Sunteți pe pagina 1din 123

A. E.

Van Vogt
IMPERIUL ATOMULUI
UN NOU PROMETEU VA FURA SECRETELE ZEILOR NUCLEARI

CAPITOLUL I.
SAVANII JUNIORI vegheaser toat ziua lng funiile clopotelor,
pregtii n orice clip s vesteasc evenimentul. Veni ns noaptea, aa c
schimbar cteva glume rutcioase pe seama presupuselor motive pentru
care naterea ntrzia. Avur totui grij s nu fie auzii din ntmplare de
vreun senior sau un iniiat.;
De fapt, copilul mult ateptat venise pe lume la cteva ore dup
revrsatul zorilor. Era un biat plpnd i bolnvicios; n plus, mai avea
cteva trsturi care o ngroziser pe Camerista ef. Dup ce mama lui,
Lady Tania, se trezi i ascult scncetele jalnice, coment cu acrime:
Cine-a speriat strpitura asta mic? Se pare c nici n-a fcut bine
ochi i se i teme de via.
Savantul Joquin, cel care asistase la natere, socoti vorbele ei ruprevestitoare. Hotrse s nu o lase s vad micul monstru pn a doua zi,
aa c trebuia s acioneze rapid pentru a preveni un dezastru. Trimise n
grab mai multe sclave s fac roat n jurul copilului, poruncindu-le s stea
ct mai aproape una de alta, ca un paravan mpotriva radiaiilor nefaste din
dormitor.
Aflat n pat, cu trupul firav rezemat de perne, Lady Tania privi cu
surprindere apoi cu ngrijorare alaiul straniu ce nainta cu greu spre u.
Mai nscuse patru copii, aa c i ddea seama c ceea ce vedea era cu
totul neobinuit n astfel de ocazii. Era o fiin cu limba ascuit, iar prezena
unui savant n ncpere nu o impresiona. Spuse furioas:
Ce se ntmpl aici, Joquin?
Savantul se ntoarse nelinitit spre ea. Oare chiar nu nelegea c orice
vorb nesbuit rostit n acele momente nu putea dect s-i aduc
micuului alte nenorociri? Observ cu groaz c femeia se pregtea s
vorbeasc din nou; atunci i lu inima n dini, implornd n gnd zeii atomici.
Din trei pai ajunse lng pat i acoperi gura Taniei cu palma. Dup
cum era de ateptat, uimit de ceea ce i se ntmpla, femeia nu reacion
imediat. i reveni ns n cteva clipe i ncepu s se zbat fr convingere;

tocmai atunci coul se nclin i, peste braul lui Joquin, Tania i vzu pentru
prima oar copilul.
Furtuna din privirile azurii se stinse. Abia atunci brbatul i ridic cu
blndee palma de pe buzele ei i se retrase ncet n spatele coului. Rmase
acolo, nfricoat de propria lui ndrzneal. Cum dinspre pat nu porni nici un
fulger verbal, avu din nou sentimentul c procedase n modul cel mai potrivit.
O plcut cldur interioar puse stpnire pe el i din acel moment deveni
convins c intervenia lui salvase situaia n msura n care mai putea fi
salvat. Copleit de autoadmiraie, aproape c uit de copil.
Se dezmetici atunci cnd Lady Tania ntreb cu o voce primejdios de
calm:
Cum s-a ntmplat?
Joquin se stpni la timp s nu ridice nedumerit din umeri, ceea ce ar fi
fost o greeal de neiertat. nainte de a apuca s spun ceva, femeia vorbi
din nou, de aceast dat ceva mai tios:
Desigur, tiu c zeii atomici sunt cauza. Dar cnd s-a ntmplat?
Joquin era prudent. Savanii templieri aveau o bogat experien n
privina mutaiilor atomice; suficient ca s tie c zeii acionau la ntmplare
i c nu putea fi stabilit nici o regul pe baze statistice. Totui, mutaia nu
putea avea loc dup ce embrionul mplinea o lun n pntecele mamei, aa
c momentul transformrii putea fi delimitat cu aproximaie. Asta nsemna c
totul se petrecuse pn n ianuarie 533 D. B., dar n nici un caz mai devreme
de
Fcu o pauz, ncercnd s-i aminteasc data naterii celui de-al
patrulea copil al Lady-ei Tania; termin calculul cu voce tare:
Cu siguran nu nainte de 529 Dup Barbarism!
Femeia privi copilul, de data aceasta cu mai mult atenie.
Joquin i se altur far s scoat un cuvnt. Constat surprins cu ct
superficialitate l cercetase prima oar. Acum impresia lui era i mai proast.
Biatul avea un cap enorm pentru trupul debil, dar cele mai vizibile
diformiti le prezentau umerii i braele. Umerii coborau de la gt ntr-un
unghi ascuit, n aa fel nct trunchiul era aproape triunghiular. Braele
artau torsionate, ca i cum oasele mpreun cu muchii i pielea ar fi fost
complet rsucite. Se prea c, pentru a arta cum se cuvine, ar fi trebuit ca
fiecare mn s fie mai nti descolcit. Pieptul copilului era turtit de-a
binelea, iar sub pielea ntins se ghiceau toate coastele. Din coul pieptului
pornea o estur de oase care cobora mult mai jos dect ar fi fost normal.
Asta era tot. Dar era destul pentru Lady Tania, care abia i stpnea
emoia. Joquin i ocoli privirea, bnuind la ce se gndea. Cu cteva zile
nainte de natere ea fcuse greeala s se laude ntr-o public adunare c
cinci copii i vor asigura un ascendent att asupra surorii sale, Chrosone
care avea doar doi ct i fa de fratele vitreg, Lord Tews, cruia acritura de
nevast-sa i druise trei urmai. Acum ns avantajul va fi de partea lor,
pentru c celelalte o vor ajunge din urm sau chiar o vor depi n tihn, de
vreme ce ea nu va mai putea avea copii normali.

Desigur, vorbele rutcioase pe seama ei nu vor ntrzia s apar, iar


riscul unor complicaii era imens.
Joquin citea toate acestea pe chipul femeii, n timp ce Lady Tania
continua s priveasc cu nverunare copilul. Spuse grbit:
Acesta este stadiul cel mai ru, Lady. Adeseori, dup cteva luni sau
caiva ani, rezultatul este considerabil mai Satisfctor.
Fusese ct pe ce s zic omenesc. Atept nfrigurat ca ea s-i ridice
ochii asupra lui. ntr-un trziu, femeia ntreb:
Bunicul copilului a fost pe aici?
Lordul Conductor a vzut copilul la cteva minute dup ce s-a
nscut, ncuviin Joquin. Singura lui observaie a fost c ar trebui s m
feresc pe ct posibil din calea excelenei voastre atunci cnd vei fi afectat.
Ea nu se grbi s rspund, dar ochii i se ngustar i mai mult.
Chipul^usciv se nspri, apoi deveni de-a dreptul amenintor. In cele din
urm l fix cu privirea pe savant.
Cred c i dai seama c numai o neatenie ntr-unul dintre temple
este de vin.
Joquin se gndise deja la aceast posibilitate. O privi ngrijorat.
Niciodat nu se fcuse nimic pentru copiii zeilor, dar devenea clar c cei
din familia Linn vor privi ceea ce se ntmplase acum drept un caz special.
Zeii atomici sunt de neptruns, rosti ncet savantul.
Se prea c femeia nu-l auzise, pentru c vocea ei tioas continu:
Bnuiesc c acest copil va trebui nimicit. Dar te asigur c n cel mult
o lun vor cdea mai multe capete savante dect a vzut cineva vreodat.
Lady Tania Linn, nora Lordului Conductor, nu era deloc o persoan
plcut atunci cnd se nfuria.
Nu a fost deloc greu s se descopere cauza mutaiei. In vara
precedent, plictisit de vacana petrecut la una dintre moiile familiei de
pe coasta de vest, Tania revenise pe neateptate n capital. Soul ei,
Generalul Imperiului, Creg Linn, tocmai ncepuse lucrrile de extindere a
Palatului Hill. Cum nici sora ei, care locuia n cellalt capt al oraului, i nici
soacra sa vitreg, aroganta soie a Lordului Conductor, nu catadicsir s-i
fac vreo invitaie, Tania se vzuse nevoit s se mute ntr-unul dintre
apartamentele Palatului Municipal.
Cldirea, dei aflat n proprietatea statului, nu mai servise ca
reedin de muli ani. De pe vremea ridicrii construciei, oraul se ntinsese
tot mai mult, astfel c n jurul palatului ncepuser s se nghesuie o puzderie
de case de negustori i magazine. Din cauza lipsei de prevedere a
generaiilor anterioare, proprietatea nu includea i terenurile din jurul
palatului, iar confiscarea lor ar fi fost considerat o msur lipsit de
nelepciune. Dar cea mai suprtoare urmare a nenelegerii la timp a
importanei deosebite a acelui teritoriu era alta: existena templului
savanilor, care se nla la adpostul uneia dintre aripile palatului.
Vecintatea lui i pricinuise Lady-ei Tania multe necazuri cu o var nainte. La
preluarea reedinei constatase c singurul apartament locuibil se gsea pe

aceeai parte cu templul, iar trei dintre cele mai frumoase ferestre ddeau
spre zidurile oarbe, plumburii, ale edificiului.
Savantul fondator al templului fcuse parte din grupul Raheinl, ostil
familiei Linn. Anunarea amplasrii templului n apropierea palatului iscase
multe controverse n ora. Faptul c cei trei acri de teren erau disponibili
fcea ca afrontul s fie i mai evident, iar acest lucru nu a fost uitat
niciodat.
Oamenii Lordului Conductor au descoperit, dup o prim investigaie,
c o mic poriune a peretelui de plumb al templului era radioactiv. Nu au
reuit ns s determine cauza acestor scurgeri, pentru c, n punctul
respectiv grosimea peretelui era cea prescris. Cert este c l-au informat pe
stpnul lor de cele constatate. nainte ca cea de a doua zi de la naterea
copilului s se fi ncheiat, se pregtea luarea unei hotrri importante.
Cu puin nainte de miezul nopii, savantul Joquin a fost convocat i pus
la curent cu desfurarea evenimentelor. Fu nevoit din nou s-i ia inima n
dini.
Stpne, se adres el direct Lordului Conductor, eti pe cale s faci
o mare greeal, mnat de o suprare pe care, o neleg. Savanii alctuiesc
un grup care, avnd ntregul control al distribuirii energiei atomice, i-a
dezvoltat propriul mod de gndire; de aceea nu vor vedea cu ochi buni
pedepsirea unor greeli ntmpltoare. Prerea mea este c ar trebui s lai
biatul n via i s te sftuieti cu Consiliul Savanilor. Eu le voi recomanda
s demoleze templul din proprie iniiativ i sunt convins c vor fi de acord.
Dup ce-i termin pledoaria, Joquin privi cu atenie figurile din faa lui.
i nelese c greise dnd dovad de atta ndrzneal. n ncpere se aflau
doi brbai i trei femei. Brbaii erau Lordul Conductor grav i uscat, i
rotofeiul Lord Tews singurul fiu al Lady-ei Lydia din prima cstorie. Lordul
Tews ndeplinea funcia de General al Imperiului n absena lui Lord Creg,
soul Taniei, plecat pe Venus s se rzboiasc cu venusienii.
Femeile de fa erau Lady Tania, aflat nc n pat, sora ei, Chrosone, i
soia Lordului Conductor, Lady Lydia, soacra vitreg a celor dou femei mai
tinere. Lady Tania i sora ei erau certate, dei pstrau indirect legtura prin
Lord Tews. Acest individ reuea s-i ndeplineasc rolul de intermediar cu
mult naturalee, inteligen i cel puin aa i se prea lui Joquin cu
adevrat plcere.
Plin de speran, Joquin privi spre Lady Lydia, cutnd pe chipul i n
atitudinea ei un semn ct de mic al inteniilor sale. O considerase
ntotdeauna drept o femeie cu un potenial nefast imens. Datorit ei ntregul
comportament al familiei Linn se modificase. Era o femeie de vrst mijlocie,
distins i cu trsturi plcute, dar mai primejdioas dect un arpe. Pe
msur ce intrigile ei perfide se ntinseser ca o caracati, cuprinznd
treptat ntreaga clas conductoare, fiecare dintre persoanele cu care
avusese de-a face nvase, n felul ei, cum s-i in piept. Contra-intrigi,
planuri, vigilen permanent, contiina pericolului nebnuit care poate
amenina sau lovi n orice clip acesta a fost preul. Starea de ncordare
continu a dunat mult familiei Linn. Cu timpul, otrava a ptruns i n ceilali.

Crispai i furioi, nemulumii i rzbuntori, se aflau cu toii n aceast


ncpere, cu gnduri ascunse, dar urmrind scopuri previzibile; i aceasta
numai din cauza femeii mai n vrst.
i totui, de la soia Lordului Conductor ndjduia Joquin s obin un
indiciu despre finalitatea hotrrilor luate. nalt i zvelt, artnd deosebit
de bine pentru vrsta ei, femeia se afla la originea oricrei nenorociri. Dac
avea o prere i ea avea ntotdeauna o prere nsemna c ncepuse deja
jocurile de culise. Presupunnd c reuise s-i conving soul nclinat
ntotdeauna spre compromis s ia hotrrea dorit de ea, se putea spune
c scena era pregtit pentru dezastru.
Dei presimea dup comportarea lor c fusese convocat doar din
raiuni psihologice, Joquin ncerca s ia n serios faptul c fusese consultat.
Amgirea lui nu dur ns mult. Avea impresia c i ascultaser pledoaria
doar pentru a ndeplini o simpl formalitate, fr a acorda ct de ct atenie
vorbelor lui. Lord Tews i privi mama. Pe chipul lui buclat era ntiprit un
zmbet vag. Femeia i cobor pleoapele pe jumtate, ca i cum nu ar fi dorit
s i se citeasc gndurile. Cele dou surori se uitau la Joquin cu feele
ncremenite. Lordul Conductor puse capt ncordrii, expediindu-l pe savant
cu un gest scurt.
Joquin prsi nfiorat ncperea. Pentru o clip se gndi s-i previn pe
savanii templieri, aflai n pericol. Abandon repede aceast idee,
considernd-o lipsit de sori de izbnd. Bnuia cnu i se va permite s
trimit nici un mesaj n afara palatului. In cele din urm se retrase n camera
lui, dar nu reui s adoarm. Cnd se trezi, temutul petic de hrtie pe care il imaginase toat noaptea se i afla afiat n faa consiliului militar, pentru a fi
citit de toat lumea. Palid, Joquin l citi dintr-o rsuflare. Formularea era
simpl i fr rezerve. *
Se stipula c toi savanii de la templul Raheinl urmau s fie spnzurai
nainte de apusul soarelui. Proprietatea avea s fie confiscat, iar cldirea
ras de pe faa pmntului. Cei trei acri de teren ocupai de templu preciza
decretul vor fi transformai ntr-un parc.
Nu era foarte clar dac acest parc va fi adugat proprietilor Palatului
Municipal al familiei Linn, dei desfurarea ulterioar a evenimentelor avea
s confirme acest lucru. Decretul purta semntura inconfundabil a Lordului
Conductor. Joquin nelese, citindu-l, c din acel moment se declarase un
veritabil rzboi mpotriva savanilor templieri.
CAPITOLUL II.
SAVANTUL ALDEN nu era un om care s aib presimiri. i fr ndoial
nu avea niciuna n timp ce, nvluit n strlucirea dimineii, se ndrepta agale
spre templul Raheinl. Soarele rsrise. O boare de vnt sufla de-a lungul
Bulevardului Palmierilor care se desfura n apropierea noii sale locuine.
Mintea i era bntuit de o nvlmeal plcut de amintiri frumoase i de
bucuria tihnit c un simplu savant provincial a reuit n numai zece ani s
devin savantul-ef al templului Raheinl.
Doar un pcat i umbrea amintirile, i acesta era chiar adevratul motiv
al promovrii sale rapide. Cu mai mult de unsprezece ani n urm, mrturisise

altui junior c, dup prerea lui, din moment ce zeii atomului destinuiser
speciei umane unele dintre secretele puterii mecanice, ar fi meritat osteneala
de a-i convinge, prin metode experimentale, s dezvluie i altele. i c, la
urma urmei, s-ar putea s existe o frm de adevr n legendele despre
orae i planete n care ar scpra puterea i lumina atomic. Fr s vrea,
Alden se cutremur la amintirea acestui crmpei din viaa lui. Cu timpul a
neles grozvia blasfemiei sale. i atunci cnd, a doua zi, cellalt junior l-a
informat sec c i povestise totul savantul ui-ef, a fost convins c toate
speranele i s-au nruit.
Surprinztor, s-a ntmplat c acest moment a fost nceputul unei noi
faze n cariera lui. n mai puin de o lun a fost convocat pentru prima dat la
o discuie particular cu un savant aflat n inspecie, Joquin, care locuia n
palatul clanului Linn.
Politica noastr, spusese atunci Joquin, este s ncurajm tinerii ci>o
gndire mai flexibil. tim c ideile radicale sunt proprii tinereii i c, pe
msur ce un om nainteaz n vrst, ajunge la un echilibru ntre eul luntric
i cerinele lumii. Cu alte cuvinte ncheiase nvatul, zmbindu-i eti liber
s ai propriile idei, dar pstreaz-le pentru tine.
La puin timp dup aceast discuie, Alden a fost trimis pe coasta de
est. De acolo, un an mai trziu, a ajuns n capital. Trecnd anii i devenind
mai puternic, el descoperi c radicalismul era mult mai puin rspndit
printre tineri dect lsase s se neleag Joquin. Perioada ascensiunii sale l-a
fcut contient de nesbuina vorbelor rostite odinioar. In acelai timp,
simea o anume mndrie pentru acele cuvinte i avea sentimentul c ele l
fceau altfel dect ceilali savani, superior lor. Ca ef, descoperi c
radicalismul era singurul criteriu dup care mai-marii lui judecau un candidat
la promovare. Erau luate n considerare numai acele recomandri care
cuprindeau o doz de gndire neconvenional din partea aspirantului, orict
de nensemnat ar fi fost abaterea de la norme. Aplicarea acestei reguli avu
i un efect fericit. La nceput, soia lui, nemulumit s fie n templu puterea
din spatele puterii, se declarase unicul judector al celor ce urmau s fie
promovai. Tinerii poei ai templului o vizitau cnd Alden nu era prin preajm
i i citeau, ntre patru ochi, cntecele lor.
Cnd ns i-au dat seama c promisiunile ei nu nsemnau mare lucru,
vizitele au ncetat. Alden a dobndit linite n cas i nevasta deveni subit
mult mai aifectuoas..
Se dezmetici din reverie din cauza strigtelor i a murmurelor ce
rzbteau din mulimea aflat n faa lui. Observ c oamenii forfoteau n
jurul templului Raheinl.
Un accident? Se ntreb Alden, absent.
naint grbit, ncercnd s se strecoare prin mbulzeal. Brusc, se
nfurie, pentru c gloata adunat acolo nu prea deloc dispus s-i fac loc.
Oare nu-i ddeau seama c era un savant-ef? Zri strjerii palatului
mboldindu-i caii de-a lungul mulimii, la numai cteva zeci de picioare de el
i deschise gura, pregtindu-se s-i cheme n ajutor. Dar vzu ceva ce i opri

cuvintele n gt. Pn atunci fusese atent doar la cldirea templului;


ncercnd s nainteze, mtur cu privirea parcul nconjurtor.
Cinci dintre tinerii poei ai Rosamindei atrnau spnzurai de crengile
unui copac aflat n captul ndeprtat al curii templului. ntr-un alt copac
zdravn din apropierejse mai zbteau nc spasmodic ase juniori i trei
savani. n timp ce Alden ncremenise, se auzir ipetele nfiortoare a patru
iniiai, crora tocmai li se puneau laurile de gt. Strigtele ncetar n clipa
n care crua n care stteau se urni de sub ei. ^
nvatul Alden se mpletici prin mulimea din faa templului Raheinl ca
i cum ar fi avut picioare din aluat. Cltinndu-se ca un beiv, se ciocnea de
oameni, fr s fie pe deplin contient de ceea ce i se ntmpla. Nu era
singura persoan din mulime ntr-o stare de oc att de evident, altfel ar fi
fost cu uurin remarcat i trt spre spnzurtoare. Dar execuiile luaser
gloata prin surprindere. Fiecare nou spectator care se apropia curios s vad
ce se ntmpl i manifesta groaza n felul su. Femeile leinau. Mai multor
brbai li se fcuse grea, n vreme ce alii, impresionai, rmseser cu
ochii mpienjenii.
Pe msur ce se apropia de una dintre marginile mulimii fremtnde,
mintea ncepu s-i lucreze cu febrilitate. Vzu o poart deschis; se npusti
dincolo de ea i aceasta era noua senzaie pe care o simi n picioare pluti
printre tufiuri. ntr-o clip i ddu seama c se afla pe teritoriul Palatului
Municipal al Lordului i Lady-ei Creg Linn.
Fu momentul cel mai teribil al dimineii. Prins n curs i, culmea, de
bunvoie. Se prbui la adpostul unui arbust ornamental, pe jumtate
leinat de fric. ncetul cu ncetul bg de seam c n faa lui se gsea un
corp de cldire prelung i nu prea nalt. Un plc de copaci i-ar fi putut servi
drept paravan pentru a ajunge acolo. nelegea c nu se putea ntoarce n
siguran pe drumul pe care venise, dar nici nu ndrznea s rmn n acel
loc. Se ridic hotrt n picioare i Avu noroc. Pentru c se dezmetici stnd
ghemuit n ceea ce prea a fi un hambar lung i ngust, nvecinat cu
grajdurile.
Nu prea o ascunztoare prea grozav. Spaiul era att de strmt, nct
numai fcnd un tunel prin maldrul de fn de lng ua cea mai ndeprtat
de grajduri reui s se simt n siguran. Abia se pitise, cnd una dintre uile
grajdului, aflat la civa pi n dreapta lui, se deschise. O furc din fier licri
stins, apoi dispru ncrcat cu un snop de fn. Cu o lovitur de picior,
grjdarul trnti nepstor ua, dup care se auzir pai ndeprtndu-se.
Alden, care abia mai avea curaj s respire, nu fcu nici o micare. Tocmai se
pregtea s scoat capul din ascuztoare cnd bang! Se deschise o alt u
i alt furc se umplu cu fn, apoi se fcu nevzut.
Cteva minute mai trziu fu tulburat de o altfel de apariie. O sclav
tnr i un biat de la grajduri se oprir dincolo de bariera ubred din lemn
care desprea poriunea ocupat de fn de restul grajdului. Flcul, cu
siguran un tnr recrut i nu un sclav, ntreb:
Unde dormi?

In pavilionul de la apus al sclavilor, rspunse fata cu o voce^


ovitoare.
n care pat?
Al treilea.
Pe la miezul nopii am s m strecor pn la tine.
E mpotriva regulamentului, zise fata tremurnd.
Nu-i f probleme n privina regulilor! Se rsti soldatul. Pe curnd!
Brbatul iei fluiernd. Fata rmase nemicat sau cel puin Alden nu
auzi nimic; pe urm rsun zgomotul unor pai. Tnra opti sacadat, ca i
cum i-ar fi spus ceva noului venit. Dar savantul aflat n ascunzi nu reui s le
deslueasc nelesul. Imediat ns se auzi glasul altei femei.
E pentru a doua oar de sptmna trecut, cnd a sosit. Prima dat
am folosit-o pe Ella n loc se pare c n-a observat n ntuneric, iar ea o face
de bunvoie dar trebuie s punem odat capt la toat povestea asta. Voi
da de tire oamenilor.
Se desprir, plecnd n direcii diferite.
Alden, care se simise scandalizat de comportarea ctanei de la
prairiuri ndi 1 fel de ofensat:
J'O
La naiba cu nenorociii de sclavi! tia de fapt comploteaz
mpotriva cetenilor.
Era uimit, pentru c gndul implica o cunoatere a felului n care sclavii
se aprau de tratamentul greu de suportat la care erau supui din partea
stpnilor. Auzise el cte ceva pn atunci despre cum unii proprietari de
sclavi deveniser deosebit de prudeni ca urmare a asasinatelor din ultimul
timp. i iat c acum avea dovada, chiar i parial, c ceea ce prea doar o
legend sngeroas era adevrat.
i spuse cu evlavie:
Trebuie s ridicm nivelul moral al proprietarilor i ochii i se
ngustar s folosim fora pentru a nimici organizaia secret a sclavilor. Nu
putem tolera aa ceva.
Furia i dispru dintr-o dat atunci cnd o u se deschise Ia vreo sut
de picioare deprtare. Se chirci instinctiv, lsnd balt problema sclavilor.
n ciuda ocurilor nervoase, pn la amiaz mintea ncepu s-i
funcioneze din nou. Reui chiar s-i explice cum de scpase raziei n urma
creia fuseser capturai ceilali. Cu numai dou sptmni n urm se
mutase la noua reedin de pe Bulevardul Palmierilor. Soldaii l cutaser
probabil la vechea adres, iar apoi fuseser nevoii s traverseze oraul pn
la casa cea nou, unde au ajuns dup plecarea sa.
Pe un asemenea firav eafodaj se baza salvarea lui. Alden se nfior,
apoi, ncetul cu ncetul, mnia puse stpnire pe el; acea mnie teribil,
adunat strop cu strop, a celui care se simte persecutat pe nedrept. Era o
furie care i ddea noi puteri, aa c n cele din urm fu n stare s gndeasc
cu mintea limpede la ce avea de fcut. Evident, nu putea rmne pe teritoriul
Palatului Municipal. Mici amintiri ntmpltoare i veneau n ajutor, lucruri pe
care le observase cu ani n urm, fr s le acorde atunci vreo importan. i

aduse aminte c la fiecare cteva nopi mari cantiti de fn erau introduse


pe porile palatului. Judecnd dup spaiul gol din jur, era timpul pentru
aprovizionare. Trebuia deci s prseasc hambarul nainte de venirea serii.
ncepu sa-i croiasc drum prin ira de fn spre dreapta. Pe partea
aceea se afla o poart prin care, n timpul unei plimbri, zrise grajdurile.
Dac s-ar strecura afar pe ua din capt i ar ocoli grajdul, apoi prin acea
poart Numai dac ar gsi un alt rnd de haine Sigur, trebuiau s atrne
pe undeva, prin grajd, nite haine de lucru Poate nite straie femeieti,
avnd n vedere c purta prul lung, cum obinuiau savanii.
Gsi ceea ce cuta n dreapta grajdului, n colul destinat vacilor de
lapte. Fr s mai fie deranjat de cineva, Alden se gti cu unul dintre
vemintele pe care lptresele i-l trag peste hainele bune atunci cnd i fac
munca.
Dup tulburrile din anul precedent, pricinuite de familia Linn, Palatul
Municipal i reluase cu repeziciune rolul su de centru agricol, industrial i
religios. Porile erau pzite de grzi, dar acestea nu se obosir s bage n
seam sclava, mai degrab durdulie, care iei hotrt, ca i cum ar fi avut
de ndeplinit cine tie ce porunc a stpnului. Eradup-amiaz trziu cnd
Alden se apropia de templul Covis, pe un drum lturalnic. Devenise din ce n
ce mai nervos, pe msur ce silueta cenuie a cldirii se desena tot mai
cfcir n faa lui. Li era team ca tocmai acum, cnd salvarea era la doi pai,
s nu se ntmple ceva neprevzut. Ciocni timid la una dintre intrrile
tainice din spate i atept tremurnd.
Ua se deschise brusc; reacion imediat i pi nuntru, trecnd
valvrtej pe lng juniorul care nmrmurise n umbra coridorului neluminat.
Numai dup ce smuci ua din mna celuilalt i o nchise n aa fel nct
rmaser amndoi ntr-un ntuneric de neptruns ndrzni Alden s-i
dezvluie identitatea n faa tnrului mut de uimire.
CAPITOLUL III.
MEDRON LINN, Lordul Conductor, se plimba pe o strad din oraul
Linn. Ieirile lui aventuroase n ora deveniser din ce n ce mai rare n ultimii
ani, dar era la fel de curios i de emoionat ca n trecut. Urmrea, ca
ntotdeauna, un anume scop. Doar aa i putea justifica timpul i efortul
cheltuite.
Era nsoit, ca de obicei, de un numr de gardieni, pregtii n mod
special pentru aceste escapade private; asemenea unor soldai aflai n
permisie, ei i croiau drum n urma sau naintea lui, prefcndu-se c nu-i
intereseaz ctui de puin personajul usciv, palid, cu chipul mpietrit, a
crui porunc orict de nensemnat devenea lege att pe Pmnt, ct i n
ntinse teritorii de pe alte planete.
Lordul Conductor cuta zonele pieelor cele mai aglomerate, cu
mrfurile lor sclipitoare. Vederea attor culori i amintea de zilele tinereii,
cnd toat aceast parte a oraului nu era dect o zon posomort i
cenuie, iar produsele negustorilor erau de calitate ndoielnic.
Comercianii au cam bodognit nemulumii, i chiars-au nfuriat atunci
cnd, n primele zile ale venirii sale la putere, decretase c proprietile cele

mai bune vor fi acordate numai celor care se angajau s le zugrveasc i s


le ngrijeasc, dar care se i obligau s ofere doar mrfuri de mna nti la.Vnzare. Criza de atunci trecuse ca urmare a concurenei, Cldirile viu
colorate luaser locul dughenelor de odinioar, iar calitatea mai hun a
mrfurilor a coincis cu o mai mare varietate a acestora.
Acum, Lordul Conductor Linn era nevoit s-i croiasc cu greu drum
prin mulimea de cumprtori i negustori. Pieele erau nesate cu oameni
de la munte i de dincolo de lac, precum i cu obinuita grmad de gurcasc, venii de pe alte planete. Nu avu nici o problem n a lega o
conversaie n acea dup-amiaz.
Se adresa numai acelor oameni care nu ddeau vreun semn c ar
recunoate n brbatul nebrbierit, mbrcat n straie soldeti, pe
crinuitorul Imperiului. Nu i-a trebuit mult s se asigure c cei peste o mie de
oameni, trimii special pentru a convinge poporul de justeea hotrrii sale
privind recentele execuii prin spnzurare, fceau o treab excelent. Nu mai
puin de apte dintre ei se apropiar de el, iar cu trei intr chiar n vorb. Toi
trei tcur abile remarci propagandistice. Iar cei cinci rani, trei negustori i
doi muncitori cu care schimb dup aceea cteva cuvinte, rspunseser
observaiilor sale critice la adresa Lordului Conductor cu lozincile pe care,
evident, le auziser de la oamenii lui.
Era mulumitor, i spuse, c prima criz pe care o provocase se sfrea
att de bine. Imperiul Linn se afla la numai o generaie dup prelungitul
rzboi civil care instalase la putere clanul Linn. Perceptorii si considerau c
ncasrile din impozite erau nc sczute. Una dintre cauze consta n
srcirea rii de ctre temple. Savanii nrobiser poporul ntr-un fel care,
dup prerea Lordului Conductor, nu avea corespondent n istorie.
Anumite ritualuri ale templelor erau de natur hipnotic, iar cei care Ie
oficiau pregtii n mod special reueau s sugereze auditoriului valoarea
exact a contribuiei dorite. Mii de femei, mai ales, erau att de subjugate de
stratagemele folosite, nct chiar templierii fuseser nevoii s introduc de
urgen anumite restricii pentru ca ele s nu-i doneze ntregul avut.
Brbaii, adesea plecai la rzboi, nu erau la fel de obsedai. Folosindu-se de
aceste venituri uriae, templele izbuteau s ntrein un numr imens de
savani, seniori, juniori i iniiai. Aceast adevrat armat de slujitori ai
templelor devenise att de impresionant, nct aproape fiecare familie avea
cel puin o rud care se pregtea s ajung un savant.
Lordul Conductor era contient, fr s fi fost nevoie ca Lady Lydia
s-l conving de acest lucru, c trebuia acionat ct mai curnd pentru a
destrma aceast ciudat dominaie hipnotic. Pn atunci ns, presiunile
asupra economiei continuau, iar prosperitatea i bunstarea nu puteau avea
dect creteri modeste. n oraul Linn comerul se nviorase, dar n alte
orae, care nu beneficiau de scutirile de taxe de aic^ progresele erau mai
modeste.
n acea perioad erau n curs de desfurare mai multe rzboaie de
cucerire, dintre care trei pe Venus, mpotriva triburilor venusiene. elul pe
care i-l stabilise unificarea ntregului Sistem Solar cerea ca expediiile s

continue, indiferent de pre. Ceva, credea Lordul Conductor, trebuia


sacrificat. Ceva important! i se oprise asupra templelor, ca fiind singurele i
adevratele rivale ale crmuirii n privina veniturilor anuale dobndite.
Lordul Conductor se opri n faa tarabei unui negustor de ceramic.
Brbatul avea trsturile caracteristice celor din Linn i era cu siguran un
cetean, pentru c altfel nu s-ar fi putut ocupa de afaceri. Doar prerile
cetenilor l interesau. Cel din faa lui tocmai era pe cale s vnd ceva. n
timp ce atepta rbdtor la rnd, Lordul Conductor se gndi din nou la
problema templelor. Nendoielnic, savanii nu reuiser nc s-i rectige
prestigiul pierdut n urma rzboiului civil. Cu puine excepii, l sprijiniser pe
Raheinl pn n ziua n care acesta fusese capturat i ucis. Atunci savanii se
oferiser cu promptitudine i n mas s depun jurmntul de credin fa
de noul regim, iar el nu se simise suficient de puternic pentru a refuza. Dar
nu uitase nici o clip c adevratul monopol pe care l aveau savanii asupra
energiei atomice fusese ct pe ce s restaureze republica corupt. Iar dac ei
ar fi reuit, cel executat ar fi fost el.
Afacerea negustorului ddu gre. Se ntoarse mbufnat ctre noul client
potenial, dar chiar n acel moment Lordul Conductor bg de seam c un
trector se oprise i l privea, ca i cum l-ar fi recunoscut i nu-i venea s
cread. Fr s mai spun o vorb negustorului, fcu stnga mprejur i se
ndeprt grbit de-a lungul strzii, jn umbra i
Ouiuigutul.
Cnd reveni ntr-un trziu la palat, mulumit c poziia sa prea
invulnerabil, Lordul Conductor era ateptat de membrii Consiliului
Savanilor.
Nu se anuna o ntrunire prea agreabil. Erau de fa doar ase din cei
apte membri ai consiliului. Cel de-al aptelea, poetul i istoricul Kourain, e
mbolnvise i avea febr, dup cum l inform Joquin. In realitate, suferise
un atac de pruden acut' la aflarea vetii execuiilor din acea diminea i
plecase ntr-un pelerinaj pe la templele mai ndeprtate.
Dintre cei ase, cel puin trei preau convini, dup expresia feelor lor,
c nu vor mai iei vii din palat. Ceilali trei erau: Mempis, cronicarul
rzboaielor un btrn crunt de aproape optzeci de ani, dar nc foarte
energic; logicianul Teear, maestrul n aritmetic despre care se spunea c
dobndise unele dintre informaiile sale complicate despre numere chiar de
la zei; i n sfrit, Joquin, sftuitorul cel care de ani de zile era omul de
legtur ntre guvernani i ierarhia templierilor.
Lordul Conductor i examin auditoriul cu o privire batjocoritoare.
Izbnzile obinute de-a lungul anilor i creaser o expresie rutcioas, pe
care nici chiar sculptorii nu o puteau evita n statuile comandate, fr s
afecteze asemnarea dintre model i replic. Avea njur de cincizeci de ani i,
n ciuda subirimii sale, se inea foarte bine. ncepu cu un atac rece, chibzuit
i devastator la adresa templului Raheinl. ncheie aceast prim faz a
cuvntrii adugnd:
Mine voi merge n faa Patronatului pentru a explica aciunea mea
mpotriva templului. Sunt ncredinat c ei mi vor accepta argumentele.

Spunnd acestea, faa lui fu luminat pentru prima oar de un zmbet


vag. Cei prezeni tiau la fel de bine ca el c, servil, Patronatul nu ndrznea
nici mcar s clipeasc n problemele politice fr ncuviinarea lui.
Sunt sigur de aceasta, continu el, i pentru c am de gnd ca, n
acelai timp. S prezint o cerere benevol din partea templelor pentru
reorganizarea lor.
Spectatorii, pn atunci tcui, ncepur s se agite. Cei trei resemnai
i ridicar ochii n care licrea o vag speran. Unul dintre ei, cel de vrst
mijlocie, Horo, spuse plin de zel:
Excelena voastr se poate bizui pe noi
Se opri pentru c Mempis l privea aspru, cu ochii scprnd de furie.
Ddu napoi, dar treptat curajul i reveni. La urma urmei, i spusese prerea.
Lordul Conductor trebuia s afle c el era dispus s coopereze. Trise
experiena copleitoare a celui care reuete s-i salveze viaa n ultima
clip.
Joquin interveni curtenitor:
Dup cum ncepuse s spun Horo, vom fi fericii s acordm celor
spuse de dumneavoastr o respectuoas ascultare.
Lordul Conductor rnji sinistru. Acum urma partea cea mai
important, aa c i relu meticulos expunerea. Guvernul art el era n
sfrit pregtit pentru a mpri templele n patru grupuri separate, aa cum
doreau de mult timp savanii. (Era pentru prima oar cnd acetia auzeau
despre un asemenea plan, dar niciunul nu coment). Dup cum au susinut
dintotdeauna savanii continu Lordul Conductor era ridicol s fie
venerai n aceleai temple toi cei patru zei atomici: Uranium, Plutonium,
Radium i Ecks. innd cont de aceasta, savanii se vor separa n patru
organizaii distincte, mprind n mod egal templele existente ntre cele
patru grupuri.
Fiecare grup se va dedica. Slujirii unui singur zeu i a nsuirilor
acestuia, dei vor continua, bineneles, s-i ndeplineasc activitile
practice privind furnizarea puterii convertite a zeilor tuturor celor care aveau
nevoie de ea, n conformitate cu regulile stabilite de guvern. La conducerea
fiecrui grup se va afla nu un consiliu al egalilor, cum prevzuse sistemul de
organizare a templelor de pn atunci, ci un ef pentru care trebuia stabilit
un titlu corespunztor rangului. Cei patru efi urmau s fie numii pe via de
ctre un comitet reunind delegai ai guvernului i ai templelor.
Mai erau i altele, dar ele reprezentau amnunte. Consiliului i se
acordase astfel un ultimatum. i Joquin nu-i fcea iluzii. Patru categorii de
temple, luptndu-se pentru adereni, fiecare dintre ele condus de cte un
savant ambiios, rspunztor probabil doar n faa Lordului Conductor, ar fi
pus capt pentru totdeauna speranelor pe care le nutriser cei mai luminai
dintre savani. El unul privise templele ca pe nite lcauri ale nvturii i
avusese propriile vise legate de rolul pe care acestea trebuiau s-l joace n
viitor. Acum se ridic nerbdtor, de team ca nu cumva unul dintre
consilierii nfricoai s i-o ia nainte. Spuse cu gravitate:

Consiliul va fi ncntat s examineze propunerea dumneavoastr, i


se consider privilegiat s aib n fruntea guvernului un conductor care i
dedic timpul su att de preios planurilor privind prosperitatea templelor.
Nimic nu poate
Nu se ateptase s reueasc s obin o amnare. i nici nu reui. Fu
ntrerupt brusc. Lordul Conductor interveni pe un ton definitiv:
De vreme ce mine voi ntiina personal Patronatul, Consiliul
Savanilor este poftit clduros s rmn n palat pentru a pune la punct
detaliile reorganizrii. Este de ateptat ca acest lucru s dureze orict ntre o
sptmn i o lun, sau poate chiar mai mult, aa c v-am repartizat cte
un apartament spre folosin.
Btu din palme. Uile se deschiser. Civa oameni din garda palatului
ptrunser nuntru. Lordul Conductor le porunci:
Conducei-i pe aceti onorabili domni la camerele lor.
i astfel a fost ntemniat Consiliul Savanilor.
Dup patru zile, copilul era nc n via. Motivul principal era c Tania
nu se putea hotr.
Am dus povara sarcinii i am suportat chinurile naterii; nici o femeie
nu poate uita aa ceva cu uurin. i apoi
Aici se opri. Adevrul era c, n pofida nenumratelor dezavantaje,
bnuia anumite foloase de pe urma unui fiu pe care zeii l modelaser ntr-un
mod att de neobinuit. Insistenele lui Joquin i fcuser efectul i n
privina aceasta. Savantul consacr cea mai mare parte a celei de-a patra
diminei subiectului.
Este o greeal, spuse el, ca cineva s-i nchipuie c toi copiii zeilor
sunt idioi; nu e altceva dect o vorb neghioab a prostimii care fugrete
pe strad aceste srmane creaturi. n loc s li se ofere posibilitatea s nvee,
sunt supui unor constrngeri att de mari nct e de mirare cum de unii
dintre ei reuesc s ajung la demnitatea i nelepciunea maturitii.
Argumentele lui Joquin luar apoi o not mai personal. Continu cu
blndee:
La urma urmei, este un Linn. n cel mai ru caz, putei s facei din el
un ajutor de ndejde, care nu va simi aceeai nevoie s se ndeprteze
pentru a-i tri viaa, cum s-a ntmplat cu ceilali copii, cu cei normali.
Pstrndu-l cu discreie n umbr, putei avea cel mai bun dintre slujitori: un
fiu devotat.
Joquin tia cnd s se opreasc. n clipa n care ghici dup. Uoara
ngustare a ochilor femeii c argumentele i ddeau de gndit, se hotr s-i
lase un rgaz ca s-i nfrng ultimele ndoieli. Se retrase tiptil. Dup cteva
minute i relua munca de convingere, ns de data aceasta fa de Lordul
Conductor.
Privirea importantului personaj era aintit asupra lui Joquin, n timp ce
acesta i urma peroraia. Treptat, expresia amuzat a Lordului Conductor
deveni nedumerit. Dup cteva clipe l ntrerupse:
Btrne, ntreb el politicos, care e cauza pentru care aperi dreptul
la via al acestei pocitanii?

Joquin avea mai multe motive; dac unul dintre ele era aproape pur
personai, cei mai important era presimirea c pstrarea n via a biatului
ar putea fi un avantaj fie i nensemnat pentru temple. Raionamentul lui
era simplu. Naterea copilului precipitase o criz pe care moartea sa nu ar fi
fcut dect s o accentueze. Dimpotriv, dac rmnea n via,
argumentele reaciei feroce a celor din clanul Linn puteau fi contestate ntr-o
oarecare msur.
Nu avea de gnd s dezvluie motivul special, i nici s pomeneasc
deocamdat speranele sale legate de copil. Spuse n schimb:
Niciodat pn acum un copil al zeilor nu a fost ucis n mod
intenionat. ntotdeauna s-a considerat c zeii au anumite intenii
necunoscute atunci cnd creeaz fpturi umane monstruoase. Oare putem
ndrzni ca de aceast dat s verificm dac lucrurile stau aa sau nu?
Era un argument care-l fcu pe cellalt brbat s priveasc ncremenit
de uimire. Numeroasele rzboaie pe care le purtase Lordul Conductor l
puseser adesea n contact cu gnditori progresiti i sceptici de pe mai
multe planete i ajunsese s priveasc zeii ca pe un mijloc de a-i pstra
controlul asupra rebelilor. Nu se ndoia ntru totul de existena acestora, dar
avea ndoieli n privina puterilor lor supranaturale.
Chiar crezi ceea ce spui? ntreb el.
ntrebarea l fcu pe Joquin s se simt stnjenit, cci existase o
perioad n viaa lui cnd nu crezuse n nimic. i totui, ncetul cu ncetul
devenise pe jumtate convins c teribila for invizibil dezvoltat de cea mai
mrunt substan radioactiv nu putea avea alt explicaie. Rspunse
prudent:
n cltoriile mele din tineree am vzut triburi care venerau zei ai
ploii, zei ai apelor, zei ai copacilor i diferii zei ai animalelor. Am ntlnit i
rase mai avansate, unele dintre ele aici pe Pmnt, a cror zeitate era o fiin
invizibil atotputernic, care tria undeva n spaiu, ntr-un loc numit paradis.
Toate aceste lucruri le-am studiat, i n acelai fel am ascultat varianta
fiecrui grup n privina nceputului Universului. Una dintre legende susine
c noi toi am aprut din gura unui arpe. Nu am vzut un asemenea arpe.
O alt poveste spune c o mare revrsare de ap a inundat planeta, dei nu
tiu cum ar fi fost posibil aa ceva cu apa existent. O a treia poveste zice c
brbatul a fost creat din lut, iar femeia din brbat.
Privi spre asculttorul lui. Lordul Conductor ncuviin din cap:
Continu.
Am vzut pameni care se nchinau focului i am vzut oameni care
adorau apa. Apoi, la fel ca muli alii naintea mea, am strbtut vile n care
se spune c slluiesc zeii notri. Am descoperit urmele lor pe fiecare
planet: vaste ntinderi dezolante, avnd multe mile adncime i lime. i n
aceste zone am zrit, de la adpostul unor ziduri de plumb, focurile incredibil
de strlucitoare care ard cu furie venic n strfundurile Pmntului. Cu
adevrat, am gndit atunci, zeii Uranium, Radium, Plutonium i Ecks sunt cei
mai puternici zei ai Universului. Cu siguran, mi-am zis, nimeni cu mintea
ntreag n-ar ndrzni vreodat s fac ceva care s i supere.

Lordul Conductor, care n timpul peregrinrilor sale ntlnise astfel de


slauri ale zeilor, spuse doar:
Hmm!
Nu mai avu timp pentru alt comentariu. Dintr-un loc care prea foarte
aproape, rbufni o bubuitur mai rsuntoare dect orice tunet pogort
vreodat din cer. Jumtate de minut mai trziu urm un vuiet att de
puternic i de furios, nct palatul se cutremur din temelii. Pauza de dup
aceea nu aduse i linitea. Din toate prile se auzeau vibraiile geamurilor n
mii de sunete. i atunci, tumultul fu acoperit de o a treia explozie, urmat
imediat de o a patra.
Ultima avu un impact att de copleitor, nct deveni evident pentru
oricine c sfritul lumii era aproape.
CAPITOLUL IV.
CND ALDEN INTR n marele templu Covis, n dupamiaza celei de-a
treia zile de dup naterea copilului familiei Linn, era un om istovit i
flmnd. Dar era, de asemenea, un om vnat, mcinat de toate gndurile
unui fugar. Se prbui n scaunul oferit de junior. n timp ce tnrul ncerca s
priceap ce se ntmpl, Alden i porunci s nu spun nimnui nimic despre
prezena lui acolo, n afar de Horo, savantul-ef al templului Covis.
Dar Horo nu este aici, ngim juniorul. Tocmai a plecat spre palatul
Conductorului.
Alden se apuc n grab s-i lepede hainele femeieti. Oboseala l
prsi ntr-o clip. Nu e momentul, gndi cu subit voioie. Asta nsemna
c, pn la ntoarcerea lui Horo, el era savantul senior al templului. Pentru un
om care trecuse prin toate emoiile acelei dup-amiezi, era ca o amnare a
sentinei. Porunci 's i se aduc mncare. Lu apoi n stpnire cabinetul lui
Horo i puse ntrebri.
Pentru nceput afl singura explicaie fcut public pn la acea or n
legtur cu execuiile de la templul Raheinl. Alden chibzui asupra
argumentelor oficiale toat seara i, pe msur ce se gndea, devenea tot
mai furios. Era contient c ideile sale preau oarecum radicale, dac nu
chiar eretice; cu toate acestea, paradoxal, se simea rnit c zeii au fost att
de profund jignii n templele lor. ntr-un fel, tia cu cer titudine fr ca
acest lucru s fe o dovad de necredin
C zeii nu i vor arta nemulumirea din proprie voin. Gndurile
unui fugar duceau, n mod automat, spre astfel de convingeri practice.
nainte s se nsereze de-a binelea, studia nc toate posibilitile.
Din timpuri imemoriale, zeii favorizaser anumite procese. Ofiericomandani i ali deintori legali de nave spaiale aduceau n temple
lingouri de fier. Dup desfurarea ceremonialului i efectuarea plii, fiera!
Era pstrat vreme de o zi n apropierea substanei divine neacoperite. Peste
patru zile cte una pentru fiecare zeu.
Energia substanelor se transfera lingourilor, care erau apoi
transportate la bordul navelor; acolo, printr-un scurt ritual, erau depuse n
nite incinte metalice care puteau fi meteugite de orice muncitor
metalurgist, iar prin utilizarea a ceea ce era cunoscut drept o celul

fotoelectric, o alt nscocire folosit de foarte mult vreme, la fel ca focul,


sabia, sulia i arcul, se putea ncepe sau opri la comand o serie de explozii
controlate.
Atunci cnd aveau suficiente incinte metalice de acest fel, chiar i cele
mai mari nave construite vreodat de om se puteau nla ca i cum
greutatea lor ar fi fost nensemnat. De la nceputul lumii, substana divin
era pstrat n temple n patru ncperi separate. Iar cea mai strveche
nvtur din istorie spunea c dac zeii sunt apropiai prea mult devin
deosebit de furioi.
Alden cntri cu grij mici cantiti din fiecare tip de substan divin,
apoi trimise patru juniori s aduc o incint metalic din grota de testare n
grdina din spatele templului, n acel moment i ddu seama c i celelalte
temple trebuiau s se alture acestui protest. Aflase c ase din cei apte
membri ai Consiliului nvailor se aflau nc la palat i bnuia c situaia lor
nu era deloc uoar.
Se apuc s le scrie din cabinetul nzorzonat al lui Horo celor rmai la
conducerea templelor n absena consilierilor, poruncindu-le s fac acelai
lucru ca i el. Le descrise n amnunime planul su, ncheind cu precizarea:
Miezul zilei va fi momentul protestului nostru. Trimise apoi fiecare scrisoare
printr-un mesager junior.
Nu avea nici o ndoial. Pn a doua zi la prnz introdusese grunele
de uranium, radium, plutonium i ecks n sistemul de comutare fotoelctrica.
De la o distan la care i se pru c se afl n siguran aps butonul care
aciona cumutatorul. n clipa n care teribila substan se contopi cu pila, se
declan o explozie impresionant. Urmar imediat alte trei detunturi. Doar
dou temple ignoraser apelurile fugarului. Prima explozie spulber jumtate
din templul Covis i ls n urm un morman de rmie de zidrie i piatr.
Nu fu gsit n via nici o fiin omeneasc n vreunul dintre cele patru
temple. Din Alden nu mai rmsese nici mcar o bucat de carne sau o
pictur de snge.
Pe la ora dou, cete pestrie se agitau la poalele colinei pe care se
nla palatul. Grzile palatului, credincioase stpnului, le inuser piept cu
greu, dar n cele din urm se retraser n spatele porilor. Toi slujitorii
Conductorului se pregteau de asediu.
Jumtate de or mai trziu, cnd hrmlaia ajunsese la culme, Joquin,
care dduse o rait prin ora, se strecur prin tunelul secret care ducea n
palat i ceru permisiunea s se adreseze mulimii. Lordul Conductor l privi
ndelung, scruttor. n cele din urm ncuviin. Gloata se repezi spre pori
cnd acestea se deschiser, dar lncierii reuir s-i in la distan. Joquin
i croi drum n afar. Dei avea o voce mai degrab piigiat, esplanada
care se deschidea n faa colinei era att de ingenios construit, nct
permitea unui vorbitorsse adreseze mulimii printr-o serie de megafoane.
Primul lui gest a fost s-i scoat panglicile din pr, isndu-l s se
reverse pe umeri. Gloata ncepu s strige:
Savantul! E un savant!

Joquin ridic mna. Iar linitea care se ls, fu pentru el o dovad c


revolta era pe cale s se sting. Mulimea putea fi controlat.
n ceea ce-I privea, nu-i fcea iluzii asupra unui eventual atac al
acestei adunturi asupra palatului. tia c deja fuseser trimii porumbei
cltori cu mesaje ctre cele trei legiuni care i aveau tabra dincolo de
zidurile oraului. Curnd, acea for disciplinat avea s mrluiasc pe
strzi, precedat de uniti de cavalerie alctuite din soldai din provincie, al
cror zeu era o legendar pasre uria, numit Erplen. Era important ca
mulimea s fie mprtiat nainte ca acei ucigai bine pregtii s-i fac
intrarea n scen.
Ceteni din Linn, spuse el, cu o voce sigur, hotrt, ai fost astzi
martori la o dovad gritoare a puterii zeilor.
La cuvintele lui, mulimea rspunse cu strigte i vaiete. Apoi se ls
din nou linitea. Joquin continu:
Dar nu ai neles cum se cuvine mesajul pe care ni l-au transmis
aceste semne.
De aceast dat, doar tcerea ntmpin vorbele sale. Reuise s-i
stpneasc.
Dac zeii, continu el, l-ar fi considerat vinovat pe Lordul
Conductor, atunci ar fi putut s distrug la fel de uor palatul lui, aa cum
au fcut cu propriile temple. Nu Lordul Conductor i faptele sale i-au suprat
pe zei. tim c n ultima vreme anumii savani au ncercat s mpart
templele n patru grupuri separate, n aa fel nct fiecare grup s slujeasc
doar pe unul dintre cei patru zei. Acesta, i numai acesta este motivul furiei
care i-a cuprins astzi pe zei.
Se auzir strigte:
Dar i templul tu a fost distrus!
Joquin ezit. Nu-i plcea s fac pe martirul. Vzuse dou dintre
scrisorile trimise de Alden cele adresate templelor care nu i-au urmat
instruciunile i le distrusese cu mna lui. Nu reuea s-i explice cum de
apropierea pur mecanic a substanelor divine produsese exploziile. Dar de
un lucru era, totui, convins. Zeii nu protestaser fa de faptul c erau slujii
n acelai templu. i atta timp ct aceast situaie era singura care permitea
savanilor s rmn puternici, atunci ceea ce se petrecuse putea fi calea
prin care zeii artau c dorina lor era aceeai.
Joquin fu nevoit s admit c raionamentul su prea o form de
sofism. Dar nu era momentul s-i piard ncrederea. nclin din cap spre cei
care strigaser, apoi privi spit spre cer.
Prieteni, spuse el cu gravitate, mrturisesc c am fost printre cei
care susineau slujirea separat. Am crezut c zeii ar fi fost -mulumii s fe
venerai fiecare n templul su. Recunosc c m-am nelat.
Se rsuci pe jumtate spre paiat, unde tia c l ascult urechi mult mai
importante dect oricare dintre cele din mulimea de dedesubt i spuse:
Sunt ncredinat c fiecare om care, la fel ca mine, a crezut n erezia
separrii, s-a convins acum, ca i mine, c nici cei patru zei i nici slujitorii lor

nu vor mai permite n viitor o asemenea blasfemie. i acum, nainte de a se


ntmpla alte necazuri, mergei la casele voastre cu toii.
Le ntoarse spatele i intr pind msurat n curtea palatului.
Lordul Conductor era un om care nelegea ntotdeauna cazurile de
for major.
Mai rmne s-mi rspunzi la o singur ntrebare, i se adres el ntrun trziu. Care este adevratul motiv pentru care vrei ca fiul nurorii mele s
rmn n via?
Joquin rspunse cu simplitate:
Dintotdeauna mi-am dorit s vd ce s-ar ntmpla dac un copil al
zeilor ar primi o educaie i ngrijire normale.
Asta a fost tot ce a spus. Dar a fost de-ajuns. Lordul Conductor edea
cu ochii nchii i reflecta asupra acestei eventualiti. ntr-un trziu
ncuviin, ncet, din cap.
NC DIN FRAGED COPILRIE, CIane simise necontenit: Nu sunt
dorit! Nimeni nu m iubete!
Ostilitatea prinilor fa de el se reflecta i n felul cum era tratat de
sclavele nsrcinate s-i poarte de grij. Se ntmpla uneori ca micul mutant
s nu aib pe nimeni n preajm ore n ir. Iar atunci cnd ngrijitoarele i
aduceau aminte de el i l gseau tvlindu-se n leagnul ud i plin de
mizerie, nu prea ddeau dovad de rbdare.
Minile lor, dei capabile de mngiere, deveneau oarecum aspre
atunci cnd l atingeau. Miile de dovezi de brutalitate transmise muchilor i
nervilor lui erau primele lucruri pe care le aflase despre lumea
nconjurtoare, ncepuse de mic s se ascund i continu s o fac i dup
ce nv s mearg.
Ciudat, atunci cnd deprinse primele cuvinte, pentru un timp se
petrecu n viaa lui o schimbare. Cu candoare i dezvluise lui Joquin cteva
lucruri din care acesta pricepu n sfrit c sclavii nesocoteau poruncile
primite. Cele cteva ntrebri puse cu ocazia fiecrei vizite fcur ca, n cele
din urm, sclavii obraznici s fie biciuii pentru faptele sau comentariile lor
nechibzuite. Fie brbai sau femei, acesta a fost preul pe care l-au pltit
pentru a afla c i copilaii neajutorai cresc i pot da n vileag felul n care
sunt tratai.
Cu toate acestea, creterea puteri i de nelegere a tnrului a avut i
dezavantaje. ntre trei i patru ani, Clane a observat ct era de diferit fa de
ceilali. ngrozitor de diferit. ntre patru i ase ani sntatea lui suferi cdere
dup cdere, dar btrnul savant izbuti de fiecare dat cu greu, ce-i drept
s-l pun pe picioare. Curnd dup aceea, Joquin nelese c pentru ca
biatul s supravieuiasc era nevoie de o aciune mai hotrt.
Ceilali copii sunt vinovai, i spuse Joquin Lordului Conductor ntr-o
zi, palid de furie. l chinuie. Le este ruine cu el. Ei stric tot ceea ce ncerc eu
s fac.
eful clanului Linn l privi nedumerit pe templier.

Ei bine, i mie mi este ruine cu el, mi-e ruine numai la gndul c


am un asemenea nepot. Tare m tem, Joquin, c experiena ta se va sfri cu
un eec, adug el.
Fu rndul lui Joquin s-l priveasc mirat. n cei ase ani care trecuser
de la criza templelor, prerea lui despre Lordul Conductor devenise mult
mai bun. Ajunsese s vad n el pe cel mai mare administrator civil din
istorie, ncepnd cu vremurile legendare. Pe lng aceasta i se prea c
ntrezrea uneori, dincolo de aparena mohort, elul urmrit de marele
brbat: unificarea Imperiului. Pe deasupra era i omul care devenise aproape
complet obiectiv n faa vieii. Acum asta conta. Pentru a-l salva pe Clane
avea nevoie de cooperarea crmuitorului din Linn. Probabil c Lordul
Conductor mirosise c vizita lui Joquin avea un scop anume, pentru c
zmbi prefcut:
i ce vrei de la mine? S-l trimit n provincie, unde s poat fi crescut
n izolare de sclavi?
Asta i-ar fi fatal, rspunse Joquin. Sclavii de rnd dispreuiesc
mutanii n aceeai msur ca liberii, cavalerii sau patronii. Sntatea
trebuie s-i fie asigurat aici, n ora.
Cellalt deveni nerbdtor.
Atunci du-l la temple, acolo unde te poi ocupa de el dup pofta
inimii.
Templele sunt pline de iniiai i juniori glgioi, spuse Joquin.
Lordul Conductor se ncrunt. Joquin ovia, ceea ce nsemna c
cererea lui urma s fie greu de ndeplinit. Toat povestea devenea
suprtoare.
Tare m tem, btrne, zise Lordul Conductor cu gravitate, c nu-i
dai seama care e problema. Biatul este ca o plant de ser. Nu poi crete
copii n felul sta. Ei trebuie s fie n stare s nfrunte asprimea i greutile
vieii ntre semeni, chiar dac sunt tineri.
Dar ce altceva, izbucni Joquin, sunt aceste palate dect nite sere n
care odraslele voastre cresc ferite de asprimea i greutile traiului de
dincolo?
Btrnul savant art cu mna spre fereastra deschis prin care se
vedea o parte din ceea ce era n acel moment capitala lumii. Conductorul
zmbi n semn de recunoatere a justeei comparaiei. Urmtoarele lui
cuvinte fur la obiect: Spune-mi ce vrei! Eu i voi spune dac se poate sau nu.
Joquin nu mai ezit. i exprimase obieciile i reuise astfel s evite
principalele alternative, aa c nelese c era vremea s explice clar ceea ce
dorea. i fcu ntocmai, pe scurt. Clane trebuia s obin un refugiu pe
domeniul palatului. Un sanctuar al su n care ceilali copii s nu poat intra,
sub ameninarea unei anumite pedepse.
tiu c v-ai adus aici, la palat, toi nepoii de parte brbteasc,
art Joquin. n plus, muli ali copii fii de prizonieri, cpetenii aliate i
protectori sunt crescui aici. Fa de mulimea aceasta de biei normali,
frumoi, cruzi i insensibili, cum numai bieii pot fi, Clane este lipsit de

aprare. De vreme ce toi dorm n aceeai ncpere, el nici mcar nu se


poate adposti ntr-o camer a lui. Sunt de acord s continue s mnnce i
s doarm mpreun cu ceilali, dar cred c ar trebui s aib un loc al lui, pe
care s nu l mpart cu nimeni.
Joquin se opri cu sufletul la gur, cu vocea gtuit de emoie. Era
contient de ndrzneala preteniilor lui. Ceruse, nici mai mult, nici mai puin,
dect impunerea de restricii unor nci arogani i obraznici, care peste
douzeci, treizeci sau patruzeci de ani urmau s devin viitorii mari brbai
din Linn protectori, generali, cpetenii militare, poate chiar Lorzi
Conductori. i pentru ce? Pentru ca srmanul nenorocit s aib ansa s
dovedeasc dac are sau nu minte.
Privi figura ncruntat a Lordului Conductor. Inima i nghe. Se nela
ns din cauza expresiei. Nu avea cum s tie c nici nu putea gsi un
moment mai prielnic pentru cererea lui. Cu o zi nainte, plimbndu-se prin
mprejurimile palatului, Lordul Conductor se trezise urmrit de o ceat de
nci obraznici i glgioi. Nu se ntmpla pentru prima oar, i aceast
amintire l posomor. i ridic hotrt privirea i zise:
Ticloii tia mici ar avea nevoie de disciplin. O astfel de restricie
le-arprindebine. Ocup-te de refugiul tu, Joquin. Te voi sprijini un timp.
Palatul Conductorului se afla pe Colina Capitolin. ntreaga zon era
amenajat cu miestrie. Povrniurile fuseser terasate i ntrite, apoi
acoperite cu verdea i arbuti n aa fel nct btrnii ca Joquin cu greu mai
puteau recunoate mgura stearp de odinioar.
n partea de apus a zonei se nla o stnc. Ca s ajungi n vrful ei
trebuia mai nti s urmezi o crare ngust i abrupt, iar apoi s urci nite
trepte tiate direct n piatra dur.
Cnd Joquin o luase n primire, stnca aceasta era gola. Sub directa
lui ndrumare i n mare grab, o mulime de sclavi craser pmnt, iar
grdinarii plantaser tufe, iarb i tlori, astfel nct acum exista o pavz
mpotriva soarelui dogoritor; verdeaa te mbia la plimbare, iar ambiana era
plcut i plin de culoare. Ridic un gard din fier pentru a mpiedica accesul
curioilor dinspre poteca din apropiere. La poart post un paznic nalt de
ase picioare i ase oii i lat pe msur. Alegerea lui nu era ntmpltoare,
pentru c brbatul avea un atu: cu vreo patru ani nainte, nevasta i nscuse
un copil al zeilor. Uriaul era un individ vesel i deosebit de prietenos, care
prin prezena lui impuntoare n faa porii nguste izbutea -i mpiedice pe
putii din ce n ce mai zgomotoi s-l urmreasc pe Clane dincolo de gard.
Dup ce cuibul fu astfel pregtit i restriciile stabilite, ceilali copii
bodognir i i strigar nemulumirea cteva sptmni la rnd. Ore n ir
ddeau trcoale n jurul porii, l necjeau pe paznic i proferau ameninri n
direcia stncii. Pn la urm rbdarea nemsurat a paznicului i calmul lui
imperturbabil i-au convins s renune. i aa, dup mult vreme, bieelul
sperios i gsi n sfrit linitea, ncepu s scape de amintirea violenei
iminente, ba chiar tria pentru prima oar sentimentul siguranei. Din acel
moment nu l mai bgar n seam. Nimeni nu se mai juca

mpreuncuel,dardei aceast indiferen era i ea o dovad de cruzime, cel


puin era o atitudine pasiv. Putea s-i triasc propria via.
Mintea lui acel amestec complex i ginga de emoii, att de chinuit i
speriat pn atunci ncepu s se trezeasc din ntunericul n care plutise.
Joquin l ajut cu abilitate. II nv cteva poezii simple, ipovesti biatului
despre fapte eroice i btlii grandioase i i depn cteva dintre povetile
cele mai obinuite cu zne. i ddu primele lmuriri cu privire la atmosfera
politic de la palat informaii alese cu grij, dar ntotdeauna corecte. Insist
tot timpul, cu mult convingere, asupra faptului c a te fi nscut mutant era
un lucru deosebit, special i important. Oricine putea fi o fiin omeneasc
obinuit, dar puini erau aleii zeilor atomici.
Joquin tia c exista un pericol n a modela ego-ul unui Linn astfel nct
s se considere superior chiar i fa de membrii propriei familii.
i va cunoate limitele curnd, pe msur ce va nainta n vrst.
Lucrul cel mai important acum este c, la opt ani, mintea lui a devenit
suficient de puternic pentru a nfrunta ocrile cele mai grosolane i mai greu
de suportat venite din partea celorlali biei. Cnd ncearc s le rspund,
nc se mai blbie i bolborosete ca un idiot, ca s nu mai vorbim ct de
jalnic se poart atunci cnd ntlnete un necunoscut; dar dac nu este luat
prin surprindere, a nvat s se con-' troleze, rmnnd tcut. A vrea
ncheie Joquin s-i dai ocazia s se obinuiasc i cu vizite din partea
dumneavoastr.
Era o cerere mereu rennoit, dar ntotdeauna respins. Refuzurile l
ngrijorau pe Joquin. Care se apropia de optzeci de ani. Adesea se simea
tulburat gndindu-se la ceea ce se va ntmpla dup moartea lui. Pentru a se
asigura c ocul nu va fi dezastruos, ncepu s atrag sprijinul unor vestii
dascli, poei i istorici. Dup ce erau la nceput convini cu argumente,
deveneau unul cte unul profesori pltii ai biatului. Savantul i supraveghea
cu strictee, ndeprtndu-i grabnic pe cei care, ntr-un fel sau altul, preau
s nu aprecieze cum se cuvine importana ntreprinderii lui
Educaia biatului se dovedi a fi att de costisitoare, nct nici
ajutoarele bneti ale Lordului Conductor bunicul lui sau ale Lordului
Creg tatl lui nu reueau s acopere onorariile oamenilor faimoi angajai
de Joquin. Ba chiar, atunci cnd Joquin muri, cu puin naintea celei de-a
unsprezecea aniversri a lui Clane, activele lichide ale proprietii, rmase
dup reinerea cheltuielilor de nmormntare, abia dac au ajuns pentru plata
mrunilor legatari testamentari.
Lsase un milion de sesteri care urma s fie mprit ntre iniiaii i
seniorii diferitelor temple. Prietenii apropiai primiser cinci milioane de
sesteri, alte dou milioane fuseser destinate unor istorici i poei pentru
terminarea lucrrilor ncepute, iar cinci strnepoi moteniser cte un milion
de sesteri fiecare.
Astfel fu mprit aproape ntreaga avere existent. Pentru
supravieuirea numeroaselor ferme i ntreinerea imensei moii pn la
culesul recoltei viitoare, rmseser doar cinci sute de mii de sesteri. Cum
pe toate acestea, la care se adugau o mie de sclavi, le motenise Clane,

urm o scurt perioad n care noul proprietar fu la un pas de faliment, fr


ca el s o tie.
Situaia i-a fost adus la cunotin Lordului Conductor, care avans
un mprumut din vistieria personal pentru depirea dificultilor. Mai lu i
alte msuri. Cnd auzi c sclavii lui Joquin erau' nemulumii la gndul c
slujeau un mutant, i trimise spionii printre ei pentru a afla cine erau
instigatorii, apoi spnzur drept pild pe cei patru rzvrtii, i ajunse la
urechi i c strnepoii lui Joquin, care se ateptaser s primeasc ei
domeniul, trecuser la ameninri mpotriva uzurpatorului. Lordul
Conductor le confisc imediat prile lor de motenire i i trimise pe toi
cinci s se alture armatelor Lordului Creg aflate pe punctul de a lansa atacul
hotrtor asupra planetei Marte.
Dup ce fcu toate acestea, btrnul crmuitor uit cu desvrire de
nepotul lui. Deveni din nou curios abia vreo doi ani mai trziu, cnd, ntr-o
diminea, l zri trecnd pe sub fereastra cabinetului su.
n dup-amiaza aceleiai zile porni spre refugiul de pe stnc pentru a-i
face o vizit celui mai straniu vlstar nscut vreodat n familialinn.
CAPITOLUL VI.
CND AJUNSE la poalele stncii, gfia. Faptul l fcu s se nfioare.
Pe toi zeii atomici, gndi el, am nceput s mbtrnesc.
Avea aizeci i trei de ani, peste dou luni urma s mplineasc aizeci
i patru.
Prea din ce n ce mai surprins. aizeci i patru. Privi n jos la trupul
su. Picioarele unui om btrn, i spuse, nu ca ale unui brbat de aizeci i
patru dar, oricum, se vedea c trecuse de floarea vrstei.
Creg a avut dreptate, gndi copleit. A venit i pentru mine vremea
s-o las mai moale. Cnd luptele de pe Marte se vor ncheia, gata cu
rzboaiele, n afar de cele de aprare. Va trebui s-l numesc pe Creg
motenitor i Lord Cnductor Asociat.
Era ns un subiect de meditaie mult prea grav pentru acel moment.
Gndul la succesiune l fcu s-i aminteasc ce cuta acolo. Unul dintre
nepoii lui se afla n apropiere mpreun cu un profesor. Putea auzi murmurul
baritonal al brbatului i rspunsurile sporadice ale biatului. Glasul prea
ct se poate de uman, chiar normal.
Posomort, Lordul Conductor reflect la ct de nensemnat era clanul
Linn n imensitatea Lumii. Toi cei din neamul lui trebuiau s lupte, dup
puteri, pentru pstrarea supremaiei de ctre familia domnitoare. Chiar i
celor mai sraci cu duhul, chiar i mutanilor trebuia s le stabileasc
ndatoriri potrivite cu posibilitile lor. II mhnea s constate c, tocmai
acum, cnd se apropia de perioada cea mai singuratic a vieii sale, nu se
putea bizui dect pe cei de acelai snge cu el. Dar chiar i pe ei nu-i inea
laolalt dect ambiia neobosit care l mcina pe fiecare n parte.
Btrnul zmbi ntr-un fel care era mai degrab o grimas
dispreuitoare i rutcioas. Forma brbiei i a gurii trdau cte ceva din
asprimea acestui om. Avea nfiarea brbatului care biruise n sngeroasa
btlie de la Atium, cea care l fcuse stpn peste Linn; sursul amar era al

celui care asistase la hcuirea cu securile a lui Raheinl de ctre soldaii si.
A fost un adevrat brbat, i aminti el, nc uimit dup aproape treizeci de
ani c aceast cpetenie a adversarilor a putut fi att de ncpnat. Ce lo fi mpins s refuze toate propunerile mele? Era pentru prima dat n istoria
rzboiului civil cnd se fcea o asemenea ncercare. Eu ceream mpcarea. El
dorea lumea ntreag, iar eu nu, cel puin nu n felul acela, dar nu am avut de
ales; trebuia s-mi salvez viaa. De ce vor unii totul sau nimic?
Cu siguran, Raheinl trebuie s fi neles vanitatea inteniilor lui atunci
cnd Atepta rece i calm ca securea s-l loveasc. Probabil c tia, de
asemenea, c nimic nu l mai poate salva; soldaii, care,luptaseri
sngeraser riscndu-i vieile, nu puteau arta mil dumanului lor de
moarte. Dar chiar n aceast situaie, Raheinl primise o dovad de mil.
Conductorul i amintea cu claritate cum fcuse alegerea clilor. Le
poruncise ca prima lovitur s fie fatal. Gloata cerea s fie torturat, dorea
un spectacol. / s-a prul c l-a primit, dar n realitate n faa, lor a fost tiat n
buci un cadavru.
Imaginile execuiei marelui Raheinl au mpietrit pentru totdeauna
sufletul Lordului Conductor. Niciodat nu s-a considerat prta la crim.
Mulimea era ucigaul. Mulimea, cu furia ei stupid, cu fora numrului, pe
care nimeni nu o poate ignora fr a risca viaa lui i a ntregii familii.
Mulimea, cu setea ei primitiv de snge, l ngrozise eh rar i atunci
cnd o dispreuia i o folosea cu dibcie pentru atingerea propriilor scopuri.
Era de-a dreptul oribil s-i aduc aminte c niciodat n viaa lui nu
acionase fr s in seama, ntr-un fel sau altul, de gloat.
Se nscuse ntr-o lume devastat de lupta dintre dou puternice
grupri dumane. Nu avea nici o importan creia dintre cele dou grupri i
te alturai. Cnd una dintre ele se afla la putere, ncerca s ucid, s
discrediteze sau s exileze pe toi membrii fiecrei familii aparinnd prii
adverse. In asemenea perioade, copii din multe case nobile erau prini cu
arcanul i tri pe strzi, apoi aruncai n ru. Mai trziu, dac te numrai
printre cei care scpau cu via, trebuia s ncepi o lupt continu pentru a
obine puterea i un oarecare control n gruparea din care fceai parte. Se
formau tabere n interiorul fiecrui grup, tabere care recurgeau Ia asasinate
pentru eliminarea rivalilor la efie. Crima i perfidia nfloreau., nvingtorii
acestei ncurcate btlii pentru supravieuire deveneau nite duri.
Lordul Conductor Linn reui cu greu s se desprind din mrejele
amintirilor i ncepu s urce treptele spate n stnca din faa lui. Creasta
avea o lungime de douzeci de picioare i o lime cam tot de atta. Sclavii
lui Joquin o acoperiser cu brazde de sol fertil din care rsriser graios nite
arbuti plini de flori, dintre care doi aveau acum cincisprezece picioare.
Mutantul i profesorul stteau n scaune joase, Ia umbra celui mai nalt
dintre arbori i erau att de absorbii de discuia lor nct nu i-au dat seama
imediat de prezena Lordului Conductor.
E foarte bine pn aici, tocmai spunea profesorul, am czut de acord
c slbiciunea planetei Marte este sistemul de alimentare cu ap. Nu e de
mirare c marienii au ridicat temple n care se nchin apei cu aceeai

veneraie cu care noi ne nchinm zeilor atomici. O alt chestiune ar fi


continu Nellian s stabilim n ce fel ne poate fi de folos aceast slbiciune
a planetei Marte. Canalele sunt att de largi i de adnci nct nu pot fi, de
exemplu, otrvite, nici mcar pentru un timp.
Judecnd la nivel macrocosmic, rspunse biatul, este adevrat.
Lumea molecular ofer puine posibiliti, n afara forelor pe care corpul
omenesc le poate pune n valoare.
Lordul Conductor ciuli urechile. Oare auzise bine? Era posibil ca un
biat de treisprezece ani s vorbeasc aal Fusese ct pe ce s peasc n
fa i s se arate celor doi; acum ns atepta, uimit i curios.
Clane continu:
Necazul cu tatl meu e c are prea mult ncredere. Nu neleg de ce
i nchipuie c cel care i zdrnicete rzboiul este ghinionul. Dac a fi n
locul lui, a cerceta mai cu grij posibilitile de trdare i a fi mai atent la
cercul sftuitorilor mei.
Nellian zmbi:
Vorbeti cu hotrrea pe care i-o d vrsta. Dac vreodat vei
ajunge pe un cmp de lupt, te vei convinge c nici o idee preconceput nu
se potrivete cu realitatea. Teoriile confuze se prbuesc de obicei n faa
potopului de sgei i sulie sau n lupta cu sbiile i securile.
Biatul continu netulburat:
Nu au izbutit s afle adevratele cauze ale exploziilor navelor
spaiale care transportau apa. Joquin ar fi fost n stare s neleag ce s-a
petrecut.
Aceast convorbire, dei purtat la un nivel gramatical ridicat,
devenea, dup prerea Lordului Conductor, destul de copilreasc. Pi
nainte i tui.
La auzul zgomotului, profesorul se ntoarse cu senintate i, cnd vzu
cine era vizitatorul, se ridic n picioare cu demnitate. Reacia mutantului fu
mult mai prompt, dei mai srac n micri. La primul zgomot el ntoarse
capul. Att. Rmase un timp nemicat n aceast poziie, fr ca expresia
calm i linitit s i se schimbe n vreun fel. Lordul Conductor avu astfel
timp s-i priveasc pe ndelete nepotul pe care nu l mai vzuse aproape din
ziua n care se nscuse.
Capul biatului arta ct se poate de uman. Avea nasul deosebit i fin
conturat al celor din neamul Linn, precum i ochii albatri ai familiei. i mai
era ceva. Frumuseea delicat a mamei se regsea oarecum pe chipul lui.
Gura semna cu a ei, la fel urechile i brbia. Faa, ntregul cap, iradiau o
frumusee omeneasc, aproape angelic. i trsturile lui umane nu se
limitau la aceast parte a corpului. Dar restul avea, n mare parte, ceva
neomenesc. n general, silueta era asemntoare cu a oricrui alt om.
Trunchiul, spatele, braele i picioarele toate se aflau la locul lor, dar ntr-un
fel straniu.
Pe Lordul Conductor l btu gndul c dac biatul ar mbrca o rob
vtuit de profesor sau de nvat i dac braele i-ar fi ascunse de pliuri
palmele artau normale nimeni nu ar fi reuit dect cel mult s ghiceasc

adevrul. Nu exista nici un motiv ca acest chip s nu poat fi btut pe una


dintre cele mai mari monede de argint sau de aur i s circule printre
seminiile cele mai ndeprtate i mai nobile. Trsturile angelice ale feei lui
Clane puteau foarte bine s impresioneze inimile multor strini.
Mulumesc zeilor, i spuse nu pentru prima oar Lordul Conductor,
c nu are patru mini i patru picioare.
Abia apuc s-i termine gndul, c biatul iei din starea de
ncremenire. (Atunci nelese i Lordul Conductor c Clane fusese pur i
simplu paralizat n locul n care se afla). Acum, transformarea era un
spectacol uimitor Chipul fr cusur ncepu s se schimbe, s se
schimonoseasc. Ochi'j devenir fici i goi, gura se contract i-i pierdu
forma, ntreaga nfiare se prbui ntr-o form de idioenie groaznic la
vedere. ncet, dei nu dur prea mult, trupul biatului prsi^scaunul i el se
opri pe jumtate ghemuit n faa bunicului. ncepu s scnceasc, apoi s
bolboroseasc.
De lng el, Nelian zise cu asprime:
Clane, vino-i n fire!
Cuvintele sunar ca o porunc. ipnd slab, biatul se npusti nainte,
ocolindu-l pe Lordul Conductor. Odat ajuns n capul scrii abrupte de
piatr, porni s coboare valvrtej, aproape zburnd, spre pmntul aflat la
mai bine de douzeci de picioare dedesubt. Apoi dispru de-a lungul potecii.
Dup cteva clipe de tcere, Nellian ntreb linitit:
Pot s vorbesc?
Lordul Conductor observ c profesorul nu i se adresa folosindu-i
titlurile, i buzele lui schiar un zmbet. Un antiimperialist. Un moment mai
trziu se simi ngrijorat republicanii tia erau ncpnai dar se
mulumi s ncuviineze cererea cu o micare a capului.
Nellian spuse:
S-a purtat la fel i cu mine, atunci cnd Joquin m-a adus pentru
prima oar s-i fiu profesor. Este o ntoarcere la o anumit stare emoional
pe care a trit-o pe cnd era copil mic.
Lordul Conductor nu rspunse. Privea peste ora. Era o zi ceoas, aa
c aburul deprtrii ascundea cartierele mrginae. De la nlimea aceasta
preau c se dizolv n pcl, iar cldirile i pmntul deveneau imateriale. i
totui, dincolo putea zri rul erpuitor i satele, n parte acoperite de vlul
de cea. n apropiere se distingeau scobiturile amfiteatrelor, golite acum,
cnd un rzboi colosal decima resursele umane ale ntregului Pmnt, a crui
populaie ajunsese la incredibila cifr de aizeci de milioane de locuitori.
Numai n timpul vieii lui numrul oamenilor se dublase.
Era nfricotor i minunat n acelai timp, ca i cum toat omenirea, cu
ochii aintii spre un viitor luminos, i-ar fi ncordat puterile pentru atingerea
aceluiai el, deocamdat ncvascuns dincolo de orizontul ndeprtat.
Lordul Conductor i ntoarse privirile spre stnc. Fr s se uite la
Nellian, ntreb:
La ce se gndea oare cnd a spus c fiul meu, Lord Creg, ar trebui s
se pzeasc de trdarea din jurul lui?

Nellian ridic din umeri.


Deci ai auzit? Trebuie s v previn c ar fi ntr-un mare pericol dac
asemenea remarci ar ajunge la urechile anumitor persoane. Sincer s fiu, numi dau seama de unde i obine informaiile. tiu ns c are o mare
nclinare spre intrigile de palat i politic. Este foarte ascuns.
Lordul Conductor se ncrunt. nelegea foarte bine aceast discreie.
Oamenii care aflau prea multe despre planurile altora aveau toate ansele s
sfreasc asasinai. Dup o mic ezitare. Conductorul ntreb:
Ce a vrut s zic despre navele spaiale care transport apa i care
explodeaz nainte de aterizare? Ce tie el despre asemenea lucruri?
A fost rndul celuilalt s ovie. n cele din urm, Nellian rspunse:
A amintit despre asta de mai multe ori. n ciuda reinerilor sale,
biatul simte nevoia unei companii i e dornic s impresioneze, aa c uneori
i mrturisete gndurile oamenilor n care are ncredere, cum sunt eu.
Profesorul l privi cu siguran pe Lordul Conductor.
Desigur, toate aceste informaii nu ajung mai departe.
Marele om se nclin uor:
i sunt recunosctor, spuse el oftnd.
Dup o pauz, Nellian continu:
A pomenit de mai multe ori despre incidentul de la templul Raheinl
care a avut loc pe vremea cnd s-a nscut, atunci cnd patru temple au srit
n aer. Am dedus c Joquin i povestise cte ceva despre asta i c probabil
tot Joquin a lsat la proprietatea lui unele documente secrete, Ia care biatul
a avut acces. V amintii, poate, c de la moartea Iui Joquin, a fcut trei vizite
la acea reedin.
Lordul Conductor i aminti vag c Nellian i ceruse n cteva rnduri
permisiunea.
Cred c nu mai este nevoie s v spun, continu Nellian, c
indiferent de starea lui emoional, modul de a gndi al biatului este
deosebit de matur, asemntor unui tnr de cel puin nousprezece ani.
Hmm, mormi Lordul Conductor, apoi deveni mai hotrt. Trebuie
s l vindecm de aceast slbiciune. Sunt mai multe metode. (Zmbi, ca
unul care i amintete). n rzboi, cnd doream s vindecm pe cineva de
fric, l expuneam la divecse pericole n timpul luptei. Putea s fie ucis,
bineneles, dar dac supravieuia, dobndea treptat ncredere n sine i
curaj. La fel, un orator trebuie ca mai nti s-i exerseze controlul glasului i
apoi s vorbeasc necontenit pentru a ctiga siguran i elocven.
Buzele Conductorului se ncordar ntr-un rictus, semn c merita.
Nu prea avem cum s l iniiem n rzboi. Din pcate, soldaii privesc
mutanii ca pe nite aductori de ghinion. Cred ns c vorbirea n public ar
putea fi soluia cea mai la ndemn, prin mutarea lui la unul din templele
mai. ndeprtate. Aflat la adpostul togii de nvat, ar putea rosti incantaiile
zilnice, mai nti singur, apoi n prezena nvailor, iniiailor i juniorilor, iar
n cele din urm n public. Voi face pregtirile pentru ca aceast experien
s nceap chiar de mine. Nu va fi nevoie s locuiasc la templu. Dup o
vreme, poate anul viitor, vom stabili pentru el o locuin separat i i vom

asigura cteva sclave tinere, atrgtoare. M gndesc la nite fete micue,


blnde i sfioase, care s nu-i dea aere. Le voi alege eu nsumi i le voi
instrui personal.
Adug sec:
Pot fi vndute apoi n regiunile mai ndeprtate. Lordul Conductor
tcu i privi ntrebtor spre Nellian:
Ce prere ai de acest plan, pentru nceput?
Profesorul ncuviin prudent:
Excelent, excelent. M bucur s v vd att de preocupat de soarta
copilului.
Lordul Conductor fu mulumit.
Vreau s m informezi la chibzui o clip fiecare trei luni.
Tocmai cnd ddea s s ntoarc, privirea i fu atras de ceva pe
jumtate ascuns n tufele de la marginea stncii.
Ce-i aia? ntreb.
Nellian pru stingherit.
Pi, rspunse, pi, este o, hm, un aparat pe care l-a montat Joquin.
Stnjeneala profesorului l mir pe Conductor. Se ndrept ntr-acolo i
privi obiectul. Era o eav de metal care disprea undeva jos, dincolo de
marginea stncii. Dei aproape complet acoperit de plante agtoare, mici
licriri rzbteau ici-colo de-a lungul peretelui abrupt, pn la poalele stncii.
Se ddu napoi i ncepu s cerceteze captul evii, cnd auzi vocea rguit
a unei femei:
Srut-m, mai srut-m!
Lordul Conductor acoperi captul conductei cu un smoc de iarb, apoi
se ridic, amuzat.
Ei, fir-ar s fie, mormi el. O instalaie de ascultat pn jos, ntr-unui
din locurile de ntlnire din curtea palatului.
Nellian spuse:
Mai este una i n partea cealalt.
Lordul Conductor se pregti din nou de plecare, cnd observ caietul
de notie de lng tub. II ridic, apoi l rsfoi. Toate paginile erau albe, ceea
ce prea curios, dar descoperi o sticlu cu cerneal i un toc ascunse n
acelai loc n care gsise caietul.
Deveni dintr-o dat foarte interesat. Lu climara i i scoase dopul.
Privi cu atenie cerneala, apoi o mirosi. In cele din^urm, zmbind, astup
sticlua i o puse napoi n iarb.
n timp ce cobora pe crare, se gndea:
Joquin a avut dreptate. Mutanii tia pot fi normali, chiar
supernormali.
CAPITOLUL VII.
LA VREMEA ACEEA, rzboiul marian mplinise doi ani i deja se
dovedise cea mai costisitoare campanie militar ntreprins vreodat. Chiar
de la nceput, cnd era n stadiul pregtitor, dduse natere la dispute
nverunate. A porni Ia rzboi sau nu aceasta fusese ntrebarea care timp
de trei ani scindase grupul conductorilor n dou tabere adverse. Lordul

Creg Linn, tatl lui Clane i fiul Lordului Conductor, desemnat General-ef al
expediiei, a fost din prima clip i fr rezerve mpotriva rzboiului.
Ajunsese n ora cu trei ani n urm, venind de pe Venus cu iahtul
spaial personal, nsoit de cea mai mare parte a statului su major.
Petrecuse apoi cteva luni discutnd n contradictoriu cu cei din familia Iui i
cu diveri protectori influeni.
A sosit vremea, le spunea el asculttorilor, ca Imperiul s-i pstreze
cu strictee hotarele actuale. Dintr-un simplu ora-stat am ajuns acum s
dominm ntregul Pmnt, cu excepia ctorva teritorii muntoase. Patru
dintre cele unsprezece continente insulare de pe Venus sunt aliate cu noi. i
nu avem de ce s ne temem de sateliii locuii ai lui Jupiter atta timp ct pe
ei triesc doar barbari. Este adevrat c marienii continu s-i crmuiasc
planeta ntr-un mod cam brutal, dar ar fi mai nelept s nu ne amestecm.
Triburile pe care le-au nvins se rscoal mpotriva lor cu regularitate i asta
Ie va da de lucru o buna bucat de timp. Aa c ei nu reprezint nici o
ameninare pentru noi, iar acesta trebuie s fie singurul nostru criteriu pentru
orice rzboi n viitor.
Dac rapoartele spuneau adevrul, muli patroni i cavaleri erau
convini de temeinicia acestei argumentaii. Dar cnd Lordul Conductor se
art favorabil rzboiului i schimbar prerea, cel puin n mod public.
Soia Lordului Conductor, Lydia, i Tews, fiul Lydiei dintr-o cstorie
anterioar, erau cei mai aprigi susintori ai invaziei. Argumentul lor, preluat
apoi i de Lordul Conductor, era c marienii aleseser singuri rzboiul prin
refuzul categoric de a ntreine legturi comerciale i de alt natur cu restul
Sistemului Solar. Cine putea ti ce se punea la cale, ce armate se pregteau
n secret sau cte nave spaiale se construiau pe o planet care de mai bine
de doisprezece ani nu primise nici un vizitator?
A fost un argument hotrtor. Remarca seac a Lordului Creg c
vinovat pentru aceasta ar putea fi metoda folosit de Imperiu la invadarea
insulei venusiene Cimbri nu i-a fcut s se rzgndeasc pe partizanii
rzboiului. Metoda fusese simpl i ucigtoare. Neamul Cimbri, un trib
deosebit de bnuitor, acceptase cu greu s primeasc musafiri. Au devenit
nelinitii, cnd, dup cteva luni, peste treizeci de mii de brbai tineri i
voinici ajunseser pe msul, singuri sau n grupuri. Nelinitea lor era
justificat. ntr-o noapte, vizitatorii se adunar n trei din cele mai mari orae
cimbriene i atacar toate obiectivele importante. Pn n zori, o sut de mii
de locuitori fur masacrai, iar insula cucerit.
Generalul care comandase expediia fusese Lord Tews. La insistenele
mamei sale, Patronatul, ruinat, aprobase srbtorirea victoriei.
Era deci de ateptat ca partizanii cuplului Lydia-Tews s priveasc
remarca lui Creg drept o dovad de invidie. S-a sugerat c vorbele lui erau
nedemne pentru un brbat att de ilustru. S-a dat chiar de neles, cu
viclenie, c de fapt rzboaiele conduse de el au fost nesfrit de lungi, ceea
ce era semnul unei naturi exagerat de prudente. Unii au mers att de
departe nct au susinut c, n realitate, el nu ar avea ncredere n
capacitatea armatelor din Linn i c aa ceva nu era dect o critic josnic la

adresa militarilor, iar singura concluzie care se putea trage fu c, la urma


urmei, nu era dect un la.
Pentru Lordul Creg, care se ncpna s rmn la prerea lui, cel
mai mare oc a venit atunci cnd a descoperit c pn?J Tania, soia lui, i
sprijinea pe adversari. A fost att de furios nct imediat i-a trimis o cerere de
divor. Lady Tania, al crei singur motiv n susinerea rzboiului era
convingerea c acesta ar netezi cariera soului ei i, implicit, propria ei
poziie social ar deveni mai nalt, suferi o cdere nervoas. O sptmn
mai trziu i revenise aproape complet, dar starea de spirit n care se afla o
fcu s porneasc n trsur spre cartierul general al soului ei, situat n afara
oraului. Ajuns acolo la ora mesei, se tr n faa lui n genunchi i l rug s
o ierte, n prezena a sute de nali ofieri. Uluit, Creg o conduse n grab
printr-o u din apropiere, i astfel se mpcar.
Din acea perioad data transformarea Lady-ei Tania. Arogana i
dispru. Renun la cele mai multe dintre activitile sociale, dedicndu-se
cminului. Frumuseea ei mndr, aproape orbitoare, deveni una demn.
i astfel, ntr-o diminea de primvar timpurie, i srut soul, ca o
soie iubitoare i grijulie, urndu-i drum bun, apoi privi cum iahtul se
ndeprta n vitez pentru a se altura impresionantei flotile de nave spaiale
mobilizate n cealalt parte a Pmntului, unde era prevzut decolarea spre
Marte.
Navele spaiale ca de altfel toate instrumentele, armele i mijloacele
de transport i de lupt cunoscute din vechime aveau limitele lor. Erau cele
mai rapide nave deinute de om, dar ct de rapide, nimeni nu fusese
vreodat n stare s spun. La vremea invaziei planetei Marte, convingerea
cea mai rspndit era c navele spaiale puteau atinge incredibila vitez de
o mie de mile pe or n spaiul lipsit de aer. Cum cltoria spre Marte
necesita ntre patruzeci i o sut de zile n funcie de poziiile din acel
moment ale celor dou planete distana minim pn la Marte era estimat
la un milion de mile.
Multe mini luminate considerau aceast cifr greit. Pentru c, dac
ar fi fost corect, ar fi nsemnat c unele dintre stelele mai ndeprtate s-ar fi
aflat la sute de milioane de mile deprtare. Aceast idee prea ns att de
ridicol, nct i-a fcut pe muli s se ndoiasc de iscusina i deteptciunea
savanilor templieri.
O nav spaial lung de o sut cincizeci de picioare putea transporta
numai dou sute de oameni ntr-o cltorie spre Marte cu durata i aizeci de
zile. Dei avea suficient loc pentru mult mai muli pasageri, rezerva de aer
impunea aceast limitare. Aerul putea fi purificat doar pentru un timp,
folosindu-se anumite chimicale.
Dou sute acesta era numrul de oameni mbarcai n fiecare nav
aparinnd primei flote care prsi Pmntul. In total plecar cinci sute de
nave, a cror destinaie era marele deert cunoscut sub numele de Mare
Cimmerium. Un canal lat de o mil despica n dou deertul, iar de fiecare
parte a canalului pustietatea era mpins napoi cale de cte o sut de mile
de o vegetaie abundent ce-i trgea seva din miile de nguste canale

auxiliare. Oslin, unul dintre cele mai importante cinci orae ale marienilor, se
afla ntr-o vale ntins, n locul n care canalul erpuia precum un ru sinuos.
ntr-un fel, canalele erau nite ruri. n timpul primverii, apa din ele
curgea nentrerupt de la nord la sud, pe urm ncetinea treptat, pn cnd,
pe la mijlocul verii, curgerea se oprea. Se tia din rapoartele spionilor c
populaia oraului Oslin depea cu mult un milion de locuitori. Cucerirea lui
ar fi fost o lovitur devastatoare pentru marieni i un succes fr egal pentru
nvingtori.
Flota ajunse pe Marte conform programului, toate navele cu excepia
uneia ncadrndu-se n intervalul stabilit de patruzeci i opt de ore. La
miezul nopii celei de-a doua zile, navele pornir n lungul canalului spre ora,
cte zece n rnd. Odat ajunse la locul stabilit, aflat la vreo cinci mile
deprtare de periferia oraului, irurile de nave coborr printre tufiuri sau
n cmp deschis. ncepur imediat s descarce toi soldaii, majoritatea cailor
i suficient echipament i hran pentru o perioad ndelungat.
Au fost ase ore periculoase. n timpul descrcrii, navele erau
deosebit de vulnerabile la eventualele atacuri ale unui anume tip de nave de
asalt, prevzute cu lungi berbeci metalici, capabili s strpung plcile subiri
din care erau confecionai pereii exteriori. Dac o nav atacatoare reuea
s surprind un transportor n aer, cei aflai la bord erau pierdui. Apropiinduse dintr-o parte, agresorul perfora una dintre plcile din partea de sus, apoi
rsturna transportorul pe spate. Cum nava nu era prevzut cu propulsoare
la partea superioar, de obicei se prbuea ca o piatr. ncercrile repetate
de a monta propulsoare i la partea de sus a navelor, identice cu cele aflate
dedesubtul lor, nu au fcut dect s produc arsuri radioactive' echipajelor i
pasagerilor, iar instalarea unor blindaje de plumb suplimentare nu a dat nici
un rezultat.
Din fericire, cele ase ore trecur fr nici un atac. La dou ceasuri de
la venirea zorilor, armata porni spre ora, urmrind traseul canalului. Dup o
or de mar, avangarda ajunse pe culmea unui deal ce domina o ntins vale
n care se zreau licrind luminile din Oslin. Oprir, cabrndu-i caii. ncepur
s se nvrt n cerc. n mare grab, un mesager porni napoi pentru a-i
raporta lui Lord Creg un lucru necrezut: n vale i avea tabra o armat
marian att de imens, nct corturile i acareturile se pierdeau undeva n
zara.
Generalul veni n galop s arunce o privire. Cei din preajma lui
povesteau mai trziu c niciodat nu l-au vzut mai linitit ca atunci cnd
contempla ntreaga vale. Dei se poate ca speranele lui ntr-o victorie rapid
s se fi nruit n chiar acel moment. Armata din faa lor fr ndoial,
principala for marian numra n jur de ase sute de mii de oameni i era
comandat de nsui Regele Winatgin.
Lordul Creg tocmai luase hotrrea s atace numaidect, cnd o flotil
de nave de atac dumane trecu fulgertor peste deal i descrc un potop de
sgei asupra grupului, rnind aproape cincizeci de soldai. Generalul-ef
scp nevtmat, dar lucrul acesta era departe de a reprezenta un succes.
Imediat ddu ordinele necesare.

Planul lui era simplu. Regele Winatgin i statul su major aflaser-cu


siguran c urma un atac. Dar nu era suficient c tiau, ci trebuia s
ntiineze o armat dispersat ntr-o tabr ce se desfura pe o suprafa
ntins. A fost motivul pentru care Creg nu ezit s nceap lupta. Atacatorii
erau ntr-o inferioritate de unu la ase. Aprarea fu nesigur i stngace la
nceput, dar deveni curnd mai hotrt, n special datorit superioritii
numerice. Mai trziu s-a aflat c o sut de mii de marieni au fost ucii sau
rnii, iar mica armat a celor din Linn pierduse treizeci de mii de oameni,
mori, prizonieri sau disprui. i cnd vzu c nu reuise s nainteze pn
dup-amiaza trziu, Lordul Creg ordon retragerea.
Dar necazurile lui erau departe de a se fi ncheiat. Pe cnd trupele
ddeau napoi de-a lungul apelor verzui ale canalului, o ceat de cinci mii de
clrei care pn atunci fcuser manevre undeva la distan le czu n
spate, tindu-le retragerea spre tabr i ndeprtndu-i de canai, nspre
deert.
Cderea ntunericului salv armata de la alte pierderi. i continuar
marul pn dup miezul nopii, cnd se, cufundar ntr-un somn fr vise.
Lordul Creg ns nu avu parte de odihn. Cu ajutorul focurilor transmise
mesaje ctre navele aflate n spaiu. O sut dintre ele cercetar cu pruden
terenul i apoi descrcar mai mult echipament i alte provizii. Era de
ateptat ca nave de atac s ncerce s le hruiasc, dar nu se ntmpl
nimic, aa c pn la venirea zorilor reuir s se ndeprteze fr nici un
incident. Cu repeziciune, ntunericul nopii ced locul luminii strlucitoare a
zilei.
Noile materiale de rzboi le prinser bine n acea zi.
Dumanul i hrui ceasuri ntregi, dar pentru Lord Creg devenise
evident c Regele Winatgin nu se pricepea s profite de superioritatea
numeric a trupelor lui. Manevrele marienilor, stngace i greoaie, fur
dejucate cu uurin, aa nct spre sear, la adpostul cavaleriei care
rmase s in n loc armata duman, oastea generalului izbuti s se
desprind din ncercuire.
n acea noapte, armata din Linn avu n sfrit parte de binemeritata
odihn. Lordul Creg ncepu s spere din nou. i ddea seama c, la nevoie,
putea s-i mbarce trupele i s prseasc planeta, fr alte pierderi. Era o
perspectiv tentant, care se potrivea cu convingerea lui intim c ar fi avut
puine anse de izbnd.
Dar nelese cu regret c nu se putea pune problema ntoarcerii n Linn.
ntregul ora l-ar fi considerat discreditat ca general. La urma urmei, el
alesese locul atacului, chiar dac fusese mpotriva acestei campanii. i mai
era ceva. Gurile rele ar fi spus c el, care se opusese rzboiului, a pierdut
dinadins aceast btlie. Nu, hotrt, nu se putea ntoarce n Linn. i apoi,
trebuia oricum s atepte pn la sosirea celei de-a doua flote cu nc o sut
de mii de oameni, care avea s soseasc n urmtoarele dou sptmni.
Dou sptmni? n cea de-a patra zi apa din anurile nguste ca nite
panglici care fceau legtura cu canalul, aproape secase. Spre sear, soldaii
se ncierau pe nisipul mictor de sub picioarele lor. n fa, ct vedeai cu

ochii, nu era altceva dect ntinderea roiatic a deertului. Trebuia s mai


existe un canal undeva, spre rsrit, la vreo nousprezece zile de mers, dar
Lordu Creg nu ndrzni s porneasc ntr-o expediie att de riscant pentru
armata lui. aptezeci de mii de oameni aveau nevoie de mult ap.
Era pentru prima oar n cariera militar a lui Creg cnd rmnea fr
rezerve de ap. Problema deveni i mai grav cnd unsprezece dintre cele
dousprezece nave spaiale trimise n cutarea preiosului lichid explodar
chiar nainte s ajung n tabr, revrsnd asupra deertului i a nefericiilor
aflai dedesubtul lor un uvoi de ap oprit. A Dousprezecea nav reui s
aterizeze, dar cum apa aflat la bord ncepuse s dea n clocot, fu salvat n
ultima clip numai pentru c cei din echipaj acionar dopul pneumatic,
lsnd lichidul fierbinte s se scurg n nisip.
Comandantul, aproape copt, iei cltinndu-se din cabina de control i
i raport Lordului Creg:
Am fcut ntocmai cum ne-ai ordonat, domnule. Am aruncat toat
ncrctura i apoi ne-am cufundat cu nava n ap, folosind-o ca pe un
rezervor. Imediat a nceput s se nfierbnte.
Aici trase o njurtur, dup care continu nciudat:
Sunt blestemaii aceia de zei ai apelor, la care se nchin marienii.
Ei trebuie s fi fcut asta.
Prostii! Spuse Lord Creg.
Apoi porunci ca patru ofieri s-l escorteze napoi la nav.
Era o msur de precauie inutil. Ceilali soldai susineau acelai
lucru. Zeii marieni ai apelor i canalelor fcuser apa s fiarb i astfel
navele explodaser. ntr-o cuvntare aspr i repezit, Lordul Creg ncerc s
conving legiunile aflate de fa c nu se putea ntmpla nimic din cauza
unui lichid inofensiv, transportat n rezervoarele obinuite ale navelor.
O voce l ntrerupse:
Atunci de ce nu aducei ap n ele?
Remarca fi ntmpinat cu ovaii. Explicaia care a urmat anume c
partea principal a navelor nu poate fi pus n primejdie n acest fel n-a mai
convins, probabil, pe nimeni.
n cea de a aptea zi, armata ncepu s sufere de sete. Lord Creg era
contient c nu-i putea permite s atepte sosirea celei de-a doua flote. Aa
c se hotr pentru un plan Ia care sp gndise atunci cnd optase pentru
Oslin ca int a atacului.
Chiar n acea noapte chem jos dou sute de nave i i mbarc
oamenii, cte trei sute cincizeci de fiecare. Bnuia c spioni marieni
puseser mna pe uniformele unora dintre linnienii ucii i ddeau trcoale
taberei, aa c nu dezvlui nici mcar statului su major destinaia, nainte
ca navele s fie gata.
Planul lui se baza pe o observaie fcut n tineree, cnd vizitase
planeta Marte. n timpul unei cltorij de-a lungul canalului Oslin zrise un
ora numit Magga. n acest ora, aezat ntre cele mai abrupte i stncoase
culmi de pe Marte, se putea ajunge pe uscat numai prin patru trectori, toate
uor de aprat. Cu douzeci de ani n urm exista acolo o garnizoan, dar

Lord Creg considera, pe bun dreptate, c oamenii si o puteau zdrobi cu


uurin, dac nu fusese ntre timp ntrit. Mai era un lucru n favoarea lui,
dei la vremea aceea nu avea cum s l tie. Regele Winatgin nu credea, n
pofida informaiilor primite, c principala for invadatoare din Linn fusese
deja nvins. Ateptndu-se la apariia unei armate numeroase, el continua
s pstreze grosul trupelor proprii n apropiere de Oslin.
Magga czu imediat dup miezul nopii. Pn dimineaa soldaii erau
pregtii de asediu, avnd la ndemn suficiente rezerve de ap. A doua
flot, care sosi dup o sptmn, se stabili tot n Magga, i astfel expediia
fu salvat.
Importana acestei victorii defensive nu a fost niciodat apreciat cum
se cuvine n Linn, nici mcar de urmaii sau apologeii Lordului Creg. Tot
ceea ce nelegeau cetenii era c armata, nghesuit ntr-un orel situat pe
un canal oarecare, era iremediabil pierdut, din moment ce o asedia o for
superioar cu mai mult de ase la unu. Chiar i Lordul Conductor, care n
campaniile sale militare cucerise multe poziii la fel de inaccesibile, i ntreb
n secret fiul dac se aflau n siguran.
Cu excepia ctorva incursiuni, armata rmase n Magga toat vara i
iarna urmtoare. A rezistat asediului de-a lungul ntregului an care a urmat,
n vreme ce Lord Creg cerea ncontinuu nc dou sute de mii de oameni unui
Patronat care refuza s trimit noi trupe ntr-o aciune considerat ca sortit
eecului. Totui, ntr-un trziu, Lordul Conductor a neles c Creg nu avea
de gnd s renune i a intervenit personal pentru ntriri. Patru noi legiuni se
aflau n drum spre Marte n ziua n care Lordul Conductor pea gnditor pe
crruia ce cobora de la sanctuarul nepotului su mutant.
CAPITOLUL VIII.
LORDUL CONDUCTOR nu a fost prea surprins atunci cnd, dou
sptmni ma[ trziu, Nellian i-a nmnat un mesaj din partea lui Clane. In
scrisoare se spunea:
Bunicului meu.
Prea Distinse Lord Conductor, Regret nespus de mult c nu am fost n
stare s-mi controlez emoiile atunci cnd m-ai vizitat. Permitei-mi s V
mrturisesc c sunt mndru de onoarea pe care mi-ai fcut-o i c vizita
dumneavoastr mi-a schimbat prerile n multe privine. nainte de sosirea
dumneavoastr la caban nu eram pregtit s-mi asum obligaiile ce decurg
din apartenena la familia Linn. De astzi ns am hotrt s m art demn
de numele pe care l port i care, datorit domniei voastre, a ajuns att de
ilustru.
Primii aadar omagiile pe care le datorez distinsului meu bunic, cel
mai mare om care a trit vreodat.
Umilul vostru admirator i nepot, Clane.
Scrisoarea coninea n felul ei o not melodramatic, iar Lordul
Conductor avea serioase rezerve n privina catalogrii sale drept cel mai
mare om al tuturor timpurilor. Nu ^ra nici mcar al doilea ci, n cel mai hun
caz, al treilea.

Copile, gndi el, ai uitat de unchiul meu, generalul ntre generali i


de adversarul lui, uluitorul personaj cruia i s-a acordat dreptul de a fi
srbtorit nainte de a mplini douzeci de ani i pentru care s-a aprobat
folosirea cuvntului mare dup numele su cnd era nc tnr. I-am
cunoscut pe amndoi, aa c tiu unde mi-e locul.
Cu toate acestea, n ciuda risipei de laude, scrisoarea l mulumise pe
Lordul Conductor. Dar n egal msur l i intrigase. Rzbtea din ea un
anumit ton, ca i cum cineva suficient de puternic ar fi luat o hotrre
important.
Puse scrisoarea la un loc cu corespondena de familie, deschiznd o
rubric nou: CLANE. Apoi uitcu desvrire de ea. i*o reaminti ns o
sptmn mai trziu, cnd soia i art dou mesaje: unu! Dintre ele
adresat ei, iar cellalt, o scrisoare nesigilat pentru Lordul Creg, pe Marte.
Att mesajul ct i scrisoarea erau din partea lui Clane. Dei sobr de obicei,
Lydia era amuzat.
Iat aici ceva ce te-ar putea intiresa, spuse ea. Lordul Conductor
citi mai nainte mesajul adresat ei. Era o chestiune banal.
Prea graioasei mele bunici.
Distins Doamn, Pentru a nu-l mpovra cu cererea mea pe soul
dumneavoastr bunicul meu va rog clduros s facei n aa fel ca
scrisoarea alturat s-i parvin prin curier diplomatic tatlui meu, Lordul
Creg. Dup cum vei vedea, este vorba despre o rugciune pe care o voi face
la templu sptmna viitoare pentru victoria lui asupra marienilor n aceast
var. O capsul metalic purtnd atingerea metalelor divine Radium,
Uranium, Plutonium i Ecks va deschide aceast ceremonie, Urmnd ca ea s
fe trimis tatlui meu cu urmtorul transport potal.
Cu deosebit respect, al dumneavoastr Clane
tii, zise Lydia, cnd am primit-o, pentru o clip nici nu mi-am dat
seama cine este Clane. Aveam impresia c a murit. Dar se pare c este ct
se poate de viu i a crescut mare.
Da, rspunse absent Lordul Conductor, da, crete.
Tocmai studia rugciunea pe care Clane o trimisese Lordului Creg.
Avea sentimentul ciudat c era aici ceva ce nu putea nelege. De ce fusese
nevoie s fie transmis Lydiei? De ce nu direct lui?
Este evident, spuse Lady Linn, c scrisoarea trebuie trimis, de
vreme ce este vorba de o nchinare din partea templului.
Asta aa era, pricepu Lordul Conductor. Nimic nu fusese lsat la voia
ntmplrii. Trebuia s trimit scrisoarea. Trebuia s trimit bucica de
metal reprezentnd omagiul zeilor.
Dar ae ce toate acestea fuseser dirijate spre Lydia? Reciti rugciunea
dar nu gsi nimic deosebit n afar, poate, de banalitatea ei. Era att de
comun, de neimportant, genul de rugciune care i fcea pe soldaii btrni
s se ntrebe pentru ce lupt ca protii. Rndurile erau rare, cu spaii mari
ntre ele, i asta dintr-o dat i atrase atenia.
Ei bine, zise zmbind, o voi lua i o voi pune n curierul diplomatic.

Imediat ce intr n cabinetul lui, aprinse o lumnare i plimb


scrisoarea deasupra flcrii. n dou minute, cerneala invizibil ncepu s ias
la iveal n spaiile dintre rnduri. Cte ase rnduri de scris mrunt,
nghesuite ntre fiecare dou rnduri ale rugciunii. Citi uimit cteva explicaii
nsoite de instruciuni precise i amnunite. Era un plan de atac pentru
armatele de pe Marte, cu un caracter mai degrab magic dect militar. Se
fceau cteva referiri indirecte la aruncarea n aer a templelor cu muli ani n
urm i se ddea de neles c se puteau atepta la ceva complet diferit din
partea zeilor.
La sfritul scrisorii era lsat u? Spaiu pentru semntura lui. Nu semn
imediat, dar dup ce chibzui un timp i scrise numele pe hrtie, o puse n
plic i aplic marele sigiliu. Apoi se ls pe spate, chinuit din nou de aceeai
ntrebare: De ce Lydial.
Pn Ia urm nu i trebui prea mult timp ca s neleag amploarea
intrigilor care zdrniciser aciunile Iui Lord Creg n ultimii trei ani.
Att de aproape? Gndi el sumbru.
Att de aproape, chiar n familia lui. Unele dintre intrigi au fost probabil
urzite n locurile de ntlnire aflate la aizeci de picioare sub refugiul de pe
stnca unde un copil al zeilor sttea cu urechea lipit de o eav metalic,
ascultnd oaptele conspiratorilor i consemnndu-le cu cerneal simpatic
n paginile unui caiet aparent nenceput.
Lordul Conductor avea cunotin c soia lui uneltise fr ncetare n
spatele su. Se cstorise cu ea pentru ca n acest fel opoziia s aib un
reprezentant abil n conducere. Era fiica uneia dintre cele mai nobile familii
din Linn, ai crei brbai muriser luptnd pentru Raheinl. De fapt, doi dintre
ei fuseser prini i executai. Cnd ea avea nousprezece ani i era deja
mritat i cu un copil, Lordul Conductor pusese la cle cu soul ei ceea ce
avea s fie considerat drept cel mai scandalos divor urmat de o nou
cstorie din istoria Imperiului Linn. Lordul Conductor fusese nepstor.
Tocmai uzurpase numele oraului i al Imperiului Linn n favoarea familiei
safe. Urmtorul pas trebuia s fie vindecarea a tot ceea Ce lumea ntreag
numea rnile nevindecabile ale rzboiului civil. Cstoria cu Lydia urmrise
acest lucru i fusese o micare neleapt.
Ea era supapa de siguran pentru toate rbufnirile explozive ale
forelor opoziiei. Mulumit manevrelor ei, el tia Ia ce s se atepte i
proceda n aa fel nct toat lumea s fie mulumit. Prefcndu-se c i
urma sfaturile, numise sute de administratori capabili din tabra advers,
adusese n serviciul guvernului soldai i patroni din tabra advers pe care i
nsrcinase cu supravegherea populaiilor greu de stpnit ale Pmntului
sau cu guvernarea coloniilor solare, n ultimii zece ani tot mai muli patroni
aprobaser legile lui n Patronat fr obiecii. Se amuzau puin de faptul c
nc i mai citea discursurile. Ridiculizau formulele lui originale cum ar fi:
Mai repede dect putei voi gti sparanghelul; Vorbele m obosesc,
domnilor; S fim mulumii de pisica noastr. i altele. Dar mereu, n
ultima decad, toate pornirile partizane se topiser n interesul general al
Imperiului. Iat atunci cnd agenii l informaser despre unele comploturi,

investigaiile ulterioare dovediser c n ele nu erau implicai oameni sau


familii importante.
Niciodat nu o nvinuise pe Lydia pentru faptele ei. Aflndu-se n
opoziie, nu putea face altfel, tot aa cum nici el nu izbutise, cu ani n urm,
s se in departe de ambiiile politice ale grupului cruia i aparinea. Dac
celor mai nfierbntai conductori ai opoziiei li s-ar fi prut c i trdeaz
rmnnd prea neutr, Lydia ar fi fost asasinat.
Nu, nu i reproa ceea ce fcuse pn atunci. Dar de data asta era
altceva. Armate imense fuseser decimate din cauza intrigilor ei, numai
pentru a se dovedi c Lordul Creg este mai puin vrednic dect Lordul Tews.
Lordul Conductor nelese c i tu ai a devenise primejdioas. Cel mai
important lucru gndi el era salvarea lui Creg, care era gata s-i nceap
ofensiva. n acelai timp, trebuia s aib grij s nu o alarmeze pe Lydia i pe
acoliii ei. Nu se ndoia c acetia gsiser o metod pentru a-i intercepta
corespondena cu Creg. Oare s-i mpiedice? N-ar fi fost prea nelept.
Totul trebuia s par ct se poate de normal i obinuit. Dac ei s-ar fi
speriat, exista riscul unor tentative nesbuite de a-l asasina pe Lordul
Conductor. Or, era evident c atta timp ct armata Lordului Creg rmnea
intact, grupul nu ar fi ndrznit nici o aciune radical.
Trebuia s permit ca sacul de scrisori, cu mesajul lui Clane nuntru,
s ajung n minile lor, la fel cum probabil se ntmplase cu ntreaga
coresponden de pn atunci.
Dac scrisoarea ar fi fost deschis, era de ateptat o ncercare de
asasinare a Iui Clane. Aadar, ce era de fcut?
Lordul Conductor post gardieni n toate locurile de ntlnire din
curtea palatului, inclusiv n cele dou de la poalele stncii pe care se afla
refugiul lui Clane. Motivul oficial pentru prezena gardienilor era afiat peste
tot, la vedere:
M-am sturat s ntlnesc la tot pasul cupluri indecente preocupate cu
srutatul. Acest lucru nu numai c este de prost gust, dar a devenit att de
frecvent nct necesit msuri hotrte. Gardienii vor fi retrai ntr-o
sptmn sau dou. M bizui pe bunul sim{ al fiecruia, mai ales al
femeilor, pentru ca n viitor aceste scene s nu mai aib loc.
O sptmn sau dou, pentru a-l proteja pe Clane pn la ceremonia
de la templu.
i-ar fi dorit s vad ce avea de gnd s fac biatul cu metalul pe care
inteniona s-l trimit pe Marte, dar cu siguran prezena lui era imposibil.
A doua zi dup ceremonie, Lordul Conductor vi bi cu Nellian:
Cred c ar fi bine s fac o cltorie pe Pmnt, spuse el. La
ntmplare, fr un traseu anume. S plece ct mai curnd. Chiar mine.
Incognito.
Att n privina lui Clane. Ct despre el, fcu o vizit prieteneasc n
tabra regimentului de gard, n afara oraului. Pentru soldai a fost o zi de
neuitat. A pus la btaie un milion de sesteri, n sume mici, dar mprite cu
drnicie. Au avut loc concursuri de clrie, alergri i ntreceri de tot felul, cu

premii pentru ctigtori; chiar i nvinii care se strduiser ct de ct au


fost ncntai s primeasc recompense n bani.
Una peste alta, a fost o zi bun. La plecare, ovaiile l nsoir pn
cnd ajunse la poarta Marian. Ar fi fost nevoie de cel puin cteva
sptmni, dac nu luni, pentru ca afeciunea trupelor, dobndit cu aceast
ocazie, s se sting.
Cu toate aceste msuri de prevedere puse n aplicare, Lordul
Conductor expedie corespondena i atept urmrile.
Era nevoie ca grupul Lydiei s lucreze cu repeziciune. Un cavaler goli
sacul potal. Un alt cavaler i un patron trecur n revist scrisorile i le
mprir n dou categorii. Una dintre grmezi, de departe cea mai
voluminoas, fu introdus la loc n sac. Lord Tews ncepu s o cerceteze pe
cealalt, extrgnd cteva zeci de scrisori pe care i le trecu mamei lui.
Lydia le examin una cte una, nmnndu-lepe cele care trebuiau
deschise unuia dintre cei doi sclavi, cunosctori n folosirea chimicalelor.
Aceti sclavi erau cei care ndeprtau sigiliile.
Cea de-a aptea scrisoare pe care o lu era cea de la Clane. Lydia privi
scrisul de mn de pe plic, apoi citit numele expeditorului pe partea cealalt
i zmbi.
Spune-mi, ntreb ea, m nel eu sau soldaii privesc piticii, mutanii
i alte pocitanii de felul sta ca pe nite purttori de ghinion?
Chiar aa, spuse unui dintre cavaleri. Dac vezi aa ceva n ziua
btliei nseamn dezastru, iar orice contact cu ei aduce nenorocire.
Lady Lydia rse.
Onorabilul meu so este complet dezinteresat de asemenea
fenomene psihologice. De aceea ar trebui s vedem dac armata Lordului
Creg va aprecia cum se cuvine mesajul de la fiul lui mutant.
Arunc scrisoarea spre sac.
Pune-o nuntru. Am vzut deja coninutul.
Trei sferturi de or mai trziu curierul potal i continu drumul spre
nav.
Nimic important, i spuse Lydia fiului ei. Tatl tu vitreg pare mai
preocupat n ultimul timp de pstrarea i ntrirea moralei n incinta palatului.
Lord Tews era gnditor.
Tare-a vrea s tiu de ce a crezut de cuviin s-i mituiasc ieri pe
soldaii din legiunea de gard.
Dar ceea ce-i surprinse i mai mult pe conspiratori se petrecu n ziua
urmtoare, cnd Lordul Conductor convoc cele dou Camere ale
Patronatului n sesiune comun. Imediat dup ce auzi vestea, Lady Lydia se
nfiin n cabinetul lui i ncerc s afle despre ce era vorba. Brbatul ns
scutur din cap i zmbi, dup care i spuse cu aparent nevinovie:
Draga mea, va fi o surpriz plcut pentru toat lumea. Trebuie smi ngdui i mie o mic plcere ca aceasta.
Cteva zile mai trziu, la ora cnd ncepea sesiunea special, spionii ei
nu reuiser nc s gseasc un indiciu despre subiectul care urma s fie
dezbtut. Att ea ct i Lordul Tews fcuser cercetri, strduindu-se s

trag de limb pe unii lideri ai Patronatului, n sperana c vor obine, dup


cum se exprimase Lydia, o informaie ct de mic. Dar dup felul stngaci
n care i se puneau i ei ntrebri, acetia erau la fel de netiutori ca i dnsa.
Pentru prima dat dup muli ani avu neplcuta experien de a se afla n
loja ei din sala Patronatului, fr s cunoasc dinainte ce urmeaz s se
ntmple.
Sosi i momentul hotrtor. Privindu-i soul trecnd printre rnduri i
urcndu-se la tribun, avu un acces de ndoial i exasperare i l trase de
mnec pe Lord Tews, optindu-i cu furie:
Ce are de gnd? Toat povestea asta a devenit o nebunie.
Tews nu rspunse.
Lordul Conductor Medron Linn ncepu n stilul formal consacrat:
Excelenele voastre, membri ai familiei mele, distini i nelepi
lideri ai Patronatului, venerabili patroni i nobilele lor familii, Cavaleri ai
Imperiului i doamnele lor, reprezentani ai vrednicului popor al Imperiului
Linn am plcerea s v anun o hotrre care, sunt sigur, va ntruni
deplina voastr adeziune
Toat lumea era nfiorat. n sal se auzi un murmur, apoi ncet. Lydia
nchise ochii, tremurnd de nelinite. Cuvintele soului ei nsemnau c nu vor
fi nici un fel de dezbateri sau discuii. Patronatul urma s voteze mai trziu,
dar dup felul n care Lordul Conductor ncepuse prezentarea hotrrii sale,
aceasta avea s devin cu siguran lege.
Tews se aplec spre mama lui:
Bag de seam, spuse, nu-i citete discursul.
Lydia nu observase. Ar fi trebuit s se atepte la aa ceva.
Spionii ei aflai printre slujitorii casei i raportaser de mai multe ori c
nu reuiser s gseasc nici un fel de hrtii aruncate, ciorne ale discursului
sau nsemnri, nicieri n apartamentul sau cabinetul Lordului Conductor.
De pe podium. Medron Linn continu:
Nu este deloc uor pentru un om att de activ cum am fost eu s
neleag c anii se adun unul dup altul. Dar se pare c nu este nici o
ndoial c am mbtrnit i c astzi sunt mai puin robust din punct de
vedere fizic dect eram n urm cu zece ani, sau chiar cu zece luni. Iat de ce
cred c a venit timpul s-mi numesc succesorul i prin asta nu neleg doar
un motenitor, ci un ajutor n guvernare, care va fi Lord Conductor Asociat
ct timp mai rmn eu n funcie i pe deplin Lord Conductor dup
retragerea sau moartea mea. Cu aceste gnduri n minte, am bucuria s v
anun c am ales pentru acest rang important pe preaiubitul meu fiu, Lordul
Creg, a crui ndelungat i onorabil carier s-a mbogit n ultimii ani cu
mai multe izbnzi importante.
Enumera unul dup altul succesele de la nceputul carierei lui Lord
Creg. Apoi continu:
Prima lui mare reuit n campania marian, nceput att de
nefavorabil, a fost atunci cnd a izbutit s-i salveze armata de la un
dezastru ireparabil datorat nefericitei coincidene care l-a pus fa n fa n
momentul aterizrii cu fore inamice superioare. Este un adevrat miracol c

a reuit s-i conduc armata ntr-un punct din care n curnd poate porni
ofensiva i putem s fim siguri c de aceast dat va obine victoria care
doar ntmpltor i-a scpat n urm cu doi ani.
Fcu o pauz, apoi, n timp ce Lydia asculta cu ochii acum deschii,
resemnat n faa dezastrului, spuse cu hotrre:
Ii acord acum fiului meu, Lord Creg, dreptul de a conduce alturi de
mine ntregul Imperiu Linn i i confer titlul de Lord Conductor Asociat. Acest
titlu, dei inferior celui pe care l port, nu este cu nimic mai prejos sub aspect
administrativ, atta timp ct un fiu i cinstete i i respect tatl.
Lordul Conductor se opri i zmbi mohort, ntr-un fel ciudat pentru
faa lui venic ncruntat, apoi continu:
Sunt ncredinat c vei mprti cu mine aceste fericite veti i c
vei ndeplini grabnic chiar v-a sugera ca aceasta s fie ziua i aceasta ora
formalitile legale ale ntrunirii, n aa fel nct s-l putem ntiina n
ajunul btliei decisive pe fiul meu de onoarea pe care i-o acord Imperiul. ?
, Fcu o plecciune i cobor de pe podium. Se pare c audiena avu nevoie
de cteva clipe pentru a nelege c terminase, cci linitea rmase deplin.
Dar cnd n cele din urm au izbucnit, aplauzele au fost cu att mai frenetice
i au inut pn cnd el a prsit marea sal de marmur.
CAPITOLILIX.
LORD CREG citi-cu uimire scrisoarea lui Clane. Nu-i fu greu s priceap
c rugciunea biatului servise ca pretext pentru transmiterea unui mesaj
mult mai important. Faptul c un asemenea iretlic fusese necesar i ddea
fiori. Stratagema folosit conferea documentului o greutate pe care, n mod
normal, el nu ar fi acordat-o unui plan att de nebunesc.
Important era c nu cerea dect schimbri minore n dispunerea
trupelor. Intenia lui era s atace. Planul anticipase acest lucru i adugase
un factor psihologic greu de crezut. Totui, amintirea exploziei celor
unsprezece nave umplute cu ap venea n sprijinul Iui; un fenomen nc
neexplicat dup doi ani.
Creg cntri ndelung afirmaia din scrisoare cum c prezena armatei
Regelui Winatgin Ia Oslin nu fusese ntmpltoare, ci urmare a uneltirilor
pn atunci nedezvluite din Linn.
Am stat asediat aici vreme de doi ani, gndi el furios, i am fost
nevoit s duc un rzboi defensiv numai din cauz c mama mea vitreg i
dolofanul de fii-su doresc s pun mna pe putere!
Se imagin pe el mort i pe Lord Tews devenind Lord Conductor.
Prea o perspectiv ngrozitoare. Brusc se hotr i porunci s vin un savant
templier detaat pe lng armat, un om recunoscut pentru cunotinele sale
vaste despre Marte.
Care este viteza apelor canalului Oslin n aceast perioad a anului?
Cam cinci mile pe or, veni rspunsul.
Creg fcu un calcul. Asta nsemna njur de o sut treizeci de mile ntr-o
zi marian. Ar fi fost ndeajuns o treime, poate chiar mai puin. Dac acea
capsul metalic, purtnd atingerea zeilor, va fi aruncat n ap la douzeci
de mile la nord de ora, efectul ei, oricare ar fi fost acela, se va produce chiar

n momentul declanrii atacului la care ei chibzuise ndelung. O aciune att


de nensemnat nu putea ncurca n vreun fel planul ofensivei. n ciuda furiei
reui s se liniteasc.
Armata nc se mai pregtea pentru atac cnd sosi de pe Pmnt tirea
despre numirea lui Creg n funcia de Lord Conductor Asociat al Imperiului.
Proasptul avansat ntiin ostaii printr-un comunicat plin de modestie.
Reacia trupelor l uimi. Peste tot pe unde trecea, venirea lui era anunat n
gura mare i nsoit de urale dezlnuite. tia de la ofierii si de informaii
c oamenii apreciaser sngele rece cu care i eliberase din ncercuire, la
puin timp dup sosirea pe Marte. Dar acum simea pe deplin afeciunea
general care l nconjura.
n trecut observase n diverse ocazii prietenia pe care unii ofieri o
inspirau oamenilor din subordine. Pentru prima dat ns devenise el nsui
obiectul acestui sentiment camaraderesc, ceea ce-l fcea s nu regrete toi
anii plini de privaiuni petrecui pe cmpul de lupt, toat strduina lui de ai pstra integritatea n mijlocul corupiei generale. Ca prieten i sftuitor, ca
General-ef i brbat de arme, Lordul Conductor Creg Linn se adres
oamenilor lui ntr-un comunicat special, emis n zorii zilei atacului:
Soldai din Linn, a sosit ceasul victoriei noastre.
Avem fore suficiente i arme din belug pentru a izbndi n orice
aciune ne-am propune. In aceste clipe dinaintea btliei decisive, s ne
amintim nc o dat c elul suprem al luptei noastre este un Sistem Solar
unificat, un singur popor, un singur Univers.
Noi nu suntem murdrii de corupia care mnjete adesea lupta pentru
atingerea elurilor nobile. Scopul nostru este victoria imediat i zdrobitoare.
Dar s nu uitai c victoria este ntotdeauna rodul hotrrii neclintite a celor
tineri combinat cu iscusina rzboinicilor veterani.
Lat ce de v sftuiesc, pentru viaa voastr i pentru victorie: fii
hotri n tot ceea ce vei ntreprinde i nu dai napoi niciodat! Ca ostai,
vom nchina victoria noastr zeilor atomici.
Fie ca urrile mele de bine s v nsoeasc n lupt!
Creg Linn, Lord Conductor.
Cea de-a doua btlie de la Oslin nu a stat nici o clip sub semnul
ndoielii. Cnd se trezir n dimineaa luptei, locuitorii oraului privir cu
groaz cum pe canalul lat de o mil i pc ioate canaiele afluente aie acestuia
se scurgeau, puhoaie de ap clocotit. Aburii se ridicau peste ora n nori
deni. La adpostul lor, nave spaiale zburau n picaj deasupra cldirilor, iar
mii de soldai se revrsau pe strzi. Abia trecuser cteva ore i capitularea
armatelor Regelui Winatgin luase o asemenea amploare, nct familia Regal
nu mai avea nici o ans s se salveze. nspimntat, monarhul ceru
protecia unui ofier din Linn, care ii conduse sub escort la Lordul
Conductor Asociat. Cpetenia biruit se arunc la picioarele lui Creg; apoi,
ca un semn de bunvoin a cuceritorilor, privi nlnuit de pe o nlime,
alturi de cel care l capturase, prbuirea puterii militare mariene.
ntr-o sptmn se predar toate regiunile, cu excepia unui teritoriu
muntos, bine ntrit. Marte era cucerit. n toiul serbrilor care avur loc n

zilele urmtoare, ntr-un amurg, o sgeat otrvit porni din umbra unei
cldiri din Oslin i strpunse gtul lui Lord Creg. Muri n chinuri groaznice o
or mai trziu, fr ca ucigaul s poat fi gsit. Trei luni dup aceea, cnd
vestea morii sale ajunse n Linn, ambele tabere acionar rapid. Lydia i
executase pe cei doi sclavi chimiti i pe curier la cteva ore dup ce aflase
de victoria lui Creg. Acum trimise asasini pentru a-i ucide pe cei doi cavaleri
i pe patronul care asistaser la deschiderea corespondenei. n acelai timp,
i porunci lui Tews s prseasc oraul i s plece la una dintre proprietile
lui ndeprtate.
n clipa n care grzile Lordului Conductor sosir s-l aresteze, tnrul
speriat se afla pe drum cu nava lui personal. Aceast salvare de ultim
moment i-a domolit Conductorului accesul de furie iniial. Treptat, pe
msur ce se scurgea prima zi, n el cretea o sincer admiraie pentru soia
sa. nelese c nu-i putea permite s pun n pericol relaiile lui cu ea, mai
aies acum, cnd marele Creg murise. Ajunse la concluzia c ea n-ar fi fost cu
siguran n stare s ordone asasinarea lui Creg. Probabil vreun complice
speriat, temndu-se pentru propria piele, acionase de unul singur; iar Lydia,
cu o nelegere desvrit a situaiei, pur i simplu acoperise totul pentru
ochii lumii. Dac ar fi rupt relaiile cu ea n acei moment, putea fi fatai pentru
soarta Imperiului. Hotrrea lui era, deja luat atunci cnd soia apru cu
ntreaga suit dup ea pentru a-i exprima n mod oficial condoleane le. Cu
lacrimi n ochi, i lu mna ntr-a lui.
Lydia, spuse, este un moment teribil pentru mine. Ce msftuieti?
Ea propuse o combinaie nt're funeralii oficiale i srbtorirea triumfal
a victoriei. Adug:
Din nefericire, Tews este bolnav iwnu va putea fi alturi de noi. Se
pare c este vorba despre o boal care s-ar putea s-l in departe pentru o
perioad ndelungat.
Lordul Conductor crezu c recunoate n aceste cuvinte o abandonare,
cel puin pentru un timp, a ambiiilor ei n privina lui Tews. Era de fapt o
concesie extraordinar, nu absolut necesar dup prerea lui pentru
pstrarea ntregii afaceri departe de gura lumii.
Se aplec i i srut mna. n timpul funeraliilor pir mpreun n
urma sicriului. n sinea lui ns continua s fie ngrijorat n privina viitorului.
Nu se putea mpiedica s-i repete ntrebarea: i acum? Era un fel de
agonie a nehotrrii unui om contient de limitele pe care le aduce cu ea
btrneea.
Mintea lui nc mai cuta cu frenezie o soluie cnd privirea i czu
asupra unui biat purtnd toga cenuie de savant. Cum tnrul mergea
alturi de profesorul Nellian, nu-i fu greu s-l recunoasc pe nepotul su,
Clane.
n acel moment, pentru Lordul Conductor care continua s peasc
n urma sicriului strlucitor cu rmiele fiului su ucis locul expresiei
chinuite de pe chipul mpietrit fu luat de un aer gnditor. Nu c i-ar fi putut
pune prea multe sperane ntr-un mutant, dar i amintise vorbele spuse
odat de Joquin, pe cnd ncerca s-l conving s lase biatul n via. De el

va depinde ce se va ntmpla mai trziu, i spusese rposatul savant


templier. i adugase o prezicere cum c Clane i va ctiga propriul lui
loc n galeria oamenilor ilutri din Linn.
Dei ndurerat i disperat din cauza pierderii suferite, Medron Linn
zmbi nverunat. Pregtirea biatului trebuia s coni nue, dar, ca
schimbare, era nevoie s se pun accentul pe dezvoltarea emoional.
Chiar dac abia ajunsese la pubertate, venise probabil vremea pentru
Clane s descopere c femeile erau nite fiine arznd de emoii, periculoase
i totui ncnttoare. Experiena cu femeile ar putea determina acel
echilibru ntre minte i trup pe care o existen super-intelectualizat l-a
zdruncinat.
CAPITOLUL X
FAMILIA DEGLET, devenit mai trziu Linn, spuse profesorul Nellian
elevului su, Lordul Clane Linn, a ptruns n afacerile comerciale bancare
ntr-un fel foarte simplu, n urm cu o sut cincizeci de ani.
Era o zi clduroas de var, la cteva sptmni dup funeraliile
Lordului Creg. Cei doi stteau sub un copac falnic, n curtea moiei pe care
Clane o motenise de la Joquin. n loc s rspund, biatul de paisprezece ani
aproape c se ridic de la locul lui i privi n lungul drumului care ducea spre
Linn, aflat la optzeci de mile deprtare. La orizont se zrea un nor de praf i
pentru o clip vzu o scnteiere, ca i cum razele soarelui s-ar fi reflectat pe
o suprafa metalic. Ar fi putut fi o roat n micare, dar distana era nc
prea mare pentru a distinge amnuntele.
Clane nelese brusc acest lucru, pentru c se aez napoi n scaun.
ncepu s comenteze cele spuse de Nellian. Era sau nu adevrat c
ntemeietorul familiei sttea Ia col de strad i mprumuta bani trectorilor
n schimbul unor suveniruri, cum ar fi bijuteriile i inelele?
Sunt convins, ncuviin dnd din cap btrnul, c strmoul tu a
fost un cmtar iscusit i c se pricepea la metale rare i la pietre preioase.
Dar curnd dup aceea s-a mutat ntr-o dughean.
Biatul chicoti.
O cmru de lemn, n care ploua i sufla vntul
Totui, continu profesorul, izbutise s dobndeasc o locuin mai
demn i povestea spune c. Dup ce i-a putut permite s cumpere sclavi, a
ridicat mai multe construcii de caliti diferite, folosindu-le pentru afaceri pe
rnd i schimbndu-i hainele n funcie de locuina aleas pentru ziua
respectiv. Astfel, n cursul aceleiai sptmni putea ntlni oameni cu
poziii sociale diferite: ntr-o zi mprumuta bani unui muncitor n dugheana de
lemn, iar n ziua urmtoare trata o afacere mai important cu familia unui
cavaler care i ipoteca pmntul sau casele n schimbul sumei necesare
pstrrii unui nivel de trai pe care altfel nu i-l putea permite. Strmoul tu
cunotea absurditatea acestei false mndrii, aa c a profitat cu snge rece
de pe urma ei. Cu timpul a dobndit case i moii dar i dumani, din
rndul celor care i puneau la btaie proprietile, amgindu-se c n cteva
luni i vor putea plti datoriile.
Nellian se opri i privi ntrebtor spre elev. Spuse:

Dup expresia feei talfe mi dau seama c ceea ce i-am povestit tea pus pe gnduri, tinere.
Aa era. Clane rmase tcut i cltin uor din cap, czut n meditaie.
Dup un timp rspunse:
Cred c orgoliul a fost ntotdeauna cauza decderii oamenilor,i
imperiilor.
Dar mai era ceva. i aminti de tendina lui de a rmne ca paralizat n
prezena anumitor persoane. S fi fost acesta felul su de a-i apra
mndria?
i explic lui Nellian nelinitea sa:
Dup cte vd, mi pot pstra cumptul n asemenea situaii, dac
mi impun s nu m las dominat, dar ceva din mine scap de sub control. i
atunci ajung s-mi fie mil de propria-mi persoan, dar nu reuesc s-mi fac
fa mie nsumi.
Clatin din cap, apoi, parc amintindu-i ceva, ridic ochii i privi n
deprtare pe.-Ite dealurile verzi i vlurite, acolo unde n mijlocul norului de
praf se zrea n btaia soarelui o licrire metalic nentrerupt. i scutur
capul, pentru c nc nu putea deslui despre ce e vorba, apoi spuse
nemulumit:
M ntreb dac nu cumva am fcut-o att de des nct acum nu mai
pol s m controlez.
Dar o faci din ce n ce mai bine, se grbi s intervin Nellian.
Este adevrat.
Biatul ncuviin i se simi uurat. Pentru o clip uitase de progresele
pe care le tcuse n ultimul timp.
Sunt ca un soldat care devine veteran cu fiecare lupt creia i
supravieuiete. (Se ncrunt). Din pcate, sunt anumite btlii pe care nu leam purtat nc.
Nellian zmbi ncurajator.
Trebuie s continui s lupi pentru a ndeplini o serie de
angajamente, aa cum ai hotrt mpreun cu Joquin, cu mult timp n urm.
i avnd n vedere un raport pe care l-am primit recent, este o conduit pe
care bunicul tu o mprtete.
Clane se uit Ia el curios.
De ce I-ar fi preocupat pe bunicul meu aa ceva n ultimul timp?
Pe faa prelung, zbrcit a profesorului apru o expresie glumea:
Este o situaie legal, spuse el.
Legal?
Statutul tu, relu Nellian cu blndee, s-a schimbat din momentul n
care tatl tu a fost confirmat Lord Conductor Asociat.
Oh, deci asta e! (Sub roba larg de templier pe care o purta, Clane
ridic dispreuitor din umeri). Este un mic interes de natur practic aici. Ca
mutant, eu sunt un fel de cocoat al familiei, tolerat din cauza legturii de
snge. Cnd voi fi mare va trebui s fac pe intrigantul n culisele puterii. In
cel mai bun caz a putea ndeplini rolul unei legturi preoeti ntre temple i
guvern. Viitorul meu promite s fie monoton i sterp.

Totui, spuse Nellian, ca unul dintre cei trei fii ai Lordului Conductor
Asociat Creg Linn, tu ai n interiorul guvernului drepturi legale, de care va
trebui s ii seama, fie c i place sau nu. ncheie cu asprime: i d-mi voie
s-i spun, tinere, c dac atitudinea aceasta negativ reflect sentimentele
tale adevrate, atunci att Joquin ct i eu ne-am pierdut timpul cu tine de
poman. n att de tulburele stat Linn ori vei ajunge acolo unde-i este locul,
ori vei muri de mna unui asasin nainte de a ajunge major.
Biatul spuse cu rceal:
Btrne, continu-i lecia de istorie.
Nellian surse cu tristee.
ntr-un anume fel, perspectivele tale sunt asemntoare cu cele pe
care le-a avut strmoul tu despre care discutam. Tu, dispreuitul mutant.
El, dispreuitul cmtar. Trebuie s recunoti c obstacolele pe care le-a avut
el de depit erau nsemnate, poate mai dificile dect cele care-i stau ie n
fa. i totui, fiule, vorbim despre brbatul care a nfiinat familia Linn. Dac
privim viitorul tu, vedem doar piedici. Dac analizm ns cariera lui, vom
remarca uurina cu care acest brbat ndrzne a profitat de lipsa de raiune
a oamenilor. Vezi tu, o parte nsemnat din familiile nstrite care
mprumutaser bani de la el nu au folosit mprumuturile la nimic altceva
dect la satisfacerea preteniilor pentru nc un timp. i, bineneles, atunci
cnd se ruinar ddur vina nu pe nesbuina lor, ci pe tnrul, iretul Govan
Deglet, care se mulumi s mai angajeze civa gardieni personali i puse
stpnire pe proprietile lor. Cnd abia mplinise treizeci de ani, devenise
att de bogat nct i permise chiar s treac n revist familiile patronilor
scptai i s fac o cerere n cstorie care a indignat pur i simplu
capetele aristocratice ale vremii. Dar patronul Senner era un om realist, aa
c, pentru a se salva de la dezastru, accept un contract de cstorie prin
tare frumoasa lui fiic, Piccarda Senner, ajunse n patul faimosului cmtar i
deveni mama copiilor lui ceea ce, fiindc veni vorba, a regretat toat viaa
ei. Ii numea pe acetia, inclusiv pe str, str, strbunicul tu, pui de sclavi.
Figura preluijg a biatului se schimonosi ntr-un zmbet ironic.
Dac era att de pornit mpotriva lui, nu pot s cred c el a fost
tatl copiilor. Nu uita, Nellian, c n perioada ederii mele la palat am fost
martor ani de zile la adulterele faimoaselor doamne de la curte, toate soii
respectabile n aparen, dar dispuse s. Aib o aventur dup alta. Nu am
auzit ca vreuna dintre ele s exclud posibilitatea ca sarcina pe care a purtato ntr-un moment anume s nu fie meritul soului ei. Nu are nici o importan,
desigur, dac noi, cei din familia Linn, suntem descendenii direci ai lui
Govan Deglet. I-am motenit averea, iar nrudirea cu familia Senner a adus
onorabilitatea copiilor. Dar Ridic din umeri.
Nellian zmbea.
Govan cunotea femeile aristocrate i moralitatea lor. i-a
supravegheat soia n permanen; i n cele din urm, pentru c era o
femeie pasional, s-a resemnat la gndul c singura ei posibilitate rmnea
soul.
Profesorul se ridic n picioare.

Tinere, spuse el, cred c va trebui s ncheiem aici aceast lecie. n


cteva minute bunicul tu, Lordul Conductor, va fi aici.
Bunicul meu!
Clane se ridicase, tremurnd. ntr-o clip toat sigurana de sine
dispruse. Se calm cu un efort teribil, apoi ntreb:
Ce vrea?
Aduce o pereche de tinere sclave mariene, capturate. De curnd,
care vor fi amantele tale. Nite fete foarte frumoase, dup cum mi s-a spus.
Se opri. Nu mai avea cine s-I asculte.
Pentru Clane, vorbele lui Nellian se topiser n sunete fr sens, i
apoi
Totul dispru!
Dup un timp poate chiar n acea sear se trezi ghemuit pe
pardoseala dormitorului su, n timp ce o fat nspimntat l cerceta cu
privirea din patul lui. Striga isteric:
Nu vreau! Putei s m omori. Dar el nu e normal. Nu vreau!
De undeva se auzi glasul ngheat al Lordului Conductor:
Ducei-o afar i biciuii-o. Dar avei grij s nu-i vtmai pielea.
n urmtorul moment n care Clane deveni contient, fata era aplecat
asupra lui.
Srman creatur! Eti la fel de nenorocit ca i mine, nu-i aa? De ce
nu vii n pat? Trebuie s scpm odat de asta.
Compasiunea pe care o simi n vocea ei l coplei. Nu putea suporta
mila, indiferent din partea cui ar fi venit ea.
Avu apoi senzaia trecerii timpului, punctat de numeroase fantezii
erotice, care ar fi putut fi adevrate, dei nu preau astfel. n aceste jocuri
ale nchipuirii el era violent i nesios, iar fata timid i plin de delicatee.
Urmar alte imagini, n care uneori mai aprea o fat. Undeva acolo l
auzi pe Nellian spunnd:
Este uimitor pentru mine. Nu bnuiam c trupul brbatului poate
avea un asemenea potenial erotic.
i astfel, pe msur ce se scurgeau lunile, totul continua s fie un vis.
i amintea c numele primei fete era Selk. Niciodat nu a reinut numele
celei de-a doua sau, dac erau mai multe, numele lor nici mcar n
nchipuire.
i asta^pentru c, de fapt, nu mai era interesat de nimic n afar de
Selk. De aici veni i prima lui trezire dureroas la realitate. Bunicul lui l
dojenea; i una din frazele acelei dscleli l urmri multe zile. Fraza era: .
Fiule, dac o vrei pe ea i numai pe ea, va trebui s te modifici dup calitile
ei
Clane avea impresia clar c n sinea lui i ddea dreptate Lordului
Conductor i c se va modifica.
Cnd i reveni, se afla la mas mpreun cu Nellian. Se opri n timp ce
muca dintr-o bucat de carne i probabil o fcu ntr-un anume fel, pentru c
profesorul se opri i el, iar dup o clip, l ntreb:
Vrei s-mi spui ceva, Clane?

Biatul ncuviin din cap.


A vrea s continum discuia nceput cu o zi n urm, spuse el,
despre strmoul meu, Govan. Ce poi s-mi spui despre copiii lui?
Nel 1 ian suspin uurat i n minte ticlui pe dat o scrisoare ctre
Lordul Conductor: Excelen, dup un an i opt luni se pare c Lord Clane
i-a revenit din dezastrul emoional produs de acomodarea cu o companie
feminin. Creierul este, ntr-adevr, un mecanism foarte ciudat.
Cu voce tare ns, ncepu:
Str, str, strbunicul tu, Govan Deglet, a fost bancher i patron.
Deschisese filiale n toate oraele mai importante
Mai exista ns o persoan ce-i drept, mai n vrst , preocupat de
istoria familiei Deglet, devenit Linn.
Dup asasinarea lui Creg, Lordul Tews tria de apte ani n Awai, n
mijlocul oceanului. Deinea o mic proprietate pe cea mai ntins insul a
arhipelagului i, dup ce czuse n dizgraie, mama lui i sugerase c ar fi mai
bine s se retrag acolo dect la una dintre reedinele somptuoase de pe
continent. Om prevztor i perspicace, Tews apreciase cum se cuvine
valoarea sfatului. Dac spera s rmn n via, trebuia s joace rolul celui
care i pune cenu n cap.
La nceput stratagema i s-a prut atrgtoare, chiar nostim. In Linn,
Lydia, care i btuse capul s gseasc o explicaie, declarase c fiul ei
plictisit i obosit de politic hotrse s setetrcig pentru a tri n meditaie
dincolo de apele otrvite. Att de plauzibile'L de'convingtoare erau
suspinele ei, aerul obosit cu care i descria simmintele, ca i cum ar fi dorit
i ea s scape de toate ndatoririle ce ineau de poziia sa, nct povestea a
fost crezut mult vreme.
Patroni, guvernatori i ambasadori din Linn, care plecau n nave
spaiale pentru a ajunge pe continentele de dincolo de ocean, fceau escale
ca s-i prezinte omagiile fiului Lydiei ca i cum ar fi fost un lucru de la sine
neles. Treptat ns ncepur s neleag c, de fapt, el czuse n dizgraie.
O dizgraie teribil, primejdioas i disperat.
Rceala afiat de Lordul Conductor de cte ori era pomenit numele
lui Tews devenise cunoscut n cele din urm printre administratorii i
politicienii de pretutindeni. Din acel moment, oamenii se dovedir deosebit
de ptrunztori. i-au amintit c Tews prsise n grab oraul n momentul
n care sosise de pe Marte vestea asasinrii Generalului Lord Creg, fiul
Lordului Conductor. La vremea plecrii lui, faptul trecuse neobservat. Acum
era reanalizat i se trgeau concluziile. La scurt timp, navele care transportau
nalte-oficialiti guvernamentale renunar s mai fac obinuitele escale pe
insul i altfel ncetar i vizitele de curtoazie.
Izolarea l afect profund pe Tews. Deveni deosebit de atent la tot ceea
ce se ntmpla n jurul suv Constat cu uimire c locuitorii insulei notau n
ocean. n apele care fuseser otrvite n timpuri strvechi de ctre zeii
atomului! Oare apa nu mai era ucigtoare? Not acest lucru care i putea fi
cndva de folos, apoi interesul lui se ndrept asupra numelui cu care
insularii botezaser imensul ocean. Passfic. Locuitorii se mutaser mai n

interiorul insulei pentru a scpa de vaporii apelor otrvite i uitaser vechile


denumiri.
Fcu supoziii n privina vechimii civilizaiei care suferise un dezastru
att de mare nct urmare a retragerii de pe rmurile oceanului infestat
radioactiv numele originare ale ntinderilor de ap se pierduser o dat cu
trecerea vremii. Ct de mult trecuse? Putea doar s presupun: mii de ani.
ntr-una din zile i scrise mamei: Dup cum bine tii, acesta nu este un
subiect care s m fi preocupat vreodat. Dar astzi, pentru prima oar m
simt tulburat de unele ipoteze privind nceputurile culturii noastre. Oare nu ar
fi bine ca n loc s ne lsm angrenai n intrigi fr de sfrit, s ncercm s
desluim trecutul, pentru a descoperi ce fore distrugtoare s-au abtut cu
mult timp n urm asupra acestei planete? Ce m deranjeaz este faptul c
acei care au acionat mpotriva Pmntului erau pregtii, se pare, s
distrug ntreaga planet. Atta cruzime m face s am o imagine cu totul
nou fa de pn acum i, chiar dac nu este dect o supoziie, ncep s
privesc viitorul cu un sentiment de nelinite. Vom ajunge oare ca lupta dintre
grupurile dornice de putere s ntreac orice msur, pn cnd lumea
ntreag va fi zdruncinat de nebunia lor?
ntr-o alt scrisoare mrturisea: Dintotdeauna m-a nemulumit c
armele noastre sunt att de primitive. Am fost dispus s accept legendele
strvechi n care se spune c au existat felurite tipuri de arme de foc. Dup
cum bine tii, cultura noastr prezint un paradox bizar. Avem mainrii att
de miglos construite, nct sunt protejate mpotriva oricrei pierderi de aer
n timpul cltoriilor interplanetare. Cunotinele despre metale care fac
acest lucru posibil sunt o motenire din Linn, cetate creia nimeni nu a fost n
stare vreodat s-i descopere ntemeietorii. Pe de alt parte, armele noastre
sunt arcul cu sgei i sulia. Prerea mea de acum este c acestor nscociri
le-a urmat, n zilele de aur, nlocuirea cu arme complet noi, care au fost
schimbate la rndul lor. Asta ar nsemna c armele intermediare pur i simplu
lipsesc din cultura noastr; arta fabricrii lor s-a pierdut. Ultimele invenii cu
siguran c erau mult mai dificil de fabricat bnuiesc eu i astfel
meteugul nu s-a mai putut transmite din tat-n fiu, aa cum s-a ntmplat
cu tiina metalelor. tim c, chiar i n epoca barbar, templele erau
deintoarele cunotinelor de fabricaie. Se pare c cineva le-a ascuns n
scopul pstrrii lor n siguran. Mai tim, de asemenea, c nc de timpuriu
templele s-au opus oricror aciuni rzboinice, nct este foarte posibil ca
slujitorii lor s fi distrus n mod intenionat orice informaie n legtur cu
producerea armelor.
Printre altele,Tews fcu propriile lui cercetri amnunite n privina
ascensiunii familiei Linn, ncepnd de la Deget. Pe cnd Clane studia
aceeai istorie, Tews descoperi c Deglet Cosan, fiul ntemeietorului familiei,
fusese ndeprtat din Linn de ctre dumanii clanului su. Exilat oficial i cu
toate proprietile inclusiv bncile confiscate de ctre Patronat, el se
mulumi s se retrag pe Marte; de acolo, folosindu-se de instituia bancar
pe care o nfiinase una din multele filiale aflate n strintate reveni n
Linn prin subsidii lipsite de orice bnuial i i relu afacerile. La fel ca muli

oameni irei naintea lui, prevzuse exilul; prin urmare, atunci cnd i
ocupaser proprietile, complotitii gsiser doar o mic parte din comoara
pe care se ateptau s pun mna.
Nu au avut ncotro i au recurs la impozite. Acestea ns se dovedir
att de apstoare, nct oamenii de afaceri ncepur s doreasc revenirea
lui Cosan Deglet. Dorina dup cum observ Tews n cercetrile sale era
abil stimulat de pe Marte chiar de ctre Cosan. La momentul oportun,
reprezentanii poporului l invitar oficial pe Cosan s se ntoarc din exil,
dejucar o tentativ de schimbare a guvernului prin for i l instalar pe
exilat drept Lord Conductor ales.
Lecia nu a fost uitat de ctre patronii care au ocupat ulterior funcia
de Lord Conductor. Chiar i atunci cnd oficial era doar patron, Cosan era
consultat n dese rnduri i nici o hotrre important nu se lua fr
aprobarea lui.
Timp de treizeci de ani, el a fost adevratul Conductor din Linn. Tews
i aminti de o vizit fcut la vechiul palat n care locuise Cosan. Devenise o
cldire comercial, dar o plac aflat la intrare avea gravat inscripia:
Trectorule, Aceasta a Joi odat casa lui Cosan Deglet, n care nu
numai un mare brbat, ci nsi nelepciunea i-a avut sla.
Preocuparea de a se instrui i afacerile bancare fuseser secretele
puterii lui Deglet. Era concluzia lui Lord Tews. n momentele cheie, interesele
bancare ale familiei generau o asemenea for irezistibi l, nct orice
rezisten era nfrnt. De-a lungul ascensiunii lor, nclinaia artat pentru
colecionarea operelor de art i apropierea fa de oamenii nvai le-au
adus respect i admiraie, ceea ce i-a ferit de urmrile periculoase ale unor
greeli de judecat ntmpltoare.
n timpul lunilor nesfrite de studiu i de singurtate care au urmat
surghiunului su, Lordul Tews a reflectat ndelung asupra celor doi factori.
Treptat, el deveni deosebit de critic la adresa vieii pe care o dusese n Linn.
ncepu s vad toat nebunia i obtuzitatea n mijlocul crora trise. Citea
din ce n ce mai uluit scrisorile mamei, din care reuea s-i fac o imagine
despre preocuprile ei. Era o niruire nesfrit de neltorii, conspiraii i
crime, descrise ntr-un cod simplu, bazat pe folosirea unor cuvinte cu alt sens
dect cel originar, i care era cunoscut doar de el i mama sa.
Uimirea i se transform n dezgust, iar dezgustul l fcu s neleag
pentru prima oar mreia familiei Deglet Linn n comparaie cu adversarii
lor. Trebuie fcut ceva cu ' aduntura aceea de pungai i ticloi! hotr
Tews. Tatl meu vitreg, Lordul Conductor, a luat o msur hotrt, cea
mai potrivit n acel moment.
Avu o intuiie profund. Nu se putea continua n acest fel. Calea ctre
unificarea Universului nu putea fi perpetuarea deinerii puterii absolute de
ctre un singur om sau o familie. Btrna republic nu fusese niciodat
posibil din cauza dezbinrii. Dar acum, dup zeci de ani de patriotismfarde-partid sub regimul Lordului Conductor, ar fi fost posibil
reinstaurarea republicii prin singura metod cu sori de izbnd. Drept

garanie, membrii familiei trebuiau s devin din nou pricepui n afacerile


bancare.
Tews se decise: Dac voi putea vreodat s m ntorc n Linn, elul
mei va fi s realizez aceste lucruri.
i lunile continuar s se scurg ncet.
n felul obinuit, Nellian i adusese la cunotin lui Medron Linn c: . n
dou luni nepotul dumneavoast, Lordul Clane Linn, se va instala cu toat
suita sa ntr-un apartament al templului Iui Joquin i i va relua studiile
pentru a obine titlul de nvat.
Btrnul fu surprins cnd un trimis special sosi dou zile mai trziu cu o
mic nav spaial folosit pentru zborurile rapide n jurul Pmntului.
Mesagerul aduse profesorului invitaia de a lua parte mpreun cu Lordul
Conductor la o conferin ce urma s aib Ioc la Palatul Capitolin. Dac
este posibil, spunea invitaia, vino mpreun cu mesagerul i te vei
rentoarce acas nainte de cderea serii.
nelept, Nellian consider invitaia drept o porunc. n mai puin de
dou ore fu introdus la Medron Linn. Observ c pe faa zbrcit i obosit a
acestuia era ntiprit o anume spaim; trase un jil n apropierea unei
ferestre ce ddea spre grdin.
Lordul Conductor era aezat n faa ferestrei, dar scaunul nu era dect
un popas temporar n agitaia sa. Mai mult se nvrtea n jurul-lui dect
sttea pe el. Msura n lung i n lat ncperea, se oprea pentru o clip n faa
ndrumtorului lui Clane, apoi o lua de la capt. Din cnd n cnd se aeza pe
scaun, dar imediat se ridica i i relua plimbarea, neobosit.
n aceste condiii discutar despre viitorul Lordului Clane Linn, n vrst
de aisprezece ani.
Cel mai important obiectiv pe care l avem, spuse Medron Linn, nu,
pentru prima dat, este s mpiedicm forele hm ostile, s-l strng de
gt.
Auzind remarca, Nellian pstr o tcere discret. Nu se ndoia nici o
clip cine erau aceste fore ostile. Lady Lydia, soia lui Medron Linn,
reprezenta pericolul principal.
Lordul Conductor se opri din nou. Chipul lui luase o expresie
gnditoare.
Familia noastr a fost una foarte ciudat, zise el furat de amintiri.
Mai nti a existat cmtarul, apoi iscusitul Cosan Deglet, care de unul singur
a reuit s aduc neamului nostru cel dinti titlu de Lord Conductor. Peste
Parilee cel Btrn putem trece repede. Slbiciunile lui au permis ntrirea
forelor din opoziie. Dar prima criz n lupta pentru controlul templelor s-a
petrecut n timpul lui Parilee Deglet i a fratelui su, Loran. Aceti oameni nu
prea au fost iubii din cauz c se purtau aspru cu prostimea i ignoranii i
pentru c fiecare, n felul lui, bgase de seam ceea ce pn atunci trecuse
neobservat puterea din ce n ce mai mare a templelor. Politicienii preoi,
manipulnd cu uurin masa credincioilor, se amestecau tot mai mult n
treburile statului, de obicei ntr-un mod nerealist i mrginit, interesai doar
de extinderea supremaiei templelor. Att Parilee ct i Loran, ca o politic

deliberat nu am nici o ndoial n aceast privin au purtat rzboaie care


aveau ca scop secundar ndeprtarea de temple a unui mare numr de
brbai i n acelai timp apropierea lor de o filosofie soldeasc, aflat
ntructva n contradicie cu preceptele promovate de temple. Grupurile care
mai trziu i s-au alturat lui Raheinl s-au bucurat n permanen de sprijinul
deschis sau ascuns al savanilor templieri, aa c este un mare merit al lui
Loran tatl meu i al fratelui su c au fost n stare s-i pstreze puterea
i prestigiul chiar dac muli i urau n timp ce forele de temut le templelor
complotau mpotriva lor. Pentru a nelege mai bine problemele cu care s-au
confruntat, trebuie s ii seama c n tineree au fost exilai vreme de
aproape cincisprezece ani, pn cnd au trecut binior de treizeci. In acei
cincisprezece ani a existat o lege n Linn care pedepsea cu moartea pe
oricine ar fi sugerat mcar s li se dea voie s se ntoarc celor doi Deglet.
Muli prieteni ai familiei noastre au fost spnzurai sau decapitai sub aceast
nvinuire.
Lordul Conductor rmase ncruntat un timp i pru chinuit nc de
amintirea morii celor executai cu att de mult timp n urm. Dup cteva
clipe se scutur, ca i cum ar fi alungat aceste gnduri, i spuse:
Parilee i Loran au revenit n Linn cu ocazia revoltei efilor armatei,
cu mai mult de aizeci de ani n urm; erau oameni aspri i dezagreabili. Au
refuzat s aib ncredere n mulimea isteric ce i-a ovaionat la sosire. ntr-o
atmosfer ncrcat de crime i asasinate, au reuit s pstreze puterea
O dat ce au obinut-o printr-un control nendurtor, dar legal.
Parilee era generalul strlucit, Loran administratorul subtil, aa c era de
ateptat ca furia dumanilor familiei s se reverse mai ales asupra lui. Ca fiu
al lui Loran am avut deseori ocazia s-i observ metodele. Erau dure, dar
necesare, i nu a fost o surpriz cnd, n ciuda msurilor de prevedere luate,
a fost asasinat. Un unchi al celor doi a rmas la conducere pn cnd Parilee
s-a ntors de pe Venus n fruntea mai multor legiuni i a reinstaurat n for
puterea familiei noastre, prelund funcia de Lord Conductor. Una din
primele lui griji a fost s m cheme la o discuie i s-mi arate ce va urma.
Aveam aptesprezece ani, eram singurul urma direct pe linie brbteasc i
ceea ce mi-a spus m-a speriat. Presimise c nu mai avea mult de trit,
pentru c era chinuit de prea multe dureri, iar asta nsemna c eu aveam s
fiu doar un adolescent n momentul n care criza care se anuna s-ar fi
declanat. i astfel, la numai aptesprezece ani, m-a nvestit Lord Conductor
Asociat, stabilindu-mi dreptul legal la putere. Aveam douzeci i doi de ani
cnd a murit i n cteva luni rscoala prevzut de el a avut loc. Din cauza
neateptatei lipse de loialitate a unei pri din armat, revolta s-a dovedit
mult mai periculoas dect bnuiserm noi. Aa c a fost nevoie de opt ani
de rzboi civil pentru a depi acest impas.
Btrnul i istovitul Conductor fcu o pauz, apoi spuse:
Dac este posibil, trebuie s mpiedicm ca un asemenea dezastru
s se repete atunci cnd mi-o veni vremea. De aceea este vital s ne folosim
de serviciile fiecrui membru al familiei. Chiar i Clane trebuie s joace un rol
important.

Nellian, care ateptase rbdtor s vad unde vroia s ajung, l


ntreb:
La ce v gndii n ceea ce-l privete?
Lordul Conductor ovi; apoi, inspirnd adnc, spuse cu hotrre:
Nu putem atepta pn cnd acei btrni savani de la templu i vor
desvri pregtirea. De la moartea lui Joquin
* nu prea este vzut cu ochi burii, ceea ce mi amintete aceeai
mpotrivire dintotdeauna i vechile intrigi. A vrea s-l ntrebi pe Clane dac
se simte n stare s mbrace imediat mantia de Savant-ef i s devin astfel
membru al ierarhiei interne a templului.
La aisprezece ani! Bigui Nellian.
i asta a fost tot ce a reuits spun pentru o vreme.
De fapt, nu vedea nimic ru n propunerea ca la aisprezece ani cineva
s devin unul dintre conductorii templierilor. Sistemul drepturilor de familie
era la fel de nrdcinat n el cum era i n Lordul Conductor. Dar, ca vechi
discipol i sprijinitor al templului, se simea nemulumit de scopul urmrit
prin aceast aciune de folosire a lui Clane pentru a subordona templele
familiei Linn.
Se gndea nelinitit: Ditc educaia pe care i-am dat-o a fost eficient,
nu va fi n ntregime un susintor al intereselor familiei sale, ci va privi rolul
iui n temple ca avnd propria lui greutate i importan. Totui, era doar o
posibilitate. Clane avea propria lui trufie.
n cele din urm, Nellian spuse cu voce tare:
Excelen, din punct de vedere intelectual, biatul este pregtit.
Emoional ns
Cltin din cap.
Lordul Conductor, care se aezase pentru scurt timp, se ridic din jil
i naint pn n faa profesorului, unde se opri privindu-l de sus:
Pe toi zeii atomici, trebuie s treac i prin experiena asta. i
spune-i din partea mea c n-o s-i permit s o aib doar pe fata aia, Selk, ca
amant. Nu-i pot ngdui ca n aceast etap s se ndrgosteasc nebunete
de vreo femeie. Asta nu nseamn c i pretind s renune la ea; pur i simplu
trebuie s existe i altele. i mai transmite-i c atunci cnd va ptrunde n
templul lui Joquin, de astzi n zece zile, va intra ca Savant-ef i doresc s se
comporte ca atare.
Fcu stnga-mprejur, ca i cum ar fi pus capt discuiei; apoi se
ntoarse i adug:
Vom mai vorbi despre primejdia unui asasinat. Pn atunci,
sftuiete-l s se fereasc din calea Lydiei. Asta este tot. Poi pleca.
Se rsuci din nou i de aceast dat prsi ncperea cu pai mari.
Dup trei luni, Nellian primi o a doua invitaie la Palatul Capitolin; de
aceast dat, Lordul Conductor prea mai puin ncordat.
Am auzit tot felul de lucruri despre biat, zise el. Dar prefer
informaii directe. Ce e cu metodele de vindecare folosite n templul lui?
Profesorul se posomor.

Este vorba despre o practic destul de condamnabil, spuse el cu


rceal. Totui, Lord Clane m-a asigurat c nu are dect un scop pur
experimental, i c i servete drept observaie tiinific.
Lordul Conductor, care msura ncperea n lung i n lat, se opri i
privi n jos spre btrnul dascl, ale crui sprncene stufoase erau ncruntate
n semn de dezaprobare, i aminti c Nellian era un fost republican, cu
anumite vederi politice. De vreme ce simpatizanii republicani se alturaser
practicilor primejdioase ale templelor n privina manipulrii maselor,
nemulumirea lor legat de asemenea probleme i se prea Lordului
Conductor inacceptabil. Erau chestiuni care ineau de competena
templelor i numai a templelor.
Deschise gura s spun ce gndea, apoi se rzgndi i ntreb cu
blndee:
Spune-mi ce se ntmpl i cu ce anume nu eti de acord.
Nellian vorbi nfierbntndu-se:
Nepotul dumneavoastr a fost interesat ntotdeauna de ritualurile
templelor i de efectul acestora asupra oamenilor. Aa c, experimental, a
adus n templul Iui Joquin, pe care, cum tii, l conduce, o mainrie foarte
complicat, descoperit n urma unor spturi mai vechi. Aceast mainrie
are mai multe cadrane i din momentul n care a fost i nstalat s-a dovedit a
fi un obiect care inspir o veneraie superstiioas. Spre uimirea mea, nepotul
dumneavoastr a anunat credincioii c i va vindeca pe bolnavi i pe betegi,
dar mai nti trebuie s fie cercetai cu ajutorul mainriei. Asta nseamn
pur i simplu c persoana bolnav privete n timp ce o serie de ace
indicatoare sunt potrivite n prezena lui, dup cum se pretinde, pentru a-i
stabili radiaia vindectoare. Eram acolo cnd l-am auzit pe Lord Clane
spunndu-i unui individ c din acel moment, fiecare senzaie pe care o va
simi n trup se va datora mainriei i c puterea vindectoare a acesteia va
fi resimit zi i noapte.
Btrnul crturar fcu o pauz, nfiorndu-se, apoi continu:
Excelen, m doare s vd cum nepotul dumneavoastr abuzeaz
de veneraia pe care oamenii o poart templului. Att cinism este foarte
suprtor.
Lordul Conductor se fcu c nu observ tonul critic i. ntreb:
Ei bine, i rezultatele? Nu cred povetile care mi ajung la ureche
cnd ele sunt prea favorabile. Aceast hm main i vindec pe bolnavi
i pe rnii?
Sigur c da. (Nellian devenise nerbdtor). Dar excelena voastr nu
vede esenialul. A profita de credina n temple pentru nite scopuri att de
pmnteti este categoric un cut cuvntul sacrilegiu.
Medron Linn l privi curios:
Din ceea ce mi-ai spus am neles c Clane a mbogit posibilitile
de folosire a ritualurilor stimulative din temple. Dup prerea ta, la ce ar
trebui utilizate ele?
Nellian era ferm.

Doar n scopuri pur spirituale. Pentru a insufla femeilor i brbailor


de rnd un mai mare respect pentru zei. De vreme ce oamenii sunt
influenabili, trebuie s aib o cauz fundamental, apropiat de nsi
originea divin a vieii. S foloseti acest lucru pentru a vindeca suferinele
crnii
Se cutremur, cltinnd din cap, apoi spuse hotrt:
ncepnd cu noul an nu voi mai rmne prta la un asemenea
experiment.
Linn se plimb nainte i napoi prin faa ferestrei, strduindu-se s-i
ascund un zmbet. n cele din urm se opri i ntreb linitit:
Spune-mi, Clane ndeplinete toate aceste ritualuri fr nici un
sprijin? Mi se pare o ntreprindere destul de anevoioas pentru o singur
persoan.
Profesorul cltin din cap, dintr-o dat mai binevoitor.
La nceput a fcut-o, dar dup cum tii, de mult timp a devenit un
fel de protector al altor mutani asemenea Iui. A ales civa dintre cei mai
inteligeni i i-a nvat ritualurile legate de mainrie. Aa c acum ei sunt
cei care se ocup de asta, ndelung, iar nepotul dumneavoastr se
mulumete s viziteze templul o dat pe sptmn. Ce e bun n toat
povestea este faptul c oamenii au nceput s-i schimbe prerea despre
mutani. Va dura mult probabil pn cndschimbarea s-i cuprind pe toi cei
din pturile de jos, att timp ct Linn este plin de cinici i zeflemiti. Dar este
un progres continuu spre toleran, la o scar mic, desigur. Trebuie s
existe, totui, alte ci pentru a dobndi bunvoina fa de mutani.
Tu ce-ai propune? ntreb prietenos Lordul Conductor.
Nu am acum nici o idee, spuse Nellian morocnos, dar fr ndoial
c se va gsi un procedeu care s ne foloseasc.
Cellalt brbat ncuviin gnditor, apoi spuse pe un ton grav:
Dup cum tii, Nellian, am un mare respect pentru tine. Dar sunt
att de preocupat de problema acestui mutant, nct a aprecia foarte mult
dac vei tolera activitatea nepotului meu i n acelai timp te vei gndi la alte
metode pentru atingerea aceluiai scop, care este acceptarea mutanilor de
ctre marea mas a oamenilor S nu ne facem probleme n privina
atitudinii claselor nalte (Termin insinuant): Imediat ce vei pregti o
metod alternativ, vino ia mine i dac ea se va dovedi aplicabil, i voi
acorda tot sprijinul meu pentru a o pune n practic.
Nellian ncuviin posomort:
Cum dorii, excelen. Nu a vrea s par prea rigid; de fapt sunt
recunoscut pentru spiritul meu tolerant, dar asta este prea mult pentru un
om cu principii. Voi plnui o asemenea metod, dup cum mi-ai cerut, i v
voi prezenta-o la timpul cuvenit. V doresc toate cele bune, domnule.
Medron Linn strig dup el:
Spune-i lui Clane s nu se arate cnd soia mea e prin preajm!
Profesorul se opri din drumul spre u i se ntoarse cu gravitate:
Prea bine, excelen!
Lordul Conductor adug cu prefctorie:

Ct despre mainria care vindec cel puin o persoan n douzeci


i patru de ore, singurul meu regret este c nu sunt i eu influenabil. Mi-ar
prinde bine puin candoare n aceast perioad a vieii.
Nellian rspunse:
Atunci de ce nu venii la templu ntr-un fel mai obinuit, domnule?
Sunt ncredinat c zeii pot aduce alinare chiar i celor mai nobile mini.
Aici nu putem fi de acord, veni sardonic replica. Este un lucra
cunoscut de toat lumea c zeii atomici sunt interesai doar de ignorani, de
nevinovai, de credincioi i, desigur, de slujitorii lor fideli, savanii templelor.
La revedere, domnule.
Se rsuci pe clcie i prsi eapn ncperea.
CAPITOLUL XI.
NTR-O ZI, n timp ce se plimba pe o strad din Linn nsoit de Selk,
sclava marian, i urmat cu discreie la cincizeci de pai de un gardian,
Clane ddu peste un tnr artist care picta. Se opri.
Brbatul le zmbi o clip prietenos, apoi continu s lucreze cu micri
ndemnatice la pnza din faa lui. Pictura consta ntr-un amalgam vesel de
culori ce se dorea o reflectare surprinztoare a strzii i a cldirilor din jur.
Clane, a crui educaie estetic era mai ales de natur religioas, fu uimit.
Ct cost? ntreb el.
Cinci sute de sesteri.
Mutantul plti jumtate din sum, apoi spuse:
Cnd pictura va fi gata, adu-mi-o acas.
i scrise numele i adresa pe o hrtie i i-o nmn tnrului, care cnd
o citi ridic din sprncene, ns fr s comenteze.
Sosi la reedina din ora a lui Clane n dup-amiaza zilei urmtoare,
mpreun cu o brunet focoas i cu un tnr eapn, nensoit. Toi trei se
dovedir simpatici, iubitori de pictur i dispui s discute n amnunt despre
ce ar trebui ea s reprezinte. Clane se simi cu ei n largul su, aa c se
hotr pe loc s le propun s rmn la cin.
Pe cnd ateptau ca masa s fie pregtit i servit, prezena fetei l
captiv. Se mica necontenit, aducnd buturile pe care le alesese de la bar
i pe care le pregtise cu mna ei. Refuzase s fe servit de vreun sclav.
Nu cred n sclavie, proclam ea, indiferent, n faa celortrei sclavi.
Mi se pare opractic abominabil i barbar.
Clane nu spuse nimic. Ii erau cunoscute argumentele mpotriva sclaviei,
dar tia ct de delicat din punct de vedere politic era un asemenea subiect.
Aa c se mulumi s-i observe n continuare musafira. Bg de seam c
ea cerceta atent toate esturile costisitoare i mobila rafinat. Fata tocmai
ridicase colul unui covor minunat i l pipia cu admiraie, cnd deveni
contient de privirea intuit asupra ei.
Se ntoarse i spuse:
Trebuie s lmurim un lucru, ca s nu existe nici n obstacol ntre
noi. Tu eti mutantul Linn?

EI simi c nghea pe loc. Dar era prea mult cldur n felul ei de a


fi pentru ca paralizia s nu cedeze. ncuviin cu o micare a capului i pentru
prima dat n via i descrise nenorocirea cu voce tare:
Zeii atomici m-au nsemnat cu un piept debil, cu brae rsucite i
umeri meschini.
i asta te deranjeaz? ntreb ea. Pe mine nu.
nainte s apuce Clane s rspund, se anun c masa era pregtit.
De vreme ce urma s fie servit de sclavi, Clane era curios s-i vad reacia.
Dar, chiar dac ea observase paradoxul, nu art n nici un fel. Era evident
c, dei i spusese punctul de vedere, nu era pregtit s foreze un
deznodmnt imposibil.
n timpul mesei se dovedi c singuraticul era compozitor.
Dac doreti, spuse el/ voi compune o pies n onoarea acestui
eveniment i i-o voi dedica.
Clane deveni interesat.
Ce instrumente vor fi necesare pentru a interpreta lucrarea? ntreb
el.
Coarde.
Atunci compune-o, zise Clane. Voi fi fericit s i-o cumpr i s aduc
aici o orchestr de coarde care s cnte pentru noi.
S-mi plteti pentru asta?! Spuse tnrul. (Prea scandalizat.)
Fata se grbi s intervin:
Oh, putem s ncropim o orchestr, dar cred c ar fi nemaipomenit
dac i-ai plti lui Medda. E att de naiv cnd e vorba de bani! Ai lui sunt
negustori i, de cnd tatl su l-a dezmotenit din cauz c s-a fcut
muzician, pretinde c banii nu au nici o importan.
Medda o privi amenintor, apoi se ntoarse spre Clane:
Excelen, spuse el, aceast fat are o voce deosebit de plcut, o
nfiare atrgtoare i se pricepe s ciupeasc o mulime de instrumente
de coarde. Dar nu a nvat nc s-i vad doar de treburile ei.
Fata nu-l lu n seam. I se adres lui Clane:
Cam ct i-ai plti pentru o lucrare de zece minute care s inspire
for, entuziasm i sensibilitate?
Clane zmbi:
Ce-ai spune de cinci sute de sesteri?
Fata btu din palme.
S-a fcut, zise ea. Medda, vei avea din ce s mnnci o lun.
Medda bigui ceva, dar nu pru nemulumit. Czu de acord n cele din
urm s predea compoziia peste o sptmn.
Mai trziu, cnd se pregteau de plecare, fata ntrzie n hol i i spuse
lui Clane:
Am auzit c duci o via foarte studioas, nconjurat de oameni n
vrst i sclavi. Ce-ar fi dac ai cunoate mai muli dintre tinerii artiti,
pentru a afla ce creeaz oamenii din zilele noastre, nu numai ce au creat cu o
sut de ani n urm?

Aceast idee mijise deja n mintea lui Clane. Nu czuse n greeala de a


minimaliza importana trecutului, dar seara fusese o surpriz plcut pentru
el. nainte de a apuca s rspund, fata vorbi din nou, pe un ton mai potolit:
Exist civa tineri grozav de talentai printre artitii din ora,
precum i cteva foarte talentate i atrgtoare fete, eu fiind una dintre ele.
Zmbi i fcu un pas napoi, pentru ca el s-o poat privi mai bine.
Avea o personalitate att de neateptat i emana atta prospeime,
nct Clane rmase descumpnit de comportarea ei. Vorbi n cele din urm,
cu efort:
Deosebit de atrgtoare
Ea surse de plcere i spuse:
Sunt convins c fetele vor dori s faci parte din grupul nostru. Dar
avem o regul, excelen, la care nu renunm pentru nimeni. Ct timp eti
de-al nostru, sclavele nu au ce cuta. La revedere!
Se rsuci pe clcie i pi uor dincolo de poart, unde ateptau
nsoitorii ei. Apoi cei trei pornir de-a lungul aleii luminate de tore.
Rmas singur, Clane i cntri musafirii. Bnuia c ntlnise
reprezentanii unei colonii nevoiae de artiti i mai credea c cineva care lea oferit ntmpltor cinci sute de sesteri ar fi bine venit n rndurile lor.
i putea permite s se ncurce cu aa ceva? Teoretic, ca Savant-ef,
trebuia s fie o persoan cu existen ascetic. Dar mutantul Linn, al crui
el principal era s dobndeasc puterea de a-i stpni propriul
comportament, ar fi meritat s-i dea osteneala de a deveni zmbi ia
absurditatea termenului un patron al artelor.
Tnrul i fcuse din evitarea Lydiei o problem de conduit pe care o
respecta grijuliu i contiincios. Cnd ea se afla la reedina din Linn, Clane i
petrecea timpul la locuina din provincie, pentru a evita s fie vzut de ctre
soia Lordului Conductor. Doar atunci cnd ea se retrgea la unul dintre
palatele mai ndeprtate, revenea la casa lui din ora.
inndu-se la adpost, putea aprecia deschis pericolul pe care ea l
reprezenta pentru el. Niciodat n timpul anilor de dinainte de a deveni major
nu simise cu adevrat teama de Lady Lydia. Pur i simplu tia ce este n
stare i aciona n consecin.
Fusese o perioad de studiu pentru el. Epuizase toate sursele de
nvtur, att de la temple, ct i din biblioteca lui Joquin. Toi marii
crturari pe care i invitase la el acas se treziser prdai unul cte unul
de ideile i nvtura lor, cel puin de att ct erau dispui s dezvluie.
Printre multe alte lucruri interesante pe care le aflase n acele ocazii fusese i
faptul c una dintre cele mai mari depozitare de cunotine din ntregul
Imperiu era biblioteca bunicului su de la Palatul Capitolin.
Acolo i se spusese ar fi putut obine multe cri vechi, de negsit n
alt parte, adunate de ageni vreme de o sut de ani din tot Sistemul Solar,
special pentru familiile Deglet i Linn. Dup cel care i dduse informaia,
unele dintre cri nu fuseser citite niciodat n timpul vieii vreunuia dintre
tritorii de atunci. i asta din cauz c Lordul Conductor i le rezervase
pentru btrnee, ndjduind c atunci va avea timp s-i desvreasc

nvtura. Dup cum era de ateptat, n cazul cuiva att de ocupat cum era
el, vremea aceea nu mai venise.
Clane atept pn cnd Lady Lydia prsi oraul pentru una dintre
obinuitele ei perioade de odihn. Apoi i schimb reedina n Linn i ceru
Lordului Conductor permisiunea de a citi crile rare. Marele brbat, al crui
interes n asemenea probleme se topise treptat pn ce dispruse aproape
cu totul, i ddu acordul. i astfel, Clane, mpreun cu trei sclavisecretari
(doi brbai i o femeie), intrar zilnic vreme de cteva sptmni n
biblioteca palatului. Clane citi despre credinele unei perioade de tranziie a
istoriei. n orice caz, crile fuseser scrise dup legendara epoc de aur, dar
nainte ca toate amnuntele unei asemenea perioade de nflorire s fie terse
ca nite minciuni lipsite de sens.
Crile nu aduser dect puine informaii n plus fa de ceea ce aflase
deja, dar autorii lor istoriseau cele transmise din tat n fiu, cale de generaii,
prin negura timpului. Povetile indicau o anumit direcie, ntrindu-i
convingerea c se afla pe un drum care conducea la descoperiri poate i mai
valoroase dect cele pe care le fcuse pn acum.
ntr-o zi, pe cnd se afla cufundat n lectura unei cri i i ridicase
privirea s-i odihneasc ochii, o vzu intrnd n bibliotec pe bunica lui
vitreg. Pentru prima dat afl de ntoarcerea ei n ora.
Pentru Lady Lydia ntlnirea a fost la fel de neateptat ca i pentru
Clane. Aproape c uitase de existena lui. Se ntorsese n Linn din cauza unui
raport al medicului soului ei, din care reieea c Lordul Conductor era
suferind. Acest raport o fcuse s neleag c nu mai avea timp de pierdut,
dac dorea s-l conving pe btrn de necesitatea chemrii lui Tews din exil.Era pentru prima oar cnd l vedea pe Clane n circumstane
favorabile. Purta cu simplitate roba de lucru cuvenit unui savant al
templului, vemnt foarte eficient n a-i ascunde diformitile fizice.
Cutele pnzei i mascau att de dibaci braele contorsionate nct
minile lui normale apreau din falduri ca i cum ar fi fost prelungirile fireti
ale unui trup sntos.
Pelerina se continua n partea de sus cu o fie ngust, nu lipsit de
bun gust, nfurat n jurul gtului i care servea pentru a disimula umerii
teii i diformitatea pieptului. Mai sus de guler, chipul lui Lord Clane se nla
cu toat mndria unui mic senior.
Avea o figur care ar fi fcut orice femeie s-l priveasc de dou ori;
era de o frumusee delicat i cu o piele deosebit de curat. Lydia, care nu l
mai vzuse pe nepotul soului ei dect de departe Clane avusese grij de
asta i simi inima cuprins de team.
Pe Uranium! gndi ea. Iat un alt mare brbat. Ca i cum nu a avea
destul de furc s-l aduc pe Tews din exil.
Greu de crezut c moartea unui mutant ar fi putut fi necesar. Dar
dac mai spera ca Tews s moteneasc Imperiul, atunci trebuia s aib grij
ntr-un fel sau altul de toi ceilali descendeni direci. Privindu-l, ea adug
aceast nou rubedenie pe lista celor mai primejdioase neamuri ale
suferindului Lord Conductor.

Bg de seam c i Clane o privea. Faa i se schimbase: nepenise i


i pierduse ceva din aspectul plcut. Asta i aduse n minte lucrurile pe care
le auzise despre el, i anume c era instabil din punct de vedere emoional.
Era o perspectiv interesant. Se ndrept spre el cu un zmbet vag ntiprit
pe faa prelung i mndr.
Clane ncerc s se ridice n picioare de dou ori, dup ce Lydia se
oprise n faa lui. Nu izbuti. Culoarea i dispruse din obraji i chipul i era i
mai schimonosit, pmntiu i nefiresc, n aa fel nct se risipise i ultima
form de frumusee. Buzele lui se zbteau n ncercarea de a vorbi, dar nu
rzbtea dect o bolboroseal de neneles.
Lydia observ c tnra secretar sclav era aproape la fel de agitat
cai stpnul ei. Fiina i arunc o privire rugtoare i n cele din urm reui
s ngaime:
Pot vorbi, Excelena Voastr?
Rmase de-a dreptul ocat. Sclavii nu aveau voie s vorbeasc dect
atunci cnd li se vorbea. Nu era doar o regul ce depindea de capriciile
proprietarului, ci nsi legea pmntului, i oricine putea reclama o
asemenea nclcare ca pe un delict, primind jumtate din amenda care i se
aplica ulterior stpnului sclavului. Ce o uluise ns pe Lady Lydia era c
tocmai ea trebuia s fie victima unei experiene att de degradante. Era aa
de nmrmurit nct tnra avu timp s spun, suspinnd:
Trebuie s-l iertai. Este stpnit de o criz de paralizie nervoas i
nu se poate mica sau vorbi. Vederea ilustrei sale bunici l-a luat prin
surprindere
Att reui s spun. Lydia i regsise glasul. Izbucni:
Ce pcat c sclavii nu pesc acelai lucru. Cum de ndrzneti s mi
te adresezi?
Se opri, reuind cu greu s se stpneasc. Nu i se ntmpla prea des
s-i ias din fire i nu avea intenia s scape situaia de sub control. Sclava
se ndoi, ca i cum ar fi fost lovit cu o violen mai mare dect puterea ei de
a ndura.
Lydia o privi curioas cum se nmoaie. Nu putea fi dect o singur
explicaie pentru ndrzneala cu care srise n ajutorul stpnului ei. Era
probabil una dintre amantele lui favorite. i cel mai bizar lucru era c sclava
nsi prea s fie mulumit de aceast legtur, pentru c altfel nu ar fi
fost att de nelinitit din cauza lui.
Se pare, gndi Lydia, c ruda mea, mutantul, tie s fie atrgtor n
pofida diformitilor lui i c aici nu este cazul unei tinere sclave forate de
mprejurri.
I se pru c momentul trebuia speculat.
Cum te numeti? ntreb ea.
Selk, rspunse femeia, gtuit de emoie.
Oh, o marian deci!
Rzboiul marian, ncheiat cu civa ani nainte, asigurase colilor de
pregtire a sclavilor cteva sute de mii de biei i fete, voinici i artoi.

Planul Lydiei deveni clar. Va avea grij ca fata s fie asasinat, ceea ce
va face ca mutantul s simt pentru nceput o team cumplit. Asta urma sl in deoparte pn cnd ea va reui s obin aprobarea pentru ntoarcerea
din exil a lui Tews, i preluarea puterii supreme de ctre acesta. La urma
urmei, nu putea fi att de periculos. Era de neconceput ca un mutant demn
de dispre s devin vreodat Lord Conductor. Trebuia doar ndeprtat pe
termen lung, pentru c altfel susintorii clanului Linn vor ncerca s-l
foloseasc mpotriva lui Tews i a ei.
Arunc o ultim privire spre Cane. Zcea nemicat, cu ochii holbai i
faa palid, lipsit de via. Nu fcu nici o ncercare s-i ascund dispreul n
timp ce, fonindu-i rochia, se rsuci i se ndeprt, urmat de doamnele de
companie i sclavele personale.
Sclavii erau adesea pregtii s devin asasini. Avantajul folosirii lor era
c nu puteau depune mrturie n faa tribunalului: nici pentru, nici mpotriva
celui acuzat. Dar Lydia descoperise c, dac ceva nu mergea cum trebuie,
dac o criz lua natere ca urmare a unei tentative de omor, un sclav asasin
nu dovedea aceeai hotrre n depirea obstacolelor. Sclavii ddeau napoi
din cauza celui mai nensemnat motiv, iar apoi se ntorceau justificndu-se cu
cele mai fantastice poveti. Lydia folosea foti cavaleri i odrasle ale unor
familii care i pierduser rangul pentru c srciser. Asemenea oameni
erau mnai de dorina disperat de a face rost de bani, iar atunci cnd
ddeau gre, ea reuea cel puin s afle care erau motivele.
Nu putea suporta s nu fie la curent cu tot ce se ntmpl. De mai bine
de treizeci din cei aizeci de ani pe care i adunase, mintea i devenise un
burete nesios s soarb toate amnuntele. Aa c fu mai mult dect
intrigat cnd cei doi cavaleri angajai s o ucid pe Selk, tnra sclav a
nepotului ei vitreg, i raportar c nu reuiser s dea de urma fetei.
Nu exist n clipa de fa la reedina din ora o asemenea persoan
aflat n serviciul Lordului Clane.
Cel care i ddu tirea, un tnr zvelt pe nume Meerl, vorbise cu acel
amestec de ndrzneal i respect pe care asasinii nepstori l afiau atunci
cnd se adresau notabilitilor.
Doamn, continu el fcnd 6 plecciune i zmbind, cred c ai fost
pclit.
Las-m pe mine s gndesc, rspunse Lydii) cu asprime. Tu eti
doar sabia sau cuitul i braul care le mnuiete. Nimic aftceva.
i mintea care lovete, complet Meerl.
Lydia abia auzi. Replica ei fusese aproape reflex. Pentru c Oare era
posibil? Era posibil s fi neles Clane ce avea ea de gnd?
Era uluit de promptitudinea cu care acionase ca urmare a unei simple
bnuieli. Lumea era plin de oameni care nu ddeau doi bani pe intuiia lor.
Dac Clane i dejucase planul n mod contient, atunci era mult mai periculos
dect crezuse. Trebuia s-i pregteasc urmtoarea micare cu mai mult
grij.
Observ c cei doi brbai se mai aflau nc n faa ei. i privi
ncruntat.

Ei bine, ce mai ateptai? tiai c dac dai gre nu vedei nici un


ban.
Distins doamn, rspunse Meerl, nu noi am dat gre, ci
dumneavoastr.
Lydia ovi, atins de precizia mpunsturii. Nutrea pentru acest asasin
un soi de respect amestecat cu invidie.
Jumtate din sum! Spuse ea.
Azvrli spre ei o pung cu bani, care fu nhat cu dibcie. Brbaii
fcur grbii cte o plecciune eapn, lsnd s li se vad pentru o clip
albul dinilor i s se aud zngnitul armelor. Apoi se rsucir pe clcie i
disprur valvrtej dincolo de draperiile groase care ascundeau ua pe unde
intraser.
Lydia rmase singur cu gndurile ei, dar nu pentru mult timp. Se auzi
o btaie n u i intr una dintre doamnele de companie, innd n mn un
plic sigilat.
Doamn, n timp ce erai ocupat a sosit asta. Sprncenele Lydiei se
arcuir pentru o clip vznd c scrisoarea era de la Clane. O citi, cu buzele
strns lipite.
Distinsei mele bunici.
Onorat doamn, mi cer sincer iertare pentru jignirea i suprarea pe
care le-am produs domniei-voastre ieri n bibliotec. Nu pot invoca dect c
slbiciunea mea nervoas este bine cunoscut n familie i c, atunci cnd
sunt copleit, mi este peste puteri s m controlez.
mi cer totodat iertare pentru c sclava mea a ndrznit s v
vorbeasc. Prima pornire a fost s v-o trimit pentru a fi pedepsit. Dar apoi
mi-am dat seama c trebuie s fii ngrozitor de ocupat, iar ea abia dac
merit atenia dumneavoastr. Drept pentru care am vndut-o n provincie
unui negutor de mn de lucru, aa nct va avea timp s-i regrete
obrznicia.
Cu rennoite i umile scuze, rmn Al dumneavoastr supus nepot,
Clane.
Dei nu-i fcea plcere, Lady Linn fu nevoit s admire scrisoarea.
Acum nu va mai putea afla dac fusese pclit sau dac ieise victorioas.
Bnuiesc, gndi ea acr, c ar fi foarte costisitor s verific dac nu
cumva a trimis-o la moia lui de la {ar, unde s atepte pn cnd voi uita
cum arat. Poate c totui ar trebui s-o fac.
Se opri, cntrind dificultile. Ar fi trebuit s trimit n cercetare pe
cineva care o vzuse pe fat. Dar pe cine? i ridic ochii.
Dalat!
Femeia care adusese scrisoarea tresri.
Da?
Cum arta sclava aia4nr pe care am gsit-o ieri n bibliotec?
Dalat se zpci.
Pi hm, nu cred c am bgat de seam, Domniavoastr. Blond,
parc

Blond! Explod Lydia. Asta-i bun, tmpito! Tnra avea cea mai
neobinuit claie de pr auriu pe care am vzut-o, i tu n-ai bgat de
seam?!
Dalat i revenise.
Nu sunt obinuit s rein nfiarea sclavilor, rspunse ea.
Iei afar! Spuse Lydia.
Vorbise ns pe un ton plictisit, fr iritare. De aceast dat pierduse.
n cele din urm ridic din umeri. La urma urmei nu fusese dect o
prim ncercare. Problema ei cea mai important era aducerea lui Tews
napoi n Linn. Lord Clane, singurul mutant nscut vreodat n familia Lordului
Conductor, mai putea atepta.
Dar amintirea eecului tot nu-i ddea pace.
V0
CAPITOLUL XII.
LORDUL CONDUCTOR devenise de civa ani un om suferind, pe care
nimic nu-l mai mulumea. La aptezeci i unu de ani ochiul stng i era
aproape orb, dar vocea i rmsese puternic. Avea un glas baritonal tuntor,
care bga spaima n inimile criminalilor atunci cnd ocupa scaunul de nalt
Judector o ndatorire pe care, din cauza naturii ei sedentare, o prefera din
ce n ce mai des pe msur ce treceau lunile din anii declinului su.
Munca mai avea i o alt caracteristic. Odat, dup ce se pronunase
ntr-o anumit cauz, dei adversarii nc se mai ciondneau, i abtu gndul
la problema mult mai presant a viitorului familiei.
Adevrul este, hotr el ntr-o dup-amiaz, c trebuie s-i vd eu
nsumi pe toi tinerii familiei pentru a-mi da seama n ce msur au stof de
Lord Conductor.
Contiincios, l incluse i pe mutant printre cei pe care planificase s-i
viziteze.
n acea noapte fcu greeala s rmn prea mult timp pe balcon fr
o ptur. Rci i petrecu toat luna urmtoare n pat. n timp ce zcea
neajutorat pe spate, resimind cu intensitate slbiciunea trupului care i
amintea c mai avea, n cel mai bun caz, doar civa ani de trit, Lordul
Conductor decise n sfrit c nu mai putea amna alegerea succesorului
su. In ciuda antipatiei lui pentru Tews, ncepu s o asculte pe soia sa, la
nceput n sil, apoi ceva mai interesat.
Amintete-i, repeta ea o dat i nc o dat, visul tu de a lsa
posteritii lumea unit ntr-un singur imperiu. Doar nu o s devii sentimental
n ultima clip. Lorzii Jerrin i Draid sunt nc prea tineri. Jerrin este, far
ndoial, cel mai sclipitor din generaia lui. Va fi cu siguran un viitor Lord
Conductor i trebuie s-l treci ca atare n testamentul tu. Dar nu nc. Nu
poi lsa soarta Sistemului Solar n minile unui tinerel de douzeci i patru
de ani.
Lordul Conductor se agit ngrijorat. Observase c n argumentaia ei
nu pomenise nimic despre cauza exilului lui Tews. tia c era suficient de
abil pentru a nu lsa nici cea mai nensemnat inflexiune a vocii s trdeze

c pentru ea conta, emoional, dincolo de orice argument logic, faptul c


Tews este fiul ei.
Mai sunt, desigur, continu Lydia, unchii bieilor din partea mamei,
amndoi administratori pricepui, dar lipsii de voin. (Fcu o pauz). i apoi
ar mai fi fiicele tale i ginerii, cu copiii lor.
Las-ipeei.
Lordul Conductor, slbit i cufundat n perne, ddu cu lehamite din
mn ca i cum ar fi ndeprtat aceast sugestie. Nu l interesau cei de mna
a doua.
Dar l-ai uitat.pe Clane, spuse n cele din urm.
Un mutant! Spuse Lydia surprins. Vorbeti serios?
Lordul Linn rmase tcut. Din pcate, o tia prea bine.
Dar fcuse aceast sugestie cu un motiv clar. Dorea s obin o
amnare. i ddea seama c era forat inexorabil s-l aleag drept succesor
al su pe durduliul ei fiu din prima cstorie.
Dac ai n vedere numai rudele tale de snge, insist Lydia, nu va fi
dect un nou caz de succesiune dinastic att de rspndit printre monarhiile
tributare nou i la barbarii de pe Aiszh, Venus i Marte. Din punct de vedere
politic, un asemenea lucru ar fi de neneles. Dac totui nu vei fi att de
prtinitor, actul tu ar fi o dovad suprem de patriotism.
Nu exist nici un alt mijloc de a convinge lumea ntr-un mod definitiv i
fr de tgad c nu pui nimic mai presus dect interesele ei.
Btrnul ticlos, dei avea mintea slbit de boal i. Btrnee, nu se
lsa uor convins. tia i el c pe la coluri se vorbea c Lydia l modela
pentru planurile ei ca pe o bucat de plastilin. Niciuna dintre prerile de
genul acesta nu-l deranja prea mult. Propaganda neobosit a dumanilor
precum i. Brfele clevetitorilor i sciser urechile timp de aproape
cincizeci de ani, dar el devenise imun la flecreal.
Pn la urm, argumentele Lydiei i disperarea lui c nu are de ales au
contribuit doar n parte la luarea hotrrii. Factorul neateptat, dar decisiv, a
fost vizita fcut la cptiul su de cea mai tnr dintre fiicele pe care le
avea din prima cstorie. Ea i ceru acordul pentru divorul de actualul so i
permisiunea de a se cstori cu exilatul Tews.
ntotdeauna, i mrturisise ea, l-am iubit pe Tews, numai pe Tews i
doresc s m altur lui n exil.
Era o perspectiv att de uluitoare, nct de aceast dat btrnul se
ls amgit. Nu avea de unde s tie c Lydia se strduise dou zile s o
conving pe prevztoarea Gudrun c era singura ei ans de a deveni prima
doamn din Linn.
Altfel, i explicase Lydia, vei rmne doar o rud oarecare,
dependent de toanele soiei Lordului Conductor n exerciiu.
Linn nu bnuise nimic din aranjamentul de culise.
Fata lui cstorit cu Lord Tews! Posibilitile ce se deschideau
dezmorir sngele din vine. Era prea n vrst, desigur, pentru a avea ali
copii, dar va fi pentru Tews ceea ce Lydia fusese pentru dnsul, o

reprezentant a opoziiei, un element de sprijin perfect pentru propriul su


grup politic. Fiica lui!
Trebuie, gndi el, s merg s vd ce gndete Clane. Dar ntre timp
pot trimite dup Tews.
Nu spuse nimic cu voce tare. Nimeni n familie n afara lui nu avea
habar de cantitatea enorm de cunotine pe care de mult rposatul savant
al templului, Joquin, o transmisese lui Clane. Lordul Conductor preferase s
pstreze secrete aceste informaii. Era la curent cu predilecia Lydiei pentru
asasinii pltii i nu dorise s-l expun pe Clane la un pericol i mai mare din
partea ei.
II privea pe mutant ca pe o nebnuit for de stabilitate n haosul care
era de ateptat s urmeze dispariiei lui. Scrise o scrisoare prin care l invita
pe Tews s se ntoarc n Linn. i o sptmn mai trziu, cnd reui s se
dea jos din pat, l vizit pe Clane la locuina sa din suburbiile de la apus ale
oraului. Rmase acolo peste noapte i cnd reveni a doua zi trecu la
concedierea mai multor oameni -cheie pe care Lydia i strecurase n diverse
funcii administrative, n timpul cnd din cauza bolii nu avusese tiin de
problemele aa-zis urgente pentru care i se ceruse semntura.
Lydia nu reacion, dei remarcase desfurarea evenimentelor. O
vizit la Clane, urmat de aciunea mpotriva oamenilor ei. Chibzui asupra
ntmplrii vreme de cteva zile i apoi, cu o zi nainte'de sosirea lui Tews, se
hotr s fac prima ei vizit la locuina nu prea artoas a Lordului Clane
Linn, ngrijindu-se s nu fie ateptat.
Pe drum, i trecu prin minte c nu prea avea motive s fie mulumit de
situaia n care se afla. O mulime dintre planurile ei erau, pe cale de a se
ndeplini i totui iat-o mergnd s-l ntlneasc pe Lord Clane, un element
complet necunoscut. Privind lucrurile n acest fel, se simea uimit. Ce pericol
putea reprezenta pentru ea un mutant? Se ntreba pentru a nu-tiu-ctaoar.
Chiar dac aceste gnduri o nfuriau, n adncul ei tia c are dreptate.
Simea c%. Wd e ceva. Btrnul nu s-ar fi deranjat niciodat pentru un fleac.
El era gri linitit acea linite dat de plictiseal, ori nerbdtor de-a binelea.
De obicei, tinerii l scoteau din srite, iar dac Clane fcea excepie, atunci
trebuia s existe un motiv.
De la distan, reedina lui Clane prea modest. Se zreau n prim
plan tufiuri i un plc compact de arbori, desfurat n faa conacului pe o
lungime de peste opt sute de picioare. Cldirea rsrea din spatele unui desi
de pini i brebenei. Pe msur ce ajunse mai aproape, Lydia observ c era o
construcie cu trei niveluri, mult mai mic dect palatele celorlali membri ai
familiei Linn. Purttorii de lectic urcar gfind o colin, traversar pe sub
un plcut umbrar i ajunser n scurt timp la un gard scund i masiv pe care
nu-l zriser de jos. Lydia, ntotdeauna prudent n prezena obstacolelor
militare, porunci s fie lsat jos.
Dup ce cobor simi o adiere uoar, rcoroas, n locul a ceea ce pn
atunci nu fusese dect aerul nemicat i nbuitor al unei zile fierbini de
var. Atmosfera era ncrcat de o mireasm plcut de verdea.

Pi cu grij de-a lungul mprejmuirii, remarcnd c, dei vizibil din


apropiere, era cu dibcie ascuns vederii din strad de un gard viu foarte
des. Recunoscu materialul din care era fcut cldirea; era aidoma celui din
care se construiau templele savanilor, numai c nu prea s fie i placat cu
plumb. Aprecie gardul la trei picioare nlime i o grosime n jur de trei i
jumtate. Era scund i turtit, iar din punct de vedere defensiv prea inutil.
Cnd eram tnr, gndi ea, chiar i eu a fi putut sri peste el. Se
ntoarse la lectic, agasat c nu putea nelege rostul gardului, cci nu-i
venea s cread c fusese construit fr nici un scop. Dar deveni i mai
contrariat cnd descoperi, la o sut de picioare mai ncolo de-a lungul aleii,
o deschiztur aparent nepzit n perete. Un minut mai trziu, purttorii
lecticii o transportau printr-un tunel alctuit din arbuti mpletii i copaci
falnici, care ddea spre un spaiu larg, nverzit. Abia aici ncepea adevrata
surpriz.
Oprii! Porunci ILsdy Lydia.
Un amestec de pajite i grdin se desfura n faa ei, ncepnd din
dreptul copacilor. Era nvat s msoare din ochi aa c, fr s stea pe
gnduri, aprecie ntinderea pe care o putea cuprinde cu privirea la
cincisprezece acri. Un pria subirel erpuia traversnd n diagonal
pajitea. Pe maluri fuseser. Construite zeci de csue pentru oaspei, scunde
i ngrijite, fiecare dintre ele bucurndu-se de umbra copacilor, n dreapta se
nla conacul, o cldire de form ptrat. n captul ndeprtat al proprietii
se aflau cinci nave spaiale, dispuse ordonat una lng alta. Peste tot se
zreau oameni. Brbai i femei, singuri sau n grupuri, edeau pe scaune, se
plimbau, Jucrau, citeau, scriau, desenau i pictau. Lydia se ndrept prudent
spre un pictor care i avea evaletul la civa iarzi mai ncolo. Nu era
obinuit s nu fie bgat n seam.
I se adres cu voce tioas:
Ce-i asta? (Art cu mna la agitaia din jur.) Ce se ntmpl aici?
Tnrul ridic nepstor din umeri. Gnditor, adug o trstur de
penel peisajului pe care l picta, apoi, fr s ridice ochii, spuse:
Doamn, v aflai n inima Universului. Aici se zmislete i se toarn
n tipare, pentru folosul public, gndirea i doctrina Imperiului. O dat
nscute, ideile sunt rspndite n mase i devin ale ntregii naiuni, ale
Sistemului Solar. S fii invitat aici constituie o onoare inegalabil, nseamn
c opera ta ca savant sau artist a primit recunoaterea suprem, mai
important dect cea pe care i-o pot asigura puterea i banii. Doamn,
oricine suntei, fii bine venit n centrul intelectual al lumii. Nu ai fi ajuns
aici dac nu aveai meritul unor realizri deosebite. Cu toate acestea, v
implor, nu-mi spunei despre ce este vorba pn disear, cnd voi fi fericit s
v stau la dispoziie. i acum, femeie venerabil i merituoas, v urez o zi
bun.
Lydia se retrase gnditoare. Primul ei impuls, acela de a pune ca
tnrul s fie despuiat i biciuit, ced n faa dorinei neateptate de a
rmne incognito ct mai mult timp posibil, pentru a putea explora acest
surprinztor salon n aer liber.

Era un univers de necunoscui. Nu vzu nici o figur pe care s o tie.


Acei oameni, oricare ar fi fost realizrile lor, nu fceau parte dintre
celebritile Imperiului. N-a ntlnit nici mcar un patron i, dintre brbaii
prezeni, unul singur purta insigna de cavaler. Iar cnd se apropie de el,
nelese dup simbolul religios care nsoea aceste nsemne, c era din
provincie. Sttea n apropierea unei fntni din care nea un amestec
special de ap i fum. Era un spectacol frumos fumul care se ridica
nentrerupt ntr-un norior. n momentul n care se opri lng fntn,
observ c briza rcoroas ncetase i simi un val de cldur care i reaminti
aria din oraul aflat la poalele colinei. Lydia se apropie de brbat,
preocupat s obin ct mai multe informaii.
Sunt nou aici, zise ea ncercnd s par fermectoare.
Funcioneaz de mult acest centru?
De vreo cinci ani, doamn. La urma urmei, tnrul nostru prin nu
are dect douzeci i patru!
Prin? Se mir Lydia.
Cavalerul, un individ cu trsturi aspre, i ceru scuze.
V rog s m iertai. Este un vechi cuvnt de prin prile mele i
desemneaz un conductor de origine nobil. Am descoperit, n diversele
mele cltorii prin genunile n care slluiesc zeii atomici i unde odat
existau orae, c acest nume are o origine legendar. Aa rezult din crile
vechi pe care le-am gsit ntre ruinele de acolo.
Lydia era uluit:
Ai cobort ntr-unui dintre celebrele lcauri ale zeilor, unde ard
focurile eterne?
Cavalerul chicoti:
Dup cum am vzut, unele dintre ele sunt mai puin eterne dect
celelalte.
i nu te-ai temut c vei fi vtmat?
Doamn, ridic el din umeri, am trecut de cincizeci de ani. De ce ma mai teme dac sngele meu este uor atins de suflarea zeilor?
Lydia ovi, curioas. Dar se abtuse de la inteniile ei. Prin! repet
ea ncruntat. Folosit pentru Clane, titlul avea o rezonan care o deranja. Era
mai degrab uimitor c existau oameni care l priveau ca pe un conductor.
Ce se ntmplase oare cu vechile prejudeci n privina mutanilor?
Tocmai se pregtea s vorbeasc din nou, cnd privirea i se opri
asupra fntnii arteziene.
Zvcni napoi, uluit. Apa bolborosea. Un nor de aburi se nl
deasupra. Uitndu-se la tromba care nea din fntn, nelese c nu era
vorba de fiim i ap. Era pur i simplu ap fiart aburind. Ap care mugea,
clocotea i se agita. Era mai mult ap fierbinte dect vzuse ea vreodat Ia
o surs artificial. i aminti de oalele afumate n care sclavii i nclzeau zilnic
apa de care avea nevoie i simi un ghimpe de invidie fa de faptul c
cineva i putea permite luxul i extravagana de a avea o fntn cu ap
fiart chiar n curte.

Dar cum a fcut? ntreb sufocat de mirare. A captat un zvor


subteran fierbinte?
Nu, doamn, apa vine de la priaul de colo. (Cavalerul art cu
mna.) Este adus aici prin conducte de ceramic, dup care pleac spre
fiecare cas de oaspei.
Se folosesc cumva crbuni ncini?
Deloc, doamn. (Cavalerul devenise din ce n ce mai mulumit de el
nsui.) Este o deschiztur dedesubtul fntnii; dac dorii putei s v
convingei.
Lydia accept. Era fascinat. i ddea seama c nu de asta venise,
ns pentru moment scopul ei avea o importan secundar. Privi curioas
cum cavalerul ridic din pardoseal un capac, apoi se aplec lng el s
poat privi n interior. Avu nevoie de cteva clipe pentru a se putea obinui
cu lumina slab dinuntru, dar n cele din urm reui s vad temelia masiv
a fntnii i eava groas de ase oii la care era legat. Lydia se ndrept
ncet. Brbatul trnti sec capacul, apoi se ntoarse spre ea. l ntreb:
Dar cum funcioneaz?
Cavalerul ridic din umeri.
Unii spun c zeii apelor de pe Marte au fost prietenoi cu prinul nc
de pe vremea cnd l-a ajutat pe tatl lui s nving n rzboiul cu marienii.
V amintii c apele canalelor, clocotind furioase, i-au zpcit pe marieni n
timp ce erau atacai. i mai sunt alii care spun c zeii atomici l sprijin pe
mutantul lor favorit.
Oh! Rbufni Lydia.
Mai auzise vorbe de felul acestora. Niciodat n via nu-i pasase de
prerea zeilor despre faptele ei. i nu avea de gnd s nceap acum. Deveni
grav i-l privi cu severitate pe brbat.
Nu fi naiv, zise ea. Un brbat care a ndrznit s ptrund n
slaurile zeilor trebui s dea dovad de mai mult judecat i s nu repete
asemenea poveti pentru fete btrne.
Omul rmase cu gura cscat. nainte ca el s poat spune ceva,
femeia se rsuci pe clcie i se ndrept spre lectic.
Spre conac! Le porunci ea sclavilor.
O depuser n faa intrrii principale a reedinei nainte ca ea s-i dea
seama c nu aflase totui secretul extraordinar de preios al fntnii cu ap
fierbinte.
II lu pe Clane prin surprindere. Intr n locuin n stilul ei impetuos. n
momentul n care un sclav alerg spre apartamentul stpnului pentru a-i
anuna sosirea, era deja prea trziu. Se ivi n u cnd Clane tocmai
ntrerupsese cercetarea unui corp pe care l diseca. Spre marea ei
dezamgire, de aceast dat el nu mai ncremeni cuprins de unul dintre
spasmele lui emoionale. Ar fi dorit s se ntmple acest lucru, pentru c
planul ei era s cerceteze laboratorul pe ndelete, fr a fi deranjat. Dar
Clane se apropie.
Distinsa mea bunic! Spuse el i ngenunche pentru a-i sruta mna,
apoi se ridic, plin de graie i naturalee.

Ndjduiesc, continu el cu aparent nerbdare, c vei avea timp i


bunvoin pentru a-mi vizita locuina i a-mi urmri munca. Amndou sunt
la fel de interesante.
Felul lui de a se purta era att de omenesc i de ndatoritor, nct Lydia
fu puin descumpnit, ceea ce tiu prea i se ntmplase pn atunci. Alung
iritat aceast stare. Din primele cuvinte i explic vizita.
Voi fi bucuroas s-i admir casa. Intenionam de mult vreme s te
vizitez, dar am fost att de ocupat (oft). ndatoririle guvernrii sunt o
adevrat povar.
Figura lui plcut afi o expresie nelegtoare. O mn delicat art
spre cadavrul de care acele degete subiri se ocupaser pn atunci. Glasul
catifelat o inform c scopul diseciei era s cerceteze modul de aezare a
organelor, muchilor i oaselor.
Am operat pe mutani decedai, zise Clane, pentru a-i compara cu
organismele normale.
Lydia nu prea nelegea rostul acestor cercetri. La urma urmei, fiecare
mutant era diferit, dup felul n care fusese nsemnat de zei. i spuse acest
lucru. Ochii albatri strlucitori ai lui Clane o fixar meditativi.
Este bine cunoscut faptul, spuse el, c rareori mutanii depesc
vrsta de treizeci de ani. Era normal aadar, continu el zmbind sfios, de
vreme ce m despart doar ase ani de aceast cumpn, ca problema s m
preocupe. Joquin, acel ptrunztor savant btrn care din nefericire nu mai
triete, pretindea c moartea este rezultatul tensiunilor interne, generate de
felul n care mutanii sunt tratai de ctre semenii lor. El credea c dac
tensiunile ar putea fi eliminate, aa cum s-a ntmplat n general n cazul
meu, o via normal ar duce i la o dezvoltare normal a inteligenei. Sau,
altfel spus, el considera c dac unui mutant i se acord o ans, el va fi n
stare s-i pun n valoare posibilitile, care pot fi mai mici sau mai mari n
comparaie cu ale celorlalte fiine umane.
Clane zmbi.
Pn acum, zise el, nu am observat nimic neobinuit n ceea ce m
privete.
Lydia i aminti de fntna clocotind i simi c o trec fiori reci.
Aiuritul la btrn, Joquin! gndi ea nfuriindu-se. De ce n-am fost mai
atent la ceea ce fcea? A creat o minte diabolic n mijlocul nostru, la doi
pai de vrful puterii conductoare a Imperiului.
Posibilitatea unui imens dezastru era mare. Moartea, gndi ea, la
cteva ore dup ce pleac btrnul pe lumea cealalt; este singura soluie!
Nu e de glumit cu creatura asta.
Din acel moment nu o mai interesar dect posibilitile de acces ale
asasinilor n ncperile locuinei. De parc i-ar fi ghicit gndurile, dup un
scurt tur al laboratorului din care ea nu reinu mai nimic Clane o invit s
viziteze toate camerele. Atenia i se ascui. Scotoci cu privirea n cutarea
uilor, cercet ferestrele i observ mulumit c peste tot pardoseala era
acoperit de covoare. Meerl va fi n stare s acioneze fr zgomot.
Dar dormitorul tu? ntreb ea n cele din urm.

Ajungem i acolo, rspunse Clane. E jos, n vecintatea laboratorului.


Dar mai este ceva ce a vrea s-i art. La nceput nu eram hotrt dac s-o
fac, dar acum, zmbi el angelic, sunt!
Coridorul care ducea din sufragerie n dormitor era suficient de larg
pentru a funciona ca anticamer. Pereii erau acoperii cu draperii de sus
pn jos, ceea ce era ciudat. Lydia nu se putu abine; ridic una dintre
draperii i privi n spatele ei. Peretele era cldu precum cenua i era
construit din aceeai piatr ca templele. II privi ntrebtoare pe Clane.
Am n cas cteva metale divine. Desigur, nu risc nimic. Mai este un
coridor care leag laboratorul de dormitor.
Lydia se bucur cnd descoperi c ua dormitorului nu avea nici un fel
de zvor sau ncuietoare. n timp ce l urma pe Clane prin anticamera ce
ducea n laborator, chibzui asupra acestei constatri. Era de ateptat ca lipsa
lui de prevedere s nu dureze la nesfrit. Asasinii trebuiau s acioneze
nainte ca el's devin bnuitor; cu ct mai repede, cu att mai bine. Din
pcate, gndi ea, nu se putea ntmpla nimic mai nainte ca Tews s fie
confirmat motenitor al tronului. Bg de seam c Clane se oprise n dreptul
unei cutii ntunecate.
Gelo Greeant, i explic el, mi-a adus asta dup una dintre cltoriile
lui n mpria zeilor. Voi pi nuntru, iar domnia voastr vei privi de
acolo, prin sticla aceea fumurie. Vei rmne uimit.
Lydia se conform, curioas. Pentru cteva clipe, dup ce Clane pise
nuntru, sticla rmase ntunecat. Apoi ncepu s licreasc slab. Fcu un
pas napoi la vederea acelei sclipiri ciudate, dar reamintindu-i cine era, i
relu locul. Apoi ip.
Dincolo de ecranul de sticl se zrea imaginea unui schelet. Se mai
distingeau umbra inimii pulsnd i conturul plmnilor contractndu-se i
dilatndu-se. n timp ce privea ncremenit, un bra al^ scheletului se mic,
apropiindu-se de ea, apoi se retrase. n cele din urm creierul ei paralizat
nelese.
Avea n faa ochilor alctuirea intern a unei fiine omeneti. A lui
Clane. Brusc deveni interesat. Clane. In grab, ochii ei ncepur s cerceteze
structura osoas. Observ coul pieptului care-i adpostea inima i plmnii
i grosimea deosebit a claviculelor. Privirea ei alunec n jos spre rinichi, dar
era prea trziu. Imaginea plpi, apoi dispru. Clane iei din cutie.
Ei, ntreb el satisfcut, ce prere avei despre micul meu dar din
partea zeilor?
Formularea o uimi pe Lydia. Tot drumul spre cas nu se gndi dect ia
ea. Dar din partea zeilor! ntr-un anume fel era. Zeii atomici transmiseser
mutantului lor o metod de a se vedea pe sine, pentru a-i studia propriul
trup. Dar ce urmreau ei prin asta? Avea sentimentul c dac zeii ntr-a
devr existau i dac, dup ct se prea, l ajutau pe Clane, atunci zeitile
Atomului se amestecau la fel ca n vremurile legendare n treburile
oamenilor.

Senzaia de slbiciune care o copleise nu-i arta dect o singur


ieire, rsunnd n mintea ei ca un rpit de tob: Ucide! i ct mai curnd.
Curndl?
Dar zilele treceau i meninerea stabilitii politice i absorbea toat
atenia. Cu toate acestea, n mijlocul unei mulimi de probleme, ea nu uit de
Clane.
Mesajul prin care Lordul Conductor l invita pe Tews s se ntoarc din
exil ajunse cu aceeai nav care purta i o scrisoare din partea mamei sale.
Suna ca i cum ar fi fost scris n mare grab, dar cuprindea o explicaie a
felului n care se obinuse rechemarea lui.
Preul l uimi pe Tews.
Cum, gndi el, s m nsor cu Gudrun!
Avu nevoie de o or ntreag pentru a-i calma nervii ndeajuns ct s
poat analiza propunerea. Planul lui, hotr ntr-un trziu, era prea important
ca s renune la el din cauza dezgustului fa de o femeie al crei interes
pentru brbai privea mai ales cantitatea, dect calitatea. i nu se punea
problema vreunei legturi cu o alt femeie. n urm cu apte ani, soia lui,
care descoperise c exilul din Linn poate fi definitiv, l convinsese repede pe
tatl ei s-i declare divorai. Ei da, era liber s se nsoare.
Revenirea lui Tews a fost un triumf pentru abilitatea diplomatic a
mamei lui i un moment nltor pentru el nsui. Nava ateriz n piaa
coloanelor i acolo, n faa unei imense mulimi care ovaiona, fu ntmpinat
de Lordul Conductor i de ntregul Patronat. Parada desfurat apoi a fost
deschis de o unitate de cavalerie de cinci mii de clrei n straie sclipitoare,
urmat de zece mii de pedestrai, o mie de geniti i o mulime de mainrii
pentru aruncat greuti i pietre n timpul asalturilor. Urmau Lordul
Conductor, Lydia i Tews, cei trei sute de patroni i ase sute de cavaleri ai
Imperiului. Cortegiul era ncheiat de o nou unitate de cinci mii de cavaleriti.
De la tribuna care se prelungea din cldirea Patronatului, Lordul
Conductor, cu vocea lui ptrunztoare neatins de vrst, ur bun venit
fiului su vitreg. Toate minciunile care se spuseser pn atunci despre
motivele exilului lui Tews erau acum confirmate n mod oficial i solemn. Se
retrsese pentru a medita. Plecase dezgustat de nelciunile i prefctoria
guvernanilor. Revenise doar la rugminile repetate ale mamei sale i ale
Lordului Conductor.
Dup cum tii, ncheie Lordul Conductor, cu apte ani n urm miam pierdut succesorul firesc, n timpul celei mai mari biruine din istoria
Imperiului, cucerirea marienilor. Astzi, cnd m aflu n faa voastr fr a
mai fi tnr, fr puterea de a mai purta ntreaga povar a conducerii
militare i politice, este o nemrginit bucurie pentru mine s v comunic cu
convingere i hotrre: cel cruia v cer s-i acordai ncrederea voastr este
un simplu i modest membru al familiei mele, fiul iubitei mele soii Lydia. Pe
soldai i asigur c nu este o dovad de slbiciune. Amintiiv de Cimbri,
cucerit datorit priceperii lui pe vremea cnd nu avea dect douzeci i
cinci de ani. M adresez n special trupelor aflate la ananghie pe Venus, acolo
unde cpetenii trdtoare au ndemnat triburile slbatice din provinciile

venusiene insulare la o rscoal fr succes. Spun fr succes pentru c n


curnd Tews va ajunge acolo cu cea mai numeroas armat pus pe picioare
n Imperiu de pe vremea rzboiului cu Marte. ndrznesc s fac o profeie.
Presimt c n mai puin de doi ani cpeteniile venusiene vor atrna de
aceleai frnghii pe care le folosesc ei acum ca s-i spnzure prizonierii.
Prezicc acela care va izbuti pedepsirea lor va fi Lordul Conductor Asociat,
generalul Tews, pe care l desemnez acum n mod oficial motenitorul i
succesorul meu, i n numele cruia i avertizez pe toi cei care pun la cale
prbuirea Imperiului: iat-l pe cel care v va zdrnici planurile!
Uluit, Tews, cruia Lydia i povestise despre proporiile victoriei pe care
o obinuse pentru el, pi nainte ca s rspund uralelor i s spun cteva
cuvinte. Nu prea multe, l prevenise mama sa. Fii evaziv. Dar Lord Tews
avea alte gnduri. i calculase cu grij toate aciunile viitoare i, pe lng
rsuntoarele fraze de acceptare a funciei de conductor militar care i se
oferise i pe lng promisiunea c rsculaii de pe Venus vor avea parte de
soarta pe care le-o promisese Lordul Linn, mai dorea s declare ceva.
Declaraia lui privea titlul de Lord Conductor Asociat cu care fusese nvestit.
Sunt ncredinat, se adres el mulimii, c vei fi de acord cu mine c
titlul de Lord Conductor aparine numai celui dinti i celui mai mare brbat
din Linn. Iat motivul pentru care cer i aceasta devine o obligaie pentru
membrii guvernului s fiu numit Lord Consilier. Ar fi o bucurie pentru mine
s fiu consilier, att Lordului Conductor, ct i Patronatului, i aceasta este
calitatea n care doresc s fiu cunoscut de azi nainte poporului mreului
Imperiu Linn. V mulumesc pentru c m-ai ascultat i acum v asigur c
timp de trei zile vor avea loc jocuri n amfiteatre i ntreaga perioad se va
servi mncare pe cheltuiala mea n tot oraul. Mergei i petrecei, i fie ca
zeii atomici s v aduc noroc.
La un minut dup ce el i ncheiase cuvntarea, Lydia era nc
ngrozit. S fi fost Tews nebun s refuze titlul de Lord Conductor? Strigtele
entuziaste ale mulimii o linitir puin i, treptat, n timp ce i urma pe Tews
i pe btrn de-a lungul promenadei care lega tribuna de palat, ncepu s
priceap isteimea proasptului Lord Consilier. Ei da, va fi un adevrat scut
mpotriva acuzaiilor aduse de cei care ntotdeauna se strduiau s ridice
masele mpotriva guvernrii absolute a celor din familia Linn. Era evident c
ndelungatul exil, n loc s-i ntunece mintea, mai degrab i-o ascuise.
Pe msur ce zilele treceau, transformarea lui Tews ieea tot mai mult
la iveal. Chiar i Lordul Conductor ajunsese s aib preri de ru.
Restriciile pe care le impusese fiului su vitreg n timpul ederii lui n Awai i
se preau acum, cnd privea n urm, mult prea nedrepte i severe. Nu ar fi
trebuit, de exemplu, s-i fi permis soiei lui Tews s divoreze, ci ar fi fost
mult mai bine dac insista ca ea s-l nsoeasc.
Ajunse la concluzia c nu mai avea dect o singur soluie. Grbi
cstoria lui Tews cu Gudrun i apoi i expedie n luna de miere pe Venus,
avnd grij s fie nsoii i de un sfert de milion de oameni, n aa fel nct
viitorul Lord Conductor s alterneze dragostea cu rzboiul.

Dup ce rezolv astfel principalele probleme, Lordul Conductor se


dedic unei viei domestice linitite, gndindu-se la cile i mijloacele prin
care s-i poat pune ceilali urmai la adpost de planurile criminale pe care
fr ndoial le urzea Lydia.
Mult prea curnd ns, n ciuda precauiilor lui i ale doctorului
personal, Lordul Conductor ajunse la captul drumului. Zcea ntre perne n
pat, trindu-i ultimele ceasuri. Toate ncercrile fcute de doctorul palatului,
inclusiv o baie rece ca gheaa, unul dintre leacurile sale favorite, ddur gre
n a-l pune pe picioare pe brbatul atins de boal. In cteva ore era ntiinat
ntregul Patronat i toi conductorii statului fur invitai s vegheze la
cptiul muribundului. Lordul Linn introdusese cu civa ani nainte o lege
care prevedea c nici un crmuitor nu va fi lsat s moar n singurtate.
Era o msur prin care ncerca s previn otrvirile, deosebit de
frecvente n acea perioad, dar care, n timp ce privea mulimea ce se
nghesuia dincolo de uile deschise ale dormitorului i asculta murmurul
potolit al vocilor, i se prea acum oarecum nedemn.
Fcu un semn spre Lydia. Ea se apropie uor i ncuviin dorina lui ca
ua s fie nchis. Civa dintre cei prezeni n ncpere se privir ntrebtor
n timp ce ea i gonea, dar glasul stins al Lordului Conductor i ndemn s
se grbeasc, aa c n cele din urm ieir. Trecur vreo zece minute pn
cnd se goli camera. Lordul Conductor privi cu tristele spre soia lui. Avea
de ndeplinit o obligaie neplcut i atmosfera ngreunat de iminena morii
fcea ca lucrurile s par i mai falnice. ncepu fr nici un fel de pregtire.
In ultimii ani i-am dat de neles adesea despre temerile pe care leam avut privind sntatea rudelor mele. Reaciile tale nu m-au fcut dect s
m ndoiesc c n inima ta a mai rmas ceva din sentimentele i delicateea
care, se presupune, ar aparine femeilor.
Ce vrei s spui? Zise Lydia.
n mintea ei licri pentru prima oar gndul a ceea ce va urma. Spuse
cu ipocrizie:
Dragul meu so, i-ai pierdut minile?
Lordul Conductor continu calm:
De aceast dat, Lydia, nu-i voi mai vorbi ntr-un limbaj diplomatic.
i cer s nu-i pui n aplicare planurile de a-mi asasina rudele dup ce voi
muri!
Formularea era neateptat pentru femeie. Culoarea i dispru din
obraji i deveni palid ca moartea.
Eu? Respir ea greu, s-i omor neamurile?
Acum apoi, ochii odinioar cu luciri de oel o privir fr mil.
Am reuit s-i pun pe Jerrin i Draid la adpost de ncercrile tale. Se
afl la comanda unor armate puternice, iar n testamentul meu am lsat
instruciuni clare n ceea ce privete viitorul lor. Ceilali biei, judectorii,
sunt astfel protejai ntr-o oarecare msur. Femeile, n schimb, nu au tot
atta noroc. Fiicele mele cred c sunt n siguran. Cea mare nu are copii i
nici ambiii. Dar Gudrun este acum soia lui Tews. Vreau s-mi promii c nu
vei ncerca s-i faci vreun ru, i c n acelai timp te vei abine s acionezi

mpotriva celor trei copii ai mei din prima cstorie. Vreau ca legmntul tu
s includ i copiii celor trei veri ai mei i, n sfrit, a dori s-mi fgduieti
c nu te vei atinge de Lady Tania, de cele dou fiice ale ei i de fiul ei, Lord
Clane.
Clane! Bigui Lydia.
Mintea ncepuse s-i lucreze nc n timp ce el vorbea. Trecuse peste
imensa insult care i se adusese, peste toate celelalte nume, dar se oprise la
aceasta. II pronun din nou, de aceast dat mai tare:
Clane!
Ochii i erau precum dou ape nvolburate. Privi spre soul ei cu
nverunare.
i ce te face s crezi c eu, pe care m consideri n stare de astfel de
crime, voi putea s-mi in fgduielile fcute unui om mort?
Btrnului i reveni dintr-o dat culoarea n obraji.
Pentru c tu, Lydia, rspunse el ncetior, eti mai mult dect o
mam care-i protejeaz odrasla. Eti un conductor a crui nelepciune
politic i inteligen au fcut posibil adevrata unitate a Imperiului pe care
Tews l va moteni. n strfundul tu eti o femeie cinstit, i dac mi faci o
promisiune, cred c o vei respecta.
Ea simi c el ntr-adevr spera aceasta. Aa c redeveni calm. l privi
cu ochi strlucitori, contient ct de nensemnat era puterea muribundului,
orict de disperat se strduia el s obin asigurri privind ndeplinirea
dorinelor legate de urmaii lui.
Foarte bine, dragul meu, l liniti ea, i promit ceea ce doreti. Ii
garantez c nu voi omor pe niciunul dintre cei pe care i-ai pomenit.
Lordul Conductor o privi dezndjduit. nelese c nu o convinsese
ctui de puin. Pentru a ajunge la onestitatea acestei femei era ncredinat
c avea aa ceva!
Nu trebuia s conteze pe sentimentele ei. Abandon tactica imediat.
Lydia, spuse el, nu-l nfuria pe Clane ncercnd s-l ucizi.
S-l nfurii! Izbucni Lydia.
Vorbise tios pentru c nu se ateptase la o asemenea ripost. i fix
uimit soul, ca i cum nu era sigur s auzise corect. Repet cuvintele rar,
ascultndu-le de parc le-ar fi cutat un neles secret.
S-l nfurii?
Cred c i dai seama, ncepu Lordul Coductor, c mai ai
cincisprezece douzeci de ani de via de suportat dup moartea mea, n
cazul n care i drmuieti forele. Dac i vei cheltui aceti ani ncercnd s
crmuieti lumea prin Tews, vei fi repede i pe de-a-ntregul nlturat. Asta
este ceea ce nu nelegi nc, i te sftuiesc s te reorientezi. Trebuie s-i
ascunzi puterea n spatele altcuiva. Jerrin nu va avea nevoie de tine, iar Draid
are nevoie doar de Jerrin. Tews se va putea dispensa de tine i o va face.
Dintre brbaii importani rmne Clane. El i poate fi de folos. Iat de ce
prin dnsul vei fi n msur s-i pstrezi puterea.
Privirea ei i fixase buzele tot timpul n care vorbise. Ascultase cum
vocea lui se stingea ncetul cu ncetul, pn cnd nu se mai auzi nimic. n

tcerea care se ls ntre ei, Lydiei i se pru c n sfrit nelege. Clane


fusese acela care vorbise prin bunicul su aflat pe moarte.
Era doar ncercarea perfid a lui Clane de a se folosi de eventualele ei
temeri pentru propriul viitor. Acelai Clane care i dduse peste cap planurile
n privina sclavei Selk ncercase acum, cu disperare, s o mpiedice s-i
pun n aplicare planurile. Care-l vizau pe el.
n timp ce-l privea pe btrnul care-i ddea ultima suflare, undeva n
adncul fiinei ei rdea. Cu trei luni nainte, dup ce remarcase semnele
prbuirii soului ei, insistase ca Tews s fie rechemat de pe Venus, iar Jerrin
s fie numit n locul lui. Puterea ei de anticipaie ddea acum roade i totul se
potrivea mai bine dect se ateptase. Mai era cel puin o sptmn pn
cnd nava spaial a lui Tews urma s aterizeze n Linn. In aceast
sptmn, vduva Lydia va avea puterea ntreag.
Nu era exclus s fie nevoit s renune la planurile ei n privina unora
dintre membrii familiei. Acetia cel puin erau oameni. Dar Clane, strinul,
creatura neomeneasc, trebuia distrus cu orice pre. Avea la dispoziie o
sptmn n care, dac era nevoie, putea folosi trei legiuni i o sut de nave
pentru a-i zdrobi pe el i pe zeii care-l creaser.
Discuia lung i tensionat storsese i ultima pictur de via a
Lordului Conductor. Cu zece minute nainte de apusul soarelui, uriaa gloat
strns afar vzu deschizndu-se porile palatului i pe Lydia ieind
rezemat de braele a doi patroni btrni, urmat de o mulime de nobili.
Vestea morii celui care fusese cel dinti Linn din Linn se rspndi ntr-o clip.
CAPITOLUL XIII.
LYDIA se trezi alene n dimineaa zilei ce urm morii Lordului
Conductor. Se ntinse i csc ncntat, desftndu-se n aternutul curat i
rcoros. Apoi deschise ochii i privi n tavan. Soarele strlucitor ptrundea
prin ferestrele deschise, iar Dalat se foia la captul patului.
Ai cerut s fii trezit devreme, distins doamn, spuse ea.
Glasul femeii avea o not de respect pe care Lydia nu o remarcase
niciodat pn atunci. Cumpni n minte, reflectnd asupra diferenei
aproape insesizabile. i bmsc i aminti. Linn murise. Pentru o sptmn era
nu numai legal, dar i de facto, Conductorul oraului i al statului. Nimeni nu
ar fi ndrznit s se opun mamei noului lider hm, Lordul Consilier Tews. Se
ridic entuziasmat n capul oaselor.
A sosit vreo veste de la Meerl?
Niciuna, doamn.
La auzul rspunsului se posomori. Cu asasinul ei de ncredere avea o
legtur pe care la nceput o acceptase n sil, dar apoi, dndu-i seama c e
folositor, i se dedicase cu o bunvoin zmbitoare. Avea intrare liber n
dormitorul Lydiei la orice or din zi sau din noapte. i era surprinztor c
tocmai el, cruia i ncredinase o asemenea misiune important, nu
raportase nc nimic.
Dalat vorbi din nou:

Cred, doamn, c ar trebui s-i spunei totui, c nu este nelept


din partea lui ca pachetele care i sunt destinate, s ajung aici, la
dumneavoastr.
Lydia sri din pat, uimit i furioas.
Cum, obrznictura a fcut asta? Arat-mi pachetul!
Sfie mnioas ambalajul i se trezi n mn cu un bol plin cu cenu.
De gtul vasului era legat un bilet. Curioas, l ntoarse i citi:
Doamn, Asasinul trimis de dumneavoastr era prea umed.
Zeii atomici, o dat aai, devin violeni n prezena umezelii.
Uranium, din partea Consiliului Zeilor.
Trosc! Zgomotul vasului prbuit pe pardoseal o trezi din amoreala
care pusese stpnire pe ea. Cu ochii larg deschii privi spre grmjoara de
cenu amestecat acum cu cioburi de ceramic. Cu degetele crispate se
aplec i ridic biletul. De aceast dat i atrase atenia nu coninutul notei,
ci semntura: Uranium.
A fost ca un du cu ap rece. Privirea goal fixa cenua celui care
fusese Meerl, cel mai de ncredere asasin al ei. i ddu seama c moartea lui
o afecta mai mult dect cea a soului. Btrnul se inuse tare vreme
ndelungat. Ct timp n trupul lui mai existase puin vlag, avusese i
puterea s mai fac schimbri. Cnd murise, ea rsuflase uurat pentru
prima oar n ultimii ani, ca i cum i s-ar fi luat o piatr de pe suflet.
Dar acum o alt povar prea s-i ia locul. Respiraia i deveni
sacadat. mprtie cenua cu piciorul ca i cum i-ar fi negat importana n
viaa ei. Cum putuse Meerl s eueze? Meerl cel prudent, cel dibaci, Meerl
ndrzneul, curajosul i puternicul!
Dalat!
Da, doamn.
Cu ochii mijii i buzele strnse, Lydia chibzui la aciunea pe care o
avea n vedere. Dar nu dur mult timp.
Cheam-l pe colonelul Maljan. Spune-i s vin imediat!
Pentru a omor un anume om avea la dispoziie o sptmn. i venise
timpul s pun piciorul n prag.
Ajunse cu lectica pn la poalele colinei pe care i avea reedina
Lordul, Clane. Era acoperit cu un vl des i folosise drept crui nite sclavi
care nu apruser niciodat cu ea n public; lectica, veche i banal,
aparinea uneia dintre doamnele ei de companie. Ochii care pndeau din
spatele acestei excelente deghizri strluceau de emoie.
Dimineaa era neobinuit de fierbinte. De pe deal, dinspre casa lui
Clane, suflau rafale de aer cald. Dup puin timp vzu c soldaii aflai la o
sut de yarzi n fa se opriser, ntruct popasul lor se prelungea, deveni
intrigat. Tocmai se pregtea s coboare din lectic, dar l vzu pe Maljan
venind spre ea. Ofierul cu ochi ntunecai i nas coroiat era teribil de
transpirat.
Doamn, spuse el, nu putem s ne apropiem de gard. Se pare c
arde.
Dar nu vd flcri.

Nu este un foc obinuit.


Lydia era uimit s-l vad pe brbat tremurnd de spaim.
Se ntmpl ceva supranatural acolo sus, continu el. Nu-mi place.
Ea cobor din lectic, simindu-se cuprins de fiorii nfrngerii.
Eti idiot? Rosti muctoare. Dac nu poi trece de gardul la,
parauteaz oamenii dincolo cu navele spaiale.
Am i trimis dup ele, rspunse ofierul, dar
Dar! Spuse Lydia fr s mai atepte. Voi merge sus pentru a arunca
eu nsmi o privire la gardul la.
Urc, dar se opri brusc n locul n care soldaii, czui la pmnt,
respirau cu greutate. Cldura o copleise deja. Ajun sese n punctul n care
numai putea rsufla. Simi c plmnii i se usuc pe dinuntru. ntr-o clip
gtul ncepu s o usture, parc i-ar fi luat foc. Se adposti n spatele unei
tufe, dar fr folos. Frunzele erau ofilite i ntunecate. Se retrase dup o
movil. Se ghemui acolo, prea nspimntat pentru a putea gndi. Bg de
seam c Maljan urca, ncercnd s rzbat pn la ea. Ajunse, gfind, dar
dur cteva clipe pn s fie n stare s vorbeasc. Art cu mna n sus.
Navele, ngim el.
Le privir trecnd la joas nlime pe deasupra copacilor. Se nclinar
n momentul n care depir gardul, apoi disprur din vedere, afundnduse dincolo de arborii cre ascundeau conacul lui Clane. Nu mai puin de cinci
nave trecur peste mprejmuirea reedinei. Lydia observ c sosirea lor i
fcu pe soldai s se mprtie neajutorai peste tot n jurul ei.
Spune-le oamenilor s coboare, porunci ea rguit, dnd semnalul
uneia dintre cele mai precipitate retrageri.
Strada de la poala colinei era nc aproape pustie/ Civa trectori se
opriser s priveasc din curiozitate, dar se ndeprtar atunci cnd grzile
postate n drum le cerur s se mprtie. Aciunea trebuia s rmn ct
mai discret.
Atept. Nu rzbtea nici un sunet de dincolo de copaci, unde
dispruser navele. Era ca i cum ele s-ar fi prbuit ntr-un abis al tcerii.
Trecu jumtate de or, cnd deodat se ivi una dintre nave. Lydia i inu
respiraia, apoi privi cum mainria se ndrepta spre ei, plutind peste copaci
i ateriznd n mijlocul drumului. Dinuntru iei un brbat n uniform. Maljan
i fcu un semn i se grbi spre el. Discuia care urm fu foarte aprig. n cele
din urm Maljan se ntoarse i, fr nici o tragere de inim, se apropie de
Lydia. Spuse cu voce joas:
Casa este aprat de o barier de cldur care o face inexpugnabil.
Dar au vorbit cu Lordul Clane. Vrea s discute cu dumneavoastr.
tirea o fcu s chibzuiasc ndelung. Era contient c impasul n care
se afla putea dura cteva zile.
Dac a reui s m apropii de el, gndi ea fr remucri, i s m
prefac c-i ascult propunerile
Planul prea s funcioneze perfect. In timp ce naya o trecu dincolo de
mprejmuire, cldura iradiat de pereii casei se domoli pn la o
temperatur suportabil. i incredibil!

Clane fu de acord ca ea s fie nsoit nuntrul casei de o gard


personal de doisprezece soldai. Pe cnd intra, avu pentru prima dat un
sentiment straniu. Nu era nimeni prin preajm, nici un sclav, nu se vedea nici
o micare. Se ndrept nspre dormitor, ncetinind cu fiecare pas. Simi un fel
de admiraie rutcioas. I se prea de necrezut ca el s se fi pregtit att de
scrupulos nct s-i fi ndeprtat toi sclavii. Dei i s-ar fi potrivit. Niciodat n
relaiile dintre ei de pn atunci, el nu fcuse vreo greeal.
Bunico, eu nu m-a apropia mai mult!
Ea se opri brusc. Vzu c ajunsese la mai puin de un yard de coridorul
care ducea spre dormitorul lui. Clane se afla la cellalt capt i prea s fie
singur i fr aprare.
nc un pas, spuse el, i vei muri pe loc.
Ea nu vedea nimic neobinuit. Coridorul era aa cum i-l amintea.
Draperiile fuseser ndeprtate de pe perei, lsnd s se vad piatra de
templu de dedesubt. i totui, stnd acolo, simi o cldur vag, stranie i
totodat mortal. Reui cu mare greutate s ndeprteze acest sentiment.
Deschise gura pentru a da comanda, dar Clane vorbi primul.
Bunico, s nu faci nimic nesbuit. Gndett-te bine nainte de a sfida
puterea atomului. Nu ai neles nimic din ^ea ce s-a ntmplat astzi? Te-ai
putut convinge c pt cei iubii de zei nu-i poate distruge nici un muritor.
Sumbr, femeia prea hotrt s-i ating scopul.
Ai greit proverbul, spuse ea. Cine este iubit de zei moare tnr.
i totui, ovi din nou. Ce o uimea era c el continua s stea acolo, la
mai puin de treizeci de picioare distan, nenarmat, neaprat, cu un vag
zmbet pe buze. Ce trans formare, gndi ea. Cum reuise s-i nving
boala de nervi!i ce chip minunat, att de linitit, att de ncreztor!
ncreztor! Era p6sibil ca acolo s fi fost zei?
Era posibil?
Bunico, te previn, nu te mica. Dac trebuie s-i dovedeti c zeii
vor lovi n numele meu, trimite-i soldaii. Dar nu te mica.
Se simea slab, cu picioarele paralizate. Sentimentul de vinovie care
se revrsase asupra ei, convingerea c el nu minea, se amestecau cu
hotrrea de a nu da napoi.
i totui, trebuia!
i ddea seama de nebunia acestei indecizii. ntr-o clip nelese c nu
ea era persoana capabil de o sinucidere contient. Aadar, cedarea,
renunarea, acceptarea real itii. Deschise gura s ordone retragerea, cnd
se petrecu imprevizibilul.
Niciodat nu s-a putut afla ce l-a mpins pe acel soldat s acioneze.
Poate c devenise nerbdtor. Poate sperase ntr-o avansare. Oricare ar fi
fost motivul, el strig pe neateptate: Am s vi-l nhaeu pe nenorocitul
sta! i se repezi nainte. Reui s fac civa pai dincolo de Lydia i ncepu
s se dezintegreze. Se boi precum un sac gol. n locul n care se aflase mai
nainte, acum cobora alene o pulbere de cenu. Imediat se simi o explozie
de cldur. Vrtejul fierbinte o atinse n treact pe Lydia, care srise ntr-o
parte, dar i lovi pe soldaii din spatele ei. Se auzir cteva urlete i

schellieli oribile, dup care urm o hrmlaie cumplit. O u se trnti cu


zgomot i femeia rmase singur. Ridic privirea i observ c aerul de pe
coridor era nc incandescent. Rmase prudent n locul unde se afla i
strig:
Clane!
Rspunsul veni imediat:
Da, bunico!
Pre de cteva clipe ea ezit, trind toat agonia unui general pe cale
s se predea. ntr-un trziu, ntreb ncetior:
Ce vrei?
S se termine cu atacurile mpotriva mea. Cooperare politic
deplin, dar fr ca oamenii s afle, cel puin atta timp ct ne va sta n
putere.
Oh!
ncepu s rsufle mai uurat. Se temuse c i va pretinde
recunoaterea public.
i dac nu sunt de acord? ntreb ea n cele din urm.
Moartea!
Vorbise ncetior. Dar femeia nici mcar nu se gndea s se ndoiasc. I
se acordase o ans. Dar mai era ceva. Un lucru de o importan enorm.
Clane, elul tu final este s ajungi Lord Conductor?
Nu!
Rspunsul venise prea repede. Simi un fior de nencredere, o
convingere maladiv c o minise. Dar peste o clip se bucur c el negase.
ntr-un fel, asta l' obliga. Parcurse cu gndul toate posibilitile situaiei, apoi
se ntoarse la necesitatea momentului.
Prea bine, spuse suspinnd. Accept.
Dup ce se ntoarse la palat, trimise un asasin s ndeplineasc o
misiune esenial mpotriva singurului martor care tia c Lady Lydia suferise
o mare nfrngere. Dup-amiaz trziu, i se aduser la cunotin dou
lucruri. Vestea minunat c Tews sosise mai devreme dect era ateptat i
c se afla deja n drum spre palat, i tirea conform creia colonelul Maljan
zcea mort pe una dintre alei, cu un cuit nfipt n rinichi.
Abia atunci i ddu seama c se afla n exact acea poziie pe care
rposatul so i-o recomandase pentru propria ei siguran i bunstare.
Revelaia acestui lucru o ficu s lcrimeze.
Pe piatra de mormnt a Lordului Conductor, poporul din Linn i
adusese un omagiu de care nu se bucurase nimeni pn atunci:
MEDRON LINN PRINTE AL IMPERIULUI.
CAPITOLUL XXIII.
N NALTELE CERCURI guvernamentale i militare din Linn i de pe
Venus, suitei de btlii purtate cu triburile de venusieni din cele trei insule nu
i se spunea pe nume: rzboi! Din motive de propagand era fluturat cu
fiecare ocazie cuvntul rebeliune. Era o amgire necesar. Inamicul se
btea cu ncrncenarea unui popor care cunoscuse sclavia. Pentru a trezi n

rndul soldailor o furie i o ur la fel de intense, nimic nu se potrivea mai


bine ca acest cuvnt: rebel.
Oamenii pare nfruntaser pericole teribile n expediii i maruri, cu
greu i-ar fi putut nfrna gndul c toate necazurile se datorau trdtorilor
Imperiului. Lordul Jerrin, un om de o remarcabil onestitate, care aprecia un
adversar ndrzne i ingenios, nu fcuse deocamdat nici o ncercare de a
stvili aceast prere greit. tia cu claritate c cei din Linn erau asupritorii
i uneori suferea cumplit c att de muli oameni trebuiau s moar pentru
perpetuarea acestei nrobiri. Dar i ddea totodat seama c nu exista alt
soluie.
Venusienii erau cea de-a doua ras periculoas din Sistemul Solar, fiind
depii doar de cei din Linn. Cele dou popoare se rzboiser ntre ele
vreme de trei sute cincizeci de ani, i pn la sosirea cu patruzeci de ani n
urm a armatelor lui Raheinl n Uxta cea mai important insul din Venus
nu se nregistrase nici o victorie mai important. Tnrul geniu militar avea
doar optsprezece ani pe vremea btliei de la Casuna Marsh. A urmat
cucerirea rapid a altor dou insule, dar adepii lui, orbii, provocar un
rzboi civil care lu sfrit dup aproape opt ani prin executarea lui Raheinl
de ctre Lordul Conductor. Ultimul ddu dovad de mult cruzime,
capturnd alte patru insule puternic ntrite ale venusienilor. In fiecare dintre
ele instal cte un guvern, renvie vechile graiuri i interzise limba comun,
reuind astfel s-i fac pe insulari s se considere popoare diferite.
Trecur ani buni pn cnd, pe neateptate, acetia organizar o
rscoal i cucerir cele mai mari orae din cele cinci insule mai importante.
Descoperir atunci c Lordul Conductor fusese mai abil dect bnuiser ei.
Punctele ntrite nu se aflau n orae, cum i nchipuiser i cum raportaser
spionii lor. Centrele puterii celor din Linn se gseau rspndite ntr-o mulime
de mici fortree care mpnzeau mlatinile. Aceste forturi nu pruser pn
atunci dect nite posturi de paz nensemnate, menite mai curnd s
descurajeze tlharii dect rscoalele. i nici un venusian nu i btuse capul
s le numere. Citadelele impozante din orae, atacate sistematic, se dovedir
a fi doar nite ziduri pustii. n momentul n care venusienii se regrupar ca s
asedieze forturile din mlatini, era prea trziu pentru ca ocupanii lor s mai
poat fi luai pe nepregtite. Erau deja pe drum ntriri de pe Pmnt. Ceea
ce trebuia s fie o rsturnare a situaiei dintr-o singur lovitur deveni un
rzboi nesfrit. ncetul cu ncetul, i coplei sentimentul ngrozitor al
inutilitii ncercrii lor.
Luni de-a rndul, menghina armelor de oel ntreinut de flotile
spaiale i alte nave mai mici, se nchise vizibil n jurul zonelor tot mai
restrnse pe care nc le controlau. Hrana devenea din ce n ce mai puin i
n anul acela se atepta o recolt slab. Brbaii erau nverunai i agitai,
femeile plngeau tot timpul i i dezmierdau copiii, atini i ei, la rndul lor,
de atmosfera general de team.
Teroarea ducea la cruzime. Prizonierii din Linn erau spnzurai de
stlpi, cu picioarele atrnnd Ia cteva degete de pmnt, feele
schimonosite de moarte ale victimelor fixau feele deformate de ur ale

ucigailor. Cei n via tiau c plata pentru toate acestea va nsemna moarte
i violuri. Nu fceau dect s-i arvuneasc propria moarte.
Problema era mult mai nclcit dect prea la prima vedere. Cu vreo
ase luni nainte, ajunseser la urechile Lordului Consiliertews veti despre
perspectiva unui triumf apropiat pentru Jerrin. Cntrind situaia, el nelese
c o victorie important ar putea seduce sentimentele mulimii. Propriile lui
planuri liberale Ia care i spunea c nu renunase puteau fi n pericol.
Dup. Ce chibzui ndelung, i aminti c Jerrin i ceruse ntriri, cu mai mult de
un an n urm. La vremea aceea, Tews considerase inoportun s grbeasc
sfritul rzboiului venusian, dar acum, meditnd, i veni o idee. Artndu-se
n mod public deosebit de preocupat de soarta Iui Jerrin, nainta Patronatului
cererea de noi trupe, adugnd recomandarea ca mcar trei legiuni s fie
trimise pentru a sprijini trupele noastre hruite de un inamic abil i perfid.
^
Ar fi putut aduga dar nu o fcu i c el nsui inteniona s predea
ntririle i s participe n acest fel la victorie. Patronatuln-ar fi ndrznit s-i
refuze un triumf asemntor celui deja plnuit pentru Jerrin. Discut despre
proiectul cltoriei cu mama sa, Lady Lydia, iar aceasta, respectnd
nelegerea politic pe care o avea cu Clane, i transmise mutantului
informaia la timp. Lydia nu avu sentimentul c i trdeaz fiul. Nici nu
inteniona aa ceva. Dar tia c vestea plecrii lui Tews pe Venus ar fi
devenit curnd de notorietate public, aa c, plin de sarcasm, l anun pe
Clane cu dou sptmni nainte ca Tews s fie gata de plecare.
Reacia lui o descumpni. Chiar a doua zi ceru o audien la Tews. i
acesta, care adoptase o atitudine binevoitoare fa de nepotul fostului Lord
Conductor, nu se gndi s-i refuze lui Clane permisiunea s organizeze o
expediie pe Venus.
Dei surprins, cnd expediia plec o sptmn mai trziu i spuse
c, la urma urmei, era un lucru folositor. Prezena lui Clane pe Venus l va
stingheri pe Jerrin. Naterea unui mutant cu douzeci i cinci de ani n urm
n familia domnitoare Linn fcuse senzaie. Existena lui mai potolise
superstiiile privind asemenea montri umani, dar sentimentele prostimii
erau mai degrab amestecate. n condiiile specifice de pe Venus
prejudecile puteau ctiga teren i soldaii ar fi putut intra n panic, la
gndul ghinionului care lovete o armat ai*crei oteni zresc un mutant n
ajunul btliei.
i mprti gndurile sale Lydiei, adugnd: Voi avea ocazia s
descoper dac Jerrin a fost implicat n vreun fel n cele trei comploturi
mpotriva mea pe care le-am dejucat n ultimul an. i dac da, m voi putea
folosi de prezena lui Clane.
Lydia nu spuse nimic, dar falsitatea raionamentului o tulbur. i ea
uneltise odat mpotriva lui Clane. De cteva luni se ndoia de pornirea ei de
mam iubitoare care o fcuse s conspire pentru a-l aduce pe Tews la
putere. Sub conducerea lui Tews, guvernul scria din toate ncheieturile, n
timp ce el, nehotrt i greoi, pretindea c urmrete, s instaurezeo
crmuire mai liberal. Planurile lui de schimbare erau mult prea vagi.

Priceput ea nsi n ale strategiei, i se prea c poate recunoate cu


uurin un ipocrit n formare.
ncepe s guste din dulceaa puterii, gndi ea, i i d seama c a
dat prea mult din gur. Perspectivele o fceau s se simt nelinitit. Era
normal ca un politician s-i pcleasc pe alii, dar un politician care se
pclea pe sine nsui devenea o ameninare. Din fericire, nimic din ceea ce
ar fi riscat s ajung periculos nu se putea ntmpla pe Venus. Propriile ei
investigaii o convinseser de faptul c n conspiraiile mpotriva lui Tews nu
fuseser implicate familii importante. n plus, Jerrin nu era omul care s intre
n controverse politice. Sosirea lui Tews l va nemulumi. Va nelege ce
urmrete, dar nu va face nimic.
Dup plecarea lui Tews i a celor trei legiuni ale sale, se dedic plin de
contiinciozitate ndatoririlor de rutin, guvernnd n numele lui. Inteniona
s ia unele msuri n scopul reinstaurrii unui control mai ferm asupra
Patronatului i mai avea n vedere cam o sut de persoane care trebuiau
lichidate.
I n toat perioada crizei de pe Venus, viaa n Linn i urm cursul
obinuit.
CAPITOLUL XV.
LA NCEPUT, pmntul de dedesubt nu era dect o umbr care abia se
ghicea n cea. Pe msur ce navele spaiale ale expediiei Lordului Clane
Linn parcurgeau cele dou mii de mile ale atmosferei, imaginile se
limpezeau. Munii, aducnd mai degrab cu nite hri dect cu teritoriile
reale, ncepeau s prind contur. Marea nesfrit de la nord se pierdea la
orizont, dincolo de mlatini, dealuri i pduri. Decorul devenea tot mai
slbatic. Craterul se alia chiar n fa o imens gaur neagr n cmpia
lung i ngust.
Navele aterizar n nord-est, pe^ o pajite verde, la jumtate de mil
de buza craterului. n jur de ase sute de brbai i femei, dintre care trei
sute sclavi, ieir din ambarcaiuni i ncepur descrcarea unei mari
cantiti de echipament. Pn la lsarea ntunericului fur ridicate locuine
pentru Clane i cele trei sclave care l nsoeau, pentru doi cavaleri, trei
nvai templieri i cinci crturari fr legtur cu vreo organizaie
religioas. Li se adug un arc pentru sclavi, n timp ce ambele companii de
soldai i ridicar tabra, fcnd un semicerc n jurul taberei principale.
Fur postate santinele, iar navele spaiale se retraser la o nlime de
aproape cinci sute de picioare. O mulime de focuri ntreinute de sclavi de
ncredere luminar ntunericul tot timpuj nopii. Zorile venir fr s se fi
petrecut vreun incident. ncetul cu ncetul n tabr ncepur activitile unei
noi zile. Clane ns nu rmase s le ndrume. Imediat dup micul dejun caii
fur neuai, iar el, mpreun cu douzeci i cinci de brbai, ntre care o
duzin de soldai, se ndreptar spre slaul zeilor aflat n apropiere. Toi
nsoitorii erau oameni simpli, necredincioi, dar abia fcur cteva sute de
yarzi cnd Clane observ c unul dintre clrei era neobinuit de palid. i
mn calul spre el.

i-a czut greu micul dejun? l ntreb cu blndee. Mai bine du-te
napoi n tabr i odihnete-te.
Cei mai muli dintre cei rmai s continue drumul l privir cu invidie
pe norocos cum disprea la trap dincolo de tufiuri.
Monotonia peisajului ncepu s se rup. n locul pe care l traversau,
pmntul ena brzdat de rni adnci care coborau piezi spre crater, nc
ascuns privirilor n spatele copacilor. Tieturile erau drepte, ca i cum cu mult
timp n urm nite obiecte de neoprit s-ar fi npustit cu putere dinuntrul
craterului sub unghiuri diferite, fiecare zgriind pmntul ntlnit, pe msur
ce neau din strfundurile iadului.
Clane avea propria lui teorii n privina craterelor: un conflict atomic
ntr-o civilizaie infinit superioar. Bombele atomice generaser un adevrat
oc acolo unde czuser, pentru ca n timp puterea lor s slbeasc, lovinduse de puterea pmntului, a betonului i a oelului marilor orae. Vreme de
secole rmiele avuseser o aciune distrugtoare. Ct trecuse de atunci?
Nimeni nu tia. Fra de prere c dac s-ar fi pul ut determina poziia stelelor
di n acea perioad, o estimare a intervalului de timp ar fi devenit ptsibil.
Oricum, el titbuie s fi fost foarte mare, pentru c mai muli oameni pe care i
cunotea vizitaser cratere asemntoare pe Pmnt, fr s fi avut de
suferit n vreun fel.
Focurile zeilor erau pe cale s se sting. Era timpul ca oameni
inteligeni i ndrznei s nceap s le exploreze. Cei care aveau s ajung
primii urmau s se bucure de comori. Majoritatea craterelor de pe Pmnt
eraihocuri pustii, npdite de buruieni i tufiuri. Cteva ascundeau n
strfunduri ruine, cldiri pe jumtate ngropate, fragmente de ziduri, hrube
misterioase. Oamenii iscoditori care se aventuraser nuntrul lor scoseser
la iveal ciudate alctuiri mecanice, unele evident distruse, dar altele nc n
stare de funcionare; ele dovedeau un meteug mai presus dect toate
cunotinele savanilor templelor. Acest crater de pe Venus, de care tocmai
se apropiau, nflcrase ntotdeauna imaginaia exploratorilor. Ani de zile
vizitatorii, ascuni n spatele scuturilor de plumb sau al pereilor de beton,
cercetaser prin periscoape adncurile tulburtoare. Oraul necunoscut care
existase acolo fusese ridicat n mruntaiele pmntului, pentru c fundul
genunii era protejat cu o mulime de diguri din beton, prevzute cu guri
ntunecate care preau s conduc spre adncimi i mai ndeprtate.
Clane se trezi din reverie. Un soldat din faa lui. Scoase un strigt, i
struni calul i art nainte. Clane ddu pinteni calului i urc pe colina n
vrful creia se oprise omul. Smuci i el hurile. Dedesubt se zrea un taluz
uor nclinat, acoperit de iarb, lung de vreo sut de picioare. Apoi urma un
perete scund de beton.
Dincolo se afla craterul.
Mai nti ddur dovad de pruden. Folosir adpostul oferit de
perete ca pe o barier mpotriva radiaiilor ce ar fi putut veni de jos. Cu
excepia lui Clane. El sttea drept, n picioare nc de la nceput, scrutnd
prin ochelari privelitea de dedesubt. Treptat, renunar i ceilali la orice
reinere, aa c n cele din urm cu toii, n afara celor doi pictori, se

propiser pe buza craterului i priveau cu uimire cel mai vestit dintre


slaurile zeilor.
Nu era o diminea prea limpede. O pcl subire ascundea cea mai
mare parte a fundului craterului. Dar cu ajutorul ochelarilor se puteau
distinge totui contururi vagi n abisul nesfrit, pn Ia aproape apte mile
adncime.
n toiul dimineii ceaa se mprtie i razele soarelui lui Venus
ptrunser n hu, scond n eviden fiecare amnunt pe care distana nu l
fcea inaccesibil. Pictorii, care deja schiaser liniile principale, se puser
serios pe treab. Fuseser alei pentru priceperea lor n desenarea hrilor i
Clane, atent, vzu c fceau treab bun. Propria lui rbdare, dobndit de-a
lungul vieii singuratice, era mai mare dect a lor. ntreaga zi cercet fundul
craterului prin ochelari, comparnd ceea ce vedea cu desenele care prindeau
via pe planet.
Trziu dup-amiaz, munca era ncheiat, iar rezultatul mulumitor.
Gsiser nu mai puin de rei trasee pentru a prsi craterul n caz de
urgen. Poziia fiecrui copac i a fiecrei grote de dedesubt fii nsemnat cu
precizie, n raport cu ceilali copaci i cu celelalte vguni. Hrile, desenate
la scar, conineau pn i aliniamentele de arbuti.
Noaptea trecu i ea fr nici un eveniment. n dimineaa urmtoare,
Clane semnaliz uneia dintre navele spaiale s coboare i imediat dup
micul dejun el, cei doi nvai templieri, un cavaler, trei pictori, doisprezece
soldai i cincisprezece membri ai echipajului urcar la bord. Nava plan fr
s ating pmntul. Apoi, cteva minute mai trziu, trecu peste marginea
craterului i porni n jos.
Nu ncercar s aterizeze, ci doar plutir n cutarea unor zone
radioactive. Fcur cteva ocoluri, zburnd ntre cinci sute de picioare i
periculoasa nlime de numai dou sute de picioare. Nava er singurul lor
mijloc pentru detectarea prezenei energiei atomice. Cu mult timp n urm se
descoperise c atunci cnd o nav spaial trecea pe deasupra alteia, cea
dinti suferea o scdere brusc a forei motrice, ceea ce ar fi dus imediat la
prbuirea ei. Totui, n cazul navelor spaiale, viteza obinuit era att de
mare, nct suprapunerea lor nu putea fi dect foarte scurt. Aa c nava
afectat reuea s se redreseze cu repeziciune i s-i continue drumul.
Savanii militari fcuser mai multe ncercri pentru a folosi metoda la
doborrea navelor dumane. ncercrile erau ns limitate de faptul c pentru
o nav care reuea s pstreze cel puin cinci sute de picioare nlime
deasupra sursei de energie efectul resimit era att de nensemnat, nct nu
reprezenta vreun pericol.
De dou ori nava loi* intr n astfel de picaje datorate prezenei
radioactivitii; dar revenir de cte uri a fost nevoie pentru a determina
limitele exacte ale suprafeelor i a le trece pe hri, n vederea stabilirii mai
nti a celei mai periculoase zone, apoi a zonei cu pericol mediu i, n cele din
urm, a zonei de siguran. Ultima operaie depindea de intensitatea
semnalului, dar ziua se sfri nainte ca aceast faz a muncii lor s se
ncheie. Abia n ziua urmtoare, ctre prnz, fur definitivate toate detaliile.

Pentru c era prea trziu ca s ncerce o aterizare, se ntoarser n tabr i


petrecur dup-amiaza odihnindu-se dup oboseala acumulat.
Se lu hotrrea ca la prima coborre pe fundul craterului s participe
o sut de oameni, avnd laei provizii pentru dou sptmni. Locul aterizrii
fu ales-de Clane dup ce se sftui cu cavalerii i nvaii. De sus, prea a fi o
construcia imens de beton, cu pereii i acoperiul intacte; dar avantajul cel
mai important era apropierea ei de unul dintre traseele pe care oamenii
puteau evacua craterul la nevoie pe propriile Jor picioare. In preajm se mai
gseau i o mulime de deschideri-ca nite vguni.
Nava spaial ajunse jos fr probleme, iar capacul pneumatic fu
deschis imediat. Pregtindu-se s coboare, Clane avu sentinftentul unei liniti
desvrite. Trecu dincolo de pragul navei i pi pentru prima dat pe un
teren pe care pn atunci nu-l vzuse dect de la distan. Imediat, ceilali
oameni ncepur s se strecoare afar n urma lui i freamtul plcut al
activitii nvior starea de ncremenire dimprejur. Aerul dimineii rsuna de
larma celor o sut de oameni care respirau, se micau, se agitau i descrcau
proviziile.
La mai puin de o or dup ce clcase pentru prima dat pe pmntul
moale din fundul craterului, Clane privea cum nava spaial se desprindea de
sol i se ridica n vitez pn la nlimea de cinci suttmle picioare. Ajuns
acolo, ncepu s patruleze nainte i napoi, deasupra capetelor exploratorilor.
i de aceast dat lucrar pe ndelete. Ridicar corturile i, luar
severe msuri de paz. Alimentele fur adpostite n spatele unui
stlpdebeton. Cu puin naintea amiezii, dup un dejun grbit, Clane, un
cavaler, un nvat templier i ase soldai prsir tabra i se ndreptar
spre cldirea care, printre altele, i atrsese n acest loc. Vzut de aproape
nu semna deloc cu o cldire, ci mai degrab cu un adpost din metal i
beton, o rmi a ceea ce fusese odat un adpost ridicat de oameni n
strfundurile pmntului, un monument al zdrniciei cutrii siguranei prin
mijloace mecanice n locul celor intelectuale i morale. Ruina l mhni pe
Clane. Dinuia acolo de un mileniu; mai nti, ntr-un ocean de energie
dezlnuit, apoi ntr-o linite copleitoare, ateptase ntoarcerea omului.
Dup prerea lui, marele rzboi avusese loc cu aproximativ opt mii de
ani n urm. Avea suficiente date provenind din alte cratere n ceea
ce<privea tipul de calendar folosit de strmoi pentru a presupune c, dup
cronologia lor, actualul Linn exista n anul 12.000 AD.
Se opri s cerceteze o poart ntredeschis, apoi porunci unor soldai
s o mping. Nu reuir s o urneasc; dndu-i la o parte, Clane se strecur
cu bgare de seam dincolo de pragul ruginit al uii. Ptrunse ntr-un hol
ngust care continua vreo opt picioare pn la alt u. Una ncuiat, de
aceast dat. Pardoseala era din beton, dar ua era metalic. Clane i
cavalerul un brbat voinic, cu ochii negri izbutir cu greu s o deschid,
fcnd-o s scrie din toate ncheieturile.
Se oprir uluii. Interiorul nu era ntunecos, aa cum se ateptau, ci vag
luminat. Licririle de lumin veneau de la o mulime de globuri aflate pe
tavan. Globurile nu erau transparente, ci acoperite cu un strat opac de

culoare armie. Nu mai vzuser ceva asemntor nici n Linn, nici n alt
parte. Dup un moment de stinghereal, Clane se ntreb dac nu cumva
luminile se aprinseser cnd foraser ei ua.
Schimbar cteva cuvinte, apoi nchiser ua. Nu se ntmpl nimic. O
deschiser din nou, dar luminile nici mcar nu plpir. Cu siguran c
ardeau de secole.
Cu un mare efort Clane i stpni pornirea de a da jos imediat acele
comori pentru a Ie lua cu el n tabr.
Linitea mormntal, atmosfera ncrcat de povara anilor i reaminti
c nu era cazul s se pripeasc. Era primul care ajunsese aici. ncet, aproape
ovind, i mut privirea din tavan asupra ncperii. O mas stricat zcea
ntr-un col. n faa ei era un scaun cu un picior frnt i cu fundul spart, n
colul nvecinat se gsea un morman de moloz din care rsrea ceva ce
prea a fi un mnunchi de coaste ale unui schelet prfuit. Rmiele unei
fiine omeneti tronau n vrful unei lungi vergele metalice, n ncpere nu se
mai zrea nimic altceva. Clane pi nainte i trase vergeaua de sub schelet.
Dei foarte uoar, micarea fu prea mult pentru acea alctuire de oase.
Tigva i coastele se prefcur n pulbere; o pcl alburie nvlui pentru o
clip camera, apoi se depuse pe pardoseal. Se ddu napoi cu grij, dup
care, cu bagheta metalic nc n mn, iei n holul ngust i de acolo afar.
Decorul se schimbase. Lipsise cel mult cincisprezece minute, dar n
acest timp se petrecuse o transformare. Nava spaial cu care venise
continua s patruleze deasupra lor. Dar o a doua nav se pregtea s
aterizeze n apropierea taberei.
Se aez pe pmnt n larma produs de trosnetul arbutilor zdrobii i
de uieratul vrtejului de aer iscat la contactul cu solul. O u se deschise i,
n timp ce Clane se ndrepta spre tabr, trei oameni coborr din nav. Unul
dintre ei, mbrcat n uniform de aghiotant al Marelui Stat Major, i nmn o
map de coresponden. nuntru se afla o singur scrisoare. Era un mesaj
din partea fratelui su mai mare, Lordul Jerrin, Generalul Suprem al armatelor
din Linn aflate pe Venus. In testamentul defunctului Lord Conductor, Jerrin
fusese desemnat s devin prta la guvernare la mplinirea vrstei de
treizeci de ani, urmnd s se ocupe de administrarea planetelor. Puterea lui
n Linn trebuia ns subordonat celei a lui Tews. Scrisoarea era tioas: Am
fost informat despre sosirea ta pe Venus. Trebuie neaprat s-i spun c
prezena unui mutant aici, ntr-un punct critic al rzboiului mpotriva rebelilor,
este menit s produc un efect duntor. Mi s-a adus la cunotin c
solicitarea ta pentru aceast expediie a fost ncuviinat personal de ctre
Lordul Consilier Tews. Dac nu tii motivele pentru care Tews i-a acordat
permisiunea, nseamn c nu nelegi posibilele nenorociri care ar putea lovi
ramura noastr din familie. Este dorina i porunca mea s te ntorci
nentrziat pe Pmnt.
Jerrin.
Cnd i ridic ochii dc pe scrisoare, Clane l vzu pe comandantul
navei care adusese mesajul fcndu-i semne mute. Se ndeprt civa pai
i l lu pe cpitan deoparte.

Nu am vrut s v ngrijorez, spuse brbatul, dar poate este mai bine


s v aduc la cunotin c azi-diminea, la puin timp dup ce ai cobort n
crater, am observat un grup numeros de oameni clare, la cteva mile spre
nord-vest.
Nu preau s aib intenia de a se ndrepta n aceast direcie, dar s-au
mprtiat n grab cnd am trecut pe deasupra lor, ceea ce dovedete c
sunt rebeli venusieni.
Clane sttu o clip ncruntat, apoi cltin din cap n semn de
ncuviinare. Se ntoarse i intr n cortul lui spaios, hotrt s-i scrie fratelui
su un rspuns care s potoleasc criza dintre ei, cel puin pn cnd
adevrata criz, mai grav, cea care l adusese pe Venus, avea s-i spulbere
nemulumirea legat de prezena lui.
Aceast criz urma s se abat pe neateptate asupra lui Jerrin cam
peste o sptmn.
CAPITOLUL XXIII.
TEWS i stabili reedina n palatul de mult rposatului mprat
venusian Heerkel, tocmai n partea opus a oraului fa de cartierul general
militar al lui Jerrin. Era o greeal dintre cele care uimesc i urnesc istoria.
Nesfrita perindare a generalilor i ofierilor revrsai nspre i dinspre
Mered l lsa rece. Civa indivizi mai ageri la minte remarcaser
absurditatea acestor deplasri interminabile de-a lungul oraului, dar muli
dintre ei erau att de grbii, nct cu greu i-ar fi ngduit rgazul unei
ntrevederi ceremonioase cu Conductorul lor.
Se pregtea un rzboi greu. Ofierilor li se prea de la sine neles c
atitudinea lor este justificat. Se simeau departe de atmosfera fastuoas i
nepstoare din Linn. Doar civa avuseser ocazia s cltoreasc pe
Pmnt i pricepuser indiferena total a populaiei fa de rzboiul de pe
Venus. Pentru cei de acas era o problem de frontier ndeprtat.
Asemenea lupte avuseser loc nentrerupt nc din vremea copilriei lor, doar
c de fiecare dat scena era pentru o vreme alta.
Izolarea permanent i ntri lui Tews bnuielile avute la sosire. i l
nfior. Nu-i dduse seama ct de rspndit era nemulumirea. Conspiraia
trebuie c ajunsese ntr-un stadiu avansat, att de avansat nct mii de ofieri
erau la curent cu ea i nu riscau s fie prini alturi de cel care hotrser
ei urma s piard. Probabil c privind n jur la imensele armate aflate sub
comanda lui Jerrin i ddeau seama c nimeni nu l-ar fi putut nvinge pe
brbatul care dobndise loialitatea attor legiuni alctuite din soldai de prim
rang.
Era nevoie de o aciune rapid, hotrtoare, considera Tews. Cnd
Jerrin i fcuse o vizit de curtoazie la o sptmn dup sosire, rmsese
uimit de rceala cu care Tews i refuzase cererea ca ntririle s fie trimise pe
front pentru ofensiva final mpotriva armatelor venusiene mpotmolite n
mlatini.
i ce intenionai s facei dup ce vei obine victoria pe care o
ateptai? ntreb Tews, observnd mulumit iritarea celuilalt.

Mai mult dect tonul, subiectul ntrebrii i veni n ajutor lui Jerrin, aflat
n ncurctur. i fcuse multe planuri legate de apropiatul moment al
izbnzii, iar dup o clip nelese c adevratul motiv al sosirii lui Tews pe
Venus era discutarea aspectelor politice ale victoriei. De vreme ce btrnul
hotrse s-i ncredineze lui Tews puterea, acesta nu era dect felul n care
noul conductor ncerca s-i ndeplineasc atribuiile.
Jerrin schi pe scurt ideile lui: executarea tuturor cpeteniilor
rspunztoare de uciderea prizonierilor, luarea n sclavie a tuturor celor care
participaser direct la comiterea crimelor. Dar toi ceilali vor fi cruai, fr a
fi maltratai n vreun fel, ba chiar li se va permite s se ntoarc la casele lor.
La nceput, fiecare insul va fi administrat ca o colonie separat, dar chiar
din aceast prim faz se va reintroduce limba comun i va fi permis
comerul liber ntre insule. Cea de-a doua faz, n care s-ar fi intrat peste
cinci ani i care urma s fie fcut cunoscut dinainte, consta n autorizarea
unor conduceri locale n fiecare insul, dei acestea vor rmne teritorii ale
Imperiului i vor suporta trupe de ocupaie. A treia etap, prevzut s
nceap peste ali zece ani, presupunea organizarea unei administraii
centrale venusiene pentru toate insulele, cu un sistem de guvernare federal.
Bineneles, acest sistem nu permitea existena unor trupe proprii i
urma s fie nglobat n structura Imperiului.
Cinci ani mai trziu putea ncepe a patra i ultima etap. Toate familiile
care dovedeau timp de douzeci de ani ascultare i loialitate puteau solicita
cetenia linno-venusian, cu toate privilegiile i drepturile care decurgeau
din ea.
Se uit uneori, spuse Jerrin, c Linn a nceput ca un ora-stat care a
cucerit oraele vecine i i-a consolidat puterea asupra lor prin extinderea
treptat a ceteniei. Nu vd nici o piedic n aplicarea acestui sistem cu
succes i n cazul planetelor. Tot ceea ce se ntmpl n jurul nostru, spuse n
ncheiere, arat c sistemul supunerii absolute folosit n ultimii cincizeci de
ani a fost un eec total. A venit timpul s aplicm metode de guvernare mai
progresiste.
n agitaia care-l cuprinsese n timp ce asculta aceste proiecte, Tews
aproape c se ridicase n picioare. Avea n sfrit imaginea complet.
Rposatul Lord Conductor lsase prin testament administrarea planetelor n
grija lui Jerrin; i acesta nu era altceva dect planul lui Jerrin de a transforma
motenirea ntr-un puternic bastion militar, capabil la nevoie s-i extind
stpnirea pn i n Linn.
Tews zmbi ngheat. Nu nc, Jerrin, gndi el, mai sunt doar
Conductorul absolut, iar trei ani de-acum ncolo ceea ce hotrsc eu e lege.
i apoi, planurile tale ar putea stnjeni decizia mea de a restabili republica
atunci cnd va sosi momentul. Sunt convins c tu, cu toat aiureala asta
liberal, nu ai nici o intenie s reinstaurezi ordinea constituional. i acesta
este elul care trebuie atins cu orice pre.
Spuse ns cu voce tare:
Voi examina cu atenie recomandrile voastre. Dar de azi nainte
doresc s-mi fie aduse la cunotin toate avansrile n grad. NToate ordinele

pe care le emitei pentru ofierii de pe cmpul de lupt vor fi trimise aici


pentru avizare, iar eu le voi transmite mai departe. ncheie cu un aer
tranant. Motivul pentru toate acestea este c vreau s m familiarizez cu
poziiile actuale ale trupelor i cu numele celor aflai la comand. Asta este
tot. A fost o plcere s stau de vorb cu dumneavoastr. La revedere,
domnule.
Prima mutare fusese una radical. i era doar nceputul. Pe msur ce
ncepur s soseasc ordinele i documentele, Tews le cercet cu srguina
unui arhivar. Mintea lui obinuit cu studiul hroagelor, ca i scopul ator
urmrit, fceau fiecare amnunt s par important i interesant. Era
familiarizat cu rzboiul venusian. Cu doi ani mai nainte locuise ntr-un palat
la cteva sute de mile mai departe i avusese funcia de Comandant-ef,
atribuit acum lui Jerrin. Aa c nu era necesar s studieze situaia chiar de la
nceput. Nu trebuia dect s se familiarizeze cu schimbrile survenite n
ultimul an i jumtate. i, dei erau numeroase, nu-i fu greu deloc.
Reuise nc din prima zi s-i ating obiectivul principal: nlocuirea
ofierilor ndoielnici cu alii, din ceata de linguitori pe care o adusese cu sine
din Linn. Tews simise mustrri de contiin pentru aceast aciune, dar o
considera justificat din motive de for major. Din moment ce avea de-a
face cu ofieri ce conspirau mpotriva lui, era nevoit s mearg i el pe ci
ocolite. Cel mai important era s se asigure c armata nu era folosit
mpotriva lui, Lordul Consilier, motenitorul legal al Imperiului Linn, singurul
om care nu era mnat de scopuri autocratice i egoiste.
O alt msur de prevedere a fost modificarea poziiilor unora dintre
trupele lui Jerrin. Ea privea n special legiunile pe care Jerrin le adusese cu el
de pe Marte i care, probabil, i erau dintre cele mai loiale. Era de dorit ca el
s nu le cunoasc poziia n urmtoarele cteva sptmni critice.
n cea de-a dousprezecea zi, primi de la un spion informaia pe care o
atepta. Jerrin, care plecase cu dou zile n urm ntr-o inspecie a frontului,
e ntorcea n Mered. Tews nu avu dect o or la dispoziie. nc pregtea
punerea n scen pentru discuia ce avea s urmeze, cnd fu anunat Jerrin.
Tews le zmbi curtenilor adunai n preajma sa.
Spuse cu voce tare:
Transmite-i excelenei sale c pentru moment sunt ocupat, dar dac
mai ateapt puin voi fi ncntat s-l primeasc.
Remarca, mpreun cu sursul plin de subneles care o nsoi, strni un
murmur de uimire n ncpere. Din nenorocire, Jerrin nu avusese rbdare s
atepte transmiterea mesajului i pea deja spre mijlocul ncperii. Nu se
opri pn cnd nu ajunse n faa lui Tews. Ultimul l privi alene, cu obrznicie.
Ei bine, ce e?
Jerrin vorbi linitit:
Este o ndatorire neplcut, distinse Lord Consilier, s v aduc la
cunotin c va fi nevoie s evacuez nentrziat toi civilii din Mered. Ca
urmare a unui ir de neglijene din partea unor anumii ofieri aflai n prima
linie, venusienii au izbutit s fac o bre n nordul oraului. Se vor da lupte
n Mered nainte de venirea zorilor.

Cteva dintre doamne i nu puini dintre domnii aflai de fa lsar s


le scape ipete ngrijorate, apoi se isc o micare general spre ieiri. Un
rcnet al lui Tews opri dizgraioasa panic. Se ls pe spate n jilul su i
rnji.
Ndjduiesc c ofierii neglijeni au fost pedepsii cum se cuvine,
spuse el.
Treizeci i apte dintre ei au fost executai. Iat o list cu numele lor,
o putei cerceta pe ndelete, rspunse Jerrin.
Tews zvcni n picioare.
Executai!
Avu deodat teribila bnuial c Jerrin nu ar fi executat cu uurin
nite, oameni care se aflaser sub comanda lui timp mai ndelungat. Smulse
cu un gest repezit sigiliul de pe document i parcurse n fug rndurile cu
privirea.
Fiecare dintre numele scrise acolo era al unuia dintre adepii si, unul
dintre cei pe care el nsui i numise n ultimele dousprezece zile.
Ridic ochii ncet i se uit int la tnrul din faa lui. Privirile li se
ntlnir i se nfruntar. Ochilor albatri i reci;i lui Tews, ncrcai de ur, le
rspundea dispreuitoare lucirea metalic din ochii cenuii i nenduplecai -ai
lui Jerrin.
Excelen, spuse ultimul cu voce calm, una dintre legiunile mele
mariene a fost mcelrit. Tot ceea ce am plnuit i am cldit cu rbdare i
trud n tot acest ultim an s-a prbuit. Cred c cei care se fac vinovai de
dezastru ar face mai bine s prseasc planeta i s se ntoarc la viaa de
huzur din Linn. Dac nu, se va ntmpla exact lucrul de care se tem att de
mult.
nelese pe loc c riscase o declaraie primejdioas. Vorbele lui l fticur
pe Tews s nepeneasc. Pentru o clip, figura sumbr a acestuia se
schimonosise de furie, dar, graie unui efort teribil, reui s se stpneasc.
Se ridic.
Avnd n vedere gravitatea situaiei, spuse el, voi rmne n Mered i
m voi ocupa personal de toate trupele, pn la noi ordine. Vei preda
imediat cartierul general ofierilor mei.
Dac ofierii dumneavoastr, rspunse Jerrin, se apropie de cartierul
meu general, vor fi alungai cu biciul. i asta este valabil pentru oricine ui'n
aceast parte a oraului.
Se rsuci pe clcie i prsi ncperea. nc nu tia cum va rezolva
teribila criz care apruse.
CAPITOLUL XVII.
CLANE petrecuse cele trei sptmni n care frontul venusian se
prbuea explornd miile de orificii care se deschideau n pereii craterului.
i, dei ameninarea cetelor de venusieni nu se materializ, pentru mai mult
siguran i mut ntregul grup pe fundul craterului. Fur instalate posturi de
paz pe cele trei trasee principale care duceau n adncuri, iar dou nave
spaiale supravegheau n permanen mprejurimile i craterul nsui. Aceste
msuri de prevedere, dei nu erau suficient de linititoare, ajutau destul de

mult. Orice tentativ a unor atacatori de a cobor s ia cu asalt tabra ar fi


fost o aciune att de complicat, nct ar fi rmas ndeajuns timp pentru a
mbarca toi oamenii n nave i a prsi locul.
Acesta nu era singurul avantaj. Dup o jumtate de secol de stpnire
a celor din Linn, venusienii, dei venerau o divinitate a mrii numit
Submerne, respectau i zeii atomici. Era ndoielnic c ei ar fi riscat s aduc
divinitii o ofens ncercnd s ptrund ntr-unui dintre lcaurile zeilor.
Aa c cei ase sute de oameni aflai n prpastie erau protejai de restul
lumii nu numai de inaccesibilitatea pereilor verticali ai craterului, ci i de
factorul psihologic.
n fiecare zi, una dintre navele spaiale se deplasa la Mered, iar cnd
revenea n strfundul genunii, Clane urca la bord, ciocnind rnd pe rnd la
fiecare u. ntotdeauna era primit cu bgare de seam, fe de ctre un
brbat, fe de ctre o femeie, i cu fiecare avea o discuie confidenial.
Spionii lui nu se vedeau niciodat unul cu altul. ntotdeauna reveneau n
Mered pe nserat i coborau cte unul n diferite puncte ale oraului.
Spionii nu erau cu toii mercenari. Existau oameni din cele mai nalte
pturi sociale ale Imperiului care l priveau pe mutantul Linn ca pe succesorul
firesc al Lordului Conductor. Pentru ei, Tews era mai degrab un lociitor
provizoriu i urma s fie ndeprtat la momentul potrivit. Mereu, astfel de
indivizi aparinnd tot altor grupuri, i schimbau atitudinea dup ce l
ntlneau pe Clane i deveneau pentru el preioase surse de informaii. Clane
ns i cunotea locul mai bine dect aceti binevoitori. Orict de bun
impresie fcea oamenilor inteligeni, realitatea era c un mutant nu putea
deveni crmuitorul Imperiului. Abandonase cu mult timp n urm asemenea
ambiii, concentrndu-se asupra a dou obiective politice majore.
Mai tria nc, ba mai mult, se afla chiar ntr-o poziie privilegiat,
numai pentru c familia lui era una dintre cele mai puternice din Linn. Dei
nu avea prieteni printre rubedeniile lui, ele l tolerau datorit legturii de
snge. Avea tot interesul ca ei s dein n continuare funcii nalte. Cnd se
aflau la ananghie, era nevoit s fac tot ce-i sttea n putere pentru a le veni
n ajutor. Acesta devenise primul lui obiectiv.
Cel de-al doilea era s participe ntr-un fel la toate micrile politice
importante care aveau loc n Imperiul Linn, ceea ce inea de o ambiie care
nu credea c i se va mplini vreodat. i dorea s ajung general. Dup cum i
se prea lui privind dinafar, rzboiul era, n aspectele sale practice, crud i
lipsit de inteligen. Din fraged copilrie studiase strategia i tactica, n
intenia de a reduce confuzia la un punct ct mai mic La un punct n care
btliile s poat fi ctigate prin ceva mai mult dect printr-o manevr
iscusit i norocoas.
Sosi n Mered a doua zi dup ciocnirea dintre Tews i Jerrin i i stabili
reedina ntr-o cas pe care o alesese cu mult timp n urm pentru el i suita
lui. Acionase ct mai discret, dar nu-i fcea iluzii c venirea sa va trece
neobservat. Ceilali erau i ei diabolic de inteligeni, ntocmai ca el nsui, cu
toii ntreineau armate de iscoade. Toate planurile care depindeau de
pstrarea unor secrete purtau meteahna fragilitii. Iar faptul c uneori ele

izbuteau, dovedea mai degrab c adversarul nu fusese suficient de abil. Era


una dintre bucuriile vieii s fii n stare s duci la ndeplinire toate pregtirile
necesare pentru o astfel de ntreprindere, n vzul i auzul inamicului.
Fr s se grbeasc, se apuc s fac tocmai acest lucru.
CAPITOLUL XXIII.
CND TEWS FU INFORMAT despre descinderea lui Clane n Mered, la
aproape o or dup ce ea avusese loc, evenimentul nu-i prea trezi interesul.
Mult mai importante erau. Sau aa preau vetile care soseau nentrerupt
din alte surse i care priveau dispunerea trupelor lui Jerrin pentru aprarea
oraului. Ceea ce l uimea pe Tews era faptul c unele dintre aceste
informaii veneau chiar de la Jerrin, sub forma unor copii ale ordinelor pe care
le dduse.
Oare ncerca el s restabileasc relaiile, prefcndu-se s nu-i dea
seama c avusese loc o ruptur? Era o manevr neateptat i nu putea
nsemna dect c deja criza ncepuse nainte ca Jerrin s fie pregtit. Tews
surse cu rceal la acest gnd. Aciunea lui hotrt aruncase opoziia ntro zpceal general. Nu va fi nici o problem s ocupe a doua zi diminea
cartierul general ai lui Jerrin cu cele trei legiuni ale sale i astfel s pun
capt rebeliunii.
Pn la ora trei, Tews transmisese toate dispoziiile necesare. Pe la
patru, o iscoad cu totul speciala, aliat n slujba sa fiul scptat al unui
cavaler i raport c Lord Clane trimisese un mesager la Jerrin, solicitndu-i
o ntrevedere n acea sear. Aproape imediat ali spioni l informar despre
activitatea care avea loc Ia reedina lui Clane. Printre alte lucruri, mai multe
obiecte rotunde, nvelite n pnz, fuseser transportate din nava spaial n
cas. Mai mult de o ton de praf fin de cupru, aflat n saci, ajunsese ntr-o
dependin din beton. In sfrit, un cub dintr-un material asemntor celui
folosit la construcia templelor fusese descrcat cu grij. Probabil c era nu
numai greu, ci i foarte fierbinte, pentru c sclavii care l duseser n cas
folosiser frnghii i mnui cptuite cu azbest.
Tews chibzui asupra celor aflate; lipsa lor de sens l ngrijora. i aminti
dintr-o dat povetile confuze pe care le auzise n legtur cu mutantul,
poveti crora nu le acordase nici o atenie pn atunci. Nu era momentul n
care s-i asume riscuri. Ordon ca o escort de cincizeci de oameni s-l
nsoeasc i porni spre reedina din Mered a lui Clane.
Privelitea l uimi pe Tews cnd privi locul pentru prima oar. Nava
spaial, despre care i se spusese c a plecat, era din nou acolo. O nacel, de
felul celor atrnate sub nave atunci cnd era necesar transportarea urgent
a unui mare numr de soldai, se gsea suspendat cu un cablu gros agat
de traversa cea mai de jos. n spaiu, nacelele erau folosite numai pentru
transportul mrfurilor. Acum se afla pe sol i n jurul ei miuna o mulime de
sclavi. Tews izbuti s vad cc fceau numai dup ce se apropie.
Fiecare om avea agat n jurul gtului un sac de pnz cu pulbere de
cupru, iar un soi de soluie chimic era folosit pentru a acoperi cu praful de
cupru carcasa semitransparent a nacelei.

Tews, o matahal dolofan cu ochi albatri, ptrunztori, cobor din


lectic. Ddu fr grab trcoale nacelei, dar cu ct se uita mai mult, cu att
operaiunea i se prea mai de neneles. i, curios, nimeni nu-i acorda nici un
pic de atenie. Se aflau acolo doi gardieni, dar probabil c nu primiser nici
un fel de instruciuni n privina spectatorilor. Stteau tolnii n diverse
poziii, fumau, i spuneau glume deocheate, fr s par ctui de puin
contieni c n preajma lor se afla Lordul Consilier al Imperiului Linn.
Tews nu ncerc s-i lmureasc. ncurcat i nehotrt, pi incet spre
cas. Din nou, nimeni nu fcu efortul de a-i iei n cale. In holul imens
dinuntru, o mulime de savani templieri stteau la taclale i se amuzau. i
aruncar o privire curioas, dar nu prur s-i dea seama c nu era de-al
lor.
Tews ntreb calmr
Lordul Clane e nuntru?
Unul dintre savani se ntoarse pe jumtate i ncuviin peste umr,
familiar:
l gseti n cabinet, lucreaz la binecuvntare.
Mai erau savani i n camera de zi. Cnd i vzu, Tews se posomori
nuntrul lui. Venise pregtit pentru o aciune hotrt, dac era nevoie. Dar
n-ar fi fost nelept s-l aresteze pe Clane de fa cu att de muli savani
templieri. i n plus, erau prea multe grzi. Dei nu vedea nici un motiv
pentru arestare. Totul prea s fac parte din pregtirea unei ceremonii
religioase. II gsi pe Clane n cabinet, o ncpere de mrime mijlocie care
ddea ntr-un patio. Clane sttea cu spatele la el, concentrat profund asupra
unui cub din materialul de construcie al templelor. Dup descrierea fcut
de iscoadele sale, Tews l recunoscu: era obiectul greu i fierbinte pe care
sclavii nduiser crndu-l cu atta grij de la nava spaial. Pe mas, lng
cub, se aflau ase emisfere dintr-o substan armie. Nu apuc s le
cerceteze ndeaproape, cci Clane se ntoarse s vad cine a intrat. Se
ndrept zmbitor.
Tews rmase pe loc, privind ntrebtor. Tnrul se apropie.
Ndjduim cu toii, spuse el, c aceast baghet, pe care am
descoperit-o n craterul cu lcaul zeilor, este legendara baghet de foc.
Dup cum spune povestea, o condiie esenial era ca mnuitorul ei s fie
curat la suflet, i dac aceast condiie era ndeplinit, zeii puteau gsi de
cuviin ca, n anumite mprejurri, s activeze bagheta.
Tews ncuviin cu gravitate, apoi art cu mna spre obiect.
Este o bucurie pentru mine, spuse el, s te gsesc preocupat de
aceste chestiuni religioase. Consider ca deosebit de important faptul c un
membru al ilustrei noastre familii a dobndit un rang nalt n ierarhia
templelor, i vreau s te asigur c indiferent ce se va ntmpla facu o pauz
plin de subneles indiferent ce se va ntmpla, te poi bizui pe mine ca
protector i prieten.
Se ntoarse la palatul Heerkel, dar fiind prevztor din fire i tiind prea
bine c nu toi oamenii sunt att de curai la suflet pe ct pretind, i instrui
spionii s fie cu ochii n patru la orice aciune subversiv.

Aflase la timpul cuvenit c Clane fusese invitat la cin de ctre Jerin,


dar c acesta l primise cu aceeai afectare rece care caracteriza de mult
timp relaiile dintre cei doi frai. Unul dintre sclavii care serveau la mas,
mituit de o iscoad, mrturisise c la un moment dat, n timpul cinei, Clane
insistase ca o sut de nave spaiale s fie retrase din patrulare pentru a li se
ncredina o alt misiune, pe care sclavul nu o prea nelesese.
Mai auzise ceva despre strpungerea liniei frontului la nord-est, dar
informaia era att de confuz, nct Lordul Consilier nu se mai gndi la ea
pn cnd, la scurt timp dup miezul nopii, fu trezit din somn de strigtele
disperate ale oamenilor i de zngnitul de arme care rzbtea prin ua
dormitorului su. nainte de a apuca s fac altceva dect s se ridice n
capul oaselor, ua se izbi de perete i o mulime de soldai venusieni nvlir
n ncpere.
Frontul de nord-est fusese ntr-adevr strpuns.
Era a treia noapte a captivitii lui, noaptea execuiei. Tews se nfior
cnd gaznicii venir s l ia la o or dup lsarea ntunericului. II conduser
afar, unde bezna era strpuns de luminile unor focuri. Urma s fie primul.
Dup ce trupul su va fi ridicat n la, douzeci de mii de venusieni vor ridica
n treang zece mii de soldai din Linn. Era de ateptat ca zvrcolirile i
chinurile s dureze nc zece minute, sau chiar mai mult.
Tews privea n jur cu ochii mpienjenii; noaptea nu semna cu nici o
alta pe care o trise. Nenumrate focuri ardeau pe tot ntinsul cmpiei. n
apropiere se zrea stlpul nalt de care avea s fie spnzurat. Ceilali se
nirau imediat dup acesta, rnduri-rnduri. Stlpii erau plantai la mai puin
de cinci picioare, unul de altul, distana dintre rnduri fiind de zece picioare,
pentru ca focurile de tabr ce trebuiau s lumineze scena s poat s
ncap.
Nenorociii se aflau la locul execuiei, cu minile i picioarele legate, cu
funiile n jurul gturilor.
Tews nu reuea s disting dect primul rnd. ntreg acest ir de
victime era alctuit de ofieri; cu toii erau linitii. Unii stteau de vorb cu
cei de lng ei, dar cnd Tews fu condus alturi, tcur imediat.
Niciodat n viaa lui nu mai vzuse Tews o asemenea descurajare
cuprinznd att de multe figuri deodat. Se auzir strigte de groaz i
gemete de disperare. Lordul Consilier nu se ateptase s fie recunoscut, dar
era posibil ca oamenii s fi fost prevenii n legtur cu identitatea lui. n
realitate, barba neras de trei zile i noaptea cu umbrele tremurtoare ale
focurilor nu puteau s le ofere deplin siguran. Toi tcur cnd urc pe
eafod. nsui Tews rmase linitit i palid n timp ce funia i era potrivit n
jurul gtului. La vremea lui poruncise i el ca muli s fie spnzurai. Era o
senzaie diferit i nfiortoare s fii victim i nu judector.
Sentimentul de furie care l ncerca provenea din nelegerea faptului c
nu s-ar fi aflat acolo dac ar fi crezut posibila o schimbare. Dimpotriv, fusese
convins c Jerrin i va pstra poziiile n faa dumanului i c legiunile sale
vor prelua controlul de la Jerrin.

Undeva n adncul lui crezuse n onestitatea lui Jerrin. ncercase s-l


umileasc n aa fel nct s-i rpeasc onorurile cuvenite acestui tnr cu
care nu dorea s mpart conducerea statului. Mnia lui neputincioas l
fcuse s ajung repedejncredinat c n realitate Jerrin complotase mpotriva
sa. nvlmeala din mintea lui avea s creasc pentru nc un motiv: n acel
moment privi ntmpltor n jos i acolo, lng platform, mpreun cu un
grup de cpetenii venusiene, l vzu pe Clane.
ocul resimit fu enorm. Tews se holb la silueta subire a tnrului i
crezu c are, n sfrit, imaginea clar a ceea ce se petrecea. Existase o
nelegere perfid ntre Jerrin i venusieni. Observ c mutantul era
nvemntat n roba de nvat templier i c purta n mn bagheta de foc,
lung de patru picioare. Asta i aminti ceva. Uitase cu totul de
binecuvntarea cerului. Privi n sus, dar ntunericul era de neptruns. Dac
nava i nacela se aflau undeva acolo, ele erau nvluite n bezn, invizibile i
inaccesibile.
Se uit din nou n jos spre mutant i i lu inima n dini pentru a-i
vorbi, dar nainte de a apuca s spun ceva, Clane zise:
Excelen, s nu ne pierdem timpul cu acuzaii reciproce. Moartea
dumneavoastr nu ar face dect s renvie rzboiul civil n Linn. Este ultimul
lucru pe care l dorim i n aceast noapte v-o vom dovedi, n ciuda ndoielilor
pe care le avei.
Tews se abinu. Cntri iute ansele de salvare. Nu exista niciuna. Dac
navele spaiale ar fi ncercat s debarce trupe, venusienii nu ar fi avut dect
s trag de funii i s-i spnzure pe prizonierii nlnuii, iar apoi s-i
ntoarc imensa armat ca s resping atacurile disperate lansate de
puzderia de nave spaiale. Pentru aceast manevr erau fr ndoial
pregtii; de vreme ce era singura speran posibil i ea nu se putea
ndeplini, nsemna c vorbele lui Clane nu erau dect o amgire.
Se dezmetici brusc din gnduri pentru c mpratul venusian, un brbat
de vreo cincizeci de ani, cu figura ncruntat, tocmai urca scrile platformei.
Atept cteva minute pn cnd, treptat, peste mulimea uria se ls
linitea, apoi se apropie de grupul de megafoane din fa i vorbi n limbajul
comun venusian.
Frai venusieni, spuse el, n aceast noapte a rzbunrii tuturor
crimelor pe care Imperiul Linn le-a fptuit mpotriva noastr, avem cu noi un
trimis al Generalului-Conductor al ticloilor notri inamici. A venit cu o
ofert, aa c vreau s vin aici sus, s v-o spun ei nsui, pentru ca s-i
putei rde i voi n nas, cum am fcut i eu.
Din ntuneric se auzi strigtul mulimii:
Spnzurai-l! Spnzurai-l i pe el!
Tews nghe la auzul urletelor furioase, dar fu nevoit s admire dibcia
cpeteniei venusiene. Era omul cruia supuii i puseser de multe ori la
ndoial priceperea n lupt. Faa lui avea trsturile fioroase i ndrjite ale
unui general preocupat, care tia ce nseamn critica. Ce ocazie era acest
rzboi pentru ctigarea sprijinului maselor!

Clane urc treptele. Atept pn se fcu din nou linite, apoi spuse cu
o voce surprinztor de puternic:
Zeii atomici ai Linn-ului, ai cror trimis sunt, s-au sturat de acest
rzboi. Ii chem s-l opreasc ACUM.
mpratul venusian se repezi spre el.
Nu asta e ceea ce vroiai s spui, strig. Te voi
Se opri. Pentru c apruse soarele.
Apruse soarele! De mai multe ore, acesta coborse dincolo de
orizontul rou ca focul al mrii de nord. Acum, dintr-un salt, rsrise pe cer
deasupra capetelor tuturor.
Scena iminentelor execuii se contur clar ca n miezul zilei. Toi stlpii
spnzurtorilor, cu victimele alturi de mii de spectatori venusieni, cmpia
vast i ndeprtatul ora de coast acum vizibil totul era scldat ntr-o
lumin orbitoare.
Umbrele ncepeau n partea cealalt a cmpiei. Poziia oraului putea fi
ghicit numai datorit uoarelor reflexii luminoase. Marea de la nord i munii
din sud rmseser ca i pn atunci n bezn.
Zrind zonele ntunecate, Tews nelese c nu soarele se afla pe cer, ci
o incredibil minge de foc, un izvor de lumin care, pentru acea mil cubic
de spaiu n care se aflau, egala soarele n intensitatea strlucirii. Zeii din
Linn rspunseser la chemarea care le fusese adresat.
Gndul i iu ntrerupt aici. Se auzi un strigt pornit din zecile de mii de
piepturi, un strigt mai neomenesc i mai teribil dect orice alt sunet pe
care Tews l auzise pn atunci, n cl era spaim, disperare i o profund
veneraie. Brbai i femei laolalt se lsar n genunchi. n acea clip,
conductorul venusian resimi msura nfrngerii. Cu un urlet teribil se repezi
spre zvorul trapei pe care sttea Tews. Cu coada ochiului, Tews l zri pe
Clane nlnd bagheta de foc.
Fr nici o urm de flacr, mpratul se Topi.
Tews nu a reuit niciodat dup aceea s neleag ce s-a petrecut de
fapt n acel moment, dei a pstrat n memorie imaginea unei fiine umane
transformndu-se literalmente ntr-o substan lichid. Aceasta se prelinse pe
platform i, arznd lemnul, ls n urm o gaur. Imaginea fusese att de
teribil, nct Tews nchisese ochii, nendrznind s admit c ceea ce
vzuse fusese adevrat. Cnd n cele din urm privi iar, navele spaiale
coborau din vzduh. Pentru venusienii deja prosternai, apariia neateptat
a cincizeci de mii de soldai din Linn n mijlocul lor pru probabil un miracol la
fel de mare ca i celelalte dou la care fuseser martori.
O ntreag armat de rezerv a fost capturat n acea noapte i, cu
toate c luptele de pe celelalte insule au continuat nc mult vreme,
cucerirea marii insule Uxta s-a ncheiat n cteva sptmni. Cuvntul lui
Clane se dovedi mai presus de orice ndoial.
O sptmn mai trziu, ntr-o dup-amiaz noroas, Clane se afla
printre personalitile originare din Linn care asistau la plecarea flotilei de
nave ce avea s-l nsoeasc pe Lordul Consilier Tews napoi pe Pmnt.
Tews sosise mpreun cu suita sa i, n timp ce urca pe platform, un grup de

iniiai templieri izbucni ntr-o incantaie paroxistic. Lordul Consilier se opri i


ascult pre de un minut, cu un zmbet vag n colul buzelor.
ntoarcerea pe Pmnt sugerat discret de ctre Clane l mulumea
ntru totul. Va duce cu el primele veti despre victoria asupra venusienilor; va
avea rgazul s nbue toate zvonurile despre faptul c nsui Lordul
Consilier a fost capturat n mod umilitor; i, peste toate, va fi cel care va
insista pentru acordarea tuturor onorurilor triumfale lui Jerrin.
Se mira c n ultimul timp uitase de recunoscuta lui iscusin pentru
asemenea lucruri. Pe cnd se urca la bordul navei amiral, iniiaii ncepur s
psalmodieze din nou. Era evident c zeii atomici erau i ei mulumii.
CAPITOLUL XXIII.
N PRIMA LUI CUVNTARE adresat Patronatului, dup ntoarcerea de
pe Venus, Tews spuse printre altele: Dei pare greu de crezut, Imperiul Linn
nu mai are acum nicieri dumani de temut. O dat ce adversarii notri de pe
Marte i Venus au fost nvini definitiv n ultimele dou decenii, ne gsim ntrun moment unic, istoric: suntem singura mare putere din Univers. Ne
ateapt o lung perioad uc pace i reconstrucie.
Cnd reveni la palat, ovaiile Patronatului i mai rsunau nc n urechi,
iar dispoziia sa era una optimist. Iscoadele l informaser deja c patronii i
acordau cele mai mari merite pentru victoria de pe Venus. La urma urmei,
rzboiul trenase ' mult vreme naintea sosirii sale acolo. Apoi brusc, aproape
peste noapte, luase sfrit. Concluzia era c strlucitoarele lui caliti de
conductor i aduseser o contribuie hotrtoare. Nu-i trebuia prea mult
perspicacitate lui Tews pentru a nelege c, n asemenea condiii, putea s-i
permit generozitatea de a-i acorda laurii triumfului lui Jerrin fr a pierde
nimic din onorurile cuvenite siei.
n pofida propriilor cuvinte rostite n faa Patronatului, pe msur ce
sptmnile se scurgeau panice, deveni treptat surprins de adevrul
vorbelor sale: nu aveau dumani. Nu exista nici o ameninare. Dei prea
greu de crezut, Universul aparinea Imperiului Linn i, n postura de Lord
Consilier, puterea lui se rsfrngea acum asupra mai multor supui dect i se
ntmplase vreodat unui om. Aa vedea Tews lucrure.
Desigur, avea s fie un conductor devotat se grbea s-i repete
asta, nerecunoscndu-i vanitatea. Imagina construcii imense care s
reflecte gloria Imperiului Linn i anii de aur ai crmuirii Tews. nchipuirea era
att de nobil i nsufleitoare, nct mult vreme s-a mulumit s se mbete
cu aceste planuri magnifice, fr s acioneze concret n vreun fel.
Fu informat curnd despre ntoarcerea lui Clane de pe Venus. La puin
timp dup aceea, primi un mesaj din partea mutantului:
Excelenei Sale, Lordului Consilier Tews.
Preaonorate unchi, A dori s v vizitez pentru a v pune n tem cu
concluziile mai multor discuii purtate cu fratele meu, Jerrin, i care privesc
anumite poteniale ameninri la adresa Imperiului. Dei nu pare foarte
important, suntem amndoi preocupai de preponderena sclavilor printre
cetenii Pmntului i suntem nemulumii de lipsa noastr de informaii
legate de situaia actual a populaiilor de pe sateliii lui Jpiter i Saturn.

De vreme ce acestea reprezint singurele pericole ale momentului, cu


ct mai repede vom examina fiecare aspect al problemelor, cu att vom fi
mai siguri c destinul Imperiului Linn va putea fi controlat printr-o aciune
inteligent i nu va depinde n viitor de hazard, care de multe generaii a
reprezentat elementul principal al guvernrilor.
Al dumneavoastr supus nepot, Clane.
Scrisoarea l irit pe Tews. I se prea obraznic. i reamintea c
autoritatea lui n Linn, ca i viitorul pe care l plnuia pentru Imperiu, nu erau
complete., i c n realitate aceti nepoi puteau cere anumite compromisuri
n stare s fac s pleasc mreia pe care, evident, numai el o ntrezrea.
Cu toate acestea, rspunsul lui fu diplomatic:
Dragul meu Clane, Mi-a fcut plcere s aflu veti de la tine i imediat
ce m voi ntoarce din muni voi fi bucuros s te primesc i s discutm n
ntregime toate problemele. Am dat instruciuni diverselor departamente s
adune informaii, n aa fel nct atunci cnd ne vom ntlni, vom putea sta
de vorb pe date reale.
Tews, Lord Consilier.
Dduse ntr-adevr acele instruciuni i chiar ascultase o scurt
informare din partea unui ofier care era expert n ceea ce privete
condiiile de pe sateliii planetelor Jupiter i Saturn. Acetia erau locuii de
triburi aflate n diverse stadii de culturi barbare. Rapoarte recente, ntocmite
n urma chestionrii primitivilor sosii de acolo i a comercianilor care
vizitaser anumite porturi de destinaie, indicau c vechile confruntri bazate
pe intrigai crim continuau ntre cpeteniile triburilor n lupta pentru
supremaie.
Uurat, dei era dinainte convins c situaia n-ar putea fi dect cea
descris, Tews plec n vacan la munte, nsoit de o suit de trei sute de
curteni i cinci sute de sclavi. nc se afla acolo o lun mai trziu, cnd sosi
un al doilea mesaj din partea lui Clane:
Prea distinse Lord Consilier Tews, Rspunsul domniei voastre la mesajul
meu mi-a adus o mare uurare. ndrznesc s apelez n continuare la
bunvoina voastr, rugndu-v s cerei efilor de departament s afle
numrul celor care se gsesc acolo i poziia lor. Motivul acestei ntrebri
este descoperirea c muli dintre agenii mei de pe Europa, cel mai mare
satelit al lui Jpiter, au fost executai pe neateptate n urm cu un an i c n
realitate toate informaiile pe care le dein despre acel teritoriu se bazeaz
pe rapoarte care, pe lng c sunt vechi de mai bine de doi ani, sunt i foarte
vagi. Se pare c, n urm cu cinci ani, un nou conductor a nceput s unifice
Europa; iar rapoartele agenilor mei am constatat cercetnd informaiile
furnizate au devenit mai puin clare cu fiecare lun. Bnuiesc c am fost
victima unei propagande bine puse la punct. Dac este aa, faptul c cineva
a fost att de iret nct s-mi anihileze canalele de informare m
ngrijoreaz.
Acestea sunt doar presupuneri, desigur, dar cred c ar fi nelept ca
oamenii dumneavoastr s fac o anchet, avnd n vedere c actualele
noastre surse de informare nu inspir ncredere.

Al dumneavoastr credincios servitor i nepot, Clane.


Pomenirea agenilor lui Clane l fcu pe Tews s-i reaminteasc far
plcere c tria ntr-o lume de spioni.
mi nchipui, gndi el dezgustat, c i acum se face propagand
mpotriva mea, pentru c m aflu n vacan. Oamenii n-au de unde s tie
ce planuri grandioase n folosul statului pun la cale mpreun cu sfetnicii mei,
n aceast aa-zis cltorie de plcere.
Se ntreb dac, n cazul n care ar da o serie de declaraii publice
despre viitorul mre al Imperiului, nu arpune stavil criticilor.
Starea de iritare nu l prsi toat ziua; dup ce reciti scrisoarea lui
Clane, ajunse Ia concluzia c era de preferat o apropiere calm i
diplomatic. Trebuia s fie n permanen pregtit pentru orice eventualitate.
Aa c ddu instruciunile necesare i dup ce l inform pe Clane
despre aceasta, ncepu s reflecteze serios la ce avea s se ntmple peste
ase sau opt luni, cnd ntoarcerea lui Jerrin urma s fie ntmpinat triumfal.
Perspectivele nu mai preau la fel de mulumitoare ca atunci cnd el nsui
revenise de pe Venus. Nepoii lui erau nclinai din ce n ce mai mult s se
amestece n problemele de stat i ntr-adevr aveau amndoi dreptul legal de
a fi consilierii guvernului. In conformitate cu legea, fiecare dintre ei avea un
vot n Consiliul Imperiului, cu toate c niciunul nu putea influena direct
administraia.
Presupun, recunoscu n sil Tews, c Clane ar avea acest drept, dar
parc mama spunea odat c: <acela care i exercit drepturile ntotdeauna
este un prost.> Rse, strmbndu-se.
n acea noapte, cu puin nainte de a merge s se culce, Tews avu o
clip de inspiraie. M cuprinde din nou nencrederea aceleai neliniti care
nu-mi ddeau pace cnd eram pe Venus. Cred c nu-mi priete atmosfera
asta afurisit de la palat.
Se credea incapabil de gnduri josnice, meschine, i dac le tolera
altora i spunea el o fcea fr tragere de inim i numai datorit
influenei pe care o puteau ei avea asupra statului.
Simul datoriei aceasta era adevrata lui vocaie, era convins! El l
silea s fie prevztor, ba chiar s recurg la intrigi i urzeli, dei era revoltat
de orice uneltire.
Convingerea integritii sale fundamentale l liniti pe Tews. La urma
urmei, i spuse, s-ar putea ca ntmpltor s m mai nel, dar nu greesc
dac rmn cu ochii n patru la orice ameninare, de oriunde ar veni ea. Chiar
i un mutant, cu ceva cunotine tiinifice i arme, este un subiect pe care,
ca protector al statului, trebuie s-l iau n seam.
Chibzuise deja ndelung la armele pe care vzuse c le folosise Clane ]
5e Venus. i, dup cteva zile, ajunse la concluzia c trebuia s acioneze.
Spunnau-i c nu are de ales, i comunic n cele din urm lui Clane:
Dragul meu nepot, Dei nu ai considerat necesar s solicii protecia pe
care rangul i importana muncii tale o ndreptesc, sunt convins c vei fi
bucuros s afli c Statul este pregtit s-i asume grija fa de materialele pe
care le-ai recuperat din slaurile zeilor i din alte locuri strvechi.

Cel mai sigur loc pentru asta este reedina ta din Linn. n acest sens
am aprobat fondurile necesare pentru a transporta n ora tot echipamentul
pe care l deii la proprietatea de la ar. O unitate de gard va sosi acolo n
mai puin de o sptmn cu mijloace de transport potrivite, iar o alt unitate
de gard va primi n aceste zile misiunea de a asigura paza reedinei din
ora.
Cpitanul grzii, care va fi direct rspunztor n faa mea, va ndeplini,
bineneles, toate condiiile necesare continurii activitii tale.
Este o plcere pentru mine, drag Clane, s-i asigur aceast protecie
costisitoare, dar meritat.
Peste un timg nu prea ndeprtat a vrea s-mi acorzi favoarea de a-mi
arta personal materialele, pentru a avea o imagine a comorilor pe care le ai
n colecia ta, n scopul gsirii unor viitoare ntrebuinri pentru binele
general.
Cu urri cordiale, Tews, Lord Consilier Cel puin, gndi Tews, dup ce
expediase mesajul i dduse ordinele necesare unitilor militare, asta va
face pentru moment ca tot materialul s se afle ntr-un singur loc. Mai trziu,
poate avea loc oricnd un control mai sever, dei sper s nu fie cazul,
desigur.
neleptul crmuitor se gndea la orice situaie neprevzut. Chiar i
activitatea rudelor sale cele mai apropiate trebuia studiat amnunit.
Afl curnd c Clane nu opusese nici o mpotrivire i c materialele
fuseser transportate n Linn fr probleme.
Se mai gsea nc n palatul de la munte al familiei Linn cnd sosi o a
treia scrisoare de la Clane. Dei redactat foarte concis, era un document
public de o deosebit importan. Introducerea suna aa:
Unchiului nostru, Lordul Consilier.
Noi, Lorzii Jerrin i Clane Linn, am ajuns la prerea c preponderena
sclavilor n Linn a devenit periculoas i deoarece sclavia nu are ce cuta
ntr-un stat sntos, i propunem Lordului Consilier Tews ca n timpul
guvernrii sale s emit drept regul general pentru generaiile viitoare
urmtoarele principii:
1. Toate fiinele umane care respect legile au dreptul shotrasc
libere asupra propriei persoane.
2. In cazurile n care acest lucru nu poate fi ndeplinit acum, el va fi
nfptuit n etape succesive, dintre care primele dou vor intra n vigoare
imediat.
3. Prima etap prevede c nici un sclav nu va mai fi pedepsit fizic dect
ca urmare a unei hotrri judectoreti.
4. Cea de-a doua etap prevede c ziua de lucru a sclavilor nu va
depi n viitor zece ore pe zi.
Celelalte etape schieaz o metod de eliberare treptat a sclavilor, n
aa fel nct dup douzeci de ani doar incorigibilii vor fi neliberi, iar toi
acetia vor fi supravegheai chiar de stat, pe baza unor legi prin care fiecare
va fi tratat n mod individual.

Tews citi documentul uimit i amuzat n acelai timp. i aminti o alt


vorb a mamei sale: Nu-i bate capul cu idealitii. Gloata le va tia gtul la
momentul potrivit.
Dar buna dispoziie l prsi curnd.11 Bieii tia i bag nasul n
problemele de stat chiar i n Linn, unde, orice, s-ar spune, nu este domeniul
lor . n timp ce fcea pregtirile pentru ntoarcerea n ora vara fiind pe
sfrite Tews se gndea ncruntat la ameninarea asupra statului care, i
se prea lui, cretea cu o vitez ngrijortoare.
n cea de-a doua zi dup revenirea n Linn, primi o alt scrisoare de la
Clane. De data aceasta solicita o audien pentru a discuta acele probleme
privind aprarea Imperiului despre care departamentele dumneavoastr au
adunat informaii.
Ceea ce l scotea din srite cel mai mult pe Tews n privina scrisorii era
c mutantul nu-i oferea nici mcar rgazul necesar s se liniteasc dup
sosire. Era adevrat, problema restabilirii lui nu-l privea pe Clane, dar era o
chestiune de respect fa de funcia pe care o ndeplinea. Dac a ajuns pn
aici, i spuse Tews negru de furie, insistena lui Clane prezint toate semnele
unei insulte deliberate. Trimise o scurt not de rspuns, care preciza simplu:
Dragul meu Clane, Te voi ncunotiina de ndat ce m voi mai elibera
de problemele presante ale guvernrii. Te rog s atepi mesajul meu.
Tews.
n acea noapte adormi linitit, convins c a pus n sfrit piciorul n
prag, i c era i timpul. Se trezi o dat cu vestea dezastrului. Singurul semn
fusese o licrire rece, metalic, pe cerul dimineii. Invadatorii se npustiser
asupra oraului Linn cu trei sute de nave spaiale. Probabil c spionaser n
prealabil, cci luar cu asalt porile cele mai bine pzite i principalele
cazrmi din ora. Din fiecare nav debarcaser dou sute de oameni ciudai
Ia nfiare.
aizeci de mii de soldai! Exclam Lordul Consilier Tews dup ce
studie rapoartele.
Ddu dispoziii pentru aprarea palatului i trimise un porumbel cltor
cu un mesaj ctre cele trei legiuni care i aveau tabra n afara oraului,
poruncind ca dou dintre ele s atace de ndat ce vor fi gata. Se aez apoi,
palid dar linitit, s priveasc spectacolul de la una dintre ferestrele care
ddeau spre ntinderile ceoase ale domeniului Linn.
Totul era confuz i ireal. Majoritatea navelor invadatoare dispruser n
spatele cldirilor masive. Cteva se aflau la vedere, dar preau prsite. Era
greu s-i dea cineva seama de luptele ndrjite care se purtau n apropiere.
La nou sosi un mesager trimis la Lady Lydia:
Drag fiule, Ai aflat nouti? Cine ne atac? Este un asalt restrns sau
se ncearc invadarea Imperiului? Ai luat legtura cu Clane?
L.
Primul prizonier fu adus. nuntru tocmai cnd Tews, ncruntat, citea
sugestia nesuferit de a cere sfatul rudei sale. Mutantul era ultima persoan
pe care i-ar fi dorit s o vad. Prizonierul, un brbos uria, mrturisi cu
mndrie c era de pe Europa, unul dintre sateliii lui Jpiter, i c nu se

temea nici de oameni, nici de zei. Statura omului i ndrzneala lui l uimir
pe Tews. Dar concepia sa naiv despre via l nveseli. Urmtorii prizonieri
aveau aceleai trsturi fizice i mentale. i aa, cu mult naintea amiezii,
Tews obinu o imagine ndeajuns de exact a situaiei.
Era vorba despre o invazie barbar de pe Europa. In mod evident
scopul ei era jaful. Dar dac nu aciona repede, n Linn ar fi fost devastate, n
cteva zile, comori adunate de-a lungul secolelor. De pe buzele lui Tews
pornir cteva porunci sngeroase. Toi prizonierii s fie trecui prin sabie. S
le fie distruse navele, armele, hainele. S nu rmn nici o urm a prezenei
lor care s ntineze oraul etern.
Dimineaa trecea ncet. Tews se hotr s fac o inspecie n ora,
escortat de cavaleria palatului. Renun ns la acest plan, gndindu-se c
dac s-ar afla n micare ar fi imposibil s primeasc rapoarte de la
cpeteniile sale. Din acelai motiv nu putea nici s-i transfere cartierul
general ntr-o cldire mai puin bttoare la ochi. nainte de prnz sosi i
tirea mbucurtoare c dou dintre cele trei legiuni atacau n for la porile
principale.
Vestea l liniti. Mai destins, ncepu s se gndeascja cauzele care
fcuser posibil tot ceea ce se ntmplase. i aminti cu amrciune c
departamentele sale obinuser informaii pe care ndemnat de Clane le
ceruse cu luni n urm. Convoc n grab mai muli experi i ascult sumbru
n timp ce i raportar pe rnd ceea ce aflaser.
Erau o mulime de informaii. Europa, marele satelit al lui Jupiter,
fusese locuit n vremuri strvechi de triburi care se rzboiau cu nverunare.
Se spunea c atmosfera vast a satelitului fusese creat artificial de nvaii
din Epoca de Aur, cu ajutorul zeilor atomici. Ca orice atmosfer artificial,
coninea din abunden teneol, un gaz care permitea ptrunderea luminii
Soarelui, dar nu lsa prea mult cldur s se piard n spaiu.
Cu cinci ani n urm, cltorii ncepuser s aduc informaii despre un
conductor numit Czinczar cate lupta cu nverunare s uneasc toate
triburile rivale ntr-o singur naiune. Pentru o vreme, teritoriul fusese att de
plin de pericole nct comercianii aterizau doar n anumite porturi de intrare.
Informaiile pe care le primiser susineau c tentativa de unificare a lui
Czinczar euase. Contactele deveniser apoi i mai dificile. Acum, n timp ce
asculta, deveni limpede pentru Tews c noul conductor izbutise de fapt n
ncercarea lui i c toate informaiile contrare erau doar propagand.
Czinczar descoperise cu abilitate sursele de informare i le pclise,
consolidndu-i n acelai timp poziia printre forele barbare de pe planet.
Czinczar. Numele avea o rezonan sinistr, ca o plesnitur violent de
bici, ca un zornit aspru, metalic. Dac un asemenea om i susintorii lui
reueau s duc cu ei doar o mic parte dintre bogiile lui Linn, ntregul
Sistem Solar ar fi rsunat la auzul isprvii. Guvernul Lordului Consilier Tews
ar fi putut s se prbueasc atunci ca un castel din cri de joc.
Tews ovia. Avea n minte un plan care ar fi funcionat mai bine pus n
aplicare la adpostul ntunericului. Dar asta ar fi nsemnat s le lase
atacatorilor la dispoziie cteva ore bune pentru jaf. Hotr s nu mai ntrzie

i trimise ordin celei de-a treia legiuni nc n ateptare s ptrund n


tunelul care ducea la palatul central.
Ca msur de prevedere i n intenia de a distrage atenia cpeteniei
inamice, i transmise un mesaj lui Czinczar prin intermediul unui ofier barbar
capturat. n el arta ct de nebunesc ar fi fost un atac de pe urma cruia ar ti
putut decurge represalii sngeroase chiar asupra Europei lsuger c nu era
timpul pierdut pentru o retragere onorabil. n toate aceste planuri, un singur
lucru era greit. Czinczar concentrase o mare parte a trupelor sale cu scopul
de a captura familia imperial i sttea n expectativ, cutnd confirmarea
bnuielii c Lordul Consilier se gsea n interiorul palatului. Prizonierul
eliberat care i transmise mesajul Iui Tews l convinse de prezena acestuia
nuntru.
n urma atacului n for care avu loc, ntregul palat central fu cucerit i
toi cei aflai nuntru capturai; soldaii care reuiser s ptrund prin
pasajul secret fur prini. Oamenii lui Czinczar turnar tot gazul gsit n
marile rezervoare ale palatului n tunelul nclinat i i ddur foc. Astfel i
gsi sfritul o legiune ntreag, n acea noapte, o sut de nave spaiale
barbare aflate n ateptare aterizar n spatele soldailor din Linn care
asaltau porile, iar n zori, cnd barbarii din interiorul oraului lansar un atac,
cele dou legiuni rmase fur mcelrite.
Despre toate acestea ns Lordul Consilier nu afl nimic. Tigva lui
ajunsese cu o zi nainte n minile giuvaergiului favorit al lui Czinczar pentru
a fi placat cu aur din Linn i turnat n cristal spre a celebra cea mai mare
biruin a secolului.
CAPITOLUL XXIII.
PENTRU LORDUL CLAN! LINN. Adncit n verificarea socotelilor
proprietii sale de la ar, vestea cderii oraului Linn produse un soc
deosebit. Cu cteva excepii nesemnificative, toate materialele atomice se
gseau n Linn. Ddu liber curierului nechibzuit care strigase noutatea n gura
mare de cum intrase pe ua de la contabilitate. Apoi se aez la biroul su.
Gndindu-se c pentru moment ar fi mai bine sa accepte, aa cum erau,
cifrele privitoare la situaia proprietii, prezentate de sclavii contabili.
Aruncnd o privire prin ncpere, dup ce anunase amnarea
controlului registrelor, j se pru c cel puin unul dintre sclavi arta vizibil
uurat. l chem fr ntrziere n faa lui. Avea un fel nenduplecat de a se
purta cu sclavii, sistem motenit mpreun cu moia de la de mult rposatul
su mentor, Joquin.
Cinstea, hrnicia, loialitatea i o atitudine pozitiv erau rspltite prin
condiii mai bune, program de lucru mai scurt, mai mult libertate de aciune,
dup treizeci de ani dreptul de a se cstori, iar dup patruzeci libertatea
deplin. Lenevia, precum i alte obiceiuri proaste cum ar fi fost neltoria
_- erau pedepsite printr-o serie de retrogradri succesive. n afar de
schimbarea legii pmntului, Clane nu reuise pn atunci s imagineze un
sistem mai bun, att timp Ct sclavia exista. In ciuda rezervelor sale, aplic i
acum preceptul lui Joquin valabil pentru situaia n care lipseau probele

vinoviei. i spuse brbatului, pe nume Oorag, ce anume i trezise bnuielile


i l ntreb dac erau ndreptite.
Dac eti tfinovat i mrturiseti, spuse el, vei fi retrogradat numai
cu o treapt. Dac nu mrturiseti i mai trziu vei fi dovedit vinovat, vor
urma trei retrogradri, ceea ce, dup cum bine tii, nseamn munc fizic.
Sclavul, un om voinic, ridic din umeri i rspunse rnjind:
Dup ce Czinczar v va veni de hac vou, celor din neamul Linn, tu
vei munci pentru mine.
La munca cmpului, rosti scurt Clane, vreme de trei luni, zece ore pe
zi.
Nu era momentul s dea dovad de mil. ntr-un imperiu aflat n stare
de rzboi, aciunile severe deveneau necesare. Orice ar fi putut fi interpretat
drept slbiciune risca s produc un dezastru.
n timp ce grzile conduceau sclavul afar, acesta apuc s arunce
peste umr o ultim insult:
Mutant blestemat, cnd Czinczar va ajunge aici, ai s capei ceea ce
merii.
Clane nu rspunse. I se prea ndoielnic c noul cuceritor fusese trimis
de soart ca s-i pedepseasc pentru faptele lor pe toi ticloii din Linn. Ar fi
luat prea mult timp. Alung din minte acest gnd i se ndrept spre u.
Acolo se opri i se ntoarse cu faa spre cei civa sclavi de ncredere aezai
la mesele lor de lucru.
S nu facei nimic nesbuit, spuse calm i rspicat. Dac nutrii
sentimente asemntoare cu cele exprimate de Oorag, ar fi mai bine s v
abinei. Pierderea unui ora n urma unui atac prin surprindere nu este
important.
ovi pentru o clip. i ddea seama c apela la instinctele lor de
conservare, dar raiunea i spunea c n situaiile de criz oamenii nu in
seama ntotdeauna de toate posibilitile.
Sunt ncredinat, spuse n ncheiere, c nu e o mare bucurie s fii
sclav, dei exist i avantaje: sigurana economic, deprinderea gratuit a
unui meteug. Dar vorbele prosteti spuse de Oorag sunt o dovad c, dac
sclavii tineri ar avea posibilitatea de a face cum i taie capul, ei ar provoca n
cadrul comunitii doar scandaluri, dac nu adevrate revolte. Din pcate
este ct se poate de adevrat c oamenii de rase diferite nu pot nva dect
treptat s triasc mpreun.
Iei mulumit c fcuse tot ce se putea face ntr-o asemenea situaie.
Nu avea nici un fel de ndoial c n actul de nesupunere al lui Oorag se
artase n miniatur ntreaga problem a unui imperiu bazat pe sclavie. Dac
Czinczar reuea s cucereasc un teritoriu important pe Pmnt, ar fi urmat
automat o revolt a sclavilor. Erau prea muli sclavi, mult prea muli pentru
sigurana Imperiului Linn.
Afar vzu primii refugiai. Coborau n apropierea hambarelor
principale cu o puzderie de scutere aeriene viu colorate. Clane privi o clip
spre ei, ncercnd s-i imagineze plecarea lor din Linn. Uimitor era faptul c
ateptaser pn n dimineaa celei de-a doua zile. Pur i simplu oamenilor

nu le venise c cread c oraul lor se afla n pericol dei, desigur, primii


fugari zburaser n alte direcii, departe de mprejurimile moiei.
Se eliber hotrt din mrejele reveriei. Chem un sclav i l trimise n
ntmpinarea noilor venii cu o porunc pentru garda lui personal.
Spunei-le celor care au mijloace de transport rapide s mearg mai
departe. Aici, la doar optzeci de mile deprtare de Linn, vom avea grij doar
de cei venii pe jos.
Plin de energie, se duse la reedina lui oficial i-l convoc pe ofierul
comandant al trupelor.
Vreau civa voluntari, explic el, mai ales oameni cu o profund
credin religioas, care s fie pregtii ca n aceast a doua noapte de dup
invazie s zboare n Linn i s-mi aduc tot echipamentul transportabil din
laboratorul meu.
Planul lui, aa cum l descrise. Celor aproape patruzeci de voluntari, era
simplitatea ntruchipat. n confuzia creat de cucerirea unui att de mare
ora, vor trece probabil mai multe zile pn cnd armata barbar va reui s
ocupe toate reedinele importante. Era de ateptat ca n acele prime zile s
nu acorde importan unei case adpostite aa cum era cazul de o
adevrat barier de copaci.
Dac din nefericire locuina ar fi fost deja ocupat, era probabil att de
slab pzit nct un grup de oameni ndrznei va reui cu uurin s-i
lichideze pe strini. i n acest fel s-i ndeplineasc obiectivul.
Vreau s v fac s nelegei importana acestei misiuni, continu
Clane. Dup cum tii, fac parte din ierarhia templierilor. Mi s-au ncredinat
metale divine i echipament sacru, inclusiv materiale aduse chiar din
slaurile zeilor. Ar fi un dezastru dac aceste relicve preioase ar fi pngrite
de mini murdare. Iat de ce v cer ca, n cazul n care printr-o nenorocire ai
fi capturai, s nu dezvluii adevratul scop al prezenei voastre acolo.
Spunei c ai venit s salvai proprietatea stpnului vostru. Mrturisii chiar
c ai fost nebuni s v sacrificai pentru un asemenea iucru.
Ii aminti de unitatea de paz a lui Tews, aa c adug:
S-ar putea ca echipamentul s fie pzit de soldai din Linn; n acest
caz, dai comandantului grzii aceast scrisoare.
Li nmna documentul cpeteniei voluntarilor. Era o autorizaie
semnat de Clane i purta sigiliul cu nsemnele rangului su. Dup moartea
lui Tews, o asemenea hrtie nu putea fi ignorat.
Dup ce oamenii plecar s se pregteasc pentru misiune, Clane
trimise una dintre navele spaiale personale ctre cel mai apropiat ora,
Goram, pentru a.afla de la comandantul de-acolo un prieten de-ai lui ce
fel de aciune de rspuns se pregtete mpotriva invadatorilor. Autoritile
din toate localitile, ntreb el, cunosc mijloacele i msurile de aciune
prevzute pentru astfel de situaii urgente, sau este nevoie s li se explice
legile de la nceput?
Rspunsul sosi n cel mai scurt timp posibil, adic n mai puin de
patruzeci de minute. Generalul i punea trupele sub comanda lui Clane i l
informa c trimisese mesageri ctre toate oraele principale de pe Pmnt, n

numele Excelenei sale Lordul Clane Linn, succesorul n rang pe Pmnt al


nobilului Tews, fostul Lord Consilier, care i-a pierdut viaa n fruntea trupelor
aprnd oraul Linn de atacul prin surprindere, slbatic i criminal lansat de o
hoard barbar de bestii cu chip omenesc, n ncercarea de a distruge cea
mai avansat civilizaie care a existat vreodat.
Mai erau i altele, scrise n acelai stil, dar Clane nu fu uimit de excesul
de cuvinte goale, ci de oferta n sine i de implicaiile ei. O armat pe cale de
a fi organizat n numele lui!
Dup ce reciti mesajul, se ndrept ncet spre oglinda imens din baia
de alturi i i privi imaginea. Era mbrcat cu artoasa tog de confereniar
a savanilor templieri. Ca toate vemintele pe care le purta, i faldurile
acesteia ascundeau vederii diferenele sale. Un privitor ar fi trebuit s dea
dovad de mult perspicacitate pentru a observa grija cu care era nfurat
pelerina n jurul gtului, croiala bogat ce masca diformitatea trupului de la
gt n jos, precum i, mnecile foarte strmte la ncheietura minilor.
Ar fi fost nevoie de trei luni pentru a-l ntiina pe Lordul Jerrin, aflat pe
Venus, i de patru pentru a i se da de tire Lordului Draid, pe Marte, ntruct
ambele planete se aflau, fa de Pmnt, de partea cealalt a Soarelui, iar un
rspuns de la ei trebuia ateptat un timp de aproape dou ori mai ndelungat.
Numai un membru al familiei domnitoare putea ndjdui s primeasc
sprijinul diferitelor tabere existente n Imperiu. Din partea iudelor apropiate
ale Lordului Consilier nu se primise nc nici un semn. i apoi, acestea erau
femei. Nu rmnea deci dect Lordul Clane. Fratele mai mic al lui Jerrin,
nepotul rposatului Lord Conductor. Pentru
1S1
Urmtoarele cel puin ase luni, el era acela care urma s
ndeplineasc funcia de Lord Conductor n Linn.
Dupmiaza zilei a doua a invaziei se scurgea ncet, ncepur s
soseasc nave uriae, pline cu soldai. Pn la lsarea ntunericului, peste o
mie de oameni se aflau n tabra ce se ntindea de-a lungul drumului spre
oraul Linn i pe malul rului. Mici vehicule ca nite sgei i nave spaiale
obinuite planau deasupra, n timp ce patrule de pedestrai erau mobilizate
s supravegheze mprejurimile proprietii.
Drumurile ns erau pustii. Era prea devreme s-i fac apariia
mulimea din Linn, despre care scuterele aeriene trimise n recunoatere
raportaser c se refugiase din oranl cuceritprinporilecaren toiul dupamiezii rmseser nc deschise.
Cu o or nainte de a se nnopta, patrulele aeriene raportaser c
porile se nchideau una cte una i c puhoiul de refugiai se subia n
apropierea oraului ntunecat pn la o uvi firav. In timpul ultimei ore, pe
cer nu se mai zrise nici un scuter transportnd refugiai. Prea evident c
oamenii care i puteau permite asemenea maini costisitoare ori se aflau
deja n siguran, ori ateptaser prea mult n sperana sprijinului vreunui
membru absent al familiei.
La miezul nopii, voluntarii pornir cu zece scutere i o nav spaial n
periculoasa misiune ncredinat. Ca un prim gest al proaspt dobnditei

autoriti, Clane Ie spori forele, adugnd o sut de soldai din armata


regulat. Privi plecarea navelor ntunecate, apoi se grbi s-i ntlneasc pe
generalii care reuiser s soseasc. La intrarea sa, doisprezece brbai se
ridicar n picioare Salutar, apoi rmaser n poziie de drepi.
Clane se opri brusc. i propusese s fie calm, sobru; ncercase chiar s
se conving n sinea lui c ceea ce se ntmpla era firesc. Dar ceea ce tria
prea cu totul altfel. Era copleit de o emoie terifiant pe care o cunotea
prea bine. O simea copleindu-i sistemul nervos ca odinioar: acea panic
primejdioas, copilreasc, produsul zilelor oribile n care nu era dect un
mutant chinuit. Muchii feei i se contractaser. De trei ori nghii n sec. Apoi,
cu un gest scurt, rspunse la salut. Se ndrept grbit spre capul mesei i se
aez.
Clane atept pn luar loc cu toii, apoi le ceru scurte rapoarte
despre trupele disponibile. i not cifrele comunicate de fiecare n parte
pentru provincia sa, apoi adun coloanele.
Fr patru provincii, din care abia urmeaz s primim informaii
anun el avem un total de optsprezece mii de soldai instruii, ase mii de
rezerviti parial instruii i cam cinci sute de mii de civili api.
Excelen, spuse prietenul su, Morkid, Imperiul Linn are sub arme,
n condiii normale, o oaste de un milion de oameni. Pe Pmnt, se tie,
forele cele mai numeroase sunt staionate n jurul sau n interiorul oraului
Linn, iar ele au fost anihilate. Aproape patru sute de mii de oameni se afl
nc pe Venus i ceva mai mult de dou sute de mii pe Marte.
Clane, care adunase n minte aceste date, spuse grbit:
Nu rezult un milion de oameni.
Morkid ncuviin cu gravitate.
Pentru prima oar dup muli ani, efectivele sunt sub cele obinuite.
Cucerirea planetei Venus prea s elimine toi inamicii poteniali ai
Imperiului, iar Lordul Consilier a crezut de cuviin c este momentul s fac
economii.
neleg, murmur Clane.
Se simea istovit i neputincios, ca un om care descoper dintr-o dat
c nu poate merge singur.
CAPITOLUL XXIII.
LYDIA cobor cu greutate din lectic, contient ct de btrn i
neatrgtoare le prea barbarilor care rnjeau n curte. Nu era ns prea
ngrijorat. mbtrnise de mult vreme, iar imaginea pe care o regsea n
oglind nu o mai oca. Lucrul important era c ntrevederea pe care o
solicitase primise consimmntul lui Czinczar, dup ce la insistenele lui, ea
renunase la pretenia de a i se acorda un salvconduct.
Btrna zmbi cu tristee. Nu mai ddea doi bani pe alctuirea de piele
i oase care era trupul ei. Simea o oarecare uurare la gndul c probabil
mergea n ntmpinarea morii. n pofida vrstei i a dezamgirii de sine,
acceptase acest compromis fr tragere de inim. Dar Clane i ceruse s-i
asume acest risc. Se simea surprins c preluarea funciei de Lord
Conductor de ctre Clane nu o mai nspimnta. Avea motivele ei s l

considere pe Clane apt pentru aa ceva. Continu s mearg ncet pe


coridoarele familiare, pe sub bolile sclipitoare i prin ncperile n care
strluceau comorile familiei Linn. Peste tot erau tinerii bine cldii i brboi
care veniser de pe ndeprtata Europ ca s cucereasc un imperiu despre
care tiau doar din auzite. Privindu-i, se simea ndreptit;! Pentru toate
aciunile pline de cruzime pe care le ntreprinsese pe vremuri. Pentru btrna
nendurtoare ei nu erau dect personificarea haosului mpotriva cruia
luptase toat viaa.
Intrnd n sala tronului, gndurile negre i se risipir. Privi n jur cu ochi
scruttori, cutndu-l pe conductorul misterios. Nu se afla nimeni pe tron
sau n apropierea acestuia. Grupuri de brbai stnd de vorb erau
mprtiate peste tot. ntr-unui dintre grupuri zri un brbat tnr, nalt i
zvelt, diferit de ceilali din ncpere. Toi purtau barb, doar el era proaspt
ras.
Cnd o vzu, ncet s mai asculte ceea ce spunea unul dintre
nsoitorii lui. Schimbarea fu att de evident nct peste ntregul grup se ls
tcerea. Linitea cuprinse apoi i celelalte grupuri. Dup mai puin de un
minut, toi brbaii din ncpere se ntorseser spre ea, privind-o i
ateptndu-i cpetenia s vorbeasc. Lydia ateptai ea,cercetndu-l iute.
Czinczar nu era un om chipe, dar nfiarea lui inspira for, ceea ce
ntotdeauna face ca un brbat s fie atrgtor. i totui nu era ndeajuns.
Lumea barbarilor era plin de brbai puternici. Lydia, care se atepta la nite
caliti deosebite, era intrigat.
Chipul lui prea mai degrab senzual dect brutal, ceea ce era
neobinuit. Dar asta nu putea fi o explicaie pentru faptul c era stpnul
absolut al acestei hoarde imense i nedisciplinate.
Brbatul naint spre ea. Spuse:
Doamn, ai cerut s v primesc.
Din acel moment Lydiatiu care era puterea lui. Niciodat pn atunci
nu mai auzise o voce baritonal att de_profund, att de plcut i de
poruncitoare n acelai timp. l transforma. nelese deodat c se nelase n
privina nfirii lui. Se ateptase la o frumusee bine definit. Acest brbat
era ns minunat.
Simi primii fiori de team. O asemenea voce O asemenea
personalitate
Avu o viziune n care acest brbat convingea Imperiul Linn s-i
ndeplineasc voina. Masele erau hipnotizate.
Marii brbai czui n admiraie. Se desprinse de sub puterea vrjii cu
un efort de voin. ntreb:
Tu eti Czinczar?
Eu sunt Czinczar!
Confirmarea hotrt i ddu Lydiei un nou rgaz, dei mai scurt. De
aceast dat i veni n fire mult mai repede. Se regsi complet. Ochii i se
ngustar. l privea pe marele brbat cu ostilitate din ce n ce mai mare.
Se pare c ceea ce doream s obin n urma acestei vizite nu se va
ndeplini, spuse ea nepat.

Bineneles, ncuviin Czinczar i ridic nepstor din umeri.


Nu o ntreb care era acel lucru. Prea indiferent. Rmase politicos n
picioare, ateptnd ca ea s termine ce avea de spus.
Pn s te vd, continu Lydia nverunat, mi nchipuiam c eti
doar un general iscusit. Dar pot s-mi imaginez deja clipa cnd vei cobor n
mormnt.
Din partea celorlali brbai din ncpere se auzi un murmur. Czinczar i
liniti cu un semn. Spuse:
Doamn, asemenea remarci sunt jignitoare pentru ofierii mei.
Spunei despre ce este vorba i apoi voi hotr ce voi face cu dumneavoastr.
Lydia ncuviin, dar bag de seam c nu spusese despre el nsui c
s-ar fi simit ofensat. Oft nbuit. Avea acum n minte imaginea acestui om
i asta o descuraja. De-a lungul istoriei, asemenea conductori naturali
fuseser ridicai de ctre mulimile dezorientate. Purtau n ei hotrrea de a
crmui sau a muri. Faptul c de multe ori viaa le era scurt nu nsemna
mare lucru. Influena lor asupra mulimilor era imens. Un astfel de om putea
fi n stare, chiar aflat n chinurile morii, s trag dup el dinastii cu existene
ndelungate. II ucisese deja pe conductorul legal din Linn i lovise Imperiul,
fcndu-l s se zguduie din temelii. E drept, totul fusese obinut printr-o
lovitur militar riscant, dar istoria accepta asemenea accidente fr
remucri.
Lydia spuse ncet:
Voi fi ct mai concis, de vreme ce, far ndoial, ai mari ambiii
politice i plnuieti alte campanii militare. M aflu aici la cererea nepotului
meu, Lordul Clane Linn.
Mutantul! Rspunse Czinczar, nclinnd capul.
Remarca lui era evaziv, o constatare i nu un comentariu.
Lydia simi un oc luntric aflnd c informaiile lui Czinczar despre
grupurile conductoare l priveau i pe Clane, care ncercase s rmn n
umbra vieii politice din Linn. Nu ndrzni s analizeze ce putea nsemna
aceasta. Continu linitit:
Lordul Clane este un nvat templier, aa c de muli ani este
preocupat de experienele tiinifice cu caracter umanitar. Din pcate, cea
mai mare parte a echipamentului su se afl aici, n Linn. (Lydia ridic din
umeri). Pentru tine i pentru oamenii ti nu are nici o valoare, dar ar fi o mare
pierdere pentru civilizaie dac va fi distrus sau mutat accidental. Iat de ce
Lordul Clane te roag s-i permii s trimit nite sclavi la reedina sa din
ora pentru a-i transfera aceste instrumente tiinifice la locuina de la ar.
In schimb
Da, relu Czinczar. n schimb
Tonul Iui era uor batjocoritor, iar Lydia avu deodat senzaia c se
juca ntr-un fel cu ea; nu se afla ns n situaia de a acorda atenie unui
asemenea lucru.
n schimb, continu, te va rsplti n metale preioase i bijuterii la
orice pre rezonabil pe care l vei stabili.

Dup ce ncheie, respir adnc i atept. Pe chipul cpeteniei barbare


se ntiprise o expresie meditativ.
Am auzit despre experienele Lordului Clane cu aanumitele ovi
o clip metale divine din Linn. Unele dintre poveti sunt foarte ciudate.
Intenionez ca de ndat ce voi scpa de ndatoririle militare s cercetez
acest laborator. (Continu pe un ton hotrt.) Putei s-i transmitei nepotului
dumneavoastr c micul lui iretlic pentru recuperarea celor mai preioase
comori din ntregul Imperiu Linn nu a avut nici o ans de la bun nceput. n
primele minute ale atacului, cinci nave spaiale au cobort pe proprietatea
Lordului Clane pentru a se asigura c acele arme misterioase nu vor fi
folosite mpotriva flotei mele i consider c a fost un mare ghinion c el nsui
era plecat la ar n acel moment. Putei s-i mai spunei c nu am fost
surprini de tentativa pe care a desfurat-o la miezul nopii acum dou zile
pentru a recupera echipamentul i c temerile lui de bun seam sunt
ndreptite.
ncheie:
Simt o mare uurare tiind c cea mai mare parte a echipamentului
su se afl n siguran n minile noastre.
Lydia nu spuse nimic. Fraza putei s-i transmitei avusese un efect
profund asupra ei.
Nu crezuse c fusese att de ncordat. I se prea c, dac ar vorbi, ar
da de gol propriul ei sentiment teribil de uurare. Putei s-i transmitei Nu
exista dect o singur interpretare. I se va permite s plece. Continu s
atepte.
Czinczar naiot pn ajunse n faa ei. Ceva din originea barbar, att
de bine mascat pn atunci, interveni n felul lui de a fi. Umbra unui zmbet
batjocoritor, dispreul fa de decdere al brbatului puternic, sentimentul
sincer al superioritii fa de sofisticarea Lydiei. Vorbele lui artau c era
contient c ddea dovad de mil. Spuse:
Btrno, te las s pleci pentru c mi-ai fost de mare ajutor atunci
cnd i-ai manevrat fiul astfel nct s devin cum i spunea?
Lord Consilier. Acea micare i numai aceea!
Mi-a creat ocazia pe care o ateptam pentru a ataca marele Imperiu
Linn.
Zmbi.
Poi pleca, purtnd cu tine gndul acesta.
Pentru cteva clipe, Lydia condamn sentimentalismul aciunii prin
care i oferise lui Tews puterea absolut. Dar era cu totul altceva s nelegi
c departe, n spaiul interplanetar, un om analizase aceast micare ca pe
un adevrat dezastru pentru Imperiul Linn. Iei, fr s mai spun vreun
cuvnt.
Czinczar urca fr grab colina, ndreptanflu-se spre mprejmuirea
scund i amenintoare care se nla n faa reedinei din Linn a lui Clane.
Se opri n dreptul fortificaiei recunoscnd materialul de construcie al
templelor, din care era alctuit apoi porni gnditor mai departe. Cu acelai
interes de mai devreme cercet fntna nitoa re cu ap clocotit. In cele

din urm, i fcu semn s se apropie inginerului care condusese construcia


navelor spaiale ce i purtaser armata pe Pmnt.
Cum funcionezi? l ntreb.
Constructorul cercet fr grab temelia fntnii. Era un om durduliu,
faimos pentru c spunea glume atat de deocheate nct pn i cei mai tari
brbai se nfiorau de ruine. Se aranjase deja ntr-unui dintre cele mai mari
palate din ora, mpreun cu trei fete pe care i le fcuse amante i cu o sut
de sclavi, brbai i femei, toi din Linn. Era u n om mulumit, fr s se lase
ncorsetat n viaa lui de trufie sau orgolii dearte. Descoperi deschiztura de
la baza fntnii i se ls n genunchi n praf, ca un muncitot de rnd. Nu fu
singurul. Czinczar ngenunche lng el, fr s-i pese c purtarea lui i
scandaliza pe nobilii din Linn care fceau acum parte din suita de sclavi care
l nsoea. Cei doi privir prin deschiztur.
Material de construcie pentru temple, spuse constructorul Meewan.
Czinczar ncuviin. Se ridicar n picioare fr alte comentarii, pentru
c acest subiect ii discutaser ndelung n tot timpul ultimilor ani. Cnd
ajunser n cas cteva minute mai trziu cpetenia i nsoitorul su
ridicar draperiile greoaie care acopereau pereii coridorului ce ducea n
laboratorul principal. Cai mprejmuirea exterioar, zidurile preau nclzite
de o surs intern.
Material de construcie pentru temple! Din nou nu schimbar nici o
vorb. Ptrunser n laboratorul propriu-zis. De data aceasta se privir uluii
unul pe cel'alt. ncperea era considerabil mai mare fa de dimensiunile
iniiale, dei ei nu tiau acest lucru. O bun poriune dintr-un perete fusese
ndeprtat, iar suprafaa sprturii acum complet astupat
Era nc grosolan i nefinisat. Era ns doar un cadru general. Pe
aproape fiecare metru ptrat al imensei pardoseli se aflau mainrii opace i
transparente, mecanisme mari i mici, unele aparent ntregi, pe cnd altele,
doar fragmente.
Pentru o clip aveai sentimentul c nu tii la ce s te uii mai nti.
Czinczar naint curajos, trecnd n revist mai multe dintre obiectele
transparente, cu o privire care ncerca s rein caracteristicile formelor i
construcia interioar. La nceput nu se art n nici un fel interesat de o
cercetare mai amnunit. Dar deodat prinse cu coada ochiului o micare.
O licrire. Se aplec i privi atent ntr-un cufr mai mult lung, de forma
unei racle, parial transparent. Admir cptueala luxoas i viu colorat. Dar
interiorul se curba n jos, dnd natere unui canal ngust. De-a lungul
canalului se rostogolea o sfer luminoas. Se deplasa ncet i ntr-un minut
ajunse la captul cutiei.
Acolo se opri i fcu o pauz, ca i cum la fel de lipsit de grab ar fi
meditat asupra urmtoarei micri, pentru ca apoi s-i reia prudent drumul
napoi.
Micarea aparent lipsit de noim l fascin pe Czinczar. ntinse mna
cu bgare de seam, apropiindu-o la un deget de sfer. Nu se ntmpl nimic.
Se ddu napoi i i uguie buzele. Dei atacase n felul acela oraul Linn, nu
era el omul care s rite. Fcu semn unui gardian.

Adu un sclav, i spuse.


La porunca lui un fost nobil din Linn, transpirnd prin toi porii, ntinse
mna i atinse sfera mictoare. Degetul lui ptrunse ca i cum acolo nu ar fi
existat nimic.
Btrnul se retrase uluit. Dar nenduplecatul Czinczar nu terminase cu
el. Degetul tremurtor penetr nc o dat sfera, cu mai puin team. i
sfera se rostogoli n el, prin el, dincolo de el. Czinczar ddu sclavul la o parte
i ncepu s-l priveasc gnditor. Probabil c gndurile i se citeau pe chip,
pentru c brbatul gemu ngrozit:
Stpne, nu neleg nimic din ceea ce am vzut. Nimic. Nimic.
Omori-l! Ordon Czinczar.
Se ntoarse ncruntat spre mainrie.
Trebuie s fie ceva, spuse cu o not de ncpnare n glas, trebuie
s existe un motiv anume pentru micrile astea, pentru Existena ei.
Jumtate de or mai trziu nc o mai cerceta.
CAPITOLUL XXII
NUMAI DI-A FI N STARE, i repeta Clane ntiuna. Dar tia c nu
putea risca. Nu nc.
I usese de acord cu un anume cinism ca soldaii trimii de Lordul Tews
sa mute echipamentul su n Linn. Acesta includea i cel mai preios dintre
toate obiectele gsite, o sitv care se deplasa ncoace i ncolo ntr-o cutie n
form de racl; era o descoperire din Epoca de Aur, care l zguduise pn n
adncul fiinei sale.
Datorit sferei energetice nu ovise s lase pe mna lui Tews toate
relicvele acelei strvechi i minunate culturi.
Nu avea nevoie dect s ajung n apropierea sferei pentru ca,
folosindu-i modul de funcionare, s se pun de acord cu ea.
Dup aceea putea fi controlat mental de la distan. Puterile ei stranii
acionau aproximativ trei zile. ntr-un moment greu de stabilit al zilei a treia
ea nceta s mai rspund atunci cnd o chema.
Era nevoie ca n perioada aceea s o viziteze din nou n timp ce se afla
n racla ei i, prin contact direct, s restabileasc raportul.
Dup modul n care procedase Tews i se pruse evident c Lordul
Consilier nu inteniona s-l despart de echipamentul su. Aa c pstrarea
sferei la reedina lui din Linn, sub paz, nu avea nici o importan.
Dar oricte griji ar fi putut s-i fac. Nu se ateptase ia un atac att de
important nct oraul Linn s fie cucerit printr-o singur aciune rapid.
i astfel, arma care ar fi putut pune capt rzboiului nu se mai afla n
puterea lui dect dac reuea s ajung n preajma ei printr-o stratagem
iscusit.
Totui, nu se simea nc att de disperat.
De fapt, nici forele din Linn nu erau nc suficient de puternice pentru
a putea s trag foloase de pe urma unui miracol.
Dei nu nceta s se gndeasc ntr-un fel de agonie mental la
posibilitile de a ajunge n Linn i n proprii cas, se dedic enervantei
ndeletniciri de a pregti o armat de lupt.

Printre militarii din Linn circula o zical care spunea: dac un recrut. n
prima lun de instrucie este aruncat n lupt, pricinuiete moartea
camarazilor si deja instruii; n a doua lun, mpiedic retragerile devenite
necesare din cauza lui; n cea de-a treia lun, devine numai bun pentru a se
lsa omort n prima btlie.
Urmrind un grup de recrui dup cteva sptmni de instrucie,
Clane constat cu disperare ct dreptate avea zicala. Pentru a dobndi
iscusina necesar tragerii cu arcui era nevoie de o conlucrare perfect ntre
minte i trup. Deprinderea luptei cu sabia cerea o mare capacitate de
colaborare cu ceilali camarazi. Iar lupta cu lancea era pur i simplu o art n
sine.
Planul pe care La nfiat n acea noapte ntreguiui Stat Major era o
ncercare de a ascunde slbiciunile pe care le avea. Se baza pe hotrrea
ferm de a folosi oameni inapi n iinia nti a trupelor de aprare. Ddu i o
dispoziie n privina celor neinstruii:
S nu:'orai antrenamentele. Scoatei-i n aer liber i nvai-i
elementele de baz n mnuirea armelor. Mai nti arcul cu sgei, apoi
lancea i la urma sabia.
Trziu n noapte, dup ntlnire, examin rapoartele, privitoare la
oraele Nouris i Gu!F, care czuser, practic fr.r;i lupt. n timpul atacului
barbarilor, sclavii se rsculaserpur i simplu i i uciseser stpnii. Un
raport suplimentar al statului major recomanda execuia n mas a tuturor
sclavilor valizi.
Clane trimise mesageri s-i convoace pe conductorii comercianilor i
pe industriai la o conferin matinal, dup care merse la culcare, preocupai
de problema sclavilor.
La ora zece deschise adunarea, informndu-i pe cei o sut de
reprezentani ai negustorilor c armata recomandase exterminarea sclavilor
brbai.
Cuvintele lui produser o reacie imediat.
Un brbat spuse:
Excelen, dar este imposibil! Nu putem distruge o asemenea avuie.
Asta prea s fie atitudinea general, cu dou excepii. Amndoi erau
tineri. Unul dintre ei lu cuvntul:
Domnilor, este o aciune necesar.
Cellalt spuse:
Pierea mea este c aceast criz face posibil un important act
progresist.
Amndoi fur huiduii de negustorii nfuriai.
Clane pi n fa i ridic mna. Cnd se fcu linite ncepu:
Nu este vreme pentru jumti de msur. Trebuie s adoptm una
sau alta dintre soluii.
Urm o serie de discuii aprinse ntre grupurile de negustorin cele din
urm, un purttor de cuvnt zise curtenitor:
Excelen, negustorii aflai de fa sunt de acord s se promit
sclavilor libertatea.

Pentru o clip ce pru nesfrit, Clane scrut rnjetele auditoriului,


apoi le ntoarse brusc spatele i prsi ncperea. In acea dup-amiaz
pregti un buletin special:
LIBERTATE PENTRU TOI SLUJITORII LOIALI.
Din ordinul excelenei sale, Lordul Clane Linn, Conductor ai Imperiului,
ssvant templier, protejat al zeilor atomici, se decreteaz urmtoarele pentru
totdeauna:
SALUTRI tuturor acelor brbai i femei care au servit Imperiul cu
simplitate i folos, ispind pcatele conductorilor care i-au trt n rzboaie
nesbuite, mpotriva intereselor Imperiului Linn, cel ocrotit de zei! Iat ansa
libertii absolute pe care o meritai, graie comportrii voastre din ultimii
ani!
Imperiul a fost atacat de ur invadator crud i barbar. Domnia terorii nu
poate fi ns dect temporar, deoarece dumanului i se va opune o for de
nenfrnt. O armat de un milion de oameni se afl pe drum dinspre Marte i
Venus, iar aici pe Pmnt o for irezistibil, nsumnd peste dou milioane
de oameni, este deja gata de lupt.
Inamicul numr mai puin de aizeci de mii de soldai. Acestei armate
nensemnate, care a obinui o victorie de moment printr-un atac surprinztor
i josnic, s-au grbit s i se alture un grup de brbai i femei nechibzuii.
Toate femeile, n afar de cele carese fac vinovate de crime deosebite, vor fi
cruate. In ceea ce-i privete pe brbaii care au trecut de partea dumanului,
nu au dect o singur ans: s prseasc nentrziat oastea barbar i S
SE PREZINTE LA TABERELE DE CONCENTRARE enumerate la sfritul acestei
proclamaii. Taberele nu vor fi pzite, dar sptmnal se vor face apeluri
nominale. Fiecrui om a crui prezen va fi constatat cu regularitate n
urma acestor apeluri, i se garanteaz libertatea deplin din momentul n care
inamicul va fi biruit.
Pentru cei care vor continu s dea dovad de nesupunere, pedeapsa
este moartea.
Acelor brbai i femei care, cu credin, nu au ncetat s-i
ndeplineasc ndatoririle stabilite, eu, Lord Clane, n calitate de Lord
Conductor, al Imperiului Linn, le poruncesc urmtoarele:
Toate. Femeile i copiii vor rmne la reedinele lor actuale,
continund s slujeasc la fel ca pn acum.
Toi brbaii se vor prezenta n faa stpnilor lor i le vor cere: Doresc
s urmez propunerea Lordului Clane. Dai-mi hran pentru o sptmn s
pot ajunge i eu la una dintre taberele de concentrare.
Dup ce ai fcut acest lucru i ati primit proviziile, pornii imediat. NU
NTRZIAI* NICI MCAR O SINGUR OR.
Dac dintr-un motiv oarecare stpnul vostru nu este acas, luai-v
singuri de mncare i plecai fr permisiunea lui. Nimeni nu v va putea
mpiedica s prsii oraul.
Orice brbat din categoria celor vizai de acest ordin care va fi gsit
ascunzndu-se ntr-un ora dup douzeci i patru de ore de la publicarea
acestei proclamaii, devine suspect de trdare.

Pedeapsa este moartea.


Penau a fi n siguran, mergei ntr-o tabr de concentrare i
prezentai-v regulat la toate apelurile nominale. Dac tabra este atacat
de barbari, mprtiai-v prin pduri sau n muni i adpostii-v, ori
ndreptai-v spre o alt tabr. Toate taberele vor fi aprovizionate
corespunztor cu hran.
Toi cei de bun-credin i vor dobndi astfel libertatea la sfritul
rzboiului. Vor obine imediat dreptul de a se cstori. Se va permite
colonizarea unor teritorii nc nepopulate. Dup cinci ani vor beneficia de
toate drepturile ceteneti garantate imigranilor strini.
Acesta este sfritul sclaviei n Imperiul Linn!
FII NELEPI FII PRUDENI FII LIBERI.
Documentul avea punctele iui slabe, fr ndoial. nainte de a-l emite,
Clane pierduse mult timp evideniindu^i meritele n faa unui grup de ofieri
cuprini de ndoial. i ignorase pe negustori; erau prea corupi pentru a mai
fi interesat de prerea lor. Artase c ar fi fost practic imposibil s fie inut
secret un ordin general de execuie n mas. Cei mai muli dintre sclavi ar fi
fugit pentru a scpa, devenind ntr-adevr primej dioi. Recunoscuse c
prociamaia dei el inteniona s-i respecte fiecare promisiune inclus n
ea era plin de minciuni. Numai n oraul Linn trecuser de partea lui
Czinczar un milion de sclavi, muli dintre ei soldai instruii. Czinczar i putea
folosi pentru aprarea oricrui ora cucerit, pstrndu-i astfel propria
armat gata de lupt. Morkid fusese cel care, pe un ton sarcastic i hotrt,
pusese capt discuiilor dup-amiaza trziu.
Domnilor, explicase el, se pare c nu pricepei c eful nostru, dei a
spulberat dintr-o s'ingur lovitur toate iluziile i speranele noastre dearte,
a neles cu clarviziune nsei cauzele care ne-au adus n aceast situaie. In
urma acestei discuii nu poate tgdui nimeni c nu avem de ales. (Ridic
glasul). n aceste momente, cnd dezastrul pare iminent, ne putem considera
norocoi c avem n fruntea noastr un conductor genial, care ne-a artat
singura cale militar care ne poate aduce victoria. Domnilor vocea i rsun
ceremonios vi-l prezint pe Lordul Clane Linn, noul Lord Conductor!
Uralele nu contenir minute n ir.
CAPITOLUL XXIII.
CLANE urmri btlia de la Goram dintr-o nav de patrulare cu care
zbura de la o poziie ntrit la alta. Escadrilele dumane se strduiau fr
ncetare s se apropie de el, dar aparatul lui era mai rapid i mai manevrabil.
Au ncercat chiar s ajung deasupra lui truc bine cunoscut n
confruntrile navelor spaiale. Dar scurge^a de energie ateptat nu avu loc.
Mica nav nici nu se nclin, ceea ce ar fi trebuit s fie efectul minim produs
atunci cnd dou surse de energie atomic se suprapun pe vertical.
Eforturile lor l ngrijorar pe Clane. Czinczar era cu siguran contient
c adversarul su avea mai multe cunotine despre metalele divine dect el
sau tehnicienii lui. Dar ar fi fost regretabil dac i-ar fi dat seama din ceea ce
se petrece cu mica nav c la bordul ei se afla nsui Clane. i dorise s
asiste Ia aceast btlie i, n ciuda pericolelor, o urmri minut cu minut.

Lupta era aspr, mult mai aspr dect se ateptase, mai ales c alte
patru orae czuser n ultimele patru sptmni. Recruii neinstruii
luptaser cu slbticie pentru vieile lor. Sgeile fcuser multe victime n
rndurile atacatorilor. Suliele, mnuite cu stngcie, dar i cuhsperare,
pricinuiser multe rni i uneori chiar moarte. Cel mai ru era ns cnd se
ajungea la lupta cu sbiile. O dat ce scpau de armele cu care puteau fi
atacai de la distan, barbarii voinici i puternici i dovedeau cu uurin pe
adversarii lor mai slabi.
Prima linie czuse nimicit. Intr n lupt cea de-a doua linie. Trupele
de rezerv ale barbarilor naintar. Stolurile de sgei pornite n ntmpinarea
lor ntunecar cerul, decimnd rndurile atacatorilor. Urletele de durere,
blestemele, gemetele disperate ale rniilor, agonia soldailor din Linn,
hituii i secerai de moarte, toate ajungeau la urechile celor aflai n mica
nav rapid. Aprtorii ncercau din rsputeri s rmn grupai. Aa sunau
instruciunile: retragerea ordonat spre pieele din centrul oraului, pregtite
s fac fa timp ndelungat unui atac prin surprindere.
Retregndu-se, navele spaiale urmau s aterizeze n ultima clip
pentru a mbarca armata ncolit dar teoretic intact alctuit din civilii
robuti de odinioar. Dup o lun i jumtate de instrucie, erau mult prea
preioi ca s fie sacrificai ntr-o lupt pe via i pe moarte.
Cu siguran c Czinczar, numrndu-i oamenii dup fiecare btlie,
trebuia s fi avut deja propriile ndoieli. In general, armata lui sporea zilnic,
graie sclavilor lipsii de remucri. Dar cu ct armata era mai numeroas, cu
att controlul ei devenea mai dificil.
Soarta bti iei i a oraului era totui pecetluit. La lsarea
ntunericului, focurile victoriei i nlau vlvtile pe toate strzile
principale. Fumul se ncolcea spre cer, iar flcrile sngerii dansau n
ntuneric. Locuitorii, care triau acum primele clipe ale ocupaiei barbare, nu
aveau cum s-i nchipuie c recunoaterea n sil a nfrngerii reprezenta un
posibil punct de cotitur n desfurarea rzboiului.
Sosise momentul s se decid cnd, unde i n ce condiii fora
principal din Linn urma s dea btlia hotrtoare pentru controlul planetei.
i mai trebuia, de asemenea, luat o alt hotrre legat de ncercarea,
deosebit de riscant, de a ajunge n apropierea sferei luminoase. Clane se
nfior. i strnse nelinitit mantia n jurul umerilor nevolnici.
nc mai chibzuia asupra cilor ce puteau fi folosite cnd sosi cu un
mesaj un nobil din Linn, eliberat de barbari.
Scrisoarea coninea o scurt ntrebare din partea lui Czinczar: Te-ai
gndit vreodat, dragul meu Lord Clane, cum a fost posibil ca civilizaia
Epocii de Aur s fe distrus n ntregime?
Era o problem la care Clane meditase nu de puine ori. Dar niciodat
nu i-a trecut prin gnd c un barbar de pe ndeprtatul satelit al lui Jpiter ar
putea cunoate rspunsul.
l ntreb pe nobilul eliberat, un cavaler a! Imperiului, de vrst
mijlocie, care era situaia n Linn. Rspunsurile nu preau nbucurtoare.

Numeroi sclavi se rzbunaser pe fotii lor stpni. Multe femei de rang nalt
fuseser reduse la statutul de prostituate.
n privina noutilor de la reedina lui din Linn, afl c Czinczar a i
nvitat n mod publ ic savani templieri s se ocupe de anumite relicve care
au aparinut Lordului Clane.
Interesat, Clane ntreb:
Chiar a menionat numele meu?
Era scris acolo, veni rspunsul, iar omul ridic din umeri. L-am citit n
timpul uneia din ieirile mele n curtea palatului.
Clane se gndi la toate acestea mult timp dup ce discuia se
ncheiase. Bnuia c nu este dect o capcan, dei Czinczar nu avea de unde
s tie ct de valoroas era sfera.
Dac barbarul ar privi nuntrul ei pri ntr-un tub, ar rmne uimit de
ceea ce exista nuntru. Dar tot nu i-ar fi putut fi de folos.
Totui, chiar presupunnd c era vorba de o capcan, nu avea de ales.
Din punctul lui de vedere, era esenial s ajung n. Propierea sferei. Trebuia
oare s-i asume riscul?
i cntrea nc ansele, cnd un alt nobil eliberat sosi cu un nou
mesaj de la Czinczar. ^ A dori s port o discuie cu tine i s-i art un
anume obiect cum cred eu nu ai mai vzut. Poi gsi o cale pentru ca o
astfel de ntlnire s fe posibil?
Lord Clane prezent mesajul la ntrunirea din dimineaa urmtoare a
Statului Major. Cu toii respinser o asemenea ntlnire, dar czur de acord
c era necesar trimiterea unui rspuns oficial cpeteniei barbare.
Mutantul, care avea motivele lui s par ct mai sigur pe sine,
redactase deja o scrisoare. O citi n faa ofierilor prezeni:
Ctre cpetenia barbar, Czinczar:
ncercarea la de a Obine ndurarea pentru crimele voastre mpotriva
umanitii, apelnd la mine personal, este zadarnic. Prsii aceast planet
mpreun cu forele voastre barbare. Numai supunerea imediat v mai
poate salva, pe voi i Europa, de la distrugere. Fii c bgare de seam!
Clane, Lord Conductor Interimar.
Mesajul a fost aprobat i transmis printr-un ofier barbar prizonier.
Clane ncepu imediat s fac ultimele pregtiri pentru lansarea unui atac
asupra oraului Linn. Posibilitatea unui asemenea asalt fusese discutat de
nenumrate ori!A cartierul general. Cu toii fur nevoii s recunoasc faptul
c era mai degrab vorba despre o simulare. Generalii credeau c o
debarcare ar putea s provoace confuzie printre aprtorii oraului i asta iar fi dat armatei imperiale posibilitatea s recucereasc oraele cheie mai
ndeprtate, ceea ce trebuia s fie adevratul obiectiv. Czuser de acord ca
trupele de asalt s fie retrase din Linn n noaptea urmtoare zilei atacului.
Clane era mulumit. Porni spre Linn n ziua premergtoare atacului cu
un scuter din care descrc ntr-un loc izolat un mgar i o cru plin cu
zarzavaturi. Ultimele dousprezece mile le parcurse mergnd agale pe lng
car.

mbrcat cu straiele cenuii ale unui iniiat templier, nu ieea n


eviden ntre numeroii crui, aa c nu avu vreo problem. Armata de
sclavi care apra oraul Linn era att de imens, nct trupele lui Czinczar
cutaser s stabileasc n grab, pentru a preveni foametea, o scurgere
normal de alimente dinspre provinciile nvecinate spre capital.
Cercetaii raportaser de mai mult vreme c porile oraului erau
deschise.
Clane ptrunse n Linn fr ca vreunul dintre fotii sclavi, care acum
pzeau acea poart, s l mpiedice. Odat ajuns dincolo de ziduri, atrgea i
mai puin atenia; n timp ce se ndrepta spre reedina lui, nimeni nu pru s
se ntrebe cu ce treab strbtea strzile. Urc dealul i ajunse la intrarea
furnizorilor, unde singurul soldat barbar aflat de paz i permise s treac, cu
cru cu tot, printr-o deschiztur a gardului scund.
Contiincios, ca i cum ar fi avut de ndeplinit o afacere oarecare, se
ndrept spre intrarea de serviciu i ls zarzavaturile n grija a dou femei.
ntreb:
Cine-i de serviciu astzi?
I se ddu numele unui barbar:
Gleedon!
Unde e? ntreb Clane.
n birou, bineneles pe acolo.
Femeia mai n vrst art spre holul principal care ducea ctre
ncperea central unde se aflau depozitate cele mai multe dintre mainriile
i obiectele preioase.
Ptrunse n camera vast i bg de seam c n apropierea fiecrei
intrri se aflau soldai barbari. Vzu de asemenea c recipientul coninnd
sfera luminoas se gsea n mijlocul ncperii.
Sfera cenuie, licrind vag, de parc plpia nuntrul ei o flcruie, se
rostogolea nainte i napoi
Putea s se apropie i s o ating, n treact.
Fr s par grbit, pi nainte i strpunse cu degetul suprafa?
Subire a sferei, apoi, fr s se opreasc, i coninut drumul spre cabinet.
n acel moment fu teribil de tentat s foreze norocul. Dac ar aciona
imediat i ar pune stpnire pe cas, ar putea obine controlul deplin al
cutiei
Dar dac proceda n continuare conform planului, iar cutia era mutat
n alt loc pe care s nu-l poat gsi n timpul celor trei zile pentru care sfera
era activat Se nfier, refuznd s se gndeasc la o asemenea
eventualitate.
Fusese impresionat de mesajele lui Czinczar. Cpetenia barbar
deinea informaii importante. Cumva, cndva, pusese mna pe un obiect
att de valoros nct renunase la orice mndrie, ncercnd s stabileasc o
ntlnire.
Orice aciune nechibzuit putea face ca lucrul acela s fie pierdut
pentru totdeauna.

n timp ce traversa ncperea, mutantul i repet asta n gnd. O clip


mai trziu intr n cabinet, unde i explic ofierului barbar aflat acolo c
venise pentru slujba de ngrijitor al relicvelor zeilor atomici.
Matahala se ridic n picioare, l privi chior, ls s-i scape un semn
c I-a recunoscut, apoi chem doi soldai de pe coridor. Abia atunci spuse:;
Lord Clane Linn, eti arestat! i porunci apoi unuia dintre soldai:
Adu o funie i legai-l! Cu umilin, mutantul se ls legat.
CAPITOLUL XXIII
A?
IN CLIPA n care primi vestea, Czinczar porni spre Linn. Fu ntmpinat
pe acoperiul palatului central de Meewan. Faa rotofeie i bonom a
grsanului era toat numai zmbet.
Teoria dumneavoastr s-a confirmat, spuse admirativ. Ai presupus
c va risca n momentul hotrtor al invaziei: ei bine, azi diminea a sosit.
Povestete-mi cum l-ai prins.
Glasul lui minunat arta mult rbdare. Chipul straniu pstr o expresie
meditativ n timp ce asculta descrierea amnunit a celuilalt. Curiozitatea
lui prea inepuizabil. Cnd povestea lu sfrit, ncepu s pun o ntrebare
dup alta. Fiecare rspuns ntea o alt ntrebare. ntr-un trziu, pe un ton
plngre, Meewan ntreb i el:
Excelen, nu m ndoiesc c oamenii notri au ncercat s prezinte
capturarea lui n cea mai bun lumin, pentru a-i scoate n eviden
meritele. Ei pretind c l-au nhat n timp ce intra n cldire, nainte de a
apuca s fac ceva sau s ating ceva. De vreme ce sunt doar o aduntur
de pungai, eu unul m ndoiesc c s-a ntmplat chiar aa. Dar ce
importan are? V nelinitete ceva?
Asta l fcu pe Czinczar s ezite; nu bgase de seam ct de ncordat
era. La urma urmei, gndi el, situaia era destul de simpl. Lansase
public o invitaie ctre ioi savanii templieri s se prezi nte pentru a lua n
grij anumite relieve din metale divine, care intraser n posesia
cuceritorilor. Fusese o ofert abil, conceput n cuvinte meteugite,
menit's ctige ncrederea general a nvinilor, dar i s-l mping pe
savantul templier spre propria lui distrugere. Singura promisiune, formulat
ct se poate de precaut, era c n schimbul asigurrii proteciei relicvelor,
experimentele puteau continua ca i cum nu ar fi fost stare de rzboi.
Zeii, se spunea cu frnicie n invitaia lui Czinczar, sunt deasupra
certurilor mrunte ale omenirii.
Se prea c mcar unul dintre scopuri fusese atins. Mutantul nsui se
prezentase pentru slujb. Czinczar chibzui prevztor asupra tacticii de.
Urmat. n cele din urm spuse:
Aducei-l aici! Nu putem risca s-l lsm s pun stpnire pe ceva
din casa asta. tim prea puin, iar el mult prea mult.
n timp ce atepta, cercet bagheta energetic unul dintre puinele
instrumente n stare de funcionare pe care le gsise n cas. Fcea parte
dintre acei oameni care nu credeau n adevrurile definitive. Faptul c
funcionase n urm cu o sptmn nu nsemna neaprat c era nc

utilizabil. Fcu o ncercare, ndreptnd-o printr-o fereastr spre coroana unui


copac apropiat. Nu se auzi nici un'sunet, nu se zri nici o dr de lumin, dar
partea de sus a arborelui se prbui pe crarea de dedesubt. Czinczar tri
satisfacia omului raional a crui logic se dovedete corect. Nu era o stare
necunoscut pentm el. Din tineree, de cnd ndeplinea funcia de copist de
mesaje, ntr-un inut ndeprtat, i pn n zilele ascensiunii la putere, nu
riscase dect att ct era necesar, nici mai mult, nici mai puin. Chiar i acum
nu putea bga mna-n foc c magicianul atomic. Lord Clane, nu l va nvinge
printr-un iretlic decisiv. Reflect cteva minute asupra acestui lucru. Apoi
porunci s-i fe adus o cutie din gheria palatului. Coninutul cutiei fcuse
tot drumul de pe Europa mpachetat n ghea. Tocmai arta unor sclavi unde
s aeze obiectul, cnd un ofier nvli n sala tronului, gfind.
Excelen! Strig el. Sute de nave spaiale! Suntem atacai!
O clip mai trziu, n timp ce privea pe fereastr navele care aterizau,
Czinczar nelese c presupunerile lui, dei confuze, se adevereau. Apariia lui
Clane n ora fcea parte dintr-un plan care acum i urma cursul fatal. Dar
era o mare plcere s tie c nsui Lord Clane czuse n curs.
Renun s priveasc btlia, pe care oricum nu o putea urmri n
detaliu din interiorul palatului. Nici nu-i puse mcar problema, aa cum
fcuse Tews cu cteva luni n urm, c ar fi fost nevoie ca ofierii lui s tie
unde se afl n prima faz a luptei. Ddu n grab cteva instruciuni ca
pachetul de la ghea s-l urmeze, dup care scrise un bilet pentru Meewan.
Apoi porni pe crare cu o numeroas escort spre cartierul general al armatei
de rezerv, aflat n centrul oraului.
Dei barbarii constituiau inima lor, trupele de rezerv erau alctuite
n majoritate din sclavi, ca i principala for de aprare a oraului. Sosirea lui
Czinczar provoc o explozie de entuziasm. Ovaiile continuar mult vreme
dup ce el intr n cldire.
Discut despre situaia existent cu unii dintre ofieriisclavi, care
preau calmi i'ncreztori. Dup estimrile lor, n primul val aterizaser
aproximativ aizeci de mii de soldai ai Imperiului. Faptul c era exact
numrul barbarilor care invadaser iniial oraul nu prea s le treac prin
minte sclavilor. Dar coincidena i atrase imediat atenia lui Czinczar. Se
ntreb dac era destinat s aib un neles f simbolic. Eventualitatea i facu
sarcastic. Nu simbolurile, ci sbiile vorbesc limbajul victoriei.
Pe msur ce dup-amiaza se scurgea, atacul celor din Linn era oprit
peste tot. Cutia din care nc picura ap sosi de la. Palat pe a trei. ntruct
nu prea s mai existe vreo ameninare imediat, Czinczar trimise un sol
dup Meewan. La trei i jumtate Meewan i fcu apariia, zmbind larg. |
Era urmat de civa sclavi din Linn care purtau o lectic nchis. n ea se afla,
cu minile i picioarele legate, Lordul Conductor Interimar al Imperiului.
Dup ce lectica fu pus jos i sclavii se retraser, se ls o linite
mormntal.
Clane l cercet pe conductorul barbar cu mult curiozitate. Prerea
Lady-ei Lydia despre acest brbat l impresionase mai mult dect consimea
s rtcunoasc. ntrebarea era dac puternicul i chipeul geniu militar putea

fi fcut s intre n panic la gndul existenei Zeilor atomici! S fie nfricoat


acum, n urmtoarea jumtate de or! Din fericire, pentru prima oar n
cariera lui de savant atomic, avea n spatele su cea mai teribil arm
constniit vreodat de vrjitorii din vremurile legendare. Bg de seam c
expresia impersonal de pe chipul celuilalt se preschimba ntr-una
dispreuitoare.
Pe toate grotele zeilor, spuse Czinczar dezgustat, voi cei din Linn
suntei toi la fel nite slbnogi!
Clane nu spuse nimic. Privise adesea n oglind ceea ce vedea acum
Czinczar: un tnr firav, cu o fa palid, cu trsturi feminine i Ei bine, nu
putea schimba nimic.
Expresia jui Czinczar se modific din nou. Deveni dintr-o dat ironic.
ntreb curtenitor:
M adresez oare Lordului Clane Linn? Nu am fcut nici o greeal?
Clane nu putea lsa s-i scape prilejul. Spuse linitit:
Nu e nici o greeal. Am venit n Linn numai periru a discuta cu tine
ct timp dureaz lupta. Aa c iat-m!
Probabil c rspunsul suna caraghios venind din partea unuia legat
fedele, cum era el. Gardienii din preajm hohotir, iar Meewan chicoti. Doar
Czinczar nu prea amuzai. Vocea lui fermectoare deveni ferm ca oelul.
Nu am timp s m joc cu vorbele i nici nu mi place. Vd c te bizui
pe ceva anume pentru a te salva i bnuiesc c asta are legtur cu tiina ta
n ale energiei atomice.
Rsuci ostentativ ntre degete bagheta energetic.
Aa cum vd eu lucrurile, te putem ucide oricnd, ntr-o clipit.
Clane cltin din cap.
Te neli. V este imposibil s m ucidei.
Se auzi zgomot din direcia lui Meewan. Inginerul se apropie; spuse
amenintor:
Czinczar, omul sta nu merit ndurare. D-mi voie s-i dau una
peste mutr, s vedem dac zeii lui atomici i apr de umilin.
Czinczar i fcu semn s se dea deoparte. Privi n jos, spre prizonier, cu
ochi neobinuit de strlucitori.
Repeziciunea cu care ncordarea se instalase n. ncpere l uimea. i,
de necrezut, prizonierul era acela care i crease avantaj Imposibil s m
ucidei! Printr-o singur fraz i provoca s ncerce.
Pe fruntea ngndurat a lui Czinczar apru o cut. Avusese grij s-l
trateze pe Clane n limitele bunului sim nu pentru c ar fi presimit un
dezastru. Dar acum era nevoit s recunoasc n sinea lui c reaciile acestui
om erau anormale. Cuvintele rostite de Clane preau sincere i ncrcate de
o convingere care nu mai putea fi ignorat. Scopul urmrit de el cnd
invadase Imperiul Linn putea fi n pericol.
Spuse grbit:
Vreau s-i art ceva. Nimeni nu va ncerca s te ucid pn nu vei
vedea acest lucru. n ceea ce te privete, nu face nimic nechibzuit, nu aciona

n nici un fel, oricare ar fi puterea pe care o ai, pn nu vei vedea, atent i cu


discernmnt, despre ce e vorba.
Bg de seam c Meewan l privea uiuit.
Puterea! Exclam inginerul i vorbele lui sunar ca o ocar. Puterea
iui!
Czinczar l ignor. Era secretul su i nu putea ntrzia nici o clip.
Ordoni: Grzi, punei cutia aici!
Mustea nc de ap cnd o aduser. n urma ei, pe covorul scump,
rmase o dr murdar, iar n locui unde o aezar se li imediat o bltoac.
Trecu ceva timp pn cnd. Opintindu-se, civa oameni reuir s-i ridice
capacul. Chiar. i paznicii de ia uile ndeprtate i lungir gturile s-i vad
coninutul. Un murmur de groaz puse capt ateptrii tensionate.
Ceea ce se gsea nuntru avea cam opt picioare lungime. Limea era
ns greu de apreciat, pentru c trupul prea s fie pliat n aa fel nct
ddea impresia unei dimensiuni considerabile. Era evident c murise cu puin
nainte s fi fost mpachetat n ghea. Acolo, n cutia lui, arta proaspt, ca
i cum nc mai tria; prea s priveasc cu ochii goi, neomeneti, spre
ornamentele tavanului.
De unde l ai? ntreb Clane ntr-un trziu.
A fost gsit pe unui dintre satelii, la cteva ore dup reperarea unei
nave ciudate.
Ct a trecut de atunci? ntreb mutantul pe un ton calm.
Doi ani prtinteni.
Se pare c oricine a fost n acea nav a disprut ntre timp.
Czinczar ddu din cap.
Nite mineri au gsit cu apte ani n urm un corp la fel cu acesta pe
un meteorit.
Mutantul studie ndelung ciudata creatur. ntr-un trziu, ridic privirea
i ochii lui i ntlnir pe ai lui Czinczar, ntreb ncet:
Care este teoria ta?
O ras neomeneasc, cu bogate cunotine tiinifice. Brutali i
neprietenoi, pentru c exist informaii din unele zone ndeprtate de pe
Europa despre distrugeri neateptate, care m-au nedumerit pn la
descoperirea acestui corp M ntreb dac nu e vorba despre o a doua vizit
n Sistemul Solar. Nu pot s-i relatez prescurtat tot raionamentul logic la
care am ajuns, dar concluzia mea este c civilizaia Epocii de Aur a fost
nimicit cu ocazia primei vizite.
Clane spuse:
M bucur c mi-ai artat descoperirea ta, dar care este motivul
pentru care ai fcui-o?
Czinczar inspir adnc. i fcu cea <ie~a doua mutare care ar fi putut
preveni catastrofa sugerat de toate aciunile i felul de a fi ale acestui
prizonier neobinuit. Zise:
Ar fi o greeal grav din partea noastr dac ne-am distruge
armatele unui altuia.
Apelezi la clemen?

Era prea mult. Barbarul rnji artndu-i dinii.


Nu apelez dect la bun-sim, rspunse el.
Imposibil, zise Cane. Oamenii au nevoie de rzbunare. n caz de
victorie, nu se vor mulumi dect cu moartea ta.
Cuvintele l fcur pe Meewan s arunce o njurtur.
Czinczar! Strig el, ce-i cu prostiile astea? Niciodat nu te-am vzut
aa. Nu pot sluji un om care accept dinainte nfrngerea. Am s-i art eu
ce-am s fac cu acest Acest (Se hotr dintr-o dat). Grzi, bgai o suli
n el!
Nu mic nimeni. Soldaii se uitau stnjenii la Czinczar, care ncuviin
cu rceal:
Dai-i drumul! i eu vreau s tiu dac poate fi ucis.
Nu ndrzni niciunul. Ori ordinul nu fusese rostit destui de convingtor,
ori ceva din ncordarea cpeteniei se transmisese i celorlali. Se priveau
nencreztori, cnd Meewan smulse o sabie de la unul dintre ei i se rsuci
spre cel nlnuit.
A fost tot ce a apucat s fac. n iccul n care se atlase acesta era doar
o sfer luminoas. Se auzi vocea lui Clane:
ncearc s foloseti bagheta energetic mpotriva mea.
Fcu o pauz.
ncearc! Nu vei pi nimic.
Czinczar ridic bagheta i apas butonul le activare. Nu se ntmpl
nimic Ba da! Sfera luminoas deveni mai strlucitoare.
Glasul lui Clane ntrerupse tcerea apstoare.
Tot nu crezi n zei?
Sunt surprins, rspunse Czinczar, c nu te temi cnd superstiiile se
rspndesc mai mult dect cunotinele. Noi, aa-numiii barbari, zise el cu
mndrie, te dispreuim pentru ncercrile tale de subjugare a spiritului uman.
Suntem libercugettori i toat energia ta atomic nu va reui pn ia urm
s ne converteasc. (Ridic din umeri). Ct despre felul n care controlezi
sfera, pot spune c nu 11 neieg.
Reuise n sfrit s-l scoat pe mutant din calmul lui glacial.
Tu chiar nu crezi n zeii atomici? ntreb Clane, parc nevenindu-i s
cread.
Grzi, rsun glasul lui Czinczar, atacai-l din toate prile!
Sfera de lumin plpi, dar nu pru s fac vreo micare. Gardienii nu
mai erau.
Acum crezi? ntreb Clane.
Barbarul arta palid i mbtrnit. Dar cltin ncpnat din cap.
Am pierdut rzboiul, mormi el. Numai asta recunosc. Tu hotrti
dac vei purta mantia care mi-a czut de pe umeri. (Izbucni). Dar spune-mi,
pe toi zeii ti, ce-i sfera asta?
Cuprinde ntregul Univers sideral.
Czinczar ncrunt din sprncene i se aplec n fa ca i cum ar fi
ncercat s priceap.
Care Univers? ntreb n cele din urm.

Dac priveti nuntru printr-un tub. i explic rbdtor Ciane, vei


vedea stele. Este ca o fereastr deschis spre spaiu Numai c nu este o
fereastr. Este nsui Universul.
Cpetenia barbar prea sincer zpcit.
Acest Univers? Spuse el cu nn aer neputincios.
Clane ncuviin, dar nu coment, Nu-i fusese nici lui uor s neleag
un lucru att de profund, cu toate explicaiile scrise pe care le avusese la
ndemn.
Czinczar scutur din cap.
Vrei s spui c Pmntul este acolo, nuntru? Art cu degetul sfera
care continua s licreasc.
Este o repiezentare cvadridimensional, rspunse la fel de rbdtor
Clane. nelegea starea de confuzie a celuilalt. Nu era momentul s insiste.
Dup un timp, barbarul miji ochii i ndrzni:
Cum poi avea un obiect mai mare ntr-unui mai mic?
Tonul lui cerea o explicaie logic. Cl-me ridic? Din umeri.
Atunci cnd micimea sau mrimea sunt doar iluzii datorate punctelor
de vedere, problema nu mai exist:
La auzul rspunsului, Czinczar se ndrept ncruntat.
Mi-am nchipuit, spuse el, c ajuni n acest punct al relaiilor noastre
nu vei spune dect adevrul. Se pare c nu eti pregtit s-mi explici serios
ce este cu arma asta a ta. Nu pot crede asemenea baliverne.
Clane cltin din cap, dar nu spuse nimic. Folosise singurele argumente
pe care le avea, dar se lovise de realismul greu de zdruncinat al celuilalt. Nu
l nvinuia pe barbar. El nsui izbutise numai treptat s accepte ideea c
materia i energia erau diferite de ceea ce percepea trupul prin simuri. Dar
acum venise momentul s acioneze, s foreze, s conving. Lanurile
czur ca i cum nici n-ar fi existat. Se ridic n picioare n timp ce cea mai
preioas dintre comorile tuturor timpurilor pulsa acum deasupra capului su,
ntr-un ritm perfect acordat micrilor lui.
Czinczar spuse cu ncpnare:
Ar fi o eroare de neiertat s ucizi vreun brbat n putere, fie el sclav
sau altceva.
Clane zise:
Zeu cer capitularea absolut.
Czinczar rbufni furios:
Neghiobule, i ofer ntregul Sistem Solar! Monstrul sta din cutie nu
i-a schimbat ctui de puin prerea?
Ba da.
Dar atunci
Nu cred n nvoielile privind o guvernare n comun. l lmuri Clane.
Urm o pauz. Apoi Czinczar zise:
Ai ajuns departe Pentru unul care odinioar se folosea de puterea
atomic doar pentru a rmne n via.
Da, am ajuns departe, recunoscu Clane.
Czinczar se uit posomort la ceea ce se afla n cutie.

Adevrata ameninare pentru Linn este acolo. Promii c vei candida


pentru funcia de Lord Conductor?
Nu pot promite nimic, rspunse Clane.
Cei doi brbai se privir. Aproape se nelegeau unul pe cellalt.
Czinczar ntrerupse tcerea:
i predau necondiionat, zise el oftnd, ie i numai ie, toate trupele
mele cu sperana c vei avea curajul i nelepciunea s nu te sustragi de la
niciuna dintre ndatoririle tale de Protector al Sistemului Solar. Era un rol
ncheie el inutil, cu un aer mhnit pe care iniial speram s-l joc eu.
ntr-o ncpere bine pzit dintr-un cartier mrgina din Linn, un
smbure de energie se rostogolea linitit nainte i napoi, de-a lungul unui
jgheab ngust. Prea nensemnat, dar asta era doar o amgire a simurilor
omeneti. Crile n care era descris, precum i cei care scriseser acele cri,
nu cunoteau dect o parte din secretele lui.
tiau c n microuniversul din interior pulsau o mulime de fore
negative. Reaciona la razele cosmice i la energia atomic precum un burete
nesios. Nici o energie submolecular eliberat n prezena lui nu-i putea
scpa. Iar momentul n care atingea propria mas critic putea genera o
reacie n lan n orice obiect cu care intra n contact.
Avea un singur neajuns de care oamenii se foloseau n felul lor lacom.
Imita gndirea. Sau cel puin aa prea. Aa prea.
Marea ntrebare pe care i-o punea Clane, i naintea lui strmoii, dup
observarea acestei caracteristici remarcabile, era: nsemna oare c Omul
stpnete Universul, sau Universul stpnete omul?

SFRIT