Sunteți pe pagina 1din 733

1

WILBUR SMITH
RZBOINICII NILULUI

Fluviul erpuia greoi prin deert, scnteietor, precum un uvoi de metal topit dintr un !umai" #erul !umega de pcl$, i%&it de soare, ca de mna unui ar$mar" n acest mira', colinele costelive care !lancau (ilul p$reau c$ se %guduie la !iecare lovituri #ora&ia noastr$ nainta cu iu)eal$, att de aproape de desiurile de papirus, nct se au%ea sci)itul ciuturilor atmate de &ra)ele lungi, contra&alansate ale s*adu!urilor, peste cmpiile de dincolo de ap$" Sunetul lor intra n armonie cu viersul !etei de la prora" Lostris avea paispre%ece ani" (ilul i ncepuse rev$rsarea c*iar n %iua cnd ei i n!lorise pentru prima oar$ luna roie de !emeie potriveal$ pe care preo)ii lui Hapi o consideraser$ e+trem de prielnic$" (umele de Lostris, ales atunci ca s$ l nlocuiasc$ pe cel de copil la care se renun)ase, nsemna Fiica ,pelor" mi amintesc de ea n %iua aceea, de parc$ a vedea o aievea, naintea oc*ilor" ,vea s$ se !ac$ mai !rumoas$ o dat$ cu trecerea anilor, avea s$ devin$ mai mndr$ i mai suveran$, dar nicicnd nu mai radiase de atunci acea str$lucire de !emeie !e cioar$" To)i &$r&a)ii de pe cora&ie, pn$ i r$%&oinicii de pe &$ncile de la rame, i d$deau seama de lucrul acesta" (ici eu, nici ceilal)i nu ne puteam de%lipi privirile de la ea" M$ copleeau sim)$mntul propriei mele imper!ec)iuni i un dor adnc i p$ trun%$tor- c$ci, dei snt eunuc, am !ost castrat a&ia dup$ ce am cunoscut &ucuria unui trup de !emeie" Taita. m$ strig$ ea" #nt$ cu mine. Iar cnd m$ supusei c*em$m, %m&i mul)umit$" /lasul meu era unul dintre motivele pentru care m$ )inea aproape de ea, ori de cte ori i st$tea n putin)$- tim&rul meu de tenor se m&ina des$vrit cu minunata ei voce de sopran$" ,m cntat un cntec vec*i popular, de dragoste, pe care l tia de la mine una din pre!erin)ele ei0 1Inima mea prinde s$ se %&at$ ca prepeli)a, cnd v$d c*ipul dragului meu, iar o&ra'ii mi

n!loresc, precum cerul n %ori, la ra%a de soare a sursului s$u"2 (i se al$tur$ un glas de la pupa" 3ra &$r&$tesc, pro!und i puternic, nu limpede i pur, ca al meu" 3u cntam precum stur%ul ce salut$ ivirea %orilor, el p$rea un leu tn$r" Lostris ntoarse capul i surisul ei tremur$, ca o ra%$ de soare pe oglinda (ilului" 4ei &$r&atul c$ruia i %m&ea mi era prieten poate singurul meu prieten adev$rat am sim)it totui !ierea pi%muirii ar%ndu mi gtle'ul pn$ n str$!unduri" #u toate acestea, m am c$%nit s$ i surd lui Tanus, la !el ca ea, cu dragoste" Tat$l lui Tanus, 5ian6i, Seniorul Harra&, !$cuse parte din elita no&ilimii egiptene, dar mama era !iica unui sclav te*enu eli&erat La !el ca mul)i din neamul ei, !usese &$laie, cu oc*ii al&atri" Murise de !riguri palustre, pe vremea cnd Tanus era nc$ un copil, aa c$ mi amintesc vag de ea" Totui, &$trinele spuneau c$ arar se mai v$%use o asemenea mndre)e n cele dou$ regate" 5e de alt$ parte, l cunoscusem i l admirasem pe tat$l lui Tanus, nainte ca acesta s$ i !i pierdut averea imens$ i marile propriet$)i care rivali%au odinioar$ cu cele ale !araonului nsui" ,vea tenul smead, oc*i egipteni de culoarea o&sidianului le!uit, era un &$r&at mai degra&$ puternic dect !rumos, dar cu un su!let generos i no&il unii ar %ice c$ prea generos i prea ncre%$tor, c$ci a murit n mi%erie, cu inima !iin)$ de cei pe care i socotea prieteni, singur i mo*ort, lipsit de str$lucirea !avorurilor !araonului" Se pare c$ Tanus motenise ce era mai &un de la am&ii p$ rin)i, a!ar$ de &un$starea material$" ,vea !irea i !or)a tat$lui s$u i !rumuse)ea mamei" ,a c$ n avea de ce s$ m$ deran'e%e c$ st$ pna mea l iu&ea" 7i eu l iu&eam, dar &ietul de mine, castrat cum snt, tiam c$ n o puteam avea vreodat$, c*iar dac$ %eii ar !i !$cut s$ mi dep$esc condi)ia de sclav" Totui, natura uman$ e pervers$, aa c$ po!team la ceea ce nu mi va !i dat i visam imposi&ilul"

Lostris edea pe pemu)a sa de la prova cu sclavele la pi cioare dou$ !eti)e negrese din 8ara 9u, ml$dioase ca nite pantere, goale puc$, doar cu nite colane n 'urul gtului" Lostris ns$i nu purta dect o c$ma$ de pn%$ al&it$, ncre)it$ i al&$, ca o arip$ de egret$" 5ielea mngiat$ de soare de la &riu n sus avea culoarea lemnului de cedru uns, din mun)ii de dincolo de B:&los" Snii ei erau de !orma i culoarea smoc*inelor coapte, numai &une de cules, cu s!rcurile ca nite granate tranda!irii" i pusese al$turi peruca o!icial$ i i purta p;rul natural pe o parte, ntr o &ucl$ care i c$dea ca o !unie groas$ i ntunecat$ peste unul dintre sni" T$ietura pie%i$ a oc*ilor i era su&liniat$ de verdele argintiu al pudrei de mala*it, aplicat cu m$iestrie pe pleoapele de sus" 7i oc*ii i erau ver%i, dar de o nuan)$ mai ntunecat$ i mai limpede, ca a (ilului dup$ ce i a retras apele i i a depus povara de alevite pre)ioase" ntre sni purta o !igurin$ a lui Hapi, %ei)a !luviului, !$urit$ din aur i lapisla%uli, atmnd de un lan) din acelai metal pre)ios" 3ra, !$r$ doar i poate, o pies$ super&$, c$ci i o !$cusem anume, cu propriile mi mini" Brusc Tanus i ridic$ mna dreapt$ cu pumnul ncletat" #ei de la rame se oprir$ ca unul i vslele r$maser$ n aer, str$lucind n &$taia soarelui, cu apa iroind de pe ele" ,tunci, Tanus r$suci crma cu putere, iar &$r&a)ii de la &a&ord str$punser$ apa pn$ n adnc i se !ormar$ o mul)ime de vrte'uri mici pe supra!a)a verde a !luviului" 5artea de la tri&ord %vcni cu putere nainte" #ora&ia se roti att de &rusc, nct puntea se nclin$ su& un ung*i alarmant" ,poi se ec*ili&r$ i )ni n !a)$" 5rora t$ioas$, avnd ca &la%on oc*ii al&atri ai lui Horus, trecu ra%ant pe lng$ pilcurile dese de papirus i iei din vadul !luviului, lansndu se dincolo, n apele linitite ale lagunei" Lostris i ntrerupse cntul i i duse mna streain$ la oc*i, ca s$ arunce o privire n !a)$" Uite i. strig$ ea, ntin%ndu i mnuta gra)ioas$" #elelalte cor$&ii din escadronul lui Tanus erau ancorate ca o

plas$ de a lungul prelungirilor de mia%$%i ale lagunei, &locnd intrarea principal$ n marele !luviu, t$ind orice sc$pare n direc)ia aceea" Binen)eles, Tanus i alesese pentru el &a%a de la mia%$noapte, c$ci tia c$ aceasta era po%i)ia unde vn$toarea avea s$ !ie mai crncen$" <, de n ar !i !ost aa. (u c a !i la, dar tre&uia s$ )in mereu cont de siguran)a st$pnei" Se l$sase ispitit$ la &ordul Su!l$rii lui Horus numai dup$ multe ur%eli n care, ca de o&icei, m$ implicase serios i pe mine" #nd avea s$ a!le tat$l s$u lucru a&solut sigur de pre%en)a ei n vrte'ul vn$torii, n avea s$ mi !ie prea &ine- iar cnd i o mai a'unge la urec*i i c$ datorit$ mie i se ng$duise s$ stea al$turi de Tanus o %i ntreag$, nici m$car po%i)ia mea privilegiat$ n avea s$ m$ mai !ereasc$ de mnia lui" Intruc)iunile pe care mi le d$duse n leg$tur$ cu tn$rul acesta erau !$r$ ec*ivoc" Totui, se pare c$ eram singurul su!let tul&urat de pe cora&ie" #eilal)i !rem$tau de emo)ie" Tanus i opri pe vslai printr un semn *ot$rt cu mna, iar cora&ia se opri lunecnd, leg$nndu se uor pe apele ver%ui, att de linitite, nct avui un oc cnd mi aruncai privirile peste &ord i mi v$%ui propria mi imagine uitndu se la mine, aa cum p$)eam ori de cte ori constatam ct de &ine mi se men)inuse !rumuse)ea, n ciuda trecerii anilor" Mi se p$ru c$ am c*ipul mai ncnt$tor dect lotuii n !loare din 'ur, al&atri ca cerul" 4ar nu prea avui vreme s$ %$&ovesc n ncntare, c$ci ec*ipa'ele erau n !ier&ere" Unul dintre o!i)erii lui Tanus i n$l)$ pavilionul propriu pe catarg" 3ra imaginea unui crocodil al&astru, cu coada m$rea)$ ridicat$ s!id$tor i cu !$lcile desc*ise" 4oar o!i)erii din rangul #elor Mai Buni =ece Mii avea dreptul la propriul lor pavilion" Tanus o&)inuse un ast!el de rang, o dat$ cu comanda divi%iei #rocodilului ,l&astru din garda personal$ de elit$ a !araonului, nainte de cea de a dou$%ecea sa aniversare" 5avilionul n$l)at pe catarg era semnalul pentru nceperea vn$torii" La marginea lagunei restul cor$&iilor din escadron p$reau micorate din cau%a distan)ei, dar vslele lor ncepuser$ s$ &at$ apa ritmic, ridicndu se i co&orind ca nite aripi de gte

s$l&atice n %&or, lucitoare n lumina soarelui" 4e la pupa, nenu m$ratele valuri mici, !ormate de cor$&ii, se propagau de a curme%iul apelor linitite i r$mneau ast!el, la supra!a)$, vreme ndelungat$, ca i cum ar !i !ost modelate n lut vrtos" Tanus co&or gongul peste crm$" 3ra un tu& lung, de &ron%, i l l$s$ s$ se scu!unde pu)in la cap$t" ,tunci cnd avea s$ !ie i%&it cu un ciocan din acelai metal, re%onan)ele acute rever&e rate aveau s$ se transmit$ prin ap$, n$ucindu ne prada" 4in ne!ericire tiam, n ciuda placidit$)ii mele, c$ lucrul acesta putea s$ umple vnatul cu o !urie ucig$toare, ct ai %ice pete" Tanus mi surise" mi sim)ise nelinitea, dei era e+altat 5en tru un otean necioplit, avea o receptivitate neo&inuit$" > Taita, *ai ncoa?, sus, n tumul de la pupa. mi porunci el" )i dau voie s$ &a)i gongul" Hai, *ai, prea te ai nc*is n tine" #u toate c$ uurin)a lui m$ o!ens$, r$su!lai uurat la o ast!el de invita)ie, c$ci tumul de la pupa se a!l$ mult deasupra apei" M$ con!ormai c*em$rii sale !$r$ gra&$ servil$ i, cnd trecui pe lng$ el, l ndemnai sever0 > ,i gri'$ s$ nu i se ntmple ceva st$pnei mele" M ai n)eles, &$iete@ (u i ncura'a nes$&uin)a, c$ci snte)i la !el de s$l&atici amndoi" mi ng$duiam s$ i vor&esc ast!el unui ilustru comandant peste %ece mii de oameni, pentru c$ mi !usese cndva nv$)$cel i nu o dat$ l croisem cu &astonul peste !esele acelea mar)iale. mi rn'i la !el de insolent i de ndr$%ne), ca atunci" Te implor, &$trne, las o pe domni)$ pe minile mele" (u i ncntare mai mare pentru mine, crede m$. (u A admonestai pentru tonul lui att de ireveren)ios, c$ci m$ cam gr$&eam s$ mi iau locul n turn" 4e acolo l v$%ui n$l )ndu i arcul""" ,rcul s$u era de'a vestit n rndurile otirii i de a lungul !lu viului m$re), de la cascade, pn$ la mare" l ticluisem eu, cnd ncepuse s$ se arate nemul)umit de armele nevrednice care i !u seser$ puse la ndemn$ pn$ atunci" i sugerasem c$ tre&uia s$ ncerc$m s$ invent$m un arc dintr un material nou, altul dect nuielele acelea !irave care cresc pe valea ngust$ a !luviului-

poate dintr un lemn e+otic ca esen)a de m$slin din )inutul *iti)ilor sau ca a&anosul din 8ara 9u- ori c*iar din materiale mai ciudate, cum ar !i coamele de rinoceri sau !ildeul" (ici nu ne apucasem &ine de trea&$, c$ se i ivir$ o pu%derie de pro&leme, dintre care prima !usese !ragilitatea acestor mate riale e+otice" n starea lor natural$, nici unul dintre ele nu se putea ncovoia !$r$ s$ se rup$ i numai cel mai mare i mai scump col) de ele!ant ne putea !i de !olos la cioplirea unui arc ntreg" ,m re%olvat am&ele pro&leme despicnd !ildeul dintr un col) mai mic n ac*ii i le am lipit n aa !el, nct s$ ai&$ su!icient$ lungime i grosime pentru un arc ntreg" 4in p$cate, era prea rigid ca s$ trag$ un om cu el" Totui, de aici nu mai era dect un pas, uor i !iresc, pn$ la ideea pres$m !iilor din toate cele patru materiale alese de noi lemn de m$slin, a&anos, corn de rinocer i !ilde" Binen)eles, am avut nevoie de cteva luni de e+perimentare, de com&inare a acestor materiale cu diveri ade%ivi meni)i s$ le lipeasc$ &ine" ( am reuit nicicum s$ prepar$m un liant ndea'uns de puternic" 5n$ la urm$ am re%olvat aceast$ ultim$ pro&lem$, n!$u rnd tot arcul cu un !ir din alia' de aur i argint, ca s$ nu se mai des!ac$" ,m pus doi &$r&a)i soli%i al$turi de Tanus s$ r$suceasc$ !irul n 'urul arcului ct; vreme ade%ivul era nc$ !ier&inte, iar acetia se c$%nir$ din r$sputeri s$ l a'ute" 4up$ ce s a r$cit, arcul era o com&ina)ie aproape per!ect$ de t$rie i suple)e" ,m t$iat apoi !ii din intestinul unui leu uria, cu coama neagr$, pe care Tanus l *;ituise i l omorse departe, n deert, cu lancea sa de lupt$, cu lam$ de &ron%" Le am aig$sit, le am r$sucit i am !$cut o coard$ de arc" Re%ultatul a !ost arma aceasta lucitoare, att de puternic$, nct un singur &$r&at din sutele care l au ncercat a !ost n stare s$ l ncorde%e pn$ la cap$t" Stilul regulamentar n m$iestria tragerii cu arcul, recomandat de instructorii otirii, era s$ oc*eti )inta i s$ lipeti sco&itura n care se !i+ea%$ s$geata de stern, s$ atep)i aa o vreme, apoi s$ tragi cnd )i se poruncete" Totui, nici m$car Tanus n a avut pu terea s$ ncorde%e arcul acesta i s$ i urm$reasc$, n acelai timp, )inta, cu !ermitate" , !ost nevoit s$ i des$vreasc$ un stil

cu totul nou" Stnd pie%i !a)$ de )inta la care se uita peste um$rul stng, ridica arcul cu putere n sus, ntin%ndu i &ra)ul stng, apoi, cu o micare c$%nit$, convulsiv$, tr$gea s$geata, iar muc*ii &ra)elor i ai pieptului i ncremeneau m$re) de atta e!ort, n clipa aceea de tensiune total$, aparent !$r$ s$ oc*easc$, slo&o%ea s$geata" La nceput, s$ge)ile %&urau la ntmplare, ca al&inele n ne&unite dintr un stup, dar a continuat s$ se antrene%e %i de %i, lun$ de lun$" 4egetele de la mna dreapt$ i erau carne vie, sngerind$, %drelite de coarda arcului- i s au vindecat, ns$ i s au i nt$rit" ,nte&ra)ul stng i era numai vn$t$i i 'ulituri, !ic*iuit de coarda care slo&o%ea s$geata- dar i am !$cut o ap$r$toare de piele, ca s$ l prote'e%e" Iar Tanus st$tea pe cmpul de instruc)ie i nu contenea antrenamentul" 5n$ i eu a'unsesem s$ mi pierd ncrederea n puterile lui de a st$pni aceast$ arm$, ns$ Tanus nu s a l$sat ncet, c*inuitor de ncet, a'unse s$ capete siguran)$ pn$ ntr att, nct putu s$ slo&o%easc$ trei s$ge)i la rnd, cu atta iu)eal$, de erau n aer toate trei n acelai timp" #el pu)in dou$ dintre ele loveau )inta un disc de aram$ de m$rimea unei c$p$)ni de om, ae%at la o distan)$ de cinci%eci de pai de Tanus" S$ge)ile %&urau att de va'nic, c$ str$pungeau cu uurin)$ metalul de grosimea degetului meu mic" Tanus i %ise Lanata acestei puternice arme din pur$ ntm plare, numele din copil$rie al st$pnei mele" ,cum st$tea al$turi de ea, i )inea arcul n mna stng$" 3rau o perec*e !ermec$toare, c*iar prea !ermec$toare, ca s$ nu m$ neliniteasc$" ,m )ipat0 St$pn$. Intoarce te imediat aici. ,colo unde stai nu eti n siguran)$" (u catadicsi nici m$car s$ mi arunce o privire peste um$r, dar mi !$cu un semn cu mna pe la spate" B$%u tot ec*ipa'ul, iar cel mai cute%$tor dintre oameni pu!ni n rs" 5ro&a&il c$ vreuna din vulpi)ele acelea negre care erau n slu'&a ei o nv$)ase gestul acela potrivit mai degra&$ !emeilor din tavernele de pe malul !luviului, dect !iicei no&ile a #asei lui Inte!" M am gndit o

clip$ s o n!runt, dar am alungat pe dat$ gndul acesta necugetat, c$ci st$pna mea poate !i oprit$ numai cnd se a!l$ ntr o anumit$ dispo%i)ie" ,a c$ m am apucat s$ &at gongul cu o vigoare sporit$, ca s$ mi ascund am$r$ciunea" 4ang$tul ascu)it, tremur$tor, se r$spndi peste undele linitite ale lagunei, iar aerul se umplu de !litul aripilor i soarele !u um&rit, c$ci, din pilcurile de papirus, de prin &$l)ile ascunse i de pe ape, se ridic$ la cer un nour imens de %&ur$toare acvatice" 3rau sute de specii0 i&ii al&i i negri, cu capete vultureti, sacrali%a)i n numele %ei)ei !luviului- stoluri de gte guree cu penetul rocat, toate cu un strop ru&iniu n mi'locul guii- strci al&as tru ver%ui sau smoli)i ca mie%ul de noapte, cu ciocurile n !orm$ de spad$ i cu &$taia grea de aripii ra)e ntr un num$r att de mare, nct nu )i venea s$ )i cre%i oc*ilor ului)i de atta potop" 5$s$rile s$l&atice repre%int$ vnatul cel mai c$utat de no&ilimea egiptean$, dar n %iua aceea eram dup$ alt$ prad$" #*iar atunci, v$%ui cum apele linitite din dep$rtare se tul&ur$" ,p$ruse ceva greu, masiv i mi se strnse inima, c$ci tiam ce !iar$ ngro%itoare !rem$ta acolo" Tanus v$%u i el, dar reac)ia lui !u cu totul di!erit$ de a mea 8ip$ ca un copoi cnd simte prada, iar oamenii s$i strigar$ o dat$ cu el i se aplecar$ la vsle" Suflarea lui Horus )ni de parc$ ar !i !ost una dintre p$s$rile care nnegurau cerul de deasupra noastr$, iar st$pna mea )ip$ tul&urat$, lovind um$rul musculos al lui Tanus cu pumnul ei mic" ,pele se tul&urar$ din nou, iar Tanus i !$cu un semn crmaciului, s$ urme%e micarea aceea, n vreme ce eu loveam gongul, ca s$ mi pot )ine cump$tul" ,m a'uns n punctul n care v$%usem nvol&urarea ultima oar$ i cora&ia i ncetini lunecarea, n timp ce &$r&a)ii de pe punte privir$ mpre'ur cu ner$&dare" (umai eu m$ uitam drept peste cim$" ,pa de su& caren$ nu era prea adnc$ i era aproape la !el de limpede ca aerul de dea supra noastr$" ,m )ipat ascu)it, c*iar cnd st$pna mea a s$rit nd$r$t de la &alustrada cnnei, c$ci monstrul era c*iar la picioarele noastre" Hipopotamul este prietenul lui Hapi, %ei)a (ilului" (u puteam s$ l vn$m dect cu ng$duin)a sa speci$l$"

5entru aceasta, Tanus se rugase i adusese 'ert!e n templul %ei)ei n diminea)a aceea, mpreun$ cu st$pna mea" Binen)eles, Hapi era protectoarea ei, dar m$ ndoiam c$ acesta era singurul motiv al ardorii cu care luase parte la ceremonie" Fiara pe care o %$risem la picioarele noastre era un mascul enorm i &$trn" n oc*ii mei p$rea la !el de mare ca galera noastr$ o !orm$ gigant$, care *$l$duia pe !undul lagunei, ale c$rei mic$ri erau ncetinite de !or)a apei, aa c$ p$rea o !$ptur$ dintr un comar" Stmea nouri de n$mol su& copitele sale, la !el cum o antilop$ s$l&atic$ stmete pra!ul n goana ei peste nisipurile pustiului" Tanus r$suci cora&ia cu vsla crmei i pornir$m cu iu)eal$ dup$ !iar$" 4ar dei galopa agale, se dep$rt$ rapid de noi" Forma lui ntunecat$ se pierdu n adncimile ver%i ale lagunei din !a)a noastr$" Trage)i la rame. 5e su!larea cumplit$ a lui Set*, vsli)i. url$ Tanus la oamenii s$i, dar, cnd unul dintre o!i)eri r$suci n aer &iciul cu noduri, se ncrunt$ i !acu un semn din cap" (u A v$%usem niciodat$ mnuind &iciul !$r$ pricin$" Brusc, *ipopotamul )ni la supra!a)$ naintea noastr$ i slo &o%i puternic din pl$mni un nour de a&uri urt mirositori" 4u*oarea lor se n$pusti asupra noastr$, cu toate c$ se a!la la mai mult de o arunc$tur$ de s$geat$" < clip$, spinarea lui luci ca o insul$ de granit n lagun$- apoi inspir$ uier$tor i disp$ru iar n viitoare" 4up$ el. r$cni Tanus" Uite A. strigai eu, ar$tnd cu degetul ntr o parte" Se n$pus tete nd$r$t. Bravo, &$trne. %ise Tanus, r%nd" < s$ !acem un adev$rat r$%&oinic din dumneata. Respectiva no)iune suna ridicol, c$ci eu snt scri&, n)elept i artist" Ispr$vile mele snt ale min)ii" #u toate acestea, m am n!iorat de pl$cere, aa cum mi se ntmpl$ mereu cnd m$ laud$ Tanus- n clipa aceea !rem$tam pierdut n iureul vn$torii" La mia%$%i de noi i celelalte cor$&ii ale escadronului pornir$ *$itu iala" 5reo)ii lui Hapi )inuser$ o socoteal$ strict$ a !iarelor aces tora uriae din lagun$ i i d$duser$ consim)$mntul ca

cinci%eci dintre ele s$ !ie m$cel$rite n cinstea ser&$rilor lui <siris care se apropiau" ,sta nsemna c$ mai r$mneau aproape trei sute de e+emplare din turma %ei)ei n laguna templului un num$r pe care preo)ii l considerau ideal pentru cur$)irea i descongestionarea c$ilor de alge, pentru a preveni pilcurilor de papirus s$ se ntind$ peste p$mnturile ara&ile, precum i pentru a asigura o aprovi%ionare normal$ a templului" n a!ara celor %ece %ile ct )ineau ser&$rile lui <siris, numai preo)ii aveau voie s$ m$nnce came de *ipopotam" ,st!el, vn$toarea se nvol&ura de a lungul apelor ca un dans nclcit, cu escadronul de cor$&ii r$sucindu se i nvrtindu se, n vreme ce !iarele !ugeau disperate i se scu!undau dinaintea lor, ieeau la supra!a)$ i se adnceau iar, pu!nind i gro*$ind" Totui, aceste scu!und$ri deveneau tot mai scurte, iar ieirile nvol&urate tot mai dese, c$ci nu apucau s$ i umple pl;mnii cu aer, a'uni !iind din urm$ de cor$&iile care i !or)au s$ intre iar su& ap$" n tot acest timp, gongurile de &ron% r$sunau n tur nurile de la pupa !iec$rei cor$&ii, amestecndu se cu strig$tele incitante ale vslailor i cu ndemnurile timonierilor" Totul devenise un *uruit s$l&atic i o %$p$ceal$- eu nsumi m$ tre%ii strignd i )ipnd o dat$ cu cei mai nseta)i de snge a!la)i n mul)ime" Tanus i concentrase toat$ aten)ia asupra primului i celui mai mare di*tre masculi" (u d$dea importan)$ !emelelor i animalelor mai tinere care ieeau la supra!a)$ la nici o arunc$tur$ de s$geat$ de el, urm$rind !iara convulsionat$ i apropiindu se necru)$tor de ea, ori de cte ori aceasta ieea la supra!a)$" #*iar i n starea de e+altare n care m$ a!lam, nu puteam s$ nu admir cu ct$ ndemnare conducea cora&ia i ct de &ine reac)iona ec*ipa'ul la semnalele lui" 4e alt!el, tia cum s$ o&)in$ ce era mai &un de la su&alternii s$i" #um alt!el s$ se !i putut ridica aa repede la un rang att de nalt, !$r$ avere i !$r$ vreun protector sus pus care s$ l sus)in$@ <&)inuse totul prin propriu i merit i asta n ciuda in!luen)ei male!ice a dumanilor ascuni care i au pus numai piedici" Brusc, masculul )ni la supra!a)$ la mai pu)in de trei%eci de pai de prora" Iei lucind n &$taia soarelui, negru t$ciune i

ngro%itor, r$spndind nouri de a&ur din n$ri, ca o !$ptur$ de din colo de lume ce devorea%$ inimile celor ce se !ac vinova)i !a)$ de %ei" Tanus avea o s$geat$ preg$tit$ pe care o slo&o%i c*iar n clipa cnd ridic$ arcul" Lanata i cnt$ melodia sa vi&rant$ i cumplit$, iar s$geata )ni ca ntr o cea)$ nel$toare pentru priviri" (ici nu i s!ri &ine uierul prin aer, c$ i !u urmat$ de o a doua, apoi de a treia" #oarda arcului %&mi ca o l$ut$, iar s$ge)ile lovir$ una dup$ alta" Masculul mugi n clipa cnd i se n!ipser$ cu totul n spinarea lat$, apoi se scu!und$ iar" 3rau proiectile pe care le ticluisem special pentru oca%ia aceasta" 5enele !useser$ scoase de pe s$ge)i i nlocuite cu pluti toare din lemn de &ao&a&, ca acelea !olosite de pescari, ca s$ i men)in$ n$voadele la supra!a)$" ,lunecau pe &$)ul s$ge)ii n aa !el, nct nu c$deau n %&or, dar se desprindeau cnd !iara se scu !unda i le tr$gea prin ap$" 3rau prinse de cap$tul de &ron% al s$ge)ii printr un !ir su&)ire de in n!$urat n 'urul &$)ului, care se des!$cea ndat$ ce se desprindea plutitorul" ,st!el, acum c$ ani malul se dep$rta prin ap$, cele trei plutitoare mici s$ltau la supra!a)$ i dansau n urma lui" Le vopsisem n gal&en str$lucitor, ca s$ atrag$ oc*iul, aa c$ po%i)ia masculului !u pe dat$ reperat$, dei p$trunsese adnc n lagun$" ,st!el, Tanus putea s$ anticipe%e !iecare i%&ucnire s$l&atic$ a masculului i Suflarea lui Horus s$ stope%e iute naintarea lui, pentru a slo&o%i alt$ ploaie de s$ge)i n spinarea neagr$ i str$lucitoare, n momentul cnd se ivea din ap$" Hipopotamul tr$gea acum dup$ el o g*irland$ !rumoas$ de dopuri, iar apele se nvol&urau nroite de sngele lui" n ciuda emo)iilor vii care m$ copleeau n momentul acela, nu mi putui st$pni sim)$mntul de mil$ !a)$ de !$ptura aceea lovit$ de soart$, de !iecare dat$ cnd ieea mugind la supra!a)$ i se tre%ea su& ploaia de s$ge)i ucigae care uierau de peste tot" #ompasiunea nu mi era mp$rt$it$ i de tn$ra mea st$pn$ care se a!la n viitoarea luptei i )ipa n!iorat$ de pl$cere i de e+altare la tot ce se ntmpla" Hipopotamul iei din nou c*iar n !a)$, dar de data aceasta ntorcndu se c$tre Suflarea lui Horus

ce venea spre el" i desc*ise !$lcile att de larg, nct putui privi pn$ n str$!undurile gtle'ului s$u" 3ra un tunel de came roie str$lucitoare care putea n!uleca uor un om cu totul" Mi se t$ie r$su!larea i m$ cutremurai la vederea irului de col)i care se niruiau pe conturul !$lcilor" #ei de 'os p$reau nite seceri uriae menite s$ taie pilcurile de papirus a)os i tare" #ei de sus str$luceau al&i, ca nite cioturi groase ct mna mea, care puteau p$trunde pere)ii de lemn ai calei Suflrii lui Horus cu uurin)a cu care a !i m&ucat eu o turt$ de !$in$" ,vusesem de curnd oca%ia s$ cercete% cadavrul unei )$r$nci care deran'ase, pe cnd cosea papirus pe malul !luviului, o !emel$ de *ipopotam cu pui" Femeia !usese rete%at$ drept n dou$, cu atta preci%ie, nct p$rea c$ !usese t$iat$ cu o spad$ de &ron% !oarte ascu)it$" n clipa aceea, monstrul cu &otul plin de din)i lucitori se n drepta spre noi i, cu toate c$ m$ a!lam sus, n tumul de la pupa, la o distan)$ ct se putea de mare de el, am ncremenit i am amu)it de groa%$, precum o statuie din templu" Tanus slo&o%i pe loc alt$ s$geat$ care %&ur$ drept n gtle'ul !$r$ !und, dar c*inurile !iarei erau, oricum, de'a att de cumplite, nct p$ru s$ nu mai &age de seam$ noua lovitur$, dei, n !inal, aceasta se dovedi mortal$" Hipopotamul se n$pusti or&ete, !$r$ s$ ov$iasc$, drept spre carena vasului" 4in gtle'ul r$nit i%&ucni un asemenea muget nsp$imnt$tor de !urie, c$ i se rupse o arter$ n m$runtaie i prin !$lcile c$scate )nir$ valuri de snge care se pulveri%$ n nouri de &urni)$ purpurie n lumina soarelui, su per&$ i ori&il$ n acelai timp" ,poi masculul se i%&i drept n copastia galerei" Suflarea lui Horus t$ia apa iute, ca o ga%el$, dar *ipopotamul era mai rapid n !uria sa, i p$rea c$ alearg$ pe p$mnt pietros" Bslaii !ur$ a%vrli)i de pe &$nci, iar eu m am i%&it att de tare de &alustrada turnului, nct pl$mnii mi se golir$ instantaneu de aer i pieptul mi se umplu de durere" 4ei eram disperat, m$ gndii cu toat$ ngri'orarea la st$pna mea" 5rintre lacrimile de durere, o v$%ui %&urnd n !a)$, din cau%a impactului" Tanus i ntinse repede &ra)ul, ncercnd s o salve%e, dar nici el nu se putea )ine &ine pe picioare, mpiedicat !iind i de arcul din mna stng$" (u reui dect s$ i opreasc$ un

pic elanul, apoi, ns$, ea se cl$tin$ lng$ &alustrad$, cu &ra)ele !luturnd, ca&rndu se n c$dere" Tanus. )ip$ ea i ntinse o mn$ spre el" ,cesta i rec$p$t$ ec*ili&rul cu ndemnarea unui acro&at i ncerc$ s o prind$" 4egetele li se atinser$ pentru o clip$, apoi !u parc$ smuls$ de acolo i se !$cu nev$%ut$" 5utui s$ i urm$resc c$derea de pe po%i)ia nalt$ unde m$ a!lam" Se r$suci n aer ca o pisic$ i poalele al&e i se ridicar$ de%velindu i coapsele lungi i !ine" Mi se p$rea c$ aceast$ c$dere dura o venicie, iar )ip$tul meu de groa%$ se mpleti cu vaierul ei de disperare" Feti)a mea. strigam eu" Mititica mea. #$ci eram sigur c$ era pierdut$" 4inaintea oc*ilor mei ncepu s$ se perinde ntreaga ei via)$, att ct tiam despre ea" < v$%ui iar &e&elu a&ia )inndu se pe picioare i i au%ii dr$g$l$eniile cu care m$ gratula pe mine, ca pe o doic$ adorat$" < v$%ui crescnd, !$cndu se domnioar$, i mi am amintit de !iecare &ucurie, de !iecare strngere de inim$ pe care mi le provocase" Iu&irea mea era n clipa aceea, cnd o pierdeam, mai mare dect n to)i cei paispre%ece ani" #$%u pe spinarea uria$, plin$ de snge, a *ipopotamului n!uriat i r$mase un moment ntins$ acolo, ca o 'ert!$ uman$ pe altarul unei religii o&scene" Hipopotamul se smuci n toate p$r)ile, n$l)ndu se mult din ap$ i i r$suci capul mare, di!orm, nd$r$t, ncercnd s o a'ung$" <c*ii lui in'ecta)i, ca de porc, lucir$ de tur&are ne&un$ i !$lcile i cl$mp$nir$ spre ea" #um necum, Lostris reui s$ i adune puterile i se ag$)$ de dou$ capete de s$geat$ care ieeau din spinarea lat$ a *ipopota mului, ca de nite mnere" St$tea pe spate, cu &ra)ele i picioarele ntinse" (u mai )ipa, adunndu i toat$ ndemnarea i puterea s$ se men)in$ n via)$" #ol)ii aceia ncovoia)i, de culoarea !ildeului, r$sunar$ cnd mucar$ aerul, ca nite spade n duel" 4e !iecare dat$ se opreau la un !ir de p$r de ea, iar eu m$ ateptam din clip$ n clip$ s$ i v$d mem&rele dr$g$lae smulse ca pe nite l$stari !rage%i de vi)$ de vie i s$ i v$d sngele dulce i tn$r amestecndu se cu e!u%iunile acelea &rutale

care i%&ucneau din r$nile !iarei" Tanus i veni iute n !ire la prora" Ii %$rii c*ipul crunt pentru o clip$" i a%vrli arcul ntr o parte, c$ci nu i mai era acum de nici un !olos, i n!;c; mnerul spadei, apoi o trase din teaca din piele de crocodil" 3ra de lungimea &ra)ului s$u, lucitoare, din &ron% i t$iul i !usese tras la tocil$, pn$ ce a'unsese s$ poat$ t$ia i !irul de p$r de pe dosul minii" S$ri pe copastie i se cl$tin$ acolo o clip$, uitndu se la r$sucirile s$l&atice ale !iarei r$nite de moarte, n apa de la picioarele lui" ,poi se avnt; i se a%vrli n !a)$, ca un oim la atac, )inndu i spada cu am&ele mini, ndreptat$ n 'os" #$%u peste gtul lat al !iarei, nc$lecat, ca i cum s ar !i preg$tit de o c$l$torie spre lumea de dincolo" Spada se n!ipse ac)ionat$ de ntreaga greutate a trupului s$u i de impulsul acelei s$l&atice s$rituri" Lama p$trunse pe 'um$tate n cea!a *ipopota mului, c*iar la &a%a c$p$)nii i, aa cum st$tea nc$lecat, Tanus se c$%ni nne&unit s o mplnte i mai adnc, !olosindu se de !or)a am&elor &ra)e i de umerii s$i largi" Cnt$rtat$, !iara !u cu prins$ de tur&are" Toat$ %&aterea sa de pn$ atunci !usese o mn giere !a)$ de noua i%&ucnire" Trupul acela enorm iei aproape cu totul nd$r$t din lagun$, cl$tinndu i c$p$)na dintr o parte ntr alta, a%vrlind spre cer perdele de ap$ att de nalte, nct, atunci cnd se i%&eau de punte, nu mai puteam vedea aproape nimic din ceea ce se petrecea n !a)a oc*ilor mei ngro%i)i" i %$ream cu greu pe cei doi, a%vrli)i de colo colo, !$r$ mil$, pe spinarea monstrului" B$)ul uneia dintre s$ge)ile de care se )inea Lostris plesni i era gata gata s$ !ie, pur i simplu, arun cat$" 4ac$ s ar !i ntmplat una ca asta, ar !i !ost, cu siguran)$, !$cut$ &uc$)ele de col)ii aceia de culoarea !ildeului" Tanus i ntinse &ra)ul nd$r$t i o apuc$, n vreme ce continua s$ mplnte t$iul de &ron% n cea!a *ipopotamului" (e!iind n stare s$ i a'ung$, !iara i s!ie propria i came, cau%ndu i r$ni adnci, cumplite, aa nct apele se umplur$ de snge cam cinci%eci de pai mpre'urul galerei, iar Lostris i Tanus se !$cur$ staco'ii din cap pn$ n picioare" #*ipurile lor se trans!ormar$ n m$ti groteti, din care oc*ii le str$luceau

al&uriu" =&aterea s$l&atic$, de moarte, a *ipopotamului i purtase departe de copastia cor$&iei, iar eu !ui primul care i veni n !ire" ,m r$cnit la vslai0 Urma)i i. (u i l$sa)i s$ se dep$rte%e. Iar ei s$rir$ la locurile lor i Suflarea lui Horus pomi pe urmele !iarei" n clipa aceea, vr!ul spadei lui Tanus se pare c$ a'unsese la nc*eietura dintre verte&rele gtului i lunec$ printre ele" Trupul imens n)epeni ng*e)at" Fiara se r$sturn$ pe spate, cu cele patiu picioare ntinse rigid i plon'$ n adncul apelor lagunei, pur tndu i cu ea i pe cei doi" Mi am n$&uit vaierul de disperare care mi )nea din gtle' i am poruncit urlnd celor de pe punte0 <pri)i v$. S$ nu trecem peste ei. not$torii la pror$. 5n$ i eu r$m$sei uluit de !or)a i de !ermitatea glasului meu" /alera !u oprit$, iar eu, !$r$ a mai sta pe gnduri, m am tre%it alergnd de a lungul pun)ii, n !runtea unui grup de r$%&oinici m$t$*$loi" F$r$ ndoial$, acetia ar !i scos strig$te de &ucurie, dac$ n locul lui Tanus ar !i !ost oricare alt o!i)er n situa)ia aceea" n ceea ce m$ privete, eu mi smulsesem de'a c$maa de pe mine i r$m$sesem gol" n alt$ situa)ie, nici la amenin)area a o mie de &ice n a !i !$cut una ca asta, c$ci nu permisesem dect celui care m$ castrase, cu mult$ vreme n urm$, s$ mi vad$ neputin)a" 4ar acum, ca niciodat$, nici nu mi mai p$sa de neruinata mutilare a &$r&$)iei mele" Snt un not$tor puternic i, cu toate c$ gndul la cura'ul ne&un de atunci m$ !ace i acum s$ m$ cutremur, cred din toat$ inima c$ eram n stare s$ m$ arunc peste copastie i s$ m$ avnt n apele acelea nsngerate, s$ ncerc s$ mi salve% st$pna" Totui, n clipa n care m am spri'init de &alustrada cor$&iei, c*iar su& mine apele se desc*iser$ i dou$ capete )nir$ la supra!a)$, mprocnd stropi, ca dou$ !oci ngem$nate" Unul era ntunecat, iar cel$lalt &$lai, dar dinspre amndou$ se au%ea cel mai incredi&il sunet pe care l am au%it vreodat$" Rdeau" Ho*oteau i se necau de rs, pe m$sur$ ce se apropiau de cora&ie, att de strins m&r$)ia)i, nct nu avui nici o ndoial$ c$

se a!lau n real pericol de nec" La vederea lor i la gndul c$ !usesem pe cale s$ comit o asemenea ne&unie, toat$ ngri'orarea mi se trans!orm$ n mnie" La !el ca o mam$ care simte, ca prim impuls, s$ i p$lmuiasc$ odrasla pierdut$ de ndat$ ce i a g$sit o, glasul meu nu mai avea autoritatea adnc$ dinainte, ci se trans!ormase ntr un )ip$t cert$re)" mi mustrai st$pna cu toat$ vestita mea elocin)$, n vreme ce %eci de mini o a'utau pe ea i pe Tanus s$ a'ung$ pe punte" S$l&$ticiune mic$, nd$r$tnic$ i nest$pnit$. m$ r$)oii eu la ea" =gtie egoist$, nedisciplinat$ i !$r$ minte. 4oar mi ai promis. Mi ai 'urat pe !ecioria %ei)ei""" Se repe%i la mine, lundu m$ cu &ra)ele de gt <, Taita. strig$ ea, r%nd n *o*ote" L ai v$%ut@ L ai v$%ut pe Tanus cum mi a s$rit n a'utor@ (u i aa c$ n ai mai au%it de un asemenea gest n via)a ta@ 3+act ca eroii din cele mai gro%ave poveti ale tale. Faptul c$ eu nsumi !usesem pe punctul de a !ace un gest eroic similar era cu des$vrire ignorat, iar lucrul acesta nu !$cea dect s$ mi sporeasc$ iritarea" La aceasta se ad$uga i !aptul c$ mi d$dui &rusc seama c$ Lostris i pierduse !usta i c$ trupul ei rece i ud lipit de al meu era cu totul i cu totul gol" i etala privirilor neruinate ale o!i)erilor cea mai tare i mai !ermec$toare perec*e de !ese din ntregul 3gipt" ,m n!$cat un scut din apropiere i ne am acoperit trupurile cu el, n vreme ce strigam la sclavele ei s$ i !ac$ rost de alt$ !ust$" #*icotelile lor nu !$cur$ dect s$ m$ n!urie i mai r$u i, de ndat$ ce Lostris i cu mine !ur$m iar decent acoperi)i, m$ ntorsei spre Tanus" n ceea ce te privete pe tine, %ur&agiu necugetat, am s$ te dau n vileag !a)$ de seniorul Inte!. < s$ te 'upoaie de viu. ( o s$ !aci tu una ca asta. mi r$spunse Tanus r%nd, lundu m$ dup$ umeri cu unul din &ra)ele lui ude, musculoase, i strngndu m$ att de tare, nct sim)ii c$ mi pierd p$mntul de su& picioare" #$ci o s$ te 'upoaie i pe tine cu aceeai pl$cere" <ricum, )i mul)umesc pentru gri'a pe care ne ai pur tat o, &$trne prieten"

Se uit$ repede de 'ur mpre'ur, )inndu m$ nc$ de umeri, i se ncrunt$" Suflarea lui Horus se dep$rtase de celelalte cor$&ii, iar vn$toarea luase s!rit" Toate galerele, n a!ar$ de a noastr$, i luaser$ por)ia cu vr! i ndesat din 1saculD pe care ni A ng$ duiser$ preo)ii" Tanus cl$tin$ din cap" ( am !$cut tot ce puteam noi, nu i aa@ morm$i el i i porunci unuia dintre o!i)eri s$ nal)e semnalul de c*emare a escadronului" ,poi se str$dui s$ %m&easc$" Hai s$ &em mpreun$ o cara!$ de &ere, c$ci avem o clip$ de r$ga% i trea&a asta ne a cam nsetat" Se ndrept$ spre pror$, unde sclavele se nvrteau n 'urul lui Lostris" La nceput, !ui prea mnios, ca s$ m$ ae% i eu cu ele la masa improvi%at$ de pe punte" R$m$sei la !el de demn, m&u! nat, la pupa" Las$ A s$ se m&u!ne%e o vreme, o au%ii eu pe Lostris optindu i lui Tanus, n timp ce i turna nc$ o cara!$ de &ere spumoas$" B$trinelul meu drag a tras o spaim$ cumplit$, dar o s$ i treac$, n clipa cnd i s o !ace !oame" #$ci tare i mai place mnc$rica lui. St$pna mea e ntruc*iparea nedrept$)ii" 3u, unul, nu m$ m&u!ne% niciodat$, nu snt un mnc$u, iar la vremea aceea a&ia mplinisem trei%eci de ani, dei pentru cineva de paispre%ece ani oricine trece de dou$%eci e un &oorog i, recunosc, cnd vine vor&a de mncare, am cele mai ra!inate gusturi de cunosc$tor" /sca s$l&atic$ cu smoc*ine pe care o pusese ostentativ la vedere era unul dintre !elurile mele pre!erate, i ea o tia prea &ine" i mai l$sai s$ !iar&$ o vreme n suc propriu, !$r$ s$ cede% vreun pic i s$ m$ las condus la pror$, dect n clipa cnd Tanus mi aduse o cara!$ de &ere cu propria i mn$ i i puse tot !armecul s$u n ac)iune" 4ar tot mai p$strai ceva din n)epeneala mea, pn$ ce Lostris m$ s$rut$ pe o&ra% i %ise destul de tare, ca s$ aud$ toat$ lumea0 Fetele mi au spus c$ ai preluat comanda cor$&iei, ca un veteran, i c$ aveai de gnd s$ te arunci de pe punte, ca s$ m$ salve%i" <, Taita, ce m a !ace eu !$r$ tine@

,&ia atunci am surs i am acceptat !elia de came de gsc$ pe care se gr$&i s$ mi o ntind$" 3ra delicioas$, iar &erea avea calitatea de trei palmieri" 4ar c*iar i aa, a&ia de m am putut atinge de mncare, c$ci tre&uia s$ !ac min$ &un$, iar vor&ele ei &at'ocoritoare, n leg$tur$ cu po!ta mea de mncare, pe care le rostise mai nainte, m$ rciau nc$" 3scadronul lui Tanus se r$spndise pe o supra!a)$ mare n lagun$- acum ns$ ncepu s$ se regrupe%e" B$%ui c$ i alte galere su!eriser$ stric$ciuni, la !el ca noi" 4ou$ dintre cor$&ii se cioc niser$ n !e&ra vn$torii, iar alte patru !useser$ atacate de !iare" #u toate acestea, se adunar$ iute i luar$ po%i)ia de lupt$" ,poi, alinia)i, cu pavilioanele n$l)ate !luturnd vesel pe catarge, trecur$ iute pe lng$ noi, cu prada lor" 3c*ipa'ele scoteau c*iote de &ucurie, de ndat$ ce se a!lau n dreptul Suflm lui Horus. Tanus i salut$ cu pumnul strns, iar #rocodilul ,l&astru !u co&orit de pe catarg, ca toat$ lumea s$ tie c$ tocmai o&)inusem o victorie asupra sti*iilor necru)$toare" < mndrie copil$reasc$, poate, dar eram nc$ destul de copil$ros, ca s$ m$ &ucur de ceremonialul militar" 4e ndat$ ce toate acestea se terminar$, escadronul i relu$ po%i)ia de lupt$, )innd piept cu m$iestrie &ri%ei uoare care se iscase" Binen)eles, nu se vedea nici urm$ de *ipopotami m$cel$ri)i, deocamdat$" #u toate c$ !iecare galer$ ucisese cel pu)in unul unele doi sau c*iar trei > trupurile se scu!undaser$ toate n adncimile ver%i ale lagunei" 7tiam c$ Tanus se c$ina n tain$ c$ Suflarea lui Horus nu !usese cea mai gro%av$ dintre cor$&ii i c$ ntlnirea aceea &les temat$ cu !iara ne limitase prada la un singur animal" 3ra o&inuit s$ e+cele%e" n orice ca%, nu era n apele lui i curnd ne p$r$si la prora i se duse s$ supraveg*e%e repara)iile din cala navei" ,tacul *ipopotamului distrusese scndurile de dedesu&t i intrase mult$ ap$ pe care tre&uia s$ o scoatem continuu cu g$le)ile de piele" 3ra un procedeu e+trem de ine!icient, care distr$gea vslaii i r$%&oinicii de la ndeletnicirile lor" 1#u si guran)$ tre&uie m&un$t$)itAA, mi am %is eu" ,adar, n vreme ce ateptam ca trupurile !iarelor s$ ias$ la

supra!a)$, am trimis o pe una dintre sclave s$ mi aduc$ iute coul cu instrumentele mele de scris" ,poi, dup$ un moment de re!lec)ie, am nceput s$ sc*i)e% o idee n leg$tur$ cu nl$turarea mecanic$ a apei din cala unei galere de lupt$ n plin$ ac)iune, o metod$ care s$ nu necesite o 'um$tate din ec*ipa'" Se &a%a pe acelai principiu !olosit i de ciuturile s*adu!ului" M$ gndeam c$ mecanismul putea !i ac)ionat de numai doi oameni, nu de o du%in$, ca acum" 4up$ ce am terminat sc*i)a, am re!lectat asupra ciocnirii care cau%ase stric$ciunea de la nceput" 4in punct de vedere istoric, tactica !olosit$ n &$t$liile dintre escadroanele galerelor !luviale era asem$n$toare cu cea de pe uscat" #or$&iile se aliniau i urma un sc*im& de s$ge)i" ,poi se apropiau, se ag$)au unele de altele i lupta se muta la &ord, cu spada #$pitanii galerelor aveau totdeauna gri'$ s$ evite coli%iunea, c$ci un asemenea lucru era considerat o lips$ de pri cepere marin$reasc$" 4ar ce ar !i dac$""" mi veni mie &rusc ideea i ncepui s$ sc*i)e% o galer$ cu o cal$ armat$" 5e m$sur$ ce ideea se contura mai &ine, ad$ugai un com ca de rinocer la nivelul apei" 5utea !i sculptat din lemn tare, acoperit cu &ron%" ndreptat nainte, uor n 'os, putea s$ intre n cala vasului advers i s$ l str$pung$" 3ram att de cu!undat, nct nu A au%ii pe Tanus apropiindu se prin spatele meu" mi smulse !oaia de papirus din mn$ i o studie cu ner$&dare" Binen)eles, i d$du imediat seama despre ce era vor&a" #nd tat$l s$u i pierduse averea, !$cusem tot ce mi st$tuse n putin)$ s$ g$sesc un patron &ogat care s$ l a'ute i s$ intre ntr unul din temple, ca s$ i continue studiile i educa)ia" 5entru c$ aveam ncredin)area c$, su& ndrumarea mea, avea ansa s$ a'ung$ una dintre cele mai m$re)e min)i ale 3giptului, poate c*iar, cu timpul, s$ stea al$turi de Im*otep care, cu o mie de ani n urm$, proiectase acele prime piramide minunate la Sa66ara*" Binen)eles, n am avut succes, c$ci acelai vr$'ma a c$rui pi%m$ i viclenie l distruseser$ i pe tat$l lui Tanus se pusese de a curme%iul, &arndu i i lui calea" (ici o !iin)$ omeneasc$ din )ar$ nu se putuse mpotrivi unei asemenea in!luen)e ne!aste"

,a c$ l am a'utat pe Tanus s$ intre n armat$" n po!ida de%am$girii i a presim)irilor mele rele, aceasta !usese propria i alegere n ceea ce privete cariera, nc$ de cnd se ridicase pe picioare i se repe%ise la ceilal)i copii de pe maidan cu o spad$ de lemn" 5e toate &u&oaiele de pe !esele lui Set*. e+clam$ el atunci, n timp ce mi cerceta sc*i)ele" Tu i pensulele tale valora)i pen tru mine ct %ece escadroane. Blas!emia nep$s$toare a lui Tanus la adresa numelui %eului Set* m$ alarmea%$ totdeauna" 5entru c$, dei att el, ct i eu sntem oamenii lui Horus, nu m$ simt n largul meu niciodat$ cnd se aduc in'urii !lagrante vreunuia dintre %eii din panteonul egiptean" 3u, unul, nu trec niciodat$ pe lng$ vreun altar !$r$ s$ ridic o rug$ciune sau !$r$ s$ aduc un sacri!iciu ct de mic, indi!erent ct de umil sau de neimportant ar !i %eul respectiv" ,ceasta este, dup$ mintea mea, o c*estiune de &un sim) i de prevedere" ,i i aa destui vr$'mai printre oameni, ca s$ )i mai !aci al)ii i printre %ei" Snt gri'uliu cu ose&ire !a)$ de Set*, c$ci reputa)ia lui m$ nsp$imnt$" B$nuiesc c$ Tanus tie lucrul acesta i o !ace inten)ionat, ca s$ m$ nec$'easc$" Totui, nepl$cerea mea !u iute uitat$ n !a)a str$lucirii calde a laudei sale" #um de )i trece prin minte aa ceva@ m$ ntre&$ el" 3u snt soldat i ast$%i am v$%ut tot ce ai !$cut" 4e ce nu mi vin i mie ast!el de idei@ (e cu!undar$m pe loc ntr o discu)ie vie asupra proiectelor mele" Binen)eles, n o puteam e+clude prea mult$ vreme pe Los tris, aa c$ ni se al$tur$ curnd" Slu'nicele sale i uscaser$ i i mpletiser$ din nou p$rul i i re!$cuser$ mac*ia'ul" 4r$g$l$enia ei m$ distr$gea de la ale mele, mai ales cnd se apropie de mine i mi puse nonalant &ra)ul pe um$r" ( ar !i atins niciodat$ un &$r&at n !elul acesta, c$ci ar !i adus o o!ens$ tradi)iei i &unelor moravuri" 4ar eu nu snt &$r&at i, cu toate c$ se spri'inea de mine, privirile ei nu se de%lipeau de c*ipul lui Tanus" Interesul ei pentru el data nc$ de cnd ncepuse s$ mearg$"

Se tot nvrtea c$tinel c$tinel cu adora)ie pe lng$ maiestuosul Tanus care nu avea dect %ece ani, ncercnd s$ i imite !idel orice gest, orice cuvnL #nd scuipa el, scuipa i ea" Rostea optit ace leai 'ur$minte, mpreun$ cu el, pn$ cnd Tanus mi se plnse cu am$r$ciune0 1(u po)i s o !aci s$ m$ lase n pace, Taita@ 3 doar o copil$.2 Bag de seam$ c$ acum nu se mai prea plnge" 4eodat$, !ur$m ntrerup)i de un strig$t din cal$, aa c$ ne am repe%it privirile ner$&d$toare peste lagun$" 5rimul cadavru de *ipopotam se ridica la supra!a)$" Iei cu &urta n sus, pe m$sur$ ce ga%ele din intestinele lui se eli&erau, de%um!lndu se ca o &$ic$ de capr$ n minile unui copil" S$lta la supra!a)$, cu toate cele patru picioare ntinse i )epene" Una dintre galere se gr$&i s$ l recupere%e" Un marinar se c$%ni s$ a'ung$ la cadavru i l prinse de picior cu o !unie" Trea&a !iind !$cut$, galera l remorc$ spre malul dep$rtat" n clipa aceea, cadavrele uriae ncepur$ s$ ias$ la supra!a)$ de 'ur mpre'urul nostru" /alerele le adunau i le tr$geau de acolo" Tanus leg$ dou$ animale de parma de la pror$, iar vslaii se c$%nir$ s$ le care prin ap$" n vreme ce ne apropiam de mal, mi am pus mna streain$ la oc*i, s$ m$ ap$r de ra%ele pie%ie ale soarelui i am privit n dep$rtare" 5$rea c$ !iecare &$r&at, !emeie sau copil din 3giptul de Sus ne atepta" 3rau o mul)ime nes!irit$ care cnta, dansa i !lutura crengi de palmier, salutnd !lota care se ntorcea =&aterea ner$&d$toare a ro&elor lor al&e p$rea un val n !urtun$ care se i%&ea de marginea linitit$ a lagunei" 5e m$sur$ ce galerele se apropiau una cte una de mal, gru puri de oameni sumar acoperi)i doar de o crp$ n 'urul oldurilor ntindeau &ra)ele s$ lege cu s!ori cadavrele plutitoare" n eu!oria lor, nu mai )ineau cont de amenin)area continu$ a crocodililor care miunau n apele tul&uri, ver%ui" n !iecare anotimp, aceste &estii !eroce ne devorau sute de oameni" Uneori, dau dovad$ de mare ndr$%neal$ i vin iute pe uscat s$ n!ace cte un copil care se 'oac$ pe lng$ !luviu, cte o )$ranc$ ce i spal$ ru!ele sau scoate ap$ pentru nevoile casei" ,cum, cu !oamea aceea de came care pusese st$pnire pe ei,

pe oameni nu i mai interesa dect un singur lucru" n!;cau !uni ile i tr$geau leurile la mal" In timp ce se vn%oleau prin n$mol, %eci de petiori argintii care se n!ruptaser$ din r$nile snge rnde, nendurndu se s$ i lase &uc$tura, erau scoi mpreun$ cu cadavrele" ,%vrli)i pe malul noroios, s$ltau i tremurau ca nite stele c$%ute pe p$mnt" B$r&a)i i !emei, mnuind cu to)ii cu)ite sau securi, roiau ca !urnicile n 'urul leurilor" n !e&ra l$comiei, urlau i mriau unii la al)ii, ca vulturii i ca *ienele la uciderea unui leu, certndu se pe !iecare *alc$ smuls$ din trupurile uriae" ,dev$rate perdele de snge i de oase s!$rmate se n$l)au su& loviturile !ulger$toare ale t$iurilor" n seara aceea aveau s$ se !orme%e co%i lungi la templu, ateptnd !iecare ca preo)ii s$ le o&lo'easc$ ciotul de la cte un deget lips$ sau de r$ni adnci pn$ la os, pricinuite de lunecarea negli'ent$ a cu)itelor" 3u nsumi aveam s$ !iu ocupat pn$ noaptea tr%iu, c$ci, n unele cartiere, aveam reputa)ia unui medic ce i ntrecea n pri cepere pn$ i pe slu'itorii lui <siris" #u toat$ modestia, tre&uie s$ recunosc c$ aceast$ reputa)ie nu e cu totul lipsit$ de temei i Horus tie c$ onorariile mele snt mult mai re%ona&ile dect cele ale oamenilor s!in)i" Seniorul meu, Inte!, mi permite s$ mi p$stre% o treime din tot ceea ce ctig, aa c$ am o oarecare stare, n ciuda statutului meu de sclav" 4in tumul de la prora Suflrii lui Horus, priveam la pan tomima !ragilit$)ii umane care se des!$ura su& oc*ii mei" 5opu la)iei i se permite, n mod tradi)ional, s$ m$nnce pn$ se satur$ din carnea vnatului de pe mal, !$r$ s$ ia nimic de acolo" ,a cum tr$im, pe un p$mnt nver%it, !ertili%at i udat de marele !lu viu, oamenii notri snt &ine *r$ni)i" Totui, mncarea principal$ a claselor mai s$race snt ce realele i trec uneori luni de %ile pn$ cnd pun gura pe o &uc$tur$ de came" La care se adaug$ !aptul c$ s$r&$toarea aceasta permitea renun)area la toate constrngerile vie)ii de %i cu %i" Se d$dea de%legare la toate pl$cerile trupului att la mncare i &$utur$, ct i la pasiunile carnale" , doua %i, aveau s$ apar$ durerile de &urt$ i de cap, preten)iile de cerere n c$s$torie- dar

acum era prima %i a ser&$rilor i nu i se punea stavil$ nici unei po!te" Sursei la vederea unei mame goale pn$ la &ru, mn'it$ din cap pn$ n picioare cu snge i untur$, ce ieea din cavitatea a&dominal$ a unui *ipopotam, strngnd n mn$ o *alc$ lunecoas$ de !icat pe care o a%vrli uneia dintre progeniturile ei din 'urul leului" Femeia se strecur$ apoi napoi, n m$runtaiele !iarei, n vreme ce copilul, apucndu i tro!eul, se ndrept$ spre unul dintre sutele de !ocuri care ardeau pe mal" ,colo, un !rate mai mare i smulse *alca de !icat i o arunc$ pe t$ciuni, pe cnd o *ait$ de plo%i se m&ul%ir$, gudurndu se ca nite c$)elui" #el mai mare dintre copii trase !icatul a&ia prlit din !oc cu o ramur$ verde, iar !ra)ii i surorile lui se aruncar$ asupra pr$%ii, devornd o" 4e ndat$ ce o terminar$, sc*el$l$ir$ dup$ alta, cu !e)ele i &$r&iile iroind de %eam$ i gr$sime" Mul)i dintre cei mai mici nici nu gustaser$ vreodat$ din delicioasa came a vacii de !luviu" ,ceasta e dulce, !raged$ i !in$, dar, mai presus de toate, e gras$, mai gras$ dect cea de vit$ sau de m$gar s$l&atic dungat, iar m$duva constituie cu adev$rat o delicates$ demn$ de nsui %eul <siris" <amenii notri snt realmente avi%i de gr$sime animal$, iar gustul acesteia i nne&unete" n!ulecau ct puteau, c$ci era dreptul lor ntr o ast!el de %i" 5re!eram s$ m$ )in la distan)$ de gloata aceasta tur&ulent$, !ericit la gndul c$ vale)ii seniorului meu, Inte!, aveau s$ pun$ deoparte cele mai !ine &uc$turi i m$duva, pentru palat, unde &uc$tarii aveau s$ mi preg$teasc$ mnc$rurile mele pre!erate cu mult ra!inament Importan)a mea n gospod$ria vi%irului este mai mare dect a celorlal)i c*iar i dect cea a ma'ordomului sau a comandantului g$r%ii personale am&ii n$scu)i li&eri" Binen)eles, nu se vor&ete niciodat$ desc*is despre acest lucru, dar toat$ lumea accept$ privilegiul i po%i)ia mea superioar$ i pu)ini ar ndr$%ni s$ se pun$ de a curme%iul" ,cum m$ uitam la vale)ii care i !$ceau trea&a, pretin%nd partea seniorului meu, guvernatorul i marele vi%ir al tuturor celor dou$%eci i dou$ de nome din 3giptul de Sus" i nvrteau &astoanele cu priceperea do&ndit$ de a lungul unei ndelungi

practici, altoind orice spinare sau !esele goale care le ieeau n cale, strigndu i preten)iile" #ol)ii animalelor, de culoarea !ildeului, apar)ineau vi%irului, iar vale)ii i strngeau pe to)i" 3rau la !el de pre)ioi ca !ildeii de ele!an)i adui de negu)$tori din 8ara 9u, de dincolo de cascade" Ultimul ele!ant din 3giptul nostru !usese omort cu aproape o mie de ani n urm$, pe vremea !araonilor din a 5atra 4inastie sau, cel pu)in aa pretind *ierogli!ele de pe stela acestuia Binen)eles, era de ateptat ca din ceea ce vnase seniorul meu s$ dea %eciuiala preo)ilor lui Hapi, p$storii titulari ai turmelor de vaci de !luviu care apar)ineau %ei)ei" Totui, aceast$ %eciuial$ era la discre)ia st$pnului meu, iar eu, unul, care )ineam socotelile generale la palat, tiam cam la ct se ridica partea leului" Seniorul Inte! nu se avnt$ n genero%it$)i inutile, nici m$car !a)$ de %ei)$" n ceea ce privete pieile *ipopotamilor, acestea apar)ineau armatei i aveau s$ !ie trans!ormate n scuturi de r$%&oi pentru o!i)erii regimentelor de pa%$" Intenden)ii militari supraveg*eau 'upuirea i reparti%area pieilor care aveau !iecare m$rimea unui cort de &eduin" #arnea care nu se consuma pe mal avea s$ !ie pus$ la sara mur$, a!umat$ sau uscat$, urma s$ !ie !olosit$ pentru *rana otirii, a mem&rilor tri&unalului, n temple i n alte institu)ii ale statului" Totui, o mare parte avea, de !apt, s$ !ie vndut$ discret, iar &anii lua)i pe ea aveau s$ se scurg$, normal, n cu!erele seniorului meu" ,a cum spuneam, el era cel mai &ogat om din Regatul de Sus, dup$ nsui !araonul, i avutul lui cretea an de an" n spatele meu se isc$ %arv$ nou$ i m$ ntorsei iute" 3sca dronul lui Tanus era nc$ n ac)iune" /alerele se aliniaser$ ca pentru &$t$lie, copastie lng$ copastie, n paralel cu linia malului, dar cam la cinci%eci de pai, acolo unde ncepea apa mai adnc$" #ei care mnuiau *arpoanele ateptau la marginea !iec$rei cor$&ii, cu armele preg$tite, ndreptate n 'os, spre lagun$" R$m$i)ele de came i sngele din ap$ atr$seser$ crocodilii" (u veneau miunnd s$ se n!rupte numai cei de pe ntinsul la gunei, ci i tocmai din dep$rtatul curs principal al (ilului" Sol

da)ii i ateptau" Fiecare *arpon lung avea un cap$t relativ mic de &ron%, cu )epi amarnici" 5rintr un oc*i al acestuia, era trecut$ o s!oar$ tare de cnep$" Indemnarea celor care mnuiau *arpoanele era realmente impresionant$" ,teptau, n vreme ce unul dintre aceti saurieni sol%oi venea lunecnd prin apa ver%uie, unduindu i coada, micndu se ca o um&r$ lung$ i ntunecat$, t$cut i amenin)$tor, pe su& luciul apei" #rocodilul avea s$ !ie l$sat s$ treac$ pe lng$ galer$, apoi, n vreme ce se dep$rta, soldatul ascuns de marginea cor$&iei se apleca i lovea n 'os" (u era o lovitur$ violent$, ci aproape delicat$, cu pr$'ina aceea lung$" #ap$tul de &ron% era ascu)it ca acul unui c*irurg i era n!ipt cu totul n pielea groas$ i sol%oas$ a reptilei" #el care )inea *arponul oc*ea cea!a, iar loviturile acestea erau att de m$iestre, nct de multe ori sec)ionau m$duva spin$rii i ucideau pe loc !iara" Totui, cnd d$deau gre, apa se nvol&ura de convulsiile s$l&atice ale crocodilului" 5rintr o r$sucire a *arponului, cap$tul metalic se detaa i r$mnea n cea!a ca o armur$ a reptilei" ,poi, patru oameni apucau s!oara, ca s$ ai&$ controlul asupra contorsion$rilor !iarei" 4ac$ era vor&a de un crocodil mare > i unii m$surau ct patru &$r&a)i ntini la p$mnt atunci rotocoalele undi)ei erau a%vrlite iute, !umegnd peste copastie, prlind mi nile &$r&a)ilor care ncercau s o )in$" La aa ceva, pn$ i mul)imile n!ometate de la mal se opreau o clip$, ca s$ c*iuie, s$ i ncura'e%e i s$ i &ucure oc*ii cu nc$ierarea aceea, care se termina !ie prin n!rngerea !iarei, !ie prin ruperea !rng*iei, precum !ic*iul unui &ici, !$cndu i pe marinari s$ se rostogoleasc$ nd$r$t, de a curme%iul pun)ii" #el mai adesea ns$, !ring*ia tare, de cnep$, re%ista" 4e ndat$ ce oamenii reueau s$ r$suceasc$ spre ei c$p$)na reptilei, aceasta nu mai avea cum s$ scape la ap$ adnc$" ,tunci o puteau trage ntr o nvol&urare nspumat$ pn$ lng$ cora&ie, unde atepta alt grup de oameni narma)i cu ciomege, preg$ti)i s$ s!$rme )easta aceea tare ca piatra" #nd leurile crocodililor !ur$ trase la mal, m$ dusei i eu

ntr acolo, s$ m$ uit la ele" 5iel$rii din regimentul lui Tanus se puseser$ de'a pe trea&$" Bunicul regelui nostru de acum !usese cel care acordase regimentului titlul onori!ic de 1/arda #roco dilului ,l&astruD i i r$spl$tise cu stindardul #rocodilului ,l &astru" ,rmura lor de &$t$lie este !$cut$ din pieile cornoase ale acestor &alauri" 4ac$ e tratat$ i preg$tit$ cum tre&uie, aceast$ piele devine su!icient de tare ca s$ opreasc$ orice s$geat$ sau s$ ndoaie spada vr$'mailor" 3ste mult mai uoar$ dect metalul i mult mai r$coroas$ de purtat n v$paia soarelui deertic" Tanus, cu coi!ul lui de piele de crocodil mpodo&it n ntregime cu pene de stru) i cu platoa din acelai material, lustruit$ i nstelat$ cu ro%ete din &ron%, e o imagine menit$ s$ semene teroarea n inima oric$rui vr$'ma i s$ produc$ !urnic$turi n pntecele oric$rei !ecioare care i arunc$ privirile asupra lui" n vreme ce m$sur$m i notam lungimea i circum!erin)a le urilor, nu !ui cuprins nici de cea mai uoar$ und$ de compasiune pentru montrii acetia *idoi, aa cum mi se nt;mplase la vederea m$celului vacilor de !luviu, nici m$car dup$ ce piel$rii i ncepur$ trea&a 4up$ p$rerea mea nu e+ist$ n natur$ !$ptur$ mai scr&oas; dect crocodilul, poate doar cu e+cep)ia n$prcii veninoase" Repulsia mea se nsuti n clipa n care un pielar despic$ pntecele celei mai mari dintre aceste !iare groteti i, n noroiul de pe mal, alunecar$ r$m$i)ele pe 'um$tate digerate ale unei !eti)e" #rocodilul ng*i)ise toat$ partea de sus a trupului ei, de la talie n sus" 4ei carnea i era moale, p$stoas$ i livid$, din cau%a sucurilor digestive, iar )easta aproape 'upuit$, cocul din vr!ul capului era nc$ intact, mpletit cu gri'$ i r$sucit deasupra c*ipului aceluia devastat, ca de sta!ie" 7i ca impresia de maca&ru s$ !ie i mai puternic$, n 'urul gtului i atma un colier, iar nc*eieturile sc*eletice i erau mpodo&ite cu &r$)$ri !rumoase din m$rgele roii i al&astre, de ceramic$" 4e cum se ivi aceast$ relicv$ n!ior$toare, se au%i un )ip$t att de ascu)it i de s!iietor, nct r$%&$tu prin larma mul)imii, i ap$ru o !emeie care i croi drum printre solda)i i ngenunc*e n !a)a r$m$i)elor acelora demne de toat$ mila" ncepu s$ i s!iie

*ainele de pe ea i s$ 'eleasc$ n!ior$tor" Fata mea. Feti)a mea. 3ra aceeai !emeie care venise la palat deun$%i, s$ se plng$ de dispari)ia !iicei sale" <!icialit$)ile i spuseser$ c$, pro&a&il, copila !usese r$pit$ i vndut$ ca sclav$ de una dintre &andele de tl*ari care terori%au satele din mpre'urimi" ,ceste &ande deve niser$ o !or)$ n )inut, conducndu i 'a!urile nelegiuite, cu surle i to&e, %iua n amia%a mare, pn$ la por)ile oraelor" <!icialit$)ile palatului o averti%aser$ pe !emeie c$ nu puteau !ace nimic pentru a i recupera !iica, pentru c$ statul nu putea e+ercita nici o presiune asupra acestor &ande" 5entru prima dat$, groa%nica previ%iune se dovedise ne!on dat$" Mama recunoscuse podoa&ele de pe micul cadavru demn de mil$" mi sim)ii inima al$turi de !emeia lovit$ de soart$ i trimisei un sclav s$ mi aduc$ o cara!$ mare, goal$" 4ei att ea, ct i copila mi erau necunoscute, nu mi am putut st$pni lacrimile, n vreme ce o a'utam s$ strng$ r$m$i)ele i s$ le pun$ n vasul de lut, pentru o nmormntare decent$" n vreme ce !emeia se dep$rta cl$tinndu se pe picioare prin mul)imea lipsit$ de gri'i a c*e!liilor, strngnd cara!a la piept, m$ gndii c$, n ciuda tuturor ritualurilor i a rug$ciunilor pe care avea s$ le reverse mama asupra !iicei sale i c*iar dac$ i ar !i permis costul uluitor al unei mumi!ic$ri, !ie ea i rudimentar$, um&ra copilei n avea s$ a!le vreodat$ nemurirea de dincolo de mormnt" 5entru c$ trupul tre&uia s$ !ie intact nainte de m&$l s$mare" 3ram cu tot su!letul al$turi de ne!ericita mam$" ,m o sl$&iciune de care nu contenesc s$ m$ plng, i anume c$ iau asupra mea gri'ile i triste)ile oric$rui ne!ericit care mi iese n cale" #e uor mi ar !i !ost s$ !i avut o inim$ mpietrit$ i o minte mai plin$ de cinism. #a de !iecare dat$ cnd m$ sim)eam ntristat sau descura'at, mi luai pana i pergamentul i ncepui s$ consemne% tot ce se ntmpla n 'urul meu, de la marinarii cu *arpoane, pn$ la mama ndurerat$, de la 'upuirea i m$cel$rirea vacilor de !luviu i a crocodililor, pn$ la comportamentul de%l$n)uit al mul)imii care se g*i!tuia i c*e!uia pe mal"

#ei care se &urduiser$ de'a cu mncare i se n!undaser$ cu &$utur$ s!or$iau pe unde c$%user$, !$r$ s$ le pese c$ erau c$lca)i i lovi)i de ceilal)i care mai erau nc$ n stare s$ se )in$ pe picioare" #ei mai tineri i mai !$r$ ruine dansau, se m&r$)iau i pro!itau de c$derea serii, de ascun%$torile precare o!erite de tu!ele r$%le)e i de lanul de papirus 'ucat n picioare, ca s$ i !ereasc$ mpreun$rile %gomotoase de privirile din 'ur" #omportamentul acesta nes$&uit era un simptom nensemnat al r$ului care pusese st$pnire pe ntregul )inut" Lucrurile ar !i stat cu totul alt!el dac$ am !i avut un !araon puternic i o administra)ie moral$ i demn$ n noma Te&ei celei Mari" <amenii de rind iau e+emplu de la cei de sus" 4ei de%apro&am din r$sputeri ce se ntmpla n 'ur, consemnam totul cu !idelitate" ,st!el trecu o or$, ct st$tui eu cu picioarele ncruciare, a&sor&it n ntregime, pe puntea Suflrii lui Horus, scriind i !;cnd sc*i)e" Soarele sc$p$tase i p$rea s$ se nece el nsui n marele !luviu, l$snd o lucire ar$mie pe !a)a apei i o sclipire !umurie spre apus, ca i cum cineva ar !i dat !oc lanurilor de papirus" Mul)imile de pe mal urlau din ce n ce mai r$guit i mai de%l$n)uit" 5rostituatele !$ceau un soi de trguial$ vioaie" M$ uitai la una dintre acele preotese ale pl$cerilor, va'nic$ i dur dulie, care purta pe !runte o amulet$ al&astr$, semnul distinctiv al ndeletnicirii sale, cum conducea un marinar sl$&$nog, cam 'um$tate ct ea, dinspre o galer$, c$tre um&rele de dincolo de !ocuri" ,colo i d$du c$m$ile 'os i se l$s$ s$ cad$ n genunc*i pe p$mnt, e+punnd n !a)a lui o perec*e tremur$toare de !ese monumentale" Micu)ul se arunc$ peste ea, cu un strig$t !ericit, ca un cine peste o c$)ea, i n cteva secunde ncepu i ea s$ geam$ la !el de tare ca el" M$ apucai s$ sc*i)e% scena aceea grotesc$, dar lumina p$lea iute, aa c$ m$ v$%ui nevoit s$ m$ las p$gu&a" In timp ce mi puneam manuscrisul deoparte, tres$rii, dn du mi seama c$ n o mai v$%usem pe st$pna mea dinainte de incidentul cu !eti)a moart$" S$rii n picioare cuprins de panic$" #um de !usesem att de negli'ent@ St$pna mea !usese crescut$ sever, m$ ngri'isem eu nsumi de asta" 3ra o copil$ &un$ i

moral$, ntru totul contient$ de datoria i de o&liga)iile pe care le avea !a)$ de lege i de tradi)ie" i d$dea seama i de onoarea !amiliei sus puse din care se tr$gea i de locul ei n societate" Mai mult, avea aceeai venera)ie ca i mine !a)$ de autoritatea i temperamentul tat$lui s$u" F$r$ ndoial$, aveam ncredere n ea" ,veam ncredere n ea n m$sura n care te puteai &i%ui pe orice !$ptur$ tn$r$ cu voin)$ puternic$, atunci cnd e cuprins$ de prima v$paie a !eminit$)ii pasionale, ntr o ast!el de noapte, a!lndu se singur$ undeva, n ntuneric, cu oteanul c*ipe i la !el de n!l$c$rat care o scosese din min)i" 5anica mea nu vi%a att !ecioria !ragil$ a st$pnei mele, talismanul acela eteric care, odat$ pierdut, e rareori 'eluit, ct riscul mult mai su&stan)ial pentru integritatea propriei mele persoane" , doua %i, aveam s$ ne ntoarcem la 9ama6, n palatul seniorului Inte!, unde lim&ile ascu)ite aveau s$ i transmit$ din plin povestea oric$rei sc$p$ri sau indiscre)ii, n leg$tur$ cu rolul pe care l avusesem !iecare" Spionii seniorului meu p$trundeau n toate straturile societ$)ii i n toate col)urile )inutului nostru, de la docuri i din cmpie, pn$ la palatul !araonului nsui" 3rau c*iar mai numeroi dect ai mei, deoarece avea &ani mai mul)i ca s$ i pl$teasc$ iscoadele, cu toate c$ parte dintre ei ne serveau pe amndoi cu aceeai rvn;, iar re)elele noastre se ntrep$ trundeau adesea" 4ac$ Lostris ne ar !i compromis pe noi to)i tat$, !amilie, pe mine, care i eram maestru i p$%itor > atunci seniorul Inte! avea s$ a!le pn$ diminea)$, la !el ca i mine, de alt!el" ,m alergat dintr o parte ntr alta a cor$&iei, c$utnd o" ,m urcat n tumul de la pupa, scrutnd malul cu disperare" 4ar n am v$%ut nici urm$ de ea sau de Tanus, i temerile mele cele mai cumplite p$reau s$ se adevereasc$" (ici nu ndr$%neam s$ m$ gndesc unde i a !i putut c$uta ntr o ast!el de noapte ne&un$" M am tre%it !rngndu mi minile c*inuit de neputin)$, dar m$ oprii &rusc" M$ str$duiesc totdeauna s$ evit orice mani!estare de !eminitate" 4etest att de mult !$p turile acelea o&e%e, a!ectate, simandicoase, care au su!erit aceeai mutilare ca i mine" M$ !or)e% s$ m$ comport mai degra&$ ca un &$r&at, dect ca un eunuc"

,a c$ am !$cut un e!ort s$ m$ reculeg i am luat o min$ la !el de rece i de *ot$rt$ ca aceea a lui Tanus n viitoarea &$t$liei, ceea ce m a !$cut s$ mi revin i s$ devin iar ra)ional" ,m re!lec tat la ce ar !i putut !ace st$pna mea ntr o ast!el de situa)ie" i cunoteam, &inen)eles, toate intimit$)ile" La urma urmelor, o studiasem timp de paispre%ece ani" <&servasem c$ era mult prea mo!turoas$ i contient$ de rangul s$u no&il ca s$ se amestece neruinat cu mul)imea &e)ivan$ i destr$&$lat$ de pe mal, sau s$ se !urie%e n tu!iuri ca s$ se 'oace de a !iara cu dou$ spin$ri, aa cum i v$%usem pe marinarul acela i pe tr!a &$trn$" 7tiam c$ nu puteam c*ema pe nimeni s$ m$ a'ute n c$utarea mea, pen tru c$ asta ar !i nsemnat ca seniorul meu, Inte!, s$ a!le totul" Tre&uia s o !ac singur" n ce loc de tain$ o !i consim)it Lostris s$ !ie dus$@ #a ma'oritatea !etelor de vrsta ei o umplea de ncntare ideea unei iu&iri romantice" M$ ndoiesc c$ s a gndit vreodat$ cu adev$rat la aspectele p$mnteti ale actului !i%ic, n ciuda str$daniilor celor dou$ tr!uli)e negre de a o lumina n aceast$ privin)$" (ici m$car nu ar$tase vreun interes special !a)$ de partea strict mecanic$ a actului respectiv, atunci cnd am ncercat s$ i spun, c$ci era de datoria mea s o averti%e%, m$car pentru a se prote'a de ea ns$i" Mi am dat atunci seama c$ tre&uia s o caut ntr un loc care s$ se ridice la n$l)imea atept$rilor ei sentimentale" 4ac$ pe Suflarea lui Horus s ar !i a!lat vreo ca&in$, a !i dat !uga ntr acolo, dar galerele noastre !luviale snt mici, cor$&ii utilitare de lupt$, construite pentru vite%$ i pentru a putea !i manevrate uor" 3c*ipa'ul dormea pe puntea goal$, pn$ i c$pitanul i o!i)erii s$i aveau doar un cort de papur$ ca s$ i ad$posteasc$ pe timp de noapte" In momentul acela nu !usese ns$ ridicat, aa c$ nu e+ista nici un loc la &ord unde s$ se poat$ ascunde" 9ama6 i palatul se a!lau la o 'um$tate de %i de mers" Sclavii a&ia se apucaser$ s$ nal)e corturile noastre, pe o insuli)$ din apropierea malului, care ne !usese re%ervat$ pentru a ne )ine de parte de turma oamenilor de rnd" 3ra o greeal$ a sclavilor c$ ntr%iaser$ att, dar !useser$ i ei prini cu s$r&$toarea" Bedeam

cum unii dintre ei se cl$tinau cam tare pe picioare, n timp ce se luptau cu !r;ng*iile corturilor" (u apucaser$ s$ l nal)e pe al lui Lostris, aa c$ moliciunea lu+oas$ a covoarelor, draperiile &ro date, saltelele de pu! i ceara!urile de in nu erau nc$ la nde mna celor doi iu&i)i" ,a c$, unde puteau !i@ In clipa aceea, mi atrase aten)ia o str$lucire uoar$, aurie, de tor)$, ceva mai departe, n lagun$" Intui)ia m$ !$cu s$ devin ime diat atent" Mi am dat seama c$, avnd n vedere leg$turile st$p nei mele cu %ei)a Hapi, templul acesteia de pe insula mic$, de granit, din mi'locul lagunei era e+act locul care ar !i atras o ire %isti&il pe Lostris" #$utai lng$ ap$ un mi'loc de a a'unge acolo" #u toate c$ erau o mul)ime de mici am&arca)iuni trase la mal, &arcagiii erau aproape to)i la p$mnt, din cau%a &$uturii" ,tunci l %$rii pe 9ratas pe mal" 5enele de stru) din coi!ul lui se n$l)au deasupra capetelor mul)imii i statura impun$toare l deose&ea de to)i ceilal)i" 9ratas. l strigai eu, iar el se uit$ spre mine i mi !$cu semn cu mna 9ratas era locotenentul e! al lui Tanus i, a!ar$ de mine, cel mai de ncredere dintre numeroii lui prieteni" 5uteam s$ am ncredere n el mai mult dect n oricine altcineva" > F$ mi rost de o &arc$. strigai eu" <rice !el de &arc$. 3ram att de disperat i )ipam att de ascu)it, nct mesa'ul meu a'unse clar pn$ la el" 3ra omul care nu pierdea nici o clip$ cu e%it$ri i ntre&$ri" Se ndrept$ c$tre cea mai apropiat$ !eluc$ de pe mal" Barcagiul dormea &utean n propria i santin$" 9ratas l n!$c$ de cea!$ i l trase smucit a!ar$" l arunc$ pe mal, dar &arcagiul nu mic$- r$mase n aceeai po%i)ie n care l a%vrlise 9ratas, cu stupoarea pe care )i o pune pe c*ip vinul &$ut !$r$ m$sur$" 9ratas lans$ el nsui &arca i, din dou$ trei mic$ri cu pr$ 'ina, a'unse lng$ Suflarea lui Horus. M am rostogolit, n gra&a mare, din turn, n mica am&arca)iune" > Spre templu, 9ratas. l ndemnai eu, n vreme ce m$ c$%neam s$ m$ ridic" 7i s$ ne a'ute preadr$g$laa %ei)$ Hapi s$ nu !i a'uns prea tr%iu. #u &ri%a de sear$ n vel$, !ur$m mpini iute de a lungul

apelor ntunecate spre c*eiul de piatr$ de su& templu" 9ratas !i+$ &ar&eta ntr una din danele de acostare i d$du s$ m$ urme%e pe mal, dar l am oprit" > 4e dragul lui Tanus, nu de al meu, i spusei eu, nu veni dup$ mine, te rog" 3%it$ o clip$, apoi d$du din cap" > ,m s$ )i atept c*emarea" i trase spada i mi o ntinse cu minerul c$tre mine" ,i nevoie de ea@ ,m negat, dnd din cap" > (u i vor&a de o ast!el de prime'die" 7i apoi, am pumnalul" <ricum, )i mul)umesc pentru ncredere" L am l$sat n &arc$ i am luat o la !ug$ pe treptele de granit, spre intrarea n templul lui Hapi" Tor)ele de trestie din stlpii nal)i de la intrare r$spndeau o lumin$ rocat$, tremur$toare, care p$reau s$ aduc$ la via)$ &asorelie!urile de pe pere)i, !$cndu le, parc$, s$ danse%e" Hapi este una dintre %ei)ele mele pre!erate" La drept vor&ind, nu e nici %eu, nici %ei)$, ci o creatur$ *erma!rodit$ ciudat$, cu &ar&$, care posed$ att un penis masiv, ct i un vagin cavernos i sni generoi care le d$deau tuturor s$ sug$" 3ste %ei!icarea (ilului i st$pna recoltelor" #ele dou$ regate ale 3giptului i toate popoarele din ele depind numai i numai de ea i de rev$rs$rile periodice ale !luviului, care este alter ego ul s$u" 4e asemenea, e capa&il$ s$ i sc*im&e se+ul sau, ca mul)i al)i %ei ai 3giptului, s$ ia !orma oric$rui animal, dup$ dorin)$" 4eg*i%area ei pre!erat$ este *ipopotamul" n ciuda am&iguit$)ii se+uale a %eit$)ii, st$pna mea, Lostris, a considerat o dintotdeauna !emeie, iar eu snt de aceeai p$rere" S ar putea ca preo)ii lui Hapi s$ ai&$ alt$ opinie, n aceast$ privin)$" Imaginea sa pe pere)ii de piatr$ era imens$ i matern$" 5ic tat$ n culori vii, primare rou, gal&en i al&astru capul ei de vac$ a !luviului iradia pl$cut i p$rea s$ invite ntreaga natur$ s$ !ie roditoare i s$ se nmul)easc$" Invita)ia aceasta nu era deloc de &un augur pentru temerile mele" Fric$ mi era c$ pre)ioasa mea povar$ se l$sa, c*iar n clipa aceea, prad$ ndemnurilor %ei)ei" < preoteas$ ngenunc*ease n !a)a unui altar dintr o latur$ a

templului- alergai spre ea, o apucai de tivul ro&ei i o tr$sei ner$&d$tor" Sor$ preas!nt$, spune mi, ai v$%ut o pe domni)a Lostris, !iica marelui vi%ir@ 5u)ini erau cet$)enii din 3giptul de Sus care s$ n o cunoasc$, m$car din vedere, pe st$pna mea" To)i o iu&eau pentru !rumuse)ea, veselia i !$ptura i dulce, iar cnd pleca dincolo de *otare, to)i se m&ul%eau n 'urul ei i o pream$reau pe str$%i i prin pie)e" 5reoteasa mi rn'i, cu toat$ !a)a plin$ de riduri i !$r$ un dinte, apoi i duse degetul desc$rnat la nas, cu o e+presie atotcu nosc$toare att de viclean$, nct temerile mele cele mai cumplite se con!irmar$" ,m scuturat o din nou, de data aceasta cu mai mult$ !ermitate" Unde e, venerat$ m$icu)$@ Te implor, spune mi. 4ar ea nu %ise nimic, ci cl$tin$ din cap i i ndrept$ privi rile spre portalele sanctuarului din$untru" ,m pomit o la !ug$ pe dalele de piatr$, iar inima mi se %&$tea, lund o naintea picioarelor, dar c*iar aa, cuprins de disperare, nu putui s$ nu m$ minune% de cute%an)a st$pnei mele" #u toate c$, !$cnd parte din nalta no&ilime, avea drept de intrare n cele mai s!inte l$cauri, e+ista, oare, alta n ntregul 3gipt care s$ !i avut puterea s$ aleag$ un ast!el de loc pentru o ntlnire amoroas$@ La intrarea n sanctuar, m$ oprii" Instinctul nu m$ nelase" 3rau acolo amndoi, aa cum m$ temusem" Siguran)a mea n leg$tur$ cu ceea ce se petrecea m$ o&seda ntr att, nct mi veni s$ strig la ei, s$ se opreasc$, dar m am controlat imediat" St$pna mea era m&r$cat$, mai mult c*iar dect de o&icei, c$ci snii i erau acoperi)i i i n!$urase capul cu un al de ln$ al&astr$" St$tea n genunc*i dinaintea statuii gigantice a lui Hapi" =ei)a rev$rsa str$lucirea asupra ei, mpodo&it$ cu cununi de nu!eri al&atri" Tanus ngenunc*e lng$ ea" i l$sase deoparte armele i armura" Se ngr$m$diser$ la ua sanctuarului" 3ra m&r$cat nu mai ntr o c$ma$ de in i o tunic$ scurt$, iar n picioare purta

sandale" Tinerii se )ineau de mn$, cu o&ra'ii aproape lipi)i, n vreme ce opteau solemn ceva ntr un glas" Suspiciunea mea grosolan$ se spul&er$ i !ui cuprins de re mucare i de ruine" #um de m$ putusem ndoi de st$pna mea@ ncepui s$ m$ trag nd$r$t !$r$ %gomot, dei mi venea s$ m$ opresc la altarul acela lateral i s$ i mul)umesc %ei)ei pentru &un$tatea sa, apoi s$ arunc priviri discrete, ca s$ v$d ce se mai ntmpla" ns$, c*iar n clipa aceea, Lostris se ridic$ n picioare i se apropie *ot$rit de statuia %ei)ei" /ra)ia ei copil$reasc$ m$ !er meca ntr att, nct mai %$&ovii o clip$, ca s o privesc" i des!$cu din 'urul gtului !igurina %ei)ei din lapisla%uli pe care i o !$cusem eu" Mi s a strns inima, cnd v$%ui c$ vrea s o o!ere ca 'ert!$" Bi'uteria aceea !usese !$urit$ cu toat$ dragostea pe care i o purtam i m$ cutremurai la gndul c$ i o va scoate de la gt" Lostris se ridic$ n vr!ul picioarelor, c$ s$ o aga)e de gtul ido lului s$u" ,poi ngenunc*e i i s$rut$ picioarele de piatr$, n vreme ce Tanus o privea de acolo de unde l l$sase" Se ridic$ i se ndrept$ spre el, dar n clipa aceea m$ v$%u pe mine stnd n prag" ncercai s$ m$ !ac nev$%ut n um&r$, c$ci mi era ruine c$ am spionat o ntr un moment att de intim" Totui, c*ipul i se lumin$ de &ucurie i, nainte s$ mai pot eu !ace o micare, alerg$ spre mine i m$ lu$ de mn$" <, Taita, ce &ine mi pare c$ eti aici. 4e nimeni altcineva nu m a !i &ucurat att. (ici nu mi imaginam ca lucrurile s$ mearg$ att de &ine. 3 per!ect. M$ conduse n sanctuar, iar Tanus se ridic$ n picioare i m$ lu$ de cealalt$ mn$, %m&ind" )i mul)umesc c$ ai venit" 7tiam c$ ne putem &i%ui pe tine n orice situa)ie" #t mi doream ca motivele mele s$ !ie att de curate, pre cum gndeau ei despre ele. ,a c$ le am %m&it cald, ca s$ mi ascund vinov$)ia" ngenunc*ea%$ aici. mi porunci Lostris" ,ici, ca s$ po)i

au%i toate vor&ele pe care avem s$ ni le spunem" < s$ ne !ii mar tor dinaintea lui Hapi i a tuturor %eilor din 3gipt" M$ mpinse s$ m$ ae% n genunc*i, apoi ea i Tanus i reluar$ locurile n !a)a %ei)ei i se luar$ de mn$, privindu se adnc n oc*i unul pe cel$lalt Lostris vor&i prima" 3ti soarele meu, opti ea" =iua mi e plin$ de ntuneric, !$r$ tine" 3ti (ilul inimii mele, rosti Tanus linitit ,pele iu&irii tale mi *r$nesc su!letul" 3ti &$r&atul meu n ast$ lume i n cele ce vor !i" 3ti !emeia mea i )i las %$log toat$ iu&irea" M$ leg cu 'ur$mnt pe su!larea i pe sngele lui Horus, rosti Tanus desc*is i limpede, iar ecoul vor&elor sale trecu prin s$lile de piatr$" )i primesc %$logul i )i A ntorc nsutit, strig$ Lostris" (imeni nu se va putea pune vreodat$ ntre noi" (imic nu ne va putea desp$r)i" Sntem una, pentru totdeauna" i ntinse !a)a, iar el o s$rut$ p$tima, !$r$ s!rit" 4up$ cte tiam, era primul lor s$rut" M am sim)it privilegiat s$ asist la un moment att de intim" n vreme ce se m&r$)iau, se pomi &rusc un vnt rece din spre lagun$, care p$trunse prin s$lile ntunecate ale templului, !$cnd !l$c$rile din tor)e s$ plpie, ast!el nct, pentru o clip$, c*ipurile celor doi ndr$gosti)i se estompar$ dinaintea oc*ilor mei, iar imaginea %ei)ei p$ru c$ tremur$ i se topete" Bntul se potoli la !el de repede precum se stmise, dar oapta lui printre coloanele m$re)e de piatr$ sem$na cu un *o*ot r$ut$cios de rs, ndep$rtat, al %eilor, care m$ !$cu s$ m$ cutremur cuprins de o venera)ie supersti)ioas$" 3 ntotdeauna periculos s$ i sci pe %ei cu preten)ii e+tra vagante, iar Lostris ceruse imposi&ilul" La momentul acesta m$ ateptam de ani de %ile i m$ nsp;imnta mai amarnic dect clipa propriei mele mor)i" 5romisiunea pe care i o !$cuser$ Tanus i Lostris unul altuia nu avea cum s$ d$inuiasc$" <rict de adnc ar !i sim)it o, n avea cum s$ se mplineasc$" ,m sim)it cum mi se s!ie inima n piept, cnd, ntr un tr%iu, i s!lrir$

s$rutul i se ntoarser$ spre mine" 4e ce eti att de trist, Taita@ m$ ntre&$ Lostris, cu c*ipul inundat de &ucurie" Fii al$turi de mine, c$ci aceasta este cea mai !ericit$ clip$ din via)a mea" M$ !or)ai s$ %m&esc, dar n am g$sit nici un cuvnt de ncura'are i nici nu i am putut !elicita pe cei doi, care mi erau !$pturile cele mai dragi din ntreaga lume" ,m r$mas n genunc*i, cu sur;sul acela idiot pe &u%e i cu de%n$de'dea n su!let" ,poi Tanus m$ ridic$ n picioare i m$ m&r$)i$" ,i s$ i vor&eti seniorului Inte! n numele meu, nu i aa@ mi ceru el, m&r$)indu m$" <, da, Taita, i se al$tur$ Lostris" Tat$l meu o s$ te asculte" 3ti singurul care po)i !ace asta pentru noi" ( o s$ ne lai, Taita, nu i aa@ (u m ai de%am$git niciodat$, niciodat$, n via)a mea" ,i s o !aci pentru mine, da@ #e le puteam spune@ (u eram att de nendur$tor nct s$ le de%v$lui adev$rul dureros" ( am !ost n stare s$ g$sesc cuvinte care s$ nu um&reasc$ aceast$ iu&ire tandr$ i curat$" ,teptau s$ le vor&esc, s$ mi e+prim &ucuria pentru ei, s$ le promit c$ aveam s$ i a'ut i s$ i sus)in" 4ar continuam s$ r$mn mut, cu gura uscat$, de parc$ tocmai mucasem dintr o rodie necoapt$" Taita, ce i cu tine@ ,m v$%ut veselia de pe c*ipul drag al st$pnei mele ve te'indu se" (u te &ucuri pentru noi@ 7tii &ine c$ v$ iu&esc pe amndoi, dar""" ( am mai putut continua" 4ar@ 4ar ce, Taita@ m$ ntre&$ Lostris" 4e ce !aci mutra asta 'alnic$, n cea mai !ericit$ %i din cte pot !i@ Se mnia tot mai tare i i ridicase &$r&ia, dar, n acelai timp oc*ii ncepur$ s$ i scalde n lacrimi" (u vrei s$ ne a'u)i@ ,sta i valoarea promisiunilor pe care mi le ai !$cut de a lungul anilor@ Se apropie de mine i m$ privi s!id$tor n oc*i" St$pn$, te rog, nu vor&i aa" (u merit s$ !iu tratat ast!el"

(u, ia ascult$ m$. I am pus degetele pe &u%e, s$ nu i%&ucneasc$ iar" (u din cau%a mea" 3 vor&a de tat$l t$u, seniorul Inte!""" 3+act. e+clam$ Lostris ner$&d$toare, respingndu mi mna de la gura ei" Tat$l meu. ,i s$ te duci s$ vor&eti cu el, aa cum ai !$cut mereu, i o s$ !ie &ine. Lostris, ncepui eu, i !aptul c$ i spuneam !amiliar, pe nume, mi tr$da disperarea" (u mai eti copil" (u tre&uie s$ te am$geti cu !ante%ii naive" 7tii &ine c$ tat$l t$u nu va !i niciodat$ de acord""" 4ar ea nu m$ asculta, nu voia s$ aud$ de la mine adev$rul pe care inten)ionam s$ i A spun, aa c$ se gr$&i s$ mi nece cuvintele cu ale sale" 7tiu c$ Tanus nu are avere, da. 4ar are un viitor minunat, ntr o %i, va !i comandantul tuturor otirilor din 3gipt" Ba veni o vreme cnd va purta &$t$lia de uni!icare a celor dou$ regate, iar eu i voi sta al$turi. > St$pn$, te rog, ascult$ m$. (u e vor&a numai de !aptul c$ Tanus nu are avere" 3 mult mai mult de att. > ,tunci o !i vor&a de sngele i neamul lui@ ,sta te neli nitete@ 7tii !oarte &ine c$ e dintr o !amilie la !el de no&il$ ca a noastr$" 5ian6i, seniorul Harra&, a !ost egalul tat$lui meu i cel mai drag prieten al lui" i astupase urec*ile la cuvintele mele" (u i d$dea seama de tragedia pro!und$ n care p$trundeam" (ici ea, nici Tanus" n clipa aceea, eu eram, poate, singura persoan$ din tot regatul care n)elegea pe deplin situa)ia" < prote'asem mpotriva adev$rului de a lungul anilor i, desigur, nu m$ sim)isem n stare s$ i A spun nici lui Tanus" #um s$ i !i e+plicat acum@ #um s$ i de%v$lui ura pro!und$ a tat$lui ei !a)$ de omul pe care A iu&ea@ 3ra o ur$ %$mislit$ din vin$ i din pi%m$ i, tocmai de aceea, de ne%druncinat" Totui, seniorul meu, Inte!, era un &$r&at viclean i lunecos" Reuea s$ i ascund$ sim)$mintele n !a)a celor din 'urul lui" Reuea s$ i masc*e%e ura i mnia i s$ l s$rute pe cel pe care

avea s$ l distrug$, apoi s$ l copleeasc$ cu daruri i laude am$gitoare" ,vea r$&darea crocodilului ngropat n mocirl$, pe malul !luviului, acolo unde vin !iarele s$ &ea ap$, ateptnd ga%ela netiutoare" 5utea s$ atepte ani de %ile, c*iar %eci de ani, dar, n momentul n care se ivea oca%ia, era la !el de iute ca rep tila aceea n a lovi i a i do&or prada" Lostris *a&ar n avea ct de adnc$ era ranc*iuna tat$lui s$u" ,vea c*iar ncredin)area c$ l iu&ise pe 5ian6i, seniorul Harra&, la !el de mult cum l iu&ise i acesta pe el" 4ar cum s$ !i tiut ea adev$rul despre toate acestea, o dat$ ce eu i A ascunsesem mereu@ n inocen)a i dulce, Lostris credea c$ singura o&iec)ie pe care o putea avea, n leg$tur$ cu iu&itul ei, )inea de avere i de !amilie"

> 7tii &ine c$ i adev$rat, Taita" Tanus este egalul meu, pe lista no&iliar$" (umele lui st$ scris n %apisele templelor, la ve derea tuturor" #um s$ ai&$ tata ceva de o&iectat@ > (u i de c$derea mea s$ m$ mpotrivesc sau s$ te apro&, st$pn$""" > ,tunci, nu i aa c$ te vei duce la tata, pentru noi, dragul meu Taita@ Hai, spune mi c$ da, te rog.
ota se ntorcea supranc$rcat$ la 9ama6" /alerele erau

( am putut dect s$ dau din cap a consim)ire i s$ mi ascund descura'area din priviri" idncite mult n ap$, din cau%a pieilor crude i a c$rnii s$rate" n !elul acesta, naintam mai greu mpotriva curentului dect la venire, dar prea iute totui pentru povara inimii i pentru spaima care sim)eam c$ m$ cuprinde din ce n ce mai mult" #ei doi ndr$gosti)i erau plini de veselie, eu!orici, pentru c$ i declaraser$ iu&irea i pentru c$ aveau ncredere c$ voi nl$tura toate o&stacolele care le st$teau n cale" (u m$ l$sa su!letul s$ le stric %iua aceea !ericit$, pentru c$ tiam c$ era una dintre ultimele pe care aveau s$ le mp$rt$easc$" #red c$ dac$ mi a !+ putut a!la vor&ele i mi a !i luat inima n din)i, i a !i ndemnat, acolo i atunci, s$ i mplineasc$ iu&irea lucru la care m$ mpotrivisem cu atta sig n noaptea trecut$" (u mai aveau s$ se ntlneasc$ vreodat$ cu o asemenea oca%ie, dup$ ce l voi !i pus n gard$ pe seniorul meu, Inte!, i dup$ ncercarea mea nes$&uit$ de pe)ire" <dat$ ntiin)at de ceea ce aveau ei de gnd, avea s$ li se pun$ de a curme%iul i s$ i despart$ pentru totdeauna" ,a c$ am !ost tot un %m&et i o veselie al$turi de ei, ncercnd s$ mi ascund temerile" 3rau att de or&i)i de iu&ire, nct mi reui aceast$ pre!$c$torie, dei, n alte mpre'ur$ri,

st$pna mea m ar !i 1citit2 imediat" M$ cunotea la !el de &ine cum o cunoteam i eu pe ea" St$team to)i trei la pror$ i discu tam despre noua punere n scen$ a patimilor lui <siris care avea s$ constituie momentul culminant al ser&$rilor" Seniorul Inte! m$ !$cuse impresarul ceremoniei i i dis tri&uisem att pe Tanus, ct i pe Lostris n roluri principale" Ser&area se )ine din doi n doi ani, la r$s$ritul lunii pline a lui <siris" #ndva, era un eveniment anual" Totui, prin mutarea cur)ii de la 3le!antina la Te&a, se c*eltuise att de mult, iar via)a regal$ intrase ntr att n degringolad$, nct !araonul decretase un interval mai mare ntre ser&$ri" #$ doar !usese totdeauna pru dent cu aurul lui" 5lanurile pentru ser&are constituiau pentru mine un mod pl$cut de a mi distrage aten)ia de la con!runtarea cu seniorul Inte!, care se pre!igura amenin)$toare, aa c$ acum !$ceam repeti)ie cu cei doi ndr$gosti)i" Lostris urma s$ 'oace rolul lui Isis, so)ia lui <siris, n vreme ce Tanus avea s$ l interprete%e pe Horus" 3rau amndoi !oarte amu%a)i de !aptul c$ el 'uca rolul !iului lui Lostris, aa c$ a tre&uit s$ i l$muresc c$ %eii nu au vrst$ i e+ista posi&ilitatea ca o %ei)$ s$ par$ mai tn$r$ dect vl$starul ei" Scrisesem un nou scenariu pentru ser&are, pentru a A nlocui pe cel care r$m$sese nesc*im&at timp de aproape o mie de ani" Lim&a'ul celui vec*i era ar*aic i nepotrivit pentru un pu&lic modem" Faraonul avea s$ !ie oaspetele de onoare n momentul ceremoniei din templul lui <siris, n ultima noapte a ser&$rilor, aa c$ mi doream !oarte mult s$ !ie un succes" Intmpinasem de'a opo%i)ie, n leg$tur$ cu noua mea versi une a patimilor, din partea no&ililor i a preo)ilor celor mai con servatori" (umai interven)ia seniorului Inte! a reuit s$ nl$ture toate aceste o&iec)ii" St$pnul meu nu este !oarte p$truns de sim)$mntul religios i, n mod normal, nu l interesea%$ argu mentele teologice" Totui, indusesem cteva rinduri menite s$ l amu%e i s$ l !late%e" I le am citit scoase din conte+t, apoi i am atras aten)ia, plin de tact, c$ acela care se mpotrivea cel mai mult noii mele versiuni era marele preot al lui <siris, un &$trn pedant care l !rustrase, cndva, de nurii unui tn$r slu'itor

ncnt$tor" 3ra o o!ens$ pentru care seniorul Inte! nu l iertase niciodat$" In !elul acesta, versiunea mea avea s$ !ie 'ucat$ pentru prima dat$" 3sen)ial era acum ca actorii s$ pun$ n lumin$ ntreaga m$re)ie a versurilor mele- alt!el, avea s$ !ie i ultima ,tt Tanus, ct i Lostris aveau nite glasuri minunate i erau *ot$r)i s$ m$ r$spl$teasc$ pentru promisiunea pe care le o !$cusem c$ i voi a'uta i d$dur$ toat$ silin)a, aa nct repeti)ia m$ a&sor&i ntr att, nct uitai, o clip$, de ale mele" ,poi !ui smuls din patimile %eilor, la propriile mi preocup$ri mundane, de un strig$t dinspre postul de o&serva)ie" Flota ocolea ultimul cot al !luviului, cnd ap$rur$ cele dou$ cet$)i gemene, Lu+or i 9ama6, iar ntre ele se n$l)a m$rea)a Te&a, niruindu se de a lungul malului, str$lucind ca un colier de perle, n lumina puternic$ a soarelui egiptean" Interludiul nostru !antastic se s!rise i tre&uia s$ d$m, nc$ o dat$, oc*ii cu realitatea" Sim)eam cum mi scade tot entu%iasmul" Tanus, tre&uie s$ ne trans!eri pe Lostris i pe mine pe ga lera lui 9ratas, nainte s$ ne apropiem de ora" 5oterele senioru lui meu au s$ ne urm$reasc$ de pe mal" (u tre&uie s$ ne vad$ n compania ta" (u )i se pare c$ i cam tr%iu@ mi %m&i Tanus" Tre&uia s$ te gndeti la asta acum cteva %ile" Tata va a!la de noi ct de curnd, i nt$ri Lostris spusele" 4ac$ l averti%$m de inten)iile noastre, sarcina ta s ar putea s$ !ie mai uoar$" 4ac$ ti)i voi mai &ine dect mine, atunci ar tre&ui s$ !ace)i dup$ cum v$ taie capul i s$ nu m$ mai vri)i n ne&unia asta a voastr$" Luai o atitudine )!noas$ i o!ensat$, iar ei o l$sar$ imediat mai moale" Tanus i !$cu semn lui 9ratas i cei doi ndr$gosti)i a&ia de i mai putur$ lua r$mas &un" (u ndr$%nir$ s$ se m &r$)ie%e n !a)a unei 'um$t$)i din !lot$, dar privirile i cuvintele dr$g$stoase pe care i le adresar$ erau la !el de ndestul$toare su!letului lor" F$cur$m cu mna din tumul cor$&iei lui 9ratas c$tre

Suflarea lui Horus n timp ce aceasta se dep$rta de noi cu


vslele aruncnd luciri iu)i, ca aripile de li&elul$, ndieptndu se spre dana de acostare din dreptul cet$)ii Lu+or" (oi ne continuar$m drumul n susul !luviului, c$tre palatul marelui vi%ir"

e ndat$ ce acostar$m, pusei ntre&$ri n leg$tur$ cu seniorul meu i r$su!lai uurat, cnd a!lai c$ trecuse !luviul, s$ !ac$ o inspec)ie pe nepus$ mas$ la mormntul !araonului i la templul !unerar, pe malul de la apus" 3rau amndou$ de doispre%ece ani n construc)ie, din clipa n care i pusese pe cap du&la coroan$ al& cu rou a celor dou$ regate" n s!rit, con struc)iile erau aproape gata, iar regele avea s$ !ie ner$&d$tor s$ le vi%ite%e de ndat$ ce se vor termina ser&$rile, cnd va avea mai mult timp s o !ac$" Seniorul Inte! i dorea !o$rte mult s$ nu A de%am$geasc$" Unul dintre multele titluri pe care le avea st$pnul meu era i acela de 5a%nic al Mormintelor Regale, ceea ce era o responsa&ilitate serioas$" ,&sen)a lui mi punea la dispo%i)ie nc$ o %i, ca s$ mi pre g$tesc ca%ul i s$ mi pl$nuiesc o strategie" 5romisiunea solemn$ pe care mi o smulseser$ cei doi ndr$gosti)i era s$ vor&esc n nu mele lor cu prima oca%ie i tiam c$ asta avea s$ se ntmple a doua %i, cnd st$pnul meu i va )ine 'udec$)ile s$pt$mnale" 4e ndat$ ce o v$%ui pe st$pna mea instalat$ n siguran)$ n *arem, m$ gr$&ii spre propriile mi apartamente, n aripa palatu lui re%ervat$ s!etnicilor speciali ai marelui vi%ir" ,ran'amentele !amiliale ale seniorului Inte! erau la !el de du&ioase, ca tot restul e+isten)ei sale" ,vea opt neveste- toate i aduseser$ n alcov !ie o %estre su&stan)ial$, !ie leg$turi politice in!luente" Totui, numai trei dintre acestea i n$scuser$ copii" 5e lng$ domni)a mea, Lostris, mai avea doi !ii" 4up$ ct mi d$deam eu seama i cam tiam tot ce se ntmpla n palat i n mpre'urimi > st$pnul meu nu mai

vi%itase *aremul de cincispre%ece ani" #onceperea lui Lostris !usese ultimul prile' cnd i !$cuse datoria matrimonial$" /usturile sale se+uale se ndreptau n alte direc)ii" Tovar$ii speciali ai marelui vi%ir, care locuiau n aripa noastr$, erau o colec)ie !rumoas$ de tineri sclavi, cei mai c*ipei din tot Regatul de Sus, unde, n ultima sut$ de ani, pederastia nlocuise vn$toarea de p$s$ri s$l&atice i de alte animale, ca preocupare pre!erat$ a ma'orit$)ii no&ililor" (u era dect un simptom n plus al &olilor care m$cinau )ara noastr$ ncnt$toare" 3u eram cel mai &$trn din compania aceasta select$ de sclavi tineri" Spre deose&ire de mul)i al)ii care, o dat$ cu trecerea anilor, dup$ ce !rumuse)ea !i%ic$ ncepea s$ li se vete'easc$, erau trimii de c$tre seniorul meu la trgul de sclavi spre vn%are, eu re%istasem" ,'unsese s$ m$ pre)uiasc$ i pentru alte virtu)i, a!ar$ de !rumuse)ea !i%ic$" (u c$ aceasta s ar !i risipit dimpotriv$, devenisem mai atr$g$tor, o dat$ ce m$ maturi%asem" S$ nu m$ crede)i vanitos cnd v$ spun toate acestea, ns$ mi am pus n gnd s$ consemne% tot adev$rul n povestea mea" #eea ce spun eu aici este, oricum, ceva deose&it, aa c$ n are rost s$ ar&ore% o !als$ modestie" (u, st$pnul meu nu m$ !olosea pentru pl$cerile sale n %ilele acelea dect rareori, lucru pentru care i eram, din tot su!letul, recunosc$tor" 4e o&icei, n o !$cea dect ca s$ m$ pedepseasc$" 7tia !oarte &ine c$ aten)ia lui nu mi provoca dect su!erin)$ !i%ic$ i umilin)$" 4ei nu eram dect un copil, cnd am nv$)at pentru prima oar$ s$ mi ascund repulsia i s$ simule% pl$cerea n actele perverse la care m$ !or)a, n am reuit niciodat$ s$ l p$c$lesc" #iudat, dar sim)$mintele mele de de%gust i scr&$ !a)$ de ast!el de ntlniri contra naturii nu i t$iau po!ta- p$reau c*iar s$ A a))e mai a&itir" Seniorul meu, Inte!, nu era un &$r&at !in, n)eleg$tor" (um$rasem sute de &$ie)andri sclavi care mi !useser$ adui pln gnd, s!ia)i dup$ prima lor noapte cu st$pnul" Ii do!toriceam i mi d$deam toat$ silin)a s$ i linitesc" 5oate de aceea mi %ic Akh- ker printre sclavi, un nume care nseamn$ "!ratele mai Mare2" ( oi mai !i !ost eu 'uc$ria pre!erat$ a st$pnului, ns$ m$

pre)uia cu mult mai mult dect dac$ a !i !ost" 5entru el nsem nam o mul)ime de alte lucruri0 medic i artist, mu%ician i scri&, ar*itect i conta&il, s!etnic i con!ident, inginer i d$dac$ pentru !iica sa" (u snt att de naiv nct s$ cred c$ m$ iu&ea sau c$ avea ncredere n mine, dar cred c$ au e+istat momente cnd nu era departe de aceste sentimente, att ct i st$tea lui n putin)$" 4e aceea m$ pre!erase Lostris pe mine, ca s$ plede% n numele ei" 5e seniorul Inte! nu A interesa unica sa !iic$, dect n m$sura n care avea s$ o m$rite ct se poate de &ine i mi ncredin)ase tot mie i aceast$ datorie" Se ntmpla s$ nu i adrese%e nici un cuvnt de la o rev$rsare la alta a (ilului" (u p$rea s$ arate vreun interes pentru rapoartele regulate pe care i le pre%entam, n leg$tur$ cu educa)ia i cu instruirea ei intelectual$" Binen)eles, mi a !ost totdeauna greu s$ mi ascund !a)$ de el sentimentele pe care le aveam pentru Lostris, tiind c$ avea s$ se !oloseasc$ de ele cu prima oca%ie" ,m ncercat mereu s$ i dau impresia c$ sarcina aceasta de d$dac$ m$ plictisea i c$ nu mi prea convenea c$ mi !usese &$gat$ pe gt, precum i c$ i mp$r t$eam ntru totul dispre)ul i scr&a !a)$ de tot neamul !emeiesc" (u cred c$ i a dat vreodat$ seama c$, n ciuda emascula)iei mele, aveam sim)$mintele i dorin)ele unui &$r&at normal !a)$ de se+ul opus" ,cest de%interes al seniorului meu pentru !iica sa m$ !$cea s$ m$ simt tentat uneori, la insisten)ele st$pnei mele, s$ mi iau asemenea riscuri necugetate, cum a !ost escapada noastr$ la &or dul Suflrii lui Horus. 4e o&icei, e+ista cel pu)in o ans$ s$ sc$p$m &asma curat$" n seara aceea, m am retras devreme n apartamentele mele, unde prima mea gri'$ a !ost s$ mi *r$nesc i s$ mi cur$) 1iu&iteleD" mi plac att de mult p$s$rile i animalele i s$ m$ ocup de ele, nct lucrul acesta m$ uimete i pe mine" 3ram ntr o rela)ie !oarte &un$ cu vreo dou$spre%ece pisici, c$ci nimeni nu poate spune vreodat$ c$ e st$pnul unui asemenea animal" 5e de alt$ parte, aveam o *ait$ de cini !rumoi" Tanus i cu mine i !oloseam la vn$toarea de antilope i de lei n deert

5$s$rile s$l&atice veneau stoluri pe terasa mea, ca s$ se &ucure de ospitalitatea pe care le o ar$tam" #riau i se ntreceau care mai de care s$ i g$seasc$ un loc pe mna i pe um$rul meu, ca pe o stig*ie" #ele mai ndr$%ne)e mi mncau c*iar de pe &u%e" /a%ela pe care o m&ln%isem mi se gudura la picioare, ca o pisic$, iar cei doi oimi m$ strigau cu cronc$nitul lor de pe sting*iile lor de pe teras$" 3rau nite e+emplare de deert, rare, !rumoase i crude" 4e cte ori ne st$tea n putin)$, Tanus i cu mine i luam n deert, la vn$toare de dropii" mi pl$cea nespus de mult s$ i privesc cum se arunc$ gra)ios i iute asupra pr$%ii" <ricine ar !i ncercat s$ i mngie le ar !i sim)it imediat ascu)iul t$ios al ciocurilor lor gal&ene i ncovoiate, dar cu mine erau &ln%i, ca nite vr$&iu)e" (umai dup$ ce mi am ngri'it mena'eria, l am c*emat pe unul dintre sclavii mei tineri, s$ mi aduc$ cina" Mi am savurat gustarea delicioas$ pe terasa care d$dea spre ntinderea ver%uie a (ilului" Starostele maetrilor &uc$tari mi preg$tise prepeli)$ s$l&atic$ !iart$ n miere i n lapte de capr$, n cinstea ntoarcerii mele acas$" 4e acolo, puteam s$ v$d cnd se ntoarce &ar'a st$pnului meu de pe malul cel$lalt Sosi cu toat$ str$lucirea apusului oglindindu se pe singura i vel$ p$trat$, iar eu sim)ii cum mi scade moralul" 3ra posi&il s$ trimit$ dup$ mine n seara aceea i nu eram preg$tit s$ dau oc*ii cu el" ,poi am r$su!lat uurat, cnd l am au%it pe Ras!er, coman dantul g$r%ii palatului, strigndu A pe !avoritul st$pnului meu, n momentul acela un !l$c$ia &eduin cu oc*ii de culoarea porum&elor, de nici %ece ani" (u trecu mult i l au%ii pe copil protes tnd nsp$imntat, cu glas ascu)it, n vreme ce Ras!er l tra pe la ua mea, spre intrarea cu draperii, de la iatacul st$pnului" 4ei nu era pentru prima oar$ cnd au%eam aa ceva, nu mi am putut nt$ri su!letul la )ipetele copiilor, aa c$ sim)ii i atunci cum mi se strngea inima de mil$" Totui, m am &ucurat c$ n am !ost eu acela care urma s$ !ie c*emat, n seara aceea" ,veam nevoie de un somn &un, ca s$ ar$t &ine a doua %i" M am tre%it nainte de ivirea %orilor, cuprins de acelai sim)$mnt de spaim$ de care nu am sc$pat nici c*iar dup$ cu!un

darea ritual$ n apele (ilului" M am gr$&it s$ m$ ntorc n apartamentul meu, unde m$ ateptau doi sclavi tineri, ca s$ mi ung$ trupul i s$ m$ pieptene" (u mi pl$cea deloc noua mod$ a no&ilimii de a se !arda" 5ielea i tenul meu erau destul de !ine, ca s$ nu am nevoie de aa ceva, dar st$pnului meu i pl$cea ca &$ie)ii lui s$ se mac*ie%e, iar eu voiam s$ i !iu pe plac, mai ales n diminea)a aceea" 4ei imaginea din oglinda de &ron% m$ liniti, nu !ui n stare s$ m$ ating de micul de'un" ,m !ost primul din antura'ul s$u care i atepta sosirea n gr$dina apelor, unde i )inea 'udec$)ile diminea)a" n timp ce ateptam s$ se strng$ i ceilal)i, m$ uitam la pesc$rui" 3u proiectasem i supraveg*easem construc)ia cl$dirii din gr$dina apelor" 3ra un comple+ minunat de canale i *eletee, care se rev$rsau unul n altul" Florile !useser$ adunate din toate p$r)ile regatului i c*iar de mai departe i erau o adev$rat$ e+plo%ie de culoare" n *eletee colc$iau sute de soiuri de peti pe care i puteai vedea n plasele pescarilor de pe (il, dar tre&uia s$ !ie %ilnic rennoi)i, din cau%a pr$d$ciunilor !$cute de pesc$ruii regali" Seniorului meu, Inte!, i pl$cea s$ se uite la p$s$rile acelea care pluteau n aer, ca nite giuvaiere de lapisla%uli, apoi )neau n 'os, str$pungnd supra!a)a apei i se n$l)au iar, cu o !ie argintie n ciocurile lor lungi" #red c$ se credea el nsui un pr$ d$tor, un pescar de oameni, aa c$ i considera pe pesc$rui propriile i rude" (u ng$duise niciodat$ gr$dinarilor s$ le alunge" Cncet ncet, ncepur$ i ceilal)i s$ se adune" Mul)i erau r$ v$i)i i c$scau, a&ia scula)i din somn" Seniorului Inte! i place s$ i re%olve tre&urile de stat devreme, nainte de ari)a de la mie%ul %ilei" ,teptam plini de respect, n cele dinti ra%e ale soarelui, sosirea st$pnului" 3 n toane &une ast$%i, opti cameristul lui, ae%ndu se lng$ mine, iar eu sim)ii un lic$r de speran)$ n su!let" 5oate c$ totui aveam s$ scap de consecin)ele serioase ale promisiunii ne&uneti pe care i o !$cusem lui Lostris"

Se isc$ o micare i un murmur printre noi, ca &ri%a !luviului care str$&ate lanurile de papirus, i seniorul meu, Inte!, intr$" ,vea mersul !alnic i mic$rile impun$toare c$ci era p$truns de greutatea onoarei i a puterii sale" n 'urul gtului purta ,urul de <noare, acel colier din aur rou din minele din Lot, pe care !araonul i A pusese cu propriile i mini" n !a)a lui ontc$ia me nestrelul, un pitic cu picioare &utuc$noase, ales pentru trupul lui sc*ilod i pentru glasul de stentor" 5e st$pnul meu l amu%a s$ se ncon'oare de tot !elul de curio%it$)i !rumoase sau groteti" 8op$ind i dansnd cu picioarele lui cr$c$nate, piticul ncepu s$ incante%e lista de titluri i onoruri ale st$pnului meu0 Lua)i aminte la Spri'inul 3giptului. Saluta)i A pe /ardianul ,pelor (ilului. 5leca)i v$ pn$ la p$mnt n !a)a nso)itorului Faraonului. Toate acestea erau titluri acordate de rege i multe dintre ele l constrngeau la anumite sarcini i o&liga)ii speci!ice" 4e e+emplu, ca /ardian al ,pelor, r$spundea de supraveg*erea nivelurilor i a cursului (ilului n timpul rev$rs$rilor de se%on, datorie care c$dea, &inen)eles, pe umerii credinciosului i neo&ositului sclav Taita" mi petrecusem o 'um$tate de an mpreun$ cu o ec*ip$ de ingineri i de matematicieni care lucrau su& ndrumarea mea m$surnd i t$ind semne pe stncile de la S:ene, n aa !el nct s$ v$d e+act nivelul apei care cretea i s$ calcule% de&itul rev$rs$rii" #u a'utorul acestor ci!re reueam s$ estime% recolta cu luni de %ile nainte" ,st!el, administra)ia putea anticipa i plani!ica att perioadele de !oamete, ct i pe cele de &elug" Fa raonul era ncntat de trea&a pe care o !$ceam, aa c$ l copleea pe seniorul Inte! cu noi onoruri" #$de)i n genunc*i n !a)a (omar*ului din 9ama6 i a /uvernatorului tuturor celor dou$%eci i dou$ de nome ale 3gip tului de Sus. Saluta)i A pe Seniorul (ecropolei i pe 5a%nicul Mormintelor Regale. ,ceste tiduri l mputerniceau pe st$pnul meu s$ proiecte%e, s$ construiasc$ i s$ ntre)in$ monumentele !araonilor de mult disp$ru)i, precum i pe al celui nc$ n via)$" nc$ o dat$, aceste datorii c$deau pe umerii sclavului plin de su!erin)e nes!rite"

5n$ n %iua precedent$, st$pnul meu nu mai vi%itase mormntul !araonului de la ultimele ser&$ri ale lui <siris" 3u eram cel care era trimis n pra!, n toiul ari)ei, ca s$ i linguesc sau s$ i &$l$c$ resc pe constructorii aceia puturoi i pe %idarii las$ m$ s$ te las" <, de cte ori n am regretat c$ i am permis st$pnului meu s$ mi a!le toate talentele. M$ remarcase, dar nimeni nu o&serv$ acest lucru" <c*ii lui gal&eni, nendur$tori ca ai leopardului s$l&atic, mi !i+ar$ pri virea, apoi i nclin$ uor capul" #nd trecu pe lng$ mine, l urmai i !ui i%&it, ca de o&icei, de n$l)imea i de umerii lui largi" 3ra un &$r&at din cale a!ar$ de c*ipe, cu &ra)ele i picioarele lungi i curate, cu pntecele plat i tare" #apul lui leonin era ncadrat de p$r des, str$lucitor" 5e atunci avea patru%eci de ani, dintre care aproape dou$%eci i !usesem eu sclav" Seniorul Inte! ne conduse spre &araca din mi'locul gr$dinii, o construc)ie acoperit$ cu stu!, !$r$ pere)i, desc*is$ &ri%ei r$coroase dinspre !luviu" Se ae%$ cu picioarele ncruciate pe podeaua pavat$, la o mas$ 'oas$ pe care se a!lau manuscrisele o!iciale, iar eu mi am luat locul, ca de o&icei, n spatele lui" ncepeau tre&urile %ilnice" 4e dou$ ori, n diminea)a aceea, st$pnul se nclinase spre mine, !$r$ s$ se ntoarc$ ns$ i !$r$ s$ spun$ un cuvnt mi ce ruse, n !elul acesta, s!atul" ,&ia de mi am micat &u%ele i am vor&it cu o voce att de sc$%ut$, nct nimeni altcineva nu m a putut au%i- pu)ini i au dat seama c*iar c$ e+istase un sc*im& de cuvinte ntre noi" I am murmurat0 Minte. ,poi0 Reti6 e mai potrivit pentru postul acesta- i, n plus, a o!erit cinci inele de aur, pentru vistieria particular$ a seniorului meu" 7i, dei am omis atunci s$ men)ione%, nc$ un inel pentru mine, dac$ avea s$ primeasc$ slu'&a" La amia%$, seniorul eli&er$ grupul de o!iciali i de

peti)ionari i ceru s$ i se serveasc$ masa de prn%" 5entru prima oar$ n %iua aceea, r;maser$m singuri, cu e+cep)ia lui Ras!er care ndeplinea att !unc)ia de comandant al g$r%ii palatului, ct i pe aceea de c$l$u o!icial de stat i relu$ postul de la poarta gr$dinii, n aa !el nct s$ vad$ &araca, !$r$ ns$ s$ aud$ ce se vor&ete acolo" St$pnul m$ invit$, printr un gest, al$turi de el, ca s$ gust din c$rnurile i !ructele delicioase care i !useser$ puse nainte" n vreme ce atepta ca e!ectul vreunei posi&ile otr$vuri s$ se mani !este asupra mea, discutar$m n detaliu ceea ce se petrecuse n diminea)a aceea" ,poi m$ ntre&$ n leg$tur$ cu e+pedi)ia din lagun$ i cu m$rea)a vn$toare de *ipopotami" I am descris totul i i am pre %entat ci!rele pro!itului la care tre&uia s$ se atepte, n ceea ce privete carnea, pieile i col)ii vacilor de !luviu" ,m um!lat un pic estimarea aceea, iar el a nceput s$ %m&easc$" ,re un surs desc*is i !ermec$tor" 4up$ ce i l ai v$%ut o dat$, n)elegi mai uor a&ilitatea seniorului Inte! de a manipula i de a controla oamenii" 5n$ i eu, care tiam !oarte &ine adev$rul, m$ l$sai m&ro&odit pentru a nu tiu cta oar$" 5e cnd muca dintr o !elie de !ile de *ipopotam rece i suculent$, am inspirat adnc, mi am luat inima n din)i i mi am nceput pledoaria0 St$pne, tre&uie s$ v$ aduc la cunotin)$ c$ i am permis !iicei M$riei Boastre s$ m$ nso)easc$ n e+pedi)ie" mi d$dui seama dup$ privirile sale c$ tia i c$ se atepta s$ i ascund acest lucru" (u te ai gndit c ar !i mai &ine s$ mi ceri mie permisiunea mai ntti@ ntre&$ el cu &lnde)e, iar eu i am ocolit privirea i m am concentrat asupra co'irii unei &oa&e de strugure pentru el, n timp ce i r$spundeam0 M a rugat c*iar nainte de plecare" 4up$ cum ti)i, %ei)a Hapi este patroana ei i a )inut s$ i aduc$ o!rande i s$ se roage la templul din lagun$" Totui, nu m ai ntre&at, nu i aa@ repet$ el ntre&area, iar eu i ntinsei strugurele"

3l i desc*ise &u%ele, permi)ndu mi s$ i A strecor n gur$" ,sta nsemna, desigur, c$ mi ar$ta &un$voin)$ i era clar c$ nu a!lase nc$ ntregul adev$r, n leg$tur$ cu Tanus i cu Lostris" Seniorul meu era atunci n consiliu cu nomar*ul de S:ene" ( a !i putut avea ndr$%neala s$ v$ tul&ur" 7i apoi, nu mi s a p$rut c$ !ac ceva r$u" , !ost o *ot$rre minor$, mai pre'os de gri'a M$riei Tale" 3ti tare &un de gur$, nu i aa, dragul meu@ c*icoti el" n plus, ar$)i tare &ine ast$%i" mi place cum )i ai vopsit pleoapele" #u ce par!um te ai dat@ 3 un distilat din petale de violete s$l&atice, i am r$spuns eu" M$ &ucur c$ v$ place, pentru c$ v am preg$tit o sticlu)$, ca un mic dar pentru dumneavoastr$, st$pne" ,m scos sticlu)a din s$cule)ul meu i am c$%ut n genunc*i, pentru a i A o!eri" 3l mi a ridicat &$r&ia cu un deget i m a s$rutat pe gur$" ,m reac)ionat plin de rvn$, pn$ cnd s a retras i m a &$tut uor pe o&ra%" <rice i !i ticluind tu, eti nc$ !oarte atr$g$tor, Taita" 7tii s$ m$ !aci s$ %m&esc, c*iar i dup at)ia ani" 4ar, ia spune mi, nu i aa c ai avut mare gri'$ de domni)a Lostris@ ( ai sc$pat o din oc*i nici o clip$, da@ #a totdeauna, st$pne, am apro&at eu ve*ement" ,adar, n ai s$ mi raporte%i nimic neo&inuit, n ceea ce o privete, nu i aa@ St$team nc$ n genunc*i n !a)a lui i cnd ncercai s$ vor&esc, mi !u cu neputin)$" Mi se uscase gura" (u mai sc*el$l$i, &$trnelul meu drag, rse el" Bor&ete mi ca un &$r&at adev$rat, c*iar dac$ nu eti" (u !usese dect o r$utate minor$, care m a str$puns ns$ pn$ n adncul su!letului" 3+ist$, ntr adev$r, o c*estiune pe care, cu umilin)$, vreau s o supun aten)iei seniorului meu, am %is eu" 7i care se re!er$ c*iar la domni)a Lostris" ,a dup$ cum v am raportat de'a, luna roie a !iicei M$riei Tale a r$s$rit pentru prima oar$ la rev$rsarea m$re)ului !luviu" 4e atunci, apari)iile uvoiului ei s au mani !estat cu putere lun$ de lun$"

St$pnul !$cu o grimas$ de de%gust, deoarece !unc)iunile trupului !eminin i repugnau" Mi s a p$rut ironic, avnd n vedere c$ era preocupat de nurii mult mai lipsi)i de savoare ai anatomiei masculine" M am gr$&it s$ continuu0 4omni)a Lostris a a'uns acum la vrsta m$ritiului" 3 o !emeie iu&itoare, cu un temperament ar%$tor" Socotesc c$ ar !i n)elept s$ i g$sim un so), ct mai curnd posi&il" (u m$ ndoiesc, ai i o propunere, nu i aa@ ntre&$ el rece, iar eu am dat din cap" Intr adev$r, e+ist$ un pe)itor, seniore" (u unul, Taita" Brei s$ spui nc$ unul, nu i aa@ 3u tiu de cel pu)in ase, inclusiv nomar*ul de S:ene i guvernatorul 8$rii Lot, care i au i e+primat o!erta" #*iar aa am vrut s$ spun, nc$ unul" 4ar de data aceasta e i pe placul domni)ei Lostris" 4up$ cum v$ aduce)i aminte, despre nomar*ul de S:ene %icea c$ arat$ ca o &roasc$ rioas$ gr$san$, iar despre guvernator c$ e un )ap &$trn i mitocan" (u m$ interesea%$ deloc apro&area copilei n aceast$ privin)$, %ise el cl$tinnd din cap i surise mngindu m$ pe cretet, n semn de ncura'are" 4ar, continu$, Taita, spune mi numele porcului $luia n c$lduri care mi va !ace onoarea s$ mi devin$ ginere, n sc*im&ul celei mai mari %estre din 3gipt" M am c$%nit s$ i r$spund, dar m a oprit" (u, ateapt$. Las$ m$ s$ g*icesc. =m&etul i se trans!orm$ n rn'etul acela viclean i lunecos pe care i A tiam att de &ine i mi am dat seama c$ se 'ucase cu mine" #a s$ i !ie pe plac lui Lostris, tre&uie c$ e tn$r i c*ipe" Lu$ o po%i)ie ca i cum ar re!lecta adnc" Iar dac$ vor&eti n numele lui, nseamn$ c$ )i e prieten i prote'at" Tre&uie s$ se !i ivit vreo oca%ie pentru modelul $sta de per!ec)iune, n care s$ i !i declarat dorin)a de a o curta i s$ te !i solicitat s$ l a'u)i" M$ ntre& cnd i unde s$ se !i ntmplat toate acestea" S$ !i !ost, oare, la mie% de noapte, n templul %ei)ei Hapi@ #e %ici, Taita, snt pe calea cea &un$@

,m sim)it cum p$lesc" 4e unde tia toate acestea@ i stre cur$ mna pe dup$ capul meu i m$ mngie pe cea!$" F$cea ade sea gestul acesta nainte de a !ace dragoste" M$ s$rut$ din nou" B$d dup$ c*ipul t$u c$ presupunerile mele se apropie de )int$" mi lu$ o uvi)$ de p$r i ncepu s$ mi o r$suceasc$ uor" (u mi mai r$mne acum dect s$ g*icesc numele acestui amore% ndr$%ne)" S$ !ie 4a66a@ (u, nu, 4a66a nu i att de tmpit, nct s$ mi a))e mnia" mi r$suci p$rul att de tare, c$ mi d$dur$ lacrimile" ,tunci, o !i 9ratas" 3 c*ipe i are o ndr$%neal$ ndea'uns de ne&uneasc$, pentru a i lua orice risc" mi r$suci p$rul i mai r$u, pn$ cnd mi smulse, prind, o uvi)$" Mi am ng*i)it gemetele" R$spunde mi, drag$, de 9ratas e vor&a@ mi trase capul n poala lui" (u, st$pne, am optit eu c*inuit de durere" Mi am dat seama, !$r$ ca lucrul acesta s$ m$ surprind$, c$ se e+citase puternic" mi lipi !a)a de poala lui i m$ )inu aa" 3ti sigur c$ nu e vor&a de 9ratas@ ntre&$ el, pre!$cn du se ncurcat" 4ac$ nu e 9ratas, atunci c*iar c$ nu mi dau seama cine ar putea !i att de insolent, att de insult$tor i att de idiot, nct s$ rvneasc$ la !ata Marelui Bi%ir al 3giptului de Sus" Ridic$ &rusc vocea" Ras!er. url$ el" St$team cu capul sucit n poala lui, aa c$ a&ia ntre%$rii cum se apropia Ras!er" n mena'eria !araonului de pe Insula 3le!antina de la S:ene, era un urs negru, uria, adus din R$s$rit, cu ani n urm$, de una dintre caravanele de negustori" Bruta aceea cumplit$ i plin$ de cicatrice m a !$cut totdeauna s$ m$ gndesc la comandantul g$r %ii de corp a st$pnului meu" ,mndoi aveau acelai trup di!orm, aceeai !or)$ s$l&atic$ de a omor omul, strivindu A" Totui, ursul p$rea mult mai dr$g$la i mai iu&itor dect Ras!er" L am urm$rit cu privirea, cum se apropia cu pai mari, sur prin%$tor de iu)i i de agili, dac$ luai n considerare picioarele

acelea greoaie, ca nite trunc*iuri de copac, i &urdi*anul lui p$ros, iar gndul m$ purt$ departe, peste ani, la %iua cnd mi !u sese smuls$ &$r&$)ia" Mi se p$rea totul att de !amiliar, nct parc$ eram o&ligat s$ mai trec o dat$ prin clipele acelea cumplite" Mi a ap$rut n minte !iecare am$nunt att de limpede, nct mi venea s$ urlu din r$sputeri" ,ctorii tragediei aceleia de demult erau aceiai" Seniorul Inte!, &ruta de Ras!er i eu" (umai !ata lipsea" < c*ema ,l:da" 3ra de aceeai vrst$ cu mine, avea ai spre%ece ani de dulce nevinov$)ie" La !el ca mine, era sclav$" ,cum mi amintesc de ea ca !iind o !rumuse)e, dar s ar putea s$ m$ nele memoria, c$ci de ar !i !ost aa, ar !i !ost luat$ n *aremul vreunei case mari, nu trimis$ la &uc$t$rie" #eea ce tiu sigur e c$ avea pielea lucitoare, de culoarea c*i*lim&arului lus truit, cald$ i !in$ la pip$it" (u voi uita niciodat$ atingerea trupului ,l:dei, pentru c$ nu voi mai avea niciodat$ o asemenea e+perien)$" n ne!ericirea noastr$, ne g$sisem mngierea i aleanul unul ntr altul" ( am descoperit niciodat$ cine ne tr$dase" (u snt, de o&icei, un om r$%&un$tor, dar nc$ mai vise% la %iua n care voi a!la persoana care ne d$duse de gol" 5e vremea aceea, eram !avoritul seniorului meu, Inte!, iu&itul lui special" n clipa n care a descoperit c$ i !usesem in!idel, parc$ nne&unise din cau%a a!rontului pe care i A adusesem" Ras!er venise s$ ne n!ace" (e trse n iatacul st$pnului, pe !iecare cu cte o mn$, cu uurin)a cu care duci doi pisoi" ,colo ne a despuiat n pielea goal$, n vreme ce seniorul meu, Inte!, st$tea cu picioarele ncruciate pe duumea, la !el ca acum" Ras!er a legat o pe ,l:da de mini i de picioare cu c*ingi de piele crud$" 3ra palid$ i tremura, dar nu plngea" (icicnd dragostea mea i admira)ia pentru cura'ul de care d$dea dovad$ nu !useser$ mai puternice dect n clipa aceea" Seniorul Inte! mi !$cuse semn s$ ngenunc*e% naintea lui, mi prinsese n mn$ o &ucl$ i ncepuse s$ mi opteasc$ cuvinte dr$g$stoase0 M$ iu&eti, Taita@ m$ ntre&ase el, iar eu, pentru c$ mi era !ric$ i pentru c$ m$ gndeam c$, ntr un !el, aveam s o scutesc

pe ,l:da de c*inuri, i am r$spuns0 4a, St$pnul meu, te iu&esc" Mai iu&eti pe altcineva, Taita@ ntre&ase el cu in!le+iuni m$t$soase n glas, iar eu, la i tr$d$tor, i am r$spuns0 (u, st$pne, te iu&esc numai pe M$ria Ta" ,&ia atunci am au%it o pe ,l:da plngnd" , !ost unul dintre cele mai s!ietoare sunete pe care le au%isem vreodat$" ,tunci i strigase lui Ras!er0 ,du curva aici. ,a% o n aa !el, nct s$ se poat$ vedea unul pe altul !oarte &ine" Taita tre&uie s$ urm$reasc$ tot ce p$ )ete ea" n vreme ce Ras!er o mpingea pe !at$ n !a)a oc*ilor mei, i o&servai rn'etul" ,poi st$pnul meu ridic$ pu)in glasul0 Foarte &ine, Ras!er" 5o)i ncepe. Ras!er i petrecu !etei un la) mpletit de piele crud$ peste !runte" ,poi nnod$ !unia n mai multe locuri, ast!el nct p$rea o &enti)$ ca acelea purtate de !emeile &eduinilor" Stnd n spatele !etei, Ras!er vr un ciot de lemn de m$slin prin la)ul din piele crud$ i l r$suci, pn$ cnd l strnse dureros, iar nodurile aspre muc ar$ din carnea ,l:dei, care se strm&a de durere" Uurel, Ras!er, l aten)ion$ st$pnul meu" Mai avem multe de !$cut" #iotul de m$slin p$rea o 'uc$rie n la&ele p$roase i uiae ale lui Ras!er" R$sucea cte un s!ert de cerc i se oprea" ,poi nce pea din nou, la !el" (odurile mucau tot mai adnc, iar ,l:da c$scase gura gemnd, l$snd s$ i ias$ tot aerul din pl$mni" #*i pul ei era acum p$mntiu, ca cenua mor)ii" Se c$%ni s$ i umple pl$mnii cu aer, apoi e+pir$ )ipnd prelung, s!iietor" #u acelai rn'et pe c*ip, Ras!er r$sucea ciotul, iar !unia noduroas$ intrase de tot prin !runtea ,l:dei" #raniul ei i sc*im&ase !orma" La nceput, am cre%ut c$ mintea mea &ulversat$ mi 'uca vreo !est$, apoi ns$ mi am dat seama c$, ntr adev$r, capul ei se ngusta i se alungea, pe m$sur$ ce la)ul era strns" 8ip$tul ei era acum continuu i mi str$pungea inima ca o spad$" (u se mai termina i mi se p$rea c$ nu avea s$ se

opreasc$ vreodat$" ,poi, craniul i e+plod$" ,m au%it oasele cednd, aa cum se sparge o nuc$ de cocos n !$lcile unui ele!ant" 8ip$tul acela ngro%itor i p$trun%$tor se curmase &rusc, n timp ce cadavrul ,l:dei aluneca n minile lui Ras!er, iar su!letul meu se umplea de durere i de disperare" 4up$ ceea ce mi se p$ruse atunci o eternitate, st$pnul mi ridicase capul i se uitase n oc*ii mei" ,vea o e+presie de triste)e n priviri, plin$ de regret" mi spusese0 S a dus, Taita" 3ra ntruc*iparea r$ului i te a purtat pe c$i greite" Tre&uie s$ ne asigur$m c$ nu se va mai ntmpla nici odat$ una ca asta" Tre&uie s$ te ap$r$m mpotriva oric$ror ispite ce s ar putea ivi" i !$cu, din nou, semn lui Ras!er, care apuc$ trupul gol al ,l:dei i l trase pe teras$" #apul ei %dro&it se i%&ea de trepte, iar p$rul se tra n urm$" < ridicase pe umerii lui m$t$*$loi i o a%vrlise n !luviu" M$dularele ei lucir$ i se rostogolir$, neputincioase, n c$dere, pn$ i%&ir$ supra!a)a apei" Se scu!undase rapid, cu p$rul r$s!irat de 'ur mpre'urul ei, ca nite alge" Ras!er se ntoarse i se duse la cap$tul terasei, unde doi din tre oamenii s$i supraveg*eau un vas cu t$ciuni aprini" Lng$ vas, pe o tav$ de lemn, se a!la un set complet de instrumente c*irurgicale" ,runc$ o privire spre ele i d$du din cap cu satis !ac)ie" Se ntoarse apoi i !$cu o plec$ciune dinaintea st$pnului0 Totul e preg$tit" St$pnul meu mi tersese c*ipul &r$%dat de lacrimi cu un deget, pe care i l ridic$ apoi spre &u%e, ca i cum ar !i dorit s$ mi guste triste)ea" Bino, dr$g$laul meu iu&it, optise el i m$ ridicase n pi cioare, dup$ care m$ conduse pe teras$" 3ram att de distrus i de or&it de lacrimi, nct nu o&servai pericolul n care m$ a!lam, pn$ cnd nu !ui n!$cat de solda)i" M$ a%vrlir$ 'os i m$ ntin seser$ cu minile i cu picioarele des!$cute larg pe dalele de te racot$, ast!el nct s$ nu mi pot mica dect capul"

St$pnul meu ngenunc*e lng$ capul meu, iar Ras!er lng$ coapsele mele" ( ai s$ mai !aci niciodat$ un asemenea r$u, Taita" ,&ia atunci o&servai scalpelul de &ron% pe care Ras!er l ascundea n mna dreapt$" St$pnul i !$cu un semn cu capul, iar el i ntinse mna li&er$, m$ apuc$ i mi des!$cu picioarele, pn$ cnd sim)ii c$ mi smulge m$runtaiele din pntece" #e ou$ !rumoase avem noi aici. rn'i Ras!er, ar$tndu mi scalpelul" 4ar am s$ le dau *ran$ crocodililor, aa cum am !$cut i cu iu&i)ica ta" S$rut$ apoi lama aceea" ndurare, st$pne. m am rugat eu" ,i mil$""" 4ar implor$rile mele s!iriser$ ntr un )ip$t ascu)it, c$ci Ras !er m$ crestase de'a cu lama" Mi se p$rea c$ mi mplntase o !rig$ruie nroit$ n !oc adnc, n m$runtaie" Ia )i r$mas &un de la ele, !rumuelule. Ras!er ridic$ s$cule)ul de piele ncre)it$ i palid$, mpreun$ cu 'alnicul lui con)inut" ,poi d$du s$ se ridice, dar st$pnul meu l opri" ( ai terminat, i %ise el linitit" Breau totul" Ras!er se oprise o clip$ n !a)a lui, !$r$ s$ n)eleag$ porunca" ,poi ncepu s$ c*icoteasc$, de i se scutura &urdi*anul" 5e sngele lui Horus, url$ el, de acum ncolo, dr$g$laul $sta o s$ se strceasc$ precum !etele cnd vrea s$ se pie. T$ie din nou, *o*otind de rs, n vreme ce ridica degetul acela de came, care !usese cndva cea mai intim$ parte a trupului meu" (u )i !ace gri'i, &$iete" < s$ mergi mult mai uor, !$r$ s$ mai !ii nevoit s$ cari greutatea aceasta dup$ tine" #l$tinndu se de rs, se ndreptase spre marginea terasei, ca s$ le arunce n !luviu, dar st$pnul meu l strig$ iar sever" 4$ mi le mie. poruncise el, iar Ras!er i ae%$ supus, n mini, r$m$i)ele nsngerate ale &$r&$)iei mele" #teva secunde, st$pnul meu le cercet$ curios, apoi mi se adres$ din nou0 (u snt att de nendur$tor, nct s$ te lipsesc de asemenea

tro!ee !rumoase pentru totdeauna, dragul meu" Le voi trimite m&$ls$m$torilor, iar cnd vor !i gata, voi porunci s$ !ie puse ntr un colier, ncon'urate de perle i de lapisla%uli" ,cesta va !i darul meu pentru tine la viitoarele Ser&$ri ale lui <siris" ,a c$, n %iua mor)ii tale vor !i nmormntate o dat$ cu tine, iar, dac$ %eii vor !i &inevoitori, te vei !olosi de ele n via)a de dincolo" ,mintirile acelea ngro%itoare ar !i tre&uit s$ ia s!rit n clipa n care Ras!er mi a oprit *emoragia cu un polonic de licoare !ier&inte, !olosit$ pentru m&$ls$mare, din vas, dup$ care m am cu!undat ntr o &inecuvntat$ pierdere a cunotin)ei, din cau%a intensit$)ii insuporta&ile a durerii- dar acum eram prins din nou n comar" Intmpl$rile se repetau" (umai c$ de data aceasta micu)a ,l:da lipsea, iar n locul costorului de castrat, Ras!er )inea n pumnul lui mare i p$ros un &ici din piele de *ipopotam" Biciul avea lungimea &ra)elor ntinse ale lui Ras!er i la vr! a'ungea de grosimea degetului lui mic" II urm$risem cum i l &i&ilise singur, r$%nd stratul aspru de pe !ia lung$ de piele t$&$cit$, pn$ o nete%ise &ine, oprindu se din cnd n cnd, pentru a A ncerca, !ic*iuindu A n aer, pn$ a'unsese s$ )iuie ca vntul deertului prin canioanele din colinele 8$rii lui Lot" ,vea culoarea c*i*lim&arului, iar Ras!er l lustruise cu dragoste, pn$ devenise neted i str$ve%iu precum sticla, dar att de elastic, nct l putea ndoi ntr un arc per!ect, cu la&ele lui de urs" L$sase s$ se usuce pe el sngele a sute de victime, vr!ul su&)ire c$p$tnd ast!el o patin$ lustruit$ care, din punct de vedere estetic, ar$ta destul de &ine" Ras!er era un adev$rat virtuo% n mnuirea uneltei lui cum plite" 5utea s$ !ic*iuiasc$ coapsa !raged$ a unei copile, !$r$ s$ i crape pielea, l$sndu i doar o urm$ purpurie, dar care durea la !el de tare ca n)ep$tura scorpionului, l$sndu i victima %&$ tndu se i plngnd n c*inuri- sau putea s$ aplice o du%in$ de lovituri uier$toare, crestnd pielea i carnea de pe spinarea unui &$r&at, de%velindu i oasele coastelor i ale coloanei verte&rale" Se aplecase peste mine i rn'ea, n vreme ce ndoia &iciul n mini" Lui Ras!er i pl$cea mult munca lui i m$ ura cu toat$ pu terea cau%at$ de invidia i de sim)$mntul de in!erioritate pe care

le tre%eau n el inteligen)a, n!$)iarea i !avorurile de care m$ &ucuram" Seniorul meu, Inte!, m$ mngie pe spinarea goal$ i o!t$0 3ti att de mesc*in uneori, dragostea mea. ncerci s$ m$ de%am$geti pe mine, cel c$ruia i datore%i cea mai adnc$ loiali tate" (u, c*iar mai mult de o simpl$ loialitate pe mine, cel c$ruia i datore%i propria )i e+isten)$" <!t$ din nou" 4e ce m$ !or)e%i s$ !ac lucruri care mi snt att de nepl$cute@ ,r tre&ui s$ )i ve%i lungul nasului i s$ nu mi A &agi pe gt pe !il!i%onul acela, ca pe)itor" , !ost o ncercare murdar$, dar cred c$ tiu de ce ai !$cut o" Stilul acesta copil$resc de a )i mani!esta compasiunea e una dintre nenum$ratele tale sl$&iciuni i, ntr o &un$ %i, te va duce la pier%anie" Totui, uneori, mi se pare nduio$tor i a !i !ost gata gata s$ te iert, dar nu pot s$ trec peste !aptul c$ ai pus n prime'die valoarea material$ a &unurilor pe care )i le am dat n gri'$" Mi am r$sucit capul, ca s$ mi eli&ere%e gura i s$ i pot r$spunde" 5entru asta tre&uie s$ !ii pedepsit, n)elegi@ 4a, st$pne, am optit eu, rostogolindu mi privirile c$tre &iciul din minile lui Ras!er" ,poi, seniorul Inte! mi ngrop$ iar c*ipul n poala lui, dup$ care i se adres$ c$l$ului0 Folosete )i toat$ priceperea, Ras!er" S$ nu i str$pungi pielea, te rog" (u vreau s$ i r$mn$ urme permanente pe spina rea aceasta neted$ i ncnt$toare" 5entru nceput, a'ung %ece lo vituri" (um$r$ le cu glas tare, ca s$ au%im i noi" M$ uitasem la sute de ne!erici)i care !useser$ supui aceleiai pedepse i unii erau r$%&oinici i eroi nen!rica)i" (ici unul dintre ei nu putuse r$mne mut su& &iciul lui Ras!er" n orice ca%, nici nu era &ine s$ !ac$ una ca asta, deoarece el o lua ca pe un aEont personal, adus m$iestriei sale" 7tiam aceasta !oarte &ine, pentru c$ nu mi se ntmpla pentru prima dat$" 3ram preg$tit s$ mi ng*it orice mani!estare de mndrie prosteasc$ i

s$ mi pl$tesc tri&utul pentru arta lui Ras!er cu glas tare" Mi am umplut pl$mnii i am ateptat" Unu. url$ Ras!er i &iciul uier$" ,a cum !emeia uit$ durerile !acerii, la !el i eu am trecut peste arsura m$iastr$ pe care mi o provocase i am )ipat c*iar mai tare dect mi propusesem" ,i noroc, dragul meu Taita, mi murmur$ seniorul meu, Inte!, la urec*e" I am pus pe preo)ii lui <siris s$ mi cercete%e &unurile noaptea trecut$" Snt nc$ intacte" M am %vrcolit n poala lui, nu numai de durere, dar i la gndul c$ )apii aceia &$trni i li&idinoi din templu mi au pip$it o i mi au ntinat o pe !eti)a mea" Ras!er i avea micul s$u ritual de a t$r$g$na pedeapsa i pentru a se asigura c$ att victima, ct i el pot s$ savure%e clipa din plin" ntre lovituri, alerga n cerc prin &arac$, morm$indu i n &ar&$ ncura'$ri i incanta)ii, )innd n mn$ &iciul, ca pe o sa&ie de ceremonie" ,'uns n locul de unde plecase, se ae%a n po%i)ia de a lovi din nou i ridica &iciul ct putea de sus" 4oi. url$ el, iar eu am )ipat din nou"

nd m am ntors, ontc$ind, din gr$din$, una dintre sclavele lui Lostris m$ atepta pe terasa ntins$ a apartamentelor mele" St$pna mea te implor$ s$ te duci la ea imediat, m$ ntm pin$ ea" Spune i c$ nu snt disponi&il" ,m ncercat s$ evit convocarea i, strignd dup$ un sclav care s$ mi o&lo'easc$ r$nile, m am gr$&it spre apartamentul meu, ca s$ scap de !at$" nc$ nu puteam da oc*ii cu Lostris, c$ci m$ ngro%eam la gndul c$ tre&uia s$ i povestesc de eecul meu, !$cnd o, n s!irit, s$ priveasc$ realitatea aa cum era i s$ i dea

seama de imposi&ilitatea iu&irii ei pentru Tanus" (egresa m$ urm$, uitndu se plin$ de oroare i comp$timire la dungile livide de pe spinarea mea" 4u te i anun) o pe st$pna ta c$ snt r$nit i c$ nu pot s$ vin la ea, i am aruncat eu scurt, peste um$r" Mi a spus c$ s ar putea s$ ncerci s$ te esc*ive%i, dar mi a poruncit s$ nu te las i s$ insist" 3ti cam o&ra%nic$ pentru o sclav$, i am t$iat o eu sever, n vreme ce &$iatul mi ungea spatele cu o ali!ie de !a&rica)ie proprie" 4a, recunoscu %gtia, rn'ind" 4ar i tu eti la !el" 7i se !eri de palma pe care voiam s$ i o aplic !$r$ prea mare tragere de inim$" Lostris e mult prea &lnd$ cu sclavele sale" 4u te i spune i st$pnei tale c$ voi veni la ea, am capitu lat eu" Mi a spus s$ te atept, s$ m$ asigur c$ aa vei !ace" ,a c$ am trecut escortat pe lng$ g$r%ile de la poarta *aremului" ,cestea erau eunuci ca i mine, dar mai trupei" 4ei att de corpolen)i, sau poate tocmai din aceast$ cau%$, erau &$r&a)i puternici i !ioroi" Totui, mi !olosisem propria mi in!luen)$ pentru a le asigura aceast$ slu'&$ pl$cut$, aa c$ m$ l$sar$ s$ trec n apartamentele !emeilor, cu un salut plin de respect" Haremul nu era nici pe departe att de mare i de con !orta&il ca apartamentele &$ie)ilor sclavi i era clar ncotro se ndrepta interesul seniorului meu, Inte!" 3ra un comple+ de cocioa&e de c$r$mid$ nears$, ncon'urate de un %id nalt, de p$mnt" Singurele gr$dini sau decora)iuni erau cele pe care le !$cuser$ Lostris cu slu'itoarele sale, su& supraveg*erea mea" (evestele vi%irului erau prea grase i prea lenee i i petreceau vremea n *arem numai n intrigi i scandaluri" ,partamentele lui Lostris erau c*iar lng$ poarta principal$, ncon'urate de o gr$din$ !rumoas$, n care se a!la un lac cu nu !eri i p$s$rele cnt$toare, n colivii )esute din !ii de &am&us" =idurile de p$mnt erau mpodo&ite cu !resce str$lucitoare, n!$)ind scene de pe (il, cu peti, p$s$ri i %ei)e, pe care o

a'utasem s$ le picte%e" Sclavele sale erau ngr$m$dite toate pe coridor i aproape toate plnseser$" #*ipurile le erau &r$%date de lacrimi" Mi am !$cut loc n interiorul r$coros i ntunecos i am au%it imediat suspinele st$pnei mele din camera sa M am gr$&it s$ a'ung la ea, ruinat la gndul c$ !usesem att de nendur$tor, nct s$ ncerc s$ nu mi !ac datoria !a)$ de ea" St$tea ntins$ cu !a)a n 'os pe pat, cu tiupul scuturat de m*nirea copleitoare, dar m a au%it intrnd, s a r$sucit i s a ridicat, repe%indu se spre mine" <, Taita, vor s$ l trimit$ pe Tanus departe. Mine sosete !araonul la 9ama6, iar tat$l meu i o va lua nainte, poruncindu i lui Tanus s$ i ia escadronul i s$ plece n susul !luviului, spre cascade" <, Taita. 5n$ la prima cascad$ snt dou$%eci de %ile" ( o s$ l mai v$d niciodat$" Mai &ine a muri" ,m s$ m$ arunc n (il, s$ m$ devore%e crocodilii" (u vreau s$ tr$iesc !$r$ Tanus""" Spuse toate acestea dintr o singur$ su!lare disperat$" Uurel, copila mea, i am spus eu, leg$nnd o n &ra)e" 4e unde tii tu toate aceste lucruri ngro%itoare@ S ar putea s$ nu !ie nimic adev$rat" <, &a da. Tanus mi a trimis un mesa'" 9ratas are un !rate n garda personal$ a tat$lui meu" L a au%it pe tata discutnd despre asta cu Ras!er" (u tiu cum a au%it de mine i de Tanus" 7tie c$ am !ost singuri n templul lui Hapi" <, Taita, tata i a trimis pe preo)i s$ m$ controle%e" Boorogii aceia sci&oi mi au !$cut tot !elul de lucruri ori&ile" M a durut att de tare, Taita. ,m m&r$)iat o &lnd" ( am prea des oca%ia s o !ac, dar de data aceasta m$ strnse i ea cu putere" /ndurile i se ntoarser$ de la propriile i dureri, la iu&itul ei" ( am s$ l mai v$d pe Tanus niciodat$. strig$ ea, iar eu mi d$dui seama ct de tn$r$ era cu adev$rat, doar o copil$ vulne ra&il$, pierdut$ n m*nirea ei" Tata o s$ l distrug$" (ici c*iar tat$l t$u nu se poate atinge de Tanus, am ncer cat eu s o ncura'e%" Tanus este comandantul unui regiment din nsui garda de elit$ a !araonului" 3 omul regelui" Tanus primete porunci numai de la !araon i se &ucur$ de protec)ia

deplin$ a du&lei coroane a 3giptului" (u i am mai spus c$ acesta era, pro&a&il, singurul motiv pentru care tat$l ei nu A distrusese nc$, ci am continuat cu &lnde)e0 n ceea ce privete !aptul c$ n ai s$ l mai ve%i niciodat$, amintete )i c$ vei 'uca al$turi de el la ser&are" Boi !ace tot posi &ilul s$ sta)i de vor&$ ntre acte" Tata n o s$ mai permit$ 'ucarea piesei" ( are de ales, asta dac$ nu se preg$tete s$ mi distrug$ toat$ crea)ia i s$ rite s$ l supere pe !araon" Fii sigur$ c$ nu va !ace una ca asta" l va trimite pe Tanus departe i va pune alt actor s$ 'oace rolul lui Horus, suspin$ ea" (u mai e timp s$ preg$teasc$ un alt actor" Tanus va 'uca rolul %eului Horus" ,m s$ i spun clar i r$spicat acest lucru seniorului meu, Inte!" Tu i Tanus ve)i avea oca%ia s$ sta)i de vor&$" /$sim noi o posi&ilitate" i ng*i)i lacrimile i se uit$ la mine plin$ de ncredere" <, Taita" 7tiu c$ vei g$si tu o cale" Totdeauna te descurci" Mereu""" Se ntrerupse &rusc i e+presia de pe c*ip i se sc*im&$" i trecu minile peste spinarea mea, pip$indu mi um!l$turile l$sate de &iciul lui Ras!er" mi pare r$u, st$pn$" ,m ncercat s$ i spun despre Tanus, aa cum )i promisesem i toate acestea snt consecin)a prostiei mele" Se duse n spatele meu i mi ridic$ tunica uoar$, de in pe care mi o pusesem, ca s$ mi ascund r$nile i ng$im$0 ,sta i opera lui Ras!er" <, &ietul meu Taita, dragul meu, de ce nu m ai averti%at c$ se poate ntmpla una ca asta i c$ tat$l meu se opune cu atta violen)$ mie i lui Tanus@ ,&ia m am putut a&)ine s$ nu riposte% la cuvintele acestea nes$&uite" #nd le am atras aten)ia i i am averti%at, m au nvi nuit de neloialitate. ,m reuit s$ m$ linitesc, dei spatele mi %vcnea dureros" M$car st$pna mea uitase pentru o clip$ de ne!ericirea ei, ngri'orndu se de r$nile mele super!iciale" mi porunci s$ stau

'os pe patul ei i mi scoase tunica, do!toricindu m$, dragostea pe care mi o purta i compasiunea nlocuind nepriceperea ei n materie de medicin$" ,cestea o scoaser$ din starea ei de adnc$ disperare" #urnd ncepu s$ sporov$iasc$ nsu!le)it, dup$ cum i era !elul, !;cndu i planul cum s$ liniteasc$ mnia tat$lui ei, ca s$ !ie din nou cu Tanus" Unele dintre aceste planuri dovedeau &unul ei sim), dar altele, mai ndr$%ne)e, doar credulitatea ei i lipsa de e+perien)$ a tinere)ii, n ceea ce privete r$utatea lumii" Boi 'uca rolul att de !rumos al lui Isis la ser&are. %ise ea, la un moment dat ,m s$ m$ !ac !oarte pl$cut$ !araonului i m$ va r$spl$ti cu tot ce i voi cere" ,poi l voi implora s$ mi A dea pe Tanus ca so), iar el va spune""" ,ici ncepu s$ imite maniera pompoas$ de a vor&i a regelui i tonul lui ceremonios att de &ine, nct m a !or)at s$ %m&esc" """iar el va spune0 14eclar logodna lui Tanus, Senior Harra&, !iul lui 5ian6i, i a domni)ei Lostris, !iica lui Inte! i l ridic pe &unul meu slu'itor Tanus la rangul de Mare Leu al 3gip tului i de comandant al tuturor otirilor mele" Mai mult, poruncesc ca toate averile care i au apar)inut tat$lui s$u, no&ilul 5ian6i, Senior Harra&, s$ i !ie napoiate"""D ,ici se opri la mi'locul diserta)iei sale i, l$sndu mi r$nile, m$ lu$ de gt" (u i aa, dragul meu Taita, c$ s ar putea ntmpla lucrul acesta@ Te rog, spune da. (ici un om normal nu )i ar putea re%ista, st$pn$, am %m&it eu la toate aiurelile ei" (ici m$car !araonul nsui" 4ac$ a !i tiut atunci ct de aproape erau vor&ele mele de adev$r, cred c$ mi a !i pus, mai &ine, un t$ciune aprins pe lim&$, dect s$ le rostesc" #*ipul ei str$lucea iar de n$de'de" 3ra o r$splat$ ndea'uns de mare pentru mine i mi am tras tunica, s$ nu mi mai do!tori ceasc$ spatele cu atta entu%iasm" ,cum ns$, st$pn$, dac$ vrei s$ interprete%i o Isis ire%is ti&il$, tre&uie s$ te odi*neti pu)in" ,dusesem cu mine o licoare din pul&ere de !loare de dormit,

ce se numete epen rou" Semin)ele acestei !lori pre)ioase !useser$ aduse n 3gipt pentru prima oar$ de caravanele de negustori dintr un )inut muntos, de undeva, de departe, din r$s$rit" #ultivam acum !lorile roii n gr$dina mea, iar dup$ ce c$%user$ petalele, rciam crusta semin)elor cu o !urculi)$ de aur, cu trei din)i" 4in aceste r$ni se scurgea un lapte al& i gros, pe care l strngeam i l uscam, apoi l tratam dup$ !ormula pe care o pusesem eu la punct" 5ul&erea putea s$ provoace somnul, s$ te !ac$ s$ vise%i ciudat sau s$ aline durerile" Mai stai un pic cu mine, Taita, murmur$ ea, n timp ce se ae%a n pat, ncol$cindu se ca un pisoi somnoros" Leag$n$ m$ s$ adorm, aa cum !$ceai cnd eram mic$" 1Tot mic$ eti i acum2, gndii eu, lund o n &ra)e" Totul o s$ !ie &ine, nu i aa@ opti ea" < s$ tr$im !erici)i apoi, pentru vecie, aa cum se ntmpl$ n povetile tale, da, Taita@ 4up$ ce adormi, o s$rutai pe !runte uor i o acoprii cu un pled de &lan$, nainte s$ m$ !urie% a!ar$ din camera ei"

n cea de a cincea %i a Ser&$rilor lui <siris, !araonul veni pe !luviu n 'os, la 9ama6, de la palatul lui de pe Insula 3le!antin$, care se a!la la dep$rtare de %ece %ile de mers cu o galer$ iute de !luviu" Benise cu toat$ pompa, nso)it de suita sa, pentru a o!icia ser&$rile %eului" 3scadronul lui Tanus plecase din 9ama6 cu trei %ile nainte, vslind din r$sputeri, pentru a ntmpina marea !lotil$ i a o escorta pe ultima por)iune a c$l$toriei, aa c$ nici eu, nici Lostris nu A mai v$%user;m de cnd ne ntorseser$m to)i trei de la marea vn$toare de *ipopotami" 7i nu mic$ ne a !ost &ucuria cnd i am v$%ut galera venind parc$ n %&or de dup$ cotul !luviului, prin mi'locul curentului, cu vntul puternic al deertului n !a)$" Suflarea lui Horus era n !runte i venea

dinspre mia%$%i" Lostris !$cea parte din suita marelui vi%ir, n spatele celor doi !ra)i ai s$i, Menset i So&e6" #ei doi &$ie)i erau pl$cu)i i plini de !avoruri, dar aveau prea mult din tat$l lor, dup$ gustul meu" Mai ales n Menset, cel mai mare dintre ei, nu prea aveam ncredere, iar cel mic nu !$cea dect s$ i urme%e !ratele" 3u st$team mai n spate, n rndul curtenilor i al slu'&ailor mai m$run)i, de unde i puteam vedea att pe Lostris, ct i pe seniorul meu, Inte!" ,m %$rit cea!a !etei mpurpurndu se de pl$ cere i de emo)ie cnd silueta nalt$ a lui Tanus ncepu s$ se dis ting$ la tumul de la prora Suflrii lui Horus. Sol%ii de pe piep tarul lui din piele de crocodil lucir$ n soare, iar &uc*etul din pene de stru) din coi! i !lutura n curentul iscat de trecerea galerei" Lostris )op$ia de emo)ie i !$cea semne cu &ra)ele ei su&)iri, ridicate deasupra capului, dar strig$tele i rsetele i se pierdeau n vuietul mul)imii nes!irite care se aliniase pe am&ele maluri ale (ilului, pentiu a A ntmpina pe !araon" Te&a este cea mai populat$ cetate din lume i &$nuiesc c$ mai &ine de un s!ert de milion veniser$ s$ i ure%e regelui &un venit" ntre timp, Tanus nu privea nici n dreapta, nici n stnga, ci drept nainte, nen!ricat, cu spada scoas$ din teac$, ridicat$ n semn de salut" Restul escadronului s$u venea dup$ Suflarea lui Horus, n !orm$ de B, ca stolurile de egrete atunci cnd se ntorc la apusul soarelui la cui&uri" Toate stindardele i tro!eele lor !luturau n culorile curcu&eului un spectacol no&il care !$cu mul)imile s$ i%&ucneasc$ n urale i s$ !luture cu srg crengi de palmier" Trecu o vreme pn$ cnd primul vas al convoiului principal ap$ru pe dup$ cotul !luviului din spatele lor" 3ra plin de doamne i de no&ili din suita regelui" Fu urmat de un altul, iar apoi de o groa%$ de alte vase mai mici i mai mari, n de%ordine" Beneau roind n 'osul curentului vase de transport pline de servitorii de la palat, de sclavi i de toat$ suita lor, &ar'e pline cu &oi, capre i g$ini pentru &uc$t$rii, vase mpodo&ite i pictate n culori vesele, nc$rcate cu mo&il$ i &og$)ii de la palat, cu no&ili i persoane de rang mai mic to)i i toate claie peste gr$mad$ cum nu se poate mai de%ordonat" #t$ di!eren)$ !a)$ de !orma)iunea

escadionului lui Tanus care i p$strase !orma geometric$ i cnd ocolise cotul !luviului, cu tot curentul care i era potrivnic. n s!lrit, ap$ru greoi i &ar'a de stat a !araonului de dup$ cotul !luviului, iar uralele mul)imii se nte)ir$" Basul acesta uria cel mai mare construit vreodat$ de mn$ omeneasc$ i croia drum agale c$tre locul unde ateptam noi s$ l ntmpin$m, la piatra de&arcaderului de la poalele palatului vi%irului" ,veam destul timp s$ l studie% i s$ re!lecte% asupra !elului n care m$rimea, proiectul i mnuirea lui re!lectau starea pre%ent$ a statului i a guvern$rii acestui 3gipt al nostru ce se a!la pentru al doispre%ecelea an su& conducerea !araonului Mamose, al optulea cu acest nume, din aceeai stirpe i totui cel mai nevolnic dintr o dinastie nevolnic$ i ov$ielnic$" Bai'a de stat avea lungimea a cinci galere de lupt$ puse cap la cap, dar n$l)imea i l$)imea erau att de dispropor)ionate, nct aduceau o grav$ o!ens$ sim)ului meu artistic" #arena sa masiv$ era pictat$ n culori )ip$toare, la mod$ n epoc$, i galionul lui <siris de la prora era aurit cu !olie de aur curat" Totui, pe m$sur$ ce se apropia de de&arcaderul unde ateptam noi, v$%ui cum culorile acelea str$lucitoare erau, pe alocuri, decolorate, iar laturile aveau dungi cenuii, pe acolo pe unde ec*ipa'ul i !$cuse ne voile peste &alustrad$" n mi'locul cor$&iei se n$l)a o ca&in$ nalt$, unde erau apartamentele personale ale !araonului, ca&in$ construit$ att de solid din panouri din lemn pre)ios de cedru i att de nc$rcat$ cu mo&il$ greoaie, nct caracteristicile navale ale &ar 'ei erau lamenta&il a!ectate" n vr!ul acestui edi!iciu grotesc, nd$r$tul unei &alustrade mpodo&ite, )esute din nu!eri a&ia culei, su& o cupol$ de piei !in t$&$cite de ga%el$, cusute cu art$ i pictate cu c*ipurile tuturor %eilor i %ei)elor importante, st$tea !araonul, ntr o i%olare maiestuoas$" n picioare purta sandale din !iligran de aur, iar ro&a i era dintr un in att de curat, nct str$lucea precum norii din t$rii, n toiul verii" 5e cap purta nalta coroan$ du&l$ cea al&$ a 3giptului de Sus, cu capul de vultur al %ei)ei (e6*e &et, com&inat$ cu coroana roie i cu capul de co&r$ al lui Buto, %ei)a 4eltei"

n ciuda coroanei, adev$rul ironic era c$ acest multndr$git suveran al nostru pierduse 4elta cu aproape %ece ani n urm$" n %ilele noastre tul&uri, 3giptul de Fos era condus de alt !araon de unul care purta i el du&la coroan$, sau, m$ rog, o versiune a acesteia un pretendent care era adversarul de moarte al suvera nului nostru i ale c$rui r$%&oaie nes!rite mpotriva noastr$ se c$tuiser$ am&ele regate de aur i de sngele tinerilor" 3giptul era divi%at i s!iat de lupte interne" Breme de aproape o mie de ani din istoria noastr$ se ntmplase aa, atunci cnd &$r&a)i !$r$ vlag$ m&r$cau mantia de !araon" 3ra nevoie de un om puternic, ndr$%ne) i inteligent, care s$ )in$ cele dou$ regate n !ru" #a s$ ntoarc$ n$r$vaa cora&ie n mi'locul curentului i s o aduc$ la de&arcaderul palatului, c$pitanul ar !i tre&uit s$ crmeasc$ !oarte aproape de malul opus" 4ac$ ar !i !$cut aa, ar !i avut la n demn$ ntreaga l$)ime a (ilului, ca s$ i des$vreasc$ ntoar cerea" 4ar era clar c$ 'udecase greit puterea vntului i a curen tului, aa c$ se apuc$ s$ ntoarc$ din mi'locul !luviului" La nceput, &ar'a a s$rit greoi, t$ind curentul, i s a nclinat, pentru c$ nalta ca&in$ de pe punte primea vntul !ier&inte al deertului ca o vel$" Breo ase !l$c$i se agitau pe puntea in!erioar$, pocnind din &ice, iar %gomotul !ic*iului pe umerii goi str$&$tea limpede apele" Bslaii tr$geau cu !rene%ie la rame, su& amenin)area &iciu lui, nspumnd apele de a lungul carenei o sut$ de rame pe !iecare parte, lovindu se una de alta, !$r$ s$ !ac$ nici un e!ort pentru a se sincroni%a" =gomotul provocat de ele se amestecase cu strig$tele i cu poruncile a patru timonieri care se luptau cu vsla lung$ a crmei de la pupa" ntre timp, pe puntea de la pupa, (em&er, &$trnul amiral i c$pitan al &ar'ei &a i piept$na &ar&a cu degetele, &a &$tea din palme ntr o agita)ie neputincioas$" Sus, deasupra acestui pandemoniu, st$tea !araonul, nemicat ca o statuie, departe de toate acestea" <, acesta era 3giptul nostru. ,poi &ar'a ncet$ s$ se mai ntoarc$ i s$ se mai legene i se ndrept$ c$tre malul pe care st$team noi, strns$ n c*ingi de curent, pe de o parte i, pe de alta, de vntul potrivnic" ,tt c$pitanul, ct i ec*ipa'ul, cu toate str$daniile lor s$l&atice i

de%ordonate, nu p$reau n stare s$ termine manevra sau s$ g*ide%e cora&ia n mi'locul curentului ori s$ o opreasc$ pentru a preveni plon'area ei drept n &locurile de granit ale de&ar caderului, unde prora sa aurit$ avea s$ se s!$rme" #um toat$ lumea vedea ce urma s$ se ntmple, uralele mul)imii se stinser$ ncet i peste am&ele maluri ale (ilului se aternu o linite ngro%itoare i, n !elul acesta, strig$tele i *$rm$laia de pe pun)ile cor$&iei uriae se au%eau i mai clar" ,poi, &rusc, toate privirile mul)imii !ur$ atrase n 'osul curentu lui, n vreme ce Suflarea lui Horus )ni de la locul ei din capul escadionului i veni, t$ind apele, condus$ de vslele care parc$ %&urau" ,ceste vsle se a!undau n !luviu, tr$geau, se n$l)au i se a!undau din nou, ntr o sincroni%are per!ect$" Se ndrepta att de iute c$tre carena &ar'ei, nct mul)imea suspin$ mai tare ca vntul printre lanurile de papirus" #oli%iunea p$rea inevita&il$, dar n ultima clip$, Tanus !$cu un semn cu pumnul strns, ridicat deasupra capului" Simultan, am&ele iruri de vslai oprir$ ramele, iar timonierii !i+ar$ crma de a curme%iul" Suflarea lui Horus se opri i se !eri n !a)a avansului marii &ai'e" #ele dou$ cor$&ii se atinser$ uor, ca un s$rut de !ecioar$, i, o clip$, tumul de la pupa !u la acelai nivel cu puntea princi pal$ a &ar'ei" n clipa aceea, Tanus se post$ pe parapetul turnului, i a%vrlise sandalele din picioare, armura de pe el i i aruncase annele deoparte" Se legase cu cap$tul unei !unii uoare de cnep$, apoi se arunc$ n pr$pastia dintre cele dou$ cor$&ii" Tre%it$ ca dintr un somn adnc, mul)imea ncepu s$ se !oiasc$ i s$ se scuture de toropeal$" 4ac$ mai era careva printre ei care s$ nu tie cine era Tanus, avea s$ a!le atunci" Binen)eles, i ctigase de'a !aima datorit$ r$%&oaielor de pe !luviu, mpotriva legiunilor u%urpatorului din Regatul de Fos" Totui, numai trupele lui l v$%user$ n ac)iune" Ispr$vile povestite nu cnt$resc la !el cu cele pe care le ve%i cu propriii )i oc*i" ,cum, dinaintea !araonului, a !lotilei regale i a ntregii po pula)ii din 9ama6, Tanus s$ri de pe o punte, pe cealalt$ i plon'; lin, ca un leopard" Tanus.

Snt sigur c$ prima !iin)$ care strigase acest nume !usese st$pna mea, dar al doilea am !ost eu" Tanus. am )ipat, iar apoi to)i cei din 'ur ncepur$ i ei0 Tanus. Tanus. Tanus. i incantau numele, ca pe o od$ nc*inat$ unui %eu a&ia descoperit" n momentul n care a'unse pe puntea &ar'ei, Tanus se r$suci i se gr$&i s$ intre la prora, ncol$cind peste mn$ !unia su&)ire, n timp ce alerga" 3c*ipa'ul galerei sale ndreptase o parm$ grea, groas$ ct &ra)ul unui om, c$tre cap$tul liniei de transport" ,cum o aruncar$ de a curme%iul, iar Tanus se spri'ini de ea" < trase n$untru, cu &ra)ele i spatele lucind de sudoare" ntre timp, o parte a ec*ipa'ului s$u i d$du seama ce avea de gnd s$ !ac$ i se gr$&i s$ i sar$ n a'utor" Su& ndrumarea lui Tanus, r$sucir$ parima de trei ori n 'urul prorei, iar n momentul n care pericolul trecu, tn$rul !$cu un semn c$tre galera lui, ca s$ se dep$rte%e" Suflarea lui Horus s$ri drept n curent, prin%nd iute vite%$" ,poi, &rusc, se apropie de parm$, iar greutatea cor$&iei grele de la cap$tul cel$lalt o a%vrli nd$r$t" < clip$ cumplit$, am avut impresia c$ va ceda i va !i tras$ dedesu&t, dar Tanus anticipase ocul i !$cuse semn ec*ipa'ului s$u s$ l amorti%e%e prin manevre di&ace de stopare a ramelor lungi" 4ei !usese tras$ n 'os, nct apa verde trecuse peste pupa, galera sc$p$ cu &ine, )ni n sus i reveni la parm$" < vreme nu se ntmpl$ nimic" ,c)iunea galerei nu p$ru s$ in!luen)e%e calea greoaie a m$re)ei cor$&ii" #ele dou$ vase erau legate unul de altul, ca i cum un crocodil ar !i prins un &i%on de rit i nu A putea trage de pe mal" ,poi Tanus, a!lat la prora &ar'ei, se ntoarse s$ dea !a)$ cu ec*ipa'ul de%organi%at" F$cu un gest autoritar care le atrase aten)ia i atitudinea lor se sc*im&$ radical" i ateptau porunca" (em&entre era comandantul !lotei !araonului, cu rang de Mare Leu al 3giptului" #u ani n urm$, !usese unul dintre cei mai puternici &$r&a)i, dar acum era &$trn i ov$ielnic" Tanus prelu$ comanda de la el !$r$ nici un e!ort, ca i cum ar !i !ost

ceva la !el de natural, ca !or)a curentului i a vntului, iar ec*ipa 'ul &ai'ei reac)ion; imediat" Trage)i. F$cu un semn c$tre irul de vslai, iar ei i ncordar$ spin$rile i traser$ din r$sputeri" <pri)i v$. strig$ el, i%&ind cu pumnul n t$&lia de la tri &ord, iar oamenii n!ipser$ vslele ascu)ite ct putur$ de adnc n ap$" Tanus p$i spre &alustrad$ i i !$cu semn crmaciului de pe Suflarea lui Horus, coordonnd cu di&$cie str$daniile am&elor ec*ipa'e" Bar'a continua s$ se n$pusteasc$ asupra de&arcaderului i nu mai e+ista dect o !iie ngust$ de ap$ pn$ la &locurile de granit" ,poi, n s!irit, ncet, prea ncet, ncepu s$ se mite" 5rora vopsit$ )ip$tor pomi leg$nndu se spre curent, n timp ce era tras$ de galer$" Uralele se potolir$ din nou i linitea !atidic$ se pogon peste noi to)i, n vreme ce ateptam ca vasul enorm s$ se i%&easc$ de de&arcader i s$ i s!$rme pntecele de stnc$" 4ac$ avea s$ se ntmple una ca asta, consecin)ele asupra lui Tanus erau lesne de n)eles" 5reluase comanda de la amiralul acela senil, aa c$ avea s$ r$spund$ pentru toate greelile &$trnului" n momentul n care !araonul va !i a%vrlit de pe tronul s$u, din cau%a coli%iunii, cnd coroana du&l$ i toat$ demnitatea sa se vor rostogoli pe punte, cnd &ar'a de stat se va scu!unda, iar el va !i scos din ap$ ca un c$)elu care se neac$, su& privirile tuturor supuilor s$i, atunci att insultatul amiral (em&et, ct i seniorul meu, Inte!, vor avea mn$ li&er$ s$ l ncura'e%e pe !araon s$ i reverse ntreaga o&id$ asupra 'unelui n!umurat i o&ra%nic" St$team nea'utorat i tremuram pentru tn$rul i dragul meu prieten- apoi, se ntmpl$ un miracol" Bar'a era de'a gata s$ se mpotmoleasc$, iar Tanus att de aproape de locul unde priveam, nct glasul lui r$sun$ limpede pn$ la mine0 M$rite Horus, a'ut$ m$ acum. strig$ el" ( am nici o ndoial$ n su!letul meu c$ %eii se amestec$ ade sea n tre&urile muritorilor" Tanus era omul lui Horus, iar Horus este %eul vnturilor"

Bntul deertului su!lase trei %ile i trei nop)i dinspre pusti urile apusene ale Sa*arei" Buise aproape ca o vi'elie, de%l$n)uit n tot acest timp, dar acum se potoli ca prin !armec" (u se lini tise, ci ncetase, pur i simplu, s$ mai &at$" Undele care &r$%da ser$ supra!a)a !luviului disp$rur$, iar ramurile palmierilor de pe mal, contorsionate viguros de vnt ncremenir$ de parc$ ar !i !ost prinse &rusc de ger" 3li&erat$ din g*earele vntului, &ai'a se d$du nd$r$t i se l$s$ tras$ de Suflarea lui Horus. 5rora sa uria$ reveni n curent i se post$ paralel cu de&arcaderul, c*iar n momentul n care atinse stnca, iar curgerea (ilului o mpinse i o !i+$, parc$, n ap$" nc$ o comand$ dat$ de Tanus i, nainte ca ec*ipa'ul s$ se strng$ la pupa, !ring*iile de acostare !ur$ a%vrlite pe c*ei, apoi apucate de mini ner$&d$toare i legate de pilonii de piatr$" Uor, precum un !ulg de gsc$ plutind pe ap$, marea &ar'$ de stat se leg$na n siguran)$ i senin$ la ancor$ i nici tronul pe care st$tea !araonul, nici coroana nalt$ de pe capul lui, nu !useser$ deran'ate de acostarea vasului" (oi, gur$ casc$, am i%&ucnit ntr un urlet de pream$rire a acelei !apte m$re)e, iar numele lui Tanus era pe &u%ele tuturor, mai mult dect cel al !araonului" Modest i !oarte prudent, Tanus nu d$du nici un semn de recunoatere a aplau%elor noastre" ntr adev$r, ar !i !ost o ne&unie s$ atrag$ aten)ia mai mult asupra lui, acum, cnd regele se atepta s$ !ie ntmpinat i salutat i l ar !i privat de orice !avoare regal$ pentru !apta de vite'ie de care d$duse dovad$" Faraonul era ntotdeauna gelos, atunci cnd era vor&a de demnitatea !unc)iei sale" ,a c$ Tanus

se !uri$ de a lungul malului cu Suflarea lui Horus. #nd aceasta disp$ru din !a)a oc*ilor notri, ascuns$ de &ai'a &or)oas$, el s$ri pe puntea galerei, p$r$sind scena unde tocmai c$p$tase atta distinc)ie, pentru ca toate onorurile s$ se ndrepte spre regele s$u"
n reuit s$ mi mplinesc promisiunea pe care i o

Totui, v$%ui e+presia de !urie i neputin)$ de pe c*ipul lui (em&et, &$tr;nul amiral, Marele Leu al 3giptului, n timp ce co &ora al$turi de !araon, i mi am dat seama c$ Tanus i mai !$ cuse un vr$'ma puternic" $cusem lui Lostris c*iar n seara aceea, cnd am distri&uit rolurile ceremoniei, pentru repeti)ia general$" nainte s$ nceap$ spectacolul, am reuit s$ i las pe cei doi ndr$gosti)i aproape o or$ singuri" ,mena'asem corturi pe post de ca&ine pentru !iecare actor principal, n incinta Templului lui <siris, locul unde avea s$ ai&$ loc ceremonia" Inten)ionat, amplasasem cortul lui Lostris ceva mai departe de celelalte, ascuns de una dintre coloanele care sus)in acoperiul templului" n timp ce eu st$team de pa%$ la intrarea n cort, Tanus se strecur$ pe su& !olia din spate" ncercai s$ nu trag cu urec*ea la c*icotelile lor de pl$cere, cnd se m&r$)iar$ pentru prima oar$, la oaptele i gngurelile lor, la rsul n$&uit, la gemetele care prevesteau mplinirea nevinovat$ a iu&irii lor" 4ei n stadiul acela nu aveam de gnd s$ !ac nimic pentru a o mpiedica, eram convins c$ nu i vor duce inten)ia pn$ la cap$t Mult$ vreme dup$ aceea, att Lostris, ct i Tanus aveau s$ mi con!irme lucrul acesta" St$pna mea avea s$ !ie virgin$ n %iua nun)ii sale" 4e am !i tiut noi atunci ct de aproape era nunta aceea, m$ ntre& cum ne am !i comportat 4ei eram dureros de contient c$, pe m$sur$ ce trecea timpul, iar ei r$mneau acolo, singuri n cort, cretea i prime'dia

pentru noi to)i, tot nu mi venea s$ mi iau inima n din)i i s; i despart" #u toate c$ loviturile de &ici pe care mi le aplicase Ras !er nc$ m$ ardeau i dei n str$!undurile ml$tinoase ale su!le tului meu, unde ncerc s$ mi ascund toate gndurile i instinctele lipsite de importan)$, invidia !a)$ de cei doi ndr$gosti)i m$ s!iia la !el de dureros, i am l$sat s$ stea mpreun$ mult mai mult dect s ar !i cuvenit" (u l am au%it venind pe seniorul meu, Inte!" i !$cea tot deauna sandale din cea mai !in$ piele de ied, ca s$ i amorti%e%e %gomotul pailor" Mergea !uriat, ca o sta!ie, i nu pu)ini curteni i sclavi sim)iser$ pe pielea lor &iciul lui Ras!er sau c*iar trean gul, din cau%a cte unei vor&e necugetate care a'ungea la urec*ile st$pnului meu n peregrin$rile sale prin s$lile i coridoarele palatului" Totui, eu mi de%voltasem de a lungul anilor un instinct care m$ !$cea aproape mereu s; i simt pre%en)a, nainte s$ l v$d ap$rind din um&r$" (u c$ acest instinct ar !i !ost in!aili&il, dar n seara aceea m a a'utat" n clipa n care m am uitat mpre'urul meu, l am %$rit !urindu se printre coloane, !oarte aproape de mine, nalt, suplu i periculos, ca o co&r$ gata de atac" Seniore Inte!. am strigat eu att de tare, nct m am surprins pn$ i pe mine" Snt onorat c$ a)i venit s$ asista)i la repeti)iile noastre" B a r$mne pro!und recunosc$tor, dac$ ne a)i o!eri vreun s!at sau vreo sugestie""" Sporov$iam nsu!le)it, ncercnd s; mi masc*e% con!u%ia i s$ i pun n gard$ pe ndr$gosti)ii din cortul din spatele meu" Mi au reuit am&ele o&iective, c*iar mai &ine dect a !i avut dreptul s$ sper" ,m au%it %gomotul precipitat al desp$r)irii celor doi ndr$gosti)i lua)i prin surprindere, n cortul de mac*ia' dind$r$tul meu, apoi !luturarea perdelei din spate cau%at$ de ieirea !uri$ a lui Tanus" n nici o alt$ situa)ie n a !i reuit s$ l p$c$lesc cu atta uu rin)$ pe seniorul Inte!" Mi ar !i citit vinov$)ia pe !a)$, la !el de limpede cum desci!ra *ierogli!ele de pe %idurile templelor sau literele din acest manuscris- dar n seara aceea era or&it de pro pria i mnie i nu voia dect s$ m$ pun$ pe 'ar, pentru ultima mea greeal$ de comportament" (u urla i nici nu r$cnea de mnie" St$pnul meu e cel mai periculos atunci cnd vor&ete pe un ton

&lnd i cnd surde mieros" 4rag$ Taita, rosti el aproape optit" ,m au%it c$ ai sc*im &at unele aran'amente din primul act al ceremoniei, cu toate c$ eu nsumi le poruncisem" (u mi a venit s$ cred c$ )i ai permis un asemenea a!ront" ,m !ost nevoit s$ m$ deplase% personal pe %$pueala asta, ca s$ m$ documente%" 7tiam c$ nu avea nici un rost s$ !ac pe prostul, aa c$ am !$cut o plec$ciune i m am pre!$cut ngri'orat" St$pne, nu snt eu acela care a poruncit sc*im&$rile, ci S!in)ia Sa, stare)ul templului lui <siris""" 4ar seniorul meu m$ ntrerupse ner$&d$tor0 4a, &inen)eles, dar numai dup$ ce l ai in!luen)at tu" #re%i c$ nu v$ cunosc eu !oarte &ine, att pe tine, ct i pe preotul $la &oorog i gngav@ Lui nu i a trecut niciodat$ vreun gnd origi nal prin minte, pe cnd )ie, numai de astea. St$pne. am protestat eu" #e viclenie murdar$ ai !olosit de data asta@ Breun vis pre monitoriu ce )i a !ost trimis de %ei@ ntre&$ st$pnul meu, cu un glas mieros ca !itul produs de una dintre co&rele s!inte care invadaser$ templul, strecurndu se de a lungul dalelor" Seniorul meu. am e+clamat eu, c$utnd s$ par ct mai ocat de acu%a)ia ce mi se aducea, dei, ntr adev$r, i servisem &unului preot o poveste destul de !ante%ist$ despre cum m$ vi%itase <siris n somn, deg*i%at ntr o cioar$ neagr$, pentru a mi se plnge de v$rsarea de snge n templul s$u" 5n$ atunci, preotul nu ridicase nici o o&iec)ie, n leg$tur$ cu piesa de teatru realist$ pe care o pl$nuise seniorul meu, Inte!, ca s$ l distre%e pe !araon" ,m recurs la visuri numai atunci cnd toate str$daniile mele de a mi convinge st$pnul d$duser$ gre" mi displ$cuse pro!und s$ !iu implicat ntr o ast!el de tic$loie, deoarece st$pnul meu poruncise !elul n care s$ !ie 'ucat primul act al piesei" 4esigur, snt contient de !aptul c$ anumite popoare s$l&atice din )inuturile r$s$ritene aduc sacri!icii umane %eilor lor" ,u%isem despre 6asi)i, care tr$iau dincolo de !luviile gemene, Tigm i 3u!rat, c$ aruncau nou n$scu)ii ntr un cuptor ncins" #onduc$torii caravanelor care c$l$toresc pe meleagurile acelea dep$rtate vor&esc i de alte atrocit$)i s$vrite n numele

religiei, despre !ecioare m$cel$rite ca s$ se o&)in$ recolte mai &ogate sau despre pri%onieri de r$%&oi decapita)i dinaintea statuilor vreunui %eu cu trei capete" Totui, egiptenii snt un popor civili%at, iar noi i vener$m pe %eii n)elep)i i drep)i, nu pe montrii nseta)i de snge" ncer casem s$ mi conving st$pnul de toate acestea" Su&limasem !ap tul c$ numai o dat$, n trecut, se ntmplase ca un !araon s$ !ac$ un sacri!iciu uman, atunci cnd Menotep t$iase capetele a apte prin)i re&eli n templul lui Set*, dup$ care le t$iase cadavrele n patru i trimisese resturile m&$ls$mate guvernatorilor din toate nomele, ca avertisment" Istoria amintete i acum aceast$ !apt$, ca pe ceva a&omina&il" Menotep este cunoscut, pn$ n %ilele noastre, su& numele de Regele Sngeros" (u e voi&a despre sacri!iciul uman, m$ contra%isese st$pnul meu" M$car s$ se !ac$ o e+ecu)ie &inemeritat$, ntr o manier$ nou$" ( ai cum s$ negi, Taita, c$ pedeapsa cu moartea a constituit totdeauna o parte important$ a sistemului nostru de 'usti)ie, nu i aa@ Tod este un *o)" , !urat din cu!erele regale i tre&uie s$ moar$, !ie i numai pentru a da un e+emplu celorlal)i" Tot ce spunea era re%ona&il, numai c$ eu tiam c$ nu A in teresa deloc 'usti)ia, ci, mai degra&$, s$ i apere avutul i s$ l impresione%e pe !araon, care iu&ea att de mult ceremoniile i teatrul" ,cest lucru m$ l$s$ !$r$ alternativ$, n a!ar$ de aceea de a visa, pentru a i !i de !olos &unului stare)" Bu%ele seniorului meu, Inte!, sc*i)ar$ atunci un %m&et care i de%v$lui din)ii per!ec)i, ns$ mie mi ng*e)$ sngele i mi se ridic$ p$rul din cap" )i dau un mic s!at, mi opti el la urec*e" )i sugere% s$ ai un alt vis la noapte, n aa !el nct orice %eu te ar !i vi%itat data trecut$ s$ ai&$ posi&ilitatea de a i contramanda instruc)iunile anterioare date ponti!ului, pentiu a con!irma aran'amentele noas tre" 4ac$ n o s$ se ntmple aa, )i promit solemn c$ o s$ i mai dau cte ceva de lucru lui Ras!er" Se ntoarse i disp$ru cu pai mari, !$cndu m$ s$ m$ simt uurat c$ nu i descoperise pe cei doi ndr$gosti)i, pe de o parte, i, pe de alta, s$ simt un gust amar la gndul c$ voi !i o&ligat s$ duc la &un s!rit ceea ce mi poruncise"

Totui, dup$ plecarea st$pnului meu, repeti)ia !u un adev$rat succes, ceea ce !$cu s$ mi mai vin$ inima la loc" 4up$ ntrevederea ei cu Tanus, Lostris radia ntr att de !ericire, nct !rumuse)ea ei devenise cu adev$rat divin$, iar el, tn$r i puternic, p$rea ncarnarea lui Horus" Binen)eles, am !ost tul&urat de apari)ia celui pe care l ale sesem pentru rolul lui <siris, contient !iind de soarta *ot$rt$ de seniorul meu, Inte!" <siris era interpretat de un &$r&at c*ipe, ntre dou$ vrste, pe nume Tod care !usese vec*il, pn$ n clipa cnd !usese prins cu minile adncite n sipetele seniorului meu, Inte!, ca s$ i ntre)in$ o curte%an$ de care era ndr$gostit" (u eram deloc mndru, c$ci eu !usesem cel ce scosesem la iveal$ neregulile, prin controlul conta&il" St$pnul meu l eli&erase din custodie, unde i atepta 'ude cata i condamnarea, pentiu a 'uca rolul %eului din lumea tene &relor din piesa de teatru" Seniorul mi promisese c$ nu va duce lucrurile mai departe, dac$ avea s$ i ndeplineasc$ satis!$c$tor rolul" (e!ericitul Tod nu era contient de amenin)area ascuns$ n aceast$ o!ert$ i se aruncase ntr o interpretare 'alnic entu%iast$, avnd ncredin)area c$ era pe cale s$ o&)in$ iertarea" ( avea cum s$ tie c$, ntre timp, st$pnul meu semnase n tain$ condamnarea lui la moarte i i nmuiase %apisul lui Ras!er, care nu numai c$ era c$l$ul de stat, dar mai i !usese ales s$ l interprete%e pe Set* n mica noastr$ produc)ie" Inten)ia st$pnului meu era ca el s$ com&ine am&ele roluri n seara care urma, atunci cnd va avea loc ceremonia n !a)a !araonului" 4ei Ras!er era o alegere normal$ pentru rolul lui Set*, am nceput s$ am remuc$ri c$ l distri&uisem i pe el, v$%n du A repetnd scena de nceput cu Tod i m am cutremurat, ima ginndu mi cum va decurge spectacolul propriu %is" 4up$ repeti)ie, aveam datoria pl$cut$ s$ mi escorte% st$pna pn$ la cl$dirile *aremului" ( a vrut nicicum s$ m$ lase s$ plec i m a )inut acolo pn$ tr%iu, povestindu mi n!l$c$rat despre evenimentele e+traordinare ale %ilei i despre rolul pe care A avusese Tanus n des!$urarea lor" > ,i v$%ut cum l a implorat pe marele Horus i cum

acesta i a s$rit imediat n a'utor@ n mod sigur, se &ucur$ de protec)ia total$ a %eului, nu i aa@ Horus nu va permite s$ se a&at$ nici un r$u asupra noastr$- acum snt sigur$ de asta" Se avnt$ n aceast$ !ante%ie !ericit$ i nu mai aduse vor&a despre sinucidere" #t de iute i sc*im&$ vnturile tinere)ii direc)ia. > 4up$ ceea ce a !$cut Tanus ast$%i, !elul n care a salvat &ai'a de stat de la nau!ragiu, snt sigur$ c$ i a ctigat !avorurile nalte ale !araonului, ce %ici, Taita@ ,vnd att &un$voin)a %eului, ct i pe cea a !araonului, tata n o s$ mai poat$ s$ l trimit$ pe Tanus departe, nu i aa, Taita@ > Mi se cerea s$ i con!irm orice gnd !ericit care i trecea prin minte i nu mi s a permis s$ p$r$sesc *aremul, pn$ n am nv$)at pe de rost cel pu)in o du%in$ de mesa'e de iu&ire nemuritoare, pe care 'urasem s$ i le transmit lui Tanus personal" #nd am a'uns, n s!rit, epui%at, n apartamentele mele, tot nu mi am putut g$si odi*na" M$ ateptau aproape to)i &$ie)andrii sclavi, la !el de entu%iasma)i i de gurei ca i st$pna mea" 7i ei dorir$ s$ a!le ce p$rere aveam despre evenimentele %ilei, mai ales despre cum salvase Tanus nava !araonului i despre sem ni!ica)ia acestei !apte" Se ngr$m$dir$ n 'urul meu pe terasa de deasupra !luviului, n vreme ce eu mi *r$neam animalele de companie i se ntreceau care mai de care s$ mi atrag$ aten)ia" > Frate, e adev$rat c$ Tanus l a implorat pe %eu s$ i sar$ n a'utor i Horus a intervenit imediat@ ,i v$%ut cum s a ntmplat@ Unii %ic c*iar c$ %eul a ap$rut pre!$cut n oim i a plutit deasupra capului lui Tanus, ntin%ndu i aripile protectoare asupra lui" 3 adev$rat@ 3 adev$rat, ,6*, c$ !araonul l a promovat pe Tanus n pos tul de #ompanion al s$u i i a d$ruit o avere de cinci sute de !ed dani de p$mnt roditor, pe malul !luviului, drept recompens$@ Frate, se spune c$ oracolul din deert, de la altarul lui T*ot*, %eul n)elepciunii, i a !$cut *oroscopul lui Tanus" <ra colul i a pre%is c$ va !i cel mai mare r$%&oinic din istoria 3gip tului nostru i c$, ntr o &un$ %i, !araonul i va acorda !avoruri

mai mari dect oricui" 3ra amu%ant s$ mi amintesc toate acele gngureli copil$reti i s$ o&serv ciudatele adev$ruri care se ascundeau n ele, dar atunci le am pus cap$t i i am dat a!ar$ pe &$ie)i cu o severitate pre!$cut$" In timp ce m$ preg$team de culcare, ultimul gnd nainte de a adormi !u c$ popula)ia celor dou$ orae gemene, Lu+or i 9ama6, l primise cu totul pe Tanus n inim$, dar aceasta era o cinste mpov$r$toare i du&ioas$" Faima i popularitatea nasc invidia n palatele nalte, iar adularea prostimii e sc*im&$toare" <amenii de rind simt adesea aceeai pl$cere n a i demola idolii de care s au s$turat, ca atunci cnd i au ridicat n sl$vi" 3 mult mai s$n$tos s$ tr$ieti nev$%ut, necunoscut, aa cum am ncercat ntotdeauna s$ !ac eu"

n dup$ amia%a celei de a asea %i a ser&$rilor, !araonul s a deplasat ntr o procesiune solemn$ de la vila sa din mi'locul propriet$)ilor regale, de pe cmpia dintre 9ama6 i Lu+or, pn$ la aleea de ceremonii, str$'uit$ de statuile n!$)ind lei de granit, care ducea la templul lui <siris, de pe malul (ilului" M$rea)a sanie pe care c$l$torea era att de nalt$, nct mul )imile ng*esuite de a lungul drumului erau o&ligate s$ i dea capul pe spate, ca s$ se uite n sus, la tronul mare, aurit unde st$ tea el, cnd trecea tras de dou$%eci de &oi al&i ca laptele, masivi, avnd i cununi de !lori pe capetele lor ncornorate" T$lpile s$niei *riau peste pava' i %griau dalele de piatr$" n !a)a procesiunii mergeau o sut$ de mu%ican)i, ciupind coardele lirelor i ale *arpelor, &$tnd la )im&ale i la to&e, %$ng$nind tam&urinele i sistrumurile i su!lnd din coame lungi i drepte de antilop$ i n coame r$sucite de &er&ec s$l&atic" i urma un cor !ormat din cele mai !rumoase o sut$ de glasuri din 3gipt care cntau imnuri de slav$ pentru !araon i pentiu cel$lalt %eu, <siris" Binen)eles, eu eram diri'orul corului" n spatele nos

tru venea o gard$ de onoare din Regimentul #rocodilului ,l&as tiu, condus$ de Tanus nsui" Mul)imea l salut$ n mod deose&it, pe cnd trecea !alnic, tot numai pene i armuri" Fetele nem$ritate )ipau ascu)it i cteva se t$v$lir$ prin pra! copleite de isteria pe care le o indusese noua lui !aim$" In spatele g$r%ii de onoare venea vi%irul i nal)ii s$i purt$tori de onoruri, apoi no&ilii cu nevestele i copiii, urma)i de un detaament din Regimentul 7oimului i, n s!rit, sania m$rea)$ a !araonului" 5e scurt, era o adunare !ormat$ din cteva mii dintre cele mai &ogate i mai in!luente persoane din Regatul 3giptului de Sus" 5e cnd ne apropiam de templul lui <siris, Marele 5reot, mpreun$ cu to)i preo)ii s$i ieir$ pe sc$rile dintre pilonii nal)i de la intrare, pentru a A ntmpina pe !araonul Mamose" Templul !usese proasp$t %ugr$vit, iar &asorelie!ul de pe pere)ii e+teriori str$lucea de culoare n scnteierea gal&en$, cald$ a apusului" 4rapele i stegule)e vesele !luturau pe suporturile lor !i+ate n l$caurile de pe %iduri" La poalele sc$rilor, !araonul co&or din atela'ul s$u i ncepu s$ urce maiestuos i solemn cele o sut$ de trepte" #orul se alinie de o parte i de alta" 3u m$ a!lam pe cea de a cinci%ecea treapt$, aa c$ am putut s$ l studie% cu aten)ie pe rege n cele cteva secunde cnd a trecut pe lng$ mine" l tiam de'a !oarte &ine, deoarece mi !usese pacient, dar uitasem ct era de mic > vreau s$ %ic, mic pentru un %eu" ,&ia de mi a'ungea pn$ la um$r, dei nalta i du&l$ coroan$ l !$cea s$ par$ mult mai impun$tor" i )inea &ra)ele ncruciate la piept, n po%i)ie ritual$ i purta cr'a i &iciul regal, precum i capul de %eu" i remarcai lucru pe care A mai v$%usem i nainte > minile lipsite de p$r, !ine, aproape !eminine i picioarele !oarte mici i curate" 5urta inele pe toate degetele de la mini i de la picioare, amulete pe &ra)e i &r$)$ri la nc*eieturi" 5latoa pec toral$ masiv$, din aur rou era ncrustat$ cu &uc$)ele de !aian)$, n!$)indu A pe %eul T*ot* cu pana adev$rului" ,ceast$ &i'uterie era o comoar$ splendid$, vec*e de aproape cinci sute de ani i !usese purtat$ de apte%eci de regi naintea lui" Su& coroana du&l$, i se vedea !a)a pudrat$ cu al&, de parc$ era un cadavru"

<c*ii i !useser$ su&linia)i puternic cu negru intens, iar &u%ele i erau staco'ii" Su& !ardul gros, e+presia lui era &osum!lat$, iar &u%ele i erau su&)iri, drepte, lipsite de umor" ,vea oc*ii lune coi i neliniti)i nici nu se putea s$ !ie alt!el, am re!lectat eu" Temeliile acestei m$re)e #ase a 3giptului erau cr$pate, iar regatul scr)ia i se cl$tina" #*iar i un %eu i are gri'ile sale" 5e vremuri, domeniul s$u se ntindea de la mare, de a lungul celor apte guri ale 4eltei, la mia%$%i, pn$ la S:ene i la prima cataract$ cel mai mare imperiu de pe p$mnt" 3l i str$moii s$i l au l$sat s$ le alunece din mini, iar acum vr$'maii roiau la *otarele micorate, rvnind ca *ienele, acalii i vulturii s$ se n!rupte din trupul 3giptului nostru" La mia%$%i se a!lau *oardele negre ale ,!ricii, la mia%$noap te, de a lungul coastei m$rii celei mari erau pira)ii i de a lungul (ilului, legiunile !alsului !araon" La apus, &eduinii tr$d$tori i li&ane%ii vicleni, n vreme ce la r$s$rit p$reau s$ r$sar$ %ilnic *oarde noi, ale c$ror nume sem$nau teroarea n rndul unei na )iuni n!rnte, din ce n ce mai timide i mai ov$ielnice0 asirieni i me%i, 6asi)i i *uri, i *itti)i > p$reau c$ nu se mai termin$" #e !olos c$ aveam o civili%a)ie str$vec*e, dac$ sl$&ea i se ducea de rip$@ #um puteam noi s$ le )inem piept &ar&arilor cu vigoarea lor s$l&atic$, cu arogan)a lor nendur$toare i cu atrac)ia lor spre pr$d$ciune@ 3ram convins c$ acest !araon, ca i cei care l precedasar$, nu era capa&il s$ conduc$ na)iunea spre gloria de alt$dat$" 3ra incapa&il pn$ i s$ procree%e un urma masculin" ,ceast$ lips$ de urma la tronul 3giptului p$rea s$ l o&se de%e mai mult c*iar dect pierderea imperiului" 5n$ atunci i luase dou$%eci de neveste" Toate i d$ruiser$ !iice > un tri& virtual de !ete > dar nici un !iu" (u accepta c$ ar !i putut !i vina lui" #onsultase !iecare doctor de renume din Regatul de Sus i se dusese la toate oracolele i la toate altarele importante" 7tiam toate acestea deoarece eu eram unul dintre doctorii nv$)a)i dup$ care trimisese" Recunosc c$ atunci sim)isem oarece emo)ie n a i prescrie unui %eu medicamente i c$ m$ ntre&asem de ce oare avea nevoie s$ consulte un &iet muritor n leg$tur$ cu un su&iect att de delicat <ricum, i recomandasem un regim cu

testicole de taur pr$'ite n miere i l s!$tuisem s$ g$seasc$ cea mai !rumoas$ !ecioar$ din 3gipt pe care s o duc$ n patul mari tal n primul an n care i r$s$rise acesteia luna de !emeie" (u aveam mare ncredere n propriul meu remediu, dar tes ticolele de taur g$tite dup$ re)eta aceasta snt gustoase, iar, dup$ p$rerea mea, c$utarea celei mai !rumoase !ecioare din )ar$ l ar !i putut distrage pe !araon de la gndurile sale, dovedindu se nu numai un lucru amu%ant, ci i pl$cut" 4in punct de vedere prac tic, dac$ regele se culca cu un num$r su!icient de mare de tinere, cu siguran)$ c$ una dintre ele tre&uia s; i !ac$, pn$ la urm$, un &$ie)el n *arem" <ricum, m am consolat c$ tratamentul meu nu era att de drastic precum cel propus de al)i colegi de ai mei, mai ales acele remedii de%gust$toare visate de vracii din templul lui <siris care i %iceau doctori" #*iar dac$ nu erau e!iciente, reco mand$rile mele m$car nu aveau s$ !ac$ nici un r$u" ,a credeam eu" Soarta avea s$ mi dovedeasc$ ct de greit gndisem i, dac$ a !i tiut care vor !i consecin)ele prostiei pe care o !$cusem a !i pre!erat s$ i iau locul lui Tod n pies$ dect s$ i !i dat !araonului un s!at att de necugetat" ,m !ost amu%at i !latat cnd am au%it c$ !araonul mi a luat s!atul n serios i c$ le a poruncit nomar*ilor s$i i guvernatorilor s$ str$&at$ )ara n lung i n lat, de la 3l ,mama, pn$ la cataracte, ca s$ g$seasc$ tauri cu !udulii suculente i orice !ecioar$ care ar corespunde prescrip)iilor mele pentru a !i mama primului s$u !iu" Iscoadele mele de la curtea regelui m au in!ormat c$ de'a respinsese sute de aspirante la titlul de cea mai !rumoas$ !ecioar$ din )ar$" ,poi regele trecu repede pe lng$ mine i intr$ n templu, acolo unde se au%eau sc*el$l;ielile preo)ilor i &l&iala servil$ a stare)ului" Marele vi%ir i toat$ suita lui l urmar$ ndeaproape, apoi cet$)enii de rang mai 'os se gr$&ir$ o&ra%nici s$ i g$seasc$ locuri de unde s$ urm$reasc$ piesa patimilor" Spa)iul din templu era limitat (umai cei puternici, cei no&ili i destul de &oga)i ca s$ i mituiasc$ pe preo)ii lacomi aveau voie s$ intre n curtea interioar$" #eilal)i erau o&liga)i s$ priveasc$ prin por)ile cur)ii e+terioare" Mai multe mii de cet$)eni aveau s$ r$mn$ de%am$ gi)i i s$ se mul)umeasc$ cu o povestire la a doua mn$ a cere moniei" #*iar i eu, maestrul de ceremonii, am avut mare di!i

cultate s$ mi croiesc drum prin mul)imea care se ng*esuia i am reuit doar atunci cnd Tanus a v$%ut c$ eram la anang*ie i a trimis doi din oamenii s$i s$ m$ scape i s$ mi croiasc$ drum spre locul re%ervat pentru actori" nainte s$ nceap$ ser&$rile, am !ost o&liga)i s$ ndur$m o succesiune de cuvnt$ri n!lorite, mai nti )inute de !unc)ionari locali i guvernamentali, apoi de marele vi%ir n persoan$" ,cest interludiu de vor&$rie goal$ mi d$du posi&ilitatea s$ m$ asigur c$ toate aran'amentele pentru spectacol erau per!ecte" ,m intrat n !iecare cort, am veri!icat costumele i mac*ia'ul tuturor acto rilor i am ncercat s; i linitesc pentru a sc$pa de tracul care pusese st$pnire pe ei" (e!ericitul de Tod era emo)ionat, ngro%it la gndul c$ inter pretarea lui s ar !i putut s$ nu !ie pe placul seniorului Inte!" ,m reuit s; A asigur de contrariu, apoi i am administrat o ng*i)itur$ de epen rou, ca s$ i aneste%ie% durerea ce A atepta" #nd am intrat n cortul lui Ras!er, acesta &ea vin mpreun$ cu al)i doi tic$loi din garda palatului, iar t$iul spadei lui scurte era spri'init de o gresie de ascu)it cu)ite" i !$cusem un mac*ia' care l !$cea i mai resping$tor, ceea ce nu !usese o isprav$ prea uoar$, avnd n vedere imensa supra!a)$ de ur)enie de la care pornisem" Mi am dat seama de reuita mea, cnd mi rn'i de% velindu i din)ii negri, o!erindu mi i mie o cup$ cu vin" #e )i mai !ace spinarea, &$ie)a dr$g$la@ /ust$ i tu o gur$ din &$utura asta &$r&$teasc$. 5oate au s$ )i creasc$ !uduliile la loc" 3ram o&inuit cu &at'ocurile lui i i am spus, p$strndu mi ntreaga demnitate, c$ seniorul Inte! contramandase poruncile ponti!ului i c$ primul act tre&uia s$ !ie interpretat n !orma lui original$" ,m stat de'a de vor&$ cu seniorul Inte!, %ise el, ridicndu i spada" Ia pip$ie i t$iul, eunucule" Breau s$ m$ asigur c$ eti sa tis!$cut de ce am !$cut" ,m plecat de acolo uor ngre)oat" 4ei Tanus nu avea s$ urce pe scen$ pn$ n actul al doilea, era de'a costumat M$ lu$ de um$r rela+at i %m&itor"

3i, prietene, ai o mare oca%ie acum" 4up$ seara aceasta, !aima ta ca mare dramaturg se va mpr$tia n tot 3giptul" La !el ca tine" (umele t$u e pe &u%ele tuturor, i am %is eu, dar el rse cu o modestie nonalant$, iar eu continuai0 8i ai preg$tit recitalul !inal, Tanus@ Brei s$ mi A spui acum@ n mod tradi)ional, actorul care l interpreta pe Horus termina piesa cu un mesa' pentru !araon, ca i cum ar !i venit din partea %eilor, dar, n realitate, e+primnd p$rerile vor&itorului" n timpurile de alt$dat$, aceasta era singura oca%ie din an cnd po pula)ia, prin intermediul actorului, putea s$ aduc$ n aten)ia regelui pro&lemele pe care nu putuse s$ i le pre%inte alt!el" Totui, n timpul domniei acestei ultime dinastii regale, tradi)ia disp$ruse, iar discursul !inal devenise un simplu elogiu supli mentar adus divinului !araon" 4e %ile ntregi l rugasem pe Tanus s$ mi spun$ i mie acest discurs, dar evitase de !iecare dat$, cu scu%e att de neconving$ toare, nct ncepusem s$ i suspecte% inten)iile" 3 ultima oca%ie, am insistat eu, dar el rse" M am *ot;rt ca discursul meu s$ !ie o surpri%$ att pentiu tine, ct, sper, i pentru !araon" n !elul acesta, o s$ l gusta)i mai mult amndoi" Mi a !ost imposi&il s$ l mai pot convinge" Uneori, era cel mai c$pos i mai nc$p$)nat pe%eveng*i pe care A ntlnisem vreodat$" ,m plecat destul de iritat s$ mi g$sesc o companie mai comunicativ$" #nd m$ strecurai n cortul de mac*ia' al lui Lostris, am ncremenit de uimire" 4ei eu i concepusem costumul i le d$dusem servitoarelor ei instruc)iuni e+acte, n leg$tur$ cu pudra, ru'ul i !ardul de oc*i, nu m$ ateptam s$ v$d !$ptura eteric$ din !a)a mea" < clip$, am avut impresia c$ se mai petrecuse un miracol i c$ %ei)a ns$i r$s$rise din lumea ei de dincolo, ca s$ ia locul st$pnei mele" ,m scos un strig$t de uimire i mi se muiar$ genunc*ii ntr o venera)ie supersti)ioas$, dar st$pna mea c*icoti i m$ scoase din aceast$ ilu%ie" #e &ine m$ simt. ,&ia atept s$ l v$d pe Tanus costumat. Snt sigur$ c$ arat$ e+act ca %eul"

ncepu s$ se nvrt$ ncet, ca s$ i pot admira costumul, %m&indu mi peste um$r" (imic nu e mai divin ca tine, domni)a mea, am optit eu" #nd o s$ nceap$ piesa@ m$ ntre&$ ea, n gra&$" Snt att de ner$&d$toare, nct nu mai pot s atept. Mi am apropiat urec*ea de peretele cortului i am ascultat, pentru o clip$, murmurul discursurilor din sala cea mare" Mi am dat seama c$ era ultimul discurs i c$, din moment n moment, seniorul Inte! avea s$ c*eme actorii, s$ nceapa" ,m luat o pe Lostris de mn$ i i am strns o uor" S$ nu ui)i s$ !aci o pau%$ mai lung$ i s$ priveti seme), nainte s$ )i ncepi discursul, am aten)ionat o eu, iar ea m$ &$tu vesel pe um$r" 5leac$ de aici, mo!turos &$trn. < s$ ias$ per!ect, ai s$ ve%i. 7i n momentul acela l am au%it pe seniorul Inte! ridicndu i glasul" 4ivinul %eu, Faraonul Mamose, Marea #as$ a 3giptului, Spri'initorul 8inutului, 4reptul, M$re)ul, ,totv$%$torul, Milostivul""" n timp ce titlurile i onorurile continuau, eu m am gr$&it s$ ies din cortul lui Lostris i s$ mi croiesc drum spre locul unde urma s$ nceap$ spectacolul, nd$r$tul coloanei centrale" Mi am aruncat privirile n 'ur i am v$%ut curtea interioar$ a templului plin$ de oameni i pe !araon, mpreun$ cu so)iile lui mai n vrst$ stnd n primul rnd, pe &$nci 'oase din lemn de cedru, sor&ind er&et rece i ciugulind curmale i &om&oane" Seniorul Inte! li se adresa din !a)$, de pe plat!orma de la poalele altarului, care constituia i scena noastr$" #ea mai mare parte din ea era ns$ ascuns$ pu&licului de o cortin$ de pn%$" ,m cercetat o nc$ o dat$ cu privirea, dei era prea tr%iu ca s$ mai !ac acum ceva" nd$r$tul cortinei, decorul consta n palmieri i salcmi trans planta)i din porunca mea de gr$dinarii palatului" i luasem pe constructorii mei care lucrau la moimntul regelui i i pusesem s$ !ac$ o cistern$ de piatr$ n spatele templului, de unde se putea da drumul la ap$ de a curme%iul scenei, pentru a repre%enta !lu

viul (il" n partea din spate a scenei, atmnd din tavan, pn$ la podea, se a!lau nite pn%e de in, &ine ntinse, pe care pictorii din necro pol$ i pictaser$ peisa'e minunate" n penum&ra nser$rii i su& lic$rirea tor)elor din suporturile lor, e!ectul era att de real, nct te transportau ntr o alt$ lume, ntr un alt timp" Mai preg$tisem i alte lucruri ncnt$toare pentru pl$cerea !araonului, de la cuti cu animale i colivii cu p$s$ri i !luturi c$rora avea s$ li se dea drumul, pentru a simula crearea lumii de c$tre marele %eu ,mmon Ra, pn$ la tor)e i !$clii tratate de mine cu c*imicale, ca s$ ard$ cu !l$c$ri str$lucitoare, purpurii i ver%i i s$ inunde scena cu o lumin$ nep$mnteasc$ i cu nouri de !um, ca n lumea de dincolo, unde tr$iau %eii" Mamose, !iul lui Ra, !ie s$ ai via)$ venic$. (oi, supuii t$i loiali, cet$)enii Te&ei, te implor$m s$ )i apleci privirile i s$ acor%i divina ta aten)ie acestei umile piese pe care o dedic$m Maiest$)ii Tale. Seniorul Inte! i s!ri cuvntul de &un venit i i relu$ locul" ,m ieit de dup$ coloan$, pn$ n !a)a pu&licului, n sunetul unei !an!are ascunse, care cnta din instrumente !$cute din coame de &er&ec" <amenii nduraser$ i se plictisiser$ destul pe lespe%ile tari i erau gata acum s$ se distre%e" M$ ntmpinar$ cu urale r$guite i pn$ i !araonul %m&i n ateptare" ,m ridicat amndou$ minile n semn de linite i numai dup$ ce nu se mai au%i nici un %gomot am nceput s$ mi declam preludiul0 n timp ce m$ plim&am sc$ldat n lumina soarelui, tn$r i plin de vigoare, am au%it mu%ica !atal$, care venea dinspre stu !$riul de pe malurile (ilului" ( am recunoscut sunetul acelei *ar!e i nu mi a !ost !ric$, c$ci eram n !loarea &$r&$)iei i ap$rat de dragostea preaiu&itei mele" Mu%ica aceea ntrecea orice !ru muse)e" 5lin de veselie, m am dus s$ o a!lu pe cea care cnta, !$r$ s$ tiu c$ era Moartea ns$i care cnta ca s$ m$ !armece pe mine" (oi, egiptenii, sntem !ascina)i de moarte, aa c$ am atins imediat coarda sensi&il$ a pu&licului meu" Suspinar$ i se cutre murar$ cu to)ii" Moartea m$ n!$c$ i m$ purt$ n &ra)ele ei sc*eletice

spre ,mmon Ra, %eul soarelui, i m$ !$cui una cu lumina al&$ a !$pturii sale" 4eparte, o au%eam pe draga mea plngnd, dar n o vedeam, iar %ilele vie)ii mele p$reau s$ nu !i e+istat vreodat$" 3ra pentru prima oar$ cnd mi rosteam pro%a scris$ de mine i mi am dat seama imediat c$ i cucerisem, dup$ c*ipurile lor !ascinate i atente" In templu nu se au%ea nici un sunet ,poi, Moartea m$ ae%$ ntr un loc nalt de unde vedeam lumea ca pe un scut rotund i str$lucitor, pe marea al&astr$ a ce rurilor" ,m v$%ut to)i oamenii i toate !$pturile care tr$iser$ vre odat$" Timpul se scurgea de a nd$ratelea n !a)a oc*ilor mei, ca un !luviu atotputernic" Le am urm$rit tuturor str$daniile i mor)ile vreme de o sut$ de mii de ani" I am privit pe to)i oamenii cum treceau din moarte i &$trine)e, pn$ n copil$rie i pn$ la momentul naterii" Timpul se dep$rta tot mai mult, ntorcndu se la momentul apari)iei primului &$r&at i a primei !emei" I am privit cum se n$teau i c*iar mai nainte" 5n$ la urm$, pe p$mnt nu mai e+ista nici un om, ci doar %eii" 4ar !luviul timpului nu s a oprit aici, ci a curs dincolo de vremea %eilor n (un, n momentul ntunericului i al *aosului primordial" Fluviul timpului nu mai avea unde s$ se ntoarc$, aa c$ i a inversat cursul" , nceput s$ curg$ aa cum o !$ceau toate apele pe care le cunoscusem n timpul vie)ii mele pe p$mnt i am urm$rit pasiunile %eilor interpretate n !a)a mea" 5u&licul era un &un cunosc$tor al teologiei panteonului nos tru, dar nimeni nu au%ise vreodat$ misterele povestite ntr o ma nier$ att de nou$" T$ceau cu to)ii !ermeca)i, iar eu am continuat0 4in *aosul i din ntunericul lui (un s a ivit ,mmon Ra, #el #e Se #reea%$ 5e Sine" L am v$%ut pe ,mmon Ra cum i lovete mem&rul crea)iei, mastur&ndu se i mpr$tiindu i s$ mn)a n valuri puternice, care l$sar$ &anda argintie pe care o cunoatem su& numele de #alea Laptelui, pe &olta ntunecat$" 4in aceast$ s$mn)$ s au n$scut /e& i (ut, p$mntul i cerurile" -Bak-her! sparse o voce linitea nsp$imnt$toare din tem plu" Bak-her! ,min. B$trinul ponti! nu se mai putuse a&)ine, con!irmndu mi, n !elul acesta, propria mi vi%iune asupra crea)iei" ,m r$mas att de uluit de sc*im&area lui, nct era gata gata s$ mi uit versul urm$

tor" La urma urmei, el !usese pn$ atunci criticul meu cel mai sever" l cucerisem complet, iar glasul meu se n$l)$ trium!$tor0 /e& i (ut s au unit i s au mpreunat, aa cum !ac !emeia i &$r&atul, iar din unirea lor nsp$imnt$toare s au n$scut %eii <siris i Set*, i %ei)ele Isis i (ep*t:s" ,m !$cut atunci un gest larg, iar cortinele de in !ur$ trase ncet la o parte, ca s$ de%v$luie lumea !ante%iei pe care o cre asem" (imic asem$n$tor nu mai !usese v$%ut vreodat$ n 3gipt, iar pu&licului i se t$ie r$su!larea de uimire" M am retras cu pas m$surat, iar locul meu pe scen$ !u luat de %eul <siris" 5u&licul l recunoscu imediat dup$ tiara nalt$, de !orma unei sticle, dup$ minile ncruciate pe piept i dup$ cr'a i &iciul pe care le purta" Statuia lui se a!la n !iecare cas$, pe altarul !amiliei" 4in toate gtle'urile, se n$l)$ un murmur de venera)ie, c$ci, ntr adev;r, sedativul pe care i A administrasem lui Tod !$cea ca oc*ii s$ i luceasc$ ciudat i i d$deau un aer nep$mntesc, divin" <siris ncepu s$ !ac$ gesturi mistice cu cr'a i cu &iciul, decla mnd n tonuri sonore0 M$rire 8ie, ,tur, !luviul. 4in nou mul)imea se !oi i murmur$, pentru c$ recunoscu ser$ (ilul" (ilul era 3giptul i centrul lumii" -Bak-her\ se au%i alt$ voce i, uitndu m$ din ascun%$toarea mea dintre coloane, r$m$sei cu gura c$scat$ de uimire i de ncntare, v$%nd cine vor&ise" 3ra !araonul" 5iesa mea purta att pecetea secular$, ct i pe cea divin$" 3ram sigur acum c$ versiunea aceasta va deveni o!icial$ i c$ va nlocui originalul vec*i de o mie de ani" mi a!lasem locul n eternitate" (umele meu avea s$ str$&at$ mileniile" 5lin de &ucurie am !$cut un semn s$ se desc*id$ cisterna, iar apele ncepur$ s$ se reverse pe scen$" La nceput, pu&licul nu n)elese despre ce e vor&a, apoi i d$dur$ cu to)ii seama c$ asistau, de !apt, la revela)ia marelui !luviu i strig$tul se n$l)$ dintr o mie de gtle'uri0

Bak-her, Bak-her!
Binecuvntat$ !ie creterea apelor. strig$ <siris i (ilul se rev$rs$ n valuri" Binecuvntat$ !ie sc$derea apelor. strig$ %eul i ele se

retraser$ la porunca sa" ,cum s$ se nal)e iar. ,ran'asem n aa !el nct s$ se toarne g$le)i cu vopsea n spatele templului n timp ce apa curgea din cistern$" Mai nti verde, ca element de stimulare, apoi, pe m$sur$ ce apele creteau, o culoare mai nc*is$, ca mlul roditor de la apogeul inunda)iilor" ,cum &inecuvntate s$ !ie insectele i p$s$rile de pe !a)a p$m;ntului. porunci <siris, iar n spatele scenei !ur$ desc*ise coliviile i din ele %&ur$ un vrte' de p$s$ri ciripitoare i un nour de !luturi minunat colora)i, n$p$dind templul" 5rivitorii erau ca nite copii vr$'i)i i plini de ncntare, se n$l)au i prindeau !luturii n mini, apoi le d$deau drumul s$ %&oare iar printre coloanele templului" Una dintre p$s$rile s$l&a tice, un hoopoe cu ciocul lung i minunat colorat n al&, ocru i negru se l$s$ din %&or pe coroana !araonului" Mul)imea era n ne&unit$ de ncntare" > 3 un semn divin. strigar$ to)i" < &inecuvntare asupra regelui" Fie s$ ai&$ via)$ venic$. Iar !araonul surise" ( a !ost !rumos din partea mea, dar dup$ aceea i am sugerat seniorului meu, Inte!, c$ dresasem pas$rea s$ l aleag$ pe !araon i, dei aa ceva era cu des$vrire imposi&il, m a cre%ut Cntr att de mare e reputa)ia pe care o am n privin)a animalelor i a p$s$ rilor" <siris r$t$cea pe scen$ prin paradisul pe care l crease i atmos!era pentiu momentul dramatic care avea s$ urme%e !usese preg$tit$ cnd pe scen$ s$ri %eul Set* cu un urlet de )i ng*e)a sngele n vine" 4ei se ateptau cu to)ii la asta, totui pre%en)a lui puternic$ i *idoas$ i oc$ pn$ ntr att, nct !emeile n cepur$ s$ strige acoperindu i !e)ele, !$r$ s$ ndr$%neasc$ s$ se mai uite alt!el dect printre degtele tremur$toare" > #e ai !$cut, !r$)ioare@ r$cni Set* ntr o tur&are pi%ma$" Te ai situat mai presus de mine@ (u snt i eu tot %eu@ )i atri&ui ntreaga crea)ie, iar eu, !ratele t$u, n am dreptul s$ particip mpreun$ cu tine@ <siris i r$spunse calm, cu o demnitate rece i distant$, a'u tat de drogul care A )inea n trans$0 > 5$rintele nostru, ,mmon Ra, ne a d$ruit pe amndoi"

4ar ne a o!erit i dreptul s$ alegem !elul n care ac)ion$m, &ine sau r;u""" #uvintele pe care le pusesem n gura %eului rever&erar$ prin templu" 3rau cele mai !rumoase dintre cele scrise de mine vreo dat$, iar pu&licul !u a&sor&it cu totul" Totui, numai eu tiam ce avea s$ urme%e, aa c$ !rumuse)ea i !or)a propriei mele crea)ii se alterau n mintea mea cnd m$ gndeam la asta" <siris se apropia de !inalul discursului s$u" > ,ceasta i lumea aa cum am creat o eu" 4e vrei s$ te &ucuri de ea n pace i cu dragoste !r$)easc$, eti &ine venit 4ar dac$ vii cu mnie r$%&oinic$, dac$ r$ul i ura )i copleesc inima, atunci )i poruncesc s$ pleci" Ridic$ &ra)ul drept, drapat de pn%a de in lucitoare i dia!an$ a ro&ei sale, indicndu i lui Set* calea de ieire din paradisul p$mntesc" Set* ridic$ din umerii s$i uriai i p$roi, ca de &i%on, i mugi mprocnd un nour de scuipat urt mirositor, din cau%a din)ilor lui putre%i" i sim)eam du*oarea pn$ i acolo unde m$ a!lam" Ridic$ spada lat$ de &ron% i o repe%i spre !ratele s$u" Lucrul acesta nu se ntmplase la repeti)ie i l lu$ pe <siris prin surprindere" 8inea nc$ &ra)ul ntins cnd se au%i uieratul t$iului" 5alma i %&ur$ de la nc*eietur$ la !el de uor cum t$iam eu crceii de vi)$ de pe terasa mea" #$%u la picioarele lui <siris i r$mase acolo, cu degetele tremurnde" Surpri%a !u att de mare, iar spada att de ascu)it$, nct <siris r$mase nemicat o clip$ nes!rit$, cl$tinndu se doar, aproape impercepti&il, pe picioare" #u siguran)$, pu&licul avea impresia c$ nu e dect un alt truc teatral i c$ mna de pe 'os era de mucava" Sngele nu )ni imediat, ceea ce i !$cu s$ se lase am$gi)i n continuare" 5rivea cu !oarte mult interes, !$r$ s$ se alarme%e ns$, pn$ cnd <siris se d$du cl$tinndu se nd$r$t i i apuc$ ciotul ante&ra)ului sco)nd un urlet amarnic" ,&ia atunci sngele i )ni prinlre degete i i stropi ro&a al&$, p$tndu i o ca vinul" <siris ncepu s$ se mite cl$tinat pe scen$, )inndu se de &ra)ul t$iat i urlnd" 8ip$tul acela, ascu)it i limpede, nc$rcat de c*inurile mor)ii, s!irtec$ starea de ncntare a spectatorilor" i d$dur$

atunci seama, pentru prima oar$, c$ nu asistau la un truc, i amu)ir$ nsp$imnta)i" nainte ca <siris s$ a'ung$ la marginea scenei, Set* pomi )op$ind dup$ el cu picioarele lui strm&e i groase" l apuc$ pe <siris de &ra)ul ciont, !olosindu se de el ca de un mner ca s$ l trag$ napoi n mi'locul scenei, unde l trnti ct era de lung pe dalele de piatr$" #oroana ie!tin$ se rostogoli de pe capul %eului i pletele negre i se rev$rsar$ pe umeri, n timp ce se pr$&uea n &$ltoaca propriului s$u snge" #ru)$ m$, te implor, )ip$ <siris, n timp ce Set* se apleca asupra lui, r%nd" Ho*otul lui gros v$dea o adev$rat$ ncntare" Ras!er devenise Set*, iar Set* se delecta copios" ,cest *o*ot de rs s$l&atic tre%i pu&licul din trans$" Totui, ilu%ia era total$" (u mai credea c$ v$d o pies$ de teatru, pentru to)i spectacolul acesta cumplit devenise realitate" Femeile )ipau, iar &$r&a)ii urlau de mnie pentiu c$ asistau la omorul %eului lor" #ru)$ A. #ru)$ A pe marele %eu, <siris. r$cneau to)i, !$r$ ns$ ca vreunul dintre ei s$ se ridice de la locul lui sau s$ dea !uga pe scen$, ca s$ pun$ cap$t tragediei" 7tiau c$ luptele i pasiunile %eilor erau mai presus de in!luen)a muritorilor" <siris ntinse mna ntreag$ i i cuprinse picioarele lui Set*" ,cesta, !$r$ s$ se opreasc$ din rs, l apuc$ de nc*eietur$ i l smuci spre el, cercetndu i &ra)ul, aa cum !ace un m$celar cu un cotlet de capr$, nainte de a A sec)iona" Taie i A. se au%i strig$tul unui nsetat de snge din mul)ime" 5asiunea puse din nou st$pnire pe ei" <moar$ A. )ip$ un altul" M a tul&urat totdeauna !elul n care i in!luen)ea%$ sngele i moartea violent$, pn$ i pe cei mai panici dintre oameni" #*iar i eu m am sim)it stmit de aceast$ scen$ cumplit$ e drept, scr&it i oripilat dar, dincolo de asta, m a cuprins o verv$ de a dreptul revolt$toare" #u o micare simpl$, Set* i t$ie &ra)ul, iar <siris c$%u pe spate, n timp ce &ra)ul i se %&$tea nc$ n mna nroit$ a c$l$ului, ncerca s$ se ridice, dar nu mai avea mini de care s$ se

spri'ine" 4$dea spasmodic din picioare, cl$tinndu i capul dintr o parte ntr alta, )ipnd mereu" ,m ncercat s$ m$ ntorc, dar, dei mi se ntorcea stomacul pe dos, n am putut s$ mi de%lipesc privirile" Set* t$ie &ra)ul n trei, de la nc*eietur$ i de la cot i a%vrli apoi &uc$)ile n mul)imea de oameni" n timp ce se nvrteau prin aer, acestea i mprocau pe cei de dedesu&t cu stropi ru&inii" <amenii r$geau ca leii din gr$dina %oologic$ a !araonului la ora mesei i se n$l)au, s$ apuce relicvele s!inte ale %eului lor" Set* i continu$ lucrarea cu o rvn$ du&lat$ de pl$cere" i t$ie lui <siris la&ele picioarelor, de la gle%ne" n timp ce le arunca, una cte una, mul)imea cerea tot mai mult" Talismanul lui Set*. url$ cineva" 4$ ne talismanul lui Set*. Strig$tul acesta !u preluat i de ceilal)i" Se spune c$ talis manul acesta este cel mai puternic dintre toate !armecele !olosite n magie" 5ersoana care l posed$ poate controla ntreg arsenalul de !or)e ntunecate ale lumii su&terane" 3ste singurul dintre cele paispre%ece segmente din trupul lui <siris care nu a !ost nici odat$ recuperat de Isis i de sora ei, (ep*t:tis, din col)urile dep$rtate ale lumii n care le mpr$tiase Set*" Talismanul lui Set* este aceeai parte a trupului de care m$ privase pe mine Ras!er i care se a!la acum n medalionul de pe colierul d$ruit mie cu atta cinism de seniorul Inte!" 4$ ne talismanul lui Set*. urla gloata, iar Set* se aplec$ i ridic$ tunica nroit$, mustind de snge, de pe trupul ciuntit de la picioarele sale" Ho*otea ntruna de rs" M am cutremurat la amintirea scr;netului aceluia crunt care mi r$suna i acum n minte" 5rin simpatie, am sim)it din nou o arsur$, &rusc, n m$runtaie, n momentul n care am v$%ut lucirea spadei scurte, iroind de snge, din la&a p$roas$ a lui Set* i apoi s$cule)ul acela 'alnic ridicat n sl$vi, ca s$ !ie admirat de toat$ lumea" Mul)imea l implora0 4$ ni A nou$. se milogeau ei" 4$ ne puterea talismanului. Spectacolul i trans!ormase pe to)i n nite !iare de prad$"

4ar Set* nu i lu$ n seam$" Un dar, strig$ el" Un dar din partea unui %eu, pentru alt %eu" 3u, Set*, %eul ntunericului, dedic acest talisman lui Faraon, lui Mamose, divinul. 7i o lu$ )op$ind n !ug$ pe sc$ri, cu picioarele lui strm&e i puternice, i ae%$ relicva n !a)a Faraonului" Spre uimirea mea, regele se aplec$ i l lu$" #*ipul s$u as cuns de pudr$ i !ard era cuprins de vra'$, ca i cum era vor&a de adev$rata relicv$ a %eului" Snt sigur c$ n clipa aceea credea cu adev$rat acest lucru" l )inu n mna dreapt$ pn$ la s!ritul spectacolului" <dat$ darul acceptat, Set* se gr$&i s$ a'ung$ napoi pe sce n$, ca s$ i des$vreasc$ m$cel$rirea #eea ce m$ !ace i acum s$ m$ cutremur este c$ &iata !$ptur$ de%mem&rat$ tr$ia nc$ i i a p$strat luciditatea pn$ la s!ritul s!ritului" Mi am dat seama c$ drogul pe care i A d$dusem lui Tod nu !$cuse mare lucru ca s$ i amor)easc$ sim)urile" i vedeam c*inurile cumplite n priviri, aa cum st$tea lungit n propriul s$u snge, cl$ tinndu i capul dintr o parte ntr alta singura parte a trupului pe care i o mai putea mica" 5entru mine !u o adev$rat$ uurare cnd Set* i rete%$, n s!rit, capul i l ridic$ de pletele acelea dese, mpletite, ca s$ !ie admirat de gloat$" #*iar i atunci, oc*ii &ietei !$pturi continuau s$ se roteasc$ s$l&atic n or&ite, uitndu se la aceast$ lume pentru ultima oar$" 5n$ la urm$, se nce)oar$ i se d$dur$ peste cap, iar Set* a%vrli mul)imii i aceast$ ultim$ relicv$" ,st!el se s!ri primul act al piesei noastre, n aplau%e !ur tunoase, pline de ncntare, care amenin)au s$ %guduie din temelii coloanele de granit"

n antract sclavii care m$ a'utau terser$ m$rturia cumplit$ a masacrului de pe scen$" Mi era team$, n primul rnd, ca nu cumva domni)a mea, Lostris, s$ i dea seama de ceea ce se

ntmplase cu adev$rat n primul act" mi doream s$ cread$ c$ to tul se petrecuse e+act ca la repeti)ie" ,a c$ aran'asem s$ stea n cort i pusesem pe unul dintre oamenii lui Tanus s$ r$mn$ la in trare, s$ ai&$ gri'$ ca ea s$ nu ias$ de acolo, i nici s$ nu le per mit$ servitoarelor ei s$ trag$ cu oc*iul pe scen$, ca apoi s$ se n toarc$ iute la Lostris i s; i spun$ totul" 7tiam c$, dac$ a!la ade v$rul, avea s$ !ie prea cutremurat$, pentru a mai !i n stare s$ 'oace" n vreme ce a'utoarele mele tergeau cumplitele urme, c$rnd g$le)i de ap$ din (ilul nostru de scen$, m am gr$&it s$ a'ung n cortul st$pnei mele, s o linitesc i s$ m$ asigur c$ precau)iile pe care mi le luasem pentru a o prote'a !unc)ionaser$ e!icient" > <, Taita, am au%it aplau%ele, m$ ntmpin$ ea !ericit$" Le place mult piesa ta" #e &ine mi pare pentru tine. Meritai cu prisosin)$ succesul acesta" #*icoti conspirativ" ,m avut impresia c$ uciderea lui <siris li s a p$rut real$ i c$ g$le)ile cu snge de &ou cu care l ai udat pe Tod i au p$c$lit, cre%nd c$ e vor&a c*iar de sngele %eului" ntr adev$r, domni)a mea, s au l$sat cu totul i cu totul am$gi)i de micile noastre trucuri, am apro&at eu, dei m$ sim )eam nc$ vl$guit i &olnav, din cau%a ororilor prin care tocmai trecusem" 4omni)a Lostris nu &$nui nimic i, cnd o condusei pe scen$, a&ia de i arunc$ privirile spre petele ntunecate ce mai r$m$ seser$ pe dale" ,m pus o n po%i)ia de unde urma s$ i nceap$ tirada i am potrivit tor)ele, ca s$ !ie avanta'at$ de lumin$" 4ei eram o&inuit, sim)ii c$ mi se taie respira)ia i c$ mi dau lacrimile de atta !rumuse)e" ,m l$sat o ascuns$ dup$ cortina de in i am p$it n !a)a pu&licului" 4e data aceasta, nu mai !ui ntmpinat de aplau%e sarcastice" To)i, de la !araon, la ultimul vasal, !ur$ captiva)i de glasul meu, n timp ce desenam n cuvinte n!l$c$rate 'elania %ei)ei Isis i a surorii sale, la moartea !ratelui lor" ,poi am co&ort i s a tras cortina, de%v$luind silueta %ei)ei Isis- cei din sal$ scoaser$ un strig$t de surpri%$, v$%ndu i dr$g$l$enia"

4up$ oroarea i sngele din actul nti, pre%en)a ei p$rea i mai impresionant$" Isis ncepu s$ i cnte lamenta)ia mortuar$, iar glasul ei se rev$rsa n triluri prin s$lile mo*orte ale templului" i leg$na capul n ritmul cnt$rii, iar lumina se re!lecta n s$ge)i plpitoare n luna de &ron% de pe coa!ura ei cu dou$ coame" M am uitat atent la !araon tot timpul ct cnt$ Lostris" (u i mai de%lipea privirile de la c*ipul ei i i ngna t$cut, micndu i &u%ele, !iecare cuvnt" , Fnima mea e o ga%el$ r$nit$, S!iat$ de g*earele de leu ale durerii mele"2 Se 'eluia amarnic, iar regele, mpreun$ cu toat$ suita lui su!ereau o dat$ cu ea" 1Fagurele de miere i a pierdut dulcea)a, !lorilor din deert le a pierit mireasma" Su!letul meu e un templu pustiu, p$r$sit de %eul iu&irii"D n rndul din !a)$, una sau dou$ dintre nevestele regale ncepur$ s$ suspine i s$ se smiorc$ie, dar nu le &$g$ nimeni n seam$" 1M$ uit sur%nd la c*ipul nemilos al mor)ii" #u drag$ inim$ a urma o, de m ar putea conduce n &ra)ele iu&itului meu domn"2 La aceste cuvinte, nu numai nevestele regale, ci i celelalte !emei, precum i cea mai mare parte dintre &$r&a)i ncepur$ s$ plng$" #uvintele i !rumuse)ea ei erau prea mult ca s$ le re%iste cineva" 5$rea imposi&il ca un %eu s$ mani!este aceleai emo)ii cu muritorii- cu toate acestea, lacrimi grele crestar$ adnc pudra al&$ de pe o&ra'ii !araonului, care clipi cu pleoapele lui grele, nnegrite de !ard, ca o &u!ni)$, privind o intens pe domni)a mea, Lostris" (ep*t*:s intr$ i cnt$ un duet cu sora ei, apoi cele dou$ !emei plecar$ mn$ n mn$, s$ caute !ragmentele mpr$tiate ale

cadavrului lui <siris" Binen)eles, nu pusesem la ndemna lor m$dularele adev$ rate, ciopr)ite din trupul lui Tod" n antract, a'utoarele mele le luaser$ i le duseser$ la atelierele de m&$ls$mare, aa cum le poruncisem eu" ,veam s$ pl$tesc pentru !uneraliile lui Tod din propria mi pung$" M$car att s$ pot !ace pentru a compensa partea mea de vin$ la uciderea ne!ericitei !$pturi" n ciuda p$r)ii lips$ din trupul s$u, pe care !araonul o mai )inea nc$ n mn$, speram ca %eii s$ !ac$ o e+cep)ie n ca%ul acesta i s$ i permit$ um&rei lui Tod s$ treac$ n lumea de dincolo, unde s$ !ie ng$duitor atunci cnd se gndea la mine" 3 n)elept s$ ai prieteni oriunde, att n lumea aceasta, ct i n cea de dincolo" 5entru a repre%enta trupul %eului, i am pus pe artitii !unerari din necropol$ s$ mi !$ureasc$ o mumie m$rea)$, arti!icial$, care s$ l repre%inte pe <siris mort, n toat$ splendoarea lui regal$, cu &ra)ele ncruciate pe piept < t$iasem n treispre%ece &uc$)i care se potriveau ntre ele precum cu&urile de 'uc$rie ale copiilor" In timp ce surorile g$seau !ragmentele, cntau cte un imn de slav$ nc*inat r$m$i)elor %eului minilor i picioarelor, &ra )elor i coapselor, trupului i, n !inal, capului s$u divin0 ",st!el de oc*i, precum stelele din ceruri, tre&uie s$ luceasc$ pe veci" Mor)ii nu i este dat s$ sting$ vreodat$ atta mndre)e i nici o m&$ls$mare nu !i va mai m$rea)$"D #nd, n s!rit, cele dou$ surori terminar$ de asam&lat tot trupul lui <siris, cu e+cep)ia talismanului care lipsea, c*i&%uit$, cu glas tare, cum ar !i putut s$ l readuc$ la via)$" ,ici am avut oca%ia s$ adaug ceremoniei elementul acela esen)ial care !ace ca orice produc)ie teatral$ s$ !ie pe gustul tuturor" 3+ist$ n !iecare dintre noi o mare do%$ de lascivitate, iar dramaturgul i poetul tre&uie s$ )in$ seama de acest lucru, dac$ vor ca operele lor s$ !ie apreciate de cea mai mare parte a pu&licului"

(u se a!l$ dect o cale prin care s$ l readucem pe domnul i !ratele nostru la via)$" 5usesem aceste cuvinte n gura %ei)ei (ep*t*:s" Una dintre noi tre&uie s$ 'oace rolul regener$rii cu trupul *$cuit, ca s$ l ntregim i s$ aprindem n el scnteia vie)ii" ,u%ind aceast$ sugestie, spectatorii ncepur$ s$ se !oiasc$ i s$ se i)easc$ ner$&d$tori" #uvintele aveau s; i stmeasc$ pn$ i pe cei mai li&idinoi dintre cei de !a)$, aprini de gndul la incest i la necro!ilie" M$ !r$mntasem mult cu privire la !elul n care s$ repre%int pe scen$ acest episod din mitul nvierii lui <siris" St$pna mea m$ ocase atunci cnd se declarase gata s$ i duc$ rolul pn$ la cap$t , avut c*iar tupeul s$ su&linie%e, cu acel %m&et o&ra%nic att de cunoscut mie, c$, n !elul acesta, ar putea ctiga cuno tin)e i e+perien)e valoroase. ( am !ost sigur dac$ glumete sau ar !i !$cut o, c*iar- totui, nu aveam s$ i dau oca%ia s$ i dove deasc$ &una sau reaua inten)ie" Reputa)ia i numele !amiliei sale erau prea valoroase, pentru a le lua n derdere" ,st!el, la un semnal al meu, cortina de in !u tras$ din nou i domni)a mea, Lostris, p$r$si iute scena" Locul i !u luat de una dintre curte%anele de clas$ care i des!$urau activitatea negus toreasc$ ntr un palat al iu&irii de lng$ port" < anga'asem pe tritura aceasta pentiu trupul ei !rumos i tn$r care sem$na mult cu al st$pnei mele" Binen)eles, n ceea ce privete dr$g$l$enia o&ra%ului, era departe de domni)a Lostris, dar, oricum un c*ip att de !rumos ca al ei nu aveam cum s$ g$sesc" 4e ndat$ ce %ei)a su&stituit$ se ae%$ la locul ei, tor)ele din spatele scenei !ur$ aprinse n aa !el nct s$ i arunce um&ra pe cortin$" ncepu s$ se de%&race n cea mai provocatoare manier$ posi&il$" B$r&a)ii din pu&lic i%&ucnir$ n urale, la vederea undu irilor um&relor ei, convini !iind c$ o priveau pe domni)a Lostris" Tr!a reac)iona la aceste ncura'$ri, micndu se i mai o&scen, lucru care !u aproape la !el de &ine primit ca m$cel$rirea lui <siris din primul act" Urma acum acea parte din pies$ care mi d$duse mie, ca autor, !oarte mult$ &$taie de cap, c$ci cum s$ !i n$scocit

imaginea !ecundit$)ii, !$r$ un suport solid@ Tocmai v$%usem cum <siris !usese deposedat cu !or)a de cele tre&uincioase" 5n$ la urm$, am !ost nevoit s$ apele% la acel truc teatral perimat pe care l dispre)uiam cnd l ntlneam la al)i dramaturgi, adic$ la interven)ia %eilor i a puterilor lor supranaturale" In vreme ce domni)a Lostris vor&ea din culise, du&lura ei de pe scen$ se ae%$ deasupra siluetei mumi!orme a lui <siris i ncepu s$ !ac$ o serie de gesturi mistice" > 4ragul meu !rate, )i voi re!ace, cu a'utorul puterilor mele rare i minunate, pe care le am de la str$moul nostru, ,m mon Ra, m$dularul &$r&$tesc pe care crudul Set* )i l a smuls att de &rutal. inton$ st$pna mea" 5rev$%usem carcasa mumiei cu un dispo%itiv pe care l pu team ridica printr un sistem de !ire su&)iri de in, petrecute peste un scripete din tavanul templului, situat c*iar deasupra locului unde %$cea <siris" La cuvintele lui Isis, !alusul de lemn prins n vintrele %eului se n$l)$ ntr o splendoare maiestuoas$, lung ct &ra)ul meu, n plin$ erec)ie" 5u&licul se su!oca de admira)ie" #nd !u atins de Isis, am tras de !ir, !$cndu A s$ tresalte" 5u&licul gust$ acest lucru, dar !u i mai entu%iasmat cnd %ei)a se urc$ pe mumia %eului" Fudecnd dup$ !elul acro&atic n care simula e+ta%ul, tr!a pe care o alesesem s$ 'oace acest rol tre&uie s$ !i !ost una dintre cele mai repre%entative n ale artei sale" 5u&licul i e+prim$ pe deplin recunotin)a !a)$ de interpretarea ei, r$spl$tind o cu !luier$turi i c*iuituri, strigndu i, totodat$, tot !elul de ndemnuri o&scene" La punctul culminant al scenei, tor)ele !ur$ stinse, iar tem plul se cu!und$ n ntuneric" ,st!el, se !$cu iar su&stituirea, i cnd !$cliile se aprinser$ din nou, domni)a Lostris st$tea n pi cioare n mi'locul scenei, cu un copila nou n$scut n &ra)e" Una dintre sclavele de la &uc$t$rie !usese destul de inspirat$ s$ nasc$ nainte cu vreo cteva %ile, i i am mprumutat progenitura pen tru aceast$ oca%ie" B$ d$ruiesc !iul nou n$scut al lui <siris, %eul lumii su&p$ mntene, i al lui Isis, %ei)a lunii i a stelelor"

4omni)a Lostris ridic$ &e&eluul ct putu de sus, iar el, uluit la vederea mul)imii aceleia de str$ini din !a)a lui, i strm&$ c*ipul micu), !$cndu se staco'iu i urlnd" Isis i n$l)$ glasul mai presus de al lui i strig$0 Saluta)i A pe tn$rul domn Horus, %eul vntului i al ceru lui, oimul t$riilor. Fum$tate din cei pre%en)i erau oamenii lui Horus, iar entu%iasmul !a)$ de patronul lor era !$r$ margini" Se ridicar$ n picioare ntr un tumult %gomotos, iar actul al doilea se s!ri cu un nou trium! pentru mine i cu o umilin)$ pentru %eul &e&elu care, la o e+aminare ulterioar$, se dovedi c$ i murd$rise %drav$n scutecele"

m nceput actul !inal cu alt recital de al meu, prin care descriam copil$ria i a'ungerea la maturitate a lui Horus" ,m vor&it despre povara s!nt$ pe care Isis i o pusese pe umeri i, n timp ce eu rosteam toate acestea, cortina !u tras$, de%v$ luind o pe %ei)$ n mi'locul scenei" Isis se sc$lda n (il nso)it$ de slu'nicele sale" Ro&a ud$ i se lipise de trup i str$lucirea mat$ a pielii se ntre%$rea prin pn%a de in" #ontururile vagi ale snilor culminau cu s!ircurile mici, ca nite &o&ocei de tranda!ir, de un ro% !eciorelnic" ,poi intr$ Tanus, n c*ip de Horus, umplnd scena de ndat$ ce p$i pe ea" n armura sa lucitoare de mndru r$%&oinic era perec*ea cea mai potrivit$ pentru !rumuse)ea %ei)ei" Lunga list$ de onoruri c$p$tate n &$t$liile i r$%&oaiele de pe !luviu, mpre un$ cu ultima lui !apt$ vite'easc$ prin care salvase de la nau !ragiu &ar'a regal$ atr$seser$ serios aten)ia popula)iei asupra lui" n momentul acela, Tanus devenise idolul mul)imii" nainte s$ desc*id$ gura, ncepuser$ s$ l aclame, iar aplau%ele se prelun gir$ pn$ ntr att, nct actorii !ur$ nevoi)i s$ r$mn$ nemica)i, n po%i)iile n care se a!lau" n timp ce uralele se rev$rsau asupra lui Tanus, am privit la anumite c*ipuri din pu&lic i le am cercetat reac)iile" (em &et,

Marele Leu al 3giptului, &om&$nea ncruntat i amarnic n &ar&$, !$r$ s$ !ac$ vreun e!ort pentru a i ascunde pi%ma" Faraonul %m&ea gra)ios i d$dea uor din cap, ast!el nct cei din spate s$ vad$ c$ era de acord cu tot ce se petrecea pe scen$ i s$ le ncura'e%e entu%iasmul" Seniorul Inte!, un persona' care nu se punea niciodat$ mpotriva curentului, surise ct mai mieros posi&il i apro&$ i el, n consens cu regele s$u" Totui, de unde st$team, i vedeam privirile de g*ea)$" In s!rit, aplau%ele se potolir$, iar Tanus i putu spune rolul, nu !$r$ di!icultate ns$, c$ci de cte ori se oprea s$ i trag$ r$su!larea, i%&ucneau alte urale" 4oar n momentul n care Isis ncepu s$ cnte se aternu din nou linitea" 1Su!erin)a tat$lui t$u, cumplita soart$ ce se a&$tu asupra casei noastre > toate acestea tre&uie nimicite"""D Isis i ndemna no&ilul !iu n versuri, cu minile ntinse spre el, n semn de implorare i de porunc$, totodat$0 ,GAestemul lui Set* s a a&$tut asupra noastr$, a tuturor, i numai tu l po)i distruge" 4$ de urma unc*iului t$u monstruos" l vei recunoate dup$ arogan)a i cru%imea sa" #nd l vei a!la, do&oar$ A" 5une A n lan)uri, leag$ A cum )i place )ie, ast!el nct %eii i to)i muritorii s$ !ie pe veci eli&era)i de su& domnia lui cumplit$HA =ei)a se retrase cntnd i i l$s$ !iul s$ i vad$ de trea&$" #a nite copii !ermeca)i de o poveste, oamenii din sal$ tiau &ine ce va urma, aa c$ i i)ir$ dornici capetele, !rem$tnd ner$&d$tori" #nd, n s!rit, Set* se ntoarse c*iop$tnd pe scen$, pentru teri&ila &$t$lie !inal$ > str$vec*ea lupt$ dintre &ine i r$u, dintre !rumuse)e i urciune, dintre datorie i de%onoare pu&licul era preg$tit II ntmpinar$ pe Set* cu *uiduieli nc$rcate

de ur$, spontane i !ireti" In replic$, Ras!er se uit$ c*ior la ei, &$lm$'ind !urios, i c$lc$ pe scen$ cu pai mari, )inndu se de organele genitale, cu oldurile i)ite, n semn de &at'ocur$ o&scen$, lucru ca+e i n!urie s$l&atic pe cei pre%en)i" <moar$ A, Horus. urlau ei" I%&ete A drept n moaca aia *idoas$. Iar Set* se sc$lm&$ia n !a)a lor, a))ndu le i mai tare mnia" 4$ i la moac$. Scoate i m$runtaiele. Reac)ia pu&licului !a)$ de el nu era cu nimic diminuat$ de !aptul c$ tiau, n sinea lor, c$ era, de !apt, vor&a de Ras!er i nu de Set*" Ia i capul. )ipau ei" Ucide A. Ucide A. 5n$ la urm$, Set* pretinse c$ i vede pentru prima oar$ nepotul i se repe%i la el, cu lim&a atmndu i printre din)ii n negri)i, gng$vind ca un idiot, n vreme ce pe piept i se scurgeau uvoaie argintii de saliv$" ( a !i cre%ut vreodat$ c$ Ras!er se putea !ace mai resping$tor dect era el de la natur$, dar acum mi dovedi c$ greeam. #ine e copilul $sta@ ntre&$ el i i rgi lui Horus drept n !a)$" Tanus !u luat prin surprindere i se d$du, involuntar, nd$r$t, cu o real$ e+presie de de%gust pe cliip, sim)ind r$su!larea putu roas$ a lui Ras!er i con)inutul stomacului acestuia, n care mai !ermenta nc$ vinul acru" i reveni ns$ repede i i rosti urm$torul vers0 Snt Horus, !iul lui <siris" Set* scoase un *o*ot &at'ocoritor de rs" Breau s$ r$%&un uciderea no&ilului meu tat$" l caut pe ucigaul lui <siris" ,tunci, nu mai ai de c$utat, strig$ mata*ala, c$ci eu snt Set*, nving$torul %eilor lipsi)i de importan)$" Snt Set*, mnc$torul de stele i distrug$torul lumilor"

#ei doi %ei i traser$ spadele din teac$ i se repe%ir$ unul la altul, ntlnindu se la mi'locul scenei, ncrucindu i t$iurile, cu %gomotul i%&iturii &ron%ului pe &ron%" ncercasem s$ reduc posi&ilit$)ile de r$nire, propunnd s$ nlocuim armele de metal cu unele din lemn, dar nici unul dintre actori nu !usese de acord" Intervenise nsui seniorul Inte! n aceast$ privin)$, atunci cnd Ras!er apelase la el" 5oruncise ca ei s$ !oloseasc$ adev$ratele s$&ii de &$t$lie, aa c$ am !ost nevoit s$ m$ supun naltei sale autorit$)i" ,cest lucru avea darul s$ sporeasc$ cel pu)in impresia de realism a scenei, aa cum st$teau acum, cu piepturile apropiate, cu spadele ncruciate, privindu se n!l$c$ra)i n oc*i" F$ceau o perec*e e+traordinar$, att de deose&i)i, sugernd morala piesei eternul con!lict dintre &ine i r$u" Tanus era nalt, &lond i atr$g$tor" Set* era oac*e i ndesat, cu picioarele cr$c$nate i c*ipul *d" #ontrastul era direct, visceral" 4ispo%i)ia pu&licului era n!l$c$rat$ i !eroce, la !el ca a celor doi protagoniti" Se m&rnceau simultan, apoi se repe%eau iar, mpungnd i t$ind cu spada, atacnd i parind" 3rau amndoi spadasini destoi nici, !oarte &ine antrena)i, printre cei mai &uni din ntreaga otire a !araonului" Spadele lor se r$suceau i sclipeau n lumina !$cli ilor, aa nct p$reau ireale, la !el ca ra%ele de soare re!lectate de supra!a)a mngiat$ de vnt a apelor marelui !luviu" Sunetul %&orului lor p$rea un !l!it de aripi de p$s$ri speriate din cot loanele lor, n naltul ntunecat al templului, dar se trans!orma n lovituri de ciocan lovind ntr un atelier de prelucrare a cuprului, atunci cnd se i%&eau una de alta" #eea ce i se p$rea privitorului o &$t$lie adev$rat$ era, de !apt, un &alet meticulos e+ersat" Fiecare dintre ei tia e+act cum tre&uie lansat$ !iecare lovitur$ i !iecare parare era cronometrat$" 3rau doi atle)i des$vri)i, anga'a)i n activitatea pentru care !useser$ antrena)i n ntreaga lor via)$ de r$%&oinici i totul ar$ta !iresc, lipsit de e!ort" #nd ataca Set*, Horus para n ultima clip$, nct p$rea c$ vr!ul spadei i atingea n mod real platoa, l$sndu i acolo o %g rietur$ metalic$ uoar$ i lucitoare" ,poi, cnd Horus se lansa n

ripost$, t$iul trecea att de iute pe lng$ capul lui Set*, nct i rete%a cte o uvi)$ de p$r aspru i ncurcat, de parc$ era &riciul unui &$r&ier iscusit" Focul lor de picioare era gra)ios i des$vrit ca al dansatoarelor din templu i erau iu)i ca oimii i sprinteni ca maimu)ele la vn$toare" Mul)imea era vr$'it$, cum eram i eu, de alt!el" 4e aceea tre&uie s$ !i !ost vor&a de vreun instinct pro!und care m$ averti%a, poate c*iar de un semn de la %ei- cine tie@ In orice ca%, ceva din a!ara mea m$ !$cu s$ mi smulg privirile de la spectacol i s$ m$ uit spre seniorul Inte!, n rndul din !a)$, unde se ae%ase" 4in nou, s$ !i !ost intui)ia sau !aptul c$ l cunoteam att de &ine, sau interven)ia %eului protector al lui Tanus care mi a adus gndul acela n minte@ 5u)in din toate acestea, poate, dar mi am dat seama pe loc, cu certitudine, de semni!ica)ia %m &etului aceluia viclean de pe c*ipul seniorului meu, Inte!" 7tiam acum de ce l alesese pe Ras!er s$ l interprete%e pe Set*" 7tiam de ce nu se str$duise deloc s$ l e+clud$ pe Tanus din rolul lui Horus, c*iar i dup$ ce a!lase de rela)ia dintre el i domni)a mea, Lostris" 7tiam de ce poruncise s$ se !oloseasc$ arme adev$rate i tiam de ce %m&ea acum" Ras!er avea s$ i etale%e din nou talentele lui speciale, nainte de s!ritul acestui act" Tanus. am strigat eu, avntndu m$ spre scen$" ,i gri'$, e o capcan$. ,re inten)ia s$""" 8ipetele mele !ur$ necate de glasul tun$tor al mul)imii i n am apucat s$ !ac al doilea pas, c$ am i !ost n!$cat de am&ele &ra)e, de cineva din spatele meu" M am %&$tut s$ scap, dar doi dintre tic$loii lui Ras!er m$ )ineau strns i ncepur$ s$ m$ trag$ a!ar$" Fuseser$ plasa)i acolo c*iar pentru situa)ia aceasta, ca s$ m$ mpiedice s$ mi previn prietenul" Horus, d$ mi putere. l am implorat eu iute n gnd i, n loc s$ le mai opun re%isten)$, m am avntat nd$r$t, n aceeai direc)ie n care m$ tr$geau i ei" i pierdur$, pentru o clip$, ec*ili&rul i m am eli&erat pe 'um$tate din strnsoarea lor" ,m

reuit s$ a'ung la marginea scenei nainte s$ pun$ iar mna pe mine" Horus, d$ mi glas s$ strig. m am rugat eu, apoi am urlat din to)i r$runc*ii0 Tanus. ,i gri'$. ,re de gnd s$ te omoare. 4e data aceasta, glasul meu l ntrecu pe cel al mul)imii, iar Tanus m$ au%i" l v$%ui cum tresare i cum i ngustea%$ ncet oc*ii" ns$ m$ au%ise i Ras!er" Reac)ion$ imediat i ncepu s$ se comporte alt!el dect la repeti)ie" n loc s$ se dea napoi din !a)a spadei pe care Tanus i o ndreptase spre capul lui *idos, !$cu un pas nainte i l !or)$ pe Tanus s$ i ridice &ra)ul, aplicndu i o lovitur$ direct n propria i spad$" F$r$ elementul surpri%$, n ar !i reuit niciodat$ s$ !ac$ mi carea n care se lansase cu toat$ greutatea trupului s$u puternic i a umerilor masivi" ,'unsese cu vr!ul spadei la nici doi cen timetri su& marginea coi!ului lui Tanus, c*iar spre oc*iul lui drept" 5utea s$ i A str$pung$ i s$ a'ung$ pn$ n partea cealalt$, prin cea!$" Totui, avertismentul meu i o!eri lui Tanus clipa de gra)ie n care s$ ac)ione%e" i recuper$ garda la timp" Reui s$ l loveasc$ pe Ras!er la nc*eietura minii cu mnerul spadei" ndea'uns ca s$ i devie%e lovitura i s$ i retrag$ &$r&ia, ntorcndu i capul" 3ra prea tr%iu s$ pare%e total" Totui, atacul prin care spada lui Ras!er i ar !i putut str$punge oc*iul i )easta, ca pe un pepene putred, nu mai reui dect s$ i spintece sprinceana pn$ la os, apoi s$ i treac$ v'ind peste um$r" 4in rana super!icial$ )ni pe dat$ un val de snge care se prelinse pe c*ipul voinicului, or&indu A de oc*iul drept" Fu ne voit s$ se lase pe spate, nainte ca Ras!er s$ se lanse%e ntr un nou atac s$l&atic" 4isperat, ncepu s$ piard$ teren" #lipea din cau%a valului de snge i ncerca s$ se tearg$ la oc*i cu mna li&er$" 5$rea imposi&il s$ se mai apere i, dac$ g$r%ile palatului nu m ar !i )inut att de strns, mi a !i scos micul pumnal &$tut n pietre scumpe, ca s$ i sar n a'utor" #*iar i !$r$ interven)ia mea, Tanus reui s$ scape cu via)$ dup$ acest prim atac ucig$tor" #u toate c$ avea s$ mai !ie r$nit de dou$ ori > o t$ietur$ la coapsa stng$ i o n)ep$tur$ n &ra)ul

cu care )inea spada continu$ s$ pare%e i s$ sar$ dintr o parte ntr alta, ca ntr un dans" Ras!er continua s$ l ncol)easc$, !$r$ s$ i permit$ o clip$ m$car s$ i recapete ec*ili&rul sau s$ l lase s$ se tearg$ la oc*i" Minute !$r$ s!rit se c$%ni &u!nind i gro*$ind ca un mistre) s$l&atic uria, iroind de sudoare, cu pieptul scr&os lucind n lumina !$cliilor, dar, pn$ la urm$, asaltul lui i pierdu din iu)eal$ i din !urie" 4ei nu m$ consider un mare spadasin, mi place s$ studie% arta de a lupta" II urm$risem att de des pe Ras!er n gr$dina unde e+ersa, nct i cunoteam stilul !oarte &ine" 7tiam c$ este e+ponentul atacului khamsin, cel numit 1ca vntul deertuluiI A" 3ra o manevr$ care se potrivea per!ect cu puterea i !i%icul s$u de &rut$" l v$%usem practicndu A de sute de ori, iar acum, 'udecind dup$ 'ocul lui de picioare, am presupus c$ se preg$tete pentru acel ultim atac i e!ort care avea s$ pun$ cap$t luptei" =&$tndu m$ n strnsoarea celor doi, i am strigat iar lui Tanus0 -Khamsin! Fii atent. ,m avut impresia c$ avertismentul meu !usese necat n vu ietul care umplea templul, c$ci Tanus nu reac)ion$" Mai tr%iu, mi a spus c$ au%ise i c$, aa or&it cum era, cel de al doilea avertisment al meu l salvase, cu siguran)$, din nou" Ras!er se d$du nd$r$t cu 'um$tate de pas, preludiul clasic pentru khamsin, sl$&ind presiunea pentru o clip$, ca s$ i repe re%e adversarul i s$ se preg$teasc$ s$ loveasc$" ,poi i sc*im&$ greutatea i se avnt$ cu piciorul stng nainte" Se !olosi de momentul de !or)$ o&)inut n !elul acesta i de toat$ puterea piciorului drept, pentru a i lansa ntreg trupul n atac, precum un cor& grotesc ce i ia %&orul" n momentul n care am&ele picioare i se desprinser$ de p$mnt, i ndrept$ spada spre gtul lui Tanus" (u se mai putea !ace nimic care s$ opreasc$ t$iul acela ucig$tor s$ i ating$ )inta, a!ar$ doar de o metod$ clasic$ de ap$rare, numit$ 1lovitura de stopareD" 3+act n clipa n care Ras!er i concentr$ toate !or)ele n atacul acela, Tanus se lans$ cu aceeai !or)$, dar cu o gra)ie superioar$" #nd se ntlnir$ n aer, tn$rul i ngem$n; spada cu

a lui Ras!er, l$snd t$iul s$ i alunece pn$ la mner" ,poi trase spada puternic i scurt n sus, imo&ili%ndu i o pe a adversarului" Fusese o e+ecu)ie per!ect$ a loviturii de stopare" ,tt masa, ct i greutatea celor doi &$r&a)i soli%i se concen trar$ n t$iul de &ron% din mna lui Ras!er, care nu suport$ ocul" Se !rnse &rusc, l$sndu A doar cu minerul" 3rau iar piept la piept" 4ei spada lui Tanus era nc$ intact$, Ras!er se trase su& garda lui, aa c$ nu putu e+ecuta micarea" ,m&ele mini ale lui Tanus n dreapta )inea nc$ spada erau nc$tuate n spatele lui Ras !er, iar cei doi se %&$teau, strngndu se n &ra)e din r$sputeri" Lupta corp la corp este una dintre disciplinele militare pen tru care se antrenea%$ !iecare r$%&oinic din armata egiptean$" Uni)i prin m&r$)iarea %dro&itoare a armelor, se nvrteau pe scen$, ncercnd !iecare s$ l de%ec*ili&re%e pe cel$lalt, gemnd, punndu i piedic$, i%&indu i coi!urile unul de altul, la !el de *ot$r)i i de puternici" 5u&licul sim)ise de mult$ vreme c$ asta nu mai era o pre!$c$torie, ci lupt$ pe via)$ i pe moarte" M$ ntre&am dac$ nu se s$turaser$, dup$ tot ce v$%user$ n seara aceea" (ici vor&$, ns$" 3rau venic nes$tui, tn'eau ntruna dup$ snge, ct mai mult snge" 5n$ la urm$, Ras!er i smulse &ra)ul din strnsoarea lui Tanus" nc$ mai )inea n mn$ mnerul spadei rupte, cnd i repe%i ciotul acela %im)at n !a)a lui Tanus, )intind spre oc*i i arcad$, ca s$ i agrave%e rana" ,cesta ns$ i r$suci capul, ca s$ evite lovitura, care c$%u drept n cretetul coi!ului de &ron%" Ta nus !olosi momentul i l strnse cu &ra)ele n 'urul pieptului, ca un piton care se ncol$cete n 'urul pr$%ii, cu atta putere, nct c*ipul lui Ras!er ncepu s$ se um!le i s$ se nroeasc$" ,erul i iei !or)at din pl$mni, !$cndu A s$ se %&at$ su!ocat" 4$dea semne v$dite de sl$&iciune" Tanus i continu$ strnsoarea, pn$ cnd un &u&oi de pe spatele &rutei pocni i puroiul ncepu s$ i se scurg$ iroi, pn$ la &rul !ustanelei" 4e'a su!ocat, Ras!er se l$s$ moale, strm&ndu se de durerea pricinuit$ de a&cesele %dro&ite" Tanus l sim)i cum capitulea%$ i i adun$ !or)ele" Sc*im&$ ung*iul, n vederea s!or)$rii pe care

avea s o !ac$, co&orndu i umerii uor i o&ligndu A pe adver sarul s$u s$ se lase pe c$lcie, nd$r$t" Ras!er i pierduse ec*ili &rul, iar Tanus se ridic$ din nou i l o&lig$ s$ !ac$ un pas nd$r$t" < dat$ ce reui aceast$ micare, continu$ s$ l mping$, ncletat de el, c$l$u%indu A spre o coloan$ gigantic$ de piatr$" 5entru moment, nimeni nu i d$du seama de inten)iile lui Tanus" L am v$%ut doar cum i co&oar$ vr!ul spadei pn$ la ori%ontal$, n!igndu i apoi adversarului mnerul, n ira spin$rii, cu putere" Br!ul spadei lui Tanus se i%&i rapid de coloana aceea dur$" Me talul scrni n contact cu granitul, iar ocul se transmise n lam$" #ursa celor doi &$r&a)i soli%i se opri, iar !or)a mpinse i mai mult mnerul n coloana verte&ral$ a namilei" #ineva mai !irav ar !i murit n urma acestui lucru" 5n$ i Ras!er r$mase parali%at" #u ultimele puteri, scoase un urlet agonic din r$runc*i ce se r$spndi mpreun$ cu su!larea lui puturoas$ i &ra)ele i c$%ur$ moi, pe lng$ el" #iotul spadei i sc$p$ din mn$ i se i%&i s;ltnd de pardoseala de piatr$" I se muiar$ genunc*ii i se l$s$ moale, n &ra)ele lui Tanus" ,cesta i n!ipse oldul n el i, cu o smuci tur$ a torsului, l a%vrli nd$r$t" Ras!er c$%u la p$mnt att de greu, nct am au%it cum i pocnesc coastele, ca nite vreascuri uscate, ntr un !oc de campanie" 8easta i s$lt$ pe dalele de pia tr$, ca un pepene de deert sc$pat de la n$l)ime, iar r$su!larea i iei uiernd din pl;mni" /emea n c*inurile mor)ii" ,&ia de mai avu putere s$ i ridice &ra)ele c$tre Tanus n semn de capitulare" Tn$rul era att de prins de !uria luptei i att de incitat de urletele mul)imii, nct p$rea posedat" R$m$sese asupra lui Ras!er, cu spada ridicat$, )innd o strns, cu am&ele mini" 3ra o imagine cumplit$" Sngele din rana de pe !runte i vopsise c*ipul i p$rea o masc$ demonic$ str$lucitoare" Sudoarea amestecat$ cu snge i n$cl$ise p$rul de pe piept, p$tndu i vemintele" Ucide A. url$ asisten)a" Ucide A pe cel r$u. Spada lui Tanus era ndreptat$ cu vr!ul c*iar spre pieptul lui Ras!er i m am preg$tit su!letete s$ asist la lovitura care urma s$ str$pung$ trupul m$t$*$los" mi doream nespus acest lucru, pentru c$ l uram pe Ras!er mai mult ca oricare dintre cei de

!a)$" =eii tiau c$ aveam toate motivele, c$ci el era monstrul care m$ castrase, iar eu tn'eam dup$ r$%&unare" 4egea&a ns$" Tre&uia s$ mi dau seama c$ Tanus nu putea s$ ucid$ un vr$'ma care i se predase" B$%ui cum !l$c$rile mniei din oc*ii s$i ncep s$ se ostoiasc$" 4$du uor din cap, ca i cnd voia s$ i recapete controlul asupra lui nsui, i, n loc s$ n!ig$ spada, o co&or ncetior, pn$ cnd atinse pieptul lui Ras!er" Ridic$ apoi cu vr!ul ascu)it un strop de snge str$lucitor, ca un ru&in, dintre !irele de p$r aspru" n s!rit, Tanus i relu$ rolul" ,st!el te vei supune voin)ei mele i te voi arunca a!ar$ din lumin$" Fie s$ r$t$ceti prin &e%n$ pe vecie" Fie s$ nu mai ai vreodat$ puteri asupra oamenilor &uni i no&ili" Te !ac st$pn peste *o)i i lai, peste &or!ai i arlatani, peste mincinoi i criminali, peste pro!anatorii de morminte i peste violatorii de !emei virtuoase, peste &las!emiatori i peste cei ce vor&a i ncalc$" 4e aici nainte, vei !i %eul r$ului" 5leac$ i poart$ cu tine &lestemul lui Horus i al tat$lui s$u care a nviat din mor)i, <siris" Tanus ridic$ spada de pe pieptul lui Ras!er i o a%vrli ntr o parte, de%aimndu se de &un$voie n pre%en)a dumanului s$u, ca s$ i arate dispre)ul i lipsa de considera)ie" Lama %$ng$ni pe dale, iar Tanus pomi cu pai mari i ap$sa)i spre (ilul nostru de scen$- ngenunc*e, lu$ o mn$ de ap$ i i o a%vrli peste !a)$ i se sp$l$ de snge" ,poi i rupse o !ie de la tivul !ustanelei i se leg$ la !runte, ca s$ opreasc$ sngerarea" n momentul acela, cei doi maimu)oi ai lui Ras!er mi d$dur$ drumul i o luar$ la !ug$ pe scen$, ca s$ i sar$ n a'utor comandantului lor care %$cea pe dalele de piatr$" l puser$ pe picioare i el pomi mpleticindu se, sus)inut de o parte i de alta, gemnd i *orc$ind, ca un &roscoi mare, rios i scr&os" ,m v$%ut cu oc*ii mei c$ era grav r$nit" l traser$ de pe scen$, n ura i dispre)ul mul)imii rev$rsate asupra lui" M am uitat la seniorul meu, Inte!, i l am surprins descope rit, pentru o clip$" Mi se con!irmar$ toate suspiciunile, cnd i am privit c*ipul" ,a pl$nuise el s$ se r$%&une pe Tanus s$ pun$ s$ !ie m$cel$rit n !a)a ntregii popula)ii i a propriei sale !iice" Boia

s$ i omoare iu&itul dinaintea oc*ilor ei, ca s o pedepseasc$ pentru c$ i nesocotise voin)a" Frustrarea i de%am$girea seniorului Inte! mi d$deau o sa tis!ac)ie pl$cut$, mai ales cnd m$ gndeam la ce A atepta pe Ras!er" #u siguran)$, acesta ar !i pre!erat s$ !ie pedepsit de Tanus, dect de seniorul Inte!" St$pnul meu era i mai cumplit cu aceia care nu reueau s$ i mplineasc$ poruncile" Tanus g!ia nc$ dup$ duelul acela epui%ant, dar inspir$ adnc de cteva ori, n timp ce se ndrepta spre marginea scenei, ca s$ se liniteasc$ i s$ i rosteasc$ declama)ia care avea s$ nc*eie piesa noastr$" #nd se a!l$ n !a)a spectatorilor, acetia amu)ir$, c$ci, aa cum ar$ta, plin de snge i clocotind de mnie, inspira spaim$ i venera)ie" Tanus i ridic$ amndou$ minile spre tavanul templului i strig$ puternic0 > ,mmon Ra, d$ruiete mi vlag$ n glas. <siris, d$ruiete mi *arul cuvintelor. 3ra pream&ulul tradi)ional al oratorului" 4$ i vlag$ n glas. 4$ i *arul cuvintelor. reac)ionar$ i spectatorii, cu c*ipurile nc$ nm$rmurite de tot ceea ce v$%u ser$, nsetate ns$ de i mai mult$ distrac)ie" Tanus !$cea parte din stirpea rar$ a oamenilor de ac)iune care se pricep i la cuvinte i la idei" Snt sigur c$ ar !i avut destul$ genero%itate s$ recunoasc$ !aptul c$ multe dintre ideile acelea i !useser$ implantate n minte de umilul sclav, Taita" Totui, o dat$ ce a'unseser$ la el, g$siser$ teren !ertil" #nd era vor&a de oratorie, cuvnt$rile )inute escadroanelor sale n a'unul &$t$liilor erau vestite" Binen)eles, nu luasem parte la toate acestea, dar mi !useser$ relatate n am$nunt de 9ratas, prietenul i locotenentul lui credincios" #opiasem multe dintre cuvnt$rile sale pe un set de papirusuri, c$ci meritau s$ !ie p$strate" Tanus avea &unul sim) i a&ilitatea de a merge direct la su!letul omului simplu" M am gndit adesea c$ aceast$ !or)$ spe cial$ i avea originea n &una lui credin)$ nedisimulat$ i n !ap tul c$ se adresa direct celor pre%en)i" <amenii aveau ncredere n el i l urmau or&ete, c*iar i n moarte" 3ram nc$ tul&urat de con!lictul la care tocmai asistasem cu

to)ii i de !elul e+trem n care Tanus reuise s$ se salve%e din capcana ntins$ de seniorul Inte!" #u toate acestea, a&ia ateptam s$ i ascult declama)ia pe care i o preg$tise !$r$ contri&u)ia sau s!atul meu" #a s$ !iu sincer, eram nc$ un pic m&u!nat c$ mi re!u%ase a'utorul i cam ngri'orat de ceea ce avea s$ urme%e" Tactul i su&tilitatea nu !useser$ niciodat$ virtu)ile cele mai de seam$ ale lui Tanus" ,cum !araonul i !$cea semne cu &iciul i cr'a, nclinnd gra)ios capul, invitndu A ast!el s$ vor&easc$" Spectatorii ateptau t$cu)i i aten)i, i)indu se n !a)$, ca s$ nu piard$ nici un cuvnt" #el ce v$ vor&ete este Horus cel cu cap de oim, ncepu el, iar mul)imea l ncura'$" #*iar aa, cel cu cap de oim. S$ l ascult$m. -Ha-Ka-Ptah! e+clam$ Tanus, !olosindu se de numele ar *aic de la care provenea pre%entul nume al 3giptului" Foarte putini i d$dur$ seama c$ sensul original era acela de templul lui 5ta*" B$ vor&esc de pe p$mntul acesta str$vec*i d$ruit nou$ cu %ece mii de ani n urm$, pe vremea cnd to)i %eii erau tineri" B$ vor&esc despre cele dou$ regate care snt, de !apt, unul sin gur, indivi%i&il" Faraonul apro&$ din cap" ,ceasta era dogma standard, apro &at$ de autoritatea laic$, dar i de cea religioas$, cum c$ nu se recunotea impostorul de la crma Regatului de Fos i nici e+is ten)a acestuia" > <, Kemit! Tanus !olosea aici alt nume str$vec*i al 3giptului0 8ara ntunecat$, dup$ culoarea mlului pe care (ilul l aducea prin inunda)iile anuale" > B$ vor&esc de acest p$mnt divi%at i s!iat de r$%&oiul civil, ce sngerea%$ i este sec$tuit de &og$)ii" 5ropria mea surpri%$ se oglindea pe c*ipurile tuturor celor care l ascultau" Tanus nu !$cuse altceva dect s$ spun$ cu glas tare ceea ce nu era permis s$ !ie rostit mi venea s$ sar pe scen$ i s$ i astup gura cu mna, ca s$ l mpiedic s$ continuie- dar eram ca parali%at

>

O, Ta-Meri!

,cesta era un alt nume0 5$mnt Iu&it" Tanus i nsuise !oarte &ine istoria pe care i o predasem eu" > B$ vor&esc despre generalii &$trni i neputincioi, i de amiralii prea sla&i i ov$ielnici ca s$ smulg$ din nou regatul !urat din minile u%urpatorului" B$ vor&esc de pr$p$di)ii care v$ irosesc avu)ia i vars$ sngele celor mai tineri i mai valoroi dintre oamenii votri, ca pe vinul acrit" n rndul al doilea, l v$%ui pe (em&et, Marele Leu al 3gip tului, cum se nroete la !a)$ de mnie, sc$rpinndu se !urios n &ar&$" #eilal)i militari &$rini din 'urul lui se ncruntar$ i nce pur$ s$ se !oiasc$ pe &$ncile lor, %$ng$nindu i s$&iile n teac$, n semn de de%apro&are" 5rintre to)i acetia, numai seniorul Inte! %m&ea, pentru c$ A vedea pe Tanus c$%nd din lac n pu)" Ta-Meri a noastr$ e pr$dat$ de o *oard$ de vr$'mai" 7i, cu toate acestea, !iii no&ililor pre!er$ s$ i taie degetele dect s$ ia spada n mn$ i s o apere" La aceste cuvinte, Tanus se uit$ !i+ la Menset i la So&e6, !ra)ii mai mari ai lui Lostris, care st$teau al$turi de tat$l lor, n rndul al doilea" 4ecretul regal i scutea de serviciu militar numai pe cei ce aveau de!ecte !i%ice care i !$ceau inap)i" 5reo)ii c*irurgi din templul lui <siris i per!ec)ionaser$ arta de a t$ia vr!ul degetu lui mare nedureros i !$r$ pericol de in!ec)ie, ceea ce ducea la imposi&ilitatea de a mai )ine o spad$ n mn$ sau de a mai trage cu arcul" 8apii acetia tineri se l$udau cu mutil$rile lor, n vreme ce st$teau prin tavernele de pe malul !luviului, petrecndu i tim pul n 'ocuri de noroc i orgii" i considerau *andicapul ca pe o dovad$ de spirit independent, so!isticat, nu ca pe o laitate" R$%&oiul este 'ocul &$trnilor cu vie)ile celor tineri, i au%isem perornd pe !ra)ii lui Lostris" 5atriotismul este un mit n$scocit de &oorogii care ne trag i pe noi n 'ocul lor in!ernal" S$ lupte ei, dar s$ ne lase pe noi n pace" 4egea&a ncercasem eu s$ le atrag aten)ia c$ privilegiul de a !i cet$)eni ai 3giptului presupunea i ndatoriri i responsa &ilit$)i" M$ respinseser$ cu arogan)a i ignoran)a tinere)ii"

Totui, acum, su& privirea !i+$ a lui Tanus, ncepur$ s$ se !oiasc$ i s$ i ascund$ mna stng$ su& cutele vemintelor" 3rau amndoi dreptaci, dar l m&ro&odiser$ pe o!i)erul de la recrut$ri de contrariu, cu vor&e meteugite i cu ceva aur" <amenii sim pli din rndurile din spatele s$lii imense ncepur$ s$ murmure i s$ dea din picioare, n semn de apro&are a spuselor lui Tanus" 5entru c$ !iii lor tr$geau la rame, umplnd galerele de r$%&oi sau m$r$luiau prin nisipurile deertului" #u toate acestea, eu mi !rngeam minile n culise" 5rin ceea ce rostise pn$ acum, Tanus i !$cuse de'a vreo cinci%eci de dumani printre tinerii no&ili pre%en)i" 3rau oameni care a veau, ntr o &un$ %i, s$ moteneasc$ puterea i in!luen)a n 3giptul de Sus" 4um$nia lor cnt$rea de o sut$ de ori mai mult dect adorarea gloatei, aa c$ m am rugat ca Tanus s$ ncete%e" In cteva minute, !$cuse destul r$u, ca s$ nu mai sc$p$m o sut$ de ani de acum nainte, dar el continu$ senin" <, Ta- utri! ,cesta era alt nume str$vec*i, care nsemna 8inutul =eilor" B$ vor&esc despre r$u!$c$torii i despre tl*arii care a teapt$ s$ atace de pe !iecare deal i din !iecare l$st$ri" 8$ranii snt nevoi)i s$ are cu scutul al$turi, iar c$l$torii pornesc la drum cu spada scoas$ din teac$" La aceste cuvinte, mul)imea aplaud$ din nou" 5r$d$ciunile &andelor de tl*ari ap$sau greu pe umerii lor" (imeni nu era n siguran)$ dincolo de %idurile de p$mnt ale oraelor, iar c$pete niile *o)ilor care i spuneau 1lupii vr$&iilor2 erau arogan)i i nen!rica)i" (u respectau nici o lege, a!ar$ de cea impus$ de ei i nimeni nu se putea considera n siguran)$, n ceea ce i privete" Tanus atinsese coarda sensi&il$ a oamenilor i &rusc mi am dat seama c$ vor&ele sale aveau un con)inut mult mai adnc dect se p$rea" ,semenea apeluri la mase reuiser$ s$ produc$ re volu)ii i s$ r$stoarne dinastii" Temerile mele !ur$ con!irmate de urm$toarele lui cuvinte" n vreme ce s$racul vars$ lacrimi amare su& &iciul percep torului de ta+e, no&ilii ung !esele &$ie)andrilor lor !avori)i cu

uleiurile pre)ioase aduse de la r$s$rit""" 4in !undul s$lii, se n$l)$ un vuiet puternic, iar teama mea se trans!orm$ ntr un entu%iasm nest$pnit" <are toate acestea !useser$ pl$nuite dinainte@ S$ !i !ost Tanus mai su&til i mai viclean dect l cre%usem eu vreodat$@ 5e numele lui Horus. strigai eu din r$runc*i" 8ara e gata de revolt$ i cine ar putea s o conduc$ mai &ine ca Tanus@ M$ sim)eam de%am$git c$ nu avusese ncredere n mine, s$ m$ !ac$ p$rta la planul lui" 3ram n stare s$ pun &a%ele unei revolte cu aceeai pricepere cu care proiectam o gr$din$ cu !ntni sau cu care scriam o pies$ de teatru" Mi am i)it gtul, s$ m$ uit peste capetele celor din sal$, ateptnd, dintr un moment ntr altul, s$ l v$d pe 9ratas i pe con!ra)ii s$i o!i)eri dnd &u%na n templu, n !runtea unei companii de r$%&oinici din escadronul s$u" Sim)eam cum mi se ridic$ p$rul de pe mini i din cap de atta emo)ie, gndindu m$ cum aveau s$ i smulg$ !araonului du&la coroan$ de pe cap i apoi s o plase%e pe !runtea n$cl$it$ de snge a lui Tanus" #u ct$ &ucurie a !i strigat atunci0 1Tr$iasc$ Faraonul. Tr$iasc$ Regele Tanus.2 In vreme ce Tanus vor&ea, mi treceau prin cap imagini n$valnice" Bedeam cum se mplinete pro!e)ia oracolului din deert" Bisam la un Tanus ae%at, cu domni)a Lostris al$turi, pe tronul al& al 3giptului, iar eu stnd n picioare n spatele lor, mplinind !unc)ia de Mare Bi%ir al 3giptului de Sus" 4ar de ce nu m$ consultase i pe mine nainte s$ se avnte n aceast$ aventur$ prime'dioas$@ #nd !$cu o pau%$, mi d$dui seama de ce n o !$cuse" l 'udecasem greit pe Tanus al meu, no&ilul, cinstitul i dreptul Tanus, c$ruia i erau cu des$vrire str$ine viclenia, tertipurile i tic$loia" (u era nici un complot" Tanus nu !$cea altceva dect s$ i descarce inima, !$r$ team$ i !$r$ gndul de a o&)ine !avoruri" <amenii simpli care, numai cu cteva clipe nainte, se ag$)au !ermeca)i de !iecare cuvnt care i ieea din gur$, !ur$ &rusc tre%i)i la realitate de tonul t$ios care urm$"

,sculta)i m$, egipteni. #e se va alege de )ara n care cei cu inima mesc*in$ ncearc$ s; i reduc$ la t$cere pe cei mai pu ternici din rndurile lor, n care patrio)ii snt n'osi)i, n care oamenii trecutului nu snt cinsti)i pentru n)elepciunea lor, n care cei m$run)i i pi%maii i s!ie pe cei ce le snt superiori@ (u se mai au%ir$ urale acum, c$ci cei din !undul s$lii se recunoteau acum n vor&ele sale" F$r$ s$ depun$ nici un e!ort, Tanus reuise s$ i tul&ure pe to)i, mici i mari, s$raci i &oga)i" <, de ce nu se consultase cu mine, m$ 'eluiam eu, iar r$spunsul mi ap$rea limpede dinaintea oc*ilor" (u mi ceruse p$rerea, pentru c$ tia c$ aveam s$ !iu mpotriva a ceea ce !$cea el acum" > #e ordine mai e i asta ntr o societate n care sclavului i se permite s$ !ie slo&od la gur$ i se consider$ egal cu cei de stirpe no&il$@ le arunc$ el n !a)$" 3 &ine, oare, ca !iul s$ i n !runte tat$l sau s$ dispre)uiasc$ n)elepciunea dat$ de !irele lui al&e de p$r i de !runtea i &r$%dat$@ 3 &ine, oare, ca tr!a de la malul !luviului s$ poarte inele cu lapisla%uli i s$ se considere mai presus de !emeia virtuoas$@ 5e Horus, nu voia s$ cru)e pe nimeni de &iciuirea lim&ii sale, gndii eu cu am$r$ciune" #a de o&icei, nu se gndea la propria i piele cnd spunea pe leau ceea ce i se p$rea lui a !i drept < sin gur$ persoan$ era ncntat$ de cuvintele lui Tanus" Lostris ap$ru lng$ mine i m$ strnse de &ra)" > (u i aa c$ i minunat, Taita@ mi opti ea" Tot ce spune e adev$rat" n seara aceasta e un tn$r %eu, c*iar aa. (u mi am putut g$si cuvintele i cura'ul s$ i dau dreptate i am plecat capul cu triste)e, n timp ce Tanus continua neo&osit > Faraon, tu eti p$rintele poporului" Strig$m c$tre tine s$ ne aperi i s$ ne ocroteti" ncredin)ea%$ tre&urile statului n minile &$r&a)ilor cinsti)i i inteligen)i" ,lung$ i pe pungai i pe ne&uni s$ putre%easc$ acas$ la ei" ,lung$ i pe preo)ii necredincioi i pe slu'&aii u%urpatori ai statului pe acei para%i)i n!ip)i n trupul acestei Ta-Meri a noastr$. 4oar Horus tie c$ i eu i ur$sc cumplit pe preo)i, dar numai un om ne&un sau deose&it de cura'os i ar atrage mnia celor care se ocup$ de tre&urile %eilor, c$ci puterea lor e nem$surat$,

iar ura, implaca&il$" In ceea ce privete slu'&aii civili, re)eaua lor de in!luen)e i corup)ia se perpetuaser$ de a lungul veacurilor, iar seniorul meu, Inte!, era e!ul tuturor acestora" M am cutremurat de mil$ pentru necugetatul i dragul meu prieten, n timp ce i d$dea instruc)iuni Faraonului, n leg$tur$ cu restructurarea ntregii societ$)i egiptene" > 5leac$ )i urec*ile la vor&ele n)elep)ilor. <, rege, acoper$ i de onoruri pe artiti i pe scri&i" R$spl$tete A pe r$%&oinicul cura'os i pe slu'&aul credincios" Smulge i pe &andi)ii i pe tl*arii

care i au n!ipt r$d$cinile n deert" 4$ le oamenilor e+emple i sens n via)$, ast!el nct acest 3gipt s$ n!loreasc$ iar i s$ a'ung$ din nou m$re), cum a !ost" Tanus c$%u n genunc*i n mi'locul scenei i i des!$cu larg &ra)ele" <, Faraon, tu eti p$rintele nostru. )i d$ruimJtoat$ dra gostea" n sc*im&, arat$ ne iu&irea ta p$rinteasc$" Te implor$m s$ ne ascul)i cuvntul" 5n$ n clipa aceea, !usesem uimit de ne&unia prietenului meu, dar acum, mult prea tr%iu, mi am venit n !ire i am nceput s$ &at !renetic din palme s$ se co&oare cortina, nainte ca Tanus s$ mai !ac$ vreo prostie" n vreme ce !aldurile lucitoare se l$sau plutind, parc$, ascun%ndu A vederii, pu&licul r$mase ntr o linite mor mntal$, de parc$ nu le venea s$ cread$ nimic din ceea ce v$%user$ i au%iser$ n seara aceea"
am escortat pe Tanus a!ar$ din templu, spre apartamen

Bra'a aceasta !u rupt$ de !araonul nsui" Se ridic$, iar c*ipul lui, su& crusta al&$ de !ard nu tr$da nici o micare" n timp ce ie ea din templu, mul)imea se prosterna naintea lui, n semn de supunere" M am uitat la e+presia seniorului Inte!" 3ra trium!$toare" tul s$u cu mo&ile pu)ine, din apropierea docului unde se a!la ncartiruit escadronul lui" #u toate c$ mergeam al$turi de el, cu mna pe mnerul pumnalului, preg$tit s$ intervin imediat n ca%ul unui atac, n urma discursului s$u ne&unesc i ndr$%ne), Tanus nu se c;ia deloc" ntr adev;r, p$rea incontient de gravita tea ne&uniei lui i era mndru de ceea ce !$cuse" ,m o&servat a desea cum cineva a&ia sc$pat dintr o ncercare cumplit$, dintr o prime'die de moarte, devine volu&il i eu!oric" (ici m$car Ta nus, r$%&oinic autentic, nu !$cea e+cep)ie"

3ra timpul s$ se ridice cineva i s o spun$ pe a dreapt$, n am dreptate, prietene@ /lasul i r$suna limpede i puternic prin ntunericul de pe alee, ca i cum ar !i vrut s$ averti%e%e orice asasin care ne ar !i ateptat pe noi" ,m pre!erat s$ A apro& n t$cere" (u te ai ateptat la aa ceva din partea mea, nu i aa@ Fii sincer, Taita" Te a cam luat prin surprindere" (e a luat pe to)i prin surprindere" 4e data aceasta l am apro&at cu ceva mai mult entu%iasm" 5n$ i pe Faraon l ai cam descump$nit, dup$ toate aparen)ele" M a ascultat, Taita" 7i a nsuit totul, )i spun eu" n seara asta am !$cut o trea&$ &un$, ce %ici@ #nd am ncercat s$ aduc n discu)ie su&iectul despre atacul tr$d$tor al lui Ras!er i s$ i sugere% c$ n spatele lui se a!la seniorul meu, Inte!, nici nu vru s$ aud$ de aa ceva" 3 imposi&il, Taita" Bise%i" Seniorul Inte! a !ost cel mai &un prieten al tat$lui meu" #um s$ mi vrea r$ul@ 5e lng$ asta, ur mea%$ s$ i !iu ginere, nu i aa@ 7i, n ciuda r$nilor lui, i%&ucni ntr un *o*ot de rs att de vesel, nct i tre%i pe to)i cei care dormeau n coli&ele ntu necoase pe lng$ care treceam" Se au%ir$ strig$te moroc$noase s$ !acem linite, dar Tanus r$mase surd la protestele lor" (u, snt sigur c$ greeti, %ise el cu glas tare" Ras!er i a materiali%at ciuda pe care mi o poart$ n !elul lui !ermec$tor" 3i, &ine, data viitoare o s$ tie mai &ine ce are de !$cut" M$ lu$ de umeri i m$ strnse att de tare, nct m$ duru" n seara asta m ai salvat de dou$ ori" F$r$ avertismentele tale, Ras!er m ar !i terminat n am&ele ca%uri" #um de le tii pe toate, Taita@ 5un r$m$ag c$ eti vreun vr$'itor tainic i ai darul oc*iului interior" I%&ucni iar n rs" #um puteam s; i stric &ucuria@ 3ra ca un &$iat mare i g$l$gios" ( aveam cum s$ nu A iu&esc i mai mult" (u era momentul s$ i vor&esc despre prime'dia n care se pusese pe el i pe noi to)i, care i eram prieteni" l l$sam s$ se &ucure ne sting*erit, iar a doua %i aveam s$ i vor&esc cu glasul ra)iunii"

,a c$ l am dus acas$ la el i i am cusut t$ietura din !runte, apoi i am sp$lat i celelalte r$ni i i le am uns cu amestecurile mele speciale de miere i plante medicinale, ca s$ evit$m cangrenele" 4up$ aceea, i am administrat o duc$ %drav$n$ de epen rou i l am l$sat pe &unul 9ratas s$ i veg*e%e somnul adnc" #nd am a'uns acas$ la mine, mult dup$ mie%ul nop)ii, a!lai c$ dou$ persoane voiau s$ le vi%ite% urgent0 una era st$pna mea, domni)a Lostris, cealalt$, Ras!er, n!rntul" (u ncape ndoial$ cui i a !i r$spuns mai nti, dac$ a !i avut de ales" #ei doi tic$loi ai lui Ras!er m$ trr$ aproape pn$ la locul n care acesta %$cea pe o saltea plin de sudoare, n'urnd i gemnd, invocndu A pe Set* i pe to)i %eii, s; i vad$ durerea i nenorocirea" Bunule Taita, m$ ntmpin$ el, ridicndu se c$%nit ntr un cot, nici nu )i po)i imagina ct m$ doare de tare" 5ieptul mi e n !l$c$ri" 5ot s$ 'ur c$ nu mai am un oscior ntreg, iar capul m$ doare, de parc$ mi ar !i n!$urat n piei crude" (u mi a !ost prea greu s$ mi reprim lacrimile de compasi une, dar e+ist$ un lucru destul de ciudat n ceea ce ne privete pe noi, doctorii i vindec$torii, i anume c$ nu ne las$ inima s$ nu depunem toat$ priceperea, c*iar i n ca%ul celei mai a&omina&ile !$pturi care ne o cere" ,m o!tat resemnat, mi am des!$cut geanta de piele n care aveam leacurile i mi am niruit toate instrumentele i unguentele" ,m !ost ncntat s$ constat c$ autodiagnosticul lui Ras!er se dovedea a !i corect i c$, a!ar$ de numeroasele contu%ii i r$ni uoare, avea cel pu)in trei coaste rupte, iar spre cea!$ avea un cucui ct pumnul meu" ,a c$ am avut toate motivele s$ con tri&ui i mai mult la discon!ortul s$u" Una dintre coastele rupte se deplasase i e+ista pericolul s$ i per!ore%e pl$mnul" In vreme ce era )inut strns de cei doi nemernici ai s$i, i am pus coasta la loc, apoi i am pansat pieptul cu &anda'e de pn%$ de in muiate n o)et, ca s$ se strng$ ct mai mult dup$ ce se usuc$" Tot acest timp, Ras!er c*el$l;ia i urla de mi era mai mare dragul" ,poi mi am ndreptat aten)ia spre cucuiul din )easta lui, acolo unde se lovise atunci cnd se i%&ise de dale" =eii snt ade sea !oarte generoi" #nd i am apropiat o lumin$ de oc*i, am

o&servat c$ nu i se dilat$ pupilele" (u mai avui nici un du&iu n leg$tur$ cu tratamentul necesar" Interiorul acelei c$p$)ni *idoase sngera" F$r$ mine, Ras!er n ar mai !i apucat urm$torul apus de soare" ,m alungat din cap gndul tentant i mi am reamintit datoria pe care o are c*irurgul !a)$ de pacient" 3+ist$, pro&a&il, numai trei c*irurgi n tot 3giptul care s$ !ie capa&ili s$ !ac$ trepana)ii de craniu cu o ans$ serioas$ de suc ces, dar eu unul nu prea aveam ncredere n ceilal)i doi" Le am poruncit nc$ o dat$ nemernicilor lui Ras!er s$ l )in$ strns i s$ nu A lase s$ se mite, culcat pe saltea, cu !a)a n 'os" 4up$ ct de dur l manipulau, !$r$ s$ )in$ seama de coastele lui rupte, mi am dat seama c$ nu prea mureau de dragul st$pnului lor" 4in nou, un adev$rat cor de sc*el$l$ieli i de urlete ntinar$ noaptea i mi &ucurar$ su!letul n timp ce lucram, c$ci m$ apu casem s$ i !ac o inci%ie semicircular$ n scalp, de 'ur mpre'urul cucuiului, dup$ care i am de%lipit o &ucat$ mare de piele de pe os" n clipa aceea, nici m$car *o'mal$ii lui nu A mai putur$ )ine culcat" Se %&$tea mprocnd cu snge pn$ n tavan, murd$rindu ne i pe noi, de parc$ ne m&oln$visem de varicel$" 3+asperat, le am poruncit, pn$ la urm$, s$ i lege gle%nele i nc*eieturile minilor de stlpii patului, cu !ii de piele" > <, &unule i dragule Taita, durerea mea e peste puteri" 4$ mi m$car un strop din sucul !lorii aceleia, te implor, dragul meu prieten, &ol&orosea el" ,cum, c$ A v$%ui legat !edele de pat, puteam s$ mi permit s$ !iu sincer cu el" Te n)eleg, &unule Ras!er, tiu e+act ce sim)i" 7i eu )i a !i !ost recunosc$tor dac$ mi ai !i dat un pic din !loarea aceea ultima oar$ cnd )i ai !olosit cu)itul pe mine" 4in p$cate, &$trine camarad, nu mai am nici un strop din medicamentul acesta n maga%ie i mai e vreo lun$ pn$ cnd o s$ mai soseasc$ alt$ caravan$ de la r$s$rit, l am min)it eu senin, c$ci !oarte pu)ini a!laser$ c$ mi cui tivam n gr$din$ epen rou" ,m ntins mna spre &urg*iul de oase, tiind c$ a&ia acum urma partea cea mai !rumoas$" #apul omenesc este partea corpului care m$ nedumerete cel mai mult" La porunca seniorului Inte!, toate cadavrele crimi

nalilor e+ecuta)i snt trimise la mine" n plus, i Tanus mi aducea multe specimene !rumoase de pe cmpul de &$t$lie, conservate &ine, n saramur$" Le am disecat pe toate i le am studiat, aa c$ tiu !iecare oscior i cum se m&in$ el n ansam&lul sc*eletului uman" ,m !$cut traseul parcurs de mncare de cnd ntr$ n gur$ i pn$ ce str$&ate tot corpul" ,m descoperit i organul acela minunat, inima, cui&$rit$ ntre &$icile palide ale pl$m nilor" ,m studiat rurile trupului prin care curge sngele i am studiat cele dou$ !eluri de snge care determin$ st$rile su!leteti i emo)iile oamenilor" 3+ist$, &inen)eles, sngele vesel, str$lucitor, care )nete pulsnd su& scalpel sau su& securea c$l$ului" ,cesta este sngele gndurilor !ericite i al emo)iilor pl$cute, al dragostei i al &un$t$)ii" ,poi e+ist$ sngele mai nc*is la culoare, mo*ort care curge !$r$ vigoarea i !$r$ veselia celuilalt" ,cesta este sngele mniei i al triste)ii, al gndurilor melancolice i al !aptelor rele" ,m studiat toate aceste pro&leme i am umplut o sut$ de suluri de papirus cu o&serva)iile mele" 4up$ cte tiu eu, nu e om pe lumea aceasta care s$ !i a'uns att de departe, cu att mai pu)in arlatanii aceia din templu cu amuletele i incanta)iile lor" M$ ndoiesc c$ vreunul dintre ei ar !i n stare s$ deose&easc$ !icatul de s!incterul anal, !$r$ o invoca)ie c$tre <siris, !$r$ aruncarea %arului i !$r$ o ta+$ gras$ pl$tit$ n avans" #u toat$ modestia, pot spune c$ n am ntlnit niciodat$ pe cineva care s$ n)eleag$ corpul omenesc mai &ine ca mine i, cu toate acestea, capul r$mne nc$ un mister" 4esigur, n)eleg c$ oc*ii v$d, c$ nasul miroase, c$ gura gust$ i c$ urec*ile aud dar care este scopul laptelui aceluia cov$sit care umple )easta@ ( am reuit niciodat$ s$ m$ l$muresc n leg$tur$ cu asta i nici un om n a !ost n stare s$ mi o!ere o e+plica)ie satis!$c$toa re, poate doar Tanus s$ se !i apropiat pu)in de adev$r" 4up$ ce petrecuser$m mpreun$ o sear$, degustnd ultima recolt$ de vin rou, se tre%ise n %ori i morm$ise0 Set* ne a pus porc$ria asta n cap, ca s$ se r$%&une pe oameni" ,m cunoscut, mai demult, un om care c$l$torea cu o carava

n$ de dincolo de cele dou$ ruri gemene legendare, Tigrul i 3u !ratul, care pretindea c$ studiase aceeai pro&lem$" 3ra un n)elept i de%&$tusem multe taine vreme de 'um$tate de an" La un moment dat, mi a sugerat c$ toate emo)iile i gndurile omeneti nu )neau din inim$, ci din terciul acela moale i amor! care !ormea%$ creierul" ,mintesc aceast$ aser)iune naiv$ numai pentru a demonstra ct de mult se poate nela !ie i un om inteligent i nv$)at" (imeni dintre cei care au studiat organul acela puternic, ini ma, ce sare plin$ parc$ de o via)$ proprie n centrul trupului nos tru, *r$nit$ de ruri mari de snge, prote'at$ de o re)ea de oase, nu se mai poate ndoi c$ aceasta este !ntna de unde )nesc toate gndurile i toate emo)iile" Inima se !olosete de snge pentru a mpr$tia aceste emo)ii prin tot corpul" ( ai sim)it niciodat$ cum se %&ate inima n tine i cum &ate mai repede la apari)ia unei mu%ici !rumoase sau a unui c*ip dr$g$la, sau la cuvintele meteugite dintr o cuvntare emo)ionant$@ ,i sim)it vreodat$ ceva %&$tndu )i se n interiorul capului@ #*iar i &$r&atul acela n)elept de la r$s$rit a !ost nevoit s$ capitule%e n !a)a logicii mele !$r$ cusur" (ici un om ra)ional nu poate crede c$ *alca aceea de lapte cov$sit, lipsit$ de snge, care %ace inert$ n ulciorul ei de os, ar putea s$ n$scoceasc$ versurile unui poem sau s$ conceap$ o piramid$, ar putea s$ !ac$ un om s$ iu&easc$ sau s$ porneasc$ la r$%&oi" #*iar i m&$ls$m$torii l scot i l arunc$, atunci cnd preg$tesc un cadavru pentru marea c$l$torie" 3+ist$ totui un parado+ aici, n care ar putea !i implicat$ aceast$ mas$ amor!$, i anume c$ atunci cnd o apas$ un lic*id su& presiune, omul i pierde ra)iunea Se cere o cunoatere adnc$ a structurii capului i o de+teritate destul de mare pentru a putea g$uri )easta, !$r$ s$ deran'e%i sacul care con)ine acest terci" 3u am am&ele calit$)i" n timp ce s$pam ncetior prin os, ncura'at de mugetele lui Ras!er, m$ opream din cnd n cnd, pentru a sp$la ac*iile de os, aruncnd cu o)et peste ran$" Usturimea lic*idului nu A prea alina pe pacient, ci l !$cea s$ urle i mai a&itir" 4eodat$, &urg*iul ascu)it de &ron% p$trunse uor prin osul

craniului i cercul micu), per!ect rotund s$ri din cau%a presiunii din interior" Fu urmat imediat de un val de snge negru, nc*egat, care m$ i%&i drept n !a)$" Imediat Ras!er se rela+$ su& mine" Mi am dat seama, nu !$r$ o uoar$ urm$ de regret, c$ va tr$i" n timp ce i coseam &ucata de scalp la loc, acoperindu i ori!iciul acela su& care !ura mater pulsa amenin)$tor, m$ ntre&am dac$ !$cusem, ntr a dev$r, un mare serviciu omenirii salvnd acest specimen" 4up$ ce l am l$sat pe Ras!er cu capul &anda'at, s!or$ind i scncind ntr o autocomp$timire porcin$, mi am dat seama c$ eram complet epui%at" 3mo)iile i %arva acelei %ile mi sec$tui ser$ pn$ i mie uriaa energie de care dispuneam" Totui, nu aveam s$ am nc$ parte de odi*n$, pentru c$ mesagerul domni)ei Lostris &ntuia nc$ pe terasa apartamentului meu i s a repe%it la mine de cum am !$cut primul pas s$ intru" (u mi a permis dect s$ m$ sp$l de sngele lui Ras!er i s$ mi sc*im& vemintele murdare" (ici n apucai &ine s$ intru, cl$tinndu m$, a&ia trndu mi picioarele, n iatacul ei, c$ domni)a mea, Lostris, se i repe%i s$ m$ ntmpine, cu oc*ii plini de v$paie, lovind amenin)$tor cu piciorul n p$mnt0 5e unde mi te ai ascuns, maestre Taita@ m$ lu$ ea t$ios, de cum m$ v$%u" ,m trimis dup$ tine nainte de ceasurile dou$, iar acum mai mai c$ se ivesc %orile" #um ndr$%neti s$ m$ !aci s atept atta@ Uneori nu prea )i mai ve%i lungul nasului" 7tii !oarte &ine cum snt pedepsi)i sclavii impertinen)i""" 5ur i sim plu i%&ucnise, dup$ attea ore ct !iersese n suc propriu, atep tndu m$" #nd e mnioas$, !rumuse)ea ei devine de a dreptul uluitoare, iar n clipa n care lovi cu piciorul n p$mnt, n !elul ei unic, sim)ii cum mi se topete inima de iu&ire pentru ea" (u te mai *li%i aa la mine. se stropi ea" Snt att de m nioas$, nct a !i n stare s$ dau porunc$ s$ !ii &iciuit. Lovi iar cu piciorul n p$mnt, iar eu sim)ii cum mi alunec$ toat$ o&oseala de pe umeri, sc$pnd ca de o povar$ copleitoare" Simpla ei pre%en)$ avea darul s$ m$ readuc$ la via)$" 4omni)a mea, n seara aceasta ai 'ucat un rol minunat" 5arc$ erai %ei)a ns$i, care s a co&ort printre noi" ,sta a !ost

impresia noastr$, a tuturor" S$ nu cumva s$ mai ndr$%neti s$ m$ duci cu %$*$relul. %ise ea, lovind pentru a treia oar$ cu piciorul n p$mnt, de data aceasta !$r$ prea mult$ convingere ns$" ( o s$ te !o!ile%i aa uor din asta""" #rede m$, domni)$, cnd m am ntors din templu pe str$%ile pline de lume, to)i erau cu numele t$u pe &u%e" =iceau c$ n au au%it n via)a lor un glas mai duios i c$ le ai !urat inima" (u cred nici un cuvnt din ceea ce mi spui, mi o rete%$ ea scurt, dar se vedea clar c$ !$cea e!orturi s$ par$ !urioas$" 4ac$ vrei s$ tii, p$rerea mea e c am avut un glas ori&il n seara asta" #el pu)in o dat$ a sunat plat i am !alsat de nenum$rate""" Tre&uie s$ te contra%ic, st$pn$" ( ai cntat niciodat$ mai &ine" 7i ct$ !rumuse)e. ,i luminat ntregul templu. ( a putea spune despre domni)a mea, Lostris, c ar !i c*iar vanitoas$, ns$ e totui !emeie" 3ti ngro%itor. strig$ ea e+asperat$" 4e data asta, era ga ta gata s$ pun s$ te &iciuiasc$, %$u, crede m$" 4a? ia vino tu aici i aa%$ te lng$ mine, pe pat, ca s$ mi povesteti totul" Snt nc$ att de tul&urat$, nct cred c$ n am s$ mai pot dormi o s;pt$mn$" M$ lu$ de mn$ i m$ conduse spre pat, sporov$ind !ericit$ despre Tanus i despre cum r$pise el, !$r$ ndoial$, toate inimile, inclusiv pe cea a !araonului, cu interpretarea lui minunat$, cu discursul s$u ndr$%ne), apoi despre cum i murd$rise micu)ul Horus roc*ia- i c*iar cntase ea att de &ine, nu cumva o luam peste picior@ 5n$ la urm$, am !ost nevoit s o opresc" 4omni)a mea, aproape c$ se arat$ %orile, iar noi tre&uie s$ ne preg$tim s$ plec$m cu toat$ curtea, s$ l nso)im pe rege n traversarea !luviului, pentru c$ vrea s$ i inspecte%e templul !unerar i mormntul" Tre&uie s$ dormi un pic, dac$ vrei s$ ar$)i n toat$ splendoarea ta, ntr o oca%ie o!icial$ att de important$" (u mi e somn, Taita, protest$ ea i continu$ s$ sporov$ iasc$, dar nu trecur$ cteva minute, c$ mi se i l$s$ moale pe um$r i adormi la mi'locul !ra%ei" I am ae%at uor capul pe

t$&lia de lemn a patului sco&it$ anume pentru odi*n$ i am aco perit o cu o cerg$ din piei de maimu)$ colo&us" (u m a l$sat ini ma s$ plec imediat, aa c$ m am mai !oit o vreme pe lng$ patul ei" 5n$ la urm$, am s$rutat o uor pe o&ra%" Mi a optit som noroas$, !$r$ s$ desc*id$ oc*ii0 #re%i c$ se va ivi vreo oca%ie s$ stau de vor&$, mine, cu regele@ (umai el va putea s$ A mpiedice pe tata s$ l trimit$ departe pe Tanus" (u g$sii nici un r$spuns atunci, pe loc, i, n timp ce eu ov$iam neputincios, ea c$%u ntr un somn adnc"

$ smulsei cu greu din aternut la ivirea %orilor, c$ci a&ia de pusesem gean$ peste gean$, cnd am !ost nevoit s$ m$ tre%esc" Imaginea din oglinda de &ron% mi de%v$lui un c*ip r$v$it, cu oc*ii e+trem de in'ecta)i" M am dat iute cu !ard, ca s$ mi acop$r urmele de o&oseal$, mi am accentuat conturul oc*ilor cu c$r&une i mi am pus un strop de antimoniu pe o&ra'ii pali%i" 4oi dintre scalvii mei tineri mi piept$nar$ p$rul, iar cnd terminar$, !ui att de mul)umit, nct co&ori repede, aproape cu &ucurie, spre docul particular al Marelui Bi%ir, acolo unde era ancorat$ &ar'a regal$" M am al$turat printre ultimii mul)imii de pe c*ei, dar, se pare, nimeni nu mi lu$ n seam$ ntr%ierea, nici c*iar domni)a mea, Loslris, care urcase de'a pe puntea &ar'ei" ,runcai o privire spre ea" Fusese invitat$ n rindul !emeilor regale, care nu erau numai so)iile !araonului, ci i nenum$ratele concu&ine precum i toate !iicele lui" Binen)eles, acestea din urm$ constituiau, n mare parte, cau%a ne!ericirii regelui o turm$ ntreag$, ncepnd cu &e&elue care a&ia se ridicaser$ n picioare, pn$ la cele de vrsta m$ritiului, !$r$ m$car un &$iat printre ele" #um avea s$ !ie con tinuat$ nemurirea !araonului, !$r$ o linie &$r&$teasc$@ 3ra greu de cre%ut c$ Lostris, la !el ca mine, nu dormise mai mult de o or$ dou$, c$ci ar$ta la !el de dulce i de proasp$t$ ca tranda!irii

de deert din gr$dina mea" #*iar i n pleiada aceea str$lucitoare de !rumuse)i !eminine aduse !araonului de slu'itorii s$i sau tri mise ca tri&ut de satrapi din toate col)urile imperiului, Lostris p$rea o rndunic$ ntr un stol de ciocrlii mici de deert" l c$utai cu privirea pe Tanus, dar escadronul lui era de'a departe, n susul !luviului, gata s$ escorte%e &ar'a !araonului la traversare, iar ra%ele soarelui ce r$s$rea se re!lectau pe supra!a)a apei, argintnd o or&itor" (u putui s$ m$ uit ntr acolo" n mo mentul acela se au%i &$taia monoton$ a unei to&e i mul)imea i i)i capetele s$ l vad$ pe !araon ieind din palat, ndreptndu se spre &ar'a regal$" n diminea)a aceea purta coroana uoar$, neme", !$cut$ din pn%$ plisat$ i apretat$, prins$ n 'urul capului cu o &and$ de aur, uraeus. #o&ra de aur i se n$l)a cu capul um!lat i cu oc*ii str$lucitori, din pietre scumpe de pe !runte" #o&ra era sim&olul puterilor !araonului asupra vie)ii i mor)ii supuilor s$i" Regele nu purta cr'a i &iciul, ci numai sceptrul de aur" 4up$ du&la coroan$, acesta era comoara cea mai s!int$ dintre toate &i'uteri ile coroanei i avea reputa)ia unei vec*imi de peste o mie de ani" n ciuda !astului i a ceremonialului, !aronul nu se !ardase" Su& ra%ele !ruste ale soarelui de diminea)$ i !$r$ sulimanurile care s$ ascund$ realitatea, Mamose era un om ct se poate de o&inuit0 un %eule) lipsit de vigoare, trecut &ine de prima tinere)e, cu o &urticic$ rotund$ rev$rsat$ peste &rul or)ului i cu c*ipul &r$%dat de gri'i" #nd trecu pe lng$ mine, p$ru s$ m$ recunoasc$, pentru c$ d$du uor din cap" ,m ngenunc*eat repede, cu capul plecat, pe dale, iar el mi !$cu semn s$ m$ apropii" M am trt n mini i n genunc*i i mi am i%&it !runtea de trei ori de p$mnt, la picioarele lui" (u eti tu Taita, poetul@ m$ ntre&$ el cu vocea pi)ig$iat$ i r$stit$" Snt sclavul Taita, Maiestatea Boastr$, i am r$spuns eu" Uneori e nevoie s$ !ii umil" 7i mai snt i un &iet m%g$litor" 3i &ine, sclavule Taita, m%g$leala ta a !ost de mare e!ect asear$" (u m am distrat niciodata att de &ine la o pies$ de

teatiu" Boi da un edict regal prin care umilele tale rnduri s$ !ie recunoscute ca versiune o!icial$" F$cu acest anun) cu glasul destul de ridicat, ca s$ aud$ n treaga curte i pn$ i seniorul Inte!, care l urma ndeaproape, radia de pl$cere" Fiindu i sclav, onoarea se rev$rsa mai mult asupra lui, dect asupra mea" Totui, !araonul nu terminase ceea ce avea s$ mi spun$0 Spune mi, sclavule Taita, nu eti tu medicul care mi a pre scris de curind un tratament@ Maiestate, snt acelai sclav, unul care are ndr$%neala s$ practice cte ceva i din medicin$" 7i atunci, cnd se va vedea e!ectul tratamentului t$u@ n tre&$ el, co&ornd vocea ca s$ l aud numai eu" Maiestate, evenimentul se va petrece la nou$ luni dup$ ce ve)i !i mplinit toate condi)iile pe care vi le am scris" Fiind acum lega)i de rela)ia medic pacient, m am sim)it o&ligat s$ adaug0 ,)i urmat regimul pe care vi l am prescris@ 5e snii enormi ai lui Isis. e+clam$ el cu o sclipire n oc*i" M$ mir c$ n am nceput s$ mugesc de attea !udulii de taur cu cte m am um!lat. 3ra ntr o dispo%i)ie att de &un$, nct ndr$%nii s$ !ac i eu o glum$0 , g$sit, cumva, M$ria Ta, i 'unincu)a, aa cum v am sugerat@ 4in p$cate, doctore, lucrurile nu snt c*iar aa de simple cum par" Florile cele mai !rumoase snt repede vi%itate de al&ine" Mi ai recomandat s$ !ie cu totul i cu totul neatins$, nu i aa@ Fecioar$ neatins$ i n perioada primei sale luni roii, am ad$ugat eu repede, ca s$ ngreune% ct mai mult posi&il aplicarea re)etei mele" ,)i g$sit o pe aceea care s$ ndeplineasc$ aceste condi)ii, Maiestate@ i sc*im&$ iar e+presia i %m&i gnditor" Sursul s$u p$rea nepotrivit cu tr$s$turile i melancolice" Bom vedea, murmur$ el" Bom vedea" ,poi se ntoarse i

urc$ scara de m&arcare pe &ar'$" #nd seniorul meu, Inte!, m$ a'unse din urm$, !$cu un gest aproape impercepti&il s$ trec nd$r$tul lui, aa c$ l am urmat pe puntea &ar'ei regale" n timpul nop)ii vntul se potolise, apele ntunecate ale !lu viului p$reau vscoase i linitite, ca uleiul din ulcior, tul&urate doar de vrte'urile i undele de supra!a)$ induse de curen)ii iu)i de adncime care nu se opresc niciodat$" 5n$ i (em&et ar tre &ui s$ poat$ traversa n ast!el de condi)ii, dei escadronul lui Tanus st$tea al$turi n mod parc$ o!ensator, ca i cum ar !i !ost gata s$ l salve%e, dac$ mai !$cea vreo greeal$" Seniorul Inte! m$ lu$ deoparte, de ndat$ ce a'unse pe punte" nc$ mai ai puterea s$ m$ iei, uneori, prin surprindere, &$trnul meu drag, opti el i m$ strnse de &ra)" 7i asta tocmai cnd ncepusem s$ m$ ndoiesc serios de loialitatea ta" R$m$sei descump$nit de aceast$ dovad$ neateptat$ de &un$voin)$, avnd n vedere c$ r$nile pe care mi le l$sase &iciul lui Ras!er pe spinare m$ mai dureau nc$" Totui, mi plecai !run tea, ca s$ nu mi vad$ e+presia de pe c*ip i i ateptai porunca, ceea ce nu ntr%ie prea mult" (ici eu nsumi n a !i putut scrie un discurs mai gro%av pentru Tanus pe care s$ l )in$ n !a)a !araonului, orict a !i ncer cat" ,colo unde im&ecilul de Ras!er a dat gre att de lamenta&il, tu ai reuit s$ mi &ucuri %iua n stilul t$u caracteristic" ,&ia atunci am n)eles" #redea c$ eu eram autorul ne&uniei monumentale a lui Tanus i c$ i o scrisesem ca s$ i !ac lui pe plac" n vacarmul din templu n avusese cum s$ mi aud$ strig$tele de avertisment c$tre Tanus, pentru c$, dac$ ar !i !$cut o, i ar !i dat seama" Snt !ericit c$ snte)i mul)umit, i am r$spuns eu n oapt$" ,m sim)it o mare uurare" 5o%i)ia mea in!luent$ nu !usese compromis$" n clipa aceea nu m$ mai gndeam la pielea mea, ci la Tanus i la Lostris" Urmau s$ ai&$ nevoie de orice !$rm$ de a'utor i de protec)ie pe care li le a !i putut acorda n !ur tunoasele %ile ce i ateptau" 3ram plin de recunotin)$ c$ mai eram nc$ n stare s$ le !iu de !olos"

(u mi am !$cut dect datoria, am %is eu, r$su!lnd uurat" ,m s$ )i ar$t recunotin)a mea, mai spuse seniorul Inte!" )i aminteti de &ucata aceea de p$mnt de pe canalul din spatele templului lui T*ot*, despre care am discutat cu ceva timp n urm$@ 4a, desigur, st$pnul meu" 7tiam amndoi c$ tn'eam de %ece ani dup$ acel p$mnt" 3ra !oarte potrivit pentru retragerile unui scriitor i pentru atunci cnd aveam s$ m&$trinesc" 3 al t$u" La urm$torul s!at s$ mi aduci papirusul s$ l semne%" 3ram mpietrit de uimire i m$ cutremuram la gndul c$ o& )inusem ceea ce doream ntr o manier$ att de tic$loas$ ca plat$ pentru ceea ce p$rea un act de tr$dare din partea mea" < clip$, i numai una, mi a trecut prin minte s$ resping acest dar" #nd mi am revenit din oc traversam !luviul, tr$gnd la gurile canalului ce t$ia cmpia spre marele templu !unerar al lui Mamose" M$ ngri'isem de canalul acesta, !iind !oarte pu)in a'utat de ar*itec)ii regali, pentru c$, n principiu, proiectasem singur tot transportul complicat al trupului !araonului din palatul n care avea s$ moar$, pn$ la templul !unerar, unde avea s$ se !ac$ pro cesul de mumi!icare" 5resupusesem c$ avea s$ moar$ n palatul lui de pe mica in sul$ 3le!antina" ,a c$ trupul avea s$ i !ie adus pe !luviu n &ar'a o!icial$" 5roiectasem canalul ca s$ se potriveasc$ !$r$ pro&leme cu am&arca)iunea uria$" ,a c$ acum &ar'a alunec$ uor, ca spa da n teac$" 4rept precum lama pumnalului meu, canalul t$ia p$mntul negru i !ertil al cmpiei pe o lungime de dou$ mii de pai pn$ la poalele colinelor mo*orte Sa**aram" =eci de mii de sclavi trudiser$ ani de %ile ca s$ l construiasc$ i s$ l pave%e cu &locuri de piatr$" In clipa n care &ar'a intr$ n canal, dou$ sute de sclavi apucar$ parimele de la pupa i ncepur$ s$ trag$ vasul peste cmpie" #ntau unul dintre cntecele acelea melodioase i triste, de munc$, n timp ce p$eau n iruri pe c$r$rile de lng$ canal" 8$ranii care i lucrau p$mntul alergar$ n nt;mpinarea noastr$"

Se ngr$m$dir$ pe mal, implornd &inecuvntarea regelui i !luturind ramuri de palmier, n vreme ce &ar'a trecea maiestuoas$" #nd, n s!rit, a'unser$m la docul de piatr$ de la poalele %idurilor e+terioare ale templului construit pe 'um$tate, sclavii legar$ parimele de pilonii de ancorare" 5roiectasem totul cu atta preci%ie, nct coca &ar'ei o!iciale se alinie per!ect cu portalele intr$rii principale a templului" In clipa n care vasul uria se opri, trompetul de la prora su!l$ n cornul de ga%el$, iar gr$tarul uria al por)ii !u ridicat ncet, de%v$luind dricul regal care atepta pe culoar, nso)it de grupul m&$ls$m$torilor, nvemnta)i n ro&ele lor purpurii i de cinci%eci de preo)i ai lui <siris nirui)i n spatele lor" 5reo)ii ncepur$ s$ incante%e, n timp ce mpingeau dricul pe role de lemn c$tre puntea &ar'ei" Faraonul &$tu ncntat din palme i se gr$&i s$ cercete%e ve*iculul acesta grotesc" (u participasem la conceperea acestei des!$ur$ri a prostului gust" 3ra n ntregime opera preo)ilor" ,'unge s$ spun doar c$, n lumina or&itoare a soarelui, lucrarea aceea !astuoas$ din aur str$lucea att de tare, nct deran'a oc*iul aproape la !el de dureros ca !orma acestei gro%$vii" 5ovara aurit$ i !$cea s$ g!ie i s$ asude pe preo)i" #nd mpinser$ arca &utuc$noas$ pe punte, pn$ i marea &ar'$ se nclin$ ngri'or$tor de mult" #u acea can titate de aur s ar !i putut umple cu cereale toate *am&arele din Regatul de Sus sau s ar !i putut construi i dota cinci%eci de esca droane de cor$&ii de lupt$, precum i s$ se pl$teasc$ ec*ipa'elor lor, vreme de %ece ani" ,a ncearc$ meterii nepricepu)i s$ i ascund$ lipsa de inspira)ie n spatele comorilor menite s$ )i ia oc*ii" 4e mi ar !i !ost dat mie pe mn$ atta material de lucru, re%ultatul ar !i !ost cu totul altul" ,ceast$ monstruo%itate era destinat$ s$ !ie !erecat$ n mormnt mpreun$ cu trupul nensu!le)it al !araonului" ( avea nici o importan)$ c$ !$urirea ei contri&uise la ruina !inanciar$ a regatului, c$ci Faraonul era a&solut ncntat" La sugestia seniorului Inte!, regele urc$ n dric i se ae%$ pe plat!orma ce !usese proiectat$ pentru ae%area sarco!agului" 4e

acolo privi radios n 'ur, uitnd cu des$vrire de po%i)ia i de demnitatea sa regal$" In clipa aceea, se sim)ea, pro&a&il, mai &ine dect n toat$ e+isten)a lui anost$, re!lectai eu, cu o uoar$ urm$ de compasiune n su!let" Moartea avea s$ !ie culmea spre care i ndreptase cea mai mare parte a energiei sale vitale" 4intr un impuls, i !$cu semn seniorului Inte! s$ i se al$ture pe arc$, apoi se uit$ pe puntea plin$ de lume, de parc$ ar !i c$utat pe cineva cu privirea, n mul)ime" 5$ru s$ repere%e persoana aceea, c$ci se aplec$ apoi i i opti ceva marelui vi%ir" Seniorul Inte! surise i, privind n aceeai direc)ie, o v$%u pe domni)a mea, Lostris" i porunci printr un gest s$ urce la el, pe arc$" 3a se !istici vi%i&il, m&u'orndu se pe su& !ardul care i acoperea c*ipul, ceea ce era un lucru destul de neo&inuit la o persoan$ att de greu de intimidat" Totui, i reveni repede i urc$ pe dric cu gra)ia ei sprin)ar$ prin care reuea s$ atrag$ toate privirile, ngenunc*e dinaintea regelui i se nclin$, lovindu i de trei ori !runtea de plat!orm$" ,poi, !araonul !$cu un lucru e+traordinar, c*iar acolo, n !a)a tuturor preo)ilor i a ntregii cur)i" Se aplec$ i o lu$ pe Lostris de mn$, o a'ut$ s$ se ridice n picioare i o ae%$ lng$ el" Lucrul acesta nc$lca orice protocol, nu mai e+istase un asemenea precedent, aa c$ i am v$%ut pe consilierii s$i sc*im&nd priviri uluite" 4up$ aceea, se ntmpl$ ceva de care nici m$car ei nu i d$dur$ seama" 5e cnd eram !oarte tn$r, n apartamentele &$ie)ilor locuia un sclav &$trn i surd ce se mprietenise cu mine" 3l m$ nv$)ase s$ citesc cuvintele oamenilor de pe &u%e, !$r$ s$ !ie nevoie s$ aud vreun sunet" 3ra un lucru !oarte util" 5uteam, n !elul acesta, s$ urm$resc o conversa)ie de la cap$tul cel$lalt al unei s$li pline de lume, cu mu%ic$ i cu sute de oameni care rideau i strigau n 'ur" ,adar, l v$%ui cu oc*ii mei pe !araon cum i optete dulce domni)ei Lostris0 #*iar i la lumina %ilei eti la !el de divin$, precum %ei)a Isis n sclipirea plpitoare a !$cliilor din templu" Sim)ii ocul, precum o lovitur$ de pumn n stomac" #um de putusem !i att de or& sau att de stupid, m$ d$deam eu, disperat, de ceasul mor)ii" #u siguran)$, orice im&ecil i ar !i dat seama n

ce direc)ie avea s$ ncline indiscre)ia mea capricioas$, !elul n care ar !i putut s$ cad$ %arurile destinului" S!atul meu !rivol n avea cum s$ nu A !ac$ pe !araon s$ i ndrepte aten)ia c$tre domni)a Lostris" 3ra ca i cum un impuls mesc*in ascuns n mintea mea m$ !$cuse s$ i o pre%int ca pe mama primului s$u n$scut pe linie masculin$" #ea mai !rumoas$ !ecioar$ din )ar$, a!lat$ la prima perioad$ a rev$rs$rii lunii roii, nu era altceva dect descrierea e+act$ a domni)ei Lostris" ,poi, &inen)eles, prin !aptul c$ o dis tri&uisem n rolul principal din piesa de teatru, nu !$cusem altceva dect s o e+pun privirilor regelui n cea mai !avora&il$ lumin$" #eea ce o&servai eu &rusc c$ era pe cale s$ se n!iripe se n tmplase numai din vina mea, ca i cum a !i ticluit totul dinainte" Mai mult, era prea ti%iu s$ mai pot !ace ceva" St$team acolo, n plin soare, att de nsp$imntat i de c*inuit de remuc;ri, nct nu mai eram n stare s$ gndesc sau s$ mai scot o vor&$" #nd preo)ii asuda)i traser$ dricul de pe punte n coridorul ce ducea spre templu, mul)imea din 'urul meu pomi dup$ el, lundu m$ i pe mine, !$r$ voie, ca pe o !run%$ c$%ut$ pe ape" nainte s$ !iu n stare s$ mi adun puterile, m$ tre%ii n curtea din !a)a templului !unerar" ,m nceput s$ mi !ac loc cu coatele, mpingndu i pe cei din !a)$, ca s$ trec de ei i s$ m$ apropii de dric, pn$ s$ a'ung$ la intrarea principal$ a l$caului mortuar regal" n vreme ce unul dintre grupurile de preo)i mpingea carul nainte, al)ii luau rolele de lemn l$sate n urm$ i d$deau !uga n !a)$, s$ le ae%e dinaintea ve*iculului de aur" Se produse o mic$ ntr%iere, deoarece cortegiul a'unsese pe o por)iune de de drum care nu !usese nc$ pavat$" 5e cnd preo)ii aruncau cu paie ca s$ nlesneasc$ trecerea peste denivel$ri, eu m am strecurat iute pe dup$ irul de lei sculpta)i n piatr$ ce str$'uiau aleea i m am gr$&it s$ a'ung la loc li&er, pn$ la arc$" n clipa n care unul din tre preo)i a ncercat s$ mi &are%e drumul, ca s$ m$ mpiedice s$ a'ung acolo, i am aruncat o privire care i ar !i ng*e)at de !ric$ pn$ i pe leii aceia de piatr$ i m am r$stit la el cu vor&e de

ocar$ rareori au%ite n templu, ceea ce A !$cu s$ se dea iute la o parte" #nd am a'uns lng$ arc$, m am tre%it c*iar la picioarele lui Lostris, att de aproape de ea, nct dac$ m$ ntindeam, puteam s$ i ating &ra)ul i s$ aud !iecare cuvnt pe care i A adresa regelui" Mi am dat seama imediat c$ i revenise din !stceala cau%at$ de interesul neateptat pe care i A ar$tase !araonul, iar acum se str$duia s$ i !ie ct mai mult pe plac" 5lin de am$r$ciune, mi am amintit c$ asta i i propusese, de !apt, pentru a se putea !olosi de !avorurile lui, n vederea c$s$toriei ei cu Tanus" (u mai departe de noaptea trecut$ i respinsesem ideea aceasta copil$reasc$, dar acum nu )inea deloc cont de ceea ce i spusesem" 3ra peste puterile mele s$ m$ mai opun sau s o previn n leg$tur$ cu apele prime'dioase spre care se ndrepta" #u toate c$ la nceputul acestei cronici am l$sat impresia c$ domni)a mea, Lostris, nu era dect o copil$ capricioas$, !$r$ alte gnduri n c$porul ei dr$g$la, a!ar$ de prostiile romantice i de dragostea !rivol$ de via)$, mai tr%iu m am tre%it, ca istoric, c$ nu mai pridideam s$ consemne% aceste evenimente e+traor dinare" n ciuda !aptului c$ era att de tn$r;, avea momente de gndire matur$, mult peste vrsta ei" Fetele noastre egiptene n!loresc devreme su& soarele (ilului" 4omni)a Lostris avea nclina)ii serioase i spre nv$)$tur$, o minte str$lucit$ i o !ire iscoditoare i re!le+iv$, iar eu m$ str$duisem de a lungul anilor s$ i de%volt i s$ i ncura'e% aceste aptitudini" ,'unsese, su& ndrumarea mea, s$ !ie n stare s$ poarte de% &ateri cu preo)ii, n leg$tur$ cu cele mai o&scure dogme religioase, s$ i sus)in$ punctul de vedere n !a)a legiuitorilor palatului n c*estiuni cum ar !i 4ocumentele 5ropriet$)ii Funciare, sau e+trem de complicatul ,ct al Iriga)iilor ce reglementa !olosirea corect$ a apelor (ilului" Binen)eles, citise i asimilase a&solut toate papirusurile din &i&lioteca palatului" 5rintre acestea, i pe cele cteva sute al c$ror autor eram, cum ar !i0 tratate medicale, eseuri serioase asupra tacticilor navale de r$%&oi, manuscrise astrologice despre denumirea i natura tuturor corpurilor cereti i manuale despre arta mnuirii arcului i a spadei, despre *orticultura i despre dresarea oimilor" 3ra

n stare s$ m$ contra%ic$ n materie de ar*itectur$, comparindu mi principiile cu acelea ale marelui Im*otep" ,a c$ era per!ect preg$tit$ s$ poarte o discu)ie n domeniile de la astrologie la arta r$%&oiului i de la politic$ la construirea templelor sau la !olosirea apelor (ilului toate su&iectele acestea !iind n m$sur$ s$ l !ascine%e pe !araon" In plus, tia s$ rime%e i s$ ticluiasc$ 'ocuri de cuvinte amu%ante, iar voca&ularul i era aproape la !el de &ogat ca al meu" 5e scurt, era o companie des$vrit$ i un &un interlocutor, cu un ascu)it sim) al umorului" Bor&ea cursiv, glasul i era ncn t$tor, iar rsul vesel i cristalin" ntr adev$r, &$r&at sau %eu, nici unul nu i putea re%ista, mai ales dac$ preopinentului !$r$ mo tenitor ea i mai o!erea i promisiunea unui !iu" Tre&uia s o pre vin, dar cum s$ !i putut, oare, un sclav s$ p$trund$ n grupul acela de persoane sus puse, cu statutul s$u att de umil@ 8op$iam nelinitit pe lng$ dric, ascultnd glasul plin de miere al domni)ei Lostris, menit s$ l !armece cu totul pe rege" i pre%enta !elul n care !usese proiectat templul lui !unerar, n con!ormitate cu cele mai propice aspecte astronomice cele ale lunii i ale %odiacului din momentul naterii !araonului" Binen)eles, nu !$cea dect s$ repete cunotin)ele spicuite de la mine, pentru c$ eu eram cel care !$cusem m$sur$torile i orientasem templul c$tre corpurile cereti" Totui, era att de conving$toare, nct m am tre%it urm$rindu i e+plica)iile, de parc$ le a !i au%it pentiu prima oar$" ,rca !unerar$ trecu printre pilonii cur)ii interioare a templu lui, prin atriumul lung, str$'uit de colonade i pe lng$ uile &a rate i p$%ite ale celor ase vistierii unde erau !$urite i depo%i tate o!randele !unerare care aveau s$ intre, o dat$ cu !araonul, n mormnt" La cap$tul atriumului, uile din lemn de salcm sculp tate cu imagini ale tuturor %eilor din panteon !ur$ &rusc date la o parte, iar noi intrar$m n nc$perea mortuar$ unde avea s$ !ie, cndva, m&$ls$mat, cadavrul regelui" ,ici, n capela aceasta so lemn$, !araonul co&ori din dric i pomi mai departe, s$ inspec te%e masa masiv$ pe care avea s$ !ie ntins pentru ritualul de mumi!icare" Spre deose&ire de m&$ls$marea unui om o&inuit,

cea regal$ urma s$ se des$vreasc$ dup$ apte%eci de %ile" Masa !usese sculptat$ dintr un singur &loc de diorit de trei pai lungime i doi, l$)ime" 5e supra!a)a ntunecat$ i marmorat$ a pietrei, se d$ltuise suportul pe care avea s$ !ie ae%at capul !araonului i $n)ule)ele pe unde aveau s$ se scurg$ sngele i alte lic*ide trupeti eli&erate de scalpelele i de instrumentele m&$ls$m$torilor" Marele maestru al acestei &resle st$tea lng$ mas$, gata s$ e+plice regelui ntregul proces, i avea, ntr adev$r, un pu&lic atent, pentru c$ pe !araon p$rea s$ l !ascine%e !iecare detaliu maca&ru" La un moment dat, !u gata gata s$ i uite demnitatea i s$ urce pe &locul de diorit, ca s o pro&e%e, aa cum ai !ace cu un vemnt de in nou, la croitor" Totui, se st$pni, cu mare greutate, i se mul)umi s$ plece urec*ea la pre%entarea !$cut$ de m&$ls$m$tor, despre cum va !ace el prima inci%ie, de la &eregat$, pn$ n %ona ing*inal$, i despre cum i va scoate cu iscusin)$ viscerele- apoi cum vor !i separate !icatul, pl$mnii, stomacul i intestinele" Inima, ca amnar al scnteii divine, va !i l$sat$ la locul ei, la !el i rinic*ii, acetia !iind asocia)i cu ideea de ap$, n consecin)$, cu (ilul, i%vorul vie)ii" 4up$ aceast$ instruire edi!icatoare, !araonul e+amin$ minu)ios cele patru vase canopice care aveau s$ i ad$posteasc$ viscerele" ,cestea erau ae%ate pe alt$ mas$ mai mic$, din granit, a!lat$ n apropiere" Basele din ala&astru translucid, de culoarea laptelui, erau mpodo&ite cu %ei cu capete de animal0 ,nu&is acalul, So&et* crocodilul, T*ot* i&isul, Se6*met > leoaica" 3i aveau s$ !ie gardienii m$dularelor divine ale !araonului, pn$ la tre%irea lui n via)a etern$" 5e aceeai mas$ de granit unde se a!lau vasele canopice, m&$ls$m$torii i ae%aser$ instrumentele i ntregul arsenal de ulcioare i de am!ore cu s$ruri, lacuri i alte c*imicale pe care aveau s$ le !oloseasc$ n demersul lor" Faraonul era !ascinat de scalpelele str$lucitoare de &ron% ce aveau s$ l eviscere%e, iar cnd m&$ls$m$torul i ar$t$ lingura lung$ i ascu)it$ care avea s; i !ie vrt$ pe n$ri, ca s$ i scoat$ con)inutul craniului laptele

acela cov$sit asupra c$ruia re!lectasem eu ndelung, !$r$ nici un re%ultat regele !u de a dreptul vr$'it i ncepu s$ mnuiasc$ instrumentul sinistru cu evlavie" 4up$ ce i satis!$cu i aceast$ curio%itate, n leg$tur$ cu masa mortuar$, domni)a Lostris i a ndreptat aten)ia asupra &asorelie!urilor colorate care mpodo &eau %idurile templului de sus pn$ 'os" 4ecora)iunile nu !u seser$ nc$ terminate, dar asta nu le !$cea mai pu)in atr$g$toare, att ca proiect, ct i ca e+ecu)ie" 4esenasem aproape toate a &loanele cu mna mea i i supraveg*easem ndeaproape pe arti tii palatului care le e+ecutaser$ pe celelalte" Totul !usese creionat pe %iduri cu &e)ioare de c$r&une" 4up$ aceea, le corectasem i le per!ec)ionasem cu mna li&er$" ,cum erau gravate de o ec*ip$ de sculptori pricepu)i n gresie, iar dup$ ei venea o a doua ec*ip$ de artiti care pictau &asorelie!urile terminate" ,lesesem pentru aceste imagini al&astrul ca dominant$, n toate nuan)ele, de la cel al aripii p$s$rii n %&or, la tonurile cerului i ale (ilului n lumina soarelui, de la cel al petalelor or*ideei de deert, pn$ la sclipirea &i&anului de !luviu, %&$tndu se n plasa pescarului" Totui, mai erau i alte culori, cum ar !i nuan)e vi&rante de rou i gal&en, att de dragi egiptenilor" Faraonul, urmat ndeaproape de seniorul meu, Inte!, n cali tatea sa de 5a%nic al Mormintelor Regale, trecu n revist$, !$r$ s$ se gr$&easc$, cercetnd i comentnd aproape asupra !iec$rui detaliu" Binen)eles, tema pe care o alesesem pentru camera mortuar$ era #artea Mor)ilor, acea *art$ i descriere am$nun)it$ a c$ii spre lumea de dincolo pe care avea s o urme%e !araonul, precum i prime'diile ce aveau s$ i apar$ n !a)$, de a lungul c$ l$toriei" Se opri ceva mai mult dinaintea desenelor mele repre %entndu A pe %eul T*ot*, cel cu cap de pas$re i cu ciocul lung i coroiat, de i&is, care cnt$rea inima scoas$ din trupul !araonu lui, pe talerul contra&alansat de pana adev$rului" 4ac$ inima i era ntinat$, &alan)a avea s$ se de%ec*ili&re%e n 'os, iar %eul avea s o arunce imediat monstrului cu cap de crocodil care atepta n apropiere, gata s o devore%e" Regele rosti ncetior mantra protectoare din carte, menit$ s$ l !ereasc$ de o asemenea

nenorocire, apoi trecu la urm$toarea scen$" Se !$cuse aproape de amia%$, cnd !araonul i termin$ inspec)ia din templul mortuar i iei n curtea din !a)$, unde maetrii &uc$tari ai palatului preg$tiser$ un &anc*et somptuos n aer li&er" Bino i aa%$ te aici, ca s$ )i pot vor&i mai mult despre stele. nc$ o dat$, regele trecu peste protocol i o ae%$ pe domni)a Lostris al$turi de el la mas$, mutnd o, c*iar, pe una dintre nevestele sale mai n vrst$, ca s$ i !ac$ ei loc" n timpul mesei, aproape c$ nu mai vor&i cu altcineva, a!ar$ de st$pna mea care se comporta acum ca la ea acas$, vr$'indu i i nveselindu i pe to)i din 'ur cu iste)imea i !armecul ei" Binen)eles, n calitate de sclav, nu aveam loc la mas$, nici m$car nu m am putut strecura pe lng$ st$pna mea, ca s o aver ti%e% s$ i modere%e e+u&eran)a n pre%en)a regelui" n loc de asta, a tre&uit s$ mi g$sesc un loc pe piedestalul unuia dintre leii de granit, de unde puteam privi de a lungul mesei, urm$rind tot ce se petrecea acolo" (u eram singurul care !$cea acest lucru, c$ci seniorul meu, Inte!, se a!la aproape de rege, dei ceva mai retras, i scruta totul cu oc*i str$lucitori, implaca&ili, ca un p$ian'en !rumos i veninos, din mi'locul pn%ei sale" La un anumit moment n timpul &anc*etului, pe deasupra trecu un erete cu ciocul gal&en, care scoase un )ip$t strident i &at'ocoritor, ca un scr)it" M am gr$&it s$ alung vestitorul acela al r$ului printr un semn, c$ci cine tie ce %eu luase !orm$ de pas$re, ca s$ ne %$p$ceasc$ i s$ ne ncurce m$runtele noastre ndr$%neli" 4up$ masa de prn%, era o&iceiul ca toat$ curtea s$ se odi* neasc$ timp de o or$, mai ales n perioada aceasta !ier&inte a anului" Totui, !araonul era att de ncntat, nct n %iua aceea nici nu vru s aud$ de aa ceva" ,cum vom inspecta vistieriile, anun)$ el" La apropierea convoiului regal, g$r%ile de la uile primei tre %orerii se d$dur$ la o parte i pre%entar$ armele, iar uile se desc*iser$ iute dinspre interior" 5roiectasem aceste ase vistierii

nu numai ca pe nite maga%ii pentru imensa comoar$ !unerar$ strns$ de !araon de doispre%ece ani ncoace, din clipa n care urcase pe tronul du&lu, ci i ca pe nite ateliere unde o mic$ armat$ de meteugari i de arti%ani sporeau permanent acea avu)ie" Sala n care intrasem era o armur$rie ce ad$postea colec)ia de arme i de ec*ipamente !olosite n &$t$lie i la vn$toare de s$l&$ticiuni, att practice, ct i ceremoniale, pe care regele avea s$ le ia cu el n lumea de dincolo" ,ran'asem, cu a'u torul seniorului Inte!, ca meteugarii s$ stea la pupitrele lor, ast !el nct regele s$ i vad$ la lucru" n vreme ce !araonul trecea ncet pe lng$ irul de &$nci, punea ntre&$ri att de precise, n materie de te*nic$, nct no&ilii i preo)ii c$rora li se adresa nu i puteau o!eri nici un r$spuns i se uitau nne&uni)i n 'ur, s$ g$seasc$ pe cineva n stare s$ i a'ute" Fui convocat n gra&$ din spatele mul)imii, mpins n !a)$ ca s$ !ac !a)$ interogatoriului regal" ,, da, se strm&$ !araonul mo*ort, cnd m$ recunoscu" (u i altul dect sclavul umil care scrie piese de teatru i vindec$ &olnavii" Se pare c$ nimeni de aici nu cunoate compo%i)ia coardei arcului de r$%&oi pe care mi A !ace omul acesta" 5reagra)ioase !araon, metalul e, de !apt, un alia' !ormat dintr o parte cupru, cinci p$r)i argint i patru aur" ,urul este rou, din cel ce se poate g$si numai n minele din Lot, din %ona apusean$ a deertului" F$r$ ndoial$, nici o alt$ varietate n ar con!eri !irului aceeai elasticitate" ,a este, apro&$ regele am&iguu" 7i cum de !ace)i !i&rele att de su&)iri@ (u snt mai groase ca !irele de p$r din capul meu" Maiestate, se mpinge metalul !ier&inte, prin &alansare, prin intermediul unui pendul special proiectat n acest scop" Bom putea urm$ri procesul n aur$rie, dac$ Maiestatea Boastr$ dorete" ,st!el, am reuit s$ r$mn al$turi de rege tot timpul trecerii n revist$ i s$ i distrag, n parte, aten)ia de la Lostris, ns$ nu putui g$si un prile' ca s$ i vor&esc acesteia ntre patru oc*i" Faraonul trecu mai departe ca s$ inspecte%e irul nes!rit de arme i armuri ce se a!lau de'a aran'ate acolo" Unele dintre acestea apar)inuser$ str$moilor s$i i !useser$ !olosite n &$t$lii

vestite- altde erau proasp$t !a&ricate i nu aveau s$ !ie niciodat$ utili%ate n r$%&oi" Toate erau nemaipomenite, culmi ale artei armur$reti" Se a!lau acolo coi!uri i pieptare de &ron%, de argint i de aur, spade de &$t$lie cu mnere de !ilde &$tute cu pietre scumpe, uni!orme complete de ceremonie, scuturi i platoe din piei de *ipopotam i de crocodil, nstelate cu mici ro%ete de aur" Toate !ormau o e+po%i)ie splendid$" 4in armur$rie traversar$m atriumul c$tre maga%ia de mo &il$, unde trudeau o sut$ de specialiti n lemn de cedru, de salcm i de a&anos pre)ios, ca s$ des$vreasc$ mo&ilierul !u nerar pentru lunga c$l$torie a regelui" Foarte pu)ini ar&ori no&ili creteau pe valea (ilului nostru, deci lemnul este o mar!$ rar$ i costisitoare, !iind la !el de scump ca ec*ivalentul greut$)ii lui n argint" Fiecare &e)iga tre&uie transportat pe sute de leg*e prin deert sau pe cor$&ii tocmai din )inuturile misterioase de la mia%$%i" ,ici, lemnul era ae%at n stive generoase, ca i cum ar !i !ost un material o&inuit, par!umnd aerul !ier&inte cu mireasma rumeguului proasp$t" (e uitar$m cum ncrustau meteugarii scndura de la capul patului !araonului cu side! i cu &uc$)ele de lemn n culori con trastante" ,l)ii decorau &ra)ele scaunelor cu oimi de aur i sp$ tarele canapelelor tapisate cu capete de lei din argint" (ici m$car n s$lile din palatul regal de pe Insula 3le!antin$ nu e+istau ase menea lucr$ri delicate ca acelea ce aveau s$ mpodo&easc$ acea camer$ din mormntul regelui" 4in sala mo&ilierului trecur$m n nc$perea sculptorilor" ,cetia ciopleau i aran'au marmura, gresia i granitul n sute de nuan)e di!erite att de !in, nct n aer plutea o pul&ere al&$" =idarii i acoperiser$ nasul i gura cu !ii de pn%$ pe care se ae%ase pra!ul, iar c*ipurile le erau pudrate cu aceast$ su&stan)$ al&icioas$, insidioas$" Unii se necau ntr o tuse persistent$ i uscat$ nd$r$tul aces tor m$ti, lucru a&solut speci!ic pentru pro!esia lor" 4isecasem cadavrele multor sculptori &$trni care i e+ercitaser$ pro!esia timp de trei%eci de ani i muriser$ la datorie" 5l$mnii lor erau pietri!ica)i ca nite &olovani, aa c$ nu prea petrecusem mult$ vreme n atelierul acesta, ca s$ nu contracte% aceeai maladie"

Trecnd peste asta, produsele lor erau minunate la privit statui repre%entndu i pe %ei i pe Faraonul nsui, care p$reau ct se poate de plini de via)$" 3rau acolo copii n m$rime natural$ ale regelui, n!$)indu A pe tron sau plim&ndu se n a!ara palatului, viu i mort, su& !orm$ divin$ sau muritoare" ,ceste statui aveau s$ !lanc*e%e aleea ce conducea c$tre !undul v$ii str$'uite de versan)ii colinelor ntunecate, apoi spre templul !unerar care, n momentul acela, se a!la a&ia n stadiul de e+ca vare a !unda)iei" La moartea !araonului, dricul de aur urma s$ i poarte sarco!agul masiv, tras de un cortegiu de o sut$ de &oi al&i, pe aceast$ alee, pn$ la locul de odi*n$" Sarco!agul de granit, cioplit numai pe 'um$tate, se a!la n mi'locul s$lii de sculptur$" Ini)ial, !usese un singur &loc tran da!iriu, scos din carierele de la S:ene i transportat apoi, pe !lu viu, ntr o &ar'$ special construit$ n acest scop" Fusese nevoie de cinci sute de sclavi ca s$ !ie tras la mal i apoi s$ !ie c$rat pe role de lemn n locul n care se a!la acum un &olovan greu, dreptung*iular, de cinci pai lungime, trei l$)ime i trei n$l)ime" Meterii ncepuser$ prin t$ierea unei pl$ci groase din partea superioar$" n aceasta, c$petenia lor contura !orma mumiei !araonului, cu &ra)ele ncruciate i cu &iciul i cr'a )inute strns n minile !$r$ via)$" ,l)i meteri sco&eau acum &locul principal de granit ca pe un cui& n care grupul de sicrie interioare s$ se potriveasc$ per!ect mpreun$ cu sarco!agul e+terior uria, aveau s$ !ie apte sicrie n total, potrivite unul ntr altul, ca un 'oc de cu&uri pentru copii" 7apte era, desigur, unul dintre numerele magice" Ultimul sicriu din interior urma s$ !ie din aur curat i, ulterior, am v$%ut cum era modelat dintr o mas$ in!orm$ de metal n sala aurarilor" ,cest sarco!ag multiplu, adev$rat munte de piatr$ i de aur care urma s$ ad$posteasc$ tiupul m&$ls$mat al regelui, avea s$ !ie c$rat de dricul aurit pe aleea ce ducea spre coline, ntr o c$l$torie molcom$ de apte %ile" #ortegiul avea s$ se opreasc$ peste noapte la !iecare dintre micile altare pres$rate din loc n loc de a lungul drumului" < ane+$ !ascinant$ a s$lii statuilor era atelierul u"a#ti situat n spate, unde erau modela)i servitorii i slugile care aveau s$ l nso)easc$ pe regele !$r$ via)$" 3rau manec*ine de lemn micu)e,

per!ecte, repre%entnd toate straturile i dreg$toriile societ$)ii egiptene, ce urmau s$ lucre%e pentru !araon n lumea de dincolo, n aa !el nct acesta s$ i poat$ men)ine starea i stilul de via)$ i acolo" Fiecare u"a#ti era o p$pu$ ncnt$toare sculptat$ n lemn, m&r$cat$ ntr o uni!orm$ autentic$, con!orm rangului, i purtnd uneltele corespun%$toare" 3rau )$rani i gr$dinari, pescari i &rutari, &erari i slu'nice, solda)i i perceptori, scri&i i &$r&ieri, i sute de muncitori o&inui)i care aveau s$ ndeplineasc$ !iecare sarcin$ mena'er$ i putea s$ p$trund$ n palatul regelui n ca%ul n care erau c*ema)i de al)i %ei s$ munceasc$ n lumea de dincolo" n !runtea acestei congrega)ii de !igurine mici e+ista c*iar i un mare vi%ir ale c$rui tr$s$turi miniaturale sem$nau !oarte mult cu acelea ale seniorului Inte!" Faraonul lu$ n mn$ acest manec*in i l cercet$ ndeaproape, ntorcndu A ca s$ citeasc$ pre%entarea de pe spate0 1(umele meu este seniorul Inte!, mare vi%ir al Regatului de Sus, singurul tovar$ al !araonului, decorat de trei ori cu medalia de aur" Snt gata oricnd s$ r$spund la c*em$rile regeluiD" Faraonul i d$du p$pua seniorului Inte!" 3ti c*iar att de &ine !$cut, seniore Inte!@ l ntre&$ el cu un %m&et a&ia sc*i)at pe c*ipul acela imo&il, iar marele vi%ir se nclin$ uor" ,dev$rul e c$ sculptorul a cam e+agerat, n de%avanta'ul meu, Maiestatea Boastr$" Ultima vistierie pe care o vi%it$ regele n %iua aceea !u ate lierul aurarilor" B$paia in!ernal$ a cuptoarelor arunca o str$lucire ciudat$ pe c*ipurile &i'utierilor, n timp ce lucrau e+trem de con centra)i pe &$ncile lor" ,vusesem gri'$ s$ i instruiesc ct se poate de &ine" La intrarea cortegiului, aurarii ngenunc*ear$ ca la un semn, s$ i mani!este tripla supunere !a)$ de !araon, apoi se ridicar$ i i reluar$ lucrul" #u toate c$ sala aceea era !oarte mare, v$paia de la !l$c$rile cuptoarelor nc$rcate de sul! )i t$ia respira)ia i sim)ir$m cu to)ii cum ne n$p$dete sudoarea de cum p$ir$m acolo" #u toate acestea, regele era att de !ascinat de comoara dinaintea oc*ilor

lui, nct nu p$rea s$ &age n seam$ atmos!era aceea ucig$toare" Se duse direct spre matri)a din centrul s$lii unde cei mai iscusi)i &i'utieri lucrau la sicriul de aur din interior" 5rinseser$ per!ect tr$s$turile vii ale !araonului n metalul str$lucitor" Masca avea s$ se potriveasc$ e+act peste capul lui n!$urat cu &anda'e" 3ra o imagine divin$, cu oc*i de o&sidian i de cristal de roc$, iar urae- USLII cu cap de co&r$ i mpodo&ea !runtea" #red din toat$ inima c$ n toat$ civili%a)ia noastr$ milenar$ nu mai !usese !$urit$ vreo capodoper$ a artei aur$reti de mai mare !ine)e ca aceasta" 3ra culmea culmilor" Timpuri nen$scute nc$ aveau, poate, s$ se minune%e ntr o &un$ %i la vederea acestei splendori" #*iar i dup$ ce !araonul admirase masca de aur din !iecare ung*i posi&il, p$rea incapa&il s$ se desprind$ i s$ se dep$rte%e de ea" i petrecu restul %ilei la matri)a de al$turi, ae%at pe un sc$unel, n vreme ce i se puneau la picioare %eci de casete din lemn de cedru, pline cu &i'uterii ce i erau pre%entate" (u cred c$ mai !usese vreodat$ acumulat$ o asemenea co moar$ ntr un singur palat" , !ace o list$ seac$ a tuturor e+po natelor ar !i doar o imagine palid$ !a)$ de diversitatea acestora, n !ine, n am s$ v$ spun dect c$, pentru nceput, n casetele din lemn de cedru se a!lau de'a ase mii patru sute cinci%eci i cinci de piese i c$ la acestea se ad$ugau %ilnic altele i altele, deoarece &i'utierii continuau s$ lucre%e neo&osit" 3rau inele pentru degetele de la minile i de la picioarele !araonului, amulete i talismane, !igurine de aur repre%entnd %ei i %ei)e, coliere, i &r$)$ri, i medalioane de pus pe piept, &riuri ncrustate cu oimi, vulturi i cu toate celelalte !$pturi ale lumii, cu cerul i p$mntul i !luviul- mai erau coroane i diademe &$tute n lapisla%uli i ru&ine, i agate, i cameol, i 'asp, i tot !elul de alte pietre pre)ioase att de dragi omului civili%at" ,rta cu care !useser$ proiectate i !$urite eclipsa tot ce !usese creat n ultimul mileniu" ,desea, o na)iune i creea%$ ma'oritatea operelor de art$ !rumoase n perioadele de declin" n anii de !ormare a unui im periu o&sesia se concentrea%$ asupra cuceririlor i a construirii &un$st$rii" (umai dup$ ce toate acestea vor !i !ost reali%ate se

g$sete r$ga%ul i dorin)a de a promova artele i, ceea ce i mai important, oamenii &oga)i i puternici care s$ pl$teasc$ pentru ele" /reutatea aurului i a argintului ce intraser$ n componen)a dricului i a m$tii !unerare precum i n colec)ia aceasta de comori care )i t$iau r$su!larea dep$ea cinci sute de takhs$ aa c$ ar !i !ost nevoie de cinci sute de &$r&a)i puternici ca s$ le ridice" #alculasem c$ toate acestea repre%entau o %ecime din greutatea total$ a cantit$)ii de metal pre)ios o&)inut$ ntr o mie de ani de minerit consemnat$ n istoria noastr$ scris$" 5e aceasta regele inten)iona s$ o ia cu el n mormnt" #ine snt eu, un &iet sclav, ca s$ pun la ndoial$ pre)ul pe care un rege era dispus s$ l pl$teasc$ pentru via)a venic$@ ,'unge s$ spun c$ prin strngerea acestei comori, n vreme ce se purtau r$%&oaie mpotriva Regatului de Fos, !araonul adusese, aproape de unul singur, !$r$ a'utorul nim$nui, acest 3gipt al nos tru la stadiul de ceretorie" (u i de mirare atunci c$ Tanus semnalase, n discursul s$u, pr$d$ciunile !$cute de perceptorii de ta+e, ca pe una dintre cele mai cumplite rele de pe umerii popula)iei" ntre ei i &andele de tl*ari care !$ceau ravagii prin sate, nesting*erite i pe !a)$, noi eram ruina)i cu to)ii i %dro&i)i de 'ugul !inanciar mult prea greu de purtat #a s$ supravie)uim, tre&uia s$ sc$p$m din plasa colec torilor de ta+e" ,a c$, din cau%$ c$ se pornise s$ ne aduc$ n ultimul grad de s$r$cie pentru propria i megalomanie, regele ne !$cea, n acelai timp, s$ nc$lc$m legea Foarte pu)ini dintre noi, mici sau mari, &oga)i sau s$raci, mai dormeam noaptea !$r$ gri'i" St$team ntini n pat, cu oc*ii desc*ii, cu inima ct un purice c$ s ar putea s$ ne &at$ la u$ vreun perceptor"

n necropol$ !useser$ preg$tite apartamentele lu+oase, n care regele avea s$ i petreac$ noaptea, pe malul apusean al (ilului, aproape de locul pentru odi*na !inal$ din m$runtaiele colinelor ntunecate" (ecropola, cetatea mor)ilor, era aproape la

!el de ntins$ ca nsui 9ama6ul" 3ra c$minul tuturor celor care aveau leg$tur$ cu construc)ia i cu ntre)inerea templului !unerar i a mormntului regal" Locurile s!inte erau p$%ite de un regiment ntreg al g$r%ii de elit$, c$ci u%urpatorul din nord era la !el de nsetat de comori ca i dragul nostru rege, iar c$peteniile tl*arilor din deert deveneau tot mai ndr$%ne)e i mai o&ra%nice pe %i ce trecea" #omorile din templul !unerar repre%entau o tenta)ie de ne&iruit pentru orice pr$d$tor din cele dou$ regate i de dincolo de ele" n a!ar$ de g$r%i se mai a!lau acolo grupuri de meteugari i arti%ani, precum i to)i ucenicii lor" Fiind responsa&il cu nre gistrarea salariilor i a ra)iilor, tiam e+act c)i erau" La ultima %i de plat$ !useser$ patru mii opt sute unspre%ece" n plus, mai erau peste %ece mii de sclavi anga'a)i n aceast$ munc$" ( o s$ m$ o&osesc s$ mai nirui num$rul &oilor i al oilor care tre&uiau s$ !ie sacri!icate %ilnic pentru a i *r$ni pe to)i i nici c$ru)ele de pete adus din (il sau miile de ulcioare de &ere !ermentat$ %ilnic pentru a ostoi n !iecare %i din timpul verii setea acestei mul)imi ce lucra su& oc*iul vigilent al supraveg*etorilor gata oricnd s$ !oloseasc$ &iciul" (ecropola era un ora i n acest ora e+ista un palat pentru rege" Mare uurare !u pentru noi, c$ci !usese o %i istovitoare" 4ar, din nou, nu avui parte de prea mult$ odi*n$" ,m ncercat s$ a'ung la domni)a Lostris, dar ca un !$cut, nu am reuit s$ m$ apropii de ea" 4up$ spusele slu'nicelor ei ne grese, &a era la toalet$, &a la &aie, &a se odi*nea i nu avea voie s$ !ie deran'at$" n !inal, n timp ce ateptam nc$ n anticamera apartamentului s$u, veni porunc$ de la tat$l ei, aa c$ n am mai putut %$&ovi i m am gr$&it s$ a'ung la st$pnul meu" 4e ndat$ ce am intrat n dormitorul seniorului Inte!, i d$du pe to)i ceilal)i a!ar$ din camer$" #nd r;maser$m singuri, m$ s$rut$" Fui nc$ o dat$ surprins de at$ta &un$voin)$, dar i de ran'at de !elul e+altat n care se purta" Rareori l v$%usem ntr o ast!el de dispo%i)ie i de !iecare dat$ ea prevestea evenimente catastro!ale" ,i o&servat ct de des se ntmpl$ ca poarta spre putere i

noroc s$ apar$ acolo unde nu te atep)i@ rse el i m$ mngie spre o&ra%" 4e data aceasta a ap$rut ntre coapsele unei !emei" (u, iu&itul meu &$trn, nu !ace pe netiutorul" 7tiu e+act cu ct$ viclenie ai pus totul la cale" Faraonul mi a povestit cum l ai momit, promi)ndu i un motenitor pe linie masculin$" 5e nu mele lui Set*, eti tare iret, nu i aa@ (ici mie nu mi ai spus nici un cuvnt despre planul t$u, ai ticluit totul de unul singur" Rse iar i mi r$suci o &ucl$ pe dup$ degete" Tre&uie s$ mi !i g*icit ultima am&i)ie, n tot acest timp, pentru c$ n am discutat niciodat$ desc*is acest lucru" ,a c$ )i ai pus n gnd s$ mi re%olvi tu pro&lema" 4esigur, a !i putut s$ te pedepsesc pentru ndr$%neala ta, %ise el i mi r$suci &ucla ntre degete de mi d$dur$ lacrimile, dar cum a putea s$ m$ sup$r pe tine, cnd mi ai adus du&la coroan$ att de aproape@ mi l$s$ uvi)a de p$r i m$ s$rut$ iar" Tocmai am avut o ntrevedere cu regele" 5este dou$ %ile, n toiul ser&$rilor, i va anun)a logodna cu !iica mea, Lostris" Brusc, sim)ii cum mi se ntunec$ privirile i pielea mi se umple de &ro&oane reci de sudoare" (unta va avea loc n aceeai %i, imediat dup$ ceremonia de nc*idere a ser&$rilor, am avut eu gri'$ de asta" (u vrem s$ ntr %iem ca nu cumva s$ apar$ ceva s$ ne stea mpotriv$, nu i aa@ < asemenea gra&$ n organi%area nun)ii regale era neo&i nuit$, dar nu imposi&il$" ,tunci cnd erau alese miresele cu scopul de a pecetlui o c$s$torie politic$ sau de a consolida cucerirea unor noi teritorii, nunta avea loc adesea c*iar n %iua cnd se !$cea i n)elegerea" Mamose Cntiul, str$moul actualului nostru !araon, se c$s$torise cu !iica unei c$petenii *ure c*iar pe cmpul de &$t$lie" Totui, ast!el de precedente istorice nu m$ nc$l%eau cu nimic acum, cnd m$ con!runtam cu ntruparea ntunecat$ a celei mai cumplite dintre temerile mele" Seniorul Inte! nu p$rea s$ mi o&serve disperarea" 3ra prea preocupat de propriile i interese imediate, aa c$ i continu$ discursul0

nainte s$ i dau regelui consim)$mntul !ormal pentru c$s$torie, l am pus s$ promit$ c$, dac$ ea i va d$rui un !iu, atunci o va ridica pe !iica mea la rangul de so)ie principal$ i regin$ consoart$" B$tu din palme n semn de trium! total" Binen)eles, )i dai seama ce nseamn$ asta" 4ac$ !araonul moare nainte ca nepotul meu s$ a'ung$ la vrsta ma'oratului, atunci &unicul s$u, i cel mai apropiat pe linie masculin$, ar de veni regent""" Se opri &rusc i se uit$ lung la mine, iar eu, cunos cndu A att de &ine, am n)eles e+act ce i trecea prin minte" i regreta amarnic indiscre)ia- nimeni n ar !i tre&uit s$ aud$ acest gnd al lui e+primat cu glas tare" 3ra cea mai pur$ tr$dare" 4ac$ Lostris avea s$ poarte n pntece un !iu de al !araonului, atunci tat$l lui nu va mai tr$i mult dup$ natere" ,mndoi tiam asta" Seniorul Inte! d$duse glas regicidului i acum se gndea s$ l nl$ture pe singurul care au%ise ceea ce spusese, adic$ pe umilul sclav, Taita" ,mndoi n)eleseser$m acest lucru !oarte clar" St$pne, snt recunosc$tor c$ totul a mers aa cum am pl$nuit" Recunosc acum c$ am lucrat cu vicleug ca s o plase% pe !iica voastr$ n calea regelui i c$ i am pre%entat o ca pe mama viitorului s$u !iu" ,m !olosit piesa de teatru ca pe o momeal$, s$ i atrag aten)ia asupra ei" Totui, n aveam cum s$ v$ spun despre toate aceste ticluieli, pn$ cnd nu erau &ine puse la punct" 4ar mai avem nc$ multe de !$cut, pn$ cnd ne vom putea socoti pui la ad$post""" 7i am nceput s$ i nirui iute o list$ ntreag$ cu ceea ce s ar putea ntmpla pn$ s$ ctige el controlul asupra coroanei i al sceptrului de aur al 3giptului" 5lin de tact, l am !$cut s$ n)eleag$ c$ mai avea nc$ mult$ nevoie de mine, dac$ voia s$ i ating$ scopul" B$%ui cum se rela+ea%$ urm$rindu mi argumentele i mi am dat seama c$, m$car pentru moment, eram n siguran)$" Trecu ceva vreme, pn$ cnd am reuit s$ scap, cu mult$ diploma)ie, de el i m am gr$&it s o averti%e% pe domni)a Lostris de situa)ia cumplit$ n care o aruncasem" Totui, nainte s$ a'ung la ua ei, mi am dat seama c$ avertismentul meu nu va !ace dect

s o arunce n &ra)ele disper$rii, pn$ la ne&unie sau c*iar la si nucidere" (u mai aveam cum s$ mi irosesc vremea, dac$ era s$ !ac ceva pentru a mpiedica evenimentele s$ se ndrepte spre un !inal tragic" (u m$ mai puteam ndrepta acum dect spre o sin gur$ persoan$"

m p$r$sit necropola i am pomit o de unul singur de a lungul canalului pe poteca edecului napoi, spre malul !luviului unde tiam c$ snt ncartiruite escadroanele lui Tanus" Mai erau trei %ile pn$ cnd luna avea s$ !ie plin$, iar acum lumina dealurile %im)ate ce !ormau linia ori%ontului spre apus, cu o str$lucire gal&en$, dar rece, a%vrlind um&re ntunecate pe cmpia de la poalele lor" n timp ce mergeam cu un pas destul de vioi, mi alc$tuiam n minte o list$ ntreag$ de nenorociri i de g*inioane care se puteau a&ate asupra lui Tanus, a st$pnei mele, Lostris, i asupra mea n %ilele ce aveau s$ urme%e" ,m reuit s$ m$ enerve% sin gur, aa cum leul deertului cu coam$ neagr$ i a))$ !uria, !olosindu se de vr!ul nspicat al co%ii, nainte s$ l atace pe vn$tor" n !elul acesta, mi am creat o dispo%i)ie provocatoare i violent$, cu mult nainte de a a'unge pe malul (ilului" ,m g$sit ta&$ra lui Tanus !$r$ nici un !el de pro&leme, aproape de mal i de gura canalului" Basele escadronului erau ancorate mai 'os de ta&$r$" Santinelele m au somat, iar apoi, recunoscndu m$, m au condus la cortul lui Tanus" ,cesta lua o cin$ tr%ie mpreun$ cu 9ratas i cu al)i patru o!i)eri din su &ordine" S a ridicat cu un %m&et s$ m$ ntmpine i mi a ntins cana cu &ere din mna sa" #e pl$cere neateptat$, prietene" ,a%$ te lng$ mine i gust$ din &erea mea, n timp ce sclavul meu )i va aduce o cara!$ i o !ar!urie" ,r$)i de parc$ )i s au necat toate cor$&iile, dei cred c$ te ai luptat pentru !iecare pn$ la cap$t" ,m ntrerupt acest ir de glume, n$pustindu m$ asupra lui

!urios0 Lua te ar Set* s$ te ia, idiot !$r$ minte. #*iar nu )i dai seama n ce prime'die ne ai vrt@ Tu i gura aia a ta care !lenc$ne ntruna. Te gndeti ctui de pu)in la linitea i sigu ran)a st$pnei mele@ 3 drept, nu inten)ionasem s$ !iu aa dur cu el, dar, o dat$ ce mi am dat drumul, p$rea c$ nu mai eram n stare s$ mi controle% sim)$mintele, iar !rica i nelinitea mi se rev$rsar$ ntr un potop de invective" (u toate lucrurile de care l nvinuiam erau adev$rate sau corecte, dar !aptul c$ le rosteam m$ !$cea s$ m$ simt mai &ine" 3+presia de pe c*ipul lui Tanus se sc*im&$ i i ridic$ mna, ca pe un scut0 Stai mai uor. M$ iei pe nepreg$tite" Snt nenarmat i incapa&il s$ m$ ap$r mpotriva unui atac att de s$l&atic" ,&ordase un ton 'ovial n !a)a o!i)erilor s$i, dar pe &u%e i se aternu un %m&et !in n timp ce m$ prinse de &ra) i m$ trase a!ar$ n ntuneric, trndu m$ aproape dincolo de liniile regi mentului pe cmpiile ndep$rtate, luminate de lun$" 3ram aseme nea unui copil n strnsoarea minii lui drepte antrenate s$ mnuiasc$ spada i s$ )inteasc$ cu marele arc Lanata" ,cum vars; )i tot o!ul. mi porunci el aspru" #e s a ntm plat de ai o dispo%i)ie aa de mi%era&il$@ 3ram nc$ sup$rat, dar sim)eam mai mult team$, dect !urie, aa c$ mi am dat din nou drumul la gur$" ,m irosit 'um$tate din via)$ ncercnd s$ te ap$r de pro pria )i prostie i m am s$turat" #*iar nu n)elegi nimic din lumea real$@ <are c*iar ai cre%ut c$ )i va !i permis s$ scapi &asma curat$ din nes$&uin)a n care ne ai antrenat pe to)i noaptea trecuta@ Bor&eti despre cuvntarea mea la mani!esta)ie@ 5$rea nedumerit i mi eli&er$ &ra)ul din strnsoarea aceea %dro&itoare" #um po)i spune c$ a !ost nes$&uin)$@ To)i o!i)erii mei, ca de alt!el orice alt$ persoan$ cu care am mai vor&it de atunci, au r$mas ncnta)i de ceea ce am avut de spus" 5rostule, nu )i dai seama c$ p$rerile tuturor o!i)erilor i pri

etenilor t$i nu cnt$resc nici ct o ceap$ degerat$, n &alan)a ntregului plan@ Su& ocrmuirea oric$rui alt conduc$tor, ai !i !ost de'a mort i nici c*iar acest &$trn al nostru, sla& i ov$ielnic cum e, nu i poate permite s$ te lase s$ te sustragi urm$rilor insolen)ei tale" 3 mai mult dect poate duce tronul s$u" Ba tre&ui s$ pl$teti Tanus, senior Harra&, i Horus mi e martor c$ nu va !i uor" Bor&eti n dodii, mi o rete%$ el" I am !$cut regelui un mare &ine" 3 ncon'urat de linguitori care i se &ag$ pe su& piele i i nir$ toate minciunile pe care ei cred c$ vrea s$ le aud$" Sosise de mult timpul s$ aud$ adev$rul i n adncul inimii mele snt convins c$, o dat$ ce va c*i&%ui asupra acestui lucru, mi va !i recunosc$tor" Furia mea ncepuse s$ se risipeasc$ n !a)a credin)ei sale pure i neclintite n trium!ul &inelui" Tanus, dragul meu prieten, ct eti de naiv. (ici un om nu poate !i recunosc$tor cnd adev$rul care nu poate !i digerat i este ndesat pe gt" 4ar, n a!ar$ de asta, i ai !$cut 'ocul c*iar st$pnului meu, Inte!" St$pnul Inte!@ ntre&$ el, !i+ndu m$ intens" #e i cu seniorul Inte!@ Bor&eti de el ca i cum mi ar !i duman" Marele Bi%ir a !ost prietenul cel mai apropiat al tat$lui meu" 7tiu c$ pot s$ m$ ncred n el, atunci cnd e vor&a de siguran)a mea I a !$cut tat$lui meu un 'ur$mnt pe patul de moarte""" mi d$dui seama c$, n ciuda dispo%i)iei &une n care se a!la i a prieteniei noastre, ncepea s$ se n!urie pe mine, pro&a&il pentru prima oar$ n via)a lui" 7i mai tiam c$ !uria lui Tanus, cu toate c$ era greu de stmit, era ceva de temut" <, Tanus. e+clamai eu, n!rngndu mi, pn$ la urm$, mnia ,m !ost nedrept cu tine" Snt att de multe lucruri pe care ar !i tre&uit s$ )i le spun i totui n am !$cut o niciodat$" (imic nu a !ost aa cum ai cre%ut tu" ,m dat dovad$ de laitate, dar nu )i am putut spune c$ Inte! a !ost vr$'maul de moarte al tat$lui t$u" #um se poate una ca asta@ ntre&$ Tanus, cl$tinnd din cap" ,u !ost prieteni, cei mai &uni prieteni" ,mintirile mele cele mai vec*i snt acelea cu ei doi r%nd" Tata mi a spus c$ pot s$ i n

credin)e% seniorului Inte! c*iar via)a" (o&ilul 5ian6i, senior Harra&, aa i nc*ipuia, e drept" Ins$ ncrederea lui l a costat ntreaga avere i, pn$ la urm$, c*iar via)a pe care i o ncredin)ase lui Inte!" Hmm, tre&uie c$ te neli" Tat$l meu a !ost victima unui ir de ntmpl$ri ne!ericite""" 7i !iecare dintre acestea a !ost coordonat$ de seniorul meu, Inte!" l pi%muia pe tat$l t$u pentru virtu)ile sale i pentru c$ era aa de popular, pentru &og$)ia i trecerea de care se &ucura n !a)a !araonului" 7i a dat seama c$ seniorul Harra& avea s$ !ie numit Mare Bi%ir naintea lui i l ura pentru toate acestea" (u pot s$ te cred" ( ai cum s$ m$ !aci s$ te cred" Tanus cl$tin$ din cap de%apro&ator, topindu mi ast!el i &ruma de !urie care m$ mai st$pnea" )i voi e+plica totul aa cum ar !i tre&uit s o !ac de mult" )i voi da toate dove%ile pe care ai s$ mi le ceri, dar nu este timp acum" Tre&uie s$ ai ncredere n mine" Seniorul Inte! te ur$te aa cum l a dispre)uit i pe tat$l t$u" ,tt tu, ct i st$pna mea, Lostris, snte)i n prime'die" n prime'die de a v$ pierde mai mult dect via)a, n prime'die de a v$ pierde unul pe cel$lalt pentru totdeauna 4ar cum e posi&il una ca asta, Taita@ Bor&ele mele l de%o rientaser$ i l tul&uraser$ v$dit" 3u credeam c$ seniorul Inte! i a dat consim);mntul pentru c$s$toria noastr$" nseamn$ c$ n ai vor&it cu el" Ba da, am vor&it cu el, am strigat eu i, apucnd mna lui Tanus, i am vrt o pe su& partea din spate a tunicii mele" Ksta a !ost r$spunsul lui" 5ip$ie urmele l$sate de &ici. , poruncit s$ !iu lovit doar pentru c$ am sugerat o eventual$ c$s$torie ntre tine i domni)a mea, Lostris" Iat$ ct de mult te ur$te pe tine i !amilia ta" Tanus m$ !i+a mut de uimire, dar mi am dat, n s!rit, seama c$ m$ credea i ast!el am putut trece la ceea ce mi !r$mnta mintea mai mult dect discursul s$u e+altat sau dect r$%&unarea pe care Marele Bi%ir o uneltise de at)ia ani cu succes

mpotriva lui" ,scult$ m$ acum, prietene drag, i preg$tete te pentru cele mai rele veti de pn$ acum" (u e+ista alt$ cale de a i spune, dect direct, la !el cum mi ar !i spus o i el mie0 4eparte de a consim)i la maria'ul vostru, st$pnul meu, Inte!, a !$g$duit mna !iicei sale altuia" 3a va deveni n scurt timp nevasta !araonului Mamose, iar, dup$ ce i va d$rui primul copil, va a'unge so)ia lui principal$ i prin)esa consoart$" Regele nsui va !ace anun)ul, la s!ritul ser&$rilor dedicate lui <siris" (unta va avea loc n aceeai sear$" Tanus ncepu s$ se clatine pe picioare, iar n lumina lunii c*ipul i se !$cu livid, ca al unei !antome" < vreme, nici unul din tre noi n a mai !ost n stare s$ rosteasc$ ceva- se ntoarse cu spatele la mine i pomi de unul singur, prin lanul drept de gru" M$ luai i eu dup$ el, ncercnd s$ nu A scap din vedere, pn$ cnd, ntr un s!rit, g$si un &olovan negru pe care se ae%$, ca un &$trn o&osit M$ apropiai i eu uor i m$ ae%ai mai 'os de el" Inten)ionat, am r$mas t$cut pn$ cnd el suspin$ i m$ ntre&$ linitit0 7i Lostris a !ost de acord cu aceast$ c$s$torie@ Binen)eles c$ nu" 5n$ acum pro&a&il c$ nici nu tie ceva de ea" 4ar tu c*iar )i nc*ipui vreo clip$ c$ dorin)ele ei ar !i mai presus de voin)a tat$lui s$u i a regelui@ (u va avea nici un cuvnt de %is n aceast$ privin)$" 7i ce o s$ !acem, prietene@ #*iar i n starea n care m$ a!lam, copleit de sup$rare, i eram recunosc$tor c$ !olosea pluralul, c$ m$ implica i pe mine, linitindu m$ ast!el n privin)a prieteniei noastre" Mai e+ist$ i alt$ posi&ilitate pentru care tre&uie s$ !im preg$ti)i, l am prevenit eu" 7i anume c$ n aceeai cuvntare prin care !araonul va anun)a logodna sa cu Lostris, s$ porunceasc$ i ntemni)area ta sau, mai r$u, c*iar, s$ emit$ %apisul pentru uci derea ta" Seniorul Inte! se &ucur$ de cea mai mare aten)ie din partea regelui i l va a))a la asta, cu siguran)$" 7i %$u c ar avea i motive. Te !aci vinovat de instigare la r$%meri)$" F$r$ Lostris ca so)ie, nici n am de ce s$ mai tr$iesc" 4ac$

regele mi o ia, atunci e &ine venit s$ mi considere capul cadou de nunt$" Rosti acestea simplu, !$r$ s$ 'oace teatru aa c$ a&ia m$ mai puteam pre!ace !urios" 5arc$ ai !i o &$trn$ 'alnic$ i sla&$ care cedea%$ n !a)a soi)ii !$r$ lupt$" #e dragoste etern$ i su&lim$ tre&uie s$ !ie asta a voastr$, dac$ tu nici m$car nu te %&a)i pentru ea@ #um s$ lup)i mpotriva unui rege i a unui %eu@ ntre&$ Tanus ncet" , unui rege c$ruia i ai 'urat credin)$ i a unui %eu care este la !el de departe i de intangi&il precum soarele@ #$ regele nu )i merit$ credin)a, ai spus o !oarte clar n cuvntarea ta" 3 un om &$trn i sla& care a divi%at cele dou$ regate i ne a ngenunc*eat o pe Ta-Meri, nsngernd o" Iar ca %eu@ ntre&$ Tanus la !el de ncet ca i cum nu l ar !i interesat cu adev$rat r$spunsul, cu toate c$ tiam c$ este un om credincios i devotat, aa cum snt mul)i r$%&oinici nen!rica)i" #a %eu@ mi sc*im&ai eu vocea pe un ton &at'ocoritor" Tu ai mai mult$ divinitate n mna i n spada ta, dect are el n tot truporul $la mic i moale" 7i ce mi sugere%i@ m$ ntre&$ el cu o &lnde)e pre!$cut$" #e cre%i c$ tre&uie s$ !ac@ ,m tras adnc n piept o gur$ de aer i apoi am o!tat" <!i)erii i oamenii t$i te ar urma c*iar pn$ la por)ile lumii de dincolo" Mul)imea te iu&ete pentru cura'ul i cinstea ta, am ng$imat eu, pentru c$ n!$)iarea lui su& ra%ele lunii nu m$ ncura'a s$ continuu" , t$cut pre) de vreo dou$%eci de &$t$i n$valnice de inim$, aa cum se %&$tea acum a mea, i apoi mi ordon$ pe un ton moale0 Hai, continu$. Spune ce ai de spus. Tanus, tu ai putea !i cel mai no&il !araon pe care aceast$ Ta-Meri, p$mntul nostru mam$, l a cunoscut de o mie de ani ncoace" Tu i st$pna mea, Lostris, pe tron, lng$ tine, pute)i conduce din nou acest popor i acest p$mnt spre m$re)ie" #*eam$ )i escadroanele i c*eam$ )i oamenii pe potec$ n 'os,

spre locul n care tr$iete !araonul acela nedemn, vulnera&il i !$r$ ap$rare" 5n$ mine n %ori po)i !i conduc$torul Regatului de Sus" La anu?, pe vremea aceasta, l vei !i n!rnt pe u%urpator i vei !i reunit cele dou$ regate" ,m s$rit n picioare i l am n!runtat0 Tanus, senior Harra&, destinul t$u, ca i al celei pe care o iu&eti, te ateapt$" ,puc$ le n strnsoarea minilor tale puter nice, de lupt$tor. Mini de r$%&oinic, da. Le ridic$ n !a)a mea" Mini care au luptat pentru patria lor i l au ap$rat pe regele ei ndrept$)it" mi !aci un deserviciu, prietene" 3le nu snt mini de tr$d$tor" ,a cum nici aceasta nu este inima unui *ulitor, care s$ caute s$ do&oare i s$ distrug$ un %eu, lundu i locul n panteon" Mi am strigat cu voce tare nemul)umirea0 Tu ai !i cel mai mare !araon din ultimii cinci sute de ani i nu ar !i nevoie s$ te proclami %eu, dac$ ideea nu )i surde" F$ o, te implor, de dragul 3giptului $stuia al nostru i pentru !emeia pe care amndoi o iu&im" ,r mai iu&i, oare, Lostris un tr$d$tor, aa cum a iu&it un lupt$tor i un patriot@ 3u cred c$ nu, cl$tin$ el din cap" 3a te iu&ete necondi)ionat, ncepui eu, apoi ns$ m$ oprii" ( ai cum s$ m$ convingi" 3 o !emeie de onoare, cu !oarte mult$ demnitate" #a tr$d$tor i ca tl*ar mi a pierde tot dreptul la respectul ei i la !el de important este c$ niciodat$ nu mi a mai rec$p$ta respectul !a)$ de mine nsumi i nu a mai !i demn de dragostea ei dac$ a !ace ceea ce mi spui tu, iar dac$ pui vreun pre) pe prietenia noastr$, nu mai vor&i despre lucrul acesta" (u am nici o preten)ie asupra du&lei coroane" Horus, au%i m$ i ntoarce )i !a)a de la mine dac$ voi nc$lca vreodat$ acest leg$mnt. Su&iectul era nc*is, l cunoteam att de &ine pe prost$nacul $sta mare i enervant pe care l iu&eam din toat$ inima" ,vea de gnd s$ !ac$ e+act ce i propusese i s$ i ndeplineasc$ misiunea cu o nc$p$)nare oar&$" 7i atunci ce ai s$ !aci, !ir ai tu s$ !ii de catr@ i%&ucnii eu" (imic din ceea ce )i spun nu are vreo importan)$ pentru tine.

Brei s$ n!run)i toate astea de unul singur@ ,i devenit dintr o dat$ prea n)elept, ca s$ mai pleci urec*ea la pove)ele mele@ Snt dispus s$ )i urme% s!aturile, atta timp ct ele dovedesc ra)iune" ntinse mna i m$ trase lng$ el" Bino, Taita, a'ut$ ne" 3u i Lostris avem acum nevoie de tine mai mult ca oricnd" (u ne l$sa" ,'ut$ ne s$ g$sim calea cea mai demn$ de urmat. M$ tem c$ nu e+ist$ aa ceva, am o!tat eu, n vreme ce pe dinl$untru sim)irile mele erau r$sturnate i r$sucite, ca nite epave prinse n rev$rsarea (ilului" 4ar dac$ nu vei lua coroana, atunci s$ nu ndr$%neti s$ r$mi aici" Tre&uie s$ pui mna pe Lostris i, mpreun$ cu ea, s$ !ugi departe" M$ privi lung, n &$taia lunii" S$ p$r$sesc 3giptul@ #red c$ glumeti" ,ceasta este lumea mea i e i lumea lui Lostris" (u, l linitii eu" (u asta aveam n minte" Mai este nc$ un !araon n 3gipt" Unul care are nevoie de oameni drep)i i de onoa+e, i de lupt$tori" Tu po)i o!eri multe unui ast!el de rege" 3ti la !el de cunoscut n Regatul de Fos, cum eti i aici, la 9ama6" m&arc o pe Lostris la &ordul Suflrii lui Horus i ndreapt$ )i galera spre mia%$noapte" (ici o alt$ nav$ nu te poate prinde din urm$" n %ece %ile, cu vntul i curen)ii $tia, po)i a'unge la curtea !araonului Rou din Memp*is i i po)i 'ura credin)$" 5e Horus, c*iar eti *ot$rit s$ m$ trans!ormi ntr un tr$ d$tor, m$ ntrerupse el" S$ 'ur credin)$ u%urpatorului, spui tu@ 7i atunci ce !ac cu 'ur$mntul de credin)$ depus n !a)a adev$ratului !araon, Mamose@ ,sta nu contea%$ pentru tine@ #e !el de &$r&at tre&uie c$ snt eu, dac$ pot s$ !ac acelai 'ur$mnt !iec$rui rege sau renegat care mi iese n cale@ Un 'ur$mnt nu e ceva care poate !i negociat sau ndreptat, Taita, este un lucru pe via)$" I am !$cut 'ur$mntul meu adev$ratului !araon, lui Mamose" ,cel adev$rat !araon se va c$s$tori cu iu&ita ta i va porunci s$ )i se pun$ la)ul de gt, rostii eu ap$sat, cu severitate" n clipa aceea, Tanus ncepu s$ ov$ie" ,i dreptate, desigur" ( ar tre&ui s$ r$mnem n 9ama6"

4ar nu voi tr$da i nici nu mi voi nc$lca 'ur$mntul, ridicnd spada mpotriva regelui meu" Tu ai un sim) al onoarei mult prea complicat pentiu mine, %isei eu !$r$ s$ mi pot mpiedica unda de ironie din glas" Tot ce tiu e c$ are motive ntemeiate s$ ne trans!orme pe to)i n ca davre" Mi ai spus ce nu eti dispus s$ !aci" ,cum spune mi ce ai de gnd ca s$ te salve%i pe tine i s$ o salve%i i pe st$pna mea, Lostris, de o soart$ mi%era&il$" 4a, prietene, ai tot dreptul s$ !ii sup$rat pe mine" 8i am cerut s!atul i a'utorul" #nd mi le ai o!erit cu sinceritate, eu le am &at'ocorit" Fac apel la r$&darea ta" Mai ascult$ m$ nc$ pu)in" Tanus s$ri n picioare i ncepu s$ se nvrt$ de colo colo, ca leo pardul din mena'eria !araonului, &odog$nind de unul singur, cl$tinnd din cap i ncletndu i pumnii, ca i cum s ar !i con !runtat cu un vr$'ma" ntr un tr%iu, se opri n !a)a mea" (u snt preg$tit s$ 'oc rolul unui tr$d$tor, dar, cu strngere de inim$, m$ voi str$dui s$ 'oc rolul unui la" 4ac$ Lostris e de acord s$ vin$ cu mine, i asta numai dac$ e de acord, atunci voi !i gata s$ plec" < voi ndep$rta de acest p$mnt care ne e aa de drag amndurora" 7i unde o s$ v$ duce)i@ l ntre&ai eu" 7tiu c$ Lostris nu va !i niciodat$ n stare s$ p$r$seasc$ !lu viul" (u repre%int$ doar via)a noastr$, ci e i %eul ei protector" Tre&uie s$ r$mnem cu Hapi, !luviul" ,cest lucru ne las$ doar o posi&ilitate" i ridic$ &ra)ul drept, iar n lumina lunii i se relie!au mu c*ii, n timp ce ar$ta spre mia%$%i" Bom urma (ilul spre sud, n pro!un%imile ,!ricii, n 8ara 9u, i c*iar mai departe" Bom urca prin spatele cataractelor n s$l&$ticia neatins$, pe unde picior de om n a mai c$lcat vreo dat$" ,colo, poate, dac$ %eii vor !i ng$duitori, vom !$uri o nou$ Ta-Meri, pentiu noi" #ine v$ va nso)i@ 9ratas, desigur, i aceia dintre o!i)erii i oamenii mei care snt atrai de aventur$" Le voi vor&i disear$ i le voi e+plica

situa)ia" #inci cor$&ii, poate i oamenii ce vor !orma ec*ipa'ele necesare" Tre&uie s$ !im preg$ti)i s$ plec$m pn$ n %ori" Te ntorci tu n necropol$, s$ mi o aduci pe Lostris@ 7i eu@ l ntre&ai eu moale" M$ vei lua cu tine@ Tu@ ncepu el s$ rd$" ,cum c$ *ot$rrea era luat$, toanele i se n$l)aser$ n naltul cerului, ca oimul ce i ia %&orul de pe mna nm$nuat$" #*iar ai renun)a tu la gr$dina i c$r)ile tale, la procesiuni i la pl$cerea de a ridica temple@ 4rumul va !i prime'dios, iar via)a grea" #*iar )i doreti asta, Taita@ ( a putea s$ te las s$ pleci singur, !$r$ mna mea ae%at$ pe um$rul t$u, mn$ care s$ te )in$ n !ru" n ce nes$&uin)$ i prime'die ai !i tu n stare s o atragi pe st$pna mea, dac$ nu a !i eu acolo s$ te ndrum@ Bino. mi spuse el !erm, &$tndu m$ prietenete pe spate" (u m am ndoit nici o clip$ c$ vei veni cu noi" 7i, oricum, tiu c$ Lostris nu ar pleca !$r$ tine" 4ar destul cu p$l$vr$geala. ,vem de lucru" Mai nti i vom spune lui 9ratas i celorlal)i ce avem de gnd i apoi i vom l$sa s$ aleag$" 4up$ aceea tu te vei duce i o vei lua pe Lostris, n timp ce eu voi !ace preg$tirile de plecare" )i vor sta la dispo%i)ie doispre%ece dintre cei mai &uni oameni ai mei, dar tre&uie s$ ne gr$&im" 3 trecut de mie%ul nop)ii i a treia gard$ de pa%$ a intrat n tur$ de mult" (e&un romantic ce snt. 4ar eram la !el de emo)ionat ca i el, n timp ce ne ntorceam la ta&$ra regimentului de su& templu, pe potec$" 3ram aa de entu%iasmat, nct capacitatea mea de a sesi%a prime'diile disp$ruse" Tanus !u acela care prinse micarea ciudat$ din &$taia lunii care ne lumina calea i m$ apuc$ de &ra), tr$gndu m$ la ad$postul unui pom ciuntit" < &rigad$ narmat$. mi opti el, iar eu %$rii scnteierea unor vr!uri de suli)$ din &ron%" 3ra un detaament destul de numeros, trei%eci sau patru%eci de oameni, dup$ p$rerea mea" Tl*ari, poate, sau un raid din Regatul de Fos, spuse Tanus printre din)i i pn$ i eu m$ alarmai de atitudinea conspirativ$ a oamenilor narma)i din !a)a noastr$" (u !oloseau edecul canalu lui, ci se !uriau pe cmpia desc*is$, mpr$tiindu se cu v$dita

inten)ie de a ncon'ura ta&$ra lui Tanus de pe malul !luviului" 5e aici. #u o ndemnare de soldat care i cunoate terenul de atac, alese o vale mai pu)in adnc$, prin care nu curgea ap$ tot timpul anului, care d$dea n !luviu i m$ a'ut$ s$ intru n ea" S$ri i el i alergar$m pn$ a'unser$m n perimetrul ta&erei" ,tunci, Tanus )ni din al&ie, urlnd, i i tre%i pe cei din ta&$r$0 Ridica)i v$ la arme. #ompania ,l&astr$, n !orma)ie. 3ra strig$tul de adunare a /$r%ilor #rocodilului ,l&astru, urmat de ndat$ de sergen)ii !iec$rei companii" Brusc, ta&$ra clocoti de via)$" <amenii care dormeau n 'urul !ocurilor s$rir$ n picioare n!$cndu i armele din gr$mad$ n timp ce corturile o!i)erilor se desc*ideau, iar acetia se n$pustir$ a!ar$, ca i cnd nici n ar !i dormit pn$ atunci, ci ar !i ateptat ncorda)i ordinele lui Tanus" /oneau spre posturile lor cu s$&iile n mini, iar printre ei l %$rii pe 9ratas n linia nti" 3ram uimit de repe%iciunea cu care reac)ionaser$, cu toate c$ i tiam pe to)i veterani ncerca)i n lupt$" 5n$ s$ pot eu s$ mi trag su!letul, ei se i organi%aser$ n !alange, ap$ra)i de scuturi i cu suli)ele lungi ndreptate n !a)$, n!runtnd ntunericul" Trupa aceea stranie din noapte tre&uie c$ era la !el de nelinitit$ cum eram i eu n !a)a acestor manevre militare pentru c$, dei puteam nc$ distinge siluetele vagi ale numeroilor &$r&a)i i lic$rirea armelor lor n ntuneric, atacul sngeros pe care l atep tam din partea lor nu s a mai lansat" n clipa n care Tanus i alinie trupele n !orma)ie, porunci naintarea" 4iscutasem dese ori avanta'ale unei ac)iuni de o!ensiv$ !a)$ de una de ap$rare, iar acum escadroanele naintau men)inndu se n ec*ili&ru, preg$tite s$ se lanse%e ntr un atac total, la ordinul lui Tanus" Tre&uie c$ era un spectacol ngro%itor pentru oamenii ce st$teau n ntuneric, c$ci au%ir$m o voce care ne salut$ cu o und$ de panic$ n glas" Sntem oamenii !araonului i am venit aici cu tre&uri" <pri)i atacul. #ompanie ,l&astr$, opri)i v$. stop$ Tanus naintarea ame nin)$toare, apoi strig$0 5e care !araon l servi)i, pe u%urpatorul

cel rou, sau pe adev$ratul !araon@ (oi slu'im adev$ratului rege, divinul Mamose, conduc$ torul regatelor din nord i din sud" 3u snt solul !araonului" Iei n !a)$, mesager al regelui, tu, care te strecori n noapte, ca un tl*ar" Bino i spune ne despre ce tre&uri e vor&a, rosti Tanus, apoi i opti lui 9ratas0 Fii preg$tit pentru tr$dare" ,erul e plin de mireasma ei" S$ !aci !ocurile" 4$ ne lumin$ s$ putem vedea 9ratas d$du un ordin i c$pi)ele de papur$ uscat$ !ur$ arun cate pe !ocurile de veg*e" Fl$c$rile se ridicar$, iar ntunericul !u silit s$ se retrag$" n aceast$ str$lucire roiatic$, c$petenia ciu datului grup naint$ i spuse cu glas tare0 (umele meu este (eter, #el Mai Bun 4in =ece Mii" Snt c$petenia g$r%ilor !araonului" 5ort cu mine sigiliul oimului pen tru arestarea i ntemni)area lui Tanus, senior Harra&" 5e Horus, minte de ng*ea)$ apele, opti printre din)i 9ra tas" 4oar nu eti criminal pe capul c$ruia s$ se !l pus vreo recompens$" Te insult$ i pe tine, i regimentul" Las$ ne s$ ne ducem la ei i i vei putea n!ige sigiliul acela ntre !ese" Stai, l opri Tanus" Hai s$ l ascult$m pn$ la cap$t, apoi ridic$ glasul din nou0 ,rat$ ne sigiliul, c$pitane (eter. (eter ridic$ o statuet$ mic$ de !aian)$ al&astr$, str$lucitoare, su& !orma oimului regal" ,cest sigiliu repre%int$ mputernicire direct$ de la rege" #el caie A purta putea s$ ac)ione%e cum voia n numele !araonului nsui" (imeni nu putea s$ l pun$ la ndoial$ sau s$ stn'eneasc$ tre&urile regale" 5urt$torul lui r$spundea numai n !a)a !araonului" 3u snt Tanus, seniorul Haira&, %ise el n s!rit i recunosc puterea oimului" 4omnul meu, domnul meu, opti imediat 9ratas, nu te duce la rege" ,sta ar nsemna moarte sigur$" ,m vor&it de'a cu ceilal)i o!i)eri" Regimentul este de partea ta, nu, ntreaga armat$ este de partea ta" ,tept$m doar un cuvnt" Te vom ncorona ca rege nainte de r$s$ritul soarelui" Urec*ea mi e surd$ la aceste cuvinte, i r$spunse Tanus

ncet, dar cu un ton amenin)$tor n glas, mai gr$itor dect orice mrit sau urlet" 4ar numai de data aceasta 9ratas, !iu al lui Ma: dum" 4ata viitoare cnd vei mai vor&i de tr$dare, te voi !ace prad$ mniei regelui cu minile mele" Se ntoarse de la 9ratas nspre mine i m$ trase un pic deoparte" 3 prea tr%iu, prietene" =eii se ncrunt$ la ce vrem noi s$ ntreprindem" Tre&uie s$ m$ las n voia 'udec$)ii regale" 4ac$ este cu adev$rat %eu, atunci va !i capa&il s$ priveasc$ n inima mea i s$ vad$ c$ nu e+ist$ nici o urm$ de r$utate" mi atinse &ra)ul cu un gest uor, mai plin de semni!ica)ii pentru mine dect orice m&r$)iare" 4u te la Lostris i spune i ce s a ntmplat" Spune i c$ o iu&esc i, indi!erent ce va mai !i, voi continua s$ o iu&esc toat$ via)a aceasta i urm$toarea" Spune i c$ o voi atepta pn$ la cap$tul veniciei, dac$ va !i nevoie" ,poi Tanus i vr spada napoi n teac$ i p$i cu minile goale pentru a A ntlni pe purt$torul sigiliului" Snt gata s$ ndeplinesc porunca regelui, spuse el simplu" n spatele s$u, oamenii uierau i morm$iau, %$ng$nindu i s$&iile de catarame, dar Tanus i reduse la t$cere cu un singur gest, ncruntndu se, apoi se ndrept$ cu pai mari s$ l n!runte pe (eter" /arda regelui l ncon'ur$, apoi se dep$rtar$ la trap, de a lungul edecului, ndreptndu se spre necropol$" ntreaga ta&$r$ era cuprins$ de !urie i oamenii r$maser$ plini de am$r$ciune cnd, la scurt timp, am plecat pe urmele lui Tanus i a nso)itorilor s$i" ,'ungnd n necropol$, m am dus direct la apartamentele st$pnei mele, Lostris" ,m sim)it un 'ung*i n inim$, cnd le am v$%ut p$r$site- nu mai r$m$seser$ dect trei dintre micu)ele ei slu'itoare negrese care mpac*etau n !elul lor o&inuit, lene i apatic, ultimele straie ale st$pnei lor, ntr un cu!$r de lemn de cedru" Unde e st$pna voastr$, ntre&ai eu, iar cea mai mare, dar i cea mai o&ra%nic$ dintre ele mi r$spunse n dodii, ciupindu se de nas0 ,colo unde nu po)i a'unge tu la ea, eunucule"

#elelalte c*icotir$ n !a)a m$iestriei ei de a da replici spiri tuale" Toate erau geloase pe trecerea de care m$ &ucuram n !a)a st$pnei mele, Lostris" R$spunde mi sau am s$ )i &iciuiesc spinarea, tr!$ o&ra%nic$ ce eti. Mai !$cusem lucrul acesta, aa c$ se m&ln%i i morm$i m&u!nat$0 ,u dus o n *aremul Faraonului" (u ai nici o trecere aco lo" #u toate c$ eti castrat, g$r%ile nu te vor l$sa niciodat$ s$ treci printre !emeile regale" ,vea dreptate, desigur, dar eu tot tre&uia s$ ncerc" St$pna mea avea nevoie acum de mine mai mult ca oricnd n via)a ei" ntocmai cum m$ temeam, g$r%ile de la poarta *aremului regal erau greu de a&ordat" 7tiau cine snt, dar aveau porunc$ s$ nu p$trund$ pn$ la ea nici cei mai apropia)i mem&ri ai

suitei sale" M a costat un inel de aur, dar tot ce am putut o&)ine, cu toat$ e+travagan)a aceasta, a !ost promisiunea c$ una dintre g$r%i i va duce mesa'ul meu" L am scris pe o &ucat$ de papirus, o ncercare !ragil$ de a o ncura'a" (u am ndr$%nit s$ i spun tot ce mi se ntmplase i nici nu i am povestit despre pericolul n care se a!la acum Tanus" (ici m$car nu i am putut men)iona numele, dar a tre&uit totui s o asigur de toat$ dragostea i protec)ia lui" 4estul de pu)in pentru ct pl$tisem. #el mai greu de suportat a !ost momentul n care am a!lat c$ aurul meu n a !ost de nici un !olos, pentru c$ ea nici m$car n a primit mesa'ul" #*iar nu mai e+ist$ nici un om n care s$ ne putem ncrede n lumea asta per!id$@
eremonia se nc*eia n templul %eului" Intrega popula)ie

(u aveam s; i mai rev$d pe Tanus i pe st$pna mea, Los tris, pn$ n seara ultimei %ile a ser&$rilor lui <siris" a Te&ei p$rea s$ se ng*esuie, din nou, n curte" 3ram prini att de strns, nct a&ia mai puteam respira n strnsoarea aceea i n %$du!" M$ sim)eam mi%era&il, pentru c$ dormisem pu)in n ultimele dou$ nop)i din cau%a gri'ii i a ncord$rii" 5e lng$ nesiguran)a legat$ de soarta lui Tanus, !usesem mpov$rat de st$pnul meu, Inte!, cu datoria de onoare de a organi%a nunta regelui cu !iica sa att de potrivnic$ dorin)elor mele" 5e lng$ toate acestea, a&ia mai puteam ndura desp$r)irea de st$pna mea" (ici nu tiu cum am !ost n stare s$ trec prin asta" #*iar i sclavii erau ngri'ora)i din pricina mea" Mi au spus c$ nu mi v$%user$ nicicnd !rumuse)ea mai o!ilit$ i moralul mai sc$%ut" n timpul discursului !araonului, m am tre%it de dou$ ori cl$tinndu m$ pe picioare, pe punctul de a leina" Totui, m am str$duit din r$sputeri s$ re%ist, n vreme ce regele continua mo

noton s$ i e+pun$ platitudinile i pseudoadev$rurile prin care voia s$ masc*e%e situa)ia real$ a regatului i s$ liniteasc$ mul )imea" #um era de ateptat, nu a vor&it direct despre !araonul rou, din nord, i nici despre r$%&oiul civil n care eram tr)i cu to)ii- a !$cut ns$ tot !elul de alu%ii, cum ar !i0 1aceste vremuri tul&uriD sau 1de%ertarea i insurec)iaD" Totui, dup$ un timp, mi am dat seama c$ !$cea re!eriri la !iecare pro&lem$, pn$ i la !aptul c$ Tanus se r$%vr$tise prin cuvntarea pe care o )inuse, iar el, !araonul, avea s$ g$seasc$ solu)ii pentru toate" 3 drept, spunea asta n maniera lui inept$ i ov$itoare, dar simplul !apt c$ luase n considerare ceea ce i spusese Tanus mi a sporit ncrederea i m a !$cut s$ ciulesc urec*ile la cuvintele lui" naintai pn$ la marginea nclet$rii aceleia umane, ca s$ mi !ac o idee asupra terenului, timp n care regele a vor&it despre insolen)a sclavilor i despre atitudinea lipsit$ de respect a clasei de 'os din societatea noastr$" ,ceasta !usese o alt$ pro&lem$ ridicat$ de Tanus i m am amu%at la au%ul solu)iei propuse de !araon" > 4e aici nainte, proprietarul de sclavi poate porunci s$ i se aplice cinci%eci de lovituri de &ici sclavului impertinent, !$r$ a cere ncuviin)area vreunui magistrat pentru e+ecutarea unei ast!el de pedepse, anun)$ el" ,m %m&it cnd mi am adus aminte cum acelai rege aproape c$ distrusese statul, cu doispre%ece ani nainte, cnd d$ duse o alt$ proclama)ie, care ns$ se nscria pe o linie total opus$ acesteia" 4ei de la ncoronare ideile lui r$m$seser$ doar la sta diul de planuri, pornise c*iar s$ des!iin)e%e institu)ia str$vec*e i onora&il$ a sclaviei" i pusese n gnd s$ dea drumul tuturor sclavilor din 3gipt i s$ !ac$ din ei oameni li&eri" #*iar i dup$ atta vreme, un ast!el de act necugetat r$mne un mister pentru mine" #u toate c$ eu nsumi snt sclav, am ncredin)area c$ sclavia i io&$gia r$mn institu)iile pe care se &a%ea%$ m$re)ia unei na)iuni" /loata nu se poate c$l$u%i singur$" #onducerea ar tre&ui ncredin)at$ numai acelora n$scu)i i educa)i pentru ea" Li&ertatea e un privilegiu, nu un drept Masele au nevoie de un st$pn puternic, c$ci !$r$ control i ndrumare ar

domni anar*ia" Monar*ul a&solut, sclavia i io&$gia snt stlpul sistemului care ne a permis trans!ormarea n oameni civili%a)i" ,r !i !ost interesant de v$%ut cum sclavii nii s ar !i r$scu lat n !a)a perspectivei de a li se ndesa li&ertatea pe gt" 3ram tn$r pe vremea aceea, dar !usesem i eu alarmat de posi&ilitatea alung$rii din postul meu c$ldu) i sigur n locuin)ele &$ie)ilor unde tre&uia s$ caut prin mormanele de gunoaie, pentru a mi asigura o coa'$ de pine, mpreun$ cu al)i sclavi eli&era)i" Un st$pn r$u e, oricum, mai &un, dect niciunul" 4esigur, regatul !usese cuprins de *aos din cau%a acestei inep)ii" ,rmata !usese pe punctul de a se r$%vr$ti" 4ac$ !araonul rou din nord ar !i pro!itat de aceast$ oca%ie, atunci istoria ar !i ar$tat alt!el acum" 5n$ la urm$, !araonul nostru i a retras n gra&$ decretul de eli&erare a sclavilor i a reuit s$ i p$stre%e tronul" ,cum, dup$ un deceniu, iat$ A instituind pedepse m$re)e pentru o&r$%nicia unui sclav. 3ra att de tipic pentru !araonul acesta ov$ielnic i n$uc, nct m am pre!$cut c$ mi terg !run tea, ca s$ mi ascund primul %m&et care mi &r$%da c*ipul n ultimele dou$ %ile" 5racticarea actelor de automutilare, pentru a se evita ser viciul militar, vor !i com&$tute cu t$rie, continu$ regele pe un ton monoton" <rice tn$r apt care cere s$ !ie scutit de serviciul militar, !$cnd u% de aceast$ dispens$, se va pre%enta n !a)a unui tri&unal !ormat din trei o!i)eri de armat$, dintre care cel pu)in unul va !i centurion sau o!i)er de grad superior" La acestea, %m&etul meu se trans!orm$ ntr unul de apro&are, dar r$m$sesem tot recalcitrant < dat$ n via)a lui, !araonul era pe drumul cel &un" #e mult mi ar pl$cea s; i v$d pe Menset i pe So&e6 ar$tndu i degetele t$iate n !a)a unui veteran c$lit n r$%&oaiele de pe !luviu" La ce primire cald$ s ar mai putea ei atepta. ,menda pentru o asemenea in!rac)iune va !i de o mie de inele de aur" 5e &urta roto!ee a lui Set*, asta i ar !ace pe !il!i%onii $ia doi

s$ ng*it$ g$luca, iar seniorul meu, Inte!, ar !i nevoit s$ pl$teasc$ pentru ei" In ciuda celorlalte gri'i ale mele, ncepusem s$ m$ simt din ce n ce mai &ine n vreme ce !araonul continu$ s$ vor&easc$" 4e aici nainte, !olosirea altor locuri dect cele sta&ilite de 'udec$tori pentru prostituate, se va pedepsi cu o amend$ de %ece inele de aur pentru !iecare ast!el de !emeie" 4e data asta, de a&ia m$ putui st$pni s$ nu i%&ucnesc n *o*ote de rs" Tanus pe post de preot ar !ace *a&otnici i oameni cinsti)i din to)i locuitorii Te&ei" M$ ntre&ai cum vor primi mari narii i solda)ii n permisie aceast$ sc*im&are n vie)ile lor %&u ciumate" Scurt$ mai !usese clipa de luciditate a !araonului. 3 la mintea cocoului c$ orice ncercare de a introduce ntr un cadru legal sl$&iciunile se+uale umane e o ne&unie" n ciuda ndoielilor mele cu privire la n)elepciunea ascuns$ n solu)iile propuse de rege, m am tre%it str$&$tut de un !ior de emo)ie" 3ra clar c$ !araonul )inea cont destul de mult de !iecare c*estiune ridicat$ de Tanus n discursul s$u" <are acum l va mai condamna pentru re&eliune@ Totui, !araonul nu ispr$vise nc$" Mi a !ost adus la cunotin)$ c$ anumi)i o!iciali ai statului au a&u%at de ncrederea pe care le am acordat o" ,cetia, care se ocup$ cu strngerea ta+elor i administrarea !ondurilor pu&lice, vor !i anc*eta)i cu privire la &anii a!la)i n gri'a lor" ,ceia dintre ei care vor !i g$si)i vinova)i de delapidare de !onduri i de corup)ie vor !i condamna)i la moarte prin spn%ur$toare" /loata se agit$ murmurnd cu nencredere" <are !araonul c*iar c$uta s$ i nc*id$ strng$torii de ta+e@ ,poi din spatele s$lii se au%i o voce tare0 Mare e !araonul. Bia)$ lung$ !araonului. Strig$tul !u preluat i de ceilal)i, pn$ cnd templul r$sun$ de aclama)ii" Tre&uie c$ era ceva neo&inuit pentru urec*ile regelui s$ aud$ ast!el de urale spontane" #*iar i de la acea distan)$ puteam s$ mi dau seama c$ i !$ceau pl$cere" Fa)a lui mo*orit$ se luminase, iar coroana du&l$ p$rea c$ i apas$ mai uor pe !runte" 3ram sigur c$ toate acestea i vor spori ansele lui Tanus

de a sc$pa de la)ul c$l$ului" #nd uralele se mai potolir$, regele reveni la modul lui inimita&il de a %$d$rnici ceea ce reuise s$ !ac$ pn$ atunci" > Marele Bi%ir, seniorul Inte!, n care am ncredere deplin$, va !i singurul conduc$tor al acestei anc*ete a serviciului civil, nvestit de mine cu puteri depline, n ceea ce privete c$utarea i arestarea vinova)ilor, via)a i moartea lor" La aceast$ numire se au%i doar un ecou surd de aplau%e, de care pro!itai s$ mi n$&u un c*icot r$ut$cios" Faraonul trimitea un leopard n!ometat s$ numere g$inile din cote)" #e redistri&uire a &og$)iilor patriei avea s$ ai&$ loc acum c$ st$pnul meu se ocupa de num$r$toarea i de ncasarea !ondurilor ascunse, luate de la cei care strngeau d$rile. Faronul avea un talent e+traordinar de a %$d$rnici i de a distruge cele mai no&ile sentimente i idei prin statutul s$u de crmaci o&inuit s$ !ac$ numai ga!e" M$ ntre&am ce alt$ idio)enie avea s$ mai s$vreasc$ nainte de a i nc*eia dis cursul din %iua aceea i iat$ c$ nu avui mult de ateptat" 4e la o vreme ncoace, e+isten)a unei st$ri de anar*ie n Regatul de (ord mi pricinuiete o mare ngri'orare, deoarece ea pune n prime'die vie)ile i agoniseala cet$)enilor cinsti)i" ,m dat de'a dispo%i)ii i aceast$ situa)ie se va re%olva n timp util" #u toate acestea, situa)ia mi a !ost n!$)iat$ ntr un mod att de nepotrivit i de &rutal, nct pare o r$%vr$tire" ,cest lucru a avut loc n spiritul legilor religioase din timpul ser&$rilor lui <siris" Totui, aceste porunci nu sus)in actele de tr$dare sau de &las !emie, atacurile directe la adresa persoanei sau a divinit$)ii care este regele" Faraonul !$cu o pau%$ plin$ de semni!ica)ie" 3ra clar c$ vor &ea de Tanus, iar eu i criticai din nou modul de gndire" Un !araon puternic nu ar c$uta s$ i e+pun$ motivele n !a)a poporu lui sau s; i ctige ncuviin)area pentru actele sale" 3l pur i sim plu ar !i dat sentin)a i ar !i nc*eiat orice discu)ie" M$ re!er, desigur, la Tanus, seniorul Harra&, care a 'ucat rolul marelui %eu <siris la ser&$rile acestuia" 5$rerile consilie rilor mei n ceea ce privete vinov$)ia sa snt mp$r)ite" Snt

printre ei dintre aceia care vor ca el s$ primeasc$ pedeapsa suprem$""" l v$%ui pe st$pnul meu, Inte!, care st$tea la un pas de tron !erindu i o clip$ privirea, lucru care nu !$cu dect s$ mi con!irme ceea ce tiam de'a0 el era n !runtea acelora care doreau s$ l vad$ pe Tanus e+ecutat" > """i mai snt dintre aceia care cred c$ discursul s$u la ser&$ri i a !ost, ntr adev$r, alc$tuit de !or)e divine i c$ nu era aceea vocea lui Tanus, ci a lui Horus" 4ac$ aa stau lucrurile, atunci este clar c$ nici o und$ de vinov$)ie nu poate !i a&$tut$ asupra muritorului prin care %eul a dorit s$ se !ac$ au%it" Ra)ionamentul era corect, dar ce !araon cu dou$ coroane ae%ate pe !runte ar !i catadicsit s$ e+plice toate acestea cetei de solda)i, marinari i gospodari, negu)$tori, muncitori i sclavi aduna)i aici, dintre care o mare parte luptau nc$ mpotriva e!ectelor nepl$cute ale e+cesului de vin i ale c*e !uielilor@ n timp ce eu c*i&%uiam asupra acestui lucru, regele d$du ordin c$pitanului g$r%ilor, care st$tea i el la picioarele tronului" L am recunoscut ca !iind (eter, o!i)erul care !usese trimis s$ l areste%e pe Tanus" (eter disp$ru cu pai gr$&i)i, apoi, dup$ o clip$, i !$cu apari)ia de dup$ altarul din spatele s$lii, mpreun$ cu Tanus" La vederea prietenului meu, mi tres$lt$ inima, mai ales cnd o&servai cu &ucurie i speran)$ c$ n avea gle%nele nl$n)uite" 4ei nu purta nici o arm$, nici un nsemn care s; i ateste rangul i era m&r$cat cu un simplu or) al&, p$ea dega'at i vioi, ca de o&icei" 5e !runte doar i se vedea urma loviturii pe care i o !$cuse Ras!er" ,adar, nu !usese &$tut sau torturat i sim)ii cum inima mi se umple iar de optimism" (u se purtau cu el cum s ar !i pur tat cu un condamnat" < clip$ mai tr%iu, speran)ele mi se n;ruir$ ns$" Tanus i !$cu plec$ciunea n !a)a tronului, dar cnd se ridic$, !araonul i arunc$ o privire crunt$, plin$ de tru!ie i ncepu s$ i vor&easc$ pe un ton nem&ln%it0 Tanus, senior Harra&, eti acu%at de instigare la revolt$ i de tr$dare" Te g$sesc vinovat n am&ele capete de acu%are" 3ti

condamnat la moarte prin spn%ur$toare, pedeapsa tradi)ional$ pentru tr$d$tori" n vreme ce (eter i punea la)ul din s!oar$ de in n 'urul gtului, pentru a A desemna pe Tanus drept condamnat la moarte, se ridic$ un murmur din rndurile mul)imii care asista" < !emeie ncepu s$ 'eleasc$, iar n scurt timp ntregul templu se umplu de strig$te de%n$d$'duite i de &ocete" 5n$ acum, niciodat$ nu se petrecuser$ asemenea lucruri la pronun)area unei ast!el de sen tin)e" (imic nu putea demonstra mai clar dragostea pe care i o purta mul)imea lui Tanus" ,m nceput i eu s$ 'elesc al$turi de ei, iar lacrimile mi i%&ucnir$ ntr un uvoi care mi inunda !a)a i pieptul, ca o cascad$" /$r%ile se repe%ir$ asupra mul)imii, reducndu i la t$cere cu vr!urile l$ncilor lor lungi" =adarnic, ns$- am urlat pe deasupra capetelor tuturor0 ndurare, o, &unule !araon. ,i mil$ de no&ilul Tanus. /$r%ile nu precupe)ir$ nici un e!ort pentru a potoli mul)imea, dar cteva !emei nc$ mai suspinau" Una din g$r%i m$ lovi n cap i c$%ui la p$mnt pe 'um$tate ame)it, dar strig$tul meu !usese preluat i de ceilal)i" ndurare, te implor$m, o, Mamose cel divin. Mul)imea se liniti doar n momentul n care !araonul i ridic$ glasul din nou s$ i rosteasc$ urm$toarea *ot$rre0 #ondamnatul s a plns de anar*ia care st$pnete regatul" (e a cerut s$ lic*id$m &andele de tl*ari care 'ecm$nesc )ara" #ondamnatului i a !ost atri&uit numele de erou i nu snt pu)ini aceia care cred c$ e un r$%&oinic nen!ricat" 4ac$ e aa, nseamn$ c$ persoana cea mai n m$sur$ s$ duc$ la &un s!rit aceste sarcini este c*iar el" <amenii r$maser$ t$cu)i i nedumeri)i, iar eu mi tersei lacrimile de pe !a)$ cu mneca, str$duindu m$ s$ prind i cuvin tele care urmar$0 4e aceea e+ecutarea sentin)ei se amn$ cu doi ani" 4ac$ condamnatul a !ost ntr adev$r inspirat de %eul Horus n discur sul s$u instigator, atunci nseamn$ c$ acesta l va a'uta s$ duc$ la

ndeplinire sarcina pe care acum i o ncredin)e%" Se !$cu o linite pro!und$" Se p$rea c$ nici unul dintre noi nu putea n)elege ceea ce au%ea, cu toate c$ avea n su!let, n egal$ m$sur$, i speran)$ i de%n$de'de" La un semn al regelui, unul dintre minitrii de coroan$ naint$ purtnd o tav$ pe care se a!la o statuet$ mic$, al&astr$ i i o ntinse !araonului" ,cesta o ridic$ i gl$sui0 i nmne% seniorului Harra& sigiliul cu oimul !araonilor" Su& auspiciile acestui nsemn el i va putea anga'a to)i oamenii necesari i toate materialele strategice pentru r$%&oi, pe care le consider$ de !olos, ca s$ i duc$ la &un s!rit sarcina ncredin )at$" Ba putea !ace u% de orice mi'loace va dori i nimeni nu A va mpiedica" Timp de doi ani nc*eia)i el va !i omul regelui i va r$spunde direct n !a)a lui" La s!ritul acestei perioade, n ultima %i a ser&$rilor lui <siris, se va n!$)ia din nou n !a)a tronului, purtnd la)ul mor)ii n 'urul gtului" 4ac$ va !i euat n ndeplinirea sarcinii sale, la)ul va !i strns, iar el va !i spn%urat c*iar pe locul unde st$ acum" 4ac$ va !i reuit, c*iar eu, !araonul Mamose, voi scoate la)ul din 'urul gtului s$u i l voi nlocui cu un lan) de aur" (ici unul dintre noi nu putea nc$ vor&i sau mica, to)i priveam !ascina)i cum !araonul sc*i)$ un gest cu nsemnele pu terii sale0 Tanus, senior Harra&, )i ncredin)e% misiunea de a strpi &andele de tl*ari i de nelegiui)i care terori%ea%$ aceste p$mn turi" Timp de doi ani vei reinstaura pacea i ordinea n Regatul de (ord" 4ac$ m$ vei de%am$gi, o vei !ace pe pielea ta. Un c*iot s$l&atic se n$l)$ dinspre gloat$, ca sunetul valurilor ce se i%&esc de stncile col)uroase" n vreme ce ei aclamau !$r$ s$ gndeasc$, eu m$ v$ic$ream" Sarcina pe care i o ncredin)ase !araonul era prea grea ca s$ poat$ !i n!$ptuit$ de vreun muritor" (orul mor)ii nc$ mai plana asupra lui Tanus" 7tiam c$ peste doi ani avea s$ i a!le s!ritul e+act pe locul pe care st$tea acum, att de tn$r, nalt i mndru"

m$rit$ ca o !$ptur$ r$t$cit$, !$r$ ad$post, ea st$tea singur$ n mi'locul mul)imii, cu !luviul care i era %eu protector nd$r$t i cu o mare de c*ipuri dinaintea i" Haina sa lung$ de in, ce i a'ungea pn$ la gle%ne, !usese vopsit$ cu suc de molusc$, pentru a se o&)ine culoarea celui mai pre)ios vin, care o proclama drept mireas$ !ecioar$" 5$rul despletit i curgea pe umeri ntr un !uior moale i ntunecat, lucind n soare, emannd o lumin$ aproape organic$, parc$, din !iecare !ir n!l$c$rat 5este uvi)ele acelea negre, str$lucitoare, purta v$lul de mireas$, )esut din tulpini lungi, de nu!$r" Florile erau de un al&astru sideral, cu !irioare din aurul cel mai curat" #*ipul ei era la !el de al& ca !$ina proasp$t m$cinat$" ,vea oc*ii att de mari i de negri, nct nu putui s$ nu mi amintesc, cu un 'ung*i n inim$, de !eti)a pe care, ani de a rindul, o smulsesem din g*earele comarurilor ngro%itoare i lng$ care veg*easem, cu lampa aprins$, pn$ ce adormea din nou" 4ar de data aceasta, nu mai puteam s o a'ut, pentru c$ nu era comar, ci realitate" (u m$ puteam duce la ea, pentru c$ preo)ii i g$r%ile !ara onului o ncon'urau cum, de alt!el o !$cuser$ tot timpul, n %ilele trecute i nu m$ l$sau s$ m$ apropii de ea" 3ra pierdut$ pentru totdeauna, !eti)a mea, i nu puteam suporta gndul acesta" 5reo)ii construiser$ &aldac*inul nup)ial din !ire de papur$ de la !luviu i l ae%aser$ ntr o sco&itur$ din malul (ilului, iar Lostris i atepta mirele su& el" Lng$ ea st$tea tat$l s$u, cu lan)ul de cult n 'urul gtului i cu un %m&et de co&r$ pe &u%e" Mirele regal sosi, n s!rit, n ritmul solemn de to&e i n uieratul ascu)it al trm&i)elor din coame de ga%el$, dar pentru mine aceast$ mu%ic$ nup)ial$ era cea mai trist$ din lume" Fara onul purta coroana nemesi)ilor i sceptrul, dar n spatele !astului i a puterii regale, el r$mnea tot un &iet &$trnel roto!ei, cu &urticic$ i cu c*ipul trist" (u puteam s$ nu m$ gndesc la cel$ lalt mire care s ar !i cuvenit s$ stea su& &aldac*in cu st$pna mea, dac$ %eii ar !i !ost mai ndur$tori" Minitrii !araonului i nal)ii s$i o!iciali l urmau pe acesta att de aproape, nct nu mai putui s$ v$d imaginea st$pnei mele" 4ei !usesem o&ligat s$ organi%e% nunta n cele mai mici

am$nunte, !usesem dat a!ar$ de la ceremonie i vedeam doar !rnturi" Marele preot al lui <siris sp$l$ minile i picioarele mirelui i ale miresei cu ap$ proasp$t$ din (il, pentru a sim&oli%a puritatea uniunii ce avea loc ntre ei" ,poi regele rupse o &uc$)ic$ din pinea sacr$ de m$lai i i o o!eri miresei sale n semn de d$ruire" ,m surprins cu privirea c*ipul st$pnei mele, n timp ce !araonul i vra &uc$)ica printre &u%e" (u putu nici s o mestece, nici s o ng*it$ i r$mase cu ea n gur$, de parc$ ar !i !ost o piatr$" 4isp$ru din nou din !a)a oc*ilor mei i mi d$dui seama c$ lucrul se n!$ptuise i c$ Lostris devenise acum i mai de neatins pentru Tanus numai cnd am au%it sunetul surd al vasului gol ce con)inuse vinul nup)ial, !$cut )$nd$ri de spada !araonului" Mul)imea dind$r$tul &aldac*inului se de%l;n)ui, iar !araonul i conduse mireasa pn$ n !a)a plat!ormei ca s$ o arate poporu lui care i mani!esta a!ec)iunea !a)$ de Lostris n urale prelun gite, care continuar$ pn$ cnd urec*ile ncepur$ s$ mi )iuie i s$ mi se nvrt$ capul" Boiam s$ scap din ng*esuial$ i s$ dau de Tanus" 4ei tiam c$ sc$pase din nc*isoare, c$ era din nou li&er, nu participase la ceremonie" 3ra, pro&a&il, singurul &$r&at din Te&a care nu venise ast$%i pe malul !luviului" 7tiam c$ oriunde ar !i !ost sim)ea nevoia imperioas$ s$ m$ vad$, ca i mine, de alt!el" n aceast$ tragic$ %i, ne eram unul altuia singura consolare" Totui, nu m$ puteam smulge de acolo" Tre&uia s$ v$d nenorocirea aceea, cu oc*ii mei, pn$ la cap$t" ntr un tr%iu, seniorul Inte! iei n !a)$, s$ i ia r$mas &un de la !iica sa" < m&r$)i$, n linitea moimntal$ care se l$sase" Lostris p$rea un cadavru n &ra)ele lui" Minile i atmau moi pe lng$ trup, iar c*ipul i era palid ca moartea" ,poi, tat$l ei o l$s$ din &ra)e i, )innd o strns de mn$, se ntoarse spre mul)ime, s$ d$ruiasc$ !iicei sale cadoul ritual" 4arul acesta se !$cea, n mod tradi)ional, n plus !a)$ de %estrea care era o!erit$ direct mirelui" #u toate acestea, numai no&ilimea respecta o&iceiul menit s$ asigure miresei un venit independent" > ,cum, c$ pleci din casa i de su& protec)ia mea, n c$minul so)ului t$u, )i d$ruiesc cadoul de desp$r)ire, ca s$ )i

aminteti totdeauna de mine, tat$l t$u, ce te a iu&it att de mult" ,m re!lectat atunci, plin de am$r$ciune, c$ vor&ele acestea erau total nepotrivite, )innd cont de situa)ia dat$" Seniorul meu nu iu&ise niciodat$ vreun su!let, a!ar$ de sine" Totui, continu$ s$ rosteasc$ vec*ea !ormul$, ca i cum ar !i" !ost vor&a de pro priile i sim)$minte" > #ere mi orice, iu&it$ copil$" ( am s$ )i re!u% nimic, n %iua aceasta plin$ de &ucurie" n mod o&inuit, !iica i tat$l c$deau de acord asupra darului, ntre patru oc*i, nainte de ceremonie" n acest ca% ns$ seniorul meu, Inte!, i spusese clar !iicei sale ce avea voie s$ i cear$" mi !$cuse onoarea s$ discute cu mine aceast$ c*estiune, cu o %i nainte s o in!orme%e pe Lostris asupra *ot$rrii sale" > (u vreau s$ !iu e+travagant, dar, pe de alt$ parte, nu vreau nici s$ trec drept un %grcit, n oc*ii !araonului, mi m$rturisise el, dus pe gnduri" S$ %icem, cinci mii de inele de aur i cinci%eci de !eddani de p$mnt > dar, s$ !ie clar, nu pe malul !luviului" La insisten)ele mele, se *ot$rse, n !inal, asupra a cinci mii de inele de aur i la o sut$ de !eddani de p$mnt iriga&il de prim$ calitate, ceea ce repre%enta un dar demn de o nunt$ regal$" F$cusem de'a, la porunca lui, sc*i)a terenului i pusesem deoparte aurul luat dintr un depo%it secret, pe care st$pnul meu l )inea departe de privirile perceptorilor" #*estiunea aceasta era de'a sta&ilit$" R$mnea doar ca Lostris s$ dea glas cererii, n !a)a mirelui ei i a tuturor nunta ilor" 4ar ea st$tea acolo, palid$ i t$cut$, retras$, de parc$ nici nu vedea, nici nu au%ea ce se ntmpla n 'urul ei" Bor&ete, copila mea, ce ai dori de la mine@ 4ragostea p$rinteasc$ a seniorului Inte! c$p$tase o tonalitate tensionat$" < smuci pe Lostris de mn$, ca s o tre%easc$ la realitate" Hai, spune i tat$lui t$u ce poate s$ !ac$ pentru tine, ca s$ des$vreasc$ aceast$ !ericit$ %i" 4omni)a mea tres$ri, ca i cum s ar !i tre%it dintr un vis cumplit" Se uit$ n 'ur i oc*ii i se umplur$ de lacrimi, gata gata s$ i se reverse pe su& pleoapele tremur$toare" 4esc*ise gura s$

spun$ ceva, dar nu se au%i dect un )ip$t sla&, ca de pas$re r$nit$, i strnse apoi iar &u%ele i d$du din cap, !$r$ s$ !ie n stare s$ scoat$ o vor&$" Hai, copil$, vor&ete. Seniorului meu, Inte!, i era greu s$ i ntip$reasc$ pe c*ip e+presia de dragoste p$rinteasc$" Spune ce cadou de nunt$ )i doreti i )i A voi da, indi!erent ce mi vei cere" 4ei st$team att de departe de ea, o vedeam clar cum se str$duia s$ i revin$ i, cnd desc*ise gura, de data aceasta glasul ei r$sun$ pe deasupra capetelor noastre, limpede ca sunetul de lir$" (u era su!let n toat$ mul)imea aceea, care s$ nu i aud$ !iecare cuvnt0 #a dar de nunt$ s$ mi A dai pe sclav, pe Taita. Seniorul Inte! se d$du un pas nd$r$t, aplecndu se, ca i cum i ar !i str$puns pntecele cu un pumnal" Se *ol&$ la ea, ca la o vedenie, micnd din &u%e, !$r$ s$ scoat$ nici un sunet" (umai noi doi, el i cu mine, cunoteam valoarea darului pe care i A ceruse Lostris" (ici m$car el, cu &un$starea n care tr$ia i cu comorile pe care le adunase o via)$ ntreag$, nu i putea permite un ast!el de dar" i reveni ns$ iute" #*ipul i deveni iar calm i &inevoitor, dei avea &u%ele strnse" 3ti prea modest$, draga mea !iic$" Un singur sclav nu este un dar potrivit pentru mireasa !araonului" (u mi st$ n caracter atta calicie" , pre!era s$ accep)i un dar de o valoare adev$rat$, cinci mii de inele de aur i""" Tat$, ai !ost totdeauna prea generos cu mine, dar eu nu A vreau dect pe Taita" Seniorul Inte! %m&i palid, cu din)ii al&i, cu &u%ele al&e, al& tot de mnie" n timp ce se uita la Lostris, mi d$dui seama c$ mintea lui c$uta n!rigurat$ o solu)ie" 3ram &unul cel mai valoros pe care l avea el" 7i asta nu numai datorit$ multitudinii talentelor mele e+traordinare, ci i pentru c$ eram la curent cu !iecare i)$ din tapiseria ncurcat$ a a!acerilor sale" i tiam to)i in!ormatorii i toate iscoadele din re)ea, toate persoanele pe care le mituise vreodat$, precum i pe cele care l mituiser$ pe el" i

tiam pe cei ce aveau s$ !ie !avori%a)i de el i pe cei c$rora mai avea nc$ s$ le pl$teasc$ poli)e" i cunoteam to)i dumanii o list$ ntreag$- i pe aceia pe care i socotea prieteni sau alia)i o list$ mult mai scurt$" 7tiam unde era ascuns$ !iecare !$rim$ din marea lui avere, cine i erau &anc*erii i agen)ii, i misi)ii, precum i !aptul c$ poseda un ir nes!rit de p$mnturi i de pr$v$lii de metale i pietre pre)ioase, t$inuite ntr un adev$rat la&irint de documente, de titluri i de %apisuri" Toate acestea ar !i !ost in!orma)ii care i ar !i umplut de delectare pe port$rei i l ar !i !$cut pe !araon s$ i revi%uiasc$ atitudinea !a)$ de Marele Bi%ir" M$ ndoiesc de !aptul c$ seniorul meu, Inte!, nsui i ar mai !i putut aduce aminte de toat$ averea sa sau de toate locoarele unde era ascuns$, !$r$ a'utorul meu" F$r$ mine nu i putea ordona i controla imperiul acesta imens i tainic, deoarece se )inuse departe de toate aspectele mai pu)in pl$cute ale a!acerilor sale" 5re!erase s$ m$ trimit$ pe mine, s$ am gri'$ de am$nuntele care, dac$ ar !i !ost descoperite, l ar !i incriminat, cu siguran)$" In !elul acesta, am a'uns s$ cunosc mii de secrete ntunecate i s$ iau act de mii de a!aceri necurate, nel$ciuni i lucruri ngro%itoare, e+torc$ri, 'e!uiri i omoruri sngeroase care, luate mpreun$, puteau distruge pn$ i un &$r&at puternic, ca Marele Bi%ir" Ii eram indispensa&il" (u putea s$ m$ lase s$ plec de lng$ el" 7i, cu toate acestea, nu avea cum s$ i re!u%e lui Lostris dorin)a, n !ata !araonului i a ntregii popula)ii a Te&ei" Seniorul meu este un &$r&at plin de mnie i de ur$" L am v$%ut uneori att de tur&at, nct l ar !i !$cut s$ tresar$ i s$ ia aminte pn$ i pe Set*, %eul mniei" 4ar niciodat$ nu mai v$ %usem atta !urie ca acum, cnd !usese ncol)it de propria i !iic$" S$ ias$ n !a)$ sclavul Taita, strig$ el, i mi am dat seama c$ mai !$cea o ncercare s$ ctige teren" M am strecurat ct am putut de repede la poalele plat!ormei nup)iale, ca s; i scurte% ct mai mult timpul de a mai ticlui vreo tic$loie" Snt aici, st$pne, am strigat, iar el i a co&ort spre mine

oc*ii aceia cumpli)i i m a !i+at intens" (e cunoateam de atta timp, nct mi putea voi&i din priviri aproape la !el de &ine ca atunci cnd se !olosea de cuvinte" S a uitat lung la mine, n t$cere, pn$ ce inima mi o lu$ la galop i ncepur$ s$ mi tremure degetele de !ric$, apoi rosti, n s!rit, pe un ton moale, aproape a!ectat0 Taita, eti la mine de cnd erai copil" ,m a'uns s$ te con sider mai degra&$ un !rate, dect un sclav" Totui, ai au%it dorin)a !iicei mele" 4in !ire, snt om cinstit i cumsecade" 4up$ at)ia ani, ar !i inuman din partea mea s$ m$ lipsesc de tine, mpotriva voin)ei tale" 7tiu c$, n mod o&inuit, unui sclav nu i se permite s$ i e+prime p$rerea, cu privire la soarta lui- dar situa)ia ta este, realmente, neo&inuit$" ,lege, Taita" 4ac$ vrei s$ stai acas$ la tine singurul c$min pe care l ai avut vreodat$ atunci s$ tii c$ nu m$ las$ inima s$ )i dau drumul s$ pleci" (ici m$car la cererea propriei mele !iice" (u i desprinsese o clip$ oc*ii aceia gal&eni de la mine" (u snt un la, dar am gri'$ s$ m$ )in la ad$post de orice prime'die, mi d$deam seama c$ m$ uit n oc*ii mor)ii i mi pierise glasul" Mi am smuls privirea dintr a lui i mi am ndreptat o spre domni)a mea, Lostris" 7i am v$%ut pe c*ipul ei atta implorare, atta singur$tate i teroare, nct, !a)$ de toate acestea, siguran)a mea nu mai valora nimic" (u puteam s o las acum pentru nimic n lume, su& nici o amenin)are" #um ar putea un &iet sclav s$ se mpotriveasc$ dorin)ei so)iei !araonului@ Snt gata s$ m$ supun noii mele st$pne" Strigasem din r$runc*i i speram c$ glasul meu r$sunase &$r&$tete, nu c*i)$it, cum mi se p$ruse mie" Bino, sclavule. mi porunci noua mea st$pn$" Ia )i locul n spatele meu. n timp ce urcam pe plat!orm$, !ui nevoit s$ trec !oarte aproape, pe lng$ seniorul meu Inte!" ,tunci, rosti, a&ia micndu i &u%ele al&e, strnse, doar pentru urec*ile mele0 R$mas &un, &$trnul meu drag" 3ti un om mort" M am cutremurat, ca n !a)a unei co&re veninoase ce mi tra versa c$rarea i am gr$&it pasul, s$ a'ung n suita st$pnei mele,

de parc$ eram convins c$, su& o&l$duirea ei, puteam s$ mi a!lu siguran)a"

m stat al$turi de Lostris tot restul ceremoniei i am servit o personal la osp$)ul de nunt$, m&oldind o n cot, ncercnd s o !ac s$ m$nnce din c$rnurile i &ucatele !ine ae%ate dinaintea ei" 3ra att de pierit$ i de sla&$, nct !ui convins c$ nu mncase nimic n ultimele dou$ %ile, de cnd se logodise i de cnd !usese Tanus condamnat" 5n$ la urm$, am reuit s o !ac s$ &ea pu)in vin cu ap$, dar nimic mai mult" Faraonul o v$%u i cre%u c$ toastea%$ n cinstea lui" n$l)$ i el cupa de aur, i %m&i peste marginea pocalului, ntorcndu i toastul, iar nuntaii pream$rir$ ncnta)i perec*ea nup)ial$" Taita, mi opti ea, de ndat$ ce regele i ndrept$ aten)ia spre Marele Bi%ir care i st$tea al$turi, n partea cealalt$" Mi e team$ c$ vomit" (u mai pot sta aici nici un moment Te rog, du m$ la mine n camer$" ,ceasta era o insolen)$ scandaloas$ i, dac$ n a !i !ost n stare s$ mi iau rolul de medic, n a !i reuit niciodat$ s$ re%olv pro&lema- dar aa, am reuit s$ g$sesc puteri s$ m$ tr$sc n genunc*i pn$ la rege i s$ i vor&esc n oapt$, !$r$ s$ stmesc comentarii printre nuntai, n ma'oritatea lor ame)i)i de'a de vin" 5e m$sur$ ce a'ungeam s$ l cunosc mai &ine, mi am dat seama c$ !araonul era un om cumsecade- avui c*iar atunci, pen tru prima oar$, dovada acestui lucru" mi ascult$ e+plica)iile, apoi &$tu din palme i li se adres$ nuntailor" Mireasa mea se va retrage n camera ei acum, ca s$ se preg$teasc$ pentru noaptea ce urmea%$, le spuse el, iar oaspe)ii c*iuir$ i ntmpinar$ acest anun) cu tot !elul de comentarii deoc*eate i cu aplau%e lascive" ,m a'utat o pe st$pna mea s$ se ridice, dar ea i adun$ pu terile i i ar$t$ singur$ supunerea !a)$ de rege, dup$ care iei

din sala &anc*etului" #nd a'unse n dormitor, vomit$ vinul pe care l &$use, ntr un castronel din minile mele, apoi c$%u lat$, n pat" (u avusese nimic altceva n stomac, aa c$ &$nuielile mele c$ !$cuse !oamea se con!irmar$" (u vreau s$ tr$iesc !$r$ Tanus" /lasul i era sl$&it, dar o cunoteam ndea'uns de &ine ca s$ mi dau seama c$ voin)a i era mai tare ca oricnd" Tanus tr$iete, am ncercat eu s o console%" 3 puternic i tn$r i mai are n !a)$ pe pu)in cinci%eci de ani de via)$" Te iu&ete i )i promite s$ te atepte pn$ la s!ritul %ilelor" Regele e &$trn, doar n o s$ tr$iasc$ ct lumea""" ,tunci ea se ridic$ n capul oaselor pe cuvertura aceea de &l$nuri i rosti cu glas sever i *ot$r;t0 Snt !emeia lui Tanus i nici un alt &$r&at nu se va atinge de mine. Mai &ine mor. To)i murim pn$ la urm$, st$pn$" 7tiam c$, dac$ voi !i n stare s$ i distrag, ct de ct, aten)ia de la ale sale n primele %ile ale acestui maria', atunci va reui s$ treac$ peste toate" 4ar ea i d$du seama !oarte &ine de ceea ce aveam eu de gnd" 7tiu ce vrei s$ !aci, dar vor&ele tale !rumoase nu a'ut$ la nimic" M$ voi sinucide" )i poruncesc s$ mi prepari nite otrav$, ca s o &eau" St$pn$, nu snt priceput n tiin)a otr$vurilor" 3ra o ncercare viclean$, pe care ea mi o de'uc$ imediat" Te am v$%ut de attea ori dnd otrav$ animalelor n su!erin)$" (u )i aminteti de cinele t$u &$trn, cel cu a&cese n urec*i, sau de ga%ela aceea s!irtecat$ de leopard@ Mi ai spus atunci c$ otrava ta nu e dureroas$, c$ e ca i cum i ai adormi" 3i, &ine, vreau i eu s adorm, s$ !iu m&$ls$mat$ i s$ trec pe lumea cealalt$, unde s$ l atept pe Tanus" Tre&uia s$ ncerc altceva" 4ar la mine nu te gndeti, st$pn$@ ,&ia m ai luat i vrei s$ m$ a&andone%i@ #e o s$ se aleag$ de mine, !$r$ protec)ia ta@ Fie )i mil$.

Mi am dat seama c$ ncepe s$ ov$ie i am cre%ut c$ e pe cale s$ cede%e, dar, dup$ o clip$, i a ridicat &$r&ia cu nc$p$)nare" 8ie o s$ )i !ie &ine, Taita" Totdeauna o s$ )i !ie &ine" Tata o s$ te ia &ucuros napoi, dup$ moartea mea" Te rog, micu)a mea, m am !olosit eu, atunci, de alintul din copil$rie, ncercnd s o m&ro&odesc" Hai s$ mai discut$m aceast$ c*estiune mine diminea)$" Toate au s$ )i se par$ di!erite, la lumina soarelui" Ba !i acelai lucru, m$ contra%ise ea" Boi !i desp$r)it$ de Tanus, iar &$trnul acela %&rcit m$ va dori n patul lui i mi va !ace tot !elul de lucruri de%gust$toare" Ridicase glasul, aa c$ vor&ele ei puteau !i au%ite i de ceilal)i mem&ri ai *aremului regal" 4in !ericire, cei mai mul)i erau nc$ la osp$), ns$ eu tremuram numai la gndul c$ !araonul ar !i putut a!la ceea ce spusese ea" Bocea i era pi)ig$iat$, uor isteric$0 S$ mi prepari c*iar acum otrava, su& oc*ii mei. )i porun cesc. (u cumva s$ ndr$%neti s$ mi te mpotriveti. Foarte &ine, domni)a mea" ,m s o !ac" Tre&uie ns$ s$ mi aduc trusa de medicamente din camera mea" #nd m am ntors cu l$di)a su& &ra), am g$sit o n picioare, plim&ndu se prin nc$ pere, de colo colo, cu oc*ii str$lucitori i cu c*ipul palid, m*niL Te voi urm$ri cu aten)ie" S$ nu cumva s$ ncerci s$ !aci acum vreo mec*erie de a ta, m$ averti%$ ea, n timp ce eu i preparam licoarea dintr o sticlu)$ staco'ie" 7tia c$ aceast$ culoare era un avertisment pentru su&stan)ele letale" (u p$ru s$ i !ie !ric$ nici un pic, n clipa cnd i am ntins pocalul- s a oprit doar s$ m$ s$rute pe o&ra%" Mi ai !ost i tat$, i !rate iu&itor" )i mul)umesc pentru aceast$ ultim$ dovad$ de dragoste" Te iu&esc, Taita, i mi va !i dor de tine" Ridic$ pocalul cu am&ele mini, ca pe o cup$ de toast, nu ca pe una de otrav$ ucig$toare"

Tanus, dragul meu, %ise ea, n au s$ m$ smulg$ niciodat$ de lng$ tine" Bom !i din nou mpreun$, pe acele meleaguri dep$rtate. /oli pa*arul dintr o sor&itur$, dup$ care l trnti la podea, !;cndu A )$nd$ri" ,poi o!t$ i c$%u napoi, n pat" Bino i stai lng$ mine" Mi e team$ s$ !iu singur$, cnd mor" 3!ectul licorii, luat$ pe stomacul gol, se produse rapid" ,&ia de avu timp s$ i ntoarc$ !a)a spre mine i s$ mi opteasc$0 Mai spune i lui Tanus, o dat$, ct l iu&esc de mult0 pn$ la portalele mor)ii i dincolo de ele. ,poi nc*ise oc*ii i dus$ a !ost" St$tea ntins$ n pat, nemicat$ i att de palid$, nct m am alaimat o clip$ cu adev$rat, la gndul c$ a !i putut grei con centra)ia de epen rou, pe care l pusesem n locul m$tr$gunii" (umai dup$ ce i am apropiat o oglin'oar$ de &ron% de gur$ i am v$%ut c$ se a&urete m am linitit, dndu mi seama c$ respir$" ,m acoperit o uor i m am c$%nit s$ m$ autoconving c$ a doua %i diminea)a se va resemna cu gndul c$ e n via)$ i c$ m$ va ierta" In clipa aceea, se au%i o &$taie puternic$ n ua de la *ol i am recunoscut vocea lui ,ton, am&elanul regal, care cerea s$ intre" 3 i el eunuc, din !r$)ia noastr$, a emascula)ilor, aa c$ puteam conta pe el, ca pe un prieten" M am gr$&it s$ l ntmpin" ,m venit s o iau pe micu)a ta st$pn$, s o duc la rege, ca s$ i satis!ac$ pl$cerile cu ea, Taita, mi %ise el, cu un glas e!e minat, total nepotrivit cu statura sa impun$toare" Fusese castrat nainte de pu&ertate" 3 preg$tit$@ , ap$rut o mic$ nepl$cere, i am e+plicat eu, conducndu A spre Lostris, ca s o vad$ cu oc*ii lui" #nd v$%u n ce *al era, i um!l$ o&ra'ii &u*$i)i, consternat #e s$ i spun !araonului@ strig$ el" < s$ pun$ s$ m$ &at$" (u, n am s$ m$ duc eu s$ i dau aceast$ veste" Femeia e n res ponsa&ilitatea ta" 4eci, tu tre&uie s$ dai socoteal$ n !a)a regelui i s$ n!run)i mnia lui" (u era o sarcin$ dup$ care s$ m$ dau n vnt, dar disperarea

lui era real$, iar eu, cel pu)in, aveam statutul de medic, lucru care m$ putea prote'a, ntr o oarecare m$sur$, mpotriva !rustr$rii regale" ,a c$ am acceptat, cu inima strns$, s$ l nso)esc spre dormitorul !araonului" Totui, nainte s$ plec, am l$sat o pe una dintre sclavele mai &$trne i de ncredere s$ ai&$ gri'$ de st$pna mea Faraonul i scosese coroana i peruca" ,vea capul ras, neted i al&, ca un ou de stru)" Imaginea lui m$ l$s$ uluit pn$ i pe mine i m$ ntre&ai cum ar !i reac)ionat st$pna mea la vederea lui" M$ ndoiesc c$ i ar !i stmit dorin)a sau ar !i !$cut o s$ i sc*im&e p$rerea despre el" Regele !u la !el de uluit ca mine, s$ m$ vad$" (e uitar$m, o clip$, lung unul la altul, nainte s$ i cad n genunc*i, n semn de supunere" > #e i asta, Taita, sclavule@ Trimisesem dup$ altcineva""" > 5reamilostive !araon, vin din partea domni)ei Lostris, s$ ceresc n)elegerea i indulgen)a voastr$" M$ lansai apoi ntr o pledoarie n$ucitoare, prin care i pre%entai starea de s$n$tate a domni)ei mele, Lostris, ase%onat$ cu termeni medicali o&scuri i cu e+plica)ii menite s$ taie po!ta regal$" ,ton mi st$tea al$turi, apro&nd din cap spusele mele" Snt sigur c$ nu mi ar !i mers, n ca%ul unui ginere mai tn$r i mai viguros, preg$tit i ar%nd de ner$&dare s$ treac$ la trea&$, dar Mamose era un taur &$trn" ,r !i !ost imposi&il s$ pun$ pe r$&o' toate !emeile !rumoase care se &ucuraser$ de serviciile lui, n ultimii trei%eci de ani" 4ac$ s ar !i )inut toate de mn$, ar !i putut, pro&a&il, s$ ncercuiasc$ de cteva ori cetatea Te&ei, cea cu o sut$ de por)i" > Maiestatea voastr$, mi ntrerupse ,ton, ntr un tr%iu, e+plica)iile, cu permisiunea 4omniei Boastre, v$ voi aduce alt$ companie !eminin$, pentru aceast$ noapte" 5oate pe micu)a *ur$ care i controlea%$ att de ciudat""" (u, nu, i o rete%$ regele" 3 destul timp i pentru asta, cnd i va reveni copila" Las$ ne, acum, am&elane" Mai am i altele de discutat cu doctorul> vreau s$ spun, cu sclavul acesta" 4e ndat$ ce r;maser$m singuri, regele i ridic$ poalele,

de%velindu i pntecele" #are cre%i c$ i cau%a acestui lucru, doctore@ ,m cercetat ec%ema ce i mpodo&ea pntecele rotund i am a'uns la conclu%ia c$ era o in!estare cu pecingine" Unele dintre !emeile regale se spal$ mai rar dect e necesar n clima noastr$ att de cald$" ,m constatat c$ mi%eria i ec%emele contagioase merg mn$ n mn$" Regele contractase, pro&a&il, in!ec)ia, de la una din ele" 3 periculoas$@ 5o)i s$ m$ vindeci, doctore@ Frica ne !ace pe to)i egali" Faraonul se d$dea pe mna mea, la !el ca orice pacient de rnd" 4up$ ce i am cerut permisiunea, m am dus la mine acas$ ca s$ mi iau trusa cu medicamente, iar cnd m am ntors, l am pus s$ se ntind$ pe patul lui ncrustat cu ornamente de aur i de !ilde, apoi i am masat ec%ema rotund$ de pe pntece cu o ali!ie din produc)ia proprie" Irita)ia avea s$ dispar$ dup$ trei %ile de tratament, l am asigurat eu" 8ie )i se datorea%$, n mare m$sur$, !aptul c$ m am c$s$ torit cu aceast$ copil$, care )i a devenit acum st$pn$, %ise el, n timp ce eu lucram" ,li!ia ta mi va vindeca ec%ema, dar, oare, cel$lalt tratament al t$u o s$ mi d$ruiasc$ un !iu@ m$ ntre&$ el" Tr$im vremuri %&uciumate" Tre&uie s$ am un motenitor, pn$ s$ treac$ anul" 4inastia se a!l$ n pericol" (oi, medicii, ne !erim totdeauna s$ garant$m re%ultatul tratamentului nostru i tot aa !ac i avoca)ii i astrologii" In timp ce eu d$deam din col) n col), el mi o!eri sc$parea pe care o c$utam0 (u mai snt tn$r, Taita" 3ti medic i pot s$ )i m$rturisesc asta" ,rma mea a dus multe &$t$lii cumplite, aa c$ t$iul ei nu mai este att de ascu)it, ca pe vremuri" n ultimul timp, m a cam l$sat, cnd mi a !ost lumea mai drag$" ,i ceva, n cu!$raul t$u, care s$ nvigore%e tulpina o!ilit$ a crinului@ M$ria Ta, m$ &ucur c$ a)i adus vor&a despre acest lucru" Uneori, %eii lucrea%$ n mod miraculos""" F$cur$m amndoi semnul de ndep$rtare a r$ului, nainte s$

continuu0 5rima ntlnire cu st$pna mea virgin$ tre&uie s$ decurg$ per!ect" <rice greeal$, orice deviere de la scopul nostru, orice eec n ridicarea puternic$ a sceptrului &$r&$)iei voastre va %$d$rnici str$daniile noastre" (u va e+ista dect o singur$ oca%ieprima uniune tre&uie s$ !ie ncununat$ de succes" 4ac$ va !i necesar s$ ncerc$m din nou, e+ist$ pericolul de a deveni tat$l altei !ete" ,rgumentele mele aduse acestei progno%e erau deri%orii" #u toate acestea, eram amndoi !oarte serioi, el c*iar mai mult dect mine" ,m ridicat degetul ar$t$tor, n semn de aten)ionare0 4ac$ vom !ace ncercarea disear$ i""" ( am mai continuat, dar mi am l$sat degetul n 'os i am cl$tinat din cap" (u, c*iar c$ sntem norocoi c$ %eii ne au mai acordat o ans$" #e am putea !ace@ m$ ntre&$ el !r$mntat, iar eu r$m$sei mult$ vreme t$cut, ngenunc*ind cu!undat n gnduri, al$turi de patul lui" Mi era greu s$ mi ascund uurarea i satis!ac)ia" n timpul primei %ile a c$s$toriei st$pnei mele, reuisem de'a s$ mi cro iesc drumul c$tre o po%i)ie in!luent$ pe lng$ rege i mi se o!erise o scu%$ per!ect$, pentru men)inerea, o vreme, a virginit$)ii st$pnei mele destul, pro&a&il, ca s o pot preg$ti pentru ocul &rutal al primului act de procrea)ie cu un &$r&at pe care ea nu A iu&ea, iar !i%ic sim)ea repulsie !a)$ de el" Mi am spus c$, dac$ voi a&orda n mod inteligent situa)ia, poate aveam s$ prelungesc aceast$ perioad$ de gra)ie, la in!init" 4a, ntr adev$r, Maiestatea Boastr$, v$ pot a'uta, dar o s$ dure%e ceva timp" (u va !i la !el de uor ca tratamentul acestei ec%eme" Mintea mi lucra e+trem de repede" Tre&uia s$ merg pn$ la cap$t" Bom !i nevoi)i s$ urm$m un regim !oarte strict" F$r$ !udulii de taur, te con'ur, doctore.

#red c$ a)i mncat destule dintr acestea" Totui, va tre&ui s$ v$ n!ier&nt$m sngele i s$ v$ ndulcim !luidele generative, pentru ncercarea decisiv$" Lapte de capr$, lapte cald de capr$ cu miere, de trei ori pe %i i, &inen)eles, po)iunile speciale pe care vi le voi prepara din corn de rinocer i din r$d$cin$ de m$tr$gun$" R$su!l$ uurat0 7i c*iar cre%i c$ o s$ mearg$@ 5n$ acum n a dat niciodat$ gre, dar mai tre&uie luat$ o m$sur$, a&solut esen)ial$" 4espre ce e vor&a@ Uurarea i pierise de pe c*ip- se ridic$ n capul oaselor i se uit$ nelinitit la mine" ,&stinen)$ total$" Tre&uie s$ l$s$m mem&rul regal s$ se odi*neasc$, ca s$ i rectige ntreaga !or)$ i vigoare" Tre&uie s$ renun)a)i, o vreme, la *arem i la pl$cerile con!erite de acesta" Spusei totul cu aerul dogmatic al doctorului ce nu poate !i contra%is, pentru c$ era singura solu)ie ca domni)a mea, Lostris, s$ r$mn$ neatins$" Totui, mi era !ric$ de !elul n care avea s$ reac)ione%e !araonul" 3+istau toate ansele s$ A apuce !uria, la perspectiva re!u%ului pl$cerilor con'ugale" 5utea s$ m$ resping$ i ast!el s$ pierd tot avanta'ul pe care a&ia l ctigasem" 4ar tre &uia s$ risc, spre &inele st$pnei mele" Tre&uia s$ am gri'$ de ea, att ct puteam eu" Reac)ia regelui m$ surprinse" Se ntinse, pur i simplu, din nou, pe pat i surise mul)umit" #t@ m$ ntre&$ el destul de vesel, iar eu r$m$sei uluit, v$%nd c$ restric)iile mele nu !$cuser$ dect s$ i ia o piatr$ de pe inim$" n ceea ce m$ privete, avnd n vedere c$ iu&irea cu o !e meie !rumoas$ avea s$ r$mn$ pentru totdeauna un vis imposi&il de atins, mi a tre&uit un mare e!ort ca s$ n)eleg mul)umirea !araonului c$ a sc$pat de o ndatorire cndva pl$cut$, asta deoa rece o ndeplinise de prea multe ori, iar acum devenise o povar$" Tre&uie s$ !i avut cel pu)in trei sute de neveste i de con

cu&ine, pe atunci, n *aremul s$u, iar unele dintre asiatice erau cunoscute pentru apetitul lor se+ual insa)ia&il" ,m ncercat s$ m$ pun n locul lui, gndindu m$ la e!ortul pe care l necesita s$ te compor)i ca un %eu noapte de noapte, ani de %ile" 7i nu mi se p$ru c*iar aa de greu, dei regele p$rea s$ !ie tare vl$guit, din acest punct de vedere" (ou$%eci de %ile, am spus eu" (ou$%eci de %ile@ repet$ el pe gnduri" (ou$ s$pt$mni egiptene, a cte %ece %ile !iecare@ #el pu)in, am %is eu cu !ermitate" Foarte &ine" ,pro&$, dnd linitit din cap, apoi trecu, !$r$ pro&leme, la alt su&iect 4octore, am&elanul meu mi spune c$, pe lng$ talentele medicale, mai eti i unul dintre cei mai gro%avi trei astrologi din 3giptul nostru" M$ ntre&ai cum de a'unsese prietenul meu, am&elanul, la o asemenea conclu%ie" (u mi d$deam, n ruptul capului, seama care erau ceilal)i doi, ns$ mi am plecat capul cu modestie0 M$ simt !latat, Maiestatea Boastr$, dar, ave)i dreptate, s ar putea s$ mai tiu cte ceva despre corpurile cereti" F$ mi *oroscopul. mi porunci el, ridicndu se ner$&d$tor n capul oaselor" ,cum@ ntre&ai eu surprins" ,cum. %ise el" 4e ce nu@ #$ doar mi ai recomandat s$ m$ a&)in, pentru moment, de la altceva. =m&etul lui neateptat era a&solut cuceritor i, n ciuda a ceea ce nsemna el pentru Tanus i pentru st$pna mea, m am tre%it c$ l plac" Ba tre&ui s$ mi aduc nite manuscrise din &i&lioteca palatului" ,vem toat$ noaptea la dispo%i)ie, su&linie el" ,du tot ce e necesar" 4ata i ora e+act$ a naterii regelui erau consemnate n do cumente, iar n manuscrisele mele e+istau toate o&serva)iile i mic$rile corpurilor cereti !$cute de cinci%eci de genera)ii de

astrologi dinaintea mea" Su& oc*ii iscoditori ai regelui, m am apucat s$ !ac prima parte a *oroscopului regal i mi am dat seama ct de &ine se potrivea caracterul omului cu com&ina)ia lui stelar$" Marea stea roie r$t$citoare pe care noi o cunoatem su& numele de <c*iul lui Set* i domina destinul" 3ra astrul con !lictelor i al nesiguran)ei, al con!u%iei i al r$%&oiului, al triste)ii i al nenorocului i, n !inal, al mor)ii violente" 4ar cum, oare, s; i !i spus toate acestea@ ,m improvi%at i am ns$ilat o &iogra!ie nv$luitoare, a !aptelor &ine documentate din via)a lui, pres$rndu le cu cteva detalii mai pu)in cunoscute pe care le a!lasem de la spionii mei, printre care se a!la i am&elanul regal" ,m continuat, apoi, cu o&inuitele ur$ri de s$n$tate i de via)$ lung$ pe care vrea s$ le aud$ orice client" Regele era impresionat" 3ti talentat, aa cum m$ ateptam, de alt!el, dup$ reputa)ia pe care o ai" B$ mul)umesc, Maiestatea Boastr$" M$ &ucur c$ v am putut !i de !olos" ncepui s$ mi strng papirusurile i uneltele de scris, preg$tindu m$ de plecare" Se !$cuse !oarte tr%iu" 4incolo de %idurile palatului, n ntuneric, se au%ea de'a primul cntat al cocoilor" Ia ateapt$ un pic, Taita" (u )i am dat permisiunea s$ pleci, nc$ nu mi ai spus ceea ce m$ interesea%$ pe mine" < s$ am un !iu@ 4inastia mea va continua s$ e+iste@ Bai, pream$rite !araon, asemenea c*estiuni nu pot !i pre%ise de stele" ,cestea ne arat$ doar tendin)a general$ a des tinului i direc)ia pe care o va lua via)a domniei voastre, !$r$ s$ preci%e%e asemenea detalii""" ,aa, da, m$ ntrerupse el" 4ar e+ist$ alte mi'loace de a vedea n viitor, nu i aa@ ntre&$rile lui luaser$ o turnur$ alar mant$ pentru mine i am ncercat s$ l m&ro&odesc, dar el o )inea pe a lui" Mi ai tre%it interesul, Taita, i am !$cut cercet$ri n ceea ce te privete" 3ti adeptul la&irinturilor lui ,mmon Ra"

3ram distrus" #um de a!lase el lucrul acesta@ Foarte pu)ini erau la curent cu acest dar e%oteric al meu i voiam ca lucrurile s$ r$mn$ aa" Totui, n aveam tupeul s$ neg i am t$cut" > 7i am v$%ut la&irinturile ascunse pe !undul cu!$raului cu medicamente, %ise el, iar eu m$ !elicitai c$ nu ncercasem s$ mi ascund talentele, ca s$ !iu apoi prins cu ocaua mic$" ,m ridicat resemnat din umeri, c$ci tiam ce va urma 5une )i la&irinturile la trea&$ i spune mi dac$ mi e dat s$ am un motenitor i dac$ dinastia mea va supravie)ui, mi po runci el" Horoscopul e una- nu )i se cere dect tiin)a con!igura)iei stelelor i a propriet$)ilor lor" #u pu)in$ r$&dare i procednd corect, a'ungi s$ !aci o pre%icere destul de corect$" /*icitul n la&irinturile lui ,mmon Ra este ns$ un lucru cu totul i cu totul di!erit" (ecesit$ o e+pansiune a !or)elor vitale, o ardere cumplit$ a ceva ce se a!l$ adnc, n interiorul clarv$%$torului, ceea ce l vl$guiete i l s!rete" ,cum !ac tot ce mi st$ n putin)$, ca s$ evit s$ mi e+erse% puterile acestea" 3 adev$rat c$ mai pot !i, uneori, convins s$ ntind la&irinturile, apoi ns$ m$ simt sec$tuit, !i%ic i spiritual, %ile ntregi" 4omni)a mea, Lostris, care mi cunoate puterile, dar totodat$ tie i ce e!ect au asupra mea, mi a inter%is, de dragul meu, !irete, s$ l mai practic, cu e+cep)ia situa)iilor cnd are ea nevoie de el" #u toate acestea, un sclav nu poate re!u%a un rege, aa c$ m am ntins o!tnd dup$ s$cule)ul din piele de pe !undul cu!$ raului meu, n care se a!lau la&irinturile" ,m pus s$cule)ul deoparte i m am apucat s$ preg$tesc un amestec de &uruieni necesare pentru a desc*ide oc*ii su!letului, ca s$ le dau puterea s$ prevesteasc$ viitorul" ,m &$ut po)iunea, dup$ care am atep tat s$ !iu inundat de sen%a)ia aceea &ine cunoscut$, dar cumplit$, de n$l)are a!ar$ din propriul meu trup" M$ sim)eam ca n vis, departe de lumea real$, cnd am luat s$cule)ul de piele care con)inea la&irinturile" La&irinturile lui ,mmon Ra erau !ormate din %ece discuri de !ilde" =ece este num$rul mistic, cu cea mai mare putere" Fiecare

disc repre%int$ o singur$ !a)et$ a e+isten)ei umane, de la natere, la moarte, i mai departe" ,m ncrustat sim&olurile cu propriile mele mini, pe !iecare !a)$ a la&irinturilor" Fiecare repre%int$ o micu)$ capodoper$" Mnuindu le constant i su!lnd asupra lor vreme de ani de %ile le am d$ruit cu o parte din propria mi !or)$ vital$" Le am deertat din s$cule) i am nceput s$ le mngi, con centrindu m$ cu toat$ puterea asupra lor" #urnd le sim)ii calde, precum un trup plin de via)$ i trecui din nou prin e+perien)a aceea att de !amiliar$ mie, de sl$&iciune, n vreme ce vlaga mi se scurgea n discurile de !ilde" ,m aran'at la&irinturile cu !a)a n 'os, n dou$ gr$m$'oare, lundu le la ntmplare, i l am invitat pe !araon s$ le ia pe rnd n mn$, s$ le !rece uor ntre degete i s$ i concentre%e ntreaga aten)ie asupra lor, n timp ce repeta ntre&area cu glas tare0 1Boi avea un !iu@ 4inastia mea va supravie)ui@D M am rela+at complet i mi am desc*is su!letul, ca s$ le permit spiritelor pro!e)iei s$ intre" Sunetul vocii !araonu lui ncepu s$ mi p$trund$ n su!let din ce n ce mai adnc, pe m$sur$ ce repeta ntre&area, ca un proiectil a%vrlit cu pratia, mereu n acelai punct" ,m nceput s$ m$ leg$n uor pe locul n care edeam, la !el cum dansea%$ co&rele n ritmul sunetelor de !laut ale unui m&ln%itor de erpi" 4rogul i !$cu e!ectul" M$ sim)ii de parc$ trupul meu i pierduse cu totul greutatea i pluteam n aer" Bor &eam ca de departe, iar glasul mi r$suna cu un ecou ciudat, n propriu mi craniu, de parc$ m a !i a!lat ntr o cavern$ din m$ runtaiele p$mntului" I am cerut regelui s$ su!le asupra !iec$rei gr$m$'oare, apoi s$ o mpart$ pe !iecare n dou$ i s$ p$stre%e n mn$ numai o 'um$tate" L am pus ast!el s$ le tot mpart$ n dou$ i s$ com&ine restul de discuri, pn$ cnd r$mase doar cu dou$ dintre ele, mici, ca nite monede" Su!l$ pentru ultima oar$ asupra lor, apoi, la indica)iile mele, mi puse cte una n !iecare palm$" Le am strns n mn$ i le am ap$sat la piept" mi sim)eam &$t$ile su& pumnii ncleta)i, n timp ce a&sor&eam ntreaga in!luen)$ a la&irin turilor" ,m nc*is oc*ii i am v$%ut cum ncep s$ apar$ !ormele,

iar au%ul mi se umplu de sunete ciudate" (u aveau nici o noim$, nu erau coerente totul p$rea con!u%" M$ sim)eam ame)it, iar sim)urile mi o luaser$ ra%na" 3ram acum i mai uor, pn$ cnd avui sim)$mntul c$ plutesc n spa)iu" M am l$sat purtat n sus, ca un !iricel uscat de iar&$ ntr un vrte' de pra! stmit n timpul verii sa*ariene" Sunetele din capul meu devenir$ mai limpe%i, iar imaginile ntunecate prinser$ s$ ia contur" ,ud plnsetul unui copila nou n$scut" /lasul mi era dis torsionat, de parc$ m a !i n$scut cu cerul gurii despicat" 3 &$iat@ Sim)ii, mai degra&$, ntre&area !araonului pulsndu mi n creier" ,poi, ncet ncet, vi%iunea mea se accentu$ i m$ uitai printr un tunel lung i ntunecat, c$tre o lumin$ dep$rtat$, din cap$t" La&irinturile de !ilde din minile mele se n!ier&ntaser$ precum c*i*lim&arul din cuptoare i mi prlea palmele" n nim &ul de lumin$ de la cap$tul tunelului, am v$%ut un copil culcat n &$ltoaca nsngerat$ a lic*idelor provenite din propria i natere, cu pitonul gros al placentei nc$ n!$urat n 'urul pntecelui" B$d un copil, am cronc$nit eu" 3 &$iat@ m$ som$ !araonul s$ i r$spund din ntunericul care m$ ncon'ura" Be&eluul scnci i d$du din picioare- atunci v$%ui ridi cndu se dintre coapsele dolo!ane un dege)el palid de came, acoperit de piele ncre)it$" B$iat, i am con!irmat eu i sim)ii cum mi se umple su!letul de c$ldur$ !a)$ de !antoma aceasta din mintea mea, de parc$ ar !i !ost !$cut$ c*iar din came i oase" Mi am ndreptat inima c$tre el, dar imaginea se estomp$, iar )ip$tul de natere pieri i !u ng*i)it de ntuneric" 7i dinastia@ #e o s$ se ntmple cu linia mea@ Ba su pravie)ui@ /lasul regelui a'unse la mine, apoi se pierdu ntr o caco!onie de alte sunete care mi invadau mintea sunet de trm&i)e n &$t$lie, strig$te de &$r&a)i n lupta cu moartea i scrnetul t$iurilor de &ron%" ,m v$%ut cerul deasupra mea i aerul ntunecat de nourul s$ge)ilor care mi %&urau peste cretet

R$%&oi. B$d o &$t$lie cumplit$ care va sc*im&a !a)a lumii, am strigat eu, ca s$ !iu au%it n vacarmul acela &elicos care mi invadase creierul" Stirpea mea va supravie)ui@ ( am luat n seam$ glasul !renetic al regelui, c$ci *uruitul din urec*ile mele era puternic precum vntul khamsin sau pre cum apele (ilului rev$rsndu se clocotitor prin marile cataracte" B$%ui apoi un nour mare, ciudat, care mi ntunec$ vederea, str$&$tut de !ulgere luminoase, i mi am dat seama c$ nu era altceva dect re!le+ia soarelui pe t$iul armelor de lupt$" #e i cu dinastia mea@ /lasul !araonului mi p$trunse &rusc n creier, iar imaginea disp$ru" Se l$s$ t$cerea i v$%ui apoi un ar&ore ce se n$l)a pe malul !luviului" 3ra un salcm cu !run%iul &ogat i cu crengile grele de p$st$i" 5e ramura cea mai de sus st$tea coco)at un oim > oimul regal > dar c*iar n timp ce m$ uitam la el, i sc*im&$ !orma i culoarea" Se trans!orm$ n du&la coroan$ a 3giptului, rou cu al&, ngem$narea papirusului cu lotusul din cele dou$ regate" ,poi apele (ilului se n$l)ar$ i co&orr$ de cinci ori dinaintea oc*ilor mei" n timp ce priveam !ascinat, cu oc*ii ar%nd, &rusc cerul de deasupra se ntunec$ de un roi de insecte %&ur$toare i peste ar&ore se l$s$ un nour des de l$custe" l mpresurar$ cu totul" #nd i luar$ %&orul, salcmul r$mase devastat i gol, !$r$ nici cea mai mic$ urm$ de verdea)$" (ici m$car o !run%$ nu mai r$m$sese pe r$murelele uscate i cenuii" ,poi, copacul lipsit de via)$ se nclin$ i c$%u greu, la p$mnt" Trunc*iul se cr$p$, iar coroana se !$cu &uc$)i" Fragmentele aces tea se trans!ormar$ n pul&ere i !ur$ luate de vnt" (u mai r$mase nimic, a!ar$ de ra!alele acelea i de nisipurile mic$toare ale deertului" #e ve%i@ m$ som$ !araonul, dar toate disp$rur$ din !a)a oc*ilor mei, iar eu m$ tre%ii iar stnd 'os, pe pardoseala dormi torului regal" M$ su!ocam, de parc$ alergasem pe o distan)$ mare i peste oc*i ncepu s$ mi se scurg$ o sudoare s$rat$ care se prelinse n

iroaie, pn$ mi ud$ leoarc$ poalele, apoi !orm$ o adev$rat$ &$ltoac$ pe dalele de la picioarele mele" Tremuram ar%nd de !e&r$ i sim)ii grea)a aceea, att de !amiliar$ mie, precum i o greutate n stomac" 7tiam c$ voi avea sen%a)ia aceea %ile ntregi""" Faraonul i concentrase privirile asupra mea i atunci mi am dat seama ce n!$)iare r$v$it$ i nsp$imnt$toare aveam" #e ai v$%ut@ m$ ntre&$ el n oapt$" Stirpea mea va supravie)ui@ (u i puteam spune adev$rul n leg$tur$ cu vi%iunea mea, aa c$ am n$scocit altceva, ca s$ i !ac pe plac" ,m v$%ut o p$dure cu ar&ori m$re)i care treceau de %area visului meu" 3rau !$r$ num$r, iar n vr!ul !iec$rui copac se a!la o coroan$ coroana rou cu al& a celor dou$ regate" Faraonul o!t$ i i acoperi oc*ii cu palmele" R;maser$m t$cu)i el, uurat de minciuna pe care i o spu sesem, eu, plin de compasiune" ntr un tr%iu, rostii, min)indu A0 5$durea pe care am v$%ut o era linia urmailor M$riei Tale, am optit eu, ca s; A cru)" ,'ungeau pn$ dincolo de !runtariile timpului i !iecare dintre ei purta coroana 3giptului" i lu$ minile de la oc*i i era 'alnic s$ ve%i ct$ recunotin)$ i &ucurie avea n priviri" )i mul)umesc, Taita" B$d ct de mult te a costat s$ mi g*i ceti viitorul" ,cum po)i s$ pleci, s$ te odi*neti" Mine, ntreaga curte se va deplasa pe Insula 3le!antin$" Boi porunci s$ se preg$teasc$ o cora&ie special$, ca tu i st$pna ta s$ pute)i tra versa !luviul n siguran)$" 5$%ete o cu pre)ul vie)ii tale, c$ci ea este vasul ce con)ine semin)ele nemuririi mele" 3ram att de sl$&it, nct am !ost nevoit s$ m$ spri'in de capul patului, ca s$ m$ ridic n picioare" M am trt spre ieire i m am lipit de tocul uii" #u toate acestea, nu puteam s$ uit nda torirea mea !a)$ de domni)a Lostris" Mai e c*estiunea pu ceara!ul nup)ial" 5oporul se ateapt$ s$ l vad$, i am reamintit eu" 3 n 'oc att reputa)ia M$riei Tale, ct i a st$pnei mele" #e mi sugere%i, Taita@

#t de repede a'unsese s$ se ncread$ n mine. I am spus ce era de !$cut, iar el a ncuviin)at din cap0 <cup$ te tu de tot. ,m mp$turit cu gri'$ ceara!ul care acoperea patul regal" 3ra !$cut din pn%a cea mai !in$, al& ca nourii din sl$vile cerului de var$, &rodat cu !ir de m$tase pre)ioas$, din cele aduse rareori de caravanele din R$s$rit" ,m luat ceara!ul mp$turit cu mine i am plecat din dormitorul regelui" M am ntors n *arem, str;&$tnd palatul cu!undat n linite i ntuneric" St$pna mea dormea ca moart$ i tiam c$ dup$ atta epen rou ct i d$dusem eu s$ &ea, va r$mne cu!undat$ n somn toat$ %iua i avea s$ se tre%easc$, pro&a&il, c$tre sear$" M am ae%at o clip$ pe patul ei" M$ sim)eam epui%at i deprimat, c$ci la&irinturile mi sec$tuiser$ su!letul" Imaginile pe care mi le evocaser$ nc$ m$ mai tul&urau" Sim)eam clar c$ &e&eluul pe care l v$%usem era al st$pnei mele, dar atunci cum se puteau e+plica celelalte vi%iuni ale mele@ 5$rea s$ nu e+iste nici un r$spuns la aceast$ cimilitur$, aa c$ am alungat gndurile, pentru c$ aveam de lucru" M am ciucit ling$ patul lui Lostris i am ntins ceara!ul &rodat pe duumea" Lama pumnalului meu era att de ascu)it$, nct mi puteam rade p$rul de pe &ra) cu el" ,m ales unul dintre ruoarele al&$strii prin care curge sngele pe su& pielea neted$ de la nc*eietura minii i am !$cut o n)ep$tur$ cu pumnalul, l$snd s$ se scurg$ lic*idul rou nc*is, pic$tur$ cu pic$tur$, pe ceara!" #nd considerai c$ pata era destul de mare, mi &anda'ai nc*eietura cu o !iie de pn%$, ca s$ opresc sn gerarea i strnsei ceara!ul murdar" Sclava pe care o pusesem de pa%$ se a!la nc$ acolo, pe *ol" I am poruncit ca Lostris s$ nu !ie deran'at$ din somn" ,sigurndu m$ c$ avea s$ !ie &ine ngri'it$, am l$sat o linitit i am urcat scara pn$ pe %idul e+terior al *aremului" ,&ia se cr$pa de %iu$, dar la poalele cl$dirii se strinseser$ de'a un crd de &$trne curioase i de vaga&on%i" i ridicar$, curioi, privirile, de ndat$ ce mi am !$cut apari)ia" ,m !$cut un adev$rat spectacol din scuturarea ceara!ului, nainte s$ l ntind peste

&alustrad$" 5ata de snge pe !ondul al&, ca un nour, avea !orm$ de !loare, iar mul)imea ncepu &r!a, privitor la !ecioria st$pnei mele i a virilit$)ii mirelui s$u" nd$r$tul mul)imii, se vedea o siluet$ ceva mai nalt$ dect cei din 'ur" ,vea capul n!$urat ntr un al de ln$ dungat" (umai n clipa n care i l d$du la o parte i i v$%ui c*ipul ncadrat de p$rul de aur rou, l am recunoscut0 Tanus. am strigat eu" Tre&uie s$ )i vor&esc. i ridic$ privirile spre mine, iar oc*ii i erau plini de atta durere, nct mi !rnser$ inima" 5ata aceea de pe ceara! i dis trusese via)a" #unoteam i eu c*inurile iu&irii pierdute i mi aminteam !iecare am$nunt, c*iar peste ani de %ile" Rana din inima lui Tanus era proasp$t$ i sngera nc$, mai c*inuitor dect orice lovitur$ pe care o primise el pe cmpul de lupt$" ,vea acum nevoie de a'utorul meu, dac$ mai putea s$ supravie)uiasc$ acestui moment" Tanus, ateapt$ m$. i a%vrli alul peste cap, acoperindu i c*ipul, i se ntoarse cu spatele la mine" Se dep$rt$, cl$tinndu se pe picioare, ca un om &eat" Tanus. am strigat eu dup$ el" ntoarce te. Tre&uie s$ )i vor&esc. (u s a ntors, ci a gr$&it pasul" 5n$ am a'uns eu 'os i am ieit n !ug$ pe por)ile principale, el disp$ruse de'a prin la&irintul de alei i de cocioa&e de p$mnt din cetatea interioar$"

am c$utat pe Tanus aproape toat$ diminea)a, dar aparta mentul lui era pustiu i nimeni nu A v$%use prin nici unul dintre locurile pe care le !recventa el de o&icei" 5n$ la urm$, am !ost nevoit s$ las &alt$ c$utarea i m am ntors n casa sclavilor" Flotila regal$ se preg$tea s$ porneasc$ spre mia%$%i" 3u mai aveam nc$ s$ mi strng i s$ mi

mpac*ete% lucrurile, !iindc$ tre&uia s$ !iu gata de plecare, mpreun$ cu st$pna mea" M am c$%nit s$ mi alung din su!let am$r$ciunea pe care mi o produseser$ la&irinturile i imaginea lui Tanus i m am apucat s$ mi pun lucrurile gr$mad$, rupndu m; de singurul c$min pe care l cunoscusem vreodat$" ,nimalele mele sim)ir$ imediat c$ se ntmpla ceva nepl$cut" Se !oiau, ciripeau i sc*eunau, ncercnd !iecare n !elul s$u s$ mi atrag$ aten)ia" 5$s$rile s$l&atice )op$iau i %&ur$t$ceau pe terasa pavat$, n timp ce, n col)ul de lng$ pat, dragii mei oimi Sa6er i ntinseser$ aripile, penele de pe spinare li se %&urliser$ i )ipau la mine din vr!ul pr$'inilor pe care se ae%aser$" #inii, pisicile i ga%ela m&ln%it$ se &ulucir$ la picioarele mele, gudurndu se, mpiedicndu m$ s$ mi mpac*ete% lucrurile" 3+asperat, am v$%ut cana cu lapte acru de capr$, de lng$ cap" 3 una dintre &$uturile mele pre!erate, iar sclavii au gri'$ s$ am mereu cara!a plin$" 7i animalelor mele le place laptele &$tut, aa c$ am dus cana pe teras$, ca s$ le distrag aten)ia, i le am umplut cas troanele" Se ngr$m$dir$ n 'urul lor, mpingndu se unele pe altele- le am l$sat i am trecut la ale mele, tr$gnd paravanele de pipirig, ca s$ le mai mpiedic s$ se mai apropie" 3 ciudat cte lucruri poate s$ strng; un om ntr o via)$, !ie el c*iar sclav" #u!erele i &aloturile !useser$ puse unele peste altele lng$ un perete, iar eu tot nu terminasem" 3ram deprimat i vl$guit n momentele acelea, c$%usem, aproape, ntr o stare de prostra)ie, dar mai eram nc$ destul de contient, nct s$ mi dau seama de liniea care se l$sase n 'ur" M am oprit o clip$ In mi'locul camerei, ascultnd nelinitit" Singurul sunet care se au%ea era clinc*etul clopo)eilor de &ron% de la sting*ia dintr un col), pe care st$tea oimi)a mea, privindu m$ cu insisten)$" B$r&$tuul, mai mic, dar mult mai !rumos ca ea, picotea pe pr$'ina lui, n col)ul cel$lalt, cu un capion de piele moale tras peste oc*i" (ici unul dintre animalele mele de companie nu !$cea vreun %gomot" (ici m$car pisicile nu mieunau i nu se n!oiau la cini, iar p$s$rile s$l&atice nu ciripeau i nu cntauc$)eluii nu mriau i nu se 'ucau ca de o&icei, dndu se de a dura plini de energie"

M am ndreptat atunci spre paravanul de pipirig i l am dat la o parte" Lumina soarelui p$trunse &rusc n nc$pere i m$ or&i pentru o clip$" ,poi vederea mi reveni i scosei un strig$t de groa%$" 3rau mpr$tiate pe teras$ i prin gr$din$ toate > p$s$ri i patrupede" =$ceau !iecare acolo unde le do&orse moartea" M am n dreptat c$tre ele, strigndu le pe nume pe cele mai dragi mie, ngenunc*ind pe rnd lng$ ele, lundu le trupurile calde i moi n &ra)e, ncercnd s$ a!lu m$car un semn de via)$ n ele" 5$s$rile erau mici i uoare n palma mea, !$r$ ca moartea s$ le !i ntu necat pena'ul splendid" ,veam impresia c$ o s$ mi e+plode%e inima i aa de'a !rint$ de durere" ,m ngenunc*eat pe teras$, ncon'urat de toat$ aceast$ !amilie a mea, i am i%&ucnit n plns" Trecu o vreme, pn$ cnd !ui n stare s$ m$ adun i s$ m$ gndesc la cau%ele acestei tragedii" M am ridicat atunci i m am apropiat de unul dintre castroanele goale care %$ceau pe dale" l linseser$ de nu mai r$m$sese nimic, dar l am mirosit, ca s$ ncerc s$ a!lu !elul otr$vii care mi !usese destinat$" I%ul de lapte &$tut acoperea orice alt miros- tot ce tiam era c$ !usese rapid$ i mortal$" M$ ntre&am cine pusese cana lng$ patul meu, dar nu conta, pn$ la urm$, cine mi o adusese" 7tiam cu siguran)$ cine d$duse porunc$ s o !ac$" ,,R$mas &un, dragul meu prieten" 3ti un om mort2, mi spusese seniorul Inte! i nu trecuse mult$ vreme pn$ cnd i trans!ormase vor&ele n !apt$" Mnia care pusese st$pnire pe mine era o !orm$ de ne&unie, agravat$ de starea mea, oricum precar$, i de dispo%i)ia sum&r$ n care m$ a!lam" M am tre%it tremurnd, cuprins de o tur&are cum nu mai cunoscusem" Mi am scos micul pumnal de la cing$toare i, aproape !$r$ s$ mi dau seama ce !ac, am pomit o n !ug$ pe sc$rile terasei, cu el n mn$" 7tiam c$ n momentul acela al dimine)ii Inte! era n gr$dina apelor" (u mai suportam s$ l consider seniorul meu, Inte!" ,mintirea !iec$rei nedrept$)i pe care mi o !$cuse, a tuturor c*inurilor i umilin)elor la care m$

supusese mi reveni n minte cu o claritate uluitoare" ,veam s$ l ucid acum, s$ i str$pung inima aceea crud$ i rea, de o sut$ de ori" B$%ui poarta gr$dinii apelor, nainte s$ mi vin n min)i" 3rau acolo vreo ase gardieni i, cu siguran)$, nd$r$tul por)ilor se mai a!lau nc$ pe at)ia" ( aveam cum s a'ung att de aproape de Marele Bi%ir, nct s$ l str$pung cu pumnalul, !$r$ ca acetia s$ m$ opreasc$" M am !or)at s$ tai avntul picioarelor mele nari pate i m am oprit, apoi m am ntors" Mi am strecurat pumnalul n teaca din piele &$tut$ cu pietre scumpe i mi am potolit r$su!larea" ,m pomit o ncet nd$r$t, spre teras$, i m am apucat s$ adun trupurile 'alnice ale animalelor mele de companie" 5l$nuisem s$ plante% un ir de platani pe marginea gr$dinii mele" /ropile !useser$ de'a s$pate" ,cum, c$ plecam din 9ar na6, ar&orii nu aveau s$ mai !ie planta)i, aa c$, n locul lor, aveam s$ le ngrop pe !$pturile acelea att de dragi mie" ,m ter minat ultimul mormnt pe la mi'locul dup$ amie%ei, dar mnia mea nu se potolise deloc" 4ac$ nu aveam cum s$ m$ r$%&un nc$ pe deplin, puteam, m$car, s$ mi descarc un pic su!letul" Mai era nc$ pu)in lapte acru n cana de lng$ patul meu" < )ineam nc$ n mini i ncercam s$ m$ gndesc la o moda litate prin care s o duc n &uc$t$riile Marelui Bi%ir" #e &ine ar !i !ost s$ i !i putut pl$ti cu aceeai moned$ tic$loas$, dei mi d$deam seama n adncul su!letului c$ ideea era %adarnic$" Seniorul Inte! era mult prea viclean ca s$ poat$ !i p$c$lit att de uor" 3u nsumi l a'utasem la n$scocirea sistemului pe care l !olosea ca s$ se apere de otr$vuri i asasinat" (u se putea a'unge la el !$r$ ticluirea unui plan !oarte &ine pus la punct" Mai mult, acum era, cu siguran)$, n gard$" ,r !i tre&uit s$ am r$&dare, dar mi era imposi&il" #*iar dac$ nu l puteam nc$ ucide, aveam s$ i pl$tesc un mic avans din ceea ce, eram *ot$rt, aveam s; i pl$tesc mai tr%iu" M am strecurat a!ar$ din apartamentele &$ie)ilor, printr una din uile laterale, n mn$ cu cara!a !atal$" ( a !ost nevoie s$ merg prea mult, ca s$ g$sesc un l$ptar ncon'urat de turma lui de

capre" n vreme ce ateptam, mulse laptele gras din ugerul um!lat al uneia dintre ele i mi umplu cara!a" #el care preg$tise otrava !olosise ndea'uns de mult$, ca s$ ucid$ 'um$tate din cet$)enii 9ama6ului" 7tiam c$ mi r$m$sese n can$ o cantitate mai mult dect su!icient$ pentru scopul meu" Una dintre g$r%ile de corp ale Marelui Bi%ir se !oia pe la ua lui Ras!er" Faptul c$ acesta era p$%it mi demonstra c$ seniorul Inte! l pre)uia nc$, i c$ pierderea locotenentului s$u personal avea s$ l supere, dac$ nu c*iar s$ l scoat$ serios din s$rite" /ar dianul m$ recunoscu i mi !$cu semn s$ intru n camera &ol navului care mirosea ca o cocin$" Ras!er %$cea n patul lui m pu)it, murat n propria i sudoare" Totui, mi am dat seama din primul moment c$ opera)ia reuise, pentru c$ desc*ise oc*ii i mi trase o n'ur$tur$, cu glas stins" 4e asemenea, tre&uie s$ !i !ost att de sigur c$, n s!rit, avea s$ se !ac$ &ine, nct nu mai considera necesar s$ m$ lingueasc$" 5e unde mi ai um&lat, tic$losule !$r$ &oae@ gro*$i el la mine, nt$rindu mi *ot$rrea i !$cndu m$ s$ mi piar$ pn$ i ultimele urme de mil$" 4e cnd mi ai g$urit sc$!rlia, am trecut prin nite c*inuri cumplite" #e !el de doctor eti tu""" Urmar$ alte i alte vor&e de ocar$ n acelai stil, pe care ns$ m$ pre!$cui c$ nu le aud, n vreme ce i des!$ceam &anda'ele din 'urul capului, i cercetai mica ran$ pe care i o trepanasem, cu un interes pur academic" 3ra nc$ o opera)ie per!ect e+ecutat$ i sim)ii un uor regret pro!esional c$ avea s$ se iroseasc$" 4$ mi ceva care s$ mi aline durerea, eunucule. Ras!er ncerc$ s$ m$ prind$ de tunic$, dar !ui mai iute ca el i m$ tr$sei un pas nd$r$t, ca s$ nu m$ poat$ a'unge" ,m amestecat, !$cnd un adev$rat spectacol din asta, cteva cristale de sare ino!ensiv$ dintr un !lacon de sticl$, n cupa lui, peste care am turnat laptele din cara!a pe care o adusesem cu mine" 4ac$ ve%i c$ te apuc$ durerile r$u de tot, asta )i le va ostoi, i am spus, n timp ce i ae%am cupa aproape de el" (ici m$car acum nu eram n stare s$ i o pun direct n mn$" Se ridic$ cu greu ntr un cot i se ntinse dup$ pocal, ca s$ l

dea peste cap" nainte s$ l ating$ ns$, l am ndep$rtat de el, cu piciorul" n clipa n care am cre%ut c$ nu era dect dorin)a mea de a i prelungi momentul de disperare, l am au%it sc*el$l$ind0 Bunule Taita, d$ mi licoarea" Las$ m$ s o &eau. 4urerea asta din cap m$ nne&unete. Mai nti, *ai s$ st$m un pic de vor&$, &unule Ras!er" ,i au%it c$ domni)a Lostris m a cerut pe mine, ca dar de desp$r)ire, de la seniorul Inte!@ #u toat$ durerea lui, rin'i la mine0 3ti un prost dac$ ai impresia c o s$ te lase s$ pleci" 3ti un om mort. Snt e+act vor&ele pe care le a rostit i seniorul Inte!" ,i s$ mi )ii doliu, Ras!er, ai s$ plngi dup$ mine, cnd n oi mai !i@ l ntre&ai eu moale, iar el se nec$ i tui, uitndu se la pocal" > In !elul meu, am )inut totdeauna la tine, morm$i el" ,cu?, d$ mi pocalul. > #t de mult )ineai tu la mine atunci cnd m ai castrat@ l am ntre&at, iar el i ridic$ privirile, *ol&ndu se la mine" > 4oar nu mi mai por)i pic$ i acum pentru asta, nu i aa@ ,sta s a ntmplat demult i, la urma urmei, nu aveam cum s$ nu m$ supun poruncilor seniorului Inte!" Fii re%ona&il, Taita, las$ m$ s$ iau pocalul. > Rdeai cnd m ai t$iat, )i aminteti@ 4e ce@ 8i a !$cut att de mult$ pl$cere s o !aci@ Ridic$ din umeri, apoi se strm&$ de durerea pe care i o pricinuise micarea" > 3u snt un om 'ovial" Rd mereu" Hai, vec*iul meu prieten, spune mi c$ m ai iertat i d$ mi pocalul. I am mpins cu piciorul, iar el a ntins mna i l a n!$cat cu mic$ri nc$ ov$ielnice" #teva pic$turi se prelinser$ peste &u%a pocalului, n timp ce i l ridica lacom la gur$" (u mi am dat seama ce !ac, pn$ cnd s$rii n picioare i i smulsei pocalul din mn$" #$%u la p$mnt, !$r$ s$ se sparg$, i se rostogoli ntr un col), iar laptele s$ri pe perete" (e uitar$m lung, unul la altul" (u mi venea s$ cred c$ !usesem att de prost, att de sla&" 4ac$ e+ista pe lumea asta un om care s$ merite o

moarte n c*inuri, atunci Ras!er era acela ,poi ns$ mi ap$rur$ iar dinaintea oc*ilor trupurile contorsionate ale animalelor mele de companie, mpr$tiate pe teras$ i mi am dat seama de ce nu !usesem n stare s$ l las pe Ras!er s$ &ea" (umai un diavol putea !ace una ca asta" ,m o p$rere mult prea &un$ despre mine, ca s$ m$ co&or vreodat$ la tic$loia celor care !olosesc otrava" ,m v$%ut n oc*ii in'ecta)i ai lui Ras!er c$ n)elesese" > <trav$, opti el" 5ocalul a !ost otr$vit" > Mi a !ost trimis$ de seniorul Inte!" (u tiu de ce i am spus toate acestea" 5oate ncercam s$ mi g$sesc o scu%$ pentru atrocitatea pe care !usesem gata gata s o comit" (u tiu de ce m$ comportam aa ciudat 5oate mai eram nc$ su& e!ectul la&irinturilor" M$ ndreptai spre u$ cl$tinndu m; pe picioare" n spatele meu, Ras!er ncepu s$ rd$, la nceput ncetior, apoi tare, pn$ ce *o*otele lui p$rur$ c$ %guduie %idurile" > 3ti un prost, eunucule. url$ el, n timp ce eu mi luasem picioarele la spinare" Mai &ine o !$ceai. Tre&uia s$ m$ omori, pentru c$ acum snt sigur c am s$ te ucid" La !el de sigur precum snt c$ am o gaur$ ntre !ese. ,a cum m$ ateptam, cnd m$ ntorsei n camera ei, domni)a Lostris dormea nc$" M am ae%at la c$p$tiul ei, cu inten)ia de a atepta pn$ se tre%ete singur$" Totui, c*inurile i e!orturile la care !usesem supus n %iua i noaptea trecute m$ copleir$" M am pr$&uit i am adomit, ca un c$)elu, pe dalele de piatr$"

am tre%it atacat" Fui lovit n tmpl$ att de dureros, nct s$rii n picioare, nainte s$ m$ de%meticesc" #e a de a doua lovitur$ mi !u aplicat$ peste um$r i m$ ustur$ ca o muc$tur$ de &$r%$une" > M ai p$c$lit. strig$ domni)a Lostris la mine" (u m ai

l$sat s$ mor. Se repe%i iar cu evantaiul spre mine" 3ra o arm$ !ormida&il$mnerul de &am&us era de dou$ ori mai lung dect &ra)ele mele ntinse, iar pieptenele din vr! care sus)inea evantaiul din pene de stru) era din argint masiv" 4in !ericire, drogul i somnul nde lungat o ame)iser$, aa c$ nu prea nimerea )inta" M am ciucit, !e rindu m$ de lovitur$, iar ea se de%ec*ili&ra, r$sucindu se, i c$%u din nou pe pat" Sc$p$ evantaiul din mn$ i i%&ucni n lacrimi" > Boiam s$ mor" 4e ce nu m ai l$sat@ Trecu ceva vreme, pn$ cnd m am putut apropia de ea, m &r$)ind o, ca s o linitesc" Te a durut, Taita@ m$ ntre&$ ea" (u te am mai &$tut nici odat$, pn$ acum" 5rima ta ncercare a !ost reuit$, am !elicitat o eu, m*nit 4e !apt, cred c$ eti de'a destul de &un$, aa c$ nu mai e nevoie s$ e+erse%i" Mi am !recat teatral tmpla, iar ea a %m&it printre lacrimi" Bietul de tine, Taita. M$ port att de r;u cu tine. 4ar o meri)i. M ai p$c$lit" Mi am dorit s$ mor, iar tu nu m ai ascultat. Mi am dat seama c$ era timpul s$ sc*im&$m su&iectul" St$pn$, am vetile cele mai gro%ave pentru tine" 4ar tre &uie s$ mi promi)i c$ nu vei spune nim$nui, nici m$car slu' nicelor tale" (u !usese n stare s$ )in$ vreun secret, din clipa n care nv$)ase s$ vor&easc$" 4ar, oare, ce !emeie ar !i@ 5romisiunea c$ i vei spune un secret o scotea totdeauna dintr ale sale i nici acum nu !$cu e+cep)ie" #*iar aa, cu inima !rnt$ i cu gndul sinuciderii plannd asupra ei, i ng*i)i lacrimile i mi porunci0 Spune mi A. Recent, acumulasem o gr$mad$ de taine, aa c$ aveam de unde s$ aleg- m am oprit o clip$, ca s$ m$ decid asupra c$reia s$ ad;st" (u aveam de gnd s$ i povestesc despre otr$virea ani malelor mele, desigur, i nici de !aptul c$ l %$risem pe Tanus" 3ra nevoie de ceva care s$ i ridice moralul, nu s o deprime mai r$u"

,sear$ am !ost n dormitorul !araonului i am stat de vor&$ cu el mai &ine de o 'um$tate de noapte" <c*ii i se umplur$ iar de lacrimi" <, Taita, dac ai ti ct l ur$sc. 3 un &a&alc urit. (u vreau s$ !iu nevoit$ s$""" (u mi doream ca starea aceasta a ei s$ continue, deorece era gata gata s$ i%&ucneasc$ n lacrimi, aa c$ m am gr$&it s$ con tinuu0 I am g*icit n la&irinturi" 5e loc v$%ui c$ devine atent$" 4omni)a Lostris e !ascinat$ de puterile mele de a prevesti viitorul" 4ac$ n ar !i e!ectele de%astruoase pe care le au la&irinturile asupra s$n$t$)ii mele, m ar !i pus n !iecare %i s$ i g*icesc" Spune mi, ce ai v$%ut@ (u mai putea de ner$&dare" ,cum nu se mai gndea la si nucidere i i pierise orice urm$ de triste)e" 3ra nc$ att de tn$r$ i de lipsit$ de e+perien)$, nct m am ruinat de viclenia mea, cu toate c$ era spre &inele ei" ,m avut cele mai e+traordinare vi%iuni, st$pn$" (ici n am mai v$%ut imagini att de clare, att de pro!unde""" Hai, spune mi. ,m s$ mor de ner$&dare, crede m$, dac$ nu a!lu imediat. Mai nti tre&uie s$ mi 'uri c$ n ai s$ de%v$lui secretul nim$nui" (ici un su!let nu tre&uie s$ tie vreodat$ ce am v$%ut eu" Snt c*estiuni de stat, cu consecin)e prime'dioase" Fur, 'ur. (u avem voie s$ lu$m lucrurile acestea prea uor""" =i i mai repede, Taita" ,cum nu !aci dect s$ m$ pui pe 'ar" )i poruncesc s$ mi spui totul c*iar acum, alt!el""" alt!el""" se c*inui ea s$ g$seasc$ vreo amenin)are prin care s$ m$ o&lige,""" alt!el am s$ te &at iar. Foarte &ine" ,scult$ ce )i spun despre vi%iunea mea" Mi s a ar$tat un ar&ore pe malul (ilului" In vr!ul lui se a!la coroana 3giptului" Faraonul. ,r&orele acela era regele.

i d$duse imediat seama, iar eu am apro&at din cap" #ontinu$, Taita. Breau s aud mai departe. ,m v$%ut (ilul crescnd i co&ornd de cinci ori" #inci ani, o perioad$ de cinci ani. B$tu din palme cu ncntare" i place gro%av s$ de%lege enig mele viselor mele" ,poi, ar&orele a !ost devorat de l$custe, do&ort i !$cut pra!. R$mase cu oc*ii pironi)i la mine, aa c$ i am spus0 n cinci ani, !araonul va muri, iar tu vei !i o !emeie li&er$" Li&er$ de c*ingile tat$lui t$u" Li&er$ s$ te duci la Tanus, !$r$ ca nimeni s$ te poat$ opri" 4ac$ m$ min)i, s$ tii c$ !aci un lucru mult prea crud ca s$ l pot suporta" Te rog, spune mi c$ i aa. ,a e, domni)a mea, dar ar mai !i ceva" n vi%iunea mea, am v$%ut un &e&elu a&ia n$scut un &$ie)el, un !iu" ,m sim)it iu&irea care ieea din mine i se ndrepta spre copila i mi am dat seama c$ tu erai mama copilului" 7i tat$l, cine era tat$l copilului meu@ <, Taita, spune mi, Taita. n vis, tiam a&solut sigur c$ tat$l era Tanus" 3ra prima deviere de la adev$r pe care mi am permis o, dar m am gndit, din nou, la &inele ei" T$cu mult$ vreme, dar c*ipul ei avea o str$lucire interioar$ care nsemna pentru mine mai mult ca orice" ,poi, n s!rit opti0 5ot s atept cinci ani" <ricum, eram n stare s$ l atept i o eternitate" Ba !i greu, dar pot s atept cinci ani pentru Tanus" ,i avut dreptate c$ nu m ai l$sat s$ mor, Taita" ,r !i !ost o 'ignire adus$ %eilor" Sim)ii c$ plutesc de uurare, iar acum aveam ncredin)area c$ voi putea s o c$l$u%esc, s$ treac$ cu &ine prin tot ce ne atepta"

n %orii %ilei urm$toare, !lotila regal$ pomi din 9ama6 spre mia%$%i" ,a cum promisese !araonul, domni)a Lostris, mpreun$ cu tot antura'ul s$u urcar$ la &ordul unei galere mici i rapide ce apar)inea escadronului sudic" St$team cu st$pna mea pe pemu)ele de su& tenda de la pupa, preg$tite de c$pitanul vasului special pentru ea" (e uitam nd$r$t la cl$dirile v$ruite ale cet$)ii str$lucind su& primele ra%e, de culoarea mandarinei, ale soarelui ce r$s$rea" (u mi pot nc*ipui unde s a dus, se !r$mnta ea pentru a nu tiu cta oar$ de cnd pornisem" L ai c$utat peste tot@ 5este tot, i am con!irmat eu" ,m pierdut aproape toat$ diminea)a scotocind prin ora i pe la docuri" , disp$rut, pur i simplu" 4ar i am l$sat mesa'ul t$u lui 9ratas" Fii sigur$ c$ i A va da" <are cum au s$ treac$ cinci ani !$r$ el@

$l$toria n susul !luviului !u !oarte pl$cut$" ,m petrecut lungi %ile de ncntare, stnd pe punte, la pupa, dis cutnd cu st$pna mea" (e am oprit asupra !iec$rui detaliu al situa)iei actuale att de sc*im&at$ acum, ntorcndu A pe toate !e)ele, i am trecut n revist$ speran)ele i evenimentele pro&a&ile din viitor" I am e+plicat toate aspectele comple+e ale vie)ii de la curte, &unele maniere i protocolul" I am trasat liniile tainice ale pu terii i ale in!luen)ei i i am !$cut o list$ cu to)i aceia pe care era &ine, n interesul nostru, s$ i cultive i alta cu aceia pe care i puteam ignora !$r$ pro&leme" I am e+plicat c*estiunile %ilei i po%i)ia !araonului !a)$ de !iecare dintre ele" ,poi am continuat discu)ia, a&ordnd sentimentele i atmos!era care domnea printre cet$)enii 3giptului" 5entru toate aceste cunotin)e, i eram dator, n mare m$sur$, prietenului meu, ,ton, am&elanul regal" n ultimii doispre%ece ani mi trimisese scrisori cu toate aceste detalii, prin

!iecare vas ce venea la 9ama6 din Insula 3le!antin$" Iar la ntoarcere, i trans miteam, de !iecare dat$ cte ceva din aur, ca semn al recunotin)ei mele !a)$ de prietenul meu, ,ton" 3ram *ot$rt s$ a'ungem curind n mi'locul cur)ii i pe culmile puterii" 4oar nu mi instruisem at)ia ani st$pna, pentru a permite acum ca toate aceste arme s$ rugineasc$ pe panoplia ei, !$r$ s$ le !oloseasc$. ,vea, oricum, o mul)ime de calit$)i i de talente, dar eu nu m$ s$turam s$ mai adaug r$&d$tor, la ele, altele i altele, n !iecare %i" ,vea o minte ascu)it$ i avid$" 4up$ ce reuisem s$ i alung triste)ea ce amenin)a s o distrug$, se dovedi gata s$ mi a&soar&$ s!aturile, aa ca totdeauna" i stimulam, ori de cte ori aveam oca%ia, am&i)ia i dorin)a de a i asuma rolul pe care i A pl$nuisem" #urind mi am dat seama c$ una dintre cele mai utile metode de a i atrage aten)ia i de a o !ace s$ coopere%e era s$ i sugere% c$ toate acestea aveau s$ !ie, n !inal, pentiu &inele i n avanta'ul lui Tanus" 4ac$ vei avea in!luen)$ la curte, vei putea s$ l prote'e%i mai &ine, i am su&liniat eu" Regele i a trasat o sarcin$ aproape imposi&il de ndeplinit" Tanus va avea nevoie de noi, dac$ e s$ reueasc$, iar, dac$ d$ gre, tu vei !i singura care l vei putea salva de condamnarea pe care i a dat o regele" #e am putea s$ !acem ca s$ l a'ut$m s$ i mplineasc$ sarcina@ 4e ndat$ ce am men)ionat numele lui Tanus, aten)ia ei se ndrept$ cu totul c$tre mine" Spune mi sincer, oare e posi&il ca vreun om s$ !ie n stare s$ i distrug$ pe lupii vr$&iilor@ (u e o misiune prea di!icil$, c*iar i pentru un &$r&at ca Tanus@ Bandi)ii care terori%aser$ 3giptul de Sus i luaser$ numele de la nite p$s$ri !ioroase" Lupul vr$&iilor de (il era mai mic dect o turturic$ o pas$re !rumoas$ i pl$pnd$, cu pieptul i gtul al& i cu negru pe spate dar pr$da cui&urile celorlalte p$s$rele, dup$ care ag$)a cadavrele 'alnice ale victimelor sale n spinii salcmilor" (umele auto*ton era pas$rea m$celar" Cnti, &andi)ii l !olosiser$ ca pe un nume criptic, ca s$ i ascund$ identitatea i e+isten)a, dar, dup$ ce a'unser$ puternici i nen!rica)i, l d$dur$ pe !a)$ i ar&orau adesea penele p$s$ri lor m$celar ca em&lem$ a lor" La nceput, l$sau !ulgii pe pragul

vreunei case pe care o 'e!uiser$ sau pe trupurile nensu!le)ite ale victimelor lor" 4ar n %ilele acelea, deveniser$ att de ndr$%ne)i i de &ine organi%a)i, nct, din cnd n cnd, trimiteau cte o pan$ victimei vi%ate, ca avertisment" n ma'oritatea ca%urilor, acest lucru era de a'uns ca s$ l !ac$ pe omul respectiv s$ pl$teasc$ mai &ine de 'um$tate din ceea ce ctigase el pe lumea aceasta" 5re!era s o !ac$, dect s$ i !ie luat cu !or)a tot avutul i s$ i vad$ nevestele i !iicele r$pite i violate, iar pe el i pe !iii lui a%vrli)i n ruinele !umegnde ale casei sale" #re%i c$ e posi&il ca Tanus s$ i ndeplineasc$ misiunea dat$ de rege, !ie i cu puterea sigiliului oimului@ repet$ st$pna mea ntre&area" ,m au%it c$ toate &andele de lupi ai vr$&iilor din Regatul de Sus snt controlate de un singur om, supranumit ,6* Set*, !ratele lui Set*" ,a e, Taita@ ,m re!lectat o clip$, nainte s$ i r$spund" (u i puteam nc$ spune tot ce tiam despre lupii vr$&iilor, c$ci dac$ o !$ceam, tre &uia s$ i de%v$lui i cum a'unsesem n posesia acelor in!orma)ii, n momentul acela, nu i ar !i !olosit deloc s$ a!le i nici nu m ar !i avanta'at pe mine prea mult" ,vea s$ vin$ o vreme i pentiu aceste de%v$luiri, ceva mai tr%iu" ,m au%it i eu, am apro&at precaut Se pare c$, dac$ Tanus l va g$si i l va %dro&i pe omul acela, atunci lupii vr$&iilor vor !i i ei des!iin)a)i" 4ar Tanus are nevoie de a'utorul pe care numai eu snt n stare s$ i A dau" Se uit$ la mine cu iretenie0 #um po)i tu s$ l a'u)i@ mi ceru ea s$ i spun" 7i ce tii tu despre tre&urile astea@ 3ra ager$ i greu de p$c$lit" 7i a dat imediat seama c$ i ascundeam ceva" Tre&uia s$ dau iute napoi i s$ invoc iu&irea lui Tanus i ncrederea ei n mine" 4e dragul lui Tanus, te rog s$ nu m$ mai ntre&i nimic acum" 4$ mi doar permisiunea s$ !ac tot ce pot ca s$ l a'ut s$ i duc$ sarcina ncredin)at$ de !araon la &un s!rit" 4a, &inen)eles c$ tre&uie s$ !acem tot ce ne st$ n putin)$" Spune mi cum i a putea !i i eu de !olos"

Boi sta cu tine la curtea de pe Insula 3le!antin$ timp de nou$%eci de %ile, dar apoi va tre&ui s$ mi dai permisiunea s$ plec la el""" (u, nu, m$ ntrerupse ea" 4ac$ i po)i !i de a'utor lui Tanus, atunci pleac$ imediat. (ou$%eci de %ile, i am spus eu iar, cu nc$p$)nare" ,ceasta era perioada de gra)ie pe care reuisem s o ctig pentru ea" #u toate c$ m$ sim)eam s!iat ntre aceti doi copii ai mei, prima mea ndatorire se ndrepta c$tre st$pna mea" 7tiam c$ n o pot l$sa singur$ la curte, !$r$ un prieten i un mentor" Mai tiam c$ tre&uie s$ !iu al$turi de ea n clipa n care regele avea s$ trimit$, n s!rit, noaptea, dup$ ea" (u pot nc$ s$ te p$r$sesc, dar nu )i !ace gri'i" I am l$sat lui Tanus un mesa' prin 9ratas" 3i m$ vor atepta i i am e+pli cat lui 9ratas tot ce e de !$cut, nainte s$ m$ ntorc la 9ama6" (u voiam s; i spun mai multe" ,tunci cnd mi puneam ceva n cap, nimeni nu putea !i mai eva%iv i mai nc$p$)nat dect mine" Flotila naviga numai n timpul %ilei" (ici priceperea marin$reasc$, nici con!ortul regelui i al cur)ii sale n ar !i supor tat o c$l$torie n noapte, aa c$ acostam n !iecare sear$ i pe mal ap$reau ca din p$mnt sute de corturi" Intenden)ii regali alegeau totdeauna cele mai atr$g$toare locuri pentru plasarea ta&erei, de o&icei ntr un crng de palmieri sau la ad$post de vnturi, la poalele cte unui dm&, n apropierea cte unui templu sau a unui sat, de unde puteam s$ ne aprovi%ion$m" ntreaga curte era nc$ ntr o dispo%i)ie s$r&$toreasc$" 4e !iecare dat$ cnd ntindeam ta&$ra ne sim)eam ca la picnic" Se dansa i se petrecea la lumina !ocurilor, n timp ce curtenii )eseau intrigi i !lirtau n um&r$" Multe alian)e, att politice, ct i amoroase, se ncropiser$ n nop)ile acelea nmiresmate, par!u mate de aromele !ructelor de pe p$mnturile irigate de a lungul !luviului i de valurile de aer iute venite dinspre deertul de din colo de cmpii" ,m pro!itat de !iecare clip$, att n avanta'ul st$pnei mele, ct i al meu" Binen)eles, ea era acum una dintre !emeile regale,

dar mai erau cteva sute, iar ea era nc$ una dintre cele mai tinere neveste" 5revi%iunile seniorului Inte! ar !i putut s$ i sc*im&e statutul, dar asta numai dac$ ea avea s$ poarte n pntece !iul !araonului" ntre timp, se a!la cu totul la dispo%i)ia mea" ,proape n !lecare sear$ dup$ ce acostam, !araonul trimitea dup$ mine, c*ipurile ca s$ i trate%e pecinginea, n realitate ns$ s$ discute despre preg$tirile n vederea conceperii unui urma de parte &$r&$teasc$ pentru du&la coroan$" n timp ce se uita cu interes la mine, eu i preparam tonicul pentru poten)$ i virilitate, din corn de rinocer ras i r$d$cin$ de m$tr$gun$ pe care i le amestecam cu lapte cald de capr$ i cu miere" 4up$ ce l lua, i cercetam mem&rul regal i eram n cntat, gndindu m$ la st$pna mea, c$ nu avea nici lungimea, nici grosimea pe care ai !i ateptat o din partea unui %eu" 3ram de p$rere c$ Lostris, c*iar aa virgin$ cum era, avea s$ !ac$ !a)$ acestor dimensiuni mici, !$r$ prea mare nepl$cere" Binen)eles, aveam s$ !ac tot ce mi st$tea n putin)$ s$ evit momentul acela cumplit, dar, dac$ nu reueam, atunci eram *ot$rt s$ i uure% trecerea la statutul de !emeie" 4up$ ce m$ convingeam c$ p$r)ile acestea ale trupului regal erau s$n$toase, c*iar aa nesemni!icative ca m$rime, i recomandam s$ i pun$ nite cataplasme cu !$in$ amestecat$ cu ulei de m$sline i cu miere pe mem&rul regal, nainte de culcare, iar apoi m$ ocupam i de pecingine" Spre marea recunotin)$ a !araonului, ali!ia preparat$ de mine l vindec$ n cele trei %ile promise de mine, nt$rindu mi ast!el reputa)ia de mare medic" Regele se l$ud$ cu toate reali%$rile mele n consiliul de minitri, aa c$ n cteva %ile a&ia de mai putui !ace !a)$ attor solicit$ri ale curtenilor" ,poi, cnd se a!l$ c$ nu snt doar doctor, ci i un astrolog consultat pn$ i de rege, popularitatea mea nu mai avu margini" n !iecare sear$, veneau la corturile noastre un ir de mesageri cu daruri scumpe pentru st$pna mea de la cutare sau cutare doamn$ sau domn, implornd o s$ mi permit$ s$ i vi%ite% pentru o consulta)ie" #onsim)eam s$ m$ duc numai la cei pe care voiam s; i cunoatem mai &ine" < dat$ ce m$ a!lam n cortul unul senior

puternic cu poalele !ustanelei ridicate i i cercetam *emoroi%ii, era o c*estiune e+trem de simpl$ s$ aduc vor&a de st$pna mea i s o ridic n sl$vi pentru virtu)ile sale, atr$gnd ast!el aten)ia pacientului meu asupra ei" #elelalte domni)e din *arem descoperir$ curnd c$ Lostris i cu mine !ormam un duet ncnt$tor i c$ puteam compune cele mai ingenioase g*icitori, iar povetile spuse de noi erau e+trem de amu%ante" 3ram solicita)i de toat$ curtea, mai ales de copiii *aremului" Lucrul acesta mi !$cea o pl$cere deose&it$, pentru c$, dac$ e+ist$ ceva pe lumea aceasta ce iu&esc mai mult c*iar dect animalele, apoi aceia snt copiii mici" Faraonul care era, n cea mai mare parte, responsa&il pentru popularitatea noastr$, avu surpri%a curnd s$ a!le c$ deveniser$m c*iar mai vesti)i dect cre%use el" Lucrul acesta l !$cu s$ !ie i mai interesat de st$pna mea, dac$ aa ceva era posi&il" 4e multe ori, diminea)a, era solicitat$ la &ordul &ar'ei regale ca s$ i petreac$ %iua n compania regelui, n vreme ce aproape n !iecare sear$, la invita)ia !araonului, st$pna mea lua cina cu el, ncntndu i pe to)i cu iste)imea i cu dr$g$l$enia ei" Binen)eles, veg*eam toate acestea cu discre)ie" 4e vreme ce regele nu !$cea nici o ncercare de a trimite dup$ ea, noaptea, ca s o o&lige s$ se supun$ acelor c*inuri ori&ile, dar destul de nedesluite, pe care i le imaginase, sim)$mintele ei !a)$ de el ncepur$ s$ se m&ln%easc$" 4incolo de n!$)iarea sa ursu%$, !araonul Mamose era un &$r&at cumsecade i decent" 4omni)a mea, Lostris, i d$du cu rnd seama de lucrul acesta, la !el ca mine, i ncepu c*iar s$ l plac$" nainte s$ a'ungem pe Insula 3le!antin$ l trata ca pe un unc*i pre!erat i se ae%a adesea, !$r$ pro&leme, pe genunc*ii lui, ca s$ i spun$ cte o poveste, sau se apuca s$ se 'oace cu el pe puntea &ar'ei regale, cu &e)ioare, amndoi m&u'ora)i i con centra)i, r%nd ca nite copii" Toate acestea !ur$ o&servate i consemnate de cei de la curte, care o con!irmar$ curnd ca !iind !avorita regelui" (u trecu mult i !ur$m vi%ita)i seara de cei ce aveau cte o peti)ie pe care doreau s o aduc$ n aten)ia !araonului, prin intermediul

st$pnei mele" #adourile pe care le aduceau erau c*iar mai valoroase dect cele o!erite pentiu serviciile mele" St$pna mea respinsese darul tat$lui s$u n !avoarea unui singur sclav, aa c$ i ncepuse c$l$toria spre mia%$%i s$rac$, &a %ndu se pe modestele mele economii" #u toate acestea, nainte ca voia'ul s$ ia s!rit, nu numai c$ acumulase o avere con!orta&il$, ci i o list$ de !avoruri pe care i le datorau noii i &oga)ii s$i prieteni" ,m )inut socoteala atent$ a tuturor acestor &og$)ii" (u snt att de plin de mine, nct s$ am preten)ia c$ domni)a mea, Lostris, nu putea o&)ine toate acestea i !$r$ a'utorul meu" Frumuse)ea, inteligen)a i !elul ei dulce i cald de a !i o !$ceau, cu siguran)$, o !avorit$ n orice mpre'ur$ri" Sugere% numai c$ eu i am nlesnit totul ceva mai repede i mai sigur" Succesul nostru atrase ns$ dup$ sine i unele nea'unsuri" #a totdeauna, ap$ruse gelo%ia celor care sc$%user$ n !avoruri i, de asemenea, !aptul c$ interesul carnal, n ceea ce privete st$pna mea, crescuse" Lucrul acesta !usese agravat de perioada de a&sti nen)$ pe care o impusesem !araonului" ntr o sear$, n cortul lui, dup$ ce i administrasem cornul de rinocer, mi se con!es$0 Taita, acest remediu al t$u este c*iar !oarte e!icient" (u m am mai sim)it att de viril din tinere)e, dinainte de ncoronarea i divina)ia mea" ,%i diminea)$, cnd m am tre%it, am avut o erec)ie a mem&rului meu att de remarca&il$, nct am trimis dup$ ,ton, ca s$ vad$ i el" , !ost !oarte impresionat i voia s$ mi o aduc$ imediat pe st$pna ta" M am alarmat !oarte tare la au%ul acestor veti, aa c$ am ar&orat o e+presie ct puteam eu de sever$ i, cl$tinnd din cap, am ))it, ca s$ mi ar$t de%apro&area0 B$ snt recunosc$tor c$ n a)i dat ascultare ndemnului lui ,ton, Maiestatea Boastr$" ,sta ar !i putut s$ strice att de uor toate e!orturile noastre. 4ac$ vre)i un !iu, atunci tre&uie s$ urma)i regimul meu cu mare stricte)e" ,ceasta m$ aduse cu picioarele pe p$mnt i mi d$dui seama ct de repede trecea timpul i ct de repede aveau s$ se

scurg$ cele nou$%eci de %ile de gra)ie" ncepui s o preg$tesc pe st$pna mea pentru noaptea cnd !araonul avea s$ insiste s$ se duc$ la el" Mai nti, tre&uia s$ o preg$tesc su!letete i am nceput prin a i e+plica !aptul c$ era un lucru inevita&il, iar dac$ voia s$ i supravie)uiasc$ regelui i, n !inal, s$ se duc$ la Tanus, atunci tre&uia s$ se supun$ voin)ei regelui" Fusese totdeauna o !at$ de n)eles" ,tunci, ar tre&ui s$ mi e+plici e+act ce ateapt$ el de la mine, Taita, suspin$ ea" (u eram eu g*idul cel mai &un n acest domeniu" 3+perien)a mea personal$ !usese e!emer$, dar puteam s; i puncte% ceea ce era mai important i s o !ac s$ i se par$ ceva o&inuit, ca s$ n o alarme% mai mult dect era ca%ul" < s$ m$ doar$@ vru ea s$ tie, iar eu m am gr$&it s o asigur Regele e un om de trea&$" ,re mult$ e+perien)$ cu !etele tinere" Snt sigur c$ va !i &lnd cu tine" )i voi prepara o ali!ie care are s$ !ac$ lucrurile mult mai uoare" 8i o voi aplica n !iecare noapte nainte s$ te duci la culcare" ,sta va desc*ide por)ile" /ndete te c$, ntr o &un$ %i, Tanus va !i acela care va trece prin aceleai por)i i c$ !aci acest lucru s$ l ntmpini pe el i pe nimeni altcineva" ,m ncercat s$ r$mn medicul impasi&il i s$ nu simt nici o pl$cere sen%ual$ n ceea ce aveam de !$cut, ca s o a'ut" =eii s$ m$ ierte, dar n am reuit n demersul meu" 3ra att de per!ect$ n p$r)ile ei !emeieti, nct punea n um&r$ i cea mai !rumoas$ !loare care crescuse vreodat$ n gr$dina mea" (ici un tranda!ir din deert nu avusese vreodat$ petale mai !ermec$toare" #nd am nceput s$ le ung cu ali!ie, se umplur$ de propria lor dulce rou$, mai !in$ i mai pl$cut$ la atingere dect orice alt unguent pe care l a !i putut eu prepara" <&ra'ii i se !$cur$ tranda!irii i murmur$ cu glas uor r$guit0 > 5n$ acum, credeam c$ partea aceea a trupului meu avea un singur scop" 4e ce, atunci cnd m$ atingi acolo, dorul

meu pentru Tanus devine aproape insuporta&il@ ,vea att de mult$ ncredere n mine i i n)elegea att de pu)in sen%a)iile acelea att de neo&inuite, nct am !$cut apel la toat$ etica mea de medic, ca s$ i !ac tratamentul numai att ct era necesar" 4ar n noaptea aceea, am dormit !oarte pu)in, &ntuit de visuri ireali%a&ile"

u ct naintam mai mult spre mia%$%i, !iile de p$mnt nver%it de pe malurile !luviului se ngustau" 4eertul ncepu s$ se l$rgeasc$ n 'urul nostru" 5e alocuri, stncile de granit negru p$reau c$ strivesc su& ele cmpiile ver%i i se apro piau att de mult, nct sugrumau apele !urtunoase ale (ilului" #ea mai de temut dintre aceste ngust$ri era cunoscut$ su& numele de 5or)ile lui Hapi, iar apele se %&$teau acolo s$l&atic, !ier&nd n pr$pastia dintre stncile nalte" Trecur$m prin 5or)ile lui Hapi i a'unser$m, n s!rit, la 3le !antina, cel mai mare ansam&lu de insule de pe (il, unde dealurile golae i contractau curgerea i l o&ligau s$ treac$ prin strmtori" 3le!antina p$rea un rec*in monstruos care urm$rete mul )imea de insule mai mici mai sus de strmtoare" 5e am&ele p$r)i ale !luviului se distingeau pustiurile att de di!erite ca !orm$ i culoare" 5e malul de apus, dunele sa*ariene aveau o culoare por tocalie !ier&inte i s$l&atic$, la !el ca &eduinii care erau singurii muritori ce supravie)uiau printre ele" Spre r$s$rit, deertul ,ra &iei era mo*ort, de un cenuiu murdar, pres$rat cu dealuri care dansau ca ntr un vis n mira'ul ari)ei" ,ceste pustiuri aveau un lucru n comun0 amndou$ ucideau oameni" #e contrast ncnt$tor era Insula 3le!antina, ae%at$ ca un giuvaer verde sclipitor, n coroana de argint a !luviului" (umele i l luase de la &olovanii de granit cenuiu i neted care se ngr$m$deau de a lungul malurilor sale, ca o turm$ de pac*iderme uriae, precum i din !aptul c$ nego)ul cu !ilde adus din )ara s$l&atic$ a lui 9u

de dincolo de cascad$ se centrase de o mie de ani asupra acestui loc" 5alatul !araonului ocupa cea mai mare parte a insulei i gu rile rele sugerau c$ i alesese locul acesta pentru a A construi, n cel mai sudic punct din regatul lui, ca s$ !ie ct mai departe de pretendentul cel rou de la mia%$noapte" ntinderea mare de ape care ncon'ura insula o p$%ea de atacul vr$'mailor, dar restul cet$)ii se rev$rsa pe am&ele maluri principale" 4up$ Te&a, p$r)ile dinspre r$s$rit i dinspre apus luate mpreun$ !ormau cetatea cea mai mare i mai populat$ din Regatul de Sus, o rival$ reduta&il$ a Mem!isului, sediul u%urpatorului rou din Regatul de Fos" #a niciunde altundeva n ntregul 3gipt, pe Insula 3le!antina se a!la o pu%derie de ar&ori" Semin)ele lor !useser$ aduse de !luviu n timpul celor o mie de rev$rs$ri anuale, i prinseser$ r$d$cini n p;mnturile roditoare transportate ele nsele de apele nelinitite" In timpul ultimei mele vi%ite la 3le!antina, cnd urcasem pe !luviu ca s$ urm$resc m$sur$torile pentru seniorul meu, Inte!, care era i 5$%itor al ,pelor, petrecusem mai multe luni pe insul$" #u a'utorul c$peteniei gr$dinarilor catalogasem numele i descrierile tuturor plantelor din gr$dinile palatului, aa nct s$ i le pot ar$ta st$pnei mele" 3rau acolo !icui cum nu se mai a!lau niciunde altundeva n 3gipt" Fructele lor nu creteau pe crengi, ci pe trunc*iul principal, iar r$d$cinile li se ncovrigau i se mpleteu ca nite pitoni mperec*ea)i" 3rau ar&ori cu snge de dragon din a c$ror scoar)$, cnd o t$iai, se rev$rsa o sev$ purpurie" Mai erau sicomori 6ui)i i sute de alte variet$)i care rev$rsau o adev$rat$ um&rel$ verde peste insula mic$ i ncnt;toare" 5alatul regal era construit pe granitul solid ce se ntindea su& solul !ertil i !orma sc*eletul insulei" M$ ntre&asem adesea cum se !$cea c$ regii notri, linia nes!rit$ de !araoni din cinci%eci de dinastii ce se ntindeau peste o mie de ani, i devotaser$ atta timp i &og$)ie pentru construirea mormintelor uriae i eterne din granit i marmur$, mul)umindu se, n sc*im&, s$ i tr$iasc$

via)a n palate cu %iduri de lut, acoperite cu stu!" In compara)ie cu magni!icul templu !unerar ce !usese construit pentru !araonul Mamose la 9ama6, palatul acesta era !oarte modest, iar s$r$cia liniilor drepte i lipsa simetriei o!ensau att matematicianul, ct i ar*itectul din mine" #red c$ l$&$r)area aceea *aotic$ a %idu rilor din argil$ roie i acoperiurile aplecate n ung*iuri ciudate aveau, ntr adev$r, un anumit !armec- cu toate acestea, m$ mn cau palmele s$ mi scot riglele i !irul cu plum&" 4up$ ce de&arcar$m i ne ocupar$m apartamentele preg$tite pentru noi, adev$ratul !armec al Insulei 3le!antina ne ap$ru i mai clar" Binen)eles, am !ost ca%a)i n *aremul ncon'urat de %iduri din partea de mia%$noapte a insulei, iar m$rimea i mo&ilierul locuin)ei dovedeau po%i)ia noastr$ de !avori)i, att ai regelui, ct i ai am&elanului" ,ton !usese cel care se ocupase de acest lucru i, ca ma'oritatea celorlal)i, se v$dise complet descoperit n !a)a !armecului natural al st$pnei mele, iar acum devenise !$r$ t$gad$ cel mai mare admirator al ei" (e pusese la dispo%i)ie o du%in$ de nc$peri spa)ioase i aerisite, precum i o curte i &uc$t$rii" < poart$ lateral$ din %idul principal conducea direct la malul !luviului, unde se a!la un de&arcader de piatr$" #*iar n prima %i, am cump$rat un sc*i! cu !undul plat pe care l puteam !olosi la pescuit i la vn$toare de p$s$ri de ap$" L am ancorat la micul de&arcader" n ceea ce privete restul casei, orict de con!orta&il$ se do vedi, nici eu, nici st$pna mea nu eram satis!$cu)i, aa c$ ne am pus imediat pe trea&$, ca s$ i !acem n&un$t$)iri i s o n!ru muse)$m" mpreun$ cu vec*iul meu prieten, gr$dinarul e!, am proiectat i am amena'at propria noastr$ gr$din$ n curte, cu un c*ioc acoperit cu stu!, ca s$ ne putem ad$posti de ari)a %ilei i unde mi )ineam oimii Sa6er coco)a)i pe pr$'inile lor" ,m n$l)at o cump$n$ de !lntn$ la de&arcader, pentru a scoate ap$ i a o transporta, prin nite conducte de ceramic$, pn$ n gr$dina noastr$ cu *eletee acoperite de nu!eri sau populate cu peti" Surplusul de ap$ din acestea se scurgea printr

un 'g*ea& ngust" ,m direc)ionat acest 'g*ea& spre camera st$pnei mele, prin %id, ntr un col) al nc$perii acoperit cu un paravan, dup$ care ieea i se scurgea n apele (ilului" ,m sculptat un ta&uret din lemn par!umat de cedru, cu o gaur$ n mi'loc, i l am plasat pe 'g*ea&, ast!el nct de'ec)iile s$ cad$ direct n el i s$ !ie purtate de !lu+ul nencetat de ap$" St$pna mea !u ncntat$ de aceast$ nou$ inven)ie i st$tea coco)at$ pe ta&uret mult mai mult de ct ar !i !ost nevoie, ca s$ se !oloseasc$ de el" =idurile apartamentelor noastre erau goale, din lut rou" ,m proiectat un set de !resce pentru !iecare nc$pere" ,m desenat modelele i le am !i+at pe perete, iar st$pna mea a nceput pictarea, mpreun$ cu slu'nicele ei" Frescele repre%entau scene din mitologia %eilor, cu peisa'e populate de animale i p$s$ri minunate" Binen)eles, am !olosit o pe domni)a mea, Lostris, ca model pentru c*ipul lui Isis, dar nu i de mirare c$ silueta lui Horus se a!la totdeauna n centru i c$, la insisten)ele st$pnei mele, avea p$rul rou auriu i ne era e+trem de cunoscut. Frescele au produs rumoare prin tot *aremul i toate neves tele regale ne au vi%itat pe rnd, ca s$ &ea er&et i s$ vad$ pictu rile" 5useser$m &a%ele unei mode i mi se ceru insistent p$rerea la redecorarea ma'orit$)ii apartamentelor private ale *aremului, contra unei ta+e potrivite, &inen)eles" ,st!el, ne am !$cut o mul)ime de prietene printre so)iile regale i ne am rotun'it con sidera&il !inan)ele" Foarte curnd au%i i regele despre decora)iunile acestea i veni personal s$ le vad$" Lostris l conduse prin toate nc$perile" Faraonul remarc$ noul ei ta&uret cu ap$ de care st$pna mea era att de mndr$, nct atunci cnd regele i ceru s$ i arate cum !unc)ionea%$, o !$cu !$r$ s$ e%ite, coco)ndu se pe el, c*icotind n clipa n care se au%i sunetul uvoiului ce c$dea n canal" 3ra nc$ att de netiutoare, nct nu i d$du seama de e!ectul pe care l avu aceast$ demonstra)ie asupra so)ului ei" Mi am dat seama dup$ e+presia de pe c*ipul lui c$ ncerc$rile mele de a A !ace s$ respecte cele nou$%eci de %ile aveau s$ !ie !oarte di!icile" 4up$ aceast$ vi%it$, !araonul se ae%$ n c*iocul nostru i

&$u o cup$ cu vin, r%nd n *o*ote de gium&ulucurile st$pnei mele" 5n$ la urm$, se ntoarse spre mine0 Taita, tre&uie s$ mi construieti i mie o gr$din$ i un c*ioc la !el ca acesta, numai s$ !ie ceva mai mare i, n acelai timp, ai putea s$ mi sculpte%i i mie un ta&uret cu ap$" #nd, pn$ la urm$, se preg$ti s$ plece, mi porunci s$ m$ plim& pu)in singur cu el, su& prete+tul c$ vrea s$ discute cu mine despre gr$dina apelor, dar eu tiam !oarte &ine motivul adev$rat (ici n apucar$m s$ ieim din *arem c$ m$ i lu$0 ,%i noapte am visat o pe st$pna ta, mi spuse el, i cnd m am tre%it am v$%ut c$ mi mpr$tiasem s$mn)a pe ceara!uri" ,sta nu mi s a mai ntmplat de cnd eram copil" Bi)elua asta a ta a nceput s$ mi &ntuie gndul i n somn i pe tre%ie" (u ncape nici o ndoial$ c$ voi avea un !iu cu ea i c$ n ar tre&ui s$ mai amn$m" #e p$rere ai, doctore, nu snt nc$ preg$tit de marea ncercare@ B$ s!$tuiesc cu t$rie s$ respecta)i cele nou$%eci de %ile, Maiestate" , !ace ceva nainte de termenul acesta ar !i o ne&unie" 3ra periculos s$ numeti dorin)a regelui drept ne&unie, dar eram disperat" ,r !i lipsit de n)elepciune s$ ne stric$m ansele de succes, pentru ct de pu)in ne a mai r$mas" 5n$ la urm$ am reuit s$ l conving, dar l am l$sat ntr o stare mai mo*ort$ ca oricnd" #nd m am ntors n *arem, am averti%at o pe st$pna mea n leg$tur$ cu inten)iile regelui i am !$cut o att de &ine s$ accepte inevita&ilul, nct nu p$ru s$ !ie prea disperat$" Se resemnase de'a complet la gndul c$ era !avorita !araonului, uurat$ de promisiunea mea c$ nu va sta pe Insula 3le!antina dect pentru o perioad$ limitat$" #a s$ !im cin sti)i, ederea noastr$ pe insul$ nu putea !i numit$ captivitate" (oi, egiptenii, sntem cei mai civili%a)i oameni de pe p$mnt" (e trat$m !emeile &ine" ,u%isem de al)ii, cum ar !i *unii, 6ui)ii i li&ienii, de e+emplu, care snt ngro%itor de cru%i cu nevestele i cu !iicele lor" Li&ienii !ac din *aremurile lor adev$rate nc*isori, unde !emeile i tr$iesc ntreaga via)$ !$r$ s$ dea oc*ii cu nici un &$r&at n came i oase, a!ar$ de eunuci i de copii" Se spune c$

nici m$car cinii masculi sau motanii nu au voie s$ treac$ de por)ile *aremului, att de !renetic le e instinctul posesiv" Hunii snt c*iar mai r$i" (u numai c$ i o&lig$ !emeile s$ i acopere trupurile din cap pn$ n picioare, dar le o&lig$ s$ um&le cu c*ipul acoperit, c*iar i n incinta *aremului" ,st!el c$ numai so)ul i poate vedea c*ipul" Tri&urile primitive ale 6ui)ilor snt mai rele ca toate" #nd !emeile lor ating vrsta pu&ert$)ii, le operea%$ n modul cel mai s$l&atic" Le taie clitorisul i la&iile interioare ale vaginului, ca s$ nu simt$ niciodat$ vreo pl$cere i s$ nu !ie tentate s$ i nele so)ii" 3 un lucru &i%ar, greu de cre%ut, dar am v$%ut cu oc*ii mei re%ultatele acestei &ar&arii" Trei dintre sclavele st$pnei mele au !ost capturate la maturitate i ne au povestit c$ !useser$ mutilate de nii ta)ii lor" #nd le am cercetat ori!iciile pline de cicatrice pe care le aveau, mi s a !$cut grea)$ i m am sim)it o!ensat, ca vindec$tor, de mutilarea acestei capodopere a %eilor, a unui trup omenesc" ,m o&servat ns$ c$ aceast$ mutilare nu i atinge scopul, c$ci, se pare, lipsete victima de cele mai dorite tr$s$turi !eminine, l$snd o rece, calculat$ i plin$ de cru%ime" 4evine un monstru ase+uat Spre deose&ire de to)i acetia, noi, egiptenii, ne onor$m !emeile i le trat$m, dac$ nu ca egale, cel pu)in cu mult$ con sidera)ie" (ici un so) nu i poate &ate nevasta, !$r$ s$ a'ung$ pe mna 'usti)iei i are ndatorirea legal$ s o m&race, s o *r$neasc$ i s o ntre)in$, con!orm cu statutul ei n societate" So)ia unui rege sau a unui no&il nu e nc*is$ n *arem, ci, dac$ e escortat$ cum se cuvine de antura'ul ei, are voie s$ se plim&e pe str$%ile cet$)ii sau la )ar$" (u e o&ligat$ s$ i ascund$ !armecele, ci, dup$ cum cere moda momentului respectiv sau propria i pl$cere, poate sta cu so)ul ei la mas$ !$r$ s$ i acopere c*ipul i cu snii goi, ntre)inndu i pe tovar$ii &$r&atului ei cu conversa)ia i cntecele sale" 5oate avea sclavi, p$mnturi i averi numai ale sale, separat de avu)ia so)ului ei, dei copiii pe care i nate snt numai ai lui"

,re voie s$ pescuiasc$ i s$ vne%e cu oimi, c*iar s$ trag$ cu arcul, dei ndeletniciri masculine ca luptele corp la corp sau duelurile i snt inter%ise" 3+ist$, pe &un$ dreptate, anumite acti vit$)i la care nu are acces, cum ar !i practica dreptului sau a ar*i tecturii, dar o so)ie de vi)$ este o persoan$ venerat$, are drepturi legale i demnitate" Binen)eles, lucrurile nu stau la !el n ca%ul concu&inelor sau al nevestelor de oameni simpli" ,cestea au aceleai drepturi cu &oii i cu m$garii" ,st!el, st$pna mea i cu mine eram li&eri s$ *oin$rim i s$ cercet$m cele dou$ cet$)i gemene de pe am&ele maluri ale (ilului, precum i satele din mpre'urimi" 5e str$%ile din 3le !antina, domni)a mea, Lostris, deveni curnd !avorit$, iar oamenii simpli se strngeau n 'urul ei, solicitndu i &ine cuvntarea i !$cnd apel la genero%itatea sa" i aplaudau gra)ia i !rumuse)ea, la !el cum !$ceau cei din Te&a ei natal$" M$ instruise s$ port mereu cu mine o pung$ mare cu pr$'iturele i de turt$ dulce din care ea umplea gura oric$rui coate goale pe care l ntlneam i i se p$rea ei c ar avea nevoie s$ !ie *r$nit" <riunde ne duceam, eram imediat ncon'ura)i de o ceat$ de copii care )ipau i dansau" St$pna mea p$rea mereu &ucuroas$ s$ se ae%e pe pragul cte unei coli&e s$r$c$cioase, al$turi de st$pna casei, sau pe su& cte un ar&ore al vreunui !ermier, ca s$ plece urec*ea la v$ic$ relile i la plngerile lor" ,vea s$ le pre%inte !araonului cu prima oca%ie" ,desea, acesta %m&ea cu indulgen)$ i consim)ea s$ !ie ndreptat r$ul, aa cum i sugera ea" ,st!el lu$ natere reputa)ia sa de ap$r$toare a oamenilor simpli" #nd trecea prin cartierele mai am$rite, cele mai s$race din cetate, l$sa n urma ei numai %m&ete i *o*ote de rs" ,lteori, ne duceam mpreun$ la pescuit cu micul nostru sc*i!, n apele linitite ale lagunelor !ormate n urma rev$rs$rii (ilului sau puneam capcane pentru ra)ele s$l&atice" i !$cusem st$pnei mele un arc special, potrivit puterilor ei" Binen)eles, era departe de ceea ce era marele arc, Lanata, pe care l proiec tasem pentru Tanus, dar putea !i !olosit la vnarea p$s$rilor de

ap$ de care ne ocupam noi" 4omni)a mea, Lostris, era un oc*itor mai &un dect ma'oritatea &$r&a)ilor pe care i v$%usem eu tr$gnd la )int$, aa c$, atunci cnd slo&o%ea o s$geat$, adesea eram nevoit s$ sar n ap$, ca s$ i aduc not o ra)$ sau o gsc$ moart$" <ri de cte ori regele ieea s$ i antrene%e oimii, era invi tat$ i st$pna mea" < urmam cu oimii mei pe &ra), pe lng$ lanurile de papirus" 4e ndat$ ce vreun &dan i lua %&orul greu din cte o &alt$ ascuns$ prin stu!$ri, ea mi lua un oim i l s$ruta pe capul acoperit0 1=&oar$ iute i cu !olos, !rumuse)ea mea.2, i optea ea, smulgndu i capionul i descoperindu i oc*ii gal&eni, !ioroi, lansndu A pe micul criminal n nalturi" (e uitam !ascina)i la oimul ce se n$l)a sus, deasupra pr$%ii, apoi i strngea aripile ca secerile i )nea cu o vite%$ de se au%ea cntecul vntului prin penetul lui pestri)" 7ocul impactului se au%ea limpede pn$ la noi, de la peste dou$ sute de pai dep$rtare" 5e cerul a%uriu intens se n$l)a un nour de !ulgi al&atri, mai desc*ii la culoare, care se dep$rta ca un !um, pur tat de &ri%a !luviului" 7oimul i ncleta g*earele ca nite crlige n prada lui, apoi o aducea i o trntea la p$mnt" St$pna mea )ipa trium!$toare i alerga la !el de repede ca un &$iat, s$ recu pere%e pas$rea" < l$uda cu dragoste, o giugiulea, apoi i d$dea s$ m$nnce capul t$iat al &tlanului" Iu&esc toate !$pturile din ap$, de pe p$mnt i din aer" 7i st$pna mea are aceleai sim)$minte !a)$ de ele" 4e ce, oare, m$ minunam eu adesea, eram amndoi att de atrai de sporturile acestea vn$toreti@ M am tot !r$mntat, dar n am g$sit nici un r$spuns" 5oate pentru c$ omul, att &$r&atul, ct i !emeia, este pr$d$torul cel mai !ioros de pe p$mnt" Sim)im c$ ne nrudim cu oimul, cu !rumuse)ea i cu rapiditatea sa" Btlanii i gtele i !useser$ date oimului ca prad$ de c$tre %ei" La !el, omul avea dreptul s$ domine toate celelalte !$pturi" (u putem nega aceste instincte cu care ne au n%estrat %eii" nc$ de cnd era mic$, pe cnd i e+ersa puterea i re%isten)a,

ca s$ ne stea al$turi, i permisesem domni)ei Lostris s$ vin$ cu Tanus i cu mine la partidele noastre de vn$toare i de pescuit" 5entru c$, vrnd s$ i ascund$ ura !a)$ de rivalul s$u, seniorul Harra&, Inte! consim)ea s$ ies la vn$toare cu tn$rul !iu al acestuia" #u ani n urm$, Tanus i cu mine pusesem st$pnire pe o coli&$ p$r$sit$ de pescari, pe care o descoperiser$m la marginea mlatinii a!lat$ mai 'os de 9ama6" < trans!ormaser$m n ca&ana noastr$ secret$ de vn$toare" 3ra la mic$ dep$rtare de nceputul adev$ratului deert" ,a c$, de la &a%a aceasta att de con!orta &il$, puteam, dup$ voie, s$ pescuim n lagun$, s$ vn$m p$s$ri de ap$ sau s$ !olosim oimul la capturarea dropiei, acea no&il$ pas$re ce tr$iete n inima deertului" La nceput, Tanus nu suporta deloc intru%iunile %gtiei aceleia de !at$ de numai nou$ aniori, sl$&$noag$ i cu pieptul plat, ca de &$iat, n lumea noastr$ intim$" Totui, curnd se o&inui cu pre%en)a ei i g$si c*iar util !aptul c$ avea pe cineva de corvoad$, care s$ i !ac$ micile tre&uri plictisitoare de pe lng$ ca&an$" ,st!el, ncetul cu ncetul, Lostris ncepu s$ prind$ cte ceva despre legea i n)elepciunea naturii, pn$ cnd a'unse s$ cunoas c$ !iecare pete i !iecare pas$re pe nume, precum i s$ se !olo seasc$ de *arpon i de arc cu aceeai ndemnare" 5n$ la urm$, Tanus !u att de mndru de ea, de parc$ el !usese cel care o invi tase nc$ de la nceput" Fusese cu noi pe dealurile negre de piatr$ de deasupra v$ii !luviului, n %iua n care Tanus vnase ucigaul de vite" Leul era un mascul &$trn, plin de cicatrice, cu o coam$ ntunecat$, !lu turnd ca un lan de griu, cnd mergea, i cu un glas ca un tunet din ceruri" ,smu)isem *aita mea de ogari asupra lui, urmndu i n timp ce acetia *$ituiau leul l$trind, alungndu A de pe p$unea de lng$ (il unde acesta omorse ultimul &ou" #inii l ncol)iser$ la cap$tul de!ileului stncos" Leul pusese oc*ii pe noi, de ndat$ ce ne !$cuser$m apari)ia, i m$tur$, pur i simplu,

ogarii, pornind la atac printre ei" n timp ce se apropia i r$gea, i mria, st$pna mea r$mase mpietrit$ la numai un pas n spatele lui Tanus, lng$ um$rul lui stng, cu micu)ul ei arc gata s$ trag$" Binen)eles, el !usese cel care omorse !iara, slo&o%ind din marele s$u arc, Lanata, o s$geat$ uier$toare drept n gtle'ul c$scat al leului, dar v$%user$m amndoi cura'ul domni)ei Lostris, n toat$ splendoarea sa" #red c$ atunci contienti%ase, pro&a&il, Tanus, adev$ratele sale sim)$minte !a)$ de ea, n timp ce, pentru st$pna mea, vn$toarea i *$ituiala aceea se legaser$ de!initiv de imaginile i de amintirile !a)$ de iu&itul ei" R$m$sese de atunci un vn$tor n!ocat" nv$)ase de la Tanus i de la mine c$ tre&uia s$ respecte i s$ iu&easc$ vnatul, dar s$ nu se simt$ mpov$rat$ de vin$, atunci cnd i e+ersa drepturile con!erite de %ei asupra celorlalte !$pturi ale p$mntului, s$ le !oloseasc$ drept animale de povar$, s$ le consume ca alimente sau s$ le vne%e" 4omin$m noi animalele, dar, la !el, to)i &$r&a)ii i !emeile snt vitele !araonului i nimeni nu are voie s$ i se mpotriveasc$" n cea de a nou$%ecea noapte, regele l trimisese cu promptitudine pe ,ton ca s$ i o aduc$ pe st$pna mea"

vnd n vedere c$ eram prieteni i c$ o ndr$gise pe st$pna mea, ,ton ne averti%ase cu mult nainte s$ vin$" ,st!el, am putut s$ !ac ultimele preg$tiri, pn$ la sosirea lui" ,m repetat pentru ultima oar$, mpreun$ cu st$pna mea, tot ce s$ spun$ i cum s$ se comporte !a)$ de rege, pn$ n cele mai mici am$nunte" ,poi i am aplicat ali!ia pe care i o p$strasem pentru aceast$ oca%ie" (u era numai un lu&ri!iant, ci con)inea i esen)a unei &uruieni pe care o !oloseam mpotriva durerilor de din)i i a altor a!ec)iuni minore" ,vea proprietatea de a amor)i mem &ranele mucoase sensi&ile ale corpului"

Se comport$ &ine, pn$ n clipa cnd ap$ru ,ton n pragul camerei sale- atunci se ntoarse spre mine, gata gata s$ i%&uc neasc$ n lacrimi0 (u pot s$ merg singur$" Mi e !ric$" Te rog, vino cu mine, Taita" 5$lise su& !ardul pe care i A aplicasem cu atta gri'$ i o apuc$ un tremurat, ast!el nct din)iorii ei al&i ncepur$ s$ i cl$n)$ne ncetior" St$pn$, tii &ine c$ aa ceva nu se poate" Faraonul a trimis dup$ tine" 4e data aceasta, n am cum s$ te a'ut" ,tunci, ,ton i s$ri n a'utor0 Taita ar putea atepta n anticamera dormitorului regal, mpreun$ cu mine" La urma urmei, el e medicul !araonului i poate e nevoie de serviciile sale, suger$ el, cu glasul lui su&)ire, iar st$pna mea se ridic$ n vr!ul degetelor i l s$rut$ pe o&ra%ul &uc$laL 3ti att de dr$gu), ,ton, i opti ea, !$cndu A s$ se m&u'ore%e" 4omni)a mea, Lostris, m$ )inu strns de mn$, n timp ce l urmam amndoi pe ,ton prin la&irintul de coridoare, spre apar tamentele regelui" n anticamer$, m$ strnse o dat$ tare, apoi pomi spre pragul uii de la dormitorul !araonului" Se opri i se uit$ nd$r$t, la mine" ( o v$%usem nicicnd mai !rumoas$, mai tn$r$ i mai vulnera&il$" Mi se rupea inima, dar i am %m&it, ca s$ i dau cura'" Se ntoarse de la mine i trecu prin perdelele de la u$" L am au%it pe rege murmurndu i &un venit i pe ea r$spun%ndu i uor" ,ton m$ ae%$ pe un sc$unel la o m$su)$ 'oas$ i, !$r$ s$ spun$ un cuvnt, ae%$ ta&la de &ao ntre noi" ,m 'ucat neatent, mutnd pietrele le!uite, rotunde, n l$caurile lor sculptate pe ta&la de lemn, iar ,ton ctig$ rapid trei 'ocuri, unul dup$ altul" Rareori reuise s$ m$ &at$ pn$ atunci, dar eram distras de glasurile de al$turi, dei vor&eau mult prea ncet, ca s$ n)eleg ceva" ,poi, am au%it o clar pe st$pna mea rostind e+act cuvintele pe care o nv$)asem eu s$ le spun$0 B$ rog, Maiestate, !i)i &lnd cu mine" B$ con'ur, nu !ace)i s$ m$ doar$"

Rug$mintea ei era att de emo)ionant$, nct pn$ i ,ton tui uor i i terse nasul cu mneca, n vreme ce eu a&ia m$ mai puteam a&)ine s$ nu sar n picioare i trec n !ug$ printre perdele, ca s o trag a!ar$" Un timp, nu se mai au%i nimic, apoi doar un )ip$t ascu)it, suspinat care mi a rupt su!letul" ,poi, din nou, linite" ,ton i cu mine st$team apleca)i asupra ta&lei de &ao, !$r$ s$ ne mai pre!acem m$car c$ 'uc$m" (u tiu ct st$tur$m aa, ateptnd, dar tre&uie s$ !i !ost cam pe la ultimul ceas al nop)ii, cnd am au%it, n s!rit, un s!or$it de om &$trn, dincolo de perdele" ,ton i ridic$ privirile spre mine i d$du din cap, apoi se ridic$ greoi n picioare" nainte c*iar s$ !i a'uns la perdele, acestea se d$dur$ la o parte i prin ele iei st$pna mea, care se ndrept$ direct spre mine" 4u m$ acas$, Taita, opti ea" F$r$ s$ m$ gndesc, am luat o n &ra)e, iar ea m$ cuprinse pe dup$ gt i i ae%$ capul pe um$rul meu, aa cum !$cea cnd era mic$" ,ton lu$ lampa cu petrol i ne lumin$ drumul napoi, spre *arem" (e p$r$si la ua dormitorului st$pnei mele" ,m ae%at o pe pat i am e+aminat o cu delicate)e, n vreme ce ea mo)$ia de o&oseal$" Mai avea pu)in snge pe coapsele i m$t$soase, dar se uscase" Te doare, micu)a mea@ am ntre&at o eu &lnd, iar ea desc*ise oc*ii i cl$tin$ din cap" ,poi mi %m&i, lucru total neateptat (u n)eleg de ce s a !$cut atta tapa' pe c*estia asta, mur mur$ ea" 5n$ la urm$, n a !ost mult mai r$u dect !olosirea ta&u retului t$u cu ap$ i nici n a durat mult mai mult" ,poi se cui&$ri i adormi, !$r$ s$ mai scoat$ nici un sunet" mi venea s$ plng de uurare" Toate preg$tirile mele i ier &urile aneste%iante pe care le !olosisem o a'utaser$ s$ treac$ acest *op, !$r$ s$ i !ac$ vreun r$u, nici !i%ic i nici psi*ic" , doua %i diminea)$, am plecat s$ vn$m cu oimii, ca i cum nu s ar !i ntmplat nimic neo&inuit, iar st$pna mea nu aduse vor&a despre respectivul su&iect dect o singur$ dat$, n toat$ %iua aceea" n timp ce mncam pe malul !luviului, m$ ntre&$

gnditoare0 #re%i c$ va !i tot aa i cu Tanus, Taita@ (u, st$pn$" Tu i Tanus v$ iu&i)i" Ba !i cu totul altceva" Ba !i cel mai minunat moment din toat$ via)a ta, am asigurat o eu" 4a, aa mi spune i mie inima c$ va !i, opti ea, i ne ndreptar$m amndoi, involuntar, privirile spre mia%$noapte, peste apele (ilului, c$tre 9ama6, departe, dincolo de ori%ont"

ei tiam c$ aveam de ndeplinit o ndatorire !a)$ de Tanus, via)a pe insul$ era att de idilic$, iar mie mi pl$cea att de mult s$ stau lng$ st$pna mea, nct mi tot amnam plecarea, su& prete+tul c$ ea avea nevoie de mine" ,dev$rul este c$ !araonul trimitea dup$ ea sear$ de sear$, dar Lostris avea n ea o vn$ puternic$ i viguroas$ i !usese d$ruit$ cu un remarca&il instinct de conservare" nv$)$ !oarte repede cum s$ l mul)u measc$ pe rege, dar, n acelai timp, s$ r$mn$ neatins$ i neim plicat$ emo)ional n ceea ce !$cea" (u avea nevoie de mine la !el de mult ca Tanus" Intr adev$r, ea !u aceea care m$ &$tu la cap s o las la 3le!antina i s$ pornesc iar n c$l$torie, n 'osul !luviului" ,m tot tergiversat, pn$ cnd, ntr o sear$, dup$ o %i plin$ petrecut$ cu !araonul pe cmp, ne am ntors tr%iu la palat" ,m avut gri'$ ca st$pna mea s$ !ie m&$iat$ i s$ i se pun$ masa de sear$, apoi am plecat la mine n apartament" 4e ndat$ ce am intrat, am sim)it n aer un par!um delicios de mango i de rodii coapte" n mi'locul nc$perii, pe duumea, se a!la un co mare, acoperit, care, mi am dat seama, era plin de aceste dou$ !eluri de !ructe pre!erate de mine" (u !ui surprins s$ le g$sesc acolo, c$ci nu trecea o %i !$r$ s$ ni se trimit$ daruri, mie i st$pnei mele, de cte o persoan$ care avea nevoie de !avorurile noastre" M$ ntre&am cine s$ !i !ost de data aceasta i mi se umplu gura de ap$, cnd n$rile mi se umplur$ din nou de o adiere par !umat$" (u mncasem de la amia%$" n timp ce desc*isei capacul mpletit, ntin%nd mna s$ iau cea mai roie i mai coapt$ rodie,

!ructul s$ri i se rostogoli de a lungul duumelei" Se au%i un uierat t$ios i din co s$ri o minge neagr$, r$sucit$ i contor sionat$, sol%oas$, care se des!$cu la picioarele mele" ,m s$rit nd$r$t, dar nu destul de repede" F$lcile c$scate ale arpelui se i%&ir$ de cureaua din spate a sandalei mele cu atta putere, nct aproape c$ mi am pierdut ec*ili&rul" 4in col)ii n covoia)i )ni un nour de venin" Fluidul limpede i mortal mi ud$ gle%na, dar am mai s$rit o dat$, reuind ast!el s$ scap de al doilea atac ce urm$ imediat dup$ primul" M am repe%it n spate, la perete, n col)ul cel mai ndep$rtat al nc$perii" M$ a!lam !a)$ n !a)$ cu co&ra" Fum$tate din trup era nco l$cit, dar partea cealalt$ era n$l)at$, de mi a'ungea la um$r" 5la toa i se l$)ise i i se vedeau &en%ile al&e i negre care o mpo do&eau" M$ urm$rea, ca un crin nsp$imnt$tor i ntunecat al mor)ii, leg$nndu se pe tulpin$, cu oc*ii aceia scnteietori, de m$rgea, i mi am dat seama c$ st$tea ntre mine i singura u$ din nc$pere" 3 adev$rat, unele co&re snt )inute n cas$, ca animale de companie" Li se d$ casa n pa%$ i reuesc s$ reduc$ oarecii i o&olanii din cl$dire" Beau lapte dintr o oal$ i snt &lnde, ca nite pisoi" 4ar e+ist$ al)i erpi de !elul acesta, care snt dresa)i prin metode provocatoare i dure, s$ devin$ arme mortale pentru asasini" (u aveam nici o ndoial$ asupra categoriei c$reia i apar)inea co&ra din !a)a mea" M am trt pe lng$ perete, ncercnd s o p$c$lesc i s$ a'ung la loc sigur" Se lans$ spre mine i i am v$%ut !alca palid$ i u voaiele de venin care se scurgeau din vr!ul col)ilor" Involuntar, am )ipat de spaim$ i am s$rit din calea ei iar, cu laitate, n col)ul meu" 7arpele i reveni iute i se n$l)$" Se a!la tot ntre mine i u$" 7tiam c$ pungile cu venin erau ndea'uns de pline ca s$ ucid$ o sut$ de oameni puternici" n timp ce o urm$ream, i descol$ci ncet i partea in!erioar$ i ncepu s$ lunece de a lungul podelei, c$tre mine, cu capul ei l$t$re) ridicat, cu oc*ii mici i str$lucitori !i+a)i asupra mea" ,m v$%ut un arpe de !elul acesta *ipnoti%nd o pas$re de curte pe care o !$cuse s$ nu mai mite, ca s$ nu scape la apro

pierea lui sinuoas$" R$m$sese acolo, n !a)a lui, cu un aer de re semnare r$&d$toare" La !el parali%asem i eu i mi am dat seama c$ nu mai puteam nici s$ m$ mic, nici s$ )ip din nou, n timp ce moartea aluneca spre mine" ,poi, am %$rit micndu se ceva n spatele co&rei" n prag ap$ruse domni)a mea, Lostris, alarmat$ de primul meu )ip$t dis perat Mi a revenit glasul i am strigat la ea" ,i gri'$. S$ nu te apropii. (u d$du aten)ie avertismentului meu, dndu i seama dintr o privire ce se ntmpla" 4ac$ ar !i ntr%iat sau ar !i e%itat !ie i numai o clip$, arpele m ar !i atacat pentru a treia i ultima dat$" St$pna mea i lua masa cnd au%ise strig$tul meu de a'utor" ,vea nc$ ntr o mn$ un pepene din care mncase 'um$tate, iar n cealalt$, un cu)it de argint" Reac)ion$ rapid, dintr un instinct de adev$rat vn$tor" Tanus o nv$)ase s$ a&andone%e maniera stngace i e%itant$ de a arunca un o&iect, att de tipic$ !emeilor, aa c$ a%vrli pepe nele din mn$ cu !or)a i preci%ia unui suli)a" Lovi co&ra e+act n partea mai lat$ a capului i, pentru o clip$ doar, o !$cu s$ se lipeasc$ de lespe%ile podelei" #a eli&erat dintr un arc de lupt$, arpele )ni n sus i i ntoarse capul nsp$im;nt$tor spre st$pna mea, apoi pomi de a curme%iul nc$perii n direc)ia ei, n plin atac" In s!rit, m$ eli&erai din trans$ i m$ gr$&ii s$ i sar n a'u tor, dar n am !ost destul de rapid" Folosindu se de coad$ ca de o prg*ie, co&ra )ni n !a)$ i o atac$ cu !$lcile att de larg des c*ise, nct veninul se r$spndea din col)ii ei amenin)$tori, ca o &urni)$ !in$ i palid$" St$pna mea s$ri nd$r$t, iute precum o ga%el$ n !a)a atacului unui leopard" #o&ra d$du gre i, un moment, avntul o !$cu s$ cad$ lat$ la picioarele !etei, n toat$ lungimea ei lucitoare i sol%oas$" (u tiu ce du*uri or !i posedat o, dar cura'ul nu i a lipsit niciodat$" nainte ca arpele s$ i revin$, domni)a s$ri nc$ o dat$ nainte i ateri%$, cu am&ele picioare nc$l)ate cu sandalele ei impeca&ile, c*iar dup$ capul reptilei, )intuind o la p$mnt cu

toat$ greutatea" 5ro&a&il se gndise c$ avea s$ i rup$ ira spin$rii, dar arpele era gros ct nc*eietura ei i elastic precum &iciul lui Ras!er" #u toate c$ i era )intuit, restul trupului arpelui plesni aerul i i se ncol$ci n 'urul picioarelor" < !emeie mai sla&$ de nger ar !i ncercat s$ scape din m&r$)iarea aceea scr&oas$" 4ac$ ar !i !$ cut aa, st$pna mea ar !i murit, pentiu c$ n clipa n care i ar !i eli&erat capul, co&ra ar !i atacat mortal, de data aceasta" 4ar !ata a continuat s$ stea !erm pe po%i)ie, ntin%ndu i &ra)ele, ca s$ i )in$ ec*ili&rul, i a strigat0 ,'ut$ m$, Taita. 3ram de'a la 'um$tatea drumului spre ea i am plon'at ct eram de lung, n!igndu mi minile printre ncol$cirile arpelui care se !r$mnta n 'urul gle%nelor ei" L am pip$it &'&ind, pn$ ce am dat de partea mai su&)ire de la gt i l am apucat de acolo, cu am&ele mini, ncrucindu mi degetele" L am prins. am )ipat eu, aproape ininteligi&il, cuprins de o roare i de scr&$ !a)$ de !$ptur$ aceea rece i sol%oas$, care se %&$ tea n strnsoarea mea" L am prins. 4ep$rtea%$ te. Stai deoparte. St$pna mea s$ri nd$r$t ascult$toare, iar eu m am ridicat n picioare, strngnd creatura aceea cu !rene%ie, ncercnd s$ mi dep$rte% !a)a de gura ei larg desc*is$" i r$suci coada i i o ncol$ci n 'urul umerilor i gtului meu, ncercnd s$ m$ sugrume, n timp ce eu o stringeam cu putere" Reuise s$ se ridice i ncletarea sa era nsp$imnt$toare" Mi am dat seama c$ nu mai puteam s$ l )in aa, c*iar cu am&ii pumni strni n 'urul &ereg$)ii lui" Se !or)a ncet ncet s$ i eli&ere%e capul, tr$gndu i A ine+ora&il napoi, printre degetele mele" 7tiam c$ atunci cnd se va !i eli&erat, avea s$ m$ atace drept n !a)$, c$ci eram !$r$ ap$rare" (u pot s$ l mai )in. am gemut eu, mai mult pentru mine nsumi, dect pentru domni)a Lostris" l )ineam departe, cu mna ntins$, dar se tr$gea constant spre !a)a mea, apropiindu se de oc*i, %vcnind cu !iecare impuls prin care i aduna puterile, con

tractndu i rotocoalele din 'urul gtului meu, !or)ndu se s$ mi ias$ printre degete" 4ei mi se al&iser$ nc*eieturile de atta strnsoare, arpele se apropiase att de mult de !a)a mea, nct i vedeam col)ii urcnd i co&ornd pe cerul gurii c$scate" #o&ra putea s$ i i scoat$ sau s$ i i trag$, dup$ dorin)$" 3rau nite ace de culoarea al&$ a osului, iar din vr!urile lor )neau 'eturi de venin pal, l$ptos" 7tiam c$ dac$ numai o pic$tur$ din otrava aceea mi a'ungea n oc*i, aveam s$ or&esc, iar durerea ar%$toare m ar !i nne&unit" ,m r$sucit capul arpelui, dep$rtndu A de !a)a mea, aa c$ veninul s a mpr$tiat n aer, apoi am strigat iar, disperat0 > #*eam$ un sclav, s$ m$ a'ute. > 5une A pe mas$. %ise st$pna mea care se apropiase de mine" 5une i capul pe mas$. 3ram uluit" #redeam c$ o s$ se supun$ poruncii mele, s$ alerge dup$ a'utor, dar ea era al$turi de mine, rotindu i cu)itaul de argint n mn$" ,m pornit cl$tinndu m$, cu co&r$ cu tot, de a curme%iul nc$perii i am c$%ut n genunc*i lng$ m$su)a 'oas$" #u un e!ort suprem, am reuit s$ ap$s capul reptilei spre marginea mesei i s$ l )in aa" Ii o!eream ast!el un t$ietor st$pnei mele, ca s$ !oloseasc$ cu)itul" T$ie c*iar la &a%a gtului, nd$r$tul capului *idos" 7arpele sim)i prima t$ietur$ i ncepu s$ se %&at$ de dou$ ori mai tare" Se r$suci, rotocol dup$ rotocol, n 'urul capului meu" 4in m$runtaie, i%&ucni aerul uier;nd prin &eregat$, aproape asur%itor, iar %gomotul se amestec$ cu pocnetele veninului care i );nea din col)i" Lama micu)$ era ascu)it$, aa c$ reui s$ despice carnea sol%oas$" 5este degete mi se scurse, n valuri, sngele &$los, rece, de o!idian, dar cu)itul a'unse pn$ la osul coloanei verte&rale" St$pna mea t$ia osul, ap$snd cu toat$ !or)a, cu c*ipul ncordat de e!ort, iar degetele mele erau pline de sngele co&rei" Sim)eam cum mi aluneca printre ele capul reptilei, aproape s$ se eli&ere%e, dar c*iar n clipa aceea, cu)itul g$si nc*eietura dintre verte&re i trecu dincolo, spintecnd ira

spin$rii" 8inndu se doar ntr o pieli)$, capul co&rei atma &$l$ng$nin du se de %&aterile ei agonice" #u toate c$ i se desprinsese aproape cu totul de trup, col)ii nc$ i se mai micau, secretnd venin" La cea mai mic$ atingere, ar !i putut s$ mi i n!ig$ n came" ,m nceput s$ trag !renetic de trupul ei, cu degetele nsngerate i, pn$ la urm$, am reuit s$ i A desprind de gt, dup$ care l am a%vrlit la podea" n timp ce noi doi ne d$deam nd$r$t, spre u$, arpele con tinua s$ se %&at$, contorsionndu se grotesc, nnodndu se i r$sucindu se ntr o minge, lunecndu i sol%ii unii peste al)ii" 3ti, cumva, r$nit$, domni)a mea@ am ntre&at o eu, nepu tndu mi de%lipi privirile de la %&aterile agonice ale arpelui" 8i a a'uns vreun strop de venin pe piele sau n oc*i@ ( am nimic, opti ea" 4ar tu, Taita@ Tonul din glasul ei m$ alarm$ ndea'uns, ca s$ uit de dispe rare" I am privit c*ipul" Tremura, oc*ii ei ver%i i se m$riser$ ne!iresc, pe !a)a al&$, mpietrit$" Tre&uia s$ g$sesc ceva, s o scot din g*earele ng*e)ate ale ocului" 3i &ine, am %is eu repede, mine sear$ o s$ avem ce mnca" Tare mi mai place s$ m$nnc o &ucat$ de co&r$ coapt$" < clip$, m$ )intui cu oc*ii goi, apoi scoase un *o*ot de rs isteric" Rsei i eu, la !el de s$l&atic i nest$pnit" (e am strns n &ra)e nea'utora)i i am rs pn$ ce ni se umplur$ o&ra'ii de lacrimi"

u aveam ncredere n &uc$tarul nostru n ca%ul acesta, aa c$ am preg$tit eu nsumi co&ra" I am luat pielea i i am scos m$runtaiele, apoi am umplut o cu usturoi s$l&atic i cu alte &uruieni, amestecate cu un cocolo de gr$sime de coad$ de &er&ec" ,poi am r$sucit o ca pe un g*em i am n!$urat o n !run%e de &anan, dup$ care am acoperit o cu un strat gros de argil$ moale" ,m !$cut un !oc &un deasupra ei i l am l$sat s$

ard$ toat$ %iua" n seara aceea, cnd am spart mingea tare de lut, aroma ce s a rev$rsat din carnea al&$, suculent$, ne a !$cut s$ saliv$m puternic" To)i cei care s au ae%at la masa mea spun c$ n au mncat niciodat$ mncare mai &un$ dect cea !$cut$ de mine, aa c$ cine oi !i eu s$ mi contra%ic prietenii@ I am servit !ileurile pu!oase st$pnei mele cu vin de calitatea 1cinci palmieriIA, peste care ,ton d$duse, din ntmplare, prin pivni)ele !araonului" 4omni)a mea, Lostris, insist$ s$ stau al$turi de ea n c*io cul din curte, s$ mnc$m mpreun$" ,m !ost de acord c$ era mai &un$ dect coada de crocodil, sau c*iar dect cea mai gustoas$ tiuc$ de (il" (umai dup$ ce mncar$m pe s$turate i trimi ser$m restul slu'nicelor sale, am a&ordat c*estiunea n leg$tur$ cu cine !usese cel care mi trimisese n dar coul cu !ructe" ,m ncercat s$ nu mi alarme% st$pna i am dat o pe glum$0 Tre&uie s$ !i !ost cineva c$ruia nu i place cum cnt. Totui, nu era ea persoana care s$ !i putut !i dus$ prea uor cu %$*$relul" (u !ace pe m$sc$riciul cu mine, Taita. (u prea ai talent la asta" #red c$ tii cine a !ost, la !el de &ine ca mine" M$ uitai lung la ea, netiind cum s$ m$ comport n conti nuare" < prote'asem totdeauna, c*iar i cu pre)ul misti!ic$rii adev$rului" M$ ntre&am ct de mult putea s$ mi citeasc$ n su!let" Tata a !ost, %ise ea att de *ot$rt, nct nu avui cum s o contra%ic" Spune mi despre el, Taita" Spune mi tot ce ar tre&ui s$ tiu despre el i n ai avut niciodat$ cura'ul s$ mi de%v$lui" La nceput, mi a !ost greu s$ vor&esc" < via)$ ntreag$ de re ticen)$ nu poate !i sc*im&at$ ntr o clip$" nc$ mi era greu s$ mi dau seama c$ nu m$ mai a!lam n sclavia seniorului Inte!" #u toate c$ l uram din adncul inimii, mi dominase trupul i su!le tul nc$ din copil$rie i mai persista nc$ n mine un !el de loia litate pervers$ care m$ !$cea s$ am reticen)e, cnd m$ vedeam n situa)ia s$ vor&esc li&er mpotriva lui" ,m ncercat timid s o m&ro&odesc, spunndu i numai despre cteva dintre activit$)ile

clandestine ale tat$lui s$u, dar mi a rete%at o ner$&d$toare0 Hai, las o &alt$. ,m impresia c$ m$ cre%i proast$. (ici n ai visat cte tiu eu despre tat$l meu" 3 timpul s$ a!lu i ceea ce nu tiu" )i poruncesc s$ mi spui tot. ,a c$ m am supus i i am spus att de multe, nct luna a'unsese de'a la 'um$tatea cerului, iar eu tot nu terminasem" 4up$ aceea, am r$mas amndoi t$cu)i mult$ vreme" (u omi sesem nimic i nici nu ncercasem s; i ascund sau s$ neg con tri&u)ia mea la unele din !aptele sale" (u i de mirare c$ vrea s$ te tie mort, opti ea, ntr un tr%iu" 7tii destule ca s$ l distrugi" 4up$ un moment de t$cere, continu$0 Tat$l meu e un monstru" #um de nu i sem$n deloc@ 4e ce, oare, ca !iic$ a lui, nu snt posedat$ de instincte att de mpotriva !irii ca ale sale@ Tre&uie s$ mul)umim %eilor pentru asta" 4ar spune mi, st$pn$, pe mine nu m$ dispre)uieti pentru ceea ce am !$cut@ Se ntinse i i puse mna pe a mea0 Ui)i c$ te cunosc de o via)$, din %iua n care a murit mama, aducndu m$ pe lume@ 7tiu cine eti n realitate" Tot ce ai !$cut a !ost din cau%$ c$ ai !ost o&ligat, aa c$ te iert din toat$ inima" S$ri n picioare i ncepu s$ se plim&e nelinitit$ n 'urul la cului cu nu!eri- apoi se ntoarse la mine0 Tanus e n mare prime'die, din cau%a tat$lui meu" 5n$ n seara aceasta, nici nu mi am dat seama de gravitatea lucrurilor" Tre&uie s$ !ie averti%at, ca s$ se !ereasc$" Tre&uie s$ te duci la el c*iar acum, Taita, !$r$ s$ mai ntr%ii nici m$car o %i" St$pn$""", am nceput eu, dar ea mi o rete%$ &rusc0 (u, Taita, nu )i voi mai asculta scu%ele prosteti" Bei pleca la 9ama6 c*iar mine"

*iar nainte de r$s$ritul soarelui, am plecat singur, n sc*i!, la pescuit" M am asigurat c$ m$ v$%user$ cel pu)in o du%in$ de sclavi i de santinele, p$r$sind insula" #nd am a'uns ntr un

loc cu ap$ st$t$toare din lagun$, am desc*is tol&a de piele, n care ascunsesem un motan la care )ineam !oarte mult" 3ra un animal &$trn, trist, n$p$dit de rie i de r$ni dureroase la am&ele urec*i" M$ tot nt$ream, de ct$va vreme, punndu mi n gnd s$ l eli&ere% de c*in, prin moarte" I am dat o &ucat$ de came crud$, m&i&at$ cu esen)$ de datura" L am luat n poal$ i l am mngiat n vreme ce mnca, iar el ncepu s$ toarc$ mul )umit" 4e cum trecu pe lumea cealalt$, !$r$ nici o durere, i t$iai gtul" I am mprocat sngele prin sc*i! i i am aruncat leul peste &ord, ntr un loc unde tiam c$ va !i devorat imediat de crocodili" ,poi, l$snd *arponul, undi)ele i celelalte unelte la &ord, am mpins vasul ntr un curent lent, iar eu mi am croit drum printre lanurile de papirus, c$tre uscat Sta&ilisem ca st$pna mea s$ atepte pn$ la l$sarea nop)ii, apoi s$ dea alarma Basul plin de snge urma s$ !ie descoperit a doua %i, cam pe la prn%, iar lumea s$ trag$ conclu%ia c$ am !ost prins de vreun crocodil sau c$ am !ost omort de lupii vr$&iilor" <dat$ a'uns pe mal, m am sc*im&at repede n costumul pe care l adusesem cu mine" ,lesesem s$ m$ dau drept unul dintre preo)ii lui <siris" Maimu)$risem adesea mersul lor a!ectat i manierele pompoase, ca s$ o amu% pe st$pna mea" (u mai aveam nevoie dect de o peruc$, de pu)in mac*ia' i de costumul adecvat, pentru a m$ trans!orma" 5reo)ii se deplasea%$ tot timpul n susul i n 'osul !luviului, c$l$torind de la un templu la altul, cernd a'utoare sau mai degra&$, cerind de a lungul drumului" (u aveam s$ stmesc curio%itatea nim$nui, iar deg*i%area mea avea, poate, s$ m$ !ereasc$ de atacurile lupilor vr$&iilor" 4in cau%a unor supersti)ii, acetia ov$iau s$ atace oameni s!in)i" ,m !$cut ncon'urul lagunei i am p$truns n partea apu sean$ a cet$)ii 3le!antina, prin cartierul s$racilor" La docuri, am a&ordat pe unul dintre c$pitanii de &ar'$ care supraveg*eau o nc$rc$tur$ de cereale puse n saci de piele i o alta de ulei n ulcioare de lut" #u arogan)a cuvenit$, i am cerut, n numele %e ilor, s$ !iu transportat pn$ la 9ama6, pe gratis- acesta a ridicat din umeri, scuipnd pe punte i mi a dat voie s$ urc" Se resem nea%$ cu to)ii n !a)a a&u%urilor tagmei preo)eti" #u toate c$ i

dispre)uiesc pe preo)i, se tem att de puterea lor spiritual$, ct i de cea laic$" Merge vor&a c$ ar de)ine o putere aproape egal$ cu a !araonului" 3ra lun$ plin$, iar c$pitanul se dovedi a !i mai iscusit dect amiralul (em&er" (u am ancorat n timpul nop)ii" ,vnd &ri%a i curentul puternic al (ilului de partea noastr$, c$l$toria a decurs !$r$ pro&leme, aa c$, n %iua a cincea, am ocolit cotul !luviului i am %$rit cetatea 9ama6 ntin%ndu se dinaintea noastr$" #nd am co&ort pe mal, mi s a !$cut team$, pentru c$ acesta era oraul meu, unde m$ tia orice ceretor, orice pierde var$" 4ac$ eram recunoscut, seniorul Inte! ar !i a!lat c$ snt n via)$, nainte s$ a'ung la por)ile cet$)ii" Totui, deg*i%area mea era reuit$, iar eu m am strecurat numai pe uli)ele l$turalnice, mimnd gra&a unui preot, ndreptndu m$ spre locuin)a lui Tanus, care era aproape de &a%a escadronului s$u" Ua de la intrare era desc*is$" ,m intrat ca la mine acas$, avnd gri'$ s$ nc*id poarta n urma mea" #amerele complet mo&ilate erau pustii i n am g$sit nici un indiciu prin care s$ !i putut a!la unde era acum Tanus" 5lecase, cu siguran)$, cu mult timp n urm$, poate c*iar din momentul n care eu i st$pna mea p$r$sisem 9ama6ul" Laptele dintr un ulcior de lng$ !ereastr$ se ngroase i se uscase, trans!ormndu se ntr o &ucat$ tare de &rn%$, iar pinea de sorg de pe o !ar!urie al$turat$ era acoperit$ n ntregime de mucegai al&astru" 4in cte puteam s$ mi dau seama, nu lipsea nimic, c*iar i arcul Lanata atma nc$ n cuierul de deasupra patului" Faptul c$ Tanus l l$sase acolo era ceva neo&inuit" 4e o&icei, acesta era un !el de prelungire a trupului s$u" L am ascuns cu gri'$ ntr un compartiment secret de su& pat, pe care i A construisem eu nsumi, cnd se mutase n aceast$ locuin)$" (u voiam s$ merg prin ora n timpul %ilei, aa c$ am r$mas n casa lui Tanus toat$ dup$ amia%a, cur$)nd mi%eria i pra!ul ce se puseser$ pe mo&il$" La l$sarea serii, m am strecurat a!ar$ i m am dus pe malul !luviului" ,m v$%ut c$ Suflarea lui Horus era legat$ cu odgoane la de&arcader" 4e cnd o v$%usem ultima oar$, intrase, cu siguran)$, n ac)iune i su!erise stric$ciuni de

r$%&oi" 5rora era s!$rmat$, iar partea de lemn de la mi'locul vasului era ars$ i car&oni%at$" ,m remarcat, mndru de mine, c$ Tanus !$cuse modi!ic$rile carenei pe care i le sugerasem eu" #ornul din metal aurit ieea n a!ara provei, c*iar deasupra liniei apei" Starea n care se a!la vasul ar$ta c$ !$cuse distrugeri mari n !lota u%urpatorului rou" Totui, mi am dat seama c$ nici Tanus, nici 9ratas nu erau pe punte" 3ra p$%it$ de un o!i)er in!erior pe care l cunoteam, dar am renun)at la ideea de a A ntre&a ceva i am plecat s$ caut prin re!ugiile o&inuite ale marinarilor, din %ona docurilor" Faptul c$ am !ost primit prin lupanare i taverne ca un o&inuit al casei spune multe despre moralitatea i s!in)enia preo)ilor lui <siris" Intr una dintre cele mai respecta&ile taverne, am recunoscut silueta impresionant$ a lui 9ratas" Bea i 'uca %aruri cu un grup de o!i)eri, colegi de ai s$i" ( am ncercat s$ m$ apropii de el, ci am privit de a lungul nc$perii aglomerate" n acelai timp, m$ !eream de avansurile ctorva p$s$ri de noapte de am&ele se+e, care i tot micorau tari!ele, doar doar s$ m$ !ac$ s$ m$ las atras pe aleile ntunecate, unde aveau s$ i etale%e toate !armecele" (ici una dintre ele nu p$rea s$ ai&$ vreo re)inere !a)$ de gulerul meu preo)esc sau de m$rgelele de sticl$ al&astr$" #nd, n cele din urm$, 9ratas le a urat tovar$ilor s$i 1noapte &un$2 i a ieit din tavern$, l am urmat i eu, uurat" > #e vrei de la mine, tu, !avorit al %eilor@ morm$i el c$tre mine, cu dispre), n timp ce gr$&ii pasul s$ a'ung al$turi de el" 5o!teti, oare, la paralele mele sau la tremeleac@ Mul)i preo)i adoptaser$ cu entu%iasm moda *omose+ualit$)ii" > ,m s$ m$ mul)umesc s$ iau aurul, c$ci, &$nuiesc c$ din $sta ai mai mult, 9ratas" Se opri &rusc i m$ privi suspicios" #*ipul lui !rumos, des c*is era uor m&u'orat de &$utur$" > 4e unde mi tii numele@ M$ prinse de umeri i m$ tr spre un prag luminat, ca s$ mi cercete%e !a)a In cele din urm$, mi smulse peruca" 5e !esele dolo!ane ale lui Set*, eti tu, Taita@ %&ier$ el"

8i a r$mne recunosc$tor dac$ nu mi ai mai striga numele aa, n gura mare. i am %is eu, cu serio%itate" Hai. Mergem la mine acas$" 4e cum r;maser$m singuri, i turn$ o cara!$ cu &ere" ( ai &$ut destul@ l ntre&ai eu, iar el mi rse n nas" R$spunsul la aceast$ ntre&are l vom a!la doar mine di minea)$" Hai, acum, Taita" (u !i prea aspru cu mine" n ultimele trei s;pt$mni am !ost n susul !luviului i am organi%at ra%ii mpotriva !lotei u%urpatorului rou" 5e dulcea Hapi, cornul pro iectat de tine la prora !ace minuni" ,m nimicit vreo dou$%eci de galere de ale lor i am rete%at capetele ctorva sute de tic$loi" 4ei dup$ o asemenea munc$ sim)i cum )i arde gtle'ul de sete, nu mi am atins &u%ele de nimic mai tare ca apa" (u m$ cic$li acum, pentiu o gur$ de &ere" Bea i tu cu mine. , ridicat cara!a i, cum mi era i mie sete, am nc*inat n cinstea lui" n timp ce ae%am cara!a pe mas$, l am ntre&at0 Unde e Tanus@ Se tre%i imediat din &e)ie0 Tanus a disp$rut, %ise el, n timp ce eu nu mi de%lipeam privirile de la el" , disp$rut@ #um adic$ 1a disp$rutD@ (u e el cel care a condus raidurile din aval@ 9ratas neg$ din cap0 (u" , disp$rut, pur i simplu" S a evaporat" <amenii mei au cutreierat toate str$%ile i au scotocit !iecare cas$ din Te&a" (ici urm$ de el. ,scult$ m$, Taita, snt ngri'orat- c*iar !oarte ngri'orat" #nd l ai v$%ut ultima oar$@ La dou$ %ile dup$ nunta regal$, cnd domni)a Lostris s a c$s$torit cu regele, n seara %ilei cnd tu ai plecat cu !lota regal$ spre 3le!antina ,m ncercat s$ i &ag min)ile n cap, dar n a vrut s$ m asculte" #e )i a spus@ , renun)at la comanda Suflrii lui Horus i a l$sat ntregul escadron pe mna mea

#u siguran)$ nu putea s$ !ac$ una ca asta. Ba da, putea. S a !olosit de autoritatea pe care i o d$dea sigiliul n !orm$ de oim al !araonului" ,m dat din cap" 7i apoi@ #e a mai !$cut@ 5$i, nu )i am spus@ , disp$rut. Sor&eam &erea ng*i)itur$ cu ng*i)itur$ din cara!$, ncercnd s o &eau pe toat$" n acest timp, 9ratas se duse la !ereastr$ i se uur$ a!ar$" Fetul de urin$ se i%&i %gomotos de caldar;mul str$%ii de dedesu&t i am au%it un trec$tor speriat strignd la el,i gri'$ pe unde stropeti, porc 'egos ce eti. 9ratas s a aplecat peste perva%ul !erestrei i s a o!erit, vesel, s$ i crape capul" Morm$ielile omului ncetar$ repede" In ce dispo%i)ie era Tanus cnd a plecat@ 9ratas deveni iar serios" n cea mai sum&r$ i mai rea dispo%i)ie pe care i am v$%ut o eu vreodat$" i &lestema pe %ei i pe !araon" #*iar i pe domni)a Lostris a oc$rt o, numind o curv$ regal$" M am cutremurat la au%ul acestor cuvinte" 7tiam totui c$ nu Tanus !usese cel care rostise aceste vor&e" 3rau cuvinte spuse la disperare, din cau%a dragostei lui !$r$ spe ran)$ de mplinire" , mai spus c$ !araonul n avea dect s$ i pun$ n aplicare amenin)area de a A spn%ura ca instigator la re&eliune i c$ el ar primi cu &ucurie aceast$ eli&erare" (u, c*iar intrase ntr o ncurc$tur$ teri&il$ i nimic din ceea ce i am spus nu p$rea s$ l liniteasc$" ,a, deci. (u )i a dat nici un indiciu, n ceea ce privete inten)iile sale@ 9ratas neg$ i i umplu din nou cara!a" > #e s a ntmplat cu sigiliul oimului@ am ntre&at eu" > L a l$sat la mine" , spus c$ nu mai are nevoie de el" L am pus n siguran)$, la &ordul Suflrii lui Horus. > #e s a ntmplat cu celelalte planuri pe care le am discutat cu tine@ ,i !$cut ceea ce )i am cerut@

Se uit$ n cara!$, morm$ind cu vinov$)ie0 > ncepusem s$ pun planul n aplicare, dar, dup$ dispari)ia lui Tanus, nu i am mai v$%ut rostul" n plus, am !ost ocupat cu raidurile din susul !luviului, dup$ dispari)ia lui" > (u )i prea st$ n !ire s$ !ii neserios, 9ratas" 4escoperisem c$ reac)iona cu mult mai puternic atunci cnd te ar$tai de%am$git, c*iar 'ignit, dect atunci cnd erai !urios pe el" > 4omni)a Lostris i pusese mult$ &a%$ n tine" Mi a spus c$ are mult$ ncredere, c$ eti dintr o &ucat$" (ici c$ e+istau cuvinte mai potrivite pentru a A in!luen)a, nc$ o dat$ metoda !unc)ion$, c$ci 9ratas era i el un admirator n!ocat al st$pnei mele" #*iar i o alu%ie la nemul)umirea ei l ar !i micat" > S$ te ia nai&a, Taita, m$ !aci s$ par un idiot !ricos" 3u t$ceam, dar uneori t$cerea putea !i mai iritant$ dect cuvintele" > 5e numele lui Horus, dar ce vrea, oare, domni)a Lostris s$ !ac eu@ > (imic altceva, dect ceea ce )i am cerut eu s$ !aci, nainte s$ plec spre 3le!antina. i am %is, iar el trinti *al&a" > Snt soldat. Tre&uie s$ mi ndeplinesc ndatoririle. (u pot lua 'um$tate din escadron, pentru a pomi ntr o aventur$ ne &uneasc$" 3ra altceva dac$ Tanus ar !i purtat sigiliul""" > ,cum eti tu cel care por)i sigiliul, i am spus eu cu &lnde)e" Se uit$ la mine" > (u pot s$ l !olosesc !$r$ Tanus" Tu eti locotenentul lui. Tanus )i a dat sigiliul, ca s$ l !oloseti. 7tii ce s$ !aci cu el" F$ o. 3u am s$ l g$sesc pe Tanus i l voi aduce napoi- dar tu tre&uie s$ !ii gata pn$ atunci" Te ateapt$ o munc$ sngeroas$, cumplit$" Tanus are nevoie de tine" (u A de%am$gi din nou. 5rovocarea mea l n!urie" ,m s$ te !ac s$ )i ng*i)i vor&ele, mi promise el"

,sta va !i cea mai &un$ mas$ pe care ai putea s$ mi o preg$teti. i am replicat eu" mi plac tare mult oamenii cura'oi i oneti" Snt att de uor de manipulat.

lLu tiam cum aveam s$ mi ndeplinesc promisiunea de A la A g$si pe Tanus" L am l$sat pe 9ratas s$ doarm$, ca s$ i revin$ din &e)ie, i am plecat din nou n ora" Mi am &$gat iar$i nasul prin toate tavernele n care o&inuia s$ se duc$, ntre&ndu i pe to)i care ar !i putut s$ l vad$" (u mi !$ceam ilu%ii, tiam c$ riscul pe care mi A asumasem era imens, avnd n vedere c$, n timpul cercet$rilor mele puteam s$ dau peste cineva !oarte cunoscut deg*i%area mea u&red$ nu m ar !+ salvat dar tre&uia s$ l g$sesc pe Tanus" ,m colindat toat$ noaptea, pn$ cnd i ultimele lupanare i taverne situate de a lungul docuiilor i i%gonir$ ultimii c*e!lii i stinser$ l$mpile" La r$s$ritul soarelui, o&osit i trist, st$team pe malul (ilului, ncercnd s$ m$ gndesc dac$ omisesem vreo posi&ilitate" Sunetul asur%itor, ca de corn, m$ !$cu s$ sar n sus" 4easupra mea, sculul de ln$ mpr$tiat al gtelor se contura pe cerul cu nuan)e palide, roii ar$mii, la r$s$rit" ,ceast$ privelite mi adu se &rusc aminte de %ilele !ericite petrecute mpreun$ cu Tanus i cu domni)a mea Lostris, prin mlatini, la vn$toare de p$s$ri s$l&atice" 15rostule. m am oc$rt eu" 4esigur, asta e.2 La ora aceea, uli)ele erau pline de o mul)ime g$l$gioas$ de oameni care se ng*ionteau unii pe al)ii" Te&a este cel mai aglo merat ora al lumii, nimeni nu lenevete aici" Unii su!l$ !a&ricnd sticla, al)ii prelucrea%$ aurul i argintul, al)ii )es cnep$ sau !$uresc vase" (egustorii tran%ac)ionea%$ i se tocmesc, avoca)ii i 'oac$ rolul, vor&esc cu ipocri%ie, preo)ii spun rug$ciuni, iar curvele se !i)ie" 3ste un ora interesant, viu colorat, iar eu l iu&esc nespus" Mi am croit drum prin mul)imea adunat$, ignornd %arva

glume)ilor, a negustorilor i a !ermierilor care se trguiau cu gospodinele i cu servitorii marilor !amilii, pentru mar!a e+pus$" 5ia)a mirosea e+cesiv a !ructe, a legume, a pete i c$rnuri, iar unele dintre ele nu erau deloc proaspete" Bacile mugeau, caprele &e*$iau, contri&uind i ele, cu e+crementele lor, la mi%eria uman$ i toate se scurgeau ncet, pe 'g*ea&uri, n apele (ilului" M am gndit s$ cump$r un m$gar, pentru c$ aveam un drum lung de !$cut i ne a!lam n toiul celui mai !ier&inte anotimp- am v$%ut cteva animale ro&uste, e+puse spre vn%are" n cele din urm$, m am *ot$rt s$ nu dau curs acestei e+travagan)e, nu numai din motive economice, dar tiam c$, odat$ a'uns n provincie, un animal scump ar !i atras, cu siguran)$, aten)ia lupilor vr$&iilor" 5entru o asemenea captur$, ar trece peste scrupulele lor religioase" In sc*im&, am cump$rat cteva mini pline de smoc*ine i o &ucat$ de pine, o tol&$ din piele n care s$ le pun i un vas de ap$ n !orm$ de tigv$" ,poi am pomit pe str$%ile nguste, spre poarta principal$ a cet$)ii" (u apucai ns$ s$ a'ung pn$ acolo, cnd v$%ui ndreptndu se spre mine un detaament din g$r%ile palatului, care i !$ceau loc cu suli)ele prin mul)imea din pia)$" La mic$ distan)$ n urma lor, ase sclavi c$rau gr$&i)i o lectic$ cu perdele trase, !rumos mpodo&it$" 3ram prins ntre %idurile de lut ale cl$dirilor i, dei recunoscusem i lectica, i pe comandantul pa%ei de corp, nu aveam cum s$ evit con!runtarea" M$ cuprinse panica" 7tiam c$ puteam sc$pa unei c$ut$ri conduse de Ras!er, dar, dac$ era vor&a de seniorul Inte!, eram sigur c$ m$ va recunoate imediat, c*iar i deg*i%at ,l$turi de mine se a!la o sclav$ &$trn$ cu sinii ca dou$ am!ore de ulei de m$sline, cu spate de *ipopotam" M am r$sucit i m am ascuns nd$r$tul ei" ,poi mi am tras peruca pe oc*i, !urindu mi privi rile, de unde eram, spre g$r%i" n ciuda spaimei, am sim)it cum m$ cuprinde mndria pro!esional$, v$%nd c$ Ras!er se vinde case att de repede, dup$ opera)ia mea" Beni n !runtea g$r%ilor pn$ la locul n care m$ ascunsesem, dar a&ia cnd s a apropiat, am v$%ut c$ o parte a !e)ei sale c$%use" 3ra ca i cum tr$s$turile lui *idoase !useser$ modelate n cear$, apoi c*ipul !usese ae%at

n apropierea unei !l$c$ri" Lucrul acesta se poate ntmpla pn$ i n ca%ul celei mai reuite trepana)ii" #ealalt$ parte a !e)ei avea aceeai c$ut$tur$ ncruntat$" 4ac$ nainte Ras!er !usese *idos, acum, cu siguran)$, la vederea lui copiii ncepeau s$ plng$, iar adul)ii i !$ceau semnul de alungare a oc*iului male!ic" , trecut pe lng$ mine, urmat de lectic$" 5rintr o cr$p$tur$ a perdelelor, l am %$rit pe seniorul Inte!" St$tea tol$nit cu elegan)$ pe nite perne de m$tase, aduse din r$s$rit, care tre&uie s$ !i costat cel pu)in cte cinci inele de aur !iecare" ,vea !a)a proasp$t &$r&ierit$, iar p$rul i era aran'at n %ulu!i" 5e cretet, avea o &ucat$ de cear$ de al&ine par!umat$, care avea s$ se topeasc$ la c$ldur$ i s$ se scurg$ ncet pe capul i pe gtul lui, pentru a A r$cori i a i nete%i pielea" Mna sa plin$ de inele cu pietre pre)ioase lnce%ea pe coapsa ca!enie, !in$, a unui sclav adus, pro&a&il, de curnd, c$ci nu A recunoscui" M am uimit pe mine nsumi de ct$ ur$ eram n stare !a)$ de vec*iul meu st$pn" l uram pentru nenum$ratele in'urii i umilin)e pe care le su!erisem ct timp !usesem n minile sale gata s$ m$ c*inuiasc$ oricnd" La toate acestea, se ad$uga i ultima i isprav$" Trimi)nd co&ra aceea la mine, pusese n prime'die i via)a st$pnei mele" 4ac$ a !i !ost vreodat$ capa&il s; i iert toate celelalte p$cate !a)$ de mine, pe acesta din urm$ mi era imposi&il" n clipa n care i a ntors capul spre mine, m am tras nd$ r$tul acelui munte de !emeie, cu doar cteva secunde nainte ca oc*ii notri s$ se ntlneasc$" Litiera !u purtat$ la vale, de a lun gul uli)ei strimte" n timp ce m$ uitam n urma ei, mi am dat seama c$ tremuram ca varga, la !el ca dup$ lupta cu co&ra" 14i vine Horus, ascult$ mi rug$ciunea. Fie s$ n am odi*n$, pn$ cnd seniorul Inte! nu va muri i va !i trimis la st$pnul lui, Set*.2, am optit eu, n timp ce m$ ndreptam spre poarta cet$)ii"

ivelul apelor atinsese apogeul, iar p$mnturile de a lungul !luviului erau prinse n m&r$)iarea !ecund$ a (ilului" La !el ca n !iecare anotimp, nc$ de la nceputul lumii, pu*oaiele ae%au peste cmpiile noastre un strat de ml negru" #nd se vor retrage apele, ntinderile acelea scnteietoare vor n!lori din nou n nuan)ele de verde speci!ice 3giptului" Mlul &ogat i lumina soarelui vor determina creterea i str;ngerea a trei recolte, nainte ca (ilul s$ se reverse din nou peste maluri, aducndu i o!randa" Marginile cmpiilor cuprinse de ape erau nc*ise cu diguri, care controlau nivelul inunda)iei, dar care serveau i ca drumuri" ,m urmat una dintre aceste c$r$ri spre r$s$rit, pn$ cnd am a'uns la )inutul stncos de la poalele colinelor, apoi am sc*im&at direc)ia, spre mia%$%i" n timpul mersului m$ opream din cnd n cnd pentru a ntoarce cte o piatr$ de lng$ drum, pn$ g$sii ceea ce c$utam" 4up$ aceea, am pornit cu i mai mult$ *ot$rre ca nainte" 3ram tot timpul n alert$, uitndu m$ la terenul dur i cr$pat din dreapta mea, c$ci era propice unui atac venit din partea lupi lor vr$&iilor" Traversam o raven$ stncoas$ ae%at$ de a lungul drumului, cnd m am au%it strigat de la mic$ distan)$0 Roag$ te pentru mine, ales al %eilor. (ervii mei erau att de ncorda)i, nct am scos un strig$t i am s$rit, nainte s$ mi dau seama ce !ac" #*iar deasupra mea, pe muc*ia ravenei, st$tea un p$stor" (u avea mai mult de %ece ani, dar p$rea &$trn ca lumea" 7tiam c$ lupii vr$&iilor !olosesc ade sea copii ca iscoade i ca santinele" 4emonul acesta soios p$rea numai &un de aa ceva" ,vea p$rul %&urlit, murdar i purta o piele de capr$ att de prost arg$sit;, nct i sim)eam du*oarea de acolo de unde m$ a!lam" <c*ii i str$luceau lacom ca ai unei ciori, n timp ce alerga spre mine, cnt$rindu mi din priviri cos tumul i &aga'ul" ncotro te ndrep)i i cu ce !el de tre&uri, &unule p$rinte@ ntre&$ el i su!l$ dintr un !luier- acesta scoase un sunet ca un ciripit, care putea !i un semnal pentru cineva ascuns mai la deal" ,m ateptat vreo cteva secunde, ca s$ mi potolesc &$t$ile ini

mii, apoi i am r$spuns cu o voce cam tremurat$0 3ti o&ra%nic, copile. #e te interesea%$ pe tine cine snt i ncotro m$ ndrept@ i sc*im&$ ndat$ comportarea0 Mi e tare !oame, &lndule p$rinte" Snt un &iet or!an, !or)at s$ se descurce de unul singur. (u ai vreo coa'$ de pine i pen tru mine, n tol&a aceea mare a ta@ Mie mi pari destul de &ine *r$nit. I am ntors spatele, dar el se tr n 'os, pe talu%, i ncepu s$ se nvrt$ n 'urul meu" Las$ m$ s$ m$ uit n tol&a ta, &unule p$rinte. insist$ el" (u !ac dect s$ )i cer de poman$, no&ile domn" Bine, &ine, &andit mic ce eti. ,m scos din tol&$ o curmal$ coapt$" ntinse mna s o ia, dar, nainte s o ating$, am nc*is pumnul" #nd l am desc*is, curmala se trans!ormase ntr un scorpion purpuriu" Bietatea veninoas$ i ridic$ amenin)$tor coada deasupra capului, iar &$iatul o lu$ napoi la s$n$toasa, pe talu%, )ipnd" Se opri pe creast$, doar pentru a striga la mine0 > Tu nu eti preot, eti un !%inn al deertului" 3ti demon, nu om. nne&unit, !$cu semnul mpotriva r$ului i scuip$ de trei ori pe p$mnt, apoi o lu$ iar la deal" 5rinsesem scorpionul ceva mai 'os, de su& o piatr$ neted$" Binen)eles, i distrusesem acul din vr!ul co%ii, nainte s$ l &ag n tol&$- eram preg$tit pentru o ast !el de situa)ie" B$tr;nul sclav care m$ nv$)ase s$ citesc pe &u%e, mi ar$tase i alte trucuri" Unul dintre ele era i prestidigita)ia" ,'uns la poalele altei coline, m am oprit i m am uitat nd$r$t 5$storul era pe culmea dealului, deasupra mea, i nu era singur" ,l$turi de el se a!lau nc$ doi &$r&a)i" St$teau unul lng$ altul i se uitau n 'os, la mine, n timp ce &$iatul gesticula ve*ement" 4e cum i au dat seama c$ i am v$%ut, to)i trei disp$rur$ dincolo de linia ori%ontului" M$ ndoiam c$ le mai ardea s$ !ac$ troc cu un preot demonic" (u apucai s$ merg prea mult, cnd %$rii ceva micndu se,

dinaintea mea, pe drum" M am oprit i mi am !erit oc*ii de str$ lucirea soarelui de amia%$" ,m r$su!lat uurat, cnd am desluit c$ se ndrepta spre mine un grup aparent inocent" Mi am conti nuat calea, mergnd n ntmpinarea lor i, n timp ce m$ apro piam, inima ncepu s$ mi &at$ cu putere, pentru c$ mi se p$ru c$ A recunosc pe Tanus care )inea un m$gar" Micul animal purta o povar$ grea" 5e &occeaua de pe spinarea lui st$tea o !emeie, grea i ea, pentru c$ era ns$rcinat$" #opilul ae%at n spatele ei era o !at$, aproape adolescent$" 3ram gata s$ strig, s$ i alerg n ntmpinare, cnd mi am dat seama c$ m$ nelasem i c$ omul mi era str$in" n$l)imea, umerii la)i, !elul n care se mica i p$rul lui &lond str$lucind n soare m$ induseser$ n eroare" Se uita la mine cu suspiciune i i scosese de'a spada din teac$" Tr$sese m$garul lng$ drum i se ae%ase ntre mine i pre)ioasa lui povar$" Binecuvntarea %eilor s$ se pogoare asupra ta, om &un, spusei eu, 'ucndu mi rolul de preot, iar el morm$i ceva, )inndu i vr!ul spadei ndreptat spre pntecele meu" (ici un om din ntregul 3gipt nu putea avea ncredere ntr un str$in" Riti via)a ta i a !amiliei tale, dac$ te ncume)i s$ mergi pe drumul acesta, prietene" ,r !i tre&uit s$ cau)i protec)ia unei cara vane" 4ealurile snt pline de tl*ari" 3ram, cu adev$rat, ngri'orat pentiu ei" Femeia p$rea &lnd$ i cumsecade, iar copila era gata gata s$ i%&ucneasc$ n lacrimi, cnd mi au%i avertismentul" Treci mai departe, preotule. se r$sti omul" 5$strea%$ )i s!a turile pentru cei care le pre)uiesc. 3ti &un, no&ile domn. opti !emeia" ,m ateptat o s$pt$ mn$ caravana la Mena, dar n a venit" Mama mea locuiete la Lu+or i m$ va a'uta la naterea copilului" > Taci, !emeie. mri &$r&atul spre ea" (u vrem s avem de a !ace cu str$inii, c*iar dac$ poart$ *aine preo)eti" ,m ov$it o clip$, ncercnd s$ v$d dac$ i puteam a'uta cu ceva" Fata era o !$ptur$ dr$g$la$, cu oc*i negri, de o&sidian, i c*iar m$ impresionase"

<ricum, n momentul n care &$r&atul i ndemn$ m$garul, ridicai neputincios din umeri i i privii plecnd" Nv(u po)i sngera pentru toat$ omenirea, mi spusei eu" 7i nici nu po)i s$ i !aci s$ )i urme%e s!atul cu de a sila"2 ,m pornit c$tre mia%$noapte, !$r$ s$ m$ mai uit napoi" 4up$ amia%a, tr%iu, m am uitat n 'os, la pintenii de stnc$ ce )neau din )inutul verde al mlatinii" (ici c*iar din acel punct avanta'os, nu puteam deslui cocioa&a" 3ra ascuns$ n lanurile de papirus, cu acoperiul tot din papirus, aa c$ ascun%$toarea era per!ect$" ,m dat !uga la vale, pe potec$, s$rind din stnc$ n stnc$, pn$ ce am a'uns la maiginea apei" La dep$rtarea aceasta de malurile (ilului, inunda)ia nu era mare" ,m g$sit vec*ea noastr$ &arc$ stricat$, legat$ la de&arcader" ,pa intrase n ea pn$ la 'um$tate, aa c$ am !ost nevoit s o golesc mai nti, apoi am l$sat o s$ pluteasc$" ,m mpins o cu pr$'ina de a lungul tunelului de papirus" n perioada de re!lu+ a (ilului, cocioa&a se a!la pe p$mnt uscat, dar acum era destul$ ap$ su& stlpii de sus)inere, aa nct te puteai neca i dac$ st$teai n picioare" 4e unul dintre pilonii cocioa&ei era legat$ o &arc$ mult mai %drav$n$ dect a mea" Mi am priponit mica am&arca)iune al$turi de ea i am urcat scara u&red$, apoi am intrat n vec*ea noastr$ ca&an$ de vn$toare" #a&ana era !ormat$ dintr o singur$ nc$pere, iar soarele p$trundea prin g$urile acoperiului de stu!, dar asta nu avea nici o importan)$, pentru c$ n 3giptul de Sus nu ploua niciodat$" #oli&a nu mai !usese ntr o asemenea de%ordine dect atunci cnd o descoperiser$m eu i Tanus" Haine, arme, vase de g$tit erau mpr$tiate peste tot, ca r$m$i)ele de pe un cmp de &$ t$lie" Mirosul de &$utur$ l ntrecea pe cel emanat de mncarea vec*e i de trupurile murdare" ,ceste trupuri nesp$late %$ceau pe o saltea la !el de soioas$, n col)ul opus al nc$perii" ,m tra versat cu pruden)$ duumeaua plin$ de gunoaie, ca s$ v$d dac$ mai erau n via)$" #*iar n momentul acela, !emeia morm$i ceva i se ntoarse pe partea cealalt$" 3ra tn$r$, cu trupul !raged,

a))$tor- avea snii rotun%i, iar la &a%a pntecelui i se vedea triung*iul de p$r crlion)at" Ins$ c*iar i acum, c$ se odi*nea, c*ipul ei era aspru i comun" (u m$ ndoiam c$ Tanus o g$sise pe undeva, prin %ona docurilor" 7tiam de mult$ vreme c$ Tanus nu era mort dup$ distrac)ii i c$ nu se d$dea n vnt dup$ &$utur$" Fiin)a aceasta, precum i vasele goale de vin a%vrlite gr$mad$ pe lng$ %iduri nu erau de ct un indiciu al dec$derii sale" l priveam cum dormea i aproa pe c$ nu A mai recunoteam" ,vea c*ipul &u*$it de &$utur$, ne&$r&ierit de mult$ vreme" mi era clar c$ nu se mai r$sese de cnd l v$%usem ultima oar$, n !a)a %idurilor *aremului" n clipa aceea, !emeia se tre%i" <c*ii i c$%ur$ asupra mea i, dintr o singur$ micare, s$ri de pe saltea ca o !elin$, ncercnd s$ ia pumnalul a!lat ntr o teac$ pe peretele de lng$ mine" ,m n*$)at arma, nainte ca ea s$ a'ung$ acolo i am amenin)at o cu vr!ul ascu)it" 5leac$, i am poruncit eu, cu glas sc$%ut, nainte s$ )i vr n pntece ceva ce n ai mai sim)it pn$ acum. 7i a adunat *ainele i i le a pus n gra&$ pe ea, privindu m$ tot timpul cu ur$" (u m a pl$tit, %ise ea dup$ ce se m&r$c$" Snt sigur c$ te ai servit singur$, cu genero%itate. i am t$iat o eu, ar$tndu i ua cu pumnul" Mi a promis cinci inele de aur. Bocea i se sc*im&ase i devenise plng$cioas$" ,m muncit din greu pentru el, n ultimele dou$%eci de %ile" ,m !$cut totul, am g$tit, am !$cut cur$)enie n urma lui, cnd se m&$ta" Tre&uie s$ !iu pl$tit$" ( am s$ plec de aici, pn$ nu snt pl$tit$. ,m prins o i am trt o de p$r, dnd o pe u$ a!ar$" ,poi am a'utat o s$ se urce n &arca d$r$p$nat$" #nd se dep$rt$ ndea 'uns, ca s$ nu mai pot a'unge la ea, ncepu s$ mi strige tot !elul de in'urii, de sperie egretele i celelalte p$s$ri de ap$, care se n$l)ar$ din lanurile de stu! din 'urul nostru" #nd m am ntors, Tanus nu se tre%ise nc$" M am uitat n vasele de vin" #ele mai multe erau goale, dar mai r$m$seser$

vreo dou$ trei pline" M$ ntre&ai cum de putuse, oare, s$ strng$ atta cantitate de &$utur$ i mi am dat seama c$, pro&a&il, o trimisese pe !emeie la 9ama6, ca s$ g$seasc$ un &ac i s$ i o transporte aici" ,vusese destul vin pentru a m&$ta toat$ otirea /$r%ilor #rocodilului ,l&astru, un anotimp ntreg" (u era de mirare c$ se a!la ntr o stare att de deplora&il$" M am ae%at al$turi de el pe saltea i am stat aa, o vreme, copleit de mil$" ncercase s$ se distrug$" ,m n)eles prea &ine i totui nu l dispre)uiam" 4ragostea lui pentru st$pna mea era att de mare, nct nu mai voia s$ tr$iasc$ !$r$ ea" Binen)eles, eram sup$rat pe el, pentru c$ a&u%ase de pro pria i persoan$ n aa *al i pentru c$ cedase att de uor, arun cndu se n &ra)ele unei vie)i destr$&$late, prosteti" 4ar c*iar i n starea aceea vrednic$ de toat$ mila c$ci era &eat mort nc$ i mai p$stra tr$s$turile no&ile" La urma urmei, nu era singurul vinovat" 7i st$pna mea ncercase s$ se otr$veasc$ din acelai motiv" 5e ea o n)elesesem i o iertasem" 5uteam, oare, s$ !ac mai pu)in pentru Tanus@ ,m o!tat din adncul inimii pentru cei doi tineri care repre%entau tot ce aveam eu mai de pre) n via)$" M am ridicat i m am apucat de lucru" Mai nti am stat pu)in aplecat asupra lui Tanus, preg$ tindu m$ su!letete pentru o i%&ucnire de !urie, ca s$ par destul de aspru cu el" ,poi, l am apucat de picioare i l am trt pe duumea" ,tunci se tre%i un pic din toropeal$ i trase o n'u r$tur$, cu glas sla&, dar !$r$ s$ i iau n seam$ protestele, l am scos a!ar$ pe u$" , c$%ut n mlatin$ cu capul n 'os, plesc$ind %gomotos, n timp ce se scu!unda" ,m ateptat s$ ias$ la supra !a)$, nc$ tot n semicontien)$, ame)it, ncercnd s$ se )in$ dea supra" ,m intrat i eu n ap$, al$turi de el, l am n*$)at de p$r i l am &$gat iar la !und" S a %&$tut, o clip$, !$r$ vlag$, aa c$ am putut s$ l )in cu uurin)$" ,poi se tre%i n el instinctul natural de supravie)uire i se ridic$, mpingndu m$ cu vec*ea i !or)$" ,m simi)it cum snt ridicat deasupra apei, apoi !ui a%vrlit n l$turi, ca o crengu)$ prins$ n vrte'ul !urtunii" Tanus iei respirnd greu, ncercnd s$ i recapete su!lul, lovind or&ete cu minile n

'ur nite dumani nev$%u)i" #u o singur$ lovitur$ de !elul acesta, ar !i putut do&ori un *ipopotam, de aceea m am retras n gra&$, privindu A de la distan)$" Se prinse de scar$, %&$tndu se s$ se )in$ de ea" Tuea, se neca din lips$ de aer, iar p$rul ud i intra n oc*i" #u siguran)$, ng*i)ise mult$ ap$ i, poate, i intrase i n pl$mni, aa c$ m am alarmat, pentru vreo cteva secunde" Trata mentul meu !usese, oare, prea dur@ 3ram gata s$ i sar n a'utor, cnd desc*ise gura, iar din gtle' i iei un amestec greu mirositor de ap$ de mlatin$ i vin stricat care m$ ului prin cantitate" St$tea ag$)at de scar$, &ol&orosind, cu respira)ia pierdut$" ,m notat pn$ la unul dintre stlpii coli&ei i am ateptat acolo, pn$ ce vomit$ din nou, apoi i am spus, punnd ct mai mult dis pre) n glasul meu0 4omni)a Lostris ar !i tare mndr$ s$ te vad$ acum. Scrut$ totul n 'ur cu privirea, iar cnd iroaiele de ap$ i se scurser$ de pe oc*i, m$ %$ri i pe mine" S$ te ia nai&a, Taita. Tu ai ncercat s$ m$ neci@ Idiotule, puteam s$ te omor. n starea n care te a!li, ai putea s$ !aci r$u poate doar unui ulcior cu vin. #e privelite 'alnic$, de%gust$toare c*iar, o!eri privirii. ,m urcat pe scar$ i am intrat n coli&$, l$sndu A n ap$, dnd din cap i morm$ind ceva, pentru sine" M am apucat s$ !ac cur$)enie, s$ adun mi%eriile de pe 'os" 4up$ o vreme, m a urmat i Tanus" , urcat, apoi s a oprit n prag, privindu m$ ruinat L am ignorat i mi am continuat trea &a, pn$ cnd se v$%u nevoit s$ rup$ t$cerea" #e mai !aci, prietene@ Mi a !ost dor de tine" 7i altora le a !ost dor de tine" 4e e+emplu, lui 9ratas" 3scadronul t$u a dus lupte, n ultima vreme, n susul !luviului" 5oate c$ ar mai !i avut i ei nevoie de o spad$ dr%$" (u mai vor&esc de domni)a Lostris" (u e %i n care s$ nu vor&easc$ de tine, )i a p$strat toat$ iu&irea ei pur$ i adev$rat$" M$ ntre& ce ar %ice ea de tr!a pe care am i%gonit o din patul t$u" /emu plecndu i capul" <, Taita, nu mai rosti numele st$pnei tale. (u suport s$

mi aduc aminte de ea. ,tunci, d$ cep altei cara!e de vin i &$l$cete te din nou n propria )i mi%erie i comp$timire, i am sugerat eu, !urios" ,m pierdut o pentru totdeauna" #e ai vrea s$ mai !ac acum@ , vrea s$ !ii puternic, s$ ai ncredere, la !el ca ea" Se uit$ la mine cu oc*ii plini de 'ale" Spune mi despre ea, Taita. #e mai !ace@ Se mai gndete la mine@ 3 plin$ de 'ale, morm$ii eu !urios" (u se mai gndete la nimic altceva" Se st$pnete, n ateptarea %ilei cnd ve)i !+ din nou mpreun$. ,sta nu se va ntmpla niciodat$. ,m pierdut o pentru tot deauna i nu mai vreau s$ tr$iesc. <, %ei. %isei eu repede" ,tunci n am de ce s$ mi pierd tim pul pe aici" i voi spune st$pnei mele c$ n ai vrut s$ i ascul)i mesa'ul" L am mpins din calea mea, am co&ort sc$rile n gra&$ i am s$rit n &arc$" ,teapt$, Taita. strig$ el dup$ mine" ntoarce te. La ce &un@ Tu vrei s$ mori" #ontinu$ ce ai nceput. i voi trimite aici pe m&$ls$m$tori, ca s$ )i ia trupul" =m&i ruinat0 4e acord, snt un prost. B$utura mi a luat min)ile" ntoar ce te, te implor. Spune mi mesa'ul st$pnei tale. ,m urcat iar scara, pre!$cndu m$ ov$ielnic, iar el m a urmat n coli&$, &$l$&$nindu se nc$ pe picioare" St$pna mea m$ roag$ s$ )i transmit c$ dragostea ei n a !ost atins$ de nici unul din lucrurile care s au a&$tut asupra ei" nc$ este i va !i totdeauna so)ia ta. 5e Horus, asta c*iar m$ pune n ncurc$tur$. murmur$ el" (u. i am %is eu" Tu eti singurul vinovat pentru ruinea ta. n!$c$ spada din teaca atmat$ deasupra patului aceluia 'egos i se pomi s$ sparg$ cu ea tot irul de am!ore ae%at de a lungul peretelui" #u !iecare i%&itur$, vinul s$rea i se scurgea ncet printre scndurile duumelei" Se ntoarse spre mine g!ind,

ceea ce mi d$du prile'ul s$ l iau n r$sp$r0 Uit$ te la tine. 8i ai &$tut 'oc n aa *al de tine, nct ai a'uns la !el de sla& i !$r$ su!lu ca un preot &$trn. ,'unge, Taita. ,i spus tot ce aveai de spus. (u )i mai &ate 'oc de mine, c$ alt!el vei regreta. Bedeam c$ se n!uriase, ceea ce i inten)ionasem, de alt!el" Insultele mele nu !$cuser$ dect s$ l nt$reasc$" St$pna mea vrea ca tu s$ accep)i provocarea !araonului, n aa !el nct, peste cinci ani, cnd ea va !i li&er$ s$ vin$ la tine, tu s$ !ii un &$r&at de onoare, demn" 4eveni dintr o dat$ !oarte atent" #inci ani@ 4espre ce e vor&a, Taita@ Su!erin)a noastr$ are un termen de'a sta&ilit@ I am g*icit !araonului n la&irinturi" Ba muri peste cinci ani, i am spus eu cu simplitate" Se uit$ la mine mirat i v$%ui cum i se sc*im&au tr$s$turile, dup$ sutele de sim)$minte contradictorii pe care le tr$ia" #*ipul lui era la !el de uor de citit, ca un papirus. La&irinturile. opti el, n cele din urm$" #ndva, demult, !usese unul dintre cei care nu credeau i dis pre)uise metoda mea de citire a viitorului prin la&irinturi" ntre timp, se sc*im&ase i devenise un credincios mai n!ocat c*iar dect st$pna mea" B$%use de prea multe ori cum vi%iunile mele se adeveriser$, ca s$ nu !ie aa" 5o)i atepta att pentru dragostea ta@ l am ntre&at eu" St$ pna mea 'ur$ c$ ea e n stare s$ te atepte o eternitate" Tu po)i s o atep)i c)iva ani@ , promis ea c$ m$ va atepta@ m$ ntre&$, la rndu i" 5entru vecie. am repetat eu, temndu m$ c$ va i%&ucni n lacrimi" ( a !i putut suporta s$ v$d un om ca Tanus plngnd, aa c$ am continuat n gra&$0 (u vrei s$ ascul)i despre vi%iunea pe care mi au ar$tat o la&irinturile@ i re)inu lacrimile0 Ba da, &a da. rosti el cu ner$&dare" ,st!el, am nceput s$ st$m de vor&$" ,m discutat pn$ la

c$derea nop)ii, apoi, o vreme, i pe ntuneric" I am povestit ceea ce i spusesem i domni)ei Lostris, toate detaliile pe care i le ascunsesem de a lungul anilor" #nd am a'uns la !elul n care 5ian6i, seniorul Harra&, tat$l s$u, !usese distrus, ruinat de vr$'maul lui secret, !u cuprins de o asemenea !urie, nct i disp$rur$ i

ultimele semne ale des!iului s$u, iar cnd soarele se n$l)$ deasupra mlatinilor, devenise *ot$rt, dur i puternic" Hai s$ ne continu$m aventura, pentru c$ acesta pare s$ !ie drumul cel mai potrivit" S$ri n picioare i i ncinse teaca spadei la old" 4ei eram de p$rere c$ era &ine s$ ne odi*nim un pic, ca s$ i revin$ cu totul din &e)ie, el nici nu vru s$ aud$"
anus prelu$ conducerea de cum ieir$m din mlatin$,

napoi, la 9ama6. Imediat. insist$ el" 9ratas ne ateapt$, iar dorin)a de a r$%&una amintirea tat$lui meu, precum i de a o vedea pe iu&ita mea mi ard n snge, ca !ocul. iar eu l urmai n !ug$, pe drumul stncos" 4e ndat$ ce soarele se n$l)$ deasupra ori%ontului, ncepu s$ i curg$ transpira)ia pe spinare, udndu i &rul !ustanelei" Se cur$)a, n !elul acesta, de vinul vec*i i rnced" 4ei i au%eam g!iielile, nu se opri din drum ca s$ se odi*neasc$, i nici nu ncetini pasul" nainta !$r$ preget prin c$ldura din ce n ce mai copleitoare a deertului" L am oprit, strigndu A din urm$ i ne am ae%at um$r la um$r, privind n dep$rtare" 5$s$rile mi atr$seser$ aten)ia" <&servasem agita)ia aripilor lor nc$ de la distan)$" > Bulturi, morm$i Tanus, cu respira)ia ntret$iat$" ,u g$sit mort$ciuni printre stnci" i scoase spada i naint$ precaut" L am g$sit mai nti pe &$r&at i am alungat vulturii de pe trupul lui, ca pe o !urtun$ %&ur$t$cit$, de aripi" L am recunoscut dup$ uvi)a de p$r &lond0 era omul pe care l ntlnisem deun$%i pe drum" (u mai r$m$sese nimic din c*ipul s$u, pentru c$ %$cea pe spate, iar p$s$rile i ciuguliser$ toat$ carnea de pe craniu" (u mai avea nici oc*ii i or&itele goale !i+au cerul !$r$ nici un nor" Bu%ele i disp$ruser$ i doar din)ii lui nsngera)i mai rn'eau la gluma %adarnic$ a scurtei noastre e+isten)e pe p$mnt" Tanus l ntoarse

pe &urt$ i v$%ui imediat r$nile de cu)it din spate r$ni din cau%a c$rora i murise" 3rau cel pu)in vreo dou$spre%ece mpuns$turi printre coaste" <ricine a !ost acela care a !$cut o a vrut s$ se asigure c$ e mort cu adev$rat. remarc$ Tanus, indi!erent la vederea unui ca davru, ca un soldat e+perimentat ce era" ,m mai mers pu)in printre stnci, cnd un nour &egru, &% itor, de mute se n$l)$ de pe trupul !emeii" ( am putut niciodat$ s$ pricep cum de se string att de repede, n deertul acesta uscat, pr'olit de c$ldur$" 5ro&a&il c$ avortase, n timp ce tl*arii i &$tuser$ 'oc de ea" Tre&uie c$ o l$saser$ n via)$ apoi, iar ea i adunase puterile i i luase copilul n &ra)e, ca s$ l prote'e%e" Murise g*emuit$ lng$ un &olovan, ap$rndu i de vulturi &e&e luul n$scut !$r$ via)$" ,m mai naintat pu)in, iar mutele m au condus din nou la locul n care &andi)ii o trser$ pe tn$ra !at$" #el pu)in, unul din tre ei avusese destul$ mil$ ca s$ i rete%e capul, dup$ ce termi naser$ cu ea, n loc s o lase s$ sngere%e ncet, pn$ s$ moar$" 5e &u%e, mi se ae%$ o musc$" ,m alungat o i am nceput s$ plng" Tanus m a g$sit cu c*ipul plin de lacrimi" I ai cunoscut@ m$ ntre&$ el, iar eu d$dui din cap, dregn du mi glasul, ca s$ i pot r$spunde0 I am ntlnit ieri, pe drum" ,m ncercat s$ i previn""" m am oprit eu, !iindc$ nu mi era uor s$ continuu, apoi am o!tat din adncul inimii" ,veau i un m$gar" 5ro&a&il c$ l au luat Lupii vr$ &iilor" Tanus d$du din cap" ,vea c*ipul ntunecat" Se ntoarse i ncepu s$ sar$ iute printre pietre" 5e aici. strig$ el i o rupse la !ug$ prin pustiul stncos" Tanus. am urlat eu dup$ el" (e ateapt$ 9ratas. 4ar el nu plec$ urec*ea la mine, aa c$ n am avut ncotro i l am urmat" L am a'uns n clipa cnd se oprise, pentru c$ pier duse urma m$garului, din cau%a terenului, aa c$ a !ost nevoit s$ se ntoarc$" > mi pare r$u pentru !amilia aceasta, poate mai mult ca )ie. am insistat eu" 4ar e o ne&unie" 9ratas ne ateapt$" ( avem

timp de pierdut M$ ntrerupse, !$r$ m$car s$ se uite la mine0 > #e vrst$ avea copila@ (u mai mult de nou$ ani, nu i aa@ Totdeauna am timp s$ !ac dreptate. 3+presia de pe c*ipul s$u era rece, r$%&un$toare" 3ra lim pede c$ i rec$p$tase vigoarea" 7tiam c$ nu mai are rost s$ l contra%ic" Imaginea copilei m$ o&seda" M am al$turat lui i am continuat drumul" ,cum, pentru c$ eram mpreun$, am iu)it pasul i mai mult" 3u i Tanus luaser$m adesea urma ga%elelor, c*iar a leilor, aa c$ ne pricepeam amndoi la arta aceasta e%o teric$" Lucram ca o ec*ip$, alergnd de o parte i de alta a pin tenilor din vec*ea carier$ de piatr$, semnalnd !iecare sc*im&are a solului" #urnd a'unser$m la un drum pietros care conducea n inima deertului, la r$s$rit de !luviu" Tl*arii o luaser$ pe acolo, !$cndu ne misiunea mult mai uoar$" 3ra aproape de amia%$, iar apa ni se terminase, cnd i am %$rit la distan)$, n !a)a noastr$" 3rau cinci oameni i un m$gar" Sigur, nu se ateptau s$ !ie urm$ri)i n adncul pustiului care era ascun%$toarea lor, aa c$ se micau !$r$ nici o gri'$" (ici m$car nu se deran'aser$ s$ acopere urmele l$sate" Tanus m$ trase n spatele unei stnci ce ne servi ca ad$post i, n vreme ce ne tr$ geam su!letul, morm$i spre mine0 > < vom lua pe o scurt$tur$ i le vom iei nainte" Breau s$ le v$d !e)ele. Se ridic$ i m$ conduse pe c$rare, !$cnd un ocol larg" ,m a'uns din urm$ &anda de lupi ai vr$&iilor, !$r$ ca ei s$ i dea, m$car, seama" ,poi, am !$cut iar un ocol, ca s$ a'ungem n !a)a lor pe potec$" Tanus avea oc*iul e+perimentat al soldatului i preg$ti o am&uscad$ !$r$ cusur" ,m au%it de la distan)$ trop$it de copite de m$gar i %von de glasuri" n vreme ce i ateptam, am g$sit prile' s$ m$ ntre& dac$ procedasem corect lund *ot$rrea s$ l urme%, !$r$ s$ i pun vreo ntre&are" #nd ap$ru grupul de lupi ai vr$&iilor, am !ost convins c$ greisem" 3rau o lea*t$ de tic$loi, cu !iguri de asasini, poate cei mai !ioroi pe care i v$%usem vreodat$, iar eu eram narmat doar cu un pumnal mic"

(u prea departe de locul unde ne a!lam, &eduinul nalt i &$r&os care era, evident, e!ul lor, se opri &rusc i i porunci unuia dintre ei s$ descarce &urdu!ul cu ap$ de pe m$gar" , &$ut primul, apoi le a dat i celorlal)i" ng*i)ii n sec n timp ce i pri veam ngurgitnd pre)ioasa &$utur$" 5e Horus. 5rivete, nc$ mai au *ainele p$tate de sngele !emeii" , vrea s$ am acum cu mine arcul Lanata, opti Tanus, n timp ce ne g*emuiam printre stnci" I a putea, atunci, trimite $luia o s$geat$ n stomac i l a l$sa s$ i se scurg$ apa din el, ca &erea dintr un &utoi. ,poi i puse mna pe um$rul meu" Stai neclintit, pn$ cnd voi !ace eu prima micare, ai n)eles@ ,i gri'$, nu vreau s$ !aci pe eroul. ,m dat energic din cap, c$ci nu sim)eam nici cea mai mic$ dorin)$ s$ m$ mpotrivesc instruc)iunilor lui att de re%ona&ile" Lupii vr$&iilor se ndreptar$ direct spre locul n care i ateptam" 3rau cu to)ii narma)i" Beduinul se a!la n !runtea grupului" ,vea spada prins$ pe dup$ umeri, dar mnerul i ieea n a!ar$, n partea sting$, ast!el nct o avea la ndemn$" i tr$sese gluga pelerinei de ln$ peste oc*i, ca s$ i prote'e%e de soare" 4in cau%a aceasta, nu putea s$ vad$ lateral, aa c$ nu ne o&serv$ cnd trecu la mic$ distan)$ de noi" 4oi &$r&a)i l urmau ndeaproape, iar unul dintre ei tr$gea dup$ sine un m$gar" n urma m$garului, veneau agale al)i doi, care se certau n!l$c$rat din cau%a unei &i'uterii de aur ce apar)inuse !emeii ucise" (u aveau armele la vedere, doar ultimii doi &$r&a)i purtau nite spade scurte, de &ron%" Tanus i l$s$ pe to)i s$ treac$, apoi se ridic$ n picioare !$r$ nici un %gomot i pomi pe urmele ultimilor tl*ari din coloan$" Mic$rile i erau dega'ate, ca ale unui leopard, dar n am apucat &ine s$ trag aer n piept, c$ spada lui se i n!ipsese n gtul &$r&atului din dreapta" 4ei inten)ionam s$ l a'ut pe Tanus pe ct mi era mie n putin)$, nu tiu cum se !ace, dar nu mi am dus pn$ la cap$t &unele inten)ii i am r$mas g*emuit con!orta&il n spatele stncii unde ne ascunsesem" Mi am g$sit imediat o 'usti!icare, spunn du mi c$ n a !i !$cut dect s$ l stn'enesc, dac$ l a !i urmat"

(u A mai v$%usem niciodat$, pn$ atunci, pe Tanus omornd un om" #u toate c$ tiam c$ aceasta i era meseria i c$, de a lungul anilor, avusese posi&ilitatea s$ i e+erse%e acest talent ngro%itor, am r$mas totui uimit de priceperea lui" #um l atinse cu spada, capul victimei s$ri de pe umeri, ca un iepure din ascun%$toare, n vreme ce trupul decapitat mai !$cu un pas, pn$ i s au nmuiat picioarele" Retr$gndu i spada, !$cu un arc de cerc i l lovi i pe cel de al doilea, cu mna ntoars$, decapitndu A la !el de curat, ca i pe primul" #$p$)na acestuia s$ri, apoi c$%u li&er ntr o parte, n vreme ce leul se pr$&ui, iar sngele i )ni n aer la mare n$l)ime" 7uvoiul de snge i %gomotul capetelor pe pietre i alertar$ pe ceilal)i lupi ai vr$&iilor" ,cetia ncepur$ s$ se agite alarma)i, uitndu se nencre%$tori i ului)i la masacrul neateptat ce se petrecea su& oc*ii lor" ,poi, scoaser$ un strig$t scurt, s$l&atic i i scoaser$ s$&iile, pornind n !ug$, to)i ca unul, spre Tanus" n loc s$ se retrag$ din !a)a lor, acesta i atac$ !eroce, desp$r)indu i" Se ntoarse s$ l n!runte pe cel pe care l i%olase de tovar$ii s$i i i !$cu o ran$ super!icial$ n piept <mul )ip$, cl$tinndu se nd$r$t 4ar, nainte s$ l poat$ ucide, ceilal)i se n$pustir$ asupra lui, aa c$ Tanus !u nevoit s$ se ntoarc$ i s$ le pare%e loviturile" Spadele de &ron% %$ng$nir$, n timp ce el ncerca s$ le )in$ piept celor doi" i )inu la dep$rtare cu spada, luptndu se cnd cu unul, cnd cu altul, pn$ ce &$r&atul uor r$nit i reveni i l atac$ pe la spate" ,i gri'$ nd$r$tul t$u. am strigat eu, iar el )ni ca !ulgerul, tocmai la timp, ca s$ pare%e lovitura" #eilal)i doi l atacar$ din nou, aa c$ !u nevoit s$ se retrag$, ca s$ se poat$ ap$ra de lovi turile ce veneau din toate p$r)ile" M$iestria sa n mnuirea spadei )i t$ia r$su!larea" T$iul se mica att de iute, nct p$rea un %id str$lucitor, de &ron%, de 'ur mpre'urul lui, mpotriva c$ruia lovi turile dumanilor %$ng$neau !$r$ nici o e!icien)$" Brusc, mi am dat seama c$ Tanus ncepuse s$ o&oseasc$" 3ra plin de sudoare din cau%a c$ldurii i a e!ortului, iar c*ipul s$u era contorsionat" Lungile s$pt$mni de &$utur$ i de%m$) i puseser$ amprenta pe puterea i pe vigoarea lui, cndva, nelimitate" Se retrase pn$

cnd ultimul atac al &eduinului &$r&os l aduse ntr o situa)ie limit$0 se a!la re%emat de unul din &olovanii de pe partea opus$ a drumului, !a)$ de locul n care m$ a!lam eu g*emuit i nea'utorat" 4eoarece st$tea cu spatele lipit de stnc$, cei trei erau nevoi)i s$ l atace din !a)$" 4ar lucrul acesta nu constituia nicidecum un avanta'" ,tacul lor era necru)$tor" #ondui de &eduin, urlau i l$trau la el, ca nite cini s$l&atici, iar lentoarea cu care i mica &ra)ul drept dovedea c$ Tanus o&osise" Suli)a primului om pe care l decapitase %$cea n mi'locul drumului" Mi am dat seama c$ tre&uie s$ !ac ceva, dac$ nu voiam s$ l v$d pe Tanus m$cel$rit n !a)a oc*ilor mei Mi am luat inima n din)i i m am strecurat pierit a!ar$ din ascun%$toare" Lupii vr$&iilor uitaser$ cu totul de mine, !iind preocupa)i numai s$ l ucid$ pe Tanus" ,m a'uns la suli)$, !$r$ ca vreunul dintre ei s$ m$ vad$, i am n*$)at o" Sim)ind greutatea armei n minile mele, p$ru c$ mi mai vine inima la loc" 4intre cei trei adversari ai tn$rului meu prieten, &eduinul era cel mai periculos i se a!la cel mai aproape de mine, ntors cu spatele" i concentrase toat$ aten)ia asupra duelului aceluia inec*ita&il" ,m ridicat suli)a i m am repe%it spre el" Rinic*ii repre%int$ )inta cea mai vulnera&il$ din spatele unui om" 4atorit$ cunotin)elor mele de anatomie, lovitura a !ost per!ect$" Br!ul suli)ei p$trunse la un deget de coloana verte&ral$" l r$sucii, !$cndu i o ran$ mare, str$pungndu i rinic*iul cu preci%ia unui c*irurg" Beduinul se opri i ng*e)$ ca o statuie din templu, parali%at &rusc din cau%a loviturii mele" ,poi, n vreme ce continuam s$ r$sucesc vr!ul suli)ei n ran$, aa cum m$ nv$)ase Tanus, tocndu i rinic*iul, trans!ormndu i A ntr o mas$ sngernd$ de came, spada i c$%u din mn$ i se pr$&ui cu un urlet cumplit, aa nct tovar$ii s$i deconcerta)i i d$dur$ lui Tanus o ans$" Urm$toarea lui lovitur$ l vi%$ pe unul din cei r$mai, str$pun gndu i pieptul, n ciuda vl$guielii sale" Br!ul spadei ap$ru, nsngerat, pe partea cealalt$, cam la o palm$ de um$r" nainte ca Tanus s$ i poat$ trage a!ar$ spada din strnsoarea c$rnii nc$ vii i s$ l omoare pe ultimul dintre lupii vr$&iilor, acesta se ntoarse pe loc i o lu$ la s$n$toasa" Tanus

!$cu vreo c)iva pai dup$ el, apoi uier$0 Snt !rnt. 4up$ el, Taita, nu A l$sa pe acest acal criminal s$ scape. 5u)ini snt aceia care s$ m$ ntreac$ la !ug$" 3u, unul, l tiam numai pe Tanus, dar i acesta tre&uia s$ !ie n !orma cea mai &un$, ca s o poat$ !ace" M am proptit cu piciorul n spatele &eduinului, ca s$ i scot suli)a din came" L am prins pe ultimul dintre lupii vr$&iilor, nainte s$ a'ung$ s$ !ac$ dou$ sute de pai i, pentru c$ alergasem !$r$ s$ !ac vreun %gomot, nu m$ au%ise venind n urma lui" I am t$iat tendonul de la c$lci cu vr!ul suli)ei, !$cndu A s$ cad$" Spada i %&ur$ din mn$" n timp ce %$cea pe spate, agitndu se i )ipnd la mine, eu m$ apucasem s$ danse% n 'urul lui, n)epndu A cu vr!ul suli)ei, ncercnd s$ l determin s$ se ae%e ntr o po%i)ie propice unei lovituri curate, ucig$toare" 4e care dintre !emei te ai &ucurat mai mult@ l ntre&ai eu, n vreme ce i str$pungeam pulpa" 4e mama, cea cu &urta la gur$, sau de copil$@ , !ost, oare, destul de strimt$, pentru gustul t$u@ Te rog, cru)$ m$. strig$ el" 3u n am !$cut nimic. #eilal)i, nu eu. (u m$ ucide. B$d c$ or)ul )i e plin de snge nc*egat, i %isei eu, mpungndu A n &urt$, !$r$ s$ l str$pung ns$ prea adnc" #opila a strigat la !el de tare, cum o !aci tu, acum@ l am mai ntre&at eu" 5entru c$ se c*ircise i se !$cuse g*em, l am nimerit, printr o ntmplare norocoas$, e+act ntre verte&re" , parali%at pe loc, de la &ru n 'os, dup$ care m am tras nd$r$t Foarte &ine. i am spus eu" mi ceri s$ nu te omor i nici n am s o !ac" ,r !i prea simplu pentru tine. I am ntors spatele i am plecat spre Tanus" 5uternic, lu pul vr$&iilor se tr, o vreme, n urma mea, trndu i picioarele parali%ate, asemeni unui pescar ce trage dup$ el o perec*e de crapi mor)i" ,poi, e!ortul !iind prea mare, c$%u gr$mad$, scncind" 4ei trecuse de amia%$, soarele avea destul$ putere nct s$ l ucid$ pn$ la apus"

Tanus se uita la mine curios, cnd a'unsei la el" ,i o e+presie s$l&atic$, pe care nu )i a !i &$nuit o vreo dat$. %ise el, dnd din cap cu mirare" Reueti mereu s$ m$ uimeti. Trase &urdu!ul cu ap$ de pe spinarea m$garului i mi o!eri s$ &eau, dar eu cl$tinai din cap" Tu, nti" ,i mai mult$ nevoie dect mine" B$u cu oc*ii strns nc*ii de pl$cere" ,poi, %ise0 5e dulcea r$su!lare a lui Isis, ai dreptate. Snt moale ca o &a&$. 5n$ i 'oaca aia cu spada m a dat gata. ,poi, uitndu se n 'ur, la cadavrele mpr$tiate, rn'i cu satis!ac)ie" Toate ca toate, dar n am nceput r$u deloc trea&a ncredin)at$ de !araon" , !ost un nceput ct se pcate de prost. l am contra%is eu i, dup$ ce l v$%ui ridicnd din sprncene, continuai0 ,r !i tre&uit s$ l l$s$m m$car pe unul dintre ei n via)$, ca s$ ne conduc$ spre cui&ul lupilor vr$&iilor" Fie c*iar pe acela de colo. am ar$tat eu spre muri&undul care %$cea printre stnci" 3 prea dus ca s$ ne mai !ie de !olos" , !ost greeala mea" Mi am dat !ru li&er mniei" ,a ceva nu tre&uie s$ se mai repete" (ici nu apucar$m s$ !acem 'um$tate din calea pn$ la ca davrele !amiliei ucise, cnd mi revenii la adev$rata mea natur$ i ncepui s$ am remuc$ri amarnice pentru tratamentul &rutal pe care i A aplicasem tl*arului"

> La urma urmei, era i el un om, ca i noi. i am spus eu lui Tanus" 4ar el %ise cu dispre)0 > (u era dect un animal, un acal tur&at, iar tu ai !$cut trea&$ &un$" Hai, gata. L ai 'elit destul. Uit$ A. Spune mi, n sc*im&, de ce tre&uie s$ !acem acest ocol, ca s$ ne uit$m la oamenii aceia mor)i, n loc s$ ne ndrept$m direct spre ta&$ra lui 9ratas@ > ,m nevoie de trupul so)ului" ,m re!u%at s$ mai scot o vor&$, pn$ cnd a'unser$m la cadavrul mutilat" Relicva aceea demn$ de toat$ mila pu)ea de'a, din cau%a c$ldurii" Bulturii a&ia de mai l$saser$ ceva came pe oase" > Uit$ te la p$rul lui. i am %is eu lui Tanus" Mai tii pe cineva care s$ mai posede o asemenea claie@ < clip$ se uit$ la mine ncurcat, apoi rn'i trecndu i degetele prin %ulu!i" > ,'ut$ m$ s$ l car pe m$gar. i am spus eu pe un ton poruncitor" 9ratas o s$ l duc$ la 9ama6, s$ !ie m&$ls$mat" i vom pl$ti o nmormntare !rumoas$ i un mormnt potrivit, cu numele t$u pe %iduri" 5n$ mine, la apus, ntreaga Te&$ va ti c$ Tanus, senior Harra&, a pierit n deert i c$ a !ost mncat, pe 'um$tate, de p$s$ri. > 4ac$ aude Lostris""" se uit$ el la mine cu ngri'orare"
&$ra lui 9ratas se a!la n prima oa%$ de pe drumul ca

> i voi trimite o scrisoare, ca s o averti%e%" ,vanta'ul pe care l vom ctiga prin !aptul c$ toat$ lumea te va crede mort va dep$i riscul de a o alarma pe st$pna mea" avanelor nspre Marea Roie, la mai pu)in de o %i de mers de 9ama6" ,vea cu el o sut$ de &$r&a)i din /$r%ile #rocodilului ,l&astru, alei, cu to)ii, cu mare gri'$, dup$ cum i poruncisem" ,m a'uns acolo pe la mie%ul nop)ii" #$l$torisem greu i eram epui%a)i" ,m c$%ut la)i pe saltelele puse la dispo%i)ia noastr$, lng$ !oc, i am dormit pn$ n %ori"

La r$s$ritul soarelui, Tanus se i scul$ i ncepu s$ um&le printre oamenii s$i" (u era greu s$ )i dai seama ct se &ucurau v$%ndu A iar cu ei" <!i)erii l m&r$)iau, iar ostaii l ova)ionau, %m&ind mndri cnd el i saluta %icndu le pe nume" La micul de'un, Tanus i d$du instruc)iuni lui 9ratas s$ ia cadavrul i s$ l duc$ la 9ama6, pentiu nmormntare, precum i s$ se asigure c$ vestea mor)ii sale avea s$ constituie su&iect de &r!$ n ntreaga Te&$" I am dat lui 9ratas o scrisoare pentru domni)a Lostris" Tre&uia s$ g$seasc$ un mesager demn de ncredere, care s$ l duc$ pe !luviu, n sus, la 3le!antina" 9ratas alese o escort$ !ormat$ din %ece &$r&a)i i se preg$ti de plecare, lund cu el i m$garul cu povara lui mpu)it$" Se ndreptar$ spre Te&a, pe drumul c$tre (il" ncearc$ s$ ne prin%i din urm$, spre mare" 4ac$ nu po)i, ne g$seti n oa%a /e&el (agara" Te vom atepta acolo, strig$ Tanus dup$ el, n vreme ce detaamentul p$r$sea ta&$ra la trap" 7i nu uita, la ntoarcere, s$ mi A aduci pe Lanata, arcul meu"

ici nu disp$rur$ &ine dup$ primul dm& al drumului c$tre apus, c$ Tanus se i apuc$ s$ i adune restul regimentului i ne conduse n direc)ie opus$, pe drumul caravanelor, spre mare" 3ra o cale grea i lung$, care pornea de pe malul (ilului i ducea pe )$rmul M$rii Roii" < caravan$ mare, nc$rcat$ cu m$r!uri multe, ar !i !$cut vreo dou$%eci de %ile pn$ acolo" (oi ns$ am parcurs aceast$ distan)$ n patiu %ile, c$ci Tanus ne a mpins ntruna de la spate, o&ligndu ne s$ !acem o serie de maruri !or)ate" La nceput, el i cu mine eram, pro&a&il, singurii din ntreaga companie ntr o condi)ie !i%ic$ precar$" <ricum, pn$ la /e&el (agara, Tanus i consum$ gr$simile n e+ces i elimin$ prin sudoare i cele mai mici urme de otr$vuri ale vinu lui din trupul s$u" ,r$ta din nou %velt i musculos" n ceea ce m$ privete, era pentru prima oar$ cnd !$ceam un

mar !or)at mpreun$ cu o companie a g$r%ilor regale" n primele %ile, am !ost tare c*inuit de sete i de dureri musculare" 5icioarele mi erau pline de &$ici i eram e+trem de o&osit, de parc$ a !i murit i ar !i tre&uit s$ ndur ncerc$rile pe calea c$tre lumea de dincolo" <ricum, mndria nu mi permitea s$ r;mn n urm$" n plus, ntr un asemenea peisa', acest lucru ar !i nsemnat moarte curat$" Spre surprinderea i pl$cerea mea, mi am dat seama, dup$ vreo dou$ %ile, c$ mi era mult mai uor s$ mi p$stre% locul n rndurile solda)ilor care m$r$luiau" 5e drum, am dep$it dou$ caravane mari, ce se ndreptau spre (il, cu m$garii cocoa)i su& poverile m$r!urilor i cu escorte &ine narmate al c$ror num$r l dep$ea cu mult pe cel al negustorilor i al slu'itorilor" (ici o caravan$ ns$ nu se putea considera la ad$post n !a)a 'a!urilor lupilor vr$&iilor, dect dac$ era ap$rat$ de un grup de mercenari, la !el ca escortele de care vor&eam, sau dac$ negustorii erau dispui s$ pl$teasc$ &irul copleitor pe care l pretindeau tl*arii, ca s o lase s$ treac$" #nd ne am ntlnit cu str$inii aceia, Tanus i a tras alul peste oc*i, ca s$ i acopere c*ipul i crlion)ii aurii" 3ra prea uor de recunoscut, cu !igura lui deose&it$, aa c$ nu ne am putut asuma riscul ca vestea c$ el mai este nc$ n via)$ s$ a'ung$ la 9ama6" ,m ignorat saluturile i ntre&$rile c$l$torilor acelora i i am dep$it ntr o t$cere distant$, !$r$ m$car s$ ne uit$m n direc)ia lor" #nd a'unser$m la o dep$rtare de numai o %i de mare, am p$r$sit drumul principal al caravanelor i ne am ntors spre mia%$%i, pe un drum mai vec*i, scos din !olosin)$, pe care mi A ar$tase, cu ani n urm$, un &eduin primitiv, cu care m$ mprietenisem, dei numai oameni nu le po)i %ice specimenelor acestora. nainte c*iar de a a'unge la !ntni, eram mai suplu i mai preg$tit din punct de vedere !i%ic dect !usesem eu vreodat$" M$ plngeam ns$ de !aptul c$ nu aveam nici o oglind$ la mine, pen tru c$ eram convins c$ aceste !or)e i energii noi pe care le sim)eam n mine se re!lectau i n tr$s$turile mele, iar !rumuse)ea mea n!lorise, cu siguran)$" , !i !ost tare &ucuros s$ am prile'ul s$ m$ admir" <ricum, o !$ceau ceilal)i" Seara, la

!ocul de ta&$r$, mi se aruncau multe priviri lascive" ,m primit c*iar cteva avansuri din partea tovar$ilor mei, pentru c$ pn$ i un grup de elit$ ca cel al gardienilor era in!luen)at de noile tendin)e se+uale care se in!iltraser$ n societatea noastr$" n timpul nop)ii, p$stram pumnalul al$turi de mine i cnd l am n)epat pe primul vi%itator neinvitat care venise lng$ salteaua unde dormeam, cu vr!ul ascu)it ca un ac, strig$tele acestuia au stmit *a%ul tuturor" 4up$ acest incident, am !ost scutit de alte asemenea aten)ii nedorite" #*iar i cnd am a'uns la !ntni, Tanus nu ne d$du voie s$ ne odi*nim prea mult" n vreme ce l ateptam pe 9ratas, i o&lig$ oamenii s$ e+erse%e cu armele, organi%nd competi)ii de tras cu arcul, de lupte i de alerg$ri" ,m !ost ncntat s$ v$d c$ oamenii !useser$ alei de 9ratas dup$ toate instruc)iunile mele" (u e+ista nici m$car o &rut$ m$t$*$loas$ printre ei" ,!ar$ de Tanus, erau cu to)ii m$run)i, agili, potrivi)i rolului pe care li A preg$tisem" 9ratas a a'uns la o di!eren)$ de doar dou$ %ile, !a)$ de noi" 8innd cont de !aptul c$ se ntorsese la 9ama6 i c$ acolo avu sese de ndeplinit unele misiuni ncredin)ate de Tanus, c$l$toria lui !usese mult mai rapid$ dect a noastr$" #e te a !$cut s$ vii aa tr%iu@ l ntre&$ Tanus" (u cumva ai dat de vreo dornic$ !ecioar$ pe drum@ > ,m avut dou$ poveri prea grele de c$rat, i r$spunse 9ratas, n timp ce se m&r$)iau" ,rcul t$u i sigiliul n !orm$ de oim" ,&ia atept s$ scap de amndou$. i nmn$, apoi, arma i statueta, &ucuros, ca totdeauna, s$ i se al$ture" Tanus plec$ imediat, cu Lanata pe um$r, n deert" L am nso)it i l am a'utat s$ stea la pnd$ n apropierea unei turme de ga%ele" Salturile i %&enguielile creaturilor acelora !irave i agile creau o privelite e+traordinar$ i era minunat s$ l priveti pe Tanus n$pustindu se n goan$ ne&un$, cu un m$nunc*i de s$ge)i, asupra cire%ii" In noaptea aceea, n timp ce ne n!ruptam din !rig$ruile de !icat i de muc*i de ga%el$ am nceput s$ c*i&%uiesc la etapa urm$toare a planului meu" 4iminea)a, l am l$sat pe 9ratas la

comanda g$r%ilor, iar eu am pornit mpreun$ cu Tanus spre coast$" (u era dect o 'um$tate de %i de mers pn$ la s$tucul acela pesc$resc unde voiam s$ a'ungem i, pe la prn%, ne tre%ir$m pe coama ultimei coline, privind la ntinsul str$lucitor al apelor m$rii de la picioarele noastre" 4e la n$l)imea aceasta puteam distinge conturul ntunecat al reci!urilor de corali n tur coa%ul apelor" 4e ndat$ ce am intrat n sat, Tanus a cerut s$ i se n!$)ie%e conduc$torul- purtarea sa tr$da atta importan)$ i autoritate, nct &$trnul se ivi imediat, n !ug$" #nd Tanus i ar$t$ sigiliul cu oim, conduc$torul se pr$&ui la p$mnt n semn de supunere, avnd impresia c$ &$r&atul din !a)a lui era !araonul nsui, iar eu m$ temui s$ nu se loveasc$ v$%nd cu ct$ putere i i%&ea !runtea de p$mnt" 4up$ ce l am ridicat de 'os, ne a condus n cea mai &un$ locuin)$ din sat, pro pria sa coli&$ d$r$p$nat$, i i scoase !amilia din camere pentru a ne !ace nou$ loc" 4e ndat$ ce am ispr$vit de mncat cte o strac*in$ cu toc$ni)$ de pete, pe care ga%da noastr$ ne o pusese dinainte, i dup$ ce am sor&it cte un pa*ar de vin de palmier, am pornit spre pla'a cu nisipul de o al&ea)$ uluitoare i am sc$pat de sudoare i de pra!ul deertului n apele calde ale lagunei m&r$)iate de &ariera crestat$ de corali ce se ntindea paralel cu )$rmul" n spatele nostru, mun)ii s$l&atici i aspri, lipsi)i de orice urm$ de verdea)$, se mplntau n t$ria al&astr$ i s!lietor de senin$ a cerului" Mare, munte i cer se ngem$nau ntr o sim!onie a grandorii ce devora sim)urile" Totui, n am avut prea mult timp s$ m$ &ucur de toate acestea, c$ci vasele de pescuit se ntorceau din larg" #inci &$rci mici i p$r$ginite, cu pn%e )esute din !run%e de palmier, naintau spre )$rm prin sp$rtura din reci!" Cntr att de grele le erau nc$rc$turile de pete, nct p$reau n pericol de a se scu!unda c*iar dinaintea )$rmului" M$ a!lam !ascinat n !a)a darului prin care %eii ne &inecuvntea%$ i e+aminam prada cu aviditate n timp ce era a%vrlit$ pe mal, ntre&ndu i pe pescari despre !iecare specie n parte" /r$mada de pete !orma o comoar$ lucitoare n culorile curcu&eului, iar mie mi p$rea r$u c$ nu aveam cu mine papirusurile i vasele cu vopseluri pentiu a

aterne aceste minun$)ii pe *rtie" Interludiul a !ost ns$ prea scurt" 4e ndat$ ce &$rcile au !ost desc$rcate, eu am urcat la &ordul uneia dintre ele unde du*oarea era puternic$, la !el ca i pe celelalte, din cau%a menirii lor" I am !$cut cu mna lui Tanus, care r$m$sese pe )$rm, n timp ce noi ne strecuram prin sp$rtura din reci!" Tanus tre&uia s$ r$mn$ acolo pn$ ce aveam s$ m$ ntorc cu cele tre&uincioase pentru partea a doua a planului meu" nc$ o dat$, nu voiam ca el s$ !ie recunoscut acolo unde m$ duceam" 3l avea datoria s$ i mpiedice pe s$teni sau pe cei din !amiliile lor s$ se strecoare n deert i s$ se ntlneasc$ n secret cu lupii vr$&iilor i s$ spun$ c$ n satul lor se a!l$ un domn cu p$rul auriu ce poart$ cu sine sigiliul oimului" Micu)a am&arca)iune i s$lt$ prora la primul val mai puter nic, iar crmaciul pomi mpotriva vntului, c$tre nord, paralel cu coasta aceea ngro%itoare i cenuie" (u aveam dect un drum scurt de mers i nainte s$ cad$ seara, crmaciul ndrept$ prora c$tre ciorc*inele de cl$diri din piatr$ ale portului Sa!aga care se %$reau n dep$rtare"

e o mie de ani Sa!aga era un adev$rat antrepo%it pentru mar!a care sosea de la r$s$rit n Regatul de Sus" n timp ce st$team la prora micului nostru vas, puteam distinge contururile altor am&arca)iuni mult mai mari, pe linia ori%ontului septentrional, navignd ntre Sa!aga i porturile ,ra&iei de pe )$rmul r$s$ritean al m$rii nguste" #nd am p$it pe pla'a de la Sa!aga, se !$cuse de'a ntuneric i nimeni nu p$rea s$ mi !i remarcat venirea" mi cunoteam cu preci%ie drumul, mai ales c$ vi%itasem portul n mod regulat, ns$rcinat !iind cu a!aceri tic$loase, poruncite de seniorul meu, Inte!" La ora aceea, str$%ile erau pustii, ns$ tavernele gemeau de lume" M am strecurat neo&servat pn$ la casa negustorului Tia mat" ,cesta era un om &ogat, iar casa lui era cea mai mare din

vec*iul ora" Un sclav narmat mi a &arat drumul spre u$" Spune i st$pnului t$u c$ doctorul din 9ama6, cel care i a salvat piciorul, se a!l$ aici, i am poruncit eu, iar Tiamat nsui, se repe%i c*iop$tnd s$ m$ ntmpine" S a tras pu)in napoi cnd mi o&serv$ travestiul mona*al, dar avu pre%en)a de spirit s$ nu !ac$ nici un comentariu i nici s$ mi rosteasc$ numele n pre %en)a sclavului" M a tras n gr$dina sa mpre'muit$ de %iduri i de ndat$ ce am r$mas singuri a i%&ucnit0 3ti c*iar tu, Taita@ ,u%isem c$ ai !ost omorit de lupii vr$ &iilor, la 3le!antina" 3ra un &$r&at corpolent, n !loarea vrstei, cu o !igur$ lumi noas$, inteligent$ i cu mintea ascu)it$" #u c)iva ani n urm$ mi !usese adus pe o targ$" Fusese g$sit de un grup de c$l$tori pe marginea drumului unde !usese l$sat s$ moar$ dup$ ce caravana sa !usese pr$dat$ de lupii vr$&iilor" l cususem i reuisem c*iar s$ i salve% piciorul cangrenat- ns$ avea s$ r$mn$ c*iop" Snt ncntat s$ v$d c$ vetile despre moartea ta au !ost nentemeiate, c*icoti el i &$tu din palme, poruncind s$ mi se aduc$ o cup$ de er&et rece i o !ar!urie cu smoc*ine i curmale necate n miere" 4up$ sc*im&ul de ama&ilit$)i de rigoare, m$ ntre&$ ncetior0 5ot s$ !ac ceva pentru tine@ 8ie )i datore% via)a" (u tre &uie dect s$ )i e+primi dorin)a" #asa mea i tot ceea ce am este i al t$u" ,m venit din porunca regelui, am rostit eu, sco)nd de su& tunic$ sigiliul oimului" #$p$t$ o e+presie grav$" Recunosc sigiliul !araonului, ns$ nu era nevoie s$ mi A ar$)i" #ere mi orice doreti" (u )i voi putea re!u%a nimic" M$ ascult$ n t$cere, pn$ la cap$t, iar cnd am ispr$vit, a trimis dup$ vec*ilul s$u i i a dat poruncile c*iar n !a)a mea" nainte s$ i dea drumul s$ plece, s a ntors c$tre mine i m a ntre&at0 ,m uitat ceva@ #re%i c$ mai e nevoie i de altceva n a!ar$ de acestea@

M$rinimia ta nu cunoate margini, i am spus" Totui, ar mai !i ceva" Finduiesc dup$ nite materiale tre&uincioase scrisului" Se ntoarse spre vec*il0 Cngri'ete te ca ntr unul din saci s$ !ie puse pergamente, pensule i cerneluri" 4up$ plecarea vec*ilului, am continuat s$ st$m de vor&$ 'um$tate din noapte" Tiamat locuia c*iar n mi'locul celei mai importante rute comerciale din Regatul de Sus i pe la urec*ile sale treceau !iecare %von i !iecare vor&$ care veneau dinspre cele mai ndep$rtate col)uri ale imperiului i de dincolo de mare" ,m au%it n cele cteva ore petrecute cu el cte a !i a!lat ntr o s$pt$mn$ ntreag$ n palatul de la 3le!antina" Le mai pl$teti i acum lupilor vr$&iilor s$ )i lase carava nele s$ trec;@ l am ntre&at eu, iar el a ridicat resemnat din umeri" 4up$ cele ce s au ntmplat, ce altceva a putea s$ mai !ac@ n !iecare anotimp, preten)iile lor devin tot mai e+agerate" Snt nevoit s$ pl$tesc aproape un s!ert din valoarea &unurilor mele de ndat$ ce caravana pleac$ din Sa!aga i o 'um$tate din pro!itul pe care l voi o&)ine dup$ ce m$r!urile snt vndute la Te&a" n curnd ne vor ruina pe to)i i iar&a va n$p$di drumurile caravanelor, iar comer)ul din ntregul regat va p$li i se va s!ri" #um !ace)i aceste pl$)i@ l am ntre&at #ine sta&ilete suma i cine vine s$ o ia@

> ,u iscoadele lor acolo, n port" Supraveg*ea%$ !iecare desc$rcare i tiu ce poart$ !iecare caravan$, nc$ de cnd pleac$ din Sa!aga" nainte c*iar de a'unge n trec$toarea din mun)i, aceasta se va ntlni cu una din c$peteniile *o)ilor care va cere r$scump$rarea sta&ilit$ de ei" Trecuse &ine de mie%ul nop)ii cnd Tiamat i c*em$ un sclav s$ mi lumine%e calea pn$ la nc$perea pe care mi o re%ervase" > #nd m$ voi tre%i diminea)$, tu vei !i plecat de mult, %ise Tiamat, m&r$)indu m$" #u &ine, &unul meu prieten" 4atoria mea !a)$ de tine nu poate !i pl$tit$" Bino iar la mine ori de cte ori te va purta nevoia"
t am !ost plecat reuise s$ !ac$ rost de ase m$gari

,celai sclav m$ tre%i n %ori i m$ conduse pe ntuneric spre )$rmul m$rii" 4incolo de reci! era ancorat un vas !rumos, una din am&arca)iunile comerciale ale lui Tiamat" #$pitanul a ridicat ancora de ndat$ ce am urcat la &ord" (e am strecurat n plin$ diminea)$ prin sp$rtura din reci! i am ancorat n !a)a satului de pescari unde m$ atepta Tanus pe pla'$" &$trni i 'ig$ri)i, iar marinarii de pe vasul lui Tiamat p$eau pe )$rm mpov$ra)i de greutatea &aloturilor cu mar!$ aduse din Sa!aga, pe care apoi le au ae%at pe spin$rile &ietelor animale" L am p$r$sit pe c$pitanul vasului comercial, dndu i instruc )iuni precise s$ ne atepte i, mpreun$ cu Tanus, n !runtea iru lui de m$gari, am pornit spre i%voarele de la /e&el (agara" <amenilor lui 9ratas nu prea le priiser$ c$ldura i insectele deertului, ndurnd pe ct se pare totul cu prea mult stoicism, c$ci ne au !$cut o primire dispropor)ionat de entu%iast$ !a)$ de scurta perioad$ ct lipsisem" Tanus i porunci lui 9ratas s$ i preg$teasc$" 7irurile de r$%&oinici se uitau cum des!$ceam pri

mul &alot adus pe spin$rile m$garilor" ,proape imediat curio %itatea lor s a trans!ormat n amu%ament, cnd am scos un cos tum cu care se m&r$cau sclavele" 4in nou oamenii i sc*im&ar$ starea de spirit i, n vreme ce su& privirile lor ap$rur$ apte%eci i nou$ de veminte !emeieti, n aer se n$l)a un %um%et de ntre&$ri i specula)ii" 9ratas i nc$ doi o!i)eri de ai s$i m$ a'utar$ s$ ntind cte un vemnt, pe nisip, n !a)a !iec$rui osta dup$ care Tanus spuse0 > 4a)i v$ *ainele 'os. Invemnta)i v$ !iecare n roc*ia din !a)a voastr$" Urm$ o rumoare de protest i de ilaritate, nevenindu le s$ i cread$ oc*ilor i numai dup$ ce 9ratas, nso)it de o!i)erii s$i cu c*ipuri aspre i severe trecur$ printre rnduri, solda)ii au purces la ndeplinirea poruncii" Spre deose&ire de !emeile noastre, care poart$ *aine uoare i vaporoase, l$sndu i adesea pieptul i picioarele descoperite, cele din ,siria poart$ !uste lungi ce m$tur$ p$mntul i &lu%e cu mneci care le acoper$ &ra)ele pn$ la nc*eietur$" 4intr o !als$ modestie, i acoper$ c*iar i !a)a cnd ies din cas$- ns$ este !oarte posi&il ca gelo%ia du&lat$ de sim)ul e+acer&at de pose siune al &$r&a)ilor lor s$ impun$ ast!el de restric)ii" 5e de alt$ parte, mai e+ist$ i di!eren)a destul de mare dintre )inuturile nsorite ale 3giptului i celelalte %one cu clim$ aspr$, unde iroaiele de ploaie se ntrupea%$ n al&ul diamantin care acoper$ vr!urile mun)ilor, iar vntul muc$ din carnea i din oasele oamenilor ca moartea" 4up$ ce dep$ir$ starea de oc generat$ de aspectul neo&inuit al vemintelor de pe ei, oamenii se l$sar$ p$truni de clipa pre%ent$" #urnd, devenir$ opt%eci de sclave cu !e)e acoperite, !i)indu se de colo colo n !ustele lor pn$ la gle%ne, %&enguindu se i vor&indu i a!ectat din vr!ul &u%elor, ciupindu se unele pe altele i %gindu se prostete la Tanus i la o!i)erii s$i" ,cetia din urm$ nu i mai putur$ p$stra !igurile severe" 5ro&a&il c$ din cau%a situa)iei mele speciale am considerat tot deauna spectacolul &$r&a)ilor m&r$ca)i n !emeie ca pe ceva

destul de scr&os, dar e ciudat ct de pu)ini al)i &$r&a)i mi mp$rt$esc de%gustul i cum e de a'uns ca un singur tic$los cu p$r pe picioare s$ i pun$ o !ust$, pentru ca to)i din 'ur s$ l priveasc$ !ermeca)i" n mi'locul rumorii iscate, m$ gndeam ce inspirat am !ost s$ l pun pe 9ratas s$ i aleag$ doar pe cei mai scun%i i mai sla&i din pluton" 5rivindu i, eram sigur c$ vor reui s$ duc$ aceast$ nel$ciune la &un s!rit" Mai aveau nevoie doar de un mic instructa', cu privire la )inuta i la comportamentul !eminin"

n diminea)a urm$toare, strania noastr$ caravan$ str$&$tu s$tucul de pescari i i croi drum pn$ la pla'$, unde era ancorat vasul pentru nego)" 9ratas mpreun$ cu opt dintre o!i)erii s$i alc$tuiau escorta" ,&sen)a unei escorte narmate cnd se transporta o nc$rc$tur$ att de pre)ioas$ ar !i putut tre%i suspiciuni serioase" (ou$ &$r&a)i cu arme, nvemnta)i n *aine pestri)e de mercenari erau de a'uns s$ !orme%e o escort$ adev$rat$, dar nu puteau )ine piept unei cete de lupi ai vr$&iilor" n !runtea caravanei mergea Tanus n vemnt &ogat, cu ca! tanul mpodo&it cu m$rgele, ca un negustor de seam$ de dincolo de 3u!rat" Bar&a i crescuse destul de deas$, iar eu i o crlion)a sem n %ulu!ii strini, att de pre)ui)i de asirieni" Mul)i dintre aceti asiatici, mai ales aceia din regiunile muntoase nalte dinspre mia%$noapte, au aceeai colora)ie a pielii ca Tanus, aadar, n !inal, acesta ar$ta e+act cum mi propusesem" 3u i urmam ndeaproape" mi nvinsesem repulsia de a purta *aine !emeieti i eram acum m&r$cat cu !ust$ lung$ i v$l, mpodo&it de toat$ gama de &i'uterii )ip$toare ale unei !emei asiriene" 3ram *ot$rt s$ nu m$ las recunoscut cnd vom a'unge la Sa!aga" #$l$toria ne a !ost animat$ de !aptul c$ ma'oritatea 1sclavelorD i un grup destul de mare de o!i)eri au avut r$u de mare, !iind o&inui)i s$ navig*e%e doar pe apele linitite ale !lu viului" La un moment dat, att de mul)i se aliniaser$ la &alus

trad$, ng*esuindu se s$ i aduc$ o!randele %eilor m$rii, nct cora&ia se aplec$ ntr o parte" R$su!lar$m cu to)ii uura)i cnd p$ir$m pe nisipul pla'ei din Sa!aga, unde am stmit mult interes" Femeile asiriene erau re numite, se pare, pentru iscusin)a de care d$deau dovad$ n patul con'ugal" Se spunea c$ unele dintre ele erau capa&ile s$ i de% mor)easc$ sim)urile i unei mumii de o mie de ani" 5entru cei de pe )$rm era evident c$ su& acele v$luri grele se ascundea ntru c*iparea ging$iei nsei i a !eminit$)ii" Un negustor iste) din ,sia nu i ar transporta mar!a att de departe, suportnd costuri att de mari, dect dac$ ar !i sigur c$ o&)ine un pre) &un pe ea la pie)ele de sclavi de pe (il" Unul dintre negustorii din Sa!aga s a apropiat de Tanus i s a o!erit s$ i cumpere el, pe loc, ntregul grup de !ete, scutin du A ast!el de o c$l$torie ap$s$toare prin deert, mpov$rat de un asemenea transport" Tanus i a respins ns$ o!erta, c*icotind &at'ocoritor" #unoti prime'diile pe care va tre&ui s$ le n!run)i n aceast$ c$l$torie@ insist$ negustorul" 5n$ s$ a'ungi la (il vei !i nevoit s$ pl$teti, ca s$ po)i trece n siguran)$, iar ta+a va !i att de mare, nct )i va sec$tui o &un$ parte din pro!itul pe care A vei !i !$cut" #ine m$ va o&liga s$ pl$tesc@ a ntre&at Tanus" ,m s$ dau numai att ct am datorie" 3 vor&a de aceia care p$%esc drumurile, l preveni negus torul" 7i c*iar dac$ pl$teti ceea ce )i cer, ai toate ansele s$ nu te lase s$ treci nev$t$mat, mai ales cu o ast!el de nc$rc$tur$ ispititoare" Bulturii ce se rotesc deasupra drumului spre (il au trans!ormat strvurile negustorilor nc$p$)na)i ntr o permanent$ mas$ m&elugat$, aa nct acum a&ia de mai pot %&ura" Binde mi mie i vei c$p$ta un pro!it &un" ,m g$r%i narmate, ar$t$ Tanus spre 9ratas i spre micul lui pluton, care vor )ine piept oric$ror tl*ari" La aceste cuvinte, cei care asistaser$ la scen$ ncepur$ s$ se ng*ionteasc$ i s$ c*icoteasc$ pe seama l$ud$rosului" (egustorul ridic$ din umeri0

Foarte &ine, prietene cura'os" #nd voi mai trece prin deert, )i voi c$uta sc*eletul pe marginea drumului" Boi ti c$ eti tu, dup$ &ar&a staco'ie" ,a cum promisese, Tiamat ne preg$tise patru%eci de m$gari care ne ateptau" 4ou$%eci dintre ei purtau pe spinare &urdu!uri de piele pline cu ap$, iar restul aveau c*ingi pentru ca noi s$ putem transporta &aloturile i &occelele pe care le adusesem de pe vas" 3ram nelinitit c$ tre&uia s$ atept$m, c*iar i pentru pu)in timp, n port, unde eram studia)i de to)i acei oc*i curioi" < sc$pare ct de mic$ din partea vreunei 1sclave2 a'ungea ca s$ !im tr$da)i, ceea ce ar !i nsemnat s$ !im pierdu)i" 9ratas i plutonul s$u le supraveg*eau pe str$%ile nguste i i )ineau pe curioii de pe margini la distan)$, avnd gri'$ ca 1!eteleD s$ i p$stre%e v$lurile pe !a)$ i s$ i )in$ oc*ii a)inti)i n p$mnt, dar, mai ales, s$ nu r$spund$ cu voci aspre, &$r&$teti comentariilor tic$loase pe care le am au%it tot drumul n spatele nostru, pn$ cnd am a'uns n cmp desc*is, dincolo de marginile oraului" n acea prim$ noapte ne am ae%at ta&$ra nu departe de Sa!aga" #u toate c$ nu ne ateptam la un atac direct, dect dup$ ce vom !i trecut de prima trec$toare din mun)i, eram sigur c$ iscoadele lupilor vr$&iilor ne urm$reau de'a" #t mai era nc$ lumin$ a!ar$, am !$cut n aa !el nct 1sclaveleD noastre s$ ai&$ un comportament !eminin natural, s$ i )in$ trupul i !a)a acoperite, iar atunci cnd se duceau s$ r$spund$ c*em$rilor mamei naturi, s$ stea 'os, pe vine, ntr o manier$ decent$ i s$ nu i dea drumul din picioare" 4up$ ce s a ntunecat, Tanus a dat porunc$ s$ !ie desc$rcate &aloturile de pe m$gari i armele ascunse s$ !ie mp$r)ite 1scla velorD" Fiecare dintre ele a dormit cu arcul i cu spada su& p$tur$" Tanus a du&lat str$'ile n 'urul ta&erei" 4up$ ce le am con trolat i ne am asigurat c$ snt &ine po%i)ionate, m am strecurat cu Tanus prin &e%n$, napoi, n Sa!aga" L am condus pe str$%ile ntunecoase pn$ la casa lui Tiamat" (egustorul ne atepta i ne pusese masa" ,m o&servat ct de ner$&d$tor era s$ l cunoasc$ pe

Tanus0 Faima te urmea%$ pretutindeni, seniore Harra&" L am cunoscut pe tat$l t$u" 3ra un &$r&at adev$rat, l ntmpin$ el pe Tanus" 4ei %vonurile n leg$tur$ cu moartea ta n deert nu mai contenesc de aproape o s$pt$mn$ i mi s a spus c$ trupul t$u se a!l$ ncon'urat de cioclii c*iar n timp ce noi vor&im, pe malul dinspre apus al (ilului i este supus ritualului de m&$ls$mare de patru%eci de %ile, eu )i ure% &un venit n casa mea umil$" n timp ce ne n!ruptam din &ucatele preg$tite, Tanus a n ceput s$ l descoas$, urm$rind s$ a!le cam tot ce tia despre lupii vr$&iilor, ntre&$ri la care Tiamat i a r$spuns nestingerit i !$r$ ocoliuri" 5n$ la urm$, Tanus mi a aruncat o privire plin$ de n)elesuri, iar eu am ncuviin)at din cap" Se ntoarse spre Tiamat i i %ise0 Te ai dovedit un prieten m$rinimos i totui noi nu am !ost tocmai cinsti)i cu tine" ,m !ost nevoi)i s$ ne purt$m aa, pentru c$ nimeni nu tre&uie s$ descopere adev$ratul scop al str$daniei noastre" ,cum )i voi spune de ce )elul meu este s; i %dro&esc pe lupii vr$&iilor i s$ dau pe c$peteniile lor n mna !araonului, pentru ca mnia sa s$ se reverse asupra lor" Tiamat %m&i mngindu i &ar&a0 #eea ce mi spui nu m$ surprinde c*iar att de mult, rosti el, pentru c$ am au%it i eu de sarcina pe care )i a ncredin)at o !araonul la ser&$rile lui <siris" ,sta, mpreun$ cu interesul t$u v$dit n ceea ce i privete pe &andi)ii acetia cumpli)i, au spui &erat aproape orice um&r$ de ndoial$ din min)ile noastre" Tot ce pot s$ )i spun este c$ voi aduce 'ert!e %eilor pentru tine" #a s$ reuesc, voi avea din nou nevoie de a'utorul t$u" (u tre&uie dect s$ mi A ceri" #re%i c$ lupii vr$&iilor au a!lat de e+isten)a caravanei noastre@ Toat$ Sa!aga vor&ete despre tine, i a r$spuns Tiamat" nc$rc$tura ta este cea mai &ogat$ care a sosit n anotimpul acesta" <pt%eci de sclave !rumoase !ac cel pu)in o mie de inele

de aur !iecare, n 9ama6" Tiamat c*icoti" 5o)i !i sigur c$ lupii vr$&iilor tiu de'a totul despre tine" ,m %$rit cel pu)in trei dintre iscoadele lor n mul)imea de pe mal, urm$rindu te cu privirea" Te po)i atepta s$ )i ias$ n cale i s$ i cear$ partea, c*iar nainte de a a'unge la prima trec$toare" #nd ne am sculat s$ plec$m, ne a condus pn$ la u$0 Fie ca %eii s$ v$ &inecuvnte%e str$daniile" (u numai !araonul, ci i toat$ su!larea omeneasc$ din )inut )i va !i nda torat$, dac$ vei reui s$ tergi de pe !a)a p$mntului aceast$ plag$ care amenin)$ ns$i civili%a)ia i ne arunc$ napoi spre timpuri &ar&are"

ra nc$ r$coare i ntuneric, cnd am pornit la drum n diminea)a urm$toare" Tanus, cu Lanata pe um$r, era n !runtea caravanei, n timp ce eu, n deplin$tatea !armecului i a gra)iei mele !eminine, l urmam ndeaproape" n spatele nostru, m$garii erau lega)i unul de altul ntr un singur ir i mergea pe mi'locul drumului &$t$torit" 1SclaveleD erau dispuse n cte dou$ iruri, de o parte i de alta a m$garilor" ,rmele lor erau ascunse n &aloturile de pe spin$rile animalelor" (u tre&uia dect s$ ntind$ mna pentru a apuca mnerul spadei" 9ratas i mp$r)i plutonul n trei grupe de cte ase oameni, n !runtea c$rora i pusese pe ,stis, pe Remrem, re%er vndu i ultimul grup s$ !ie su& comanda lui" ,stis i Remrem erau r$%&oinici vesti)i i meritau, cu siguran)$, s$ se a!le n !runtea unor plutoane" #u toate acestea, re!u%aser$ de nenum$rate ori pn$ atunci avansarea n grad, numai ca s$ !ie al$turi de Tanus" To)i cei care se a!lau su& comanda lui Tanus i erau e+trem de loiali" 4in nou, mi !u imposi&il s$ nu m$ gndesc iar la ce !araon nemaipoment ar !i putut iei din el" nso)itorii mergeau acum alene, &$l$&$nindu se pe lng$ irurile de 1sclave2, dndu i toat$ silin)a s$ nu par$ a avea prea

mult de a !ace cu milit$ria" In !elul acesta, spionii care i supra veg*eau, n mod sigur, de pe dealurile nvecinate aveau impresia c$ solda)ii erau acolo doar pentru a mpiedica !emeile s$ !ug$" Se c$%neau ct puteau s$ par$ aten)i doar la ele, s$ nu cumva s$ treac$ la un pas caden)at, milit$resc, sau s$ i%&ucneasc$ ntr un cntec dintr acelea ruinoase, cum se cnt$ prin regimente" Hei, tu de colo, 9emit. l au%ii eu pe Remrem, lundu A la rost pe unul dintre ei" (u mai !ace paii att de mari, omule, i mai leag$n$ )i !undul $la gras un pic. ncearc$ s$ te !aci i tu ceva mai ademenitor" 4$ mi un pupic, c$pitane. i strig$ 9emit n %e!lemea, i am s$ !ac tot ce mi vei cere" #$ldura se nte)ea, iar mira'ul !$cea ca rocile s$ danse%e n !a)a oc*ilor notri" Tanus se ntoarse spre mine0 n curnd voi da porunc$ s$ !acem primul popas" < can$ cu ap$ pentru !iecare" 5rea&unul meu so), l am ntrerupt eu, prietenii t$i au i sosit Ia uit$ te n !a)$. Tanus se ntoarse i, instinctiv, puse mna pe arcul mare care i atma ntr o parte" 7i nc$ ce prieteni stranici. n momentele acelea, irul caravanei noastre se unduia pe la poalele dealurilor de su& platoul deertic" 4e !iecare parte eram ncercui)i de pere)ii a&rup)i ai dealurilor stncoase" 5e drumul din !a)a noastr$ se iviser$ trei &$r&a)i" n !runtea lor, se a!la unul nalt, cu o !igur$ amenin)$toare, n!o!olit n *ainele de ln$ tipice celor care str$&$teau deertul, numai c$ avea capul descoperit" n pielea lui tuciurie, varicela s$pase g$uri adnci" ,vea nasul coroiat, acvilin, iar oc*iul drept i se trans!or mase ntr un !el de gelatin$ mat$, din cau%a viermelui or&irii care scormonete pro!und n glo&ii oculari ai victimelor lui" l cunosc pe tic$losul $sta cu un singur oc*i, am rostit eu ncetior, ca s$ m$ aud$ doar Tanus" l c*eam$ S*u!ti" 3 cea mai renumit$ dintre c$peteniile lupilor vr$&iilor" ,i mare gri'$. Ti grul e o pisicu)$ &lnd$, pe lng$ el" Tanus nu d$du nici un semn c$ m ar !i au%it- n sc*im&, ridic$ mna dreapt$, s$ arate c$ nu este narmat, i strig$ cu

voioie0 Fie ca iasomia s$ )i nmiresme%e %ilele, &unule c$l$tor, i !ie ca o so)ie iu&itoare s$ te ntmpine n prag, n semn de &un venit, atunci cnd )i vei !i s!rit c$l$toria. Fie ca &urdu!urile s$ )i !ie venic pline i !ie ca adieri r$ coroase s$ )i mngie !runtea, cnd vei traversa (isipurile nse t$rii, i r$spunse S*u!ti sur%nd" Sursul acela era mai !eroce dect mritul unui leopard, iar oc*iul %drav$n avea luciri ngro%itoare" 3ti prea &un, no&ilul meu domn, i mul)umi Tanus" Tare mi ar pl$cea s$ )i o!er ospitalitatea ta&erei mele i s$ iei prn%ul cu noi" ns$, ai mil$ i n)elege ne c$ ne ateapt$ cale lung$ i c$ tre&uie s$ ne vedem de drum" Mai o!er$ mi o clip$ din pre)iosul t$u timp, asirian seme). naint$ S*u!ti, &locndu i drumul" ,m ceva cu mine care )i va !i de !olos, dac$ va !i s$ a'ungi n siguran)$ cu caravana ta la apele (ilului" Ridic$ un o&iect micu)" ,aa, o amulet$. e+clam$ Tanus" 3ti, cumva, vreun vr$ 'itor@ #e !el de vra'$ este aceasta, pe care vrei s$ mi o o!eri@ (imic altceva dect o pan$, %ise S*u!ti sur%nd n conti nuare" < pan$ de lupul vr$&iilor" Tanus %m&i condescendent, ca i cum ar !i vrut s$ !ac$ pe plac unui copil" 5rea &ine atunci, d$ mi pana asta i nu te voi mai )ine din drum" Un dar, n sc*im&ul altuia" Tre&uie s$ mi o!eri i tu ceva, %ise S*u!ti" 4$ mi dou$%eci dintre sclavele tale" ,poi, dup$ ce te vei ntoarce din 3gipt, ne vom ntlni din nou, i vom mp$r)i ctigul pe care l vei o&)ine din vn%area celorlalte ai%eci" ,sta pentru o singur$ pan$@ l lu$ Tanus n %e!lemea" Mi se pare un trg 'alnic" 5$i, nu i o pan$ oarecare" 3ste o pan$ de lupul vr$&iilor, su&linie S*u!ti" <are eti c*iar att de sla& in!ormat, nct s$ nu !i au%it niciodat$ de pas$rea asta@ Las$ m; s$ m$ uit la pana asta !ermecat$"

Tanus se ndrept$ spre S*u!ti cu mna ntins$, iar acesta i iei n ntmpinare" n acelai timp, 9ratas, Remrem i ,stis se str;nser$ i ei, ca i cum ar !i !ost curioi s$ studie%e pana" n loc s$ studie%e 1darul2 din palma lui S*u!ti, Tanus l apuc$ &rusc de nc*eietur$ i i r$suci mna la spate, pn$ la nivelul omopla)ilor" #u un )ip$t n!ior$tor, acesta se pr$&ui n genunc*i, ceea ce l !$cu pe Tanus s$ l imo&ili%e%e cu i mai mare uurin)$" n acelai timp, 9ratas i oamenii s$i )nir$ nainte, lundu i pe ceilal)i doi &andi)i prin surprindere, la !el ca pe e!ul lor" Le smulser$ armele din mini i i trr$ pn$ n !a)a lui Tanus" ,adar, voi, p$s$relelor, ave)i de gnd s$ l &$ga)i n sperie)i pe 9aari6, asirianul, cu amenin)$rile voastre, nu i aa@ Ba da, dragul meu negu)$tor de pene, am au%it de lupii vr$&iilor" (e a a'uns i nou$ la urec*e c$ snt un stol de ageamii a&ia iei)i din g$oace, cu ca la gur$, !lecari i lai, mai sporov$itori dect un crd de vr$&ii" Spunnd acestea, i r$suci i mai crunt &ra)ul tl*arului, pn$ ce S*u!ti slo&o%i un )ip$t de durere i se pr$&ui cu !a)a la p$mnt 4a, am au%it de lupii vr$&iilor- dar voi a)i au%it de 9aari6 cel /roa%nic@ Tanus i !$cu apoi semn lui 9ratas i, n doi timpi i trei mic$ri, cei trei lupi ai vr$&iilor !ur$ l$sa)i goi puc$, dup$ care !ur$, rapid i !erm, )intui)i n !orm$ de cruce, pe p$mntul pietros" Breau s$ mi )ine)i &ine minte numele- iar a doua oar$ cnd l ve)i au%i, s$ %&ura)i departe, ca nite lupori ai vr$&iilor cumin)ei ce snte)i. le %ise Tanus, apoi i !$cu din nou semn lui 9ratas" ,cesta ndoi ntre degete &iciul pentru sclavi" 3ra asem$n$tor cu vestita unealt$ a lui Ras!er, !$urit din piele de *ipopotam" Tanus ntinse mna dup$ el, iar 9ratas i A d$du cu o uoar$ urm$ de regret" (u te ntrista aa, prea no&ile st$pn de sclavi, %ise Tanus" )i va veni i )ie rndul, ceva mai tr%iu" 4ar, tii &ine, 9aari6,

asirianul, e cel care &ea totdeauna prima ng*i)itur$" Tanus !ic*iui &iciul prin aer nainte i napoi, !$cndu A s$ uiere ca pana de gsc$ n %&or" S*u!ti se r$suci, se !oi acolo unde %$cea ntins i i ntoarse capul spre Tanus, spunndu i printre din)i0 3ti ne&un, do&itoc asirian. #*iar nu )i dai seama c$ snt una dintre c$peteniile lupilor vr$&iilor@ S$ nu ndr$%neti s$ !aci aa ceva. ,cum se vedea c$ i spatele, i !esele de%golite i erau ciu pite de v$rsat" Tanus ridic$ &iciul ct putu de sus i lovi apoi cu toat$ !or)a de care era n stare" L$s$ de a lungul spin$rii lui S*u!ti o dr$ staco'ie, groas$ ct degetul meu ar$t$tor" ,tt de ascu)it$ !u durerea, nct tot trupul &anditului se convulsiona, iar pl$mnii i se golir$ de aer ntr un uierat, !$cndu A s$ nu mai !ie n stare nici m$car s$ )ipe" Tanus ridic$ din nou &iciul i mai l$s$ o dung$ proeminent$, studiat$, paralel$ cu prima, att de apropiate, nct aproape c$ se unir$" 4e data aceasta, S*u!ti i umplu pl$mnii cu aer i slo&o%i un muget r$guit, ca de &ivol prins n capcan$" Tanus nu lu$ ns$ n seam$ %vrcolirile i r$getele sale cumplite, continundu i cu mult$ rvn$ trea&a nceput$, atemnd lovitur$ dup$ lovitur$, ca i cum ar !i )esut un covor" #nd, n s!rit, termin$, picioarele, !undul i spatele victimei sale erau &r$%date n ntregime de dungi ca !ocul" (u se supra puneau nici unele" 5ielea era intact$ i nu cursese m$car o pic$tur$ de snge" ,cum, S*u!ti nu se mai %vrcolea i nici nu mai urla" =$cea cu !a)a n )$rn$ i aerul i !om$ia pe gtle', aa nct stmea nouri de pra! cu !iecare r$su!lare" #nd Remrem i 9ratas l eli&erar$, nu !$cu nici un e!ort s$ se ridice de 'os" R$mase acolo, !$r$ s$ se clinteasc$" Tanus i a%vrli atunci &iciul, lui 9ratas0 Urm$torul e n minile tale, preano&ile st$pn de sclavi" ,rat$ ne ce model iscusit tii s$ i !aci pe spinare. Loviturile de &ici ale lui 9ratas %&miau cu putere, dar le lipsea !ine)ea de care d$duse dovad$ Tanus" #urnd, spatele &an

ditului sngera ca un ulcior g$urit, plin cu vin rou" 5ic$turile de snge c$deau n )$rn$, !ormnd &ilu)e mici, de noroi" Uor asu dat, 9ratas p$rea, n s!rit, mul)umit i i trecu &iciul lui ,stes, !$cndu i semn s$ se apropie de ultima victim$" 4$ i i $stuia o lec)ie, s$ l !aci s$ i aminteasc$ de n$ra vurile lui. ,stes se dovedi i mai grosolan dect 9ratas" #nd termin$, spinarea ultimului &andit ar$ta ca o *alc$ de came crud$, *$cuit$ de un m$celar dement" Tanus !$cu semn caravanei s$ nainte%e spre de!ileul dintre mun)ii roietici" (oi ns$ mai %$&ovir$m o vreme, al$turi de cei trei &$r&a)i de%&r$ca)i" 5n$ la urm$, S*u!ti se urni i i s$lt$ capul, iar Tanus i se adres$ politicos0 7i acum, prietene, d$ mi voie s$ m$ retrag" (u mi uita c*ipul, iar cnd s o ntmpla s$ l mai ve%i, !ii cu mare &$gare de seam$. ,poi i ndes$ pana de lupul vr$&iilor n leg$tura din 'urul capului0 )i mul)umesc pentru dar i )i doresc ca !iecare noapte s$ )i !ie leg$nat$ pe &ra)ele unei !emei !rumoase" i atinse pieptul n dreptul inimii, apoi &u%ele, aa cum !ac asirienii, n semn de r$mas &un, iar eu l urmai pe drum, dup$ caravana ce se dep$rta" nainte s$ co&orm de pe urm$toarea creast$, m am uitat napoi" #ei trei lupi ai vr$&iilor erau n picioare, spri'inindu se unul pe altul, ca s$ poat$ sta drept #*iar i de la o asemenea distan)$ puteam distinge e+presia de pe c*ipul lui S*u!ti0 era o adev$rat$ c*intesen)$ a urii" > 3i, &ine, acum ne am asigurat c$ !iecare lup al vr$&iilor care st$ la pnd$ pe partea asta a (ilului va t$&$r asupra noastr$ de cum vom iei din trec$toare, le am spus eu lui 9ratas i cetei lui de %ur&agii, iar &ucuria lor n ar !i !ost mai mare nici dac$ le a !i promis o cora&ie nc$rcat$ cu &utoaie de &ere i cu !ete !rumoase"

in vr!ul trec$torii ne am ntors pentru ultima oar$ privirile spre al&astrul r$coros al m$rii, pentru ca apoi s$ co&orm n s$l&$ticia n$&uitoare de piatr$ i nisip, ce se ntindea ntre noi i (il" 5e m$sur$ ce naintam, ne mpresura c$ldura, ca un duman de moarte" 5$rea c$ ne p$trunde prin guri i prin n$ri, de !iecare dat$ cnd tr$geam scurt, cu l$comie, aerul n piept" (e sugea ume%eala din trupuri ca o lipitoare" (e usca pielea, iar &u%ele ni se cr$paser$, des!$cndu se ca nite smoc*ine r$scoapte" 5ietrele de su& picioarele noastre ncinse de parc$ ar !i !ost proasp$t scoase din cuptorul unui olar, ne !rigeau i ne &$icau t$lpile, c*iar i prin sandale" 3ra imposi&il s$ ne continu$m marul n timpul orelor celor mai !ier&in)i ale %ilei" St$team ntini la um&ra s$rac$ a corturilor de pn%$ pe care ni le pusese Tanus la dispo%i)ie i g!iam ca nite ogari dup$ o partid$ de vn$toare" #nd soarele sc$pat$ nd$r$tul ori%ontului %dren)uit, de piatr$, pornir$m iar la drum" n deertul care ne mpresura, mocnea o prime'die ngro%itoare, care reuea s$ taie orice elan pn$ i pe cel al /$r%ilor #rocodilului ,l&astru" #oloana lung$ i nceat$ se ncol$cea ca o viper$ r$nit$ printre stncile negre ale a!lorimentu lui i printre dunele maronii ca o coam$ de leu, urmnd drumul str$vec*i, str$&$tut de nenum$ra)i c$l$tori de a lungul timpului" #nd, n s!rit, se l$s$ noaptea, cerul se nsu!le)i de str$ lucirea stelelor i deertul !u luminat att de puternic, nct, din locul n care m$ a!lam, n capul caravanei, puteam distinge silueta lui 9ratas tocmai n coada caravanei, dei ne desp$r)eau mai &ine de dou$ sute de pai" M$r$luiam de o 'um$tate de noapte, cnd Tanus a dat, n s!rit, porunc$ s$ rupem rndurile" 4up$ ce ne am odi*nit, ne am nceput iar marul, naintea %orilor, pn$ cnd mira'ul c$ldurii p$ru c$ di%olv$ a!lorimentele pietroase din 'urul nostru, iar ori%ontul ncepu s$ v$lureasc$, de parc$ ar !i !ost din smoal$ topit$" ,!ar$ de o turm$ de &a&uini cu cap de cine care l$trar$ la noi de pe stncile ce ncon'urau un platou pietros i sterp, pe cnd trecur$m pe la poalele lui, i de

vulturii ce se roteau att de sus pe cerul al&astru, nct p$reau nite !iricele de pra! nvrtindu se n cercuri lente deasupra noastr$, nu se %$rea nici un alt semn de via)$" #nd ne opream s$ ne tragem su!letul, vedeam vrte'urile de nisip, ca nite nim!e dansnd i !$cnd piruete gra)ioase, unduin du se peste ntinderi, iar ra)ia noastr$ de ap$ din c$ni se trans !orma n a&ur, cnd o sor&eam" > Unde or !i@ &om&$nea Tanus, !urios" 5e scrotul asudat al lui Set*, sper ca p$s$relele astea s$ se sature s$ mai !ac$ atta pe gro%avele i s$ se ntoarc$ la cui&" #u toate c$ eram cu to)ii veterani ncerca)i, deprini cu greut$)ile i cu condi)iile vitrege, nervii ne erau ntini la ma+i mum" #amara%i i vec*i prieteni ncepur$ s$ mrie unii la al)ii din senin i s$ se ciorov$iasc$ pe ra)ia de ap$" > S*u!ti e un cine &$trn i viclean, i am spus eu lui Tanus" i va aduna !or)ele i va atepta ca noi s$ ne ducem la el, mai degra&$ dect s$ ne ias$ n cale" (e va l$sa s$ ostenim pe cale, pn$ cnd o&oseala ne va sl$&i vigilen)a- i a&ia atunci va ataca" ntr a cincea %i mi am dat seama c$ ne apropiam de oa%a /alla*a, cnd am v$%ut c$ stncile ntunecate dinaintea noastr$ erau mpn%ite de pu)urile mormintelor str$vec*i" #u secole n urm$, oa%a ad$postea un ora n!loritor, ns$ un cutremur %guduise dealurile, distrugnd i%voarele" #ursul de ap$ se trans !ormase n cteva !irioare care a&ia se prelingeau prin nisip" #u toate c$ !intnile !useser$ s$pate mai adnc n c$utarea apei care se retr$sese, iar terasele argiloase co&orau pn$ acolo unde luciul apei str$lucea mereu n ntuneric, oraul murise" =idurile !$r$ acoperiuri edeau acolo uitate, cu!undate n t$cere, iar oprlele se nc$l%eau la soare, n cur)ile unde alt$dat$ %$&oviser$ negus tori &oga)i, mpreun$ cu *aremurile lor" 5rima noastr$ gri'$ !u s$ umplem &urdu!urile" /lasurile oamenilor care scoteau ap$ din str$!undurile !ntnii erau distorsionate de ecourile ce se n$l)au din pu)ul adnc" n vreme ce ei se ocupau de acest lucru, Tanus cu mine !$cur$m o tur$ n 'urul oraului p$r$giniL 3ra un loc

trist i pustiu" n mi'loc se n$l)a templul d$r$p$nat al /allalei" ,coperiul se pr$&uise i, pe alocuri, %idurile erau g$urite" ,vea o singur$ intrare, prin portalul din cap$tul vestic, ce st$tea s$ se pr$&ueasc$" > Ksta i tocmai &un, morm$i Tanus, n timp ce se plim&a ncolo i ncoace, cnt$rind totul cu privirea lui de soldat, gndindu se la !orti!ica)ii i la eventuale am&uscade" #nd l am ntre&at ce avea de gnd, a %m&it i a dat din cap0 Las? pe mine, prietene. Luptele snt meseria mea" #um st$team n mi'locul templului, am o&servat n )$rn$ urmele l$sate de o ceat$ de paviani i i le am ar$tat i lui Tanus, spunndu i0 5ro&a&il c$ &eau ap$ din pu)uri" n seara aceea, n vreme ce st$team pe lng$ !ocurile mici i !umegnde, ntre)inute cu &$legar uscat de m$gar, am au%it din nou pavianii, vec*ile maimu)e ce ntruc*ipau prostia, l$trnd amenin)$tor pe dealurile din 'urul oraului ruinat Sunetul acesta r$suna puternic, i%&indu se de stnci, iar eu m$ uitai la Tanus pe deasupra !l$c$rilor, ncuviin)nd din cap0 Iat$ c$, n s!rit, a sosit i prietenul t$u, S*u!ti" Solda)ii trimii de el n recunoatere snt sus, pe dealuri, de unde se uit$ la noi" 3i au alarmat pavianii" ($d$'duiesc c$ i aa" Tic$loii mei mai au pu)in i se r$scoal$" 3i tiu c$ trea&a asta a !ost ideea ta, iar dac$ lucrurile nu ies cum au !ost pl$nuite, s ar putea s$ !iu nevoit s$ le o!er capul sau pielea de pe !esele tale, ca s; i potolesc, mri Tanus, apoi se ndrept$ spre !ocul din apropiere, ca s$ vor&easc$ cu ,stes" Intr o clip$, n ta&$r$ se instal$ o cu totul alt$ stare de spirit, la a!larea vetii c$ dumanul era aproape" 5rivirile tuturor se nseninar$, iar &$r&a)ii ncepur$ s$ rn'easc; unul la altul n &$taia !l$c$rilor, n timp ce i veri!icau pe !uri t$iurile s$&iilor, pe su& rogo'ini" Totui, erau veterani vicleni i a&ordar$ toat$ gama de mic$ri i de ac)iuni normale pentiu o caravan$, ca s$ nu dea de gndit pa%nicilor a!la)i pe dealurile ntunecate de deasupra noastr$" n s!rit, ne am ngr$m$dit cu to)ii pe

rogo'ini, dup$ ce domolir$m !ocurile, dar nimeni nu putea dormi" i au%eam tuind n 'urul meu, pro!itnd de ad$postul ntunericului" <rele lungi p$reau s$ nu se mai s!reasc$, iar prin gaura ce se c$sca n locul acoperiului urm$ream constela)iile m$re)e rotindu se deasupra capului meu ntr o magni!ic$ splendoare, ns$ atacul se l$sa ateptat #*iar nainte de ivirea %orilor, Tanus i !$cu ultimul tur printre g$r%i, iar cnd se ntoarse la locul s$u, lng$ r$m$i)ele !ocului din noaptea trecut$, se opri o clip$ lng$ rogo'ina unde st$team i mi opti0 Tu i prietenii t$i, pavianii, snte)i la !el. To)i l$tra)i la lun$. Lupii vr$&iilor snt aici" i simt 4ealurile snt mpn%ite de ei, am protestat eu" > Tot ce sim)i tu e mireasma unui mic de'un, morm$i Tanus" 7tia c$ nu puteam s$ su!$r nici cea mai mic$ alu%ie, cu privire la l$comia mea" n loc s$ i r$spund la glumele i proaste, am di&uit, pe ntuneric, cel mai apropiat morman de ruine i m am dus s$ m$ uure% nd$r$tul lor" #um st$team acolo, pe vine, am au%it din nou un pavian l$trnd i un )ip$t s$l&atic r$sunnd puternic, !$cnd )$nd$ri linitea aceea ne!ireasc$ a ultimului ceas din noapte mai ntunecat acum ca oricnd" Mi am ntors capul n direc)ia de unde se au%ise i am desluit neclar i !oarte sla& %gomot de metal i%&it de stnc$, ca i cum o mn$ nesigur$ ar !i sc$pat un pumnal acolo, pe creasta dealului, sau ca i cum un scut negli'ent s ar !i lovit de o stnc$ de granit, pe cnd cineva se gr$&ea s$ i ocupe postul, nainte ca primele ra%e ale %orilor s$ l descopere vederii" ,m surs mul)umit n sinea mea- pu)ine snt pl$cerile din via)a mea care s o egale%e pe aceea de a A vedea pe Tanus ng*i)indu i cuvintele" Cntorcndu m$ pe rogo'in$, le optii celor de lng$ mine0 > Fi)i preg$ti)i" Snt aici" ,u%ii cum vor&ele mele !ur$ purtate din gur$ n gur$" 4easupra, stelele ncepeau s$ piar$, iar %orile se strecurau

printre noi pe !uri, ca o leoaic$ pndind o turm$ de ga%ele" Brusc, am au%it o santinel$ !luiernd dinspre peretele vestic, un ciripit clar ce putea !oarte &ine s$ !ie strig$tul unei p$s$ri de noapte, ns$ noi tiam ce nsemna" Brusc, agita)ia puse st$pnire pe ntreaga ta&$r$" Totul era controlat de 9ratas i de o!i)erii lui care opteau ncet, dar categoric0 > Hei, voi cei din /arda ,l&astr$, lua)i o uor. Respecta)i poruncile. 5$stra)i v$ po%i)iile. (ici unul dintre oamenii de acolo nu se mai r$suci pe rogo 'ina sa" F$r$ s$ m$ ridic, cu !a)a acoperit$ de v$l, am ntors uor capul i m am uitat spre crestele dealurilor de dincolo de %idurile templului" Siluetele ascu)ite precum vr!ul de pumnal ale stncilor de granit ncepur$ &rusc s$ i sc*imonoseasc$ conturul" ,m !ost nevoit s$ clipesc din oc*i, ca s$ m$ ncredin)e% de ceea ce vedeam" ,poi, ncet, mi am rotit privirile i peste tot v$%ui acelai lucru" Linia ori%ontului era punctat$ de siluetele ntunecate i amenin)$toare ale unor &$r&a)i narma)i" Formau un %id nentrerupt n 'urul nostru, pe care nici un !ugar nu putea s$ l p$trund$" ,m n)eles atunci de ce S*u!ti i amnase atta r$%&unarea, i tre&uise ceva vreme ca s$ adune o asemenea armat$ de tl*ari" #red c$ erau mai &ine de o mie, dei n lumina aceea sla&$ nu puteai !i sigur de num$rul lor" Fiec$rui soldat de al nostru i reveneau cel pu)in %ece de ai lor i, !$cnd calculul acesta, sim)ii cum m$ p$r$sete entu%iasmul" 7ansele de victorie aproape c$ nu e+istau, c*iar i pentru o garni%oan$ de solda)i din /arda ,l&astr$" Lupii vr$&iilor st$teau neclinti)i, la !el ca stncile din 'urul lor" Sen%a)ia de ordine pe care mi o inspirau m$ alarm$" M$ ateptasem s$ curg$ asupra noastr$ ca o gloat$ de%ordonat$ i, cnd colo, ei se comportau ca nite lupt$tori versa)i" Faptul c$ st$teau acolo ng*e)a)i ca nite statui era mai nsp$imnt$tor i mai amenin)$tor dect dac$ ar !i slo&o%it strig$te de lupt$ i i ar !i %$ng$nit scuturile"

n timp ce intensitatea luminii cretea uor, puteam s; i dis tingem mai &ine" 5rimele ra%e ale soarelui scnteiar$ pe &ron%ul scuturilor i pe t$iurile descoperite ale s$&iilor, a%vrlind s$ge)i luminoase c$tre oc*ii notri" 3rau cu to)ii n!o!oli)i cu ear!e negre n 'urul capului, de li se vedeau numai oc*ii nendur$tori, ca ai rec*inilor al&atri cumpli)i ce terori%ea%$ apele m$rii pe care o l$sasem n urm$" Linitea se prelungea att de mult, nct m$ gndeam c$, n curnd, au s$ mi cede%e nervii i c$ inima o s$ mi sar$ e!ectiv din piept, din cau%a presiunii ne&uneti a sngelui care mi curgea prin vene" 4eodat$, i%&ucni un glas ce sparse t$cerea %orilor i se prelinse r$sunnd de a lungul v$ilor0 9aari6. 3ti trea%@ ,tunci l am recunoscut pe S*u!ti nd$r$tul ear!ei su& care se ascundea" St$tea n dreptul versantului apusean al stncii n care !usese croit drumul" 9aari6. se au%i din nou" 3 timpul s$ mi pl$teti datoria, ns$ pre)ul a crescut" 4e data asta, vreau totul. Totul. a repetat el, a%vrlindu i ear!a i de%velindu i c*ipul mncat de v$rsat" Breau a&solut tot, inclusiv c$p$)na aia a ta seac$ i n!umurat$" Tanus se ridic$ de pe rogo'in$ i a%vrli pledul din piele de oaie ntr o parte" > ,sta nseamn$ s$ co&ori i s$ )i iei c*iar tu ceea ce doreti, strig$ el i i scoase spada din teac$" S*u!ti ridic$ &ra)ul drept, iar oc*iul &eteag prinse un m$ nunc*i de ra%e i lic$ri ca o moned$ de argint" ,poi i co&or &rusc mna La acest semnal, din rndurile solda)ilor alinia)i pe dealuri )ni un urlet i ncepur$ cu to)ii s$ i agite armele prin aer, n$l)ndu i le spre cerul g$l&ui i palid al dimine)ii" S*u!ti le !$cu semn s$ nainte%e, iar ei curser$ ca un torent nspre valea ngust$ a /allalei" Tanus o lu$ la goan$ c$tre mi'locul cur)ii templului, unde locuitorii de demult ridicaser$ un altar nalt de piatr$, n cinstea protectorului lor, Bes, %eul pitic al mu%icii i al &e)iei" 9ratas se gr$&i s$ i se al$ture, mpreun$ cu o!i)erii lui, n timp ce eu i 1sclaveleD ne am g*emuit pe rogo'ini i ne am acoperit capetele

&ocind de spaim$" Tanus se repe%i nainte, spre altar, i ngenunc*e, ncor dndu i marele arc, Lanata" i tre&ui ntreaga !or)$ ca s$ l n tind$, dar cnd se ridic$ iar n picioare, arcul str$lucea cu mo sorelele lui de argint, de parc$ ar !i !ost nsu!le)it" ntinse mna peste um$r i trase o s$geat$ din tol&a de la spate, apoi se ntoarse spre poarta principal$ prin care tre&uia s$ intre *oarda de lupi ai vr$&iilor" Lng$ altar, 9ratas i al ini ase oamenii ntr un singur ir, iar acetia aveau i ei arcurile ndreptate i ntinse spre intrarea din pia)$" Formau un ciorc*ine mic i 'alnic n 'urul altarului i sim)eam cum mi se pune un nod n gt, privindu i" 3rau att de vite'i i de nen!rica)i. Boi compune un cnt n onoarea lor, am decis eu, str$!ulgerat de un impuls, dar pn$ s$ pot termina primul vers, cei din capul cetei de &andi)i se i n$pustir$ urlnd printre ruinele por)ii" (umai cinci oameni puteau urca, um$r la um$r, scara a&rupt$, iar pn$ la locul unde st$tea Tanus mai erau aproape patru%eci de pai" Tanus ncord$ arcul i slo&o%i prima s$geat$" (umai aceasta singur$ ucise trei oameni" 5rimul era un tl*ar nalt, care purta un or) scurt i avea plete lungi, unsuroase, ce i !luturau pe spate" S$geata i str$punse pieptul gol e+act n mi'loc i trecu prin trupul s$u att de uor, nct p$rea c$ nu !usese dect o )int$ croit$ dintr o !oaie de pergament" ($cl$it$ de'a de sngele primului &$r&at, s$geata l nimeri i pe cel de al doilea, din spatele lui, direct n gt" #u toate c$ !or)a %&orului mai sc$%use ntructva, i g$uri, totui, gtle'ul, !$r$ ns$ s$ i A str$pung$ dintr o parte ntr alta" ,ripioarele de 'os r$maser$ ag$)ate n carnea omului, n sc*im&, vr!ul crestat al s$ge)ii se n!ipse drept n oc*iul celui de al treilea &$r&at care i urma ndeaproape pe primii doi" Ultimii erau )intui)i mpreun$ de aceeai s$geat$ i se poticneau nvrtindu se pe loc c*iar su& portal, &locndu i pe cei care voiau s$ p$trund$ pe lng$ ei, n curte" 5n$ la urm$, i smulser$ s$geata din or&it$, dar vr!ul acesteia r$mase n!ipt n oc*iul victimei" #ei doi &$r&a)i se

pr$&uir$ i peste ei se rev$rs$ o mas$ de tl*ari n pia)$" Mica ceat$ din 'urul altarului i ntmpin$ cu valuri nentrerupte de s$ge)i, do&orndu i pe cei din !a)$, ast!el nct trupurile lor aproape c$ &locau p$trunderea celor din spate care erau nevoi)i s$ escalade%e mormanele de mor)i i de r$ni)i" Situa)ia aceasta nu avea cum s$ dure%e prea mult, pentru c$ presiunea r$%&oinicilor care veneau din spate era covritoare, iar num$rul lor, mult prea mare" ,u !or)at intrarea precum apele (ilului spul&er$ un dig ce nu poate )ine piept pu*oaielor de%l$n)uite, iar n pia)$ se rev$rs$ o mas$ compact$ de lupt$tori care ncon'urar$ micul grup strns n 'urul altarului lui Bes" 3rau prea aproape ca s$ )inteasc$ cu arcurile, aa c$ Tanus i oamenii s$i i le aruncar$ deoparte i i scoaser$ spadele din teac$0 Horus, d$ mi putere. i url$ Tanus ndemnul la lupt$, iar oamenii din 'urul lui strigar$ i ei, avntndu se n &$t$lie" Se au%i cum r$sun$ &ron%ul i%&it de &ron% cnd lupii vr$&iilor ncercar$ s$ a'ung$ la ei, dar acetia ncon'uraser$ altarul i, din orice parte ar !i venit, lupii vr$&iilor erau ntmpina)i de vr!ul spadelor mnuite cu o preci%ie i o ndemnare aduc$toare de moarte" Br$'mailor nu le lipsea cura'ul, aa c$ atacau ceata din 'urul altarului rnduri rnduri" #um c$dea unul secerat, cum i lua altul locul" L am v$%ut pe S*u!ti n poart$" (u lupta, dar i &lestema aprig solda)ii i i mna n iureul luptei cu urlete cumplite de !urie" n vreme ce i ndemna, oc*iul &olnav i se rostogolea n or&it$0 S$ mi A prinde)i viu pe asirian. 4oresc s$ i o!er o moarte nceat$ i s$ l aud cum se tnguie. Tl*arii nu &$gar$ n seam$ !emeile care st$teau nc$ ciopor, c*ircite pe rogo'ini, cu capetele acoperite de ear!e, &ocindu se i 'elindu se ngro%ite" M$ tnguiam i eu, dar nu puteam s$ nu o&serv c$ lupta care se ncinsese n curtea aceea era mult prea ngro%itoare" Se strnseser$ peste o mie de oameni n spa)iul

acela ngust" ,s!i+iat n )$rn$, !ui strivit i c$lcat n picioare de *oarda de%l$n)uit$, pn$ cnd am reuit s$ m$ strecor i s$ m$ vr la ad$postul unui col) de %id" Unul dintre &andi)i s a tras mai pe margine din iure i s a aplecat asupra mea" Mi a smuls v$lul de pe oc*i i, pentru o clip$, mi ntlni privirea0 S!nt$ mam$ a lui Isis, %ise el g!ind, ct eti de !rumoas$. 3ra un tic$los urt, cu din)ii lips$ i cu unul din o&ra'i &r$%dat de o cicatrice" R$su!larea i era puturoas$, ca o gur$ de canal, i st$tea lasciv n !a)a mea0 ,teapt$ tu, pn$ s o termina trea&a asta" 4up$ care am s$ )i dau ceva care s$ te !ac$ s$ gemi de pl$cere, promise el, apoi mi r$suci !a)a spre a lui i m$ s$rut$" 5rimul meu impuls !u s$ l resping, dar mi am nvins repul sia i i am r$spuns la s$rut" Snt un artist n meteugurile iu&irii, c$ci m am per!ec)ionat n apartamentele &$ie)ilor seniorului Inte!" S$rut$rile mele pot n!iora un &$r&at pn$ n m$duva oaselor" L am s$rutat, !$cnd apel la toat$ priceperea mea, iar el r$ mase ca tr$snit" #t timp era nc$ trans!igurat, am scos uor pumnalul din teac$ i mi l am strecurat pe su& &lu%$, mplntndu i A n trup, ntre coastele a cincea i a asea" #nd a )ipat, i am astupat gura cu &u%ele mele i l am strns dr$g$stos la piept, r$sucind 'ung*erul n ran$, pn$ ce, %guduit de un !rison, s a l$sat cu toat$ greutatea peste mine, dup$ care i am dat drumul s$ se rostogoleasc$ ntr o parte" ,m privit iute n 'ur" n cele cteva minute n care m$ desco torosisem de admiratorul meu, situa)ia micului grup strns lng$ altar se nr$ut$)ise" #ercul era acum plin de sp$rturi" 4oi &$r&a)i erau la p$mnt, iar ,mset* era r$nit" i trecuse spada n mna stng$, n timp ce &ra)ul cel$lalt i atma sngernd" Fui str$&$tut de o und$ de uurare, v$%ndu A pe Tanus nc$ neatins, r%nd s$l&atic, n timp ce i mnuia paloul cu iscusin)$" 4ar mi a trecut prin minte c$ ntr%iase prea mult i c$ nc$ nu de%v$luise capcana" ntreaga &and$ de lupi ai vr$&iilor se ngr$m$dise n pia)$, urlnd, l$trnd aproape, la el, ca nite ogari n 'urul unui leopard r$nit" ,vea s$ !ie %dro&it n orice clip$,

mpreun$ cu ceata lui vitea%$" n vreme ce m$ uitam la el, Tanus mai do&or un vr$'ma, str$pungndu i gruma%ul, retr$gndu se apoi, cu o &ucat$ de came r$mas$ ag$)at$ de lama spadei sale" ntoarse capul i slo&o%i un urlet care r$sun$, i%&indu se de %idurile pr$&uite din 'urul nostru0 /ard$ ,l&astr$, urma)i m;. Imediat,,roa&eleD s$rir$ i i lep$dar$ ct colo vemintele largi" i scoseser$ de'a spadele din teac$ i se n$pustir$ asupra *oardei de tl*ari, pe la spate" Surpri%a !u uluitoare" i v$%ui ucignd mai &ine de o sut$ de oameni, nainte ca victimele lor s$ se poat$ de%metici, ca s$ contracare%e" ns$ cnd, n s!rit, se ntoarser$ s$ pare%e atacul, r$maser$ cu spatele descoperit, deoarece acolo se a!lau Tanus, mpreun$ cu ai s$i" Recunosc, luptau &ine, ns$ snt sigur c$ nu cura'ul i pro pulsa, ci groa%a" Totui, strnseser$ prea mult rndurile, ca s$ mai poat$ mnui s$&iile cu uurin)$, iar &$r&a)ii pe care i n!runtau !$ceau parte dintre cele mai de seam$ trupe din 3gipt, adic$ din ntreaga lume" Mai re%istar$ o &un$ &ucat$ de vreme" ,poi, glasul lui Tanus r$sun$ iar n iureul luptei" 5entru o clip$, am cre%ut c$ e vor&a de un alt ordin oarecare" #urnd ns$, mi am dat seama c$ era vor&a de prima m$sur$ din imnul de lupt$ al g$r%ilor" #u toate c$ au%isem deseori vor&indu se cu venera)ie despre !aptul c$ solda)ii din /arda ,l&astr$ n$l)au totdeauna un cntec atunci cnd se a!lau n toiul &$t$liei, nu cre%usem niciodat$ c$ ar !i adev$rat" ,cum ns$ o sut$ de glasuri intonau acordurile cntului0 1Sntem Suflarea lui Horus, iute, ca vntul pustiului, Sntem cei ce secer$ oameni"AA =$ng$nitul spadelor lor constituia partea instrumental$ a cntului i r$suna ca dang$tul ciocanelor pe nicovalele lumii de dincolo" In !a)a acestei s$l&$ticii tru!ae, lupii vr$&iilor r$maser$ ov$ielnici- apoi, dintr o dat$, lupta se trans!orm$ ntr un m$cel" Mai v$%usem la via)a mea o *ait$ de cini s$l&atici ncon

'urnd i repe%indu se s$ s!ie o turm$ de oi" 4ar ceea ce se ntmpla acolo era cu mult mai n!ior$tor" #)iva lupi ai vr$&iilor i aruncar$ spadele i se pr$&uir$ n genunc*i, cernd ndurare" Solda)ii ns$ s au ar$tat lipsi)i de mil$" ,l)ii au ncercat s$ a'ung$ la portal, dar acolo au !ost ntmpinati de g$r%i" 8op$iam pe marginea cmpului de &$t$lie, %&iernd n direc)ia lui Tanus, str$duindu m$ s$ m$ !ac au%it n rumoare0 <prete i. ,vem nevoie de pri%onieri. Tanus nu m$ au%i, sau, mai degra&$, pre!er$ s$ mi ignore vor&ele" #ntnd i r%nd n *o*ote, cu 9ratas de a stnga i cu Remrem de a dreapta, el spinteca ntruna n came vie" Bar&a i era n$cl$it$ de sngele celor ucii, iar oc*ii i scnteiau pe masca sngerie a !e)ei sc*im&at$ acum ntr o e+presie dement$, aa cum nu mai v$%usem niciodat$" 5e vesela Hapi, se sim)ea al nai&ii de &ine n vrte'ul &$t$liei ame)itoare. <prete te, Tanus, nu i ucide pe to)i. 4e data aceasta, m$ au%i" B$%ui cum i se terge ne&unia de pe c*ip i cum i rec$p$ta st$pnirea de sine" ,corda)i le ndurare celor care o ceresc. tun$ el, iar g$r%ile se supuser$ de ndat$" n !inal, din cei o mie de tl*ari, doar dou$ sute se trau acum de%arma)i pe dalele de piatr$ nsngerate, implornd s$ li se cru)e via)a" < clip$, r$m$sei nm$rmurit, ndoindu m$ de !aptul c$ ma sacrul luase s!rit, pentru ca apoi s$ o&serv, cu coada oc*iului, o micare !uri$" S*u!ti i d$duse seama c$ nu putea !ugi pe la poart$" i a%vrli spada i )ni spre %idul r$s$ritean al cur)ii, aproape de locul unde m$ a!lam" ,ici %idul era cel mai r$u dis trus, micorat la aproape 'um$tate din m$rimea ini)ial$" #$r$ mi%ile de lut pr$&uite !$ceau un !el de ramp$ a&rupt$, pe care S*u!ti o escalad$, mpleticindu se i alunecnd, apropiindu se totui rapid de vr!" Se pare c$ !usesem singurul care o&servase tentativa de !ug$" /$r%ile erau ocupate cu ceilal)i pri%onieri, iar Tanus st$tea cu spatele la mine, poruncind oamenilor s$ adune vr$'maii %dro&i)i" F$r$ s$ stau pe gnduri, am luat o c$r$mid$ spart$ de 'os i am a%vrlit o cu toat$ puterea mea spre S*u!ti care tocmai

a'unsese sus, pe parapet" L am nimerit drept n moalele capului i att de tare, nct s a pr$&uit n genunc*i, iar gr$mada de molo% ced$ su& el, aa c$ alunec$ napoi, nv$luit ntr un nor de pra! i ateri%$, n !inal, la picioarele mele, n$ucit M am n$pustit la el, nc$lecndu i pieptul i i am pus 'un g*erul la gt" R$mase *ol&ndu se la mine cu oc*iul lui sticlos, nc$ ame)it de pe urma loviturii pe care i o d$dusem" S$ nu cumva s$ ndr$%neti s$ !aci vreo micare. l am averti%at eu, c$ci te spintec ca pe un pete. mi pierdusem v$lul i tic*ia, iar p$rul mi c$%use pe umeri" ,tunci m$ recunoscu, ceea ce nu era de mirare" (e ntlniser$m de multe ori, dei n cu totul i cu totul alte mpre'ur$ri" Taita, eunucul@ &ol&orosi el" Seniorul Inte! tie ce pui tu la cale@ < s$ a!le n curnd, l am asigurat eu, mpungndu A cu vr!ul 'ung*erului, pn$ ce scoase un morm$it ce sem$na mai degra&$ cu o gro*$itur$" Ins$ nu tu vei !i acela care l va lumina" F$r$ s$ dep$rte% lama pumnalului de la gruma%ul lui, am strigat spre dou$ dintre g$r%ile de acolo, s$ vin$ s$ l ia" l arun car$ cu !a)a n )$rn$ i i legar$ nc*eieturile minilor cu o &ucat$ de pn%$ de in, apoi l trr$ dup$ ei" Tanus m$ v$%use prin%ndu A pe S*u!ti, iar acum se ndrepta c$tre mine, p$ind printre mor)i i r$ni)i" Frumoas$ lovitur$, Taita. ( ai uitat nimic din ce te am nv$)at" M$ &$tu prietenete pe spate, dar att de puternic, nct m$ cl$tinai" Ins$ mai ai o sumedenie de lucruri de !$cut" 5atru dintre ai notri au !ost ucii i cel pu)in doispre%ece snt r$ni)i" 7i ta&$ra lor@ ntre&ai eu, iar el c$sc$ oc*ii mari, la mine" #e ta&$r$@ 5$i, o mie de lupi ai vr$&iilor n aveau cum s$ r$sar$ aa, din p$mnt din iar&$ verde, ca !lorile pustiului" 3 musai c$ au animale de povar$ i sclavi" (u tre&uie s$ i lai s$ scape" (u se poate s$ r$mn$ cineva n via)$, ca s$ povesteasc$ ceea ce s a ntmplat aici, ast$%i, i nici s$ a'ung$ la 9ama6, unde s$ r$spndeasc$ vestea c$ tr$ieti"

5e s!inta Isis, ai dreptate. 4ar cum o s o g$sim@ ntre&area v$dea eu!oria care l su&'uga nc$ pe Tanus i dorin)a lui de a continua lupta" 3+istau momente n care mi puneam serios pro&lema ce s ar !i !$cut el !$r$ mine" Mergem napoi, pe urmele l$sate de paii lor i sigur o s$ le d$m de cap$t, i am %is eu repede" < mie de perec*i de picioare, de &un$ seam$ c$ s au imprimat pe un drum pe care nou$ nu ne mai r$mne dect s$ l urm$m" #*ipul i se nsenin$ i strig$ spre 9ratas care se a!la ntr un col) al templului0 Ia cinci%eci de oameni i du te cu Taita" 3l v$ va conduce spre ta&$ra lor" 4ar r$ni)ii""", am protestat eu" mi luasem por)ia de lupt$ pe %iua aceea, ns$ el mi respinse scurt o&iec)iile0
$siiea ta&erei lor a !ost la !el de simpl$ precum i spu

Tu te pricepi cel mai &ine dintre noi la cititul urmelor" R$ni)ii mai pot r$&da !$r$ ngri'irile tale- a!urisi)ii mei snt re%is ten)i ca o !riptur$ de &ivol n snge- pu)ini i vor da du*ul pn$ s$ te ntorci tu" sesem eu lui Tanus" nso)it de 9ratas i de cei cinci%eci de oameni c$rora le sim)eam r$su!larea n cea!$, am !$cut un ocol larg al oraului i, n spatele primului irag de coline, am g$sit irul ngust de urme pe care le l$saser$ ei cnd ne ncon'uraser$" ,m urm$rit cu n!rigurare drumul acela i, la nici m$car o mil$, am a'uns n vr!ul unui deal, de unde am %$rit ta&$ra n valea pu)in adnc$ ce se atemea la picioarele noastre" Surpri%a celor de acolo !u !$r$ margini" Breo dou$%eci de tl*ari r$m$seser$ s$ p$%easc$ m$garii i !emeile" <amenii lui 9ratas i au %dro&it din primul atac, iar de data aceasta era prea

tr%iu s$ lu$m ostatici" (u au cru)at dect !emeile i, o dat$ ce ta&$ra !u cucerit$, 9ratas i a l$sat solda)ii s$ le adauge la tradi)ionala prad$ de r$%&oi" Femeile p$reau alese cu mult$ gri'$, lucru la care nu m a !i ateptat de la o asemenea companie" ,m %$rit cteva c*ipuri dr$g$lae printre ele" Se supuneau ritualurilor cuceririi cu o e+traordinar$ &un$voin)$" Le am au%it c*iar, pe unele, r%nd i !$cnd glume, n timp ce solda)ii le tr$geau la sor)i" #alitatea lor de nso)itoare ale unei &ande de lupi ai vr$&iilor nu era ceea ce s ar putea numi o a!initate gra)ioas$ i m$ ndoiam c$ printre doamnele acestea s ar mai putut a!la vreo !ecioar$ ruinoas$, care s$ se mai m&u'ore%e" Fur$ conduse, una cte una, de noii lor st$pni, pe dup$ cte o stnc$, unde le !ur$ s$ltate poalele, !$r$ nici o alt$ ceremonie" 5$trarele lunii se succed$, prim$vara vine dup$ iarn$, la !el ca acestea, nici una dintre doamne nu p$rea s$ i 'eleasc$ r$po satul so)" Intr adev$r, p$rea de net$g$duit c$ se n!iripau acum, pe nisipul deertului, rela)ii noi i, poate, de durat$" n ceea ce m$ privete, mai mare interes mi stmeau m$garii de povar$ i ceea ce c$rau ei" 3rau peste o sut$ cinci%eci de ast!el de animale, multe dintre ele solide, puternice, pe care am !i putut lua un pre) &un la trgurile din 9ama6, ori din Sa!aga" Socoteam c$ mi s ar cuvenit cel pu)in ct i se d$dea unui centurion, dac$ &anii ctiga)i ast!el s ar !i mp$r)it" La urma urmei, investisem de'a o mare parte din economiile mele pentru reuita ntreprinderii noastre i ar !i !ost normal s$ !iu, cumva, r$spl$tit" ,veam de gnd s$ discut cu Tanus trea&a aceasta i aveam ncredin)area c$ m$ va n)elege" /enero%itatea lui era &ine cunoscut$" #nd ne am ntors n /allala cu animalele de povar$ nc$r cate cu prada de r$%&oi, urma)i de o ceat$ de !emei pri&ege, care se ataaser$ n mod !iresc de noii lor &$r&a)i, soarele apusese de'a" Una dintre casele d$r$p$nate de lng$ i%voare !usese trans !ormat$ n spital de campanie" ,colo am lucrat toat$ noaptea, la lumina tor)elor i a l$mpilor cu ulei, crpind trupurile s!rtecate ale solda)ilor" #a ntotdeauna, !ui adnc micat de stoicismul cu care r$&dau, dei ma'oritatea r$nilor erau grave i dureroase" Totui, mi am pierdut unul dintre pacien)i, nainte de ivirea

%orilor" ,mset* a murit pentru c$ pierduse prea mult snge prin arterele s!rtecate ale &ra)ului" 4ac$ l a !i ngri'it imediat dup$ terminarea luptei, n loc s$ m$ duc n deert, a !i putut s$ l salve%" n ciuda !aptului c$ ntreaga vin$ c$dea pe umerii lui Tanus, nu eram n stare s$ mi st$pnesc m*nirea i sentimentul de vinov$)ie, pentru c$ era vor&a de o moarte care ar !i putut !i prentmpinat$" Totui, aveam credin)a c$ pacien)ii ceilal)i aveau s$ se vindece !rumos i repede" 3rau to)i &$r&a)i tineri i vigu roi, ntr o condi)ie !i%ic$ e+celent$" (u aveam nici un lup al vr$&iilor su& ngri'ire" #apetele le %$ceau al$turi de trupuri, c*iar acolo unde le !useser$ rete%ate, adic$ pe cmpul de &$t$lie" #a doctor, m$ sting*erea o&iceiul, vec*i de mii de ani, de a trata ast!el r$ni)ii din rndurile vr$'ma ilor, ns$ presupun c$ trea&a aceasta i avea sensul ei" 4e ce s$ !ie nving$torii nevoi)i s$ i iroseasc$ !or)ele, salvndu i pe cei n!rin)i i %dro&i)i, cnd era pu)in pro&a&il s$ mai scoat$ vreun pre) &un pe ei, vn%ndu i ca sclavi i, o dat$ salva)i, ntr o &un$ %i, s$ ridice paloul c*iar mpotriva salvatorilor lor@ ,m lucrat noaptea ntreag$, re%istnd numai cu o gur$ de vin i cu dou$ trei m&uc$turi de mncare, luate i acelea cu minile pline de snge i, n ciuda !aptului c$ eram aproape s!rit, nu mi a !ost dat nc$ s$ m$ odi*nesc" Tanus m a c*emat la el, de ndat$ ce s a !$cut lumin$"

ri%onierii care nu erau r$ni)i !useser$ nc*ii n templul lui Bes" nc*eieturile minilor le erau legate la spate i edeau pe vine, nira)i de a lungul %idului dinspre mia%$noapte, veg*ea)i !iind de gardieni" 4e cum am p$it n templu, Tanus m a c*emat la el" St$tea ncon'urat de c)iva dintre o!i)erii lui" 3ram nc$ nvemntat n portul acela de asirianc$, aa c$ mi am ridicat poalele stropite de snge i mi am croit drum printre mi%eriile mpr$tiate pe podea, r$mase de pe urma luptei"

> Snt treispre%ece clanuri ale lupilor vr$&iilor, aa parc$ mi ai spus tu, Taita, %ise Tanus, iar eu l apro&ai" Fiecare clan cu &aronul s$u" l avem pe S*u!ti" ,cum s$ vedem dac$ mai recunoti vreunul printre &$r&a)ii acetia drep)i i""" nevinova)i. #*icoti ar$tnd spre pri%onieri, apoi m$ lu$ de &ra) i m$ c$l$u%i printre ei" mi ascunsesem c*ipul cu un v$l, pentru ca nici unul s$ nu m$ recunoasc$" ,m cercetat !iecare !a)$, din mers, i am reuit s$ i di&ui pe doi dintre ei0 ,6*e6u era e!ul clanului de la mia%$%i care pr$da )inuturile de lng$ S:ene, 3le !antina i colinele din 'ur, n vreme ce Sete6 era mai dinspre mia%$noapte, &aronul clanului 9om <m&o" 3ra clar acum c$ S*u!ti i n'g*e&ase otirea la repe%eal$, din c)i oameni g$sise" 3rau mem&ri ai tuturor clanurilor acolo, n rndurile celor captura)i" Trecnd printre ei, i &$team uor, prietenete pe um$r, recunoscndu i, ast!el, ca e!i, erau tr)i a!ar$ din rnd" ,'ungnd la s!ritul irului, Tanus m$ ntre&$0 3ti sigur c$ nu ai sc$pat nici unul@ #um a putea, oare, s$ !iu sigur@ 8i am spus doar c$ nu i cunosc pe to)i &aronii. Tanus ridic$ din umeri0 > 3i, &ine, niciodat$ nu po)i spera s$ prin%i toate p$s$relele o dat$ cu prima aruncare a plasei" Tre&uie s$ ne consider$m norocoi c$ i am prins c*iar i pe acetia trei" 4ar *ai s$ mai arunc$m o privire i la capetele acelea !$r$ trup" #ine tie, poate nu ni s a terminat norocul i o s$ g$sim c)iva i acolo" ,ceasta era o sarcin$ ngro%itoare, care ar !i putut da peste cap un stomac mai ginga, dar, n meseria mea, trupurile omeneti vii sau moarte repre%int$ materia prim$" n vreme ce eu edeam le'er pe treptele templului, mncndu mi pe ndelete micul de'un, mi se pre%entar$, rnd pe rnd, toate capetele rete%ate, apucate !iind de p$rul n$cl$it de snge- lim&ile le atmau printre &u%ele pu*ave, iar oc*ii aceia !ici, acoperi)i de )$rn$, priveau !i+ pe lumea cealalt$" 5o!ta mea de mncare era mai mare ca oricnd, pentru c$ nu prea avusesem parte de *ran$ n ultimele dou$ %ile" n vreme ce

n!ulecam pr$'iturile gustoase i !ructele d$ruite de Tiamat, indicam capetele pe care le recunoteam" 3rau vreo dou$%eci de *o)i ordinari, pe care i mai ntlnisem pe cnd lucram pentru seniorul meu, Inte!, ns$ printre ei n am recunoscut dect un sin gur &aron" ,cesta era (e!er Temu din Mena, un mem&ru de mai mic$ importan)$, n aceast$ !r$)ie nsp$imnt$toare" #u $sta !ac patru, morm$i Tanus cu satis!ac)ie i d$du ordin solda)ilor ca )easta lui (e!er Temu s$ !ie ae%at$ n vr!ul piramidei de capete n$l)ate n !a)a pu)ului din /allala" ,adar, acum tim unde se a!l$ patru dintre ei" Tre&uie s$ le d$m de urm$ i celorlal)i nou$" S$ ncepem prin a i asculta pe captivii notri" Se ridic$ iute, iar eu in!ulecai degra&$ ce mai r$m$sese din micul de'un, urmndu A !$r$ prea mare tragere de inim$ napoi, n templul lui Bes" #u toate c$ eu !usesem acela care l l$murisem pe Tanus c$ ne tre&uie iscoade n rndurile celor din clanuri i tot eu i spu sesem cum s$ i recrute%e pe aceti spioni, acum, cnd sosise momentul s$ dea curs s!aturilor mele, m$ tre%ii n$p$dit de vino v$)ie i cuprins de remuc$ri" Una era s$ propui lucruri lipsite de inim$ i alta s$ !ii de !a)$ atunci cnd se )inea seama de pro punerea ta" ,m ng$imat o scu%$, cum c$ r$ni)ii din spital ar avea nevoie de mine, ns$ Tanus mi o respinse t$ios0 (u admit alesele tale principii, acum, Taita. Bei sta lng$ mine n timpul interogatoriului, ca s$ te asiguri c$ nu )i am tre cut cu vederea pe nici unul dintre vec*ii t$i prieteni, la prima inspec)ie" #*estionarea s a !$cut rapid i a !ost nendur$toare, lucru !iresc, avnd n vedere caracterul oamenilor cu care aveam de a !ace" 5entru nceput, Tanus se coco)ase pe altarul lui Bes i, cu sigiliul oimului ntr una din mini, privi de sus la rndurile de captivi care edeau pe vine, a!ind un surs care tre&uie c$ ng*e)$, cu toate c$ se a!lau n plin soare" Snt cel ce poart$ cu sine Sigiliul oimului sigiliul !araonului Mamose iar glasul acestuia vor&ete prin mine,

spuse el aspru, )innd statueta ridicat$" Snt 'udec$torul i snt c$l$ul vostru" F$cu o pau%$ i i l$s$ privirea p$trun%$toare s$ alunece peste !igurile n$l)ate spre el" 5e m$sur$ ce privirile li se ncruciau, tl*arii i l$sau oc*ii n p$mnt" (ici unul nu !u n stare s$ i n!runte c$ut$tura ager$" ,)i !ost prini n timp ce 'e!uia)i i ucidea)i" 4ac$ se g$sete, n rndurile voastre, vreunul care s$ nege asta, s$ mi se n!$)ie%e i s$ i proclame nevinov$)ia" , %$&ovit ast!el, pn$ ce um&rele !e&rile ale vulturilor care !$ceau rotocoale, r$sucindu se pe &olta al&astr$ de deasupra noastr$, au trecut n %ig%ag peste curtea col&uit$" Iei)i acum. /l$sui)i, o, voi, care snte)i nevinova)i. Tanus privi o clip$ spre p$s$rile care continuau s$ dea tr coale cu capetele lor groteti, ro%alii i pleuve" Fra)ii votri devin ner$&d$tori- i ateapt$ !estinul" S$ nu i !acem s atepte prea mult" Totui, nici unul dintre ei nu gl$sui i nici nu se mic$, iar Tanus co&or mna cu sigiliul" Faptele voastre, la care to)i cei de !a)$ au !ost pre%en)i, v$ osndesc" T$cerea voastr$ vor&ete de la sine" Snte)i vinova)i" n numele divinului Faraon, v$ condamn i v$ ve)i isp$i pedeapsa" B$ osndesc la moarte prin t$ierea capului" 8estele voastre vor !i niruite de a lungul drumurilor, n calea caravanelor" To)i oa menii cinsti)i care vor trece pe aici i v$ vor vedea )estele rn'ind de pe marginea drumului vor ti c$ lupul vr$&iilor i a ntlnit vulturul" Bor ti c$ epoca nelegiuirii s a s!rit n aceste )inuturi, i c$ pacea domnete din nou n 3giptul acesta al nostru" ,m %is" ,st!el gr$it a !araonul Mamose. Tanus ncuviin)$ din cap, iar primul pri%onier !u trt n !a)$ i pus s$ ngenunc*e%e dinaintea altarului" Bia)a )i va !i cru)at$, dac$ vei r$spunde sincer la trei ntre&$ri" Bei !i nrolat n regimentul meu de pa%$, vei primi &ani i te vei &ucura de toate onorurile" 4ac$ vei re!u%a s$ r$spun%i, vei !i osndit pe loc, i mai spuse Tanus, aruncndu i o privire sever$ pri%onierului ngenunc*eat" ,ceasta este prima ntre&are0 4in ce clan !aci parte@

5ri%onierul nu r$spunse" Leg$mntul lui de a deveni un lup al vr$&iilor, s!in)it cu snge, era prea puternic, ca s$ !ie nc$lcat" ,ceasta este cea de a doua ntre&are0 #ine este &aronul vostru@ rosti Tanus, dar pri%onierul r$mase inert" ,ceasta este cea de a treia i ultima ntre&are0 M$ vei con duce la ascun%$torile clanului vostru@ ntre&$ Tanus, iar omul i ridic$ privirile spre el, i adun$ saliva n gt i scuip$" ,ceasta mn'i gal&en dalele de pe 'os" Tanus !$cu un semn cu capul c$tre g$r%ile care st$teau aple cate asupra lui, cu spadele n mn$" Lovitura !u &ine aplicat$, iar capul se rostogoli pe trepte, pn$ la &a%a altarului" nc$ un cap pentru piramid$, %ise Tanus moale, !$cnd un semn s$ !ie adus urm$torul pri%onier" I s au pus aceleai ntre&$ri, iar cnd captivul i a r$spuns s!id$tor cu o n'ur$tur$ murdar$, Tanus a dat din nou din cap" 4e data aceasta, c$l$ul nu i a mai calculat att de &ine lovitura, iar leul s a pr$&uit cu gruma%ul numai pe 'um$tate rete%at" 4up$ alte trei lovituri, capul s a rostogolit ncet pe trepte" Tanus rete%$ n !elul acesta dou$%eci i trei de capete le num$ram, ca s$ pot )ine piept valurilor de compasiune &oln$ vicioas$ care m$ inundau pn$ cnd ced$ primul captiv" 3ra tn$r, aproape un &$ie)andru" Se apuc$ s$ tr$nc$ne cu glas ascu)it cele trei r$spunsuri, nainte ca Tanus s$ apuce s$ l ntre&e ceva" (umele meu este Hui" Snt !rate de snge al clanului lui Basti cel #rud" 7tiu ascun%$torile lui i te voi conduce la ele" Tanus %m&i sinistru i !$cu semn ca tn$rul s$ !ie dat la o parte" ,ve)i gri'$ de el, le %ise temnicerilor" ,cum este osta al /$r%ii ,l&astre i camaradul vostru" 4up$ de%ertarea unuia dintre ei, trea&a a nceput s$ mearg$ mai uor, cu toate c$ mai erau nc$ mul)i care l s!idau pe Tanus" Unii dintre ei l &lestemau, n vreme ce al)ii i rdeau cu neruinare n !a)$, pn$ ce t$iul spadei secera n$prasnic, iar vite'ia lor lua s!rit o dat$ cu ultima su!lare ce uiera prin &eregat$, ntr un uvoi staco'iu" i admiram pe aceia care, dup$

ce duseser$ o via)$ 'osnic$ i vrednic$ de dispre), alegeau la s!rit s$ moar$, cu o masc$ su&)ire de cinste pe c*ip" i rdeau mor)ii n nas" 7tiam c$ eu nu a !i avut atta cura'" 4ac$ mi s ar !i dat oca%ia s$ scap, snt sigur c$ a !i pro!itat de ea, aa cum au !$cut i pri%onierii mai sla&i" Fac parte din clanul lui Ur, a m$rturisit unul" Snt din &anda lui Maa 3u Te!, &aronul malului dinspre apus, pn$ n 3l 9*arga, spuse altul, pn$ cnd, n !inal, g$sir$m iscoadele care s$ ne conduc$ la toate !ort$re)ele &aronilor pe care nu i di&uisem nc$- de asemenea, ne consolidaser$m piramida de capete nd$r$tnice de lng$ i%vor, ce ne a'ungea acum pn$ la um$r"

nul din lucrurile asupra c$ruia am c*i&%uit ndelung mpreun$ cu Tanus a !ost cum s$ proced$m cu cei trei &aroni pe care i capturaser$m, precum i cu cei dou$%eci de in!ormatori pe care i alesesem din rndurile lupilor vr$&iilor condamna)i" 3ram contien)i de !aptul c$ tl*arii erau att de in!luen)i, nct tre&uia s$ i )inem pe pri%onieri n a!ara 3giptului" (u e+ista nici o nc*isoare ndea'uns de &ine p$%it$ pentru a A mpiedica pe ,6* Set* i pe &aronii s$i s$ a'ung$ la ei, !ie pen tru a i eli&era, cu !or)a sau !olosindu se de mit$, !ie pentru a i reduce la t$cere, cu otrav$ sau prin alte mi'loace mai pu)in pl$cute" 7tiam c$ ,6* Set* era o caracati)$ al c$rei cap r$mnea totdeauna n ascun%$toare, dar ale c$rei tentacule se in!iltrau n !iecare parte a guvernului nostru, a'ungnd pn$ la ns$i !i&ra e+isten)ei noastre" In acest punct am socotit c$ poate intra n 'oc prietenul nos tru Tiamat, negustorul din Sa!aga" M$r$luind acum ca un deta ament al /$r%ii #rocodilului ,l&astru i nu ca o caravan$ de sclave, ne am ntors n portul de la Marea Roie, ntr un timp de dou$ ori mai scurt dect ne luase s$ a'ungerii n /allala" i %orir$m pe pri%onieri s$ urce la &ordul unei nave negustoreti

de a lui Tiamat, care atepta preg$tit$, iar c$pitanul pomi spre coasta ,ra&iei, unde Tiamat avea un ae%$mnt sigur pentru sclavi, pe micu)a insul$ Fe% BaOuan ae%$mnt condus de pro priii s$i temniceri" ,pele din 'urul insuli)ei miunau de rec*ini al&atri nsp$im;nt$tori" Tiamat ne asigurase c$ nici unul dintre cei care ncercaser$ s$ !ug$ de pe insul$ nu sc$pase nici vi gilen)ei temnicerilor, nici po!tei de mncare a rec*inilor" (umai unul din pri%onierii notri nu a !ost trimis pe insul$" ,cesta era Hui din clanul lui Basti cel #rud, primul tn$r care cedase amenin)$rii cu decapitarea" n timp ce m$r$luiam pe )$rmul m$rii, Tanus i l )inuse aproape pe !l$c$u i i rev$rsase ntreaga personalitate copleitoare asupra lui" ,a c$ acum Hui devenise de &un$voie sclavul lui" 4arul acesta al lui Tanus de a i a!la supunere i credin)$ acolo unde te ateptai mai pu)in nu a ncetat niciodat$ s$ m$ uimeasc$" 3ram sigur c$ Hui, care cedase att de uor su& amenin)are, era acum gata oricnd s$ i dea via)a pentru Tanus" Br$'it de st$pnul lui, Hui reproducea acum !iecare am$nunt, orict de insigni!iant, pe care i l putea aminti, legat de clanul c$ruia i 'urase credin)$" ,m ascultat n t$cere, cu pensula preg$tit$, n timp ce Tanus i punea di!erite ntre&$ri i am notat tot ce spunea Hui" ,m a!lat ast!el c$ !ort$rea)a lui Basti cel #rud era t$inuit$ &ine, undeva, n deertul /e&el Umm Ba*ari, pe culmea unuia dintre mun)ii aceia toci)i, ncon'ura)i din toate p$r)ile de pere)i a&rup)i de stnc$" ,scuns$ i imposi&il de cucerit, situat$ ns$ la mai pu)in de dou$ %ile de mers de malul de r$s$rit al (ilului i de drumurile aglomerate, str$&$tute de caravane, care tiveau marginile !luviului, era cui&ul ideal pentiu o asemenea pas$re de prad$" 3+ist$ o singur$ cale de acces, ca un !el de scar$ t$iat$ direct n piatr$, pe care nu se poate urca dect unul cte unul, %ise Hui" (u putem a'unge alt!el n vr!@ ntre&$ Tanus, iar Hui rn'i, mngindu i nasul cu ar$t$torul, lund un aer conspirativ" Mai este o cale" < !oloseam adesea, cnd m$ ntorceam pe munte, dup$ ce mi p$r$seam postul, ca s$ mi vi%ite% o prieten$"

Basti ar !i pus s$ m$ omoare dac$ ar !i tiut c$ plecasem de acolo" 3ste un urcu prime'dios, ns$ vreo du%in$ de &$r&a)i pu ternici i ar putea !ace !a)$, cucerind ast!el culmea, n timp ce grosul otirii ar urca n ntmpinarea lor, pe potec$" Te voi conduce eu acolo, ,6* Horus" 3ra pentru prima oar$ cnd au%eam spunndu i se ast!el" ,6* Horus, !ratele m$ritului %eu Horus" 3ra o porecl$ nimerit$ pentru Tanus" Binen)eles, Hui i ceilal)i pri%onieri nu cunoteau adev$ratul s$u nume" 4up$ 'udecata lor simpl$, socoteau c$ tre &uie s$ !ie un !el de %eu" Li se n!$)iase ca un %eu, luptase ca un %eu i invocase numele lui Horus n iureul luptei" 4eci, gndeau ei, tre&uie s$ !ie !ratele lui Horus" ,6* Horus. 3ra un nume pe care ntregul 3gipt avea s$ l rosteasc$ n lunile ce urmau s$ vie" ,vea s$ r$sune din culme n culme, avea s$ !ie purtat de cara vane n cele patru %$ri, avea s$ se unduiasc$ pe apele (ilului, s$ !ie trecut din gur$ n gur$ de marinari, din ora n ora i din regat n regat" Legenda avea s$ se )eas$ i ea n 'urul numelui acestuia, pe m$sur$ ce istorisirile !aptelor sale erau repovestite i e+agerate mereu" ,6* Horus era puternicul r$%&oinic ce se ivise din ne!iin)$, trimis de !ratele s$u, Horus, s$ continue nes!irita lupt$ cu !or)ele r$ului, cu ,6* Set*, conduc$torul tl*arilor" ,6* Horus. 4e !iecare dat$ cnd egiptenii aveau s$ rosteasc$ acest nume, su!letul le va !i inundat de speran)$" ,cesta era viitorul, iar noi edeam acum n gr$dina lui Tiamat, negustorul" (umai eu tiam ct de mult l dorea Tanus pe Basti i ct de ner$&d$tor era s$ treac$ n !runtea oamenilor s$i, s$ se duc$ n /e&el Umm Ba*ari i s$ l do&oare. (u era vor&a numai de !aptul c$ Basti era cel mai lacom i mai lipsit de ndurare dintre to)i &aronii" 3ra mult mai mult de att" Tanus avea de reglat c*estiuni personale cu tic$losul acela" ,!lase de la mine c$ Basti !usese cel pe care ,6* Set* l ns$rcinase special cu ruinarea lui 5ian6i, senior Harra&, tat$l lui Tanus" 5ot s$ te conduc spre culmile din /e&el Umm Ba*ari,

promise Hui" 5ot s$ )i A o!er pe Basti pe tav$. Tanus t$cu o clip$, n ntuneric, n vreme ce p$rea c$ i sa vurea%$ promisiunea" 7edeam i ascultam cntul privig*etorii ce se au%ea din !undul gr$dinii lui Tiamat" 3ra cu totul i cu totul altceva dect lucrurile ngro%itoare i ncerc$rile disperate despre care discutam noi" 4up$ o vreme, Tanus suspin$ i i spuse lui Hui c$ poate s$ plece0 Te ai descurcat &ine, !eciorule, i %ise el" 8ine )i gura i voi ti s$ )i !iu recunosc$tor" Hui !$cu o temenea adnc$, de parc$ s ar !i a!lat dinaintea unui %eu, dar Tanus l lovi iritat cu piciorul0 ,'unge cu prostiile astea. ,cum du te. (oua i nesperata ridicare la rangul de %eitate l deran'a pe Tanus" (u putea nimeni s$ spun$ despre el c$ !usese vreodat$ modest sau umil, dar era, pur i simplu, realist i nu i !$cuse niciodat$ ilu%ii cu privire la rangul s$u- nu aspirase nicicnd la titlul de !araon sau de divin i se ar$ta totdeauna sever !a)$ de cei care l ncon'urau cu slug$rnicie i servilism gratuit" 4e ndat$ ce tn$rul plec$, Tanus se ntoarse spre mine0 > R;m n adesea trea%, n noapte, gndindu m$ la ceea ce mi ai spus despre tat$l meu" Tn'esc cu !iecare !i&r$ a su!letului i a trupului meu s$ m$ r$%&un pe cel care l a mpins spre s$r$cie i n di%gra)ie, pe cel care l a *$ituit pn$ la moarte" 4e a&ia pot s$ m$ st$pnesc" M$ macin$ dorin)a de a a&andona calea aceasta ocolit$ pe care ai conceput o tu, ca s$ l prindem pe ,6* Set*" n sc*im&, a vrea s$ l pot privi n oc*i i s$ i scot din piept su!letul murdar, cu minile goale" > 4ac$ vei !ace una ca asta, ai s$ pier%i totul, i am %is eu" 7i tii i tu, !oarte &ine, acest lucru" F$ cum spun eu i vei resta&ili nu numai reputa)ia ta, ci i pe cea a no&ilului t$u p$rinte" Ur mndu mi planul, )i vei rec$p$ta domeniile i averea care )i a !ost !urat$" F$ cum )i spun eu i, nu numai c$ )i vei mplini cumplita r$%&unare, dar o vei rec$p$ta i pe Lostris, iar mpreun$ ve)i trans!orma n realitate visul pe care l am avut n la&irintul lui ,mmon Ra" ,i ncredere n mine, Tanus" 5entru &inele t$u i al st$pnei mele, ai ncredere n mine.

> 4ac$ n a avea ncredere nici n tine, atunci n cine a mai putea avea@ %ise el i m$ strnse uor de &ra)" 7tiu c$ ai dreptate, dar !irea mea nu e de!el cea a unui om r$&d$tor" Mi a !ost mereu mai la ndemn$ calea direct$, !$r$ ocoliuri" > 4eocamdat$, nu te mai gndi la ,6* Set*" #oncentrea %$ te numai asupra pasului urm$tor de pe drumul acesta ntor toc*eat pe care l vom parcurge mpreun$" /ndete te la Basti cel #rud" 3l a !ost cel care a distrus caravanele tat$lui t$u, pe drumul de napoiere dinspre r$s$rit" #inci anotimpuri la rnd, nici una dintre caravanele seniorului Harra& nu s a ntors la 9ar na6" Toate au !ost atacate i pr$date pe drum" Basti a !ost cel care i a distrus minele de cupru de la Sestra, i a ucis pe suprave g*etorii i pe sclavii care munceau acolo" 4e atunci, !iloanele acelea &ogate au !ost l$sate s$ %ac$ n continuare, n p$mnt" Basti a !ost cel care a pr$dat n mod sistematic, de a lungul (ilului, averile tat$lui t$u, care i a m$cel$rit sclavii pe cmpuri, ar%ndu i recoltele, pn$ cnd, n s!rit, a acceptat s$ vnd$ tot, pe un pre) de nimic" Toate astea snt adev$rate, ns$ ,6* Set* a !ost acela care i a dat poruncile lui Basti" (imeni n are s$ cread$ asta" Faraonul nu va pleca urec*ea la una ca asta dect dac$ va au%i adev$rul din gura lui Basti, i am spus eu repede" #um po)i !i att de nc$p$)nat@ 8i am spus asta de o mie de ori0 mai nti &aronii i de a&ia n !inal capul !iarei, pe ,6* Set*" Tu eti cel care dai glas n)elepciunii, tiu asta" ns$ atep tarea e greu de ndurat" Tn'esc dup$ r$%&unare" mi doresc att de mult ca stigmatul tr$d$rii i al revoltei care mi p$tea%$ onoarea s$ !ie cur$)at i mai tn'esc, o, %ei, cum mai tn'esc, dup$ Lostris. Se aplec$ spre mine i m$ prinse att de strns de um$r, nct m$ cutremurai" ,i !$cut destule aici, prietene" ( a !i putut niciodat$ n !$ptui attea !$r$ tine" 4ac$ nu m ai !i c$utat, pro&a&il c$ a mai %ace i acum &eat mort pe undeva, n &ra)ele vreunei !emei de

nimic" (u te voi putea r$spl$ti niciodat$ ndea'uns- ns$ acum tre&uie s$ pleci" 3 nevoie de tine n alt$ parte" Basti e prada mea i nu e nevoie s$ iei i tu parte la !estin" (u vei merge cu mine la /e&el Umm Ba*ari" Te trimit acolo unde )i e locul acolo unde e i locul meu, de alt!el, dar nu mi este permis s$ m$ duc al$turi de st$pna mea, Lostris" Te pi%muiesc, prietene, eu, unul, a renun)a la orice n$de'de de a mai atinge nemurirea, numai s$ m$ duc n locul t$u" Binen)eles, am protestat cu n!rigurare" I am 'urat c$ tot ce mi doream era s$ mi mai dea o ans$ s$ m$ r$!uiesc cu tic$loii $ia i c$ eram camaradul lui, iar durerea mea ar !i prea mare dac$ nu m$ lua i pe mine n urm$toarea campanie" Fui ns$ tot timpul contient c$, o dat$ ce i pusese ceva n minte, Tanus nu avea s$ mai dea napoi- pn$ i mie, prietenul i s!$tuitorul lui, rareori mi a !ost dat s$ l !ac s$ se r$%gndeasc$" ,dev$rul era c$ savurasem !iecare moment de avnt eroic i !iecare prime'die n care mi pusesem via)a" 5rin !irea mea nu eram croit s$ !iu soldat, s$ !iu o &rut$ milit$roas$ i insensi&il$" ,veam oroare de rigorile impuse de ta&erele ridicate n mi'locul pustiului" (u mai puteam suporta nc$ o s$pt$mn$ de sudoare, de c$lduri n$&uitoare i de mute, !$r$ s$ trag m$car o oc*ead$ dragelor ape ver%ui ale Mamei noastre, (ilul" Tn'eam s$ simt un vemnt curat, de in, pe pielea proasp$t sp$lat$ i uns$ cu uleiuri" mi era un dor nespus de st$pna mea" Bia)a linitit$, n mi'locul civili%a)iei, n nc$perile cu !resce pe pere)i de pe Insula 3le!antina, mu%ica i conversa)iile noastre pl$cute, ndelungi, animalele noastre pre!erate i papirusurile mele toate acestea e+ercitau o atrac)ie ire%isti&il$ asupra mea" Tanus avea dreptate, nu mai avea nevoie de mine, iar locul meu era al$turi de st$pna mea" Totui, dac$ consim)eam prea lesne la poruncile sale, m ar !i desconsiderat, iar eu nu voiam acest lucru" n s!rit, m am l$sat convins i, mascndu mi ner$&darea, am nceput preg$tirile pentru ntoarcerea mea pe Insula 3le!antina"

anus i poruncise lui 9ratas s$ se ntoarc$ la 9ama6 i s$ aduc$ nt$riri pentru cnd aveau s$ plece spre /e&el Umm Ba*ari" 3u tre&uia s$ c$l$toresc mpreun$ cu el pn$ la 9ama6, ns$ desp$r)irea de Tanus s a dovedit un lucru, ceva mai complicat" n dou$ rnduri, dup$ ce p$r$sisem de'a casa lui Tiamat i m$ ndreptam spre marginea oraului, unde urma s$ m$ ntlnesc cu 9ratas, Tanus m$ ntoarse din drum, ca s$ mi mai dea cte un mesa' pentru st$pna mea" S$ i spui c$ gndul meu %&oar$ spre ea n !iecare clip$. 4ar mi ai mai spus asta o dat$. Spune i c$ visele mele snt l$ca pentru icoana ei" 7i asta mi ai mai spus o. 7tiu totul pe de rost" Spune mi, te rog, ceva nou. S$ i spui c$ eu cred n vi%iunile la&irintului, cum c$""" n numai c)iva ani vom !i mpreun$" M$ ateapt$ 9ratas" 4ac$ m$ )ii aici, cum a putea s$ i duc mesa'ul t$u@ S$ i spui c$ tot ceea ce !ac este pentru ea" Fiecare su!lare care mi um!l$ pieptul e pentru ea, i curm$ el vor&a, apoi m$ m&r$)i$" ,dev$rul e, Taita, c$ nu tiu dac$ mai pot tr$i, !ie i o %i, !$r$ ea. #inci ani se vor scurge, ca o %i" #nd ve)i !i din nou mpre un$, tu vei a'unge un om cu onoarea nep$tat$, undeva, ntr o !unc)ie nalt$" 5entru asta, te va iu&i i mai mult" M$ eli&er$ din strinsoare" ,i mare gri'$ de ea, pn$ cnd voi putea eu s$ mi asum aceast$ pl$cut$ responsa&ilitate" ,cum du te. /r$&ete te s a'ungi la ea. ,sta vreau i eu s$ !ac, de o or$ ncoace. i am replicat, !$cnd o grimas$, apoi plecai" ,vndu A pe 9ratas la comanda micului nostru detaament, am reuit s$ a'ungem la 9ama6 n mai pu)in de o s$pt$mn$" 4e team$ s$ nu !iu descoperit de Ras!er sau de seniorul Inte!, n am %$&ovit n iu&itul meu ora dect att ct mi a tre&uit s$ mi !ac rost de un loc pe una dintre cor$&iile care se ndreptau c$tre mia%$%i" L am l$sat n urm$ pe 9ratas, care se apucase s$ i

aleag$ pe cei o mie de solda)i din regimentele de elit$, pe care i comandase Tanus, i am urcat la &ord" Bnturile care su!lau dinspre mia%$noapte ne au um!lat pn%ele tot drumul i, dup$ dou$spre%ece %ile de la plecarea din Te&a, am ancorat n docul de pe Insula 3le!antina" 3ram nc$ nvemntat n *ainele preo)eti i purtam peruc$, aa nct nu m$ recunoscu nimeni, cnd am p$it pe mal" #u doar un inel mic, de aram$, am nc*iriat o !eluc$ s$ m$ treac$ rul i s$ a'ung la ostrovul mp$r$tesc- !ui de&arcat n !a)a treptelor ce urcau spre %$ga%, treceau prin gr$din$ i duceau direct la *arem" Inima mi se i%&ea de coaste, n vreme ce )op$ iam voios pe sc$ri" Fusesem prea mult timp departe de st$pna mea" n momente ca acestea, contienti%am adev$rata m$sur$ a intensit$)ii sim)$mintelor mele pentru ea" 3ram sigur c$ iu&irea lui Tanus nu era dect un pria c$ldu), n compara)ie cu khamsin-ul tr$irilor mele" La poart$, m$ ntmpin$ una dintre servitoarele 6uite ale lui Lostris i ncerc$ s$ m$ mpiedice s$ intru" St$pna mea este &olnav$, s!in)ia ta" Mai e un doctor la ea, acum" (u te poate primi" 5e mine m$ va primi, i am %is eu, n timp ce mi smul geam peruca de pe cap" Taita. )ip$ ea scurt i se pr$&ui n genunc*i, !$cnd ntruna semnul pentru ndep$rtarea r$ului" 4oar ai murit. ,cesta nu eti tu, ci o ntruc*ipare male!ic$, de dincolo de mormnt. ,m dat o la o parte cu mna i m am repe%it spre camera st$pnei mele" In u$, m am i%&it de unul dintre preo)ii lui <siris, care se autointi tulau doctori" #e cau)i aici@ l am ntre&at eu ngro%it la gndul c$ unul din arlatanii $ia se apropiase, c*iar i pentru o clip$, de st$pna mea" nainte s$ ai&$ r$ga%ul s$ mi r$spund$, am r$cnit la el0 ,!ar$. Iei a!ar$ de aici. Ia )i descntecele, !armecele i licorile spurcate i s$ nu te mai prind c$ te ntorci. 5$rea gata de s!ad$, dar l am i%&it cu pumnul ntre omopla)i i l am mpins cu putere spre poart$" ,poi m am repe%it la c$p$tiul st$pnei"

Miasmele &olii umpleau nc$perea, !etide i n)ep$toare, i, cnd m$ uitai la Lostris, !ui s$getat de o durere vie" 5$rea c$ se micorase, iar pielea i era colilie, precum cenua unui !oc vec*i" 4ormea sau era n com$, nu mi puteam da seama prea &ine, dar nd$r$tul perdelei de gene r$s!rnte i vedeam cearc$nele adnci, ntunecate" Bu%ele i erau uscate i pline de cruste, lucru care m$ ngro%i" ,m tras la o parte pn%a de in n care era nvelit$ i i am descoperit trupul gol" Minile i picioarele i erau su&)iri, ca nite &e)e, iar prin pielea nes$n$tos colorat$ i se v$deau coastele i oasele &a%inului, ca la vitele vl$guite de secet$" I am pus uor mna la su&suoar$, s$ v$d dac$ are !e&r$, ns$ pielea i era rece" ,m r$mas pe gnduri" <are, despre ce &oal$ era vor&a@ (u m$ mai ntlnisem niciodat$ cu aa ceva" F$r$ s$ m$ mic de lng$ ea, am strigat dup$ sclave, ns$ nici una nu se ncumet$ s$ dea oc*ii cu sta!ia lui Taita" 5n$ la urm$, am !ost nevoit s$ m$ duc n camera lor i s o smulg de su& pat pe una dintre ele, care se v$ic$rea de mama !ocului" #e i a)i !$cut st$pnei mele, de a)i adus o n *alul $sta@ am ntre&at o eu, aplicndu i, totodat$, o palm$ puternic$ peste pos teriorul dolo!an, ca s$ i atrag aten)ia asupra vor&elor mele- ea ns$ a )ipat i i a ngropat !a)a n mini, ca s$ nu !ie nevoit$ s$ m$ priveasc$" (u vrea n ruptul capului s$ se ating$ de mncare" n toate aceste s;pt$mni, de a&ia dac$ a vrut s$ ia o m&uc$tur$" 4e cnd trupul lui Tanus %ace n mormntul din Balea (o&ililor, nu mai m$nnc$ nimic" , pierdut c*iar i copilul !araonului, pe care l purta n pntece" #ru)$ m$, spirit &inevoitor, nu )i am pricinuit nici un nea'uns. ,m privit o, o clip$, nm$rmurit, apoi mi am dat seama ce se ntmplase" Mesa'ul meu de alinare c$tre Lostris nu a'unsese la ea" ,m dedus c$ mesagerul pe care l trimisese 9ratas din Lu+or i care purta cu sine scrisorile pentru st$pna mea nu a'unsese niciodat$ la 3le!antina" 5ro&a&il c$ devenise o nou$ victim$ a lupilor vr$&iilor, un alt strv purtat de apele !luviului, cu punga goal$ i cu &eregata str$puns$" Speram ca scrisoarea mea s$ !i a'uns n minile vreunui tl*ar anal!a&et i nu ntr ale

lui ,6* Set*" ns$ acum nu aveam timp s$ mi !ac asemenea pro&leme" M am repe%it napoi, n camera st$pnei mele, i am ngenunc*eat la c$patiul ei0 Scumpa mea, i am optit eu, mngindu i uor !runtea supt$" Snt eu, Taita, slu'itorul t$u" S a micat uor i a murmurat ceva ininteligi&il" Mi am dat seama c$ aveam pu)in timp la ndemn$- era aproape pierdut$" Trecuse mai mult de o lun$ de cnd Tanus !usese dat mort" 4ac$ sclava aceea spusese adev$rul, iar Lostris nu mncase nimic n tot acest r$stimp, atunci era o adev$rat$ minune c$ !ata se mai a!la nc$ n via)$" ,m s$rit repede n picioare i am alergat spre camera mea" n ciuda !aptului c$ se %vonise c$ murisem, nimic nu !usese micat de la locul s$u, iar cu!$raul cu medicamente era tot n nia unde l l$sasem" L am luat n &ra)e i m am ntors la st$pna mea" Minile mi tremurau n timp ce aprindeam o ramur$ de tu!iul scorpionului, la !lac$ra unei l$mpi de lng$ patul ei i i am trecut cap$tul !umegnd pe la n$ri" , nceput, de ndat$, s$ r$su!le %gomotos, apoi a str$nutat, %&$tndu se s$ nl$ture mirosul n)ep$tor" St$pn$, snt eu, Taita" Hai, vor&ete mi. 4esc*ise oc*ii i %$rii o sclipire de &ucurie, stins$ ns$ rapid de contienti%area &rusc$ a nenorocirii ei" i ntinse &ra)ele sl$&ite, al&e, spre mine, iar eu am cuprins o la piept" Taita, suspin$ ea uor" , murit" Tanus a murit Iar eu nu pot tr$i !$r$ el" (u, nu. 3 viu. Bin direct de la el, cu mesa'e de iu&ire i credin)$" Bai, ct eti de crud, de )i &a)i 'oc de mine n *alul $sta. 7tiu c$ a murit" Mormntul lui este pecetluit" , !ost un truc menit s$ i duc$ n eroare pe vr$'mai, am strigat eu" Tanus tr$iete. )i 'ur. Te iu&ete. Te ateapt$. <, ct mi a dori s$ te cred. 4ar te cunosc att de &ine. ,i !i n stare c*iar i s$ min)i, ca s$ m$ prote'e%i" ns$ cum po)i s$ m$ am$geti cu asemenea promisiuni dearte@ Te ur$sc att de mult. %ise ea, ncercnd s$ se eli&ere%e din &ra)ele mele"

)i 'ur. Tanus tr$iete. Fur$ mi pe onoarea mamei tale care )i a r$mas necunoscut$. Fur$ mi pe mnia tuturor %eilor, %ise ea, c$%nindu se s$ i trag$ r$su!larea, ca s$ i continue provocarea" 5e toate acestea )i 'ur i pe credin)a i dragostea mea pen tru tine, st$pna mea. <are, e cu putin)$@ ,m v$%ut cum puterea speran)ei i n!ior$ din nou trupul, n timp ce un val de snge i inund$ uor o&ra'ii" <, Taita, oare e cu putin)$@ , mai !i eu att de &ucuros, dac$ ar !i alt!el@ 7tii &ine c$ A iu&esc aproape la !el de mult ca i tine" , mai putea eu %m&i aa, dac$ Tanus ar !i, cu adev$rat, mort@ 7i, n timp ce ea i pironise privirile n oc*ii mei, m am pornit s; i istorisesc de a !ir a p$r ntmpl$rile petrecute de cnd ne desp$r)iser$m, cu s$pt$mni n urm$" ,m omis doar s$ i povestesc despre cum l g$sisem pe Tanus n &araca aceea vec*e din mi'locul mlatinilor, ntr o companie !eminin$" (u scotea nici un sunet, ns$ privirea i st$ruia pe c*ipul meu, sor &indu mi cuvintele" Fa)a ei palid$, aproape transparent$ din cau%a n!omet$rii, sclipea ca o perl$, n vreme ce asculta povestea ispr$vilor noastre din /allala, despre cum se aruncase Tanus n iureul &$t$liei, ca un %eu, i despre cum se apucase s$ cnte, animat de &ucuria s$l&atic$ a &$t$liei" ,a c$, ve%i tu, e adev$rat. Tanus este viu, %isei eu, s!rin du mi relatarea, iar ea vor&i pentru prima oar$, de cnd ncepusem" 4ac$ este n via)$, atunci adu A la mine. (u voi lua nici cea mai mic$ m&uc$tur$, pn$ ce nu mi voi odi*ni privirile pe c*ipul lui nc$ o dat$" II aduc la tine de ndat$ ce g$sesc un mesager pe care s$ l trimit acolo, dac$ asta )i doreti, i am promis eu i am ntins mna dup$ oglinda lustruit$, din &ron%, din cu!$raul meu" I o pironii dinaintea oc*ilor i o ntre&ai moale0 I)i doreti s$ te vad$ n starea n care te a!li acum@ i privi ndelung imaginea stearp$, cu oc*ii adnci)i n

or&ite" Boi trimite c*iar ast$%i dup$ el, dac$ asta vrei" ,r a'unge aici ntr o s$pt$mn;, dac$ insiti" I am v$%ut !r$mntarea pe c*ip" ,r$t n!ior$tor, opti ea" Snt ca o !emeie &;trn;" Frumuse)ea ta e nc$ acolo, dincolo de aparen)$" (u A pot l$sa pe Tanus s$ m$ vad$ aa. <rgoliul !eminin prevalase n !a)a oric$rui alt sentiment" ,tunci tre&uie s$ m$nnci" 5romi)i@ %ise ea, ov$ielnic" 5romi)i c$ este n via)$ i c$ mi A vei aduce imediat ce m$ voi n%dr$veni@ 5une )i palma n dreptul inimii mele i 'ur$ mi. Ii sim)eam !iecare coast$ i inima ce i se %&atea ca o pas$re prins$ n capcan$, su& palma mea" 5romit, am rostit eu" Te cred acum, ns$ dac$ m$ min)i, nu vei mai nsemna niciodat$ nimic pentru mine" ,du mi s$ m$nnc. In drum spre &uc$t$rie, nu m$ putui a&)ine s$ nu m$ simt mndru de mine" Taita, ndemnaticul, !$cuse, din nou, ca lucru rile s$ ias$ cum dorea el. ,m amestecat ntr un castron lapte cald cu miere" Tre&uia s$ ncepem cu ceva uor, avnd n vedere starea ei de n!ometare prelungit$" , vomat primul castrona, ns$ corpul s$u nu i l a mai respins pe al doilea" 4ac$ mi a !i amnat ntoarcerea !ie i numai cu o %i, ar !i !ost, poate, prea tr%iu"

estea miraculoasei mele reveniri din mormnt, mpr$tiat$ de sclavele !lecare, cuprinse insula, mpn%ind o ca o epidemie de varicel$" nainte de c$derea nop)ii, !araonul l trimise pe ,ton s$ m$ ia, pentru o audien)$" #*iar i vec*iul meu prieten, ,ton, era ncordat i sting*erit n pre%en)a mea" #nd am vrut s$ l ating, s a tras n l$turi, de parc$ s ar !i temut c$ mna mea i va

str$&ate trupul, ca o su!lare de !um" n timp ce m$ conducea prin palat, sclavi i no&ili laolalt$ se retr$geau gr$&i)i din calea mea, iar !e)ele curioase m$ studiau de la !iecare !erestruic$ i din !iecare ung*er ntunecat" Faraonul m$ ntmpin; cu un aer curios, de respect amestecat cu nelinite, atitudine destul de neo&inuit$ pentru un rege sau pentru un %eu" 5e unde mi ai !ost, Taita@ ntre&$ el, pe un ton ce v$dea c$ nu )inea mor)i s$ cunoasc$ r$spunsul la aceast$ ntre&are" F$cui o temenea adnc$0 M$rite !araon, cum nsu)i te a!li n rndul %eilor, mi dau seama c$ aceast$ ntre&are nu este dect o capcan$, pentru a m$ ncurca" 7tii prea &ine c$ &u%ele mi snt pecetluite" , comite un sacrilegiu dac$ a mp$rt$i aceste lucruri, c*iar i M$riei Tale" Te rog arat$ i celorlalte %eit$)i i, n special, lui ,nu&is, %eul locurilor de veci, c$ nu am de%v$luit taina ce mi a !ost ncredin)at$" #$ am p$strat 'ur$mntul t$cerii i c$ am trecut tes tul la care m ai supus" 5rivirea i deveni sticloas$, n vreme ce c$%use pe gnduri, i l vedeam cum se agit$ nelinitit" Mintea i era n$p$dit$ de ntre&$ri pe care le respingea aproape instantaneu" (u i l$sasem nimic de care s$ se aga)e" 5n$ la urm$, conc*ise nemul)umit0 ntr adev$r, Taita, ai trecut testul la care te am supus" Bun venit napoi" (e ai lipsit" 4ar mi am dat seama c$ toate &$nuielile i se con!irmaser$, pentru c$ respectul pe care mi A ar$ta nu putea !i ar$tat dect unuia care de)inea c*eia misterului ultim" M am trt mai aproape de el i i am optit0 <, m$re) 3gipt, cunoti tu motivul ntoarcerii mele@ M$ privi pie%i, ns$ d$du din cap c$ da" M am ridicat n picioare i m am uitat suspicios n'ur, ca i cum a !i !ost urm$rit de !or)e supranaturale" F$cui un semn de ndep$rtare a r$ului, apoi continuai0 St$pna mea, Lostris" Boala ei a !ost provocat$ de lucrarea direct$ a lui""" (u putui pronun)a numele, dar cu dou$ degete mimai coamele, semnul %eului ntunericului, Set*"

,cum e+presia lui nu mai era con!u%$, ci de a dreptul ngro%it$- trupul ncepu s$ i !ie scuturat de !iori de spaim$ i se trase mai aproape de mine, ca i cum l a !i putut prote'a" ,m continuat0 nainte ca eu s$ !iu luat, st$pna mea purta de'a n pntece comoara casei Mamose, atunci cnd i a !$cut apari)ia #el ntunecat" 4in cau%a &olii, !iul pe care urma s$ )i A d$ruiasc$ a !ost lep$dat" Faraonul m$ privi nne&unit" ,adar, acesta este motivul pentiu care a pierdut sarcina. %ise el, apoi se opri" 3u i am %is &lnd0 (u te teme, M$rite 3gipt, am !ost trimis de !or)e mai pre sus de #el ntunecat s$ o salve%, pentru ca soarta pe care am v$%ut o n la&irintul lui ,mmon Ra s$ i urme%e !$gaul" Ba veni un alt !iu, s$ l nlocuiasc$ pe cel pierdut" ,ceast$ dinastie este asigurat$" S$ nu cumva s$ pleci de la c$p$tiul lui Lostris, pn$ nu se vindec$" /lasul i tremura de emo)ie" 4ac$ o vei salva, iar ea mi va d$rui un !iu, vei putea s$ mi ceri orice doreti- ns$ dac$ moare""" ,ici se opri s$ se gndeasc$ ce amenin)are l ar mai !i putut speria pe unul care a revenit de pe t$rmul cel$lalt i, pn$ la urm$, i pierdu irul vor&elor" #u voia M$riei Tale, m$ voi duce la ea c*iar n aceast$ clip$" 4a, c*iar acum. apro&$ el gr$&it" 4u te. 4u te.

t$pna mea se n%dr$venea att de repede, nct, la un moment dat, mi a trecut prin minte c$ invocasem, lipsit de n)elepciune, vreo !or)$ dincolo de puterile mele de n)elegere, i m am sim)it n$p$dit de o team$ supersti)ioas$ !a)$ de propriile

mi capacit$)i" #arnea ei se umplea i se nt$rea aproape su& oc*ii mei" Snii ei, ce p$ruser$ la nceput dou$ pungi goale, 'alnice, se um!lar$, devenind din nou dolo!ani i rotun%i, att de !rumoi, nct pn$ i imaginea n piatr$ a %ei)ei Hapi ce str$'uia intrarea n camera ei p$ru c$ se mistuie n !ocul invidiei" Baluri de snge proasp$t i inundau al&ul de cret$ al pielii, iar risul ei susura asemenea !intnilor din gr$dina noastr$" n curnd, !u imposi&il s o mai )inem n pat" 4up$ nici trei s$pt$mni de la ntoarcerea mea n 3le!antina, ncepu s$ se 'oace de a aruncata, cu slu'nicele, s$ danse%e prin gr$din$ i s$ sar$ n aer, ca s$ prind$ &$ica um!lat$ pe deasupra capetelor celorlal)i, pn$ cnd, temndu m$ s$ nu i iroseasc$ energiile, i am luat mingea i am trimis o iar n camera ei" M a ascultat, numai dup$ ce am mai !$cut un trg cu ea i am consim)it s$ cnt$m mpreun$ sau s$ o nv$) cele mai tainice reguli ale 'ocului de &ao, ceea ce ar !i !$cut o s$ se &ucure de prima victorie asupra lui ,ton un adev$rat mp$timit al acestui 'oc" ,ton venea aproape sear$ de sear$ s$ se interese%e de s$n$tatea st$pnei mele, n numele regelui, i r$mnea apoi s$ 'oace ta&le cu noi" 5$rea c$ ,ton se convinsese n sinea lui c$ nu eram o sta!ie periculoas$ i, cu toate c$ mi acorda un respect uor sc*im&at, vec*ea noastr$ prietenie supravie)ui 1mor)ii2 mele" n !iecare diminea)$, st$pna mea, Lostris, m$ punea s$ rennoiesc 'ur$mntul !$cut" ,poi lua oglinda i i studia c*ipul !$r$ nici un !el de mndrie, cnt$rindu i !iecare tr$s$tur$ n parte, s$ vad$ dac$ era gata pentru oc*ii lui Tanus" 5$rul parc$ mi e un p$m$tu! de paie i, uite, pe &$r&ie, mi a mai ap$rut un co, se v$ita ea" F$ m$ iar !rumoas$, Taita" 4e dragul lui Tanus, !$ m$ din nou !rumoas$. 8i ai !$cut r$ul cu mna ta i acum l c*emi pe Taita s$ adune toate oalele sparte, morm$iam eu, iar ea rdea i i ncol$cea &ra)ele n 'urul gtului meu" 5entru asta eti aici, *oinar &$trn, ca s$ ai gri'$ de mine"

n !iecare sear$ cnd i preparam cte o licoare i veneam la ea, nainte de culcare, cu &olul a&urind, m$ punea s$ repet leg$mntul !$cut0 > Furi c$ mi A vei aduce pe Tanus de ndat$ ce l voi putea primi la mine@ ncercam s$ nu m$ gndesc la neca%urile i la prime'diile care planau asupra noastr$, din cau%a acestui leg$mnt" > )i promit, i am repetat eu credincios, iar ea i putea, n s!rit, re%ema !runtea de c$p$tiul din !ilde i se a&andona somnului cu un suris larg, care i mpodo&ea c*ipul" La timpul cuvenit, aveam eu s$ mi !ac pro&leme, n leg$tur$ cu ndeplinirea promisiunii"

e la ,ton, !araonul a primit un raport detaliat asupra s$n$t$)ii lui Lostris i, mai pe urm$, a venit personal s$ o vi%ite%e" I a adus n dar un colier nou, de aur, i un vultur sculptat n la%urit, apoi au r$mas mpreun$ pn$ seara, de%legnd 'ocuri de cuvinte i g*icitori" #nd se preg$ti de plecare, mi spuse s$ l nso)esc, pn$ n camerele sale0 S a s*im&at e+traodinar de mult" 3, cu adev$rat, un mira col, Taita" #nd o voi putea lua din nou n patul meu@ Mi se pare de'a ndea'uns de ntremat$, pentru a mi d$rui un motenitor" (u nc$, M$rite 3gipt, i am r$spuns eu t$ios" #*iar i cea mai sla&$ !orm$ de suprasolicitare ar putea !ace ca maladia s$ recidive%e" (u mi a mai pus spusele la ndoial$, dat !iind !aptul c$ vor &eam cu toat$ autoritatea de care se &ucura un !ost decedat, dei teama sa ini)ial$ !a)$ de mine se mai risipise, !araonul o&inuin du se cu pre%en)a mea" 7i sclavele se o&inuiser$ cu ideea nvierii mele i puteau acum s$ m$ priveasc$ !$r$ s$ !ac$ semnul alung$rii spiritelor

rele" Iar la palat, vestea ntoarcerii mele de pe lumea cealalt$ nu mai !igura de mult printre cele mai comentate %vonuri i &r!e" ,ltceva le atr$sese acum aten)ia" 7i aceasta era imaginea lui ,6* Horus n via)a i contiin)a !iec$rei !iin)e care tr$ia pe !ia de p$mnt ntins$ de a lungul !luviului" 5rima oar$ cnd am au%it numele de ,6* Horus optit pe coridoarele palatului, mi s a p$rut cunoscut, ns$ nu mi am dat seama de unde" /r$dina lui Tiamat de pe malul M$rii Roii mi p$rea att de ndep$rtat$ de micul univers din 3le!antina, nct uitasem cu totul de numele pe care Hui i A d$duse lui Tanus" Totui, atunci cnd am au%it povestindu se despre !aptele e+tra ordinare puse pe seama acestui om, mi am dat seama despre cine era vor&a" #uprins de emo)ie, am alergat napoi, la *arem, unde mi am g$sit st$pna n gr$din$, ncon'urat$ de dou$spre%ece musa!ire prin)ese i so)ii de no&ili > pentru c$, o dat$ cu ns$n$toirea, i reluase i atri&u)iile de !avorit$ la curte" 3ram att de pornit, nct am uitat cu des$vrire c$ eram un simplu sclav i, ncercnd s$ m$ descotorosesc de ele, m am pur tat cam necioplit cu prin)esele" ,cestea au nceput s$ se agite prin gr$din$, voci!ernd asemenea unui crd de gte 'ignite, iar st$pna mea m a mustrat" (u )i st$ n !ire s$ !aci una ca asta, Taita" #e )i a venit@ Tanus. am rostit eu numele, de parc$ a !i dat glas unei incanta)ii, iar ea i uit$, ntr o clip$, ntreaga indignare i m$ strnse puternic n &ra)e" ,i veti de la Tanus@ Spune mi. Hai, repede, nainte s$ m$ !aci s$ mor de ner$&dare" Beti@ 4a, am, ntr adev$r, veti de la el" 7i nc$ unele e+traordinare" 3 aproape greu s$ )i cre%i urec*ilor. mi d$du drumul la mini i i lu$ delicatul ei evantai de argint0 Hai, las$ te de poveti, !$r$ %$&av$. m$ amenin)$ ea cu evantaiul" (u voi accepta s$ m$ nec$'eti" Spune mi repede, alt !el 'ur c$ num$rul cucuielor tale l va ntrece pe acela al puricilor

unui nu&ian" Bino. S$ mergem undeva unde nu ne aude nimeni. ,m condus o spre de&arcader, la micul nostru sc*i!" n larg, plutind pe apele !luviului, eram n siguran)$, departe de urec*ile cl$p$uge care st$teau la pnd$ nd$r$tul !iec$rui %id al palatului" Bate un vnt nou, proasp$t i r$coros pe meleagurile aces tea, i am %is eu" 7i i se spune acestui vnt ,6* Horus" Fratele lui Horus, ngn$ ea cu respect" ,a l numesc ei, acum, pe Tanus@ (imeni nu tie c$ este vor&a de Tanus" To)i cred c$ e un %eu" #*iar este un %eu, insist$ ea" 5entru mine, el este o di vinitate" La !el cred i ei" 4ac$ nu ar !i %eu, atunci cum ar putea ti pe unde se ascund lupii vr$&iilor, cum ar putea s$ se duc$ direct la !ort$re)ele lor i cum i ar putea sim)i unde pndesc i a)in calea caravanelor i s; i ia prin surprindere n timpul propriilor lor atacuri@ , n!$ptuit el toate acestea@ 4a, i nc$ o sut$ de asemenea !apte, dac$ ar !i s$ d$m cre %are %vonurilor care circul$ prin palat" Se spune c$ !iecare *o) i nelegiuit din )ar$ !uge s$ i scape pielea i c$ snt distruse clanu rile tl*arilor, unul cte unul" Se mai povestete cum c$ ,6* Ho rus i a luat %&orul, cu aripi ca de vultur, spre culmile nalte din /e&el Umm Ba*ari i a picat, apoi, ca un tr$snet drept supra clanului lui Basti cel #rud" #u minile goale, a a%vrlit cinci sute de &andi)i de pe culmile stncilor" Spune mi mai multe. %ise ea, &$tnd att de tare din palme, nct aproape c$ r$sturn$ sc*i!ul" Se spune c$ la !iecare r$scruce i la marginea !iec$rui dram pe care circul$ caravane a pus s$ !ie ridicate monumente, la trecerea sa" Monumente@ #e !el de monumente@ /r$me%i de capete omeneti, piramide nalte de cranii" Snt )estele tl*arilor pe care i a omort, ca avertisment pentiu ceilal)i"

St$pna mea se cutremur$ de groa%$, n!iorat$ ns$ de pl$ cere, cu c*ipul radiind" , ucis el, oare att de mul)i@ ntre&$ ea" Unii spun c$ ar !i omort pn$ acum vreo cinci mii, al)ii vor&esc de cinci%eci de mii" Unii snt c*iar de p$rere c$ ar !i o sut$ de mii, dar, %ic eu, acetia e+agerea%$ pu)in" Mai spune mi. Mai spune mi. Se mai %vonete c$ ar !i prins pe cel pu)in ase dintre &aronii tl*arilor""" 7i le a rete%at capetele. mi lu$ ea vor&a din gur$, st$pnit$ vi%i&il de o pl$cere crud$" (u, se %ice c$ nu i ar !i omort, ci i ar !i trans!ormat n pa vieni, pe care i )ine ntr o cuc$, ca s$ se distre%e" <are, toate acestea snt posi&ile@ c*icoti ea" 5entru un %eu, orice e posi&il" 3l e %eul meu" <, Taita, cnd m$ vei l$sa s$ l v$d@ n curnd, i am promis eu" Frumuse)ea ta se aprinde pe %i ce trece" (u mai e mult, pn$ ce va str$luci n toat$ plenitudinea ei" ntre timp, tu tre&uie s$ pleci urec*ea la !iecare %von, la !iecare poveste despre ,6* Horus, dup$ care s$ mi le spui i mie" M$ trimitea %ilnic pe c*ei, s$ i ntre& pe marinarii a&ia sosi)i cu lepurile dinspre mia%$noapte dac$ aveau vreo veste despre ,6* Horus" Se spune c$ nimeni niciodat$ nu a v$%ut c*ipul lui ,6* Ho rus, c$ci poart$ mereu un coi! prin care nu i se %$resc dect oc*ii" 7i se mai spune c$, n lupt$, capul lui ,6* Horus se trans!orm$ ntr o vlv$taie, iar !l$c$rile i or&esc pe inamici, i am povestit eu, dup$ unul din drumurile mele !$cute n port" ,m v$%ut i eu cum, n &$taia soarelui, p$rul lui Tanus pare c$ arde mistuit de o !lac$r$ %eiasc$, mi con!irm$ st$pna mea ntr o alt$ diminea)$, i am %is0 Se spune c$ i poate multiplica trupul ori de cte ori do rete el, ca imaginile ntr o oglind$, c$ poate s$ apar$ n mai

multe locuri deodat$ i c$ e v$%ut n aceeai %i la Mena i la 9om <m&o, la o sut$ de leg*e dep$rtare" <are, aa ceva este cu putin)$@ ntre&$ ea, cu o und$ de admira)ie n glas" Unii spun c$ aceste lucruri n ar !i adev$rate" ,cetia snt de p$rere c$ poate &ate atta cale, numai pentru c$ nu doarme niciodat$" Se %vonete c$ noaptea gonete pe spinarea unui leu, iar la amia%$ planea%$ sus, n naltul cerului, pe aripile unui vultur al&, lundu i vr$'maii prin surprindere, cu iu)eala lui de !ulger" ,sta, da, ar putea !i adev$rat, ncuviin)$ ea, serioas$" (u cred c$ are mai multe trupuri, ns$ partea cu leul i cu vulturul snt convins$ c$ e adev$rat$" Tanus e n stare de una ca asta" 4a, o cred. 3u %ic, mai degra&$, c$ to)i egiptenii snt curioi s$ l %$ reasc$ m$car o dat$ pe ,6* Horus, iar dorin)a duce la ncre din)are" Li se n$%are c$ A v$d pe Tanus dup$ !iecare tu!i" #t despre rapiditatea detaamentelor sale, ei &ine, am m$r$luit i eu mpreun$ cu aceste g$r%i, i pot !i c*e%a""" ns$ ea nu mi ng$dui s$ continuu, t$indu mi vor&a0 ( ai pic de sensi&ilitate n su!letul t$u, Taita" ,i !i n stare s$ te ndoieti c$ norii snt caierele de ln$ de la turmele lui <siris, c$ soarele este c*ipul lui Ra, doar pentru c$ nu le po)i atinge i nu te po)i, ast!el, ncredin)a c$ este aa" 3u una snt sigur$ c$ Tanus poate !ace toate acestea" ,ceast$ a!irma)ie a pus cap$t micii noastre dispute, !$cndu m$ s$ mi nclin capul cu supunere"

n timpul dup$ amie%elor, ne am reluat o&iceiul de a *oin$ri amndoi prin pie)e i pe str$%i" La !el ca nainte de a !i lovit$ de &oal$, st$pna mea era ntmpinat$ peste tot cu urale, iar ea se oprea s$ stea de vor&$ cu to)i, indi!erent de ran gul sau de ndeletnicirea lor" 4e la preo)i, la !emei de strad$,

nimeni nu re%ista dr$g$l$eniei i !armecului ei att de natural" Reuea totdeauna s$ ndrepte discu)ia c$tre un anumit su &iect, ,6* Horus, iar oamenii erau la !el de ner$&d$tori ca ea s$ vor&easc$ despre noul %eu" n stadiul acela, statutul s$u n ima gina)ia colectiv$ nu mai era acela al unui demiurg, ci devenise un %eu cu puteri depline" Locuitorii din 3le!antina ntocmiser$ de'a o list$ de su&scrip)ie, n vederea construirii unui templu nc*inat lui ,6* Horus, list$ pe care st$pna mea !igura n drep tul unei sume generoase" Templul avea s$ !ie ridicat undeva, pe malul !luviului, vi%avi de cel al lui Horus, !ratele s$u, iar !araonul i !$cuse pu&lic$ inten)ia de a o!icia el nsui slu'&a de ctitorire a edi!iciului" 7i Mamose avea, ntr adev$r, toate motivele s; i !ie recunosc$tor" 4e acum, peste tot se sim)ea n aer o und$ proasp$t$ de ncredere" 5e m$sur$ ce, de pe drumurile caravanelor, era nl$turat$ prime'dia, rata sc*im&urilor comerciale dintre Regatul de Sus i restul provinciilor sporea i ea" ,colo unde, nainte, sosea o singur$ caravan$ dinspre r$s$rit, acum traversau deertul n siguran)$ patru i tot attea porneau pe drumul de ntoarcere" 3ra nevoie de mii de m$gari de povar$ acum, pentru a acoperi cererile conduc$torilor de caravane, iar cresc$torii p$eau al$turi de mar!a lor cu !e)ele %m&itoare, gndindu se la marile ctiguri care i ateptau" 5entru c$ oamenii se sim)eau din nou n siguran)$ pe ogoarele neap$rate de %idurile oraelor, se lucrau acum terenuri care %$ceau de %eci de ani m&uruie nite, iar !ermierii, redui alt$dat$ la statutul de ceretori, ncepur$ din nou s$ prospere" Boii tr$geau s$niile nc$rcate pn$ la re!u% de recolte &ogate, urmnd drumurile p$%ite acum de legiunile lui ,6* Horus, iar pie)ele se umpleau de m$r!uri proaspete" < parte din pro!itul o&)inut ast!el de negustori i de pro prietarii de p$mnturi era investit n ridicarea unor vile noi, la )ar$, unde se considera c$ este mai sigur s$ locuieti cu !amilia" ,rti%anii i meteugarii care &$tuser$ str$%ile Te&ei i ale Insulei 3le!antina n lung i n lat, c$utndu i de lucru, erau

acum iar solicita)i, iar ctigurile le nlesneau nu numai un mi nimum de su&%isten)$, ci i satis!acerea, ntr o oarecare m$sur$, a nclina)iei !ireti spre lu+" 5ie)ele erau ticsite de oameni" Tra!icul !luvial pe (il se intensi!icase considera&il, aa nct cererea de am&arca)iuni a crescut i !iecare antier naval avea acum de lucru" #$pitanii vaselor, mpreun$ cu ec*ipa'ele lor, precum i muncitorii din aceste antiere navale, i c*eltuiau proasp$ta avere n taverne i lupanare, aa c$ !emeile uoare i curte%anele cereau cu neruinare *aine alese i o&iecte de g$teal$ ie!tin$, croitorii i &i'utierii prosperau i i ridicau case noi, n vreme ce so)iile lor d$deau trcoale prin pie)e, cu pungile pline de aur i argint, cump$rnd de toate, de la sclavi tineri, la oale de g$tit" 3giptul revenea la via)$, dup$ ce !usese at)ia ani n$&uit de 'a!urile sistematice ale lui ,6* Set* i ale lupilor vr$&iilor" #a urmare !ireasc$ a acestor !apte, veniturile statului se rotun'eau, iar perceptorii !araonului d$deau trcoale po!ticioi, ca vulturii pe deasupra leurilor de tl*ari mpr$tiate de ,6* Horus i de legiunile sale prin tot )inutul" 4esigur, !araonul era nespus de recunosc$tor pentru toate acestea" Recunosc$tor eram i eu, mpreun$ cu st$pna mea" ,m investit amndoi, cump$rnd nite ac)iuni cu oca%ia unei e+pedi)ii comerciale care avea s$ porneasc$ spre r$s$rit, spre Siria" #nd s a ntors ec*ipa'ul, ase luni mai tr%iu, am a!lat c$ pro!itul nostru crescuse de cinci%eci de ori" St$pna mea i a cump$rat un irag de perle i cinci sclave tinere asta ca s$ mi am$rasc$ mie via)a" 5recaut, ca totdeauna, eu am ac*i%i)ionat, din partea cuvenit$, cinci parcele de p$mnt !ertil, pe malul drept al !luviului, iar unul dintre scri&ii notari mi a ntocmit actele de proprietate i le a dat spre nregistrare la ar*ivele templului"

ns$ iat$ c$ sosi i %iua de care m$ temeam cel mai mult" ntr o

diminea)$, st$pna mea i a studiat c*ipul n oglind$, cu mai mult$ gri'$ ca de o&icei i mi a spus c$, n s!rit, se sim)ea preg$tit$" 5e &un$ dreptate, am !ost nevoit s$ recunosc, nu !$r$ o und$ de ranc*iun$, c$ nu ar$tase nicicnd mai &ine ca atunci" 3ra ca i cum toat$ su!erin)a prin care trecuse nu !$cuse altceva dect s$ i stimule%e o mare capacitate de re!acere" i disp$ruser$ ultimele tr$s$turi de !eti)$, nu mai avea, cum se %ice, ca la gur$, i devenise o !emeie matur$ i ec*ili&rat$" > ,m avut ncredere n tine, Taita" ,cum dovedete mi c$ nu am greit, procednd ast!el" ,du A pe Tanus la mine" #nd m$ desp$r)isem de Tanus n Sa!aga, nu ne pusesem de acord asupra nici unei modalit$)i sigure de a !ace sc*im& de me sa'e" "!iecare nou$ %i m$ va g$si m$r$luind, i cine tie pe unde mi va purta paii aceast$ campanie" S$ nu o lai pe Lostris s$ cad$ n g*earele de%n$de'dii, dac$ nu va primi veti de la mine" Spune i c$ i voi trimite un mesa' cnd misiunea mea va a'unge la &un s!rit" S; i mai spui ns$ c$ voi veni acolo doar cnd !ructele din pomul iu&irii noastre se vor !i copt i vor !i gata de cules"D ,a se !$cea c$ nu au%isem altceva despre el, dect %vo nurile nes$&uite care circulau prin &a%are i pe c*ei" Se p$rea c$ %eii interveniser$ din nou pentru a m$ salva, de data aceasta din calea mniei st$pnei mele" #ircula, n diminea)a aceea, un %von cu totul nou prin pie)e" < caravan$ care se apro pia pe drumul dinspre mia%$noapte d$duse n calea ei peste o piramid$, recent n$l)at$, de capete umane, pe marginea drumu lui, la nici o sut$ cinci%eci de stadii de %idurile oraului" 8estele erau att de proasp$t rete%ate, nct nu miroseau prea tare, iar carnea nu !usese nc$ ciugulit$ de ciori i de vulturi" ,sta nu poate nsemna dect un singur lucru, trecea vor&a din gur$ n gur$" ,6* Horus tre&uie c$ se a!la n noma de la S:ene, pro&a&il n apropierea Insulei 3le!antina" , dat peste su pravie)uitorii clanului lui ,6*e6u, cei care au stat ascuni n deert din momentul n care &aronul lor a !ost decapitat la /al lala" ,6* Horus a nimicit ultimii tl*ari i le a ngr$m$dit )estele rete%ate la marginea drumului" Mul)umit$ noului %eu, partea de mia%$%i a )$rii a !ost cur$)at$ de n!rico$torii lupi ai vr$&iilor.

,sta c*iar c$ era o veste nou$, cea mai &un$ din cte se au%iser$ de s$pt$mni de %ile, i, de aceea, m am gr$&it s$ i o duc i st$pnei mele" Mi am !$cut cu greu loc prin mul)imea de marinari i de pescari care miunau pe c*ei, ncercnd s$ g$sesc un &arcagiu care s$ m$ duc$ napoi pe insul$" #ineva m$ trase de mnec$, iar eu mi am smucit, iritat, &ra)ul" n ciuda aerului de proasp$t$ &og$)ie ce se sim)ea n tot )inutul, ori poate tocmai din cau%a aceasta, ceretorii deveniser$ mai insisten)i ca niciodat$" #el peste care d$dusem nu se l$sa ns$ cu una cu dou$, aa c$ m am ntors c$tre el i am ridicat toiagul, ca s$ l alung" S$ nu ridici niciodat$ mna asupra unui prieten vec*i. ,m un mesa' pentiu tine, din partea unuia dintre %eii notri, se v$ic$ri ceretorul, iar eu curmai lovitura i uimirea mi se ntip$ri pe c*ip" Hui. am e+clamat, iar inima mi crescu de &ucurie cnd recunoscui rn'etul a!urisit al !ostului tl*ar" #e cau)i aici@ 4ar n am mai ateptat r$spuns la ntre&area mea stupid$, ci i am optit0 Urmea%$ m$ la c)iva pai. L am condus spre unul dintre lupanarele a!late pe o alee dosnic$, n spatele portului, care o!erea camere diverselor cupluri, cu tot !elul de orient$ri se+uale" Se nc*iriau pentru perioade scurte, timpul !iind m$surat de un ceas cu ap$ montat la intrare, iar ta+a pentru un ast!el de serviciu era de un inel mare de cupru" ,m ac*itat suma aceasta ustur$toare, iar n clipa cnd am r$mas singuri, l am apucat pe Hui de mantaua lui %dren)uit$0 #e veti ai despre st$pnul t$u@ l am ntre&at eu, iar el a nceput s$ c*icoteasc$ cu neo&r$%are" /tle'ul mi e att de uscat, nct de a&ia mai pot vor&i" ,doptase de'a mersul !udul i aerul de importan)$ pe care l ve%i la un soldat din /arda #rocodilului ,l&astru" #t de repede po)i nv$)a o maimu)$ trucuri noi. ,m strigat c$tre cel care p$%ea ua s$ mi se aduc$ o can$ cu &ere" Hui &$u ca un asin nsetat, apoi l$s$ cana 'os de la gur$ i rgi mul)umit" =eul ,6* Horus )i transmite salutul s$u, )ie i nc$ altcuiva, al c$rei nume nu poate !i rostit" Mi a poruncit s$ )i

spun c$ sarcina a !ost dus$ la &un s!rit i c$ toate p$s$rile snt n colivie" )i reamintete c$ mai snt doar cteva luni pn$ la Ser&$rile lui <siris i c$ este timpul s$ se scrie un nou scenariu pentru piesa patimilor 'ucat$ pentiu delectarea regelui" 3l unde este@ #t )i va lua s$ te ntorci la Tanus@ l am ntre&at eu, ner$&d$tor" 5ot s$ a'ung acolo, nainte ca ,mmon Ra, %eul soare, s$ dispar$ dincolo de colinele dinspre apus, a %is Hui, iar eu m am uitat pe !ereastr$ la soarele care se a!la la 'um$tatea drumului s$u ceresc" ,adar, Tanus se a!la !oarte aproape de ora, lucru care m$ !$cu s$ m$ &ucur nespus" #t mi doream s$ i mai simt m&r$ )iarea aspr$ i s$ aud din nou *o*otele acelea de rs tun$tor. =m&ind larg n sinea mea, anticipnd cu gndul ceea ce urma s$ !ie aievea, m$ apucai s$ m$sor podeaua 'egoas$ n lung i n lat, n vreme ce ncercam s$ m$ *ot$r$sc asupra mesa'ului pe care aveam s$ i A dau lui Hui, ca s$ i A transmit$"

ra aproape ntuneric, cnd am p$it pe uscat, pe micul nostru dig, i am luat o la !ug$ n sus, pe sc$ri" Una dintre sclave plngea n dreptul por)ii, !recndu i urec*ea um!lat$0 3a m a lovit, scncea !ata, i mi d$dui seama c$ su!erea mai degra&$ din cau%a amorului propriu, dect a urec*ii nroite" (u ai dreptul s$ vor&eti despre st$pna mea, Lostris, cu 1ea2, am certat o" <ricum, de ce plngi@ Sclavii pentru asta snt !$cu)i, ca s$ !ie lovi)i" Totui, era un lucru neo&inuit ca st$pna mea s$ ridice mna asupra cuiva din personalul casei sale" Tre&uie c$, ntr adev$r, e ntr o stare cumplit$, am c*i&%uit eu i am ncetinit pasul" nain tnd acum cu pruden)$, am a'uns c*iar cnd alt$ !at$ ieea n !ug$, plngnd, din nc$pere" 4up$ ea, ap$ru i st$pna mea n prag, roie de mnie0 Mi ai trans!ormat p$rul ntr o claie de !in"""

,poi m$ v$%u i d$du drumul unei adev$rate tirade" M$ gratul$ cu atta entu%iasm, nct mi am dat seama c$ eu eram, de !apt, o&iectul mniei sale0 5e unde mi ai um&lat@ m$ ntre&$ ea, r$stit" Te am trimis n port nainte de amia%$" #um ndr$%neti s$ m$ lai s$ atept att@ Se repe%i la mine cu o e+presie pe c*ip care m$ !$cu s$ m$ trag nd$r$t nelinitit" 3l e aici, i am spus eu repede, apoi am co&orit glasul, ca s$ nu m$ aud$ vreuna dintre tinerele sclave" Tanus e aici, i am optit eu- poimine promisiunea pe care )i am !$cut o se va ndeplini" 4ispo%i)ia ei se sc*im&$ cu totul i s$ri la mine, lundu m$ de gt, apoi plec$ s$ le g$seasc$ pe !etele o!ensate i s$ le mpace"

egele vasal al amori)ilor trimise !araonului o parte din tri&utul s$u anual su& !orma unor leopar%i de vn$toare, din regatul s$u de peste Marea Roie" Mamose era ner$&d$tor s$ asmu)$ !$pturile acestea magni!ice asupra turmelor de ga%ele care a&undau printre dunele deertului de pe malul de apus" 5oruncise ca toat$ curtea, inclusiv st$pna mea, s$ participe la vn$toare" ,m traversat !luviul spre malul de apus cu o !lot$ !ormat$ din am&arca)iuni mici, cu velele al&e i stindardele colorate !lu turnd" Rdeam cu to)ii i eram acompania)i de mu%ic$ de al$ut$ i de sistrum" 4in %i n %i, tre&uia s$ nceap$ rev$rsarea anual$ a marelui !luviu i aceast$ ateptare, mpreun$ cu noul climat prosper al )$rii sporeau &una dispo%i)ie a cur)ii" St$pna mea era cea mai vesel$ dintre to)i i i saluta !ericit$ prietenii din alte am&arca)iuni, n timp ce !eluca noastr$ t$ia apele ver%ui, n timpul verii, att de repede, nct ne mpodo&ea prora cu o g*irland$ al&$ de spum$ dantelat$ i l$sa

o urm$ str$lucitoare nd$r$t" Se p$rea c$ eram singurul ne!ericit, singurul mpov$rat de gri'i" Mai &$tea i vntul n ra!ale t$ioase, nimicitoare, dintr o direc)ie cam nepotrivit$" mi tot aruncam privirile pe cer, c$tre apus" 3ra limpede, !$r$ nici un nour, dar t$riile aveau o nuan)$ de &ron%, neo&inuit$" 5$rea c$ un alt soare sc$p$ta n direc)ia opus$, di!erit de acela pe care l cunoteam noi" ,m alungat presim)irile negre i am ncercat s$ m$ plie% pe dispo%i)ia general$ a c$l$toriei" ( am reuit, pentru c$, pe lng$ vreme, m$ mai !r$mntau i alte pro&leme" 4ac$ !ie i numai o parte a planului meu d$dea gre, atunci via)a mi ar !i !ost, cu siguran)$, n prime'die i, pe lng$ asta, ar !i avut i al)ii, mai importan)i dect mine, de su!erit" Tre&uie c$ toate aceste tr$iri mi se citeau pe c*ip, pentru c$ st$pna mea m$ m&oldi cu vr!ul degetelor ei !rumos pictate de la picioare i %ise0 #e ai de eti att de ngndurat, Taita@ <ricine se uit$ la tine i d$ seama c$ pui ceva la cale" =m&ete. )i poruncesc s$ %m&eti. #nd acostar$m pe malul de apus, acolo ne ateptau o armat$ de sclavi0 rndai care )ineau n !ru m$gari al&i, de c$l$torie, splendi%i, adui din gra'durile regale, mpodo&i)i cu m$tasem$gari de povar$, nc$rca)i cu corturi, rogo'ini i couri pline cu mncare, &$utur$ i alte provi%ii pentru masa regal$ la iar&$ verde" Mai erau i o mul)ime de al)i sclavi cu misiuni utilitare, unii avnd sarcina s$ )in$ ap$r$tori de soare deasupra capetelor doamnelor, al)ii, s$ ntmpine oaspe)ii" 5entru a i distra pe acetia din urm$, veniser$ m$sc$rici, acro&a)i i mu%ican)i, precum i o sut$ de vn$tori gata s$ nceap$ *$ituiala" #uca leopar%ilor era tras$ de un ir de &oi al&i i toat$ curtea se strinsese n 'urul atela'ului, ca s$ admire cele dou$ !iare rare" ,semenea e+emplare nu tr$iau pe meleagurile noastre, c$ci erau !$pturi ale savanei ntinse i ier&oase, iar de a lungul !luviului nu e+istau ast!el de terenuri" 3ra pentru prima oar$ cnd vedeam aa ceva i mi stmiser$ att de mult curio%itatea, nct mi am uitat, pentru o clip$, celelalte pro&leme i m am strecurat prin mul)ime, apropiindu m$ ct am putut eu

de mult de cuc$, avnd gri'$ s$ nu i mping sau s$ i calc pe picioare pe no&ilii irasci&ili" 3rau !elinele cele mai !rumoase pe care mi le a !i putut imagina vreodat$, mai nalte i mai su&)iri ca leopar%ii notri, cu picioarele lungi i curate i cu pntecele supte" #o%ile lor lungi se micau n !unc)ie de dispo%i)ia n care erau" ,veau &lana aurie, nstelat$ cu ro%ete de un negru pro!und, iar dinspre col)ul interior al oc*ilor li se contura o linie ntunecat$, ca pictat$, ce li se prelungea pn$ pe o&ra%, ca un iroi de lacrimi" ,cest lucru, mpreun$ cu statura lor regal$, le d$dea un aer tragic i romantic care mi s a p$rut de a dreptul ncnt$tor" Tn'eam s$ am i eu o ast!el de !$ptur$ i m am gndit s$ i &ag lucrul acesta n cap st$pnei mele, atunci cnd s o ivi oca%ia" Faraonul nu i re!u%a nici un mo!t" Barca n care se a!la !araonul travers$ !luviul mult prea curnd, din punctul meu de vedere, i a'unse pe malul apusean, unde ne am gr$&it cu to)ii s$ l ntmpin$m i s$ i salut$m sosirea" 3ra m&r$cat n vemnt al&, de vn$toare, i p$rea, n s!rit, rela+at i !ericit" S a oprit lng$ st$pna mea i, n timp ce ea !$cu cuvenitul ritual de supunere, o ntre&$ cu delicate)e cum se sim)ea" M$ n$p$di spaima c$ avea s$ o )in$ al$turi de el toat$ %iua, ceea ce mi ar !i dat peste cap aran'amentele" 4ar gndul lui era numai la leopar%i, aa c$ trecu mai departe, !$r$ s$ i porunceasc$ st$pnei mele s$ l urme%e" (e pierdur$m amndoi n mul)ime i ne ndreptar$m spre locul unde domni)ei Lostris i se preg$tise un m$g$ru" n timp ce o a'utam s$ ncalece, i am optit ceva rndaului" 4up$ ce mi r$spunse aa cum mi doream eu, i strecurai un inel de argint care disp$ru din mna lui, ca prin !armec. L am urmat, apoi, pe rege, n deert, mpreun$ cu st$pna mea ncadrat$ de un rnda care ducea m$g$ruul de drlogi i de un sclav care i )inea ap$r$toarea de soare deasupra capului" 5entru c$ ne tot opream n cale, ca s$ ne r$corim, era aproape de amia%$ cnd am a'uns n Balea /a%elelor" n drum, am trecut, la o oarecare distan)$ ns$ pe lng$ cimitirul din Tras, care data tocmai din vremea primilor !araoni" Unii dintre n)elep)i spuneau c$ mormintele !useser$ s$pate n stnc$ neagr$ cu trei mii de ani n urm$, dei nu tiam

cum de a'unseser$ la aceast$ conclu%ie" ,m studiat intens cu privirea intr$rile mormintelor, n timp ce treceam, !$r$ ostenta)ie, ns$" Totui, de la o asemenea dep$rtare, nu mi am dat seama dac$ !usese cineva pe acolo n ultima vreme i m am sim)it cam de%am$git, !$r$ s$ am un motiv anume" mi tot aruncam privirile nd$r$t, n timp ce mergeam" Balea /a%elelor era una dintre re%erva)iile regale de vn$ toare, prote'at$ prin decrete emise de lunga linie a !araonilor" < ntreag$ companie regal$ de pa%nici de vn$toare st$tea per manent pe dealurile ce !lancau valea, pentru a avea gri'$ ca pro clama)ia !araonului, prin care erau prote'ate toate animalele, s$ !ie respectat$ i acestea s$ !ie p$strate numai pentru el" Bn$ toarea, !$r$ autori%a)ie regal$, n aceste locuri, se pedepsea cu moartea prin strangulare" (o&ilii desc$lecar$ pe creasta unuia dintre aceste dealuri, cercetnd cu privirile valea larg$ i ca!enie" #orturile !ur$ despa c*etate i n$l)ate, ca s$ le )in$ um&r$, apoi !ur$ destupate ulcioarele cu er&et i cu &ere, ca s$ i potoleasc$ setea stmit$ de c$l$torie" ,m c$utat pentru st$pna mea i pentru mine un loc potrivit din care s$ urm$rim vn$toarea, dar i s$ ne putem retrage dis cret, !$r$ s$ atragem aten)ia asupra noastr$" n dep$rtare, se %$reau turmele de ga%ele, prin plpirea mira'ului de pe !undul v$ii" I le am ar$tat i st$pnei mele" #e or g$si de mncare acolo, 'os@ m$ ntre&$ domni)a mea, Lostris" (u se vede nici o urm$ de verdea)$" #red c$ se *r$nesc cu &olovani, c$ci dintr acetia snt din &elug. Multe dintre cele pe care le ve%i nu snt pietre, ci plante vii, i am r$spuns eu" Mi a rs n nas nencre%$toare, dar eu m am aplecat i am c$utat pe p$mntul stncos, apoi i am smuls o mn$ din plantele acelea miraculoase" Snt pietre, insist$ ea, pn$ lu$ ea ns$i n mn$ una i o %dro&i" Seva i se scurse printre degete, iar ea se minun$ de vicle nia %eului care n$scocise o asemenea p$c$leal$" #u astea tr$iesc@ 5arc$ nici nu mi vine s$ cred"

(u ne putur$m continua conversa)ia pe aceast$ tem$, pentru c$ ncepea vn$toarea 4oi dintre pa%nici desc*iser$ cuca, iar leo par%ii s$rir$ a!ar$, pe p$mnt" M$ ateptam s$ ncerce s$ scape, dar ei erau &ln%i, ca pisicile de templu, i nu !$cur$ dect s$ se gudure, plini de a!ec)iune, la picioarele celor care i )ineu n les$" Scoaser$ un sunet ciudat, un soi de ciripit, mai degra&$ ca nite p$s$ri, dect ca nite animale s$l&atice, de prad$" 4eparte, de a lungul v$ii ca!enii i prlite, %$rii linia *$ita ilor, cu siluetele mici i distorsionate de distan)$ i de mira'" Se micau lent c$tre noi, iar turmele de antilope ncepur$ s$ alerge naintea lor" n vreme ce regele i vn$torii lui cu leopar%ii n les$ co&orau povmiul spre !undul v$ii, noi i ceilal)i curteni r;maser$m pe creast$" (o&ilii !$ceau de'a pariuri ntre ei, iar eu eram la !el de ner$&d$tor s$ v$d re%ultatele vn$torii- ns$ st$pnei mele i !ugeau gndurile la altceva" #nd vom putea pleca@ m$ ntre&$ ea n oapt$" #nd putem !ugi n deert@ 4e cum va ncepe vn$toarea, vor !i cu to)ii cu oc*ii acolo" ,tunci va !i momentul" #*iar n timp ce vor&eam, vntul, care ne nso)ise pe !luviu i ne r$corise marul pe uscat, se potoli &rusc" 3ra ca i cum un !ierar i desc*isese ua atelierului" ,erul deveni prea !ier&inte, aproape irespira&il" M$ uitai iar n %are, spre apus" ,colo, cerul se !$cuse de un gal&en sul!uros" #*iar n vreme ce priveam, culoarea p$ru c$ se mpr$tie n tot naltul" Lucrul acesta m$ neliniti" Totui, se pare c$ eram singurul care o&servase acest !enomen ciudat #u toate c$ grupul de vn$tori se a!la acum la poalele dealurilor, puteam nc$ s$ urm$resc cu privirea !elinele acelea maiestuoase" B$%u ser$ turmele de ga%ele mnate ncet ncet c$tre ele" Lucrul acesta le trans!orm$, din animale dr$g$stoase de companie, n vn$torii s$l&atici care erau n realitate" i i)iser$ capetele, atente i nelinitite, cu urec*ile ndreptate nainte, aplecndu se i tr$gnd de les$" 5ntecele le erau supte i !iecare muc*i li se ncordase, ca o coard$ de arc ntins$ la ma+imum" St$pna mea m$ trase de

mnec$ i mi opti imperativ0 Hai s$ mergem, Taita" Iar eu am nceput s$ m$ retrag, !$r$ nici o tragere de inim$, nd$r$tul unei movile de &olovani, ca s$ ne acoperim plecarea i s$ ne ascundem de oc*ii celorlal)i" 5entru c$ l mituisem pe rnda cu inelul de argint, acesta ne procurase un m$gar, priponit acum n dosul &olovanilor, ascuns privirilor celorlal)i" 4e cum a'unser$m acolo, am controlat dac$ era nc$rcat cu tot ceea ce poruncisem eu cu &urdu!ul cu ap$ i cu &occeaua de piele cu provi%ii" Totul era n ordine" (u m am putut a&)ine i am rugat o pe st$pna mea0 Hai s$ mai st$m un pic. nainte s$ mi inter%ic$, m am trt pn$ n vr!ul movilei i mi am aruncat privirile n valea de la picioarele noastre" #ele mai apropiate antilope treceau doar la cteva sute de pai de locul unde !araonul i )inea n les$ cei doi leopar%i" ,'unsesem la timp ca s$ v$d cum le d$ drumul i i asmute s$ !ug$" S au avntat, !$cnd un salt uor, cu capetele ridicate, ca i cum ar !i studiat turmele de antilope ce alergau pline de gra)ie, ca s$ i aleag$ prada Brusc, turmele i d$dur$ seama de apropierea lor rapid$ i se lansar$ ntr un adev$rat %&or" 8nir$ de a lungul cmpiei pr$!oase, ca un stol de rndunele" Felinele i destinser$ trupurile lungi, i ntinser$ mult la&ele n !a)$, avntndu i, apoi, partea din spate, ndoindu i torsurile su&)iri, nainte de a le destinde din nou" #urnd, atinser$ vite%a lor ma+im$ i pot spune, cu mna pe inim$, c$ nu mai v$%usem n via)a mea un animal att de rapid" n compara)ie cu ei, turmele de ga%ele p$rur$ curnd c$ p$trunseser$ pe un teren ml$tinos, ce le mpiedica s$ !ug$" #u o uurin)$ elegant$, cele dou$ !eline prinser$ turma din urm$, trecnd pe lng$ vreo dou$, pn$ a'unser$ la victimele pe care i le aleseser$" ,ntilopele cuprinse de panic$ ncercar$ s$ evite atacul mortal" Se avntar$ n sus i i sc*im&ar$ direc)ia n aer, r$sucindu se i ntorcndu se, n momentul n care copitele lor delicate atingeau p$mntul ars" Felinele urmau !iecare dintre

aceste convulsii cu o uurin)$ gra)ioas$, iar !inalul se v$di inevita&il" ,mndou$ n!$car$ cte o ga%el$ i o trntir$ la p$mnt, ntr un nour de pra! nvol&urat, apoi se postar$ deasupra, n!igndu i col)ii n &eregata lor, ca s$ le sugrumepicioarele dind$r$t ale ga%elelor se %&$tur$ convulsiv i, n !inal, r$maser$ )epene, n moarte" M am tre%it c$ tremur, cu respira)ia t$iat$ de atta ncntare" Fui readus cu picioarele pe p$mnt de glasul st$pnei mele0 Taita. #o&oar$ imediat. ,u s$ te vad$, dac$ mai stai coco)at acolo. M am dat 'os, lng$ ea" 4ei eram nc$ !ermecat, am urcat o n a i am luat m$g$ruul de drlogi, conducndu A apoi spre p$mntul sterp, unde nu puteam !i %$ri)i de mul)imea de pe cul mea dealului din spatele nostru" St$pna mea nu se putu a&)ine s$ i arate n$du!ul !a)$ de mine, pn$ cnd am rostit iar, timid, numele lui Tanus- n clipa aceea, uit$ iar de toate i i ndemn$ m$garul spre locul de ntlnire" (umai dup$ ce str$&$tur$m nc$ un ir de dealuri i m$ asi gurai c$ ne dep$rtaser$m &ine de Balea /a%elelor, am luat o nd$r$t, direct spre cimitirul din Tras" n aerul nemicat i !ier&inte, copitele m$g$ruului scrneau i sunau printre pietre, de parc$ treceau pe un strat de cio&uri de sticl$" #urnd, sim)ii cum mi )nete sudoarea prin piele, c$ci aerul greu prevestea tunetul" #u mult nainte de a a'unge la morminte, i am spus st$pnei mele0 ,erul e uscat, ca nite oase str$vec*i" ,r tre&ui s$ &ei nite ap$" Las$, mergi mai departe. < s$ ai vreme s$ &ei la ap$, pn$ te um!li, ceva mai tr%iu. (u m am gndit dect la tine, st$pn$, am protestat eu" ( avem voie s$ ntr%iem" <rice clip$ irosit$ nseamn$ timp mai pu)in petrecut al$turi de Tanus" ,vea dreptate, &inen)eles, c$ci nu va trece mult i ni se va semnala a&sen)a" St$pna mea era att de popular$ printre curteni, nct avea s$ !ie c*emat$ s$ se distre%e al$turi de ceilal)i, de ndat$ ce se va termina vn$toarea i se vor ntoarce pe malul

!luviului" 5e m$sur$ ce ne apropiam de stnci, ner$&darea ei crescu att de mult, nct nu mai putu suporta mersul ncet al m$g$ruului" S$ri de pe el i o lu$ la !ug$ nainte, spre urm$toarea colin$" Uite, acolo. ,colo m$ va atepta el, strig$ ea, ar$tnd cu degetul" n timp ce ea se apucase s$ danse%e pe linia ori%ontului, vntul se repe%i spre noi, ca un lup rapace, urlnd printre dealuri i canioane" Se amestec$ n pletele st$pnei mele, !$cndu le s$ !luture ca un steag, i%&indu i le i n!$urndu i le n 'urul capu lui" Ii ridic$ poalele, de%velindu i coapsele &rune, iar ea se pomi pe rs i pe !$cut piruete, !lirtnd cu vntul, de parc$ ar !i !ost iu&itul ei" 3u, unul, nu i mp$rt$eam ncntarea" M am ntors i m am uitat nd$r$t i am v$%ut cum venea !urtuna dinspre Sa*ara" Se n$l)a ca un turn spre cerurile gal&ene i mo*orte, posomorite i cumplie, n!$urndu se n sine, ca un val mare i%&indu se de un reci! de corali" (isipul purtat de vnt mi &iciuia picioarele i am luat o la !ug$, tr$gnd m$g$ruul dup$ mine" Ra!alele m$ mpingeau din spate i a&ia de m$ mai )ineam pe picioare, dar am a'uns o din urm$ pe st$pna mea" Tre&uie s$ ne gr$&im. am strigat eu, ca s$ acop$r vuietul vntului" Tre&uie s$ a'ungem la ad$postul mormintelor, nainte s$ ne apuce !urtuna" Soarele !u asaltat de nouri nal)i de nisip, ntunecndu A, pn$ ce !ui n stare s$ m$ uit la el cu oc*iul li&er, ntreaga !ire era n$p$dit$ de um&ra aceea sum&r$ de ocru, iar discul solar devenise o minge portocalie mo*ort$" Firele de nisip ne %griau pielea e+pus$ a mem&relor i ce!ele, pn$ ce i n!$urai capul st$pnei cu alul meu, ca s o prote'e%, apoi am luat o de mn$ i ne am continuat drumul" 3ram ncon'ura)i de perdele de nisip %&ur$tor i nu vedeam nimic n 'ur, aa c$ mi a !ost team$ c$ m am r$t$cit, cnd, &rusc, n viitoarea aceea se desc*ise o gaur$ i v$%ui gura ntunecat$ a unuia dintre morminte, ap$rnd c*iar naintea noastr$" Tr$ gnd o cu o mn$ pe st$pna mea, iar cu cealalt$, m$g$ruul, am intrat, cl$tinndu m$, n ad$postul peterii" /aleria de la intrare era

s$pat$ n piatr$ tare" (e conduse adnc n inima dealului, apoi coti &rusc, c*iar nainte s$ p$trundem n camera mortuar$, unde !usese, cndva, ae%at$ mumia str$vec*e, spre odi*na venic$" #u secole n urm$, *o)ii pro!anatori de morminte 'e!uiser$ trupul m&$ls$mat dup$ placul lor i luaser$ toate comorile" (u mai r$m$seser$ dect !rescele estompate de pe pere)ii de piatr$, imagini de %ei i de montri, nsp$imnt$tori n &e%na aceea" St$pna mea se l$s$ n 'os, pe lng$ peretele peterii, ns$ gndul i era numai la iu&itul ei0 ,cum Tanus n o s$ ne mai g$seasc$ niciodat$. strig$ ea, disperat$, iar eu, care o salvasem, m am sim)it 'ignit de atta nerecunotin)a" ,m dat 'os aua m$g$ruului i am pus povara gr$mad$, ntr un col) al mormntului" ,poi am tras o can$ de ap$ din &urdu! i i am dat o s o &ea" #e o s$ se ntmple cu ceilal)i, cu regele i cu prietenii notri@ ntre&$ ea, n timp ce &ea apa din can$ pe ner$su!late" ,a era Lostris, se gndea mai nti la ceilal)i, c*iar n detri mentul ei" Ii au pe pa%nicii de vn$toare care se vor ngri'i de ei, i am spus eu" Snt oameni &uni i cunosc deertul" 1(u ndea'uns de &ine, mi am %is eu mo*ort n gnd, ca s$ !i anticipat !urtuna. 2 #u toate c$ m$ str$duiam s o linitesc, tiam c$ !emeile i copiii de acolo vor avea de su!erit" 7i Tanus@ ntre&$ ea" #e o s$ se ntmple cu el@ Mai ales Tanus o s$ tie ce are de !$cut" 3l e ca &eduinii" Fii sigur$ c$ a v$%ut apropierea !urtunii" < s$ ne mai putem ntoarce pe malul !luviului@ <are, o s$ ne mai g$seasc$ cineva aici@ n s!rit, se mai gndea i la ea" ,ici vom !i n siguran)$" ,vem destul$ ap$, pentru mai multe %ile" #nd se va potoli !urtuna, vom g$si noi drumul spre !luviu" /ndindu m$ ct de pre)ioas$ era apa acum, am c$rat &ur du!ul um!lat de piele mai adnc n mormnt, ca nu cumva s$ calce m$g$ruul pe el" Se !$cuse aproape ntuneric, aa c$ am

nceput s$ scotocesc dup$ opai)ul pe care rndaul sclav mi A pusese n &occea, apoi am aprins !itilul ce ardea mocnit" 5lpi i lumin$ mormntul cu o !lac$r$ g$l&uie, linititoare" In vreme ce eu m$ mai ocupam nc$ de opai), cu spatele la intrare, st$pna mea scoase un )ip$t" 3ra att de ascu)it i de plin de o spaim$ de moarte, nct !ui i eu cuprins de teroare i mi ng*e)$ sngele n vine, dei inima mi se %&$tea ca o ga%el$ n !ug$" M am r$sucit, ca s$ pun mna pe micul meu pumnal, dar cnd am v$%ut mon strul a c$rui siluet$ acoperea intrarea, am n)epenit, !$r$ s$ mai !iu n stare s$ mai ating stiletul de la &ru" ,m sim)it instinctiv c$ lama !irav$ nu putea s$ ne apere mpotriva !$pturii aceleia necunoscute" In lumina sla&$ a opai)ului, silueta era vag$ i distorsionat$" ,m v$%ut c$ avea !orm$ omeneasc$, dar era prea mare ca s$ !ie un &$r&at, iar capul grotesc mi a nt$rit convingerea c$ era vor&a de un monstru cu cap cumplit, de crocodil din lumea de dincolo, care devorea%$ inimile celor ce snt g$si)i descoperi)i a !i nevrednici de &alan)a lui T*ot*, monstrul pictat pe pere)ii mormntului" #apul lucea de sol%i reptilieni i avea un cioc de vultur sau de turturea uria$" <c*ii i erau adnci > nite pu)uri !$r$ !und ce se pironiser$ implaca&il asupra noastr$" ,ripi uriae i r$s$reau din umeri" 4esc*ise pe 'um$tate, ele se %&$teau pe lng$ trupul ca un turn, la !el ca ale unui oim" M$ ateptam ca !$ptura s$ se lanse%e cu aripile acelea asupra st$pnei mele i s o apuce cu g*earele i de alam$" Se pare c$ se speriase la !el de mult ca i mine pentru c$ )ip$ iar, n timp ce se ciuci la picioarele monstrului" ,poi, &rusc, mi am dat seama c$ !$ptura nu era naripat$ ci c$ poalele lungi de ln$ ale mantiei, la !el ca acelea purtate de &eduini, i !luturau n vnt In vreme ce noi st$team nc$ ng*e)a)i de pre%en)a aceea ori&il$, 1monstrulD i ridic$ am&ele mini i i d$du 'os coi!ul aurit de r$%&oi cu vi%or, n !orm$ de cap de vultur" ,poi i scutur$ p$rul i pe umerii la)i i se rev$rsar$ &uclele &lond rocate" > B am v$%ut venind prin !urtun$ de pe culmile stncii,

%ise el cu glasul acela !amiliar, att de drag nou$" St$pna mea )ip$ iar, de data aceasta cu o &ucurie s$l&atic$, r$sun$toare0 Tanus. =&ur$, iar el o ridic$ ca pe un copil, att de sus, nct capul i atinse acoperiul de piatr$" ,poi o co&or i o strnse la piept" 4in leag$nul &ra)elor sale, ea i ridic$ gura c$tre a lui i m$ temui c$ se vor devora unul pe altul, att de puternic$ le era dorin)a" 7edeam pierdut n um&rele mormntului" 4ei conspirasem i riscasem att de mult ca s$ i a'ut s$ se ntlneasc$, nu pot s$ m$ adun i s$ scriu aici despre sim)$mintele care m$ asaltaser$, deoarece aveam re)ineri privindu le ncntarea" #red c$ gelo%ia este cea mai mrav$ dintre toate emo)iile noastre, dar o iu&eam pe domni)a Lostris la !el de mult ca Tanus, i nu era nicidecum vor&a de o dragoste p$rinteasc$ sau !r$)easc$" 3ram eunuc, dar dragostea pe care o sim)eam pentru ea era aceea a unui &$r&at normal, desigur, !$r$ speran)$, dar cu att mai amarnic$ din cau%a aceasta" (u puteam s$ stau i s$ m$ uit la ei, aa c$ am nceput s$ m$ strecor a!ar$ din mormnt ca un c$)elu &iciuit, dar Tanus m$ v$%u plecnd i se opri din s$rutul acela care amenin)a s$ mi distrug$ su!letul" > Taita, nu m$ l$sa singur cu so)ia regelui" Stai cu noi s$ m$ aperi de tenta)ia aceasta cumplit$" <noarea noastr$ este n pericol" (u mai pot avea ncredere n mine, iar tu tre&uie s$ stai i s$ ve%i c$ nu aduc nici o o!ens$ so)iei !araonului" 5leac$, strig$ domni)a mea, Lostris, din &ra)ele lui" Las$ ne singuri" (u m$ interesea%$ pe mine acum discu)iile despre o!ens$ i onoare" 4ragostea noastr$ a !ost prea mult$ vreme inter%is$" (u mai pot atepta s$ se mplineasc$ pro!e)ia la&irinturilor" ,cum las$ ne singuri, prea&unule Taita" ,m !ugit din nc$pere de parc$ mi ar !i !ost via)a n pri me'die" 3ram n stare s$ ies n !urtun$ i s$ pier acolo" Mi a !i g$sit ast!el alinarea, dar eram prea la, aa c$ m am l$sat mpins nd$r$t de vnt" M am ndreptat cl$tinndu m$ spre un col) al

galeriei unde vntul nu m$ mai putea c*inui i m am l$sat 'os pe pietre" Mi am tras alul peste !runte ca s$ mi !eresc oc*ii i urec*ile, dar, dei !urtuna urla de a lungul stncii, nu putea s$ acopere sunetele din nc$perea mortuar$" Timp de dou$ %ile !urtuna se !r$mnt$ cu o s$l&$ticie nea &$tut$" Mai tot timpul am dormit, ncercnd s$ nu m$ gndesc la nimic, dar de cte ori m$ tre%eam i au%eam, iar %vonurile iu&irii lor m$ torturau" #iudat, dar cnd st$pna mea era cu regele nu m$ ncercase o asemenea disperare- ns$, pe de alt$ parte, nici n avea cum, pentiu c$ &$trnul nu nsemna nimic pentru ea" ,ceast$ situa)ie era ns$ c*inuitoare pentru mine" 8ipetele, gemetele i oaptele mi s!iau inima" Suspinele ritmice de tn$r$ !emeie, care nu erau de durere, amenin)au s$ m$ distrug$" 8ip$tul ei s$l&atic de ncntare !inal$ m$ c*inuia mai mult dect cu)itul care m$ castrase" 5n$ la urm$, vntul se potoli i se dep$rt$, urlnd la poalele stncilor" Se !$cu mai mult$ lumin$ i mi am dat seama c$ era a treia %i de cnd eram ncarcerat n mormnt" M am ridicat i am strigat, !$r$ s$ ndr$%nesc s$ intru n nc$perea interioar$ de teama a ceea ce aveam s$ descop$r acolo" < clip$ nu mi r$s punser$, apoi st$pna mea %ise cu un glas r$guit, $galnic ce r$sun$ lugu&ru prin galerie0 Tu eti, Taita@ #redeam c$ am murit n !urtun$ i c$ snt purtat$ spre cmpiile apusene ale paradisului"

up$ ce !urtuna se potoli, ne mai r$mnea !oarte pu)in timp" Bn$torii regali se porniser$ pro&a&il s$ ne caute" Furtuna ne o!erise cea mai &un$ scu%$ pentru a&sen)a noastr$" 3ram sigur c$ supravie)uitorii partidei de vn$toare erau mpr$tia)i printre dealurile acestea cumplite" 4ar ec*ipa de c$utare nu tre&uia s$ ne descopere n compania lui Tanus"

5e de alt$ parte, Tanus i cu mine a&ia de vor&isem n timpul acestor ultime %ile i aveam multe de discutat" (e !$cur$m planurile n gra&$, stnd n picioare, la intrarea n galerie" St$pna mea era linitit$ i la locul ei, aa cum o v$%usem rareori pn$ atunci" F$r$ s$ mai sporov$iasc$ atta, st$tea al$turi de Tanus, uitndu se la c*ipul lui cu o senin$tate nou$" mi amintea de o preoteas$ !$cndu i ritualul dinaintea imaginii %eului s$u" (u i de%lipea privirile de la !a)a lui i, din cnd n cnd, i o atingea, de parc$ ar !i vrut s$ se asigure c$ era c*iar el" 4e cte ori !$cea acest lucru, Tanus se ntrerupea, indi!erent de ceea ce spunea, i se l$sa a&sor&it cu totul de oc*ii aceia ver%i ntuneca)i" Tre&uia s$ A readuc la tre&urile noastre pe care nu le terminaser$m nc$" n !a)a unei ast!el de adora)ii, propriile mele sim)$minte p$reau mesc*ine i de proast$ calitate" M am !or)at s$ m$ &ucur pentru ei" 5n$ terminar$m de discutat tre &urile noastre m$ mai n)elep)isem, iar, n !inal, l am m&r$)iat pe Tanus de r$mas &un i mi am ndemnat m$g$ruul s$ ias$ la lumina soarelui, !iltrat$ acum de pra!ul g$l&ui i !in care nc$ mai plutea n aer" St$pna mea ntr%ie, aa c$ am ateptat o n valea de la poalele stncii" Uitndu m$ nd$r$t, i am v$%ut, n s!rit, ieind din peter$" Se uitar$ lung unul la cel$lalt !$r$ s$ se ating$, apoi Tanus se ntoarse i plec$ *ot$rt" St$pna mea se uit$ dup$ el pn$ cnd disp$ru, apoi co&or la mine" 5$ea ca o !emeie n vis" ,m a'utat o s$ ncalece i, n timp ce potriveam c*ingile eii, se aplec$ i m$ lu$ de mn$0 )i mul)umesc, %ise ea simplu" (u merit recunotin)a ta, am ng$imat eu" Snt cea mai !ericit$ !$ptur$ din toat$ lumea asta" Tot ceea ce mi ai povestit tu despre dragoste e adev$rat" Te rog s$ te &u curi pentru mine, c*iar dac$""" (u i termin$ vor&a i &rusc mi am dat seama c$ mi citise sim)$mintele cele mai adnci" #*iar i n marea i !ericire su!erea la gndul c$ mi provocase durere" #red c$ n clipa aceea am iu&it o mai mult ca oricnd" M am ntors i am apucat !rul, apoi am condus o napoi c$tre malul (ilului"

inima" B am c$utat la porunca regelui, ne spuse el i se gr$&i s$ vin$ lng$ noi" Regele a !ost salvat@ am ntre&at eu" 3 &ine, n palatul de pe Insula 3le!antina i a poruncit ca domni)a Lostris s$ !ie adus$ la el de ndat$ ce e g$sit$" Imediat ce puser$m piciorul pe de&arcaderul palatului, ne ntmpin; ,ton, um!lndu i o&ra'ii vopsi)i i gudurndu se pe lng$ st$pna mea" ,u !ost g$site dou$%eci i trei de trupuri de ne!erici)i care au pierit n !urtun$, ne spuse el cu o pl$cere de *ien$" Toat$ lumea era sigur$ c$ i voi ve)i !i g$si)i mor)i" Totui, eu m am rugat la templul lui Hapi s$ v$ ntoarce)i s$n$toi" 5$rea mul)umit de el nsui i m$ sup$r$ c$ ncerca s$ pre tind$ c$ datorit$ lui !usese ea salvat$" (u ne l$s$ dect s$ ne sp$l$m n gra&$ i s$ ne ungem pielea uscat$ cu ulei par!umat, apoi ne lu$ pe sus s$ ne duc$ n audien)$ la rege" Faronul era realmente micat de ntoarcerea st$pnei mele" Snt sigur c$ a'unsese s$ o iu&easc$ la !el de mult ca toat$ lumea, nu numai pentru promisa nemurire pe care o vedea n ea" In timp ce ea ngenunc*e dinaintea lui, pe su& pleoape i se scurse o lacrim$ care i ntin$ vopseaua de pe o&ra%" #redeam c$ te ai pierdut, i spuse el i ar !i luat o n &ra)e dac$ i ar !i permis o etic*eta" 7i, cnd colo, te a!lu mai !rumoas$ i mai dr$g$la$ ca oricnd" #eea ce era adev$rat, pentru c$ iu&irea i pusese amprenta !ermecat$ asupra ei" Taita m a salvat, i spuse ea !araonului" M a condus ntr un ad$post i m a ngri'it n timpul acelor %ile cumplite" F$r$ el a !i pierit ca toate celelalte &iete su!lete" 3 adev$rat, Taita@ m$ ntre&$ !araonul direct, iar eu am murmurat, lundu mi o e+presie modest$0 (u snt dect o umil$ unealt$ a %eilor" 3l mi %m&i pentru c$ tiam c$ m$ ndr$gise0

nul dintre vn$torii regali ne spionase de pe culmea dep$rtat$ a dealului i !ur$m ntmpina)i cu toat$

(e ai !$cut o mul)ime de servicii, o, tu, unealt$ umil$" 4ar acesta este cel mai pre)ios dintre toate" ,propie te. mi porunci el, iar eu am ngenunc*eat dinaintea lui" ,ton st$tea al$turi de el, )innd n mn$ o cutiu)$ din lemn de cedru" i desc*ise capacul i i o ntinse regelui" ,cesta scoase din caset$ un lan) de aur" 3ra din aurul cel mai pur, nealiat, i purta marca &i'utierilor regali, care atesta greutatea de dou$%eci de de&eni" Faraonul puse lan)ul deasupra capului meu i inton$0 )i o!er ,urul de <noare" Mi A co&or pe umeri i povara lui copleitoare m$ umplu de ncntare" ,ceast$ decora)ie era semnul celei mai nalte pre)uiri regale, re%ervate, de o&icei, generalilor i am&asadorilor sau nal)ilor o!iciali, cum ar !i seniorul Inte!" M$ ndoiesc c$ n istoria 3giptului lan)ul acesta de aur a !ost vreodat$ ae%at pe umerii unui sclav umil" 4ar acesta nu nsemna s!ritul darurilor cu care aveam s$ !iu gratulat, c$ci nici st$pna mea nu se l$s$ mai pre'os" n seara aceea, n timp ce asistam la &aia ei, i d$du, &rusc, sclavele a!ar$ i mi spuse, stnd goal$, n !a)a mea0 5o)i s$ m$ a'u)i s$ m$ m&rac, Taita" mi acorda acest privilegiu, atunci cnd era, n mod special, mul)umit$ de mine" 7tia ct de mult mi pl$cea s$ !iu numai cu ea, n asemenea mpre'ur$ri intime" Frumuse)ea ei nu era acoperit$ dect de co%ile groase, mple tite din p$rul ei aspru" 5$rea c$ %ilele petrecute cu Tanus i spo riser$ dr$g$l$enia Frumuse)ea emana din adncurile !iin)ei sale" < !lac$r$ pe care o pui ntr un vas de ala&astru str$&ate pere)ii transluci%i, !$r$ s$ i piard$ lumina- se pare c$ domni)a Lostris str$lucea la !el" ( am visat vreodat$ c$ un recipient umil ca trupul acesta al meu s$ poat$ )ine n el atta !ericire, %ise ea, mngindu i coapsele, n timp ce i le admira, dup$ care m$ invit$ i pe mine s$ !ac acelai lucru" Tot ceea ce mi ai promis s a mplinit atunci cnd am !ost cu Tanus" Faraonul te a decorat cu ,urul M$ririi- se cuvine s$ )i ar$t i eu aprecierea mea" Breau s$ mi mp$rt$eti, ntr un !el, !ericirea"

Faptul c$ pot !ace ceva pentru tine este cea mai mare r$s plat$ pe care mi o pot dori" ,'ut$ m$ s$ m$ m&rac, mi porunci ea, ridicndu i &ra)ele deasupra capului" n timp ce se mica, snii i sc*im&ar$ !orma" i urm$risem de a lungul anilor, trans!ormndu se, din nite smoc*ine mici, necoapte, n rodiile pline de sev$, mai !rumoase dect giuvaieru rile sau dect sculpturile de marmur$" ,m ridicat c$maa ei de noapte su&)ire i am l$sat o s$ i cad$ pe trup" A A acoperii, dar nu i ntunec$ !rumuse)ea, la !el cum cea)a dimine)ii acoper$ apele (ilului, n %ori" ,m poruncit s$ se )in$ un &anc*et i am trimis invita)ii c$tre toate doamnele regale" Foarte &ine, domni)a mea, am s$ m$ ocup eu de asta" (u, nu, Taita" Banc*etul se va )ine n onoarea ta" Bei sta al$turi de mine, ca oaspete" Lucrul acesta m$ oc$ la !el de mult ca planurile ndr$%ne)e pe care le ticluise ea n ultima vreme" (u se cuvine aa ceva, st$pn$" Lucrul acesta va aduce o!ense o&iceiurilor de la curte" 3u snt so)ia !araonului" 3u snt cea care instituie o&i ceiurile" n timpul &anc*etului )i voi d$rui ceva i o voi !ace de !a)$ cu toat$ lumea" Brei s$ mi spui despre ce dar e vor&a@ o ntre&ai eu, cu glas nelinitit" (u tiai niciodat$ ce mai putea n$scoci" Binen)eles, am s$ )i spun despre ce e vor&a, %ise ea, %m&ind misterios" 3 vor&a de un secret, asta e.

u toate c$ eram oaspetele de onoare, nu puteam s$ las preg$tirile pentru &anc*et pe seama &uc$tarilor i a scla velor neserioase" La urma urmei, era n 'oc reputa)ia st$pnei mele, ca ga%d$" M am dus la pia)$ nainte s$ se crape de %iu$, ca s$ !ac rost de cele mai &une produse ale cmpului i ale

!luviului" I am promis lui ,ton c$ va !i i el invitat, aa c$ desc*ise uile pivni)elor regale i m$ l$s$ s$ aleg vinurile dup$ gustul meu" ,m anga'at i am instruit pe cei mai &uni mu%ican)i i acro&a)i din cetate" ,m trimis sclavele s$ culeag$ %am&ile, crini i lotui de pe malurile !luviului, ca s$ m&og$)esc mul)imea !lo rilor ce creteau de'a n gr$dina noastr$" I am pus pe )es$tori s$ mpleteasc$ arcade mici de stu!, de care am ag$)at lampioane colorate din sticl$ i le am l$sat s$ pluteasc$ pe *eleteele de acolo" ,m preg$tit pemu)e din piele i g*irlande de !lori pentru !iecare oaspete i ulcioare cu ulei par!umat, ca s$ se r$coreasc$ n noaptea su!ocant$ i s$ alunge )n)arii" La c$derea serii, ncepur$ s$ soseasc$ doamnele regale m&r$cate care mai de care mai !rumos" Unele se r$seser$ c*iar n cap i i puseser$ peruci !$cute din p$rul pe care nevestele s$racilor erau nevoite s$ i l vnd$, ca s$ i poat$ *r$ni !amilia" (u puteam su!eri moda aceasta i mi am 'urat s$ !ac tot ce mi st$tea n putin)$ s o mpiedic pe st$pna mea s$ !ac$ o asemenea ne&unie" 5letele ei lucioase erau printre cele mai mari ncnt$ri pentru mine, dar, atunci cnd e vor&a de mod$, nu po)i avea n credere nici n !emeia cea mai n)eleapt$" ,tunci cnd, la insis ten)ele st$pnei mele, m am ae%at pe o pemu)$ al$turi de ea, n loc s$ mi iau locul o&inuit n spatele ei, am v$%ut cum musa !irele noastre se scandali%ea%$ de o asemenea comportare nepotrivit$, i ncepur$ s$ opoteasc$ nd$r$tul evantaielor" M$ sim)eam la !el de sting*erit ca i ele i, ca s$ mi ascund stn'e neala, am !$cut semn sclavelor s$ umple cupele cu vin, mu%i can)ilor s$ cnte i dansatorilor s$ danse%e" Binul era tare, mu%ica, incitant$, iar dansatorii, numai &$r &a)i" ,u dat m$sura a tot ceea ce puteau ei, c$ci le poruncisem ca interpretarea lor s$ !ie ct mai aproape de natur$" 4oamnele !ur$ att de ncntate de spectacol, nct uitar$ curnd de atentatul la pudoarea lor i l$sar$ vinul s$ vor&easc$" (u m$ ndoiam c$ mul)i dintre dansatorii aceia aveau s$ r$mn$ n *arem pn$ n %ori" Unele dintre so)iile regale aveau un apetit devorator i multe nu mai !useser$ vi%itate de rege de ani de %ile" In aceast$

atmos!er$ de &un$ dispo%i)ie, st$pna mea se ridic$ n picioare i ceru musa!irelor s; i acorde aten)ie" ,poi m$ pre%ent$ n termeni att de e+travagan)i, nct m$ !$cu s$ roesc" #ontinu$ s$ povesteasc$ tot !elul de episoade amu%ante sau emo)ionante din via)a pe care o petrecuser$m mpreun$" Binul p$rea c$ potolise atitudinea !emeilor !a)$ de mine, pentru c$ rser$ i aplaudar$" #teva dintre ele l$crimar$ c*iar, din cau%a vinului i a sensi &ilit$)ii lor" La s!rit, st$pna mea mi porunci s$ ngenunc*e% dinaintea ei, iar n timp ce m$ supuneam, se au%i un murmur de comen tarii" M$ m&r$casem ntr o !ustanel$ simpl$, din pn%$ !in$ de in, iar sclavele m$ piept$naser$ aa cum mi st$tea mie mai &ine" (u mai purtam nici o alt$ &i'uterie, a!ar$ de ,urul de <noare n 'urul gtului" In mi'locul attor !$pturi mpopo)onate, stilul meu simplu ieea n eviden)$" Inotnd i !$cnd e+erci)ii de gimnas tic$ ntruna, mi p$strasem trupul atletic de care !usese, demult, atras seniorul Inte!" 5e atunci, ar$tam n toat$ splendoarea mea" ,m au%it o pe una dintre so)iile mai &;trne optindu i celei de lng$ ea0 #e p$cat c$ i a pierdut giuvaierurile. #e mai 'uc$rie ar !i !ost pentru noi. In seara aceea, puteam s$ !ac a&strac)ie de cuvintele care alt$ dat$ mi ar !i pricinuit o durere adnc$" St$pna mea p$rea !oarte mul)umit$ de ea ns$i" Reuise s$ p$stre%e secretul !a)$ de mine" 4e o&icei, d$dea gre i puteam s o trag de lim&$" i co&or privirile spre capul meu plecat i vor&i limpede i rar, savurnd ct se poate de mult momentul0 Taita, sclavule. 5entiu to)i anii vie)ii mele n care mi ai !ost scut- mi ai !ost mentor i tutore- m ai nv$)at s$ scriu i s$ citesc- mi ai luminat tainele stelelor i ale artelor ascunse- m ai nv$)at s$ cnt i s$ danse%- mi ai ar$tat cum s$ mi g$sesc !ericirea i &ucuria n attea i attea lucruri- pentru toate acestea, )i snt recunosc$toare" 4in nou, so)iile regale se sim)ir$ stn'enite" (u mai au%iser$ niciodat$ ca un sclav s$ !ie elogiat n termeni att de plini de

e!u%iune" n %iua !e khamsin mi ai !$cut un serviciu pe care tre&uie s$ )i A r$spl$tesc" Faraonul te a decorat cu ,urul de <noare" ,m i eu darul meu pentru tine" Scoase de su& ro&$ un sul de papirus legat cu un !ir colorat" ,i ngenunc*eat dinaintea mea ca sclav" Te vei ridica n picioare ca om li&er" Ridic$ papirusul" Iat$ documentul prin care se atest$ li&ertatea ta, editat de scri&ii de la curte" Cncepnd cu aceast$ %i, eti un om li&er. 5entru prima oar$, mi am ridicat capul i m am uitat lung la ea, nencre%$tor" mi vr papirusul ntre degetele n)epenite i mi %m&i cu c$ldur$0 (u te ateptai la una ca asta, nu i aa@ 3ti att de surprins, nct nici m$car nu mi po)i vor&i" Hai, spune mi ceva, Taita" ,rat$ )i recunotin)a pentru aceast$ recompens$" Fiecare cuvnt pe care A rostea m$ r$nea ca o s$geat$ otr$ vit$" mi sim)eam lim&a n gur$ ca pe o piatr$, gndindu m$ la via)a mea departe de ea" #a om li&er aveam s$ !iu e+clus din antura'ul ei" ( aveam s$ i mai preg$tesc mncarea i nici s$ iau parte la m&$ierea sa" (u mai aveam s o nvelesc cnd se pre g$tea de culcare, nici s o tre%esc n %ori i s$ i !iu al$turi cnd i desc*idea oc*ii dr$g$lai de un verde intens, preg$tindu se s$ ntmpine !iecare nou$ %i" ( aveam s$ mai cnt cu ea, s$ i )in cupa sau s o a'ut s$ se m&race, &ucurndu m$ de toat$ dr$g$ l$enia sa" 5arc$ m$ lovise n cap i m$ uitam lung la ea, nea'u torat, ca i cum mi s ar !i s!rit via)a" Fii !ericit, Taita. mi porunci ea" Fii !ericit cu aceast$ li &ertate pe care )i o d$ruiesc" S a terminat cu !ericirea mea, am ng$imat eu" M ai a%vrlit de lng$ tine" #um a mai putea !i vreodat$ !ericit@ =m&etul i pieri de pe c*ip i r$mase cu oc*ii asupra mea, tul&urat$" )i o!er cel mai pre)ios dar care mi st$ n putere" )i o!er li &ertatea" ,m cl$tinat din cap"

M$ pedepseti cu cea mai crunt$ osnd$" (u !aci dect s$ m$ dep$rte%i de tine" (icicnd n am s$ mai cunosc !ericirea" (u este o pedeaps$, Taita" M am gndit s$ te recompense% ast!el" Te rog, c*iar nu n)elegi@ Singura recompens$ pe care o doresc este s$ )i r$mn al$turi toat$ via)a mea" Sim)eam cum mi i%vor$sc lacrimile din adncul !iin)ei i m am str$duit s$ mi le re)in" Te rog st$pn$, te implor, nu m$ dep$rta de la tine" 4ac$ ai vreun sim)$mnt !a)$ de mine, permite mi s$ )i stau al$turi" (u plnge, mi porunci ea, pentru c$ alt!el am s$ plng i eu cu tine n !a)a tuturor oaspe)ilor mei" #red sincer c$ ea nu se gndise pn$ n acel moment la con secin)ele genero%it$)ii sale nepotrivite pe care o ticluise pentru mine" <&ra'ii mi se umplur$ de iroaie de lacrimi" ncetea%$. ( am vrut acest lucru, %ise ea, plngnd o dat$ cu mine" (u m am gndit dect s$ te onore% la !el cum a !$cut o i regele" ,m ridicat sulul de papirus" Te rog s$ m$ lai s$ rup ne&unia asta n &uc$)ele" Ia m$ din nou n serviciul t$u" 4$ mi voie s$ stau n spatele t$u, unde mi e locul" ncetea%$, Taita. mi rupi inima. Suspin$ %gomotos, ncercnd s$ i opreasc$ lacrimile, dar eu nu cedai" Singurul dar pe care A vreau de la tine este dreptul de a te servi n toate %ilele vie)ii mele" Te rog, st$pn$, anulea%$ acest document" ,cord$ mi permisiunea s$ l rup" 3a d$du !erm$ din cap, suspinnd ca atunci cnd era mic$ i c$dea 'ulindu i genunc*ii" ,m rupt !oaia de papirus o dat$ i apoi nc$ o dat$ i, ca i cnd n ar !i !ost de a'uns, am apropiat &uc$)elele de !lac$ra l$mpii i le am )inut acolo pn$ ce arser$ i se !$cur$ scrum" 5romite mi c$ n ai s$ mai ncerci s$ m$ dep$rte%i vreodat$ de lng$ tine" Fur$ mi c$ n ai s$ mai ncerci s$ mi &agi pe gt li &ertatea" 3a m$ apro&$ dnd din cap printre lacrimi, dar nu mi era de

a'uns0 Hai, spune o, am insistat eu" Spune o cu voce tare, ca s$ aud$ toat$ lumea" )i promit c$ am s$ te )in ca sclav, c$ n am s$ te vnd nici odat$ i nici n am s$ te eli&ere%, opti ea r$guit printre lacrimi, apoi din oc*ii ei ver%i, ntrista)i, str$luci o ra%$ r$ut$cioas$" Binen)eles, dac$ nu m$ vei sup$ra" 5entru c$ atunci am s$ te su pun imediat legii" ntinse mna i m$ ridic$ n picioare" Ridic$ te, prostule, i cat$ )i de tre&urile tale" (u ve%i c$ mi s a golit cupa@ Mi am reluat locul cuvenit nd$r$tul ei i i am umplut cupa" Fiind uor pili)i, oaspe)ii cre%ur$ c$ aran'asem un moment vesel spre amu%amentul lor, aa c$ ncepur$ s$ &at$ din palme i s$ !luiere aruncnd n noi cu petale de !lori ca s$ i arate aprecierea" Bedeam c$ ma'oritatea r$su!la uurat$ c$ nu ieisem din cele cuvenite i c$ sclavul r$m$sese tot sclav" St$pna mea i ridic$ cupa cu vin la &u%e, dar, nainte s$ &ea, mi %m&i" #u toate c$ oc*ii i erau nc$ ume%i de lacrimi, sursul acela mi ridic$ moralul i m$ !$cu iar !ericit" M am sim)it mai aproape de ea atunci dect n to)i anii care trecuser$"

n diminea)a de dup$ &anc*et i de dup$ ora mea de li&ertate, am descoperit c$ n timpul nop)ii !luviul se um!lase, prevestind nceputul inunda)iei anuale" (u mi am dat seama, pn$ cnd ne tre%ir$ strig$tele vesele ale pa%nicilor de 'os, din port M am sculat nc$ ma*mur i am alergat spre !luviu" ,m&ele maluri erau de'a n$p$dite de popula)ia cet$)ii" Intmpinau apele cu rug$ciuni i cntece, !luturnd crengi nver%ite n mini" #nd curgeau n matca lor, undele (ilului aveau culoarea verde str$lucitoare a coclelii de pe drugii de aram$" ,cum, n timpul inunda)iei, !luviul avea o culoare cenuie, prevestitoare de r$u" n timpul nop)ii apa se rev$rsase ncet ncet pn$ la 'um$tatea pontoanelor de piatr$ din port i n curnd avea s$

!or)e%e nt$riturile talu%ului" ,poi urma s$ i croiasc$ drum spre gurile canalului de iriga)ie care !useser$ uscate i cr$pate vreme de attea luni de %ile" 4e acolo avea s$ se nvol&ure%e i s$ inunde cmpiile, acoperind coli&ele )$ranilor, tergnd semnele de *otar dintre ogoare" Supraveg*erea i nlocuirea semnelor dup$ !iecare inunda)ie era responsa&ilitatea 5a%nicului ,pelor" Seniorul Inte! i multi plicase averea, !avori%nd revendic$rile celor &oga)i i generoi, cnd venea vremea resta&ilirii *otarelor de piatr$" 4in susul !luviului se au%ea un sla& ecou al *uruitului cas cadei" (ivelul crescut al apelor dep$ise &ara'ele naturale de granit plasate n calea lor i n vreme ce urlau printre strimtori, pic$turile se ridicau spre cerul al&astru ntr o coroan$ de argint ce putea !i %$rit$ din orice punct cardinal al nomei S:ene" #nd cea)a su&)ire !u purtat$ de a lungul insulei, aerul se r$cori i se mprosp$ta pe am&ele maluri" Savuram aceast$ &inecuvntare, !iindc$ era singura ploaie care c$dea n valea noastr$" #*iar n timp ce priveam, pla'ele din 'urul insulei noastre erau ng*i)ite de ape" #urnd, de&arcaderul avea s$ se scu!unde, iar !luviul s$ clipoceasc$ pe la por)ile gr$dinii noastre" Unde se va opri era o ntre&are la care numai calculul i studiul nivelurilor nilometru lui puteau r$spunde" 4e aceste niveluri depindea prosperitatea sau !oametea ntregii )$ri i a !iec$rui locuitor n parte" M am gr$&it s o g$sesc pe st$pna mea i s$ m$ preg$tesc pentru ceremonia apelor n care eu 'ucam un rol important (e am m&r$cat n cele mai !rumoase *aine i mi am pus la gt noul meu lan) de aur" ,poi mpreun$ cu restul cur)ii i cu doamnele din *arem ne am al$turat procesiunii spontane ce se ndrepta spre templul lui Hapi" Faraonul i to)i marii st$pni ai 3giptului ne conduceau" 5reo)ii durdulii de atta trai *u%urit ne ateptau pe treptele tem plului" 3rau rai n cap i cretetele le luceau datorit$ uleiurilor, iar oc*ii le sclipeau de l$comie !iindc$ !araonul avea s$ aduc$ 'ert!e generoase n %iua aceea" 4in sanctuar !u adus$ n !a)a regelui statuia %eului mpo do&it$ cu !lori i cu pn%$ !in$, de in staco'iu" ,poi aceasta !u

sp$lat$ cu uleiuri i par!umuri n timp ce noi cntam %eului psalmi de laud$ i de mul)umire pentru trimiterea ploii" 4eparte, la mia%$%i, ntr un loc n care nici un om civili%at nu c$lcase, st$ %eul Hapi n vr!ul unui munte i toarn$ apele s!inte n (il din dou$ ulcioare cu capacitate nes!rit$" ,pele din !iecare ulcior au culori i gusturi di!erte, unele snt de un verde str$lucitor, dulci, celelalte snt cenuii i grele de mlul care inund$ cmpurile noastre n !iecare anotimp i le d$ din nou via)$ i !ertilitate" n timp ce cntam, regele !$cea dona)ii de grne, mnc$ruri i vin, aur i argint ,poi i c*em$ pe n)elep)ii s$i, pe ingineri i pe matematicieni, i le ceru s$ pun$ n !unc)iune nilometrul ca s$ i nceap$ calculele i o&serva)iile" #t$ vreme am apar)inut seniorului Inte! eram i eu unul dintre pa%nicii apelor" 3ram singurul sclav din acea adunare ilustr$, dar m$ consolam la gndul c$ pu)ini al)ii purtau la gt ,urul de <noare" M$ tratau cu respect, pentru c$ lucraser$ cu mine i nainte i mi cunoteau valoarea" ,'utasem la proiectarea nilometrelor care m$surau de&itul !luviului i supraveg*easem construirea lor" 4escoperisem, prin o&serva)ii, !ormula comple+$ prin care se determina n$l)imea proiectat$ i volumul !iec$rei inunda)ii" 4rumul !iind luminat de tor)e din papur$ nmuiate n smoal$, i am urmat pe marii preo)i spre gura nilometrului, o desc*idere ntunecat$ n peretele din spate al sanctuarului" 4e su& picioarele noastre, alunec$ o co&r$ neagr$, de ap$, cu venin uciga, care se a%vrli, cu un uierat !urios, n apele ntunecate, n$l)ate de'a pn$ la 'um$tatea drumului spre pu)" (e am adunat cu to)ii pe ultima treapt$ neacoperit$ de ap$ i, la lumina tor)elor, am cercetat semnele ncrustate de %idarii mei pe pere)ii pu)ului" Fiecare sim&ol avea att semni!ica)ii empirice, ct i magice" ,m !$cut mpreun$ prima i cea mai important$ interpretare cu o gri'$ deose&it$" n timpul celor cinci %ile, urma s$ supraveg*em i s$ o&serv$m, pe rnd, nivelul crescnd al apelor i s$ cronometr$m totul cu a'utorul !lu+ului ce trecea printr un ceasornic cu ap$" 4in eantioanele luate, aveam s$ estim$m cantitatea de ml adus$, )innd cont de to)i aceti !actori care puteau in!luen)a conclu%iile !inale"

4up$ nc*eierea acestor cinci %ile, urmar$ alte trei, de cal cule, timp n care au !ost scrise multe suluri de papirus" n s!rit, eram gata s$ pre%ent$m re%ultatele noastre regelui" n %iua aceea, !araonul se ntoarse la templu cu pomp$ regeasc$, nso)it de no&ili i de 'um$tate din popula)ia Insulei 3le!antina, ca s$ i !ie pre%entate estim$rile" In vreme ce marele preot i le citi cu voce tare, regele ncepu s$ %m&easc$" 5rev$%usem o inunda)ie de propor)ii, aproape de per!ec)iune" (u avea s$ !ie nici prea sc$%ut$,

ca s$ lase cmpurile e+puse, s$ se coac$ la soare, lipsindu le de stratul negru de ml, att de important pentru !ertilitatea lor, i nici att de &ogat$, nct s$ spele canalele i !orti!ica)iile i s$ nece satele i oraele a!late de a lungul malurilor" ,cest anotimp avea s$ aduc$ recolte m$noase i animale grase" Faraonul %m&ea, nu numai pentiu c$ d$duse norocul peste supuii s$i, ci, mai ales, gndindu se la impo%itele pe care aveau s$ le str;ng$ oamenii s$i" Baloarea impo%itelor anuale era calcu lat$ n !unc)ie de inunda)ie, iar anul acesta se vor ad$uga noi comori n depo%itele templului s$u !unerar" n nc*eierea cere moniei de &inecuvntare a apei din templul lui Hapi, !araonul anun)$ data pelerina'ului s$u &ianual spre Te&a i participarea la ser&$rile lui <siris" (u mi venea s$ cred c$ trecuser$ de'a doi ani de cnd st$pna mea 'ucase rolul %ei)ei la ultimul spectacol al patimilor lui <siris"
ota care adunase n port gloata de pe Insula 3le!antina

,m dormit pu)in n noaptea aceea, la !el ca atunci cnd supraveg*easem pu)ul nilometrului, pentru c$ st$pna mea era prea emo)ionat$, ca s$ se duc$ la culcare" M a o&ligat s$ stau trea% cu ea pn$ n %ori, cntnd, r%nd i plecnd urec*ea la povestirile despre Tanus, pe care nu se s$tura s$ le asculte" n opt %ile !lota regal$ avea s$ navig*e%e pe apele um!late ale (ilului" #nd vom a'unge, Tanus, senior Harra&, ne va atepta acolo" St$pna mea era ne&un$ de !ericire" 'ra att de numeroas$, nct p$rea s$ acopere apa de la un mal la altul" St$pna mea remarc$ n glum$ c$ un om ar putea s$ treac$ (ilul !$r$ s$ i ude picioarele, c$lcnd doar pe pun)ile de la caren$" #u a'utorul !anioanelor i al steagurilor ce !luturau la prora !iec$rui vas, !lota d$du un adev$rat spectacol"

mpreun$ cu restul cur)ii ne m&arcar$m pe vasul care ne !usese reparti%at i, de pe puntea lui, ncepur$m s$ l aclam$m pe rege, n timp ce co&ora treptele de marmur$ ale palatului, dup$ care se m&arc$ pe marea cora&ie de agrement" n momentul n care a'unse cu &ine pe punte, sute de sunete de corn d$dur$ sem nalul de plecare din port" Flota se ec*ili&r$ de parc$ ar !i !ost un singur vas, toate navele ndieptndu i prorele spre mia%$noapte" < dat$ cu a!lu+ul !luviului, vslaii pornir$ s$ trag$ la rame i ncet ncet ne dep$rtar$m" ,tmos!era din )ar$ se sc*im&ase de cnd ,6* Horus i nvin sese pe lupii vr$&iilor" Locuitorii !iec$rui sat pe lng$ care treceam veneau pe malul !luviului s$ i ntmpine regele" Faraonul st$tea sus, la pupa, i purta coroana du&l$, incomod$, ca s$ l poat$ vedea &ine toat$ lumea" Locuitorii !$ceau semne cu minile i strigau0 1Fie ca to)i %eii s$ i %m&easc$ !araonului.D Fluviul nu li A aducea numai pe regele lor, ci i promisiunea &un$voin)ei sale, de aceea erau cu to)ii !erici)i" 4e dou$ ori, n %ilele ce urmar$, a co&ort !araonul mpreun$ cu alaiul s$u pe mal, ca s$ inspecte%e monumentele pe care ,6* Horus le ridicase la trecerea sa pe la r$scrucile drumurilor comerciale" Localnicii p$straser$ aceste nsp$imnt$toare mormane de cranii ca relicve sacre ale noului %eu" Lustruiser$ tigvele pn$ ce le !$cur$ s$ str$luceasc$ precum !ildeul i le lipiser$ cu clei de construc)ie pentru ca piramidele s$ re%iste trecerii anilor" ,poi au ridicat altare deasupra lor i au numit preo)i s$ o!icie%e n aceste locuri s!inte" La !iecare dintre altare, st$pna mea l$s$ ca o!rand$ cte un inel de aur, primit cu &ucurie de p$%itorii lor" 5rotestele mele !a)$ de aceast$ e+travagan)$ erau %adarnice" St$pnei mele i lipsea adesea respectul cuvenit avu)iilor pe care le adunam n numele ei cu atta rvn$" 4ac$ nu a !i )inut o n !ru, cu sigu ran)$ c$ ar !i dat o %m&ind, ca i acum, s$racilor nes$tui i preo)ilor lacomi" n a %ecea %i de la plecare convoiul regal i ae%$ ta&$ra pe un promontoriu, mai sus de un cot al !luviului" n seara aceea participa la spectacol i unul dintre cei mai vesti)i povestitori ai

)inutului, iar st$pna mea pre!era acest gen de distrac)ii" ,tep tasem amndoi cu ner$&dare aceast$ oca%ie- discutasem despre ea cu n!l$c$rare, nc$ de cnd p$r$sisem palatul" ,m !ost surprins i de%am$git cnd domni)a Lostris s a declarat prea o&osit$ i indispus$, ca s$ participe la petrecere" 4ei m a ndemnat s$ merg mpreun$ cu restul cur)ii, nu puteam s o las singur$, mai ales c$ se sim)ea r$u" I am preg$tit o &$utur$ cald$ i m am culcat pe 'os lng$ c$p$tiul ei ca s; i !iu aproape, dac$ avea nevoie de mine n timpul nop)ii" 4iminea)a, cnd s o tre%esc, !ui cuprins de ngri'orare" 4e o&icei, s$rea din pat, %m&indu mi, gata s$ se &ucure i s$ devo re%e noua %i, lacom$ de &ucuria de a tr$i" Totui, n diminea)a aceea i a tras p$tura peste cap i a murmurat0 Mai las$ m$ s$ dorm pu)in" M$ simt gras$ i plictisitoare, ca o !emeie &$trn$" Regele a poruncit s$ plec$m dis de diminea)$, aa c$ tre &uie s$ ne m&arc$m nainte de r$s$ritul soarelui" )i voi preg$ti un ceai cald care sigur te va nveseli" ,m turnat nite ap$ !ier&inte ntr un vas cu ier&uri pe care le culesesem c*iar eu n timpul !a%ei celei mai propice a lunii" (u te mai agita atta, protest$ ea, dar nu am mai l$sat o s$ doarm$" ,m o&ligat o s$ stea trea%$ i i am dat tonicul" Se strm&$" 5un pariu c$ ai de gnd s$ m$ otr$veti. se plnse ea, apoi, !$r$ veste, nainte s$ o pot mpiedica, vomit$ copios" 4up$ aceea, p$ru la !el de ocat$ ca i mine" (e uitar$m consterna)i la &$ltoaca a&urind$ din pat, de lng$ ea" #e i cu mine, Taita@ opti ea" (u mi s a mai ntmplat niciodat$ una ca asta" n clipa aceea m$ luminai" &Khamsinl strigai eu" #imitirul din Tras. Tanus. Se uit$ lung la mine, !$r$ nici o e+presie, apoi sursul ei lumin$ &e%na din cort precum un opai)" Snt pe cale s$ !ac un copil. strig$ ea" Mai ncet, st$pn$, o rugai eu" #opilul lui Tanus. 5ort n pntece copilul lui Tanus. 7tiam c$ n avea cum s$ !ie !iul regelui, o dat$ ce nu A l$sasem s$ se apropie de patul ei de cnd cu re!u%ul de a mnca i

de cnd pierduse sarcina" <, Taita, susur$ ea, ridicndu i poalele c$m$ii de noapte, cercetndu i pntecele plat i tare cu adora)ie" Ia gn dete te. Un n$prstoc e+act ca Tanus care crete n mine. %ise ea, palpndu i pntecele, plin$ de speran)$" 3ram sigur$ c$ pl$cerile pe care le am descoperit n mormntul de la Tras nu puteau trece neo&servate de %ei" Mi au d$ruit o amintire care va dura o via)$ ntreg$" Be%i c o iei ra%na, am prevenit o eu" 5oate c$ nu i dect o colic$" Tre&uia s$ )i !ac mai nti testele, ca s$ !im siguri" ( am nevoie de nici un test. mi cunosc eu &ine su!letul i adncimile tainice ale trupului meu. Totui, vom !ace testele, i am spus eu cu pre!$c$torie i m am dus s$ iau oala de noapte" Se strci i mi o!eri prima urin$ din %iua aceea, pe care eu am mp$r)it o n dou$ p$r)i egale" 5rima parte am amestecat o cu o cantitate egal$ de ap$ de (il" ,poi am umplut dou$ ulcele cu p$mnt negru i n ele am plantat cinci gr$un)e de d*urra" 5rima ulcea am udat o cu ap$ limpede de (il, iar pe cea de a doua, cu amestecul de urin$ de la st$pna mea ,cesta a !ost primul test" ,poi am pornit la vn$toare printre trestiile din laguna de lng$ ta&$ra noastr$ i am capturat %ece &roate" (u erau din varietatea aceea dr$g$la$ cu verde i gal&en, cu picioarele de dinapoi lungi i s$lt$re)e, ci din cele de ml, scr&oase i negre" ,ceste &roate nu au gt, ci capetele le snt prinse direct de trupul vscos i gras, iar oc*ii le snt ae%a)i pe partea superioar$ a craniului plat, din care cau%$ copiii le numesc 1privitori la cer2" ,m pus cte cinci privitori la cer n dou$ ulcele separate, pline cu ap$ de !luviu" ntr una am ad$ugat secre)ia intim$ a st$pnei mele, iar pe cealalt$ am l$sat o nesc*im&at$" , doua %i diminea)a, n ca&ina personal$ a st$pnei mele, la &ordul galerei, am descoperit ulcelele i am cercetat con)inutul" Semin)ele udate cu urina domni)ei Lostris i scoseser$ c$poarele mici i ver%i, pe cnd celelalte r$m$seser$ inerte" #ele cinci &roate care nu primiser$ &inecuvntarea st$pnei mele erau sterpe, dar celelalte, mai norocoase, depuseser$ toate !lii lungi i argintii, pres$rate cu ou$ de culoare neagr$"

8i am spus@ ciripi st$pna mea, n al nou$lea cer, nainte s$ mi dau eu verdictul o!icial" <, mul)umesc tuturor %eilor. n toat$ via)a mea nu mi s a mai ntmplat ceva att de !rumos. ,m s$ stau imediat de vor&$ cu ,ton" ,i s$ mp$r)i patul cu !araonul c*iar n noaptea asta, i am spus eu nendur$tor, iar ea s a uitat lung la mine, uluit$" (ici m$car !araonul care crede aproape tot ce i spun nu va putea !i convins c$ ai !ost ns$mn)at$ de vntul Khamsin. Tre &uie s$ avem un tat$ adoptiv pentru micu)ul nostru &astard" 3u l consideram de'a copilul nostru, nu numai al ei" #u toate c$ ncercam s$ par !rivol, eram realmente la !el de ncntat ca i ea de aceast$ !ecunditate" S$ nu cumva s$ l mai numeti vreodat$ &astard. se r$)oi ea la mine" Ba !i un prin)" Ba !i un prin) numai dac$ i vom g$si un p$rinte regal" 5reg$tete te. M$ duc s$ l v$d pe rege"

%i noapte am avut un vis, Mare 3gipt, i am %is eu !araonului" , !ost att de uluitor, nct am ntins la&irinturile lui ,mmon Ra" Faraonul se aplec$ ner$&d$tor, pentru c$ a'unsese s$ cread$ n visurile i n la&irinturile mele ca oricare dintre pacien)ii care m$ solicitau" 4e data aceasta, nu mai am nici o ndoial$, Maiestate" n vis, mi a ap$rut %ei)a Isis i mi a promis c$ va contra&alansa toat$ in!luen)a male!ic$ a !ratelui ei Set* care te a privat cu cru %ime de primul !iu, atunci cnd a lovit o pe domni)a Lostris cu &oala aceea devastatoare" Ia o pe st$pna mea n pat n prima %i a ser&$rilor lui <siris i vei !i &inecuvntat cu alt !iu" ,ceasta e !$g;duiala %ei)ei. 4isear$ e a'unul ser&$rilor, %ise ncntat regele" ntr adev$r, Taita, snt gata s$ mi ndeplinesc aceast$ datorie pl$cut$ de cteva luni ncoace, ateptnd doar s$ mi dai permisiunea" ns$

nu mi ai spus ce ai v$%ut n la&irinturile lui ,mmon Ra" Se aplec$ iar ner$&d$tor spre mine" ,m avut aceeai vi%iune ca nainte, numai c$ de data aceasta a !ost mai puternic$ i mai vie" ,ceeai p$dure nes!rit$ de copaci, de a lungul !luviului, !iecare ar&ore purtnd coroana imperial$" 7i dinastia M$riei Tale de a lungul veacurilor, puter nic$ i nen!rnt$" Faraonul o!t$ cu mul)umire" Trimite)i copila la mine. #nd m am ntors la cort, st$pna mea m$ atepta" Se m&r$case cu mult$ gra)ie i %ise cu umor0 Boi nc*ide oc*ii i mi voi nc*ipui c$ snt n mormntul de la Tras cu Tanus, mi m$rturisi ea, c*icotind cu o&r$%nicie" 4ei, s$ mi A nc*ipui pe rege n postura lui Tanus e ca i cum ai trans!orma codi)a unui oricel ntr o tromp$ de ele!ant" ,ton veni s$ o conduc$ n cortul regelui curnd dup$ ce acesta i terminase cina" 3a plec$ cu o e+presie calm$ pe c*ip, p$ind *ot$rt$, visnd pro&a&il la micul ei prin) i la adev$ratul lui tat$ care ne atepta la Te&a"

u&ita Te&a, !rumoasa cetate a celor o sut$ de por)i, ct ne am &ucurat cnd am v$%ut o ap$rnd n !a)a noastr$ mpodo&it$ cu templele i cu %idurile sale str$lucitoare. St$pna mea e+clama ncntat$ de !iecare dat$ cnd ni se ar$ta cte un loc cunoscut" ,poi, n timp ce &ar'a regal$ se opri la de&arcaderul palatului Marelui Bi%ir, &ucuria revederii ne p$r$si i r;maser$m amndoi t$cu)i" 4omni)a Lostris m$ prinse n &ra)e ca o !eti)$ nsp$imntat$ de poveti cu spiridui pentru c$ nu i mai v$%use tat$l de cnd se m$ritase" Seniorul Inte! mergea mpreun$ cu !iii s$i, Menset i So&e6, cei doi 1eroi2, n !runtea marii adun$ri a no&ililor i a preo)ilor cet$)ii Te&a care ateptau pe c*ei s$ l ntmpine pe rege" Seniorul Inte! era la !el de !rumos i de suav cum mi A imagi

nasem n comarurile mele, de aceea sim)ii cum mi piere tot entu%iasmul" ,cum tre&uie s$ !ii !oarte precaut. mi opti domni)a Lostris" Ba ncerca s$ te nl$ture din calea lui" (u uita co&ra. La mic$ distan)$ de Marele Bi%ir st$tea Ras!er" n timpul a&sen)ei noastre !usese, cu siguran)$, promovat" ,cum purta pe cap nsemnul de #omandant al celor =ece Mii i &iciul de aur al respectivului rang" Muc*ii !e)ei sale nu i reveniser$" Un o&ra% i atma *idos i saliva i se scurgea din col)ul gurii" n momentul acela m$ recunoscu i rn'i la mine cu 'um$tate de !a)$, de a curme%iul uvi)ei nguste de saliv$" Ridic$ &iciul de aur, salu tndu m$ cu ironie" )i 'ur, domni)a mea, atta vreme ct Ras!er i cu mine ne a!l$m mpreun$ n Te&a nu mi voi de%lipi mna de pe pumnal i nu voi mnca dect !ructe co'ite de mine nsumi, murmurai eu, n timp ce i %m&eam c$l$ului, r$spun%ndu i la salut cu un gest vesel" (u vei accepta nici un cadou neo&inuit, insist$ st$pna mea, i vei dormi la c$p$tiul meu, ca s$ te pot ap$ra noaptea" In timpul %ilei vei sta al$turi de mine i nu vei *oin$ri de unul singur. Fii sigur$ c$ n am s$ m$ plictisesc, am asigurat o eu i n urm$toarele %ile mi am )inut promisiunea, r$mnnd su& pro tec)ia ei, deoarece eram sigur c$ seniorul Inte! nu i va periclita leg$tura sa cu tronul, punndu i propria !iic$ n prime'die" 4esigur, eram deseori n compania Marelui Bi%ir, pentru c$ era de datoria lui s$ l nso)easc$ pe rege la toate ceremoniile ser&$rilor" Tot timpul seniorul Inte! 'uc$ rolul tat$lui iu&itor i gri'uliu !a)$ de domni)a Lostris i o trat$ cu tot respectul i cu toat$ considera)ia datorate unei so)ii de rege" n !iecare %i i tri mitea cadouri, aur i &i'uterii, minunate sculpturi de scara&ei i de mici %ei din !ilde i din lemn pre)ios" n ciuda poruncilor date de st$pna mea, nu le am trimis napoi" (u voiam s$ mi averti%e% dumanul i, n plus, cadourile erau de valoare" Le am vndut cu discre)ie i am investit ctigurile n cump$rarea unor grnare de)inute de comercian)i de ncredere din cetate, prieteni

de ai mei" 4at$ !iind recolta ateptat$, pre)ul grinelor era !oarte sc$%ut !a)$ de anii trecu)i" ,cesta ns$ nu putea dect s$ creasc$, pro!itul ap$rnd n timp" #omercian)ii mi au dat c*itan)e pe numele st$pnei mele, pe care le am depus la ar*ivele tri&unalului" ,m p$strat drept comision a cincea parte din sum$" ,cest mic iretlic mi d$dea o pl$cere deose&it$ ori de cte ori seniorul Inte! se uita la mine cu oc*ii aceia gal&eni de leopard" 5rivirea lui mi nt$rea convingerea c$ sentimentele nu i se sc*im&aser$" Mi am adus aminte de r$&darea i de re%isten)a de care d$dea dovad$ n con!runtarea cu un duman" ,tepta n mi'locul plasei sale, ca un super& p$ian'en, privindu m$ cu oc*i str$lucitori" Mi am adus aminte de castronul cu lapte otr$vit i de co&r$ i, n ciuda tuturor precau)iilor mele, nu m$ sim)eam deloc n siguran)$" ntre timp, ser&$rile continuau cu toate ceremoniile i tra di)iile lor, aa cum se ntmplase de secole" Totui, anul acesta nu Tanus !usese cel care vnase vacile de ru n laguna lui Hapi, ci alt escadron- la !el se ntmpl$ i cu actorii care interpretau piesa din templul lui <siris" 5entru c$ !usese respectat decretul !araonului i versiunea piesei era a mea, cuvintele aveau !or)$, dar i sensi&ilitate" Totui, interpretarea nou$ nu era att de !ru moas$ ca aceea pe care i o d$duse st$pna mea i nici Horus nu era att de no&il i de deose&it ca seniorul Tanus" 5e de alt$ parte, Set* era de data aceasta atr$g$tor i pl$cut n compara)ie cu cel 'ucat de Ras!er" In %iua de dup$ spectacol, !araonul trecu !luviul ca s$ i vi%ite%e templul !unerar i, cu aceast$ oca%ie, m a )inut al$turi de el tot timpul" mi ceru de multe ori s!atul asupra unor aspecte privind lucr$rile" 4esigur, purtam la gt lan)ul de aur ori de cte ori era nevoie" (ici unul dintre aceste detalii nu i sc$par$ seniorului Inte!, care c$%use pe gnduri, v$%nd aceste !avoruri regale" ,veam speran)a c$ voi !i ap$rat ast!el n viitor de r$%&unarea Marelui Bi%ir" 4e cnd p$r$sisem Te&a alt ar*itect se

ocupa de proiectul templului" 3ra, poate, nedrept ca !araonul s$ atepte ca acesta s$ se ridice la standardele mele sau s$ men)in$ ritmul meu de lucru" 5e &inecuvntata mam$ a lui Horus, a vrea ca tu s$ !ii e! aici, Taita, morm$i !araonul" 4ac$ st$pna ta s ar putea lipsi de tine, te a cump$ra eu i te a pune n #etatea Mor)ilor, ca s$ supraveg*e%i lucr$rile" #osturile s au du&lat de cnd a preluat conducerea idiotul acesta" 3 tn$r i naiv, !ui eu de acord" =idarii i !urni%orii i pot !ura c*iar i &oaele !$r$ ca el s$ o&serve c$ i lipsesc" 4a, numai c$ ei mi le !ur$ pe ale mele, strig$ el" Breau s$ veri!ici mpreun$ cu el c*itan)ele i s$ i ar$)i unde este !urat. #onsidera)ia regelui m$ !lat$, &inen)eles, i, !$r$ s$ i port pic$ noului ar*itect, i am atras aten)ia regelui c$ !a)ada proiec tat$ de mine nu corespundea standardelor, iar lipsa de gust a %or %oanelor !$cute de constructori o ur)eau" Frontonul avea acum ceva din stilul decadent sirian la mod$ n Regatul de Fos, unde gusturile comune ale oamenilor simpli corupeau tradi)iile clasice ale artei egiptene" n ceea ce privete lucr$tura, i am demonstrat regelui c$ printre &locurile de piatr$ care alc$tuiau %idul lateral al templu lui mortuar se putea strecura uor o &ucat$ de papirus" Faraonul porunci ca !rontonul i %idul templului s$ !ie d$rmate i a o&ligat &reasla constructorilor s$ pl$teasc$ cinci sute de&eni de aur tre%oreriei regale" Faraonul i petrecu dou$ %ile trecnd n revist$ comorile din vistieria templului !unerar" ,ici g$si pu)ine lucruri de care s$ se plng$" n toat$ lumea nu !usese adunat$ o avere att de mare ntr un singur loc" #*iar i eu, care apreciam lucrurile !ine, m$ s$turai curnd de a&unden)a aceasta, iar oc*ii ncepur$ s$ m$ doar$ din cau%a str$lucirii aurului" Regele a insitat ca domni)a Lostris s$ r$mn$ al$turi de el tot timpul" #red c$ atrac)ia lui se trans!orma ncet ncet n dragoste real$ sau ntr un sentiment aproape identic, c$ci regele nu era capa&il s$ iu&easc$ cu adev$ rat 4up$ ce ne ntoarser$m la Te&a, ca urmare a st$rii sale, st$ pna mea era !oarte o&osit$, iar eu m$ temui pentru copilul pe

care A purta n pntece" 3ra mult prea devreme s$ i spunem re gelui de starea ei i s; i sugere% s$ se poarte cu ea cu mai mult$ gri'$" (u trecuse nici o s;pt$mn; de cnd !usese la el n pat aa c$ un diagnostic att de prematur ar !i tre%it suspiciuni" 5entru rege, Lostris era nc$ o tn$r$ s$n$toas$ i ro&ust$ i o trata ca atare"

er&$rile se terminar$ la !el ca totdeauna, de secole, adic$ prin adunarea poporului n templul lui <siris i prin dis cursul regelui" 5e estrada de piatr$ ridicat$ n !a)a templului lui <siris st$tea !araonul ntr un 'il) !oarte nalt, ca s$ poat$ !i v$%ut de ntreaga adunare" 5urta du&la coroan$, precum i cr'a i &iciul regal" 4e data aceasta, intervenise o modi!icare n planul templului, pentru c$ i !$cusem !araonului o propunere pe care o acceptase" 5e lng$ trei dintre %idurile interioare !useser$ ridicate nite ea!oda'e de lemn" ,cestea se n$l)au, n trepte, pn$ la %idurile masive de piatr$ i o!ereau locuri pentru sute de cet$)eni nota&ili ai Te&ei, care puteau urm$ri ceremonia !$r$ a !i sting*eri)i" Sugerasem ca tri&unele s$ !ie mpodo&ite cu pn%$ colorat$ i cu crengi de palmieri pentru a le ascunde ur)enia" 3ra pentru prima dat$ cnd ast!el de structuri erau ridicate pe meleagurile noastre" 4e atunci nainte au devenit ceva o&inuit !iind n$l)ate la toate ceremoniile pu&lice, de a lungul drumurilor, n timpul procesiunilor regale, sau pe cmp, n ca%ul 'ocurilor atletice" 5n$ n %iua de a%i ele snt cunoscute su& numele de tri&unele Taita" ,vusese loc o competi)ie acer&$ pentru ocuparea acestor locuri, dar, ca proiectant, am putut o&)ine cele mai &une po%i)ii pentru mine i pentru st$pna mea" St$team c*iar vi%avi de tron, pu)in deasupra cretetului !araonului i avea o privelite de ansam&lu asupra ntregii cur)i interioare" ,dusesem pentru domni)a Lostris o pern$ de piele umplut$ cu ln$, un co cu !ructe i pr$'iturele, cteva ulcioare cu er&et i cu &ere ca s$ ne sus)in$ de a lungul intermina&ilelor

ceremonii" 4e 'ur mpre'urul nostru erau aduna)i cei mai no&ili oameni ai regatului, seniori i domni)e m&r$ca)i n veminte modeme" Beniser$ generali i amirali ce purtau &iciuri de aur i i etalau cu mndrie distinc)iile i drapelele regimentelor lor, c$peteniile &reslelor, ale negustorilor, preo)i i am&asadori din coloniile regale" n !a)a regelui se ntindeau cur)ile templului ce d$deau una ntr alta ca piesele dintr un 'oc de cu&uri, %idurile masive de piatr$ !iind ast!el ae%ate nct por)ile se aliniau per!ect" Un supus care locuia pe strada Ber&ecilor Sacri, dincolo de pilonii por)ii principale, l ar !i putut %$ri pe rege stnd pe tronul s$u, de la o dep$rtare de peste o sut$ de pai" Toate aceste cur)i erau asaltate de mul)imea oamenilor de rnd, restul rev$rsndu se pe strada s!int$ i prin gr$dinile din a!ara %idurilor templului" #u toate c$ tr$isem toat$ via)a mea n Te&a nu v$%usem niciodat$ o ast!el de adunare" (u c$ a !i putut s$ i num$r, dar estimam c$ erau acolo mai mult de dou$ sute de mii de oameni" Se stmise o asemenea %arv$, nct m$ sim)eam doar o al&in$ ntr un stup %um%$itor" 4e 'ur mpre'urul tronului se a!la un grup de mari demnitari, ale c$ror capete a'ungeau pn$ la picioarele !araonului" Binen)eles, printre ei se a!la i marele preot al %eului <siris" In timpul anului ce trecuse, vec*iul ponti! p$r$sise lumea aceasta trec$toare i pornise n marea c$l$torie de dincolo, spre cmpiile apusene ale paradisului etern" (oul ponti! era mult mai tn$r i mai !erm" 7tiam c$ nu va putea !i uor manipulat de seniorul Inte!" 4e !apt, cola&orasem cu el, n timp ce supraveg*easem ridicarea tri&unelor, n cteva situa)ii deose&ite" Totui, !igura cea mai impresionant$ din grup, concurind c*iar cu nsui !araonul, era cea a Marelui Bi%ir" Seniorul Inte! atr$gea aten)ia tuturor" 3ra nalt, !rumos ca o legend$ i avea o statur$ impresionant$" 5e piept i pe umeri i atmau lan)urile grele ale ,urului de <noare, !$cndu A s$ par$ o !igur$ din panteon" ,l$turi de el se %$rea c*ipul *idos al lui Ras!er" ,a cum cerea tradi)ia, ceremonia !u desc*is$ de seniorul

Inte!" ,cesta p$i spre locul li&er din !a)a tronului i i ncepu discursul de salut pentru rege, n numele oraelor gemene ale cet$)ii Te&ei" n timp ce vor&ea, m am uitat la st$pna mea- cu toate c$ i mp$rt$eam ura, !ui ocat de acea e+presie de !urie i de dum$nie ntip$rit$ pe !a)a ei" (u !$cea nici cea mai mic$ ncercare s$ i o ascund$ i se uita direct la tat$l s$u" Boiam s$ o averti%e% s$ !ie mai precaut$ n prea'ma cunoscu)ilor, dar tiam c$ dac$ !ac acest lucru voi atrage mai mult aten)ia asupra con !lictului dintre cei doi" Marele Bi%ir vor&i mult, pre%entndu i reali%$rile i ser viciile aduse !araonului n decursul ultimului an" Mul)imea murmura i se !oia nemul)umit$ i sting*erit$" 4in nenum$ratele trupuri pre%ente se n$l)a o %$pueal$ insuporta&il$, iar !ier&in)eala ra%elor de soare ce &$teau drept deasupra cur)ilor aglomerate plana printre %idurile templului" ,m v$%ut mai multe !emei leinnd" #nd, n s!rit, seniorul Inte! termin$ de vor&it, n locul lui p$i marele preot" n timp ce soarele trecea de amia%$, el i raporta regelui a!acerile ecle%iastice ale Te&ei" #$ldura i ume%eala deveneau tot mai ap$s$toare- par!umurile i uleiurile aromate nu mai puteau ascunde mirosul de sudoare al trupurilor n!ier&ntate i nesp$late" 3ra imposi&il s$ iei din mul)ime ca s$ )i !aci nevoile !i%iologice" B$r&a)ii i !emeile st$teau pe vine sau i satis!$ceau necesit$)ile din picioare" Templul ncepu s$ put$ ca o cocin$ sau ca o toalet$ pu&lic$" I am dat st$pnei mele un &atic de m$tase par!umat pe care s$ l )in$ la nas" Toat$ lumea respir$ uurat$ cnd, n s!rit, marele preot i nc*eie discursul cu o &inecuvntare adresat$ regelui n numele %eului <siris, apoi se retrase cu o plec$ciune adnc$ la locul lui din spatele Marelui Bi%ir" 5entiu prima oar$ de cnd ncepuse s$ se adune, mul)imea t$cu" 5lictiseala i discon!ortul !ur$ uitate, toat$ lumea atepta cu ner$&dare s$ A aud$ vor&ind pe !araon" Regele se ridic$ n picioare" R$m$sei uimit de r$&darea &$ trnului care st$tuse tot acest timp ca o statuie" i des!$cu &ra)ele, !$cu un semn de &inecuvntare i c*iar n clipa aceea *aloul s!nt al tradi)iei !u spul&erat de un eveniment care

constem$ ntreaga asisten)$ preo)i, no&ili i oameni de rnd" 3ram una dintre pu)inele persoane care nu !u surprins$ de ceea ce a urmat pentiu c$ contri&uisem i eu cu vr! i ndesat" Marile ui de aram$ lucitoare ale sanctuarului se d$dur$ la perete" 5$rea c$ se desc*iseser$ ele singure !$r$ nici o interven)ie uman$" 4e a lungul cur)ilor templului trecu o r$su!lare ntret$iat$, un suspin ca o ra!al$ de vnt ce !$cu irurile compacte de oameni s$ !oneasc$ precum nite !run%e de tamarin" ,poi, &rusc, se au%i )ip$tul unei !emei i imediat, un murmur de groa%$ supersti)ioas$ cuprinse mul)imea" Unii c$%ur$ n genunc*i, al)ii ridicar$ minile nsp$imnta)i deasupra capetelor, al)ii i acoperir$ !e)ele cu alurile pentru a nu !i or&i)i la vederea unei priveliti nepermise admira)iei oc*ilor muritori" 5e uile sanctuarului iei un %eu, un %eu impun$tor, nsp$i mnt$tor, cu umerii acoperi)i cu o mantie" #oi!ul i era mpodo&it cu o pan$ de egret$, avea tr$s$turi groteti, metalice, pe 'um$tate vultur, pe 'um$tate om, cu un cioc ncrligat i cu nite g$uri ntunecate n loc de oc*i" ,6* Horus. strig$ o !emeie i se pr$&ui ntr un lein mor tal pe dalele de piatr$" ,6* Horus. strig$ ntreaga mul)ime" 3l este %eul. #$%ur$ rinduri rnduri n genunc*i ntr o prostra)ie adula toare" #ei din lo'ele de sus ngenunc*ear$ !$cnd semnele de ndep$rtare a r$ului" ngenunc*ear$ c*iar i no&ilii de la picioa rele tronului" n tot acest timp numai dou$ persoane mai r$m$ seser$ n picioare" Faraonul se oprise pe treptele tronului ca o statuie ng*e)at$, iar Marele Bi%ir al Te&ei st$tea drept i arogant ,6* Horus se opri n !a)a regelui i se uit$ la el prin desc*i %$turile ce )ineau loc de oc*i ale m$tii de &ron%- nici m$car atunci !araonul nu se clinti" <&ra'ii regelui erau !arda)i cu al&, aa c$ nu mi am putut da seama dac$ p$lise, dar oc*ii s$i aveau o str$lucire care putea !i cau%at$ !ie de e+ta% religios, !ie de groa%$" #ine eti@ ntre&$ !araonul" 3ti o sta!ie sau un om@ 4e ce deran'e%i ceremonia noastr$ solemn$@

Bocea i era puternic$ i clar$" (u se sim)ea nici o urm$ de emo)ie n glasul lui, !$cndu m$ s$ l admir" Sl$&it, m&$trnit i, pro&a&il, credul, &$trnul rege era totui cura'os" 3ra n stare s$ !ac$ !a)$ omului sau %eului acestuia, p$strndu i cump$tul ase meni unui lupt$tor" ,6* Horus i r$spunse cu un glas care ar !i dominat %arva trupelor n timpul unei lupte, un glas care tun$ printre coloanele templului" Mare !araon, snt om i nu sta!ie" Snt omul t$u" ,m venit n !a)a M$riei Tale ca r$spuns la porunc$" ,m venit s$ 'usti!ic datoria cu care m ai ns$rcinat c*iar aici, n aceast$ %i a lui <siris, cu doi ani n urm$" i scoase coi!ul, iar &uclele sale str$lucitoare i se mpr$tiar$ pe umeri" Mul)imea l recunoscu imediat" Strig$tele p$rur$ c$ %guduie temeliile templului0 Seniorul Tanus, seniorul Tanus. Mi se p$rea c$ st$pna mea striga cel mai tare, asur%indu m$, aproape, pe mine, care st$team al$turi de ea0 Tanus. ,6* Horus. #ele dou$ nume se amestecar$ i se i%&ir$ de %idurile templului ca valurile stmite de !urtun$" S a ridicat din mor)i. , devenit un %eu printre oameni" (u m am ngri'orat pn$ n momentul n care, &rusc, Tanus i scoase spada din teac$ i i o ridic$ deasupra capului po runcind t$cere" i d$dur$ cu to)ii ascultare i cnd se !$cu linite vor&i din nou0 Mare 3gipt, am permisiunea s$ vor&esc@ #red c$ n momentul acela regele nu mai avea puterea s$ rosteasc$ vreun cuvnt, aa c$ !$cu un gest cu cr'a i cu &iciul s$ltnd, parc$, gata gata s$ cad$ din picioare, apoi se l$s$ n tronul s$u" Tanus i se adres$ pe un ton r$sun$tor care se au%i pn$ n curtea e+terioar$" #u doi ani n urm$ m ai ns$rcinat s$ distrug acele cui&uri de criminali i de *o)i care amenin)au via)a statului" Mi ai ncredin)at c*iar i sigiliul regal n !orm$ de oim" Tanus scoase de su& mantie statueta al&astr$ i o puse pe

treptele tronului, apoi se retrase i vor&i din nou0 5entru a ndeplini mai &ine poruncile regelui, mi am nscenat propria moarte, ascun%nd mumia unui mort n mormntul meu" Bak-her! strigar$ cu to)ii, ntr un singur glas, pn$ cnd Tanus porunci din nou t$cere" ,m condus o mie de &$r&a)i cura'oi ai #rocodilului ,l &astru n pustiuri i n locuri s$l&atice, c$utndu i pe lupii vr$ &iilor prin !ort$re)ele lor tainice" I am ucis cu miile i am !$cut gr$me%i din )estele lor rete%ate la marginea drumurilor" -Bak-her! strigar$ cu to)ii, aa e. ,6* Horus a !$cut toate acestea. 4in nou Tanus ceru s$ se !ac$ t$cere" ,m n!rnt puterea &aronilor" Le am m$cel$rit !$r$ mil$ urmaii" n ntregul 3gipt n a mai r$mas dect un singur om care i spune lup al vr$&iilor" ,cum, n s!rit, amu)iser$ cu to)ii, ascultnd cu aten)ie !iecare cuvnt al s$u, !ascina)i" (ici m$car Faraonul nu mai putea s$ i )in$ ner$&darea n !ru" Bor&ete, seniore Tanus, cel pe care oamenii l cunosc su& numele de ,6* Horus. (umete A pe acest om. Spune mi A ca s$ poat$ i el cunoate mnia !araonului. Se ascunde su& numele de ,6* Set*, strig$ Tanus" Faptele sale in!ame snt egale cu cele ale !ratelui s$u, %eul ntunericului" 4$ mi adev$ratul s$u nume, porunci !araonul, ridicndu se din nou n picioare agitat" (umete A pe cel din urm$ dintre lu pii vr$&iilor. Tanus prelungi momentul" i arunc$ privirile de a lungul templului, ncet, cu mult$ aten)ie" #nd ni se ntlnir$ oc*ii i am !$cut un semn din cap att de impercepti&il nct nu mai el v$%u micarea, apoi privirea lui trecu !$r$ s$ se opreasc$ spre por)ile desc*ise ale sanctuarului" ,ten)ia ntregii adun$ri !iind concentrat$ asupra seniorului Tanus, la nceput nimeni nu v$%u irul de oameni narma)i care intraser$ !$r$ %gomot, ncet n cet n templu" 4ei purtau armuri i scuturi de r$%&oi i am recunoscut pe cei mai mul)i dintre ei" 3rau Remrem i ,stres i

nc$ cinci%eci de al)i r$%&oinici ai #rocodilului ,l&astru" Se adunar$ rapid n 'urul tronului, ca o gard$ regal$, !$r$ a iei ns$ n eviden)$" Remrem i ,stres se ae%ar$ n spatele seniorului Inte!" 4e ndat$ ce se postar$ acolo, Tanus vor&i din nou0 B$ voi da numele lui ,6* Set*, divine !araon" St$ !$r$ nici o ruine n um&ra tronului vostru" Tanus ar$t$ cu spada0 Iat$ A, poart$ ,urul de <noare la gtul s$u tr$d$tor" ,cesta este singurul tovar$ al !araonului care a trans!ormat regatul ntr un teren de 'oac$ pentru criminali i tl*ari" ,cesta este ,6* Set*, guver nator al nomei Te&ei, Mare Bi%ir al Regatului de Sus. n templu se l$s$ o t$cere ap$s$toare" Tre&uie s$ !i !ost mai &ine de %ece mii de oameni n aceast$ adunare care avuseser$ de su!erit cumplit din cau%a seniorului Inte! i care aveau motive ntemeiate s$ l urasc$, dar nu se au%i nici un glas entu%iasmat, victorios" 7tiau cu to)ii ct de cumplit$ era !uria i r$%&unarea lui" n aer se sim)ea mirosul !ricii, dens ca !umul de t$mie" Fiecare om n)elegea c$ pn$ i reputa)ia lui Tanus, !aptele sale m$re)e nu erau de a'uns ca acu%a)ia nedovedit$ s$ trium!e asupra unei persoane ca seniorul Inte!" S$ )i ar$)i &ucuria, s$ )i dai acordul n clipa aceea era o ne&unie sinuciga$" Ho*otul de rs al seniorului Inte! rupse t$cerea" 3ra plin de dispre) i cu un gest poruncitor i ntoarse spatele lui Tanus, adresndu i se direct regelui0 Soarele deertului i a a!ectat creierul" Bietul tn$r a nne &unit" (ici m$car un cuvnt din toate aiurelile sale nu este ade v$rat" ,r tre&ui s$ !iu !urios- numai c$ eu nu snt dect ntristat v$%nd cum un r$%&oinic cu o ast!el de reputa)ie a dec$%ut att de mult" ntinse am&ele mini spre !araon, ntr un gest demn, loial" Toat$ via)a l am slu'it pe !araon i mi am slu'it poporul" <noa rea mea este att de invulnera&il$, nct nici nu ncerc s$ m$ ap$r de aceste elucu&ra)ii s$l&atice" F$r$ nici o team$ m$ ncred n n)elepciunea i n dreptatea regelui divin" Las !aptele mele i dragostea !a)$ de !araon s$ vor&easc$ n locul meu. 5e !a)a regelui se puteau citi cu uurin)$ con!u%ia i ne*o t$rrea" Bu%ele i tremurau, iar !runtea i se &r$%d$, c$ci nu !usese &inecuvntat cu un spirit incisiv i prompt" 4up$ o clip$ desc*ise

gura s$ vor&easc$, dar, nainte s$ rosteasc$ vreo sentin)$ !atal$ sau iremedia&il$, seniorul Tanus ridic$ iar spada i i o ndrept$ dincolo de tron, spre uile desc*ise ale sanctuarului" 5e acolo intr$ un alt grup de oameni, att de neo&inuit, nct !araonul r$mase cu gura c$scat$ la ei" 9ratas venea n !runte, cu vi%orul coi!ului ridicat i cu o spad$ n mna dreapt$" #ei care A urmau purtau doar *aine %dren)uite i aveau capetele i picioarele goale" Minile le erau legate la spate i i trau picioarele ca sclavii n drum spre podiumul de licita)ie" M$ uitai la c*ipul seniorului Inte! i l am v$%ut lovit de oc, cl$tinndu se ca i cum ar !i !ost i%&it drept n !a)$" i recunoscu pe captivii despre care cre%use c$ muriser$ de mult i ale c$ror cranii rn'eau de pe marginea drumului" ,runc$ o privire ntr o parte, spre ui)a altarului care era aproape ascuns$ de o pn%$ de in" ,ceasta era singura ieire din aglomerata curte interioar$, dar Remrem !$cu un pas la dreapta ca s; i &loc*e%e drumul" Seniorul Inte! se uit$ iar spre tron i i ridic$ &$r&ia ntr un gest ncre%$tor i s!id$tor" #ei ase captivi lega)i !ur$ alinia)i n !a)a tronului i, la porunca lui 9ratas, c$%ur$ n genunc*i plecndu i capetele" #ine snt oamenii acetia@ ntre&$ !araonul" Tanus, care st$tea n spatele primului, l prinse de nc*eie turile legate i l ridic$ n picioare" #aptivul avea pielea ciupit$ de v$rsat, iar oc*iul s$u or& re!lecta lumina ca o moned$ de argint" 4ivinul !araon ntrea&$ cine eti, spuse Tanus cu &lnde)e" R$spunde la ntre&are. Mare 3gipt, snt S*u!ti. spuse el" ,m !ost cndva &aron al lupilor vr$&iilor, nainte ca ,6* Horus s$ mpr$tie i s$ m$ce l$reasc$ clanul mau din cetatea /allala" Spune i regelui cine era st$pnul t$u, insist$ Tanus" ,6* Set* era st$pnul meu, r$spunse S*u!ti" Snt legat de ,6* Set* printr un 'ur$mnt de supunere pecetluit cu snge i i pl$team o recompens$ egal$ cu o p$trime din tot ce 'e!uiam" n sc*im&, ,6* Set* mi acorda imunitate i mi !urni%a in!orma)ii despre victimele urm$toare"

,rat$ i A regelui pe ,6* Set*, i porunci Tanus, iar S*u!tiJ se tr pn$ a'unse n !a)a seniorului Inte!" i umplu gura cu saliv$ i scuip$ pe super&a uni!orm$ a Marelui Bi%ir" ,cesta este ,6* Set*, strig$ el, !ie ca viermii s$ se osp$ te%e din m$runtaiele sale. 9ratas l tr pe S*u!ti deoparte i l ridic$ n picioare pe urm$torul captiv" Spune i regelui cine eti, i porunci el" Snt ,6*e6u, am !ost &aron al lupilor vr$&iilor, dar to)i oamenii mei au !ost ucii" #ine era st$pnul t$u@ #ui i pl$teai prad$ de r$%&oi@ l ntre&$ Tanus" Seniorul Inte! era st$pnul meu" 5lata a'ungea n cu!erele Marelui Bi%ir" Seniorul Inte! st$tea mndru i distant, !$r$ s$ i se vad$ nici cea mai mic$ emo)ie pe c*ip n vreme ce i !ur$ aruncate toate aceste acu%)ii" (u rosti nici un cuvnt n ap$rarea sa n vreme ce erau adui &aronii dinaintea lui, unul dup$ altul, to)i spunnd aceleai lucruri0 1Seniorul Inte! a !ost st$pnul meu" Seniorul Inte! este ,6* Set*2" T$cerea mul)imii din templu deveni la !el de ap$s$toare ca i c$ldura" 5$reau ngro%i)i, sau plini de o ur$ t$cut$ i nencre%$toare" Totui, nici unul dintre ei nu ndr$%ni nc$ s$ vor&eas$ mpotriva seniorului Inte!, nimeni nu reac)iona ateptnd reac)ia !araonului" Fu adus i ultimul &aron n !a)$ pentru a se con!runta cu Marele Bi%ir" 3ra un &$r&at nalt, cu muc*ii pietroi i pielea ars$ de soare" Snge de &eduin curgea prin venele sale, c$ci avea oc*i negri i nas acvilin" Bar&a i era deas$ i crlion)at$, i aro gan)a i se ntip$rise adnc pe c*ip" (umele meu este Basti. Bor&ea mult mai clar dect to)i ceilal)i" <amenii mi spun Basti cel #rud, dei nu tiu de ce" Rse de umorul s$u destr$&$lat, de c$l$u" ,m !ost unul dintre &aronii lupilor vr$&iilor, pn$ cnd ,6* Horus mi a distrus clanul" St$ pnul meu era seniorul Inte!" 4e data aceasta el nu mai !u ndep$rtat, la !el ca ceilal)i"

Tanus i se adres$ din nou0 Spune i regelui, l ai cunoscut pe 5ian6i, senior Harra&, care pe vremuri a !ost un no&il al Te&ei@ L am cunoscut &ine. ,m !$cut nite a!aceri cu el. #e !el de a!aceri@ l ntre&$ Tanus cu moartea n glas" i pr$dam caravanele" i ardeam recoltele pe cmp" ,m !$cut o ra%ie prin minele sale de c$r&uni de la Sestra i i am masacrat to)i minerii ntr un mod att de groa%nic, nct nu a mai venit nimeni acolo s$ i lucre%e arama" I am ars vilele" Mi am trimis oamenii prin cet$)i s$ l vor&easc$ de r$u ca s$ i ntine% onestitatea i loialitatea" I am a'utat pe al)ii s$ l distrug$, ca n !inal s$ &ea din propria i cup$ s$mn)a otr$vitoare a plantei datura" L am v$%ut pe !araon !$cnd un semn cu mna n care )inea &iciul- n timp ce asculta, una dintre pleoape i se contractase ntr un !el ciudat, lucru pe care A o&servasem i mai nainte n momentele lui de disperare" #ine a poruncit toate acestea@ Seniorul Inte! a poruncit toate aceste lucruri i m a re compensat cu o cantitate mare de aur curat. #e spera s$ ctige seniorul Inte! de pe urma tuturor aces tor persecu)ii@ Basti rn'ii i d$du din umeri0 Seniorul Inte! este Mare Bi%ir, n vreme ce 5ian6i, senior Harra& e mort" Mi se pare c$ seniorul Inte! i a atins scopul" Recunoti c$ nu )i am o!erit ndurare pentru aceast$ m$r turisire@ n)elegi c$ te ateapt$ moartea@ Moartea@ rse Basti" (u mi a !ost niciodat$ team$ de ea" 3a este !$ina pinii pe care o coc" I am *r$nit pe mul)i al)ii din ea, de ce s$ mi !ie acum team$ s$ m$ osp$te% i eu@ n vreme ce A ascultam l$udndu se, m$ ntre&am dac$ e prost sau !oarte cura'os" n orice ca%, n am a!lat n inima mea nici un pic de mil$ sau admira)ie" Mi am adus aminte c$ 5ian6i, seniorul Harra&, sem$na cu !iul s$u, aa c$ mila i admira)ia mea erau numai pentiu el" ,m v$%ut e+presia dur$ de pe c*ipul lui Tanus" 7tiam c$ mi

mp$rt$ete sentimentele- strngea mnerul spadei de i se al&iser$ degetele ca ale unui necat" Lua)i A, strig$ el" S$ atepte mila !araonului. L am v$%ut !$cnd e!orturi s$ se calme%e, apoi se ntoarse s$ se con!runte cu regele" ngenunc*e dinaintea lui0 ,m !$cut tot ceea ce mi a)i cerut, divine Mamose, %eu i domn al 9emitului" ,tept s$ mi porunceti n continuare" 4emnitatea i gra)ia lui m$ l$sar$ !$r$ cuvinte, aproape c$ nu mai puteam respira" #u un e!ort ns$ m$ linitii" T$cerea din templu era deplin$" 5uteam au%i respira)ia c*inuit$ a st$pnei mele, apoi i am sim)it mna prin%ndu mi o pe a mea i strn gnd o att de tare, de sim)eam c$ mi va rupe degetele" n s!ri, !araonul vor&i, dar !ui de%am$git de ndoiala din glasul s$u i am intuit c$ i dorea ca toate aceste lucruri s$ nu !ie adev$rate" ,vusese ncredere deplin$ n seniorul Inte! atta vreme, nct ceea ce se ntmpla acum l %guduia din temelii" Senior Inte!, ai au%it acu%a)iile aduse mpotriva ta" #e ai de spus@ 4ivine !araon, snt oare acestea acu%a)ii@ 3u le consider doar !ante%ii ale unui tn$r nne&unit de invidie i de gelo%ie" 3ste !iul unui criminal condamnat, al unui tr$d$tor" Motivele seniorului Tanus snt uor de desci!rat" 7tia c$ tr$d$torul 5ian6i ar !i devenit Mare Bi%ir n locul meu" n mod ciudat, m$ con sider$ vinovat de ruina tat$lui s$u" F$cu un gest cu mna ca i cum l ar !i alungat pe Tanus" Toate acestea se petrecur$ cu atta a&ilitate, nct l v$%ui pe rege ov$ind" 4u&iile sale erau din ce n ce mai mari" < via)$ ntreag$ avusese ncredere deplin$ n seniorul Inte! i acum i era greu s$ i sc*im&e atitudinea" Boia s$ cread$ n nevinov$)ia lui" #um r$mne cu acu%a)iile &aronilor@ ntre&$ !araonul" #um le po)i 'usti!ica@ Baroni@ ntre&$ seniorul Inte!" #*iar tre&uie s$ i m$gulim cu un ast!el de titlu@ 5rin propriile lor m$rturii au ar$tat c$ snt criminali de cea mai 'oas$ spe)$ tl*ari, *o)i, violatori" 4ac$ cerem adev$rul de la ei, atunci n avem dect s$ c$ut$m onoare i contiin)$ i la animalele cmpului"

Seniorul Inte! ar$t$ cu degetul spre ei0 erau, ntr adev$r, pe 'um$tate goi i lega)i ca nite animale" S$ i privim cu aten)ie, 4ivin$ Maiestate" <are nu oameni de teapa lor pot !i mitui)i sau &$tu)i s$ spun$ orice ca s$ i salve%e pielea@ Te ai putea ncrede n cuvintele vreunuia dintre acetia i nu n cele ale unui om care te a slu'it cu loialitate o via)$ ntreag$@ ,m v$%ut semnul involuntar de ncuviin)are al regelui, c$ci accepta ra)ionamentul &$r&atului pe care A considerase prieten, al &$r&atului pe care A copleise cu ncrederea i recompensele sale" Tot ceea ce spui este adev$rat" Mi ai slu'it totdeauna !$r$ greeal$" 5entru aceti tic$loi adev$rul i onoarea snt nite str$ini" 3ste posi&il s$ !i !ost o&liga)i" 7ov$ia, iar seniorul Inte! sim)i avanta'ul" 5n$ acum am !ost acu%at numai prin vor&e" #u siguran)$ c$ e+ist$ i alte dove%i care s$ sus)in$ acu%a)iile ce mi snt aduse" 3, oare, !ie i o singur$ persoan$ n ntregul 3gipt care s$ aduc$ dove%i mpotriva mea, o acu%a)ie adev$rat$, nu doar simple cuvinte@ 4ac$ e+ist$ s$ ias$ n !a)$" Snt gata s$ r$spund" 4ac$ nimeni nu are nici o dovad$, atunci nici eu n am de ce s$ r$spund" ,m v$%ut c$ discursul s$u l tul&ur$ pe !araon" Se uit$ nde lung prin templu, ca i cnd ar !i c$utat dovada cerut$ de seniorul Inte!, apoi a'unse, evident, la o deci%ie0 Senior Tanus, a!ar$ de cuvintele unor criminali i ale unor ucigai, ce alte dove%i mai ai@ Bestia i a acoperit urmele cu iscusin)$, admise Tanus, i s a ad$postit n tu!iul cel mai des, unde este greu de a'uns" (u mai am alte dove%i mpotriva seniorului Inte!, dar altcineva s ar putea s$ le ai&$, cineva nsu!le)it de ceea ce a au%it ast$%i aici" Te implor, sl$vite 3gipt, ntrea&$ )i poporul dac$ mai este cineva care s$ ne aduc$ la cunotin)$ ceva ce ne poate a'uta" Sl$vite !araon, aceasta este o provocare" 4umanii mei vor !i m&oldi)i s$ ias$ din um&ra n care stau la pnd$, s$ m$ atace, strig$ seniorul Inte!, protestnd ve*ement, dar !araonul l reduse

la t$cere cu un gest *ot$rt0 4ac$ vor aduce martori mincinoi o vor !ace pe propriul lor risc, promise el i se adres$ adun$rii0 5oporul meu. #et$)eni ai Te&ei. ,)i au%it acu%a)iile aduse mpotriva Marelui Bi%ir pe care l iu&esc i n care am ncredere" 5oate vreunul dintre voi s$ !urni%e%e dovada de care seniorul Tanus duce lips$@ 4ac$ da, i poruncesc s$ vor&easc$. M$ ridicasem n picioare nainte s$ mi dau seama ce !$ceam, iar glasul meu mi r$sun$ att de tare n urec*i, nct m am speriat0 Snt Taita, i am !ost cndva sclav al seniorului Inte!, stri gai eu, iar !araonul se uit$ la mine, ncruntndu se" 4oresc s$ m$ n!$)ie% Maiest$)ii Boastre" Te cunoatem, Taita, medicule, po)i s$ te apropii" n timp ce mi p$r$seam locul din tri&un$ i co&oram pentru a m$ n!$)ia regelui, m am uitat la seniorul Inte! i m am mpiedicat" 5rivirile mi se i%&iser$, parc$, de un %id de piatr$, att de vi%i&il$ era ura sa" 4ivine 3gipt, nu este dect un sclav, vocea vi%irului sun$ rece i ncordat$" #uvntul unui sclav mpotriva unui senior al Te&ei, mare o!i)er al statului ce &$taie de 'oc mai e i asta@ Mai eram nca n stare s$ i r$spund i s$ i )in piept, dar, n !a)a acestor cuvinte *ot;rrea mea se cl$tin$" ,tunci am sim)it mna lui Tanus pe um$rul meu" ( a !ost dect o atingere scurt$, dar care m a !$cut s$ mi revin i s$ mi recap$t ncrederea" <ricum, seniorul Inte! o&servase gestul i i atrase aten)ia regelui" <&serva)i c$ acest sclav este n ro&ia acu%atorului meu" (u e altceva dect o maimu)$ dresat$ de a seniorului Tanus" Bocea seniorului Inte! devenise iar dulce ca mierea cald$" (esim)irea sa era nem$rginit$" 3+ist$ pedepse sta&ilite n codurile de legi""" Faraonul l !$cu s$ tac$ printr un gest cu &iciul" 5ro!i)i de p$rerea noastr$ &un$ despre tine, seniore Inte!" #odurile de legi pot !i interpretate i ndreptate doar de mine" n ele snt sta&ilite pedepse att pentru cei de vi)$ no&il$, ct i pen tru oamenii de rnd" ,r !i &ine s$ )ii minte asta.

Seniorul Inte! se nclin$ n semn de supunere i t$cu, dar se trase &rusc la !a)$ c$ci i d$du seama de situa)ia grea n care se a!la" n clipa aceea regele se uit$ n 'os spre mine" ,ceste mpre'ur$ri neo&inuite mi permit s$ !ac o reme diere !$r$ precedent" <ricum, Taita, sclavule, d$ mi voie s$ )i atrag aten)ia0 dac$ vor&ele tale se vor dovedi !$r$ noim$, dac$ )i vor lipsi dove%ile, su&stan)a, nu te ateapt$ dect !rng*ia spn%ur$torii" 5rivirile amenin)$toare i otr$vite ale seniorului Inte! m$ !$cur$ s$ m$ &l&i" #t$ vreme am !ost sclavul Marelui Bi%ir eram i mesage rul i emisarul s$u c$tre &aroni" i cunosc pe to)i oamenii acetia, am %is eu, ar$tnd spre captivii pe care 9ratas i )inea aproape de tron" 3u le aduceam la cunotin)$ poruncile seniorului Inte!" Minciuni. (u snt dect cuvinte !$r$ nici o dovad$. strig$ seniorul Inte!, de data asta ns$ cu disperare n glas" Unde )i e dovada@ > T$cere. porunci regele, &rusc, cu asprime" Bom asculta m$rturia lui Taita, sclavul" Se uita direct la mine, iar eu tr$sei aer n piept, ca s$ pot continua0 3u i transmiteam porunca seniorului Inte! lui Basti cel #rud i aceasta a !ost s$ i distrug$ propriet$)ile i averea lui 5ian6i, senior Harra&" 5e vremea aceea eram omul de ncredere al seniorului Inte!, tiam c$ i dorea postul de Mare Bi%ir pentru el" Toate cele poruncite de seniorul Inte! au !ost duse la ndeplinire" Seniorul Harra& a !ost distrus, a !ost lipsit de dra gostea i &un$tatea regal$, aa c$ a !ost nevoit s$ &ea pa*arul cu datur$" 3u, Taita, atest toate aceste lucruri" ,a este. %ise Basti, ridicndu i &ra)ele legate spre tron" Tot ceea ce spune Taita este adev$rat" > Bak-her! strigar$ &aronii" 3 adev$rat, Taita spune ade v$rul. > Totui, acestea nu snt dect vor&e, spuse regele pus pe gnduri" Seniorul Inte! a cerut dove%i" 7i eu, !araonul, cer acelai lucru"

> Fum$tate din via)a mea am !ost scri&ul i vistiernicul Marelui Bi%ir" ,m p$strat documentele averii sale" ,m con semnat pe papirusuri pro!itul i c*eltuielile sale" 3u adunam pr$%ile de r$%&oi pe care &aronii le pl$tea seniorului Inte!, eu dispuneam de ntreaga sa avere" 5o)i s$ mi ar$)i aceste papirusuri, Taita@ Fa)a !araonului se lumin$ ca luna plin$ la au%ul cuvntului 1avere2" ,cum mi acorda ntreaga sa aten)ie lacom$" (u, Maiestate, nu pot" 5apirusurile au r$mas ntotdeauna n minile seniorului Inte!" Faraonul nu se str$dui s$ i ascund$ de%am$girea" ,poi c*i pul i se mpietri, ns$ eu am continuat cu nc$p$)nare0 (u pot s$ )i ar$t papirusurile, dar v$ pot conduce la averea pe care Marele Bi%ir a !urat o de la M$ria Ta i de la oamenii din regat" 3u i am construit vistieriile secrete i am ascuns n ele &anii aduna)i de la &aroni" n aceste depo%ite am strns averea pe care perceptorii de ta+e ai !araonului n au v$%ut o niciodat$" Tul&urarea !araonului se reaprinse !ier&inte ca t$ciunii din !or'a !ierarului" 4ei toate privirile erau !i+ate asupra mea i no&ilii se ng*esuiau n !a)$ s$ aud$ mai &ine !iecare cuvnt, tr$geam cu oc*iul la seniorul Inte! !$r$ s$ i dea seama c$ m$ uit la el" Uile str$lucitoare de aram$ ale sanctuarului erau oglin%i nalte n care re!lec)ia sa se vedea m$rit$" <&servam clar !iecare nuan)$ a e+presiei sale, !iecare micare, orict de impercepti&il$" mi asumasem un risc !atal, presupunnd c$ i mai p$stra nc$ averile n locurile secrete unde le depo%itasem eu" 5utea s$ i o !i mutat oricnd n aceti doi ani" Totui, !iind vor&a de o avere att de mare, riscul era imens, aa c$ era mai &ine s o lase acolo unde se a!la" 3ra o&ligat s$ ai&$ ncredere n al)ii, lucru care nu i c$dea prea &ine" ,vea din natere o !ire suspicioas$" La toate acestea se ad$uga !aptul c$ pn$ de curnd m$ cre%use mort, mpreun$ cu secretele sale" 3stimam c$ ansele mele erau egal mp$r)ite i mi pusesem via)a n aceast$ ncercare" mi )ineam respira)ia, uitndu m$ la re!le+ia seniorului Inte! n uile de aram$" Inima mi o lu$ la

goan$ i spiritul mi se n$l)$ la cer pe aripile unui vultur" 3+pre sia de team$ i panic$ ntip$rit$ pe c*ipul s$u mi ar$ta c$ s$gea ta pe care o aruncasem i atinsese )inta" #tigasem" #omoara era acolo unde o l$sasem eu" 5uteam s$ l conduc linitit pe !araon la prada pe care seniorul Inte! o adunase de a lungul ntregii sale vie)i" 4ar nu ced$ nc$" M$ pripisem gndindu m; c$ puteam !ace totul att de uor" L am v$%ut !$cnd un gest cu mna dreapt$ i era ct pe ce s$ pierd din cau%a ov$ielii mele" m&$tat de victorie, uitasem de Ras!er" Seniorul Inte! pocni din degete, iar Ras!er i r$spunse ca un cine ce *$ituiete mistre)i la comanda de atac a vn$torului" ,cesta se arunc$ asupra mea cu o !erocitate neateptat$, care ne lu$ pe to)i prin surprindere" 3ra doar la %ece pai de mine i se au%i sunetul aspru al spadei sale ieind din teac$ n timp ce alerga" 4oi dintre oamenii lui 9ratas st$teau ntre noi, dar erau ntori cu spatele la el" Ras!er se i%&i de ei i i arunc$ la p$mnt, ast!el nct unul dintre ei c$%u pe dalele de piatr$ din !a)a lui Tanus i i &locar$ drumul cnd acesta voi s$ mi sar$ n a'utor" 3ram singur, !$r$ ap$rare, iar Ras!er i ridic$ spada ca s$ mi despice capul pn$ la umeri" Mi am ridicat minile pentru a para lovitura, dar !rica i ocul mi ng*e)ar$ picioarele aa c$ nu m$ puteam mica sau !eri de lama uier$toare" (u l am v$%ut pe Tanus aruncndu i spada" ( aveam oc*i dect pentru Ras!er" Brusc, spada lui s$ri n aer" /roa%a mi nt$ rise att de mult sim)urile, nct timpul p$rea c$ se scurge ca ule iul dintr un ulcior" ,m v$%ut spada lui Tanus ntorcndu se, nvrtindu se ncet n 'urul propriei a+e, scnteind la !iecare n toarcere ca un !ulger de var$, dar nu !$cu o rotire complet$, cnd l lovi pe Ras!er, nu cu vr!ul, ci cu mnerul" I%&itura i !rnse gtul ca pe o ramur$ de salcie, iar oc*ii i se rostogolir$ n or&ite" Ras!er nici nu apucase s$ m$ loveasc$" Se pr$&ui, c$%nd gr$mad$ la picioarele mele" Spada i %&ur$ dintre degetele moi, nvrtindu se n aer, apoi c$%u la loc" Se n!ipse ca un )$ru lng$ tronul !araonului i r$mase acolo, vi&rind" Regele privea !$r$ s$ i vin$ s$ i cread$ oc*ilor, ocat" T$iul spadei i atinsese &ra)ul,

r$nindu A uor" n timp ce ne uitam cu to)ii, ncepu s$ curg$ un ir ru&iniu de pic$turi din rana super!icial$ care c$%ur$ pe or)ul al&, de pn%$ de in, al !araonului" Tanus rupse t$cerea aceea nsp$imnt$toare0 Mare 3gipt, ai v$%ut cine a dat semnul de atac acestei &estii" 7tii cine este vinovatul, cine a pus n pericol persoana regal$. S$ri pe lng$ pa%nicii c$%u)i la p$mnt, l prinse pe seniorul Inte! de &ra) i i A r$suci pn$ acesta c$%u n genunc*i, )ipnd de durere" (u mi venea s$ cred c$ toate acestea snt adev$rate" #*ipul !araonului era plin de durere n timp ce A privea pe Marele Bi%ir0 M am ncre%ut n tine ntreaga via)$, iar tu n ai !$cut dect s$ m$ scuipi n !a)$" Mare 3gipt, ascult$ m$, l implor$ seniorul Inte! n genun c*i, dar !araonul se ntoarse cu spatele la el" Te am ascultat destul. ,poi !$cu un semn din cap spre Tanus0 <amenii t$i s$ l p$%easc$ &ine, dar s$ se poarte cu polite)e, c$ci vina lui nu a !ost nc$ dovedit$ n ntregime" n cele din urm$ !araonul se adres$ mul)imii0 ,ceste evenimente snt stranii i !$r$ precedent" ,mn$m ceremoniile pentru a 'udeca dove%ile pe care Taita, sclavul, mi le va aduce" 5opula)ia Te&ei se va aduna mine, la amia%$, aici, pentru a mi asculta sentin)a ,m %is.

m intrat pe poarta principal$ n sala de audien)e a palatului Marelui Bi%ir" Faraonul se opri n prag" 4ei rana !$cut$ de spada lui Ras!er era uoar$, &ra)ul i !usese &anda'at cu pn%eturi de in i atmat de gt" Faraonul cercet$ ncet sala" n cap$tul opus al nc$perii vaste se a!la tronul Marelui Bi%ir" Sculptat dintr un &loc de ala&astru, era aproape la !el de impun$tor ca tronul regelui din palatul de la

3le!antina" =idurile nalte erau tencuite cu lut str$lucitor i pe acest !undal erau pictate unele dintre cele mai impresionante !resce pe care le proiectasem vreodat$" Trans!ormaser$ imensa nc$pere ntr o gr$din$ str$lucitoare a deliciilor" Le pictasem n vremea ct !usesem sclavul seniorului Inte! i, dei erau crea)iile mele, mi vi&ra su!letul cnd le priveam" (u m$ ndoiesc c$, !ie i numai pentru aceste lucr$ri, a putea !i considerat cel mai important artist din istoria )$rii noas tre, !$r$ a mai lua n considerare i alte reali%$ri de ale mele" 3ra trist c$ eu, cel care le creasem, tre&uia s$ le distrug acum" Lucrul acesta um&rea trium!ul acelei %ile tumultuoase" L am condus pe !araon n sal$" Renun)ase pentru prima oar$ la orice protocol i era ner$&d$tor ca un copil" M$ urm$rea att de aproape, nct mai mai s$ m$ calce pe picioare, cu trena regal$ trndu i se n urm$" L am condus la %idul din spatele tronului, su& uriaa pictur$ a %eului soare, ,mon Ra, pre%entat n timpul c$l$toriei sale %ilnice pe &olta cereasc$" #*iar i n starea de tul&urare n care se a!la, n oc*ii regelui se putea citi respectul n vreme ce admira picturile" n spatele nostru, marea sal$ se umpluse pe 'um$tate de suita regal$0 curteni i r$%&oinici, no&ili seniori, ca s$ nu mai vor&im de so)iile i concu&inele regelui, care ar !i !ost n stare s$ renun)e mai degra&$ la ru'urile i la cutiu)ele lor cu cosmetice, dect s$ piard$ spectacolul tul&ur$tor pe care li A promisesem" 4esigur, st$pna mea era n prima linie" Tanus mergea cu un pas n urma regelui" 3l i ostaii s$i preluaser$ ndatoririle g$r%ii regale" Faraonul se ntoarse c$tre Tanus0 Spune le oamenilor t$i s$ l aduc$ pe seniorul Inte!. Tratndu A cu o polite)e c$%nit$ i rece, 9ratas l aduse pe Inte! lng$ %id, ae%ndu se ntre pri%onier i rege, !$r$ s$ i ia mna de pe mnerul spadei" > Taita, po)i ncepe, %ise regele" ,m m$surat %idul, mergnd dou$%eci de pai de la cel mai ndep$rtat col) i marcnd distan)a cu o &ucat$ de cret$ adus$ n

acest scop" n spatele acestui %id se a!l$ apartamentele particulare ale Marelui Bi%ir, i am e+plicat eu regelui" ,u !ost !$cute cteva modi!ic$ri cnd s a renovat palatul ultima oar$" Seniorului Inte! i place s$ i tie averea aproape" Uneori eti cam !lecar, Taita" 5e !araon nu A interesa deloc prelegerea mea despre ar*itectura palatului" #ontinu$, omule. Snt ner$&d$tor s$ v$d ce st$ ascuns aici" S$ vin$ %idarii. am strigat eu i prin pasa' co&or un grup mic de !l$c$i vn'oi cu or)uri de piele" i puser$ tol&ele pline lng$ %id" i adusesem de dincolo de !luviu, c$ci lucrau la mormntul !araonului" 5ra!ul al&, de piatr$, din p$rul lor, le d$dea un aer de n)elepciune i de &$trne)e pe care pu)ini l meritau" ,m mprumutat un ec*er de lemn de la supraveg*etorul lor i cu el am desenat un dreptung*i pe perete" ,poi am p$it napoi i m am adresat c$peteniei %idarilor0 ,ve)i gri'$ s$ nu strica)i !rescele prea r$u, c$ci snt mari opere de art$" Se n$pustir$ asupra %idului cu a'utorul cioc$naelor de lemn i al d$l)ilor, nelund n seam$ interdic)ia mea" Bopseaua i ten cuiala %&urau ca un nour, n timp ce lespe%ile %idului e+terior erau desprise i aruncate pe podeaua de marmur$" 5ra!ul le de ran'a pe doamnele care i acoperiser$ !e)ele cu alurile" Treptat, de su& stratul de tencuial$, iei la iveal$ conturul unor &locuri de piatr$" ,tunci !araonul e+clam$ ceva cu voce tare i, ne)innd cont de pra!ul din aer, se apropie uitndu se insistent la contururile care ap$reau" 3ste o u$ ascuns$ aici. spuse el" 4esc*ide)i o imediat. La ndemnul regelui, %idarii se n$pustir$ cu *ot$rre asupra uii sigilate i, de ndat$ ce dep$rtar$ c*eia de &olt$, toate cele lalte &locuri s au desprins" < desc*i%$tur$ ntunecat$ iei la iveal$ i !araonul, care acum preluase conducerea lucr$rilor, ceru cu ner$&dare s$ !ie aprinse nite tor)e" > ntregul spa)iu de dincolo de %id este un compartiment secret, i am spus regelui" , !ost construit la ordinul seniorului

Inte!" #nd tor)ele au !ost aduse, Tanus lu$ una dintre ele, luminnd calea !araonului spre ua secret$ desc*is$" Mamose intr$" 3u p$eam n urma lui i a lui Tanus" Trecuse atta timp de cnd !u sesem ultima oar$ acolo, nct m$ uitam la !el de mirat n 'urul meu ca i ceilal)i" (imic nu se sc*im&ase0 cu!erele i &utoaiele din lemn de cedru i salcm erau ae%ate e+act la !el cum le l$sasem" I am ar$tat regelui cteva l$%i asupra c$rora s$ i n drepte mai nti aten)ia, iar el porunci0 > S$ !ie duse n sala de audien)e. > Be)i avea nevoie de oameni puternici, Maiestate, ca s$ le care, am remarcat eu" Snt destul de grele. , !ost, ntr adev$r, nevoie de cte trei dintre cei mai voinici oameni ai #rocodilului ,l&astru ca s$ ridice !iecare lad$" ,cetia ieir$ cl$tinndu se prin desc*i%$tura din perete" > (u am v$%ut niciodat$ aceste cutii, protest$ seniorul Inte!, n timp ce prima dintre ele era scoas$ i l$sat$ pe estrada din !a)a tronului Marelui Bi%ir" (u tiu nimic despre aceast$ nc$pere secret$, continu$ Inte!, tre&uie s$ !i !ost construit$ de predecesorul meu i l$%ile puse aici la porunca lui" Maiestate, o&serva)i sigiliul de pe acest capac. i l am ar$tat i regele s a uitat cu aten)ie la ta&leta de lut" ,l cui este acest sigiliu@ ntre&$ el" 5rivi)i inelul de pe degetul ar$t$tor al Marelui Bi%ir, Maiestate, am murmurat" , sugera ca !araonul s$ l compare cu cel de pe sigiliul l$%ii. Senior Inte!, da)i mi, v$ rog, inelul. ceru regele cu o polite)e e+agerat$" Marele Bi%ir i ascunse mna stng$ la spate" M$re) 3gipt, inelul st$ pe degetul meu de dou$%eci de ani, carnea a crescut n 'urul lui i nu A mai pot scoate" Senior Tanus. %ise regele, ntorcndu se spre el" Ia )i spada, taie i degetul Marelui Bi%ir i adu mi A cu inel cu tot" Tanus %m&i cu cru%ime, n timp ce nainta cu spada pe 'u m$tate scoas$ din teac$, s$ ndeplineasc$ ordinul"

5oate m$ nel, admise seniorul Inte!, precipitat" 4a)i mi voie s$ v$d dac$ totui pot s$ l scot" Inelul iei cu uurin)$ de pe degetul s$u" Tanus ngenunc*e n !a)a regelui i i A nmn$" Faraonul se apropie de cu!$r i compar$ cu aten)ie sigiliul cu inelul" #nd se ntoarse, !a)a sa era ntunecat$ de mnie0 Se potrivete per!ect. ,cest sigiliu a !ost !$urit dup$ inelul t$u, senior Inte!" 4ar Marele Bi%ir nu r$spunse la aceste acu%)ii" St$tea n picioare, cu &ra)ele ncruciate i cu o e+presie mpietrit$" Sparge)i sigiliul. 4esc*ide)i cu!$rul. ordon$ !araonul" Tanus rupse ta&letele de lut cu spada i d$du capacul la o parte" #nd capacul !u ridicat, regele scoase un )ip$t involuntar0 5e to)i %eii. To)i curtenii se n$pustir$ n !a)$, e+clamnd i m&rncindu se pentiu a vedea mai &ine ce era n lad$" ,ur. Regele cu!und$ am&ele mini n aurul str$lucitor din cu!$r i l l$s$ apoi s$ cad$ la loc printre degete" 5$str$ un singur inel n mn$, studiind de aproape nsemnele monet$riei" ,ur !in, n greutate de doi de&eni" #am ct aur con)ine acest cu!$r i cam cte l$%i snt aici@ ntre&area lui era retoric$, eu totui i am r$spuns0 ,cest cu!$r con)ine, citii eu lista pe care o scrisesem pe capac cu at)ia ani n urm$, un ta6* i trei sute de de&eni de aur pur" n ceea ce privete num$rul l$%ilor, dac$ )in &ine minte, ar tre&ui s$ !ie dou$%eci i trei cu argint i cinci%eci i trei cu aur, n aceast$ maga%ie" <ricum, am uitat cte cu!ere cu &i'uterii am ascuns aici. > #*iar nu pot avea ncredere n nimeni. e+clam$ regele" 5e tine, senior Inte!, te am tratat ca pe un !rate. M am purtat cu toat$ ama&ilitatea i tu aa m$ r$spl$teti@.

a mie%ul nop)ii, venir$ n iatacul !araonului cancelarul i

inspectorul e! al colectorilor regali de ta+e, n vreme ce eu i sc*im&am pansamentul de la &ra)ul r$nit" ,cetia se pre%entar$ cu situa)ia !inanciar$ a averii Marelui Bi%ir" Regele le citi cu admira)ie" Sim)$minte amestecate i se citeau pe c*ip, 'ignirea rivali%a cu eu!oria, datorit$ acestui dar neateptat" 5ungaul era mai &ogat dect regele s$u" (u e+ist$ pe deaps$ ndea'uns de mare pentru o asemenea insult$" M a nelat i m a !urat i pe mine, i pe colectorii de ta+e" In plus, l a ucis i l a 'e!uit pe seniorul Harra& i pe alte %eci de mii de supui. i am amintit eu, n timp ce i aran'am &anda'ul" Fusese o impruden)$ din partea mea" Totui, acum mi era att de ndatorat, nct mi permisei s$ risc" 7i asta. !u el imediat de acord" Bina lui e mai adnc$ dect marea i mai nalt$ dect cerurile" Ba tre&ui s$ n$scocesc o pe deaps$ potrivit$ pentru el" Moartea prin spn%ur$toare este prea &lnd$. Maiestate, ca medic al M$riei Tale, v$ recomand s$ v$ odi*ni)i acum" =iua de ast$%i a a!ectat c*iar i marea dumnea voastr$ putere i re%isten)$" Unde este seniorul Inte!@ (u m$ pot odi*ni, !$r$ s$ tiu c$ e &ine p$%it. 3ste su& pa%$, n apartamentele sale" Un detaament al #rocodilului ,l&astru, condus de un c$pitan de rang superior ndeplinete aceast$ datorie" ,poi ad$ugai, e%itnd cu delicate)e0 Ras!er este i el su& pa%$" Ras!er, animalul acela care salivea%$, sclavul seniorului Inte!@ #el care a ncercat s$ te ucid$ n templul lui <siris@ #um de a supravie)uit loviturii seniorului Tanus@ <ricum, prea &ine nu i e. l am asigurat eu" <are, Maies tatea voastr$ tie c$ Ras!er este cel care, cu mult timp n urm$, m a mutilat cu cu)itul de castrat@ n timp ce mi sc$par$ aceste cuvinte, v$%ui compasiunea n oc*ii !araonului" Boi avea eu gri'$ de el, la !el ca i de st$pnul lui. promise !araonul" Ba !i pedepsit la !el ca seniorul Inte!" 3ti mul)umit,

Taita@ Maiestatea voastr$ este dreapt$ i atottiutoare" ,m plecat de acolo i m am dus s o caut pe st$pna mea" M$ atepta i, dei era trecut de mie%ul nop)ii, iar eu eram o&osit, ea nu m$ l$s$ s$ dorm" 3ra mult prea nelinitit$ i insist$ s$ mi petrec restul nop)ii al$turi de ea, ascultnd o vor&ind despre seniorul Tanus i despre alte su&iecte de mai mic$ importan)$"

u toate c$ a doua %i diminea)a muream de somn, n clipa cnd mi ocupai locul n templul lui <siris, m$ cuprinse veselia i capul mi se limpe%i" ,dunarea era mult mai numeroas$ dect n %iua precedent$" ntreaga Te&$ au%ise de c$derea Marelui Bi%ir i ateptau cu to)ii s$ asiste la umilin)a lui !inal$" #*iar i supuii s$i care prosperaser$ su& administra)ia lui corupt$ se ridicaser$ mpotriva lui, ca o *ait$ de *iene gata s$ i devore%e conduc$torul &olnav i r$nit" Baronii lupilor vr$&iilor !ur$ condui n !a)a tronului, n !unc)ie de rang i titlu" #nd intr$, seniorul Inte! era m&r$cat n *aine !ine de in, purta n picioare sandale de argint, p$rul i era proasp$t ondulat, i !ardase !a)a, iar la gt i atmau lan)urile cu ,urul de <noare" Baronii ngenunc*ear$ dinaintea !araonului, dar seniorul Inte! re!u%$ s$ i ndoaie genunc*ii, c*iar i atunci cnd !u m&oldit de unul dintre solda)i- regele i !$cu un gest oteanului s$ ncete%e" Las$ A s$ stea n picioare, i porunci el" Ba sta destul ntins, n mormnt. ,poi !araonul se ridic$ i ni se ar$t$ n toat$ grandoarea i !uria sa" n clipa aceea, p$rea un rege m$re), la !el cu primul !araon din dinastia sa un om de mare !or)$ i putere" 3u, care a'unsesem s$ i cunosc sl$&iciunile att de &ine, !ui cuprins de un sentiment de respect" Senior Inte!, eti acu%at de tr$dare i de crim$, de tl*$rie

i de piraterie, precum i de alte sute de nelegiuiri care merit$ pedepse la !el de mari" ,m au%it m$rturiile a cinci%eci de supui de ai mei, din toate categoriile sociale- m$rturiile seniorilor, ale oamenilor li&eri i ale sclavilor" ,m v$%ut tot ce se a!l$ n tre %oreria ta, locul unde ai ascuns averile !urate de la perceptorii mei" ,m v$%ut sigiliul t$u pe cu!erele pline cu aur" Fie i numai acestea constituie acu%a)ii care )i atest$ nmiit vina" 3u, cel cu numele de Mamose al optulea, !araon al 3giptului, te declar vinovat de toate crimele de care ai !ost acu%at i te consider nedemn de iertarea i de mila regal$. Tr$iasc$ !araonul. strig$ Tanus, iar cuvintele lui !ur$ repetate de %ece ori de te&ani" Fie s$ ai&$ via)$ venic$. #nd se !$cu linite, !araonul vor&i din nou0 Seniore Inte!, por)i n 'urul gtului ,urul de <noare" Be derea acestei decora)ii pe pieptul unui tr$d$tor constituie o o!ens$ la adresa mea" ,poi, ad$ug$, uitndu se spre seniorul Tanus0 #enturion, ia aceste decora)ii de la pri%onier. Tanus lu$ lan)ul de la gtul pri%onierului i i A ntinse !araonului" ,cesta lu$ aurul din minile sale, dar, cnd tn$rul voi s$ se retrag$, l opri cu un gest0 (umele seniorului Harra& a !ost p$tat de mocirla tr$d$rii" Tat$l t$u a !ost condamnat la o moarte demn$ de un tr$d$tor" ,i dovedit nevinov$)ia lui" ,nule% toate sentin)ele date mpotriva seniorului 5ian6i i i redau, dup$ moarte, toate onorurile i toate titlurile de care a !ost deposedat" ,ceste onoruri i titluri )i revin acum )ie, !iul s$u. Bak-her\ strig$ adunarea" Fie ca !araonul s$ tr$iasc$ o venicie. L$udat !ie Tanus, seniorul Harra&. 5e lng$ toate aceste titluri pe care le moteneti, )i mai acord o distinc)ie" ,i ndeplinit misiunea pe care )i am ncre din)at o" I ai distrus pe lupii vr$&iilor i l ai adus pe st$pnul lor n !a)a 'udec$)ii" 4rept mul)umire pentru aceste servicii aduse coroanei, )i acord ,urul M$ririi" ngenunc*ea%$, senior Harra&, i primete decora)ia regal$. Bak-her! strigar$ cu to)ii, n timp ce !araonul i ae%a lan)urile %orn$itoare care apar)inuser$ seniorului Inte!, dar la

care mai ad$ug$ i steaua decora)iei pentru r$%&oaie" Tr$iasc$ seniorul Harra&. n vreme ce Tanus se retr$gea, !araonul i concentr$ din nou aten)ia asupra pri%onierilor" Senior Inte!, )i se retrage titlul de senior al #ur)ii Te&a ne. (umele i rangul t$u vor !i terse de pe toate monumentele pu&lice i de pe mormntul pe care )i l ai construit n Balea (o&ililor" ,verile tale i toate posesiunile, inclusiv cele !urate snt con!iscate de coroan$, cu e+cep)ia celor care i au apar)inut lui 5ian6i i care, prin mi'loace necinstite, au a'uns la tine" ,cestea vor !i redate motenitorului s$u, credinciosul Tanus, senior Harra&. -Bak-her! #t$ n)elepciune din partea !araonului. Fie s$ ai&$ via)$ venic$, strig$ adunarea ne&unete, n vreme ce st$ pna mea, mpreun$ cu 'um$tate din so)iile regale plngeau !$r$ s$ se mai s!iasc$" 5u)ine dintre ele i puteau re%ista acestui erou ale c$rui plete aurii p$reau s$ eclipse%e n str$lucire aurul atmat la gtul s$u" n clipa aceea, regele m$ lu$ prin surprindere" Se uit$ direct spre locul unde st$team eu, al$turi de st$pna mea" > Mai e+ist$ un om care a adus servicii loiale coroanei, cel care ne a de%v$luit unde se a!la comoara !urat$" S$ ias$ n !a)$ sclavul Taita. ,m co&ort, ca s$ m$ n!$)ie% regelui" /lasul lui deveni &lnd0 > Seniorul Inte! i sclavul lui de ncredere )i au pricinuit mari su!erin)e" ,i !ost o&ligat de ei s$ comi)i !apte tic$loase i crime capitale mpotriva statului, t$inuindu i pe &andi)i i pe *o)i i as cun%nd comoara st$pnului t$u" Totui, aceste crime nu au !ost n!$ptuite de &un$voie" #a sclav, ai !ost o&ligat s$ ndeplineti voin)a st$pnului t$u" 4e aceea, te a&solv de orice vin$ i de daune" Te g$sesc nevinovat i te r$spl$tesc de serviciul adus cu doi ta6*i de aur pur care vor !i pl$ti)i din averea con!iscat$ de la tr$d$torul Inte!. Un murmur de uimire ntmpin$ acest anun), n vreme ce eu

mi pierdusem r$su!larea" 3ra o sum$ uluitoare" < avere egal$ cu a celor mai &oga)i seniori ai )$rii, ndea'uns de mare nct s$ pot cump$ra terenurile cele mai !ertile de pe malul !luviului, s$ mo&ile% vile minunate, s$ mi cump$r sclavi puternici, s$ lucre%e acele p$mnturi, o avere care s$ mi permit$ s$ preg$tesc o !lot$ de vase comerciale i s o trimit apoi pn$ la cap$tul p$mntului, ca s$ mi aduc$ alte i alte comori" 3ra o sum$ att de mare, nct imagina)ia mi o lu$ ra%na" 4ar regele nu terminase nc$0 > Fiind sclav, aceast$ recompens$ va !i pl$tit$ st$pnei sale, domni)a Lostris, proasp$ta so)ie a !araonului" ,r !i tre&uit s$ mi dau seama c$ averea va r$mne n !amilie. 3u, care, pentru o clip$ trec$toare, !usesem unul dintre cei mai &oga)i oameni din 3gipt, m am nc*inat n !a)a regelui i m am ntors unde mi era locul, al$turi de st$pna mea" ,ceasta m$ strnse de mn$, ca s$ m$ console%e, cu toate c$ eu nu eram deloc ne!ericit" 4estinele noastre erau att de unite, nct deve nisem o parte din ea i tiam c$ nu mi va mai lipsi nimic, nici odat$" ncepusem de'a s$ pl$nuiesc cum s; i investesc averea" n s!rit, regele !u gata s$ pronun)e sentin)a mpotriva iru lui de pri%onieri, dei, n timp ce vor&i, nu se uit$ dect la Inte!0 #rimele tale snt !$r$ seam$n. (ici o pedeaps$ cunoscut$ pn$ acum nu e destul de aspr$ pentru ceea ce ai !$cut" 4in acest motiv, iat$ ce am *ot$rt0 n %ori de %i, dup$ ce se vor !i terminat ser&$rile lui <siris, vei !i plim&at pe str$%ile Te&ei, gol i legat la mini" ,poi vei !i &$tut n cuie de viu la poarta principal$ a oraului, cu capul n 'os" Bei !i l$sat acolo, pn$ ce cor&ii )i vor cur$)a oasele, dup$ care acestea )i vor !i a%vrlite n (il" 5n$ i Inte! p$li, leg$nndu se pe picioare, la au%ul unei asemenea sentin)e" mpr$tiind r$m$i)ele trupeti ale tic$loilor, pentru a nu putea !i p$strate i m&$ls$mate, !araonul i condamna la uitare" 5entru un egiptean, nu e+ist$ pedeaps$ mai aspr$, c$ci, n !elul acesta, le !usese inter%is accesul spre cmpiile paradisului pentru vecie"

nd st$pna mea i e+prim$ *ot$rrea de a participa la e+ecu)ie, ca s$ l vad$ pe tat$l s$u r$stignit cu capul n 'os pe poarta principal$, am cre%ut c$ nu i d$ seama de gro%$via !aptelor la care avea s$ !ie martor$" 3ram i eu la !el de *ot$rt s$ nu o las s$ se duc$" (u !usese niciodat$ o persoan$ sadic$" #red c$ deci%ia ei !usese in!luen)at$ de !aptul c$ aveau s$ mearg$ ma'oritatea so)iilor regale, s$ i ncnte oc*ii cu spectacolul acela, precum i pentru c$ Tanus era cel care avea s$ conduc$ e+ecu)ia" (u ar !i ratat nici un prile' s$ l vad$, c*iar i de la distan)$" In cele din urm$, am convins o, !olosindu m$ de argumentul !orte din arsenalul meu0 4omni)a mea, asemenea priveliti l vor a!ecta cu siguran)$ pe !iul t$u nen;scut" Mintea lui ne!ormat$ va avea de su!erit" ,r !i imposi&il. &om&$ni ea, derutat$, n timp ce ne cer tam" Fiul meu nu ar avea cum s$ tie ceva despre asta. Ba vedea prin oc*ii t$i strig$tele &unicului s$u muri&und, care vor trece prin pere)ii pntecelui i vor a'unge la urec*ile lui micu)e" Fusese o alegere de cuvinte inspirat$, care avu e!ectul pe care m$ str$duiam eu s$ l o&)in" #*i&%ui ndelung, apoi %ise, sus pinnd0 Foarte &ine, atunci" ,tept ns$ o descriere detaliat$ a e+ecu)iei" (u vei trece cu vederea nici un detaliu" Breau s$ tiu, mai ales, cum vor !i m&r$cate celelalte so)ii regale" ,poi surise viclean, ca s$ mi arate c$ nu !usese p$c$lit$ c*iar aa, de argumentele mele" 5o)i s$ mi spui totul la urec*e, ca s$ nu ne aud$ copilul. n %orii din %iua e+ecu)iei, cnd am p$r$sit *aremul, gr$dinile palatului erau nc$ nv$luite n ntuneric" Le am str$&$tut n gra&$" Stelele se re!lectau pe supra!a)a mat$ a apei ia%urilor" n timp ce m$ apropiam de aripa palatului unde era )inut seniorul Inte!, am v$%ut vlv$taia tor)elor i l$mpile luminnd !erestrele i am au%it )ipete nne&unite, porunci i n'ur$turi care veneau

din$untru" Mi am dat seama imediat c$ se ntmplase ceva r$u i am luat o la !ug$ ntr acolo" 5a%nicul de la uile apartamentelor private ale lui Inte! aproape c$ m$ str$punse cu suli)a, dar, din !ericire, m$ recunoscu cu doar cteva secunde nainte s$ m$ pun$ n !rigare" 7i a ridicat arma i m a l$sat s$ trec" Tanus se a!la n mi'locul nc$perii i r$gea ca un leu cu coa ma ntunecat$, ntr o capcan$, lovindu i cu pumnii ncleta)i pe to)i cei care se apropiau de el" 4ei avusese totdeauna o !ire tem peramental$, nu l v$%usem niciodat$, pn$ atunci, cuprins de o asemenea neputin)$ !urioas$" 5$rea c$ i pierduse ra)iunea i capacitatea de a vor&i" <amenii s$i, nen!rica)ii eroi ai #roco dilului ,l&astru, se !ereau din calea lui, iar tot restul palatului era ntr o mare vn%oleal$" M am ndreptat spre el i, !erindu m$ de un pumn, i am strigat0 Tanus. Snt eu. #ontrolea%$ te. 5e numele tuturor %eilor, c*iar ai nne&unit@. ,&ia se a&)inu s$ nu m$ loveasc$" Se lupt$ s$ i controle%e sim)$mintele i %ise, revenindu i, n s!rit0 Be%i ce po)i s$ !aci pentru ei. mi ar$t$ trupurile mpr$tiate prin anticamer$, de parc$ s ar !i dus acolo o adev$rat$ &$t$lie" Mi am dat seama, cu groa%$, c$ printre ei se a!la i 9*et 6*et, un c$pitan n vrst$ al regimentului i, totodat$, un om pe care l respectam" =$cea contorsionat ntr un col), cu minile strngndu i pntecele, iar pe c*ip i se citeau nite c*inuri cum plite, cum nu mi a mai dori vreodat$ s$ v$d" L am atins pe o&ra%" ,vea pielea rece" 3ra mort" ,m dat din cap0 (u A mai pot a'uta cu nimic" I am ridicat pleoapa cu degetul mare i m am uitat n oc*iul lui, apoi m am aplecat i i am mirosit gura" ,roma uoar$, st$tut$, de ciuperc$, mi era ngro%itor de !amiliar" <trav$. spusei eu, ridicndu m$ n picioare" #eilal)i p$)i ser$ acelai lucru" Mai erau vreo cinci, g*emui)i pe dale"

#um@ ntre&$ Tanus, pe un ton c$%nit calm" ,m ridicat unul dintre castroanele adunate gr$mad$ pe masa 'oas$, unde, pro&a&il, mncaser$, i l am mirosit" I%ul de ciu perc$ era i mai puternic" Intrea&$ i pe &uc$tari. i am sugerat eu" ,poi, ntr un acces neateptat de !urie, am i%&it castronul de perete" #adavrele pr$&uite pe 'os mi aminteau de animalele mele de companie care avuseser$ parte de o moarte similar$" 9*et6*et era prietenul meu" ,m inspirat adnc, ca s$ m$ calme%, apoi am ntre&at0 (u i aa c$ pri%onierul t$u a evadat@ Tanus nu mi r$spunse nimic, dar m$ conduse n dormitorul Marelui Bi%ir" B$%ui imediat panoul vopsit care !usese ndep$rtat dintr un cap$t al nc$perii goale i *$ul c$scat n spatele lui" 7tiai c$ e+ist$ un pasa' secret@ m$ ntre&$ el cu r$ceal$" 3u cl$tinai din cap" #redeam c$ i cunosc toate tainele, dar m am nelat. n glas mi se sim)ea resemnarea" #red c$, n adncul inimii, tiam c$ nu aveam s$ !iu n stare s$ l aduc pe seniorul Inte! n !a)a 'usti)iei" 3ra unul dintre !avori)ii %eilor ntunericului i se &ucura de protec)ia lor" , sc$pat i Ras!er@ am ntre&at, dar Tanus cl$tin$ din cap" 5e el l am !erecat n arsenal, mpreun$ cu ceilal)i &aroni" 4ar cei doi !ii ai seniorului Inte!, Menset i So&e6, au disp$rut" Snt aproape sigur c$ ei au aran'at uciderea oamenilor mei i evadarea tat$lui lor" Tanus i controla din nou !uria, ascun%ndu i o su& masca aceasta a calmului" l cunoti att de &ine pe Inte!, Taita" #e cre%i c$ va !ace acum@ Unde se va duce@ #um a putea s$ pun mna pe el@ Un singur lucru pot s$ )i spun0 tre&uie c$ i a !$cut planuri i n eventualitatea unei ast!el de situa)ii" 7tiu c$ are averi depo%itate n Regatul de Fos, la dreg$torii i la negustorii de acolo" , avut leg$turi c*iar i cu !alsul !araon" #red c$ i a vndut in!orma)ii lui i generalilor s$i" ,r !i primit cu prietenie

la mia%$noapte" ,m trimis de'a cinci galere c$tre mia%$noapte, cu porunc$ s$ controle%e orice vas ntlnit. mi spuse Tanus" ,re prieteni i de a lungul M$rii Roii, am rostit eu" , trimis averi negustorilor din /a%a, pe )$rmul de mia%$noapte, ca s$ i le p$stre%e n siguran)$" ,re rela)ii i cu &eduinii" Mul)i din tre ei snt pl$ti)i de el" l vor a'uta s$ traverse%e deertul" 5e Horus. 3 ca un o&olan cu o du%in$ de c$i de evadare, spre vi%uina lui sigur$. %ise Tanus o&idit" #um a putea s$ le descop$r pe toate@ (u po)i, i am r$spuns eu" ,cum, !araonul ateapt$ s$ asiste la e+ecu)ie" Ba tre&ui s$ i raporte%i ce s a ntmplat" Regele va !i !urios" 7i pe &un$ dreptate. L$sndu A pe Inte! s$ scape, nu mi am ndeplinit misiunea. 4ar Tanus se nela Faraonul primi vestea evad$rii senioru lui Inte! cu un calm remarca&il" (u mi dau seama de ce, poate imensa avere n posesia c$reia intrase l nmuiase" n adncul inimii sale, mai p$stra, poate, o a!ec)iune ascuns$ !a)$ de marele s$u vi%ir" 5e de alt$ parte, !araonul era un om &un i nu i !$cea pl$cere s$ contemple imaginea seniorului Inte! &$tut n cuie pe poarta cet$)ii" 3 drept, s a ar$tat pu)in sup$rat, a vor&it despre dreptate i despre !aptul c$ se sim)ea nelat, dar, ct am stat eu acolo, nu !$cu dect s$ studie%e pe !uri eviden)a averilor" #*iar i atunci cnd Tanus i recunoscu vina pentru evadarea pri%onierului, !araonul l contra%ise0 Bina este a c$pitanului g$r%ilor, iar el a !ost de'a pedepsit, cu a'utorul castronului otr$vit, o!erit de Inte!" Tu ai trimis galere i trupe n urm$rirea !ugarului" ,i !$cut tot ceea ce se putea atepta de la tine, senior Harra&" Mai r$mne doar s$ !ie duse la ndeplinire sentin)ele celorlal)i criminali" 3ste !araonul gata s$ ia parte la e+ecu)ie@ ntre&$ Tanus, iar acesta se uit$ lung la el, ncercnd s$ g$seasc$ o scu%$, pentru a putea r$mne s$ se ocupe de eviden)a averii i de rapoartele perceptorilor" ,m multe de !$cut aici, senior Tanus" ncepe)i !$r$ mine" Beni)i s$ mi raporta)i ndeplinirea sentin)elor"

tt de mare era interesul pu&lic !a)$ de e+ecu)ii, nct preo)ii cet$)ii ridicaser$ dinaintea por)ilor principale o tri&un$ Taita Sta&ilir$ o ta+$ de un inel de argint pentru ocuparea unui loc" (u duser$ lips$ de clien)i, aa c$ tri&una se umplu pn$ la re!u%" #ei care nu i putur$ a!la locuri acolo se rev$rsar$ pe cmpia de dincolo de %iduri" Mul)i i aduseser$ &ere i vin, ca s$ s$r&$toreasc$ evenimentul i s$ toaste%e la trecerea &aronilor" 5u)ini erau cei care nu avuseser$ de su!erit de pe urma ravagiilor lupilor vr$&iilor, mul)i pier%ndu i so)i, so)ii, !ra)i sau !ii" #ondamna)ii !ur$ condui pe str$%ile din 9ama6 goi puc$ i lega)i unul de altul, aa cum poruncise !araonul" Mul)imea niruit$ de a lungul drumului a%vrlea n ei cu e+cremente i mi%erii de tot !elul, insultndu i i ar$tndu le pumnii strini n semn de amenin)are" #opiii )op$iau n !a)a procesiunii, incantnd tot !elul de prostioare ticluite pe moment0

1#uioare n piciorue, sus cu !undule)ul gol, Snt &aron i, iat$, $sta i !elu n care mor"2 4up$ cum dorise st$pna mea, mi am ales un loc n tri&un$, ca s$ urm$resc !iecare moment al e+ecu)iei" #a s$ !iu sincer, cnd, n s!rit, pri%onierii !ur$ introdui pe por)ile principale, nu mai avui oc*i pentru moda !eminin$, pentru vemintele i giu vaierurile doamnelor din 'urul meu" n sc*im&, m am uitat la Ras!er, ncercnd s$ mi retr$iesc i s$ mi ampli!ic ura pe care i o purtam" M am c$%nit s$ rememore% !iecare act de cru%ime i de mesc*in$rie pe care l su!erisem din partea lui, ca s$ reactuali%e% c*inurile provocate de &iciul i de cu)itul lui" 4ar cnd l am v$%ut acolo, cu &urta al&icioas$ atmndu i pn$ aproape de genunc*i, cu p$rul plin de e+cremente i cu !a)a iroind de %oaie, mi a !ost greu s$ l ur$sc att pe ct merita" M a v$%ut n tri&un$ i a rn'it la mine" 4e !apt, era doar o 'um$tate de rn'et, o strm &$tur$ s$l&atic$" Strig$ la mine0 )i mul)umesc, eunucule, c$ ai venit s$ mi ure%i drum &un c$tre %ei" 5oate ne om rentlni pe cmpiile paradisului, unde voi avea din nou pl$cerea s$ )i tai &oaele"

Bat'ocura lui ar !i tre&uit s$ mi uure%e ncercarea de a A ur, dar, nu tiu cum se !ace, n am putut, cu toate c$ i am strigat, la rndu mi0 ( ai s$ treci de !undul !luviului, prietene. 4e acu? nainte, de cte ori mi o !i dat s$ perpelesc un somn pe !rigare, am s$ l &ote% Ras!er. 3l a !ost cel dinti pri%onier )intuit pe poarta aceea de lemn" Fusese nevoie de trei &$r&a)i care s$ l trag$ cu !unia de pe para petul %idului i de nc$ patru care s$ l mping$ de 'os" II )inur$ aa, acolo, n vreme ce unul dintre armurierii regimentului urc$ pe o scar$ al$turi de el, cu un ciocan de piatr$ n mn$" Ras!er ncet$ s$ mai !ie &at'ocoritor, n momentul n care i se &$tu primul piron de cupru, str$pungndu i carnea i oasele picioarelor sale uriae, pline de &$t$turi" 8ipa i n'ura, %&$tn du se n strnsoarea &$r&a)ilor acelora care l )ineau, iar mul)imea urla, rdea i l ndemna pe armurier s$ i !ac$ datoria" ,cesta din urm$ v$%u nea'unsurile noii !orme de pedeaps$ doar atunci cnd termin$ de &$tut toate cuiele i co&or de pe scar$, ca s$ i admire opera" Ras!er urla i gemea %&$tndu se, cu sngele iroindu i ncet pe picioare" Burdi*anul i atma acum invers, iar organele lui uriae i p$roase i se &$l$ng$neau pn$ la &uric" n timp ce se %vr colea i se r$sucea, cuiele t$iau n carnea dintre degetele lui, pn$ cnd se rupse cu totul" Ras!er c$%u napoi, pe p$mnt i ncepu s$ se %&at$ ca un pete pe uscat" 5rivitorii !ur$ ncnta)i de spectacolul acesta grotesc i i%&ucnir$ n c*iote de &ucurie" ncura'a)i de spectatori, c$l$ii l urcar$ la loc, i armurierul se sui iar pe scar$, cu ciocanul n mn$, pentru a &ate mai multe piroane" #a s$ l !i+e%e mai &ine i s$ l mpiedice s$ se mai %&at$, Tanus porunci s$ i se Pintuiasc$, de data aceasta, i minile, i picioarele pe poart$" Trea&a se dovedi mai &ine !$cut$ acum" Ras!er atma cu capul n 'os, cu mem&rele ntinse, ca o stea de mare monstru oas$" (u mai mugea, pentru c$ intestinele din &urdi*an i ap$sau pe pl$mni" Se c$%nea s$ respire, aa c$ nu era n stare s$ mai urle" Unul cte unul, !ur$ ridica)i i )intui)i i ceilal)i condamna)i, n *uiduielile i aplau%ele mul)imii" (umai Basti cel #rud nu

scoase nici un sunet, aa c$ o!eri un spectacol cam sl$&u)" 5e m$sur$ ce treceau orele, ra%ele soarelui c$deau drept pe vic timele cruci!icate, iar ari)a se nte)ea din ce n ce mai mult" 5e la amia%$, pri%onierii erau att de vl$gui)i de durere, de sete i de sngele pierdut, nct atmau ca *$lcile din crligele m$cel$riilor" Spectatorii ncepur$ s$ i piard$ interesul i se mpr$tiar$" #)iva dintre &aroni re%istar$ mai mult dect al)ii" Basti respir$ toat$ %iua" 4oar atunci cnd soarele ncepu s$ scapete, %vcni o dat$ i trase aer adnc n piept i, n s!rit, r$ mase inert, ag$)at acolo" Ras!er se dovedi mai tare ca to)i" Muri la mult timp dup$ Basti" Fa)a i se um!lase, du&lndu i se, parc$, din cau%a sngelui" Lim&a i atma printre din)i, ca o *alc$ vn$t$ de !icat 4in cnd n cnd, gemea adnc, iar pleoapele i se %&$teau" 4e !iecare dat$, m$ seca la inim$, de parc$ toate mi s ar !i ntmplat mie i nu lui" Mi se stinsese de mult i cea mai mic$ urm$ de ur$ !a)$ de el i m$ sim)eam copleit de mil$, la !el ca pentru orice alt animal torturat Mul)imea se mpr$tiase, iar eu r$m$sesem singur n tri&un$" Tanus st$tu la postul s$u pn$ la apusul soarelui, !$r$ m$car s$ ncerce s$ i ascund$ de%gustai !a)$ de sarcina &rutal$ ce i se ncredin)ase prin porunc$ regal$" 5n$ la urm$, l$s$ pa%a mor)ilor unuia dintre c$pitanii s$i i pomi cu pai mari napoi, n cetate, l$sndu ne pe noi de veg*e" (u mai erau dect %ece gardieni la poart$, eu n tri&un$ i vreo c)iva ceretori, c$%u)i gr$mad$, ca nite rogo'ini, la poalele %idului" Tor)ele !umegau i plpiau, de o parte i de alta a por)ii, n &$taia &ri%ei nocturne ce adia dinspre !luviu, a%vrlind o lumin$ stranie peste scena aceea maca&r$" Ras!er gemu din nou, iar eu nu mai putui re%ista" ,m scos din co un ulcior cu &ere i am co&ort, ca s$ vor&esc cu c$pitanul" (e cunoteam din deert, aa c$ ncepu s$ rd$ i s$ clatine din cap, la au%ul cererii mele" 3ti un prost cu inima de cear$, Taita" Tic$losul e aproape mort, aa c$ nu merit$ s$ )i mai !aci pro&leme, mi %ise el" 4ar, !ie, o s$ m$ uit n alt$ parte, vreo cteva momente" S$ nu stai mult. M am ndreptat spre poart$" #apul lui Ras!er se a!la cam la

n$l)imea mea" L am strigat uor pe nume, iar el i a desc*is pleoapele tremurnde" ( am cum s$ tiu ct n)elegea, dar i am optit0 8i am adus ni)ic$ &ere, ca s$ )i ume%eti &u%ele, ng*i)i sla&, n sec" ,vea oc*ii a)inti)i asupra mea" 4ac$ mai sim)ea ceva n clipa aceea, nseamn$ c$ setea era de a dreptul c*inuitoare" I am picurat pu)in din ulcior pe lim&$, cu gri'$, ca s$ nu i a'ung$ n n$ri" ncerc$ %adarnic i !$r$ vlag$ s$ ng*it$" #*iar dac$ ar !i !ost mai n putere i tot n ar !i putut, pentru c$ lic*idul i se scurse pe la col)urile gurii, iroindu i pe o&ra'i pn$ n p$rul plin de &$legar uscat" nc*ise oc*ii" ,cum era momentul pe care l ateptam" Mi am tras pumnalul din !aldurile alului i i l am n!ipt iute, pn$ n pl$sele, n dosul urec*ii" Spinarea i se contorsion$ ntr un spasm !inal, apoi se rela+$ n moarte" ,m tras lama" (u curse prea mult snge" ,poi mi am ascuns pumnalul su& al i am plecat Fie s$ te lai leg$nat de visuri paradisiace la noapte, Taita. mi strig$ din urm$ c$pitanul g$r%ilor, dar eu mi pierdusem glasul i nu i putui r$spunde" (u mi trecuse vreodat$ prin minte c$ aveam s$ l plng pe Ras!er i poate c$ nici n am !$cut o" 3 posi&il s$ m$ !i plns pe mine"

ni)ial, ntoarcerea la 3le!antina !u amnat$ cu o lun$, la porunca !araonului" Regele avea la dispo%i)ie neateptata lui comoar$ i era n al nou$lea cer" 4e cnd l cunoscusem, nu l mai v$%usem att de &ucuros i de mul)umit mi p$rea &ine pentru el" ,'unsesem s$ i port o adev$rat$ a!ec)iune" Uneori, st$team noaptea mpreun$ cu el i cu scri&ii s$i, trecnd n revist$ situa)iile conta&ile ale tre%oreriei regale, care c$p$tase acum o nou$ str$lucire ademenitoare" ,lteori, !araonul m$ consulta n leg$tur$ cu unele sc*im&$ri la templul i la monumentul mortuar pe care acum i le permitea !$r$ pro&leme" ,m calculat c$ cel pu)in o 'um$tate din comoara recent

descoperit$ avea s$ treac$ n mormntul !araonului" , ales cele mai !rumoase giuvaieruri din tre%oreria lui Inte! i a trimis aproape cincispre%ece ta6*i de lingouri la aurarii din templul lui, ca s$ !ie trans!ormate n o&iecte !unerare" 4ar i a g$sit timp s$ trimit$ i dup$ Tanus, ca s$ i cear$ s!a tul n c*estiuni militare" l considera acum ca pe unul dintre cei mai de seam$ generali ai otirii sale" ,m participat la cteva din tre aceste ntruniri" ,menin)area !alsului !araon din 3giptul de Fos era mereu de actualitate i ne &ntuia min)ile tuturor" Favo rurile de care se &ucura Tanus erau att de importante, nct reuise s$ l conving$ pe rege de pericol i s$ l !ac$ s$ aloce o mic$ parte din comoara lui Inte! pentru construc)ia a cinci noi escadroane de galere de r$%&oi, precum i s$ dote%e toate regi mentele gardienilor cu arme i nc$l)$ri noi- ns$ nu putu s$ l conving$ pe rege s$ dea ceva pentru pl$)ile restante ale otirii" Multe dintre regimentele sale nu !useser$ pl$tite de cel pu)in o 'um$tate de an" Moralul oamenilor ar !i crescut considera&il prin asemenea aten)ii i !iecare soldat ar !i tiut cui s$ mul)umeasc$ pentru acest lucru" R$geau ca leii i i ridicau pumnii str;ni n semn de salut, cnd inspecta Tanus !orma)iunile lor compacte" <ri de cte ori era solicitat n audien)$ la rege, g$sea i st$ pna mea un prete+t, ca s$ !ie pre%ent$ acolo" #u toate c$ avea &unul sim) s$ se )in$ deoparte n asemenea oca%ii, ea i Tanus i aruncau unul altuia priviri att de n!ocate, nct m$ temeam s$ nu i prleasc$ !araonului &ar&a !als$. 4in !ericire, nimeni n a!ar$ de mine nu p$rea s$ o&serve aceste mesa'e !ier&in)i ale pasiunii" <ri de cte ori st$pna mea tia c$ urma s$ l ntlnesc pe Tanus n particular, m$ mpov$ra, pur i simplu, cu mesa'e lungi i ar%$toare pentru el" La ntoarcere, i aduceam r$spunsurile lui care se potriveau de minune cu ale ei, n ceea ce privete amploarea i n!l$c$rarea" 4in !ericire, aceste e!u%iuni erau e+trem de asem$n$toare, aa c$ nu era mare lucru s$ le nv$) pe de rost" 4omni)a mea, Lostris, nu contenea s$ m$ pise%e s$ g$sesc un su&ter!ugiu oarecare, ca ea i Tanus s$ mai !ie singuri nc$ o

dat$" Recunosc, nu voiam s$ mi risc pielea i m$ gndeam i la siguran)a st$pnei mele i la !iul nostru nen$scut, aa c$ nu mi am !olosit toate energiile i ingenio%itatea ca s$ i satis!ac dorin)a" ,m !$cut, o dat$, o tentativ$ i i am spus lui Tanus de invita)ia la ntlnire din partea st$pnei mele, dar el a o!tat i a re!u%at, !$cndu mi, totodat$, declara)ii solemne de dragoste pentru ea" Interludiul acela de la mormintele din Tras n a !ost dect o ne&unie, Taita" ( am avut vreodat$ inten)ia s$ compromit onoa rea domni)ei Lostris, dar dac$ nu era khamsin-\A, lucrul acela nu s ar !i ntmplat niciodat$" (u ne mai putem asuma un asemenea risc" Spune i c$ o iu&esc mai mult ca via)a mea" Spune i c$ va veni i vremea noastr$, pentru c$ ne au promis o la&irinturile lui ,mmon Ra" Spune i c am s o atept %i de %i, toat$ via)a" La primirea acestui mesa' de dragoste, st$pna mea a &$tut cu piciorul n p$mnt, a spus c$ iu&itul ei e un prost nc$p$)nat c$ruia nu i p$sa nici ct negru su& ung*ie de ea, a spart o cup$ i dou$ &oluri de sticl$ colorate, a a%vrlit n !luviu o oglind$ &$tut$ cu nestemate, primit$ n dar de la rege, i, n s!rit, s a trintit n pat i a plns pn$ la cin$"

e lng$ ndatoririle sale militare, care includeau i supraveg*erea construc)iei noii !lote de galere, n %ilele acelea Tanus era !oarte ocupat cu reorgani%area averii tat$lui s$u, pe care o motenise, n s!rit" M$ consulta aproape %ilnic n aceast$ c*estiune" Binen)eles, posesiunile nu !useser$ niciodat$ pr$date de lupii vr$&iilor, atta vreme ct apar)inuser$ seniorului Inte!, n consecin)$, se a!lau ntr o stare prosper$, &ine ntre)inute" ,st!el, Tanus devenise peste noapte unul dintre cei mai nst$ri)i oameni din Regatul de Sus" #u toate c$ am !$cut tot posi&ilul s$ l mpiedic, i a c*el tuit mare parte din averea personal$ ca s$ pl$teasc$ restan)ele

oamenilor s$i i s$ ec*ipe%e iu&itul lui Batalion ,l&astru" Bine n)eles, ostaii l au ndr$git i mai mult pentru genero%itatea de care a dat dovad$" 4ar nu s a mul)umit numai cu aceste c*eltu ieli !$r$ m$sur$" I a trimis pe c$pitanii s$i, 9ratas, Remrem i ,s tes s$ i strng$ pe to)i veteranii de r$%&oi, ologi i or&i, care tr$iau acum din cerit pe str$%ile Te&ei" I a instalat pe to)i ntr un conac mare de la )ar$, ce i revenise prin motenire i, cu toate c$ le ar !i !ost de a'uns un &lid de mncare, el i trat$ numai cu came, cu turte de gru i cu &ere" <tenii de rnd l pream$reau pe str$%i i &eau n s$n$tatea lui prin taverne" #nd i am spus st$pnei mele despre e+travagan)ele lui Tanus, !u att de ncura'at$ de gestul lui, nct ncepu imediat s$ c*eltuiasc$ sute de de&ei de aur, din cei strini de mine pentru ea, pe o du%in$ de cl$diri i pe cele necesare dot$rii lor, pe care le trans!orm$ n spitale i n c$mine pentru oamenii s$raci ai Te&ei" Investisem de'a aurul acesta pe pia)a de cereale i, cu toate c$ mi am !rnt minile i am implorat o, n am reuit s o nduplec" (u e nevoie s$ mai spun c$ tot amantul de sclav Taita se ocupa de administrarea acestei ultime ne&unii a st$pnei sale, dei ea vi%ita casele s$racilor %i de %i" <rice vaga&ond sau &e)iv din cet$)ile gemene putea, n !elul acesta, s$ primeasc$ c*iar din mna !in$ a st$pnei mele un castron cu sup$, sau s$ i se trate%e &u&oaiele i scursorile de c$tre cel mai gro%av medic al 3giptului" ,m reuit s$ g$sesc vreo c)iva scri&i tineri !$r$ slu'&$ i preo)i r$spopi)i care iu&eau oamenii mai mult ca aurul sau %eit$ )ile" St;pna mea i lu$ n slu'&a sa" #olindam n !runtea acestui mic grup, noaptea, pe uli)ele l$turalnice i prin cartierele m$r ginae ale cet$)ii, ca s$ i strngem pe or!anii str$%ii" 3rau mi%era&ili, o &and$ de mici s$l&atici plini de para%i)i, i pu)ini dintre ei veneau cu noi de &un$voie" Tre&uia s$ i urm$rim i s$ i prindem ca pe pisoii s$l&atici" M$ mucau i m$ %griau tot timpul ct le m&$iam trupoarele 'egoase i le r$deam p$rul din cap att de plin de p$duc*i i de lindini, nct era imposi&il s$

treci pieptenele prin el" i ca%am ntr unul dintre noile c$mine ale st$pnei mele" ,ici, preo)ii ncepeau anevoiosul proces de m &ln%ire, iar scri&ii i ndrumau pe lungul drum al educa)iei" Ma'oritatea captivilor notri !ugeau n primele %ile i se ntor ceau n canale, acolo unde le era locul" Totui, o parte dintre ei r$mneau la c$min" ,nevoiasa lor trans!ormare din animale n !iin)e umane o ncnta pe st$pna mea, iar mie mi o!erea o pl$ cere mai mare dect a !i cre%ut vreodat$ c$ mi va aduce o ase menea ndeletnicire" Toate protestele mele mpotriva !elului n care st$pna irosea averea noastr$ erau %adarnice i mi am 'urat c$, dac$ era s$ !iu m&$ls$mat i pus n mormnt nainte de vreme, toat$ vina s$ cad$ cu totul pe umerii acestor doi tineri idio)i, pe care i luasem su& aripa mea i care m$ r$spl$teau prin ignorarea constant$ a s!aturilor mele &une" Inutil s$ mai spun c$ v$duvele i ologii o &inecuvntau pe st$pna mea i nu pe mine, o!erindu i mici daruri 'alnice i !lori s$l&atice o!ilite, m$rgele de trei parale i !oi mototolite de pa pirus cu te+te prost scrise din #artea mor)ilor" #nd ieea din cetate, oamenii simpli i ridicau progeniturile ca s$ i &ine cuvnte%e ea i ncercau s$ i ating$ tivul vemintelor, de parc$ ar !i !ost cine tie ce talisman religios" i s$ruta pe copilaii soioi, lucru care, am averti%at o eu, putea s$ i pun$ s$n$tatea n peri col, i a%vrlea &$nu)i de aram$ vaga&on%ilor, cu tot atta gri'$ ca ar&orii care i las$ !run%ele s$ cad$ toamna" ,ceasta este cetatea mea, mi spunea ea" i iu&esc pe to)i oamenii din ea" <, Taita, nne&unesc cnd m$ gndesc c$ tre&uie s$ m$ ntorc la 3le!antina. (u mi place deloc s$ mi p$r$sesc Te&a cea !rumoas$" S$ !ie, oare, cetatea marea ta p$rere de r$u@ am ntre&at o eu" Sau e vor&a de un anume soldat necioplit care tr$iete aici@ M$ plesni uor" > <are nici m$car dragostea curat$ i adev$rat$ nu e s!nt$ pentru tine@ #u toate papirusurile i lim&a'ul t$u elevat, ai o inim$ de &ar&ar.

st!el, %ilele treceau repede pentru noi to)i, pn$ cnd, ntr o diminea)$, mi am consultat calendarul i am descoperit c$ trecuser$ peste dou$ luni de cnd domni)a mea Lostris i reluase ndatoririle matrimoniale, n culcuul !araonului" #u toate c$ nu se vedea nimic, era momentul s$ i d$m regelui vestea c$ avea norocul s$ devin$, n curnd, tat$" #nd i am spus st$pnei mele ce inten)ionam, avu o singur$ dorin)$, i anume, m a pus s$ i promit c$, nainte s$ discut cu regele, s$ l anun) pe Tanus, pentru c$ el era adev$ratul tat$ al copilului pe care l purta n pntece" Mi am propus s$ mi mplinesc promisiunea c*iar n dup$ amia%a aceea" L am g$sit pe Tanus la antierul naval de pe malul apusean al !luviului, unde i n'ura pe constructori, amenin)ndu i c$ i arunc$ n !luviu, ca s$ i m$nnce crocodilii" i uit$ imediat mnia cnd m$ v$%u i m$ lu$ la &ordul unei galere pe care o lansaser$ c*iar n diminea)a aceea" mi ar$t$ cu mndrie noua pomp$ menit$ s$ scoat$ apa din santin$, n ca%ul n care nava avea s$ !ie lovit$ n &$t$lie" 5$rea c$ uitase c$ eu !usesem cel care i proiectasem ec*ipamentul, aa c$ i am reamintit discret acest lucru" (u mai ai dect s$ mi ceri s$ )i pl$tesc pentru ideile tale, tic$los &$trn. 5un pariu c$ eti la !el de *r$p$re) ca oricare din tre negustorii sirieni" M$ &$tu prietenete pe spate i m$ conduse n cap$tul cel$lalt al pun)ii, unde nici unul dintre marinari nu putea trage cu urec*ea" i co&or glasul" #e mai !ace st$pna ta@ ,m visat o a%i noapte" Spune mi, e &ine@ #um mai merge trea&a cu micii ei or!ani@ #e inim$ &un$ poate s$ ai&$ i ct$ !rumuse)e. Toat$ Te&a o ador$. i aud numele pe oriunde m$ duc i parc$ m$ str$punge o suli)$ ascu)it$ n piept" n curnd, va tre&ui s$ iu&eti dou$ !iin)e, i am %is eu, iar el se *ol&$ la mine, de parc$ i ar !i pierit graiul" n noaptea aceea, la mormintele din Tras, a !ost mai mult dect o !urtun$ de nisip. Se repe%i i m$ m&r$)i$ att de strns, nct nici nu mai puteam respira" #e cimilitur$ mai e i asta@ Bor&ete clar, c$ alt!el am s$ te arunc n !luviu. #e tot spui acolo, m$i, pierde var$@ (u te 'uca cu vor&ele, au%i@

4omni)a Lostris )i poart$ copilul n pntece" M a trimis s$ )i spun, ca s$ !ii primul care a!l$, naintea regelui, c*iar. am rostit eu cu r$su!larea t$iat$" ,cum, sl$&ete m$, pn$ nu m$ omori de tot. M$ l$s$ din &ra)e, iar eu mai mai s$ cad peste &ord" #opilul meu. Fiul meu. strig$ el" #iudat cum amndoi sta &iliser$ de'a se+ul &ietei !$rme umane din pntecele ei. 3 un miracol" ,cesta i un dar care vine direct din minile lui Horus. Tanus era convins, n momentele acelea, c$ nu mai e+ista nici un tat$ pe p$mnt, a!ar$ de el" Fiul meu. d$dea el din cap, minunndu se" Rn'ea ca un idiot" Femeia i !iul meu. Tre&uie s$ m$ duc la ei c*iar n clipa aceasta. < pomi pe punte s$ co&oare, aa c$ am !ost nevoit s o iau la !ug$, ca s$ l a'ung din urm$" , tre&uit s$ !ac apel la toat$ puterea mea de convingere, ca s$ l mpiedic s$ dea palatul peste cap i s$ dea &u%na n *aremul regal" 5n$ la urm$, l am luat cu mine n cea mai apropiat$ tavern$ de pe malul !luviului, s$ s$r&$torim evenimentul" 4in !ericire, am g$sit acolo un grup din regimentul #rocodilului ,l&astru, n a!ara programului, care se cinstea de'a" ,m comandat i am pl$tit un ulcior din cel mai &un vin al casei i i am l$sat" Mai erau oameni i din alte regimente, aa c$ avea, pro&a&il, s$ se ite o nc$ierare mai tr%iu, pentru c$ Tanus era ntr o dispo%i)ie n!l$c$rat$, iar otenii lui nu aveau nevoie de prea multe ncura'$ri ca s$ sar$ la &$taie" ,m plecat din tavern$ direct la palat, iar !araonul !u ncntat s$ m$ vad$" 3ram pe punctul de a trimite dup$ tine, Taita" ,m a'uns la conclu%ia c$ ne am cam %grcit cu por)ile de la intrarea n tem plul meu" Breau ceva mai m$re)""" Maiestate. am strigat eu" Mare i divine 3gipt. ,m veti minunate" =ei)a Isis i a )inut promisiunea !a)$ de M$ria Ta. 4inastia voastr$ va dura o venicie. Se vor mplini pro!e)iile la&irinturilor lui ,mmon Ra. Luna st$pnei mele a !ost c$lcat$ n picioare de copitele m$re)ului taur al 3giptului. 4omni)a Lostris )i poart$ !iul n pntece. Brusc, toate gndurile !araonului despre !uneralii i despre construc)ia templului i pierir$ din minte i, la !el ca Tanus, prima lui pornire !u s$ alerge la ea" ,m pornit dup$ rege pe cori

doarele palatului, urma)i de un ir compact de no&ili i de curteni tur&ulen)i ca (ilul, iar domni)a mea ne atepta n gr$dina *aremului" 4intr un instinct normal la orice !emeie, se aran'ase des$vrit, ca s$ arate ct mai &ine" St$tea pe o &anc$ scund$, ncon'urat$ de straturi cu !lori, cu !luviul nd$r$tul ei" < clip$, am cre%ut c$ regele se va arunca n genunc*i n !a)a ei, dar nici m$car perspectiva mortalit$)ii nu l putu !ace s$ i uite demni tatea pn$ ntr att" 4ar o coplei cu !elicit$ri i cu complimente, interesndu se sincer de s$n$tatea ei" Tot timpul i )inu privirile asupra pntecelui ei din care avea s$ r$sar$ miracolul veniciei" n !inal, o ntre&$0 4raga mea copil$, e+ist$ ceva care s$ lipseasc$ !ericirii tale@ #u ce te pot a'uta, ca s$ te sim)i &ine n ncercarea aceasta a vie)ii tale@ M am sim)it pentru a nu tiu cta oar$ cuprins de admira)ie !a)$ de st$pna mea" #red c$ ar !i !ost un general sau un negustor de grne e+celent, pentru c$ tia e+act cnd s$ atace pro&lemele" Maiestatea Boastr$, Te&a este cetatea n care m am n$scut, n nici un alt loc din 3gipt nu m a sim)i !ericit$ cu adev$rat" ,pele% la marea voastr$ genero%itate i n)elegere s$ mi per mite)i ca !iul vostru s$ se nasc$ aici, la Te&a" B$ rog s$ nu m$ duce)i la 3le!antina" Mi s a t$iat respira)ia" Locul n care se a!la curtea constituia o pro&lem$ de stat" #a s$ te mu)i dintr o cetate ntr alta nsemna s$ a!ecte%i via)a a mii de cet$)eni" (u era ceva ce putea s$ se !ac$ dup$ mo!turile unei copile de nici aispre%ece ani" Faraonul p$ru uimit de aceast$ dorin)$" Brei s$ tr$ieti la Te&a@ Foarte &ine, atunci curtea se va muta la Te&a. %ise el i se ntoarse spre mine" Taita, s$ mi !aci planurile pentru un nou palat" ,poi i ntoarse iar privirile la st$pna mea" Unde eti de p$rere, draga mea, s$ l plas$m@ ,ici, pe malul de la apus@ o ntre&$ el, ar$tnd peste !luviu" 3 r$coare i e !oarte !rumos pe malul apusean, ncuviin)$ st$pna mea" Boi !i !oarte !ericit$ acolo" 5e malul apusean, deci, Taita" (u te re)ine cnd !aci proiectul" Tre&uie s$ !ie o cas$ potrivit$ pentru !iul !araonului" (umele lui va !i Memnon, c$petenia %orilor" 7i acesta va !i

5alatul lui Memnon" Uite aa, !$r$ nici o pro&lem$, m$ n*$ma st$pna mea la o munc$ titanic$ i l o&inuia pe rege cu ast!el de cereri, n numele copilului din pntecele s$u. 4in clipa aceea, !araonul nu mai !u dispus s$ i re!u%e ceva, !ie c$ era vor&a de titluri de onoare pentru cei pe care ea i iu&ea sau i pre)uia, de pomeni pentru cei pe care i luase su& protec)ia sa sau de mnc$ruri rare i e+otice ce i se aduceau iute din toate col)urile imperiului" #red c$ voia s$ teste%e, ca un copil o&ra%nic, limitele noii sale puteri asupra regelui" (u v$%use niciodat$ %$pad$, dei m$ au%ise vor&ind, uneori, despre ea, n amintirile mele din copil$rie, despre )inutul muntos n care m$ n$scusem" St$pna mea ceru s$ i se aduc$ %$pad$, ca s$ i r$coreasc$ !runtea n ari)a v$ii (ilului" Faraonul porunci imediat s$ se organi%e%e nite 'ocuri atletice speciale, n timpul c$rora au !ost selecta)i o sut$ dintre cei mai iu)i alerg$tori din Regatul de Sus" Fur$ trimii n Siria, ca s$ aduc$ %$pad$ pentru st$pna mea, ntr o cutie special$, proiectat$ de mine, n aa !el, nct s$ se previn$ topirea con)inutului" ,cesta !u, pro&a&il, sin gurul ei mo!t care r$mase nesatis!$cut" Tot ceea ce primir$m de pe ndep$rtatele piscuri muntoase !u o pat$ umed$ pe !undul cutiei" In ceea ce privete celelalte lucruri, era pe deplin satis!$cut$" < dat$, asist$ la o ntrunire cnd Tanus i pre%ent$ regelui un raport, n leg$tur$ cu etapele &$t$liei !lotei egiptene" St$pna mea st$tuse t$cut$ undeva, n spate, pn$ ce Tanus termin$ i se retrase" ,poi, a remarcat calm0 ,m au%it spunndu se c$ seniorul Tanus ar !i cel mai &un general pe care l avem" (u cre%i, divinul meu so), c$ ar !i n)elept s$ l promove%i la rangul de Mare Leu al 3giptului i s$ l pui n !runtea corpurilor de armat$ de la mia%$noapte@ 5entru a nu tiu cta oar$, am sim)it c$ mi se taie r$su!larea v$%nd atta ndr$%neal$ din partea ei" 7i eu m am gndit la asta, draga mea, dei e prea tn$r pen tru o !unc)ie att de nalt$" , doua %i, Tanus a !ost convocat n audien)$ regal$, iar cnd a ieit de acolo, era Mare Leu al 3giptului i comandant al aripii de mia%$noapte a armatei" B$trnul general care l precedase

!usese eli&erat cu o pensie su&stan)ial$ i i se ncredin)ase o sinecur$ la palatul regal" Tanus avea acum su& comanda lui trei sute de galere i aproape trei%eci de mii de oameni" 5romovarea aceasta l plasa al patrulea n ierar*ia otirii, naintea lui a!lndu se numai (em &et i al)i doi &oorogi" Seniorul Tanus e un &$r&at mndru, m$ in!orm$ domni)a Lostris, ca i cum eu n a !i tiut lucrul acesta" 4ac$ ndr$%neti, cumva, s$ i spui c$ l am a'utat s$ promove%e, am s$ te vnd primului negustor sirian care mi va iei n cale, m a amenin)at ea ntre timp, pntecele ei cndva att de neted i de !erm, se m$rea ncet ncet" 5e lng$ celelalte tre&uri pe care le aveam, eram o&ligat s$ transmit &uletine %ilnice asupra progreselor, nu numai la palat, ci i la sediul otirii, aripa de mia%$noapte"

m nceput lucrul la construc)ia 5alatului Memnon la cinci s$pt$mni dup$ ce !araonul mi d$du primele indica)ii, pentru c$ mi a luat mult s$ !inali%e% planurile" ,tt st$pna mea, ct i regele au !ost de acord c$ acestea ntreceau orice ateptare i c$ avea s$ !ie, de departe, cea mai !rumoas$ cl$dire din )ar$" In aceeai %i n care a nceput construc)ia, a venit la Te&a o nav$ care reuise, prin mit$, s$ treac$ de !lota u%urpatorului de la mia%$noapte i s$ ancore%e la docuri cu un cargo nc$rcat cu lemn de cedru din Bi&los" #$pitanul era un vec*i prieten de al meu i avea veti interesante" Mi a spus, mai nti, c$ seniorul Inte! !usese v$%ut n cetatea /a%a" Se spunea c$ se ndrepta spre r$s$rit, prin )inutul acela, cu o gard$ de corp numeroas$" ,adar, reuise s$ traverse%e deertul Sinai, sau g$sise vreun vas care l trecuse prin gurile (ilului, iar apoi, de a lungul m$rii celei mari, o luase spre soare r$sare" #$pitanul mai venea i cu alte veti Lare, pentru moment,

p$reau nensemnate, dar care aveau s$ sc*im&e destinul 3giptu lui i pe al nostru, al tuturor celor ce tr$iam de a lungul !luviu lui" Se pare c$ se ivise un nou tri& r$%&oinic, de undeva de la r$s$rit de Siria care 'e!uia totul n calea sa" (imeni nu tia mare lucru despre oamenii aceia r$%&oinici, cu e+cep)ia !aptului c$ p$reau s$ !i inventat o nou$ tactic$ de r$%&oi cum nu se mai v$%use pn$ atunci" 5uteau str$&ate distan)e lungi !oarte repede i nici o otire nu era n stare s$ i opresc$" =vonuri n!rico$toare despre noii vr$'mai ai 3giptului cir culau de cnd lumea" Mai au%isem cel pu)in vreo cinci%eci de !elul acestuia i nu le am dat nici o importan)$" Totui, c$pitanul se dovedise totdeauna o surs$ de ncredere, aa c$, la prima noastr$ ntlnire, i am povestit toate acestea i lui Tanus" 7i nimeni nu poate )ine piept acestui vr$'ma misterios@ %m&i el" Mi ar pl$cea s$ n$v$leasc$ peste !l$c$ii mei, ca s$ le ar$t eu ce nseamn$ invinci&il n adev$ratul sens al cuvntului" #um %ici c$ se numesc r$%&oinicii aceia atotputernici care vin ca vntul i ca gndul@ Se pare c$ i %ic regii p$stori sau *icsoi" 4ac$ a !i tiut ce avea s$ nsemne numele acesta pentru omenire, nu l a mai !i rostit cu atta uurin)$" > 5$stor, %ici@ 3i, &ine, pungaii mei n or s$ !ie pentru el o turm$ uor de p$storit. Trecu, !$r$ s$ acorde prea mult$ aten)ie acestui su&iect, la pro&lema cu seniorul Inte!, care era mult mai interesant$" #e &ine ar !i s$ tim sigur pe unde *$l$duiete, pentru c$ a putea trimite un detaament, ca s$ l areste%e i s$ l aduc$ napoi, n !a)a 'usti)iei" <riunde m a duce pe domeniile care au apar)inut cndva !amiliei mele, simt spiritul tat$lui meu al$turi" 7tiu c$ nu va cunoate odi*na, pn$ cnd nu A voi r$%&una" > (umai de ar !i att de uor, am cl$tinat eu din cap" Inte! e viclean ca o vulpe a deertului" (u cred c$ A vom mai vedea vreodat$ prin 3gipt" B$nuiesc c$, la au%ul vor&elor mele, %eii ntunericului i au

rs n &ar&$" 5e m$sur$ ce pntecele st$pnei mele cretea, mi am putut i eu permite s$ insist s$ i mai limite%e numeroasele ei activit$)i" I am inter%is s$ mai vi%ite%e spitalele i or!elinatele, ca nu cumva ea i !iul ei nen$scut s$ se in!ecte%e cu para%i)ii i cu maladiile s$racilor" In timpul ari)ei de peste %i o puneam s$ se odi*neasc$ n c*iocul pe care l construisem n gr$dina apelor, pentru Marele Bi%ir" #nd protest$, spunnd c$ inactivitatea aceasta impus$ o plictisea, !araonul i trimise mu%ican)ii n gr$din$, ca s o distre%e, iar eu am !ost convins s$ las deoparte trea&a cu 5alatul lui Memnon, ca s$ i )in companie, s$ i povestesc i s$ discut$m despre ultimele ispr$vi ale lui Tanus" 3ram nenduplecat n ceea ce privete regimul ei alimentar i nu i d$deam voie s$ &ea vin sau &ere" I am pus pe gr$dinarii palatului s$ aduc$ legume i !ructe proaspete n !iecare %i i i nl$turam toat$ gr$simea de pe came, pentru c$ tiam c$ aceasta putea s$ l !ac$ pe copil lenevos" i preg$team cu mna mea !ie care mncare, iar seara, cnd o conduceam n dormitor, i prepa ram o licoare special$, un amestec de ier&uri i de sucuri nt$ ritoare pentru !iul ei" Binen)eles, n clipa n care se e+prima clar c$ vrea o toc$ni)$ de !icat i rinic*i de ga%el$, o salat$ de lim&i de ciocrlie sau !riptur$ de piept de dropie s$l&atic$, regele i trimitea de ndat$ o sut$ de vn$tori n deert, ca s; i !ac$ rost de aceste delicate)uri" M am a&)inut s$ i spun seniorului Tanus despre po!tele acestea ciudate ale st$pnei mele, pentru c$ m am temut c$ toat$ aripa de mia%$noapte a otirii va !i trimis$ s$ vne%e ga%ele, ciocrlii i dropii, n loc s$ se ocupe de r$%&oiul mpotriva !alsului !araon" 5e m$sur$ ce se apropia %iua cnd avea s$ nasc$, eu nu mai aveam somn noaptea, de atta gri'$" i promisesem regelui un prin), dar el nu se atepta ca urmaul lui s$ vin$ pe lume att de repede" #*iar i unui %eu ca el nu i era greu s$ numere %ilele, ncepnd cu ser&$rile lui <siris. 3 drept, n aveam ce !ace, dac$

se ntmpla s$ se nasc$ o prin)es$, dar puteam, m$car, s$ l previn pe !araon, n leg$tur$ cu ivirea prematur$ a copilului" Regele dovedea, n ultima vreme, un interes deose&it n ceea ce privete starea de graviditate i parturi)ia, lucru care i estomp$ temporar o&sesia pentru temple i morminte" Tre&uia s$ l asigur aproape n !iecare %i c$ oldurile destul de nguste ale domni)ei Lostris nu constituiau un o&stacol pentru o natere nor mal$ i c$ vrsta ei !raged$, departe de a !i un impediment, era !oarte !avora&il$ unui !inal plin de succes al pro&lemei noastre" ,m g$sit prile'ul s$ l in!orme% asupra !aptului interesant, dar mai pu)in cunoscut, c$, de a lungul istoriei, mul)i dintre marii atle)i, r$%&oinici i n)elep)i v$%user$ prematur lumina %ilei" #red, Maiestatea Boastr$, c$ e la !el ca n ca%ul puturosului care st$ prea mult n pat, irosindu i, n !elul acesta, energia, pe cnd &$r&a)ii m$re)i snt totdeauna matinali" ,m o&servat, divine !araon, c$ v$ tre%i)i nainte de r$s$ritul soarelui" (u m ar surprinde s$ a!lu c$ i M$ria Ta s a n$scut prematur" 7tiam c$ nu !usese aa, dar acum nu putea s$ m$ contra%ic$" ,r !i gro%av dac$ prin)iorul M$riei Tale l va imita pe ilustrul s$u p$rinte i va iei devreme din pntecele mamei sale" Speram s$ nu !i s$rit peste cal cu e+plica)iile, ns$ m am linitit cnd am v$%ut c$ regele p$ru convins de elocin)a mea" 5n$ la urm$, copilul cooper$ de minune i dep$i termenul cu aproape dou$ s$pt$mni, iar eu n am ntreprins nimic ca s$ l gr$&esc" Momentul !u att de apropiat de normal, nct nici un clevetitor nu i putu da drumul la gur$, iar !araonul !u &ine cuvntat cu naterea prematur$ pe care a'unsese s$ i o doreasc$ att de mult" (u m$ surprinse deloc c$ pe st$pna mea o apucar$ durerile naterii la o or$ total nepotrivit$" ,pa i se rupse la al treilea ceas din noapte" <ricum, nu i st$tea n o&icei s$ mi uure%e mie tre &urile. 4ar, n !elul acesta, g$sii o scu%$ s$ nu apele% la serviciile

unei moae, c$ci aveam pu)in$ ncredere n cotoroan)ele acelea cu snge negru, nc*egat, su& ung*iile lor lungi i 'egoase" < dat$ ce ncepu, domni)a mea, Lostris, continu$ trea&a n maniera ei pripit$ i *ot$rt$" ,&ia avusei timp s$ m$ scutur &ine de somn, s$ mi !rec minile cu vin !ier&inte i s$ mi puri!ic instru mentele la !lac$ra l$mpii, c$ o i au%ii gemnd, apoi %ise destul de vesel$0 ,r !i &ine s$ te mai ui)i o dat$, Taita" #red c$ se ntmpl$ ceva" 4ei tiam c$ era prea devreme, i am !$cut pe plac" Mi a a'uns s$ arunc o privire, c$ m am i apucat s$ le strig pe sclave" /r$&i)i v$, tr!e lenee ce snte)i. ,duce)i le pe so)iile regale. 5e care dintre ele@ ntre&$ prima !at$ care intrase &uimac$, pe 'um$tate de%&r$cat$, n nc$pere" 5e toate. 5e oricare dintre ele. (ici un prin) nu putea moteni du&la coroan$, dac$ nu era asistat la natere, ca s$ se ateste !ormal c$ nu avea loc vreun sc*im&" So)iile regale ncepur$ s$ soseasc$ n clipa n care ieea copilul" 4omni)a mea !u cuprins$ de o convulsie cumplit$, dup$ care ap$ru cretetul capului" Mi era groa%$ s$ nu !ie mpodo&it cu o claie de &ucle auriu rocate, dar n am v$%ut dect o &l$ni)$ ntunecat$, ca a vidrelor de !luviu" #uloarea avea s$ i se sc*im&e mult mai tr%iu, cnd printre &uclele negre aveau s$ i apar$ re !le+e roiatice, ca nite nestemate le!uite, n &$taia soarelui" mpinge. i am strigat st$pnei mele" mpinge tare. 3a reac )ion$ cu pasiune" <asele tinere ale pelvisului, nc$ lipsite de ri giditatea trecerii anilor, se des!$cur$, ca s$ o!ere pruncului li&er$ trecere, prin vaginul ume%it corespun%$tor" #opilul m$ lu$ pe nepreg$tite" 8ni a!ar$ ca o piatr$ dintr o pratie, iar trupul acela mititel aproape c$ mi sc$p$ din mini" (ici n am apucat &ine s$ l iau n &ra)e, c$ st$pna mea se i c*inui s$ se ridice, spri'inindu se n coate" ,vea p$rul lipit de

craniu, din cau%a transpira)iei, iar tr$s$turile c*ipului v$deau o ner$&dare sor$ cu disperarea0 3 &$iat@ Spune mi. Spune mi. 4oamnele regale care umpluser$ nc$perea i se ng*esuiau n 'urul patului !ur$ martore la primul act n!$ptuit de copil pe lumea aceasta a noastr$" 4in penisul lui ct degetul meu mic, prin)ul Memnon, primul cu acest nume, )ni un uvoi aproape pn$ n tavan" 3ram c*iar n calea acestui 'et cald, aa c$ m$ ud$ pn$ la piele" 3 &$iat@ strig$ st$pna mea din nou i dou$%eci de glasuri i r$spunser$ n cor0 B$iat. ,ducem salutul nostru lui Memnon, prin)ul 3giptului. (u eram nc$ n stare s$ vor&esc, c$ci mi ardeau oc*ii, nu numai din cau%a urinei regale, ci i pentru c$ mi se umpluser$ de lacrimi de &ucurie i de uurare, n clipa cnd r$sun$ primul )ip$t mnios i plin de temperament al copilului" i agita &ra)ele spre mine i d$dea att de puternic din pi ciorue, nct, din nou, !ui gata gata s$ l scap din &ra)e" 4up$ ce mi se limpe%ir$ oc*ii, i am v$%ut trupul su&)ire i puternic i c$porul mndru, cu &l$ni)a aceea deas$ de p$r negru"

ierdusem de mult$ vreme irul copiilor pe care i moisem, ns$ nu mai ntlnisem n toat$ e+perien)a mea de pn$ atunci ceva care s$ semene cu ceea ce se ntmpla acum" M$ sim)eam cuprins de toat$ dragostea i devo)iunea de care eram n stare" 7tiam c$ a!ec)iunea aceasta va dura o via)$ ntreag$ i se va intensi!ica o dat$ cu trecerea anilor" 7tiam c$ e+isten)a mea !$cuse o cotitur$ decisiv$ i c$ nimic nu avea s$ mai !ie ca pn$ atunci" n timp ce t$iam cordonul om&ilical i sp$lam copilul, !ui

cuprins de un sim)$mnt de venera)ie religioas$, aa cum nu mai ncercasem niciodat$ n sanctuarele mul)imii de %ei ai 3giptului, mi &ucuram oc*ii i su!letul cu truporul acela per!ect i cu !e)ioara aceea roie i ridat$, pe care se puteau de'a citi semnele puterii i ale cura'ului nc$p$)nat, la !el de limpede ca pe c*ipul tat$lui s$u" I l am pus mamei sale n &ra)e i, n timp ce el g$si i apuc$ s!rcul um!lat, ca un leopard ce se repede asupra gruma%ului unei ga%ele, st$pna mea i ridic$ privirile spre mine" (u eram n stare s$ vor&esc, dar nu e+ist$ cuvinte care s$ poat$ descrie ceea ce se petrecu atunci, pe t$cute, ntre noi doi" 7tiam amndoi c$ ncepuse ceva att de minunat, nct nici unul nu eram n stare s$ n)elegem pe deplin" ,m l$sat o s$ se &ucure de !iul ei i m am dus s$ i spun regelui" (u m$ gr$&eam deloc" 7tiam c$ vestea i !usese de'a transmis$" 4oamnele regale nu e+celau prin discre)ie" 5ro&a&il c$ !araonul pornise de'a spre *arem" ,m tras de timp prin gr$dina apelor, cuprins de un sim)$ mnt oniric, de irealitate" Se cr$pa de %iu$, iar discul %eului soa re, ,mmon Ra, ncepuse s$ se arate de dup$ dealurile r$s$ritene" ,m spus n oapt$ o rug$ciune pentru el" Stnd aa, cu privirile ridicate, peste gr$din$ se roti un stol de porum&ei ai palatului" Soarele se re!lect$ n aripile lor i sclipir$ ca nite giu vaieruri pe cer" ,poi am v$%ut pata ntunecat$ de deasupra stolului i, cu toate c$ era !oarte departe, mi am dat imediat seama despre ce e vor&a" 3ra un oim s$l&atic, venit din deert" i nc*ise aripile i se repe%i" ,lese pas$rea din !runtea stolului, iar atacul se dovedi de o preci%ie mortal$, ine+ora&il$" Lovi porum&elul, stmind un nour de !ulgi ca un !um al&uriu, omorndu A n aer" 7oimul se prinde totdeauna de prada sa i se las$ cu ea, la p$mnt, strns$ n g*eare" 4e data aceasta ns$ nu se ntmpl$ aa" 7oimul ucise porum&elul, apoi i des!$cu g*earele i i d$du drumul" Trupul s!iat al p$s$rii c$%u li&er, iar pr$d$torul se roti deasupra mea, )ipnd amarnic" 4e trei ori se nvrti aa i de trei ori scoase

)ip$tul acela p$trun%$tor, ca de r$%&oi" Trei este unul dintre cele mai puternice numere magice" Mi am dat seama c$ nu era un lucru natural" 7oimul era un mesager al lui Horus sau c*iar %eul nsui, care luase !orm$ de pas$re" Trupul porum&elului mi c$%u la picioare, stropindu mi san dalele cu sngele lui cald" 7tiam c$ e un semn din partea %eului" Un semn c$ el este patronul i ocrotitorul micului prin)" ,m n )eles, de asemenea, c$ i eu aveam o sarcin$" =eul mi A ncre din)ase spre ngri'ire" ,m luat porum&elul mort n mini i l am ridicat la cer" > ,ccept cu &ucurie ncrederea pe care mi ai acordat o, Ho rus. Boi !ace toat$ via)a dovada !idelit$)ii mele" 7oimul )ip$ iar s$l&atic pentru ultima oar$, apoi se dep$rt$, dnd repede din aripile lui t$ioase, %&ur$ peste apa mare a (ilu lui, apoi disp$ru n pustiu, nd$r$t, spre cmpiile de la apus ale paradisului n care tr$iesc %eii" ,m smuls o singur$ pan$ de a porum&elului" Mai ti%iu, am pus o su& salteaua patului n care dormea prin)iorul, ca s$ i poarte noroc"

ucuria i mndria !araonului !a)$ de urmaul s$u nu cunoteau margini" 5orunci un osp$) n cinstea naterii lui" #et$)enii 3giptului de Sus cntar$ i dansar$ o noapte ntreag$ pe str$%i i se osp$tar$ cu carnea i cu vinul puse la dispo%i)ia lor de !araon, &inecuvntndu A pe prin)ul Memnon de !iecare dat$ cnd terminau de n!ulecat cte un castron" Faptul c$ era !iul domni)ei mele, Lostris, att de ndr$git$ de toat$ lumea i !$cea s$ se &ucure i mai mult" St$pna mea era att de tn$r$ i de re%istent$, nct n cteva %ile se sim)i destul de &ine, ca s$ apar$ dinaintea cur)ii 3giptului, cu !iul ei la sn" ,a cum st$tea pe tronul mai mic de la picioarele regelui, p$rea ntruc*iparea maternit$)ii" #nd i des!$cu ro&a i i scoase unul din snii

plini de lapte, ca s$ i dea pruncului s$ sug$ n !a)a ntregii cur)i adunate acolo, to)i i%&ucnir$ n urale att de puternice, nct spe riar$ copilul" ,cesta scuip$ s!rcul din gur$ i url$ la ei cu c*ipul staco'iu m&u!nat, iar na)iunea l primi atunci n inima ei" 3 un adev$rat leu. conc*iser$ ei" 5rin inima lui trece sn gele regilor i al marilor r$%&oinici" 4e ndat$ ce copilul !u din nou linitit i lu$ din nou s!rcul n gur$, !araonul se ridic$ s$ ni se adrese%e nou$, supuilor s$i0 Recunosc acest copil ca !iind din stirpea mea de snge i ca succesor al meu" 3l este primul meu !iu i va !i !araon dup$ mine" Bi A ncredin)e% vou$, domnilor i doamnelor, pe prin)ul Memnon" Uralele nu mai contenir$, c$ci nimeni nu voia s$ !ie primul care s$ ncete%e i, n !elul acesta, s$ i se pun$, cumva, loialitatea la ndoial$" n tot acest timp, eu am stat cu ceilal)i servitori i sclavi din gospod$ria regal$, ntr o galerie ce d$dea spre sal$" Mi am i)it capul, aa c$ am descoperit cu privirea silueta nalt$ a seniorului Tanus" St$tea n al treilea rnd de la picioarele tronului, mpreun$ cu (em&et i cu ceilal)i comandan)i militari" #u toate c$ striga o dat$ cu toat$ lumea, am citit pe c*ipul lui mare, desc*is, c$ lupta cu sine s$ i ascund$ sentimentele" Fiul lui era s$r&$torit de altul, iar el nu putea !ace nimic n aceast$ privin)$" #*iar i eu, care l cunoteam i l n)elegeam att de &ine, a&ia de &$nuiam c*inurile prin care trecea" 5n$ la urm$, regele porunci s$ se !ac$ linite i continu$0 B o ncredin)e% i pe mama prin)ului, pe domni)a Lostris" S$ tie toat$ lumea c$ st$ acum cel mai aproape de tronul meu" Cncepnd cu aceast$ %i, o ridic la rangul de prim$ consoart$ i de so)ie superioar$ a !araonului" 4e acum ncolo, ea se va numi Re gina Lostris, iar n ordinea rangului, va urma direct dup$ rege i dup$ prin)ul ei" Mai mult, pn$ cnd prin)ul va atinge vrsta ma'oratului, regina Lostris mi va !i regent, iar cnd eu nu voi putea s$ mi !ac trea&a, ea va !i cea care va conduce na)iunea" (u cred s$ !i e+istat vreun su!let n ntregul 3gipt de Sus care s$ nu o iu&easc$ pe st$pna mea, poate doar unele dintre so

)iile regale care nu !useser$ n stare s$ i d$ruiasc$ !araonului un !iu, iar acum se sim)eau detronate de ea i trecute mai la coad$" To)i ceilal)i i ar$tar$ dragostea prin urale prin care salutar$ *ot$rrea regelui" 5rin aceasta nc*eindu se ceremonia de numire a urmaului !araonului, !amilia regal$ p$r$si sala" n curtea principal$ a pala tului, !araonul urc$ n sania de stat, mpreun$ cu regina Lostris i cu !iul ei n &ra)e, i pornir$ trai de irul de &oi al&i pe #alea Ber&ecilor, spre templul lui <siris, ca s$ aduc$ sacri!icii %eului" 5e am&ele p$r)i ale c$ii s!inte, se ng*esuiau cet$)enii Te&ei" i strigau cu glas puternic devo)iunea !a)$ de rege i dragostea pen tru regin$ i pentru prin)ul ei nou n$scut" n seara aceea, n timp ce o serveam pe ea i pe copil, mi opti0 <, Taita, l ai v$%ut pe Tanus n mul)ime@ #e %i de &ucurie, amestecat$ cu triste)e. mi venea s$ plng pentru dragostea mea" 3ra att de m$re) i de cura'os. 7i n a putut s$ !ac$ nimic altceva, dect s$ se uite cum i se ia copilul" mi venea s$ sar n picioare, s$ strig mul)imii0, ,cesta este !iul lui Tanus, seniorul Harra&, iar eu i iu&esc pe amndoi.2 mi pare &ine pentru tine, Maiestatea Ta, c$ m$car o dat$ ai !ost n stare s$ )i )ii n !ru lim&a aia ascu)it$" 3a c*icoti0 #e ciudat sun$ cnd mi %ici 1Maiestatea Ta2. M$ !ace s$ m$ simt ca o impostoare" i trecu prin)iorul de la un sn la altul, iar micarea aceasta l !$cu s$ se descarce prin toate ori!iciile truporului s$u, slo&o%ind aerul de dou$ ori cu o re%onan)$ i o !or)$ cu adev$rat imperiale" Se vede c$ a !ost conceput pe !urtun$. am remarcat eu sec, iar ea c*icoti din nou, apoi o!t$ imediat, ntristat$" 4ragul meu Tanus nu va mp$rt$i niciodat$ aceste clipe cu noi" )i dai seama c$ el nu l a )inut nc$ pe Memnon n &ra)e i, pro&a&il, n o va !ace niciodat$@ #red c$ m$ podidesc iar lacrimile" ,&)ine te, st$pn$" 5lnsul )i poate acri laptele"

Un avertisment neadev$rat, dar &un ca s o !ac s$ m$ asculte, i ng*i)i lacrimile" 3+ist$ vreo cale, s$ l l$s$m pe Tanus s$ se &ucure de !iul lui aa, ca noi@ ,m re!lectat o vreme, apoi i am dat o sugestie care o !$cu s$ )ipe de pl$cere" #a o con!irmare a ceea ce spusesem eu, prin)ul mai slo&o%i un vnt r$sun$tor" , doua %i, cnd !araonul veni s$ i vi%ite%e !iul, regina puse sugestia mea n practic$" 4ragul i divinul meu so), ai g$sit r$ga%ul s$ alegi tutori o!iciali pentru prin)ul Memnon@ Faraonul rse cu indulgen)$" (u e dect un prunc" <are, n ar tre&ui, mai nti, s$ nve)e s$ mearg$ i s$ vor&easc$, i apoi s$ !ie instruit n alte domenii@ #red c$ tutorii ar tre&ui alei acum, ca s$ a'ung$ s$ se cunoasc$ reciproc" Foarte &ine" Regele i lu$ !iul pe genunc*i i continu$0 5e cine propui@ 5entru nv$)$tur$, avem nevoie de unul dintre marii notri nv$)a)i" 4e cineva care s$ n)eleag$ toate tiin)ele i misterele" <c*ii regelui sclipir$" (u prea tiu cine ar putea ndeplini aceast$ misiune, %ise el i rn'i la mine" #opilul l sc*im&ase pe !araon- de la naterea lui Memnon, devenise 'ovial i, o clip$, am avut impresia c$ o s$ mi !ac$ cu oc*iul" Totui, nu merse c*iar pn$ acolo" Regina continu$, !$r$ s$ i dea seama de acest sc*im& de priviri0 ,poi, avem nevoie de un soldat versat n arta r$%&oiului i n mnuirea armelor, ca s$ l antrene%e ca lupt$tor" #red c ar tre &ui s$ !ie tn$r, de vi)$ no&il$" Binen)eles, de ncredere i loial coroanei" 5e cine sugere%i n aceast$ po%i)ie@ 5u)ini dintre otenii mei r$spund acestor virtu)i" (u cred c$ e+ista vreun pic de ironie sau de mali)ie n ntre

&area !araonului, dar, oricum, st$pna mea nu era o proast$" i nclin$ capul plin$ de gra)ie i %ise0 > Regele e n)elept i tie cine, dintre to)i generalii s$i, se potrivete cel mai &ine acestui rol" La urm$toarea convocare a cur)ii, !araonul anun)$ tutorii prin)ului" Sclavul i medicul Taita urma s$ se ocupe de nv$ )$tura i de educa)ia lui Memnon" ,ceast$ *ot$rre nu !u o sur pri%$ pentru aproape nimeni, ns$ atunci cnd regele continu$, se au%i un murmur0 4e instruirea n domeniul armelor, a tacticilor i strategi ilor militare, se va ocupa, de acum nainte, Marele Leu al 3gip tului, senior Harra&" #on!orm acestei *ot$rri, Tanus avea sarcina de a veg*ea asupra prin)ului la nceputul !iec$rei s$pt$mni, atunci cnd nu era n campanie" In ateptarea apartamentelor din noul palat pe care l construiam dincolo de !luviu, st$pna mea se mutase din *arem ntr o arip$ a palatului Marelui Bi%ir, ce d$dea n gr$dina apelor aran'at$ tot de mine pentru tat$l s$u" ,vea acest drept, n con!ormitate cu noul ei statut de so)ie i consoart$ superioar$" ,udien)a s$pt$mnal$ acordat$ tutorilor o!iciali avea loc n c*ioc, n pre%en)a reginei Lostris" ,desea, erau de !a)$ nc$ vreo dou$%eci de al)i o!iciali sau curteni i, din cnd n cnd, sosea nsui !araonul cu toat$ suita sa, aa c$ nu eram li&eri deloc" Totui, uneori r$mneam singuri, numai noi patru" #u prima oca%ie, regina Lostris l a pus ntia oar$ n &ra)ele tat$lui s$u pe prin) i l am v$%ut pe Tanus %$p$cit, n culmea !ericirii, cum se uita la !iul s$u" Memnon se ridic$ la n$l)imea situa)iei i vomit$ pe uni!orma lui, ns$ nici atunci Tanus nu l l$s$ din &ra)e" 4in clipa aceea, am re%ervat !iecare eveniment special din via)a copilului pentru momentele cnd era pre%ent i tat$l s$u" Tanus !u cel care i d$du prima linguri)$ de terci, iar prin)ul !u att de surprins de aceast$ mncare neo&inuit$, nct se str;m&$ i scuip$ amestecul acela nepl$cut, murd$rindu i &$r&ia" ,poi ncepu s$ urle dup$ laptele mamei sale, ca s$ i spele gustul nepl$cut din gur$" Regina Lostris l lu$ n poal$ i, n vreme ce

Tanus se uita !ascinat, i d$du s$ sug$" Brusc, tn$rul se ntinse i i scoase s!rcul din gur$" Toat$ lumea se amu%$, cu e+cep)ia prin)ului i a mea" Memnon i mani!est$ mnia !a)$ de un ase menea tratament ca%on, iar eu am !ost ocat" Mi am imaginat c$ intr$ regele pe u$ pe neateptate i l g$sete pe Marele Leu al 3giptului cu mna pe snul regal" #ulmea e c$ nici nu se gr$&ea s$ i o ia de acolo" #nd, pe &un$ dreptate, am ridicat o&iec)ii, st$pna mi %ise0 (u te mai o)$r ca o &a&$ n$%uroas$, Taita" (u !acem nimic r;u, ne distr$m i noi pu)in" B$ distra)i, nu i aa@ M$ ndoiesc ns$ c$ nu !ace)i nimic r$u, am ng$imat eu, c$ci le v$%usem c*ipurile luminndu se, n clipa cnd se atinseser$ i le sim)isem pasiunea, ca pe un tr$snet ce despic$ aerul" Mi am dat seama de dorin)a celor doi i m am temut c$ pn$ i sim)ul onoarei i al datoriei att de nr$d$cinat la Tanus avea s$ cede%e, n !inal, n !a)a unei iu&iri att de mari ca a lor" M am dus c*iar n seara aceea n templul lui Horus i am adus sacri!icii" ,poi m am rugat i i am cerut %eului s$ !ac$ n aa !el, nct pro!e)ia la&irinturilor s$ nu se lase prea mult atep tat$, c$ci nu se mai puteau a&)ine" <rice ntr%iere ar !i nsemnat moarte i di%gra)ie pentru noi to)i" Uneori, e &ine ca omul s$ nu ncerce s$ intervin$ n destin" Felul n care ni se r$spunde la rug$ciuni poate, adesea, s$ !ie neateptat i dureros"

ram doctorul prin)ului, dar, de !apt, el nu prea avea nevoie de talentele mele medicale" 3ra &inecuvntat cu s$n$tatea tat$lui s$u, precum i cu o !or)$ precoce" 5o!ta lui de mncare i digestia erau e+emplare" 4evora cu o voracitate leo nin$ tot ce i puneai n gur$ i elimina prompt, pe la cap$tul opus, totul ntr o !orm$ i o consisten)$ per!ecte" 4ormea nentors i se tre%ea urlnd de !oame" #nd i ar$tam degetul, se uita dintr o parte ntr alta cu oc*ii aceia uriai i negri, iar cnd l apropiam de el,

mi A apuca, ncercnd s$ se ridice n !und" 4e alt!el, a i reuit s$ !ac$ acest lucru mai repede ca orice alt copil pe care l am ngri'it" S a ridicat i a nceput s$ mearg$ de a &uilea la o vrst$ la care al)ii a&ia ncepeau s$ stea spri'ini)i" , !$cut primul pas cnd al)ii a&ia mergeau de a &uilea" Tanus a !ost de !a)$ n %iua aceea important$" Fusese n cam panie timp de dou$ luni, pentru c$ !or)ele u%urpatorului cap turaser$ cetatea ,s:ut" ,ceasta constituia pivotul principal, n 'urul c$ruia se constituia ap$rarea n partea de mia%$noapte, iar !araonul i poruncise s o ia pe !luviu n 'os cu toat$ !lota i s$ recupere%e cetatea" Mult mai tr%iu, am au%it de la 9ratas ce &$t$lie crunt$ se d$duse acolo, dar, pn$ la urm$, Tanus a str$puns %idurile i a p$truns n cetate, n !runtea dragilor lui ostai din regimentul #rocodilului ,l&astru" l alungaser$ pe u%urpator din cetate pn$ dincolo de propriile sale *otare, dup$ ce i cau%aser$ pierderi sngeroase" Tanus navig$ napoi, la Te&a, n recunotin)a regatului" Faraonul i ae%$ nc$ un lan) n 'urul gtului, ,urul M$ririi, i sta&ili pl$)ile restante pentru toate trupele care l a'utaser$ s$ o&)in$ aceast$ victorie" Tanus veni direct de la rege n c*iocul din gr$dina apelor unde l ateptam noi" In vreme ce eu st$team de gard$ la poart$, Tanus i st$pna mea se m&r$)iar$ cu tot !ocul ce i arsese att de intens ct !useser$ departe unul de altul" 5n$ la urm$, am !ost nevoit s$ i despart, c$ci aceast$ m&r$)iare nu putea conduce dect la un singur lucru" Senior Tanus, l am strigat eu t$ios, prin)ul Memnon e nelinitit" Se desp$r)ir$ !$r$ nici o tragere de inim$, iar Tanus se ndrept$ spre copilul ntins pe spate, gol, pe o ro&$ din piei de acal pe care o pusesem eu pentru el, la um&r$" Tn$rul nge nunc*e dinaintea lui" Te salut, n$l)imea Ta" )i aduc vestea trium!ului armatei noastre""", glumi Tanus cu dragoste, iar Memnon scoase un c*iot,

pentru c$ i recunoscuse tat$l" ,poi, i atrase aten)ia lan)ul lucitor de aur" Se c$%ni i se ridic$ n picioare" F$cu patru pai ov$ielnici, apuc$ lan)ul i se ag$)$ de el cu am&ele mini" ,plaudar$m to)i trei aceast$ isprav$, iar Memnon radia, )inndu se de lan), considernd acest premiu ca !iind al s$u" 5e aripile lui Horus, are oc*iul la !el de !ormat, cnd e vor&a despre metalul gal&en, ca i tine, Taita, rse Tanus" (u aurul l atrage, ci !elul n care a !ost ctigat, conc*ise st$pna mea" ntr o &un$ %i, i el va purta ,urul M$ririi" (u e+ist$ nici o ndoial$. %ise Tanus, a%vrlindu i !iul n sus, iar Memnon )ip$ de pl$cere, dnd din picioare, n semn c$ vrea s$ continue 'oaca aceasta dur$" ,st!el, pentru Tanus i pentru mine, progresele copilului p$reau s$ apar$ o dat$ cu sc*im&area anotimpurilor, la !el de e+act ca rev$rs$rile !luviului" 5e de alt$ parte, via)a st$pnei mele se nvrtea n 'urul acelor ore petrecute numai cu copilul i cu &$r&atul ei" 5erioadele dintre vi%itele lui Tanus i p$reau prea lungi ca s$ le mai suporte, iar ntlnirile prea scurte pentru dorin)ele ei"

nunda)ia din vara aceea a !ost la !el de &un$, precum prev$%usem cu oca%ia ceremoniei apelor de la 3le!antina" #nd se retraser$ apele, cmpiile str$luceau su& noua lor *ain$ de ml negru" Se acoperir$ curnd cu un strat de un verde intens de gru i de roade" n momentul n care prin)ul !$cu primul lui pas, grnarele 3giptului erau pline oc*i, i pn$ i cel mai s$rac dintre supui avea c$mara ndestulat$" 5e malul apusean, palatul lui Memnon ncepea s$ ia !orm$, iar r$%&oiul de la mia%$noapte ne era !avora&il" =eii i %m&eau !araonului i ntregului s$u )inut Singura nemul)umire din tot ceea ce se petrecea era c$ cei doi ndr$gosti)i, cu toate c$ tr$iau aproape unul de cel$lalt, se sim)eau desp$r)i)i de o pr$pastie mai mare dect valea n care

locuiam" M$ ntre&a !iecare separat, dar adeseori, despre pro!e)ia la&irinturilor lui ,mmon Ra, ca i cum eu a !i !ost r$spun%$tor de mplinirea vi%iunilor din vis" 3ra n %adar s$ proteste% i s$ spun c$ nu eram dect oglinda n care se re!lecta viitorul i nu cel care muta piesele pe ta&la de &ao a destinului" ,nul se duse, iar !luviul ncepu s$ se um!le din nou, continundu i ciclul la nes!rit" 3ra a patra rev$rsare prevestit$ de la&irinturi" ,teptam i eu, la !el ca ei, s$ se mplineasc$ vi%iunea mea, nainte de s!ritul anotimpului" 4ac$ d$dusem gre, att st$pna mea, ct i Tanus aveau s$ m$ ta+e%e sever" #nd am s$ !iu li&er$ s$ !iu cu Tanus@ o!ta domni)a Lostris" Tre&uie s$ !aci ceva, Taita" ntrea&$ i pe %ei, nu pe mine" 3u nu pot dect s$ m$ rog" Mai trecu, apoi, un an, !$r$ ca n situa)ia noastr$ s$ intervin$ vreo sc*im&are" #*iar i Tanus mi spuse am$rt0 ,m avut atta ncredere n tine, nct mi am pus toat$ n$de'dea !ericirii mele viitoare n cuvntul t$u" I)i 'ur, Taita, c$, dac$ nu !aci repede ceva""" Se opri i m$ privi intens" ,menin )area era cu att mai mare, cu ct nu !usese e+primat$" Totui, mai trecu un an i pn$ i eu ncepui s$ mi pierd speran)a n propria mi pro!e)ie" ,'unsesem s$ cred c$ %eii se r$%gndiser$ sau c$ tot ce v$%usem nu !usese dect rodul !an te%iei mele" n s!rit, cnd sosi mesagerul dinspre mia%$noapte, a&ia tr$gndu i su!letul, cu una dintre galerele noastre de recunoa tere, prin)ul mplinise aproape cinci ani, iar mama lui, dou$%eci i unu" 4elta a c$%ut" 5retendentul rou a murit" 3giptul de Fos e n !l$c$ri" #et$)ile Mem!is i ,varis snt distruse" Templele au ars din temelii, iar statuile %eilor %ac aruncate, i strig$ el regelui" ,cesta %ise0 ,a ceva nu este posi&il" , dori mult s o cred, dar nu pot" #um s$ se !i ntmplat una ca asta, !$r$ tirea noastr$@ U%urpatorul e !oarte puternic i nu l am putut n!rnge" #ine i cum s$ l !i nvins ntr o singur$ %i@

Mesagerul tremura de !ric$ i de epui%are, c$ci avusese o c$l$torie grea i tia cum snt trata)i, la Te&a, purt$torii de veti proaste" U%urpatorul rou a !ost dist