Sunteți pe pagina 1din 110

- Cel puin putea s poarte cma!

Cori McLaughlin zmbi la comentariul pe care l fcu cea mai bun prieten a ei. Dei ncerc in greu! nu-i mai amintea ultima at cn Marsha "impson gsise ocazia s-i arate un brbat artos. De ata asta nu trebuia s se eran#eze. Cori l obser$ase pe piratul cu pieptul ezgolit in clipa n care a#unseser la petrecerea e %allo&een. Dar s recunoasc acest lucru fa e masca ce reprezenta felinarul in o$leac e lng ea' (oziia ei e peitoare a lui Marsha aceast informaie benign ar fi e$enit e-a reptul mortal. Cori sorbi o nghiitur in punciul ei i pri$i cum brbatul n chestiune! $r un cre$ete pufos n gur. "e ntreb ac-i alesese acest costum ca s atrag atenia asupra trupului lui puternic. (e e alt parte! ar fi putut face o alegere mai bun. ncerca e cte$a minute! fr succes! s nu se holbeze la el. )nalt cam e un metru optzeci! piratul i epea cu mult pe ceilali oaspei. *$ea umeri largi! iar pieptul imens era acoperit cu pr fin! negru. +ra impuntor! ecise ea. ,i at faptului c a$ea pielea bronzat! ea i imagin c petrecuse mult timp n aer liber. -n teaca centurii late e la bru! lui atrna o sabie haioas! i purta o pereche e pantaloni cafenii care artau e.act ca cei la care se refereau romanele e ragoste ca fiin n ragi. (icioare musculoase! talie ngust! stomac plat! era fie un atlet performer! fie un fanatic al e.erciiilor. (robabil amn ou! ecise ea. - * spune espre brbatul .sta! coment ea trgn e o u$i in

prul blon -be# ce i se i$ea e sub masc! c tie s se etaleze. - Chiar aa. +ste e parc l-am a$ea pe Conan /arbarul! aici n 0leu ale. Marsha sorbi in paharul cu sifon. Ce mai tip! M ntreb cine este. - 1u l-ai in$itat tu' - 2... + opera soului meu. 3e$in mi-a spus c a at peste un $echi coleg e coal i c l-a in$itat n seara asta. Marsha apuc un co$rig in bolul e lng ea i apoi flutur mna n irecia bufetului. 4ite! *n rea tocmai l-a zrit. Mai bine te-ai repezi ntr-acolo. - ,i crezi c *n rea uce o con$ersaie politicoas cu un tip artos' +u n-a putea. Marsha ri ic in sprncean. - *n rea n-a us n $iaa ei o con$ersaie politicoas cu cine$a. ,i brbatul nu e rgu! zise ea nln co$rigul ca pentru a puncta ce$a! e fabulos. Cori lu o mn e alune i le bg n gur una cte una! gn in u-se c ar fi o i ee prosteasc s o contrazic n pri$ina asta. (iratul era e eparte cel mai frumos brbat e la petrecere. - + un tip groza$! recunoscu Cori. Dar nfiarea nu e totul. - *lan (hilips e mic copil! se pronun Marsha cltinn u-i buclele negre. Mic copil' se gn i Cori. (oate. Dar fusese nnebunit luni e zile la rn e cn *lan o prsise! i nu mai orea s simt $reo at acest lucru. Marsha continu. - ,i cine spune c tipul sta! art spre pirat! este ca *lan' *r putea fi cu a e$rat rgu! ar nu poi tii ac nu-i ai ocazia. Corect' Cori i arunc prietenei sale o pri$ire bnuitoare. - Dac asta e o nou ncercare a ta n calitate e peitoare... - %ei! nici mcar nu-l cunosc pe tip. +.presia inocent e pe faa lui Marsha nu o prosti pe Cori. Marsha subscria la i eea emo at c ac o femeie se n rgostea i se cstorea! toate problemele ei $or fi rezol$ate. *ceeai filosofie o nflcrase i pe mama ei! i a$u ne$oie e ambele mini ca s-i numere pe taii ei $itregi.

)i az$rli paharul gol ntr-un co e gunoi! apoi se n rept ctre buctrie. - 5rei s-i mai au un pahar e punci' Marsha i ri ic braele efensi$. - -n regul! gata. *m priceput mesa#ul. "fritul iscuiei. Ct faci tu asta! eu merg i organizez ara ele. 6 at ce i umplu paharul! Cori li se altur celorlali oaspei. 1u mai fusese la o petrecere mascat e ani e zile! i uitase ct e amuzant putea fi. 5arietatea costumelor o uimea. Chiar ac nu petrecuse mult timp fcn u-i costumul precum pomul e Crciun sau /ig /en-ul i plcuse s lucreze la el. ,i ecise bine! mbrcn u-se precum o femeie e ta$ern! in moment ce i era mai uor s o a#ute pe Marsha la prepararea mncrurilor i a buturilor. Mnecile mototolite ale bluzei i c eau peste umeri i ecolteul era estul e a nc ct s-i scoat un pic la i$eal snii. 1u folosise mult far . Lui Cori i luase oar cte$a minute s-i contureze ochii bleu-$erzui cu creionul i s-i perieze genele lungi cu rimei negru. * ugase ci$a pistrui pe nas i un far rou aprins n obra#i. n ultima clip se hotrse s poarte o fust mini neagr. ,i ce ac i rmsese fi el costumului in secolul al 75---lea' (icioarele erau cel mai frumos lucru al ei. De ce s nu le arate in cn n cn ' - *scultai cu toii. * $enit timpul ara elor. 5ocea lui Marsha ntrerupse gn urile lui Cori i i ri ic pri$irea ca s o $a pe prietena ei ri icn u-i braele portocalii. Costumul ei $oluminos ascun ea faptul c era gra$i n opt luni. - Domnilor! $enii aici ca s $ aflai partenera. Doamnelor! rmnei pe locuri. (artenerul $ostru $ $a gsi. Cori pri$i cum ceilali se grupau. 4morul rutcios al lui Marsha era ntr-o form rar! obser$ ea rzn . i urmri pe un e$anghelist i pe Lolita fcn u-i numrul. /rusc! ou brae puternice i ncercuir talia i o trase ctre trupul lui puternic. +a i rsuci capul i l $zu pe pirat n$rtin u-se n #urul ei! cu buzele la ci$a milimetri istan e ale ei. - Cre c facem echip n seara asta! fetio. 5ocea i era profun i

un zmbet i mi#ea la colurile gurii. M cheam 8ean Laffite. ,i tu cine ai putea fi' Cori i u braele n lturi i reui s-i alunece in strnsoare. - Mar9 :ifoasa! i ac nu $rei s te transform n cpitanul %oo; ia-i minile e pe mine. /rbatul i lo$i tocurile cizmelor negre unul e altul! i uni palmele i se n rept e umeri. - *m neles! oamn. +l $eni uor lng ea. *i mai #ucat #ocul sta' - "igur! e foarte multe ori. - /ine! fiin c eu #oc ca s ctig. 0ura lui se lrgi ntr-un zmbet. ,i a#ut s ai un partener e.perimentat! a ug el! respiraia lui mngin ui obra#ii rgstos. -n timp ce piratul asculta instruciunile lui Marsha! Cori se uita la el mai n eaproape. *$ea un nas rept i ferm! buze senzuale. (rul lui negru era aproape albstrui i uor ciufulit e la briz /au e la egetele unei femei' se ntreb ea. *a cum i c ea pe spate i-ar fi trecut peste guler aca ar fi purtat cma. Dar nu purta! i ea nu putu s nu se uite la pieptul lui musculos. Cu un ispre curios! ea recunoscu c era la fel e impresionant! att e aproape ct i e la istan. - Cum art' Cori i nl capul 0roza$! acum o prinsese c-l stu ia ca o a olescent bolna$ e ragoste. - *ri bine! replic ea in iferent! hotrt s las basma curat. i obser$am cercelul. 6 not autentic. +a i arcui sprncenele i se uit lung la cercelul e aur! a mirn u-i tupeul e a-l purta. Chiar ac lua n consi erare caracterul uni$ersal al cercelului! ea tot l $e ea ca pe un accesoriu feminin. Dar purtat e el nu prea eloc feminin. ,i cu siguran c nu era nimic feminin n mo ul n care el i pri$ea ecolteul. Cori i mut greutatea e pe un picior pe altul! cu scopul e a se n eprta e pirat. 6chii lui struir aa e mult asupra bluzei ei! nct trebui s se ntrebe ac arta mult mai mult ect tia ea. 1u pruse eloc n rzne atunci cn se mbrcase. ,i nu prea nici acum! cn a$ea un partener mai scun ect ea. i ri ic pri$irea ctre el! ener$at e faptul c l lsase s-i z runcine att e uor ncre erea n ea.

*plecn u-i capul! l pri$i cu colul ochiului. - Cum art' ntreb ea! spern c poza ei l $a face s se simt la fel e #enat. 1u $e ea nici un moti$ pentru care el s nu o stu ieze la fel e eschis. +.presia lui e$eni rutcioas ime iat. i ncruci braele peste pieptul gol! apoi i ri ic brbia cu o mn! e parc o stu ia cu luare aminte. - +ti o pri$elite tentant pentru un marinar care a stat mult timp pe mare. +l scoase un sunet pirateresc. *ri absolut elicios. - 5ai e mine! murmur Cori! simin cum obra#ii i se nroeau. +ti aa e sigur pe farmecele tale' De ata asta el i u capul pe spate i hohoti. Ce n-ar a s-l pun la punct! se gn i ea. *r fi trebuit s fie mai atent ect s se alture unui pirat. 2tia spun orice. 1u au scrupule. + rn ul nostru! zise el lun u-i mna mic -ntr-a lui i mpingn -o n fa. +a era att e ocupat s-i critice comportamentul nct nu o auzi pe Marsha chemn u-i la prima ara . )ntinzn u-se ctre bolul e cristal pe care l inea Marsha! Cori trase o carte. Citi cu$intele n tcere! i roti pri$irea i i nmn cartea partenerului ei fr s l pri$easc. <espir a nc i! scuturn in cap! se gn i la cel mai bun mo e a mima titlul filmului n rgostiii i ceilali strini. 1u minise cn i spusese brbatului c #ucase acest #oc e multe ori. ,i e $reme ce el #uca pentru a ctiga! probabil c $a afla cu plcere c ea orea s fac orice pentru a #uca ara a repe e i cu succes. i pri$i partenerul cu coa a ochiului. 6 $oce ascuns un e$a n mintea ei i spunea s fie atent. De ata asta era perechea unui pirat. (utea fi periculos. Cori ecise s ignore $ocea. Ce se putea ntmpla cu atia oameni n #urul lor' *poi! nainte s-i ea seama! partenerul ei u semnalul celorlali oaspei i #ocul ncepu. La naiba cu el! Cum $or ctiga ac ei nu le user ocazia s pun strategia la punct' "trngn in ini ca s se abin s nu spun ce$a cu $oce tare! ea se gn i c brbatul nu era numai competiti$! ci i operati$. +.act e ceea ce a$ea ne$oie! un brbat

cu o $er$ abun ent. +l i lu mna i o trase mai aproape. i petrecu cealalt mn n #urul taliei ei i o a use lng el. Dei ea era mai nalt ect me ia femeilor! i $enea pn ia brbie i se simi mic n braele lui. +a i u capul pe spate i respir a nc n timp ce l pri$ea. /an erola neagr e pe un ochi l fcea s arate chiar ca un pirat. i imagin pentru o clip cum ar fi fost s-l ntlneasc pe acest brbat cu sute e ani n urm. Citise estule ca s afle c piraii nu prea a$eau contiin! c fetele e ta$ern le ofereau mult mai multe tentaii ect ;ilogramele e butur i $asele cu aburi. 4n tremur e e.citare o trecu pe ira spinrii. 6 secun mai trziu! un alt gn se chinui s ias la suprafa= nu erau n anii >?@@ i nu erau ntr-o ta$ern. +rau la o petrecere! #ucn ara e! iar ac el se str uia ca ei oi s arate ca nite n rgostii! i era mai mult ca sigur c asta a$ea n minte! atunci ea nu putea sta ca un manechin! lsn u-l s fac toate micrile. )i puse mna liber peste braul lui gol i ncepu s-l mngie uor! aa cum ar fi fcut un n rgostit! spern ca el s priceap aluzia i s -i ea seama c erau o echip. (ielea lui era cal ! aproape fierbinte! acoperit e pr moale i negru. +a obser$ cu o 6arecare satisfacie cum muchii iui se ncor au sub egetele ei! e parc nu se ateptase la o asemenea mane$r. (robabil c el nu se gn ise c ea se $a prin e n #oc aa e repe e. - Danseaz! +i anseaz. 0eorgia! clo$nul! cu nasul rou imens pe fa flutur in genele false l art spre cuplu. "unt 0inger <ogers i Are *staire. +ste filmul :op %at' 6... +a oft gn itoare! i sri in nou n scaunul ei. Mi-a plcut la. Drept rspuns la sugestia lui 0eorgia! piratul scutur in cap i o trase pe Cori mai aproape. - Dar ce zici e Debbie <e9nol s i 0ene 3ell9 n "inging in the %ain' spuse o can e (epsi ctre una e (epsi ietetic. - M a! sau poate "an 9 Duncan i :omm9 :une n M9 6ne an 6nl9. suger (epsi ietetic. %arr9 :ipton! mbrcat ca un $agabon ! n pantaloni sfiai i o #achet uie! u in cap cu $ehemen.

- 1u! sta nu e un film. +ste o pies e pe /roa &a9. De ata aceasta! partenerul lui Cori ignor sugestiile oaspeilor! i eliber mna care i n eprt unul e altul i ncepu s-i mngie spatele pe sub bluz. (ielea i se ncrei cn mna lui cobor e pe umeri n talie i apoi mai #os. - 4rmeaz-m! opti el! n aa fel nct s au numai ea. - *a a spus i generalul Custer nainte s-i uc oamenii la mcel! murmur ea! ncercn fr succes s-i opreasc mna nainte e a a#unge prea eparte. Chicotitul lui slab i spuse c i auzise remarca! ar era clar c nu inteniona s nceteze. (rimul ei impuls fu s-i ea minile !a o parte i s-i spun s i le in acas. Dar cn i $zu pri$irea furioas! n eprt aceast i ee. (robabil c el gn ea c ea nu a$ea estul ner$ ct s pretin c erau n rgostii. Cori ezit mai puin e o fraciune e secun - nimic nu o $a incinta mai mult ect s-i tearg rn#etul la e pe fa. n afar e asta! nu era singurul care #uca pentru a ctiga. +a i ls egetele s-i e.ploreze ncet pieptul gol. i mngie umerii gtul! faa i urechile nainte s i -e $re n prul lui negru i bogat. ,u$iele moi i se mpletir ntre egete n timp ce-i masa ncet pielea capului. <ealitatea ispru. /rusc! nu mai fu Cori Mc-Laughlin! bibliotecara. +ra o femeie e ta$ern apetisant! ornic s obin o mone e aur! satisfcn u-i pe strinul corsar. -nstincti$ se apsa pe pieptul lui gol i se simi nclzit e pielea -ul prin bluza ecoltat. B 8a;e :anner tremura! ar nu e la briza rcoroas care sufla prin ua in hol. +ra pus pe #ar! orin mai mult e o mngiere uoar! pierzn u-i controlul n mai puin e o secun . /rusc i trecu prin minte c i negli#ase e prea mult timp $iaa social. Cuprinzn gtul femeii cu minile! se ntreb ac n rznea s o srute cu toi aceti oameni e fa. +a mirosea a flori! se gn i el! inhaln u-i parfumul ulce. Ca acelea pe care obinuia s le culeag bunica lui e pe cmp in spatele csuei e la lac. +l se gn i c ac ar fi trit cu muli ani in urm! o grma e brbai ar fi riscat bucuroi oar pentru a-i mirosi parfumul ulce.

Cmbi. ntot eauna apreciase o femeie care a$ea trupul la fel e bun ca i mintea. -nteligena femeii fusese e$i ent n ecursul con$ersaiei lor e mai e$reme i e#a i $zuse curburile feminine. Austa ei scurt scotea la i$eal nite picioare pentru care ansatoarele e la Las 5egas ar fi in$i iat-o. Cum ar fi s fie intuit e aceste picioare' se ntreb el! apoi i scutur capul in irecia pe care o luaser gn urile. )ntlnise aceast femeie oar e cte$a minute. Dar cn ea i u capul pe spate ca s-i pri$easc precum o tigroaic se uctoare! el i pier u controlul. *$ea oare ea $reo i ee e ceea ce-i fcea' ncerc s caute un rspuns pe faa ei! ar ea i ls capul n #os. :otui! el prinse o strlucire e triumf n ochii ei. Dei! tia. La naiba! o fcea ina ins! Doar un orb ar fi scpat pro$ocarea ei tcut. +i bine! el a$usese ntot eauna o nfiare e.celent i nu fusese capabil s reziste $reunei pro$ocri. 8a;e i imit micrile! lsn u-i capul n #os n timp ce i mngia scalpul! la fel e e.pert cum fcuse ea. *ici e o mtase e milioane e olari! se gn i el. Mtase moale! scump. +l i n$rti o u$i blon -rocat n #urul ncheieturii i o trase ncet! pri$in -o n ochi. ncepuse acest #oc! ar era e$i ent c ea $oia sl uc pn la capt. +ra mai mult ect ornic s fie cu ea! ar i s $a ce i $a mai face n continuare. 5oia s-i arate! fr n oial! c i mpreau responsabilitatea pentru ce $a urma. Cori pri$i sursul piratului izol$n u-se ntr-o orin fi. Deci i acceptase n rzneala! se gn i ea! simin u-se e parc urcase n cuca unul leu nemblnzit. (oate c era nebun! ar nu $oia s se ntoarc la siguran. (ri$i! fascinat e el. *cest brbat o ntlnise oar cu cte$a minute n urm i totui o pri$ea e parc i $e ea iubita e care fusese esprit mult timp! e parc era nfometat e ea. Ca i cn i-ar fi cunoscut gn urile intime! fiin c i ie oglin ea pe ale lui. (rins e fantezie! ea se pre controlului. (oate c $a plti mai trziu pentru ecizia ei impulsi$a! ar acum i permise s se bucure e moment fr s-i fac gri#i n pri$ina consecinelor. ,l! cu fiecare secun care trecea se simea mai $r#it e el! in ce n ce mai mulumit s-l

$a "tabilin ritmul. *uzi fluierturi i bti in palme -n spate. ,i le ignor! canalizn u-i eforturile spre a se concentra asupra gurii lui ce cobora asupra gurii ei cu un calm nnebunitor. Dar n loc s-i prin buzele! el epuse mai multe sruturi mrunte pe obra#ii i pleoapele ei i se mut n zona mai sensibil e up ureche. :an reea lui o surprinse. "e presupunea c piraii erau criminali. Luau ce oreau fr s ntrebe! psn u-le prea puin e sentimentele celorlalti! riscn s fie pe epsii pentru o plcere e moment. *cest brbat nu $a a$ea nicio at timp e o crim. "e fcea $ino$at e a o tortura cu tan ree. +l o nec#i i o tent cu srutri mici. 1icio at nu se simise aa e $ie! sau aa e orit. Cori simi c se topete lng el! cn o sruta pe frunte i apoi pe buzele pe care le e$itase eliberat. - M-am prins. "unt n rgostii. Cu$ntul strpunse fantezia lui Cori. Deschise ochii i o pri$i fugar pe *n rea. 5r#itoarea brunet sttea pe margine! rsucin un pahar e hrtie ntre mini. - +ste filmul Dragoste cu strinul nimerit' "au... n rgostiii i ceilali strini' ntreb ea pe un ton ezgusttor e ulceag. (entru Cori $ra#a fu rupt. *n rea ghicise filmul corect - i o clip prea repe e. Dar piratul nu se u napoi. /uzele lui se n$rteau n #urul buzelor ei. Doar nu a$ea e gn s o srute chiar acum' 8ocul se sfrise. +a l n eprt! aezn u-i minile pe obra#ii lui. - 1e-au ghicit ara a. <espir precipitat i fu surprins e ct e greu i era s $orbeasc. - Aoarte ru! replic el! respirn la fel ca i ea. - Dar sta este scopul #ocului. - 1u al celui #ucat e mine. :onul lui sugesti$ o lo$i ca o palm peste fa tergn u-i in memorie minutele e tan ree e mai e$reme. "e simi ca o i ioat fiin c l lsase s fac aceste lucruri. - * e$rat! conchise ea! ar pentru acel #oc ai ne$oie e o partener iferit. )ncepn chiar e acum. Cum s se lase amgit n felul sta' ,i

ce s-ar fi ntmplat ac *n rea nu ar fi ghicit titlul filmului n acel moment' Cori se cutremur. "imt ne$oia s m n eprtez e acest fiu ur al lui "inba ! i spuse ea ca pentru sine! i se rsuci s plece. )nainte ..s fac oi pai! piratul i captur una intre mini ntr-ale lui i o trase napoi cu uurin. - %ai s $e em ce am fcut. Dispreuitoare! Cori se prefcu s o asculte pe Marsha n timp ce anuna timpul i chem cel e-al oilea cuplu n fa! ar nu se putea gn i ect cum s scape e acest brbat. De cte ori ncerca s-i trag mna intr-a lui! el i nteea strnsoarea. - *m a$ut reptate! i opti el n ureche. - <eferitor la ce' ntrebarea i iei in gur nainte ca s-o poat opri. - +ti elicioas! rspunse ei! cu o $oce moale ca mtasea pe pielea goal. Aacem o echip groza$! nu crezi' 6 echip minunat! recunoscu ea n tcere! amintin u-i cum li se potri$eau trupurile ca ou buci intr-un puzzle i i muc buza e #os ca s nu ncu$iineze. 1u era ne$oie ca ea s-i mguleasc ego-ul. - Cre c ar fi ieit mai bine ac ne-ai fi at ocazia s stabilim strategia nainte s ncepi ara a. 6chii lui o msurar! lun u-i n $izor prul ciufulit i roeaa in obra#i. - -ubito! trgn el! strategia mea a ecurs aa cum am orit. Doamne! oare acele cu$inte ieir in gura lui' se ntreb el. (rea c e un ticlos. 1u-i $a surprin e s afle c partenera sa gn ea acelai lucru! i nu o putea n$ino$i. +$i ent i lua prea n serios rolul e pirat. Dac o $a ine aa! nu $a a$ea nici o ans cu ea. "e uit la prul ei! obser$n cum c ea ntr-o casca e bucle pe spate. i aminti cum i simise pielea moale sub egete! i gemu uor. +a se simise att e bine n braele lui e parc i aparinea. ,i chiar ac tocmai o ntlnise! simi c atracia ctre ea era mai mult ect fizic. -i plcuse cum l pusese la punct up ce se prezentase aspru! mo ul n care l prinsese c o pri$ea i cum refuzase s-l lase s continue. Dar cel mai mult i plcuse felul n care refuzase s-i urmeze or inele! impunn u-i-le pe ale ei.

1u fuseser rele! i aminti el surzn ! hotrn s gseasc un mo n care s-i arate c rolul su e pirat era un simplu rol! c e fapt nu-i plcea eloc. Complet frustrat! Cori ncerc nc o at s se elibereze in strnsoarea lui. :imp e o fraciune e secun se gn i c poate prea un pic prostu! ar respinse i eea. 1imic in comportamentul lui e pn acum nu-i ea impresia c el $a gn i ru espre ea! lsn la o parte felul n care #ucaser. - %ei! stai linitit. - 1atura i cere repturile. +a ri ic in umeri ncercn s arate e parc regret c trebuia s plece e lng el. Corect. n ceea ce o pri$ea! cu ct scpa mai repe e e el! cu att mai bine. - )ntoarce-te repe e. 6 s bem o cafea cn se termin asta. :rebuie s ne cunoatem mai bine. +a i arunc un zmbet $esel! spern ca gestul s-l satisfac! apoi se n rept spre baie. :recur zece minute pn s se alture petrecerii. 6 alt echip era n mi#locul ara ei lor i Cori gsi un loc ntre un co&bo9 i un fotbalist $iza$i e pirat! hotrt s-l ignore! spern c el $a uita e in$itaie. Cum seara continua s se esfoare! fu surprins s-i gseasc ochii aintii n irecia lui. i spuse c l $a urmri! ca s fie sigur c l poate e$ita! ar nu era necesar. +l nu ncerc s se apropie e ea. 6chii li se ntlnir e mai multe ori i e fiecare at el zmbea! ri ica un pahar n semn e noroc! sau o pri$ea fugar! spre a-i reaminti c nu-i pier use interesul fa e ea. *sta fu tot. -n cele in urm! se sturase e #ocul e-a oarecele i pisica pe care l #uca el i se gn i s l uite. i petrecu urmtoarea #umtate e or ansn i istrn u-se! neng uin u-i s se ngri#oreze n pri$ina lui. /rusc! iptul unei femei strbtu sunetul muzicii. mpreun cu mai muli in$itai! Cori fugi ctre buctrie s $a ce se ntmplase. /ucele e pahare sparte erau pe po ea. (iratul era n picioare! ncon#urn -o cu braul pe 0eorgia! clo$nul! care i inea egetul arttor nfipt n palm. - 1u tiu ce s-a ntmplat! ip 0eorgia. Cu o secun nainte tergeam paharul i n secun a urmtoare mi-a alunecat in mn i s-a

fcut buci pe po ea. *m ncercat s-l cur! n-am $rut... - +-n regul. +ra oar un pahar obinuit. 1u-i face gri#i n pri$ina asta! i spuse piratul ncet! n timp ce o con ucea ctre un scaun i o aez pe el. i zmbi i i terse lacrimile e pe obra#i. - %ai s ne uitm la eget! $rei' *probn in cap! 0eorgia respira saca at! apoi ntinse mna. - Dai-mi un er$eel! coman el fr s se uite n #ur. Cine$a i nmn mai multe i el terse sngele ca s se uite mai bine la tietur. - 5oi a$ea ne$oie e ezinfectant i e leucoplast. Doi oaspei merser s caute ban a#e. Cori obser$ felul n care 0eorgia tremura i $rn s-i sar n a#utor! )i fcu rum prin mulime! ngenunche i ntinse piratului mna femeii! ca s o inspecteze. - -n regul! a$entura a trecut. " ne ntoarcem la petrecere! anun Marsha. +a clipi ctre Cori! apoi i irecion pe ceilali prin camere i o ls singur cu 0eorgia i cu piratul. *nticipn ceea ce a$ea el ne$oie! Cori strnsese ustensilele n #urul ei i i le nmn nainte ca el s le cear. Cur rana cu atenie! spunn u-i iui 0eorgia pe un ton gra$ i consolator c rana arta mai ru ect era! i c totul $a fi n regul. /an a# lo$itura cu un antiseptic! apoi nfur egetul! a$n gri# s fie bln . 0eorgia se calm consi erabil cn i $zu egetul pansat. - 0ata. (iratul i prezise o rensntoire grabnic i o a#ut pe femeie s se ri ice n picioare. +a rse e maniera lui oftoriceasc. - *cum u-te s te rela.ezi. 6 s curm noi aici! i spuse el i o mpinse ctre u. n cte$a minute curar buctria lun! paharul spart fusese a unat i aruncat la gunoi. Cori se usese la chiu$et ca s se spele pe mini. 4n minut mai trziu piratul i se altur! $rn u-i minile lng ale ei! sub apa cal . "tteau aa e aproape nct umerii li se atingeau. *roma puternic a after sha$e-ului lui se amestecase cu parfumul spunului. - *a cum am mai spus! facem o echip groza$! remarc el! prinzn spunul cn i alunec printre egete. Mulumesc pentru a#utor. - Cu plcere. Lucraser bine mpreun! ar Cori nu $oia s

recunoasc fiin c era la fel e tulburat e aceast a oua - i cu totul iferit - ocazie e a lucra n echip. Mo ul bln ! atent n oare el se purtase cu 0eorgia o erutase. *cest brbat prea att e iferit e cel cu care fcuse echip mai e$reme n aceast sear. (rea aa... e rgu. Din $reun moti$ oarecare! ea se simea mult mai bine gn in u-se ia ei ca la piratul arogant. - Mai bine ne-am ntoarce la petrecere! spuse ea. Ar s piar timpul! i terse minile repe e i o porni ctre u. - Ce-i atta grab' De ce nu stai #os o clip' Meritm s ne o ihnim. Cori se ntoarse cu faa spre el. - *r trebui... ... +a pri$i ctre u apoi iar ctre pirat. +l sttea rezemat e masa in buctrie! cu o mn pe chiu$et i cu cealalt inn spltorul e $ase. (icior peste picior! arta complet rela.at. (e e alt parte! ea se simea ner$oas ca o a olescent la prima ei petrecere cu biei. - Marsha ar putea a$ea ne$oie e a#utor. +l az$rli prosopul pe mas i se ntoarse cu spatele la ea. - *m spus ce$a' Cori se ncrunt. - (oftim' - *ri e parc nu ai putea scpa e mine n ea#uns e repe e. 4ite! ac e ara a... - 1u. 1u este. Doar c... ... Marsha este nsrcinat i obosete uor. +u sunt cea mai bun prieten a ei. *r trebui s merg acolo n caz c are ne$oie e ce$a! s organizeze un alt #oc! in astea. Marsha era cea mai sntoas i mai energic gra$i pe care o $zuse Cori! ar piratul nu a$ea e un e s tie. Cu o e.presie gn itoare! el i ncruci braele peste piept. - *tunci cre c mai bine te-ai ntoarce la petrecere. 5orbim mai trziu. - /ine. Mai trziu. (utea spune up mo ul n care o pri$ea c $zuse chiar prin scuza ei! ar ei nu-i psa. (rsi buctria fr s se uite napoi! i n loc s se alture petrecerii! aa cum spusese c $a face! se cufun n ormitorul stpnei. (etrecu cte$a minute gn in u-se ce $a face. Dac se ntorcea la

petrecere! el i $a repeta sugestia e a iei la o cafea. *tunci e ce nu-i refuza in$itaia politicos i s termine cu el' Chiar i aa! nu se putea ascun e n ormitor pentru tot restul nopii. ,i e.act asta i fcea. "e ascun ea. De cel mai se.9 brbat pe care-l ntlnise $reo at! /ine! recunotea. l gsea atrgtor! ar nu era nici o lege care zicea s acionezi cn eti atras. :otui! nu era absolut sigur c-i $a rezista piratului. Cn o a#utase pe 0eorgia $zuse o latur a lui care o surprinse! nu! o fascinase. Cum putea o femeie s reziste unui brbat aa e atent i e bln ' De ce $oia asta' Aiin c n timpul ara ei lor i $zuse i alt latur! cea e coman ant! latur pe care ar trebui s fie n stare s o nlture uor! i nu o fcuse. 1u repe e. Ar n oial! ar fi inteligent s plece pe ua in spate fr s-l mai $a . +$i ent! nu se putea ncre e n $oina ei cn el era prin prea#m. Cu un pufit brutal ea i u seama c nu putea s alb ncre ere c el $a fi un gentleman. 1u el. De-a lungul anilor citise sute e romane e ragoste i un lucru era clar espre pirai= ei i luau orice oreau. ,i acest pirat i fcuse orina remarcabil e clar.

-n imineaa urmtoare Cori i nh cheile e la main ntr-o mn i i ncruci egetele e la cealalt n timp ce se apropia e $echiul ei 5ols&agen. - :e rog! pornete. +a i repet mantra aleas e mai multe ori! promise mainii ei multe recompense ac $a coopera i $r cheia n contact. Dup cte$a secun e tensionate! ea auzi un huruit i motorul prinse $ia. Cori zmbi i btu uurel bor ul. - Mulumesc! spuse ea i bg n prima $itez. M re$anez.

Curn ! a ug ea! amintin u-i c ac nu-i fcea timp n $iitorul apropiat pentru o re$izie! maina o putea lsa n pan oriun e. Ca pentru a sublinia acest lucru! motorul tui e trei ori n rumul ei ctre ser$iciu! forn -o s-i petreac secun e preioase pornin -o in nou e fiecare at. Cn n cele in urm a#unse la librrie! i $erific agen a pe acea zi! apoi se use irect ctre biroul e informaii i lu loc. 4itn problemele mainii timp e o clip! ea scoase o copie in (ublishers Dee;l9 i se ntoarse la re$izuirea crilor! hotrt s completeze lista cu crile selectate nainte e prnz. *legerea crilor pe care trebuia s le cumpere biblioteca! fusese ntot eauna acti$itatea ei preferat! ar cum bugetul i se micora in an n an! nu-i putea permite s cumpere tot ce orea! o situaie cu care se obinuise e curn ! cn fcuse in$entarul pentru noua librrie pe care plnuia s o eschi n cte$a sptmni. Micul ei mprumut pentru afaceri! mpreun cu banii pe care-i economisise ani la rn ! nu i a#ungeau ca s cumpere toate crile pe care le orea in stoc. Dei le putea oferi clienilor ei o selecie bun! se $a simi mai bine cn se $a e.tin e. :ocmai re$izuise #umtate in Cum s ceri o mrire e salariu cn tii c nu o merii! cn o umbr i czu peste pupitru! fcn u-i ificil citirea cu$intelor asupra crora se concentra. - /un! Cori. Cum$a se abinu s nu ri ice capul la auzul acelei $oci! o $oce profun ! intens masculin! pe care o recunoscu pe loc. Cltinn u-se o clip! puse creionul #os i nchise magazinul. i ncruci braele peste piept! poate fiin c ncepuser s tremure! ri ic pri$irea ncet i se uita rept n ochii albatri strlucitori ai piratului. 1ici o sabie. 1ici un cercel. 1ici o ban erol peste ochi. Cori nu putu s nu se ntrebe cum e reuise acest om s arate aa e amenintor fr accesoriile pe care le purtase ieri noapte. Decise c unii brbai a$eau talent n a te intimi a. - 1u m ateptam s te $ azi. Dac ea ar fi tiut c el $a $eni la bibliotec! ar fi gsit un mo e a se ngropa la subsol! s catalogheze cri ascunse $e erii! n loc s se planteze ntr-unul in cele mai eschise locuri ale bibliotecii. Cu un calm e.agerat! ea eschise re$ista i i

spuse s se concentreze asupra recenziei celui mai nou roman al lui Daniel "teele. (oate c ac l $a -gnoraE $a pleca. - Cre eam c i $oi face o surpriz! l auzi ea spunn o secun mai trziu! ceea ce i suger c era complet nebun ac cre ea c l putea escura#a att e uor. La petrecere i fcuse foarte clar c nu orea s aib e-a face cu el! i lat-l! ncercn nc o at. :rebuia s se escurce cu el! era insistent. Dar e#a tia asta! nu' <b toare! i ri ic pri$irea ctre el. - 4rsc surprizele. Declaraia ei fi primi un surs n schimb. -nima lui Cori sttu n loc. +l se instal la colul pupitrului artn e parc plnuia s stea ce$a mai mult. - De ce mi-ai fcut $nt noaptea trecut' ntreb el. Aiin c nu orea s-i spun a e$rul! i! neputn s zic nimic! i ignor ntrebarea i ncerc F ntoarc foaia re$istei. Colul ei era prins sub piciorul lui. +a l nep cu creionul n coaps i eliber pagina! apoi se uit ine.presi$ la articolul in faa ei. +l se aplec mai mult. - M-ai auzit' Cori i ri ic pri$irea i oft. - )mi pare ru! ar nu pot iscuta cu tine acum. - 1u-i nimic. *tept. - 1u. * ic $reau s spun c nu pot $orbi cu tine. *m e lucru. +a rupse guma e la cellalt capt al creionului n re$ist! e parc asta i-ar fi ntrit afirmaia. Drept rspuns! el ncepu s bat cu egetul n ecusonul cu informaii e pe biroul ei. - A-te c m a#ui. *m $enit up nite informaii. +a i ri ic in nou capul ncet! rb toare. <espiraia i se opri la fel ca i cn l $zuse stn lng ea cu cte$a minute mai e$reme. 1oaptea trecut ea pusese o parte in farmecele acestui brbat pe seama costumului lui. ntregul lucru era fcut s atrag atenia i o atrsese. 5estimentaia lui e azi era complet iferit. -n ciu a inteniei ei e a-l ignora! i lu un moment nemaipomenit e

lung s obser$e croiala frumoas a blugilor lui nainte s-i mute pri$irea asupra cmii cu mneci lungi. *ceasta era eschis la gt! cu mnecile rulate ca s e.pun braele musculoase. La nceput ea crezu c mo elul i e.agera limea umerilor! apoi ecise c nu conta prea mult ce purta el. +ra un tip uria. ,i orict e mult ura s recunoasc! nu hainele l fceau pe el - el fcea hainele. "e for s respire a nc! apoi se hotr s pretin orice ca s-l scoat mai repe e e acolo. - -n regul! ce pot face pentru tine' 5ocea lui era moale! catifelat! e.act aa cum l-o amintea. ,i atitu inea trufa era aceeai. - 1u am fugit e tine. +l ls capul ntr-o parte l i arcui o sprncean. Dup cum $ezi! azi am e lucru! continu ea! pierzn u-i ncre erea n e.plicaia ei cn e.presia lui rb toare se transform ntr-un zmbet. +ra trziu i eram obosit. +a ri ic uor in umeri. Deci m-am us acas. )ncrucin u-i braele pe pupitru! i atept rspunsul. Dar el nu rspunse. Dup mai multe minute i ezlipi pri$irea e a ei. +a scoase un oftat orin u-i ca el s stea n picioare sau s se uite n alt parte n loc s se holbeze la ea cu cei mai frumoi ochi albatri pe care-i $zuse $reo at. n cele in urm! ea ecise c singurul lucru care mai rmsese e fcut era s fac pe nai$a. - ,i n afar e asta - ea se n rept e spate i i nl brbia - ce moti$ a a$ea s fug e tine' - Aric. Cu un efort! Cori reui s-i pstreze cumptul. n ciu a faptului c el o lo$ise sub centur. Ce$a in acest brbat i reaciile ei cn l $e ea! o speria. De ce nu o lsa n pace' %otrn u-se c trebuia s se in e tactica original e a-l ignora! ea i aran# hrtiile e pe birou i se ri ic. *poi scotoci ntr-un sertar i scoase o plcu pe care o aez irect n faa lui! nainte e a se rsuci s plece. - Augi in nou. "trngn in ini! ea i art plcua cu $rful unghiei. /iroul e informaii nchis. 5 rugm! mergei la biroul circulare. +l surse larg! surs care i a nci gropiele e la colurile buzelor. - *m obinut un * la citire' ntreb el.

+a zmbi ct mai n rzne! la fel cum zmbise i el. - 1umai ac urmezi instruciunile. Ar s mai spun $reun cu$nt ea se rsuci i se n rept ctre raftul e referin. - Cori! stai. Doar ignor-l. -n cele in urm $a trebui s renune i s plece! i spuse ea n sinea ei! n timp ce mergea. "e simea prost fiin c era nepoliticoas! ar ac asta l fcea s neleag c nu orea s aib e-a face cu el! nu a$ea e ales. La urma urmei nici el nu era mai manierat. La #umtatea rumului ea i simi mna mare prinzn u-i ncheietura! apoi i u rumul up mai multe clipe. - *cum ce mai $rei' ntreb ea. - "sss. +l ri ic un eget lung i i-l puse peste buze. 1u ipa. +ti n bibliotec. Cutn n buzunarul cmii! el scoase un plic i i-l nmn. Cori l eschise i scoase ou bilete pentru spectacolul Arumoasa * ormit la (a$ilionul Doroth9 Chan ler. - De un e ai luat astea' - Marsha mi le-a at noaptea trecut! replic el. De fapt ni le-a at. *m a$ut cel mai scurt timp la ara e. *m ctigat premiul nti. /lestematul. +a iscutase cu Marsha azi e iminea nainte s plece la lucru i prietena ei nu spusese un singur cu$nt espre asta! probabil fiin c fusese ocupat s-i spun lui Cori tot ce aflase espre pirat. Mulumit lui Marsha! i tia numele. 8ac; :annerE $rsta= treizeci i apteE ocupaie= proprietarul unei companii e construcii! i cel mai important starea ci$il= burlac! spre ncntarea lui Marsha. - (remiul nti! ce s zic! murmur Cori! uitn u-se la bilete. -n primul rn ea fusese cu Marsha n ziua n care cumprase sticle e ampanie nu prea scump! pentru a le folosi rept premii la ara e! n mo clar schimbase premiile n ultima clip! cn escoperise c 8ac; i Cori ctigaser #ocul. 6ricine putea ghici cum e a$usese bilete aa e scumpe. -n al oilea rn ! Marsha tia al naibii e bine c Cori ar fi fcut pe racu-n patru s-i $a baletul fa$orit! ceea ce fcea ca acest premiu s fie ine it. Marsha $a insista! s o fac pe Cori s ias cu acest brbat. ,i pentru o secun fu tentat s spun c merge.

*poi se uit la 8a;e. 1oaptea trecut! cn ea se rsucise i se z$rcolise n somn ore n ir! ecise c cel mai bine pentru ea era s se in eparte e el. Mo ul n care i btea inima e cte ori se uita la el o fcuse s ia o ecizie bun. Ce$a in acest brbat l fcea irezistibil! i o amenina c putea s e$in uor o istracie uria pe care nu i-o putea permite. 1u acum! cn a$ea ne$oie s-i concentreze tot timpul i energia asupra eschi erii la > ecembrie a magazinului e carte. )ncet! $r biletele la loc n plic i i-l nmn lui 8a;e. - Gine tu biletele! spuse ea. "unt sigur c-i $ei gsi o partener. - +u $reau s merg cu tine. - mi pare ru! ar nu pot. - De ce nu' nainte ca ea s poat gsi un moti$ logic pentru c-l refuza! el o lu e mn i porni ctre u! trgn -o up el. Cori ecise c nu era mbrcat ca un pirat azi! ar acion ca unul. - Ce crezi c faci' - :e iau la prnz. (utem mnca ce$a i iscuta espre bilete n acelai timp. - 1u pot lua prnzul acum. +a i eliber mna i se opri. +l se rsuci cu faa la ea. - "igur c poi. /iletul e pe pupitrul tu spune c ora e prnz a nceput - el se uit la ceas - acum ou minute. Cori n#ur prostul ei obicei e a scrie bilete. - Dar... nici mcar nu te cunosc. 8a;e se u un pas napoi! i ri ic o plrie imaginara e pe cap i se apleca in talie intr-un stil galant. - M cheam... - 8a;e :anner. *sta tiu i eu. - *ha. :e-ai luptat s afli. +l i ncruci braele la piept i surse! prn mulumit e el. Cori scutur in cap gn itoare i n eprt i eea cu o fluturare a minii. - *m ntrebat-o pe Marsha cum te cheam ca s $ ac ai atorii la bibliotec.

)nc zmbin ! el u aprobator in cap. - *tunci tii c sunt la zi! aa c mergem s mncm acum' Cori se gn i c 8a;e :anner era cel mai tenace brbat pe care l ntlnise $reo at. *ceast obser$aie! legat e faptul c ea cuta scuze! i spuse c nu are e ales. n afar e asta ea murea e foame i ac nu mergeau chiar acum $a pier e ora e prnz cu totul. - 6! bine! spuse ea. " mncm ce$a. - 0roza$. +l o lu in nou e mn i o luar spre u nainte ca ea s aib timp s se rzgn easc. - Dar eu aleg restaurantul! l inform ea n timp ce prseau biblioteca. ,i ac mai ncerci ce$a amuzant! o s te pocnesc aa e repe e cum nici n-ai $isat. - Da s trii. i au cu$ntul c m $oi purta ca lumea. - *m sentimentul ngrozitor c e#a i-am $zut cel mai bun comportament! murmur ea n timp ce se n reptau ctre parcare. Mai bine s lum maina ta. * mea este cam retar at. Cu o crispare militroas! 8a;e salut. - :u eti eful. +l art ctre camionul negru. Cel puin ea gn ea c era negru. Mur ria fcea greu e ghicit culoarea lui. 1oroiul uscat se mbibase n roile supra imensionale! acoperin uile i cea mai mare parte a ferestrelor. Cori se cutremur. *l ei era $echi! $opseaua i pier use luciul! ar ntot eauna l inuse eosebit e curat. Cum putea cine$a s lase un $ehicul! fie el i un camion! att e mur ar' 8a;e i eschise ua i ea se sui nuntru! gri#ulie! ca s e$ite noroiul e pe $olan. Cn el porni maina i iei in lotul e parcare! ea se uit pe un ochi e fereastr. - )mi cer scuze pentru camion! spuse el cn i prinse e.presia me itati$. l folosesc i la ser$iciu. - Cu ce te ocupi' Aurnizezi noroi pentru luptele cu noroi' 8ac; i u capul pe spate i rse! aparent nici un pic #ignit e remarca ei. Cori btu cu egetele n mas n timp ce el se prefcea c se uit peste meniul e pe masa in faa ei. Aaa e mas roie cu picele albe amortiza sunetul pro$ocat e unghiile ei scurte care lo$eau suprafaa ur! ar starea ei e agitaie se simea clar.

- *i mai fost aici! nu' 6chii lui 8a;e strlucir rutcios. - M ataci' <spunsul lui le#er i omoli furia. +a alesese /utchHs /arbecue (it fiin c era un client al casei acolo! e parc acest fapt ar fi constituit un a$anta#! ar strategia ei fusese spulberat e cacealmaua i$it n clipa n care intrar pe u. :rei intre cele cinci osptrie i ntmpinar pe fiecare! chemn u-i pe nume. - 1u! nu este un atac! conchise ea! simin u-se ca o proast fiin c gn ise c ar fi a$ut ne$oie e un plan e #oc. +ra oar un prnz! pentru numele lui Dumnezeu. - Cre eam c te $oi uce ia cei mai bun restaurant cu sos barbecue in ora! ar se pare c e#a cunoti localul. - "igur c a! remarc el n timp ce o femeie micu cu pr alb! crlionat aez ou pahare i un ibric cu ceai cu ghea pe mas. Aamilia mea $ine aici e ani e zile! nu-i aa! %arriet' Cori pri$i n tcere cum chelneria ei preferat !i petrecu braul peste umerii lui 8a;e i-l mbri familiar. - "igur! ragule. Cmbin amabil! %arriet l eliber pe 8a;e i i $r mna n buzunarul orului el up bloc-notes i creion! ca s ia coman a. - "ora ta mai mic a trecut pe-aici. * coman at un san $i cu unc i o chifl franuzeasc... - Cu cartofi pr#ii i fasole uscat! ca e obicei! continu 8a;e rzn mpreun cu %arriet. 6 un e gelozie o strbtu pe Cori cn 8a;e i menion familia. *sculta tcut n timp ce %arriet l chestiona pe 8a;e cu pri$ire la mama l surorile lui. (e cn $orbea! ce$a in $ocea lui i atrase atenia. :onul lui cal i moale i spuse c inea foarte mult la ele. *sta era rgu. /rbatul era agresi$! ar i aprecia familia. - :u ce $rei! Cori rag' ntrebarea lui %arriet ntrerupse gn urile lui Cori chiar cn stomacul i chioria ascuit! amintin u-i c srise peste micul e#un. - 5reau un san $i! cu sos barbecue i carne e $it! anun ea!

sali$n la perspecti$a acelor cartofi pr#ii i la san $iul cremos. 8a;e i repet coman a. %arriet se n eprt! apoi se rsuci brusc. - "per s nu spun tmpenii! opti ea! aplecn u-se att e aproape peste 8ac;! nct i mngie faa cu buclele. Dar brbatul cu care "usie a $enit ieri aici era un ia$ol fermector. M-a fcut s-mi oresc s fiu cu ci$a ani mai tnr. "e pare c "usie a gsit n sfrit pe cine$a special! nu' )nainte ca 8a;e s comenteze! %arriet se rsuci i o porni spre buctrie. Cori msur intr-un ochi trsturile lui 8a;e. Deci remarca lui "usie lo$ise sub centur' 6are "usie era oaia neagr a familiei' se ntreb ea. "au 8a;e ura pur i simplu gn ul c acest brbat se ntlnea cu sora lui mai mic' - (o$estete-mi espre familia ta! zise ea mpins e curiozitate. 8a;e trase aer n piept i zmbi larg cn se gn i la surorile lui. *li brbai ar fi $zut responsabilitile e familie o po$arE el le $e ea o binecu$ntare. Da! chiar i cn era chemat s o apere pe "usie e un brbat artos cu un libi ou superacti$. - "usie este cea mai mic i cei mai greu e inut n fru! ncepu el. Destul e rsfat! trebuie s recunosc. +ra oar un copil cn tata 8a;e se uit n zare pentru cte$a clipeE cn ntlni pri$irea lui Cori! aceasta nu $zu nici urm in umorul e inainte. Cn tatl nostru ne-a prsit acum ouzeci e ani. De atunci i-am fost ca un tat. +l zmbi timi . *m reuit cum$a s fiu in ulgent i protector n acelai timp. Cori oft uor! amintin u-i e $remea cn ar fi at orice s aib un frate mai mare pe care s se spri#ine. *cum tia ct era e periculos s epinzi e cine$a! ar n urm cu ci$a ani simise iferit. - "usie e norocoas c te are. - "pune-i asta cn o $ei ntlni! a' i suger 8a;e chicotin . +a nu apreciaz ntot eauna gri#a mea freasc! spune c fac pe eful i o cesc peste msur. - :u' l nec#i Cori. 6chii lui se mrir. - -i poi imagina' +a se pomeni rzn ! ar nc simpatiza cu

"usie. l cunotea pe 8a;e oar e cte$a ore i aflase c nu era genul care s se piar cu firea. Luase lucrurile asupra lui e cn se ntlniser! semnaln nceputul ara ei fr s-o ntrebe. +a nu a$usese ificulti n a-i imagina btile intre "usie i 8a;e! ct "usie fusese copil. - "e$er i prea gri#uliu! hm' ntreb ea prn s me iteze asupra acestor caracteristici. "usie poate a$ea reptate n pri$ina asta. +a zmbi! plcn u-i e.presia ncurcat e pe faa lui. Mai ai i alte surori' - M a! nc ou. Mar9! cu cinci ani mai mic ect mine. +a are treizeci i oi e ani! e $ u$ i are trei copii micui. - 5 u$' De#a' 8a;e i ntoarse capul i pri$i afar! la traficul e pe Dalnut *$enue. - * fost estul e greu pentru ea un timp! ar a n$at s se a apteze. Cori zmbi comptimitor. - ,i cea e-a treia sor a ta' - +lizabeth. +a are ouzeci i opt e ani! e cstorit i are un copil. 8a;e sorbi a nc in paharul su cu ceai cu ghea i le umplu in nou. - +le nu prea mai au ne$oie e mine! ar ci$a ani e zile am fost ocupat in plin. Cn Martin :anner ispruse la cte$a zile up ce 8a;e absol$ise liceul! 8a;e i amnase ime iat plecarea la colegiu! i e.plic el. "e nscrisese la cursurile serale ale colegiului comunitii 0len ale i i petrecuse timpul lucrn pentru bunicul su la Construciile :anner. - 1u puteam s o las singur pe mama ca s aib gri# e ou fete mici i un bebelu e trei luni. Cori fu ca trsnit pentru o clip. - *sta este o atitu ine foarte matur pentru cine$a aa e tnr. - +ram estul e mare ca s tiu c un brbat trebuie s aib gri# e familia lui! i asta am i fcut. +l lu mai multe nghiituri e ceai! artn e parc trebuia s-i clteasc gura up un gust amar. - Dar tu' :u ai familie' Cori se gn i la tatl ei! care murise ntr-un acci ent e main cn ea a$ea zece ani! i !a mama ei cu care nu $orbise e luni e zile i care acum locuia la 1e& Ior; cu actualul ei so. ,i se gn i la irul nesfrit

e tai $itregi pe care i cunoscuse e-a lungul anilor. - Aamilie' 1u chiar! spuse ea ri icn in umeri! apoi se uit rapi la cuplul e la masa e alturi. 8a;e i obser$ rspunsul $ag. n ceea ce-l pri$ea! fie a$eai familie! fie nu a$eai! ar era clar c Cori nu simea acelai lucru! l-ar fi plcut s o ntrebe mai multe! ar se hotr s nu insiste asupra subiectului. +$i ent! ea nu era pregtit s iscute ce$a att e personal. +ra ornic s atepte pn cn $or putea iscuta. 4n moment mai trziu! %arriet sosi cu ou platouri pline cu mncare. 8a;e muc ncet in san $iul lui i pri$i fascinat cum Cori i lingea sosul e pe egete entuziasmat. (rea aa e iferit azi. (rul ei rocat auriu prin care el i trecuse minile era prins pe spate ntr-o coa e cal! care o fcea s arate proaspt i inocent ca o a olescent. Costumul pro$ocator al fetei e ta$ern fusese nlocuit cu haine e stra conser$atoare! i un pulo$er gros i acoperea ol urile un uioase. 1u conta. +l l le amintea bine i aceste amintiri erau rspunztoare pentru o noapte e nesomn. (ri$irea lui poposi peste faa ei! obser$n u-i cearcnele uoare e sub ochi. "e ntreb ac nici ea nu putuse s oarm azi-noapte. (oate c e asta l repezise cn l $zuse la bibliotec. 8a;e lu o bucat e san $i i mestec $esel. Mai mult ca sigur c fusese ocat s-l $a acolo! i ncercase s-i mascheze surpriza. :rebuia s o a$ertizeze. +a i re$enise repe e. -ar acum aproape c ce ase total. +l o pri$i cum $r un cartof pr#it n ;etchup nainte s-l bage n gur. 4itn u-se acum la ea! nu ar fi crezut c fusese mai e$reme aa e ur. 6 secun era foc i par! n urmtoarea era rela.at i fericit. 4n semn sigur e femeie pasionat! ecise el! gn in u-se c nu se plictisise nici o clip alturi e ea. Mulumit e concluzie! 8a;e zmbi. Cori i alesese acel moment ca s-l pri$easc. - Ce e aa e amuzant' ntreb ea. )nc zmbin ! 8a;e scutur in cap. - 1imic. +l se opri! obser$n mo ul n care o u$i e pr czuse pe faa ei. Cu un efort! el rezist tentaiei e a i-o a n lturi. Dar am fcut bine s $in cn am $enit. *i fi murit e foame.

Cori pri$i n #os! comparn cei trei cartofi pr#ii e pe farfuria ei cu sosul in farfuria lui aglomerat. +a puse furculia #os! se n rept e umeri i i ncruci minile n faa e mas. - Cre c mi-era foame. Chiar i aa! nu trebuia s ncerci s m tragi afar in bibliotec. M-ai fi putut ruga s iau masa cu tine. +l u in cap aprobator i $r un cartof pr#it n gur. - (oate! ar Marsha m-a a$ertizat n legtur cu tine. - Marsha' Ce-a spus' - *m iscutat mult up ce tu... ai plecat e la petrecere! replic el aproape e$itn ntrebarea. 6 iscuie cu Marsha. Cori nchise ochii o clip! gn in u-se c ar fi trebuit s pre$a acest lucru. Cum ar fi putut Marsha s-i furnizeze toate etaliile e azi- iminea ac nu ar fi aflat chiar e la surs' - *i iscutat! hm' - )h. Marsha este foarte $orbrea o at ce-o strneti. Dar presupun c e#a tii acest lucru. Dn u-i farfuria eoparte! Cori zmbi strns. - 6 persoan foarte prietenoas! prima mea prieten Marsha. Ce i-a spus' 8a;e se ls pe spate i i ntinse picioarele lungi sub mas! atingn u-i coapsele. Contactul ntmpltor i u un fior care i se use pn n gt. Cori respir a nc i recunoscu un fapt pe care $oise s-l e$ite toat imineaa. Dei acest brbat era plictisitor! chiar ener$ant uneori! ea l gsea atrgtor. /nuia! e asemenea! c era mai mult ect atracie fizic. +l era tan ru i bun. ,l al naibii e periculos! se gn i ea. Cori u in cap n timp ce el i furniza fiecare informaie. :reburi ne$ino$ate pn acum. 1u era eloc genul lui Marsha. +a fcu un semn rapi cu mna. - ,i. - * spus c te-ar interesa s iei cu mine! serios. 6ricum! e fapt! a ug el ncet! grbin u-i pri$irea e safir ctre ea. +a i nclet pumnul pe mas. *sta era Marsha. - *re reptate! tii. 4n sentiment e groaz o cuprinse pe Cori $zn sursul e pe faa

lui. +l nu ar fi aici! lun masa cu ea! ac asta i spusese Marsha. - /ine! las-o balt. Ce altce$a i-a spus' +a atept rb toare n timp ce 8a;e i terse gura cu er$eelul! l arunc n farfurie i o u la o parte. - Marsha! mi-a spus c toi tipii cu care te ntlneti sunt nite neserioi i cre e c a fi bun pentru tine. *m aprobat-o! normal. Aierbn ! Cori se hotr pe loc. 6 $a fierbe pe femeie e $ie pn cn $a e$eni la fel e crocant ca un cartof pr#it! apoi $a turna peste ea untur i i $a hrni pisica. Chicotin la e.presia ezaprobatoare e pe faa lui Cori! 8a;e se ntinse i i acoperi mna cu a lui. (ielea ei era catifelat sub palma lui aspr. i imagin timp e o clip cam ce ar simi ac ar mngia-o peste tot! cum prul ei i-ar g ila pieptul cn s-ar apleca s-l srute. /rusc! pntecele i se ncor e orin. i n eprt acest sentiment! forn u-se s-i aminteasc faptul c erau ntr-un local public! i c eabia o cunotea. - 1u fii prea se$er cu prietena ta! i suger el! inn u-i imaginaia bogat n fru. *m impresia c a spus-o fiin c ine la tine i $rea s te $a fericit. Cori i trase mna i nfc paharul rece cu ghea! simin u-i rceala ca pe un oc bine$enit up cl ura tulburtoare a egetelor lui. - M-ar putea $e ea rzn cu gura pn la urechi ac i-ar ine gura cteo at. Ca noaptea trecut! e e.emplu. - * ncercat! recunoscu el tcut. ntr-un fel am forat-o s-mi spun tot ce tie espre tine. Cori ri ic paharul i se uit peste buza lui. - +ti bun la tras e limb! nu' 8a;e ri ic in umeri i zmbi. Dumnezeu :atl ar putea folosi un om cu stilul tu. 8a;e nici mcar nu ncerca s r . Chiar ac era o glum pe seama lui! o accept. 2sta era unul in lucrurile care i plcuser la Cori e la bun nceput - simul umorului ei. *poi obser$ c ea nu zmbea! c era serioas i i u seama c era foarte mult a e$r n ceea ce spusese. +l folosise tactici ure in clipa n care o ntlnise! nti la petrecere! apoi azi! cn intrase n bibliotec e parc ar fi fost a lui. Doamne! ac $reun tip i-ar fi fcut una ca asta surorilor lui! l-ar fi plesnit ca pe un

ticlos. - Chiar am fost ngrozitor! nu' recunoscu el! spern c nu era prea trziu ca ea s-i schimbe prerea espre el. D-mi o ans ca s m re$anez fa e tine. +l pescui biletele pentru balet in buzunar i i le nmn. Las-m s te uc la balet. *m ctigat biletele mpreun! i aminteti' +a se uit la biletele scumpe! apoi la 8a;e! ntrebn u-se cum e un tip care trebuia s in sub control orice situaie se las mane$rat aa e uor. - 8a;e! ncepu ea! rb toare! pari un brbat inteligent. - 5ai Cori! sta este singurul lucru rgu pe care mi l-ai spus. 1eintimi at e sursul lui amuzat i e mo ul le#er n care i rspunsese la compliment! ea hotr s-i fac auzit punctul e $e ere. - *cum trebuie s-i imaginezi ce s-a ntmplat aici. 8a;e ri ic ntrebtor intr-o sprincean! ar Cori bnuia c tia e.act ce orea ea s-i spun. +a $a nega! sunt sigur! ar Marsha a aran#at toat treaba asta. Doar ca s m foreze s m ntlnesc cu tine. +a se u pe spate i i atept replica furioas! spern c a$ersiunea lui e a a$ea prieteni n societate o $a egala pe a ei. 8a;e se aplec nainte uitn u-se rapi spre reapta! apoi spre stnga. - :rebuie s-i mrturisesc ce$a. (ri$i in nou n #ur! ca pentru a se asigura c era o con$ersaie intim. 1imeni nu m-a forat $reo at s ies cu o femeie frumoas. Complimentul! prefcut n glum ar complet sincer! fcu s se topeasc i bruma e rezisten a lui Cori. /rusc nu mai conta c atracia ei puternic fa e el! amenina s rme straturile e protecie pe care i le construise n #urul ei e-a lungul anilor. (entru prima at e mult timp! se simea bine n compania unui brbat. ncerca s reziste sentimentelor ei! ar nu reui. ,i acum nici nu mai tia ac orea. Cn era alturi e 8a;e o strlucire cal se mprtia n ea! i i plcea! i plcea cu a e$rat! i gsi zmbetul irezistibil! i abilitatea e a face haz pe seama lui rela.ant. ,i tia cn el a$ea o atitu ine agresi$ care o irita al naibii e tare! nu putea s nu-l a mire.

La $remea cn prietenii lui erau pe cale s e$in membri ai generaiei lor! 8a;e punea bunstarea familiei lui mai presus e a sa. 1u putea fi uor s a#ute la creterea surorilor sale cn el nsui era un copil. Cori nu auzi nici un fel e resentiment n $ocea lui cu pri$ire la acest lucru. )nainte s $orbeasc e asta! lu un er$eel curat i scrise a resa pe el. (robabil c fcea prea mare caz intr-o mic ntlnire. /rbatul nu-i ceruse s-l ia acas i s-l pstreze lng ea. i cerea s petreac o sear! o singur sear! la baletul ei preferat. *r fi nebun s piar ocazia! i nmn er$eelul. - -n regul! 8a;e. *i obinut ntlnirea pentru balet. - 0roza$. 8a;e zmbi! ntrebn u-se ac a$ea cura# s-i cear s cineze mpreun ntr-o zi! nainte e spectacol. La urma urmei! era peste ou sptmni i preau ou luni. - Mai bine s ne ntoarcem! spuse ea. +ste aproape ora unu. +l i nmn biletele lui Cori. - Ca s stea n siguran! o inform el i fcu semn s $in nota e plat. Acur o e.cursie scurt pn ia bibliotec! tcui. Cte$a minute mai trziu! 8a;e parc camionul n spaiul e parcare e lng u. +l opri motorul i se ntoarse cu faa ctre ea! rezemn u-i braul pe sptarul scaunului ei. - Ce-ai zice s te iau la ase i #umtate' - *r fi groza$. +a se ntinse ctre u! ar cn ncerc s o eschi ! nu reui. 8a;e i smulse braul e pe sptar i l a use prin faa ei ca s o a#ute. (e cn eschi ea ua! braul i se frec e snii ei. Cori nghe. Cu capul plecat! i fi. ochii pe mna lui care apuc e clan! refuzn s se uite la el. Dac se uita! el ar fi $zut ceea ce i pro$ocase contactul ne$ino$at. /raul lui! ferm i fierbinte! nc se o ihnea peste snii ei. -nteriorul camionului pru brusc cu ouzeci e gra e mai ncins. -n cele in urm! 8a;e u rumul respiraiei pe care nu tia c o reine. Cu cealalt mn o prinse e brbie apoi i rsuci capul! ca ea s

l pri$easc. /uzele lor erau apropiate. +l $ru s o srute! mai mult ect orice altce$a. Deci! e ce nu o fcea' Aiin c instinctul i spunea c ar face o mare greeal ac ar proce a astfel. n ochii ei $zu c i ea orea la fel e mult! ar mai $zu ngri#orarea in ei! i asta l a$ertiz. /unicul lui l a$ertizase ntot eauna s aib n $e ere instinctele cu care Dumnezeu l nzestrase. (n acum se o$e ise a fi fost un sfat bun. Dac ea a$ea ne$oie e timp ca s accepte ce se ntmpl ntre ei! el i-l acor a. Dar $a fi unul intre cele mai grele lucruri pe care a$ea s le fac. n sil! ea se u pe spate i el o eliber! amintin u-i c bunicul lui l sftuise s n$ee ce este rb area. nc un sfat bun i el tiu c ac asculta e btrn cu mult timp n urm! nu ar fi us-o aa e greu acum. - 4a asta nepenete uneori! spuse el n cele in urm. 6 eschi e afar. +l cobor in camion! l ocoli i eschise ua. "impla acti$itate i u timp s-i rectige stpnirea e sine. De asemenea! a$u timp s ia o hotrreE $a gsi un mo s fie rb tor pentru un timp! ar afurisit s fie! ac $a sta ou sptmni fr s-o $a .

- * putea pune misterele acolo. Cu $rful creionului ei! Cori btu n seciunea alturat celei pentru materialul ocumentar cartonat. Crezi c $a merge' Drept rspuns! pisica ei mieun. Dormitul la soare fusese ntot eauna acti$itatea preferat a lui Ma.! i astzi era o zi perfect pentru un pui e somn. 5remea cl u e la "anta *na a usese un $al e cl ur n California e "u i o temperatur e treizeci e gra e. - 1u! nu e estul spaiu aici. 6ricum! trebuie s gsesc un loc n care s pun misterele aici! mpreun cu celelalte genuri e ficiune. :imp e cte$a minute ea stu ie schia etaliat a librriei ei! apoi scutur in cap. *r fi mult mai uor e aflat ac nu ai sta rept pe mi#locul planetei. +a n eprt pisica uor.

+$i ent insultat e remarc! Ma. i reaez trupul blnos pe colul mesei e picnic pn ce $eni fa n fa cu ste#arul uria i cu spatele la ea i la esenul ei. Cori reui s ignore insulta ei obinuita rb are i sc ea. Lucrase -a re$izia parterului mai bine e o or i nc nu gsise o soluie la problema ei! care era aa e greoaie. :mplarii erau n urm - nimic e care s se ngri#oreze - i plnuiau s mai ntrzie ct$a timp construcia rafturilor. Dar pn atunci ea trebuia s aib macheta gata ca s poat ncepe stocarea rafturilor cu in$entarul epozitat n gara#ul ei e mai bine e cte$a sptmni. Mai hotrt ca oricn s termine proiectul ea i ascui creionul pe marginea masei e lemn i se gn i la posibilitatea e a strnge crile pentru ca ouri i cu cele e art pe gon ol. *sta ar putea rezol$a problema care se i$ise o at cu apariia spaiului mai mic ect cel pe care l anticipase. *poi ncerc s-i concentreze atenia asupra spaiilor centrale. n schimb! mintea ei imagina o pereche e ochi albatri! mrginii e gene lungi i negre. i az$rli creionul. - La racu . :recuse mai mult e o sptmn e cn nu-l $zuse pe 8a;e! ar a$ea imaginea lui clar n minte! gata s-i risipeasc concentrarea. *#ungn la culmea frustrrii! i propti coatele pe mas i brbia n palme. -ntensitatea soarelui i nclzea faa i ea nchise ochii! ntrebn u-se e ce acest brbat o istrgea aa e uor. :recu peste farmecul i nfiarea lui plcut care erau e$i ente! tiin cu siguran c nici un brbat nu-i putea capta atenia mai mult e un minut ac era superficial. ,i n timp ce cte$a reprize e rs i cte$a glume istee le fcuser prnzul amuzant! spiritul iute al lui 8a;e i simul umorului nu puteau realiza ce efect a$eau asupra ei. -ntr-un inter$al e timp uimitor e scurt el reuise s-i pro$oace insomnii i zile agitateE el atrsese atenia lucrtorilor in bibliotec asupra noului ei iubit! pn cn ncepu s e$ite s mearg la bufet e team s nu fie acostat i chestionat n legtur cu tipul stranic care o $izitase sptmn trecut. ,i ei ncercase pe ct putuse mai bine s-l escura#eze! el o fcuse s accepte s ias cu el! e ou ori.

Cel mai ru era c o tulburase emoional i se.ual! sentimente pe care i le suprimase e ct$a timp. Ar n oial! brbatul sta era o belea. ,i ea nu-i $a termina treaba nicio at ac se $a tot gn i la el. *a cum era! e#a petrecuse mai mult timp fcn speculaii n pri$ina brbatului. Mai ecis ca oricn s-l uite! ea i lu creionul i i n rept in nou atenia asupra esenului. Ce$a mai trziu! sunetul unui motor i risipi concentrarea nc o at. :resrin ! Ma. sri e pe mas i ispru n gar ul $iu in curtea $ecinului. Cori ri ic pri$irea la timp ca s $a un camion mur ar familiar! tras n stra . - 5orbeti e lup! murmur ea! pri$in u-l pe 8a;e n timp ce cobora in camion i trgea ua up el. *r fi trebuit s fie surprins c l $e e! ar nu era. +l purta o pereche e blugi ecolorai i un tricou care se mula pe pieptul lui musculos. 6 caschet e baseball a lui Los *ngeles Do gers i acoperea prul bogat i crlionat. Culoarea caschetei se asorta cu cea a ochilor= albastr. "e gn i c arta a orabil! atrgtor! se.9. - +rai prin $ecintate' l ntreb ea cn i re$eni glasul. 8a;e trecu pe lng ea i se aez n colul opus. i spusese c era un prost chiar pe cn trgea maina n stra . +a i use e neles estul e clar c nu orea s-l $a nainte e balet. Dar apoi! nu i use i el la fel e clar e neles c nu inteniona s o atepte att e mult pn s o $a ' - *m $enit s te in$it la un picnic. - 5ai! 8a;e. *sta sun aproape ca o in$itaie. 5rei s spui c o s m iei e mn i o s m tragi up tine' +l scutur in cap. - )ncerc o nou tehnic. +.presia ei curioas l zburli. - +ste apropierea in trei pai pe care am citit-o n (opular Ca$eman. +a zmbi! un alt semn ncura#ator! apoi ecise. - (asul unu! continu el! pretinzn c citeaz intr-un articol al re$istei! cu$nt cu cu$nt. <ugai oamna politicos s ias cu umnea$oastr.

- -ncre ibil e ci$ilizat. - +.act. - Dar mi-e team c... - *ha. +l pretinse c se uita ntr-o copie imaginar a re$istei. - *ici spune c pasul numrul unu nu funcioneaz ntot eauna! n care caz ar trebui s apelai la cel e-al oilea pas. -mplorai. +l i uni palmele i ncerc s arate umil. Cori! $rei! te rog! s iei la picnic cu mine' ntreaga mea familie $a fi acolo! i le-ar plcea s te cunoasc. ,i eu $reau s-i cunoti. Cori rse. +l fcea pe racuH n patru! ar trebuia s a mit c i mergea. Ar s-i ea seama! el spusese un cu$nt care fcu ificil refuzarea in$itaiei. Aamilie. *r fi groza$ s fac parte intr-o familie! chiar i pentru cte$a ore i i eea e picnic i se pru amuzant. n afar e asta! n ultimele cte$a minute reuise s lucreze asupra etaliilor planului pentru parter i i putea permite o pauz. - Cu plcere. Las-m oar s mai fac nite schimbri pe-aici i apoi termin cu astea. +a mzgli mai multe obser$aii nainte s pun creionul #os! satisfcut e rezultate. 0ata. - la s ne uitm. 8a;e rsuci schia ca s $a mai bine. Librria ta' Cori u in cap afirmati$ i pri$i cu mn rie n timp ce 8a;e inspecta planul parterului. Ausese o lupt! ar n final reuise s gseasc loc pentru toate. 1u trebuia s mai elimine re$istele sau crile e gtit! sau altce$a. - + al naibii e bun! coment el! e$i ent impresionat. Cum merge fi.area construciei pe inuntru' - +i... suntem cu cte$a zile n urm! ar nu cre c trebuie s ncep s m ngri#orez. - Dac ai ne$oie e a#utor! i pot trimite nite oameni e-ai mei. - Mulumesc! ar nu $reau s te ncurc. - 1u-i face probleme. ntot eauna m pot ebarasa e oi! trei oameni pentru un proiect special. Gi-i trimit mine. - 1u! serios. 1u te pot lsa s faci asta. - De ce nu' Cori nu tiu e.act cum ar reaciona el ac i-ar spune c nu-i putea permite s cheltuiasc cu o echip e constructori profesioniti.

* olescenii pe care-i anga#ase la recoman area atelierului e tmplrie erau ieftini i lucraser bine. +rau un pic mai ncei ect sperase ea c $or fi. - -i apreciez oferta! ar a e$rul este c am un buget limitat! i mrturisi ea! spern c nu-l $a #igni. Marsha mi-a spus c ai o companie! i sunt sigur c este foarte bun. Dar eu nu-mi pot permite. - )neleg. Ce-ai zice s facem o n$oial' i trimit oamenii ca s recuperezi! iar noi oi putem... - 8a;e :anner! spuse ea! ntrerupn u-l nainte ca el s-i fac clar intenia. n puinul timp e cn te tiu! nu cre c ai fost refuzat $reo at e cine$a. +l surse. - :rebuie s fie un efect genetic. Cori rse! gn in u-se c era a e$rat c unii oameni nu suportau s au cu$ntul nu i 8a;e era cu siguran unul intre ei. <uln planul parterului ei! ea spuse= - 1u ar fi mai bine s mergem la picnic' 8a;e se uit la ceas. - M a! cre c a. - 5in ntr-o clip. +a u buzna n cas! punn planul parterului ntr-un sertar! nainte e a nfca un tricou. Cn se ntoarse afar! 8a;e atepta lng camionul su. +l eschise ua i i fcu semn s se suie lng ofer. - -n legtur cu articolul acela in (opular Ca$eman! zise ea suin use. 8a;e se sui up ea.. - Ce-i cu el' - (rimii oi pai erau s ntrebi politicos i s implori! ar al treilea' +l nchise ua i porni motorul! apoi i arunc un zmbet tan ru! care ar fi putut nmuia i un iceberg. - -gnor toate protestele i trage-o afar e pr! zise el bgn n $iteza nti. - -au eu rcitorul. De ce nu a uci alea ou geni aici' 8a;e lu cubul e ghea enorm in portbaga# e parc nu ar fi cntrit mai mult ca o

minge e bumbac. Cori e#a se bucura c acceptase in$itaia lui 8a;e. 5remea era perfect pentru un picnic uminic up-amiaz! i fiin c a$usese o iminea aa e pro ucti$ era gata s se istreze. :rase sacoele cu hot ogs i cartofi pr#ii in portbaga# i o lu pe urmele lui 8a;e. +l i fcu rum ctre plcul e copaci un e se aflau mesele e picnic! nainte s fie oprii e un bieel blon care cra o minge fosforescent e fotbal. - 4nchiule 8.:.! uite ce am a us. *i a$ut reptate. + mai uor pentru mine s prin pasele. 8a;e puse rcitorul #os i lu mingea e la biat. - la s $e em. (regtete-te pentru una lung! <ic;9. <ic;9 fugi n zigzag! prefcn u-se c se apr e un atac in$izibil! apoi se rsuci cu minile ntinse! gata pentru pas. Mingea i lo$i pieptul i ateriz n braele lui. - 5ezi! am prins-o! 8a;e rse. - +ti bun e sport. 6 s te facem un portar bun n scurt timp. <ic;9 zmbi mn ru i o lu la fug ctre mesele e picnic! un e erau un brbat i mai multe femei! ipn espre pasa pe care i-o use unchiul 8.:. i cum el o prinsese ca un a e$rat portar. Cori l urm pe 8a;e acolo un e era strns grupul i cuta un loc n care s-i pun baga#ul. Dou mese! acoperite cu fee e mese in plastic erau e#a umplute cu iferite pro$izii pentru picnic. - 4ite aici un loc. 6 femeie brunet tuns scurt u eoparte un bol cu salat e fructe ca s fac loc baga#ului lui Cori. Cmbea cal i prietenos. Cori o plcu pe at. - "unt Mar9 i acetia... sora lui 8a;e art ctre trei copii care scotoceau prin rcitor up .buturi rcoritoare! sunt copiii mei. %ei! copii! ce $-am spus s cerei $oie mai nti' - latr-ne mam! ziser ei ia unison. (utem lua nite floricele' - *m putea... i corect Mar9 rb toare! trgn e marginea tricoului ei rou care! aa larg cum era! nu-i putea ascun e curbele generoase.

- *m putea lua! te rugm! nite floricele' Cmbir cu toii ulce! $zn u-se up zmbetele lor angelice i $ocile muzicale! c mai trecuser prin asta e multe ori. - Cte un pumn fiecare. Dar! cte unul. Mar9 scutur in cap ntr-o e.asperare bine intenionat. :rebuie s-i pzesc ca un poliai. Cori se prezent i ea i i oferi lui Mar9 un zmbet nelegtor. :rebuia s fie greu s fii unicul printe! ar Mar9 prea s se priceap estul e bine. Mo ul $esel n care i isciplinase copiii i spuse lui Cori c Mar9 era o mam iubitoare! acomo at cu rolul ei e ofier e corecie. -nteresat e cei mici! Cori trecu peste cubul e ghea i se ls pe $ine pn la ni$elul copiilor. - /un. Cum te cheam' +a i n rept ntrebarea ctre fetia cea mai nalt! al crui pr blon era strns ntr-o coa e cal subire ntr-o parte. - +u sunt 8ennifer i sunt cea mai mare! o inform ea pe Cori mn r. +a este sora mea! Christ9! i el fratele meu <ic;9. +l are oar ase ani. 4ltima informaie fusese spus e parc era nemaipomenit e important. Cori u in cap gn itoare! apoi se rsuci ctre <ic;9. - *i prins pasa groza$ acum cte$a minute. <ic;9 u in cap ncet i i trase un zmbet care spunea c era e acor cu ea. - 5ino s-i prezint restul familiei. 8a;e o con use. *rtn u-i o femeie subire! el spuse. - *ceasta este sora mea +lizabeth. (rul castaniu al lui +lizabeth era cu cte$a nuane mai eschis ect cel al lui Mar9. (urta breton i a$ea prul tiat rept pe umeri. *erul ei tcut i sofisticat era complet contrar entuziasmului e.uberant al lui Mar9. *rtn ctre un alt brbat in grup! el zise= - *cesta este cumnatul meu! :om! i micuul e aici este fiul lor! :imoth9. *stzi i srbtorim prima zi e natere. :imoth9 se legna pe genunchii mamei lui! e$i ent! bucurn u-se e toat atenia. *poi 8a;e ocoli mesele ca s se opreasc n spatele unei femei al crei pr negru! buclat i ai

crei ochi albatri semnau cu ai lui. - ,i aceasta este.... - Dac m mai numeti cea mai btrn :anner n $ia o s te pun pe genunchi i o s te bat! spuse femeia uitn u-se feroce la el. 6 ihnin u-i minile pe umerii ei! el se aplec i o srut pe obraz. - *a cum spuneam! continu el e.agerat e politicos! aceasta este frumoasa mea mam 5irginia. Mam! a $rea s i-o prezint pe Cori. - " nu iei e bun ce spune! omnioar! o sftui ea! btn uurel mna fiului ei. i pier e uor controlul. - 1u cre c trebuie s te ngri#orezi n pri$ina lui Cori! i asigur el mama. "-a inut bine pn acum. Cori pri$i n #ur amintin u-i c 8a;e a$ea trei surori. - 4n e este "usie' - 4ite-m. "usie acoperi n fug ultimii treizeci e metri! apoi se arunc ntr-unul in scaunele e pe pla#. i u pe spate prul buclat i nchise ochii timp e cte$a clipe. JK - )mi cer scuze c am ntrziat! spuse ea! ncetinin u-i respiraia nainte e a i se prezenta lui Cori. - +ti singur' ntreb 5irginia. *m crezut c l $om cunoate pe noul tu prieten. - <obert a fost chemat la o au ien pentru o reclam. - +ste actor' ntreb Cori. Ce emoionant! Dei crescuse la cte$a mile e %oll9&oo ! nc gsea fascinant misterul in ustriei. - Cam aa ce$a. :onul #alnic al lui 8a;e o fcu pe Cori s tresar. "usie oft frustrat. - 8a;e... "ingurul cu$nt sun ca o cruce ntre o rug i o a$ertizare. - +ste un osptar care are minimum e salariu! continu 8a;e cu pri$irea fi.at n cea a lui "usie. Cearta amenina s tulbure starea calm a a unrii. - +i! cre c mi-e sete! eclar 5irginia tare. <ic;9! $rei s-i faci bunicii un ser$iciu i s-i a uci o rcoritoare' <ic;9 fugi ctre rcitor i scoase o ap mineral! apoi lu i pentru ceilali. *nunul $esel al lui 5irginia spulberase tensiunea i n cte$a secun e toat lumea r ea i $orbea in nou. 4rmtoarele cte$a minute fur umplute cu ntrebri! n timp ce

femeile i ntoarser atenia ctre Cori. - Locuieti n zon' - 4n e ai fcut liceul' - 4n e lucrezi' - Gi-ai eschis propria afacere' Ce emoionant! Cori e-abia a$ea timp s rspun la o ntrebare c i i puneau alta. Le rspunse pe ct e cinstit putu! amuzat e intensitatea ntrebrilor lor rapi e! surprins c interesul lor $iu pentru ceea ce le spunea o fcu s se simt ca n familie. - Cum l-ai ntlnit pe 8a;e' ntreb +lizabeth. Mormin ce$a! cum c nu $rea s mai au restul interogatoriului! :om l lu pe <ic;9 ca s aeze fileul e $olei. 8a;e nu se bga. "ttea eoparte! n u-i e neles c era la fel e interesat e rspunsurile ei ca i ceilali. Cn Cori le po$esti oamnelor cum se ntlniser ea i cu 8a;e! i ct e bine fcuse el pe piratul arogant! se uitar unul la altul i izbucnir n rs. - (are a fi 8a;e al nostru! spuse "usie! spri#inin u-i brbia n palme ntr-o atitu ine me itati$. :in e s acioneze e parc ar fi stpnul mrilor. Cmbetul sec pe care i-l arunc 8a;e o fcu pe Cori s se gn easc c poate pe "usie nu o suprau tacticile e ef ale fratelui su. Cori i arunc o pri$ire care spunea c pe ea cel puin! se putea conta n isputarea autoritii lui. - Aileul este gata! spuse 8a;e. %ai s ne facem poft e mncare. Aemeile se ri icar la unison i o luar ctre terenul e $olei! rzn pe seama po$estirii lui Cori! espre ara a pe care ea i cu 8a;e o #ucaser n seara cn s-au ntlnit. Cori era uimit. +i tocmai i confirmaser atitu inea e ef i totui nimeni nu crcnise cn el le sfrise iscuia aa e brusc. 1u era e mirare c reaciona ca un ictator. 1imeni nu se lupta cu el. <estul up-amiezei trecuse rapi . Dup meciul rapi e $olei i masa e prnz care costase in mncruri tipice pentru picnic! :om i +lizabeth l-au a#utat pe :imoth9 s eschi ca ourile. Cn i-au prezentat primul tort e ziua lui! el i-a nfipt ambele mini n glazur.

:oat lumea a rs. 1u au mai fost inci ente ntre 8a;e i "uste! /a in contr. Cei oi preau s aib un soiB e apropiere eosebit. +$i ent! 8a;e i iubea foarte mult sora mai mic! ceea ce o fcu pe Cori s se ntrebe care era a e$ratul moti$ pentru care e.plo ase mai e$reme. )i aminti ct e urt se uitase cn %arriet pomenise e noul prieten al lui "usie zilele trecute la mas! ar i $enea greu s crea c 8a;e era aa e suprat oar fiin c "usie a$ea un brbat n $iaa ei. +a nu prea s mai fie suprat in cauza atitu inii lui 8a;e. Cn $eni timpul ca "usie s plece! ea o surprinse pe Cori rugn -o s o con uc pn la main. - 5oiam s m scuz pentru fratele meu cpos. *m $zut c spusele lui espre <obert te-au suprat. - (e mine' Dar pe tine' Cori i u seama ct e personal era ntrebarea! latr-m. 1-ar fi trebuit s spun una ca asta. 1u e treaba mea. "usie zmbi. - 6! cre c e cinstit s pui ou trei ntrebri up mo ul n care team ncolit. <ser amn ou i Cori se pomeni a mirn stilul le#er al lui "usie. n mo clar! nu fusese #enat e felul n care 8a;e i fcuse o scen n faa unei strine. - 8a;e ine la tine! replic ea. i spun eu. ,i nu $reau s gn eti altfel espre el fiin c a spus fi ce a crezut. - Cam prea fi! replic ea. La urma urmei! nu e treaba nimnui cu cine te ntlneti. - *i absolut reptate. - +i! nu te eran#eaz c ncearc s-i con uc $iaa' . 6chii lui "usie se ngustar i zmbi cu buzele strnse. - M-am obinuit s m scoat in pepeni! ar cre c singurul moti$ pentru care o face este c m iubete. ,tiu c $rea ce este mai bun pentru mine! i n cele in urm i $a a seama c numai eu pot spune ce este bun. (n cn ... "usie se ntrerupse ri icn in umeri. Cori scutur in cap! minunn u-se e mo ul n care lua "usie lucrurile.

- Cum e reueti s rmi calm cn se poart astfel' "usie eschise ua mainii! i arunc geanta i pulo$erul pe scaunul in fa! apoi se rsuci ctre Cori in nou. - +.periena! spuse ea clipin in ochi. 1u-i face gri#i! cu un pic e practic te $ei obinui. B Cu aceast remarc special se sui n main i o lu in loc! lsn -o pe Cori s se ntrebe e ce crezuse c nu a$ea practic eloc. +a trsese concluzia bun. 8a;e nu era un monstru! ci oar un frate mai mare protector. Dar Cori tia genul lui e iubire - i ne$oia e$i ent e a controla totul - care nu se potri$ea cu orina ei e in epen en. "tatisticile i e.periena marnei ei cu brbaii! o n$aser c o femeie nu-i putea permite lu.ul s epin e un brbat! ceea ce era egra ant pentru ea! e $reme ce brbaii stteau oar o perioa e timp. 6 oamn istea n$a s-i poarte singur e gri#. 1u $a lsa nicio at pe cine$a s preia con ucerea. 1icio at. ,i 8a;e era un astfel e tip e prima mn. *r trebui s fie istea i s menin legtura la un ni$el strict platonic. - %ei! ce iscutai' Cori se rsuci i l $zu pe 8a;e $enin spre ea! cu cte un scaun e pla# n fiecare mn i o pung plin sub un bra. - Discuii ca ntre fete. +a i lu punga i l pri$i ncrcn camionul. "ora ta este o tnr remarcabil. *r trebui s fii foarte mn ru e ea. - *re capul pe umeri! spuse el. n cel mai mult timp. - A loc pentru echipa e $olei! unchiule 8.:. lat-i c $in. <ic;9 sri n sus i n #os n timp ce :om ucea echipamentul ctre camion. <estul familiei i mpacheta lucrurile i spuser la re$e ere! proces care ur un sfert e or. Cori primi numeroase in$itaii s li se alture oricn orea! i ei i pru ru c se terminase. Ausese amuzant s fac parte in familia lor. (e cn ea i cu 8a;e ieeau in lotul e parcare i intrau pe bule$ar ul Cana a! soarele intrase n nori i aerul se rcise. Cori se chinui s-i mbrace pulo$erul! se ls pe spate i i spri#ini capul pe tetier! n u-i seama ct e obosit era. "imi c a oarme pe loc. - * fost o petrecere pe cinste. Cre eam c :imm9 o s sar cu capul n tortul e ziua lui. 8a;e pri$i spre Cori! ateptn un rspuns.

+a era a ormit. :rebuie s fie obosit! se gn i el! i ecise s 6 lase s se bucure e somn. +ra bucuros c se hotrse s o cheme la picnic. Din ce o $e ea! e-aia orea s o $a mai mult. Cn lu curba i a#unse n traficul e pe bule$ar ul 5ergu o! trupul ei alunec ntr-o parte! $enin mai aproape e el. Curba la reapta pe Mountain *$enue o fcu s ca tot restul! rumului! pn cn a#unse cu capul n poala lui. (rul i se rspn i pe blugii lui! ca mtasea moale pe pnza ur. Coborn u-i mna se #uc cu $rfurile u$ielor ei! ncolcin u-i una pe eget n timp ce con ucea liber pe 0len ale. (rea normal ca ea s-l foloseasc rept pern! e parc mai fcuser e.cursia asta e o sut e ori nainte e.act la fel! ca un cuplu cstorit care se ntorcea acas up o zi groza$ n parc. +l a#unse la stop. Cn lumina se schimb! el ri ic piciorul e pe frn i acceler. Cori ri ic mna i o $r sub obraz! atingn u-i mbina#ul blugilor cu $rfurile egetelor. +l se ncor . Micn u-se refle.! ea se ghemui n el! e parc ar fi cutat o poziie mai bun. +l scoase un geamt uor. Cori ormi mai eparte! incontient e tortura la care l supunea. (lantn u-i ambele mini pe $olan! el se gn i cum naiba s fie atent la con us cn ea i mngia penisul cu cretetul capului. +ra al naibii e bine c erau aproape a#uni acas. -n cele in urm el coti uor i a#unse n stra ! scon un imens suspin e uurare. *r #ura c con usese ultimele cte$a mile cu respiraia la gur. - "coal-te! somnoroaso. Cori eschise ochii ncet. +ra ntuneric. (entru moment nu-i ea seama un e era. *poi i aminti e picnic! i e faptul c se-suise n camionul lui 8a;e cn se terminase. Dar un e era acum' nc ameit! i $r egetele ntr-un testicul. "au cel puin ncercase. Mna ei reapt cuprinse o umfltur tare ca piatra prin blugi. i nl capul automat i u cu el n $olan. - *uu!

- *i pit ce$a' <i icn u-se cu gri# e ata aceasta! Cori i frec tmpla i arunc o pri$ire prin #ur! ncercn s-i re$in. <ecunoscu luminile plpitoare ale oraului e sub ei i ecise c trebuia s fie pe un e$a pe ealurile e easupra lui 0len ale. 6chii ei scanar peisa#ul in faa ei! lun n $izor pa#itea ntins! casa gen ferm i gara#ul ublu. - 4n e suntem' B +l opri motorul i eschise ua larg. - /ine ai $enit la cas lui 8a;e.

8a;e eschise rcitorul cu piciorul. - Ariptur! pui! pete. +l scoase felurile in acel compartiment! apoi nchise ua i se uit cu coa a ochiului n frigi er! trecn n $e ere coninutul. - "au... omlet cu brnz topit i cu maionez i a$oca o. Cori sttea pe un taburet e bar la masa in buctrie! cu un pahar e Chenin /lanc n mn. 1ici unul intre ei nu spusese nici un cu$nt espre momentul straniu n care ea se trezise cu mna pe coapsele lui. +a a$ea un moti$ stranic pentru care s rmn tcut! era #enat e faptul c a ormise. "au mai specific! pentru locul n care a ormise! i nu putea s nu se gn easc la faptul c scuzele ar fi nrutit situaia. *a c pretinse c nu se frecase intim e el ca i cn ar fi fost n rgostii e ani e zile. -gnorase mo ul n care mna ei i cuprinsese coapsa! se fora s blocheze memoria greelii care i apsa mintea! gn in u-se c nici el nu fusese afectat e somnul ei neateptat. -n schimb fcuse o remarc prosteasc! cum c nu-i use seama ct e obosit era i rse ntr-un mo caraghios. 8a;e i rspunse cu un comentariu egal espre cum o zi n parc putea rma pe cine$a! apoi

insistase s pregteasc cina. Ca ea s-i recapete puterile! zisese el. Mai mult ca oricn nu orea s rmn singur cu el. Dar ac refuza! el ar fi putut s o acuze c fcea caz intr-o chestiune nensemnat. 1u oar c nu orea s iscute nimicul in care fcea caz! ar nu $oia nici s au ! c lui i se prea normal ca o femeie s-i stea cu capul n poal. C el nu reacionase n nici un fel cn o simise aezat astfel. Deci iat-o aici! stn n buctrie! bn $in intr-o cup e cristal! i ncercn s reacioneze e parc era nc o sear e uminic. Decise c ac mai #uca mult acest #oc! $a reui s par prietenoas i uurat! aa cum simea ne$oia s fie. - Cum $or fi preparate felurile! omnule' 8a;e nchise ua i se uit la ea. - Ariptura $a fi tiat n felii subiri i bgat la cuptor. (uiul copt n sos e sherr9 i ciuperci! ser$it cu orez i cu alune. 5oi face petele pr#it i $om a uga mu# ei e usturoi i lmie. <i icn in umeri el a ugE - 6mleta e omlet. 6 s-o fac n tigaie. Cori l pri$i sceptic. - (oi face $reunul in toate aceste lucruri' +l se aplec elegant. - 6ui! ma emoiselle! (etrecn u-i timpul me itn ! arunc o pri$ire prin buctrie. *rta e parc sttea un buctar gurman prin mpre#urimi - cea mai nou carte e bucate! o main e fcut paste mo ern! tigi emailate i oale ce atrnau pe un raft circular easupra cuptorului. :otui! i prea ciu at c el tia s foloseasc toate acele ustensile. (robabil c a$ea o mena#er care $enea e mai multe ori pe sptmn i fcea curat! i spla len#eria i i pregtea mesele. Cmbetul lui ncreztor o u gata. +a alese felul e mncare cu pui! n parte fiin c se simea mai pre#os i sunase ca fiin felul cel mai greu e preparat! i n parte fiin c nu putea rezista acestei cacialmale. 6 or mai. trziu strlucirea lumnrilor plpitoare fcea umbrele s #oace pe perete. 4n $eritabil banchet li se ntin ea n faa ochilor pe masa in lemn e tran afir. Aiin c i urmrise uurina cu care

preparase mesele! refuzn u-i repetatele oferte e a#utor! ea a$ea i ee cam la ce s se atepte. +l putea s nu fie 8ulia Chil ! ar se pricepea la buctrie. Curioas! ea lu prima nghiitur e pui. Carnea era moale! sosul e $in i ciuperci fin asortat cu ierburi i arome. 1u mai gustase nicio at ce$a att e elicios. Aiin c nu gtise nicio at ce$a aa e bun. - *r fi trebuit s-i cer s gteti o cioar! coment ea cu timi itate. 8a;e rse. - (robabil c ai un recipient pentru aa ce$a pe aici. +a mai cur o bucat e pui. - 1u m-am n oit o clip e asta. Cori nu se ateptase s aib poft e mncare up masa bogat e picnic! ar a$ea. n cele in urm! up ce mai termin o porie mic e mazre cu ceap tiat cubulee puse furculia #os. - Dac mai iau o nghiitur n-o s m mai mic in loc. - Ce zici e nite $in! i oferi el! inn sticla n mna ntins. Masa fusese nemaipomenit! compania plcut. Cori se simea $oioas! fr gri#i i un pic in iferent. ntinse paharul i mai accept un pahar! apoi pri$i cum el i-l umplea pe al lui nainte e a pune sticla n frapiera cu margini e argint. - )mi place familia ta! coment ea! rotin lichi ul ncet nainte s soarb in el. - ,i ei te plac pe tine. Dn u-se pe spate! ea i ghemui picioarele sub ea! aruncn u-i pantofii pe un e$a pe sub scaun. - Cum e i-ai at seama' +l nu rspunse timp n elungat. (ur i simplu se uita lung la ea! pri$irea a ncin u-i-se asupra gurii ei. 6 senzaie cal o np i. i spuse c e $in era $inul pe care e-abia l sorbise! i nu pri$irea lui profun . - "per c surorile mele nu te-au #enat cu interogatoriul lor e astzi. 5ocea lui suna aspr i se.9! ca nisipul pe catifea. "e simi cutremurat. - *u personalitate. +a ri ic in umeri. - Curiozitate prieteneasc. 1u m-am suprat! serios.

- :e-ai escurcat foarte bine. Cori zmbi mo est. - Mulumesc. :rebuie s recunosc! preau s aib rutin. 0n ul c ele le mai interogaser i pe alte femei a use e el o zgn ri. Dar trebuia s afle. Aac asta es' 8a;e scutur in cap. - 1icio at. - +i! hai acum! l nec#i ea pstrn un ton moale pentru a-i ascun e interesul. mi spui c nu le-au ntrebat nimic pe nici una in prietenele tale n stilul lor inchizitor' +l aproape c zmbi. - 1u. 5reau s spun c este... el se opri! uitn u-se la $inul su! apoi la farfuria goal! apoi napoi la ea! nu au ntlnit-o pe nici una intre prietenele mele. :u ai fost prima. -*h! - Cn fetele erau mici! continu el nainte ca ea s rumege implicaiile celor spuse e el! eram prea ocupat ca s uc mai eparte afacerea pornit e bunicul meu i s merg la colegiu seara s-mi iau iploma! ca s am timp pentru o relaie serioas. - )nc m uimete faptul c i-ai luat o aa mare responsabilitate e tnr. - *m fcut ce trebuia s fac. +l u pe gt restul $inului! e parc ar fi fost &his;9. ,i cn reueam s gsesc timp pentru ntlniri! puneam familia pe primul plan. Lui Cori i merse la inim. - )ntot eauna ai fost acolo pentru ei. +l ri ic in umeri. - :rebuia s fiu. +ram capul familiei. nc mai snt. - Dar ele nu mai snt fetie. - 1u! cre c nu. - (ar aa e luminoase! aa e capabile s aib gri# e ele! nct probabil acum nu mai au ne$oie e prea mult a#utor. +l se ls pe spate i i ncruci braele la piept. nceputul unui zmbet i mi#ea la colurile gurii. - De ce te tot ascunzi pe up egete i nu spui ce ai n minte.

+a ezit o clip! ntrebn u-se ac era posibil s-l fac s neleag c se amesteca n $iaa surorilor lui! apoi se gn i s ncerce. - -n regul! spuse ea. "usie este estul e mare ca s-i aleag prietenii. De ce ai fcut aa mare caz e noul ei prieten azi' - Aiin c e o lichea. Cori l pri$i n oielnic. - L-ai ntlnit pe <obert' - 1u! ar cunosc genul. - ,i ce gen e el' - + un $istor. 5neaz cai pe perei. ,i ac se cstorete i are copii! ei $or fi ca el. Aiin c $isul nseamn mult mai mult pentru astfel e in i$izi! ect s aib gri# e familia lor. 8a;e se uit n zare pentru o clip. *a cum am spus mai nainte! cunosc genul. /rusc pru aa e serios nct! pentru scurt moment! ea se ntreb ac nc mai $orbeau espre <obert. - (oate c surorii tale i place acest gen! spuse ea ncet. - M a! m rog! ea e tnr i habar nu are. Dar ntr-o zi $a ori s se aeze i s-i ntemeieze o familie! i $a a$ea ne$oie e un so cu care s mprteasc responsabilitile. 2sta e genul cu care ar trebui s se ntlneasc. - (oate! conchise ea! n u-i seama c era un a e$r n spusele lui. Dar cert este c e estul e mare ca s eci singur! i nu e treaba ta pe cine alege. - (e racuH nu e. 8a;e i arunc er$eelul i se ri ic. (rsi camera fr un cu$nt. Cu gura cscat pe #umtate! Cori i pri$i ieirea n tcere! apoi i strnse buzele. n cte$a secun e el se nfuriase ca naiba. (e un e$a reuise s clarifice subiectul probabil fiin c propria-i lupt pentru in epen en i era remarcabil e proaspt n minte. Ausese tnr! o ele$ la colegiu care se ntlnea cu stu entul absol$ent *lan (hilips! ar estul e mare ca s ia ecizii singur! i eterminat s fac astfel. i amintea e parc ar fi fost ieri certurile pe care le a$eau cn ea refuza s-i accepte e ictele n pri$ina ei! frustrrile pe care le simea e fiecare at cn el i spunea c tia mai

bine ect ea. Da! tia e.act prin ce trecea "usie ncercn s-l con$ing pe 8a;e c era n stare s ia propriile ecizii i s-i controleze $iaa. Cori se pomeni simpatizn cu <obert. Momentul eschi erii librriei ei btea la u fiin c! n ciu a numeroaselor obstacole cu care se confruntase e-a lungul anilor! nu renunase nicio at la $isul e a a$ea propria ei afacere. "igur! se luptase! lucrn peste program la bibliotec! lun u-i slu#be secun are ca s ctige un ban n plus. 1u i-a fost uor s con$ing banca s-i ea un mprumut. Dar o fcuse pentru c era hotrt s-i ating elul. 1ormal! s sar i s apere pe oricine tot ncerca ce$a! in iferent e ct e ciu at i era succesul. Dar in iferent e ct e legat era e lupta lui "usie pentru in epen en sau e ne$oia lui <obert e a-i realiza $isul! nu era treaba ei s-i spun lui 8a;e cum s o abor eze pe sora lui! recunoscu ea. De fapt! mo ul n care i e.primase ea prerile era complet iferit e cel n care ncerca 8a;e s-i spun lui "usie ce s fac. Cmbin mohort! ea se ri ic i respir a nc. Ar n oial! i atora scuze lui 8a;e. ntrecuse msura. )l gsi n biroul lui. "ttea la captul unei canapele cptuite cu piele! cu picioarele spri#inite pe o msu e cafea in lemn e ste#ar! citin intr-o re$ist. 4n co$or persan pufos acoperea o mare poriune a po elei i a bibliotecii ticsite cu cri! re$iste! i trofee e tot felul i msurile! aliniate pe un perete ntreg. Camera! cu furnirul in ste#ar i obloanele in pai era ca i brbatul! teribil e masculin. nc stn n pragul omeniului su! ea se simi foarte feminin. - Dac nc mai $orbeti cu mine a $rea s-mi cer scuze! spuse ea abia optit. 8a;e i ri ic pri$irea! apoi se aplec n fa i arunc re$ista pe mas. - (entru ce' - *m spus ce$a ce n-ar fi trebuit. +a zmbi! spern s nclzeasc atmosfera. Cre c merit o btaie bun! nu' +l i ri ic picioarele e pe mas i le aez pe po ea aplecn u-se nainte ca s-i o ihneasc coatele pe genunchi. )mpreunn u-i minile o msur in cap pn n picioare pe femeia care sttea n pragul

biroului su. +a a$ea obra#ii roii! probabil fiin c consumase ce$a mai mult $in! sau poate fiin c se certase cu el. (rul i c ea n $aluri uoare pe umeri i pe piepii bluzei ei roz! $rfurile acoperin u-i espictura snilor. /lugii strni i se mulau frumos pe ol urile subiri i picioarele lungi! fcn u-l s se ntrebe ac era posibil ca un om sntos mental s fie gelos pe o curte sau pe nite blugi albatri. Mai mult e o uzin e lucruri i $enir n minte n acelai timp cn se gn i cam ce ar $rea s-i fac acelei poriuni in anatomia ei! ar nici unul intre ele nu era o btaie peste fun . - -n momentul sta! spuse el! nu cre c ar fi nimerit pe eapsa corporal. +l btu uurel ntr-o pern e alturi! la loc. (oate putem negocia. Cori $eni i se aez lng el. (robabil c nu intenionase s se aeze aa e aproape! ar se cufun n pielea moale ca puful i se rostogoli spre el pn cn coapsele li se atinser. Lui 8a;e i plcuse ntot eauna canapeaua asta. 6cupa un loc special n inima lui. - 1u eti suprat' ntreb ea! ri icn sprncenele nencreztoare. +l scutur in cap. - 1u! i mi pare ru c am ipat la tine! in moment ce ai spus ce$a cu care eram obinuit. - De la "usie' - M a! recunoscu n in cap. *m iscutat lucrul sta e attea ori nct nu-mi mai amintesc. Cn Cori eschise gura ca s $orbeasc! el o lu e mn. 1u ncerc s-i con uc eu $iaa. Doar c ia prea n serios relaia cu <obert sta! i m ngri#oreaz. +l este actor! pentru numele lui Dumnezeu. ,ansele ca s uc o $ia bun alturi e el snt slabe. )ncruntn u-se! Cori trebui s recunoasc c 8a;e pusese punctul pe LiM. Citise estul e multe statistici espre afaceri ca s tie c actorii ctigau atia bani ct s nu tie ce s fac cu ei. <estul mureau e foame ac rmneau oar cu meseria e actor. (entru cei mai muli era greu e supra$ieuit. ,i n timp ce 8a;e prea s se agate e i eea n$echit cum c brbatul trebuia s fie stlpul e spri#in al familiei sale! gri#a lui cea mare era pentru bunstarea surorii lui. Cori nu-l putea con amna c #u eca

astfel. De fapt! l a mira. :otui era un punct e $e ere pe care 8a;e nu-l luase n consi eraie. - 1-ai $rut nicio at ce$a aa e mult nct s tot ncerci! l ntreb ea! in iferent e cte ori ai euat! in iferent e cte ori i s-a spus c nu-i $ei realiza $isul' 8a;e se ri ic. Merse ctre barul construit n colul biroului i eschise o u e cristal. Ar s spun un cu$nt el scoase un pahar in ulap i turn coniac n el. )ntinzn mna! i-l oferi lui Cori. +a scutur in cap. +l tia c atepta s-i rspun la ntrebare. +l i lu paharul cu butur i merse mai ncolo ca s se aeze n faa emineului. Cu un picior pe cmin! sorbin ncet! se gn i la ceea ce spusese ea. "e gn i la aluziile pe care i le fcuse la petrecere atunci cn se ntlniser! aluzii care trebuiau s-l fi con$ins clar c ea nu orea s ias cu el. ,i se gn i la reacia ei cn el $enise ia bibliotec n acea zi! cum i use e neles c nu $oia s $orbeasc cu el. ,i se gn i la mo ul n care i refuzase in$itaia !a prnz i biletele la balet. Dar nu conta ct e es l refuzase! el tot ncercase. 4n brbat care se escura#a uor ar fi renunat emult. 8a;e lu ultima gur e coniac apoi aez paharul #os pe msu i se use ctre canapea. Ar s se ntrebe cam ce era s fac! el se aez lng ea i i lu faa n palme. - Da! Cori! i spuse el sincer! n cele in urm neleg ne$oia lui <obert e a tot ncerca. mi oresc ce$a foarte mult. De-abia respirn ! Cori pri$i cum el i apropie gura e a ei. nchise ochii ncet! refuzn s se gn easc ia ce fcea! sau cum se $a sfri. +l i epuse pe buze mai multe sruturi! pline e promisiuni. +a nu se rsuci i presiunea crescu aa e uor cum nici nu i-ar fi imaginat. "e ntreb e ce nu o sruta mai a nc! apoi i u seama cu o tresrire c i ea timp s se rzgn easc. *sta era ultimul lucru pe care ar fi orit s-l fac. )n$luit ntr-un nor e colonie! ea se e a sentimentelor care o copleeau. i ls braele s hoinreasc peste braele lui! simin cum muchii i se ncor au rept rspuns. i aminti c fcuse la fel la petrecerea e %allo&een. i simea pielea goal. i testase puterea cu egetele i l gsi ncnttor. *cum! ncon#urn u-i gtul cu braele l

trase mai aproape. +a i simi minile asprite e munc mngin u-i pielea moale e pe obra#i! n u-i o senzaie aparte. :otui! o srutase e parc era fragil! micn u-i buzele ntr-un ritm slab! lene! pn cn ea se gn i c $oia s o scoat in mini intenionat. "e apropie mai mult! lipin u-se e el! $rn mai mult ect orice ca el s o srute e-a binelea. 4n geamt uor i "cp e pe buze! ar in moti$e pe care nu i le putea imagina el prelu controlul. ntr-un ultim efort e a-l nnebuni! ea i trecu limba peste buza lui e sus. "imi un gol n stomac. (arc i mprtiase foc n tot corpul. :imp n elungat limbile lor s-au uelat n #oac! nti n gura ei! apoi ntr-a lui. +l i trecu egetele prin prul ei i l inu strns i ferm n timp ce-i muca buza e #os. *nii n care i refuzase aceast plcere se topir. +a tia moti$ul! sau moti$ele pentru care e$itase situaiile e genul acesteia n care se afla acum! ar nu-i a ucea aminte e nici una acum. )ncet! ea se ls n #os! acoperin u-i trupul cu al ei. (ielea moale a canapelei scriii sub ea n timp ce gura lui o asalta ncontinuu. Minile i alergar peste umerii lui largi i peste spatele su! bucurn u-se e fiecare senzaie! srutn u-l. 8a;e i ri ic mna ca s-i cuprin snii n palme. (rin pulo$er! tricou i sutien ea i rspunse atingerii! sfrcurile strpungn materialul care le acopereau. *plecn u-i capul el lu sfrcul sensibil n gur prin straturile e bumbac. 6 auzi strign u-i numele. Minile lui se ncletar n prul ei. +a se arcui e spate. Minile lui erau acum pe pielea ei goal! nlturn hainele! cutn s o ating fr bariere! ntr-o misiune proprie! gura lui le urma! gustn pielea ncins e pasiune. )i spuse s nceteze. n cte$a secun e ar putea fi prea trziu. 5a fi incapabil sa se esprin e ea i n final i $a regreta lipsa e control. Aiin c era prea curn pentru asta. -i rspunsese la srutri! aruncn u-se nerb toare ca s-i ntlneasc mngierea. -- trase mai aproape! cern mai mult. Dar el tia c ea nu era gata.

Dac fceau ragoste n seara asta! ea $a regreta n zori. 5a gsi un mo n care s-i ea seama c fcuser ragoste i o $a re uce la simpla atracie fizic. ,i era mult mai mult. -ncet! ureros! el se trase in braele ei i se ri ic. Cu ochii nchii el czu in nou pe canapea! respirn greoi! ocat e efortul pe care i-l luase simpla micare. - 4au! *sta fu tot ce putu spune. 4n moment mai trziu el auzi cum scria pielea e pe canapea. Deschise ochii! ar nu trebui s se uite la ea ca s $a c se ri icase i se usese la captul opus al canapelei. Departe e atingerea lui. Cori respir a nc! trgn e tricoul i e pulo$erul ei ca s se acopere. ncerc s se gn easc s spun ce$a! ar era aa e nuc nct nu putea $orbi. n seara asta escoperise c 8a;e tia cum s termine o iscuie! fie izoln u-se mbufnat ntr-o camer! fie fcn ragoste. Cea e-a oua meto a lui era cu mult mai plcut. ,i o speriase ca racuH. - * $rea s merg acas acum! i spuse ea n final! abia optit. +l n#ur ncet rept rspuns. Cn i ri ic picioarele i le u rumul peste msua e cafea canapeaua se cutremur. l pri$i trecn ui minile prin pr e mai multe ori i mpreunn u-le sub cap. ,i i auzi respiraia precipitat. +ra frustrat. +i! la fel era i ea. 6 nspimntase mo ul n care i rspunsese. )nspimntat e mo ul n care a$ea ne$oie e atingerile! e srutrile lui. - :e rog! spuse ea! spern c el nu o $a contrazice i nu $a face situaia i mai grea. 8a;e i ntoarse capul n cele in urm i o pri$i! )n ochii albatri care se uitau la e! $zu pasiune l surpriz. ,i confuzie i ngri#orare. Ar si pese e cum ea se topise lng ei! e mo ul n care gura ei ceruse mai mult! ei fusese tmpit i lsase lucrurile s ias e sub control. La racuH! ar fi trebuit s tie. <isca s se uite rapi spre ea! apoi se ri ic n picioare! ntrebn u-se tot timpul cum $a trebui s plteasc pentru aceast greeal.

8a;e i escheie cmaa gri! se uit !a ceas i n#ur n sur in. +ra aproape ora ase i el nc era la birou. 1u era e mirare! a$n n $e ere c ntlnirea lui cu "amulel 3enne 9 in "an Diego urase e ou ori mai mult fa e ct calculase. Chiar i aa! 3enne 9 nu luase nc o ecizie n pri$ina schimbrilor celui e-al treilea eta# al cl irii ce se construia. Dac nu se hotra ct e curn ! construcia $a stagna ntr-un punct i $or fi forai s amne ata terminrii pentru o alt perioa ! situaie pe care 8a;e orea s o e$ite cu orice pre. De parc nu ar fi a$ut estule pe cap! se gn i el! ntinzn u-i picioarele lungi sub pupitrul su $echi e ou sute e ani. Cn se ls pe spate n scaunul su! lemnul antic trosni! ca n urm cu zeci e ani! cn bunicul su sttuse acolo. -maginea btrnului i era clar n minte i 8a;e i ori s fie acolo cu el acum. l-ar fi putut a sfaturi ntr-o anume problem! cea care i zbrnia n minte e cn plecase in "an Diego. :recuser cinci zile e cn luase masa mpreun cu Cori la el acas! cinci zile e cn i pier use controlul cu ea. nc se mai o#enea. Dac ar fi at atenie instinctelor! ar fi luat lucrurile uurel! cu rb are. Dar nu. +l practic o atacase pe canapeaua in biroul su. ,i n timp ce i putea #ustifica aciunile spunn u-i c i ea a $rut la fel e mult ca i el! nu o fcea. ,tiuse tot timpul c ea nu era pregtit s accepte sentimentele care se nfiripau ntre ei. (entru un anume moti$ anume! ei i era team s se apropie prea mult e el. 6 speriase mergn prea eparte i prea repe e. 1u fusese o micare istea. *cum a$ea ne$oie e o cru e rb are ac $oia s a#ung un e$a cu ea. ,i $oia. 6 $oia n $iaa lui! i n patul lui. Dup cum i era obiceiul! 8a;e nu pier ea timpul lun ecizii. -n iferent e ct timp i $a lua! $a a$ea rb are cu Cori pn ce aceasta se $a obinui cu i eea c era n rgostit e el. ,i se $a obinui. +ra oar o chestiune e timp. 6 btaie uoar n u i ntrerupse gn urile. i ri ic pri$irea i o

$zu pe "usie $rn u-i capul pe u. - +-n or ine' ntreb ea. La ncu$iinarea lui ea pi nuntru i i u o cutie cu ap mineral. Aericit or. 8a;e prinse apa mineral cu o mn! apoi o esfcu. - +i! nici o ntlnire $ineri noaptea' "usie se ntinse ctre presse-papier-ul lui ca s gureasc tabla cutiei e ap mineral fr s-i rup unghiile. - 1u m ia ect la opt. 8a;e use cutia -a gur i sorbi lung. - Cu cine te ntlneti e ata asta' - Cu <obert. - +ste a treia oar sptmn asta! nu' "usie aprob in cap. -n timp ce el i asculta planurile etaliate pentru sear! i u prin cap c suna e parc i raporta unui printe. (entru prima at fu contient e faptul c el nu era tatl ei. 8ucase rolul unei necesiti ani e zile! ar con$ersaia ncins cu Cori! l fcuse s $a c nu mai era ne$oie s fac aa ce$a. - (are amuzant. *propo! cum merge <obert cu au iiile pentru reclame' * obinut slu#ba' "usie se uit la el e parc i pier use minile. - *aa... nu! nu a obinut-o! spuse ea n cele in urm. - Aoarte ru! ar ac ine la asta ar putea-o obine! nu crezi' - +i... a. *a cre . +l nu o putea n$ino$i pentru faptul c era aa e uimit! e $reme ce era prima at cn o ntreba ce$a espre noul ei prieten fr ostilitate i sarcasm. +a se aplec nainte! i nl capul i l pri$i intens. - 8a;e! parc n-ai fi tu azi. :e simi bine' (oate c ar trebui s mergi la urgen... - %ei! ce mare lucru' *m pus cte$a ntrebri cu pri$ire la prietenul tu i ce fel e sptmn ai a$ut iar tu crezi c mi-a srit o oag. )ncet! ea i ri ic o sprncean perfect sculptat! transformn u-i pri$irea ngri#orat ntr-una bnuitoare.

- -n regul! ai moti$e s fii sceptic. *m fost un ticlos n pri$ina ntlnirii tale cu <obert. * $rea s-mi cer scuze. "usie i trecu limba n interiorul obrazului rept. - Ce-i cu schimbarea asta brusc i neateptat a putea spune! a strii tale sufleteti' @ secun mai trziu faa i se lumina. Cori! 8a;e se foi #enat n scaunul su. - Ce-i cu ea' - +a este cea care te-a at gata n final! nu' - Ce mare lucru' M-am gn it! asta-i tot. - )h. 1u m uci tu pe mine. * iscutat cu tine i te-a con$ins... - Ce te face s crezi c am iscutat mcar... - Aiin c! "usie i ri ic ambele sprncene e mai multe ori! am a$ut un tete--tete up picnicul e uminic atunci cn m-a con us la main. - "erios' - "erios. +ra foarte suprat pentru lucrurile pe care le-ai spus espre <obert i m-a ntrebat e ce nu te-am pus la punct. Cu$intele mele! nu ale ei! a ug ea n prip. - Ce i-ai spus' - l-am spus c eram obinuit cu interferena ta brutal. 8a;e clipi. - 6h. *m fost chiar aa e ru' "usie rse. - Mai ru! ar nu-i face gri#i! nc te iubesc. 8a;e se ri ic n picioare i fcu un ocol ca s $in alturi e sora sa. - Cori a a$ut reptate. +ti o tnr remarcabil i $reau s tii c snt mn ru e tine. "usie se ri ic i ea. Cu un oftat pi mai aproape i l cuprinse cu braele. - :e iubesc! 8a;e. +ti cel mai groza$ frate cpos pe care l-a a$ut $reo at o fat. +a l mbri cl uros i cn n cele in urm se trase in mbriare a$ea lacrimi n ochi. *scunzn u-i emoiile! el i terse faa. - Mulumesc. +ti o surioar rgu chiar ac eti o trengri! i

spuse el zmbin . ,i mai bine nu ai sta toat noaptea! m auzi' zise el. +a i trase un pumn n umeri! nainte s se n eprteze e el. - 5ezi-i e treburile tale. +a i n rept spatele! apoi merse ctre u. n prag se opri i se rsuci ctre el. 5orbin e statul pn trziu! mine sear este ntlnirea ta cu Cori! nu' ntreb ea. 8ase se ls pe spate i se ntinse up apa mineral. - Mergem la balet! remarc el serios! apoi goli cutia nainte s-o arunce n co. 1u a$ea intenia s lase ntlnirea e mine s se transforme ntr-una e ragoste. Luase lucrurile ncet i uor! aa cum plnuise. ,i se ruga lui Dumnezeu ca ea s nu poarte ce$a se.9. Mucn u-i buzele! Cori sttea n faa ulapului cu haine! cu minile n ol uri. *cum cte$a sptmni! cn se simise raional i n controlul emoiilor sale! acceptase s ias o at cu el. La $remea aceea pruse ce$a inofensi$. *cum nu mai era sigur. n loc s aleag ce$a simplu e mbrcat pentru o sear la teatru! ea alegea ce$a pentru o sear care se $a o$e i $ital pentru relaia ei cu primul brbat la care inea up atia ani. ,i era ner$oas. n legtur cu ce s mbrace. Cum s se poarte. Dac seara se $a termina cu ei... <efuzn u-i gn ul complet! ea nchise ochii i bg mna n ulap pentru a suta mia oar. :rase un compleu! i-l u lui Marsha spre inspecie! i cn prietena ei u in cap! l arunc pe pat fr alte obiecii. 6ftn in greu! Marsha se ri ic e pe pat i pi ctre ulap. :recu peste o uzin e perechi e pantaloni i trei rochii! apoi i $r trupul rotun#it n ulapul strmt. Cte$a secun e mai trziu fcu un zgomot care sun suspicios ca +$ri;a! i iei cu escoperirea. - 4urel! uurel! spuse ea fluturn u-i egetul ncoace i ncolo. Mai pclit. Cori i pstr e.presia neutr. - 1u-i a e$rat. 5echitura aia ar fi trebuit scoas e acolo cu ani n urm. Marsha scoase rochia e pe umera. ntinse materialul e #erseu peste stomacul ei i oft.

- Doamne! m-am sturat s fiu gras. * renuna efiniti$ la hot ogs ac a putea mbrca asta chiar acum. Ar mneci i czn pn la genunchi! rochia purpurie! a$ea un ecolteu a nc i o espictur a nc ntr-o parte. Marsha o rsuci i fluier ncet. - *sta $ei purta n seara asta. l-o arunc lui Cori. Cori o arunc e parc era #ar. - *ah. 1ici gn . D u in cap. 1u pe asta. *lege altce$a. 6rice. Marsha se aplec i o ri ic e pe po ea. - Dar asta este perfect. 0roza$. 8a;e n-o s poat s nu te ia n brae. Cori nchise ochii. - De-asta mi-e team. 8a;e sttea lng ua e la intrare i ezit nainte e a bate. Ginea florile pe care le cumprase sub un bra i pentru a treia oar n la fel e multe minute i folosi ambele mini ca s-i n repte cra$ata. Cu o smucitur i trase manetele cmii pe sub mneca hainei! apoi i scutur nite fire e praf imaginare e pe guler. (oate c ar fi trebuit si pun costumul gri n loc e cel bleumarin. (rea trziu! amice. +l i netezi prul negru i i u seama pentru prima at e foarte mult timp c era ner$os. 0ri#uliu! trase florile e sub bra i $erific aran#amentul. Ausese la ase florrese pn s gseasc un buchet in flori e cmp. 4itn u-se atent la buchetul e margarete pe care-l alesese! ecise c nu suferiser n timpul e.cursiei pe bancheta in fa. +rau frumoase. -ar el era blocat. *scunsese buchetul la spate i btu n u. Cn Cori eschise ua! 8a;e rsufl uurat. Dac ar fi purtat ce$a scurt ar fi at e necaz. Dei materialul i punea n $aloare curbele feminine! ecolteul mo est era o sal$are. <ela.n u-se uor! i ntinse florile. - *stea snt pentru tine. +a fcu ochii mari e surpriz. - Margarete. +.presia e ncntare e pe faa ei era e$i ent. +l era bucuros c nu alesese tran afirii cu tulpini lungi. - Mulumesc. -ntr! spuse ea i se rsuci intrn n camera e zi. 8a;e se simi e parc l lo$ise cine$a n stomac.

- Ce s-a ntmplat cu rochia ta' Cori se rsuci i se uit peste umr. - Ce $rei s spui' - 1u are spate! la naiba. +l i $r un eget n guler i trase! elibern u-i gtul i clipin in ochi. - 6! aa... asta este stilul ei. 1u-i place' 6 iubesc. 6 ursc. Doamne! ce ncearc s-mi fac' +l respir a nc. - +... rgu. *i ce$a rece e but' - "igur. Doar s pun astea n ap! bine' +a se use n buctrie. (ri$irea lui czu peste spatele ei gol o clip. Lumina slab e la o lumnare e lng fereastr i ansa pe pielea catifelat n timp ce cuta o $az. )i simi stomacul ncor n u-se e orin i ecise c ea ncerca ina ins s-l tortureze. +ra e parc ea ar fi tiut c el a$ea o slbiciune pentru stilul se.9 subtil al unei rochii fr spate. "e ntreb ct $a trece pn cn i $a pier e rb area i o $a lua n brae. Calm! i reaminti c e ata asta trebuia s fie iferit. Cu hotrre rennoit! el se for s-i ia ochii e pe ea i stu ie camera spern c i $a oferi mult orita istracie. 6 mas mic e lemn ncon#urat e patru scaune separa buctria e camera e zi. (eretele in spatele canapelei era pictat n tonuri pale e albastru! n camerei senzaia c era $ie i calm. 8a;e simi c ncepe s se rela.eze. Aiin c nu $zu nici urm e pat el i imagin c sofaua be#! e t&ee ! ecorat cu perne $erzi e culoarea mentei era e.tensibil. 8a;e recunoscu msuele care flancau sofaua e o parte i e alta ca fiin msue e cafea. La stnga lui un balansoar $echi e ste#ar era aezat n faa emineului. 0hemuit pe un scaun! refractar la lumea in #ur era o pisic portocalie. 8a;e se aplec i scrpin urechile felinei. (isica i nl capul i eschise un ochi! apoi se ntoarse la postura anterioar torcn uor. Cmbin ! 8a;e scutur in cap. 1u putea s nu-l mire faptul c Cori a$ea pisic. Cu minile n buzunare el u in cap gn itor i stu ie camera nc

o at. Ausese n case un e esignerii lucraser pentru un salariu e sute e ori mai mare i nu reuiser s ea o senzaie e cl ur. Ar n oial! cel mai $aloros lucru in cas era biblioteca ei. 6 bibliotec in perete n perete! construit in lemn cenuiu cu ousprezece ulpioare! cuprin ea sute e cri. (i mai aproape! inspectn titlurile cu interes. 5olume cartonate! simple! un set complet e enciclope ii! a$ea e toate! totul e la cel mai recent roman al -ui <obert Lu lum la romanul 4ltimul Mohican! al lui 8ames Aenimore Cooper. ,i-o imagina ghemuit n patul ei cu o carte n poal! prul lung i blon czn u-i ntr-o mas e bucle n #urul ei. - -i place s citeti' +l nu o auzise $enin n spatele lui. (arfumul ei proaspt i sua$! ca i margaretele pe care i le a usese! l n$lui. "e ntoarse cu faa spre ea. "ttea aa e aproape. Mai multe u$ie e pr i se esprinser in claia mtsoas i i c eau negli#ent pe umeri! ispitin u-l. Murea e orina e a-l elibera pe tot! ca s-l $a czn pe spate. Cum$a! rezista orinei e a-i scoate agrafele in pr una cte una. - Da. Citesc n fiecare sear! a ug el. nainte s m bag n pat. +a i linse buzele i nghii. - ,i eu. n fiecare sear. - *i in ce s alegi. +- art ctre rafturile in spatele lui! ne ezlipin u-i ochii e pe ea cn ea se rsuci s pun sticla e lapte cu margarete pe msua e cafea. +l se pomeni comentn best-seller-urile actuale! n in cap automat cn ea i rspun ea. Dar gn ul nu i era la cri! sau la citit. 6 pri$i! fascinat cum aran#a o floare ca s stea ca lumea. Dorea mai mult ca oricn atingerea acelor mini magice. +l nghii n sec. - * putea s beau ce$a acum' - "igur. Ceai cu ghea' 5in' Ca i cn erau e capul lor! ochii lui se fi.ar asupra san alelor ei negre cu barete i asupra picioarelor lungi n timp ce ea se ucea ctre buctrie. Cn se ntoarse ca s ia ou pahare in ulap! el i o ihni pri$irea pe pielea catifelat! lucioas a spatelui ei. "imi un gol n

stomac. - "cotch! ac $rei. Cu ghea. Cu minile tremurn u-i $izibil! Cori turn butura. Cuburile e ghea czur cu zgomot cn turn lichiorul peste ele i $rs la fel e mult i pe e lturi. i nmn paharul. Cn el l lu! egetele lui le atinser pe ale ei! o atingere uoar! i totui ea simi un fior pn n cretet. 6ft! ntrebn u-se ac toat seara $a fi un lan e suferine. "pera s nu fie! i ocoli msua e cafea ca s se aeze pe canapea. 8a;e o urm. +a se ateptase ca el s se aeze alturi e ea! i fu uurat cn l $zu aezn u-se la captul opus! punn un pic e istan ntre ei. :imp e o clip i bur scotch-ul n tcere. Cori simi cum stomacul ncepe s i se calmeze. 8a;e se spri#ini pe spate i i puse un bra pe speteaza canapelei! apoi se rsuci ca s o pri$easc. Din nou ner$oas! Cori se aez picior peste picior. *sta fu o greeal. 4itase e espictura e pe un picior. 8erseul se u la o parte ez$elin u-i o bun bucat in coaps. 6chii li se ntlnir i ea se uita cum pri$irea lui c ea i se fi.a asupra piciorului e.pus. Cori sri n picioare netezin materialul i trgn e ti$ n timp ce inea butura cu cealalt mn. Ca i cn ar fi simit tensiunea in camer! Ma. i alese ace! moment ca s se trezeasc. Micrile lui le atraser atenia aa cum sperase Cori. "omnoros! el se ntinse tacticos i sri e pe balansoar ca s-l inspecteze pe noul $enit. - Cum l cheam' 8a;e se aplec ca s mngie spatele lui Ma.. Cmbi cn pisica toarse. - Ma.. Ma. Cpcitul. 5ezi astea' Cori art ctre mai multe cicatrice e pe capul pisicului! uurat c nu mai trebuia s-i fac gri#i n pri$ina rochiei ei. Cn l-am gsit arta e parc se luptase la :hun er ome i ieise n$ingtoare :ina :urner. i aminti cum blana i fusese ptat e snge! i nasul lui #ulit. +ra ca naiba. 1u-i aa! mechere' Ma. toarse mai tare apoi se apropie e 8a;e i se frec e piciorul lui! lsn u-i prul portocaliu. - Ma.! nu! Cori puse butura #os i btu in palme! alungn u-l pe motan.

- )mi pare ru. :e cur ime iat. +a se repezi n buctrie i se ntoarse cu o perie. - <i ic-te. "upus! 8a;e se n eprt e pe canapea i $eni n mi#locul camerei. Cori se aplec i ncepu s frece pantalonii! cu lo$ituri puternice. (antalonul aluneca. nainte ca el s o poat opri! ea i aez mna pe coapsa lui ca s in materialul. /rusc! muchii lui 8a;e se tensionar sub atingerea ei fierbinte. "e simi strbtut e un $al cal i tiu c a#unsese la limita autocontrolului. Ar s se gn easc! se aplec i o apuc e brae! ri icn -o n picioare. - Destul. :onul lui se$er o surprinse iar el i spuse s nu fie aspru cu ea. (oate c nu-i use seama ce anume l pro$ocase. 6 mpinse cu tan ree e lng el i i eliber braele. - Cre c l-ai luat pe tot. Mulumesc. Cori u in cap aprobator. - Cre ... c mai bine am pleca. "e rsuci ca s-i ia haina. Cn se aplec! rochia i art pielea elicat a pulpelor l ti$ul se ri ic uor. oferin u-l o alt pri$elite fugar. 8a;e nchise ochii i respir a nc. :imp e o clip se ntreb cum racuH $a rezista toat seara fr s o ating. *poi se ntreb e ce orise s fac asta in prima clip.

8a;e eschise ua mainii i i oferi mna lui Cori ca s o a#ute la coborre. (utea $e ea prin oglin luna reflectat. 4n (orsche argintiu. 6mul era plin e surprize.

- Ce s-a ntmplat cu camionul mur ar' ntreb ea zmbin ironic n timp ce el se aez la $olan! tiin c nu-i scpase e.presia mirat e pe faa ei cn $zuse maina strlucitoare. - --am mprumutat-o efului meu e echip n up-amiaza asta! rspunse el. "oia lui e pe cale s nasc i camionul lui a rmas n pan e trei ori sptmn asta. *$ea ne$oie e o main e ncre ere. - Cunosc sentimentul. 8a;e porni motorul i bg n $iteza nti. "per c nu te eran#eaz asta. Cn ea nu-i rspunse ime iat! el se aplec mai aproape i ntreb. - Chiar cre eai c te $oi uce la balet ntr-un camion mur ar! nu-i aa' Cori a$u bunul-sim s se arate #enat. - Cre c te-am subestimat. *tent pe rum! el se aplec i-i lu mna ntr-a lui! apoi use egetele la buze i epuse srutri uoare pe $rfurile lor. - 1u e o i ee bun s m subestimezi! Cori. Ar s glumeasc! ea i rspunse calm. *ciunile lui neateptate! mpreun cu $orbirea lui #oas! i crear senzaia e gol n stomac. n ciu a serii reci e noiembrie ea era cal . Aoarte cal ! i lu mna in a lui i i-o aez pe geant. Cu colul ochiului obser$ c minile lui 8a;e erau in nou ancorate pe $olan. *cum se putea rela.a! se putea bucura e cltorie. Merser n tcere! maina plutin pe pa$a# cn intrar n pasa#ul (asa ena. Aarurile aruncau o lumin slab n interiorul mainii. +a trecu n $e ere casetofonul! cptueala in piele! telefonul celular care semna cu cel in camion. - + o main frumoas! 8a;e. ,i imaculat! a ug ea surzn n timp ce i stu ia bor ul. - Cre c i eu o tratez special! recunoscu el chicotin . Dar nu cre c eful meu e echip se $a supra c $a folosi... camionul mur ar! aa cum ai spus tu. Cori rse. - *i fost rgu c l-ai lsat s-i ia camionul. +l scutur in cap.

- *tt am putut face. Mi-a fost team c primul lor copil se $a nate n rum spre spital. - Destul e ru! nu' 8a;e ncu$iin in cap. - 6mul e un ef e echip stranic! ar nu tie cum s ngri#easc o main. - 1ici eu. ,tiu cum s pun aer n an$elope i benzin n rezer$or ar m pricep oar la att i nu e e-a#uns. - Maina i e furc' - Da. +a ncepu s-i escrie toate situaiile prin care trecuse cu 5ols&agenul ei sptmnile trecute. 8a;e ascult! scon zgomote comptimitoare i ntrebn -o mai multe lucruri nainte e a o anuna c probabil a$ea ne$oie oar e o re$izie. - *sta speram. 1u-mi puteam permite o reparaie serioas. - 1u-i face gri#i. 8a;e o btu uurel pe mn. + uor e reparat. ,i ieftin. "ala era aproape plin ochi cn Cori i cu 8a;e a#unser. (este tot n #urul lor oamenii $orbeau n oapt! tonurile rguite a ugn o atmosfer emoionant atmosferei ncrcate. Cori simi anticipaia crescn n ea n timp ce plasatoarea le nmn biletele i i con ucea la locurile lor. Cori fusese la pa$ilionul lui Doroth9 Cahan ler e mai multe ori n anii trecui! la o pies! la un concert i la un spectacol cu "prgtorul e 1uci anul trecut e Crciun. De fiecare at fusese la cele mai ieftine matinee! ocupn un loc cu zece minute nainte s ca cortina ca s economiseasc nite bani. Chiar ac fusese n stare s-i permit un bilet aici! sub cupol! ele nu prea se gseau. - Miroase a oareci! *plecn u-se uor nainte! 8a;e se uit iscret pe sub scaune. - *ici' M n oiesc. +l se n rept e spate! fr s-i ascun zmbetul. - -n tot timpul sta am ncercat s aflu cum e a reuit Marsha s nsceneze toat po$estea asta! ar nu a fcut-o singur! nu' - Ce $rei s spui'

- /iletele astea nu erau eloc un premiu! nu' +l ri ic mna reapt. - (e onoarea mea e cerceta. Le-am ctigat cinstit. Cori l pri$i suspicios. - De un e le-a luat Marsha' 8a;e o lu e mn! i esen cercuri n palma ei. 1ucit e atingerea lui! ea l pri$ea cum tras o linie pn la brbia ei. Cu o presiune uoar el o for s-i ntlneasc pri$irea albastr. - Mi le-a at un prieten e-al meu! spuse el ncet! iar eu i le-am at lui Marsha ca s le foloseasc rept premiu. *poi... tu i cu mine am fcut o ara foarte bun... i am ctigat. *cum! zise el trecn u-i egetul mare peste buza e #os! mai $rei s m ntrebi ce$a nainte s te srut' 4n tremur e orin o np i. - Da. Cn ' - Chiar acum. Ca la coman ! luminile ncepur s se sting i 8a;e i aplec faa spre ea. Aur ncon#urai e bezn n timp ce el i prinse gura i o srut e$astator. /uzele lui erau hotrte aa cum se micau uor peste ale ei! nflcrn -o e tot. -nima ei btea cu putere. +l i mo el buzele up ale ei i i $r limba n cl ura gurii ei! ntmpinn u-i $enirea cu bucurie. n ntunericul calm! ncon#urai e oameni! Cori se simi rutcioas! eosebit e rutcioas. 6rchestra ncepu s cnte. 8a;e se retrase! ncetn srutul uor. 6 singur lumin slab fu lsat pe scen i cortina se u la o parte. -n timpul baletului! Cori $ru s-i n repte atenia asupra baletului pe care orise aa e mult s-l $a ! ar eu. Aiecare scen era interferat cu amintirea lui 8a;e! a mngierilor lui cal e n timpul lui <ose * agio! a srutului furat cn bunica lui *urora i flutur mna e bun-rmas i cortina se ri ic. Cori se simea e parc era fermecat e 8a;e. 1u folosise o baghet ca cea a $r#itoarei Carabosse! sau un b magic ca al Cnei Liliac! ar efectul fu la fel e puternic! i ncnttor. -n iferent e cte ori i spuse c era prins n atmosfera baletului! Cori tia c nu era a e$rat. Ceea ce simea ea nu a$ea e-a face cu costumele rgue sau cu ansatorii nentrecui ai piesei glorioase a lui Ceai;o$s;i.

Cn umrul lui se lipi e al ei! simi un fior prin tot corpul. Cn ea se aez picior peste picior! genunchii ei atinser coapsa lui i pulsul i se zbtu la gt. Cn el se aplec uor ca s-i spun comentarii la ureche! respiraia lui cal i mngie pielea i fcu s o treac fiorii pe spinare. (entru prima at n $ia! Cori i ori ca baletul s se termine. Dup cum o srutase el cn fur ncon#urai e oameni trebuia s se ntrebe ce se $a ntmpla cn $or fi in nou singuri. <spunsul care i $eni n minte i izol$ surpriza n acceptare. De acum tia e.act la ce s se atepte e la acest brbat. )ncepuse s o se uc nc e cn i oferise buchetul e margarete i continuase fr mil! cu un zmbet se.9! o atingere iscret pe ici pe colo! un srut atunci cn se atepta mai puin! pn cn nu-i mai putea ignora orina in ea. Din clipa n care l ntlnise pe 8a;e ncercase s-i efineasc sentimentele pentru el ca pur atracie fizic! ar ceea ce simea era mult mai complicat ect att. Cu ct l cunotea mai mult! cu att mai mult l a mira. +ra un om e afaceri plin e succes! ea ncepuse s $a semnele companiei sale prin tot oraul. +ra un fiu iubitor i un brbat responsabil pe care surorile i mama lui n$aser s se bazeze up ce Martin :anner le prsise. Cori trebui s recunoasc. 8a;e era un tip groza$. Cele mai multe femei nu ar fi ratat ansa e a fi cu el. Ceea ce $a face i ea. )l pri$i pe persona#ul masculin principal e.ecutn un #ete remarcabil i inima i sri in loc. De ce s nege' l orea pe 8a;e. l orea curn . 8a;e i cobor pri$irea spre limbile luminate ale ceasului pe care l motenise e la bunicul su i csc lung. (rostia asta nu a$ea e gn s se mai termine' 1u tia ct $a mai putea rb a. De cte ori o atingea pe Cori inima i bubuia n piept. 6rice contact cu ea! ct e inocent! prea s-i ea fiori. "e gn i s o smulg e acolo n mi#locul celui e-al treilea act i s o srute nebunete n lobb9! ar respinse i eea ime iat. *sta nu $a merge. 6rict e mult ura el baletul! tia c lui Cori i plcea. 1u-l $a ierta nicio at c o $a face s piar uetul lui /luebir i al prinesei Alorine. ,i cte$a sruturi n holul pa$ilionului lui Doroth9 Chan ler nul $or satisface. *$ea ne$oie s o strng n brae! s o ating! s-i simt

pielea goal n palme. *$ea ne$oie s fac ragoste cu ea. Curn . 8a;e auzi $ocea bunicului su spunn u-i rb are i scoase un oftat e frustrare. *teptase prea mult. Ce mai conta o #umtate e or n plus sau n minus' Lumina lunii ptrun ea pe fereastra in buctrie. :ciunii strlucitori erau tot ce mai rmsese in focul $iu pe care l fcuse 8a;e cn sosiser! i sticla e Char onna9 pe care o luaser n rum spre cas era aproape goal. "e ntorseser la ea acas e mai mult e o or i nc nu se ntmplase nimic. 1u pn acum. Cori $oia s ipe. -n schimb! lu o nghiitur e $in i aez paharul alturi pe co$oraul striat. - D-mi floricelele! te rog. Din poziia lui e pe po ea in faa emineului 8a;e i nmn paharul. - 1-a mai rmas cine tie ce. +l se rostogoli pe spate i i aez o pern albastr sub cap. Lumina focului se #uca peste trsturile feei lui cren umbre misterioase. +a pescui printre floricelele rmase pe fun ul $asului! sarea i piperul trecn u-i printre egete. - "ingurele rmase snt fete btrne! - Corect! nu crezi' Cori i ri ic pri$irea i l $zu pri$in -o cu o strlucire ia$oleasc n ochi. - +.plic-te! omnule! +a pri$i cum i mpreun minile sub cap i nchise ochii. i scosese haina i i slbise cra$ata nainte s se ntin n faa focului. /utonii lui e aur zceau pe po ea! acolo un e i-i pusese nainte s-i suflece mnecile cmii sale albe. +ra aa e rela.at. Cori se simi ca o coar gata s plesneasc. - *tept un rspuns! zise ea. +l spuse cu ochii nc nchii. - Ci ani ai' - Douzeci i nou. De#a tii asta.

- *i fost cstorit $reo at' +a i mpreun sprncenele i rspunse. - 1u. 8a;e eschise ochii i se rsuci pe spate ca s o pri$easc! proptin ui capul n mini. - )nchi cazul. Cori aez $asul gol lng ea i zmbi. *sta era un #oc pentru oi. - Ci ani ai' - :reizeci i apte. +l surse. ,i tu e#a tiai asta. - *i fost $reo at cstorit' - 1u. *sta m face burlac. +l se ntinse up $in i goli paharul intro nghiitur. :u! pe e alt parte! eti fata btrn. Conform tra iiei! esigur. +a arunc o pern up el. +l se aplec i ri ic o mn ca s se apere e atac. Dar eti norocoas. 6 msur cu pri$irea in cap pn n picioare iar ea simi o cl ur curgn u-i prin $ine. *m o atracie pentru fetele btrne. 6chii lui Cori se tulburar la pri$irea lui fi. i pro$ocatoare. "e n reptau ctre acest lucru nc e prima at e cn se cunoscuser i el o ncon#urase cu braele la petrecerea e %allo&een. nelesese asta. Ceea ce nu nelegea era e ce el ea napoi. 6 orea. +ra sigur e asta. ,i obosise s mai atepte ca el s fac primul pas. )ncet se ntinse lng el! i i apuc cra$ata. 6 trase ctre ea! forn ul s $in mai aproape. - Do$e ete-o! spuse ea. 8a;e o mbri i o trase sub el. - +ti sigur' 6 at ce $oi ncepe nu m $oi opri pn cn nu m $oi con$inge c m crezi. - Cum $ei ti asta' +l ri ic mna i o mngie pe obraz! gn in u-se c fusese un miracol faptul c rezistase att e mult fr s o ating! mulumin c agonia se sfrise. - 5om ti amn oi! opti el i i aplec gura spre a ei. Ginn u-i capul ntre palme! el i muc uurel buza e #os nainte s o acopere cu gura sa. Cu limba o gust! o test! o nec#i repetat! pn cn n cele in urm ea eschise gura! in$itn u-i! cu un singur srut!

$aloarea rb rii! artn u-i n cte$a secun e ceea ce bunicul su ncercase s-l n$ee ani e zile= c merita s-atepi pentru orice lucru care merit. 8a;e i n eprt buzele e ale ei ca s o srute uor pe ochi! pe frunte! pe obra#i! memorn atingerea pielii ei! subtilitatea parfumului ei n timp ce se ghemuia sub el. 5a fi a lui! i nainte ca noaptea s sfreasc i $a cunoate fiecare centimetru al trupului! aa cum i-l cunotea pe ai lui. Cu o ncetineal fcut s-i scoat in mini pe amn oi! el i rentoarse atenia asupra gurii ei. :an ru! el e.plor forma gurii ei cu limba! nainte s o mute n #oac e colurile gurii. Cori oft peste gura lui! frustrat e acest asalt bln . -nima i btea n urechi. :rupul i se cutremur sub senzaia fierbinte pe care i-o eau buzele lui. 5oia mai mult. Mai mult. +a l mpinse pn ce se rostogoli pe spate! lun u-l cu ea. "nii ei i mpungeau pieptul! i l srut lung i afectuos. +a i simi egetele mngin u-i spatele gol i se arcui lene. +l gemu. - *i i ee ct e mult te oresc' i murmur el peste buze. Cu minile peste umerii lui! ea i $r un genunchi ntre picioarele lui! mpingn u-l uor i uitn u-se n ochii lui albatri e$astai e pasiune. +a zmbi ulce. - *m i ee chiar foarte bine! replic ea! apoi rse tare cn el holb ochii auzin u-i remarca. )nainte s clipeasc! se pomeni in nou sub el. 0ura iui o acoperi pe a. ei ntr-un srut furtunos! care o ls fr suflare. -i epuse srutri e-a lungul obrazului! apoi se mut pe gt! lingn -o cu limba. +a i alerg minile prin prui lui i oft! umpln u-i nrile e parfumul lui puternic. (n atunci nu fusese complet contient c fcea ce se cu$ine. Dar cn 8a;e i ri ic pri$irea i o pri$i cu tan ree! n oielile ei se spulberar. 8a;e i lu faa n mini. 1u mai $zuse nicio at pe cine$a att e frumos! nu mai simise nicio at att e acut ne$oia e a pose a. i cuprinse gura ntr-un srut rapi ! brutal. - *sta o s fie o noapte pe cinste! opti el.

+l se ri ic i o a#ut i pe ea s se ri ice. 6 pipi peste ol uri! peste coapse! sa$urn mo ul n care materialul moale se mula peste curbele ei! o trase i o lipi strns e el. ncet! i strecur egetele n tietura rochiei! att ct permitea accesul. - Gi-am spus ct e mult mi place rochia asta' - *i spus c e rgu! i reaminti Cori zmbin . - *m minit. +a i simi minile pe ceaf! ncercn s-i esfac cei trei nsturai care i nchi eau rochia. - + se.9. 4n nasture ce cn el i opti cu$intele n ureche. "enzaional. +a simi o curioas senzaie e uurare cn ce i cel eal oilea. 4n ;noc;-out $eritabil. 4ltimul nasture se esfcu. +l i ls rochia peste umeri! pi napoi! i rochia czu pn n talie. +l i mngie cu pri$irea snii i umerii nainte s se uite n ochii ei. i $r minile n interiorul rochiei i o apuc e talie! apoi o trase pe ol uri i o ls s ca pe po ea. -i cobor resul pn la glezne! i-l scoase i i-l arunc eoparte! lsn -o oar n chiloii albi e antel. - M simt aa e $ulnerabil! opti ea! reuin s reziste orinei e a se acoperi n timp ce el o e$ora cu pri$irea. +l o trase n brae. - 1u te $oi rni. :e $oi prote#a. Minile lui rtcir peste trupul ei! i i frmnt sfrcurile cu egetele mari! trimin u-i fiori in cap pn n picioare. +a i nfipse unghiile n braele lui i se ntreb ct $a mai rezista s stea n picioare. - Doamne! Cori. *m o imaginaie bogat! ar nu m-am apropiat. +ti frumoas. +l o trase spre el. +a simi cl ura ereciei lui ptrunzn -o. ,i te $reau aa e mult nct m oare. +a se frec e el. (ielea ei ntlni materialul moale! care o fcu s-i aminteasc faptul c el nc era mbrcat. - M ntreb ac i tu ari la fel e frumos ezbrcat aa cum ari mbrcat! l nec#i ea simin ne$oia brusc s atenueze tensiunea care cretea ntre ei. " $e em. i scoase cra$ata ime iat. 8a;e o pri$i! un zmbet in ulgent #ucn u-i la colurile buzelor. - 5rei s pariem'

Cori i roti ochii. - +ti aa e ano. - *sta ncerc s-i spun! murmur el! pe un ton serios. +l i lu mna i o aps peste o$a a afirmaiei lui. )i trecu palma peste ei! gn in u-se c ea i fcuse asta! i c el o orea la fel e mult cum ! orea i ea. *gitat! i scoase cmaa in pantaloni! nerb toare s gseasc ceea ce e#a tia! era magnific. i aminti cum arta atunci cn l ntlnise! mbrcat ca un pirat! ezbrcat pn la talie. Cmbin n sinea ei! Cori ecise c nu $zuse estul n acea sear. Degetele i tremurau cn ncerc s se grbeasc. Cn n cele in urm ea reui s-i escheie cmaa! i-o trase peste umeri i o az$rli pe po ea. (ieptul lui se umfl i cobor n efortul e a respira. +a i pres buzele pe pielea lui. l nec#i i l linse cu limba. Cn i $r snul n gur! el scnci. - M omori! reui el s spun i o n eprt nainte ca ea s-i cuprin gtul cu braele. +l o prinse e ol uri i o ri ic. -nstincti$! ea i nfur picioarele n #urul taliei lui. Metalul rece al cataramei lui i mpunse materialul chiloilor. 6ft i se arcui pe spate. *plecn u-i capul! 8a;e i lu snul n gur! ncercuin u-i sfrcul cu limba ume pn cn $rful rigi se nla cern mai mult. l roni uor cu inii nainte s nchi gura i s l sug profun . Cori nu simise nicio at o orin aa e intens. Capul i czu pe spate i nchise ochii! strngn u-l e umeri! frmntn u-i muchii aa cum se fle.ionau ntre egetele ei. 0ura lui fierbinte i continua tortura pn ce ea simi c se nmoaie. - 8a;e! gata! 1u mai pot! +l i nl capul i o pri$i intens. - "pune in nou. "pune-mi s m opresc i o $oi face! i promit. +a scutur in cap i opti. - :e rog! nu te opri. +l o puse #os ncet! lsn u-i trupul s se agate e al lui! cren un masa# elicios. - :ermin-m e ezbrcat.

+a i scoase nti pantofii i osetele! ncurcn u-se n ireturi fiin c minile i tremurau e emoie. *poi! i esfcu cureaua care o mpunsese aa e intim oar cu cte$a minute n urm. 1asturele in talie ce rapi . Minile i tremurau n timp ce ncerca s-i eschi fermoarul. +zitn oar o clip! ea i cobor pantalonii i i-i scoase. +l rmase complet gol n faa ei. +a se u napoi! msurn u-i trupul complet gol. Cu trupul bronzat i scl at n lumina focului in cmin el arta ca un zeu aztec! ecise ea. (uternic! musculos! emn e respect. *rta periculos e bine pentru un brbat. (ericulos! emoionant! minunat! spectaculos. 8a;e i ncruci braele peste pieptul masi$ i surise. - +i! care e $er ictul' Cori rse. - 6! 8a;e. +ti ano. +a arunc o pri$ire semnificati$ n #os i zmbi. Dar trebuie s recunosc! mi place ce $ . - ,i mie. Cu e.cepia stora. +l i $r egetul n ban a elastic a bichinilor ei i o trase mai aproape. 1u m nelege greit! zise el. "nt foarte se.9. Cu un eget el trase linia bichinilor! acolo un e se mbinau ntre picioare. Dar $a trebui s ispar. Cu o micare rapi el i scoase. 8a;e o ls la po ea. i captur gura cu a lui! espicn u-i buzele cu limba lui ptrunztoare. +a scnci uor! primin u-i in$azia! ntlnin u-i nerb toare fiecare micare nfometat e parc nu se mai stura e el. +l i aminti gustul ei! mirosul ei! mo ul n care reaciona la cea mai mic atingere a lui. :rupul ei se mic peste al lui ntr-un ritm lene! a ucn u-l rapi la limita suportabilului. <ostogolin u-se pe spate! el i nfur braele n #urul el! lun -o cu el. - *tept asta e mult timp! zise el rguit. +l i scoase agrafele in pr una cte una. "a$urn mo ul n care prul ei i g ila pielea! el nchise ochii. Cn i eschise iar! ea l pri$ea! plin e orin sincer. - +ti! fr n oial! cea mai se.9 femeie pe care am cunoscut-o $reo at. +l i cufun minile n prul ei i trase e el pn ce buzele ei le ntlnir pe ale lui. +l i e$asta gura cu limba n timp ce minile i #ucau pe tot corpul. Degetele lui ntlnir pielea catifelat i curbele line. 6 rsuci uor pe spate. Cu egetul! i urmri linia trupului e la gt pn la buric i napoi

pn la sni. Cu egetul mare i mngie sfrcul pn cn acesta se prefcu ntr-un $rf ascuit pe care l lu n posesie cu limba. Minile lui i mngiau trupul. /uzele le urmar! lingn -o e la sni pn n talie i rmnn pe ol uri. 5oia s-o satisfac aa cum nu mai satisfcuse pe nimeni. Cori ncerc s-i menin trupul linitit cn minile i gura lui o mngiau cu pricepere! ar fiecare srut i fiecare mngiere o fceau s oreasc mai mult. Mo ul lui e a face ragoste o lsase fr suflare. (ropriile ei rspunsuri o uimir. +l o sruta peste tot pn pe pntece i #os! pe picioare! lingn u-i glezna i apoi curbura tlpilor. "e ntreba ct $a mai ura pn cn l $a implora s o ptrun ca s o satisfac complet! - *i i ee ct e mult te oresc' reui ea s opteasc! amintin u-i sunetul rguit al $ocii lui cn o ntrebase acelai lucru cu cte$a minute n urm. )nainte s respire nc o at! el i strecur unul in egete n cl ura ume intre picioarele ei. - ,tiu e.act ct e mult m oreti! iubito. ,i i promit c nu te $oi ezamgi. "pri#inin u-se n brae! el se poziion ntre coapsele ei! apoi nghe. - 6! Doamne! Cori. *$em o problem. +a i $r mna ntre trupurile lor i l cuprinse frmntn u-i uor penisul rigi . - ,tiu. - 1u asta e problema. +l cobor e pe ea! punn u-i minile la ochi. 1u snt pregtit! i spuse el ncet. +i i lu o clip s-i ea seama ce ncerca el s-i spun. Cn nelese n cele in urm! scoase un oftat uor. Ausese aa e prins n sentimentele erotice pe care le e.perimenta nct nu se gn ise la posibilitatea e a rmne gra$i . 8a;e! pe e alt parte reuise s se controleze estul ct s se opreasc atunci cn i use seama c nu o poate prote#a. *cum a$ea nc un moti$ pentru care s in la acest brbat! nc unu! pentru care s l crea eosebit. Cori se uit la el. :rebuia s zmbeasc. +l prea aa e nenorocit. :an reea o n$lui.

- Cre c pot rezol$a problema! se oferi ea i se ri ic n picioare! fr s-i pese c era ezbrcat n faa lui. 1u pleca. +a se ntoarse in baie ime iat i puse #os o cutie micu! apoi se aez lng ei. 8a;e recunoscu ime iat ambala#ul albastru. i ri ic! ez$elin fun a roie i albastr i arul e Crciun iei la i$eal. (entru Cori! citi el! n cazul n care mi $ei urma sfatul ca s fii n siguran. Cu ragoste! Marsha. +l ri ic o sprncean ntrebn u-se e ce Marsha cumpr prezer$ati$e pentru Cori. <i icn in umeri ea zmbi. - Marsha cre e c ar trebui... s m istrez mai mult. Mo ul n care Cori accentuase ultimul cu$nt nu lsa nici un ubiu asupra sensului. Lui 8a;e nu-i plcea ca cine$a s-i ea un astfel e sfat lui Cori. <upse fun a i eschise capacul! apoi i trecu egetele peste pacheele! numrn u-le. 4n sentiment e satisfacie l np i. - 6 uzin complet! spuse el ncet! nechinuin u-se s-i ascun uurarea. 1u prea te-ai istrat n ultimul timp! nu' +a scutur in cap i el i $zu roeaa in obra#i. "e aplec peste ea i o srut a nc. n seara asta o s te istrezi. 6 puse pe co$or i o srut ulce! $rn mai mult ca orice s-i pro$oace plcere. i srut in nou pleoapele! fruntea i umerii! snii. Limba lui linse #ucu pielea n zona stomacului apoi i nec#i triunghiul auriu rocat al prului pubian nainte s coboare mai n a nc. Cori se arcui n timp ce gura lui se mic n se.ul ei. +l i nfipse minile n coapsele ei i ea i esfcu picioarele pentru el ntr-un aban on complet! lun tot ceea ce i se oferea! acceptn u-i arul fr #en. Degetul lui lu locul buzelor n timp ce o a ucea aproape e orgasm. - *sta e iubito! murmur el! -ti rumul. +a i auzi cu$intele tan re e ncura#are i cl ur o trecu prin tot centrul fiinei ei. /rusc se cutremur necontrolat. "e.ul ei i ncleta egetul np it e spasm up spasm care o lsar slbit. i simi srutrile e pe sni! apoi gura lui o acoperi pe a ei. +a i cuprinse gtul cu braele. - 5reau s intri n mine! i opti ea n gur. +a se ntinse i pipi

po eaua cu mna pn cn gsi cutia albastr. Cu minile tremurn e! ncerc n za ar s eschi unul intre pacheele. 8a;e se ntinse i lu pliculeul strlucitor i l rupse. - Data $iitoare l eschizi tu! i promise el chicotin se.9! cn nu te $ei mai grbi. 4n moment mai trziu o ptrunse. Cu un efort incre ibil el i meninu trupul perfect calm! n trupului ei timp s se obinuiasc. - * trecut mult timp pentru tine. + bine' Cmbetul ei i trimise fiori pe ira spinrii. +a se ag e carnea lui tare! primin u-l cu bucurie. (lcerea ulce pe care o simea prea s-i aline sufletul. +l i opti numele iar i iar i o simi micn u-se sub el ntr-un ritm calm! linitit. +a i nfipse egetele n spatele lui i se mpinse mai tare. - )ncetinete! iubito. 1u m mai pot controla prea mult. +a l pri$i intens. - 1u pot. M simt prea bine. (rea bine. 1eputn s se mai in! el o apuc e ol uri i o ri ic! lo$in -o cu penisul iar i iar. - Deschi e ochii! Cori. 4it-te la mine. +l pri$i n ochii plini e pasiune. +a esfcu buzele! optin u-i numele. "e arcui pe spate i tremur sub el! ptruns e orgasm pentru a oua oar. :rupurile li se apropiar! z$cnin repetat. +l nu se mai putu abine. n cele in urm! i u rumul! strign ui numele! optin u-i cu$inte e ragoste.

Cori se mbrc cu costumul ei bleu e $elur i se aez turcete ntrun col la piciorul patului. Cu cotul! pe un genunchi! ea i o ihni brbia n mn i l pri$i pe 8a;e cum ormea. ,tia c nu era politicos s se uite lung! ar continua. 1u o ngri#ora faptul c nesocotea o regul minor a etichetei.

Dup sptmnile n care ncercase s reziste atraciei lui 8a;e! ce ase n cele in urm! i nclcase regula e a nu se implica sentimental cu $reun brbat ect la ni$el social. -n cele in urm se con$inse c le putea a$ea pe toate! c putea ine la un brbat! putea a$ea o relaie intim cu el i s i menin totui in epen ena fizic i emoional pe care se chinuise att e mult s i-o obn easc. 1oaptea trecut fusese aa e sigur e ecizia ei ar pri$in lucrurile n lumina rece a zilei nu mai er att e sigur. Aiin cu 8a;e! fcn ragoste cu el! simise c era bine! natural ce fcea. 1u a$usese nici o ezitare cn i unise trupul cu al lui. De fapt! se simise eo at ntregit pentru prima at up o perioa foarte lung. De asta era aa e ncrcat e n oieli n imineaa asta. Cum se uit la el! 8a;e se rsuci pe burt. Cu$ertura czu i i ls la $e ere umerii i spatele. :alia i ol urile lui! nguste n comparaie cu spatele! i erau ascunse $e erii! ar tia ce $a gsi ac se $a ntin e i $a a eoparte cearceaful cu moti$ floral! mai muli muchi cu care a$usese cel mai intim contact in $iaa ei. (ri$irea i rtci mai #os! la picioarele care atrnau -a marginea patului. Cmbi. "e putea ca el s o oreasc n pat! ar n mo cert nu se potri$ea n el. *r putea regreta c petrecuse noaptea cu ea cn se $a trezi mbufnat c ormise prost pe o sofa care era mic pentru el. 1u c ar fi ormit prea mult. +a i aminti multele i n care aipise e.tenuat i mulumit! oar ca s fie trezit e $rfurile egetelor lui care i mngiau spatele! e buzele insistente care i srutau uor genunchii! ol urile! ceafa. De fiecare at cn fcuser ragoste i mprtir secrete! gn uri i orine! escoperiser mo uri noi! emoionante e a-i face plcere unul altuia! e.perimentar o senzaie groza$ a mplinirii mai mult ca oricn . De fiecare at ea se mai n rgostea un pic e el. "e n rgostea' <espingn noiunea automat ea nclcase cea mai important lege! i $r picioarele n mocasinii roz-pal i se ri ic. i lu geanta e pe masa in buctrie i iei ncet afar. Dac se grbea $a putea a#unge la brutrie up gogoi cal e i se $a ntoarce nainte s se trezeasc 8a;e. ,i poate c aerul rece al imineii i $a limpezi mintea i o $a face s gn easc mai raional.

"e sui n main! i puse centura e siguran i porni motorul. 6 ntmpin un sunet clic-clic- clic. - Minunat. nc o baterie moart. Cu un oftat se ntoarse n cas ca s cheme remorcherul. Cel puin nu trebuia s piar timp cutn numrul. l tia pe inafar. -n creierul lui amorit e somn pe #umtate! 8a;e! nu putu localiza sunetul slab! zornitor. (rea s-i $in e un e$a in cap. i imagin o barc cu motor! un punct n eprtare care se eplasa cu o $itez uimitoare. Cgomotul se intensific i el se gn i c nu $enea in $is. +ra prea real! i practic n capul lui. Deschise un ochi n sil ca s $a o mare minge portocalie. "e ntreba e ce Cori pusese o pereche e papuci blnoi pe pern la ci$a centimetri e nasul lui. (apucul se ri ic i ncepu s se rsuceasc! rezol$n misterul. (isoiul ei mare i portocaliu mieuna. - /un Ma.! spuse 8a;e cscn la rn ul lui. +l mngie pe cap felina prietenoas apoi se ntinse. Aiecare muchi in trupul su se mpotri$i aciunii. -n mi#locul nopii el i cu Cori traser patul i se suir n el ncolcii! i traser pturi i cearceafuri pe ei! apoi le aruncar ct colo cn pielea li se ncinser. Dac nu ar fi fost aa e istras ar fi obser$at c salteaua transpirase sub ei i s-ar fi mutat pe po ea. Mo ul n care tblia patului amenina s-i opreasc circulaia la glezne l sperie! ata $iitoare $or ormi n patul iui. 8a;e zmbi. Cori s oarm n patul "ui. i plcea cum suna asta. <sucin u-se pe o parte ca s o srute! obser$ c era singur. "e ri ic n fun ! se aplec peste perne i pri$i n #ur. 6 raz e soare strlucea peste aternutul cu care era acoperit! spunn u-i c ormise mai mult ect e obicei! chiar i pentru o zi e uminic. 1u-l surprinse! a$n n $e ere c a ormise obosit! e.tenuat! nainte e $enirea zorilor. /olul e floricele i sticla goal e $in nu mai erau pe po ea lng emineu. %aina lui era aezat pe sptarul balansoarului! pantalonii i cmaa lui mpturite i aezate pe scaun! mpreun cu butonii i ceasul. Cori se trezise e ct$a $reme! trase el concluzia.

5rn u-i minile sub cap! el i-o imagin! n ortul acela mtsos pe care l $zuse atrnn n osul uii in baie! mergn tiptil prin camer i fcn curat! ncercn s nu-l trezeasc! strngn u-i hainele ca s le poat gsi fr s bntuie toat casa cn se $a a #os in pat. +ra o imagine mbietoare! surprinztor e intim! cu care se obinuise fr cei mai mic efort. La naiba! e#a se obinuise cu asta. Cu ou zile n urm! cn ecise s fac orice pentru ca Cori s e$in parte in $iaa lui! nu se gn ise la ceea ce implica o asemenea ecizie! ntrebri e genul ce rol $oia el ca ea s #oace n $iaa lui' ,i pentru ct timp' n imineaa asta tia rspunsurile. 6 $oia e soie. (entru o $ia. 8a;e clipi in ochi. 1u cutase un partener e $ia! ar nu se n oia e faptul c l gsise. (entru prima at ntlnise o femeie fr e care nu se putea imagina. ,i nici nu inteniona. C$rlin cu$erturile eoparte i balans picioarele pe marginea patului i i puse tlpile pe po ea. 5ocile e afar i atraser atenia. i nl capul i ascult! prinzn chicotitul se.9 al lui Cori. 6 secun mai trziu auzi i un rs masculin. 8a;e se ri ic i a#unse la balansoar n oi pai. Ar s-i mai pun len#eria! i trase pantalonii i i ncheie nainte s se uc spre u. nchise un ochi i se uit pe gaura cheii nainte s fie gata. (arbrizul 5ols&agen-ului lui Cori era eschis i con$ersa nflcrat cu un brbat. "e putu gn i la un singur cu$nt ca s escrie brbatul= curat. :ricoul lui alb! sporti$ era $rt n nite pantaloni e lucru care a$eau o ung e care un sergent n armat s-ar fi mn rit. (antofii i erau la fel e impresionani! strlucitori ca un bnu nou. :ipul arta mai mult ca un ansator la Chippen ale ect un mecanic auto! aa cum arta semnul e pe camionul parcat lng (orscheul lui 8a;e. Deschise ua! intenionn s afle ce se ntmpl. - Calmeaz-te iubito! zicea tipul. /obb9 te $a rezol$a ime iat. 5ocabular e surfer! obser$ 8a;e gn in u-se c se potri$ea cu prul ecolorat e soare care ieea e sub apca tipului. 4n e$a n mintea lui! 8a;e nregistra faptul c Cori trebuia s-l fi chemat ca s-i porneasc

maina! ar pe el l interesa mai mult tonul siropos i prea familiar cu care iscuta cu ea. :rntin ua up el! 8a;e hotr c $zuse estul i naint escul pe pa$a#ul rece n timp ce tipul o lu pe Cori pe up umeri. - 8a;e :anner! prietenul oamnei! spuse el fr s mai atepte ca Cori s-l prezinte! i ntinse mna. *a cum plnuise! tipul fu forat s-i ea rumul lui Cori i i strnse mna. - /obb9 *rmstrong! <emorcarea e 4rgen *rmstrong. Mergem oriun e! oricn . ,i nu $ form mna lun u-$ o a$ere pentru ser$icii bune. Clipi in ochi! prn s sa$ureze gluma. nelegi ce $reau s spun' 8a;e nghii o remarc brutal espre un e s-ar putea uce /obb9. - "igur c a! /obb9. /obb9 i scoase apca i se use mai aproape ctre 5ols&agen i mai eparte e Cori! obser$ 8a;e cu o mic not e satisfacie. - *lternatorul este para it. 5a trebui s-l tractez pn la atelier. 8a;e use mna n buzunarul e la spate i scotoci up portofel. - M $oi ocupa eu e maina oamnei! ii spuse el mecanicului. mi pare ru c te-ai eplasat pn aici egeaba. - 8a;e! Cori i aez mna pe umrul lui 8a;e ca s-i atrag atenia. +u l-am sunat pe /obb9 ca s... - )ntoarce-te n cas! Cori. M ocup eu e asta. - Dar... +l i tie restul propoziiei cu un srut rapi ! apoi o rsuci i o btu uurei pe fun . - 5a ura oar o clip! iubito! spuse el i se rsuci ctre /obb9. Cu gura eschis! ea se rsuci la timp ca s-l $a pe 8a;e n u-i lui /obb9 nite bani! pentru eran#! apoi epuse o mn grea pe umrul lui /obb9 i-l irecion ctre camion. )ntregul episo nu urase mai mult e treizeci e secun e i o lsase mut e uimire. 6are o conce iase 8a;e cu un srut i o btaie pe fun ' "e simi e parc era prins pe picior greit! e parc se uita la un film cu 6zzie i %arriet! oar c 6zzie nu ar fi plecat cu un ultim gest n faa spectatorilor. )i nclet minile n pumni e parc ei i puteau a una furia i

ncepu s patruleze! pri$in n lturi cn 8a;e l con use pe /obb9 la camion. <espir a nc i i spuse s se calmeze. * e$rat! piratul se rentorsese! mai arogant ca oricn ar nu ca s stea! nu ac a$ea i ea un cu$nt e spus. Cine se cre ea' )nti ieise fr s poarte altce$a ect pantalonii cu ungulie i barba care-i crescuse peste noapte! artn clar cum i petrecuse noaptea. *poi a$usese tupeul s o conce ieze! e parc ea a$ea ne$oie ca el s iscute n numele ei. 1u-i putea cre e ochilor! brbatul gri#uliu! sensibil cu care fcuse ragoste toat noaptea se transformase ntr-un tiran. De-abia l recunotea. /rusc se opri in patrulat. 1u! nu era a e$rat. *sta nu era prima! sau a oua at cn era tratat umilitor. * fost petrecerea e %allo&een! biblioteca! picnicul! un e el $orbise e parc era singurul care trebuia s eci cu cine s se ntlneasc sora sa. nainte ca ea s scoat o $orb! el o mbri o trase ctre el i o srut. :rgn u-se ntr-o parte ea se eliber in strnsoare. - Ce crezi c faci' spuse ea uitn u-se urt la el. +l i epuse un srut pe $rful nasului! apoi zmbi. - )ncerc s te srut e iminea! spuse el cu o strlucire ia$oleasc n ochi. - Aoarte amuzant. Cine i-a at reptul s-l trimii napoi' +l i mpreun sprncenele i se ncrunt la ea. - (e cine' - (e /obb9' 8a;e rezist orinei e a-l imita pe /obb9 *rmstrong. <emorcare 4rgent *rmstrong. Calmeaz-te! fetio! %mmm. Dac ea a$ea ne$oie ca cine$a s repare lucrurile ca lumea! atunci el o $a face. *poi! amintin u-i mo ul n care /obb9 i pusese mna pe umrul lui Cori simi c ia foc. i ls braele s ca . Cori se u oi pai napoi. - M $oi ngri#i eu e maina ta! spuse el ncet! fiin c nu $e ea e ce s ipe. 1u-i face gri#i. - 1u ai reptul s te amesteci. 1u e treaba ta. - :u eti treaba mea i la fel maina ta! ip el uitn intenia e a

iscuta n secret. nc l mai $e ea n minte pe /obb9 inn u-se up ea. i nclet pumnii pn cn l urur egetele. Dac ai $reo problem! spune-mi mie i m $oi ocupa eu e asta. - "nt perfect capabil s am gri# e mine! ar i apreciez oferta. - 1ici o problem! m ocup eu. Drept rspuns ea i ntoarse spatele. 8a;e o auzi $orbin e una singur. (rea ca i cn ar numra pn la zece aa ner$oas cum era! ar el nu-i imagina ce o eran#ase ntratt. "e uit lung la spatele ei! ateptn ca ea s se calmeze. Cn n cele in urm ea se rsuci ctre el! se gn i c tehnica cu numratul funcionase. *rta foarte bine. - M-ai conce iat! zise ea un pic mai tare! e parc nu m-a fi putut escurca cu mecanicul auto. - -ubito! ac tipul la e mecanic! eu snt (apa. - /obb9 are propria companie auto e mai muli ani. - ,i-a construit-o cu esca$atorul propriu' - +ste staia e la intersecia lui %oll9 cu Mc- Aarlan . *mintin u-i staia e benzin pe care i-o menion! 8a;e i ncruci braele peste piept i pufni scurt. - Drgu loc. (un pariu c altcine$a e.ecut reparaiile. - 8a;e! nu-i a e$rat. - l-ai $zut minile' Doamne! unghiile tipului erau manichiurate. (un pariu c nu a fcut nici mcar o pan. +l scutur in cap. Mecanic autorizat pe... - Destul. Cori scrni in ini ntrebn u-se ac se certa pe seama reparaiei mainiiE o i ee prosteasc. *r fi fost fericit s-l lase s se ocupe e maina ei. Dac orea! l $a lsa s o spele! s curee motorul. *r fi o plcere! nu! o uurare! s treac responsabilitatea asta pe umerii altcui$a. Dar nu asta era problema. )ncet! i nl capul! urmrin cu ochii linia pieptului su musculos! pn cn i ntlni pri$irea. (roblema era mo ul n care o tratase. -i trebuir ani e zile ca s se con$ing c nu era ca mama ei! c se putea escurca e una singur c nu a$ea ne$oie e un brbat care s fac totul pentru ea. ,i el se amestecase i o use eoparte e parc

era incapabil s se ocupe e o problem minor. "coase un oftat. ,tiuse e la bun nceput c 8a;e era genul e brbat cruia i plcea s preia controlul. ,i-ar fi at seama mai e$reme sau mai trziu c ncerca s preia controlul $ieii ei i ar fi refuzat s-l mai $a . - Cre c mai bine i-ai lua lucrurile i ai pleca! zise ea. - Ce' - *m fcut o greeal noaptea trecut i cu ct nfruntm faptele mai repe e! cu att mai bine. - Despre ce $orbeti' - Despre asta. +a gesticula cu ambele brae . lun totul n $izor. (oate c "usie e obinuit s te bagi n treburile ei oricn oreti! ar eu nu. - Cori! iubito. +l se ntinse up ea ar ea se u napoi. +.agerezi. *m ncercat s te a#ut. - 0roza$. De cte ori crezi c am ne$oie e a#utor te ri ici i preiei lucrurile. Mulumesc! nu am ne$oie e aa ce$a. +l ncerc s eschi gura. * $rea s pleci. *cum. "pre surpriza ei! el se rsuci i intr n cas. Cn iei o clip mai trziu! a$ea pantofii ntr-o mn i cheile e la main ntr-alta. *$usese timp s-i pun cmaa i haina! ar nu se mai chinuise cu butonii. Cra$ata i atrna aiurea la gt i batista i ieea in buzunarul e la piept. *rta furios. - ,tii ce cre ' spuse el! artn u-i un eget ca s accentueze. Cre c i-e fric s afli c ai ne$oie e un pic e a#utor. ncerci s o$e eti c Cori McLaughlin poate face totul singur. ,tiu c e foarte important pentru tine! ar las-m s-i spun ce$a. *i ne$oie e oameni! ca i ceilali. - 1u am ne$oie e nimeni care s-mi con uc $iaa. - 1u ai ne$oie ca eu s-i con uc $iaa. *sta $rei s spui! nu' Ar s mai spun $reun cu$nt! el se n rept ctre main i plec. +a l pri$i plecn ! spunn c fcuse un lucru bun rupn relaia chiar aici i acum. Lucrurile merseser prea eparte. +.periena o n$ase c o $a urea mai puin ac nu se implica att e mult nct s nu poat sta fr el. +ra cea mai bun soluie.

)nc nucit! se use ctre masa Lacrimile i nir ime iat.

e picnic i se aez pe banc.

4nchiule 8.:.! o s te cstoreti cu Cori' 8a;e i nl capul i l scoase e sub (orsche-ul lui. Air-ar s fie! $reau s spun... pe racuH. Cu minile pe amortizor se tr pe po eaua gara#ului pn cn fi. matria ca lumea. - +i! te nsori' repet nepotul su e ase aniori. - *r fi estul e greu acum! replic 8a;e a$n n $e ere c oamna nici mcar nu-mi $orbete. - 0rea treab! amice. "e $e e c e fript. <ic; mai puse cear pe crp i relu e un e rmase cu lustruitul pe aripa in fa. 8a;e i stu ie nepotul! scuturn in cap la acurateea concluziei pe care acesta o trase. - Cum e ai a#uns la i eea asta aa e repe e' <ic;9 pufni. - Cunosc eu fetele. +l i mpinse brbia n fa cu minile n ol uri. "nt aa e furioas! n-o s-i mai $orbesc nicio at! mim el! cu $ocea subiat n mo eliberat. 8a;e se aplec nainte rezemn u-i coatele pe genunchi. - "un e parc ai a$ea e.perien la lucruri e genul sta. - "igur c a. *a spune sora mea cn fac ce$a ce nu-i place. 4rsc cn fetele fac asta. 8a;e chicoti uor i se ri ic. - ,i eu. Dup ce i ag cheia fi. pe cuierul in spatele bncii e lucru! 8a;e scotoci printre boarfe up un tricou $echi nainte s $in lng <ic;9. +ra uurat e faptul c nepotul su nu-l ntreba e ce lustruiau aripa e#a terminat. <ic;9 era nc prea mic ca s neleag ar 8a;e

escoperise c cei mai bun mo e a-i scoate in minte o femeie era si n repte atenia asupra problemelor e familie. Dac se e ica muncii pe care o fcea nu $a mai a$ea energie ca s gn easc. :ehnica lucrase minunat n trecut. "pera ca i azi s funcioneze la fel e bine. *propiin u-se e main! 8a;e se concentr asupra aran#rii ei. - (robabil c $a trebui s-i uci lui Cori nite flori. Mna lui 8a;e nghe n micare. - Crezi c $a merge' <ic;9 u in cap entuziasmat. - M a. *a s-a ntmplat ntr-un film pe care l-am $zut eu o at. 6 fat s-a suprat pe biatul ei aa c el i-a luat flori. L-a nceput a ipat! apoi l-a mbriat i l-a srutat. * fost o ceart mic! ar n final s-a rezol$at. (ocni in egete. 4ite aa. 4ite aa. 8a;e i ori s fie att e simplu. "cuturn in cap! merse n colul gara#ului i lu o crp curat nainte s se rentoarc la main. - Mulumesc pentru sugestie! ar cre c e ata asta nu merg florile! biete. <ic;9 se u n lturi i lu i el alt crp. - Cum aa' - Cori a fost ofensat tare. - 6h! <ic;9 i mpreun sprncenele i i ncruci braele la piept! l-ai putea cumpra un ursule. *nimale pentru fete. - 1ici asta nu $a merge. - De ce nu' - Aiin c atunci cn m-a at afar a $orbit ca i cn nu ar $rea s m mai $a . - 4au! Chiar c a fost ofensat. 8a;e ncu$iin in cap! gn in u-se c i el a fost suprat. Aiin c mecanicul pusese minile pe Cori! fiin c Cori luase aprarea tipului cn 8a;e pusese la n oial abilitatea mecanicului! pe mo ul n care-i spusese c ncerca s-i con uc $iaa cn tot ce orea el era s-i repare maina blestemat. -nc iritat! trase e colurile maioului pn cn l fcu crp e ters.

- Da! mi-e team c e ce$a serios! <ic;9! i nu cre c m $a plcea in nou ac i $oi cumpra ce$a. <ic;9 i fcu crpa ptrel. - (oate c ar trebui s-i spui c i pare ru. - 0roza$ i ee! ar nu cre c m $a asculta. - "erios' Ce i-ai fcut' - 1u i-am fcut nimic. ncercam oar s-o a#ut. - *tunci e ce s-a nfuriat aa e ru' - 1u tiu! 8a;e nchise ochii i numr ncet pn la trei! se uit la nepotul su ntrebn u-se ac putii a$eau un instrument specia! care s te a uc la un subiect pe care nu oreai s-l iscui. - 4ite! zise el rb tor! am putea iscuta espre altce$a' - "igur. +u i cu 8ason am gsit o broasc moart n piscin ieri. <ic;9 i ncrei nasul. +ra gras. 8a;e reui s r . - )mi imaginez. Dei subiectul sta trebuia s fie mai uor ect cellalt! nu era. +l spusese a e$rul cn i zisese lui <ic;9 c nu tia e ce Cori era suprat. ,tia! n regul! c nu o putea n$inui nici un pic pentru mo ul n care ipase la el. Doamne! acionase ca un prost! nebun e gelozie. K Dar cn l $zuse pe omnul Curat aezn u-i braul peste umrul femeii cu care i petrecuse noaptea fcn ragoste! ce$a in interiorul lui rbufni. De parc fiecare hormon $enise la $ia. "cuturn in cap! ecise c nu fusese o i ee bun s-i urmeze instinctele e ata asta. - Aacem o pauz' spuse <ic;9! ntrerupn gn urile lui 8a;e. 8a;e se uit n #os spre <ic;9. Crpa i atrna n mna reapt i el clipi in ochi somnoros. - /un i ee. - :e ntrec pn n cas! ip <ic;9 $enin in nou la $ia i lun -o la fug! lsn u-l pe 8a;e n spatele lui. +rau aproape e u cn <ic;9 se mpie ic. *utomat! 8a;e se ntinse i l prinse nainte s ca . - +-n regul' <ic;9 fcu semn in cap c a. 4itn u-se n #os! 8a;e escoperi problema.

- Mai bine am lega iretul la! biete. - )l leg eu. - 1ici o problem. 8a;e ngenunche i lu ireturile. <ic;9 i u minile eoparte. - )l pot lega eu! unchiule 8.:. 8a;e se ri ic n picioare i l pri$i pe <ic;9 luptn u-se s-i lege ireturile! gn in u-se c semna mult cu mama lui. Mar9 a$ea aceeai e.presie a feei cn era hotrt s emonstreze c putea face ce$a fr a#utorul lui. 8a;e zmbi. 1u se schimbase prea mult. nc refuza s-l lase s fac ce$a pentru ea. Mulumesc pentru ofert! ar snt obinuit s m escurc singur! i spusese ea ferm. La fel e hotrt fusese i Cori n acea iminea. Cori. +l i-o imagin aa cum sttea n stra lng maina lui! cu o e.presie e lupttoare pe fa! apoi o compar cu e.presia in epen entei Mar9 e acum cte$a zile cn se oferise s o a#ute s schimbe robinetele la buctrie. 1u era iferen ntre ele. Deloc chiar. 5rn u-i minile n buzunarele in spate ale blugilor si! i u seama c i <ic;9 era in epen ent. Cu alte cu$inte! era nlturat 8a;e se aez pe treptele $eran ei. *a bune cum i erau inteniile! trebuia s recunoasc c reaciile i erau $zute! e cele mai multe ori! ca ne orite. La racuH! n final $a accepta faptul c "usie nu a$ea ne$oie ca el s-i bage nasul n treburile ei! apoi se ntorsese i fcuse acelai lucru cu Cori. ,i ea fusese cea care i eschisese ochii asupra relaiei cu sora sa. Doamne! o fcuse lat e ata asta. De ce nu fusese atent cn Cori ncercase s-i spun c se putea escurca singur' se ntreb el. <spunsul $eni rapi = el fusese prea ocupat ca s fac pe eteptul in cauza unui remorca# care i atinsese femeia. *cum i tiase craca. Cum$a! trebuia s gseasc un mo e a o face pe Cori s tie c nelesese ceea ce-i spusese. Cori i folosi cotul ca s in n loc #aluzeaua la care fcuse ultimul

tueu. *poi se u un pas napoi i i a mir lucrul e mn! mulumit c reuise s instaleze #aluzelele ntr-o singur zi. ,i o noapte! a ug ea! amintin u-i c era noapte cn ncepuse s lucreze la ele i le terminase imineaa. nc e cn se certase cu 8a;e i-l trimisese acas. )i roti ochii prin magazin gn in u-se ce s mai fac! i se ntinse up ceaca cu ceai. "orbi cu gri#! orin u-i ca lichi ul negru s se rceasc ca s-l poat a pe gt intr-o nghiitur i s se poat rcori. :elefonul sun. "ri! $rsn ceai fierbinte n farfurie. - Air-ar s fie. :elefonul continu s sune. i terse mna pe fun ul blugilor i fcu o remarc oribil la in$enia lui *le.an er 0raham /ell! refuzn s ri ice receptorul oar in cauza zgomotului pe care l fcea. +ra uminic! aa c nu a$ea chef s primeasc telefoane e ser$iciu. Deschise robotul! ca s nu trebuiasc s iscute cu nimeni. Cn $a mai suna cine$a maina ei $a nregistra i i-l $a transmite. -n timp ce escifra cum s monteze #aluzelele! /obb9 sunase ca s-i spun c areta mergea i c o putea lua oricn . 5enise la ea acas! a oua oar! la scurt timp up plecarea lui 8a;e! i fr un cu$nt la cele ntmplate! ri ic maina. Dup ce o lsase la atelier promise s o fac nou-nou i plec. "unase Marsha. De patru sau cinci ori. /un! Cori. Ce mai e nou' "un-m cn poi. Gac. *mice. Ce mai faci' *i uitat cum s suni' Gac. %ei! McLaughlin! nu mai tii s suni' Gac. 1u mersese la int ca s ntrebe etalii espre legtura lui Cori cu 8a;e! ar pentru asta sun. Cori nu era gata s iscute ce$a espre ceea ce se ntmplase n ultimele ouzeci i patru e ore. De aceea eschisese robotul. Cori se strmb. (e cine ncerca s prosteasc' 6 eschisese in cauza lui 8a;e. 1u tia ce s-i spun ac sun. Cn $a suna! se gn i ea! con$ins c nu-l $a mai $e ea. Gac. nc un telefon.

5orbitorul trebuie s se fi ecis c nu a$ea sens s-i lase $reun mesa#. "au se ncpna s-i $orbeasc ei! i nu mainii. "e uit la telefon. 8a;e a$ea aceast ncpnare. (lecase furios ca $i#elia ar ! cunotea estui e bine ca s tie c nu se terminase totul ntre ei! c el nu $a renuna fr lupt. ,i fiin c se calmase i ea up mai multe ore! i u seama c nu orea s se termine! cel puin nu in cauza unei nenelegeri. 0n in mai limpe e acum! i aminti c tiuse e la nceputul relaiei lor c 8a;e a$ea o personalitate care l fcea s-i con uc pe toi. *r fi trebuit s fie pregtit pentru aceast iminea i s raioneze logic! n loc s se supere. Dar el se purtase ca un stpn! se contrazise ea! cn o srutase i o trimisese n cas! ca s atepte pn iscuta problema mainii. Doamne! era prea mult. ,i mo ul nebunesc n care reacionase cn l aprase pe /obb9! e parc i era $reun ri$al n turnir i ea l alesese campion pe /obb9 Mecanicul n loc e 8a;e Magnificul. 5ai! trebuia s se fi gn it c era gelos. )ncet! Cori aez ceaca #os. "pri#inin u-se ntr-un cot pe mas! se mai gn i o at. +a i cu /obb9 fuseser prieteni nc in coal! ar 8a;e nu a$ea e un e s tie asta. /obb9 o ncon#urase cu braul cn 8a;e ieise in cas ca un taur care $zuse steagul rou. + foarte posibil s fi a$ut impresia greit espre ceea ce era ntre ea i /obb9. (oate c fusese gelos. *sta i $a e.plica! n mo sigur! comportamentul! poate c i-l $a i scuza. ,i el nu era complet icnit nct s crea c a$ea ne$oie e el sub prete.tul mainii. i spusese toate problemele pe care -e a$usese cu ea i c nu mai spera s o scoat la capt cu maina. -ar ea srise pe el cn ncercase s o a#ute. /un treab! McLaughlin. :elefonul sun in nou. n timp ce ascult propriile instruciuni ate interlocutorului! btea in egete pe mas! nerb toare s afle cine suna e ata asta. - Dac nu ri ici receptorul chiar acum o s-l trimit pe soul meu acolo s $a ce e cu tine! i $a fi foarte furios ac l $oi etermina s plece n mi#locul celor aizeci e minute! o auzi pe Marsha spunn . *i timp

pn numr la trei. 4nu... oi... oi i #umtate... Cori smulse receptorul in furc. - /ine! bine! snt aici. - 5ai! mi fat. Chiar eram ngri#orat pentru tine! spuse Marsha. - -mi pare ru. 1-am $rut... - +ti bine' 4n e ai fost' De ce nu m-ai sunat' - "nt bine. "erios. Cori respir a nc. 1u a$eam chef s iscut cu nimeni azi. Marsha scoase un zgomot nazal! apoi ncepu s cear toate etaliile espre ntlnire i up aceea. Cte$a minute mai trziu! Cori se pomeni recunoscn n sil c ea i cu 8a;e folosiser echipamentul ruit e Marsha. Marsha scoase un oftat e uurare. - *tunci totul este bine ntre $oi. - /ine ar fi! murmur Cori. - Ce e' Ce ai spus' - *m spus c bine ar fi... 6 btaie n u ntrerupse iscuia. Cori surse! se uit n sus i trimise mulumiri cerului. :rebuie s nchi . + cine$a la u. - La ora asta in noapte' Cori! fii atent. M auzi' +ti singur acolo' - <ela.eaz-te! Marsha. 1u eschi ua pn ce nu snt sigur. nchise. /taia se ntei. "e use i eschise $izorul! i $zu ce$a care arta suspicios! cu un nas mare i rou. 6 secun mai trziu obiectul rou se ri ic uor! a ucn n $izor o pereche e ini perfeci! ncon#urai e buze roii! proporionale cu nasul uria. :rase $izorul cu o mn i $erific 9ala cu cealalt. ncuiat. +ra perfect. 6 fcuse mai e$reme. - Cine-i acolo' i aps urechea e u i atept o replic. - Domnioar Cori McLaughlin' +a re eschise $izorul n sil. - Da' 1asul se mic n sus i n #os.

- Minunat. *bsolut minunat! spuse $ocea nfun at. *m un mesa# pentru tine. *a cum se uita! musafirul ei se u un pas napoi i inu un plic mare n faa $izorului. 1umele i a resa ei erau nscrise n litere ngroate. Cu ct$a timp n urm scrisese la Clo&n-o-0rams. -nc.! gn in u-se c ar fi amuzant. - Cine te-a trimis' Clo$nul se mai u oi pai napoi i ea l putu $e ea mai bine. (urta o $est mo$-car inal peste un costum nchis la culoare. *$ea faa $opsit n alb! cu lacrimi argintii pictate pe fiecare obraz i o frunte ri icol e nalt! o cunun e bucle e n9lon galbene! $erzi! albastre i albe. - Domnioar McLaughlin! spuse el pe un ton nbuit! snt aici cu afaceri. Deschi e. Cori nghe. -a stai uurel. 1u eschi ua oricrui clo$n care bate. De un e s tiu eu c nu eti un ho sau un criminal eghizat' 4merii clo$nului prur s se cutremure. - Doamn! art ca i cn a $rea s te atac' -ntr-o mn ucea un buchet e flori la fel e mari i colorate ca cele pe care le a usese ea in e.cursia n Me.ico! i n cealalt mn un ursule cafeniu cu turcoise! cam e un metru #umtate! i o sticl e $in mpreun cu $reo ase baloane. (rea inofensi$! n regul! i probabil fusese trimis e cine$a care orea s o felicite pentru magazin. Cori ls lactul i eschise ua. - /ine. (oi intra. Dar fr bancuri. Clo$nul intr i se plant n mi#locul camerei! costumul #ucn pe el n timp ce se btia pe ritmul unei melo ii. ntinse mna stng i i oferi florile e hrtie. - (entru tine! raga mea. - Mulumesc. -ntrn n #oc! ea accept buchetul cu o plecciune. Clo$nul ncepu s anseze. Cori se n$rti n cerc n timp ce el ansa pe lng ea btn in palme! acceptn cu graie un ar up altul! pn

ce nu le mai putu ine n brae. <zn ! se gn i c tipul era bun n meseria lui. "e simi mai bine ect... ect e iminea. Dup ce e.ecut o plecciune! clo$nul i nmn arul final. Cori fcu $raf ca ourile ca s ia plicul mare. +.amin scrisoarea timp e cte$a secun e! l eschise i scoase o singur foaie. *m crezut c ac o s fac pe clo$nul! o s m pot mbrca astfel. :e rog! iart-m. *m fost un prost. 8.:. Clo$nul se ri ic i i scoase masca. - 8a;e' +l se ri ic n mi#locul magazinului purtn peruca colorat i o e.presie serioas. - Doar ascult-m! zise el. Da' +a eschise gura ca s $orbeasc. 1u iei nimic. n final trebui s ea in cap. +l oft in greu! i fcu un pas ctre ea! pantalonii fluturn u-i n timp ce se mica. - *i a$ut reptate! nu trebuia s m amestec cn iscutai cu /obb9. Cu$intele i ieir n grab! e parc! se atepta s-o au n u-l afar n orice clip. +ti perfect capabil s-i pori e gri# i nu ar fi trebuit s te tratez ca pe un copil. ,i... *m fost gelos! pentru c te-a atins tipul. *m acionat ca un i iot! latr-m. (entru tot. +l clipi in ochi! ascunzn u-i pri$irea albastr! strlucitoare! e ea. 5orbesc serios. +a i cobor pri$irea i i trecu egetele peste numele e pe plic. 6 surprinsese nc o at. Dup mo ul n care l tratase nu-l putea n$ino$i ac nu i-ar mai fi $orbit $reo at. Dar el $enise la ua ei mbrcat ca un clo$n! cu aruri imense! prosteti! care i sfiau inima. 8a;e i inu respiraia pn cn ea i ri ic pri$irea i o ntlni pe a lui. +l pri$i cum buzele i se ntin eau ntr-un zmbet! i no ul in stomac i se izol$ ime iat. Meritase tot efortul prin care trecuse n$rtin u-se cu attea aruri! rugn u-l pe un coleg e coal s-i mprumute costumul trziu! ntr-o uminic. Meritase foarte mult. "e ntinse i trase e o a care atrna in tricoul ei rou. - Gi-a nghiit pisica limba' Cori simi lacrimi n ochi! ar nu le putea opri. Clipi! i una intre ele se scurse pe obra#i.

- 6! iubito. 8a;e o trase n braele lui. :e rog! nu plnge. Dar nu $oia s o opreasc. 6 inu strns la piept! cu o mn pe sub talie! stri$in u-i pieptul e al lui. -nim peste inim! coaps n coaps! el o ls s plng. 6 frec pe spate i o mngie pe obra#i. Murmura cu$inte tan re e ragoste i fcu sugestii rutcioase espre ce ar putea face ca s-o n$eseleasc. Lacrimile u aser pieptul costumului lui. 1u fusese nicio at mai fericit. - *i e gn s mai ai ap la oareci mult' Cre c m nec! remarc 8a;e. +a chicoti! apoi rse i-ncepur s se srute. nc purtn nasul rou! 8a;e o strnse e umeri pn cn nu mai putu s respire! apoi o lu e mini i o n eprt e el. - Gi-e bine' +a u in cap c a. +l o trase spre el i i propti brbia n cretetul capului ei. - (ot s-i spun o po$este' +a u in nou in cap i i ncolci braele n #urul taliei lui! gn in u-se c se simea bine n braele lui. - Cn "usie a$ea cam apte aniori! ncepu el! a primit o biciclet nou e Crciun. +ra pe ou roi! i pentru un timp a fost mulumit s mearg cu nc o roat la spate. Dar curn m-a pus s i-o scot. n cele in urm am ncu$iinat. :oat familia se aliniase pe $eran ca s o $a pe "usie. Mama! Mar9! +lizabeth. +rau cu toate acolo. Cori! zmbi! gn in u-se la prima ei a$entur pe ou roi. :rebuise s mprumute bicicleta unei prietene! fiin c ea nu a$ea i czuse e attea ori nct era zgriat toat n coate i n genunchi. Dar fusese mn r e succesul ei. - "usie trebuie s fi fost ncntat. - * fost. Dar pot spune c a fost speriat. * fost greu rumul pn pe ciment. Cori se ncrunt. - "usie a czut' - 1u. *m fugit up ea tot timpul. n timp ce $orbea o mngia pe pr! pe umeri! pe spate. La nceput am inut bicicleta ca s o echilibrez! continu el. Cn prea c a nceput s o simt! i-am

at rumul ar tot fugeam up ea n caz c-i $a pier e echilibrul. "usie r ea i ipa la toat lumea c mergea singuric! i am lsat-o s crea asta. *a a fost n fiecare zi! pn cn m-am con$ins c nu $a c ea. - 1u i-ai at nicio at ansa s ca ! opti ea. +l o n eprt uor ca s o poat pri$i n fa. - Cre c a fi fost istrus s o $ rnit. - Dar i asta face parte in procesul e cretere! s te zgrii un pic. - "igur! ar tiam c ea conta pe faptul c eu eram acolo! i nu o $oi lsa. ntot eauna mi-am fcut gri#i c o $oi lsa ntr-o zi. +l i concentr atenia spre perete un timp! apoi napoi ctre ea. Ca i tata. +l ne-a lsat pe toi. - * fugit e $oi! 8a;e. + iferit. +a se ntinse i i atinse obrazul cu mna. - *cum neleg asta. ,i mi-am at seama c timp e ouzeci e ani am ncercat s-i con$ing pe toi c nu eram ca tata. 5oiam ca toi s tie c puteau conta pe mine. +l scoase un chicotit ecisi$. La naiba! eram aa e hotrt s fiu acolo la ne$oie! nct eram i cn nu era cazul. La fel ca i cu tine. - 8a;e! regret... - +i! e rn ul meu s m ciesc. 1u ncerca s m ri ici n sl$i! bine' - Dar am e.agerat i nu m pricep la maini i ac... - +i! gata cu asta. M-am gn it estul la asta! i am primit un sfat semiprofesional! spuse el tiin c <ic;9 $enise cu i eea ca ourilor pe care i le use. ,i mi-am at seama c eu am srit calul! nu tu. *a c nu te scuza. +l se uit pe ct e sincer putu. "au mi iau arurile i plec acas. Cori se ntinse i i cuprinse gtul cu braele. l trase mai aproape. - 1u te uci nicieri! caraghios mic! i i lipi buzele e ale lui.

Cori sttea naintea ferestrei pictate a magazinului ei. +ra greu e crezut c mai erau oar ouzeci i cinci e zile e cumprturi pn la Crciun. 6amenii se plimbau n orturi! epci e soare> simin u-se mai mult n mi#locul $erii ect la nceputul iernii. *lturi! mese albe e plastic i scaune presrau trotuarul n faa micului magazin e ngheat ticsit e cumprtori care se opreau ostenii s ia o gustare! cumprtori care! spera ea! e-abia ateptau s intre mine n librria ei. Mine. Ciua marii eschi eri. De-abia a$ea stare s atepte! se gn i ea ntinzn u-se i trgn obloanele! hotrn c nu orea ca cine$a s trag cu ochiul la magazin pn cn nu era perfect! gata e eschi ere. - 0eneral McLaughlin! mai ai treab sau te scot la prnz' )i strnse buzele ca s-i suprime un surs! se rsuci uor cu faa ctre 8a;e! n u-i seama c se putea bucura e mo ul n care o tachina fiin c tia c o fcea n glum. Lunga iscuie pe care o a$useser n seara n care el $enise mbrcat ca un clo$n fusese un macaz important pentru ei. <euise s-i e.plice ne$oia ei e in epen en fr s intre n etalii! e ce era aa e important pentru ea! iar el ascultase atent pn s-i promit c nu $a sri s-o a#ute pn cn nu l $a ruga ea. (n acum se inuse e cu$nt. :imp e ou sptmni ct lucraser mpreun terminaser magazinul! i el nu ncercase s-i submineze poziia e ef al proiectului. 1icio at. ncepea s crea c el nelesese! cu a e$rat! ne$oia ei e a-i controla $iaa singur. - <aftul pentru best-seller-urile cartonate este gata' ntreb ea serioas! #ucn rolul e general. +l o salut crispat i i pocni clciele. Cizmele negre in piele pe care le purta se aliniar. - Complet! aa cum ai or onat. Ca la carte. Mulumit iui 8a;e! se gn i ea! fiin c nu ar fi terminat n ecembrie ac i-ar fi refuzat a#utorul. "e uit e #ur mpre#ur cu mn rie la tot ce realizaser n scurt timp.

(o eaua lucea proaspt lustruit! zona acoperit cu co$oare in reapta nu mai era mur ar e fiue e hrtie i ambala#e. Cutiile e carton i gunoaiele erau e mult isprute! mpreun cu uneltele e lucru i cablurile electrice portocalii peste care trecea n fiecare zi. (e ici pe colo erau plante e ecor! un ficus ntr-un col al ferestrei! palmieri e un metru n fiecare seciune a magazinului! mai multe ghi$ece care atrnau in ta$an! estul e $erzi ca s atenueze austeritatea crilor in rafturi. ,i i eea lui 8a;e e a pune un co$ora oriental ntre scaunele aglomerate! una intre cele mai bune i ei! trebuia s recunoasc! ea camerei un aer tihnit. )ntorcn u-se roat! lun n $izor ntregul efect! i u seama pentru prima at e cn intrase n posesiunea unitii c nu mai a$ea senzaia c st n mi#locul unei camere imense i goale. +ra un magazin. Magazinul ei. 1eputn u-i abine mulumirea! hoinri e la un raft e cri la altul! oprin u-se n final naintea seciunii care coninea lansri e carte. i imagin cum $a arta locul mine! plin e clieni care cutau ce$a e citit sau ce$a potri$it pentru un ca ou. Cn simi ou brae ncon#urn u-i talia! ea se rela. i ls capul pe spate pe umrul lui 8a;e. +l profit e gtul ei e.pus i l acoperi cu srutri. :rase e lobul urechii ei e mai multe ori nainte s mearg n #osul urechii cu limba. Ca o pisic alintat! ea se ntinse! i ri ic braele i i ncercui gtul. - Mmm... - 1u te mai mmm...N Ce a$em la prnz' +l o mngie pn cn a#unse la sni. +a se arcui e spate! mpingn u-se n el. Degetele lui mari i frmntar sfrcurile i ele se ntrir pe loc. - Gi-e foame' - *m flmnzit. 8a;e i eliber strnsoarea estul ct s-i $re minile pe sub tricoul ei s-i eschi sutienul. - De mncare' +aOse rsuci i i zmbi! tiin care $a fi rspunsul lui. - (rintre altele. +l i scoase tricoul peste cap i i u rumul pe

po ea la picioarele sale. i apropie gura i prinse unul intre snii goi n timp ce cu minile i esfcea nasturele e la blugi! ngenunchin n faa ei ca s-i scoat pantalonii mai uor n stilul lui! el se pomeni uitn u-se lung la o pereche e bi;ini albi cu multe buline roii. "e ntreb ac era posibil s srute fiecare punct n parte! i ecise c era interesant e aflat. Mintea nu putea s i se concentreze asupra numratului bulinelor mici aa c nici mcar nu mai ncerca. ncepu oar s o srute pe oriun e gsea o bulin! srutri scurte! lungi! mici mucturi! $rn u-i egetele pe sub ban a elastic a bichinilor! ca s o gseasc ume i gata pentru el. Cu minile agate e umerii lui! Cori ncerc s rmn n picioare ar n cele in urm ce . +i o linse cu limba e la stomac pn la buze n timp ce ea se ls pe po ea n faa lui. )nfign u-i minile n prul lui eschise gura mare! lun u-i limba n interiorul ume i fierbinte cu un geamt. -n clipa urmtoare bi;ini ei isprur. "e ntinse lng el! pielea ei goal lipin u-se e materialul aspru al blugilor i e tricoul e bumbac i se gn i c nu se $a stura nicio at e senzaiile contrare pe care le ncerca alturi e acest brbat. De fiecare at cn fceau ragoste era altce$a! rela.at i lene noaptea trziu n faa unui foc cal ! nespus e tan ru n primele ore ale imineii. Cn trseser maina i parcaser supra$eghin <ose /o&l! aa cum fcuser e ou ori n la fel e multe sptmni nemaiputn s atepte pn cn a#ungeau acas! fusese e-a reptul nebunesc. "e simiser ca colarii care chiuliser e la coal! ner$oi n primele minute! ar plini e ncre ere arogant cn scpaser fr s fie prini. Dar n zile ca aceasta... Degetele i tremurau cn a#unse la nasturii cmii lui! eschizn u-i unul up altul! fr grab! ca totul s fie plcut. Cn n final i eschise pe toi! i scoase cmaa i o az$rli. i esfcu cureaua apoi se lupt cu nasturele mare in talie. +l chicoti i ea tiu ime iat la ce se gn ea! c ntot eauna ei i luase e ou ori mai mult ca s-l ezbrace. +a nu se obosi s $a c minile lui fceau tot ce puteau ca s o ncurce. 1u orea s-l escura#eze. n cele in urm rmaser amn oi goi. +a se ri ic n fun i l nclec! genunchii

atrnn u-i n lturi. - 5rei s srbtorim nainte e prnz' fr s-i atepte rspunsul! el o ri ic uor! apoi o cobor intrn n ea. +a scp un oftat uor. -n zile ca astea! era un lucru special s faci ragoste! un ritual e in ulgen pe care l ncepuser n prima zi cn lucraser mpreun n magazin! up ce puseser ultima fie e tapet n spatele casei e marcat. Dar sentimentul e mplinire pe care l e.periment n rstimpuri ca acestea nu a$ea nimic e-a face cu faptul c mai a$ea un pas i i n eplinea $isul! ci totul era legat e 8a;e. 1u mai ncerc s-i spun c era n rgostit e el. Mo ul n care o fcea el s se simt cn erau mpreun putea fi escris oar ca ragoste. ,i n ciu a pre$e erilor care i e$eniser o a oua natur n ecursul anilor! ea i lsase eoparte teama e a e$eni prea epen ent e brbatul pe care l iubea. +ra prea fericit s fie cu 8a;e! s srbtoreasc cu el! s-i nlture $echile n oieli. -i cuprinse umerii cu braele apsn u-l n ea o secun ! uurn rumul. Ca o $ampir nemiloas! l nec#i fr mil! repetn u-i aciunea i up ce el i prinse coapsele i o inu calm. )l simi e.plo n cu o secun naintea ei. +liberat i fericit! czu peste el. Cori se trezi cu nite egete care bteau ritmul pe spinarea ei. "imin u-se lene ca un cine $agabon ntr-o up-amiaz tori ! i nl capul! apoi eschise un ochi. - *i ormit bine' 8a;e se uit la ea! surzn ca un prostnac. )nc stn ntins peste el! ea cobor i pipi pn cn gsi mna! apoi i ri ic braul i se uit la ceas. Doar unsprezece i #umtate. /un! se gn i ea! tiin c ar fi intrat n panic ac ar fi aipit mai mult e cte$a minute. - /un somn! replic ea. :rezin u-se complet! Cori lunec e pe el i se u n lturi. - ,tii! ar trebui s ne relum lucrul! spuse ea n u-se mai aproape! cutn u-i cl ura! fiin u-i imposibil s se scoale. - -ntr-o clip. 8a;e i lu o u$i i i g il nrile cu $rful. "nt prea obosit ca s stau n picioare.

- 6 s-mi fie or e asta! spuse ea. - De asta' +l se concentra asupra urechii ei e ata asta! g iln -o pn cn ea se ri ic i i u mna n lturi. - 1u... e asta. " poi face ragoste n mi#locul zilei! i e.plic ea rzn . Dar nu $a trebui s o facem ac ne $om cstori i $om cumpra o cas la #umtatea rumului ntre cas i biroul meu! $ru 8a;e s spun! gn in u-se ct e rgu ar fi s se ntlneasc aici cteo at i s se iubeasc n loc s mnnce pine cu unt. Dar i inu i eea pentru el! gn in u-se c n final n$ase s nu mearg prea eparte! prea repe e. "impla sugestie a cstoriei! chiar aruncat i n glum! o putea nspimnta pe Cori. 8a;e i lu mna i o srut. - ,i mie! zise el n schimb! ntrebn u-se ce o speria ntr-un anga#ament. ,i mie. :elefonul sun! iar Cori orbeci pn cn gsi receptorul. - Cumprai Cartea! Cori la telefon. - *lo! a$ei o cutie e chibrite' Mor up o igar. - Aoarte amuzant! Marsha. :u nu fumezi. - M gn esc s m apuc. 1oaptea trecut m-am gn it s-mi fac un hobb9 mai trainic ect s fac se. cu brbatul meu. Ce$a care s nu rezulte n nou luni e sarcin i o natere e ouzeci i patru e ore. - 6h! Doamne! Cori sri n fun i strnse braul lui 8a;e. *i un copil nu' Ce face' Cum e la mic' 6! Marsha! e ce nu m-ai sunat' - :e sun. - * fi putut $eni noaptea trecut la spital. De ce nu m-ai sunat noaptea trecut' - *m fost prea ocupat s-i ntreb pe toi in sala e natere nume haioase. -maginea lui Marsha ntrebn octorii i asistentele o fcu pe Cori s r . - Cre c i-ai at un nume ca lumea. - Da. * $enit 3e$in. 8a;e i fcu semn lui Cori s-i ea telefonul.

- "tai aa! Marsha. 8a;e $rea s-i $orbeasc. - Aelicitri! Marsha. *m auzit $etile... )h! e minunat. Cn snt ore e $izit' /ine! Cori se $a opri n up-amiaza asta. "tai o clip. Cori face semne caraghioase cu minile. +l lipi receptorul e piept. Ce e! iubito' - 1u m pot uce n up-amiaza asta! am mult e lucru aici. - +i! ce zici s fac eu ce a mai rmas i tu te uci s o $ezi pe Marsha. La ncu$iinarea lui Cori! use receptorul iar la ureche. - 5ine cam ntr-o or. *i gri#. +l aez receptorul n furc. - "igur nu te superi' ntreb ea. 1u $reau s te las aici. 8a;e se aplec i o srut scurt. Cn i nl capul! sur ea. - A-mi o list i o s termin totul ct i $izitezi prietena. 1u e mare lucru. n afar e asta! trebuie s fac cum$a s te scot e aici upamiaz. mi face munca mai uoar. - " m scoi e-aici' De ce' - "urpriz. - 4rsc surprizele! i aminteti' - *i ncre ere. *sta o s-i plac. +a se uit lung la el! ar nainte s-l chestioneze in nou el o srut e ata asta lung nct i trimise fiori in cretet pn n tlpi. +ra ntuneric cn Cori se ntoarse la magazin. 6 lumin galben pal! care e-abia se zrea e sub obloane. (entru o clip crezu c nu era nimeni acolo! i se ntreb ac nelesese greit instruciunile lui 8a;e. +l i spusese s stea ct $oia la Marsha apoi s se uc irect acas. "e $a bucura e o baie pe cinste! $a ormi bine i se $a mbrca ntr-un negli#eu care l $a scoate in mini. <espirn a nc! i pescui cheile in geant i! amintin u-i promisiunea lui cum c i $a plcea surpriza! escuie ua i pi nuntru! nchizn ua n urma ei. )i inu respiraia. Lumina pali $enea e la sfenicele aprinse. +rau ousprezece! poate mai multe! aliniate e per$azuri! pe te#ghea! oriun e era o suprafa plan. 8a;e lustruise te#ghelele i le use cu ulei e lmie! i ele strluceau n lumina can elelor. Locul era curat lun! gata e eschi ere.

6 pocnitur puternic o fcu s tresar i l $zu pe 8a;e a ucn o sticl e ampanie i ou pahare. 0ura i se a nci ntr-un zmbet masculin! aprobator cn i pri$i fusta roz-pal i bluza nflorat care i puneau n $aloare silueta se.9. +a obser$ c el a$usese timp s-i schimbe hainele! alegn un sacou sport $erzui! o cma roz cu mneci scurte i pantaloni gri-nchis. *rta bine! incre ibil e bine. - "urpriza. +l turn lichi ul ntr-un pahar cu picior i i-l ntinse. *cceptn paharul! ea atept pn cn i turn i el. - * $rea s propun un toast! zise el! ri icn paharul. (entru Cori McLaughlin! singurul proprietar al magazinului Cumprai Cartea. " aib un succes rsuntor i ime iat. Ciocnir paharele. Lacrimi i $enir n ochi n timp ce sorbeau ampania. - *i fcut totul. +ti uimitor. - %ei! a$eai n oieli' ntreb el n glum. Cmbin ! ea mai lu o nghiitur e ampanie. - 5reo ou! trei. - +i! el art cu braul n #ur! ce crezi' 1u e groza$' +a se uit n #ur neputn u-i opri lacrimile. Merse i i puse paharul pe te#ghea! apoi se ntoarse la 8a;e i l ncon#ur cu braul. - + minunat. 1u tiu cum s-i mulumesc. - 6! $e em noi! zise el! aplecn u-i gura spre a ei. 4n ciocnit n u l fcu s tresar. - 1u pleca. "e grbi spre u i fcu loc unui brbat. :ipul a use nuntru o msu cu rotile apoi ncepu s pregteasc cina pentru oi! complet! cu fa e mas! tacmuri strlucitoare! nainte s ispar. - Drgu surpriz! ar cum es!tiai c mi $a fi foame' ntreb ea cu un zmbet rutcios! amintin u-i cum i petrecuser prnzul. +l trase un scaun. - *m ghicit. -n timp ce mncau! 8a;e reumplu paharele in sticla in frapiera e lng ei. n cele in urm eciser s nu mai mnnce! i i mpinser farfuriile eoparte.

*rtn complet satisfcut! Cori se aez n scaun! ri icn u-i lene prul e pe ceaf i inn u-l n $rful capului. 8a;e obser$ mo ul n care sfenicul i arunca lumina roiatic i se gn i c ar fi mulumit s-i petreac restul $ieii aa ca acum! pri$in femeia pe care o iubea. Mai mult ca oricn i ori s nu o fi ezamgit. <eumpln paharele! ecise s o mai lase ou! trei minute. - )nc un toast! zise el! inn ri icat paharul e ampanie. (entru $iitor. H Cori ciocni cu el i lu o gur e ampanie. - (entru $iitor! repet ea. (entru eschi erea mea! pentru ca magazinul s fie un succes pentru... o! pentru tot. +a aez paharul la loc pe mas apoi i mpreun minile n faa ei i nchise ochii timp e-o clip. - "nt aaB e emoionat! tiu c $a fi bine! i ac $a fi! mi $oi mai eschi e nc un magazin n (asa ena! poate n *rca ia sau n 5alle9! zise ea! ntinzn u-i braele larg. n urmtorii cinci ani a putea e$eni Mrs. Aiel s a crilor. 8a;e i ascult emoia in $oce! obser$ mo ul n care ochii ei strluceau cn $orbea e proiectele ei e $iitor! $isuri care nu inclu eau casa! soul! copiii. "e ntreba ct $a mai ura pn cn i $a a seama c Mrs. Aiel s nu era numai o femeie e afaceri plin e succes! ci i o soie i o mam bun. - "e pare c o s fii ocupat. - -ncre ibil. )ncepn e mine. 6 s lucrez ousprezece sau cincisprezece ore pe zi minimum pn la Crciun. 5oi fi aa e ocupat nct n-o s mai pot gn i bine. 8a;e se spri#ini n scaun. - (rea ocupat ca s-i fie or e mine' Cori se n rept i se ncrunt. - Ce $rei s spui' +l respir a nc! spern ca $etile s nu-i strice bucuria complet. - Cn m-am us acas azi! am gsit un mesa# e la un client! "am 3enne 9. i aminteti c am iscutat cu el' +a ncu$iin in cap. - +ste cel cu proiectul in "an Diego! cel care i-a at e furc n

ultimul timp. - *a e. * programat o conferin ca s stabileasc schimbrile pe care le-am iscutat. +l se opri i respir a nc. Mine. - "pui c... - Dac a fi putut amna treaba asta a fi fcut-o! ar ac amn pentru alt at trebuie s nchi proiectul i $oi fi forat s conce iez o sut e oameni. 1u pot face asta. 1ici nu o pot e$ita. Dur oar o clip ca impactul mesa#ului s o pocneasc! ar cn o fcu! simi ca i cn cine$a ar fi lo$it-o n stomac. 8a;e $a pier e eschi erea magazinului. +a aez er$eelul pe mas i se ri ic! apoi se use ctre fereastr i ri ic oblonul ca s poat $e ea afar! spern c aceast acti$itate o $a istrage estul ct s nu se fac e rs plngn n faa lui 8a;e. 1u orea ca el s tie ct e ezamgit era! nu-l putea lsa s $a c ea contase pe faptul c el $a fi cu ea. La racuH! $oia s ipe. 1u conta c el $a pier e eschi erea. 2sta era magazinul ei. 1u ar trebui s simt ne$oia ca el s-i stea alturi! inn -o e mn! spunn u-i ct e bine mergea. ,i nici nu crezuse c $a fi aa. *$ea i el responsabilitile lui! ctre clienii lui! ctre o sut e oameni plus familiile lor. Monopolizase tot timpul lui n ultimele ou sptmni. +ra complet egoist s nu-i ea seama c el i-ar putea negli#a afacerile lui ca s o a#ute. "igur c se $a uce la "an Diego mine. ,i ea se $a escurca fr el. 4n scaun se izbi e po ea i ea auzi zgomotul pantofilor lui pe cn tra$ersa ncperea i se apropie e fereastr. Cu un zmbet hotrt pe fa se rsuci. - 1u m ateptam s fii aici pentru eschi ere! i spuse ea forn u-se s abor eze un ton $esel. *i stat att e mult aici n ultimele ou sptmni i i-am apreciat a#utorul ar ncepusem s m ntreb ac ai uitat e Construciile :anner. )ncruntn u-se! 8a;e o pri$i pe Cori. :oat up-amiaza se ngri#orase c acest anun $a strica seara! ar ea suportase bine $etile. *a c! e fapt! reacia ei $esel l surprinse ca naiba. Lucraser cot la cot n fiecare zi timp e ou sptmni pregtin totul pentru ziua cea mare. "e ateptase ca ea s fie cel puin ezamgit

c el trebuia s plece in ora i s piar ocazia cea mare. - -ubito! tiu ct e mult nseamn ziua e mine pentru tine i a ori... ea i nchise gura cu un srut. +l i gust $inul e pe buze! $inul e la srbtorirea e mai e$reme. - "ss! zise ea. 1ici un cu$nt espre asta. :u te uci la ntlnirea ta! rezol$i lucrurile ca s te poi ine e programri. :e neleg. n afar e asta! tu ai spus-o! snt Cori McLaughlin! singurul proprietar al magazinului Cumprai Cartea. 6 s m escurc. "erios. 6 s m escurc! repet ea n sinea ei! n eprtn -i lacrimile care ameninau s neasc.

Cori puse bancnota e ouzeci e olari n casa e marcat scoase restul i i-l u clientului care sttea e cealalt parte a te#ghelei. - "per s $ plac cartea! i spuse ea! apoi $r romanul ntr-o pung i i-l nmn. - "nt con$ins e asta! replic el! zmbin ! aezn pachetul sub bra. -n acel moment Ma. sri pe te#ghea. "e plimb pe mas! fr probleme i se n rept ctre brbat. "e uit lung la el aezn u-se como pe te#ghea. - Ce-i sta' nc un client' ntreb omnul! chicotin n timp ce se ntinse s-l scarpine pe Ma. pe up urechi. Ma. ncepu ime iat s toarc. (robabil c a $enit s cumpere o copie up (isica e Crciun! a lui Cle$elan *mor9. Cori i zmbi brbatului scuturn in cap e ct atenie se bucura Ma.. - +i! trebuie s fug. Mult noroc cu magazinul. + un loc plcut! zise el artn ctre peretele in spatele ei la tabloul pe care 8a;e sugerase s l pun acolo ca toat lumea care intr n magazin s l poat $e ea.

ntot eauna mi-a plcut pictura aia. +ste una intre fa$oritele mele. - ,i a mea! mormi ea cn brbatul trase ua up el. "imin u-se brusc obosit! se uit la ceasul e perete. 1u era e mirare! fiin c era trecut e nou seara! i era $remea s nchi . Lucrurile fuseser aa e precipitate nct nu-i use seama c era aa e trziu. Deschi erea ecursese bine i ac ziua e azi i in ica ce$a! se n repta ctre succes. <eclama pe care o use n ziarele locale mersese mai bine ect se ateptase! a ucn u-i un $al mare e clieni! i se gn i s anga#eze ime iat nite $nztori cu #umtate e norm. ,i numrul prietenilor i al negustorilor care se opriser s-i ureze succes era uimitor. 3e$in "impson se oprise n rum spre spital un e erau Marsha i copilul su. "ean a$ea oar ou zile! ar 3e$in insistase c nu era prea e$reme ca s nceap s-i. citeasc i luase $reo ase cri! prima $nzare a lui Cori. La scurt timp sosi un imens buchet e flori in partea oamnelor cu care lucrase la bibliotec. Doamna Dilson! fosta ei ef se oprise la ora prnzului plin e ncura#ri i ornic s-i mprteasc mo ul n care s-i in anga#aii e a lua pauze lungi e cafea. Chiar i %arriet! chelneria ei fa$orit e la /utchHs /arbecue (it se oprise n rum spre lucru. "ingur pentru prima at up attea ore! ea ncuie ua i stinse marea ma#oritate a luminilor! apoi tra$ers ctre centrul magazinului i se cufun ntr-unul in scaunele uoare. Descoperise cu o imens satisfacie zona pentru lectur! spaiu estinat s ofere un loc confortabil! folositor up o zi grea e munc. "con u-i pantofii! i cufun egetele n co$ora. *cum c se aezase #os n cele in urm i u seama ct e obosit era. 6 #umtate in ea tn#ea s mearg acas! ar pe e alt parte era prea emoionat ca s poat ormi. i strnse picioarele sub ea. *ni e zile e planuri i e munc asi u erau acum rspltii. +ra acum mn ra posesoare a propriei ei afaceri. 5a mai ura pn cn $a fi pe roi! ar fcuse un pas mare n realizarea acestui $is. Ciu at! ar ori e cte ori se gn ise la eschi erea magazinului i

imaginase c $a simi o satisfacie otat i complet. Ce$a lipsea. "e gn i pentru a suta mia oar la 8a;e. De fiecare at cn suna clopoelul e la u anunn $enirea sau plecarea unui client! Cori se uitase s $a cine era. Cn el nu se artase up-amiaz! i spuse c era prea e$reme ca s se ngri#oreze. )ntlnirea lui trebuia s in cte$a ore bune i cu tot cu transportul nu se putea ntoarce nainte e ora patru. Dar up ora cinci ncepuse s-i fac gri#i. *$usese $reun acci ent' 1u $oia s se gn easc la aceast posibilitate! i spuse c ntlnirea urase toat ziua i c traficul era aglomerat e la "an Diego pn aici. Dar e ce nu o sunase' se ntreb ea! apoi i aminti c telefonul sunase toat ziua! prietenii i uraser mult noroc! clienii sunau ca s ntrebe e $reo carte anume. (robabil c nu reuise. "au poate nici nu ncercase. (oate c spectacolul ei cu o noapte nainte i use senzaia c nu a$ea ne$oie e el. Dac era aa! i $enea s plng. Aiin c e.act asta ncercase s-i pro$oace. Cori scutur in cap! gn in u-se la ct e proast fusese. ncercase aa e mult s-i o$e easc ei! i lui 8a;e! c nu a$ea ne$oie e nimeni! nct nicio at nu obser$ase ct e epen ent era e el. ,i se gn ise la munca pe care o epusese el e bun $oie. "pri#inul emoional pe care i-l oferise merita mai mult. 6ricn se escura#a! el i ri ica moralul i o susinea! insistn c erau probleme curente! la care $or gsi o soluie mpreun. ,i srbtoririle lor... Minile ei atrnau pe lng scaun! oft i i aminti orele pline e ragoste pe care le petrecuser! bn ampanie. 1u conta ct e mare sau e mic era realizarea! el fusese aici! alturi e ea ca s srbtoreasc. (n azi. Dar a$usese o e in important i aminti ea! gn in u-se la mulii oameni care epin eau e el i care ar fi rmas fr e lucru ac ar fi amnat construcia. Acuse ce trebuia ucn u-se la "an Diego. Dar nc era tulburat. 5oise! nu! a$usese ne$oie! s fie cu el azi! s mprteasc emoia. " srbtoreasc. Cori clipi in ochi! n u-i seama pentru prima at n mai mult e ouzeci e ani c nu se simea isperat la gn ul c a$ea ne$oie e

cine$a. ,i 8a;e era cine$a e care a$ea ne$oie. 1u ca s-i con uc $iaa aa cum l acuzase cu cte$a sptmni n urm! ci ca s fie cu ea i s mpart fericirea amn oi. *cum tia asta. 4itn u-se n sus! $zu figurina aezat pe te#ghea cu o sear n urm. 8a;e i-o fcuse ca ou. +rau o pereche e clo$ni aezai ntr-un scaun uria! care citeau o carte. mpreun. 1u-i e mirare c simea c lipsete ce$a. ,i c acel ce$a era 8a;e. De$enise parte in $iaa ei! la fel e mult ca i librria i era la fel e important. 8a;e sttea pe marginea bncii e lemn rou cu coatele spri#inite pe genunchi! cu minile mpreunate aa e strns nct $rfurile egetelor erau albe. l $zuse pe ultimul client al lui Cori prsin magazinul cu cte$a minute n urm! o pri$i trgn obloanele i micorn lumina. 1u mai rezista! trebuia s intre i s iscute cu ea. Dar e ata asta nu mai purta un costum e clo$n. 1u se potri$ea s o atrag cu baloane i animale mari n ceea ce a$ea s-i spun. ,i nu $a pleca pn cn nu $a ti cum sttea. "e gn ise mult la asta. Drumul napoi e la "an Diego fusese e zece ori mai ru ect e obicei! cu autostopitii i osele aglomerate! cu acci entele numeroase care ncetineau traficul att e es nct se ntreba ac $a mai a#unge n ora. Dar ntrzierile i user rgaz e gn ire i se hotr c nu mai putea continua aa! ntrebn u-se ac lui Cori i psa e el sau ac nsemna ce$a pentru el. +l o iubea. ,i pn noaptea trecut fusese con$ins c i ea l iubea. *cum nu mai era sigur. Dac l iubea! se ntrebase el iar i iar! e ce nu-l rugase s asiste la eschi ere' De ce nu artase nici cea mai mic urm e ezamgire n faptul c el a$ea s piar acea zi mare! ziua pentru care lucraser amn oi' Dac l iubea! e ce $isele ei e $iitor nu-l inclu eau i pe el' 6are l prsise in cauza picturii roz pe care i-o fcuse fiin c nu orea un $iitor alturi e el' "au fiin c nu-i orea nici un brbat n $iaa ei' *$ea probleme cu anga#amentele! tia asta e acum. Dar nu tia e ce! i nu tia ac sentimentele ei se $or schimba $reo at! i crezu c era o ocazie bun ca s-i e.plice e ce o nspimnta aa e mult o relaie pe $ia! e ce nu l inclu ea n planurile ei! e ce nu a$ea

ncre ere n el. +ra ca i cn ea cre ea c el nu a neles e ce simea aa! e ce nu-i putea ncre ina secretele ei. (oate c asta l urea cel mai mult. 8a;e se ri ic i merse ctre u. *a e multe ntrebri! se gn i el! scuturn in cap. ,i un singur mo e a afla rspunsurile. <i ic mna i btu. Cori tocmai terminase e lucru la registre cn auzi btaia n u. "e use spre u i se uit pe sub obloane. La nceput crezu c i imagineaz! ar apoi el zmbi timi i ei i se pru c recunoate acei zmbet. +l sttuse acolo afar purtn acel costum e clo$n! cu braele pline e aruri. *z$rli lactul n lturi i eschise ua. 8a;e' +l prea e.tenuat. Cmaa lui o at apretat era boit i prul i arta e parc i trecuse egetele prin el tot rumul in "an Diego. - *m ncercat s $in mai e$reme! ar... - 1u conteaz! spuse ea ncuin ua up el. 8a;e i simi inima n stomac. *$ea reptate. 1u inea la el. *poi ea l lu e mn i l con use n zona e lectur. *ezn u-i minile pe umerii lui l mpinse pn cn el czu n scaun. :imp e o clip a$u senzaia c ea l $a o#eni! ar spre surprin erea lui! ea i se aez n poal! i lu faa n mini i l srut n cel mai ulce chip posibil. - :ot ce conteaz! spuse ea nchizn ochii! este c acum eti aici. +l se simi uurat i pentru o clip! 8a;e i uit temerile! ntrebrile care l frmntaser tot rumul. "e gn ea oar c ea inea la el! i c ac era $reo ans ca ea s n$ee s aib ncre ere n el! el era ispus s atepte! in iferent e ct $a ura asta. +l se legna n braele ei! inn -o strns! mngin -o prin rochia e #erse care se mula pe ea i orin u-i s fac ragoste chiar acolo! pe poea aa cum fcuse i alt at n sptmnile trecute. Dar mai nti a$eau e iscutat. 6 trase in brae! i o n eprt ca s-i poat $e ea faa. - Mi-ai lipsit azi! i zise el. :emn u-se! el i inu respiraia i atept rspunsul. Cori se gn i la multele i n care $oise s-l ia

e mn! s-i mprteasc bucuria acelei zile. "e gn i la complimentele care i se fcuser n legtur cu magazinul i la faptul c multe intre i ei i aparinuser lui 8a;e. ,i se gn i la singurtatea pe care o simise tiin c el era ia zeci e mile eprtare e ea ntr-o zi aa e important. 6chii i se umplur e lacrimi. - ,i tu mi-ai lipsit! i spuse ea! mngin u-l pe obraz. *r fi trebuit s fii aici. * fost aa e emoionant. +a eschise gura s-l srute! apoi ecise c se ntmplaser att e multe nct nu-l putea sruta chiar atunci. n afar e asta! a$ea timp estul s-i po$esteasc... ac mai $oia s asculte up ce ea i $a spune ce a$ea e zis. <espira a nc spern c el o $a asculta. - 8a;e! trebuie s-i spun ce$a. 8a;e ncremeni! ntrebn u-se oare ce a$ea s-i spun. *poi i aminti ca i el fusese hotrt s pun lucrurile la punct n seara asta! in iferent e ct le $a lua. - 1u am fost cinstit asear fa e tine. +l i mpreun sprncenele. - -n legtur cu ce' - *a cum am reacionat cn mi-ai spus espre conferina e azi. Giam spus c nu m ateptam s fii aici! i nu era a e$rat. Deloc. - *tunci e ce ai spus-o' Legnn u-se! Cori se #uc cu nasturele e la bluz. - Aiin c am fost r$it c mi $ei pier e eschi erea i m gn eam oar c pentru tine nu nsemna mare lucru. C eu nu trebuia s am ne$oie e tine aici. Dar a contat. *$eam ne$oie e tine. ,i mi era team e acea ne$oie. 8a;e o trase mai aproape! frecn -o pe spate! orin u-i s-i n eprteze toate temerile. - Dup ce tata a murit! continu ea! am pri$it-o pe mama escurcn u-se e una singur. Dar ntot eauna a$ea un brbat pe care s se bazeze i nu a n$at nicio at s-i poarte singur e gri#. Deabia reueam s a$em mncare i un acoperi easupra capului. n cele in urm a renunat s se mai zbat pentru noi. "-a cstorit cu un brbat pe care l-a ntlnit la coa la un supermar;et oar fiin c a$ea o slu#b

ca lumea i $oia s aib gri# e noi. 1u l-a iubit! el nu a ncercat s fie rgu cu noi i n final ne-a prsit. Cte$a luni mai trziu s-a cstorit cu altul. Cori nchise ochii ncet nainte e a continua. - Mama s-a cstorit cu soul numrul ase acum un an. 2sta e tiparul ei. Cn unul pleac! iese i gsete un altul! fiin c nu poate fr brbat. - ,i tu nu $rei s i se ntmple una ca asta! spuse 8a;e! nelegn n cele in urm moti$ul pentru care nu $oise s epin e cine$a. Cori scutur in cap. - Mi-era aa e team s nu fiu aban onat nct preferam s nu m leg e nici un brbat. (n cn te-am ntlnit pe tine. - 4n tip care ia totul asupra sa i te calc pe btturi. Cum e m-ai suportat n tot acest timp' - Aiin c eti un om bun! 8a;e i nu eti ca cei cu care s-a cstorit mama mea. +a eliber nastureleN cu care se #uca apoi trecu la cellalt. ,i fiin c te iubesc. 8a;e surse. l iubea! i faptul c o auzise spunn -o fcea lucrurile iferite. "e simi rela.at pentru prima at e cn intrase pe u. - ,i mai trebuie s-i mrturisesc ce$a. - Ce anume' spuse el! nengri#orat e ceea ce a$ea s-i spun acum. "e iubeau i asta conta! in iferent e ce se ntmplase. +ra mai ngri#orat e faptul c era absorbit e el! i escheiase nasturii e la rochie fr ca mcar s-i ea seama. <ochia era lung i nasturii erau muli i mici ca perlele. "e ntreb ac el i $a escheia pe toi nainte s-i piar rb area. - :ot timpul e cn suntem mpreun! spuse ea! mi-a fost fric s m n rgostesc e tine ca s nu te pier ntr-o zi. Degetele lui nghear pe al patrulea nasture e #os. - Cori... - 1u cre c a putea tri fr tine. - 1ici nu $a trebui. Ca s-i sublinieze cu$intele! el i aez minile pe umerii ei i o strnse cu putere. "nt eu! 8a;e :anner! omul pe care poi conta oricn . nc nu tii asta' Cori zmbi.

- ,tiu! spuse ea. Dar a e$rul este c nc mi-e fric e ce se $a ntmpla ac te $oi pier e. Dar $reau s risc. Aiin c te iubesc! $reau s fiu cu tine! pe ct e mult posibil. (e ct e mult posibil' 8a;e se ri ic lun -o cu el i o aez n picioare. - Cori! asta nseamn c ai ori s te cstoreti cn $a' Cmbin ! Cori aprob in cap! i scoase cmaa i o arunc pe po ea. - Cn $a! spuse ea esfcn u-i cureaua. Curn . - Ct e curn ' ntreb el! prn u-i-se greu s se concentreze asupra nasturilor cn ea i esfcu pantalonii. - Aoarte curn . 4n minut mai trziu el era gol- golu. ,i e-abia ncepuse s o ezbrace. +ti n urm! :anner. +l se aplec i i apuc rochia e ti$! i-o trase peste cap apoi o arunc n spate. *teriz pe o pern albastr n faa raftului cu cri. 6 secun mai trziu fu urmat e esuurile ei i rmase i ea ezbrcat. +l o lu n brae i o srut. Au un srut lung! plin e promisiuni. Cn n cele in urm! i ri ic buzele e pe ale ei! spuse= - :e iubesc! i promit s nu te prsesc nicio at. 5a trebui s m crezi. - :e cre . 8a;e zmbi i i lu faa n palme. *cum ou sptmni cstoria ar fi speriat-o ca naiba. *zi prea ce$a natural s-i petreac restul zilelor cu brbatul pe care l iubea. - Da! zise ea! te cre cu a e$rat. +l i puse ambele mini pe fun ul ei i o trase ctre el. - "peram s spui asta. Lun -o e mn ngenunche pe co$ora! lun -o up el. +l se ntinse lng ea! proptin u-i capul ntr-o mn. i prinse un sn n palm i se aplec uor ca s se #oace cu sfrcul. - Cre c ar trebui s srbtorim marea ta eschi ere! spuse el nainte ca s se ocupe la fel e elicios i e cellalt sn. +a i ncon#ur gtul cu braele i i apropie gura e a lui. - Cre c e#a srbtorim.