Sunteți pe pagina 1din 126

A. E.

Van Vogt
Rzboiul mpotriva rulilor
The War Against The Rull

I. Cnd nava spaial se pierdu n ceaa deas a planetei Eristan II, Trevor Ja ieson !i scoase ar a. "e si ea a eit, epui#at de puternicul curent de aer al uria!ei nave, care l a#vrlise !i$l rsucise pe toat prile. %ns, con!tient de pericol, r ase cu atenia ncordat, cu costu ul prins n hi!ul de ca&luri al plat'or ei antigravitaionale de deasupra lui. %l privea cu ochii i(ii pe e#)al, care, la rndul lui, l cerceta iscoditor peste arginea treptei purttoare, ce se ai legna nc. Cei trei ochi ai e#)alului, cenu!ii !i reci ca oelul l priveau 'i*+ capul su are, al&astru, se legna n e*pectativ !i , Ja ieson !tia , gata s se retrag degra&, dac i$ar 'i ghicit intenia de a apsa pe trgaci. - Ei &ine, spuse Ja ieson aspru, iat$ne pe a ndoi la ii de ani lu in de planeta$ a + a#vrlii ntr$un purgatoriu pri itiv, pe care tu, dup e*periena de via i#olat de pe planeta Carson, nu$l poi nc concepe, n ciuda a&ilitii tale de a citi gndurile. .ici car un e#)al de trei sute de /ilogra e nu poate supravieui, acolo (os, singur. 0 la& uria!, cu gheare lungi, se apropie de nav !i scutur unul dintre cele trei ca&luri su&iri, agate de costu ul lui Ja ieson. Ca&lul se desprinse cu un !uierat ascuit, iar 'ora s uciturii l ridic pe Ja ieson cu civa etri. C#u la loc !i ncepu s se legene, atrnat de celelalte dou ca&luri ca de un trape#. Cu ar a n n !i ntinse gtul, ncercnd s apere cele dou legturi ce ai r seser de un nou atac. 1ar e#)alul nu ai 'cu nici o i!care a enintoare+ capul acela uria! era ndreptat spre el, iar ochii aceia cal i !i ne i!cai continuau s$l iscodeasc. %ntr$un tr#iu, Ja ieson i citi un gnd. 2n gnd calculat, i pertur&a&il3 4n o entul de 'aa, preocup un singur lucru. 1in cele peste o sut de persoane de pe nava ta, nu ai tu ai scpat cu via. 1eci, dintre oa eni, nu ai tu !tii c e#)alii de pe planeta pe care o nu e!ti Carson nu sunt ani ale neraionale, ci 'iine inteligente. 5ti c guvernul rii tale nt pin ari di'iculti cu instalarea !i eninerea coloni!tilor pe planeta noastr, 'iindc sunte considerai un 'el de 'or natural periculoas, greu de n'runtat, dar inevita&il. .ou ne convine situaia asta.

1ac oa enii !i$ar da sea a c sunte un ina ic inteligent, ar porni un r#&oi siste atic !i total potriva noastr. Asta ne$ar piedica s ne reali# elul inaltera&il de a$i goni pe toi invadatorii din lu ea noastr. 6iindc !tii lucrul sta, dect s risc s scapi din (ungla de su& noi, a pre'erat s sar pe plat'or a antigravitaional chiar n clipa n care te$ai desprins din racordul de siguran. - Ce te 'ace s cre#i c dac ter ini cu ine se va re#olva totul7 Ai uitat de cealalt nav, cu doi e#)ali la &ord, o 'e el !i puiul ei7 .$a pit ni ic la ulti ul contact cu nava de r#&oi a rulilor, care a avariat$o pe asta, iar acu se a'l, pro&a&il, n dru spre 8 nt. - % i dau sea a de asta, replic e#)alul dispreuitor. Ca !i de nencrederea vdit a co andantului navei doar cnd i$ai sugerat c e#)alii ar 'i ai inteligeni dect ulte 'iine u ane. .u ai tu ai putea convinge guvernul de pe 8 nt de adevr, cci doar tu e!ti sigur de ei. Ct despre ceilali e#)ali pe care i$ai capturat, ei nu$!i vor trda niciodat se enii. - 8oate c e#)alii nu sunt chiar att de altrui!ti cu spui, #ise Ja ieson cinic. 1e pild, srind pe plat'or a asta antigravitaional, nu i$ai salvat dect viaa ta. .$ai 'i i#&utit s conduci o nav de salvare, a!a c pn acu te$ai 'i pr&u!it o dat cu nava !i ndoiesc c pn !i un e#)al ar 'i putut9 :lasul i se stinse ntr$o e*cla aie de ui ire, cci cu o rsucire &rusc, e#)alul !i ridic colii nspi nttori, al&a!tri !i$!i ntinse ghearele ascuite ctre o pasre uria!. Cu aripile strnse, ca un nveli! de cort, pasrea se npustea n pica( spre nav. .u se a&tu de la o&iectivul ei. Ja ieson i #ri n 'ug ochii proe ineni !i ghearele tioase, pregtite s$l atace pe e#)al !i se nspi nt. I pactul cu e#)alul 'cu ca nava s se legene precu o surcic pe o are nvol&urat. Ja ieson 'u aruncat cu o vite# a eitoare dintr$o parte n alta. 6l'itul cu plit al acelor aripi uria!e rsuna ca ni!te &u&uituri de tunet. %!i ridic ar a g'ind. 6lacra al& atinse una dintre aripi !i o ptrunse, lsnd o pat neagr. Aripa se ls n (os !i, n acela!i o ent, pasrea 'u a#vrlit de pe nav de 'ora !i 'uria e#)alului. Cdea 'r ncetare, nvrtindu$se nceti!or, pn se pierdu n ntuneci ea '!iei de p nt de dedesu&t. 2n scr!net, venind de deasupra capului su, l 'cu pe Ja ieson s$!i ridice degra& privirile. 8ier#ndu$!i echili&rul, e#)alul se cltina pe arginea navei, &tnd neputincios aerul cu cele patru la&e dinainte. Celelalte dou se luptau din rsputeri cu &arele de etal din partea superioar a navei9 5i nvinser. Corpul su uria! se ddu napoi, pn cnd nu se ai v#u dect capul asiv. Ja ieson co&or ar a prost dispus. - ;e#i, #ise el, pn !i o pasre a 'ost periculoas pentru noi9 5i putea s$i guresc &urta. .$a 'cut$o pentru si plul 'apt c a nevoie de tine9 5i tu de ine. "ituaia e usturtoare3 cred c, pn acu , nava tre&uie s se 'i pr&u!it pe uscat, dincolo de "tr toarea 1iavolului, o '!ie de ap de apro*i ativ dou#eci de ile li e, care separ aceast are insul de continent. A prsit nava n ulti a clip+ i ediat dup aceea,

curentul ne$ar 'i piedicat s$o 'ace . %ns acu singura noastr !ans de salvare este s a(unge din nou la ea. Are provi#ii !i ne va ocroti de 'iarele pri itive din gala*ia asta. 8oate c a! i#&uti s repar !i radioul su&$spaial, sau chiar vreuna din navele de salvare. 1ar ca s a(unge acolo, va tre&ui s ne adun 'orele !i s ne 'olosi toate resursele. <a nceput, cinci#eci de ile , sau ai ult , de (ungl deas !i ostil, de aici pn la "tr toarea 1iavolului. Apoi va tre&ui s construi o plut naviga&il, destul de are ca s ne apere de on!trii arini, care ne$ar putea nghii cu totul. Ca s duce totul la &un s'r!it, e nevoie de 'ora ta uria! !i a&ilitatea ta n lupt, plus puterea ta telepatic, priceperea ea !i ar a ea ato ic. Ce #ici7 E#)alul nu rspunse. Ja ieson !i vr ar a n teac. <a ce &un s$i 'ac vreun ru singurei 'iine care l putea a(uta s scape7= "pera ca !i e#)alul sa gndeasc la 'el. 2n vnt cldu, u ed i nvlui trupul, aducnd pri ele ias e respingtoare ale (unglei de dedesu&t. Treapta purttoare se a'la nc la are nli e, de!i prin ceaa deas ce se nstpnise dedesu&t '!ia de (ungl pri itiv !i area se vedeau ai &ine acu , o ntindere 'r noi , unde copacii ntunecai alternau cu ochiuri de ap, ce strlucea su& ra#ele ar#toare ale soarelui. 8riveli!tea se rea din ce n ce ai ult !i devenea ai 'antastic. Ctre nord, prin ceaa nvol&urat, pn unde puteai deslu!i cu privirea, se ntindea o nclcire u ed de vegetaie. Ja ieson !tia c undeva, n ntunericul de dincolo de (ungl, se a'la ntinderea respingtoare de ap nu it "tr toarea 1iavolului. Toate acestea 'ceau parte din nes'r!ita, cu plita realitate a planetei Eristan II. - Cu nu rspun#i, continu Ja ieson cal , cred c te gnde!ti c te poi descurca singur. 1e$a lungul vieii voastre ndelungate, toate generaiile str o!ilor ti, tu !i se enii ti v$ai &a#at nu ai pe 'ora trupului pentru a supravieui. %n vre e ce oa enii se adunau n'rico!ai n pe!teri, descoperind 'ocul ca protector parial, construind cu disperare ar e noi, ca s prent pine oartea violent, de$a lungul attor sute de secole, e#)alii de pe Carson au str&tut continentele de pe planeta lor are !i 'ertil, 'r tea , nentrecui n 'ora !i intelect, neavnd nevoie de acoperi! deasupra capului, de 'oc, de &rc inte, de ar e9 - Adaptarea la un ediu de via ingrat, l ntrerupse e#)alul cu rceal, este elul logic al unei 'iine superioare. 0a enii au creat ceea ce ei nu esc civili#aie, dar care este de 'apt o &arier aterial ntre ei !i ediul ncon(urtor+ o &arier att de co ple* !i de inco od, nct nu ai pentru a o enine rasa u an !i dedic ntreaga ei e*isten. 0 ul, ca individ, e un sclav 'rivol !i ncre#tor, care !i petrece viaa n slu(&a arti'icialitii !i oare de n de co pti ire din pricina vreunei a'eciuni a trupului su ros de &oli. 1ar toc ai aceast 'iin plpnd !i arogant, cu dorina ei neostoit de a do ina, constituie cel ai are pericol pentru rasele raionale, stpne pe sine, ale 2niversului. Ja ieson rse scurt.

- 1ar, con'or nor elor voastre, tre&uie s recuno!ti c aceast nese ni'icativ ani'estare de via, care a luptat cu succes potriva tuturor piedicilor, a aspirat spre cunoa!tere !i n 'inal a a(uns la stele, este de n de laud. - 8rostii= Replica vdea iritare. 0 ul !i gndurile lui constituie o aladie. Ca dovad, acu cteva inute, ai recurs la argu ente 'arnice ca s$ i o&ii spri(inul. 2n e*e plu caracteristic al nesinceritii u ane. "au, ai ult, continu e#)alul, nu a dect s anticipe# o entul ateri#rii. 8resupunnd c nu voi ncerca s$i 'ac vreun ru, totu!i trupul tu de n de il se va a'la ntr$un continuu pericol de oarte, n vre e ce eu , ei &ine, tre&uie s recuno!ti c, de!i acolo (os a! putea ntlni ani ale ai puternice dect ine, di'erena nu poate 'i att de are, nct inteligena ea s nu poat 'ace 'a situaiei. 1e 'apt, ndoiesc c s$ar a'la vreun ani al ai puternic !i totodat ai iute dect ine. - .u atta ti p ct ar 'i singur, spune Ja ieson cu r&dare. Era ncordat !i speriat, con!tient c 'iecare argu ent pe care l$ar aduce ar nse na viaa sau oartea. 1ar, de pild, chiar !i planeta ta su'icient de populat ar aprea pustie n co paraie cu asta. Chiar !i un soldat &ine antrenat !i nar at pn$n dini nu ar putea ine piept unei uli i cople!itoare. Replica nu ntr#ie. - 1up raiona entul tu noi doi n$a i#&uti oricu . >ai ales cnd unul dintre noi este schilodit prin ereditate !i ar repre#enta ai degra& un handicap dect un spri(in pentru cellalt, cu toate c posed o ar pe care se &i#uie prea ult. Ja ieson se strduia s$!i stpneasc e*asperarea. Insist3 - .u ncerc s scot n eviden i portana ar ei, de!i n$ar tre&ui su&esti at. I portant este9 - Inteligena ta ne aipo enit, presupun, veni replica, care te ndea n s insi!ti la nes'r!it ntr$o discuie inutil. - .u re'er la inteligena ea, strui Ja ieson. Ci la inteligena noastr. > re'er la avanta(ul9 - Ce$ai vrut s spui n$are nici o i portan. >$ai convins c nu vei scpa cu via de pe insul. 1e aceea9 1e data aceasta, dou &rae lungi se ntinser iute, n acela!i ti p. Cele dou ca&luri care l ai susineau pe Ja ieson se rupser ca dou 'ire de a. <ovitura 'u att de puternic, nct Ja ieson 'u aruncat n sus, trupul su descriind un arc de trei#eci de etri nainte de a ncepe s co&oare prin aerul u ed !i greu. :ndul e#)alului, plin de ironie, l a(unse de sus3 4;d c e!ti un o norocos, Trevor Ja ieson3 pe lng rucsac, ai cari !i o para!ut n spinare. Asta ar tre&ui s te a(ute s a(ungi tea'r pe sol. 1e aici nainte, e!ti li&er s$ i e*ercii puterile de convingere asupra oricrui locuitor al (unglei cu care te vei ntlni. Adio=? Ja ieson trase de aneta para!utei, !i ncle!t dinii !i a!tept. 2n ti p, constat ngro#it c vite#a de cdere nu se di inua deloc. "e rsuci cu greu s vad ce se nt pla, ntre&ndu$se dac para!uta nu se prinsese

cu va de unul dintre cele trei ca&luri rupte, care nu i se desprinsese de costu . 0 pri privire l lini!ti. %ncepea s se desprind nceti!or din suport. "e &i&ase cu ap, evident din cau#a u iditii e*cesive !i chiar dup ce se deschise, trecur cteva secunde pn s se u 'le n ntregi e deasupra capului. Ja ieson des'cu ca&lurile ce r seser prinse de costu !i le arunc. .u cdea cu vite# oderat, din pricina densitii aerului , aproape !apte#eci !i cinci de /ilogra e pe etru ptrat la nivelul rii. "e str &. Curnd, chiar prea curnd, avea s a(ung la nivelul rii. 1ar nu vedea nici ur de are su& el. 1oar cteva ochiuri de ap !i civa copaci r#lei. Restul era un 'el de lu ini!, nu ai c nu prea arta ca atare. Avea un aspect cenu!iu, respingtor. Cnd recunoscu ce era de 'apt, !ocul 'cu s i se scurg tot sngele din o&ra(i. 0 la!tin= 0 are 'r 'und, de l vscos !i lipicios. Cuprins de panic, trase de legturile para!utei, ca !i cu printr$un si plu e'ort 'i#ic s$ar 'i putut apropia de (ungl, (ungla aceea att de apropiat !i totu!i ct de deprtat= @'cu un calcul rapidA la un s'ert de il. :e u !i se chirci anticipnd acea uitare de#gusttoare !i su'ocant la care avea s a(ung n nu ai cteva inute. Cu plita spai a pri e(diei l sti ula. Ja ieson ncepu s$!i anevre#e cu gri( cderea para!utei, n a!a 'el nct s se poat deplasa ct ai ult. 1eodat, !i ddu sea a c n$o s a(ung la plcul de copaci. 8ara!uta se a'la la vreo sut cinci#eci de etri deasupra ntinderii pestrie !i ucigtoare de l, iar (ungla ca la aceea!i distan spre nord$vest. Ca s a(ung la ea, tre&uia s co&oare cu o nclinaie de patru#eci !i cinci de grade, lucru i posi&il, dac nu su'la vntul. .ici nu$!i ter in &ine gndul, c si i cu o &ri# u!oar ridic para!uta nceti!or !i o duce ai aproape de int. ;ntul veni pe nea!teptate, dar tot a!a de &rusc dispru. 6r s$i schi &e hotrtor situaia. >o entul decisiv se apropia cu iueal. >arginea (unglei se a'la la !ai#eci de etri deprtare, apoi la trei#eci !i apoi v#u cu piciorul lui va lovi lul cenu!iu$ver#ui, ne i!cat, n nu ai cteva secunde. %!i ridic picioarele ct putu de sus, sltndu$!i n acela!i ti p !i inile pn la cele dou nunchiuri de ca&luri acolo unde acestea se prindeau de costu . 6cu un e'ort s !i le n'!oare n (urul ncheieturilor de la ini !i$!i ridic trupul n sus. Tot nu era de$a(uns. :enunchii au arat lul la vreo #ece etri deprtare de ar&u!tii care arcau '!ia cea ai apropiat de p nt. %n aceea!i clip, se lungi pe supra'aa i!ctoare ca s$!i distri&ui n od egal greutatea trupului, de!i ias ele greoase ale la!tinii att de apropiate de chipul su i ngreunau respiraia. %nainte ca para!uta sa se de#u 'le ddu dru ul la legturi, pentru ca vntul s o poat duce ai departe de el. E*ista o !ans ca9 "teaua norocului nu$i apusese nc. 8ara!uta se undui !i c#u printre ar&orii cei ai apropiai !i s ucitura lui u!oara nu reu!i s o eli&ere#e. Trupul i se n'undase pe (u tate n n olul oale, care l a&sor&ea tot ai ult. " uci de cteva ori de legturile para!utei, apoi trase cu putere. >lul continua s se lipeasc de el cu insisten.

1isperat, Ja ieson trase ct putu de tare de legturi. Reu!i s se eli&ere#e pe (u tate+ n acela!i ti p, au#i cu para!uta se rupse !i si i cu legturile se sl&ir. Ja ieson le strnse cu ini tre urtoare pn ce nu ai opuser re#isten, apoi trase din nou cu putere. 1e data aceasta, corpul i se i!c ai n voie. >ai trase de dou ori !i reu!i s lunece pe supra'aa clocotitoare. Binnd strns de legturi, avans apucndu$le cu na dreapt, apoi cu stnga, pn ce atinse rdcinile unui ar&ust. Cu un ulti avnt 'renetic, nat de repulsie, !i croi dru , naintnd anevoios printre ra urile ar&ustului !i se arunc nspre para!ut, pe locul unde aceasta se n'!urase n vr'ul unei tu'e nalte. Tu'a se ndoise !i ai ult su& greutatea trupului su, legnndu$se. "ttu acolo culcat pe &urt, cteva inute, ne&gnd de sea ce$l ncon(ura. Cnd privi n (urul su, r ase neplcut i presionat, cercet locul, cu atenie sporit, ai ales, dup toate prin cte trecuse. "e a'la pe o ic insul, desprit de restul (unglei printr$o la!tin de vreo trei#eci de etri. Insula avea ca #ece etri n lungi e !i !ase n li e+ cinci copaci, dintre care cel ai nalt surnd apro*i ativ #ece etri, duceau o e*isten precar pe acest teren &i&at cu ap, dar relativ 'er . "enti entul de nelini!te 'cu loc speranei. %nli ea total a celor cinci copaci nsu a peste trei#eci de etri. <ungi e su'icient. %ns speranele i se spul&erar. %n rucsac avea o topori!c. "e i agin tind copacii cu ea, curindu$i de crengi !i a!e#ndu$i unul lng altul. 0 trea& di'icil !i de durat. Ja ieson se a!e# si ind pentru pri a oar o durere n u eri, con!tient de ncordarea trupului su !i de cldura apstoare. A&ia #rea soarele, o pat al& pe cerul ceos, dar era aproape deasupra capului. Asta nse na, pe planeta aceea care se nvrtea ncet c r neau vreo douspre#ece ore pn la cderea nopii. 0't dndu$!i sea a c era ai &ine s pro'ite de relativa siguran pe care i$o o'erea acel loc !i s se odihneasc niel. %n ti p ce !i alegea un coli!or retras, acoperit cu crengile ar&u!tilor, !i aduse a inte de uria!a pasre de prad ntlnit ai devre e. "e tr de pe '!ia de iar& u ed !i se rostogoli su& un u &rar de 'run#e. Cldura era ai suporta&il acolo, de!i u &ra se risipise. Cerul strlucea or&itor din toate direciile. %l dureau ochii+ i nchise. 8ese ne c ador ise. Cnd deschise ochii, trecu o vre e pn s i#&uteasc s locali#e#e soarele. "e deplasase spre ori#ont. Cel puin dou ore, poate trei. Ja ieson ncepu s se i!te, se ntinse !i constat c se si ea re'cut. Toc ai cnd se gndea, intea i se &loca de !ocul unei descoperiri uluitoare. 2n pod de copaci c#ui, ai gros !i ai solid dect toi cei a'lai pe ica insul, se ntindea s'idtor peste la!tin, ducnd pn la (ungla de dincolo de ea. Creierul i se puse din nou n 'unciune. .u avea du&ii n privina celui care reali#ase acel lucru grandios. Totu!i, de!i presupunerile lui erau pro&a&il corecte, si i un 'el de panic pri ordial cnd trupul uria!, ca de saurian, al e#)alului !i 'cu apariia deasupra ar&u!tilor !i cei trei ochi cu priviri de oel se ntoarser spre el. 2n gnd a(unse pn la el3 4" nu$i 'ie tea , Trevor Ja ieson. >$a gndit ai &ine !i a a(uns la conclu#ia c

punctul tu de vedere e de n de luat n sea . A s te a(ut pentru o ent !i9? Rsul strident al lui Ja ieson ntrerupse gndul. - ;rei s spui c te$ai i#&it de ceva !i nu !tii cu s te descurci. .u ai c dac intenione#i s 'ii altruist, cred c va tre&ui ai nti s vd ce s$a nt plat. %!i puse rucsacul pe u eri !i porni ctre pod. - 8n una alta, ave un dru lung de parcurs. II. 5arpele uria! luneca nceti!or dinspre (ungl, la vreo #ece etri distan de podul din trunchiuri de copac !i la apro*i ativ nou etri spre stnga e#)alului, care traversase podul. Ja ieson, tr!indu$!i picioarele spre i(locul podului, #ri pri a unduire a ier&ii cu 'ir lung !i ro!u la capt !i nghe de 'ric cnd capul are !i respingtor !i 'cu apariia, ur at de o poriune de vreo !ase etri din corpul gl&ui, strlucitor, gros de aproape un etru. 8entru cteva o ente, capul acela are se ntoarse spre el. 0chii ici, ca de porc, preau s priveasc drept ntr$ai lui. Ja ieson 'u !ocat , !ocat !i ngro#it de ne!ansa incredi&il care 'cuse ca acea 'iin respingtoare s$l ia pe nepregtite. 6aptul c ncre enise acolo, su& privirile acelea 'i*e era ca o agonie, o ncordare i posi&il de controlat, care$i parali#a u!chii. 1ar avu e'ect. Capul acela nspi nttor se ntoarse &rusc, cu privirile hipnotice aintite ctre e#)al, nepenind iar!i. Ja ieson se rela*a oarecu + senti entului de tea i se adug cel de 'urie. 8roiect pentru e#)al un gnd sarcastic3 4A cre#ut c presi i apropierea 'iarelor sl&atice citindu$le gndurile?. .u veni nici un rspuns. 5arpele onstruos porni ai departe, vlurindu$se ctre lu ini!, capul plat, cu corn, lunecnd nceti!or deasupra corpului lung !i unduitor. E#)alul ddu niel napoi, ad ind cu prere de ru c nu putea n'runta acea 'iin uria!. Ceva ai lini!tit acu , Ja ieson ndrept un alt gnd ctre e#)al3 48oate c te interesea# s a'li c n calitate de !e' al Co isiei >ilitare Interstelare, a pri it nu de ult un raport despre Eristan II. 1up prerea e*pediiei noastre de cercetare, valoarea sa ca &a# ilitar este 'oarte ndoielnic, din dou otive principale3 una dintre cele ai a'urisite plante carnivore din cte e*ist !i aceast 'iin drgla!. "e gsesc din &el!ug. 5erpii se n ulesc cu sutele+ nu rul lor nu poate 'i li itat dect de hran, adic toate celelalte specii de pe planet, a!a c nu pot 'i distru!i. Ei ating o lungi e de aproape patru#eci !i cinci de etri !i o greutate de opt tone. "pre deose&ire de celelalte ani ale de prad de pe aceast planet, !erpii atac #iua?. E#)alul, care se a'la acu la o distan de cincispre#ece etri de !arpe !i continua s se retrag nceti!or, i tri ise lui Ja ieson o succesiune rapid de gnduri3 4Ce$i drept, apariia lui $a surprins, dar nu ai pentru c n intea lui nu era dect o vag curio#itate pentru anu ite #go ote , nu

'or ulase intenia clar de a ucide. 1ar asta nu contea#+ e aici !i e periculos. .u crede c poate ataca pe ine, de!i se gnde!te la toate posi&ilitile, n 'elul lui rudi entar. Cu toate c eu l tente#, tu tre&uie s$i 'aci pro&le e, nu eu. .u ai pentru tine constituie un pericol?. Ja ieson se ntunec3 .u 'i att de sigur c nu e!ti n pericol. Individul sta nu are u!chi, dar cnd se i!c, n pri ii nou$#ece etri, pare un arc de oel?. 0 not de arogan nsoi replica e#)alului3 4Eu pot s parcurg o sut dou#eci de etri ct ai #ice pe!te?. 48rin (ungla asta7 <a !ase etri de la capt, devine deas ca o rogo(in, sau ai &ine #is ca ai ulte rogo(ini una lng alta. Cu toate astea, nu ndoiesc c poi s ptrun#i prin ea cu trupul tu uria!. 1ar nu att de repede ca !arpele, pe care$l 'avori#ea# 'or a corpului. 8oate pierde o prad att de ic cu sunt eu n nclcitura asta, dar n ca#ul tu9? 41ar de ce a! 'ace neghio&ia?, interveni e#)alul, 4s intru n (ungl, cnd o pot ocoli 'r greutate7? 48entru c?, accentua Ja ieson cu rceal, 4ai cdea n capcan. 1ac$ i a intesc &ine '!ia de p nt cu a v#ut$o de sus, (ungla se ngustea# la nu ai civa #eci de etri n spatele tu. .$a! pune pariu c !arpele nu$i att de iste s pro'ite de asta.? 2r o pau# de ui ire+ n s'r!it3 41e ce nu$i 'olose!ti ar a ato ic , trage=? 4Ca s vin pn aici, n ti p ce ncerc s$i ard capul tare pn la creierul la ct o nuc. 5erpii !tia !i petrec (u tate din via n l !i se i!c n el cu u!urin. Regret, dar nu pot descurca singur.? 2r ar cteva clipe de tcere, ncrcate de tensiune !i9 %nciudare. 1ar e#)alul nelese c nu ai era ti p de pierdut. Replic 'r tragere de ini 3 4"unt dispus s ascult sugestii9 1ar gr&e!te$te=? 1escura(at, Ja ieson nelese c e#)alul i cerea din nou a(utorul, !tiind c l va pri i, dar nu pro itea, ni ic n schi &. %ns nu ai era vre e de trguial. %!i e*puse repede planul3 4Tre&uie s acion n echip. %nainte de atac, capul !arpelui ncepe s se legene. Este o etod universal a reptilelor de a$!i hipnoti#a victi ele. 1e 'apt, aceast i!care este parial auto$hipnoti#ant, de vre e ce !i concentrea# atenia asupra victi ei pe care o are n vedere. <a cteva secunde dup ce ncepe s se legene, a s trag n regiunea ochilor !i$i voi vt a sau distruge vederea. Apoi, tu i sari n spinare , iute= Creierul se a'l chiar ndrtul acelui corn are. Croie!te$i dru cu ghearele pn acolo !i ncearc s$l u!ti, n ti p ce eu voi ncerca s$i sl&esc puterile printr$un atac la corp. A nceput=? Capul uria! ncepu s se i!te. Ja ieson !i ridic nceti!or ar a, strduindu$se s$!i lini!teasc tre urul inii. 1up ce inti &ine, aps pe &utonul de control. <a scurt vre e, !arpele rnit porni o lupt nver!unat. R !iele sale 'u egnde se ai i!cau nc (u tate de or ai tr#iu, cnd Ja ieson se ndeprt, pleticindu$se sl&it, de podul de copaci !i se pr&u!i la p nt. Cnd, ntr$un tr#iu, i#&uti s se ridice n picioare, e#)alul l conte pla de la o distan de cincispre#ece etri, pe '!ia ngust de p nt. Avea o 'ru usee stranie, cu &lana lui al&astr lucioas !i trupul

asiv, dar suplu. Era o consolare pentru el 'aptul c, cel puin pentru o ent, u!chii puternici care 'ceau s se unduiasc pielea aceea neted erau de partea lui. "igur pe sine, i n'runt privirile e#)alului. %ntr$un tr#iu, spuse3 - Ce s$a nt plat cu treapta antigravitaional7 - A a&andonat$o la vreo trei#eci de ile de aici, spre nord. Ja ieson e#it, apoi spuse3 - ;a tre&ui s erge ntr$acolo. 8ractic i$a golit ncrctura ar ei n !arpele sta. A nevoie de un regenerator s$o ncarc !i singurul de pe nav este acela ic de pe treapta antigravitaional. 0 s ai ave nevoie de ea, nu$i a!a7 E#)alul nu rspunse. Ja ieson e#it, apoi vor&i cu convingere3 - "ingurul od de a a(unge repede acolo este s ncalec pe spinarea ta. 1in para!uta care a r as pe insul, a! putea i provi#a ni!te ha uri s i le prind de dup gru a# !i de la&ele din 'a ca s$ i pot ine echili&rul. Ce #ici7 1e data aceasta, si i agitaia din intea ndrului ani al nainte de a se nvoi. - 6r ndoial, declar pn la ur e#)alul cu dispre, asta ar 'i o posi&ilitate de a transporta un trup neputincios ca al tu. Cine, adu$i ha urile. Cteva inute ai tr#iu, Ja ieson se apropie de e#)al cu o ndr#neal pe care de 'apt nu o si ea !i des'cu para!uta 'cut sul pe (os, lng el. 1e aproape, trupul e#)alului era de$a dreptul i puntor , chiar surprin#tor, de vre e ce, de la distan, supleea lui !i u!urina i!crilor l 'ceau s par ai ic. Ja ieson se si i ic !i plpnd, n ti p ce se apucase de ndeletnicirea ciudat de a i provi#a ni!te ha uri pentru o atahal cu !ase picioare. 1e cte ori atingea corpul e#)alului, Ja ieson si ea cu l treceau 'iori de de#gust. - Ca asta ar 'i, spuse n s'r!it, conte plndu$!i opera. %n'!urase legturile u!oare, dar re#istente, cu pn#a para!utei !i le ncruci!a su& trupul ani alului, ntre la&ele din 'a !i cele din i(loc !i potrivi ha urile n a!a 'el nct s$i per it e#)alului li&ertate n i!cri. 8rinse n spate, la &a#a gtului, curelele de la costu 'oloseau drept ha uri, ca dure, dar e'iciente. 0dat urcat pe spinarea e#)alului, Ja ieson se si i ai puin vulnera&il. - %nainte de a pleca, ntre& el cu glas do ol, spune$ i ce$ai pit de te$a 'cut s te r#gnde!ti7 Cred c9 <a pri ul salt al e#)alului, era ct pe$aci s cad de unde se cocoase !i apoi tre&ui s$!i concentre#e toat atenia ca s$!i enin echili&rul. Aparent, e#)alul nu$l a(uta cu ni ic pe nepo'titul clre. 1ar, dup un ti p, cnd Ja ieson se ai o&i!nui cu rit ul ciudat al galopului celor !ase picioare, aceast curs ne&uneasc l nsu'lei. %n stnga lor, (ungla trecea ca 'ulgerul pe lng ei, ntr$un rit a eitor, pe sur ce uria!ul ani al nainta n 'ug. Apoi, cnd schi & direcia intrnd ntr$o #on cu vegetaie ai puin

dens, copacii se preunar deasupra capetelor lor, 'or nd o &olt. E#)alul alese dru ul cu preci#ie, 'r s ic!ore#e vite#a, ca !i cnd un instinct deose&it de de#voltat l$ar 'i ndreptat spre calea cea &un. 1eodat pri i un ordin scurt3 - Bine$te &ine= %n aceea!i clip, Ja ieson apuc ai strns de ha uri !i se nclin nainte, lipindu$!i picioarele de curele chiar la ti p. "u& el, u!chii de oel se rsucir. Trupul uria! sri ntr$o parte+ apoi, cu un salt ui itor o porni nainte. Conco itent, vite#a or&itoare se ic!or, iar Ja ieson i#&uti s arunce o privire ndrt. %nainte s dispar printre copaci, la o distan prea are ca s ai poat 'i a(un!i, deslu!i ai ulte ani ale ari, patrupede, care se nau vag cu ni!te hiene uria!e. Ani alele nu 'cur nici un e'ort s porneasc n ur rirea lor. <ui Ja ieson i se pru 'oarte nelept din partea lor. 6iina i puntoare de su& el, ai are dect o du#in de lei !i ai periculoas dect o sut era vdit &ine dotat pentru a supravieui pe aceast planet. Ad iraia sincer pe care i$o strni e#)alul se topi dintr$o dat. Ja ieson cercet nt pltor spaiul de deasupra copacilor !i surprinse o i!care pe cer. Ridicndu$!i capul pentru a privi ai &ine, #ri o nav spaial cenu!ie ivindu$se din ceaa care ntuneca cerul planetei Eristan II. 0 nav de r#&oi a rulilor= 0 recunoscu i ediat, de!i nu$i convenea deloc. %n vre e ce o ur rea ngri(orat cu privirea, 'cnd 'el de 'el de supo#iii, nava aceea are, n'rico!toare precu un pe!te$sa&ie cu &otul ascuit, se pierdu din vedere spre arginea (unglei !i dispru. 6r ndoial, ur a s ateri#e#e. 1egea&a ncerca s$!i ascund ui irea , era prea are. Apariia navei rulilor nse na de#astru= 8ercepu gndul cu nuane de triu ' al e#)alului3 45tiu ce gnde!ti n adncul 'iinei tale. 1ect s ca#i n inile rulilor, care$i vor e*trage cu 'ora in'or aii de pe scoara cere&ral, ai &ine i$ai #&ura creierii cu propria$i ar . 8resupun c acest gen de 'apte eroice este o&i!nuit !i pentru unii !i pentru ceilali n con'lictul dintre ruli !i oa eni. Te previn3 nu ncerca s$i scoi ar a, c te 'ac &ucele?. Ja ieson nghii cu greu nodul ce i se pusese n gt. Era nelini!tit !i 'urios din pricina ne!ansei incredi&ile de a ntlni nava rulilor , toc ai acu = .ec(it, se ls n voia galopului u!or al e#)alului+ o vre e, nu si i dect irosul greu al aerului !i nu au#i dect #go otul celor !ase picioare, un sunet surd !i onoton. %n (urul lor, (ungla !i, din cnd n cnd, un clipocit straniu, clipocitul apei n!eltoare. 5i ai ales, galopul acela ne&unesc !i &i#ar, un o cocoat pe spinarea unui ani al colorat n al&astru, care l ura , !i !tia de nav. - Bi$ai pierdut inile, spuse el n s'r!it cu voce rspicat, dac cre#i c rulii i$ar 'i de vreun 'olos, ie sau se enilor ti. "u&iectul era att de 'a iliar, iar adevrul lui i se prea att de evident, nct nu$i acord dect parial atenie. %ntre ti p, !i ncorda trupul

cu &gare de sea , ndreptndu$!i din nt plare privirile spre o ra ur ntins din 'aa lui. %!i relu ideea cu ai ult vehe en. - Rulii sunt cei ai per'i#i, cei ai egocentrici din punct de vedere rasial9 %n ulti a clip tot surnd distana pentru un salt pri e(dios, pese ne c pierduse din vedere ce$!i pusese n gnd n legtur cu creanga aceea. 8rintr$o singur #druncintur, e#)alul ddu napoi !i se rsuci+ Ja ieson 'u a#vrlit nainte, ni erind pe un u r puternic, coluros, ca de etal. Cui cit, se lupt or&e!te s$!i enin echili&rul !i a&ia i#&uti s se agae n ulti ul o ent, toc ai cnd ani alul se ntoarse !i !i plec cu greu capul !i u erii. Cteva clipe ai tr#iu, ie!eau pe pla(a unui gol' din oceanul ca de s arald. 8e nisipul ca'eniu, &ttorit, de la arginea apei, e#)alul !i relu neo&osit pasul iute. Ca !i cnd incidentul 'usese prea nense nat ca s discute despre el, nepstor, e#)alul i trans ise un gnd3 4A neles din gndurile tale c, dup prerea ta, 'iinele acelea au ateri#at aici 'iindc au detectat inuscula descrcare de energie a treptei antigravitaionale?. Ja ieson !i recpta cu greu respiraia. ;or&i n s'r!it, cu rsu'larea ntretiat3 Tre&uie s e*iste un otiv logic !i dac nu nchi#i sursa de energie, cu a 'cut eu pe nav9 E#)alul prea s edite#e. 48ese ne c de$asta au ateri#at. 1aca instru entele lor au nregistrat !i 'ocul de ar cnd ai tras n !arpe, au a'lat !i c a ai r as cineva n via. 5i$atunci, cel ai &ine ar 'i s ndrept direct spre ei. %nainte ca ei s ne gseasc, s ne considere du! ani !i s ne atace.? - Ce neghio&ie= Rosti Ja ieson rspicat. .e vor o or precis pe a ndoi, ca du! anii lor. "unte du! anii lor pentru si plul otiv c nu sunte ruli. 1e$ai nelege !i tu9 4Era de a!teptat s vor&e!ti a!a,? i ntrerupse e#)alul sardonic. 41e 'apt, ntr$un 'el le sunt dator de(a. >ai nti, pentru acea descrcare de energie care i$a rsucit nava !i a 'orat cu!ca n care era pn a deschis$o. Apoi, pentru con'u#ia creat, care i$a per is s apropii de echipa(ul oa enilor 'r s 'iu detectat !i s$i distrug pe toi. .u vd de ce? se ncheia gndul e#)alului, 4rulii n$ar nt pina cu &unvoin propunerea pe care le$o voi 'ace n legtur cu se enii ei3 s$i a(ute s$i goneasc pe oa eni de pe planeta Carson. 5i s sper c in'or aiile pe care le vor o&ine din intea ta le vor 'i de 'olos n acest scop.? Ja ieson si i cu l npde!te 'uria. %ns !i eninu cal ul din pricina situaiei delicate. .u tre&uia s cede#e, chiar dac se prea c n$avea nici o !ans. Tre&uia s$l conving pe acest e#)al ndru !i nepstor de a&surditatea planului su. %!i eninu tonul strident al glasului3 - 5i dup ce reali#e#i ce i$ai propus, cre#i c rulii se vor retrage lini!tii !i te vor lsa n pace7 - .u ai s ndr#neasc s r n= Arogana oar& a acestei re arci era insuporta&il. Ja ieson se strdui din nou s$!i stvileasc 'uria. .u

tre&uia s uite, !i spunea n sinea lui, c aceast 'iin, n 'ond inteligent, vor&ea din punctul de vedere relativ ignorant al unei culturi netehnologice !i 'r s !tie ni ic despre du! anul de oarte al o enirii. ;or&i rar, accentund 'iecare cuvnt3 - E ti pul s a'li unele lucruri. 0a enii i$au nvins pe ruli pe planeta Carson n nu ai cteva luni. Chiar dac voi, e#)alii, ai 'cut tot ce$ai putut ca s ne piedicai s ne instal o &a#, noi a luptat vre e ndelungat, a nnd alte aciuni n spaiu !i aprndu$v de cele ai violente !i ai neraionale 'iine pe care le$a creat gala*ia. Cele ai &une ar e ale o ului sunt pe sura celor ai &une ale rulilor, dar n unele privine a v#ut c ne dep!esc. 8e de o parte, au o tehnologie ai nvechit, 'r salturi spectaculoase n de#voltare. 8e de alt parte, posed a&ilitatea ui itoare s odi'ice !i s co ande unele unde electro agnetice, inclusiv spectrul vi#i&il, cu celulele trupurilor lor , o o!tenire de la vier ii de tip ca eleonic din care se pare c au evoluat. Aceast capacitate le per ite s stpneasc arta deghi#rii !i ca u'lrii, din care cau# reeaua lor de spiona( este o ve!nic a eninare. Ja ieson se opri ntristat, con!tient de &ariera ndr(it dintre intea lui !i a e#)alului. Continu cu tenacitate3 - .$a reu!it niciodat s$i alung pe ruli de pe nici o planet pe care s$au instalat. 1i potriv, ei ne$au dat a'ar din trei &a#e i portante, la un an dup pri ul nostru contact, nainte de a nelege pe deplin gravitatea pericolului, hotrnd s r ne pe po#iii, indi'erent de pierderi. Cu ase enea 'iine i propui s te alie#i potriva 0 ului7 - 1a, n nu ai cteva inute, veni replica in'le*i&il a e#)alului. Rspunsul era cu att ai !ocant, cu ct nu inea deloc cont de tot ce spusese Ja ieson. - Aproape a a(uns. ;re ea discuiilor trecuse. Revelaia veni &rusc, nct Ja ieson aciona aproape 'r s se gndeasc. 1atorit situaiei, reu!i s$!i scoat iute ar a, 'r s 'ie v#ut !i s$i propteasc eava de spinarea e#)alului. Aps triu 'tor pe trgaci+ o 'lacr al& !ni nestvilit , dar nu lovi ni ic= Trecu o vre e pn s$!i dea sea a cu stupoare c #&ura prin aer, propulsat de o singur rsucire &rusc a acelui trup uria!, dar suplu. Ateri#a pe ni!te ar&u!ti. 8lante agtoare epoase i s'!iar hainele, i #griar inile !i i s ulser cu 'urie ar a. Dainele i se #drenuir, aprur !uvie de snge , totul ceda n 'aa (unglei acaparatoare, n a'ar de un lucru esenial. %!i apuc strns, cu tenacitate, ar a. Co&or pe p nt, se rostogoli iute !i !i ridic ar a, cu degetul din nou pe trgaci. <a un etru de eava 'atal, e#)alul se ridic n picioare, cu un rn(et hidos pe chipul lat, coluros, sri vreo #ece etri la o parte !i dispru printre !irurile de ar&u!ti nclcii. Cui cit !i cu trupul tre urnd, aproape &olnav, Ja ieson se ridic s conte ple proporiile n'rngerii !i li itele victoriei sale.

III. 1e (ur pre(ur se nlau copacii ciudai, cu trunchiuri groase, ale acestei (ungle strine+ ciudai, pentru c de 'apt nici nu erau copaci, ci ni!te ciuperci pestrie, gal&en$ aronii, care se ridicau cu greu pn la o nli e de aproape dou#eci de etri, prin uli ea stn(enitoare a plantelor agtoare epoase, licheni ver#i !i &ul&o!i, iar& ro!ietic. E#)alul se npustise ntr$un hi! ase ntor cu o 'or ire#isti&il. 8entru un o care !i croia singur dru pe (os , ai ales pentru unul care nu ndr#nea s risipeasc puterea li itat a ar ei sale , era un o&stacol aproape 'r speran de dep!it. 6!ia ngust de pla( pe care o str&tuser nu era prea departe, dar o cotise &rusc ntr$o direcie opus !i e#)alul se ntorsese din nou n (ungl. 1espre pre#enta situaie se putea spune un singur lucru3 cel puin Ja ieson nu era purtat 'r speran spre o nav de r#&oi ncrcat cu ruli. Rulii= Ja ieson sri g'ind n picioare. "u& el, iar&a nclcit ceda n!eltor !i nainta gr&it, tr!indu$!i picioarele, spre o poriune de teren ai solid+ vor&i repede, cu voce sc#ut, !tiind c car gndurile sale, dac nu cuvintele, vor a(unge pn la inteligena ascuit ce sttea ascuns undeva, n antia aceea ne&uneasc de lu ini !i u &re care$l nvluia. 4Tre&uie s acion rapid. 8ese ne c aparatele rulilor au nregistrat pn acu descrcrile ar ei ele, a!a c vor aprea n cteva inute. Asta$i ulti a ta !ans de a te r#gndi n privina lor. .u pot dect s$i repet c planul tu de a$i considera pe ruli aliai e o ne&unie. 1 cre#are 'aptelor3 navele noastre de recunoa!tere, care au avut norocul s se ntoarc din partea de gala*ie inspectat, au raportat c 'iecare planet din cele cteva sute vi#itate, era locuit de9 Ruli. .$au ntlnit nici o alt 'iin cu o inteligen su'icient de de#voltat ca s organi#e#e re#istena. Tre&uie s 'i e*istat vreunele= Ce s$a nt plat cu ele7 Ja ieson 'cu intenionat o pau#, ca ntre&area s 'ie &ine recepionat, apoi continu gr&it3 - 5tii ce 'ac oa enii cnd ntlnesc ostilitate oar&, 'anatic pe o planet7 "$a nt plat de cteva ori. 8une planeta n carantin, 'or nd n acela!i ti p un cordon de nave n (urul ei, ca s o apr de un eventual atac al rulilor. Apoi, ne ocup o &un &ucat de vre e, pe care rulii ar considera$o risipit degea&a, ncercnd s sta&ili relaii pa!nice cu locuitorii planetei. Echipe de o&servatori &ine pregtii le studia# cultura !i le ptrund pe ct posi&il psihologia, ca s a(ung la originea pro&le elor ivite. 1ac toate ncercrile dau gre!, sta&ili un od ct ai pa!nic de a prelua conducerea guvernului sau guvernelor lor, iar dup aceea ncepe s le revi#ui cu gri( cultura ca s ndeprt din ea nu ai acele ele ente, de regul de tip paranoic, care piedic &una cooperare cu alte rase. 1up o generaie, se resta&ile!te autono ia co plet, iar ei sunt li&eri s hotrasc dac vor s se alture 'ederaiei care nu r acu aproape cinci ii de planete. .u s$a nt plat niciodat ca aceast a pl !i costisitoare ntreprindere a noastr s nu ne rsplteasc pe deplin. 1au aceste e*e ple

nu ai ca s reali#e#i ct de are este prpastia dintre punctul de vedere al oa enilor !i cel al rulilor. %n 'ond, n$ar tre&ui s interveni pe planeta Carson. ;oi, e#)alii, suntei destul de inteligeni ca s v dai sea a care sunt du! anii vo!tri reali, dac ai vrea s lsai deoparte prerile preconcepute. 2ite, tu ai putea s dai tonul, aici !i acu . .u ai era ni ic de spus. "e opri !i a!tept , dup prerea lui , vre e ndelungat, dar nu recepiona nici un gnd de rspuns dinspre sl&ticia stranie !i tcut de deasupra lui. 1du din u eri descura(at. Era dup$ a ia# tr#iu+ #rea soarele ca o pat, printre plantele agtoare (oase. 1eodat, avu revelaia necrutoare c situaia lui, oricu disperat, se va nruti. Cci, chiar dac ar 'i scpat de ruli, n cel ult dou ore, uria!ele ani ale de prad cu coli !i reptilele carnivore !i$ar 'i 'cut apariia, nesioase, din vi#uinile lor+ si urile lor ascuite, care detectau nu aidect prada, erau ult ai &ine dotate pentru a supravieui dect el. 8oate c dac ar putea gsi un copac adevrat, cu ra uri #dravene, nalte !i dac ar putea instala n vr'ul lor un siste de averti#are 'cut din plante agtoare9 %!i croi dru nainte, evitnd plcurile acelea dese de tu'i!uri care ar 'i putut ascunde o 'iin de proporiile e#)alului. %nainta cu greu, iar dup cteva sute de etri, &raele !i picioarele ncepur s$l doar din pricina e'ortului. <a un o ent dat, pri i ntiul se n c e#)alul se a'la nc prin apropiere, su& 'or a unui gnd ngri(ortor, de averti#are3 40 'iin se rote!te deasupra capului eu !i ur re!te= 8are o insect uria!, de ri ea ta, cu aripi dia'ane, aproape invi#i&ile. 8ercep e*istena unui creier dar gndurile9 .u au nici un sens=? - Ca au un sens= %l ntrerupse Ja ieson, cu voce ncordat. 1ar nou ne este strin, iat cuvntul potrivit. Rulii se deose&esc de tine !i de ine ult ai ult dect ne deose&i noi doi ntre noi. Ave otive s crede c aparin unei alte gala*ii, de!i aceast teorie nu a 'ost con'ir at. .u ir c nu le poi deslu!i gndurile. %n ti p ce vor&ea, Ja ieson se deplas nceti!or spre un tu'i! ai dens, cu ar a n n, pregtit de tragere3 - 1e ase enea, sunt a(utai de o unitate antigravitaional ai ic !i ai e'icient dect oricare dintre cele pe care a i#&utit noi, oa enii, s le produce pn n pre#ent. Ceea ce par a 'i aripi, nu este dect un 'el de aur, un e'ect al controlului lor celular asupra undelor lu inoase. Tu ai privilegiul riscant de a vedea un rul n 'or a lui natural, 'or ce nu a 'ost revelat dect unui nu r restrns de oa eni. Asta din cau# c ei cred c e!ti un ani al iraional !i ai putea 'i n siguran dac9 Ca nu= 8recis i vd ha urile pe care le pori= 4.u.? 0 not de dispre se deslu!ea n rspunsul e#)alului. 4<e$a dat (os chiar dup ce ne$a desprit.? Ja ieson ddu din cap. - Atunci poart$te ca un ani al iraional. >rie la el, ergi pie#i!, dar 'ugi ct te in picioarele s te ascun#i dup cel ai des tu'ri!, dac ve#i c$!i ntinde apendicele reticulare din sco&iturile de pe a &ele pri ale corpului.

.u pri i nici un rspuns. >inutele se scurgeau ncet, n ti p ce Ja ieson se strduia s perceap vreun sunet care s$i sugere#e situaia critic dintr$un loc anu e, ascuns vederii lui. 0are va ncerca e#)alul s co unice cu rulii printr$un alt i(loc, nu prin telepatie, n ciuda pericolului de care prea s$!i dea sea a7 "au, poate ai ru3 descoperind inteligena e#)alului, vor considera rulii avanta(oas ncheierea unei aliane nelegiuite7 Ja ieson se cutre ur gndindu$se la ce s$ar putea nt pla pe planeta Carson n acest ca#. Au#ea #go ote de peste tot , #go ote scurte, care tul&urau lini!tea din (ur3 trosnituri ndeprtate ale ar&orilor pitici, 'cnd loc unui trup ai are, neidenti'ica&il+ s'orituri !i or ieli sla&e+ un strigt sla&, sinistru !i cutre urtor, venind dintr$un punct nedeter inat, poate chiar de undeva, din apropiere. "e piti ai &ine n nclcitura de ra uri !i cercet prudent cu privirea, a!teptnd s se conture#e o apariie uria!, a enintoare, n pcla 'etid care se a!e#a peste p ntul ntunecat. "tarea de tensiune spori ntr$att, nct nu ai putu suporta. Tre&uia s a'le ce se nt pla acolo. 1e aceea, presupuse c e#)alul aciona dup s'atul su. Concentrndu$se &ine, i trans ise un gnd3 4Te ai ur re!te nc7? Rspunsul pro pt l surprinse3 41a= 8are c studia#. "tai pe loc. A un plan.? Ja ieson sttea eapn n ascun#i!ul lui. 4Ei7?, #ise el. E#)alul continu3 4A s ndru 'iina asta spre tine, iar tu ai s$o distrugi cu un 'oc de ar . %n schi &, o'er s te a(ut s traverse#i "tr toarea 1iavolului?. 0&oseala l prsi pe Ja ieson. "e ndrept de spate !i 'cu &ucuros civa pa!i, neatent pentru o clip la posi&ilele pericole. .u ncpea nici o ndoial3 e#)alul renunase la planurile lui de a se alia cu rulii= .$avea nici o i portan dac aceasta se datora averti#rilor clare ale lui Ja ieson, sau pur !i si plu propriei lui descoperiri a &arierei de co unicare. I portant era c pri e(dia care se ivise o dat cu pri a apariie a navei rulilor acu dispruse. 1intr$o dat, i trecu prin inte c scpase din vedere s accepte 'or al propunerea e#)alului. Toc ai inteniona s o 'ac, cnd un gnd sarcastic al 2ria!ului ani al i$o lu nainte3 48resi t c e!ti de acord, Trevor Ja ieson, dar &ag de sea = I$a considerat pe ruli aliai nu ai ca s ne descotorosi de cel ai are du! an al nostru , 0 ul= "e poate spune c nici ceilali se eni ai ei nu au consi it niciodat la ncheierea vreunei aliane de orice 'el. 8entru uli dintre noi ar 'i de neconceput. Acu cred c e!ti gata+ vin i ediat=? 1eodat, n stnga lui Ja ieson, se au#i #go ot de crengi rupte. "e ncorda !i, pe sura ce sunetul se nteea, ridic ar a !i a!tept. Reu!i s$l deslu!easc prin cea pe e#)al, deplasndu$se aparent greoi pe cele !ase picioare ale sale. <a o nli e de cincispre#ece etri, cei trei ochi de oel, a!e#ai n linie, ai e#)alului strluceau ca ni!te tore. Apoi, cnd cercet cu

privirea norii de a&ur de deasupra corpului ani alului, cutnd o 'or ntunecat, care i ddea trcoale9 48rea tr#iu=? veni replica tioas a e#)alului. 4.u trage+ nu te i!ca= "$au strns o du#in deasupra ea !i9? 0 lu in al&, strlucitoare inund locul, ntrerupnd 'lu*ul gndirii e#)alului, apoi se stinse &rusc. 8strnd pe retin i aginea aceea or&itoare, Ja ieson se chirci neputincios, a!teptndu$!i s'r!itul ce prea inevita&il. "e scurser cteva inute cu plite, dar nu se nt pl ni ic. Recptndu$!i v#ul, i#&uti s vad ce l salvase3 nici un iracol, nu ai ceaa care se ndesise ai ult ca oricnd. A!a neplcut cu era, l prote(ase, n ti p ce !i croise dru cu gri( spre tu'i!ul des, unde se ntinse cu 'aa la p nt, privind atent n (ur. 0 dat sau de dou ori, deslu!i prin ceaa ntunecat ni!te u &re i!cndu$se deasupra capului su. %l nelini!tea a&sena oricrei intenii de co unicare a e#)alului. " 'i urit oare att de repede acest ani al puternic 'r a ncerca s se apere7 .u au#ise nici un #go ot de lupt. 8rea i posi&il. Energia 'olosit n acest scop+ produce #go ote. E*ista o alt alternativ, ai plau#i&il3 rulii l$au hipnoti#at pe e#)al. Alt'el nu s$ar e*plica 'lu*ul acela incoerent de gndire al unei ini att de echili&rate. >etoda hipno#ei se 'olosea ai ales pentru ani ale !i alte 'or e de via necivili#ate !i pri itive, neo&i!nuite cu interaciunea &rusc cu o inteligen uluitoare. %n ciuda creierului su e'icace, e#)alul era totu!i un ani al, 'oarte necivili#at !i poate c e*tre de suscepti&il la hipno#a ecanic. Acest raiona ent ar e*plica un lucru3 rulii au presupus c e#)alul era ntr$adevr un ani al pri itiv. <und n considerare aspectul !i co porta entul lui, aceasta era o conclu#ie destul de 'ireasc. Atunci, de ce s 'i vrut s$l capture#e viu7 8ese ne c !tiau c nu provenea de pe planeta aceasta !i cutau acu un indiciu privitor la originea lui. 1e!i aceast planet se nscria n peri etrul &a#elor ilitare ale oa enilor, este 'oarte posi&il ca rulii s o 'i vi#itat nainte. Ja ieson # &i poso ort. 1ac rulii l$au luat pe e#)al la &ordul navei lor, cre#ndu$l un ani al iraional, vor avea o crunt revelaie cnd !i va recpta cuno!tina. Ani alul distrusese o nav plin cu oa eni, care cel puin &nuiau capacitile e#)alului. 2n 'ulger lu in cerul as'initului, spre nord !i dup cteva secunde se au#i !i #go otul tunetului. Ja ieson sri n picioare agitat. .u, nu era 'urtun. Tunetul era produs de oa eni+ nu$l putea n!ela au#ul , #go otul puternic, vi&rant al unei salve provenite de la proiectoarele unei nave de lupt, lung de dou sute cinci#eci de etri. 0 nav de lupt= 0 nav de linie, care venea, pro&a&il, dinspre cea ai apropiat &a# de pe ErFptar I;, n inspecie sau s cercete#e descrcrile de energie. Atent la ce se nt pla, v#u din nou o lu in or&itoare str&tnd pentru cteva secunde cerul !i au#i tunetul corespun#tor ai aproape, dar

de se

ai ic intensitate. .ava rulilor se putea considera norocoas, dac nu ai a'la prin prea( . 1ar &ucuria i se stinse n scurt vre e3 Aceasta nou ntorstur a lucrurilor nu$l 'avori#a prea ult sau aproape deloc. 8entru el r nea n continuare noaptea, cu pri e(diile ei. Ce$i drept, rulii nu$i vor ai da &taie de cap, dar att. <upta n curs de des'!urare ntre cele dou nave i va purta departe, n spaiu !i ar putea dura #ile ntregi. Chiar dac s$ar tri ite o nav$ patrul !i s$ar nt pla s o #reasc, nu avea cu ce s tri it se nale, n a'ar de propria lui ar , n ca#ul n care pn atunci nu s$ar 'i descrcat de tot. %ntre ti p, se ntunecase ntr$att, nct vi#i&ilitatea i se redusese la civa pa!i n 'aa lui, n schi & pericolul care$l p!tea crescuse n proporie geo etric. 0chii !i ar a r seser singurii lui protectori+ n curnd ochii nu$l vor ai putea slu(i, n vre e ce ica re#erv potenial a celui de$al doilea protector tre&uia pstrat pentru o perioad inde'init , poate, i posi&il de lung. .elini!tit, Ja ieson cercet cu privirea ntunericul care se aduna n (urul lui. 8oate c vreun onstru nev#ut se !i luase dup el. Involuntar, 'cu civa pa!i nainte !i$apoi se opri &rusc. 8anica pentru el ar nse na de#astru. %!i u e#i un deget, l ridic apoi n sus !i si i o adiere u!oar dinspre partea lui dreapt. 1irecia aceea nu era prea departe de cea unde &nuia el c s$ar a'la treapta antigravitaional , dar nu avea rost s se gndeasc la asta acu . 8orni n direcia din care &tea vntul, dar curnd !i ddu sea a c naintarea n la&irintul (unglei, destul de anevoioas #iua, devenea aproape i posi&il noaptea. .u putea s$!i enin sensul de ers !i se v#u o&ligat s controle#e din cnd n cnd direcia vntului. %ntre ti p se ntunecase de$a &inelea !i cu se piedica ereu de vreun o&stacol nev#ut, 'cea atta #go ot, nct se ntre&a dac erita s continue. %ns alternativa de a r ne acolo ne i!cat n nes'r!itele ore ale nopii prea de ii de ori ai rea. <a un o ent dat, se poticni !i cteva inute ai tr#iu, degetele$i atinser o scoar groas, car&oni'er. 2n copac= I;. .i!te ani ale ari tropiau la &a#a copacului, n vre e ce el se inea cu str!nicie de suportul precar, ult deasupra capetelor lor. 0chi ca de 'oc l priveau int. %n pri ele ore, ni!te on!tri s$au crat de !apte ori n copac, iorlind !i curgndu$le &alele de po't !i de !apte ori ar a lui a#vrlise ra#e tot ai su&iri de energie distrugtoare. 2ria!e ani ale carnivore, cu plato!e de sol#i, a cror apropiere 'cu s se #guduie p ntul, venir s se n'rupte din carnea plcut irositoare !i9 8lecar ai departe. Trecuse ai &ine de (u tate din noapte= %n rit ul sta, ncrctura n$ avea s$i a(ung pn di ineaa , ca s nu ai vor&i de noaptea ur toare, sau de cea care ur a s vin !i a!a ai departe. 0are cte #ile i$

ar tre&ui ca s a(ung la treapt , n ca#ul n care o va gsi vreodat7 Cte nopi , cte inute , va putea supravieui dup ce ar a$i va deveni inutil7 8cat c e#)alul toc ai c#use de acord s treac de partea lui, potriva rulilor. ;ictoria prea att de apropiat+ apoi, dintr$o dat, att de ndeprtat. :ndul i 'u ntrerupt, cci ceva, o artare hidoas, cle'ia la picioarele copacului. :heare puternice r#uiau scoara copacului !i$apoi doi ochi, suprtor de deprtai, se distanar dintr$o dat !i ai ult, iar el reali# cu groa# c se ndreptau spre el cu o repe#iciune uluitoare. Ja ieson !i n!'ac iute ar a, e#ita o clip, apoi ncepu s se caere gr&it ai sus, unde crengile erau ai su&iri. Tot ti pul ct se strduise s$ !i croiasc dru spre vr', avu sen#aia ngro#itoare c oricnd se putea rupe o creang su& el, care l$ar tri ite drept spre artarea &loas de (os+ !i avea teri&ila certitudine c ni!te 'lci uria!e se cscau la picioarele lui. Dotrrea pe care o luase, de a$!i econo isi ncrctura ar ei, ddu roade ai presus de orice a!teptri. Ani alul continua s$!i croiasc dru printre ra urile su&iri, cnd, deodat, un rit nspi nttor se au#i (os !i o alt artare, ai are, ncepu s se caere n copac. <upta ce se porni ntre cele dou ani ale prea 'r s'r!it. Copacul prinse a se legna n ti p ce ani ale ase ntoare 'elinelor, cu col strlucitori, ncovoiai, se luptau cu ni!te artri cltinau !i riau ntruna. Apoi, un ipt strpunse ntunericul !i un onstru uria!, cu gt lung, ale crui 'lci de doi etri puteau 'oarte &ine s$l a(ung pe Ja ieson acolo unde se cocoase, se ivi n toiul asacrului !i ncepu s atace or&e!te ntreaga as de lupttori. 8ri a victi 'u tras la o parte !i devorat ct ai clipi din ochi, dup care onstrul se deprt stul pentru o ent. "pre #ori, rgetele !i ritul acela continuu, apropiat sau ai deprtat, se do olir, cnd sto acurile se ghi'tuir !i 'iarele se retraser satis'cute n cine !tie ce vi#uini i#era&ile. Cnd se crp de #iu, nc ai era n via, dar e*tenuat, cu trupul tn(ind dup puin odihn. .u avea dect o singur dorin , de a tri , ns nu credea c va putea supravieui nc unei #ile. 1ac e#)alul nu l$ar 'i nghesuit att de rapid n ca era de co and a navei, ar 'i putut lua cu el cteva pastile anti$so n, cteva capsule cu energie pentru ar , o &usol$ crono etru !i9 G &i neputincios la gndul care$i trecu prin inte9 0 nav de salvare, cu a(utorul creia ar 'i putut scpa de pri e(die. 1in 'ericire, gsise capsule cu hran n ca era de co and !i n!'case su'iciente s$i a(ung pentru o lun. Ja ieson co&or din copac, se deprt de petecul de p nt &i&at cu snge !i nghii cteva capsule cu hran. %ncepu s se si t ai &ine. %ncepu s re'lecte#e. 1up cte !i ddea sea a, esti nd vite#a de deplasare a e#)alului cnd cltoriser preun !i intervalul de ti p trecut, treapta antigravitaional tre&uia s 'ie la vreo #ece ile distan spre nord. <snd la o parte nenu ratele accidente !i riscuri asta ar nse na pentru el cel puin o #i, dac nu ai ult, de ers, n 'uncie de cte poriuni de ap sau la!tin avea s ntlneasc n dru . ;a tre&ui, desigur, s colinde (ungla ntreag pn s dea de treapta antigravitaional !i s$!i ncarce ar a. Treapta n sine nu i$ar 'i de nici un

a(utor dac nu !i$ar 'i pierdut toat energia, nu era dect un 'el de super$ para!ut, incapa&il s poarte n #&or alt greutate dect a ei ns!i. Cu alte cuvinte, cu norocul de partea lui, ar 'i avut singurul avanta( al unei ar e de n ncrcate$ochi, cu care ar 'i putut porni la un dru de o sut de ile pn la nava nau'ragiat. 0 sut ile de (ungl, are !i la!tini9 5i "tr toarea 1iavolului. 0 sut de ile de ar!i, u iditate, ani ale carnivore9 1ar n$avea nici un rost s pun rul nainte. 6iecare lucru la ti pul su , era singurul od de a proceda !i de a supravieui. 1up ce$i trecu o&oseala din oase, din pricina lipsei de so n !i a tensiunii din cursul nopii, porni la dru . 8ri a or de ers anevoios nu$l ncura( deloc. 8arcursese ai puin de o il, era convins !i nu ai n linie dreapt. 8ierduse cel puin (u tate din ti p n #one peri'erice de la!tin !i cteva poriuni ari de un pogon, npdite de rugi de ure att de de!i !i de nclcii, nct se ndoia c pn !i e#)alul ar 'i putut s$!i croiasc dru pe acolo. Cun parte din ti p !i ai ult energie le$a cheltuit crndu$se n vreun copac r#le, ca s veri'ice distana !i direcia , o chestiune esenial dac vroia s a(ung la locul potrivit, de unde s porneasc n cutarea treptei antigravitaionale. 8e la prn# parcursese, dup aprecierea lui, nu ult de trei ile n direcia corect. 8ata al& care indica po#iia soarelui se a'la acu att de aproape de #enit, nct pentru vreo or nu ai putea 'i sigur de direcia e*act. Acest lucru, la care se adug !i pre#ena unui copac nalt n apropiere !i e*tenuarea 'i#ic, constituir un argu ent cople!itor n 'avoarea hotrrii de a se odihni o vre e. %n vr'ul copacului, se #rea un nunchi de crengi, ase ntor unei pal e ntinse+ cu a(utorul ctorva dintre cele ai puin spinoase plante agtoare din prea( a putea s se lege !i9 .oaptea, l tre#i ritul ani alelor de pe Eristan, setoase de snge, adunate la &a#a copacului. 8ri a reacie 'u aceea de teroare , teroare su'ocant din pricina ntunericului apstor, n'rico!tor din (ur. Apoi, recptndu$!i treptat stpnirea de sine, l cople!i a rciunea la gndul c pierduse atta ti p. %ns avusese are nevoie de odihn, !i spuse n sinea lui, iar acu se si ea ult ai &ine. .u putea aprecia ct de ult dor ise+ spera ns s nu ai 'i r as dect puin pn la ivirea #orilor. 1eodat, copacul prinse a vi&ra, cci la &a#a lui, la&e uria!e i i#&eau tulpina. "periat, Ja ieson ncepu s des'ac plantele agtoare care$l inuser strns legat de lca!ul lui din vr'ul copacului. Ce$i drept, nu putea s se cocoae ai sus, dar o&servase c pn !i civa centi etri contau. .u se #rea nici o stea, prin ptura deas de cea care acoperea aceast planet sl&atic+ a&sena oricrui i(loc de a nregistra trecerea ti pului 'cea ca orele s par de dou ori ai lungi. 1e ai ulte ori, ani ale rapace, ase ntoare 'elinelor, ncercaser s se caere pn la el, dar nu ai unul a(unse att de aproape, nct Ja ieson se v#u o&ligat s 'oloseasc ar a. 6ascicolul de lu in care !ni din ea 'u att de su&ire, c i

se strnse ini a. %ns avu e'ectul dorit3 arse la&ele din 'a ale ani alului, iar acesta !i pierdu echili&rul. C#u, ipnd !i #vrcolindu$se, prad celorlali. %ntr$un tr#iu, se ivir #orile, dar totul dur att de ult, nct o vre e Ja ieson nu putu 'i sigur dac ntr$adevr se lu ina de #iu. Jos, asacrul se do olise !i reu!i s deslu!easc cteva ani ale ase ntoare hienelor, pe care le ntlnise n ti pul cltoriei ne&une!ti pe spinarea e#)alului, cu dou #ile @nu ai dou #ile7A n ur . "e osptau n lini!te, ai ult sau ai puin, din resturile unui nu r nede'init de trupuri de# e &rate. Cu o di inea n ur , se nt plase acela!i lucru, dar de data asta ur rile erau altele. Cci, deodat, n tcere, un cap uria! !i un trup rotund, lung de vreo doispre#ece etri, !ni dintre ar&u!ti, ca o sulia i ens !i lovi hiena cea ai apropiat, care ip o dat, nainte de a 'i strivit. Celelalte se risipir ct ai clipi. Restul trupului uria!ului !arpe se ondul nceti!or !i apru din iar&a nalt+ apoi se a!e# s$!i nghit n tihn victi a. Aceasta nu dur dect cteva inute, dar !arpele nu ddea se ne de plecare. Gcea acolo, n vre e ce u 'ltura din corp se alungea, naintnd nceti!or n lungul lui, pn cnd deveni aproape i percepti&il. %n tot acest ti p, Ja ieson sttu ne i!cat, respirnd ct ai u!or cu putin. .u cuno!tea prea &ine practicile de vntoare ale ani alului, dar 'oarte pro&a&il l$ar 'i putut culege cu u!urin din vr'ul copacului, dac ar 'i ncercat. 1up ce trecu ora cea ai lung din viaa lui Ja ieson, !arpele se clinti n s'r!it !i se ndeprt. A!tept cteva inute, apoi co&or din copac !i porni pe ur ele &ine arcate ale !arpelui, p!ind ct putu de u!or !i cercetnd cu atenie nainte. %!i spuse n sinea lui c era puin pro&a&il ca hienele s revin la locul 'estinului din direcia aceea !i spera ca !arpele s nu se ntoarc sau s se opreasc din dru prea curnd. <a ur a ur ei, un singur ani al nu a(ungea pentru un sto ac uria!, vntoarea tre&uia s continue. 1up cteva sute de etri, prsi &ucuros ur a lsat de !arpe !i o tie n direcia n care ersese cu o #i nainte. %ntre ti p, se lu inase de$a &inelea, iar soarele rsrise pro&a&il, dar nu se putea vedea dect dup vreo or pe cer. Ar avea ti p destul s$!i sta&ileasc po#iia !i s$!i corecte#e direcia de ers. 8n atunci, ar porni$o n linie dreapt, pe ct posi&il. 8e la prn# str&tuse o distan ai are dect cu o #i nainte, datorit ai ales &untirii condiiei sale 'i#ice. .u$!i ngduise dect o or de odihn !i, pe la (u tatea dup$a ie#ii, parcursese !i ulti ele dou ile. 0&oseala punea stpnire pe el, dar gndul de a petrece o alt noapte nes'r!it cu o ar aproape descrcat l nde n s se nvrteasc n continuare n cutarea treptei antigravitaionale ct ai era lu in. <a vreo cinci#eci de etri distan de locul unde se a'la, se nla un copac aiestuos, cruia i studie structura cu atenie, ca s$l poat recunoa!te din orice unghi. Copacul avea s constituie punctul lui de reper. 8ri a deplasare n cerc avea s o 'ac la aceast distan, ur toarea la cinci#eci de etri ai ncolo !i a!a ai departe. Acest plan i va o'eri posi&ilitatea de a locali#a un o&iect are, etalic , treapta anti gravitaional , de!i unele #one de vegetaie a&undent l vor o&liga s

cercete#e ai ndeaproape. 1esigur, ai nti de toate, se va cra n copac, ca s vad att ct per itea perspectiva din vr'. 8atru ore ai tr#iu, ergea cltinndu$se din pricina epui#rii, dup ce ter inase al cincilea tur. "e ntuneca. 8ri a inspectare din vr'ul copacului nu$i de#vluise ni ic !i curnd tre&uia s se ntoarc pentru a petrece o alt noapte istovitoare de so n inter itent !i de co! aruri. :ndul acesta i ddu 'ore noi, ca de attea ori pn atunci s$!i ter ine cel puin rondul, n ciuda pericolului crescnd al ani alelor de prad. %ns nu$!i ai ascunse neplcutul adevr c 'usese de$un opti is prostesc n privina gsirii treptei antigravitaionale. 1in cele v#ute din vr'ul copacului n dup$a ia#a aceea, constatase un lucru3 p ntul, se ngusta, 'or nd o peninsul, la nu ai cteva ile distan de punctul unde se a'la. 1ar ca s cercete#e n a nuni e aceast #on, i$ar 'i tre&uit cteva spt ni. "e piedic+ nu ai 'cea nici un e'ort s p!easc cu gri(+ de 'apt nu$i ai psa dac un de#astru 'inal va pune capt acestei situaii acu sau peste cteva #ile. 8e nea!teptate, (ungla deas se retrase, 'cnd loc unui ic lu ini!, pe care l o&servase din vr'ul copacului, la nu ai dou sute cinci#eci de etri deprtare. .ici aici p ntul nu era sterp, ci era presrat din loc n loc cu rugi cenu!ii. A&ia intrase n lu ini!, cnd v#u i!cndu$se un tu'i! ai ndeprtat !i un ani al uria!, ios, cu o privire aprig !i o e*presie 'ioroas i sri n 'a, la nu ai cincispre#ece etri distan. ;#ndu$l pe Ja ieson, ri nspi nttor, !i deschise 'lcile cu coli ascuii !i porni la atac. Ja ieson ncre eni de spai , dndu$!i nu aidect sea a c orice ncercare de a 'ugi era inutil !i a!teptnd ca uria!ul ani al s se nscrie n linie dreapt, pentru ca s ncerce s se 'ereasc din calea lui. A!tept degea&a. .ici nu porni &ine, c la&ele ani alului se nclcir n plantele agtoare !i c#u greoi printre ele. Incredi&il, dar n ciuda s'orrilor ani alului, care 'ceau s se #guduie p ntul, prea c nu reu!ea s se eli&ere#e. 1in pricina ntunericului, nu i#&uti s descopere i ediat cau#a, dar, cu privea scena 'ascinat, ncepu s deslu!easc ceea ce se nt pla. 8lanta agtoare era vie , 'ioros de vie= <u(ere viguroase, ca ni!te &iciuri, se ncolceau n (urul la&elor ani alului !i$l strngeau ai repede dect i#&utea el, cu toate e'orturile, s le ndeprte#e. Iar altele, cu vr'ul ascuit, i se plntau n carne, ptrun#nd prin &lana nclcit. 1intr$o dat, uria!ul trup 'cu o i!care convulsiv !i nepeni, cu picioarele ntinse !i ncordate, ntr$o po#iie ne'ireasc, parc 'orndu$se s a(ung la ceva !i r ase a!a, ne i!cat. Ani alul #cea acolo, ca !i cnd se pre'cuse n stan de piatr. 8lantele agtoare !i ai ncetinir activitatea 'renetic !i ncepur s se caere pe carcasa rigid, cuprin#nd toat supra'aa trupului !i 'cndu$l treptat nev#ut. Ja ieson !i veni n 'ire, !i s ulse privirile de la spectacolul acela ngro#itor !i cercet gr&it n (ur s se asigure c nici o plant agtoare nu se apropia de el. Identi'icase planta, de!i o vedea pentru pri a oar !i a'la

pentru pri a oar cu 'unciona. Era planta carnivor RFtt, care preun cu specia de !erpi$gigant, 'ceau ca planeta s nu poat 'i 'olosit ca &a# ilitar. Ce$i drept, acest asasin crtor nu colinda ntreaga planet, precu !arpele, ci aprea nu ai acolo unde condiiile de sol erau prielnice ciudatului su eta&olis . %n aceste #one cre!tea din a&unden, iar Ja ieson se cutre ur la gndul c pro&a&il trecuse pe lng ai ulte tu'e de acest 'el n ulti ele ore. "e nelini!ti dintr$o dat, re arcnd ct de ult sa ntunecase. %n acela!i ti p, !i ddu sea a c nivelul#go otelor de 'ond, care caracteri#au aceast lu e pri ordial, crescuse a enintor n ulti ele inute. Aici nu e*ista a!a$nu itul cal al a urgului+ era ai degra& o entul unei de!teptri prevestitoare de rele, al tre#irii ani alelor de prad din nenu rate &rloguri de#gusttoare, nceputul prelungitului crescendo al unui crunt cel. Toc ai vroia s se ntoarc la copac, al crui vr' se proiecta pe cerul nnegurat, cnd percepu o inter'eren uluitoare, clar 'a iliar !i un gnd deslu!it !i 'cu loc n intea lui. 4.u pe$acolo, Trevor Ja ieson+ n cealalt direcie. Treapta antigravitaional pe care o caui se a'l n cellalt lu ini!, nu departe de acesta. Acolo ai s gse!ti !i pe ine, n a!teptarea ta. "e pare c din nou a nevoie de tine.? Ja ieson r ase pe loc tre urnd tot din pricina e oiei !i a nesiguranei. 2lti a oar cnd l v#use, e#)alul c#use n inile rulilor. " 'i 'ost un !iretlic al rulilor, s se 'i aliat e#)alul cu ei pn la ur 7 1ar de ce s$ar 'i o&osit rulii s$l n!ele7 4Rulii care $au capturat sunt ori cu toii?, l ntrerupse i pacientat e#)alul. 4.ava de salvare cu care au ateri#at se a'l aici n per'ect stare. .u !tiu s o co and+ de aceea a nevoie de a(utorul tu. .$ai s ntlne!ti pentru o ent nici un ani al n dru spre ea a!a c gr&e!te$te=? Ja ieson se ntoarse degra& !i porni cu 'ore noi s ocoleasc lu ini!ul. In'or aia precar pe care i$o dduse e#)alul ca n doi peri ncepea s capete un sens. 8ese ne c nava de r#&oi a rulilor 'usese o&ligat s plece att de repede, nct nu avusese ti p s$!i recupere#e nava pe care o tri isese n recunoa!tere. Iar echipa(ul acesteia, cre#nd c pusese na pe un ani al lipsit de inteligen, i o'erise e#)alului !ansa de a$i eli ina pe toi, invers dect presupusese Ja ieson. 4.u i$a o ort?, veni ghidul laconic al e#)alului. 4.u a 'ost nevoie. Ai s ve#i i ediat ce s$a nt plat.? Ja ieson str&tu ulti a li#ier de plante ase ntoare 'erigilor, dar cu epi !i a(unse la un lu ini! ai are. %ntr$o parte se odihnea nava de salvare, din etal nchis la culoare, lung de vreo trei#eci de etri, a rulilor, iar n alt parte, se a'la ult$cutata treapt antigravitaional, r as acu pe planul secund, din cau#a ntorsturii eveni entelor. %ntre ele, printre tu'i!urile cenu!ii ale plantelor RFtt, #ceau resturile 'r via, ase ntoare unor vier i, a unei du#ini de ruli , apariii stranii pn !i pe aceste eleaguri ne'ire!ti. 8lante crtoare cenu!ii crescuser din &el!ug lng u!a deschis

a navei de salvare, unele trecnd de prag !i ptrun#nd n interiorul ntunecos, parc n cutare de noi victi e, n 'elul lor incon!tient, instinctiv. Ja ieson clipi din ochi+ ghici ce se nt plase. 40peraiunile tale logice sunt ad ira&ile?, interveni sardonic e#)alul, de!i ca ncete. 1a, a'lu n ca era de co and a navei+ desparte o u! de oel de plantele crtoare. %i sugere# s$i 'olose!ti repede ar a, ca s$i croie!ti dru printre ele !i s ptrun#i n interiorul navei. >i!un prin apropiere cteva ani ale !i de data asta nu te ai poi &a#a pe ucigtoarea plant c te va prote(a din nou. Ja ieson se hotr repede+ se ntoarse spre treapt, la vreo cincispre#ece etri distan, lsnd spaiu su'icient ntre el !i plantele cenu!ii. 1in 'ericire, treapta antigravitaional r sese neatins+ se cr pe ea !i ddu la o parte un capac argintiu, care de#vlui ecanis ul, relativ si plu, de co and. "coase din ar un cap de !uru& !i ls s$i cad n pal o capsul ic. Aceasta era ini a ar ei lui+ dac nu o putea nlocui, r nea 'r nici un a(utor. Ridic, apoi, capacul unui co parti ent plu &uit n 'or de cutie, din ca era de co and, a!e# capsula ntr$un suport ic, de 'or ciudat !i puse capacul la loc. Asta a 'ost tot. %n #ece inute, reacia regeneratorului, iniiat de relativ puinii neutroni r a!i n capsul, va 'ace ca ar a s se ncarce. 1ar nu inteniona s a!tepte att de ult. %n apro*i ativ trei inute, se putea ncrca su'icient. Ja ieson se lipi de podea, n ntuneric, gata s ncerce, dac era nevoie, s n!'ace i portanta capsul !i s o pun repede la loc ca s$!i salve#e viaa. Era convins c se putea, dar nu se &a#a pe nici un a(utor. %ntreaga situaie, cu pericolele ei, i se li pe#i acu n inte. 5i si plul 'apt c nu percepu nici un gnd de protest de la e#)al tindea s o dovedeasc. %n ti p ce a!tepta, scrutnd ntruna ntunericul din (urul lu ini!ului, vor&i cu voce tare, cal !i rspicat3 - 1eci rulii nu !tiau de e*istena plantei RFtt. .u surprinde+ este una dintre puinele de acest 'el n gala*ie. 1ar nsea n c s$au poticnit noaptea de ea, dac a reu!it s$i prind pe toi. A!a s$a nt plat, sau atunci ai erai nc n trans, ca un ani al prost, cu te credeau ei7 Rspunsul e#)alului veni nu aidect, plin de arogan3 - >$a de&arasat de hipno# nainte ca ei s duc la nava de pe plat'or a antigravitaional, unde ineau legat. Toi stteau n (urul eu nar ai, a!a c $a gndit c ar 'i ai &ine s nu le de#vlui ct de u!or pot s eli&ere# de legturi !i $a pre'cut c nu$ i recptase cuno!tina, n ti p ce nchideau n co parti entul cu provi#ii. Apoi a rupt lanurile. A a!teptat s vd dac aveau de gnd s prseasc nava din nou, cnd, dintr$o data, s$a au#it un #go ot ca de tunet !i au ie!it cu toii a'ar. .$a deslu!it ni ic din gndurile lor stranii, n$a! putea spune dect c erau agitai. Crusc, devenir ai agitai !i apoi, dup cteva inute, 'lu*ul gndirii lor se opri. 8utea s &nuiesc ce se nt plase, dar ca s 'iu ai sigur, a ie!it din co parti ent !i a privit a'ar prin u!a principal de

intrare a navei. "e ntunecase de$a &inelea, dar eu vd 'oarte &ine !i pe ntuneric. >uriser cu toii. Ja ieson !i dori s 'i putut vedea !i el la 'el de &ine n ntuneric. I se pru c vede ceva i!cndu$se ntr$unul din cotloanele ai ntunecate ale lu ini!ului, dar nu putea 'i sigur. 8ese ne c cele trei inute trecuser de(a. .u ai a!tept. %!i i puse inilor tre urtoare s se i!te etodic, lu un cle!te ic din cutia de plu &, deschise capacul !i scoase cu gri( capsula. 0 introduse n ar , puse la loc capul !uru&ului !i rsu'l u!urat. "e uit nc o dat de (ur pre(ur, apoi scrut cu privirea locul suspect+ nc nu se contura ni ic. Era, pro&a&il, i aginaia lui. 1ar continu s priveasc atent, n ti p ce co&ora de pe treapta antigravitaional !i se ndrepta ncet spre nav. ;or&i din nou, cu cal . - >i$ai spus tot ce vroia s !tiu. Cred c pot s continui !i singur restul pove!tii. 1up ce ai v#ut c toi rulii uriser, te$ai hotrt s$i petreci noaptea n nav. .u te poi &a#a pe ageri ea e*traordinar a privirii tale ca s te prote(e#e de posi&ilele atacuri ale plantei RFtt. Este singurul lucru de care te te i cu adevrat pe aceast planet. Ce interesant tre&uie s 'i 'ost pri a ta ntlnire cu planta= 8e lng iueala !i 'ora ta uluitoare, &nuiesc c ai avut nevoie !i de un dra de noroc ca s scapi. 5i ai constatat c, pe sur ce naintai n interiorul peninsulei, devenea tot ai de neptruns. Te$ai speriat de tot. Ai hotrt c ai nevoie de ine, de ine !i de ar a ea. A!a c te$ai ntors. 8ri a tu' de plante crtoare pe care o ntlni era ca o pat ai deschis la culoare pe p ntul ntunecat. Ja ieson ndrept ar a spre ea, !i acoperi cu na cealalt ochii !i aps pe trgaci. "e au#i o trosnitur, cnd 'ascicolul pr(olitor atinse p ntul !i, de!i nu v#u strlucirea 'lcrii, era convins c ar a era ncrcat su'icient. 0 pli & de la dreapta la stnga, naintnd civa pa!i, apoi se opri !i lu degetul de pe trgaci. %!i roti privirea !i constat c nc ai putea vedea &ini!or. "ttea n i(locul unui ga#on ntins, de culoare nchis, iar cea ai apropiat tu' de plante cenu!ii se a'la la !ase etri n 'aa lui. - Ai stat dou #ile n ca era de co and, nu$i a!a7 Continu Ja ieson. Cred c i$a 'ost ca greu s intri pe u!. 1ar n$ai avut ncotro, 'iindc ta&loul principal de co and 'uncionea# cu a(utorul unei a!inrii pe care n$o nelegi !i pe care n$ai reu!it s$o clinte!ti din loc cu toat 'ora ta. %n di ineaa ur toare, cnd ai deschis u!a ca erei de co and, ai dat de planta RFtt de cealalt parte a ei. 8arie# c ai nchis$o degra& !i ai pus toate #voarele. 1esigur, asta a piedicat$o s nainte#e , nu are putere su'icient s ptrund printr$o u! grea de etal. 8oate s te nhae !i s te strpung n sute de locuri deodat, dar nu poate do&or o u! de oel, a!a cu poi tu. A!a c ai r as nuntru. Cu cea de a doua tu' de plante cenu!ii ceva ai are proced la 'el. Acu , ntre Ja ieson !i nava de salvare r nea cel ai are tu'i!, aproape solid, n care #ceau rulii ori. Continu pe un ton lini!tit, tios3

- Ai studiat ti p de dou #ile ecanis ul de control, ncercnd s$i dai de cap, ns n$ai reu!it. <a un o ent dat, te hotrse!i s acione#i oricu prghiile de co and, cu orice risc. Apoi, a aprut eu !i situaia s$a schi &at. > re'er la apariia ea prin apropiere, cu cteva ore n ur . >$ai si it, desigur. 8entru tine, s$a ivit o alternativ convena&il. Ai continuat s e*a ine#i co en#ile. 1ac n$ai reu!i s le nelegi nainte de cderea nopii, $ai o&liga s te a(ut, 'iindc eu s$ar putea s nu supravieuiesc o alt noapte, e*tenuat cu sunt. 1ar dac ai i#&uti s nvei cu se conduce nava, i$ai lua tlp!ia, lsndu$ aici, s or. "e opri !i a!tept niel, dar nu pri i nici un rspuns de la e#)al, nici car o acu#aie. .u era surprins. 6iina stranie !i ndr din interiorul navei !i ddea prea &ine sea a c nu c!tiga ni ic dac protesta !i era incapa&il de a si i ustrri de cuget. Ja ieson !i croi dru pr(olind totul n calea lui, a(ungnd la nu ai civa etri de ta&loul de co and al navei de salvare. .u ai r seser dect acele plante care ptrunseser n interiorul navei. Reduse intensitatea puterii ar ei sale, s nu strice aterialul de etan!ei#are care acoperea ta&loul de co and. Apoi i adres e#)alului ulti ele cuvinte, cel puin a!a spera el. - A s ard toate plantele pe care le ntlnesc pn la u!a ncperii n care te a'li. 1up care, tu tre&uie s ie!i de acolo !i s intri n co parti entul cu provi#ii, unde vei r ne. 8entru asta, a s progra e# ar a n a!a 'el, nct un releu 'otoelectric s curee coridorul de trecere de cu pui piciorul pe el. 1ac stai lini!tit, nu i se va nt pla ni ic. .e tre&uie dou spt ni ca s a(unge la &a#a cea ai apropiat+ de$acolo pute porni spre planeta Carson, unde i voi da &ucuros dru ul. %ntre ti p, s$ar putea s gse!ti ceva co esti&il n co parti entul cu ali ente, de!i ndoiesc. Te poi consola cu gndul c 'r unele cuno!tine de astronautic !i de co and a navelor, ai 'i urit de 'oa e pn s 'i reu!it de unul singur s te ntorci acas. %n orice ca#, cnd te voi vedea pentru ulti a oar, vei 'i nc n via. .u i$a reu!it ncercarea de a nu de#vlui guvernului rii ele ni ic despre inteligena e#)alilor. 1ar tre&uie s$i rturisesc c, dup prerea ea, cu un e#)al adult este la 'el de greu s co unici ca !i cu un ani al iraional. 5i$acu , n$ar 'i ru s$i ndeprte#i ct ai ult spinarea de lng u!, o s se n'ier&nte n cteva clipe. ;. <a dou #ile distan de Eristan II, Ja ieson sta&ili contact prin radio cu o nav spaial a unei rase prietene cu o ul. <e e*plic situaia !i i rug s$i dea voie s le 'oloseasc trans itoarele puternice pentru a lua legtura cu cea ai apropiat &a# p ntean. Gis !i 'cut= %ns trecu o spt n pn ca o nav de r#&oi p ntean s ia la &ord nava de salvare a rulilor !i s se nvoiasc s$l transporte pe Ja ieson !i pe e#)al pn la planeta Carson. Co andantul navei nu !tia ni ic despre

situaia e#)alului. "e ulu i s veri'ice identitatea lui Ja ieson !i cre#u ce$i spuse acesta, c era autori#at s se ocupe de e#)ali. Cnd a(unser pe planeta Carson, Ja ieson pri i de la co andantul &a#ei per isiunea ca nava s ateri#e#e ntr$o #on nelocuit de 'iine u ane. Acolo, purt ulti a conversaie cu e#)alul. Era un decor ca n &as e. 1ealuri nalte se ntindeau spre nord. "pre vest se a'la o pdure verde iar n valea dinspre sud strluceau apele unui ru &ogat. 8laneta Carson era un tr &ogat n vegetaie !i ap. E#)alul co&or nceti!or pe p nt, se ntoarse !i$!i ridic privirile spre Ja ieson, care r ase pe o proe inen a plat'or ei din partea in'erioar a navei. - Te$ai ai r#gndit ntre ti p7 %ncepu Ja ieson. E#)alul i replic tios3 - Ia$i tlp!ia de pe planeta noastr !i du$i !i pe ceilali oa eni cu tine= - ;rei s le trans ii se enilor ti c a!a vo 'ace dac vor de#volta o civili#aie tehnic n stare s apere planeta de ruli7 "puse Ja ieson. - E#)alii nu vor accepta niciodat s devin sclavii a!inriilor. Rostise acele cuvinte pe un ton att de hotrt, nct Ja ieson se v#u nevoit s ncuviine#e din cap adevrul e*pri at de e#)al. E#)alii aduli se ncadrau e oional ntr$un odel de via ela&orat cu ilioane de ani n ur . 1in capcana n care se a'lau, nu puteau scpa dect cu a(utor din a'ar. - Totu!i, gnde!te$te la tine ca individ, i se adres el pe un ton prietenos. ;rei via pentru tine, ca entitate superioar. A dovedit$o pe Eristan II. E#)alul prea iritat !i pus n ncurctur. - 1in gndirea ta, neleg c e*ist rase care duc o e*isten colectiv. E#)alii sunt 'iine separate care part un el co un. 1e!i nu$i neleg &ine gndurile, cred c prive!ti acest separatis ca o sl&iciune. - .u, sl&iciune nu, rspunse Ja ieson. 1oar un punct ataca&il. 1ac ai 'i constituit un grup, v$a 'i tratat alt'el. 1e pild, tu nu ai un nu e, nu$i a!a7 :ndul e#)alului sugera dispre3 - Telepaii se recunosc unii pe ceilali 'r s ai& nevoie de un i(loc att de pri itiv de identi'icare !i, te previn9, o not de nie !i 'cu loc n gndul e#)alului, dac cre#i c ai s$i trans'or i pe e#)ali n ni!te con'or i!ti, te n!eli a arnic. Tonul se schi & din nou. 6uria ced locul dispreului. - 1ar, desigur, pro&le a ta nu este ce vei 'ace cu noi, ci cu i vei convinge se enii c e#)alii sunt ni!te 'iine raionale. Te las cu aceast dile , Trevor Ja ieson. E#)alul 'cu stnga$ pre(ur !i se deprt la galop. Ja ieson l strig3 - %i ulu esc c i$ai salvat viaa !i ulu esc 'iindc ai dovedit nc o dat i portana cola&orrii potriva unui pericol co un.

- Eu n schi &, nu pot ulu i pentru ni ic unei 'iine u ane, veni rspunsul. Adio !i nu ai deran(a. - R i cu &ine, spuse Ja ieson nceti!or. Avu un senti ent de regret !i de e!ec. %ntre ti p plat'or a pe care se a'la ncepu s lunece napoi, spre interiorul navei. Cnd a(unse n po#iia cerut, si i e'ectul antigravitaiei, n ti p ce nava ncepu s se ridice. 1up cteva secunde, nava accelera. %nainte de a prsi planeta Carson, Ja ieson vor&i n 'aa consiliului ilitar. "ugestiile lui 'ur nt pinate cu deose&it rceal. 1up ce$i ascultar argu entele, pre!edintele consiliului l ntrerupse3 - 1o nule Ja ieson, n aceast ncpere sau pe aceast planet, n$ai s gse!ti un singur o care s nu 'i avut un deces n 'a ilie, o rud ucis de ace!ti e#)ali onstruo!i. Ja ieson a!tept, de vre e ce din punct de vedere !tiini'ic !i ilitar, aceast re arc era irelevant. 8re!edintele continu3 - 1ac a crede c aceste creaturi sunt raionale, pri ul i puls ar 'i s le e*ter in . %nelege o dat pentru totdeauna c o ului nu tre&uie s$i 'ie il de o alt ras !i nu te a!tepta la il 'a de e#)ali din partea locuitorilor acestei planete. "e au#i un ur ur de ncuviinare din partea celorlali e &ri ai consiliului. Ja ieson privi n (ur la cercul acela de chipuri ostile !i nelese c planeta Carson era ntr$adevr o &a# nesigur. .u ai rareori n istorie gsise o ul o ras strin att de ostil precu e#)alii. 8ro&le a era cu att ai serioas, cu ct planeta Carson era una dintre cele trei &a#e principale 'olosite de oa eni pentru aprarea gala*iei. .ici nu putea 'i vor&a de o retragere de acolo. 1ac se va dovedi necesar, aplicarea unei politici de e*ter inare ar putea 'i (usti'icat de convenia cu privire la rasele strine aliate o ului. 1ar cheia succesului unei ase enea aciuni nu o deinea dect el, el singur, !i anu e c e#)alii co unicau prin telepatie. Ca ani ale, e#)alii de(ucaser toate ncercrile lor de a$i distruge, din si plul otiv c puini oa eni ntlniser vreodat n viaa lor un e#)al, iar cau#a era acu evident3 aveau un siste de averti#are. 1ac le$ar 'i spus acestor indivi#i stpnii de ur c e#)alii erau telepai, oa enii de !tiin de pe planeta Carson ar 'i nscocit nu aidect etode de distrugere. Aceste etode, &a#ate pe undele entale create ecanic, ar 'i provocat con'u#ie printre e#)ali, ai cror e &ri erau destul de naivi !i vulnera&ili. Ja ieson !i ddu sea a c nu era o entul potrivit s povesteasc nt plrile de pe Eristan II. %i ls s cread c le e*pusese doar o teorie de$ a lui. 1atorit po#iiei lui, uli dintre ei ar da cre#are 'aptelor, dac le$ar relata. 1ar toi puteau respinge o si pl teorie, 'iindc ei se a'lau la 'aa locului, aveau e*perien, iar el era un si plu vi#itator. Totu!i, tre&uia s$i 'ac s neleag c atitudinea lor rigid era inad isi&il. - 1o nilor, ncepu Ja ieson !i doa nelor, se nclin n 'aa celor trei 'e ei, e &re ale consiliului, nu gsesc cuvintele potrivite pentru a e*pri a si patia !i &unele intenii ale Conveniei :alactice, senti ente care i$au deter inat s tri it aici, n sperana c i$a! putea a(uta pe oa enii de

pe planeta Carson s re#olve pro&le a e#)alilor. 1ar, tre&uie s v rturisesc c intenione# s reco and Conveniei s se in un ple&iscit, avnd drept scop3 s se sta&ileasc dac rasa u an de aici e capa&il s adopte o soluie raional cu privire la pro&le a e#)alilor. 8re!edintele i se adres cu rceal3 - Cred c sunte ndreptii s consider cuvintele du itale o insult la adresa noastr. - .u a avut o ase enea intenie, replic Ja ieson. 1ar prerea ea este c e &rii acestui consiliu sunt cople!ii de resenti ente !i c nu a alt soluie dect s apele# la oa enii, de rnd. ; ulu esc c $ai ascultat. Ja ieson se a!e# pe scaun. 1ineul o'icial care ur se des'!ur ntr$ o tcere desvr!it. 1up prn#, vice$pre!edintele consiliului se ndrept spre Ja ieson, n co pania unei 'e ei tinere. Aceasta prea s nu ai& ai ult de trei#eci de ani, avea ochi al&a!tri, un chip !i o siluet plcute, dar o e*presie dr#, lipsit de 'e initate, care$i scdea din ceea ce ar 'i putut 'i o 'ru usee deose&it. - 1oa na Whit an $a rugat s v$o pre#int, doctore Ja ieson, i se adres vice$pre!edintele pe un ton aproape nepoliticos. 6cu n gra& pre#entrile !i plec, de parc nu putea suporta ai ult dect un scurt contact. Ja ieson o studie cu atenie. %!i a inti c o re arcase ai devre e, pe cnd era anga(at ntr$o conversaie ai nti cu pri ul, apoi cu cel de al doilea vecin de as+ unul dintre ei era cel care le 'cuse cuno!tin. - E!ti doctor n !tiine, nu$i a!a7 %l ntre& ea. El ncuviin din cap. - >i$a luat doctoratul n 'i#ic, dar !i n ecanic spaial !i e*plorare interstelar , un do eniu e*tre de speciali#at. - 1a, cu siguran, spuse ea. "unt vduv !i a un copil. "oul eu a 'ost inginer chi ist. >$a ui it ntotdeauna nivelul lui de cuno!tine. Apoi adug, ea !i cu ar 'i 'ost un gnd ntr#iat3 2n e#)al l$a o ort. Ja ieson presupuse c 'usese un strlucit inginer chi ist, din o ent ce soia lui se nvrtea n cercurile consiliului. 1ar ei nu$i spuse dect3 - % i pare ru pentru du neata !i copil. Ea se crisp, apoi !i reveni. - >otivul pentru care a vrut s te cunosc este c regulile de &a# cu privire la planeta :arson s$au sta&ilit cu dou generaii naintea noastr. A! dori s ai r i cteva #ile, 'iindc a! vrea s$i e*pun o posi&il alternativ pentru soluionarea gravei pro&le e cu care ne con'runt aici. Ave o <un locui&il, !tiai7 Ja ieson o re arcase, cnd nava lui se apropia de planet. - ;rei s spui c acolo ar tre&ui instalat &a#a7 "puse el nceti!or. - 2it$te la ea. .u s$a ai uitat ni eni de cinci#eci de ani ncoace, spuse ea. Tre&uia s ad it c era un argu ent de n de luat n sea . %n aceast vast societate galactic, atenia acordat indivi#ilor !i chiar grupurilor ai ari prea s 'ie redus. 1ate i portante erau deseori clasate

!i uitate. Autoritile co petente tre&uiau s acorde atenie prea ultor pro&le e curente. 6iecare necesita o e*a inare atent !i, o data ce era e*a inat !i se lua o hotrre, 'actorul de deci#ie re'u#a s ree*a ine#e datele. Ja ieson se ndoia c ea ar avea vreo soluie. 1ar insistena opo#iie a 'iecruia dintre e &rii consiliului l cople!ise, drept care l i!case 'aptul c dorea s co unice cu el, n loc s$l urasc. - ;ino, te rog, l nde n ea. Ja ieson calcul n gnd cu sttea cu ti pul. >ai r neau cteva spt ni pn ce transportorul 4lent?, la &ordul cruia se a'la 'e ela$e#)al !i puiul ei, s$!i ncheie cltoria, de ii de ani lu in, spre 8 nt. 8utea s ai stea cteva #ile, cci avea ti p s a(ung pe 8 nt naintea transportorului. - Cine, spuse el, vin. " neleg c i vei 'i ghid7 Ea rse, de#velindu$!i dinii al&i strlucitori. - Cre#i c, n a'ar de ine, va ai sta cineva car de vor& cu du neata7 Ja ieson i ddu, ntristat, dreptate. ;I. %l dureau ochii. Clipea des, n vre e ce #&urau, strduindu$se s nu piard din ochi sclipirea etalului anti!oc din care era con'ecionat costu ul spaial, acionat de energie, al ghidului su9 Regreta de(a a arnic c acceptase s ntreprind aceast cltorie spre <una stranie a planetei Carson. %n dru ul de la planet spre <un, ntr$o nav are de lupt, pe care o ceruse s i se pun la dispo#iie, studiase Enciclopedia Interstelar !i a'lase o serie de date reale. E*istau enor e schi &ri de te peratur de la #i la noapte. Ase enea corpuri planetare pur !i si plu nu puteau ntreine ilioanele de oa eni necesari pentru 'uncionarea unei &a#e ilitare i portante. 5i era e*asperant de greu s nu o scape din ochi, din cau#a sclipirii or&itoare a soarelui, ce se nla tot ai sus, la ori#ontul 'antastic al satelitului planetei Carson. :hidul su se eninea, parc, ntr$adins n strlucirea soarelui de di inea, ca s$i distrag intea o&osit !i s$i sl&easc puterile. <a peste o il su& ei, o pdure gola! se ntindea neregulat pe un sol ntunecat, respingtor. Roci parc ciupite de vrsat, pietri! chinuit !i din loc n loc, cte un petic r#le, nepri itor de iar&, ntunecat !i neprietenos ca !i pdurea gola! , totul se pierdu n deprtare, cci ei trecur n #&or ult deasupra acestora, dou o&iecte sclipitoare de etal, ce se deplasau cu vite#a eteorilor. ;#u de cteva ori tur e de ier&ivore nalte, de culoare sur !i o dat, departe spre stnga, #ri sclipind n soare plato!a de sol#i a unui soi de va piri, nu ii grF&. %i era greu s se uite la vite#o etrul ncorporat n casca transparent a ar urii sale spaiale, 'iindc ai avea o casc dedesu&tul pri ei, prins de

costu ul ncl#it electric, iar lu ina soarelui ptrundea or&itoare printre cele dou o&stacole. 1ar acu c ncepuse s &nuiasc ceva, !i ncorda privirile ca s n'runte strlucirea aceea, pn cnd ochii i lcri ar !i se nceo!ar. Ceea ce v#u l 'cu s strng din dini. "e rsti n tele$radio+ glasul ii era aspru !i neprietenos ca !i gndurile3 - 1oa n Whit an= - 1a, doctore Ja ieson= ;ocea 'e eii rsun n tele$radio+ au#ul atent al lui Ja ieson surprinse o not de dispre !i cert ostilitate n cuvntul 41octore?. Ce s$a nt plat, doctore7 - >i$ai spus c aceast cltorie va 'i de cinci sute dou#eci !i una de ile, sau9 - "au ca a!a ceva= Replica 'u scurt, dar ostilitatea ai evident, ai intenionat. 0chii lui Ja ieson se ngustar, trans'or ndu$se n dou linii cenu!ii, ca de oel. - Ai spus cinci sute dou#eci !i una de ile. Ci'ra este destul de ciudat ca s par adevrat !i nu cred c nu cuno!ti distana e*act de la Cinci 0ra!e pn la inele de platin. A parcurs !ase sute dou#eci !i nou de ile, ai ult acu , cu 'iecare clip ce trece, de cnd a plecat de la Cinci 0ra!e, cu peste dou ore n ur !i9 - A!a este= %l ntrerupse tnra 'e eie cu vdit insolen. Ce pcat, doctore Trevor Ja ieson. El tcu, e*a innd situaia !i posi&ilele ei pericole. Indignat, pri ul su i puls 'u s$i rspund cu aceea!i arogan nea!teptat, dar creierul su, dintr$o dat li pede ca cristalul, i n&u!i aceast dorin !i se lans ntr$o speculaie. <a i(loc era o intenie cri inal. Trecu n revist n gnd, cu senti entul unei repetri, pericolele de oarte pe care le nt pinase nainte, de$a lungul acelor ani ngro#itori, cnd colindase planetele cele ai ndeprtate. %i ddea o satis'acie rece gndul c odinioar ie!ise nvingtor. %n ce prive!te cri a, ca !i n alte privine, e*periena contea#. Ja ieson ncepu s ic!ore#e vite#a a eitoare. Avea s dure#e, dar poate c nu era prea tr#iu, de!i atitudinea 'e eii sugera c o entul hotrtor se apropiase ngri(ortor de ult. .u putea 'ace ni ic pn nu ncetinea ult vite#a. Ja ieson !i potoli pulsul de#lnuit !i spuse lini!tit3 - "pune$ i, toi e &ri consiliului sunt de acord cu aceast cri 7 "au e o idee proprie7 - Acu pot s$i spun, replic tnra 'e eie. A hotrt c n$ai s ai 'aci Conveniei :alactice nici un 'el de reco andri n 'avoarea e#)alilor. 5tia , desigur, c <una aceasta nu va 'i niciodat acceptat ca &a# nlocuitoare. Ja ieson rse+ un rs 'orat, 'r u or, n se n c nelesese, care$i a(ut s disi ule#e co&orrea treptat, prudent spre p nt. %ncordarea, n ti pul co&orrii n pica(, i istovi trupul, i epui#a pl nii, dar continu cu ndr(ire. R sese singur pe cer+ costu ul strlucitor al ghidului su se

pierduse undeva, n ceuri. 1esigur, nu ntorsese capul !i nici nu re arcase pe dispo#itivul de 'i*are a cadrului c el schi &ase direcia. 1ornic ca descoperirea s ai& loc ct ai tr#iu cu putin, Ja ieson spuse3 - 5i cu ai de gnd s o ori7 - 8este apro*i ativ #ece secunde, ncepu ea pe un ton ncordat, otorul costu ului tu9 "e ntrerupse. A, nu ai e!ti n spatele eu. 1eci, ncerci s ateri#e#i. Ei &ine, nu$i va 'i de nici un 'olos. > ntorc dup tine9 Ja ieson se a'la la nu ai cincispre#ece etri de stnca gola!, cnd au#i un scrit de la ecanis ul, pn atunci silenios, al otorului costu ului su. Iueala 'ulgertoare a consecinelor nu$i ls ti p dect pentru o reacie instinctiv. "i i o durere n picioare, o durere acut, chinuitoare !i o sen#aie de a eeal !i de dogoare care$i tul&ur raiunea. Apoi, se pr&u!i la p nt !i, cu o i!care disperat, instinctiv, ntrerupse sursa de putere scurtcircuitat, care l ardea de viu. >intea i se ntunec, acoperit parc de un vl acaparator. 0 lu e pestri de stnci se nvrtea n (urul su, Ja ieson ncepea s$ !i revin= "e strdui s$!i recapete cuno!tina !i, dup cteva clipe de a&sen ental, constat c nu ai purta costu ul spaial. 5i, cnd deschise ochii, lu ina nu$l ai or&i, ai ales c acu r sese nu ai cu o casc, cea ata!at de costu ul ncl#it electric. "i i c ceva , un col de stnca , l nepa n spinare. A eit, dar cu privirea li pede, !i ridic ochii spre tnra 'e eie cu aer hotrt, care ngenunchea lng el. Ea i ntoarse privirea cu ostilitate !i spuse tios3 - Ai avut noroc c ai e!ti nc n via. 1up cu vd, ai nchis otorul toc ai la ti p. A 'ost scurtcircuitat cu pilitur de plu & !i i$a ars niel picioarele. Te$a uns cu o ali'ie, ca s nu ai si i durerea+ !i vei putea s ergi. "e opri !i se ridic n picioare. Ja ieson !i scutur capul, ca s$!i li pe#easc privirea, apoi o privi ntre&tor, dar nu spuse ni ic. - .u credea c o s i presione#e att de neplcut o arsur, i rturisi ea aproape 'urioas, dar $a i presionat. >$a ntors ca s te o or, dar n$a! o or nici un cine 'r s$i acord o !ans. Tu ai avut$o, dac i 'olose!te la ceva. Ja ieson se ridic. %!i 'i* privirile asupra chipului ei, dindrtul c!tii. >ai ntlnise 'e ei nenduplecate, dar niciuna att de sincer !i onest n privina inteniilor ei, ai ales c era singur, lipsit de protecie. 6runtea i se ncrunt, preocupat de gnduri. 8rivi n (ur, iar ochii si o&i!nuii s re arce orice detaliu constatar o lips. - 2nde i$e costu ul spaial7 6e eia 'cu un se n din cap nspre cer. :lasul ei nu trda nici ur de a a&ilitate, cnd i se adres3 - 1ac ai ochi &uni, ai s #re!ti o pat ntunecat, aproape invi#i&il acu , la dreapta soarelui. Bi$a legat costu ul de al eu !i pe$al eu l$a pus n 'unciune. ;or cdea pe soare, peste vreo trei sute de ore. >edita cu indi'eren asupra acestui 'apt.

- "$ i 'ie cu iertare, dar nu cred c ai hotrt s r i !i s ori alturi de ine. 5tiu c oa enii accept s$!i dea viaa pentru o cau# pe care ei o consider (ust. 1ar nu neleg de ce ar tre&ui s ori. .u ndoiesc c i$ai 'cut unele aran(a ente ca s 'ii salvat. 6e eia se ro!i, schi &ndu$se la 'a din pricina valului de 'urie. - .ici vor& de salvare, spuse ea. A s$i de onstre# c, n aceast privin, nici un individ al co unitii noastre nu se gnde!te la persoana lui. ;oi uri aici, preun cu tine, 'iindc, evident, nu vo reu!i niciodat s a(unge la Cinci 0ra!e pe (os, iar inele de platin se a'l la o distan ai are de noi. - 8ur &ravad= "puse Ja ieson. %n pri ul rnd, 'aptul c ai r as cu ine nu dovede!te altceva dect neghio&ie+ n al doilea rnd, sunt incapa&il s ad ir o ase enea deci#ie. Totu!i, &ucur c e!ti aici !i$i ulu esc pentru ali'ia contra arsurilor. Ja ieson se ridic cu gri(, ncercndu$!i picioarele, ai nti dreptul, apoi stngul !i si i cu l cuprinde un val de a eeal+ 'cu un e'ort ca s$i opun re#isten. - D = Co ent el cu voce tare, pe acela!i ton indi'erent. .u doare, dar sunt sl&ite. Ali'ia ar tre&ui s vindece arsurile pn la cderea nopii. - ;d c prive!ti lucrurile cu cal , spuse Car&ara Whit an sarcastic. Ja ieson ncuviin clin cap. - > &ucur ntotdeauna s constat c sunt n via !i presi t c pot s te conving c dru ul pe care ai de gnd s$l reco an#i pentru a a(unge la planeta Carson este o soluie neleapt. Ea rse strident. - "e pare c nu$i dai sea a de gravitatea situaiei. .e a'l la cel puin douspre#ece #ile distan de civili#aie, dac socoti c str&ate !ai#eci de ile pe #i, ceea ce e aproape i posi&il. <a noapte, te peratura va co&or la cel puin o sut de grade su& #ero, de!i varia#, a(ungnd uneori la o sut !apte#eci !i cinci de grade, n 'uncie de deplasarea nucleului satelitului, care este 'oarte 'ier&inte !i, uneori, 'oarte aproape de supra'a. Iat de ce pot vieui pe aceast <un 'iinele u ane , !i alte 'or e de via. "oarele !i planeta Carson, n pri ul rnd "oarele, in'luenea# nucleul satelitului, a!a c n ti pul #ilei este destul de cald, dar cnd in'luena se e*ercit asupra celeilalte pri a planetei, noaptea se 'ace ngro#itor de 'rig. %i e*plic toate astea ca s ai o idee despre ce este vor&a. - Continu, spuse Ja ieson 'r alt co entariu. - A!adar, dac nu uri de 'rig, peste dou$trei #ile vo da precis peste vreun grF&$va pir. Adul ec irosul de snge u an de la o distan uluitor de are, iar sngele , pro&a&il din otive chi ice , le d o sen#aie ne&uneasc de 'oa e. 0 dat ce reperea# o 'iin u an, totul e pierdut. 8ot do&or cei ai ari copaci !i pot spa vguni n stnc. "ingura scpare ar 'i o ar ato ic, dar ale noastre au disprut o dat cu costu ele. .u ne$ a r as dect cuitul eu de vntoare. %n a'ar de asta, singura surs de hran ar 'i ani alul ier&ivor uria! care trie!te pe aceste eleaguri, dar care

'uge ca o cprioar cu vede o i!care !i, pe deasupra, cnd este ncolit, poate o or o du#in de oa eni nenar ai. Ai s 'i surprins ce 'oa e o s i se 'ac n scurt vre e. Ceva n at os'er , desigur, noi respir aer 'iltrat , gr&e!te procesul de digestie. %n cteva ore vo uri de 'oa e. - 8are s$i dea o satis'acie sinistr, #ise Ja ieson pe un ton sec. - >isiunea ea aici este s a gri( s nu te ntorci viu la &a#, i#&ucni ea. Ja ieson aproape c nici nu o au#i. Chipul i se schi onosi de o aprig ncrunttur. - % i pare ru c te$ai ntors. Regret nespus c o 'e eie se a'l ntr$o situaie att de delicat. 8rietenii ti, care au acceptat acest lucru, sunt ni!te ticlo!i, n ce prive!te, eu a s ntorc &ine sntos. Ea rse dispreuitor3 - I posi&il= %ncearc s supravieuie!ti pe solul sterp al acestei <uni+ ncearc s o ori un grF& cu inile goale= - .u cu inile, replic Ja ieson nenduplecat. Cu intea !i cu e*periena pe care a cptat$o. .e vo ntoarce la Cinci 0ra!e n ciuda acestor o&stacole naturale, n ciuda ta= %n tcerea care ur , Ja ieson e*a in pre(uri ile. "i i pri ul 'ior de ndoial, cnd cuprinse cu privirea !i cu ochii inii in'ernul acela sl&atic !i de#olant de stnci, care se ntindea peste tot. .u, nu chiar peste tot= A&ia vi#i&il, n deprtare, n direcia n care aveau s$o porneasc, se a'la o coast stncoas nvluit n negur, ce prea s s'ide#e a&urul acela de se io&scuritate3 cerul de deasupra ori#ontului. Ceva, ai aproape, ngr deala de stnci lua 'or e 'antastice, ncre enite parc ntr$o dureroas contorsiune. .u sugerau nici 'ru usee, nici reie+ o ntindere nes'r!it, e*asperant de oart9 5i tcere= Revelaia &rusc a acelei tceri desvr!ite l cutre urase ca un !oc 'i#ic. 1eodat, tcerea i se pru vie. 8rea c apas i placa&il asupra lespe#ii de stnc pe care stteau. 0 tcere ru$prevestitoare, 'r s'r!it+ nu se au#ea nici un ecou, nici o &oare de vnt, care s !uiere !i s gea printre iile de sco&ituri !i crpturi spate n solul sterp, ntunecat !i n!eltor din (ur. Tcerea aceea prea s ntruchipe#e nsu!i spiritul acelei lu i aspre, lipsite de via, scldat n ra#ele reci, strlucitoare ale soarelui. - 1epri ant, nu$i a!a7 Ja ieson !i ainti ochii asupra ei, 'r ns s o vad. 8rivirile i se pierduser n deprtri. - 1a, rspunse ei gnditor. 2itase cu e+ !i nu i$a dat sea a ct de ult uitase . Dai, ai &ine, s$o porni din loc. "rind cu gri( de pe stnc, cu a(utorul gravitaiei reduse a <unii, 'e eia l ntre&3 - Ce cre#i c ai a'lat despre e#)ali7 - .u pot s$i spun, rspunse Ja ieson. 1ac ai !ti ceea ce a a'lat eu, pe ct i ur!ti, i$ai distruge. - 1e ce nu ai declarat n 'aa consiliului c ai in'or aii precise, n loc s le o'eri doar o ipote#7 "unt oa eni cu (udecat.

- Dalal (udecat= Repet Ja ieson, iar tonul vocii sale era ncrcat de ironie. - Cred c nu deii altceva dect o si pl teorie, spuse Car&ara Whit an sec. A!a c nu te ai pre'ace. ;II. 1ou ore ai tr#iu, soarele se nlase pe cerul acela ntunecat !i poso ort. Trecuser dou ore de tcere+ dou ore de hoinreal nesigur pe poriunile de stnc dintre vile 'antastice ce se cscau de a &ele pri+ trecuser pe lng gurile pe!terilor, ale cror adncuri su &re naintau spre runtaiele n continu agitaie ale <unii+ dou ore de de#olare. Coasta stncoas ntunecat, care nu ai era nvluit n ceaa deprtrilor, se contura din ce n ce ai aproape !i ai i presionant. "e ntindea ct puteai cuprinde cu privirea !i din locul de unde Ja ieson nainta !i srea anevoios, peretele su prea sa se nale a&rupt, neted !i de escaladat. - Recunosc, cu prere de ru, c nu cred s pot escalada coasta stncoas, o't el. 6e eia !i ntoarse spre el chipul, care$!i schi &ase aerul sntos, &ron#at, cu o o&oseal neputincioas. 0 'lacr i se aprinse n priviri3 - 6oa ea= "puse ea scurt. Te$a prevenit. .e chinuie 'oa ea. Ja ieson continu s nainte#e gr&it, dar curnd ncetini pasul !i ntre&3 - Er&ivorul sta se hrne!te !i cu ra uri ai ici de copac, nu$i a!a7 - 1a. 1e$asta are gtul a!a de lung. 1e ce ntre&i7 - .u ai cu asta se hrne!te7 - Cu ra uri !i cu iar&. - .i ic altceva7 :lasul lui Ja ieson era ptrun#tor, iar chipul ncordat de insisten. :nde!te$te= Car&ara se n'urie. - .u$ i vor&i ie pe tonul sta, spuse ea. 0ricu , ce rost au toate ntre&rile astea7 - % i cer scu#e, pentru ton, adic. Ce &ea7 - %i place gheaa. "l!luiesc prin prea( a rurilor, n 'iecare an, n ti pul scurtelor perioade de topire a gheurilor, toat apa din pduri se vrs n ruri !i nghea. .u nnc !i nu &ea dect sare. Ca attea alte ani ale, are neaprat nevoie de sare, iar sare e puin pe aceste eleaguri. - "are= Asta e= E*cla Ja ieson triu 'tor. Tre&uie s ne ntoarce . A trecut pe lng o stnca de sare la vreo il de aici. ;a tre&ui s lu ni!te sare. - " ne ntoarce 7 Ai nne&unit7 Ja ieson o intui cu privirea+ ochii si aveau sclipiri de oel. - Ascult, Car&ara, acu cteva inute i$a spus c nu cred s pot cra pe stnca aceea. Ei &ine, nu$i ai 'ace gri(i, o voi escalada !i a s re#ist o #i, sau dou, sau douspre#ece, sau cincispre#ece sau dou#eci de #ile. %n ulti ii #ece ani, ct a lucrat n ad inistraie, $a ngr!at cu

aproape unspre#ece /ilogra e. Ei &ine, corpul eu o s 'oloseasc acest surplus !i crede$ c voi supravieui, voi enine n 'or , a s te car !i pe tine, dac va 'i nevoie. 1ar dac vre s o or un ier&ivor ca s tri din carnea lui, ne tre&uie sare. A v#ut ni!te sare !i nu ne pute per ite s pierde oca#ia. A!a c ne ntoarce . "e intuir cu privirea, cu 'uria sl&atic, nestpnit a unor persoane cu nervii ncordai la a*i u . Apoi, Car&ara respir adnc !i spuse3 - .u !tiu ce plan ai, dar ie i se pare o ne&unie. Ai v#ut vreodat un ier&ivor7 "ea n cu o gira', nu ai c$i ai are !i ai iute de picior. 8ro&a&il c intenione#i s$l ade ene!ti cu sare, ca apoi s$l o ori cu cuitul. Cag de sea , n$ai s te poi apropia de el+ dar, n 'ine, ne ntoarce preun. 0ricu , nu ai contea#, 'iindc tot vo uri, indi'erent ce cre#i tu. "per s ne vad vreun grF&. %n 'elul sta, o vo s'r!i ai repede. - Bi se 'ace il !i te cutre uri totodat cnd ve#i o 'e eie 'ru oas hotrt s oar, #ise Ja ieson. - 1oar nu cre#i c vreau s or= I$o rete# ea. :lasul n'lcrat se stinse &rusc, dar Ja ieson nu putea s lase s$i scape oca#ia de a sonda adnc un senti ent e*pri at cu atta patos3 - Cu copilul cu r ne7 1in e*presia ne'ericit a chipului ei, nelese c atinsese punctul sensi&il. .u avu nici o ustrare de con!tiin. Tre&uia neaprat ca Car&ara Whit an s$!i ani'este dorina de a tri. 8entru o entul critic, ce prea sa se 'i apropiat ngri(ortor de ult, spri(inul ei putea s nse ne salvarea de la oarte. %l ui i 'e&ra conversaiei care puse stpnire pe ei, pe cnd se ntorceau, p!ind anevoios, spre stnca de sare. Era ca !i cu li &a, ntregul trup chiar, 'useser cuprinse de 'rene#ie+ !i totu!i, cuvintele lui, de!i nestvilite, nu erau incoerente, ci &ine gndite !i &ine calculate ca s o conving. %i vor&i despre greutile nt pinate de o dup ce ateri#ea# pe planete nelocuite !i despre ultiplele soluii la care se a(unsese prin raiune. 1e ulte ori, oa enii nu nelegeau ct de strns este legat viaa de planeta respectiv !i cu ct disperare lupta 'iecare ras potriva intru!ilor. - 2ite$i sarea= %l ntrerupse Car&ara, ntr$un tr#iu. "tnca de sare 'or a o proe inen ngust, care ie!ea n eviden ase eni unui gard lung, ce nainta ntr$o linie ui itor de dreapt !i se ter ina &rusc la arginea unui canion+ gardul nalt prea s dea napoi, speriat c a(unsese s oscile#e la &u#a prpastiei. Ja ieson culese dou &uci de sare desprinse din stnc !i le vr n &u#unarele ncptoare ale costu ului su de toate #ilele, apoi, porni din nou spre peretele ntunecat al coastei stncoase, la aproape trei ile deprtare. %naintau cu greu, unul lng altul, n tcere. 8e Ja ieson l dureau toi u!chii !i 'iecare nerv 'cea s$i vi&re#e creierul. "e aga cu disperare !i ndr(ire de 'iece col de stnc ie!it n a'ar, cu con!tiina n'rico!at c o alunecare nse na oartea. 0 dat, privi n (os !i l cuprinse a eeala !i 'rica de hul ce se deschidea n ur a lui.

Cu ochii tul&uri, reu!i s deslu!easc silueta 'e eii la vreun etru distan, chipul ei chinuit, ce sugera sl&iciune din pricina 'oa ei care le cina rdcina vieii aprate cu atta ndr(ire. - Re#ist= 0 nde n el cu rsu'larea ntretiat. .u ai ave dect civa etri. A(unser, n s'r!it !i se pr&u!ir la arginea stncii n'rico!toare, prea ostenii ca s ai urce panta lin ce le ai r sese pn s poat conte pla restul inutului, prea epui#ai s ai 'ac altceva dect s #ac acolo, inspirnd pro'und aerul dttor de via. %ntr$un tr#iu, Car&ara !opti3 - Ce rost are7 1ac a avea un dra de inte ne$a arunca de pe stnca asta !i$a ter ina odat. - 8ute ni eri ntr$o pe!ter adnc, replic Ja ieson. Dai, la dru = "e ridic nesigur n picioare, 'cu civa pa!i, apoi se opri intuit n loc !i se arunc la p nt, respirnd cu #go ot. Cuprinse cu degetele picioarele 'e eii !i o trase cu &rutalitate la p nt, cu 'aa n (os. - Jos= Ca s$i salve#i viaa. 0 tur de ier&ivore se a'l la o (u tate de il de aici. Ei nsea n via pentru noi. Car&ara se apropie de el trndu$se, s$ar putea spune, cu #el+ a ndoi privir, cu gri(, peste colul de stnc la c pia acoperit cu iar&. C pia se a'la oarecu la poalele stncii. "pre stnga, la nu ai civa etri, ca o insul n c pia verde, se vedeau vr'urile unei pduri. %n partea aceea, iar&a prea o proiecie a vegetaiei din pdure. 5i ea 'or a un 'el de insul, ce se pierdea treptat, lsnd loc stncii ntunecate. <a captul ndeprtat al poriunii de iar&, se a'la o tur de apro*i ativ o sut de ani ale ier&ivore. - ;in ncoace= E*cla Ja ieson. 5i vor trece pe lng pdurea de copaci. 0 u!oar not de ironie se strecur n glasul tovar!ei sale de dru 3 - 5i ce$ai s 'aci, ai s te duci s le pui sare pe coad7 Ascult$ pe ine, doctore Ja ieson, nu ave cu ce9 - 8ri a int, spuse Ja ieson, nelund$o n sea !i prnd c gnde!te cu voce tare, este s ptrunde n #ona deas de copaci. A putea a(unge acolo dac o lu pe arginea coastei stncoase, n a!a 'el nct s interpune !irul de copaci ntre noi !i ani ale. Apoi, i vei pru uta cuitul. - Cine, accept ea cu glas o&osit. 1ac nu vrei s asculi, e*periena te va nva. Crede$ , n$ai s poi ptrunde printre ei nici un s'ert de il. - .ici nu intenione#, replic Ja ieson. ;e#i tu, Car&ara, dac ai avea ai ult ncredere n via, ai nelege c uciderea ani alelor prin !iretlic nu e o noutate. Este de$a dreptul ui itor ct de ult s$au ase nat soluiile de re#olvare a acestei pro&le e n lu i di'erite !i n condiii cu totul deose&ite. "$ar putea presupune o evoluie co un, n realitate nu este vor&a dect de situaii ase ntoare care generea# soluii ase ntoare. 2r re!te$ = - Cu plcere= "puse ea. A! pre'era s or n orice alt od dect de inaniie. 2n osp cu carne 'ript de ier&ivor e ca greu de digerat, dar va 'i

an cereasc pur !i si plu. Totu!i, nu uita c grF&ii erg pe ur ele tur elor de ier&ivore, se apropie ct pot de ult n ti pul nopii, iar di ineaa, cnd sunt a orite de 'rag, le o oar. Acu , c ncepe s se ntunece, un grF& e precis pe undeva, prin prea( , ascuns, 'uri!ndu$se ct ai aproape. Curnd o s ne adul ece. - ;o vedea ce 'ace cu el, cnd va veni dup noi, spuse Ja ieson cal . % i pare ru c n$a vi#itat <una asta n tineree+ toate aceste pro&le e ar 'i 'ost de ult re#olvate. 8n una alta, pdurea r ne inta noastr. Cal ul aparent al lui Ja ieson nu era dect o asc pentru agitaia interioar. Trupul i tre ura de 'oa e !i de ner&dare, cnd a(unser la adpostul pdurii. <a 'el !i degetele, cnd apuc cuitul !i ncepu s sape la &a#a unui copac nalt, aroniu, lipsit de 'run#e. - Rdcina e att de re#istent !i de elastic, precu oelul clit, nu$i a!a7 %ntre& el !ovitor+ nu se rupe nici dac o ndoi. 8 ntenii i spun 4curood? !i o 'olosesc n industrie. - 1a, rspunse ea, cu o e#itare. Ce ai de gnd s 'aci, un arc7 Cred c poi 'olosi cteva 'ire de iar& n chip de coard. Iar&a e re#istent, erge drept coard pentru arc. - .u, rspunse Ja ieson. .u 'ac arc cu sgei. <a ce i$ar a(uta ni!te &iete, sgei7 1ar a reinut ce$ai spus3 c nu pot ptrunde nici un s'ert de il printre ani ale. " ulse o rdcin, de aproape trei centi etri grosi e, tie ca !ai#eci de centi etri n lungi e !i ncepu s$o ascut, ai nti la un capt, apoi la cellalt. >ergea greu, ai greu dect se a!teptase, 'iindc cuitul aluneca pe supra'aa rdcinii ca pe etal. %n s'r!it, reu!i s 'ac o sco&itur. - E destul de ascuit, co ent el. 5i$acu , a(ut$ s$o ndoi, n ti p ce eu a s$o leg cu cteva 'ire de iar&, ca s nu se des'ac. - Aa= E*cla ea ui it. Cun idee= 0 &uctur de apro*i ativ cincispre#ece centi etri n dia etru. Ani alul care o va gsi, o va n'uleca n gra&, ca s nu$i ia alii sarea pe care o presari pe deasupra. "ucurile sale gastrice vor di#olva 'irele de iar&, vr'urile vor sri n lturi !i$i vor s'!ia pereii sto acului, producnd o he oragie intern. - E o etod 'olosit de locuitorii pri itivi ai ai ultor planete+ chiar !i eschi o!ii de pe 8 nt o 'olosesc. % potriva lupilor. 6olosesc, &ineneles, alte tipuri de o eal, dar ideea principal e aceea!i. 8orni cu gri( spre arginea pdurii. A#vrli cu toat puterea, de su& coroana unui copac, &ucica de le n, ndoit, care ateri#a n iar&, la vreo cinci#eci de etri distan. - Ar tre&ui s ai con'ecion !i altele, spuse Ja ieson. .u ne pute &i#ui pe una singur, c o vor gsi. >ncarea le plcu+ carnea pr(it era tare, dar gustoas+ ce sen#aie plcut s si i c prin#i puteri= 0't satis'cut, se ridic n picioare !i privi cu co&ora soarele la as'init, o inge portocalie de 'oc pe cerul apusului. - ;a tre&ui s cr 'iecare cte trei#eci de /ilogra e+ adic vreo dou /ilogra e pe #i, pentru ur toarele cincispre#ece #ile. E periculos s

nnci nu ai carne+ a risca s se pierde inile, de!i ar nse na s nc ntruna la carne ti p de o lun. ;a tre&ui s cr carnea, 'iindc nu ne pute per ite s ai pierde ti pul vnnd ier&ivore. Ja ieson ncepu s taie poriunea crnoas a ani alului, care #cea ntins pe iar&a aspr !i n cteva inute 'cuse dou legturele. % pleti 'irele de iar& 'cnd un 'el de &occea, apoi ridic &ucile lungi de carne !i le leg pe spinare. <e potrivi ai &ine, pentru ca greutatea lor s nu apese prea tare pe costu ul lui ncl#it electric !i s nu i se lipeasc de trup+ cnd n s'r!it !i ridic privirea, v#u c Car&ara se uita cu o e*presie ciudat la el. - Cred c$i dai sea a c i$ai ie!it din ini. Ce$i drept, datorit hainelor astea ncl#ite s$ar putea s supravieui 'rigului nopii, n ca#ul n care gsi !i o pe!ter adnc. 1ar nu spera nici o clip c, o dat ce un grF& ne$a luat ur a, vo re#olva pro&le a a#vrlindu$i o surcea de le n ascuit !i a!teptnd s$i provoace he oragie intern. - 1e ce nu7 %ntre& Ja ieson cu glas tios. - 6iindc este cea ai re#istent 'iin nscocit pn acu de o evoluie de ent, cau#a principal , &nuiesc , pentru care, pe aceast <un, nu s$a de#voltat nici o 'or inteligent de via. Are ni!te gheare tari ca dia antul+ dinii si pot de'or a etalul, pereii sto acului su nu pot 'i tiai nici cu cuitul, cu att ai puin cu o &ucat de le n ascuit rudi entar. :lasul su cpt o not de e*asperare. - > &ucur c a ncat ceva+ nu i$ar 'i plcut s or de inaniie. 8re'er oartea rapid care ne$o va produce grF&ul. 1ar, pentru nu ele lui 1u ne#eu, scoate$i din cap ideea c vo scpa cu via= Ascult$ pe ine, onstrul ne va ur ri n orice pe!ter ne adposti + dac nt pin di'iculti, o va lrgi, dar tot ne va prinde, 'iindc pn la ur vo a(unge la captul pe!terii. 1e 'apt, nu sunt pe!teri o&i!nuite, ci guri 'cute de eteorii ca re#ultatul unui cataclis cos ic de acu cteva ilioane de ani, care !i$au schi &at 'or a din cau#a i!crii scoarei planetei. 8entru noaptea asta, ar tre&ui s ne gndi s cut o pe!ter adnc cu ulte ntortocheturi !i un loc unde a putea &loca curenii de aer s nu ai ptrund nuntru. ;ntul se va porni cu o (u tate de or nainte de apusul soarelui, iar ncl#itoarele noastre electrice nu 'ac doi &ani n 'aa acestor ra'ale ngheate. Interesul nostru este s adun ni!te vreascuri ca s 'ace un 'oc n ceasurile 'oarte 'riguroase ale nopii. .u le$a 'ost greu s care le ne n pe!ter. Au adunat &rae ntregi de vreascuri !i le$au strns gr ad la pri ul cot al tunelului. Apoi, dup ce au adunat toate le nele din (ur, au co&ort la pri ul nivel+ Ja ieson cu &gare de sea , iar tnra , re arc Ja ieson , cu un salt vioi. 2n # &et i ncrei &u#ele. Tinereea nu poate 'i statornic, re'lect el. Toc ai aruncau ulti ele vreascuri la ur torul nivel, cnd, deodat, o u &r ntunec gura pe!terii. Ja ieson !i ridic privirea !i tresri de spai , ntre#rind pentru o clip ni!te 'lci cu coli puternici !i ni!te ochi 'os'oresceni aparinnd unui cap hidos+ o li & groas linse &u#ele

nesioase !i un !uvoi de saliv ncepu s curg peste c!tile lor de etal transparent !i hainele din piele arti'icial. Apoi, inile acoperite de nu!i ale lui Car&ara i se n'ipser ca ni!te a!chii ascuite n &rae+ si i c era tras napoi. Ateri#ar, te'eri !i nevt ai, pe gr ada de vreascuri !i se strduir din rsputeri s le arunce pe toate, (os. 2n rcit de gheare ascuite !i un iorlit gros, nspi nttor i 'cu s$o rup la 'ug. Reu!ir s scape toc ai cnd capul acela uria! !i 'cea apariia de la al doilea nivel datorit strlucirii 'os'orescente a ochilor, ca doi cr&uni ncin!i, la distana de cinci#eci de centi etri unul de cellalt. 2n #go ot nspi nttor se au#i n spatele lor, pe cnd se #oreau din rsputeri s a(ung la ur torul nivel+ un &olovan se prvli 'oarte aproape de ei, gata s$i loveasc+ !i$apoi, pe nea!teptate, se a!ternu tcerea !i ntunericul de neptruns. - Ce s$a$nt plat7 %ntre& Ja ieson uluit. Ea i rspunse cuprins de a rciune3 - "$a vrt nuntru, 'iindc !i$a dat sea a c nu ne poate nha n cele cteva inute nainte ca 'rigul s$l parali#e#e+ !i, &ineneles, nou ne va 'i i posi&il s scp trecnd peste trupul lui uria!, proptit de stnci. 1e 'apt, e un ani al 'oarte iste. .u vnea# niciodat ier&ivore, le ur re!te nu ai. A descoperit c se tre#e!te din a oreal cu cteva inute naintea lor+ desigur. %!i 'ace socoteala c !i noi vo nghea !i c el se va tre#i naintea noastr. 0ricu , !tie c nu pute ie!i. 5i$a!a este= "unte pierdui= Toat noaptea aceea nes'r!it, Ja ieson a!tept !i sttu la pnd. 2neori aipea, alteori i se prea c aipise+ pn la ur , !i ddu sea a ngro#it c ntunericul acela nspi nttor i (ucase 'este. %ntunericul de la nceputul nopii era ca o greutate ce$i apsa, inndu$i n loc. .ici o licrire de lu in natural nu ptrundea n noaptea aceea stigian. 5i cnd, n s'r!it, 'cur un 'oc din gr ada de vreascuri, 'lacra sla&, tre urtoare a&ia reu!ea s in piept 'orei nenduplecate, apstoare a ntunericului !i prea neputincioas n 'aa 'rigului. Ja ieson ncepu s si t 'rigul, la nceput ca un 'ior neplcut ce$i u!ca din carne, apoi ca o u e#eal lipicioas constant, aproape dureroas, ce$i ptrundea pn la oase. 6rigul !i 'cea si it pre#ena !i prin pro oroaca ce se a!ternea pe perei. Crpturi ari apreau n stnc !i nu de puine ori, poriuni din tavan se pr&u!ir cu #go ot, punndu$le vieile n pericol. 8ri ul #go ot de pietre s'r ate prea s o 'i tre#it pe tnra 'e eie dintr$o stare de se ico . "e ridic n picioare cltinndu$se, iar Ja ieson o ur ri tcut cu se nvrtea nelini!tit de colo$colo, &tnd din pal ele n nu!ate, ncl#ite arti'icial, ca s nu$i nghee. - 1e ce n$a aprinde un 'oc lng trupul grF&ului7 %ntre& Ja ieson. 1ac i$a putea da 'oc9 - Toc ai ncepe s se tre#easc, spuse ea scurt. 1e alt'el, pielea lui nu arde la te peraturi o&i!nuite. Are proprietile a#&estului etalic3 conduce cldura, dar este practic nein'la a&il. Ja ieson tcu, ncruntat, apoi spuse3

- .u$i de glu cu re#istena creaturii steia. Ce$i ai ru, e 'aptul c pericolul care ne a enin, ntreaga situaie n care ne a'l nu 'olose!te la ni ic. "unt singura persoan care are o soluie la pro&le a e#)alilor !i toc ai pe ine ncerci s o ori. - "$i spun drept, nu cred c ai contea#, spuse ea. Ce rost are s ne cert pe te a asta7 E prea tr#iu. %n cteva ore, ani alul sta &leste at, care ne$a &locat aici, se va tre#i de$a &inelea !i va ter ina cu noi. .u ave cu ce s$l opri car un pas, sau o secund. - .u 'i att de convins de asta= Replic Ja ieson. Recunosc c re#istena onstrului stuia $a ngri(orat, dar nu uita ce i$a spus3 ast'el de pro&le e au 'ost re#olvate nainte pe alte planete. - Ai nne&unit= Chiar !i cu o ar ato ic, e puin pro&a&il s$i vii de hac grF&ului nainte ca el s ne prind pe noi. Are o piele att de re#istent, nct i se va 'ace ini a ct un purice pn s nceap s se de#integre#e. Cu pute s n'runt onstrul sta cnd n$ave dect un cuit7 - 1$ i$l, replic Ja ieson. ;reau s$l ascut. Chipul i se ncrei de un # &et ncordat. 8oate c nu nse na are lucru, dar re arc n glasul ei o not de apro&are tacit a inteniilor lui. %ntunericul de neptruns al nopii, pritul le nelor ar#nd, 'lacra sla&, tre urtoare preau s prind via pe sur ce se scurgeau anevoie orele tensionate ale nopii. Ja ieson se nvrtea acu , de colo$colo, cu trupul nelini!tit !i ncordat din pricina incertitudinii chinuitoare. "e ncl#ea si itor+ pro oroaca se topea, cednd pentru pri a oar cldurii 'lcrii scnteietoare, iar 'rigul nu ai ptrundea pn la oase, prin hainele ncl#ite. 0 gr ad de cenu! #cea pe (os, dovad c 'olosiser ntregul co &usti&il strns+ dar n pe!ter ncepu s ptrund un a&ur ceos, prin care cu greu se putea deslu!i ceva. 1easupra capetelor lor era ult agitaie !i au#ir un iorlit grav, ner&dtor !i un rcit de gheare. Car&ara Whit an sri n picioare. - "$a tre#it, !opti ea !i !i$a adus a inte de noi. - 8i, asta i$ai dorit, nu7 "puse el tios. 1e partea cealalt a 'ocului, ea i arunc o privire trist. - %ncep s$ i dau sea a c nu re#olv ni ic dac te o or. A 'ost un plan ne&unesc. 2n &olovan se rostogoli !i se pr&u!i chiar ntre ei, neatingnd 'ocul, apoi dispru cu #go ot ai (os, n &e#n. 2r un sunet n'rico!tor, ca un corp greu care #dro&e!te, un rcit ca de sol#i 'recndu$se de stnc !i apoi, 'oarte aproape, un #go ot rsuntor, ca de &aros uria! n lucru. - "parge o &ucat de stnc= "puse ea cu rsu'larea tiat. Repede= ;r$te ntr$o sco&itur din perete. "$ar putea ca &ucile de stnc s se rostogoleasc pn aici !i pn la ur tot or s ne ni ereasc. Ce 'aci7 - >i$e tea c va tre&ui s risc, rspunse Ja ieson cu glas tre urtor. .u e ti p de pierdut.

>inile sale acoperite cu nu!i de piele i tre urau de agitaia care$l cuprinse pe cnd de#lega una dintre e*tensiunile nu!ilor. "e n'iora niel cnd na$i r ase n aer li&er !i o trase i ediat deasupra 'lcrilor 'ocului. - 8iui, e 'rig= Cred c sunt tot nou#eci de grade su& #ero. ;a tre&ui s ncl#esc cuitul, alt'el i se lipe!te de piele. ;r la a cuitului n 'lcri, apoi o retrase, 'cu o inci#ie di&ace n degetul are al inii goale, culese sngele cu la a cuitului, ntin#ndu$l pe ea pn cnd na, vnt de 'rig nu ai snger. 8e ur , !i vr iute na napoi, n nu!. %l 'urnica, pe sur ce se ncl#ea, dar, n ciuda durerii, apuc o surcic din 'oc, de captul neaprins !i nainta n ntuneric, cutnd podeaua cu privirea. Reali# vag c 'e eia l ur rea. - Ah= E*cla el, dar vocea sun strin pn !i urechilor sale. %ngenunche, tre urnd tot, lng o crptur su&ire n stnc. Ar 'i toc ai &un. Este chiar lng perete, prote(at de &olovanii care cad de partea acestei ie!ituri a peretelui. %!i ridic privirea spre ea. >otivul pentru care a hotrt s nnopt aici este c aceast ie!itur are o lungi e de aproape optspre#ece etri. :rF&ul soar, de la coad la cap, apro*i ativ nou etri, nu$i a!a7 - 1a. - Cun+ va avea destul loc s vin pn aici !i s 'ac civa pa!i+ !i$ apoi, pe!tera e destul de are ca s ne pute strecura pe lng el, dup ce va uri. - 1up ce va uri= Repet ea suspinnd nceti!or. Cred c$ai nne&unit de$a &inelea= Ja ieson nu$i ddu atenie. ;r cu gri( nerul cuitului n crptura din stnc. Cercet locul. - D , pare destul de solid. 1ar va tre&ui s ne asigur de asta. - :r&e!te$te= E*cla Car&ara. ;a tre&ui s co&or la ur torul nivel. "$ar putea ca acolo, (os, s e*iste o legtur cu alt pe!ter. - .u e*ist= A co&ort s cercete# locul n ti p ce dor eai. .u ai sunt dect dou nivele n a'ar de sta. - 8entru nu ele lui 1u ne#eu, va aprea dintr$o clip n alta. - .ici nu$ i tre&uie ai ult, replic Ja ieson, strduindu$se s$!i lini!teasc #&uciu ul ini ii, respiraia sacadat. ;reau s sparg straturile astea de stnc de lng la a cuitului, ca s$l 'i*e# &ine. 5i Ja ieson se apuc s sparg, n ti p ce ea opia cu 'rene#ie de pe un picior pe cellalt, cuprins de panic, iar #go otul de deasupra devenise un vacar !i se apropiase ntr$att, nct te asur#ea. Continua s sparg, n vre e ce nervii i vi&rau din pricina iorlitului ngro#itor produs de ani alul nesios. :'ind din pricina e'ortului, a#vrli ct colo &ucata de stnc cu care lovise n perete !i apoi co&orr a ndoi gr&ii la ur torul nivel, toc ai cnd se ivir doi ochi ari, strlucitori, care$i ur rir cu privirea. <u ina 'ocului relev conturul vag al unei guri ari, ntunecate, cu coli !i unei li &i groase, rsucite. Apoi v#ur sol#ii onstrului lucind, cnd acesta c#u drept n 'oc.

Ja ieson nu ai v#u ni ic. %!i prsi po#iia !i co&or gr&it nc vreo cinci$!ase etri pn a(unse la capt. Gcu acolo cteva inute, prea a eit ca s reali#e#e c rcitul de deasupra ncetase. %n locul lui, se au#i un gea t de durere !i un #go ot ca de supt. - Ce nai&a7 E*cla 'e eia uluit. - A!teapt= 5opti Ja ieson ncordat. " 'i tot a!teptat vreo cinci, #ece inute , (u tate de or. Ggo otul ca de supt de deasupra devenea din ce n ce ai sla&. 2n horcit l nsoi, apoi ge etele contenir. 0 dat se ai au#i un gea t n'undat, rgu!it, de agonie. - A(ut$ s ridic, !opti Ja ieson, ;reau s vd ct e de aproape de oarte. - Ascult, se rsti ea, ori tu ai nne&unit, ori eu sunt pe cale s$ i pierd inile. 8entru nu ele lui 1u ne#eu, ce 'ace ani alul7 - A adul ecat sngele de pe cuit, rspunse Ja ieson !i a nceput s$l ling. <ingndu$l, la a cuitului i$a tiat li &a n '!ii, aducndu$l ntr$o stare de 'rene#ie, cci cu ct lingea ai tare, cu att gura i se u plea de propriul lui snge. Ai #is c$i place sngele. %n ulti a (u tate de or !i$a nghiit propriul snge. 2n procedeu ele entar, 'olosit pe ulte planete. - Cnuiesc, rosti Car&ara Whit an dup o pau#, pe un ton ciudat, c acu ni ic nu ne ai piedic s ne ntoarce la Cinci 0ra!e. Ja ieson !i ncorda privirea !i se uit cu ochii ntredeschi!i la silueta ei, ce se contura vag n ntuneric. - .i ic9 %n a'ar de tine= 2rcar n tcere pn la locul unde grF&ul #cea ort. Ja ieson si ea c Car&ara l ur rea cu privirea, pe cnd scoase &ini!or cuitul de unde$l 'i*ase n stnc. Apoi, dintr$o dat, ea i se adres pe un ton aspru3 - 1$ i$l= Ja ieson e#it, apoi i ntinse cuitul. A'ar, #orii le ddur &inee+ o di inea poso ort, totu!i &ietoare. "oarele se nlase pe cer, ult deasupra ori#ontului+ ai era ceva pe cer3 o inge ro!ie, i ens de 'oc, ce co&ora spre apus. Era planeta Carson. Cerul, lu ea acestei <uni, era ai lu inos, ai strlucitor, nici stncile nu ai preau att de nepenite, de su &re. Ctea un vnt puternic, care aducea un plus de vitalitate. 1i ineaa prea de &un augur, dup noaptea aceea ntunecat, ca !i cu ar 'i renviat sperana. 4"peran de!art?, !i #ise Ja ieson. 8rovidena $a salvat de i placa&ilul si al datoriei nutrit de o 'e eie cinstit. ;a ataca n curnd.? Totu!i, atacul, atunci cnd se produse, i ntrecu a!teptrile. "urprinse cu coada ochiului i!carea 'ulgertoare a cuitului !i sri n lturi. %l ui i 'ora tinerei 'e ei. Cuitul se n'ipse n aterialul re#istent al necii costu ului su ncl#it electric, 'cu o tietur de trei#eci de centi etri n estura solid, cu 'ire etalice !i, n clipa ur toare, Ja ieson se &alansa pe arginea unei stnci. - 6e eie s intit= E*cla el respirnd cu greutate. .u$i dai sea a ce 'aci=

- Ca nc cu = Replic ea g'ind. Tre&uie s te o or !i$a de gnd s$o 'ac n ciuda talentului tu oratoric. .i eni nu te ntrece la vor&, dar acu ai s ori. Ea naint, cu cuitul ndreptat spre el, iar el o ls s se apropie. E*ista un od de a de#ar a o persoan care ataca cu un cuit, cu condiia ca agresorul s nu cunoasc etoda. "e ndrepta spre el tcut+ cu na li&er se prinse de Ja ieson, iar lui atta$i tre&ui= .u era dect o a atoare, care nu !tia c cuitarii nu ncercau s$!i intuiasc victi a n loc nainte de a lovi. Ja ieson n!'ac na care lovea, o prinse cu putere !i o pinse n lturi. Ea se i#&i de el, propulsat de propria$i inerie ca !i de s ucitur, c#u !i se rostogolir a ndoi. %n ulti a clip, Ja ieson !i adun toate puterile ca s pare#e !ocul, iar pe ea o ls s se nvrte ca un titire#. 6e eia se lupt cu disperare s$!i enin echili&rul. 1ar solul acela dur era neierttor. Ja ieson 'cu un salt !i o prinse chiar cnd ncepuse s se rostogoleasc nspre un col de stnc ie!it n a'ar. 0 prinse, o susinu !i$i lu cuitul ntre degetele nepenite. %!i ridic privirea spre el, iar ochii ei se u e#ir, dintr$o dat, de lacri i. Ja ieson constat, u!urat, c aparena dur dispruse !i c redevenise o 'e eie o&i!nuit, nu un agent de distrugere. 8e p nt, att de ndeprtat acu , avea !i el o soie, o 'e eie n toat puterea cuvntului, a!a c dintr$o &ogat e*perien personal !tia c ea cedase !i c de$acu nainte n$avea s nt pine greuti dect din partea planetei nepri itoare, nu !i din partea tovar!ei sale de dru . Toat di ineaa, Ja ieson cercet cerul. Ea nu a!tepta nici un a(utor. %n schi & el da. %nspre 4vest?, planeta Carson era parc nghiit de ori#ontul al&astru, ntunecat al <unii sale, un ciclu secular care se repeta. ;ntul puternic ncet !i se a!ternu tcerea peste tr ul acela sl&atic !i straniu. 8e la prn#, #ri ceea ce a!teptase toat di ineaa3 un punct ce se i!ca pe cer. "e apropia din ce n ce ai ult !i prindea conturul unei nave spaiale de ici proporii. Co&or rotindu$se n cercuri, iar el constat u!urat , dup cu anticipase, de alt'el , c aparinea propriei sale nave de r#&oi. "e deschise o trap. 2n e &ru al echipa(ului arunc o privire n (os. - ;$a cutat toat noaptea, do nule. .u v$ai gndit, desigur, s luai cu du neavoastr echipa ent de detecie. - A avut un accident ne'ericit, replic Ja ieson lini!tit. - .e$ai spus c v ndreptai spre inele de uraniu , dar ele se a'l n direcie opus. - Totu$i n regul, ulu esc, #ise Ja ieson eva#iv. Cteva inute ai tr#iu, #&urau spre sigurana !i &ine'acerile civili#aiei. <a &ordul navei, Ja ieson cuget intens dac s ia sau nu suri represive n ur a atentatului asupra vieii sale. 1ou aspecte erau i portante. 0a enii aceia erau prea 'urio!i ca s neleag c e vor&a de iertare. Ar interpreta$o drept 'ric. 5i erau prea pornii ca s accepte c pedeapsa era (usti'icat.

<u hotrrea s nu acione#e n nici un 'el. " nu se plng. " nu acu#e. " priveasc totul ca pe o alt e*perien personal, ni ic altceva. 8ersoanelor cu raiune din Conducerea planetei 8 nt le venea greu s neleag c, uneori, du! anii nu erau rulii, ci ali oa eni. Era o sl&iciune a 0 ului, care nu$!i gsea (usti'icare. :rupuri ntregi de oa eni, sau indivi#i aparte co&oar su& li itele necesare de cura( !i &un si , poate c ntr$o #i, o curte de (ustiie super$u an va inventa o pedeaps adecvat. %n acea #i ndeprtat, acu#atul va 'i che at n instan, iar capetele de acu#are vor 'i3 auto$co pti irea, ne ulu irea e*agerat, incapacitatea de a$!i recunoa!te vinovia, lipsa de odestie, neputina de a tri la nivelul nsu!irilor u ane. Car&ara Whit an, de!i deconcertat, !i dduse sea a de o parte din acest adevr. 5i r sese alturi de el, asu ndu$!i toate riscurile. Era ns o soluie nesigur la o pro&le care se putea ivi nu ai ntr$o societate cu indivi#i n'rni. 2neori, ca n ca#ul de 'a, Ja ieson reali#a ct de are era nu rul persoanelor cu caracter sla& ntr$un univers a eninat de ina icul nendurtor3 rulii. %n dru spre 8 nt, Ja ieson trans ise un esa(, interesndu$se de co andantul >clennan, dac ateri#ase cu &ine preun cu captivii lui, 'e ela$e#)al !i puiul ei. 8ri a oar, pri i un rspuns scurt3 4.av cu vite# ic. .u nc.? Al doilea rspuns veni dup dou spt ni, nu ai cu o #i nainte ca nava super$rapid, n care se a'la Ja ieson, s a(ung pe 8 nt, con'or progra ului. Anunul l consterna3 41up ve!tile pri ite acu cteva ore, nava lui >clennan era ct pe$aci s se pr&u!easc, pier#nd controlul, n nordul Canadei. 6oarte pro&a&il ca cei doi e#)ali s 'i urit n ur a accidentului. .ici o alt veste despre e &rii echipa(ului?. - 1oa ne 1u ne#eule= E*cla Ja ieson speriat. >esa(ul i alunec din n, pluti n aer !i c#u pe podea. ;III. Chipul ntunecat al co andantului >clennan se ntoarse spre cei doi o'ieri3 - A pierdut controlul de tot= .ava va atinge 8 ntul n cincispre#ece inute, undeva, n gol'ul Alas/a, pro&a&il nspre apus, unde se a'l peninsula. %!i ndrept u erii. - .u$i ni ic de 'cut, continu el ai cal . A veri'icat nava pentru eventuale avarii n sura n care lucrul acesta e o ene!te posi&il n spaiu, dar n$a descoperit ni ic. ;ocea i se nspri. Carling, &arc oa enii n navele de salvare, apoi ia legtura cu Ca#a >ilitar Aleutin. "pune$le c ave doi e#)ali la &ord, care s$ar putea s supravieuiasc n ur a pr&u!irii. Cred c nu va 'i o cdere li&er. Antigravitaia care a ai r as va piedica acest lucru, de!i sursa principal de energie a ncetat s 'uncione#e. %nsea n c vor tre&ui s depiste#e nava cu toate aparatele

radar de care dispun, ca s a'le po#iia e*act unde ne vo pr&u!i !i s ne$ o co unice degra&. 1ac on!trii aceia scap, cine !tie ci oa eni vor o or. Ai neles7 - 1a, do nule. Carling plec gr&it. - 0 clip= "trig >clennan. 6ii atent , e 'oarte i portant , nu v atingei de e#)ali dect dac scap. >isiunea noastr principal a 'ost s$i aduce aici, guvernul i vrea n via, pe ct posi&il. " nu intre ni eni n nava nau'ragiat pn n$a(ung eu. Asta$i tot. Crenson= 0'ierul ai tnr, al& la 'a, lu po#iia de drepi3 - 1a, do nule= - Ia doi oa eni !i ve#i dac 'iecare trap supli entar de deasupra celei principale este nchis !i asigurat. Asta i$ar putea ine n loc pe e#)ali, n ca# c li se deschide cu!ca. 1ac supravieuiesc, vor 'i car a eii n ur a c#turii. <a trea& !i s 'ii la navele de salvare n cinci inute , nu ai ult= Crenson se 'cu !i ai al& la 'a. - 1a, do nule, spuse el din nou !i apoi plec. >clennan avea lucruri i portante de 'cut, docu ente valoroase de salvat. 1ar ti p nu ai era. 8e cnd se apropia de &a#a navelor de salvare, aerul !uiera din ce n ce ai tare n 'u#ela(ul e*terior. Carling l salut agitat. - Toi sunt la &ordul navelor de salvare, do nule, n a'ar de Crenson. - 6ir$ar el s 'ie= Ce$o 'i 'cnd acolo (os7 5i cei care$l nsoesc7 - "e pare c s$a dus singur, do nule. Ceilali sunt aici toi. - "igur7 Ce nai&a9 Tri ite pe cineva dup el= Adic, las= > duc eu. - Iertai$ , do nule= <ui Carling i se citea spai a pe chip. .u ai e ti p= 1ac nu ie!i n ur toarele dou inute, nava se poate de#agrega din cau#a 'orei de 'recare. 1e alt'el, e ceva ce n$ai !tiut despre Crenson. >i$ e tea c nu era cel ai indicat s 'ie tri is (os. >clennan 'cu ochii ari3 - 1e ce7 Ce se nt pl cu Crenson7 - 6ratele lui ai are, rspunse Carling, a 'cut parte din :arda Colonial, a plasat pe planeta Carson, iar e#)alii l$au s'!iat n &ucele. 1easupra capului puiului de e#)al rsun ritul puternic al a ei sale+ apoi, ea i tri ise un gnd i perativ !i li pede ca cristalul3 4Cui&re!te$ te su& ine, s 'ii n siguran= Cipedul vine s ne o oare=? 8uiul sri cu iueala 'ulgerului din colul lui, o onstruo#itate al&astr de dou sute !i ceva de /ilogra e. <a&ele cu gheare ascuite ca &riciul rsunar etalic pe podeaua de oel, iar n clipa ur toare se a'la n ntuneci ea de su& trupul uria! al a ei sale, cui&rindu$se n cavitatea pe care ea i$o 'cuse n carnea oale. "e prinse stra!nic cu inile de pielea ei 'le*i&il, incredi&il de re#istent, n a!a 'el nct orict de violente ar 'i 'ost i!crile ei, el s 'ie n siguran, a!e#at co od ntre cutele pe care le 'ceau u!chii &urii. Ea i trans ise din nou un gnd3 4Adu$i a inte de ce i$a spus. "ingura speran a rasei noastre este ca oa enii s ne considere ani ale iraionale. 1ac &nuiesc cu va c sunte de 'apt 'iine inteligente, sunte

pierdui. 2nul dintre ei !tie de(a. 1ac !tirea asta se pr!tie, rasa noastr oare=? 2r un alt gnd3 4Ia a inte, cea ai are sl&iciune a ta e tinereea. Iu&e!ti prea ult viaa. Tre&uie s accepi oartea, dac va 'i vreodat ca#ul s 'ii de 'olos rasei tale sacri'icndu$te.? :ndurile i se do olir. "e lini!ti. 8uiul se puse la pnd preun cu a a lui, agndu$se cu intea de intea ei, a!a cu se agase cu trupul de trupul ei. ;#u gratiile groase de oel ale cu!tii+ !i, pe (u tate ascuns de grosi ea lor de un etru, silueta unui o . Recept gndurile o ului. 4>on!tri a'urisii7 .u vei ai avea oca#ia s ai o ori vreo 'iin u an=? >na o ului se i!c. Gri o licrire etalic, cnd, o ul vr o ar printre gratiile cu!tii. Ar a scuip un 'oc al&uriu. 8entru o clip, contactul ental cu a a lui se !terse. Au#i un uget ntretiat !i si i iros de carne ars. .u ncpea ndoial3 ea se a'la la discreia ar ei nendurtoare ndreptate asupr$i dintre &arele cu!tii. 6ocul conteni. ;lul ce se a!ternuse asupra inii a ei sale, dispru acu . 8uiul v#u c ar a !i o ul se retraser din 'aa pericolului i inent al acelor la&e puternice. - 6ir$ai s 'ii= I#&ucni o ul. .u$i ni ic, ncerc pe partea astlalt. 8ese ne c durerea 'usese cu plit, dar lui nu i se trans ise ni ic pe cale ental. :ndurile a ei sale r seser ostile, iar ea nu sttuse n loc nici o clip. "e ncovoia, 'ugea de colo$colo pe nea!teptate, se rsucea, se rostogolea, se tra ca !arpele, luptnd s r n n via, n spaiul ngust al cu!tii. 1ar ntotdeauna, n po'ida disperrii, o parte a inii ei r sese neatins, nevt at. 6ocul istuitor o ur rea, uneori gre!ind inta, dar alteori atingnd$o n plin, att de des, nct pn la ur tre&ui s ad it c s'r!itu$i era aproape. Acest gnd 'u nsoit de altul3 puiul nelese c a a lui inteniona s enin ar a de partea cealalt a gratiilor, o&lignd$o s$i ur reasc i!crile 'renetice. 2r rind$o, 'ascicolul de ra#e al ar ei arsese din loc n loc gratiile groase de oel, topindu$le. Acu , printre !uierturile ar ei, se distingea un sunet nou, ciudat, ca un suspin continuu, ptrun#tor. 8rea s vin de a'ar !i se au#ea din ce n ce ai tare, ai acut. 41u ne#eule are=? gndea o ul. 4.u ai oare odat a'urisitul sta de ani al7 Tre&uie s ies de$aici , ne$a pr&u!it= 2nde o 'i &leste atul de pui7 Cred c e9? :ndul se ntrerupse de ui ire, cci un corp de vreo trei sute de /ilogra e, cu u!chi de oel, se i#&i cu 'ora unui &er&ec de gratiile sl&ite ale cu!tii. 8uiul !i ncorda !i el u!chii s opun re#isten #idului de u!chi ce$l ncon(ura , !i supravieui. Au#i !i si i cu gratiile de etal se ndoiau !i se rupeau, n locurile unde 'ocul ar ei le sl&ise re#istena. "e au#i un ipt n'undat !i #ri silueta o ului, care r sese acolo+ gratiile nu$i ai despreau, chipul o ului lu o e*presie de spai prosteasc. Ar a i c#u din n 'r vlag !i, cnd c#u #ngnind pe podea, el se ntoarse !i o rupse la 'ug, ndreptndu$se spre cea ai apropiat scar. Cnd a(unse la picioarele scrii, era ct pe$aci s cad n

genunchi+ ncepu s urce cu greu, tre urnd din toate dularele aproape incontrola&il. Apoi, puiul si i greutatea trupului a ei sale, care$l apsa acu , ne ai'iind ncordat. 1in dou salturi, ea acoperi distana pn la scara dintre cele dou puni, ast'el nct o ul prea s se apropie vertiginos de ei. "e au#i un alt ipt+ de data asta scurtat de o singur lovitur de la& necrutoare+ apoi, tcere. 5i totul se cu'und n ntuneric. %ntuneric= Cnd trupul uria! l nvlui, lsndu$se greu deasupra lui, nelese se ni'icaia acelui ntuneric !i avu senti entul chinuitor al unei pierderi ire edia&ile. 8e puiul de e#)al, oartea a ei sale l a'ecta cu att ai ult cu ct pierdea protecia acelui trup puternic !i avanta(ul spri(inului unei ini echili&rate !i ndre. Aceste dou aspecte le considera ca aparinndu$i pentru totdeauna, iar acu , pentru pri a oar, ncepu s priceap ct de ult depinsese de ele, ai ales n captivitate. R sese ngro#itor de singur !i viaa$i devenise insuporta&il, !i dorea s oar. Totu!i, ghe uit, n apatie, aproape su'ocat de greutatea trupului inert al a ei sale, !i ddu sea a cu tristee de dou lucruri. 8ri ul3 o sen#aie a eitoare de eli&erare !i o sl&ire a greutii care$l apsa. Al doilea3 suspinul pe care$l au#ise ai devre e sporise n intensitate, atingnd proporiile unui !uierat a plu. .ava cdea , o cdere din ce n ce ai li&er= Instinctul de conservare, ct !i acea revelaie &rusc, l nde n s lupte ca s se eli&ere#e de greutatea apstoare. 5uieratul se au#ea acu ai tare !i ai ptrun#tor. "en#aia de cdere devenea din ce n ce ai chinuitoare, ca !i cnd puntea de su& el ur a s 'ie s uls cu totul n orice o ent. 8untea era etalic !i rece+ tn(ea dup sanctuarul de care avusese parte3 pntecele a ei sale. 6cu atunci un salt s a(ung pe spinarea ei lat, si ind nevoia contactului cu trupul ei !i nevoia de a se cui&ri pe oale. 1ar, sri prea sus, neinnd cont de greutatea lui redus !i se rostogoli cu stngcie ntr$o parte. Aerul de$a'ar !uiera acu n 'u#ela(. Cui ac, prinse a se cra de pe partea lateral a trupului 'r via al a ei sale pe spinarea ei lat, cnd orice sen#aie ncet, din pricina puternicei #druncinturi a pr&u!irii. IH. 8ri a sen#aie dup ce$!i reveni n 'ire 'u aceea de durere. 1urerea pe care o si ea n 'iecare oscior se trans ise pn la creieru$i tul&urat+ 'iecare u!chi era rturia ncordrii ne iloase !i a loviturilor pri ite. %!i dorea s revin la starea de incon!tien, dar ai era ceva care nu$l lsa. :ndurile= 0 nvl !eal de gnduri stranii, trans ise de inile ai ultor oa eni. 8ri e(die= Ridicndu$se, v#u c #cuse pe pardoseala rece de etal. 8rea c alunecase sau se rostogolise (os de pe spinarea a ei sale, dup ce carnea ei elastic a&sor&ise are parte din 'ora !ocului, salvndu$i viaa. 1easupra lui, nava se despicase n dou, lsnd s se ntrevad un cer ntunecos, iar pe lng 'isur ai erau vreo (u tate de du#in de sprturi. 8rin ele su'la un aer rece, iar dincolo de el se #rea p ntul de o al&ea stranie. 8e 'ondul

acela al&, se i!cau ncoace !i$ncolo siluete ntunecate. Cu privea n sus, v#u un 'ascicol de lu in ptrun#nd printr$una din &re!e !i cercetnd puntea+ trecu aproape de el !i se 'i* pe trupul asiv al a ei sale. Cu o i!care spas odic, evitnd 'ascicolul lu inos, se re'ugie su& trupul ei, ntre cutele pntecelui !i r ase acolo tre urnd tot. %ncperea rsun de strigte, care rico!ar de pereii etan!ei#ai de'or ai acu , denaturndu$se. .u c ar 'i nse nat ceva pentru e#)al, dar gndurile dindrtul strigtelor erau li pe#i, iar intea o ului care le 'or ul i aduse alinare. - Totu$i n regul, do nule co andant. A urit= 2r un #go ot ciudat, un tr!it, apoi rsunar pe puntea de etal pa!ii ai ultor perechi de picioare. - Cu adic, a urit7 Replic o inte di'erit, 'oarte calculat. A urit cel are, nu7 1$ i re'lectorul= - Credei c cel ic a putut9 - .u garante# ni ic. 5i nu e chiar a!a de ic. Cntre!te vreo dou sute trei#eci de /ilogra e+ a! pre'era un tigru &engale#. >ai ulte 'ascicole de lu in cercetau acu ncperea n lung !i$n lat. "per s nu 'i ie!it de$aici de(a. "unt o uli e de locuri9 Carling= Ia dou#eci de oa eni, du$te repede n partea cealalt !i lu inea# &re!a cea ai are. .u uita s cercete#i #pada de ur e, nainte de a clca voi pe ea. Ce s$a$nt plat, 1aniels7 Creierul o ului e ise o sen#aie de groa# !i repulsie. - E9 e Crenson, do nule, sau ce$a ai r as din el. Acolo, lng scar. E oia o ului se trans ise nu aidect !i celorlali, n proporii di'erite. 2r o ncordare ental !i o 'urie a ar nver!unat, care$l 'cu pe e#)al s se cui&reasc ai &ine n ascun#i!ul lui. 46ir$ar s 'ie=? veni un gnd e*plo#iv. 4A 'ost o are neghio&ie, desigur, dar9 Ascult=? 1up cu arat ani alul, nu nu ai !ocul pr&u!irii i$a venit de hac. Clana$i e ars pe (u tate !i uit$te la guri+ 2r ar supo#iii 'oarte aproape de adevr, n legtur cu ceea ce se nt plase, apoi3 4"igur c dac puiul a 'ost prins su& ea?, ncheie co andantul >clennan, 4a 'ost strivit. 8e de alt parte9 8ar/er=? 41a, do nule=? Curios, gndul de rspuns nu veni direct+ e#)alul l percepu nu ai dup ce intea co andantului l nregistr. 1eci, cel care$l tri isese se a'la ai departe !i i co unica ecanic. E#)alul !tia c acest lucru era posi&il. 4Adu$i nava de salvare chiar deasupra crpturii principale din 'u#ela(. Arunc o 'rnghie cu lan !i prinde piciorul ani alului. Carling, ai descoperit ur e n (urul navei7? 4.u, do nule.? 4%nsea n c e*ist posi&ilitatea s 'ie nc su& trupul aic$sii, viu sau ort. A!ea#$i oa eni la 'iecare sprtur de pe partea asta. 6i*ea# 'ascicolul lu inos acolo unde al nostru nu a ptruns. 6ii cu ochii n patru= 1ac iese, tragei repede !i o ori$l= E#)alul se ascunse n culcu!ul lui. .asul lui adul ec un curent de aer !i se contract, si ind irosul de carne ars al trupului a ei sale. %!i a inti de 'ocurile de ar !i de agonia ei !i nervii i vi&rar dureros.

<s 'rica la o parte !i cuget la ce posi&iliti avea. 1eslu!ise n inile lor i agini de tu'i!uri !i copaci. Asta nse na ascun#i!uri. >ai deslu!ise ns !i o lu in strlucitoare, legat cu va de o u e#eal rece, vscoas, care piedica i!carea picioarelor !i care i$ar 'i ncetinit deplasarea, dac, prin cine !tie ce iracol, ar 'i a(uns att de departe. 1ar acolo era ntuneric3 asta i putea 'i de 'olos. Apoi, dnd cu gri( la o parte o cut a pntecelui a ei sale att ct s vad a'ar, !i pierdu nde(dea+ solul din a'ara navei prea 'oarte ndeprtat. 0 lu in al&urie, or&itoare sclda 'undul calei, iar n dreptul &re!elor a!teptau oa eni ncordai cu ar e n n. <ocul era o capcan ortal, 'r speran de scpare, din pricina celor cinci oa eni nar ai !i neclintii. 8uiul de e#)al se ddu nceti!or napoi, ca cei trei ochi n linie s nu$l trde#e cu strlucirea lor re'lectat. >a a lui l nvase aceast sur de precauie, pe vre ea cnd vnau stnd la pnd, n pdurile ntinse de pe planeta lor, acu nenchipuit de departe. 1eodat, pereii de carne care$l prote(au pe toate prile prinser a se i!ca !i a se ridica= 8entru o ent, ncre eni de ui ire, cre#nd c a a lui se tre#ea la via+ apoi, cnd nelese ce se nt pla, l cuprinse panica. Ei o ntorceau pe o parte= 8arali# de 'ric, aproape or&it de 'ascicolul de lu in din ce n ce ai puternic. 1ar, curnd, se reduse !i, si ultan, trupul asiv co&or din nou peste el, 'orndu$l s dea tot aerul a'ar. "e des'cuse ceva, dup toate aparenele+ n ti p ce e#)alul se lupta s$!i recapete respiraia, recept ordinele i pacientate ale lui >clennan. 48ar/er= >ut$i nava ai n 'a !i adu laul ai aproape de corp9 A!a$i ai &ine= Cun, ai ncearc o dat.? 1in nou, trupul a ei sale, ascun#i!ul lui, ncepu s se ridice , din ce n ce ai sus. >icul e#)al se ghe ui de 'ric, trgnd cu greu aer n pl nii o&osii. 0a enii aveau s disting ct de curnd trupul lui de cellalt, ai are. Apoi, va ur a durerea aceea ngro#itoare , acela!i 'oc care pr(olise trupul a ei sale, rpindu$i viaa, dar ultiplicat de ulte ori. "e nspri la gndul orii a ei sale !i !i a inti de s'atul ei cu s lupte potriva 'ricii. 5i ea se !tia conda nat, dar se npustise dincolo de gratii la asasin !i$l ucisese cu ulti ele$i puteri. 1e data asta, erau ai uli oa eni , de orali#ant de uli , dar dispruser gratiile. 1ac se i!ca repede9 0rice ur de 'ric dispruse acu , spul&erat de intensitatea dorinei de a$!i reali#a planul. Curnd, trupul asiv care$l acoperise avea s$l eli&ere#e. Trase adnc aer n piept !i !i propti la&ele dinapoi n locul unde carnea trupului inert era ai tare. Acu = E#)alul #vcni ca un arc, lansndu$se chiar n i(locul celui ai apropiat grup de oa eni, la vreo trei#eci de etri distan. 2n val de ui ire !i de panic venind de la inile ai ultor oa eni l npdi cu 'or aproape 'i#ic. 6u ur at ndeaproape de o intenie cri inal unani 3 0 ori$l= 0 ori$l= Ar ele ndreptate asupra lui de cei trei oa eni din 'aa lui erau o ic parte din uli ea care$l inteau n o entul acela+ degetele erau ncordate pe trgaci.

8e (u tate or&it de lu in, nu v#u o crptur ntre dou plci de'or ate ale punii, pn cnd un picior i alunec !i ptrunse prin ea. Cu o reacie instinctiv uluitor de rapid, se arunc ntr$o parte ca s$!i scoat piciorul 'r s$!i 'rng oasele. 1ar se rostogoli prea departe !i alunec ntr$ o gaur de trei etri, unde se pr&u!ise o poriune din punte. Aceast anevr neprev#ut i salvase viaa , pentru o ent. Cnd atinse podeaua, deasupra lui rsun rpitul si ultan a unei du#ini de ar e. %ntr$o parte a gurii, descoperi o deschi#tur neregulat, destul de are ca s se poat strecura nuntru. 1ucea, pro&a&il, la un nivel in'erior, care deschidea , sau nu , accesul spre e*terior. "e hotr s n$o ia pe$acolo. "$ar putea ca nivelul acela s 'ie ai avariat dect acesta !i putea s 'ie o capcan 'atal. 2nii din oa eni, care se a'lau ai aproape de gaur, puteau a(unge n orice o ent la arginea ei. Calculnd cu apro*i aie direcia din care veneau ei, se ncord !i sri 'r !ovial. Atinse arginile #i ate, ascuite ale gurii !i ateri#a n 'aa pri ului o care se apropia. %l a(unse. 0 ul c#u 'ulgerat, ca o popic lovit, pro!cnd totul cu snge, iar ar a i se descarc n aer. E#)alul se avnt 'r e#itare spre cei doi oa eni din 'aa lui. %ncetaser 'ocul o vre e din cau#a pri ului dintre ei, iar acu era prea tr#iu. E#)alul l i#&i pe unul cu putere, 'rngndu$i oasele, iar celui de$al doilea i #dro&i, n trecere, pieptul !i sto acul. Re#istnd i pulsului de a se opri !i a le 'r a trupurile cu dinii, e#)alul se ndrept spre cea ai apropiat &re! n 'u#ela(, la nu ai cinci$!ase etri distan. %n clipa ur toare, trecu prin ea cu un salt !i o coti scurt. Aproape n acela!i ti p, o li & de 'lcri ptrunse prin &re!, lu innd pre(uri ile acoperite de #pad. Gpad= "enti entul a eitor de triu ' sc#u n intensitate cnd acea apariie al&, stranie, rece !i pu'oas i ncetini pa!ii reducndu$i vite#a. 2n 'ascicol strlucitor de lu in !ni prin pereii navei, n spatele lui, se roti pe supra'aa al& !i$!i proiect ur a prelung n 'aa lui. 6ascicolul acela lu in !i un &olovan la nu ai civa pa!i naintea lui. E#)alul se ascunse n ntunericul de dup &olovan, n spatele su, &olovanul 'u i#&it de 'ocuri de ar . "e au#i un !uierat asur#itor !i &olovanul e*plod n &ucele. 6ocul !i continu traiectoria, a(ungnd, cu incandescent violen, deasupra lui, toc ai cnd plon(a ntr$un rule. 1ar acolo, #pada se adunase gr e#i, pu'oas !i adnc+ nainta cu greu, e*asperant de ncet. 1up civa pa!i, pre'er s ncerce dru ul spre coasta stncoas de pe alul ruleului, alergnd de$a lungul ei, pe partea ai ndeprtat 'a de nav. 1e dou ori, se scu'und n ap, cci 'ascicole de lu in cercetar coasta, dar nu$l descoperir. Apoi, privind ndrt, #ri ceva ce 'cu s$!i piard din nou speranele a&ia n'iripate. .ava de salvare se ndrepta spre el, de$a lungul coastei, cu o vite# pe care n$o putea egala. 1in partea ei interioar, (u tate de du#in de lu ini se rspndir su& 'or de evantai, acoperind o supra'a prea are, din care nu se putea evada. "ingurul

adpost posi&il era un plc de copaci, prea ndeprtat ns ca s a(ung n ti p util. .ava avea s apar deasupra lui dintr$o clip ntr$alta. %n apropiere, v#u civa &olovani strn!i la un loc, pe (u tate ngropai n #pad+ cel ai aproape era la !ase etri distan. Adunndu$!i 'orele, sri pn la el, ca s nu lase ur e n #pada proaspt. Ateri#nd pe &olovan, !i redres echili&rul !i sri din nou, cu &olt, ni erind chiar n i(locul gr e#ii de &olovani, cu picioarele trase su& el. %!i vr capul n #pad, !i ndoi spinarea 'le*i&il ntr$un arc 'orat !i ncre eni n po#iia aceea. .u v#u lu inile navei, cnd trecu pe deasupra lui, dar gndurile pe care le recepta de la ur ritorii lui nu ddeau de neles c l$ar 'i detectat. 8ilotul pstrase legtura cu co andantul navei nau'ragiate !i o situaie anterioar prea s se 'i inversat acu . 1e data asta, e#)alul recepta direct gndurile pilotului. 4.u vd cu ar 'i putut a(unge ai departe de$att, do nule, dar nu$i nici ur de e#)al.? 4E!ti sigur c n$a luat$o pe alt parte7? 41a, do nule. Gpada e adnc de a &ele pri ale coastei. .u putea s$!i schi &e direcia, 'r s lase ur e. 5i n$avea unde s se ascund. 0 clip= Chiar n 'aa noastr e un plc de copaci , singurul de pe$aici. .u !tiu dac re'lectoarele noastre pot lu ina n adnci e, ca s9? 4>ai &ine co&oar !i caut$l. Cu &gare de sea , pentru nu ele lui 1u ne#eu= A su'erit destule pierderi pn acu .? E#)alul se rela*a din po#iia inco od, dar nu$!i ls trupul n #pad. Gpada se topea de cldura trupului su, pe o supra'a din ce n ce ai are n (urul lui. Iar cele !ase e*tre iti, cu'undate n tot attea &li de ap rece ca gheaa i a oreau. %n patria lui, cu cli tropical, se gsea ap din &el!ug, dar te peratura oscila, de la cldu la ar!i. Tnrul ani al tn(ea dup locurile acelea cu toat 'iina lui. 1eodat, deveni ai atent. 0a enii se ntorceau la nava lor. 4.u e acolo, do nule. A cercetat 'iecare etru ptrat.? 2r o pau#, apoi3 4Cine, 8ar/er. >ai nvrtii$v de cteva ori deasupra #onei, s vedei dac e vreun loc &un de ascun#toare. %ntre ti p, luai legtura cu cealalt nav de salvare. Acu tre&uie s 'ie n dru spre &a#. "pune$le c, dup ce duc rniii la spital, s ia cinii de vntoare !i s$ i aduc ncoace. "uperintendentul #ice c ar putea aduce #ece. Cu a(utorul lor, pute lua ur a icului onstru, chiar dac a lsat ur e sau nu. %i garante# c ei o s dea de ur a celor !ase picioare=? E#)alul ur ri ncordat cu nava de salvare se ridica de la sol !i se deplasa spre stnga, lund nli e. 1up ce se ndeprtar su'icient de ult, 'cu un salt napoi pe coasta stncoas, alerg de$a lungul ei pn cnd putu, cu un salt, s a(ung la plcul de copaci, unde se adposti su& crengile aplecate. Acolo va 'i n siguran pn ce nava de cercetare avea s prseasc #ona. Cinci inute ai tr#iu, se oprea pe arginea unei vi largi, !erpuitoare, ce se pierdea undeva, departe. Aici gsi copaci ai uli !i ai sl&atici, ai ulte crpturi n solul acoperit de #pad, care lucea n

noaptea aceea nstelat, dar 'r <un. "pre stnga lui, cerul se aprinse u!or de o lu in stranie, care parc pulsa. 8utea s nu nse ne ni ic n aceast lu e ciudat, dar tot att de &ine putea s 'ie rturia unei a!e#ri o ene!ti. Tre&uia s evite direcia aceea. "e ndeprt de gura vii !i porni s co&oare n vale, cu pas iute, susinut. Aici, #pada se &ttorise !i constat c putea s nainte#e 'r s lase ur e adnci, ai ales dac ocolea or anele de #pad. Ast'el, oa enilor le va 'i i posi&il s$l ur reasc de sus, sau, cel puin, vor tre&ui s ncetineasc vite#a dup cea a cinilor. .u avea o i agine clar de cu artau cinii, dar nelese c erau ai ici dect oa enii !i ai puin inteligeni, dar cu un si ol'activ la 'el de de#voltat ca al lui. H. Gorii cenu!ii cuprindeau nceti!or dealurile n#pe#ite, acoperite cu copaci, nainte ca e#)alul s se opreasc s$!i trag su'letul. 8entru asta, !i alese un loc!or retras, su& o stnc proe inent, departe de #pad !i 'erit de vntul nprasnic. %n ti pul orelor nes'r!ite ale nopii, luptase potriva 'rigului neo&i!nuit alergnd ncontinuu, iar inunata a!inrie a trupului su trans isese cldur la e*tre iti. Acu , se ghe ui cu picioarele su& el !i ncl#i supra'aa din peretele de stnc pe care !edea, ca s se si t &ine !i s aipeasc niel. Ceva ai tr#iu, un gnd ti id i parveni, n parte 'ric, n parte curio#itate, dar n cea ai are sur, neghio&ie. 8entru o ent, n starea aceea de se i$veghe, prea c e propria lui con!tiin. Respinse aceste caracteristici nu aidect+ categoric, nu i se potriveau. E#)alul deschise ochii ui it, cnd nelese c era vor&a de o inter'eren ental strin. 0 cprioar p!tea pe ni!te s ocuri r#lee de iar& aronie, pe care le descoperise pe un povrni!, nu departe de acolo. %!i rotea ntruna ochii, ntorcndu$!i capul+ iar gndirea ei r ase acela!i a estec anost de sen#aie de 'oa e !i atenie la pericole. Dran7 E#)alul studia 'ptura aceea cu priviri po'ticioase, evalundu$!i !ansele de a captura prada. %i desprea #pada &ogat, de adnci i !i densitate di'erit+ tre&uia s$!i ia elan pentru atac de la nceput, !i trase picioarele su& el, !i n'ipse &ine ai nti un picior, apoi altul n p ntul tare !i se ncord pentru atac. Carnea era co esti&il+ atta tot. %nghiea repede, ca gustul ei s nu$i r n n gur. 1e cteva ori, !i vr &otul ntr$un noian de #pad, lsnd acea u e#eal rece s$i ndeprte#e gustul de snge din gur !i gustul dispru. %!i cura ast'el gura de gustul neplcut, cnd un #go ot tul&ur lini!tea din (ur. 2n ltrat= "unetul se au#ea de departe, dar percepu vag un gnd care l nsoea3 un gnd u an, o voin u an. E#)alul se n'iora cnd !i ddu sca a c #go otul venea de la copoi !i c aceea era o vntoare , pentru el=

"ri pe o stnc s vad ai &ine. "e ridic pe la&ele dinapoi !i$!i ntinse gtul. 1e la nli ea aceea, #ri ur ele picioarelor lui departe, n valea pe care o str&tuse cu o sear nainte. 1ru ul pe care$l parcursese se i pri ase pe #pad+ nu se puteau n!ela , prea clar, prea u!or de ur at. %!i pierdu ncrederea+ toc ai vroia s sar (os de pe stnc !i s se ndeprte#e, cnd v#u o u &r care se i!ca iute pe deasupra #pe#ii. E#)alul ncre eni. 0 clip ai tr#iu, o nav trecu la ai puin de un s'ert de il la dreapta lui !i ateri#a n vale, la deprtare de o il, lng ur a lsat de el. Apru o deschi#tur n nav. 8rin ea, !nir a'ar cinci cini. "e pr!tiar rapid n toate direciile+ iar ner&darea !i$o e*pri au clar prin ltrturi agitate. 8e cnd i ur rea cu privirea, unul dintre ei i gsi ur a !i ltra prelung. 0 clip ai tr#iu, ceilali cini se ndreptau spre el prin #pad. 8ri ul i puls 'u s 'ug ct ai departe de pericol, n schi &, dup ce trecu sen#aia de 'ric, o porni pe coasta stncoas nspre unii nali, ndeprtndu$se de soarele ce rsrea. %naintarea nu era u!oar. %n locurile unde nu era acoperit de #pad, p ntul era tare+ cu p!ea poticnindu$ se, cnd alergnd, cnd ncetinindu$!i pa!ii, cnd srind cu gri( peste o crevas pri e(dioas, avu sen#aia neplcut c acei cini de vntoare veneau drept pe ur ele lui. "au c, n orice o ent, stpnii lor vor a(unge cu nava deasupra capului su !i vor trage n el de la aceast nli e periculoas. Cu ochii inii, v#u o a doua nav care lu ali cini, de departe, de unde ncepeau ur ele !i i aduse ai aproape. 1eodat, se ntoarse !i o porni repede n (os, pe panta a&rupt. Curnd, !i schi & din nou direcia, travers o vale ngust spre o coast stncoas ai ndeprtat, evitnd intenionat calea cea ai u!oar !i ascun#ndu$!i ur ele pa!ilor, de cte ori era posi&il. Cu toate astea, nu$!i 'cu un scop din a$!i ascunde ur ele. 2neori, ltratul cinilor se stingea n deprtare, sau se pierdea n vile acoperite de #pad. 1ar, #go otul revenea ereu. 5i, de 'iecare dat, si ea i &oldul de a$!i supune trupul ostenit la un nou e'ort. Cnd, n s'r!it, soarele ro!ietic ncepu s co&oare ntre dou vr'uri rpoase de unte undeva, departe !i ncepu s se ntunece, e#)alul !i ddu sea a, o&osit, c scpase cu &ine n #iua aceea. %!i 'cuse planul. Cu salturi ari !i depunnd toate e'orturile, trecu de un !ir de dealuri, n unghi drept 'a de dru ul pe care tre&uia s$l ur e#e !i, la o distan de cteva sute de etri, se ntoarse pe dru ul pe care ersese tot ti pul. Acu , de pe o ridictur acoperit cu tu'i!uri, unde se a'la n relativ siguran, privi n (os, n vale, la cele dou nave a!e#ate una lng cealalt. "iluete runte i!unau de colo$colo prin #pad !i, ntr$o parte, la adpostul unei rpe, oa enii hrneau cinii. ;ntorii preau s se pregteasc s nnopte#e acolo. E#)alul nu ai #&ovi ca s se asigure. Cu u &rele apropiatei nopi se ntindeau din ce n ce ai ult peste p ntul al&uriu, el o porni nspre unte. A tre&uit s se roteasc ult+ vntul as'initului era i previ#i&il. 5i ast'el, cutnd s nainte#e n direcia vntului, a(unse n vr'ul rpei.

8rivi cu ochi strlucitori, din po#iia lui avanta(oas, (os, la #ece cini. Erau legai gr ad, iar unii dintre ei ador iser de(a n #pad. 2n iros respingtor, strin venea dinspre ei+ presupuse c, n hait, erau periculo!i. 1ar dac reu!ea s$i o oare, oa enii ar 'i 'ost nevoii s aduc alii. Ar putea avea ti p s se piard n ntinderea aceea vast de pduri !i uni. ;a tre&ui ns s atace repede !i ortal. 0a enii puteau co&or n orice o ent din nave !i puteau veni spre el cu ar ele lor ire#isti&ile. Acest gnd l 'cu s co&oare n goan panta, ai repede chiar dect #pada pe care o dislocase. 8ri ul cine l v#u. %i percepu gndul ui it, pe cnd alerga pe pant n (os, au#i ltratul lui ascuit, de averti#are !i si i cu cinelui i se ntunec intea cnd l #dro&i dintr$o lovitur. "e rsuci+ &otul i ni eri chiar n calea cinelui care i srea n gtle(. 1ini care puteau cresta etalul u!car 'r il, ptrun#nd adnc. :ura i se u plu de snge, neptor, neplcut la gust. %l scuip a'ar cu un rit, cnd opt cini ce urlau din toi &o(ocii srir la el. 8e pri ul l nt pin cu la&ele din 'a ridicate. 6lcile crunte se npustir s ciopreasc &raul al&astru$nchis care se repe#ea spre ei, dornice s$l s'!ie n &ucele. 1ar, cu era iute n i!cri, e#)alul evit dinii ntin!i spre el !i l prinse de gru a#. Apoi, gheare ca oelul se n'ipser n spinare, iar cinele 'u a#vrlit ct colo, ca un glon, trgndu$!i lanul. <anul se rupse n ur a i#&iturii, iar cinele c#u pe #pad !i acolo r ase. Avea gru a#ul 'rnt. E#)alul se ridic din nou pe la&ele dinapoi s cercete#e cu i putea ataca pe ceilali , !i se opri. Cinii 'ugeau de lng el+ percepu gndurile lor ce e*pri au tea . 6useser nvin!i !i erau nspi ntai. "e opri s se conving. 0a enii strigau, aprindeau lu ini. El nc ai e*plora gndurile !i senti entele cinilor. %n s'r!it, se convinse. %i speriase. Aceast hait ncetase s ai pre#inte un pericol pentru el. .i ic nu$i ai putea deter ina s$l ur reasc. E#)alul se ntoarse !i o porni n 'ug, un proiector i lu in dintr$o dat 'aa, lundu$l prin surprindere !i 'cndu$l s 'ug speriat. Cel care nuia proiectorul era nende natic, 'iindc l pierdu nu aidect din ra#a lu inii. %n siguran acu , dup ce trecu de alt povrni!, v#u c cineva ncepuse tardiv s trag n ur a lui cu o ar de se nali#are. E*plo#iile lu inau cerul. %n noaptea aceea, dor i satis'cut. %n #ori, o porni din nou. 8e la i(locul a ie#ii, au#i din nou ltratul cinilor. Ggo otul l !oca, 'iindc ncercase s se a geasc, s spere, n po'ida oricrei raiuni, c 'ugind pn va a(unge la captul puterilor va 'i n siguran, pe tr ul acela pustiu. Continu s 'ug, n ciuda epui#rii+ nu era nu ai e*tenuat 'i#ic, ncepuse s piard dorina de a tri, cci nu$!i putea i agina c ar putea ataca cu succes aceast nou hait de cini. Totu!i, cu ntunericul se a!ternuse, ncerc. Ca ai nainte, se ntoarse, cu !iretenie, cu pruden, pe acela!i dru , cu si urile ncordate la a*i u pentru a percepe pri e(dia. >intea lui telepatic detecta de la distan cu stteau la pnd.

"e retrase, deconcertat !i nelini!tit, n ntuneric. %!i continu ersul pe #pad. .oaptea se ntunec ai ult, pe sur ce norii ascundeau stelele+ nu ai al&eaa #pe#ii l a(ut s deslu!easc destul de &ine, ca s evite accidentele. 6rigul se ntei. 6ulgi pu'o!i ncepur s cad, din ce n ce ai pie#i!, dup cu vntul dinspre nord su'l &lnd la nceput, apoi de#lnuit. Toat noaptea aceea nes'r!it se lupt cu vi'ornia !i 'rigul. Cci &nuia c va gsi n ea sigurana pe care o cutase att. 1in nou, scopul su era acela de a se ndeprta ct ai ult de ur ritorii lui, 'iind convins c de data asta ur ele sale aveau s 'ie acoperite de #pada ce se cernea. <a ivirea, ti id, a #orilor, 'urtuna se do olise. %ns, din cnd n cnd, tot !i ai arta colii. "r anul pui de e#)al, n'rigurat !i n'o etat, cercet o deschi#tur ca o pe!ter din povrni!ul a&rupt !i, o&osit 'iind, ddu s intre. %ns se opri n ntunericul de la intrare. 0 siluet se nla n interiorul pe!terii, o apariie asiv, ntunecat. "urpri#a 'u puternic !i reciproc. E#)alul, epui#at, inhala irosul u ed al cldurii unui trup de ani al, irosul putred de e*cre ente ucegite !i recepta ental valul de gnduri ivit dintr$o dat , !i nelese c onstrul dor ea dus. Alt urs, care ndr#ne!te s intre nepo'tit9 2ltragiu9 .ecesitatea disperat de a ie!i din inactivitatea so nului prelungit , acestea erau gndurile ursului Eodia/. ;#nd nu ai o apariie uria! !i asta destul de neclar, ani alul ie!i din apatie !i, n cteva clipe, parc$!i ie!i din ini de 'urie, ri hidos !i porni la atac. I pactul l a#vrli pe e#)al napoi n #pad, dar nu prea departe. %!i n'ipse ghearele n supra'aa ngheat, se propti &ine !i u!c 'r il din spinarea uria! care nainta spre el. 2rsul scoase un urlet, l apuc !i$l strnse n &rae cu putere, tindu$i respiraia !i dislocndu$l pe e#)al , ai u!or dect el , de pe la&ele dinapoi. 8entru o ent, e#)alul se lupt cu 'ore reduse s scape+ se si ea prea e*tenuat s se lupte pe via !i pe oarte cu un ani al att de puternic. %ncercarea se dovedi a 'i o gre!eal. Receptase de(a pri a revelaie pe care o avu ursul, a 'iinei strine cu care se lupta. 0 u!oar sen#aie de 'ric, o ui ire prosteasc, dorina de a se retrage ca s anali#e#e situaia. 1ar, cu e#)alul ncerc s se eli&ere#e, puternicul Eodia/ !i schi & iute inteniile, l strnse ai tare. >u!c, cu 'lcile sale lungi, corpul e#)alului, lsnd o tietur adnc. Ani alul ri triu 'tor+ acu 'lu*ul gndirii lui e*pri a nu ai 'urie, cru#i e !i dorina de a ucide. %!i eli&er o la& uria! !i lovi cu vite# surprin#toare. 6u o lovitur puternic, a eitoare, e#)alul si i !ocul ntr$o clip de neatenie. 1urerea l 'cu s uite pentru o ent de o&oseal !i, pentru scurt vre e, !i reveni n 'ire. >u!c la&a care se retrgea, iar i!carea 'u att de rapid, nct dinii i se ncle!tar n ea. Cu o i!care a capului, rete# tendoane !i #dro&i oase. %n acela!i ti p, !i puse n 'unciune picioarele din i(loc !i #grie cu ghearele pntecele ursului, s'!iind &lana, despicnd

peretele sto acului, ptrun#nd adnc n cavitatea trupului ani alului de (u tate de ton , toate deodat. Contraatacul 'u att de violent, nct ar 'i tre&uit s pun capt luptei. 1ar 'uria l or&ise de tot pe urs !i nu$!i ai ddu sea a de gravitatea rnilor. 1ac e#)alul n$ar 'i 'ost att de ostenit, ar 'i putut scpa n o entul acela. 1ar a!a, ursul scoase un ipt !i, or&it de durere, !i repet atacul. %l prinse din nou pe ina icul su ai u!or ntr$o strnsoare disperat. 1ar acele &rae uria!e nu ai inuser o ase enea a!in de distrugere. E#)alul nu putu s reacione#e rapid. 1ar nu de vite# era nevoie. 0&osit, !i aduse la loc picioarele din i(loc. 0stenit, s'!ie ai departe. 1e data asta, o cantitate are de organe vitale se revrsar din trupul ani alului. .ici o 'urie, 'ie ea ct de &estial, nu putea re#ista unei ase enea distrugeri. Cuprins de uluire prosteasc, ursul se pr&u!i n #pad. Binndu$l nc strns pe e#)al, ursul scuip o spu ro!ietic !i$!i ddu su'letul. E#)alul #cu epui#at n &raele ursului ort, pn cnd trupul acestuia 'u scuturat de o convulsie uscular puternic !i la&ele asive din 'a se rela*ar. E#)alul se eli&er cu greu !i intr, cltinndu$se, n pe!ter. >irosul neplcut ce persista nuntru nu$l reinu, !i linse rnile ca s le curee !i se 'cu ghe . Ador i. HI. "e tre#i o dat cu i presia ental c se a'lau ani ale prin apropiere. "en#aia 'u att de puternic, nct con!tienti#a !i di ensiunile lor. 5i, cu toate c erau ulte, di ensiunile pe care le con!tienti#a erau ale unor ani ale ai ici dect ursul. 6lu*ul ental general de pur &estialitate, l lini!ti. Att ti p ct 'iinele acelea se si eau n siguran, nu era nici un pericol din partea oa enilor. 1eduse, dup #go ote !i i agini entale, c ani alele devorau ursul ort. E#)alul ador i din nou. Cnd se tre#i, ai era nc lu in, iar a(oritatea lupilor plecaser. Conte pl pentru o clip priveli!tea de oase !i &lan risipite pe #pad !i avu sen#aia c r seser patru ani ale. 1ou dintre ele ncercau s #dro&easc un 'e ur. I aginea telepatic cu privire la ce 'cea unul dintre celelalte dou ani ale era neclar. %n schi &, ulti ul adul eca la intrarea pe!terii. E#)alul sri sprinten n picioare, nu ai ochi !i urechi, cu u!chii ncordai. Cnd se tre#ise pri a oar, 'usese prea o&osit ca s se ai gndeasc dac era n pericol. Acu , c se re'cuse, porni spre intrarea pe!terii , a(unse toc ai cnd lupul intra adul ecnd cu gri(. "e 'i*ar cu privirea la civa etri distan. >ai ult cru#i e dect ntlnise la cini, pn !i la urs , acesta 'u pri ul i pact ental. Cu toate astea, dup un rit lung, care ls s i se ntrevad colii, lupul ddu napoi, 'cu stnga$ pre(ur !i se 'uri! a'ar. E#)alul i citi gndurile3 nu e*pri au tea , ci pro'und respect. 1e ase enea, deslu!i n su&con!tientul lui 'aptul c era stul. Cu sto acul plin,

lupul nu ai avea interes s incite o 'iin stranie, ai are !i ai puternic, dup aparene, dect trei sau patru lupi. E#)alul era nervos acu . ;roia s ascund degra& orice ur a orii ursului. "e gndea c oasele risipite, s ocurile de &lan !i poriunile de #pad ptate de snge, ca !i ur ele considera&ile lsate de la&ele ursului se pot vedea 'oarte clar de sus. %!i ddea sea a c dor ise are parte din #i, prea epui#at ca s ai stea cu ochii n patru. 1ar aceast capacitate i reveni. Ie!i a'ar. 1oi lupi se a'lau n apropiere, iar ali doi la o distan de apro*i ativ o sut de etri. Cei ai apropiai l priveau cu ochii ncrcai de 'urie, dar se retraser pe sur ce el avansa, renunnd la oasele pe care le roseser. .e&gndu$i n sea , e#)alul ascunse n p nt tot ce gsi !i nete#i apoi #pada cu putu ai &ine. 1up aceea, se ddu napoi pas cu pas, nspre pe!ter, acoperindu$!i ur ele. 1or i toat noaptea, lini!tit, n ini a versantului. %n #iua ur toare, dor i cu inter itene, si ind cu 'oa ea ncepea s nu$i dea pace. 8e la i(locul a ie#ii, ncepu s ning. Cnd al&eaa cernut din cer se ntri, e#)alul se ncu et s ias din pe!ter. Avea un el precis. %!i aduse a inte c traversase un ru ngheat, nu prea departe de$acolo !i$!i ai a inti !i alte ase enea ruri, unde percepuse pre#ena unor 'or e de via su& ghea. >erita s cercete#e. "parse gheaa ntr$un punct unde rul curgea repede dedesu&tul gheii !i se puse la pnd. :nduri rudi entare veneau dinspre ap, cnd apropiate, cnd deprtate. 1e dou ori, #ri ni!te puncte sclipitoare n vrte(urile rului !i o&serv i!crile lor rapide, &ru!te. A treia oar, !i co&or piciorul drept din 'a n apa rece !i$l inu acolo !i$l inu9 8n se apropie pe!tele. Apoi, lovi cu la&a o dat, o lovitur 'ulgertoare. "tropi de ap !i pe!te srir pe ghea. "avura din plin carnea gustoas. Avea un iros plcut, nu ca cel al cprioarei. %i lu o or s prind !i s nnce nc patru pe!ti. "uccesul nu$l satis'cu pe deplin, ns 'oa ea i trecuse. Cnd se ntoarse la pe!ter, se ntunecase de$a &inelea. "e pregti, cu &gare de sea , s nnopte#e. Era convins c pro&le ele cople!itoare ale ulti elor #ile se re#olvaser , chiar peste a!teptrile sale. Acu , era la adpost de du! ani, !i gsise un re'ugiu &un, chiar !i o surs nesperat de hran gustoas. Toate acele pro&le e le re#olvase de unul singur, ca un pri test adevrat care$i arta c se putea &i#ui pe puterile sale !i era ncredinat c a a lui ar 'i 'ost 'oarte ndr de el, dac ar 'i !tiut. Cu toate astea, un vag senti ent de insatis'acie nu$i ddea pace. 1e 'apt, ncercase nu ai s scape, nu 'cuse ni ic, sau prea puin, s r#&une oartea a ei sale. 0are cte viei u ane tre&uiau sacri'icate pentru asta7 "ocoti c, pentru acest scop, erau prea puine 'iine u ane pe planeta aceea. Iar n

#ona aceea ndeprtat, erau cu att ai puine+ !i, la drept vor&ind, nu prea avea !anse s a(ung la #onele ai populate. Totu!i, n inile ur ritorilor si re arcase i agini 'ugare de sate !i a!e#ri apropiate. 8n la ur , poate c ar putea s a(ung la unul sau ai ulte din ele !i s re#olve o parte din planul su de r#&unare, nainte de a 'i o ort. %ns, nu era nc ti pul. Ar 'i 'ost o prostie s$!i nchipuie c vntoarea se ter inase. Ar 'ace &ine s se e*pun ct ai puin n ur toarele cteva #ile !i, apoi, s pro'ite de valurile de ninsoare ca s$!i croiasc dru ct ai departe de dealurile acelea. A patra #i se nt pl ceva ce$i schi & planurile. Cu ergea pe lng al&ia rului, cutnd un loc &un de pescuit, clc ntr$o capcan pentru castori cu piciorul stng dinapoi. >u!ctura 'lcilor de etal l 'cu s sar n sus. 1urerea instantanee l 'cu s se #&at. Aceast reacie i provoc rni grave la picior, cci avea atta 'or, nct s'!ie carnea !i rupse tendoanele. E#)alul se ghe ui n su'erin+ e*a ina instru entul care$l capturase. Anali# n cteva inute cu 'unciona. Aps pe capetele plate !i$!i ridic piciorul, care pulsa de durere. Curnd dup aceea, porni n (osul apei, n cinci picioare. Ar 'i vrut s se ntoarc la pe!ter !i s r n acolo pn i se vindeca piciorul. 1ar nu ndr#ni. Ct de curnd vor descoperi capcana srit !i vor 'ace oare vreo legtur cu el , iat ntre&rile care$l 'r ntau. %n orice ca#, nu ncpea ndoiala c #ona aceea nu ai era sigur. "pre di inea, !i gsi un loc de odihn su& o stnc ie!it n a'ar. 1or i acolo are parte din #i. Cnd a ia#a era pe s'r!ite, !i 'cu apariia, cu &gare de sea , pe al&ia rului !i, gsind locul unde gheaa era ai su&ire iar dedesu&t apa curgea repede, 'olosi un &olovan ca s o sparg. Curnd, prinse civa pe!ti. Toat noaptea erse de$a lungul al&iei rului. .oaptea ur toare la 'el. A treia #i, #go otul 'a iliar al navelor cu reacie l tre#i dintr$un so n adnc. E#)alul ur ri ncordat, din adpostul lui, cu o nav ic #&ura la civa #eci de etri deasupra al&iei rului, ndreptndu$se spre el. Retrgndu$se n ascun#i! s nu 'ie v#ut, recepta un gnd li pede, aparent adresat chiar lui. 48rse!te i ediat al&ia rului. 2r ele pa!ilor ti au 'ost descoperite !i au pornit n cercetare. > nu esc Ja ieson !i ncerc s o&in autori#aie ca s$i salve# viaa. 1ar s$ar putea s a(ung prea tr#iu. 8leac i ediat. 2r ele pa!ilor ti au 'ost descoperite9? .ava patrula n (osul rului+ se pierduse din vedere !i din c pul de percepie ental. Tnrul e#)al se ghe ui unde era !i se gndi nelini!tit3 " 'ie oare o capcan ntins n scopul de a$l scoate n ra#a lor vi#ual ct ai era lu in7

"e hotr s nu ias. 2nul dintre oa eni descoperise secretul e#)alilor. 1e 'apt, prietenia lui , n sens restrns, n ca# c era real , era ai periculoas pentru rasa lui dect oartea a ei sale sau a lui. Tnrul e#)al nu vroia s oar 'r s lupte. Ase eni alergtorului care ncepe o curs, !ni din ascun#i!, ndreptndu$se n susul rului, n direcia de unde venise. %n di ineaa aceea, devre e, trecuse pe lng arginea #i at a unei vi stncoase, care se ntindea dincolo de ru n a &ele direcii+ nu era departe. Cnd a(unse acolo, piciorul ncepu s$l doar din nou. .elund n sea durerea, o rupse la 'ug de$a lungul celui ai i practica&il, aparent, dintre cele dou dru uri. Terenul stncos, 'r crare deli itat, ducea sus, tot ai sus !i curnd a(unse pe o creast, la cteva sute de etri deasupra rului. .u se #rea nici ur de nav !i de ur ritori. 2!urat, e#)alul se ndrept spre trectoarea nalt, pe care o descoperi la oarecare deprtare. .oaptea ncepu s se a!tearn, n ti p ce el alerga ntr$o #on ce prea nes'r!it, de#olant !i rece. 0 <un plin se nla pe cer n spatele lui, iar cerul, n dreapta lui, prinse via datorit lu inilor stranii, pe care a(unsese s le recunoasc drept o particularitate a planetei. 6oarte tr#iu, pri ele ra#e de soare l gsir ostenit !i cu un picior care$ i pulsa 'r$ncetare. >ult ai tul&urtoare, lu ea strlucitoare din 'aa lui de#vluia o coast arin cu cteva locuine u ane rspndite ici$colo !i, ct vedeai cu ochii, un ocean cenu!iu. E#)alul se opri nesigur !i privi n (ur. %ntr$un 'el, a!a tre&uia s arate locul pe care$l cuta+ acolo erau uli oa eni !i putea s$!i nceap r#&unarea. 1ar nu atta ti p ct ur ritorii lui se a'lau relativ aproape !i ct ti p piciorul !chiop i stn(enea 'iece i!care. ;a tre&ui s ocoleasc a!e#area pe la dreapta sau pe la stnga, s se ntoarc nspre uscat !i s stea acolo pn cnd9 1eodat, de deasupra unui plc apropiat de copaci, se ivi o nav ce #&ura la (oas nli e !i, ntr$o clip, 'u deasupra capului su. E#)alul !ni ca o sgeat, nu nainte ns de a recunoa!te aceea!i nav pe care o v#use cu o #i nainte deasupra &raului rului. Acu , l ur rea cu u!urin, potrivindu$!i 'iecare cotitur !i, din nav, aceea!i inte li pede care i se adresase cu o #i nainte proiecta o serie de gnduri scurte, incisive. 4.u$i voi 'ace nici un ru= 1ac a! 'i avut aceast intenie, ai 'i ort acu . 0pre!te$te sau vei 'i descoperit= Ai 'ost v#ut de(a de civa, care au raportat apariia ta. 5tiind direcia din care vii, eu a reu!it s te gsesc pri ul. 1ar ntreaga #on e n alert !i celelalte nave o cercetea#. 0pre!te$ te sau vei 'i descoperit=? E#)alul se si i nea(utorat , torturat de acel puternic apel la si ul su de precauie !i 'rustrarea istuitoare de a nu putea s$l #glie niel pe ur ritorul lui cel ai apropiat. 1ar, un inut ai tr#iu, pro&le a se re#olv. Gri n 'aa lui un grup de case r#lee, !i schi & direcia !i v#u una dintre te utele nave de salvare deplasndu$se ncet, la ai puin de o il distan. 8lon( ntr$un plc de ar&u!ti !i se tupil acolo tre urnd.

I ediat dup aceea, ica nav co&or ca un &olovan !i ncetini vite#a pentru ateri#are, la cincispre#ece etri deprtare de el. E#)alul tresri cnd o trap glisant se deschise, dar ni eni nu$!i 'cu apariia. %n schi &, recepta gnduri struitoare. 4Ieri a ncercat s te ndru spre un loc deschis, dar acu c ai a(uns n aceast #on, i$a r as o singur posi&ilitate s$i salve# viaa. Tre&uie s intri n co parti entul din 'a, ca s te duc ntr$un loc unde vei 'i n siguran. .u, nu pot s$i dau dru ul, dar cred c$i pot garanta c nu i se va 'ace nici un ru. "e apropie cealalt nav= 0a enii din ea nu cred c e!ti o 'iin inteligent sau o a eninare pentru vieile lor !i nu e ti p s$i convinge de adevr. 0r s te o oare dac nu te i!ti repede= %nelegi7? .ava de salvare se a'la acu la nu ai cteva sute de etri deprtare, rotindu$se deasupra unui plc de tu'i!uri, ase ntor celui n care se ascundea e#)alul. %l cercetau ndeaproape. E#)alul a!tept ncordat. Era sigur c ur ele lui nu se puteau distinge n #pada ocirloas, clcat n picioare !i c e*ista o !ans ca nava s plece n alt parte. 1ar deodat, cu o ur rea cu privirea, nava se ridic !i o porni drept spre el. 4Repede= 4veni (usti'icarea struitoare de la nava ai ic. 4Ar 'i ult ai &ine s nu te vad intrnd.? E#)alul e#ita nc, nevrnd s renune a!a u!or la li&ertatea o&inut cu atta greutate, chiar !i pentru a$!i salva viaa. Apoi, n ulti a clip, nu si ul de conservare l 'cu s se hotrasc+ ci, !i a inti de spusele pretinsului su protector3 40a enii din ea nu cred c e!ti o 'iin inteligent9? Asta nse na c o ul din nava care$l a!tepta era singurul care credea acest lucru. Iar dac o ul acela ar uri, acest adevr ar disprea odat cu el. HII. >eninndu$!i corpul la nivelul solului !i pro'itnd de tu'i!urile din cale, e#)alul se strecur rapid spre nav !i sri nuntru prin trapa deschis. 2!a se nchise etan! n spatele lui, lsndu$l n ntuneric, dar nu nainte de a re arca interiorul co parti entului+ nu avea ni ic deose&it n a'ar de dou guri de ventilaie. Cnd puntea se ridic pe nea!teptate su& el, se a!e# o&osit pe la&ele dinapoi !i r ase acolo. Curios, dar, nelegnd c nu va avea posi&ilitatea i ediat de a$l ucide pe deintorul secretului esenial, nu se nec(i, ci accept rese nat c lucrurile tre&uiau s$!i ur e#e cursul, indi'erent de ce ar 'ace el. Acu , de undeva, de dincolo de nav, veneau gnduri care se nregistrar si ultan n intea o ului din co parti entul alturat+ de ase enea, se au#eau sunete 'oarte sla&e prin peretele despritor de etal3 41octore Ja ieson= Totdeauna ne$o iei nainte. .$ai v#ut nici ur de &ietul onstrule su&apreciat, nu$i a!a7? Era aceea!i inte i petuoas care dduse ordine n nava nau'ragiat, cu ulte #ile nainte, !i acu nu reu!ea s$!i disi ule#e ostilitatea.

2r o pau#, apoi o replic u!or ironic3 4"unt convins c a prsit #ona, co andante >clennan?. 4Gu7 Eh, vo a'la curnd. 5ase cini sunt pe ur ele lui, preun cu cealalt nav de salvare care$i nsoe!te. 2r ele sunt proaspete, (udecnd dup vite#a cinilor. 1e data asta, nu ne vo opri3 pn nu$l prinde , oriunde s$ar a'la. 8cat c n$ai reu!it s$l convingi pe pre!edintele Consiliului c ani alul e ino'ensiv ca s ncerc s$l captur viu , dar poate c o s$ i dea voie s$l pie#i.? %n vre e ce co andantul vor&ea, gndurile lui directe deveneau din ce n ce ai sla&e, iar e#)alul si i cu ica nav a lui Ja ieson lua nli e !i prindea vite#. %n clipa ur toare, Ja ieson se art ngri(orat de 'aptul c nava se ntorcea repede, napoi. 4Ja ieson=? Era vocea !i gndul co andantului >clennan, a &ele trdnd 'urie. 40ri ateri#e#i i ediat, ori ne vo vedea o&ligai s$i arunc nava n aer=? E#)alul citi consternare n intea o ului din co parti entul alturat. 1eslu!i, de ase enea !i nehotrre, o controvers ental ntre a co anda nava pentru ateri#are sau pentru a disprea, cu toat vite#a, printre uni !i norii (o!i. 1ar Ja ieson nu$!i trda incertitudinea n replica ce e*pri a indignare3 4Ce nsea n asta, do nule co andant7? 4.u re#olv ni ic dac ncerci s ne n!eli, Ja ieson= 2nul dintre localnici a v#ut totul din casa lui de pe coasta dealului de colo. Bi$a v#ut nava 'cnd anevre prin prea( !i$a luat &inoclul !i te$a ur rit cu ai ateri#at. A v#ut ani alul intrnd n nav. Cu ai 'cut7 <$ai ade enit cu o &ucic de hran de pe planeta lui7 Te previn, Ja ieson, ave ar ele aintite spre nava ta. 1ac nu ncepi s co&ori pn nu r la trei, voi da ordin s trag= 2nu9 1oi9 E#)alul si i cu puntea de su& el ncepe s co&oare. 1ar, nainte de asta, nregistra o serie de gnduri rapide n intea lui Ja ieson , o repre#entare a navei lui do&orte de 'ocul ar elor, a lui Ja ieson nsu!i ort n ur a pr&u!irii navei, a e#)alului supravieuind att ct s cad prad ar elor ne iloase din cealalt nav. 0 sen#aie de 'rustrare !i un regret pro'und din cau#a e!ecului unui plan de i portan vital nsoeau aceste i agini. 6oarte ciudat= >intea acestui o prea s di'ere co plet de cea a o ului care$i o orse a a. %n intea aceea nu descoperi dorina de a$i distruge pe cei din cealalt nav, chiar dac ei l a eninaser de oarte. 1e ase enea, nu deslu!i nici ur de tea pentru propria$i persoan. 2n 'lu* de gnduri i perative, provenind din co parti entul alturat, i erau destinate3 4.u e vre e s$i e*plic pe larg, dar tre&uie s nelegi un lucru esenial. 5tii, desigur, de ce e#)alii pre'er s$!i in su& tcere inteligena3 de tea s nu$i ndr(easc ai ult pe oa eni potriva lor, n ca# c ace!tia descoper adevrul. Au dreptate , n sura n care pe planeta Carson are vreo parte dreptate ai ult dect alta. Ca si ple ani ale, a!a cu pretindei s 'ii, nu avei nici un drept con'or <egii Interstelare. 1ar ca 'iine raionale !i autohtone, ar tre&ui s le cptai.

E#)alii nu vor putea niciodat s$i alunge pe oa eni de pe planeta Carson 'olosind 'ora, dar, n calitate de ras evoluat !tiini'ic, ne$ai putea cere s o prsi , din o ent ce v putei apra singuri planeta, iar noi a 'i o&ligai s o prsi . >i$a riscat reputaia pro'esional , !i sigurana personal , ca s te aduc n 'aa autoritilor guvernului eu, n sperana de a le dovedi c tu !i se enii ti suntei 'iine inteligente !i c tre&uie s ncet s v o or !i s ncepe tratativele cu voi. Cineneles c nu pot 'ace asta dect cu spri(inul tu?. Toc ai cnd ter in de vor&it, un #glit u!or dovedi c nava atinsese solul. Testase pereii co parti entului, apsndu$se de ei cu toate puterile, dar preau s nu ai& nici un punct ai sla&. Cele dou grupuri de guri care arcau gurile de ventilaie de onstrau c t&liile de oel ncon(urtoare erau la 'el de groase ca la&ele lui. Ja ieson vor&i din nou, oarecu gr&it3 40a enii din cealalt nav, dup cu pro&a&il !tii, sunt ilitari, care au ordinul s te caute !i s te capture#e, viu sau ort. Cnd a a(uns pe 8 nt, cu cteva #ile n ur !i a a'lat cu stau lucrurile, a cerut s i se ncredine#e ie sarcina asta, de vre e ce co andantul >clennan nu reu!ise s te locali#e#e. 1ar cererea ea a 'ost respins, 'iindc a pus accentul pe i portana 'aptului de a te captura n via, iar tu e!ti considerat un are pericol. > a'lu aici potriva voinei lui >clennan. El crede c ilitarii sunt ai &ine dotai ca s re#olve o ase enea situaie?. E#)alul recepta e*plicaia lui Ja ieson nu ai cu o parte a inii sale+ cealalt parte con!tienti#a din ce n ce ai ult presiunea e*ercitat de gndurile provenite din e*terior. Erau gnduri a estecate, unele ostile , parte din aceast ostilitate prea s se ndrepte spre Ja ieson. 8rea c e*ista senti entul c (ucase necinstit. 1ar, ici$colo, deslu!i o oarecare ad iraie pentru 'elul n care Ja ieson re#olvase ceea ce ei ar 'i considerat i posi&il. A estectura aceea de gnduri spori n intensitate n ulti ele cteva inute, iar acu r sese constant. Cealalt nav ateri#ase, desigur, pe undeva, prin apropiere. Ja ieson ter in gr&it3 4.u ai sunt stpn pe situaie. 1ar tu ne$ai putea a(uta pe a ndoi, dac i$ai trans ite ce gnde!te >clennan , ce planuri are , de ndat ce le vei recepta. "au le$ai !i a'lat7? E#)alul se ls dispreuitor pe la&ele dinapoi. 1e 'apt, nu 'usese de acord cu ni ic pn atunci. 5i nici nu se va lsa prins n capcan printr$o n!eltorie att de (osnic ca s se nvoiasc, de!i, dup toate aparenele, o ul nu avea ase enea intenii. HIII. Acu , i aginile din intea lui Ja ieson artau c deschisese u!a ca erei de co and !i ie!ea a'ar ca s n'runte ai uli oa eni cu ar ele ndreptate spre el. :lasul lui >clennan, care se a'la nc n nava cealalt, rsun n di'u#or3

- 1octore, sunt uluit de actul du itale ilegal de a decide ce a eu de 'cut. 1$te la o parte= Ja ieson nu rspunse, dar se ndeprt de nav, dup cu i se ceruse. - E$n regul, Carling, poi ncepe, spuse >clennan cu aspri e. 2nul dintre oa eni, care avea un cilindru ic de etal, se ndrept spre co parti entul de co and, pe care toc ai l prsise Ja ieson !i intr nuntru. 2r o serie de #go ote etalice+ apoi, Ja ieson i se adres lui >clennan tios3 - Te previn, co andante, dac$i 'aci vreun ru e#)alului, n calitate de pri#onier 'r aprare, o s$i vin ca greu s te (usti'ici. - .$ai gri(, doctore Ja ieson, tovar!ul du itale n$o s peasc ni ic. Consider necesar nu ai s inspecte# co parti entul ca s vd dac e potrivit pentru a transporta spre civili#aie un ani al att de periculos. :a#ul l va enine n stare de incon!tien ti p de cteva ore. - .u$l va a'ecta, spuse Ja ieson, 'iindc e de(a averti#at. - A, da= Replic co andantul ironic. Teoria du itale vestit= Cine, vo vedea dac e destul de de!tept ca s$!i in respiraia cteva inute. Carling, te$ai prins &ine= Atunci deschide supapa. - 1a, do nule. E#)alul inhala adnc a treia oar, cnd ncepu !uieratul acela !i$!i inu respiraia. .u !tia e*act ce nse na 4cteva inute?, a!a c r ase acolo, inert, hotrt s$!i in su'larea chiar !i pn !i va pierde cuno!tina, dac era necesar. %ntre ti p, a'ar, Ja ieson spuse3 - Cag de sea , co andante, ai 'ace o gre!eal grav dac te &i#ui pe 'aptul c ga#ul va i o&ili#a 'iina asta. - Adic, vrei s ne convingi, #ise >clennan, c ani alul !tie c l ga# pentru c a vor&it despre asta , cu alte cuvinte, c ne cunoa!te li &a7 - Cite!te gndurile. A'ir aia pru c l &locase pe >clennan. E#)alul surprinse schi &area din intea o ului, o acceptare parial a ceea ce spusese Ja ieson. >clennan i se adres ncet3 - ;or&e!ti serios, do nule7 - Ct se poate de serios. E#)alii sunt ni!te telepai per'eci, singurii din universul cunoscut care pot recepiona !i trans ite la non telepai. >clennan replic speculativ3 - Ar 'i ideal, dac a avea cte un ani al telepat la &ordul 'iecrei nave. - %ntr$adevr, rspunse Ja ieson !i asta ar 'i nu ai una din ultiplele posi&iliti. >clennan nu ai e#it. Era un o hotrt !i replic, 'r drept de apel. - 8ro&le a este s ne asigur c r ne n calitate de pri#onier !i nu ai 'ace nici un ru. Carling, ai las ga#ul s earg cinci inute. Apoi, deschide u!a.

Cinci inute, trei#eci sau !ai#eci , n$avea nici o i portan. E#)alii erau a 'i&ii3 ar 'i tre&uit o or !i (u tate s te asiguri c ai aneste#iat un e#)al. 8e e#)al, 'aptul c >clennan acceptase parial teoria lui Ja ieson, l 'cu s$!i de'initive#e hotrrea pe care o avea de luat. Acu ori niciodat. Ja ieson tre&uia s oar , ast'el nct ncrederea te porar a lui >clennan n inteligena e#)alilor s 'ie #druncinat pentru totdeauna de o de#lnuire ani alic. "e i!c, ast'el nct s poat aciona instantaneu+ apoi, !i ls trupul s se rela*e#e. %!i ddu sea a c Ja ieson se ndrepta neo&servat spre aparat. 8ro&a&il c cel care co anda aparatul dep!ise ti pul, cci Ja ieson vor&i tios3 - Co andante, i cer s ncete#i 'olosirea ga#ului. .i eni nu !tie ce e'ect poate avea asupra e#)alului. - 5i voi l$ai 'olosit cnd i$ai capturat. - A avut noroc. - :ata, Carling, spuse >clennan. 1eschide u!a. Toat lu ea, napoi= - Ce ai de gnd s 'aci7 Era vocea lui Ja ieson. - 1ac e incon!tient, l lu pe sus !i$l duce pn la a!inria aia are de colo. Ja ieson prea rese nat. - <as$ pe ine s$i prind legturile. 8!ind spre u!a co parti entului, e#)alul avu o i agine ental a lui Ja ieson, ceea ce$l 'cu s se r#gndeasc. Intenionase s r n ador it pentru o ent !i s spere c !ansa i$l va aduce pe Ja ieson la nde n. Acu , o ul se a'la ntr$o po#iie 'avora&il pentru a putea 'i o ort. E#)alul !i strnse picioarele su& el !i !ni nspre partea lu inat, spre u!. 2!a se deschise larg. E#)alul !i o ul stteau 'a n 'a. Cei trei ochi n linie, cu luciri de oel, se a'lau la acela!i nivel cu perechea de ochi cprui 'er i !i ne!ovitori. 1incolo, n 'rigul de a'ar, era ult agitaie, o tensiune nervoas a ai ultor ini o ene!ti. E#)alul reali# acest lucru !i trans ise aceast descoperire su&con!tientului su. "e petrecea un lucru uluitor. %n ciuda cu plitului su plan, e#ita. %nelese vag de ce. >ai devre e , cu ulte #ile nainte , o orse 'r il oa eni, 'iindc pentru ei el era un ani al, iar pentru el ei erau du! anii rasei sale. Acu ns era altceva. 0 ul sta era, nendoielnic, un prieten statornic. >ai ult. "e ntlniser dou 'iine inteligente+ !i, cu toate c e#)alul nu reali#a dect vag acest lucru, si ea a'initatea care e*ista ntre toate 'iinele raionale o dat ce intrau n legtur. %ntr$un cotlon ndeprtat al inii sale, nelese antagonis ul ce putea e*ista ntre 'or ele de via inteligente. 1ar evoluia lui e oional nu atinsese acel punct. Ast'el nct senti entul de co unicare !i a'initate predo ina.

Apoi, Ja ieson vor&i tare, cu voce groas, rsuntoare+ cuvintele nu aveau nici o se ni'icaie pentru e#)al, n schi & gndurile erau li pe#i ca cristalul. - %i sunt prieten !i stau ntre tine !i o eventual oarte. .u pentru c oa enii !tia sunt du! anii ti, ci pentru c tu n$ai s$i la!i s$i devin prieteni. 8oi s o ori oricnd !i !tiu c nu pui pre pe viaa ta. 1ar, gnde!te$te3 chiar n clipa asta, poate un e#)al, pe planeta ta, o oar un o , sau e o ort. 5i, cu toate c ne a'l la are distan, acu i st n putere s hotr!ti dac aceste dou o oruri 'r rost vor nceta curnd sau vor continua nc ult vre e. " nu cre#i c$i o'er o soluie u!oar, la!. "arcina de a sta&ili ar onia ntre e#)ali !i oa eni nu va 'i u!oar. ;a tre&ui s convinge de adevr o uli e de e &ri ai 'iecrei rase. Ai s ntlne!ti uli se eni de$ai ei care consider 'iinele ce di'er de ei ni!te ani ale, i plicit in'erioare lor. Ast'el de persoane ignorante nu conduc lu ea, dar i vor pune r&darea la ncercare, nainte s reu!i ceva. >uli dintre se enii ti te vor socoti un trdtor, la nceput, pentru c pur !i si plu nu neleg care$i adevrul, ca !i oa enii !tia din spatele eu. Ca s$i 'ace s neleag tre&uie ti p !i nu va 'i deloc u!or, dar e posi&il cu a(utorul tu. 8ute ncepe chiar de$acu . Ja ieson i ntoarse, cal , spatele, cu 'aa la ceilali. Co andantul >clennan l privi pe Ja ieson cu gura cscat, cnd acesta #ise3 - Co andante, vrei s$i spui unuia dintre oa enii du itale s$ i aduc trusa edical din ca era de co and7 0aspetele nostru este grav rnit la un picior !i are nevoie de ngri(ire. >clennan clipi din ochi. 6r a rosti o vor&, surprinse privirile unuia dintre oa enii lui !i ddu din cap. 0 ul o porni spre ca era de co and. - 1ar, dup cu vedei, adug Ja ieson, celelalte cinci picioare sunt sntoase, a!a c nu care cu va s 'ac cineva gre!eala s ncerce s nchid u!a nainte de a ne asigura de &unvoina lui. E#)alul sttuse ca o statuie, chinuit de e#itri, care sporeau cu 'iecare clip ce trecea. %ntr#iind atta, le lsase celor pre#eni i presia c riscase totul ca s des'iine#e ideea 'iinei inteligente. 0 ul care se dusese pn la ca era de co and reveni cu o caset ic !i i$o n n lui Ja ieson, ntin#ndu$se niel ca s i$o poat da. Ja ieson se ntoarse !i puse caseta n cadrul u!ii, ntre ei. %l privi din nou pe e#)al drept n ochi. - 1ac te ntin#i pe (os ca s$a(ung la piciorul rnit, i se adres el cal , cred c pot s 'ac ceva pentru el. >intea o ului prea deschis. Era ulti a ncercare de l urire, 'r nici cea ai ic intenie de n!elciune , dar acu !i el vroia din toat ini a s a(ute. <u aceast hotrre nelegnd c era inevita&il. "i i o are u!urare cnd se culc pe (os !i$!i ntinse piciorul rnit. HI;.

>arele ora! se deslu!ea acu prin cea. 0ra!ul "hip. >ai devre e, Ja ieson i tele'onase soiei sale din avion+ pri a veste pe care o pri ea despre ntoarcerea lui. %l adusese degra& !i pe 1iddF din 8laF "Iuare !i avur o conversaie ani at n trei. %n'lcrarea lor l 'cu s se si t vinovat, cci ar 'i tre&uit s$i tele'one#e cnd se ntorsese. Rtcise patru luni !i (u tate n spaiu !i !tia c ea se va nec(i dac va a'la c #&ovise cteva spt ni n plus ca s salve#e viaa unui pui de e#)al. "e hotrse s nu$i spun. 5e#nd pe locul lui din avion, Ja ieson ddea din cap, cugetnd la pro&le ele cu care se con'runtau &r&aii !i 'e eile acelui veac. Totul , viaa de 'a ilie, gri(a 'a de copii, dragostea !i dorinele personale , trecuse pe locul al doilea din pricina i perativelor r#&oiului secular potriva rulilor. ;a a(unge acas n ai puin de o or. ;or 'i o uli e de srutri a estecate cu lacri i, 'iindc ;eda era o 'e eie 'oarte senti ental. 0 vre e va rspunde ardorii lui+ apoi, ardoarea ei o va dep!i pe$a lui !i, pn la ur , 'lacra se va ic!ora treptat. %ntre ti p, el se va i plica repede n po#iia lui ad inistrativ nalt, pe care o prsise din ce n ce ai puin, n ulti a vre e. 8utea s nu ere pe degetele de la o n genul de pro&le e care l$ ar ndeprta de &irou. 2na era ideea despre e#)ali. Aceasta devenise un su&iect de studiu pentru !e'ul 1eparta entului de 5tiin din pricina a dou aspecte. .i eni altcineva n$ar ai 'i strnit entu#ias cu ideea c e#)alii ar 'i 'iine inteligente, a!a c nu putea s se &i#uie c cineva va lua n serios proiectul capturrii uneia sau a ai ultor ase enea 'iine. %n al doilea rnd, era 'aptul c avea legtur cu planeta Carson, unul dintre cei trei pivoi ai aprrii o ului potriva rulilor. %n aceast situaie, o po#iie nou 'a de e#)ali i plica aciune. E*istau !i alte posi&iliti, dar n general, nu ai era nevoie s 'ac unc 4de teren?. Ast'el, ntr$o #i, nu ult dup capturarea tnrului e#)al, se a'la n &iroul su conducnd o ntrevedere destul de i portant ca s necesite atenia 4!e'ului?. Era o ntrevedere de pri nse ntate, dar nu i plica plecarea lui de pe 8 nt. - Aici= "puse Trevor Ja ieson. 8use vr'ul creionului n centrul unei pete ver#i de pe harta din 'aa lui. Chiar aici, do nule ClugF, #ise el, tre&uie ridicat ta&ra. Ira ClugF se aplec !i privi locul indicat. 8rea ui it, iar glasul su trda iritare, cnd ntre&3 - 1e ce neaprat n locul sta7 - 6oarte si plu, rspunse Ja ieson. %l deran(a s trate#e un adult ca pe un copil. 1ar r#&oiul ca rulii necesita conductori e*tre de a&ili. "copul proiectului, continu el, este s o&ine secreie de la puii acestor ani ale li 'atice de pe planeta >ira pentru la&oratoarele noastre , repede !i n cantiti ari. Aceast #on de pduri este ha&itatul lor principal. A!a c ta&ra tre&uie plasat acolo, pentru a o&ine re#ultate ct ai repede cu putin. .u putu s nu apro&e reacia de e*asperare a lui ClugF. "e considera norocos dac nu pri ea un pu n n nas, !i #icea Ja ieson cu tristee n

sinea lui. >inile prea ari ale astronautului se ncle!tar, strduindu$se s$!i pstre#e controlul !i nghii cu noduri. - 1o nule Ja ieson, spuse el lini!tit, dup cu !tii, noi a !i 'cut o incursiune preli inar. 0a enii nu au e*perien cu ast'el de pduri. Colcie de puii ani alelor li 'atice !i de ii de alte creaturi periculoase. "e ridic !i se aplec peste harta topogra'ic a planetei >ira. %n schi & aici, spuse el nviorat, n #ona asta untoas e destul de ru, ce$i drept, ns se poate lupta potriva 'or elor de via ani al !i vegetal, iar cli a e suporta&il. .e$a putea sta&ili acolo !i a putea e*ecuta i!cri alternative ca s o&ine ct #ea vrei. E !i ai ie'tin, dac lu n considerare costul ntreinerii unui a plasa ent n pdure. Era o anali# ct se poate de re#ona&il. %n ca#ul n care ClugF era anevrat de ruli, pstra 'oarte &ine aparenele. Ja ieson !tia c o echip psihotehnic din ca era alturat, unde era proiectat scena, studia reaciile lui ClugF. 1ac e itea o not 'als, o lu in de averti#are, invi#i&il pentru ClugF, se aprindea pe panoul de pe &iroul lui Ja ieson. %ns panoul nu se lu in. Ja ieson insist3 - 8entru otive pe care nu ave li&ertatea s le discut , lichidul li 'atic este prea i portant pentru noi ca s ne gndi ct ne cost o&inerea lui. Tre&uie s$l o&ine !i nc 'oarte repede. 1e alt'el, contractul, dac$l o&ii, va dispune de 'onduri supli entare , controlate, &ineneles. A!adar9 - <a nai&a cu 'ondurile= E*cla ClugF iritat. .u tre&uia s le enione#= Ce contea# de 'apt este c e*pune la pericole inutile cteva sute de oa eni &ine pregtii. - .u sunt de acord c n$ar 'i utile, spuse Ja ieson. Acu insista, vrnd s provoace o cri#. 5i$ i asu ntreaga rspundere pentru hotrrea ea. ClugF se ls ncet n 'otoliu. Chipul su colorat de atia sori se aprinse de nie. - 1o nule Ja ieson, spuse el n 'inal, e*ist un unte ic , un deal , la captul #onei de (ungl. <$a enionat n raport. .u e ceea ce a! nu i un loc &un, dar nu nsu ea# toate trsturile negative ale #onei depresionare. 1ac guvernul insist asupra sta&ilirii ta&erei n apropierea sursei de ali entare , adic, dac du neata insi!ti, din o ent ce ai autoritate deplin , o a!e# pe dealul ala. 1ar. %i spun cinstit3 ai$ ai c a! cere oa enilor ei s r n pe loc, chiar dac pierd contractul. Ja ieson era nec(it. %!i ddea sea a de ct de iraional tre&uia s$l considere acel inginer practic. 1ar vr'ul creionului su se ntoarse la pata verde !i apsa 'er n i(locul ei. - Aici, spuse el hotrt. 8ictura 'inal. Trupul re#istent al lui ClugF !ni ca un arc din scaun. Reacia lui 'cu s vi&re#e &iroul lui Ja ieson. - <a nai&a, i#&ucni el, e!ti ase eni ultor altor 4#ei? de tinichea intuii n scaunele lor pe care i$a cunoscut. Ai stat prea ult vre e la &irou !i$ai pierdut contactul cu realitatea, dar ai i presia c$i poi enine

reputaia artndu$te nenduplecat !i ordonnd ca totul s se 'ac pe cele ai grele ci posi&ile , chiar dac pune n pericol vieile unor oa eni ai &uni ca du neata= 6rate drag, dac a! putea s te in cinci inute n iadul sta verde unde indic vr'ul creionului, ar r ne de v#ut pe ur unde ai vrea s instal ta&ra= Era i#&ucnirea pe care Ja ieson o a!tepta+ dar se nalul de averti#are nu se aprinse. "e si i u!urat. R sese s ncheie ntrevederea 'r a de#vlui c 'usese de 'apt un test. - "$i spun drept, do nule ClugF, i se adres el cal , surprinde c a esteci persoane particulare n aceast chestiune pur guverna ental. ClugF r ase neclintit, de!i e*presia de 'urie se redusese la o si pl privire ncruntat. - 1o nule Ja ieson, spuse el cu aspri e, un o care$i tri ite pe alii ntr$o isiune i posi&il dintr$un si plu capriciu aduce i plicit ele entul personal. 1ac acolo vrei s se instale#e ta&ra, ridic$o singur. Eu ordon echipa(ului eu s revin pe 8 nt. <a nai&a cu contractul , cu 'onduri supli entare cu tot. ClugF se rsuci pe clcie, pornind spre u!. Ja ieson nu schi nici o ncercare s$l opreasc. Testul nu era nc co plet. Argu entul de'initiv ar 'i dac ClugF !i$ar duce a eninarea pn la capt !i !i$ar che a oa enii de pe planeta >ira JK, retrgndu$!i ast'el orice pretenie asupra contractului. Ar 'i un pas pe care rulii nu l$ar 'ace , s renune la controlul, prin inter ediul lui ClugF, asupra unui proiect de pri i portan, ca acela privind lichidul li 'atic , chiar dac ta&ra ar tre&ui instalat pe un vulcan. .$ar putea si ula atta interes pentru vieile personalului u an. Trevor Ja ieson puse n 'unciune un contor !i aps un &uton de pe panou. "e lu in un ecran, pe care apru un grup de trei oa eni. Era echipa psihotehnic, cea care l studiase pe ClugF a nunit, cu a(utorul ai ultor aparate ultrasensi&ile de detectare. - Ei &ine, spuse Ja ieson, se pare c ClugF e curat, nu$i a!a, do nilor7 2nul dintre cei trei # &i. - Accesul de 'urie i se potrive!te. :arante# pentru ClugF. - 1ac l$a! putea rec!tiga de partea ea, spuse Ja ieson ncruntat. " sper c rulii nu a(ung la el nainte de a pleca spre >ira. Aceasta era, din pcate pentru o enire, partea de#astruoas. .u puteau 'i niciodat siguri, ai ales aici, pe planeta$ a a oa enilor. .icieri n sectorul controlat de oa eni din gala*ie nu 'unciona ai &ine activitatea de spiona( a rulilor dect pe 8 nt, n ciuda contraspiona(ului intens !i continuu. Cau#ele acestei situaii se pierdeau n negura unui veac, n vre urile 'atale din istoria o enirii, cnd pri a ar ada distrugtoare a rulilor venise dintr$o regiune ntunecat, ce cuprindea un &ra al gala*iei. Cucerir o ie de siste e planetare nainte ca u anoi#ii s$!i poat o&ili#a 'lotele !i s contraatace cu su'icient 'or ca s le stvileasc naintarea. <upta pe c pul ntins de &taie dur civa ani, tenacitatea ne iloas !i calculat a rulilor ntlnind vite(ia altruist a o ului, !tiina ai

veche !i ai echili&rat a du! anului 'iind contra&alansat de creativitatea inegala&il a inii u ane n ca# de stres. Apoi, 'lu*ul rulilor ncepu din nou s avanse#e ine*ora&il, pe sur ce planurile ilitare ale oa enilor e!uau unul cte unul, iar cteva dintre strategiile ultrasecrete 'useser anticipate. Asta prea s nse ne un singur lucru3 spionii culegeau in'or aii pentru du! an. A&ilitatea rulilor de a controla lu ina cu celulele corpului nici car nu se &nuia, pn cnd, ntr$o #i, un 4o ? a 'ost spul&erat n &ucele, pe cnd ncerca s scape dup ce 'usese prins 'urnd din docu entele secrete ale Consiliului de Cercetare. Cnd i aginea o ului se di#olv, trans'or ndu$se ntr$o artare ver icular, cu nu eroase &rae !i picioare reticulate, oa enii au nceput s &nuiasc pericolul 'antastic care$i a enina. %n cteva ore, a!ini &lindate !i nave spaiale perche#iionau 'iecare ora! !i 'iecare strdu n parte din o ie de planete, scondu$i pe locuitori a'ar, din cldiri !i 'olosind radarul ca s le identi'ice 'or a adevrat. 0 sut de ii de spioni ruli au 'ost gsii !i e*ecutai nu ai n ra#ia 'cut pe 8 nt. 1ar de atunci, cutarea nu a ncetat. Curnd, rulii au nscocit un siste supli entar, care le$a per is s contracare#e cele ai co ple*e siste e de detectare radar. 5i ast'el, decad dup decad, &ilanul arta c rulii c!tigau. Erau ni!te 'or e de via re#istente, avnd siliciu !i 'luor n constituie, aproape i une la ele entele chi ice !i &acteriile care a'ectea# oa enii. 8reocuparea principal a oa enilor 'usese de a gsi, n partea lor de gala*ie, un organis pe care s se 'ac e*peri ente &acteriologice. Acel organis era toc ai progenitura ani alelor li 'atice. "copul lichidului li 'atic l indusese n eroare pe Ira ClugF. El acceptase ideea c avea oarecare legtur cu plantele regeneratoare de aer pentru navele ari de lupt. "perau ca rulii s$!i 'i 'or at aceea!i prere 'als. :ndurile lui Ja ieson 'ur ntrerupte de &#itul inter'onului din &iroul de a'ar. "e scu# 'a de grupul de psihotehnicieni !i schi & i aginea, pe ecran aprnd chipul secretarei sale. - E do nul Cale& Carson, i spuse tnra 'e eie. - 6$ i legtura. "ecretara ncuviin, iar i aginea ei de pe ecran 'u nlocuit de chipul grav, cu trsturi inteligente, al unui tnr &runet. Cale& Carson era nepotul descoperitorului planetei Carson !i un cercettor desvr!it al acelei lu i pri itive !i al con'lictului dintre oa eni !i e#)ali. - :ata, spuse el. Ja ieson ardea de ner&dare. - ;in nu aidect, #ise el !i ntrerupse legtura. "ecretarei lui i spuse3 - > duc la Centrul de Cercetri. 1ac vine vreun raport despre Ira ClugF, trans ite$ i$l acolo. - 1a, do nule. 8rsind &iroul, Ja ieson se 'elicit n sinea lui pentru ideea de a$l nu i pe nepotul 'ondatorului planetei Carson instructor al tnrului e#)al. 1ac e*ista cineva care punea totul n (oc pentru reu!ita unui plan de sta&ili#are a situaiei pe planeta Carson, acela era tnrul, e inentul Cale& Carson.

Ja ieson lu li'tul pn la hangarul de pe acoperi!, unde era parcat aerocarul su. 1oi gardieni nar ai, de$o parte !i de alta a u!ii hangarului, l salutar politicos, apoi ncepur s$l perche#iione#e !i i veri'icar identitatea. Ja ieson se supuse r&dtor inilor scotocitoare+ era odalitatea cea ai sigur, cea ai si pl de a$i prinde pe agenii rulilor, iar dosarele din &irourile guverna entale din cldirea aceea conineau ulte in'or aii secrete. Aerocarul lui, preun cu alte cteva, era parcat lng u!a deschis a hangarului. A(ungnd lng el, privirile i 'ur atrase de ni!te linii ciudate pe o poriune ic din aterial silicos, din care era constituit ntreaga supra'a. Ja ieson clipi din ochi, apoi ddu din cap. Avea o sen#aie stranie, de cldur !i apoi9 %nchise ochii !i strnse pleoapele, dar i aginea acelor linii persista, ca !i cnd desenul acela corespundea unui dru &inecunoscut, nregistrat undeva, n su&con!tientul lui. "e tre#i n aerocar+ prinse a$l diri(a spre o cldire ndeprtat, nainte de a se gndi3 4Ce nai&a se nt pl7? Era nc nervos, o 'rene#ie ciudat, cnd !i co&or ica nav pe acoperi!ul unei cldiri nalte. A&sent, ns introspectiv nc, ui it !i tul&urat, se opri !i a!tept ca pa#nicul de la parcare s$i aduc &onul3 cnd se ndrept spre el, Ja ieson o&serv c nu era acela!i+ pe acesta nu$l ai v#use niciodat. 5i apoi, cercetnd n (ur, constat un lucru uluitor. Cldirea aceea nu era Centrul de Cercetri= >ai ult, nu se na deloc cu Centrul. 1econcertat, se ntoarse spre pa#nic s$!i cear scu#e. %ncre eni. 0 ul nu inea n n un &on, ci o ar strlucitoare. Ja ieson si i un (et rece de ga# n plin 'igur !i o ghear care l sugru a. Apoi, totul se ntunec. H;. 2r toarea sen#aie, dup ce$!i veni n 'ire, 'u un iros greu, rnced, de vegetaie intrat n desco punere, un iros 'a iliar !i straniu totodat. R ase pe loc, cu ochii nchi!i, ne i!cat, 'orndu$se s$!i enin respiraia pro'und din ti pul so nului. 5edea pe ceva ase ntor unui pat de ca panie din pn# tare. Era lsat la i(loc, dar destul de con'orta&il. %ncepu s gndeasc analitic. Era pri#onierul9 Rulilor7 "au era o r'uial personal7 Ca !e' al Co isiei >ilitare Interstelare, (ignise uli indivi#i cute#tori !i periculo!i, p nteni sau de pe alte planete. Ira ClugF7 "e ntre&a dac era vor&a de el. %n 'ond, 'usese ulti ul dintre indivi#ii pe care$i o'ensase. 1ar oare ClugF ar sechestra un o'icial nu ai pentru a de'initiva o disput7 I se prea i posi&il. "e ntoarse cu gndul la desenul acela &i#ar de linii care$i atrsese atenia. 0 'or nou de control ental7 Chiar dac avea aceast intenie, Ja ieson nelese c n$ar re#olva ni ic continund s 'ac speculaii. 1eschise ochii. 8rivi n sus, prin 'run#i!ul des, la cerul al&astru$ver#ui strlucitor. Reali# &rusc c transpira din a&unden, c era o ar!i insuporta&il !i c locul era ani at de #go ote de a!ini. "e scul n capul oaselor, !i ddu picioarele (os din pat !i se ridic nceti!or n picioare.

Re arc apoi, c era &rcat ntr$un costu de plas, care$l acoperea din cap pn$n picioare. Era tipul de instru ent de vntoare 'olosit pe planetele pri itive, n care i!unau diverse 'or e de via ostile. Constat c patul lui se a'la la arginea unui lu ini! care toc ai se despdurea. :redere, &uldo#ere !i o uli e de ali on!tri cu care se construiau dru urile erau la lucru. Carci de plastic se nlau la dreapta lui. 2nele erau de(a nlate. 1ac aceasta era >ira JK, nsea n c &iroul lui ClugF se a'la n plin activitate. 1a, era ClugF , ad ise el n s'r!it. Alt e*plicaie nu e*ista. 5i #u c ClugF tre&uia s 'ie pregtit s dea o e*plicaie= 8ornind spre !irul de &arci, Ja ieson constat c nuana ver#uie a cerului se datora unui ecran ncrcat cu energie. 1etecta ecranul din cau#a unei u!oare tul&urri a conturului vr'urilor copacilor de deasupra lui. Aceast constatare puse capt du&iilor pe care le ai avea, cci e'ectul ver#ui se datora a&sor&iei de ctre ecran a 'recvenelor vi#uale (oase, provenite de la uria!ul soare ro!u, care strlucea acu cu nuane al&urii la #enitul ecranului. >ira, planeta ro!iatic, inunat= %n dru , de dou ori, a!ini de discuire trecur n gra& pe lng el, pr!tiind insecticide, iar Ja ieson tre&ui s p!easc cu &gare de sea pe solul 'r icios. <a nceput, otrava era la 'el de neprielnic pentru oa eni ca !i pentru toate celelalte vieuitoare. "olul rsturnat strlucea din cau#a vier ilor lungi, negri !i lucitori care se unduiau u!or, a 'ai o!ilor gndaci ro!ii ai planetei >ira, care !i parali#au victi ele cu curent electric !i a altor lucruri pe care nu le recunoscu. A(unse la #ona &arcilor, erse nainte !i ddu de o plac pe care scria3 >ERI1A. "A<;A:E C0. IRA C<2:L, I.:I.ER "E6. Ja ieson p!i nuntru, n &arac. 2n tnr de vreo dou#eci de ani !edea la un &irou, suprtor de cal !i i pertur&a&il pentru Ja ieson, care asudase tot. - 2nde$i Ira ClugF7 %ntre& Ja ieson 'r alt introducere. Tnrul l sur cu privirea 'r s par surprins. - Cine e!ti du neata7 .u$ i a intesc s te ai 'i v#ut pe$aici. - > nu esc Trevor Ja ieson. %i spune ceva7 Tnrul nici nu clipi. - .u ele, da. E !e'ul dese nat de Co isia >ilitar pentru acest proiect. .u poi s 'ii Ja ieson. El nu e o 4de teren? M. Ja ieson nu lu n sea o&ieciunea. - Tu tre&uie s 'ii 8eter ClugF. - 1e unde !tii7 Ciatul l privi netul&urat pe Ja ieson, apoi adug3 Chiar dac$ i cuno!ti nu ele, asta nu dovede!te c ai 'i Trevor Ja ieson. %n orice ca#, cu de$ai reu!it s a(ungi pn aici7 .$a ai trecut nici o nav de cinci #ile. - Cinci #ile7 Repet Ja ieson !ocat. Tnrul ncuviin din cap. 4Cinci #ile?, !i #ise Ja ieson. Cltoria de pe 8 nt pn acolo ar 'i durat !apte sau opt #ile. 0are s 'i putut Ira ClugF s$l in n stare de incon!tien !i s$l 'i ascuns tot ti pul sta 'r ca nepotul su s a'le7

- 2nde e unchiul tu7 "e re#u Ja ieson s ntre&e. 8eter ClugF ddu din cap. - .u cred c$ar tre&ui s$i spun nainte de a a'la cine e!ti !i cu ai a(uns aici. 1ar o s$i dau tele'on. Ridic receptorul tele'onului de pe &irou !i aps un &uton de pe panoul alturat. %n clipa ur toare, se au#i sunetul sla& al unei voci. 1eveni e*cla ativ, cnd 8eter ClugF i co unic esa(ul. Apoi, Ja ieson 'u surprins s$l aud pe tnr cu l descria. - %nli e peste edie, pr des &lond$ro!cat, cu col pronunat, ochi negri, 'runte lat, trsturi &ine conturate9 8eter ClugF se opri, cci vocea de la cellalt capt al 'irului vor&i concis, apoi spuse3 - Cine, dar n$ar 'i ru s aduci vreo doi$trei oa eni cu du neata, pentru orice eventualitate. %nchise tele'onul !i se ntoarse spre Ja ieson3 - 2nchiul eu spune c s$ar putea s 'ii Ja ieson dup descriere. "au un rul cu n'i!area lui Ja ieson. Ja ieson # &i !i se ridic. 8!i nainte, ntin#nd na. - 2ite, a s$i dovedesc, car, c nu sunt rul. 1$ i na. >na lui 8eter ClugF sttea cu pal a n (os pe &irou. 0 i!c att ct s scoat la iveal o ar ic, dar 'oarte e'icient. - >enine distana, spuse el la 'el de cal . 0 s 'ie ti p destul pentru teste, cnd unchiul eu va a(unge aici. Ja ieson l privi o clip, apoi ridic din u eri. %i ntoarse spatele !i se ndrept agale spre u!. - %ntoarce$te= "puse tnrul ClugF tios. >ai &ine a!ea#$te unde s te pot vedea. Ja ieson nu$l &g n sea !i se apuc s conte ple#e panora a re arca&il de a'ar. Cnd venise la &araca aceea, 'usese prea a&sor&it de pro&le a lui personal !i nu re arcase perspectiva care se deschidea dincolo de ta&r. 8ese ne acela era locul propus de ClugF n ti pul discuiei de pe 8 nt. 1ealul se nla la trei sute de etri 'a de solul (unglei, dar nu prea a&rupt. Acu , c vegetaia de pe creast se rrise, se deschidea o priveli!te inunat a pdurii vaste, strlucitoare de la poale, a crei splendoare se ntindea pn la unii ce se #reau ca prin cea su& linia ori#ontului. ;#u undele scnteietoare ale rurilor, culorile sclipitoare ale copacilor stranii+ !i, cu privea a!a, si i un 'ior cunoscut, vechi, o sen#aie de e*altare ce$l cuprinsese conte plnd acel univers de planete ca$n &as e !i de stele 'er ectoare, cu era vestitul soare al planetei >ira deasupra capului su. Gri trei oa eni nar ai traversnd lu ini!ul !i ndreptndu$se spre el, ceea ce$i rea inti &rusc de situaia critic a o entului. 0are chipul acela aspru din 'aa sa s 'ie a lui Ira ClugF7 Apropiindu$se ca s$l recunoasc, chipul ars de soare lu o e*presie de ui ire, dup cu i se pru lui Ja ieson.

Ira ClugF nu rosti nici un cuvnt, dect dup ce, la un se n al su, ceilali l 4rsucir? pe toate prile pn$i sta&ilir apartenena incontesta&il la rasa u an. Apoi spuse3 - %nc ceva, do nule Ja ieson. .$a! insista asupra acestui lucru, dac n$ai 'i aprut aici ntr$un od att de isterios. Inginerul lu un stilou de pe &irou !i i$l ntinse. ; rog se nai pe acest &locnotes, ca s pot co para se ntura cu cea pstrat n dosarele noastre. 1up ce 'cu ce i se ceruse, ClugF continu3 - Cine, do nule Ja ieson, acu a! vrea s$i pun o ntre&are3 Cu ai a(uns aici7 Ja ieson # &i iritat3 - > cre#i sau nu, a venit pn aici ca s$i pun aceea!i ntre&are. Dotr c nu c!tiga ni ic dac evita s vor&easc. %i spuse lui ClugF toat povestea, a!a cu o !tia, de cnd !i prsise &iroul din "olar CitF, pn la sosirea pe aceast planet. .u ascunse ni ic , nici car suspiciunile lui n privina lui ClugF. Aceast re arc l a u# pe ClugF. - .u prea cuno!ti, spuse el ironic. A! 'i putut 'oarte &ine s$i trag un pu n n nas, cnd a stat de vor& n &iroul du itale. 1ar rpirea nu e genul eu. ClugF continu, de#vluind eveni entele ce ur ar dup desprirea lui 'urioas de Ja ieson. "e dusese direct la Clu&ul Astronautului !i luase legtura prin radio cu echipa(ul lui de pe >ira JK, trans indu$le s$!i strng lucrurile !i s se ntoarc acas. Toc ai !i neca nia la &arul clu&ului, cnd un agent guverna ental se apropie de el !i$i e*plic otivul ntrevederii ncordate cu Ja ieson. ClugF se ai cal !i contra and ordinul dat echipa(ului su. %n di ineaa ur toare, se n contractul !i ncepu s ncarce la &ordul uneia dintre navele sale de salvare ali oa eni !i echipa ent. 1ou #ile ai tr#iu, plec spre >ira JK. - 8oi s iei legtura prin radio cu 8 ntul, s$ i veri'ici spusele, ncheie ClugF. - 0ricu tre&uie s iau legtura cu 8 ntul, i spuse Ja ieson !i a s$i veri'ic povestea doar ca 'apt divers, 'iindc te cred. 1ar acu , cel ai i portant lucru este s aduce ncoace o nav ai are ct se poate de repede. Ce$a pit eu nu e un accident !i nc nu s$a ter inat. Caraca unde se a'la instalat staia de radio nu era departe !i se putea identi'ica cu u!urin, datorit inelelor conice de deasupra ei, care alctuiau antena su&$spaial. Cnd intrar, operatorul le arunc o privire de dup panoul de co and. 8rivirea lui trda ngri(orare. - 1o nule ClugF= Toc ai vroia s v che . Condensatorul >claurin s$a ars din nou. ClugF l privi ncruntat. - <anders, i$e tea c va tre&ui s te pun su& stare de arest. Re arca prea s$l 'i uluit pe tnr. Ja ieson r ase !i el surprins !i$!i rturisi deschis ui irea.

- 1octore, sta este al treilea !i ulti ul condensator pe care$l ave , replic ClugF. >ai sunt !ase #ile pn la sosirea altei nave cu un stoc de piese de schi &. 8n atunci, a r as 'r legtur radio. "e ni'icaia ngro#itoare a acestui 'apt (usti'ic pe loc arestul. Ja ieson aprecie ntr$o clipit situaia, n ncpere se a'lau patru persoane3 cei doi ClugF, operatorul radio !i el. A'ar, #go otul asur#itor al otoarelor anula posi&ilitatea interceptrii vreunui sunet produs de o . Tnrul ClugF i ntrerupse !irul gndurilor, a!e#nd o ar pe asa de lng el3 - 8o'ti , do nule, acoper$l pn$l teste#. Ja ieson lu ar a, cu un senti ent de u!urare. "e ddu napoi !i$i 'cu se n tnrului ClugF s nainte#e. <ng el, Ira ClugF !i scoase !i el ar a. R aser cu atenia ncordat, n ti p ce operatorul radio !i ntinse inile. 1up ce$i strnse inile, nepotul lui ClugF pru u!urat, cnd se ntoarse spre Ja ieson !i spuse3 - E o , do nule. At os'era din &arac se ai destinse. - 2nde se a'l cel ai apropiat trans itor7 %ntre& Ja ieson. - %n regiunea inelor de uraniu, la nou sute de ile spre sud, rspunse ClugF !i adug. 8oi s iei un aerocar !i s pleci i ediat. 1e 'apt, a s te duc chiar eu. Tnrul 8eter ClugF porni nu aidect spre un grup de nave ici, a!e#ate n rnd, de$a lungul lu ini!ului. - %i aduc eu unul, strig el peste u r. Cteva inute ai tr#iu, #&urau, iar pdurea dens, ca o cear verde, aluneca repede spre nord, la trei sute de etri dedesu&tul lor. 8eter ClugF se o'erise s pilote#e nava+ n o entul acela, 'i*a cu pricepere co en#ile auto ate pe direcia sta&ilit. Ira ClugF privea tcut pe 'ereastr, prnd s n$ai& che' de conversaie. Ja ieson nu$l conda na , era ti pul s$!i rnduiasc gndurile asupra unor chestiuni. "copul rulilor, !i #ise el, este s ntr#ie sau s le &loche#e posi&ilitatea de a procura lichidul li 'atic. Aceast pre i# ar tre&ui s 'ie cheia ntregii situaii. 1ar de ce$ar 'i aran(at ei s$l prind n capcan cu acele linii &i#are, 'ascinante !i s$l aduc aici, n aparen cu una dintre navele lor7 "e cutre ur la gndul c se a'lase n custodia lor n ti pul ndelungatei cltorii prin spaiu. 45i de ce $or 'i lsat n via7? .u e*ista dect o e*plicaie re#ona&il. 8roiectul n$ar 'i su'erit prea ult dac urea ad inistratorul care putea 'i nlocuit la nevoie. E*ista, cu siguran, un plan ai su&til, n care era precis i plicat !i Ira ClugF, un plan conceput s in n loc ntreaga operaiune pentru o perioad de ti p. %n aparen, planul recla a pre#ena lui Ja ieson acolo. .i ic ai si plu. .u 'usese altceva de 'cut dect s$l lase n ta&r, pro&a&il nainte de ivirea #orilor, iar el avusese gri( de restul, n od 'iresc.

Ja ieson se nelini!ti &rusc. Tot ce 'cuse 'usese 'oarte 'iresc !i 'oarte previ#i&il. Ce putea 'i ai 'iresc dect ca el , !i Ira ClugF, de alt'el , s se a'le n aceast nav ic, parcurgnd nou sute de ile de pustietate spre staia de radio su&$spaial, cci cea din ta&r se de'ectase. 1a, 'oarte previ#i&il, din punctul de vedere al vreunui agent priceput care sa&otase radioul su&spaial, dar care nu !tia despre nava$patrul de deasupra at os'erei. Ja ieson se ridic n picioare. Tre&uiau s a(ung neaprat la #ona inelor, pn nu era prea tr#iu. %n clipa aceea, aruncnd o privire la ori#ont, re arc o alt nav care se apropia. 1e!i o a!teptase oarecu , apariia ei parc trase un se nal de alar pentru nervii si. Era ai are !i ai rapid dect nava lor !i pro&a&il &ine dotat cu ar e. 1in po#iia aceea !i la vite#a aceea avea s$i dep!easc n dou$trei inute= Ja ieson se ntoarse degra& spre panoul de trans isie , !i se opri. 8eter ClugF sttea n 'aa panoului, cu chipul lipsit de e*presie, dar innd n n aceea!i ar ic de ai devre e. Era aintit spre sto acul lui Ja ieson. Ira ClugF vor&i cu rsu'larea tiat3 - 8eter, pu!ti 'r inte= Ai nne&unit7 "e ridic de la locul su !i 'cu civa pa!i nainte+ ar a se deplas n direcia lui. - 1$ i ie (ucria asta= Ja ieson !i ntinse na s$l opreasc pe cel ai n vrst. - "per ca nepotul du itale s se a'le nc n via, i spuse el ncercnd s$!i pstre#e cal ul. El nu e 8eter ClugF , nici alt 'iin u an. H;I. %n intea lui Ja ieson ulte lucruri cptar dintr$o dat neles. Re'u#ul lui 8eter ClugF de a da na cu el, su& prete*tul c l &nuia pe Ja ieson un rul. 8ri ul lucru ne'iresc pe care$l re arcase la tnrul ClugF 'usese lipsa de reacie 'i#ic la te peratura e*cesiv de ridicat !i la u iditatea din at os'er , era li pede acu . 5i, cu 8eter ClugF 4sta&ilise?, printr$o strngere de n, apartenena operatorului radio la rasa u an, nse na c individul acela era !i el tot9 2n rul. Ja ieson l studie pe 4tnr? ndeaproape. .u descoperi nici un de'ect n i aginea de 'iin u an. Tre&ui s$i recunoasc per'eciunea. 8rea o regul in'le*i&il ca o deghi#are s nu provoace nici u &r de ndoial n pre#ena oa enilor. Ja ieson apro& acest lucru din toat ini a. Aspectul corpurilor lor ver iculare, cu uli apendici era respingtor. Ira ClugF !i reveni din !ocul iniial. %l privi 'i* pe rul3 - Ce i$ai 'cut nepotului eu7 %ntre&. 8orni spre rul a enintor. Ja ieson l opri. - Ai gri(, prietene, el n$are nevoie de ar . .e poate distruge cu un !oc de nalt 'recven, pe care o poate controla cu celulele corpului.

Rulul nu spuse ni ic, dar ntinse ceea ce prea s 'ie o n u an spre panoul de co and !i trase o prghie. .u aidect, nava ncepu s co&oare spre pdurea verde de (os. Aruncnd o privire n (ur, Ja ieson v#u c cealalt nav se apropiase !i co&ora preun cu ei. 2n inut ai tr#iu, tu'i!uri trosneau su& 'u#ela(, cci co&orser pe p nt. Ciudat, cellalt aerocar nu ateri#a, ci r ase suspendat la civa etri deasupra solului, la o deprtare de apro*i ativ #ece etri, cu otoarele n 'unciune ca s enin n echili&ru greutatea restant. 0are scopul era s nu lase nici o ur a pre#enei celeilalte nave7 ;#u c cei doi pasageri ai navei, a ndoi cu aspect u an, n realitate ruli 'r ndoial, srir (os pe p nt, intenionnd s str&at distana ce$i desprea de cellalt aerocar. 8e Ja ieson l ui i aparenta lor indi'eren 'a de terenul pe unde treceau. I se pru ui itor 'iindc aceea era ini a 8durii ;er#i, pline cu puii ani alelor li 'atice= 8oate c rulii nu cuno!teau de 'apt scopul activitii lui ClugF. 8oate c nu era dect o operaiune o&i!nuit de spiona( pentru a sa&ota un proiect al oa enilor. .e!tiind, puteau s 'i con'undat adulii cu puii. 8rinii erau ino'ensivi. 8uii atacau tot ce i!ca. 1ac un lucru nceta s se i!te nainte de a a(unge la el, uitau de el instantaneu. Atacau, la nt plare, 'run#ele care se i!cau n &taia vntului, crengi de copac !i chiar valurile. >ilioane de vieuitoare angui'or e ureau n 'iecare lun din cau#a atacurilor iraionale asupra o&iectelor 'r via, care se i!caser dintr$un otiv sau altul. 1ar unele supravieuiau, inevita&il, pri elor dou luni ale e*istenei lor !i luau 'or a 'inal. %n evoluia ani alelor li 'atice, .atura reali#ase un echili&ru uluitor. 6or a 'inal a ani alelor li 'atice era o structur ase ntoare stupului de al&ine, cu o crust tare, care nu se putea i!ca, dar dac intrai adnc n 8durea ;erde, era i posi&il s nu dai peste una dintre aceste structuri. <e ntlneai pretutindeni3 pe p nt !i n copaci, pe dealuri, n vi+ oriunde se nt pla s se a'le tnrul onstru n o entul schi &rii, acolo se sta&ilea adultul. Etapa 'inal era scurt, dar proli'ic. "tupul se hrnea e*clusiv cu ncarea pe care o adunase n 'a#a iniial. 6iind &ise*uali, !i petreceau rsti pul scurt al e*istenei lor ntr$un e*ta# susinut de procreare, ns puii nu erau e*pul#ai. Incu&au nuntru !i, curnd, ncepeau s se hrneasc cu organele vitale ale printelui. Aceasta oprea procesul de reproducere, dar pn atunci nu rul lor cre!tea destul de ult. "e ncau !i unii pe alii, dar dat 'iind c crusta se n uia !i se crpa din cau#a aciunii secreiilor lor, o anu it proporie a(ungea n e*terior n &un stare. :ndurile i 'ur ntrerupte de rulul cu n'i!area lui 8eter ClugF, care aps un &uton, deschi#nd u!a aerocarului !i gesticula cu ar a n n3 - ;oi doi. A'ar= 8ornir, 'r tragere de ini , naintea individului care$i luase n captivitate !i co&orr pe p nt, unde a!teptau ceilali doi ruli. Cldura era su'ocant. 8e 8 nt, cu un cli at secetos, aproape 'r pictur de ploaie ca acela, vegetaia s$ar deshidrata !i s$ar usca. Aici, lu ini!ul plin de iar& !i

pdurea ncon(urtoare aveau un aspect aproape arti'icial, cu verdele lor ca ceara. I aginile celor trei ruli tre urar u!or, una dup cealalt. - "e s'tuiesc, i e*plic Ja ieson lui ClugF cu voce sc#ut. "e pare c e greu s co unici cu undele lu inoase !i s enii o i agine per'ect. I aginea lui 8eter ClugF se ntoarse &rusc spre Ira !i gesticula3 - E$n regul, poi s pleci acu . Ira ClugF prea deconcertat. - " plec7 - 1a. %ntoarce$te la nav !i decolea#. 1u$te la ta&ra du itale sau unde vrei. 1ar nu veni ast#i napoi, aici= Ja ieson se si ea la 'el de nucit cu arta Ira ClugF. Acesta prea s$!i 'i revenit n 'ire3 - .ici gnd= E*cla el categoric. 1ac do nul Ja ieson r ne, r n !i eu. Individul cu n'i!area lui 8eter ClugF e#it. Apoi, spuse3 - 1ar, de ce7 5ti c nu$l si pati#e#i n od deose&it. - 8oate, odat. 1ar9 Ira ClugF se opri. Chipul i se schi onosi de 'urie, cnd nelese su&stratul re arcii rulului. 1eci, !tiai= Asta nsea n c nepotul eu era ort !i tu i$ai luat locul , nc de pe 8 nt= Ja ieson puse o n pe u rul inginerului ca s$l opreasc, alt interi s$ar 'i npustit precis la rul. - .epotul du itale n$a urit, spuse rulul. "e a'l9 Aici. 1eplasndu$se ctre depo#itul din spatele navei, n 'aa cruia stteau, rulul deschise trapa. %nuntru, #cea inert un individ identic ca n'i!are cu cel care deschisese u!a. - ;a ai r ne n stare de incon!tien nc cteva ore, spuse rulul. A re#istat surprin#tor la parali#ie. 1ar o s$!i revin. Totu!i, nu i$a luat locul dect a#i di inea, n ta&r. >ai devre e n$a 'ost nevoie, ca s a'l ce vroia s !ti . <ui Ja ieson nu$i venea s cread. Ira ClugF !i tr &iase su'icient senti entele la Clu&ul Astronautului, continund altercaia e ora&il din &iroul lui Ja ieson. 8e de alt parte, tot personalul 'usese testat cu atenie, ca s se vad dac erau 'iine u ane, nainte de a se &arca pe navele ce porneau nspre planeta aceea. Rulul prea s se consulte cu se enii si. Evident, nu prev#user potrivire din partea lui ClugF. %n clipa aceea, n ti p ce intea lui se strduia s pun cap la cap ui itoarele aciuni ale rulilor, o i!care n iar& ii atrase atenia. Era la o oarecare deprtare, a!a c Ja ieson nu v#u dect ni!te u &re. 1ar si i un 'ior de spai . 48durea ntunecat de pe >ira?, gndi el !ovitor. 4>i!un de puii ani alelor li 'atice9? "curta con'erin a rulilor se ncheie !i copia lui 8eter ClugF i se adres lui Ira3 - .u$i nevoie s duci nava napoi singur. Eu te voi duce aproape de ta&r !i te voi lsa acolo, preun cu nava. Acu , urc$te nuntru=

Chipul lui Ira ClugF se lungi. - 5i ce se nt pl cu do nul Ja ieson7 - %l ls aici, rspunse rulul. %ntr$o or se va ntuneca. 8n s te ntorci !i s$l gse!ti, el va 'i ort. Ja ieson se gndea3 !e'ul proiectului ort, inginerul 4de teren? eli&erat. 1e ce7 1intr$o dat, nelese. 1esigur= Toat lu ea !i va a inti de a eninrile lui ClugF privitoare la supunerea !e'ului proiectului la condiiile de pe >ira. 5i ct ai clipi, conductorul operaiunilor pe teren ar 'i &nuit de cri , iar o&inerea de lichid li 'atic ar ntr#ia ult. Era un el cute#tor, de!i destul de si plu. 5i de onstra c rulii nu cuno!teau i portana proiectului pe care l atacau. 2ndeva, un centru de spiona( al rulilor 'usese in'or at despre activitatea oa enilor pe >ira JK !i deta!ase un grup de spioni ca s se ocupe de aceast pro&le . Indivi#ii i plicai, lipsii de in'or aii co plete, acionau dup planul tipic al rulilor, cu &ravura lor o&i!nuit. Ja ieson privi cu coada ochiului la o linie ce avansa, care nu putea 'i dect un pui de ani al li 'atic. <inia neregulat se a'la acu la nu ai nou$ #ece etri distan !i la un o ent dat, #ri o siluet cenu!ie, cu pete, care se contracta. 6oarte curnd, creaturile acelea i vor ncon(ura. Ja ieson nu ai #&ovi nici un o ent. Tre&uia s se ncread n corectitudinea anali#ei pe care o 'cuse planului rulilor !i tre&uia s$!i 'oloseasc cuno!tinele despre ina icul rul. 1in doi pa!i a(unse ling ClugF. - Intr n nav= "puse el cu glas tare. .$are nici un rost s uri a ndoi. Apoi, adug n !oapt3 "unte ncon(urai de 'iine li 'atice. Eu o s stau ne i!cat !i n$o s pesc ni ic. 2rc$te= %i ddu lui ClugF un &rnci !i$l tri ise pleticindu$se spre aerocar. ClugF !i recapt echili&rul, e#it, apoi sri &rusc nuntru !i decol, 'r s$i ai a!tepte pe ruli. Ja ieson constat totul n treact, cci pornise n 'ug spre o argine ai apropiat a (unglei. 4.$or s o oare?, !i #ise el. 4Asta le$ar strica planul.? 1ac le$ar putea reine atenia nc cteva secunde9 %nainte de a$!i continua gndurile, se au#i un prit n aer, prin apropiere !i 'iecare nerv din trup parc i se strnsese ntr$un nod. C#u, neputincios, ca un &ei!or, i#&indu$se cu u rul stng de p nt. .u$!i pierdu cuno!tina, dar trecur cteva inute pn s i se li pe#easc intea att ct s$!i dea sea a c ceea ce dorise s se nt ple se nt plase. 2nul dintre ruli l atinsese cu o descrctur de energie parali#ant. "e ntre&a dac$!i 'rnsese vreun os din u rul !i &raul stng, dar n$avea cu s a'le. Erau co plet a orite, ca !i restul trupului. 2n gnd nspi nttor i trecu prin inte3 1ac cu va una dintre 'iinele li 'atice l atacase cnd c#use, iar acu se hrnea cu organele lui vitale= 0are indicaia scurgerii treptate a sngelui din vinele sale s 'i 'ost pierderea cuno!tinei7

0 ra# strlucitoare, tcut, de lu in i ntrerupse speculaiile sinistre. 2r ar serii ntregi de ra#e ntr$o succesiune rapid. "ursa lor se a'la n a'ara c pului su vi#ual li itat, dar ghici ce se nt pla. Trecur cteva inute. E*plo#iile de lu in di inuar, a(ungnd la sclipiri oca#ionale. >irosul de o#on i 'cu nrile s 'rea te. 0chii l usturau de(a, dar nu putea s$i nchid. 1up un inut, !i dori cu ardoare s 'i putut s$i nchid. %n partea de (os a c pului su vi#ual, cu !edea spri(init ntr$o parte, un cap ic !i hidos se &alansa la civa centi etri de &r&ia sa. Era un pui de ani al li 'atic !i, cu toate c Ja ieson nu si ea ni ic, putea s spun dup po#iia capului c 'iina aceea se tra pe trupul lui= >icul cap hidos se i!c, disprnd din ra#a lui vi#ual, dar lsndu$i n inte o i presie de ne!ters, cu ultitudinea lui de ochi inusculi, ase eni unor g lii strlucitoare de ac !i gura gal&en, ca o ventu#, presrat cu cercurile concentrice ale dinilor n 'or de ghi pi. >inutele treceau anevoie. 8oate c plecaser de(a. 1eodat, p ntul pru s$i 'ug de su& el !i !i ddu sea a c l ridicau de undeva din spate. "e ridica att de repede, nct la nceput se gndi c ai ulte persoane l trgeau, dar curnd se po eni atrnnd pe u rul lui Ira ClugF. ;n(osul inginer pur !i si plu nu pierdea vre ea. Ateri#ase 'oarte aproape !i acu l pingea pe Ja ieson nuntrul navei. %nainte de a se nchide u!a, Ja ieson #ri cei trei ruli, ce #ceau n iar&, la vreo cincispre#ece etri distan. I aginile u anoide pe care le purtaser ct 'useser n via, dispruser+ aveau 'or a natural, ver icular, cu uli apendici reticulari. Trupurile ntunecate luceau, dovad c unele dintre celulele ce reglau lu ina erau nc vii. 1ar ei uriser. >icuii on!tri avuseser destul ti p s se ngroape co plet n victi ele sale. H;II - Ce nu e7 %ntre& Ja ieson a u#at. "e ndrepta spre cas, prsind 'antastica planet >ira JK !i sta&ilise legtura instantanee prin radio cu 8 ntul. Cale& Carson i rspunse3 - A vrut prenu ele du itale+ apoi, cnd 8laF "Iuare a #is c ar provoca con'u#ie, s$a hotrt pentru Ephrai . Ja ieson se ls pe sptarul scaunului special 'olosit pentru i#olarea indivi#ilor ce trans iteau prin tu&ul electronic >claurin. %!i #ise n sinea lui3 4A!adar, tnrul e#)al a acceptat un nu e? !i # &i. Era un eveni ent crucial3 - Ce$i ntr$un nu e7? scria un vechi poet. 42nei ro#e orice alt nu e de i$ai da9? etc. 1ar #icnd acestea, poetul a 'cut una dintre puinele sale erori. Cci o ul, a(ungnd n spaiu, a ntlnit rase, ai cror indivi#i nu sunt identi'icai. Ase enea rase nu au putut 'i 4civili#ate?. Ca toate 'iinele u ane evoluate, care aveau o vi#iune galactic asupra vieii !i a universului, Ja ieson !tia c ti p de cteva sute de ani 4civili#aia?

avusese o de'iniie tendenioas3 o ras era civili#at n sura n care putea participa la aprarea potriva rulilor. 1in punct de vedere practic, nu se putea lua n consideraie nici o alt de'iniie. - Ephrai , repet Ja ieson. 5i nu ele7 - Ja ieson. 8laF "Iuare a 'ost de acord. - 2n nou e &ru al 'a iliei= .eveste$ ii i$ai spus7 - 1a, a vor&it cu ea la tele'on. >i$e tea c era prea ngri(orat de situaia du itale, ca s aprecie#e onoarea ce vi s$a 'cut. 1e vre e ce vor&ise de(a cu ;eda !i o lini!tise, Ja ieson continu discuia cu ini a u!oar. A!a c se a!e#ar la tai'as. 0 conclu#ie se desprinse din conversaia lor3 s pregteasc un aparat care s 'ie introdus n u!chi !i s trans it un gnd3 4.u ele eu este9? 6iecare nu e ur a s 'ie di'erit. >ilioane de ase enea aparate aveau s 'ie transportate n scurt vre e pe planeta Carson. .avele spaiale aveau s 'ie ncrcate cu ast'el de echipa ente 'cute s tul&ure intea, care aveau s 'ie introduse prin piele pn la u!chiul 'iecrui e#)al vi#at. Ase enea aparate erau construite dintr$un aterial care se di#olva n snge, dup o anu it perioad de ti p. 1ar nu nainte ca 'iecrui e#)al purttor al unui ecanis s$l r n n e orie ca3 4.u ele eu este9 4. Ja ieson nu punea la ndoial 'aptul c, dac se pre#enta n 'aa Conveniei :alactice preun cu Ephrai !i cu un aparat telepatic ecanic pentru identi'icarea 'iecrui e#)al de pe planeta Carson, convenia va ordona consiliului ilitar respectiv s cola&ore#e cu el. %ntr$un tr#iu, ntrerupse legtura satis'cut3 apoi sun la unul dintre &irourile guverna entale de sta&ilire a direciilor de cercetare. Acolo, vor&i cu un neurolog despre liniile care aparent l hipnoti#aser. 1escrise po#iia liniilor cu putu ai &ine !i 'cu o descriere surprin#tor de e*act , dup prerea lui , a structurii liniilor ns!i. 1up ce nchise receptorul, !i #ise3 4Cel puin, a iniiat ceva?. Cteva #ile ai tr#iu, se a'la din nou la &iroul su. - "untei cutat la video, l anun de la centrala tele'onic. Ja ieson !i deschise aparatul. - 1a, spuse el, nainte de a se 'or a i aginea. 6e eia al crui chip apru la video arta agitat. - Toc ai $a sunat 8laF "Iuare. 1iddF a ie!it s cercete#e sunetul. - A= 6cu Ja ieson. %i studie i aginea. Avea un chip deose&it de atrgtor, cu pielea al&, &ine conturat, ncadrat de 'ru oase &ucle de pr negru. %n clipa aceea, nu arta ca de o&icei. 0chii se riser, u!chii se ncordaser, iar pieptntura i se deran(ase. Csnicia !i copilul o arcaser pro'und. - ;eda, spuse el aspru, nu te pierde cu 'irea. - 1ar e acolo, a'ar= 5i se pare c ntreaga #on e plin de spioni ruli. Cnd rosti nu ele arelui lor du! an, se cutre ur.

- 8laF "Iuare l$a lsat s plece, nu7 %nsea n c a considerat c e pregtit pentru asta. - 1ar o s stea a'ar toat noaptea= Ja ieson ddu u!or din cap. - 1raga ea, era inevita&il. 6ace parte din procesul de cre!tere !i ne$ a!tepta la asta de cnd a plinit nou ani, n ai. "e ntrerupse. 1e ce nu ie!i dup cu prturi7 0 s ai uii de gnduri pentru restul dup$a ie#ii. Cheltuie!te , 'cu un calcul rapid, o ai privi o dat !i rev#u e*presia iniial , ct vrei. 8entru tine. Acu , la revedere !i nu te ngri(ora. %ntrerupse gr&it legtura !i se ridic n picioare. "ttu, o &un &ucat de vre e, la 'ereastr, privind (os, la The Lards. 1in po#iia lui, nu putu vedea The WaF !i nici nava. "e a'lau pe partea cealalt a cldirii, ns priveli!tea inunat a str#ilor !i cldirilor l 'er eca din nou, ca de o&icei. The Lards era o su&ur&ie a ora!ului "olar CitF, iar aceast etropol uria!, cu a!e#area ei tropical arti'icial, o'erea o priveli!te inegala&il n partea de gala*ie controlat de oa eni. Cldirile !i parcurile se ntindeau ct vedeai cu ochii. %!i ntoarse privirile din deprtri, re#u ndu$se la ora!ul The Lards. "e ndeprt nceti!or de la 'ereastr. 2ndeva, acolo (os, &iatul lui n vrst de nou ani e*plora lu ea sunetului. .ici lui, nici ;edei nu$i 'cea &ine deloc s se gndeasc la asta, sau la ruli. Cnd cerul avea s se ntunece, 1iddF Ja ieson va 'i a'lat c sunetul nu se s'r!ea nicieri niciodat. 1up ce cercetase o via ntreag , ai ult sau ai puin , era &ine c a'lase lucrul sta. I se spusese c se ter ina undeva 4pe acolo? , vag. 1ar, n dup$a ia#a aceea, !i dovedise c, orict de departe ai 'i ers, sunetul r nea. 6aptul c cei ari l iniser n privina asta nu$l deran(a pe 1iddF. 1up prerea pro'esorului su ro&ot, 8laF "Iuare, uneori prinii ineau ca s teste#e ingenuitatea !i ncrederea n sine a tinerilor. Aceasta era, &ineneles, o inciun, pe care o de# inise acu . %n toi ace!ti ani, sunetul 'usese pre#ent n pedagogul lui, 8laF "Iuare !i n salon, chiar dac tceau sau ncerca s vor&easc, n su'ragerie, unde se crea un rit din #go otele pe care le 'ceau ica !i tticul !i cu el la as , pe atunci i se ddea voie s nnce cu ei. .oaptea, sunetul se 'uri!a n pat lng el !i, n ti p ce dor ea, chiar n so nul cel ai pro'und, l si ea pulsndu$i n creier. 1a, era un lucru 'a iliar !i era 'iresc c ncercase s a'le dac se ter ina ai nti la captul unei str#i, apoi a alteia. .u ai !tia e*act cte str#i colindase n lung !i$n lat, dac ersese spre est, vest sau nord. 1ar oriunde hoinrise, sunetul l nsoise. Cu o or n ur , luase asa ntr$un ic restaurant. Acu , era o entul s a'le unde ncepea sunetul. 1iddF se ntrerupse !i se ncrunt, gndindu$se unde se a'la. I portant era s reali#e#e unde se a'la n raport cu The Lards. %ncepu s calcule#e ental nu rul de str#i ntre A Cincea !i A .ouspre#ecea, D !i R, Centru !i 1reapta, cnd !i ridic din nt plare privirile. Acolo, la o distan de cincispre#ece etri, v#u un o , pe care$l re arcase cu trei &locuri !i #ece inute n ur .

Ceva n i!crile o ului i strni o a intire neplcut, stranie !i, pentru ntia oar, o&serv ct de ult se ntunecase cerul. 8orni la dru cu un aer dega(at !i se &ucur constatnd c nu$i era tea . "pera s$l poat a(unge pe o ul acela !i s se ntoarc ast'el la 'oarte populata strad 5ase. .d(duia, de ase enea, c se n!elase considerndu$l pe o un rul. Ini a i se strnse cnd v#u un alt o alturndu$se pri ului !i a ndoi pornir s traverse#e strada ca s$l opreasc din dru . 1iddF re#ist i pulsului de a se ntoarce !i a o lua la 'ug. Re#ist acelui i puls, cci dac cei doi erau ruli, ei se puteau deplasa de cteva ori ai repede dect un o . %n'i!area lor u an nu era dect o ilu#ie, pe care o creau datorit posi&ilitii lor de a controla lu ina. Asta l 'cu s$l suspecte#e pe pri ul din cei doi. 1nd colul, piciorul individului p!i gre!it. 1iddF nu$!i ai a intea de cte ori 8laF "Iuare i pre#entase o ase enea posi&ilitate, dar acu c o v#use cu ochii lui, nelese c nu ncpea ndoial. "e spunea c, n ti pul #ilei, rulii erau ai ateni cu ilu#iile vi#uale. - 8u!tiule= 1iddF ncetini pa!ii !i privi la cei doi oa eni, ca !i cnd i$ar 'i v#ut pentru pri a oar. - 8u!tiule, cu de ai &ai str#ile la ora asta7 - E noaptea ea de e*plorare, do nule, rspunse 1iddF. 40 ul? care vor&ise !i vr na n &u#unarul de la piept. Era un gest curios, inco plet, ca !i cnd, crend ilu#ia i!crii, nu se gndise la co ple*itatea unei ase enea aciuni. "au poate c devenise ai neatent din cau#a ntunericului. %n na pe care o scoase din &u#unar strlucea o insign. - "unte ageni din Lard. Te duce la The WaF. Ascunse insigna napoi, n &u#unar, sau a!a 'cu i presia !i se deplas ctre lu ina ce se #rea n deprtare. 1iddF nu opuse re#isten. <a scurt vre e dup prn#, Ja ieson deschise u!a aparta entului su pentru cei doi o'ieri de poliie. 8urtau haine civile, dar i recunoscu i ediat. - 1octorul Ja ieson7 %ntre& unul dintre ei. - 1a= - Trevor Ja ieson7 1e data asta, ncuviin din cap, cu o sen#aie de gol, de!i ncase de curnd. - "untei tatl lui 1e*ter Ja ieson, n vrst de nou ani7 Ja ieson strnse cu putere tocul u!ii. - 1a, ur ur el. 8urttorul de cuvnt spuse3 - Este de datoria noastr, cu prevede legea, s v in'or c n acest o ent 'iul du neavoastr se a'l n puterea a doi ruli !i c viaa i va 'i pusa n are pericol n ur toarele ore. Ja ieson nu #ise ni ic. 0'ierul i descrise cu cal cu 'usese luat 1iddF n pri ire de pe trotuar. 5i adug3

- 1e la o vre e a constatat c rulii au concentrat n "olar CitF un nu r ai are de indivi#i. Cineneles c nu i$a locali#at. 1up cu poate !tii le esti nu rul n 'uncie de cei pe care$i reper . Ja ieson !tia, dar nu #ise ni ic. Cellalt continu3 - 1e ase enea, dup cu pro&a&il !tii, ne interesea# ai ult s descoperi scopul unui grup de ruli dect s captur indivi#i. Ca !i celelalte proiecte ale rulilor, acesta se va dovedi, pro&a&il, deose&it de a&il. 8are destul de li pede c noi a 'ost a&ia artorii pri ului pas dintr$un plan co plicat. 1orii vreo alt in'or aie7 Ja ieson e#it. 0 au#ea pe ;eda n &uctrie, punnd 'ar'uriile urdare n chiuvet. Tre&uia neaprat s$i 'ac s plece nainte ca ea s a'le n ce isiune veniser. Totu!i, avea o ntre&are3 - 1up ct neleg, nu se va ncerca deoca dat ni ic pentru a$l salva pe 1iddF7 0'ierul rspunse hotrt3 - 8n nu o&ine in'or aiile pe care le vre , nu ne vo ocupa de asta. A 'ost instruit s v rog s nu v 'acei sperane. 1up cu !tii, rulii pot concentra cu celulele lor energia unei ar e distrugtoare, n ase enea condiii, oartea poate surveni oricnd. "e ntrerupse. Asta$i tot, do nule. 8utei s sunai la statul nostru a(or, din cnd n cnd, pentru alte in'or aii. 8oliia nu va ai lua legtura cu du neavoastr din proprie iniiativ. - >ulu esc, spuse Ja ieson auto at. %nchise u!a !i se ntoarse cu o indi'eren ecanic n ca era de #i. ;eda strig din &uctrie3 - Cine era, drag7 Ja ieson trase adnc aer n piept. - Cineva care$l cuta pe unul Ja ieson. .u ele se potrivea, persoana nu. :lasul i prea lini!tit. - Aha= 6cu ;eda. 8ese ne c uitase pe loc incidentul, cci nu$l ai enion. Ja ieson se duse la culcare la ora #ece. Culcat n pat, si i o durere vag n spinare !i o sen#aie neplcut n capul pieptului. <a unu noaptea, nu ador ise nc. H;III. 1iddF !tia c nu tre&uia s opun re#isten. .u tre&uia s ncerce s le #drniceasc planurile. 8laF "Iuare i repetase lucrul acesta ani n !ir. .ici un tnr, declarase acesta categoric, nu tre&uia sa se considere ndreptit s aprecie#e ct de periculos poate 'i un rul. "au ct de i portant era planul unui grup de spioni ruli. Tre&uia s presupui c se ntreprindea ceva. 5i s a!tepi instruciuni n !oapt. 1iddF !i a intea de toate astea, n ti p ce ergea ncadrat de cei doi ruli+ picioarele lui scurte, de copil l usturau, 'iindc l duceau ai repede dect pasul lui nor al. %l ncura(a 'aptul c nc nu$!i de#vluiser identitatea. "e pre'ceau nc.

"trada se ai lu in. %n 'aa lui, #ri silueta navei proiectat pe cerul al&astru$nchis. Toate cldirile din The WaF ncepuser s dega(e#e lu ina solar pe care o a&sor&iser n ti pul #ilei. Cldirea ad inistraiei, cu cele o sut de eta(e ale sale, strlucea ca o &i(uterie n u &ra unei nave spaiale aiestuoase, iar celelalte cldiri sclipeau cu o intensitate a lu inii, care varia n 'uncie de di ensiunea 'iecreia. Cu 1iddF n ur a lor, cei doi ruli a(unser la Intersecia J. The WaF se a'la la Intersecia N. "tr&tur strada !i a(unser la intrarea n ora!. Cei doi ruli se oprir n 'aa &arierei din etal cu caneluri, lat de doi etri !i (u tate, cu e'ect de a&sor&ie !i privi n (os, la ventilatoarele deschise. Cu un secol n ur , cnd se ntlniser pentru pri a oar rulii !i oa enii, n (urul instalaiilor de aprare !i #onelor ilitare erau #iduri de &eton sau garduri de sr ghi pat ncrcat cu electricitate. Apoi, s$a descoperit c rulii puteau s devie#e curentul electric !i c prin pielea lor tare nu ptrundea u!ctura ascuit a sr ei ghi pate. Cetonul s$a dovedit la 'el de ine'icient. Gidurile se dr au n pre#ena unui anu it gen de energie a rulilor. 5i printre uncitorii oare veneau s le repare se a'la !i cte un rul, care !i 'cea loc printr$un proces de trans'er de i agine !i prin cri . 8atrulele nar ate erau 'oarte 'recvent lichidate pn la ulti ul o , iar locurile lor le luau i postorii ruli. :enul de &arier cu a&sor&ie de aer nu apruse dect de civa ani. %ncon(ura The Lards de (ur pre(ur. 0a enii care ncercau s ptrund prin ea ureau dup apro*i ativ trei inute. Era unul dintre secretele cele ai ari ale o ului. 1iddF pro'it de e#itarea celor doi p#itori. - >ulu esc c $ai adus pn aici, le spuse. 1e$acu pot s descurc !i singur. 2nul dintre spioni rse. Ca sunet, se na cu un rs u an, dar lipsea o anu it intonaie personala, esenial. <ui 1iddF sunetul i se pru ngro#itor. - 1ar !tii c$ai ha#, pu!tiule= E*cla 'iina aceea. Ca s$i de onstr c ave ini , ce$ai #ice s te distre#i un pic , un inut, nu ai ult7 - " distre#7 %ntre& 1iddF. - ;e#i &ariera aia7 1iddF ncuviin din cap. - Cine. Cu i$a ai #is, sunte de la "ecuritate , !tii, anti$ruli. Cineneles c nu ne$a uitat isiunea nici o clip. Ai v#ut !i tu, nu$i a!a7 1iddF rspunse c re arcase acest lucru. "e ntre&a ce avea s ur e#e. - Ei &ine, #ilele trecute discuta cu prietenul eu despre ocupaia noastr !i ne$a gndit la o odalitate prin care un rul ar putea trece &ariera. 1ar ni s$a prut o idee stupid, a!a c ne$a #is c ar tre&ui s o test nainte de a o raporta !e'ilor , nelegi. 1ac ar da gre!, a 'i considerai ni!te ntngi. Iat testul pe care vre s ne a(ui s$l ncerc . .ici un tnr9 .u tre&uie9 " ncerce s #drniceasc planurile9 2nui grup de spioni ruli. Co anda, repetat n nenu rate rnduri de 8laF "Iuare, i rsun n inte. 8ericolul era evident, dar nu avea el co petena s (udece sau s se opun. Anii de instruire 'ceau ca totul s se des'!oare auto at acu . .u era destul de are ca s (udece singur.

- .u tre&uie dect s treci printre cele dou linii de$a cur e#i!ul &arierei !i$apoi s te ntorci, i spuse purttorul de cuvnt rul. <iniile indicate erau o parte din aran(a entul de caneluri ale ventilatoarelor. 6r s o&iecte#e, 1iddF trecu de partea cealalt. Acolo, e#it o clip, gndindu$se s o rup la 'ug pn la cldirea ce se a'la la #ece etri deprtare, unde ar 'i n siguran. "e r#gndi. 8uteau s$l o oare nainte de a apuca s 'ac doi pa!i. 0 porni asculttor napoi, cu i se ceruse. ;reo dou#eci de persoane veneau pe strad. Cnd se apropiar de ei, 1iddF !i cei doi ruli se ddur la o parte s$i lase s treac. 1iddF i privi plin de sperane. " 'i 'ost poliia7 .d(duia din tot su'letul ca tot ce se nt pla s par suspect. >uncitorii trecur n grup pe lng ei, dep!ir #go oto!i &ariera !i disprur dup pri a cldire. - 8e$aici, pu!tiule, spuse rulul. Tre&uie s 'i ateni s nu ne vad ni eni. 1iddF era de alt prere, dar l ur pe rul. 8trunser n spaiul ntunecat dintre dou cldiri. - %ntinde na, pu!tiule. %ntinse na ncordat !i n'rico!at. 4A s or?, !i #ise n sinea lui. "e strduia din rsputeri s$!i n'rne#e lacri ile. 1ar pregtirea lui !i spuse cuvntul+ cnd o durere ascuit i strpunse degetul, r ase neclintit. - 0 ostr de snge, pu!tiule, atta tot. ;e#i tu, cu ne uit noi la &arier, siste ul de a&sor&ie ascunde ni!te icro$pulveri#atoare puternice, care e an ni!te &acterii vulnera&ile pentru ruli. Cine neles, aceste icro$ pulveri#atoare !i tri it (eturile de &acterii cu o vite# de o ie de ile pe or, adic att de repede, c$i pot ptrunde prin piele 'r s si i, sau 'r s lase vreo ur . >otivul pentru care ventilatoarele de a&sor&ie a&sor& atta aer este ca s previn rspndirea &acteriilor n at os'er. 1e ase enea, pro&a&il c aceea!i cultur de &acterii se 'olose!te ntruna. %nelegi ce nsea n asta7 1iddF nu nelegea, dar era !ocat pn n str'undurile 'iinei sale. Anali#a aceea prea real. Era 'oarte posi&il ca &acteriile s 'i 'ost 'olosite potriva rulilor. "e spunea c nu ai civa oa eni cuno!teau genul de aprare prev#ut pentru &ariera aceea cu aspect att de ino'ensiv. " 'i descoperit, pn la ur , rulii despre ce era vor&a7 0&serv c al doilea rul 'cea ceva n #ona ntunecat dintre cele dou cldiri. ;#u ni!te scnteieri de lu in. "e ha#arda s ghiceasc despre ce era vor&a. 4% i e*a inea# sngele la icroscop ca s vad cte &acterii anti$ruli oarte gse!te?, se gndi el. Rulul care vor&ise tot ti pul i se adres3 - "$i e*plic, pu!tiule3 ai s treci &ariera, iar &acteriile pe care le pulveri#ea# vor uri i ediat n sngele tu. 8rerea noastr e ur toarea3 nu se 'olose!te dect un singur tip de &acterie n orice #on. 1e ce7 8entru c atunci cnd sunt a&sor&ite !i tri ise napoi la ca erele de 'iltrare, ca s poat 'i decantate din aer !i 'olosite din nou, ar 'i 'oarte co plicat dac ar e*ista ai ulte tipuri de &acterii. Aceste &acterii virulente care prosper

ntr$un co pus de 'luor sunt aproape la 'el de 'atale una pentru alta, ca !i pentru organis ul pe care$l atac. 8entru ruli devine periculos cnd un singur tip de &acterii se gse!te n cantiti 'oarte ari. Cu alte cuvinte, un singur tip de &acterii poate o or un rul. "igur c dac un rul este i uni#at la un anu it tip de &acterii , pi, poate traversa &ariera n punctul acela la 'el de u!or ca tine !i poate s 'ac ce vrea, odat intrat n The Lards. %nelegi i portana pro&le ei pentru care ne #&ate 7 "e ntrerupse. A, vd c prietenul eu a ter inat e*a inarea pro&ei de snge. A!teapt niel. "e duse la cellalt rul, care l a!tepta. 1iscuia , oricare o 'i 'ost su&iectul , dur ai puin de un inut. Rulul se ntoarse. - E$n regul, pu!tiule, poi s$o !tergi. >ulu esc pentru a(utor. .$o s uit . <ui 1iddF nu$i venea s$!i cread urechilor3 - Adic asta$i tot ce vroiai de la ine7 %ntre& el. - Tot. Ie!ind din #ona ntunecat dintre cele dou cldiri, 1iddF se a!tepta s 'ie oprit. 1ar, de!i cei doi ruli l ur ar, a'ar n strad, nu schiar nici o intenie de a$l nsoi, cnd o porni spre &arier. Rulul i strig3 - >ai vin ni!te pu!ti pe strad3 ai putea s te alturi lor ca s pornii n grup n cutarea sunetului. 1iddF se ntoarse s se uite !i v#u c doi &iei se ndreptau n 'ug spre el !i ipau3 - 2lti ul scap tur a= %!i luar avnt !i trecur ca sgeata pe lng el. Alergnd dup ei. 1iddF v#u c e#itar, se ntoarser niel, apoi trecur iute &ariera pe deasupra ventilatoarelor pe care el le testase pentru cei doi cercettori ruli. %l a!teptar de partea cealalt a &arierei. - > chea Jac/ie, spuse unul. - 8e ine :il, #ise al doilea. 5i adug3 Dai cu noi= - Eu nu esc 1iddF. 8ornind toi trei preun, au#ir sunete distincte, care acoperir sunetul propriu$#is. Ggo ote discordante. Ggo ot asur#itor de a!ini n 'unciune. 0 co ple*itate de sunete etalice, de ciocnituri. >ur ure provenite de la deplasarea olecular a aselor de aterie. 2n tren cu roi de cauciuc #u #ia ndreptndu$se spre ei pe pardoseala etalic nes'r!it, ce acoperea The Lards !i se opri cnd ochii !i urechile sale electronice i si iser. Ei se ddur la o parte, iar trenul trecu n goan. Cteva acarale ridicau o plat'or de etal de o sut de tone, ca s o a!e#e pe un purttor antigravitaional. Acesta ncepu s pluteasc u!or pe cerul li pede. 1iddF nu 'usese la The WaF niciodat !i ar 'i 'ost e*tre de interesant, dac nu s$ar 'i si it att de trist. Chestiunea era c nu putea 'i sigur. " 'i 'ost oare cei doi 4&iei? de$ai rulilor7 8n atunci, nu 'cuser ni ic ca s dovedeasc lucrul acesta. 6aptul c trecuser &ariera toc ai n punctul unde o testase el pentru cei doi ruli 4oa eni? putea 'i o si pl coinciden. 8n

nu a'la adevrul, nu ndr#nea s spun ni nui ce se nt plase. 8n nu a'la adevrul, era nevoit s$i nsoeasc !i, chiar dac vroiau s 'ac ceva pentru ei, tre&uia s cola&ore#e cu ei. Asta era regula. A!a 'usese instruit. Avea n inte i aginea a #eci de ase enea &iei traversnd &ariera prin punctul testat. %n o entul acela, pese ne circulau prin The WaF li&eri s 'ac ce doreau. 2niversul din (urul lui The WaF vi&ra din pricina unei serii de sunete. 1ar nicieri, unde se uita, nici o u! prin care privea, nici o cldire pe care o cerceta cu ochii ari, 'ascinai , nicieri nu se nt plase ca sunetul s nu se sting repede, pe sur ce el se deplasa. .iciodat nu dduser peste ceva ce se na car vag unui ventilator de tipul celor de la &arier. 1ac e*ista vreun pericol pentru rulii rtcii, acesta nu se putea re arca nicieri. 2!ile stteau larg deschise. "perase vag ca at os'era unor ca ere cu u!ile nchise s 'ie pri e(dioas pentru du! an, nu pentru el. .u erau u!i nchise. >ai ru, nu v#u nici ur de 'iin u an care s$l 'i putut prote(a eventual de ruli, nici car nu i#&uti s le ghiceasc pre#ena prin prea( . Cel puin s 'i !tiut precis dac cei doi &iei erau ruli sau nu= 1ac aveau ni!te ar e puternice, capa&ile s produc daune ari navei7 A(unser la o cldire lat de vreo opt sute de etri. 1iddF cpt dintr$ o dat sperane. Tovar!ii lui nu se opuser cnd intr pe o u! uria! care ddea spre un trotuar. 1edesu&tul lor era a&isul. 1iddF privi n (os, spre o lu e ntunecat de construcii cu&ice uria!e. ;r'ul celui ai nalt cu& se a'la la cel puin patru sute de etri su& plan!eu !i era ntrit cu straturi de plastic att de transparente, nct nu ai cte o ra# ici !i colo de#vluia c e*istau ai ulte straturi de aterie ce prote(au lu ea de deasupra lor n reactoarele ato ice uria!e din centrala aceea energetic i ens. Apropiindu$se de i(locul plan!eului 1iddF v#u, cu sperase cu cteva inute nainte, pe cineva ntr$o ic construcie transparent, ce ie!ea n a'ar din structura aceea etalic. 0 'e eie+ citea. %!i ridic privirile, cnd cei trei se apropiar de ea, cu 1iddF n 'runte. - Cutai sunetul7 %i ntre& ea pe un ton prietenos. Adug3 n ca# c nu !tii, eu sunt un "en#or. Ceilali &iei tcur. 1iddF i rspunse c !tia. 8laF "Iuare i vor&ise despre "en#ori. 8uteau anticipa schi &rile ce se petrec n 'lu*ul unui reactor ato ic. 1up cte !i a intea, era ceva n legtur cu 'elul n care varia coninutul de calciu din sngele lor. "en#orii triau ult , n (ur de o sut opt ani , nu datorit ocupaiilor lor, ci pentru c puteau rspunde la procesele de re'acere a calciului. >e oria lui 'usese nu ai 'undalul de#a girii ce ur . Aparent, ea nu avea nici o posi&ilitate de detectare a pre#enei rulilor. .u ddu nici un se n. >ai &ine s se pre'ac n continuare c l interesa sunetul, ceea ce era adevrat, ntr$un 'el. - 1ina urile acelea de (os, cred c vi&rea# puternic, spuse el. - 1a, pro&a&il. 1iddF deveni dintr$o dat atent. I presionat, dar nu convins. - Totu!i, nu vd cu ar putea 'ace #go ot are.

- Toi prei &iei de trea&, #ise ea. A s v !optesc cte un indiciu la ureche. >ai nti, ie. "e duse spre 1iddF. Curios, dar el nu e#it. Ea se aplec3 - .u 'i surprins, !opti ea. Ai s gse!ti o ar ic su& arginea ie!it n a'ar a trotuarului de etal de dedesu&tul navei. Co&oar cu scara rulant pn la !apte !i acolo '$o la dreapta. E chiar pe partea aceasta a unui stlp, care are un D pe el. 1 din cap dac ai neles. 1iddF ncuviin. 6e eia ncuviin cu voce sc#ut3 - Cag$i ar a n &u#unar. .$o 'olosi dect cnd i se va da ordin. .oroc= "e ndrept de spate. - Ei, spuse ea, poate c a!a ai s te l ure!ti. "e ndrept spre Jac/ie. 2r e#i tu= Ciatul cel scund !i ndesat ddu din cap. - .$a nevoie de nici un indiciu, #ise el. 1e alt'el, nu vreau s$ i !opteasc ni eni ni ic la ureche. - .ici eu, #ise :il. 6e eia # &i. - .u 'ii ti i#i, le spuse ea. 1ar, nu$i ni ic. Eu tot a s v dau un indiciu. 5tii ce nsea n cuvntul ias 7 I se adresase direct lui Jac/ie. - .egur. - A!adar, sta$i indiciul eu. >ias . 5i$acu , n$ar 'i ru s o luai din loc. "oarele rsare cu cteva inute nainte de !ase !i$acu e trecut de dou. %!i lu cartea !i, cnd 1iddF privi napoi cteva inute ai tr#iu, ea arta ca !i cnd 'cea parte integrant din scaun. Aproape c prea nensu'leit, a!a de ne i!cat sttea. 1ar, datorit ei, a'lase c situaia era grav, a!a cu &nuise. >area nav se a'la pro&a&il, n pri e(die. Toc ai spre ea se ndrepta acu . HIH. Trevor Ja ieson se de!tept &rusc cu sen#aia c ceva l tre#ise !i c, n consecin, pese ne c ador ise. "uspin n sinea lui !i se rsuci. 1e$ar putea s doar n noaptea aceea= Tresri constatnd c soia lui !edea pe arginea patului. "e uit la ceasul lu inat. Era ora J3JJ noaptea. 4Ei co edie=? !i #ise el9 Tre&uie s$o conving s se culce.? - .u pot s dor , spuse ;eda, scncind parc, iar el se ntrist. 6iindc ea !i 'cea gri(i pentru ceva nesigur. "e pre'cu c doar e adnc. - 1ragul eu= Ja ieson se i!c niel, dar att. - "cu pule= 1eschise un ochi. - 1ragul eu, te rog= > ntre& ci &iei or 'i pe strad n noaptea asta. Ja ieson se rsuci spre ea. - ;eda, ce ai de gnd , s ii trea# toat noaptea7 - ;ai, iart$ . .$a vrut.

Tonul glasului ei nu e*pri a regret, iar dup cteva clipe prea s 'i uitat ce spusese. - 1ragule= El nu rspunse. - Cre#i c a putea a'la cu va7 %ntre& ea. Intenionase s ignore conversaia, dar intea lui ncepu s studie#e posi&ila se ni'icaie a spuselor ei. %l ului lipsa de sens a vor&elor ei !i se tre#i. - " a'l ce7 %ntre& el. - Ci sunt. - Ci ce7 - Ciei9 A'ar, n noaptea asta. Ja ieson, pe care l tortura o tea ai are, o't3 - ;eda, ine tre&uie s duc la trea&. - Trea&= Repet ;eda, cu iritare n glas. <a altceva nu te gnde!ti dect la trea&7= .$ai senti ente7 Ja ieson tcu, dar asta nu era o odalitate de a o convinge s se culce. Ea continu, ridicnd vocea3 - Cusurul vostru, al &r&ailor, este c v nsprii. - ;rei s ntre&i dac sunt ngri(orat , nu, nu sunt= Rosti cu greu cuvintele. %!i #ise c tre&uie s$o in a!a. "e ridic !i aprinse lu ina. ;or&i cu glas tare3 - 1raga ea, pot s$i spun, n ca#ul n care te ulu e!te cu ceva, c i$ai atins scopul. >$a tre#it de$a &inelea. - Era !i ti pul= Replic ;eda. Cred c$ar tre&ui s d un tele'on. Iar dac nu$l dai tu, a s$l dau eu. Ja ieson sri din pat. - Cine, dar nu$ i sta prin prea( cnd i che . .u vreau s se spun c sunt su& papucul nevestei. R i acolo unde e!ti. "e si i u!urat c ea 'orase nota. Ie!i din dor itor !i nchise hotrt u!a n ur a lui. %!i ddu nu ele la video. 2r o pau#, apoi apru un &r&at cu e*presie serioas pe chip, &rcat n uni'or de a iral. Ja ieson l cunoscuse o'icial. I aginea lui u plu ecranul+ se aplec spre video'on. - Trevor, situaia e ur toarea, i se adres el. 6iul tu se a'l nc n co pania a doi ruli , acu nt pltor sunt alii. Au 'olosit o etod 'oarte ingenioas de trecere a &arierei !i, n o entul de 'a, &nui c vreo sut de ruli cu n'i!are de copii se a'l rspndii prin The Lards. .i eni n$a ncercat s treac ncoace n ulti a (u tate de or, ast'el nct crede c 'iecare rul din "olar CitF care a 'ost pregtit s re#iste la siste ul special de aprare pe care$l ave n #on este acu n The Lards. 1e!i, pn acu nu s$au concentrat asupra unui anu it punct, si i c o entul cri#ei se apropie. - Ce$i cu 'iul eu7 %ntre& Ja ieson cal . - 6r ndoial c au ni!te planuri cu el. %ncerc s$l 'ace s intre n posesia unei ar e, dar aceasta ar avea, n cel ai 'ericit ca#, o valoare li itat. Ja ieson nelese cu a rciune c se 'ereau s$i spun ceva care i$ar 'i putut o'eri o speran.

- Ai lsat o sut de ruli s intre n The WaF 'r s !tii ce au de gnd7 ;or&i el rspicat. - 5tii ct e de i portant pentru noi s le a'l o&iectivul, spuse a iralul. 8e ce pun pre7 Ce consider ei c erit un ase enea risc enor 7 Este o aciune 'oarte cura(oas din partea lor !i e de datoria noastr s$i ls s a(ung la un punct cul inant. Cnui ce caut, dar tre&uie s ne convinge . %n 'inal, vo depune toate e'orturile ca s salv viaa &iatului tu, dar nu$i pot garanta ni ic. Ja ieson nelese li pede cu priveau oa enii aceia situaia. 8entru ei, oartea lui 1iddF ar nse na un incident regreta&il. Giarele vor anuna3 48ierderi nense nate?. 8oate chiar o s$l 'ac erou pentru o #i= - >i$e tea , continu a iralul, c va tre&ui s te rog s ntrerupi legtura acu . %n clipa asta, 'iul tu co&oar su& nav !i vreau s 'iu 'oarte atent la ce se nt pl. <a revedere. Ja ieson ntrerupse legtura !i se ridic n picioare. "ttu cteva clipe s$!i dea cura(, apoi se ntoarse n dor itor !i spuse vesel3 - "e pare c totu$i n regul. .u veni nici un rspuns. 0 v#u pe ;eda stnd cu capul pe pern. 5e#use, cu siguran, culcat ca s$l a!tepte !i ador ise nu aidect. 8entru o 'e eie ca ea, de o sensi&ilitate ie!it din co un, 'cuse un lucru &un. Ador ise nelini!tit, cu o&ra(ii u#i de lacri i. "e hotr s 'oloseasc o sering cu ga# su& presiune ca s$i introduc n snge un ga# so ni'er special. 2r o pau#, apoi ea se rela* cu un o'tat prelung. Respiraia i deveni nceat !i egal. Ja ieson i tele'ona lui Cale& Carson acas !i$i e*plic situaia. Apoi adug struitor3 - Ia$l pe Ephrai . "pune$i c 'a ilia lui are nevoie de el !i adu$l la "tatul >a(or al "ecuritii, lng nav. Cag$l ntr$o cutie, s nu$l vad ni eni. %ntrerupse legtura, se &rc n gra& !i plec !i el spre cldirea "ecuritii. 5tia c vor aprea unele pro&le e. Ca#a ilitar se va potrivi ideii 'olosirii unui e#)al. 1ar pre#ena e#)alului era un lo# c!tigtor pentru el !i, prin el, pentru 1iddF. - Ce i$a !optit tipa aia7 %ntre& Jac/ie. Co&orau pe scara rulant n tunelul de su& The WaF. 1iddF, care ciulise urechile s aud sunetul , nu era nici un #go ot deose&it , se ntoarse. - Ah, ce i$a #is !i ie. Jac/ie pru ulu it de rspuns. A(unser pe trotuar !i 1iddF o lu gr&it nainte. Cuta, ca din nt plare, cu privirea un stlp de etal cu un D pe el. %l descoperi &rusc, la trei#eci de etri naintea lui. :il vor&i, n spatele lui3 - 1e ce s$ar 'i o&osit s$i !opteasc ie la ureche, dac oricu avea s ne spun la toi7 Cnuiala lor l 'cu pe 1iddF s$i tre ure su'letul, dar pregtirea lui l a(ut s dep!easc o entul greu.

- Eu cred c a vrut s se a u#e cu ni!te pu!ti ca noi, le spuse el. - " se a u#e7 ;or&i Jac/ie. - Ce cut aici, su& nav7 Gise :il. - "unt o&osit, le spuse 1iddF. "e a!e# (os, pe arginea trotuarului, nu departe de stlpul de etal, gros de un etru (u tate, care se nla n #are. %!i ls picioarele s se &lngne deasupra tunelului. Cei doi ruli trecur de el !i se a!e#ar de partea cealalt a stlpului. 1iddF !i #ise agitat3 40 s co unice ntre ei , sau cu ceilali=? "e lini!ti singur !i &(&i cu na su& arginea ie!it n a'ar a trotuarului. %!i vr degetele su& etal. Atinse ceva. Ar a ic i veni la nde n !i o strecur n &u#unar dintr$o singur i!care sincroni#at. Apoi, o&osit de i!carea aceea, r ase acolo. %!i ddu sea a de vi&raia etalului pe oasele coapselor sale. 8anto'ii lui speciali a&sor&iser are parte din tre ur, iar el 'usese att de concentrat asupra ar ei, nct nu re arc i ediat. Acu , da. Trupul su se scutura !i tre ura u!or. "e si i nghiit de sunet. >u!chii !i organele sale interne 're tau !i tre urau. 2it, pentru o ent, de ruli !i prea deose&it de straniu s stea acolo, pe &ucata aceea de etal, lipsit de protecie !i vi&rnd n ton cu sunetul nsu!i. Cnuise c vi&raia va 'i 'oarte puternic su& nava cea are. 0ra!ul The Lards era construit pe etal. 1ar tot aterialul a&sor&ant de !ocuri cu care erau acoperite str#ile !i dru urile nu putea atenua 'orele violente !i energiile concentrate ntr$o #on restrns. Acolo se a'lau reactoare ato ice la te peraturi att de nalte, nct aveau loc ncontinuu e*plo#ii cu detonri ca de cataclis . Erau a!ini care puteau str&ate plci de oel galvani#at de o sut de tone. 1atorit acestei nave colosale, The Lards avea s ai re#iste opt ani !i (u tate. Apoi, cnd avea s #&oare n s'r!it, el va 'i la &ordul ei. 6iecare 'a ilie din The Lards 'usese selectat n 'uncie de dou aspecte3 pentru c tatl sau a a avea vreo aptitudine care putea 'i de 'olos n construcia navei, sau pentru c ei aveau un copil care avea s creasc prin prea( a navei. Tatl lui, 'cnd parte din guvern, 'usese inclus la cerere. 0a enii nu puteau nva s neleag !i s co ande nava spaial, ce se nla ca un unte tnr, dect crescnd o dat cu ea. %n cei trei sute de etri lungi e se concentrase geniul ingineresc de veacuri !i attea cuno!tine de specialitate, detalii tehnice, nct de nitarii venii n vi#it priveau ui ii la pogoanele de a!ini, cadrane !i instru ente de pe 'iecare nivel !i la re'lectoarele din perei, instalate de(a pe punile in'erioare. ;a 'i la &ordul ei. 1iddF se ridic tre urnd de e oia e anciprii , toc ai cnd cei doi ruli apreau de dup stlp. - " erge = "puse Jac/ie. A pierdut destul vre ea. 1iddF !i reveni din e*altare. - %ncotro7 %ntre& el. - 8n acu , ne$a inut noi dup tine. 1ar acu ce$ar 'i s vii tu dup noi, a!a, ca s ai schi & 7 Gise :il. <ui 1iddF nici nu$i trecu prin cap s se potriveasc.

- "igur, replic el. 8e 'ir a lu inat cu neon de pe cldire scria 4CERCETAREM 4M !i n (urul ei roiau o uli e de &iei. >ergeau singuri sau n grup. %n deprtare, #ri alii, ce preau c nu au nici o int precis. 0are aceia s 'i 'ost ruli7 0are toi s 'i 'ost ruli7 Ce neghio&ie= .u tre&uia s$!i dea 'ru li&er i aginaiei. Cercetare. Asta cutau ei. Acolo, n cldirea aceea, oa enii creaser &acteria anti$ruli de la &arier. .$avea idee ce$i interesa de 'apt pe ruli s !tie despre acest proces. 8oate c o singur in'or aie ct de ic n legtur cu aceasta le$ar 'i per is s distrug su&stana pri ar sau un organis , anulnd ast'el ntregul siste de aprare. 8laF "Iuare i sugerase c e*istau ast'el de posi&iliti. Toate u!ile cldirii 4Cercetare? erau nchise, spre deose&ire de cele ale altor cldiri pe care le v#user. - 1iddF, deschide tu, i se adres Jac/ie. Asculttor, 1iddF se ndrept spre clana u!ii. "e opri ns, cci doi oa eni veneau spre el. 2nul dintre ei l strig3 - Dei, pu!tiule= Tot peste tine d = 1iddF ddu dru ul clanei !i se ntoarse cu 'aa spre ei. 8reau cei doi 4oa eni? care l aduseser la &arier !i care$l supuseser la testul cu &acteriile. 1ar aceasta era nu ai n'i!area e*terioar. "ingurii ruli care trecuser &ariera dintre toi cei din "olar CitF ar 'i ni!te indivi#i i uni#ai la tipul de &acterie pe care el l i#olase pentru ei ntr$o anu it poriune a &arierei. .$ar 'i dect o coinciden dac a &ele i agini de ageni din The Lards ar aparine acelui grup. %n consecin, ace!tia pro&a&il nu erau aceia!i. 1ar asta n$avea nici o i portan. - > &ucur c a dat din nou de tine, spuse purttorul de cuvnt. ;re s 'ace un nou e*peri ent. 6ii atent, intr nuntru= Cercetarea este, pro&a&il, prote(at n od special. 1ac ne pute dovedi prerea aici, nsea n c vo 'i a(utat !i noi cu ceva la piedicarea rulilor de a ptrunde n The Lards. Ar erita, nu7 1iddF ncuviin din cap. .u prea se si ea n apele lui !i nu era sigur c putea vor&i deslu!it, cu toat pregtirea lui. - Intr nuntru, i spuse rulul, r i acolo cteva clipe, apoi inspir pro'und, ine aerul n pl ni !i pe ur ie!i a'ar. Asta$i tot. 1iddF deschise u!a !i p!i nuntru, n interiorul lu inos. 2!a se nchise auto at n ur a lui. "e tre#i ntr$o ncpere are. 4A! putea s 'ug?, se gndi el. 4Ei nu ndr#nesc s vin pn aici.? %ns a&sena oa enilor din ncpere i potoli i pulsul. 8rea ne'iresc c nu se a'la ni eni prin prea( . Toate departa entele din The Lards 'uncionau continuu. %n spatele lui se deschise u!a. 1iddF se ntoarse. "ingurii ruli care se vedeau erau Jac/ie !i :il, destul de departe de u! !i ali &iei !i ai departe. Cine deschisese u!a nu riscase s pri easc o do# de ce$o 'i 'ost, pri e(dios sau nu.

- Acu poi s ie!i, se au#i vocea o ului. ;or&ea dindrtul u!ii, ns, nu uita, ai nti inspir adnc !i ine$i respiraia. 1iddF trase aer n piept. 2!a se nchise auto at dup ce ie!i, iar n spatele ei a!teptau cei doi polii!ti din The Lards. 2nul dintre ei i ntinse o sticlu cu un tu& de cauciuc. - E*pir aici, i spuse acesta. Apoi, rulul n n sticlua tovar!ului su, care coti repede colul cldirii !i dispru din vedere. - Ai re arcat ceva neo&i!nuit7 %ntre& purttorul de cuvnt. 1iddF e#it. Aerul din cldire, dac se gndea ai &ine, i pruse dens, oarecu di'icil de respirat n co paraie cu aerul o&i!nuit. 1du u!or din cap. - .u cred, rspunse el. Rulul se dovedi tolerant. - > rog, pro&a&il c n$ai re arcat ni ic, #ise el, apoi adug repede3 .$ar 'i ru s$i test sngele. %ntinde un deget. 1iddF se 'eri niel de ac, dar i ls s$i ia snge. :il se apropie de el. - 8ot s a(ut !i eu7 %ntre& plin de #el. - "igur, rspunse o ul. 1u asta prietenului eu. :il plec e*act cu ar 'i 'cut$o un pu!ti, n goan. Trecu un inut, apoi altul+ apoi9 - A= E*cla o ul. Iat$i c vin. 1iddF privi perechea care se ntorcea cu un # &et !ters. Rulul ce sttuse lng el porni gr&it n nt pinarea celor doi. %n ca# c cei doi spioni !i spuser ceva unul altuia. 1iddF nu i#&uti s aud ni ic. 1e 'apt, lu drept &un c era o schi &are rapid la nivelul lu inii. Co unicarea, de orice natur ar 'i 'ost ea, ncet. 0 ul care vor&ise tot ti pul se ntoarse la 1iddF !i$i spuse3 - 8u!tiule, ne$ai 'ost de are 'olos. "e pare c ne vo aduce o contri&uie i portant la r#&oiul potriva rulilor. 5tiai c aerul dinuntru e a estecat cu un ga# arti'icial, un co pus de 'luor7 6oarte interesant !i 'oarte sntos, de alt'el. Chiar !i un rul, cu eta&olis ul lui &a#at pe 'luor, care ar ptrunde nuntru, n$ar pi ni ic , doar dac nu ncearc s$!i 'oloseasc energia corpului drept ar sau nivel de co unicare. Energia ar aciona ca agent de ioni#are, ar genera uniunea olecular dintre 'luorul din aer !i cel din corpul rulului. 2niunea n$ar dura ult, 'iind insta&il, dar nici corpul rulului n$ar re#ista. 1iddF nu nelese prea &ine. Reaciile chi ice ale 'luorului !i ale co pu!ilor si constituise su&iectul, discutat n linii ari, a unei pri din pregtirea sa, dar asta era niel di'erit. - 6oarte di&aci= E*cla spionul, aparent satis'cut. Rulul nsu!i provoac reacia care l distruge. 1ar acu , &nuiesc c voi toi, &iei, vrei s intrai s aruncai o privire. Cine, cu toii nuntru. Tu nu, i spuse lui 1iddF, r i o clip. ;reau s vor&esc ceva cu tine. ;ino ncoace. %l trase pe 1iddF deoparte, n ti p ce 4&ieii? se gr&eau s intre pe u!. 1iddF !i$i nchipui rspndindu$se prin cldire, cutnd secrete. "e gndi o&osit3 4Cineva o s 'ac precis ceva !i asta ct de curnd?. - 8u!tiule, ntre noi 'ie vor&a, ast#i ai 'cut o trea& 'oarte i portant pentru noi. .u ai ca s$i dau o idee, s !tii c a p#it cldirea Centrului de

Cercetri toat noaptea. 8ersonalul o&i!nuie!te s plece acas pe la ie#ul nopii. 1up ie#ul nopii, civa uncitori au intrat nuntru, au instalat un aparat !i au plecat. Au pus o staie de radio deasupra u!ii, cu cte un di'u#or nuntru !i a'ar. 1ac a! 'i rul, a! distruge un ase enea aparat, ca precauie. %n o entul de 'a, n a'ar de voi, &iei nu ai e ni eni. Acu v dai !i voi sea a ct de ult s$au &a#at oa enii de aici pe &ariera cu &acterii, ca s$i in pe ruli ct ai departe. 6cu o pau#, apoi continu3 1esigur, rulii ar putea s a'le dinainte aceste in'or aii !i dac ar trece pn la ur &ariera !i$ar putea pune gardieni n toate colurile cldirii, piedicnd ast'el cele ai puternice 'ore ar ate s ptrund la siste ul de aprare al cldirii. Ar putea 'i aruncat n aer de la o oarecare distan !i distrus, desigur, dar i se pare di'icil s o 'ac ntr$un ti p 'oarte scurt. Ar a!tepta pn ar ncerca alte etode. %nelegei ce$ar nse na asta. Rulii ar avea oca#ia s a'le unele din secretele cldirii. 0dat ie!ii a'ar, ar putea co unica in'or aiile altor ruli, a'lai n a'ara #onei periculoase !i$apoi 'iecare individ scap cu poate. E o trea& ndr#nea, dar rulii au ai 'cut lucruri de$astea. A!a c, vedei, totul este posi&il. 1ar, acu , noi a prent pinat o ase enea posi&ilitate. - 1iddF, !opti cineva de undeva, de deasupra lui, '$te c nu au#i. 1iddF se ncord, apoi se rela* nu aidect. "e dovedise de ult c siste ele electronice de vor&it !i ascultat ale rulilor, locali#ate n u!chii u rului, care anihilau sunetele, nu puteau detecta !oaptele. :lasul !optit continu repede3 - Tre&uie s intri nuntru. 0dat intrat, r i lng u!. Asta$i tot. Atunci ai s pri e!ti !i alte instruciuni. 1iddF locali# sursa !oaptelor. ;enea de deasupra u!ii. "e gndi nesigur3 4Rulul a po enit despre un radio instalat deasupra u!ii , !oaptele vin, pese ne, prin di'u#orul lui.? 1ar cu s intre nuntru, cnd rulul l inea dinadins pe loc7 Rulul spunea ceva despre o reco pens, dar 1iddF aproape c nu$l au#ea. 8rivi n (ur nucit. ;#u un !ir lung de cldiri, unele lu inate puternic, altele n se io&scuritate. "trlucirea ce venea de la nava cea are arunca o u &r prelung, unde se a'la el. 8e cer, noaptea aprea ntunecat ca de o&icei. .u se #rea nici ur de #ori lu ino!i, de!i nu ai r seser dect cteva ore pn di inea. 1iddF spuse cu disperare3 - 6ir$ar s 'ie= Tre&uie s intru nuntru. "oarele va rsri curnd !i ai a o uli e de locuri de cercetat. - .$a! pierde ult ti p nuntru, #ise rulul. 1ar, poi s arunci o privire. ;reau s ai 'aci ceva. 1iddF deschise u!a tre urnd. Rulul o prinse nainte s se nchid. - Ia s intru !i eu o secund= "puse el. 8!i nuntru, se ntinse pn deasupra u!ii !i trase cu 'urie. C#ur ni!te sr e. Apoi, ie!i. - >$a gndit s cree# o at os'er de r#&oi pentru icul nostru e*peri ent. A deconectat legturile noului siste de di'u#oare. Intr niel !i spune$ i ce 'ac ceilali pu!ti.

2!a se nchise auto at n ur a lui 1iddF, ca de o&icei. %n cldirea "ecuritii, a iralul ridic din u eri cu regret3 - % i pare ru, Trevor. A 'cut tot ce ne$a stat n putin. 1ar ne$au distrus singura speran de a co unica cu &iatul tu. - Ce esa( aveai de gnd s$i trans itei7 %ntre& Ja ieson. - Regret, rspunse a iralul, chestiunea e clasat. 1in cu!ca sa, a!e#at pe un trailer, n a'ara cldirii, e#)alul i trans ise lui Ja ieson3 4%i citesc gndurile. ;rei s i le trans it lui 1iddF7? 41a?, rspunse Ja ieson ental. <ui 1iddF, esa(ul pe care$l pri i i se pru clar !i direct , !i att de precis, nct l con'und cu un esa( !optit. "una a!a3 41iddF, dac un rul nu poart ar n v#ul lu ii, el depinde de energia celulelor sale. 8rin natura lui, un rul tre&uie s stea de#&rcat. %n schi &, corpul lui poate produce i aginile ve! intelor o ene!ti !i siluete u ane. Constat c nu se vd dect doi &iei.? Erau ntr$adevr doi &iei, aplecai peste un &irou, ntr$un col ndeprtat al ncperii. 8entru un o ent, 1iddF se ntre& cu vedeau ei scena aceea. .u avu ti p de speculaii, cci au#i3 - "coate$i ar a !i trage n ei= 1iddF !i vr na n &u#unar, nghii cu greu !i scoase ar a. >na i tre ura niel, dar ti p de cinci ani 'usese antrenat pentru un o ent ca sta !i luntric se si ea lini!tit. .u era o ar cea cu care tre&uia s inteasc 'r gre!= Trase+ o 'lacr al&struie !ni, iar el nu 'cu dect s ndrepte eava spre locul unde se a'lau rulii. 0 rupser la 'ug, dar curnd se pr&u!ir. 4Cine intit= 4aprecie e#)alul. 1iddF nu reali# c vor&ele nu erau nsoite de sunete. %n ncpere, ceea ce nainte 'useser doi pu!ti cu &u(ori n o&ra(i, acu se trans'or au. I aginile nu re#istau dup oarte. 1e!i v#use po#e cu n'i!area lor, era cu totul alt'el s ve#i cu apare carnea aceea ntunecat !i straniile e &re reticulate. 4Ascult? , un gnd l tre#i din !oc , 4toate u!ile sunt nchise. .i eni nu poate intra. 5i nici ie!i. 8orne!te$o prin cldire. Trage n tot ce ntlne!ti. %n toi= .u accepta nici un prete*t, nici o si ulare c n$ar 'i dect ni!te copii. 8e copiii adevrai nu i$a pierdut din ochi !i a constatat c n cldire nu sunt dect ruli. Arde$i pe toi 'r il= A&ia dup cteva inute i raport e#)alul lui Ja ieson3 46iul tu i$a eli inat pe toi rulii din interiorul cldirii. I$a spus s r n nuntru, cci se ncearc uciderea tuturor celor a'lai n a'ara ei. 0 s r n acolo pn$i spun eu s ias?. 8ri ind acest esa(, Ja ieson o't din tot su'letul de u!urare. 4>ulu esc, prietene?, spuse el n tcere. 4A 'ost o de onstraie re arca&il de telepatie.? >ai tr#iu, a iralul l cut, de data asta, pe Ja ieson ca s$i vor&easc3

- "trlucit victorie= %i spuse el. Rulii din a'ara cldirii ne$au inut piept cu cura(, ca de o&icei, dar a schi &at &ateriile n locul unde o&i!nuiau s treac &ariera, a!a c i$a prins n capcan. E#it o clip, apoi continu nedu erit3 - Ce nu neleg este cu de$a !tiut &iatul tu cu e*actitate cnd s 'oloseasc ar a potriva lor, 'r ca noi s$i spune ni ic7 - ;reau s v rea intii de asta cnd vei pri i raportul n legtur cu cele nt plate, rspunse Ja ieson. - 1ar de ce tre&uie s ntoc e!ti un raport asupra acestui incident7 %ntre& o'ierul ui it. - ;ei vedea, replic Ja ieson. %nc era ntuneric &e#n, cnd 1iddF lu un helicar la Intersecia J !i #&ur pe dealul, de unde 4E*ploratori? ca el ur reau rsritul soarelui. 2rc scrile ce duceau n vr' !i ai gsi civa &iei, unii stnd (os, alii a!teptnd n picioare. 1e!i nu putea 'i sigur c erau 'iine u ane, nutrea certitudinea c erau oa eni. 8rea s nu e*iste nici un otiv ca vreun rul s participe la acest cere onial. 1iddF se a!e# lng un tu'i!, lng silueta ntunecat a unuia dintre &iei. .iciunul din ei nu vor&i i ediat. >ai tr#iu, 1iddF i se adres3 - Cu te chea 7 - >art. ;ocea care rspunse era ascuit, dar nu puternic. - Ai gsit sunetul7 %l ntre& 1iddF. - %h= - 5i eu. E#it, gndindu$se la ce 'cuse. 8entru o clip, !i ddu sea a ct de inunat era siste ul de pregtire care$i per isese unui &iat de nou ani s acione#e a!a cu 'cuse el. Apoi, gndul acesta i se risipi din precon!tiin !i spuse3 - A 'ost distractiv, nu$i a!a7 - Cred c da. Tcur a ndoi. 1in locul de unde !edea, 1iddF vedea strlucirea inter itent a vltorii de 'oc, cci cerul ardea de o 'lacr al&a, re'lectat. %n deprtare, se #rea aura de lu in strlucitoare ca un giuvaer, care ncadra parial nava. Cerul nu ai era ntunecat, iar 1iddF o&serv c u &rele din (urul lui !i pierdur din consisten, devenind gri la culoare. ;#u trupul lui >art, chircit la rdcina tu'i!ului, un trup ai ic dect al su. Cnd se ivir #orii, privi nava. %nceti!or, etalul centurilor superioare capt 'lcrile soarelui, nc invi#i&il din locul unde !edeau. "trlucirea se rspndi n (os, iar lu ina soarelui sclipi pe i ensitatea ntunecat, lucioas a pereilor ei in'eriori, partea solid, re'lectat pe cer. .ava apru din ceuri, un lucru incredi&il, ai are dect tot ce se a'la n (urul ei. 1e la distana aceea, cldirea Ad inistraiei prea o parte din structura ei, un stlp al& lng acel colos ntunecat care era nava. "oarele se nlase de ult, dar 1iddF r ase s$l ur reasc cu ndrie !i entu#ias . %n strlucirea #orilor, nava prea s se pregteasc de #&or. 4%nc nu?, !i #ise 1iddF !ovitor, 4nc nu. 1ar va veni #iua.? Atunci, cea ai are nav

proiectat !i construit vreodat de 0 !i va su ei nasul spre spaiul li&er dintre stelele apropiate !i va #&ura nspre neguri. 5i$atunci ntr$adevr, rulii vor tre&ui s se retrag. %n s'r!it, &oldit de sen#aia 'a iliar de gol din sto ac, 1iddF co&ora dealul. <u icul de(un ntr$un icu restaurant 4<a inut?. Apoi, 'ericit, se urc ntr$un helicar !i se ndrept spre cas. %n dor itorul are, Ja ieson au#i u!a e*terioar a aparta entului deschi#ndu$se. 0 surprinse pe nevast$sa cu na pe &utonul u!ii de la dor itor. 1du din cap spre ea cu &lndee3 - E o&osit, cu siguran, spuse el nceti!or. <as$l s se odihneasc. >ai cu voie, ai 'r voie, se ls dus napoi. 1e data asta, direct n pat. 1iddF travers n vr'ul picioarelor ca era de #i !i intr n inti itatea lui 8laF "Iuare. 2!a se nchise auto at n ur a lui !i se aprinser lu inile. 0 privire spre co en#ile de pe perei i de onstra c acea co ple* ca er$ ro&ot i si ise pre#ena. %ntr$un tr#iu, i spuse3 - Raportul, te rog. - A a'lat ce este sunetul, spuse 1iddF 'ericit. - Ce e7 1up ce 1iddF rspunse la ntre&are, 8laF "Iuare #ise3 - 6aci cinste progra ului eu de instruire= "unt ndru de tine. Acu , du$te la culcare. 1up ce se vr su& cear!a'uri, 1iddF constat cu ca era tre ura u!or. "tnd culcat, si i cu se i!ca patul !i au#i tre uratul 'erestrelor de plastic a&sor&ante. "u& el, podeaua scri u!or n consonana ei continu cu vi&raiile ptrun#toare. G &i 'ericit, dar ostenit. .u va ai tre&ui s hoinreasc n cutarea sunetului. ;enea o &oare dinspre The Lards, un a&ur u!or de vi&raie provenind de la asele cldirilor, etalului !i a!inilor, care se nla din The WaF. "unetul l va nsoi toat viaa+ cci dup ce nava va 'i gata, un sunet ase ntor, ptrun#tor va vi&ra n 'iecare plac de etal. Ador i, si ind pulsul sunetului nluntrul su, o parte a ns!i vieii sale. HH. Ja ieson se tre#i la ora o&i!nuit+ toc ai se strecura n tcere a'ar din pat, cnd !i aduse a inte. "e rsuci, o privi pe soia lui !i ddu din cap 'ericit. 8rea c dor ea dus. Ea !i &iatul tre&uiau s ai doar nc vreo cteva ore. "e ntoarse !i intr n vr'ul picioarelor n ca era de toalet. <u icul de(un singur, gndindu$se la cu ar putea a'ecta eveni entele nopii trecute #ilele ce aveau s vin. C le vor a'ecta ntr$un 'el, era convins. E#)alul se dovedise de &un credin. 6aptul c$i salvase 'iul era re#ultatul propriei sale hotrri de a 'olosi orice i(loc de a$l a(uta pe &iat, de$a lungul ceasurilor pline de pri e(dii prin care trecuse.

A(uns la &irou, Ja ieson pregti raportul asupra nt plrilor din noaptea precedent. 1rept conclu#ie 'inal, art c ce se petrecuse era la 'el de i portant ca !i 'inisarea navei ns!i. "una ca a!a3 42tilitatea telepatiei entale ca i(loc de co unicare cu rasele strine, care n o entul de 'a o'er un spri(in ini n lupta potriva du! anului co un, rulii, este o chestiune i portant ce tre&uie anali#at cu atenie. 6aptul c un ase enea od de co unicare e*ist constituie un eveni ent re arca&il n istoria gala*iei.? Apoi, 'cu un duplicat dup raport !i l tri ise cu un curier special tuturor persoanelor dup prerea lui, in'luente. 8ri ul rspuns l pri i n dup$a ia#a aceea de la o personalitate din cadrul 6orelor Ar ate. 4"$au luat suri ca e#)alul s nu ai& acces ental la nici o persoan care cunoa!te secretele Cercetrii Interi 7 @Interi era un cod prin care se nelegea "trict "ecretA. Este posi&il ca acest e#)al s 'ie distrus ca o si pl chestiune de precauie7? Ja ieson citi esa(ul cu senti entul c trata cu o 'or de ne&unie, 'apt cu totul adevrat. Re arcase c vigilena ilitar a(ungea uneori la e*tre e. Constat c rspunsul personalitii respective 'usese tri is la toi cei la care a(unsese raportul su. "ti ulat, pregti un rspuns &a#at pe date veri'ica&ile, ce dovedeau c e#)alul nu se a'lase n vecintatea nici unei persoane care cuno!tea detaliile !tiini'ice ale Cercetrii Interi . "u&linie 'aptul c, de!i cuno!tinele lui se reduceau la ini u necesar, aciunea agenilor ruli de onstrase c erau 'oarte &ine in'or ai despre etodele de aprare cu &acterii 'olosite potriva lor+ !i c, dect s$l conda n pe e#)al pentru cantitatea nense nat de date pe care s presupune c le$ar 'i a'lat de la noi, ai &ine a descoperi ce a a'lat de la agenii ruli. Aceasta era pri a denaturare a adevrului din replica sa. 5tia din e*periena e#)alului adult de pe Eristan II c e#)alii nu puteau citi gndurile rulilor. 1ar nu era o entul s pre#inte in'or aii negative. Continu3 4>erit, de ase enea, s relie' 'aptul c ar 'i nevoie de luni de #ile, poate ani, ca s se cree#e o alt oca#ie ca un pui de e#)al, dispus s cola&ore#e, s ne cad din nou n ini. "u&linie , de ase eni, c relaiile viitoare cu rasa e#)alilor depind de ct de eticulo!i ne dovedi n o entul de 'a. 1ac vor a'la vreodat c, de 'apt, a e*ecutat un pui de e#)al !tiind ceea ce !ti acu , relaiile dintre noi ar 'i serios periclitate.? Ja ieson di'u# raportul su tuturor. 5i pentru c e#)alul se a'la nc n gri(a sa, l ut, din precauie, n alt loc, n scopul , dup cu art n raport , de a se asigura c nu intr n contact cu nici o persoan cunosctoare a unor date valoroase. %ndosarie un e*e plar din raport n arhiva proprie. "atis'cut c acu e#)alul nu va ai 'i eli inat de vreo aciune pripit, iniiat 'r !tirea sa, r ase n a!teptarea reaciilor. 8n la s'r!itul dup$a ie#ii aprur cteva. Cu o singur e*cepie, erau si ple luri la

cuno!tin. E*cepia venise de la acela!i individ care rspunsese !i ai nainte. Era o not personal, adresat lui Ja ieson, care suna a!a3 41oa ne 1u ne#eule, o ule, onstrul pe care ni l$ai artat nu era dect un pui7? Era ulti a ncercare de a$l distruge pe puiul de e#)al din otive legale sau ilitare. Trecu o spt n. %nainte de a ia#, Ja ieson pri i un e orandu de la "ecia de Co putere. 41ispune de unele date la cererea du neavoastr, din o entul NO, cu privire la nu ele raselor cu care nu s$a putut sta&ili nici un 'el de co unicare.? %l sun pe Cale& Carson, l invit s ia asa preun !i s petreac apoi o parte din dup$a ia# la "ecia de Co putere. Era un &r&at sla&, cu o&ra(ii supi, care se na 'oarte ult cu 'ai osul su &unic, e*ploratorul. Avea o strlucire n priviri, o tensiune stpnit, ca !i cnd ar 'i cunoscut secrete !i ar 'i trit e*periene pe care nu le putea prt!i ni nui. A!e#at la o as n salonul denu it .ava spaial al restaurantului pentru e &rii guvernului, Ja ieson i spuse tnrului Carson3 - A de gnd s$l duc pe e#)al ntr$o cltorie pe o alt planet+ nu ai el !i cu ine. ;reau s ncerc s$l 'olosesc car o dat ca ediu de co unicare. Apoi, a! vrea s i$l dau ie n gri(. Cale& Carson ncuviin din cap. "e aprinse la 'a de &ucurie. - ; ulu esc, do nule, spuse el. % i o'erii oca#ia s pun planete ntregi n legtur cu cultura galactic. 8n acu n$a ai lucrat la un ase enea nivel. Ja ieson ddu din cap, dar nu #ise ni ic. %!i a inti de propriile$i si inte n ur cu civa ani, cnd i se atri&uise un nivel de operaiuni ce i plica discreia sa n tratarea cu planete ntregi. I se pru oarecu ui itor c a(unsese la stadiul cnd el nsu!i putea se na autori#aii ce ddeau altora acelea!i puteri. 8uterea de a solicita nave spaiale. 8uterea de a se na acorduri care s 'ereasc 8 ntul de pri e(dii pentru o vre e. 8utere9 %!i a inti de propria lui i presie despre oa enii care i dduser dreptul s lucre#e la un ase enea nivel. Cre#use c erau de vrst i(locie. "e ntre&a dac !i el era la 'el ca ei. .u se gndise niciodat serios la lucrul acesta. %ncepur s discute anu ite detalii3 de pild, de ct li&ertate ar tre&ui s dispun e#)alul, pentru &inele lui !i al celorlali. Ter inar asa, aruncar o ulti privire navei , care se nla vi#i&il prin pereii transpareni !i apoi, cnd ie!ir, Carson spuse3 - Chiar au de gnd s earg pn la planeta$ a a rulilor cu nava asta7 8ese ne c re arc, dup e*presia de pe chipul lui Ja ieson, c spusese ce nu tre&uia. 0't.

- Cine, hai s ne opri nu.

la corpul de gard, s vede

dac sunt rul sau

Ja ieson ddu din cap ncruntat. - 5i dac tot ne duce acolo, n$ar 'i ru s veri'ice !i pe ine, pentru lini!tea ta. Trecur prin testul respectiv cu toat serio#itatea, 'ur identi'icai nu aidect, de!i , Ja ieson !tia , nu ai pentru o ent. %ntr$o lu e de ageni ruli, care puteau i ita 'iinele u ane, identi'icarea era nu ai o chestiune te porar. 0 ntre&are gre!it, o i!care suspect !i testul tre&uia s se repete. %ntr$un 'el, un o nu avea dect s ating un suspect rul ca s$i sta&ileasc natura. 1ar dat 'iind c puini indivi#i !tiau cu s se co porte cu un rul, procedeul indicat era ca cel care avea suspiciuni s raporte#e autoritilor. 6aptul c tnrul se o'erise nu aidect s 'ie testat dovedea c era 'iin u an. 1ar, oricu , veri'icarea era o&ligatorie. %n dru spre "ecia de Co putere, Carson spuse nsu'leit3 - Cel puin pentru o ent, pot s vor&esc deschis. 8e ce &a# selectea# co puterul rasele strine7 Ja ieson rspunse 'r e#itare3 - 8ur !i si plu &a#ndu$se pe 'aptul c sunt strine plus anu ite caracteristici care ar putea 'i utile n lupta potriva rulilor. A! vrea s teste# telepatia ental a e#)alului n situaii e*tre e. 8n acu , a nregistrat un singur e!ec. %i vor&i despre neputina de a lua contact cu rulii, apoi continu3 - 1e vre e ce e*ist posi&ilitatea ca rulii s aparin de 'apt altei gala*ii, presupun c toate 'or ele de via din gala*ia Cii <actee sunt ntr$ un 'el nrudite. 1e 'apt, ni eni nu putea pune la ndoial o ase enea speculaie. 0 ul descoperise o uli e de lucruri despre via !i cu 'unciona ea. Ce era viaa de 'apt !i de ce nse na nc o necunoscut ce devenea cu att ai greu de deslu!it, cu ct vastitatea spaiului se de#vluia oa enilor care ptrundeau, cu navele lor spaiale e'iciente, tot ai adnc, cercetnd ndeaproape distanele nes'r!ite, i penetra&ile ale continuu $ului spaio$ te poral. %ntr$un ase enea univers, oa enii ar putea, n cel ai &un ca#, s ncerce s 'ac presupuneri savante. Ja ieson considera c a'lase anu ite lucruri despre via, care$i (usti'icau propriile presupuneri3 - ; gndii ia o ras anu e7 %ntre& Carson. - .u. A introdus datele ele n co puter. %l las pe el s decid. Restul dru ului r aser tcui. 2n tehnician i conduse ntr$o ncpere ic, unde o a!in de scris cu telei pri ator prinse a cni i ediat. Ja ieson citi pri a propo#iie, 'luier nceti!or ca pentru sine !i spuse3 - Tre&uia s$ i 'i nchipuit= 8loianii, desigur= Cine altcineva n toat gala*ia asta7 - 8loianii= Repet Carson ncruntndu$se. .u sunt, de 'apt de do eniul legendei7 Ave incertitudinea c e*ist rasa ploian7

Ja ieson se nveseli3 - .u, nu ave . 1ar a venit vre ea s a'l . Era e oionat. 2itase de ploiani. ;a 'i un test greu pentru e#)al, dar !i pentru propriul lui concept c e*ista o legtur ntre rasele din cadrul aceleia!i gala*ii. .ava de salvare special !i lu #&orul de pe nava principal !i ncepu s co&oare n diagonal spre planeta 8loia. Ja ieson conducea prin teleco and, 'rnnd ica nav treptat. 8rivi ter o etrul !i vite#o etrul, cnd nava intr n straturile ai puin dense ale at os'erei !i continu s 'rne#e. 1rept consecin, nu ai pereii e*teriori ai navei se ncinser. .ava continu s co&oare cu vite# nor al, datorit ro&oilor si electrici !i electronici. Co&or pn la ai puin de patru#eci de ile deasupra supra'eei planetei, cu o vite# apro*i ativ de o ie cinci sute de etri pe inut. Cnd a(unse la dou#eci de ile. Ja ieson ncetini ai ult , pn la ai puin de trei#eci de ile pe or. Toc ai era pe cale s aduc nava n po#iie ori#ontal, cnd aparatul de surat presiunea aerului reaciona anor al. "asul de aer se deschise. 5i se nchise. Ja ieson a!tept r&dtor. Acele aparatului srir &rusc la o cre!tere a energiei, n aceea!i clip, nava de salvare ncepu s #&oare de#ordonat. ;ite#a de co&orre crescu 'oarte ult. .ava se rsucea pe toate prile, ca !i cnd !i pierduse controlul. Ja ieson aps, pe rnd, pe toate &utoanele teleco en#ii. .ava !i continua #&orul insta&il, necontrolat. .iciunul dintre ro&oii si electronici nu ai rspunse la nici o co and n ur toarele inute. %ncordat, dar cal , Ja ieson se ls pe sptarul scaunului !i a!tept. 8rev#use c a!a ceva avea s se nt ple. Acu c se nt plase, nu r nea altceva de 'cut dect s per it crearea condiiilor dorite de puterea strin, care pusese na pe as. Condiiile se crear auto at, cnd nava a(unse la un nivel de !ase ii de etri deasupra solului acoperit de verdea. <a &ord, un aparat, care nu era electric prin natura lui, reaciona la citirea &aro etrului. 1rept ur are, o roti ncrcat se i!c !i toat energia electric de la &ordul navei se ntrerupse. Alte aparate pur ecanice 'ur activate de curentul de aer datorat cderii li&ere. "asul de aer se nchise auto at. Rachetele prinser via, iar nava, 'uncionnd cu a(utorul a!inriilor neelectrice, se ridicdin nou n spaiu. Ase enea unui glon n traiectorie 'ulgertoare, nava strpungea spaiul inert. Ja ieson o ur rea acu pe ecrane, cu a(utorul radarului. <a ase enea distan, era i posi&il s deter ine dac cine se urcase la &ordul navei i#&utise s re#olve pro&le a ecanic de a deschide sasul de aer 'r a 'olosi energia electric. "e ndoia de lucrul acesta. 8rin ur are, capturase un ploian. E*pediia p ntean iniial ateri#ase pe planeta 8loia cu apro*i ativ o sut de ani nainte. "e tre#ir pe loc ntr$un co! ar. 8odeaua de etal,

'urniturile etalice !i toate o&iectele de etal din (urul lor devenir &rusc conductoare de electricitate, ca !i cnd 'ceau parte din siste ul electric al navei. 1in punct de vedere !tiini'ic, era un 'eno en deose&it de interesant. 8entru cei opt#eci !i unu de oa eni electrocutai n acele pri e o ente 'atale, ani'estrile nu ai pre#entar nici un interes. Ceilali o sut patru#eci de e &ri ai echipa(ului care nt pltor nu atinseser o&iecte de etal n acele pri e o ente aveau e*perien !i pregtire te einic. .u ai dou#eci !i doi dintre ei nu au neles i ediat c se a'lau n 'aa unui 'eno en electric. Cei dou#eci !i doi au 'ost n or ntai ulterior, preun cu pri ul grup de nenoroco!i, ntr$o #on plin de verdea !i virgin, ca !i cea ai pri itiv planet descoperit de o . "upravieuitorii au ncercat ai nti s recapete controlul asupra propriei nave. Au ntrerupt toate sursele de energie. "ocotind c o 'or oarecare de via ptrunsese la &ordul navei, iniiar o curenie siste atic, 'olosind pulveri#atoare cu su&stane chi ice. 1up ce i pregnar nava cu acele su&stane, ddur dru ul la curent. %n pri ul o ent, nava reaciona la 'el de necontrolat ca nainte. %ncercar toate pulveri#atoarele de care dispuneau, pe rnd, 'r nici un re#ultat. .ete tori, ie!ir a'ar, conectar un 'urtun la ap !i ddur dru ul la siste ul de stropire al navei. 6iecare centi etru cu&ic din interiorul navei 'u supus unui !uvoi de ap presuri#at. 1ar nici asta nu avu e'ect. %ntr$adevr, 'iina care urcase la &ord era att de receptiv la sen#aii, nct o&servase cnd porniser !i opriser dina urile. %ntr$o noapte de veghe, n ti p ce (u tate din echipa( oiau nelini!tit, toate aparatele electrice pornir si ultan. 6ur nevoii s taie cone*iunile, cu instru ente acionate prin energie, reu!ind ast'el s rec!tige controlul asupra navei. %ntre ti p, 'olosir oglin#i ca s ia legtura cu o nav a lor prieten, care 4plutea? ntr$o or&it deasupra at os'erei. Echipa(ul nne&unit de spai pri i o anali# a situaiei lor, care le con'ir propriile constatri. 4"trinii?, li se aduse la cuno!tin, 4par s nu 'ie direct ostili 'iinelor u ane. Ca#urile ortale constituie e'ecte accidentale ale inter'erenei lor cu siste ul electric al navei. "e aprecia# c se poate alctui un studiu asupra acestei 'or e de via, 'cndu$se ai ulte co &inaii ale 'eno enelor electrice !i ur rindu$se reacia. %n acest scop, se va construi aparatura adecvat care v va 'i tri is.? E*pediia cpt un caracter !tiini'ic. Ti p de !ase luni, studiar 'eno enele unei 'or e de via stranii. Re#ultatul 'inal se dovedi nesatis'ctor, cci nu reu!iser s sta&ileasc contactul cu aceasta !i, de 'apt, nici nu se deter inase dac e*ista vreo 'or de via pe planet. <a s'r!itul (u tii de an, nava de pe or&ita staionar lans ai ulte rachete de tip vechi, care utili#au ecanis e de aprindere neelectrice. 5i ast'el 'ur salvai supravieuitorii pri ei e*pediii spre 8loia. Ja ieson !i a inti de toat povestea asta n vre e ce !i aducea nava, cu a(utorul unor grin#i de traciune, n sasul de aer a propriei sale nave. Cteva inute ai tr#iu, nava cea are gonea spre spaiul interstelar.

8entru o ent, nu era ni ic decisiv de 'cut. E#)alul raport pre#ena unei alte 4 ini?, dar nu i#&utea s surprind alt gnd n a'ar de an*ietate !i ne ulu ire. Indicaia c e*ista ceva l lini!ti considera&il. %n lu ina e*perienei pri ei e*pediii, nu reu!ise s scape de sen#aia c se a gea singur. Identi'icnd o pre#en, e#)alul servea de(a un el util. <a o sut de ani$lu in de 8loia, deconecta co en#ile interstelare de toate legturile electrice. Apoi, se retrase preun cu e#)alul ntr$o parte a navei special construit pentru acea cltorie. Era conectat la seciunea principal prin inter ediul unor ecanis e cu otor !i anuale. Aici se a'la un al doilea panou de control. %n ea, cu a(utorul unui ecanis special, Ja ieson deschise sasul de aer al navei de salvare !i$i ddu ploianului posi&ilitatea de a intra n partea principal a navei , dac acea 'iin stranie vroia acest lucru. E#)alul raport ental, n 'lu*ul rapid o&i!nuit3 4A i agini de scene din ca era principal de co and. 8ar s vin din apropierea tavanului. A i presia c studia# situaia?. 6aptul prea concludent. :ndurile ploianului puteau 'i citite= Ja ieson se nchipuia pe sine ntr$o situaie la 'el de grea, la &ordul unei nave strine. Reali# ct de precaut ar 'i. 4Acu s$a dus n panoul de co and?, i co unic e#)alul concis. 4%n ta&lou7? ntre& Ja ieson uluit. .ava se #gli !i devie n unghi 'a de traiectoria sa. 1evierea traiectoriei nu$l nelini!ti pe Ja ieson. %ns noile in'or aii despre ploian , 'urni#ate de e#)al , i 'or ar o i agine uluitoare, a unui panou de co and scurt$circuitat. %!i repre#enta clar n inte o creatur a or' trndu$se !i alunecnd prin asa de 'ire !i instru ente, 4corpul? su constituind o punte pentru curentul din nu eroasele relee. %ntre ti p, nava !i resta&ili traiectoria. .ava cea are plon(a n linie dreapt n partea aceea ndeprtat a gala*iei. Recepta gndul e#)alului3 4A selectat o direcie !i !i$a 'cut planul s earg tot att ct a ers !i noi, ai devre e, n aceast direcie. .u cunoa!te deplasrile rapide.? Ja ieson ddu din cap i presionat, dar co pti itor. Cietul ploian= 8rins n capcana unei distane, pe care rasa lui nu a cunoscut$o !i nici car nu a, &nuit$o vreodat= Rosti cu glas tare3 - "pune$i ct e de are distana. "pune$i despre di'erena dintre vite#a interstelar !i cea pe care o 'olose!te el. 4I$a spus. A reacionat cu 'urie?, rspunse e#)alul. - Insist, #ise Ja ieson cal . >ai tr#iu, adug3 - "pune$i c ave un aparat electric prin inter ediul cruia pute co unica , dup ce descoper cu 'uncionea#. 1up o alt pau#, Ja ieson continu cu instruciunile3 - %ntrea&$l ce o&i!nuie!te s nnce. "osi !i pri ul rspuns3 4"pune c e pe oarte !i c noi sunte rspun#tori de asta?, replic e#)alul.

Co unicar nu ai prin telepatie. Curnd, cptar in'or aia c ploianii triau pe &a#a 'orei agnetice a planetei lor, pe care o trans'or au ntr$un 'el de energie vital. 0dat ce siste ul electric ncetase s ai 'uncione#e, &o&inele !i rotoarele otoarelor electrice, generatoarele, releele !i agnetronii nu ai trans iteau 'lu* agnetic. Ephrai recepta i presia c ase enea concentrri de 'lu*uri i predispuneau la voie &un pe ploiani. Ja ieson trase conclu#ia c aceast reacie ar e*plica are parte, dac nu tot rul pricinuit de ploiani e*ploratorilor anteriori. Avu &rusca revelaie c toate daunele provocate aparaturii !i e'ectul ortal asupra echipa(ului se datoraser n are parte unui 'el de 4e*ta#? al ploianilor. Cu acest gnd n inte, nu$i 'u greu s porneasc o ic tur&in de ga#, care puse n 'unciune un generator, care, la rndul lui, aciona otorul electric al unui co presor. - "pune$i, i se adres Ja ieson e#)alului, s nu asi ile#e 'lu*ul prea repede, alt interi va &loca siste ul. %i servir ploianului 4 asa?. - Acu , spune$i, continu Ja ieson, c nu$l ai hrni pn nu accept s pun n 'unciune aparatul de co unicat. 1up cteva ore, ploianul odul n a!a 'el curentul electric, nct sunete inteligi&ile, de!i puin ca guturale, se au#ir n di'u#orul aparatului. 6iina aceea a(unse s stpneasc destul de &ine li &a engle# ntr$o singur #i. - %ntre&area este, spuse Ja ieson ai ult pentru sine dect pentru tnrul e#)al, ce coe'icient de inteligen are acest individ ca s nvee att de repede o li & strin7 Ephrai nu putu s e*plice direct, el neavnd nevoie de li &a(. 1ar co unic3 48are c ntregul su c p de energie n aga#inea# in'or aii !i acest c p se e*tinde ct vrea el de ult?. Ja ieson lu acest lucru n consideraie, dar nu i#&uti s$!i 'or e#e o i agine ental clar a unui ase enea 4siste nervos?. %ntr$un tr#iu, #ise3 - %n dru spre cas, vreau s onte# o versiune n iniatur a acestui aparat de co unicare, ca s$l port n ureche. A! vrea s$l nv att ct s pot vor&i cu el la 'el de u!or cu vor&esc cu tine. Con'eciona instru entul !i, toc ai ncepuse s$l nvee pe ploian, cnd dou esa(e sosir pentru el de pe 8 nt. "chi &ar planurile pe care le ntoc ise Ja ieson pentru viitorul apropiat. 8ri ul esa( era din partea lui Cale& Carson3 40 schi &are politic pe planeta Carson per ite aplicarea progra ului educaional pentru e#)ali 'r s ai a!tept deci#ia Conveniei :alactice. 0 oarecare doa n Whit an este sursa acestei in'or aii. A #is c vei nelege?. Ja ieson co ent ironic pe &a#a esa(ului3 - A 'ost o vre e cnd doa na Whit an !i cu ine nu ne si pati#a reciproc. 8resupun c lucrurile s$au schi &at. Cred c sunt de acord. Al doilea esa( era la 'el de hotrt3 48ornii de ndat spre planeta de curnd descoperit n Regiunea NP. 8o#iia vi se va raporta la N$P$K$lP$JQ$RS$

Q. 0rdon s inspectai personal #ona !i s raportai.? "e nat3 4C0"208"8A. Ja ieson nu avea nevoie s i se spun de ce Co andantul "upre al 0peraiunilor "paiale era direct interesat. Regiunea NP era un cod pentru 4linia? viitoare de 'ore anti$ruli. % preun cu planeta Carson !i alte dou planete, aceast lu e nou va co pleta cvartetul de &astioane ilitare de pe care va putea 'i aprat 8 ntul , !i partea de gala*ie a oa enilor. Ci'rele indicau codul prin care i se va trans ite prin radio po#iia noii planete. 1up ce pri i aceste esa(e, Ja ieson !i schi & planurile. Con'ir nu aidect pri irea celor dou esa(e. <ui Cale& Carson i co unic prin radio3 4.e ntlni la9 4. .u ai o planet pe care el !i Carson puteau a(unge ca n acela!i ti p. 4Bi$l las pe Ephrai !i nava asta pe n+ vei porni spre planeta Carson !i vei proceda dup cu a sta&ilit.? <a C0"208"8A, radiotelegra'ie3 4Tri itei o nav de r#&oi n nt pinarea ea la9 4.u i planeta unde avea s se ntlneasc cu Carson. 45i s 'ie pregtit s ia la &ord nava ea.? Era singura soluie la pro&le a cu ploianul , s$l ia cu el. Ja ieson i ntipri creaturii n inte, cu toat serio#itatea, i portana de a nu se pripi. 41ac vrei s te ntorci pe planeta ta, va tre&ui s 'aci ntoc ai ce$i spun eu? M, i #ise el. 8loianul pro ise sole n !i ncre#tor. HHI. Trevor Ja ieson #ri cu coada ochiului cealalt nav spaial. "e a'la ntr$o adncitur, la vreo #ece etri distan de arginea prpastiei !i aproape de u!a propriei sale nave. "e concentrase asupra caietului de nse nri, notnd un co entariu, lng ultiplicatorul de voce, cu c <aertes III se a'la att de aproape de linia despritoare invi#i&il dintre #ona din spaiu controlat de 8 nt !i cea controlat de ruli, nct 'aptul c o ul 'usese pri ul descoperitor constituia n sine o victorie i portant n r#&oiul potriva rulilor. "crise3 46aptul c nave staionate pe planeta aceasta ar putea ataca ai ulte #one cu populaie dens din gala*ie, 'ie ele ale rulilor sau ale oa enilor, i acord prioritate a&solut pentru a plasarea ntregului echipa ent ilitar disponi&il. 2niti de aprare preli inare ar tre&ui instalate pe untele >onolit, unde a'lu n o entul de 'a, n decurs de trei spt ni9? %n clipa aceea, #ri cealalt nav deasupra lui !i puin spre stnga, apropiindu$se de platou. 0 privi !i ncre eni, 'r ntat de dou gnduri contradictorii. 8ri ul i puls, s 'ug la nav, ced n 'aa argu entului c i!carea putea 'i re arcat i ediat de re'le*ele electronice ale celeilalte nave. 5i$atunci, pentru o ent, nd(dui, 'r convingere, c dac r nea pe loc, nu$l va o&serva nici pe el, nici nava lui. 1in locul de unde se a'la, 'r ntat de incapacitatea de a lua o hotrre, privirile sale ncordate re arcar nse nele rulilor !i silueta #velt

a celeilalte nave. ;astele sale cuno!tine despre ruli l a(utar s recunoasc nava nu aidect3 era o nav de recunoa!tere. 0 nav de recunoa!tere= Rulii descoperiser soarele planetei <aertes. E*ista teri&ila posi&ilitate ca, ndrtul navei, s 'ie o ntreag 'lot de nave de lupt, n vre e ce el era singur. .ava lui 'usese lansat de pe 40rion? la aproape un parsec distan, n ti p ce nava cea are !i continu #&orul cu vite# antigravitaional, ca s se asigure c aparatele de detectare ale rulilor nu$i nregistrau trecerea prin acea #on din spaiu. 40rion? tre&uia s se ndrepte spre cea ai apropiat &a#, ncrcat cu echipa ent de aprare planetar !i apoi s se ntoarc n #ece #ile. Gece #ile. Ja ieson or i pentru sine, !i trase picioarele su& el !i$!i ncle!t degetele pe caietul de nse nri. Totu!i, posi&ilitatea ca nava lui, ascuns parial su& un plc de ar&ori, s scape neo&servat dac el nu se i!ca, l 'cu s r n pe loc, su& cerul li&er. %!i nl capul !i privi la apariia aceea strin !i dori din rsputeri s o poat ndeprta. 1in nou, n ti p ce a!tepta, i venir n gnd i plicaiile posi&ilului de#astru. .ava rulilor se apropiase la vreo sut de etri !i nu ddea nici un se n c !i$ar schi &a direcia. %n cteva secunde, avea s treac deasupra plcului de copaci, care$i ascundea, n parte, nava. Cu o #vcnire, Ja ieson sri din scaun. .einnd cont de ni ic, se precipit spre u!a deschis a navei sale. Cnd u!a #ngni n spatele lui, nava se cutre ur ca lovit de un uria!. 0 parte din tavan se cur&, podeaua se unduia su& el, iar aerul se ncinse !i deveni su'ocant. Respirnd cu greu, Ja ieson se strecur n scaunul de la panoul de co and !i aps pe &utonul de alar . Ar ele cu tragere rapid luar po#iia de 'oc auto at !i se pornir #&rnind rgu!it. Aparatele de rcire prinser a vi&ra+ un curent de aer rece i nvlui trupul. Alinarea veni att de repede, nct Ja ieson nu reali# i ediat c otoarele ato ice nu ai rspundeau la co en#i. 5i c nava, care n o entul acela tre&uia s #&oare, #cea nc inert, e*pus la pericole. %ncordat, se uit la video$panouri. %i tre&uir cteva inute s locali#e#e nava rulilor. 0 surprinse la arginea in'erioar a unui panou, c#nd cu repe#iciune !i pier#ndu$se din vedere, deasupra unui plc de copaci, la vreo cinci#eci de etri distan. 1ispru din vedere+ apoi, i pactul pr&u!irii se au#i clar !i li pede de la panoul de sunet din 'aa lui. "enti entul de u!urare care ur veni dup un !oc. Ja ieson se pr&u!i pe pernele scaunului su, istovit de pericolul prin care trecuse. 1ar rela*area ncet &rusc, cci un gnd i trecu prin inte. I se pru c nava ina ic avusese o cdere oarecu lin. I pactul nu$i o orse pe rulii de la &ord. El era singur, ntr$o nav avariat, pe un unte i practica&il, n prea( a uneia sau a ai ultora dintre cele ai necrutoare 'iine ce e*istau. Tre&uiau s re#iste ti p de #ece #ile, n sperana c o ul va putea pune stpnire pe cea ai valoroas planet descoperit n decurs de (u tate de veac. Ja ieson deschise u!a !i ie!i pe platou. Tre ura nc dup !oc, ns cu se ntuneca repede, nu era vre e de pierdut. 2rc degra& n vr'ul

celui ai apropiat delu!or, la trei#eci de etri deprtare, ulti ii etri parcurgndu$i trndu$se pe ini !i pe genunchi. "e uit cu &gare de sea peste uchia dealului. "e vedea are parte din creasta untelui. Avea o 'or oval neregulat, n (ur de opt sute de etri n locul cel ai ngust, o sl&ticie alctuit din tu'i!uri pitice !i coluri de stnc acoperite ici$colo de plcuri de copaci. .u se vedea nici o i!care !i nici ur de nav a rulilor. 1o nea peste tot o at os'er de de#olare !i tcere ncre enit a unui tr nelocuit. "e ntunecase de$a &inelea, acu c soarele co&orse dup prpastia dinspre sud$vest. 8artea proast era c pentru ruli, cu capacitatea lor vi#ual ai are !i echipa entul sen#orial ai co plet, ntunericul nu constituia un i pedi ent. Toat noaptea, va tre&ui s stea n de'ensiv potriva unor 'iine al cror siste nervos l dep!ea pe al lui n a(oritatea 'unciunilor, cu e*cepia, poate, a inteligenei. <a acest nivel , nu ai la sta , oa enii pretindeau egalitate. Aceast co paraie l 'cu s priceap n ce situaie disperat se a'la. Avea nevoie s$!i asigure un avanta(. 1ac ar putea s a(ung la nava rulilor !i s le produc vreo avarie nainte de a se ntuneca de$ a &inelea, nainte de a$!i reveni dup !ocul cderii, asta l$ar ndeprta oarecu de i inena orii. Era o posi&ilitate pe care tre&uia s o ncerce. Ja ieson co&or gr&it delu!orul !i o porni pe un teren l!tinos puin adnc. "olul era accidentat din pricina pietrelor, a colurilor de stnc proe inente, a rdcinilor noduroase !i a nclciturii de lstari re#isteni. C#u de dou ori, pri a oar tindu$se la na dreapt. %ncetini , att ental, ct !i 'i#ic. .u ncercase niciodat s treac n gra& peste terenul sl&atic, neu &lat al platoului. Constat c n #ece inute parcursese o distan de nu ai cteva sute de etri. "e opri. 2n lucru era s se avnte cu cura(, cunoscnd i portana c!tigului. 1ar altceva era s$!i sacri'ice viaa ha#ardului. E!ecul ar 'i nu nu ai al lui, ci al ntregii o eniri. Cu sttea acolo, !i ddu sea a ct de 'rig se 'cuse. "e pornise un vnt ngheat dinspre rsrit. 8n la ie#ul nopii, te peratura avea s co&oare la #ero grade. "e hotr s se ntoarc. E*istau ai ulte posi&iliti de aprare la care tre&uia s cugete nainte de cderea nopii+ tre&uia s se gr&easc. 0 or ai tr#iu, cnd ntunericul se a!ternu greu peste untele cel are, Ja ieson !edea ncordat n 'aa video$panourilor. Avea s 'ie o noapte lung pentru o ul care nu ndr#nea s doar . 8e la i(locul nopii, Ja ieson #ri o i!care n peri etrul ndeprtat al video$panoului care 'unciona pe toate undele. Cu degetul pe &utonul de declan!are a ar elor, a!tept ca o&iectul s se apropie de centrul panoului. .u se apropie. Gorii reci l gsir ostenit, dar nc n alert, ur rindu$!i du! anul, la 'el de prudent ca !i el. "e ntre& dac ntr$adevr v#use ceva. Ja ieson nghii nc o pastil anti$so n !i e*a ina ai a nunit otoarele ato ice. .u$i lu ult ti p s con'ir e diagnosticul pe care$l dduse ai devre e. Cateria gravitaional principal 'usese neutrali#at. >otoarele nu se puteau 'olosi, pn ce nu era reactivat pe 40rion?. Conclu#ia 'inal l 'cu s$!i ia ini a n dini. Era conda nat la o lupt pe

via !i pe oarte, pe platou. Ideea pe care o rsucise pe toate prile n ti pul nopii, cpt o nou se ni'icaie. Era pentru pri a oar, dup cte !tia el, c un rul !i un o se n'runtau ntr$un c p li itat de aciune, niciunul nici cellalt ne'iind pri#onieri. >arile &tlii n spaiu se purtau ntre nave !i ntre 'lote ntregi. "upravieuitorii scpau sau erau luai de 'ora nvingtoare. 1ac rulul nu$l nvingea dinainte, se putea organi#a+ i se o'erea acu oca#ia de a aplica unele teste pregtite pentru ruli , !i nc 'oarte repede. 6iecare o ent al #ilei tre&uia 'olosit la a*i u . Ja ieson !i prinse centurile 4de'ensive? speciale !i ie!i a'ar. "e lu ina din ce n ce ai ult+ perspectiva care se de#vluia treptat privirii i reinu atenia, chiar dac !i ncorda trupul n vederea luptei ce$l a!tepta. 41eci?, !i #ise el, i presionat !i uluit, 4iat ce se nt pl pe cel ai ciudat unte descoperit vreodat.? >untele >onolit era a!e#at pe o c pie neted !i se nla a&rupt la dou ii cinci sute de etri deasupra solului. 8ilastrul cel ai aiestuos din univers, era considerat una dintre cele o sut de inuni ale naturii din gala*ie. "tr&tuse planete a'late la deprtare de o sut de ii de ani$lu in 'a de 8 nt, p!ise pe punile unor nave uria!e, care !niser din noaptea etern, spre strlucirea or&itoare a sorilor ro!ii !i al&a!tri, gal&eni !i al&i, portocalii !i violei, inunai !i att de stranii, nct nici cea ai 'ante#ist i aginaie nu egala realitatea. 5i iat c acu se a'la pe un unte de pe ndeprtata planet <aertes, un o o&ligat de pre(urri s$!i ascut iscusina potriva unuia, sau a ai ultora dintre cei ai inteligeni ina ici, rulii. Ja ieson se scutur, revenind la realitate. ;enise vre ea s$!i lanse#e atacul , !i s vad cu i se riposta. Acesta era pri ul pas3 era i portant s se asigure c nu era !i ulti ul= Cnd soarele planetei <aertes !i 'cu apariia ti id deasupra ori#ontului, adic deasupra arginii stncii dinspre nord$est, atacul era n plin des'!urare. 1e'ensorii auto ai, pe care i aran(ase pe po#iii cu o noapte nainte, se i!cau ncet de la un punct la altul, n 'aa ar ei o&ile. Avu gri( ca unul dintre cei trei de'ensori s stea n ariergard. %ntri acest siste de protecie, trndu$se de la un col de stnc la altul. >anipula echipa entul de la un ic siste de co and anual, conectat cu video$plcile ce ie!eau de su& casca lui, chiar n dreptul ochilor. Cu privirea ncordat, ur rea tre urul acelor care indicau i!carea sau dac ecranele de'ensorilor erau supuse unei ncrcturi electrice ostile. .u se nt pl ni ic. Cnd surprinse n o&iectiv nava rulilor, Ja ieson se opri, chi&#uind la lipsa de ripost. .u$i plcea deloc. 8oate c toi rulii de la &ord uriser, dar se ndoia de lucrul acesta. 8oso ort, cercet nava prin ochii telescopici ai unuia dintre de'ensori. Gcea ntr$o adncitur ic, cu vr'ul ngropat ntr$un perete de pietri!. 8lcile din partea in'erioar erau versiuni (alnice ale originalelor. "ingurul lui atac din #iua anterioar, de!i co plet auto at, dduse lovitura de graie navei rulilor. Aspectul general era de lips total de via. 1e era o

n!eltorie, atunci era iscusit ela&orat. 1in 'ericire, putea s aplice ni!te teste, nu hotrtoare, dar concludente !i utile. %nli ile lipsite de ecou ale acelui unte 'r pereche vi&rar de sunetul 'ocului ar ei o&ile. Ggo otul se a pli'ic pe sur ce i se ncl#ea &ateria, ar a des'!urndu$se la ntregul su potenial. "u& acel 'oc de &ara(, 'u#ela(ul navei ina ice tre ur niel !i$!i schi & i percepti&il culoarea, dar atta tot. 1up #ece inute, Ja ieson ntrerupse curentul !i r ase uluit !i nehotrt. Ecranele de'ensive ale navei rulilor 'uncionau din plin. 0are intraser n 'unciune dup pri ul su atac din seara precedent7 0ri 'useser ontate dinadins, toc ai ca s anule#e un atac7 .u !tia precis. Asta era pro&le a3 nu deinea nici o in'or aie cert. 8oate c rulul #cea ort nuntru. @Ciudat, ncepuse s se gndeasc la unul singur, nu la ai uli, dar gradul de precauie al opo#iiei , daca e*ista , l egala pe$al su !i indica prudena unui individ care tre&uia s reacione#e la o situaie necunoscutA. 8oate c era rnit !i incapa&il s ntreprind ceva potriva lui. 8oate c$!i petrecuse noaptea arcnd platoul cu linii hipnoti#ante , tre&uia s ai& gri( s nu priveasc niciodat direct spre p nt , sau poate c a!tepta sosirea navei ari care l lsase pe planeta aceea. Ja ieson re'u# s ia n considerare ulti a posi&ilitate. Aceasta nse na oartea, 'r nici o speran. "tudie, ncruntat, avariile vi#i&ile pe care le produsese navei ina ice. "upra'eele etalice !i pstraser coe#iunea, dup cte o&servase, dar 'undul navei avea guri adnci de trei#eci pn la o sut dou#eci de centi etri. 8trunseser, pese ne, radiaii, ns se punea ntre&area ce daune or 'i provocat7 E*a inase #eci de nave de recunoa!tere capturate ale rulilor !i dac aceea respecta odelul celorlalte, nse na ca n 'a avea ca era de co and preun cu ncperea etan! a ar elor. %n spate, se a'la ca era otoarelor, dou aga#ii, una pentru co &usti&ili !i echipa ent, cealalt pentru hran !i9 8entru hran. Ja ieson se ridic &rusc !i re arc, cu ochii rii, c ncperea pentru hran su'erise cele ai grave avarii n co paraie cu restul navei. Cu siguran, ptrunseser radiaii, otrvind$o !i lsndu$l pe rul, cu siste ul lui digestiv rapid, uritor de 'oa e. Ja ieson o't din tot su'letul, cu intensitatea acestei sperane !i se pregti s se retrag. %ntorcndu$se, arunc din nt plare o privire spre colul de stnc pe care$l 'olosise drept scut potriva unui posi&il atac 'rontal. Gri ni!te linii. <inii ntortocheate, &a#ate pe un studiu pro'und, 'antastic al neuronilor u ani. <e recunoscu !i ncre eni ngro#it. 42nde , unde oare vor duce7? !i #ise el. 1up ntoarcerea lui de pe >ira JK, pe &a#a raportului de cu 'usese, aparent, hipnoti#at instantaneu, se 'cuse ur toarea descoperire3 liniile 'orau deplasarea ntr$o anu it direcie. Acolo, pe untele acela 'antastic, nu putea 'i dect nspre un vr' de stnc. 1ar care din ele7 Cu o voin disperat, se lupt s$!i pstre#e luciditatea nc cteva clipe. "e strdui s ai priveasc liniile o dat. Gri, n 'ug, ntr$o 'raciune

de secund, cinci linii verticale ondulate !i deasupra lor alte trei care indicau estul, cu vr'urile lor tre urate. Tensiunea i cre!tea, dar el se strduia n continuare s$!i enin controlul asupra si urilor. "e chinui s$!i a inteasc dac erau stnci ai late lng vr'ul crestei dinspre rsrit. 1a, erau. %!i a inti de ele ntr$o ulti s'orare de speran. 4Acolo, stnca aceea, aceea de colo?, !i #ise el. 4" a(ung acolo=? "e strdui s$!i enin n inte i aginea stncii unde vroia s a(ung !i s repete, de nenu rate ori, co anda care ar putea s$i salve#e viaa. 2lti ul gnd de#nd(duit 'u acela c i se dduse rspuns la ndoielile lui. Rulul tria, ntunericul se a!ternu ca un vl esut din ns!i esena nopii. HHII. ;enise din gala*ia ndeprtat, un lider peste lideri, rece, nendurtor, Feli, >eesh, Iin din Ria, arele Aaish din Leel. 5i alte titluri, 'uncii !i putere. 0h, puterea pe care o avea, puterea asupra orii, putere asupra vieii !i putere asupra navelor de pe <eard. ;enise, 'oarte 'urios, s descopere ce nu era n regul. Cu uli ani nainte, se dduse ordinul3 Rspndii$v n :ala*ia a 1oua. 1e ce oare cei$ ce$nu$puteau$'i$ ai$per'eci ntr#iau atta s ndeplineasc aceste instruciuni7 1e ce natur erau 'iinele acelea &ipede, a cror uli e de nave, &a#e planetare ine*pugna&ile !i nu ero!i aliai i adusese pe cei$ce$ posedau$siste ul$nervos$supre $al$.aturii la un i pas. - "$ i aducei o 'iin u an vie= Co anda rsun pn la arginile spaiului Riatic. %i pre#entar un supravieuitor istovit, de pe o nav p ntean, un navigator ediocru, cu un coe'icient de inteligen de nou#eci !i !ase !i un coe'icient de 'ric de dou sute !apte. 6iina aceea schi ni!te vagi e'orturi s se sinucid, se #vrli pe esele la&oratorului, pn cnd, n cele din ur , scp pentru vecie, n ti p ce savanii erau nc la nceputul e*perienelor, care se des'!urau, dup ordinul lui, n pre#ena sa. - Tsta$i ina icul nostru7 - "ire, captur puini n via. A!a cu i pregti noi pe ai no!tri, tot a!a se pare c li s$a pus !i lor condiia s se sinucid n ca# c sunt capturai. - Circu stanele nu sunt &une. Tre&uie s cre o ast'el de situaie, nct cel capturat s nu$!i dea sea a c e pri#onier. E*ist vreo posi&ilitate7 - ;o studia aceast pro&le . ;enise, n calitate de !e' al e*peri entului, pe soarele unde un o 'usese o&servat cu !apte perioade nainte. 0 ul se a'la ntr$o nav ic , dup cu arta raportul , 4aruncat &rusc din su&spaiu !i c#ut n direcia acestui soare. 6aptul c nu 'olosea energie strni suspiciunile navei noastre de lupt, care alt interi n$ar 'i acordat nici o atenie unei nave att de ici. 5i ast'el, datorit investigaiilor i ediate, ave un nou punct de plecare !i, desigur, o situaie ideal pentru e*peri entul nostru.? Raportul continua3 4nc nu s$a 'cut nici o ateri#are, cu ai dat instruciuni+ dup cte !ti , pre#ena noastr nu a 'ost descoperit.

8resupune c a ateri#at ai devre e pe planeta a treia, cci !i$a trans'or at nu aidect vr'ul untelui acela ciudat n cartier general. Ar 'i ideal pentru inteniile du neavoastr?. 0 echip de lupt inspecta spaiul n (urul soarelui. 1ar el co&or ntr$o nav ic !i, pentru c !i dispreuia du! anul, trase n nava de pe p nt cu ar a sa distrugtoare , !i apoi 'u lovit de o ra'al de rspuns surprin#tor de puternic, care tri ise nava, rsucindu$se, la p nt. 6usese ct pe ce s oar n cele cteva secunde. El co&or trndu$se de pe scaunul de co and, !ocat, ns n via. Evalua atent proporiile de#astrului. 6i*ase ni!te co en#i, pe care ur a s le dea din nou, la nevoie. 1ar nu reu!i s le ai dea. Radioul era distrus co plet, 'r putin de a ai 'i reparat. "e nelini!ti cnd descoperi c hrana$i 'usese otrvit. "e concentra asupra gravitii situaiei. E*peri entul va continua, cu o condiie. Cnd nevoia de hran va deveni i perativ, va o or o ul ca s supravieuiasc, pn cnd co andanii navei se vor alar a !i se vor deplasa s vad ce se nt plase. %!i petrecu o parte din perioada 'r soare e*plornd vr'ul stncii. Apoi, se nvrti n peri etrul de'ensorilor o ului, studiindu$i nava !i re'lectnd asupra posi&ilelor aciuni pe care cellalt le va ndrepta asupra sa. %n s'r!it, cu neo&osit r&dare, e*a in atacurile asupra navei sale. %n punctul cheie, desen liniile$care$pun$stpnire$pe$ intea$oa enilor. <a scurt vre e dup rsritul soarelui, 'u satis'cut v#nd c du! anul 4c#use prad? !i atenia i 'usese 4captivat?. E*ista ns un inconvenient, pentru ca satis'acia s 'ie deplin. .u putea pro'ita de situaie. 8ro&le a era c o ul !i lsase ar a aintit spre sasul de aer principal al navei sale. .u e itea energie, ce$i drept, dar rulul nu se ndoia c ar 'i tras auto at, dac se deschidea u!a. Ce nrutea situaia era 'aptul c, ncercnd u!a de ie!ire n ca# de pericol, constat c se nepenise. .u 'usese nepenit. Cu posi&ilitatea de anticipare a rasei sale, o testase i ediat dup pr&u!ire. Atunci se deschisese. Acu nu. 8ese ne c nava, trase el conclu#ia, 'usese anevrat ct lipsise el, n perioada 'r soare. 1e 'apt, otivul pentru ce se nt plase nu conta. Ceea ce conta ntr$adevr era 'aptul c r sese nchis nuntru toc ai cnd vroia s 'ie a'ar. "e hotrse s nu$l distrug pe o i ediat. 1ac a$l captura nse na s intre n posesia re#ervelor sale de hran, atunci nu era necesar s$l o oare. Totu!i, tre&uia s ia o hotrre ct o ul era nea(utorat. Iar posi&ilitatea de a 'i o ort odat cu ncetarea elled$ului l 'cu pe Feli s se ncrunte. .u$i plcea ca accidente neprev#ute s$i de(oace planurile. 1e la nceput, lucrurile luaser o ntorstur nedorit. 6usese capturat de 'ore n a'ara controlului su, de ele ente ale spaiului !i ti pului, pe care le considerase ntotdeauna teoretic posi&ile, dar 'r aplicaie personal. Aceasta era pentru adnci ile spaiului, unde navele de pa <eard se luptau s e*tind 'rontierele celor$per'eci. Acolo triau creaturi stranii, pe care .atura le # islise nainte de a 'i desvr!it siste ul nervos per'ect. Acestea tre&uiau s oar, 'iindc nu ai erau necesare !i pentru c, dac

supravieuiau, puteau descoperi din nt plare i(loace de a de#echili&ra siste ul de via Leelian. %n civili#ata Ria, accidentele erau inter#ise. %!i nltur din inte aceste gnduri descu pnitoare. "e hotr s nu ai ncerce s deschid u!a de serviciu. %n schi &, !i ndrept ar a spre o crptur din podea. .eutrali#atorii !i rspndir ga#ul pe toat supra'aa unde lucrase el, iar po pele de a&sor&ie captar tot aterialul radioactiv !i$ l introduser ntr$o ca er special. %ns lipsa unei u!i deschise n chip de supap de siguran sporea pericolul. "e opri de ulte ori n ti p ce aerul era puri'icat, ca s poat ie!i din ca era de neutrali#are, unde se retrgea ori de cte ori cldura i 'cea nervii s vi&re#e , un ghid ai de nde(de dect orice instru ent care tre&uie ur rit cu atenie. "oarele trecuse de a ia#, cnd placa de etal se ridic n s'r!it, deschi#ndu$i dru spre pietri!ul !i stnca de dedesu&t. "parea unui tunel pentru a a(unge a'ar nu ridica pro&le e, doar c lua ti p !i se necesita e'ort 'i#ic. 8r'uit, suprat !i n'o etat, rulul ie!i prin deschi#tur toc ai n i(locul plcului de copaci lng care c#use nava lui. 8lanul su de a conduce un e*peri ent !i pierduse din interes. Era ncpnat de 'elul lui, dar se gndi c aceast situaie ar putea s$i 'ie reprodus la un nivel ai civili#at. .u era nevoie s ri!te sau s se o&oseasc. ;a o or o ul !i l va trans'or a, chi ic, n hran, pn cnd vor veni navele s$l salve#e. Cu priviri laco e, cut stnca cu creasta #i at dinspre rsrit, se uit n (os la colurile de stnca, trndu$se cu repe#iciune de$a lungul lor, pn cnd practic ncon(ur platoul. .u gsi ni ic de care putea 'i sigur. %ntr$un loc sau dou, p ntul prea s'!iat, de parc pe acolo trecuse un corp. 1ar nici cea ai atent e*a inare nu reu!i s sta&ileasc dac ntr$adevr trecuse cineva pe acolo. 8osac, se tr spre nava o ului. 0 e*a ina precaut, de la oarecare distan. ;#u ecranele de aprare, dar nu era sigur dac 'useser ridicate nainte de atacul de di inea sau dup aceea, sau apruser auto at din cau#a apropierii lui. .u !tia precis. Asta era pro&le a= 8este tot, pe platoul din (urul su, era de#olant, o pustietate cu care nu se ai ntlnise pn atunci. 8oate c o ul urise, iar trupul lui #dro&it #cea undeva, la poalele untelui. "au poate c se a'la nuntrul navei, grav rnit+ din pcate, el avusese ti p s se ntoarc la protecia pe care i$o o'erea nava. 0ri poate c a!tepta nuntru, cu ochii n patru, o'ensiv !i con!tient de nesigurana du! anului, hotrt s pro'ite pe deplin de aceasta. Rulul puse n 'unciune un dispo#itiv de o&servare care s$i dea de !tire cnd se deschidea u!a. Apoi se ntoarse la tunelul ce conducea la nava lui, se tr cu greu prin el !i odat a(uns, r ase n e*pectativ. 6oa ea$i sporea cu 'or nestvilit, devenind din or n or ai chinuitoare. Era ti pul s ncete#e s se i!te de colo$colo. Avea nevoie de toat energia pentru cri#a ce avea s vin. Gilele trecur. Ja ieson se #vrcolea ntr$un e'luviu de durere. <a nceput, prea c$i cuprinde tot corpul, un val de su'erin care l sclda n sudoare din cap pn n clcie. Apoi, treptat, se locali#a n regiunea in'erioar a piciorului stng. 8ulsul durerii se trans ise 'iecrui nerv. >inutele preau ore, pn ce, ntr$

un tr#iu, !i #ise3 48recis i$a sclintit o gle#n= 41ar, desigur, nu era nu ai att. Tensiunea care l adusese pn acolo i n'rna puterile. .u reali# ct ti p #cuse acolo, aproape incon!tient, dar cnd n s'r!it deschise ochii, soarele nc ai strlucea, de!i, de data asta, direct deasupra capului su. %l ur ri, cu a&sena unui vistor, cu se retrgea ncet, dincolo de gura prpastiei. 1ar cnd u &ra lsat de stnc i acoperi dintr$o dat chipul, !i reveni n 'ire, aducndu$!i &rusc a inte de pri e(die. G&ovi o vre e, s$!i ndeprte#e din creier toate re iniscenele e'ectului liniilor hipnoti#ante. 8e sur ce treceau, el aprecie, oarecu , po#iia critic n care se a'la. ;#u c se rostogolise dincolo de creasta stncii, pe o pant a&rupt. 2nghiul de nclinaie al pantei era de cinci#eci !i cinci de grade !i ceea ce$l salvase 'usese 'aptul c trupul su se prinsese n tu'i!urile nclcite de lng gura celei ai ari prpstii. 8ese ne c piciorul i se vrse printre rdcini !i !i sucise gle#na. 1up ce descoperi, n s'r!it, natura le#iunilor, i veni ini a la loc. Era n a'ar de pericol. Cu toate c su'erise o n'rngere nea!teptat, de ari proporii, concentrarea lui intens asupra acelei pante, dorina lui disperat de a o 'i*a drept locul unde tre&uia s cad avuseser e'ectul scontat. %ncepu s urce. .u era greu, n ciuda pantei a&rupte+ terenul era dur, stncos !i noduros din pricina rdcinilor. Cnd a(unse la un col de stnc proe inent reali# ce o&stacol putea repre#enta gle#na sucit. Alunec de patru ori napoi+ la a cincea ncercare, &(&ind cu degetele, ddu de o rdcin re#istent. "e tr triu 'tor spre platoul ce$i o'erea siguran. Acu c #go otul rcitului !i strduinei sale de a nainta dispruse, nu ai respiraia grea ntrerupea tcerea pustiului. 0chii si nelini!tii studiar terenul neregulat. 8latoul se ntindea n 'aa lui 'r ur de vreo i!care nicieri. %ntr$o parte, #ri nava lui. Ja ieson ncepu s se trasc spre ea, avnd gri( s parcurg a(oritatea distanei pe stnc. Ce se nt plase cu rulul ha&ar n$avea. 5i, deoarece gle#na &olnav avea s$l in pentru ai ulte #ile n interiorul navei, n acest ti p putea s$!i lase du! anul prad incertitudinii. "e ntuneca, iar el se a'la n interiorul navei, cnd o voce argoas i spuse la ureche3 - Cnd erge acas7 Cnd voi nca din nou7 Era ploianul, cu ve!nica lui ntre&are despre rentoarcerea pe 8loia. Ja ieson !i ndeprt senti entul o entan de culp. 2itase de tot de tovar!ul su. %n ti p ce$l 4hrnea?, se gndea, nu pentru pri a oar, cu putea s e*plice acestei ini neinstruite r#&oiul dintre oa eni !i ruli7 >ai ult, cu putea s$i e*plice situaia grea n care se a'la= - .u te ngri(ora, spuse el cu glas tare. Ct r i cu ine, a eu gri( s a(ungi acas. Aceste cuvinte, plus hrana, prur s$l ulu easc pe ploian. 0 vre e, Ja ieson cugeta la cu ar putea s$l 'oloseasc pe ploian potriva rulului. .u ai c a&ilitatea lui principal nu era necesar. .u avea

nici un rost s lase un rul n'o etat s descopere c ina icul su deinea etoda de a$i distruge siste ul electric al navei. HHIII. Ja ieson !edea culcat pe pat !i se gndea. %!i au#ea &tile ini ii. Cnd se ddu (os din pat, nu au#i dect ni!te #go ote oca#ionale. 1eschise radioul !i constat c era ort , nici para#ii, nici car o vi&raie ct de ic. <a aceast distan i ens, nici car radioul su&spaial nu 'unciona. Cut !i posturile cele ai active ale rulilor. <ini!te peste tot. .u c ar trans ite, dac s$ar a'la prin vecintate. Era i#olat n icua lui nav, pe o planet nelocuit, cu otoarele navei de'ecte. %ncerc s vad situaia din alt punct. Acolo, !i #ise el, i se o'erea oca#ia vieii lui pentru un e*peri ent i portant. "e ncl#i la 'lacra acestei idei, ca pisica la soare. Rulii n via se capturau 'oarte greu. Acolo i se o'erea o situaie ideal. "unte pri#onieri, a ndoi. A!a ncerca s o #ugrveasc. 8ri#onierii unui inut !i ast'el, n od ciudat, unul pri#onierul celuilalt. .u ai c 'iecare se eli&erase de necesitatea condiionat de a$!i lua viaa. 2n o avea ulte lucruri de descoperit. >arile istere , n sura n care i interesa pe oa eni , care otivau aciunile rulilor. 1e ce vroiau s distrug co plet alte rase7 1e ce sacri'icau inutil nave valoroase atacnd navele p ntene, care se aventurau n sectorul lor din spaiu, cnd !tiau c intru!ii aveau s plece oricu , dup cteva spt ni7 8osi&ilitile luptei o ului potriva rulului, pe acel unte singuratic, l nvior pe Ja ieson, care !edea n continuare culcat pe pat, 'cnd planuri, ntorcnd pro&le a pe toate prile. %n #ilele grele, se trse de cteva ori pn la scaunul de co and !i privise 'i*, ti p de o or, prin video$panouri. ;#u platoul !i perspectiva de dincolo de el. ;#u cerul planetei <aertes III, de culoarea orhideei, tcut !i lipsit de via. ;#u nchisoarea. 48rins aici?, se gndi el poso ort. Trevor Ja ieson, al crui glas potolit vor&ea cu autoritate considera&il n ca&inetul consiliului !tiini'ic al i periului galactic p ntean , acel Ja ieson se a'la acolo, singur, #cnd pe un pat pliant, a!teptnd s i se vindece o gle#n, ca s poat conduce un e*peri ent cu un rul. 8rea incredi&il. 1ar, odat cu trecerea #ilelor, a(unse s cread aceast situaie. A treia #i, reu!i s se i!te att ct s in n n cteva o&iecte grele. %ncepu s lucre#e de ndat la panoul lu inos. A cincea #i, totul era gata. Apoi, povestea tre&uia nregistrat. .u era greu. Ct sttuse n pat, plnuise inuios 'iecare pas, ast'el nct acu i se derula 'r inter itene din inte pe video$ca&lu. %l 'i* la apro*i ativ dou sute de etri de nav, n spatele unui paravan protector de copaci. Arunc o conserv de ncare la vreo trei etri lng ecran. Restul #ilei se scurse alene. Era a !asea #i de la sosirea rulului !i a cincea de cnd !i scrntise gle#na. "e a!ternu noaptea. HHI;.

0 u &r unduitoare, lunecnd u!or n lu ina stelelor planetei <aertes III, rulul se apropia de ecranul 'i*at de o . Ce strlucitor era, lucind n o&scuritatea platoului, o pictur de lu in ntr$un univers ntunecat de teren neregulat !i tu'i!uri pitice3 Cnd a(unse la vreo trei$patru etri de lu in, adul eca irosul hranei , !i !i ddu sea a c acolo era o capcan. 8entru rul, !ase #ile 'r hran nse naser o uria! pierdere a energiei, o deteriorare a vederii la nivelul unei du#ini de culori, o sl&ire a 'orei vitale, adaptat la ntuneric, nu la soare. Acea lu e luntric a unui siste nervos distrus era ase eni unei &aterii consu ate, cu #eci de 4instru ente? organice deconectndu$se unul cte unul, pe sur ce scdea nivelul energiei. Leli recunoscu trist !i 'oarte ngri(orat c ter inaiile cele ai sensi&ile ale acelui siste nervos s$ar putea s nu$!i revin niciodat. %n aceast situaie, rapiditatea era esenial. %nc civa pa!i !i acea &inecunoscut condiionare la o oarte 'orat, autoi pus avea s se aplice pn !i la arele Aaish de pe Leell. Trupul reticulat se potoli. Centrii vi#uali, rspndii peste tot, pri eau lu in de la o &and ngust de pe ecran. 1e la nceput pn la s'r!it, ur ri povestea a!a cu se derula ea !i apoi o ur ri din nou, a!teptnd cu ner&dare reluarea, cu ardoarea unui pri itiv. 6il ul ncepea ast'el3 undeva, n spaiu, nava o ului era lansat de pe pista de lansare a unei nave de r#&oi. Arta cu nava de r#&oi se ducea la o &a# ilitar, de unde se ali enta !i pri ea n a(utor o 'lot are de nave, preun cu care 'cea cale$ntoars. I aginea se schi &, artnd cu ica nav ateri#a pe <aertes III, ce se nt pl ulterior !i sugernd c situaia era pri e(dioas pentru a ndoi , !i sugera singura soluie de scpare. %n ulti a secven a 'iecrei e*puneri, aprea rulul apropiindu$se de conserv, spre stnga ecranului !i deschi#nd$o. >etoda era artat n detaliu, ca !i i aginea rulului n'ulecnd ncarea dinuntru. 1e cte ori se apropia i aginea, rulul se ncorda, dorind ca povestea s se trans'or e n realitate. .u ai dup a !aptea e*punere, prinse a se tr u!or nainte, parcurgnd !i ulti a poriune care l desprea de conserv. Era o capcan, !tia, poate nse na chiar oartea , nu conta. Tre&uia s ri!te ca s triasc. .u ai a!a, riscnd s intre n posesiei coninutului conservei, putea nd(dui s r n n via atta ti p ct era necesar. Ct ti p le va lua co andanilor s traverse#e ne&uloasa spaiului !i ct le va tre&ui s hotrasc nlocuirea lui nu !tia. 1ar de venit, vor veni. Chiar dac vor a!tepta ca navele ina ice s a(ung naintea lor. %n acel o ent, puteau s vin 'r tea a c vor su'eri de pe ur a 'uriei sale. 8n atunci, avea nevoie de hran. %!i ntinse, cu &gare de sea , o ventu# !i activ deschi#torul auto at al conservei. A&ia trecuse de patru di ineaa, cnd Ja ieson se tre#i de #go otul alar ei care suna nceti!or. A'ar nc era ntuneric &e#n , #iua, pe planeta <aertes, dura dou#eci !i !ase de ore siderale, iar pn n #ori ai erau trei ore. .u se scul i ediat. Alar a 'usese declan!at de deschiderea conservei cu hran. Continu s sune ti p de cincispre#ece inute, ceea ce i se pru 'oarte &ine. Alar a era reglat n 'uncie de odelul electronic e is de

conserv, odat deschis !i atta ti p ct ai avea hran nuntru. 8erioada de ti p corespundea cu capacitatea gurii unui rul de a a&sor&i un /ilogra !i (u tate de hran conservat. A!adar, ti p de cincispre#ece inute, un e &ru al rasei rulilor, du! anul de oarte al oa enilor, 'usese supus unui odel de vi&raii entale corespun#nd propriilor gnduri. Era un odel la care siste ele nervoase ale altor ruli reacionaser n e*peri entele de la&orator. 1in pcate, cnd se tre#iser, ace!tia se sinuciseser, a!a c nu s$ au putut o&ine re#ultate precise. 1ar ec'orio etrul sta&ilise c a'ectat era su&con!tientul, nu con!tientul. Era nceputul ndoctrinrii !i controlului hipnotic. Ja ieson !edea culcat, # &ind n sinea lui. %n s'r!it, se rsuci ca s se culce, dar !i ddu sea a ct de agitat era. Acesta repre#enta o entul cel ai i portant n istoria luptei dintre oa eni !i ruli. 1esigur, nu$l va lsa s treac nere arcat. "e ddu (os din pat !i$!i pregti ceva de &ut. %ncercarea rulului de a$l ataca prin inter ediul incon!tientului i revelase propriile$i aciuni posi&ile n aceast direcie. 6iecare ras descoperise unele dintre sl&iciunile celeilalte. Rulii !i 'oloseau datele o&inute ca s e*ter ine. 0a enii ncercau s sta&ileasc vreun 'el de co unicare !i sperau n aliane. 5i unii !i ceilali 'oloseau etode ne iloase, sngeroase, necrutoare. 2neori strinii nu reu!eau s$i deose&easc. 1ar di'erena dintre elurile lor era la 'el de are ca cea dintre negru !i al&, ca dintre ntuneric !i lu in. %n situaia i ediat nu aprea dect o pro&le . Acu c rulul avea ce nca, putea s$!i 'ac !i el planuri. Ja ieson se ntoarse n pat !i !e#u culcat, cu privirile aintite n ntuneric. .u su&esti a resursele rulului, dar din o ent ce hotrse s conduc e*peri entul, nici o !ans nu tre&uia considerat prea are. %ntr$un tr#iu, se rsuci !i dor i, so nul o ului convins c lucrurile se des'!urau n 'avoarea sa. "e lu in de #iu. Ja ieson !i &rc hainele contra 'rigului !i ie!i n aerul ngheat al #orilor. "avura din nou lini!tea !i at os'era de reie i#olat. 2n vnt puternic &tea dinspre rsrit, iar su'lul lui ngheat i pi!c 'aa. .u$l lu n sea . Erau ulte lucruri de 'cut n acea di inea i portant. Tre&uia s le 'ac cu prudena o&i!nuit. 2r at ndeaproape de de'ensori !i de ar a o&il, porni ctre ecranul ental. Acesta era a plasat n c p deschis !i la o oarecare nli e, ca s poat 'i v#ut din ai ulte ascun#i!uri di'erite !i, att ct deslu!ea el, nu su'erise avarii. Test ecanis ul auto at !i, pentru orice eventualitate, ai rul 'il ul o dat. 1es'cuse nc o conserv de hran, n iar&, lng ecran !i, toc ai se ntorcea, cnd o&serv3 4Ciudat= Ra a de etal parc ar 'i lustruit=? "tudie 'eno enul ntr$o oglind desti ulatoare !i v#u c etalul 'usese acoperit cu o su&stan transparent, ase ntoare lacului. Cnd o recunoscu, i se 'cu ru. Dotr, n cul ea disperrii3 41ac indicaia e s nu trag, nu supun. 0 s trag chiar dac ar a se ntoarce potriva ea?.

Rci niel din 4lac? ntr$un recipient !i ncepu s se retrag spre nav. %!i #ise n'uriat3 41e unde o 'i lund chestia asta7 .u 'ace parte din echipa entul de pe o nav de recunoa!tere?. 8ri a suspiciune cdea asupra lui, c ce se nt pla nu era nu ai un accident. Toc ai re'lecta asupra ultiplelor i plicaii ale acestui lucru, cnd undeva, ntr$un col, l #ri pe rul. Care era indicaia7 <a scurt vre e dup ce ter in de ncat, rulul !i a inti de scopul su. <a nceput, a intirea era tul&ure, dar treptat se li pe#i. .u era nu ai sen#aia revenirii propriilor sale 'ore. Centrii si vi#uali 'iltrau ai ult lu in. 8latoul, scldat n strlucirea stelelor, deveni ai lu inos, nu att ct ar 'i putut 'i, dar lu ina sporea, nu se di inua. "e considera nespus de norocos c nu era ai ru. "e trse de$a lungul &u#ei prpastiei. Acu , se opri s se uite n (os. Chiar !i cu capacitatea sa vi#ual parial, constat c priveli!tea i tia respiraia. 2n hu 'r s'r!it !i ct cuprindeai cu privirea. 1intr$o nav, e'ectul nli ii se reducea. 1ar privind de sus acel perete de pietri! pn n adncuri era o e*perien deose&it. Aceasta dovedea ct de ult su'erise, ct de ult l a'ectase accidentul. 5i i a inti de ceea ce 'cuse nainte de a su'eri de 'oa e. "e ntoarse repede !i o porni spre epava navei sale, care n decurs de attea #ile, se u pluse de pra' , epava ndoit !i de'or at, pe (u tate ngropat n solul dur al planetei <aertes III. "e strecur nuntru printre plcile crestate, pn a(unse la una pe care, cu o #i nainte tre urul oscilaiei antigravitaionale , ca o dovad ic, convingtoare, i presionant, de oscilaie, asupra cruia se putea e*ercita in'luen. Rulul unci intens !i tenace. 8laca r ase prins #dravn de scheletul navei. 8ri ul pas, cel ai greu, era de a o s ulge co plet. 0rele treceau. Cu un #go ot asur#itor, placa ced u!oarei rearan(ri a structurii sale nucleonice. 1eplasarea 'u in'inite#i al, n parte pentru c energia nervoas conductoare a corpului su nu se ridicase la nivelul o&i!nuit !i n parte 'iindc 'usese calculat s 'ie (oas de la nceput. Cci putea dega(a o energie su'icient ca s arunce n aer un unte. .u c ar 'i e*istat vreun pericol n placa aceea, descoperi el ai tr#iu, cnd se urc pe ea. "en#aia de putere din ea era att de nense nat, nct, pur !i si plu, se ndoia c s$ar putea ridica de la p nt. 1ar se ridic= Cursa de pro& inu doi etri !i ceva !i$i ddu posi&ilitatea surrii 'orei li itate de care dispunea. "u'icient pentru un singur atac. .u avea ndoieli. E*peri entul se ncheiase. 2nicul su scop era s$l o oare pe o !i se punea ntre&area cu se putea asigura c o ul n$avea s$l o oare ntre ti p7 <acul= %l aplic scrupulos, l usc cu un usctor !i$apoi, ridicnd placa din nou, o cr pe spinare pn la ascun#i!ul ales. 1up ce acoperi placa !i$!i trase !i peste el 'run#ele oarte de su& plc de tu'i!uri+ se ai lini!ti. Recunoscu c strlucirea civili#aiei lui se stinsese. %l !oca lucrul acesta, dar nu regret. 1ndu$i ncare, 'iina &iped avea ceva de gnd cu el. Ceva pri e(dios. "ingura replic la ntreaga pro&le a e*peri entului de pe platou era s

o oare 'r ntr#iere. 5edea ncordat, crunt, neclintit de vreun gnd rtcitor, a!teptndu$l pe o . Ce se nt pl dup aceea 'u o ncercare plin de disperare, a!a cu ai v#use Ja ieson de cnd ncepuse s$!i des'!oare activitatea. %n od nor al, s$ar 'i descurcat lesne. 1ar, de data asta, a!tept dinadins , s cad parali#at. 1in pricina lacului. 1e aceea, l descu pni nea!teptata si plitate a aciunii. Rulul apru de dup un plc de copaci, #&urnd pe o plac antigravitaional. "urpri#a 'u att de are, nct aciunea rulului aproape reu!i. Toat energia se scursese din plci, dup cu constatase n ur a testelor din pri a di inea. Totu!i, r sese una activ !i u!oar, cu supleea antigravitaional special cu care savanii ruli atinseser cul ile per'eciunii. Aciunea de deplasare prin spaiu spre el se &a#a, desigur, pe i!carea planetei n (urul a*ei sale. ;ite#a atacului, pornind de la #ero, nu a(unse pn la opt sute de ile pe or, cea a nvrtirii planetei, dar era destul de are. Apariia etalului !i a corpului reticulat l 'cu s ia po#iia de atac. 1ar cnd !i scoase ar a !i trase, ai avea o opiune, putea s$!i supri e i pulsul3 .u$l ucide= E greu, 'oarte greu. "ituaia i punea o li itare att de strict, nct n secunda de care avu nevoie ca s se repun la punct, rulul se apropie la trei etri de el. %l salv nu ai presiunea aerului de pe placa de etal. Aerul o 'cu s se legene ase enea aripii unui avion care se desprinde de la sol. Trase cu ar a sa ire#isti&il n placa de etal, i arse &a#a !i o devie, 'ornd$ o s ateri#e#e ntr$o ngr dire de tu'i!uri, la !ase$!apte etri spre dreapta sa. Ja ieson nu se gr&i dinadins s$!i constate i#&nda. Cnd a(unse la tu'i!uri, rulul se a'la la cincispre#ece etri deprtare !i toc ai disprea ntr$ un plc de copaci. .u$l ur ri !i nici nu trase a doua oar. %n schi &, trase placa antigravitaional din tu'i! !i o e*a in. %ntre&area era cu o degravitaionase rulul 'r aparatele co plicate necesare7 5i dac era capa&il s$!i construiasc o ase enea 4para!ut?, de ce nu #&urase pn la pdurea aceea ndeprtat, de la poalele untelui, unde ar 'i gsit hran !i adpost potriva du! anului7 <a una dintre ntre&ri pri i rspuns cnd ridic placa antigravitaional. Avea o greutate nor al, iar energia se consu ase dup ce cltorise ai puin de trei#eci de etri. Evident n$ar 'i putut s parcurg o il !i (u tate, distana pn la pdurea !i !esul de (os. Ja ieson nu risc. Arunc placa n prpastia cea ai apropiat !i o ur ri c#nd n hu. Era napoi, n nava sa, cnd !i a inti de 4lac?. .u reali#ase nc la ce 'olosea. Test pro&a de su&stan pe care o adusese cu el. 1in punct de vedere chi ic, se dovedi a 'i r!in, pur !i si plu, din cea 'olosit la alctuirea lacurilor. 1in punct de vedere ato ic, era sta&ili#at. Electronic, trans'or a lu ina n energie la nivelul de vi&raie al inii u ane. %ntr$adevr, era activ. 1ar ce avea nregistrat7 "coase copii dup 'iecare aterial !i nivel de energie, pentru co paraie. 1up ce sta&ili c 'usese alterat la nivel electronic , 'apt evident, dar care tre&uia totu!i

de onstrat , i pri i aginile pe un circuit vi#ual. Re#ultatul3 un tal e!$ &al e! de visuri 'ante#iste. "i &oluri. "coase din ra't cartea 4Interpretrile si &olurilor su&con!tientului? !i gsi re'erirea la un alt capitol3 4Inhi&iii entale?. <a pagina !i rndul indicat, citi3 4.u o or=? - Ei, 'ir$ar9, e*cla Ja ieson cu glas tare, n lini!tea din interiorul navei. 1eci, asta a 'ost= Rsu'l u!urat la nceput, dar apoi se nelini!ti din nou. 8n atunci, intenia lui 'usese s nu ucid. 1ar rulul nu !tia lucrul acesta. In'iltrnd aceast su&til inhi&iie do inase atacul, de!i n aprare. Aceasta era pro&le a. 8n atunci, Ja ieson ie!ise &ine din toate situaiile, dar nu crease, drept represalii, altele reu!ite. Avea o speran, ns nu era su'icient. .u tre&uia s ai ri!te. Chiar !i e*peri entul 'inal tre&uia s a!tepte #iua cnd avea s soseasc 40rion?. 6iinele u ane se dovedeau destul de sla&e n toate privinele. Celulele lor vitale aveau i pulsuri care puteau 'i tre#ite prin !iretenie !i lips de scrupule. .u se ndoia c, pn la ur , rulul va ncerca s$l ndru e spre autodistrugere. HH;. %n cea de a noua noapte, cu o #i nainte de sosirea progra at a lui 40rion?, Ja ieson nu ai puse conserva cu hran. 1i ineaa ur toare, petrecu (u tate de or lng radio, ncercnd s intre n contact cu nava de lupt. "e concentra asupra trans iterii unui raport detaliat asupra celor nt plate pn atunci !i !i preci#a planurile, inclusiv intenia de a testa rulul ca s vad daca su'erise de pe ur a perioadei de 'oa ete. "u&spaiul r ase tcut. .ici o vi&raie ct de ic nu rspunse che rii sale. 8n la ur , renun s ai sta&ileasc contact, ie!i a'ar !i ont rapid instru entele necesare pentru e*peri ent. 8latoul avea aerul unei pustieti ncre enite. %!i pro& echipa entul, apoi se uit la ceas. >ai erau unspre#ece inute pn la a ia#. Cuprins de ner&dare, hotr dintr$o dat s nu ai a!tepte trecerea celor cteva inute. "e ndrept spre ecran, e#it, apoi aps pe &uton. 0 surs de lng ecran trans itea un rit la un nivel de energie 'oarte ridicat. Era o variaie a rit ului iniial la care 'usese supus rulul ti p de patru nopi. Ja ieson se retrase nceti!or spre nav. ;roia s ncerce din nou s intre n contact cu 40rion?. 2itndu$se napoi, l v#u pe rul alunecnd spre lu ini! !i ndreptndu$se chiar spre sursa vi&raiei. Cnd Ja ieson se opri involuntar, 'ascinat, siste ul principal de alar al navei se porni cu un urlet. Ggo otul rsun straniu, pe aripile vntului ngheat ce su'la !i aciona ca un se nal. Radioul de la n se deschise &rusc, sincroni#ndu$se auto at cu puternicul radio de pe nav. 0 voce i pacientat spuse3 4Trevor Ja ieson, aici 40rion?. Bi$a au#it che rile, dar ne$a a&inut s rspunde . 0 ntreag 'lot a rulilor se nvrte n vecintatea soarelui planetei <aertes. %n apro*i ativ cinci inute, vo ncerca s te lu cu noi. %ntre ti p, arunc tot.? A!a 'cu. Era o i!care 'i#ic, nu ental. Cu coada ochiului, n ti p ce au#ea la radio, v#u o i!care pe cer3 dou pete ntunecate, ce se reau

din ce n ce ai ult. "upernavele de lupt ale rulilor trecur ca 'ulgerul, cu un vuiet, deasupra capului su. Ciclonul care ur trecerii lor aproape l s ulse de la p nt, unde se ncle!tase cu disperare de rdcinile tu'i!urilor nclcite. Cu vite# a*i , cltorind desigur cu a(utorul energiei gravitonice, navele de lupt ina ice 'cur o ntoarcere rapid !i o pornir napoi spre platou. Ja ieson se a!tepta s oar dintr$o clip ntr$alta, dar 'lacra 'ulger pe lng el+ apoi tunetul energiei dega(ate se rostogoli pn la el, un #go ot asur#itor, care nc nu$l 'cur s$!i piard si ul realitii. .ava lui= Trseser n ea= :e u, nchipuindu$!i$o distrus de o 'lacr intolera&il. 1ar nu avu ti p de la entri. 0 a treia nav !i 'cu apariia, ns n ti p ce Ja ieson se strduia s$i deslu!easc conturul, nava se ntoarse !i dispru. Radioul de la n sun3 4.u te pute a(uta acu . "cap cu poi. Cele patru nave de lupt care ne nsoesc !i escadroanele respective vor distrage atenia 'lotei rulilor !i vor ncerca s o aduc spre grupul nostru ai are de nave de lupt, care patrulea# n (urul stelei Cianca !i apoi9? 0 e*plo#ie de lu in pe cer, n deprtare, ncheie esa(ul. Trecu un inut pn ce aerul rece al planetei <aertes III s rsune din cau#a e*plo#iei. Ggo otul a ui treptat, cu greu, ca !i cnd unele tonuri se agaser scai de 'iecare olecul a aerului. Ciudat, dar tcerea care se a!ternu n s'r!it nu era lini!tit, ci era o ncre enire 'atal, ce ascundea o are a eninare. Ja ieson se ridic, cltinndu$se, n picioare. ;enise vre ea s chi&#uiasc la pericolul i ediat care l pndea. <a pri e(dia cea are nici nu ndr#nea s se gndeasc. >ai nti, se ndrept spre nav. %ns nu tre&ui s parcurg tot dru ul. 0 &ucat ntreag de stnc 'usese spul&erat. 1e nav nici ur . "e a!teptase la asta, dar !ocul concretului era parali#ant. "e ghe ui ca un ani al !i privi n sus, spre cer. .ici o i!care, nici un sunet, n a'ar de cel al vntului dinspre rsrit. R sese singur ntr$un univers, ntre cer !i p nt, o 'iin u an la arginea a&isului. 0 crunt revelaie i str'ulgera intea n ncordat a!teptare. .avele rulilor trecuser o dat deasupra untelui, s constate situaia de pe platou !i apoi ncercaser s$l distrug. <a 'el de tul&urtor !i uluitor 'u gndul c acele nave de lupt !i asu au riscul de a$!i apra du! anul pe acel unte i#olat. Tre&uia s se gr&easc. 8uteau, n orice clip, s$!i pun la &taie unul dintre distrugtoare pentru o operaiune de salvare. 6ugind, se si i una cu vntul. Cuno!tea aceast sen#aie, de ntoarcere la pri itivis n o entele de e oie. Ca n toiul unei lupte, cnd lucrul cel ai i portant era s i te druie!ti cu trup !i su'let. .u se putea lupta cu succes nu ai cu (u tate din inte sau (u tate din trup. "e cerea totul. "e a!teptase s cad !i c#u. 1e 'iecare dat se ridica, aproape 'r s si t durerea !i continua s 'ug. A(unse sngernd, 'r s &age n sea uli ea de tieturi pe care !i le 'cuse. Iar cerul r ase tcut. %l privi pe rul, din adpostul unui !ir de tu'i!uri. Rulul captiv, rulul lui cu care putea s 'ac ce po'tea. " ur re!ti, s o&ligi, s instruie!ti , cea ai rapid etod de educare din istoria lu ii. .u era ti p pentru un schi & de

in'or aii ai pe ndelete. 1in locul de unde se a'la, anevra co en#ile ecranului. Rulul se i!case nainte !i napoi n 'aa ecranului. Acu se gr&ea, acu ncetinea, pe ur se gr&ea din nou, dup cu vroia Ja ieson. Cu aproape o ie de ani nainte, n secolul dou#eci, se 'cuser o serie de cercetri clasice !i universal vala&ile, iar unul dintre re#ultate era identic. 2n o nu it 8avlov hrnise un cine de la&orator la intervale regulate, n ti p ce suna un clopoel. Curnd, siste ul digestiv al cinelui reaciona nu ai la sunetul clopoelului, nepri ind !i hran, ca nainte, la e*periena cu hran !i sunet de clopot. %ns 8avlov nsu!i nu$!i ddu sea a, dect tr#iu, la &trnee, de cea ai i portant realitate dindrtul acestui proces de condiionare. 1ar ce se iniiase n acele vre uri ndeprtate se trans'or ntr$o !tiin, care putea reali#a lava(ul creierului ani alelor, a raselor strine , ca !i a oa enilor , dup dorin. .u ai rulii de(ucar planurile stpnilor e*peri entatori n secolele ai recente, cnd devenise o !tiin e*act. %nvin!i de dorina de oarte a tuturor rulilor captivi, savanii prev#ur s'r!itul i periului galactic al 8 ntului, dac nu se reu!ea ptrunderea n gndurile rulilor. :hinionul lui era c n$avea ti p de a!a ceva. >oartea i pndea pe cei ce #&oveau prea ult. .u ai c !i un ini din ce avea de 'cut necesita ti p. %nainte !i napoi, nainte !i napoi+ tre&uia sta&ilit rit ul supunerii. I aginea rulului pe ecran era la 'el de vie ca !i originalul. Era tridi ensional, iar i!crile se nau cu cele ale unui auto at. Centrii nervo!i principali erau a'ectai. Rulul nu ai putea s nu$!i 'or e#e re'le*ul, cu nu putuse re#ista i pulsului 'oa ei. 1up ce ur ri ti p de cincispre#ece inute acel odel stupid de i!care, schi &nd pasul n direcia lui, Ja ieson l puse pe rul !i i aginea lui s se caere n copaci. "us, apoi (os, de !ase ori. Apoi, Ja ieson !i introduse o i agine a sa. %ncordat, cu un ochi la cer !i altul la scena din 'aa lui, ur rea reaciile rulului. Cnd, dup cteva inute, se su&stitui i aginii sale, constat satis'cut c rulul !i pierdu te porar senti entul de ur !i re'le*ul de sinucidere la vederea unei 'iine u ane. A(ungnd la 'a#a 'inal, e#it. ;enise vre ea s$!i aplice testele. 0are ti pul i va per ite7 %nelese c tre&uia neaprat. Aceast oca#ie putea 'oarte &ine s nu i se ai o'ere n ur toarea sut de ani. 1ou#eci !i cinci de inute ai tr#iu, cnd ter in testele, pli de e oie. 4Asta e= A reu!it=? !i #ise el. Consu #ece inute preioase trans indu$!i descoperirea, prin inter ediul radioului de n , nd(duind c trans itorul de pe nava sa supravieuise cderii de pe unte , !i retrans ise esa(ul n spaiu. Totu!i, nu pri i nici un rspuns la che are, n cursul celor #ece inute. Con!tient c 'cuse tot ce$i sttuse n putin. Ja ieson o porni spre arginea stncii pe care o alesese drept punct de pornire. 8rivi n (os !i se n'ior, apoi !i a inti ce$i spusese 40rion?3 40 ntreag 'lot a rulilor se nvrte9? Repede=

%l ls pe rul pe pri a stnc ntlnit. 0 clip ai tr#iu, !i strnse &ine legturile n (urul trupului !i p!i n spaiu. <ini!tit, rulul apuc cu u!urin cellalt capt al 'rnghiei !i$l co&or pn la !unca de dedesu&t. Continuar ast'el co&orrea. Era greu, de!i 'oloseau un siste 'oarte si plu. 0 coard lung de plastic sura supra'aa. %ntre ti p, o ti( de etal eninea po#iia. 8e 'iecare stnc, Ja ieson n'igea ti(a n piatr, nclinnd$o. 6rnghia luneca printr$un siste de scripei, pe sur ce el !i rulul, pe rnd, co&orau spre stncile de (os. 0dat a(un!i pe o stnc !i n a'ar de pericol, Ja ieson s ulgea ti(a din stnc !i o lsa ai (os, gata s o 'oloseasc din nou. Giua se cu'unda n ntuneric, precu un o agitat n so n. %ntreaga$i 'iin i se u plea de elancolia o&oselii care i se strecura n u!chi. ;#u c rulul devenea din ce n ce ai con!tient de pre#ena lui. %nc ai cola&ora, dar l privea cu atenie de cte ori l a(uta s co&oare. Re'le*ul condiionat se pierdea. Rulul se tre#ea din trans. 8rocesul avea s se desvr!easc pn la cderea nopii. 2neori, Ja ieson nu spera s a(ung (os nainte de lsarea ntunericului. Alesese versantul vestic, nsorit datorit co&or!ului 'antastic pe o stnc rpoas, aronie !i neagr pe alocuri, 'r pereche pe eleagurile cunoscute ale spaiului. %l cerceta pe rul cu priviri scurte, nervoase, cnd a(ungeau a ndoi pe o stnc. <a orele patru dup$a ia#, Ja ieson tre&ui s se opreasc din nou pentru a se odihni. "e ndeprt de rul !i se a!e# pe o piatr. Cerul era lini!tit !i nu ai &tea vntul, o cortin tras peste spaiul ntunecat, ascun#nd ceea ce pese ne a(unsese s 'ie cel ai are r#&oi dintre ruli !i oa eni, n ulti ii #ece ani. Era un tri&ut adus celor cinci nave de lupt p ntene, cci nici o nav a rulilor nu ncercase nc s salve#e rulul de pe platou. 8ro&a&il, nu vroiau s dea n vileag pre#ena unuia de$ai lor. Ja ieson renun la aceste speculaii inutile. 0stenit, co par nli ea stncii cu distana care ai r sese pn (os. Aprecie c parcurseser dou trei i din distan. ;#u c rulul se rsuci cu 'aa la vale. Ja ieson se ntoarse !i el !i privi. 8erspectiva, chiar !i de la acea nli e redus, era spectaculoas. 8durea ncepea la civa etri de la poalele stncii !i prea 'r s'r!it. "e rostogolea peste dealuri !i (os, n vile puin adnci. "e poticnea pe alurile unui ru lat, apoi se de#lnuia din nou, urca pantele unilor ce se nlau n ceaa deprtrilor. ;enise vre ea s o ia iar!i din loc. <a !ase !i dou#eci !i cinci, a(unsese pe o stnc, ce se a'la la cinci#eci de etri deasupra c piei accidentate. 1istana 'cu 'rnghia s se ntind, dar planul iniial de a$l co&or pe rul spre li&ertate !i siguran se reali# 'r incidente. Ja ieson se uit curios spre creatura aceea. Ce va 'ace acu c ie!ise la li an7 Rulul a!tepta. Ja ieson se ncord. .u vroia s ri!te. %i 'cu un se n poruncitor !i$!i scoase ar a. Rulul se ddu napoi, dar nu ai ca s pro'ite de protecia unei gr e#i de &olovani. Ro!u ca sngele, soarele apunea ndrtul unilor. %ntunericul cuprindea p ntul. Ja ieson se apuc s nnce !i, cnd era pe ter inate, #ri o i!care dedesu&t. 2r ri cu

rulul se tra aproape de poalele prpastiei, pn cnd dispru dup o proe inen a coastei stncoase. Ja ieson a!tept niel, apoi se prinse de 'rnghie. Co&orrea l 'cu s$ !i ncorde#e 'orele+ (os l a!tepta teren solid. <a trei s'erturi din dru , se tie la deget ntr$o poriune nea!teptat de aspr a 'rnghiei. Cnd a(unse (os, constat c degetul cpta o ciudat nuan gri. %n ntuneric, avea un aspect straniu !i nesntos. %n ti p ce$!i cerceta degetul, deodat i se scurse toat culoarea din o&ra(i. "e gndi 'urios3 48ese ne rulul a uns cu ceva 'rnghia, cnd a co&ort?. 0 durere adnc i strpunse trupul !i o sen#aie de rigiditate i ur . %!i n!'c, suspinnd, ar a, cu intenia de a se sinucide. >na i se opri la (u tatea dru ului. "e rostogoli eapn, incapa&il s$!i ntrerup cderea. 2r !ocul contactului cu p ntul dur, apoi pierderea cuno!tinei. 1orina de oarte 'ace parte din viaa ns!i. 6iecare celul organic ec'ori#ea# engra ele o!tenite ale originii sale inorganice. 8ulsul vieii este o pelicul sol#oas suprapus peste o aterie de &a#, att de co plicat n echili&rul su delicat de energii di'erite, nct viaa ns!i nu este dect o strdanie scurt, #adarnic de potrivire la acest echili&ru. 8entru o clip de eternitate, se ncearc un anu it odel. El ia ai ulte 'or e, dar acestea sunt aparente. 6or a real este te poral, nu spaial. 5i aceast 'or este o linie cur&, care suie !i apoi co&oar. "uie din ntuneric spre lu in, apoi co&oar din nou spre ntuneci i. "o onul$ ascul !i pr!tie lapii peste icrele 'e elei. Instantaneu, l cuprinde elancolia orii. Trntorul se pr&u!e!te din &ri!area tcii pe care a cucerit$o, napoi la 'or a inorganic de unde !i$a 'cut apariia doar pentru o clip de e*ta#. <a o , odelul 'atal este i pri at ereu n nenu rate celule e'e ere+ ns odelul dinuie. E*pertul rul, cutnd su&stane chi ice care s !oche#e organis ul o ului n 'or ele lui pri itive, descoperise de ult secretul dorinei o ului de oarte. Leli, strecurndu$se napoi lng Ja ieson, nu se gndi la acest proces. A!teptase o oca#ie. 5i iat c i se o'erise. %i lu cu agilitate, o ului ar a+ apoi, cut cheia navei. %l cr pe Ja ieson cinci sute de etri pe lng poalele stncii, unde nava o ului 'usese catapultat n ur a atacului navelor de r#&oi ale rulilor. Cinci inute ai tr#iu, puternicul radio de la &ordul navei trans ise pe lungi ile de und ale rulilor un ordin ctre toat 'lota. %ntuneric. 8e dinuntru !i pe dina'ar. Ja ieson se si ea #cnd pe 'undul unei 'ntni !i privind din noapte nspre #ori. Cu !edea a!a, si i o presiune n (urul lui, care$l ridic sus, tot ai sus !i ai aproape de gura 'ntnii. "e lupt ulti ii etri, un e'ort ental distinct !i privi peste arginea 'ntnii. %!i recpta cuno!tina. 5edea culcat pe o as nalt, ntr$o ncpere, care, la nivelul podelei, avea ni!te deschi#turi ase enea unor guri cscate, deschi#turi care duceau spre alte ca ere. 2!i, le identi'ic, de 'or ciudat, strine,

neo ene!ti. Ja ieson se crisp de !ocul uluitor al recunoa!terii. "e a'la ntr$o nav de r#&oi a rulilor. .u putea sta&ili dac nava se a'la n i!care, dar &nuia c da. Rulii n$ ar #&ovi n vecintatea unei planete. Reu!i s$!i ntoarc, n s'r!it, capul !i v#u c ni ic aterial nu$l inea prins. %ns se pricepea la ast'el de lucruri la 'el de &ine ca orice rul, a!a c locali#a ntr$o clip cursa ra#elor gravitonice, care se ncruci!au deasupra sa. %nelese cu a rciune c descoperirea avea valoare a&stract. Atunci, prinse a se nar a cu cura( pentru 'elul de oarte la care se putea a!tepta. Tortur prin e*peri ent. A$!i da cura( era un procedeu si plu. "e descoperise c dac un o reu!ea s$!i i agine#e toate tipurile posi&ile de tortur, ce$ar 'ace dac ar 'i pus ntr$o ase enea situaie !i s$ar n'uria n loc s se tea , s$ar putea enine la un pas de oarte, cu su'erine 'i#ice ini e. Ja ieson trecu repede n revist tipurile de torturi la care ar putea 'i supus, cnd un glas plngre i rosti la ureche3 - Dai s erge acas, vrei7 %i tre&uir cteva clipe s$!i revin dup surpri# !i s accepte 'aptul c ploianul era, pro&a&il, invulnera&il la energia eli&erat de ar ele care$i atacaser nava. A&ia dup un inut, cel puin, Ja ieson vor&i cu glas tare3 - ;rei s 'aci ceva pentru ine7 - 1esigur= - Intr n cutia de colo !i las energia s$i ptrund n trup. - 0h, gro#av= A&ia a!tepta s intru acolo= 0 clip ai tr#iu, sursa electric a ra#elor gravitonice !i schi &ase evident direcia. Cci Ja ieson i#&uti s se ridice. "e ndeprt n gra& de lng cutie !i strig3 - Ie!i a'ar= 6u nevoit s strige de ai ulte ori ca s atrag atenia ploianului. Apoi, Ja ieson l ntre&3 - Ai e*a inat nava7 - 1a, rspunse ploianul. - E*ist o poriune prin care este canali#at toat energia electric7 - 1a. Ja ieson inspir adnc. - Intr acolo !i las energia s$i inunde trupul. 8e ur , ntoarce$te aici= - ;ai, ce &un e!ti cu ine= Replic ploianul. Ja ieson se gr&i s caute, din precauie, un o&iect ne etalic pe care s se a!e#e. A&ia !i gsi o po#iie n a'ar de pericol, c o sut de ii de voli !nir din 'iecare plac de etal. - Ce s$a ai nt plat7 %ntre& ploianul dou inute ai tr#iu. - Inspectea# nava !i ve#i dac e vreun rul n via. 8ri i aproape pe loc in'or aia c ai erau vreo sut de ruli n via. 1up relatrile ploianului, supravieuitorii se ndeprtaser de(a de supra'eele etalice. 8e Ja ieson in'or aia aceasta l puse pe gnduri. Apoi, i descrise ploianului echipa entul radio !i ncheie3

- 1e cte ori ncearc cineva s 'oloseasc acest echipa ent, intri n el !i la!i electricitatea s treac prin tine , ai neles7 8loianul ncuviin, iar Ja ieson adug3 - Raportea#$ i periodic, dar nu ai atunci cnd ni eni nu ncearc s 'oloseasc radioul. 5i nu intra n panoul de co and 'r per isiunea ea. - E$n regul, #ise ploianul. Cinci inute ai tr#iu, ploianul l locali# pe Ja ieson n ca era ar elor. - Chiar acu a ncercat cineva s 'oloseasc radioul3 dar, pn la ur , a renunat !i a plecat. - 8er'ect, #ise Ja ieson. 6ii nu ai ochi !i urechi n continuare !i vino dup ine, dup ce ter ini aici. Ja ieson porni de la presupunerea 'avora&il c avea un avanta( decisiv asupra supravieuitorilor ruli3 !tia cnd se putea atinge 'r nici un risc etalul. %n schi &, ei tre&uiau s pun n po#iie aparate co plicate, nainte de a ndr#ni s 'ac o i!care. %n ca era de co and a ar elor, lucr cu instru ente de tiat electrice, n gra&, dar e'icient. "copul su3 s se asigure c nu se putea trage cu ar ele gigantice pn nu se repar circuitul de co and. 0dat ter inat trea&a, se ndrept spre cea ai apropiat nav de salvare. 8loianul i se altur, pe cnd se strecura a'ar printr$o deschi#tur. - 8e$acolo dai de ruli, l averti# ploianul. >ai &ine pe dincoace= 8n la ur , intrar ntr$o nav a rulilor 'r a nt pina pro&le e. Cteva inute ai tr#iu, Ja ieson porni icua nav, ns trecur cinci #ile pn s 'ie preluai. >arele Aaish din Leell nu se a'la la &ordul navei n care Ja ieson 'usese luat pri#onier. A!adar, nu se nu ra printre ori, dar nici nu a'l despre 'uga pri#onierului o vre e. Cnd pri i, n s'r!it, in'or aia, oa enii lui avur convingerea c el i va pedepsi pe rulii supravieuitori de pe nava de r#&oi nau'ragiat. %n schi &, el spuse gnditor3 - 1eci a!a arta du! anul= 0 'iin 'oarte puternic. "e gndi n tcere la spt na de chinuri prin care trecuse. %!i recptase aproape toat capacitatea perceptiv , a!a c i trecu prin inte un gnd 'oarte neo&i!nuit pentru un individ cu 'uncia lui. "puse, prin inter ediul aparatului de e isie cu unde lu inoase3 - Cred c e pentru pri a oar cnd un 8ri <ider vi#itea# c pul de lupt. E corect sau nu7 Era corect. 2n "uper$:eneral avansase din ulti ele rnduri ale statului a(or pn n 4linia nti?. 2n o'ier de stat$ a(or ie!ise din adpostul !i de su& protecia planetei$ a !i$!i risc pielea att de preioas, nct toat Ria se cutre ur nelini!tit cnd se rspndi vestea. >arele Rul !i continu speculaiile3 4>i se pare c nu a pri it in'or aiile cele ai e*acte despre 'iinele u ane. 1up toate aparenele, a e*istat o ncercare de su&esti are a a&ilitilor lor !i, cu toate c aprecie#

#elul !i cura(ul acestei ncercri, replica ea este c acest r#&oi pare s nu ai& sori de i#&nd ntr$un od decisiv. Conclu#ia ea este deci ur toarea3 Consiliul Central s ree*a ine#e otivele continurii e'ortului de lupt. .u prevd o de#anga(are i ediat, dar lupta se poale destr a treptat, dac asu o po#iie de'ensiv n aceast #on a spaiului !i, poate, ne ndrept atenia spre alte gala*ii?. 1eparte, la ii de ani$lu in, Ja ieson raport n 'aa unui august organ de conducere, Convenia :alactic3 - Cred c rulul n cau# este o 8ersoan 6oarte I portant printre ei+ !i, din o ent ce l$a inut o vre e su& hipno# total, eu #ic c ar tre&ui s ave o reacie 'avora&il. I$a spus c rulii su&esti au 'iinele u ane !i c r#&oiul nu va avea sori de i#&nd !i i$a sugerat s$!i ndrepte atenia spre alte gala*ii. Tre&uia s treac ani pn ca oa enii s ai& certitudinea c r#&oiul dintre oa eni !i ruli s$a ter inat. 8entru o ent, e &rii Conveniei erau 'ascinai de 'elul n care un pui de e#)al telepat 'usese 'olosit s sta&ileasc contactul cu un ploian invi#i&il !i cu , prin inter ediul acestui nou aliat, un o scpase dintr$o nav de r#&oi a rulilor cu in'or aiile de i portan vital pe care le adusese Ja ieson. Era o (usti'icare pentru toi acei ani grei !i e'ort r&dtor, pe care oa enii i druiser unei politici de prietenie cu rasele strine. Cu a(oritate cople!itoare, Convenia crea pentru Ja ieson o 'uncie special, care avea s se intitule#e3 Ad inistrator al Raselor. Avea s se ntoarc pe planeta Carson, n calitate de persoan cu autoritate deplin, nu nu ai pentru e#)ali, ci, cu se dovedi ai tr#iu, cnd se interpreta nu irea sa, n calitate de i(locitor, din partea oa enilor, cu rasa rulilor. %ntre ti p, r#&oiul galactic dintre oa eni !i ruli se s'r!i.

"6UR5IT