ca# dup ce&i !a $i dat seama ce $cea# ea s se ntoarc acas mpreun cu :aniel# n prezent. .n !%r$ul scrilor# *uce se duse glon" n prima camer pe care o gsi. .nchise ua i se sprijini cu spatele de ea pentru a&i trage su$letul. Sttea singur n salonul imens. Era o ncpere splendid# cu o so$a somptuoas# tapi"at# de culoarea $ildeului# i cu dou scaune aezate n jurul unei harpe strlucitoare. :raperii de un rou ntunecat acopereau cele trei $erestre largi de&a lungul peretelui de !est. .n emineu trosnea $ocul. *%ng *uce se a$la un perete cu ra$turi de cr"i# pe care erau dispuse iruri ntregi de !olume groase# legate n piele# nl"%ndu&se p%n n ta!an# at%t de sus# nc%t e1ista p%n i una dintre scrile acelea pe ro"i care puteau $i purtate de la un ra$t la altul. .n col" se a$la un e!alet i nc ce!a ce i atrase aten"ia lui *uce. 4u mai clcase niciodat pe acolo de c%nd se a$la pe proprietatea lui +onstance# i totui# un singur pas pe co!orul persan gros i mprospt memoria i a!u impresia unui dej%&!u. :aniel. *uce i aminti discu"ia pe care el o purtase cu 7argaret n grdin. ,orbiser despre picturile lui. .i c%tiga traiul ca artist. 2e!aletul din col" trebuia s $ie cel pe care lucra. Se ndrept spre el. 'rebuia s !ad ce pictase. +hiar nainte s ajung la e!alet# un trio de !oci ascu"ite o $cu s tresar. Erau a$ar# chiar n dreptul uii. .nlemni n timp ce urmrea clan"a rsucindu&se# apsat pe dina$ar. 4&a!ea de ales dec%t s se ascund dup draperia roie i groas de cati$ea. Auzi un $onet de ta$ta# o u tr%ntindu&se i o g%$%ial# urmat de chicoteli. *uce i duse o m%n la gur i se apleca uor n a$ar# destul c%t s pri!easc pe $uri de dup draperie. ,ersiunea *ucindei din (elston se a$la la numai trei meni i jumtate distan". )urta o rochie alb superb# cu un corsaj $in# creponat# din mtase i legat cu ireturi la spate. @O. @rul ei negru era prins n !%r$ul capului i pieptnat n buric strlucitoare i sa!ante. +olierul de diamante strlucea pe pielea ei palid# d%ndu&i un aer princiar# care aproape c o ls pe *uce $r su$lare. ,ersiunea ei din trecut era cea mai ra$inat $ptur pe care *uce o !zuse !reodat. Eti $oarte sclipitoare n seara asta# *ucinda# spuse cu !oce delicat. 'e&a in!itat din nou la dans 'homas/ o tachin o alta. 2i mai erau alte dou $ete K *uce o recunoscu pe una dintre ele# 7argaret# $iica cea mare a lui +onstance# care se plimbase cu :aniel prin grdin. +ealalt# o copie mai pioaspt a lui 7argaret# trebuie s $i $ost sora mai mic. )rea de&o !%rst cu *ucinda. O tachina ca o prieten bun. 2i a!ea dreptate K *ucinda chiar radia de $ericire. )robabil c datorit lui :aniel. *ucinda se tr%nti pe so$aua de culoarea $ildeului i suspina ntr&un $el n care *uce n&ar $i $cut&o niciodat# un suspin melodramatic# care cerea aten"ia. *uce i ddu seama @mediat c Bill a!ea dreptate. Ea i !ersiunea ei din trecut mi semnau c%tui de pu"in. 'homas/ *ucinda i ncre"i nsucul. 'atl lui 'homas nu o dec%t un tietor de lemne obinuit; Ba nu! "ip $iica mai mic. E un tietor de lemne cu totul neobinuit. E bogat. 'otui# Amelia# spuse *ucinda netezindu&i $usta n jurul gleznelor sub"iri. )ractic# $ace parte din clasa muncitoare.
49

7argaret se coco" pe marginea canapelei. 4u a!eai o prere aa de proast despre el sptm%na trecut# c%nd "i&a cumprat plria aia din *ondra. Ei bine# lucrurile se schimb. 2i chiar mi merge la inim o plrie drgla. *ucinda se ncrunt. :ar# ls%nd la o parte plriile# o s&i spun tatei s nu i mai permit s m !iziteze. @mediat ce se opri din !orbit# ncruntarea *ucindei $cu loc unui z%mbet !istor i ncepu s $redoneze o melodie. +elelalte $ete o pri!ir nencreztoare n timp ce c%nta uor pentru sine# m%ng%ind dantela alului ei i pri!ind pe $ereastr# la numai c%"i!a centimetri distan" de ascunztoarea lui *uce. +e&o $i apucat&o/ opti tare Amelia ctre sora ei. 7argaret pu$ni. Adic cine# !rei s spui. *ucinda se ridic i se ndrept spre $ereastr# $c%nd&o pe *uce s se retrag n spatele draperiei. *uce sim"i c se $ace roie ca racul n timp ce auzea $redonatul uor al !ocii *ucindei Biscoe la numai c%"i!a centimetri deprtare. Apoi# inter!eni un zgomot de pai# iar *ucinda se ntoarse de la $ereastrD c%ntecul ei straniu ncet brusc. *uce ndrzni s mai arunce o ochead din spatele draperiei. *ucinda se dusese la e!alet# unde rmsese ncremenit. +e&i asta/ *ucinda ridic p%nza i le&o art prietenelor ei. *uce nu putea s o !ad prea clar# dar pictura prea destul de banal. 8n soi de $loare. E lucrarea domnului 0rigori# spuse 7argaret. Schi"ele lui erau at%t de promi"toare c%nd a sosit# dar m tem c i s&a nt%mplat ce!a. :e trei zile ncoace nu mai picteaz dec%t bujori. =idic din umeri. +iudat. Artitii sunt at%t de bizari. Oh# dar e chipe# *ucinda. Amelia lu m%na *ucindei ntr&a ei. 'rebuie s te prezentm domnului 0rigori n seara asta. Are un pr blond at%t de $ermector# iar ochii lui; 'e&ai putea topi pri!indu&i! :ac *ucinda e prea bun pentru 'homas ?ennington to"i banii lui# tare m&ndoiesc c un simplu pictor !a $i la nl"imea ateptrilor ei. 7argaret !orbi at%t de tios# nc%t lui *uce i era c%t se poate de clar c trebuia s nutreasc sentimente pentru :aniel# la r%ndul ei. A $i nc%ntat s&l cunosc# spuse *ucinda# ntorc%ndu&se din nou la $redonatul ei uor. *uce i "inu respira"ia. Aadar# *ucinda nici mcar nu&l cunoscuse nc/ +um de era posibil# din moment ce prea limpede ca lumina zilei c era ndrgostit/ S mergem atunci# spuse Amelia# trg%nd&o pe *ucinda de m%n. +u at%ta b%r$ o s pierdem partea a doua a petrecerii. *uce trebuia s $ac ce!a. :ar# din cele spuse de Bill i de =oland# era imposibil s i sal!eze !ia"a anterioar. Era periculos $ie i numai s ncerce. +hiar dac reuea prin. @bsurd# ciclul *ucindelor ulterioare era n primejdie s se schimbe. *uce# la r%ndul ei# ar $i putut s se schimbe. Sau# mai ru de at%t# s $ie anihilat. :ar poate e1ista o cale prin care *uce putea s o a!ertizeze pe *ucinda# ast$el nc%t s nu intre n aceast rela"ie# orbit de dragoste. Ast$el nc%t s nu moar ca un pion# din pricina unei pedepse !echi de c%nd lumea# $r s n"eleag mcar de ce. 3etele aproape c ieiser pe u c%nd *uce i lu inima n din"i# art%ndu&se de dup draperie. *ucinda! ,ersiunea ei din trecut se ntoarse rapidD ochii i se nguslar c%nd i alunecar pe rochia de slujnic a lui *uce. 4e&ai spionat/ .n ochii ei nu se aprinse nicio sc%nteie de recunoatere. Era ciudat c =oland o con$undase pe *uce cu *ucinda# n buctrie# n timp ce *ucinda nsi nu prea s !ad !reo asemnare ntre ele. +e !zuse =oland i i scpa $etei steia/ *uce inspir ad%nc i se $or" s i duc mai departe planul ncropit n grab. 4nn&am spionat# nu# se b%lb%i ea. 'rebuie s&"i !orbesc. *ucinda pu$ni dispre"uitor i se uit la prietenele ei. )o$tim/ 4u tu eti cea care mparte carnetele de bal/ o ntreb 7argaret pe *uce. 7ama nu o s $ie prea nc%ntat s aud c "i neglijezi ndatoririle. +um te numeti/ *ucinda. *uce se apropie i i cobor !ocea. E !orba despre artist. :espre domnul 0rigori.
50

Ochii *ucindei i ai lui *uce se nt%lnir i $ur strbtute de un $ior. *ucinda prea incapabil s se ndeprteze. *ua"i&o nainte $r mine# le spuse prietenelor ei. +obor i eu imediat. +ele dou $ete schimbar pri!iri contrariate# dar era clar c *ucinda era conductoarea grupului. )rietenele ei se strecurar pe u $r niciun cu!%nt. *uce nchise ua de la salon. +e&i aa de important/ ntreb *ucinda i se ddu de gol# schi"%nd un z%mbet. Ci&a pus ntrebri despre mine/ Stai departe de el# spuse *uce dintr&o su$lare. :ac l cunoti n seara asta# o s l consideri $oarte $rumos. O s !rei s te ndrgosteti de el. S nu o $aci. *uce se sim"ea ngrozitor s !orbeasc despre :aniel n termeni at%t de duri# dar era singura cale s sal!eze !ia"a !ersiunii sale anterioare. *ucinda Biscoe se n$urie i se ntoarse spre u. 2tiu o $at din; ; :erb shire# continu *uce# care zicea tot $elul de lucruri despre reputa"ia lui. A rnit o groaz de $ete nainte. *e&a; le&a distrus. :e pe buzele rozalii ale *ucindei se auzi un sunet de uimire. +um "i permi"i s te adresezi aa unei doamne/ +ine te crezi/ 4u te pri!ete dac mi place sau nu acest artist. O "intui pe *uce cu degetul. 'e&ai ndrgostit i tu de el# stricat mic i egoist ce eti/ 4u! rspunse *uce# $c%nd c%"i!a pai napoi de parc.ir $i $ost plmuit. Bill o pre!enise c *ucinda era cu totul di$erit de ea# dar acea latur ur%t a *ucindei nu putea reprezenta totul. Alt$el# de ce ar iubi&o :aniel/ Alt$el# cum ar $i putut s $ie o parte din su$letul lui *uce/ 'rebuia s le uneasc ce!a mai pro$und. *ucinda era ns aplecat asupra harpei# m%zglind nite cu!inte pe o buc"ic de h%rtie. Se ndrept# o mpturi i o ndes n m%inile lui *uce. 4u i !oi raporta doamnei +onstance $aptul c ai $ost obraznic# zise ea# pri!ind&o arogant pe *uce# dac i dai acest bilet domnului 0rigori. 4u rata ansa de a&"i sal!a slujba. O clip mai t%rziu# nu mai era dec%t o siluet care aluneca pe coridor# cobor%nd scrile# pentru a ajunge napoi la petrecere. *uce des$cu biletul. :rag domnule 0rigori# :e c%nd ne&am nt%lnit# alaltieri# la croitorie# nu mai pot sd ! scot din minte. :ori"i s m nt%lni"i la $oior n seara aceasta# la ora nou/ , !oi atepta. A dumnea!oastr pe !eci# *ucinda Biscoe *uce rupse scrisoarea n buc"ele i&o az!%rli n $ocul din salon. :ac nu i&ar nm%na niciodat biletul lui :aniel# *ucinda s&ar trezi singur n $oior. *uce s&ar putea duce acolo s o atepte i s ncerce din nou s o a!ertizeze. O zbughi pe coridor i coti n goan spre scrile ser!itorilor# la buctrie. 'recu n $ug pe l%ng buctari# patiseri i pe l%ng (enrietta. 4e&ai bgat pe am%ndou n bucluc# 7 rtle! strig $ata dup *uce# dar *uce ieise deja pe u. Sim"ea aerul de sear rcoros i uscat pe $a" n timp ce alerga. Era aproape nou# dar soarele nu as$in"ise nc deasupra cr%ngului a$lat pe latura de !est a domeniului. Se a!%nt pe aleea scldat n tranda$iriu# trec%nd de grdina lu1uriant# de mirosul dulce# mbttor al tranda$irilor# de labirintul din gard !iu. )ri!irea i $u atras de locul unde ieise din mesager i ajunsese n aceast e1isten". )ea pe aleea care ducea spre $oiorul gol. Se oprise $oarte aproape de el# c%nd cine!a o apuc de bra". Se ntoarse. 2i ddu nas n nas cu :aniel. O adiere uoar i su$la prul blond de pe $runte. .n costumul negru de ceremonie# cu ceasul cu lan" de aur i cu un mic bujor alb prins de re!er# :aniel arta chiar mai bine dec%t i&l amintea. )ielea lui era neted i strlucitoare n lumina apusului de soare. A!ea ntiprit un z%mbet stins pe buze. Ochii i strluceau !iolet la !ederea ei. *ui *uce i scp un suspin uor. '%njea s se apropie cu c%"i!a centimetri de el i s i apese buzele de ale lui. S i petreac bra"ele n jurul lui i s simt pe umerii lui la"i locul de unde i se des$ceau aripile. ,oia s uite
51

moti!ul pentru care !enise aici# !oia doar s&l "in n bra"e i s se lase mbr"iat# la r%ndul ei. 4iciun cu!%nt n&ar $i putut e1prima c%t de mult i lipsise. 4u. ,izita asta se n!%rtea n jurul *ucindei. :aniel# :aniel al ei era departe acum. .i !enea greu s&i imagineze ce $cea sau la ce se g%ndea n acele clipe. 2i i era nc i mai greu s&i imagineze re!ederea lor# la captul acestei a!enturi. :ar nu acesta era oare scopul cutrii ei/ S a$le su$iciente lucruri despre trecutul ei# nc%t s poat $i cu ade!rat mpreun cu :aniel# n prezent/ 4&ar trebui s $ii aici# i spuse ea acelui :aniel din (elston. El n&a!ea de unde s tie c *ucinda din (elston !oia s nt%lneasc cu el aici. :ar iat&l aici. Era ca i cum nimic nu le putea mpiedica nt%lnirea. Erau atrai necondi"ionat imul de cellalt. =%sul lui :aniel era e1act acelai cu care era obinuit *uce# cel pe care l auzise prima dat la S<ord H +ross# c%nd :aniel o srutaseD r%sul pe care l iubea. :ar acest :aniel nu cunotea cu ade!rat. 4u tia cine era ea# de unde !enea *uce ncerca s $ac. 4ici tu n&ar trebui s $ii aici. :aniel z%mbi. 7ai nt%i !a irebui s dansm nuntru# iar mai t%rziu# dup ce !om ajunge s ne cunoatem mai bine# o s trebuiasc s te iau la o plimbare sub clar de lun. :ar soarele nici mcar n&a apus. +eea ce nseamn c a!em mult de dansat mpreun# li ntinse m%na. 4umele meu e :aniel 0rigori. 4ici mcar nu obser!ase c era mbrcat cu o uni$orm ilc ser!itoare# i nu o rochie de bal# c nu se purta deloc ca o englezoaic get&beget. :oar i cobor%se pri!irea spre ea i# la $el cum p"ise *ucinda# :aniel era deja orbit de dragoste. ,z%nd toate astea dintr&un nou unghi# rela"ia lor cpt claritate stranie. Era minunat# dar lipsit de !iziune la modul tragic. Oare pe *ucinda o iubea :aniel# i in!ers sau era doar un ciclu de care nu se puteau elibera/ 4u sunt eu aceea# i spuse *uce cu triste"e. :aniel i lu m%inile ntr&ale sale. *uce se topi pu"in. Sigur c eti tu# spuse el. 7ereu eti tu. 4u# spuse *uce. 4u e drept $a" de ea# nu eti corect. @n plus# :aniel# e a$urisit. :espre cine !orbeti/ Arta ca i cum nu se putea decide dac s o ia n serios mii s r%d. *uce zri cu coada ochiului o siluet n alb ndrept%ndu&se spre ei din spatele casei. *ucinda. ,enea la nt%lnirea cu :aniel. Se pornise de!reme. )e bile"el scria ora nou K cel pu"in# scrisese ora nou nainte s arunce *uce buc"elele n $oc. *ui *uce ncepu s&i bat inima. 4u trebuia s $ie prins aici la sosirea *ucindei. 2i totui# nu&l putea prsi pe :aniel aa de!reme. :e ce o iubeti/ +u!intele i ieir pe gur dintr&o su$lare. +e te $ace s te ndrgosteti de ea# :aniel/ :aniel i puse m%na pe umrul ei. Era o senza"ie minunat. @a&o mai uor# zise el. Abia ne&am cunoscut# dar pot s&"i promit c nu iubesc pe nimeni altcine!a dec%t; (ei# tu! Slujnico! *ucinda i zrise i# judec%nd dup tonul ei# nu era prea nc%ntat de situa"ie. .ncepu s alerge spre $oior# blestem%ndu&i rochia# umezeala ierbii i pe *uce. +e&ai $cut cu scrisoarea mea# $eti"o/ 3&$ata aia care !ine ncoace# se b%lb%i *uce# sunt eu# ntr&un $el. Sunt ea. 4e iubeti pe am%ndou i trebuie s n"eleg; :aniel se ntoarse s o pri!easc pe *ucinda# cea pe care o iubise K sau a!ea s o iubeasc K n acea epoc. Acum# i !edea bine chipul. )utea s !ad c erau dou la $el. +%nd ntoarse capul spre *uce# m%na pe care i&o pusese pe umrul ei ncepu s tremure. Eti tu# cealalt! +e&ai $cut/ +um ai $cut asta/ (ei# tu! 3eti"o! *ucinda !zuse m%na lui :aniel pe umrul lui *uce. .ntregul chip i se schimonosise de ciud. 2tiam eu! "ip ea# iu"ind pasul. Stai departe de el# t%r$o! *uce se sim"ea cuprins de un !al de panic. Acum# nu&i mai rm%nea altce!a de $cut dec%t s $ug. :ar# mai nt%i# atinse obrazul lui :aniel. Este dragoste/ Sau e doar blestemul care ne unete/ E dragoste# spuse el $r su$lare. 4u tii asta/ Se desprinse din str%nsoarea lui i se ndeprt# alerg%nd c%t o "ineau puterile de&a lungul pajitii# napoi prin cr%ngul de mesteceni argintii# napoi la ierburile nalte unde sosise la nceput. )icioarele i se mpleticir# i se
52

mpiedic# prbuindu&se cu $a"a la pm%nt. 'otul o durea. 2i era $urioas. +locotea de $urie. 3urie pe *ucinda# pentru c era aa de. @lOurisit. )e :aniel# pentru $elul cum se ndrgostise $r s g%ndeasc. )e propria neputin" de a $ace ce!a care s schimbe c%t de c%t lucrurile. *ucinda tot a!ea s moar K prezen"a lui *uce aici nu conta c%tui de pu"in. Scoase un geamt de $rustrare# lo!ind pm%ntul cu pumnii. (ai# linitete&te! O m%n micu" de piatr o m%ng%ia pe spate. *uce o ddu la o parte scutur%ndu&se. *as&m&n pace# Bill. (ei# a $ost un gest curajos. +hiar ai intrat n tranee de data asta. :ar acum s&a terminat# conchise Bill d%nd din umeri. *uce se ridic i i arunc o pri!ire ucigtoare. E1presia lui ng%m$at o $cu s&i doreasc s se ntoarc i s&i spun *ucindei cine era ea cu ade!rat K s&i spun cum stteau lucrurile. 4u. *uce se ridic. 4u s&a terminat! Bill o trase napoi la pm%nt. Era uluitor de puternic pen& @ru o creatur aa de micu". Oh# ba da# s&a terminat. (aide# treci n mesager. *uce se ntoarse s pri!easc locul spre care arta Bill. 4ici mcar nu obser!ase portalul dens i negru plutind chiar n $a"a ochilor ei. 7irosul su sttut i pro!oc grea". 4u. Ba da# spuse Bill. .n primul r%nd# tu eti cel care mi&a spus s o iau mai uor. 8ite# las&m s&"i $ac un rezumat. Eti o a$urisit n !ia"a asta# iar lui :aniel nu&i pas. Acum !ine surpriza! "i $ace curte c%te!a sptm%ni la r%nd i $ace"i i schimb de $lori. 8n srut pasional i abracadabra! O?/ n rest# nu mai e mare lucru de !zut. 'u nu n"elegi. +e/ 4u n"eleg c cei din epoca !ictorian sunt n!echi"i ca un pod i plictisitori ca un tapet decojit/ (aide# dac tot te plimbi n zigzag prin trecutul tu# mcar $ cltoria asta s merite. (ai s punctm nite aspecte esen"iale. *uce nu se urni. E1ist !reo cale s te $ac s dispari/ +hiar trebuie s te ndes n mesagerul sta ca pe o pisic ntr&o !aliz/ S ne micm odat! 'rebuie s !d c pe mine m iubete# i nu doar !reo proiec"ie de&a mea# indus de !reun blestem de care este legat. 'rebuie s simt c e1ist ce!a mai puternic care ne "ine uni"i. +e!a real. Bill lu un loc pe iarb l%ng *uce. Apoi# pru s se g%ndeasc mai bine i se t%r de&a dreptul n poala ei. @ni"ial# *uce !oia s l stri!easc# pe el i pe mutele care b%z%iau n jurul capului lui# dar c%nd Bill i ridic pri!irea spre ea# i se pru c era sincer. Scumpo# nu&i momentul s te g%ndeti acum dac :aniel te iubete pentru ceea ce eti. Sunte"i su$lete& pereche# ce naiba! ,oi doi a"i in!entat e1presia. 4u trebuie s mai nt%rzii pe aici ca s te con!ingi. *ucrul sta se nt%mpl n $iecare e1isten". +e/ ,rei s !ezi dragostea ade!rat/ *uce ncu!iin" din cap. (aide! Bill o trase n sus. 7esagerul plutea n $a"a lor i ncepu s i schimbe $orma# p%n ajunse s semene cu un cort care se unduiete. Bill zbur n aer# i ag" degetul de o clan" in!izibil i trase. 7esagerul se remodel# cobor%ndu&se ca un pod mobil# p%n c%nd *uce nu mai !zu altce!a dec%t un tunel ntunecat. *uce arunc o pri!ire napoi# spre :aniel i *ucinda# dar nu&i putea !edea K doar contururile lor# pete de culoare apropiindu&se una de alta. Bill i mic energic m%na liber n p%ntecul mesagerului. @ntr acum! @ar ea intr.

53

Ca itolul * 3e'ere 'e 'easu ra ari ilor -elston, Anglia, 2. )ulie !*$%
(ainele lui :aniel erau decolorate de soare# iar pe obraz i se ntrise nisipul de pe plaja pustie din +orn<all# unde se trezise. )utea s $i trecut o zi# o sptm%n# o lun de c%nd era acolo# a$ar# rtcind singur. Oric%t de mult timp ar $i trecut# l petrecuse n ntregime pedepsindu&se pentru greeala $cut. 3aptul c se nt%lnise n $elul acela cu *ucinda# la croitorie# $usese o eroare at%t de gra!# nc%t i ardea su$letul ori de c%te ori se g%ndea la asta. 2i nu se putea ab"ine s nu se g%ndeasc la cele nt%mplate. Buzele ei crnoase# rozalii# rotujindu&se n jurul cu!intelor9 +red c te cunosc. 'e rog# ateapt. At%t de $ermectoare i at%t de periculoase. O$# de ce nu $usese ce!a nensemnat/ 8n schimb de replici scurt ntr&un stadiu a!ansat al perioadei de curtare. Atunci poate c n&ar mai $i contat at%t de mult. :ar o prim nt%lnire! *ucinda Biscoe pusese mai nt%i ochii pe el# pe acel :aniel nepotri!it. El ar $i putut s pun totul n pericol. Ar $i putut de$orma trecutul at%t de ru# nc%t *uce a lui ar $i putut muri# trans$ormat n aa $el nc%t s nu mai poat $i recunoscut !reodat; :ar nici !orb. :ac s& ar $i nt%mplat asta# n&ar mai $i a!ut&o pe *uce a lui n memorie. 'impui s&ar $i repliat# iar el nu ar mai $i sim"it niciun regret pentru $aptul c *uce a lui a!ea s $ie di$erit. ,ersiunea lui din trecut trebuie s&i $i rspuns *ucindei 8iscoe ntr&un mod care s $i acoperit greeala lui :aniel. 4u putea s i aminteasc e1act cum ncepuse po!estea lor# doar cum se s$%rise. :ar# ls%nd asta la o parte# nu s&ar $i. @propiat c%tui de pu"in de inele lui din trecut pentru a&l pre!eni# de team s nu nimereasc din nou peste *ucinda i s strice i mai mult lucrurile. 'ot ce putea $ace era s se dea la o parte i s atepte s se aeze lucrurile. Era obinuit cu !enicia# dar sta $usese @adul. :aniel pierdu no"iunea timpului# ls%ndu&l s se dizol!e iu sunetele oceanului adus la mal. 7car pentru scurt timp. Ar $i putut $oarte bine s i reia cutarea# pind ntr&un mesager i urmrind&o pe *uce n urmtoarea e1isten" pe care o !izita. :ar# dintr&un moti! netiut# rm%nea blocat n (elston# atept%nd ca !ia"a *ucindei Biscoe s se ncheie acolo. +%nd se trezi n seara aceea sub cerul brzdat de nori purpurii# :aniel sim"i. Era miezul !erii. 4oaptea n care ea. @!ea s moar. .i cur" nisipul de pe piele i ncerc o tandre"e ciudat n aripile ascunse. @nima i z!%cnea la $iecare btaie. Era momentul. 7oartea *ucindei nu a!ea s se petreac nainte de as$in"it. A!atarul lui :aniel probabil c era singur# n salonul $amiliei +onstance. O desena pe *ucinda Biscoe pentru ultima dat. Bagajele lui erau aezate a$ar# la u# $r s con"in nimic# ca de obicei# n a$ar de trusa cu creioane# legat n piele# c%te!a blocuri de desen# cartea lui despre )ri!itori i o pereche de panto$i de rezer!. +hiar plnuise s ia !aporul tn diminea"a urmtoare. +e minciun! =ar era :aniel sincer cu sine nsui n clipele care se scurgeau p%n la moartea ei. 7ereu se pierdea n dragostea lui. :e $iecare dat se amgea# se mbta cu prezen"a ei i uita ce trebuia s se nt%mple. .i amintea $oarte bine cum se ncheiase totul n e1isten"a din (elston. 4egase $aptul c ea trebuia s moar p%n n clipa n care o mpinsese n draperiile de cati$ea rubinie i o trimisese pe tr%mul uitrii cu un srut.
54

.i blestemase soarta atunciD $cuse o scen cumplit# nc sim"ea agonia# ca o urm de $ier ncins pe piele. 2i i amintea !izita. Atept%nd ca soarele s apun# sttea singur pe "rm i lsa apa s i srute tlpile goale. .nchise ochii i i ntinse bra"ele# ngduind aripilor sale s "%neasc din cicatricele de pe umeri. Se n$oiau n spatele lui# zbt%ndu&se n !%nt i o$erindu&i o imponderabilitate care deocamdat l linitea. )utea s !ad c%t de luminoase erau# din oglindirea lor n ap# c%t de uria i de ncr%ncenat l $ceau s arate. 8neori# c%nd :aniel se sim"ea de neconsolat# re$uza s&i elibereze aripile. .n $elul acesta se pedepsea singur. )ro$unda uurare# sentimentul incredibil# palpabil de libertate# pe care le o$ereau su$letului aripile lui des$cute i preau $alse# ca un drog. .n noaptea aceea ns# i permise acel $reamt. .i ndoi genunchii pe nisip i se propuls n aer. Se ntoarse rapid la c%"i!a centimetri de supra$a"a apei# ast$el nc%t s rm%n cu spatele la ocean# cu bra"ele ntinse sub el ca o splendid plut strlucitoare. Atinse n zbor supra$a"a apei# ntinz%ndu&i muchii la $iecare btaie prelung de aripi# alunec%nd pe !aluri p%n c%nd apa turcoaz de!eni de un albastru glacial. Apoi plonj n ad%ncuri. Aripile lui erau calde n locurile unde oceanul era rece# cre%nd o urm mic# !iolet# care l ncercui. :aniel adora s noate. =coarea apei# btaia impre!izibil a curentului# $elul cum oceanul i luna se sincronizau. Era una dintre pu"inele plceri pro$ane pe care le n"elegea cu ade!rat. :ar cel mai mult adora s noate cu *ucinda. +u $iecare btaie din aripi# :aniel i&o imagina pe *ucinda l%ng el# alunec%nd cu gra"ie prin ap# ca de at%tea ori nainte# l$indu&se n lumina cald# strlucitoare. +%nd luna sclipi pe cerul ntunecat# iar :aniel trecuse ile coasta din =e >ja!i># "%ni a$ar din ap. :rept n sus# bt%nd din aripi cu o slbticie care alung $rigul. ,%ntul i biciuia pieptul# usc%ndu&l n decurs de c%te!a clipe# pe msur ce se nl"a tot mai mult n aer. C%ni prin !ltuci groi de nori cenuii# dup care se ntoarse i ncepu s pluteasc de&a lungul coastei# sub ntinderea =aiului nstelat. Aripile lui $remtau libere# cu toat puterea# ptrunse de dragoste i de groaz i de g%nduri despre ea# ncre"ind apa de sub el p%n o $cu s sclipeasc precum diamantele. )rinse o !itez $ormidabil n timp ce zbur napoi# deasupra insulelor 3eroe# de la un capt la altul al 7rii @rlandei# zbur de&a lungul +analului Saint&0eorges i re!eni# n s$%ri# n (elston. +%t de contrar naturii lui era s o pri!easc pe $ata pe i are o iubea i!indu&se doar ca s moar! :ar :aniel trebuia s !ad dincolo de acel moment i diO acea durere. 'rebuia s pri!easc spre toate *ucindele ce a!eau s !in dup acel sacri$iciu K i spre cea pe care urmrea# ultima *uce# cea care a!ea s pun capt acelui ciclu blestemat. 7oartea *ucindei n noaptea aceea era singura cale prin care ei doi puteau s n!ing# singura cale care le mai o$erea o ans. +%nd sosi pe domeniul $amiliei +onstance# casa era ntunecat# iar aerul# ncins i ncremenit. .i ascunse aripile aproape de corp# ncetinindu&i cobor%rea de&a lungul laturii de sud a propriet"ii. ,zu acoperiul alb al $oiorului# care o$erea o !edere maiestuoas asupra grdinilor. ,zu aleea cu prundi# luminat de lun# pe care ea trebuia s $i clcat cu numai c%te!a clipe n urm# $uri%ndu&se din casa !ecin a tatlui ei# dup ce toat lumea se culcase. +maa ei de noapte# acoperit de o pelerin lung i neagr# pudoarea ei uitat n graba de a&l gsi. @ar acolo# lumina din salon# acel unic candelabru care o atrsese spre el. :raperiile erau uor despr"ite. Su$icient pentru ca :aniel s pri!easc nuntru $r a risca s $ie !zut. Ajunse la $ereastra salonului de la etajul al doilea al casei enorme i i ls aripile s bat uor# plutind a$ar ca un spion. 7car ea era acolo/ @nspir ncet# i ls aripile s se umple de aer i i lipi $a"a de geam. Era doar :aniel# desen%nd $ebril schi"e pe blocul su de desen# ntr&un col". A!atarul su din trecut arta epuizat i dezndjduit. .i putea aminti sentimentul cu e1actitate# urmrind ticitul sumbru al ceasului din perete# atept%nd n $iecare clip ca ea s dea buzna pe u. 3usese at%t de uluit c%nd ea se strecurase n spatele lui# n tcere# parc de unde!a din spatele perdelelor. *a $el de uluit era i acum.
55

3rumuse"ea ei era mai presus de cele mai nerealiste ateptri pe care i le $cuse n noaptea aceea. .n orice noapte. Obrajii ei erau mbujora"i de dragostea pe care o sim"ea# $r ns a o n"elege. )rul negru i se desprindea din coada lung# magni$ic. 7inunata transparen" a cmii ei de noapte# ca o p%nz de pianjen plutind pe tot cuprinsul pielii aceleia des!%rite. +hiar atunci# a!atarul lui se ridic i se ntoarse rapid. +%nd !zu acea creatur superb n $a"a lui# i se citi durerea pe chip. :ac ar $i putut s $ac ce!a# s i ajute a!atarul s treac prin asta# ar $i $cut. :ar nu putea dec%t s&i citeasc pe buze. +e cau"i aici/ *uce se apropie mai mult# iar obrajii i se mbujorar. +ei doi erau mpreun ca nite magne"i# atrai# pre" de o clip# cu o $or" mai presus dec%t ei i respini cu o putere aproape egal# n urmtoarea. :aniel plana n jurul casei# mcinat de su$erin". 4u putea s pri!easc. 'rebuia s pri!easc. 3elul cum i ntinser bra"ele unul spre cellalt era un preambul al clipei n care pielea lui o atinse pe a ei. Apoi se lsar am%ndoi cuprini subit de o pasiune lacom. 4ici mcar nu se srutau# doar !orbeau. +%nd buzele aproape c li se atinser# c%nd su$letele aproape c li se atinser# trupurile lor $ur nconjurate de o aur arztoare# pur# alb i lierbinte# de care niciunul din ei nu era contient. Era ce!a la care :aniel nu mai asistase din a$ar. Asta cuta *uce/ O do!ad !izual a $aptului c dragostea lor era autentic/ )entru :aniel# dragostea lor era parte din el n aceeai msur ca aripile. :ar lucrurile trebuiau s $ie di$erite pentru *uce. Ea nu a!ea acces la splendoarea @ubirii lor. :oar la s$%ritul ei n$lcrat. 3iecare moment era o re!ela"ie pro$und# i lipi obrazul de geam# o$t%nd. .nuntru# inele su din trecut ceda# pierz%ndu&i hotr%rea# care# oricum# $usese de la bun nceput o pre$ctorie. Bagajele lui erau $cute# dar @ ucinda era cea care trebuia s plece. Acum# !ersiunea lui din trecut o lu n bra"e. :aniel puma mirosi par$umul dulce i intens al pielii ei# chiar i dinuilo de $ereastr. Se in!idia pe sine# pe cel care i sruta rjiiul# trec%ndu&i m%inile pe spatele ei. :orin"a lui era at%t de intens# nc%t ar $i putut zgudui $ereastra dac nu i&ar $i impus s se ab"in. O# nt%rzie s$%ritul# i porunci !ersiunii sale anterioare# a clipa asta s mai dureze un pic. .nc un srut. .nc o mingere dulce nainte s se zguduie camera# iar mesagerii i nceap s tremure n umbrele lor. 0eamul se nclzi sub apsarea obrazului su. Se nt%mpla. ,oia s nchid ochii# dar nu putea. *ucinda se crisp n bra"ele !ersiunii lui din trecut. 3a"a i se schimonosi de durere. .i ridic pri!irea# iar ochii i se $cur mari de uimire la !ederea umbrelor ce dansau pe ta!an. =e!ela"ia# pe jumtate ncol"it n minte# a unui ce!a nede$init era deja mai mult dec%t putea suporta. Cip. 2i e1plod ntr&o coloan de $lcri strlucitoare. .n camer# inele timpuriu al lui :aniel $usese izbit de perete. +zuse i zcea chircit# nimic mai mult dec%t umbra unui brbat. .i ngrop $a"a n co!or i ncepu s tremure. A$ar# :aniel pri!ea $ocul urc%nd n aer# pe pere"i# cuprins de o groaz pe care nu reuise s o simt p%n atunci. 3ocul s$%r%i ca un sos ce $ierbe ntr&o tigaie# iar apoi dispru# nels%nd nicio urm din *uce. 7iraculos. 3iecare por din trupul lui :aniel era cuprins de $risoane. Ar $i considerat spectacolul mor"ii *ucindei aproape $rumos# dac nu l&ar $i distrus pe inele su din trecut. ,ersiunea lui din trecut se ridic uor n picioare. 0ura i se deschise# iar aripile i "%nir din $racul negru# ocup%nd aproape ntreaga camer. .i ridic pumnii spre cer i url. A$ar# :aniel nu mai putea suporta. *o!i $ereastra cu ari pile# mprtiind cioburi de sticl n noapte. Apoi intr rapid prin gaura zim"at. +e cau"i aici/ spuse $r su$lare !ersiunea lui din trecut# cu obrajii neca"i ntr&un u!oi de lacrimi. +u cele dou perechi de aripi des$cute# aproape c nu mai rm%nea loc n salonul imens. Str%nser pe c%t posibil din umeri pentru a le ndeprta. +unoteau am%ndoi peri colul atingerii. Am pri!it totul# spuse :aniel. Ai $cut; ce/ 'e&ai ntors ca s pri!eti/ ,ersiunea lui anterioar i arunc bra"ele i aripile n lturi. Asta !rei s !ezi/
56

Ad%ncimile su$erin"ei sale erau dureros de limpezi. 'rebuia s se nt%mple asta# :aniel. 4u m duce pe mine cu !orba! S nu&ndrzneti! Ai nceput s ascul"i din nou de s$aturile lui +am/ 4u! aproape rcni :aniel ctre inele su din trecut. Ascult! E1ist un timp# nu prea ndeprtat de acum# c%nd !om a!ea o ans s schimbm regulile acestui joc. +e!a s&a schimbat# iar lucrurile sunt di$erite. 8n timp n care !om a!ea o ans s nu o mai lum mereu de la capt. .n care *ucinda ar putea# n s$%rit; S ntrerup ciclul/ opti a!atarul lui timpuriu. :a. :aniel ncepea s se simt ame"it. +ine!a era n plus. ,enise timpul s plece. O s dureze ce!a# l anun" el# ntorc%ndu&se n clipa c%nd ajunse la $ereastr. :ar nu&"i pierde speran"a. Apoi# :aniel alunec prin $ereastra spart. +u!intele sale K nu&"i pierde speran"a K i rsunau n minte n timp ce i lu zborul pe cer# cu$und%ndu&se n tenebrele nop"ii.

57

Ca itolul 9 4i 0i 'm btaie &a+iti, Poline5ia /rance5, !! ,ecembrie !77$


*uce se trezi legn%ndu&se pe o grind de lemn crpat. Sc%r"%ia c%nd se nclina la st%nga# iar apoi sc%r"%ia din nou c%nd se mica $oarte ncet spre dreapta. *egnarea era constant i $r s$%rit# de parc grinda era prins de un pendul $oarte scurt. 8n !%nt $ierbinte i su$l prul peste $a" zbur%ndu&i boneta de slujnic de pe cap. 0rinda de sub ea se legn din nou# iar tlpile i alunecar. +zu de pe grind i abia reui s se prind de ea# nainte s se rostogoleasc pe jos. 8nde se a$la/ n $a"a ei era albastrul nemrginit al cerului liber. @ar un albastru mai nchis colora ceea ce prea a $i orizontul. .i plec pri!irea. Se a$la incredibil de sus. 8n st%lp mustind de ap se ntindea la !reo treizeci i cinci de metri dedesubtul ei# termin%ndu&se ntr&o punte de lemn. Oh! Era un catarg. *uce sttea pe !erga cea mai nalt a unei imense corbii cu p%nze. O imens corbie cu p%nze# nau$ragiat chiar l%ng coasta unei insule cu "rmuri negre. )ro!a se izbise !iolent de un grup de roci !ulcanice ascu"ite care o reduseser la un morman haotic de pulbere. ,ela mare era s$%iat# buc"i zdren"uite de p%nz roiatic legn%ndu&se uor n !%nt. Aerul a!ea mirosul dimine"ii dup o $urtun puternic# dar corabia aceea era at%t de deteriorat# nc%t prea s $i $ost acolo de ani de zile. Ori de c%te ori !alurile izbeau malurile cu nisip negru# iipa din sprturile st%ncilor srea zeci de metri mai sus. ,alurile $ceau epa!a K i grinda de care se ag"ase *uce K s se ncline at%t de puternic# nc%t sim"i c i se $ace ru. +um a!ea s coboare/ +um a!ea s ajung pe "rm/ Aha! @at cine a poposit ca o un cintezoi pe prjin. ,ocea lui Bill se auzi peste !alurile care se ciocneau de mal. Se i"i n !%r$ul !ergii putrede a corbiei# pind de&a lungul ei# cu bra"ele ntinse n lturi# de parc ar $i $cut echilibristic. 8nde suntem/ *uce era prea speriat ca s $ac !reo micare brusc. Bill i umplu lacom plm%nii cu aer. 4u sim"i gustul/ +oasta de nord a insulei 'ahiti! Se i iO%nti l%ng *uce# i ntinse picioarele ndesate# ridic%ndu&i bra"ele scurte i cenuii# i i duse m%inile la cea$. 4u&i aa c suntem n )aradis/ +red c o s !omit. )rostii. 4u trebuie dec%t s te obinuieti. +um am ajuns; *uce cut din nou un mesager din pri!iri. 4u !edea nici mcar o umbr# doar albastrul pur i nes$%rit al cerului pustiu. 7&am ngrijit de partea de logistic n locul tu. +onsider&m agentul tu de turism i g%ndete&te c eti n !acan"! 4u suntem n !acan"# Bill. 4u suntem/ +redeam c $acem 7arele 'ur al :ragostei. .i $rec $runtea i c%te!a coji"e pietroase i se desprinser de pe scalp. Sau am n"eles eu greit/ 8nde sunt *ucinda i :aniel/ Stai aa! )luti n aer n $a"a lui *uce. 4u !rei s te delectezi cu pu"in istorie/ *uce l ignor i se npusti spre catarg. .ntinse un picior tremurtor spre tra!ersa cea mai nalt care se i!i din spatele catargului.
58

4u !rei mcar o m%n de ajutor/ i "inu respira"ia i ncerc s nu pri!easc n jos# n timp ce talpa i alunec de pe tra!ersa de lemn pentru a treia oar. .n $inal# nghi"i n sec i se ntinse spre gheara rece i dur pe care i&o o$erise Bill. :up ce apuc m%na lui Bill# acesta o trase spre el# ajut%nd&o s coboare de pe catarg. *uce gemu c%nd !%ntul umed i biciui $a"a# ridic%ndu&i poalele rochiei n jurul mijlocului. .nchise ochii i atept s se prbueasc sub puntea putred. :ar nu i se nt%mpl nimic. Auzi un trosc i i sim"i corpul prins n aer. :eschise ochii. Aripile ndesate ale lui Bill se des$cur i i luar a!%nt. .i sus"inea greutatea cu o singur m%n# purt%nd&o ncet spre "rm. Era miraculos c%t de sprinten i de uor era. *uce se mir c se sim"ea at%t de rela1at K cum!a# senza"ia de zbor de!enise ce!a $iresc acum. :aniel. .n timp ce se a$la n aer# dorin"a de a $i cu el o coplei. .i dorea s i aud !ocea i s simt gustul buzelor lui. *uce nu se mai putea g%ndi la nimic altce!a. +e n&ar $i dat s se trezeasc n bra"ele lui chiar atunci! Oric%t de $ericit $usese s o !ad# acel :aniel pe care l nt%lnise la (elston nu o cunoscuse cu ade!rat. 4u aa cum o cunotea :aniel al ei. Oare unde era acum/ 'e sim"i mai bine/ o ntreb Bill. +e cutm aici/ l ntreb *uce n timp ce zburau deasupra apei. Oceanul era at%t de limpede# c putea s !ad umbre negre mic%ndu&se pe sub ap# not%nd cu uurin"# ndrept%ndu&se spre "rm. ,ezi acel palmier/ Bill i a"inti gheara liber n $a". +el mai nalt# al treilea de la sprtura din bancul de nisip. *uce ncu!in" din cap# mijindu&i ochii. Acolo i&a construit coliba tatl tu din aceast !ia". ea inai drgu" de pe plaj. Bill tui. :e $apt# e singura colib de pe plaj. Englezii nici mcar n&au descoperit partea asta din insul. Aa c# ni unei c%nd tticul tu era plecat la pescuit# tu i :aniel a!ea"i toat casa la dispozi"ie. Eu i :aniel; am locuit aici; mpreun/ Cin%ndu&se de m%n# *uce i Bill cobor%r pe mal cu denun"a sua! a doi dansatori ntr&un pas de deu1. *uce $u tei unosctoare K i un pic ocat K pentru bl%nde"ea de care (i@@ dduse do!ad c%nd o cobor%se de pe catargul corbiei# dm imediat ce sim"i sub picioare pm%ntul# i retrase m%na din gheara lui murdar i i&o terse de or". *ocul era absolut superb. Apele cristaline scldau straniile $rumoasele plaje acoperite cu nisip negru. +r%ngurile de palmieri i citrice se aplecau deasupra coastei# sub greul. @tea $ructelor portocalii stlucitoare. :incolo de copaci# unuhi joi se nl"au din negurile pdurii tropicale# brzda"i de cascade de&o parte i de alta. ,%ntul bl%nd aducea din idepetare mirosul de hibiscus. Era greu de imaginat s&"i petreci o !acan" aici# darmite o !ia" ntreag. 'u ai trit aici. Bill ncepu s se plimbe de&a lungul litohllului# ls%nd urme micu"e de unghii n nisipul ntunecat# lui al tu i to"i ceilal"i zece btinai# care au trit pe o distan" ce putea $i parcurs n canoe# "i spuneau K ei bine# mn de genul *ulu. *uce mergea repede ca s "in pasul cu Bill# su$lec%ndu&i Jntalele suprapuse ale rochiei sale de ser!itoare din (elston# peni i u a nu le t%r prin nisip. Se opri i $cu o mutr bosum& (llt. +e/ zise Bill. +red c *ulu sun drgla. *ulululululu. .nceteaz! Oricum# :aniel era un $el de e1plorator arlatan. ,ezi 2ln iihia aia de&acolo/ )rietenul tu e1pert a $urat&o din dana personal a lui 0eorge al @ll&lea. )ri!i n spate la corabia nau$ragiat. :ar o s mai treac doi ani p%n c%nd cpitanul Bligh i echipajul lui rz!rtit !or da de urmele lui :aniel aici# iar p%n atunci; tii tu. *uce nghi"i n sec. :aniel a!ea s $ie plecat de mult# pentru c *ucinda a!ea s $ie moart de mult. Ajunser ntr&un loc unde palmierii se rriser. 8n r%u slciu curgea n!olburat ntre ocean i micul iaz cu ap dulce de pe insul. *uce se strecur printre c%te!a pietre netede pentru a trece apa. 'ranspira n jupele ei i se g%ndea s i scoat rochia su$ocant i s se cu$unde drept n ocean. +%t timp am la dispozi"ie cu *ulu/ ntreb ea. .nainte s se nt%mple. Bill i ridic m%inile. +redeam c nu !oiai dec%t s ai do!ada c dragostea pe care o mprteti cu :aniel este ade!rat. ,reau.
59

4u o s&"i trebuiasc mai mult de zece minute pentru asta. Ajunser la o crare scurt# mrginit de orhidee# care erpuia spre o alt plaj !irgin. O colib mic# cu acoperi de paie# se nl"a pe piloni l%ng marginea apei de un albastru&deschis. .n spatele colibei $remta un palmier. Bill se aez deasupra umrului ei# plutind n aer. @a pri!ete&o! 0heara lui din piatr arta spre palmier. *uce pri!i cu team o pereche de picioare i!indu&se de sus# dintre $runzele unduitoare ale copacului. Apoi# o $at care nu purta mai nimic# n a$ar de o $ust mpletit i de o ghirland de $lori imens# arunc patru nuci de cocos maro i proase pe nisip# nainte s coboare iute de pe trunchiul noduros. )rul lung i des$cut capta diamante de lumin solar n u!i"ele sale ntunecate. *uce cunotea per$ect senza"ia aceea# $elul n care prul i g%dila bra"ele n timp ce se unduia peste mijlocul ei. Soarele dduse pielii lui *ulu o tent auriu&maronie K mai nchis dec%t $usese pielea lui *uce !i rodat# chiar i atunci c%nd petrecuse o !ar ntreag la casa bunicii ei# de pe plaja din Bilo1i K iar pe chip i pe bra"e a!ea tatuaje ntunecate# geometrice. Ea se regsea acum unde!a ntre *uce cea complet de nerecunoscut i *uce cea @n $orm pur. 8au# opti *uce n timp ce Bill o trase de m%n ca s se adposteasc n spatele unui copac cu $runze dese i cu $lori purpurii. (ei; Au! +e $acem/ 'e conduc spre un punct de obser!a"ie mai sigur. Bill o trase din nou n sus# prin aer# p%n c%nd se ridicar peste umbrarul de $runze. :up ce trecur pe deasupra copacilor# o duse n zbor la o creang nalt i robust i aez acolo# iar ea putu s !ad ntreaga plaj. *ulu! ,ocea i ptrunse lui *uce n piele i i strpunse inima. ,ocea lui :aniel. O chema. A!ea ne!oie de ea. *uce se mic n direc"ia sunetului. 4ici mcar nu obser!ase c ncepuse s se ridice de pe creanga nalt# de parc ar $i putut s prseasc pur i simplu !%r$ul copacului i s zboare.pre el K p%n c%nd Bill o prinse de cot. :e ce crezi c a trebuit s&"i t%rsc $undul la p%n aici! 4u cu tine !orbete. ,orbete cu ea. Oh! *uce se tr%nti la loc# cu ciud. Ai dreptate. 3ata cu nucile de cocos# *ulu# alerga pe nisipul negru# iar :aniel gonea spre ea din josul plajei. A!ea bustul gol# bronzat i musculos# i purta doar nite pantaloni bleumarin# un pic zdren"ui"i la margini. Apa marii strlucea pe pielea lui# dup o baie n ocean. 'lpile lui descul"e ridicau nisipul n urma lor. *uce in!idia apa# in!idia nisipul. @n!idia tot ce apuca s l ating pe :aniel# c%t timp ea sttea ascuns n acel copac. +el mai mult i in!idia a!atarul din trecut. n timp ce alerga spre *ulu# :aniel arta mult mai $ericit i mai n largul lui dec%t i amintea *uce s&l $i !zut !reodat. .i !enea s pl%ng. Ajunser unul n dreptul celuilalt. *ulu i arunc bra"ele n jurul lui# iar el o mbr"i# n!%rtind&o n aer. Apoi o ls jos i o coplei cu srutri ce porneau de la !%r$urile degetelor i ajungeau pe antebra"e# p%n la umeri# g%t# i gur. Bill se ls pe spate# ating%nd umrul lui *uce. 'rezete&m c%nd ajung la chestii mai interesante# spuse el csc%nd. )er!ersule! .i dorea s&l lo!easc# dar nu !oia s&l ating. 7 re$er la tatuaje# cap sec. .mi plac tatuajele# O?/ +%nd *uce pri!i din nou spre cuplul de pe plaj# *ulu l conducea pe :aniel ctre o rogojin mpletit care era ntins pe nisip# nu departe de colib. :aniel trase o maceta scurt din cureaua de la pantaloni i o n$ipse ntr&una din nucile de cocos. :up c%te!a lo!ituri# despic !%r$ul i i ntinse restul lui *ulu. Aceasta bu cu po$t# iar laptele i se prelinse din col"urile gurii. :aniel culese picturile cu sruturi. 4u e niciun tatuaj# ei doar; *uce se ntrerupse c%nd i !zu a!atarul dispr%nd n colib. *ulu reapru dup o clip# aduc%nd un pache"el legat n $runze de palmier. Scoase o unealt care arta ca un pieptene de lemn. Cepii luceau n lumina soarelui# de parc ar $i a!ut ascu"imea unui ac. :aniel se ntinse pe rogojin# urmrind&o pe *ulu cum cu$und pieptenele ntr&o scoic lat# neted# umplut cu
60

o pudr neagr. *ulu l srut scurt# iar apoi se apuc de lucru. Aps pieptenele n pielea lui# ncep%nd cu sternul. *ucra lapid# aps%nd tare i iute i# ori de c%te ori mica pieptenele# lsa o pat de pigment negru tatuat pe pielea lui. *.tice ncepu s disting un desen9 o plato mic# ce a!ea un model de ah. A!ea s i acopere tot pieptul. Singura dat c%nd *uce i $cuse drum la un salon de tatuaje $usese demult# n 4e< (ampshire# mpreun cu +allie# care !oia o inimioar roz pe old. 4u durase mai mult de un minut# iar +allie zbierase tot timpul. Aici ns# :aniel edea tcut# $r s $ac pic de zgomot# $r s i desprind ochii de pe *ulu. :ur mult timp# iar *uce sim"ea cum i se preling broboane de sudoare pe o por"iune mic a spatelui# n timp ce pri!ea. Ei/ +e zici de&asta/ o nghionti Bill. Ci&am promis s&"i art dragostea sau nu/ Bine%n"eles# par s $ie ndrgosti"i. *uce ridic din umeri. :ar; :ar ce/ Ai idee c%t de tare doare chestia aia/ 8it&te la $a"a tipului i !ei crede c mpunsturile alea sunt ca m%ng%ierea unei brize uoare. *uce se z!%rcoli pe creang. Asta&i morala/ + durerea nseamn dragoste/ 'u s&mi spui# zise Bill. S&ar putea s $ii uimit s auzi asta# dar $emeile nu se npustesc la ua lui Bill. ,reau s spun# dac mi&a tatua numele lui :aniel pe corp# asta ar nsemna c&l iubesc mai mult dec%t l iubesc deja/ E un simbol# *uce. Bill scoase un o$tat rguit. )i g%ndete&te la simbol. )ri!ete lucrurile n $elul sta9 :aniel e primul biat artos pe care l&a !zut *ulu !reodat. )%n s lie purtat de ape la trm# cu c%te!a luni nainte# ntreaga lume a $etei steia se reducea la taic&su i la c%"i!a btinai grsani. Ea e 7iranda# spuse *uce# amintindu&i po!estea de diagoste din 3urtuna# pe care o citise la seminarul despre O. @ta>espeare din clasa a zecea. 3oarte ci!ilizat din partea ta# i "uguie Bill buzele aprobator. +hiar sunt ca 3erdinand i 7iranda9 strinul chipe nau$ragiaz pe "rmurile ei; Atunci se n"elege de ce *ulu s&a ndrgostit la prima !edere# murmur *uce. 'ocmai de asta se temea9 aceeai dragoste necugetat# care o deranjase n (elston. +orect# zise Bill. 4&a!ea de ales dec%t s se ndrgosteasc de el. :ar interesant aici e :aniel. ,ezi tu# el nu trebuia s o n!e"e s "eas o p%nz de corabie# sau s c%tige ncrederea tatlui ei pescuind i pun%nd la pstrare tot petele prins n sezon# sau# proba ca K Bill art spre ndrgosti"ii de pe plaj K s $ie de acord s i tatueze tot corpul con$orm obiceiului. *ui :aniel i&ar $i $ost su$icient doar s apar. *ulu l&ar $i iubit oricum. O $ace pentru c; g%ndi *uce cu !oce tare. )entru c !rea s&i c%tige dragostea. )entru c alt$el nu ar $ace dec%t s pro$ite de a!antajele blestemului lor. )entru c# indi$erent de natura ciclului de care sunt lega"i# dragostea lui pentru ea este; ade!rat. Atunci# de ce nu era *uce pe deplin con!ins/ )e plaj# :aniel se ridic. O apuc pe *ulu de umeri i ncepu s o srute tandru. )ieptul i s%ngera de la tatuaj# dar niciunul dintre ei nu prea s obser!e. Buzele abia li se despr"eau i nu&i luau ochii unul de la cellalt. ,reau s plec acum# i spuse brusc *uce lui Bill. )e bune/ Bill clipi# ridic%ndu&se pe creanga copacului# uimit parc de cu!intele $etei. :a# pe bune. Am n"eles ce trebuia s n"eleg !enind aici i sunt pregtit s merg mai departe. +hiar acum. ncerc s se ridice la r%ndul ei# dar creanga se nclin sub greutatea ei. A# O?. Bill o apuc de bra" pentru a&i reda echilibrul# ncotro/ 4u tiu# dar hai s ne grbim. Soarele cobora pe cerul din spatele lor# prelungind umbrele ndrgosti"ilor pe nisip# lie rog. ,reau s m ag" i eu mcar de o amintire $rumoas. 4u !reau s o !d murind. 3a"a lui Bill arta iritat i con$uz# dar nu spuse nimic. *uce nu mai putea atepta. .nchise ochii i i ls dorinei s cheme un mesager. +%nd i deschise din nou# zri un $reamt n umbra unui pom din apropiere# n care cretea $ructul pasiunii. Se concentr# in!oc%ndu&l cu toate $or"ele# p%n c%nd mesagerul ncepu s tremure. (ai odat# spuse ea scr%nind din din"i.
61

ntr&un $inal# mesagerul se eliber# prsi copacul ca o !lgeat i pluti n aer# p%n ajunse n dreptul ei. @a&o uor# zise Bill plutind deasupra crengii. :isperarea i cltoria prin mesager nu $ac cas bun. *a $el ca ciocolala i castra!e"ii mura"i. *uce se holb la el. Adic nu dispera at%t de tare# nc%t s pierzi din !edere ce !rei. ,reau s plec de aici# spuse *uce# dar# oric%t se strduia# iui putea ademeni umbra s ia o $orm stabil. 4u se mai uita la ndrgosti"ii de pe plaj# dar# oricum# sim"ea ntunericul str%ng%ndu&se pe cerul de deasupra plajei. 4u erau nori de ploaie. 7 aju"i# Bill/ Bill o$t# ndrept%ndu&se ctre masa ntunecat din aer i alrg%nd&o spre el. ."i dai seama c este umbra ta. Eu o mane!rez# dar este mesagerul i trecutul tu. *uce ddu aprobator din cap. +eea ce nseamn c n&ai idee unde te duce# iar eu nu am nicio rspundere. *uce ncu!iin" iari din cap. Bine# atunci. 7odel o parte a mesagerului p%n se ntunecD apoi pi inse pata ntunecat cu o ghear i trase de ea. 3unc"iona ca un $el de m%ner. :uhoarea mucegaiului se re!rs n a$ar# $c%nd&o pe *uce s tueasc. :a# i eu simt mirosul# zise Bill. Asta&i unul !echi# i $cu semn s o ia nainte. :oamnele mai nt%i. Prusia 7 )anuarie !7$* 8n $ulg de zpad srut nasul lui *uce. Apoi nc unul# i nc unul# i al"ii# p%n c%nd o $urtun de $ulgi umplu aerul# iar ntreaga lume de!eni alb i rece. =su$l aburi n aerul nghe"at. +um!a# tiuse c !or ajunge aici# chiar dac nu era prea sigur ce nsemna aici. 4u tia dec%t c cerul dup& amiezii era ntunecat de $urtun# iar zpada umed i ptrundea prin cizmele negre de piele# muc%ndu&i din degete i nghe"%nd&o de $rig p%n la os. Se ducea la propria nmorm%ntare. Sim"ise asta chiar n momentul n care trecuse prin acel ultim mesager. 8n $rig care se apropia necru"tor# ca un strat de ghea". Se trezi la por"ile unui cimitir# unde totul era acoperit de zpad. .n urma ei se a$la o strad mrginit de copaci# iar crengile despuiate zg%riau cerul din cositor. .n $a"a ei era o mo!il joas de pm%nt acoperit de zpad# iar pietrele $unerare i crucile ieeau din marele alb ca nite din"i zim"a"i i murdari. *a c%"i!a centimetri de ea# cine!a $luier. Sigur eti pregtit pentru asta/ Bill prea s $i rmas $r su$lare# de parc abia o ajunsese din urm. :a. Buzele ei tremurau. 4u se ntoarse p%n c%nd Bill nu cobor l%ng umerii ei. )o$tim# spuse el o$erindu&i un palton de nurc. 7&am g%ndit c o s&"i $ie $rig. :e unde ai; *&am smuls de pe o muiere care se&ntorcea acas de lD i pia". 4u&"i $ace griji# era destul de bine cptuit de la natur. Bill! (ei# a!eai ne!oie de ea# zise el ridic%nd din umeri. S&o por"i sntoas. 'recu paltonul gros peste umerii lui *uce# iar ea l str%nse piZ l%ng corp. Era incredibil de moale i de cald. O in!ad un !al de recunotin"D se ntinse i i apuc gheara# $r mcar s&i pese c era lipicioas i rece. O?# spuse Bill str%ng%ndu&i m%na. )re" de o clip# *uce sim"i o cldur stranie n !%r$urile degetelor. :ar apoi# senza"ia dispru i degetele lui Bill rede!enir reci ca piatra. @nspir ad%nc# agitat.
62

A; Ah# da! )rusia# la mijlocul secolului al I,@@@&lea. *ocuieti ntr&un stuc de pe malurile r%ului (andel. E $oarte drgu". .i cur" g%tul i scuip un cocolo mare de $legma# nainte s continue. Ar trebui s spun c; hmm# c ai imit. +hiar ai# pur i simplu; ei bine; Bill/ i rsuci g%tul s l pri!easc aezat pe umrul ei# cu corpul aplecat n $a". E O?# zise ea bl%nd. 4u trebuie s&mi e1plici. *as&m doar s; tii tu# s simt. +red c e cel mai bine aa. n timp ce *uce pea n tcere prin por"ile cimitirului# 7ill ezita. 2edea cu picioarele ncruciate deasupra unui altar npdit de licheni# scrijelind pietriul de sub el cu ghearele. *uce i acoperi capul cu alul# ca s i ascund mai bine $a"a. Sus# n $a"# erau oameni ndolia"i# mbrca"i n negru li sobri# at%t de nghesui"i unii ntr&al"ii pentru a se nclzi# nc%t preau chipul unic al durerii. 7ai pu"in o persoan. 'ic sttea n spatele grupului# departe# la margine. .i "inea plecat capul blond i descoperit. 4imeni nu !orbea cu :aniel i nici mcar nu se uita la el. *uce nu&i putea da seama dac l deranja c era trecut cu !ederea sau dac pre$era asta. +%nd ajunse n spatele micii adunri# nmorm%ntarea se apropia deja de s$%rit. )e o piatr $unerar neted i cenuie era gra!at un nume9 *ucinda 7illler. 8n biat care nu putea s aib mai mult de doisprezece ani# cu prul negru# cu tenul palid i chipul necat ntr&un u!oi de lacrimi i ajut tatl K tatl ei din acea e1isten"/ s ridice prima lopat cu pm%nt i s o arunce peste morm%ntul ei. Brba"ii aceia trebuiau s $i a!ut o legtur cu a!atarul ei din trecut. 'rebuiau s o $i iubit. .n spatele lor pl%ngeau $emei i copiiD *ucinda 7uller trebuie s $i nsemnat ce!a i pentru ei. )oate c $usese totul pentru ei. :ar *uce )rice nu&i cunotea pe aceti oameni. Se sim"ea ciudat# oarecum stingherit# d%ndu&i seama c ei nu a!eau nicio importan" pentru ea# nici mcar atunci c%nd le citea durerea pe chipurile schimonosite. :aniel era singurul care conta cu ade!rat pentru ea# singurul spre care !oia s alerge i $a" de care trebuia s pstreze distan"a. El nu pl%ngea. 4ici mcar nu se uita la morm%nt# ca to"i ceilal"i. .i "inea m%inile mpreunate n $a" i pri!ea n zare K nu spre cer# dar $oarte departe. Ochii lui i schimbau culoarea din !iolet n cenuiu# de la o clip la alta. :up ce membrii $amiliei aruncar c%te!a lope"i de pm%nt peste capacul sicriului# iar deasupra $ur mprtiate $lori# participan"ii la nmorm%ntare se risipir ntorc%ndu&se nghe"a"i de $rig pe drumul principal. Se terminase. 4u mai rmsese dec%t :aniel. @nert precum cea care murise. *uce se trase i ea napoi# ascunz%ndu&se n spatele unui mausoleu# la c%te!a morminte deprtare# pentru a&i p%ndi urmtoarea micare. Era ora amurgului i erau numai ei n cimitir. :aniel ngenunche l%ng morm%ntul *ucindei. -pada cdea n !%rtejuri peste cimitir# acoperind umerii lui *uce# i $ulgi dolo$ani se ncurcau n genele ei# umezindu&i !%r$ul nasului. Ocoli tiptil mausoleul# cu corpul tremur%ndu&i de ncordare. A!ea :aniel s&i piard min"ile/ A!ea s i ncleteze degetele n pm%ntul nghe"at# s izbeasc piatra de morm%nt i s pl%ng p%n c%nd a!ea s rm%n $r lacrimi/ 4&a!ea cum s se simt at%t de linitit pe c%t prea. Era imposibil# o masc. :ar :aniel abia dac pri!ea spre morm%nt. Se ntinse pe o parte# n zpad i nchise ochii. *uce l pri!ea lung. Era at%t de linitit i de superb. +u pleoapele nchise# arta at%t de mpcat. *uce era pe jumtate ndrgostit# pe jumtate nedumerit# i rmase aa c%te!a minute K p%n c%nd se sim"i at%t de nghe"at# c trebui s i $rece bra"ele i s bat din picioare ca s se nclzeasc. +e $ace/ opti ea ntr&un t%rziu. Bill apru din spatele ei i zbur n jurul umerilor ei. Se pare c doarme. :ar de ce/ 4ici n&am tiut c ngerii au ne!oie de 4omn; 4e!oie nu e cu!%ntul potri!it. Ei pot s doarm# dac au che$. :aniel doarme ntotdeauna c%te!a zile la r%nd dup ce mori. Bill ddu din cap# pr%nd s&i aminteasc ce!a neplcut. O?# nu ntotdeauna. :e cele mai multe ori. 'rebuie s lie $oarte greu s pierzi singurul lucru pe care&l iubeti. )o"i s&@ condamni/ Oarecum# se b%lb%i *uce. Eu sunt aia care e1plodeaz tu $lcri. @ar el e cel care rm%ne singur. O ntrebare !eche de c%nd lumea9 +e e mai ru/ :ar nici mcar nu pare trist. )rea plictisit pe toat dumta nmorm%ntrii. :ac eram n locul lui# a $i; a
63

$i; +e&ai $i $cut/ *uce se ndrept ctre locul de nmorm%ntare i se opri aproape de morm%ntul acoperit cu pm%nt a$%nat. :edesubt se a$la un sicriu. Sicriul ei. 0%ndul i ddu $iori pe ira spinrii. Se ls n genunchi i atinse pm%ntul cu palmele. Era umed# negru i usturtor de rece. .i ngrop m%inile n el# sim"ind c&i deger aproape imediat# dar $r s&i pese# primind arsura cu bucurie. :orise ca :aniel s $ac asta# s scormoneasc n pm%nt dup trupul ei. S nnebuneasc de dorin"a de&a o regsi# !ie i n bra"ele lui. :ar el dormea pur i simplu# at%t de ad%nc# nc%t nici mcar nu o sim"ise ngenunchind chiar l%ng el. ,oia s&l ating# s&l trezeasc# dar nici mcar nu tia ce ar $i putut s&i spun# dac ar $i deschis ochii. .n schimb# ncepu s sape cu m%inile pm%ntul moale# p%n c%nd $lorile aternute at%t de $rumos deasupra lui se mprtiar i se rupser# p%n c%nd paltonul de nurc se murdri# iar bra"ele i $a"a i se m%njir cu noroi. Spa i tot spa i az!%rlea pm%ntul# apropiindu&se tot mai mult de a!atarul ei mort. '%njea dup o apropiere. ntr&un t%rziu# degetele ei se lo!ir de ce!a dur9 capacul de lemn al sicriului. .nchise ochii i atept str$ulgerarea pe care o sim"ise n 7osco!a# $ulgerul amintirilor care o in!adase c%nd atinsese poarta bisericii prsite i sim"ise !ia"a *u>i. 4imic. :oar !id. Singurtate. 8n !%nt alb i puternic. 2i :aniel# adormit i de neptruns. Se ghemui i pl%nse cu suspine. 4u tia o iot despre $ata care murise. Sim"ea c nici nu a!ea s a$le !reodat. +u&cu# spuse Bill ncet de pe umrul ei. 4u eti acolo# nuntru# tii/ +e/ @a g%ndete&te! 4u eti acolo# nuntru. Eti doar un pumn de cenu acum# dac se poate spune c mai eti ce!a. 4u ai a!ut corp ca s $ii ngropat# *uce. :in cauza $ocului. Oh! :ar atunci# de ce;/ ntreb ea# dup care se opri. 3amilia mea a !rut asta. Sunt luterani $anatici. Bill ddu din cap. :e o sut de ani# $iecare 7iiller are o piatr de morm%nt n cimitirul sta. Aadar# i a!atarul tu din trecut are una. :oar c nu se gsete nimic sub ea. 7 rog# nu chiar nimic. =ochia ta pre$erat. O ppu din copilrie. E1emplarul tu din Biblie. +hestii de genul sta. *uce nghi"i. 4ici nu era de mirare c se sim"ea at%t de goal pe dinuntru. :eci :aniel; de asta nu se uita la morm%nt. El e singurul care admite c su$letul tu e unde!a# n alt loc. A rmas pentru c sta e cel mai apropiat loc unde se poate duce ca s&"i pstreze !ie amintirea. Bill se npusti n zbor at%t de aproape de :aniel# nc%t $reamtul aripilor sale de piatr i $cu prul s $oneasc. *uce aproape l mpinse pe Bill la o parte. ,a ncerca s doarm p%n c%nd su$letul tu !a prinde rdcini n alt parte. )%n "i !ei $i gsit urmtoarea !ia" n care s te ntrupezi. +%t dureaz asta/ 8neori# c%te!a secunde# alteori# c%"i!a ani. :ar nu !a dormi ani la r%nd. Oric%t de mult i&ar plcea# probabil. 7icarea lui :aniel pe pm%nt o $cu pe *uce s tresar. Se $rm%nta sub ptura lui de zpad. 8n geamt chinuit i scp printre buze. +e se nt%mpl/ zise *uce# nghenunchind i ntinz%ndu&se spre el. 4u&l trezi! spuse Bill iute. Are somnul in!adat de comaruri# dar tot e mai bine aa pentru el dec%t s $ie treaz. )%n c%nd su$letul tu se !a statornici ntr&o nou !ia"# ntreaga e1isten" a lui :aniel !a $i un $el de tortur. *uce era s$%iat ntre dorin"a de a alina su$erin"a lui : aniel i e$ortul de a n"elege c# trezindu&l nu ar $i $cut dec%t s i&o sporeasc. :up cum am spus# din c%nd n c%nd# are un $el de insomnie; iar atunci lucrurile de!in de&a dreptul interesante. :ar n&ai !rea s !ezi asta. 4ee! Ba a !rea# spuse ea ridic%ndu&se n picioare. +e se nt%mpl/ Obrajii crnoi ai lui Bill z!%cnir# de parc tocmai $usese prins $c%nd !reo prostie. Ei bine# # de multe ori# ceilal"i ngeri czu"i sunt prin preajm# spuse el# e!it%ndu&i pri!irea. @ntr n scen i# tii tu# ncearc s&l consoleze.
64

@&am !zut n 7osco!a. :ar nu despre asta !orbeti# mi ascunzi ce!a. +e se nt%mpl c%nd; 4&ai !rea s !ezi acele !ie"i# *uce. E o latur a lui; E o latur a celui care m iubete# nu&i aa/ +hiar dac e ntunecat# male$ic sau tulburtoare# trebuie s o !d. Alt$el# nu o s n"eleg niciodat prin ce trece. Bill o$t. 'e ui"i la mine de parc ai a!ea ne!oie s&"i o$er permisiunea. 'recutul tu "i apar"ine. *uce se ridicase deja. Arunc o pri!ire prin cimitir# p%n c%nd ochii i alunecar asupra unei umbre mici care se ntindea n spatele pietrei ei de morm%nt. Acolo. @at&o. *uce era uimit de propria certitudine. 4u i se mai nt%mplase aa ce!a nainte. *a o prim pri!ire# umbra aceea artase ca oricare alt umbr pe care o chemase st%ngaci# n pdurile din Shoreline# ns# de data aceasta# *uce putu s !ad ce!a chiar nuntrul umbrei. 4u era o imagine care trimitea spre !reo destina"ie anume# ci o lumin ciudat i argintie ce sugera c acel mesager a!ea s o duc acolo unde su$letul ei trebuia s ajung. El o chema pe ea. Ea rspunse# ntorc%ndu&se n sine# apropiindu&se de acea lumin pentru a cluzi umbra deasupra pm%ntului. +iobul de ntuneric se desprinse de zpada alb i lu $orm# n timp ce se apropia. Era de un negru ad%nc# mai rece dec%t zpada care cdea peste tot n jurul ei# i alunec spre *uce ca o $oaie de h%rtie gigantic i ntunecar. :egetele ei se crpau i n"epeneau de $rig pe msur ce i ddea o $orm mai ampl i mai bine de$init. =sp%ndea acea ra$al de !%nt ur%t mirositoare i $amiliar din miezul lui. .nainte ca *uce s&i dea seama c rmsese $r su$lare# portalul de!enise larg i stabil. .ncepi s te pricepi la asta# spuse Bill. ,ocea lui a!ea un ti straniu# dar *uce nu i btu capul cu asta. 4u catadicsi nici s se simt m%ndr de sine K dei# pe unde!a# putea s recunoasc $aptul c# dac 7iles sau Shelb ar $i $ost acolo# ar $i rmas $r grai. Era# de departe# cea mai bun in!ocare pe care o s!%rise de una singur p%n acum. :ar ei nu se a$lau acolo. *uce era pe cont propriu# deci nu putea dec%t s treac mai departe la urmtoarea e1isten"# s descopere mai multe despre *ucinda i despre :aniel# s asimileze totul p%n a!ea s gseasc un sens. )ipi n jurul marginilor umede dup un z!or sau un m%ner# dup o intrare# pur i simplu. .ntr&un t%rziu# mesagerul se deschise cu un sc%r"%it. *uce inspir ad%nc. )ri!i n urm spre Bill. ,ii sau ce $aci/ Acesta i sri solemn pe umr i# "in%ndu&se de re!erul ei ca de $r%iele unui cal# pir nuntru mpreun. L+asa, &ibet (0 A rilie !7%0 *uce trase cu disperare aer n piept. @eise din bezna mesagerului ntr&un nor de cea" care se n!olbura. Aerul era rare$iat i rece# i de $iecare dat c%nd respira# sim"ea o mpunstur n piept. 4u prea s i poat trage su$letul. ,aporul rece i alb al ce"ii i su$l prul pe spate# i m%ng%ie bra"ele deschise# i nmuie hainele n rou# dup care dispru. *uce !zu c se a$la pe marginea celei mai nalte st%nci pe care sttuse !reodat. Se cltin i se trase napoi mpleticindu&se# sim"ind c o apuc ame"eala c%nd i !zu picioarele disloc%nd o piatr. Aceasta se rostogoli# la c%"i!a centimetri distan" deasupra marginii# pr!lindu&se n neant. 0%$%i din nou# de data asta din cauza $ricii de nl"ime. =espir# o instrui Bill. Aici# sus# cei mai mul"i lein de groaz la g%ndul c s&ar putea s nu aib destul o1igen# i nu pentru c# intr&ade!r# nu au destul o1igen. *uce inspir cu grij. Era ce!a mai bine acum. .i ddu jos de pe umeri nurca murdar i se bucur de soarele care i sclda chipul. :ar tot nu se putea obinui cu peisajul.
65

*a mare distan" de st%nca pe care sttea se ntindea o !ale ad%nc# presrat cu ce!a ce aducea a pm%nt culti!at i a c%mp de orez mbelugat. @ar de o parte i de alta# doi mun"i mre"i se ridicau spre nl"imi neguroase. .n $a"# la mare deprtare# se a$la un palat colosal# cioplit chiar n panta unuia dintre !ersan"ii abrup"i. )ere"ii si de un alb maiestuos# mrgini"i n partea de sus de acoperiuri rou&nchis# erau mpodobi"i cu mai multe scri dec%t putea *uce s numere. )alatul prea desprins dintr&un basm str!echi. +e&i cu locul sta/ Suntem n +hina/ ntreb ea. Am putea $i# dac am sta pe&aici su$icient de mult# rspunse Bill. :ar# n acest moment# suntem n 'ibet# datorit lui :alai *ama. Ala de&acolo e domiciliul lui. Art cu degetul spre palatul gigantic. Elegant# nu&i aa/ :ar *uce nu i urmrea degetul. Auzise un r%s de unde!a din apropiere i se ntoarse s !ad de unde !enea. =%sul ei. =%sul cristalin i $ericit# pe care nu&l cunotea nainte de a&l $i nt%lnit pe :aniel. -ri# n s$%rit# dou siluete cam la c%te!a sute de metri deprtare de&a lungul st%ncii. 'rebuia doar s se ca"ere pe nite bolo!ani ca s le !ad mai de&aproape# dar nu era ce!a complicat. Se nco!oie sub greutatea paltonului ei murdar i ncepu s i croiasc drum cu pruden" prin zpad# n direc"ia sunetului. (ei# mai uor! Bill o apuc de gulerul paltonului. ,ezi iu !reun loc unde ne&am putea ascunde/ *uce pri!i de jur&mprejurul peisajului pustiu K numai pante st%ncoase i spa"ii deschise. 4u e1ista nimic care s i pun mcar la adpost de !%nt. Suntem deasupra lizierei copacilor# soro. Oi $i tu mic# dar nu eti in!izibil. ,a trebui s rm%i aici. :ar nu pot s !d nimic; Buzunarul de la palton# zise Bill. +u plcere. Scotoci prin buzunarul paltonului K acelai pe care l purlase la nmorm%ntarea din )rusia K i trase a$ar un binoclu de oper nou&nou"# e1trem de costisitor# judec%nd dup aspect. 4u se obosi s&l ntrebe pe Bill de unde $cuse rost de elD pur i simplu i&l puse la ochi i i regl distan"a. Aa. +ei doi stteau unul n dreptul celuilalt# la c%"i!a metri deprtare. )rul negru al !ersiunii ei din trecut era prins ntr&un coc simplu# iar rochia ei din in a!ea culoarea orhideei roz. Arta t%nr i inocent. .i z%mbea lui :aniel# legn%ndu&se de pe un picior pe altul ca i c%nd ar $i $ost cuprins de o stare de nelinite# i i urmrea $iecare micare cu o intensitate nemrginit. Ochii lui :aniel a!eau o pri!ire care tachinaD "inea n bra"e un buchet de bujori albi# rotunzi# i i o$erea unul c%te unul# $c%nd&o s r%d de $iecare dat mai cu po$t. .n timp ce i urmrea ndeaproape prin binoclul de oper# *uce obser! c degetele lor nu se atingeau deloc. +ei doi pstrau o anumit distan". :e ce/ Era aproape ngrijortor. .n celelalte !ie"i din trecut pe care i le spionase# *uce !zuse at%ta pasiune i dorin". :ar aici era alt$el. +orpul lui *uce ncepu s $reamte# dorindu&i mcar o clip de m%ng%iere ntre cei doi. :ac ea nu putea s&l ating pe :aniel# mcar a!atarul ei din trecut s o $ac. :ar ei stteau# pur i simplu# acolo# iar acum se plimbau n cercuri. 4u se apropiau i nici nu se ndeprtau !reo clip unul de cellalt. :in c%nd n c%nd# r%sul lor ajungea din nou la urechile lui *uce. Ei bine/ Bill tot ncerca s i lipeasc $a"a micu" de chipul lui *uce# ca s poat pri!i printr&una dintre lentilele binoclului de oper. +are&i treaba/ :oar stau de !orb. 3lirteaz ca i cum ar $i strini# dar# n acelai timp# par s se i cunoasc $oarte bine unul pe cellalt. 4u pricep. :eci o iau uor. 2i care&i problema/ ntreb Bill. )utii din ziua de azi !or ca lucrurile s se petreac rapid K bum# bum# B87. 4u&i nicio problem s o iei uor# eu doar; *uce se ntrerupse. A!atarul ei din trecut se prbui n genunchi. .ncepu s se legene# duc%ndu&i m%inile la cap# apoi la inim. O e1presie ngrozit tra!ers chipul lui :aniel. Arta at%t de "eapn n pantalonii i tunica lui albe# ca o statuie a propriei persoane. Scutur din cap# pri!ind spre cer# iar pe buze i se citeau cu!intele9 4u. 4u. 4u. Ochii cprui ai $etei de!enir slbatici i ptimai# de parc ar $i $ost posedat. 8n urlet intens rsun peste mun"i. :aniel se prbui la pm%nt i i ngrop $a"a n m%ini# ntinse m%na spre ea# dar o ls suspendat n aer# $r s i ating pielea. +orpul lui se contract i se cutremur# iar n momentul culminant# pri!i n alt parte. *uce $u singura care urmri trans$ormarea brusc a $etei ntr&o coloan de $lcri. At%t de rapid.
66

3umul acru se n!olbur deasupra lui :aniel. Acesta i "inea ochii nchii. 3a"a i strlucea# scldat n lacrimi. Arta la $el de ne$ericit ca de $iecare dat c%nd *uce l pri!ise cum asist la scena mor"ii ei. :ar# de data asta# din pricina ocului arta de parc ar $i $ost bolna!. +e!a era alt$el. +e!a era n neregul. +%nd :aniel i po!estise la nceput despre pedeapsa lui# i spusese c e1istaser unele !ie"i n care un simplu srut o ucisese. 7ai ru# ce!a mai pu"in de un srut o ucisese. O simpl atingere. :ar nici nu se atinseser. *uce i urmrise n tot acel timp. ?l $usese at%t de atent s nu se apropie de ea. Oare credea c ar $i putut s o pstreze mai mult timp l%ng el dac o lipsea de cldura mbr"irii lui/ Oare credea c putea pcli blestemul# "in%nd&o mereu la distan"/ 4ici mcar n&a atins&o# murmur ea. 0hinion# spuse Bill. 4u o atinsese nici mcar o dat n tot acel timp n care erau ndrgosti"i. @ar acum trebuia s atepte din nou s treac totul# $r a ti dac a!ea s se schimbe ce!a data !iitoare. +um putea supra!ie"ui speran"a n $a"a unei asemenea n$r%ngeri/ 4imic din toate astea n&a!ea sens. :ac n&a atins&o# atunci ce anume a ucis&o/ Se ntoarse ctre Bill# care i ls capul pe spate i pri!i n sus# spre cer. 7un"i# spuse el. 3rumos! 'u tii ce!a# zise *uce. Spune&mi ce tii! Bill ridic din umeri. 4u tiu nimic# rspunse el. Sau nimic despre care s "i pot !orbi. 8n "ipt cumplit i disperat st%rni ecouri de la un capt al !ii la altul. -gomotul agoniei lui :aniel rsun i se ntoarse nsutit# de parc o sut de :anieli ar $i urlat n acelai timp. *uce i duse iar binoclul de oper la ochi i l !zu arunc%nd $lorile pe jos. 'rebuie s m duc la el! spuse ea. )rea t%rziu# rspunse Bill. Cine&te bine. :aniel se ndeprt de marginea st%ncii. @nima lui *uce gonea nnebunit de spaim cu g%ndul la ceea ce a!ea el s $ac. +u siguran"# nu !a merge s se culce. .i lu a!%nt i prinse o !itez supraomeneasc p%n ajunse la marginea st%ncii# dup care se arunc n gol. *uce atept s i se des$ac aripile. Atept tunetul bl%nd al apari"iei lor mre"e# al deschiderii lor largi# care domina aerul ntr&un nimb grandios. .l mai !zuse lu%ndu&i zborul ast$el# n trecut# i de $iecare dat era cutremurat p%n n miezul $iin"ei sale de re!ela"ia c l iubea cu disperare. :ar aripile lui :aniel nu i "%nir din spate. +%nd ajunse la marginea st%ncii# se arunc n gol ca orice muritor. 2i czu la $el ca orice muritor. *uce scoase un urlet lung i puternic# p%n c%nd Bill i puse m%na murdar de piatr la gur. .i ddu m%na n lturi# alerg spre st%nc i se t%r la marginea ei. :aniel continua s cad. :istan"a p%n la $undul prpastiei era lung. .i pri!i corpul care se micora din ce n ce mai mult. O s&i des$ac aripile# nu&i aa/ g%$%i ea. O s&i dea seama c se !a prbui i se !a tot prbui# p%n c%nd; 4ici mcar nu putea rosti acel cu!%nt. 4u# spuse Bill. :ar; O s ia lo!itura din plin# la !reo ase sute de metri mai jos# asta o s $ac# zise Bill. O s&i rup $iecare oscior din corp. :ar nu&"i $ace griji# nu se poate sinucide. :oar i dorete s poat. Se ntoarse spre ea i o$t. Acum crezi n dragostea lui/ :a# opti *uce# pentru c# n acel moment# nu dorea dec%t s se arunce de pe st%nc dup el. At%t de intens i mprtea iubirea. :ar nu ar $i ajutat la nimic. Au $ost at%t de pruden"i# spuse ea cu o !oce sugrumat. Am !zut am%ndoi ce s&a nt%mplat# Bill. 4imic. Ea era at%t de inocent. Aadar# cum de a putut s moar/ Bill pu$ni n r%s. +rezi c tii totul despre ea doar pentru c ai asistat de pe un !%r$ de munte la ultimele trei minute din !ia"a ei/
67

'u eti cel care m&a $cut s $olosesc binoclul; !ai! uce nghe". Stai pu"in! +e!a din $elul cum pri!irea a!atarului ei din trecut se schimbase chiar la s$%rit# doar pentru o clip# o b%ntui. 2i# brusc# *uce i ddu seama. +eea ce a ucis&o de data asta a $ost ce!a la care oricum nu a $i putut $i martor; Bill i str%nse ghearele# atept%nd ca ea s&i duc g%ndul la bun s$%rit. S&a nt%mplat nuntrul ei. Bill aplaud ncet. +red c eti aproape pregtit acum. )regtit pentru ce/ ."i aminteti ce "i&am spus n (elston/ :up ce ai !orbit cu =oland/ + nu erai de acord cu el; re$eritor ideea de a m apropia de a!atarurile mele din trecut/ Oricum# nu po"i s rescrii istoria# *uce. 4u po"i schimba po!estea. :ac ncerci s o $aci; 2tiu# a de$orma !iitorul. 4u !reau s schimb trecutul. :oar c am ne!oie s n"eleg ce se nt%mpl K de ce mor niruna. +redeam c din cauza unui srut# sau a unei atingeri# sau dintr&un moti! de natur $izic# dar pare mai complicat de at%t. Bill smulse umbra de sub tlpile lui *uce ca un toreador m%nuind o cap roie. 7arginile sale sclipeau argintiu. Eti pregtit s&"i lai su$letul s&"i urmeze cu!intele/ o ntreb. Eti pregtit s intri ntr&o dimensiune S:/ Sunt pregtit. *uce deschise mesagerul dintr&o lo!itur i se pregti s n$runte !%ntul srat de dinuntru. Ateapt# zise ea pri!indu&l pe Bill# care plutea l%ng ea. +e nseamn S:/ ,alul !iitorului# putoaico# spuse el. *uce i arunc o pri!ire aspr. O?# e1ist un termen tehnic lipsit de muzicalitate pentru asta K scindare K dar# din punctul meu de !edere# S: sun mult mai distracti!. Bill se cu$und n tunelul ntunecat i i $cu semn cu un deget nco!oiat. +rede&m# o s&"i plac la nebunie.

68

Ca itolul !0

A'6ncimile L+asa, &ibet, (0 A rilie !7%0 :aniel ateriz n $or". ,%ntul i biciui corpul. Sim"ea soarele prea aproape de piele. Alerga# i alerga i tot alerga# i habar n&a!ea unde se a$la. @eise din mesager $r s tie i# dei sim"ea c lucrurile erau n regul din toate pri!in"ele# ce!a i agasa memoria. +e!a nu era n regul. Aripile lui. *ipseau. 4u K erau tot acolo# binen"eles# dar nu sim"ea impulsul s le elibereze# nu ardea de dorul de a zbura. .n locul dorin"ei obinuite de a&i lua zborul# se sim"ea la pm%nt. O amintire rsri la supra$a"a min"ii sale. Se apropia de ce!a dureros# de o margine periculoas. )ri!irea i se $i1 asupra spa"iului din $a"a lui. 2i nu !zu dec%t un !id. Se ntoarse n cdere# cu bra"ele zbt%ndu&i&se !iolent# n timp ce tlpile i alunecau pe st%nc. +zu pe spate i se opri chiar nainte s se prbueasc de pe o st%nc nalt. .i "inu respira"ia# dup care i ntoarse corpul cu aten"ie# ca s poat pri!i peste margine. Sub el se csca un abis n$iortor de $amiliar. Se ridic n m%ini i n genunchi i cercet ntunericul !ast de dedesubt. Oare mai era acolo# jos/ 7esagerul l az!%rlise aici nainte sau dup ce se nt%mplase/ :e aceea nu i se deschiseser aripile care pstraser amintirea agoniei acestei e1isten"e i rmseser n"epenite. 'ibet. *ocul n care numai !orbele sale o omor%ser. *ucinda din acea !ia" $usese educat s $ie at%t de cast# nc%t nici mcar nu !oia s&l ating. :ei t%njea s simt atingerea pielii ei# :aniel i respectase dorin"ele. Sperase n secret c re$uzul ei era o cale de a pcli blestemul# n s$%rit. :ar se artase nc o dat nesbuit. :esigur# nu atingerea declanase totul. )edeapsa mergea mult mai ad%nc de at%t. @ar acum era din nou aici# n locul unde moartea ei i pro!ocase o disperare at%t de copleitoare# nc%t ncercase s pun capt su$erin"ei. :e parc ar $i $ost posibil. 2tiuse c a!ea s eueze pe tot parcursul cderii lui. Sinuciderea era un lu1 al muritorilor# re$uzat ngerilor. 'rupul i se cutremur c%nd i aminti. 4u era !orba doar despre agonia oaselor sale zdrobite sau despre $elul cum cztura i lsase trupul nnegrit i n!ine"it. 4u# era !orba despre ceea ce urmase. -cuse acolo sptm%ni ntregi# cu trupul n$ipt n !idul ntunecat dintre doi bolo!ani uriai. :in c%nd n c%nd# i re!enea n sim"iri# dar cum mintea lui era copleit de su$erin"# nu mai era n stare s se g%ndeasc la *ucinda. 4u mai era n stare s se g%ndeasc la nimic. 2i tocmai asta $usese ideea. :ar aa cum li se nt%mpl ngerilor# corpul lui se !indec complet i mai rapid dec%t ar $i putut s i se !indece su$letul !reodat. Oasele lui se sudar la loc. =nile i se nchiser# trans$orm%ndu&se n cicatrice $ine care# n timp# disprur complet. Organele sale $cute pra$ se nsntoir. *a scurt timp# inima lui era din nou ntreag# puternic i !ie. 0abbe $usese cea care l gsise dup mai bine de o lun# cea care l ajutase s se t%rasc din cre!as# care i pusese a"ele la aripi i l purtase departe de locul acela. .l obligase s jure c nu a!ea s mai $ac aa ce!a niciodat. .l obligase s jure c&i !a pstra ntotdeauna speran"a.
69

@ar acum iat&l din nou aici. Se ridic n picioare i se ndrept nc o dat cltin%ndu&se spre margine. 4u# te rog. O# :oamne# nu $ace asta! 4&a suporta s sari! 4u 0abbe era cea care i !orbea acum pe munte. ,ocea aceasta mustea de sarcasm. :aniel tia cui i apar"ine chiar nainte s se ntoarc. +am sttea rezemat de peretele unor st%nci nalte i negre. .ntinsese pe pm%ntul lipsit de culoare un enorm co!or de rugciune# "esut cu mpletituri bogate din $ire roii de Burgundia i ocru. Cinea o pulp ars de iac n m%n n timp ce muca dintr&o bucat imens de carne a"oas. O# ce naiba/ +am ridic din umeri mestec%nd. :&i drumul i sari. ,rei s&i transmit un ultim cu!%nt lui *uce/ 8nde e/ :aniel naint spre el# nclet%ndu&i pumnii. Apar"inea acest +am# care sttea ntins n $a"a lui# epocii prezente/ Sau era un anacronism ntors n timp# la $el ca :aniel/ +am arunc osul de iac de pe st%nc i se ridic# terg%ndu&i m%inile unsuroase de jeani. Anacronism# hotr :aniel. 'ocmai ai ratat&o. :in nou. +e "i&a luat at%ta timp/ +am i ntinse o ta! de cositor plin cu m%ncare. 0lute/ Sunt di!ine. :aniel izbi ta!a de pm%nt. :e ce n&ai oprit&o/ 3usese n 'ahiti# n )rusia# iar acum aici# n 'ibet# n mai pu"in timp dec%t i&ar lua unui muritor s treac strada. 7ereu se sim"ise c%t pe ce s o prind din urm. @ar ea era mereu de neprins. +um reuea s i&o ia mereu nainte/ Ai spus c n&ai ne!oie de ajutorul meu. :ar ai !zut&o/ l descusu :aniel. +am ncu!iin" din cap. Ea te&a !zut/ +am cltin din cap. Bun. :aniel scrut !%r$ul sterp al muntelui# ncerc%nd s i&o imagineze pe *uce acolo. Arunc o pri!ire rapid njur# cut%nd urme ale trecerii ei. :ar nu e1ista nimic. )m%nt cenuiu# piatr neagr# !%ntul tios# niciun strop de !ia" acolo# sus K prea a $i cel mai pustiu loc de pe pm%nt. +e s&a nt%mplat/ l ntreb pe +am. +e a $cut/ +am se n!%rti nepstor n jurul lui :aniel. Ea# spre deosebire de obiectul dragostei ei# are un sim" impecabil al sincronizrii. A ajuns chiar la momentul potri!it pentru a&i !edea moartea mrea" K una bun# de data asta# chiar grandioas# n acest peisaj dezolant. )%n i $u trebuie s $ii n stare s recunoti asta. 4u/ :aniel pri!i n alt parte. Oricum# unde rmsesem/ :a# moartea ei mrea"# am mai spus asta; Ah# da! A rmas destul de mult prin preajm ca s pri!easc cum te arunci de pe st%nc# uit%nd s&"i $oloseti aripile. :aniel i nclin capul. :a# nu mi&a ieit prea bine $igura asta. :aniel se apropie i i n$ipse m%na n g%tul lui +am. 'e atep"i s cred c doar ai stat i ai pri!it/ + n&ai !orbit cu ea/ + n&ai a$lat urmtoarea ei destina"ie/ + n&ai ncercat s o opreti/ +am gemu i se smulse din str%nsoarea lui :aniel. 4&am $ost n apropierea ei. )%n s ajung n locul sta# dispruse. .nc o dat9 ai spus c n&ai ne!oie de ajutorul meu. Aa e# n&am. Stai deoparte! 7 !oi descurca singur. +am chicoti i se retrase pe co!orul "esut# ncruci%ndu&i picioarele. )roblema este# :aniel; spuse el# duc%ndu&i la buze o m%n de boabe de goji uscate. +hiar dac a a!ea ncredere c po"i s te descurci singur# dei# "in%nd cont de antecedentele tale# nu am K i i mic degetul dintr&o parte n alta K nu eti singur n treaba asta. 'oat lumea o caut. +um adic toat lumea/ +%nd ai plecat dup *uce# n noaptea c%nd ne&am luptat cu )roscriii# crezi c noi# ceilal"i# am stat pe loc i am jucat canast/ 0abbe# =oland# 7oll # Arriane# chiar i idio"ii aia mici de ne$ilimi K cu to"ii sunt unde!a a$ar i ncearc s o gseasc.
70

@&ai lsat s $ac asta/ 4u&s paznicul nimnui# $rate. 4u&mi spune mie $rate# sri :aniel. 4u pot s cred. +um. Ai putut s $ac asta/ E responsabilitatea mea; *iberul&arbitru. +am ridic din umeri. E $oarte la mod n ziua de azi. Aripile lui :aniel# lipsite de !lag# i ardeau spatele. +e putea s $ac n pri!in"a unei duzini de anacronisme care se perindau prin trecut/ ngerii czu"i ca el tiau c%t de $ragil este trecutul i c trebuie s $ie aten"i. :ar Shelb i 7iles/ Erau doar nite puti. A!eau s $ie impruden"i. 4&ar $i tiut cum s se comporte alt$el. Ar $i putut distruge tot ce a!ea *uce. Ar $i putut s o distrug chiar pe *uce. 4u. :aniel n&a!ea s dea nici unuia dintre ei ocazia s ajung la ea naintea lui. 2i totui# +am o $cuse. :e ce a a!ea ncredere c nu te&ai amestecat/ ntreb :aniel# ncerc%nd s i ascund disperarea. +am i ddu ochii peste cap. )entru c tii c tiu c%t de periculos e s te amesteci. @Ooate c scopurile noastre $inale di$er# dar am%ndoi a!em ne!oie ca ea s scape cu !ia" din toat po!estea asta. Ascult&m# +am. 'otul este n joc aici. 4u m subaprecia. 2tiu ce&i n joc. 4u eti singurul care nc lupt deja de prea mult !reme. 7i&e; mi&e $ric# recunoscu :aniel. :ac !a schimba trecutul prea n pro$unzime; Ar putea de!eni altcine!a c%nd se !a ntoarce n prezent/ zise +am. Asta m sperie i pe mine. :aniel nchise ochii. Ar nsemna c orice ans pe care ar a!ea&o ca s se elibereze de acest blestem; S&ar risipi. :aniel l pri!i pe +am. +ei doi nu i mai !orbiser aa K ca $ra"ii K de secole. Era singur/ Eti sigur c n&a ajuns !reunul din ceilal"i la ea/ )re" de o clip# +am pri!i lung dincolo de :aniel# spre piscul din deprtare. Arta la $el de pustiu pe c%t se sim"ea :aniel. Ezitarea lui +am i ddu $iori lui :aniel. 4iciunul dintre ceilal"i nu a ajuns&o# spuse +am ntr&un t%rziu. Eti sigur/ Eu sunt cel care a !zut&o aici. 'u eti cel care nu apare niciodat la timp. 2i# n plus# numai tu eti de !in pentru simpla ei prezen" aici. 4u&i ade!rat. 4u i&am artat cum s $oloseasc mesagerii. +am r%se cu amrciune. 4u m re$er la mesageri# idiotule. 7 re$er la $aptul c ea crede c asta are legtur numai cu !oi doi. O cearta stupid ntre ndrgosti"i. Are legtur numai cu noi doi. ,ocea lui :aniel era ncordat. @&ar $i plcut s ridice st%nca din spatele capului lui +am i s&i zdrobeasc creierii. 7incinosule! +am sri n picioare# iar ochii lui !erzi aruncar sc%ntei arztoare de $urie. E mult mai important dec%t pare# iar tu tii asta. .i scutur umerii i i elibera aripile uriae# marmoreene. 8mpleau aerul cu un nimb au riu# acoperind soarele pentru o clip. +%nd se arcuir ctre :aniel# acesta se ddu napoi dezgustat. Ai $ace bine s o gseti# nainte ca ea K sau oricine altcine!a K s intre n scen i s ne rescrie ntreaga istorie. 2i s ne $ac pe mine# pe tine# toate astea# s $im K +am pocni din degete K de do meniul trecutului. :aniel m%r%i# des$c%ndu&i propriile aripi alb&argintii# sim"indu&le cum se ndnd i se tot ntind# n$ior%ndu&se n timp ce pulsau l%ng cele ale lui +am. Se sim"ea mai nclzit acum K i capabil de orice. 7 ocup eu; ncepu s spun. :ar +am i luase deja zborul# ls%nd n urm mici tornade de pm%nt# care se ridicau n cercuri. :aniel i $eri ochii de soare i se uit sus la aripile aurii ce $%l$%iau pe cer# pentru ca n clipa urmtoare s dispar.

71

Ca itolul !!

Cou ,e /ou're 3ersailles, /ran2a !% /ebruarie !72( )leosc! *uce iei din mesager# sub ap. :eschise ochii# dar o usturau at%t de tare# din cauza apei calde i tulburi# c i nchise imediat la loc. (ainele ei mbibate n ap o trgeau n jos# aa c se lupt s i scoat paltonul de nurc. Sim"ind c se scu$und# *uce se zbtu s ajung la supra$a"# a!%nd ne!oie disperat de aer. Era la numai c%"i!a centimetri deasupra capului ei. 'rase aer n pieptD apoi# tlpile ei gsir $undul apei i se ridic. .i terse apa de la ochi. Se a$la ntr&o cad. :e acord# era cea mai ncptoare cad pe care o !zuse !reodat# aproape c%t o piscin. A!ea $orma unui rinichi# era $cut din cel mai $in por"elan alb i trona n mijlocul unei camere gigantice# care arta ca o galerie dintr&un muzeu. 'a!anul nalt era acoperit cu $resce reprezent%nd portretele enorme ale unei $amilii cu n$"iare regal# ai crei membri a!eau to"i prul negru. 8n lan" de tranda$iri aurii ncadra $iecare bust# iar heru!imi dolo$ani pluteau printre ele# su$l%nd n trompete spre cer. :e $iecare dintre pere"ii tapeta"i# cu modele spiralate turcoaz# roz i aurii# era sprijinit un armoar !oluminos de lemn# bogat ornamentat. *uce se scu$und din nou n cad. 8nde se a$la acum/ i trecu m%na peste supra$a"a apei i desprinse un pumn spum de consisten"a cremei +hantill . 8n burete mare c%t o pern rsri din senin# $c%nd&o s&i dea seama c nu mai $cuse o baie din (elston. Era murdar. 3olosi buretele pentru a&i $reca $a"a# apoi i scoase restul de mbrcminte i puse hainele ude pe marginea czii. +hiar n acel moment# Bill iei plutind ncet din apa pen& [ru mbiat# ca s rm%n suspendat la o jumtate de metru deasupra czii. )or"iunea de cad din care rsrise era tulbure i nnegrit de la pietriul de gargui. Bill! strig ea. 4u !ezi c am ne!oie de c%te!a minute de intimitate/ El ridic o m%n ca s i acopere ochii. 'e mai agi"i mult pe&aici# ,orb&*ung/ +u cealalt m%n# i terse nite bule de spum de pe capul pleu!. Ai $i putut s m pre!ii c urma s plonjez sub ap! spuse *uce. 'e&am pre!enit! Bill sri pe marginea czii i "opi pe ea p%n ajunse n $a"a lui *uce. +hiar c%nd ieeam din mesager. 4umai c nu m&ai auzit# pentru c erai sub ap! 7i&a $ost de mare $olos# mul"umesc. Oricum a!eai ne!oie de o baie# zise el. Asta&i o noapte important pentru tine# $eti"o. :e ce/ +e se nt%mpl/ Auzi la ea# ce se nt%mpl! Bill o apuc de umr. :oar cel mai grandios bal# de c%nd a dat col"ul =egele Soare! @ar ii zic9 +e dac petrecerea asta e gzduit de $iul lui puber i slinos/ )etrecerea o s se "in tot jos# n cea mai mare i mai spectaculoas sal de bal din ,ersailles K i to"i o s $ie acolo! *uce ridic din umeri. Suna bine# dar n&a!ea nicio legtur cu ea. S m $ac n"eles# spuse Bill. 'o"i !or $i acolo# p%n i * s ,irgil . )rin"esa de Sa!oia/ "i sun cunoscut/ i ddu mi bob%rnac lui *uce. 'u eti aia. (mmm# zise *uce# ls%ndu&i capul se odihneasc pe peretele nspumat al czii. )are a $i o noapte important pentru ea. 2i ce&ar trebui s $ac eu n timp ce toat lumea e la bal/
72

,ezi# "i aminteti c%nd "i&am spus; +lan"a de la ua imensei bi se rsuci. Bill o pri!i o$t%nd. ,a urma. .n timp ce ua se deschidea# Bill se "inu de nasul ascu"it i dispru sub ap. *uce se crisp i l mpinse cu piciorul n cealalt parte a czii. 0arguiul reapru la supra$a"# i arunc o pri!ire ur%t# dup care ncepu s noate pe spate prin clbuci. O $i $ost Bill in!izibil pentru $rumuica $at cu bucle blonde# care sttea la intrare ntr&o rochie de culoarea meriorului# dar *uce nu era. ,z%nd c era cine!a n cad# $ata se trase napoi. O# prin"es * s! @erta"i&m! spuse ea n $rancez. 7i s&a spus c odaia aceasta este goal. )regtisem baia pentru prin"esa Elizabeth K art spre cada n care *uce se blcea K i tocmai !oiam s o trimit sus# mpreun cu doamnele din suita ei. Ei bine; *uce i stoarse creierii# disperat s par mai princiar dec%t se sim"ea. 4u ai !oie s o trimi"i sus. 2i nici pe doamnele ei. Este odaia mea i am de g%nd s $ac baie n linite. .mi cer mii de scuze# zise $ata $c%nd o plecciune. Este n ordine# spuse repede *uce c%nd !zu dezndejdea de pe chipul $etei. 'rebuie s $i $ost doar o nen"elegere. 3ata $cu o plecciune i ddu s nchid ua. Bill i miji capul ncornorat deasupra apei i opti9 (aine! *uce i $olosi piciorul descul" ca s&l mping n jos. Ateapt! strig *uce dup $at# care deschise din nou ua ncet. Am ne!oie de ajutorul tu. S m mbraci pentru bal. +um rm%ne cu doamnele din suita dumnea!oastr# mademoiselle/ Ar $i Agatha sau Eloise; 4u# nu. Eu i $etele ne&am certat# i ddu zor *uce# ncerc%nd s nu !orbeasc prea mult# de team s nu se dea de gol. Au ales cea mai ngrozitoare rochie pentru mine. Aa c le&am e1pediat. Este un bal important# tii doar. :a# mademoiselle. )o"i s&mi gseti ce!a/ o ntreb *uce pe $at# $c%nd semn din cap spre armoar. Eu/ S ! aj&jut s ! mbrca"i/ :oar eti singura cu care !orbesc# nu/ spuse *uce# sper%nd c ce!a din acel armoar a!ea s i se potri!easc K i s arate cel pu"in acceptabil pentru bal. +um te cheam/ Anne&7arie# mademoiselle. 7inunat# zise *uce# ncerc%nd s imite e1presia tru$a a *ucindei# din (elston# adug%ndu&i o tu din atitudinea atottiutoare a lui Shelb . :&i btaie# Anne&7arie. 4u !reau s nt%rzii din cauza lenei tale. 3ii bun i adu&mi o rochie cum se cu!ine. -ece minute mai t%rziu# *uce sttea n $a"a unei oglinzi cu hei laturi# admir%nd broderia de pe bustul primei rochii pe care Anne&7arie o smulsese din armoar. =ochia a!ea mai multe straturi negre de ta$ta adunate str%ns n talie# ce se n!olburau aproape de pm%nt sub $orma unui clopot impuntor. )rul lui *uce $usese str%ns n !%r$ul capului# apoi !%r%t sub o peruc neagr i grea de bucle sa!ante. 3a"a i strlucea sub un strat de pudr i a!ea buzele date cu ruj. )urta at%t de mult lenjerie# nc%t se sim"ea de parc cine!a i drapase corpul cu o po!ar de peste douzeci de >ilograme. +um se puteau mica $etele n chestiile alea/ :armite s mai i danseze/ .n timp ce Anne&7arie i str%nse corsetul mai tare n jurul mijlocului# *uce i pri!ea re$le1ia cu gura cscat. )eruca o $cea s arate cu cinci ani mai n !%rst. 2i era sigur c nu mai a!usese un decolteu aa de ad%nc p%n atunci. .n niciuna dintre !ie"ile ei. )re" de o clip# i impuse s uite de emo"iile nt%lnirii cu !ersiunea ei princiar din trecut i de ntrebarea dac a!ea s l mai gseasc pe :aniel nainte s trans$orme dragostea lor ntr&un dezastru uria K pur i simplu sim"ea ceea ce trebuia s simt orice alt $at care se ducea la bal n noaptea aceea K respira"ia era un lu1 ntr&o rochie uimitoare ca asta. Sunte"i gata# mademoiselle# opti Anne&7arie respectuos. O s ! las singur# dac mi permite"i. @mediat ce Anne&7arie nchise ua n urma ei# Bill iei din ap# mproc%nd clbuci reci de spun n jur. )luti deasupra armoarului i apoi se odihni pe un taburet mic# turcoaz# de mtase. Art spre rochia lui *uce# spre peruca ei# apoi din nou spre rochie. O&la&la! Superb. 2i nici mcar nu mi&ai !zut panto$ii.
73

=idic ti!ul $ustei i i art o pereche de panto$i cu toc !erde smarald# cu !%r$ul ascu"it i incrusta"i cu $lori de jad. Se potri!eau cu dantela !erde care i mpodobea corsajul rochiei i erau# de departe# cei mai minuna"i panto$i pe care i !zuse K i mai ales n care i strecurase picioarele !reodat. Ooo! schelli Bill. 3oarte rococo. :eci chiar o s $ac asta/ O s cobor# pur i simplu# i m !oi pre$ace c; 4u o s te pre$aci. Bill cltin din cap. O s stp%neti personajul. @a n stp%nire decolteul la# $eti"o# tii c "i l&ai dorit. O?# o s m pre$ac c nu te&am auzit. *uce izbucni n r%s. :eci# o s cobor i o s stp%nesc personajul# sau ce&o $i. :ar ce $ac c%nd dau de !ersiunea mea anterioar/ 4u tiu nimic despre ea. :oar o s; O iei de m%n# spuse Bill criptic. ,a $i $oarte micat de gest# sunt con!ins. Bill insinua ce!a# era e!ident# dar *uce nu n"elegea. Apoi# i aminti !orbele lui chiar nainte s se cu$unde n ultimul mesager. ,orbete&mi despre trans$ormarea n S:. Aha! Bill mim c se sprijin de un perete in!izibil din aer. Aripile lui se estompau n timp ce le agita n $a"a ei. 2tii c unele lucruri sunt# pur i simplu# prea strine acestei lumi# ca s $ie etichetate n cu!inte n!echite i plicticoase/ +um ar $i# de e1emplu# $elul n care te ia cu lein c%nd intr :aniel n scen pentru un srut prelung sau senza"ia de $ierbin"eal care "i se mprtie n corp c%nd aripile lui se des$ac n bezna nop"ii; Oprete&te! *uce i duse in!oluntar m%na la inim. 4u e1istau cu!inte care s poat e1prima $elul n care o $cea s se simt :aniel. Bill o lua peste picior# dar asta nu nsemna c o durea mai pu"in $aptul c era departe de :aniel de at%ta timp. Aceeai mecherie i cu S:&ul. ,a trebui doar s o trieti ca s&o n"elegi. @mediat ce Bill i deschise ua lui *uce# sunetele ndeprlate ale orchestrei i murmurul politicos al mul"imii numeroase n!lir n camer. Sim"ea c ce!a o atrgea acolo jos. )oate era :aniel. )oate era * s. Bill $cu o re!eren" n aer. :up dumnea!oastr# prin"es. Se ndrept spre locul de unde !enea zgomotul# cobor%nd pe o scar larg# n spiral i aurie# n timp ce muzica se auzea tot mai tare# cu $iecare pas. )e c%nd aluneca dintr&o galerie goal ntr&alta# ncepu s simt aromele apetisante de $riptur de prepeli" cu mere nbuite i de carto$i au ratin. 2i mai era i par$umul K at%t de dens# c abia dac putea s inspire $r s tueasc. 4u te bucuri acum c te&am $cut s te speli/ ntreb 7ill. O sticl de eau de putorette# care s $ac guri n stratul de ozon# n minus. *uce nu rspunse. @ntrase pe un culoar lung cu oglinzi# iar n $a"a ei# dou $emei i un brbat naintau spre una dintre uile care ddeau n ncperea principal. 3emeile nu mergeau# ci alunecau# iar rochiile lor galbene i albastre $oneau pe podea. Brbatul mergea ntre ele# purt%nd o hain lung i argintie peste cmaa alb# plisat i elegant i panto$i cu tocuri aproape la $el de nalte ca i *uce. 'o"i trei a!eau peruci cu o jumtate de metru mai nalte dec%t a lui *uce# creia i aa propria peruc i se prea enorm i grea de o ton. Se sim"i nendem%natic urmrindu&le pe cele dou $emei# care i legnau $ustele dintr&o parte n alta n timpul mersului. Se ntoarser s o pri!easc pe *uce i toate cele trei perechi de ochi se ngustar# de parc i&ar $i dat seama imediat c nu $usese crescut s participe la balurile naltei societ"i. @gnor&i# spuse Bill. E1ist snobi n orice !ia". .n de$initi!# nu&s cu nimic mai buni dec%t tine. *uce ncu!ii" din cap# alunec%nd pe urmele trioului# care ptrunsese n sala de bal printr&o serie de ui cu oglinzi. Sala de bal la superlati!. Esen"a tuturor slilor de bal. *uce nu se putu ab"ine. Se opri din drum i opti9 8au! Era maiestuoas. :ousprezece candelabre at%rnau din ta!anul nalt# rsp%ndind strlucirea lum%nrilor albe# aprinse. Acolo unde pere"ii nu erau $cu"i din oglinzi# erau acoperi"i cu aur. =ingul de dans cu parchet prea s se ntind spre urmtorul ora# iar de jur&mprejurul lui erau dispuse mese lungi# mbrcate n in alb# pe care erau aranjate ser!icii de por"elan $in# platouri cu prjituri i $ursecuri i pahare mari de cristal# umplute cu !in rubiniu. 7ii de narcise albe se i"eau din sutele de !aze de un rou ntunecat# aezate pe numeroasele mese de su$ragerie. .n captul ndeprtat al camerei se $ormase o coad de domnioare e1 trem de elegante. Erau !reo zece# st%nd n r%nd
74

una l%ng$i alta# uotind i r%z%nd din spatele unei mari ui aurite. O alt mul"ime se str%nsese n jurul unui enorm !as de cristal# plin cu punci# a$lat n apropierea orchestrei. *uce se ser!i cu un pahar. 4u ! supra"i# se adres celor dou $emei de l%ng ea. Buclele crunte i sa!ante $ormau un $el de turnuri gemene pe capul lor. :e ce stau la coad $etele acelea/ +a s i $ac regelui pe plac# binen"eles. 8na dintre $emei chicoti. Acele demoiselles ncearc s&i $ac pe plac# ast$el nc%t s le ia n cstorie. +storie/ :ar erau at%t de tinere. :intr&odat# *uce ncepu s i simt pielea ncins i cuprins de m%ncrimi. Apoi n"elese9 * s sttea la coad. *uce trase o nghi"itur zdra!n i studie $iecare domnioar n parte. @at&o acolo# a treia la r%nd# splendid n!em%ntat ntr&o rochie lung i neagr# doar !ag di$erit de cea pe care o purta *uce nsi. A!ea umerii acoperi"i cu o cap de cati$ea neagr i nu i ridica ochii din podea. 4u r%dea mpreun cu celelalte $ete. Arta la $el de ne$ericit pe c%t se sim"ea *uce. Bill# opti *uce. :ar garguiul zbur chiar n dreptul $e"ei ei i o ndemn s tac# duc%nd un deget la buzele lui groase de piatr. :oar nebunii !orbesc cu garguii lor in!izibili# uier el# iar nebunii nu primesc in!ita"ie la multe baluri. Acum# taci. :ar cum rm%ne cu; 'aci. +um rm%nea cu trans$ormarea n S:/ *uce inspir ad%nc. 8ltima lui instruc"iune $usese s o ia pe * s de m%n; 'ra!ers ringul de dans cu pai mari i ocoli ser!itorii cu platourile lor de$oie gras i chambord. 7ai a!ea pu"in i se izbea de $ata din spatele lui * s# care ncerca s se bage n $a"ea ei pre$c%ndu&se c i optete ce!a unei prietene. Scuz&m# i spuse *uce lui * s# care o pri!i intens i ntredeschise gura# ls%nd s&i scape un sunet scurt i con$uz. :ar *uce nu i permitea s atepte reac"ia lui * s. .i cobor m%na i o apuc pe a ei. @ se potri!ea ca o buc"ic de puzzle. @&o str%nse. *uce sim"i un nod n stomac. )ielea ncepu s&i !ibreze i o cuprinse o senza"ie de moleeal i de legnare uoar. .i sim"ea pleoapele z!%cnind# dar un anume instinct i spuse s se "in bine n continuare de m%na lui * s. +lipi# iar * s clipi la r%ndul ei# dup care am%ndou cli pir n acelai timp K iar dincolo de clipire# *uce se !edea pe sine n ochii lui * s; i apoi o !zu pe * s prin propriii ochi; i apoi; 4u mai !zu pe nimeni n $a"a ei. Oh# strig ea# iar !ocea i sun la $el ca ntotdeauna. )ri!i spre m%ini# care artau la $el ca ntotdeauna. 2i le ridi c i i atinse $a"a# prul# peruca# pe care i le sim"ea la $el ca ntotdeauna. :ar ce!a; ce!a se schimbase. =idic ti!ul rochiei i arunc o pri!ire spre panto$i. Erau purpurii. +u tocuri nalte n $orm de diamant i str%ni pe glezn cu o baret ra$inat de argint. +e $cuse/ Apoi# i ddu seama ce dorise Bill s spun prin 5trans $ormarea n S:6. @ntrase# la propriu# n corpul lui * s. *uce pri!i n jurul ei# nspim%ntat. Spre groaza ei# toa te celelalte $ete din r%nd erau nemicate. :e $apt# to"i cei la care se uita *uce erau ncremeni"i de&a binelea. +a i cum ntreaga petrecere $usese pus pe )auz. ,ezi/ ,ocea lui Bill i ncingea urechea. 4u&i aa c nu e1ist cu!inte care s descrie asta/ +e se nt%mpl# Bill/ ntreb *uce pe un ton mai ridicat. +hiar acum# nu mare lucru. A trebuit s ntrerup petrecerea# ca nu cum!a s&"i iei din min"i. Odat ce ne punem la punct cu S:&ul# o s&i dau drumul din nou. :eci; nu poate s ne !ad nimeni acum/ l ntreb *uce# $lutur%ndu&i m%na ncet prin $a"a $rumoasei brunete care sttuse naintea lui * s. 3ata nu tresri. 4u clipi. +hipul i i era nghe"at ntr&un z%mbet nes$%rit. 4ee! Bill $cu o demonstra"ie# sco"%nd limba l%ng urechea unui brbat mai !%rstnic# care nmrmurise "in%nd un
75

escar ot ntre degete# la c%"i!a centimetri de gur. *uce o$t# sim"indu&se din nou# n mod straniu# uurat s aib pe Bill alturi. A!ea ne!oie de c%te!a minute ca s se obinuiasc cu ideea c era; dac era cu ade!rat; Sunt nuntrul a!atarului meu din trecut# spuse ea. :a. 2i unde am disprut eu/ 8nde e corpul meu/ Eti unde!a nuntru. O lo!i uor peste cla!icul. ,ei iei din nou c%nd; ei bine# la momentul potri!it. :ar# deocamdala# ai alunecat complet n trecutul tu. +a un pui de "estoas intr&o carapace de mprumut. :oar c e mai mult de at%t. [And eti n corpul lui * s# p%n i $iin"ele !oastre se ntreptrund# ceea ce duce la o mul"ime de lucruri bune. +u amintirile ei# cu pasiunile i manierele ei K din $ericire pentru tine. :ecsigur# !a trebui s te descurci i cu de$ectele ei. :ac&mi amintesc bine# este cam lipsit de tact. :eci ai grij. 8imitor# opti *uce. :ac a putea s&l gsesc pe :aniel# a reui s simt e1act ce simte ea pentru el. Sigur# bnuiesc# dar "i dai seama c# odat ce am pocnit din degete# * s are nite obliga"ii la acest bal# care nu&l includ pe :aniel. *ocul sta nu e chiar de nasul lui# i prin. @sta !reau s spun c grzile n&o s lase sub nicio $orm un !r%jdar amr%t s intre aici. *ui *uce nu&i psa de nimic din toate astea. 0rjdar amgit sau nu# a!ea s l gseasc. Era nerbdtoare. .n corpul lui * s ar putea chiar s&l "in n bra"e# poate chiar s&l srute )erspecti!a aproape c o copleea. (ei/ Bill i ddu un bob%rnac peste t%mpl. Eti pregti"ii/ @ntr acolo# !ezi ce po"i !edea# apoi terge&o c%t nc ai ocazia# dac m n"elegi. *uce ddu aprobator din cap. .ndrept rochia neagr a lui * s i i "inu capul un pic mai sus. :&i drumul! 2i; start. Bill pocni din degete. )entru o $rac"iune de secund# petrecerea se poticni ca un disc zg%riat. Apoi# $iecare silab din mijlocul con!ersa"iei# $iecare adiere de par$um purtat n aer# $iecare strop de punci care aluneca pe g%tlejurile mpodobite cu bijuterii# $iecare not muzical !enind dinspre orchestr se nsu$le"ir# se armonizar i continuar ca i cum nu s&ar $i nt%mplat absolut nimic. 4umai *uce se schimbase. 7intea i $u asaltat de o mie de cu!inte i imagini. O cas de "ar# cu acoperi de paie# la poalele Alpilor. 8n cal murg numit 0auche. 7iros de paie pretutindeni. 8n singur $ir de bujor alb# aezat pe perna ei. 2i :aniel. :aniel. :aniel. .ntorc%ndu&se de la $%nt%n cu patru gle"i grele de ap# duse pe un par ntins pe umerii lui. Cesl%ndu&l pe 0auche la prima or a dimine"ii pentru ca * s s&l poat clri. +%nd !enea !orba despre mici $a!oruri minunate pentru *uce# :aniel nu uita nimic# nici chiar atunci c%nd trudea din greu n slujba tatlui ei. Ochii lui !iole"i o gseau ntotdeauna. :aniel n !isele ei# n inima ei# n bra"ele ei. Semna cu str$ulgerrile de memorie ale *u>i n 7osco!a# c%nd atinsese poarta bisericii K doar c erau mai puternice# mai copleitoare# legate nemijlocit de ea. :aniel era acolo. .n grajduri sau n camerele ser!itorilor. Era acolo. 2i a!ea s l gseasc. +e!a $oni l%ng g%tul lui *uce# $c%nd&o s tresar. Eu sunt. Bill zbura deasupra ei. 'e descurci groza!. 8ile mari# aurite din captul ncperii erau deschise de doi !ale"i# care stteau nemica"i de o parte i de alta. 3etele aezate la r%nd n $a"a lui *uce ncepur s chicoteasc de entuziasm# iar apoi brusc# un !al de linite strbtu camera# n tot acest timp# *uce cuta cea mai rapid cale de ieire# care s o duc n bra"ele lui :aniel. +oncentreaz&te# *uce# i spuse Bill# parc ghicindu&i g%ndurile. 7ai ai pu"in i&o s $ii chemat la datorie. Strunele orchestrei ncepur s intoneze acordurile baroce de deschidere ale Ballet de la jeunesse# iar mul"imea i ndrept aten"ia n aceeai direc"ie. *uce urmri pri!irile tuturor i trase aer n pieptD l recunoscu pe brbatul aezat la intrare# ce admira petrecerea cu un ochi acoperit de un plasture. Era ducele de Bourbon# !rul regelui. Era nalt i slab# o$ilit ca un !rej de $asole pe timp de secet. +ostumul albastru de cati$ea# care i !enea prost# era mpodobit cu o ear$ mo!# asortat cu osetele mo! ce i acopereau picioarele sub"iri ca nite scobitori. )eruca pudrat ostentati! i $a"a alb&lptoas l $ceau s arate hidos. 4u l recunoscu pe duce dintr&o $otogra$ie nt%lnit ntr&un manual de istorie. 2tia mult mai multe despre el. 2tia totul. +um ar $i glumele deocheate# schimbate de doamnele de onoare de la curtea regal despre lungimea demn de mil a sceptrului ducelui. :espre $elul cum acesta i pierduse ochiul [ntr&un accident de !%ntoare# la care participase pentru a&i $ace regelui pe plac\. 2i despre cum ducele a!ea s le trimit nuntru chiar atunci# pe $etele
76

pe care le alesese pentru e!entuala cstorie cu regele de doisprezece ani# care atepta n camera sa. @ar *uce K ba nu# * s K era o $a!orit mai !eche a ducelui pentru ocuparea acelui loc. Aa se e1plica sentimentul apstor i dureros din pieptul eiD * s nu se putea cstori cu regele pentru c l iubea pe :aniel. .l iubise cu pasiune de ani de zile. .ns# n aceast e1isten"# :aniel era ser!itor# iar cei doi erau $or"a"i s i ascund dragostea. *uce sim"i $rica paralizant a lui * s la g%ndul c# dac atrgea pri!irile tegelui n noaptea aceea# toate speran"ele de a cldi o !ia" mpreun cu :aniel a!eau s piar. Bill o a!ertizase c trans$ormarea n S: a!ea s $ie intens# dar *uce n&ar $i a!ut cum s se pregteasc pentru asaltul unei emo"ii at%t de puterniceD $iecare sentiment de $ric i ndoial ce tra!ersaser !reodat mintea lui * s o npdir acum pe *uce. 3iecare speran" i $iecare !is. Era prea mult. 'rase aer n piept i pri!i njur prin sala de bal K oriunde# numai nu la duce. 2i i ddu seama c tia tot ce era de tiut despre acest timp i spa"iu. Brusc# n"elese de ce regele i cuta o so"ie# dei era deja logodit. =ecunoscu jumtate din chipurile ce se micau n jurul ei prin sala de bal# cci le tia po!etile i tia care dintre acestea o in!idiau. 2tia cum s stea ntr&o rochie cu corset# ast$el nc%t s poat respira con$ortabil. 2i mai tia# judec%nd dup ochiul priceput pe care l ndrept spre dansatori# c * s $usese instruit n arta dansului de bal nc din copilrie. Era o senza"ie sinistr s se a$le n trupul lui * s# de parc *uce era deopotri! $antoma i cea b%ntuit. Orchestra ajunse la s$%ritul c%ntecului# i un brbat de l%ng u# des$cu un sul i pi n $a" ca s&l citeasc. )rin"esa * s de Sa!oia. *uce i nl" capul cu mai mult gra"ie i ncredere dec%t se ateptase i accept m%na t%nrului n !est !erde palid# care apruse ca s o nso"easc n camera de primire a regelui. Odat a$lat n camera !opsit complet ntr&un albastru pastel# *uce ncerc s nu se uite prea insistent la rege. )eruca nalt de culoare cenuie arta ridicol pe $a"a lui mic i tras. Ochii lui de un albastru palid pri!eau cu po$t la irul de ducese i prin"ese K toate $rumoase# toate mbrcate des!%rit K aa cum s&ar uita $lm%ndul la un porc la pro"ap. '%nrul cu acnee de pe tron abia trecuse de !%rsta copilriei. *udo!ic al I,&lea primise coroana la numai cinci ani. +on$orm dorin"elor tatlui su muribund# se logodise cu prin"esa spaniol# cu in$anta. :ar ea era nc un bebelu# mpreun $ormau o pereche de comar. 4imeni nu se atepta ca t%nrul rege# care era $ragil i boln!icios# s triasc su$icient de mult nc%t s aib un motenitor cu prin"esa spaniol# care# la r%ndul ei# putea s moar nainte de a ajunge la !%rsta $ertilit"ii. Aadar# regele trebuia s gseasc o consoart cu care s conceap un motenitor. Aa se e1plica aceast recep"ie e1tra!agant i $elul cum se niraser doamnele n $a"a regelui. *uce se juca ner!os cu dantela rochiei# sim"indu&se ridicol. 'oate celelalte $ete a!eau un aer at%t de rbdtor. )oate c ele chiar i doreau s se cstoreasc cu 7ajestatea Sa *udo!ic# regele acneic de doisprezece ani# dei *uce nu !edea cum ar $i $ost posibil. Erau at%t de elegante i de $rumoase. :e la prin"esa rusoaic# Elisabeta# a crei rochie de cati$ea brodat cu sa$ire a!ea gulerul mpodobit cu blan de iepure# p%n la 7aria# prin"esa din )olonia# ale crei nas c%rn i gur plin# cu buze roii# o $ceau nucitor de ispititoare# toate l pri!eau pe regele&copil cu ochi uimi"i i plini de speran". :ar el o alese din pri!iri pe *uce# cu un r%njet satis$cut care i ntoarse stomacul pe dos. Aceea. Art alene spre ea. *as&m s o !d de aproape. :ucele apru l%ng *uce# mping%ndu&i uor umerii nainte cu degetele sale lungi# de ghea". )rezenta"i&!# prin"es# spuse el linitit. Aceasta este o ocazie unic n !ia". Acea parte din ea care era *uce icni n sinea ei# ns# pe dina$ar# * s era stp%n pe situa"ie i naint parc plutind ca s l salute pe rege. 3cu o re!eren" cu o nclinare a capului des!%rit# ntinz%ndu&i m%na pentru srutul lui. Era ceea ce atepta $amilia ei de la ea. O s te ngrai/ i&o tr%nti regele lui *uce# pri!indu&i talia str%ns n corset. .mi place cum arat acum# i spuse ducelui# dar nu !reau s se ngrae. :ac s&ar $i a$lat n propriul corp# *uce i&ar $i putut spune regelui ce credea despre $izicul lui respingtor. :ar * s era per$ect stp%n pe sine# iar *uce se auzi spun%nd9 Sper s i $iu mereu pe plac regelui meu# prin chipul i prin $irea mea. :a# binen"eles# murmur ducele# n!%rtindu&se ntr&un cerc ngust n jurul lui *uce. Sunt con!ins c
77

7ajestatea Sa ar putea s o "in pe prin"es la diet# dup propria alegere. +um rm%ne cu !%ntoarea/ ntreb regele. 7ajestate# ncepu ducele# nu este un loc potri!it pentru o regin. A!e"i o mul"ime de al"i nso"itori la !%ntoare. Eu# de e1emplu; 'atl meu e un !%ntor e1celent# spuse *uce. +reierul i se ncinse# ncerc%nd s gseasc ce!a K orice K care ar $i putut&o ajuta s e!adeze din scena aceea. Atunci ar trebui s m culc cu tatl tu/ z%mbi regele dispre"uitor. 2tiind c 7ajest"ii ,oastre i plac armele# zise *uce# ncerc%nd din rsputeri s pstreze un ton politicos# !& ani adus un cadou K cea mai de pre" puc de !%ntoare a ta tlui meu. 7i&a cerut s !&o aduc n aceast sear# dar nu eram sigur dac a $i a!ut plcerea de a $ace cunotin" cu 7ajestatea ,oastr. Se bucura de toat aten"ia regelui# care sttea coco"at pe marginea tronului su. +um arat/ E ncrustat cu bijuterii/ )atul; )atul putii este sculptat n lemn de cire# spuse ea# o$erindu&i regelui detaliile pe care Bill i le striga de la locul su de l%ng tronul regelui. )r"ile metalice au $ost gra!ate de; de; Oh# ce&ar suna mai impresionant/ :e un $ierar rus care# dup aceea# s&a dus s lucreze pentru "ar# spuse Bill. Se aplec deasupra $ursecurilor de l%ng rege i adulmec cu po$t. Astea arat bine! *uce repet replica lui Bill# dup care adug9 A putea s i&o druiesc 7ajest"ii ,oastre# dac mi permite"i s ies ca s o aduc din apartamentele mele; Sunt con!ins c un ser!itor !a putea s&o aduc m%ine# spuse ducele. ,reau s o !d acum. =egele i ncruci bra"ele# art%nd chiar mai t%nr dec%t era. , rog. *uce se ntoarse spre duce. 7i&ar $ace mare plcere s prezint personal puca 7ajest"ii Sale. :u&te. =egele pocni din degete# concediind&o pe *uce. *uce !oia s se rsuceasc pe tocuri# dar * s tia mai bine K nimeni nu i arta !reodat spatele regelui K i $cu o plecciune ieind din camer de&a&ndrtelea. Se retrase n cel mai gra"ios mod cu putin"# alunec%nd de parc nu ar li a!ut tlpi K numai p%n ce ajunse de cealalt parte a uii cu oglinzi. Apoi o lu la $ug. )rin sala de bal# trec%nd de perechile care dansau i de orcheestr# goni dintr&o ncpere galben pastel ntr&una complet decorat n !erde aprins. Alerg pe l%ng doamne care g%$%iau greu i gentilomi morocnoi# peste podele din lemn de esen" tare i co!oare persane groase i opulente# p%n c%nd luminile se estompar# iar participan"ii la petrecere se risipir$lD gsi# n s$%rit# uile cu menou de la ieire. *e mpinse i trase cu greu aer n piept# din cauza corsetului# nsetat s i umple plm%nii cu aerul proaspt al libert"ii. Strbtu cu pai mari balconul enorm# din marmur alb strlucitoare# cate mprejmuia cel de&al doilea ni!el al palatului. 4oaptea era luminat de steleD *uce nu !oia dec%t s $ie n bra"ele lui :aniel i s se ridice n zbor ctre ele. +e bine ar $i $ost dac l&ar $i a!ut alturi# s o duc departe de toate astea; +e cau"i aici/ *uce se ntoarse. ,enise dup ea. Sttea pe balcon n hainele lui simple de ser!itor# derutat i alarmat# ndrgostit la modul tragic i $r speran". :aniel. Se repezi spre el# iar el se ndrept spre ea# cu ochii !iole"i strlucindD i deschise bra"ele cu un z%mbet radios. +%nd# n s$%rit# se atinser# iar bra"ele lui o cuprinser# crezu c o s e1plodeze de $ericire. :ar nu o $cu. :oar sttu acolo# cu capul pe pieptul lui puternic# minunat. Era acas. Bra"ele lui i cuprindeau spatele# poposin du&i pe mijloc# i o traser c%t puteau mai aproape de el. .i sim"i respira"ia i adulmec mirosul ptrunztor de paie de pe g%tul lui. *uce l srut sub urechea st%ng# apoi pe g%t. Srutri uoare# bl%nde# p%n c%nd i atinse buzele# iar :aniel i rspunse cu i mai mult pasiune. Apoi srutrile de!enir mai prelungi# pline de o dragoste ce prea s se re!erse din ad%ncul su$letului ei. :up o clip# *uce se desprinse i i $i1 pri!irea asupra lui :aniel. 7i&ai lipsit at%t de mult. :aniel r%se ncetior. 2i tu mi&ai lipsit n ultimele; trei ore. Eti; eti n regul/
78

*uce i trecu degetele prin prul blond i mtsos al lui :aniel. :oar a!eam ne!oie s iau o gur de aer; s te gsesc. .l str%nse cu putere la piept. :aniel i miji ochii. 4u cred c trebuie s ne a$lm aici# * s. Sigur te ateap t napoi n camera de primire. 4u&mi pas. 4u m mai ntorc acolo. 2i nu m&a mrita niciodat cu porcul la. 4u m !oi mrita cu nimeni altei ne!a dec%t cu tine. 2t! :aniel tresri# ating%ndu&i obrazul. Ar putea s te aud cine!a. Au tiat capete pentru mai pu"in de at%t. +ine!a te&a auzit deja# strig o !oce dinspre ua deschis. :ucele de Bourbon sttea cu bra"ele ncruciate la piept# r%njind la !ederea lui * s n bra"ele unui ser!itor de r%nd. +red c regele ar trebui s a$le despre asta. @ar apoi se ndeprt# $c%ndu&se ne!zut n palat. @nima lui *uce btea nebunete# stp%nit de teama resim"it de * s i de ea nsi. Schimbase istoria/ ,ia"a lui * s a!ea s ia un alt curs/ :ar *uce n&a!ea cum s tie# nu/ Asta i spusese =oland9 orice trans$ormare a timpului ar $i de!enit imediat o parte din ce se nt%mplase. 2i totui# *uce era nc aici# deci# dac schimbase istoria resping%ndu&l pe rege# ei bine# asta nu prea s o a$ecteze pe *ucinda )rice din secolul II@. +%nd i !orbi lui :aniel# !ocea ei sun $erm9 4u&mi pas dac ducele la nenorocit o s m ucid. 7ai bine mor dec%t s renun" la tine. O npdi un !al de cldur# $c%nd&o s se clatine pe locul unde sttea. Oh# spuse ea# apuc%ndu&i capul cu m%na. =ecunoscu deja senza"ia# ca pe ce!a ce trise de o mie de ori nainte# dar $r s&i acorde !reodat aten"ie. * s# opti el. 2tii ce&o s urmeze/ :a# opti ea. 2i tii c !oi $i cu tine p%n la s$%rit/ Ochii lui :aniel i sus"inur pri!irea# plini de tandre"e i de grij. 4u o min"ea. 4u o min"ise niciodat. 4u ar $i $cut&o niciodat. *uce tia asta acum# de bun seam. .i dez!luise su$icient c%t s o "in n !ia" c%te!a clipe n plus# c%t s i sugereze tot ce *uce ncepea deja s n!e"e pe cont propriu. :a. .nchise ochii. :ar sunt at%tea lucruri pe care nc nu le n"eleg. 4u tiu cum s mpiedic toate astea. 4u tiu cum s rup acest blestem. :aniel z%mbi# cu ochii sclda"i n lacrimi. *uce nu se temea. Se sim"ea liber. 7ai liber dec%t se sim"ise !reodat. O n"elegere ciudat# pro$und se atemea n memoria ei. +e!a de!enea !izibil n nebuloasa din mintea ei. 8n singur srut de&al lui :aniel a!ea s deschid o u# eliber%nd&o de o cstorie lipsit de iubire cu un copil rzg%iat# eliber%nd&o din cuca acestui trup. Acest trup nu era ea# n mod autentic. Era doar o carapace# o parte a unei pedepse. Aadar# moartea acestui trup nu era deloc o tragedie# ci# pur i simplu# s$%ritul unui capitol. O eliberare $rumoas# necesar. )e treptele din spatele lor se auzi zgomot de pai. :ucele se ntorcea cu oamenii lui. :aniel o apuc de umeri. * s# ascult&m; Srut&m# l implor ea. :aniel se schimb la $a"# de parc astea erau singurele cu!inte pe care a!ea ne!oie s le aud. O ridic i o str%nse la pieptul lui. +orpul ei $u strbtut de $iori $ierbin"i# n timp ce l sruta tot mai apsat i intens# uit%nd cu totul de sine. .i arcui spatele# i nclin capul spre cer i l srut p%n ame"i de $ericire. )%n c%nd umbrele se n!olburar i nnegrir stelele. O sim$onie obsidian. :ar n spatele ei era lumin. )entru prima dat# *uce putea sim"i strlucirea luminii. Era absolut magni$ic. Era timpul s plece. S ias de aici c%t nc mai a!ea ocazia# o pre!enise Bill. +%t nc mai era n !ia". :ar nu putea s plece nc. 4u acum# c%nd totul era at%t de cald i de minunat. 4u c%t timp :aniel o sruta n continuare# nnebunit de pasiune. :eschise ochii# iar prul# chipul su# i noapea nsi strluceau n culori mai $rumoase i mai puternice# aprinse de o sclipire intens.
79

Acea sclipire !enea din ad%ncul lui *uce. +u $iecare srut# ntreg corpul ei se apropia# pas cu pas# de lumin. Aceasta era singura cale real de ntoarcere spre :aniel. :intr&o !ia" pro$an ntr&alta. *uce ar $i murit bucuroas de o mie de ori# dac ar $i putut s $ie din nou mpreun cu el# dincolo. =m%i cu mine# o implor :aniel chiar n timp ce ea sim"ea c de!ine incandescent. 0emu. *acrimile i iroiau pe chip. Buzele i se ntredeschiser ntr&un z%mbet palid. +e e/ o ntreb :aniel. 4u !oia s pun capt srutrilor. * s/ E; at%t de mult dragoste# spuse ea deschiz%nd ochii chiar c%nd $ocul i n$lorea n piept. O coloan de lumin mrea" se ridic n noapte# ntr&o e1plozie de cldur i $lcri pe cer# tr%ntindu&l pe :aniel la pm%nt# smulg%nd&o pe *uce din corpul muribund al lui * s i proiect%nd&o n ntuneric# unde era rece ca ghea"a i nu !edea nimic. 8n !ertij cutremurtor puse stp%nire pe ea. Apoi# un licr de lumin. +hipul lui Bill se i!i# plutind deasupra lui *uce cu o pri!ire ngrijorat. -cea ntins cu $a"a n jos# pe o supra$a" neted. Atinse piatra $in de sub ea# auzi apa picur%nd n apropiere# adulmec aerul rece# mucegit. @eise ntr&un mesager. 7&ai speriat# spuse Bill. 4&am tiut; !reau s spun# c%nd a murit# n&am tiut cum; n&am tiut dac te&ai putea bloca# ntr&un $el; adic nu eram sigur. Scutur din cap ca i c%nd ar $i !rut s alunge un asemenea g%nd. ncerc s se ridice# dar nu se putea "ine pe picioare# i i era incredibil de $rig. 2edea rezemat de peretele de piatr# cu picioarele ncruciate. )urta din nou rochia neagr elegant# cu dantel !erde smarald. )anto$ii !erzi stteau unul l%ng altul n col". )robabil c Bill i&i scosese din picioare i o culcase dup ce ea; dup ce * s; lui *uce tot nu&i !enea a crede. Am !zut anumite lucruri# Bill. *ucruri pe care nu le tiam p%n atunci. +um ar $i/ +um ar $i $aptul c a murit $ericit. Eu am $ost $ericit. .n e1taz. 'otul a $ost at%t de $rumos. 7intea lui *uce gonea nebunete. 2tiam c era acolo# l%ng mine# i descoperisem c nu $ceam altce!a dec%t s $ug de ce!a greit i opresi!. + $rumuse"ea iubirii noastre e mai puternic dec%t moartea# mai puternic dec%t orice. A $ost incredibil. @ncredibil de periculos# spuse Bill scurt. (ai s nu mai repetm $igura# bine/ 4u n"elegi/ E cel mai bun lucru care mi s&a nt%mplat de c%nd l&am lsat pe :aniel n urm# n prezent. 2i; :ar Bill dispru din nou n ntuneric. Auzi susurul cascadei. O clip mai t%rziu# un sunet de ap n clocot. +%nd Bill reapru# !eni cu ceai. Aducea un ceainic pe o ta! de metal i&i ddu lui *uce o can aburind. :e unde ai asta/ l ntreb. Am spus# hai s nu mai repetm $igura# bine/ :ar *uce era prea preocupat de propriile g%nduri ca s&l aud cu ade!rat. *ucrurile nu i se mai pruser nicic%nd at%t de clare. A!ea s rede!in tridimensional K ce cu!%nt $olosise el/ Scindare/ i !a pri!i !ie"ile prin prisma s$%ritului lor# una dup alta# p%n c%nd# ntr&una dintre ele# a!ea s descopere moti!ul e1act pentru care se tot nt%mpla. @ar atunci a!ea s rup acel blestem.

80

Ca itolul !2

Pri5onierul Paris, /ran2a, ! ,ecembrie !72( :aniel trase o njurtur. 7esagerul l aruncase pe un pat de paie umede# murdare. Se ntoarse i se scul# cu spatele sprijinit de un perete de piatr nghe"at. :in ta!an i picurau pe $runte stropi reci# uleioi# dar lumina era prea slab ca s deslueasc ce!a. .n $a"a lui se zrea o deschiztur minuscul ca un $el de $ereastr# spat# grosier# n piatr# n care abia de puteai strecura un pumn. )rin $erestruic ptrundea doar o raz argintie de lun# dar su$icient de mult aer rece pentru ca temperatura s coboare noaptea p%n la pragul de nghe". 4u !edea obolanii alerg%nd prin celul# dar le sim"ea corpurile sc%rboase $ojgind prin paiele r%ncede de la picioarele lui. *e sim"ea din"ii ascu"i"i strpung%ndu&i panto$ii. :uhoarea e1crementelor $cea aerul irespirabil. *o!i cu piciorul i se auzi un chi"it. Apoi i str%nse picioarele sub ci i se ridic n capul oaselor. Ai nt%rziat. ,ocea de l%ng :aniel l $cu s tresar. +rezuse c era singur. ,ocea era o oapt uscat i rguit# dar cum!a $amiliar. Apoi urm un zngnit# ca sunetul metalului t%r%t pe piatr. :aniel se crisp pe msur ce o $%ie de umbr mai neagr se desprinse de ntuneric i se aplec spre el. Silueta se mic n lumina palid# cenuie de sub $ereastr# unde# ntr&un $inal# putu deslui !ag conturul unei $e"e. )ropria lui $a". 8itase de celula aceea# uitase de pedeaps. :eci acela era locul unde s$%rise. A!atarul mai timpuriu al lui :aniel arta acum# n anumite pri!in"e# la $el ca el9 acelai nas i aceeai gur# aceeai distan" ntre aceeai ochi cenuii. )rul lui era mai ciu$ulit i mai murdar# dar tot de un auriu ters ca acum. 2i totui# :aniel prizonierul arta at%t de di$erit. +hipul lui era n$iortor de palid i de slbit# cu $runtea acoperit de un strat de jeg. +orpul su arta descrnat# iar pielea i era scldat n sudoare. @at n ce&l trans$ormase absen"a ei. :a# a!ea lan"uri la picioare# dar ade!ratul temnicer era propria lui !in. i amintea totul acum. 2i i mai amintea !izita a!atarului lui din !iitor i un interogatoriu amar i dureros. )aris. Bastilia. 8nde $usese nchis de grzile ducelui de Bourbon dup ce * s dispruse din palat. :aniel mai a!usese parte de nchisori# de condi"ii de !ia" aspre i de o m%ncare mai proast pe parcursul e1isten"elor sale misterioase# dar $erocitatea propriului regret trit n Bastilia $usese una dintre cele mai grele ncercri prin care trebuise s treac !reodat. .n parte $usese acuzat pe nedrept de moartea ei. :ar; :ac :aniel se a$la deja acolo# prizonier n Bastilia# asta nsemna c * s era deja moart. :eci *uce !enise deja; i plecase. 2inele su anterior a!ea dreptate. Sosise prea t%rziu. Ateapt# i spuse :aniel prizonierului din ntuneric# apropiindu&se de silueta lui# dar nu at%t de mult nc%t s rite o atingere. +um de&ai tiut pentru ce m&am ntors/ Scr%netul bilei de $ier t%r%te pe piatr i ddu de n"eles c !ersiunea lui timpurie se rezemase de perete. 4u eti singurul care a !enit aici dup ea.
81

Aripile lui :aniel se ncinser i rsp%ndir !aluri de cldur sub omopla"i. +am. 4u# nu +am# rspunse !ersiunea lui anterioar# ci doi puti. Shelb / :aniel izbi cu pumnul n podeaua de piatr. 2i cealalt; 7iles. :oar nu !orbeti serios. 4e$ilimii ia/ Au $ost aici/ Acum aproape o lun# cred. Art spre peretele din spatele lui# pe care erau scrijelite nite liniu"e tremurtoare. Am ncercat s marchez ziua# dar tii cum e. 'impul trece n mod ciudat. ."i scap. .mi amintesc. :aniel se cutremur. :ar ne$ilimii/ Ai !orbit cu !reunul dintre ei/ Scormoni n memorie i i !enir n minte imagini !agi ale perioadei de capti!itate# imaginea unei $ete i a unui biat. .ntotdeauna i percepuse drept $antasme ale su$erin"ei# nc dou !edenii care l asaltau de c%nd ea dispruse# @s%ndu&l pentru a nu tiu c%ta oar singur. )re" de o clip. ,ocea prizonierului suna isto!it i ndeprtat. 4u erau chiar aa preocupa"i de mine. Bun. A$l%nd c ea a murit# i&au continuat drumul n mare grab. Ochii lui cenuii erau ptrunztori ntr&un mod sinistru. +e!a ce noi doi putem n"elege. 8nde s&au dus/ 4u tiu. 8n z%mbet larg brzd chipul supt al prizonierului. +red c nici ei nu tiu. S&i $i !zut c%t le&a luat s deschid un mesager. Artau ca doi prostnaci nendem%natici. :aniel sim"i c mai a!ea pu"in i izbucnea n r%s. 4u&i amuzant# spuse a!atarul lui din trecut. 2i ei "in la ea. :ar :aniel nu sim"ea nicio tandre"e $a" de ne$ilimi. Sunt o amenin"are pentru noi to"i. :istrugerea pe care ar putea s o pro!oace; nchise ochii. (abar n&au ce $ac. :e ce nu o po"i prinde# :aniel/ A!atarul su timpuriu r%se impasibil. 4e&am mai !zut unul pe cellalt nainte# de&a lungul mileniilor. .mi amintesc c o urmreai. 2i nu o prindeai niciodat. 4u; nu tiu. +u!intele se blocar n g%tul lui :aniel# care ncearca tremur%nd s&i nbue pl%nsul. 4u pot ajunge la ea. 4u tiu cum# dar apar mereu cu o $rac"iune de secund prea t%rziu# de parc cine!a sau ce!a ar urzi anume un plan ca s o "in departe de mine. 7esagerii ti te !or duce mereu acolo unde ai ne!oie s $ii. Am ne!oie s $iu cu ea. )oate c ei tiu mai bine dec%t tine de ce anume ai ne!oie. )o$tim/ )oate c nu ar trebui oprit. )rizonierul i zorni lan"ul# demoralizat. Simplul $apt c poate cltori nseamn c s&a schimbat ce!a esen"ial. )oate c nu o po"i prinde p%n nu n$ptuiete acea schimbare n blestemul originar. :ar; 4u tia ce s spun. )l%nsul crescu n pieptul lui :aniel# nec%ndu&i inima ntr&un u!oi de ruine i de amrciune. Are ne!oie de mine. 3iecare secund este o eternitate pierdut. @ar dac $ace un pas greit# totul ar putea $i pierdut. Ar putea s schimbe trecutul i s; nceteze s mai e1iste. :ar asta nseamn riscul# nu&i aa/ )ui totul n joc pen tru speran"a cea mai $ira!. A!atarul su din trecut ncepu s se ntind spre :aniel# aproape ating%ndu&i bra"ul. Am%ndoi sim"eau ne!oia unei atingeri. .n ultima clip# :aniel se retrase brusc. ,ersiunea sa din trecut o$t. 2i dac tu eti acela# :aniel/ :ac tu eti acela care trebuie s trans$orme trecutul/ :ac nu o !ei putea prinde p%n nu !ei rescrie blestemul# ast$el nc%t s includ o poart n timp/ @mposibil. :aniel pu$ni. )ri!ete&m. )ri!ete&te. Suntem distrui $r ea. 4u suntem nimic $r *ucinda. 4u e1ist niciun moti! pentru ca su$letul meu s nu !rea s o gseasc# i asta c%t mai repede posibil. :aniel !oia s zboare de acolo# dar ce!a nu&i ddea pace. :e ce nu te&ai o$erit s m nso"eti/ ntreb ntr&un t%rziu. 'e&a $i re$uzat# desigur# dar unii K c%nd m&am regsit pe mine n alte !ie"i K au !rut s se implice. :e ce nu i tu/ 8n obolan se t%r de&a lungul piciorului su capti!# oprindu&se s adulmece lan"urile ns%ngerate din jurul gleznelor sale. Am e!adat o dat# spuse el ncet. ."i aminteti/
82

:a# zise :aniel# c%nd tu; c%nd noi; am e!adat# la nceput de tot. 4e&am ntors glon" n Sa!oia. .i ridic pri!irea spre speran"a amgitoare o$erit de lumina de dincolo de $ ereastr. :e ce ne&am dus acolo/ Ar $i trebuit s tim c ne ndreptam spre o capcan. )rizonierul se ls pe spate i i zngni lan"urile. 4&am a!ut de ales. Era locul cel mai apropiat de ea. @nhal o gur de aer n"eptor. E at%t de greu c%nd ea e ntre lumi. :e $iecare dat simt c nu !oi mai putea continua. Am $ost bucuros c%nd ducele mi&a anticipat e!adarea i i&a dat seama ncotro a!eam s m duc. 7&a ateptat n Sa!oia# m&a ateptat la masa stp%nei mele# alturi de oamenii lui. 7&a ateptat s m t%rasc napoi aici. :aniel i amintea. Am sim"it c meritam pedeapsa. :aniel. +hipul dezndjduit al prizonierului arta de parc primise un oc electric. )rea s&i $i re!enit la !ia"# col pu"in judec%nd dup ochi. :e!eniser !iole"i. +red c m&am prins. +u!intele i se re!rsau u!oi. .n!a" o lec"ie ile la duce. :aniel i linse buzele. )o$tim/ Spui c# n toate !ie"ile astea# ai $ost mereu pe urmele ei. 3 aa cum a $cut i ducele cu noi. Anticipeaz&i micrile. 4u te mul"umi doar s "ii pasul. @a&o naintea ei. Ateapt&o c%nd apare. :ar nu tiu unde o !or duce mesagerii ei. Sigur c tii# insist a!atarul lui din trecut. 'rebuie s "i aminteti !ag unde urmeaz s ajung. )oate nu chiar $iecare pas# dar# p%n la urm# totul trebuie s se ncheie acolo unde a nceput. O n"elegere tacit se stabili ntre ei. :aniel chem o umbr# trec%ndu&i m%inile pe peretele de l%ng $ereastr. Era in!izibil pentru el# n ntuneric# dar o sim"ea mic%ndu&se spre el i i ddu cu miestrie o $orm. 7esagerul prea la $el de descurajat ca el. Ai dreptate# spuse n cele din urm# deschiz%nd portalul cu putere. E1ist un loc unde sigur se !a duce. :a. @ar tu; 'u ar trebui s "i urmezi propriul s$at i s prseti locul acesta# spuse :aniel abtut# alt$el ai s putrezeti aici. 7car durerea $izic m distrage de la cea su$leteasc# zise a!atarul lui din trecut. 4u. ."i urez noroc# dar nu !oi prsi aceste ziduri# deocamdat. 4u nainte s prind rdcini n urmtoarea ei ncarnare. Aripile lui :aniel se des$cur la spate. .ncerc s i pun ordine n timp# !ie"i i amintiri# dar se tot n!%rtea n jurul aceluiai g%nd obositor. Ar; ar trebui s $i prins rdcini deja. A $ost conceput. 4u sim"i/ Oh# e1clam uor a!atarul lui# nchiz%nd ochii. 4u tiu dac mai pot s simt ce!a. )rizonierul o$t din rrunchi. ,ia"a e un comar. 4u# nu e. 4u mai e. O !oi gsi. 4e !om sal!a am%ndoi# strig :aniel# disperat s ias de acolo# disperat s mai aib nc o dat ncredere n ce!a din trecut.

83

Ca itolul !(

,ragoste 'amnat Lon'ra, Anglia, 29 )unie !.!( +e!a trosni sub tlpile lui *uce. .i ridic ti!ul rochiei negre. )e jos era un strat de coji de arahide at%t de gros# nc%t $r%mele tari# maronii treceau de catarama panto$ilor !erde&smarald# cu tocuri nalte. Sttea n spatele unei mul"imi glgioase. Aproape to"i cei din jurul ei erau mbrca"i n haine ca$enii i gri terse. 3emeile purtau rochii lungi cu corsete plisate i manete late la captul m%necilor n $orm de clopot. Brba"ii erau mbrca"i n pantaloni str%m"i# cu pelerine largi pe umeri# iar pe cap purtau berete de l%n. 4iciun mesager nu o mai adusese ntr&un loc public ca acesta# dar iat&o aici# n mijlocul unui am$iteatru ticsit. Era uluitor K i e1trem de zgomotos. Ai grij! Bill o apuc de gulerul pelerinei ei de cati$ea i o trase n spate# imobiliz%nd&o l%ng balustrada de lemn a unei scri. O $rac"iune de secund mai t%rziu# doi bie"i murdari trecur n goan# prini ntr&un joc imprudent de&a leapa# lo!ind trei $emei ce le ieir n cale. 3emeile se ridicar i i njurar pe bie"i# care le huiduir# la r%ndul lor# n timp ce o luau la sntoasa. :ata !iitoare# i url Bill n ureche $c%ndu&i cu ghearele de piatr# ai putea s&ncerci s&"i regizezi micile e1erci"ii de cltorie n timp ntr&un; nu tiu; ntr&un decor mai linitit/ +um !rei s&"i $ac rost de costuma"ie n mijlocul mul"imii steia/ Sigur# Bill# o s am grij data !iitoare. *uce se ddu c%"i!a pai n spate c%nd bie"ii cu leapa re!enir ca o sgeat. 8nde suntem/ Ai $cut turul globului ca s te trezeti la 0lobe# milad . Bill schi" o mic re!eren". *a 'eatrul 0lobe/ *uce se $eri c%nd $emeia din $a" se descotorosi de un picior ros de curcan# arunc%ndu&l peste umr ei. ,rei s spui# cel din !remea lui Sha>espeare/ Ei# bine# el pretinde c s&a retras. 2tii cum sunt artitii. At%t de capricioi. Bill cobor aproape de pm%nt# trg%nd&o de ti!ul rochiei i mormind n barb. Othello a $ost pus n scen aici# spuse *uce# acord%ndu&i un moment ca s poat asimila totul. 3urtuna. =omeo i Bulieta. +hiar ne a$lm n centrul celor mai mre"e po!eti de dragoste scrise !reodat. :e $apt# tu stai pe coji de arahide. :e ce trebuie s $ii mereu aa de super$icial/ *ocul sta e minunat! Scuze# nu tiam c !om a!ea ne!oie de un moment de bardolatrie. . +u!intele lui sunar s%s%it] din cauza acului prins ntre din"ii ascu"i"i. Acum# nu te mica. Au! *uce scoase un "ipt c%nd el i n"ep rotula. +e $aci/ 'e dezanacronizez. Oamenii tia pltesc bani grei pentru spectacole cu montri# dar se ateapt s le !ad pe scen. Bill lucra rapid# ndoind discret "estura lung# ornamentat a rochiei ei negre de la ,ersailles ntr&o serie de cute i pliuri# n zona pieptului. .i az!%rli peruca neagr i i pieptn prul ntr&un coc cu c%rlion"i. Apoi# i pri!i pelerina de cati$ea de pe umeri. Atinse materialul $in# pe care *uce l sim"i alunec%nd de pe ea. .n $inal# scuip o
84

$legm uria ntr&o palm# o $rec de cealalt i trans$orm alul de cati$ea ntr&un guler iacobin nalt. E dezgusttor# Bill. 'aci# se ener! el. :ata !iitoare s&mi dai mai mult spa"iu de lucru. +rezi c mie mi place 5s m descurc cum pot6/ 4u&mi place. .i ntoarse brusc capul spre gloata batjocoritoare. :in $ericire# cei mai mul"i dintre ei sunt prea be"i ca s obser!e o $at ieind din umbrele din spatele ncperii. Bill a!ea dreptateD nimeni nu se uita la ei. 'oat lumea se cioro!ia i se nghiontea ca s ajung mai aproape de scen. Era doar un podium# ridicat la c%"i!a metri deasupra pm%ntului i# cu toat acea mul"ime glgioas n $a"a ei# *uce nu !edea clar n $a". (ai odat! "ip un biat din spate. 4u ne $ace"i s ateptm toat ziua! :easupra mul"imii erau trei r%nduri de loje# iar apoi# nimicD am$iteatrul o!al se deschidea spre cerul amiezii# de un albastru palid ca oul de sturz. *uce se uit njur dup !ersiunea ei din trecut. :up :aniel. Asistm la deschiderea teatrului. .i aminti de cu!intele lui :aniel pe care le rostise sub piersicii de la S<ord H +ross. :aniel mi&a spus c am $ost aici. Sigur# ai $ost aici# spuse Bill. Acum !reo paisprezece ani. +oco"at pe umrul $ratelui tu mai mare. Ai !enit mpreun cu $amilia s !ede"i @ulius +aesar. Bill pluti n aer la jumtate de metru n $a"a ei. Era respingtor# dar gulerul nalt din jurul g%tului ei chiar prea s i men"in $orma. *uce aproape c semna cu $emeile n rochii somptuoase din lojele a$late mai sus. 2i :aniel/ ntreb ea. :aniel era un comediant; (ei! Aa li se spune actorilor. Bill i ddu ochii peste cap. Era chiar la nceput atunci. :ebutul lui a $ost cu des!%rire mediocru. :ar pe micu"a *ucinda de trei ani K Bill ridic din umeri K a n$lcrat&o. +ic "i&ai $i dat !ia"a atunci ca s ajungi pe scen. Asta&i seara. Sunt actri"/ 4u. )rietena ei +allie era actri"a# nu ea. .n timpul ultimului semestru la :o!er School# +allie o implorase pe *uce s participe la o audi"ie pentru piesa Oraul nostru# mpreun cu ea. +ele dou repetaser sptm%ni la r%nd nainte de audi"ie. *uce a!ea o replic# dar +allie st%rnise aplauzele tuturor# n rolul lui Emil ^ebb. *uce urmrise totul din t ulise# m%ndr i impresionat de prietena ei. +allie ar $i !%ndut tot ce a!ea ca s poat sta mcar un minut n 'eatrul 0lobe# darmite s urce pe scen. :ar apoi *uce i aminti de chipul li!id al lui +allie# c%nd i !zuse pe ngeri rzboindu&se cu )roscriii. +e se nt%mplase cu +allie dup plecarea lui *uce/ 8nde erau )roscriii acum/ +um ar $i putut *uce s&i e1plice !reodat lui +allie# prin"ilor ei# ce se nt%mplase/ Asta# dac *uce apuca s se mai ntoarc !reodat acas i la !ia"a ei obinuit. :eoarece *uce tia acum c nu s&ar mai ntoarce la !ia"a aceea nainte s a$le cum s&i mpiedice s$%ritul. .nainte s dezlege misterul sta care i os%ndea# pe ea i pe :aniel# s retriasc la nes$%rit !echea po!este a aman"ilor blestema"i. 'rebuia s e1iste un moti! pentru care se a$la n teatrul acesta. Su$letul ei o atrsese aici. :e ce/ Se mpinse prin mul"ime# pe una dintre laturile am$iteatrului# p%n ce !zu scena. Sc%ndurile de lemn $useser acoperite cu o rogojin groas ca de c%nep# $cut s arate ca o iarb aspr. :ou tunuri n mrime natural pzeau scena pe o parte i pe alta# iar un r%nd de portocali n ghi!ece erau alinia"i l%ng peretele din spate. 4u departe de *uce# o scar de lemn ubred conducea spre un spa"iu ascuns dup o perdea9 cabina actorilor unde acetia i puneau costumele i i pregteau scenele K i amintea de la cursul de actorie pe care l $cuse mpreun cu +allie. Stai! strig Bill c%nd ea o zbughi pe scar. +amera din spatele perdelei era mic# ticsit i slab luminat. *uce trecu pe l%ng teancuri de manuscrise i pe l%ng i$oniere deschise# pline cu costume# pri!ind $ascinat o masc de leu i r%nduri ntregi de mantii aurii i de cati$ea. Apoi nlemni. +%"i!a actori erau n cabin mai mult sau mai pu"in mbrca"i K bie"i n rochii pe jumtate ncheiate# brba"i care i legau ireturile cizmelor de piele maronii. :in $ericire# actorii i pudrau $e"ele# preocupa"i# i repetau $renetic replicile# ast$el nc%t camera !uia de scurte $ragmente din pies rostite pe un ton rspicat. .nainte ca !reunul dintre actori s apuce s i ridice pri!irile i s o !ad# Bill zbur l%ng *uce i o mpinse ntr&unul dintre i$oniere. (ainele o prinser ntre ele.
85

+e $aci/ ntreb ea. )ermite&mi s&"i amintesc c eti actor# ntr&o perioad n care nu e1ist actri"e. Bill se ncrunt. 4&ai ce cuta aici ca $emeie. 4u c sta ar $i un moti! s te opreti. ,ersiunea ta din trecut i&a asumat nite riscuri destul de mari ca s primeasc un rol n 'otul e ade!rat. 'otul e ade!rat/ repet *uce. Sperase c !a recunoate mcar titlul piesei. 4&a!ea norocul sta. 'rase cu ochiul n camer# prin ua de la i$onier. '_i o cunoti ca (enric al ,l@@&lea# spuse Bill trg%nd&o de guler. :ar# $ii atent! ndrzneti s ghiceti de ce !ersiunea ta anterioar ar min"i i s&ar deghiza ca s ob"in un rol; :aniel. El tocmai intrase n cabina actorilor. 8a ce ddea spre curtea de a$ar era nc deschis n urma luiD soarele str lucea n spate. :aniel era singur i citea replicile scrise de m%n# abia obser!%ndu&i pe ceilal"i actori din jurul lui. Aria alt$el dec%t n oricare dintre celelalte !ie"i ale sale. )rul lui blond era lung i un pic ondulat# str%ns la cea$ cu un nur negru. A!ea o barb ngrijit# un pic mai nchis la culoare dec%t prul. *uce sim"i dorin"a s l ating. S&i m%ng%ie $a"a# s&i treac degetele prin prul lui# s le coboare pe cea$ i s& l m%ng%ie n !oie. +maa lui alb era larg deschis# ls%nd !ederii pieptul lui musculos. )antalonii si negri erau str%ni n cizme negre# nalte p%n la genunchi. .n timp ce el se apropia# inima ei ncepu s bat cu putere. 7ul"imea care urla n picioare n am$iteatru amu"i. :uhoarea transpira"iei uscate de pe costumele din i$onier dispru. 4u se mai auzea dec%t sunetul respira"iei ei i al pailor lui spre ea. @ei din i$onier. *a !ederea ei# ochii cenuii ca $urtuna ai lui :aniel de!enim !iole"i. -%mbi surprins. *uce nu se mai putu ab"ine. Se repezi spre el# uit%nd de Bill# uit%nd de actori# uit%nd de a!atarul ei din trecut# care ar $i putut $i oriunde# la c%"i!a pai distan"# de $ata creia i apar"inea acest :aniel cu ade!rat. 8it de tot# n a$ar de ne!oia ei de a $i n bra"ele lui. El i ls bra"ele s alunece uor n jurul taliei ei# tr1%nd&o iute spre cealalt p%rte a i$onierului larg# unde erau ascuni de restul actorilor. 7%inile ei i gsir cea$a. 8n $ior cald i inund corpul. .nchise ochii i i sim"i buzele# uoare ca un $ulg K aproape prea uoare. Atept srutri mai ptimae# dar n zadar. *uce se ridic pe !%r$uri i se aplec spre el pentru a $i srutat mai apsat. A!ea ne!oie ca srutul lui s&i aminteasc do ce $cea asta# de ce se rtcea n trecut i se !edea murind ntruna9 pentru el# pentru ei doi. )entru dragostea lor. Ating%ndu&l din nou# i aminti de ,ersailles. ,oia s&i mul"umeasc pentru $aptul c o sal!ase de cstoria cu re& ?tOle. 2i s&l implore s nu&i mai $ac ru# ca n 'ibet. ,oia `Lullet ullet ullet ullet a l ntrebe ce !isase atunci c%nd dormise zile la r%nd# dup ce ea murise# n )rusia. ,oia s aud ce i spusese *u>i chiar nainte ca ea s moar n noaptea aceea cumplit din 7osco!a. ,oia s&i re!erse dragostea# s izbucneasc n pl%ns i s&i spun c# n $iecare clip a $iecrei !ie"i prin care trecuse# i dusese dorul din toat inima. :ar n&a!ea cum s&i spun nimic din toate astea acestui :aniel. 4imic din toate astea nu i se nt%mplase nc acestui :aniel. .n plus# el o con$unda cu *ucinda acestei epoci# $ata care nu tia nimic din ceea ce descoperise *uce. 4u erau cu!inte pentru urechile lui. Srutarea ei era singurul mod n care i putea arta c n"elege. :ar :aniel re$uza s o srute aa cum ar $i !rut ea. +u c%t i apsa corpul mai mult de al lui# cu at%t mai mult se lsa el pe spate. .ntr&un t%rziu# o ndeprt de la sine. .i "inu doar m%inile# de parc restul corpului ei ar $i $ost periculos. :oamn! i srut !%r$urile degetelor# $c%nd&o s se n$ioare. A $i prea ndrzne" s spun c dragostea te $ace s te por"i necu!iincios/ 4ecu!iincios/ roi *uce. :aniel o lu din nou n bra"e# ncet# un pic tulburat. )reabun *ucinda# nu trebuie s te ar"i n locul acesta mbrcat aa. Ochii lui se tot opreau asupra rochiei ei. +e haine mai sunt i astea/ 8nde "i&e costumul/ .i ntinse m%inile n i$onier i scotoci printre umeraele cu haine. :aniel ncepu s&i dezlege rapid ireturile cizmelor# arunc%ndu&le pe podea# cu o bubuitur. *uce se strdui s& i $ereasc pri!irea atunci c%nd i scoase pantalonii. :edesubt purta pantaloni bu$an"i# cenuii# care lsau prea
86

pu"in loc imagina"iei. Obrajii ei se aprinser c%nd :aniel i descheie cmaa alb. O smulse de pe el# dez!luind $rumuse"ea des!%rit a pieptului su. *uce i "inu respira"ia. Singurele care lipseau erau aripile lui des$cute. :aniel a!ea o $rumuse"e $r cusur K i nu prea s $ie contient de e$ectul pe care l a!ea asupra ei# st%nd acolo# n pantaloni bu$an"i. *uce nghi"i n sec# $c%ndu&i !%nt cu m%na. 4u&i prea cald aici/ )une&i pe tia pe tine p%n "i aduc costumul# i spuse# arunc%nd hainele spre ea. 0rbete&te# nainte s te !ad care!a. Se repezi la i$onierul din col" i scotoci prin el# sco"%nd o mantie bogat mpodobit# !erde cu auriu# o alt cma alb i o pereche de ndragi de un !erde crud. .i puse noile haine n grab K costumul lui# presupuse *uce K n timp ce ea ridica de jos hainele de strad abandonate. *uce i aminti c ser!itoarei din ,ersailles i luase o jumtate de or s o mbrace n acea rochie. A!ea cordoane i ireturi peste tot. 4u a!ea cum s ias din ea pstr%ndu&i demnitatea. A a!ut loc# # o schimbare de costuma"ie. *uce apuc materialul negru al rochiei ei. 7&am g%ndit c asta ar $i $rumoas pentru personajul meu. *uce auzi pai n spatele ei# dar nainte s apuce s se ntoarc# m%na lui :aniel o trase n i$onier# l%ng el. Era minunat s $ie aa aproape de el n spa"iul str%mt i ntunecat. El nchise ua gi se aez n $a"a ei ca un rege n mantia !erde cu auriu# n$urat n jurul lui. =idic o spr%ncean. :e unde ai asta/ Anne Bole n a noastr a aterizat# brusc# de pe 7arte/ +hicoti. 7ereu am crezut c se trage din ^iltshire. 7intea lui *uce gonea ca s "in pasul. O interpreta pe Anne Bole n/ 4u citise niciodat piesa aceea# dar costumul lui :aniel sugera c l juca pe rege# pe (enric al ,l@@&lea. :omnul Sha>espeare K adic ^ill K a $ost de prere c ar arta bine; Oh# ^ill a $ost de prere/ :aniel r%nji# $r s o cread# dar prea s nu&i pese. Era ciudat s simt c putea s $ac sau s spun aproape orice# iar lui s i se par $ermector. Eti cam nebunatic# nu&i aa# *ucinda/ Eu; ei# bine; :aniel i m%ng%ie obrazul cu dosul degetului. 'e ador. 2i eu te ador. +u!intele i ieeau din gur# at%t de reale i de autentice# dup ultimele minciuni blmjite. Era ca i cum ar $i o$tat dup ce i&ar $i "inut mult timp respira"ia. 7&am g%ndit# m&am g%ndit mult i !oiam s&"i spun c; :a/ Ade!rul e c ceea ce simt pentru tine este; mai pro$und dec%t adora"ia. .i aps m%na de pieptul lui. Am ncredere n tine. Am ncredere n dragostea ta. Acum tiu c%t de puternic e# i c%t de $rumoas. *uce tia c nu putea s se dea de gol i s spun ce a!ea pe su$let cu ade!rat K trebuia s $ie o !ersiune di$erit a ei nsi# pe l%ng $aptul c# n celelalte momente n care :aniel i dduse seama cine era ea i de unde !enea# amu"ise imediat i i spusese s plece. :ar poate c# dac i alegea cu grij cu!intele# :aniel a!ea s n"eleag. 8neori poate prea c eu; c eu uit ce nsemni tu pentru mine i ce nsemn eu pentru tine# dar# n ad%ncuri; tiu. 2tiu# pentru c suntem $cu"i s $im mpreun. 'e iubesc# :aniel. :aniel prea ocat. 7; m iubeti/ :esigur. *uce mai a!ea pu"in i izbucnea n r%s# at%t i se prea de e!ident acel sentiment# dar apoi i aminti9 nu a!ea nicio idee n ce moment din trecutul ei nimerise. )oate c n !ia"a aceea nu $cuser dec%t s schimbe pri!iri s$ioase. )ieptul lui :aniel z!%cni# iar buza de jos ncepu s&i tremure. ,reau s !ii cu mine# spuse el dintr&o su$lare. .n !ocea lui se sim"ea o panic disperat. *uce !oia s strige :a! ns ce!a o re"inu. .i !enea at%t de uor s se dizol!e n $iin"a lui :aniel c%nd corpul lui era at%t de aproape de al ei i putea s&i simt prin cma cldura pielii i btile inimii. A!ea sentimentul c putea s&i spun orice K c%t de mre" se sim"ise murind n bra"ele lui# la
87

,ersailles# i c%t de distrus era acum# c%nd cunotea propor"iile su$erin"ei lui. :ar se ab"inuD $ata cu care o con$unda n aceast !ia" nu ar $i !orbit despre acele lucruri# nu ar $i tiut nimic despre ele. 2i nici :aniel. :eci# c%nd n s$%rit deschise gura# !ocea i tremur. :aniel i puse un deget pe buze. Ateapt. 4u te mpotri!i nc. *as&m s "i&o cer aa cum se cu!ine. )e cur%nd# iubirea mea. 'rase cu ochiul prin ua crpat a i$onierului# spre cortin. :inspre scen se auzir urale. )ublicul r%dea i aplauda zgomotos. *uce nici mcar nu&i dduse seama c ncepuse piesa. Acum urmez eu. )e cur%nd. O srut pe $runte# dup care se repezi pe scen. *uce !oi s $ug dup el# dar dou siluete aprur i se aezar chiar n $a"a uii i$onierului. 8a se deschise cu un sc%r"%it i *uce l !zu pe Bill strecur%ndu&i aripile nuntru. .ncepi s te pricepi la asta# zise el prbuindu&se pe un sac cu peruci !echi. 8nde te&ai ascuns/ +ine# eu/ 4icieri. :e ce m&a ascunde/ ntreb el. 2mecheria aia cu schimbatul costumelor a $ost o mic lo!itur de geniu# continu el# ridic%ndu&i m%nu"a ca s bat palma. Bill se dezum$la mereu c%nd i se amintea $aptul era doar o musc pe perete n compara"ie cu :aniel. +hiar ai de g%nd s m lai cu m%na ntins/ Bill i retrase m%na ncet. *uce l ignor. .i sim"ea pieptul greu i pustiit. +ontinua s aud disperarea din !ocea lui :aniel c%nd i ceruse s $ug cu el. +e nsemnase asta/ .n noaptea asta o s mor. 4u&i aa# Bill/ Ei# bine; Bill i cobor pri!irea. :a. *uce nghi"i n sec. 8nde&i *ucinda/ 'rebuie s ptrund din nou n corpul ei ca s pot n"elege aceast e1isten". .mpinse ua i$onierului# dar Bill i apuc ti!ul rochiei i o trase napoi. 8ite ce&i# putoaico# trans$ormarea tridimensional nu poate $i mutarea ta de baz. @a&o ca pe o ndem%nare pentru ocazii speciale. .i str%nse buzele. +e crezi tu c o s a$li aici/ *ucrul de care trebuie s $ug# binen"eles# spuse *uce. :e ce anume o sal!eaz :aniel/ E logodit cu altcine!a/ *ocuiete cu un unchi ru/ A ieit din gra"iile regelui/ (opa! Bill se scrpin n !%r$ul capului# sco"%nd un scr%net asemntor cu sunetul scos de unghiile care zg%rie o tabl. 7i se pare ca am $cut o ga$ pedagogic pe unde!a. +rezi c moartea ta are ntotdeauna un moti!/ 2i nu are/ Sim"i c i pic $a"a. ,reau s spun c mor"ile tale nu&s chiar $r sens; :ar c%nd am murit nuntrul lui * s# am sim"it totul K ea credea c $ocul o elibera. A $ost $ericit pentru c# dac s&ar $i cstorit cu regele la# !ia"a ei ar $i $ost o minciun. @ar c%nd :aniel a ucis&o# de $apt a sal!at&o. O# scumpete# asta crezi tu/ + mor"ile tale sunt o porti" de scpare din cstorii ne$ericite sau ce!a de genul sta/ *uce nchise str%ns ochii ca s opreasc n"eptura lacrimilor aprute din senin. 'rebuie s $ie ce!a de genul sta. 'rebuie. Alt$el e# pur i simplu# lipsit de sens. 4u e lipsit de sens# spuse Bill. +hiar mori dintr&un moti! anume. :oar c moti!ul sta nu e chiar aa de simplu. 4u te po"i atepta s n"elegi totul deodat. 7ormi $rustrat i lo!i cu pumnul peretele i$onierului. .n"eleg de ce te&ai ambalat aa# zise Bill ntr&un $inal. Ai de!enit tridimensional i ai impresia c ai descoperit secretul uni!ersului tu. :ar nu&i ntotdeauna at%t de uor i de plcut. 3ii pregtit pentru haos. .mbr"ieaz haosul. Ar trebui s ncerci s n!e"i c%t po"i de mult din $iecare !ia" pe care o !izitezi. )oate !ei $i mpreun cu :aniel; sau poate !ei hotr c !ia"a are mai multe de o$erit dec%t; +e!a $oni i i lu prin surprindere. *uce trase cu ochiul prin ua i$onierului. 8n brbat cam la cincizeci de ani# cu un barbion crunt i cu burt roto$eie sttea chiar n spatele unui actor mbrcat n rochie. ,orbeau n oapt. +%nd $ata i ntoarse pu"in capul# luminile scenei i dez!luir pro$ilul. *uce nghe"9 un nas delicat i buze mici# pudrate cu roz. O peruc de culoare ca$enie# de sub care se i"eau doar c%te!a
88

$ire de pr lungi i negre. O rochie aurie superb. Era *ucinda# n costumul Annei Bole n i gata s urce pe scen. *uce se strecur a$ar din i$onier. Se sim"ea agitat i rmase $r cu!inte# dar i nzestrat cu putere# ntr&un sens ciudatD dac ceea ce i spusese Bill era ade!rat# nu&i mai rm%nea mult timp. Bill/ opti ea. Am ne!oie s $aci chestia aia cu apsatul pe )auz# ast$el nc%t eu s pot; 2t! 2uieratul lui Bill a!ea scopul de a&i da de n"eles lui *uce c era pe cont propriu. 'rebuia doar s atepte p%n c%nd acest brbat a!ea s plece# ca s o prind singur pe *ucinda. *ucinda se mic pe neateptate ctre i$onierul unde era ascuns *uce i !%r m%na nuntru. O ndrept spre mantia aurie a$lat l%ng umrul lui *uce. Aceasta i "inu respirata# ridic m%na i i nclet degetele de cele ale *ucindei. *ucinda trase aer n piept i deschise larg ua# cu pri!irea a"intit asupra lui *uce# cltin%ndu&se# la limita unei n"elegeri ine1plicabile. )odeaua de dedesubtul lor prea s se ncline. *uce ame"i# nchiz%nd ochii i sim"indu&se de parc su$letul i prsise corpul. Se !zu pe sine din a$ar K rochia ei ciudat# pe care Bill o trans$ormase din zbor# teama pur din ochii ei. 7%na pe care o "inea ntr&a ei era $in# at%t de $in# c abia o putea sim"i. +lipi# i *ucinda clipi la r%ndul ei# dup care *uce nu mai sim"i nicio m%n. +%nd i plec pri!irea# m%na ei era goal. :e!enise $ata a crei m%n o "inuse. .n$c iute mantia i i&o potri!i pe umeri. Singura persoan rmas n cabina actorilor era brbatul care i !orbise n oapt *ucindei. *uce tia c era ^illiam Sha>espeare. ^illiam Sha>espeare. .l tia. Erau to"i trei K *ucinda# :aniel i Sha>espeare K prieteni. .ntr&o dup&amiaz de !ar# :aniel o dusese pe *ucinda n !izit la Sha>espeare# la casa lui din Strat$ord. Spre apus# se aezaser n bibliotec# iar n timp ce :aniel i repeta replicile la $ereastr# ^ill i punea lui *uce ntrebare dup ntrebare K lu%ndu&i $urios noti"e# pe parcurs K despre prima ei nt%lnire cu :aniel# despre sentimentele ei $a" de el# despre dragostea la prima !edere. Sha>espeare era singurul# cu e1cep"ia lui :aniel# care cunotea identitatea secret a *ucindei K se1ul ei K i dragostea pe care actorii o mprteau n a$ara scenei# n schimbul discre"iei lui# *ucinda "inea secret $aptul c era prezent la 'eatrul 0lobe n noaptea aceea. 'o"i ceilal"i din companie presupuneau c era n Strat$ord# c predase $r%iele teatrului 7aestrului 3letcher. .n schimb# ^ill apruse incognito n noaptea aceea# la premiera piesei. +%nd *ucinda re!eni l%ng el# Sha>espeare o pri!i ad%nc n ochi. 'e&ai schimbat. Eu; nu# sunt tot; Sim"i brocartul $in n jurul umerilor ei. :a# am gsit mantia. 7antia# zici tu. .i z%mbi i clipi. 'e prinde. Apoi# Sha>espeare i puse m%na pe umrul *ucindei# aa cum $cea mereu c%nd ddea indica"ii de regie. Ascult! 'o"i cei de aici "i tiu deja po!estea. 'e !or !edea n scena asta# i nu !ei spune sau $ace mare lucru. :ar Anne Bole n este o stea n ascensiune# la curte. 3iecare are propriul interes n destinul tu. .nghi"i n sec. 2i nc ce!a9 nu uita ce ai de $cut la s$%ritul replicii. 'rebuie s !ii n partea din $a" a scenei# n st%nga# pentru a ncepe dansul. *uce auzea replicile ei din pies trec%ndu&i prin minte. +u!intele !or $i acolo# c%nd !a a!ea ne!oie de ele# c%nd !a pi pe scen n $a"a tuturor acestor oameni. Era pregtit. )ublicul url i aplaud din nou. 8n grup de actori prsir scena i umplur spa"iul din jurul ei. Sha>espeare dispruse deja. .l !edea pe :aniel n partea opus a scenei# i domina pe ceilal"i actori# cu un aer regesc i magni$ic. 8rma replica ei. Era nceputul unei scene de la un dineu des$urat pe domeniul lordului ^olse # unde regele K :aniel K a!ea s interpreteze o compozi"ie masaueE elaborat# nainte s i apuce m%na Annei Bole n pentru prima dat. 8rmau s danseze i s se ndrgosteasc nebunete unul de cellalt. 8rma s $ie nceputul unei iubiri care a!ea s schimbe totul. .nceputul. :ar pentru :aniel nu era deloc nceputul. 'otui# pentru *ucinda i pentru personajul pe care l interpreta# era dragoste la prima !edere. 7omentul n care ochii ei l nt%lniser pe :aniel era parc primul lucru real care i se nt%mplase *ucindei !reodat# la $el cum sim"ise i *uce la S<ord H +ross. .ntreaga ei lume ncepuse# n s$%rit# s aib n"elesuri pe care nu le mai a!usese. *ui *uce nu&i !enea s cread c%"i oameni se mbulzi& 7&r n 0lobe. Aproape c dominau actorii# ngrmdi"i at%t de aproape# nc%t cel pu"in douzeci de spectatori i proptiser coatele chiar pe scen. )utea s&i simt. *e auzea inspira"ia.
89

+u toate acestea# *uce se sim"ea oarecum linitit# chiar plin de energie# de parc *ucinda prindea !ia" n loc s intre n panic# sub presiunea acestui interes deosebit. Era o scen $esti!. *uce era nconjurat de doamnele din suita Annei Bole nD aproape c izbucni n r%s !z%nd c%t de comic artau 5doamneleEZ din jurul ei. 7rul lui Adam al acestor adolescen"i se ridica i cobora !izibil n lumina lmpilor de pe scen. 'ranspira"ia se i"ea sub m%necile rochiilor cu umeri nal"i. :e partea cealalt a scenei# :aniel i $cea curte $r perdea# iar dragostea i se citea pe chip. .i juc rolul $r cusur# $uri%nd pri!iri cu subn"eles spre :aniel# ast$el nc%t s atrag at%t aten"ia lui# c%t i pe cea a publicului. 7ai mult# impro!iz o micare K d%ndu&i la o parte prul de pe g%tul lung i palid K care $cu o aluzie pro$etic la ceea ce tia toat lumea c o atepta pe ade!rata Anne Bole n. :oi actori se apropiar# nconjur%nd&o pe *uce. Erau nobilii din pies# lordul Sands i lordul ^olse . :ar doamnele sunt triste. A cui e !ina# domnilor/ tun !ocea lordului ^olse . Era gazda petrecerii K i personajul negati! K iar actorul care l interpreta a!ea o prezen" scenic incredibil. Apoi se ntoarse i pri!i n jur# cut%nd&o pe *uce. *uce nlemni. *ordul ^olse era jucat de +am. *uce nu a!ea cum s "ipe# s njure sau s plece. Acum era actri" pro$esionist# ast$el c rmase stp%n pe sine i se ntoarse spre nso"itorul lui ^olse # lordul Sands# care i rosti replica printre r%sete. +%nd !inul le&o&mbujora obrajii# !orba lor ne&o ame"i# milord# spuse el. +%nd !eni r%ndul *ucindei s i spun replica# corpul ncepu s&i tremure i i arunc o pri!ire $uri lui :aniel. Ochii lui !iole"i domolir ner!ozitatea care o cuprinsese. +redea n ea. +e h%tru eti# lordule Sands# se auzi *uce spun%nd# pe un ton mali"ios per$ect modulat. Apoi# :aniel pi n $a" i se auzi o trompet# urmat de o tob. :ansul ncepea. O lu de m%n. +%nd !orbi# i !orbi ei# nu publicului# aa cum $ceau ceilal"i actori. O m%n mai ginga n&am atins! spuse :aniel. 4u te tiam# $rumoaso! =eplicile preau scrise pentru ei doi. .ncepur s danseze# iar :aniel nu i desprinse pri!irea de chipul ei nicio clip. Ochii lui !iole"i a!eau limpezimea cristalului# iar $elul cum nu se ndeprtau de ai ei i nmuie inima lui *uce. 2tia c el o iubise ntotdeauna# dar p%n n acel moment# n care ncepuser s danseze mpreun pe scen# n $a"a tuturor acelor oameni# nu se g%ndise niciodat cu ade!rat la ce nsemna asta. nsemna c# atunci c%nd l !edea pentru prima dat n $iecare !ia"# :aniel era deja ndrgostit de ea. :e $iecare dat. 3usese dintotdeauna. 2i# de $iecare dat# trebuia s se ndrgosteasc de el. El nu ar $i putut niciodat s o preseze sau s o $or"eze s l iubeasc. 'rebuia s o recucereasc de $iecare dat. :ragostea lui :aniel pentru ea era ca un $lu!iu. Era cea mai pur $orm de dragoste care e1ista# mai pur chiar dec%t cea pe care i&o ntorcea *uce. :ragostea lui :aniel curgea $r s se abat# $r s se ncheie. .n timp ce dragostea lui *uce era tears la $iecare moarte# a lui :aniel cretea de&a lungul timpului# etern. +%t de co!%ritor de puternic trebuia s $ie acum# dup sute de !ie"i pline de dragoste# puse una peste alta/ Era aproape prea mult pentru ca *uce s n"eleag. O iubea at%t de mult# i totui# n $iecare !ia"# trebuia s o atepte s l prind din urm# mereu i mereu. .n tot acest timp# dansaser cu restul trupei# intr%nd i ieind din culise n timpul pauzelor muzicale# ntorc%ndu& se pe scen pentru mai multe galanterii# pentru numere mai lungi# cu pai mai complica"i# p%n c%nd ntreaga companie ncepu s danseze. *a $inalul scenei# dei nu era trecut n pies# dei +am era chiar acolo# urmrindu&i# *uce se "inu str%ns de m%na lui :aniel i l trase spre ea# ctre portocalii n ghi!ece. El o pri!i de parc era nebun i ncerc s o ndrepte spre locul unde ar $i trebuit s $ie# con$orm regiei. +e $aci/ murmur el. Se ndoise de ea mai nainte# n culise# c%nd ea ncercase s i !orbeasc liber despre sentimentele ei. 'rebuia s l $ac s o cread. +u at%t mai mult dac *ucinda a!ea s moar n noaptea aceea# s n"eleag pro$unzimea iubirii ei ar $i nsemnat totul pentru el. *&ar ajuta s mearg mai departe# s o iubeasc mai departe secole la r%nd# cu toat durerea i greut"ile la care ea $usese martor p%n n prezent. *uce tia c momentul acesta nu aprea n scenariu# dar nu se putu ab"ine9 se apropie de :aniel i l srut. Se atepta ca el s o opreasc# dar o trase n bra"ele lui i i rspunse la srut. 'are i pasional# cu at%ta intensitate# nc%t o $cu s se simt ca atunci c%nd zburau# dei tia c picioarele ei erau sprijinite de pm%nt.
90

)re" de o clip# publicul amu"i. Apoi ncepu s urle i s $ac glume rutcioase. +ine!a arunc un panto$ spre :aniel# dar el l ignor. Srutrile lui i spuser lui *uce c o credea# c n"elegea pro$unzimea iubirii ei# dar ea !oia s $ie sigur de asta. 'e !oi iubi mereu# :aniel. :oar c aceste cu!inte nu preau chiar potri!ite K sau nu erau su$iciente. 'rebuia s&l $ac s n"eleag K i la naiba cu consecin"ele K c# dac trebuia s schimbe istoria# aa s $ie. 'e !oi alege mereu. :a# acela era cu!%ntul potri!it. .n $iecare e1isten"# te !oi alege pe tine. Aa cum i tu m&ai ales mereu pe mine. )entru totdeauna. Buzele lui se desprinser de ale ei. O credea/ 2tia deja/ Era o alegere# o alegere pe termen lung i ad%nc nrdcinat# care depea puterile lui *uce. .n spatele ei era ce!a puternic. +e!a $rumos i; 8mbrele ncepur s se n!olbureze n ta!an. 8n !al de cldur i scutur corpul# pro!oc%ndu&i con!ulsii# $c%nd&o s&i doreasc eliberarea n$ocat care tia c urmeaz. Ochii lui :aniel sclipir de durere. 4u# opti el. 'e rog# nu pleca nc. Oarecum# i lua mereu prin surprindere pe am%ndoi. .n timp ce trupul a!atarului ei din trecut e1ploda n $lcri# se auzi un zgomot de tun# dar *uce nu a!ea cum s $ie sigur. Ochii i se mpienjenir din pricina luminii i $u proiectat a$ar din trupul *ucindei# n aer# n bezn. 4u! strig ea n timp ce pere"ii mesagerului se nchiser n jurul ei. )rea t%rziu. +are&i problema acum/ o ntreb Bill. 4u eram pregtit. 2tiu c *ucinda trebuia s moar# dar eu; eu pur i simplu; 3usese chiar pe punctul de a n"elege ce!a despre alegerea ei de a&l iubi pe :aniel. @ar acum# sensul acelor ultime clipe cu :aniel $usese mistuit de $lcri# odat cu inele ei din trecut. Ei# bine# nu mai era mare lucru de !zut# spuse Bill. :oar ce se nt%mpl de obicei c%nd o cldire ia $oc K $um# pere"i n $lcri# oameni "ip%nd i bulucindu&se spre ieire# clc%ndu&i n picioare pe cei mai pu"in norocoi. 7 n"elegi. 'eatrul 0lobe a ars din temelii. +e/ spuse ea# sim"ind c i se $ace ru. Eu am dat $oc teatrului/ Sigur# incendierea celui mai $aimos teatru din istoria Angliei nu a!ea s rm%n $r urmri n timp. O# nu te um$la n pene! 'rebuia s se nt%mple oricum. :ac n&ai $i izbucnit n $lcri# tunul de pe scen i&ar $i ratat "inta i ar $i aruncat totul n aer. Asta e mult mai important dec%t mine i :aniel. 'o"i oamenii aceia; 8ite# 7aic 'ereza# nimeni n&a murit n noaptea aia; n a$ar de tine. 4imeni altcine!a n&a $ost rnit. Ci&l aminteti pe be"i!ul din r%ndul al treilea care te lua peste picior/ @&au luat $oc pantalonii. Asta a $ost cel mai gra! lucru. 'e sim"i mai bine/ 4u chiar. :eloc. Ascult# nu te a$li aici ca s mai adaugi o crmid zidului tu de !in. Sau ca s "i schimbi trecutul. E1ista o pies# cu intrri i cu ieiri din scen. 4u eram pregtit pentru ieirea mea. :e ce nu/ (enric al ,l@@&lea e o porcrie# oricum. ,oiam s&i dau speran" lui :aniel. ,oiam ca el s tie c l !oi alege mereu# c l !oi iubi mereu. :ar *ucinda a murit nainte s m asigur c a n"eles. .nchise ochii. )artea lui de blestem e mult mai cumplit dec%t a mea. E de bine# *uce! +e !rei s spui/ E ngrozitor! 7 re$er la bucata aia nepre"uit9 O# agonia lui :aniel e in$init mai crunt dec%t a mea. Asta este ceea ce ai n!"at aici. +u c%t !ei n"elege mai mult# cu at%t mai aproape !ei $i de cunoaterea originii blestemului i !ei putea gsi# p%n la urm# o cale de a te sal!a de sub puterea lui. +orect/ 4u; nu tiu. Eu da. (ai acum# ai roluri mai importante dejucat. )artea din blestem care l pri!ea pe :aniel era mai crunt. *uce putea s !ad asta $oarte clar acum. :ar ce nsemau toate astea/ 4u sim"ea deloc c se apropia de momentul ruperii lui. =spunsul i scpa printre degete# dar tia c Bill a!ea dreptate ntr&o pri!in"9 nu mai putea s $ac nimic n acea e1isten". 4u&i rm%nea dec%t s se tot
91

ntoarc.

92

Ca itolul !%

Panta abru t Centrul 7roenlan'ei, !!00, )arna +erul era negru c%nd :aniel iei. .n spatele lui# portalul se agita n !%nt ca o perdea zdren"uit# rup%ndu&se i s$%iindu&se singur nainte s se $ac buc"i pe zpada ce mprumuta albastrul nop"ii. 8n $ior i trecu prin corp. *a o prim !edere# nu prea s e1iste nimic aici. 4imic altce!a dec%t nop"i arctice care preau s se prelungeasc la in$init# o$erind doar o raz de lumin e1trem de $ira!# la s$%rit. .i amintea acum. )e $iordurile acestea unde el i ceilal"i ngeri czu"i i "ineau ntrunirile# ntr&un ntuneric mohor%t i n $rigul cel mai tios# $cuser o e1pedi"ie de dou zile n nordul coloniei de muritori din Brattahlio. :ar nu a!ea s o gseasc acolo. Acest pm%nt nu $usese nicic%nd o parte din trecutul *ucindei# deci mesagerii ei n&a!eau de ce s o aduc aici. :oar :aniel. 2i ceilal"i. .naint tremur%nd de&a lungul $iordului nghi"it de zpad# ndrept%ndu&se spre o lumin cald de la orizont. 2apte dintre ei erau str%ni n jurul unui $oc portocaliu strlucitor. :e la distan"# cercul aripilor lor arta ca un halou gigantic de zpad. :aniel nu trebuia s le numere contururile sc%nteietoare ca s tie c erau to"i acolo. 4iciunul dintre ei nu&l obser! tra!ers%nd zpada spre adunarea lor. Cineau mereu o sgeat la ndem%n# pentru orice e!entualitate# dar ideea ca un oaspete nepo$tit s nimereasc peste consiliul lor era at%t de nstrunic# nc%t nici mcar nu constituia o amenin"are real. .n plus# erau prea ocupa"i s se certe ntre ei ca s descopere anacronismul care se ghemuise n spatele unei st%nci i trgea cu urechea. A $ost o pierdere de timp. )rima !oce pe care :aniel putu s o disting era cea a lui 0abbe. 4u o s ajungem nicieri. 0abbe i putea pierde repede rbdarea. *a nceputul rzboiului# rz!rtirea ei durase o $rac"iune de secund# $a" de cea a lui :aniel. .nc de atunci# de!otamentul ei $a" de tabra din care $cea parte $usese unul pro$und. =e!enise n gra"iile =aiului# iar ezitarea lui :aniel !enea mpotri!a credin"elor ei. .n timp trecea pe l%ng zona n care era aprins $ocul# !%r$urile aripilor ei albe uriae# acoperite cu pene# se t%rau prin zpad. 'u eti cea care a con!ocat aceast ntrunire# i aminti o !oce joas. Acum !rei s o ntrerupi/ =oland era aezat pe un butean negru# la c%"i!a metri de st%nca dup care se ghemuise :aniel. )rul lui =oland era lung i nepieptnat. )ro$ilul su ntunecat i aripile negru&aurii marmoreene sclipeau ca tciunii incandescen"i. 'otul era aa cum i amintea :aniel. .nt%lnirea pe care am con!ocat&o a $ost pentru ei. 0abbe se opri din mers i i ndrept aripa spre cei doi ngeri care stteau unul l%ng altul de cealalt parte a $ocului lui =oland. Aripile suple i irizate ale lui Arriane erau linitite# mcar o dat# nl"%ndu&se mult deasupra omopla"ilor ei. *uciul lor arta aproape $os$orescent n noaptea lipsit de lumin# dar orice alt detaliu al lui Arriane# de la buclele ei negre# scurte# i p%n la buzele palide# crispate prea chinuitor de sobru i de nemicat. .ngerul de l%ng Arriane era mai tcut dec%t de obicei. Annabelle pri!ea absent spre zarea ndeprtat a nop"ii. Aripile ei erau de un argintiu ntunecat# aproape de culoarea cositorului. Erau largi i !iguroase# $orm%nd o bolt ampl# protectoare# n jurul ei i al lui Arriane. 'recuse mult !reme de c%nd :aniel o !zuse ultima dat. 0abbe se opri n spatele lui Arriane i al lui Annabelle# cu $a"a la ceilal"i9 =oland# 7oll i +am# acoperi"i cu o
93

blan aspr# ce le acoperea aripile. Spre deosebire de ngerii a$la"i de cealalt parte a $ocului# demonii tremurau. 4u ne ateptam s ! !edem $e"ele n noaptea asta# le spuse 0abbe# i nici nu suntem bucuroi de oaspe"i. A!em i noi un interes aici# spuse 7oll cu asprime. 4u aa cum a!em noi# zise Arriane. :aniel nu !i se !a altura niciodat. :ac :aniel nu i&ar $i amintit unde sttuse la acea nt%lnire cu peste o mie de ani n urm# ar $i trecut complet cu !ederea inele su timpuriu. Acel sine timpuriu sttea singur n centrul grupului# pe cealalt parte a st%ncii. .n spatele bolo!anului# :aniel i schimb pozi"ia ca s !ad mai bine. Aripile a!atarului su din trecut n$lorir n spatele lui# ca nite p%nze albe imense# neclintite ca noaptea. )e c%nd ceilal"i !orbeau despre el de parc n&ar $i $ost acolo# :aniel se purta ca i c%nd era singur n lume. Arunc pumni de zpad n $oc# urmrind bulgrii nghe"a"i s$%r%ind i dizol!%ndu&se n aburi. O# nu zu/ spuse 7oll . ,rei s e1plici de ce# cu $iecare !ia"# se apropie tot mai mult de tabra noastr/ 7 re$er la $aza aia n care l blestem pe :umnezeu ori de c%te ori *uce e1plodeaz. 7 ndoiesc c d prea bine n +eruri. E n agonie! strig Annabelle ctre 7oll . 'u n&ai cum s&n"elegi pentru c nu tii s iubeti. Se repezi mai aproape de :aniel# t%r%ndu&i !%r$urile aripilor n zpad# i i se adres direct9 Acelea sunt abateri de moment. 2tim cu to"ii c su$letul tu e pur. :ac !ei dori s alegi# n cele din urm# o tabr# alege&ne pe noi# :aniel; dac la un moment dat; 4u. 'onul categoric cu care :aniel rostise cu!%ntul o $cu pe Annabelle s se dea napoi# de parc ar $i !zut o arm ndreptat asupra ei. ,ersiunea timpurie a lui :aniel nu se uita la niciunul dintre ei. .n spatele bolo!anului de unde i urmrea# :aniel i aminti ce se nt%mplase n timpul acelui consiliu# iar groaza interzis a amintirii l $cu s se cutremure. :ac nu !rei s te alturi lor# i spuse =oland lui :aniel# de ce nu !ii cu noi/ :in c%te !d# nu e1ist un @ad mai groaznic dec%t cel n care te a$unzi ori de c%te ori o pierzi. O# ce ncercare penibil# =oland! spuse Arriane. 4ici mcar nu !orbeti serios. :oar nu crezi; Arriane i $r%nse m%inile. Spui asta doar ca s m pro!oci. A$lat n spatele lui Arriane# 0abbe i puse o m%n pe umr. ,%r$urile aripilor lor se atinser# scpr%nd o lumin argintie. Arriane !rea s spun doar c @adul nu este niciodat o alegere mai bun. @ndi$erent c%t de crunt poate $i chinul lui :aniel. E1ist un singur loc pentru :aniel# e1ist un singur loc pentru noi to"i. ,ede"i c%t de spsi"i sunt )roscriii. Scutete&ne de predici# bine/ spuse 7oll . E1ist un cor ntreg acolo sus care ar putea $i interesat de manipulrile tale# dar eu nu sunt# i nici :aniel nu cred c este. ngerii i demonii se ntoarser cu to"ii i&l "intuir cu pri!irea. 2apte perechi de aripi mprtiau o aur strlucitoare de lumin argintiu&aurie. 2apte su$lete# pe care le cunoatea la $el de bine ca pe al su. :ei se a$la n spatele bolo!anului# :aniel se sim"i su$ocat. .i amintea momentul n care a!useser ateptri at%t de mari din partea lui. +%nd inima lui $r%nt l slbise at%t de mult de puteri. Sim"i asaltul lui 0abbe# pledoaria care l ndemna s se alieze cu =aiul i s&o ia de la capt. 2i pe al lui =oland# care dorea ca el s se alieze cu @adul. :aniel sim"i din nou $orma singurului cu!%nt pe care l rostise la acea ntrunire# ca o $antom ciudat n gura lui9 4u. ncet# n timp ce un sentiment boln!icios i se t%ra prin corp# :aniel i aminti nc un lucru9 4u&ul acela/ i scpase. Atunci# :aniel $usese pe punctul de a spune da. Aceea era noaptea n care aproape c se dduse btut. Acum# umerii i ardeau. @mpulsul brusc de a&i des$ace aripile aproape c l $cu s ngenuncheze. 0roaza i ruinea l rodeau pe dinuntru. 'enta"ia pe care se luptase at%t timp s o nbue cretea n el. )rintre ngerii care dduser roat $ocului# !ersiunea din trecut a lui :aniel se uit la +am. Eti neobinuit de tcut n noaptea asta. +am nu rspunse imediat. +e&ai !rea s spun/ 'e&ai con$runtat c%nd!a cu problema asta. (i tii; 2i ce ai !rea s spun/
94

:aniel trase aer n piept. +e!a spumos i con!ingtor. Annabelle pu$ni. Sau ce!a neltor i absolut male$ic. 'o"i ateptau. :aniel !oia s sar din spatele st%ncii# s i scoat a!atarul din trecut de acolo. :ar nu putea. 7esagerul l adusese aici dintr&un moti!. 'rebuia s retriasc ntreaga scen p%n la capt. Sunte"i prini n capcan# spuse +am ntr&un t%rziu. +rede"i c# dac a e1istat c%nd!a un nceput# iar acum ! a$la"i unde!a la mijloc# o s e1iste i un $inal. :ar lumea noastr nu i are rdcinile n teleologie. . E haos. *umea noastr nu coincide cu lumea ta# spuse 0abbe. 4u e1ist nicio ieire din ciclul sta# :aniel# continu +am. Ea nu&l poate rupe# i nici tu nu po"i. + alegi =aiul sau @adul nu m intereseaz cu ade!rat# i nici pe tine. 4&o s schimbe nimic; :estul! ,ocea lui 0abbe i se $r%ngea. O s schimbe ce!a. :ac :aniel se ntoarce acas# acolo unde i e locul# atunci *ucinda; atunci *ucinda; :ar nu putea s continue. +u!intele acelea erau o blas$emie# iar 0abbe nu !oia s le rosteasc. +zu n genunchi pe zpad. .n spatele st%ncii# :aniel i pri!i a!atarul din trecut# ntinz%nd o m%n i ridic%nd&o de jos pe 0abbe. )ri!i derul%ndu&se totul n $a"a ochilor lui# e1act aa cum i amintea. )ri!i cu luare aminte n su$letul ei i !zu c%t de luminos ardea. Se uit n spate# i !zu pe ceilal"i K +am i =oland# Arriane i Annabelle# chiar i pe 7oll K i se g%ndi c i t%r%se pe to"i prin tragedia lui de propor"ii mult prea mult !reme. 2i pentru ce/ )entru *ucinda. 2i pentru alegerea pe care cei doi o $cuser cu mult timp n urm i continuau s o $ac la nes$%rit K s pun dragostea lor mai presus de orice. .n noaptea aceea de pe $iorduri# su$letul ei era ntre dou rencarnri# proaspt eliberat din ultimul su trup. +e&ar $i $ost dac nceta s o mai caute/ Era epuizat. 4u tia dac mai putea s o ia de la capt. .n timp ce i pri!ea a!atarul zbt%ndu&se# sim"ind apropierea iminent a unei isto!iri absolute# :aniel i aminti ce a!ea de $cut. Era periculos. @nterzis. :ar absolut necesar. Acum# cel pu"in# n"elegea de ce a!atarul lui din trecut l adusese n noaptea aceea de demult K ca s&i o$ere putere i s&l pstreze pur. ,oin"a lui slbise n acest moment& cheie din trecutul lui. @ar !iitorul :aniel nu i putea ngdui acelei slbiciuni s ia amploare de&a lungul istoriei# nu i putea s distrug ansele lui i ale *ucindei. Aa c repet ce i se nt%mplase cu nou sute de ani n urm. A!ea s i ndrepte greeala unindu&se cu; nu# suprapun%ndu&se cu inele su trecut. +ontopindu&se. Era singura cale. .i str%nse umerii# eliber%ndu&i aripile tremurtoare n ntuneric. *e sim"ea cum i iau a!%nt n spatele lui. O auror color cerul la !reo treizeci de metri deasupra lui. Era destul de luminoas nc%t s orbeasc un muritor# destul de luminoas nc%t s atrag aten"ia unui grup de apte ngeri care se cioro!iau. 'umult n cealalt parte a st%ncii. Cipete# g%$%ieli i bti de aripi apropiindu&se. :aniel se desprinse de la pm%nt# lu%ndu&i zborul rapid i energic# ast$el c ajunse deasupra st%ncii chiar n timp ce +am apru din spatele ei. E!itar o ciocnire la distan" de o arip# dar :aniel continu s se mite# npustindu&se asupra a!atarului su din trecut# naripat de dragostea pentru *ucinda. A!atarul lui din trecut se trase napoi i i ntinse m%inile# par%nd micrile lui :aniel. 'o"i ngerii cunoteau riscurile contopirii. Odat ce te uneai cu a!atarul tu din trecut# era aproape imposibil s te eliberezi de el# s separi dou !ie"i ngemnate. :ar :aniel tia c se mai contopise cu trecutul lui i supra!ie"uise. :eci trebuia s o $ac. 3cea asta ca s o ajute pe *uce. .i aps aripile una de alta i tbr asupra sinelui su din trecut# lo!indu&l cu at%ta putere# c ar $i trebuit s&l zdrobeasc K dac n&ar $i $ost absorbit. Se cutremur# iar inele su din trecut se cutremur i el. :aniel i "inu ochii str%ns nchii# scr%nind din din"i pentru a rezista acelei senza"ii de grea" ciudate i !iolente care i in!ad corpul. Se sim"ea de parc s&ar pr!li de pe un deal9 nesbuit i de neoprit. 3r o cale de ntoarcere# p%n a!ea s
95

ajung la poalele dealului. Apoi# dintr&odat# totul se opri. :aniel deschise ochii i nu auzi altce!a dec%t propria respira"ie. Se sim"ea obosit# dar plin de !ia". +eilal"i se uitau la el. 4u era sigur dac a!eau !reo idee despre ce se nt%mplase adineauri. Artau de parc s&ar $i temut cu to"ii s se apropie de el sau chiar s i !orbeasc. .i des$cu aripile i se roti ntr&un cerc per$ect# ridic%ndu&i capul spre cer. Aleg dragostea mea pentru *ucinda# strig ctre =ai i )m%nt# ctre ngerii din jurul lui i ctre cei care nu se a$lau acolo. Se adres su$letului celei pe care o iubea mai presus de orice# indi$erent unde s&ar $i a$lat ea. .mi con$irm nc o dat alegerea9 o aleg pe *ucinda mai presus de toate. 2i o !oi alege p%n la capt.

96

Ca itolul !$

1acri8iciul C+ic+en )t56, #esoamerica $ 9ayeb :AP;<=)#A&)3 20 ,ecembrie, Anul $$$ ,>-r>? 7esagerul o arunc pe *uce n ari"a unei zile de !ar. Sub tlpile ei# solul era arid# numai pm%nt crpat i $ire de iarb roietice# uscate. +erul era un !id albastru# $r mcar un nor care s promit ploaie. )%n i !%ntul prea nsetat. Sttea n mijlocul unei c%mpii netede# mrginite pe trei laturi de un zid nalt i ciudat. :e la distan"# aducea pu"in cu un mozaic alctuit din mrgele uriae. A!eau $orme neregulate# nu per$ect rotunde# iar culorile lor !ariau de la glbui p%n la ca$eniu. @ci&colo# erau $isuri mrunte ntre mrgele# ce lsau lumina s ptrund. .n a$ar de c%"i!a !ulturi care croncneau i zburau agale n cercuri# nu mai era nimeni prin preajm. ,%ntul i su$la $ierbinte prin pr i mirosea a; nu putea identi$ica mirosul# dar i lsa un gust metalic# aproape ca de rugin. =ochia grea pe care o purta de la balul de la ,ersailles era ud de transpira"ie. Sim"ea un miros greu de $um# cenu i sudoare ori de c%te ori trgea aer n piept. 'rebuia s i&o dea jos. Se chinui s ajung la ireturi i nasturi. @&ar $i prins bine o m%n de ajutor K chiar i una micu"# de piatr. 'otui# unde era Bill/ :isprea ntruna. 8neori *uce a!ea impresia c garguiul i a!ea propriile planuri i c ea era t%r%t peste tot n $unc"ie de programul lui. Se lupt cu rochia# s$%iind dantela !erde din jurul gulerului# des$c%nd agra$ele din mers. :in $ericire# nu era nimeni prin preajm s o !ad. .n cele din urm# se ls n genunchi i se eliber# trg%ndu&i rochia peste cap. .n timp ce sttea ghemuit n cmaa sub"ire de bumbac# *uce i ddu seama c%t era de obosit. +%t timp trecuse de c%nd nu mai dormise/ )orni mpleticindu&se ctre umbra zidului# cu picioarele $onindu&i prin iarba s$r%micioas# g%ndindu&se c poate ar trebui s se ntind pu"in i s nchid ochii. )leoapele i se nchideau# grele de somn. Apoi# se deschiser brusc i i se $cu pielea de gin. +apete. *uce i ddu seama# n s$%rit# din ce era $cut zidul. )alisadele de culoarea osului K care# de departe# preau oarecum ino$ensi!e K erau iruri de capete de om n$ipte n "epe. .i nbui "iptul. :eodat# i ddu seama de unde !enea mirosul ur%t adus de !%nt K era duhoarea s%ngelui !rsat i a descompunerii# a crnii n putre$ac"ie. *a baza palisadelor erau ntinse cranii uscate# albite i cur"ate de !%nt i de soare. +raniile din partea de sus preau mai recente. Erau# $r ndoial# capete de oameni# cu smocuri groase de pr negru i pielea aproape intact. :ar craniile din mijloc a!eau ce!a de muritor i de monstru# deopotri!9 pielea putrezit se cojea# ls%nd pe oase s%nge uscat# ca$eniu. +hipurile lor erau schimonosite# e1prim%nd ce!a ce putea $i groaz sau $urie. *uce se ndeprt cltin%ndu&se# sper%nd n zadar s gseasc o gur de aer care s nu duhneasc a mortciune. 4u e chiar aa de n$iortor precum pare. Se ntoarse brusc# ngrozit. :ar nu era dec%t Bill. 8nde&ai $ost/ 8nde suntem/ :e $apt# este o mare onoare s&"i trag capul n "eap# spuse el# ndrept%ndu&se spre penultimul r%nd de jos. Se uit n ochii unuia dintre capete. 'o"i aceti mieluei ne!ino!a"i merg direct n =ai. E1act ce&i dorete orice credincios.
97

:e ce m&ai lsat aici cu aceste; Ei# las. 4u muc. .i arunc o pri!ire piezi. +e&ai $cut cu hainele/ *uce ridic din umeri. E $oarte cald. El o$t prelung# parc apsat de grijile ntregii omeniri. Acum# ntreab&m unde am $ost# iar de data asta ncearc s nu m judeci. 0ura i se crisp mustrtor. Era ce!a ciudat n legtur cu dispari"iile ocazionale ale lui Bill. :ar acum era acolo# cu ghearele lui micu"e ndoite pedant la spate# z%mbindu&i inocent. Ea o$t. 8nde&ai $ost/ *a cumprturi! Bill i ntinse !esel ambele aripi# art%ndu&i o $ust maro&deschis# ag"at de !%r$ul unei aripi# i o tunic scurt# asortat# at%rn%nd de cealalt. 2i; lo!itura de gra"ie! spuse d%nd la i!eal un colier alb# grosolan. Oase. Ea lu tunica i $usta# dar re$uz colierul. ,zuse deja destule oase. 4u# mul"umesc. ,rei s te integrezi/ Atunci !a trebui s le por"i. 2i&l trecu peste cap# nghi"indu&i dezgustul. Buc"ile le$uite de os erau nirate pe un $el de $ibr. +olierul era lung i greu K i destul de drgu"# trebuia s recunoasc *uce. 2i cred c asta K i ddu o diadem de metal pictat K este pentru prul tu. :e unde ai toate astea/ ntreb ea. Sunt ale tale. ,reau s spun# nu ale tale K *ucinda )rice K ci ale tale ntr&un sens mai larg# cosmic. Apar"in acelei 5tu6 care e parte a acestei e1isten"e K @1 +uat. @1 i mai cum/! @1 +uat. 4umele tu n aceast !ia" nseamn 7icul 2arpe. Bill o urmri cum se schimb la $a". Era un nume de alint n cultura ma a. Oarecum. *a $el cum era o onoare s "i se n$ig capul ntr&o "eap/ Bill i ddu ochii de piatr peste cap. 4u mai $i aa de etnocentric. Asta nseamn s crezi c propria ta cultur este superioar altor culturi. 2tiu ce nsemn# spuse ea# $c%ndu&i de lucru cu diadema din prul ei murdar. :ar nu m cred superioar. )ur i simplu# nu cred c ar $i aa de groza! s am capul n$ipt ntr&una dintre "epele alea. .n aer se auzea un rpit stins# ca nite bti de tob ndeprtate. E1act ce!a de genul sta ar spune i @1 +uat! Ai $ost mereu un pic retrograd. +e !rei s spui/ '8# adic @1 +uat# te&ai nscut n perioada ^a eb# n timpul celor cinci zile ciudate de la s$%ritul anului ma a# despre care to"i au o grmad de supersti"ii# pentru c nu se potri!esc n calendar. 8n $el de zile dintr&un an bisect. 4u&i chiar de bun augur s te nati n zilele de ^a eb. Aa c nimeni nu s&a mirat c ai ajuns $at btr%n. 3at btr%n/ ntreb *uce. 4u am crezut niciodat c !oi trece de aptesprezece ani; mai mult sau mai pu"in. 2aptesprezece ani aici# n +hichen @tz# nseamn btr%ne"e curat# spuse Bill plutind de la un cap la altul# cu aripile zb%rn%ind. :ar e drept# nu obinuiai s trieti mult peste aptesprezece ani sau cam pe acolo. E un mister c ai reuit s rm%i n !ia" at%t de mult timp n pielea *ucindei )rice. :aniel spunea c asta se datoreaz $aptului c n&am $ost botezat. Acum *uce era sigur c auzea zgomot de tobe i c acestea se apropiau. :ar ce conteaz/ ,reau s spun# pun pariu c @1 +a K sau cum s&o $i numit K a $ost botezat; Bill $lutur din m%n dispre"uitor. Botezul este doar un termen pentru taina sau legm%ntul prin care su$letul tu este mai mult sau mai pu"in re!endicat# n $iecare religie e1ist ce!a asemntor. +retinismul# iudaismul# islamul# chiar i religia ma a# dac e s mergem mai departe n trecut K i $cu semn cu capul ctre tobele care se auzeau acum at%t de tare# nc%t *uce se ntreb dac nu ar trebui cum!a s se ascund K toate au ast$el de ritualuri prin care cine!a i e1prim credin"a n di!initatea sa. )rin urmare# eu sunt n !ia"# n e1isten"a mea actual din 'hunderbolt# pentru c prin"ii mei nu m&au botezat/
98

4u# spuse Bill# tu po"i s $ii ucis n e1isten"a ta actual din 'hunderbolt pentru c prin"ii ti nu te&au botezat. Eti nc !ie n e1isten"a ta actual pentru c# ei bine; nimeni nu tie cu ade!rat de ce. 'rebuia s e1iste un moti!. )oate era poarta despre care i !orbise :aniel n spitalul din 7ilano. :ar nici mcar el nu prea s n"eleag cum putea *uce s cltoreasc prin mesageri. +u $iecare e1isten" pe care o !izita# *uce sim"ea c se apropie tot mai mult de asamblarea buc"ilor din trecutul lor; dar mai a!ea p%n s ajung acolo. 8nde este satul/ ntreb ea. 8nde sunt oamenii/ 8nde este :aniel/ 'obele bteau at%t de tare# nc%t trebuia s ridice !ocea. Ah# spuse Bill# sunt dincolo de tzompantlis. :incolo de ce/! :e acest zid de cranii. (aide# trebuie s !ezi asta! )rin spa"iile libere dintre irurile de capete dansau sc%ntei de culori. Bill o duse pe *uce l%ng zidul de cranii i i $cu semn s pri!easc. :incolo de zid# de$ila o ntreag ci!iliza"ie. 8n ir lung de oameni dansau i tropiau pe un drum larg# pr$uit# care erpuia prin osuar. A!eau prul negru# mtsos# i pielea de culoarea castanelor. Erau de toate !%rstele# de la trei ani p%n la btr%ni uita"i de !reme. 'o"i erau !ioi# $rumoi i stranii. Erau mbrca"i sumar# n piei de animal tbcite# care abia le acopereau trupurile tatuate# i a!eau $e"ele pictate. )srile cu pene strlucitoare# multicolore# sorii i $igurile geometrice tatuate pe spate# bra"e i piept erau o $orm de art e1traordinar. .n deprtare se zreau cldiri K o re"ea ordonat de construc"ii din piatr !ruit# precum i un grup de cldiri mai mici# cu acoperiuri turtite din paie. :incolo de acestea se ntindea jungla# dar $runzele copacilor preau uscate i s$r%micioase. 7ul"imea de$ila $r s o !ad pe *uce# prins n $renezia dansului. (aide! spuse Bill# mping%nd&o n !lmagul de oameni. +e/! strig ea. S intru acolo/ +u ei/ O s $ie distracti!. Bill chicoti# zbur%nd n $a". 2tii s dansezi# nu&i aa/ )ruden"i la nceput# ea i micul gargui se alturar paradei care trecea prin ceea ce prea a $i o pia" K o $%ie lung i str%mt de pm%nt# ticsit cu butoaie de lemn i cu tot soiul de mr$uri9 $ructe negre de a!ocado# coceni de porumb rou&nchis# legturi de ierburi uscate i multe alte lucruri pe care *uce nu le recunotea. .i ntoarse capul dintr&o parte n alta ca s poat !edea c%t mai multe din mers# dar nu a!ea cum s se opreasc. ,alul de oameni o mpingea implacabil nainte. 7a aii urmau drumul care erpuia spre o !ale larg# nu prea ad%nc. ,uietul dansului slbi i oamenii se adunar n linite# uotind ntre ei. Erau cu sutele. Sim"ind apsarea repetat a ghearelor ascu"ite ale lui Bill pe umerii ei# *uce se ls n genunchi i i ridic pri!irea# la $el ca restul lumii. .n spatele pie"ei# o construc"ie se ridica deasupra celorlalte K o piramid n trepte tiat din cea mai alb piatr. 3iecare dintre cele dou laturi pe care le !edea *uce a!ea scri abrupte# care duceau spre un $el de cldire cu un singur etaj# !opsit n albastru i rou. *uce $u strbtut de un $ior# pe jumtate de recunoatere# pe jumtate de team ine1plicabil. 7ai !zuse piramida aceea. .n pozele din manualele de istorie# templul ma a era numai ruine. :ar acum era departe de a $i aa. Arta magni$ic. )atru brba"i cu tobe din lemn i piele de animal ntins stteau alinia"i pe lespezile ce nconjurau !%r$ul piramidei. 3e"ele lor arse de soare erau pictate cu linii roii# galbene i albastre# ast$el nc%t s par mti. 'obele lor bteau la unison# din ce n ce mai repede# p%n c%nd cine!a apru la intrare. Brbatul era mai nalt dec%t toboariiD a!ea capul mpodobit cu pene albe i roii# iar ntreaga $a" i era pictat cu modele turcoaz n $orm de labirint. 0%tul# ncheieturile# gleznele i lobii urechilor erau mpodobi"i cu aceleai bijuterii din os pe care Bill i le dduse lui *uce s le poarte. :ucea ce!a K un $el de baston lung# decorat cu pene pictate i cu cioburi sclipitoare. +e!a argintiu lucea la capt. +%nd se ntoarse cu $a"a spre oameni# acetia amu"ir ca prin $armec. +ine este omul acela/ i opti *uce lui Bill. +e $ace/ Acela este -otz# e$ul de trib. +am tras la $a"# nu/ ,remurile sunt grele atunci c%nd poporul tu n&a mai !zut ploaie de STG de zile. 4u c ar numra pe calendarul la de piatr de acolo sau pe orice altce!a. Art spre o lespede de piatr nsemnat cu sute de linii negre de $uningine. 4icio pictur de ap de aproape un an/ *uce parc sim"ea setea de care su$erea mul"imea.
99

Oamenii tia sunt pe moarte# spuse ea. Ei sper c nu. Aici inter!ii tu# spuse Bill. 'u i nc o m%n de ghinioniti amr%"i. :aniel# de asemenea# are un mic rol. *ui +haat i este $oarte $oame acum# aa c lumea trece la treab. +haat/ -eul ploii. 7a aii au credin"a asta absurd c m%ncarea pre$erat a unui zeu m%nios este s%ngele. .n"elegi ce !reau s spun cu asta/ Sacri$iciu uman# spuse ncet *uce. 7da. Acesta este nceputul unei zile lungi pentru ei. 7ai multe cp"%ni de pus n "epe. )alpitant# nu&i aa/ 8nde&i *ucinda/ A; adic @1 +uat. Bill art spre templu. Este ncuiat acolo# mpreun cu ceilal"i oameni care trebuie sacri$ica"i# atept%nd s se termine jocul cu mingea. Bocul cu mingea/ Asta ateapt norodul s !ad. ,ezi tu# e$ului de trib i place s organizeze un joc cu mingea# naintea marelui sacri$iciu. Bill tui i i aranj aripile la spate. E ce!a ntre baschet i $otbal# doar c $iecare echip are numai doi juctori i mingea c%ntrete o ton# iar celor care pierd li se taie capetele i s%ngele lor l hrnete pe +haat. Spre teren! zbier -otz de pe treapta de sus a templului. +u!intele ma ae sunau ciudat de gutural# i totui# erau uor de n"eles pentru *uce. Se ntreb ce sim"ea @1 +uat# ncuiat n camera din spatele lui -otz. :in mul"ime izbucnir urale. +a unul# ma aii se ridicar i se npustir spre ceea ce prea a $i un am$iteatru mare# de piatr# la captul ndeprtat al c%mpiei. Era dreptunghiular i ad%nc K un teren de joc acoperit de "r%n roiatic i ncercuit de tribune de piatr etajate# neacoperite. A! 8ite&l pe biatul nostru! Bill art spre cel din $runtea mul"imii# n timp ce se apropiau de stadion. 8n biat sub"ire i musculos alerga mai repede dec%t ceilal"i# cu spatele la *uce. A!ea prul castaniu i strlucitor# umerii ari de soare i picta"i cu linii care se intersectau# roii i albe. +%nd i ntoarse capul uor# la st%nga# *uce i zri n $ug pro$ilul. 4u semna deloc cu acel :aniel pe care&l lsase n curtea din spate a prin"ilor ei. 2i totui; :aniel! spuse *uce. Arat; :i$erit i totui la $el/ ntreb Bill. :a. Su$letul lui e cel pe care&l recunoti. @ndi$erent cum a"i arta !oi doi pe dina$ar# ntotdeauna ! !e"i recunoate su$letele. *ui *uce nu i trecuse prin minte p%n acum c%t de remarcabil era c l recunotea pe :aniel n $iecare !ia". Su$letul ei l gsea pe al lui. Este; minunat. Bill i r%c%i o coaj de pe bra" cu o ghear di$orm. :ac zici tu. Spuneai c :aniel este implicat cum!a n ritualul de sacri$iciu. Este unul dintre juctori# nu&i aa/ spuse *uce ntinz%ndu&i g%tul spre mul"ime chiar n momentul n care :aniel disprea n am$iteatru. Aa este# spuse Bill. E o ceremonie $ermectoare# zise ridic%nd o spr%ncean de piatr# n care c%tigtorii i conduc n !ia"a urmtoare pe cei care urmeaz s $ie sacri$ica"i. .n!ingtorii i ucid pe prizonieri/ ntreb *uce ncet. 8rmreau mul"imea care n!lea n am$iteatru. :inuntru se auzeau bti de tobe. Bocul era pe punctul de a ncepe. Ei nu ucid. 4u sunt criminali de r%nd. Sacri$ic. 7ai nt%i le taie capetele# iar capetele merg acolo. Bill $cu un semn cu capul peste umr# ctre palisada de capete. +orpurile sunt aruncate ntr&o groap de !ar in$ect K scuz&m# s$%nt K acolo# n jungl. )u$ni din nas dispre"uitor. :ac m ntrebi pe mine# nu !d cum jocul sta ar putea s aduc ploaia# dar cine sunt eu ca s judec/ :aniel !a c%tiga sau !a pierde/ ntreb *uce# cunosc%nd rspunsul nainte ca !orbele s&i ias din gur.
100

.n"eleg c imaginea lui :aniel tindu&"i capul nu d pe dina$ar de romantism# spuse Bill# dar# la urma urmei# ce mai conteaz dac te omoar prin $oc sau prin sabie/ :aniel nu ar $ace asta. Bill pluti n $a"a lui *uce. 4u ar $ace&o/! 8n !uiet !enea dinspre am$iteatru. *uce sim"i c ar trebui s o ia la $ug pe c%mp# s ajung la :aniel i s&l ia n bra"eD s&i spun c prsise 'eatrul 0lobe prea de!reme ca s apuce s&i mrturiseasc $aptul c n"elesese acum prin ce trebuise el s treac pentru a $i cu ea. + sacri$iciile lui o $cuser s $ie i mai de!otat iubirii lor. Ar trebui s merg la el# spuse ea. :ar mai era i @1 +uat. .ncuiat ntr&o camer din !%r$ul piramidei# atept%nd s $ie ucis. O $at care# poate# de"inea o in$orma"ie pre"ioas# de care *uce a!ea ne!oie pentru a rupe blestemul. *uce se legn pe loc# cu un picior spre am$iteatru i cu cellalt spre piramid. Oare ce se !a nt%mpla/ o ican Bill. -%mbetul lui era prea larg. *uce o rupse la $ug spre piramid# ls%ndu&l pe Bill n urm. Bun alegere# strig el# zbur%nd n !itez pentru a "ine pasul cu ea. )iramida se nl"a n $a"a ei. 'emplul pictat din !%r$ K unde spusese Bill c s&ar a$la @1 +uat K prea la $el de ndeprtat ca o stea. *uce era nsetat. 0%tul ei t%njea dup apD pm%ntul i ardea tlpile. *umea ntreag prea s ard. *ocul sta e sacru# i opti Bill la ureche. Acest templu a $ost construit n !%r$ul unui templu anterior# ridicat# la r%ndul su# n !%r$ul unui alt templu# i aa mai departe# toate dispuse ast$el nc%t s indice echinoc"iile de prim!ar i de toamn. .n acele dou zile# la as$in"it# se poate !edea umbra unui arpe care urc treptele scrilor dinspre nord. +e tare# nu&i aa/ *uce trase aer n piept i ncepu s urce scrile. 7a aii erau nite genii. +am n acest moment al ci!iliza"iei lor anticipaser deja s$%ritul lumii# n XUEX. 'ui teatral. :ar asta rm%ne de !zut odat cu trecerea timpului. .n timp ce *uce se apropia de !%r$# Bill o ajunse repede din urm. Ascult# spuse el# de data asta# dac K i c%nd K o s rede!ii tridimens; 2t# spuse *uce. 4imeni nu m poate auzi n a$ar de tine! E1act. 'aci! 8rc nc o treapt a piramidei# de data aceasta n linite# i se trezi pe teras# n !%r$. .i lipi trupul de piatra $ierbinte a zidului# la c%"i!a centimetri distan" de ua deschis. +ine!a dinuntru c%nta. A $ace&o acum# spuse Bill# c%t timp grzile sunt pe terenul de joc. *uce naint tiptil spre u i pri!i nuntru cu aten"ie. =azele soarelui ce ptrundeau prin ua deschis luminau un tron mare# a$lat n mijlocul templului. A!ea $orma unui jaguar i era pictat n rou# cu intarsii de jad. .n st%nga era o statuie mare reprezent%nd o siluet aezat ntr&o r%n# cu o m%n peste stomac. Opai"e mici de piatr# pline cu ulei# nconjurau statuia i rsp%ndeau o lumin p%lp%itoare. .n a$ar de trei $ete legate una de alta cu s$oar la ncheieturi# ngrmdite ntr&un col"# nu mai era nimic n ncpere. *uce g%$%i# iar cele trei $ete ridicar capul. 'oate erau drgu"e# cu prul negru mpletit i cu cercei de jad n urechi. +ea din st%nga a!ea pielea cea mai ntunecat. +ea din dreapta a!ea bra"ele pictate cu linii erpuitoare albastru&nchis. @ar cea din mijloc; era *uce. @1 +uat era micu" i delicat. A!ea picioarele murdare i buzele crpate. :intre cele trei $ete ngrozite# ochii ei ntuneca"i erau cei mai aprigi. +e mai atep"i/ strig Bill din locul unde sttea# pe capul statuii. 4u m !or !edea/ opti *uce printre din"i. .n celelalte d"i c%nd se contopise cu a!atarurile ei din trecut# $ie $useser singure# $ie o acoperise Bill. +e&ar g%ndi celelalte $ete dac *uce ar ptrunde n corpul lui @1 +uat/ Aceste $ete sunt pe jumtate nebune# alt$el n&ar $i ajuns s $ie alese pentru sacri$iciu. :ac se apuc s strige c se nt%mpl ce!a ciudat# ia ghicete c%tor oameni o s le pese/ Bill se pre$cu a numra pe degete.
101

E1act. 4imnui. 4ici mcar nu le !a auzi care!a. +ine eti/ o ntreb una dintre $ete# cu !ocea tremur%nd de $ric. *uce nu putu s rspund. )e msur ce nainta# n ochii lui @1 +uat se aprinse ce!a ce aducea a groaz. :ar apoi# spre marea uimire a lui *uce# tocmai c%nd cobor# a!atarul ei din trecut i ridic m%inile legate i le apuc $erm i rapid pe ale lui *uce. 7%inile lui @1 +uat erau calde i $ine# i tremurau. .ncepu s spun ce!a. @1 +uat ncepuse s spun; :u&m departe. *uce auzea asta n mintea ei# iar pm%ntul de sub tlpile lor se cutremur i totul se cltin n jur. O !zu pe @1 +uat# $ata care se nscuse $r noroc# ai crei ochi i spuneau c nu tia nimic despre mesageri# dar care se "inea de ea ca i cum sal!area s&ar $i a$lat n m%inile lui *uce. 2i se !zu pe sine din e1terior# obosit# n$ometat# zdren"roas i aspr. 2i oarecum mai btr%n. 2i mai puternic. Apoi# lumea se liniti din nou. Bill dispruse de pe capul statuii# dar *uce nu se putea mica s l caute. .ncheieturile ei legate erau jupuite i nsemnate cu tatuaje negre de sacri$iciu. .i ddu seama c i gleznele i erau legate. 4u c legturile ar $i contat prea mult K $rica i str%ngea su$letul mai tare dec%t ar $i putut&o $ace !reodat o s$oar. 4u era ca n celelalte d"i# c%nd *uce ptrunsese ntr&unul dintre a!atarurile ei anterioare. @1 +uat tia cu e1actitate ce urma s i se nt%mple. 7oartea. 2i nu prea s o nt%mpine cu bucurie# aa cum o $cuse * s la ,ersailles. :e o parte i de alta a lui @1 +uat# to!arele ei de capti!itate se ndeprtaser tiptil de ea# dar nu se putur mica dec%t cu c%"i!a centimetri. 3ata din st%nga# cea cu pielea nchis K (anhau K pl%ngeaD cealalt# cu corpul pictat n albastru K 0hanan K se ruga. 'uturor le era $ric s moar. Eti posedat! suspin (anhau printre lacrimi. O s p%ngreti jert$a! 0hanan nu&i gsea cu!intele. *uce le ignor pe $ete i cut s simt $rica paralizant a lui @1 +uat. +e!a i trecea prin minte9 o rugciune. :ar nu o rugciune ceremonial# n ateptarea sacri$iciului. 4u# @1 +uat se ruga pentru :aniel. *uce tia c g%ndul la el o $cea s roeasc# acceler%ndu&i btile inimii. @1 +uat l iubise toat !ia"a# dar numai de la deprtare. El crescuse la c%te!a cldiri distan" de casa ei printeasc. 8neori i !indea a!ocado mamei ei# la pia". @1 +uat ncercase ani de zile s i $ac curaj s intre n !orb cu el. 0%ndul c el era acum pe terenul de joc o chinuia. *uce i ddu seama c @1 +uat se ruga ca el s piard. =uga ei era s nu moar de m%na lui. Bill/ opti *uce. 7icul gargui plonj napoi n templu. Bocul s&a terminat. 7ul"imea se ndreapt acum ctre cenote. E groapa aia de calcar unde are loc jert$a. -otz i n!ingtorii sunt pe drum i !or !eni aici s ! conduc pe !oi# $etelor# la ceremonie. .n timp ce zgomotul mul"imii slbea# *uce ncepu s tremure. Se auzeau pai pe scri. Acum# :aniel putea intra pe u n orice clip. 'rei umbre ntunecar intrarea. -otz# conductorul cu pene albe i roii n pr# intr n templu. 4iciuna dintre $ete nu se micD toate se uitau ngrozite spre lancea lung# decorati!# pe care o "inea n m%n. .n !%r$ul ei era n$ipt un cap de om. Ochii erau deschii# strbtu"i de su$erin"D nc i mai picura s%nge din g%t. *uce ntoarse pri!irea i !zu un alt brbat# $oarte musculos# care intra n ca!ou. :ucea i el o lance pictat# cu un alt cap n$ipt n !%r$. 7car ochii acestuia erau nchii. )e buzele groase# n"epenite# abia se desluea o urm de z%mbet. .n!inii# spuse Bill trec%nd ca o sgeat pe l%ng $iecare dintre capete# pentru a le cerceta. Ei# hai# nu te bucuri c echipa lui :aniel a c%tigat/ 7ai ales datorit acestui tip. .l btu pe brbatul cel musculos pe umr# dei coechipierul lui :aniel nu prea s simt ce!a. :up aceea# Bill iei din nou pe u. +%nd :aniel pi n templu# n s$%rit# i "inea capul plecat. A!ea m%inile goale i pieptul descoperit. )rul i pielea i erau ntunecate# iar "inuta# mai rigid dec%t i amintea *uce. 'otul era di$erit# de la modul n care muchii abdomenului se nt%lneau cu muchii pectorali i p%n la $elul n care i "inea indi$erent m%inile pe l%ng corp. Era i acum superb# cel mai $rumos tip pe care l !zuse !reodat# dei nu mai semna deloc cu biatul pe care l tia *uce. :ar apoi i ridic pri!irea# iar ochii lui a!eau e1act aceeai nuan" de !iolet pe care o radiau dintotdeauna. O# spuse ea ncet# lupt%ndu&se cu legturile# disperat s scape din po!estea n care se mpotmolise n aceast
102

e1isten" K craniile# i seceta# i jert$a K i s rm%n cu el pentru totdeauna. :aniel scutur uor capul. Ochii lui o $i1ar# strlucind. )ri!irea lui o liniti. +a i cum i&ar $i spus s nu i $ac griji. -otz le $cu semn celor trei $ete s se ridice# ncu!iin" grbit din cap i toat lumea iei pe ua din partea de nord a templului. .nt%i (anhau# cu -otz l%ng ea# apoi *uce# chiar n spatele ei# i 0hanan# la urm. S$oara dintre ele era e1act at%t de lung c%t trebuia pentru ca $iecare $at s i "in ncheieturile m%inilor l%ng corp. :aniel se apropie de *uce# iar cellalt n!ingtor# de 0hanan. )re" de o clip# !%r$ul degetelor lui :aniel i atinser ncheieturile legate. @1 +uat se n$ior. :incolo de ua templului# cei patru toboari ateptau pe margine. Se niruir n spatele cortegiului i btur aceleai ritmuri $renetice pe care *uce le auzise c%nd nimerise n aceast !ia". .n tot acest timp# grupul cobora pe treptele abrupte ale piramidei. *uce se concentra asupra mersului i sim"ea c era mai degrab dus de !al dec%t contient de $elul cum pea spre moarte# pe crarea pr$uit de la baza piramidei. -gomotul tobelor era tot ce putea auzi# p%n c%nd :aniel se aplec i i opti9 'e !oi sal!a. +e!a se trezi la !ia" n str$undul $iin"ei lui @1 +uat. Era prima dat c%nd i !orbea n aceast !ia". +um/ opti# la r%ndul ei# i se aplec spre el# dorindu&i cu disperare ca el s o elibereze i s o duc departe# departe de tot. Stai linitit. :egetele lui le gsir din nou pe ale ei# m%ng%indu&le cu bl%nde"e. ."i promit c !oi a!ea grij de tine. Ochii lui @1 +uat se umplur de lacrimi. )m%ntul continua s&i ard tlpile i ea mergea n continuare spre locul unde trebuia s moar @1 +uat# dar pentru prima oar de c%nd sosise n aceast !ia"# lui *uce nu i mai era $ric. +rarea erpuia spre jungl de&a lungul unui ir de copaci. 'oboarii se oprir. @ncanta"iile i umplur auzul. Era c%ntecul mul"imii din jungl# de la cenote. 8n c%ntec cu care @1 +uat crescuse# pe care l c%ntase# o rugciune pentru ploaie. +elelalte dou $ete c%ntau i ele ncet# cu !oci tremur%nde. *uce se g%ndi la cu!intele pe care @1 +uat pruse s le spun atunci c%nd intrase n corpul ei9 :u&m departe# strigase n mintea ei. :u&m departe. :intr&odat# se oprir din mers. .n $a"a lor se deschidea crarea ce ducea spre ad%ncurile junglei nsetate. 8n crater uria de calcar# umplut cu ap# se ntindea n $a"a lui *uce. .n jurul lui stteau ma aii cu ochii n$lcra"i i nerbdtori. Erau sute. Se opriser din incanta"ie. +lipa pe care o ateptaser sosise. +enote era o groap de !ar# acoperit de muchi# ad%nc i plin cu ap !erzuie. @1 +uat mai $usese acolo i nainte K !zuse alte dousprezece sacri$icii umane# e1act ca acesta. Sub apa linitit se !edeau rmi"ele n descompunere a o sut de alte corpuri# o sut de su$lete despre care se credea c au mers direct n =ai K numai c# n acea clip# *uce tia c @1 +uat nu mai era sigur de nimic din toate astea. 3amilia lui @1 +uat sttea l%ng marginea gropii. 7ama ei# tatl ei# cele dou surori mai mici# ambele cu copii n bra"e. +redeau n ritual# n jert$a care a!ea s le ucid $iica i s le $r%ng inimile. O iubeau# dar se g%ndeau c s&a nscut $r noroc# c aceasta era calea cea mai bun prin care se putea m%ntui. 8n brbat cu strungrea" i cercei lungi din aur le conduse pe @1 +uat i pe celelalte dou $ete n $a"a lui -otz# care ocupase un loc de cinste l%ng marginea gropii de !ar. Acesta pri!ea $i1 spre apa ad%nc. Apoi nchise ochii i ncepu o nou incanta"ie. +omunitatea i toboarii i se alturar. Brbatul cu strungrea" sttea acum ntre *uce i 0hanan# ndrept%ndu&i toporul spre s$oara care le "inea legate. *uce sim"i o smucitur nainte i s$oara $u retezat# nc a!ea ncheieturile str%nse# dar acum era legat doar de (anhau# a$lat n dreapta ei. 0hanan era pe cont propriu i naint n $a"a lui -otz. 3ata se legna nainte i napoi c%nt%nd ncetior. 'ranspira"ia i se prelingea pe cea$. +%nd -otz ncepu s rosteasc cu!inte de rugciune ctre zeul ploii# :aniel se aplec spre *uce9 4u te uita. *uce i a"inti pri!irea asupra lui :aniel# iar el i&o sus"inu. :e jur&mprejurul gropii# mul"imea i "inea respira"ia. +oechipierul lui :aniel gemu i cobor cu putere toporul spre g%tul $etei. *uce auzi lama spintec%nd# apoi zgomotul surd al capului lui 0hanan czut n "r%n. =cnetul mul"imii se auzi din nou9 strigte de mul"umire ctre 0hanan# rugciuni pentru su$letul ei din =ai#
103

incanta"ii $ebrile pentru ploaie. +um puteau s cread aceti oameni c uciderea unei $ete ne!ino!ate a!ea s le rezol!e problemele/ Acesta era# de regul# momentul c%nd Bill i $cea apari"ia. :ar *uce nu&l zri nicieri. A!ea obiceiul s dispar ori de c%te ori :aniel era prin preajm. *uce nu !oia s !ad ce se nt%mplase cu capul lui 0hanan. Apoi# auzi un pleoscit puternic# rsuntor# i tiu c trupul $etei ajunsese n locul de odihn !enic. Brbatul cu strungrea" se apropie. :e data asta# tie s$oara care le "inea legate pe @1 +uat i pe (anhau dou. *uce tremura n timp ce brbatul o ducea n $a"a e$ului de trib. Sim"ea pietrele tioase sub tlpi. Arunc o pri!ire peste marginea calcaroas# n cenote. +rezu c o s i se $ac ru# dar tocmai atunci :aniel !eni l%ng ea i i insu$l curaj. El i $cu semn din cap s se uite la -otz. 2e$ul de trib i z%mbi# dez!elind dou topaze incrustate n din"ii din $a". @nton o rugciune ctre +haat# ca s o accepte i s aduc multe luni de ploi hrnitoare pentru comunitate. 4u# se g%ndi *uce. 4u era bine. :u&m departe! striga n g%nd ctre :aniel. El se ntoarse spre ea ca i cum ar $i auzit&o. Brbatul cu strungrea" cur"a s%ngele lui 0hanan de pe secure cu o bucat de piele de animal. +u mare pomp# i nm%n toporul lui :aniel# care se ntoarse spre *uce. :aniel prea obosit# ca i cum ar $i $ost tras n jos de greutatea securii. A!ea buzele str%nse# albe# iar pri!irea lui !iolet nu o prsi nicio clip. 7ul"imea tcea# "in%ndu&i respira"ia. ,%ntul $ierbinte $onea printre copaci# iar securea sc%nteia n soare. *uce sim"ea s$%ritul apropiindu&se# dar de ce/ :e ce o t%r%se su$letul ei aici/ +e mai putea a$la despre trecutul ei sau despre blestem# dac i se tia capul/ Apoi# :aniel ls securea jos# pe pm%nt. +e $aci/ l ntreb *uce. :aniel nu rspunse. .i trase umerii# i ntoarse $a"a spre cer i i ntinse bra"ele. -otz pi nainte pentru a inter!eni# dar c%nd atinse umrul lui :aniel# "ip i sri napoi ca ars. Apoi; Aripile albe ale lui :aniel se des$cur din umeri. +%nd le ntinse# uriae i incredibil de luminoase n peisajul arid# ca$eniu# lo!i cu ele douzeci de ma ai# arunc%ndu&i c%t colo. .n jurul gropii rsunar "ipete. +e este el/ Biatul are aripi! Este un zeu! 'rimis nou de +haat! *uce se lupt cu s$orile care&i legau ncheieturile i gleznele. 'rebuia s $ug la :aniel. .ncerc s se ndrepte spre el# p%n c%nd; )%n c%nd nu mai putu s se mite. Aripile lui :aniel erau at%t de strlucitoare# nc%t de!eniser aproape de nesuportat. 4umai c acum nu strluceau doar aripile lui :aniel. El strlucea; cu totul. .ntregul lui corp sc%nteia de parc ar $i nghi"it soarele. Aerul se umplu de muzic. 4u# nu de muzic# ci de un singur acord armonios. Asurzitor i nes$%rit# magni$ic# spendid i n$ricotor. *uce l mai auzise nainte; unde!a. .n cimitir# la S<ord H +ross# n ultima noapte c%nd $usese acolo# noaptea n care :aniel se luptase cu +am# iar lui *uce nu i se permisese s asiste. 4oaptea n care domnioara Sophia o t%r%se dup ea i )enn murise# iar de atunci# nimic nu mai $usese la $el. .ncepuse cu acelai acord# re!rs%ndu&se din :aniel. Strlucea at%t de puternic# nc%t corpul chiar ncepu s&i !ibreze. *uce se mica pe loc# ne$iind n stare s&i ia ochii de la el. .i sim"i pielea in!adat de un !al de cldur. .n spatele ei# cine!a "ip. Strigtul $u urmat de un altul# i apoi de un altul# p%n c%nd se auzi un ntreg cor de !oci. Ardea ce!a. Se sim"ea un miros n"eptor# care i ntoarse stomacul pe dos. Apoi !zu cu coada ochiului o e1plozie de $lcri# chiar n locul n care sttuse -otz o clip mai de!reme. Bubuitura o tr%nti la pm%nt pe *uce# care se $eri de strlucirea arztoare a lui :aniel# tuind de la cenua neagr i $umul neccios. (anhau dispruse# iar locul n care sttuse era p%rjolit Brbatul cu strungrea" i ascundea $a"a# ncerc%nd din greu s&i $ereasc pri!irea de strlucirea lui :aniel. :ar aceasta era irezistibil. *uce !zu cum omul i ridicase pri!irea spre :aniel# trans$orm%ndu&se apoi ntr&o coloan de $lcri.
104

:e jur&mprejurul gropii# ma aii pri!eau ncremeni"i# iar strlucirea lui i aprindea unul c%te unul. +ur%nd# un inel de $oc sc%nteietor lumin jungla i pe to"i cei prezen"i# mai pu"in pe *uce. @1 +uat! o strig :aniel# ncerc%nd s ajung la ea. Strlucirea lui o $cu pe *uce s urle de durere# dar chiar dac se sim"ea ca i cum era pe punctul de a se su$oca# rosti dintr&o su$lare9 Eti minuna"i. 4u te uita la mine# o implor el. +%nd un muritor !ede esen"a ade!rat a unui nger# atunci; ai !zut ce s&a nt%mplat cu ceilal"i. 4u pot s te las s m prseti din nou aa de repede. 7ereu at%t de repede; Sunt nc aici# insist *uce. Eti nc; :aniel pl%ngea. )o"i s m !ezi/ )e mine# cel ade!rat/ )ot s te !d. 2i# doar pentru o $rac"iune de secund# l !zu. ,ederea i se limpezi. Strlucirea lui era nc puternic# dar nu at%t de orbitoare. .i !zu su$letul. Era incandescent i pur# i arta K nu putea s o spun alt$el K ca :aniel. 2i se sim"ea ca i cum s&ar $i ntors acas. 8n $ior de bucurie $r margini o cuprinse pe *uce. 8nde!a# n str$undurile min"ii ei# ce!a suna a recunoatere. .l mai !zuse ast$el i nainte. .n timp ce mintea ei se strduia s se apropie de trecutul pe care nu l putea atinge# lumina lui ncepu s o copleeasc. 4u! strig ea# sim"ind cum $ocul i arde su$letul# iar trupul i se elibereaz de&o po!ar. Ei# bine/ ,ocea strident a lui Bill i zg%ria timpanele. Sttea ntins pe o lespede rece de piatr. Se a$la din nou ntr&una dintre peterile mesagerului# capti! ntr&un spa"iu e1trem de rece# unde i era greu s ghiceasc ce anume se a$la a$ar. .ncerc cu disperare s&i imagineze cum artase :aniel acolo K splendoarea su$letului su deschis K dar nu reui. Amintirea se ndeprta deja de ea. Oare chiar se nt%mplaser toate lucrurile acelea/ *uce nchise ochii# ncerc%nd s&i aduc aminte cum artase el. :ar acest lucru nu putea $i descris n cu!inte. Era o legtur $ericit# incredibil. *&am !zut. )e cine# pe :aniel/ 7da# l&am !zut i eu. Era tipul care a scpat securea# c%nd i&a !enit r%ndul s taie. 7are greeal. 8ria. 4u# chiar l&am !zut. Aa cum este el cu ade!rat. ,ocea i tremura. Era at%t de $rumos; O# despre asta !orbeai! Bill cltin din cap# plictisit. *&am recunoscut. +red c l&am mai !zut nainte. 7 ndoiesc. Bill tui. A $ost prima i ultima dat c%nd ai putut s&l !ezi aa. *&ai !zut# iar apoi ai murit. Asta se nt%mpl atunci c%nd un muritor pri!ete mre"ia dezln"uit a unui nger. 7oarte instantanee. Ars de $rumuse"ea ngerului. 4u# nu aa a $ost. Ai !zut ce&au p"it ceilal"i. )uu$! S&au dus. Bill se tr%nti l%ng ea i o lo!i pe genunchi. :e ce crezi c ma aii au nceput s aduc jert$e prin ardere dup aceea/ 8n trib n!ecinat a descoperit rmi"ele arse i a trebuit s gseasc ntr&un $el o e1plica"ie. :a# ei au luat $oc imediat. :ar eu am rezistat mai mult; +%te!a secunde n plus/ +%t ai stat ntoars cu spatele/ 3elicitri! 0reeti. 2i tiu c am mai !zut asta nainte. )oate c i&ai !zut aripile. :ar pe :aniel lepd%ndu&se de n$"iarea uman i art%ndu&"i ade!ratul su chip de nger/ Asta te ucide de $iecare dat. 4u. *uce cltin din cap. ,rei s spui c nu mi se !a putea arta niciodat cu ade!rat/ Bill ridic din umeri. 4u $r s te $ac s dispari n neant# pe tine i pe to"i cei din jurul tu. :e ce crezi c este :aniel aa prudent c%nd !rea s te srute/ 0loria lui strlucete al naibii de puternic atunci c%nd !oi doi sunte"i n$ierb%nta"i. *uce sim"i c nu mai rezist. :e aceea mor uneori c%nd ne srutm/ O rund de aplauze pentru $at# oameni buni! spuse Bill sarcastic. :ar cum rm%ne cu toate celelalte d"i c%nd mor nainte s ne srutm# nainte; +hiar nainte de&a a!ea ocazia s&"i dai seama c%t de to1ic ar putea de!eni rela"ia !oastr/
105

'ermin! )e bune# de c%te ori trebuie s urmreti aceeai po!este ca s&"i dai seama c nimic nu se !a schimba !reodat/ +e!a s&a schimbat# spuse *uce. :e aceea am pornit n aceast cltorie# de aceea sunt nc n !ia". :ac a putea numai s&l !d din nou# pe de&a&ntregul# tiu c m&a putea descurca. 4u pricepi. Bill ridic !ocea. ,orbeti despre asta ca o muritoare. )e msur ce se aprindea# lui Bill i sreau stropi mici de sali! din gur. 7arele moment a sosit# i e clar c nu te po"i descurca. :e ce te&ai suprat aa# dintr&odat/ 8ite de&aia! 7ergea pe margine# scr%nind din din"i. Ascult&m9 :aniel a dat&o n bar de data asta# s&a artat# dar nu o !a mai $ace niciodat. 4iciodat. 2i&a n!"at lec"ia. Acum ai n!"at i tu o lec"ie9 un muritor nu poate pri!i ade!ratul chip al unui nger $r s moar. :in ce n ce mai $urioas# *uce plec de l%ng el. )oate :aniel se schimbase dup aceast e1isten" din +hichen @tz%# poate# pe !iitor# a!ea s $ie mai prudent. :ar cum rm%nea cu trecutul/ Se apropie de marginea st%ncii din interiorul mesagerului# pri!ind la ntunericul !ast ce se csca spre necunoscutul ei obscur. Bill pluti deasupra# rotindu&se n jurul capului ei ca i cum ar $i ncercat s ptrund nuntru. 2tiu ce crezi# i o s s$%reti prin a $i dezamgit# at%ta tot. Se apropie mai mult de urechea ei i i opti9 sau mai ru. 4imic din ce&i spunea nu putea s o opreasc. :ac mai e1ista !reun :aniel din alte epoci care nc i lsase garda jos# atunci *uce a!ea s&l gseasc.

106

Ca itolul !.

Cavalerul 'e onoare )erusalim, )srael, 27 Nissan !27.0 :AP;<=)#A&)3 ! A rilie !000 >-r>? :aniel nu era el nsui pe de&a&ntregul. .nc era contopit cu corpul pe care l preluase n $iordurile ntunecate ale 0roenlandei. .ncerc s ncetineasc pe c%nd prsea mesagerul# dar a!%ntul su era prea mare. )ierz%ndu&i echilibrul# se rostogoli peste solul pietros p%n se lo!i cu capul de ce!a tare. Apoi rmase nemicat. +ontopirea sa cu !ersiunea trecut $usese o greeal uria. +el mai simplu mod de a separa dou ncarnri ngemnate ale unui su$let era s ucizi corpul. Eliberat din coli!ia trupului# su$letul ieea singur a$ar. :ar sinuciderea nu era chiar o solu"ie pentru :aniel. 4umai dac; Sgeata. .n 0roenlanda# o smulsese din locul n care sttea cuibrit n zpad# l%ng $ocul ngerilor. 0abbe o adusese ca pe un simbol protector# dar nu s&ar $i ateptat niciodat ca :aniel s se ngemneze cu a!atarul lui din trecut i s o $ure. Oare chiar crezuse c era su$icient s&i cresteze pieptul cu !%r$ul tocit de argint# pentru a se despr"i de propriul su$let# arunc%ndu&i a!atarul din trecut napoi n timp/ +e stupid. 4u. Era $oarte posibil s nu reueasc# s dea gre# iar atunci# n loc s i scindeze su$letul# ar $i putut s&l ucid din nt%mplare. 3r su$let# n!eliul pm%ntesc al lui :aniel# acel corp greoi# ar $i rtcit !enic pe pm%nt# cut%ndu&i su$letul# dar mul"umindu&se cu ce!a aproape la $el de bun K cu *uce. Ar $i b%ntuit&o p%n n ziua mor"ii ei# i poate i dup aceea. +eea ce i trebuia lui :aniel era un partener. +eea ce i trebuia era imposibil. 0emu i se ntoarse pe spate# pri!ind soarele strlucitor cu ochii ntredeschii. ,ezi/ Se auzi o !oce de deasupra lui. Ci&am spus c ne a$lm n locul potri!it. 4u !d de ce asta K spuse o alt !oce# de data asta a unui biat K ar $i do!ada c suntem pe drumul cel bun. Ei# haide# 7iles! 4u lsa r$uiala ta cu :aniel s ne mpiedice s o gsim pe *uce. Binen"eles c el tie unde se a$l. ,ocile se apropiau. :aniel ntredeschise ochii i !zu cum un bra" taie n dou lumina soarelui# ntinz%ndu&se spre el. (ei! Ai ne!oie de ajutor/ Shelb . )rietena ne$ilim a lui *uce# din Shoreline. 2i 7iles. +el pe care ea l srutase. +e $ace"i !oi doi aici/ :aniel se ridic brusc# re$uz%nd m%na ntins a lui Shelb # i $rec $runtea i pri!i n urma lui K se lo!ise de trunchiul cenuiu al unui mslin. +e crezi c $acem/ O cutm pe *uce. Shelb se uit nedumerit la :aniel i i ncre"i nasul. +e ai/ 4imic. :aniel ncerc s stea n picioare# dar era aa de ame"it# nc%t se aez imediat la loc. Scindarea# i mai ales $aptul c i t%ra corpul trecut ntr&o alt e1isten"# l $cur s se simt ru. Se lupta cu
107

trecutul dinuntrul su# se lo!ea de margini# i rnea su$letul care se izbea de oase i piele. 2tia c ne$ilimul putea sim"i c i se nt%mplase ce!a de nemrturisit. .ntoarce"i&! acas# intruilor! Al cui mesager l&a"i $olosit ca s ajunge"i aici/ 2ti"i n ce necazuri pute"i intra/ :eodat# ce!a argintiu i luci sub nas. :u&ne la *uce! 7iles a!ea ndreptat o sgeat spre g%tul lui :aniel. +ozorocul epcii de baseball i ascundea ochii# dar gura i era bo"it ntr&o grimas ner!oas. :aniel era uluit. Ai; ai o sgeat. 7iles! opti Shelb cu $urie. +e $aci cu chestia aia/ ,%r$ul tocit al sge"ii tremur. 7iles era ner!os. Ai lsat&o n curte dup ce au plecat )roscriii# i spuse el lui :aniel. +am a nh"at una# iar n haosul la# nimeni n&a obser!at c%nd am luat&o eu pe asta. 'u erai deja plecat dup *uce# iar noi ne&am luat dup tine. Se ntoarse spre Shelb . 7&am g%ndit c !om a!ea ne!oie de ea. Autoaprare. S nu ndrzneti s&l omori# i spuse Shelb lui 7iles. Eti un idiot. 4u# spuse :aniel# ridic%ndu&se ncet. E n regul. Sim"i c&l ia ame"eala. +are erau ansele/ 4u mai !zuse asta dec%t o singur dat nainte. :aniel nu era e1pert n scindare. :ar trecutul clocotea nuntrul lui; nu putea continua aa. 4u e1ista dec%t o solu"ie. 7iles "inea sgeata n m%ini. :ar cum s&l $ac pe biat s&l atace# $r s&i e1plice totul/ 2i# n plus# putea s aib ncredere n ne$ilim/ :aniel se trase ncet napoi p%n c%nd umerii si atinser trunchiul copacului. Se urc pe el# "in%ndu&i bra"ele des$cute# pentru a&i arta lui 7iles c nu are de ce s se team. Ai luat lec"ii de scrim/ +e/ 7iles prea uluit. *a Shoreline. Ai luat sau nu lec"ii de scrim/ 'o"i am luat. Era o chestie inutil# nu eram prea bun# dar; Asta era tot ce !oia s aud :aniel. En garde! strig el# sco"%ndu&i sgeata i mane!r%nd&o ca pe o sabie. 7iles $cu ochii c%t cepele. .i scoase i el sgeata c%t ai clipi. =ahat! spuse Shelb zbughind&o din calea lor. Bie"i# nceta"i# pe bune! Sge"ile erau mai scurte dec%t $loretele# dar cu c%"i!a centimentri mai lungi dec%t cele obinuite. Erau uoare ca $ulgul# dar dure ca diamantul# iar dac :aniel i 7iles erau $oarte# $oarte aten"i# a!eau s reueasc s scape cu !ia". Oarecum# cu ajutorul lui 7iles# :aniel ar $i putut s se elibereze de trecutul su. Spintec aerul cu sgeata# naint%nd c%"i!a pai ctre ne$ilim. 7iles respinse lo!itura lui :aniel# iar sgeata lui rico spre dreapta. +%nd sge"ile se ciocnir# nu produser clinchetul metalic pe care l $ac $loretele# ci un zgomot n$undat# puternic# ce re!erber departe# n mun"i# i zgudui pm%ntul de sub picioarele lor. *ec"iile de scrim nu au $ost inutile# spuse :aniel n timp ce sgeata lui se ncruci n aer cu a lui 7iles. 'e& au pregtit pentru un asemenea moment. O clip# gemu 7iles n timp ce $cea un salt nainte# rotindu&i sgeata n aer# p%n alunec peste a lui :aniel. )entru care moment/ Bra"ele lui se ncordar. Sge"ile nghe"ar# ncruciate n aer. Am ne!oie s m eliberezi de o ncarnare mai !eche pe care am ngemnat&o n su$letul meu# spuse :aniel cu simplitate. +e nai; murmur Shelb de pe margine. )e $a"a lui 7iles se citea con$uzia. Bra"ele lui o!ir. Scp sgeata care czu cu un zngnit pe pm%nt. 'rase aer n piept i b%jb%i dup ea# uit%ndu&se ngrozit la :aniel. 4u !in dup tine# spuse :aniel. 'u trebuie s !ii dup mine. =eui s schi"eze un r%njet pro!ocator. (aide. =ecunoate c !rei. ."i doreti asta de mult !reme. 7iles atac# "in%nd arma ca pe o sgeat# nu ca pe o sabie. :aniel era pregtit# nclin%ndu&se la "anc i
108

rsucinduse pentru a&i ciocni sgeata de a lui 7iles. Erau ncleta"i unul de cellalt9 :aniel cu sgeata a"intit peste umrul lui 7iles# $olosindu&i $or"a pentru a&l bloca pe biatul ne$ilim# i 7iles cu sgeata la c%"i!a centimetri de inima lui :aniel. 7 !ei ajuta/ ntreb :aniel. 4ou ce ne iese din chestia asta/ ntreb 7iles. :aniel trebui s se g%ndeasc pu"in la rspuns. 3ericirea lui *uce# spuse el# n cele din urm. 7iles nu spuse nici da# nici nu. Acum K !ocea lui :aniel ezit pe msur ce ddea instruc"iunile K trage# cu mare grij# o linie dreapt mai jos de coul pieptului. S nu strpungi pielea# c m omori. 7iles transpira. Era alb la $a". Arunc o pri!ire spre Shelb . 3&o# 7iles# murmur ea. Sgeata tremura. 'otul era n m%inile biatului. ,%r$ul tocit al sge"ii atinse pielea lui :aniel i cobor. O$# :oamne! Buzele lui Shelb se str%nser de groaz. 4p%rlete. :aniel se sim"ea de parc i s&ar $i luat un strat de piele de pe oase. +orpul a!atarului su din trecut se separa ncet de al su. ,eninul separrii curgea prin el# ptrunz%nd ad%nc n "esuturile aripilor. :urerea era at%t de cumplit# nc%t i pro!oca grea"# n!olbur%ndu&se i rsp%ndindu&se ad%nc nuntrul lui# ca o maree. ,ederea i se nce"oD un "iuit i umplu urechile. Sgeata din m%n i czu pe pm%nt. Apoi# dintr&odat# sim"i un ghiont puternic i o gur de aer rece# tios. 8n geamt prelung i dou bu$nituri# dup care; !ederea i se limpezi. Ciuitul ncet. Sim"i uurare i simplitate. Era liber. 7iles zcea pe pm%nt dedesubtul lui# cu pieptul ridicat. Sgeata din m%na lui :aniel dispruse. :aniel se rsuci i ddu de o $antom a a!atarului su din trecut n spatele lui# cu pielea cenuie i corpul ca al unui duh# cu ochii i din"ii negri ca tciunele# "in%nd str%ns n m%n sgeata. Silueta i tremura n !%ntul $ierbinte# ca imaginea pe un tele!izor scurtcircuitat. .mi pare ru# spuse :aniel# naint%nd i apuc%ndu&i a!atarul din trecut de baza aripilor. +%nd :aniel ridic n aer umbra sinelui su# i sim"i corpul slbit i mpu"inat. :egetele lui gsir portalul str!echi al mesagerului# prin care cei doi :aniel cltoriser chiar nainte ca acesta s se destrame. ,a !eni i ziua ta# i spuse. Apoi# l arunc pe inele su din trecut napoi n mesager. )ri!i cum !idul se estompeaz n soarele $ierbinte. +orpul isc un uier prelungit la rostogolirea sa n timp# ca i cum ar $i czut de pe o st%nc. 7esagerul se rupse n mii de $r%me i dispru. +e naiba s&a nt%mplat/ ntreb Shelb # ajut%ndu&l pe 7iles s se ridice n picioare. 4e$ilimul era alb ca o sta$ie# pri!indu&i nedumerit m%inile# ntorc%ndu&le de pe o parte pe alta i cercet%ndu&le de parc nu le mai !zuse niciodat p%n atunci. :aniel se ntoarse spre 7iles. 7ul"umesc. Ochii albatri ai biatului ne$ilim artau n$lcra"i i ngrozi"i deopotri!# ca i cum ar $i !rut s&l bombardeze pe :aniel cu ntrebri despre ceea ce tocmai se nt%mplase# dar nu !oia s&i arate entuziasmul. Shelb era mut de uimire# ceea ce nu se mai nt%mplase p%n atunci. :aniel l dispre"uise pe 7iles p%n atunci. 3usese agasat de Shelb # care practic i condusese pe )roscrii direct la *uce. :ar# n acel moment# sub mslin# putu s n"eleag de ce se mprietenise *uce cu cei doi. 2i era bucuros. 8n corn jelea n deprtare. 7iles i Shelb tresrir. Era un o$ar# un corn de berbec sacru# care scotea un sunet lung# nazal# $olosit deseori la anun"area slujbelor religioase i a $esti!alurilor. )%n atunci# :aniel nu studiase mprejurimile su$icient de mult pentru a&i da seama unde se a$lau. Stteau to"i trei la umbra ntunecat a mslinului# n !%r$ul unui deal mic. .n $a"a lor# la poalele dealului se a$la o !ale larg i neted# de un maro&rocat# acoperit de iarb nalt# care nu $usese niciodat tiat de m%na omului. .n mijlocul !ii era o $%ie !erde ngust# unde creteau $lori slbatice# de&a lungul unui r%u ngust. +hiar la est de albia r%ului se a$la o tabr de corturi nghesuite# care ddeau spre o cldire mai mare# ptrat# din piatr alb# cu acoperiul din nuiele mpletite. Sunetul puternic al o$arului !enea negreit de la acel templu.
109

8n ir de $emei n mantii colorate# ce le ajungeau p%n la glezne# erau ntr&un du&te&!ino continuu nuntrul i n a$ara templului. )urtau urcioare de lut i t!i din bronz pline cu m%ncare# ca i cum ar $i pregtit o petrecere. Oh# spuse :aniel cu !oce tare# sim"ind cum l ptrunde o melancolie pro$und. Oh ce/ ntreb Shelb . :aniel apuc gluga hanoracului de camu$laj al lui Shelb . :ac o cau"i pe *uce aici# nu o !ei gsi. E moart. A murit acum o lun. 7iles aproape c se nec. ,rei s spui *uce din aceast e1isten"# zise Shelb # nu *uce a noastr. +orect/ *uce a noastr# *uce a mea; niciuna dintre ele nu i aici. 4u a tiut niciodat de e1isten"a acestui loc# aa c mesagerii ei nu o !or aduce aici. 4ici ai !otri nu ar $i $cut&o. Shelb i 7iles schimbar o pri!ire. Spui c o cau"i pe *uce# repet Shelb # dar dac tii c nu&i aici# de ce mai stai cu noi/ :aniel pri!i peste umrul lor# ctre !alea de dedesubt. 'reburi neterminate. +ine&i aia/ ntreb 7iles art%nd spre o $emeie mbrcat ntr&o rochie lung# alb. Era nalt i z!elt# cu pr rocat ce strlucea n lumina soarelui. =ochia era decoltat i lsa s i se !ad pielea aurie. 3redona ce!a ginga i nc%nttor# un $ragment dintr&un c%ntec pe care abia l puteau auzi. Este *ilith# spuse ncet :aniel. 8rmeaz s se mrite astzi. 7iles $cu c%"i!a pai de&a lungul unei poteci ce cobora de la mslin spre !alea unde se nl"a templul# cam la SU de metri sub ei# ca s aib o !edere mai bun. 7iles# ateapt! Shelb se repezi dup el. 4u e ca atunci c%nd eram n ,egas. Este un; alt timp# sau ce&o $i. 4u po"i s te holbezi# pur i simplu# la o tip mito i s te n!%r"i pe&aici ca i cum locul sta "i&ar apar"ine. Se ntoarse spre :aniel cut%nd ajutor. Sta"i ghemui"i jos# i instrui :aniel. =m%ne"i la adpostul ierbii. 2i opri"i&! c%nd ! spun eu. +obor%r cu grij pe crarea erpuitoare# oprindu&se# n cele din urm# l%ng malul r%ului# n a!al $a" de templu. 'oate corturile din micu"a aezare erau mpodobite cu ghirlande de glbenele i $lori de coacze negre. :e la distan"a aceea auzeau !ocile lui *ilith i ale $etelor care o ajutau s se pregteasc pentru nunt. 3etele r%deau i c%ntau mpreun cu *ilith# n timp ce i mpleteau prul lung# rocat ntr&o cunun n jurul capului. Shelb se ntoarse spre 7iles. 4u arat cam ca *ilith din clasa noastr de la Shoreline/ 4u# spuse 7iles. )ri!i mireasa pre" de o clip. O?# poate un pic. +iudat! *uce nu a pomenit&o probabil niciodat# i e1plic Shelb lui :aniel. Este o mare ja!r# !enit din @ad. E logic# spuse :aniel# *ilith a !oastr s&ar putea trage din acelai ir lung de $emei diabolice. 'oate sunt descendente ale mamei originare *ilith. A $ost prima so"ie a lui Adam. Adam a a!ut mai multe so"ii/ ntreb Shelb nedumerit. 2i cum rm%ne cu E!a/ .nainte de E!a. )re&E!a/ 4u se poate. :aniel ncu!iin" din cap. 4u erau cstori"i de mult c%nd *ilith l&a prsit. @&a $r%nt inima. A ateptat&o mult !reme# dar# n cele din urm# a nt%lnit&o pe E!a. @ar *ilith nu l&a iertat niciodat pe Adam c a uitat&o. 2i&a petrecut restul zilelor rtcind pe pm%nt i blestem%nd $amilia pe care Adam a a!ut&o cu E!a. @ar descenden"ii ei; c%teodat pornesc pe drumul cel bun# dar alteori; Ei bine# achia nu sare niciodat cu ade!rat departe de trunchi. +e aiurea# spuse 7iles# n ciuda $aptului c prea hipnotizat de $rumuse"ea lui *ilith. ,rei s spui c *ilith +lout# $ata care mi&a dat $oc la pr n clasa a noua# ar putea $i la propriu o ja!r din @ad/ + toate !rjile mele !oodoo asupra ei au $ost ndrept"ite/ +red c da# ridic din umeri :aniel. 4icic%nd nu m&am sim"it at%t de rzbunat# r%se Shelb . :e ce nu am gsit po!estea asta n niciuna dintre cr"ile noastre de angelologie de la Shoreline/ Ssst! 7iles art spre templu. *ilith le prsise pe $ecioare pentru a termina de pregtit decora"iunile pentru nunt# presr%nd maci galbeni i albi l%ng intrarea n templu# mpletind panglici i clopo"ei de argint n crengile joase ale stejarilor. Apoi naint spre !est# nspre r%u# acolo unde se ascundeau :aniel# Shelb i 7iles.
110

Cinea n m%n un buchet de crini albi. +%nd ajunse la malul r%ului# smulse c%te!a petale i le mprtie pe ap# continu%nd s c%nte ncetior# ca pentru sine. )omi apoi ctre nord de&a lungul malului# spre un roco! mare i btr%n# cu crengile aplecate spre r%u. 8n biat edea sub el# uit%ndu&se la cursul apei. Sttea ghemuit# cu bra"ele n jurul genunchilor. +u cealalt m%n arunca pietre n ap. Ochii i strluceau pe chipul ars de soare. )rul su negru ca pana corbului era pu"in zb%rlit i nc ud dup scldat. :umnezeule# este; "iptul lui Shelb $u nbuit de :aniel# care i apsa gura cu m%na. Acela era momentul de care se temuse. :a# este +am# dar nu este +am cel pe care l tii tu. Este un +am dintr&o epoc mai timpurie. Suntem cu mii de ani n trecut. 7iles i miji ochii. :ar tot ru e. 4u# spuse :aniel. 4u este. )o$tim/ ntreb Shelb . A $ost o !reme c%nd $ceam to"i parte din aceeai $amilie. +am era $ratele meu. 4u era ru# nu nc. )oate c nici acum nu e. :in punct de !edere $izic# singura di$eren" dintre acest +am i cel pe care Shelb i 7iles l tiau era absen"a tatuajului sub $orma razelor de soare de pe g%t# pe care l primise de la Satana c%nd i legase soarta de @ad. Alt$el# +am arta e1act ca acum. At%t doar c $a"a acestui +am era crispat de griji. A!ea o e1presie pe care :aniel nu o mai !zuse la +am de milenii. *ilith se opri n spatele lui +am i i ncolci bra"ele n jurul g%tului su# ast$el nc%t m%inile i se odihnir chiar deasupra inimii lui. 3r s se ntoarc sau s spun ce!a# +am se ntinse i i le prinse n cuul palmelor. Am%ndoi nchiser ochii# $erici"i. )ar s $ie destul de apropia"i# spuse Shelb . Ar trebui s; !reau s spun c; m simt ciudat. Atunci# pleac# spuse :aniel ncet. 2i $r s $aci scene# te rog. Brusc# :aniel se ntrerupse. +ine!a se ndrepta spre +am i spre *ilith. '%nrul era nalt i bronzat# mbrcat ntr&o rob alb# lung# i a!ea n m%ini un sul de pergament. .i "inea capul blond plecat# dar era# $r ndoial# :aniel. 4u plec. Ochii lui 7iles pri!ir a!atarul din trecut al lui :aniel. Ateapt# credeam c tocmai l&am trimis pe tipul la napoi n mesageri# spuse Shelb ncurcat. Acela era a!atarul din !iitor al sinelui meu# spuse :aniel. Auzi la el# a!atarul din !iitor al sinelui meul pu$ni Shelb . +%"i de :aniel e1ist# mai e1act/ A strbtut dou mii de ani din !iitor i p%n n acest moment# care tot nseamn o mie de ani n trecutul real. Acel :aniel nu ar $i trebuit s $ie aici. :eci acum suntem cu trei mii de ani n trecut/ ntreb 7iles. :a# i chiar n&ar trebui s $ii aici. :aniel l msur pe 7iles cu pri!irea. :ar acel a!atar al meu din trecut K art spre biatul care se oprise l%ng +am i *ilith K apar"ine acestui timp. )este r%u# *ilith z%mbea. +e $aci# :ani/ )ri!eau cum :ani ngenuncheaz l%ng cuplu i des$ace sulul de pergament. :aniel i aduse aminte9 era certi$icatul lor de cstorie. Scrisese singur ntreg certi$icatul n aramaic. 'rebuia s o$icieze ceremonia. +am l rugase asta cu luni n urm. +am i *ilith se uitau peste document. *e era bine mpreun# i aminti :aniel. Ea i compunea c%ntece i petrecea ore n ir culeg%nd $lori slbatice i mpletindu&le n hainele lui. El i se druia cu totul. O asculta po!estindu&i !isele ei i o $cea s r%d c%nd era trist. Am%ndoi a!eau latura lor instabil# iar atunci c%nd se certau# i auzea ntregul trib K dar nu se trans$ormaser nc n $iin"ele ntunecate care a!eau s de!in# dup despr"ire. )artea asta# chiar aici# spuse *ilith indic%nd un r%nd din te1t. Spune c ne !om cstori l%ng r%u. :ar tii c !reau s m cstoresc n templu# +am. +am i :aniel schimbar o pri!ire. +am ncerc s apuce m%na lui *ilith. :ragostea mea# "i&am spus deja c nu pot.
111

.n !ocea lui *ilith se sim"ea iritarea. =e$uzi s te cstoreti cu mine sub ochii lui :umnezeu/ n singurul loc unde $amilia mea ar accepta uniunea noastr/ :e ce/ 8au# murmur Shelb de pe cellalt mal. .n"eleg ce se nt%mpl. +am nu se poate cstori n templu. 4u poate nici mcar s calce n templu pentru c; 7iles ncepu i el s uoteasc9 :ac un nger czut intr n sanctuarul lui :umnezeu; 'otul izbucnete n $lcri# ncheie Shelb . 4e$ilimii a!eau# desigur# dreptate# dar :aniel era uimit de propria amrciune. +am o iubea pe *ilith# iar *ilith l iubea pe +am. A!eau mari anse mpreun i# din punctul de !edere al lui :aniel# la naiba cu toate celelalte. :e ce insista *ilith aa de mult s se cstoreasc n templu/ :e ce nu putea +am s&i o$ere o e1plica"ie plauzibil pentru re$uzul lui/ 4u o s pun piciorul acolo. +am art spre templu. *ilith era pe punctul de a izbucni n lacrimi. .nseamn c nu m iubeti. 'e iubesc mai mult dec%t am crezut !reodat c e cu putin"# dar asta nu schimb nimic. 'rupul sub"ire al lui *ilith prea c se um$l de $urie. Sim"ea oare c era ce!a mai mult n re$uzul lui +am dec%t# pur i simplu# dorin"a de&a o re$uza/ :aniel nu credea asta. *ilith i nclet pumnii i scoase un urlet lung# s$%%ietor. )rea c pm%ntul se cutremur. Apoi l apuc pe +am de ncheieturi i l "intui de copac. El nici mcar nu se mpotri!i. Bunica mea nu te&a plcut niciodat. Bra"ele ei tremurau n timp ce l re"inea. Spunea mereu cele mai ngrozitoare lucruri despre tine# iar eu te&am aprat ntotdeauna. Acum !d. .n ochii ti i n su$letul tu. Ochii ei l strpungeau. Spune&o! +e s spun/ ntreb +am ngrozit. Eti un om ru. Eti un; tiu eu ce eti. Era e!ident c *ilith nu tia. Se ag"a de z!onurile care zburau cu !iteza $ulgerului# n comunitate K c era diabolic# un !rjitor# practicant al magiei negre. 'ot ce !oia era s aud ade!rul de la +am. +am putea s&i spun lui *ilith# :aniel tia asta# dar nu a!ea s o $ac. .i era team. 4u sunt nimic din toate astea# *ilith# spuse +am. Acela era ade!rul# i :aniel l tia# dar aducea aa de mult a minciun. +am era la un pas de cea mai proast decizie pe care a!ea s o ia !reodat. Acela era momentul care i $r%nsese at%t de tare inima# nc%t se descompusese n ce!a negru ca tciunele. *ilith# o implor :ani# ndeprt%ndu&i m%inile de g%tul lui +am. El nu este; :ani# l pre!eni +am. @ndi$erent ce !ei spune# asta nu o s ndrepte lucrurile. Ai dreptate. S&a terminat. *ilith i ddu drumul# iar +am czu pe spate# n "r%n. *ilith lu contractul de cstorie i l arunc n r%u. Sulul se n!%rti ncet n u!oi i se duse la $und. Sper s triesc o mie de ani i s am o mie de $iice# ast$el nc%t s e1iste mereu o $emeie care s&"i blesteme numele. .l scuip n $a"# se ntoarse i $ugi napoi la templu# cu rochia alb $lutur%ndu&i n spate ca o p%nz de corabie. 3a"a lui +am se $cu alb ca !em%ntul de nunt al lui *ilith. Se ntinse dup m%na lui :ani ca s se poat ridica. :ani# ai o sgeat/ 4u. ,ocea lui :ani tremura. 4u !orbi aa. O s ! mpca"i# alt$el; Am $ost nai! c%nd am crezut c a putea scpa nepedepsit iubind o muritoare. 7car de i&ai $i spus# $u de prere :ani. S&i $i spus/ +e mi s&a nt%mplat mie K nou# tuturor/ +derea i tot ce a urmat dup aceea/ +am se apropie de :ani. )oate c are dreptate n ceea ce m pri!ete. Ai auzit&o. 'ot satul crede c sunt un demon. +hiar dac ei nu $olosesc ntocmai cu!%ntul sta. Ei nu tiu nimic. +am se ntoarse cu spatele. .n tot acest timp# am ncercat s neg asta# dar dragostea e imposibil# :ani. 4u este.
112

Ba da. )entru su$lete ca ale noastre# este. O s !ezi. )oate !ei rezista mai mult dec%t mine# dar o s !ezi. Am%ndoi trebuie s alegem# n cele din urm. 4u! +e repede te re!ol"i# $rate! +am str%nse umrul lui :ani. 7 $aci s m ntreb ce se nt%mpl cu tine. 4u te g%ndeti niciodat s; treci dincolo/ :ani ridic din umeri. 7 g%ndesc la ea i numai la ea. 4umr secundele p%n !a $i din nou cu mine. O aleg pe ea# aa cum ea m alege pe mine. +e nsingurare! 4u e nsingurare! se rsti :ani. Este dragoste. :ragostea pe care "i&o doreti i tu; Am !rut s spun c eu sunt singur i mult mai pu"in nobil dec%t tine. .n orice zi. 7i&e team c se !a produce o schimbare. 4u. Acum :ani se ndrept spre +am. 4u o !ei $ace. +am se ridic i scuip n "r%n. 4u to"i a!em norocul s $im lega"i de iubit printr&un blestem. :aniel i aminti de aceast insult gratuitD atunci l n$uriase. 2i totui# nu ar $i trebuit s spun ce a urmat9 (ai# pleac. 4u o s "i se simt lipsa. =egret imediat# dar era prea t%rziu. +am i str%nse umerii i i ntinse bra"ele. +%nd aripile i n$lorir pe ambele pr"i ale corpului# produser o e1plozie de !%nt $ierbinte# care se propag peste iarba n care se ascundeau :aniel# Shelb i 7iles. 'o"i trei i ridicar pri!i rea. Aripile erau masi!e# strluceau i; @a te uit; opti Shelb . 4u sunt aurii! 7iles clipi. +um se poate s nu $ie auriu/ Binen"eles c ne$ilimul era nedumerit. mpr"irea culorilor aripilor era limpede ca lumina zilei K aurii pentru demoni# argintii sau albe pentru to"i ceilal"i. @ar acel +am pe care l tiau era un demon. :aniel nu a!ea niciun che$ s&i e1plice lui Shelb de ce aripile lui +am erau pure# de un alb luminos# strlucind ca diamantele# sclipind ca zpada srutat de soare. Acel +am de demult nu era nc de partea cealalt. Era doar la un pas de; n ziua aceea# *ilith pierduse un iubit# iar :aniel# un $rate. :in ziua aceea# a!eau s $ie dumani. Ar $i putut :aniel s&l opreasc/ +e&ar $i $ost dac# n loc s se ndeprteze de +am# i&ar $i des$cut propriile aripi ca pe un scut# aa cum l !edea pe :ani $c%nd acum/ Ar $i trebuit s $ac asta. Ar $i dat orice s poat "%ni acum din tu$iuri i s&l opreasc. At%tea lucruri ar $i stat alt$el! Aripile lui +am i ale lui :ani nu a!eau nc $or"a de a se atrage reciproc. 'ot ce i "inea la distan" n acel moment era o ncp"%nat di!ergen" de opinie# o ri!alitate $iloso$ic ntre $ra"i. Ambii ngeri se ridicar de la pm%nt n acelai timp# $iecare ndeprt%ndu&se n alt direc"ie. Atunci c%nd :ani i&a luat zborul spre est# iar +am spre !est# cele trei anacronisme care se ascundeau n iarb au $ost singurele care au !zut sclipirea aurie din aripile lui +am# ca un $ulger n noapte.

113

Ca itolul !7

1cri@elit 0n os Ain, C+ina, Bing #ing :AP;<=)#A&)3 % A rilie !0%. >-r>? *a captul cel mai ndeprtat al tunelului mesagerului se zrea o strlucire copleitoare# care i sruta pielea ca o diminea" de !ar petrecut la casa printeasc din 0eorgia. *uce i !eni n nt%mpinare. Aur dezln"uit. Aa numise Bill lumina arztoare a su$letului dezgolit al lui :aniel. O simpl pri!ire spre $iin"a pur# angelic a lui :aniel incendiase o ntreag comunitate de oameni aduna"i la sacri$iciul ma a K inclusi! pe @1 +uat# a!atarul din trecut al lui *uce. :ar acolo se petrecuse ce!a. O clip de uimire pur chiar nainte s moar# c%nd *uce se sim"ise mai aproape de :aniel dec%t $usese !reodat. 4u&i psa ce spunea BillD recunoscuse lumina su$letului lui :aniel. 'rebuia s o !ad din nou. )oate e1ista !reo cale s&i supra!ie"uiasc. 'rebuia mcar s ncerce. 3u aruncat din mesager n pustietatea rece a unui dormitor imens. +amera era de cel pu"in zece ori mai mare dec%t orice camer pe care o !zuse *uce !reodat i totul n ea era somptuos. )odelele erau lucrate din marmura cea mai $in i acoperite de piei de animale# una dintre ele a!%nd capul intact al unui tigru. )atru coloane de lemn sus"ineau un ta!an mansardat din paie mpletite. )ere"ii erau din nuiele de bambus. *%ng $ereastra deschis era un pat mare cu baldachin i ceara$uri de mtase de un !erde auriu. )e per!azul $erestrei se a$la un telescop micu". *uce l ridic# d%nd la o parte draperia de mtase aurie pentru a pri!i a$ar. Sim"i telescopul rece i greu c%nd l duse la ochi. )ri!ind n jos de la etajul al doilea# !zu c se a$la n mijlocul unui ora mare nconjurat de ziduri. 8n labirint de drumuri de piatr lega nite cldiri nghesuite care artau ca !echile locuin"e de nuiele i chirpici. Aerul era cald i mirosea plcut a $lori de cire. O pereche de granguri zbura pe cerul albastru. *uce se ntoarse spre Bill. 8nde suntem/ *ocul sta pare la $el de strin ca lumea ma ailor K i la $el de ndeprtat n timp. El ridic din umeri i ddu s !orbeasc# dar; 2t# opti *uce. Adulmec n jur. +ine!a pl%ngea ncetior. *uce se ntoarse spre locul de unde !eneau sunetele. Acolo# prin arcada din latura ndeprtat a camerei# auzi din nou un zgomot. *uce se ndrept spre arcad# plutind descul" pe podeaua de piatr. Ecoul suspinului o chema ntr&acolo. 8n pasaj ngust ducea spre o alt ncpere# n $orm de peter. 4u e1istau $erestre# iar ta!anul jos era slab luminat de opai"e de bronz. )utu s disting un bazin mare de piatr i o msu" lcuit# plin de $lacoane din ceramic neagr cu uleiuri aromate# ce rsp%ndeau un miros cald i par$umat n toat camera. .n col"ul camerei era un i$onier uria sculptat n jad. :ragonii !erzui gra!a"i pe uile i$onierului pri!eau ironic spre *uce# de parc tiau tot ceea ce ea nu tia. @ar n mijlocul camerei# ntins pe podea# era un om mort. .nainte ca *uce s poat !edea i altce!a# $u orbit de o lumin strlucitoare care se ndrepta spre ea. Era aceeai strlucire pe care o percepuse din cealalt parte a mesagerului.
114

+e e lumina aceea/ l ntreb pe Bill. Aia; # o !ezi/ Bill prea surprins. Acela e su$letul tu. .nc un mod de a&"i recunoate !ersiunile din trecut# atunci c%nd acestea di$er de tine ca n$"iare. 3cu o pauz. 4u ai mai obser!at&o niciodat nainte/ E prima dat# cred. 8au# spuse Bill. Asta&i un semn bun. 3aci progrese. Brusc# *uce se sim"i mpo!rat i isto!it. +redeam c o s $ie :aniel. Bill i drese glasul ca i cum ar $i !rut s spun ce!a# dar nu o $cu. *umina strluci nc o clip# apoi dispru at%t de brusc# nc%t *uce nu !zu nimic pe moment# p%n c%nd ochii i se obinuir. +e $aci aici/ ntreb o !oce cu asprime. .n mijlocul camerei# acolo unde nainte $usese lumina# se a$la o chinezoaic z!elt# drgu"# de !reo aptesprezece ani K prea t%nr i prea elegant pentru a pzi cada!rul brbatului. )rul negru i at%rna p%n la mijloc# contrast%nd cu !em%ntul alb de mtase# lung p%n la pm%nt. Aa delicat cum era# prea genul de $at care nu se ddea n lturi de la o lupt. :eci aceea eti tu# opti Bill la urechea lui *uce. 4umele tu este *u Iin i ai trit l%ng capitala bin. Suntem la s$%ritul dinastiei Shang# pe la EUUU .(r. .n caz c !rei s $aci nsemnri n albumul de amintiri. *uce i pru probabil nebun lui *u Iin# d%nd buzna aici mbrcat ntr&o piele p%rlit de animal i purt%nd un colier de os# cu prul ncurcat i r!it. +%t timp trecuse de c%nd nu se mai uitase ntr&o oglind/ :e c%nd nu mai $cuse o baie/ n plus# !orbea cu un gargui in!izibil. )e de alt parte# nici *u Iin nu prea mai ntreag la minte# n timp ce pzea un tip mort i&i arunc pri!iri dumnoase lui *uce. O# :oamne! *uce nu obser!ase cu"itul de jad cu m%nerul ncrustat cu turcoaz i mica balt de s%nge din mijlocul podelei de marmur. +e s; ncepu s&l ntrebe pe Bill. (ei# tu! ,ocea lui *u Iin era surprinztor de puternic. Ajut&m s ascund cada!rul sta. )rul brbatului mort era alb la t%mpleD prea s aib n jur de aizeci de ani i arta suplu i musculos sub numeroasele mantii so$isticate i sub pelerinele brodate# cu care era mbrcat. Eu; . 4u prea cred; :e ndat ce !or a$la c mpratul e mort# !om $i moarte# la r%ndul nostru. +e/ ntreb *uce. Eu/ 'u# eu i cea mai mare parte a oamenilor dinuntrul acestor ziduri. 8nde altunde!a !or gsi cele o mie de !ictime de sacri$iciu care trebuie ngropate mpreun cu despotul/ 3ata i terse lacrimile de pe obraji cu degetele sub"iri# ncrcate de inele de jad. 7 aju"i sau nu/ *a cererea $etei# *uce se urni din loc s o ajute s ridice picioarele mpratului. *u Iin se pregti s&l apuce de subsuori. .mpratul# spuse *uce rostind cu!intele n dialectul dinastiei Shang# ca i cum le&ar $i !orbit dintotdeauna. Era cum!a; 4u&i aa cum pare. *u Iin sc%nci sub greutatea cada!rului. .mpratul era mai greu dec%t prea. 4u l&am omor%t eu. +el pu"in nu; 3cu o pauz. 4u $izic. Era deja mort c%nd am intrat n camer. )u$ni cu dispre". S&a njunghiat n inim. Obinuiam s spun c nu are inim# dar mi&a do!edit c m&am nelat. *uce se uit la $a"a brbatului. A!ea un ochi deschis. 0ura i era schimonosit grotesc. Arta de parc ar $i murit n chinuri groaznice. Era tatl tu/ .ntre timp ajunseser la i$onierul mare de jad. *u Iin "inu ua deschis cu coapsa# $cu un pas napoi i mpinse nuntru partea de sus a corpului brbatului. 8rma s $ie so"ul meu# spuse ea cu rceal. 8nul ngrozitor. Strbunii i&au dat consim"m%ntul pentru cstoria noastr# dar eu nu. :ac eti o $ire romantic# brba"ii mai n !%rst# boga"i i puternici nu&s deloc o binecu!%ntare. O cercet pe *uce# care depuse ncet picioarele regelui n $undul i$onierului. :ar tu de pe ce meleaguri !ii# dac n&a ajuns p%n la tine !estea logodnei mpratului/ *u Iin obser!ase hainele ma ae ale lui *uce. 4u i plcur. Se lu de ti!ul $ustei scurte# maro. 'e&au angajat ca s joci la nunta noastr/ Eti un $el de
115

dansatoare/ 8n clo!n/ 4u chiar. *uce i sim"i obrajii ca $ocul n timp ce i trgea $usta mai jos# pe coapse. 8ite ce&i# nu putem s&i lsm pur i simplu corpul aici. +ine!a l !a descoperi. ,reau s spun c e mpratul# nu/ 2i e s%nge peste tot. *u Iin se ndrept spre dulapul sculptat cu dragoni i scoase de acolo o mantie de mtase stacojie. Se ls n genunchi i rupse o $%ie mare de material. Era o mantie $oarte $rumoas# din mtase $in# brodat cu $lori mici# negre n partea de sus. :ar *u Iin nu ezit s tearg podeaua de s%nge cu ea. .n$c o alt mantie# albastr# i o az!%rli spre *uce ca s o ajute la tersul podelei. .n regul# spuse *uce# bine# a mai rmas cu"itul. Art spre pumnalul de bronz sclipitor m%njit p%n la m%ner cu s%ngele mpratului. +%t ai clipi# *u Iin strecur cu"itul ntr&un pliu al rochiei. =idic ochii spre *uce de parc ar $i spus9 7ai e ce!a/ +e&i acolo/ *uce art spre ceea ce prea a $i !%r$ul unei carapace micu"e de "estoas. O !zuse cz%nd din m%na mpratului# c%nd i mutau corpul. *u Iin era n genunchi. Arunc jos c%rpa mbibat n s%nge i lu carapacea n cuul palmelor. Osul&oracol# spuse ncet. 7ai nsemnat dec%t orice mprat. +e este/ Acesta de"ine rspunsuri de la -eitatea Suprem. *uce pi mai aproape# ngenunchind ca s !ad obiectul care a!usese un asemenea e$ect asupra $etei. Osul& oracol nu era dec%t o carapace de "estoas# dar era mic# lucios i nentinat. +%nd se aplec s l pri!easc mai de aproape# *uce !zu c cine!a pictase nite linii negre# delicate# pe partea neted de sub carapace. .mi este *u Iin credincioas sau iubete pe un altul/ *acrimi proaspete "%nir din ochii lui *u Iin# o $isur n masca de hotr%re rece pe care i&o artase lui *uce. @&a ntrebat pe strbuni# opti nchiz%nd ochii. Ei trebuie s&i $i spus despre trdarea mea. Eu; eu nu m&am putut ab"ine. :aniel. ,orbea cu siguran" despre :aniel. O dragoste secret# pe care o ascunsese de mprat. :ar nu $usese n stare s o ascund su$icient de bine. @nima lui *uce btea alturi de cea a lui *u Iin. .n"elegea ce sim"ea $ata# cu $iecare $ibr a su$letului ei. .mprteau o dragoste pe care niciun mprat nu le&o putea rpi# pe care nimeni nu o putea distruge. O dragoste mai puternic dec%t legile naturii. O cuprinse pe *u Iin ntr&o mbr"iare str%ns. 2i sim"i podeaua prbuindu&se sub ele. 4u a!usese de g%nd s $ac asta! :ar stomacul i se str%nsese deja# iar perspecti!a i se schimbase i se !zu pe sine din e1terior# strin i slbatic# ag"%ndu&se bine de a!atarul ei din trecut. Apoi# camera ncet s se mai n!%rt# iar *uce rmase singur# str%ng%nd osul&oracol n m%n. Se nt%mplase. :e!enise *u Iin. :ispar trei minute i de!ii tridimensional/ spuse Bill "%$nos c%nd reapru. 4u poate un gargui s sa!ureze i el un ceai de iasomie n linite $r s o gseasc apoi pe cea pe care o are n grij sp%ndu&i singur morm%ntul/ 'e&ai g%ndit mcar la ce se !a&nt%mpla atunci c%nd grzile !or bate la ua aia/ Se auzi un ciocnit puternic n ua mare de bambus din camera principal. *uce sri n sus. Bill i ncruci bra"ele la piept. ,orbeti de lup i lupul la u# spuse. Apoi strig pe o !oce strident i a$ectat9 ,ai# Bill! Ajut&m# Bill# ce m $ac acum/ 4u m&am g%ndit s te ntreb nainte s dau de bucluc# Bill! :ar *uce nu trebuia s&l ntrebe nimic pe Bill. 7intea lui *u Iin ncepu s se lumineze. 2tia c acea zi nu a!ea s $ie marcat doar de sinuciderea unui mprat netrebnic# ci i de ce!a chiar mai important# mai ntunecat# mai s%ngeros K o ciocnire uria ntre armate. Acea btaie n u/ Era consiliul mpratului# care atepta s&l nso"easc pe c%mpul de lupt# unde a!ea s conduc trupele n btlie. :ar mpratul era mort i ndesat ntr&un dulap. @ar *uce era n corpul lui *u Iin# ascuns n apartamentele regale. :ac a!eau s o gseasc acolo singur; 7ajestatea ,oastr. Btile puternice rsunau n camer. , ateptm ordinele. *uce sttea n picioare $oarte calm# n mantia de mtase a lui *u Iin. 4u mai e1ista niciun mprat Shang.
116

Sinuciderea lui lsase dinastia $r mprat# templele $r 7are )reot i armata $r general# chiar nainte de o btlie pentru men"inerea dinastiei. +am prost momentul pentru uciderea mpratului# spuse Bill. +e s $ac/ *uce se ntoarse la dulapul cu dragoni# n$ior%ndu&se la !ederea cada!rului. 0%tul i era ndoit ntr&un unghi ne$iresc# iar s%ngele de pe piept se usca# de!enind rou&ca$eniu. *u Iin l ur%se pe mprat c%t $usese n !ia". *uce tia acum c lacrimile pe care le !rsase nu erau lacrimi de triste"e# ci de team pentru ce a!ea s se nt%mple cu dragostea ei. )%n n urm cu trei sptm%ni# *u Iin trise la planta"ia de mei a prin"ilor ei# pe malurile $lu!iului (uan. .ntr& o dup&amiaz# trec%nd prin !alea $lu!iului cu areta lui strlucitoare# mpratul o zrise pe *u Iin la muncile c%mpului. (otr%se c o place. A doua zi# doi solda"i sosiser la ua ei. 3usese ne!oit s&i prseasc $amilia i cminul. 3usese ne!oit s&l prseasc i pe :e# pescarul t%nr i $rumos din satul n!ecinat. .nainte de con!ocarea mpratului# :e i artase lui *u Iin cum s pescuiasc $olosind perechea lui de cormorani domesticiD trebuia s le lege uor o bucat de s$oar n jurul g%tului# ast$el nc%t s poat prinde mai mul"i peti# dar $r s&i nghit. 8rmrindu&l pe :e cum scoate cu bl%nde"e petii din g%tul simpaticelor psri# se ndrgostise de el. .n diminea"a urmtoare# $usese ne!oit s&i ia rmas&bun de la el. )entru totdeauna. Sau aa crezuse. 'recuser nousprezece apusuri de c%nd *u Iin l !zuse pe :e# apte apusuri de c%nd primise o scrisoare $cut sul# cu !eti proaste de acas9 :e i al"i c%"i!a bie"i de pe planta"iile n!ecinate $ugiser s se alture armatei rebele# iar imediat dup plecarea lui# oamenii mpratului trecuser prin $oc i sabie tot satul# cut%ndu&i pe dezertori. :at $iind c mpratul era mort# brba"ii dinastiei Shang nu a!eau s&i arate mil lui *u Iin# iar ea nu a!ea s l gseasc niciodat pe :e# nu a!ea s se reuneasc cu :aniel. +onsiliul nu trebuia s a$le c mpratul murise. 2i$onierul era ticsit cu !eminte e1otice# colorate# dar un singur obiect i atrase aten"ia9 un coi$ mare# rotund. Era greu# $cut n cea mai mare parte din curele groase# unite prin custuri str%nse. .n partea din $a" a!ea o plac neted de bronz# mpodobit cu un dragon care scuipa $oc. :ragonul era simbolul zodiacal al anului de natere al mpratului. Bill zbur spre ea. +e $aci cu coi$ul mpratului/ *uce i puse coi$ul pe cap# str%ng%ndu&i prul negru. Apoi deschise cealalt parte a i$onierului# entuziasmat i tulburat de ce se a$la acolo. Acelai lucru pe care l $ac i cu armura mpratului# spuse ea str%ng%nd un morman greu de obiecte n bra"e. .mbrc o pereche de pantaloni largi din piele# o tunic groas# o pereche de mnui din zale# papuci de piele care erau# desigur# prea mari# dar pe care trebuia s&i potri!easc cum!a# i o plato din plci de metal suprapuse. Acelai dragon negru ce scuipa $oc de pe coi$ era brodat i pe $a"a tunicii. Era greu de crezut c cine!a putea duce un rzboi sub greutatea acelor haine# dar *u Iin tia c mpratul nu se lupta cu ade!rat K el doar conducea btliile din carul su de lupt. 4u e momentul s te joci de&a mbrcatul. Bill o mpunse cu gheara. 4u po"i s iei cu hainele astea pe tine. :e ce nu/ Aproape c mi se potri!esc. .ndoi partea de sus a pantalonilor ca s&i poat str%nge la br%u. *%ng bazinul cu ap gsi o oglind grosolan de cositor lustruit# ncadrat de o ram din bambus. .n imaginea re$lectat n oglind# $a"a lui *u Iin era ascuns de placa groas de bronz a coi$ului. +orpul ei prea mthlos i puternic sub armura de piele. *uce iei din camer i se ntoarse n dormitor. Stai! +e le !ei spune despre mprat/ *uce se ntoarse spre Bill i ridic coi$ul de piele greu# ast$el nc%t el s&i poat !edea ochii. Eu sunt mpratul acum. Bill clipi# dar de data asta nu ncerc s riposteze. *uce sim"i c prinde $or"e noi. .i ddu seama c nici *u Iin n&ar $i $cut altce!a dec%t s se deghizeze n e$ul armatei. 3iind un soldat de r%nd# :e a!ea s $ie# desigur# n linia nt%i a $rontului. @ar ea a!ea de g%nd s&l gseasc.
117

Se auzi o nou btaie n u. .mprate Shang# armata -hou a!anseaz. Este ne!oie de prezen"a 7ajest"ii ,oastre. +red c cine!a "i !orbete# mprate. ,ocea lui Bill se schimbase. Era gra! i iritat# i producea ecouri at%t de brutale n jurul camerei# nc%t *uce tresri# dar nu se ntoarse s se uite la el. 'rase z!orul greu de bronz i descuie ua groas de bambus. 'rei brba"i n uni$orme de rzboi !iu colorate# n rou i galben aprins# o salutar nerbdtori. *uce i recunoscu imediat pe cei trei consilieri $oarte apropia"i ai regelui9 (u# cel cu din"ii mici i cu ochii nguti i nglbeni"i# +ui# cel mai nalt# lat n umeri i cu ochii deprta"i# i (uang# cel mai t%nr i mai bine!oitor din consiliu. .mpratul este deja mbrcat pentru rzboi# spuse (uang# pri!ind atent peste capul lui *uce# n camera goal# mpratul arat; di$erit. *uce nlemni. +e s spun/ 4u auzise niciodat !ocea mpratului mort i nu se pricepea deloc s joace teatru. :a. (u era de acord cu (uang. Arat bine odihnit. :up un o$tat ad%nc de uurare# *uce ncu!iin" crispat din cap# atent s nu&i cad coi$ul. +ei trei brba"i l in!itar pe mprat K adic pe *uce K s peasc pe holul de marmur. (uang i (u o $lancau# murmur%nd pe o !oce joas despre moralul sczut al solda"ilor. +ui mergea chiar n spatele lui *uce# $c%nd&o s se simt nelalocul ei. )alatul nu se mai s$%rea K ta!ane nalte# nclinate# toate de un alb strlucitor# aceleai statui de jad i oni1 la $iecare pas# aceleai oglinzi n ram de bambus pe to"i pere"ii. +%nd# n s$%rit# trecur ultimul prag# pind n diminea"a cenuie# *uce !zu areta roie de lemn n deprtare i sim"i cum i se nmoaie genunchii. 'rebuia s&l gseasc pe :aniel n aceast !ia"# dar ideea de a intra n lupt o ngrozea. +%nd ajunse la aret# membrii consiliului $cur plecciuni i i srutar mnua de $ier. Era recunosctoare pentru mnuile cu zale# dar tot se trase repede napoi# de team c str%ngerea de m%n ar $i putut s o dea de gol. (uang i ddu o lance lung cu m%ner de lemn# pre!zut cu un c%rlig de c%"i!a centimetri sub !%r$. (alebarda 7ajest"ii ,oastre. *uce $u c%t pe ce s scape din m%n obiectul greu. O s ! conduc la punctul de obser!a"ie# mai sus de linia $rontului# spuse el. 4oi !om !eni din spate cu ca!aleria i ne !om nt%lni cu 7ajestatea ,oastr acolo. *uce se ntoarse la aret. Era# de $apt# o plat$orm de lemn pe o osie lung cu dou ro"i mari de lemn# tras de doi armsari negri uriai. 2areta era $cut din lemn rou lcuit i a!ea destul spa"iu pentru trei oameni aeza"i sau n picioare. 7ai a!ea un umbrar de piele i perdele care puteau $i date la o parte n timpul btliei# dar n acel moment erau trase# o$erind pasagerului pu"in intimitate. *uce urc# trecu printre perdele i se aez. +abina era cptuit cu piei de tigru. 8n !izitiu cu musta" sub"ire lu $r%iele# i un alt soldat# cu ochii somnoroi i cu o toporic# urc i rmase n picioare alturi de ea. Sub lo!iturile biciului# caii o luar la galop i *uce sim"i c ro"ile de sub ea ncep s se n!%rt. :up ce trecur de por"ile nalte i solemne ale palatului# soarele strpunse !ltucii de cea" i lumin o ntindere imens i !erde de pm%nt culti!at# spre !est. )eisajul era $oarte $rumos# dar *uce era prea agitat ca s se bucure de el. Bill# opti ea. Ajutor! 4iciun rspuns. Bill/ Arunc o pri!ire dup perdele# dar asta nu $cu dec%t s atrag aten"ia soldatului cu pri!irea plecat# care era# probabil# garda de corp a mpratului pe parcursul cltoriei. 7ajestatea ,oastr# ! rog# trebuie s insist# pentru siguran"a *umin"iei ,oastre; .i $cu semn lui *uce s se retrag. *uce o$t i se ls din nou pe spate n scaunul capitonat al aretei. Strzile pa!ate ale oraului trebuiau s se $i terminat# pentru c drumul ncepuse s $ie e1trem de accidentat. *uce se lo!i de scaun# sim"indu&se ca ntr&un montagne russe de lemn. :egetele ei apucar str%ns blana moale a pielii de tigru. Bill nu $usese de acord ca ea s $ac asta. O pedepsea d%nd bir cu $ugi"ii tocmai acum# c%nd a!ea cea mai mare ne!oie de ajutorul lui/
118

0enunchii i tresltau la $iecare groap de pe drum. 4u a!ea absolut nicio idee cum s&l gseasc pe :e. :ac grzile mpratului nu o lsaser nici mcar s pri!easc dincolo de o perdea# cum s o lase s se apropie mcar de linia nt%i/ 2i totui; Odat# cu mii de ani n urm# a!atarul ei din trecut sttuse singur n aceast aret# deghizat n mpratul decedat. *uce sim"ea asta K chiar dac nu ar $i ptruns n corpul ei din trecut# *u Iin ar $i $ost acum tot aici. 3r ajutorul !reunui gargui ciudat i rutcios. 2i# mai important# $r toate lucrurile pe care *uce le n!"ase p%n acum n cltoria ei. ,zuse aura dezln"uit a lui :aniel# la +hichen @tz%. Asistase i# n cele din urm# n"elesese pro$unzimile blestemului su n *ondra. .l !zuse trec%nd de la sinucidere# n 'ibet# la sal!area ei dintr&o !ia" ngrozitoare la ,ersailles. .l pri!ise adormind# copleit de durerea pro!ocat de moartea ei# n )rusia# de parc $usese cuprins de !raj. .l !zuse ndrgostindu&se de ea chiar i atunci c%nd era doar o copil i imatur# n (elston. Atinsese cicatricele aripilor lui n 7ilano i n"elesese la c%te renun"ase n =ai doar pentru ea. ,zuse pri!irea chinuit din ochii lui# c%nd o pierduse n 7osco!a# aceeai su$erin" iar i iar. A!ea o datorie $a" de el9 s rup blestemul. 2areta se opri hurducindu&se# iar *uce aproape c $u az!%rlit de pe scaun. A$ar se auzea un zgomot asurzitor de copite# ceea ce era ciudat# pentru c areta rmsese nemicat. 7ai era cine!a a$ar. *uce auzi un zngnit de metal i un geamt prelung de durere. 2areta $u zdruncinat cu putere. +e!a greu lo!i pm%ntul. Apoi# alte zngnituri# alte gemete# un "ipt i o nou bu$nitur. 7%inile ei tremurau. *uce trase $oarte pu"in perdelele la o parte i l !zu pe soldatul cu ochii adormi"i zc%nd la pm%nt ntr&o balt de s%nge. 2areta mpratului $usese prins ntr&o ambuscad. )erdelele din $a"a ei $ur date n lturi de unul dintre rebeli. *upttorul strin ridic sabia. *uce nu se putu stp%ni i "ip. Sabia ezit n aer# iar apoi *uce $u npdit de cel mai cald sentiment# care i in!ad !enele# linitindu&i ner!ii i calm%ndu&i btile inimii. *upttorul de pe aret era :e. +oi$ul de piele i acoperea prul negru# lung p%n la umeri# dar i lsa chipul minunat la !edere. Ochii lui !iole"i ieeau n e!iden" pe chipul luminos# msliniu. )rea dezorientat i plin de speran"# n acelai timp. Sabia era scoas# dar o "inea ca i cum sim"ea c nu trebuia s lo!easc. *uce i scoase repede coi$ul de pe cap i l tr%nti pe scaun. )rul negru i se re!rs ca o cascad de bucle acoperindu&i platoa. ,ederea i se nce"o n timp ce ochii i se umpleau de lacrimi. *u Iin/ :e o str%nse tare n bra"e. 4asul lui l atinse uor pe al ei# i *uce i lipi obrazul de al lui# sim"ind cldur i siguran". El era tot numai un z%mbet# iar ea i ridic pri!irea i i srut buzele $rumos arcuite. :e rspunse srutului ei cu lcomie# iar *uce absorbi $iecare clip minunat# sim"indu&i apsarea corpului# dorindu&i s nu $i e1istat acea armur grea ntre ei. Eti ultima persoan pe care m ateptam s o !d# spuse :e cu bl%nde"e. A putea s spun acelai lucru despre tine# zise ea. +e $aci aici/ +%nd mi&am unit $or"ele cu rebelii -hou# am jurat s&l omor pe mprat i s te aduc napoi. .mpratul este; ah# nimic din toate astea nu mai conteaz# opti *uce# srut%ndu&i obrajii i pleoapele# cuprinz%ndu&i g%tul cu palmele. 4imic nu mai conteaz# spuse :e. .n a$ar de $aptul c sunt cu tine. *uce ncerc s&i aminteasc aura lui strlucitoare din +hichen @tz%. 3iecare dintre aceste !ie"i di$erite# din timpuri i locuri at%t de ndeprtate# i con$irma c%t de mult l iubete. *egtura dintre ei era indestructibil K era limpede din $elul cum se pri!eau# din $elul cum i citeau g%ndurile# din $elul n care unul l $cea pe cellalt s se simt ntreg. :ar cum putea ea s uite blestemul de care su$eriser o !enicie/ 2i misiunea de a&i pune capt/ Ajunsese prea departe ca s uite c mai a!ea de n$runtat numeroase obstacole p%n s $ie cu ade!rat mpreun cu :aniel.
119

3iecare !ia" o n!"ase c%te ce!a p%n acum. +u siguran"# i aceast !ia" de"inea propria cheie. :ac ar ti mcar ce s caute. S&a auzit c mpratul !a !eni aici s conduc trupele# spuse :e. =ebelii plnuiser s atace ca!aleria mpratului prin ambuscad. Sunt pe drum# spuse *uce# aduc%ndu&i aminte de instruc"iunile lui (uang. ,or $i aici din clip n clip. :aniel ddu aprobator din cap. @ar c%nd !or ajunge aici# rebelii se !or atepta ca eu s lupt. *uce tresri. 3usese deja de dou ori cu :aniel c%nd se pregtea de lupt i de $iecare dat se ajunsese la ce!a ce nu ar mai $i !rut s !ad !reodat. +e&ar trebui s $ac n timp ce tu eti; 4u intru n lupt# *u Iin. +e/ 4u este rzboiul nostru. 4u a $ost niciodat. )utem s rm%nem aici i s purtm luptele altora sau putem s $acem aa cum am $cut ntotdeauna# s ne g%ndim la noi# nainte de orice altce!a. .n"elegi ce !reau s spun/ :a# opti ea. *u Iin nu n"elegea sensul mai pro$und al cu!intelor lui :e# dar *uce era aproape sigur c n"elesese K c :aniel o iubea# c ea l iubea i c alegeau s $ie mpreun. 4u ne !or lsa s scpm aa uor. =ebelii m !or ucide pentru dezertare. .i puse coi$ul la loc pe cap. ,a trebui s lup"i i tu ca s iei din asta. +e/ opti ea. 4u pot s lupt# abia dac pot s ridic asta# spuse ea art%nd spre halebard. 4u pot; Ba da# spuse el# comunic%ndu&i un t%lc pro$und cu un singur cu!%nt. )o"i! 2areta se umplu de lumin. )re" de o clip# *uce crezu c acela era momentul c%nd lumea ei a!ea s ia $oc# c%nd *u Iin a!ea s moar# c%nd su$letul ei a!ea s $ie izgonit n lumea umbrelor. :ar nu se nt%mpl asta. *umina "%nea din pieptul lui :aniel. Era strlucirea su$letului lui :aniel. 4u era la $el de puternic sau de radioas ca n cazul sacri$iciului ma a# dar era la $el de spectaculoas. .i amintea lui *uce de strlucirea propriului su$let atunci c%nd o !zuse prima dat pe *u Iin. )oate c n!"ase s !ad lumea aa cum era ea cu ade!rat. )oate c iluzia se destrma n s$%rit. .n regul# spuse ea !%r%ndu&i prul negru i lung napoi n coi$. S mergem. 'raser perdelele i urcar pe plat$orma aretei. .n $a"a lor# douzeci de oameni din $or"ele rebele ateptau clare l%ng marginea dealului# la !reo cincizeci de metri de locul unde areta mpratului $usese ajuns din urm. Erau mbrca"i n haine simple de "rani# n pantaloni ca$enii grosolani# n cmi murdare. Scuturile lor purtau semnul obolanului# simbolul armatei -hou. 'o"i ateptau ordinele lui :e. :in !ale se auzea !uietul ca!aleriei. *uce i ddu seama c ntreaga armat Shang era acolo jos# nsetat de s%nge. O putea auzi inton%nd un c%ntec !echi de rzboi# pe care *u Iin l tia de c%nd ncepuse s !orbeasc. @ar unde!a n spatele lor# *uce tia c (uang i restul solda"ilor mpratului erau n drum spre ceea ce credeau c a!ea s $ie o nt%lnire la postul de comand. Se ndreptau spre o baie de s%nge# o ambuscad# iar *uce i :aniel trebuiau s $ug# nainte s $ie ajuni din urm. 8rmeaz&m# murmur :e. 4e !om ndrepta spre dealurile de !est# c%t mai departe de btlia aceasta# at%t c%t ne pot duce caii. Eliber unul dintre caii aretei i l ndrum spre *uce. +alul era superb# negru ca tciunele# cu o pat alb n $orm de romb pe piept. :e o ajut pe *uce s urce n a i i puse halebarda regelui ntr&o m%n i o arbalet n cealalt. *uce nu trsese niciodat cu o arbalet i nici nu pusese m%na pe !reuna n !ia"a ei# iar *u Iin o $olosise numai o dat# ca s alunge un r%s de l%ng ptu"ul surorii ei. :ar arma prea uoar n m%inile lui *uce# care tiu c a!ea s o $oloseasc# dac s&ar $i ajuns p%n acolo. :e z%mbi !z%ndu&i alegerea i $luier dup calul lui. O iap $rumoas# bl"at# !eni la trap i :e nclec. :e! +e $aci/ strig o !oce alarmat din r%ndul clre"ilor. Era !orba s&l omori pe mprat# nu s&l urci pe unul dintre caii notri! :a! Omoar&l pe mprat! strig un cor de !oci $urioase# &mpratul e mort! strig *uce# reduc%ndu&i pe solda"i la tcere. ,ocea $eminin din spatele coi$ului i $cu pe to"i s&i piard rsu$larea. .ncremenir# netiind dac s ridice armele sau nu.
120

:e i trase calul mai aproape de *uce i i lu m%inile ntr&ale lui. Erau mai calde# mai puternice i mai linititoare dec%t orice sim"ise ea !reodat. Orice s&ar nt%mpla# te iubesc. :ragostea noastr nseamn totul pentru mine. 2i pentru mine# i rspunse ea optit. :e slobozi un strigt de lupt# i caii lor o luar din loc m%nc%nd pm%ntul. Arbaleta aproape c alunec din str%nsoarea lui *uce# n timp ce se aplec s apuce $r%iele. .n acel moment# solda"ii rebeli ncepur s urle9 'rdtorii! *u Iin! ,ocea lui :e se ridic deasupra celui mai strident urlet# deasupra celor mai nprasnice copite de cal. :u&tel i ridic arma# art%nd n direc"ia dealurilor. +alul ei galopa aa de iute# nc%t i era greu s !ad ce!a clar n $a"a ochilor. *umea trecea pe l%ng ea ntr&un !%j%it n$ricotor. 8n iure de solda"i rebeli se npustir clare pe urmele lor# iar tropitul copitelor era asurzitor# ca un cutremur care nu se mai termin. )%n s ajung rebelul cu halebarda la :aniel# *uce uitase de arbaleta din m%inile ei. O ridic $r e$ort de data aceasta# nc nesigur de cum s o $oloseasc# tiind doar c a!ea s omoare pe oricine ncerca s&l rneasc pe :aniel. Acum. .i slobozi sgeata. Spre uimirea ei# l dobor pe rebel# care se prbui de pe cal ntr&un nor de pra$. .ngrozit# i ntoarse pri!irea spre brbatul mort care zcea la pm%nt cu pieptul strpuns de sgeat. 7ergi nainte! strig :aniel. .nghi"i n sec# ls%nd calul s o conduc. Se nt%mpla ce!a. .ncepu s se simt mai uoar n a# de parc gra!ita"ia i micorase brusc e$ectul asupra ei# de parc ncrederea lui :aniel i ddea aripi. A!ea s reueasc. )utea s scape mpreun cu el. )use o alt sgeat n arbalet i trase din nou. 4u "intea pe nimeni anume# doar se apra# dar erau at%"ia solda"i care !eneau spre ea# nc%t aproape c rmase $r sge"i# n scurt timp. .i mai r :e! strig ea. El aproape cobor%se din a# dobor%nd un soldat Shang cu securea. Aripile lui :e nu erau des$cute# dar ar $i putut la $el de bine s $ie K prea mai uor dec%t aerul# i totui# ucigtor de ndem%natic. :aniel i omora dumanii dintr&o lo!itur# iar moartea lor era instantanee i aproape nedureroas. :e! strig ea mai tare. *a auzul !ocii ei# el ridic pri!irea. *uce se aplec n a ca s&i arate tolba aproape goal. :e i arunc o sabie nco!oiat. O prinse de m%ner. Era straniu c%t de $iresc o sim"ea n m%inile ei. Apoi i aminti lec"iile de scrim pe care le luase la Shoreline. +hiar n prima ei partid# o zdrobise pe *ilith# o coleg de clas $andosit i rea# care $cea scrim de c%nd se tia. +u siguran" putea s o $ac din nou. 'ocmai atunci# un rzboinic sri pe calul ei# $c%ndu&l s se poticneasc sub greutatea lui neateptat# iar *uce "ip# ns o clip mai t%rziu# g%tul lui era despicat i corpul dobor%t la pm%nt. )e tiul sbiei lucea s%ngele proaspt. Sim"i un u!oi cald n coul pieptului. .ntregul corp i $remta. :du pinteni calului cu toat !iteza# mai repede i mai repede# p%n c%nd; *umea de!eni alb. Apoi; ntuneric. .n cele din urm# totul izbucni ntr&o !paie de culori strlucitoare. =idic m%na s se apere de lumina orbitoare# dar aceasta nu !enea din a$ara ei. +alul nc galopa sub ea. Ea nc mai "inea sabia str%ns n m%n# nc o mai mpl%nta n st%nga i n dreapta# n g%turi# n piepturi. :umanii nc mai cdeau la picioarele ei. :ar# cum!a# *uce nu mai era acolo. 7intea i era asaltat de un !lmag de !iziuni# !iziuni care trebuiau s&i apar"in lui *u Iin# iar apoi unele care n&a!eau cum s&i apar"in lui *u Iin. .l !zu pe :aniel plutind deasupra ei n haine simple de "ran; dar apoi# un minut mai t%rziu# era cu pieptul gol# cu prul lung i blond; i# brusc# purta un coi$ de ca!aler# a crui !izier o ridicase ca s&i srute buzele; dar nainte s o $ac# trecu n !ersiunea lui actual# acel :aniel pe care&l lsase n curtea prin"ilor ei# n 'hunderbolt#
121

atunci c%nd i ncepuse cltoria n timp. .i ddu seama c acesta era :aniel# cel pe care l cutase mereu. .ncerc s ajung la el# l strig pe nume# dar apoi el se trans$orm iar. 2i iar. ,zu mai mul"i :anieli dec%t crezuse !reodat c era posibil# $iecare mai $rumos dec%t cel de dinainte. Erau plia"i unul l%ng altul ca un imens acordeon# $iecare imagine a lui cltin%ndu&se i trans$orm%ndu&se n lumina cerului din $undal. )ro$ilul nasului# linia brbiei# nuan"a pielii# $orma buzelor# toate se n!%rteau ntr&un dute&!ino nencetat# intr%nd i ieind din prim&plan# trans$orm%ndu&se tot timpul. 'otul se schimba# cu e1cep"ia ochilor. Ochii lui !iole"i rm%neau ntotdeauna aceiai. O b%ntuiau# ascunz%nd ce!a ngrozitor# ce!a ce ea nu n"elegea. +e!a ce nu !oia s n"eleag. 'eam/ .n aceste !iziuni# groaza din pri!irea lui :aniel era at%t de intens# nc%t *uce chiar dorea s i mute pri!irea de pe $rumuse"ea ochilor lui. +e&l putea ngrozi pe cine!a at%t de puternic precum :aniel/ 8n singur lucru9 moartea lui *uce. 'recea la nes$%rit printr&un montaj al mor"ii ei. Aa artau ochii lui :aniel# de&a lungul timpului# chiar nainte ca ea s izbucneasc n $lcri. 7ai !zuse aceast $ric la el. Aceast $ric pe care o ura pentru c asta nsemna mereu c timpul lor trecuse. O !edea acum n $iecare dintre chipurile lui. 3rica izbucnea din timpuri i locuri in$inite. :eodat# tiu c era mai mult de at%t. 4u se temea pentru ea# pentru c pea n ntunericul altei mor"i. 4u se temea c asta ar rni&o. *ui :aniel i era team de ea. *u Iin! ,ocea lui strig dup ea de pe c%mpul de lupt. .l putea !edea prin cea"a !iziunilor. El era singurul lucru care i se n$"ia clar pentru c toate celelalte din jurul ei izbucniser ntr&o $lacr alb n$iortoare. .nuntrul ei# totul era# de asemenea# alb. Oare dragostea ei pentru :aniel era cea care o mistuia/ Oare propria pasiune# i nu a lui# era cea care o distrugea de $iecare dat/ 4u! 7%na lui se ntinse dup a ei# dar era prea t%rziu. O durea capul. 4u !oia s deschid ochii. Bill re!enise# podeaua era rcoroas# iar *uce se a$la ntr&un bine&!enit con de umbr. O cascad susura unde!a n $undal# burni"%nd pe obrajii ei n$ierb%nta"i. *a urma urmei# te&ai descurcat bine acolo# spuse el. )ari $oarte dezamgit# spuse *uce. +e&ar $i s&mi e1plici unde ai disprut/ 4u pot. Bill i str%nse buzele groase ca s&i arate c sunt pecetluite. :e ce nu/ 7oti!e personale. Este !orba despre :aniel/ ntreb ea. Ar putea s te !ad# nu&i aa/ 2i sigur e1ist !reun moti! pentru care nu !rei ca el s tie c m aju"i. Bill r%se cu zgomot. 'reburile mele nu sunt legate mereu de tine# *uce. 7ai am i altele pe cap. .n plus# pari destul de independent n ultimul timp. )oate e timpul s punem capt micului nostru aranjament. :e ce naiba mai ai ne!oie de mine/ *uce era prea obosit ca s&i $ac pe plac i prea nucit de ceea ce tocmai !zuse. 4&are rost; 'oat $uria l prsi pe Bill instantaneu# ca un balon care se dezum$l. +e !rei s spui/ +%nd mor# nu e din cauza a ce!a ce $ace :aniel. E ce!a care se nt%mpl n mine. )oate c dragostea lui aduce asta la lumin# dar; e !ina mea. 'rebuie s $ac parte din blestem# numai c n&am nicio idee ce nseamn. 'ot ce tiu este c i&am !zut pri!irea chiar nainte s mor K i e mereu aceeai. El i nclin capul. )%n acum. .l $ac mult mai ne$ericit dec%t $ericit# spuse ea. :ac nu a renun"at nc la mine# atunci ar $i cazul. 4u mai pot
122

s&i $ac asta. .i ls capul n m%ini. *uce/ Bill edea pe genunchiul ei. A!ea bl%nde"ea aceea ciudat pe care i&o artase c%nd l nt%lnise prima dat. ,rei s pui capt circului sta interminabil/ :e dragul lui :aniel/ *uce i ridic pri!irea i i terse ochii. ,rei s spui c nu !a mai trebui s treac din nou prin aa ce!a/ )ot s $ac ce!a n pri!in"a asta/ +%nd intri n corpul unuia dintre a!atarurile tale din trecut# e1ist o clip# n $iecare dintre !ie"ile tale# chiar nainte s mori# n care su$letul tu i cele dou corpuri K trecut i prezent K se despart. 4u dureaz dec%t o $rac"iune de secund. *uce l pri!i printre gene. +red c am sim"it asta. Asta se nt%mpl n momentul c%nd mi dau seama c !oi muri/ E1act. Are legtur cu modul n care se ngemneaz !ie"ile !oastre. .n acea $rac"iune de secund# e1ist o cale de a scinda su$letul tu blestemat de corpul tu din prezent. Este ca i cum "i&ai tia o bucat din su$let. Asta ar pune capt# de $apt# acelui element ener!at din ciclul rencarnrilor tale blestemate. :ar credeam c sunt deja la s$%ritul ciclului de rencarnri# c nu m mai ntorc. :in cauza $azei cu botezul. )entru c niciodat nu m&am; Asta n&are importan". .nc eti obligat s parcurgi ciclul p%n la capt. +hiar dac te !ei ntoarce n prezent# tot ai putea s mori n orice clip din cauza; :ragostei mele pentru :aniel. Sigur# ce!a de genul sta# spuse Bill. (m! Adic# dac nu pui capt legturii cu trecutul tu. :eci m&a separa de !ersiunea mea din trecut# dar ea tot ar muri# aa cum a $cut&o mereu; @ar tu tot ai $i aruncat n a$ar ca nainte# numai c "i&ai lsa i su$letul s moar. 2i corpul la care te&ai ntoarce K o mpunse n umr K adic sta# ar $i liber s triasc n a$ara blestemului care at%rn asupra ta de la nceputul nceputurilor. 2i nu mai mor/ 4u# dac nu te arunci de pe o cldire# dac nu te urci n main cu un asasin sau dac nu iei un tub de somni$ere# n&o s; 0ata# am priceput# i&o retez ea. :ar nu e ca i cum K se chinui s&i calmeze !ocea K nu e ca i c%nd :aniel m&ar sruta# iar eu a; :aniel nu ar mai $ace nimic. Bill o pri!i n ochi. 4u o s mai $ii atras de el. O s mergi mai departe. )robabil c o s te mri"i cu !reun amorez insipid i o s ai doisprezece copii. Ba nu. 'u i :aniel !&a"i elibera de blestemul pe care&l urti at%t. A"i $i liberi. Ai n"eles/ El ar putea s mearg mai departe i s $ie $ericit# la r%ndul lui. 4u !rei ca :aniel s $ie $ericit/ :ar :aniel i eu; .ntre !oi nu !a mai $i nimic. E o realitate dur# de acord. :ar g%ndete&te la asta9 4u&l !ei mai $ace s su$ere. 7aturizeaz&te# *uce. ,ia"a nseamn mai mult dec%t o pasiune adolescentin. *uce deschise gura# dar nu !oia s aud cum i se $r%nge !ocea. O !ia" $r :aniel era de neimaginat. :ar# la $el ar $i $ost i re!enirea ei la !ia"a actual# unde ar $i ncercat s $ie cu :aniel# ceea ce ar $i ucis&o pentru totdeauna. Se strduise din rsputeri s gseasc o cale de a rupe blestemul# dar rspunsul era# n continuare# de negsit. )oate asta era calea. Suna groaznic acum# dar dac s&ar ntoarce la !ia"a ei i nici mcar nu l&ar cunoate pe :aniel# nu i s& ar $ace dor de el# i nici lui de ea. )oate aa ar $i mai bine. )entru am%ndoi. :ar nu. Erau su$lete&pereche# iar :aniel aducea mai multe n !ia"a ei dec%t dragostea lui. Arriane# =oland i 0abbe. +hiar i +am. :atorit lor# se descoperise pe sine K ce !oia# ce nu !oia# cum s se apere. Se maturizase i de!enise o persoan mai bun. 3r :aniel# nu s&ar $i dus niciodat la Shoreline# nu i&ar $i gsit niciodat prietenii ade!ra"i# pe Shelb i 7iles. S&ar mai $i dus mcar la S<ord H +ross/ 8nde naiba ar $i $ost/ +ine ar $i $ost/ Ar $i putut s $ie $ericit $r el# ntr&o bun zi/ S se ndrgosteasc de altcine!a/ 4u putea suporta g%ndul acela. O !ia" $r :aniel prea cenuie i monoton K cu e1cep"ia unei singure raze de speran" la care *uce se tot ntorcea9 i dac n&ar mai $i ne!oit s&l rneasc !reodat/ S zicem c m&a g%ndi la asta. *uce abia putu s mai opteasc. 4umai s m g%ndesc. +um crezi tu c ar merge/
123

Bill i duse m%na la spate i scoase ncet ce!a lung i argintiu dintr&o ching neagr i sub"ire. *uce nu o obser!ase p%n atunci. Cinea n m%n o sgeat argintie tocit# pe care o recunoscu imediat. Apoi# Bill z%mbi. Ai mai !zut o sgeat din asta p%n acum/

124

Ca itolul !*

,irec2ii gre"ite )erusalim, )srael 27 Nissan 27.0 :eci nu eti un tip chiar aa de ru# p%n la urm/ l ntreb Shelb pe :aniel. Stteau pe malul n!erzit al $lu!iului ce strbtea btr%nul @erusalim# pri!ind n zare acolo unde cei doi ngeri czu"i tocmai se despr"iser. O lumin strlucitoare# aurie# plutea pe cer n locul unde $usese +am# iar aerul ncepea s miroas pu"in a ou clocite. Binen"eles c nu sunt. :aniel i cu$und m%na n apa rece. .i sim"ea aripile i su$letul nc $ierbin"i# dup ce $usese martor la alegerea lui +am. +e simplu pruse pentru el. +%t de uor i c%t de rapid. 2i toate astea# din cauza unei inimi $r%nte. 4umai c# atunci c%nd a a$lat c tu i +am a"i pecetluit armisti"iul# *uce a $ost distrus. 4iciunul dintre noi n& a putut s n"eleag. Shelb se uit la 7iles# atept%nd o con$irmare. 4u&i aa/ Am crezut c&i ascunzi ce!a. 7iles i scoase apca de baseball i se scrpin n cretet. 'ot ce tiam despre +am era c trebuia s $ie rul pur. Shelb i nclet degetele ca o $iar. 'ot numai rcnete i s%s%ieli# i chestii de genul sta; )u"ine su$lete sunt ce!a n $orm pur# spuse :aniel# chiar dac se a$l n =ai# n @ad sau pe )m%nt. Se ntoarse# uit%ndu&se la cer# nspre est# cut%nd urma pra$ului argintiu pe care :ani ar $i trebuit s o lase c%nd i des$cuse aripile i zburase. 4u era nimic. .mi pare ru# spuse Shelb # dar mi se pare aa ciudat c sunte"i $ra"i. 'o"i am $ost o $amilie# la un moment dat. 7da# acum o !enicie. S nu crezi c# dac ce!a a $ost ntr&un $el c%te!a mii de ani# !a rm%ne aa pe !eci. :aniel i mic capul dintr&o parte n alta. 'otul este un $lu1. Am $ost cu +am la nceputul timpului i o s&i $iu alturi la s$%ritul timpurilor. Shelb i arcui spr%ncenele. +rezi c el o s&i re!in/ Adic o s !ad partea luminoas din nou/ :aniel ncerc s se ridice. 4imic nu rm%ne la $el pentru totdeauna. +um rm%ne cu dragostea ta pentru *uce/ l ntreb 7iles. :aniel se opri brusc. 2i asta se schimb. Ea !a $i o alt persoan dup aceast e1perien". Sper doar c; :aniel se uit la 7iles# care nc sttea aezat pe mal# i i ddu seama c nu&l urte. .n $elul lor idiot# ne$ilimii ncercau s ajute. )entru prima dat# :aniel putea spune sincer c nu mai a!ea ne!oie de ajutorD ob"inuse tot sprijinul necesar de la $iecare dintre a!atarurile sale din trecut. Acum era pregtit# n s$%rit# s o ajung din urm pe *uce. :e ce mai sttea acolo/ E timpul ca !oi doi s merge"i acas# spuse el# ajut%ndu&l pe Shelb # iar apoi pe 7iles s se ridice. 4u# spuse Shelb ntinz%nd m%na spre 7iles# care i&o str%nse. Am $cut un pact. 4u ne ntoarcem p%n c%nd nu tim c ea e;
125

4u o s mai dureze mult# spuse :aniel. +red c tiu unde o pot gsi K i nu este un loc n care s merge"i !oi doi. (aide# Shel. 7iles se juca deja cu umbra mslinului de pe mal. Se aduna i se n!olbura n m%inile lui# iar pentru o clip# cpt consisten"# ca lutul pe roata olarului. :ar apoi 7iles o struni# trans$orm%nd&o ntr&un portal negru impresionant de mare. :eschise uor mesagerul i i $cu semn lui Shelb s peasc prima. .ncepi s te pricepi la asta. :aniel i adusese mesagerul mai aproape# chem%ndu&l din umbra propriului corp. 'remura n $a"a lui. )entru c ne$ilimii nu se a$lau acolo prin propriile e1perien"e din trecut# trebuiau s sar din mesager n mesager ca s se ntoarc n timpul lor. Era di$icil# iar :aniel nu i in!idia pentru cltoria lor# ci pentru $aptul c plecau acas. :aniel! +apul lui Shelb iei pu"in a$ar din mesager. +orpul ei se !edea de$ormat i ce"os# din umbr. Ba$t! .i $cu cu m%na# la $el i 7iles# i pir am%ndoi nuntru. 8mbra se micor# trans$orm%ndu&se ntr&un punct chiar nainte s dispar complet. :aniel nu !zu toate acestea. )lecase deja. ,%ntul era rece i muctor. 0oni prin el# mai repede dec%t cltorise !reodat# ntr&un loc i ntr&un timp la care nu crezuse niciodat c se !a ntoarce. (ei# strig o !oce. Era rguit i aspr i prea s !in chiar de l%ng :aniel. .ncetinete# n&auzi/ -gomotul l $cu pe :aniel s tresar. +ine eti/ "ip el n ntunericul de neptruns. Arat&te! +%nd !zu c nu apare nimic n $a"a lui# :aniel i des$cu aripile albe K at%t pentru a&l intimida pe intrusul din mesagerul su# c%t i pentru a&i micora !iteza. Strlucirea lor lumin mesagerul# iar :aniel sim"i c tensiunea dinuntrul lui scade pu"in. +omplet des$cute# aripile sale acopereau l"imea tunelului. ,%r$urile nguste erau cele mai sensibileD c%nd atinser uor pere"ii reci i umezi ai mesagerului# :aniel a!u o senza"ie de grea" dat de claustro$obie. .n ntunericul din $a"a lui# se i!i ncet o siluet. 7ai nt%i aripile# mici i sub"iri ca $irul de pianjen. Apoi corpul prinse culoare# destul pentru ca :aniel s !ad c mpr"ea mesagerul cu un nger mic i palid. :aniel nu l cunotea. 'rsturile ngerului erau delicate i preau inocente# ca ale unui bebelu. .n tunelul str%mt# prul $rumos i auriu i cdea peste ochii argintii# n btaia aripilor lui :aniel. )rea aa de t%nr# dar a!ea# binen"eles# aceeai !%rst ca oricare dintre ei. +ine eti/ ntreb :aniel din nou. +um ai ajuns aici/ Eti Balan"/ :a. .n ciuda n$"irii ne!ino!ate# copilreti# !ocea ngerului era $oarte gra!. :use m%na la spate pre" de o clip# iar :aniel se g%ndi c poate ascundea ce!a acolo K poate unul dintre dispoziti!ele&capcan ale celor din neamul lui K dar ngerul se ntoarse doar ca s&i arate cicatricea de pe cea$. Emblema aurie# cu apte col"uri# a Balan"ei. Sunt Balan". ,ocea lui gra! era aspr i ngroat. ,reau s&"i !orbesc. :aniel scr%ni din din"i. Balan"a ar $i trebuit s tie c el nu a!ea nicio considera"ie pentru ei sau pentru ndatoririle lor indiscrete. :ar nu conta c%t de mult le detesta manierele a$ectate# $elul cum cutau mereu s&i bruscheze pe cei czu"iD tot trebuia s le ndeplineasc poruncile. Era ce!a ciudat n asta# dar cine altcine!a ar $i putut gsi o cale de intrare n mesagerul lui# dac nu un membru al Balan"ei/ 7 grbesc. .ngerul ncu!iin" din cap# ca i cum tia deja. O cau"i pe *ucinda/ :a# i scp lui :aniel. 4u; nu am ne!oie de ajutor. Ba ai. .ngerul ddu aprobator din cap. Ai ratat ieirea. Art spre tunelul !ertical de unde :aniel tocmai !enise. +hiar acolo# n spate. 4u; Ba da. .ngerul z%mbi# art%nd un ir de din"i micu"i# inegali. 4oi ateptm i urmrim. ,edem cine cltorete cu mesagerul i unde merge. 4u am tiut c monitorizarea mesagerilor intr n atribu"iile !oastre.
126

4u tii multe. 7onitorul nostru a dat de o urm a trecerii ei. 7ai mult ca sigur c e deja pe drum. 'rebuie s mergi dup ea. :aniel n"epeni. +ei din Balan" erau singurii ngeri crora li se permitea s urmreasc trecerea mesagerilor. Era posibil ca un membru al Balan"ei s $i !zut cltoriile lui *uce. :e ce&ai !rea s m aju"i s o gsesc/ O# :aniel! ngerul se ncrunt. *ucinda e o parte a destinului tu. ,rem s o gseti. ,rem s $ii sincer cu tine nsu"i; 2i apoi s m altur =aiului# m%r%i :aniel. 'oate la timpul lor. .ngerul i str%nse aripile i intr n picaj prin tunel. :ac !rei s o prinzi# tun !ocea lui gra!# sunt aici s&"i art calea. 2tiu unde sunt punctele de legtur. )ot s deschid un portal n urzeala timpurilor trecute. Apoi continu# cu !oce joas9 $r obliga"ii. :aniel era con$uz. Balan"ele $useser o pacoste pentru el nc din timpul =zboiului din =ai# dar mcar moti!ele lor erau uor de n"eles. ,oiau ca el s li se alture n =ai. Asta era. )resupuse c era de datoria lor s&l conduc la *uce# dac le sttea n puteri. )oate c ngerul a!ea dreptate. 3iecare lucru la timpul su. Singurul lucru de care i psa era *uce. .i str%nse aripile# aa cum $cuse ngerul# i i sim"i corpul cum se mic prin ntuneric. +%nd ajunse ngerul din urm# se opri. .ngerul art spre un punct. )e acolo a trecut *ucinda. :rumul era ngust i se intersecta cu traseul pe care $usese :aniel. 4u prea nici mai bun# nici mai ru dec%t locurile prin care $usese nainte. :ac o s mearg# spuse el# o s&"i rm%n dator. :ac nu# o s&"i !in de hac. .ngerul nu spuse nimic. :aniel sri $r s pri!easc# sim"ind un !%nt umed n aripi# un curent care&l purta cu repeziciune. Auzi !ag# unde!a departe n urma sa# un hohot de r%s.

127

Ca itolul !9

1 irala mortal #em8is, Cgi t 1e5onul 1emnatului :AP;<=)#A&)3 (!00 >-r>, &oamna? (ei# tu# zbier o !oce n timp ce *uce trecea pragul mesagerului. ,reau s&mi $ie ser!it !inul. )e o ta!. 2i adu&mi i c%inii. Ba nu# leii. Ba nu# i c%inii# i leii. )ise ntr&o camer alb imens# cu pere"i de alabastru i coloane groase care sus"ineau un ta!an nalt. .n aer se sim"ea un miros !ag de carne $ript. .ncperea era goal# cu e1cep"ia unui podium nalt# care $usese n!elit n blan de antilop. )e el se a$la un tron enorm# sculptat n marmur# cptuit cu perne de plu de culoarea smaraldului# a!%nd sptarul mpodobit cu col"i de $ilde. Brbatul de pe tron K cu ochii $arda"i cu >ohl# cu pieptul musculos dezgolit# cu din"ii mbrca"i n aur# cu degete mpodobite cu pietre pre"ioase i prul ca abanosul K i !orbea. )lecase de l%ng scribul cu buze sub"iri# mbrcat ntr&o rob albastr i care "inea n m%n un papirus. Acum# am%ndoi o $i1au cu pri!irea. *uce i drese glasul. :a# $araonule# i opti Bill la ureche. Spune9 5:a# $araonule6. :a# $araonule! strig *uce din captul cellalt al imensei ncperi. Bun# zise Bill. Acum terge&o! *uce iei de&a&ndratelea# printr&o u ntunecat. Se trezi ntr&o curte interioar care nconjura un heleteu linitit. Aerul era rcoros# dar soarele ardea necru"tor# p%rjolind $lorile de lotus puse n ghi!ecele nirate pe alee. +urtea interioar era imens# dar# n mod straniu# doar *uce i Bill se plimbau prin ea. E ce!a ciudat cu locul sta# nu&i aa/ *uce rmase aproape de ziduri. 3araonul nici mcar nu s&a alarmat c%nd m&a !zut i!indu&m de nicieri. 3araonul este prea important ca s se deranjeze s obser!e oamenii. A perceput micarea cu coada ochiului i a dedus c cine!a era acolo pentru ca el s&i dea ordine. Asta&i tot. +eea ce e1plic# de asemenea# c nu i s&a prut ciudat $aptul c por"i haine de lupt chinezeti de la dou mii de ani distan" n !iitor# spuse Bill pocnindu&i degetele de piatr. Art spre o $irid ascuns ntr&un col" al cur"ii. =m%i pe loc# o s m&ntorc cu nite haine mai la mode pentru tine. .nainte ca *uce s&i scoat armura grea a mpratului Shang# Bill se ntoarse cu o rochie egiptean# alb i simpl. O ajut s&i des$ac curelele de piele i i trase rochia peste cap. Aceasta i acoperea un umr# se lega n jurul taliei i se termina la c%"i!a centimetri deasupra gleznelor. Am uitat ce!a/ spuse Bill cu o ncordare ciudat n glas. Oh! *uce se ntoarse la armura Shang# dup sgeata cu !%r$ul tocit. +%nd o scoase# o sim"i mult mai grea dec%t i amintea c era n realitate. 4u atinge !%r$ul! spuse Bill repede# n$ur%ndu&l ntr&o "estur pe care o nnod. 4u nc. +redeam c i poate rni numai pe ngeri. .i nclin capul# aduc%ndu&i aminte de btlia mpotri!a )roscriilor# de sgeata ce ricoase din bra"ul lui +allie $r s&i pro!oace nicio zg%rietur# i de :aniel# care&i spunea s stea departe de raza de ac"iune a sge"ii. Oricine "i&o $i spus asta# nu "i&a spus ntregul ade!r# spuse Bill. Sgeata i a$ecteaz numai pe nemuritori. O
128

parte din tine este nemuritoare K partea care poart blestemul# su$letul tu. Asta este partea pe care o !ei ucide aici# "i aminteti/ )entru ca !ersiunea ta muritoare# *ucinda )rice# s poat duce o !ia" normal. :ac mi omor su$letul# spuse *uce ascunz%nd sgeata sub rochia ei nou. O sim"ea cald la atingere# chiar i prin p%nza aspr. 4u m&am hotr%t nc; +redeam c am czut de acord. Bill nghi"i n sec. Sge"ile sunt $oarte !aloroase. 4u "i&a $i dat&o dac nu; (ai s&o gsim pe *a la# i gata. 4u doar linitea sinistr a palatului era tulburtoare K ce!a prea ciudat i ntre *uce i Bill. :e c%nd i dduse sgeata de argint# se n"epau mereu unul pe cellalt. Bill o$t din rrunchi. O?. Egiptul antic. Acetia sunt anii de nceput ai dinastiei# n capitala 7em$is. Suntem n trecutul ndeprtat# cam cu cinci mii de ani nainte ca *uce )rice s onoreze lumea cu prezen"a ei magni$ic. *uce i ddu ochii peste cap. 8nde este a!atarul meu din trecut/ Oare de ce mi mai bat eu capul cu lec"iile de istorie/ se adres Bill unui public imaginar. 'ot ce !rea s tie este unde e a!atarul ei din trecut. 8n asemenea egocentrism e dezgusttor. *uce i ncruci bra"ele la piept. :ac tu ai $i n situa"ia de a&"i omori su$letul# cred c ai pre$era s o $aci nainte de a apuca s te rzg%ndeti. Aadar# te&ai hotr%t/ spuse Bill cu su$letul la gur. Ei# haide# *uce. Este ultima noastr misiune mpreun. 7&am g%ndit c !rei s tii detaliile# de dragul !remurilor bune de odinioar. ,ia"a ta aici a $ost# probabil# cea mai romantic dintre toate. Se ghemui pe umrul ei. Eti o scla! pe nume *a la. Singur i la adpost de lumina soarelui K nu ai ieit niciodat dincolo de zidurile palatului. )%n ntr&o zi# c%nd intr n scen noul comandant chipe al armatei K ghici cine/ Bill pluti n aer pe l%ng ea# n timp ce *uce se ndeprt de armura ngrmdit n $irid i merse agale pe marginea heleteului. 'u i chipeul :on>or K hai s&i spunem pur i simplu :on K ! ndrgosti"i unul de cellalt i totul e roz# dar realitatea crud e c :on este logodit cu $iica $araonului# Auset# care&i o a$urisit. :estul de dramatic# nu/ *uce o$t. 7ereu trebuia s $ie c%te o ncurctur. 8n moti! n plus care s pun capt ntregii po!eti. :aniel nu trebuia s mai $ie prizonier n cine tie ce trup pm%ntesc# trind tot $elul de drame $atale $r sens# doar pentru a $i cu ea. 4u era cinstit $a" de el. :aniel su$erea de prea mult timp. )oate chiar a!ea s pun capt su$erin"ei. Ar putea s o gseasc pe *a la# s intre n trupul ei. Apoi# Bill i&ar spune cum s&i ucid su$letul blestemat# iar ea i&ar drui lui :aniel libertatea. Strbtu ng%ndurat curtea dreptunghiular. +%nd trecu de bucata de drum din apropierea heleteului# nite degete o prinser de ncheietur. 'e&am prins! 3ata care o apucase de m%n pe *uce era supl i bine $cut# cu trsturi senzuale i $rapante sub straturile de machiaj. A!ea cel pu"in zece cercei de aur rotunzi n urechi# iar la g%t i at%rna un pandanti! greu de aur# mpodobit cu pietre pre"ioase. 3iica $araonului. Eu; ddu s spun *uce. S nu ndrzneti s sco"i un cu!%nt! se rsti Auset. Sunetul !ocii tale patetice mi zg%rie timpanele. 0rzi! 8n brbat uria i $cu apari"ia. A!ea prul prins ntr&o coad lung# neagr# iar antebra"ele sale erau mai groase dec%t picioarele lui *uce. A!ea o suli" lung de lemn# cu o lam de aram ascu"it n !%r$. Aresteaz&o# spuse Auset. :a# *umin"ia ,oastr# ltr strjerul. :in ce moti!# *umin"ia ,oastr/ .ntrebarea o supr $oc pe $iica $araonului. )entru $urt. Al bunurilor mele. O !oi nchide p%n c%nd consiliul se !a pronun"a asupra chestiunii. A mai $cut asta# spuse Auset. 2i totui# iat&o aici# ca o !iper aspid n stare s alunece i s se elibereze din orice $el de lan"uri. 'rebuie s o nchidem unde!a de unde s nu poat scpa. ,oi pune paz permanent; 4u# nu !a $i su$icient. 8n g%nd sumbru ntunec $a"a lui Auset. 4u !reau s o mai !d niciodat pe $ata asta.
129

Arunc&o n morm%ntul bunicului meu. :ar# nl"imea ,oastr# nimeni nu are !oie acolo# n a$ar de 7arele )reot; .ntocmai# ?a$ele# spuse Auset z%mbind. Arunc&o pe scrile de la intrare i ncuie ua. +%nd 7arele )reot !a merge s o$icieze ceremonia de sigilare a morm%ntului# n seara asta# o !a descoperi pe aceast pro$anatoare de morminte i o !a pedepsi cum se cu!ine. Se apropie de *uce i o lu peste picior. ,ei a$la ce p"esc cei care ncearc s $ure de la $amilia regal. :on. ,oia s spun c *uce ncerca s i&l $ure pe :on. *ui *uce nu&i psa dac o ncuiau i aruncau cheia# at%t timp c%t a!ea o ans s se ngemneze mai nt%i cu *a la. Alt$el# cum ar $i putut s&l elibereze pe :aniel/ Bill btea aerul cu aripile# urzind planuri i ating%ndu&se uor cu ghearele peste buza de piatr. Strjerul scoase o pereche de ctue din sacul de la br%u i prinse ncheieturile lui *uce. 7 !oi ocupa chiar eu de asta# spuse ?a$ele# trg%nd&o de lan" dup el. Bill! murmur *uce. 'rebuie s m aju"i! 4e !om g%ndi la ce!a# opti Bill n timp ce *uce era t%r%t prin curte. +otir spre un coridor ntunecos# unde trona o sculptur n piatr monumental a lui Auset# de o $rumuse"e sinistr. .n timp ce ?a$ele se ntoarse i se uit str%mb la *uce# care !orbea de una singur# prul lui lung i negru i atinse $a"a# ceea ce i ddu lui *uce o idee. Soldatul nu se atepta la una ca asta. *uce ridic m%inile nctuate i trase tare de prul brbatului# n$ig%ndu&i unghiile n capul lui. ?a$ele url i se mpletici# cu scalpul s%nger%nd. Atunci# *uce l lo!i tare cu cotul n burt. Brbatul gemu i se ndoi de durere. Suli"a i scp din m%ini. )o"i s&mi sco"i ctuele/ uier *uce spre Bill. 0arguiul mic din spr%ncene# n$ipse un piron scurt i negru n lan"uri# i acestea disprur ca prin $armec. *uce i sim"i pielea $ierbinte acolo unde $useser lan"urile# dar era liber. 8$# spuse# arunc%nd o pri!ire scurt spre ncheieturile libere. .nh" suli"a care zcea pe pm%nt# se ntoarse i o duse la g%tul lui ?a$ele. Sunt cu un pas naintea ta# strig Bill. +%nd *uce se ntoarse# ?a$ele era ntins pe spate# cu m%inile nln"uite n jurul gleznei de piatr a statuii lui Auset. Bill i terse pra$ul de pe m%ini. Asta&i lucru n echip. Se uit la paznicul alb ca !arul. Ar trebui s ne grbim. .n cur%nd i !a re!eni !ocea. ,ino cu mine! Bill o conduse repede pe *uce prin coridorul ntunecos# p%n la un ir de trepte de gresie# iar de acolo# ntr&un alt coridor# luminat de opai"e din cositor# de&a lungul cruia erau nirate $igurine de lut reprezent%nd oimi i hipopotami. :oi solda"i intrar pe coridor# dar# nainte s apuce s o !ad pe *uce# Bill o mpinse printr&o intrare acoperit cu rogojin. *uce se trezi ntr&un dormitor. +oloane de piatr cioplite n $orm de lujeri de papirus se nl"au spre un ta!an jos. O lectic de lemn cu intarsii de abanos zcea l%ng o $ereastr deschis# n $a"a unui pat ngust# sculptat n lemn i pictat cu at%t de multe $runze de aur# nc%t strlucea. +e $ac acum/ *uce se lipi de perete# n caz c cine!a de a$ar ar $i tras cu ochiul din mers. 8nde suntem/ .n camera comandantului. .nainte ca *uce s&i dea seama c Bill !orbea despre :aniel# o $emeie ddu rogojina la o parte i intr n camer. *uce se n$ior. *a la purta o rochie alb cu aceeai croial str%mt pe care o a!ea i rochia lui *uce. A!ea prul negru# des# drept i lucios. .i prinsese un bujor alb dup ureche. +u su$letul greu# *uce o urmri pe *a la alunec%nd spre msu"a de lemn i turn%nd ulei proaspt n opai"e dintr& o am$or pe care o ducea pe o ta! neagr de rin. Asta era ultima !ia" pe care *uce o !izita# iar acesta era corpul n care a!ea s se despart de su$let# pentru ca totul s poat lua s$%rit. +%nd *a la se duse s umple opai"ele de l%ng pat# o obser! pe *uce. Bun# spuse ea cu o !oce slab# rguit. +au"i pe cine!a/
130

3ardul care i nconjura ochii prea mult mai natural dec%t machiajul lui Auset. :a# caut. *uce nu pierdu timpul. +hiar c%nd $cu un pas n $a" ca s apuce ncheietura $etei# *a la pri!i peste umrul ei# spre u# i $a"a i se crisp de ngrijorare. +ine&i acolo/ *uce se ntoarse i l !zu doar pe Bill. A!ea ochii larg deschii. )o"i s; spuse *uce holb%ndu&se la *a la# po"i s&l !ezi/! 4u! spuse Bill. Se re$er la paii pe care&i aude a$ar# pe coridor. 0rbete&te# *uce! *uce se ntoarse i prinse m%na cald a a!atarului su din trecut# rsturn%nd am$ora cu ulei la pm%nt. *a la g%$%i i ncerc s se smuceasc# dar atunci ncepu totul. Senza"ia de gol n stomac i era aproape $amiliar. +amera ncepu s se roteasc i singurul lucru pe care&l !edea clar era $ata care sttea n $a"a ei# cu prul negru ca noaptea# cu iriza"iile aurii din ochi i cu obrajii proaspt mbujora"i de iubire. 4edumerit# *uce clipi# apoi clipi i *a la# iar de partea cealalt; )m%ntul se liniti. *uce se uit la m%inile *a lei. 'remurau. Bill plecase. :ar a!usese dreptate. Se auzeau pai pe coridor. Se aplec dup am$or i plec de l%ng u ca s pun ulei n opai". +el mai bine era s nu $ie !zut $c%nd altce!a. )aii din spatele ei se oprir. Sim"i atingerea uoar a unei m%ini urc%nd pe bra"ul ei. :aniel era n spatele ei i o cuprinse cu bra"ele. A!ea pieptul cald i puternic. .i sim"i strlucirea $r ca mcar s se ntoarc. .nchise ochii. Cin%nd&o str%ns de mijloc# :aniel o srut pe g%t# oprindu&se sub ureche. 'e&am gsit# opti el. Se ntoarse ncet n bra"ele lui. ,ederea lui i tie respira"ia. .nc era :aniel al ei# binen"eles# dar pielea lui era de culoarea ciocolatei# iar prul negru buclat era tuns $oarte scurt. 4u purta dec%t o p%nz de in n jurul coapselor# sandale de piele i un colier de argint. Ochii lui !iolet&nchis i cercetar chipul# $erici"i. El i *a la erau pro$und ndrgosti"i. .i odihni obrazul pe pieptul lui i i numr btile inimii. Era oare ultima dat c%nd $cea asta# ultima dat c%nd l "inea l%ng inima ei/ Era pe punctul de a $ace ceea ce trebuia K ceea ce era bine pentru :aniel. :ar nc o durea c%nd se g%ndea la asta. .l iubea! +ltoria o n!"ase c%t de mult l iubea# de $apt# pe :aniel 0rigori. 4u i se prea deloc corect $aptul c era obligat s ia aceast hotr%re. 2i totui# era aici. .n Egiptul antic. +u :aniel. )entru ultima oar. 2i era pe cale s&l elibereze. Ochii ei se nce"oar de lacrimi n timp ce i sruta prul. 4u tiam sigur dac !om a!ea ocazia s ne lum rmas&bun# spuse el. .n dup&amiaza asta plec la rzboi# n 4ubia. +%nd *uce ridic pri!irea# :aniel i cuprinse obrajii umezi ntre palme. *a la# o s m ntorc naintea sezonului recoltei. 'e rog# nu pl%nge. .n $oarte scurt timp te !ei $uria din nou cu t!i de rodii n dormitorul meu# n ntunericul nop"ii# ca ntotdeauna. ."i promit. *uce respir ad%nc# n$iorat. *a re!edere. *a re!edere# deocamdat. +hipul i de!eni serios. Spune9 5*a re!edere# deocamdatEE. Ea cltin din cap. *a re!edere# dragostea mea. *a re!edere. =ogojina $u tras la o parte. *a la i :on se desprinser din mbr"iare n timp ce un grup de grzi cu suli"ele scoase ddur buzna n camer. ?a$ele i conducea# cu $a"a neagr de $urie. )une"i m%na pe $at# spuse el art%nd spre *uce. +e se nt%mpl/ strig :aniel n timp ce grzile o nconjurau pe *uce i i puneau din nou lan"urile la m%ini. , poruncesc s ! opri"i. Elibera"i&o! .mi pare ru# comandante# spuse ?a$ele. Ordinele $araonului. Ar $i trebuit s ti"i asta deja9 c%nd $iica $araonului nu&i $ericit# nici $araonul nu e $ericit. O scoaser pe *uce de acolo# iar :aniel strig9
131

,oi !eni dup tine# *a la. 'e !oi gsi! *uce tia c a!ea s o $ac. 4u aa se nt%mpla mereu/ Se nt%lneau# ea ddea de necaz# iar el aprea i sal!a situa"ia K an de an# de la un capt al eternit"ii la cellalt# ngerul se npustea n ultima clip s o sal!eze. Era obositor s se g%ndeasc la asta. Acum ns# ea a!ea s&l atepte cu sgeata pregtit. 0%ndul i pro!oc o durere puternic n stomac. O podidir iar lacrimile# dar i le nghi"i. 7car apucase s&i ia rmas&bun. 0rzile o nso"ir jos# printr&un ir nes$%rit de coridoare# i apoi a$ar# n soarele arztor. O duser pe strzi pa!ate cu lespezi de piatr inegale# printr&o monumental poart arcuit# pe l%ng csu"e din piatr i c%mpii nisipoase i sclipitoare# p%n n a$ara oraului. O t%rau spre o colin aurie enorm. Abia c%nd se apropiar# i ddu seama *uce c era o construc"ie $cut de m%na omului. .n"elese# n acelai timp# c mintea *a lei era cuprins de groaz. 'o"i egiptenii tiau c acesta era morm%ntul ultimului $araon# 7eni. 4imeni nu ndrznea s se apropie de locul unde erau ngropate trupurile $araonilor# cu e1cep"ia c%tor!a dintre cei mai nal"i preo"i K i a mor"ilor. Era z!or%t cu !rji i incanta"ii# unele pentru a cluzi mor"ii n cltoria spre urmtoarea !ia"# altele pentru a a!ertiza orice $iin" !ie care ar $i ndrznit s se apropie. +hiar i solda"ii care o t%rau acolo preau din ce n ce mai ner!oi# pe msur ce se apropiau. +ur%nd# intrar ntr&un morm%nt sub $orm de piramid# $cut din crmizi arse de lut. 'o"i# cu e1cep"ia a doi dintre cei mai !oinici solda"i# rmaser n $a"a intrrii. ?a$ele o mpinse printr&o u ntunecat# pe un ir de trepte. +elelalte grzi i urmar# purt%nd o tor" aprins# pentru a lumina drumul. *umina tor"ei p%lp%ia pe pere"ii din piatr. Erau picta"i cu hierogli$e# iar ici i colo ochii *a lei surprinser $ragmente de rugciuni ctre 'ait# zei"a "estoriei# pentru ca su$letul $araonului s rm%n ntreg n timpul cltoriei spre !ia"a de apoi. *a $iecare c%"i!a pai treceau prin ui $alse K ca nite an"uri ad%nci de piatr# spate n pere"i. *uce i ddu seama c unele dintre ele $useser ci de acces care conduceau spre locul de !eci al membrilor $amiliei $araonului. Acum# erau blocate cu piatr i nisip# pentru ca niciun muritor s nu poat trece. :rumul de!eni mai rcoros i mai ntunecos. .n aer se sim"ea !ag mirosul de putregai al mor"ii. +%nd se apropiar de singura intrare deschis din captul coridorului# soldatul cu tor" re$uz s mearg mai departe. 4u !reau s $iu blestemat de zei din cauza obrzniciei acestei $ete. ?a$ele naint de unul singur. Se chinui s dea la o parte z!orul de piatr care "intuia ua i un miros greu se re!rs a$ar# otr!ind aerul. +rezi c mai ai !reo speran" s scapi de aici/ o ntreb eliber%ndu&i ncheieturile din lan"uri i mping%nd&o nuntru. :a# opti *uce c%nd poarta grea de piatr se nchise n urma ei. 7ai am una. Era singur n ntunericul des!%rit# iar $rigul i n$ipse ghearele n pielea ei. Apoi se auzi un zgomot sec# de piatr peste piatr# at%t de uor de recunoscut# i o lumini" aurie n$lori n mijlocul ncperii. Era cuprins ntre palmele de piatr ale lui Bill. Salut# salut. -bur spre o latur a ncperii i turn mingea de $oc din m%inile sale ntr&un opai" de piatr !opsit n mo! i !erde. 4e nt%lnim din nou. +%nd ochii lui *uce se obinuir cu lumina# !zur mai nt%i inscrip"iile de pe pere"i9 erau picta"i cu aceleai hierogli$e nt%lnite pe coridor# numai c de data asta erau rugciuni pentru $araon. 5S nu te descompui. S nu putrezeti. 7ergi ctre Stelele 4epieritoare.N Erau cu$ere care nu se puteau nchide# pentru c erau pline ochi cu monede de aur i pietre pre"ioase portocalii# ce strluceau. O colec"ie enorm de obeliscuri se des$ura n $a"a ei. 7umiile a cel pu"in zece c%ini i pisici preau s o pri!easc. .ncperea era imens. 8it%ndu&se njur# !zu o garnitur de mobil de dormitor complet# cu o msu" de toalet ticsit cu cosmetice. .n $a"# se a$la o tbli" !oti! ce reprezenta un arpe cu dou capete. 0%turile ncolcite $ormau o $irid n piatra neagr# n care se a$la un recipient cu un $ard de pleoape albastru strlucitor. Bill o urmri cum ridic recipientul. 'rebuie s $aci tot ce po"i ca s ar"i c%t mai bine n !ia"a de apoi. Sttea pe cretetul statuii# care semna uimitor de bine cu $ostul $araon. 7intea *a lei i spuse lui *uce c aceast sculptur reprezenta ?a&u_ $araonului# su$letul su# care pri!ea din morm%nt# i c $araonul real zcea mumi$icat n spatele su. .nuntrul sarco$agului de calcar trebuiau s $ie sicrie de lemn !%r%te unul n altulD n interiorul celui mai mic dintre ele se a$la $araonul mblsmat.
132

Ai grij# spuse Bill. *uce nici mcar nu&i dduse seama c i pusese m%inile pe un cu$r mic de lemn. Acolo sunt mruntaiele $araonului. *uce tresri i se ddu la o parte sco"%nd pe neobser!ate sgeata din rochie. +%nd o ridic# i nclzi degetele. +hiar o s mearg/ :ac eti atent i $aci cum "i spun# da! o ncuraj Bill# n acest moment# su$letul se a$l e1act n centrul $iin"ei tale. +a s ajungi la el# trebuie s cobori cu precizie tiul mai jos de mijlocul pieptului# i asta n momentul decisi!# chiar c%nd te srut :aniel i ncepi s te n$ierb%n"i. Apoi tu# *ucinda )rice# !ei $i proiectat din a!atarul tu din trecut# ca de obicei# dar su$letul tu blestemat !a rm%ne n corpul *a lei# unde !a lua $oc i !a disprea. 7i&e; mi&e $ric. S nu&"i $ie. E ca i cum "i&ai scoate apendicele. Ci&e mai bine $r el. Bill i pri!i ncheietura cenuie i goal a m%inii. :up ceasul meu# :on trebuie s ajung n orice clip. *uce "inea sgeata de argint cu !%r$ul ndreptat spre piept. 0ra!urile n $orm de spirale i $urnicau degetele. 7%inile i tremurau de ner!i. Stp%nete&te acum! ,ocea hotr%t a lui Bill se auzi din deprtare. *uce ncerca s $ie atent# dar btile inimii i sprgeau timpanele. 'rebuia s $ac asta. 'rebuia. )entru :aniel. S&l elibereze de o pedeaps pe care o luase asupra lui numai din cauza ei. ,a trebui s $ii mult mai rapid atunci c%nd o !ei $ace cu ade!rat# alt$el :aniel te !a opri# $r ndoial. O tietur scurt pe su$letul tu. ,ei sim"i un $el de uurare# o su$lare rece# iar apoi; bum! *a la! :on i apru n $a"a ochilor. 8a din spatele ei era nc z!or%t. )e unde !enise/ Sgeata i czu din m%ini i zngni pe podea. O n$c i o strecur napoi sub rochie. Bill plecase. :ar :on era; :aniel era chiar acolo unde ar $i !rut ea s $ie. +e $aci aici/ .n !ocea ei se sim"ea e$ortul de a prea surprins c l !ede. El nu prea s obser!e asta. Se repezi spre ea i o cuprinse n bra"e. ."i sal!ez !ia"a. +um ai intrat/ 4u&"i $ace griji pentru asta. 4icio $iin" muritoare# nicio lespede de piatr nu poate sta n calea unei iubiri ade!rate ca a noastr. 'e !oi gsi mereu. :in instinct# *uce se sim"ea n siguran" n bra"ele lui bronzate. :ar atunci nu putea. .i sim"ea inima isto!it i rece. Acea $ericire simpl# acel sentiment de ncredere absolut# toate emo"iile minunate pe care le n!"ase de la :aniel# n $iecare dintre !ie"i# erau acum un chin pentru ea. 4u te teme# opti el. *as&m s&"i spun# iubirea mea# ce se nt%mpl dup aceast !ia". 'e ntorci# te ridici din nou. =enaterea ta este minunat i real. 'e ntorci la mine iar i iar; *umina din opai" p%lp%ia i i $cea ochii !iole"i s sclipeasc. +orpul lui lipit de al ei era at%t de cald. :ar mor iar i iar. +um/ i nclin capul. +hiar dac n$"iarea lui de acum prea e1otic# i cunotea at%t de bine e1presiile K acea adora"ie buimac atunci c%nd ea spunea ce!a ce el nu se ateptase ca ea s n"eleag. +um de; nu conteaz. 4&are importan". +e conteaz este c !om $i din nou mpreun. 4e !om gsi ntotdeauna unul pe cellalt# ne !om iubi ntotdeauna unul pe cellalt# indi$erent de ce se !a nt%mpla. 4u te !oi prsi niciodat. *uce czu n genunchi pe treptele de piatr. .i ascunse $a"a n m%ini. 4u tiu cum po"i s reziti. Aceeai triste"e iar i iar; El o ridic. Acelai e1taz. Acelai $oc care ucide totul; Aceeai pasiune care aprinde totul din nou. 'u nu tii. 4u po"i s&"i aminteti ce minunat; Am !zut. 2tiu. Acum# i captase aten"ia. 4u era sigur dac s o cread sau nu# dar mcar asculta. +e&ar $i dac nu ar e1ista nicio speran" ca lucrurile s se schimbe !reodat/ ntreb ea. 4u a!em dec%t speran"a. .ntr&o bun zi !ei reui. Acest ade!r absolut este singurul lucru care m $ace s
133

merg mai departe. 4u !oi renun"a niciodat la tine. +hiar dac !a dura o !enicie. .i terse lacrimile cu degetul. 'e !oi iubi din tot su$letul# n $iecare !ia"# prin $iecare moarte. 4u !oi $i legat de nimic altce!a dec%t de dragostea mea pentru tine. :ar e aa de greu. Cie nu&"i este/ 4u te&ai g%ndit niciodat ce&ar $i dac; .ntr&o bun zi# dragostea noastr !a n!inge acest ciclu ntunecat. Asta nseamn totul pentru mine. *uce i ridic pri!irea i !zu dragostea strlucind n ochii lui. :aniel o credea. 4u&i psa dac su$erea iar i iarD ar $i continuat s se piard iar i iar# nsu$le"it de speran"a c# ntr&o bun zi# s$%ritul !a $i altul. Se tia condamnat# dar ncerca oricum# iar i iar# i ar $i $cut&o mereu. :e!otamentul lui $a" de ea# $a" de ei# atingea o parte din ea la care crezuse c renun"ase. :ar tot mai !oia s&l contrazicD acest :aniel nu cunotea greut"ile care i ateptau# lacrimile pe care le !or !rsa de&a lungul secolelor. 4u tia c l !zuse n momentele de cea mai pro$und disperare. 4u tia cum l !or ndurera trecerile ei n ne$iin". 2i totui; *uce tia. 2i asta conta# mai mult dec%t orice altce!a. 7omentele cele mai grele ale lui :aniel o ngroziser# dar lucrurile erau alt$el acum. 'ot timpul se sim"ise legat de dragostea lor# dar acum tia cum s o protejeze. ,zuse dragostea lor din at%tea unghiuri di$erite. O n"elegea aa cum nu ar $i crezut c !a putea !reodat. :ac :aniel a!ea s o!ie c%nd!a# ea a!ea s&l sprijine. .n!"ase de la cel mai bun9 de la :aniel. :ei era pregtit s&i omoare su$letul i s renun"e pentru totdeauna la dragostea lor# doar cinci minute petrecute cu el o readuseser la !ia". 8nii oameni i petreceau ntreaga !ia" cut%nd o dragoste ca a lor. *uce o a!usese tot timpul. ,iitorul nu i mai o$erea nimic. 4umai pe :aniel. :aniel al ei# cel pe care&l lsase n curtea casei printeti din 'hunderbolt. 'rebuia s plece. Srut&m# opti ea. El sttea pe trepte cu genunchii ndeprta"i at%t c%t s&i permit trupului ei s se strecoare ntre ei. *uce se ls n genunchi i i ntoarse $a"a spre el. 3run"ile lor se atingeau. *a $el i nasurile. :aniel i lu m%inile ntr&ale sale. )rea c !rea s&i spun ce!a# dar nu&i gsea cu!intele. 'e rog# l implor ea# cu buzele ndreptate ctre ale lui. Srut&m i elibereaz&m. :aniel se ntinse spre ea i o lu n bra"e# legn%nd&o ca pe un copil. Buzele lui le gsir pe ale ei. Erau dulci ca nectarul. Ea gemu n timp ce un u!oi de bucurie se re!rsa n corpul ei# n $iecare prticic din ea. 7oartea *a lei se apropia# tia asta# dar nu se sim"ise niciodat mai n siguran" sau mai !ie ca atunci c%nd :aniel o "inea n bra"e. 7%inile ei i cuprinser g%tul# sim"ind umerii lui $ermi i micile cicatrice n relie$# care i protejau aripile. 7%inile lui i m%ng%iau spatele# apoi prul ei lung i des. 3iecare atingere era o nc%ntare# $iecare srut# at%t de minunat i de pur# nc%t o ame"ea. =m%i cu mine# o rug el. 7uchii $e"ei i se ncordar n timp ce srutrile de!enir mai lacome# mai disperate. 'rebuia s $i sim"it corpul lui *uce nclzindu&se. +ldura ei luntric se rsp%ndea prin piept i i mbujora obrajii. A!ea ochii plini de lacrimi. .l srut i mai n$ocat. 'recuse prin asta de at%tea ori nainte# dar# dintr&un moti! netiut# acum era alt$el. .i ntinse aripile cu un $onet puternic# iar apoi le n$ur str%ns n jurul ei K un leagn alb# moale# care i "inea str%ns pe am%ndoi. +rezi asta cu ade!rat/ opti ea. + ntr&o zi !oi supra!ie"ui acestor momente/ +u toat $iin"a mea# spuse el i i lu $a"a n palme# str%ng%ndu&i aripile i mai tare. O s te atept at%t timp c%t e ne!oie. 'e !oi iubi n $iecare clip de&a lungul timpului. *uce $rigea. 8rla de durere# zbt%ndu&se n bra"ele lui :aniel# n timp ce cldura o copleea. .i ardea pielea lui :aniel# dar el nu&i ddu drumul. Sosise clipa. Sgeata era ascuns sub rochia ei i acum K chiar acum K era momentul s o $oloseasc. :ar nu a!ea de g%nd s renun"e. 4u la :aniel. 4u acum# c%nd tia c# indi$erent c%t de greu ar $i $ost# el nu a!ea s renun"e niciodat la ea.
134

)ielea ei ncepu s se umple de bici. +ldura era aa de puternic# nc%t nu putea dec%t s tremure. 2i apoi nu putu dec%t s urle. *a la ardea i# n timp ce $lcrile i nghi"eau corpul# *uce i sim"i propriul corp i su$letul pe care&l mpr"eau separ%ndu&se# cut%nd cea mai rapid cale de scpare din cldura nemiloas. +oloana de $um crescu p%n ce cuprinse ntreaga ncpere i ntreaga lume# p%n ce cuprinse totul# iar din *a la nu mai rmase nimic. *uce atepta ntunericul i gsi lumina. 8nde era mesagerul/ Era posibil s se a$le nc n corpul *a lei/ 3ocul continua s ard. 4u se stingea. Se rsp%ndea. 3lcrile consumau din ce n ce mai mult din ntuneric# ajung%nd p%n la cer# de parc nsi mrea"a noapte ar $i $ost in$lamabil# p%n c%nd *uce nu mai !zu dec%t !%l!taia $ierbinte de rou i auriu. .n toate celelalte d"i c%nd a!atarul ei din trecut murise# e!adarea lui *uce din $lcri i intrarea n mesager se petrecuser n acelai timp. :e data asta# ce!a era di$erit# ce!a ce o $cea s !ad lucruri care nu puteau $i ade!rate. Aripi n $lcri. :aniel! "ip ea. +e!a ce semna cu aripile lui :aniel se a!%nt prin !aluri de $lcri# aprinz%ndu&se# dar $r s ard# ca i cum ar $i $ost $cute din $oc. 'ot ce putea distinge erau aripi albe i ochi !iole"i. :aniel/ 3ocul se rostogolea prin ntuneric ca un !al uria ntr&un ocean. Se lo!ea de un "rm in!izibil i o mtura $urios pe *uce# trec%nd n grab peste corpul ei# peste capul ei i departe# n urma ei. Apoi# ca i cum cine!a ar $i stins cu degetul o lum%nare# se auzi un s$%r%it i totul se ntunec. 8n !%nt rece se strecura n spatele ei. @ se $cu pielea de gin. Se chirci# ndoindu&i genunchii i d%ndu&i seama cu surprindere c nu sim"ea pm%nt sub picioare. 4u zbura# doar plutea $r direc"ie. .ntunericul acela nu era al unui mesager. 4u $olosise sgeata# dar nu cum!a; murise/ .i era $ric. 4u tia unde este# tia numai c este singur. 4u. 7ai era cine!a. 8n h%r%it. O lumin palid# cenuie. Bill! *uce "ip la !ederea lui# at%t de uurat# c ncepu s r%d. O# sla! :omnului! +redeam c sunt pierdut# credeam c; u$# nu conteaz. 4u am putut s o $ac. 4u am putut s&mi omor su$letul. O s gsesc o alt cale s rup blestemul. Eu i :aniel; nu !om renun"a unul la cellalt# spuse trg%nd aer n piept. Bill era departe# dar zbura spre ea# $c%nd loopinguri n aer. +u c%t se apropia mai mult# cu at%t prea mai mare# cresc%nd p%n c%nd de!eni de dou ori# apoi de trei ori# apoi de zece ori mai mare dec%t micul gargui de piatr cu care *uce cltorise. Apoi# ncepu ade!rata trans$ormare. :in spatele umerilor se desprinse o pereche de aripi mai groase# mai mari# negre ca tciunele# ce i preschimbar aripile micu"e de piatr ntr&un !lmag de buc"ele sparte. +utele de pe $runte se ad%nceau i se rsp%ndeau pe tot corpul# $c%ndu&l s arate cumplit de zb%rcit i de btr%n. 0hearele de la picioare i de la m%ini erau mai lungi# mai ascu"ite# mai galbene. Strluceau n ntuneric# ascu"ite ca briciul. )ieptul i se um$la# acoperindu&se cu smocuri de pr des# negru i cre". *uce i nbui geamtul care&i urca n g%t. 2i reui K p%n n momentul c%nd ochii de piatr cenuii ai lui Bill# cu irisuri opace sub straturile de cataract# strlucir# roii ca $ocul. Apoi "ip. .ntotdeauna ai $cut alegerea greit. ,ocea lui Bill de!eni monstruoas# gra!# $legmatic i scr%nit# nu numai pentru urechile lui *uce# dar i pentru su$letul ei. =su$larea lui o izbea# duhnind a moarte. Eti; *uce nu putu s termine propozi"ia. 4u era dec%t un cu!%nt pentru creatura diabolic din $a"a ei# i numai ideea de a&l rosti cu !oce tare o n$ricoa. 'ipul ru/ chicoti Bill. Surpriiiz! )relungi 5iN&ul din cu!%nt at%t de mult# nc%t *uce $u sigur c el a!ea s se nco!oaie i s tueasc# dar nu o $cu. :ar; m&ai n!"at at%tea lucruri. 7&ai ajutat s n"eleg; :e ce/ +um; 'ot timpul/ 'e&am amgit. Asta $ac eu# *ucinda. Cinuse la Bill# aa arlatan i dezgusttor cum era. A!usese ncredere n el# l ascultase i aproape c i omor%se su$letul pentru c aa i spusese el. 0%ndul o secer. Aproape l pierduse pe :aniel din cauza lui Bill. .nc putea s&
135

l piard pe :aniel din cauza lui Bill. :ar nu era Bill; 4u era un simplu demon# ca Ste!en# i nu semna nici mcar cu +am n cea mai rea ntruchipare. Era ncarnarea =ului absolut. 2i $usese cu *uce# su$l%ndu&i n cea$ tot timpul. .ncerc s se ndeprteze de el# dar ntunericul lui era pretutindeni# ca i cum ar $i plutit pe cerul nop"ii# dar cu stelele strlucind mult prea departe. )m%ntul nu se zrea. .n apropiere erau petice de bezn# spirale de abis# iar din c%nd n c%nd# aprea un cr%mpei de lumin# o licrire de speran"# de iluminare. Apoi# lumina disprea. 8nde suntem/ ntreb ea. Satana sur%se dispre"uitor la ntrebarea ei $r rost. 4iciunde# spuse el. ,ocea lui nu mai a!ea tonul $amiliar al to!arului ei de cltorie. @nima ntunecat a nimicului n miezul tuturor lucrurilor. 4ici =aiul# nici )m%ntul# nici @adul. 4imic din ceea ce mintea ta ar putea n"elege n acest stadiu# de aceea "i se pare K ochii lui roii ieir din orbite K n$ricotor. +e&i cu str$ulgerrile acelea de lumin/ ntreb *uce ncerc%nd s nu arate c%t de n$ricotor i se prea locul. ,zuse deja cel pu"in patru str$ulgerri de lumin# e1plozii strlucitoare aprinz%ndu&se de nicieri i dispr%nd subit n nl"imile ntunecate ale cerului. Oh# acelea! Bill pri!i cum una dintre ele strlucete i dispare subit peste umrul lui *uce. -bor de ngeri. -bor de demoni. 4oapte aglomerat# nu&i aa/ 'oat lumea pare s mearg unde!a. :a. *uce se atepta la o alt e1plozie de lumin pe cer. 2i c%nd aceasta se produse# arunc o umbr asupra ei# iar ea se ag" de ea# disperat s apuce un mesager nainte ca lumina s dispar. @nclusi! eu. 7esagerul se mri rapid n m%inile ei# aa de greu i de mldios nc%t# pentru o clip# crezu c !a reui. .n schimb# sim"i o str%nsoare sc%rboas de&o parte i de alta a corpului. Bill i cuprinsese ntregul corp n ghearele lui murdare. 4u sunt nc pregtit s&"i spun la re!edere# opti el cu o !oce care o $cu s tremure. ,ezi tu# am ajuns s $ac o pasiunea pentru tine. 4u# stai# nu&i !orba despre asta. Am a!ut&o dintotdeauna; *uce ls umbra din degetele ei s se preling n neant. 2i# ca to"i ndrgosti"ii# am ne!oie de tine# mai ales acum# aa c nu&mi strica planurile. :in nou. 7car acum mi&ai dat un moti!# spuse *uce# ncord%ndu&se ca s scape din str%nsoarea lui. 4u a!ea niciun rost. O str%nse mai tare# zdrobindu&i oasele. 7ereu ai a!ut un $oc luntric. Asta mi place la tine. -%mbi# iar z%mbetul lui i se pru ngrozitor. 7car dac sc%nteia ar $i rmas nuntru# hmm/ 8nii oameni chiar nu au noroc n dragoste. 4u&mi !orbi mie despre dragoste# spuse *uce dispre"uitor. 4u&mi !ine s cred c am putut s&"i ascult !orbele. 4u tii nimic despre dragoste. Am mai auzit asta i nainte. 2i se nt%mpl s tiu un lucru important despre dragoste. +rezi c a ta este mai mare dec%t =aiul i @adul i dec%t soarta a tot ce se a$l ntre ele. :ar greeti. :ragostea ta pentru :aniel 0rigori este mai mult dec%t nensemnat. Este nimic. Ciptul lui era ca o und de oc care i $lutur prul. =espira greu# lupt%ndu&se pentru o gur de aer. Spune ce !rei. .l iubesc pe :aniel. .l !oi iubi mereu. 2i asta nu are nicio legtur cu tine. Satana o "intui cu ochii lui roii# ciupindu&i pielea cu gheara ascu"it ca o sgeat. 2tiu c l iubeti. Eti nebun dup el. Spune&mi de ce. :e ce/ :e ce/ :e cepe el/ Spune&o n cu!inte. 3&m s o simt cu ade!rat. ,reau s $iu micat. :intr&un milion de moti!e. )ur i simplu l iubesc. -%mbi dez!elindu&i din"ii str%mbi i un sunet ca m%r%itul a o mie de c%ini i iei din g%tlej. A $ost un test. Ai dat gre# dar nu e !ina ta. 4u n ntregime. Asta e un e$ect secundar ne$ericit al blestemului pe care&l por"i. 4u mai po"i s $aci alegeri. 4u&i ade!rat. :ac&"i aduci aminte# tocmai am $cut o mare alegere9 aceea de a nu&mi omor su$letul. Asta l n$urie. .i putu da seama dup $elul n care i se dilatau nrile# dup $elul n care i ridic gheara i i&o nclet# $c%nd s se sting un petic din cerul nstelat# ca i cum cine!a ar $i apsat pe un ntreruptor. :ar nu spuse nimic pentru o $oarte lung perioad de timp. )ri!ea doar# ncremenit# n noapte. 8n g%nd groaznic o str$ulgera pe *uce. .mi spuneai mcar ade!rul/ +e s&ar $i nt%mplat dac a $i $olosit sgeata ca s; Se cutremur# sc%rbit c
136

se apropiase at%t de mult. +e&"i iese "ie din toate astea/ ,rei s m sco"i din peisaj sau ce!a de genul sta# ca s ajungi la :aniel/ :e&aia nu te&ai artat niciodat n $a"a lui/ )entru c s&ar $i luat dup tine i; Satana chicoti. =%sul lui umbri stelele. +rezi c mi&e $ric de :aniel 0rigori/ +hiar ai o prere $oarte bun despre el. Spune&mi# cu ce $el de minciuni romantice despre locul su grandios n =ai "i&a umplut capul/ 'u eti mincinosul# spuse *uce. :in clipa n care te&am nt%lnit# nu ai $cut altce!a dec%t s min"i. 4u&i de mirare c ntregul uni!ers te dispre"uiete. Se teme. 4u m dispre"uiete. E o di$eren". 'eama con"ine# pe unde!a# in!idie. )o"i s nu&mi dai crezare# dar mul"i !or s aib puterea pe care o am eu. 7ul"i care; m !enereaz. Ai dreptate. 4u te cred. 4u tii mai nimic. :espre nimic. 'e&am luat ntr&o cltorie despre trecutul tu# "i&am artat zdrnicia acestei e1isten"e# sper%nd s te trezeti la realitate# i tot ce ob"in de la tine e9 5:aniel! l !reau pe :aniel! O arunc din nalturi i ea czu n ntuneric# oprindu&se numai atunci c%nd el se ncrunt la ea# ca i cum ar $i putut s o "intuiasc locului. Se mic ntr&un cerc ngust n jurul ei# cu m%inile la spate i cu aripile str%nse# cu capul ndreptat spre cer. 'ot ce e de !zut se a$l aici. :e departe# da# dar e totul aici K toate !ie"ile i lumile# i mult# mult dincolo de puterea de n"elegere a muritorilor. )ri!ete! Stepa de stele era nes$%rit# ntunericul nop"ii se plia iar i iar peste at%t de multe puncte luminoase# nc%t cerul era mai mult lumin dec%t ntuneric. E minunat. .n cur%nd# o s de!in tabula rasa. Buzele lui se schimonosir ntr&un z%mbet str%mb. 7&am sturat de jocul sta. 'otul este un joc pentru tine/ Este un joc pentru el. 3cu un semn cu m%na de&a lungul cerului# tras%nd o dung ntunecat de noapte n urm. 2i re$uz s cedez acest joc n $a!oarea +eluilalt numai din cauza unei balan"e cosmice. :oar pentru c taberele noastre sunt n echilibru. Echilibru/ ,rei s spui propor"ia ntre ngerii czu"i care s&au aliat cu tine i aceia care s&au aliat cu; 4&o spune. :ar da# acel +ellalt. Acum e1ist un echilibru i; 2i nc un nger trebuie s se alture unei tabere sau alteia# spuse *uce amintindu&i de discu"ia lung pe care o a!usese cu Arriane la dineul din *as ,egas. (m! 4umai c# de data asta# nu o s las lucrurile la !oia nt%mplrii. 'oat po!estea cu sgeata a $ost un "el lipsit de perspecti!# dar am n"eles unde am dat gre cu metodele mele. Am complotat. Am urzit tot $elul de planuri. S&a nt%mplat mai mereu n timp ce tu i nite a!ataruri din trecut ale lui 0rigori era"i ocupa"i cu dezmierdrile !oastre de doi bani. Aa c# !ezi tu# nimeni nu !a mai putea sabota ce am plnuit s $ac mai departe. O s terg trecutul cu buretele. O s&o iau de la capt. )ot s sar peste mileniile care m conduceau spre tine i spre !ia"a ta jalnic# *ucinda )rice# spuse el pu$nind# i s&o iau de la capt. @ar de data asta# o s joc mai n"elept. :e data asta !oi c%tiga. +e nseamn 5s tergi cu bureteleEO/ 'impul este ca o tabl uria. 4imic din ce e scris acolo nu e de$initi!# totul poate $i ters de un biat detept. E o micare e1trem# de acord# i nseamn c !oi arunca c%t colo mii de ani. 8n mare recul pentru to"i cei implica"i# dar# hei# ce nseamn c%te!a milenii pierdute# n compara"ie cu !enicia/ +um po"i s $aci asta/ spuse ea# tiind c i sim"ea tremurul m%inii n str%nsoarea lui. +e !rei s spui# de $apt/ ,reau s spun c m !oi ntoarce de unde am plecat. *a +dere. *a noi to"i# care am $ost izgoni"i din =ai pentru c am ndrznit s e1ercitm liberul arbitru. 7 re$er la prima mare nedreptate. =etrind cele mai mari reuite ale tale/ spuse ea# dar el nu o asculta# pierdut n detaliile planului su. 'u i plictisitorul tu de :aniel 0rigori o s merge"i ntr&o e1cursie cu mine. :e $apt# su$letul tu pereche este pe drum ncoace. :e ce :aniel ar; @&am artat calea# $irete. Acum# tot ce am de $cut e s ajung acolo la timp# ca s !d ngerii izgoni"i ncep%ndu&i cderea pe )m%nt. +e moment minunat o s $ie! +%nd i ncep cderea/ +%t dureaz/
137

4ou zile# dup unele calcule# murmur el# dar pentru noi# cei izgoni"i# a prut o eternitate. 4u i&ai ntrebat niciodat pe prietenii ti despre asta/ +am# =oland# Arriane. )e scumpul tu :aniel/ 4oi to"i am $ost acolo. :eci o s !ezi nc o dat cum se nt%mpl toate astea. 2i ce&i cu asta/ O s $ac ce!a neateptat. 2i tii ce anume/ +hicoti i ochii lui roii sc%nteiar. 4u tiu# spuse ea ncet. O s&l omori pe :aniel/ 4u&l omor. .l prind. Am de g%nd s i prind p%n la ultimul. O s deschid un mesager ca o plas uria i o s&o ntind p%n la marginea cea mai ndeprtat a timpului. Apoi# m !oi contopi cu !echiul meu sine i !oi aduce ntreaga ceat de ngeri n prezent# cu mine. +hiar i pe cei ur%"i ca dracuO. 2i ce dac/ 2i ce dac/ ,om porni din nou de la nceputuri. )entru c# !ezi tu# +derea este nceputul. 4u este o parte a istorieiD este momentul c%nd ncepe istoria. 2i tot ce s&a petrecut nainte/ 4u se !a mai nt%mpla. 4u se !a mai nt; ,rei s spui c !ia"a aia din Egipt;/ 4u a e1istat niciodat. +hina/ ,ersailles/ *as ,egas/ 4iciodat# niciodat# niciodat. :ar toate astea sunt mai importante dec%t tine i prietenul tu# copil egoist. Este @mperiul =oman i aa&numitul 3iu al acelui +ellalt. Este lunga# trista descompunere a umanit"ii ce iz!orte din negura primordial a pm%ntului i trans$orm lumea ntr&o cloac. Este tot ce a a!ut loc !reodat# nghi"it de un minuscul salt n timp# ca o piatr aruncat n ap. :ar nu po"i# pur i simplu; s tergi tot trecutul. Binen"eles c pot. E ca atunci c%nd scurtezi betelia unei $uste. 4u trebuie dec%t s ndeprtezi materialul n plus i s coi cele dou pr"i rmaseD e ca i cum partea din mijloc n&ar $i e1istat niciodat. O lum de la capt. .ntregul ciclu se !a repeta# iar eu !oi mai $ace nc o ncercare s ispitesc su$letele nsemnate. Su$lete ca; 4u !ei pune niciodat m%na pe el. 4u "i se !a altura niciodat. :aniel nu cedase n decursul celor cinci mii de ani la care ea $usese martor. 4u conta c o omorau iar i iar i lui i re$uzau unica dragoste ade!rat# el nu ar $i cedat i nu s&ar $i alturat nici unei tabere. 2i chiar dac el a!ea s&i piard cum!a hotr%rea# ea a!ea s $ie acolo# ca s&l sus"in. 2tia acum c era su$icient de puternic s&l sprijine# dac el ar $i o!it. Aa cum i el o sprijinise pe ea. @ndi$erent de c%te ori !ei terge trecutul cu buretele# spuse ea# nu se !a schimba nimic. Oh! =%se ca i cum s&ar $i jenat din cauza lui *uce K un hohot gros# n$ricotor. Binen"eles c se !a schimba. 'otul se !a schimba. S&"i numr cile/ Scoase o ghear ascu"it# nglbenit. .n primul r%nd# :aniel i +am !or $i din nou $ra"i# aa cum erau n primele zile de dup +dere. 4u&i aa c !a $i amuzant pentru tine/ 7ai ru# nu !a e1ista niciun ne$ilim. .ngerii nu !or mai $i apucat s umble pe pm%nt i s se cupleze cu muritorii# aa c spune adio micilor ti prieteni de la coal. 4u; Satana pocni din gheare. Ah# nc un lucru pe care am uitat s&l men"ionez9 )o!estea ta cu :aniel/ 2i asta !a $i tears. Aa c po"i s& "i iei adio de la tot ce ai descoperit n mica ta cutare# de la toate acele lucruri despre care mi&ai spus pe un ton at%t de serios c le&ai n!"at n timpul hoinrerilor noastre n trecut. 4u! 4u po"i $ace asta! O str%nse nc o dat n ghearele lui reci. O# drag# e ca i $cut. @zbucni ntr&un r%s de&"i nghe"a s%ngele n !ine# un hohot ca o a!alan# n !reme ce spa"iul i timpul se des$ceau n jurul lor. *uce tremur i se ghemui# lupt%ndu&se s se desprind din str%nsoare# dar el o str%ngea prea tare sub aripa lui ticloas. 4u putea s !ad nimic# sim"ea doar !%ntul care su$la n ra$ale# gata s&i s$%ie# i o e1plozie de cldur# iar apoi# un $rig de neptruns# cuprinz%ndu&i su$letul.

138

Ca itolul 20

186r"itul cltoriei Poarta ;aiului C'erea Binen"eles# nu e1istase dec%t un singur loc unde o putea gsi mereu. )rimul sla. )unctul de plecare. :aniel se rostogoli spre prima lui !ia"# pregtit s atepte c%t era ne!oie# p%n c%nd *uce !a reui s ajung i ea acolo. Ar lua&o n bra"e i i&ar opti la ureche9 n s$%rit. 'e&am gsit. 4u o s&"i mai dau drumul niciodat. @ei din umbr i ncremeni# n lumina orbitoare. 4u. 4u aceasta era destina"ia lui. Acest aer di!in i acest cer de opal. Aceast n!olburare cosmic de lumin diamantin. @nima i se str%nse la !ederea !alurilor de nori albi care m%ng%iau mesagerul negru. Era acolo# n deprtare K zumzetul clar# n trei note# repetat la nes$%rit. Era muzica pe care o rsp%ndea 'ronul 7onarhului Eteric# radiind lumin. 4u. 4u! 4u! 4u trebuia s $ie aici. A!ea de g%nd s o nt%lneasc pe *ucinda n prima ei ntrupare pe )m%nt. +um se $cea c# dintre toate locurile# aterizase tocmai aici/ Aripile i se des$cuser instincti!. .ntinderea lor prea di$erit dec%t pe )m%nt K nu a!ea acel sentiment intens de uurare c# n s$%rit# se elibereaz# ci doar senza"ia obinuit pe care o are orice muritor atunci c%nd respir. 2tia c strlucete# dar nu n $elul n care o $cea c%teodat sub lumina nes$%rit a lunii. Aici nu trebuia s&i ascund strlucirea i nici s o arate. )ur i simplu e1ista. 'recuse at%t de mult !reme de c%nd :aniel nu mai $usese acas. .i era dor. .i era dor de to"i aceia pe care i lsase acolo# aa cum miresmele casei din copilrie K ale pinilor sau ale prjiturilor proaspt scoase din cuptor# mirosul ploii bl%nde de !ar sau al trabucului cu mosc $umat de tata K l& ar atrage pe orice muritor. A!ea o putere $ormidabil. @at de ce :aniel sttuse deoparte n to"i aceti ultimi ase mii de ani. Acum era din nou aici# i nu din proprie !oin". (eru!imul la! ngerul palid i $ragil din mesagerul su l pclise. ,%r$urile aripilor lui :aniel n"epenir. +e!a nu $usese tocmai n regul cu acel nger. .nsemnul Balan"ei era prea proaspt pe pielea lui. Era nc n relie$ i rou pe cea$# ca i cum ar $i $ost proaspt crestat; :aniel czuse ntr&un $el de capcan. 'rebuia s plece# cu orice pre". .n nalturi. 'otdeauna erai n nalturi aici. )lutind mereu n aerul cel mai pur. .i ntinse aripile i sim"i cum p%cla alb se !lurete peste el. Se a!%nt peste pdurile side$ii# cobor%nd deasupra 0rdinii +unoaterii# erpuind n jurul +r%ngului ,ie"ii. 'recu pe l%ng lacuri albe ca satinul i nconjur 7un"ii Azurii# care strluceau ca argintul. )etrecuse at%tea epoci $ericite aici. 4u. 'oate astea trebuiau s rm%n n str$undurile su$letului su. 4u era timp pentru nostalgie. .ncetini i se apropie de )ajitea 'ronului. Era e1act aa cum i&o amintea9 o c%mpie neted de nori albi strlucitori# care ducea spre miezul tuturor lucrurilor. 'ronul nsui# strlucind orbitor# radia at%t de puternic cldura bunt"ii absolute# nc%t era imposibil# chiar i pentru un nger# s se uite direct la el. 4ici mcar nu te puteai apropia ca s&l !ezi pe +reator# care sttea pe 'ron n!luit n strlucire# aa nc%t numai sinecdoca tradi"ional# prin
139

care ntreaga entitate era numit 'ronul# i se potri!ea. )ri!irea uimit a lui :aniel se ndrept spre bolta de st%nci argintii# ondulate# care nconjurau 'ronul. 3iecare era nsemnat cu rangul unui Arhanghel. Acesta $usese odat cartierul lor general# un loc n care s te nchini# s slujeti# s primeti sau s nm%nezi mesaje pentru 'ron. Acolo era altarul strlucitor unde $usese locul lui# l%ng partea de sus din dreapta 'ronului. 3usese acolo de c%nd ncepuse s e1iste 'ronul. :ar acum nu erau dec%t apte altare. +%nd!a# $useser opt. Stai; :aniel tresri. 2tia c trecuse prin )oarta =aiului# dar nu&i amintea c%nd o $cuse cu e1actitate. Era important. 'ronul nu $usese dezechilibrat n $elul acesta dec%t pentru o perioad $oarte scurt K $rac"iunea de timp care a urmat dup ce *uci$er i declarase planurile de a dezerta# dar nainte ca ceilal"i s $i $ost chema"i s aleag taberele. El sosise imediat dup trdarea lui *uci$er# dar naintea +derii. Se apropia marea dezbinare# n timpul creia unii se !or altura =aiului# iar al"ii !or $i de partea @adului# c%nd *uci$er se !a trans$orma sub ochii lor n Satana# iar 7arele Bra" al 'ronului le !a izgoni legiunile din =ai i le !a $ace s se prbueasc. Se apropie mai mult de )ajite. Sunetul melodios se auzea mai tare# la $el ca zumzetul st%rnit de corul ngerilor. Adunarea celor mai luminoase su$lete $cea )ajitea s strluceasc. 2inele su din trecut trebuia s $ie acoloD !eniser cu to"ii. :e at%ta strlucire# :aniel nu putea !edea clar# dar memoria i spunea c lui *uci$er i se dduse !oie s con!oace adunarea de pe altarul su de argint# aezat n captul ndeprtat al )ajitii# chiar n $a"a 'ronului# dei nici pe departe la aceeai nl"ime. +eilal"i ngeri erau str%ni n $a"a 'ronului# n mijlocul )ajitii. Era apelul nominal# ultimul moment n care mai stteau laolalt# nainte ca =aiul s piard jumtate din su$letele sale. *a !remea aceea# se ntrebase de ce 'ronul ngduise s se nt%mple aa ce!a. El# care stp%nea totul# crezuse oare c apelul lui *uci$er ctre ngeri se !a s$%ri printr&o umilire total/ +um putuse 'ronul s greeasc at%t de tare/ 0abbe nc !orbea cu o claritate uluitoare despre apelul nominal. :aniel i amintea doar $r%me din toate acestea K poate numai atingerea uoar a unei aripi ntinz%ndu&se solidar spre el. Atingere care i spunea9 4u eti singur. Ar putea ndrzni acum s se uite dup acea arip/ )oate era o cale s procedeze alt$el cu apelul# ast$el nc%t blestemul care a!ea s cad asupra lor s nu lo!easc aa de tare. .n$iorat p%n n str$undurile $iin"ei sale# :aniel i ddu seama c putea trans$orma acea capcan ntr&o ans. :esigur! +ine!a schimbase blestemul# ast$el nc%t s e1iste o cale de scpare pentru *ucinda. .n tot acel timp n care gonise dup ea# :aniel crezuse c trebuia s $i $ost chiar *ucinda. + unde!a# n zborul ei nechibzuit napoi n timp# deschisese o poart. :ar poate; poate c :aniel $usese acela de la bun nceput. Acum era aici. )utea s o $ac. .ntr&un $el# trebuia s o $i $cut deja. :a# urmrise implica"iile pe parcursul mileniilor pe care le strbtuse ca s ajung aici. +e $cea acum# chiar n punctul de plecare# a!ea s se propage n $iecare dintre !ie"ile ei. .n s$%rit# lucrurile ncepeau s capete sens. El trebuie s $i $ost acela care mbl%nzise blestemul pentru a&i permite *ucindei s triasc i s cltoreasc n propriul trecut K de aici trebuie s $i nceput totul. 2i ncepuse probabil de la :aniel. +obor pe c%mpia de nori# strecur%ndu&se de&a lungul grani"ei luminoase. Erau sute de ngeri acolo# mii# umpl%nd&o de o nelinite strlucitoare. *umina de!enea uimitoare pe msur ce se scu$unda n ea# printre ngeri. 4imeni nu&i obser! anacronismulD tensiunea i teama ngerilor erau prea luminoase. A sosit timpul# *uci$er# strig ,ocea de pe 'ron. Aceast !oce i dduse lui :aniel nemurirea i tot ceea ce !enise odat cu ea. Asta e ceea ce&"i doreti cu ade!rat/ 4u doar pentru noi# ci i pentru to"i ceilal"i ngeri# spuse *uci$er. 'o"i au dreptul la liberul arbitru# nu doar muritorii pe care i !eghem de sus. *uci$er $cea apel acum la ngeri# strlucind mai luminos dec%t lucea$rul de diminea". )e norii )ajitii a $ost tras o linie. Acum# sunte"i cu to"ii liberi s alege"i. .nt%iul scrib ceresc sttea la picioarele 'ronului# ntr&o incandescen" strlucitoare# i ncepu s strige numele ngerilor. )rimul $u ngerul cu rangul cel mai mic# al apte mii opt sute douzecelea $iu al =aiului9
140

0eliel# strig scribul# ultimul dintre cei douzeci i opt de ngeri care gu!erneaz casele lunii. Aa ncepuse totul. )e cerul opalescent# scribul nsemna ca pe un rboj cum +habril# ngerul celei de&a doua ore a nop"ii# l alesese pe *uci$er# iar 'iel# ngerul !%ntului de nord# alesese =aiul# mpreun cu )adiel# unul dintre pzitorii nou&nscu"ilor# i 0adal# un nger implicat n ritualurile magice pentru bolna!i. 8nii ngeri "ineau pledoarii $oarte lungi# al"ii abia dac scoteau un cu!%nt. :aniel nu era $oarte atent la rboj. Era n cutarea propriei identit"i i# n plus# tia deja cum se !a termina. Strbtu c%mpia cu ngeri# recunosctor pentru rgazul pe care i&l ddea strigarea tuturor numelor. 'rebuia s&i identi$ice propriul sine# nainte de a se ridica din mul"ime i a rosti !orbele nai!e pentru care pltea de atunci at%t de scump. )e )ajite era agita"ie K oapte i lumini sclipitoare# zgomotul unui tunet deprtat. :aniel nu auzise strigarea numelui i nici nu !zuse ngerul ridic%ndu&se n aer pentru a&i declara alegerea. Se strecur printre su$letele din $a"a sa# pentru a !edea mai bine. =oland. Se nclin naintea 'ronului. +u respect# nu sunt pregtit s aleg. 3cu o plecciune n $a"a 'ronului# dar art spre *uci$er. )ierzi un $iu astzi# iar noi to"i pierdem un $rate. Se pare c !or urma mult mai mul"i. 'e rog# nu trata cu uurin" aceast decizie ntunecat. 4u obliga $amilia noastr s se destrame. :aniel lcrim la !ederea su$letului lui =oland K ngerul poeziei i al muzicii# $ratele i prietenul su K pled%nd n cerul luminos. 0reeti# =oland# bubui 'ronul. 2i# n$runt%ndu&m# ai ales deja. 8reaz&i bun !enit n tabra ta# *uci$er. 4u! "ip Arriane# zbur%nd din centrul luminii pentru a i se altura lui =oland. 'e rog# trebuie doar s&i dai rgaz pentru a n"elege ce nseamn hotr%rea lui! (otr%rea a $ost luat! se mrgini s rspund 'ronul. )ot s&mi dau seama ce se a$l n su$letul lui# n ciuda !orbelor sale K !d c a ales deja. 8n su$let se atinse uor de su$letul lui :aniel. +ald i ame"itor# l recunoscu imediat. +am. +e eti tu/ murmur +am. Sim"ea din instinct c era ce!a schimbat la :aniel# dar nu e1ista nicio cale de a e1plica unui nger care nu prsise niciodat +erul i care nu ar $i putut concepe ceea ce urma s se nt%mple cine era :aniel cu ade!rat. 3rate# nu te neliniti# l rug :aniel. Sunt eu. +am l apuc de bra". .mi dau seama# dei !d totodat c nu eti tu. +ltin din cap# ncruntat. Sper c te a$li aici cu un scop precis. 'e rog. )o"i s mpiedici s se nt%mple toate astea/ :aniel. Scribul i striga numele. .ngerul pzitorilor tcu"i# 0rigori. 4u. 4u nc. 4u gsise nc ce s spun i ce s $ac. :aniel goni prin lumina orbitoare a su$letelor din jurul su# dar era prea t%rziu. 2inele su din trecut se ridic ncet# $r s pri!easc la 'ron sau la *uci$er. .n schimb# pri!ea n deprtrile ce"oase. )ri!ea spre ea# i aminti :aniel. +u respect# nu !oi $ace asta. 4u !oi alege nici tabra lui *uci$er i nu !oi alege nici tabra =aiului. 8n !uiet se nl" din taberele ngerilor# at%t din cea a lui *uci$er# c%t i din cea a 'ronului. .n schimb# aleg dragostea K lucrul pe care l&a"i uitat cu to"ii. Eu aleg iubirea i ! las cu rzboiul !ostru. 0reeti c aba"i nenorocirea asta asupra noastr# i spuse :aniel lui *uci$er pe un ton calm. Apoi se ntoarse i i se adres 'ronului. 'ot ce e bun n +er i pe )m%nt este nscut din iubire. =zboiul acesta nu este drept. =zboiul acesta nu este bun. @ubirea este singurul lucru pentru care merit s lup"i. +opilul meu# tun din 'ron !ocea pro$und i $erm. Ai n"eles greit. Eu sunt de neclintit n ceea ce pri!ete domnia mea prin dragoste K dragoste pentru toate crea"iile mele. 4u# spuse :aniel cu bl%nde"e. =zboiul acesta este un rzboi al m%ndriei. @zgonete&m# dac trebuie. :ac acesta este destinul meu# m supun lui# dar nu "ie. =%sul Satanei izbucni ca un g%lg%it dezgusttor. Ai curajul unui zeu# dar mintea unui adolescent muritor. 2i pedeapsa ta !a $i cea cu!enit unui adolescent. *uci$er $cu un semn cu m%na i spuse9 @adul nu l !rea.
141

2i&a e1primat deja cu claritate op"iunea de a se lepda de =ai# se auzi !ocea dezamgit de pe 'ron. ,d ce este n su$letul tu# ntocmai aa cum !d n su$letul copiilor mei. :ar nu tiu# :aniel# ce se !a alege de tine sau de dragostea ta. 4u !a a!ea parte de dragostea lui! "ip *uci$er. Atunci# ai !reo propunere# *uci$er/ ntreb 'ronul. 'rebuie s dm un e1emplu. *uci$er clocotea de m%nie. +um se poate s nu !ezi c dragostea despre care !orbete este distructi!/ *uci$er r%nji n timp ce semin"ele celui mai m%ra! act al su ncepeau s ncol"easc. Aa c las iubirea s&i distrug pe ndrgosti"i# dar nu i pe noi# pe ceilal"i! Ea !a muri! Suspine printre ngeri. Era imposibil# era# ntr&ade!r# chiar ultimul lucru la care se ateptau. ,a muri mereu i pentru totdeauna# continu *uci$er# cu !ocea ngroat de ur. 4u !a trece niciodat de adolescen"# !a muri de $iecare dat n momentul c%nd i !a aminti de alegerea ta. Ast$el# nu !e"i $i niciodat cu ade!rat mpreun. Aceasta !a $i pedeapsa ei. +%t despre tine# :aniel; Ajunge! spuse 'ronul. :ac :aniel pre$er s&i men"in hotr%rea# pedeapsa propus de tine# *uci$er# e de ajuns. 8rm o pauz lung# ncordat. .n"elege"i c nu doresc asta nici unuia dintre copiii mei# dar *uci$er are dreptate K trebuie dat un e1emplu. Acesta era momentul c%nd trebuia s se nt%mple# ocazia lui :aniel de a deschide o poart n blestem. +urajos# se a!%nt deasupra )ajitii# pentru a pluti alturi de a!atarul lui din trecut. Acum era momentul s schimbe lucrurile# s modi$ice trecutul. +e&i cu dedublarea asta/ spumeg *uci$er. Ochii lui nroi"i se ngustar la !ederea celor doi :anieli. +eata de ngeri btea din aripi# nedumerit# l%ng :aniel. 2inele su din trecut pri!ea mirat. :e ce eti aici/ opti el. :aniel nu atept nicio alt ntrebare# nu atept nici mcar ca *uci$er s se aeze sau ca 'ronul s&i re!in din mirare. Am !enit din !iitorul nostru# din mileniile pedepsei !oastre; 8luirea subit a ngerilor era palpabil n cldura degajat de su$letele lor. Era# cu siguran"# ce!a ce depea puterea de n"elegere a !reunuia dintre ei. :aniel nu !edea 'ronul destul de clar ca s&i dea seama ce e$ect a!usese aceast ntoarcere a sa asupra lui# dar su$letul lui *uci$er era nroit de $urie. :aniel ncerc din rsputeri s continue9 ,in aici s implor ndurare. :ac trebuie s $im pedepsi"i K i nu&"i pun la ndoial hotr%rea# Stp%ne K te rog doar s&"i aminteti c una dintre marile nsuiri ale puterii tale este mila# tainic i nes$%rit# care ne ne umple de umilin". 7il/ strig *uci$er. )entru trdrile tale at%t de gra!e/ i regret oare a!atarul tu din !iitor alegerea/ :aniel cltin din cap. Su$letul meu este btr%n# dar inima mea este t%nr# spuse el# pri!ind la inele su din trecut# care prea mut de uimire. Apoi# pri!i "int spre su$letul iubitei sale# minunat i luminos. 4u pot $i alt$el dec%t sunt# iar eu sunt totuna cu alegerile mele. 7i le men"in. Alegerea este $cut# spuser la unison cei doi :anieli. Atunci men"inem pedeapsa# bubui 'ronul. *umina mrea" tremur i# n clipa prelung de tcere des!%rit# :aniel se ntreb dac procedase bine ieind n $a". Apoi# n s$%rit# auzi9 :ar !om lua n seam rugmintea ta pentru ndurare. 4u! "ip *uci$er. =aiul nu este singura tabr a$ectat! *inite! ,ocea 'ronului de!enea tot mai puternic. Suna obosit# ndurerat i mai nesigur dec%t i&ar $i imaginat !reodat :aniel c este posibil. :ac ntr&o zi su$letul ei se !a nate $r po!ara acestui sacrament# atunci ea !a $i liber s creasc i s aleag# s recreeze acest moment. S scape de pedeapsa predestinat. 2i# ast$el# s pun la ncercare pentru ultima oar aceast dragoste# despre care tu pretinzi c poate nlocui drepturile =aiului i ale $amilieiD alegerea ei !a $i atunci m%ntuirea ta sau pecetluirea pedepsei tale. Asta e tot ce se poate $ace. :aniel $cu o plecciune# iar inele su din trecut se nclin alturi de el. 4u pot s accepta aa ce!a! zbier *uci$er. S nu li se ngduie niciodat. 4iciodat! S&a hotr%t# tun ,ocea# ca i cum ar $i ajuns la captul rbdrii. 4u i !oi tolera pe aceia care se !or certa cu
142

mine pe aceast tem# sau pe oricare alta. S plece to"i aceia care au ales greit sau nu au ales deloc. )oarta =aiului este nchis pentru !oi! +e!a licri. +ea mai strlucitoare lumin dintre toate se stinse brusc. =aiul se $cu negru i teribil de rece. .ngerii g%$%iau i tremurau# ngrmdindu&se unii ntr&al"ii. Apoi# tcere. 4u mica nimeni i nu !orbea nimeni. +e se nt%mpl dup aceea $u de nenchipuit# chiar i pentru :aniel# care deja $usese martor la toate acestea. +erul se cutremur sub ei i lacul alb iei din matc# trimi"%nd un !al mistuitor de ap n!olburat care nghi"i totul. 0rdina +unoaterii i +r%ngul ,ie"ii se prbuir i ntreg +erul se scutur# n timp ce ei tremurau de moarte. 8n $ulger argintiu trsni dinspre 'ron# lo!ind partea de !est a )ajitii. 4orii de dedesubt clocoteau n ntuneric i un abis de disperare ad%nc se deschise chiar sub *uci$er. Odat cu toat $uria sa neputincioas# el i ngerii cei mai apropia"i lui disprur. +%t despre ngerii care nc nu aleseser# i pierdur i ei locul pe c%mpiile =aiului i alunecar n abis. 0abbe era unul dintre eiD Arianne i +am# precum i to"i cei dragi su$letului lui# erau !ictimele colaterale ale alegerii lui :aniel. +hiar i inele su din trecut# cu ochii larg deschii# $u mturat ctre gaura neagr din +er# dispr%nd odat cu ea. 4ici acum# :aniel nu putu $ace nimic s opreasc mersul lucrurilor. 2tia c un inter!al de nou zile de cdere nentrerupt se a$la ntre cei czu"i i momentul c%nd acetia a!eau s ajung pe )m%nt. 4u&i permitea s petreac nou zile $r s o gseasc. )lonj n abis. *a marginea neantului# :aniel pri!i n jos i !zu o pat de lumin# mai ndeprtat dec%t cel mai ndeprtat punct imaginabil. 4u era un nger# ci o $iar cu aripi negre uriae# mai ntunecate ca noaptea. 2i zbura spre el# lu%ndu&i a!%nt. +um/ :aniel tocmai l !zuse pe *uci$er la Budecata din +er. El czuse primul i ar $i trebuit s $ie departe# n abis. 'otui# nu putea $i altcine!a. :aniel i ascu"i pri!irea i aripile i arser de la baz spre !%r$ c%nd i ddu seama c $iara cra pe cine!a !%r%t sub arip. *ucinda! strig el# dar $iara i dduse deja drumul. .ntreaga lui lume se opri n loc. :aniel nu !zu unde dispruse *uci$er dup aceea# deoarece se ndrepta n picaj spre *uce. *umina su$letului ei era at%t de strlucitoare i at%t de $amiliar. El se a!%nt cu toat puterea# cu aripile str%nse pe l%ng corp pentru a cpta !itez# cobor%nd at%t de repede# c lumea din jurul lui se estomp. .ntinse bra"ele i; Ea ateriz n bra"ele lui. .i trase imediat aripile n $a"# ca un scut protector n jurul ei. *a nceput pru surprins# de parc abia se trezise dintr&un !is ur%t# i pri!i ad%nc n ochii lui# ls%nd s&i ias tot aerul din plm%ni. .i atinse obrazul i i trecu degetele peste cutele tremur%nde ale aripilor lui. .n s$%rit. 0sindu&i buzele# o n!ior cu rsu$larea lui. 7&ai gsit# opti ea. +a ntotdeauna. +hiar sub ei# ceata de ngeri czu"i lumina cerul ca o mie de stele sc%nteietoare. )reau to"i str%ni laolalt de o $or" ne!zut# "in%ndu&se unul de altul n timpul cderii din =ai. Era o imagine tragic# ce inspira team. )entru o clip# to"i preau c murmur i ard cu o $rumuse"e des!%rit# n timp ce el i *uce pri!eau# un $ulger negru "%ni din cer i pru c nconjoar masa luminoas a celor czu"i. Apoi totul# n a$ar de *uce i de :aniel# se ntunec# de parc to"i ngerii s&ar $i rostogolit deodat printr&o gaur.

143

C ilog

At6t "i nimic mai mult 1avanna+, 7eorgia 27 Noiembrie 2009 8ltimul mesager era cel prin care *uce !oia de $oarte mult timp s peasc. +%nd :aniel lungi umbra aruncat de strlucirea ine1plicabil a stelelor de pe cerul acela ciudat# *uce nu pri!i napoi. .l "inea str%ns de m%n# cuprins de uurare. Era cu :aniel acum. Oriunde ar $i mers# acel loc a!ea s $ie acas. Ateapt# spuse el nainte ca ea s peasc n interiorul umbrei. +e este/ El ncepu s i srute umrul. Ea i arcui spatele i l mbr"i# trg%ndu&l mai aproape. Buzele li se atinser i limba lui o gsi pe a ei. +%t timp era nln"uit n acea mbr"iare# *uce nu mai a!ea ne!oie nici s respire. -!or%r trecutul ndeprtat n acest srut K unul at%t de plin de dor i de ptima# nc%t tot ce o nconjura pe *uce se estomp. Era srutul la care cei mai mul"i oameni !isau toat !ia"a. Aici era su$letul pe care *uce l cutase din ziua n care l prsise# n curtea casei prin"ilor ei. 2i erau nc mpreun c%nd :aniel i ea se npustir a$ar din mesager# sub plutirea linitit a unui nor argintiu. 7ai !reau# spuse ea c%nd el se retrase# ntr&un t%rziu. Erau aa de sus# nc%t *uce abia !edea ce se petrece pe pm%nt# sub ei. 8n petic din oceanul luminat de lun. 7ici !aluri albe izbindu&se de "rmul ntunecat. :aniel r%se i o trase din nou spre el. 4u se putea stp%ni s nu z%mbeasc. Se sim"ea at%t de bine cu trupul lipit de al ei# iar pielea lui arta $antastic sub lumina stelelor. +u c%t se srutau mai mult# cu at%t *uce era mai con!ins c nu se !a stura !reodat. 4u era o mare di$eren" K i totui# aici era toat di$eren"a din lume K ntre :anielii pe care i nt%lnise c%nd i !izitase celelalte e1isten"e i acest :aniel care o sruta acum. .n s$%rit# *uce putea s&i ntoarc srutul $r s se ndoiasc de sine sau de dragostea lor. Sim"ea o $ericire nemrginit. 2i c%nd se g%ndea c aproape renun"ase la asta. ncepu s se trezeasc la realitate. :duse gre n ncercarea de a rupe blestemul ei i al lui :aniel. 3usese nelat# amgit; de Satana. :ei regreta c trebuia s se opreasc din srutat# *uce lu $a"a cald a lui :aniel n palmele ei. Se uit lung n ochii lui !iole"i# ncerc%nd s capete putere. .mi pare ru# spuse ea# pentru c am $ugit aa. S nu&"i par# spuse el ncet i cu sinceritate. A trebuit s pleci. Era predestinatD trebuia s se nt%mple. -%mbi din nou. Am $cut ce trebuie# *ucinda. 8n u!oi de cldur trecu prin ea# ame"ind&o. .ncepusem s cred c nu o s te mai !d niciodat. :e c%te ori "i&am spus c te !oi gsi mereu/ Apoi# :aniel o ntoarse cu spatele spre el i o cuprinse cu bra"ele. .i srut cea$a i pornir n zbor. -borul cu :aniel era ce!a de care *uce nu se stura niciodat. Aripile lui albe se ntinser n aer# lo!indu&se de cer n miez de noapte i mic%ndu&se cu o gra"ie incredibil. 8mezeala norilor se aeza pe $runtea i pe nasul ei n timp ce bra"ele puternice ale lui :aniel o cuprindeau# $c%nd&o s se simt mai n siguran" i mai linitit dec%t se sim"ise !reodat. )ri!ete# spuse :aniel# ntinz%ndu&i g%tul uor. *una.
144

Astrul prea su$icient de aproape i de mare# nc%t s l poat atinge. C%nir prin aer# aproape $r zgomot. *uce inspir ad%nc i deschise larg ochii# surprins. +unotea acest aer! Era briza incon$undabil a oceanului $oarte srat de pe coasta 0eorgiei. Era; acas. Ochii i se umplur de lacrimi n timp ce se g%ndea la mama i la tatl ei# i la c%inele ei# Andre<. +%t timp $usese plecat de l%ng ei/ +um a!ea s $ie c%nd se !a ntoarce/ 7ergem la mine acas/ ntreb ea. :ormi mai nt%i# spuse :aniel. .n ceea ce&i pri!ete pe prin"ii ti# pentru ei ai $ost plecat numai c%te!a ore. E aproape miezul nop"ii acolo. O s ajungem m%ine diminea" la prima or# dup ce te&ai odihnit. :aniel a!ea dreptate. Se putea odihni acum# urm%nd s&i !ad m%ine&diminea". :ar dac nu o ducea acas# unde mergeau/ Se apropiar de irul de copaci. ,%r$urile ascu"ite ale pinilor se cltinau n !%nt# iar plajele goale sc%nteiau sub ei. Se apropiau de o insul mic# a$lat nu departe de coast. ' bee. 3usese acolo de multe ori n copilrie; +%nd!a# nu de mult; era o caban cu acoperi mansardat i cu un horn din care ieea $umul. A!ea o u roie# cu geam din sticl colorat# i o $ereastr care ddea ntr&o mic mansard. .i prea cunoscut# dar *uce era at%t de obosit i $usese n at%tea locuri n ultimul timp# c abia atunci c%nd picioarele ei atinser pm%ntul moale i srat# recunoscu cabana n care sttuse imediat dup ce prsise S<ord H +ross. :up ce :aniel i !orbise pentru prima dat despre !ie"ile lor anterioare# dup btlia ur%t din cimitir# dup ce domnioara Sophia se trans$ormase n ce!a diabolic# iar )enn $usese omor%t i to"i ngerii i spuseser lui *uce c !ia"a ei era n pericol# dormise acolo# singur# timp de trei zile pline de delir. 4e putem odihni aici# spuse :aniel. E un loc sigur pentru cei czu"i. A!em c%te!a ast$el de locuri rsp%ndite prin lume. Ar $i trebuit s $ie entuziasmat de perspecti!a unei nop"i ntregi de odihn K cu :aniel l%ng ea K dar un g%nd nu&i ddea pace. 'rebuie s&"i spun ce!a. Se ntoarse cu $a"a spre el# pe crare. :in pin se auzi un "ipt de bu$ni" i apa clipoci de&a lungul "rmului# dar# alt$el# insula ntunecat era linitit. 2tiu. 2tii/ Am !zut. Ochii lui :aniel se ntunecar. 'e&a pclit# nu&i aa/ :a! strig *uce# cu obrajii aprini de ruine. +%t timp a $ost cu tine/ :aniel se $oia# de parc ncerca s&i nbue gelozia. 7ult timp. *uce tresri. :ar se !a nt%mpla ce!a i mai ru K Satana plnuiete ce!a groaznic. El plnuiete mereu ce!a groaznic# bombni :aniel. 4u# de data asta e !orba de mult mai mult. Se cuibri n bra"ele lui :aniel i i puse m%inile pe pieptul lui. 7i&a spus; mi&a spus c !rea s tearg trecutul cu buretele. :aniel o str%nse mai tare de mijloc. +e a spus/ 4u am n"eles tot. Spunea c se ntoarce la momentul +derii ca s deschid un mesager i s&i ia pe to"i ngerii cu el# de atunci i p%n n prezent. Spunea c are de g%nd s; S tearg timpul intermediar. S tearg e1isten"a noastr# spuse :aniel rguit. :a. 4u. .i apuc m%na i o trase pe *uce spre caban. Ar putea s ne spioneze. Sophia. )roscriii. Oricine. ,ino nuntru la adpost. 'rebuie s&mi spui tot ce "i&a spus# *uce# tot. :aniel aproape c smulse ua roie de lemn a cabanei# z!or%nd&o n urma lor. )u"in mai t%rziu# nainte de a putea $ace ce!a# dou m%ini i cuprinser at%t pe *uce# c%t i pe :aniel ntr&o mbr"iare uria. Sunte"i n siguran". ,ocea suna uurat. Era +am. *uce ntoarse capul ca s&l !ad pe demonul mbrcat n negru# ca 5uni$ormaN pe care o purtaser la S<ord H +ross. Aripile lui mari aurii erau trase n spatele umerilor. 'rimiteau sc%ntei de lumin care se rs$r%ngeau din pere"i. A!ea pielea palid i arta obositD ochii i ieeau din orbite ca smaraldele.
145

4e&am ntors# spuse :aniel cu pruden"# bt%ndu&l pe +am pe umr. 4&a spune tocmai n siguran". )ri!irea lui +am trecu peste *uce. :e ce era aici/ :e ce prea :aniel $ericit c l !ede/ :aniel o conduse pe *uce la balansoarul uzat de rchit de l%ng cmin i i $cu semn s se aeze. Ea se prbui# isto!it# iar el se aez pe bra"ul acestuia# sprijinindu&i m%na de spatele ei. +abana era aa cum i&o amintea9 cald i simpl# mirosind a scor"ioar. .n col"# patul pliant n care dormise era aranjat cu grij. O scar ngust de lemn ducea sus# la mansarda mic care ddea n camera principal. *ampa !erde era nc ag"at de grind. +um ai tiut s !ii aici/ l ntreb :aniel pe +am. =oland a citit ce!a n mesageri azi&diminea". S&a g%ndit c te&ai putea ntoarce i c s&ar putea nt%mpla ce!a. +am l pri!i n ochi pe :aniel. +e!a care ne a$ecteaz pe noi to"i. :ac ceea ce spune *uce este ade!rat# e !orba despre un lucru pe care niciunul dintre noi nu i&l poate asuma de unul singur. +am nclin capul spre *uce. 2tiu. +eilal"i sunt pe drum. 7i&am luat libertatea de a rsp%ndi !estea. +hiar atunci# n mansard# o $ereastr se sparse. :aniel i +am srir n picioare. 4oi suntem! se auzi !ocea c%ntat a lui Arriane. Am luat doi ne$ilimi dup noi# deci am cltorit cu gra"ia unei echipe de hochei. O e1plozie mare de lumin K aurie i argintie K !enit de sus# $cu pere"ii cabanei s !ibreze. *uce sri n picioare tocmai la timp ca s i !ad pe Arriane# =oland# 0abbe# 7oll i Annabelle K $ata despre care *uce i dduse seama# n (elston# c este un nger K cobor%nd uor de pe grinzi# to"i cu aripile ntinse. .mpreun# $ormau miriade de culori9 negru i auriu# alb i argintiu. +ulorile reprezentau tabere di$erite# dar iat&i# erau aici. .mpreun. 8n minut mai t%rziu# Shelb i 7iles cobor%r cu zgomot pe scara de lemn. Erau nc mbrca"i cu hainele pe care le purtaser la masa de -iua =ecunotin"ei K pulo!erul !erde al lui Shelb i jeanii i apca de baseball ale lui 7iles. )rea s $i trecut o !enicie de atunci. *uce se sim"ea ca ntr&un !is. Era at%t de bine s !ad toate aceste chipuri $amiliare tocmai acum K chipuri pe care# sincer# nu sperase s le mai !ad !reodat. Singurii care lipseau erau prin"ii ei# desigur# i +allie# dar a!ea s i !ad i pe ei destul de cur%nd. .ncep%nd cu Arriane# ngerii i ne$ilimii i nconjurar pe *uce i pe :aniel pentru noi mbr"iri. +hiar i Annabelle# pe care *uce abia o cunotea. +hiar i 7oll . Brusc# $iecare ncepu s strige acoperindu&i pe ceilal"i; Annabelle# clipind din pleoapele de un roz sclipitor# i ntreb9 +%nd !&a"i ntors/ A!em at%tea s ne po!estim! @ar 0abbe# srut%nd&o pe *uce pe obraz# spuse9 Sper c ai a!ut grij; i sper c ai !zut ce trebuia. Apoi Arriane9 4e&a"i adus !eti bune/ 2i Shelb # cu respira"ia ntretiat9 'e&am cutat o !enicie. 4u&i aa# 7iles/ 2i =oland9 E groza! s te !d ntoars acas# putoaico. 2i :aniel# $c%ndu&i pe to"i s tac# cu tonul lui gra!9 +ine a adus ne$ilimii/ Eu i&am adus. 7oll i petrecu bra"ul n jurul lui Shelb i al lui 7iles. Ai ce!a de comentat n legtur cu asta/ :aniel i msur din pri!iri pe prietenii lui *uce de la Shoreline. .nainte ca ea s aib ocazia s&i apere# col"urile buzelor lui se ridicar ntr&un z%mbet i spuse9 Bun. O s a!em ne!oie de tot ajutorul !ostru. 'oat lumea s ia loc. *uci$er nu poate !orbi serios# spuse +am# cltin%nd din cap# nucit. 4u e dec%t un ultim recurs disperat. 4u ar $ace&o. .ncerca# probabil# doar s o determine pe *uce s; O !a $ace# spuse =oland. Erau aeza"i n cerc l%ng $oc# cu $a"a la *uce i la :aniel# care stteau pe balansoar. 0abbe gsise hotdogi#
146

bezele i plicule"e de ciocolat cald n dulapul din buctrie i amenajase un mic spa"iu de gtit# n $a"a $ocului. 7ai degrab ar lua&o de la capt dec%t s&i piard m%ndria# adug 7oll . :e alt$el# nu are nimic de pierdut dac terge trecutul. 7iles scp hotdogul# i $ar$uria zngni pe podeaua din lemn de esen" tare. Asta ar nsemna ca Shelb i eu; s nu mai e1istm/ 2i ce se nt%mpl cu *uce/ 4imeni nu rspunse. *uce se sim"ea stingherit# contient de condi"ia ei non&angelic. Sim"i un $ior $ierbinte trec%ndu&i prin umeri. +um de suntem nc aici# dac timpul a $ost rescris/ ntreb Shelb . )entru c nc nu i&au ncheiat cderea# spuse :aniel. +%nd o !or $ace# lucrarea !a $i s!%rit# $r cale de ntoarcere. )rin urmare# a!em; Arriane numr n oapt. 4ou zile. :aniel/ 0abbe i ridic pri!irea spre el. Spune&ne ce putem $ace. 4u e dec%t un singur lucru de $cut# spuse :aniel. 'oate aripile strlucitoare din caban se ntoarser spre el# n ateptare. 'rebuie s&i str%ngem pe to"i n locul unde au czut prima dat ngerii. 2i unde e locul sta/ ntreb 7iles. 4imeni nu !orbi pentru $oarte mult timp. E greu de spus# rspunse :aniel# ntr&un $inal. S&a nt%mplat demult i nc nu eram $amiliariza"i cu )m%ntul. :ar; a!em resurse s ne dm seama# adug# pri!ind spre +am. +am $luier ncetior. .i era team/ 4ou zile nu e su$icient pentru a gsi locul +derii# spuse 0abbe. (ai s ne g%ndim doar cum s&l oprim pe *uci$er# atunci c%nd !om ajunge acolo. 'rebuie s ncercm. *uce rspunse $r s se g%ndeasc# surprins de propria&i con!ingere. :aniel cercet atent adunarea de ngeri# pe aa&numi"ii demoni i pe ne$ilimi. )ri!irea lui i cuprinse pe to"i K $amilia lui. Atunci# rm%nem uni"i/ +u to"ii/ n cele din urm# pri!irea lui se opri asupra lui *uce. +u toate c nu i putea imagina cum a!ea s $ie ziua de m%ine# *uce se cuibri n bra"ele lui :aniel i spuse9 .ntotdeauna.

147