Sunteți pe pagina 1din 128

MARC LEYY

APTE ZILE PENTRU O ETERNITATE


Hazardul este forma pe care o ia Dumnezeu pentru a rmne incognito. JEAN COCTEAU a !nceput" a fcut Dumnezeu cerul #i pmntul. $i a fost sear #i a fost diminea%&

'iua !nti. Tolnit !n pat" ucas pri(i ledul pagerului" care clipea cu frenezie. )#i !nc*ise cartea #i o puse" !ncntat" alturi. +ecitea po(estea asta pentru a treia oar" !n patruzeci #i opt de ore" #i , de cnd e iadul iad , nu %inea minte s fi fcut o alt lectur mai sa(uroas. -ngie coperta cu (rful degetului. Acest indi(id" pe nume Hilton" era pe cale s de(in autorul lui preferat. u din nou !n mn (olumul" nespus de fericit c !l gsise , uitat de (reun client , !n sertarul noptierei din aceast camer de *otel #i" cu un gest sigur" !l arunc !n (aliza desc*is" de la cellalt capt al !ncperii. .e uit la ceas" se !ntinse #i se ddu /os din pat. 0+idic1te #i um2l3" zise el" !n(eselit. )n fa%a #ifonierului" !#i strnse din nou nodul cra(atei" !#i potri(i" pri(indu1se !n oglind" (estonul costumului negru" !#i lu oc*elarii de soare de pe g*eridonul de lng tele(izor #i !i 2g !n 2uzunarul de la piept. 4agerul ag%at" din mers" de cureaua pantalonilor (i2ra fr !ncetare. ucas !mpinse cu piciorul u#a singurului dulap #i se duse la fereastra ce ddea !n curtea interioar. +idic perdeaua nemi#cat" din (oal cenu#iu" ca s1#i dea seama dac nu se sim%ea (reo adiere care s pun pe fug poluarea ce cotropea cartierul din /osul -an*attanului" a/ungnd pn la Tri5eCa6. 'iua a(ea s fie canicular7 ucas adora soarele" #i cine putea s #tie mai 2ine dect el ct era de noci(8 Nu apro2a el proliferarea tuturor soiurilor de germeni #i de 2acterii tocmai pe pmnturile uscate de secet8 Nu1i tria el !nsu#i , c*iar mai nemilos dect aia cu coasa , pe cei sla2i" !ndeprtndu1i din rndurile celor puternici8 0$i a fost lumin93 fredona" ridicnd receptorul telefonului. Cnd +ecep%ia !i rspunse" ceru s i se pregteasc nota de plat , cltoria la Ne: ;or< i se scurtase , apoi prsi camera. a captul culoarului" deconect alarma u#ii ce ddea spre scara de incendiu.

A/uns !n curticic" recupera cartea din (aliza de care se descotorosi" aruncnd1o !ntr1un container mare" pentru gunoi" #i o porni cu pas u#or prin .oHo. 4e strdu%a !ngust" pa(at cu 2olo(ani disloca%i din loc !n loc" ucas arunc o pri(ire pofticioas spre 2alcona#ul din fier for/at" care nu mai rezista tenta%iei de a se pr2u#i dect mul%umit unor 2uloane ruginite. Tnra locatar de la eta/ul trei , un manec*in cu snii mult prea 2ine modela%i" cu pntec insolent #i cu 2uze crnoase , se instalase !n #ezlong" fr s 2nuiasc nimic. =C*estie care pica numai 2ine.> )n cte(a minute =dac nu1l !n#ela (ederea" #i aceasta nu1l !n#ela niciodat>" 2uloanele urmau s cedeze. $i" atunci" preafrumoasa a(ea s se pomeneasc mai /os cu trei eta/e #i cu corpul !n !ntregime dezarticulat. .ngele curs din urec*e" printre rosturile pietrelor din pa(a/" (a su2linia groaza !ntiprit pe c*ipul fetei. -utri#oara ei drgla# (a rmne !ncremenit astfel pn ce se (a descompune !ntr1o lad de 2rad" !n care familia o (a !nc*ide pe demoazel" dup care !i (a face (nt su2 o dal de marmur #i c%i(a litri de lacrimi inutile. Un lucru de nimic" care nu (a a(ea ca urmare dect patru rnduri prost redactate" dintr1un ziar de cartier" #i un proces intentat celui ce administra imo2ilul. Un responsa2il te*nic de la primrie !#i (a pierde slu/2a =!ntotdeauna e ne(oie de un (ino(at>" unul dintre superiorii lui (a mu#amaliza afacerea" cu concluzia c accidentul s1ar fi transformat !ntr1o ade(rat dram dac su2 2alcona# s1ar fi aflat #i ni#te trectori. De unde rezulta c e?ist un Dumnezeu pe acest pmnt #i tocmai asta era" !n cele din urm" ade(rata pro2lem a lui ucas. 'iua ar fi putut !ncepe de minune dac n1ar fi sunat un telefon !n interiorul acestui coc*et apartament #i dac tmpita care !l ocupa nu #i1ar fi lsat celularul !n 2aie. @sca aia proast se ridic #i se duse dup el& categoric" gse#ti mai mult memorie !ntr1un -ac dect !n creierul unui manec*in" !#i spuse ucas dezamgit. )#i !ncle#t ma?ilarele" iar din%ii !i scr#nir ca angrena/ul camionului de gunoi care (enea spre el" zguduind strada pe unde trecea. Cu un cln%nit 2rusc #i sonor" !mpletitura metalic a 2alconului se smulse de pe fa%ada cldirii #i se pr2u#i. a eta/ul inferior" o fereastr se fcu %ndri" pul(erizat de o 2ucat de 2alustrad. Un gigantic /oc de maroco" alctuit din grinzi de fier ruginite , locuin%e antedilu(iene pentru coloniile de 2acili ai tetanosului , se pr(li pe trotuar. 4ri(irea lui ucas se lumin din nou& un lon/eron din metal ascu%it se npustea spre sol cu o (itez (ertiginoas. Dac socotelile lui se do(edeau a fi corecte , #i ele erau !ntotdeauna corecte , !nc nu era totul pierdut. )ncepu s tra(erseze non#alant drumul" silindu1l pe #oferul 2enei s !ncetineasc. @rinda ptrunse !n ca2ina camionului cu gunoaie #i se !nfipse !n toracele #oferului. Camionul fcu o nprasnic mi#care lateral. Cei doi gunoieri" c%ra%i pe platforma din spate" n1a(ur timp s zic nici 0miau3& unul fu !n*%at de flcile cscate ale 2enei" care !l zdro2ir" impertur2a2ile" iar cellalt fu az(rlit !naintea camionului #i alunec" inert" pe asfalt. +oata din fa% !i trecu peste picior. )n goana lui" camionul Dodge lo(i un felinar" pe care !l arunc !n aer. Ca2lurile electrice" rmase fr izola%ie" a(ur strlucita idee de1a o z2ug*i

pn la rigola plin oc*i de zoaie. O /er2 de scntei (esti formida2ilul scurtcircuit care afect toat strada. )n cartier" stopurile din intersec%ii !#i pierdur culorile" de(enind la fel de negre ca *ainele lui ucas. )n deprtare se #i auzeau 2u#iturile ma#inilor lsate s se descurce cum le tia capul. a !ncruci#area strzilor Cros2A #i .pring" tamponarea camionului de gunoi cu un ta?i gal2en nu mai putu fi e(itat. Bz2it dintr1o parte" ta?iul ;ello: Ca2 se !nfipse !n (itrina pr(liei ce apar%inea -uzeului de Art -odern" 0!nc o compresiune pentru (itrina lor3" murmur ucas. Osia din fa% a camionului de gunoi escalad o ma#in ce sta%iona7 farurile lui" de1acum oar2e" fi?au cerul. Ce*iculul greoi se cltin" !ntr1un zgomot de fiertnii iz2ite unele de altele" #i se culc pe o parte. Tonele de gunoaie pe care le con%inea !i ie#ir din mruntaie #i drumul fu acoperit cu un co(or de mizerii. Dup (acarmul !n care se consumase drama" urm o lini#te mormntal. .oarele !#i continua lini#tit cursa ctre zenit. Cldura !mpr#tiat de razele lui a(ea s umple la iu%eal cartierul cu o du*oare pestilen%ial. ucas !#i aran/a gulerul cm#ii =a(ea o negrit oroare fa% de cm#ile cu gulerul rsfrnt pe deasupra (estonului>. Contempl !ntinderea dezastrului din /ur. Era a2ia ora nou" dup ceasul lui" iar ziua !ncepea ct se poate de promi%tor. Capul #oferului din ta?i zcea pe (olan" apsnd cla?onul care suna concomitent cu sirenele remorc*erelor din portul Ne: ;or<" un loc att de !ncnttor" cnd (remea era 2un" ca !n aceast diminea% de toamn trzie. ucas se ducea c*iar acolo. Apoi" un elicopter a(ea s1l lase la aeroportul a @uardia" de unde a(ionul lui urma s decoleze dup #aizeci #i #ase de minute. )n portul comercial .an Drancisco" c*eiul EF era pustiu. 'ofia !nc*ise !ncet telefonul #i ie#i din ca2in. Cu oc*ii mi/i%i din pricina luminii" pri(i digul din partea opus. Un roi de oameni se agita !n /urul unor containere uria#e. Din ca2inele aflate !n !naltul cerului" macaragiii diri/au su2tilul 2alet e?ecutat de 2ra%ele utila/elor care se !ntlneau la (erticala unui gigantic cargou ce pleca !n C*ina. 'ofia oft& c*iar a#a" !nzestrat cu toat 2un(oin%a din lume" cum era" nu putea s fac totul de una singur. A(ea ea o mul%ime de daruri" dar pe cel al u2icuit%ii nu. Cea%a !n(luise" de1acum" ta2lierul podului @olden @ate7 doar (rfurile pilonilor mai ie#eau din norii gro#i ce acopereau treptat golful. )n cte(a clipe" acti(itatea portuar a(ea s !nceteze din cauza lipsei de (izi2ilitate. 'ofia" !ncnttoare !n uniforma de ofi%er !nsrcinat cu siguran%a acti(it%ii portuare" n1a(ea dect un mic rgaz pentru a1i con(inge pe responsa2ilii de sindicat s !ntrerup lucrul doc*erilor plti%i !n acord. -car de1ar #ti cum s se mnie9 Totu#i" o (ia% de om ar tre2ui s atrne mai greu !n 2alan% dect cte(a lzi !ncrcate !n gra27 dar oamenii n1a(eau s se sc*im2e c*iar a#a" cu una cu dou" altfel n1ar mai fi fost ne(oie de prezen%a ei. 'ofiei !i plcea atmosfera care domnea !n docuri" unde a(ea !ntotdeauna multe de fcut. Toat mizeria lumii !#i ddea !ntlnire !n um2ra (ec*ilor antrepozite. Oamenii fr acoperi# deasupra capului !#i gseau aici un adpost" care a2ia dac1i prote/a" cu c*iu cu (ai" !mpotri(a ploilor de

toamn" a (ntului tios , ce sufla din largul 4acificului pn peste ora#" o dat cu (enirea iernii , #i a patrulelor de poli%ie" crora nu le plcea deloc s se a(entureze !n acest uni(ers ostil" indiferent de anotimp. G -anca" opre#te1i9 Omul cu !nf%i#are greoaie se fcu n1aude" n1a(ede. Copia" pe un carnet proptit de 2urt" numrul de !nmatriculare al unui container care se ridica spre cer. G -anca9 Nu m sili s1%i fac proces1(er2al. Ba1%i microfonul #i opre#te imediat lucrul. Acum9 +epet 'ofia. Cizi2ilitatea e su2 opt metri #i #tii foarte 2ine c ar fi tre2uit s fluieri oprirea c*iar de cnd a sczut su2 zece. $eful de ec*ip semn foaia #i1o !ntinse tnrului pontator care !l asista. Cu un gest al minii" !i fcu semn s plece. G Nu sta dedesu2t" e#ti c*iar pe (erticala 2ra%ului macaralei& dac se desprinde !ncrctura" nimeni nu te mai scap9 G Da" numai c nu se desprinde niciodat. -anca" m1ai auzit8 Bnsist 'ofia. G Dup cte #tiu eu" n1am oc*i cu raze laser" ca s (izez e?act9 5om2ni 2r2atul" scrpinndu1se dup urec*e. G Dar ai o rea1credin% mai precis dect orice telemetru9 Nu !ncerca s tragi de timp" !nc*ide odat portul sta" pn nu e prea trziu. G .unt patru luni de cnd lucrezi aici #i niciodat producti(itatea n1a fost mai sczut ca !n perioada asta. Ce" dumneata o s le dai de mncare colegilor mei #i familiilor lor" la sfr#itul sptmnii8 Un tractor se apropia de zona de descrcare. $oferul nu (edea mare lucru7 prg*iile frontale ale utila/ului e(itar !n ultima clip ciocnirea cu o remorc. G Hai" mi#c1te de acolo" feti%o" doar (ezi prea 2ine c ne !ncurci9 G De !ncurcat" nu ( !ncurc eu" ci cea%a. N1ai dect s1%i plte#ti altfel doc*erii. .unt sigur c odraslele lor (or fi mai fericite s1#i (ad ta%ii disear" dect s !ncaseze a/utorul pentru deces dat de sindicat. D1i zor" -anca" altfel" !n dou minute te dau pe mna /usti%iei #i1o s pledez c*iar eu !n fa%a /udectorului. $eful de ec*ip o msur pe 'ofia" dup care scuip !n ap. G Nici mcar nu %i se mai (d cercule%ele de pe suprafa%a apei9 'ise ea. -anca ddu din umeri" puse mna pe :al<ie1tal<ie #i se *otr! s ordone oprirea general a lucrului. Dup cte(a clipe" sirena rsun de patru ori" imo2iliznd pe dat 2aletul macaralelor" al 2enzilor transportoare" al tractoarelor" al cntarelor" al sti(uitoarelor #i a tot ceea ce mi#ca pe c*eiuri #i la 2ordul cargourilor. Departe" !ntr1un spa%iu ne(zut" sirena de cea% a unui remorc*er rspunse semnalului de !ncetare a lucrului. G Cu attea zile nemuncite" portul sta o s se !nc*id pn la urm. G Nu sunt eu aia care d ordine" -anca. Eu am gri/ doar s nu moar oameni. Hai" nu mai face mutra asta" nu1mi place s fim supra%i" !%i fac cinste cu o cafea #i ni#te ou /umri.

G N1ai dect s te ui%i la mine mult #i 2ine cu oc*ii #tia de !nger7 cum cre#te (izi2ilitatea la zece metri" cum pun iar#i totul !n mi#care9 . nu zici c nu %i1am spus9 G Da" de !ndat ce ai s po%i citi numele de pe coca (aselor9 Hai" (ino9 Dis*erHs Deli" cea mai 2un cr#m din port" era de/a ar*iplin. De fiecare dat cnd se lsa cea%a" to%i doc*erii se adunau aici" pentru a1#i !mprt#i speran%a !n limpezirea cerului" care le1ar fi sal(at ziua de munc. Cei (ec*i stteau la mesele din fundul slii. Cei mai tineri stteau !n picioare" lng te/g*ea" rozndu1#i ung*iile #i !ncercnd s zreasc" prin geam" pro(a unei na(e ori 2ra%ul unei macarale de 2ord" acestea fiind cele dinti semne ale !m2unt%irii (remii. Dincolo de con(ersa%iile de circumstan%" to%i se rugau" cu inima strns. 4entru ace#ti truditori pricepu%i la toate" care munceau zi #i noapte" fr s se plng (reodat de rugina #i de sarea ce le ptrundeau pn !n !nc*eieturi" pentru ace#ti oameni care nu1#i mai sim%eau minile 2ttorite de atta munc" era cumplit s se !ntoarc acas a(nd !n 2uzunar doar cei c%i(a dolari ce reprezentau a/utorul sindical. )n 2istrou era o ade(rat *rmlaie& clinc*et de tacmuri" (apori #uiernd !n percolator" cu2uri de g*ea% lo(indu1se de pere%ii pa*arelor. 4e 2anc*etele de mu#ama ro#ie" doc*erii se !ngrmdiser !n grupuri de cte #ase #i sc*im2au pu%ine cu(inte !n toat aceast zar(. -at*ilde" c*elneri%a" tuns ca AudreA Hep2urn" o siluet fragil !ntr1o 2luz de 2um2ac !n carouri" ducea o ta( att de !ncrcat" !nct sticlele de pe ea rmneau !n picioare doar printr1o minune. Cu carnetul de comenzi (rt !n #or%" se ducea #i se !ntorcea de la 2uctrie la te/g*ea" de la 2ar la mese" de la sal la g*i#eul 2iatului care spal (asele. 4entru ea" zilele cu cea% deas !nsemnau munc fr odi*n" dar" localul fiind gol mai tot timpul" le prefera pe acestea. Cu zm2etele ei generoase" cu pri(irile ei #mec*ere#ti" cu replicile ei 2#clioase" reu#ea" !n cele din urm" s mai ridice moralul 2r2a%ilor din /ur. U#a se desc*ise7 ea !ntoarse capul #i zm2i& o cuno#tea 2ine pe cea care intrase. G 'ofia9 -asa I9 @r2e#te1te" aproape c a tre2uit s m urc pe ea ca s %i1o pstrez. )%i aduc imediat ni#te cafea. 'ofia se a#ez la mas" !n to(r#ia #efului de ec*ip" care continua s 2om2ne. G De cinci ani le tot spun s instaleze lumini cu tungsten7 am c#tiga pe pu%in douzeci de zile de ro2oteal pe an. $i" pe urm" normele astea sunt o tmpenie" flcii mei #tiu s #motruiasc #i la (izi2ilitatea de cinci metri7 sunt ni#te ade(ra%i profi !n meseria lor. G Treizeci #i #apte la sut din efecti(ele dumitale sunt ucenici" -anca9 G Ucenicii sunt aici ca s !n(e%e9 -eseria noastr se transmite din tat1 n fiu #i nimeni nu se /oac" aici" cu (ia%a celorlal%i. O legitima%ie de doc*er tre2uie o2%inut pe merit" #i asta de cnd lumea9 C*ipul lui -anca se !m2lnzi cnd -at*ilde !i !ntrerupse pentru a pune pe mas comanda" mndr de di2cia pe care o do2ndise ser(ind. G Ou /umri cu #unc" pentru dumneata" -anca. Tu" 'ofia" presupun c nu mnnci nimic" ca de o2icei. Totu#i" %i1am adus o cafea cu lapte fr

spum" de#i nici pe asta n1o s1o 2ei. 4ine" <etc*up" gata" toate simt pe mas9 Cu gura de/a plin" -anca !i mul%umi. Cu o (oce nesigur" -at*ilde o !ntre2 pe 'ofia dac era li2er !n seara aceea. 'ofia !i rspunse c o s treac s1o ia de !ndat ce1#i termin programul. U#urat" c*elneri%a dispru !n tumultul localului care se umplea tot mai mult. Din fundul slii" un 2r2at sptos se !ndrept spre ie#ire. )n dreptul mesei celor doi se opri ca s1l salute pe #eful de ec*ip. -anca se #terse la gur #i se ridic pentru a1l !ntmpina. G Ce1i cu tine pe aici8 G Am (enit" ca #i tine" s le fac o (izit celor mai 2une ou /umri din ora#9 G )l cuno#ti pe noul nostru ofi%er !nsrcinat cu siguran%a acti(it%ii portuare" locotenent 'ofiaJ8 G N1am a(ut aceast plcere" !l !ntrerupse imediat 'ofia" ridicndu1se. G Atunci" %i1l prezint pe (ec*iul meu prieten" inspectorul @eorge 4ilguez" de la poli%ia din .an Drancisco. Ea !i !ntinse mna cu naturale%e detecti(ului care o pri(ea uimit. Deodat" pagerul ag%at la cureaua 'ofiei !ncepu s sune. G Cred c sunte%i c*emat" spuse 4ilguez. 'ofia se uit la micul aparat. Deasupra cifrei K" ledul clipea !ntruna. 4ilguez o msur" zm2ind. G a dumnea(oastr se a/unge pn la K8 Trea2a pe care o face%i tre2uie s fie stra#nic de important9 a noi se a/unge doar pn la L. G E prima oar cnd se aprinde ledul sta" rspunse ea tul2urat. Tre2uie s ( las" ( rog s m scuza%i. )i salut pe cei doi 2r2a%i" !i fcu un mic semn lui -at*ilde" care n1o (zu" #i !#i croi drum spre u#" printre oamenii din local. De la masa la care inspectorul 4ilguez !i luase locul" #eful de ec*ip strig& G . nu conduci cu (itez prea mare9 Cnd (izi2ilitatea e su2 zece metri" nici un (e*icul nu e autorizat s circule pe c*ei9 Dar 'ofia nu1l auzi7 ridicndu1#i gulerul /ac*etei de piele" alerg spre ma#in. Nici nu trnti 2ine portiera" #i porni motorul" care demar ca fulgerul. Dordul de ser(iciu se npusti de1a lungul docurilor" cu sirena urlnd. 'ofia nu prea ctu#i de pu%in stn/enit de opacitatea ce%ei ce de(enea tot mai groas. Conducea prin acest decor spectral" strecurndu1se printre macarale" fcnd slalom ct se poate de iute printre containere #i ma#ini oprite. Cte(a minute !i fur de1a/uns pentru a a/unge la intrarea !n zona de acti(itate comercial. )ncetini la postul de control" c*iar dac" pe o asemenea (reme" drumul tre2uie s fi fost li2er. 5ariera cu dungi ro#ii #i al2e era ridicat. @ardianul de pe c*eiul EF ie#i din g*eret" dar" !ntr1o asemenea noapte al2" nu (zu nimic. Nu1%i mai (edeai nici mcar propria mn !ntins la o lungime de 2ra%. 'ofia o lu pe Mrd .treet" de1a lungul zonei portuare. Dup ce str2tea !ntregul 5azin C*inezesc" Mrd .treet o lua" !n sfr#it" spre centrul ora#ului. Bmpertur2a2il" 'ofia conducea pe strzile pustii. 4agerul sun din nou. Ea protest cu glas tare.

G Dac #i eu ce pot9 N1am aripi" iar (iteza e limitat9 Nici nu1#i termin 2ine fraza" #i un fulger imens polei cea%a cu un *alo scnteietor. Un trsnet de o nemaipomenit (iolen% se auzi" cutremurnd toate geamurile fa%adelor. 'ofia fcu oc*ii mari" iar piciorul ei aps ce(a mai tare pe accelerator. Acul (itezometrului urc foarte u#or. Ea !ncetini" pentru a tra(ersa -ar<et .treet. Dr s poat distinge culoarea semaforului" se anga/a pe NearnA. Doar opt intersec%ii o mai despr%eau pe 'ofia de destina%ie" nou dac se resemna s respecte semnele de circula%ie de pe strzi" lucru pe care a(ea s1l fac fr nici o !ndoial. 4e strzile oar2e" o ploaie dilu(ian sf#ia tcerea. 4e par2riz" picturi mari se sprgeau cu un plescit asurzitor. $tergtoarele nu mai puteau lupta cu apa. )n deprtare" doar lumina de la ultimul eta/ al maiestuosului Turn piramidal" cum era supranumit Transamerica 5uilding" mai strpungea norul negru #i gros care acoperea ora#ul. findu1se !n fotoliul su de la clasa !nti" ucas se desfta cu spectacolul dia2olic" dar de o frumuse%e di(in" (zut prin *u2lou. 5oeingul KOK se !n(rtea pe deasupra golfului .an Drancisco" a#teptnd o ipotetic autoriza%ie de aterizare. Ner2dtor" ucas 2tu cu degetele !n pagerul ag%at de curea. edul nr. K clipea fr oprire. .te:ardesa se apropie" ordonndu1i s1l !nc*id #i s1#i ridice sptarul& a(ionul se pregtea de aterizare. G 4i" ispr(i%i odat cu pregtirile" domni#oar" #i a#eza%i porcria asta de a(ion la sol" c sunt gr2it9 Cocea comandantului de 2ord *ri !n difuzoare& condi%iile meteorologice la sol erau relati( dificile" !ns cantitatea mic de com2usti2il din rezer(oare !i o2liga s aterizeze. Ordon personalului na(igant s se a#eze #i o con(oc pe ste:ardesa1#ef la postul de pilota/. Apoi !#i !nc*ise microfonul. ini#tea silit de pe c*ipul ste:ardesei de la clasa !nti merita cu prisosin% un Oscar& nici o actri% din lume n1ar fi reu#it un asemenea zm2et a la C*arlie 5ro:n" cum era cel pe care #i1l ag%ase ea la col%urile gurii. 5trna doamn de lng ucas" care nu mai putea s1#i stpneasc frica" se ag% de mna lui. 4e ucas !l amuzau degetele ei /ila(e #i tremuratul u#or care o cuprinsese. O serie de zgl%ieli" unele mai (iolente dect altele" aruncau a(ionul !n toate pr%ile. -etalul prea s sufere !ntocmai ca pasagerii. 4rin *u2lou" se puteau (edea aripile aparatului" care oscilau la amplitudinea ma?im pre(zut de inginerii de la 5oeing. G De ce a fost con(ocat ste:ardesa1#ef8 )ntre2 2trna doamn" gata s iz2ucneasc !n plns. G Ca s pun o 2uc%ic de za*r !n cafeaua comandantului de 2ord9 +spunse ucas" radios. C1a intrat frica1n oase8 G Cred c e c*iar mai mult dect att. Dar1ar Dumnezeu s scpm cu 2ine9 G Ei9 Nu9 Termina%i imediat cu c*estia asta9 .unte%i o fericit& pstra%i1 ( groaza" c ( face 2ine9 Adrenalina e ct se poate de sntoas& cur% tot9 Este lic*idul care desfund !ntregul circuit sanguin. $i" pe urm" ( face inima s lucreze. .unte%i pe cale s c#tiga%i doi ani de (ia%. Un a2onament

moca" pe douzeci #i patru de luni" e totu#i un c#tig" c*iar dac" uitndu1m la mutra dumnea(oastr" programul nu cred s fie c*iar a#a de nostim9 Cu gura prea uscat ca s mai poat (or2i" pasagera !#i #terse cu dosul minii picturile de transpira%ie care !i 2ro2onau fruntea. )n piept" inima !i 2tea ca ne2una" respira%ia i se !ngreuiase" iar !n fa%a oc*ilor (edea numai stelu%e. )n(eselit" ucas o 2tu prietene#te pe genunc*i& G Dac ( strnge%i 2ine pleoapele #i ( concentra%i , se !n%elege , cred c1ar tre2ui s (ede%i Ursa -are. $i iz2ucni !n rs. Cecina lui !#i pierdu cuno#tin%a" iar capul !i czu pe sptar. )n ciuda (iolentelor tur2ulente" ste:ardesa se ridic. Ag%ndu1se cu c*iu cu (ai de capacul compartimentului pentru 2aga/e de mn" (eni lng femeia le#inat. .coase din 2uzunarul #or%ului o mic fiol cu sruri" o destup #i o plim2 pe su2 nasul 2trnei doamne. ucas se uit la ea #i mai !n(eselit. G Tre2uie notat c -amaia are toate moti(ele s nu reziste prea 2ine" pilotul sta al (ostru nu se !ncurc. 4arc am fi !n montagnes russes. DaH" ia ziJ promit c o s rmn !ntre noiJ leacul sta 22escJ aplicat asupra eiJ e ca s (indece rul prin ru8 $i pufni din nou !ntr1un rs nestpnit. .te:ardesa !l msur" ofensat& situa%ia nu i se prea deloc amuzant #i i1o spuse. Un gol de aer o e?pedie cu 2rutalitate pe ste:ardes ctre u#a postului de pilota/. ucas !i adres un zm2et larg #i !#i plesni zdra(n" peste fa%" (ecina. Aceasta tresri #i !#i desc*ise un oc*i. G Ei" iat1( din nou printre noi9 Cte mile a%i fcut !n cursul acestei mici plim2ri8 .e plec spre urec*ea ei #i #opti& G Nu ( ru#ina%i" uita%i1( !n /ur" to%i se roag9 Ce mai carag*ioslc9 Ea nu a(u timp s1i rspund" cci a(ionul tocmai atinsese" cu un (uiet asurzitor" pista aeroportului. 4ilotul in(ers tura%ia motoarelor" iar carlinga fu 2iciuit de #iroaie furioase de ap. )n sfr#it" aparatul se opri. )n toat ca2ina" pasagerii !i aplaudau pe pilo%i sau !#i !mpreunau minile" mul%umindu1i lui Dumnezeu c !i sal(ase. E?asperat" ucas !#i desfcu centura de siguran%" ridic oc*ii spre cer" se uit la ceas #i porni ctre ie#irea din fa%. 4loaia se !nte%ise. 'ofia !#i parc Dordul lng trotuarul de lng Turn. Trase !n /os parasolarul" care ls la (edere o mic insign cu inscrip%ia CBA. Be#i #i o lu la fug pe su2 #iroaiele de ap" se scotoci prin fundul 2uzunarului" dup mrun%i#" #i 2g !n parcometru singura moned pe care o a(ea. Apoi" tra(ers esplanada" trecu de cele trei u#i turnante ce duceau !n *olul principal al maiestuosului edificiu piramidal" pe care !l ocoli. 4agerul prins de curea (i2ra din nou& ea !#i ridic oc*ii spre cer. G )mi pare nespus de ru" dar marmura ud e foarte alunecoas9 Toat lumea #tie asta" poate doar cu e?cep%ia ar*itec%ilorJ a ultimul eta/ al Turnului circula o glum care spunea c diferen%a dintre ar*itec%i #i Dumnezeu e c Dumnezeu nu se consider ar*itect. 'ofia merse de1a lungul zidului cldirii" pn !n dreptul unei dale pe care o recunoscu dup nuan%a ei mai desc*is. )#i puse mna pe perete. Un

panou al fa%adei se ddu deoparte& 'ofia intr #i trapa se a#ez imediat la loc. ucas co2orse din ta?i #i mergea cu pa#i siguri prin pia%a pe care 'ofia o tra(ersase cu cte(a clipe mai de(reme. 4e partea opus a aceluia#i Turn" el !#i puse mna" ca #i fata" pe o piatr. Dala , de data asta mai !ntunecat dect celelalte , culis" #i el intr !n pilonul (estic din Transamerica 5uilding. 'ofiei nu1i era deloc greu s se acomodeze cu penum2ra coridorului. Dup #apte cotituri" a/unse la un *ol spa%ios" placat cu granit al2" de unde se ridicau trei ascensoare. 4lafonul *olului se afla la o !nl%ime ame%itoare. Nou glo2uri monumentale" fiecare a(nd alt mrime , suspendate de ni#te ca2luri ale cror puncte de amarare nu puteau fi zrite , difuzau o lumin opalin. 4entru 'ofia" fiecare (izit la sediul Agen%iei era o surs de uimire. Atmosfera ce domnea !n aceste locuri era" categoric" neo2i#nuit. Ea !l salut pe portar" care se ridicase !n spatele g*i#eului su. G 5un ziua" 4etre" ce faci" e#ti 2ine8 Afec%iunea pe care 'ofia i1o nutrea celui ce (eg*ea dintotdeauna la intrarea !n Central era sincer. Diecare amintire a trecerii sale prin por%ile acestea att de r(nite era legat de prezen%a lui aici. Oare nu lui i se datora climatul lini#tit #i pa#nic care domnea la Bntrarea !n oca#" !n ciuda tranzitului att de intens8 Nici c*iar !n zilele de mare afluen%" cnd sute de persoane se precipitau spre por%i" 4etru" alias Tic" nu !ngduia dezordinea sau !m2ulzeala. Dr prezen%a acestei fiin%e ponderate #i atente" sediul CBA n1ar mai fi acela#i. G Trea2 mult !n ultima (reme" spuse 4etru. E#ti a#teptat. Dac (rei s te sc*im2i" las1m cte(a clipe" tre2uie s am pe unde(a c*eia ta de la (estiarJ )ncepu s scotoceasc prin sertarele de la recep%ie #i murmur& G .unt attea9 Ei" pe unde oi fi pus1o8 G N1am timp" Tic9 .puse 'ofia" p#ind gr2it spre intrarea pre(zut cu o instala%ie de securitate. U#a de sticl se ddu !n lturi. 'ofia se duse spre liftul din stnga" dar 4etru o c*em la ordine" artndu1i cu degetul ca2ina e?pres din mi/loc" care urca direct la ultimul eta/. G E#ti sigur8 )ntre2 ea" surprins. 4etru ddu din cap" !n timp ce u#ile liftului se desc*iser !n clinc*etul unui clopo%el" care rico#a pe pere%ii de granit. 'ofia rmase 2locat cte(a secunde. G @r2e#te1te" #i o zi 2un" !i spuse el" cu un zm2et afectuos. U#ile se !nc*iser !n urma ei" iar ca2ina urc spre ultimul eta/ al CBA. )n pilonul opus al Turnului" neonul din (ec*iul lift de marf %ria" iar lumina plpi cte(a clipe. ucas !#i aran/a cra(ata #i !#i scutur u#urel re(erele (estonului. @rila/ul tocmai se desc*isese. Un 2r2at !m2rcat !ntr1un costum e?act ca al lui !i ie#i imediat !n !ntmpinare. Dr s scoat o (or2" acesta !i art cu un gest scurt scaunele dintr1o sli% de a#teptare #i se !ntoarse s se a#eze la 2irou. Dulul cu alur

de cer2er" care dormea !n lan%" la picioarele 2r2atului" desc*ise un oc*i" se linse pe 2ot #i !#i !nc*ise iar oc*iul" lsnd s1i curg o dr de 2ale pe moc*eta neagr. +ecep%ionera o !nso%i pe 'ofia spre o canapea /oas" cu perne moi. )i oferi ni#te re(iste" puse la dispozi%ie pe o msu% scund. )nainte de a se !ntoarce la 2iroul su" o !ncredin% c" !n cte(a momente" (a (eni cine(a dup ea. )n aceea#i clip" ucas !nc*ise o re(ist #i se uit la ceas& era aproape de amiaz. )#i desfcu 2r%ara #i !#i puse ceasul in(ers" ca s nu uite s1l potri(easc la plecare. Uneori" se !ntmpla ca" la 05irou3" timpul s se opreasc !n loc" iar ucas nu putea suferi lipsa de punctualitate. 'ofia !l recunoscu pe -i*ail" de !ndat ce acesta apru !n captul culoarului" #i c*ipul i se lumin. 4rul !ncrun%it" !ntotdeauna pu%in ciufulit" ridurile adnci" din /urul oc*ilor" care !i alungeau pu%in trsturile" #i acel irezisti2il accent sco%ian =unii sus%ineau c !l !mprumutase de la .ir .ean ConnerA" ale crui filme nu1i scpau niciodat> !i ddeau o alur elegant" pe care (rsta nu i1o altera ctu#i de pu%in. 'ofia adora felul !n care na#ul ei #uiera s1urile" dar era #i mai topit dup gropi%a ce i se forma !n 2r2ie" atunci cnd zm2ea. De cnd intrase ea !n Agen%ie" -i*ail !i fusese mentorul" eternul model. 4e msur ce 'ofia urcase treptele ierar*iei" el o !nso%ise pas cu pas #i fcuse !n a#a fel !nct !n dosarul ei s nu figureze nimic negati(. 4rin lec%ii predate cu r2dare #i printr1o aten%ie de(otat" pusese !ntotdeauna !n (aloare pre%ioasele calit%i ale prote/atei sale. @enerozitatea aproape fr seamn" prezen%a de spirit" (ioiciunea sufletului sincer al 'ofiei compensau legendarele replici cu care ea !#i surprindea" cteodat" egalii. Ct despre felul prea pu%in ortodo? !n care se !m2rca ea uneoriJ aici" toat lumea #tia foarte 2ine #i de foarte mult (reme c nu1i musai s por%i ras" ca s fii clugr. -i*ail o sus%inuse !ntotdeauna" deoarece identificase !n 'ofia" c*iar imediat dup ce fusese admis" un element de elit" dar a(usese !ntotdeauna gri/ ca ea s nu #tie asta niciodat. Nimeni n1ar fi !ndrznit s1i conteste punctul de (edere& era recunoscut pentru autoritatea cu totul natural" pentru !n%elepciunea #i pentru a2nega%ia lui. )nc din noaptea timpurilor" -i*ail era numrul doi !n Agen%ie" mna dreapt a marelui 4atron cruia" aici" toat lumea !i spunea Domnul. Cu un dosar su2 2ra%" -i*ail trecu prin fa%a 'ofiei. Ea se ridic s1l !m2r%i#eze. G Ce fericit sunt s te re(d9 Tu ai trimis dup mine8 G Da" m rog" nu c*iar. .tai aici" spuse -i*ail. Cin eu s te iau dup aceea. 4rea !ncordat" lucru care nu !i sttea !n fire. G Ce se !ntmpl8 G Nu acum" o s1%i e?plic mai trziu. $i f1mi plcerea" scoate1%i 2om2oana aia din gur" !nainte de aJ +ecep%ionera nu1l ls s1#i termine recomandarea& era a#teptat. El o porni cu pa#i gr2i%i pe culoar #i se !ntoarse pentru a1i trimite o pri(ire

lini#titoare. De dup u#a spa%iosului 2irou se auzeau de/a frnturile unei discu%ii care se !ncingea tot mai tare. G A*" nu" nu la 4aris9 Pia sunt tot timpul !n gre(J ar fi mult prea u#or pentru tine" sunt manifesta%ii aproape !n fiecare ziJ Nu insistaJ e atta (reme de cnd se %in de c*estiile astea" c nu1i (d eu oprindu1se mine" doar ca s ne fac nou plcere9 O scurt pauz !l !ncura/a pe -i*ail s ridice 2ra%ul #i s 2at !n u#" dar !#i !ntrerupse gestul cnd auzi glasul Domnului rostind ce(a mai rspicat& G $i nici !n Asia sau Africa9 -i*ail !#i !ndoi arttorul" dar mna i se opri la c%i(a centimetri de t2lia u#ii" cci tonul discu%iei se ridica din nou" rsunnd" de data asta" pn pe culoar. G Te?asul8 Nici s n1aud9 Dac e pe1a#a" de ce nu Ala2ama89 -i*ail fcu o nou !ncercare" fr mai mult succes" de#i (ocea se lini#tise. G Ce1ai zice s fie aici8 a urma urmei" nu1i o idee reaJ ne scute#te de deplasri inutile. $i" pe urm" nici nu mai #tiu de cnd ne tot disputm teritoriul sta. . fie la .an Drancisco9 Tcerea a#ternut !i art lui -i*ail c sosise momentul. 'ofia !i zm2i cu sfial" !n timp ce el intra !n 2iroul Domnului. U#a se !nc*ise !n urma lui" iar 'ofia se !ntoarse spre recep%ioner. G E ner(os" nu8 G Da" de la rsritul occidental" rspunse ea" e(azi(. G De ce8 G Aici" aud multe lucruri" totu#i nu cunosc tainele DomnuluiJ #i" pe urm" #ti%i care e regula" nu tre2uie s spun nimic" %in la postul meu. Cu mult cazn" ea reu#i s pstreze o tcere ce(a mai lung de un minu%el" apoi relu& G )ntre noi dou" a2solut confiden%ial" pot s ( asigur c nu numai -i*ail este !ncordat. +afail #i @a(riil au lucrat toat noaptea occidental" iar -i*ail a (enit #i el" la asfin%itul oriental" a#a c trea2a e afurisit de serioas. 'ofia se amuza de (oca2ula att de strin Agen%iei. Era oare cu putin% ca" !n acest loc" timpul s fie e?primat !n ore" !n timp ce fiecare fus de pe glo2 o a(ea pe a lui8 Na#ul !i amintea" de fiecare dat cnd ea fcea cte o ironie" c rspndirea la scar uni(ersal a acti(it%ilor Centralei #i di(ersitatea ling(istic a personalului su /ustificau anumite e?presii #i uzan%e neo2i#nuite. De e?emplu" era interzis categoric identificarea prin cifre a agen%ilor de Bn(estiga%ii. Domnul !#i alesese primii mem2ri ai conducerii #i !i !nzestrase cu nume" iar tradi%ia se perpetuaseJ !n definiti(" cte(a reguli nespus de simple" foarte !ndeprtate de ideile preconcepute de pe pmnt" facilitau coordonarea opera%iunilor #i ierar*ia CBA. )ngerii erau deose2i%i dintotdeauna dup prenume. Cci a#a func%iona" !nc din noaptea timpurilor" casa lui Dumnezeu" care mai purta #i numele de CENT+A A DE BNCE.TB@AQBB AN@E BCE. Domnul se plim2a !n lung #i1n lat" cu un ar !ngri/orat" %inndu1#i minile la spate. Din cnd !n cnd" El se oprea s pri(easc pe fereastra !ncperii.

Ce(a mai /os" un strat gros de nori nu1 lsa s zreasc nici cea mai mic palm de pmnt. Bmensitatea azurie 2orda fereastra larg cu dimensiuni infinite. El arunc o pri(ire mnioas spre masa de consiliu" care ocupa toat !ncperea. T2lia acesteia" nemsurat de lung" se !ntindea pn la peretele 2iroului alturat. )ntorcndu1se spre mas" Domnul !mpinse un teanc de dosare. Toate gesturile trdau ner2darea care !l cuprinsese. G Cec*i9 Totul e prfuit9 Crei s1%i spun Eu ce gndesc8 Candidaturile astea pctuiesc prin conformism9 Cum (rei tu s c#tigm8 -i*ail" care rmsese lng u#" !nainta c%i(a metri. G To%i sunt agen%i selec%iona%i de Consiliul CostruJ G Ce s1%i spun9 Consiliul -eu9 Ce secet de idei9 Consiliul 2ate apa !n piu cu acelea#i #i acelea#i para2ole9 )m2trne#te9 Cnd erau tineri" erau plini de idei prin care s fac lumea mai 2un. Azi" aproape c s1au resemnat9 G Dar calit%ile nu le sunt deloc sectuite" Doamne. G Nu le pun su2 semnul !ntre2rii" dar uit1te #i tu unde am a/uns9 Cocea Domnului se !nl%ase spre cer" fcnd s se cutremure pere%ii !ncperii. -i*ail se temea" mai mult dect de orice altce(a" de accesele de mnie ale patronului su. Erau rarisime" dar consecin%ele lor fuseser mai degra2 de(astatoare. Era de1a/uns s te ui%i pe fereastr #i s (ezi cum era (remea !n ora#" ca s g*ice#ti !n ce dispozi%ie se afla Domnul !n momentul acela. G Au fcut oare solu%iile Consiliului s progreseze cu ade(rat omenirea" !n momentul de fa%8 +elu Domnul. Totu#i" nu prea a(em de ce s ne umflam !n pene" nu8 )n curnd" n1o s mai putem influen%a nici mcar o simpl 2taie de arip a unui flutureJ nici El #i nici Eu" de altfel" spuse Domnul artnd spre peretele din fundul !ncperii. Dac eminen%ii mem2ri ai consiliului meu ar fi dat do(ad de ce(a mai mult modernitate" n1a# mai fi fost ne(oit s accept o pro(ocare att de a2surd9 Dar pariul e pariu" a#a c ne tre2uie ce(a nou" original" strlucitor #i" mai ales" ne tre2uie creati(itate9 )ncepe o nou !nfruntare #i !n /oc este c*iar soarta acestei case" ce Nai2a8 4e dat" !n peretele despr%itor se auzir trei 2ti" iar Domnul se uit !ntr1acolo cu un aer agasat #i se a#ez !n capul mesei. El !l msur pe -i*ail #i !i ceru" cu o e?presie #ireat& G Arat1mi odat ce ascunzi su2 2ra%9 )ncurcat" fidelul su ad/unct se apropie #i !i puse !n fa% un dosar de carton. Domnul ddu deoparte coperta #i rsfoi primele file. 4ri(irea i se lumin. )#i !ncre%i fruntea" ceea ce !nsemna c lectura !i trezise un interes crescnd. El ridic ultimul ongleu #i e?amin cu aten%ie seria de fotografii ane?ate. 5lond , fotografiat pe o alee a (ec*iului cimitir din 4raga , 2run , alergnd de1a lungul canalelor din .an<t 4eters2urg , ro#cat , stnd su2 Turnul Eiffel #i pri(indu1l cercettor , tuns scurt la +a2at , cu cosi%ele !n (nt la +oma , 2uclat , !n 4ia%a Europei" din -adrid , cu coama c*i*lim2arie , pe strzile din Tanger , ea era mereu !ncnttoare. Din fa% sau din profil" c*ipul

!i era pur #i simplu angelic. )ntre2tor" Domnul art singura fotografie !n care 'ofia a(ea umrul dezgolit& un amnunt ne!nsemnat !i re%inuse aten%ia. G E un mic desen" se gr2i -i*ail s1l lmureasc" %inndu1#i pumnii strn#i. O perec*e de aripioare" un nimic fr nici o !nsemntate" o coc*etrie" un tatua/J ni%el cam modern" nu8 Dar poate fi #ters9 G Cd #i eu c1s aripi" mormi Domnul. Unde e" cnd o pot (edea8 G A#teapt pe palierJ G Atunci" adu1o !nuntru9 -i*ail ie#i din 2irou #i se duse s1o ia pe 'ofia. 4e drum" o dscli cum se cu(ine. 'ofia a(ea s1l (ad pe patronul l mare" #i e(enimentul era destul de neo2i#nuit pentru ca na#ul s ai2 trac !n locul eiJ iar 'ofia tre2uie s stea cuminte" ct timp (a dura !ntre(ederea. Ca tre2ui s asculte #i s tac" !n afara cazurilor cnd Domnul !i (a pune o !ntre2are fr s dea el !nsu#i rspunsul" !i era cu des(r#ire interzis s1l pri(easc !n oc*i. -i*ail !#i trase sufletul #i continu. G 4rinde1%i prul la spate #i stai dreapt. $i !nc un lucru" dac tre2uie s (or2e#ti" !%i (ei !nc*eia fiecare fraz cu DoamneJ -i*ail o pri(i pe 'ofia #i zm2i. GJ #i" apoi" uit tot ce %i1am spus. Dii tu !ns%i9 a urma urmei" asta !i #i place. De aceea i1am propus candidatura ta #i desigur c tocmai pentru asta te1a ales #i El. - simt isto(it" nu mai am (rsta la care s suport toate astea. G Ce am de fcut8 De ce am fost aleas8 G O s afli. Hai" trage aer !n piept #i intr. 4entru tine" asta e ziua cea mareJ #i scuip odat guma aia de mestecat9 'ofia nu se putu stpni #i !i fcu o re(eren%. Cu c*ipul su parc dltuit !n piatr" cu minile sale su2lime" cu statura" cu (ocea sa gra(" Dumnezeu era #i mai impresionant dect tot ceea ce !#i putuse ea imagina (reodat. 'ofia !#i strecur cu discre%ie guma de mestecat su2 lim2 #i sim%i un fior de nedescris pe #ira spinrii. Domnul o in(it s ia loc. Dat fiind c" dup prerea na#ului su =El #tia c a#a !i spunea 'ofia lui -i*ail>" era una dintre cele mai calificate agente ale Casei ui" se pregtea s1i !ncredin%eze misiunea cea mai important pe care Agen%ia o ini%iase de la crea%ia sa. El o pri(i" ea !#i ls imediat oc*ii !n /os. G -i*ail !%i (a !nmna documentele #i instruc%iunile necesare pentru perfecta desf#urare a opera%iunilor de care (ei rspunde tu #i numai tuJ Ea nu a(ea dreptul s dea gre# #i timpul !i (a fi drmuitJ A(ea la dispozi%ie #apte zile pentru a o2%ine reu#ita. G Do(ede#te c ai imagina%ie #i talent7 de altfel" #tiu c ai multe calit%i. Dii e?trem de discret. De asemenea" #tiu c e#ti #i foarte eficient. El !i trasa directi(e precise" cci Agen%ia nu mai fusese niciodat att de e?pus din cauza unei opera%ii. Uneori" nici El nu mai !n%elegea cum de se lsase antrenat !n aceast nemaipomenit pro(ocare. G 5a da" cred c #tiu9 Adug El. Qinnd cont de gra(itatea mizei" ea nu se (a putea spri/ini dect pe -i*ail" iar" !n caz de e?trem necesitate sau de indisponi2ilitate a acestuia" pe Domnul !nsu#i. Ceea ce urma s1i dez(luie El nu tre2uia s ias niciodat

din acest loc. El !#i desc*ise sertarul #i puse !n fa%a 'ofiei un manuscris pe care se aflau dou semnturi. Te?tul detalia dispozi%iile neo2i#nuitei misiuni care o a#tepta& Cele dou puteri ce *otrsc ordinea acestei lumi s1au !nfruntat fr !ncetare !nc din noaptea timpurilor. Constatnd c niciuna dintre ele nu a reu#it s influen%eze" dup propria sa (oin%" destinul omenirii" fiecare se recunoa#te contracarat de cealalt !n !nfptuirea pe deplin a (iziunii sale asupra lumiiJ Domnul !ntrerupse lectura 'ofiei" pentru a comenta& G Din ziua !n care i1a rmas mrul !n gt" ucifer se tot opune dorin%ei mele de a lsa 4mntul !n minile omului. N1a fcut altce(a dect s !ncerce mereu s1mi demonstreze c fptura pe care am creat1o nu este demn de acest dar. El !i fcu 'ofiei semn s continue" iar aceasta !#i relu lectura& Toate analizele politice" economice #i climatologice tind s pun !n e(iden% faptul c 4mntul e pe cale s de(in un infern. -i*ail !i e?plic 'ofiei c !naltul lor Consiliu com2tuse aceast concluzie prematur a lui ucifer" cu constatarea c situa%ia actual era rezultatul permanentei lor ri(alit%i" ce ac%iona ca o frn !n calea e?primrii ade(ratei naturi omene#ti. Era mult prea timpuriu pentru a se da un (erdict7 singura certitudine era aceea c pmntul nu mergea deloc ca uns. 'ofia continu& No%iunea de omenire se deose2e#te radical" !n func%ie de punctul de (edere al uneia sau alteia dintre cele dou puteri. Dup eterne discu%ii" am acceptat ideea c al treilea mileniu are datoria de a de(eni o er nou" eli2erat de antagonismele noastre. De la nord la sud" de la (est la est" a (enit (remea s su2stituim coe?isten%ei noastre silite un mod de operare mult mai eficientJ G Asta nu mai putea continua a#a" continu Domnul. 'ofia urmrea mi#crile lente ale minilor care !nso%eau glasul. G .ecolul al RR1lea a fost plin de !ncercri. $i" dup cum merg lucrurile" pn la urm ne (or scpa cu totul de su2 control" #i ui" #i -ie. Nu mai putem !ngdui a#a ce(a" este !n /oc credi2ilitatea noastr. )n Uni(ers nu e?ist doar Terra" ne pri(e#te o !ntreag lume. Oamenii caut solu%ia numeroaselor lor !ntre2ri !n locurile sfinte" dar acolo gsesc din ce !n ce mai pu%ine rspunsuriJ -i*ail" care se uita !n ta(an" tu#i stn/enit. Domnul o !ndemn pe 'ofia s continue. 4entru a atesta legitimitatea celui care (a a(ea responsa2ilitatea de a gu(erna pmntul !n cursul mileniului (iitor" noi ne1am lansat o ultim pro(ocare" ai crei termeni sunt prezenta%i mai /os& Timp de #apte zile" (om trimite printre oameni pe aceea sau pe acela care este considerat drept cel mai 2un agent al nostru. Cel mai capa2il de a atrage omenirea spre 2ine sau spre ru (a aduce (ictoria !n ta2ra lui" preludiu la fuziunea am2elor noastre institu%ii. Administrarea noii lumi !i (a re(eni puterii !n(ingtoare.

-anuscrisul era semnat de mna lui Dumnezeu #i de mna Dia(olului. 'ofia !#i ridic !ncet capul. Coia s mai citeasc te?tul o dat" de la !nceput" ca s !n%eleag originea actului pe care !l %inea !n mn& G E un pariu a2surd" spuse Domnul" pu%in !ncurcat. Dar" ce1i fcut e 2un fcut. Ea !ncepu s reciteasc pergamentul" iar El !n%elese uluiala pe care i1o trdau pri(irile. G Consider acest !nscris ca pe un alineat din ultimul meu testament. $i eu !m2trnesc. E pentru prima oar cnd !mi pierd" cu ade(rat" r2darea" de aceea" f !n a#a fel" !nct s treac timpul ct mai repede" adug El" pri(ind pe fereastr. Nu uita ct este de msuratJ !ntotdeauna a fost" asta a fost prima mea concesie. -i*ail !i fcu un semn 'ofiei& tre2uia s se ridice #i s prseasc !ncperea. Ea se e?ecut pe dat. )n prag" nu putu s1#i stpneasc dorin%a de a se !ntoarce. G Doamne9 -i*ail !#i %inu rsuflarea. Dumnezeu se uit la ea" c*ipul 'ofiei se lumin. G -ul%umesc" spuse ea. Dumnezeu !i zm2i. G $apte zile pentru o eternitateJ m 2izui pe tine9 O urmri cu pri(irea" !n timp ce ea ie#ea din camer. 4e culoar" lui -i*ail a2ia !i (enise sufletul la loc" cnd se auzi c*emat !napoi de glasul cel gra(. O ls pe 'ofia" fcu stnga1!mpre/ur #i se !ntoarse !n 2iroul uria#. Domnul !#i !ncrunt sprncenele. G 5uc%ica de cauciuc pe care a lipit1o su2 masa mea are parfum de cp#uni" nu1i a#a8 G )ntr1ade(r" de cp#uni" Doamne" rspunse -i*ail. G Un ultim lucru& dup ce !#i (a termina misiunea" %i1a# fi recunosctor dac ai pune1o s1#i #tearg desenul la mic de pe umr" pn nu se apuc toat lumea s1#i fac unul la fel. -oda asta9 Niciodat un scapi de ea9 G Este limpede" Doamne. G )nc o !ntre2are& Cum ai #tiut c o s1o aleg8 G Doar lucrez alturi de dumnea(oastr de peste dou mii de ani" Doamne9 -i*ail !nc*ise u#a !n urma lui. Cnd Domnul rmase singur" se a#ez !n capul mesei celei lungi #i fi? peretele din fa%a ui. )#i drese glasul #i anun% tare #i rspicat& G .untem gata9 G $i noi9 +spunse (ocea mali%ioas a lui ucifer. 'ofia a#tepta !ntr1o sli%. -i*ail intr #i se duse la fereastr. .u2 ei" cerul se lumina" cte(a dealuri ie#eau din stratul de nori. G D1i zor" n1a(em timp de pierdut" tre2uie s te pregtesc. .e a#ezar la o msu% rotund" dintr1o ni#. 'ofia !i !mprt#i lui -i*ail nelini#tea ei. G De unde tre2uie s !ncep o asemenea misiune" nasule8

G .cumpa mea 'ofia" tu porne#ti la drum cu un anumit *andicap. . pri(im lucrurile !n fa%& rul a de(enit uni(ersal #i aproape la fel de in(izi2il ca noi. Tu /oci !n aprare" ad(ersarul tu !n atac. -ai !nti" (a tre2ui s identifici for%ele cu care se (a coaliza !mpotri(a ta. @se#te locul !n care (a !ncerca s opereze. E(entual" las1l pe el s ac%ioneze cel dinti #i com2ate1i proiectele ct po%i mai 2ine. Doar dup ce1l (ei neutraliza (ei a(ea #ansa de a pune !n oper un proiect de an(ergur. .ingurul tu atu (a fi cunoa#terea terenului. Ei au ales ca teatru de opera%iiJ prin cel mai pur *azard" .an Drancisco. egnndu1se cu scaunul" ucas tocmai lua cuno#tin% de acela#i document" su2 oc*iul atent al 4re#edintelui su. De#i storurile erau trase" ucifer nu1#i scosese oc*elarii de soare care !i mascau pri(irea. To%i cei din antura/ul lui #tiau& c*iar #i cea mai mic lumini% !i irita oc*ii" ar#i cnd(a de o strlucire peste msur de mare. )ncon/urat de mem2rii ca2inetului su" care se a#ezaser !n /urul mesei nespus de lungi =se !ntindea pn la peretele care separa imensa !ncpere de 2iroul alturat>" 4re#edintele declar !n fa%a componen%ilor Consiliului c #edin%a era !nc*is. -nat de directorul de comunicare" un anume 5laise" adunarea se !ndrept spre singura ie#ire. .tnd /os" 4re#edintele fcu un gest cu mna" c*emndu1l !napoi" lng el" pe ucas. Accentundu1#i gestul" !l !ndemn s se plece #i !i murmur la urec*e ni#te cu(inte pe care nu le auzi nimeni. Be#ind din 2irou" ucas se pomeni cu 5laise" care !l conduse pn la lift. 4e drum" acesta !i !nmna mai multe pa#apoarte" (alut" un mnunc*i mare de c*ei de automo2il #i !i art o carte de credit de culoarea platinei" pe care i1o flutur pe su2 nas. G U#urel cu notele de c*eltuieli" nu te arunca9 Cu un gest iute #i agasat" ucas lu dreptung*iul de plastic #i renun% la ideea de a strnge mna cea mai adipoas din !ntreaga organiza%ie. O2i#nuit cu acest gen de atitudine" 5laise !#i frec palma de fundul pantalonilor #i !#i ascunse cu stngcie minile !n 2uzunare. Disimularea era una dintre marile specialit%i ale ipoc*imenului" care urcase pn la acest post nu prin competen%" ci prin toat (iclenia #i ipocrizia pe care le poate pune la 2taie setea de1a a/unge. 5laise !l congratul pe ucas #i !i spuse c i1 a spri/init candidatura din greu =ceea ce era o litotS" %innd cont de !nf%i#area lui>. ucas nu crezu o iot& !n oc*ii lui" 5laise nu era dect un incompetent cruia !i fusese !ncredin%at responsa2ilitatea comunicrii interne numai #i numai pe 2aza legturilor de rudenie. ucas nici mcar nu se osteni s1#i !ncruci#eze degetele la spate" cnd !i fgdui lui 5laise s1i trimit cu regularitate rapoarte despre mersul misiunii. )n snul organiza%iei care !i folosea ser(iciile" mistificarea era mi/locul cel mai sigur de care dispuneau directorii pentru a1#i pereniza puterile. Ca s se pun 2ine cu 4re#edintele" acestora li se !ntmpla c*iar s se #i mint !ntre ei. +esponsa2ilul cu comunicarea !l implor pe ucas s1i di(ulge ceea ce !i murmurase la urec*e 4re#edintele. Dar acesta !l msur cu dispre% #i plec.

'ofia srut mna na#ului ei #i !l !ncredin%a c n1o s1l dezamgeasc. )l !ntre2 dac poate s1i destinuiasc un secret. -i*ail !ncu(iin% cu un semn din cap. 'ofia #o(i #i !i mrturisi c Domnul a(ea ni#te oc*i neasemui%i" ea nu mai (zuse niciodat un asemenea al2astru. G Uneori" !#i sc*im2 culoarea" dar !%i este interzis s1i spui cui(a ceea ce ai (zut !nuntru. Ea fgdui #i ie#i pe coridor. El o !nso%i pn !n fa%a liftului. E?act cnd u#ile erau pe punctul de a se !nc*ide" -i*ail !i #opti" complice& G El te1a gsit !ncnttoare. 'ofia ro#i. -i*ail se fcu" (ezi Doamne" c nu (ede nimic. G 4entru ei" aceast pro(ocare poate c nu e dect o uneltire drceasc !n plus7 pentru noi !ns e o pro2lem de supra(ie%uire. Ne 2izuim pe tine. Dup cte(a clipe" ea tra(ers din nou *olul imens. 4etru arunc o pri(ire la ecranele de control& calea era li2er. U#a culis din nou pe fa%ada cldirii" iar 'ofia putu s ias !n strad. E?act !n acela#i moment" ucas ie#ea din Turn pe cealalt latur. Un ultim fulger 2razd cerul !n deprtare" deasupra colinelor din Ti2uron. ucas c*em un ta?i. Cnd ma#ina firmei ;ello: Ca2 opri !n dreptul lui" se az(rli !n ea. 4e trotuarul din fa%" 'ofia alerga spre ma#ina ei. O agent de circula%ie tocmai !i fcea proces1(er2al de contra(en%ie. G Drumoas zi9 Ce mai face%i8 .unte%i 2ine8 )i spuse 'ofia femeii !n uniform. Agenta !#i !ntoarse !ncet capul" ca s se con(ing c 'ofia nu o lua peste picior. G Ne cunoa#tem8 )ntre2 agenta Jones. G Nu" nu cred. @nditoare" femeia !#i rodea pi?ul" pri(ind1o pe 'ofia. Deta# formularul din carnet. G Dar dumnea(oastr sunte%i 2ine8 )ntre2 ea" strecurnd procesul1 (er2al su2 #tergtorul de par2riz. G N1a(e%i cum(a o gum de mestecat cu arom de cp#uni8 )ntre2 'ofia" lund *rtia. G Nu" cu ment. 'ofia refuz" cu polite%e" ta2leta care !i era oferit. Desc*ise portiera. G Nici mcar nu ( trgui%i !n pri(in%a procesului1(er2al8 G Nu" nu. G $ti%i c" de la !nceputul anului" conductorii (e*iculelor ce apar%in gu(ernului sunt o2liga%i s1#i plteasc ei !n#i#i amenzile8 G Da" spuse 'ofia" cred c am citit asta pe unde(a7 la urma urmei" e destul de normal. G a #coal sttea%i !ntotdeauna !n primul rnd8 )ntre2 agenta Jones. G .incer s fiu" nu1mi mai aduc aminteJ Acum" c m1a%i !ntre2at" cred c m a#ezam cam pe unde (oiam. G .unte%i sigur c ( e 2ine8

G Asfin%itul din seara asta o s fie super2" s nu care cum(a s1l rata%i9 Ar tre2ui s1l pri(i%i !mpreun cu familia" din 4residio 4ar<7 spectacolul (a fi uluitor. C las" m a#teapt un munte de tre2uri" spuse 'ofia" urcnd !n ma#in. Cnd Dordul se !ndeprt" agenta sim%i un u#or fior pe #ira spinrii. )#i 2g pi?ul !n 2uzunar #i !#i lu celularul. )i ls un mesa/ lung so%ului ei" la csu%a (ocal. )l !ntre2 dac nu se poate duce la ser(iciu cu o /umtate de or mai trziu7 ea o s se dea peste cap #i o s se !ntoarc mai de(reme. )i propunea o plim2are !n 4residio 4ar<" la asfin%it. A(ea s fie e?traordinar" !i spusese o anga/at de la CBA9 Adug c1l iu2e#te #i c" de cnd a(eau programul decalat" nu gsise nici un moment ca s1i spun ct de mult !i lipsea. Dup cte(a ore" fcnd cumprturi pentru un picnic impro(izat" nici mcar nu1#i ddu seama c pac*etul de gum de mestecat pe care !l pusese !n co# nu a(ea arom de ment. 4rins !n am2uteia/ele din cartierul financiar" ucas rsfoia paginile unui g*id turistic. 4oate s zic 5laise ce1o (rea" dar importan%a misiunii sale /ustifica o cre#tere a sumelor de pe notele de c*eltuieli" a#a c !i ceru #oferului s1l lase !n No2 Hill. Un apartament la Dairmont" reputatul *otel din ora#" !i con(enea de minune. -a#ina o coti pe California .treet" !n dreptul lui @race Cat*edral #i se opri su2 maiestuoasa copertin a *otelului" !n fa%a co(orului de catifea ro#ie cu margini aurii. 5iatul care cra 2aga/ele (oi s1i ia (ali/oara" dar ucas !i arunc o pri(ire care !l fcu s rmn la distan%. Dr s1i mul%umeasc portarului care puse !n mi#care" pentru el" u#a turnant" se duse drept la recep%ie. Dunc%ionara nu gsea nici urm de rezer(are. ucas ridic tonul" tratndu1o pe tnra femeie de incapa2il. Bnstantaneu" #eful de ser(iciu z2ur !n !ntmpinarea lui. Cu un ton slugarnic" rezer(at anume pentru 0clien%ii dificili3" !i !ntinse o cartel magnetic #i se pierdu !n scuze" spernd c o cazare la categoria 0apartament de rang superior3 !l (a face s dea uitrii micile neplceri pricinuite de o anga/at incompetent. ucas apuc fr mena/amente cartela #i ceru s nu fie deran/at su2 nici un moti(. .e fcu" apoi" c1i strecoar o 2ancnot !n mna pe care o 2nuia aproape la fel de /ila( ca a lui 5laise #i se !ndrept cu pas gr2it ctre ascensor. $eful recep%iei se !ntoarse cu mna goal #i cu aerul furios. iftierul !l !ntre2 pe pasagerul su radios dac petrecuse o zi plcut. G Te munce#te cum(a gri/a8 Ce mama dracuH !%i pas %ie8 +spunse ucas" ie#ind din ca2in. 'ofia opri la marginea trotuarului. Urc treptele peronului din fa%a csu%ei (ictoriene c%rate pe 4acific Heig*ts. Desc*ise u#a #i ddu nas !n nas cu proprietreasa. G Te1ai !ntors din cltorie9 Ce 2ine1mi pare9 .puse -iss .*eridan. G Dar n1am fost plecat dect !n diminea%a asta. G E#ti sigur8 -i s1a prut c asear n1ai fost acas. O*" #tiu eu prea 2ine c iar !mi 2ag nasul unde nu1mi fier2e oala" dar nu1mi place cnd e casa goal.

G -1am !ntors trziu. Dormeai. Am a(ut de lucru ce(a mai mult ca de o2icei. G 4rea munce#ti din cale afar9 a (rsta ta" #i frumoas cum e#ti" ar tre2ui s1%i petreci serile cu un iu2it. G Tre2uie s urc s m sc*im2" +eine" dar !%i promit c" !nainte de1a pleca" trec s te (d. Drumuse%ea lui +eine .*eridan nu capitulase niciodat !n fa%a timpului. Cocea ei dulce #i gra( era minunat" iar pri(irea luminoas sttea mrturie unei (ie%i pline" din care nu pstrase dect amintirile plcute. Dusese una dintre primele femei" mari reporteri" care 2tuser lumea !n lung #i1n lat. 4ere%ii salonului su o(al erau acoperi%i cu fotografii !ngl2enite" !nf%i#nd c*ipuri din trecut" !ntlnite !n numeroasele1i cltorii. )n timp ce confra%ii si cutaser s fotografieze e?cep%ia" +eine alesese faptul comun" pentru frumosul" pentru sensul pe care !l (edeau doar oc*ii ei. Cnd picioarele nu i1au mai !ngduit s plece !n urmtoarea cltorie" ea s1a retras !n locuin%a din 4acific Heig*ts" unde se nscuse #i de unde plecase" la S fe2ruarie 6TMO" cu un cargou ce se !ndrepta spre Europa" !n ziua !n care !mplinise douzeci de ani. -ai trziu" s1a !ntors s1#i triasc aici unica po(este de dragoste" pe durata unui scurt moment de fericire. De atunci" +eine a locuit singur !n aceast cas mare" pn !n ziua !n care a dat un anun% !n .an Drancisco C*ronicle. 0Eu sunt noua dumnea(oastr roommateM3" i1a spus zm2ind 'ofia" cnd s1a prezentat la u#" c*iar !n aceea#i diminea%. Tonul ei *otrt o fermecase pe +eine" a#a c noua locatar se mutase la cderea serii" sc*im2nd" pe msur ce treceau sptmnile" (ia%a acestei femei care" acum" mrturisea ct era de fericit c renun%ase la singurtate. 'ofia adora serile petrecute !n to(r#ia proprietresei sale. Cnd nu se !ntorcea acas prea trziu" zrea de la geamul (erandei raza de lumin ce str2tea (esti2ulul #i o anun%a !ntotdeauna c era in(itat la -iss .*eridan. .u2 prete?tul c (oia s fie sigur c totul mergea 2ine" 'ofia 2ga capul pe u#. 4e co(or" sttea desc*is un al2um mare" plin de fotografii" iar cte(a 2uc%i de plcint o !m2iau dintr1o cup mic" fin cizelat" adus din Africa. +eine a#tepta !n fotoliu" cu fa%a spre mslinul care !#i !ntindea ramurile !n curtea interioar. Atunci" 'ofia se !ntindea pe /os #i !ncepea s !ntoarc foile unuia dintre al2umele cu coperte (ec*i" de piele" care umpleau pn la refuz rafturile 2i2liotecilor din !ncpere. Dr s scape (reodat din oc*i mslinul" +eine comenta" una cte una" imaginile. 'ofia urc la eta/" !#i descuie apartamentul" !mpinse u#a cu piciorul #i !#i az(rli c*eile pe consol. )#i ls /ac*eta !n (esti2ul" !#i scoase 2luza !n salona#" tra(ers dormitorul dez2rcndu1#i pantalonii #i intr !n 2aie. Desc*ise la ma?imum ro2inetele" pn cnd %e(ile !ncepur s duduie. Trase o lo(itur scurt peste mciulia du#ului #i apa !ncepu s1i curg #iroaie !n pr. -ica lucarn desc*is" ce da spre casele co2ornd !n spiral pn !n port" lsa s se aud sunetul clopotelor de la @race Cat*edral" care 2teau de ora #apte seara. G Nu !nc9 .puse ea.

Be#i din ca2ina de toalet" care mirosea frumos" a eucalipt" #i se !ntoarse !n dormitor. Desc*ise dressingul" ezit !ntre un maiou #i o cma# 2r2teasc prea mare pentru ea" !ntre ni#te pantaloni de 2um2ac #i (ec*ii si 2lugi7 opt pentru 2lugi #i cma#" creia !i suflec mnecile. )#i atrn pagerul de curea #i se !ncl% cu o perec*e de teni#i" %opind spre u#" !n timp ce !ncerca s le ridice #taiful fr s se aplece. )#i lu c*eile" *otr! s lase fereastra desc*is #i co2or! treptele. G )n seara asta m !ntorc trziu. Ne (edem mine7 dac ai ne(oie de ce(a" sun1m pe pager. De acord8 -iss .*eridan 2odogni o litanie pe care 'ofia #tia s1o interpreteze de minune. Ce(a care tre2uie s fi zis& 0-unce#ti prea mult" feti%o" nu trim dect o singur dat93 $i era ade(rat" 'ofia muncea !ntruna pentru 2inele altora" fr s se opreasc ctu#i de pu%in. Nu1#i lua nici mcar o pauz de mas sau ca s 2ea pu%in ap7 #i asta" pentru c !ngerii nu se *rnesc niciodat. Orict de generoas #i de intuiti( ar fi fost +eine" nu putea g*ici nimic din ceea ce c*iar #i 'ofiei !i (enea greu s spun c era 0(ia%a ei3. Dangtul clopotelor grele !nc mai rsuna. Ultima 2taie de ora #apte. @race Cat*edral" coco%at !n (rful lui No2 Hill" se afla peste drum de ferestrele apartamentului ocupat de ucas. El !#i sugea cu !ncntare copanul de pui" ron%indu1i zgrciul" dup care se ridic #i !#i #terse minile cu perdeaua. )#i puse (estonul" se pri(i !n oglinda mare" care trona pe #emineu" #i ie#i din camer. Co2or! treptele scrii principale ce domina *olul cu maiestuoasa ei spiral #i !i trimise un zm2et zeflemitor recep%ionerei" care ls capul !n /os de !ndat ce1l zri. .u2 copertina de la intrare" un comisionar !i c*em imediat un ta?i" !n care ucas se urc fr s1i dea 2ac#i#. A(ea c*ef de o ma#in frumoas #i nou7 singurul loc din ora# !n care putea gsi a#a ce(a" !ntr1o zi de duminic" era portul comercial" unde stteau !n#irate" dup ce fuseser descrcate de pe cargouri" o sumedenie de modele. Ceru s fie dus pe c*eiul EFJ Acolo" putea fura o ma#in pe gustul lui. G D1i zor" sunt gr2it9 )i spuse #oferului. C*rAslerul o lu pe California .treet #i co2or! spre ora#. Tra(ers cartierul afacerilor !n mai pu%in de #apte minute. a fiecare intersec%ie" #oferul 2odognea" punndu1#i /os carnetul7 toate semafoarele treceau pe (erde" !mpiedicndu1l s1#i noteze destina%ia cursei" a#a cum !l o2liga legea. 04arc ar face1o dinadins3" mormi la a #asea intersec%ie. Czu zm2etul lui ucas !n retro(izor" !n timp ce al #aptelea semafor !i ddu cale li2er. Cnd a/unser la intrarea !n zona portuar" din motor ie#i un (al de a2uri7 ma#ina tu#i #i se imo2iliza pe marginea drumului. G Asta mai lipsea9 Oft #oferul. G N1am s1%i pltesc cursa" spuse ucas pe un ton sec" n1am a/uns c*iar la destina%ie. Be#i" lsnd portiera desc*is. -ai !nainte ca #oferul s poat reac%iona" capota ta?iului z2ur !n aer" aruncat de un g*eizer de ap ruginie" care ie#ea din radiator. 0Te1a lsat garnitura c*iulasei. -otorul e mort" flcule93 strig ucas" !ndeprtndu1se.

)n fa%a g*eretei gardianului" prezent o insign. 5ariera cu dungi ro#ii #i al2e se ridic. ucas se duse" p#ind sigur" pn !n parcare. Acolo" oc*i un super2 C*e(rolet Camaro decapota2il" pe care !l desc*ise fr nici o greutate. .e instal la (olan" alese o c*eie din mnunc*iul pe care !l purta la 2ru #i demar dup cte(a secunde. -a#ina o lu !napoi" pe aleea central" fr s rateze niciuna dintre 2ltoacele formate !n adnciturile asfaltului. -urdri" !n felul acesta" fiecare container aflat de o parte #i de cealalt a drumului" fcnd ilizi2ile numerele de !nmatriculare. a captul aleii" trase 2rusc frna de mn7 ma#ina alunec lateral" oprindu1se la c%i(a centimetri de (itrina lui Disc*erHs Deli" 2arul din port. ucas ie#i" urc fluiernd cele trei trepte de lemn #i !mpinse u#a. .ala era aproape goal. De o2icei" muncitorii (eneau aici s1#i astmpere setea de dup o lung zi de lucru" dar astzi !ncercau s recupereze orele pierdute !n cursul dimine%ii" din pricina (remii proaste care se !ncp%nase s le pun 2e%e1n roate. )n seara asta" urmau s !nceteze lucrul foarte trziu" resemnndu1se s1#i predea utila/ele ec*ipelor de noapte" care nu a(eau s mai !ntrzie mult. ucas se a#ez !ntr1o 2o?" pri(ind1o %int pe -at*ilde" care #tergea ni#te pa*are" !n dosul te/g*elei. Tul2urat de zm2etul lui straniu" ea (eni imediat s1i ia comanda. ui ucas nu1i era sete. G 4oate ce(a de mncare8 )l !ntre2. Doar dac !i %inea to(r#ie. -at*ilde refuz politicos oferta& !n timpul ser(iciului !i era interzis s se a#eze la (reo mas din sal. ucas a(ea tot timpul" nu1i era foame #i !#i propunea s1o in(ite !n alt loc dect acesta" pe care !l gsea groaznic de 2anal. -at*ilde era !ncurcat" farmecul lui ucas n1o lsa nici pe departe indiferent. )n aceast parte a ora#ului" elegan%a era la fel de rar ca #i !n (ia%a ei. )#i !ntoarse capul" !n (reme ce ucas o urmrea cu pri(irile lui diafane. G .unte%i" cu ade(rat" foarte ama2il" murmur ea. )n acela#i moment" auzi o ma#in care cla?on scurt" de dou ori. G Nu pot" !i rspunse lui ucas" tocmai !n seara asta iau masa cu o prieten. Ea a cla?onat. 4oate rmne pe alt dat8 'ofia intr" cu sufletul la gur" #i se !ndrept spre 2ar" unde -at*ilde !#i ocupase din nou locul #i !#i recptase oarecum calmul. G Bart1m c am !ntrziat" dar ziua de azi a fost pur #i simplu un 2alamuc" spuse 'ofia" c%rndu1se pe un ta2uret din fa%a 2arului. Creo zece 2r2a%i din ec*ipele de noapte intrar #i ei !n local" ceea ce !l contrarie mult pe ucas. Unul dintre doc*eri se opri !n dreptul 'ofiei& o gsea !ncnttoare fr uniform. Ea !i mul%umi macaragiului pentru compliment #i se !ntoarse ctre -at*ilde" ridicndu1#i pri(irea spre cer. Drumoasa c*elneri% se aplec la urec*ea prietenei sale #i !i spuse s se uite discret la clientul !n costum negru" instalat !n 2o?a din fundul slii. G 1am (zutJ las1l !n plata Domnului9 G @ata" imediat sari cu (or2ele mari9 $opti -at*ilde.

G -at*ilde" cea mai recent a(entur a ta a fost ct pe ce s te coste (ia%a" a#a c dac de data asta te1a# putea %ine departe de ce e mai ruJ -i1 ar plcea tare mult9 G Nu (d de ce !mi spui asta9 G 4entru c tipii de genul sta !nseamn tocmai ce e mai ru9 G Ce gen8 G Pla cu o pri(ire care se (rea tene2roas. G DaH tragi iute" nu te1ncurci9 Nici mcar nu te1am (zut !ncrcndu1%i pistolul9 G Qi1a luat #ase luni ca s te dezinto?ici de toate porcriile pe care 2armanul la al tu de pe OHDarrellL le !mpr%ea , att de mrinimos , cu tine. Crei s1%i distrugi a doua #ans8 Ai un /o2" ai o camer #i e#ti 0curat3 de #aptesprezece sptmni. Crei s1o iei iar de la capt" a#a" la repezeal8 G .ngele meu nu1i curat9 G D1i pu%in rgaz #i ia1%i medicamentele9 G Tipul sta are un aer nespus de 2lnd. G Ca un crocodil !n fa%a unei fleici. G )l cuno#ti8 G Nu l1am (zut niciodat9 G Atunci de ce !l /udeci att de pripit8 G Crede1m" am darul de a pri(i lucrurile cu toat o2iecti(itatea. Cocea gra( a lui ucas !i murmur !n ceaf. 'ofia tresri. G De (reme ce a%i acaparat dinainte seara delicioasei dumnea(oastr prietene" fi%i generoas #i accepta%i o in(ita%ie pentru amndou" la unul dintre cele mai 2une restaurante din ora#. )n ca2rioleta mea !ncpem de minune tustrei9 G .unte%i foarte intuiti(& nu e?ist o alta mai generoas dect 'ofia9 )i rspunse -at*ilde" spernd din toat inima c prietena ei se (a !ndupleca. 'ofia se !ntoarse cu inten%ia de a1i mul%umi 2r2atului #i de a se descotorosi de el" dar #i pe ea o frapar imediat oc*ii lui" care o fi?au cu insisten%. .e pri(ir amndoi !ndelung" fr s1#i poat spune ce(a. ucas ar fi (rut s (or2easc" !ns din piept nu1i ie#i nici un sunet. Tcut" cerceta trsturile acelui c*ip feminin" pe ct de tul2urtor" pe att de necunoscut. Ei nu1i mai rmsese nici pictur de sali( !n gur. Cut pe 2/2ite ce(a de 2ut. El !#i puse mna pe te/g*ea. O serie de gesturi stngace !i fcu pa*arul s alunece" s se rostogoleasc pe suprafa%a zincat #i s se sparg de podea" !n #apte cio2uri. 'ofia se aplec pentru a aduna trei fragmente de sticl" ucas !ngenunc*e #i le lu pe celelalte patru" ca s1o a/ute. )n timp ce se ridicau" nu1#i dezlipir pri(irile unul de cellalt. -at*ilde" care se uitase pe rnd" cnd la ucas" cnd la 'ofia" inter(eni" agasat. G O s mtur9 G .coate1%i #or%ul #i *ai" am !ntrziat foarte mult" rspunse 'ofia" !ntorcndu1#i pri(irile.

)l salut pe ucas cu o mi#care din cap #i !#i trase afar" fr mena/amente" prietena. )n parcare" 'ofia gr2i pasul. Dup ce !i desc*ise lui -at*ilde portiera" se a#ez #i ea #i demar ca o furtun. G DaH ce te1a apucat8 O !ntre2" uluit" -at*ilde. G A2solut nimic9 -at*ilde !ntoarse spre 'ofia retro(izorul central. G Uit1te ce fa% faci #i mai zi1mi o dat c n1ai a2solut nimic9 -a#ina gonea de1a lungul portului. 'ofia desc*ise geamul din partea ei. )n ma#in ptrunse un (al de aer !ng*e%at. -at*ilde se !nfiora. G Omul sta e teri2il de gra(9 -urmur 'ofia. G Eu #tiam c un tip poate fi !nalt" scund" frumos" urt" sla2" gras" pros" spn" c*el" dar gra(9 Cu asta" mrturisesc c mi1ai luat piuitul9 G De1aia !%i zic s ai !ncredere !n mine. De fapt" nici mcar nu #tiu cum s1i spun. E tristJ #i prea a#a de frmntatJ Niciodat n1am maiJ G Ei 2ine" e candidatul perfect pentru tine" care te dai !n (nt dup sufletele c*inuite. Cu siguran% c o s mi te pricopse#ti cu o mic fractur de (entricul stng9 G Nu fi caustic9 G Cd c s1a !ntors lumea pe dos9 Eu !%i cer o prere impar%ial !n pri(in%a unui 2r2at pe care !l gsesc 2estial de nu se poate" iar tu" care nici mcar nu te ui%i la el" mi1l do2ori cu o sgeat de zici c i1a trimis1o !nsu#i @eronimo. Cnd catadicse#ti" !n sfr#it" s te !ntorci spre el" !%i lipe#ti oc*ii de ai lui ca (entuza de la pompa mea de desfundat c*iu(eta. $i" pe lng asta" n1am nici mcar dreptul de a fi caustic9 G Tu n1ai sim%it nimic" -at*ilde8 G 5a da. Dac (rei s #tii totul" am sim%it o und de Ha2it +ouge #i" cum asemenea parfumuri nu gse#ti dect la -acAHsI" sta e mai degra2 un semn 2un" !n ceea ce pri(e#te elegan%a tipului. G Nu %i1ai dat seama ct era de !ntunecat8 G )ntunecat e afar7 aprinde1%i farurile" c o s faci un accident9 -at*ilde !#i strnse pe lng gt gulerul canadienei #i adug& G 5un" de acord" costumul !i era cam !ntunecat" dar" scuz1m pu%in" era de ca#mir ade(rat" cu croial italieneasc9 G Dar eu nu (or2eam despre c*estia asta. G $tii ce(a8 Eu sunt sigur c sta nu1i un tip d1la de poart orice fel de izmene. )%i spun eu9 -at*ilde lu o %igar #i o aprinse. Desc*ise geamul din partea ei #i sufl un (ltuc lung de fum" care z2ur pe fereastr. G -ai 2ine s mor de pneumonie9 5un" treac de la mine& recunosc" e?ist izmene #i izmene9 G Tu nu ascul%i nici un cu(nt din tot ce1%i spun eu9 +spunse" preocupat" 'ofia. G )%i !nc*ipui ce !ncurcat tre2uie s fie fata lui Cal(in Nlein cnd cite#te numele lui taic1su" scris cu litere mari" pe izmenele unui 2r2at care se despoaie !n fa%a ei8 G 1ai mai (zut8 )ntre2 'ofia" impertur2a2il.

G 4oate la 2arul lui -ario" dar n1a# 2ga mna !n foc. 4e (remea aia" serile !n care (edeam limpede erau destul de rareJ G Dar toate astea s1au terminat" au rmas !n urma ta" spuse 'ofia. G Tu crezi !n c*estiile alea" cu 0dU/a1(u38 G 4oate" de ce8 G Adineauri" la 2arJ cnd i1a czut pa*arul din mnJ 'u dac nu mi s1a prut c (d toat mi#carea cu !ncetinitorul. G E#ti tu pe 2urta goal. Te duc s iei o cin asiatic9 )nc*eie 'ofia. G 4ot s1%i pun o ultim !ntre2are8 G .igur c da. G Qie nu %i1e niciodat frig8 O iscodi -at*ilde. G De ce8 G 4entru c" dac mie !mi pui un 2e%iga# !n gur" o s m transform !n !ng*e%at. )nc*ide geamul la9 Dordul gonea spre (ec*ea 2om2onerie din @*irardelli .Vuare. Dup cte(a minute de tcere" -at*ilde rsuci 2utonul radioului #i pri(i spre ora#ul ce defila pe lng ma#in. a intersec%ia dintre Colom2us A(enue #i 5aA .treet" portul !i dispru din oc*i. G Dac a%i (rea s ridica%i mna" s1mi #terg #i eu te/g*eaua9 4atronul lui Dis*erHs Deli !ntrerupse re(eria lui ucas. G 4oftim8 G A(e%i ni#te cio2uri su2 degete" o s ( tia%i9 G Nu ( face%i gri/i pentru mine. Cine era8 G O femeie frumoas" lucru destul de rar pe aici9 G Da" de1aia !mi place mie cartierul sta9 B1o tie ucas. Nu mi1a%i rspuns la !ntre2are. G C*elneri%a mea e cea care ( intereseaz8 )mi pare nespus de ru" dar nu dau informa%ii despre personalul meu. N1a(e%i dect s ( !ntoarce%i alt dat #i s1o !ntre2a%i c*iar dumnea(oastr. -ine" la ora zece" intr din nou !n tur. ucas 2tu cu palma !n te/g*eaua de zinc. 5uc%ile de sticl z2urar !n mii de cio2uri #i cio2ule%e. 4roprietarul localului se trase !napoi cu un pas. G - doare drept !n cot de c*elneri%a dumitale9 O cuno#ti pe tnra care a plecat cu ea8 )l descusu" mai departe" ucas. G E o prieten de1a ei" lucreaz la paza portului" asta e tot ce ( pot spune. Cu o mi#care iute" ucas !n*a% crpa ce atrna la cureaua patronului. )#i #terse cu ea palma care , ciudat lucru9 G N1a(ea nici cea mai mic zgrietur. Apoi" arunc 2ucata de pnz !n co#ul de gunoi din spatele te/g*elei. 4atronul lui Dis*erHs Deli se !ncrunt. G Dii pe pace" mo#ule" spuse ucas" pri(indu1#i palma neatins. Asta1i ca atunci cnd mergi pe /ratic. E un truc" !ntotdeauna e un truc9 Apoi" se !ndrept spre ie#ire. )n fa%a localului" !#i scoase un cio2ule% minuscul" care i se !nfipsese !ntre arttor #i degetul mi/lociu.

.e duse spre ca2riolet" se aplec peste portier #i sl2i frna de mn. -a#ina furat alunec !ncet spre marginea c*eiului #i se rsturn !n ap. Cnd 2otul !i intr !n (aluri" c*ipul lui ucas fu luminat de un zm2et copilresc" peste msur de fericit. 4entru el" clipa !n care apa n(lea !n ma#in , intrnd pe geamul !ntredesc*is !ntotdeauna de mna lui gri/ulie , era un moment de pur 2ucurie. Dar preferatele sale erau 2ulele mari" ce scpau din to2a de e#apament" pn s se !n2u#e com2ustia. 0@l1glul3 cu care se sprgeau la suprafa% era irezisti2il. Cnd mul%imea se adun ca s (ad farurile din spatele ma#inii Camaro disprnd !n apele tul2uri ale portului" ucas era de/a departe" pe alee" cu minile !n 2uzunare. G Cred c tocmai am descoperit o perl rar" murmur" !n timp ce se !ndeprta. Dac nu c#tig" !nseamn pur #i simplu c #i1a 2gat dracul coada9 'ofia #i -at*ilde stteau la mas" !n fa%a imensei (itrine ce ddea spre 5eac* .treet" a(nd su2 oc*i pri(eli#tea golfului. 0Cea mai 2un mas din localul nostru3" precizase #eful de sal eurasian" cu un zm2et care nu1i ascundea nimic din dantura proeminent. 4eisa/ul era magnific. a stnga" podul @olden @ate" mndru de nuan%ele lui de ocru" ri(aliza !n frumuse%e cu 5aA 5ridge" podul argintiu" mai !n (rst dect el cu un an. )n fa%a lor" catargele (aselor cu pnze se legnau !ncet !n portul de agrement" la adpost de *ula din larg. Alei acoperite cu pietri# despr%eau ptratele de peluz" care se !ntindeau pn la ap. 4e ele se plim2au cei ce ie#iser s se 2ucure" la cderea serii" de temperatura milosti( a acestui !nceput de toamn. C*elnerul le puse pe mas dou cocteiluri" specialitatea casei" #i un co#ule% cu c*ipsuri de cre(e%i. 0Cadou din partea localului3" spuse el" !nmnndu1le lista de 2ucate. -at*ilde o !ntre2 pe 'ofia dac (enea !ntotdeauna aici. 4re%urile i se preau foarte mari pentru punga unei modeste func%ionare administrati(e. 'ofia spuse c le in(ita patronul. G A*a" faci s le dispar procesele1(er2ale8 G E doar un ser(iciu pe care i l1am fcut acum cte(a luni" un nimic" te asigur" !i rspunse ea" cam !ncurcat. G -ie nu prea mi1e clar cum e cu nimicurile astea ale tale9 Ce fel de ser(iciu8 'ofia !l !ntlnise pe proprietarul restaurantului !ntr1o sear" !n docuri. -ergea pe c*ei" a#teptnd s1i ias din (am un transport de (esel din C*ina. Triste%ea din pri(irea lui atrsese aten%ia 'ofiei7 cnd 2r2atul se apropiase de mal" fi?nd !ndelung apa cenu#ie" ea se temuse de tot ce putea fi mai ru. .e apropiase #i intrase !n (or2 cu el7 !n cele din urm" omul !i mrturisise c ne(asta (oia s1l lase dup patruzeci #i trei de ani de cstorie. G C%i ani are ne(ast1sa8 )ntre2 -at*ilde" intrigat. G $aptezeci #i doi de ani9

G $i" la #aptezeci #i doi de ani" !%i mai trece prin minte s di(or%ezi8 .e minun -at*ilde" stpnindu1#i cu greu rsul. G Dac 2r2atul !%i sforie (reme de patruzeci #i trei de ani" !%i trece prin minte" #i c*iar ct se poate de des" ca s nu spun !n fiecare noapte. G $i8 Ai refcut cuplul8 G 1am con(ins s se opereze #i i1am fgduit c n1o s1l doar. 5r2a%ii sunt att de sla2i de !nger9 G Crezi c s1ar fi aruncat !ntr1ade(r8 G )#i az(rlise (erig*eta !n ap9 -at*ilde !#i !nl% oc*ii spre cer #i rmase fascinat de plafonul restaurantului" decorat !n !ntregime cu (itralii de la TiffanAHs" care !i ddeau slii un aer de catedral. 'ofia !i !mprt#ea prerea. O ser(i cu !nc o plcint de pui. Curioas" -at*ilde !#i trecu o mn prin pr. G C*estia asta cu sforitul e c*iar ade(rat8 'ofia o pri(i #i nu1#i putut stpni un zm2et. G Nu9 G A*9 4i" atunci" ce sr2torim8 )ntre2 -at*ilde" ridicndu1#i pa*arul. 'ofia !i (or2i !n termeni (agi despre o promo(are de care 2eneficiase c*iar !n aceea#i diminea%. Nu" nu i se sc*im2ase func%ia7 nu" nu fusese a(ansat7 #i nici mcar nu era (or2a despre (reo c*estie material. Dac -at*ilde 2ine(oia s nu mai rn/easc" !i putea e?plica" e(entual" c anumite sarcini de ser(iciu !%i ofereau mai multe dect 2anii sau autoritatea& era (or2a de o form su2til de des(r#ire personal. 4uterea do2ndit asupra propriului eu" !n 2eneficiul , #i nu !n detrimentul , celorlal%i" putea fi foarte dulce. G Amin9 'ise -at*ilde" !n zeflemea. G Cu tine" fat" (d eu 2ine c mai am mult de tras pn s a/ung la captul caznei mele" replic 'ofia" nec/it. -at*ilde tocmai lua sticla de 2am2us" plin cu sa<e" pentru a turna !n pa*are" cnd e?presia 'ofiei se sc*im2 fulgertor. )#i !n*a% prietena de !nc*eietura minii #i o ridic" literalmente" din fotoliu. G Be#i de aici" fugi repede spre u#9 Url 'ofia. -at*ilde rmsese !nmrmurit. Cecinii de la alte mese o pri(ir la fel de mira%i pe 'ofia" care (ocifera" !n(rtindu1se #i parc pndind un du#man in(izi2il. G Afar toat lumea" ie#i%i ct pute%i de iute #i !ndeprta%i1( de locul sta" gr2i%i1(9 umea din /ur o pri(ea" #o(ind #i !ntre2ndu1se ce fars idioat mai era #i asta. 4roprietarul localului alerg la 'ofia" cu minile !mpreunate a rug" implornd1o pe aceea pe care o considera prieten s nu mai tul2ure ordinea. 'ofia !l apuc" energic" de umeri #i !l rug cu cerul #i pmntul s e(acueze ne!ntrziat sala. )l con/ur s ai2 !ncredere !n ea" era o c*estiune de secunde. iu Tran nu era c*iar un !n%elept" dar instinctul nu1l !n#elase niciodat. 5tu de dou ori" scurt" din palme #i cele cte(a cu(inte pe care le rosti !n cantonez fur de1a/uns pentru a pune !n mi#care 2aletul *otrt al

c*elnerilor. 5r2a%ii !n li(rea al2 traser scaunele mesenilor" pe care !i conduser iute spre cele trei ie#iri din local. iu Tran rmase !n mi/locul slii care se golea. 'ofia !l trase de 2ra% spre una dintre ie#iri" dar el rezist" zrind1o pe -at*ilde" care nici nu se clintise" !mpietrit la c%i(a pa#i de ei. G Am s ies ultimul" spuse iu" c*iar !n momentul !n care un a/utor de 2uctar se npusti afar din 2uctrie" urlnd ca din gur de #arpe. O e?plozie de o nemaipomenit (iolen% mtur locul. Unda de #oc disloc lustra monumental" care se pr2u#i" greoaie" la pmnt. -o2ila prea aspirat prin (itrina ale crei geamuri pul(erizate se rspndir pe #oseaua ce trecea mai /os de acolo. -ii de mici cristale ro#ii" (erzi #i al2astre plouau peste localul !n ruin. Dumul cenu#iu #i !neccios care cuprinsese sala de mese se ridica !n (ltuci" prin peretele cscat al fa%adei. Cuietul ce !nso%ise catastrofa fu urmat de o tcere sufocant. Oprit mai /os de local" ucas !nc*ise geamul noii ma#ini pe care o furase cu o or !n urm. A(ea o nemrginit oroare fa% de praf #i una !nc #i mai mare fa% de lucrurile care nu ie#eau a#a cum pre(zuse el. 'ofia !mpinse 2ufetul masi( care se rsturnase peste ea. )#i frec genunc*ii #i p#i peste o msu% de ser(it czut pe o parte. 4ri(i la dezordinea care domnea !n /urul ei. .u2 sc*eletul marelui policandru despuiat de toate podoa2ele lui zcea restauratorul" respirnd sacadat" greoi. 'ofia ddu fuga la el. iu se strm2" do2ort de durere. 4lmnii i se umpleau de snge" comprimndu1i inima tot mai mult" cu fiece inspira%ie. )n deprtare" sirenele pompierilor rsunau !n ecou" pe strzile ora#ului. 'ofia !l rug pe iu s se %in tare. G E#ti nepre%uit" suspin 2trnul c*inez. 'ofia !i lu mna7 iu o apuc pe a ei #i #i1o puse pe pieptul care #uiera ca un pneu spart. C*iar dac suferea" oc*ii lui #tiau s citeasc ade(rul. )#i adun ultimele puteri #i murmur c" mul%umit 'ofiei" nu sim%ea nici o nelini#te. $tia c" !n somnul cel mare #i (e#nic" nu (a mai sfori. +se" pro(ocndu1#i un acces de tuse. G Ce noroc pe (iitorii mei (ecini9 )%i datoreaz multe. Un (al de snge !i n(li pe gur" curgndu1i pe o2raz #i pierzndu1se !n ro#ul co(orului. 'm2etul lui iu !ng*e%. G Cred c tre2uie s1%i cau%i prietena. N1am (zut1o ie#ind. 'ofia se uit de /ur !mpre/ur" dar nu (zu nici urm de -at*ilde sau de (reun alt corp. G ng u#" su2 dulapul de (ase" o !ndemn iu" tu#ind din nou. 'ofia se ridic. iu o opri" %innd1o de !nc*eietura minii" #i !#i adnci pri(irea !n oc*ii ei. G Cum ai #tiut8 'ofia !l contempl pe omul !n ale crui pupile aurii se stingeau ultimele raze de (ia%. G Ai s !n%elegi !n cte(a clipe. Atunci" c*ipul lui iu fu luminat de un zm2et imens #i toat fiin%a lui fu cuprins de pace.

G )%i mul%umesc pentru !ncredere. Acestea au fost ultimele cu(inte ale lui -ister Tran. 4upilele !i de(enir ct (rful de ac" pleoapele !i clipir" iar o2razul i se ls !n palma clientei sale de pe urm. 'ofia !l mngie pe frunte. G Bart1m c nu te pot !nso%i" spuse ea" punnd /os !nceti#or capul inert al restauratorului. .e ridic" !ndeprt o comod mic" rsturnat cu picioarele !n sus" #i se !ndrept spre o mo2il masi(" culcat la pmnt. O !mpinse din rsputeri #i o descoperi pe -at*ilde" incon#tient" cu o furculi% mare" pentru ser(it friptura de ra%" !nfipt !n gam2a stng. Dasciculul de lumin al unei lmpi purtate de un pompier mtur podeaua7 pa#ii lui fceau s trosneasc molozul. .e apropie de cele dou femei #i ridic imediat receptorul aparatului de emisie1recep%ie din *olsterul ag%at de umr" ca s anun%e c gsise dou (ictime. G Una singur9 B se adres 'ofia. G Cu att mai 2ine" spuse un 2r2at !n costum negru" care scruta de la distan% drmturile. $eful pompierilor ddu din umeri. G O fi (reun agent federal. Acum" aproape c a/ung !naintea noastr" cnd e (reo e?plozie pe unde(a" 2om2ni el" punnd pe fa%a lui -at*ilde o masc de o?igen. B se adres unui coec*ipier" care (enea spre el& G Are un picior fracturat" poate #i o mn" este fr cuno#tin%. Anun%1i pe paramedici" ca s1o e(acueze ct mai repede. Art spre corpul lui Tran. G Pla de acolo cum e8 G 4rea trziu9 +spunse 2r2atul !n costum" din cellalt capt al slii. 'ofia o %inea pe -at*ilde !n 2ra%e #i !ncerca s1#i stpneasc triste%ea care !i apsa pieptul. G E numai (ina mea" n1ar fi tre2uit s (enim aici. .e uit spre cer" prin (itrina spul2erat7 2uza inferioar !i tremura. G Nu o lua acum9 Era pe calea cea 2un" ar fi reu#it. Czusem de acord s1mi la#i cte(a luni #i de1a2ia dup aia s iei o *otrre. Cor2a1i (or29 Uimi%i" cei doi 2rancardieri care se apropiar de ea o !ntre2ar dac !i era 2ine. )i lini#ti cu o simpl mi#care din cap. Ei !i propuser o masc de o?igen" dar 'ofia nu (oi. Atunci" o rugar s se dea deoparte7 ea se trase !napoi cu c%i(a pa#i" iar cei doi sal(atori o a#ezar pe -at*ilde pe o targa #i se !ndreptar imediat spre ie#ire. 'ofia se duse pn la ceea ce mai rmsese din (itrina de sticl" fr s scape din oc*i trupul prietenei sale" care dispru !n am2ulan%. Crte/urile ro#ii1portocalii ale sal(rii se pierdur !n deprtare" o dat cu sunetul sirenei" !n timp ce se !ndreptau spre .an Drancisco -emorial Hospital. G N1a(e%i de ce s ( sim%i%i (ino(at" tuturor ni se !ntmpl s fim !n locul nepotri(it" la momentul nepotri(it. Asta1i soarta9 'ofia tresri. +ecunoscuse glasul gra( al celui ce !ncerca s1o reconforteze cu atta stngcie. ucas se apropia de ea" mi/indu1#i oc*ii.

G Ce face%i aici8 )ntre2 ea. G Credeam c (1a spus de/a comandantul pompierilor" rspunse el" sco%ndu1#i cra(ata. G $i" cum totul pare s indice o 2anal e?plozie a gazelor din 2uctrie sau" !n cel mai ru caz" o mn criminal" drgu%ul agent federal se (a putea !ntoarce acas" lsndu1i pe poli%i#tii de la sec%ie s1#i fac trea2a. Terori#tilor nu le arde s (neze ra%e cu portocale9 Cocea pe ct de rgu#it" pe att de morocnoas a inspectorului de poli%ie le !ntrerupsese con(ersa%ia. G Cu cine a(em onoarea8 )ntre2 ucas" cu o zeflemea care !i trda agasarea. G Cu inspectorul 4ilguez de la 4oli%ia din .an Drancisco" !i rspunse 'ofia. G .unt !ncntat c" de data asta" m1a%i recunoscut9 )i spuse 4ilguez 'ofiei" ignorndu1l totalmente pe ucas. 4oate c o s1mi e?plica%i #i mie odat ce a fost cu mica scen din diminea%a asta. G Nu (oiam s dm e?plica%ii cu pri(ire la !mpre/urrile !n care ne1am !ntlnit prima oar" tocmai ca s1o prote/ez pe -at*ilde" adug 'ofia. )n docuri" 2rfele se rspndesc mai iute dect cea%a. G Cnd am lsat1o s ias mai curnd dect fusese pre(zut" (1am acordat toat !ncrederea" de aceea (1a# fi recunosctor dac a%i proceda la fel !n ceea ce m pri(e#te. Tactul nu e musai interzis !n poli%ie9 Acestea fiind zise" a(nd !n (edere starea !n care se afl mititica" poate ar fi fost mai 2ine dac o lsam s1#i e?ecute pedeapsa. G Drumoas defini%ie a tactului" inspectore9 )i lu (or2a din gur ucas" salutndu1i pe amndoi. Trecu prin sprtura uria#" !n care zceau resturile u#ii du2le" monumentale" ce fusese adus cu mare c*eltuial din Asia. )nainte de a se duce spre ma#ina lui" ucas i se adres din strad 'ofiei. G )mi pare nespus de ru pentru prietena dumnea(oastr. C*e(roletul negru dispru" dup cte(a secunde" la intersec%ia cu 5eac* .treet. 'ofia nu1l putea lmuri ctu#i de pu%in pe inspector. Numai un teri2il presentiment o fcuse s1i gr2easc pe clien%i s prseasc restaurantul. 4ilguez fcu o2ser(a%ia c e?plica%iile ei erau cam lipsite de consisten%" dac luau !n considera%ie numrul de (ie%i pe care tocmai le sal(ase. 'ofia nu a(ea nimic altce(a de adugat. 4oate c detectase fr s1#i dea seama mirosul de gaze care ie#ea din plafonul fals al 2uctriei. 4ilguez mormi& dosarele !nclcite" !n care era amestecat su2con#tientul" a(eau suprtoarea tendin% de a se %ine scai de el" !n ultimii ani. G Anun%a%i1m #i pe mine cnd (e%i sta2ili concluziile anc*etei" am ne(oie s #tiu ce s1a !ntmplat. El !i !ngdui s plece de la fa%a locului. 'ofia se !ntoarse la ma#ina ei. 4ar2rizul era crpat dintr1o parte !ntr1alta" iar caroseria maro era acoperit de un gri prfos" a2solut uniform. 4e drumul care o ducea la Urgen%" !ntlni mai

multe ma#ini ale pompierilor care continuau s se gr2easc spre locul dramei. A/uns la spital" !#i ls Dordul !n parcare #i se !ndrept spre intrare. O infirmier !i ie#i !n !ntmpinare #i !i spuse c -at*ilde era !n sala de consulta%ii. 'ofia !i mul%umi tinerei femei #i lu loc pe una dintre 2anc*etele goale din sala de a#teptare. Ner2dtor" ucas cla?on de dou ori. Dr s1#i ia oc*ii de pe micul ecran , unde ec*ipa ;an<ees conducea cu un puncta/ zdro2itor , gardianul din g*eret aps pe un 2uton. 5ariera se ridic #i C*e(roletul !naint" cu farurile stinse" pn la marginea digului. ucas desc*ise geamul #i !#i az(rli c*i#tocul. Aduse maneta de (itez !n pozi%ia zero #i ie#i din (e*icul" lsndu1i motorul !n func%iune. Cu o lo(itur de picior !n 2ara de protec%ie din spate !i ddu impulsul necesar pentru a se pune !n mi#care" pn la marginea c*eiului unde se rsturn #i dispru !n ap. )ncntat" contempl cu minile !n #olduri !ntreaga scen. Dup ce ultima 2ul de aer plesni la suprafa%a apei" se !ntoarse #i o porni !n pas (oios ctre parcare. O Honda de culoare mslinie prea c nu1l a#tepta dect pe el. )i me#teri 2roasca" desc*ise capota" smulse alarma #i o az(rli ct acolo. .e instal la (olan #i cercet" prea pu%in entuziasmat" interiorul !m2rcat !n plastic" !#i scoase trusa de c*ei #i alese una" care prea a fi cea mai potri(it. -otorul !ncepu s duduie pe dat. G O /aponez (erde9 Asta1i c*iar culmea9 5odogni ucas" ridicnd frna de mn. Arunc o pri(ire la ceasul pe care !l purta la !nc*eietura minii. )ntrziase. Acceler. .tnd pe o 2a2WO" un 2osc*etar pe nume Jules ddu din umeri #i se uit dup ma#ina care se !ndeprta" !n timp ce un ultim 0gl1gl3 !#i ddea sufletul la suprafa%a apei. G O s scape8 Era pentru a treia oar" !n aceea#i sear" cnd (ocea lui ucas o fcea s tresar. G .per" rspunse ea" pri(indu1l din cap pn1n picioare. Cine sunte%i dumnea(oastr" mai e?act8 G ucas. Dezolat #i totodat !ncntat" fcu el" !ntinzndu1i mna. 'ofia sim%ea a2ia acum c o2oseala punea stpnire pe ea. .e ridic #i se duse la distri2uitorul de cafea. G Cre%i #i dumnea(oastr una8 G Nu 2eau cafea" rspunse ucas. G Nici eu" zise ea" uitndu1se la moneda de douzeci de cen%i pe care o !n(rtea !n mn. Ce face%i aici8 G Ca #i dumnea(oastr. Am (enit s (d cum !i merge. G De ce8 )ntre2 'ofia" 2gndu1#i moneda !n 2uzunar. G Diindc tre2uie s fac un raport #i fiindc" pentru moment" la ru2rica 0(ictime3 am scris cifra 6. A#a c am (enit s (erific dac nu cum(a tre2uie s1mi reactualizez informa%ia. )mi place s1mi depun drile de seam !n aceea#i zi7 am oroare de !ntrzieri. G A#a !mi spuneam #i eu9 G -ai 2ine a%i fi acceptat in(ita%ia mea la cin9 Acum" n1am mai fi fost aici9

G Adineauri a%i (or2it foarte la o2iect despre tact9 4re%i a fi un e?pert !n materie9 G Ea n1o s ias din 2locul operator dect la noapte" trziu. Durculi%ele de ser(it ra%a fac ni#te pagu2e al nai2ii de mari cnd sunt !nfipte !n carnea macr de om. Cor trece ore !ntregi pn cnd doctorii (or coase tot ce tre2uie. 4ot s ( duc la cafeneaua de peste drum8 G Nu" nu prea pute%i9 G Cum dori%i. O s a#teptm aici7 atmosfera nu e la fel de simpatic" dar" dac prefera%i a#aJ 4cat9 .tteau spate !n spate" pe 2anc*etele lor" de mai 2ine de o or" cnd c*irurgul apru" !n sfr#it" !n captul culoarului. Nu1#i trgea mnu#ile fcndu1le s plescie =dintotdeauna" c*irurgii se de2arasau de ele #i le aruncau !n pu2ele puse la !ndemn !n acest scop>. -at*ilde era !n afara pericolului& artera nu1i fusese atins. .cannerul nu e(iden%iase nici o urm de traumatism cranian. Coloana (erte2ral !i era intact. -at*ilde a(ea dou fracturi nedeplasate" una la gam2" cealalt la 2ra%" #i cte(a custuri. Acum i se punea g*ipsul. O complica%ie era oricnd posi2il !ns doctorul era !ncreztor. Totu#i" dorea ca pacienta s rmn !n repaus total" !n cursul urmtoarelor ore. B1ar fi recunosctor 'ofiei dac le1ar transmite celor apropia%i c" pn a doua zi" de diminea%" -at*ilde nu a(ea (oie s primeasc nici o (izit. G O (oi face imediat& nu1s dect eu. $i !#i ls numrul pagerului la infirmiera #ef de eta/. Be#ind" 'ofia trecu prin fa%a lui ucas #i" fr s1i arunce o pri(ire" !l inform c nu (a fi ne(oit s1#i modifice procesul1(er2al. Apoi" dispru dup turnic*etul de la intrare. ucas o a/unse !n parcarea pustie" cnd ea !nc !#i mai cuta c*eile. G Dac a%i (rea s nu m mai face%i s tresar" (1a# fi foarte recunosctoare" !i spuse ea. G Cred c noi doi am !nceput1o cu stngul" !i rspunse ucas" cu o (oce 2lnd. G Cum adic8 B1o !ntoarse ea. ucas #o(i !nainte de a1i rspunde& G . zicem c" uneori" nu prea stau s1mi aleg cu(intele" dar m 2ucur sincer c prietena dumnea(oastr a ie#it cu 2ine din aceast !ncercare. G Ei 2ine" mcar !mprt#im #i noi ce(a pe ziua de azi9 Care(aszic" totul e posi2il9 Acum" dac !mi permite%i s desc*id portieraJ G Dar" dac am merge s 0!mprt#im3 #i o cafeaJ ( rog8 'ofia amu%i. G 4roast idee9 Continu ucas. Dumnea(oastr nu 2e%i cafea" iar eu nici att9 4oate un suc de portocale8 C*iar aici" peste drum" au ni#te sucuri e?celente. G De ce %ine%i atta s ( potoli%i setea !n to(r#ia mea8 G 4entru c a2ia am sosit !n ora# #i nu cunosc a2solut pe nimeni. Am petrecut trei ani la Ne: ;or<" !n cea mai deplin singurtate. 5ig AppleK aproape c m1a fcut taciturn" dar sunt *otrt s m sc*im2. 'ofia !#i !nclin capul #i !l pri(i %int pe ucas.

G 5un" o iau de la capt" spuse el. Uita%i de Ne: ;or<" de singurtatea mea #i" de altfel" de toate celelalte. Nu #tiu de ce %in atta s 2eau ce(a !mpreun cu dumnea(oastr. De fapt" pu%in !mi pas de 2utur" (reau s ( cunosc. 4oftim" (1am mrturisit ade(rul. Ar fi o fapt 2un din partea dumnea(oastr dac a%i spune da. 'ofia !#i pri(i ceasul de la mn #i #o(i cte(a clipe. Apoi zm2i #i accept in(ita%ia. Tra(ersar strada #i intrar la NrispA Nreme. -icul local mirosea frumos" a pr/ituri calde& o ta( cu plcint tocmai fusese scoas din cuptor. .e a#ezar la o mas din dreptul (itrinei. 'ofia nu mnca nimic" dar se uita" perple?" la ucas. Acesta !nfulecase !n mai pu%in de zece minute #apte gogo#i pudrate cu za*r. G Din lista pcatelor capitale" (d c lcomia nu ( traumatizeaz deloc" spuse ea" cu o pri(ire amuzat. G Toate po(e#tile astea cu pcatele sunt un carag*ioslcJ rspunse el" lingndu1#i degetele. .unt ni#te #mec*erii clugre#ti. O zi fr gogo#i e mai urt dect o zi cu (reme 2un9 G Nu ( place soarele8 )l !ntre2 ea" mirat. G O*" cum s nu" !l ador9 )mi plac arsurile #i cancerele de piele. )mi place cnd oamenii crap de cldur" strangula%i de cra(at. Cnd femeile sunt terorizate la gndul c li se prelinge mac*ia/ul. Cnd toat lumea face tignafes din cauza aparatelor de aer condi%ionat" care guresc stratul de ozon7 cnd cre#te poluarea" iar animalele se sting de sete" fr s mai pomenim de 2trnii care se sufoc. A*" nu" scuze9 .oarele nu1i deloc crea%ia celui pe care !l crede%i. G A(e%i un mod ciudat de a pri(i lucrurile. 'ofia de(eni mai atent la spusele lui ucas" cnd el declar" pe un ton gra(" c tre2uie s dai do(ad de onestitate !n momentul !n care califici rul #i 2inele. Ordinea cu(intelor o intrig pe 'ofia. De cte(a ori" ucas citase rul !naintea 2ineluiJ de o2icei" oamenii fceau in(ers. 4rin minte" !i trecu un gnd. )l 2nui c e un !nger Cerificator" (enit s controleze 2una desf#urare a misiunii sale. )i !ntlnise adesea" c*iar #i !n opera%iuni mai pu%in am2i%ioase dect asta. Cu ct (or2ea mai mult ucas" cu att ipoteza aceasta prea mai plauzi2il" att era de pro(ocator. Bspr(indu1 #i a noua gogoa#" el o anun%" cu gura pe /umtate plin" c ar fi nespus de !ncntat s1o re(ad. 'ofia zm2i. El plti nota #i ie#ir din local. )n parcarea pustie" ucas !#i ridic fruntea. G Este pu%in cam rece" !ns cerul e super2" nu1i a#a8 Ea !i acceptase in(ita%ia la cin de a doua zi. Dac" prin cel mai mare #i mai nea#teptat *azard" lucrau amndoi pentru aceea#i firm" cel ce (oise s1o testeze a(ea s fie ser(it& ea" una" o s1i cnte !n strun #i o s ai2 parte de o distrac%ie pe cinste. 'ofia !#i lu ma#ina #i se !ntoarse acas. 4arc !n fa%a cldirii !n care locuia #i a(u gri/ s nu fac zgomot cnd urc treptele de la intrare. Nu se zrea nici o gean de lumin7 u#a de la apartamentul lui +eine .*eridan era !nc*is. )nainte de a intra !n cas" !#i ridic oc*ii& pe firmament nu erau nici nori" nici stele.

$i a fost sear #i a fost diminea%J 'iua a doua. -at*ilde se trezise din zori. )n cursul nop%ii" fusese co2ort !ntr1o camer unde plictiseala se #i fcea sim%it. De cincisprezece luni !ncoace" *iperacti(itatea fusese singurul ei remediu pentru a se putea lecui de reminiscen%ele unei alte (ie%i" !n care afurisitul cocteil de disperare #i droguri aproape c o dduse gata. Neonul ce %ria deasupra capului !i amintea de lungile ore de lupt !mpotri(a se(ra/ului" care" pe atunci" !i sf#ia cu dureri de nedescris mruntaiele" !i amintea de zilele de infern dantesc" !n care 'ofia , numit de ea 0!ngerul pzitor3 , tre2uia s1o %in de mini" cci" ca s supra(ie%uiasc" !#i mutila trupul" !n !ncercarea de a1#i mai atenua pedeapsa insuporta2il cu care pltea plcerile din trecut" #i1l zgria pn cnd !#i smulgea pielea" pro(ocndu1#i noi rni. Uneori" i se prea c !nc mai simte !n %east durerea ascu%it pricinuit de *ematoamele rmase dup nenumratele lo(ituri pe care le trgea" din rsputeri" cu capul" !n acele nop%i" cnd zcea prad suferin%elor de pe urm. )#i pri(i !nc*eietura 2ra%ului& stigmatele !n%epturilor se #terseser tot mai mult" sptmn dup sptmn" ca un semn al isp#irii. Un singur punctule% (iolaceu mai persista pe traseul unei (ene" parc pentru a1i aminti c pe acolo intra cnd(a moartea lent. 'ofia !mpinse u#a camerei. G Taman la timp" spuse ea" punnd un 2uc*et de 2u/ori pe noptier. G Taman la timp pentru ce8 )ntre2 -at*ilde. G Qi1am (zut fa%a" !n timp ce intram" #i prognoza meteo a moralului tu prea s indice o modificare ctre (aria2il" cu tendin% spre furtun. - duc s cer o (az de la infirmiere. G .tai lng mine" spuse -at*ilde" cu glasul stins. G 5u/orii sunt aproape la fel de ner2dtori ca tine" au ne(oie de mult ap7 stai a#a" c m !ntorc imediat. +mas singur !n camer" -at*ilde contempl florile. Cu mna sntoas" mngie corolele mtsoase. 4etalele 2u/orilor a(eau o te?tur aidoma 2lni%ei de pisic" -at*ilde adora felinele. 'ofia" care se !ntoarse aducnd o gleat" !i !ntrerupse (isarea. G Asta1i tot ce au7 dar nu1i nici o nenorocire" 2u/orii nu sunt flori snoa2e. G .unt prefera%ii mei. G $tiu. G Cum de ai reu#it s1i gse#ti pe (remea asta8 G .ecret9 'ofia se uit la piciorul pus !n g*ips al prietenei sale" apoi la 2ra%ul imo2ilizat de o atel. -at*ilde !i surprinse pri(irea. G DaH #tiu c n1ai #omat deloc" !n pr/elni%a aia9 De fapt" ce s1a !ntmplat" cu ade(rat" atunci8 Nu1mi amintesc aproape nimic. .tteam de (or2" tu te1ai ridicat" eu nu" #i" pe urm" o imens gaur neagr. G NuJ o acumulare de gaze !n plafonul fals din 2uctrie9 Ct ai de stat aici8

Doctorii ar fi lsat1o pe -at*ilde s ias c*iar de a doua zi" dar ea nu a(ea posi2ilitatea s1#i anga/eze o asistent la domiciliu" iar" !n starea !n care se afla" nu se putea mi#ca deloc. Cnd 'ofia se pregti de plecare" -at*ilde iz2ucni !n lacrimi. G Nu m lsa aici" mirosul sta de dezinfectante m !nne2une#te. Am pltit destul" !%i /ur. Nu m1a# mai putea apuca niciodat de c*estia aia. )mi %%ie fundul a#a de tare de groaz" c nu !ng*it nici mcar calmantele pe care mi le dau #tia. $tiu c" pentru tine" sunt o po(ar" dar scoate1m de aici c*iar acum" 'ofia. 'ofia se !ntoarse la cptiul prietenei sale #i o mngie pe frunte" ca s alunge fiorii suferin%ei care !i zgl%ia trupul. )i fgdui s fac tot posi2ilul pentru a gsi ct mai repede o solu%ie. a sfr#itul zilei a(ea s treac" din nou" s1o (ad. Be#ind din spital" 'ofia porni !n (itez spre docuri7 ziua de lucru !i era !ncrcat. Timpul trecea iute& a(ea o misiune de !ndeplinit #i c%i(a prote/a%i pe care nici nu putea fi (or2a s1i a2andoneze. .e duse s1i fac o (izit (ec*iului su amic rtcitor. Jules !#i prsise lumea fr s se fi dumirit (reodat ce anume !l fcuse s1o ia pe calea care !l dusese su2 arcada nr. K" unde !#i sta2ilise domiciliul insta2ilJ Doar o serie de teri2ile farse pe care i le /ucase (ia%a. O reducere de personal" care !i pusese capt carierei. O simpl scrisoare" care !l anun%ase c nu mai fcea parte din marea companie ce !nsemnase totul !n (ia%a lui. a cincizeci #i opt de ani e#ti !nc foarte tnrJ #i" c*iar dac firmele de cosmetice /ur c" !n prea/ma (rstei de #aizeci de ani" (ia%a !%i st !nc !nainte , cu condi%ia s ai gri/ de capitalul tu estetic , propriile lor departamente de resurse umane sunt prea pu%in con(inse de c*estia asta !n momentul cnd ree(alueaz planul de carier al anga/a%ilor. A#a c Jules -ins<A se pomenise #omer. Un agent de paz !i confiscase ecusonul la intrarea !n cldirea unde petrecuse mai mult timp dect acas. Dr s1i spun o (or2" 2r2atul !n uniform !l !nso%ise pn !n 2irou. Tre2uise s1#i strng lucrurile su2 pri(irile colegilor mu%i ca pe#tele. Jules plecase" 2tut de ploaia acelei zile sinistre" cu o cutiu% de carton su2 2ra%" ca unic 2aga/" dup treizeci #i doi de ani de ro2ie fidel. Cia%a lui Jules -ins<A" un statistician ne2un dup matematicile aplicate" se rezuma totu#i la o aritmetic ct se poate de rudimentar& adunarea :ee<endurilor pe care le petrecuse studiind dosarele" !n detrimentul propriei (ie%i7 !mpr%irea" !n profitul puterii celor care !l foloseau =era mndru s lucreze pentru ei7 fcea parte dintr1o mare familie" unde fiecare a(ea un rol de /ucat" cu condi%ia s stea la locul lui>7 !nmul%irea umilin%elor #i a ideilor ignorate de ni#te autorit%i nelegitime" cu puteri do2ndite pe nedrept7 !n sfr#it" scderea dreptului de a1#i !nc*eia cariera !n mod demn. .emnnd cu c(adratura cercului" e?isten%a lui Jules se reducea la o ecua%ie de nedrept%i fr solu%ie. )n copilrie" lui Jules !i plcea s1#i piard (remea pe lng cimitirul de ma#ini" unde o pres uria# comprima carcasele automo2ilelor (ec*i. 4entru a alunga singurtatea care !i 2ntuia nop%ile" !#i imaginase deseori (ia%a

tnrului cadru dotat" care i1o ruinase pe a lui" 0e(alundu1l3 ca 2un de dat la fiare (ec*i. Cr%ile de credit i se fcuser ne(zute !n cursul toamnei" contul din 2anc nu supra(ie%uise iernii" casa #i1o prsise la (enirea prim(erii. )n (ara care urmase" sacrificase o dragoste imens" lundu1#i mndria !ntr1o ultim cltorie. Dr ca mcar s1#i dea seama" numitul Jules -ins<A" de cincizeci #i opt de ani" se pomenise !n situa%ia de a1#i alege ca domiciliu insta2il arcada nr. K" de pe c*eiul EF al portului comercial din .an Drancisco. )n curnd" a(ea s sr2toreasc zece ani petrecu%i su2 cerul li2er" !i plcea s le po(esteasc celor care stteau s1l asculte c" !n ziua marii plecri" nu1 #i dduse seama de a2solut nimic. 'ofia o2ser( cicatricea care !i supura de su2 ruptura pantalonului de t:eed 0prince1de1galles3. G Jules" ar tre2ui s mergi la doctor" cu piciorul sta9 G A*" nu !ncepe iar" te rog9 4iciorul meu e ct se poate de 2ine9 G Dac rana asta nu e cur%at" o s fac cangren !n mai pu%in de o sptmn" #i tu #tii foarte 2ine asta9 G Am trecut eu" de acum" peste cea mai rea dintre cangrene" frumu#ico" a#a c" una !n plus" una !n minusJ $i" pe urm" e atta (reme de cnd !l tot rog pe Dumnezeu s (in s m ia" !nct tre2uie s1l las s1#i fac trea2a. Dac m tratez de fiecare dat cnd am cte ce(a care nu merge" la ce1mi mai folose#te s m rog s plec de pe pmntul sta prpdit8 4rin urmare" (ezi tu" 2u2a asta e 2iletul meu c#tigtor pentru lumea ailalt. G Cine1%i 2ag !n cap ideile astea proste#ti8 G Nimeni. DaH e un flcu tnr care se !n(rte#te pe aici #i care e a2solut de acord cu mine. )mi place tare mult s stm de (or2 amndoi. Cnd m uit la el" parc !mi (d imaginea reflectat !ntr1o oglind din trecut. Costumele lui au acela#i stil ca *ainele pe care le purtam eu" mai !nainte ca pe croitorul meu s1l ia ame%eala descoperind (ntul ce1mi fluiera prin 2uzunare. Eu !i (or2esc despre cele 2une" el despre cele releJ dup cum (ezi" facem pu%in troc" iar eu" unul" m distrez. Condi%ia lui Jules -ins<A era c*iar mai rea dect a unui prizonier. Nu tu pere%i" nu tu acoperi#" nu tu suflet de om pe care s1l urascJ Bar *ran pe mas" nici ct gratii la fereastr" pe care s (iseze c le pile#teJ Cnd lup%i pentru supra(ie%uire" (isarea e un lu?& ziua" Jules tre2uia s1#i caute *rana prin gropile de gunoi7 iarna" tre2uia s se mi#te necontenit" pentru a lupta !mpotri(a alian%ei mortale dintre somn #i frigJ G Jules" te duc la dispensar9 G Eu credeam c lucrezi la siguran%a acti(it%ii portuare" nu la Armata .al(rii9 'ofia !l trase pe 2osc*etar de 2ra% cu toat puterea" ca s1l a/ute s se scoale. El nu1i u#ura efortul" dar" !n cele din urm" o !nso%i (rnd1ne(rnd la ma#in. Ea !i desc*ise portiera7 Jules !#i trecu mna prin 2ar2" #o(ind. 'ofia !l pri(i tcut. +idurile adnci din /urul oc*ilor lui de azur preau s alctuiasc un soi de re%ea de fortifica%ii pentru un suflet cu triri generoase. )n /urul gurii crnoase #i zm2itoare" se desenau alte caligrafii" proprii unei e?isten%e !n care srcia era doar cea a !nf%i#rii.

G N1o s miroas prea frumos !n calea#ca ta. Din pricina %urloiului stuia amrt" !n ultimele zile n1am putut s m mai duc pn la du#uri9 G Jules" dac se spune c 2anii n1au miros" de ce ar a(ea miros ni%ic mizerie8 Hai" las discu%ia #i urc9 Dup ce !#i ls pasagerul la dispensar" pentru !ngri/iri" ea se !ndrept iar spre port. 4e drum" fcu un ocol" ca s1o (ad pe -iss .*eridan& (oia s1i cear un ser(iciu important. O gsi !n pragul u#ii. +eine a(ea de fcut ni#te cumprturi #i" !n ora#ul sta renumit prin strzile lui !n pant" unde" pentru o persoan (rstnic" fiecare pas este o pro(ocare" !ntlnirea cu 'ofia" la o or att de neo2i#nuit" era un ade(rat miracol. 'ofia o rug s se instaleze !n ma#in #i urc !n fug pn !n apartamentul ei. Bntr" arunc o pri(ire spre ro2otul telefonic" care nu !nregistrase nici un mesa/" #i co2or! imediat. 4e drum" i se destinui lui +eine7 aceasta accept s1o gzduiasc pe -at*ilde pn ce se (a !nsnto#i. A(eau ne(oie de un mi/loc cu a/utorul cruia s1o urce la eta/ #i de cte(a perec*i de 2ra%e zdra(ene" care s co2oare patul metalic depozitat !n pod. Bnstalat conforta2il !n cafeneaua de la numrul OOO" de pe -ar<et .treet" ucas mzglea ni#te socoteli c*iar pe masa cu t2lie de melamin" lundu1#i !n primire slu/2a cu totul nou" din cadrul celui mai mare grup imo2iliar din California. )#i !nmuia al optulea corn !n cea#ca de cafea cu fri#ca" aplecat asupra pasionantei lucrri care po(estea cum se dez(oltase .ilicon CalleA& O (ast f#ie de teren" de(enit !n treizeci de ani cea mai strategic zon a te*nologiilor de (rf" supranumit plmnul informaticii mondiale. 4entru ucas" specialist !n sc*im2rile de identitate" anga/area fusese de o simplitate surprinztoare" iar acum pregtea de/a" cu o plcere ne2un" un plan mac*ia(elic. )n a/un" articolul din .an Drancisco C*ronicle" cu pri(ire la grupul imo2iliar AXH" citit !n a(ion" !i adusese 2ucurie !n pri(iri& (icepre#edintele acestuia" un tip cu o2ra/i 2ucla%i" poza fr nici o re%inere !n fa%a o2iecti(ului care !l fotografia. Ed Heurt , H1ul din AXH , e?cela !n arta de a se da mare !n inter(iuri #i conferin%e de pres" ludnd fr !ncetare incomensura2ilele contri2u%ii ale grupului su la !nflorirea economic a regiunii. Tipul" care se am2i%iona" de (reo douzeci de ani" s a/ung deputat" nu scpa nici o ceremonie oficial. Tocmai atunci se pregtea s desc*id !n mod festi(" cu un mare tm2lu duminical" sezonul de pescuit cra2i. ucas se i(ise !n drumul lui Ed Heurt e?act !n aceast !mpre/urare. Bmpresionanta agend cu adrese de persoane influente" de care ucas uzase" contri2uind cu a2ilitate la con(ersa%ie" !i adusese imediat postul de consilier al (icepre#edintelui" creat anume pentru el. Angrena/ul oportunismului n1a(ea nici un secret pentru Ed Heurt" iar acordul fu !nc*eiat mai !nainte ca numrul doi din grupul AXH s fi a(ut timp s !nfulece un cle#te de cra2" muiat cu generozitate !ntr1o maionez cu #ofran" care !i pt la fel de generos plastronul smoc*ingului. Era unsprezece diminea%a #i" !ntr1o or" Ed a(ea s i1l prezinte pe ucas asociatului su" Antonio Andric" pre#edintele grupului.

A1ul din AXH conducea cu o mn de fier !ntr1o mnu# de catifea (asta re%ea comercial pe care o %esuse de1a lungul anilor. Un sim% !nnscut al imo2iliarului #i o inegala2il asiduitate !n munc !l a/utaser pe Antonio Andric s !ntemeieze un imens imperiu" care folosea peste trei sute de agen%i #i aproape tot at%ia /uri#ti" conta2ili #i asistente. ucas #o(i !n fa%a celui de1al optulea corn. 4lesni din degetul mare #i din arttor" ca s comande un cappuccino. +ozndu1#i carioca neagr" !#i consult noti%ele #i continu s cugete. .tatisticile !mprumutate de la departamentul de informatic din AXH erau gritoare. Oferindu1#i" !n cele din urm" o c*ifl cu ciocolat" trase concluzia c" !n toat (alea" era cu neputin% s !nc*iriezi" s (inzi sau s cumperi c*iar #i cel mai mic imo2il sau cea mai mic parcel de teren fr s tratezi cu grupul care !l anga/ase din seara trecut. 4liantul pu2licitar #i inefa2ilul su slogan , 0Bmo2iliarul inteligent3 , !i !ngduir s1#i des(r#easc planul. AXH era o entitate cu dou capete" care a(ea un clci al lui A*ile" !n punctul de /onc%iune al celor dou gturi de *idr. Era de1a/uns ca am2ele creiere ale organiza%iei s aspire la acela#i aer" ca s se sufoce reciproc. Era de1a/uns ca Andric #i Heurt s1#i dispute crma cor2iei" #i grupul a(ea s pluteasc" fr !ntrziere" !n deri(. Naufragiul 2rutal al imperiului AXH a(ea s strneasc la iu%eal pofta marilor proprietari" ducnd la desta2ilizarea pie%ei imo2iliare din (alea !n care c*iriile erau stlpii de 2az ai (ie%ii economice. +eac%iile pie%elor financiare nu s1ar fi fcut a#teptate" iar !ntreprinderile din regiune s1ar fi asfi?iat ct se poate de repede. ucas (erific ni#te date" pentru a1#i sta2ili ipotezele& cea mai pro2a2il era aceea c un mare numr de firme nu a(eau s supra(ie%uiasc c*iriilor crescute #i scderii cotei lor la 2urs. C*iar #i !n cazul unui calcul pesimist" era de a#teptat ca pe pu%in zece mii de persoane s1#i piard locul de munc7 o cifr suficient pentru ca economia !ntregii regiuni s fac implozie" pro(ocnd cea mai frumoas em2olie imagina2il& cea a plmnului informaticii mondiale. -ediile financiare" ale cror certitudini pasagere nu pot fi egalate dect de permanenta lor #o(ial" miliardele care se !n(rteau pe Yall .treet pentru !ntreprinderile cu te*nologie de (rf a(eau s se (olatilizeze !n cte(a sptmni" pro(ocndu1i inimii acestei regiuni un super2 infarct. G @lo2alizarea are #i o latur 2un totu#i9 )i spuse ucas c*elneri%ei care !i aducea" de data asta" o ciocolat fier2inte. G De ce" ( gndi%i cum(a c o s cur%a%i porcriile astea" pe care le1 a%i fcut" cu (reun produs coreean8 +spunse ea" uitndu1se" !ntre2toare" la mzglelile de pe mas. G O s #terg tot" la plecare9 -ormi el" relundu1#i cugetarea. De (reme ce oamenilor li se ddea de !n%eles c o simpl 2taie de arip a unui fluture putea isca un uragan" ucas a(ea s demonstreze c aceast teorem putea fi aplicat !n economie. Criza american s1ar propaga ne!ntrziat !n Europa #i !n Asia. AXH ar fi fluturele" Ed Heurt 2taia de arip" iar docurile din ora# ar putea fi foarte 2ine teatrul (ictoriei sale.

Dup ce #terse metodic" cu furculi%a" socotelile de pe melamin" ucas ie#i din cafenea #i ocoli cldirea. 4e strad" oc*i un C*rAsler" cruia !i sparse !ncuietoarea. a stop" aps pe 2utonul de comand electric a capotei" care se plie #i intr !n spa%iul rezer(at anume pentru ea. Bntrnd !n parcarea noii sale firme" ucas !#i lu telefonul mo2il. .e opri !n fa%a paznicului #i !i fcu un semn prietenesc cu mna" ca s ai2 r2dare pn !#i termin con(or2irea. Ostentati(" !i destinuia unui interlocutor imaginar c !l surprinsese pe Ed Heurt fudulindu1se !n fa%a unei !ncnttoare ziariste" cum c ade(ratul cap al grupului era el" iar asociatul lui doar picioarele9 ucas continu cu un formida2il *o*ot de rs" desc*ise portiera #i !i !ntinse c*eia tnrului paznic" care !l !n#tiin%a c 2roasca !i era stricat. G $tiu" zise ucas" cu un aer !ncurcat" nu mai a(em siguran% nicieri9 4aznicul" care nu scpase nici un cu(nt din con(ersa%ie" !l pri(i !ndeprtndu1se spre *olul cldirii. .e duse s parc*eze decapota2ila" cu o mn e?pert #i sigurJ Doar el #i nimeni altul era persoana creia asistenta personal a lui Antonio Andric !i !ncredin%a zi de zi ma#ina L ? L" ca s i1o parc*eze. '(onul a(u ne(oie de dou ore pn s a/ung la eta/ul nou" care era #i ultimul" al cldirii din -ar<et .treet numrul OOO" prestigiosul sediu al firmei AXH& pauza de prnz !i st(ilise !naintarea. a ora treisprezece #i #aptesprezece" Antonio Andric intr 2eat de furie !n 2iroul lui Ed Heurt7 la ora treisprezece #i douzeci #i nou" acela#i Antonio ie#i din 2iroul asociatului su" trntind u#a. A/uns pe palier" strig c 0picioarele3 se duceau s se destind pe terenul de golf #i c 0meningele3 n1a(eau dect s prezideze !n locul lor #edin%a lunar a comitetului de directori comerciali. )n timp ce !#i lua ca2rioleta" ucas !i arunc paznicului o pri(ire complice. N1a(ea !ntlnire cu patronul lui dect peste o or" ceea ce !i lsa un rgaz pentru un drum mic de tot. A(ea o poft ne2un s1#i sc*im2e ma#ina #i" ca s1o parc*eze !n stilul su pe cea condus acum" portul nu era c*iar att de departe. 'ofia o lsase pe +eine la coafor #i !i fgduise c se !ntoarce s1o ia dup dou ore. )i mai rmsese e?act timpul ct s a/ung la centrul de formare pentru ne(ztori" unde preda un curs de istorie. Cnd 'ofia apru !n pragul u#ii" ele(ii ei se scular !n picioare. G Dr nici o coc*etrie" eu sunt cea mai tnr din clas" a#a c ( rog s lua%i loc9 Adunarea se e?ecut" cu un murmur" iar 'ofia !#i continu lec%ia c*iar de unde o lsase cu o or !n urm. Desc*ise cartea !n 2raille" pus pe catedr" #i !ncepu s citeasc. 'ofiei !i plcea aceast scriere" !n care cu(intele erau descifrate cu 2uricele degetelor" !n care frazele se alctuiau pe pipite" !n care te?tele prindeau (ia% !n palm. Ea aprecia acest uni(ers am2liop" att de misterios pentru cei care credeau c (d tot" de#i erau nespus de or2i !n attea puncte esen%iale. Cnd sun clopo%elul" ea !#i termin lec%ia #i le ddu !ntlnire ele(ilor /oia urmtoare. )#i lu ma#ina #i plec dup +eine" s1o ia acas. Apoi" tra(ers din nou ora#ul" ca s1l aduc pe Jules de la dispensarul docurilor. 5anda/ul care !i !nf#ur piciorul !i ddea

2osc*etarului o alur de pirat" iar el nu1#i ascunse o anumit mndrie cnd 'ofia fcu aceast remarc. G Ai un aer preocupat9 )i spuse Jules. G Nu" sunt doar ni%el cople#it de munc. G Tu e#ti !ntotdeauna cople#it de munc" te ascult. G Jules" am acceptat o pro(ocare neo2i#nuit. Dac ai (rea s faci ce(a incredi2il de 2un" ce(a care ar sc*im2a mersul lumii" dumneata ce ai alege8 G Dac a# fi utopist sau dac a# crede !n minuni" %i1a# spune c a# eradica foamea din lume" a# face s dispar toate 2olile" a# interzice orice atingere adus demnit%ii unui copil. A# reconcilia toate religiile" a# sufla #i a# face s domneasc pe pmnt o deplin !n%elegere #i cred c a# mai face s piar orice urm de srcie. Da" a# face toate asteaJ dac a# fi Dumnezeu9 G $i te1ai !ntre2at de/a de ce nu face El asta8 G Tu #tii la fel de 2ine ca #i mine c toate astea nu depind de (oin%a ui" ci de a oamenilor" crora El le1a !ncredin%at 4mntul. 'ofia" nu e?ist un 2ine imens" pe care s ni1l putem reprezenta" pentru simplul moti( c" spre deose2ire de ru" 2inele este in(izi2il. 5inele nu se calculeaz #i nu se po(este#te" fr s1#i piard ce(a din elegan%a #i din rostul lui. 5inele este alctuit dintr1o cantitate infinit de lucruri mrunte" care" puse cap la cap" poate c (or reu#i s sc*im2e" pn la urm" lumea. Cere oricui s1%i numeasc cinci oameni care au sc*im2at !n 2ine mersul omenirii. Nu (a #ti" de e?emplu" s1%i spun cum !l c*eam pe primul democrat sau pe in(entatorul anti2ioticelor sau pe un pacificator. Orict de ciudat ar prea" pu%ini oameni ar reu#i s %i1i citeze7 !n sc*im2" !%i (or pomeni" fr nici o pro2lem" cinci dictatori. Cunoa#tem numele tuturor 2olilor gra(e" dar rareori pe al celor care le1au !n(ins. Apogeul rului" de care se teme fiecare" nu e nimic altce(a dect sfr#itul lumii7 dar to%i par s ignore c" la acest apogeu" s1a a/uns de/a de mult (remeJ c*iar din ziua Crea%iei. G Dar" atunci" dumneata" Jules" ce ai face ca s realizezi 2inele" 2inele cel mai 2un8 G A# face e?act ce faci tu9 B1a# face pe cei din /urul meu s ai2 speran%a c totul e posi2il. Tu ai in(entat un lucru minunat c*iar adineauri" fr ca mcar s1%i dai seama de asta. G Ce am fcut8 G Trecnd prin fa%a arcadei mele" mi1ai zm2it. Ce(a mai trziu" detecti(ul la" care tot (ine pe aici s ia masa" a trecut !n ma#in #i s1a uitat la mine cu aerul la al lui (e#nic ursuz. 4ri(irile ni s1au !ntlnit" eu i1am !ncredin%at zm2etul tu" iar" cnd a plecat" am (zut c1l a(ea pe 2uze. A#a c a(ea s transmit #i el pu%in speran% celui sau celei cu care urma s se (ad. Acum" !%i dai seama ce ai fcut8 Ai in(entat un (accin !mpotri(a clipelor posomorte. Dac ar face toat lumea c*estia asta" mcar o dat pe zi" dac ar oferi doar att" un zm2et" !%i imaginezi nemaipomenita epidemie de fericire care ar cotropi pmntul8 Atunci" %i1ai c#tiga pariul. 5trnul Jules tu#i !n pumn.

G Dar" !n fine. Qi1am spus c nu1s un utopist. A#a c m (oi mrgini s1 %i mul%umesc c m1ai adus pn aici. 5osc*etarul co2or! din ma#in #i se duse spre adpostul lui. .e !ntoarse #i !i fcu 'ofiei un mic semn cu mna. G Oricare ar fi !ntre2rile pe care %i le pui" !ncrede1te !n instinctul tu #i f ce ai fcut #i pn acum. 'ofia !l pri(i" !ntre2toare. G Jules" ce fceai !nainte de a tri aici8 El dispru su2 arcad" fr s1i rspund. 'ofia se duse s1l (ad pe -anca" la Dis*erHs Deli7 ora prnzului (enise de multi#or #i" pentru a doua oar !n acea zi" tre2uia s1i cear cui(a un ser(iciu. $eful de ec*ip nici nu se atinsese de mncare. Ea se a#ez la masa lui. G Nu1%i mnnci oule8 -anca se aplec #i1i #opti la urec*e& G Cnd -at*ilde nu1i aici" mncarea n1are nici un gust. G Tocmai despre ea am (enit s1%i (or2esc. 'ofia plec din port dup o /umtate de or" !nso%it de -anca #i de patru doc*eri de1ai lui. Trecnd prin fa%a arcadei numrul K" ea se opri 2rusc. )l recunoscu pe 2r2atul cu costum elegant" care fuma o %igar" stnd lng Jules. Cei doi doc*eri pe care !i luase !n ma#ina ei #i ceilal%i doi care o urmau !ntr1o furgonet o !ntre2ar de ce frnase att de 2rusc. Ea acceler fr s le rspund #i se !ndrept spre -emorial Hospital. Darurile ma#inii e?us strlucitor de nou se aprinser de !ndat ce intr !n parcarea de la su2sol. ucas o porni cu pa#i gr2i%i spre u#a ce ducea la scar. .e uit la ceas& (enise cu zece minute mai de(reme. U#ile liftului se desc*iser la eta/ul nou. ucas fcu un ocol" pentru a trece prin fa%a !ncperii !n care lucra asistenta lui Antonio Andric" se in(it !nuntru #i se a#ez pe col%ul 2iroului. Ea nici nu1#i ridic oc*ii de pe tastatura calculatorului" pe care degetele !i z2urau fr oprire. G .unte%i de(otat !ntru totul muncii" nu1i a#a8 Eliza2et* !i zm2i #i !#i (zu de lucru. G $tia%i c" !n Dran%a" durata programului de lucru este reglementat prin lege8 )n Dran%a" adug ucas" e?ist ideea c o acti(itate care dureaz mai mult de treizeci #i cinci de ore pe sptmn duneaz dez(oltrii indi(idului9 Eliza2et* se ridic #i !#i turn o cafea. G $i dac (rei c*iar tu s munce#ti mai mult8 G Nu po%i9 Dran%a pri(ilegiaz arta de a tri9 Eliza2et* se a#ez din nou !n fa%a calculatorului #i i se adres lui ucas pe un ton distant. G Am patruzeci #i opt de ani" sunt di(or%at" amndoi copiii !mi sunt la uni(ersitate" sunt proprietara unui mic apartament din .ausalito #i al altuia" dintr1o csu% construit prin asociere" pe malul lacului Ta*oe" pe care !l (oi ac*ita !n doi ani. Ca s ( spun totul" eu nu stau s socotesc cte ore petrec la ser(iciu. )mi place foarte mult ceea ce fac" mult mai mult dect s m f%i

prin fa%a (itrinelor" constatnd c n1am tras destul pentru a1mi cumpra ce (reau. Ct despre francezi" %in s ( amintesc c mnnc melci9 Domnul Heurt e !n 2iroul lui #i a(e%i !ntlnire la ora paisprezeceJ ceea ce pic tocmai 2ine" pentru c este ora dou fi?9 ucas se !ndrept spre u#. )nainte de a ie#i pe culoar" se !ntoarse. G N1a%i gustat niciodat untul cu usturoi" altfel n1a%i mai (or2i a#a9 'ofia organizase ie#irea anticipat a lui -at*ilde" care acceptase s semneze e?ternarea pe propria rspundere. a rndul ei" 'ofia /urase c" la cel mai mic semn c lucrurile n1ar merge cum tre2uie" o (a aduce imediat la spital. $eful ser(iciului Urgen%e !#i ddu acordul" cu condi%ia ca e?aminarea pre(zut la ora cincisprezece s confirme e(olu%ia fa(ora2il a snt%ii pacientei. 4atru doc*eri o luar !n primire pe -at*ilde !nc din parcarea spitalului. @lumeau pe !ntrecute cu pri(ire la fragilitatea !ncrcturii #i se distrau" folosind o mul%ime de termeni specifici acti(it%ii lor" atri2uindu1i lui -at*ilde rolul unui container. O !ntinser cu multe precau%ii pe 2rancarda pe care o impro(izaser !n spatele camionetei. 'ofia conducea ct de !ncet putea" dar c*iar #i cel mai mic *op !i pro(oca lui -at*ilde o durere (ie" pe care o sim%ea pn la !nc*eietura coapsei. e tre2ui o /umtate de or ca s a/ung cu 2ine la destina%ie. Doc*erii co2orr patul metalic din pod #i !l instalar !n li(ingul 'ofiei. -anca !l !mpinse pn la fereastr #i aran/a micul g*eridon" care a(ea s !ndeplineasc func%ia de noptier. Apoi" !ncepu lenta ascensiune a lui -at*ilde" pe care doc*erii o duceau la eta/ pe sus" su2 !naltul comandament al lui -anca. a fiecare treapt urcat" 'ofia !#i %inea pumnii" auzind1o pe -at*ilde care %ipa de fric. 5r2a%ii !i rspundeau cntnd ct !i %inea gura. Cnd trecur" !n sfr#it" de cotul scrii" iz2ucnir amndou !n rs. Cu nesfr#it gri/" doc*erii !#i depuser c*elneri%a preferat !n a#ternutul proaspt. 'ofia (oia s1i opreasc la mas" drept mul%umire. Dar -anca spuse c nu era ne(oie& -at*ilde !i rsf%ase destul la Deli" ca s1i rspund #i ei !n acela#i fel. 'ofia !i conduse !napoi" !n port. Cnd ma#ina se !ndeprt" +eine pregti dou ce#ti de cafea lng care puse cupa ei de argint cizelat" unde se aflau cte(a 2uc%i de plcint" #i urc la eta/. 4lecnd de la c*eiul EF" 'ofia se *otr! s fac un mic ocol. Desc*ise radioul #i sc*im2 posturile pn cnd ouis Armstrong umplu cu sonorit%ile (ocii lui ma#ina. Y*at a :onderful :orld era unul dintre cntecele ei preferate. )l fredon !mpreun cu 2trnul 2luesman. Dordul coti dup col%ul antrepozitelor #i o lu !n direc%ia arcadelor ce mrgineau spa%iul pe care erau instalate uria#ele macarale. 'ofia acceler #i" trecnd peste 2enzile fi?ate !n asfalt anume pentru reducerea (itezei" ma#ina se *urducai de cte(a ori. Ea zm2i #i !#i desc*ise larg geamul. Cntul !i r(#i prul. 'ofia rsuci 2utonul de (olum al radioului" iar cntecul se auzi #i mai tare. +adioas" se /uca" fcnd slalom printre conurile de siguran%J !n timp ce se !ndrepta spre a #aptea arcad. Cnd !l zri pe Jules" !i fcu un mic semn" la care 2trnul

rspunse pe dat. Era singurJ atunci" 'ofia !nc*ise radioul" !nc*ise geamul #i o lu spre ie#ire. Heurt prsise sala de consiliu !n aplauzele suspicioase ale directorilor" speria%i de promisiunile fcute de acesta. Con(ins c era e?pert !n toate c*ic*i%ele comunicrii" Ed transformase o reuniune comercial !n parodia unei conferin%e de pres" detaliindu1#i fr nici o re%inere (iziunile megalo1 e?pansioniste. )n liftul care !l ducea la eta/ul nou" Ed era de/a !n al noulea cer& la urma urmei" managementul resurselor umane nu era c*iar a#a de complicat7 dac era ne(oie" putea s fureasc de unul singur destinul grupului. Ne2un de 2ucurie" !#i !nl% spre cer pumnul strns" !n semn de (ictorie. -ingea de golf cltinase stegule%ul #i" apoi" dispruse. Antonio Andric tocmai reu#ise o magnific 0gaur !n unu3" dintr1un 0!n patru3. Ne2un de 2ucurie" !#i ridic spre cer pumnul strns" !n semn de (ictorie. )ncntat" ucas !#i ls spre pmnt pumnul strns" !n semn de (ictorie& (icepre#edintele reu#ise s semene o tul2urare fr precedent printre conductorii imperiului su" iar confuzia din mintea acestora a(ea s se propage ne!ntrziat la eta/ele inferioare. Ed !l a#tepta lng distri2uitorul de 2uturi7 zrindu1l" !#i desc*ise 2ra%ele. G Ce #edin% formida2il" nu1i a#a8 -i1am dat seama c sunt" de prea multe ori" departe de trupele mele9 C*estia asta tre2uie remediat #i" !n acest sens" c*iar (reau s1%i cer un mic ser(iciu. )n cursul aceleia#i seri" Ed a(ea !ntlnire cu o ziarist care tre2uia s pu2lice un articol despre el !n cotidianul local. De data asta" tre2uia s1#i sacrifice !ndatoririle fa% de pres !n 2eneficiul fidelilor si cola2oratori. Tocmai !i in(itase la cin pe #eful de la Dez(oltare" pe responsa2ilul de la -ar<eting #i pe cei patru directori ai re%elei comerciale. Din pricina micii cioro(ieli cu Antonio" prefera s nu1#i informeze asociatul cu pri(ire la ini%iati(a lui #i s1l lase s se 2ucure de o ade(rat sear de odi*n" de care a(ea , dup cum se (ede , ne(oie. Dac ucas ar a(ea 2un(oin%a s participe la inter(iu !n locul lui" i1ar face un nepre%uit ser(iciu" cu att mai mult cu ct elogiile (enite din partea unui ter% se do(ediser a fi dintotdeauna mai con(ingtoare. Ed se 2aza pe eficien%a noului su consilier" pe care !l !ncura/a 2tndu1l prietene#te pe umr. -asa era rezer(at la ora douzeci #i unu" la .im2ad" un restaurant specializat !n pescrie" de pe Dis*ermanHs Y*arf& un cadru ni%elu# romantic" cra2i delicio#i" o socoteal onora2il" nota de plat a(ea s i1o do(edeasc. Dup ce termin cu mutarea lui -at*ilde" 'ofia se !ntoarse la -emorial Hospital" de data asta !ntr1un alt ser(iciu. Bntr !n pa(ilionul nr. M #i urc la eta/ul trei. .ec%ia de pediatrie era" ca de o2icei" supraaglomerat. De !ndat ce micul T*omas !i recunoscu pa#ii !n captul culoarului" tot c*ipul i se lumin. 4entru el" mar%ea #i (inerea erau zile din care cenu#iul se fcea ne(zut. 'ofia !l mngie pe o2raz" se a#ez pe marginea patului" !#i depuse !n podul palmei un srut pe care !l sufl !n direc%ia lui =era gestul lor complice> #i

!ncepu s1i citeasc de la pagina cu col% !ndoit. Nimeni nu a(ea (oie s se ating de cartea pe care ea o punea !n sertarul noptierei" dup fiecare (izit. T*omas o pzea ca pe o comoar. Nici c*iar el nu1#i !ngduia s citeasc (reun cu(in%el !n a2sen%a ei. Omule%ul cu capul lipsit de pr cuno#tea mai 2ine dect oricine (aloarea unei clipe magice. Numai 'ofia putea s1i spun po(estea asta. Nimeni nu a(ea (oie s rpeasc (reun minut din peripe%iile fantastice ale iepura#ului T*eodore. Bntona%iile glasului ei fceau ca fiecare rnd s fie nespus de pre%ios. Uneori" 'ofia se ridica" um2lnd !n lung #i1n lat prin !ncpere7 pa#ii ei mari , !nso%i%i de gesturi largi #i de mimic , strneau pe dat rsetele nestpnite ale 2ie%elului. )n timpul orei feerice" !n care persona/ele se !nsufle%eau" acolo" !n camera lui" (ia%a !#i reintra !n drepturi. C*iar #i cnd !#i desc*idea din nou oc*ii" T*omas uita de ziduri" de fric #i de durere. Ea !nc*ise cartea" o puse 2ine #i se uit la T*omas" care se !ncruntase. G 4are1mi1se c" dintr1odat" ai cptat un aer !ngri/orat9 G Nu" rspunse copilul. G E ce(a ce n1ai !n%eles" !n po(estea asta8 G Da. G Ce8 )ntre2 ea" lundu1l de mn. G De ce mi1o spui8 'ofia nu gsea cu(intele cele mai potri(ite pentru a1#i formula rspunsul. Atunci" T*omas zm2i. G Eu #tiu9 E?clam copilul. G Atunci" spune1mi #i mie. El ro#i #i !#i mototoli cear#aful !ntre degete. -urmur& G 4entru c m iu2e#ti9 De data asta" 'ofiei i se !m2u/orar o2ra/ii. G Ai dreptate" este e?act cu(ntul pe care !l cutam" murmur ea" cu glasul 2lnd. G De ce oamenii mari nu spun !ntotdeauna ade(rul8 G 4entru c" uneori" se tem" cred eu. G Dar tu nu e#ti ca ei" nu1i a#a8 G . zicem c fac #i eu lucrurile cum pot mai 2ine" T*omas. Ea ridic 2r2ia copilului #i !l srut. El i se az(rli !n 2ra%e #i o strnse ct putu de tare. Dup ce terminar cu dezmierdrile" 'ofia se !ndrept spre u#" dar T*omas o c*em pentru o ultim oar. G O s mor8 T*omas o pri(ea %int7 'ofia scrut !ndelung oc*ii att de adnci ai 2ie%elului. G 4oate. G Nu #i dac e#ti tu aici. Atunci" pe (ineri" spuse copilul. G 4e (ineri" rspunse 'ofia suflnd ctre el srutul din podul palmei. O lu !napoi" spre docuri. Coia s (erifice dac descrcarea cargoului se desf#ura !n condi%ii 2une. .e apropie de prima sti( de pale%i7 un amnunt !i atrase aten%ia. )ngenunc*e" pentru a controla (igneta sanitar care atesta c temperatura impus fusese respectat. 4astila de(enise neagr. 'ofia !#i lu

imediat sta%ia de emisie1recep%ie #i cut canalul I. 5iroul .er(iciului Ceterinar nu rspundea. Camionul frigorific" care a#tepta !n captul tra(eei" urma s duc fr !ntrziere" !n numeroase restaurante din ora#" marfa degradat. Tre2uia s gseasc o solu%ie" #i asta ct mai iute. -ut pe canalul M. G -anca" sunt 'ofia" unde e#ti8 +adioul *ri. G )n turnul de o2ser(a%ie" spuse -anca" #i timpul e foarte frumos" dac ai cum(a !ndoieli !n aceast pri(in%9 Aproape c pot (edea coastele C*inei9 G Casco1de1@ama este la descrcare. 4o%i s (ii !ncoace ct po%i de repede8 G E (reo pro2lem8 G A# prefera s (or2esc cu dumneata la fa%a locului" !i rspunse ea" !nc*iznd aparatul. Dup cte(a minute" -anca apru la (olanul unui tractor Den:ic<. 'ofia !l a#tepta la picioarele macaralei care depunea pale%ii pe uscat. G Ei" ce pot face pentru dumneata8 )ntre2 #eful de ec*ip. G Aceast macara a descrcat zece pale%i cu cre(e%i necomesti2ili. G $i8 G Dup cum po%i constata" cei de la ser(iciul sanitar nu sunt aici" iar eu nu reu#esc s dau de ei. G Am eu doi cini #i un *amster acas" daH asta nu !nseamn c sunt (eterinar. $i" pe urm" dumneata te pricepi la crustacee8 'ofia !i art pastila1martor. G Cre(e%ii n1au nici un secret pentru mine9 Dac nu ne ocupm de c*estia asta" n1o s ne fie prea 2ine cnd o s ne ducem la restaurant disearJ G -daJ 4i" ce (rei s fac eu" !n afar de a mnca un 2iftec la mine acas8 G $i n1o s fie prea 2ine nici pentru ia mici" care (or mnca mine la cantin9 Draza nu era deloc lipsit de inten%ie. -anca nu suporta s se ating cine(a nici c*iar de un singur fir de pr din capul unui copil. 4entru el" copiii reprezentau ce(a sfnt. .e uit la ea cte(a clipe" frecndu1#i 2r2ia. G 5ine" de acord9 .puse -anca" lund emi%torul 'ofiei. .c*im2 frec(en%a" pentru a1l contacta pe macaragiu. G .amA" !ndreapt1%i 2ra%ul spre larg9 G -anca" tu e#ti8 Am trei sute de <ile la captul 2ra%ului9 4ro2lema ta nu mai poate a#tepta8 G Nu9 5ra%ul macaralei se rsuci !ncet" imprimndu1i !ncrcturii un u#or 2alans. Apoi" se imo2iliz la (erticala apei. G 5ine9 .puse -anca !n microfon. Acum" o s %i1l dau pe ofi%erul1#ef cu protec%ia acti(it%ii portuare" care tocmai a descoperit un mare nea/uns la sistemul tu de arimare. O s1%i ordone c*iar ea s dai drumul ct po%i de

repede !ncrcturii" ca s nu ai ce(a de suferit. $i o s te e?ecu%i cu aceea#i (itez" pentru c a#a %i1e meseria& s faci c*estii de felul sta9 )i !ntinse 'ofiei receptorul" zm2ind cu gura pn la urec*i. Ea #o(i #i tu#i u#or" !nainte de a transmite ordinul. .e auzi un zgomot sec #i crligul macaralei se desfcu. 4ale%ii cu crustacee se scufundar !n apele portului. -anca se urc iar !n Den:ic<ul lui. Demarnd" 0uit3 c lsase maneta de (itez !n mar#arier #i rsturn lzile aflate de/a pe uscat. .e opri !n dreptul 'ofiei. G Dac" !n noaptea asta" pe#tilor o s le fie ru" e pro2lema dumitale. Eu nu (reau s aud de a#a ce(a. $i nici de documentele de asigurare9 $i tractorul porni" fr zgomot" pe asfalt. Dup1amiaza era pe sfr#ite. 'ofia tra(ers ora#ul& 2rutria care fa2rica pricomigdalele fa(orite ale lui -at*ilde se afla la captul de nord al +ic*mond1ului" pe LIt* .treet. 4rofit de ocazie ca s fac ni#te cumprturi. 'ofia sosi acas dup o or" cu 2ra%ele !ncrcate" #i urc imediat la eta/. )mpinse u#a cu piciorul7 fr s (ad mare lucru !n fa%a ei" trecu direct !n spa%iul destinat 2uctriei. +sufl u#urat" !n timp ce lsa pac*etele pe t2lia de lemn" #i !#i ridic oc*ii& +eine #i -at*ilde o pri(eau cu un aer mai mult dect ciudat. G -i1a%i putea spune de ce rde%i" ca s m distrez #i eu8 )ntre2 'ofia. G Nu rdem9 O asigur -at*ilde. G Nu !ncJ dar" dup mutrele (oastre" pariez c nu mai a(e%i mult. G Ai primit ni#te flori9 .usur +eine printre 2uzele pe care #i le %uguiase. 'ofia le pri(i rnd pe rnd. G +eine le1a pus !n 2aie9 Adug -at*ilde" stpnindu1se. G De ce !n 2aie8 )ntre2 'ofia" suspicioas. G 5nuiesc c din cauza umezelii9 +ipost -at*ilde" (esel ne(oie mare. 'ofia ddu deoparte perdeaua du#ului #i o auzi pe +eine" care aduga& G Acest gen de (egetale are ne(oie de mult ap9 .e a#ternu tcerea !n am2ele !ncperi. Cnd 'ofia !ntre2 cine a(usese delicate%ea de a1i trimite un nufr" !n salon se auzi rsul lui +eine" urmat imediat de *o*otele lui -at*ilde. +eine reu#i s se stpneasc !ndea/uns de 2ine" pentru a aduga c pe marginea c*iu(etei era un 2ile%el. )ntre2toare" 'ofia desfcu plicul. .pre marea mea prere de ru" o pro2lem profesional total nepre(zut m sile#te s amn pe alt dat cina noastr. Ca s fiu iertat" ( dau !ntlnire la ora 6T"MF" !n 2arul de la HAatt Em2arcadero" ca s lum un aperiti(. Ceni%i" compania dumnea(oastr !mi este indispensa2il. Cartona#ul telegrafic era semnat ucas. 'ofia !l g*emotoci #i !l arunc la co#. .e !ntoarse !n salon. G Ei" cine e8 )ntre2 -at*ilde" #tergndu1#i lacrimile de rs. 'ofia se !ndrept spre dressingul pe care !l desc*ise cu o mi#care energic. )#i puse o /ac*et" apuc din mers c*eile de pe msu%a de la intrare #i" !nainte de a ie#i" se !ntoarse spre +eine #i -at*ilde" pentru a le spune ct

era de !ncntat c ele dou se !ntlniser. 4e masa din 2uctrie a(eau cumprturi" a#a c !#i puteau pregti cina. Ea a(ea de lucru #i se (a !ntoarce trziu. e fcu o plecciune for%at #i dispru. -at*ilde #i +eine auzir un 02un seara3 strigat de pe scar" e?act cu o clip !nainte ca u#a s se trnteasc. 'gomotul Dordului se stinse dup cte(a secunde. -at*ilde se uit la +eine fr s1#i ascund zm2etul larg. G Crede%i c s1a sim%it ofensat8 G Tu ai primit (reodat un nufr8 'ofia conducea cu mi#cri 2ru#te. Desc*ise radioul #i 2om2ni. G Caszic" m ia drept 2roasc8 a intersec%ia cu T*ird A(enue" lo(i furioas !n (olan" ac%ionnd pe nea#teptate cla?onul. )n fa%a par2rizului" un pieton !i art" cu un gest lipsit de elegan%" c stopul era tot ro#u. 'ofia !#i scoase capul pe geam #i %ip la el& G )mi pare nespus de ru" dar 2atracienii sunt daltoni#ti9 $i se !ndrept !n (itez spre c*eiuri. G O pro2lem profesional total nepre(zut9 5la12la12la9 Ce s1%i spun9 Cine se crede" m rog8 Cnd 'ofia a/unse la c*eiul EF" paznicul ie#i din g*eret. A(ea un mesa/ din partea lui -anca& acesta (oia s1o (ad de urgen%. Ea se uit la ceas #i porni !n gra2 spre 2iroul #efilor de ec*ip. Bntrnd !n !ncpere" dup e?presia lui -anca !#i ddu seama c a(usese loc un accident& el !i confirm c un doc*er pe nume @omez" care lucra !n cal" czuse. Cauza czturii fusese pro2a2il o scar #u2red. )ncrctura din fundul calei !i amortizase doar !n mic msur #ocul" a#a c omul fusese transportat la spital !ntr1o stare destul de precar. Accidentul strnise mnia colegilor. 'ofia nu era de ser(iciu !n momentul catastrofei" dar asta nu !nsemna c se sim%ea mai pu%in rspunztoare. De cnd se !ntmplase drama" tensiunea nu !ncetase s creasc !n rndul muncitorilor" iar z(onurile pri(ind !ncetarea lucrului circulau de/a !ntre c*eiurile TO #i EF. 4entru a calma spiritele" -anca fgduise c (a cere consemnarea (asului la c*ei. Dac anc*eta a(ea s confirme 2nuielile" sindicatul urma s se constituie ca parte ci(il #i s1l dea !n /udecat pe armator" !ntre timp" pentru a dez2ate temeiul gre(ei" -anca !i in(itase la cin" c*iar !n aceea#i sear" pe cei trei #efi de sec%ie din Uniunea Doc*erilor. Cu un aer gra(" -anca not pe o 2ucat de *rtie rupt din 2locnotes adresa restaurantului. G Ar fi 2ine s (ii !mpreun cu noi" am fcut rezer(area pentru ora nou. )i !ntinse 'ofiei *rtia" dup care se despr%ir. Cntul rece" care sufla pe c*eiuri" !i plmuia o2ra/ii. Ea !#i umplu plmnii cu aerul !ng*e%at #i e?pir !ncet. Un pescru# se a#ez pe un ca2lu de amarare" care se !ntindea scr%ind. 4asrea !#i !nclin capul #i o fi? pe 'ofia cu pri(irea. G E#ti tu" @a(riil8 )ntre2 ea" cu o (oce sfioas. 4escru#ul se !nl% !n aer" %ipnd !ndelung. G Nu" nu erai tuJ

4#ind de1a lungul apei" fu cuprins de o senza%ie necunoscut" ca un (l de triste%e ce se amestecase cu ce%urile. G E#ti nec/it8 @lasul lui Jules o fcu s tresar. G Nu te1am auzit. G Eu da" spuse 2trnul" apropiindu1se. Ce faci aici" la ora asta8 C doar nu mai e#ti de ser(iciu9 G Am (enit s m gndesc" dup o zi complet anapoda. G Ei" nu te lua dup aparen%e7 #tii #i tu c" de multe ori" sunt !n#eltoare. 'ofia ddu din umeri #i se a#ez pe prima treapt a scrii de piatr ce co2ora spre ap. Jules se instala alturi. G Te mai doare piciorul8 )l !ntre2 ea. G -ai las1mi piciorul !n pace9 Crei8 Ba zi" ce nu merge8 G Cred c sunt o2osit. G Tu nu e#ti niciodat o2ositJ te ascult9 G Nu #tiu ce am" JulesJ m simt pu%in a#a" cam fr c*ef. G Bat1ne #i aici9 G De ce spui asta8 G De1aia9 De la ce te1a luat a#a" cu ictis1plictis8 G Ha2ar n1am. G Nu (ezi niciodat cnd (ine goanga suferin%ei& este aici #i" apoi" !ntr1 o 2un zi" dispare nu se #tie cum. El !ncerc s se ridice7 'ofia !i !ntinse mna" pentru a1l a/uta s se spri/ine de ea. )ndreptndu1se" Jules fcu o strm2tur. G E #apte #i un sfertJ cred c tre2uie s te duci acolo. G De ce spui asta8 G Nu1mi mai tot pune !ntre2ri9 . zicem c tre2uie s pleci pentru c e trziu. .ear 2un" 'ofia. El !ncepu s mearg fr s #c*ioapete. )nainte de1a intra su2 arcada lui" se !ntoarse #i !i arunc o !ntre2are& G Necazul sta al tu o fi 2lond sau" mai degra2" 2runet8 Jules se fcu ne(zut !n penum2r" lsnd1o singur !n parcare. Cnd !ntoarse c*eia de contact" (zu c n1a(ea nici o speran%& farurile Dordului a2ia dac luminau pro(a na(ei. Demarorul fcu aproape acela#i zgomot" ca de piure de cartofi amestecat cu mna. Be#i din ma#in trntind cu (iolen% portiera7 se duse spre g*eret. G +a*at9 Dcu ea" ridicndu1#i gulerul. Un ta?i o ls" dup un sfert de or" la Em2arcadero Center. 'ofia o lu la fug spre scrile rulante" care duceau !n marele *ol al comple?ului *otelier. De acolo" lu liftul" care o urc" iute ca fulgerul" pn la ultimul eta/. 5arul panoramic se rotea !ncet !n /urul a?ei sale. )ntr1o /umtate de or" puteai admira astfel Bnsula Alcatraz la est" 5aA 5ridge la sud" cartierele financiare #i turnurile lor magnifice la (est. 4ri(irea 'ofiei ar fi putut zri la fel de 2ine maiestuosul @olden @ate" care unea pa/i#tile !n(erzite ale 4arcului

4residio cu falezele pline de ment care dominau .ausalitoJ cu condi%ia s fi fost a#ezat cu fa%a spre fereastr. )ns ucas ocupase locul cel mai 2unJ El !nc*ise lista de cocteiluri #i c*em c*elnerul cu o pocnitur din degete. 'ofia ls capul !n /os. ucas scuip !n pumn sm2urele pe care !l lustruia" meticulos" cu lim2a. G 4re%urile de aici sunt a2surde" dar tre2uie s recunosc c pri(eli#tea este e?cep%ional" spuse el" 2gndu1#i !n gur o alt mslin. G Da" a(e%i dreptate" (ederea e destul de frumoas" spuse 'ofia. 4arc zresc o 2uc%ic din @olden @ate !n 2uc%ica de oglind din fa%a mea. Doar dac n1o fi cum(a un refle? al u#ii de la toalet" c #i ea e tot ro#ie. ucas !#i scoase lim2a #i se uit la ea cruci#" !n !ncercarea de a1i (edea captul. u sm2urele lustruit" !l ls !n co#ule%ul de pine #i trase concluzia& G Oricum" e !ntuneric" nu8 Cu o mn tremurnd" c*elnerul puse pe mas un martini drA #i dou cocteiluri de cra2" dup care se !ndeprt cu pa#i gr2i%i. G Nu (i se pare c e pu%in cam ner(os8 )ntre2 'ofia. ucas a#teptase zece minute ca s fie instalat la mas #i" de aceea" !l cam mu#truluise pe c*elner. G Crede%i1m" la tarifele astea" po%i s fii preten%ios9 G Dumnea(oastr a(e%i" cu siguran%" o carte de credit aurie" nu8 )i replic" fr s piard timpul" 'ofia. G Categoric9 De unde #ti%i8 O !ntre2 ucas" cu un aer pe ct de uimit" pe att de !ncntat. G Cr%ile astea !i fac pe oameni" de multe ori" arogan%iJ Crede%i1m" nota de plat de aici n1are nici o legtur cu salariile anga/a%ilor din local. G E un punct de (edere" recunoscu ucas" molfindu1#i a nu #tiu cta mslin. Din acea clip" de fiecare dat cnd comand migdaleJ un alt pa*arJ un #er(et curatJ el fcu efortul de a rosti pe !nfundate cte(a mul%umescuri care preau c1i ard" pur #i simplu" gtle/ul. 'ofia de(eni !ngri/orat #i !l !ntre2 ce !l nec/ea" dar el iz2ucni !ntr1un tuntor *o*ot de rs. Totul era ct se poate de 2ine !n cea mai 2un dintre lumi" era cu ade(rat fericit c o !ntlnise. Dup #aptesprezece msline" plti nota" fr s lase 2ac#i#. Be#ind din local" 'ofia strecur" discret" !n mna c*elnerului" care se ducea dup ma#ina lui ucas" o 2ancnot de cinci dolari. G C duc acas8 )ntre2 ucas. G Nu" mul%umesc" o s iau un ta?i. Cu un gest larg" ucas desc*ise portiera din partea pasagerului. G Urca%i" ( duc eu9 Ca2rioleta gonea cu (itez. ucas fcu motorul s 2u2uie #i puse un compact disc !n fanta de pe 2ordul ma#inii. Cu un zm2et larg" scoase din 2uzunar o carte de credit 4latinium #i o flutur" %innd1o !ntre degete. G Tre2uie s recunoa#te%i c astea n1au doar defecte9 'ofia !l fi? cte(a secunde. Bute ca fulgerul" !i smulse din mn 2ucata de plastic auriu #i o arunc afar.

G .e pare c pot fi refcute !n douzeci #i patru de ore9 .puse ea. -a#ina !ncremeni" !ntr1un scr#net de pneuri. ucas iz2ucni !n rs. G Umorul unei femei e irezisti2il9 Cnd ma#ina opri !n fa%a unei sta%ii de ta?iuri" 'ofia !n(rti c*eia de contact" pentru a opri zgomotul asurzitor la motorului. Co2or! #i !nc*ise cu delicate%e portiera. G .unte%i sigur c nu (re%i s ( duc acas8 )ntre2 ucas. G C mul%umesc" dar am de mers unde(a. )n sc*im2" a# (rea s ( cer un mic ser(iciu. G Tot ce dori%i. 'ofia se aplec spre geamul lui ucas. G A%i putea a#tepta pn trec de col%ul strzii" !nainte de a pune iar !n mi#care superma#ina asta de tuns iar2a8 Ea se ddu !napoi cu un pas. El o apuc de !nc*eietura minii. G Am petrecut un moment di(in" spuse ucas. O rug s accepte reprogramarea" la o alt dat" a cinei ratate. 4rimele momente ale unei !ntlniri erau !ntotdeauna dificile" peni2ile" pentru el" care era timid. Ea tre2uia s le ofere #ansa de a se cunoa#te mai 2ine. 'ofia rmsese perple?" auzindu1l cum definea timiditatea. G Nu putem /udeca oamenii dup prima impresie" nu8 )n tonul lui e?ista un dram de farmecJ Ea accept s prnzeasc !mpreun #i nimic altce(a9 Apoi" se !ntoarse pe clcie #i se duse spre ta?iul din captul rndului. -a#ina C6S condus de ucas 2u2uia de/a !n spatele ei. Ta?iul opri lng trotuar. Clopotele de la @race Cat*edral 2tur a noua oar. 'ofia intr la .im2ad7 a/unsese la %anc. )nc*ise lista de 2ucate #i i1o !ntinse c*elneri%ei" apoi 2u o gur de ap" *otrt s atace direct su2iectul care o adusese la aceast mas. Tre2uia s1i con(ing pe #efii de sindicat s potoleasc agita%ia care !ncepea s se fac sim%it pe c*eiuri. G C*iar dac !i sus%ine%i" doc*erii nu (or putea rezista fr salarii mai mult de o sptmn. Dac acti(itatea se opre#te" cargourile nu (or a(ea altce(a de fcut dect s amareze de cealalt parte a golfului. O s le da%i doc*erilor o lo(itur de moarte" spuse ea cu o (oce ct se poate de sigur. Acti(itatea lor comercial era !ntr1o concuren% acer2 cu portul (ecin #i ri(al" Oa<land. Un nou 2loca/ ar fi dus la plecarea !ntreprinderilor de na(lu. Bar pofta promotorilor" care" de (reo zece ani" stteau cu oc*ii pe cele mai frumoase terenuri din ora#" era" #i a#a" destul de mare fr s mai fie ne(oie s fac ei pe .cufi%a +o#ie cu gre(a !n co#ule%. G Asta s1a !ntmplat de/a la Ne: ;or< #i la 5altimore" se poate !ntmpla #i aici" continu ea" con(ins de cauza pe care o pleda. $i" dac portul comercial #i1ar !nc*ide por%ile" consecin%ele dezastruoase n1ar afecta numai (ia%a doc*erilor. Doarte repede" flu?ul ne!ncetat al camioanelor care ar tra(ersa zilnic podurile ar sufoca" pn la urm" accesul !n peninsul. Oamenii ar tre2ui s plece mai de(reme de acas" pentru a a/unge la ser(iciu" #i s1ar !ntoarce #i mai trziu. Nici n1ar trece #ase luni #i mul%i dintre ei s1ar resemna s migreze !n sud.

G Nu crede%i c !ntinde%i coarda prea tare8 O !ntre2 unul dintre 2r2a%i. Nu e (or2a dect de renegocierea primelor de risc9 $i" pe urm" cred c (om fi spri/ini%i #i de colegii no#tri din Oa<land9 G C*estia asta se nume#te teoria 2tii de arip a fluturelui" insist 'ofia" rupnd un col% al fe%ei de mas din *rtie. G Ce amestec au" aici" fluturii8 )ntre2 -anca. 5r2atul !n costum negru" care cina la masa din spate" se !ntoarse pentru a inter(eni !n con(ersa%ia lor. 'ofiei !i !ng*e% sngele !n (ine cnd !l recunoscu pe ucas. G E un principiu din geofizic" dup care 2taia de arip a unui fluture din Asia creeaz o deplasare a aerului ce poate de(eni" din consecin% !n consecin%" un ciclon de(astator pe coastele Dloridei. Delega%ii sindicali se uitar unii la al%ii" pe ct de tcu%i" pe att de !ntre2tori. -anca !#i !nmuie col%ul de pine !n maionez #i pufni" !nainte de1a e?clama& G Dac tot ne1am prostit !n Cietnam" am fi putut profita de ocazie s le facem de petrecanie omizilor" ca s nu zicem c ne1am dus pn acolo degea2a9 ucas o salut pe 'ofia #i se !ntoarse spre ziarista care !i lua un inter(iu la masa !n(ecinat. C*ipul 'ofiei se fcuse ro#u ca focul. Unul dintre delega%i o !ntre2 dac era alergic la crustacee. Dar ea nici nu se atinsese de mncarea pe care o a(ea !n fa%. .im%ea o u#oar grea%" se /ustific 'ofia" oferindu1se s !mpart cu ei con%inutul farfuriei. )i implor s se gndeasc 2ine !nainte de a comite irepara2ilul. Apoi" se scuz& c*iar nu se sim%ea 2ine. Cnd plec de la mas" to%i se ridicar. )n trecere" se apropie de tnra femeie #i o pri(i %int. .urprins" aceasta se trase !napoi" gata1gata s cad pe spate. 'ofia !i adres un zm2et for%at. G 4e semne c1i plce%i stra#nic de mult" de (1a oferit locul cu fa%a spre pri(eli#tea de afar9 Ca s nu mai spun c sunte%i 2lond9 C doresc amndurora o searJ profesionalJ ct mai plcut9 $i se !ndrept cu pas *otrt spre (estiar. ucas se repezi" o apuc de 2ra% #i o sili s se !ntoarc spre el. G Ce (1a apucat8 G 4rofesional& e greu de pronun%at" nu8 Un f" doi de o #i , #ti%i ce(a8 G Nici un VE9 Totu#i" cu pu%in 2un(oin%" pn la urm o s gsi%i unul9 G E o ziarist9 G Da" #i eu sunt ziarist& duminica" !mi copiez !nsemnrile fcute !n timpul sptmnii" !n /urnalul intim. G Dar AmA e ziarist de1ade(ratelea9 G Bar gu(ernul pare a fi foarte ocupat" !n acest moment" s stea de (or2 cu AmA9 G )ntocmai9 $i nu mai (or2i%i a#a de tare" c o s se aleag praful de coperta mea. G CopertaT re(istei ei" presupun9 Oferi%i1i totu#i un desert" am (zut pe list unul care cost su2 #ase dolari9

G Ei drcie" e (or2a de acoperirea misiunii mele9 G Asta e o (este cu ade(rat minunat9 Cnd(a" cnd o s fiu 2unic" o s le po(estesc nepo%ilor mei c" !ntr1o sear" am luat un aperiti( cu James 5ond9 Cnd o s ie#i%i la pensie" cred c o s a(e%i dreptul s destinui%i secretul impus !n prezent" nu8 G 5un9 A/unge9 Dup cum constat eu" nici dumnea(oastr nu lua%i cina cu trei prietene din liceu9 G )ncnttor" sunte%i cu des(r#ire !ncnttor" ucas" #i ( rog s remarca%i c #i in(itata dumnea(oastr este" spuse 'ofia. Are un delicios cp#or purtat cu mndrie pe un drgla# gt de pasre. Norocoasa9 )n patruzeci #i opt de ore o s primeasc o super2 coli(ie de nuiele9 G Asta e un apropo8 Nu (1a plcut nufrul meu8 G Dimpotri(9 -1am sim%it flatat c nu mi1a%i trimis #i un ac(ariu cu scri% !n el9 Hai" gr2i%i1(" uita%i1( ce posomort pare9 4entru o femeie" e !ngrozitor s se plictiseasc la masa unui 2r2at" crede%i1m pe cu(nt" #tiu eu ce spun9 'ofia !i !ntoarse spatele. U#a restaurantului se trnti !n urma ei. ucas ddu din umeri" arunc o pri(ire spre masa de la care plecase 'ofia #i se duse la in(itata lui. G Cine era8 )ntre2 /urnalista" care !#i pierduse r2darea. G O prieten. G $tiu c1mi 2ag nasul unde nu1mi fier2e oala" dar prea orice" numai prieten nu. G )ntr1ade(r" ( 2ga%i nasul unde nu ( fier2e oala9 Ct dur cina" lui ucas nu1i tcu gura" ridicnd !n sla( calit%ile patronului su. )i e?plic ziaristei c" spre deose2ire de ceea ce credea lumea" formida2ila prosperitate a companiei era meritul lui Ed Heurt. Didelitatea e?cesi( fa% de asociatul lui" ca #i legendara1i modestie" !l fcuser pe (icepre#edinte s se mul%umeasc cu pozi%ia de 0numrul doi3" cci" pentru Ed Heurt" important era cauza. Totu#i" ade(ratul cap gnditor al 2inomului era el #i numai el9 Degetele agile ale ziaristei alergau pe tastatura calculatorului ei de 2uzunar. Bpocrit" ucas o rug s nu dez(luie !n articol unele considera%iuni pe care i le prezentase a2solut confiden%ial" #i asta numai pentru c oc*ii ei al2a#tri erau irezisti2ili. .e aplec s1i toarne (in !n pa*ar" iar ea !l rug s1i !ncredin%eze #i alte secrete de alco(" doar din prietenie" 2ine!n%eles. El rse cu *o*ote #i adug c !nc nu era destul de 2eat. Aran/ndu1#i o 2retea a maioului" AmA !l !ntre2 ce anume l1ar putea !m2ta. 'ofia urc treptele de la intrare cu pa#i neauzi%i. Era trziu" dar u#a lui +eine era !nc !ntredesc*is. 'ofia o !mpinse u#urel cu degetul. 4e co(or" nu era nici al2umul" nici cupa cu pr/ituri. -iss .*eridan o a#tepta stnd !n fotoliu. 'ofia intr. G Tnrul sta !%i place" nu1i a#a8 G Care tnr8 G Nu mai face pe proasta9 Pla cu nufrul9 Cu care %i1ai petrecut seara9 G N1am luat dect un pa*ar. De ce8

G 4entru c mie nu1mi place" de1aia9 G Te asigur c nici mie. E odios. G E c*iar a#a cum spun& !%i place9 G 5a nu9 E (ulgar" cu nasul pe sus #i plin de el. G Doamne .finte" uite1o c s1a #i !ndrgostit9 E?clam +eine" ridicnd 2ra%ele spre cer. G 5a deloc9 E un om care nu se simte 2ine !n pielea lui #i pe care credeam c1l pot a/uta. G E c*iar mai ru dect !mi !nc*ipuiam9 'ise +eine" ridicnd din nou 2ra%ele spre cer. G Ei" asta1i9 G Nu (or2i a#a de tare" o s1o treze#ti pe -at*ilde9 G Oricum" c*iar dumneata !mi spuneai !ntruna c am ne(oie s e?iste cine(a !n (ia%a mea. G C*estia asta" scumpo" le1o spun copiilor lor toate mamele e(reiceJ ct timp nu sunt cstori%i. )n ziua cnd ei le aduc pe cine(a acas" mamele !ncep s cnte acela#i cntec" dar cu (or2ele pe dos. G 5ine" +eine" dar dumneata nici mcar nu e#ti e(reic9 G Ei #i8 +eine se scul #i scoase un mic platou din 2ufet" desc*ise cutia de metal #i puse trei 2iscui%i !n cupa de argint" !i ordon 'ofiei s ron%ie cel pu%in unul" #i fr s crcneasc7 #i a#a suferise destul" a#teptnd1o toat seara9 G .tai /os #i spune1mi tot9 'ise +eine" a#ezndu1se conforta2il !n fotoliu. O ascult pe 'ofia fr s1o !ntrerup" cutnd s !n%eleag inten%iile 2r2atului care ie#ise !n calea ei de cte(a ori. A%inti asupra 'ofiei o pri(ire inc*izitorial #i nu rupse tcerea pe care #i1o impusese" dect ca s1i cear o pr/itur. Nu mnca dulciuri dect la sfr#itul mesei" dar !mpre/urarea /ustifica pe deplin o asimilare imediat de za*aruri rapide. G -ai descrie1mi1l9 Ceru +eine" dup ce ron%ise pu%in 2iscuit. 4e 'ofia o distra nespus comportamentul proprietresei sale. Dat fiind c se fcuse trziu" ar fi putut s pun capt con(ersa%iei #i s plece" dar prete?tul era numai 2un pentru a sa(ura aceste clipe minunate" cnd mngierea unei (oci este mai fermectoare dect cea a unei mini. +spunzndu1i cu cea mai mare sinceritate posi2il interlocutoarei sale" se surprinse c nu putea s1i atri2uie 2r2atului cu care !#i petrecuse seara nici cea mai ne!nsemnat calitate" !n afar , poate , de un anumit spirit" dominat de logic. +eine o 2tu cu tandre%e pe genunc*i. G Aceast !ntlnire nu e rodul !ntmplrii. E#ti !n pericol #i nici mcar nu1%i dai seama9 5trna doamn (zu c 'ofiei !i scpase tlcul (or2elor sale. .e a#ez mai 2ine !n fotoliu.

G )l ai de/a !n snge. O s1%i a/ung !n inim. Acolo" o s culeag toate emo%iile pe care tu le1ai culti(at cu atta gri/. Apoi" te (a *rni cu speran%e. Cuceririle amoroase sunt cele mai egoiste dintre cruciade. G +eine" zu dac n1o iei razna9 G Nu" tu e#ti aia care o s1o ia razna ct de curnd. $tiu c m consideri o 2a2 pala(ragioaic" dar ai s (ezi tu c e a#a cum !%i spun. )n fiecare zi" !n fiecare or" ai s cau%i s te con(ingi c rezisten%a" purtarea" su2terfugiile tale sunt !n msur s te apere" dar dorul dup el (a fi mai tare ca un drog. A#a c nu te pcli singur" doar atta te rog9 5r2atul sta (a pune stpnire pe mintea ta #i nimic n1o s te a/ute cnd !i (ei sim%i lipsa. Nici ra%iunea #i nici mcar timpul" care !%i (a fi cel mai aprig (r/ma#. Doar gndul c1l (ei re(edea a#a cum !%i !nc*ipui tu c este te (a face s1%i !n(ingi cea mai teri2il fric& aceea de a fi prsitJ de elJ de tine !ns%i. Este cea mai dificil alegere pe care ne1o impune (ia%a. G De ce !mi spui toate astea" +eine8 +eine pri(i cotorul unuia dintre al2umele din 2i2liotec" !n oc*ii ei puteai citi o anumit nostalgie. G 4entru c (ia%a mea a rmas unde(a" !n urm9 4rin urmare" ori faci totul" ori nu faci nimic9 Nu tri#a& fr prefctorii #i" mai ales" fr compromisuri9 'ofia !mpletea fran/urii co(orului. +eine o pri(i cu duio#ie #i !i mngie prul. G 5un" nu face mutri#oara asta. .e pare c" din cnd !n cnd" po(e#tile de dragoste mai au #i cte un final fericit9 Hai" gata cu (or2ele uzate" nici nu am cura/ s m uit ct e ceasul. 'ofia !nc*ise u#or u#a #i urc la ea. -at*ilde dormea ca un !nger. 4a*arele de margarita se ciocnir" sco%nd un clinc*et cristalin. A#ezat comod pe canapeaua din apartamentul lui de la *otel" ucas se luda c prepar acest cocteil ca nimeni altul. AmA !#i duse pa*arul la gur #i apro2 din oc*i. Cu o (oce teri2il de dulce" el !i mrturisi c e gelos pe grun/ii de sare care i se rtciser pe 2uze. Ea !i ron%i #i !i linse" !n timp ce lim2a lui ucas i se strecur pe 2uze" !nainte de a se a(entura mai !nainte" mult mai !nainte. 'ofia nu aprinse lumina. Tra(ers !ncperea cufundat !n penum2r #i se duse la fereastra pe care o fcu s culiseze !ncet. .e a#ez pe per(az #i se uit la marea ce ti(ea malul cu spum. )#i umplu plmnii cu aerul adus !n ora# de 2riza din largul oceanului #i pri(i cerul" (istoare. 4e cer nu erau steleJ $i a fost sear #i a fost diminea%J 'iua a treia. Coi s trag peste el cu(ertura" dar mna o cut zadarnic. Desc*ise un oc*i #i !#i frec o2razul" pe care 2ar2a !ncepuse din nou s creasc. ucas !#i sim%i propria respira%ie #i !#i spuse c" de 2un seam" %igara #i alcoolul nu fceau deloc cas 2un. +adio1de#tepttorul afi#a ora douzeci #i unu. 4e perna de lng el nu era nimeni" doar urma adncit lsat de capul cui(a. .e scul #i se duse" gol1pu#c" !n salona#. AmA" !nf#urat !n cu(ertur" ron%ia un mr ro#u" luat din co#ule%ul cu fructe.

G Te1am trezit8 )l !ntre2 ea. G Bndirect" da9 E ce(a cafea pe aici8 G -i1am luat !ndrzneala de a comanda la room1ser(ice7 acum" fac un du# #i o #terg. G Dac nu te deran/eaz prea tare" a# prefera s1%i faci du#ul acas9 .unt !n mare !ntrziere" !i rspunse ucas. AmA rmase !nmrmurit. .e duse imediat !n dormitor #i !#i adun lucrurile r(#ite. .e !m2rc !n gra2a mare" !#i !n*a% pantofii cu toc #i o porni pe micul culoar ce ducea spre u#. ucas scoase capul din 2aie. G Nu mai (rei cafea8 G Nu" o s1o 2eau #i pe asta tot acas" mul%umesc pentru mr9 G N1ai de ce. -ai (rei unul8 G Nu" e !n ordine. Am fost !ncntat. O zi 2un. AmA desfcu ln%i#orul de siguran% #i aps pe clan%. ucas se apropie de ea. G 4ot s te !ntre2 ce(a8 G Te ascult9 G Care sunt florile tale preferate8 G ucas" tu ai mult gust" dar" !n special" unul prost9 -inile !%i sunt foarte di2ace" lng tine am petrecut" cu ade(rat" o noapte drceasc" dar *ai s ne oprim aici9 )n timp ce ie#ea" ddu nas !n nas cu c*elnerul de pe eta/" care aducea platoul cu gustri. ucas se uit la AmA. G E#ti sigur c nu (rei cafea" dac tot a (enit8 G .igur9 G Dii drgu%" spune1mi ce flori !%i plac9 AmA respir adnc" (izi2il e?asperat. G Nu o !ntre2i c*estia asta c*iar pe cea creia (rei s i le trimi%i. Nu1%i dai seama c risipe#ti tot farmecul8 a (rsta ta" !nc nu #tii a#a ce(a8 G E(ident c #tiu" rspunse ucas" cu tonul unui 2ie%el 2osumflat" dar cea creia (reau s i le trimit nu e#ti tu9 AmA se rsuci pe clcie" gata1gata s1l dea /os pe c*elnerul care continua s a#tepte !n u#. Cei doi 2r2a%i auzir" !nlemni%i" (ocea lui AmA" care z2iera din fundul culoarului& 0Un cactus9 $i po%i s te #i a#ezi pe el93 O urmrir" tcu%i" cu pri(irea. .e auzi un clinc*et& sosise liftul" !nainte ca u#ile acestuia s se !nc*id" AmA adug& 0Un ultim amnunt" ucas" e#ti !n fundul gol93 G N1ai !nc*is un oc*i toat noapteaJ G Eu dorm" de o2icei" a#a de pu%inJ G 'ofia" ce te preocup8 G Nimic9 G O prieten #tie s !n%eleag ceea ce nu1i spune cealalt. G Am prea mult de lucru" -at*ilde. Nici nu #tiu cu ce s !ncep. -i1e team s nu fiu dep#it de munc. -i1e team c n1o s fac fa% a#teptrilor. G Asta1i c*iar prima oar cnd (d c te !ndoie#ti de tine.

G 4esemne c suntem pe cale de a de(eni cu ade(rat prietene. 'ofia se duse !n spa%iul destinat 2uctriei. Trecu !n spatele mesei #i umplu cu ap ceainicul electric. Din patul ei" instalat !n salon" -at*ilde pri(ea re(rsatul zorilor. O 2urni% u#oar uda !ntregul golf. Nori tri#ti acopereau cerul. G Nu pot s sufr luna octom2rie" spuse -at*ilde. G DaH ce %i1a fcut8 G E luna care !ngroap (ara. Toamna" totul e mesc*in& zilele se scurteaz" soarele nu (ine niciodat la !ntlnire" dar frigul !ntrzie s soseasc& ne uitm la pulo(ere" fr s le putem !m2rca. Toamna nu1i dect o porcrie de anotimp !mpu%it& doar umezeal" ploaie #i iar ploaie. G A*a9 $i" c*ipurile" eu sunt aia care n1a dormit 2ine9 Apa din ceainic !ncepu s 2ol2oroseasc. Un declic o opri din fiert. 'ofia ddu deoparte capacul unei cutii de ta2l" lu un plicule% de Earl @reA" turn apa clocotit !ntr1o can mare #i ls ceaiul la infuzat. 4regti micul de/un pentru -at*ilde pe o ta(" lu ziarul pe care +eine i1l strecurase" ca !n fiecare diminea%" pe su2 u# #i se duse la prietena ei. O a/ut s se ridice" !i aran/ pernele #i" apoi" plec !n dormitor. -at*ilde ridic fereastra cu g*ilotin. Umezeala toamnei o ptrunse pn !n oase" rscolindu1i durerea ascu%it din picior #i fcnd1o s se strm2e. G Asear" l1am (zut din nou pe tipul cu nufrul9 .trig din 2aie 'ofia. G Cd c nu ( mai dezlipi%i unul de cellalt9 )i rspunse -at*ilde" strignd la fel de tare. G -ie1mi zici8 ua cina c*iar !n acela#i restaurant. G Cu cine8 G Cu o 2lond9 G Ce gen8 G 5lond9 G $i mai cum8 G @enul 0fugi dup mine" c n1o s1%i fie prea greu s m prinzi& am tocuri !nalte39 G A%i (or2it8 G Cag. A 2iguit ce(a" cum c ea era ziarist #i el ddea un inter(iu. 'ofia intr su2 du#" rsuci ro2inetele (ec*i #i scr#nitoare #i trase o lo(itur zdra(n !n mciulia du#ului" care tu#i de dou ori& apa !i #iroi pe fa% #i pe corp. -at*ilde desc*ise .an Drancisco C*ronicle. O fotografie !i atrase aten%ia. G Tipul n1a min%it9 .trig ea. 'ofia" care !#i #ampona din 2el#ug prul" desc*ise oc*ii. )ncerc s !ndeprteze cu dosul minii spunul care !i intra !n oc*i" pro(ocndu1i usturimi" #i o2%inu efectul contrar. G Numai c ea e mai degra2 #atenJ adug -at*ilde. $i mai degra2 destul de artoas9 'gomotul du#ului !ncet. 'ofia apru imediat !n salon. Un prosop !i !nf#ur mi/locul" iar pe cap purta un coif de spum. -at*ilde !#i contempl prietena.

G .nii ti c*iar c sunt frumo#i9 G .fin%ii6F sunt !ntotdeauna frumo#i9 Altfel n1ar mai fi sfin%i9 G Asta !ncerc s le spun #i eu alor mei" !n fiecare diminea%" !n fa%a oglinzii. G Ai putea s1mi e?plici mai e?act despre ce (or2e#ti tu" -at*ilde8 G Despre merele tale9 A# fi !ncntat dac ar fi #i ale mele a#a de %an%o#e ca ale tale. 'ofia !#i ascunse snii cu 2ra%ul. G Despre ce (or2eai mai !nainte8 G 4ro2a2il despre ceea ce te1a scos de su2 du# fr s te clte#ti9 .puse -at*ilde" fluturnd ziarul. G Cum se poate ca inter(iul s fie de/a pu2licat8 G +edactare pe calculator #i Bnternet9 Dai un inter(iu" dup cte(a ore e#ti pe prima pagin a ziarului #i" a doua zi" e#ti gata de am2alat pe#tele9 'ofia (oi s ia cotidianul din mna lui -at*ilde" dar aceasta se opuse. G Nu te atinge de el9 E#ti ud. -at*ilde !ncepu s citeasc tare primele cu(inte ale articolului pe dou coloane" cu titlul 0ADECP+ATA A.CEN.BUNE A @+U4U UB AXH3& un (erita2il panegiric al lui Ed Heurt" !n care ziarista tmia , pe treizeci de rnduri , cariera celui ce contri2uise incontesta2il la formida2ilul a(nt economic al regiunii. Concluzia te?tului era c mica societate din anii HIF" de(enit un grup gigantic" se spri/inea astzi" !n !ntregime" pe umerii lui. 'ofia iz2uti s pun mna pe foaie #i termin lectura articolului" deasupra cruia trona o poz de mici dimensiuni" !n culori. Era semnat de AmA .te(en. 'ofia !ndoi ziarul #i nu1#i putu stpni un zm2et. G E 2lond9 .puse ea. G O s ( mai !ntlni%i8 G Am acceptat s iau masa de prnz cu el. G Cnd8 G -ar%i. G -ar%i la ce or8 ucas urma s treac s1o ia pe la dousprezece" rspunse 'ofia. -at*ilde art cu degetul spre u#a 2ii #i ddu din cap. G Caszic peste dou ore9 G E mar%i8 )ntre2 'ofia" adunndu1#i de zor *ainele. G A#a scrie !n /urnal9 Dup cte(a minute" 'ofia ie#i din dressing. 4urta 2lugi #i un pulo(er cu oc*iuri mari. .e prezent !n fa%a prietenei sale" cu dorin%a nemrturisit de a primi un compliment. -at*ilde !i arunc o pri(ire #i se cufund iar !n lectur. G Ce nu merge8 Nu se potri(esc culorile8 5lugii sunt de (in" nu8 )ntre2 'ofia. G -ai (or2im dup ce !%i limpeze#ti prul" zise -at*ilde" rsfoind paginile cu programele de tele(iziune. 'ofia se uit !n oglinda de pe cmin. )#i scoase pulo(erul #i se !ntoarse" cu umerii lsa%i" !n 2aie.

G E prima oar cnd te (d preocupat de felul !n care e#ti !m2rcatJ -ai f o !ncercare #i spune1mi c nu1%i place" c nu e genul tu de 2r2at" c e prea 0gra(3J doar ca s (d #i eu cum !%i iese9 Adug -at*ilde. Un u#or zgrep%nat !n u# (esti intrarea lui +eine. A(ea 2ra%ele !ncrcate cu un co# de legume proaspete #i cu o cutie de carton" a crei fund trda un con%inut sa(uros. G 4are1mi1se c timpul nu se poate *otr! deloc ce toalet s !m2race azi" spuse ea" punnd pr/iturile pe o farfurie. G 4are1mi1se c nu numai el" spuse -at*ilde" cu !n%eles. +eine se !ntoarse spre 'ofia" care ie#ea din 2aie , de data asta cu prul uscat #i !nfoiat , !nc*eindu1#i pantalonii #i legndu1#i #ireturile teni#ilor. G Be#i !n ora#8 O iscodi +eine. G Bau masa cu cine(a" rspunse 'ofia" pupnd1o pe o2raz. G Eu o s1i %in de urt lui -at*ilde. Dac #i ea m (rea9 De altfel" o s1o fac c*iar dac o plictisesc" fiindc eu m plictisesc #i mai ru dect ea" stnd /os" la mine acas" de una singur. Din strad" se auzi de cte(a ori un cla?on. -at*ilde scoase capul pe geam. G E c*iar mar%i9 .puse ea. G E el8 O !ntre2 'ofia" rmnnd la distan% de fereastr. G Nu" e Dederal E?press9 Acum" !#i distri2uie coletele cu o ca2riolet 4orsc*e. De cnd l1au recrutat pe Tom Han<s" nu se mai dau !napoi de la nimic9 .oneria sun de dou ori. 'ofia le srut pe +eine #i pe -at*ilde" ie#i din apartament #i co2or! iute scara. Bnstalat la (olan" ucas !#i ridic pe frunte oc*elarii de soare #i !i adres un zm2et generos. Nici nu1#i !nc*ise 2ine 'ofia portiera" #i ma#ina se a(nt" asaltnd colinele din 4acific Heig*ts. Bntr !n 4residio 4ar<" tra(ers #i se anga/a pe un drum lateral ce ducea la @olden @ate. De cealalt parte a golfului" dealurile din Ti2uron a2ia se zreau prin pcl. G C duc s lua%i masa pe malul apei9 .trig !n (nt ucas. Cei mai 2uni cra2i din zon9 C plac cra2ii" nu1i a#a8 'ofia apro2 din polite%e. Cnd nu ai ne(oie s te *rne#ti" a(anta/ul e c po%i alege fr nici o greutate ceea ce nu (ei mnca. Aerul era cldu%" asfaltul se !ntindea ca o panglic nesfr#it su2 ro%ile ma#inii" iar muzica de la radio era o !ncntare. -omentul semna pn la confuzie cu o clip de fericire" care nu cerea dect s fie !mprt#it. -a#ina prsi autostrada #i o lu pe un drumeag ale crei serpentine se desf#urau pn !n portul (aselor de pescuit din .ausalito. ucas opri !n parcarea din fa%a digului. Ocoli ma#ina #i desc*ise portiera din partea 'ofiei. G C rog s m !nso%i%i. )i !ntinse 2ra%ul #i o a/ut s co2oare. O luar pe trotuarul ce mergea de1a lungul malului. De cealalt parte a strzii" un 2r2at era tras de zgard de un magnific golden retrie(er cu prul ca nisipul. Trecnd pe lng ei" acesta se uit la 'ofia #i se iz2i din plin de un felinar.

Ea (oi s tra(erseze imediat" ca s1i dea o mn de a/utor omului" dar ucas o %inu de 2ra%& rasa aceea de cini era specializat !n sal(ri. O duse !n local. Data de la recep%ie lu dou meniuri #i !i conduse la o mas instalat pe teras. ucas o in(it pe 'ofia s ia loc pe 2anc*eta cu fa%a spre mare. Comand un (in spumos. Ea lu o 2uc%ic de pine #i i1o arunc pescru#ului c%rat pe 2alustrad" care o urmrea cu pri(irea. 4asrea apuc dumicatul din z2or" apoi se !nl% !n (zdu*" 2tnd larg din aripi" #i tra(ers golful. a c%i(a <ilometri de acolo" pe cellalt mal" Jules se plim2a !n sus #i1n /os pe c*eiuri. .e apropie de mal #i trase un #ut scurt !ntr1o piatr" care rico# de #apte ori pe (aluri" dup care se scufund. )#i 2g minile !n 2uzunarele (ec*ilor lui pantaloni de t:eed #i se uit la linia %rmului opus" deta#ndu1se la marginea apei. C*ipul !i era la fel de !ntunecat ca talazurile" iar dispozi%ia la fel de agitat ca *ula din golf. -a#ina inspectorului 4ilguez" care pleca de la Dis*erHs Deli #i se !ndrepta spre ora#" !n urletele sirenei" !l smulse din cugetare. Un scandal din C*inato:n degenerase !ntr1o !ncierare #i toate unit%ile erau c*emate !n a/utor. Jules !#i mi/i oc*ii. -ormi #i se !ntoarse su2 arcada lui. A#ezat pe o ldi% de lemn" czu pe gnduri& !l contraria ce(a. O foaie de ziar" adus de (nt" se a#ez peste o 2ltoac" e?act !n fa%a lui. Hrtia se !m2i2 cu ap #i" treptat" fotografia lui ucas" de pe (erso" apru pe foaia de(enit transparent. ui Jules nu1i plcu deloc fiorul care !i trecu" !n acea clip" pe #ira spinrii. C*elneri%a puse pe mas (asul a2urind" din care ddeau pe de lturi cle#tii cra2ilor. ucas o ser(i pe 'ofia #i arunc o pri(ire spre plastroanele care !nso%eau castrona#ele pentru cltit degetele. )i oferi unul 'ofiei" care !l refuz" iar ucas renun%" #i el" s #i1l lege la gt pe al lui. G Tre2uie s mrturisesc c 2a(eta nu1i un accesoriu prea elegant. Nu mnca%i8 O !ntre2 el pe 'ofia. G Nu" nu cred. G .unte%i (egetarian9 G Bdeea de a mnca animale mi s1a prut !ntotdeauna cam 2izar. G A#a au fost rnduite lucrurile" nu1i nimic 2izar !n asta. G Totu#i" !ntr1o oarecare msur" a#a e9 G Dar toate fpturile de pe pmnt mnnc alte (iet%i" pentru a supra(ie%ui. G Da" dar mie nu mi1au fcut nimic cra2ii #tia. )mi pare nespus de ru" spuse ea" !ndeprtnd u#or farfuria al crei con%inut !i fcea" ct se poate de clar" sil. G Dace%i o gre#eal. Natura e cea care a *otrt a#a. Dac pian/enii nu s1ar *rni cu insecte" atunci insectele ne1ar mnca pe noi. G Tocmai" cra2ii sunt ni#te pian/eni mari" a#a c tre2uie s1i lsm !n pace9 ucas se !ntoarse #i o c*em pe c*elneri%. )i ceru lista de deserturi #i" foarte politicos" !i spuse c terminaser de mncat. G Dar nu (reau s ( !mpiedic s mnca%i9 .puse 'ofia" ro#ind. G -1a%i atras de partea cra2ilor9

El se uit pe list #i !i art cu degetul o crem fondant de ciocolat. G Cred c" de data asta" nu ne (om face ru dect nou !n#ine. O c*estie de1asta tre2uie s tot ai2 (reo mie de calorii9 Curioas s1#i testeze /uste%ea intui%iei !n pri(in%a )ngerilor Cerificatori" 'ofia !l !ntre2 pe ucas despre ade(ratele lui sarcini de ser(iciu. ucas ocoli rspunsul. Erau multe alte su2iecte interesante despre care puteau (or2i7 #i" pentru !nceput" (oia s #tie ce fcea 'ofia !n (ia%a de zi cu zi" cnd nu (eg*ea la siguran%a acti(it%ii din portul comercial. Cum !#i ocupa timpurile li2ere8 Ea !i rspunse c e?presia i se prea ciudat c*iar #i cnd era la singular. )n afara orelor pe care le petrecea !n docuri" lucra la diferite asocia%ii" preda la institutul ne(ztorilor" se ocupa de persoane (rstnice #i de copii spitaliza%i" !i plcea to(r#ia lor" e?ista !ntre ea #i ei o legtur magic. Doar copiii #i persoanele (rstnice (edeau ceea ce mul%i oameni ignor& timpul pe care #i1l pierduser ace#tia ca adul%i. )n oc*ii ei" ridurile 2trne%ii erau cele mai frumoase scrieri ale (ie%ii" cele din care copiii !n(%au s1#i citeasc (isurile. ucas o pri(i fascinat. G C*iar face%i toate astea8 G Da9 G Dar de ce8 'ofia nu rspunse. ucas !#i sor2i ultima gur de cafea" ca s1#i regseasc pu%in din stpnirea de sine" apoi comand alta. O 2u ct se poate de !ncet #i atta pagu2 dac 2utura i se rcise" atta pagu2 dac cerul se !ntunecase. Ar fi (rut ca aceast con(ersa%ie s nu se !nc*eie" nu !nc" nu !n acel moment. Ea !#i strnse pe lng gt gulerul pulo(erului #i se ridic" !i mul%umi pentru pr/itur" era prima oar cnd gusta ciocolata #i !i descoperea sa(oarea nemaipomenit. ucas crezu c1#i 2ate /oc de el" !ns" dup e?presia radioas a tinerei femei" !#i ddu seama c nu1l minte. Dar mai era !nc un lucru care !l derut #i mai mult. E?act !n acea clip" ucas citi !n oc*ii 'ofiei ce(a e?traordinar& ea nu min%ea niciodat9 $i se sim%i ptruns" pentru !ntia oar" de !ndoial" fapt care !l ls cu gura cscat. G ucas" nu #tiu ce1oi fi spus" dar" acum" cnd nu e de fa% nici un pian/en" ( asuma%i ni#te riscuri enorme9 G 4oftim8 G Dac mai sta%i cu gura cscat !n felul sta" pn la urm o s !ng*i%i%i o musc9 G Nu ( e frig8 )ntre2 ucas" ridicndu1se" drept ca un 2%. G Nu" e !n ordine. Dar" dac !ncepem s mergem" o s fie #i mai 2ine. 4la/a era aproape pustie. Un pescru# uria# prea c alearg pe ap" !ncercnd s1#i ia z2orul. a2ele i se desprinser de mare" ridicnd pu%in spum de deasupra (alurilor. )n cele din urm" pasrea se !nl%" fcu un (ira/ lent #i se !ndeprt" nepstoare" !n raza de lumin care str2tea stratul de nori. Dlfitul aripilor se contopi cu clipocitul (alurilor risipite pe %rm. 'ofia se aplec" luptnd cu palele de (nt ce #fic*iuiau nisipul. O str2tu un mic fior. ucas !#i scoase (estonul #i i1l puse pe umeri. Aerul" plin de picturi minuscule de ap" !i lo(ea o2ra/ii. C*ipul !i fu luminat de un

zm2et imens" ca un ultim o2stacol !n calea rsului care o cuprindea" un rs fr moti(" fr cauz aparent. G De ce rde%i8 )ntre2 ucas" intrigat. G N1am nici cea mai mic idee. G Atunci" nu care cum(a s ( opri%iJ ( st a#a de 2ine9 G Tuturor le st 2ine. O ploaie fin !ncepu s cad" spnd !n nisip mii de cratere mici. G Ba uite" spuse ea" parc am fi pe un" nu (i se pare8 G 5a da" pu%in9 G C1a%i !ntristat dintr1o dat. G A# (rea ca timpul s se opreasc !n loc. 'ofia !#i plec oc*ii #i merse mai departe. ucas se !ntoarse" p#ind cu fa%a spre ea. )nainta de1a1ndratelea" precednd pa#ii 'ofiei" care se distra" clcnd cu meticulozitate pe urmele pa#ilor lui. G Nu #tiu cum s spun c*estiile astea" continu el" cu o e?presie copilreasc pe c*ip. G Atunci" nu spune%i nimic. Cntul !i sufl 'ofiei prul peste fa%. Ea #i1l ddu spre spate. O #u(i% su2%ire i se !ncurcase printre genele lungi. G Am (oie8 'ise el" !ntinznd mna. G E nostim9 Dintr1o dat" pre%i intimidat. G Nu mi1am dat seama. G Atunci" nu care cum(a s ( opri%iJ ( st a#a de 2ine9 ucas se apropie de 'ofia" iar e?presia c*ipurilor lor se sc*im2. Ea !#i ddu seama c" !n co#ul pieptului" a(ea ce(a ce nu e?ista& o infim palpita%ie pe care o sim%ea pn !n tmpl. Degetele lui ucas tremurau u#or" !ntrziind fgduiala unei mngieri delicate" cu care atinse o2razul 'ofiei. G @ata" zise el" eli2erndu1i oc*ii. Un fulger sf#ie cerul !ntunecat7 se auzi tunetul #i o ploaie grea se npusti asupra lor. G A# (rea s ( mai (d" spuse ucas. G $i eu. 4oate ni%el mai pe uscat" dar #i eu (reau" rspunse 'ofia. ucas o lu su2 2ra%ul lui #i o trase spre restaurant. Terasa din lemn al2 era pustie. .e adpostir su2 strea#in acoperit cu plci de ardezie #i se uitar amndoi la apa care se re(rsa din /g*ea2uri. 4e 2alustrad" pescru#ul mnccios !i pri(ea" fr s se sinc*iseasc de a(ers. 'ofia se aplec #i lu un coltuc de pine !nmuiat de ap. )l scutur #i !l arunc departe. )naripata se !ndeprt spre larg" cu gu#a plin. G Cum ( mai pot (edea8 )ntre2 ucas. G Din ce uni(ers (eni%i8 El #o(i& G De prin infern9 'ofia #o(i la rndul ei7 !l msur cu pri(irea #i zm2i. G Asta spun adesea" cnd a/ung aici" cei ce au trit !n -an*attan.

Durtuna sttea s !nceap7 acum" erau ne(oi%i s %ipe" ca s se poat auzi. 'ofia lu mna lui ucas #i spuse cu (oce 2lnd& G -ai !nti" m suna%i. - !ntre2a%i ce mai fac" ce nout%i mai am #i" !n cursul con(ersa%iei" !mi propune%i o !ntlnire. Atunci" o s ( spun c am de lucru" c sunt foarte ocupat. Dumnea(oastr !mi (e%i sugera o alt zi" iar eu ( (oi spune c asta !mi con(ine de minune" pentru c" tocmai atunci" (oi anula ce(a. Un nou fulger str2tu" !n zigzag" cerul de(enit cu des(r#ire negru. 4e pla/" (ntul sufla" de acum" !n rafale. 4arc (enea sfr#itul lumii. G N1a%i (rea s ne gsim un adpost mai 2un8 )ntre2 'ofia. G Ce mai face%i8 .puse ucas !n c*ip de rspuns. G 5ine9 De ce8 .e mir ea. G 4entru c a# fi (rut s ( in(it s petrece%i dup1amiaza cu mineJ dar nu sunte%i li2er" a(e%i de lucru" sunte%i ocupat. 4oate c o cin" disear" ar merge de minune" nu8 'ofia zm2i. El !#i ddu *aina deoparte" ca s1o adposteasc mai 2ine su2 ea #i o trase spre ma#in. -area dezln%uit uda trotuarul pustiu. ucas tra(ers" %innd1o pe 'ofia de mn. .e lupt cu portiera" pe care (ntul !n rafale nu1l lsa s1o desc*id. 'gomotul asurzitor al furtunii se mai atenua cnd se instalar !n ma#in. 4ornir la drum" spre cas" su2 ploaia care 2tea !n par2riz. ucas o ls pe 'ofia !n fa%a unui gara/" a#a cum !l rugase. )nainte de a se despr%i" el se uit la ceas. Ea se aplec la fereastr. G )n seara asta" a(eam !n program o cin" dar am s !ncerc s1o anulez. O s ( sun pe mo2il. 'm2i #i demar. 'ofia !l urmri cu pri(irea" pn cnd ma#ina dispru !n (alul de (e*icule de pe Can Ness A(enue. Ea se duse s plteasc re!ncrcarea 2ateriei #i c*eltuielile de remorcare a ma#inii. Cnd o lu pe 5road:aA" furtuna trecuse. Tunelul o ducea direct !n inima cartierului 0fier2inte3 al ora#ului. 4e o ze2r" oc*i un *o% de 2uzunare" care se pregtea s n(leasc asupra pradei. .e opri pe 2anda a doua" ie#i din Dord #i alerg spre el. )l lu la rost fr mena/amente7 omul se ddu !napoi cu un pas& atitudinea !i era amenin%toare. G Doarte proast idee" spuse 'ofia" artnd cu degetul spre femeia cu map diplomat" care se !ndeprta. G Oi fi #i tu (reun 0!ngera#3668 G Nu1i asta pro2lema9 G Atunci" ia1%i z2oruH" tmpito9 $i *o%ul o lu la fug dup prada lui. Dar" !n clipa !n care se apropie de ea" !#i suci glezna #i se !ntinse pe /os ct era de lung. Tnra femeie" care se urcase !n ca2lecar6S" nu 2g de seam nimic. 'ofia a#tept pn ce *o%ul se ridic" apoi se duse spre ma#in. )n timp ce desc*idea portiera" !#i mu#c 2uza" nemul%umit de sine. Ce(a anume interferase cu inten%iile ei.

O2iecti(ul fusese atins" dar nu a#a cum ar fi dorit& nu reu#ise s1l fac pe agresor s1#i sc*im2e inten%iile. )#i continu drumul" !ndreptndu1se spre docuri. G . ( parc*ez ma#ina" domnule8 ucas tresri #i !#i !nl% pri(irea7 !l fi?" cu un aer ciudat" pe omul ce deser(ea parcarea. G De ce te ui%i a#a la mine8 G 4entru c sta%i !n ma#in" fr s ( mi#ca%i" de mai 2ine de cinci minute #i" atunci" mi1am zis cJ G Ce %i1ai zis8 G Am crezut c nu ( sim%i%i 2ine" mai ales cnd (1a%i pus capul pe (olan. G 4i" f 2ine #i nu mai crede nimic. Asta o s te scuteasc de o droaie de decep%ii. ucas ie#i din ma#in #i !i arunc tnrului c*eile. Cnd u#ile liftului se desc*iser" ddu nas !n nas cu Eliza2et*" care se aplec spre el" ca s1i spun 2un ziua. ucas fcu imediat un pas !napoi. G Eliza2et*" m1ai salutat de/a !n diminea%a asta" spuse ucas" fcnd o strm2tur. G A(eai dreptate !n pri(in%a melcilor cu usturoi& sunt delicio#i9 O zi 2un9 Cnd u#ile ca2inei se desc*iser la eta/ul nou" ea dispru pe coridor. Ed !l primi pe ucas cu 2ra%ele desc*ise. G E o 2inecu(ntare c te1am !ntlnit" scumpul meu ucas9 G .e poate spune #i a#a" spuse ucas" !nc*iznd u#a 2iroului. .e duse spre 2iroul (icepre#edintelui #i se instala !ntr1un fotoliu. Heurt flutura .an Drancisco C*ronicle. G Noi doi o s facem lucruri mre%e. G Nu m !ndoiesc. G -i se pare mie sau nu prea %i1e 2ine8 ucas oft. Ed !i sim%i e?asperarea. .cutur din nou" cu mare (eselie" foaia de /urnal" unde figura articolul lui AmA. G Dormida2il articol9 Nici eu n1a# fi (or2it mai 2ine. G A #i aprut8 G )n diminea%a asta. A#a cum mi1a promis ea. Delicioas AmA asta" nu8 4esemne c1o fi tras toat noaptea. G Da" cam a#a ce(a. Ed art cu degetul poza lui ucas. G 4rost mai sunt9 Ar fi tre2uit s1%i dau o poz de1a mea" !nainte de inter(iu" dar nu conteaz" #i dumneata ai ie#it ct se poate de 2ine. G -ul%umesc. G E#ti sigur c %i1e 2ine" ucas8 G Da" domnule pre#edinte" ct se poate de 2ine. G Nu #tiu dac nu m !n#al instinctul" dar ai un aer cam ciudat. Ed destup o caraf de cristal #i !i turn lui ucas un pa*ar de ap" adugnd cu fals comptimire&

G Dac ai pro2leme" c*iar #i de ordin personal" po%i a(ea !ncredere !n mine. Noi suntem o cas mare" dar" !nainte de toate" o familie mare9 G Dorea%i s m (ede%i" domnule pre#edinte8 G .pune1mi Ed9 E?tatic" Ed coment cina luat !n ora# cu o sear !nainte" care se petrecuse mai 2ine dect sperase. )#i !n#tiin%ase cola2oratorii cu pri(ire la inten%ia lui de a crea un nou departament !n snul grupului" pe care !l (a 2oteza Di(izia Bn(en%ii. .copul acestei noi unit%i (a fi acela de a pune !n lucru mi/loace comerciale inedite" pentru a cuceri noi pie%e. Conductorul su a(ea s fie Ed& pentru el" aceast e?perien% (a fi ca o cur de re!ntinerire. .im%ea lipsa ac%iunii. a ora la care (or2ea" mai mul%i su2directori erau de/a !ncnta%i s formeze o nou gard" apropiat de (iitorul pre#edinte. Categoric" Buda n1o s dispar niciodatJ era c*iar !n stare s apar !n multiple ipostaze" se gndi ucas. Continund1#i e?punerea" Heurt conc*ise c o oarecare concuren% cu asociatul su nu putea face nici un ru" 2a c*iar dimpotri(" era ca o gur de o?igen" !ntotdeauna 2enefic. G E#ti de acord cu mine" ucas8 G Categoric" rspunse acesta" dnd din cap. ucas era parc legnat pe aripi de !nger& inten%iile lui Heurt !i !ntreceau cu mult a#teptrile #i lsau s se !ntre(ad reu#ita proiectului su. 4e -ar<et .treet numrul OOO" atmosfera din 2irourile potenta%ilor a(ea s se rarefieze ct de curnd. Cei doi 2r2a%i discutar despre reac%ia lui Antonio. Era mai mult dect pro2a2il c asociatul lui Ed a(ea s se !mpotri(easc noilor idei ale acestuia. A(ea ne(oie de o mi#care fulgertoare pentru a1#i lansa di(izia" dar nu era u#or s pui la punct o opera%iune de o asemenea an(ergur& !%i cerea mult timp" preciz Heurt. Cicepre#edintele (isa s do2ndeasc o pia% prestigioas" care s /ustifice puterea mult (isat. ucas se ridic #i puse dosarul pe care !l %inea su2 2ra% !n fa%a lui Ed. )l desc*ise #i scoase din el un raport (oluminos& 'ona portuar din .an Drancisco se !ntindea pe mai mul%i <ilometri" mrginind" practic" toat coasta de est a ora#ului" #i se afla !ntr1o perpetu muta%ie. Acti(itatea din docuri supra(ie%uia" spre marele regret al lumii imo2iliare" care dduse totu#i lupte crncene pentru e?tinderea portului destinat (aselor de agrement #i pentru transformarea terenurilor din fa%a mrii" cele mai apreciate din ora#. -icile (eliere !#i gsiser loc de ancorare !ntr1un al doilea port" al lor" (ictorie a acelora#i promotori" care iz2utiser s1#i dea 2tlia ce(a mai la nord. 4entru crearea acestei unit%i reziden%iale se !nfruntaser toate mediile de afaceri" care o r(niser !n egal msur" iar proprietarii caselor de pe marginea apei 0cotizaser3 2ani grei ca s sufle terenul de su2 nasul altor doritori. -ai !nainte" fuseser construite #i ni#te gigantice terminale" care primeau pac*e2oturi imense. Calurile de pasageri ce ie#eau din pntecele acestora o luau pe o promenad recent amena/at" care !i ducea la c*eiul MT. 'ona turistic fa(orizase apari%ia unei sumedenii de magazine #i restaurante. -ultiplele acti(it%i de pe c*eiuri erau sursa unor profituri uria#e #i a unor aprige !nfruntri de interese. De zece ani !ncoace" directorii firmelor imo2iliare din zona portuar se sc*im2au cam la cincisprezece luni" semn ce

indica rz2oaiele pentru suprema%ie" care nu conteneau s se dea !n domeniul ac*izi%ionrii #i e?ploatrii malurilor ora#ului. G Unde (rei s a/ungi8 )ntre2 Ed. ucas zm2i mali%ios #i desf#ur un plan7 pe cartu#ul acestuia se putea citi& 04ortul .an Drancisco" Docurile nr. EF3. G . atacm acest ultim 2astion9 Cicepre#edintele (oia un tron" ucas !i oferea coroana9 ucas se a#ez din nou" pentru a1#i detalia proiectul. Docurile se aflau !ntr1o situa%ie precar. -unca tot mai grea era de multe ori periculoas" iar temperamentul doc*erilor era nr(a#. Aici" o gre( se putea propaga mai repede dect un (irus. ucas fcuse de/a tot ce tre2uie pentru ca atmosfera s de(in e?plozi(. G Nu (d la ce ne1ar folosi c*estia asta" spuse Ed" cscnd. ucas continu cu un aer deta#at. G Atta (reme ct companiile care se ocup de logistic #i de na(lu !#i pltesc salariile #i c*iriile" nimeni nu !ndrzne#te s le mute de acolo. Dar situa%ia s1ar putea sc*im2a destul de repede. Ar fi de1a/uns ca acti(itatea s fie din nou paralizat. G Direc%ia portului nu (a accepta niciodat a#a ce(a. Ne (om iz2i de prea multe rezisten%e. G Asta depinde de influen%ele care (or intra !n /oc" spuse ucas. G 4oate" cltin din cap Ed Heurt. Dar" pentru un proiect de o asemenea an(ergur" (om a(ea ne(oie de un spri/in (enit din sferele cele mai !nalte. G Nu tre2uie s ( e?plic tocmai dumnea(oastr cum se trag sforile lo22Aing1ului9 4e directorul imo2iliar al portului !l pa#te !nlocuirea& totul atrn de un fir de pr. .unt sigur c o prim de plecare l1ar interesa ct se poate de mult. G Nu #tiu despre ce (or2e#ti9 G Ed" cred c a%i putea fi !nsu#i in(entatorul lipiciului de pe spatele plicurilor care circul pe su2 mese9 Cicepre#edintele !#i !ndrept spatele" !n fotoliul lui" ne#tiind dac tre2uia s se simt flatat de aceast remarc" !ndreptndu1se ctre u#" ucas !i mai spuse patronului su& G )n dosarul al2astru (e%i gsi #i o fi# cu informa%ii detaliate despre candidatul nostru la o retragere generos remunerat. )#i petrece toate :ee<endurile la lacul Ta*oe #i e dator (ndut. Aran/a%i1mi ct mai iute o !ntlnire cu el. Bmpune%i1i un loc ct se poate de confiden%ial" iar" pentru restul" lasH pe mine. Heurt cercet" ner(os" filele dosarului. .e uit" uluit" la ucas #i se !ncrunt& G a Ne: ;or< fceai politic8 U#a se !nc*ise. iftul era pe palier7 ucas !l ls s plece gol. )#i scoase telefonul mo2il" !l desc*ise #i form" fe2ril" numrul csu%ei sale (ocale. 0Nu a(e%i mesa/e noi3" repet de dou ori (ocea cu intona%ii de ro2ot. Apoi" cut pn cnd

telefonul afi# plicule%ul te?to& acesta era gol. )nc*ise aparatul #i intr !n lift. Cnd ie#i !n parcare" !#i mrturisi c era tul2urat de un lucru pe care nu iz2utea s1l identifice& o infim palpita%ie !n co#ul pieptului" pe care o sim%ea pn !n tmpl. $edin%a dura de peste dou ore. Urmrile cderii lui @omez !n fundul calei (asului Calparaiso cptau propor%ii !ngri/ortoare. 5r2atul era tot la reanimare. -anca telefona la spital din or !n or" interesndu1se de starea lui& diagnosticul pus de medici continua s fie destul de rezer(at. Dac muncitorul ar fi murit" nimic n1ar mai fi putut st(ili furia doc*erilor" care" pe moment" era doar un murmur surd. $eful sindicatului de pe Coasta de Cest" care se deplasase aici pentru a lua parte la #edin%" se ridic #i !#i mai turn o cafea. 'ofia se folosi de acest prile/ pentru a prsi" cu discre%ie" sala !n care a(eau loc dez2aterile. Be#i din cldire #i se !ndeprt la c%i(a pa#i" ascunzndu1se !n spatele unui container. a adpost de pri(irile curioase" form un numr. Anun%ul ro2otului fu scurt& 0 ucas37 imediat" se auzi un 2ip. G .unt 'ofia7 disear sunt li2er. .una%i1m #i spune%i1mi cum ne (edem. 4e curnd. )n timp ce !nc*idea" !#i pri(i telefonul mo2il #i" fr s #tie cu ade(rat de ce" zm2i. a sfr#itul dup1amiezii" delega%ii *otrser !n unanimitate s1#i amne decizia. A(eau ne(oie de timp pentru a cntri mai 2ine pro2lema. Comisia de anc*et urma s1#i fac pu2lic e?pertiza a2ia mai trziu" !n cursul nop%ii" iar .an Drancisco -emorial Hospital a#tepta rezultatul 2ilan%ului medical din diminea%a urmtoare pentru a se pronun%a !n pri(in%a #anselor de supra(ie%uire ale doc*erului. )n consecin%" #edin%a fu !nc*is #i amnat pe a doua zi. -anca urma s1i con(oace pe mem2rii 2iroului de !ndat ce a(ea s primeasc cele dou rapoarte" iar adunarea general a(ea s ai2 loc imediat dup aceea. 'ofia sim%ea ne(oia s respire aerul (enit din larg. )#i !ngdui cte(a minute de rgaz #i o lu de1a lungul c*eiurilor. a c%i(a pa#i de ea" pro(a ruginit a lui Calparaiso se legna la captul ca2lurilor de amara/. Na(a era !nln%uit ca o fiar nefast. Um2ra marelui cargou se reflecta cu intermiten%e !n apa amestecat cu uleiuri" care unduia !n (oia (lurelelor ce se iz2eau de el" clipocind. De1a lungul pun%ilor" oameni !n uniform um2lau !ncoace #i !ncolo" ocupa%i cu fel de fel de inspec%ii. Cpitanul (asului !i urmrea" spri/init de 2alustrada pun%ii de comand. und !n considerare felul !n care !#i aruncase %igara peste 2ord" se pare c" !n orele urmtoare" situa%ia a(ea s de(in !nc #i mai tul2ure dect apele ce !ng*i%iser c*i#tocul. Cocea lui Jules rupse tcerea locurilor" pe care doar pescru#ii o mai strpungeau cu %ipetele lor. G Apa asta nu te !ndeamn deloc s faci un plon/on" a#a1i8 Doar dac e 0l mare39 'ofia se !ntoarse #i !i msur cu o pri(ire duioas. Oc*ii lui al2a#tri erau o2osi%i" 2ar2a (l(oi" *ainele ponosite" dar srcia nu1i mic#ora ctu#i de pu%in farmecul. 5r2atul acesta !#i purta elegan%a !n strfundul inimii. Jules !#i

(rse minile !n 2uzunarele (ec*ilor lui pantaloni de t:eed cu moti(e %esute !n carouri. G E o stof 0prince1de1galles3" dar cred c prin%ul #i1a fcut cam de multi#or (aliza. G $i piciorul8 G . zicem c st tot lng cellalt" iar asta de/a nu1i o c*estie a#a de rea. G Ai fost s1%i sc*im2i pansamentul8 G Dar tu cum o mai duci8 G - doare pu%in capul" #edin%a asta nu se mai termina. G $i te mai doare pu%in #i inima" nu8 G Nu" de ce8 G 4entru c" dac m uit pe la ce ore te !n(rte#ti pe aici !n ultimul timp" m !ndoiesc c (ii ca s te 2ronzezi. G Ei" #i dumneata" Jules9 .im%eam doar ne(oia de pu%in aer proaspt9 G $i cel mai proaspt pe care l1ai gsit e taman !n /urul unui 2azin care du*ne#te a pe#te !mpu%it. Dar pesemne c ai dreptate& o duci ct se poate de 2ine9 5r2a%ii care inspectau (ec*ea na( co2orr pe o scar de 2ord. Bntrar !n dou Dorduri negre" ale cror portiere nu fcur nici un zgomot !n clipa !n care le !nc*iser. -a#inile se !ndreptar !ncet spre ie#irea din zona portuar. G Dac plnuiai s te 2ucuri mine de ziua li2er" ia1%i gndul9 Tare mi1 e team c o s fie mai !ncrcat dect de o2icei. G $i mie mi1e team. G Care (a s zic" unde rmsesem8 Continu Jules. G )n clipa !n care tre2uia s m iau la ceart cu dumneata" ca s te duc s1%i sc*im2e pansamentul9 .tai aici" m duc s1mi iau ma#ina. 'ofia se !ndeprt fr s mai stea s1i asculte argumentele. G Nu /oac deloc corect9 5om2ni el !n 2ar2. Dup ce1l duse pe Jules la doctor" 'ofia o lu spre cas. Cu o mn conducea" iar cu cealalt !#i cuta telefonul mo2il. 4ro2a2il c iar se (rse pe unde(a" prin fundul gen%ii leia mari. )n timp ce cotro2ia dup el" semaforul se fcu ro#u. Cnd opri" !#i rsturn geanta pe scaunul din dreapta #i culese telefonul din mormanul de o2iecte rspndite !n dezordine. ucas !i lsase un mesa/& a(ea s treac s1o ia din fa%a casei la #apte #i /umtate. 'ofia se uit la ceas& mai a(ea e?act patruzeci #i #apte de minute ca s le srute pe -at*ilde #i pe +eine #i" apoi" s se !m2race. .e aplec" desc*ise torpedoul #i scoase de acolo girofarul" pe care !l puse pe capota ma#inii =O dat" n1o fi foc9>. Cu sirena urlnd" porni !n (itez pe Mrd .treet. ucas se pregtea s plece de la 2irou. )#i lu pardesiul de pe umera# #i #i1l puse pe spate. .tinse lumina. Dincolo de ferestrele largi" ora#ul apru !n al2 #i negru. Tocmai !nc*idea u#a" cnd telefonul !ncepu s sune. .e !ntoarse s rspund. Ed !l inform c !ntlnirea solicitat (a a(ea loc la #apte #i treizeci de minute. )n semi!ntuneric" ucas not" gr2it" adresa pe un col% de *rtie.

G C sun de !ndat ce cad la !n%elegere cu omul nostru. ucas !nc*ise" fr alte formule de polite%e" #i se apropie de geam. .e uita la strzile ce se !ntindeau la picioarele lui. De la acea !nl%ime" liniile luminoase trasate de farurile al2e #i ro#ii ale ma#inilor alctuiau o imens pnz de pian/en" care scnteia !n !ntuneric. ucas !#i lipi fruntea de sticl. )n dreptul gurii lui" pe fereastr apru o aureol de a2uri. Departe" printre ma#ini" clipea o lumini% al2astr& un girofar urca spre 4acific Heig*ts. ucas oft" !#i 2g minile !n 2uzunarele pardesiului #i ie#i din camer. 'ofia opri sirena #i puse girofarul la loc7 !n fa%a casei" era un loc li2er" !n care !#i strecur imediat ma#ina. Urc treptele patru cte patru #i intr !n apartament. G .unt mul%i ia care te fugresc8 O !ntre2 -at*ilde. G 4oftim8 G Dac ai (edea ce fa% ai9 Nu e#ti cu sufletul la gur aproape deloc9 G - duc s m pregtesc" sunt !n mare !ntrziere9 Ce1ai fcut azi8 G a ora prnzului" am alergat pu%in cu Carl e:is #i am 2tut eu9 G Te1ai plictisit ru8 G 4e strada ta au trecut #aizeci #i patru de ma#ini" din care nousprezece (erzi9 'ofia se !ntoarse #i se a#ez la picioarele patului. G -ine" o s fac tot posi2ilul s m !ntorc mai de(reme. -at*ilde arunc o pri(ire spre ceasul pus pe g*eridon #i ddu din cap. G Nu (reau s1mi 2ag nasul unde nu1mi fier2e oalaJ G )n seara asta" ies !n ora#" dar nu m !ntorc trziu. Dac nu dormi" putem s stm de (or2" spuse 'ofia" ridicndu1se. G Tu sau eu8 -urmur -at*ilde" pri(ind1o cum dispare !n dressing. 'ofia reapru" dup zece minute" !n salon. 4rul ud !i era !nf#urat !ntr1 un prosop" iar mi/locul !ntr1altul. 4use o trus mic" de pnz" pe marginea cminului #i se apropie de oglind. G Bei cina cu u cel mic8 O descusu -at*ilde. G A sunat8 G Nu9 Nici (or2. G Atunci" cum de #tii8 G Uite1a#a9 'ofia se !ntoarse" !#i puse minile !n #olduri #i o pri(i" cu *otrre" pe -at*ilde. G Ai g*icit 0uite1a#a3 c iau cina cu ucas8 G Dac nu m !n#el" mi se pare c ceea ce %ii !n mna dreapt se nume#te mascara" iar ceea ce %ii !n stnga este un pmtuf pentru aplicat fardul. G Nu (d care1i legtura9 G Crei s1%i dau un indiciu8 O ironiza -at*ilde. G Coi fi ct se poate de !ncntat s1l aud9 +spunse 'ofia" u#or agasat. G De mai 2ine de doi ani" tu e#ti prietena mea cea mai 2unJ

'ofia !#i !nclin capul !ntr1o parte. C*ipul lui -at*ilde fu luminat de un zm2et generos. GJ #i e prima oar cnd (d c te fardezi9 'ofia se !ntoarse din nou spre oglind" fr s1i rspund. -at*ilde lu cu non#alan% suplimentul ce con%inea programele de tele(iziune #i !ncepu s1l citeasc pentru a #asea oar !n acea zi. G Noi n1a(em tele(izor9 .puse 'ofia" !ntinzndu1#i pe 2uze" delicat" cu (rful degetului" pu%in gloss. G 4ic 2ine& am oroare de a#a ce(a9 +spunse fr s stea pe gnduri -at*ilde" !ntorcnd pagina. Telefonul !ncepu s sune !n geanta lsat de 'ofia pe patul lui -at*ilde. G Crei s rspund eu8 O !ntre2 aceasta" cu o (oce ne(ino(at. 'ofia se puse pe cotro2it de zor prin geant. u telefonul #i se duse !n cellalt capt al camerei. G Nu" nu (rei9 5odogni -at*ilde" atacnd grila programelor de a doua zi. ucas era nespus de m*nit& !ntrziase #i nu mai putea s1o ia de acas. A(eau o mas rezer(at" pentru ora douzeci #i treizeci" la ultimul eta/ al imo2ilului 5an< of America" de pe California .treet. +estaurantul de trei stele" care domina ora#ul" oferea o pri(eli#te magnific a podului @olden @ate. O a#tepta pe 'ofia acolo. Ea !nc*ise" se duse !n col%ul destinat 2uctriei #i se uit !n frigider. -at*ilde auzi (ocea !nfundat a prietenei sale" care o !ntre2a& G Ce %i1ar plcea la cin8 Am pu%in timp #i o s1%i pregtesc ce(a. G O 0omlet1salat1iaurt3. Ce(a mai trziu" 'ofia !#i lu pardesiul din dressing" o srut pe -at*ilde #i !nc*ise !nceti#or u#a apartamentului. .e instala la (olanul Dordului. )nainte de a demara" ls !n /os parasolarul #i se pri(i cte(a clipe !n oglinda din spatele acestuia. Cu o mutr !ntre2toare" ridic geamul din partea ei #i 2g c*eia !n contact. Cnd ma#ina dispru la col%ul strzii" perdeaua de la fereastra lui +eine se ls u#urel !n /os. 'ofia !#i ls ma#ina la intrarea !n parcare #i !i mul%umi omului !n li(rea ro#ie care !i !ntindea un tic*et. G Tare a# (rea s fi fost eu cel cu care (e%i lua cina9 .puse tnrul. G -ul%umesc frumos" rspunse ea" !m2u/orat #i !ncntat. U#a turnant se puse !n mi#care #i 'ofia apru !n *ol. Dup ora de !nc*idere a 2irourilor" doar 2arul de la parter #i restaurantul panoramic de la ultimul eta/ mai erau desc*ise pentru pu2lic. )n timp ce se !ndrepta cu pa#i siguri spre lift" sim%i !n gur o ciudat senza%ie de uscciune. 4entru prima oar" 'ofiei !i era sete. .e uit la ceas. Dat fiind c (enise cu zece minute !nainte" oc*i prin (itrin te/g*eaua de aram a cafenelei #i !#i sc*im2 direc%ia. Tocmai se pregtea s intre" cnd recunoscu profilul lui ucas" care se afla la o mas" !n toiul unei con(ersa%ii cu directorul ser(iciului imo2iliar din port. 'ofia se trase !napoi" tul2urat" #i se !ntoarse la lift.

Dup o 2ucat de (reme" ucas apru !n urma #efului de sal" care !l conducea spre masa la care a#tepta 'ofia. Ea se ridic" el !i srut mna #i o in(it s se a#eze cu fa%a spre fereastr. )n timpul cinei" ucas !i puse sute de !ntre2ri" la care ea rspundea cu altele o mie. El aprecia meniul rafinat7 ea nu se atinse de nimic" punnd pe neo2ser(ate mncarea pe marginea farfuriei. i se prea c !ntreruperile datorate c*elnerului dureaz o eternitate. Cnd acesta se apropie din nou" cu o mturic de adunat frmiturile" ce aducea cu o secer 2r2oas" ucas se a#ez alturi de 'ofia #i sufl cu putere peste fa%a de mas. G @ata" acum e curat9 Ne pute%i lsa" ( mul%umesc mult9 )i spuse c*elnerului. Con(ersa%ia !ncepu din nou. ucas !#i pusese 2ra%ul pe sptarul 2anc*etei" iar 'ofia sim%i cldura minii ce sttea att de aproape de ceafa ei. C*elnerul (eni din nou" !nfuriindu1l pe ucas7 acesta le puse dinainte dou linguri #i o spum fondant" de ciocolat. )n(rti platoul ca s1l prezinte ct mai a(anta/os" se !ndrept #i" fudul ne(oie mare" anun% con%inutul. G A%i fcut foarte 2ine c ni l1a%i precizat" spuse ucas" cam %fnos. 1 am fi putut confunda cu sufleul de morco(i9 C*elnerul se !ndeprt discret. ucas se plec spre 'ofia. G N1a%i mncat nimic. G -nnc foarte pu%in" !i rspunse ea" lsndu1#i capul !n /os. G Hai" gusta%i9 Dace%i1mi aceast plcere9 4entru gur" ciocolata e o 2uc%ic de rai. G $i" pentru #olduri" un iad9 )i rspunse ea. Dr s1i mai lase rgazul de a protesta" ucas tie crema" duse lingura la 2uzele 'ofiei #i !i depuse ciocolata cald pe lim2. )n pieptul ei" 2tile necunoscute se fcur sim%ite #i mai tare. )#i ascunse frica !n adncul oc*ilor lui ucas. G E cald #i" !n acela#i timp" rece. E dulce" spuse ea. Ta(a purtat de c*elnerul care aducea coniacul se !nclin u#or #i pa*arul alunec de pe ea. Cnd se lo(i de pardoseal" se sparse !n #apte cio2uri a2solut identice. .ala tcu" ucas tu#i u#or" iar 'ofia rupse tcerea. Coia s1i mai pun lui ucas dou !ntre2ri" dar !l rug s rspund fr ocoli#uri. El !i fgdui. G Ce fcea%i la mas cu directorul companiei imo2iliare din port8 G E curios c m !ntre2a%i a#a ce(a. G Ne1am !n%eles s rspunde%i fr ocoli#uri9 ucas se uit %int la 'ofia #i !#i apropie degetele de mna pe care ea #i1o pusese pe mas. G Era o !ntlnire de lucru" ca ultima oar. G Psta n1a fost cu ade(rat un rspuns" dar mi1a%i anticipat a doua !ntre2are. Ce meserie a(e%i8 4entru cine lucra%i8 G Am putea spune c m aflu !ntr1o misiune. G Ce fel de misiune8 )l !ntre2 din nou 'ofia.

Oc*ii lui ucas o prsir o clip pe 'ofia. O anumit pri(ire !i atrgea aten%ia& !n fundul slii" tocmai !l recunoscuse pe 5laise" cu un zm2et rutcios !n col%ul gurii. G Ce e8 Nu ( sim%i%i 2ine8 .e !ngri/or 'ofia. ucas se transformase su2 oc*ii ei. A2ia dac1l mai recuno#tea pe cel cu care !mprt#ise aceast sear plin de sentimente inedite. G Nu1mi pune%i nici o !ntre2are" !i spuse el. Duce%i1( la (estiar" lua%i1( pardesiul #i !ntoarce%i1( acas. O s ( sun mine7 acum nu ( pot e?plica nimic" !mi pare nespus de ru. G Ce (1a apucat8 )l !ntre2" perple? 'ofia. G 4leca%i9 Acum9 Ea se ridic #i tra(ers sala. Auzea c*iar #i cele mai mici zgomote& un tacm care cdea" pa*arele care se ciocneau" (ec*itura de 2atist cu care un domn 2trn se #tergea la gur" respira%ia femeii prost !m2rcate" care mnca din oc*i" moart de poft" pr/iturile din (itrin" fo#netul scos de /urnalul unui om de afaceri care citea /ucndu1#i propriul rol" cuplul care mergea printre mese #i care nu1#i mai (or2ea de cnd se ridicase ea. 'ofia !#i gr2i pasul7 !n fine" u#ile liftului se !nc*iser. )n ea nu mai era dect un (lm#ag de emo%ii contradictorii. Alerg !n strad. Cntul o iz2i !n fa%. )n ma#ina care gonea" nu mai erau dect ea #i un fior de melancolie. Cnd 5laise se a#ez !n locul pe care !l prsise 'ofia" ucas !#i strnse pumnii. G Ei" cum ne merg afacerile8 )ntre2 5laise" /o(ial. G Ce !n(rte#ti aici8 B se adres ucas" cu o (oce care nu !ncerca s1i ascund ctu#i de pu%in iritarea. G .unt responsa2il cu comunicarea intern #i e?tern" a#a c am (enit sJ comunicm ni%elu#9 G Dumitale n1am de ce s1%i dau raportul9 G ucas" ucas" zu a#a9 Cine (or2e#te de rapoarte8 Am (enit pur #i simplu ca s (d cum o duce cu sntatea mnzocul meu" #i" dup cum (d" !i merge de minune. @lasul lui 5laise glgia de o prietenie pe ct de mieroas" pe att de fals. G $tiam eu c e#ti strlucitor" dar acum tre2uie s mrturisesc c te su2estimasem. G Dac asta e tot ce a(eai de zis" cred c am face 2ine s ne spunem la re(edere9 G -1am uitat la ea !n timp ce !i susurai serenade #i tre2uie s recunosc c" !n momentul !n care a fost adus desertul" am rmas de1a dreptul impresionat9 4entru c trea2a asta" 2trne" frizeaz geniul9 ucas !l urmrea cu aten%ie pe 5laise" !ncercnd s descifreze ce anume !l putea !n(eseli pe acest perfect im2ecil. G Natura n1a prea fost generoas cu dumneata" 5laise" dar nu dispera. )ntr1o 2un zi" o s se i(easc pe la noi o pctoas care (a fi comis un lucru

suficient de gra( pentru a fi osndit s petreac (reo cte(a ore !n 2ra%ele dumitale9 G Nu1i ne(oie de atta fals modestie" ucas" am !n%eles #i am apro2at totul. Bnteligen%a dumitale m (a surprinde mereu. ucas se !ntoarse" cernd" cu un gest" s i se aduc nota de plat. 5laise o lu #i !i !ntinse #efului de sal o carte de credit. G as" asta m pri(e#te pe mine9 G De fapt" unde (rei s a/ungi8 )ntre2 ucas" recupernd nota de plat dintre degetele /ila(e ale lui 5laise. G -i1ai putea acorda ce(a mai mult !ncredere. E ne(oie s1%i mai amintesc c misiunea asta %i1a fost !ncredin%at numai mul%umit mie8 Hai s nu mai facem pe pro#tii" doar #tim totul ct se poate de 2ine9 G Ce #tim8 )ntre2 ucas" ridicndu1se. G Cine e ea9 ucas se a#ez !ncet" la loc" #i !l pri(i %int pe 5laise. G $i cine e ea8 G 4i" e cealalt" dragul meuJ e ad(ersara dumitale9 ucas csc u#or gura" de parc" dintr1o dat" n1ar mai fi a(ut suficient aer. 5laise continu& G Cea care a fost trimis !mpotri(a dumitale. Dumneata e#ti demonul nostru" ea e !ngerul lor" face parte din corpul lor de elit. ucas se trase !napoi" cnd 5laise se aplec spre el. G Nu fi c*iar a#a de nec/it" 2trne" !i ddu el !nainte" asta mi1e meseria& s le #tiu pe toate. Tre2uia neaprat s te felicit. 4entru ta2ra noastr" ispitirea !ngerului nu mai e o (ictorie" e un triumf9 Diindc despre asta e (or2a" la drept (or2ind" nu8 ucas sim%i o und de !ngri/orare !n ultima !ntre2are a lui 5laise. G 4i" nu ziceai c meseria dumitale e s le #tii pe toate" 2trne8 )l !ntre2 ucas" cu o ironie amestecat cu furie. 4lec de la mas. )n timp ce tra(ersa restaurantul" auzi glasul lui 5laise& G -ai (enisem pentru ce(a& s1%i spun c e#ti cutat9 Desc*ide1%i celularul9 4ersoana de care te1ai apropiat !n ultimele ore ar (rea neaprat s !nc*eia%i un acord !n seara asta. U#ile ascensorului se !nc*iser !n urma lui ucas. 5laise oc*i farfuria pe care desertul rmsese neterminat" se a#ez #i !#i 2g degetul /ila( !n ciocolat. -a#ina 'ofiei gonea pe Can Ness A(enue. )n timp ce trecea" toate semafoarele cptau culoarea (erde. Desc*ise radioul #i cut un post care difuza roc<. Degetele ei lo(eau (olanul !n ritmul muzicii" !l iz2eau din ce !n ce mai tare" pn cnd !ncepur s1o doar falangele. Dordul o lu spre 4acific Heig*ts #i se opri fr mena/amente !n fa%a csu%ei. a ferestrele de la parter nu se zrea nici o lumin. 'ofia !ncepu s urce scara. Cnd !#i puse piciorul pe cea de1a treia treapt" u#a lui -iss .*eridan se !ntredesc*ise. 'ofia se lu dup lumina care se strecurase !n semi!ntuneric #i intr !n apartamentul lui +eine. G Qi1am spus eu9

G 5un seara" +eine. G Hai" stai lng mine" ai s1mi spui 2un seara la plecare. De#i" dac m uit 2ine la tine" !n momentul de fa% am putea spune mai degra2 2un diminea%a9 'ofia se apropie de fotoliu. .e a#ez pe moc*et #i !#i puse capul pe 2ra%ul lui +eine. Aceasta !i mngie prul #i" apoi" !ncepu s (or2easc& G Crei s m !ntre2i ce(a8 Nd/duiesc9 4entru c eu" una" am de dat un rspuns9 G Nu sunt !n stare s1%i spun ce simt. 'ofia se scul" se duse la fereastr #i ridic perdeaua. )n strad" Dordul prea c doarme. +eine continu& G Departe de mine gndul de a fi indiscret. Dar" m rog" nu1i po%i cere omului ce nu1%i poate da9 a (rsta mea" (iitorul se mic#oreaz (znd cu oc*ii #i" cnd e#ti prez2it" a#a cum sunt eu" atunci c*iar c tre2uie s fii !ngri/orat. De aceea" pe msur ce trec zilele" pri(esc !nainte" a(nd suprtoarea impresie c drumul se opre#te !n fa%a !ncl%rilor mele. G De ce !mi spui asta" +eine8 G Diindc !%i cunosc generozitatea" dar #i pudoarea. 4entru o femeie de (rsta mea" 2ucuriile #i triste%ile celor pe care !i iu2im sunt ca ni#te <ilometri c#tiga%i de la noaptea care se anun%. .peran%ele (oastre" dorin%ele (oastre ne spun c" dup noi" drumul continu" c tot ce am fcut cu (ie%ile noastre are un sens" fie c*iar #i unul infimJ un rost mic1mititel de a fi. $i" acum" o s1 mi spui ce nu merge9 G Nu #tiu9 G Ceea ce sim%i tu se nume#te dor9 G .unt attea lucruri pe care a# (rea s %i le pot spune. G Dii pe pace" le g*icescJ +eine ridic 2r2ia 'ofiei" !nceti#or" cu (rful unui deget. G Hai" scoal1%i zm2etul din somn9 E de a/uns un gruncior de speran% ca s semeni un cmp !ntreg de fericireJ $i un pic de r2dare" ca s1i la#i timp s creasc. G +eine" ai iu2it (reodat8 G Cezi toate pozele alea (ec*i din al2umele mele8 Ei 2ine" nu folosesc" practic" la nimic9 -a/oritatea oamenilor care apar acolo sunt mor%i demult #i totu#i" pentru mine" ele sunt foarte importante. $tii de ce8 4entru c le1am fcut9 Dac ai #ti ct de mult a# (rea s m mai duc picioarele !nc o dat acolo9 5ucur1te" 'ofia9 Dugi" nu1%i pierde timpul9 4oate c zilele de luni sunt isto(itoare" poate c duminicile sunt posomorte" dar" Doamne Dumnezeule" ce plcut e s !ncepi o sptmn nou9 +eine !#i desfcu palma" lu arttorul 'ofiei #i i1l plim2 de1a lungul liniei (ie%ii. G $tii ce e un 5ac*ert" 'ofia8 'ofia nu rspunse. @lasul lui +eine se fcu #i mai mngios& G Ascult1m 2ine" asta e cea mai frumoas po(este din lume& 5ac*ert este persoana pe care %i1a *rzit1o Dumnezeu" este cealalt /umtate a ta"

ade(rata ta dragoste. A#a c toat !n%elepciunea (ie%ii tale const !n a1l gsiJ #i" mai ales" !n a1l recunoa#te. 'ofia o pri(i pe +eine !n tcere. .e scul" o srut" plin de tandre%e" pe frunte #i !i spuse noapte 2un. )nainte de a ie#i" se !ntoarse #i1i adres o ultim rugminte& G Tare mult a# (rea s (d unul dintre al2umele dumitale9 G 4e care8 Doar le1ai (zut de (reo zece ori9 G 4e al dumitale" +eine. $i u#a se !nc*ise !ncet !n urma fetei. 'ofia !ncepu s urce treptele. A/uns pe palierul ei" se rzgndi" co2or! scara fr zgomot #i !#i de#tept din somn 2trnul Dord. Ora#ul era aproape pustiu. O lu pe California .treet. Un semafor o sili s se opreasc !n fa%a cldirii unde cinase. 4aznicul parcrii !i fcu un mic semn prietenesc cu mna7 ea !ntoarse capul #i pri(i spre C*inato:n" care se !ntindea la dreapta. Dup cte(a strzi" !#i ls ma#ina lng trotuar" tra(ers mica pia%" !#i lipi mna de peretele de est al Turnului piramidal #i intr !n *ol. )l salut pe 4etru #i se !ndrept spre liftul care ducea la ultimul eta/. Cnd u#ile se desc*iser" ceru s1l (ad pe -i*ail. +ecep%ionerei !i prea nespus de ru" dar !ncepuse ziua oriental" #i na#ul ei tre2luia la cellalt capt al lumii. 'ofia #o(i #i !ntre2 dac Domnul era disponi2il. G )n principiu" da" dar" #ti%i" ar putea s fie cam dificil. Cnd (zu aerul intrigat al 'ofiei" recep%ionera nu putu rezista dorin%ei de a1i rspunde. G Dumnea(oastr pot s ( spun9 Domnul are un fi?" un *o22A" dac prefera%i& rac*etele9 E ne2un dup ele9 Bdeea c oamenii trimit o droaie de rac*ete !n cer )l face s se prpdeasc de rs. Nu rateaz nici o lansare7 se !nc*ide !n 2iroul ui" desc*ide toate monitoarele #i nimeni nu mai poate sta de (or2 cu El. Nu ( ascund c situa%ia !ncepe s fie cam pro2lematic de cnd au !nceput #i c*inezii cu lansrile. G )n momentul acesta e (reo lansare8 )ntre2" netul2urat" 'ofia. G Dac nu inter(ine (reo pro2lem de ordin te*nic" decolarea e pre(zut !n MK de minute #i SL de secunde9 Dori%i s1B lsa%i un mesa/8 Era ce(a important8 G Nu" nu1 deran/a%i" (oiam doar s1 !ntre2 ce(a. O s m !ntorc. G Unde ( (e%i afla pu%in mai trziu8 Cnd )i las note incomplete" am parte !ntotdeauna de cte o mic refle?ie pe margine. G 4ro2a2il o s fac c%i(a pa#i pe c*eiuri7 m rog" a#a cred. Atunci" ( spun noapte 2un occidental ori 2un diminea%a oriental" cum prefera%i9 'ofia ie#i din Turn. )ncepuse s 2urni%eze. .e duse fr nici o gra2 spre ma#in. Bnstalat la (olan" se !ndrept spre c*eiul EF" cellalt loc din ora# unde !#i afla refugiul. O cuprinse dorin%a de a respira aer curat" de a (edea copaci" a#a c o lu spre nord. Bntr !n @olden @ate 4ar< prin calea -artin ut*er Ning #i continu s !nainteze pn la lacul din mi/loc. De1a lungul drumeagului" felinarele desenau miriade de *alouri !n noaptea !nstelat. Darurile luminar o

ca2an mic" din lemn" de unde se !nc*iriau 2rci" pe (reme 2un. 'ofia !#i ls ma#ina !n parcarea goal #i se duse spre o 2anc de su2 un felinar. .e a#ez. 4urtat de o 2riz u#oar" o le2d mare #i al2 plutea" cu oc*ii !nc*i#i" trecnd pe lng un 2rotac adormit pe o frunz de nufr. 'ofia oft. $i" atunci" )l (zu (enind din captul aleii. Domnul mergea non#alant" cu minile !n 2uzunar. 4#i peste grila/ul scund #i o lu de1a curmezi#ul peluzei" ocolind 2osc*etele de flori. .e apropie #i .e a#ez lng ea. G Ai (rut s m (ezi8 G Nu (oiam s deran/ez" Doamne. G Tu nu m deran/ezi niciodat. Ai (reo pro2lem8 G Nu" o !ntre2are. Oc*ii Domnului se luminar #i mai mult. G Atunci" te ascult" fiica mea. G Tot timpul" propo(duim dragostea" dar noi" !ngerii" nu dispunem dect de teorii. 4rin urmare" ce !nseamn cu ade(rat dragostea pe pmnt" Doamne8 El pri(i spre cer #i o lu pe 'ofia de umeri. G Dar acesta e lucrul cel mai frumos pe care l1am in(entat9 Dragostea e o prticic de speran%" e necontenita re!nnoire a lumii" e calea spre pmntul fgduin%ei. Am creat diferen%a pentru ca omenirea s culti(e !n%elegerea& o lume omogen ar fi fost att de trist9 . mori" nu alta9 $i" pe urm" pentru cel sau cea care a #tiut s iu2easc #i s fie iu2it =>" moartea nu e dect un moment din (ia%. 'ofia desen pe /os" cu (rful piciorului" un cerc. G Dar po(estea cu acel 5ac*ert e ade(rat8 Dumnezeu zm2i #i !i lu mna. G Drumoas idee" nu8 Cel care !#i gse#te /umtatea de(ine mai !mplinit dect toat omenirea la un loc9 Omul nu este unic" !n sine. Dac l1a# fi (rut astfel" n1a# fi creat dect unul. A2ia cnd !ncepe s iu2easc de(ine" !ntr1ade(r" unic. Omul" a#a cum l1am creat" poate c nu e perfect" dar nimic din uni(ers nu poate dep#i perfec%iunea a dou fiin%e care se iu2esc. G Acum !n%eleg mai 2ine" spuse 'ofia" trasnd o linie dreapt e?act !n mi/locul cercului. El se ridic #i )#i 2g din nou minile !n 2uzunare. Era gata s plece" cnd se !ntoarse #i )#i puse mna pe cre#tetul 'ofiei. Cu un ton 2lnd #i complice" !i spuse& G O s1%i !ncredin%ez un mare secret. Unica #i singura !ntre2are pe care mi1o pun" !nc din prima zi& Oare eu sunt cel ce a in(entat dragostea" sau dragostea e cea care m1a in(entat pe mine8 )n timp ce se !ndeprta cu pas u#or" Dumnezeu )#i pri(i imaginea reflectat !n ap. 'ofia )l auzi mormind& G Domnul !n sus" Domnul !n /osJ tre2uie s1mi gsesc #i eu odat un prenume" !n casa astaJ #i a#a m fac ei s par mai 2trn" cu ditai 2r2oiulJ .e !ntoarse spre 'ofia #i o !ntre2& G Ce1ai zice dac mi1a# alege ca prenume Houston8

5locat" 'ofia !l urmri cu pri(irea" !n timp ce El se !ndeprta" cu su2limele1B mini !ncruci#ate la spate" #i mormia de unul singur. G Domnul Houston" poateJ NuJ Houston" e perfect9 $i (ocea se stinse !n spatele unui copac !nalt. 'ofia rmase singur cte(a momente. 5rotacul c%rat pe frunza lui de nufr o pri(i %int #i orci de dou ori. 'ofia se plec spre el #i1i spuse& G Ce1i8 Ce1i8 Apoi" se ridic" urc !n ma#in #i ie#i din @olden @ate 4ar<. 4e colina No2 Hill" un clopot 2tea de unsprezece. +o%ile din fa% se oprir la c%i(a centimetri de marginea digului. 5otul ma#inii Aston -artin se reflecta !n ap. ucas co2or! #i ls portiera desc*is. )#i puse piciorul drept pe 2ara de protec%ie din spate" oft din greu #i renun%. .e !ndeprt c%i(a pa#i" sim%ind c i se !n(rte#te capul. .e aplec deasupra apei #i (omit. G Nu prea s1ar zice c %i1e 2ine9 ucas se ridic #i !l pri(i pe 2trnul 2osc*etar" care !i !ntindea o %igar. G Tutun 2run7 cam tare" a(nd !n (edere !mpre/urrile" spuse Jules #i !i puse !n mn 2ric*eta" a crei flacr le lumin" un scurt moment" fe%ele. ucas aprinse %igara" trase fumul" adnc" !n piept #i tu#i imediat. G .unt 2une" zise" aruncnd departe c*i#tocul. G .tomacul deran/at8 )l iscodi Jules. G Nu9 +spunse ucas. G Atunci" poate (reo suprare8 G Dar dumitale" Jules" ce1%i mai face piciorul8 G Ca tot restul& #c*ioapt9 G 4i" atunci" pune1%i 2anda/ul la loc" pn nu faci (reo infec%ie" zise ucas" !ndeprtndu1se. Jules !l pri(i !ndreptndu1se spre (ec*ile cldiri aflate la (reo sut de metri de acolo. ucas urc treptele scrii mncate de rugin #i !nainta pe galeria ce se !ntindea de1a lungul fa%adei" !n dreptul eta/ului !nti. Jules strig dup el& G .uprarea aia e cum(a 2runet ori" mai degra2" 2lond8 Dar ucas nu1l auzi. U#a singurului 2irou cu fereastra luminat se !nc*ise !n urma lui. 'ofia n1a(ea nici un c*ef s se !ntoarc acas. )n ciuda plcerii de1a o gzdui pe -at*ilde" !i lipsea !ntru ct(a intimitatea. -ergea pe lng (ec*iul turn de crmid ro#ie" care domina c*eiurile pustii. Ceasul de su2 acoperi#ul conic al acestuia 2tu /umtatea de or. Ea se apropie de marginea c*eiului. 4ro(a (ec*iului cargou se legna !n lumina lunii" care a2ia se desprinsese dintr1un (l u#or de cea%. G Tare1mi place coa/a asta de nuc9 .untem de acela#i leat9 $i ea scr%ie cnd se mi#c" dar e #i mai ruginit dect mine9 'ofia se !ntoarse #i !i zm2i lui Jules. G N1am nimic !mpotri(a ei" dar" dac scrile i1ar fi fost !ntr1o stare mai 2un" a# fi iu2it1o mai mult. G Utila/ul nu1i de (in cu nimic !n accidentul sta.

G De unde #tii8 G 4ere%ii din docuri au urec*i& un cu(in%el de ici" un cu(in%el de colo a/ung s formeze un cpe%el de frazJ G $tii cum a czut @omez8 G Psta1i misterul9 Dac ar fi (or2a de un tnr" ai putea crede c a fost mai neatent. Auzim de atta (reme" la tele(izor" c tinerii sunt mai csca%i dect 2trniiJ dar eu n1am tele(izor" iar doc*erul era ctan 2trn. Nimeni n1o s !ng*it a2ureala asta" cum c ar fi alunecat" c*ipurile" de pe scar. G 4oate c o fi a(ut (reo ame%eal8 G .e prea poate" !ns rmne s aflm de ce i1o fi (enit ame%eala. G Bar eu !mi !nc*ipui c te 2ate de/a gndul staJ G 4e mine m 2ate mai ales (ntul #i !mi (r !n oase porcria asta de umezeal. -i1ar plcea s ne continum con(ersa%ia ce(a mai la o parte. ng scara de acolo" care duce !n 2irouri" e un fel de microclimat. Te1ar deran/a dac am face c%i(a pa#i !mpreun8 'ofia !i oferi 2trnului 2ra%ul ei. .e adpostir su2 galeria care mergea de1a lungul fa%adei. Jules se mut ni%el mai !ncolo" instalndu1se e?act su2 singura fereastr care mai era luminat la acea or trzie. 'ofia #tia c to%i oamenii !n (rst au manii" dar" dac !i iu2eai" nu tre2uia s1i contrazici" ci s1i la#i !n pace" cu ale lor. G Uite" aici e 2ine" 2a c*iar ct se poate de 2ine" !i spuse el. .e a#ezar /os lng perete. Jules netezi cutele eternilor lui pantaloni 0prince1de1galles3. G Ei" cum e cu @omez8 )l !ntre2 'ofia. G Eu" unul" nu #tiu nimic9 Dar" dac taci #i ascul%i" s1ar putea ca puiul sta de (nt s ne po(esteasc ce(a. 'ofia se !ncrunt" dar Jules !#i duse un deget la 2uze. )n lini#tea nop%ii" 'ofia auzi glasul gra( al lui ucas" rsunnd !n 2irou" c*iar deasupra capului ei. Heurt sttea !n captul mesei cu t2lie de melamin. 4use !n fa%a lui Terence Yallace" directorul ser(iciului imo2iliar din port , care se a#ezase !n fa%a lui ucas , un pac*e%el !n(elit !n *rtie de am2ala/. G Acum" o treime. Urmtorul pac*et (a sosi dup ce consiliul (ostru de administra%ie (a (ota e?proprierea docurilor" iar ultimul" dup ce (oi semna mandatul e?clusi( de comercializare a terenurilor" spuse (icepre#edintele. G Am czut de acord c administratorii (o#tri tre2uie s se reuneasc !n consiliu !nainte de sfr#itul sptmnii. G Termenul e teri2il de scurt" gemu omul" care !nc nu cutezase s ia pac*e%elul maroniu. G .e apropie alegerile9 4rimria (a fi !ncntat s anun%e transformarea unei zone poluante !ntr1un cartier cu locuin%e cur%ele. O s fie ca un dar picat din cer9 Adug ucas" trimi%nd pac*etul spre minile lui Yallace. Trea2a dumitale nu pare a fi c*iar a#a de complicat9 ucas se ridic #i se apropie de fereastr7 dup ce o !ntredesc*ise" spuse&

G $i" pentru c !n curnd n1o s mai ai ne(oie s munce#tiJ ai putea c*iar s refuzi promo(area pe care %i1o (or oferi drept mul%umire c i1ai !m2og%itJ G @sind solu%ia crizei care1i amenin%a9 )i lu (or2a din gur Yallace" pe un ton izmenit" !ntinzndu1i un plic mare #i al2 lui Ed. G )n acest raport confiden%ial este prezentat (aloarea fiecrei parcele" spuse el. -ri%i pre%ul cu zece la sut" iar administratorii mei nu ( (or putea refuza oferta. Yallace !#i lu plicul cu(enit #i !l cntri" (esel" !n palm. G O s reunesc consiliul pn (ineri" cel trziu" adug el. 4ri(irile lui ucas" care rtceau pe fereastr" fur atrase de o um2r u#oar" ce disprea pe lng peretele cldirii. Cnd 'ofia urc !n ma#in" lui ucas i se pru c ea !l pri(ea drept !n oc*i. .topurile din spatele Dordului disprur !n deprtare. ucas !#i ls capul !n /os. G Terence" nu ai niciodat mustrri de cuget8 G Nu sunt eu la care o s pro(oace gre(a" !i rspunse acesta" ie#ind din 2irou. ucas refuz propunerea lui Ed de a1l !nso%i #i rmase singur. Clopotele de la @race Cat*edral 2tur de miezul nop%ii. ucas !#i puse pardesiul #i !#i 2g minile !n 2uzunare. Desc*iznd u#a" mngie cu (rful degetelor cr%ulia furat" de care nu se mai despr%ea. 'm2i" contempl stelele #i recit& G . fie lumintori pe tria cerului caJ s despart ziua de noapteJ #i s fie semneJ ca s deose2easc lumina de !ntuneric. $i a (zut Dumnezeu c este 2ine. $i a fost sear #i a fost diminea%J 'iua a patra. -at*ilde gemuse aproape !n fiecare or7 durerea !i tul2urase necontenit somnul. De1a2ia cnd se i(ir zorii se mai lini#ti. 'ofia se scul fr s fac zgomot" se !m2rc #i ie#i din cas !n (rful picioarelor. 4rin fereastra de pe palier intra un soare (esel. Cnd a/unse la parter" ddu de +eine7 aceasta !mpingea u#a de la intrare cu piciorul" cci ducea !n 2ra%e un imens 2uc*et de flori. G 5un diminea%a" +eine. +eine" care %inea !n gur o scrisoare" nu1i putea rspunde. 'ofia se repezi s1o a/ute. u 2uc*etul uria# #i !l puse pe consola de la intrare. G Cd c cine(a te rsfa% stra#nic" +eine. G Nu pe mine9 4e tine9 Uite" #i 2ile%elul sta pare1mi1se c tot %ie !%i este adresat9 'ise ea" !ntinznd un plic pe care 'ofia !l desfcu" intrigat. C datorez ni#te e?plica%ii. .una%i1m" ( rog" ucas. 'ofia 2g 2ile%elul !n 2uzunar. +eine pri(ea florile pe /umtate admirati(" pe /umtate zeflemitoare. G Ei" poftim9 DaH #tiu c nu s1a !ncurcat9 .unt (reo trei sute" #i toate de (ariet%i diferite9 N1am s gsesc !n ruptul capului o (az !n care s !ncap. -iss .*eridan se !ntoarse !n apartamentul ei" cu 'ofia pe urme" care ducea !n 2ra%e somptuosul 2uc*et.

G 4une florile alea lng c*iu(et. O s1%i fac ni#te 2uc*ete de dimensiuni mai omene#ti. e iei cnd te !ntorci. Hai" #terge1o" (d c ai !ntrziat de/a. G -ul%umesc" +eine7 cum (in" o s trec pe aici. G Da" da" c*iar a#a" d1i zor" nu mai sta" nu1mi place s te (d doar pe /umtate" iar capul !%i e de pe acum !n alt parte9 'ofia !#i srut proprietreasa #i ie#i din cas. +eine lu din dulap cinci (aze #i le !n#ir pe mas. Apoi" cut !n sertar un secator #i !ncepu s fac aran/amentele. )#i puse oc*ii pe o crengu% de liliac #i o ddu deoparte. Cnd auzi parc*etul trosnind deasupra capului ei se opri din lucru #i !ncepu s pregteasc micul de/un pentru -at*ilde. Dup cte(a clipe" urc scara" 2om2nind& G Hotelier" florreasJ #i ce m1o mai a#tepta de aci !nainte8 'u dac mai #tiu ce s zic9 'ofia !#i opri ma#ina !n fa% la Dis*erHs Deli. Cnd intr !n 2ar" !l recunoscu pe inspectorul 4ilguez7 acesta o in(it s ia loc. G Ce mai face prote/ata dumnea(oastr8 G .e resta2ile#te !ncetul cu !ncetul. 4iciorul o doare mai ru dect 2ra%ul. G E normal" spuse inspectorul7 !n ultima (reme" nu prea mai ai de ce s um2li !n mini9 G Ce ( aduce aici" domnule inspector8 G Accidentul doc*erului. G $i ce ( face s fi%i a#a de posomort8 G Anc*eta cu pri(ire la accidentul doc*erului. Dori%i s 2e%i ce(a8 O !ntre2 4ilguez" !ntorcndu1se spre 2ar. De cnd cu accidentul lui -at*ilde" localul asigura un minimum de ser(icii& cu e?cep%ia orelor de (rf" tre2uia s te !narmezi cu r2dare ca s po%i o2%ine o cafea. G .e #tie de ce a czut8 G Comisia de anc*et consider c de (in e o treapt a scrii. G Asta1i o (este destul de proast" murmur 'ofia. G 4e mine nu m con(ing metodele lor de in(estiga%ie9 -1am cam cioro(it cu #eful comisiei. G Din ce cauz8 G 4i" tot repetau c scara fusese 0roas de cari3" iar mie mi s1a prut c asta era doar o gargar. 4ro2lema" continu 4ilguez" adncit !n gnduri" e c siguran%ele de pe ta2loul electric nu1i interesau deloc pe comisari9 G Dar ce amestec au aici siguran%ele8 G Aici" n1au nici un amestec" dar lng cal au" #i !nc mult9 Un doc*er e?perimentat nu cade din prea multe moti(e& ori scara era putred" #i recunosc c asta nu era c*iar nou1nou%J ori omul n1a fost atent" ceea ce nu se potri(e#te cu caracterul lui @omez9 Doar dac nu cum(a era foarte !ntuneric !n cal" ceea ce se !ntmpl numai cnd lumina se stinge 2rusc. )ntr1un asemenea caz" accidentul este aproape ine(ita2il. G .ugera%i c ar fi (or2a de un act ru(oitor8

G .ugerez c cel mai 2un mod de a1l face pe @omez s cad era s sting cine(a proiectoarele" cnd el se afla pe scar9 Cnd cala este luminat" aproape c1%i tre2uie oc*elari de soare ca s ro2ote#ti acolo. Dup prerea dumnea(oastr" ce se !ntmpl cnd totul este cufundat" 2rusc" !n !ntuneric8 4n cnd (i se acomodeaz oc*ii" ( pierde%i ec*ili2rul. Nu (1a luat niciodat ame%eala cnd a%i intrat !ntr1un magazin sau !ntr1un cinema" dup ce a%i stat !n plin soare8 Bmagina%i1( efectul" cnd stai pe un ta2uret !nalt de douzeci de metri9 G A(e%i (reo do(ad !n spri/inul celor afirmate de dumnea(oastr8 4ilguez 2g mna !n 2uzunar #i scoase o 2atist pe care o puse pe mas. O desfcu #i din ea se i(i un mic cilindru" calcinat pe toat lungimea. 'ofia !l pri(i" !ntre2toare. G Am aici o siguran% ars" creia !i lipse#te un zero din ampera/" o lmuri el. G Nu prea m pricep la electricitateJ G C*estia asta era de zece ori mai sla2 dect sarcina pe care tre2uia s1o suporte9 G $i asta e o do(ad8 G De rea1(oin%" !n orice caz9 .iguran%a putea rezista cel mult cinci minute" !nainte de a1#i da sufletul. G $i ce do(ede#te asta8 G C tre2uie s facem lumin nu numai !n cala lui Calparaiso. G $i comisia de anc*et ce crede despre c*estia asta8 4ilguez !n(rtea !ntruna siguran%a" !ncercnd cu mare greutate s1#i ascund furia ce i se citea pe c*ip. G Crede c o2iectul sta" pe care !l %in !n mn" nu do(ede#te nimic" din moment ce nu l1am gsit pe ta2lou9 G Bar dumnea(oastr crede%i tocmai contrariul8 G Da9 G De ce8 4ilguez ddu de1a dura" pe mas" siguran%a. 'ofia o prinse #i !ncepu s1o cerceteze cu aten%ie. G Am gsit1o su2 scar7 pro2a2il c o fi z2urat1o acolo supratensiunea. -ai mult ca sigur" cel care a (enit s #tearg urmele n1a gsit1o. 4e ta2lou" era una nou1nou%. G $i a(e%i de gnd s face%i o anc*et8 G Nu !nc7 #i !n pri(in%a asta am o pro2lem9 G Care8 G -oti(ul9 Cine #i ce interes a(ea s1l fac pe @omez s cad !n fundul 2arcazului stuia8 Cui nai2a !i era de folos accidentul8 A(e%i (reo idee8 'ofia sim%i c !i (ine ru" dar se stpni7 tu#i" ducndu1#i mna la gur. G Nici cea mai mic9 G Niciuna mititic" mcar8 )ntre2 4ilguez" ne!ncreztor. G Niciuna minuscul" spuse ea" tu#ind din nou. G 4cat" !i rspunse 4ilguez #i se ridic.

Tra(ers 2arul" ie#i" lsnd1o pe 'ofia s treac !nainte" #i se !ndrept spre ma#in. .e spri/ini de portier #i se !ntoarse spre 'ofia. G . nu !ncerca%i niciodat s min%i%i" n1a(e%i deloc talent9 )i adres un zm2et silit #i se a#ez la (olan. 'ofia alerg spre el. G Comisia de anc*et a scos asear din cauz (asul #i nimeni nu s1a mai !ntors s1l inspecteze dup aceea. G Atunci" ce anume i1o fi con(ins s1#i sc*im2e prerea peste noapte8 )ntre2 inspectorul. G .ingurul lucru pe care !l #tiu e c punerea !n cauz a (asului (a strni o nou gre(. G $i" !n acest caz" care ar fi a(anta/ul comisiei8 G Tre2uie s fie (reo legtur7 !ncerca%i s1o afla%i9 G 4i" singura legtur tre2uie s fie cel care a ordonat accidentul lui @omez. G Un accident" o consecin%" un scop" murmur" tul2urat" 'ofia. G O s !ncep s fac spturi !n trecutul (ictimei" ca s !ndeprtez orice alt ipotez. G 4resupun c sta e cel mai 2un lucru pe care !l pute%i face" spuse 'ofia. G Dar dumnea(oastr unde ( duce%i8 G a adunarea general a doc*erilor. Ea se !ndeprt de portier. 4ilguez puse motorul !n func%iune #i se !ndeprt. 4e cnd ie#ea din zona portuar" ddu un telefon la 2irou. Dispecera ridic receptorul la al #aptelea trit. 4ilguez !ncepu s (or2easc& G 5un ziua" suntem pompele fune2re. Detecti(ului 4ilguez i1a (enit ru #i" ulterior" a decedat" tot !ncercnd s dea de dumnea(oastr. Am dori s #tim dac prefera%i s1i depunem corpul la comisariat sau direct la dumnea(oastr acas. G A dat Dumnezeu9 E o groap de gunoi la dou strzi de aici7 n1a(e%i dect s1l depune%i acolo. O s m duc s1l (d cnd oi a(ea o ad/unct #i n1o s mai fiu o2ligat s rspund la telefon din dou !n dou minute" rspunse Nat*alia. G Ct ama2ilitate9 G Ce (rei8 G Nu %i1ai fcut gri/i nici mcar o clip8 G De cnd !%i supra(eg*ez glicemia #i colesterolul" nu %i1a mai (enit ru. )n sc*im2" am a/uns s regret uneori (remurile cnd te duceai s mnnci ou pe furi#7 mcar a#a te mai sl2ea #i pe tine din cnd !n cnd %fna. Dar ce1i cu atta risip de farmec8 -1ai sunat s (ezi ce mai fac8 G Creau s1%i cer un ser(iciu. G N1am ce zice" #tii cum s1l ceri9 D1i drumul" te ascultJ G Uit1te pe ser(erul central #i afl tot ce se poate despre numitul Deli? @omez. .t pe Dillmore .treet nr. IO. egitima%ie de doc*er nr. ILOEK. $i tare a# (rea s #tiu cine %i1a spus c mncam ou pe furi#.

G )nc*ipuie1%i c #i eu lucrez tot !n poli%ie9 Ct despre tine" mnnci cu aceea#i delicate%e cu care (or2e#ti9 G Ei #i8 Ce are a face8 G Cine !%i duce cm#ile la cur%at8 5un" te las" am #ase apeluri care m a#teapt #i poate c unul o fi cu ade(rat urgent9 De !ndat ce Nat*alia puse receptorul /os" 4ilguez ddu drumul sirenei #i !ntoarse ma#ina. 4n cnd tcu mul%imea" fu ne(oie de o /umtate de or !n cap. +euniunea de pe esplanad a2ia !ncepuse. -anca termina de citit raportul medical de la .an Drancisco -emorial Hospital& @omez suferise trei inter(en%ii c*irurgicale. -edicii nu se puteau pronun%a !n pri(in%a !ntoarcerii lui la munc" !ns cele dou fisuri ale (erte2relor lom2are nu1i afectaser mdu(a spinrii& 2olna(ul era !n continuare fr cuno#tin%" dar !n afara oricrui pericol9 Un murmur de u#urare se fcu auzit !n toat adunarea" dar !ncordarea oamenilor nu dispruse. Doc*erii stteau !n picioare" !n fa%a estradei impro(izate !ntre dou containere. 'ofia se instalase ce(a mai departe" !n ultimul rnd. -anca ceru s se fac lini#te. G Comisia de anc*et a tras concluzia c de (in pentru accidentul colegului nostru a fost" pro2a2il" (ec*imea scrii din cal. C*ipul responsa2ilului sindical era gra(. Condi%iile de lucru care le erau impuse puseser !n pericol (ia%a unuia dintre to(ar#ii lor& o dat !n plus" unul dintre ei pltise cu sntatea sa. Un firi#or de fum !n%eptor se ridica din spatele unui container de lng tri2una pe care sttea -anca !n timp ce le (or2ea doc*erilor. Ed Heurt !#i aprinsese tra2ucul #i desc*isese fereastra Jaguarului. Apoi" pusese 2ric*eta la loc" !n loca#ul ei" #i scuipase firi#oarele de tutun care !i rmseser pe lim2. Acum !#i freca minile" !ncntat de mnia pe care o sim%ea crescnd la c%i(a metri de el. G Nu pot s ( propun dect att& s supunem la (ot gre(a pe o durat nelimitat" spuse" !n !nc*eiere" -anca. O tcere grea plutea deasupra adunrii. Una cte una" o sut de mini se ridicar. )n cele din urm" -anca ddu din cap" apro2nd decizia unanim a colegilor si. 'ofia trase aer !n piept #i ceru cu(ntul. G Nu face%i asta9 C lsa%i prin#i !ntr1o capcan9 4e c*ipurile !ntoarse spre ea citi o mirare amestecat cu furie. G @omez n1a czut din pricina scrii" continu 'ofia" (or2ind mai tare. G Ce se amestec asta8 .trig un doc*er. G 4i sigur" %i1ar con(eni de minune s nu1#i pun nimeni !ntre2ri legate de responsa2ilitatea care !%i re(ine %ie" ca #ef cu securitatea muncii9 '2ier altul. G )mi pare nespus de ru c spune%i asemenea lucruri9 )i replic 'ofia. .im%ea c agresi(itatea celor din /ur se !ntorcea asupra ei. G -i se repro#eaz mereu c ( impun prea multe msuri de pre(edere" iar dumnea(oastr #ti%i asta ct se poate de 2ine9 +umoarea !ncet cte(a clipe" dup care un al treilea 2r2at o !ntre2& G Atunci" de ce a czut @omez8

G )n orice caz" nu din cauza scrii9 +spunse 'ofia cu glasul sczut #i !#i ls capul !n /os. Un tractorist !naint" iz2indu1#i palma cu o rang de fier. G Calea" 'ofia9 Aici" nu mai e#ti 2ine1(enit9 Ea se sim%i" deodat" amenin%at de doc*erii care se apropiau. Dcu un pas !napoi #i se iz2i de un 2r2at din spatele ei. G Te a/ut" m a/u%i9 )i #opti 4ilguez la urec*e. Dumneata !mi e?plici ce e cu gre(a asta" iar eu te scap din !ncurctur. Cred c %i1ai format o anumit prere !n aceast pri(in%" #i nici nu1mi trece prin minte c o s1mi spui cum c ai prote/a pe cine(a9 'ofia !#i !ntoarse capul spre el& 4ilguez afi#a un zm2et pi#ic*er. G Bnstinctul de poli%ist" scumpo" adug el" !n(rtind !ntre degete siguran%a ars. .e a#ez !n fa%a ei #i !#i art insigna7 mul%imea se potoli pe dat. G .e prea poate ca domni%a s ai2 dreptate" zise el" sa(urnd tcerea care se a#ternuse. .unt inspectorul 4ilguez de la 5rigada Crime a 4oli%iei din .an Drancisco #i am rugmintea s ( retrage%i cu c%i(a pa#i" pentru c sufr de agorafo2ie9 Nimeni nu se clinti. De pe estrad" -anca strig& G De ce ( afla%i aici" domnule inspector8 G Ca s1i !mpiedic pe prietenii dumitale s fac o prostie #i s se lase prin#i !n capcan" a#a cum spunea domni#oara9 G $i ce ( pri(e#te asta pe dumnea(oastr8 Continu s1l !ntre2e #eful sindicatului. G Asta m pri(e#te9 .puse 4ilguez" ridicnd mna !n care %inea siguran%a. G Ce1i aia8 )l descusu -anca. G Ceea ce ar fi tre2uit s asigure iluminatul continuu !n cala unde a czut @omez9 Toate fe%ele se !ntoarser spre -anca. Acesta strig mai tare. G Nu (d unde (re%i s a/unge%i" domnule inspector. G 4i asta spuneam #i eu" 2trne. $i nici @omez nu putea (edea mai mult" acolo" !n cal. -icul cilindru de cupru descrise o para2ol deasupra capetelor doc*erilor. -anca !l prinse din z2or. G Accidentul to(ar#ului (ostru a fost pro(ocat de un act ru(oitor" continu 4ilguez. Aceast siguran% e de zece ori mai sla2 dect ar fi tre2uit" constata%i c*iar dumnea(oastr. G De ce ar fi fcut cine(a a#a ce(a8 )ntre2 o (oce anonim. G Ca s intra%i !n gre(9 +spunse" laconic" 4ilguez. G 4e (ase gse#ti siguran%e peste tot" spuse un 2r2at. G Ceea ce spune%i dumnea(oastr n1are nimic de1a face cu raportul comisiei9 )i lu altul (or2a din gur. G ini#te9 Url -anca. . presupunem c a%i a(ea dreptate. Cine s fi pus la cale aceast lo(itur8

4ilguez se uit la 'ofia #i oft" !nainte de a1i rspunde #efului de sindicat& G . spunem c acest aspect al pro2lemei !nc nu a fost cu totul elucidat9 G Atunci" pleca%i de aici cu po(e#tile astea de adormit copiii" (ocifera un doc*er" agitnd !n aer o dalt 2ifurcat. -na poli%istului co2or! !ncet spre tocul pistolului. -ul%imea amenin%toare (enea spre ei ca un (al de maree" gata1gata s1i !ng*it. ng estrad" !n fa%a unui container desc*is" 'ofia !l recunoscu pe cel care o fi?a cu pri(irea. G Eu !l cunosc pe cel care a comandat aceast crim9 Cocea calm a lui ucas !i fcu pe doc*eri s !nlemneasc. Toate fe%ele se !ntoarser spre el. .tnd lng container" ucas !i !mpinse u#a ce scr%i din 2alamale , lsnd la (edere Jaguarul ascuns !nuntru , #i !l art cu degetul pe 2r2atul de la (olan" care rsucea" fe2ril" c*eia de contact. G .1au !mpins sume mari pentru rscumprarea terenurilor pe care ro2oti%i (oiJ dup gre(" desigur. )ntre2a%i1l" el e cumprtorul9 Heurt ac%iona 2rusc sc*im2torul de (iteze" pneurile patinar pe asfalt" #i ma#ina de ser(iciu a (icepre#edintelui firmei AXH se a(nt !ntr1o curs ne2un printre macarale" ca s scape de furia doc*erilor. 4ilguez !i ordon lui -anca s1#i opreasc oamenii. G @r2e#te1te" pn nu se las cu lin#a/9 $eful sindicatului se strm2 #i !#i frec un genunc*i. G Am o artrit groaznic de la umezeala de pe c*eiuri" gemu el. Ce (re%i" asta1i meseria9 $i se !ndeprt #c*ioptnd. G Coi doi nu ( mi#ca%i de aici" mormi 4ilguez. )i ls pe ucas #i pe 'ofia #i o lu la fug dup doc*erii a%%a%i. ucas !l urmri cu pri(irea. )n timp ce inspectorul disprea dup un tractor" ucas fcu un pas spre 'ofia #i !i lu minile !n ale lui. Ea #o(i" apoi !l !ntre2& G .unte%i un Cerificator" nu1i a#a8 .pus ea cu un glas plin de speran%. G Nu" nu #tiu despre ce (or2i%i9 G $i nici nu lucra%i pentru gu(ern8 G . zicem c lucrez pentru ce(aJ cam de acela#i gen. Dar ( mai datorez totu#i #i alte e?plica%ii. Un zgomot de fierrie se auzi unde(a" departe. ucas #i 'ofia se pri(ir #i ddur fuga amndoi !n direc%ia din care (enea zar(a. G Dac pun oamenii mna pe el" (a fi (ai #i amar de pielea lui9 .puse ucas" mergnd cu pa#i mici. G Atunci" ruga%i1( s nu se !ntmple a#a ce(a" rspunse 'ofia" %innd pasul cu el9 G Ea*9 Oricum" la ct (aloreazJ9 )i spuse ucas" alergnd cu doi pa#i !naintea ei. 'ofia !l dep#i. G Dar (d c nu ( lipse#te deloc suflul9

G )n pri(in%a suflului" sunt inepuiza2il9 El se strm2 #i fcu eforturi pentru a1#i recpta pozi%ia frunta#" !n culoarul !ngust dintre dou sti(e de containere. Dar 'ofia !#i mri (iteza" !mpiedicndu1l s1o a/ung. G .unt acolo" gfi ea" cu sufletul la gur" dar rmnnd !n continuare !n fa%a lui. ucas sprint" pentru a a/unge !n rnd cu ea. )n deprtare" din 2otul Jaguarului" care se !nfipsese !n furca unui !ncrctor" ie#ea un fum al2uriu. 'ofia respir adnc" pentru a1#i pstra locul. G Eu m ocup de el" iar dumnea(oastr de doc*eriJ de !ndat ce m a/unge%i" zise ea" lund1o #i mai tare la picior. Ocoli mul%imea compact" care !ncon/ura (e*iculul. Nu (oia s pri(easc !napoi #i s piard" astfel" cte(a secunde pre%ioase. .e distra" gndindu1se la mutra pe care tre2uia s1o fac ucas" !n spatele ei. G E ridicol9 Dup cte #tiu eu" nu ne luasem la !ntrecere9 )l auzi pe ucas" rmas cu trei pa#i !n urm. Adunarea contempl" tcut" ma#ina goal. Un doc*er (eni !n fug& gardianul nu (zuse pe nimeni trecnd prin fa%a g*eretei7 Ed era !nc prizonierul c*eiurilor #i" cu siguran%" se ascundea !n (reun container. Oamenii se rspndir7 fiecare o lu !n alt direc%ie" *otrt s fie el primul care o s1l gseasc pe fugar. ucas se apropie de 'ofia. G N1a# (rea s fiu !n locul lui9 G .1ar prea c situa%ia asta ( !ncnt de1a 2inelea9 )i rspunse ea" ener(at. -ai 2ine m1a%i a/uta s dau de el !naintea lor9 G -i s1a cam tiat respira%ia #i" zu a#a" m !ntre2 cine o fi de (in9 G Ct rea1(oin%9 .puse 'ofia" punndu1#i minile !n #olduri. Dar cine a !nceput8 G Dumnea(oastr9 Cocea lui Jules !i !ntrerupse. G Con(ersa%ia (oastr pare foarte pasionant" dar" dac a%i putea1o relua ce(a mai trziu" am reu#i" e(entual" s sal(m o (ia%. Urma%i1m9 Jules le e?plic pe drum c Ed !#i a2andonase ma#ina c*iar dup ce o tamponase #i se npustise spre ie#irea din port. @loata se apropia amenin%tor" e?act cnd el trecuse prin dreptul arcadei nr. K. G Unde e8 .e !ngri/or 'ofia" p#ind alturi de 2trnul 2osc*etar. G .u2 un morman de 2ulendre9 Jules a(usese mult de furc pn1l con(insese s se ascund !n cruciorul lui. G +ar mi1a fost dat s (d un ins a#a de antipatic9 - crede%i c a mai fcut #i nazuri89 5om2ni Jules. Cnd i1am artat 2azinul !n care a(eau s1l !m2ieze doc*erii" cnd a (zut ce culoare a(ea spuma de la suprafa%a apei" s1a con(ins mintena# c %oalele mele nu erau c*iar a#a de murdare9 ucas" care tot rmnea !n urm" !#i zori pa#ii" ca s se apropie de ei" #i murmur& G 5a dumnea(oastr9 G 5a deloc9 $opti ea" !ntorcndu1#i capul.

G Dumnea(oastr a%i accelerat prima9 G Nici (or29 G Ei9 @ata9 Termina%i amndoi" !i lu la rost Jules. Bnspectorul e lng el. Tre2uie s gsim o cale ca s1l scoatem pe omul sta de aici" pe neo2ser(ate. 4ilguez le fcu un semn cu mna" #i to%i trei se !ndeprtar spre el. Bnspectorul lu comanda opera%iunilor. G To%i cotro2ie pe lng macarale. +scolesc fiecare col%i#or #i" !n curnd" or s a/ung aici9 4oate (reunul dintre (oi doi s1#i aduc ma#ina fr s 2age nimeni de seam8 Dordul era parcat !ntr1un loc nepotri(it" 'ofia ar fi atras" pro2a2il" aten%ia doc*erilor" dac s1ar fi dus s1l ia. ucas rmase mut ca pe#tele" trasnd cu (rful piciorului un cerc prin %rna c*eiului. Jules !i art lui ucas" din oc*i" o macara care depunea !n docuri" nu departe de ei" un C*e(rolet Camaro aflat !ntr1o stare /alnic. Era a #aptea carcas de ma#in pe care o scotea din (aluri. G Eu" unul" a# #ti foarte 2ine unde s gsesc o ma#in" nu departe de aici" dar motorul ar face un gl1gl de groaz" cnd a# demara9 .ufl !n urec*ea lui ucas 2trnul 2osc*etar. Cznd pri(irea !ntre2toare a inspectorului 4ilguez" ucas se !ndeprt" 2odognind& G C fac eu rost de tot ce tre2uie9 Dup trei minute" se !ntoarse la (olanul unui C*rAsler spa%ios" pe care !l opri su2 arcad. Jules !mpinse !n fa% cruciorul7 4ilguez #i 'ofia !l a/utar pe Heurt s sar din el. Cicepre#edintele se culc pe 2anc*eta din spatele ma#inii" iar Jules !l acoperi !n !ntregime cu o cu(ertur de1a lui. G $i" !nainte de1a o aduce !napoi" te rog s fii ama2il s1o dai la cur%at" adug el" trntind portiera. 'ofia se instala lng ucas. 4ilguez se duse la geamul ei. G Nu pierde%i timpul9 G Ci1l lsm la sec%ie8 )ntre2 ucas. G Ce s facem cu el8 +spunse" cu parapon" poli%istul. G Nu1l pune%i su2 urmrire8 )ntre2 'ofia. G .ingura do(ad pe care o a(eam era un cilindru mic" din aram" de doi centimetri lungime" #i a tre2uit s renun% la el" ca s ( scap din !ncurctur9 a urma urmei" adug inspectorul" dnd din umeri" sta #i e rolul unei siguran%e& s e(iteJ supratensiunile" nu8 Hai" #terge%i1o9 ucas 2g ma#ina !n (itez #i se !ndeprt !ntr1un nor de praf. )n timp ce gonea de1a lungul c*eiurilor" (ocea !nfundat a lui Ed se fcu auzit. G Ai s mi1o plte#ti" ucas9 'ofia ridic un col% al cu(erturii" descoperind fa%a staco/ie a lui Heurt. G Nu sunt sigur c momentul e c*iar a#a de 2ine ales" spuse ea" pe un ton rezer(at. Dar (icepre#edintele" care nu1#i mai putea stpni clipitul" adug" pentru urec*ile lui ucas& G E#ti terminat" ucas" nici nu1%i trece prin minte ce putere am9

ucas 2loc frnele7 ma#ina patin c%i(a metri. Cu minile pe (olan" ucas se !ntoarse spre 'ofia. G Co2or%i9 G Ce a(e%i de gnd s face%i8 )l !ntre2" !ngri/orat. Tonul cu care el !#i repet ordinul nu lsa loc de discu%ie. 'ofia co2or!" iar geamul se !nc*ise cu un zngnit" !n retro(izor" Heurt (zu oc*ii !ntuneca%i ai lui ucas" care preau c se fac #i mai negri. G 5a tu e#ti la cruia nici nu1i trece prin minte ce putere am eu" 2trne9 .puse ucas. Dar" fii pe pace" o s %i1o art eu ct se poate de iute. .coase c*eia din contact #i ie#i din ma#in. Nici nu fcu 2ine un pas" c toate portierele se !ncuiar. -otorul !#i mri progresi( (iteza #i" cnd Ed Heurt se redres" acul de pe cadranul din centrul ta2loului de 2ord afi#a LIFF de tura%ii pe minut. 4neurile patinau pe asfalt" fr ca ma#ina s se clinteasc din loc. ucas !#i puse minile !n sn #i" cu un aer !ngri/orat" murmur& G Ce(a nu merge" dar ce oare8 'ofia se apropie de el #i !l scutur fr mena/amente. G Ce face%i8 )n ma#in" Ed se sim%i !n#fcat de o putere de ne!n(ins" care !l stri(ea de 2anc*et. .ptarul acesteia fu dizlocat cu 2rutalitate #i az(rlit prin lunet. 4entru a rezista for%ei care !l trgea !napoi" Heurt se ag% de cureaua de piele din dreptul lui" dar custura ced #i centura se rupse. Apuc" disperat" mnerul portierei" dar for%a care !l aspira era att de puternic" !nct articula%iile i se al2strir" dup care tre2ui s renun%e la zadarnica lui rezisten%. Cu ct Ed lupta mai mult" cu att era mai tare tras !napoi. Corpul" comprimat de o greutate nemsurat" !i era !mpins" implaca2il" !n port2aga/. Ung*iile lui zgriau" fr s ai2 mai mult succes" pielea 2anc*etei. Cnd fu !n port2aga/" sptarul 2anc*etei se a#ez din nou la loc" iar apsarea !ncet. Acum" Ed era !n !ntuneric. 4e ta2loul de 2ord" acul care numra tura%iile trepida" npustindu1se spre marginea cadranului. Afar" (uietul motorului de(enise asurzitor. .u2 ro%ile care scoteau fum" cauciucul lsa dre negre #i unsuroase. -a#ina se cutremura din toate !nc*eieturile. )ngri/orat" 'ofia se repezi s1l scoat pe pasager" dar ma#ina era goal. Cuprins de panic se !ntoarse spre ucas care" cu un aer preocupat" !n(rtea !ntre degete c*eia de contact. G Ce1a%i fcut cu el8 )ntre2 'ofia. G E !n port2aga/" rspunse ucas" a2sor2it. Ce(a nu mergeJ ce1oi fi uitat8 G Dar sunte%i a2solut 2olna(9 Dac frnele nu mai rezistJ 'ofia nu reu#i s1#i sfr#easc fraza. Cizi2il u#urat" ucas ddu din cap #i pocni din degete. )n interiorul 2erlinei" frna de mn se ridic #i ma#ina se npusti spre port. 'ofia alerg pe marginea c*eiului #i se concentra asupra pr%ii din spatele ma#inii" care !nc mai era la suprafa%a apei& capota port2aga/ului se desc*ise #i (icepre#edintele !ncepu s 2/2ie prin apa unsuroas" care mrginea c*eiul EF. 4lutind ca un dop !n deri(" Ed Heurt se !ndeprt" !notnd cu stngcie spre scara de piatr" #i scuipnd de nu mai putea. -a#ina se scufund" ducnd cu ea marile proiecte imo2iliare ale lui

ucas. 4e mal" acesta se uita ru#inat" cu coada oc*iului" ca un copil prins asupra faptului. G Nu ( e fomic8 O !ntre2 pe 'ofia" care (enea" *otrt" spre el. Cu toate c*estiile astea" am cam srit peste masa de prnz" nu8 Ea !l 2iciui cu pri(irea. G Cine sunte%i8 G E cam greu de e?plicat" rspunse el" !ncurcat. 'ofia !i smulse din mn c*eia de contact. G .unte%i puiul lui Ag*iu% sau cel mai 2un ucenic al lui" de iz2uti%i s face%i asemenea lucruri8 Cu (rful piciorului" ucas tras o linie dreapt e?act !n mi/locul cercului pe care !l desenase !n %rn. )#i ls capul !n /os #i rspunse cu un aer plouat& G Caszic" tot n1a%i !n%eles8 'ofia se trase !napoi cu un pas" apoi cu doi. G .unt trimisul luiJ agentul lui de elit9 Ea !#i duse mna la gur" !n2u#indu1#i %iptul. G Nu" dumnea(oastr nuJ murmur ea" pri(indu1l pentru ultima oar pe ucas" !nainte de a1#i lua picioarele la spinare. )l auzi strigndu1i numele" dar cu(intele lui nu mai erau dect cte(a sila2e *cuite de (nt. G Ei fir1a# al nai2ii" nici tu nu mi1ai spus ade(rul9 .puse ucas" #tergnd cercul cu o lo(itur de picior furioas. )n 2iroul su imens" ucifer stinse monitorul de control" pe care c*ipul lui ucas de(eni un punctule% al2" ce dispru !n centrul ecranului. .atan se rsuci pe fotoliu #i aps pe 2utonul interfonului. G Trimite%i1mi1l imediat pe 5laise9 ucas merse pe /os pn !n parcare #i plec din docuri !ntr1un Dodge gri desc*is. Dup ce trecu de 2arier" se scotoci prin fundul 2uzunarelor" dup o carte de (izit" pe care o !nfipse !n parasolar. )#i lu telefonul mo2il #i form numrul singurei ziariste pe care o cuno#tea !n sens 2i2lic. AmA rspunse dup a treia sonerie. G )nc nu #tiu de ce ai plecat suprat9 .puse el. G Nu m a#teptam s m suni. Ai c#tigat un punct. G Creau s1%i cer un ser(iciu9 G Ai pierdut din nou punctul9 $i eu ce c#tig la afacerea asta8 G . zicem c am un cadou pentru tine9 G Dac sunt flori" %ine1%i1le9 G Un scoop6M9 G 4e care ai (rea s %i1l pu2lic" !mi !nc*ipui9 G Da" cam a#a ce(a. G Numai dac pontul e !nso%it de o noapte la fel de fier2inte ca ultima. G Nu" AmA" este imposi2il9 G $i" dac renun% la du#" e tot imposi2il8 G Tot9 G - apuc disperarea cnd (d cum ni#te tipi ca tine se !ndrgostesc9

G Desc*ide1%i reportofonul9 )%i spun o c*estie despre un anumit magnat din domeniul imo2iliar" ale crui p%anii (or face din tine cea mai fericit /urnalist9 Dodge1ul gonea pe Mrd .treet. ucas termin con(or2irea #i o coti pe Can Ness" lund1o spre 4acific Heig*ts. 5laise ciocni de trei ori !n u#" !#i #terse minile /ila(e pe pantaloni #i intr. G -1a%i c*emat" domnule 4re#edinte8 G De ce oi fi sim%ind tu ne(oia s1mi pui !ntre2ri tmpite" dac #tii rspunsul8 .tai !n picioare9 5laise se ridic" teri2il de !ngri/orat. 4re#edintele !#i desc*ise sertarul #i scoase un dosar ro#u" pe care !l trimise la cellalt capt al mesei. Cu pa#i mrun%ei" 5laise se duse dup el #i se !ntoarse imediat" pro%pindu1se !n fa%a stpnului su. G Ce prere ai" tmpitule8 Crezi c te1am adus aici ca s te (d cum te !n(rte#ti pe lng 2iroul meu8 Desc*ide dosarul" cretinule9 5laise ddu deoparte coperta de carton #i recunoscu imediat fotografia !n care ucas o %inea pe 'ofia !n 2ra%e. G A# folosi1o cu mare plcere !n c*ip de felicitare de sfr#it de an" dar !mi lipse#te legenda9 Adug ucifer" 2tnd cu pumnul !n mas. )mi !nc*ipui c o s mi1o gse#ti tu" de (reme ce e#ti c*iar la care l1a ales pe cel mai 2un agent al nostru9 G Dormida2il poza asta" nu8 5igui 5laise" care transpira prin to%i porii. G Api" ori umorul tu dep#e#te puterea mea de !n%elegere" ori !mi scap mie ce(a inteligent" ripost .atan" stri(indu1#i %igara pe t2lia de marmur. G Domnule 4re#edinte" doar nu ( !nc*ipui%i cJ ei" nuJ !n fineJ m rog9 )ndrug 5laise" pe un ton afectat. Totul a fost pre(zut #i riguros controlat9 ucas are ni#te resurse ne2nuite" e pur #i simplu incredi2il9 .atan !#i scoase alt %igar din 2uzunar #i o aprinse. Trase adnc" !n piept" fumul #i" apoi" !l trimise !n nasul lui 5laise. G 5ag de seam ce spuiJ G A(em !n (edere o partid !nc*eiat cu #a*1matJ ei 2ine" suntem pe cale de a1i lua ad(ersarului (ostru regina. ucifer se ridic #i se duse la fereastr. )#i puse amndou palmele pe geam #i czu pe gnduri cte(a clipe. G -ai termin cu metaforele astea ale tale" am oroare de ele9 . sperm c spui ade(rulJ consecin%ele unei minciuni ar fi infernale pentru tine9 G Nu a(em de gnd s C dm nici o 2taie de cap9 @emu 5laise" retrgndu1se !n (rful picioarelor. +mas singur" .atan se instal din nou !n captul mesei celei lungi. Ddu drumul monitorului de control. G Totu#i" ia s (erificm noi dou1trei c*estii" mormi el" apsnd iar pe 2utonul interfonului.

ucas gonea pe Can Ness. a intersec%ia cu 4acific .treet" !ncetini #i !#i !ntoarse capul" apoi desc*ise geamul" ddu drumul radioului #i lu o %igar. Trecnd pe su2 pilonii podului @olden @ate" !nc*ise radioul" arunc %igara" !nc*ise geamul #i continu s conduc !n tcere spre .ausalito. 'ofia !#i ls Dordul tocmai !n fundul parcrii" apoi o lu pe scar #i ie#i la suprafa%" !n Union .Vuare. Tra(ers prcule%ul #i merse pe /os fr nici o %int. 4e aleea diagonal" se a#ez pe o 2anc" lng o tnr care plngea. O !ntre2 ce o suprase" dar" pn s1i aud rspunsul" sim%i c o suferin% !i apsa pieptul. G )mi pare tare ru" spuse ea" !ndeprtndu1se. +tci pe strzi" oprindu1se !n fa%a (itrinelor 2uticurilor de lu?. .e uit la u#a turnant a marelui magazin -acAHs #i" fr s1#i dea seama" p#i !nuntru. Nici nu intr 2ine" c o (nztoare" !m2rcat din cap pn1n picioare !ntr1o uniform gal2en ca puiul de gin" !i propuse s1o stropeasc din 2el#ug cu ultima colonie la mod" CananA Y*arf. 'ofia o refuz politicos" cu un zm2et #ters" #i o !ntre2 unde putea gsi parfumul Ha2it +ouge. Tnra promotoare nu !ncerc s1#i ascund iritarea. G Al doilea stand" !n dreapta dumnea(oastr9 .puse ea" ridicnd din umeri. Cnd 'ofia se !ndeprt" (nztoarea o stropi pe spate" pufind de dou ori un nori#or gl2ui. G $i al%ii au dreptul s triasc9 'ofia se apropie de (itrin. u cu timiditate flaconul pentru demonstra%ii" de#uru2 capacul dreptung*iular #i !#i puse dou picturi de parfum la !nc*eietura minii" !#i apropie mna de nas" inspir esen%a su2til #i !nc*ise oc*ii. .u2 pleoapele plecate" cea%a u#oar ce plutea su2 @olden @ate se !ndrepta !n nord" spre .ausalito& pe aleea pustie" un 2r2at singur" !n costum negru" mergea de1a lungul apei. Cocea (nztoarei o readuse la realitate. 'ofia pri(i !n /urul ei. Demei cu 2ra%ele !ncrcate de pac*ete legate cu panglici se gr2eau" um2lnd din raion !n raion. 'ofia !#i ls capul !n /os" puse flaconul la locul lui" apoi ie#i din magazin. Dup ce !#i lu ma#ina" se duse la centrul de formare pentru ne(ztori. ec%ia din ziua aceea se desf#ur !n tcere" iar ele(ii i1o respectar pe toat durata orei. Cnd sun clopo%elul" ea prsi scaunul de pe estrad #i le spuse doar 0mul%umesc3" dup care ie#i din sal. .e !ntoarse acas #i ddu de o (az care !mpodo2ea cu florile ei somptuoase *olul. G -i1a fost imposi2il s1l duc sus" la tine9 .puse +eine" desc*iznd u#a. )%i place8 E (esel" aici" la intrare" nu8 G Da" !i rspunse 'ofia" mu#cndu1#i 2uzele. G Ce ai8 G +eine" cred c nu e#ti genul la de femeie care zice 0%i1am spus eu39 G Nu" nu1s deloc genul la. G Atunci" ai putea pune 2uc*etul sta la dumneata" te rog8 O !ntre2 'ofia cu glasul pierit.

$i urc imediat la eta/. +eine o pri(i cum fuge pe scri7 cnd dispru din oc*ii ei" murmur& G Qi1am spus eu9 -at*ilde ls /os ziarul #i !#i pri(i !n fa% prietena. G Ai a(ut o zi plcut8 G Dar tu8 +spunse 'ofia" punndu1#i geanta la picioarele cuierului. G E un rspuns9 Dac m uit 2ine la tine" %in s1%i precizez c !ntre2area nu era urgent. G .unt o2osit" -at*ilde9 G Cino9 A#az1te pe pat9 'ofia se supuse. Cnd se ls s cad peste plapum" -at*ilde gemu. G Cai9 )mi pare tare ru9 .puse 'ofia" ridicndu1se. 4rin urmare" cum %i1 ai petrecut ziua8 G 4asionant9 +spunse -at*ilde" strm2ndu1se. Am desc*is frigiderul" am trntit o poant *aioas , tu #tii ce *az am eu , de1a plesnit de rs o ro#ie #i" dup aia" toat dup1amiaza mi1am petrecut1o frecnd prazul9 G Azi ai a(ut dureri mari8 G Doar !n timpul cursului de aero2ic9 4o%i s te a#ezi" dar" de data asta" cu delicate%e. -at*ilde se uit pe fereastr #i !i spuse imediat 'ofiei& G +mi !n picioare9 G De ce8 O !ntre2 'ofia" intrigat. G 4entru c" !n dou minute" ai s te scoli" !i rspunse -at*ilde" fr s1#i ia pri(irea de la ceea ce se petrecea afar. G Ce e8 G Nu pot s cred c face iar c*estia asta9 +n/i -at*ilde. 'ofia fcu oc*ii mari #i se ddu !napoi cu un pas. G E /os8 G -am" c #ucar mai e9 -car s fi a(ut #i el un frate geamn7 a#a" ar fi rmas #i pentru mine unul9 Te a#teapt rezemat de capota ma#inii. Cu flori9 Hai" co2oar9 .puse -at*ilde" rmas de/a singur !n camer. 'ofia era pe trotuar. ucas se ridic #i !i !ntinse" %innd !n minile fcute cu#" un nufr ro#u" care sttea %an%o#" !ntr1un g*i(eci de ceramic. G Tot nu #tiu ce flori ( plac" dar cel pu%in asta o s ( fac s1mi (or2i%i9 'ofia !l pri(i fr s spun nimic. ucas fcu un pas spre ea. G C rog s m lsa%i mcar s ( e?plic. G Ce s1mi e?plica%i8 Nu mai e nimic de e?plicat" spuse ea. )i !ntoarse spatele" se duse !n cas" se opri !n mi/locul *olului" fcu stnga1!mpre/ur" ie#i din nou !n strad" se apropie de el fr s scoat o (or2" !n#fac nufrul #i intr iar !n cas. U#a se trnti !n urma ei. +eine !i ie#i !n cale" !mpiedicnd1o s urce #i !i confisc floarea ac(atic. G Am eu gri/ de ea. )%i dau trei minute ca s urci #i s te aran/ezi. D pe coc*eta #i pe dificila" e o c*estie foarte feminin" dar nu uita c opusul lui 0tot3 este 0nimic39 $i 0nimic3 nu1i mare lucruJ *ai" #terge1o9

'ofia !ncerc s riposteze" !ns +eine !#i puse minile !n #olduri #i declar pe un ton autoritar& G Nici un 0dar3" c nu %ine9 Bntrnd !n apartament" 'ofia se duse spre dressing. G Nu #tiu de ce" dar" cum l1am (zut" mi1a mirosit a /am2on cu piure" sa(urat !mpreun cu +eine" !n seara asta" spuse -at*ilde" admirndu1l de la fereastr pe ucas. G -at*ilde" ce faci8 .e z2rli 'ofia. G 5ine9 Dar tu8 G -at*ilde" nu1mi cuta pricin" c nu1i momentul9 G O*o" iu2i" pi" eu am impresia c tu e#ti aia care ai cutat1o #i ai #i gsit1o de una singur9 'ofia !#i lu impermea2ilul din cuier #i o porni spre u#" fr s1i rspund prietenei sale" care !i strig cu o (oce limpede& G 4ro2lemele de amor !#i gsesc !ntotdeauna solu%ia9 Numai pentru mine nu9 G -ai potole#te1te cu panseurile tale" (rei8 Nici mcar n1ai idee despre ce (or2e#ti" !i replic 'ofia. G Dac mi1ai fi cunoscut 0fostul3" %i1ai fi fcut #i tu o idee despre ceea ce !nseamn iadul9 Hai" petrecere frumoas9 +eine pusese nufrul pe un mic g*eridon. )l pri(i cu aten%ie #i murmur& 0A dat Dumnezeu93 Aruncndu1#i o pri(ire !n oglinda de deasupra cminului" !#i aran/a !n gra2 prul argintiu #i se duse cu pa#i u#ori spre intrare. )#i strecur capul prin crptura u#ii #i !i #opti lui ucas" care mergea !n sus #i1n /os pe trotuar& 0Cine93 Apoi" auzind1o pe 'ofia" intr iute !n apartamentul ei. 'ofia se apropie de 2erlina mo(" de care sttea rezemat ucas. G De ce a%i (enit aici8 Ce (re%i8 G O a doua #ans9 G Cnd e (or2a s faci o prim 2un impresie" n1ai niciodat o a doua #ans. G )n seara asta" a# (rea tare mult s ( do(edesc c e o idee fals9 G De ce8 G De1aia. G +spunsul e cam scurt9 G 4entru c !n dup1amiaza asta m1am !ntors la .ausalito. 'ofia se uit la el& era pentru prima oar cnd !l g*icea fragil. G Nu (oiam s (in seara" continu el. Nu" e ce(a mai complicat. 0A nu (oi3 a fcut !ntotdeauna parte din mine7 ceea ce e ciudat" acum" e s cunosc opusul. 4entru c" de data asta" am (rut9 G Ce a%i (rut8 G . ( (d" s ( aud" s ( (or2esc9 G Da8 $i mai ce8 . gsesc un moti( ca s ( cred8 G Ceni%i cu mine. sa%i1m s ( in(it" nu refuza%i aceast cin. G Nu mai mi1e foame" spuse ea" plecndu1#i oc*ii. G Niciodat nu ( e foame9 Nu sunt singurul care n1a spus totJ ucas desc*ise portiera #i zm2i.

G $tiu cine sunte%i. 'ofia !l pri(i #i urc !n ma#in. -at*ilde ls din mn col%ul perdelei" care alunec" !ncet" la fereastr. )n acela#i moment" o alt perdea co2ora la geamul de la parter. -a#ina dispru la captul strzii pustii. .u2 2urni%a fin" de toamn" ucas conducea cu (itez mic" iar 'ofia se uita afar" cutnd !n cer rspunsuri la !ntre2rile pe care #i le punea. Nu scotea nici o (or2. G De cnd #ti%i8 +upse ea tcerea. G De cte(a zile" rspunse ucas" frecndu1#i" /enat" 2r2ia. G Din ce !n ce mai 2ine9 $i" !n tot timpul sta" n1a%i spus nimic9 G Nici dumnea(oastr nu mi1a%i spus nimic9 G Eu nu #tiu s mint9 G Bar eu" unul" nu sunt programat pentru a spune ade(rul9 G $i" atunci" cum s nu m gndesc c a%i pus totul la cale" c m manipula%i c*iar de la !nceput8 G 4entru c asta ar !nsemna s ( su2estima%i. $i pentru c situa%ia ar putea fi" la fel de 2ine" pe dos. Totul e posi2il9 Bar !mpre/urarea !n care ne aflm !mi d dreptate. G Ce !mpre/urare8 G Toat atmosfera asta 2lnd" !n(luitoare #i necunoscut. Dumnea(oastr" eu !n aceast ma#in" fr s #tim !ncotro mergem. G Ce (re%i s face%i8 )ntre2 'ofia" cu o pri(ire a2sent ce plutea pe deasupra pietonilor de pe trotuarele ude" pe lng care trecea ma#ina. G Ha2ar n1am9 . rmn lng dumnea(oastr. G Opri%i1(9 ucas opri 2rusc" iar ma#ina alunec pe asfaltul umed" oprindu1se lng un felinar. G -i1a%i lipsit toat noaptea #i toat ziua. -i1era dor de dumnea(oastr" a#a c am plecat pe /os pn la .ausalito" dar #i acolo !mi lipsea%i. C duceam dorul #i era un sentiment nespus de dulce. G Nici nu cunoa#te%i sensul acestor cu(inte. G Nu cuno#team dect antonimul lor. G Opre#te1te9 Nu1mi mai face curte9 G )n sfr#it" ct am (isat s ne tutuim9 'ofia nu1i rspunse. .emaforul se fcu gal2en" apoi (erde" apoi gal2en" apoi ro#u. $tergtorul de par2riz !ndeprta picturile de ploaie" ritmnd tcerea. G $i" pe urm" nici nu ( fac curte9 .puse ucas. G N1am spus c1mi face%i curte !ntr1un fel nepotri(it" rspunse 'ofia" dnd cu trie din cap7 am spus c1mi faci curte" e o deose2ire9 G 4ot continua8 )ntre2 ucas. G Ne asalteaz to%i" cu farurile. G N1au dect s a#tepte" e ro#u9 G Da" a treia oar9

G Nu !n%eleg ce se !ntmpl cu mine7 de altfel" nu mai !n%eleg aproape nimic" dar #tiu c" lng dumnea(oastr" m simt 2ine #i c nici (or2ele astea nu fac parte din (oca2ularul meu. G E cam de(reme pentru astfel de cu(inte. G De ce8 4entru c" pe lng toate astea" e?ist ni#te momente anume pentru spus ade(rul8 G Da" sunt9 G De data asta" c*iar c am ne(oie s fiu a/utat9 Ca s fiu sincer" e mai complicat dect !mi !nc*ipuiam9 G Da" ucas" e greu s fii cinstit. -ult mai greu dect credea%i #i" deseori" e amarnic de nedrept. Dar" s nu fii cinstit !nseamn c" de#i (ezi" te !ncp%nezi s fii or2. Toate astea sunt nespus de greu de e?plicat. a drept (or2ind" noi doi suntem foarte diferi%i" c*iar prea diferi%i. G Complementari" spuse el" plin de speran%. )n pri(in%a asta" sunt de acord. G Nu" a2solut diferi%i9 G $i cnd te gnde#ti c (or2ele astea ies tocmai din gura dumnea(oastrJ Eu credeam cJ G Te pomene#ti c" acum" a%i !nceput s #i crede%i9 G Nu fi%i rea7 !n orice caz" m gndeam c diferen%aJ dar pro2a2il c m1am !n#elat sau" mai degra2" am a(ut dreptate" ceea ce" !n mod parado?al" e dezolant. ucas ie#i din ma#in" lsndu1#i portiera desc*is. Cacarmul cla?oanelor crescu #i mai mult" cnd 'ofia !ncepu s alerge pe urmele lui" prin ploaie. )l striga" dar el nu o auzea& ploaia se !nte%ise. )n sfr#it" !l a/unse #i !l prinse de 2ra%. El se !ntoarse cu fa%a spre ea. 'ofia a(ea prul lipit de o2raz7 el !i !ndeprt cu delicate%e o #u(i% re2el" de la col%ul gurii. Ea !i !mpinse mna. G umile noastre n1au nimic !n comun. Credin%ele noastre sunt strine" speran%ele noastre di(ergente" culturile noastre sunt att de departe una de altaJ unde (re%i s mergem" cnd totul ne situeaz pe pozi%ii opuse8 G C e team9 .puse el7 asta e" sunte%i !nmrmurit de groaz. )mpotri(a oricrei ordini" dumnea(oastr sunte%i cea care refuz s (ad" dumnea(oastr" care !mi (or2ea%i de or2ire #i de sinceritate9 4redica%i" ct e ziua de lung" cu(ntul care zide#te" dar /urmintele (du(ite de fapt nu !nseamn nimic. Nu m /udeca%i. E drept" sunt opusul dumnea(oastr" contrariul dumnea(oastr" entitatea deose2it de dumnea(oastr" dar sunt #i cel ce ( seamn" cealalt /umtate a dumnea(oastr. Nu pot descrie ceea ce simt" pentru c nu cunosc cu(intele care s denumeasc ceea ce m 2ntuie" de dou zile !ncoace" pn !ntr1att" !nct m face s cred c totul s1 ar putea sc*im2a& lumea mea" a#a cum spunea%i" a dumnea(oastr" a lor. - doare !n cot de luptele pe care le1am dat" nu1mi pas de nop%ile mele !ntunecate #i nici de dimine%i" sunt un nemuritor care are c*ef" pentru prima oar" s triasc. Am putea s ne !n(%m unul cu cellalt" s ne descoperim #i" pn la urm" s semnm unul cu cellaltJ !n timp. 'ofia !i puse un deget pe 2uze" !ntrerupndu1l.

G )n ct timp8 Dou zile8 G $i trei nop%i9 Dar merit s le sacrific o parte din eternitatea mea" !i spuse ucas. G Bar !ncepe%i9 )n cer" 2u2ui tunetul. A(ersa se transforma !ntr1o furtun amenin%toare. ucas ridic oc*ii #i pri(i noaptea care era neagr cum nu mai fusese niciodat. G @r2i%i1(" spuse el cu *otrre" tre2uie s plecm imediat de aici. Am un presentiment foarte urt. Dr s mai stea pe gnduri" o trase pe 'ofia dup el. De !ndat ce !nc*iser portierele" trecu pe stop" fr s1i pese de #oferii !n#ira%i !n fa%a ma#inii lui. Coti 2rusc la stnga #i se adposti de pri(irile indiscrete !n tunelul ce trecea pe su2 deal. Acesta era pustiu7 ucas acceler pe drumul !n linie dreapt" ce ducea !n C*inato:n. Tu2urile de neon defilau pe deasupra par2rizului" luminnd cu strfulgerri al2e" intermitente" interiorul ma#inii. $tergtoarele de par2riz se oprir. G 4ro2a2il e (reun contact defect" zise ucas" !n momentul cnd 2ecurile farurilor e?plodar simultan. G Contacte defecte9 B1o !ntoarse 'ofia. Opri%i1(" nu se mai (ede aproape nimic. G Tare mi1ar plcea" rspunse ucas" apsnd pe pedala de frn" care nu mai opunea nici o rezisten%. +idic piciorul de pe accelera%ie" dar" la o asemenea (itez" ma#ina nu s1ar mai fi oprit dect la captul tunelului" unde se intersectau cinci 2ule(arde. 4entru ucas" asta n1ar fi a(ut nici o consecin%" cci se #tia in(inci2il7 el !ntoarse capul #i o msur pe 'ofia. )ntr1o frac%iune de secund" !#i !ncle#ta minile cu toat puterea pe (olan #i strig& G Qine%i1( 2ine9 Cu mi#cri sigure" !ntoarse ma#ina" pentru a o lipi de glisiera care mrginea zidul dalat. Jer2e mari de scntei srir pe geam. .e auzir dou detunturi& e?plodaser pneurile. -a#ina fcu o serie de srituri laterale #i se a#ez de1a curmezi#ul. 5otul lo(i zidul de protec%ie" iar osia din spate se ridic" trnd (e*iculul !ntr1o serie de tum2e. Acum" 5uic<ul sttea culcat pe acoperi#" cu ro%ile !n sus" alunecnd ine?ora2il spre ie#irea din tunel. 'ofia !#i strnse pumnii #i ma#ina se opri" !n sfr#it" doar la c%i(a metri de intersec%ie. C*iar #i cu capul !n /os" ucas !#i ddu seama dintr1o pri(ire c 'ofia era ne(tmat. G N1a%i p%it nimic8 )l !ntre2 ea. G @lumi%i9 )i rspunse el" #tergndu1se de praf. G Asta e ceea ce se c*eam o reac%ie !n lan%9 .puse 'ofia" rsucindu1 se ca s scape de pozi%ia lipsit de confort !n care se afla. G 4ro2a2il7 s ie#im de aici pn nu ne cade !n cap ultima por%iune de plan#eu" rspunse ucas" dnd deoparte" cu o lo(itur de picior" portiera. Ocoli carcasa fumegnd #i o a/ut pe 'ofia s ias afar. De !ndat ce ea fu !n picioare" o lu de mn #i o rupser la fug. .e strecurar la iu%eal spre centrul cartierului c*inezesc.

G De ce fugim a#a8 )ntre2 'ofia. ucas alerga !nainte" fr o (or2. G 4ot mcar s1mi recuperez mna8 @fi ea. ucas !#i desfcu degetele" eli2ernd1o din strnsoare. .e opri la marginea unei strdu%e luminate srccios de cte(a felinare o2osite. G . intrm aici" spuse ucas" artnd spre un mic restaurant. O s fim mai pu%in e?pu#i. G E?pu#i la ce8 Despre ce e (or2a8 4arc a%i fi un (ulpoi urmrit de o *ait de cini. G Duga9 ucas desc*ise u#a" dar 'ofia nu se clinti nici un centimetru. .e !ntoarse s1o trag !nuntru" dar ea se opuse. G Nu e momentul9 .puse el" apucnd1o de 2ra%. 'ofia se desprinse imediat #i !l !mpinse. G A2ia am scpat amndoi dintr1un accident" m tr%i !ntr1o curs ne2un" de#i nu ne urmre#te nimeni" plmnii mei mai au pu%in #i fac e?plozie" #i nu primesc nici cea mai mic e?plica%ieJ G Urma%i1m" n1a(em timp de discu%ii. G De ce m1a# !ncrede !n dumnea(oastr8 ucas se !ndrepta" mergnd de1a1ndratelea" spre micul local. 'ofia !l pri(ea7 !n cele din urm" porni" #o(ind" pe urmele lui. .ala era minuscul" a(ea doar opt mese. El o alese pe cea din fund" !i oferi 'ofiei un scaun #i se a#ez la rndul lui. Nu desc*ise meniul pe care i1l prezent 2trnul !n costum tradi%ional" dar ceru politicos" !ntr1un perfect dialect mandarin" un ceai care nu figura pe list. 5r2atul se !nclin #i dispru !n 2uctrie. G ucas" ori !mi e?plica%i ce se !ntmpl" ori plec9 G Cred c tocmai am primit un a(ertisment. G N1a fost un accident8 Ce fel de a(ertisment e sta8 De ce anume tre2uie s ( feri%i8 G De dumnea(oastr9 G Dar de ce8 ucas trase aer !n piept" !nainte de a rspunde& G 4ENT+U CP EB 4+ECP'U.E+P TOTU " )N ADA+P DE DA4TU CP NE CO- )NTZ NB9 'ofia lu un fulg de cre(ete din micul 2ol de por%elan al2astru #i !l ron%i su2 oc*ii *ol2a%i ai lui ucas" care !i turn o cea#c din ceaiul fier2inte pe care 2trnul !l pusese pe mas. G A# (rea att de mult s ( cred9 DarJ dumnea(oastr ce1a%i face !n locul meu8 G -1a# ridica #i a# prsi acest locJ G Doar n1o s1o lua%i iar de la capt9 GJ #i" de preferin%" pe u#a din spate. G $i c*iar asta a%i (rea s fac8 G Categoric9 Nu pri(i%i !napoi su2 nici un moti(9 a trei" ( ridica%i #i dm 2uzna dup perdeaua aia. Acum9

O apuc de !nc*eietura minii #i o trase dup el fr mena/amente. Tra(ersnd !n goana mare 2uctria" el desc*ise cu o lo(itur de umr u#a care ddea !n curticic. 4entru a1#i croi drum" ucas !mpinse un container de gunoi" ale crui ro%i scr#nir. 'ofia !n%elese" !n sfr#it& din !ntuneric" se desprindea o um2r. a lumina ce (enea pe o ferestruic" se adugase cea din (rful armei automate care !i %intea. 'ofia a(u un rgaz de cte(a secunde pentru a constata" dintr1o scurt pri(ire" c erau !ncon/ura%i din trei pr%i de ziduri" dup care cinci focuri sf#iar tcerea. ucas se arunc peste ea" aprnd1o cu trupul lui. 'ofia (oi s1l dea deoparte" dar el o lipi de perete. 4rimul glon% !i rico#a !n coaps7 al doilea !i atinse u#or partea de sus a 2azinului" fcndu1l s1#i !ndoaie genunc*ii" dar el se redres imediat7 sim%i al treilea impact !n coaste" iar mu#ctura glon%ului fu surprinztoare7 al patrulea proiectil !l lo(i !n mi/locul coloanei (erte2rale #i ucas sim%i c i se taie rsuflarea" dar reu#i" de#i cu greu" s1#i recapete suflul. Cnd !l atinse al cincilea glon%" sim%i c o flacr !i ardea carnea& acesta era primul care !i ptrundea !n trupJ su2 umrul stng. Dup ce !#i s(r#i ticlo#ia" agresorul fugi imediat. Cnd ecoul !mpu#cturilor se stinse" doar respira%ia 'ofiei mai tul2ura lini#tea. )l %inea !n 2ra%e pe ucas" iar capul lui se odi*nea pe umrul ei. Cu oc*ii !nc*i#i" prea s zm2easc. Ea !i legn trupul inert #i !i #opti la urec*e& G ucas9 Acesta nu1i rspunse. Ea !l scutur ce(a mai tare. G ucas" nu ( prosti%i9 Desc*ide%i oc*ii9 Cu oc*ii !nc*i#i" el prea c doarme lini#tit" ca un copil cufundat !n (ise. $i" cu ct groaza ei era mai mare" cu att !l strngea mai tare !n 2ra%e. Cnd !i curse o lacrim pe o2raz" 'ofia sim%i c pieptul !i era apsat de o for% nemaipomenit. Tresri. G Nou nu ni se putea !ntmpla a#a ce(a. Noi suntemJ G De/a mor%iJ ne!n(in#iJ nemuritori8 Da9 Diecare incon(enient cu a(anta/ul lui" nu1i a#a8 .puse el" !ndreptndu1se" aproape (esel. 'ofia !l msur cu aten%ie" incapa2il s1#i dea seama ce era cu starea aceea care o cuprindea. El !#i apropie !ncet fa%a. 'ofia se feri" pn cnd 2uzele lui ucas le atinser pe ale ei" sc*i%nd un srut cu gust opiaceu. Ea se trase !napoi #i !#i pri(i palma !nro#it. G Dar" atunciJ de ce sngerezi8 ucas urmri firi#orul ro#u" care !i curgea de1a lungul 2ra%ului. G E a2solut imposi2il" nici c*estia asta nu fusese pre(zut9 .puse el. Apoi le#in. Ea !l prinse strns" !n 2ra%e. G Ce1i cu noi8 )ntre2 ucas" (enindu1#i !n fire. G )n ceea ce m pri(e#te" e destul de complicat. )n ceea ce te pri(e#te" cred c ai fost lo(it !n umr de un glon%. G - doare9 G 4oate c %i se pare ilogic" dar e ce(a normal7 tre2uie s te duc la spital.

G Nici nu se pune pro2lema9 G ucas" n1am nici un fel de cuno#tin%e medicale !n specialitatea Demonologie" dar se pare c ai snge !n (ine #i c e#ti pe cale de a1l pierde. G Cunosc pe cine(a de la cellalt capt al ora#ului" care poate s coas plaga asta !n timp ce se cicatrizeaz" spuse el" apsnd pe ran. G $i eu cunosc pe cine(a" a#a c (ii cu mine fr (or2" fiindc ai a(ut" #i a#a" o sear suficient de agitat. Cred c #i mie mi1au a/uns emo%iile. Ea !l spri/ini #i !l trase pe strdu%. )n captul pasa/ului" 'ofia zri corpul agresorului" zcnd ne!nsufle%it su2 ni#te pu2ele aruncate claie peste grmad. 'ofia se uit" uluit" la ucas. G Totu#i" mai am #i eu o frm de amor propriu9 .puse el" #i trecu mai departe. Oprir un ta?i" care !i ls" dup zece minute" la ea acas. 'ofia !l conduse spre scara de la intrare #i !i fcu semn s stea cuminte. Apoi" cu multe precau%ii desc*ise u#a #i urcar tiptil pe scar. Cnd a/unser la eta/" u#a lui +eine se !nc*ise fr zgomot. )nmrmurit !n spatele 2iroului su" 5laise stinse monitorul de control. 4almele !i asudau din gros" fruntea !i era acoperit de 2ro2oane de transpira%ie. Cnd sun telefonul" nu rspunse. 4e ro2ot" auzi glasul lui ucifer" care !l con(oca" pe un ton prea pu%in 2ine(oitor" la comitetul de criz ce urma s ai2 loc la cderea nop%ii orientale. G Ai tot interesul s fii punctual" cu solu%ii #i cu o nou defini%ie a conceptului conform cruia 0totul este pre(zut3" !nc*eie 4re#edintele" dup care trnti telefonul. 5laise se lu cu minile de cap. Tremurnd din tot corpul" ridic receptorul" care !i scp din mn. -i*ail se uita la peretele acoperit de ecrane" pe care !l a(ea !n fa%. +idic receptorul #i form numrul direct al lui Houston. Telefonul era pus pe ro2ot. Ddu din umeri #i se uit la ceas& !n zece minute" Ariane C a(ea s1#i prseasc rampa de lansare din @uAana. Dup ce !l culc pe ucas !n patul ei" cu umrul spri/init de dou perne mari" 'ofia se duse la dressing. u de pe raftul de sus cutia de lucru" scoase o sticl cu alcool din dulpiorul de medicamente din 2aie #i se !ntoarse !n dormitor. .e a#ez lng ucas" destup sticla cu alcool #i !nmuie a%a de cusut !n dezinfectant. Apoi" !ncerc s1o 2age !n ac. G Custura ta o s fie un ade(rat masacru" spuse ucas" cu un zm2et mali%ios. Tremuri9 G 5a deloc9 +spunse ea" triumftoare" dup ce trecu firul prin urec*ea acului. ucas lu mna 'ofiei #i o !mpinse" cu 2lnde%e" deoparte" !i mngie o2razul #i o atrase spre el. G -i1e team s nu te compromit cu prezen%a mea. G Tre2uie s mrturisesc c serile petrecute !n compania ta sunt 2ogate !n nepre(zut. G 4atronul meu n1are nimic de1a face cu *azardul. G De ce ar fi pus s fii !mpu#cat8

G Ca s m pun la !ncercare #i s a/ung la aceea#i concluzie ca tine" presupun. N1ar fi tre2uit s fiu niciodat rnit. )mi pierd puterile !n prezen%a ta #i aproape c m1a# ruga s fie ade(rat #i reciproca. G Ce ai de gnd s faci8 G 4e tine n1o s ai2 cura/ s te atace. Bmunitatea ta angelic !l face s se gndeasc de dou ori !nainte de1a ac%iona. 'ofia !l pri(i pe ucas !n strfundul oc*ilor. G Eu nu (or2eam despre asta. Ce (om face peste dou zile8 El !i atinse 2uzele cu degetul7 'ofia !l ls. G a ce te gnde#ti8 )l !ntre2" tul2urat" cosnd !nainte. G )n ziua cnd a czut 'idul 5erlinului" 2r2a%ii #i femeile au descoperit c strzile lor erau asemntoare. De fiecare parte" se !n#iruiau case" ma#inile circulau" felinarele luminau nop%ile. Dericirea #i nefericirea lor nu era la fel" dar copiii din (est" ca #i cei din est" #i1au dat seama c ceea ce era de cealalt parte nu era a#a cum li se po(estise. G De ce spui asta8 G 4entru c !l aud pe +ostropo(ici cntnd la (ioloncel9 G Ce 2ucat8 )ntre2 ea" fcnd al treilea punct de sutur. G E prima oar cnd o aud9 A*" acum m1a durut9 'ofia se apropie de ucas ca s rup a%a cu din%ii. )#i puse capul pe pieptul lui #i" de data asta" se a2andon" !i unea tcerea. ucas !#i trecu degetele prin pletele 'ofiei" acoperindu1i capul cu mngieri. Ea se !nfior. G Dou zile sunt foarte scurte9 G Da" #opti el. G Ne (om despr%i. E ine(ita2il. $i" pentru prima oar" 'ofia #i ucas se temur de eternitate. G N1am putea negocia s te lase s pleci cu mine8 )ntre2 'ofia" cu (oce sfioas. G Cu 4re#edintele nu se negociaz" mai ales dac ai gre#it fa% de el7 #i" apoi" tare mi1e team c eu" unul" n1am acces li2er !n lumea ta. G Dar" !nainte" erau multe puncte de trecere !ntre est #i (est" nu8 .puse ea" apropiindu1#i din nou acul de marginea plgii. ucas se strm2 #i scoase un %ipt. G Ei" daH tare sla2 de !nger mai e#ti9 De1a2ia te1am atins9 -ai am cte(a !mpunsturi9 U#a se desc*ise 2rusc #i !n prag apru -at*ilde" spri/inindu1se de coada mturii care !i folosea drept cr/. G Eu n1am nici o (in" dac pere%ii casei tale sunt din muca(a9 .puse" #c*ioptnd spre ei. .e a#ez la picioarele patului. G D1mi acul la" !i spuse" autoritar" 'ofiei. $i tu" treci !ncoace" !i ordon lui ucas. Ai o 2aft c*ioar& sunt stngace9 $i cusu cu mini pricepute plaga. Trei !mpunsturi de fiecare parte a umrului fur de1a/uns ca s !nc*id rnile. G Doi ani de (ia% petrecu%i !n spatele unei te/g*ele de local du2ios !%i scot la i(eal ni#te ne2nuite talente de infirmier7 m rog" !n special cnd

e#ti !ndrgostit de crciumar. De altfel" !n aceast pri(in%" (1a# putea spune amndurora dou1trei c*estii" !nainte s m duc la culcare. Dup aia" o s fac tot ce pot pentru a m con(inge c sunt pe cale de1a adormi" iar mine diminea% o s m prpdesc de rs gndindu1m la (isul pe care !l (isez acum. -at*ilde plec din camer" spri/inindu1se pe cr/a impro(izat. )n prag" se !ntoarse #i se uit la ei. G Nu conteaz dac sunte%i sau nu ceea ce cred eu c sunte%i. )nainte de a te cunoa#te pe tine" 'ofia" credeam c ade(rata fericire de pe acest pmnt nu e?ist dect !n cr%uliile proaste& mi se prea c doar a#a o recuno#teai. Dar" !ntr1o zi" tu e#ti aia care mi1a spus c lucrul cel mai 2un din noi e ascuns pe unde(a #i c tre2uie s1i dm o mn de a/utor" ca s1#i desc*id aripile" nu s se sufoce. A#a c" ofer1%i #ansa asta" fiindc" dac eu a# fi a(ut (reuna cu el" po%i fi sigur" scumpo" c n1a# fi lsat1o s1mi scape. Bar tu" rnitule gra( ce e#ti" dac !i #ifonezi c*iar #i o pan" !%i refac custura cu andreaua. $i nu mai face%i fe%ele astea. Orice (i s1ar !ntmpla" ( interzic categoric s ( da%i 2tu%i" pentru c" dac (oi renun%a%i" atunci se d peste cap toat lumea" a mea !n orice caz9 U#a se trnti !n urma ei. ucas #i 'ofia amu%iser. Ascultau pa#ii lui -at*ilde" care #c*iopta pe parc*etul salonului. Din pat" aceasta le strig& G De cnd !%i tot spun c tu" cu aerul sta de mironosi%" e#ti un !nger9 Ei 2ine" acum" n1ai dect s dai din umeri pn nu mai po%i" nu1s eu c*iar a#a de toant9 Trase de firul lmpii puse pe g*eridon. umina se stinse imediat. +azele lunii se strecurau prin perdelele tuturor ferestrelor din apartament. )#i puse perna !n cap. )n dormitor" 'ofia se g*emui lng ucas. .unetul clopotelor de la @race Cat*edral ptrunse pe fereastra !ntredesc*is din 2aie. Ecoul celei de a dousprezecea 2ti se risipi deasupra ora#ului. $i a fost sear #i a fost diminea%J 'iua a cincea. )ncepea s se lumineze& sosise cea de1a cincea zi" iar 'ofia #i ucas dormeau. Aerul proaspt al zorilor intra pe fereastr" aducnd miresmele toamnei. 'ofia se lipi de ucas. @eamtul lui -at*ilde o de#teptase dintr1un (is agitat. .e !ntinse #i !nlemni pe dat" 2gnd de seam c nu era singur. Ddu !ncet deoparte cu(ertura #i co2or! din pat" !m2rcat !n *ainele de peste zi. .e duse tiptil !n salon. G Qi1e ru8 G Am fcut o mi#care 2rusc #i m1a trsnit o durere cumplit. )mi pare tare ru" nu (oiam s te trezesc. 'ofia se duse !n spa%iul destinat 2uctriei #i" de acolo" pri(i c*ipul posomort al prietenei sale. G Tocmai ai c#tigat o ciocolat fier2inte9 )i spuse" desc*iznd frigiderul. -at*ilde trase perdeaua. 4e strada !nc pustie" un 2r2at ie#ea din cas" %inndu1#i cinele !n les.

G Tare mi1ar plcea s am un la2rador" dar e de a/uns s m gndesc c ar tre2ui s1l plim2 !n fiecare diminea% #i m apuc pandaliile. Cred c a# a/unge s1mi fac 4rozac intra(enos" spuse -at*ilde" lsnd perdeaua s cad. G De(ii responsa2il pentru cei pe care !i !m2lnze#ti6L" #i asta n1am zis1o eu9 Coment 'ofia. G E foarte 2ine c ai fcut aceast precizare. A(e%i (reun plan u cel mic #i cu tine8 G Ne cunoa#tem de dou zile9 $i" pe urm" !l c*eam ucas. G Asta ziceam #i eu9 G Nu" nu a(em nici un plan9 G 4i" asta nu poate rmne a#a9 Cnd e#ti !n doi" ai !ntotdeauna planuri9 G Asta de unde ai mai scos1o8 G A#a merge trea2a& e?ist imagini ale fericirii pe care n1ai dreptul s le retu#ezi7 le colorezi" dar nu dep#e#ti linia9 4rin urmare" unu #i cu unu fac doi" doi fac un cuplu #i cuplul face planuri. E a#a cum !%i spun #i nu altminteri9 'ofia pufni !n rs. )n crati%" laptele se umfl7 !l turn !ntr1o cea#c #i !l amestec !ndelung cu praful de ciocolat. G 4oftim" dect s spui prostii" mai 2ine 2ea" spuse" aducnd 2utura a2urind. Unde ai (zut tu cuplul8 G E#ti de groaz9 De trei ani !ncoace" te tot aud (or2indu1mi despre dragoste #i 2la12la12la. a ce %i1or folosi po(e#tile astea cu zne" dac tu refuzi rolul prin%esei" c*iar din prima zi de turnare89 G Ce metafor romantic9 G Da" 2ine9 4i" du1te #i metaforeaz cu el" dac nu te deran/eaz9 5ag de seam c" dac tu nu faci nimic" cum mi se drege piciorul sta" cum %i1l suflu fr nici o ru#ine9 G O s (edem. .itua%ia nu e c*iar a#a de simpl cum pare. G DaH ai mai auzit tu de (reo po(este de dragoste care s fie simpl8 'ofia" te1am (zut !ntotdeauna singur. Tu e#ti aia care !mi spunea& 0Noi #i numai noi suntem responsa2ili pentru fericirea noastr3. Ei 2ine" scumpo" fericirea ta are cam 6"EI !n !nl%ime #i ca la (reo KE de <ili#oare de mu#c*i" a#a c" rogu1te" nu care cum(a s treci pe lng ea. Toat trea2a se petrece pe dedesu2t. G A*9 Ce (or2e9 Cu ade(rat !n%elepte #i delicate9 G Nu" sunt practice. $i cred c 0fericirea3 ta tocmai se treze#te" a#a c" acum" ai putea s te duci s (ezi ce face" fiindc eu c*iar am mare ne(oie de pu%in aer9 Hai" u#c*eal" mut camionul din acest salon9 'ofia cltin din cap #i se duse !napoi" !n dormitor. .e a#ez la picioarele patului #i !l urmri pe ucas" care se de#tepta. A#a cum se !ntindea #i csca" semna cu o felin. El !#i !ntredesc*ise oc*ii. Bmediat" c*ipul !i fu luminat de un zm2et. G E#ti de mult aici8 O !ntre2. G Ce1%i face 2ra%ul8

G Nu mai simt aproape nimic" !i rspunse el" fcnd o mi#care de rota%ie a umrului" !nso%it de o strm2tur de durere. G $i" !n (ersiune ne1mac*o" ce1%i face 2ra%ul8 G - doare de1mi sar oc*ii9 G Atunci" odi*ne#te1te. A# (rea s1%i fac ce(a de mncare" dar nu #tiu ce preferi la micul de/un. G Creo douzeci de cltite #i tot attea cornuri. G Cafea sau ceai8 )l !ntre2 ea" ridicndu1se. ucas o pri(i. C*ipul i se !ntunec. O apuc de mn #i o trase spre el. G Tu n1ai a(ut niciodat impresia c lumea te las !n urm" de unul singur" !n timp ce ea o ia !nainte8 .enza%ia c" pe msur ce te ui%i !n /ur" fiecare ung*er al camerei !n care e#ti se !ngusteaz8 Con(ingerea c" peste noapte" *ainele %i s1au !n(ec*it" c fiecare oglind !%i ofer imaginea unui spectacol /ucat fr nici un spectator" !n care actri%a e propria1%i mizerieJ Bar gndul c nu iu2e#ti pe nimeni #i c nimic nu te iu2e#te" gndul c acest nimic (a fi c*iar (idul propriei tale e?isten%e nu te1a 2ntuit , alungndu1%i orice sentiment de 2ine , niciodat8 'ofia atinse cu (rful degetelor 2uzele lui ucas. G Nu gndi a#a. G Atunci" nu m lsa. G - duceam doar s1%i fac o cafea. .e apropie de el. G Nu #tiu dac e?ist (reo solu%ie" dar noi o (om gsi" #opti ea. G Nu tre2uie s1mi las umrul s se !n%epeneasc. Tu du1te #i f1%i du#ul" iar eu m (oi ocupa de micul de/un. Ea accept 2ucuroas #i dispru. ucas !#i pri(i cma#a ag%at de cptiul patului& mneca ptat de snge se !nnegrise. O smulse" apoi se duse #i desc*ise fereastra. Contempl acoperi#urile care i se a#terneau la picioare" !n golf" sirena de cea% a unui mare cargou #uier" parc rspunzndu1le clopotelor de la @race Cat*edral. El g*emotoci 2ucata de pnz ptat #i o arunc departe" dup care !nc*ise geamul. Apoi" fcu (reo c%i(a pa#i spre 2aie #i !#i lipi urec*ea de u#a acesteia. Auzind #iroitul apei" se sim%i" 2rusc" !nfier2ntat. Oft din greu #i ie#i din dormitor. G 4un de cafea" (rei8 O !ntre2 pe -at*ilde. Ea !i art cea#ca de ciocolat cald. G -1am lsat de e?citante #i de toate alea7 dar am auzit de cltite" a#a c o s m mul%umesc cu zece la sut din *old1up. G Cinci la sut ma?imum" !i rspunse el" trecnd !n spatele mesei" #i numai dac !mi spui unde e cafetiera. G ucas" asear am auzit cte ce(a din con(ersa%ia (oastr #i zu c m1a fcut s ciulesc urec*ea. 4e (remea cnd m drogm" nu zicJ nu mi1a# fi pus nici o !ntre2are. Dar" acum" nu cred c aspirina mi1ar fi putut pro(oca o asemenea %cneal. Despre ce (or2ea%i" mai e?act8 G 5userm mult amndoi #i tre2uie s fi spus o droaie de prostii7 prin urmare" fii pe pace" ia1%i antalgicele !n continuare" c n1au nici un efect secundar.

-at*ilde se uit la (estonul pe care ucas !l purtase cu o zi !nainte& era pus pe marginea unui scaun" iar spatele !i era ciuruit de gloan%e. G $i" cnd tragi la msea" tragi #i cu pu#ca1n gugu#tiuci8 G )ntotdeauna9 )i rspunse ucas" desc*iznd u#a dormitorului. G )n orice caz" (estonul sta este destul de 2ine croit pentru o *ain din <e(lar6I" pcat c la care l1a cusut nu i1a pus !ntrituri la umeri. G O s1i spun. 4o%i s te 2azezi pe mine. G - 2azez9 Du#uial plcut9 +eine intr !n salon #i puse pe mas ziarul #i o pung mare de pr/ituri" cu oc*ii la -at*ilde" rmas singur !n camer. G De (reme ce asigur ser(icii 5ed X 5rea<fast" ar fi 2ine ca nimeni s nu1mi critice calitatea micului1de/un" fiindc" nu se #tie niciodat" mi1ar putea !ndeprta (iitoarea clientel9 4orum2eii s1au sculat8 G .unt !n dormitor" spuse -at*ilde" ridicndu1#i oc*ii spre cer. G Eu i1am spus c opusul lui 0tot3 e 0nimic3" iar ea c*iar a luat1o de 2un. G Nu l1ai (zut pe animal cu pieptul gol9 G Nu" dar" la (rsta mea" #tii tu" ori c (d un 2r2at" ori c (d un cimpanzeu" e cam tot aia. +eine aran/a cornurile pe o farfurie mare" uitndu1se" intrigat" la (estonul lui ucas. G .pune1le s nu se duc la cur%toria din col%ul strzii" c tipul la m cunoa#te9 5un" co2or. $i dispru pe casa scrii. 'ofia #i ucas se a#ezar #i ei la mas. )#i luar to%i trei micul de/un. Dup ce ucas ddu gata #i ultimul corn" fcur curat prin 2uctrie" iar pe -at*ilde o instalar conforta2il !n pat. 'ofia *otr! s1l ia #i pe ucas !n (izita pe care urma s1o fac !n docuri. .e !ntinse dup impermea2ilul din cuier7 ucas arunc o pri(ire scr2it spre (estonul aflat !ntr1o stare att de /alnic. -at*ilde fcu o2ser(a%ia c o cma# cu o singur mnec era pu%in cam prea original pentru acel cartier. Ea a(ea o cma# 2r2teasc printre celelalte lucruri #i accepta s i1o !mprumute" cu condi%ia s i1o !napoieze e?act a#a cum o purtase7 el !i mul%umi. Dup cte(a minute" erau gata s ias din cas" cnd glasul lui +eine" care sttea !n prag cu minile !n #olduri #i !l msura pe ucas" !i c*em la ordine. G Cine ( (ede are moti(e serioase s cread c a(e%i o constitu%ie solid7 totu#i" nu e cazul s1l ispiti%i pe dia(ol #i s ( pricopsi%i cu o rceal. Urma%i1m9 Ea intr !n apartament #i desc*ise un dulap (ec*i. U#a de lemn scr%i din 2alamale. +eine ddu deoparte cte(a *aine #i scoase la i(eal un (eston pus pe un umera#" pe care i1l !ntinse lui ucas. G Nu1i c*iar la prima tinere%e" de#i" dac (re%i s #ti%i prerea mea" %esturile prince1de1galles nu se (or demoda niciodat. $i" pe urm" t:eed1ul %ine cald9 )l a/ut pe ucas s1#i pun (estonul care1i (enea ca turnat #i o pri(i cu coada oc*iului pe 'ofia.

G Nu !ncerca s afli al cui a fost" de acord8 a anii mei" faci #i tu ce po%i cu amintirile tale. +eine se !nco(rig" spri/inindu1se de marginea cminului #i strm2ndu1se amarnic. 'ofia se repezi spre ea. G Ce ai" +eine8 G A2solut nimic" doar o durere de 2urt. Nimic de speriat. G Dar e#ti al2 la fa% #i pari epuizat9 G N1am mai stat la soare de (reo zece ani #i" pe urm" #tii tu" la anii mei" diminea%a te mai scoli #i o2osit. Nu te !ngri/ora9 G Nu (rei s te duc la doctor8 G Asta ar mai lipsi9 Doctorii s1#i (ad de ale lor" iar eu o s1mi (d de ale mele. $i le fcu un semn cu mna" care (oia s spun& 0*ai" *ai" pleca%i de aici amndoi" sunte%i gr2i%i3. 'ofia #o(i" !nainte de a se supune. G 'ofia9 G Da" +eine9 G A# fi tare 2ucuroas s1%i art al2umul la pe care (oiai att de mult s1l (ezi. Dar fotografiile din el sunt mai speciale" a# (rea s le descoperi spre sear" la o lumin sczut" fiindc asta le pune cel mai 2ine !n (aloare. G Cum (rei" +eine. G Atunci" (ino s m (ezi la ora cinci. . fii punctual" contez pe tine. G )%i promit c o s fiu aici. G $i" acum" #terge%i1o amndoi" (1am fcut s ( pierde%i timpul cu po(e#tile mele de 2a29 ucas" ai gri/ de (estonul staJ am %inut foarte mult la 2r2atul care !l purta. Cnd ma#ina se !ndeprt" +eine ls !n /os perdeaua #i" 2odognind de una singur" !ncepu s aran/eze 2uc*etele care !i !mpodo2eau masa. G -ncarea" tacmurile" nu mai rmsese dect fa%a de mas. 'ofia conducea pe California .treet. a stopul din intersec%ia cu 4ol< .treet" se pomenir c*iar alturi de ma#ina inspectorului 4ilguez. Acesta asculta anun%ul *rit transmis prin sta%ia de radio. 'ofia co2or! geamul" ca s1l salute. G Nu #tiu ce1o fi sptmna asta" dar parc au !nne2unit to%i. E a cincea !ncierare din C*inato:n. C las" o zi 2un9 e spuse el #i demar !n gra2. -a#ina poli%istului coti la stnga" cu sirena urlnd7 dup zece minute" a lor se opri la captul c*eiului EF. .e uitar la (ec*iul cargou care se legna cu nepsare" la captul ca2lurilor de amara/. G 4oate c am gsit o solu%ie pentru a e(ita ine(ita2ilul" spuse 'ofia. Te iau cu mine9 ucas o pri(i" nelini#tit. G Unde8 G a ai mei9 Cino cu mine" ucas9 G Cum8 Cu a/utorul .fntului Du*8 O !ntre2" ironic" ucas. G Cnd nu (rei s te mai !ntorci la patronul tu" atunci tre2uie s faci totul" numai ceea ce se a#teapt de la tine nu. D1l s te z2oare9

G Tu mi1ai citi CC1ul8 Crezi c pot s1l #terg sau s1l scriu din nou !n patruzeci #i opt de ore8 $i" c*iar dac a# reu#i s fac asta" e#ti sigur c familia ta m1ar primi cu 2ra%ele desc*ise #i cu inima aureolat de 2une inten%ii8 'ofia" nici n1a# trece 2ine de pragul casei tale" #i ar sri pe mine o *ait de paznici" care m1ar trimite de unde am (enit. Bar cltoria m !ndoiesc c ar fi la clasa !nti. G Eu mi1am !nc*inat sufletul celorlal%i" pentru a1i con(inge s nu accepte cu resemnare fatalitatea. Acum" mi1a (enit #i mie rndul s gust 2ucuria" s fiu fericit. 4aradisul !nseamn s fim doi9 Cred c1l merit9 G Tu crezi imposi2ilul9 Ei se (or opune din rsputeri" nu ne (or lsa niciodat s ne iu2im. G Ar fi de1a/uns pu%in speran%" un semn. ucas" tu #i numai tu po%i lua *otrrea de a te sc*im2a. Do(ede#te1le c ai pu%in 2un(oin%. G Ct de mult a# (rea ca (or2ele tale s fie ade(rate" ca totul s fie a#a de u#or cum spui tu. G Atunci" !ncearc" te implor9 .e a#ternu tcerea. ucas" plin de !ndoieli" se apropie pu%in de etra(a ruginit a imensei na(e. .mucindu1se !n corzile de amara/" care se !ntindeau #i scr%iau sl2atic" Calparaiso prea un animal ce se z2tea" dorind s se eli2ereze pentru a pleca !n cutarea ultimului su loc de odi*n& adncul mrii. G -i1e fric" 'ofiaJ G $i mie. as1m s te duc !n lumea mea. )%i (oi cluzi fiecare pas" !%i (oi !ntmpina zilele" !%i (oi in(enta nop%ile" (oi rmne lng tine. Coi #terge destinul ce %i1a fost *rzit" !%i (oi lecui toate rnile. )n zilele de furie tur2at" !%i (oi lega minile la spate" ca s nu1%i faci ru7 !mi (oi lipi gura de gura ta" ca s1%i !n2u# %ipetele" #i nimic nu (a mai fi (reodat la fel. $i" dac e#ti singur" (om fi unul singur !n doi. ucas o lu !n 2ra%e" !i atinse o2razul #i !i mngie auzul cu tim2rul gra( al glasului su. G Dac ai #ti pe cte ci am !ncercat s a/ung la tine9 Eram ne#tiutor" 'ofia" m1am !n#elat de attea ori7 #i" de fiecare dat" am luat1o de la capt cu mai mult 2ucurie" cu mai mult mndrie. Coiam ca timpul nostru s se opreasc !n loc" pentru ca s1l pot tri" pentru ca s te pot descoperi #i iu2i a#a cum meri%i" dar acest timp ne leag fr s ne apar%in. Eu sunt dintr1o alt societate" unde tot !nseamn nimeni" unde tot !nseamn singur. Eu sunt rul" tu e#ti 2inele" eu sunt opusul tu" dar cred c te iu2esc7 de aceea" cere1 mi tot ce (rei. G )ncrederea ta. 4rsir zona portuar. -a#ina o porni pe Mrd .treet. 'ofia cuta o mare arter de circula%ie" un loc plin de agita%ie" tra(ersat de oameni #i de ma#ini. 5laise intr plouat #i palid !n 2iroul spa%ios. G Ai (enit pentru cursul particular de #a*8 Cocifera 4re#edintele" plim2ndu1se !ncoace #i !ncolo prin fa%a ferestrei nesfr#ite. +edefine#te1mi no%iunea de 0mat3.

5laise !#i trase un fotoliu mare #i negru. G .tai !n picioare" cretinule9 5a nu" la urma urmei e mai 2ine s stai /os7 cu ct te (d mai pu%in" cu att mi1e mai 2ine. 4rin urmare" ca s rezumm situa%ia" agentul nostru de elit #i1a sc*im2at ta2ra8 G Domnule 4re#edinteJ G Taci din gur9 -1ai auzit cum(a spunndu1%i s (or2e#ti8 -i1ai citit cum(a pe 2uze c urec*ile mele ar a(ea c*ef s aud sunetul glasului tu fonfit8 G EuJ G Tu s taci9 4re#edintele uria#e att de tare" !nct 5laise se fcu mai mic cu cinci centimetri !n cap. G Nu se pune pro2lema c am pierde un lupttor pentru cauza noastr" continu 4re#edintele. De altfel" nici nu se pune pro2lema s pierdem ce(a. 4unct. A#teptm de o eternitate sptmna asta #i n1am s te las pe tine s distrugi totul" micro2ule9 Nu #tiu care era" pn !n prezent" defini%ia ta pentru 0infern3" dar poate c am eu una nou" pregtit anume pentru tine9 N1ai auzit cnd %i1am spus s taci8 D !n a#a fel !nct s nu1%i mai (d 2uzele alea adipoase mi#cndu1se. Ai (reun plan8 5laise lu o *rtie #i mzgli !n gra2 cte(a rnduri. 4re#edintele !n*a% nota #i o citi !n timp ce se !ndrepta spre capul mesei. Dac (ictoria prea compromis" n1a(eau dect s !ntrerup partida7 o puteau relua oricnd. 5laise propunea rec*emarea anticipat a lui ucas. 5eat de furie" ucifer g*emotoci *rtia #i o arunc !n nasul lui 5laise. G ucas o s mi1o plteasc. $i !nc scump. Adu1l aici !nainte de cderea nop%ii" #i nu care cum(a s dai gre# de data asta9 G N1o s (in de 2un(oie. G Consideri cum(a c (oin%a lui ar fi superioar (oin%ei mele8 G Consider pur #i simplu c (a tre2ui s moarJ GJ ui%i un mic detaliuJ c asta s1a !ntmplat *t demult" im2ecilule9 G Dac l1a putut atinge un glon%" !nseamn c mai e?ist #i alte mi/loace prin care s a/ungem pn la el. G Atunci" gse#te1le" !n loc s trncne#ti9 5laise se fcu ne(zut. Era ora prnzului. )n cinci ore" ziua a(ea s dispar" ceea ce !nsemna c rgazul de care dispunea pentru redactarea unui contract !n termeni foarte duri era ct se poate de scurt. Tre2uia s pun la cale uciderea celui mai 2un agent al su" iar asta nu1i !ngduia ctu#i de pu%in s lase lucrurile la !ntmplare. Dordul era parcat la intersec%ia dintre 4ol< #i California" !n fa%a unui supermagazin. a aceast or din zi" #irul de (e*icule era ne!ntrerupt. 'ofia o2ser( un 2trn spri/init !n 2aston" care prea c n1are cura/ s se a(nte pe trecerea marcat. Timpul afectat tra(ersrii celor patru 2enzi era foarte scurt. G $i" acum" ce facem8 )ntre2 ucas" cu un aer dezamgit. G A/ut1l9 +spunse ea" artndu1i1l pe 2trnul pieton. G @lume#ti8

G Ctu#i de pu%in9 G Crei s1l trec strada pe un mo#neag8 Nu mi se pare prea complicatJ G Atunci" f1o9 G Ei 2ine" o s1o fac" spuse ucas" !ndeprtndu1se de1a1ndratelea. .e apropie de 2r2at" dar fcu imediat cale !ntoars. G Nu (d ce importan% are ceea ce !mi ceri. G 4referi s !ncepi petrecndu1%i dup1amiaza la spital #i acordnd spri/in moral 2olna(ilor8 Nici asta nu e ce(a complicat" e de1a/uns s1i a/u%i s se spele" s1i !ntre2i ce mai fac" s le dai !ncredere" s le spui c se (or !nsnto#i curnd" s te a#ezi pe un scaun #i s le cite#ti ziarulJ G 5ine" gata9 - duc s1i dau a/utor 2o#orogului tu9 .e !ndeprt din nouJ pentru a se !ntoarce cu iu%eal lng 'ofia. G . nu zici c nu %i1am spus& dac mucosul la mic" care se /oac acolo" !n fa%" !mi face fie #i o singur poz" !i trag un picior !n fund de1l trimit s se /oace printre sateli%i9 G ucas9 G @ata" gata" m duc9 ucas !l trase de 2ra%" fr mena/amente" pe omul care !l pri(ea uluit. G Dup cte #tiu eu" n1ai (enit s numeri ma#inile9 A#a c" %ine1te 2ine de 2aston" altfel ai s de(ii na(igator solitar pe California .treet. .emaforul !#i sc*im2 culoarea #i 0ec*ipa/ul3 o porni pe carosa2il. a a doua 2and" fruntea lui ucas !ncepu s se acopere cu 2ro2oane de transpira%ie" la a treia i se pru c !n mu#c*ii coapselor lui !#i sta2ilise domiciliul o colonie de furnici" la a patra !l apucar ni#te crampe (iolente. Bnima !i 2tea s se rup" iar aerul !i gsea cu mare cazn plmnii. )nainte de a a/unge la mi/locul #oselei" ucas !ncepu s se sufoce. 'ona de protec%ie le !ngduia s fac o oprire" impus de altfel #i de semaforul care se fcuse (erde" e?act ca fa%a lui ucas. G Tinere" te sim%i 2ine8 )l !ntre2 2trnul domn. Crei s te a/ut s tra(ersezi8 Qine1m 2ine de 2ra%" nu mai a(em mult. ucas lu 2atista de *rtie pe care i1o !ntindea 2trnul" ca s se #tearg pe frunte. G Nu pot9 .puse el" cu (oce tremurnd. Nu iz2utesc9 )mi pare tare" tare" tare ru9 $i o lu la fug spre ma#in" unde !l a#tepta 'ofia" cu 2ra%ele !ncruci#ate #i rezemat de capot. G Ai de gnd s1l la#i acolo8 G Era ct pe ce s1mi las oasele pe acolo9 .puse el" gfind. Ea nici mcar nu1l a#tept s1#i termine fraza #i se npusti !n mi/locul ma#inilor care cla?onau" pentru a a/unge la platforma central. )l apuc pe 2trn de 2ra%. G -i1e ru#ine" !ngrozitor de ru#ine9 E un !nceptor7 pentru el" a fost prima oar" spuse ea" !nne2unit. Omul se scarpin la ceaf" pri(ind1o tot mai intrigat pe 'ofia. )n timp ce semaforul se fcea ro#u" ucas o strig pe 'ofia. G as1l acolo9

G Ce1ai spus8 G Ai auzit foarte 2ine9 Am fcut /umtate din drum spre tine7 acum" f #i tu /umtatea cealalt" spre mine. as1l acolo unde e9 G Ai !nne2unit8 G Nu9 ogic9 Am citit !ntr1o carte minunat" scris de Hilton" c a iu2i !nseamn a !mpr%i. Diecare dintre noi tre2uie s fac un pas ctre cellalt9 Tu mi1ai cerut imposi2ilul" #i eu l1am fcut pentru tine7 acum" accept #i tu s renun%i la o parte din tine. as1l pe omul la unde este. Alege& ori mo#negu%ul" ori eu9 5trnul o 2tu pe 'ofia pe umr. G Nu (reau s ( !ntrerup" dar" pn la urm o s !ntrzii de1a 2inelea" cu toat cioro(iala asta a (oastr. Hai" du1te la iu2itul dumitale9 $i" fr s mai a#tepte" omul tra(ers #i partea a doua a #oselei. 'ofia !l gsi pe ucas rezemat de ma#in7 pri(irea ei era trist. El !i desc*ise portiera" o a#tept s se a#eze #i se instala la (olan" dar Dordul nici nu se clinti. G Nu te uita a#a la mine7 !mi pare nespus de ru c n1am putut merge pn la capt" %i1o spun cu toat sinceritatea. Ea oft din greu #i !i rspunse" (istoare& G 4entru ca s creasc" un copac are ne(oie de o sut de aniJ #i sunt de1a/uns cte(a minute ca s ardJ G .igur7 dar unde (rei s a/ungi8 G O s (in s stau !n casa ta7 tu m (ei duce acolo" ucas. G Nici s nu te gnde#ti9 G 5a m gndesc mai mult dect !%i !nc*ipui. G N1am s te las s faci asta nici !n ruptul capului. G Eu merg cu tine" ucas" #i gata. G N1ai s reu#e#ti. G Tu e#ti la care mi1ai spus s nu m su2estimez. E un ade(rat parado?" dar ai ti m (or primi cu 2ra%ele desc*ise9 )n(a%1m ce e rul" ucas9 El !i pri(i !ndelung c*ipul de o frumuse%e fr seamn. 4ierdut !ntr1o tcere aidoma celei ce desparte dou uni(ersuri" 'ofia se pregtea pentru o cltorie cu destina%ie necunoscut" dar *otrrea o fcea s nu simt nici urm de team. $i" pentru prima oar" dorin%a de(eni mai puternic dect gndul la posi2ilele consecin%e7 pentru prima oar" 0a iu2i3 cpta un sens cu totul diferit de ceea ce !#i putuse imagina ea. ucas porni la drum #i conduse cu mare (itez spre cartierele din /osul ora#ului. .urescitat" 5laise ridic receptorul #i !i ceru" 2l2indu1se" secretarei s1i fac legtura cu 4re#edintele sau" mai degra2" s1l anun%e pe acesta c se !ndrepta spre 2iroul lui. )#i #terse minile de pantaloni #i lu cu el o caset. 4icioarele lui mici !l duceau ct puteau de iute" p#ind mrun%el spre fundul coridorului. 5laise semna ct se poate de 2ine cu un r%oi. Dup ce 2tu la u#" intr !n 2iroul 4re#edintelui" care !l primi ridicnd o mn !n aer. G Taci din gur9 $tiu de/a9 G A(eam dreptate9 Nu se putut !mpiedica s trm2i%eze su2tilul 5laise.

G 4oate9 )i rspunse" pe un ton trufa#" 4re#edintele. 5laise fcu un mic salt de mul%umire #i se lo(i cu pumnul !n palm ct putut de tare. G O s (ede%i cum ( aduc pe ta( #a*1mat1ul la9 Ju2il el" plesnind de fudulie. Am (zut /ust& ucas e pur #i simplu un geniu9 A con(ertit1o pe agenta lor de elit" a atras1o de partea noastr9 Ce (ictorie su2lim9 )nainte de a continua" 5laise !ng*i%i !n sec. G Tre2uie s !ntrerupem imediat partida. Dar am ne(oie de semntura dumnea(oastr. ucifer se ridic #i !ncepu s se plim2e !n sus #i1n /os prin fa%a ferestrei. G .rmane 5laise" e#ti att de prost" !nct uneori m !ntre2 dac prezen%a ta aici nu e (reo eroare de orientare. a ce or (a fi pus !n aplicare planul nostru8 G E?plozia (a a(ea loc e?act la ora #aptesprezece" rspunse 5laise" consultndu1#i fe2ril ceasulJ Ceea ce le lsa e?act patruzeci #i dou de minute pentru a anula opera%iunea pe care 5laise o pusese la cale cu atta miestrie. G N1a(em nici o secund de pierdut" domnule 4re#edinte9 G A(em tot timpul. Ne (om asigura (ictoria" fr cel mai mic risc de cin% din partea ei. Nu sc*im2m nimic din ceea ce era pre(zutJ cu e?cep%ia unui singur detaliuJ adug .atan" frecndu1#i 2r2ia. a cinci fi?" !i aducem aici pe amndoi. G Dar care (a fi reac%ia ad(ersarului nostru8 )ntre2 5laise" care sim%ea c !nne2une#te de gri/. G Accidentu1i accident9 Dup cte #tiu" nici mcar nu sunt eu la care a in(entat *azardul9 . pregte#ti pentru ei o recep%ie" n1ai dect patruzeci de minute9 Bntersec%ia dintre 5road:aA #i Colom2us A(enue fusese dintotdeauna locul de predilec%ie al tuturor (iciilor spe%ei umane& droguri" corpuri de femei #i de 2r2a%i" pe care (ia%a !i dduse uitrii" !#i fceau trocul la adpost de pri(irile indiscrete. ucas opri ma#ina !n captul unei strdu%e !nguste #i !ntunecoase. .u2 o scar prginit" o tnr prostituat !ndura 2rutalit%ile pe#telui" care 2tea la ea ca la fasole. G Uit1te 2ine" spuse ucas9 Bat1mi uni(ersul" cellalt c*ip al naturii umane" cel pe care (rei s1l com2a%i tu. Du1te #i caut1%i partea de 2untate !n grmada asta de mizerii" desc*ide oc*ii mari" fr s te min%i" #i ai s (ezi putreziciunea" decderea" (iolen%a !n stare 2rut. Cur(a care moare su2 oc*ii ti se las murdrit" snopit !n 2taie" fr s1i opun rezisten% 2r2atului cruia i1a fost (ndut. Ca #i acest 4mnt" mai are cte(a clipe de (ia%7 !nc (reo cte(a lo(ituri #i !#i (a da sufletul pierdut. Bat miza acestui teri2il pariu care ne leag. Coiai s te !n(% ce e rul" 'ofia8 E de1a/uns o singur lec%ie" pentru ca s1%i !nsu#e#ti !ntreaga dimensiune a rului" compromi%ndu1 te pe (ecie. Tra(erseaz strdu%a #i accept s nu inter(ii7 ai s (ezi" e ct se poate de simplu s nu faci nimic. De o simplitate surprinztoare9 D #i tu ca #i ceilal%i& (ezi1%i de drum" nu te opri !n fa%a acestei mizerii. Am s te a#tept !n

cellalt capt al strzii7 odat a/uns acolo" nu (ei mai fi aceea#i. Acest pasa/ desparte cele dou lumi" fr speran% de !ntoarcere. 'ofia co2or! din ma#ina care se !ndeprt. Bntr !n penum2r7 fiecare pas pe care !l fcea i se prea tot mai dificil. 4ri(i !n deprtare #i !ncerc" din rsputeri" s reziste. a picioarele ei" strdu%a se !ntindea la infinit" acoperit de un co(or de gunoaie care murdrea pa(a/ul plin de *rtoape. 4ere%ii din /ur erau de un gri negricios. 'ofia o zri pe .ara*" prostituata" coco#at su2 lo(iturile care plouau asupra ei. @ura !i era acoperit de o mul%ime de rni din care se prelingea un firi#or de snge negru ca a2isul7 capul i se cltina" spatele !i era aproape /upuit" coastele !i trosneau una dup alta su2 2u#iturile tot mai (iolente. Dar" deodat" .ara* !ncepu s lupte. upta ca s nu cad" ca s nu1#i lase pntecele !n (oia lo(iturilor de picior" care ar fi stins #i pu%ina (ia% care !i mai rmsese. 4umnul !ncasat !n falc !i iz2i capul de perete. $ocul fu nemaipomenit" iar rsunetul din interiorul craniului ei" !ngrozitor. .ara* o (zu" ca pe o ultim raz de speran%" ca pe un miracol trimis de un Dumnezeu !n care nu crezuse niciodat. Atunci" 'ofia strnse din din%i" din pumni" !#i (zu de drumJ #i !#i !ncetini pa#ii. )n spatele ei" femeia" care czuse !ntr1un genunc*i" nu mai a(ea nici mcar puterea s geam. 'ofia nu (edea pumnul 2r2atului" care cdea" asemenea unui 2aros" pe ceafa resemnat a prostituatei. Cuprins de o grea% de nedescris" recunoscu" printr1o perdea de lacrimi" um2ra lui ucas" care o a#tepta cu minile !n sn la cellalt capt al strdu%ei. 'ofia se opri. Toat fiin%a ei !mpietri. Url numele lui ucas. Cu un %ipt de durere , o durere pe care nu #i1o putuse imagina , !l strig att de tare" !nct sf#ie !ntreaga tcere a lumii #i trecu peste toate a2isurile" pe durata unei frac%iuni de secund" fr ca cine(a s o2ser(e. ucas (eni !n fug spre ea" o dep#i" !l !n#fac pe 2tu# #i ddu cu el de pmnt. Acesta se ridic imediat #i se npusti asupra lui ucas" a crui (iolen% de nedescris !l transform pe 2r2at !ntr1o zdrean%. $i" !n timp ce sngele i se scurgea din trup" omul tria tragedia arogan%ei sale !n(inse de ultima groaz" care !l !nso%ea !n moarte. ucas se ls pe (ine" !n fa%a trupului lipsit de (ia% al lui .ara*. )i lu pulsul" !#i strecur minile su2 spatele ei #i o ridic !n 2ra%e. G Cino" !i spuse" cu glasul 2lnd" 'ofiei. N1a(em timp de pierdut" tu #tii mai 2ine dect oricine drumul spre spital. O s conduc eu" fiindc tu nu e#ti !n stare. .1mi spui pe unde s1o iau. O culcar pe tnra femeie pe 2anc*eta din spatele ma#inii. 'ofia lu girofarul din torpedo #i ddu drumul sirenei. Trecuse de ora patru7 Dordul gonea spre .an Drancisco -emorial Hospital" unde a(eau s a/ung !n mai pu%in de un sfert de or. Cum sosir la Urgen%" .ara* fu luat !n primire de doi medici" dintre care unul era reanimator. Data suferise un traumatism al cu#tii toracice7 radiografiile craniene artau" de asemenea" un *ematom !n lo2ul occipital" fr leziuni cere2rale (izi2ile" #i un politraumatism facial. .canerul confirmase c (ia%a nu !i era !n pericol" dar nici nu lipsise mult. ucas #i 'ofia prsir parcarea.

G E#ti al2 ca *rtia" dar nu tu l1ai lo(it pe tip" 'ofia" ci eu. G Am dat gre#" ucas" nici eu nu sunt !n stare s m sc*im2. .unt la fel ca tine. G Qi1a# fi purtat pic dac ai fi reu#it. 4e mine m impresioneaz ceea ce e#ti" 'ofia" nu ceea ce ai de(eni" pentru a1mi face pe plac. Nu (reau s te sc*im2i. G Atunci" de ce ai fcut asta8 G 4entru ca s !n%elegi c suntem diferi%i !n egal msur. 4entru ca s nu m /udeci" dup cum nici eu nu te /udec. 4entru c timpul att de drmuit de care dispunem #i care ne !ndeprteaz ar putea la fel de 2ine s ne apropie. 'ofia se uit la ceasul de pe ta2loul de 2ord #i tresri. G Ce ai8 G N1o s m pot %ine de promisiunea pe care i1am fcut1o lui +eine" #i asta o s1o m*neasc. $tiu c tre2uie s fi pregtit ceaiul" c o fi fcut pr/ituri toat dup1amiaza #i c m a#teapt. G Nu1i c*iar a#a de gra(. O s te scuze. G Da" dar (a fi m*nit. B1am /urat c o s fiu punctual. 4entru ea" era ce(a important. G Cnd a(ea%i !ntlnire8 G a cinci fi?. ucas se uit la ceas& era cinci fr zece" iar coada de ma#ini din fa%a lor le lsa sla2e speran%e c 'ofia !#i (a putea onora promisiunea. G O s !ntrzii cel mult un sfert de or. G O s fie prea trziu& se (a fi !nserat. Ca s1mi arate fotografiile" a(ea ne(oie de o anumit lumin" ca de un spri/in" ca de un prete?t pentru a rsfoi ni#te pagini speciale" !nscrise !n memoria ei. -1am cznit atta ca s1o fac s1 #i ia piatra de pe inim" ca s se eli2ereze9 A(eam datoria s1i stau alturi. 4ur #i simplu" aproape c nu mai sunt 2un de nimic. ucas !#i pri(i ceasul de la mn #i mngie o2razul 'ofiei" lsnd" !n glum" pu%in 2ot. G O s facem din nou un mic tur de for%" cu girofarul #i sirena" ca s a/ungem la timp. A(em ne(oie de #apte minute. Doar n1o s facem pe drum o eternitate9 4une1%i centura9 Dordul %#ni imediat din rnd" se !ncadr pe 2anda din stnga #i o lu cu toat (iteza pe California .treet. )n nordul ora#ului" toate semafoarele formar o alee magistral de lumini ro#ii" care eli2erau toate intersec%iile din calea lor. G Da" da" (in9 )i rspunse +eine micii sonerii care %ria" anun%nd c pr/iturile erau gata. .e aplec" (oind s scoat ta(a din cuptorul aragazului" dar aceasta era prea grea" nu o putea %ine cu o singur mn. s cuptorul desc*is #i puse pr/itura pe suportul de email. Cu gri/" ca s nu se frig" strecur dedesu2tul t(ii un toctor de lemn" apoi lu un cu%it lat #i ascu%it #i !ncepu s taie pr/itura !n 2uc%i. .e #terse pe frunte #i sim%i c" de1a lungul cefei" !i alunecau cte(a picturi de transpira%ie. Ea nu transpira niciodat" pesemne

c era de (in o2oseala do2ortoare care o cuprinsese de diminea% #i" de atunci" n1o mai sl2ise. s" o clip" pr/itura #i se duse !n dormitor. )n acel moment" !n" cas intr un (rte/ de aer" care a/unse pn !n spatele mesei din 2uctrie. Cnd +eine se !ntoarse" se uit la ceas #i ddu zor s pun farfurii pe un platou. )n spatele ei" una dintre cele #apte lumnri puse pe mas , cea mai apropiat de aragaz , se stinsese. Dordul o coti pe Can Ness. ucas profit de (ira/ #i arunc o pri(ire spre ceas& mai a(eau cinci minute" pentru a a/unge e?act la ora fi?at. Acul (itezometrului se mut la o nou cifr. +eine se duse la #ifonier #i !i desc*ise u#a care scr%ia din toate 2alamalele. -na ei" att de frumos ptat de ani" se strecur su2 teancul de len/erie !mpodo2it cu dantelrii de pe (remuri7 degetele fragile apucar un registru cu coperte de piele crpat. )#i !nc*ise oc*ii #i adulmec scoar%ele (olumului" dup care !l puse /os" pe co(orul din mi/locul salonului. Nu mai a(ea dect s pun apa la fiert #i totul era gata7 'ofia tre2uia s soseasc dintr1o clip !ntr1alta. +eine sim%i c inima !i 2ate ce(a mai repede #i !ncerc s stpneasc emo%ia care o cuprindea. .e !ntoarse !n 2uctrie" !ntre2ndu1se pe unde o fi pus c*i2riturile. 'ofia se %inea ct putea de 2ine de 2ara de deasupra portierei. ucas !i zm2i. G Dac ai #ti cte ma#ini am condus #i n1am zgriat1o pe niciuna9 )nc dou stopuri drgla#e #i suntem pe strada ta. ini#te#te1te" nu e dect cinci fr dou minute. +eine scotoci prin sertarul 2ufetului" apoi !n cel al ser(antei" !n sfr#it" prin dulpioare" dar fr nici un rezultat. .e uit cu aten%ie pe rafturile de /os. +idicndu1se" sim%i o u#oar ame%eal #i scutur din cap7 apoi" !#i continu cutrile. G Dar unde Dumnezeu le1oi fi pus8 5om2ni ea. .e uit !n /ur #i gsi" !n cele din urm" cutiu%a pus pe marginea aragazului. G Cred c" dac a# sta !n fa%a mrii" nici apa n1a# (edea1o9 )#i spuse" #i rsuci 2utonul arztorului. 4neurile ma#inii scr#nir la cur2. ucas intrase !n 4acific Heig*ts" iar casa nu era la mai mult de o sut de metri. O anun%" mndru" pe 'ofia c" !n cel mai ru caz" o s !ntrzie cu cincisprezece secunde. El opri sirenaJ iar +eine" !n 2uctrie" scapr c*i2ritul. E?plozia spul2er instantaneu toate geamurile casei. ucas aps frna cu amndou picioarele. Dordul fcu o sritur !ntr1o parte" e(itnd la timp u#a de la intrare" aruncat !n mi/locul strzii. 'ofia #i ucas se uitar" !ngrozi%i" la parterul czut prad flcrilor& le era cu neputin% s rz2at printr1un asemenea zid de foc. Trecuse de ora #aptesprezeceJ doar cu cte(a secunde. -at*ilde fusese az(rlit !n mi/locul salonului. )n /urul ei" totul era cu susu1n /os& micul g*eridon zcea pe o parte" oglinda de deasupra cminului se sprsese !n cdere" !mpr#tiind mii de cio2uri pe co(or. U#a frigiderului atrna !ntr1o 2alama" lustra cea mare se legna" atrnnd periculos !ntr1o

!nclceal de ca2luri electrice. Un miros !neccios" de fum" !ncepuse s se infiltreze printre grinzile plan#eului. -at*ilde se !ndrept #i !#i trecu minile peste o2ra/i" ca s !ndeprteze praful pro(enit din molozul !mpr#tiat. @*ipsul i se fisurase pe toat lungimea. Ea trase cu *otrre de marginile acestuia #i1 l arunc departe. Adunndu1#i puterile" se spri/ini de sptarul scaunului rsturnat #i se scul. .e strecur" #ontcind" printre grmezile de moloz" atinse u#a apartamentului #i" cum aceasta nu era cald" ie#i pe palier #i !nainta pn la 2alustrad. .e aplec #i socoti cum s1#i croiasc drum printre numeroasele focare de incendiu" apoi !ncepu s co2oare scara" fr s ia !n considera%ie durerea sf#ietoare din piciorul 2olna(. )n *ol" cldura era insuporta2il7 -at*ilde a(ea impresia c" dintr1o clip !ntr1alta" sprncenele #i prul a(eau s1i ia foc. )n fa%a ei" o grind incandescent se desprinse din ta(an" trnd cu sine o puzderie de tciuni ro#ietici. Concertul de trosnituri era asurzitor" aerul pe care !l respira !i ardea plmnii. Cu fiecare inspira%ie" -at*ilde sim%ea c se sufoc. A/uns pe ultima treapt" o strfulgera o durere att de ascu%it" !nct se cltin #i se !ntinse pe /os ct era de lung. Bnspirnd #i e?pirnd cu mult cazn" reu#i s1#i (in !n fire. )n peretele din dreapta ei" zidul a(ea o gaur mare7 dac se tra c%i(a metri" era sal(at" dar" !n stnga" la aceea#i distan%" zcea" !ntins pe spate" +eine. 4ri(irile li se !ntlnir prin perdeaua de fum. +eine !i fcu semn s plece de acolo #i !i art cu mna pe unde s treac. -at*ilde se ridic" urlnd de durere. .trngnd din din%i" mai s #i1i sparg" se duse spre +eine. Diecare pas era ca un pumnal !nfipt !n trup. Ea ddu deoparte scndurile rupte" linse de flcri" #i continu s !nainteze. Bntr !n apartamentul lui +eine #i se lungi alturi de ea" ca s1#i trag sufletul. G O s ( a/ut s ( scula%i. Ag%a%i1( de mine" spuse -at*ilde" gfind. +eine clipi apro2ati( din oc*i. -at*ilde !#i trecu 2ra%ul pe dup ceafa 2trnei doamne #i !ncerc s1o ridice. Durerea fu !ngrozitoare7 -at*ilde (zu stele (erzi #i !#i pierdu ec*ili2rul. G .al(eaz1te" spuse +eine" nu mai sta la discu%ii #i pleac de aici. .pune1i 'ofiei" din partea mea" c o iu2esc7 #i mai spune1i c mi1a plcut nespus de mult s stau de (or2 cu tine" c e#ti foarte cald #i apropiat. E#ti o fat formida2il" -at*ilde" ai o inim mare ct un ananas7 ai gri/ numai s1 l alegi mai 2ine pe cel cruia o s1i dai dulcea%a lui. Hai" #terge1o ct mai e timp. Oricum" (oiam s1mi !mpr#tia%i cenu#a !n /urul casei steia7 prin urmare" cu e?cep%ia unor mici detalii" dorin%a mi1a fost !mplinit. G C !nc*ipui%i cum(a c eu" la anii mei" sunt mai pu%in !ncp%nat dect dumnea(oastr" la (rsta pe care o a(e%i8 )mi trag pu%in sufletul #i" !n dou secunde" o lum de la capt. Ori plecm amndou de aiciJ ori nu9 ucas apru !n u#. .e !ndrept spre ele. )ngenunc*e !n fa%a lui -at*ilde #i !i e?plic ce au de fcut pentru a ie#i to%i trei din casa incendiat. )#i scoase (estonul de t:eed" !nf#ur !n el capul lui +eine" pentru a1i prote/a fa%a" o lu !n 2ra%e #i se ridic. Apoi" la un semnal" -at*ilde i se ag% de mi/loc" lipindu1se strns de corpul lui" care alctuia un ecran !n fa%a flcrilor. Dup cte(a secunde" scpaser to%i trei din infern.

ucas continua s1o %in !n 2ra%e pe +eine. -at*ilde se ls !n 2ra%ele 'ofiei" care alergase spre ea. .irenele sal(rii se apropiau. 'ofia !#i !ntinse prietena pe peluza casei !n(ecinate. +eine desc*ise oc*ii #i se uit la ucas" cu un zm2et mali%ios !n col%ul gurii. G Dac mi1ar fi spus cine(a c un tnr a#a de frumosJ Dar un acces de tuse o !mpiedic s continue. G Cru%a%i1( puterile9 G Te prinde de minune latura asta de Dt1Drumos" dar tare miop tre2uie s mai fii" zu a#a9 Doar ai !n /urul tu ce(a mai 2un dect ceea ce %ii !n 2ra%e9 G +eine" sunte%i de1a dreptul fermectoare9 G Da" 2ine!n%eles9 Ca o 2iciclet (ec*e" dintr1un muzeu9 ucas" nu o pierde9 .unt unele gre#eli care nu pot fi iertate" crede1m9 Acum" dac ai (rea s m la#i /os" 2nuiesc c (a (eni altcine(a s m caute9 G Nu spune%i prostii9 G Bar tu nu le face9 .oseau a/utoarele. 4ompierii !ncepur imediat s sting incendiul. 4ilguez alerg spre -at*ilde" iar ucas !nainta spre 2rancardierii care !mpingeau o targa #i !i a/ut s1o culce pe +eine. 'ofia se duse dup ei #i urc !n am2ulan%. G Ne !ntlnim la spital9 O las pe -at*ilde !n gri/a ta9 Un poli%ist ceruse o a doua am2ulan%. 4ilguez anul ordinul& ca s c#tige timp" o ducea c*iar el pe -at*ilde. )i ceru lui ucas s1l urmeze7 amndoi o luar pe sus #i o instalar pe 2anc*eta din spatele ma#inii. Am2ulan%a lui +eine era de/a departe. Un (rte/ de lumini al2astre #i ro#ii lumina interiorul ma#inii. +eine se uit pe fereastr #i o strnse pe 'ofia de mn. G E ciudat9 )n ziua !n care pleci" te gnde#ti la tot ceea ce n1ai (zut. G .unt aici" +eine" murmur 'ofia" odi*ne#te1te. G Acum" toate fotografiile mele au ars" !n afar de una. Am %inut1o toat (ia%a la mine" ascuns7 era pentru tine" (oiam s %i1o dau. +eine !ntinse mna #i desfcu palma" !n care nu era nimic. 'ofia o pri(i" uluit. +eine !i zm2i. G Credeai c am luat1o razna" nu1i a#a8 E fotografia copilului pe care nu l1am a(ut niciodat. Ar fi fost" cu siguran%" cea mai frumoas. Ba1o #i pune1o lng inima ta. Bnima mea a tn/it atta dup ea. 'ofia" #tiu c" !ntr1o zi" (ei face un lucru care m (a umple de mndrie pentru tine. Coiai s #tii dac po(estea aia cu 5ac*ert e doar un 2asm frumos8 O s1%i spun ade(rul. Diecare dintre noi e !n msur s transforme po(estea !ntr1un ade(r. Nu renun%a la (ia%a ta9 upt1te9 +eine !i mngie cu duio#ie o2razul. G $i (ino mai aproape" ca s te pup9 Dac ai #ti ct de mult te iu2esc9 -i1ai dat ani !ntregi de fericire9 O strnse pe 'ofia la piept" punnd !n aceast !m2r%i#are toat puterea care !i mai rmsese.

G Acum" o s m odi*nesc pu%in. O s am timp de odi*n 2erec*et. 'ofia inspir adnc ca s1#i stpneasc lacrimile. )#i puse capul pe pieptul lui +eine" care respira rar. Am2ulan%a opri !n fa%a .er(iciului de Urgen%e. U#ile ma#inii se desc*iser. +eine fu transportat" iar 'ofia lu loc" pentru a doua oar !n acea sptmn" !n sala de a#teptare rezer(at familiilor celor 2olna(i. )n casa lui +eine" coperta de piele crpat a unui (ec*i al2um era mistuit de flcri. U#ile se ddur din nou !n lturi" pentru a o lsa pe -at*ilde s treac" spri/init de ucas #i de 4ilguez. O infirmier se repezi spre ei" !mpingnd un scaun cu rotile. G Da%i1l !ncolo9 .puse 4ilguez. Ea ne1a amenin%at c pleac dac o punem !n a#a ce(a. Bnfirmiera recit pe dinafar regulamentul spitalului #i -at*ilde se supuse cerin%elor societ%ii de asigurare. .e a#ez" !mpotri(a (oin%ei sale" !n scaunul cu rotile. 'ofia se duse imediat lng ea. G Cum te sim%i8 G De minune. Un intern (eni #i o lu pe -at*ilde !n sala de consulta%ii. 'ofia !i promise c o a#teapt. G Dar nu prea mult9 .puse 4ilguez" !n spate ei. 'ofia se !ntoarse spre el. G ucas mi1a spus totul !n ma#in" adug inspectorul. G Ce (1a spus8 G C anumite afaceri imo2iliare nu i1au adus numai prieteni9 'ofia" m gndesc foarte serios la faptul c sunte%i !n prime/die #i unul" #i cellalt. Cnd l1am (zut pe prietenul dumitale acum cte(a zile" la restaurant" am crezut c (enise cu tre2uri pentru gu(ern" nu c (oia s te !ntlneasc. Dou e?plozii de gaze !ntr1o sptmn" !n dou locuri !n care ( gsea%i (oi" !nseamn o coinciden% cam prea mare. G 4rima dat" la restaurant" cred c a fost c*iar un accident9 .puse ucas" de la cellalt capt al slii. G 4oate9 Continu inspectorul. Oricum" e o trea2 fcut de un specialist7 n1au gsit nici cel mai mic indiciu care s ne fac s presupunem altce(a. Pia care au pus la cale am2ele lo(ituri sunt demonici #i nu cred s se opreasc pn nu1#i ating scopul. Ca tre2ui s ( prote/m #i s m a/uta%i s1 o con(ing pe micu%a dumnea(oastr prieten s cola2oreze. G Ca fi greu. G C rog s1o face%i" pn nu1mi pr/olesc #tia toate cartierele din ora#9 )ntre timp" eu ( pun" la noapte" su2 paz. Directorul de la Hotelul .*eraton de pe aeroport !mi datoreaz cte(a *atruri" a#a c e cazul s1mi !ntoarc unul dintre ele9 )l sun #i ( duc la el. ua%i1( la re(edere de la amica (oastr. 'ofia ridic perdeaua #i intr !n 2o?a !n care era consultat -at*ilde. .e apropie de ea.

G Care mai sunt nout%ile8 G C*estii 2anale9 +spunse -at*ilde. -1am !n(rtit de un g*ips nou1 nou%. Cor s m %in su2 o2ser(a%ie" ca s se asigure c n1am in*alat prea mult fum to?ic. .racii" de1ar #ti ei ce de c*estii to?ice am mai tras eu pe nas" la (ia%a mea" n1ar mai fi a#a de !ngri/ora%i. Ce face +eine8 G Nu prea 2ine. E la sec%ia celor cu arsuri gra(e. Doarme. Nu poate fi (izitat7 au pus1o !ntr1o camer steril" la eta/ul patru. G Cii mine s m iei8 'ofia se !ntoarse cu spatele #i se uit la panoul luminos" pe care erau ag%ate radiografiile. G -at*ilde" nu cred c am s pot fi aici. G Nu #tiu de ce" dar m cam 2tea pe mine gndul sta9 A#a se !ntmpl !n orice prietenie& te 2ucuri c cellalt scap" !ntr1o zi" de celi2at" c*iar dac asta te condamn la propria1%i singurtate. O s1mi lipseasc al nai2ii de mult clipele petrecute !mpreun. G $i mie. Tre2uie s plec !ntr1o cltorie" -at*ilde. G ung8 G Da" destul de lung. G Totu#i" o s te !ntorci8 G Nu #tiu a2solut nimic. Oc*ii lui -at*ilde se !nce%o#ar de prere de ru. G Cred c !n%eleg. Trie#te" scumpa mea 'ofia" dragostea e scurt" dar amintirile dureaz mult. 'ofia o lu pe -at*ilde !n 2ra%e #i o strnse ct putu de tare. G Ai s fii fericit8 )ntre2 -at*ilde. G )nc nu #tiu. G O s putem (or2i la telefon din cnd !n cnd8 G Nu" nu cred c (a fi posi2il. G A#a de departe e locul la !n care te duce8 G $i mai departe. Te rog" nu plnge. G Nu plng" e fumul la care !mi tot !n%eap oc*ii. Hai" #terge1o de aici9 G Ai gri/ de tine" spuse 'ofia" cu un glas dulce" !n timp ce se !ndeprta. +idic perdeaua #i !#i pri(i din nou prietena" cu oc*ii plini de triste%e. G Ai s te po%i descurca de una singur8 G Ai #i tu gri/ de tineJ mcar de data asta" !i spuse -at*ilde. 'ofia zm2i" iar pnza al2 se ls din nou !n /os. Bnspectorul 4ilguez era la (olan" cu ucas alturi de el. -otorul !ncepuse s duduie. 'ofia urc !n spate. -a#ina plec din fa%a Urgen%ei #i o lu ctre autostrad. Nimeni nu (or2ea. 'ofia" cu inima din cale afar de grea" retria unele amintiri" proiectate pe fa%adele #i pe intersec%iile care defilau prin fa%a ferestrei. ucas !nclin retro(izorul" ca s1o poat pri(i. 4ilguez fcu 2ot #i !l !ndrept. ucas a#tept cte(a secunde #i !l !ntoarse iar. G C deran/eaz faptul c sunt eu la (olan8 5odogni 4ilguez" punndu1l iar !n pozi%ie 2un.

s !n /os parasolarul din partea pasagerului" pentru ca ucas s poat pri(i !n oglinda acestuia" #i !#i puse din nou minile pe (olan. -a#ina ie#i de pe Autostrada 6F6 #i o lu pe .out* Airport 5oule(ard. Dup cte(a secunde" 4ilguez opri !n parcarea Hotelului .*eraton. Directorul *otelului le rezer(ase un apartament la eta/ul #ase" cel mai de sus. a recep%ie" fuseser !nregistra%i cu numele Oli(er #i -arA .:eet. 4ilguez ridicase din umeri" e?plicndu1le c nimic nu atrgea mai mult aten%ia ca numele Doe #i .mit*. )nainte de a se despr%i de ei" le recomand s nu ias din camer #i s fac apel la room ser(ice dac li se fcea foame. e ddu numrul lui de pager #i !i inform c a(ea s (in s1i ia a doua zi" !nainte de prnz. Dac se plictiseau" puteau !ncepe s redacteze un raport asupra e(enimentelor din cursul sptmnii" ceea ce l1ar fi scutit pe el de o trea2. ucas #i 'ofia !i mul%umir atta" !nct inspectorul se sim%i stn/enit. 4ilguez plec lundu1#i o mutr morocnoas #i adugnd pe lng 0la re(edere3 #i ni#te 02ine" 2ine" e1n ordine3. Era ora douzeci #i dou7 u#a apartamentului se !nc*ise !n urma lor. 'ofia intr !n 2aie s fac un du#. ucas se lungi pe pat" lu telecomanda #i !ncepu s sc*im2e canal dup canal. 4rogramele !l fcur s ca#te la iu%eal. .tinse tele(izorul. )n spatele u#ii" se auzea curgnd apa du#ului. Atunci" el !#i pri(i (rful pantofilor" !#i aran/a pantalonii" se #terse de praf pe genunc*i #i trase de cute. .e ridic" desc*ise mini2arul" pe care !l !nc*ise imediat la loc" se duse la fereastr" ridic perdeaua" se uit la parcarea pustie #i se !ntoarse s se tolneasc iar pe pat. )#i urmri co#ul pieptului" care se ridica #i co2ora !n ritmul respira%iei" oft" inspect a2a/urul (eiozei" mut ni%el mai la dreapta scrumiera #i trase sertarul noptierei. Aten%ia !i fu atras de o carte mic" pe a crei copert era imprimat sigla *otelului. O lu #i !ncepu s citeasc. 4rimele rnduri !l zpcir complet. )#i continu lectura" !ntorcnd paginile tot mai iute. a a #aptea foaie" se ridic" ie#indu1#i din fire" #i se duse s 2at la u#a 2ii. G 4ot s intru8 G O clip" !i spuse 'ofia" punndu1#i *alatul. )i desc*ise #i !l gsi trsnind #i plesnind" !n timp ce se plim2a de colo1 colo. G Ce e8 )l !ntre2" nelini#tit. G Ce e89 Dup cum se (ede" nimeni nu mai respect nimic9 Asta e9 Agit crticica pe care o %inea !n mn #i continu" artnd coperta& G .*eraton sta a plastografiat !n !ntregime cartea lui Hilton9 $i #tiu foarte 2ine ce spun" pentru c e autorul meu preferat. 'ofia !i lu (oluma#ul din mn #i i1l ddu imediat !napoi" dnd din umeri& G Asta1i 5i2lia" ucas9 Czndu1i pri(irea !ntre2toare" ea adug" cu un aer trist& G as1o !ncurcat9 'ofia nu !ndrznea s1i spun c i se fcuse foame" dar el o g*ici dup felul !n care rsfoia carne%elul unde erau !nscrise ser(iciile oferite de *otel.

G E un lucru pe care a# (rea s1l !n%eleg o dat pentru totdeauna" spuse ea. De ce or fi punnd orare !n fa%a meniurilor8 Ce se su2!n%elege8 C" dup ora zece #i treizeci diminea%a" sunt o2liga%i s1#i 2age corn fla<es1ul !n casa de 2ani" pe care o !nc*id #i o programeaz s nu se mai desc*id dect a doua zi8 Totu#i" e 2izar9 Dar" dac !%i (ine o poft de cereale la ora zece #i treizeci seara8 $i" uite" tot a#a fac #i cu cltitele9 Oricum" e de1a/uns s (ezi ce lungime are ca2lul usctorului de pr din 2aie" ca s te lmure#ti pe deplin9 4esemne c la care a in(entat sistemul tre2uie s fi fost c*el9 E#ti ne(oit s nu te !ndeprtezi la mai mult de zece centimetri de perete dac (rei s1%i usuci #i tu o #u(i% de pr9 ucas o lu !n 2ra%e #i o strnse lng el" ca s1o lini#teasc. G )ncepi s de(ii e?igent9 Ea pri(i !n /ur #i ro#i. G 4oate9 G Qi1e foame9 G Deloc9 G 5a eu cred c da9 G Ei" nu (reau mare lucru7 ce(a" acolo" ca s1%i fac pe plac. G Ni#te Drosties sau .pecial N8 G Aia care fac 0+on%" Cron%" 4oc3" cnd !i rozi9 G +ice Crispies9 Am eu gri/ de asta9 G Dr lapte9 G Dr lactate" apro2 ucas" ridicnd receptorul telefonului. G Dar cu za*r" plini de za*r9 G Am gri/ #i de asta9 )nc*ise telefonul #i (eni lng ea. G Tu n1ai comandat nimic8 )l !ntre2 'ofia. G Nu" nu mi1e foame" rspunse ucas. Dup ce 2iatul de la room ser(ice le aduse comanda" ea lu un prosop #i !l a#ternu pe pat" !n c*ip de fa% de mas. a fiecare lingur pe care o !ng*i%ea" !i 2ga !n gur o alta #i lui ucas" care o primea cu plcere. )n deprtare" un fulger sf#ie cerul. ucas se ridic #i trase draperiile. Apoi" se !ntoarse #i se lungi lng ea. G -ine" (oi gsi o solu%ie ca s scpm de ei" spuse 'ofia. Tre2uie s e?iste o cale. G Nu spune nimic" murmur ucas. A# fi (rut s a(em ni#te duminici fantastice" s trim unul lng altul zilele ce (or (eni" (isnd c ne a#teapt o mul%ime de zile asemenea" dar nu ne mai rmne dect una" iar pe asta (reau s1o trim cu ade(rat. Halatul 'ofiei se desfcu u#or. El i1l strnse la loc. Atunci" ea !#i lipi 2uzele de ale lui #i #opti& G D1m s cad9 G Nu" 'ofia. Aripioarele tatuate pe umr !%i (in prea 2ine" #i nu (reau s %i le arzi. G Creau s plec cu tine. G Nu a#a. Nu pentru asta.

El 2/2i dup !ntreruptorul (eiozei. 'ofia i se cui2ri la piept. )n camera ei de spital" -at*ilde stinse lumina. A(ea s doarm #i !n noaptea aceea tot deasupra patului lui +eine. Clopotele catedralei 2tur de miezul nop%ii. $i a fost sear #i a fost diminea%J 'iua a #asea. 'ofia se duse la fereastr" p#ind !n (rful picioarelor. ucas !nc dormea. De dup draperiile pe care le trsese deoparte" i se artar zorii dimine%ii de noiem2rie. .e uit la soarele ce se zrea printre ce%uri #i se !ntoarse s1l pri(easc pe ucas" care se !ntindea. G Ai dormit8 O !ntre2 el. 'ofia se !nf#ur !n *alat #i !#i lipi fruntea de geam. G Qi1am comandat micul de/un. Cred c nu mai e mult #i or s ne 2at la u#. - duc s m pregtesc. G E c*iar a#a de urgent8 .puse ucas" trgnd1o de mn. Ea se a#ez pe marginea patului #i !#i trecu mna prin prul lui. G $tii care e po(estea cu 5ac*ert8 )l !ntre2 'ofia. G Cu(ntul sta parc !mi spune ce(a. Tre2uie s1l fi citit pe unde(a" rspunse ucas" !ncruntndu1se. G Nu (reau s ne despr%im. G 'ofia" ne (ine infernul pe urme. Nu mai a(em rgaz dect pn mine. $i nici un loc !n care s ne refugiem. . rmnem aici amndoi #i s trim timpul care ne1a fost lsat. G Nu" n1am s m supun (oin%ei lor. Nu1s un pion pe ta2la lor de #a*" #i (reau s descopr o mi#care pe care n1au pre(zut1o. )ntotdeauna e?ist cte una posi2il" ascuns printre toate cele imposi2ile. G E*ei" tu (or2e#ti despre o minune" iar sta c*iar c nu e domeniul meuJ G .e presupune c e al meu9 .puse ea" ridicndu1se ca s1i desc*id c*elnerului de la room ser(ice. 'ofia iscli nota de plat" !nc*ise u#a #i !mpinse msu%a cu rotile !n camer. G Acum" sunt prea departe de gndurile lor ca s m poat !n%elege" spuse ea" umplnd o cea#c. u cerealele" peste care presr trei pungu%e de za*r. G Nu (rei c*iar deloc lapte8 O !ntre2 ucas. G Nu" mul%umesc7 dup aia" mi se !nmoaie cerealele de tot. 'ofia se uit pe geam" la ora#ul care se !ntindea pn *t departe" #i sim%i c o cuprinde furia. G Nu pot s (d toate zidurile astea din /urul meu fr s m gndesc c" de acum" ele (or a(ea parte de mai mult nemurire dect noi. Asta m face s tur2ez. G 5un1(enit pe 4mnt" 'ofia. ucas intr !n 2aie #i ls u#a !ntredesc*is. )ngndurat" 'ofia ddu deoparte ta(a. )ncepu s se plim2e de colo1colo" prin salon" apoi se lungi pe

patul din dormitor. 4e noptier" micul (olum !i atrase aten%ia. Deodat" ea sri !n picioare. G Cunosc un loc9 )i strig lui ucas. El !#i art capul pe dup u#a !ntredesc*is. Un nor de a2uri !i !ncon/ura c*ipul. G $i eu cunosc o mul%ime de locuri9 G Nu glumesc" ucas. G Nici eu nu glumesc" spuse el" tac*innd1o. Nu (rei s1mi dai ce(a mai multe lmuriri8 A#a" cum stau acum" mi1e pe /umtate cald" pe /umtate frig. E o mare diferen% de temperatur !ntre cele dou !ncperi. G Cunosc un loc pe 4mnt unde s ne pledm cauza. G Care e locul la8 O !ntre2 el" cu glasul gra(. G Ade(ratul acoperi# al lumii" muntele sacru" unde toate religiile triesc !n pace #i se respect& -untele .inai. .unt sigur c acolo" sus" am s1 i pot (or2i Tatlui meu" iar El poate m (a !n%elege. ucas se uit la ceasul magnetoscopului. G Afl care sunt orarele z2orurilor. - !m2rac #i m !ntorc imediat. 'ofia se repezi la telefon #i form numrul de la agen%ie. +o2otul !i fgdui c un operator se (a ocupa imediat de cererea ei. Ner2dtoare" se uit pe geam" la un pescru# care !#i lua z2orul. )#i rosese de/a cte(a ung*ii" #i tot nu primise un rspuns la apelul su. ucas (eni din spate #i o !ncon/ur cu 2ra%ele. )i #opti& G Cel pu%in cincisprezece ore de z2or" la care tre2uie s mai adugm !nc zece de decala/ orarJ cnd (om a/unge pe aeroport" nici mcar nu ne (om putea spune adio" pentru c ei ne (or fi despr%it de mult. E prea trziu" 'ofia" acoperi#ul lumii tale e prea departe de aici. 'ofia ls receptorul !n furc. .e !ntoarse spre ucas #i !#i cufund pri(irile !n ale lui. .e !m2r%i#ar pentru prima oar. -ult mai trziu" pescru#ul se a#ez pe o alt 2alustrad. Din camera ei de spital" -at*ilde ls un mesa/ pe celularul 'ofiei #i !nc*ise telefonul. 'ofia se ddu !napoi cu c%i(a pa#i. G Cunosc o cale9 .puse ea. G Nu (rei s renun%i9 G a speran%8 Niciodat9 .unt programat anume pentru asta9 Termin1%i repede pregtirile #i ai !ncredere !n mine. G Numai asta fac9 Dup zece minute" co2orr !n parcarea *otelului. 'ofia !#i ddu seama c a(eau ne(oie de o ma#in. G Care8 )ntre2 ucas" cu un aer deza2uzat" uitndu1se la parcul de (e*icule care sta%ionau. a cererea 'ofiei" el se resemna s o 0!mprumute3 pe cea mai discret. O luar imediat pe Autostrada 6F6" de data asta !nspre nord. ucas (oia s #tie !ncotro mergeau" dar 'ofia" 2gat cu totul !n geanta ei ct un sac" !#i cuta telefonul #i nu1i rspunse. Nu a(u (reme s formeze numrul inspectorului 4ilguez" ca s1l anun%e s nu se mai deran/eze" c primi un mesa/& 0.unt eu" -at*ilde" (oiam s1%i spun c nu mai tre2uie s1%i faci gri/i.

Atta i1am 2tut la cap" !n diminea%a asta" c" pn la urm" !mi dau drumul !nainte de prnz. 1am sunat pe -anca" o s (in el s m duc acas #i" pe urm" mi1a promis c o s treac !n fiecare sear s1mi aduc de mncare" pn m pun pe picioareJ poate c o s mai trag ni%el de timpJ .itua%ia lui +eine e sta%ionar. Nu poate fi (izitat" fiindc doarme. 'ofia" sunt unele lucruri pe care #i le spun !ndrgosti%ii #i pe care prietenii nu !ndrznesc s le rosteasc. 4rin urmare" uite" tu ai fost mult mai mult dect lumina zilelor mele #i mult mai mult dect complicea nop%ilor mele. Tu ai fost #i rmi prietena mea. Drum 2un" oriunde te (or purta pa#ii. -i1e dor de tine !nc de pe acum3. 'ofia aps 2utona#ul cu toat puterea #i celularul se stinse. )l ls s cad !n fundul sacului. G Ba1o spre centrul ora#ului. G Unde (rei s mergem8 O !ntre2 ucas. G a Transamerica 5uilding" turnul !n form de piramid de pe -ontgomerA .treet. ucas se opri pe 2anda de urgen%. G De1a ce te /oci8 G Nu ne putem 2izui !ntotdeauna pe cile aeriene" iar cele ale cerului rmn de neptruns. 4orne#te9 Cec*iul C*rAsler se puse iar !n mi#care" !n cea mai deplin tcere. Be#ir de pe autostrada 6F6 #i o luar pe Mrd .treet. G Ce zi e azi8 Cineri8 )ntre2 'ofia" care de(eni" 2rusc" !ngri/orat. G Din pcate9 +spunse ucas. G Ct e ceasul8 G -i1ai cerut o ma#in care s nu 2at la oc*i9 Te rog s notezi c asta n1are nici mcar ceas9 E dousprezece fr douzeci. G Tre2uie s facem un ocol. Tre2uie s1mi %in o promisiune. Du1m" te rog" la spital. ucas o coti pe California .treet #i" dup zece minute" intrar !n curtea spitalului. 'ofia !i ceru s parc*eze !n fa%a pa(ilionului de pediatrie. G Cino" !i spuse ea" !nc*izndu1#i portiera. El o urm pe *ol" pn la lift. 'ofia !l lu de mn" !l trase dup ea #i aps pe 2uton. Ca2ina urc la eta/ul #apte. 4rintre copiii care se /ucau pe culoar" ea !l recunoscu pe micul T*omas. Cnd o (zu" acesta !i zm2i" iar 'ofia !i rspunse cu un semn drgstos #i se duse spre el. Dar !nlemniJ recunoscndu1l pe !ngerul care sttea lng 2ie%el. ucas !#i sim%i mna strns de mna 'ofiei. Copilul !#i continu drumul spre cellalt capt al coridorului" %inndu1l de mn pe @a(riil" dar fr s1#i ia oc*ii de la ea. a u#a care ddea spre grdina plin de culorile toamnei" 2ie%elul se !ntoarse o ultim oar. )#i desfcu palma #i sufl !n ea" trimi%ndu1i o srutare 'ofiei. Apoi" !nc*ise oc*ii #i" cu c*ipul numai zm2et" dispru !n lumina palid a acestei dimine%i trzii. 'ofia !#i !nc*ise #i ea oc*ii. G Cino" !i spuse ucas" trgnd1o dup el. Cnd ma#ina ie#i din parcare" el tresri.

G Tu ziceai c sunt unele zile cnd sim%i cum !%i cade cerul !n cap8 .puse 'ofia. Astzi e una dintre zilele alea. Tra(ersar ora#ul fr s scoat o (or2. ucas nu o lu pe nici o scurttur7 dimpotri(" alese drumul cel mai lung. -erser o (reme pe malul oceanului. Apoi" ucas opri ma#ina. 'ofia !l lu la plim2are" pe pla/a ti(it cu spum. Dup o or" a/unser lng Turn. 'ofia ocoli de trei ori 2locul" fr s gseasc loc de parcare. G a urma urmei" procesele1(er2ale pentru ma#inile furate nu se pltesc9 .puse ucas" ridicnd oc*ii spre cer. 4arc*eaz unde o fi9 'ofia opri lng trotuarul rezer(at li(rrilor. .e duse spre intrarea de la est" cu ucas pe urmele ei. Cnd dala mo2il de pe perete se ddu peste cap" el se trase !napoi. G E#ti sigur de ceea ce faci8 O !ntre2" nelini#tit. G Nu9 Cino9 .tr2tur culoarele care duceau spre *olul cel mare. 4etru sttea la recep%ie. Cnd !i (zu" se scul !n picioare. G DaH #tiu c ai tupeu s1l aduci aici9 )i spuse 'ofiei" cu un aer ofensat. G Am ne(oie de tine" 4etre. G $tiai c te caut toat lumea #i c to%i gardienii Casei sunt pe urmele (oastre8 Ce1ai fcut" 'ofia8 G N1am timp s1%i e?plic. G E pentru prima oar c (d" aici" pe cine(a gr2it. G E musai s m a/u%i" doar pe tine m pot 2izui. Tre2uie s a/ung la -untele .inai. D1mi (oie s ptrund pe calea de acces ce duce spre Berusalim. 4etru !#i frec 2r2ia #i !i msur pe amndoi cu pri(irea. G Nu pot s fac ce1mi ceri tu. Nu mi s1ar ierta niciodat c*estia asta. )n sc*im2" spuse el" ducndu1se spre un capt al *olului" s1ar putea !ntmpla s gse#ti ceea ce cau%i" !n timp ce eu m duc s1i anun% pe paznici c te afli aici. Uit1te !n compartimentul central al panoului de comand. 'ofia se repezi la 2iroul lui 4etru #i desc*ise toate sertarele. Alese c*eia care i se prea a fi cea 2un #i !l lu cu ea pe ucas. U#a ascuns !n perete se desc*ise de !ndat ce introduse c*eia. )n spatele ei" se auzi glasul lui 4etru. G 'ofia" sta e un drum fr !ntoarcere. $tii ce faci8 G -ul%umesc pentru tot" 4etre. Acesta ddu din cap #i trase de un lan%. Clopotele de la @race Cat*edral sunar. 'ofia #i ucas a2ia a(ur timp s se strecoare pe coridorul !ngust" #i toate u#ile *olului central se !nc*iser. Dup cte(a clipe" ie#ir printr1o desc*iztur a unui gard ce !mpre/muia un teren (iran. .oarele sclda cu razele lui o strdu% mrginit de case prginite" cu trei1patru eta/e. ucas pri(i" !ngri/orat" !n /ur. 'ofia i se adres primului om care trecea pe lng ea. G Cor2i%i lim2a noastr8 G Art cum(a a tmpit8 +spunse 2r2atul #i se !ndeprt" ofensat.

'ofia nu se descura/. .e apropie de un pieton care tra(ersa strada. G CautJ Dar nu a(u timp s1#i ispr(easc fraza" c omul se #i afla pe trotuarul de (iza(i. G Ce primitori sunt locuitorii ora#ului sfnt9 .puse ucas" ironic. 'ofia nu 2g !n seam spusele acestuia #i i se adres unei a treia persoane. Omul !m2rcat !n negru era" fr !ndoial" un preot. G 4rinte" mi1a%i putea arta drumul spre -untele .inai8 4reotul o msur din cap pn1n picioare #i plec" ridicnd din umeri. +ezemat de un felinar" ucas sttea cu minile !n sn #i zm2ea. 'ofia se !ntoarse spre o femeie care (enea ctre ea. G Doamn" caut -untele .inai9 G Domni#oar" n1a (e%i nici un *az" !i rspunse trectoarea" !ndeprtndu1se. 'ofia se duse la un (nztor de murturi" care !#i aran/a tara2a" discutnd cu un furnizor. G 5un ziua" poate (reunul dintre dumnea(oastr s1mi arate cum se a/unge la -untele .inai8 Cei doi 2r2a%i se pri(ir intriga%i #i !#i (zur !nainte de trguiala lor" fr s se mai uite la 'ofia. )n timp ce tra(ersa strada" un automo2il trecu pe lng ea" cla?onnd 2rusc" #i o atinse" gata1gata s1o rstoarne. G .unt a2solut fermectori9 .puse ucas" cu glasul sczut. 'ofia se rsuci" cutnd un a/utor de unde(a. .im%i c !ncepe s se !nfurie. u o ldi% goal de lng tara2a negustorului" co2or! pe carosa2il #i se pro%pi !n mi/locul intersec%iei. 4unndu1#i minile !n #olduri" !ncepu s strige de pe mica estrad impro(izat& G E?ist cine(a de aici care ar a(ea 2un(oin%a s m asculte un minu%el8 Am de pus o !ntre2are important9 .trada !ncremeni #i toate pri(irile se !ndreptar spre ea. Cinci 2r2a%i" care treceau !ntr1un mic alai" se apro1piar #i rostir la unison& G Care e !ntre2area8 A(em noi rspunsul9 G Tre2uie s m duc la -untele .inai" am o pro2lem urgent9 +a2inii fcur un cerc !n /urul ei. .e consultar reciproc" sc*im2nd preri !nso%ite de o sumedenie de gesturi" cu pri(ire la cea mai potri(it cale pe care s i1o indice. Un omule% scund se strecur printre ei #i se apropie de 'ofia. G Urma%i1m" spuse acesta" ( pot duce eu" sunt cu ma#ina. $i se !ndrept imediat spre un Dord (ec*i" oprit la c%i(a metri de acolo. ucas !#i prsi felinarul #i li se altur. G Da%i1i zor" adug 2r2atul" desc*iznd portierele. Tre2uia s spune%i de la !nceput c e (or2a de o urgen%. ucas #i 'ofia se a#ezar pe 2anc*eta din spate" iar ma#ina demar !n trom2. ucas se uit !n /ur" se !ncrunt din nou #i se plec spre urec*ea 'ofiei& G Ar fi mai !n%elept dac ne1am culca pe 2anc*et. 4rea ar fi prostesc s ne lsm repera%i cnd suntem att de aproape de %int.

'ofia n1a(ea c*ef s stea la discu%ii. ucas se ls !n /os" iar ea !#i puse capul pe genunc*i. $oferul arunc o pri(ire !n retro(izor. ucas !i zm2i cu gura pn la urec*i. -a#ina gonea" zgl%indu1#i pasagerii. Dup o /umtate de or" se opri 2rusc !ntr1o intersec%ie. G a -untele .inai a%i (rut" la -untele .inai (1am adus9 .puse omul #i se !ntoarse" !ncntat" spre ei. 'ofia se ridic" foarte mirat7 #oferul !ntindea mna. G De/a8 Am crezut c e mult mai departe. G Ei 2ine" era mult mai aproape9 +spunse #oferul. G De ce !ntinde%i mna8 G De ce8 +idic el tonul. Din 5roo<lAn pn !n -adison A(enue nr. 6LKF" face douzeci de dolari9 Uite de ce9 'ofia se uit pe geam #i !#i *ol2 oc*ii. Da%ada spa%ioas a .pitalului -ount .inai" din -an*attan" se !nl%a !n fa%a ei. ucas oft. G )mi pare nespus de ru. Nu #tiam cum s1%i spun. )l plti pe #ofer #i o lu de acolo pe 'ofia" care nu mai scotea nici o (or2. Ea merse cltinndu1se pn la 2ncu%a dintr1o sta%ie de auto2uz #i se a#ez nucit. ucas !ngenunc*e !n fa%a ei #i !i lu minile !n ale lui. G 'ofia" gata" opre#te1teJ Ei n1au reu#it s *otrasc soarta lumii !n mii #i mii de ani" #i crezi tu c o s putem s1o facem noi !n #apte zile8 -ine" la prnz" ne (om despr%i. Hai s nu pierdem nici o clip din timpul care ne1a mai rmas. Cunosc 2ine ora#ul" las1m s fac din aceast zi clipa noastr de eternitate. O trase dup el" pe Dift* A(enue" !nspre Central 4ar<. O duse !ntr1o mic trattoria din Cillage. @rdina din spatele localului era pustie !n acest anotimp. .e instalar acolo #i comandar un prnz sr2toresc. Apoi plecar !n .oHo" intrar prin toate pr(liile" !#i sc*im2ar *ainele de (reo zece ori" druind (aga2onzilor ce rtceau pe trotuare !m2rcmintea purtat cu cte(a momente !n urm. a ora cinci" 'ofia (oi o ploaie" a#a c ucas o duse !ntr1o parcare su2teran #i o ls !n mi/locul ei" apoi !#i aprinse 2ric*eta su2 un dispoziti( antiincendiu. -n !n mn" str2tur parcarea !n sens in(ers" su2 o a(ers nemaipomenit. Cnd auzir primele sirene ale pompierilor" o luar la fug. .e uscar !n fa%a unui grila/ prin care ie#ea aerul cald din metrou #i intrar s se adposteasc !ntr1un cinema multiple?. 4e ei nu1i interesa sfr#itul filmelor" conta doar !nceputul7 sc*im2ar sala de #apte ori" fr s scape pe /os nici un popcorn" !n timpul ca(alcadelor de1a lungul culoarelor. Cnd ie#ir" noaptea se lsase de/a peste Union .Vuare. Un ta?i !i ls la col%" pe IKtn .treet. Bntrar !ntr1un mare magazin" care !nc*idea trziu. ucas !#i alese un smoc*ing negru" iar ea opt pentru un taior la mod. G Notele de c*eltuieli nu se centralizeaz dect la sfr#itul lunii" !i #opti el la urec*e" (znd1o c #o(ia !n fa%a unei etole.

Be#ir pe Dift* A(enue #i tra(ersar *olul *otelului select care se !n(ecina cu parcul. Urcar la ultimul eta/. De la masa la care fur instala%i" pri(eli#tea era super2. @ustar din toate felurile pe care 'ofia nu le cuno#tea" dar ea se opri mai ales asupra deserturilor. G Nu te !ngra# dect a treia zi" spuse ea" alegnd din meniu sufleul de ciocolat. Era ora unsprezece noaptea. Bntrar !n Central 4ar<. Aerul era cldu%. .e plim2ar de1a lungul aleilor mrginite de felinare #i se a#ezar pe o 2anc de su2 o salcie pletoas. ucas !#i scoase (estonul #i !l puse pe umerii 'ofiei. Ea se uit la pode%ul de piatr al2" a crui 2olt domina aleea" #i spuse& G )n ora#ul !n care (oiam s te duc" este un zid mare. Oamenii !#i scriu dorin%ele pe 2uc%ele de *rtie #i le strecoar !ntre pietrele lui. Nimeni n1are dreptul s le ia de acolo. 4e alee trecu un 2osc*etar" care !i salut #i dispru !n penum2ra de su2 arcada pode%ului. .e a#ternu un lung moment de tcere. ucas #i 'ofia pri(ir spre cer7 !n /urul lor" o lun imens !#i rspndea lumina argintie. -inile li se unir. ucas depuse un srut !n palma 'ofiei" !i adulmec mireasma pielii #i murmur& G O singur clip druit de tine (aloreaz ct o eternitate. 'ofia se lipi de el. ucas o lu !n 2ra%e #i" !n taina nop%ii" o iu2i cu ging#ie. Jules intr !n spital. A/unse la lifturi fr s fie o2ser(at& !ngerii Cerificatori #tiu s se fac ne(zu%i" cnd (orJ Aps pe 2utonul eta/ului patru. Cnd trecu prin fa%a camerei de gard" infirmiera nu1i (zu silueta care !nainta !n semi!ntunericul de pe culoar. .e opri !n dreptul u#ii salonului" !#i aran/a 2ine pantalonii din t:eed 0prince1de1galles3" ciocni !nceti#or #i intr !n (rful picioarelor. .e apropie" ridic (lul ce acoperea tot patul !n care dormea +eine #i se a#ez lng ea. +ecunoscu (estonul atrnat !n dulapul de *aine #i emo%ia !i !nroura pri(irea. -ngie o2razul lui +eine. G Qi1am dus dorul atta timp" #opti Jules. Am !ndurat nespus de greu ace#ti zece ani fr tine. O srut pe 2uze #i micul ecran (erde de pe noptier pecetlui cu o lung linie continu (ia%a lui +eine .*eridan. Um2ra ei se ridic din pat #i plec mn !n mn cu JulesJ Era miezul nop%ii. )n Central 4ar<" 'ofia adormise cu capul pe umrul lui ucas. $i a fost sear #i a fost diminea%J 'iua a #aptea. Un (ntule% u#or sufla peste Central 4ar<. -na 'ofiei alunec #i czu de pe sptarul 2ncii. 5uimcit de somn" ea !#i ridic gulerul *ainei #i !#i adun genunc*ii la piept. umina al2urie a zorilor i se strecura pe su2 pleoapele !nc*ise. 'ofia se rsuci. Nu departe de acolo" o pasre ciripi !ntr1un copac. Ea recunoscu %iptul pescru#ului care !#i lua z2orul. .e !ntinse #i degetele !i 2/2ir" cutnd mna lui ucas. 4ipi 2anca de lemn" fr s !ntlneasc nimic. Desc*ise oc*ii #i se (zu cu des(r#ire singur.

.trig" dar nimeni nu1i rspunse. Atunci" se ridic #i se uit !n /ur. Aleile erau pustii" picturile de rou erau neatinse. G ucas9 ucas9 ucas9 Cu fiecare c*emare" (ocea !i de(enea tot mai !ngri/orat" mai fragil" mai rnit. .e !n(rtea" strignd numele lui ucas" mai s1o apuce ame%eala. Do#netul frunzelor !i arta c lng ea nu se afla dect puiul de (nt. 'ofia se duse" plin de nelini#te" pn la pode%. -u#ctura frigului o fcu s drdie. -erse de1a lungul zidului de piatr al2 #i gsi scrisoarea strecurat !ntr1o crptur. 'ofia" Te pri(esc !n timp ce dormi #i" Doamne9 Ct e#ti de frumoas9 )n !ntunericul acestei ultime nop%i" le rsuce#ti" zgri2ulindu1te" iar eu te strng lng mine" te acopr cu *aina meaJ a# fi (rut s te !n(elesc" tot a#a" !n fiecare dintre iernile tale. C*ipul !%i este lini#tit. Te mngi pe o2raz #i" pentru prima oar !n e?isten%a mea" sunt trist #i totodat fericit. Este sfr#itul clipei noastre" dar !nceputul unei amintiri care" pentru mine" (a dinui ct eternitatea. Aflndu1ne alturi" am descoperit" !n fiecare dintre noi" atta des(r#ire #i atta ne!mplinire9 Coi pleca !n zori" m (oi !ndeprta pas cu pas" ca s m 2ucur" pn !n ultima clip" de prezen%a ta. Coi disprea !n spatele acestui copac" pentru a m supune poruncii rului. sndu1i pe ai ti s m do2oare" le (om aduce (ictoria" iar ei te (or ierta" oricare %i1ar fi fost gre#elile. )ntoarce1te" iu2irea mea" !ntoarce1te !n casa ta" care %i se potri(e#te att de 2ine. A# fi (rut s ating pere%ii loca#ului tu cu miros de sare" a# fi (rut s (d de la ferestrele lui zorii care !#i re(ars lumina asupra unor orizonturi necunoscute mie" dar despre care #tiu c sunt ale tale. Tu ai reu#it imposi2ilul& ai sc*im2at o parte din mine. A# (rea ca" de acum !nainte" corpul tu s m acopere" s nu mai (d lumina lumii dect prin oc*ii ti. Dac tu nu e?i#ti" nu e?ist nici eu. 4almele noastre unite !ntruc*ipau o mn cu zece degete7 a ta" pus peste degetele mele" de(enea a mea. Ne contopeam att de perfect" !nct" dac oc*ii ti se !nc*ideau" eu adormeam. Nu fi trist" amintirile nu ni le (a putea lua nimeni. De acum !nainte" (a fi de1a/uns s1mi co2or pleoapele" pentru a te (edea" (a fi de1a/uns s1mi opresc respira%ia" pentru a1%i sim%i mireasma" (a fi de1a/uns s stau cu fa%a !n 2taia (ntului" pentru a1%i g*ici suflarea. A#adar" ascult& oriunde m1a# afla" !%i (oi auzi *o*otul de rs" !%i (oi (edea zm2etul din pri(ire" !%i (oi asculta glasul. @ndul c tu e?i#ti unde(a" pe acest pmnt" (a fi acolo" !n infern" col%i#orul meu de paradis. Tu !mi e#ti 5ac*ert. Te iu2esc" ucas. 'ofia se c*irci !ncet pe co(orul de frunze" strngnd scrisoarea !n mn. +idic fruntea #i se uit la cerul !nce%o#at de triste%e. )n mi/locul parcului" numele lui ucas rsun a#a cum 4mntul nu1l mai auzise nicicnd7 cu minile !ntinse spre trii" 'ofia sf#ie tcerea cu o c*emare ce opri lumea !n loc. G De ce m1ai prsit8 -urmur ea.

G Totu#i" s nu e?agerm9 )i rspunse glasul lui -i*ail" care apru su2 arcada pode%ului. G Na#ule9 G De ce plngi" 'ofia8 G Am ne(oie de tine" spuse 'ofia" alergnd spre el. G Am (enit s te iau" 'ofia. Acum" tre2uie s te !ntorci cu mine. Totul s1a terminat. )i !ntinse mna" dar ea se trase !napoi. G Nu m !ntorc. 4aradisul meu nu mai e !n casa noastr. -i*ail se duse la ea #i o cuprinse cu 2ra%ul lui ocrotitor. G Crei s renun%i la tot ceea ce %i1a dat Tatl tu8 G a ce 2un s1mi dea o inim dac mi1o las pustie" na#ule8 -i*ail se a#ez !n fa%a ei #i !i puse minile pe umeri7 o cercet cu aten%ie #i zm2i" plin de mil. G Ce ai fcut" 'ofia8 Ea !#i cufund oc*ii !n oc*ii lui7 cu 2uzele strnse de triste%e" !i sus%inu pri(irea #i !i spuse& G Am iu2it. Atunci" glasul na#ului ei de(eni mai sla2" oc*ii lui !#i pierdur treptat strlucirea" iar lumina zilei !i !ng*i%i treptat c*ipul" pn ce se fcu ne(zut. G A/ut1m" !l implor ea. G Aceasta este o alian%J Dar sfr#itul frazei nu mai a/unse pn la ea. -i*ail dispruse" iar 'ofia n1a(ea s1l mai aud niciodat. GJ sfnt" !nc*eie ea" plecnd" singur" pe alee. -i*ail ie#i din lift" trecu prin fa%a recep%ionerei" pe care o salut cu un gest gr2it" #i p#i cu *otrre pe coridor. 5tu la u#a marelui 2irou #i intr fr s a#tepte. G Houston" a(em o pro2lem9 U#a se !nc*ise !n urma lui. Dup cte(a momente" glasul tuntor al Domnului cutremur pere%ii Casei. -i*ail ie#i pu%in mai trziu" fcndu1le semn tuturor celor pe care !i !ntlnea pe culoare cum c totul mergea cum nu se poate mai 2ine !n cea mai 2un dintre lumi #i c fiecare se putea !ntoarce la locul de munc. .e strecur !n spatele 2iroului recep%ionerei #i se uit" ner(os" pe fereastr. )n imensul ui 2irou" Domnul arunc o pri(ire furi2und spre peretele din fund" !#i desc*ise cu mna dreapt sertarul" fcu s culiseze u#i%a unei despr%ituri secrete #i ac%ion cu 2rutalitate asupra sistemului de securitate. Trase un pumn zdra(n peste un 2uton #i peretele despr%itor alunec u#or pe #ine" desc*iznd 2iroul 4re#edintelui. Cele dou mese formau" acum" una singur" nemsurat de mare" la capetele creia stteau ei" unul !n fa%a celuilalt. G Te pot a/uta cu ce(a8 )ntrea2 4re#edintele" lsnd cr%ile de /oc din mn. G Nu pot s cred c ai cutezat9 G Ce am cutezat9 .usur .atan.

G . tri#ezi9 G Diindc" (ezi 2ine" eu am tri#at cel dinti" nu8 +eplic" plin de arogan%" 4re#edintele. G Cum ai putut atenta la destinele trimi#ilor no#tri8 Tu c*iar nu mai ai nici o limit8 G Ei" daH s1a !ntors pur #i simplu lumea pe dos9 Asta e c*iar culmea9 +n/i .atan. Tu e#ti primul care a tri#at" 2trne9 G Am tri#at eu8 G Categoric9 G $i cum am tri#at8 G Cu mine s nu1%i iei mutra asta !ngereasc9 G Dar ce am fcut8 )ntre2 Dumnezeu. G Ai !nceput iar s me#tere#ti9 .puse ucifer. G Ce8 G OA-ENB9 Dumnezeu tu#i #i !#i mngie 2r2ia" pri(indu1#i %int ad(ersarul. G )ncetezi numaidect s1i urmre#ti9 G $i dac nu8 G Dac nu" o s te urmresc eu pe tine9 G A*" da8 4i" !ncearc" s (edem #i noi ce iese. - distrez de pe acum. Dup prerea ta" a(oca%ii sunt la tine sau la mine8 +ipost 4re#edintele" apsnd pe 2utonul din sertarul lui. 4eretele !ncepu s se !nc*id !ncet. Dumnezeu a#tept pn ce acesta a/unse la /umtatea drumului" trase aer !n piept" #i .atan !l auzi strigndu1i din cellalt capt al !ncperii& G O .P DB- 5UNBCB9 4eretele rmase imediat pe loc. Dumnezeu (zu c*ipul !ngrozit al lui .atan" care se apleca pentru a1l (edea din nou. G Ce1ai zis8 G Ai auzit foarte 2ine9 G 5iat sau fat8 )ntre2 .atan" cu un glscior !ngri/orat. G )nc nu m1am *otrt9 .atan se ridic dintr1o sritur. G .tai" c (in acum9 De data asta" c*iar c tre2uie s stm de (or29 4re#edintele ocoli 2iroul" trecu dup peretele despr%itor #i se a#ez alturi de Domnul" la cellalt capt al meseiJ dup care urm o lung con(or2ire" care %inuJ #i %inuJ #i %inu pn searaJ Apoi" a fost diminea% #iJ O eternitate. Un (ntule% u#or sufla peste Central 4ar<. O grmad de frunze luate pe sus de un (rte/ !ncepur s se roteasc !n /urul unei 2nci de pe o alee rezer(at pietonilor. Dumnezeu #i .atan" a#eza%i pe sptar" !i (zur de departe. ucas #i 'ofia (eneau" %inndu1se de mn. Cu mna rmas li2er" fiecare !mpingea cruciorul cu dou locuri. Trecur prin fa%a 2ncii" fr s1i (ad pe cei doi. ucifer oft de emo%ie.

G 4o%i tu s zici ce1oi zice" dar micu%a e cea mai reu#it dintre ei doi9 .puse el. Dumnezeu se !ntoarse #i !l msur cu o pri(ire mucalit. G 4arc sta2iliserm s nu (or2im despre copii9 .e ridicar amndoi odat #i pornir pe alee" unul lng cellalt. G De acord" spuse ucifer" !ntr1o lume totalmente perfect sau imperfect" ne1am fi plictisit" s nu uitm asta9 Dar" acum" c suntem singuri" doar tu #i cu mine" po%i s1mi spui9 Cnd ai !nceput s tri#ezi8 )n ziua a patra sau a cincea8 G Ce tot (rei de la mine8 De ce s fi tri#at8 Dumnezeu !#i puse mna pe umrul lui ucifer #i zm2i& G Tu nu pui la socoteal #i contri2u%ia *azardului la toate astea8 $i a fost searJ $i o sumedenie de alte dimine%i.

.DZ+$BT
6 Tri5eCa , cartier situat la sud de -an*attan. S itot , figur de stil" care const !n a spune ct mai pu%in #i a face s se !n%eleag ct mai mult. =N. T.> M +oommate =engl.> , coleg de camer. =N. T.> L OHDarrell , strad din .an Drancisco" cu 2aruri ru famate. I -acAHs , lan% de magazine de lu?. O 5a2W , dispoziti( de forma unui mosor" fi?at pe c*eiuri" de care se leag cu parme (asele acostate. =N. T.> K 5ig Apple =arg. Am.> , porecla ora#ului Ne: ;or<. E Joc de cu(inte& litera V se pronun% la fel ca #i cul =fr.> =fund" dos>. =N. T.> T Joc de cu(inte& !n original cou(erture =fr.> , copert7 cu(ertur7 acoperire. =N. T.> 6F Joc de cu(inte 2azat pe pronun%ia apro?imati( identic a cu(intelor& seins =sni> #i saints =sfin%i>. =N. T.> 66 )ngera# =arg.> , poli%ist. =N. T.> 6S Ca2lecar , tram(aiul din .an Drancisco. 6M .coop =arg. Engl.> , #tire de senza%ie. =N. T.> 6L )n original& On est responsa2le de ce VuHon appri(oise =fr.> , replic a Culpii din 0-icul 4rin%3 de Antoine de .aint1E?uperA. =N. T.> 6I Ne(lar , fi2r sintetic" u#oar" trainic #i foarte rezistent la foc. =N. T.>