Sunteți pe pagina 1din 257

1

WILBUR SMITH

ULTIMUL PAPIRUS

murgul se apropia pe furi dinspre deert, aruncnd o umbr purpurie asupra dunelor. Asemenea unei mantii groase, de catifea, fcea toate zgomotele s amueasc, aa c seara era senin i tcut. Din locul n care se aflau, pe creasta dunei, cuprinser cu privirea oaza i complexul de stucuri dimprejurul ei. Construciile erau albe, cu acoperiuri plate, iar curmalii le ntreceau n nlime pe toate, cu excepia mosc eii islamice i a bisericii cretine de rit copt. Cele dou bastioane ale credinei se nfruntau de o parte i de alta a lacului. Apele acestuia ncepeau treptat s se ntunece. !n stol de rae cobora piezi, cu bti iui de aripi, ateriznd cu un zgomot uor i o fluturare alb n apropierea lor, n stufri. "rbatul i femeia formau o perec e neobinuit. #l era nalt, puin adus de spate, iar p$rul argintiu i strlucea n ulti mele raze de soare. #a era tnr, cu puin peste treizeci de ani, subire, dinamic i vibrnd de via. %$rul des i cre era strns cu un iret la ceaf. & # timpul s mergem. 'e ateapt Alia, i zmbi el afectuos. #a era cea de&a doua soie. Cnd murise prima, crezuse c soarele apusese o dat cu ea. 'u se ateptase ca aceast ultim perioad din viaa lui s fie plin de atta fericire. Acum le avea pe ea i munca lui( era un brbat pe deplin fericit. %e neateptate, ea fugi de lng el i i smulse iretul din plete. i scutur p$rul des i ntunecat i izbucni n rs. #ra un sunet foarte plcut. Apoi, se avnt$ n josul pantei abrupte a dunei, cu fustele v$lurindu&se n jurul picioarelor ciocolatii, bine fcute. )eui s&i in ec ilibrul pn la jumtatea pantei, cnd gravitaia o nvinse i o fcu s se rostogoleasc pn jos. Din vrful colinei, el i zmbi indulgent. !neori, ea se comporta ca un copil mare. n faa celorlali, afia imaginea unei femei sobre i demne. 'u era sigur pe care din cele dou atitudini o prefera, ns o iubea n ambele ipostaze. #a se opri din rostogolire la poalele dunei, unde rmase aezat, fr s se opreasc din rs, scuturndu&i nisipul din bucle. & # rndul tu* i strig. #l o urm calm, cu micrile uor epene ale vrstei, ps& trndu&i ec ilibrul pn ajunse jos. + ajut s se ridice n picioare. 'u o srut, n ciuda puternicei ispite( un arab nu fcea niciodat gesturi afectuoase n public, nici mcar fa de iubita sa soie. #a i aranj ainele i i prinse iar p$rul nainte de a pomi napoi spre sat. ,recur pe lng straturile de trestie din oaz i traversar podurile ubrede, aezate peste canalele de irigaie. %e drum, ranii care se ntorceau de la truda cmpului l salutau cu profund respect( & Salaam aleikum, Doktari! %acea fie cu tine, doctore* Aa i onorau pe toi cei care aveau educaie, ns pe el l apreciau n mod deosebit pentru buntatea de care dduse dovad fa de ei i de familiile lor de&a lungul anilor. -uli dintre ei lucraser pentru tatl lui nainte de a lucra pentru el. 'u avea prea mult importan c majoritatea erau musulmani, n timp ce el era cretin. Cnd ajunser la vil, Alia, btrna menajer, i ntmpin cu bodogneli i cu priviri ncruntate( & Ai ntrziat. ,ot timpul ntrziai. De ce nu putei s venii la ore normale, aa cum fac toi oamenii. Doar avem un nume i o reputaie de pstrat. & -icu, tu ai tot timpul dreptate, o tac in el. Ce ne&am face dac n&ai fi tu s ne pori de grij. "lnd, o fcu s plece, tot ncruntat & felul ei de a&i ascunde dragostea i ngrijorarea pentru el. -erser pe teras, unde luar mpreun cina simpl( curmale i msline, pine nedospit i brnz de capr. /e lsase ntunericul cnd terminar masa, ns stelele de deasupra deertului luminau ca nite luminri aprinse. & )o0an, floricica mea, ntinse el mna peste mas i o atinse pe&a ei. # timpul s ne apucm de treab. /e ridic de la mas i pomi naintea ei ctre biroul care ddea spre teras. )o0an Al /imma se duse direct la seiful nalt, din oel, de lng peretele ndeprtat i form combinaia. +biectul ieea n eviden n odaia aceea, plin de cri vec i i de papirusuri, statuete, artefacte din vremuri strvec i i obiecte mortuare, colecie care era rodul muncii lui de&o via ntreag. Cnd ua grea de oel se ddu la o parte, )o0an fcu un pas napoi. #ra ntotdeauna strbtut de un fior de veneraie, ori de cte ori i oprea privirea asupra acestei relicve de peste secole, c iar dac mai fcuse acel lucru cu doar cteva ore nainte. & Al aptelea papirus, opti ea i i lu inima&n dini ca s$&1 poat atinge. 2ec i de aproape patru mii de ani, fusese scris de un om al crui geniu strbtea timpurile i istoria i care se prefcuse n pul& bere cu mii de ani n urm, dar pe care ea ajunsese s l cunoasc i s l respecte la fel de mult ca pe soul ei. Cuvintele lui purtau pecetea veniciei i i vorbeau cu glas limpede de dincolo de mor& mnt, de pe cmpiile paradisului, unde se afla n prezena trinitii, +siris, 3sis i 4orus, n care crezuse cu atta devoiune. 5e fusese la fel de devotat, pe ct i era ea ,rinitii ceva mai recente. Duse papirusul la masa lung, la care Duraid, soul ei, se apucase deja de lucru. i ridic oc ii atunci cnd ea puse sulul n faa lui i, pre de o clip, zri n oc ii acestuia acelai spirit mistic ce pusese stpnire i pe ea. i dorea mereu papirusul acolo, pe mas, c iar dac nu avea nevoie de el. 5ucra cu fotografiile i cu microfilmul. #ra ca i cnd i&ar fi fost necesar prezena nevzut a autorului strvec i aproape de el, cnd studia textele. Apoi, se scutur de starea aceea i redeveni omul de tiin lipsit de emoie, ca de obicei.

& Ai oc ii mai buni dect mine, floricica mea, spuse el. Ce caracter e sta. #a se aplec peste umrul lui i studie ieroglifa artat de el n fotografia papirusului. /e uit nedumerit la caracter pentru o clip, nainte s ia lupa din mna lui Duraid i s se concentreze iar asupra ei( & /e pare c ,aita a aruncat iar n text o criptogram creat de el, ca s ne ncurce. 2orbea despre autorul din vec ime ca despre un prieten drag, dar uneori exasperant, care tria i respira aerul lor i c ruia i plcea s le joace feste. & Atunci nu ne rmne dect s&l deducem, declar Duraid, cu o plcere nedisimulat. ndrgea jocul strvec i6 doar era opera vieii lui. Cei doi continuar s lucreze n rcoarea nopii & aceasta era perioada n care reueau s i fac treaba cel mai bine. !neori vorbeau arbete, alteori englezete6 pentru ei, ambele limbi erau la fel de familiare. Ceva mai rar, foloseau franceza, care era cea de&a treia limb comun a lor. 7useser amndoi educai n universiti din Anglia i din /tatele !nite, att de departe de acest #gipt al lor. )o0an ndrgea expresia 8acest #gipt9, folosit att de des de ,aita n papirusurile sale. /imea o afinitate special cu acest egiptean din vec ime, iar aceasta se manifesta n mai multe feluri. 5a urma urmelor, era descendenta lui direct. #ra cretin de rit copt, nu se trgea din arabii care cuceriser #giptul destul de recent, cu mai puin de paisprezece secole n urm. Arabii erau nou&venii n acest #gipt al ei, n vreme ce sngele ei i afla izvorul n vremea faraonilor i a marilor piramide. 5a ora zece, )o0an pregti cafeaua, pe care o nclzi pe soba cu crbuni aprins de Alia nainte s plece n sat, la familia ei. "ur licoarea dulce i tare din ceti subiri, pline pe jumtate cu za gros. n timp ce sorbeau butura, discutau ca doi prieteni vec i. %entru )o0an, asta nsemna relaia lor, o prietenie solid. l tia pe Duraid de cnd ea se ntorsese din Anglia, cu doctoratul n ar eologie, i obinuse slujba de la Departamentul Antic itilor, unde el era director. #ra asistenta lui cnd Duraid desc isese mormntul reginei 5ostris din 2alea 'obililor, care era datat n jurul anului 1:;< .4r. i mprtise dezamgirea, cnd descoperiser c mormntul fusese jefuit nc din timpuri strvec i i c toate comorile fuseser prdate. ,ot ce mai rmsese erau picturile murale ce acopereau pereii i tavanul mormntului. C iar )o0an fusese aceea Care lucra la peretele din spatele plintei pe care sttuse cndva sarcofagul, fotografiind picturile murale, cnd o poriune de tencuial se prbuise, scond la iveal, ascunse n ni, cele zece vase de alabastru. 7iecare dintre acele vase coninea cte un sul de papirus. Absolut toate fuseser scrise i puse acolo la pstrare de ctre ,aita, sclavul reginei. Din momentul acela, viaa ei i a lui Duraid prea s se n& vrt n jurul acelor frnturi de papirus. C iar dac existau frag & mente distruse i deteriorate, cea mai mare parte rezistase timp de aproape patru mii de ani, n stare remarcabil de bun. =i ce poveste fascinant conineau, a unei naiuni atacate de un duman cu fore superioare, narmat cu cai i care, complet necunoscute egiptenilor la vremea aceea. >drobii de oardele icsose, copiii 'ilului se vzuser silii s fug. Condui de re gina lor, 5ostris, al crei mormnt l descoperiser, urmaser cursul sudic al maiestuosului fluviu pn aproape de izvoare, n inima munilor cu pante abrupte de pe teritoriile nalte ale #tiopiei. Acolo, printre stncile amenintoare, 5ostris nmormntase corpul mumificat al soului ei, faraonul -amose, ucis n btlia mpotriva icsoilor. 5a mult vreme dup aceea, regina 5ostris i cluzise poporul napoi, spre nord, ctre 8acest #gipt9. narmai acum cu cai i care, transformai n rzboinici duri n pustietatea african, egiptenii se npustiser ca o furtun pe cataractele fluviului, ca s l provoace nc o dat pe invadatorul icsos, pentru ca, n cele din urm, s triumfe i s smulg din g earele acestuia dubla coroan a #giptului de /us i de ?os. #ra o poveste care i fcea s vibreze fiecare fibr a fiinei i o fascinase desclcirea fiecrei ieroglife pe care pana btrnu& lui sclav o trasase pe papirus. n toi aceti ani, lucraser n fiecare noapte aici, la vila din oaz, dup ce i terminau lucrul la muzeul din Cairo, ns, n cele din urm, cele zece suluri fuseser descifrate & toate, cu excepia celui de&al aptelea. Acesta era cel care rmnea o enigm, cel pe care autorul l acoperise cu straturi de prescurtri ezoterice i cu aluzii att de obscure, nct deveniser imposibil de descifrat dup un interval aa de mare de timp. !nele dintre simbolurile folosite de el nu se regseau n nici unul dintre miile de texte pe care le studiaser n vieile lor puse laolalt. 5e era amndurora limpede c ,aita nu dorise ca papirusurile s fie citite de ali oc i n afara celor ai preaiubitei sale regine. Acestea erau ultimul lui dar, pe care s&l ia cu ea dincolo de mormnt. 7usese nevoie de talentele lor combinate, de toat imaginaia i ingeniozitatea de care erau capabili, dar, n cele din urm, se apropiau de sfritul grelei sarcini. #xistau, nc, multe goluri n traducere, ca i multe pri unde nu erau siguri dac prinseser sau nu sensul corect, ns aezaser sc eletul manuscrisului ntr&o ordine din care reueau s disceam silueta creaturii pe care o reprezenta. Acum Duraid i sorbea cafeaua i cltina din cap, aa cum fcuse de&attea ori nainte. & - nspimnt, mrturisi el. # o responsabilitate att de mare* Ce s facem cu informaiile pe care le&am dobndit. Dac pic n minile cui nu trebuie... 5u nc o sorbitur i oft nainte s i continue gndul( & C iar dac l ducem la cine trebuie, cine o s dea crezare materialului stuia, vec i de aproape patru mii de ani. & De ce trebuie s i amestecm i pe alii. ntreb )o0an, cu o und de exasperare n glas. De ce nu putem face singuri ce trebuie fcut.

n astfel de situaii, diferenele dintre ei ieeau puternic n eviden. %e el l caracteriza precauia vrstei naintate, n timp ce n ea clocotea impetuozitatea tinereii. & 'u nelegi, i spuse el. + enerva cnd i spunea asta, cnd o trata aa cum i tratau arabii femeile, ntr&o lume exclusiv masculin. #a cunoscuse i cealalt lume, unde femeile cereau i primeau dreptul de a fi tratate ca nite egale. #ra o fiin prins ntre cele dou lumi, ntre +ccident i lumea arab. -ama lui )o0an era englezoaic i lucrase la Ambasada -arii "ritanii din Cairo n perioada tulbure de dup Al Doilea )zboi -ondial. l cunoscuse i se mritase cu tatl lui )o0an pe vremea cnd acesta era un tnr ofier sub comanda colonelului 'asser. #ra o cstorie neobinuit, care se destr$mase nainte ca )o0an s ajung la vrsta adolescenei. -ama ei insistase s se ntoarc n Anglia, n casa ei din @orA, unde s o nasc pe )o0an. Dorise ca fiica ei s aib cete nie britanic. Dup divorul prinilor, tot la insistenele mamei, )o0an fusese trimis n Anglia s studieze, ns vacanele i le petrecea cu tatl ei, la Cairo. Cariera acestuia luase o curb ascendent, propulsndu&1, n cele din urm, n cabinetul guvernului -ubaraA. Dragostea pe care i&o purta tatlui ei o fcuse pe )o0an s se considere mai mult egipteanc dect englezoaic. ,atl ei fusese cel care i aranjase cstoria cu Duraid Al /imma. 7usese ultimul lucru pe care l fcuse pentru ea nainte de a muri. %e&atunci, ea tia c tatl ei era pe moarte, aa c nu avusese inima s i se opun. ,oat educaia modern pe care o primise o fcea s&i doreasc s se opun demodatei tradiii copte a cstoriilor aranjate, ns spiritul n care fusese crescut, familia i biserica ei i erau mpotriv. /e resemnase. Cstoria cu Duraid nu se dovedise att de insuportabil pe ct se temuse ea. Ar fi putut fi c iar extrem de confortabil i de sa & tisfctoare, dac nu ar fi cunoscut niciodat dragostea romantic. ,otui, avusese o relaie cu David, cnd era la universitate. #l o aruncase n vrtejul iubirii, o fcuse s triasc delirul i, mai apoi, suferina unei inimi sfiiate, cnd o prsise ca s se nsoare cu blondul trandafir din Anglia care deinea aprobarea prinilor lui. l respecta i l plcea pe Duraid, ns, n unele nopi, trupul ei ardea de dorina unui corp la fel de ferm i de tn$r ca al ei care s o acopere. Duraid vorbea n continuare, iar ea nu ascultase nici un cu& vinel. )edeveni ns atent. & Am vorbit din nou cu ministrul, dar am impresia c nu m crede. %robabil c 'a oot l&a convins c snt nebun, zmbi cu tristee Duraid. 'a oot Buddabi era adjunctul lui ambiios i cu relaii importante. & +ricum, ministrul mi&a spus c guvernul nu mai dispune de fonduri i c va trebui s caut sponsori n strintate. Aa c am mai aruncat o privire pe lista posibililor sponsori i am selectat patru. !nul dintre ei e, bineneles, Bett0 -useum, dar nu mi&a plcut niciodat s lucrez cu o instituie mare i impersonal. %refer s am de&a face cu o singur persoan. /e iau mai repede decizii aa. 'imic din ce&i spunea nu constituia o noutate pentru ea, dar l asculta cu supunere. & /igur, mai e i Herr von /c iller. Are bani i subiectul l intereseaz, dar nu l cunosc ndeajuns ca s am ncredere deplin n el. 7cu o pauz, dar )o0an ascultase toate acele meditaii de attea ori, c tia dinainte ce avea s spun. & Dar americanul. # un colecionar celebru, i&o lu ea nainte. & %eter Cals e un brbat cu care e greu de lucrat. %asiunea lui de a acumula ct mai mult l face lipsit de orice scrupule. - nspimnt puin. & =i&atunci, cine&a mai rmas. ntreb ea. #l nu&i ddu nici un rspuns, ns amndoi tiau cine e acela, n sc imb, i ndrept din nou atenia spre materialul mprtiat pe masa de lucru. & %are att de nevinovat, de obinuit* !n sul de papirus, c& teva fotografii i carneele cu notie, o rtie scoas la impri mant. # greu de crezut ct de periculoase ar deveni n minile cui nu trebuie. Ai putea c iar s spui c snt mortale, oft el. Apoi, izbucni n rs( & Am nceput s&o iau razna. %oate c de vin e ora naintat. Ce zici, ne ntoarcem la treab. Avem destul timp s ne facem griji dup ce o s descifrm aradele pe care ni le&a nirat ticlosul sta btrn, ,aita, i o s terminm traducerea.D 5u fotografia aflat deasupra tuturor celorlalte din grmada din faa lui. #ra un extras din seciunea central a sulului. & # cum nu se poate mai prost c partea deteriorat a papirusului e c iar n locul sta. i lu oc elarii de citit i i&i puse pe nas, nainte s citeze cu voce tare( 8/nt multe trepte de urcat pe scara ce duce la locuina lui 4api. Cu mare greutate i dup multe strduine am ajuns la cea de& a doua treapt i n&am mers mai departe, cci acolo a primit prinul revelaia divin. n vis, tatl su, zeul&faraon trecut n nefiin, l&a vizitat i i&a poruncit( EAm fcut o cltorie spre inuturi ndeprtate i am obosit. Acesta e locul unde vreau s m odi nesc pentru venicieFGH Duraid i ddu oc elarii jos i i arunc o privire lui )o0an( & 8Cea de&a doua treapt9. Avem, pentru prima dat, o descriere foarte precis. ,aita nu mai ncearc s ne amgeasc, aa cum face de obicei. & / ne mai uitm o dat la fotografia luat prin satelit, suger )o0an i i trase n fa rtia lucioas. Duraid ocoli masa i rmase n picioare, n spatele ei. & Cel mai logic mi se pare ca elementul natural care s le stea n cale n defileu s fie un ir de praguri sau o cascad. Dac ar

fi vorba de cea de&a doua cascad, asta ar fi cam pe&aici & )o0an puse degetul pe fotografia prin satelit, ntr&un punct unde erpuirea ngust a rului strb$tea masivele ntunecate ale munilor n ambele pri. 3n acel moment, atenia i fu distras de ceva ce o fcu s i ridice oc ii. & Ascult* zise cu vocea ascuit brusc, n semn de alarm. & Ce&i. ridic i Duraid capul. & Cinele, rspunse ea. & ?avra aia afurisit, confirm el. mi d mereu comaruri noaptea, cu ltratul lui. -i&am zis de&attea ori c o s scap de el. C iar atunci, toate luminile se stinser. Cei doi r$maser mpietrii de uimire, n bezn. %$c$nitul molcom al generatorului diesel din opronul aflat n spatele crn& gului de palmieri ncetase. /e obinuiser att de tare cu zgomotul pe care l fcea noaptea, c$ nu i ddur seama de existena lui dect acum, cnd tcuse. +c ii lor se adaptar luminii slabe a stelelor ce intra prin uile terasei. Duraid travers ncperea i lu lampa cu ulei de pe raftul de lng u, pus acolo pentru astfel de ntmpl$ri neprevzute. + aprinse i i arunc lui )o0an o privire ncrcat de resemnare comic( & ,rebuie s cobor... & Duraid, l ntrerupse ea, cinele* Ascult i el pentru o clip, i expresia feei trda uoare semne de ngrijorare. Cinele amuise n bezna nopii. & /nt sigur c$ nu e cazul s ne alarmm, se ndrept el spre u. & Duraid, ai grij* strig dup el, fr un motiv anume. #l ridic nepstor din umeri i iei pe teras. #i i se pru, pre de o clip, c$ umbra viei de pe spalier se mic n adierea nocturn ce venea dinspre deert, ns nu se simea nici o briz. Apoi i ddu seama c o siluet omeneasc traversa iute i tcut lespezile terasei, apropiindu&se prin spate de Duraid, n timp ce acesta ocolea micul eleteu din mijlocul terasei pavate. & Duraid* strig s&l avertizeze, iar acesta se rsuci i ridic lampa. & Cine&i acolo. rcni el. Ce caui aici. 3ntrusul se apropia fr un cuvnt. 2emntul tradiional, dishdasha, lung pn&n pmnt, forma vrtejuri n jurul picioarelor, iar basmaua alb, ghutrah, i acoperea capul. Duraid vzu c$ individul i trsese colul basmalei peste fa, ca s i ascund trsturile. 3ntrusul sttea cu spatele la )o0an, aa c$ femeia nu vzu cuitul din mna dreapt, ns micarea braului ridicat pentru a&1 njung ia pe Duraid n stomac nu putea fi confundat. Duraid gemu de durere i lovitura l fcu s se aplece6 atacatorul scoase lama i vru s&o mai nfig o dat, ns, de aceast dat, Duraid ls lampa s cad i apuc mna care inea cuitul. !leiul din lamp se vrs i flacra se ridic n vlvtaie. Cei doi brbai se luptau pe ntuneric, dar )o0an zri o pat ntune & cat ce se ntindea pe partea din fa a cmii albe a soului ei. & 7ugi* url el la ea. Du&te* C eam ajutoare* 'u pot s$&1 mai in* Din cte tia ea, Duraid era o persoan blnd$, un brbat blajin, dedicat crilor i studiului. 2edea limpede c$ nu&i putea ine piept atacatorului. & Du&te* ,e rog* /alveaz&te, floricica mea* i ddea seama din tonul vocii c$ ncepeau s$&1 lase puterile, dar se inea cu disperare de braul n care intrusul inea cuitul. )msese paralizat din cauza ocului i a ne ot$rrii n acele cteva secunde fatale, ns acum se dezmetici i fugi ctre u. Cu puteri sporite de groaz i de nevoia de a aduce pe cineva care s$&1 ajute pe Duraid, travers terasa cu agilitatea unei pisici, n timp ce el l mpiedica pe atacator s i ain calea. /ri peste zidul jos de piatr i ajunse n crng, ct pe ce s$ nimereasc n braele celui de&al doilea brbat. Iip i se ntoarse s$&1 evite c iar n momentul n care degetele rsfirate ale acestuia i atinser faa6 aproape reui s scape, dar degetele lui i se prin & ser n bluza de bumbac. De aceast dat, vzu cuitul din mna atacatorului, sclipind argintiu la lumina stelelor, iar asta o mboldi s mai fac un efort. "umbacul se rupse n mna agresorului i ea se eliber, dar nu ndeajuns de repede ca s scape de lama ascuit. 3i simi nep tura pe bra i l lovi pe brbat cu toat fora pe care i&o ddeau panica i corpul ei tnr i puternic. /imi cum piciorul l izbete n locul moale din partea inferioar a corpului, cu o putere ce&i fcu genunc iul i glezna s vibreze, n timp ce atacatorul scoase un urlet i czu la pmnt. 7emeia o lu la fug printre palmieri, alergnd la nceput fr int i fr nici un sim al direciei. %ur i simplu fugea ct o i & neau picioarele, ct mai departe de locul acela. Apoi, treptat, izbuti s i nfrneze panica. /e uit napoi, dar nu zri pe nimeni care s o urmreasc. Cnd ajunse la malul lacului, ncetini, ca s i pstreze energia, i observ firiorul cald de snge care i se scurgea pe bra i&i picura de pe vrful degetelor. /e opri i&i sprijini spatele de trunc iul dur al unui palmier, n timp ce rupea o fie din bluza sfiat i i lega cu ea braul. ,remura att de tare din cauza ocului i a efortului, c pn i braul sntos ovia i se mica nendemnatic. i nnod banda jul improvizat cu dinii i cu mna sting, ncetinind sngerarea. 'u era sigur pe unde trebuia s&o apuce, pn cnd vzu luminia slab de la fereastra colibei Aliei, dincolo de cel mai apropiat canal de irigaie. /e desprinse de trunc iul palmierului i pomi spre ea. 'u fcuse mai mult de o sut de pai, cnd se auzi o voce

strignd n arab, dinspre dumbrava din spatele ei( & @usuf, ai dat de femeie. 3mediat, o lantern fulger n bezna din faa ei i o alt voce rspunse( & 'u, n&am vzut&o. %este doar cteva secunde )o0an ar fi dat nas n nas cu brbatul. /e ls pe vine i se uit disperat n jur. + alt lantern se apropia prin crngul din spatele ei, urmnd aceeai potec pe care o luase i ea. #ra, probabil, cel pe care l lovise, dar i d dea seama dup micarea fasciculului de lumin c$ i revenise i i recptase iueala i ndemnarea. #ra blocat din ambele pri, aa c se ntoarse pe malul lacului. %e&acolo era oseaua. Ar fi putut s dea peste vreo main ntrziat care trecea prin zon. i pierdu ec ilibrul pe terenul accidentat i czu, zgriindu&se i julindu&i genunc ii, dar sri iar n picioare i fugi mai departe. Cnd se mpiedic a doua oar, nimeri cu mna stng peste o piatr rotund i neted, de mri mea unei portocale. /e ridic i pstr piatra ca pe o arm care s&i dea un iluzoriu sentiment de siguran. "raul rnit ncepea s o doar, i doar ngrijorarea pentru soarta lui Duraid o fcea s continue. =tia c$ era grav rnit, pentru c$ vzuse direcia i fora loviturii de cuit. ,rebuia s gseasc un mijloc s$&1 ajute. n urma ei, cei doi brbai cu lanterne cercetau fiecare tufi din dumbrav i nu putea s&i pstreze avantajul pe care l avea fa de ei. + ajungeau din urm & i au zea cum strig unul la cellat. Ajunse, n cele din urm, la osea, i, cu un scncet de uurare, urc anul de scurgere spre suprafaa de prundi pal. i tre& murau n aa al picioarele, c$ de&abia mai putea merge, dar o porni n direcia satului. 'u ajunsese la prima curb, cnd zri dou faruri ndreptndu&se ncet spre ea, plpind printre palmieri. + lu$ la fug pe mijlocul oselei. & Ajutor* strig n arab. Ajutai&m$, v rog* -aina lu$ curba i, pn s fie orbit de faruri, vzu c e un 7iat mic, de culoare nc is. )$mase n mijlocul drumului, agitndu&i braele ca s&l opreasc pe ofer, n lumina farurilor, ca i cnd s&ar fi aflat pe scena unui teatru. 7iatul opri n faa ei i femeia alerg la portiera oferului, smucind de clan( & 2$ rog, trebuie s m$ ajutai... !a se desc ise dinspre interior cu atta for, c$ o fcu pe )o0an s se clatine. =oferul sri n strad i o apuc de nc eie tura minii rnite. + tr aa la 7iat i desc ise portiera din spate. & @usuf* "ac eet* strig spre crngul cufundat n bezn. Am pus mna pe ea* /e auzir strigtele de rspuns, iar lanternele se ntoarser n direcia lor. =oferul o fora s$ bage capul nuntru, ncercnd s$ o arunce pe banc eta din spate, cnd ea i ddu seama c$ mai inea nc piatra n mna sntoas. /e ntoarse ncet, i facu curaj, dup care izbi cu pumnul n care strngea piatra n capul brbatului, lovindu&1 drept n tmpl. 7r s mai scoat vreun sunet, acesta se prbui pe pietri, unde rmase nemicat. )o0an ls piatra din mn i o lu la fug pe osea ct o ineau picioarele, dar i ddu seama c$ se afla c iar n btaia fa& rurilor, care i luminau fiecare micare. /e auzeau din nou strigtele celor doi brbai din crng care ajunseser, aproape umr la umr, la oseaua din spatele ei. Aruncnd o privire peste umr, i zri pe amndoi apropiin& du&se rapid i nelese c singura ei ans era s$ ias de pe osea i s intre la adpostul ntunericului. /e ntoarse i se arunc de pe mal. /e trezi imediat cufundat pn la bru n apele lacului. Din cauza beznei i a zpcelii, i pierduse simul orientrii. 'u realizase c ajunsese n punctul unde oseaua ocolea digul de la marginea apei. =tia c$ nu avea timp s$ urce napoi pe osea, dar i c$ naintea ei se ntindeau plcuri dese de papirus i de stufri, care i puteau servi ca adpost. naint cu greu prin ap, pn simi c fundul lacului i alunec brusc de sub picioare i se vzu silit s noate. ncerc un bras ciudat, stnjenit de fuste i de braul rnit. C iar i aa, micrile ei ncete i furie nu creau aproape nici o tulburare a suprafeei lacului i, pn s$ ajung brbaii de la osea pn$ n locul unde coborse ea de pe mal, )o0an era deja n mijlocul unui mnunc i de stuf. 3ntr n stufri i se ls alunece n ap. nainte ca nrile s$&i fie acoperite, simi cum degetele de la picioare ating mlul moale de pe fundul lacului. )mase acolo f$r$ s$ fac nici un zgomot, l$sndu&i doar vrful capului la suprafa, cu faa ntoars n direcia opus$ malului. =tia c$ prul ei negru nu avea s$ reflecte lumina lanternelor care examinau apa. Cu toate c apa i venea peste urec i, auzea vocile agitate ale brbailor de pe osea. Acetia i ndreptaser lanternele ctre ap i ncercau s$ lumineze stufriul, n cutarea ei. %re de o clip, una dintre raze i juc$ deasupra capului i ea trase adnc aer n piept, gata s$ se scufunde, cnd raza i sc imb direcia i nelese c$ nu o observaser. 7aptul c nu o vzuser nici mcar la lumina direct a lanternelor i ddu curaj s i ridice uor capul, pn izbuti s i scoat o urec e din ap i s$ deslueasc vocile. 2orbeau arbete i recunotea glasul celui pe nume "ac eet. %rea s fie eful celorlali, pentru c el mprea ordinele( & "ag&te&n ap, @usuf, i scoate&o pe trf de&acolo* #a l auzi pe @usuf cum se las n jos i alunec, pn cnd lovete apa cu un plescit. & -ai departe* i porunci "ac eet. Acolo, n stufriul la, pe care&1 luminez cu lanterna. & # prea adnc$ apa. =tii c nu pot s not. + s&mi vin peste cap. & Acolo* C iar n faa ta* %rintre trestiile alea. i vd capul, l ncuraj$ "ac eet, iar )o0an se temu c i dibuiser$ ascunziul. /e scufund ct putu de adnc.

@usuf mproca din greu cu ap n jurul lui, ndreptndu&se spre locul unde ea sttea ascuns n stufri, cnd, dintr&o dat, se pomi o micare agitat, care l fcu pn i pe @usuf s tresar. -Djinns! Dumnezeu s m apere* rcni el, n timp ce un stol de rae aciuate pe lac se nl brusc, lansndu&se cu un zgomot puternic de aripi spre vzdu ul ntunecat. @usuf pomi napoi spre mal i nici una dintre ameninrile lui "ac eet nu putu s$&1 fac s i continue vntoarea. & 7emeia nu e aa de important ca papirusul, protest el, suind malul ce ddea n osea. 7$r$ el, nu vedem nici un ban. +ri& cum, tim cum s$ dm de ea mai ncolo. Jntorcnd puin capul, )o0an vzu lanternele micndu&se napoi, pe osea, ctre 7iatul parcat, ale crui faruri erau nc aprinse. Auzi cum snt trntite portierele, apoi cum e turat motorul i maina pleac spre vil. #ra prea tulburat i ngrozit ca s$ fac vreo tentativ de a&i prsi ascunztoarea /e temea c l lsaser pe unul dintre ei s atepte s&i fac apariia pe osea. )$mase n vrful picioarelor, cu apa pn$ la nivelul buzelor, tremurnd mai mult de oc dect de frig, ot$rt$ s$ atepte rsritul soarelui, nainte s se mite de&acolo. Abia mult mai trziu, cnd vzu scnteierea focului care lumina vzdu ul i limbile flcrilor erpuind printre palmieri, uit de grija pentru propria persoan i se tr la mal. ngenunc e n noroiul de la marginea apei, tremurnd i r& suflnd din greu, slbit din cauza ocului, a sngelui pierdut i a fricii, i cercet cu privirea flcrile ce se zreau prin vlul prului ei des i al apei care i intra n oc i. & 2ila* opti ea. Duraid* Dumnezeule, nu* 'u* /e sili s$ se ridice i porni cu pai ovielnici spre casa n flcri.

ac eet opri motorul i stinse farurile 7iatului, nainte s$ ajung pe aleea ce ducea la vil i ls maina sub teras. 3eir toi trei din 7iat i urcar treptele de piatr pn pe terasa pavat cu dale. Corpul lui Duraid zcea tot acolo, lng e& leteu, unde l lsase "ac eet. ,recur pe lng el fr s&i arunce nici o privire i se duser ntins n biroul acestuia. "ac eet puse peKmas$ geanta ieftin din nailon pe care o cra dup el( & Am pierdut i&aa destul de mult timp. ,rebuie s&i dm btaie. & @usuf e de vin, protest oferul 7iatului. A lsat femeia s&i scape printre degete. & Ai avut i tu ocazia s pui mna pe ea pe osea, se stropi @usuf. '&ai fost mai breaz dect mine. & Ajunge* i potoli "ac eet pe amndoi. Dac vrei s$ vedei vreun ban, ar fi bine s nu mai facei nici o greeal de&acum ncolo. Cu ajutorul lanternei, "ac eet descoperi sulul care rmsese n capul mesei. & Lsta e & era sigur, cci i fusese artat o fotografie de&a lui, aa c$ nu avea cum s$ greeasc. 2or totul & arta i fotogra fiile. =i crile, rtiile, tot ce e pe masa i la care ei lucrau. /$ nu lsai nimic* /trnser$ rapid totul n geant i "ac eet trase fermoarul( & Acum s$ ne ocupm de Doktari. Aducei&1 aici* Ceilali doi ieir pe teras i se aplecar deasupra corpului. l apuc fiecare de cte o glezn i l trr$ pe toat$ terasa, ca s$&1 bage n birou. Ceafa lui Duraid se lovi de treapta de piatr de la intrare i sngele desen o dr umed i alunecoas pe lespezile ce sclipeau la lumina lanternei. & Adu lampa* ordon "ac eet, iar @usuf se ntoarse pe teras i culese lampa cu ulei din locul unde o scpase Duraid. 7lacra se stinsese. "ac eet duse obiectul la urec e i l scutur. & # plin, remarc satisfcut i deurub capacul. "ine, se adres celorlali, ducei geanta la main* n timp ce acetia se grbeau s&i execute ordinul, "ac eet stropi cu ulei de parafin cmaa i pantalonii lui Duraid, apoi se duse la rafturi i vrs restul combustibilului peste crile i manuscrisele nesate acolo. Arunc lampa goal i cut cutia de c ibrituri de sub dishdasha. Aprinse un c ibrit i l apropie de dra de ulei de parafin ce se scurgea pe bibliotec. 5emnul se aprinse imediat, iar flcrile se rspndir n sus, ndoind i nnegrind marginile manuscriselor. "rbatul se ndeprt i se ntoarse la locul unde zcea Duraid. Aprinse nc un c ibrit, pe care l ls s$ cad pe cmaa scldat n snge i ulei de parafin. + perdea de flcri albastre dans pe pieptul lui Duraid. Culoarea se sc imb atunci cnd flcrile ncepur s devoreze bumbacul cmii i carnea de sub material. Acestea devenir portocalii, iar din vrful limbilor lor unduitoare un fum cenuiu se ncolcea n spirale. "ac eet alerg la u, travers n goan terasa i cobor treptele. Cnd se urc pe banc eta din spate a 7iatului, oferul demar n tromb i cobor pe alee.

"

urerea l fcu pe Duraid s$ se trezeasc. Doar o suferin att de intens reuise s$ l aduc napoi din locul acela ndeprtat unde se rtcise, la otarul dintre via i moarte. Bemu. %rimul lucru de care i ddu seama cnd i recpt cunotina era mirosul propriului corp n flcri6 apoi agonia l izbi cu toat fora. !n tremur violent i cuprinse tot trupul, fcndu&1 s$ desc id oc ii i s se uite n jos, s vad ce&i cu el. 2emintele i se nnegreau i fumegau, iar durerea nu se compara cu nici o alt senzaie pe care&i fusese dat s&o triasc vreo& dat. 2ag, realiz c$ toat odaia era cuprins de flcri. 7umul i valurile de cldur l inundau, aa c$ de&abia reuea s$ mai dis & ting conturul uii. /uferina era att de cumplit, c&i dorea s$ se termine totul. i dorea s moar n acel moment, s$ nu fie nevoit s$ mai suporte nimic. Atunci, i aduse aminte de )o0an. ncerc s$&i rosteasc numele, dar de pe buzele arse i nnegrite nu iei nici un sunet. 'umai gndul la ea i ddu puterea s$ se mite. /e rostogoli o dat i aria i atac spatele, care, pn$ n momentul acela, fusese protejat. /coase un geamt puternic i se rostogoli nc o dat, apropiindu&se puin de u. 7iecare micare nsemna un efort uria i&i ducea agonia n pragul paroxismului, dar, cnd se rostogoli din nou pe spate, i ddu seama c o gur de aer proaspt intra pe ua desc is ali& mentnd flcrile. i umplu ct putu de mult plmnii cu aerul dulce al deertului i se mai nvior, ndeajuns ct s$ se trasc$ dincolo de prag i s$ ating lespezile rcoroase ale terasei. 4ainele i trupul nc i erau cuprinse de flcri. /e lovi uor peste piept, ncercnd s$ sting focul, ns minile i se transfor & maser n g eare negre, aprinse. Atunci i aminti de eleteu. Bndul c$ i&ar putea cufunda trupul c inuit n apa rece i ddu fora s$ mai fac un ultim efort( se tr i se rsuci pe dale pn$ acolo, precum un arpe cu ira spinrii zdrobit. -irosul neptor al crnii ce nc ardea l sufoc i l fcu s$ tueasc de cteva ori, dar se nc$p$n$ s$ se trasc$ mai de parte. Cnd se rostogoli cu un plescit n eleteu simi cum buci din corpul lui fript r$mn lipite de cornia de piatr. /e auzi un fit i norul alb de abur ce se ridic din carnea ncins i ntunec vederea i, pentru cteva secunde, crezu c$ a orbit. Apa rece n care& i scufundase carnea jupuit i ncins l aduse n pragul agoniei, f$cndu&1 s&i piard cunotina. Cnd reveni la realitate, nl capul i, prin norii negri de fum, zri o siluet care se cltina pe treptele din captul cellalt al terasei, dinspre grdin. %e moment, i trecu prin cap c$ era o fantom din comarul lui, dar cnd flcrile ce mistuiau vila i luminar faa, o recu noscu pe )o0an. %rul ei lung i atma nclcit peste fa, ainele i erau sfiate, mustind a ap din lac i ptate de noroi i alge verzi. Avea mna dreapt nfurat n nite zdrene pline de noroi, prin care rzbtea sngele, roz din cauza apei. #a nu&1 vzu. /e opri n mijlocul terasei i rmase cu oc ii plini de groaz la odaia n flcri. #ra oare Duraid nuntru. %omi ctre cas, ns aria era ca un zid i o fcu s$ ncremeneasc pe loc. n clipa aceea, acoperiul se prbui, trimind o coloan bubuitoare de scntei i flcri n naltul cerului. #a se ddu napoi, punndu&i mna n fa ca s$ se protejeze. Duraid ncerc s$ o strige, dar din gtul uscat de fum nu ieea nici un sunet. )o0an se ndeprt i ncepu s coboare treptele. #l i ddu seama c$ se ducea, probabil, s caute ajutor. Duraid fcu un efort uria i reui s scoat printre buzele negre i acoperite de bici un croncnit ca de cioar. )o0an se rsuci pe clcie, l fix cu privirea i scoase un ipt. Capul lui nu mai avea nimic omenesc. %$rul i se prlise i dispruse i fii de piele i atmau pe obraji i brbie. "uci de came vie se vedeau prin masca de crust neagr. 7emeia se ddu napoi, ca i cnd ar fi fost n faa unui monstru idos. & )o0an, croncni el, cu o voce aproape imposibil de recunoscut. nl o mn$ spre ea, ca o c emare, iar ea alerg la eleteu i apuc mna ntins. & n numele 7ecioarei, ce i&au fcut. suspin ea, dar, cnd vru s$ l trag din ap, pielea se jupui i ea r$mase cu bucata aceea, ce semna cu o m$nu oribil de c irurgie n mn$, dezvelindu&i degetele sngernde i acoperite de carne vie. )o0an czu n genunc i lng corni i se aplec s$ l ia n brae. =tia c$ nu avea cum s$&1 ridice fr s$ i nruteasc sta & rea. ,ot ce putea s$ fac era s$ l in n brae i s$ ncerce s$ i ofere puin alinare. i ddea seama c$ acela era sfritul & nimeni nu ar fi putut s$ supravieuiasc unor asemenea rni nfiortoare. & + s vin n curnd i ajutoarele, i opti pe arbete. ,rebuie s$ fi vzut cineva flcrile. Curaj, brbate, trebuie s$ apar ajutoarele* #l se zvrcolea, cuprins de convulsii, n braele ei, torturat de rnile mortale i sfiiat de efortul de a spune ceva. & %apirusul. de&abia se auzi. )o0an ridic oc ii spre dezastrul care le cuprinsese casa i cltin din cap( & /&a dus. # ars sau furat. & / nu renuni la el, bolborosi el. ,oat munca noastr... & /&a dus, repet ea. 'imeni n&o s$ ne cread fr... & 'u* protest el cu voce slab, dar otrt$. %entru mine, ultima mea... & 'u spune asta, l implor ea. + s$ te faci bine. & %romite&mi, i ceru el. %romite&mi* & 'u avem nici un sponsor. /nt singur. 'u pot s$ fac asta singur. & 4arper* spuse el. )o0an se apropiase att de tare, c$ atingea cu urec ea buzele lui arse.

10

& 4arper, repet el. !n om... puternic... tare... detept... i atunci l nelese. 4arper, firete, era cel de&al patrulea i ultimul nume de pe lista lui cu sponsori. Cu toate c$ era ultimul pe list, ea tiuse dintotdeauna c$ ordinea preferinelor lui Duraid era invers. 'ic olas Muenton&4arper era prima lui alegere. 2orbise adesea despre el cu respect i cldur i, cteodat$, c iar cu veneraie. & Dar ce s$&i spun. 'ici nu m cunoate. Cum s$&1 conving. Al aptelea papirus a disprut. & Ai ncredere n el, opti el. +m bun. Ai ncredere... /e simea n glasul lui c$ era o rugminte teribil. Atunci ea i aminti de carneelul cu notie din apartamentul lor de la Bise , de la marginea capitalei, Cairo, i de materialul despre ,aita din memoria computerului ei. 'u era totul pierdut. & Da, confirm ea, i promit, brbate, i promit* C iar dac trsturile mutilate nu erau n stare s$ redea nici o expresie a sentimentelor omeneti, se simi ecoul slab al mp & crii n vocea lui, cnd murmur( 87loricica mea9. Apoi, ls capul s$&i cad n piept i muri n braele ei. /tenii o gsir pe )o0an n aceeai poziie, ngenunc eat lng ap, inndu&1 n brae i optindu&i vorbe de ncurajare. ntre timp, flcrile sczuser n intensitate i lumina slab a zorilor le fcea s$ par tot mai terse.

oi membrii din conducerea muzeului i de la Departamentul Antic itilor asistar la slujba de nmormntare din biserica aflat n oaz. %n$ i Atalan Abou /in, ministrul Culturii i ,urismului, care fusese superiorul lui Duraid, sosise de la Cairo n -ercedesul oficial, de culoare neagr, dotat cu aer condiionat. /e aezase n spatele lui )o0an i, cu toate c era musulman, se alturase corului ce ddea rspunsurile n cadrul slujbei. 'a oot Buddabi sttea lng unc iul su. -ama lui 'a oot era sora mai mic a ministrului, lucru care, dup cum remarcase cu sarcasm Duraid, compensa din plin lipsa de caliti sau experien a nepotului n domeniul ar eologiei, ca i incapacitatea lui ca administrator. Afar, ncepuse zduful. ,emperatura depea treizeci de grade i pn i atmosfera din biserica ntunecoas de rit copt de & venise nbuitoare. )o0an simea c se sufoc n norii groi de fum de tmie, ameit i de zumzitul monoton al preotului n negru, care intona cuvintele slujbei strvec i. Copcile de la braul drept o ineau i o ardeau i, de fiecare dat cnd i arunca privirea spre cociugul lung i negru, din faa altarului mpodobit i aurit, imaginea ngrozitoare a capului c el i prlit al lui Duraid i aprea n faa oc ilor, fcnd&o s$ se clatine pe scaun6 trebui s$ se in de el ca s$ nu se prbueasc. n cele din urm se sfri totul i )o0an reui s$&i gseasc evadarea n aerul de afar i sub soarele deertului. ndatoririle ei ns nu se terminasem. 7iind persoana cea mai apropiat de cel decedai, locul ei era imediat n urma cociugului, n proce siunea ce ducea la cimitirul dintre pilcurile de palmieri, unde rudele lui Duraid l ateptau ca s$ l aeze s$ se odi neasc n cavoul familiei. nainte s se ntoarc la Cairo, Atalan Abou /in veni s&i strng mna i s i spun cteva cuvinte de condoleane( & Ce lucru ngrozitor, )o0an* 5&am contactat personal pe ministrul de 3nterne. 2or pune mna pe animalele responsabile de mr$via asta, crede&m* %oi s te ntorci la muzeu n clipa cnd te simi n stare, o asigur el. & 2oi fi la birou luni, rspunse ea. #l i scoase agenda de buzunar din jac eta costumului nc is, la dou rnduri. + consult i i fcu o noti, nainte s se uite din nou la vduv( & Atunci, treci s$ m vezi la minister dup&amiaz$. 5a patru, preciz el. Acestea fiind zise, se ndrept spre -ercedesul care l atepta, n timp ce 'a oot Buddabi veni la ea s$ i strng$ mna. Dei avea tenul livid i dedesubtul oc ilor negri se vedeau cteva pete de culoarea cafelei, era un om nalt, elegant, cu pr des i ondulat i dini de un alb strlucitor. %urta un costum croit impecabil i emana un uor parfum de colonie scump. Avea o min grav i trist. & A fost un om bun. i purtam lui Duraid cea mai mare stim, o asigur pe )o0an, care ddu uor din cap, fr s rspund minciunii sfruntate. Duraid i adjunctul su nu se ng ieau unul pe cellalt. 5ui 'a oot nu i se permisese s$ lucreze la descifrarea papirusurilor lui ,aita6 i se interzisese n special accesul la cel de&al aptelea sul, iar acesta era un puternic motiv de vrjmie ntre cei doi. & /per c$ o s&i depui candidatura pentru postul de director, )o0an, i zise. Ai toate calitile care s$ te recomande pentru asta. & -ulumesc, 'a oot, eti foarte amabil. '&am avut timp s$ m gndesc la ce voi face, dar tu nu&i depui candidatura. & 7irete* confirm el. Dar asta nu nseamn c$ trebuie s$ fiu singurul candidat. %oate c&o s$&mi sufli postul de sub nas, i acord el un zmbet de complezen. =tia c$ se afl n lumea arab, unde femeile nu se bucur de prea multe drepturi, i&apoi, el era nepotul ministrului. 'a oot era ct se poate de contient c$ sorii l favorizau. & %rieteni n rivalitate. ntreb. & %rieteni, cel puin, surise ea trist. + s am nevoie de ct mai muli pe viitor.

11

& =tii c$ ai muli prieteni. ,oat lumea din departament te ndrgete, )o0an* Cel puin asta era adevrat, presupunea ea. & %ot s$ te duc cu maina n Cairo. continu el pe acelai ton amabil. /nt sigur c unc iul n&ar avea nimic mpotriv. & -ulumesc, 'a oot, dar maina mea e&aici i trebuie s$ r$& mn n oaz, n seara asta, ca s$ rezolv unele dintre problemele lsate de Duraid. /pusese o minciun. Avea de gnd s$ se duc la apartamentul din Bise c iar n acea sear, dar, din motive de care nici m car ea nu era sigur, nu dorea ca 'a oot s i cunoasc planurile. & Atunci, ne vedem luni, la muzeu. )o0an prsi oaza de cum reui s scape de rude, prieteni de familie i steni, dintre care muli lucraser pentru familia lui Duraid cea mai mare parte a vieii. /e simea amorit i izolat, aa c$ toate condoleanele i predicile pioase i se preau fr noi & m i nu&i aduceau nici o alinare. C iar i la ora aceea naintat, oseaua ce traversa deertul era aglomerat, iruri de maini circulnd constant n ambele di& recii, pentru c$ a doua zi era vineri, dup care venea sabatul. i eliber braul rnit din suportul de la gt i descoperi c$ nu o m & piedic prea mult la condus. )euea s$ scoat un timp destul de bun. C iar i aa, abia pe la cinci dup&amiaza ajunse s$ disting pe fundalul cafeniu&rocat al deertului linia verde ce marca nceputul fiei nguste de p$mnt irigat i cultivat de&a lungul 'ilului, marea arter a #giptului. Ca de obicei, traficul deveni tot mai aglomerat, pe msur ce se apropia de capital, i se lsase deja ntunericul, cnd ajunse la blocul de apartamente din Bise , de unde se vedeau att fluviul ct i acele mree monumente de piatr ce se nlau cu atta mndrie spre cerul nstelat i care erau pentru ea simbolul inimii i al istoriei $rii ei. 5s vec iul )enault verde al lui Duraid n parcarea subteran a cldirii i lu$ liftul pn$ la ultimul etaj. Descuie i nlemni n pragul uii. /alonaul fusese ntors pe dos & pn$ i carpetele fuseser ridicate i tablourile de pe perei rupte. nmrmurit, se strecur printre buci de mobil distrus i obiecte decorative sparte. Arunc o privire n dormitor, n timp ce traversa olul, i descoperi c nici acesta nu scpase furiei agresorului. 4ainele ei i ale lui Duraid erau mprtiate pe toat podeaua, iar uile dulapurilor se cscau larg. !na dintre ele era c iar smuls din balamale. %atul era rsturnat, cearafurile i per& nele aruncate ct colo. Cutiile i sticluele cu produse cosmetice i parfumuri din baie fuseser sparte, iar mirosul era att de puternic, nct te ameea, iar )o0an nu se simea n stare s intre acolo. =tia prea bine ce avea s$ gseasc. n sc imb, se ndrept spre ncperea spaioas pe care o folosiser drept birou i atelier de cercetare. n aosul de&acolo, primul lucru pe care i czur oc ii i pentru care simi un regret profund fu setul de a antic, druit de Duraid drept cadou de nunt. ,abla cu ptrele de marmur neagr i filde fusese spart n dou, iar piesele aruncate prin toate colurile, cu o violen rzbuntoare i inutil. /e aplec i culese de jos regina alb( avea capul smuls. Iinnd regina n mna sntoas, se duse ca o somnambul la biroul de sub fereastr. Computerul ei era devastat. /prseser ecranul i ciopriser$ unitatea principal cu ceva ce prea a fi un topor. i ddu seama dintr&o privire c nu mai avea cum s re & cupereze nici o informaie din memorie6 nu putea fi reparat. /e uit n serarul unde i inea disc etele. =i acesta, ca i celelalte sertare, fusese smuls i trntit de podea. #rau toate goale, firete6 o dat cu disc etele, dispruser i carneelele, i fotografiile. !ltimele ei legturi cu cel de&al aptelea papirus se pierdu& ser. Dup trei ani de cercetri, dovezile pe care le avusese se duseser pe apa smbetei. /e prbui pe podea, ca un om btut i ajuns la captul puterilor. "raul ncepuse s o doar iar i se simea singur i vul& nerabil, cum nu mai fusese niciodat n toat viaa ei. 'u crezuse c$ Duraid avea s$ i lipseasc att de mult. !merii nce pur s$&i tresalte i simi cum o podidesc lacrimile, inute aa de bine n fru pn$ atunci. ncerc s$ i le st$pneasc$, dar i ardeau pleoapele, i atunci le ls s$ curg n voie. )mase printre ruinele vieii ei i plnse pn$ cnd i se uscar$ toate lacrimile, dup care se ncovrig pe covorul plin de resturi i se ls furat de somnul epuizrii i al disperrii.

n luni diminea, reuise s&i pun puin ordine n via. %oliia venise la apartament i i luase o declaraie, dup care )o0an curase mizeria din cas. 5ipise pn i capul reginei albe. Cnd prsi apartamentul i urc n )enaultul verde, i simea braul mai uor i, c iar dac nu era prea vesel, cel puin se simea mai optimist, sigur de ce avea de fcut. Ajuns la muzeu, se duse direct la biroul lui Duraid i se enerv cnd vzu c$ 'a oot i&o luase nainte. Acesta i supraveg ea pe doi gardieni care strngeau obiectele personale ale lui Duraid. & Ai fi putut da dovad de atta consideraie, nct s$ m lai pe mine s fac asta* i spuse pe un ton tios, la care el i rspunse cu un rnjet cuceritor( & mi pare ru, )o0an* -&am gndit c pot s te ajut. 7uma un trabuc gros, turcesc, a crui arom greoaie, de mosc, )o0an o detesta. /e duse la biroul soului ei i desc ise sertarul din dreapta, sus(

12

& Aici era agenda soului meu. Acum a disprut. Ai vzut&o cumva. & 'u, n sertarul la nu era nimic, se uit 'a oot pentru confirmare la cei doi gardieni, care i trir picioarele i cltinar din cap. 8'ici nu mai conteaz$9, se gndi ea. Agenda nu coninea lucruri de interes vital. Duraid se bazase ntotdeauna pe ea pentru nregistrarea i stocarea datelor importante i majoritatea acestora se aflaser n memoria computerului. & -ulumesc, 'a oot* l concedie ea. Am s$ termin eu ce mai e de fcut aici. 'u vreau s$ te in din treab. & Dac ai nevoie de ajutor, )o0an, te rog s&mi spui* =i cu asta se nclin uor i o prsi. 'u&i trebui mult timp s$ termine treaba n biroul lui Duraid. i puse pe cei doi paznici s$ care cutiile cu lucrurile lui la ea n birou i s le aeze una peste alta, sprijinite de perete. %n la prnz, se ocup cu punerea n ordinea a propriilor afaceri i, cnd termin, vzu c$ mai avea o or la dispoziie, pn$ la ntlnirea cu Atalan Abou /in. Dac voia s respecte promisiunea fcut lui Duraid, atunci avea s lipseasc pentru o vreme. Dorind s&i ia r$mas&bun de la toate comorile ei preferate, cobor n seciunea desc is marelui public din uriaa cldire. 5unea era o zi aglomerat, iar slile cu exponate erau nesate cu grupuri de turiti. /e ngrmdeau cu toii n spatele g izilor, precum turma care&i urmeaz pstorul. /e ng esuiau n jurul celor mai faimoase exponate i ascultau cum g izii i recitau discursurile nvate pe dinafar n toate limbile din ,umul "abei. ncperile de la etajul al doilea, ce conineau tezaurul lui ,utanA amon, era att de aglomerate, c trebui s$ i scurteze vi zita acolo. )eui s ajung la caseta n care era expus minunata masc mortuar din aur a copilului&faraon. Aa cum se ntmpla de fiecare dat, mreia i vraja ei o fcur s respire mai greu, iar btile inimii i se nteir. ,otui, n timp ce sttea acolo, ng ion & tit de dou turiste de vrst mijlocie, asudate i cu piepturi largi, nu putu s nu se ntrebe, aa cum o fcuse de&attea ori pn atunci, ce bogii trebuie s$ se fi gsit n mormntul marilor )amses, dac un asemenea regior nesemnificativ se dusese pe lumea cealalt cu o astfel de minune a creaiei peste faa mumificat. )amses al 33&lea, cel mai mre din familia regilor cu acel nume, domnise timp de aizeci i apte de ani i petrecuse toate acele decenii acu& mulnd comori funerare din vastele teritorii cucerite. )o0an se duse apoi s$ i aduc omagiul b$trnului rege. Dup treizeci de secole, )amses al 33&lea dormea somnul de veci cu o expresie senin i gnditoare pe trsturile coluroase. %ielea avea o strlucire uoar, ca de marmur. =uviele rzlee de p$r blond erau vopsite cu henna. -inile, vopsite cu aceeai substan, erau lungi, subiri i elegante. Cu toate acestea, era n velit doar ntr& un vemnt simplu, de in. ?efuitorii de morminte desf$cuser$ pn$ i bandajele n care fusese nfurat mumia, ca s$ pun mna pe amuletele i scarabeii dintre crpele de in, aa c$ trupul i era aproape gol. Cnd fuseser descoperite aceste r mie, n 1;;1, n petera din stnc$ de la Deir #l "a ari, unde erau ascunse mumiile regale, doar bucica de papirus de pe pieptul mumiei i atesta descendena. #xista, probabil, o moral n toate astea, presupunea ea, dar, n timp ce sttea n faa acestor rmie jalnice, se ntreba, nc o dat, dup cum fcuse de&attea ori mpreun cu Duraid, dac scribul ,aita spusese adevrul, dac undeva, departe, n slbticia munilor Africii, mai exista un alt mare faraon care dormea netulburat, nconjurat de comorile sale, rmase intacte. 'umai ideea era de ajuns s$ o fac s se nfioare de emoie i s$&i fac pielea ca de gin la rdcina prului negru de pe ceaf. & Ii&am fcut o promisiune, brbate, opti n arab. Am s&o ndeplinesc pentru tine i n amintirea ta, cci tu ai fost desc i & ztorul de drumuri. /e uit la ceasul de la mn$ n timp ce cobora scara principal. -ai avea un sfert de or pn$ la ntlnirea cu ministrul i tia prea bine cum avea s i petreac timpul rmas la dispoziie. Avea s viziteze un exponat aflat ntr&una dintre slile laterale, mai puin frecventate. B izii muzeului i ndrumau rareori turitii n partea aceea i, dac o fceau, era din dorina de a scurta drumul pn la statuia lui Amen otep. )o0an se opri n faa unei vitrine ce ajungea din podea pn la tavanul slii nguste. #ra nesat cu artefacte mrunte, unelte i arme, amulete, vase i ustensile, dintre care cea mai recent era din timpul dinastiei 'oului )egat, n jurul anului 11<< .4r., pe cnd cea mai vec e supravieuise perioadei ntunecate a 2ec iului )egat, n urm cu aproape cinci mii de ani. Catalogarea acestor fragmente de tezaur era rudimentar. -ulte dintre obiecte nici nu erau descrise. 3n colul cel mai ndeprtat, pe raftul de sus, erau expuse bijuterii, inele i sigilii. 5ng fiecare sigiliu era o bucat de cear, pe care era imprimat semnul fiecruia dintre ele. )o0an ngenunc e s$ examineze mai ndeaproape unul dintre aceste artefacte. -icul sigiliu din lapislazuli, aflat n mijlo cul celorlalte obiecte, era superb sculptat. n antic itate, piatra de lapis constituia un material rar i preios, care nu se gsea n stare natural n 3mperiul #giptean. 3mprimarea n cear nfia un oim cu o arip frnt$, iar )o0an putea s$ citeasc fr efort inscripia de dedesubt( ,A3,A, /C)3"!5 -L)#I#3 )#B3'#. #ra sigur c e vorba de acelai om, pentru c ,aita folosise simbolul oimului mutilat drept autograf i n papirusuri. /e n & treba cine i unde gsise flecuteul acela. %robabil c nite rani l furaser din mormntul pierdut al btrnului sclav i scrib, dar n&avea cum s afle niciodat cu certitudine. & i bai joc de mine, ,aita. / fie asta doar o fars pe care ai pus&o bine la punct. )zi de mine pn$ i&acum, din mormn tul tu netiut de nimeni. /e apropie i mai mult, pn$ atinse cu fruntea geamul rece( & mi eti prieten, ,aita, sau duman necrutor. /e ridic i&i scutur praful de pe fust.

13

& + s vedem. + s intru cu tine n joc i mai vedem noi cine ctig la sfrit, i promise ea.

inistrul n&o ls s$ atepte dect vreo cteva minute, pn ce secretarul o conduse n cabinetul lui. Atalan Abou /in purta un costum de culoare nc is, din mtase lucitoare, i sttea la birou, cu toate c$ )o0an tia c prefera un ve& mnt mai comod i o pern aezat pe carpetele de pe podea. #l i nelese nedumerirea mut i zmbi stnjenit( & Am o ntlnire cu nite americani ceva mai trziu. l plcea. 7usese ntotdeauna nelegtor cu ea i lui i datora slujba de la muzeu. -ajoritatea brbailor ar fi refuzat cererea lui Duraid de a avea o femeie pe post de asistent, mai ales c$ era vorba de propria soie. + ntreb de sntate, iar ea i art braul bandajat( & mi scot copcile peste zece zile. !rm o discuie politicoas despre diverse lucruri nensemnate. Doar occidentalii puteau fi att de lipsii de tact, nct s$ treac direct la miezul problemei. ,otui, ca s l scape de o situaie jenant, )o0an profit de prima ocazie ca s$&i spun( & /imt c am nevoie de ceva timp n care s fiu singur, s m ocup de mine. ,rebuie s&mi revin dup pierderea suferit i s$ m$ otrsc ce am de fcut de&acum nainte, fiindc snt vduv. 2&a fi recunosctoare dac mi&ai aproba cererea de a&mi lua un concediu fr plat de cel puin ase luni. 2reau s$ plec s stau n Anglia, cu mama. Atalan i exprim sincer ngrijorarea, dar o rug( & /$ nu ne prseti prea mult timp, te rog* -unca pe care o faci aici e nepreuit. Avem nevoie de tine s continui treaba nceput de Duraid. 'u reui totui s&i ascund pe deplin sentimentul de uurare. #a tia c$ se ateptase s$ i depun candidatura pentru postul de director. %robabil c discutase cu nepotul lui despre asta. 'umai c el era un om prea drgu ca s$&i fac plcere s$ o anune c nu fusese aleas pentru acea funcie. 5ucrurile ncepuser s se sc imbe i n #gipt, femeile ieeau din tiparele tradiionale, ns nu att de rapid. =tiau amndoi c$ postul de director trebuia s$ fie ocupat de 'a oot Buddabi. Atalan o conduse pn la ua cabinetului strngndu&i mna la desprire i, pe cnd cobora cu liftul, ea se simi cuprins de un sentiment de uurare i de eliberare. 5sase )enaultul la soare, n parcarea ministerului. Cnd desc ise portiera, nuntru aerul era att de ncins, c se putea coace pine. 5s toate geamurile i vntur portiera ca s foreze aerul ncins s ias, dar locul oferului tot i ardea coapsele atunci cnd se aez n spatele volanului. De cum iei pe poart, fu ng iit de furnicarul traficului din Cairo. /e tr n urma unui autobuz aglomerat care, la intervale regulate, emana cte un nor de fum albastru ce nvluia )enaultul. %roblema traficului prea s fie una dintre cele fr soluie. #rau att de puine locuri de parcare, nct autove iculele opreau n iruri paralele de cte trei sau patru la marginea oselei, strangu& lnd circulaia din centru la o singur band. Cnd autobuzul din fa frn i o oblig i pe ea s se opreasc, )o0an zmbi, aducndu&i aminte de gluma vec e ce spunea c unii oferi care parcaser lng bordur erau nevoii s&i abandoneze acolo mainile, pentru c$ nu aveau s$ fie nicio dat n stare s$ le scoat din blocaj. %oate c$ era acolo un sm& bure de adevr, pentru c$ unele dintre ve iculele pe care le vedea nu fuseser micate de s$pt$mni ntregi. %arbrizele erau complet acoperite de praf i multe dintre ele aveau roile dezumflate. i arunc privirea n oglinda retrovizoare. !n taxi oprise doar la civa centimetri de bara ei de protecie i, n spatele lui, circulaia era blocat. 'umai motociciitii mai aveau libertate de micare. C iar n timp ce se uita n oglind, unul dintre acetia se strecur prin mulimea de maini cu o nepsare sinuciga. #ra o 4onda roie, de N<< cc, care trecuse prin multe i era att de prfuit, c abia i se distingea culoarea. %e locul din spate era cocoat un pasager care, asemenea oferului, i acoperise partea inferioar a feei cu colurile basmalei, ca mijloc de protecie mpotriva gazelor de eapament i a prafului. ,recnd pe banda necirculabil, 4onda se strecur prin spaiul ngust dintre taxi i mainile parcate lng bordur, trecnd la milimetru pe lng ele. =oferul taxiului fcu un gest obscen cu degetul mare i cel arttor i l c em pe Ala drept martor c motociclistul era, pe ct de nebun, pe att de prost. 4onda ncetini puin cnd ajunse lng )enaultul lui )o0an, iar pasagerul se aplec i, prin geamul desc is, azvrli ceva pe locul din dreapta, de lng ea. 3mediat dup aceea, oferul acceler att de brusc, nct roata din fa se ridic pentru cteva se& cunde. ntoarse motocicleta cu o singur micare i plec n vitez pe strdua lateral ce ddea din oseaua pricipal, evitnd n ultimul moment lovirea unei btrne. Cnd pasagerul de pe motociclet i ntoarse capul s se uite la ea, vntul i smulse bucata de bumbac alb de pe fa i )o0an rmase ocat s&l recunoasc pe brbatul pe care l vzuse ultima oar n lumina farurilor 7iatului, pe drumul de lng oaz( &@usuf* n timp ce 4onda se fcea nevzut, ea cobor oc ii spre obiectul care fusese aruncat pe scaunul de lng ea. Avea form de ou, iar suprafaa metalic segmentat era vopsit n nuana de verde folosit de armat. 2zuse de&attea ori obiectul la televizor, n filmele vec i de rzboi, nct recunoscu imediat grenada cu fragmentare i, n aceeai clip, i ddu seama c inelul de siguran fusese scos, iar proiectilul urma s$ explodeze dintr&un moment n altul.

14

7r s$ mai stea pe gnduri, puse mna pe clan i se mpinse cu toat puterea n portier6 aceasta se desc ise i ea se rostogoli pe osea. %iciorul i alunec de pe ambreiaj i )enaultul pomi i intr n spatele autobuzului staionat. n timp ce )o0an rmsese ntins pe osea, sub roile taxiului din spate, grenada explod. %e ua desc is din dreptul o& ferului apru o perdea de flcri, fum i sc ije. Beamul din spate se sparse i fu mprocat de o ploaie de cioburi mrunte, iar de & tuntura aproape c$ o asurzi. =ocul exploziei fu urmat de o tcere mormntal$, n care nu se auzea dect sunetul cristalin al cioburilor care continuau s cad, dup care ncepu vacarmul gemetelor i al ipetelor. )o0an se ridic i i strnse la piept braul rnit. Czuse cu toat greu& tatea pe el i rana o fcea s$ nnebuneasc de durere. )enaultul era distrus, dar vzu c geanta ei de piele fusese aruncat afar pe u i zcea n strad, aproape de ea. /e ridic nesigur pe picioare i c iopt pn$ acolo, s$ o culeag. n jurul ei era o debandad total. Civa dintre cei aflai n autobuz erau rnii i o bucat de sc ij sau de geam ajunsese pn$ la o feti de pe trotuar. -ama acesteia urla i i tergea cu o earf sngele de pe fa. Copilul se zbtea n braele mamei, ipnd sflietor. 'imeni nu&i ddea nici o atenie lui )o0an, dar aceasta tia c$ poliitii aveau s soseasc n cteva minute. #rau cu toii ins & truii s$ reacioneze rapid la atacurile teroriste ale fundamenta& litilor. =tia c$, dac ddeau peste ea acolo, o ateptau zile n ir de interogatoriu. i puse cureaua genii pe umr i se ndeprt ct de repede i permitea piciorul rnit, pe aceeai strdu pe care dispruse 4onda. 5a captul ei, era o toalet public. /e ncuie ntr&una dintre cabine i se propti n u, cu oc ii nc ii, ncercnd s$ i revin din oc i s$ i pun ordine n gndurile nvlmite. n disperarea i groaza cauzate de asasinarea lui Duraid, nu se gndise niciodat, pn$ atunci, la propria siguran. Abia acum realiza, n cel mai dur mod, c$ se afla n primejdie de moarte. i aminti cuvintele rostite de unul dintre ucigai, n bezna oazei( 8=tim cum sa dm de ea mai trziu9. /cpase ca prin urec ile acului de tentativa de asasinat. ,rebuia s$ i nc ipuie c$ avea s$ i urmeze o alta. 8'u pot s$ m ntorc n apartament, realiz ea. 2ila e distrus i, oricum, m&ar cuta i acolo.9 n ciuda atmosferei neplcute, rmase ncuiat n cabin peste o or, cntrind micrile pe care trebuia s le fac. n cele din urm iei i se duse la irul de c iuvete ptate i crpate, unde i clti faa cu ap. Apoi, se pieptn n faa oglinzii, se fard puin, i ndrept i i aranj ainele ct putu mai bine. ,recu de cteva blocuri, apoi se ntoarse pe acelai traseu uitndu&se mereu n spate s se asigure c$ nu e urmrit, nainte s$ opreasc un taxi. l puse pe ofer s$ o lase pe strada din spatele bncii la care avea cont i de&acolo merse pe jos. -ai erau doar cteva minute pn$ la nc eierea programului cnd se prezent la g ieul unuia dintre funcionari. )etrase toi banii pe care&i avea n cont, sum care nu ajungea la cinci mii de lire egiptene. 'u era mult, dar mai avea ceva bani pui deoparte n contul de la 5lo0ds "anA, din @orA, i mai avea i -astercardul. & ,rebuia s ne ntiinai c vrei s$ scoatei un articol din seif, o dojeni cu severitate funcionarul bancar. #a i ceru scuze cu umilin i juc att de convingtor rolul fetiei care nu tie pe ce lume se afl, c$ brbatul se ls n & duplecat. i nmn$ pac etul n care se aflau paaportul englezesc i documentele bancare de la 5lo0ds. Duraid avea o mulime de rude i de prieteni care ar fi fost ncntai s$ o gzduiasc, dar ea prefer s$ r$mn$ nevzut, departe de locurile pe care le frecventa. Alese unul dintre otelurile de dou stele, departe de fluviu, unde spera s$ i pstreze anonimatul, n multitudinea de grupuri de turiti. n astfel de oteluri, clienii se sc imbau n mod constant, fiindc majoritatea nu r$mneau mai mult de cteva nopi, dup care plecau spre 5uxor i Assuan, s$ viziteze monumentele. 3mediat ce r$mase singur n camera single, fcu o rezervare telefonic la "ritis AirOa0s. #ra un zbor spre 4eat roO c iar a doua zi, la zece dimineaa. )ezerv un bilet la clasa a doua i le ddu numrul de cont de la -asterCard. ,recuse deja de ora ase, dar, din cauza diferenei de fus orar dintre #gipt i -area "ritanie, probabil c$ acolo nc nu se ter & minase programul de lucru. Cut numrul n agend. 5eeds !niversit0 era locul unde i fcuse studiile. 3 se rspunse la cel de&al treilea apel. & Departamentul de ar eologie. "iroul profesorului Dixon, intona o voce afectat, ntr&o englez pedant. & Dumneavoastr sntei, -iss 4iggins. & Da. Cu cine vorbesc. & /nt )o0an. )o0an Al /imma, fost )o0an /aid. & )o0an* '&am mai vorbit de&o sut de ani. Ce mai faci. %lvrgir un timp, ns )o0an era contient de costul convorbirii. & %rofuP e&n birou. scurt ea conversaia. %rofesorul %ercival Dixon avea peste aptezeci de ani i ar fi trebuit s$ ias la pensie de civa ani buni. & )o0an, c iar tu eti. /tudenta mea favorit* #a zmbi. C iar i la vrsta aceea, tot o fcea pe craiul. ,oate studentele drgue erau favoritele lui. &2 sun din strintate, profuP* 2reau doar s tiu dac oferta mai e valabil. & Dumnezeule, am crezut c ne&ai spus c n&ai timp de noi, nu&i aa.

15

& /c imbare de planuri. 2 povestesc eu cnd ne vedem. & /igur, ne&ar plcea s$ vii i s vorbim. Cnd crezi c reueti s$ scapi. & -ine snt n Anglia. & Dumnezeule, ne&ai luat pe nepregtite* 'u tiu dac putem s$ punem totul la punct aa de repede. & + s$ stau cu mama, lng @orA. 7acei&mi din nou legtura cu -iss 4iggins i o s$&i las numrul de telefon. #ra unul dintre cei mai sclipitori oameni pe care&i cunoscuse vreodat, dar )o0an n&avea ncredere c$ poate s$ scrie corect un numr de telefon( & + s$ v$ sun eu peste cteva zile. nc ise i se ntinse n pat. #ra epuizat i o durea iar mna, dar trebuia s&i fac planurile astfel nct s$ prevad toate posibilitile. Cu dou luni n urm, profesorul Dixon o invitase s$ in un curs despre descoperirea i spturile de la mormntul reginei 5ostris i despre gsirea papirusurilor. "ineneles, interesul lui fusese stmit de carte i mai ales de nota de subsol de la sfritul acesteia. %ublicarea ei se bucurase de foarte mult succes. %rimiser ntrebri din partea egiptologilor de pretutindeni, indiferent dac erau amatori sau profesioniti, unii c iar din ,oA0o sau din 'airobi6 toi, fr excepie, doreau s cunoasc gradul de autenticitate a romanului, ca i faptele ce stteau la baza lui. 5a vremea aceea, )o0an se opusese ideii ca unui scriitor de ficiune s i se permit accesul la transcrieri, mai ales c nu fu & seser terminate. Avea senzaia c$ ntreaga poveste redusese ceea ce ar fi trebuit s fie un subiect academic important la nivelul de distracie a maselor, asemntoare cu modul n care parcul plin de dinozauri al lui /pielberg afectase paleontologia. %n la urm, i se nc isese gura. C iar i Duraid se aliase cu toi ceilali mpotriva ei. De vin erau banii, firete. Departa & mentul ducea n permanen lips de fonduri cu care s$ i desfoare activitatea mai puin spectaculoas. Cnd fusese vorba de planul grandios de mutare a ntregului templu de la Abu /imbel ntr&o nou locaie, deasupra apelor revrsate de la -arele "araj din Assuan, naiunile din toat lumea contribuiser cu zeci de milioane de dolari. Cu toate acestea, munca de zi cu zi a departamentului nu dispunea de o asemenea susinere. ?umtatea lor din drepturile de autor de \a Rzboinicii Nilului, cci acesta era titlul crii, oferise finanarea timp de aproape un an a cercetrilor i a explorrilor, dar nu fusese de ajuns pentru potolirea resentimentelor personale ale lui )o0an. Autorul i luase o libertate prea mare n ceea ce privete faptele descrise n papirusuri i nzestrase personajele istorice cu personaliti i sl& biciuni pentru care nu exista nici cea mai mic dovad istoric. 3n special n cazul lui ,aita, btrnul scrib, )o0an simea c$ por & tretul sc iat era unul de fanfaron i de prefcut nsetat de glorie. !ra lucrul acesta. Dar dac era s$ fie corect, trebuia s$ recunoasc faptul ca misiunea autorului fusese aceea de a face faptele ct mai savuroase i mai uor de citit pentru un public ct mai larg i, cu inima ndoit, era de acord c$ scopul fusese atins. ,otui, toat educaia ei tiinific o fcea s$ se revolte mpotriva unei asemenea popularizri a unui lucru unic i minunat. +ft i i ndeprt gndurile acelea din minte. )$ul fusese fcut i, dac&i btea capul cu asta, nu fcea altceva dect s se enerveze. i ndrept atenia ctre probleme mai presante. Dac voia s in cursul pe care profesorul Dixon o invitase s&l in, avea ne & voie de diapozitive, iar acestea se aflau n biroul ei de la muzeu, n timp ce&i storcea creierii s$ gseasc metoda cea mai bun s$ pun mna pe ele fr s trebuiasc s se prezinte n persoan, oboseala o coplei i adormi, cu ainele pe ea, pe patul nedesf$cut.

n la urm, soluia problemei se dovedi ct se poate de simpl. 'u trebui dect s sune la biroul administrativ i s$ i roage s$ ia din biroul ei cutia cu diapozitive i s$ l trimit pe unul dintre secretari cu ea la aeroport. Cnd i ddu cutia la punctul de control al biletelor de la "ritis AirOa0s, acesta i spuse( & Cnd am desc is muzeul, de diminea, v cutau nite poliiti. 2oiau s discute cu dumneavoastr, doamn. #vident, verificaser plcua de nmatriculate a )enaultului distrus. #ra bucuroas c avea paaportul englezesc. Dac ar fi ncercat s prseasc ara folosindu&se de actele de identitate egiptene, ar fi trebuit s&i amne plecarea( foarte probabil, poliia emisese un ordin de restricie pe numele ei ctre toate punctele de control al paapoartelor. Aa cum stteau lucrurile acum, reui s treac fr probleme de punctul de control i, odat ajuns n sala de plecare, se duse direct la c iocul de ziare i studie oferta. ,oate cotidienele locale prezentau tirea aruncrii n aer a mainii ei i majoritatea reluaser povestea asasinrii lui Duraid, f$cnd legtura ntre cele dou evenimente. !nul dintre ele fcea c iar aluzie la amestecul fundamentalitilor islamici. l !rab avea pe prima pagin o fotografie cu ea i cu Duraid, fcut cu o lun n urm, la o recepie dat n cinstea unui grup de opera tori francezi n turism, aflai n vizit. Avu o strngere de inim v$znd poza cu soul ei, cu o figur att de c ipe i de distins6 ea zmbea la braul lui. Cumpr cte un exemplar din fiecare ziar i le lu cu ea la bordul zborului "ritis AirOa0s. 3n timpul cursei, i not n agend tot ce izbuti s$ i aduc aminte din ce&i spusese Duraid despre brbatul pe care avea s$&1

16

caute. Ddu paginii titlul( 8/ir 'ic olas Muenton&4arper Q"artR 1HH. Duraid i povestise c strbunicul lui 'ic olas primise titlul de baronet drept rsplat pentru munca depus n calitate de ofier de carier, n serviciul colonial britanic. ,imp de trei generaii, familia meninuse legturi foarte strnse cu Africa, n special cu coloniile britanice i cu sferele de influen din Africa de 'ord( #gipt, /udan, !ganda i Sen0a. Dup spusele lui Duraid, c iar i /ir 'ic olas personal i fcuse stagiul militar n armata britanic din Africa i n statele din Bolf. 2orbea fluent limbile arab i sOa ili i era un renumit ar eolog i zoolog amator. Asemenea tatlui, bunicului i strbunicului lui, participase la numeroase expediii n Africa de 'ord, ca s$ colecioneze specimene i s$ exploreze inuturile mai ndeprtate. /crisese cteva articole pentru diverse reviste tiinifice i c iar inuse discursuri n faa /ocietii )egale "ritanice de Beografie. Cnd fratele su mai mare murise fr s lase urmai, /ir 'ic olas motenise titlul i proprietatea familiei de la Muenton %arA. Demisionase din armat ca s$ administreze proprietatea i, n special, s$ se ocupe de muzeul familiei, care fusese inaugurat n 1;;T, de ctre strbunicul su, primul baronet. Adpostea una dintre cele mai mari colecii particulare de faun african, la fel de vestit fiind i cea de artefacte egiptene i din +rientul -ijlociu. Cu toate acestea, din ceea ce aflase de la Duraid, )o0an trsese concluzia c$ trebuie s$ existe i o latur slbatic, aproape nelegiuit, a caracterului lui /ir 'ic olas. #ra limpede c$ nu i era team s$ i asume unele riscuri, ca s$ mreasc zestrea de la Muenton %arA.
1

Bart Qengleza, n originalR & prescurtare pentru 8baronet9 Qn.red.R.

Duraid l ntlnise pentru prima oar cu vreo civa ani n urm, cnd /ir 'ic olas l recrutase pe post de ofier de informa ii, n cadrul unei expediii neautorizate de 8eliberare HH a unor piese turnate n bronz din perioada punic, aflate n 5ibia lui Badaf7i. /ir 'ic olas vnduse unele dintre obiecte ca s$ recupereze costul expediiei, ns le pstrase pe cele mai bune n colecia sa particular. Ceva mai recent, avusese loc o alt expediie, care implicase de aceast dat trecerea ilegal a graniei iraAiene, pentru recu& perarea a dou frize din piatr, n basorelief, de sub nasul lui /addam 4ussein. Duraid i povestise c /ir 'ic olas vnduse una din ele pentru o sum colosal6 pomenise ceva de cinci milioane de dolari americani. Duraid spunea c$ folosise banii pentru administrarea muzeului, ns cea de&a doua friz se afla n continuare n posesia lui /ir 'ic olas. Ambele expediii avuseser loc cu nite ani nainte ca )o0an s$ l cunoasc pe Duraid i o mira uurina cu care Duraid i pu & nea toat ncrederea n acel englez. %robabil c /ir 'ic olas avea nite puteri magice de convingere, cci nu exista nici o urm de ndoial cu privire la soarta lor, dac ar fi fost prini( ar fi fost executai pe loc. Dup cum i explicase Duraid, i salvaser, de fiecare dat, ingeniozitatea lui /ir 'ic olas i reeaua de prieteni i de admi & ratori de care dispunea n +rientul -ijlociu i n Africa de 'ord, pe care reuise s i c eme n ajutor. 8# un drac mpeliat, cltinase Duraid din cap, cu nostalgie la gndul amintirilor, dar e omul de care ai nevoie, atunci cnd dai de greu. %e&atunci, totul mi se prea o aventur incitant$, dar acum, cnd privesc napoi, m ngrozesc de riscurile pe care ni le asumam.HH #a se ntrebase adesea ce riscuri era pregtit s$ nfrunte un adevrat colecionar, care avea pasiunea n snge. 3 se prea c riscurile erau cu mult prea mari, n raport cu rsplata, cnd era vorba s$ mai strng nite obiecte6 dar apoi zmbi la gndul pro & priilor sentimente pioase. Aventura n care spera s$&1 implice pe /ir 'ic olas nu era lipsit de riscuri i probabil c$ o armat de avocai nu ar fi reuit s cad de acord asupra suportului ei legal. Adormi cu zmbetul pe buze, fiindc tensiunea din ultimele zile ncepea s&i spun cuvntul. nsoitoarea de bord o trezi cu observaia c$ trebuie s$&i lege centura de siguran( aterizau pe 4eat roO.

o0an i sun mama de la aeroport( & "un, mami, eu snt. & Da, tiu asta. !nde eti, scumpo. sun vocea mamei ei, la fel de calm ca de obicei. & 5a 4eat roO. 2in s stau cu tine un timp. ,e deranjeaz. & Cele dou 5umle0, c icoti mama ei. - duc s&i fac patul. Cu ce tren vii. &-&am uitat pe "ersul trenurilor. # unul de la SingPs Cross, care ajunge n @orA la apte seara. & ,e atept la gar. Ce s&a&ntmplat. ,e&ai dondnit cu Du& raid. # destul de btrn s&i fie tat. Am zis eu c n&o s mearg. )o0an nu rspunse pentru cteva clipe. 'u era momentul cel mai potrivit pentru explicaii( & Am s&i povestesc tot disear, cnd ne vedem. Beorgina 5umle0, mama ei, o atepta pe peron n seara mo& ort i rece de noiembrie, prnd trupe i solid, n aina ei "arbour verde i cu -agic, coc erul spaniei, aezat cuminte la

17

picioarele ei. Cei doi erau inseparabili, c iar i cnd nu ctigau concursurile canine. Acesta era tabloul reconfortant cu care se familiarizase )o0an, atunci cnd se gndea la ramura englezeasc a arborelui ei genealogic. Beorgina i srut fiica pe obraz, cu un gest formal. 8'u m&am dat n vnt niciodat dup prostiile sentimentale HU, spunea adesea cu satisfacie6 lu$ una dintre genile lui )o0an i o conduse la b$trnul 5and )over acoperit de noroi, aflat n parcare. -agic adulmec mna lui )o0an i ddu din coad n semn de recunoatere. Apoi, cu o atitudine demn i ngduitoare, i permise s$ l mngie pe cap, dar, asemenea st$pnei, nici el nu era un mare sentimental. -erser$ n linite o bucat de vreme i Beorgina i aprinse o igar( & #i, ce s&a ntmplat cu Duraid. %e moment, )o0an nu putu s$&i rspund, apoi zgazurile lacrimilor cedar i )o0an se ls n voia lor. Cltoria de la @orA, spre nord, pn$ la "randsbur0 dur douzeci de minute i )o0an vorbi tot timpul. -ama ei nu scoase dect sunete abia auzite, de ncurajare i de alinare i, cnd pe )o0an o podidir din nou lacrimile, povestind amnunte despre moartea i nmormntarea lui Duraid, Beorgina se ntinse i o btu uor pe fiica ei pe mn. Cnd ajunser la csua mamei din sat, )o0an terminase. 3zvorul lacrimilor secase i ea era din nou calm i raional cnd luar cina pregtit de mama ei i lsat n cuptor. 'ici nu mai inea minte de cnd nu mai mncase friptur i plcint cu rinic i. & =i ce&ai de gnd s$ faci acum. se interes Beorgina, n timp ce scurgea ultimele picturi din sticla neagr de bere Buinness n propriul pa ar. & / fiu sincer, n&am nici cea mai vag idee. /punnd asta, )o0an se ntreba dezamgit de ce toat lumea folosea cuvintele acelea ca s pregteasc o minciun( & Am ase luni libere de la muzeu i profuP Dixon a aranjat s in un curs la universitate. -ai mult de&att nu tiu n momen tul de fa. & +ricum, se ridic Beorgina, ai o sticl cu ap fierbinte n pat i camera ta i st la dispoziie, indiferent ct vrei s stai. 2enind din partea ei, cuvintele nseninau cea mai nflcrat declaraie de dragoste matern. n zilele urmtoare, )o0an i puse n ordine diapozitivele i nsemnrile pentru curs i, n fiecare dup&amiaz, i nsoi pe Beorgina i pe -agic n plimbrile lungi prin mprejurimi. & =tii unde vine Muenton %arA. o ntreb pe mama ei, ntr&una dintre peregrinri. & Ce ntrebare* replic entuziasmat Beorgina. #u i -agic mergem acolo la vntoare de patru&cinci ori pe sezon. /nt psri de prim mn$ acolo, unii dintre cei mai buni fazani i cocoi de munte din @orAs ire. #xist un teren de vntoare fai mos, numit >adele nalte, unde se gsesc psri ce zboar att de sus, c i fac de ruine i pe cei mai buni trgtori din Anglia. & l cunoti pe proprietar, pe /ir 'ic olas Muenton&4arper. vru s tie )o0an. & 5&am vzut la trageri. 'u&1 cunosc personal. # bun totui, replic Beorgina. 5&am cunoscut cndva pe tatl lui, nainte s$ m mrit cu tatl tu, zmbi ntr&un mod sugestiv, care o surprinse pe )o0an. #xcelent dansator* Am dansat cteva dansuri cu el i nu numai pe ring. & -ami, eti revolttoare* rse )o0an. & #ram odat, o aprob din toat inima Beorgina. 'u se ivesc prea multe ocazii n ziua de azi. & Cnd te mai duci cu -agic la Muenton %arA. & %este dou sptmni. & %ot s vin cu tine. & 'ormal & pdurarii snt mereu n cutare de gonaci. Douzeci de lire, prnzul i sticla de bere asigurate. /e opri i i privi fiica, nedumerit( & mi spui despre ce e vorba. & Am auzit c$ pe proprietatea aceea exist un muzeu particular. Au i o colecie faimoas de obiecte egiptene. 2reau s$ m duc s o vd. & 'u mai e desc is publicului. Ai nevoie de invitaie. /ir 'ic olas e un individ ciudat, plin de tot felul de secrete. & '&ai putea s&mi faci rost de o invitaie. o rug )o0an, ns Beorgina cltin din cap( & De ce nu&1 ntrebi pe profesorul Dixon. # mai tot timpul la partidele de vntoare de&acolo. # prieten la cataram cu Muenton&4arper.

recur zece zile pn cnd profesorul Dixon i fcu timp pentru ea. )o0an mprumut 5and )overul mamei sale i se duse la 5eeds. %rofesorul o strnse ntr&o mbriare ca de urs i o conduse n birou, s&i bea ceaiul. +daia ntoars pe dos, nesat cu cri i artefacte antice i trezi lui )o0an nostalgia anilor de studenie. Asasinarea lui Duraid l oc$ i l tulbur pe Dixon, ns )o0an sc imb iute subiectul vorbind despre diapozitivele pe care le pregtise pentru curs. Dixon rmase fascinat de absolut tot ce i art. Abia cnd se fcu timpul s plece, )o0an profit de ocazie s desc id subiectul privind muzeul de la Muenton %arA, ns reacia profesorului veni foarte prompt(

18

& - mir c nu l&ai vizitat niciodat, ct ai fost student. Are o colecie impresionant. De mai bine de o sut de ani, familia se ocup numai de asta. De fapt, m duc la vntoare acolo joia viitoare. + s vorbesc cu 'ic olas. /racuP om, nu prea&i st mintea la nimic n momentul sta. Acum un an, a trecut printr&o tragedie de familie( i&a pierdut soia i cele dou fetie ntr&un accident de main, pe autostrad, povesti, cltinnd din cap. Cumplit treab* 'ic olas era la volan. Cred c$ se autonvinu& iete, coment n timp ce o conducea la 5and )over. Atunci, ne vedem pe douzeci i trei, i zise lui )o0an, la desprire. - atept s ai un auditoriu de cel puin o sut de persoane i am primit deja vizita unui reporter de la #orkshire $ost. Au auzit de cursurile tale i vor s&i ia un interviu. # o ocazie minunat s$ facem publicitate departamentului. + s$ dai interviul, firete* %oi s vii cu cteva ore mai devreme, s vorbeti cu ei. & De fapt, cred c&o s ne mai vedem i pn$ pe douzeci i trei, l asigur. -ama i cinele ei se duc jos la Muenton %arA i merg cu ea pe post de gonaci. & + s$ m uit dup tine, promise el i i fcu semn cu mna n timp ce )o0an demar ntr&un nor gros de fum.

ntul btea uscat i rece dinspre nord. 'orii se rostogoleau unul peste altul, greoi, albatri i cenuii, att de aproape de p$mnt, c$ atingeau crestele dealurilor, n graba lor de a vesti furtuna. )o0an purta trei rnduri de aine pe sub jac eta "arbour vec e i verde pe care i&o mprumutase Beorgina i tot tremura pe cnd urca dealul, n rnd cu ceilali gonaci. /ngele i se subiase n aria vii 'ilului. Doua perec i de osete de pescar nu erau de ajuns ca s nu i amoreasc degetele. %entru partida asta, ultima din ziua aceea, eful pdurarilor o mutase pe Beorgina n rndul gonacilor din poziia ei obinu it, din spatele liniilor de tragere, unde ea i -agic culegeau psrile rnite ce cdeau n direcia lor, n rndul gonacilor. %strnd ce era mai bun la sfrit, urmau s vneze la >a& dele nalte. %durarul avea nevoie de toat lumea disponibil ca s$ aduc fazanii din zona aceea ntins pn$ n vrful dealului i s&i mping de pe culme, deasupra vii unde, n deprtare, i ateptau putile sprijinite de rui. 5ui )o0an i se prea o dovad suprem de comportament iraional s creti i s ngrijeti fazanii de pui i apoi, cnd ajung la maturitate, s faci atta efort ca s$ fie ct mai greu de mpucat, aa cum fceau pdurarii. ,otui, Beorgina i explicase cum, cu ct psrile zburau mai sus i erau mai greu de nimerit, cu att mai satisfcui erau vntorii i mai dornici s plteasc pentru privilegiul de a trage n ele. & 'ici nu&i poi imagina ci bani se scot la o partid de vntoare, i spuse Beorgina. Azi o s se strng aproape 1H <<< de lire sterline pentru proprietate. n sezonul sta snt douzeci de zile de vntoare. 7 i tu calculele s vezi c partidele astea snt o surs serioas de venit pentru proprietate. =i, pe lng distracia de a lucra cu cinii i a face pe gonacii, scot i localnicii nite bani n plus. n clipa aceea, )o0an nu era prea sigur ct de tare se putea distra cineva fiind gonaci. #ra dificil de mers printre rugi i alu & necase de vreo cteva ori. Avea coatele i genunc ii plini de noroi. =anul din faa ei era plin pe jumtate cu ap i la suprafa se vedea o pojg i de g ea. /e apropie de el cu grij, folosin& du&se de baston ca s nu cad. #ra obosit, avuseser loc cinci partide deja, toate la fel de grele ca i asta. i privi pe furi mama i se minun ct de mult prea s$ i plac aceast tortur. Beorgina mergea fericit, cu pai mari, controlndu&1 pe -agic cu fluierul i cu semnalele din mn. i surise lui )o0an( & !ltima sritur, iubito* 'e apropiem de sfrit. )o0an se simi umilit c i se citea pe fa oboseala i se folosi de b s$ sar peste anul mocirlos. ,otui, calculase greit limea acestuia i czu aproape de malul cellalt. Ateriz pn$ la genunc i n apa ng eat care i umplu g etele %ellington. Beorgina rise de ea i i ntinse captul bului ei, s$ o scoat din mlul lipicios. )o0an nu putea s se opreasc s i scoat apa din nclri, aa c merse mai departe, plescind zgomotos la fiecare pas. & ncetior pe partea stng* veni ordinul efului gonacilor prin OalAie&talAie i irul se opri asculttor. Arta i talentul unui paznic de vntoare era s scoat psrile din iarba nclcit nu n stol compact, ci ntr&un ir subire( s$ treac prin raza putilor cte una sau dou psri, astfel nct s le dea ansa vntorilor ca, dup ce trgeau de dou ori, s ia cea de&a doua puc i s fie gata pentru urmtoarea pasre ce apare n vzdu , deasupra lor. "aciul i reputaia pdurarului depindeau de felul n care 8prezentaVH psrile n faa putilor n ateptare. )o0an profit de rgaz s&i trag sufletul i s$ arunce o privire n jurul ei. %rintr&o bre n plcul de zade ce ddeau numele terenului, vedea pn jos, n vale. 5a poalele dealului se ntindea o pajite, un covor de iarb verde i neted presrat, din loc n loc, de petice gri de zpad rmas de la ninsoarea de sptmna trecut. %e acea pajite, fuseser plasai n linie dreapt rui numerotai. nainte s nceap vntoarea, armele fuseser trase la sori pentru a se stabili cine de la care ru trage. Acum fiecare brbat sttea la ruul lui, cu un ajutor innd pregtit cea de&a doua puc, gata s$ i&o dea atunci cnd se ter & minau de tras gloanele din prima. /e uitau cu toii n sus, spre dmbul de unde aveau s apar fazanii. & Care dintre ei e /ir 'ic olas. strig )o0an la mama ei, iar Beorgina art spre captul ndeprtat al irului de arme. & Acela nalt, veni rspunsul i, n clipa aceea, se auzi vocea pdurarului(

19

& !or pe stnga. ncepei s batei din nou* Disciplinai, gonacii se apucar s bat cu beele. 'u se striga sau urla n cadrul acestei operaiuni delicate i strict controlate. & !or nainte. +prii&v cnd psrile zboar* =irul de gonaci nainta cte un pas i, n rugii i ferigile din faa ei, )o0an auzea glceava ascuiWs a ctorva fazani care mergeau mai departe, neprnd dornici s se avnte n aer, dect dac nu mai aveau nici o alt porti de scpare. -ai aveau de trecut un an, dar acesta era blocat de un zid aproape impenetrabil de rugi. Civa dintre cinii de talie mai mare, cum erau labradorii, se codeau s intre ntr&o barier att de epoas. Beorgina fluier ascuit i -agic ciuli urec ile. Ci nele era complet ud, iar n blan i se nclciser pietricele i spini, ntrii de un strat gros de noroi. 5imba roz i atma ntr&o parte, din botul rnjit, i ddea vesel din ciotul de coad. n momentul acela, era cel mai fericit cine din Anglia. 7cea treaba pentru care fusese crescut rasa lui. &4aide, -agic* comand Beorgina. "ag&te* /coate&le de&acolo* -agic se afund n poriunea cea mai deas i mai spinoas i dispru cu desvrire din raza vizual. Dup un minut de adulmecat i scotocit n adncul anului se auzir un ipt ascuit i un flfit de aripi. Dou psri explodar parc din tufi. 7emela desc idea drumul6 era galben&cenuie, nedefinit, de mrimea unei psri domestice. n sc imb, masculul care zbura n urma ei era magnific. %e cap avea o coroan de verde irizat, iar pielea din jurul oc ilor era stacojie. Coada, vrgat n cafeniu i negru, era aproape la fel de lung ct corpul, iar restul penajului era o sim fonie de culori superbe. n zbor, imaginea pe care o lsa pe cerul sur era asemntoare celei a unui giuvaer aruncat de o mn$ mprteasc. )o0an rmase mut n faa privelitii nemaivzute. & 3a uit&te cum se duc* exclam Beorgina cu emoie n glas. Ce perec e de experi* Cea mai bun perec e de azi. %un pariu c nici un glon n&o s le ating mcar penele. /us, tot mai sus, cele dou psri urcau n naltul cerului, femela trgndu&1 dup ea pe mascul, pn cnd, brusc, o rafal de vnt ce clocotea deasupra dealurilor, ca laptele gata s dea n foc, i prinse pe amndoi i i mtur dincolo de vale. ,ot irul de gonaci savura momentul. -unciser din greu pentru dreptul acesta. Blasurile lor slabe i ndeprtate erau purtate de vnt, n timp ce ndemnau psrile s$ zboare mai departe. #rau ncntai s$ vad im fazan att de rapid nlndu&se att de sus, nct s$ ias din btaia putilor. & nainte* jubilau ei. /&a dus* =i, de data asta, irul se opri fr s$ vrea, n timp ce urmrea zborul perec ii ce se rsucea pe aripile vntului. %e fundul vii, vntorii i ntorseser capetele n sus, ca nite puncte palide pe fundalul verde. 'erbdarea lor era aproape palpabil n timp ce priveau cum fazanii ating viteza maxim, astfel c nu mai bteau din aripi, ci i le strnseser pe lng corp, ncepnd s plonjeze deasupra vii. #ra cea mai dificil situaie de tragere de care putea s$ aib parte un vntor( o perec e de fazani aflai destul de sus, cu un vnt uor suflnd din spate, care ajungeau n btaia putii n faza final a zborului, la limita razei de aciune a putii de calibru 1N. "rbaii de dedesubt trebuiau s calculeze viteza i direcia avnd n vedere cele trei dimensiuni ale spaiului. Cei mai buni trg& tori puteau spera s nimereasc una din psri, dar cine ndrznea s$ se gndeasc$ la amndou$. & + lir* strig Beorgina. %un o lir la btaie c trec amn& dou cu bine, licit ea, ns nici unul dintre gonacii care o auziser nu accept pariul. 2ntul mpingea uor psrile n lateral. %orniser ctre centrul liniei de trgtori, dar erau purtate spre captul ndeprtat al acesteia. %e msur ce ung iul se modifica, )o0an vedea cum brbaii din dreptul ruilor se ncordau cnd psrile ddeau semne c s&ar ndrepta spre ei i se destindeau, mai apoi, cnd vntul le ducea mai departe. /entimentul lor de uurare era limpede pentru c$, pe rnd, erau cu toii scutii de povara provocrii de a ncerca imposibilul, cu toi oc ii aintii asupra lor. n cele din urm, doar silueta nalt de la extremitatea irului de trgtori mai sttea n calea zborului psrilor. & /nt ale dumneavoastr, domnule, strig n derdere unul dintre trgtori i )o0an se pomeni c$ i ine instinctiv rsufla rea de emoie. 'ic olas Muenton&4arper nu prea contient de faptul c$ fazanii se apropiau. /ttea complet relaxat, cu umerii uor czui i cu arma strns$ sub braul drept, cu evile ndreptate spre p$mnt. Cnd prima pasre ajunse pe cer la un ung i de aizeci de grade fa de poziia lui, fcu prima micare. Cu un gest graios i degajat, descrise cu arma un arc de cerc. n clipa cnd patul putii i atinse obrazul i umrul, trase, ns puca nu se opri din micare i descrise i restul arcului. Distana fcea ca sunetul mpucturii s$ ajung mai trziu la )o0an. 2zu eava dat napoi de fora reculului i un norior palid de fum albastru ieind din ea. Apoi, 'ic olas ls arma jos i femela arunc brusc capul pe spate i&i strnse aripile. 'ici mcar un fulg nu zbur din trupul ei( fusese mpucat n cap cu precizie i ucis pe loc. De&abia cnd ncepu cderea lung spre pmnt, )o0an auzi bubuitura. ntre timp, brbtuul ajunsese deasupra capului lui 'ic olas. De data aceasta, n timp ce descria arcul de cerc cu gestul acela nepstor, se ls pe spate, iar corpul su lung se ndoi din talie, asemenea unui arc ncordat. n punctul culminant al balansului, arma recul nc o dat n strnsoarea lui. 8A ratat*9 i trecu prin cap lui )o0an, cu un amestec de satisfacie i dezamgire, n timp ce pasrea plutea mai departe, n

20

aparen neatins. + parte din ea dorea ca pasrea aceea frumoas s scape, n timp ce o alta spera ca brbatul s reueasc. ,reptat, profilul fazanului aflat la nlime se sc imb, aripile i se strnser la spate i pasrea se rostogoli n zbor. )o0an nu avea cum s&i dea seama c$ fazanul fusese lovit n inim, dect dup cteva secunde cnd pasrea muri la jumtatea distanei pn la pmnt i aripile strnse i pierdur rigiditatea. Cnd brbtuul se rostogoli la pmnt, din rndul gonacilor izbucni un cor spontan de urale, slab, dar entuziast, n vntul n & g eat din nord. %n$ i ceilali vn$tori contribuir$ cu strigte de( 8+, bine intit, domnule*9 )o0an nu se altur entuziatilor, dar, pre de o clip, uit de oboseal i de frig. %utea s&i dea prea puin seama c$ mpu & carea celor doi fazani cerea o art special, totui era impresionat, c iar puin speriat. De la prima analiz, fcut n treact, brbatul rspundea tuturor ateptrilor pe care le avea n legtur cu el, n urma povestirilor lui Duraid. Cnd se termin ultima tragere, era deja ntuneric. !n camion vec i de armat veni odorogind pe drumul forestier unde ateptau gonacii obosii i cinii lor. Cnd acesta ncetini, se su& ir n spate. Beorgina o mpinse uor pe )o0an i o urm, m & preun cu -agic. /e aezar mulumite pe una dintre bncile lungi i tari i Beorgina i aprinse o igar, n timp ce lua parte la comentariile i glumele pdurarilor i gonacilor din jurul ei. )o0an sttea tcut n captul bncii, savurnd sentimentul de mplinire dup o zi att de obositoare. /e simea istovit i re & laxat i, n mod ciudat, mulumit. ,recuse o zi ntreag fr s$ se gndeasc nici mcar o dat la furtul papirusului, la asasina rea lui Duraid sau la dumanul netiut i nevzut care o amenina cu o moarte violent. Camionul scrnea la coborrea dealului i ncetini cnd ajunser la poale, oprind pe marginea drumului ca s$ dea prioritate unui )ange )over verde. Cnd cele dou maini ajunser una lng cealalt, )o0an ntoarse capul i se uit pe fereastra lsat a mainii scumpe, drept n oc ii lui 'ic olas Muenton&4arper, aflat la volan. #ra pentru prima dat cnd ajunsese ndeajuns de aproape, ca s i zreasc trsturile i rmase surprins ct de tn$r era. /e ateptase s vad pe cineva de vrsta lui Duraid. Avea acum n fa un brbat de cel mult patruzeci de ani, dac se lua dup cele cteva firioare de argint din prul des i zburlit. #ra bronzat i avea trsturile oelite ale cuiva care petrecea mult timp n aer liber. +c ii verzi i ptrunztori strluceau sub sprncenele ntunecate i stufoase. Bura era larg i expresiv, iar acum zm& bea la o glum pe care oferul camionului i&o adres cu accentul su gros de @orAs ire6 oc ii i pstrau totui expresia trist ce ascundea o tragedie. )o0an i aduse aminte c profuP i spusese ceva de pierderea suferit recent i simi cum l comptimete din toat inima. 'u era singur n durerea i doliul ei. + privi drept n oc i i ea vzu cum expresia i se sc imb. #ra o femeie atrgtoare i i ddea seama cnd un brbat observa asta. 7cuse impresie asupra lui, dar nu o ncnta lucrul acesta. )esimea nc viu i dureros pierderea lui Duraid. /e uit n alt parte i )ange )over&ul trecu mai departe.

ursul ei de la universitate mergea extrem de bine. )o0an era un bun orator i cunotea subiectul n cele mai mici amnunte. 3i fascin cu povestirea desc iderii mormntului reginei 5ostris i cu descoperirea ulterioar a papirusurilor. -uli dintre cei aflai n sal citiser cartea i, n timpul acordat ntrebrilor, o btur la cap s$ le spun n ce msur ea prezenta adevrul. ,rebui s$ fie foarte atent, ca s$ nu l judece pe autor cu prea mult asprime. Dup curs, profesorul Dixon le pofti pe )o0an i pe Beorgina la mas. #ra ncntat de succesul ei i comand cea mai scump sticl de "ordeaux, ca s srbtoreasc. )mase puin contrariat cnd ea refuz pa arul. & 2ai, am uitat c$ eti musulman* i ceru el scuze. & /nt de religie copt, l corect, i refuzul nu are legtur cu religia. %ur i simplu nu&mi place gustul. & 'u v facei probleme, l consol Beorgina. #u nu mprtesc nclinarea asta ciudat spre masoc ism a fiicei mele. %robabil c$ o motenete de la taic$&su. 2 dau eu o mn de ajutor s terminai buntatea asta. /ub influena dulce a vinului de "ordeaux, profesorul deveni comunicativ i le ntreinu cu poveti despre spturile ar& eologice pe care le fcuse de&a lungul timpului. Abia dup cafea, se ntoarse spre )o0an( & Dumnezeule, era ct pe ce s uit* Am aranjat s poi vizita muzeul de la Muenton %arA n orice dup$&amiaz din sptmna asta. ,rebuie doar s&o suni pe doamna /treet cu o zi nainte i&o s$ te atepte ca s$ te conduc. # asistenta personal a lui 'ic olas.

o0an i amintea drumul pe care&1 fcuse cu Beorgina la Muenton %arA, n ziua vn$torii, dar acum era singur n 5and )over. %orile principale, masive, erau fcute din font i bogat ornamentate. Ceva mai departe, drumul se mprea n trei i un grup de plcue indicatoare artau diferitele destinaii( 8Muenton 4ali. %roprietate particular HH, 8"irouriHH i 8-uzeuHH. Aleea ctre muzeu cotea prin parcul cprioarelor unde, sub stejarii dezgolii de iarn, pteau turme de cerbi lop$tari. Casa imens se zrea prin perdeaua de cea ce nvluia peisajul. n g idul pe care i&1 dduse profuP, scria c /ir C ristop er Cren proiectase casa n 1UXY, iar maestrul peisagist, Capabilit0

21

"roOn, crease grdina, aizeci de ani mai trziu. )ezultatul atingea perfeciunea. -uzeul era amplasat ntr&o poieni de fagi rocai, la jumtate de mil de cas. #ra o cldire mare, care se vedea c fusese extins, i nu doar o dat. Doamna /treet o atepta la ua lateral i se prezent, n timp ce o conducea pe )o0an. #ra o femeie de vrst mijlocie, cu pr crunt, i sigur pe sine( & Am asistat la cursul pe care l&ai inut luni sear. A fost fascinant* 2 dau un g id, dar o s$ vedei c$ exponatele snt bine ca& talogate i descrise. /nt aproape douzeci de ani de cnd m ocup de asta. 'u mai primim nici un vizitator astzi, aa c$ totul v st la dispoziie. 'u trebuie dect s v plimbai i s$ v simii ca acas. #u plec abia la cinci seara, aa c$ avei toat dup$&amiaza la dispoziie. Dac pot s$ v ajut cu ceva, m gsii n biroul de la captul coridorului. 'u ezitai s&mi cerei ajutorul. Din prima clip n care puse piciorul n sala unde erau expuse mamiferele africane, )o0an rmase fr cuvinte. /ala pri& matelor adpostea o colecie complet a tuturor speciilor de gorile i de maimue de pe continent( de la gorila uria, cu spi nare argintie, la delicatul colobus, cu mantia de blan alb cu negru, erau toate reprezentate acolo. Cu toate c$ unele exponate aveau peste o sut de ani, erau minunat conservate i prezentate, nfiate n tablouri n relief, n culori la fel cu cele din mediul lor natural. #ra limpede c muzeul avea angajai nite artiti i taxidermiti exceleni. i imagina ct de mult trebuie s i coste aa ceva. ,rebuia s recunoasc, ntr& adev$r, cu strngere de inim, c$ acele cinci milioane de dolari obinui prin vnzarea frizei furate fuseser c eltuii cu cap. /e plimb prin sala antilopelor i privi cu uimire animalele magnifice conservate acolo. /e opri n faa dioramei unui grup de antilope uriae, cu blan neagr, din specia acum disprut de pe teritoriul Angolei. Hi&&otragus niger 'ariani. n timp ce admira masculul cu blana negru&t$ciune, cu pieptul de omt i cu coamele date pe spate, nu putea s$ nu i deplng$ moartea ve nit din mna unui membru al familiei Muenton&4arper. Apoi, i control$ reaciile. Dac nu ar fi fost ciudata dedicaie i pasiune a vntorului&colecionar care l ucisese, generaiile viitoare nu s&ar fi aflat niciodat n prezena aceasta regal. ,recu n ncperea urmtoare, dedicat elefantului african, i rmase n mijlocul slii, n faa unor coli de filde att de mari, nct i venea greu s cread c aparinuser vreodat unui animal n via. /emnau mai degrab cu coloanele de marmur ale unui templu elen nc inat Artemisei, zeia vntorii. /e aplec s$ citeasc inscripia de catalog(
Coli de Elefant African, Loxodonta africana. mpucat n 1899, n enclava Lado, de ctre Sir Jonat an !uenton"#arper$ Colul %tn& " 1'1 (&$ Colul drept "1') (&$ Lun&imea celui mai mare col " ',*+ m$ ,ro%imea " 8+ cm$ Cea mai mare perec e de coli o-inut vreodat de un european.

#rau de dou ori ct ea n lungime i aveau aproape o dat i jumtate din talia ei n grosime. ,recnd n camera egiptean, continua s se minuneze de creatura care i purtase. i reveni rapid cnd privirea i czu asupra figurii din centrul slii. #ra cea a lui )amses al 33&lea, nalt de H,T metri i nf& indu&1 ca zeul +siris, n granit rou lustruit. mpratul&zeu prea c merge pe picioarele musculoase, purtnd doar sandale i o fustanel scurt. n mna stng ducea rmiele arcului de rzboi, cu ambele pri, de sus i de jos, ale armei rupte. #ra singurul accident pe care&1 suferise statuia n toi acei mii de ani. )estul era perfect & plinta pstra intacte pn$ i urmele daltei sculptoru lui. n pumnul drept, faraonul inea un sigiliu pe care era gravat cartuul regal. %e capul maiestuos purta dubla coroan a regatelor de /us i de ?os. #xpresia feei era calm i enigmatic. )o0an recunoscu imediat statuia, fiindc sora ei geamn sttea n sala mare a muzeului din Cairo. ,recea pe lng ea n fiecare zi, n drum spre biroul ei. /imea cum ncepe s$ dea n clocot de furie. Aceasta era una dintre comorile cele mai de pre ale acestui #gipt al ei. 7usese furat i scoas din unul dintre locurile sacre ale patriei ei. 'u avea ce s$ caute aici. 5ocul ei era pe malurile mreului fluviu 'il. /imi cum o apuc tremurul din cauza emoiei covritoare cnd se apropie s examineze mai atent statuia i s citeasc in scripia ieroglific de la baza acesteia. Cartuul regal era plasat n centrul unei avertizri arogante( 8#u snt divinul )amses, mai mare peste zece mii de care. ,e& mei&v de puterea mea, o, voi, dumani ai #giptului*9 'u )o0an citise traducerea cu voce tare6 o alt voce, joas i profund rostise cuvintele acelea i o speriase. 'u auzise pe nimeni apropiindu&se. /e ntoarse pe clcie ca s se pomeneasc att de aproape de el, c putea s$&1 ating. /ttea cu minile vrte n buzunarele unui cardigan albastru, fr nici o form. n cot avea o gaur. %urta blugi splcii, ce cdeau peste papucii de cas din catifea, uzai, dar cu monogram & tipul de nfiare ponosit cultivat de unii englezi care consider c$ nu trebuie niciodat s par prea preocupai de felul cum arat. & mi cer scuze. '&am vrut s$ deranjez, arbor el un zmbet obosit, ce lsa s$ i se vad dinii foarte albi, dar puin strmbi. Cnd o recunoscu, expresia feei i se sc imb( & A, tu eti* Ar fi trebuit s$ se simt flatat c$ i aducea aminte de ea, dup privirea aceea fugitiv, ns era ceva jignitor n licrirea oc ilor lui. Cu toate acestea, nu putea s refuze s&i strng mna. & 'icA Muenton&4arper, se recomand el. ,rebuie s fii fosta student a lui %ercival Dixon. Cred c$ te&am zrit la partida de vntoare de joia trecut. 'u ai fcut pe gonaciul pentru noi. Atitudinea lui era att de prietenoas i de desc is, nct ea simi cum i trece iritarea cnd i rspunse( & Da. /nt )o0an Al /imma. Cred c l&ai cunoscut pe soul meu, Duraid Al /imma.

22

& Duraid* 7irete c&1 cunosc* !n tip admirabil* Am petrecut ceva timp mpreun n deert. !nul dintre cei mai buni. Ce mai face. & # mort. 'u intenionase ca vorbele s$ sune att de sec i de crud, dar nu&i trecea prin cap nici un alt rspuns. & mi pare foarte r$u. '&am tiut. Cnd i cum s&a ntmplat. & 7oarte recent. Acum trei s$pt$mni. A fost omort. & Dumnezeule mare* n oc i i se citea comptimirea sincer, iar ea i aminti c i el trecea printr&o suferin asemntoare. & 5&am sunat la Cairo, nu mai demult de patru luni. #ra acelai om ncnttor dintotdeauna. 5&au descoperit pe criminal. #a cltin din cap i se uit n jurul ei, prin sal, ca s&l mpiedice s$ vad c$ avea oc ii umezi. & Ai o colecie extraordinar aici, l lud. & -ai mult mulumit bunicului, accept el imediat sc imbarea subiectului. 7cea parte din ec ipa lui #vel0n "aring & +ver "earing1, dup cum i spuneau numeroii dumani. A fost reprezentantul -arii "ritanii la Cairo n timpul... & Da, am auzit de #vel0n "aring, i tie ea vorba. %rimul Duce de Cromer, consul&general al #giptului din 1;;Y pn$ n 1X<:. Cu puterile sale plenipoteniare, a fost dictatorul necontestat al $rii mele din toat acea perioad. 'umeroi dumani, dup cum spuneai. +c ii lui 'ic olas se ngustar uor( & %ercival m&a avertizat c$ ai fost una dintre cele mai bune studente. 'u m&a pus n gard totui cu privire la puternicele tale sentimente naionaliste. # limpede c nu aveai nevoie de mine ca s&i traduc inscripia de la statuia lui )amses. &,atl meu a fcut parte din ec ipa lui Bamal Abdel 'asser, murmur ea. 'asser era cel care l r$stumase de pe tron pe regele&mario& net 7arouA i pusese capt dominaiei britanice n #gipt. n tim & pul domniei sale, naionalizase Canalul /uez, n ciuda ofensei aduse -arii "ritanii. & 4a* c icoti el. /ntem de pri opuse ale baricadei. 'umai c$ lucrurile s&au sc imbat. /per c nu trebuie s fim dumani* & 'icidecum, ncuviin ea. Duraid avea o prere foarte bun despre tine. & =i eu l preuiam n egal msur. /ntem foarte mndri de colecia noastr de ushabti regale, sc imb el subiectul. -odele din mormintele tuturor faraonilor de la vec iul regat ncoace, pn la ultimul din dinastia %tolemeilor. D&mi voie s$ i le prezint* l urm la imensa vitrin cu exponate ce ocupa un perete ntreg din sal. )aft dup raft, toate erau pline cu statuetele de mrimea unor ppui, care fuseser plasate n morminte ca s serveasc drept slujitori i sclavi ai regilor trecui n lumea umbrelor. Cu c eia sa personal, 'ic olas desfcu uile lefuite ate vitrinei i se ntinse s$ scoat cel mai interesant exponat( & Acesta e ushabti&ul lui -a0 a, care a servit trei faraoni( ,utanA amon, A0 i 4orem eb. 5&am luat din mormntul lui A0, care a murit n 1YHY .4r. i ddu ppua, iar ea citi cu glas tare ieroglifele nscrise cu trei mii de ani n urm cu aceeai uurin cu care ar fi citit titlu & rile ziarelor( & 8/nt -a0a, trezorier al celor dou regate. 2oi rspunde de divinul faraon A0. 7ie s aib via venic*9 rosti ea n arab, ca s&l testeze, iar rspunsul lui n aceeai limb veni fluent i lipsit de formalism( & /e pare c %ercival Dixon n&a exagerat cu nimic. ,rebuie s$ fi fost o student excepional. Captivai acum de subiectul ce i interesa pe amndoi, vorbind cnd n englez, cnd n arab, reuir s$ treac peste ne& pturile dumnoase de la nceput. /e nvrtir$ ncet prin sal, zbovind n faa fiecrei vitrine cu exponate ca s ia i s exami neze amnunit fiecare obiect. #ra ca i cnd ar fi fost transportai n timp, cu mii de ani n urm. +rele i zilele preau lipsite de nsemntate n faa unor astfel de martori ai antic itii i tresrir$ amndoi cnd doamna /treet i ntrerupse( & Am plecat acum, /ir 'ic olas. %ot s v rog s nc idei i s$ activai alarma. %aznicii snt deja la posturi. & Ct e ceasul. 'ic olas i rspunse singur la ntrebare, privindu&i ceasul din oel inoxidabil )olex /ubmariner de la mn$( & Deja cinci i patruzeci. Cnd Dumnezeu s&a dus ziua. oft el, teatral. Du&te, doamn /treet* mi pare r$u c$ te&am inut att. & /$ nu uitai s$ activai alarma, l avertiz ea. %oate s$ fie att de zpcit cnd se&apuc$ s$&i scoat jucriile preferate, i ex& plic lui )o0an. #ra limpede c i purta efului ei o afeciune de mtu indulgent. & -i&ai dat destule ordine pentru ziua de azi. Dispari de aici* rise 'ic olas, ntorcndu&se ctre )o0an( 'u pot s$ te las s$ pleci pn nu&i art ceva ce&am luat dintr&o expediie fcut cu Duraid. %oi s mai stai cteva minute. #a ncuviin, iar el ntinse mna, ca i cnd ar fi vrut s&o ia de bra, apoi o ls jos. 3n lumea arab, era considerat o insult s$ atingi o femeie, c iar i ntr&un fel att de inofensiv. #a era contient de politeea gestului i rmase i mai impresionat de bunele lui maniere i de stilul nepretenios de care ddea dovad. + conduse spre ieirea din sala exponatelor pe o u marcat( 8Accesul permis doar membrilor personalului, de&a lungul unui
1 8ArogantulHH, 8trufaulHV Qn. tr.R.

23

coridor imens, pn ajunser la captul acestuia. & /anctuarul intern, o anun, desc iznd ua. /cuz dezordinea* ,rebuie s m apuc s fac i eu curat pe&aici ntr&unul dintre anii tia. /oia mea obinuia s... ,cu brusc i arunc o privire tabloului de familie, n ram de argint, de pe birou. 'ic olas i o femeie frumoas, brunet, st & teau pe un covora de picnic, sub ramurile stufoase ale unui stejar. 5ng ei se aflau dou fetie, care semnau izbitor cu mama. Cea mai mic sttea n braele lui 'ic olas, iar cea mare n spatele lor, innd urile poneiului ei de / etland. )o0an i arunc o privire furi i&i citi durerea devastatoare i mut din oc i. Ca s nu l fac s se simt stnjenit, se apuc s inspecteze restul ncperii, care era evident biroul i atelierul lui. #ra spa ios i confortabil, ca dup gustul unui brbat, ns ilustra contradiciile de caracter ale proprietarului & savantul cufundat n cri, n opoziie cu omul de aciune. %rintre vrafurile de cri i specimene de muzeu zceau mulinete i o undi de pescuit so mon, marca 4ard0. %e un ir de cuiere btute n perete atmau o jac et "arbour, o curea de pnz$ pentru puca de vntoare i o cartuier de piele pe care erau gravate iniialele '.M.&4. )ecunotea unele dintre tablourile de pe perei. #rau picturi n acuarel originale, din secolul al nousprezecelea, ale clto & rului scoian David )oberts, iar altele ale lui 2ivant Denon, care nsoise ()amiee de *+rient a lui 'apoleon n #gipt. #rau nite imagini fascinante ale monumentelor, fcute nainte de perioada mai recent a excavaiilor i a restaurrilor. 'ic olas se duse la emineu i arunc un butuc pe crbunii aproape stini. l mic cu piciorul pn cnd flcrile ncepur s joace iari vesele, apoi i fcu semn lui )o0an s$ se aeze n faa draperiilor ce acopereau din podea pn$ n tavan jumtate din perete. Cu o micare de scamator, trase nurul mpodobit cu ciucuri i fcu draperiile s$ se dea la o parte. & Ce prere ai despre asta. exclam cu satisfacie. #a studie magnifica friz n basorelief cocoat pe perete. Detaliile erau minunate, iar transpunerea, superb, dar nu i tr$d admiraia. n sc imb, i exprim prerea pe un ton degajat( & Al aselea rege din dinastia Amoriilor, 4ammurabi, aproximativ 1:;< .4r., spuse, prefcndu&se c studiaz trsturile fine ale monar ului antic, nainte s treac mai departe. Da, probabil din palatul su de la sud&vest de ziguratul de la As ur. Ar fi trebuit s fie dou frize din acestea. /nt estimate la circa cinci milioane de dolari americani fiecare. Cred c au fost furate de sub nasul comandantului sfnt al -esopotamiei modeme, /addam 4ussein, de doi tl ari lipsii de principii. Din cte am auzit, cealalt friz se afl n prezent n colecia unui anume domn pe nume %eter Cals , n ,exas. %entru o clip, el r$mase cu oc ii cscai la ea de uimire, apoi izbucni n rs( & 5a naiba* 5&am pus pe Duraid s jure c&o s pstreze secretul, dar probabil c$ i&a povestit de mica noastr escapad. #ra prima dat cnd l auzea rznd. %rea s$ sune natural pe buzele lui, iar ei i plcea senzaia c$ vine din inim, neafectat. & Ai dreptate n ceea ce privete proprietarul actual al celei de&a doua frize, confirm el, rznd n continuare. Dar preul a fost de ase milioaneV nu cinci. & Duraid mi&a mai spus i despre vizita n -asivul ,ibesti, din Ciad i 5ibia de sud, remarc ea, f$cndu&1 s$ clatine din cap cu remucare prefcut. & 2d c$ nu pot s in nici un secret fa de tine, se plnse el i se duse la un amioire nalt de lng peretele opus. #ra o pies de mobilier superb, cu incrustaii, probabil din 7rana secolului al aptesprezecelea. Desc ise uile duble( & !ite cu ce ne&am ntors eu i Duraid din 5ibia, fr con& simmntul colonelului -uammar al Badaf7i. 5u unul dintre minunatele obiecte micue din bronz i i&1 ddu. /tatueta reprezenta o mam care i rnea pruncul la sn i avea patina verde a vremii. & 4annibal, fiul lui 4amilcar "arca, explic el, n jurul anului NY< .4r. Astea au fost gsite de o band de tuaregi la una dintre vec ile sale tabere de pe rul "agradas, n Africa de 'ord. %robabil c 4annibal le ascunsese acolo nainte de nfr$ngerea n faa generalului roman /cipio. #rau peste dou sute de obiecte de bronz, iar eu le&am pstrat pe cele mai bune cincizeci. & 5e&ai vndut pe celelalte. se mir ea, n timp ce admira statueta. /e simea dezaprobarea n tonul cu care pusese ntrebarea( & Cum ai putut suporta s$ te despari de ceva aa de frumos. & - tem c am fost nevoit, oft el nefericit. 7oarte trist, dar expediia pentru recuperarea lor m&a costat o avere. ,rebuia s& mi acopr c eltuielile i s vnd cte ceva din captur. /e duse la birou i scoase o sticl de 5ap roaig, O isA0 de mal, din sertarul de jos. Aez sticla pe birou mpreun cu dou pa are. & %ot s$ te tentez. fcu el invitaia, la care ea cltin din cap a refuz. ,e neleg. %n i scoienii recunosc c$ butura asta ar trebui but doar la temperaturi sub zero grade, pe Colina Capitoliului, sub un vnt de patruzeci de noduri, dup ce&ai urmrit i ai mpucat un cerb de zece puncte. %ot s&i ofer ceva mai potrivit pentru o doamn. & Ai o Cola. suger ea. & Da, dar asta c iar c$ nu e bun pentru tine, e c iar mai rea dect 5ap roaig. # toat numai za r. +trav curat. #a lu pa arul pe care i&1 aduse i i rspunse la toast cu el. & %entru via* i se altur ea, dup care continu discuia( Ai dreptate* Duraid mi&a povestit despre toate astea. %use statueta punic din bronz la loc n amioire, dup care veni de partea cealalt a biroului, cu faa la el( & Duraid a fost cel care m&a trimis la tine. A fost ultima lui dorin.

24

& A a* Atunci nimic din toate astea nu e simpl coinciden. %arc&a fi un pion fr voie ntr&un complot sinistru, plin de as& cunziuri. 3i indic un scaun de lng birou. &=ezi* ordon el. 2orbete* + privea cocoat pe un col al biroului6 n mna dreapt inea pa arul cu O isA0 i i cltina lene un picior lung, mbrcat n blugi, cu o micare ce amintea de cea a cozii unui leopard ce se odi nete. Cu toate c$ zmbea zeflemitor, i fixa faa cu o privire verde, ptrunztoare. #a se gndi c i&ar fi greu s l mint pe acel brbat. ,rase adnc aer n piept( & Ai auzit de o regin egiptean din antic itate, pe nume 5ostris, care a domnit n perioada a doua intermediar, n tim pul primelor invazii icsose. #l rse puin batjocoritor i se ridic( & +* Acum vorbim despre cartea Rzboinicii Nilului, nu&i aa. /e duse la bibliotec, de unde scoase un exemplar al acesteia. Cu toate c era destul de uzat, avea nc supracoperta, a crei ilustrare era o imagine suprarealist, n nuane pastelate de verde i trandafiriu, a piramidelor privite n oglinda apei. + ls s cad pe birou, n faa ei. & Ai citit&o. se interes ea. & Da, ddu el din cap. Am citit majoritatea crilor lui Cilbur /mit . - amuz. A venit de cteva ori s vneze aici, la Muenton %arA. & Atunci, i plac povetile cu mult sex i violen, s neleg. se strmb ea. Ce crezi despre cartea asta. & ,rebuie s mrturisesc c m&a prins destul de tare. Cnd am citit&o, aproape c mi&am dorit s aib o baz real. De&asta l&am i sunat pe Duraid & i 'ic olas lu$ cartea i o rsfoi pn ajunse la sfrit. 'ota autorului a fost convingtoare, dar ce n&am putut s&mi scot din minte a fost ultima propoziie( 8!ndeva, n munii Abisiniei, lng izvorul 'ilului Albastru, mumia lui ,anus nc odi nete n mormntul nepng$rit al faraonului -amose9, citi el cu voce tare. Aproape furios, 'ic olas arunc romanul pe birou( & Dumnezeule mare* 'u&i poi imagina ct mi&am dorit s fie adevrat. 'u&i poi imagina ct de tare mi&am dorit s$ descopr mormntul faraonului -amose. ,rebuia s vorbesc cu Duraid. Cnd m&a asigurat c totul nu e dect o scorneal, m&am simit tr & dat. mi fcusem attea sperane, c am fost dezamgit crunt. & 'u snt scorneli, l contrazise, apoi se corect repede( 'u c iar totul. & Am neles. Atunci, Duraid m&a minit, nu&i aa. & 'u te&a minit, i lu ea aprarea cu pasiune. Doar a am& nat puin clipa adevrului. 'u era pregtit s&i spun ntreaga poveste atunci. 'u avea rspunsuri la toate ntrebrile pe care tia c&o s i le pui. !rma s$ vin la tine cnd era pregtit s&o fac. 'umele tu era n capul listei lui de poteniali sponsori. & Duraid nu avea toate rspunsurile, dar presupun c tu le ai, nu. zmbi el, sceptic. -&am fript o dat. 'u m mai prinzi aa uor lng oala cu ciorb. & %apirusurile exist. 'ou snt deja la adpost n muzeul din Cairo. #u am fost aceea care le&a descoperit, mormntul reginei 5ostris. )o0an desfcu geanta de umr i scotoci pn reui s scoat un pac et subire de fotografii lucioase, color, format 1< x 1T. Alese una dintre ele i i&o ddu. & Aici e imaginea peretelui din captul camerei mortuare. +bservi vasele de alabastru din firid. %oza a fost fcut nainte s le lum de&acolo. & Drgu poz, dar putea fi fcut oriunde. #a i ignor comentariul i trecu la o alt fotografie( & Cele zece papirusuri n cabinetul de lucru de la muzeu al lui Duraid. i recunoti pe cei doi brbai din spatele bncuei. #l ddu din cap. & Duraid i Cilbur /mit , spuse i expresiei sceptice de pe figur i lu locul una ce trda ndoiala i uluirea. Ce naiba vrei s& mi demonstrezi. & Ce naiba vreau s&i demonstrez e c$, n afara unei considerabile licene poetice pe care i&a permis&o autorul, restul crii i gsete cel puin cteva rdcini n realitate. 'umai c papirusul care ne intereseaz cel mai tare e cel de&al aptelea, care a fost furat de cei care l&au ucis pe soul meu. 'ic olas se ridic i se duse la emineu. Arunc nc o buturug, pe care o lovi rutcios cu vtraiul, ca i cnd ar fi vrut s i nfrng$ emoiile. & Care era nsemntatea acelui papirus, n comparaie cu celelalte nou. ntreb, fr s se ntoarc. & #ra cel care coninea povestea nmormntrii faraonului -amose i, din bnuielile noastre, indicii care s$ ne ajute s&i gsim mormntul. & "nuii, dar nu sntei siguri. se rsuci el s&o nfrunte, i& nnd vtraiul strns n mn$, ca pe o arm. Cnd era n starea asta de spirit, era nfricotor. Bura descria o linie dur i strns, iar oc ii trimiteau sclipiri amenintoare. & 7ragmente mari din cel de&al aptelea papirus snt scrise ntr&un soi de cod, o serie de versuri criptice. #u i Duraid eram pe

25

cale s$ le descifrm, cnd & fcu o pauz i trase aer n piept & cnd a fost ucis. &,rebuie s ai o copie a unui lucru att de valoros* o fulger cu privirea, intimidnd&o. #a cltin din cap( & -icrofilmul, toate notiele noastre, absolut totul a fost furat o dat cu manuscrisul original. Apoi, cel care l&a ucis pe Duraid s&a dus la apartamentul nostru din Cairo i mi&a distrus computerul n care introdusesem toate datele cercetrii noastre. #l azvrli cu zgomot vtraiul n coul cu crbuni i se ntoarse la birou( & %rin urmare, n&ai nici un fel de dovad. 'imic prin care s demonstrezi c tot ce mi&ai spus e adevrat. & 'imic, confirm ea, n afar de ce am aici & i i atinse fruntea cu arttorul lung i subire. Am o memorie bun. #l se ncrunt i&i trecu degetele prin buclele dese( & =i&atunci, de ce&ai mai venit la mine. & Am venit s&i propun o expediie de descoperire a mor& mntului faraonului -amose, i spuse ea simplu. ,e intereseaz. Atitudinea lui se sc imb pe loc6 ncepu s rnjeasc precum un colar pus pe otii( & 3n momentul sta, nu cred c$ mi&a dori nimic altceva. & Atunci, noi doi va trebui s$ ne punem de acord cu privire la condiiile colaborrii, l anun i se aplec n fa, ca o ade& v$r$t femeie de afaceri. -ai nti, las&m s&i spun ce doresc eu, dup care poi face i tu acelai lucru. !rm o negociere dur i abia pe la unu dimineaa )o0an recunoscu c e epuizat. & 'u mai pot s mai gndesc la ora asta. %utem s relum discuiile mine diminea. propuse, pentru c$ nu ajunseser la nici o nelegere. & # deja 8mine dimineaHHHH, o inform el. Dar ai dreptate. 'u m&am gndit. %oi s dormi aici. 5a urma urmelor, avem do& uzeci i apte de camere. & 'u, mulumesc, se ridic ea. -erg acas. & # polei pe osea, o preveni el. Apoi i citi ot$rrea ntiprit pe fa i i ridic minile n semn de capitulare( & "ine, nu mai insist. 5a ce or mine. 5a zece m ntlnesc cu avocaii, dar terminm, probabil, pn la prnz. Ce&ar fi s vii s lum masa aici, mpreun. ,rebuia s ajung la Banton, la o partid de vntoare, dup&mas, dar o s$ renun la ea. Aa, o s$ fiu toat dup$&amiaza i seara la dispoziia ta.

ntlnirea lui 'ic olas cu avocaii avu loc a doua zi diminea, n biblioteca de la Muenton %arA. 'u avea s$ fie o edin uoar sau plcut, dar nici nu se ateptase la aa ceva. Anul acela, lumea lui ncepuse s se nruiasc$ n jurul lui. n& clet din dini cnd i aduse aminte cum nceputul lui ianuarie venise cu acel fatal moment de oboseal i neatenie de la mie zul nopii, pe oseaua ng eat, cnd farurile orbitoare ale camionului le intraser n oc i. 'u i revenise pe deplin n urma ocului, cnd primise o nou lovitur dur. #ra vorba de raportul financiar al uniunii asi& gurailor de la 5lo0d, pe lista cruia 'ic olas, asemenea tatlui i bunicului su, era un 8'ume HH. ,imp de o jumtate de secol, fa& milia lui se bucurase de un venit substanial i constant din partea de profit ce le revenea prin uniune. "ineneles c$ 'ic olas era contient de faptul c rspunderea lui 3n cazul pierderilor suferite de uniune era nelimitat. )spunderea aceea cntrise destul de uor, fiindc, n cincizeci de ani, nu avusese de suferit pierderi prea importante, cel puin, nu pn$ n acel an. Din cauza cutremurului din California i a acuzaiilor de poluare a mediului nconjurtor la adresa uneia dintre companiile multinaionale de producere a substanelor c imice, pierderile uniunii depiser suma de douzeci i ase de milioane de lire sterline. 5ui 'ic olas i reveneau dou milioane i jumtate de lire pierdere & o parte din sum fusese deja pltit, dar restul tre & buia ac itat n decurs de opt luni & asta pe lng surprizele neplcute pe care le putea aduce anul urmtor. Aproape imediat dup asta, recolta de sfecl de za r de la Muenton %arA, aproape o mie de acri, fusese lovit de ihizomania, boala 8rdcinii nebune9. %ierduser toat recolta. & 2a trebui s$ facem rost de cel puin dou milioane i jumtate, fu de prere unul dintre avocai. Asta n&ar trebui s constituie o problem & conacul e plin de lucruri de valoare, ca s$ nu mai vorbim de muzeu. 5a ce sum rezonabil ne&am putea gndi s vindem unele obiecte. 'ic olas se crisp la gndul c ar putea fi nevoit s vnd statuia lui )amses, friza lui 4ammurabi sau orice alt obiect din ne& preuita sa colecie de la conac sau din muzeu. =tia prea bine c$ vnzarea lor ar fi acoperit datoriile, dar se ndoia c$ ar fi putut s triasc fr ele. Aproape orice altceva era de preferat ideii de a se despri de ele. & 'u, la naiba* i tie vorba 'ic olas, la care avocatul i arunc o privire ng eat( & Atunci aide s$ vedem ce alte variante ne r$mn, continu el necrutor. Avem cireada de la lptrie. & Asta o s ne aduc o sut de mii, dac avem noroc, mormi 'ic olas. -ai avem de gsit N,H milioane. & Avem erg elia de cai de curse, se bg n discuie contabilul. & Am doar ase cai la antrenamente. nc dou sute de mii, zmbi 'ic olas fr umor. Ajungem la N,N milioane. 'e apro piem ncet de sum.

26

& 3a tul, suger cel mai tn$r dintre avocai. & # mai btrn dect mine, cltin din cap 'ic olas. A fost al lui tata, pentru numele lui Dumnezeu* 'ici de poman nu cred c$ poi s&l dai. /ingura valoare pe care o mai are e cea sentimental. A scoate mai mult pe armele de vntoare. Cei doi avocai se aplecar asupra listelor( & A, da* 5e&am gsit. Dou puti %urle0, cu ejector lateral. #stimate la patruzeci de mii. & -ai am i nite osete i izmene la mna a doua, mrturisi 'ic olas. De ce s nu le punem i pe ele la socoteal. ,recur peste zeflemea. & -ai e i apartamentul din 5ondra, continu imperturbabil avocatul n vrst, imun la suferina omeneasc. # ntr&o zon bun. 2aloreaz 1,T milioane. & 'u n climatul financiar actual, l contrazise 'ic olas. !n milion ar fi mai aproape de realitate. Avocatul not ceva pe marginea documentului su, nainte s$ continue( & 7irete c$ vrem s$ evitm, pe ct posibil, scoaterea la vn& zare a ntregii proprieti. /e dovedi o ntlnire dur i dificil, n urma creia nu se ajunse la nici o decizie clar, iar 'ic olas rmase cu un senti ment de frustrare i de furie neputincioas. i conduse pe avocai, dup care se duse n apartamentele sale s fac un du rapid i s i sc imbe cmaa. Dup ce se gndi mai bine, dar fr nici un motiv anume, se brbieri i i stropi obrajii cu a,tersha'e din belug. ,ravers parcul i ls )ange )over&ul n parcarea muzeului. >pada se transformase n zloat i picturi reci i mpodobeau deja capul gol pn s apuce s traverseze parcarea. )o0an atepta n biroul doamnei /treet. Cele dou preau s se neleag foarte bine. /e opri la u s o asculte rznd6 l fcu s$ se simt ceva mai bine. "uctreasa le trimisese un prnz fierbinte. /e pare c$ era de prere c o mas bogat avea s in n a vremea urt. Aveau acolo un castron cu sup de legume consistent i groas, o musaca cu cartofi 5ancas ire, nsoite de o jumtate de sticl de vin rou de "urgundia pentru el i o can cu suc proaspt de portocale pentru ea. 5uar masa n faa emineului n timp ce ploaia bici& uia ferestrele. n timp ce mncau, 'ic olas i ceru s i povesteasc n amnunt uciderea lui Duraid. #a nu ls nimic deoparte, nici mcar propriile rni, i i suflec mneca s i arate pansamentul din jurul tieturii de cuit. + ascult cu atenie sporit cnd i povesti despre cel de&al doilea atentat la viaa ei de pe strzile din Cairo. & "$nuieti pe cineva. o ntreb, cnd ea sfri povestea. # cineva pe care s&l poi considera responsabil de atacuri. #a cltin din cap. & '&a existat nici un fel de avertisment, preciz ea. ,erminar de mncat n linite, fiecare mcinat de propriile gnduri. Cnd ajunser la cafea, el suger( & "ine. Cun rmne cu nelegerea noastr. /e trguir timp de o or ntreag. & # greu s fiu de acord cu partea de prad pe care o ceri, pn nu tiu exact care va fi contribuia ta la afacerea asta, protest 'ic olas n timp ce umplea cecuele de cafea. 5a urma urmei, eu vin cu partea financiar i cu organizarea expediiei... & 2a trebui s ai ncredere c voi avea o contribuie important, altfel nu va exista nici un fel de prad, cum i spui tu. +ricum, poi s$ fii sigur c$ nu am de gnd s&i mai spun absolut nimic, pn$ nu avem o nelegere i n&am btut palma. & 'u eti puin cam dur. ncerc el, la care ea rspunse cu un surs rutcios. & Dac nu&i convin condiiile mele, mai snt trei nume pe lista de posibili sponsori a lui Duraid, l amenin ea. & "ine, ced el, compunndu&i o figur de martir nc ipuit. /nt de acord cu propunerea ta. Dar cum calculm prile egale de ctig. & #u am s aleg primul obiect din artefactele ar eologice pe care reuim s$ le recuperm, tu pe urmtorul, i facem cu rndul mai departe. & Ce&ar fi s$ fac eu prima alegere. ridic el o sprincean. & /$ dm cu banul, propuse ea i el pescui o moned din buzunar. & Alege* arunc el bnuul n aer. & Cap* strig ea, n timp ce moneda era nc n aer. & 5a naiba* exclam el recupernd moneda i punnd&o la loc n buzunar. Aadar, tu o s alegi primul obiect din prad, dac o s$ avem parte de vreuna. ntinse mna peste mas. & + s$ fie al tu, s faci orice vrei cu el. %oi c iar s&l donezi muzeului din Cairo, dac i menii ideea aceea aberant. De acord. ntreb, iar ea i lu$ mna. & De acord, confirm. %artenere* adug apoi. & Acum, s trecem la treab. 7r secrete. %ovestete&mi n amnunt tot ce mi&ai ascuns pn$ acum. & Adu cartea aia, art ea spre Rzboinicii Nilului i, n timp ce el se ducea s&o ia, ea mpinse la o parte vasele murdare. %rimul lucru asupra cruia trebuie s ne ndreptm atenia snt seciunile din carte editate de Duraid, spuse i ddu la ultimele

27

pagini. Aici. Lsta e fragmentul unde ncepe zpceala indus de Duraid. & !n cuvnt foarte potrivit, zmbi 'ic olas, dar ai s$ pstrm lucrurile ct se poate de simplu. -&ai zpcit destul pn$ acum, coment, dar nu reui s$&i smulg nici mcar un surs. & Cunoti povestea pn$ aici. )egina 5ostris i poporul ei snt alungai din #gipt de icsoi i de carele lor calitativ superioare. %leac spre sud, n susul 'ilului, pn$ ajung la confluena celor dou 'iluri, Alb i Albastru. Cu alte cuvinte, S artoum&ul din zilele noastre. ,oat povestea asta respect versiunea din papirusuri. & mi amintesc. /pune mai departe* & !ndeva, n calele galerelor, transport trupul mumificat al soului reginei 5ostris, faraonul -amose al 2l33&lea. Cu doispre & zece ani n urm, i jurase, nainte s moar rpus de o sgeat icsos$ ce&i strpunsese pl$mnul, c o s$&i gseasc un loc sigur de nmormntare i c o s&l ngroape acolo mpreun cu toate comorile lui nenumrate. Cnd ajung la S artoum, decide c a sosit, n sfrit, timpul s se in de cuvnt. i trimite fiul, pe prinul -emnon, care avea doar paisprezece ani, cu un escadron de care, s$ gseasc locul de ngropciune. -emnon l are ca nsoitor pe mentorul su, povestitorul acestei istorii, neobositul ,aita. & "ine, mi amintesc partea asta. -emnon i ,aita se consult cu sclavii negri shilluk, pe care i capturaser, i, la sfatul acestora, otrsc s urmeze cursul din stnga al fluviului sau ceea ce noi cunoatem ca 'ilul Albastru. )o0an ncuviin din cap i i continu povestea( & Au cltorit spre est i au dat de nite muni formidabili, att de nali, c snt descrii ca nite metereze albastre. Ce ai citit pn acum n carte e o redare destul de corect a papirusurilor, ns aici & btu ea cu degetul pe pagina din fa & dm de c i c ia pus de Duraid. n descrierea poalelor dealului... nainte s poat continua ideea, 'ic olas exclam( & mi aduc aminte c$ m&am gndit, cnd am citit prima dat, c nu e o descriere corect a zonei n care 'ilul Albastru izvo rte din inuturile muntoase ale #tiopiei. Acolo nu snt dealuri. # doar povmiul abrupt, din partea de vest a masivului. 7luviul apare dintre stnci ca un arpe ce iese din ascunzi. Cine a fcut descrierea nu cunoate cursul 'ilului Albastru. & Cunoti zona. ntreb )o0an i el rse, ncuviinnd. & Cnd eram ceva mai tnr i c iar i mai idiot dect snt acum, am conceput un plan grandios s navig ez cu barca prin defileul Abba0, de la lacul ,ana, n jos, pn$ la barajul de la )oseires, n /udan. 8Abba09 e numele dat de etiopieni 'ilului Albastru. & De ce voiai s faci asta. & %entru c$ nu o mai fcuse nimeni pn$ atunci. -aiorul C eesman, consulul britanic, avusese o tentativ, n 1XYN, i era ct pe ce s$ se nece. -&am gndit c$ a putea s$ fac un film, s$ scriu o carte despre cltorie i s ctig o avere din drepturile de autor. 5&am convins pe tata s&mi finaneze expediia6 era genul de escapad nebuneasc pe gustul lui. 2oia c iar s ne nsoeasc n expediie. Am studiat ntregul curs al fluviului Abba0, i nu doar pe art. -i&am cumprat o rabl de Cessna 1;< i am survolat defileul, opt sute de Ailometri de la lacul ,ana pn la baraj. Dup cum i&arri spus, aveam douzeci i unu de ani i eram nebun. & =i ce s&a&ntmplat. #ra fascinat. Duraid nu&i povestise niciodat despre asta, ns tia c$ era tipul de aventur n care se atepta s$ se implice brbatul din faa ei. & Am recrutat opt dintre prietenii mei de la /and urst i ne&am dedicat vacana de Crciun tentativei. A fost un fiasco. '&am rezistat dect dou zile n apele alea slbatice. Defileul e cel mai al naibii col pe care mi&a fost dat s&l vd pe pmnt. # de aproape dou ori mai adnc i mai coluros dect Brand Can0on, pe fluviul Colorado, din Arizona. 'e&a distrus caiacele nainte s apucm s$ facem treizeci de Ailometri, din cei opt sute. Am fost nevoii s abandonm tot ec ipamentul i s escaladm pereii defileului ca s ajungem din nou la civilizaie. Deveni serios cteva clipe( & Am pierdut doi membri ai ec ipajului. "obb0 %almer s&a necat, iar ,im -ars all s&a prbuit de pe stnci. '&am reuit nici mcar s le recuperm cadavrele. /nt nc pe&acolo, pe undeva. A trebuit s le spun prinilor lor... i vocea i se frnse, cnd retri agonia ntmplrilor trecute. & A reuit cineva s navig eze n defileul 'ilului Albastru. se interes ea, ca s i distrag atenia. & Da, m&am ntors civa ani mai trziu. De data asta, nu mai conduceam operaiunea, ci eram cel mai tnr membru al #xpe& diiei oficiale a 7orelor Armate "ritanice. A fost nevoie de armat, de marin i de aviaie ca s&i venim de ac fluviului. )mase cu oc ii la el, fixndu&1 cu veneraie. 'avigase cu adevrat pe Abba0. #ra ca i cnd un destin ciudat ar fi trimis&o n calea lui. Duraid avea dreptate. %robabil c$, n toat lumea, nu era nimeni mai potrivit dect el pentru treaba aceea( & Aadar, cunoti la fel de bine ca oricine care snt condiiile naturale n defileu. Am s ncerc s&i redau o imagine general a locului descris de ,aita n al aptelea papirus. Din pcate, fragmentul din papirus a suferit unele stricciuni, iar eu i Duraid am fost obligai s extrapolm din alte pri ale textului. 2a trebui s&mi spui dac descrierea se potrivete cu ceea ce tii tu despre zon. & D&i drumul* o invit el. & ,aita a fcut o descriere a povmiului foarte apropiat de a ta, ca un perete abrupt, din care izvorte fluviul. Au fost forai s lase carele, pe care nu le puteau folosi pe terenul abrupt i accidentat al canionului. Au fost silii s mearg mai departe pe jos, ducnd cu ei caii de povar. Destul de repede, defileul a devenit att de prpstios i de primejdios, nct au pierdut cteva animale6

28

acestea s&au prbuit de pe drumul caprelor slbatice, pe care l urmau, n fluviul ce clocotea la picioarele lor. Asta nu i&a fcut s renune i, la porunca prinului -emnon, au continuat cltoria. & 2d exact tabloul pe care&1 descrie. # o zon nfricotoare, slbatic. & ,aita descrie apoi o serie de obstacole, pe care le numete 8trepte9. #u i Duraid nu am putut s stabilim cu exactitate ce snt, dar nclinam destul de mult s credem c e vorba de cascade. & =i ai de unde alege n defileul Abba0, confirm 'ic olas. & !rmeaz cea mai important parte a mrturiei lui. ,aita ne spune c, dup douzeci de zile de mers prin defileu, ajung la 8a doua treaptHH. Acolo, prinul primete un mesaj neateptat de la printele su decedat, sub forma unui vis, n care alege locul acela drept mormnt. ,aita ne spune c nu au mers mai departe. Dac am putea s aflm ce i&a fcut s se opreasc atunci, ne&am da seama ct de mult au avansat n defileu. & nainte s mergem mai departe cu presupunerile, avem nevoie de ri i de fotografii din satelit ale muntelui i trebuie s& mi revd notiele i jurnalul expediiei, otr 'ic olas. - strduiesc s&mi actualizez tot timpul documentaia, aa c ar trebui s avem fotografii prin satelit i cele mai recente ri n dosar aici, la muzeu. Dac exist, o s$ le gseasc doamna /treet. /e ridic i se ntinse( & + s&mi caut jurnalele i&o s m uit pe ele c iar n seara asta. /trbunicul meu a vnat i el pentru colecia lui n #tiopia, secolul trecut. =tiu c$ a traversat 'ilul Albastru lng Debra -arAos prin 1;X< i ceva. + s scotocesc i dup notiele lui. 5e pstrm i pe acelea n ar iv. # posibil ca b$trnul s fi scris ceva care ne va fi de ajutor. + conduse la vec iul 5and )over verde din parcare i, n timp ce ea pornea motorul, i spuse prin geamul desc is( & )$mn la prerea mea, c$ ar trebui s$ stai aici, la conac. %robabil c faci o or$ i jumtate pn$ la "randsbur0 & dus i&ntors, asta nseamn trei ore pe zi. + s$ avem mult de lucru nainte s$ ne putem gndi mcar s plecm n Africa. & DaP ce&o s spun lumea. ntreb ea, n timp ce lua piciorul de pe ambreiaj. & '&am dat niciodat nici o ceap degerat pe ce zice lumea, strig dup ea. 5a ct ne vedem mine. & ,rebuie s trec pe la doctorul din @orA. + s&mi scoat copcile din bra. 'u ajung nainte de unsprezece, scoase ea capul pe geam s&i rspund. 2ntul i ciufuli prul i i&1 aduse n fa. 'ic olas avusese ntotdeauna o slbiciune pentru femeile brunete. )osalind avusese acel aer misterios al orientalelor. /e simi vinovat i necredincios fcnd acea comparaie, dar nu putea scpa aa uor de amintirea lui )o0an. #ra prima femeie care i trezise interesul de cnd nu mai era )osalind. Amestecul din sngele ei l atrgea. #ra destul de exotic s$ i satisfac gustul pentru orient, dar i ndeajuns de englezoaic s i vorbeasc limba i s&i neleag glumele. #ra educat i cunotea toate acele lucruri care l pasionau, fcndu&1 s i admire spiritul. De obicei, femeile din est erau educate din natere s fie terse i supuse. #a era diferit.

eorgina l sunase pe doctorul ei din @orA, ca s o programeze pe )o0an s i se scoat firele. %lecar din csua din "randsbur0 imediat dup ce luar micul dejun. Beorgina era la volan, iar -agic sttea ntre ele, pe banc et. Cnd intrar pe strada principal a satului, )o0an observ un camion mare, marca -A', parcat lng oficiul potal, dar nu&i ddu prea mare importan. +dat ieite pe drumul de ar, se trezir nconjurate de noriori de cea groas care pluteau prin aer, reducnd vizibilitatea n acele locuri la nici treizeci de metri. Dar Beorgina nu fcu nici un fel de concesii vremii, ci acceler 5and )over&ul pn$ cnd acesta, zornind i tnguindu&se din toate nc eieturile, atinse viteza maxim, care, mulumi )o0an cerului n gnd, era de numai o sut de Ailometri pe or. Arunc o privire peste umr, s vad ce era n spatele lor, pe osea, i observ c acelai camion -A' le urmrea. Doar cabina oferului se ridica deasupra mrii de cea joas ce l nvluia, asemenea periscopului unui submarin. C iar n acel moment intr din nou ntr&un nor de cea care l ng ii. /e ntoarse s asculte discursul mamei ei. & Buvernul sta e o aduntur de zevzeci incompeteni, i ngust Beorgina oc ii, ca s nu&i intre fumul de la igara ce i atma ntre buze. Conducea cu o singur mn$6 cu cealalt mngia urec ea ca de mtase a lui -agic( & 'u m deranjeaz cnd minitrii dau n mintea copiilor, dar cnd ncep s se joace cu pensia mea, m&apuc nebunia. %ensia mamei ei, de la serviciul diplomatic, era singura ei surs de venit, i nici aceea nu era prea mare. & Doar n&o s&mi spui acuma c$ vrei un guvern laburist, mami, s fim cinstite, o zgndri )o0an. -ama ei fusese dintotdeauna o conservatoare nfocat. Beorgina ezit, apoi evit s fac o alegere( & ,ot ce am eu de zis e s$ o aduc napoi pe -aggie N.

N -argaret , atc er, fost prim&ministru britanic Qn. tr.R.

29

)o0an se rsuci uor pe scaun i i arunc iar privirea spre geamul murdar din spate. Camionul era tot n spatele lor, aprnd ters din cea i din norul albastru de gaze de eapament pe care l lsa )overul, ca urma de vapori a unui avion cu reacie. %n n clipa aceea se inuse dup ele, dar acum acceler brusc. & Cred c$ vrea s$ ne depeasc, i spuse )o0an ncet Beorginei. Capota masiv a camionului se afla la doar ase metri de bara lor din spate. )adiatorul avea ca blazon logo&ul 8-A'9, fcut din crom, i cabina depea n nlime 5and )over&ul, aa c$, din locul ei, )o0an nu putea s zreasc faa oferului. & ,oat lumea vrea s$ treac de mine, se lament$ Beorgina. Asta&i povestea vieii mele, coment i se ncpn s rmn pe mijlocul oselei nguste. )o0an se uit iar n spate i descoperi c$ maina se apropia tot mai tare. Acoperise deja tot geamul din spate. =oferul decu& pl i ambal$ amenintor motorul gigantic. & Ar fi bine s&l lai s$ te depeasc. Am impresia c$ se grbete. & 5as&1 s&atepte, mormi Beorgina pe lng igar. )bdarea e o virtute. +ricum, n&am cum s&l las s$ treac aici. n fa e un pod ngust de piatr. Cunosc bucica asta de osea ca pe drumul pn n propria baie. n acel moment, oferul de camion claxon$ att de aproape, c aproape le asurzi. -agic sri pe banc eta din spate i se apuc s$ latre n semn de protest. & ,mpit mpuit, njur Beorgina cu amrciune. De&a ce crede c$ se joac. 3a&i numerele de la main* Am de gnd s&l reclam la poliia din @orA. & Are plcuele acoperite cu noroi. 'u vd cifrele, dar seamn cu numerotarea de pe continent. 'emeasc, mi se pare. Ca i cnd i&ar fi auzit protestul, oferul ncetini uor i rmase n spate, pn cnd distana dintre cele dou maini se mri la douzeci de metri. )o0an se ntorsese cu totul, ca s vad ce face camionagiul. & # mai bine, zise cu mndrie Beorgina. 'ecioplitul de fri mai nva bunele maniere, coment, concentrndu&se s$ str pung ceaa din fa. !ite podul... %entru prima dat, )o0an izbuti s$ vad n cabina camionului. =oferul purta o cagul ce i acoperea toat faa, mai puin oc ii i nasul, din ln$ albastru nc is, ce i ddea un aer sinistru, malefic. & 7erete* strig dintr&o dat )o0an. 2ine drept spre noi* >gomotul motorului uriaei maini se prefcuse ntr&un muget care ng iea orice alt sunet, precum urletul mrii cuprinse de furtun. %re de o clip, )o0an nu mai vzu dect scnteierea oelului, dup care partea din fa a camionului intr n spatele mainii. 3mpactul o arunc pe jumtate peste sptarul scaunului. /e for s se ridice i vzu cum camionul le ridicase aa cum vul pea ia n flci o pasre. 5uase pe sus 5and )over&ul, purtndu&1 pe barele de oel care i protejau radiatorul din crom lefuit. Beorgina se lupta cu volanul, ncercnd s$ menin maina sub control, ns eforturile ei erau zadarnice( & 'u pot s&o st$pnesc. %odul* ncearc s scapi... )o0an izbi butonul de eliberare a centurii de siguran i ntinse mna spre clan. %ereii de piatr ai podului se apropiau cu o vitez ameitoare. 5and )over&ul vira nebunete pe osea, ieit complet de sub control. %ortiera se desc ise brusc sub strnsoarea lui )o0an, dar aceasta nu izbutise s o desc id de tot, cnd 5and )over&ul fu proiectat n coloanele solide de piatr ce strjuiau calea de acces spre pod. Cele dou femei ipar la unison cnd ve iculul se strivi i impactul le fcu s zboare n fa. %arbrizul se fcu ndri cnd se izbir de coloanele de piatr i 5and )over&ul se prbui peste parapet, ncepnd s se rostogoleasc. )o0an fu catapultat prin ua desc is i aruncat la distan. %anta malului i stop cderea, dar impactul o ls fr suflare. 7cu un salt i se rostogoli pe povrni, nainte s cad n apele ng eate de sub pod. C iar nainte s$ fie tras cu capul sub ap, se pomeni cu oc ii spre cer i spre podul de deasupra ei. %rinse o ultim frn& tur de imagine a camionului, nainte ca acesta s$ dispar cu un zgomot infernal. ,rgea dup el dou remorci uriae, ce dep eau n nlime balustrada podului. Ambele remorci erau acoperite cu o prelat grea, din nailon verde, prins cu sfoar de urec ile caroseriei. )o0an observ, ntr& o strfulgerare subliminal, simbolul mare, rou, i numele companiei scris cu vopsea pe partea lateral a remorcii celei mai apropiate, dar, pn$ s$ apuce s$ nregistreze numele, fu aruncat n viitoarea apei, iar frigul i fora czturii o fcur s&i piard respiraia. /e c inui s$ ajung la suprafaa apei i descoperi c$ fusese trt$ o bun bucat de drum. mpiedicat n micri de ainele pline de ap, se poticni pn$ la mal i se ajut de creanga unui copac s se trag afar din valuri. ngenunc e n noroi, tuind i scuipnd apa pe care&o ng iise, n timp ce se strduia s$ i dea seama ce rni cptase din ca& uza coliziunii. Apoi, uit de alul n care se afla, auzind strigtele cumplite, agonizante ale mamei sale, aflate n maina rsturnat. ntr&o grab nebun, se ag de ce gsi ca s se ridice n picioare i se tr c iop$tnd prin iarba ud i ng eat pn n locul unde 5and )over&ul zcea cu roile&n sus, la poalele povr& niului. Caroseria era ifonat i distrus, iar aluminiul ce strlu cea argintiu se zrea n poriunile unde vopseaua verde&nc is fusese decojit. -otorul se blocase, iar roile din fa nc se mai nvrteau n gol, cnd )o0an ajunse acolo. & -ami* !nde eti. strig, dar sunetele teribile nu ncetar. /e sprijini de caroserie ca s nu cad i se tr n direcia din care se auzea zgomotul, ngrozit de ce ar putea s&i vad oc ii.

30

Beorgina sttea pe pmntul umed, sprijinit de partea lateral a mainii. Avea picioarele ntinse n fa. /tngul era rsucit n aa fel nct degetele prinse n g eat erau nfipte n noroi ntr&un ung i anormal. #ra clar c piciorul era rupt de la genunc i sau de foarte aproape de el. 'u acesta era totui motivul suferinei Beorginei. l inea n poal pe -agic i se aplecase deasupra lui ntr&o atitudine de abandonare n faa durerii6 nu putea s i nbue clocotul lacrimilor. %ieptul spanielului fusese zdrobit ntre metal i pmnt. 5imba i atma dintr&un col al botului, ntr&un ultim rnjet, dar picturile de snge cdeau constant din vrful roz al acesteia i Beorgina l cura cu propria earf. )o0an se prbui lng mama ei i i puse un bra dup umeri. 'u&i mai vzuse mama plngnd niciodat. + strnse tare n brae i ncerc, din rsputeri, s&i aline durerea, ns aceasta nu se lsa domolit. 'u tia ct timp au rmas aa. n cele din urm totui, la vederea piciorului sc ilodit al mamei ei i la gndul c$ oferul ca& mionului putea s$ se ntoarc s$&i termine treaba, se trezi la realitate. /e tr pn sus i opi pn n mijlocul oselei, s opreasc prima main care avea s$ apar.

bia dup dou ceasuri de cnd )o0an trebuia s$ fi venit la ntlnire, 'ic olas deveni ndeajuns de ngrijorat ca s sune la poliia din @orA. Din fericire, reinuse numrul de pe plcua de nmatriculare a 5and )over&ului. #ra simplu de inut minte( iniialele mamei ei, combinate cu un g inionist numr 1Y. Dur destul de mult pn cnd poliista de serviciu verific informaiile din computer i se ntoarse la telefon( & mi pare ru c trebuie s v anun, domnule, c 5and )over&ul a fost implicat ntr&un accident n dimineaa aceasta. & Ce s&a ntmplat cu oferul. vru s tie imediat 'ic olas. & =oferul i un pasager au fost dui la /pitalul -inster din @oric. & /nt tefere. & mi pare ru, domnule, nu tiu s v spun. n patruzeci de minute, 'ic olas era la spital unde, dup aproape nc pe&att, ddu de urma lui )o0an. Aceasta se afla la secia de c irurgie pentru femei, lng patul mamei sale. %acienta nu se trezise nc din anestezie. )o0an i ridic privirea cnd 'ic olas ajunse lng ea. & ,e simi bine. Ce naiba s&a&ntmplat. & -ama & avea piciorul zdrobit. C irurgul a trebuit s$&i pun o tij n coaps & femurul. & ,u eti bine. & Doar cteva zgrieturi i julituri. 'imic grav. & Cum s&a ntmplat. & !n camion. 'e&a mpins la marginea drumului. & Doar nu intenionat. simi 'ic olas cum tremur ceva n el, amintindu&i de un alt camion, pe o alt osea, ntr&o alt noapte. & "a cred c$ da. =oferul purta o masc, o cagul. 'e&a izbit din spate. %robabil c a fcut&o intenionat. & Ai anunat poliia. #a confirm din cap( & /e pare c$ maina a fost dat disprut n dimineaa asta, cu mult nainte de accident, n timp ce oferul se oprise la una dintre cafenelele 5ittle C ef. # german. 'u vorbete deloc englezete. &#a treia oar cnd cineva ncearc s te omoare, zise mo& orit 'ic olas. De&aici ncolo, eti n grija mea. /e duse n sala de ateptare i ddu un telefon de acolo. =eful poliiei din zon i era prieten, ca i directorul spitalului. Cnd se ntoarse n salon, Beorgina se trezise. C iar dac era nc ameit, se simea bine cnd o duser cu scaunul cu rotile n rezerva pe care 'ic olas aranjase s o ocupe. C irurgul ortoped sosi cteva minute mai trziu. & "un, 'icA, ce faci aici. l salut pe 'ic olas. )o0an r$mase surprins s$ vad ct de mult lume l cunotea. Apoi, medicul i ndrept atenia spre Beorgina(

31

& Cum v simii. Avem aici o fractur multipl frumuic, nuntru parc&ar fi confeti. Am reuit s punem totul unde tre buie, dar o s rmnei la noi nc zece zile, pe puin. & Aa rmne, domni, i spuse 'ic olas lui )o0an, cnd o lsar pe Beorgina s doarm. Ce&ar trebui s$ se mai ntmple, ca s te convingi. -enajera mea i&a pregtit deja o camer la conac. 'u te mai las s$ oinreti de una singur dup bunul tu plac. Altfel, data urmtoare cnd ncearc s&i vin de ac, s&ar putea s aib ceva mai mult noroc. #ra prea ocat i suprat ca s l contrazic, aa c se urc asculttoare pe locul din fa al )ange )over&ului i l ls s$ o duc mai nti la doctor ca s$&i scoat firele, apoi napoi la Muenton %arA. Cum ajunser, o trimise n camera ei( & "uctreasa o s&i aduc cina acolo. / iei neaprat somniferele pe care i le&a dat doctorul. ,rimit pe cineva s&i ia lu& crurile de la "randsbur0, dac$&i dai doamnei /treet c eile de la casa mamei tale. ntre timp, menajera i&a pus nite aine pentru noapte i o periu de dini n camer. 'u vreau s$ mai aud nimic pn mine diminea. #ra bine c avea el grij de ea. %entru prima dat, de la noaptea aceea ngrozitoare, din oaz, se simea n siguran. ,otui, i permise un ultim gest de independen i ncredere n sine( arunc pastilele la veceu.
doua zi diminea, o menajer tn$r$ veni s$ o trezeasc,

Cmaa de noapte ce o atepta pe pern era lung, fcut din mtase pur i mpodobit cu cea mai fin dantel de Cambrai la manete i la gt. 'u mai purtase niciodat ceva att de luxos i de senzual. i ddu seama c$ aparinuse, probabil, soiei lui i gndul acesta i trezi un vrtej de emoii confuze. /e sui n patul cu baldac in, ns nici mcar ntinderea aceea singuratic de saltea moale sau camera strin nu o mpiedic s adoarm foarte repede. cu un exemplar din , e ,imes i cu o can de ceai #arl Bre0, dup care se ntoarse cu sacul ei de voiaj.

32

& /ir 'ic olas v roag s luai micul dejun cu dnsul n sufragerie, la opt i jumtate. n timp ce fcea du, i inspect trupul gol n oglinda imens ce acoperea unul dintre pereii bii. n afar de rana de cuit de la bra, care era nc livid i doar parial vindecat, mai avea o vntaie urt pe coaps i o alta pe partea stng i pe fes, amintiri ale accidentului de main. ,ibia era jupuit i, cu mult grij, i trase o perec e de pantaloni marinreti peste ran. =c iopta puin atunci cnd cobor treptele scrii principale, ca s ajung n sufragerie. & /ervete&te, te rog, i ridic 'ic olas oc ii din ziar s$ o ntmpine, vznd c ezit n prag, i i art felurile de mncare de pe bufet. %e cnd i punea ou jumri cu o lingur n farfurie, recunoscu peisajul de pe peretele din faa ei ca fiind un Constable. & Ai dormit bine. zise, fr s atepte rspunsul ei. Am veti de la poliie, continu. Au gsit camionul -A' abandonat pe o linie moart de lng 4arrogate. l cerceteaz acum, dar nu se ateapt s gseasc prea multe. /e pare c avem de&a face cu cineva care tie ce vrea. & ,rebuie s sun la spital, spuse ea. & Am sunat eu deja. -ama ta n&a avut probleme azi&noapte. 3&am lsat mesaj c$ o s&o vizitezi disear. & Disear. arunc ea o privire mirat. De ce aa trziu. & Am de gnd s te pun la treab pn$ atunci. 2reau s&mi scot banii pe care o s&i investesc n tine. /e ridic atunci cnd ea veni la mas i i inu scaunul s se aeze. Descoperi c gestul lui de curtoazie o fcea s se simt uor stnjenit$, ns nu fcu nici un comentariu. & %rimul atac asupra ta i a lui Duraid, la vila din oaz & de& aici nu putem trage nici un fel de concluzii, n afar de aceea c asasinii tiau cu exactitate ce i unde trebuie s caute. /c imbarea brusc a subiectului o descumpni. & ,otui, s ne gndim puin la cel de&al doilea atentat, de la Cairo. Brenada de mn. Cine tia c$ te duci la minister n dup$& amiaza aceea, n afar de ministru. #a reflect n timp ce mesteca i ng iea o gur de ou( & 'u snt sigur. Cred c i&am spus secretarului lui Duraid, poate unuia sau mai multor asisteni. #l se ncrunt i cltin din cap( & Aadar, jumtate dintre angajaii muzeului tiau de ntl& nirea ta. & Cam aa ceva. mi pare r$u. #l r$mase cteva clipe pe gnduri( & "ine. Cine tia c$ pleci din Cairo. Cine tia c stai n casa mamei tale. & !nul dintre funcionarii de la administraie mi&a adus diapozitivele la aeroport. & 3&ai spus cu ce zbor pleci. & 'u, categoric nu. & Ai spus cuiva de asta. & 'u. Adic... ezit ea. &Da. & 3&am spus ministrului, n timpul ntlnirii, cnd i&am cerut s m lase s plec n concediu fr plat. 'u el... sigur nu. se uit la el cu o privire n care se citea groaza la gndul c$ ar fi putut fi adevrat. & /e ntmpl nite lucruri ciudate, ridic 'ic olas din umeri. "ineneles c ministrul tia totul despre eforturile tale i ale lui Duraid de traducere a celui de&al aptelea papirus. & 'u tia toate detaliile, dar.... da & n linii mari, tia ce facem. & "ine. !rmtoarea ntrebare( ceai sau cafea. i turn cafea n ceac i merse mai departe cu presupunerile( & /puneai c Duraid avea o list cu posibili sponsori ai expediiei. 'e&ar putea da nite idei n legtur cu lista suspecilor. & Bett0 -useum, zise, f$cndu&1 s zmbeasc. & %oi s&l tai de pe list. 'u se ocup ei cu aruncatul grenadelor pe strzile din Cairo. Cine mai era pe list. & Bott old #mst von /c iller. & 4amburg. 3ndustria grea. %relucrarea metalelor i a aliajelor. %roducia de minerale de baz, confirm 'ic olas. Care era cel de&al treilea nume de pe list. & %eter Cals , texanul. & Da, acela, aprob brbatul. 5ocuiete la 7ort Cort . /e ocup de franize n domeniul fast&food&ului i de comerul cu amnuntul prin pot. %uini colecionari aveau destul capital ca s poat concura cu instituiile majore, cnd venea vorba de ac iziii semnificative de antic iti sau de finanarea explorrilor ar eologice. 'ic olas i cunotea pe toi, pentru c$ fcea parte din cercul acela dominat de un antagonism reciproc, al celor zece&doispre& zece privilegiai. 5icitase, pe rnd, mpotriva fiecruia dintre ei, n slile de la /ot eb0Ps i C ristiePs, ca s$ nu mai vorbim de locurile mai puin salubre n care se vindeau antic iti 8proas& pete9.

33

Adjectivul 8proaspt se folosea n contextul 8proaspt scoas din pmnt HHHH. & Cei doi snt nite bandii adevrai. =i&ar mnca propriii copii, dac le&ar umbla oarecii prin burt. De ce&ar fi n stare, dac ar crede c$ stai n calea lor spre mormntul lui -amose. =tii dac l&a contactat vreunul din ei pe Duraid, dup apariia crii, aa cum am fcut eu. & 'u tiu. /e prea poate. & 'u pot s&mi imaginez c$ vreunul din pungaii tia ar fi pierdut aa o ocazie. ,rebuie s presupunem c$ amndoi tiau c$ Duraid lucreaz la ceva. + s le punem numele pe lista suspecilor. Dup asta, i inspect$ farfuria( & ,e&ai sturat. -ai vei o lingur de ou. 'u. 7oarte bine, s$ mergem la muzeu i s$ vedem ce ne&a pregtit doamna /treet. 3ntrnd n biroul lui, )o0an rmase impresionat ct de multe organizase ntr&un timp att de scurt. %robabil c$ i luase toat noaptea s$ transforme ncperea ntr&un cartier general aproape militresc. n mijlocul camerei se aflau un evalet imens i o ta bl pe care erau prinse n ace un set de fotografii suprapuse, luate din satelit. /e apropie s$ le studieze, apoi arunc o privire materialului care era prins alturi. 5ng$ o art la scar mare, a aceleiai zone, din sud&vestul #tiopiei, ca i cea prezent n fotografiile din satelit, se mai aflau cteva liste cu nume i adrese, cu instrumente i ec ipamentul necesar, ca i cu magazinele de la care fcuse cumprturi n expediiile africane anterioare, pagini ntregi de calcule ale distanelor, ca i ceva ce semna cu un buget preliminar. /us de tot era un program intitulat 8#tiopia & informaii generale HH. %rogramul coninea cinci pagini de rtie concept, scrise mrunt, aa c )o0an nu reui s citeasc tot, ns rmase impresionat de priceperea cu care fcuse pregtirile. )o0an i promise solemn c avea s studieze tot acel material cu prima ocazie, dar acum travers ncperea s ajung la unul din cele dou scaune pregtite de el n faa tablei. #l sttea n picioare n faa panoului i lu un baston, cu vrful argintat, de la tabl, mnuindu&1 ca pe un indicator colar. & /$ fie linite n clas, btu el cu bul n tabl. %rimul lucru pe care trebuie s&l faci e s$ m convingi c vom reui s dm de urma lui ,aita, dup ce&a avut cteva mii de ani ca s se fac nevzut. / ne gndim mai nti la formele de relief din de fileul fluviului Abba0. 'ic olas art cu indicatorul cursul fluviului pe fotografiile din satelit. & De&a lungul acestei seciuni, fluviul i&a croit drum prin platoul de bazalt. %e alocuri, stncile de sub defileu snt abrupte i ating 1N<&1T< de metri nlime, pe ambele maluri. Acolo unde exist straturi din isturi vulcanice mai dure, fluviul n&a reuit s le erodeze. Acestea formeaz o serie de trepte gigantice pe parcursul fluviului. Cred c ai dreptate cnd presupui c 8trepteleHH lui ,aita snt, de fapt, nite cascade. 2eni la mas i culese o fotografie din teancul de rtii aruncate de&a valma( & %e&asta am fcut&o n defileu, n timpul #xpediiei 7orelor Armate, din 1X:U. %oi s&i faci o idee despre cum arat acele cascade. i ntinse fotografia alb&negru, n care se zreau stnci de o nlime ameitoare ce strjuiau o cascad ce prea s$ se prv& leasc din ceruri asupra unor siluete minuscule de brbai pe jumtate goi i a brcilor din prim&plan. & '&aveam idee c$ aa arat n realitate* exclam ea, fixnd privelitea cu veneraie. & Aici nu se vede singurtatea splendid din partea de jos a defileului, i explic el. Din punctul de vedere al fotografului, nu exist loc de unde s se poat prinde tot pe pelicul. Dar, cel pu in, poi s$ vezi cum o cascad ar putea sta n calea unui grup de egipteni care urc pe jos sau cu nite cai de povar. De obicei, exist un soi de potec de&a lungul cataractelor, fcut de elefani sau de alte animale slbatice de&a lungul timpului. C iar i aa, o asemenea cascad nu se poate traversa pur i simplu, nici mcar dac ocoleti stncile. #a aprob n tcere i l ls s continue( & C iar i n aval, a trebuit s coborm brcile i tot ec ipamentul cu fr$ng iile, la fiecare cascad. 'u ne&a fost uor. & 4ai s zicem c$ o cascad a fost ceea ce le&a oprit naintarea&a doua din partea de vest, admise ea. 'ic olas lu indicatorul i tras cursul fluviului pe art, de la forma ntunecat ca o pan a zgazului )osires, n centrul /udanului. & %ovmiul se nal dincolo de grania etiopian, acolo unde ncepe, cu adevrat, defileul. 'u snt osele sau orae acolo i exist doar dou poduri, n amonte. 'imic, pe o ntindere de opt sute de Ailometri, n afar de apele nvolburate ale 'ilului i de stncile slbatice, din bazalt negru. 7cu o pauz, ca s o lase s$ analizeze. & # una dintre ultimele zone cu adevrat slbatice de pe p$& mnt, cu proasta reputaie de a fi bntuit de fiare crude i de oa & meni c iar mai cruzi dect acestea. Am nsemnat pricipalele cascade ce apar n defileu aici, pe fotografia din satelit, zise i le art cu indicatorul, fiecare ncercuit frumos cu marAer rou. Asta e cascada numrul doi, la vreo YT< de Ailometri mai sus de grania sudanez$. ,otui, trebuie s$ lum n calcul unii factori importani, cum ar fi acela c$ fluviul s&ar putea s$&i fi sc imbat cursul n ultimii patru mii de ani, de la vizita prietenului nostru, ,aita, acolo. & Cu siguran c$ nu avea cum s$ scape dintr&un canion att de adnc, de 1 N<< de metri, protest ea. 'ici mcar 'ilul nu poate s$ ias$ de acolo, nu. & Da, ns, aproape sigur, i&a modificat albia. n anotimpul inundaiilor, volumul i fora fluviului ntrece puterea mea de a&i descrie mcar imaginea. 7luviul se ridic cu vreo douzeci de metri pe pereii laterali i atinge o vitez de zece noduri, dac nu

34

mai mult. & =i ai navigat pe aa ceva. ntreb ea cu ndoial n glas. & 'u n perioada inundaiilor. 'imic nu ar putea supravieui. )maser amndoi cteva minute cu oc ii la fotografie, n tcere, imaginndu&i grozviile de care era n stare ntinderea aceea de ap, cnd se dezlnuia. & =i cea de&a doua cascad. i reaminti ea. & # aici, unde unul dintre aflueni se altur cursului principal al lui Abba0. Afluentul se c eam Dandera i are izvorul la Y U<< de metri altitudine, sub piscul muntelui /ancai, din lanul C oAe, aici, la aproximativ 1T< de Ailometri n partea de nord a defileului. & i aminteti punctul n care se unete cu Abba0, de cnd ai fost acolo. & Au trecut douzeci de ani, i c iar i&atunci am petrecut o lun n defileu, aa c totul prea s fac parte dintr&un comar nesfrit. -emoria ni se nceoa din cauza monotoniei peisajului & stnci peste tot & i a junglei dese de ziduri, iar simurile ni se atrofiaser$ de la ari, insecte, urletul apei i truda necontenit la vsle. ,otui, n mod ciudat, mi aduc aminte de confluena rului Dandera cu Abba0 din dou motive. & Da. se aplec ea nerbdtoare, ns el cltin din cap( & Am pierdut un om acolo. /ingura victim din cea de&a doua expediie. /&a rupt frng ia, iar el a czut treizeci de metri. A aterizat pe spate, pe un lan de stnci. & mi pare ru. Dar care e cellalt motiv pentru care i aminteti locul acela. & Acolo se afl o mnstire cretin, de rit copt, ridicat n stnc, la vreo aizeci de metri deasupra fluviului. & Acolo jos, n adncul defileului. & vocea ei trda nencrederea. De ce&ar construi o mnstire acolo. & #tiopia e una dintre cele mai vec i ri cretine din lume. Are peste nou mii de biserici i mnstiri, dintre care foarte multe n astfel de locuri ndeprtate i aproape inaccesibile, n muni. Aceasta, de la rul Dandera, e vestitul loc de ngropciune al /flntului 7rumentius, cel care a adus cretinismul n #tiopia, din 3mperiul "izantin, de la Constantinopol, la nceputul secolului al treilea. 5egenda spune c a naufragiat pe rmul -rii )oii i a fost dus la AAsum, unde l&a convertit pe mpratul #zana. & Ai vizitat mnstirea. & 'u, ce naiba* rse el. #ram prea ocupai cu supravieuirea, prea dornici s scpm din iadul defileului, ca s ne facem timp de vizite turistice. Am cobort cascadele i am continuat 3n aval. ,ot ce&mi aduc aminte n legtur cu mnstirea snt excavaiile n peretele de stnc, mult deasupra apei fluviului, i siluetele ndeprtate ale clugrilor troglodii, n sutanele lor albe, nirai pe parapetul peterilor, ca s priveasc nepstori cum trecem pe&acolo. !nii dintre noi c iar le&am fcut cu mna i ne&am simit destul de prost cnd am vzut c$ nu ne rspund. & Cum s$ ajungem vreodat n locul acela, fr o expediie pe fluviu n toat regula. se ntreb )o0an cu voce tare, uor descumpnit, cu oc ii lipii de panoul cu fotografii. & Ii&a pierit deja curajul. rse 'ic olas de ea. Ateapt s faci cunotin cu vreo civa dintre narii care se gsesc pe&acolo. ,e ridic i zboar cu tine pn$ la cuib, nainte s$ te m$nnce. & 7ii serios* l implor ea. Cum o s ajungem pn acolo, jos. & Clugrii snt aprovizionai de stenii care locuiesc pe nlimile de deasupra defileului. /e pare c$ exist o potec fcut de caprele slbatice n gura defileului, c iar pe margine. & =i putem cobor pe&acolo. & 'u, dar am cteva idei n legtur cu asta. Ajungem i la subiectul sta mai trziu. -ai nti, trebuie s$ otrm la ce pu tem s$ ne ateptm s$ gsim acolo, dup patru mii de ani & i i arunc o privire plin de speran. # rndul tu acum. Convinge&m$* i ntinse el indicatorul cu vrf argintat, dup care se trnti n scaunul de lng al ei, cu braele ncruciate. & n primul rnd, trebuie s ne ntoarcem la carte. 5s indicatorul, ca s ia exemplarul din Rzboinicii Nilului& i aduci aminte de personajul ,anus din poveste. & "ineneles. #ra comandantul armatelor egiptene n timpul domniei reginei 5ostris i avea rangul de -are 5eu al #giptului. #l s&a aflat n fruntea exodului din #gipt, atunci cnd au fost alungai de icsoi. & A mai fost i amantul de tain al reginei i, dac e s$&i dm crezare lui ,aita, tatl prinului -emnon, cel mai mare fiu al ei, l aprob ea. & ,anus a fost ucis n timpul unei expediii de pedepsire a unui ef etiopian, pe nume ArAoun, n muni, iar trupul su a fost mumificat i adus reginei 5ostris de ctre ,aita, continu 'ic olas povestea. & #xact, confirm ea. Asta m duce la cellalt fir pe care l&am prins cu Duraid. & Din al aptelea papirus. i desfcu el braele i se aplec n fa. & 'u, nu din papirusuri, ci din inscripiile de la mormntul reginei 5ostris, explic ea, scond din geant o alt fotografie. # imaginea mrit a unei seciuni din inscripia mural din camera mortuar, mai exact din acea parte de zid care a fost dr& mat i pierdut atunci cnd au fost descoperite vasele din alabastru. #u i Duraid credem c faptul c ,aita a plasat aceast inscripie la loc de cinste, deasupra ascunztorii papirusurilor, are o semnificaie aparte, explic ea i i ddu fotografia. #l lu$ o lup de pe mas ca s o examineze cu atenie. 3n timp ce el se c inuia cu descifrarea ieroglifelor, )o0an conti nu povestea(

35

&i aminteti din carte ct de mult i plceau lui ,aita g icitorile i jocurile de cuvinte, cum se luda adesea c el e cel mai mare juctor de bao. & mi amintesc, confirm 'ic olas, ridicndu&i oc ii de la lup. mi menin teoria potrivit creia bao e un strmo al a ului. Am mai bine de o duzin de table de bao n colecia muzeului, unele din #gipt, altele din prile ceva mai sudice ale Africii. & Da, i eu susin aceeai teorie. Ambele jocuri au aceleai piese i reguli, dar bao e o form mai rudimentar a jocului. /e joac cu pietre colorate, de diferite ranguri, n loc de piese de a . #i bine, cred c$ ,aita n&a fost n stare s$ reziste tentaiei de a dovedi posteritii talentele sale de maestru al g icitorilor i de a&i demonstra inteligena. Cred c era att de nfumurat, nct a lsat voit unele indicii n legtur cu locul unde se afl mormntul faraonului, att n papirusuri ct i printre inscripiile murale pe care ne spune c$ le&a zugrvit cu propriile mini n mormntul prea&iubitei sale regine. & =i crezi c$ sta e unul dintre indicii. btu 'ic olas cu lupa n fotografie. & Citete* l ndemn ea. /nt ieroglife clasice & nu foarte dificile, n comparaie cu codurile criptice. & 8,atl prinului, care nu e tatl, cel care a dat albastrul ce l&a ucis, traduse el poticnindu&se, st de paz, mn n mn cu 4api, la testamentul din piatr ce dezvluie calea spre tatl prinului care nu e tatl, cel care a dat sngele i cenua.9 'ic olas cltin dezndjduit din cap. & 'u, n&are nici o noim, protest el. %robabil c$ am greit undeva la traducere. & 'u dispera* Abia ncepi s$ faci cunotin cu ,aita, campionul de bao i pasionatul de arade. #u i Duraid ne&am stors creierii s$ptmni n ir, l asigur ea. Ca s desclcim firele, ai s$ ne ntoarcem la carte. ,anus nu era tatl prinului -emnon cu numele, dar, ca amant al reginei, el era tatl biologic. %e patul de moarte, i&a dat lui -emnon sabia albastr care i&a provocat rana mortal n timpul btliei mpotriva cpeteniei etiopiane. Avem aici descrierea complet a btliei. & Da, cnd am citit pentru prima dat seciunea aceea, mi aduc aminte c mi&am nc ipuit c sabia albastr era, probabil, una dintre primele arme de fier fcute vreodat, care, n epoca bronzului, ar fi fost o minune a miestriei armurierului. !n dar potrivit pentru un prin, medit$ 'ic olas. Aadar, 8tatl prinului care nu este tatl9 e ,anus. Deocamdat, i accept interpretarea, suspin el a resemnare. & i mulumesc pentru votul de ncredere, zise ea pe un ton sarcastic. Dar s continum descifrarea aradei lui ,aita. 7arao nul -amose a fost tatl lui -emnon doar cu numele, ns n venele acestuia nu curgea sngele regilor. Din nou, tatl care nu era tatl, -amose, i&a lsat prinului dubla coroan a #giptului, adic cea roie i cea alb, reprezentnd )egatele de /us i de ?os & sn gele i cenua. & /$ zicem c$ ng it asta ceva mai uor. Dar cum r$mne cu restul inscripiei. fcu 'ic olas de&a dreptul intrigat. & #xpresia 8mn n mn$9 e ambigu n #giptul antic. Ar putea foarte bine s$ nsemne 8foarte aproape de9 sau 8la vedere9. & >i mai departe* Ai reuit, n sfrit, s$ m faci s$&mi iau notie, o ncuraj 'ic olas. & 4api este zeul sau zeia ermafrodit sau ermafrodit, cum vrei s&o iei, a 'ilului6 i sc imb sexul n funcie de dispoziia de moment. n manuscrise, ,aita atribuie tot timpul fluviului numele lui 4api. & Aadar, dac punem la un loc al aptelea papirus i inscripiile de la mormntul reginei 5ostris, care ar fi interpretarea complet. insist el. & %ur i simplu( ,anus e nmormntat foarte aproape sau la vedere dinspre fluviu, la cea de&a doua cascad. n sau pe mor & mntul lui se afl o piatr funerar sau o inscripie care ne arat calea spre mormntul faraonului. #l expir printre dini( & -&au epuizat toate deduciile astea. Ce alte indicii ai mai dibuit. & Asta&i tot, admise ea. & Asta&i tot. 'imic altceva. vru el s tie i ea cltin din cap. & / presupunem c$ pn aici e totul corect. / zicem c fluviul are aceeai form i configuraie ca acum aproape patru mii de ani. / mai zicem i c ,aita c iar ne indic drumul ctre a doua cascad a rului Dandera. Ce anume cutm cnd ajungem acolo. + inscripie n piatr i, dac&i aa, o s&o gsim intact sau erodat de vreme i de valuri. & 'ici 4oOard Carter nu a avut o pist mai explicit cnd a descoperit mormntul lui ,utanA amon, remarc ea cu blndee. Doar o bucic de papirus, de o autenticitate discutabil. & 4oOard Carter nu a cutat dect n zona 2ii )egilor i tot i&au trebuit zece ani de cutri, replic el. ,u mi&ai vorbit de un loc din #tiopia, o ar de dou ori ct 7rana. Ct crezi c&o s$ ne trebuiasc pn descoperim ceva. #a se ridic brusc( & /cuz&m, cred c$ ar trebui s$ m duc s&mi vizitez mama, la spital. # clar c$&mi pierd timpul cu tine aici. & 'u s&a fcut ora de vizit, nc, o anun el. & Are rezerva ei, se ndrept )o0an spre u. & ,e conduc pn$ la spital, se oferi el. & 'u te deranja* C em un taxi, i rspunse pe un ton glacial. & ,axiul o s$ fac o or pn$ s$ ajung aici, o avertiz el, iar ea se nduplec ndeajuns s$ l lase s&o conduc la )ange )over. -erser cincisprezece minute ntr&o tcere deplin. & 'u m pricep s&mi cer scuze, sparse el g eaa. - tem c n&am prea mult experien la aa ceva. Am fost prea dur. '&a

36

fost asta intenia mea. -&am lsat furat de emoia momentului. #a nu binevoi s&i rspund, aa c, dup un minut, el adug( & + s fii nevoit s vorbeti cu mine, dac nu cumva preferi s ne trimitem bileele. Ar fi cam ciudat s facem asta n defileul lui Abba0. & Aveam impresia c nu mai erai interesat s mergem acolo, zise ea, privind fix nainte. & /nt o brut, recunoscu el, fcnd&o s&i arunce o privire piezi. Asta o fcu s cedeze6 zmbetul lui era irezistibil i o fcu s izbucneasc n rs( & %resupun c am czut de acord asupra unui lucru( eti o brut. & )mnem parteneri. ncerc el. & Deocamdat, eti singura brut pe care o am la dispoziie. /e pare c m&am pricopsit cu tine. + ls la intrarea principal a spitalului. & 2in s te iau de&aici la trei, o anun, dup care se duse ctre centrul @orA&ului. De cnd era student, 'ic olas avea un mic apartament pe una dintre aleile nguste din spatele catedralei din @orA. ntreaga cldire era nregistrat pe numele unei companii din 3nsulele Ca0man, iar telefonul dat la secret nu trecea prin centrala intern. 'imeni nu avea cum s$ afle c$ el e proprietarul apartamentului, nainte s$ o cunoasc pe )osalind, locul acela jucase un rol im & portant n viaa lui social. Acum ns'ic olas l folosea doar pentru afacerile sale confideniale i clandestine. Att expediia din 5ibia, ct i cea din 3raA fuseser planificate i organizate acolo. 'u mai fusese n apartament de cteva luni bune, aa c$ acesta era rece, cu iz de mucegai i neprimitor. 5u$ un c ibrit i aprinse focul cu gaze din c$min, dup care umplu ceainicul. Cu o can de ceai aburind n fa, sun la o banc din ?erse0, dup care, imediat, la una din 3nsulele Ca0man. 8!n obolan detept are mai multe ieiri din vizuin$9 & era o zical a familiei, transmis din generaie n generaie. ,rebuia s$ existe ntotdeauna ceva dosit cu grij, pentru ziua n care aveau s se desc id cerurile. Avea nevoie de fonduri pentru expediie, iar avocaii puseser deja sec estru pe mare parte din aceste fonduri. Ddu parolele i conturile celor doi directori de banc, mpreun cu instruciunile de a opera anumite transferuri. l uimea ntotdeauna uurina cu care se aranjau treburile, atta timp ct aveai bani. /e uit la ceas. #ra nc foarte devreme n 7lorida, ns Alison ridic receptorul la al doilea apel. Aceasta era dinamul feminin i blond care conducea /lobal Sa,aris, o companie ce aranja expediii de vntoare i de pescuit n regiuni ndeprtate ale lumii. & "un, 'icA. '&ai mai dat nici un semn de via de peste un an. Am crezut c nu ne .mai iubeti. & Am fost plecat pentru o perioad, mrturisi el. Cum s$ le spui oamenilor c$ soia i fetiele tale au murit. & #tiopia. nu pru ea descumpnit de cerere. Cnd vrei s$ ajungi acolo. & Ce zici de spt$mna viitoare. & Cred c$ glumeti. 'u lucrm dect cu un vntor acolo, 'assous )oussos, care are agenda plin pe doi ani de&acum ncolo. & =i nu ai pe altcineva. nsist el. ,rebuie s intru i s$ plec de&acolo nainte de inundaii. & Ce trofee ai n minte. l lu$ ea la bani mruni. N0ala de munte. Antilopa lui -eneliA. & %lnuiesc o excursie de colecionare a unor exemplare pentru muzeul meu6 merg pe fluviul Abba0. Asta era tot ce era pregtit s&i dezvluie. #a l mai iscodi un pic, apoi i spuse cam cu jumtate de gur( & Ce&i spun r$mne ntre noi, s fim nelei. #xist un singur vntor care te&ar lua aa din prip, dar nu tiu nici mcar dac are vreo tabr pe 'ilul Albastru. # rus i rapoartele despre el snt contradictorii. /e zvonete c$ a fcut parte din SB" i a fost unul dintre criminalii din gaca lui -engistu. -engistu era 8/talin cel 'egru9, cel care l detronase i apoi l omorse pe b$trnul mprat 4aile /elassie i care, n aispre & zece ani de conducere marxist despotic, ngenunc ease #tiopia. Cnd protectorul su, 3mperiul /ovietic, se prbuise, -engistu fusese nlturat de la putere i prsise ara. & /nt destul de disperat s m fac frate cu dracul, i spuse. %romit c n&o s vin cu jalba&n proap la tine. & 'e&am neles, atunci, fr jalbe & i i ddu numele i numrul de telefon din Addis Abeba. &,e iubesc, Alison, scumpo* i declar 'ic olas. & A vrea eu, coment ea i nc ise. 'u se atepta s$ reueasc s$ vorbeasc la Addis prea repede i nu fu contrazis n ateptrile sale. n cele din urm, izbuti. i rspunse o voce dulce de femeie, cu accent etiopian6 femeia trecu imediat la o englez fluent, cnd el ntreb de "oris "rusilov. & Deocamdat, e plecat n safari, zise ea. #u snt soia lui, 1oizero ,essa0. n #tiopia, femeile nu preluau numele soilor lor. 'ic olas mai inea minte ceva din limba aceea, ca s$ tie c$ numele n semna Doamna /oare, un nume foarte drgu. & Dac e ceva legat de safari, v pot ajuta i eu, l asigur Doamna /oare. #l fcu semnul arab mpotriva deoc iului( & / m pzeasc Alla de puterea vrjitoarelor* & 4aide*

37

+ fcea s$ rd$ att de uor i nu era sigur dac sta era un lucru bun sau nu( & /pune&mi ce ascunzi n mnec* & Ateapt s ajungem la muzeu. 4otrrea lui era de neclintit, aa c$ lui )o0an nu&i rmase dect s&i in curiozitatea n fru. De cum intrar n cldire, o conduse prin ncperea egiptean spre sala mamiferelor africane, unde o fcu s se opreasc n faa dioramei unor antilope de munte. Acestea erau cteva dintre speciile mai mici sau medii de antilope & impala, gazelele , ompson i Brant, gazela&giraf i altele asemenea. -"ado2ua har&erii & art spre o creatur delicat dintr&un col al dioramei. Antiopa lui 4arper, cunoscut i sub numele de dik-dik&ul vrgat. #ra un animal micu, greu de descris, nu cu mult mai mare dect un iepure mai bine rnit. "lnia avea dungi ciocolatii ce&i brzdau umerii i spatele, iar nasul se lungea ntr&o tromp cu care putea s apuce. & %uin cam neobinuit, i exprim ea rezervat prerea, nedorind s l jigneasc, fiindc prea extrem de mndru de spe & cimenul su. Are ceva special. & /pecial. i exprim el uimirea. 7emeia vrea s$ tie dac are ceva special* i ndrept el oc ii spre ceruri, fcnd&o s rd$ din nou de talentul lui istrionic. # singurul exemplar cunoscut pn acum. # una dintre cele mai rare creaturi de pe pmnt. Att de rar, c$ a ajuns, probabil, pe cale de dispariie. Att de rar, c muli zoologi o cred apocrif, c$ n&a existat niciodat. Cred c strbunicul meu cel sfint, cruia i poart numele, a inventat&o, de fapt. /e sugereaz ntr&un studiu c naintaul meu a jupuit de piele o mangust$ vrgat i a ntins&o pe corpul unui dik-dik obinuit. 3i poi nc ipui o acuzaie mai mrav. & 'edreptatea asta m ngrozete de&a dreptul, rse ea. & =i ai al naibii de mult dreptate* %entru c$ mergem n Africa s vnm un alt specimen de "ado2ua har&erii, ca s$ reabilitm onoarea familiei. & 'u neleg. & 2ino cu mine i o s&i explic tot. + conduse napoi n biroul lui i, din maldrul de pe mas, pescui o agend legat n maroc in rou. nvelitoarea era tears i ptat de urme de ap i de soarele tropicelor, iar colurile i cotorul erau rupte i roase. & Carneelul de vntoare al btrnului /ir ?onat an, explic el i l desc ise. %resate ntre pagini stteau flori slbatice i frunze ofilite, ce rezistaser acolo vreme de aproape un secol. ,extul era nsoit de desene n peni fcute cu cerneal de un galben ters, repre& zentnd oameni, animale i peisaje slbatice. 'ic olas citi data din susul paginii( 8N februarie 1X<N. ,abra de pe fluviul Abba0. ,oat ziua am mers pe urmele a doi elefani uriai. '&am putut s&i prindem din urm. Ari mare. +amenii mei au cedat. Abandonat urmrirea i ntors n tabr. 5a ntoarcere, zrit o antilop mic p$scnd pe mal6 am dobort&o cu un foc, cu puca mic, )igb0. 5a o cerce tare amnunit, s&a dovedit membr a speciei "ado2a. ,otui, era o specie nemaintlnit$ pn acum, mai mare dect un dik-dik i cu blana vrgat. Cred c$ specimenul poate fi o noutate n lumea tiinificZ. i ridic oc ii din jurnal. & "trnul strbunic ?onat an ne ofer scuza perfect de a cobor n defileul lui Abba0, nc ise el agenda. Dup cum bine ai observat, continu el, pregtirile pentru propria expediie ne& ar lua luni de planificri i aranjamente, ca s nu mai pomenim de c eltuieli. Ar nsemna s$ mergem s$ obinem aprobri i permisiunea guvernului etiopian. n Africa, asta ar putea dura luni n ir, dac nu ani. & mi imaginez c guvernul etiopian nu ar fi foarte cooperant, dac ar bnui care snt adevratele noastre intenii, czu ea de acord. & %e de alt parte, exist numeroase companii legale, care se ocup de safariuri de vntoare, ce i desfoar activitatea n toat ara. Dispun de permisele, contactele guvernamentale, mainile, ec ipamentul de campare i suportul logistic necesare cltoriei i ridicrii de tabere pn i n cele mai ndeprtate regiuni. Autoritile snt obinuite cu vntorii strini care vin i pleac cu aceste companii, n timp ce doi ,erengi care i bag nasul pe&acolo de capul lor ar atrage atenia armatei locale i a tu& turor celorlali, care s&ar npusti asupra lor ca nite vulturi nfometai. & =i&atunci, o s$ cltorim ca doi vntori de dik-dik. & Am fcut deja rezervrile la organizatorul de safari din capitala Addis Abeba. %lanul meu e s urmrim realizarea proiectului n trei etape distincte i separate. %rima ar fi aceast expediie de recunoatere. Dac dm de firul pe care sperm s$&1 urmrim, atunci o s ne ntoarcem cu propriii oameni i cu ec ipamentul necesar. Asta ar fi a doua etap. A treia, firete, ar consta n scoaterea przii din #tiopia, iar asta, te asigur din experienele anterioare, nu va fi cea mai uoar parte a operaiunii. & Cum o s faci asta... ncepu ea, la care el ridic minile. & 'u&mi pune ntrebri, pentru c, deocamdat, n&am nici cea mai mic idee cum o s fac. /&o lum ncetior, pe etape. & Cnd plecm. & nainte s&i spun asta, las&m s&i mai pun o ntrebare. 3nterpretarea pe care&ai fcut&o la g icitoarea lui ,aita & ai expli cat totul n notele care i&au fost furate n atacul din oaz.

38

& Da, totul era n notie i pe microfilm. mi pare ru* & Atunci, urii o s$ aib totul la nas, aa cum am avut i eu. & - tem c$ aa o s fie. & Atunci, ca s&i rspund la ntrebare, rspunsul e tout de suiteY i, cu ct e mai repede, cu att e mai bine* ,rebuie s ajungem n defileul lui Abba0 naintea concurenei. Bndete&te c au toate concluziile i supoziiile tale de aproape o lun. /e prea poate s fie deja pe drum. & Cnd. repet ea ntrebarea, nerbdtoare. & Aiti rezervat bilete la cursa "ritis AirOa0s spre 'airobi, de smbt & adic, peste dou zile. + s avem o legtur cu zborul Air Sen0a spre Addis, cu care o s ajungem la destinaie luni, n jurul prnzului. + s$ plecm n seara asta la 5ondra, unde&o s rmnem n brlogul meu de&acolo. Ii&ai fcut vaccinurile contra frigurilor galbene i a epatitei. & Da, dar nu am nici un fel de ec ipament, i doar cteva lucruri cu mine. Am plecat din Cairo n fug. & + s ne ocupm de asta la 5ondra. %roblema e c&n #tiopia, la munte, e suficient de frig nct s$ castrezi un maimuoi de alam, iar n defileu eti ca ntr&o saun. /e ndrept spre panou i se apuc s verifice obiectele de pe list. & + s$ ncepem imediat amndoi msurile profilactice contra malariei. -ergem ntr&o zon unde narii%. ,alei&arum snt re& zisteni la c inin, aa c o s te trec pe "e,lo2uine... parcurse el lista n vitez. & 7irete c$ toate documentele tale de cltorie snt n regul, altfel n&ai fi aici. + s avem amndoi nevoie de vize pentru #tiopia, dar tiu pe cineva care poate face asta n douzeci i patru de ore. De cum termin de parcurs lista, o trimise s&i mpac eteze cele cteva obiecte personale pe care le adusese cu ea din Cairo. %n s fie gata s$ prseasc Muenton 4ali, se ntunecase deja afar, ns el fcu o oprire de o or la spitalul din @orA, ca s$ o lase s&i ia r$mas&bun de la mama ei. + atept n localul )ed 5ion, de vizavi, i, cnd ea urc n )ange )over, 'ic olas mirosea a , eaAstonPs +ld %eculier. #ra o arom plcut, de drojdie, i )o0an se simea att de bine n compania lui, nct se ls pe spate pe scaun i adormi.

asa lui din 5ondra era n Snig tsbridge, dar, n ciuda adresei celebre, era mult mai puin impresionant dect Muenton 4ali, lucru ce o fcu pe )o0an s$ se simt ca acas, c iar dac$ doar pentru dou zile. n perioada aceea, l vzu foarte rar pe 'ic olas, care era ocupat cu toate aranjamentele de ultim moment, incluznd o serie de vizite la birourile guvernamentale din C ite all. /e ntoarse cu teancuri de scrisori de recomandare ctre nali demnitari, ambasadele -arii "ritanii i ale rilor din CommonOealt din toat Africa de #st. 8ntreab orice englez, zmbi n sinea ei. 'u mai exist nici urm de privilegii ale clasei superioare, nici reeaua de cuno tine care strbate ara dintr&un col n altul.9 n lipsa lui, ea se ocup de lista de cumprturi pe care el i&o ncredinase. C iar i pe strzile celei mai sigure capitale din lume, se trezi c se uit peste umr sau c se ascunde prin toalete i staii de metrou, ca s se asigure c nu e urmrit. 8,e pori ca un copil ngrozit, care nu&1 are pe tticul s&l apere9, se mustr singur. C iar i aa, ncerca un sentiment nefiresc de uurare n fiecare sear cnd i auzea c eia n ua de la intrare, n casa goal, n care l atepta6 n acele momente, trebuia s se stpneasc, s nu coboare&n goan scrile ca s&l ntmpine.

mbt diminea, cnd un taxi i ls la intrarea de la ,?%lecri9, la terminalul patru de la 4eat roO, 'ic olas trecu un oc i aprobator peste bagajele lor. #a avea doar o geant din pnz moale, nu mai mare dect a lui, i geanta de umr. %uca lui de vntoare era mpac etat n piele roas de cltorii, ce avea iniialele gravate pe capac. + sut de cartue erau muniia lui, toate depozitate ntr&o cutie cu legturi din alam6 mai avea i o serviet din piele ce prea s aparin perioadei victoriene. & / cltoreti cu puine bagaje e una dintre marile virtui existente. / ne fereasc Domnul de femeile cu muni de valize dup ele* i spuse, refuznd serviciile unui amal i aruncnd totul ntr&un crucior pe care l mpinse c iar el. /e vzu nevoit s$ mreasc pasul ca s$ se poat ine dup el prin olul aglomerat de la 8%lec$ri9. Ca prin minune, gloata se ddea la o parte din calea lui. i ls borul plriei panama peste oc i i o ferici pe fata de la controlul paapoartelor cu un zmbet care o fcu s$ se fstceasc$ i s se nroeasc toat. %ovestea se repet i cnd ajunser la bordul avionului. Cele dou steOardese c icoteau la tot ce zicea el, l rsfau cu am& panie i l copleeau cu o atenie revolttoare, spre iritarea evident a celorlali pasageri, printre care se numra i )o0an. 'umai c ea i ignor att pe el ct i pe ele i se ls pe spate bucurndu&se de luxul neobinuit al scaunului de clasa nti i al propriului

Y 83mediat9 Qfr.R Qn. tr.R.

39

ecran video n miniatur. ncerc s$ se concentreze asupra imaginilor cu )ic ard Bere, ns descoperi c atenia i zbura spre alte imagini, reprezentnd canioane slbatice i plci mortuare strvec i. Abia cnd 'ic olas o ng ionti uor, i arunc o privire uor superioar. Acesta aezase o tabl micu de a de voiaj pe braul scaunului dintre ei i acum ridic o sprincean spre ea, f& cnd un semn din cap ca invitaie. Cnd ajunser la aeroportul ?omo Sen0atta din Sen0a, lupta era nc strns. 7cuser remiz n dou partide, dar ea ajunsese cu un nebun i doi pioni mai mult dect el n jocul decisiv. /e simi destul de mulumit de sine. 5a 'orfolA 4otel din 'airobi, el rezervase dou bungalouri cu verand i grdin, cte unul pentru fiecare. 5a zece minute de cnd se trntise n pat, el o sun din apartamentul de alturi( & n seara asta o s lum masa cu naltul Comisar "ritanic. # un vec i amic de&al meu. mbrac&te obinuit. Crezi c eti gata la opt. 8'u trebuie s te speteti de&atta efort cnd cltoreti n jurul lumii cu brbatul sta9, medit ea.

ursa de la 'airobi la Addis Abeba se dovedi relativ scurt, iar peisajul de sub ei se desfura n secvene fascinante, care o inur cu nasul lipit de fereastra cabinei din avionul aparinnd companiei Air Sen0a. %iscul brumriu al muntelui Sen0a iei dintre nori, l$snd vrfurile duble, acoperite de omt, s strluceasc n razele soarelui. Deertul cafeniu, mo ort, din Districtul 7rontierei de 'ord era mngiat doar de colinele verzi ce mprejmuiau oaza de la -arsabit i, n deprtare, n zona portului, de apele sclipitoare ale lacului ,urAana, fostul lac )udolf. %ustiul ceda, n cele din urm, locul nlimilor marelui platou central din strvec iul teritoriu al #tiopiei. & n Africa, doar civilizaia egiptean o ntrece n vec ime pe aceasta, remarc 'ic olas, n timp ce admirau mpreun peisajul. #ra o ras cultivat cnd noi, popoarele nordice, ne mbrcam nc n piei netbcite i triam n peteri. #rau cretini deja cnd europenii erau nc pgni i se nc inau la vec ii zei, %an i Diana. & #ra un popor civilizat cnd i&a ntlnit ,aita, acum aproape patru mii de ani, czu ea de acord. n papirusurile lui, i numete aproape egalii si culturali, lucru rar ntlnit la el. Dispreuia toate celelalte naii ale vec ii lumi, pe care le considera inferioare n toate privinele. %rivit de sus, Addis era la fel ca multe alte orae africane, un amestec ntre vec i i nou, ntre stilul ar itectural tradiional i cel exotic, cu acoperiuri de paie lng fier galvanizat i igle de teracot. >idurile rotunjite ale vec ilor tukul&uri construite din c irpici i nuiele contrastau cu formele rectangulare i cu planurile geometrice ale cldirilor din crmid, ridicate pe mai multe niveluri, ale blocurilor de apartamente i ale vilelor celor bogai, ale cldirilor guvernamentale i ale grandiosului cartier general al +rganizaiei !nitii Africane, unde erau arborate drapele. ,rstura distinctiv a mprejurimilor din acea regiune o reprezentau plantaiile de eucalipi nali, copacii albatri de gum pe care i ntlneai pretutindeni i care erau folosii pentru foc. #ra singurul combustibil disponibil celor muli n ara aceasta srac i sfiat de rzboi, care fusese pustiit, de&a lungul secolelor, fie de armate devastatoare, fie, aa cum era cazul recent, de doctrine politice strine. n comparaie cu 'airobi, aerul de la acea altitudine prea rcoros i dulce, cnd 'ic olas i )o0an prsir avionul i tra & versar pista ca s ajung la cldirea ce adpostea terminalul. De&abia intrar i nici nu se apropiar bine de irul de vamei care ateptau, cnd 'ic olas se auzi strigat( & /ir 'ic olas* /e ntoarser amndoi spre tnra femeie care se apropia de ei cu graia unei dansatoare i ale crei trsturi bronzate i delicate erau luminate de un surs de bun venit. #ra mbrcat n fustele tradiionale ce&i ajungeau pn la glezne i care&i scoteau n eviden micrile. & "ine ai venit n ara mea, #tiopia* /nt 1oizero ,essa0, se prezent, dup care se ntoarse cu un interes nedisimulat spre )o0an( ,rebuie s fii 1oizero )o0an, ntinse ea mna spre aceasta i 'ic olas sesiz c$ femeile se plcur de ndat. Dac mi ngduii s v iau paapoartele, m voi ocupa eu de formaliti ct timp v tragei sufletul n sala rezervat 23%&urilor. 2 ateapt acolo un domn de la Ambasada -arii "ritanii, /ir 'ic olas, care vrea s v ntmpine. 'u tiu cum a aflat c sosii cu aceast curs. n sala rezervat 23%&urilor atepta o singur persoan. "rbatul purta un costum tropical, cu o croial excelent, iar la gt avea vec ea cravat de la /and urst, cu dungi portocalii, galbene i albastre trasate pe diagonal. Acesta se ridic i veni imediat s&l ntmpine pe 'ic olas( & 'icA0, ce mai faci. Ce bine&mi pare s te vd* ,rebuie s fi trecut vreo doisprezece ani, nu. & /alut, Beoffre0* 4abar n&aveam c$ te&au trimis n colul sta de lume. & /nt ataat militar. #xcelena sa m&a trimis s te ntmpin de cum a aflat c am fost amndoi la /and urst.

40

Beoffre0 i arunc lui )o0an o privire plin de interes i, cu un aer resemnat, 'ic olas fcu prezentrile( & Beoffre0 ,ennant. 7ii foarte atent cu el* # cel mai mare coco de la nord de ecuator. 'ici o fat nu e n siguran la mai puin de un Ailometru de el. & 4ai, las&o mai moale* protest Beoffre0, vdit mulumit de referinele date de 'ic olas. ,e rog s nu crezi nici o vorbuli de&a lui, doctor Al /imma6 e un mincinos notoriu. Beoffre0 l trase pe 'ic olas deoparte i i fcu un rezumat al situaiei din ar, mai ales al celei din zonele de frontier( & #5 e destul de ngrijorat. 'u&i surde deloc ideea s te tie colindnd pe&acolo de capul tu. /nt o groaz de netrebnici acolo jos, n regiunea Bojam. 5&am asigurat c tii s&i pori i singur de grij. ntr&un timp remarcabil de scurt, 1oizero ,essa0 era napoi( & Am scos din vam toate bagajele, inclusiv armele i muniia. Acesta e permisul dumneavoastr de edere temporar. ,rebuie s l avei tot timpul asupra dumneavoastr, pe toat perioada ct r$mnei n #tiopia. %oftim paapoartele & vizele snt tampilate i n bun ordine. Cursa noastr pn$ la lacul ,ana pleac peste o or, aa c$ avem timp berec et s ne suim n avion. & Dac o s ai vreodat nevoie de o slujb, s vii s$ m caui, i lud 'ic olas eficiena. Beoffre0 ,ennan i nsoi pn la poarta de 8%lecri, unde brbaii i strnser minile( & Dac pot s te ajut cu ceva, nu trebuie s spui dect un cuvnt( 8/ervesc pentru a conduceHHHH, 'icA0. & 8/ervesc pentru a conduceHH. ntreb )o0an, n timp ce se ndreptau spre aeronav. & -otoul de la /and urst, i explic el. & Ce drgu, 'icA0, murmur ea. & Am considerat ntotdeauna c$ 'ic olas sun mai demn i mi se potrivete mai bine, preciz el. & Da, dar 'icA0 sun aa de dulce*

n aerul rarefiat al nlimilor, aeronava,Oin +tter ce i purta ctre vrful cel mai nordic al munilor se nla i se nclina printre curenii de aer ce se ridicau dinspre crestele de dedesubtul lor. Cu toate c$ erau la H T<< de metri deasupra nivelului mrii, p$mntul era ndeajuns de aproape ca s disting satele i cele cteva zone cultivate din jurul lor. /upus de attea secole metodelor agriculturii primitive i punatului necontrolat al cirezilor do& mestice, pmntul avea un aspect srccios i sectuit, iar oasele de stnc ieeau prin stratul subire de came roie a pmntului. "rusc, n faa lor, platoul deasupra cruia zburau fu despicat de o prpastie monstruoas. %rea c pmntul primise o lovitur de sabie att de puternic, nct ajunsese s$&i strpung mruntaiele. & 7luviul Abba0* se aplec ,essa0 n fa, ca s$ o bat pe umr pe )o0an. "uza defileului era tiat dintr&o bucat, dup care panta cobora la un ung i ce depea treizeci de grade. Cmpiile golae ale platoului cedau imediat locul pereilor acoperii cu pdure deas ai defileului. Distinser imediat formele ca de candelabru ale uriaelor euforbiacee care se ridicau deasupra junglei dese. Din loc n loc, pereii se prbuiser dnd natere unor povmi& uri abrupte, cu pietre desprinse la ntmplare6 n alte pri, se ridicau n maluri nalte i coluri ascuite ca nite ace, pe care eroziunea le sculptase cu o miestrie monstruoas n figuri de umanoizi gigantici i alte creaturi fantastice din piatr. Avionul cobora din ce n ce mai mult, purtndu&i pe pasageri deasupra ului pn cnd acetia putur s vad drept n jos, la mai bine de doi Ailometri distan, erpuirea sclipitoare a fluviului n adncuri. 7orma de burlan a pereilor superiori constituia o a doua buz, pe care o vzur cnd ajunser la stncile abrupte ale sub&defileului, la o sut cincizeci de metri deasupra apelor 'ilului. n adncurile de acolo, printre teribilii perei stn& coi, fluviul dltuia prin gresia roie mlatini ntunecate i firi oare lungi, subiri de ap. n unele locuri, defileul ajungea la peste U< de Ailometri lime, n altele, la mai puin de 1T, ns pe toat lungimea lui, grandoarea i singurtatea erau infinite i eterne. +mul nu&i lsase amprenta asupra acelor locuri. & + s$ ajungei acolo jos n curnd, i asigur ,essa0 cu o voce att de copleit, c$ se transformase n oapt, dup care r$ & maser amndou$ tcute. Cuvintele preau s nu&i aib rostul n faa naturii dure i slbatice. Aproape c rsuflar cu toii uurai cnd vzur cum peretele nordic se ridica s i ntmpine, iar munii masivi din lanul C oAe se nlau spre cerul african albastru, mai sus dect altitudinea la care zbura aeronava lor fragil. Avionul fcu un viraj n jos, iar ,essa0 le art ceva dincolo de vrful aripii din dreapta. & 5acul ,ana, zise. #ra o minunat ntindere de ap, ce depea n lungime optzeci de Ailometri i care era mpodobit cu insule6 pe fiecare dintre aceste insule se nla cte o mnstire sau o biseric strvec e. n timp ce planau deasupra apei, pregtindu&se de cobo& rre, reuir s&i zreasc pe preoii nvemntai n alb, care vsleau printre insulie, n brcuele lor tradiionale, construite din mnunc iuri de papirus.

41

Aparatul +tter ateriz pe fia neasfaltat$ de lng lac i fu nvluit de un nor lung, ca o tren de praf. 7cu un viraj i opri motoarele cnd ajunse la cldirea drpnat, din paie i lut, de la captul terminalului. 5umina soarelui era att de puternic, nct 'ic olas scoase o perec e de oc elari de soare din buzunarul de la pieptul jac etei AaAi i i puse pe nas cnd nc se afla n vrful scrii avionului. Cuprinse cu privirea urmele lsate de gloane i de rapnele pe pereii de un alb murdar ai terminalului, ca i carcasa ars n ntregime a tancului rusesc de rzboi de tipul ,YT, care veg ea din iarba de la marginea potecii. Ieava piesei grele de artilerie era ndreptat spre est i ntre enilele ruginite crescuse iarba. Ceilali pasageri se ng esuiau nerbdtori n spatele lui, ng iontindu&1 i ncepnd s$ se agite emoionai cnd ddeau cu oc ii de prietenii i de rudele care veniser s$ i ntmpine i care se adpostiser la umbra eucalipilor ce se nlau deasupra cl & dirii. !n singur ve icul era parcat acolo, un ,o0ota 5and Cruiser de culoarea nisipului. Cercul desenat pe portiera din partea ofe & rului avea n mijloc figura unei n0ala de munte, cu coame lungi i spiralate, iar n panglica de dedesubt titlul 8/afari & 2n$torii 'enfricaiHH. !n brbat alb sttea tolnit n spatele volanului. n timp ce 'ic olas cobora pe scar, n urma celor dou femei, oferul se strecur din camionet i pomi spre fia de p$& mnt, ca s$&i ntmpine. #ra mbrcat ntr&un costum colonial ponosit, de culoare AaAi6 brbatul era nalt i suplu i pea ca i cnd ar fi avut arcuri sub picioare. 8Are n jur de patruzeci de aniHH, i calcul 'ic olas vrsta dup firele crunte din barba scurt. 8# unul dintre cei duri HH, i zise. %rul ca de foc era tiat scurt, iar oc ii aveau acel albastm palid ucigtor. + cicatrice zbrcit i alb i brzda obrazul i urca erpuit spre nasul deformat. ,essa0 i&o prezent mai nti pe )o0an, iar el fcu o plecciune scurt i stngace n timp ce i strngea mna. - nchanteH, o asigur el cu un accent franuzesc execrabil, dup care i ndrept atenia ctre 'ic olas. & Acesta este soul meu, !lto "oris, l prezent ,essa0. "oris, el este !lto 'ic olas. & 2orbesc prost englezete, spuse "oris. Cu franceza stau mai bine. 8'u prea ai de unde alege, i zise 'ic olas, dar zmbi uor i spuse cu voce tare( & Atunci, vom vorbi franuzete. 3onjour, "onsieur "rusilov. Jncntat de cunotin, ntinse el mna spre acesta. /trnsoarea minii lui "oris era dur & prea dur. "rbatul fcea din gest o ntrecere de for, ns 'ic olas se ateptase la aa ceva. Cunotea genul acesta de oameni, aa c$ ntinsese mna n aa fel nct "oris s nu i poat strivi degetele. 'ic olas i rs & punse la strngerea de mn$ fr s$ lase s$ se ntrezreasc nici o urm de durere sau de efort care s&i umbreasc zmbetul lene. "oris fu cel care se desprinse primul din ncletare i n oc ii lui palizi se zrea o und minuscul de respect. & Care va s$ zic, ai venit dup dik-dik. ntreb el, pe un ton zeflemitor. -ajoritatea clienilor mei vneaz$ elefani sau cel puin n0ala de munte. & Animalele mari snt puin cam prea mult pentru nervii mei delicai, rnji 'ic olas. !n dik-dik e tot ce mi trebuie, nimic mai mult. & Ai mai fost vreodat n defileu. vru s tie "oris. Accentul su rusesc se simea la pronunia cuvintelor franuzeti i le fcea greu de neles. & /ir 'ic olas a fost unul dintre conductorii expediiei de pe fluviu, din 1X:U, interveni )o0an cu glas dulce, trezind amu & zamentul lui 'ic olas cu acest gest neateptat. /esizase rapid poziiile antagonice pe care se aflau cei doi i i srise n ajutor. "oris mri i se ntoarse spre soia sa. & Ai luat toate lucrurile pe care le&am comandatK. vru el s afle. & Da, "oris, rspunse ea umil. ,otul e la bordul avionului. 8i e fric de el, otr 'ic olas, i probabil c$ are motive ntemeiate.HHHH & Atunci, s pornim* 'e ateapt un drum lung. Cei doi brbai se aezar pe locurile din fa ale ,o0otei, lsndu&le pe femei s$ stea pe banc eta din spate, ngropate n marea de pac ete din jurul lor. 8"un protocolul sta african, zmbi 'ic olas n sinea lui, brbaii n fa, femeile s se des curce cum or putea.HH & 'u vrei s facei turul turistic, nu. & n gura lui "oris, ntrebarea suna mai degrab a ameninare. & ,urul turistic. & 3eirea dinspre lac i centrala electric, le explic el. %odul portug ez de deasupra defileului i punctul de unde ncepe 'i lul Albastru, adug el. nainte s$ apuce s accepte, le oferi un ultim avertisment( & Dac vrei s$ facei asta, n&o s ajungem n tabr dect mult dup lsarea ntunericului. & -ulumim pentru sugestie, spuse politicos 'ic olas, dar am vzut toate astea mai nainte. & "ine, nu&i putu "oris ascunde mulumirea. /$ plecm de&aici* Drumul se rsucea spre vest, pe sub munii nali. Acesta era
H 8Jncntat9 Qfr.R.

42

Bojam, inutul singuraticilor oameni ai munilor. #ra o zon bine populat, aa c avur ocazia s$ treac pe lng muli oameni nali i zveli, care peau pe marginea drumului n urma turmelor de capre i de oi i&i purtau lungile toiege pe umeri. Att brbaii ct i femeile purtau shammas - aluri de ln, pantaloni albi, largi, i sandale desc ise n picioare. #rau oameni cu trsturi mndre i frumoase, cu prul prins n form de aureole mari i stufoase, cu oc ii cruzi, ca de oim. Cteva dintre femeile mai tinere pe lng care trecuser erau cu adevrat frumoase. -ajoritatea brbailor erau narmai pn&n dini. Aveau sbii pentru dou mini n teci cu ornamente din argint, dar i puti de asalt AS&H:. & Aa se simt brbai adevrai, c icoti "oris. 7oarte viteji, foarte macho. Colibele din sat erau toate tukul&uri cu ziduri circulare, mprejmuite de plantaii de eucalipt i de sisal cu vrfuri epoase. 'ori vineii aductori de furtun clocoteau deasupra crestelor nalte de pe C oAe, peste care se npustir cu ploi i vijelie. Asemenea unor monede de argint, picturile uriae i anunau cu un zornit cderea pe parbrizul ve iculului, ca apoi s trans & forme drumul de sub roile mainii ntr&un ru de nmol. /tarea drumului era ngrozitoare( n unele locuri, stricciunile erau att de mari, nct se spaser fgae n stnc$, pe care nici mcar ,o0ota HxH nu ndrznea s$ mearg, aa c$ "oris era silit s$ i croiasc o potec proprie n colina pietroas. Cu toate c micoraser adesea viteza pn$ la cea a unui pas de om, tot erau aruncai ncoace i&ncolo n scaune atunci cnd roile sreau peste terenul accidentat. & 'egrilor stora blestemai nu le&ar da prin cap s repare oselele, bodogni "oris. /nt fericii s$ triasc aa, ca nite animale. )emarca lui nu primi nici un rspuns, ns 'ic olas arunc pe furi o privire n oglinda retrovizoare, s vad expresiile ce lor dou femei. #rau nc ise i neutre, ascunznd perfect orice jignire pe care ar fi putut s$ le&o provoace acele cuvinte. Cu ct mergeau mai departe, cu att starea proast a drumului de la nceput se nrutea considerabil. Din punctul acela, su & prafaa de nmol moale era strbtut de roile i de urmele de trafic greu. & ,rafic militar. ridic 'ic olas vocea ca s acopere rafalele ploii ce i plesnea cu putere, fcndu&1 pe "oris s mrie. & + parte. Shu,ta snt foarte activi de&a lungul defileului & bandii i lorzi ai rzboiului n disiden. ,otui, cea mai mare parte a traficului o fac cei cu prospeciunile miniere. !na dintre marile companii miniere a concesionat teren n Bojam i aduce ec ipamente s nceap sondarea. & '&am trecut pe lng nici un fel de autove icule civile, observ )o0an, nici mcar de transport n comun. & ,ocmai am trecut printr&una dintre perioadele groaznice din lunga i zbuciumata noastr istorie, i explic ,essa0. Avem o economie preponderent agrar. Cndva, eram cunoscui drept grnarul Africii, dar, de cnd a pus -engistu mna pe putere, ne&a adus n pragul srciei. A folosit nfometarea ca arm politic, nc mai trecem prin c inuri teribile. 7oarte puini dintre ai notri i pot permite luxul s$ aib o main. Cei mai muli snt ngrijorai c nu au ce s le pun copiilor pe mas. & ,essa0 a studiat economia la !niversitatea din Addis, coment "oris cu glas nfundat. # foarte deteapt. 5e tie pe toate. Are rspuns la orice ntrebare. %utei s$&i punei ntrebri din orice domeniu( istorie, religie, economie & continu el zeflemitor, reducnd&o astfel pe ,essa0 la tcere. %e la mijlocul amiezii, ploaia se mai domoli, n sfrit, i soarele ncepu timid s$ trimit raze printre armatele de nori. "oris opri ,o0ota pe o bucat izolat de teren. & %auz fiziologic, anun el. +prire pentru uurat. 2remea de pipi. Cele dou femei prsir camioneta i se ndreptar ctre stnci. Cnd se ntoarser la ve icul, aveau alte aine. Amndou purtau acum shanmms i pantalonii caracteristici zonei. & ,essa0 mi&a fcut cadou un costum tradiional din prile ,igrului, se lud )o0an, fcnd o piruet n faa lui 'ic olas, ca s$&i cear aprobarea. & Arat foarte bine, i ddu el cu prerea. + s$ te simi mult mai bine n pantaloni. /oarele ncepea s$ apun n timp ce ei coborau ntr&o alt vale stncoas$, la captul creia curgea un ru cu maluri abrupte i erodate. Deasupra rului se afla o biseric circular, cu ziduri albe i o cruce copt, din lemn, nlat pe acoperiul din trestie. /atul de tukul&uri se ngrmdea n jurul bisericii. & Debra -ar0am, anun cu satisfacie "oris, Dealul 7ecioarei -aria, iar nul se c eam Dandera. -i&am trimis oamenii na& inte, n camionul cel mare. %n$ ajungem noi, o s ridice tabra i o s ne atepte. + s dormim aici n noaptea asta i mine o s urmm cursul rului n aval, pn ajungem la buza defileului. +amenii lui "oris ridicaser corturile n dumbrava de eucalipi c iar de la captul satului. & Cel de&al doilea cort e al vostru, le indic "oris. & Acela o s$ fie al lui )o0an, fu de acord 'ic olas. #u o s$ am nevoie de un cort al meu. -Dik-dik i corturi separate, i arunc "oris o privire inexpresiv. #ti un om dat naibii. - impresionezi. /trig la oamenii lui s$ ridice cortul lui 'ic olas lng cellalt, cu prile laterale aproape lipite. & /&ar putea s$ prinzi mai mult curaj n timpul nopii, i lu el n trbac pe 'ic olas. '&ai vrea s$ ai prea mult de mers, atunci. Duul la care se splar era, de fapt, un butoi agat de ramurile de jos ale unuia dintre copacii albatri de gum, cu un paravan

43

de pnz de jur mprejur i fr acoperi. )o0an l folosi prima i se ntoarse de&acolo cu o expresie vesel i proaspt pe fa i cu un prosop umed nfurat n jurul capului. & # rndul tu, 'icA0, strig la 'ic olas cnd ajunse n dreptul cortului acestuia. Apa e fierbinte, de&a dreptul minunat. /e lsase ntunericul pn$ s se spele i s$ se sc imbe 'ic olas. /e duse i el n cortul unde se servea masa i unde restul grupului se aezase deja pe scaune de campanie, n jurul focului. 7emeile edeau cumva ntr&o parte, discutnd n oapt, n timp ce "oris i sprijinise tlpile de msua joas, tolnit n scaun i cu un pa ar n mn$. 5a apariia lui 'ic olas, i indic sticla de votc de pe mas( & ,oam$&i un pa ar* B eaa e n gleat. & %refer o bere, mrturisi 'ic olas. Drumul mi&a fcut sete. "oris ridic din umeri i url la un servitor s aduc o sticl maronie din frigiderul portabil. & 5as&m s&i spun ceva, s&i vnd un pont, rnji el n direcia lui 'ic olas, n timp ce&i turna un alt pa ar cu votc. n zilele noastre, nu mai exist nici un animal ca dik-dik&ul vrgat6 poate&o fi existat vreodat, nu zic. i pierzi timpul i banii aiurea. & /e prea poate, l aprob calm 'ic olas. /nt timpul i banii mei. & C iar dac vreun puturos btrn o fi mpucat vreunul n #vul -ediu, nu nseamn c o s dai i tu peste unul acum. Am putea s urcm n zona plantaiilor de ceai, s vnm elefani. Am vzut trei masculi acolo acum zece zile. ,oi aveau coli de peste o sut de livre fiecare. %e msur ce continuau s se contrazic, nivelul lic idului din sticla lui "oris scdea asemenea 'ilului, la sfritul inundaiei. Cnd ,essa0 le spuse c masa e gata, "oris i lu cu el i sticla6 se mpiedic pe drum spre mas. n timpul cinei, singura lui contribuie la meninerea conversaiei fii aceea de a se rsti la ,essa0( & -ielul e crud. De ce nu ai grij ca buctarul s gteasc cum trebuie. Afurisite maimue, trebuie s stai cu oc ii pe tot ce fac* & -ielul dumneavoastr nu e bine fript, !lto 'ic olas. ntreb ,essa0, fr s&i priveasc brbatul. %ot s le spun s&l mai pun puin pe jratic. & # perfect, o asigur el. mi place s aib carnea roz. Cnd sfrir de luat cina, sticla de votc de lng "oris era goal, iar acesta avea faa umflat i roie ca focul. "rbatul se ridic de la mas fr s$ rosteasc un cuvnt i dispru n bezn, n direcia cortului su, leg$nndu&se pe picioare i, din cnd n cnd, regsindu&i ec ilibrul dup o gig$ de doi pai. & mi cer scuze, zise ,essa0 cu voce sczut. 'u face aa dect seara. >iua nu am probleme cu el. 2otca asta face parte din tradiia ruseasc, explic ea cu un zmbet luminos6 oc ii i rmaser ns la fel de triti. & # o noapte frumoas i e nc devreme ca s mergem la culcare. '&ai vrea s facei o plimbare pn la biseric. # foarte vec e i faimoas. + s rog pe unul dintre servitori s aduc o lantern, ca s putei admira picturile murale. /ervitorul merse naintea lor, s le lumineze drumul, iar un preot btrn i atepta s le ureze bun venit la intrarea n cldirea circular. #ra slab i att de negru, nct nu i se vedeau dect dinii sclipind n bezn. %urta o cruce copt magnific, turnat n argint masiv i btut cu pietre de cameol i cu alte pietre semipreioase. Att )o0an ct i ,essa0 czur n genunc i dinaintea lui, ca s&i cear binecuvntarea. #l le btu uor cu crucea pe obraji i fcu o genuflexiune deasupra lor, bolborosindu&i binecuvntarea n am aric. + dat ce termin, i conduse pe toi nuntrul bisericii. %ereii erau acoperii cu picturi magnifice, fcute n culori primare strlucitoare. 5a lumina lanternei, acestea sclipeau aseme& nea nestematelor. /tilul dovedea puternica influen bizantin( oc ii sfinilor erau imeni i migdalai, iar deasupra capetelor plu & teau alouri imense, aurii. Deasupra altarului, nvluit n podoabe de beteal i alam, 7ecioara i strngea %runcul la piept, pe cnd cei trei magi nelepi i mulimea ngerilor ngenunc ea& ser cuprini de adoraie. 'ic olas scoase uurel aparatul %ola roid din buzunarul jac etei i potrivi bliul. /e plimb prin biseric fotografiind picturile de pe perei n timp ce ,essa0 i )o0an ngenunc easer una lng alta dinaintea altarului. +dat terminate fotografiile, 'ic olas i gsi un scaun n stranele din lemn cioplit manual i rmase s$ priveasc n linite feele radioase, asupra crora lumina lumnrii trimitea raze aurii, i fu impresionat de frumuseea momentului. 8Ce n&a da s$ pot avea o asemenea credin, i trecu prin minte, ca de attea ori pn$ atunci. 8,rebuie s&i aduc alinare cnd dai de greu. -i&a dori s m pot ruga aa pentru )osalind i pentru fetieG U 'u mai rezist, aa c iei din biseric i se aez pe portic, de unde privi cerul nopii. 5a altitudini att de mari, datorit aerului rarefiat i nepoluat, stelele r$spndeau o strlucire att de puternic, c era greu s$

44

distingi constelaiile una de alta. Dup un timp, tristeea i se mai risipi. #ra bine c se ntorsese n Africa.
icA0* l scutur )o0an, ca s&l trezeasc.

Cnd cele dou femei ieir, n sfrit, din interiorul ntunecat al aezmntului religios, 'ic olas i ddu btrnului preot o bancnot de o sut de birr-i i o fotografie polaroid de&a sa, pe care btrnul era limpede c$ o preuia mai mult dect banii. Dup asta, cei trei pornir napoi n josul dealului, ntr&o linite amical. Abia cnd se ridic i i aprinse lanterna vzu c ea i aruncase alul de ln peste o perec e de pantaloni vrgai de pijama brbteasc nainte s intre la el n cort. & Ce&i. ntreb el, dar, pn s apuce ea s&i rspund, auzi sunetul unei voci rguite i mnioase ce urla invective n pute rea nopii, urmate de bufnitura de neconfundat a unui pumn ce izbea n came i os. & + bate, rosti )o0an cu glas sugrumat de revolt. ,rebuie s&l faci s$ nceteze. 5ovitura fu urmat de un ipt de durere i de suspine nbuite. 'ic olas ezita. Doar un nebun s&ar fi bgat ntre un brbat i femeia lui i rsplata unui asemenea gest venea, de obicei, cnd acetia se uneau i se ntorceau asupra ta. & ,rebuie s faci ceva, 'icA0, te rog* 7r prea mare tragere de inim, i ddu jos picioarele din pat i se ridic. Dormise n boxeri i nu se deranj s$ i caute n & clrile. #a venea n urma lui, tot n picioarele goale, pn$ la dumbrava unde se afla cortul lui "oris, ceva mai departe de cel n care luaser masa. nuntru ardea nc o lumin ce arunca umbre uriae pe pereii de pnz$. 'ic olas vzu cum "oris i nfcase nevasta de pr i tergea podeaua cu ea, rcnind la ea pe rusete. & "oris*

45

'ic olas trebui s&l strige de trei ori, ca s&i atrag atenia, dup care vzur n spectacolul de umbre de pe pnza cortului cum rusul o ls pe ,essa0 s$ cad i smucete desc iztura cortului. Avea pe el doar o perec e de c iloi. ,orsul i era suplu i musculos, pieptul plat i tare, acoperit de fire cree, armii. %e podeaua din spatele lui zcea ,essa0, cu faa n jos, o otind n palme. #ra dezbrcat i avea formele netede ale unei pantere. & Ce naiba se petrece aici. vru s tie 'ic olas, ncepnd s clocoteasc de mnie la vederea nenorocirii i a umilinei la care era supus femeia aceea graioas i blnd. & i dau curvei steia negre o lecie de bun cretere, exult "oris, cu faa nc umflat i roie de butur i patim. 'u&i treaba ta, englezoiule, dac nu cumva vrei s$ plteti nite bani n plus ca s guti i tu o bucic de porc, rse el, scond nite sunete ngrozitoare. & ,e simi bine, 1oizero ,essa0. ntreb 'ic olas, fr s&i desprind privirea de faa lui "oris, ca s o scuteasc pe fe meie de nc o umilin, aceea de a&i expune nuditatea dinaintea oc ilor unui alt brbat. ,essa0 se ridic, i nl genunc ii la piept i i cuprinse cu ambele mini, ca s&i acopere trupul( & /nt bine, !lto 'ic olas. %lecai, v rog, nante s se ite cu adevrat probleme. !n firior de snge i croise drum dintr&o nar pn n gur, colorndu&i dinii n roz. & Ai auzit ce&a zis nevast&mea, bastard englez* Car&te* 2ezi&i de treaba ta, pn nu&i aplic i ie o lecie de bune maniere. "oris naint$ mpleticindu&se i vru s$&1 izbeasc pe 'ic olas cu mna desc is n piept. 'ic olas se ddu la o parte uor i fr pic de efort, ca un matador care se ferete de primul atac al taurului. 7cu o micare n lateral i se folosi de avntul lui "oris ca s&l trimit n direcia pe care o apucase deja. Dezec ilibrat complet, rusul se nvrti pe cmpul desc is din faa cortului pn$ cnd se lovi de unul dintre scaunele de campanie i se prbui ntr&o grmad de membre rc irate. & )o0an, ia&o pe ,essa0 n cortul tu, ordon el fr s ridice vocea. )o0an se npusti n cort i smulse un cearaf din patul cel mai apropiat. 33 arunc pe umerii lui ,essa0, pe care o ajut s stea n picioare. & 'u face una ca asta, te rog* suspin ,essa0. 'u tii de ce e&n stare cnd e aa. + s$ rneasc pe cineva. )o0an o tr pe ,essa0 afar din cort, n ciuda protestelor i a plnsetelor acesteia din urm, dar "oris i revenise deja i era din nou n picioare. /coase un rget de furie i nfc$ scaunul de care se mpiedicase. Dintr&o singur smucitur$, i rupse un pi & cior i l ridic amenintor n pumnul ncletat( & 2rei s te joci cu mine, englezule. "ine, ai s ne jucm* i se npusti asupra lui 'ic olas, agitnd ca pe un baston deninja piciorul scaunului care scoase un uierat puternic, ndreptndu&se spre capul lui 'ic olas. Cum acesta se feri, "oris sc imb direcia loviturii, vrnd acum s&l nimereasc n partea lateral a pieptului, sub mna ri & dicat. Dac l&ar fi nimerit, i&ar fi rupt coastele, ns 'ic olas se rsuci din nou. i ddur trcoale unul altuia cu pruden, dup care "oris atac din nou. Dac votca nu i&ar fi spus cuvntul asupra refle xelor rusului, 'ic olas nu ar fi riscat niciodat s$ se msoare cu un adversar de un asemenea calibru, ns "oris pierduse ndea juns controlul, ct s&i permit lui 'ic olas s se lase n jos i s evite s fie izbit n plin cu piciorul de scaun. /e ndrept i, cu toat greutatea concentrat n pumn, i&l nfipse n adncitura din burta lui "oris, c iar sub stern. )usul rmase fr suflare, dup ce scosese un rgit puternic. %iciorul scaunului i zbur din mn i brbatul se ncovoie, pr$buindu&se. Iinndu&se de burt, inspirnd i orcind s&i recapete rsuflarea, "oris rmase fcut g em n praf. 'ic olas se aplec deasupra lui i i spuse n englez, cu glas potolit( & ,ipul sta de comportament pur i simplu nu se accept, amice* 'oi nu agresm fetele. / fie pentru ultima dat, te rog* Dup asta, se ridic i i spuse lui )o0an( & Du&o la tine n cort i ine&o acolo & i i ndeprt prul din oc i cu degetele. =i acum, dac nu avei nici o obiecie se & rioas, ce&ar fi s$ tragem un pui de somn.

lou din nou n primele ore ale dimineii. /tropii grei b& teau darabana pe pnza corturilor, iar fulgerele trimiteau n interiorul lor o lumin ireal. Cu toate acestea, diminea, cnd 'ic olas intr n cortul unde se servea masa, ca s&i ia micul dejun, norii se risipiser i razele soarelui strluceau vesele. Aerul dulce de munte aducea pn$ la ei mireasma de pmnt reavn i de ciuperci. "oris l salut pe 'ic olas cu camaraderie i, aparent, din toat inima( & "un dimineaa, englezule* 'e&am distrat ceva asear. nc nu m pot abine s$ nu rid, cnd mi aduc aminte. 7oarte bune glumele* ntr&una dintre zile, ct de curnd, o s$ mai bem nite votc i&o s mai facem vreo cteva glume de&astea. 4ei* Doamna /oare* url el spre cortul ce inea loc de buctrie. Adu&i noului tu prieten ceva de mncare* 3&o fi foame dup ct sport a fcut

46

asear. ,essa0 rmase tcut i retras, supraveg ind oamenii care serveau masa. Avea un oc i att de umflat, c abia mai sttea desc is, i buza spart. 'u i arunc nici mcar o privire lui 'ic olas n timpul mesei. & + s mergem mai departe, explic "oris jovial n timp ce&i beau cafelele. /ervitorii mei o s strng tabra i&o s$ ne urmeze n camionul cel mare. Cu puin noroc, o s putem nnopta n seara asta pe marginea de deasupra defileului i mine o s$ ncepem coborrea. n timp ce urcau n camion, ,essa0 izbuti s$ i opteasc lui 'ic olas, fr s$ rite s fie auzit de "oris( & -ulumesc, !lto 'ic olas* Dar nu a fost un lucru nelept. 'u&1 cunoti. Acum trebuie s$ fii cu oc ii&n patru. #l nu iart i nici nu uit. Din satul Debra -ar0am, "oris o lu pe un drum secundar, ce ducea pe lng rul Dandera, spre sud. =oseaua pe care mer& seser cu o zi n urm de la lacul ,ana era marcat pe art ca o autostrad important. C iar i acela fusese un drum plin de r& toape. Acesta, ns, pe care se aflau acum, era marcat drept osea secundar 8mai greu de parcurs pe orice tip de vreme9. Cu alte cuvinte, se pare c totui cea mai mare parte din traficul greu ce fragmentase oseaua principal urmase acelai curs. Ajunseser ntr&un loc unde un ve icul imens rmsese nepenit n pmntul saturat de ap de ploaie, iar eforturile de a&1 scoate de&acolo lsaser n urm zone ntregi de teren arat i o exca& vaie, precum craterul unei bombe ce fusese surprins ntr&o fo tografie vec e a unor cmpuri de btlie din 7landra, de pe timpul %rimului )zboi -ondial. %n i ,o0ota rmsese de dou ori nnmolit n terenul mltinos. De fiecare dat, camionul mare ce venea n urma lor i fcea apariia i toi servitorii se buluceau jos ca s mping i s$ scoat ,o0ota din nmol. C iar i 'ic olas se dezbrc pn$ la bru i munci n noroi, cot la cot cu ei, ca s scoat maina. & Dac mi&ai fi ascultat sfatul, bodogni "oris, n&am fi aici. 'u exist pic de vnat acolo unde vrei s mergem, i nici dru muri vrednice de numele sta. Abia trecuse de ora amiezii, cnd oprir lng ru ca s ia prnzul n aer liber. 'ic olas cobor spre lacul de lng drum ca s$ se spele de noroiul i de mizeria datorate muncii de diminea. 7usese n prima linie a frontului n lupta pentru meninerea camionetei n micare. )o0an cobor coasta dup el i se coco pe un bolovan aflat undeva deasupra oc iului de ap n timp ce el i ddea jos cmaa i ngenunc ea pe margine, ca s$ se stropeasc cu apa rece de munte. )ul era galben i plin de ml, umflat de furtuni. & 'u cred c$ "oris a ng iit povestea cu dik-dik-u\ tu vrgat, l preveni ea. ,essa0 mi&a spus c are suspiciuni n legtur cu ce punem noi la cale. l privea cu interes cum se stropea cu ap pe piept i pe brae. n locurile unde nu fusese atins de razele soarelui, pielea i rmsese alb ca laptele, fr urm de pat. %rul de pe piept era des i nc is la culoare. i zise c avea un corp pe care me rita s$ l studiezi. & # genul de om care ne&ar cotrobi prin bagaje dac ar prinde ocazia, fu de acord 'ic olas. '&ai luat cu tine nimic care s i dea vreun indiciu, nu. Ai documente sau nsemnri. & Doar fotografiile din satelit i notiele mele stenografiate. '&o s$ reueasc s$ neleag nimic din ele. & Ai grij ce discui cu ,essa0* & #a e o dulce. 'u are nimic de ascuns, sri )o0an s&i ia aprarea cu nflcrare noii sale prietene. & /&ar putea s$ fie de ncredere, cum zici, dar nu uita c e mritat cu amicul meu, "oris. i este obligat n primul rnd lui. 'u conteaz ce sentimente ai fa de ea, nu te ncrede n nici unul din ei. /e terse cu cmaa, cu care se i mbrc i o nc eie la nasturii de la piept. & / mergem s mncm ceva* o ndemn. Cnd ajunser napoi la camion, "oris tocmai desfcea dopul unei sticle de vin alb din Africa de /ud. i turn un pa ar plin oc i lui 'ic olas. )cit n apele rului, avea un buc et proaspt i fructat. ,essa0 le oferi friptur rece de pui i pine injera, acele felii plate, subiri, de pine fcut din fin nedospit, caracteristic $rii. ncercrile i eforturile la care fuseser supui diminea plir, devenind nensemnate, cnd )o0an se ntinse n iarb, lng 'ic olas, i privir mpreun un vultur brbos pla& nnd undeva, n nlimile albastre ale vzdu ului. %asrea i vzu i se plimb deasupra lor curioas, sucindu&i capul ca s se uite mai bine la ei. Avea oc ii ascuni dup o masc neagr, aa cum poart bandiii, i penele din coad flirtau cu vntul, ase menea degetelor unui pianist ce mngie fildeul claviaturii. Cnd se fcu vremea s&o ia din loc, 'ic olas i ddu mna s$ se ridice. #ra unul dintre puinele contacte fizice dintre ei, aa c$ ea i inu degetele cu o secund sau dou mai mult dect era strict necesar. %e msur ce se apropiau de buza defileului, nu se observa nici o mbuntire n suprafaa carosabilului i orele se scurser n acelai ritm, fiind zguduii ncontinuu i dinii cln$nindu&le nencetat. %oteca trecea erpuit peste o ridictur de pmnt, dup care cobora ncet costia ndeprtat. 5a jumtatea drumului, "oris se apuc s njure pe rusete cnd ajunser la curba ngust din dreptul malului dinspre est i ddur peste un camion diesel uria ce derapase, blocnd drumul aproape n ntregime. Cu toate c merseser pe urmele acelui convoi de ve icule o zi ntreag, acesta era primul pe care l ntlneau, lucru care&1 lu pe "oris prin surprindere. 7rn att de brusc, nct era ct pe ce ca pasagerii s fie catapultai din locurile lor, dac nu ar fi fost noroiul de pe povmiul abrupt, care nu permitea oprirea complet. "oris se vzu silit s$ reduc viteza la minimum i s$ se

47

strecoare prin spaiul ngust dintre mal i camion. Din locul ei de pe banc eta din spate, )o0an se uit pe fereastr la silueta nalt a camionului diesel. %e fundalul verde era numele companiei i cu logo&ul acesteia, n rou&aprins. 7u copleit de o senzaie puternic de deja 'u, n timp ce fixa imaginea. Jntlnise semnul acela cndva recent, dar memoria i juca feste( nu reuea s$ i aduc aminte nici cnd, nici unde. 'u tia dect c$ era de o importan vital s$ i aminteasc. ,o0ota terse cu partea lateral metalul camionului, dup care reui s treac de el. "oris se aplec pe fereastr i i agit pumnul la oferul ve iculului mai mare. Acesta era un individ de prin partea locului, probabil recrutat la Addis de ctre proprietarul camionului. )njind la gestul lui "oris, brbatul iei la rndul lui din cabin att ct s$ i rspund cu un salut similar cu pumnul, la care adug, ca tent personal, ridicarea degetului din mijloc. &-nctor de ra at* mugi "oris, ultragiat c$ pierduse concursul de amabiliti, dar nu se opri. '&are rost nici mcar s$ vorbeti cu ei. Ce tiu ei. 'ite maimuoi negri* ,ot restul obositoarei cltorii, )o0an r$mase tcut i retras, cutremurat i ngrijorat de convingerea c mai vzuse semnul calului naripat undeva, ca i numele companiei, nscris pe un fanion deasupra imaginii( 8#[%5+)L)3 %#BA/!/9. Abia cnd ajunser aproape de finalul cltoriei din ziua aceea, ddur de un indicator aezat la marginea drumului. /tl& pii de susinere ai semnului erau nfipi solid n beton, iar lucrarea era de o calitate att de bun, c nu putea fi dect opera unui artist profesionist. n partea de sus a indicatorului, o sgeat arta spre un drum pe care trecuse de curnd buldozerul, undeva n dreapta6 indica& iile spuneau(
8#[%5+)L)3 %#BA/!/ ,A"L)A & !' S35+-#,)! D)!- %)32A, 3',#)>3/ ACC#/!5 ,)A73C!5!3 '#A!,+)3>A,9

Calul purpuriu sttea cabrat n centrul placardei, cu aripile larg desc ise, pe punctul de a&i lua zborul. Acum )o0an trase cu putere aer n piept, n timp ce amintirea vag ncepu s&i revin cu o extraordinar claritate. i aminti unde vzuse calul zburtor i rou. ntr&o clip, fu transportat n trecut, n apele ng eate ale unui ru englezesc de culoarea somonului, aruncat din 5and )over&ul ce se rostogolea, cu un camion uria -A' mugind pe podul de deasupra ei i, pentru o secund rmas undeva, subliminal, vzu calul rou ridicat n dou picioare, desenat pe portier. & # acelai* aproape c se trezi strignd, dar se control n ultimul moment. ,eroarea momentului o izbi din nou cu toat fora i se pomeni c respir din greu, cu inima btndu&i ca dup o curs lung. 8'u poate s$ fie o coinciden, se asigur n tcere, i nu m nel deloc. # aceeai companie, E#xplorri %egasusF.9 )mase retras i cu atenia distras pe parcursul celor civa Ailometri de la sfritul cltoriei, pn cnd drumul pe care l ur & mau se curm brusc, pe marginea stncilor abrupte ale coastei. Aici, "oris trase lng malul cu verdea i opri motorul( & %n aici putem s$ mergem cu maina. + s$ nnoptm aici. Camionul meu nu e foarte departe. + s ridice tabra imediat cum ajung. -ine o s$ coborm n defileu pe jos. n timp ce coborau, )o0an l trase de mn$ pe 'ic olas. & ,rebuie s discutm ceva, i opti cu otrre n glas i se lu dup el, pe malul rului. #l gsi un loc unde s$ se aeze amndoi, unul lng altul, cu picioarele atmnd deasupra prpastiei. /ub ei, rul galben i um & flat prea s simt ce se petrece n faa lui. Apele reci de munte prindeau vitez, erpuiau printre stnci i se strngeau la un loc pentru saltul acela ameitor n neant. %eretele de stnc de sub ei avea aproape trei sute de metri adncime. #ra att de nalt, nct, la lumina nserrii, abisul de dedesubt se vedea ca un loc ntunecat i misterios, cu adncimile ascunse de umbra cderii maiestuoase a apei. Cnd se uit n jos, )o0an i pierdu simul ec ilibrului, ct pe ce s$ ameeasc. /e ndeprt repede de margine i se trezi c se sprijin instinctiv de umrul lui 'ic olas, ca s i recapete ec ilibrul. Doar cnd i simi atingerea, i ddu seama ce fcea i se ndeprt stnjenit. Apele pline de nmol ale rului Dandera fceau un salt de pe mal i erau n mod miraculos transformate n perdele de dantel nepmntean, pe msur ce cdeau. Asemenea fustelor unei mirese care valseaz, tremurau i se roteau, iar curcubeul de lumin se juca printre ele, ca printr&o broderie din perle micue. 7r s se opreasc din cdere, coloanele de stropi albi se nvrteau i luau forme ncnttoare, dar efemere, pn$ ajungeau s$ se loveasc de lespezile joase de stnc neagr, strlucitoare, i s explodeze mai departe n nori albi care, n cele din urm, ascundeau adncimile ntunecate ale abisului cu un vl opalescent. Cu un efort, )o0an i mut gndurile de la scena ce i inspira groaz i reveni la prezentul ncrcat de probleme( & 'icA0, mai ii minte ce i&am spus despre camionul care ne&a fcut pe mine i pe mama s ne rstumm cu )ange )over&ul peste pod. & /igur c in minte, confirm el, cptnd o expresie dezorientat atunci cnd i privi c ipul. #ti suprat. Ce s&a&ntmplat, )o0an. & Camionul avea ceva scris pe prile laterale ale remorcilor. & -i&ai mai spus asta. Ceva verde i rou. -i&ai zis c nu ai vzut prea bine ca s descifrezi scrisul de pe semnul respectiv. & #ra identic cu acela desenat pe camionul pe lng care am trecut dup&amiaz. Am vzut semnul din acelai ung i ca mai

48

nainte i mi&am adus aminte. %egasul acela rou, calul zburtor. & #ti absolut sigur. ntreb el dup ce&i studie faa un timp. & Absolut* cltin ea din cap cu ve emen. 'ic olas rmase cu oc ii la panorama magnific a defileului ce se desfura sub ei. #rau UT de Ailometri pn la cellalt perete al canionului, dar aerul strlucitor, splat de ploaie, l fcea s$ par att de aproape, ca i cnd n&ar fi trebuit dect s ntind mna ca s&l poat atinge. & /$ fie o coinciden. se ntreb n cele din urm, cu glas tare. & ,u aa crezi. Atunci, e o coinciden extrem de ciudat. /$ aib %egasus afaceri i n @orAs ire, i n Bojam. Accepi o explicaie ca asta. & '&are nici o logic. Camionul care te&a lovit a fost furat... & C iar aa s$ fie. se ndoi ea. #ti sigur de asta. & Dac n&a fost furat, s auzim ce idei ai tu. & Dac ai plnui s$ asasinezi pe cineva, te&ai baza pe furtul unui camion, lsat, n mod convenabil, la 5ittle C ef, special pentru tine. & >i mai departe* o ndemn, cltinnd din cap. & /$ spunem c aranjezi ca propriul camion s te atepte acolo i ca oferul s i raporteze dispariia la poliie abia dup ce ai cptat un avans considerabil. & # posibil, o aprob el, fr entuziasm. & Cel care l&a omort pe Duraid i a fcut dou ncercri s m omoare i pe mine dispune, n mod clar, de resurse conside & rabile. # capabil s$ aranjeze lucrurile cum i convine att n #gipt ct i n Anglia. -ai mult, mai are i cel de&al aptelea papirus. Are toate nsemnrile noastre, toat munca i toate traducerile care s$ i indice cu precizie acest punct de pe cursul fluviului Abba0. /a presupunem c$ are sub control o companie cum e %egasus & ar avea vreun motiv s$ nu se afle aici, n #tiopia, aa cum sntem i noi, exact n acest moment . %entru un timp, 'ic olas nu rspunse. Culese o pietricic de pe lespedea de lng el i o arunc peste margine. i urmrir amndoi cderea, observnd&o cum se micora, pn$ ce dispru cu totul n vlurile stropilor de ap din deprtare, mai jos de lo cul unde edeau ei. "rusc, 'ic olas se ridic i i ntinse mna s$ o ajute i pe ea. & 4aide, zise el. & !nde mergem. & n tabra lui %egasus. 4ai s mergem s avem o mic discuie cu eful antierului. "oris protest furios i se grbi s intervin atunci cnd 'ic olas se sui n ,o0ota i pomi motorul( & !nde naiba i nc ipui c te duci. & / vizitez mprejurimile, aps 'ic olas pedala ambreia& jului. 'e&ntoarcem ntr&o or. & 4ei, englezule, maina mea* alerg el s$&i ajung din urm, ns 'ic olas acceler. & %une&mi costul c iriei pe nota de plat, rnji el spre "oris n oglinda retrovizoare. Ajunser la indicator i pornir pe dmmul ce traversa coama muntelui. ,abra celor de la %egasus era de cealalt parte. 'ic olas puse frn i opri pe creasta movilei, ca s studieze n tcere. ,erenul fusese curat i nivelat pe o suprafa de zece acri6 era mprejmuit de un gard de securitate din srm g impat, cu o singur poart, care era nc is. ,rei dintre masivele camioane diesel nvelite cu prelate verzi cu rou se aflau parcate n ir din & colo de gard. Acolo mai erau i cteva ve icule mai mici, ca i un mecanism de forare mobil foarte nalt. )estul curii era plin cu aparatur de prospectare i cu alte ec ipamente. #rau grmezi de cabluri de foraj i cutii cu interiorul din oel, lzi din lemn cu piese de sc imb, ca i cteva sute de butoaie de 1T< de litri de motorin, petrol i noroi de foraj. "utoaiele i ec ipamentul erau aranjate cu atta grij i sim de rspundere n peisajul acela slbatic i stncos, c$ i ddeau fiori. Dincolo de poart se ntindea un stuc de vreo duzin de barci construite din tabl ondulat, de tipul Muonset. =i acestea erau aranjate n linie, cu o precizie militreasc. & + tabr mare, bine organizat, veni comentariul lui 'ic olas. / mergem s vedem cine e comandantul pe&aici. 5a poart stteau dou santinele narmate, mbrcate n uniformele de camuflaj ale armatei etiopiene. #ra limpede c sosirea la poart a unui 5and Cruiser strin i lua prin surprindere, iar cnd 'ic olas claxon, unul din cei doi brbai naint pru dent, cu puca AS&H: pregtit. & 2reau s$ vorbesc cu cel care comand aici, anun 'ic olas pe arbete, cu destul autoritate i superioritate n glas, ca s$ l fac pe om s$ se simt nesigur i stnjenit. /oldatul mormi, se ntoarse s&i consulte colegul, dup care ridic aparatul de emisie&recepie la gur i vorbi pe un ton foarte serios. 5a cinci minute dup terminarea conversaiei, ua celei mai apropiate construcii Muonset se desc ise i un brbat alb i fcu apariia.

49

Acesta era mbrcat ntr&o salopet AaAi i purta pe cap o apc moale, colonial. +c ii i erau ascuni n spatele oc elarilor de soare reflectorizani i avea faa extrem de bronzat i de tbcit. +mul era scurt i ndesat i&i purta mnecile suflecate deasupra braelor proase i ngroate de munc. Dup ce le spuse cteva vorbe grzilor de la poart, se ndrept spre ,o0ota. & -da. Ce se&ntmpl aici. ceru s afle, trg$nnd vorbele n stilul texanilor i rostind totul fr s scoat din gur trabucul neaprins. &'umele meu e Muenton&4arper, cobor 'ic olas din ,o0ota s$ l salute i i ntinse mna. 'ic olas Muenton&4arper. - bucur s v cunosc. Americanul ezit, apoi i lu$ mna ca i cnd i&ar fi fost oferit un ipar electric, s&l strng. & 4elm, spuse. ?aAe 4elm, din Abilene, ,exas. #u snt eful de&aici. Avea mini muncite, cu palme pline de btturi, cu o cicatrice umflat deasupra nc eieturilor degetelor i cu semiluni negre de ulei de motor pe sub ung ii. & mi cer mii de scuze c$ v deranjez. Am ceva probleme cu maina. -$ ntrebam dac nu ar putea s$ se uite cineva la ea, apel 'ic olas la unul dintre zmbetele sale cuceritoare, fr s primeasc ns nici un semn de ncurajare din partea brbatului. & 'u&mi permite politica firmei, scutur el din cap. & /nt gata s$ pltesc pentru orice fel de... & Ascult, amice, am zis nu, i scoase ?aAe trabucul din gur i se apuc s l studieze cu atenie. & Compania dumneavoastr & %egasus. '&ai putea s&mi spunei unde avei sediul central. Cine e directorul general. & /nt un om ocupat. - faci s&mi pierd timpul, i vr 4elm trabucul napoi n gur i se ntoarse s plece. & + s vnez prin zona asta n urmtoarele sptmni. '&a vrea s pun n pericol viaa vreunuia dintre oameni cu vreun glon rtcit. '&ai putea s m$ ajutai s&mi fac o idee de locul unde o s$ lucrai. & Conduc o operaiune de prospectare aici, domnule* 'u transmit la tiri micrile pe care le fac. 4ai, valea de&aici* /e ntoarse i, ajuns la poart, mpri ordine scurte grzilor, nainte de a defila napoi spre cldirea unde i avea biroul. & Are anten de satelit pe acoperi, remarc 'ic olas. -$ ntreb cu cine o vorbi oare amicul nostru ?aAe, n momentul sta & Cu cineva din ,exas, se azard$ )o0an. & 'u neaprat, se ndoi 'ic olas de ipotez. %egasus e, probabil, o companie multinaional. Doar fiindc ?aAe e texan, nu nseamn c$ i eful lui vine tot de acolo. 'u a fost o conversaie foarte instructiv, m tem, coment, apoi pomi motorul i ntoarse ,o0ota. 'umai c$, dac cineva de la %egasus e bgat n treaba asta necurat, o s mi recunoasc numele. 3&am anunat de sosirea noastr. /$ vedem ce iese dup ce am aruncat momeala

nd ajunser napoi la cascada rului Dandera, vzur c$ sosise i camionul lui "oris, corturile fuseser ridicate, iar buctarul i atepta cu ceaiul. "oris era ns mai puin ndatoritor dect buctarul su i pstr o tcere morocnoas n timp ce 'ic olas ncerca s l mbuneze pentru c$ i confiscase maina ceva mai devreme. Abia dup prima duc de votc din acea sear se nmuie ndeajuns, ca s scoat cteva cuvinte( & Catrii trebuiau s ne atepte aici. ,impul nu nseamn absolut nimic pentru oamenii tia. 'u putem s ncepem cobor& rea n defileu pn$ nu apar. & #i, cel puin, pn atunci, o s reuesc i eu s$ pun ctarea la puc, remarc 'ic olas cu resemnare. n Africa, nu e bine niciodat s$ te grbeti. i toceti prea mult nervii. A doua zi diminea, dup micul dejun luat n ti n, cum nu se zrea nici urm de catri, 'ic olas i lu$ cutia n care inea puca Cnd ridic arma din locaul ei din postav verde, "oris i&o lu$ i o inspect$ amnunit( & + puc vec e. & 7abricat n 1XNU, aprob 'ic olas. "unicul a comandat& < special pentru el. &%e&atunci, oamenii tiau meserie. 'u fceau porcrii din astea, produse n mas, ca acum, i strnse "oris gura pung n semn de dezaprobare. + -auser +bemdorf, cu pat drept i aciune dubl, o frumusee* Dar i&ai pus alt eav$, nu. & Cea original a fost distrus. Am nlocuit&o cu un model / ilen. %oi s$ nimereti aripile unui nar de la o sut de pai. & Calibrul : x T:, nu&i aa. se interes "oris. & N:T )igb0T, mai bine zis, l corect 'ic olas, dar "oris pufni dispreuitor. & # exact acelai lucru & numai sngele vostru englezesc afurisit v face s i dai un alt nume, rnji el. Duce un glon de 1T< de drameU la ;T< de metri pe secund. # o puc bun, una dintre cele mai bune.

T A se observa c personajele folosesc valori diferite pentru indicarea calibrului Qn. red.R. U 1 dram \ <,<UH; grame Qn. red.R.

50

& '&ai s$ tii niciodat, dragul meu, ct de mult nseamn aprobarea ta pentru mine, murmur 'ic olas pe englezete, la care "oris c icoti i i ddu puca napoi( &Blumele englezeti* /nt nebun dup glumele tale englezeti. Cnd 'ic olas prsi tabra, cu puca micu n suportul ei, )o0an l urm n josul rului i l ajut s umple doi sculei din pnz cu nisip alb de ru. #l i aez n vrful unei stnci ce i pru adecvat i acetia formar un suport ferm, dar maleabil, pentru puca pe care o post peste ei. 7olosindu&se de coasta desc is a dealului drept fundal pentru nfigerea glonului, se ndeprt la dou sute de metri i, la distana aceea, nfipse o bucat de carton pe care legase o int de tipul "isle0. /e ntoarse la locul unde atepta )o0an i se aez n spatele bolovanului pe care era postat arma. Detuntura primului foc tras cu puca aceea micu aproape feminin, o lu pe nepregtite pe )o0an care tresri fr s vrea i simi cum i iuie urec ile. & Ce lucru oribil, ngrozitor* exclam ea. Cum ai inima s$ omori animale ncnttoare cu o mitralier aa de puternic. vru s tie. & # puc, o corect el, n timp ce examina cu binoclul locul n care se nfipsese glonul. ,e&ai simi mai bine dac a folosi o puc mai puin performant sau dac a bate animalele cu bta pn i&ar da du ul. Blonul ptrunsese la vreo opt centimetri n dreapta i cinci centimetri mai jos de mijlocul intei. n timp ce i potrivea lu neta, se strdui s i explice( & !n vntor cu sim etic face tot ce&i st n puteri s$ ucid ct poate de repede i de curat, i asta nseamn s$ urmreasc prada ct de aproape poate, s$ foloseasc o arm de putere adecvat i s trag la int ct tie el de bine. Blonul urmtor lovi exact pe linie, ns cu N,T centimetri deasupra centrului intei. 'ic olas voia s nimereasc la opt cen & timetri deasupra, n acelai rnd, aa c lucr din nou la lunet. & -itralier sau puc, ce&o fi, tot nu neleg de ce vrei s$ ucizi creaturi de&ale Domnului, protest ea. & Asta nu i&a putea explica n veci, oc i el i trase o singur dat. C iar i prin lentilele ce mreau slab inta, vzu c$ glonul ptrunsese exact la opt centimetri mai sus, aa cum intenionase el. & Are de&a face cu acea c emare atavic pe care puini brbai, indiferent de ct de cultivai i de civilizai snt, o pot nega cu desvrire, spuse i trase a doua oar. !nii dintre ei i dau curs n sala de consiliu, alii pe terenul de golf sau de tenis, iar civa dintre noi pe un ru plin cu somoni, n adncul oceanului sau pe cmpul de vntoare. ,rase i al treilea glon, mai mult ca s&i confirme inta primelor dou, dup care continu( & Ct despre creaturile Domnului, #l ni le&a dat n stpnire. ,u eti cea credincioas dintre noi doi. Citeaz&mi 7aptele /fin & ilor Apostoli, versetele 1N i 1Y. & mi pare ru, cltin ea din cap. /pune&mi&le tu* & 8n ea erau toate dobitoacele cu patru picioare i trtoarele pmntului i psrile cerului, se conform 'ic olas. =i glas a fost ctre el( /culndu&te, %etre, jung ie i mnnc.9 & ,rebuia s$ te faci avocat, suspin ea cu o disperare prefcut. & /au preot, suger el i se duse n fa s$ recupereze inta. +bserv c ultimele trei gloane descriseser o rozet micu la opt centimetri deasupra punctului din centru i toate cele trei guri de&abia se atingeau una pe cealalt. -ngie patul putii delicate( & Aa te vreau, micua mea 5ucreia "orgia & i botezase aa puca din cauza frumuseii i a pontenialului ei ucigtor. Aez cu grij puca napoi n suportul ei de piele i plec mpreun cu )o0an. Ajuni n apropierea taberei, 'ic olas se opri brusc. & Avem vizitatori, spuse el, ridicndu&i binoclul. A a* Am atras ceva vnat cu momeala de ieri. Acolo e parcat un camion de& al lui %egasus i, dac nu m nel prea tare, unul dintre musafiri este c iar ncnttorul nostru flcu din Abilene. / cobo& rm s$ vedem ce se&ntmpl$* Cum ajunser ceva mai aproape de tabr, i ddur seama c$ vreo duzin i mai bine de soldai n uniforme, narmai pn$&n dini, stteau ciorc ine n jurul camionului %egasus vopsit n rou i verde, iar ?aAe 4elm i un ofier al armatei etiopiene stteau la adpostul cortului n care se servea de obicei masa, prini ntr&o conversaie serioas i concentrat cu "oris. 3mediat ce 'ic olas intr n cort, "oris l prezent ofierului etiopian cu oc elari( & Dumnealui este colonelul ,uma 'ogo, comandantul militar al regiunii din sudul Bojamului. & mi pare bine s$ v cunosc, l salut 'ic olas, ns colonelul ignor gestul de politee. & 2reau s$ v vd paaportul i permisul de portarm$, ordon el pe un ton arogant, n timp ce ?aAe 4elm, foarte mulumit de sine, mesteca din captul urt mirositor al unui trabuc stins. & Da, cum s nu, fu imediat de acord 'ic olas i se duse n cortul su s i aduc servieta. + desc ise pe mas i i adres un zmbet ofierului(

51

& /nt sigur c vei dori s$ vedei i scrisoarea de recomandare a ministrului britanic al Afacerilor #xterne de la 5ondra, ca i pe aceasta, de la ambasadorul -arii "ritanii la Addis Ababa. -ai am o scrisoare de la ambasadorul etiopian la Curtea de la /t. ?ames, iar acest ,irman este de la ministrul dumneavoastr al Aprrii, generalul /i0e Abra a. Colonelul rmase cu oc ii ct cepele, consternat s$ vad mulimea de antete oficiale, frumos decorate, i sigiliile cu pan glici purpurii. n spatele oc elarilor cu rame de aur, oc ii i trdau uluirea i tulburarea. & Domnule* sri n picioare i salut. /ntei prieten cu generalul Abra a. 'u am tiut acest lucru. 'u m&a informat nimeni de asta. 2 rog s m scuzai pentru deranj* /alut din nou, iar stnjeneala l fcea s par penibil i dizgraios( & Am venit doar s v previn c$ %egasus Compan0 desfoar operaiuni de forare i de dinamitare. /&ar putea s$ fii n pericol de accidentare. 2a rog s$ fii foarte ateni* n zon mai opereaz i muli bandii i oameni certai cu legea, shu,ta. Colonelul 'ogo se nroise la fa i de&abia dac mai reuea s$ pstreze firul logic al frazelor. /e opri i trase adnc aer n piept, s$ i revin( & 2edei, am primit ordin s asigur escorta salariailor de la %egasus Compan0. Dac avei vreo problem, pe timpul ederii aici, sau avei nevoie de ajutor de orice fel, nu trebuie dect s m c emai. & # o ofert extrem de generoas din partea dumneavoastr, domnule colonel. & 'u vreau s v mai rein, domnule, salut el pentru a treia oar i se retrase ctre camionul %egasus, lundu&1 dup el i pe maistrul texan. ?aAe 4elm nu rostise nici un cuvnt de cnd veniser, iar acum pleca fr s salute pe nimeni. Colonelul 'ogo i ddu lui 'ic olas cel de&al patrulea i ultim salut prin fereastra cabinei, n timp ce camionul o lua din loc. & 5e&am fcut&o* o anun 'ic olas pe )o0an, n timp ce rspundea la salut cu o fluturare nonalant de mn. Cred c punctul sta a fost clar luat de ec ipa noastr. Cel puin, acum tim c$, din nu se tie ce motiv, e limpede c$ domnul %egasus nu vrea s$ ne lase s$ ne bgm nasul n oala lui. Cred c$ ne putem atepta la urmtoarea lui mutare ct de curnd. /e ntoarser la "oris, care sttea n cortul unde se servea masa, i 'ic olas i spuse( & Acum nu mai avem nevoie dect de catrii ti. & Am trimis trei oameni n sat s$&i caute. Ar fi trebuit s fie aici de ieri.

atrii ajunser a doua zi, dis&de&diminea( erau ase animale mari i zdravene, fiecare mnat de cte un cioban mbrcat n nelipsiii pantaloni tipici i cu alul aferent. 'u trecuse nici jumtate din diminea i erau pregtii s$ nceap coborrea n defileu. "oris se opri la captul potecii i arunc o privire n jos, n vale. %entru prima dat, prea subjugat i nfricoat de imensi tatea prpastiei i de splendoarea dur a defileului. & + s trecei ntr&un alt spaiu i ntr&un alt timp, i avertiz el, ptruns de un fior filozofic ce nu i era caracteristic. /e spune c aceast crare are dou mii de ani vec ime, e de pe vremea lui 4ristos. i desfcu braele cu un gest de dezaprobare( & "trnul preot negru din biserica de la Debra -ar0am o s v spun c 7ecioara -aria a trecut pe acest drum cnd a fugit din 3srael, dup rstignire, i aici cltin nencreztor din cap. Dar, oricum, oamenii tia cred orice le&ai spune & i cu asta pomi pe crare. %oteca se inea pe lng coasta stncoas, la un asemenea ung i, nct fiecare pas cobort pe treptele de piatr era att de mare, c le ntindea tendoanele i muc ii de la vintre i genunc i i le zdruncina vertebrele spinrii. #rau silii s i foloseasc minile ca s se sprijine n locurile mai dure i mai abrupte, unde aveau senzaia c trebuie s coboare o scar. %rea imposibil ca animalele, mpovrate cu pac ete grele, s i poat urma jos. 3nimoii catri peau cu greu de pe o stnc pe alta, ateriznd cu dificultate pe picioarele din fa, dup care i luau inima&n dini pentru urmtoarea treapt. Crarea era att de ngust, nct, ntr&o parte, pac etele voluminoase tergeau peretele de stnc, n timp ce, de cealalt parte, ul se csca nspre ei, ameindu&i. Cnd poteca se rsuci sc imbndu&i direcia, catrii nu reuir ntoarcerea dintr&o singur ncercare. 7ur forai s$ se dea napoi i s$ execute manevra, strecurndu&se cu dificultate pe poteca strimt, asudnd de groaz i dndu&i oc ii peste cap, pn cnd li se mai vedea doar albul oc ilor. Ciobanii i ndemnau cu strigte slbatice i fic iuri dese de bici. n unele locuri, drumul ptrundea n munte, trecnd printre resturi i ace de stnc pe care timpul i eroziunea le desprinse& ser$ din coast. Aceste pori bolovnoase erau att de nguste, c trebuir s despovreze catrii i s treac greutile cu ajutorul oamenilor6 abia dup ce trecur n partea cealalt, putur s rencarce poverile n spinarea catrilor. &%rivii* strig )o0an uimit, artnd spre u. !n vultur negru se ridic din adncuri cu aripile larg desc ise i pluti pe deasupra lor, la aproape un bra distan de capetele

52

lor, ntorcndu&i capul gola, nspimnttor, acoperit doar de falduri din piele roz, ca s i fixeze oc ii aceia scruttori, negri, asupra lor, nainte s i continue zborul. & /e folosete de aerul cald din vale ca s$ se nale, i explic 'ic olas. Art, apoi, spre un contrafort aflat la acelai nivel cu ei, ns ceva mai departe, n peretele de stnc( & Acela e unul dintre cuiburile lor. #ra o grmjoar de bee nclcite, ngrmdite pe o lespede inaccesibil. #xcrementele psrilor care locuiser acolo de&a lungul veacurilor vopsiser peretele de stnc de dedesubt n dungi de un alb strlucitor i, c iar i de la distana aceea, sim eau du oarea de mruntaie n putrefacie i de oit. ,oat ziua o inur pe acea crare prpstioas, pe msur ce i croiau drum pe lng peretele nfricotor. /e fcuse deja dup&amiaz trziu i erau doar la jumtatea coastei, cnd crarea o apuc din nou n sus i auzir murmurul cascadei dinaintea lor. /unetul crescu treptat n intensitate pn$ cnd se transform ntr&un muget tuntor n momentul n care ocolir un alt contra fort i ajunser c iar n faa cascadei. Curentul creat de torent trgea de ei, silindu&i s$ se agae de orice punct de sprijin gsit. /tropii de ap se repezeau asupra lor i le udau feele, dar cluza etiopian i conduse tot nainte, pn cnd avur impresia c o s$ fie mturai de ape n valea ce se csca la zeci de metri sub ei. Apoi, n mod miraculos, apele se desprir, iar ei pir n spatele marii cortine translucide, n adncul adpostului singuratic, acoperit de muc i presrat printre pietrele lucioase i ude, ce fusese sculptat n peretele stncos de fora apei, de&a lungul veacurilor. /ingura surs de lumin din acest spaiu sumbru era filtrat prin perdeaua cascadei, verde i misterioas, asemenea unei peteri subacvatice. & Aici o s dormim la noapte, anun "oris, cu satisfacia de a&i fi lsat fr grai adnc ntiprit pe fa. 5e art lemnele de foc fcute stiv n fundul peterii i peretele nnegrit de fum de deasupra cminului cldit din pietre. & Cruii cu animale ce transport provizii i alte lucruri necesare preoilor de la mnstire folosesc locul sta de secole. %e msur ce intrar tot mai mult n adncul peterii, sunetul apei n cdere sczu pn ajunse doar un murmur nfundat6 pietrele de sub picioarele lor erau uscate. 3mediat ce unul dintre servitori aprinse focul, locul se transform ntr&un adpost cel puin confortabil, dac nu c iar romantic. Cu oc iul format al soldatului care caut cel mai convenabil colior, 'ic olas i alese un loc n spatele peterii, unde i ntinse sacul de dormit, lng care, n modul cel mai natural cu putin, )o0an i aez sacul ei. #rau amndoi epuizai de efor tul depus la coborrea coastei, cu care nu erau obinuii, i dup cin se lungir n sacii de dormit, ntr&o tcere plcut, privind joaca flcrilor pe tavanul peterii. & i vine s crezi. opti )o0an. -ine o s mergem pe urmele lsate de paii lui ,aita nsui. & Ca s nu mai vorbim de cei ai 7ecioarei -aria, zmbi 'ic olas. & #ti un cinic ngrozitor, suspin ea. =i, ceea ce pune capac la toate, probabil c$ i sfori. & #ti pe cale s$ afli asta n modul cel mai neplcut cu putin, o asigur el, ns ea adormi naintea lui. Avea respiraia uoar i egal, aa c el reuea s disting susurul apei dincolo de ea. ,recuse mult vreme de cnd nu mai sttuse lng o femeie ncnttoare ca ea. Cnd fu ncredinat c$ doarme profund, ntinse mna i o atinse cu blndee pe obraz. & 2ise plcute, micuo* i opti tandru. Ai avut o zi grea. Acesta era felul n care i ura 8noapte bun$9 fiicei sale mai mici.

atrgiii se trezir cu mult nainte s se crape de ziu i grupul pomi din nou pe crare, de cum se fcu destul lumin ca s$ vad pe unde pun piciorul. Cnd soarele izbi partea superioar a coastei stncoase, oamenii se aflau nc destul de sus deasupra vii, ca s aib o perspectiv complet asupra zonei. 'ic olas o trase deoparte pe )o0an i lsar restul caravanei s$ treac naintea lor. "rbatul gsi un loc unde s se aeze i desfur fotografia din satelit ntre ei. /e orientar dup piscurile importante i dup caracteristicile zonei, ca s nceap s deslueasc puin peisajul prpstios ce se dezlnuia la picioarele lor. & 'u avem cum s$ vedem fluviul Abba0 de&aici, remarc 'ic olas. # nc departe, n sub&defileu. %robabil c o s vedem primele frnturi din el c iar cnd o s ajungem deasupra lui. & Dac am identificat corect poziia n care ne aflm acum, atunci rul o s fac dou meandre n jurul rpei de&acolo. & Da, i confluena rului Dandera cu Abba0 e pe&acolo, pe sub stncile acelea & se folosea de articulaia degetului mare ca de un instrument rudimentar de msur. Cam la NT de Ailometri de&aici. & /e pare c Dandera i&a sc imbat cursul de multe ori de&a lungul secolelor. 2d cel puin dou fgae care seamn cu al bii strvec i de ru. !ite, acolo i acolo, art ea. Acum snt acoperite de jungl. /e simea deprimat(

53

& +f, 'ic olas, e o zon att de ntins i de ncurcat* Cum o s reuim vreodat s gsim singura intrare n mormnt, dac e aa de bine ascuns. & -ormnt. Despre ce mormnt e vorba. i manifest interesul "oris, care venise dup ei. 'u l simiser cnd se apropiase, iar acum sttea c iar deasupra lor. & Despre ce mormnt vorbii. insist. & Cum, despre mormntul /fntului 7rumentius, firete* explic 'ic olas calm, fr s$ se arate deloc tulburat c fuseser auzii de cineva. & -nstirea nu e nc inat sfntului. ntreb i )o0an, cu glas la fel de domol, n timp ce strngea fotografia. & "a da, aprob "oris, dnd dezamgit din cap, ca i cnd s&ar fi ateptat s$ afle ceva mai interesant. Da, /fntul 7rumentius. Dar n&o s$ v lase s vizitai mormntul. '&o s$ v lase s$ p$trun& dei n partea interioar a mnstirii. Doar preoii au acces acolo. i ddu apca jos i i scrpin epii scuri i tari ce i acopereau scalpul. Acetia scrir$ precum srma sub ung iile lui( & /ptmna asta e ceremonia de 4imkat, "inecuvntarea 4abot-ului. + s fie mare agitaie acolo. + s vi se par foarte in& teresant, dar n&o s putei s intrai n /fnta /fintelor, nici s vedei mormntul n sine. '&am ntlnit vreun alb care s$&1 fi vzut. Arunc o privire piezi n sus, spre soare( & ,rebuie s mergem mai departe. Arat aproape, dar o s ne ia dou zile s$ ajungem la Abba0. Acolo, jos, e teren accidentat. # un mar lung, c iar i pentru un vntor de dik-dik, rse el ncntat de propria glum i se ntoarse pe potec. %e msur ce se apropiau de partea de jos a coastei, nclinarea drumului se mai domoli, iar treptele se mai micorar i de& venir ceva mai rare. Coborrea era mai uoar, aa c$ naintau mai iute, dar aerul ncepu s i sc imbe i el calitatea i gustul. 'u mai era aerul rcoros, dttor de for al muntelui, ci acela moleitor i enervant al ecuatorului, cu mirosul i gustul junglei ce ncepea s$ se apropie. & Ce zpueal* exclam )o0an, scondu&i alul de ln. & # cu cel puin zece grade mai cald, fu de acord 'ic olas i i scoase vec ea flanel militar peste cap, ciufulindu&i prul ondulat. =i ne putem atepta s se nclzeasc i mai tare, pn s$ ajungem la Abba0. -ai avem de cobort aproape un Ailometru. Acum poteca urma pentru un timp cursul rului Dandera. !neori, ajungeau la cteva zeci de metri deasupra lui i, la scurt timp dup aceea, plesc$iau n ap pn$ la bru ntr&un vad, ag$ndu&se de samarele catrilor, ca s nu fie mturai de uvoi. n continuare, defileul rului Dandera devenea prea adnc i abrupt ca s se mai poat merge pe cursul lui, iar stncile verti cale cdeau n lacuri ntunecate. Aa stnd lucrurile, prsir zona rului i pornir pe un drum care se rsucea precum un arpe mu & ribund printre colinele erodate i rpele nalte, din stnc roie. Doi sau trei Ailometri mai jos, se rentlnir cu rul care era, aciim, ntr&o alt dispoziie, clipocind prin pdurea deas. 5iane atmau pretutindeni, iar muc iul copacilor le peria cretetele, la fel de rzleit i de nengrijit ca barba btrnului preot de la Debra -ar0am. -aimuele de savan i ocrau din vrfurile copacilor i i fereau capetele, cscnd oc ii ca semn c au fost insultate de ptrunderea omului n aceste locuri tainice. + dat, un animal mare o zbug i prin tufiuri, iar 'ic olas i arunc o privire lui "oris. )usul cltin din cap, rznd( & 'u, englezule, nu e dik-dik. # doar un kudu. %e movilia de deasupra lor, kudu se opri s priveasc napoi. #ra un mascul mare, cu coamele largi, ca nite tirbuoane uriae, rsucite pe de&a&ntregul, un animal magnific, cu grumazul acoperit de coam i cu urec ile ciulite, ce aduceau cu nite trompete. i fixa cu oc ii aceia imeni, nfricoai. "oris fluier ncetior i i sc imb brusc atitudinea( & Coamele alea au cel puin 1,NT metri. =i&ar gsi uor locul direct n fruntea i. o %land 1ard. /e referea la registrul vnatului mare, ce inea loc de "iblie vntorilor de trofee( & 'u vrei s&l dobori, englezule. /e repezi la cel mai apropiat catr, smulse puca din suport, se ntoarse n fug i i oferi arma lui 'ic olas. & 5as&1 s plece, scutur 'ic olas din cap. 'u vreau dect dik-dik. Cu un zvcnet din coada ca un pufuor alb, cerbul se fcu nevzut dup creasta muntelui. "oris cltin din cap dezgustat i trase un scuipat n ru. & De ce tot insista s$ l omori. vru s tie )o0an, cnd o luar din loc. & 7otografia unei perec i de coame record, ca acelea, ar fi dat bine n broura lui de publicitate. 3&ar fi atras mai muli clieni. !rmar poteca erpuitoare ntreaga zi, iar la lsarea serii i fcur tabr ntr&o poieni deasupra rului, unde se vedeau urme clare ale altor caravane ce poposiser acolo de multe ori, naintea lor. %rea evident c$ drumul era mprit n etape bine stabilite( fiecare cltor avea nevoie de trei zile pline s ajung din vrful cascadei pn$ la mn$stire i cu toii opreau n aceleai locuri. & mi pare ru, nu snt duuri aici, le spuse "oris clienilor si. Dac vrei s v splai, e un lac izolat, dup prima cotitur, n susul rului. )o0an i adres o privire rugtoare lui 'ic olas( & -i&e aa de cald i snt transpirat. ,e rog, nu vrei s stai de paz pentru mine, n caz c am nevoie de ajutor i te strig. Aa c 'ic olas se ntinse pe malul acoperit de muc i, c iar mai jos de cotitur, ascuns vederii, ns destul de aproape ca s o aud jucndu&se i ipnd de plcere n mbriarea rcoroas a apei. + dat, cnd ntoarse capul, i ddu seama c, probabil,

54

curentul o trse n aval, cci, printre copaci, prinse o fnntur de imagine( un spate neted i rotunjimea unei fese crem, ude i lucind din cauza apei. i ntoarse vinovat privirea i tresri la intensitatea reaciei fizice trezite de acea frntur de piele alunecoas, punctat de lumina trzie a amurgului printre copaci. Cnd se ntoarse de&a lungul malului, fredonnd molcom i tergndu&i prul cu prosopul, strig la el( & # rndul tu. 2rei s stau de paz. & /nt biat mare acum, respinse el oferta. ns, cnd trecu pe lng ea, 'ic olas i surprinse o licrire obraznic n oc i i se ntreb dintr&o dat dac nu cumva ea fu sese pe deplin contient ct de departe o purtase curentul i ct de mult vzuse el. Bndul acela l stmi. /e duse singur la lacul din susul rului i, cnd se dezbrc i se uit n jos, l ncerc un sentiment de vin v$znd ct de mult l aase. De la )osalind ncoace, nici o femeie nu avusese efectul acela asupra lui. & + baie rece n&o s&i fac nici un ru, flc$ule* spuse, aruncndu&i pantalonii peste un tufi i srind n lac.

um stteau n jurul focului de tabr, dup masa de sear, 'ic olas ridic brusc privirea i i ntinse gtul. & Am nceput s am iluzii auditive. se ntreb cu voce tare. & 'u, rse ,essa0. /e aud cntece. %reoii de la mn$stire vin s ne ntmpine. >rir apoi i torele, erpuind pe colin n ritmul procesiunii i plpind printre copaci, pe msur ce se apropiau de tabr. Catrgiii i servitorii se ngrmdir n fa, cntnd i btnd ritmat din palme, ca s i primeasc pe trimiii mnstirii. 2ocile profunde, masculine, se nlar, coborr apoi ca ntr&o oapt, dup care se ridicar iari, nltoare, minunate & su & netul Africii nocturne. 'ic olas simi cum l trec fiori pe ira spinrii i se cutremur fr s vrea. Apoi vzur robele albe ale preoilor, fluturnd precum moliile la lumina torelor cnd irul i fcu apariia pe crare. /ervi& torii din tabr czur n genunc i n clipa n care primul dintre oamenii sfini intr n perimetrul taberei. #rau tineri acolii, cu capetele i tlpile goale. #rau urmai de clugri, care purtau robe lungi i turbane nalte. /e aezar n iruri pe margini i fcur loc, asemenea unei grzi de onoare, diaconilor i preoilor irotonisii, nvemntai n robe cu broderii stridente. 7iecare dintre acetia ducea cte o cruce copt grea, aezat pe un toiag nalt i cu o montur complicat n argint nativ. 5a rndul lor, i ei se desf$urar$ n dou iruri, cntnd n continuare, lsnd palanc inul cu baldac in s fie adus de patru acolii zdraveni i s$ fie plasat n mijlocul taberei. Draperiile din mtase purpurie i galben strluceau n lumina lanternelor din tabr i a torelor aduse de procesiune. & ,rebuie s$ mergem s$ l ntmpin$m pe abate, i spuse n oapt "oris lui 'ic olas. l c eam ?ali 4ora. Cum pir spre litier, draperiile fur trase deoparte cu un gest dramatic i o siluet nalt puse piciorul pe pmnt. ,essa0 i )o0an czur amndou n genunc i i i mpreunar minile la piept. ,otui, 'ic olas i "oris rmaser n picioare, iar primul l inspect$ pe abate cu interes vizibil. ?ali 4ora era slab ca un sc elet. Dedesubtul straturilor de robe, picioarele aduceau cu beele de tutun conservat, negre ca smoala i strimbe, cu nc eieturi uscate i muc i aoi. 2emntul su era verde cu auriu, cusut cu fir de aur ce strlucea la lumina flcrilor. %e cap purta o plrie nalt, cu partea de sus plat, brodat cu un model de cruci i stele. C ipul abatelui era negru ca tciunele, pielea vetejit i strbtut de semnele adnci ale anilor. Doar civa dini i mai rmseser n spatele buzelor zbr& cite i pn i aceia erau nglbenii i strmbi. "arba i era izbi tor de alb, argintie, mpr$tiindu&se ca talazurile pe timp de furtun pe oasele btrne ale flcilor. !n oc i era albastru opac, orbit de oftalmia tropical, ns cellalt sclipea ca acela al unui leopard la vntoare. ncepu s$ vorbeasc pe o voce nalt, tremurtoare. & + binecuvntare, l preveni "oris pe 'ic olas i amndoi i plecar capetele n semn de respect. Adunarea preoilor incanta rspunsurile de fiecare dat cnd btrnul fcea o pauz. Cnd, n sfrit, termin cu binecuvntrile, ?ali 4ora fcu semnul crucii n cele patru direcii, rotindu&se ncet spre fiecare punct cardinal, n vreme ce doi biei de altar scuturau cu ndejde cdelniele din argint, potopind noaptea cu nori usturtori de fum de tmie. Dup rostirea binecuvnt$rii, cele dou femei naintar i n& genunc ear dinaintea abatelui, care se aplec i le lovi uor cu crucea de argint pe fiecare obraz, cntnd n falset o binecuvntare deasupra lor. & /e spune c btrnul are peste o sut de ani, i opti "oris lui 'ic olas. Doi debtera 5n robe albe aduser n fa un scunel din abanos african, sculpta cu atta miestrie, nct 'ic olas l evalu$ din oc i. "nuia c$ avea, probabil, cteva secole vec ime i ar fi fcut o figur frumoas ca nou ac iziie n colecia muzeului. Cei doi debtera l luar pe ?ali 4ora de coate i l aezar ncet pe scunel. Dup asta, ntreaga adunare czu la pmnt n jurul lui, cu

55

feele negre ridicate ctre el, atente. ,essa0 se aez la picioarele lui i, cnd soul ei ncepu s$ vorbeasc, traduse cu glas domol cuvintele lui n am aric$( & # o mare plcere i onoare pentru mine s te salut din nou, sfinte printe* "trnul ncuviin tcut i "oris continu( & Am adus un nobil englez, de snge regal, s viziteze mn$stirea /fntul 7rumentius. & 3a&o mai uor, amice* protest 'ic olas, dar ntreaga congregaie l studia deja cu un interes plin de solicitudine. & Ce fac eu acum. l ntreb pe "oris, din colul gurii. & De ce crezi c a btut atta drum. rnji "oris maliios. 2rea un dar. "ani. & Dolarii -riei ,ereza. se interes el, referindu&se la moneda tradiional a #tiopiei, vec e de cteva secole. & 'u neaprat. 2remurile s&au sc imbat. ?ali 4ora o s$ fie la fel de mulumit i cu verziorii 0anAei. & Ct de mult. & #ti un nobil cu snge regal. + s vnezi n valea lui. Cel puin cinci sute de dolari. 'ic olas tresri, dar se duse s&i aduc geanta din samarul unuia dintre catri. 5a ntoarcere, se nclin n faa abatelui i de & puse un teanc de bancnote n palma roz, cu g earele desfcute. Abatele zmbi, dezvelindu&i cioturile galbene ale dinilor, i spuse cteva cuvinte. & /pune( 8"ine ai venit la mnstirea /fntul 7rumentius i la srbtoarea de 4inikat\ traduse ,essa0. i ureaz noroc la v& ntoare pe malurile fluviului Abba0. 3mediat, spiritul solemn al mulimii ce l nsoea pe abate se sc imb( izbucnir cu toii n rs sau ncepur s zmbeasc, iar abatele se uit la "oris, semn c$ ateapt ceva. & /fntul abate spune c$ a fost o cltorie n care au rbdat de sete, traduse ,essa0. & Afurisitul btrn se d n vnt dupa rac iu, explic "oris i strig dup slujitorul taberei. + sticl de rac iu fu adus cu o oarecare ceremonie i pus pe msua de campanie din faa abatelui, lng sticla de votc di& naintea lui "oris. Ciocnir i abatele trase o duc ce i fcu oc iul sntos s lcrimeze i vocea s i fie rit cnd i puse o ntrebare lui )o0an. & ,e ntreab, 1oizero )o0an( 9De unde vii, fiica mea, de ai urmat calea cea adevrat a lui 4ristos, -ntuitorul oamenilor.VV & /nt egipteanc, de credin vec e, rspunse )o0an, la care abatele i toi preoii si aprobar n tcere i oc ii le scnteiar nelegtor. & /ntem cu toii frai i surori ntru 4ristos, egiptenii i etiopienii, i se adres abatele. C iar i cuvntul 8copt9 din egiptean vine din grecete. De mai bine de aisprezece secole, Abuna, episcopul #tiopiei, a fost uns de ctre patriar ul din Cairo. Abia mpratul 4aile /elassie a sc imbat acest obicei, n 1XTX, dar noi urmm tot calea cea dreapt a lui 4ristos. #ti binevenit n s& nul nostru, fiica mea* Debtera i turn nc o gur de rac iu, pe care btrnul o ddu imediat peste cap. %n$ i "oris era impresionat. & !nde o pune atta rac iu estosul sta negru, btrn i asc ilopat. se minun cu glas tare. ,essa0 nu traduse, ci i plec oc ii i suferina pe care o simea din cauza insultei aduse btrnului sfnt i se citea pe trsturile de madon. ?ali 4ora se ntoarse ctre 'ic olas.. & 2rea s tie ce animale ai venit s vnezi n valea lui, i explic ,essa0. 'ic olas se pregti mental, dup care rspunse cu grij. !rm un lung moment de nencredere, apoi abatele cotcodci fericit, iar soborul de preoi strig cu voioie incredul( & !n dik-dik! Ai venit s$ vnezi un dik-dik! Dar nu e nici un pic de came pe un animal de dimensiunea aia. 'ic olas i ls s treac de primul oc i scoase o fotografie a specimenului de "o2uoda har&erii de la muzeu. + aez pe mas, dinaintea lui ?ali 4ora. & Acesta nu e un dik-dik obinuit, le spuse pe un ton important, f$cndu&i semn lui ,essa0 s traduc. %ermitei&mi s$ v spun legenda* )maser cu toii tcui, n ateptarea unei poveti bune, cu accente religioase. %n i abatele i opri pa arul la jumtatea drumului spre buze i l aez la loc pe mas. !nicul su oc i se plimba de la fotografie la c ipul lui 'ic olas i napoi. & Cnd 3oan "oteztorul murea de foame n deert, ncepu 'ic olas i civa preoi i fcur semnul crucii la auzul numelui, nu mai pusese nici o bucic de mncare n gur de treizeci de zile i treizeci de nopi & nir 'ic olas firul povetii un timp, zbovind asupra postului extrem ndurat de sfnt, detalii savurate de spectatori, crora le fcea plcere ca sfinii s sufere n numele dreptii. n cele din urm, Domnului i se fcu mil de robul su i puse o antilop micu ntr&un tufi de acacia, pri& ponind&o bine de coame. =i i spuse sfntului( 8Ii&am pregtit o mas, ca s nu mori de foame. 3a carnea aceasta i mnnc9. Atunci cnd 3oan "oteztorul atinse creatura pitic, urmele degetelor sale rmaser imprimate pe spinarea animalului pe vecie, de& a lungul tututror generaiilor ce aveau s vin. ,oi rmaser tcui, profund impresionai. 'ic olas i ddu fotografia abatelui(

56

& !itai&v la urmele lsate de degetele sfntului pe spate. "trnul studie rtia imprimat, ridicnd&o la nlimea singurului oc i sntos i, n cele din urm, exclam( & # adevrat* !rmele degetelor sfntului se vd foarte limpede. 5e ddu fotografia diaconilor. ncurajai de confirmarea abatelui, acetia exclamau i se minunau de poza creaturii insigni& fiante, n vemntul su de blan vrgat. & A dat careva dintre oamenii ti cu oc ii de un asemenea animal. vru s afle 'ic olas i, unul dup altul, cltinar cu toii din cap. 7otografia fcu un cerc complet i fu trecut irului de acolii aezai pe pmnt. %e neateptate, unul dintre acetia sri n pi& cioare, agitnd poza i bolborosind entuziasmat. & Am zrit animalul sfnt* Am vzut&o cu oc ii mei, susinu tnrul, care abia pea pragul adolescenei. /e auzir strigte ce l luau n derdere pe biat, demon& strnd nencrederea celorlali. !nul dintre ei smulse poza din mn biatului i o flutur sus, unde acesta nu putea ajunge, ca s&i bat joc de el. & Copilul este napoiat i e adesea posedat de demoni i face crize, explic ?ali 4ora cu tristee. 'u l bgai n seam pe bietul ,amre* ,amre alerga de&a lungul irului de dascli i de acolii, cu oc ii trdnd nebunia, ncercnd cu disperare s$ recupereze fo& tografia. Acetia ns i&o treceau de la unul la altul, innd&o cu puin deasupra nlimii la care reuea el s ajung, b$tndu&i joc de el i de gesturile lui carag ioase. 'ic olas se ridic n picioare s intervin. Bsea c$ batjocorirea flcului slab de minte era jignitoare, ns, n clipa aceea, ceva ced n mintea biatului, care se prbui la pmnt ca secerat. /pinarea i se arcuia i membrele i se rsuceau i se zbteau, imposibil de controlat, oc ii i se ddur peste cap, pn cnd pupilele nu i se mai vzur, n timp ce o spum alb i nflorea pe buzele trase napoi ntr&un rictus. %n s poat 'ic olas s$ mearg la el, patru dintre colegii biatului l luar pe sus i l duser de acolo. )setele lor se risi pir n noapte. Ceilali se purtau ca i cnd nimic neobinuit nu s&ar fi ntmplat, iar ?ali 4ora fcu semn lui debtera s$ i umple din nou pa arul. /e fcuse trziu cnd, n cele din urm, ?ali 4ora i lu$ r$& mas&bun i fu ajutat de diaconi s$ urce n palanc in. 5u$ ce mai rmsese din rac iu cu el, strngnd sticla pe jumtate goal ntr& o mn$ ciol$noas$ i mprind binecuvntri cu cealalt. & Ai fcut o impresie bun, milord englez, l asigur "oris. 3&a plcut povestea despre 3oan "oteztorul, dar i mai mult i&au plcut banii ti.

nd o luar din loc, a doua zi, poteca urm, o vreme, cursul rului. Dup aproape doi Ailometri ns, apele i iuir ritmul, gonind apoi prin desc iztura ngust dintre stncile roii i nalte, ca s$ cad ntr&o alt cascad. 'ic olas prsi calea bttorit i cobor la marginea cascadei. De sus, arunc o privire la aizeci de metri mai jos, unde cr& ptura spat adnc n stnc de&abia i ddea voie rului nfuriat s se strecoare n spaiul ngust. Ar fi putut s arunce o piatr peste groapa aceea. 'u exista nici o potec sau vreo palm de pmnt pe care s poi pune piciorul, aa c se ntoarse i se al tur restului caravanei, ce se ndeprta de ru, ndreptndu&se ctre o alt vale cu pdure deas. & %robabil c sta a fost cursul rului Dandera nainte s i taie o alt albie, prin prpastie, art )o0an spre movilele nalte de o parte i de alta a potecii i apoi spre bolovanii erodai de ap, presrai n calea lor. & Cred c ai dreptate, o aprob 'ic olas. /tncile astea par s fie o intruziune a calcarului n bazalt i n gresie. ntreaga zon a fost afectat i modelat de eroziune i de sc imbarea permanent a rului. %oi s fii sigur c$ rocile de calcar snt pline de peteri i de izvoare. De&aici, drumul cobora rapid spre 'ilul Albastru, pierznd aproape HT< de metri n altitudine, pe parcursul doar a civa Ai& lometri. -arginile vii erau acoperite cu vegetaie abundent i, n unele locuri, izvorae i fceau loc prin piatra de calcar i se pierdeau n vec ea albie a rului. %e msur ce coborau, zpueala era tot mai insuportabil i, n curnd, c iar i cmaa AaAi a lui )o0an cpt pete ntu necate de transpiraie ntre omoplai. 5a un moment dat, un pu oi de ap limpede ni dintr&o zon cu arbuti dei, aflat n partea de sus a dealului, i trans form firul de ap ntr&un rule. Apoi, la un cot al vii, descoperir c$ i ei, i prul rentlniser cursul principal al rului Dandera. %rivind napoi, n susul defileului, vzur locul unde rul ieea printr&un arc ngust, spat n stnc. %iatra ce mprej muia fisura avea o nuan special de roz, era neted i lucioas, ntoars n interior, dnd, astfel, impresia membranei umede dinuntrul unei perec i de buze omeneti. %iatra avea o culoare i o textur att de neobinuite, nct r$maser amndoi ocai la vederea ei. /e retraser pe margine, s o studieze, pe cnd catrii i continuar coborrea6 sunetul copitelor care se ndeprtau i vocile brbailor care ndemnau animalele

57

reverberau n ecouri ciudate n spaiul acela restrns, nepmntean. & /eamn cu un gargui monstruos, care arunc ap pe gur, opti )o0an, privind n sus, la despictur i la acele stranii for & maiuni stncoase. mi nc ipui ct de impresionai ar fi fost egiptenii din antic itate, condui de ,aita i de prinul -emnon, dac ar fi ajuns vreodat n locul sta. Ce conotaii mistice i&ar fi atribuit unui asemenea fenomen natural* 'ic olas tcea i i studia c ipul. +c ii femeii erau ntunecai de veneraie, iar expresia feei era solemn. n peisajul acela, i amintea izbitor de tare de un portret pe care l avea n colecia de la Muenton %arA. #ra un fragment de fresc din 2alea )egi lor, nfind o prines din dinastia lui )amses. 8=i ce te miri. se ntreb n sinea sa. Doar acelai snge curge i prin venele ei.9 #a i ntoarse faa spre el( &D&mi sperane, 'icA0* /pune&mi c n&am visat toate c estiile astea. /pune&mi c$ o s$ gsim ceea ce cutm i c$ o s$ rzbunm moartea lui Duraid. C ipul ei era nlat spre al lui i prea s radieze sub roua fin de transpiraie i datorit otrrii ferme ce o nsufleea. 'ic olas ardea de dorina copleitoare de a o lua n brae, s$ i srute buzele acelea umede, desfcute, ns, n loc s$ dea fru do & rinei, se ntoarse cu spatele i i fix privirea la potec. 'u ndrzni s$ o priveasc din nou pn nu ajunse s i st& pneasc$ pe deplin emoiile. Dup un timp, i auzi paii iui i uori pe stncile din spatele su. Coborr$ n linite, iar el era att de preocupat, nct privelitea ce se dezvlui dintr&o dat dinain & tea lor l lu$ pe nepregtite. /e aflau sus, pe o lespede de deasupra sub&defileului 'ilului. Dedesubtul lor era un imens cazan din piatr roie, adnc de 1T< de metri. Cursul principal al legendarului fluviu cdea cu un torent verde n abisul nvluit n tenebre. #ra att de adnc, nct razele soarelui nu ajungeau pn$ acolo. Alturi, ceva mai puin nvolburate, apele rului Dandera executau aceeai sritur, albe, asemenea penelor de egret, rsucindu&se i rsunnd n vntul fals al defileului. n adncuri, apele se amestecau, spumegnd i tulburndu&se ntr&un vrtej de spum, dup care se ntorceau spre sine, precum o uria roat, grea i vscoas ca uleiul, pn cnd, ntr&un sfrit, dibuiau ieirea din defileu i se npusteau asupra ei cu o for i o putere de nestvilit. & =i zici c$ ai navigat pe aa ceva ntr&o barc. ntreb )o0an, nfricoat. & #ram cu toii tineri i nebuni, pe&atunci, zise 'ic olas, cu un zmbet trist, bntuit de amintiri de demult. + bun bucat de vreme nici unul nu mai scoase vreo vorb. Apoi, )o0an zise ncet( & # de neles cum asta i&ar fi oprit pe ,aita i pe prinul su din urcuul lor. Arunc o privire n jur, apoi art n jos, n partea dinspre vest a defileului( & Cu siguran, n&aveau cum s urce direct prin sub&defileu. ,rebuie s fi urmat linia de pe piscul stncos, c iar pe&aici, prin locul unde ne aflm noi & i vocea i trd emoia pe care o ncerca la gndul acela. & Dac nu cumva au venit din partea cealalt a fluviului, suger 'ic olas, ca s o necjeasc. & 'u m&am gndit la aa ceva. 7irete c$ se poate i asta* Cum o s traversm n partea cealalt, dac nu gsim nimic pe aici. & 4ai s ne gndim la asta doar cnd o s$ fim silii s&o facem. Avem destule pe cap deocamdat, fr s trebuiasc s$ cutm greuti n plus. )$maser din nou tcui amndoi, meditnd la amploarea i la gradul de nesiguran al misiunii la care se n $maser. )o0an se ridic( & !nde e mn$stirea. 'u vd nici urm de ea. & # n peretele de stnc de la picioarele noastre. & + s$ facem tabra acolo. & -$ ndoiesc. 4ai s$&1 prindem din urm pe "oris i s$ aflm ce vrea s$ fac. !rmar crarea de&a lungul marginii cazanului i ajunser din urm caravana de catri n punctul n care se fcea o rscruce. !n drum se ndeprta de ru, ntr&o depresiune mpdurit, pe cnd cellalt mbria n continuare buza stncii. "oris i atepta i le art crruia ce se deprta de ru( & # un loc bun de tabr acolo, printre copaci, unde am poposit ultima dat cnd am vnat prin prile astea. Civa smoc ini nali aruncau un pic de umbr asupra poienii i un izvor cu ap dulce ipotea n captul ei. Ca s micoreze poverile, "oris nu transportase corturile n josul defileului. Aadar, imediat ce catrii fur descrcai, i trimise oamenii s construiasc trei colibe micue, acoperite cu stuf, n care urmau s se adposteasc, i s$ sape o latrin, la mare distan de izvor. n timp ce se fceau toate acestea, 'ic olas le fcu semn lui )o0an i lui ,essa0 i toi trei pornir s$ exploreze mn$stirea. Ajuni la rscruce, ,essa0 i cluzi pe drumeagul ce trecea pe marginea piscului i, n curnd, ajunser la o scar larg cu trepte spate n piatr ce coborau pe suprafaa stncii. !n grup de clugri n veminte albe coborau i ei, iar ,essa0 se opri cteva clipe s sc imbe dou vorbe. Cnd acetia i reluar drumul, le spuse lui 'ic olas i lui )o0an( & Astzi este 6atera, ajunul festivalului lui 4imkat, care ncepe mine. /nt entuziasmai. # unul dintre principalele evenimente ale anului religios. & Ce srbtoresc. vru s$ tie )o0an. 'u e un eveniment care face parte din calendarul bisericesc din #gipt.

58

& # "oboteaza etiopian, celebreaz botezul lui 4ristos, explic ,essa0. 3n timpul ceremoniei, tabot&ul va fi dus jos, la ru, s fie sfinit din nou i rensufleit, iar acoliii vor primi sfntul botez, aa cum 3isus 4ristos l&a primit din minile lui 3oan "oteztorul. Coborr scara de pe faa abrupt a stncii. ,reptele erau tocile de tlpile goale ale celor care trecuser pe&acolo de&a lungul secolelor. Coborau n continuare, iar cazanul imens al 'ilului clocotea, uiera i mproca stropi la zeci de metri sub ei. "rusc, ddur ntr&o teras larg, spat de mna omului n stnc. %iatra roie venea deasupra ei, formnd un acoperi susinut de arcadele de piatr, lsate acolo de constructorii din vec ime. %eretele interior al terasei lungi, acoperite, era presrat cu intrri ce duceau n catacombele de dedesubt. De&a lungul veacurilor, partea frontal a stncii fusese minat i spat, ca s formeze coridoarele i c iliile, vestibulele, bisericile i altarele comunitii monastice care le locuia de mai bine de o mie de ani. Brupuri de clugri edeau de&a lungul terasei6 unii dintre acetia ascultau cum un diacon le citea cu glas tare dintr&o scriptur cu anluminuri. & /nt att de muli analfabei, suspin ,essa0. "iblia trebuie s le fie citit i explicat pn i clugrilor, cci muli dintre ei snt incapabili s o citeasc singuri. & Aa era i "iserica de la Constantinopol, "iserica 3mperiului "izantin, remarc 'ic olas cu glas sczut. )mne "iserica crucii i a crii, a ritualului elaborat i somptuos n lumea dominat de netiutorii de carte din zilele noastre. n timp ce oinreau nspre vale, unde se vedea sc itul, trecur pe lng alte grupuri de acolii care edeau pe pmnt i, sub ndrumarea cte unui dirijor de cor, rosteau incantaii i cn& tau psalmi i imnuri am arice. Din interiorul c iliilor i al pete rilor se auzea murmurul glasurilor ridicate n rugciune sau implorare, iar aerul greu era impregnat de mirosul lsat de cei care i gsiser acolo adpost de&a lungul veacurilor. #ra un miros amestecat de lemne arse i tmie, de alimente rncede i excremente, de sudoare i evlavie, de suferin i boal. %rintre grupurile de clugri i fceau loc i pelerinii care veniser sau fuseser adui de rude pn$ n valea defileului ca s nale rugciuni sfntului sau s afle de la el leacul pentru bolile i suferinele lor. #rau copii orbi, care plngeau n braele mamelor, leproi cu carnea n putrefacie, ce le cdea de pe oase, ca i alii, prad co & mei date de boala somnului sau rpui de teribile afeciuni tropicale. 2aietele i gemetele lor de agonie se mpleteau cu incantaiile clugrilor i cu vuietul ndeprtat al 'ilului, ce se prvlea n cascada cazanului. Ajunser, n sfrit, la intrarea n catedrala din grot, nc inat /fntul 7rumentius. Desc iderea era circular, asemenea unei guri de pete, i marginile portalelor erau zugrvite cu un c enar nfind stele, cruci i capete de sfini. %ortretele erau primitive, redate cu o simplitate copilreasc. +c ii sfinilor se c$scau imeni, n conturul dat cu negru de crbune, blajini i res& pirnd pace luntric. !n diacon n veminte ponosite, de culoare verde, strjuia intrarea, dar cnd ,essa0 i spuse cteva vorbe, zmbi, aprob cu o micare din cap i le fcu semn s$ intre. %ragul de sus nu era foarte nalt, aa c$ 'ic olas fu silit s$ se aplece ca s treac pe sub el6 n partea cealalt, se ridic din nou, ca s arunce n jur o privire uluit. %lafonul grotei era att de sus, nct se pierdea n ntuneric. %ereii de piatr erau acoperii cu picturi & o armat cereasc de ngeri i de ar ang eli care plpiau i tremurau n lumina luminrilor i a lmpilor cu ulei. #rau parial ascuni de tapiserii lungi, ce atmau pe lng$ perei, nnegrite de funingine de tmie, cu franjurile destrmate i rupte. %e una dintre acestea, /fntul -i ail clrea un cal alb ridicat n dou picioare, pe o alta, 7ecioara ngenunc ea la picioarele crucii, n timp ce, deasupra ei, trupul palid al lui 4ristos sngera din cauza rnii fcute n coast de sulia roman. Acesta era naosul din exteriorul bisericii. %ragul din peretele ndeprtat, ce ducea spre camera de mijloc, era pzit de dou ui masive, de lemn, ce stteau desc ise. Cei trei traversar podeaua din piatr, strecurndu&se cu bgare de seam prin marea de cre& dincioi i de pelerini ngenunc eai, acoperii cu zdrene i crpe, nenorocii, dar cuprini de extaz religios. 5a lumina slab a lmpilor i n aburul albastru de fum de tmie, aduceau cu nite suflete pierdute, condamnate s rtceasc prin bezna pur & gatoriului pn la sfritul veacurilor. 2izitatorii ajunsera la cele trei trepte ce duceau spre uile interioare, ns calea le fu tiat n prag de doi diaconi cu plrii nalte, cu vrful plat. !nul din acetia i adres lui ,essa0 cteva cuvinte pe un ton grav. & 'u ne las s$ intr$m nici mcar n 2iddist, ncperea din mijloc, zise cu regret ,essa0. Dincolo de aceasta se afl ma2das, /fnta /fintelor. Aruncar o privire furi pe lng grzi i, n bezna ce nvluia 2iddist-ul, reuir s disting cu greu ua ce ddea n cellalt sanctuar. & Doar preoilor irotonisii li se ngduie s$ intre n ma2das, fiindc acesta conine tabot&ul i intrarea n mormntul sfntului. Dezamgii i frustrai, se retraser din grot i se napoiar pe teras.

uar cina sub cerul acoperit de stele. Aerul era nc nbuitor, iar nori de nari pluteau la distana minim de alifiile

59

protectoare cu care oamenii i unseser prile expuse ale corpului. & =i uite&aa, englezule, te&am adus acolo unde i&ai dorit. Acum, cum ai de gnd s$ prinzi animalul sta, pentru care ai b tut atta drum. 2otca l fcea pe "oris s i reia aerul provocator. & De cum se crap de ziu, vreau s&i trimii gonacii s$ caute n josul rului, l anun 'ic olas. De obicei, dik-dik-u\ e activ n zorii zilei i apoi abia n ultimele ore ale amiezii. & ncerci s vinzi gogoi grdinarului, zise "oris, amestecnd expresiile, dup care i mai turn un pa ar de votc. & /pune&le s$ se uite dup urme, insist 'ic olas n mod deliberat asupra acelui punct. mi nc ipui c urmele speciei vrgate seamn destul de mult cu cele de dik-dik comun. Dac dau de indicii, s$ se aeze fr s fac zgomot n tufiurile mai dese i s$ fie ateni la orice micare fcut de vreun animal. Dik-dik&ul are un sim foarte pronunat al teritoriului. 'u se ndeprteaz prea tare de peticul lui de iarb. & Da* Da* + s$ le spun. DaP tu ce&o s$ faci. + s$&i petreci toat ziua cu doamnele. rnji el viclean. Dac ai un dram de noroc, ct de curnd n&o s$ mai ai nevoie de acoperiuri separate, o oti el zgomotos, la propria glum. ,essa0 se mo or i se ridic, pretextnd c se duce la buctrie, s supraveg eze gtitul. 'ic olas se prefcu a nu auzi politeurile mitocneti( & #u i )o0an o s mergem s cutm prin tufiurile de pe malul rului Dandera. %ar un abitat atrgtor pentru dik-dik. Avertizeaz&i oamenii s nu se apropie de ru. 'u vreau s&mi sperie vnatul. %rsir tabra a doua zi diminea, la primele semne ale zorilor. 'ic olas i luase puca )igb0 i un pac et uor cu provizii i o conducea pe )o0an pe malul rului Dandera. /e deplasau ncet, oprindu&se la fiecare zece pai, s se uite i s$ asculte. ,ufiurile miunau de mamifere mrunte i de psri, aflate ntr&o continu micare i forfot. & #tiopienii nu au tradiie n ale vntorii i&mi nc ipui c nici clugrii nu prea deranjeaz slbticiunile de&aici, din defileu. Art spre urmele lsate n pmntul moale de o antilop mic. & Antilopa de tufi a lui -eneliA, i explic el. !nic n partea asta a lumii. # un trofeu la care rvnesc muli. & C iar speri c&o s$ gsim dik-dik-ul de care vorbea str$&str$& bunicul tu. ntreb ea. %reai tare otrt cnd i ddeai instruc& iunile lui "oris. & "ineneles c nu, zmbi el. Cred c$ moneagul a inventat toat povestea. Ar fi trebuit s fie botezat 8 imera lui 4arper9. %robabil c, la urma urmelor, s&a folosit de o blan de mangust vrgat. 'oi, cei din neamul lui 4arper, nu ne&am ctigat po ziia n lume doar prin respectarea strict a adevrului. /e oprir s$ priveasc o pasre 4acazze ce btea din aripi deasupra unui buc et de boboci galbeni, pe o plant agtoare, undeva, mult deasupra capetelor lor, n coronamentul pdurii de la marginea rului. %enajul micii psri strlucea precum o co& roni de smaralde. & 'umai c$ ne ofer o scuz minunat s$ scotocim prin tufiuri. =i, zicnd acestea, arunc o privire n urm, s se asigure c nu snt urmrii, dup care i fcu semn s se aeze lng el, pe un trunc i de copac aflat n drum( & "un, ai s ne lmurim ce cutm. 3a zi&mi* & Cutm rmiele unui templu funerar sau ruinele necropolei n care au locuit muncitorii, n perioada cnd spau mormntul faraonului -amose. & +rice fel de zidrie sau lucrare n piatr, czu el de acord, mai ales dac seamn cu o coloan sau cu un monument. & ,estamentul spat n piatr de ,aita, aprob ea. Ar trebui s$ fie gravat sau dltuit cu ieroglife. %robabil este distrus n mare parte de vreme, n ruin, acoperit de buruieni & nu tiu s&i spun. %oate s arate oricum. /ntem doi cini surzi la vntoare. & %i, ce mai lncezim aici. /$ pornim s adulmecm vnatul* %e la miezul dimineii, 'ic olas descoperi urme de dik-dik pe malul rului. /e sprijinir de trunc iul unuia dintre copacii imeni i ateptar o vreme n tcere, n umbra pdurii, pn cnd, n sfrit, fur rspltii cu viziunea fugitiv a acelei fiine pl$pnde pe care o pndeau. ,recu aproape de locul unde edeau ei, ncolcindu&i trompia, pind delicat pe copitele mititele, apucnd o frunz dintr&o crac joas i pornind s$ o mestece cu spirit de rspundere. "l$nia ns era de un cenuiu posomorit, nentrerupt de nici un fel de dungi. Cnd animalul dispru n tufiuri, 'ic olas se ridic. & '&avem noroc. # specia comun, murmur. /$ mergem mai departe* Abia trecuse de ora prnzului, cnd ddur de locul unde rul izvora dintre pereii roz, de nuana crnii, ai prpastiei. #xplorar att ct reuir, pn$ cnd accesul le fu blocat de stnci. %iatra intra drept n mijlocul potopului i nu gsir pe marginea ei nici un colior pe care s$ pun piciorul, ca sa ptrund ceva mai departe. /e retraser n aval i traversar ul pe un pod suspendat primitiv, din liane i frng ie sc$moata de in, care, credea 'ic olas, fusese mpletit de clugrii din mn$stire. ncercar nc o data s$ coboare n prpastie. 'ic olas c iar fcu o tenta tiva s$ treac de prima fortreaa de stnc roz ce le statea n cale, ns curentul era prea puternic i amenina s$ l ia pe sus. /e vzu

60

silit s renune( & Dac noi nu putem s trecem pe&aici, e greu de nc ipuit c ,aita i muncitorii lui ar fi fost n stare s&o fac. /e ntoarser la puntea suspendat i gsir un locor umbros, aproape de ap, unde s$ m$nnce merindele puse de ,essa0 la pac et. >pueala amiezii era colpeitoare. )o0an i ud baticul de bumbac n ru i i tampon faa, n timp ce se aeza lng brbat. 'ic olas se ntinse pe spate i ncepu s studieze prin binoclu fiecare centimetru de perete roz. Cuta orice fisur sau des& c iztur ce putea aprea n suprafeele netede i lucioase, ncepu s vorbeasc, fr s lase binoclul din mn$( & Cnd citeam Rzboinicii N7 ului, aveam senzaia c$ ,aita c iar angajase ajutoare care s sc imbe cadavrul lui ,anus, -are 5eu al #giptului, cu acela al faraonului nsui. 5s binoclul i se uit la )o0an( & 'u m$ mpac de fel cu ideea, pentru c$ asta ar fi nsemnat s fac un lucru revolttor, pentru vremea aceea, ca s$ nu mai vorbim de credina lui. Asta e traducerea corect a papirusurilor. ,aita c iar a sc imbat cadavrele ntre ele. #a rse i se ntoarse s&l priveasc n fa( & 2ec iul tu amic, Cilbur, are o imaginaie bogat. !nica baz pe care se sprijin ntreaga poveste e un singur rnd din papirusuri( 8n oc ii mei, a fost un rege mai mre dect faraonul nsui9, cit i se ntoarse iari cu spatele la el. Lsta e unul dintre cele mai bune exemple pe care le&a putea da, ca s$ nelegi de ce snt mpotriva crii. Amestec faptele cu fantezia i rezult o tocni de nedigerat. Din cte tiu i cred, ,anus odi nete n propriul mormnt, iar faraonul n al su. & Ce pcat* oft 'ic olas i ng esui cartea la loc, n rucsac. #ra o c ic i romantic savuroas. /e uit la ceasul de la mn$ i se ridic( & 4aide, vreau s$ mergem n recunoatere n partea cealalt a vii. Am zrit un loc interesant acolo, pe cnd ne ndreptam ieri spre tabr. Ajunser napoi, n tabr, abia n pragul amurgului, i ,essa0 se grbi s$ ias din buctrie ca s i ntmpine( & 2&am ateptat s v ntoarcei. Am primit o invitaie interesant din partea lui ?ali 4ora, abatele. 'e&a invitat pe toi la un banc et, la mnstire, s serbm 6atera, ajunul lui 4imkat. /ervitorii v&au pregtit duul, apa e fierbinte. '&avei timp dect s v sc imbai ainele i&am i plecat la mnstire.

batele trimise un grup de tineri acolii s i nsoeasc pn$ n sala unde avea loc banc etul. ,inerii sosir la vre mea apusului african, ducnd cu ei tore ca s lumineze drumul. )o0an l recunoscu printre acetia pe ,amre, biatul epileptic. Cnd i acord un surs plin de cldur, n semn c$ l remar case, biatul iei timid din rnd i i oferi un buc et de flori slbatice pe care le culesese de pe malul rului. Bestul o lu$ pe nepregtite i, fr s i dea seama, i mulumi n arab(

-Shukran. & 4a,,adali, rspunse imediat biatul, folosind genul corect al rspunsului, cu un accent ce i spuse instantaneu c vorbea limba ei curgtor. & Cum de tii aa de bine arbete. vru s$ afle, intrigat. "iatul ddu stnjenit din cap i ng$im$( & -ama e din -assaOa, de lng -area )oie. Am vorbit aa de mic copil. Cnd pornir spre mnstire, clugraul o urm pe )o0an, precum un celu. Coborr iari treptele spate n peretele de piatr i ieir pe terasa scldat n lumina torelor. /c iturile nguste erau nesate de lume i, n timp ce i croiau drum prin mulime, cu ajutorul grzii de onoare formate din ucenici, fee negre le strigau urri n graiul am aric, iar brae negricioase se ntindeau s i ating. /e aplecar la intrarea joas ce ddea n naosul exterior al catedralei. Camera era luminat de lmpi cu ulei i de tore, astfel c reprezentrile murale ale ngerilor i sfinilor dansau n plpi& rea ne otrt a flcrilor. %odeaua de piatr era acoperit cu un covor de trestie i papur proaspt tiate, al cror parfum dulce impregna aerul greu de fum. /e pare c toat congregaia de c & lugri era aezat cu picioarele ncruciate pe covorul acesta spongios. 3ntmpinar sosirea micului grup de ,erengi cu strigte de bun venit i cu exclamaii de binecuvntare. 5ng fiecare siluet aezat se odi nea cte o plosc de tej, miedul but n acea zon. /e citea limpede pe feele radioase i acoperite cu broboane de transpiraie c$ plotile fcuser deja o treab bun. 2izitatorii fur condui ntr&un loc ce fusese lsat gol special pentru ei, c iar n faa uilor de lemn ce ddeau nspre 2iddist, odaia din mijloc. Cei din escort i ndemnar s se aeze n spaiul acela i s$ stea comod. De cum se aezar, un alt grup de acolii venir de pe teras, cu ploti de tej, i ngenunc ear s$ lase cte una dinaintea fiecrui musafir.

61

,essa0 se aplec spre ei s$ le opteasc( & Ar fi mai bine s m lsai pe mine s$ gust acest tej nainte s$ bei. ,ria, culoarea i gustul lui variaz de la o regiune la alta i, n unele pri, e cu adevrat ngrozitor. )idic plosca la gur i bu direct din gtul alungit. Cnd o ls jos, zmbea( & # o butur bun. Cu puin atenie, o s v plac. Clugrii se aezaser n jurul lor, ndemnndu&i s bea, i 'ic olas i ridic plosca. Bust licoarea n aplauzele i o otele clugrilor. "utura era uoar i plcut, cu un puternic buc et de miere slbatic. & 'u&i rea deloc, i ddu el cu prerea, ns ,essa0 inu s$&1 avertizeze( & -ai mult ca sigur c, mai ncolo, o s v ofere katikala. /$ fii foarte ateni* # distilat din gru fermentat i o s$ v ia minile. Acum clugrii i concentrau atenia de gazde asupra lui )o0an. 7aptul c$ era cretin copt, o adevrat credincioas, i impresionase. #ra evident ns c$ nici frumuseea ei nu i lsase complet indifereni pe aceti brbai sfini, care depuseser$ jur$& mntul celibatului. 'ic olas se aplec spre ea i murmur( & 2a trebui s te prefaci un pic, de dragul lor. )idic&o la buze i f&te c ng ii, altfel n&o s&i dea pace. Bestul ei de ridicare a recipientului fu ntmpinat de strigtele de ncntare ale clugrilor, care l salutar cu plotile n mn. Dup ce bu, )o0an i opti lui 'ic olas( & # delicios. Are gust de miere. & Ii&ai nclcat legmntul de abstinen* o tac in el rznd. %e bune. & Am luat doar o pictur, admise ea, i, oricum, n&am fcut niciodat vreun leg$mnt. Acoliii ngenunc ear, pe rnd, dinaintea fiecrui musafir, oferindu&le cte un vas cu ap fierbinte, n care s i spele mna dreapt, ca s$ se pregteasc de osp. Dintr&o dat, se auzi sunet de muzic i de tobe i un grup de muzicani i fcu apariia, prin uile desc ise ale 2iddist-ului. Acetia i ocupar locurile pe marginea pereilor laterali ai ncperii, pe cnd congregaia i lungea nerbdtoare gturile s$ deslueasc totui ceva n interiorul ntunecat. 3n cele din urm, ?ali 4ora, btrnul abate, i fcu apariia n capul scrilor. %urta un vemnt pn la clcie, fcut din mtase purpurie, i pe umeri avea un patrafir brodat cu fir de aur. %e cap purta o coroan masiv. 'ic olas tia c, dei strlucea precum aurul, aceasta era din bronz aurit, i c pietrele multicolore ncrustate n ea nu erau, cu siguran, dect sticl i trasuri. ?ali 4ora i nl crja, deasupra creia edea o cruce de argint, i o tcere de mormnt cobor peste mulime. & Acum va rosti rugciunea de mulumire, le spuse ,essa0 i i plec fruntea. )ugciunea rostit de ?ali 4ora era lung i nfocat, i falsetul lui rguit era punctat de rspunsurile solemne ale clugrilor. Cnd, ntr&un sfrit, i ddu de capt rugciunii, doi debtera, n aine splendide, l ajutar pe ?ali 4ora s$ coboare treptele i l aezar pe scaunul su sculptat, fr sptar, jimmera, aflat n capul cercului format de diaconi i de preoi confirmai. %ioenia religioas a clugrilor se transform ntr&o stare de bonomie festiv de cum i fcu apariia, de pe teras, un grup de acolii, fiecare ducnd pe cap cte un co mpletit din papur, de mrimea unei roi de car. Cte unul dintre acestea fu lsat n mijlocul cercului de musafiri. Apoi, la semnalul lui ?ali 4ora, acionnd la unison, acoliii ndeprtar capacul de pe fiecare co. !n strigt de bucurie se nl din piepturile clugrilor( fiecare co coninea cte un castron simplu, de bronz, plin oc i cu buci rotunde de pine cenuie, nedospit$, numit injera. Doi acolii intrar mpleticindu&se dinspre teras, de&abia reuind s$ care mpreun un vas aburind, umplut cu Ailograme de %at, o tocan condimentat din came de oaie mustind n grsime. Aplecar vasul uria deasupra fiecrui castron cu pine injera i vrsar$ %at topit, rou&maroniu, cu suprafaa lucind a grsime ncins. Adunarea se npusti cu voracitate asupra mnc$rii. /fiar straturi de injera, cu care pescuir n amestecul de %at, i&apoi i ndesar bucoaiele n gurile desc ise, ce nu se nc ideau nici n timp ce mestecau. Ddur pe gt dumicaii cu ng iituri mari din plotile cu tej, nainte s$ i ia o alt porie de %at topit. n cu& rnd, toi erau acoperii de grsime pn$ la cot, cu brbiile mn& jite cu un strat gros de grsime, timp n care mestecau, beau i rdeau n o ote. Acoliii care serveau lsar lng fiecare musafir buci consistente dintr&un alt fel de pine injera. Acestea erau mai tari dect primele, sfrmicioase i delicate, lipsite de consistena de cauciuc a lipiilor subirele i cenuii de dinainte. 'ic olas i )o0an se strduiau s arate c apreciaz bucatele, fr s$ se murdreasc din cap pn$&n picioare, aa cum fceau ceilali. n ciuda aparenelor, %at&ul era destul de gustos i injera uscat i galben i mai tia din grsime. 2asele din bronz, din care se mnca la comun, erau golite ntr&un ritm nucitor. 'u mai rmsese dect un amestec de gr sime i pine, cnd ucenicii sosir mpleticindu&se sub greutatea unui alt set de oale, de data aceasta pline pn$ la refuz cu %at de pui condimentat cu curr0. -ncarea fu vrsat n vase, peste resturile de oaie, i clugrii se grbir s&i arate i acesteia atenia care

62

se cuvine. n vreme ce nfulecau puiul, plotile cu tej erau mprosptate i clugrii devenir mai glgioi. & 'u cred c&am s mai pot face fa prea mult timp la asta, l anun )o0an, ngreoat, pe 'ic olas. & nc ide oc ii i gndete&te la Anglia, o sftui el. #ti vedeta serii. '&o s te lase s scapi. 3mediat cum se termin puiul, servitorii se ntoarser cu alte oale, de aceast dat pline pn&n vrf cu %at fierbinte de vit. Aruncar fiertura deasupra resturilor de oaie i de pui. Clugrul din cercul opus celui lui )o0an golise plosca i, cnd acolitul veni s i&o reumple, l izgoni pe flcu cu un strigt de ,86atikala!9 /trigtul fu preluat de ali clugri( ,86atikala! 6atikala!9 Acoliii se grbir s ias i revenir cu o duzin de sticle de lic ior limpede ca ginul i cu vase de bronz de mrimea unor cecue de ceai. & Cu c estia asta trebuie s$ fii cu bgare de seam, i avertiz ,essa0. %e furi, 'ic olas i )o0an izbutir s verse coninutul cetilor n salteaua de papur pe care edeau, ns clugrii se botezau zdravn cu licoarea. & "oris se cinstete bine, observ 'ic olas ctre )o0an. )usul se aprinsese la fa i asudase, rnjind ca un idiot n timp ce ddea pe gt nc o cecu. nviorai de katikala, clugrii ncepur un joc. !nul dintre ei mpturea o porie de %at de vit ntr&o foaie de injera, apoi, cu grsimea prelingndu&se pe dreapta ridicat, se ntorcea spre clugrul de alturi. 2ictima csca gura, pn$ cnd flcile erau forate la maximum i pac etul cu mncare i era ndesat n gur de ctre grijuliul su vecin. "ucata era, firete, ct de mare putea s$ cuprind gura unui om i, ca s&o ng it, victima era nevoit s$ rite s$ fie omort prin asfixiere. )egulile jocului preau s$ nu&i permit victimei s$ se foloseasc de propriile mini ca s$ in bucata, nici s$ verse vreo pictur pe ain, nici s mproate cu sos pe cei de lng el. Contorsionrile omului, ca i ng iitul, necatul i ncercarea de a prinde o gur de aer, erau un izvor de nesecat i incontrolabil ilaritate. Cnd, n cele din urm, izbutea s dea gata bucata, i se ducea la buze un vas de bronz cu katikala, drept rsplat. Coninutul acestuia era de ateptat s$ aib aceeai destinaie ca i cea a bucii de injera. ?ali 4ora, deja nclzit de tej i de katikala, se ridic n picioare cu mare greutate. n mna dreapt, inea suspendat o bucat de injera, mustind de grsime. Cnd, cu pai nesiguri i cu coroana strlucitoare ntr&o parte, pomi s$ traverseze camera, nimeni nu i ddu prea bine seama ncotro se ndreapt, aa c$ l urmrir toi cu interes. Deodat, )o0an nlemni i opti cu groaz( & 'u* ,e rog, nu face asta* /alveaz&m, 'icA0* 'u&1 lsa s&mi fac una ca asta* & Lsta e preul pe care&1 plteti cnd eti doamna serii, o mbrbt$ el. ?ali 4ora i croia nesigur drum ctre locul unde edea ea. /osul din bucata pe care i&o aducea se scurgea pe bra i picura jos de pe cot. -uzicanii nirai pe lng perete atacar o melodie vesel. Cnd abatele ajunse n dreptul lui )o0an, balansndu&se din toate nc eieturile, asemenea unei cleti nvec ite, ncinser arcuurile i fluierele, iar toboarii le rspunser cu o daraban nvpiat. Abatele i prezent cadoul i, aruncnd o ultim privire disperat n direcia lui 'ic olas, )o0an nfrunt inevitabilul. nc ise oc ii i desc ise gura. 3n vacarmul de ncurajri, sunet de fluiere i rpit de tobe, se for s$ mestece. 7aa i se fcu trandafirie i oc ii i se umplur de lacrimi. 5a un moment dat, 'ic olas avu impresia c$ e pe punctul s$ se recunoasc nvins i s$ scuipe totul pe podeaua acoperit de papur. ,otui, ncet i cu mult curaj, bucic cu bucic, ea sili mncarea s i fac loc n stomac, dup care czu extenuat. %ublicul o aplaudase i o ncurajase tot timpul, ncntat de spectacol. Abatele czu eapn n genunc i dinaintea ei i o mbrai$, riscnd s&i piard coroana. Apoi, fr s&o slbeasc din brae, i fcu loc lng ea. & /e pare c ai mai fcut o cucerire, o anun 'ic olas cu voce seac. Cred c&o s&i cad&n brae dintr&un moment n altul, dac nu te fereti i nu fugi de el. )o0an reacion fulgertor. ntinse mna i apuc o sticl cu katikala i o cecu pe care o umplu oc i. & D&o peste cap, tataie* l invit, inndu&i ceaca la gur. ?ali 4ora accept provocarea, ns fu nevoit s i dea drumul, ca s$ bea din mna ei. "rusc, )o0an tresri att de violent, nct vrs butura ce mai rmsese n vas pe aina btrnului. /ngele i dispru din obraji i ncepu s tremure ca apucat de friguri, cu privirea fixat asupra coroanei lui ?ali 4ora, ce i alunecase peste oc i. & Ce e. ceru 'ic olas s tie, cu glas linitit, dar otrt, n& tinznd mna spre braul ei, s$ o calmeze. 'imeni din ncpere nu i mai observase tulburarea, ns el deja i cunotea perfect strile de spirit.

63

Cu obrajii ca de cenu, fr s$ scape din oc i coroana, ea ls ceaca i l apuc de nc eietur. )mase uluit de fora ei( l durea strnsoarea i vzu c i nfipsese ung iile n carnea lui att de adnc, nct i strpunsese pielea. & !it&te la coroana lui* 'estemata* 'estemata albastr* se sufoc ea. Atunci o zri i el, amestecat printre cioburile iptoare de sticl i pietricelele semipreioase de granate i cristale de stnc. De mrimea unui dolar de argint, era o pecete din ceramic albastr, perfect rotund, ars pn$ ce lefuirea i duritatea atinseser perfeciunea. n mijlocul discului era gravat un car de lupt egiptean, deasupra cruia se afla silueta distinct, imposibil de confundat, a unui oim cu aripa frnt. n jurul circumferinei, era gravat legenda, n ieroglife. 'u avu nevoie dect de cteva clipe s$ o deslueasc(
8C+-A'D >#C# -33 D# CA)#. /J', ,A3,A, -A#/,)!5 4#)B4#5335+) )#BA5#Z.

)o0an i dorea cu disperare s$ evadeze din atmosfera apstoare a cavernei. i czuse greu bucata de %at pe care i&o ndesase pe gt abatele, amestecat cu acele cteva guri de tej ng iite, i, n plus, starea i era nrutit i de izul vaselor de mncare, murdare i acoperite cu grsime sleit, i de aburii tari de katikala. Deja, civa clugri bei vomau i du oarea se aduga miasmei nbuitoare de fum de tmie din ncpere. ,otui, rmsese n centrul ateniei abatelui. Acesta edea lng ea, mngindu&i braul gol i recitndu&i extrase trunc iate din scripturile am arice, pe care ,essa0 renunase de mult s i le mai traduc. )o0an se uita cu speran&n oc i la 'ic olas, care ns prea retras i tcut, fr s ia aminte, parc, la nimic din ce&1 nconjoar. #a tia c$ se gndete la pecetea de ceramic din coroana abatelui, la care oc ii brbatului nu ncetau s revin, ntrebtori. i dorea s fie singur cu el, s discute despre acea descoperire minunat. Jncntarea ei depea cu mult tulburarea stomacului suprancrcat i simea c i ard obrajii de nerbdare. De fiecare dat cnd trgea cu oc iul la coroana btrnului, simea cum i zvcnete inima i trebuia s$ fac un efort ca s$ se abin s$ ntind mna, s$ apuce pecetea albastr i s&o smulg din lo caul ei, ca s o examineze ndeaproape. =tia ct de imprudent ar fi fost s atrag atenia asupra bucii de ceramic, dar, cnd i arunc oc ii spre cerc, vzu c "oris era departe de a observa orice altceva, n afara cetii cu katikala din mn. n cele din urm, c iar "oris fu acela care i oferi o scuz pentru ceea ce cuta s fac. Acesta ncerc s$ se ridice, dar nu&1 mai ineau picioarele. /e prbui cu destul graie n fa, i capul i czu n vasul nclit de grsime n care fusese pine injera, unde rmase s$ sforie zgomotos. & !lto 'ic olas, ce m$ fac. apel ,essa0 la el. 'ic olas i ndrept privirea spre neplcutul spectacol oferit de vn$torul czut n nesimire. "ucele de pine i de tocan de vit i se lipiser pe post de confeti de p$rul rocat i tuns. & Am senzaia c$ 7$t&7rumos i&a fcut plinul pe noaptea asta, murmur el. /e ridic, se aplec i l apuc pe "oris de o nc eietur. Dintr&o smucitur, l aduse n poziie eznd, dup care l aburc peste umr, aa cum fac pompierii. & 'oapte bun, tuturor* le ur clugrilor adunai, dintre care foarte puini mai erau n stare s&i rspund. Apoi, l cr pe "oris, aruncat pe umr, cu capul i picioarele blng$nindu&se. Cele dou femei se vzur nevoite s iueasc paii, ca s se in dup 'ic olas, care traversase terasa i acum urca treptele din piatr fr s$ se opreasc s i trag sufletul. & 'u mi&am dat seama c$ !lto 'ic olas e att de puternic, gfi ,essa0, din cauz c treptele erau abrupte i ritmul de mers rapid. & 'ici eu, admise )o0an. ncercase un sentiment ridicol de mndrie, datorit faptei lui de vitejie, ca i cnd brbatul i&ar fi aparinut, i acum i zmbea siei, la adpostul ntunericului, n timp ce se apropiau de tabr. 8'u te prosti, se admonest singur. 'u i aparine, s te poi mndri cu el.9 'ic olas i arunc povara jos, pe patul din coliba de stuf, i se ddu napoi, respirnd din greu, n timp ce broboane de su & doare i se prelingeau pe obraji. & Asta&i o reet destul de bun de provocat un atac de cord, sufl el din greu. "oris gemu, se rostogoli i vom copios pe perne i pe aternuturi. & n aceast not plcut, v doresc tuturor noapte bun i vise plcute, i ur 'ic olas lui ,essa0, ieind din colib n noap tea african, cald, de afar. !urat, trase n piept mirosul de pdure i de ap, apoi se ntoarse spre )o0an, care l strngea de mn. & Ai vzut... izbucni ea, emoionat, ns el i puse degetul pe buze, s o fac s$ tac i, ncruntnd din sprncene n direcia colibei lui "oris, o conduse la csua ei. & Ai vzutP. vru s$ afle, neputnd s$ se mai controleze. Ai citit inscripia. & 8Comand zece mii de care9, recit el.

64

& 8/nt ,aita, maestrul erg eliilor regale, complet ea citatul. A fost aici. + , 'icA0* A fost aici. ,aita a fost aici. Asta e dovada pe care o doream. Acum tim c nu ne pierdem timpul. /e trnti pe patul de campanie i se mbr$i$ extaziat. & Crezi c abatele o s$ ne lase s examinm pecetea. & -$ ndoiesc, cltin el din cap. Coroana face parte din tezaurul mn$stirii. 'u cred c&o s$ fac asta nici mcar pentru tine, doamna lui preferat. +ricum, n&ar fi nelept s te ari prea interesat de ea. # limpede c$ ?ali 4ora n&are nici cea mai mic idee de semnificaia ei. %e deasupra, nu vrem s&l alertm pe "oris. & %resupun c ai dreptate, aprob ea, f$cndu&i loc pe pat. /tai jos* Cnd el se aez lng ea, l ntreb( & De unde crezi c$ provine pecetea. Cine a g$sit&o. !nde i cnd. & !urel, drgua mea* /nt patru ntrebri n una singur i n&am rspuns la nici una, deocamdat. & B icete* l invit ea. /peculeaz* 5anseaz nite idei* & %rea bine, se conform el. %ecetea a fost confecionat la 4ong Song. Acolo exist o fbricu care scoate mii de pecei pe band rulant. ?ali 4ora a cumprat&o dintr&un magazin de suveniruri de la 5uxor, cnd a fost n vacan n #gipt, luna trecut. #a i trase un pumn zdravn n bra. & 7ii serios, i porunci. & /$ auzim dac tu te descurci mai bine, o invit el, fre& cndu&i braul. & "ine, urmrete&m* ,aita a pierdut pecetea n defileu, pe cnd lucra la construirea mormntului faraonului. ,rei mii de ani mai trziu, un clugr btrn, unul dintre primii care au venit s$ triasc aici, la mnstire, a gsit&o. 'u tia, firete, s citeasc alfabetul ieroglific. A dus&o la abate, care a declarat&o relicv de&a /fntului 7rumentius i i&a aezat&o n coroan. & =i au trit cu toii fericii pn la adnci btrnei, o aprob 'ic olas. 'u&i rea povestea* & %oi s$&i gseti vreun defect HHH. se interes ea, la care el cltin din cap. Atunci, eti de acord cu mine c$ asta dovedete c$ ,aita c iar a fost pe&aici, dovedete c$ teoriile noastre snt corecte. & 8DovedeteHH e un cuvnt prea mare. 4ai s zicem c$ indic$ direcia dorit$ de noi, ncerc$ el s&i mai potoleasc avntul. #a se suci pe pat ca s l priveasc n fa( & + , 'icA0, snt aa de emoionat* ?ur c n&o s pot nc ide un oc i n noaptea asta. Abia atept s$ pornim iar n recunoa & tere, mine. +c ii i se aprinseser i obrajii i se nclziser, cptnd o nuan cafeniu&trandafirie. Avea buzele ntredesc ise i, printre ele, putea s&i vad vrful roz al limbii. De data asta, nu se mai putu abine. /e aplec foarte ncet spre ea, foarte blnd, oferindu&i timp s se retrag, dac dorea s&l evite. #a nu se retrase, ns expresia strlucitoare a feei se transform treptat ntr&una luminat de nelegere. i fix oc ii ntr&ai lui, ca i cnd ar fi cutat ceva care s$ o liniteasc, s$ o asigure c totul e bine. Cnd ajunser la un centimetru unul de cellalt, 'ic olas se opri i ea fu aceea care duse gestul la mplinire( buzele li se unir. 5a nceput, nu fu dect un amestec delicat, uor al rsuflrii, care se transform n ceva mai dur, mai otrt. 2reme de o clip nesfrit$, n care inimile li se oprir, se devorar unul pe cellalt, iar gura ei era dulce i moale, ca un fruct copt. Apoi, dintr&o dat, ea scnci i, cu un uria efort de voin, se desprinse din braele lui. )maser uitndu&se unul la altul, tremurnd tulburai. & 'u, opti ea. ,e rog, 'icA0, nu acum* 'u snt nc pregtit. i lu$ mna i o puse ntre ale lui. Apoi, delicat, i srut vr& furile degetelor, savurnd parfumul i gustul pielii ei. & 'e vedem diminea, i ls el mna, ridicndu&se. Devreme. /$ fii gata, mai spuse i se aplec s$ ias prin desc iztura colibei.

doua zi diminea, n timp ce se mbrca, o auzi foindu&se prin colib, iar cnd fluier uor la u, ea i iei n n& tmpinare, gata mbrcat i dornic s$ porneasc la drum. & "oris nu s&a trezit nc, i anun ,essa0, n timp ce le aducea micul dejun. & Asta c iar c e o surpriz pentru mine, coment 'ic olas, fr s&i ridice privirea din farfurie. #l i )o0an se simeau nc stnjenii unul n prezena celuilalt, amintindu&i circumstanele n care se despriser cu o sear n urm. Cu toate acestea, cnd 'ic olas i ag puca i pac etul cu provizii pe umr i pornir n vale, starea de spirit li se transform ntr&una de anticipare. -ergeau de o or, cnd 'ic olas arunc o privire peste umr, dup care o preveni ncruntat( & /ntem urmrii. 5und&o de mn$, o trase dup o lespede de gresie. /e lipi de stnc i i fcu i ei semn s l imite. Apoi, cumpni i sri brusc nainte, s$ pun mna pe silueta costeliv, n shamma de&un alb murdar, care se furia n urma lor. /cond un urlet de groaz, creatura czu n genunc i i se apuc s$ scoat nite sunete nearticulate de spaim.

65

'ic olas l ridic de jos. & ,amre* Ce caui s ne urmreti. Cine te&a trimis. l ntreb n arbete. "iatul ntoarse oc ii spre )o0an( & 2 rog, e,,endi, nu m$ batei* '&am vrut s$ fac nimic r$u. & 5as biatul n pace, 'icA0* + s&i provoci o alt criz, interveni )o0an. ,amre o zbug i n spatele ei i o apuc de mn, cutnd protecie i uitndu&se peste umrul ei la 'ic olas, de parc acesta i&ar fi ameninat viaa. & 5initete&te, ,amre, l calm 'ic olas. 'u&i fac nimic, doar dac nu m mini. Dac m mini, o s&i ia un rnd de piele. Cine te&a trimis s$ ne urmreti. & Am venit de capul meu. 'u m&a trimis nimeni, bolborosi biatul. Am venit s$ v art unde am vzut animalul sfnt, care are pe blan urmele degetelor "oteztorului. 'ic olas se olb la el pre de o clip, nainte s$ nceap s$ rd$ nfundat. & / fiu al naibii, dac putiul nu crede c&a vzut dik-dik-ul 3uP str$bunicuP. Adu&i aminte ce peti, dac m$ mini, se strmb el feroce. & /pun adevrul, e,,endi, suspin ,amre i )o0an i sri n aprare( & 'u te mai lua de el* # inofensiv. 5as&1 n pace pe bietul copil* & "ine, ,amre. + s&i mai dau o ans. Du&ne unde zici c&ai vzut anipialul sfnt* ,amre nu voia s$ slbeasc mna lui )o0an din strnsoare. /e aga de ea n timp ce opia alturi, conducnd&o6 dup o sut de metri, groaza i se evaporase i biatul zmbea i c icotea la ea timid. %re de o or, i cluzi departe de rul Dandera, dincolo de movila ce se ridica deasupra vii, ntr&o zon de tufri des i de culmi nalte din calcar ros de vreme. )amurile spinoase ale tufriului erau strns ntreptrunse i creteau att de aproape de sol, nct prea s$ nu existe nici o cale de trecere printre ele. Cu toate acestea, ,amre i ducea pe o crare ngust i ntortoc eat, unde de&abia puteau s se fereasc de crligele spinilor cu vrf rou, ce i mpresurau din ambele pri. Atunci se opri brusc i o smuci i pe )o0an s$ se opreasc lng el. Art n jos, aproape de tlpile sale. & )ul, anun el cu glas important. 'ic olas li se altur i scoase un fluierat uurel, de surpriz. ,amre i condusese ntr&un cerc larg, ctre vest, apoi i adusese napoi la rul Dandera, ntr&un punct unde nc nu prsise albia din rpa adnc. Acum stteau c iar pe marginea prpastiei. 2zu imediat c$, dei vrful rpei stncoase avea o lime mai mic de treizeci de metri, ul se csca imediat sub buza de piatr. De la suprafaa apei aflate departe, dedesubt, peretele de stnc se rotunjea, ase& menea unei ploti cu tej. /e ngusta din nou abia cnd se apropia de vrful pe care se aflau ei. & Am vzut animalul sfnt acolo. ,amre art spre partea cealalt a ului, unde un izvor i cuta drumul prin tufriul epos. 7ii de muc i de un verde& aprins, rnite de apa izvorului, stteau suspendate de buza peretelui concav de stnc, iar apa se prelingea peste ele i picura din vrfurile acestora n rul ce i vedea de drum, la aizeci de metri mai jos. & Dac l&ai vzut acolo, de ce ne&ai adus n partea asta a rului. i ceru explicaii 'ic olas. ,amre prea c$ st s$ izbucneasc n plns( & %artea asta e mai uoar. %e coasta cealalt nu exist nici o potec printre tufiuri. /pinii ar rni&o pe 1oizero )o0an. & 'u&1 mai brusca aa, i spuse )o0an lui 'ic olas, cuprin& znd umrul biatului cu braul. 'ic olas ridic din umeri( & 2d c$ v&ai unit amndoi mpotriva mea. "ine, dac tot sntem aici, putem s stm un pic i s vedem dac nu ne ono reaz cu prezena dik-dik-u\ 3uP strbunicuP. i alese un locor la umbra unuia dintre copacii pipernicii ce atmau de buza prpastiei i, cu plria, mtur pmntul de spini, pn cnd avur pe ce s se aeze. i propti spatele de trunc iul copacului i&i aez puca )igb0 n poal. /e fcuse deja amiaz, iar atmosfera era nbuitoare. i trecu sticla cu ap lui )o0an i, pe cnd aceasta bea, arunc o privire spre ,amre i i suger femeii pe englezete( & %oate ar fi momentul s$ afli, dac e ceva de aflat, ce tie flcul despre bucica de ceramic din coroan, care pomenete de ,aita. "iatul e ndrgostit de tine pn$ peste urec i. + s&i spun tot ce vrei s tii. ntreab&1* #a ncepu discret, plvrgind inofensiv, cu voce joas. Din cnd n cnd, i trecea mna prin pr i l mngia, aa cum ai face cu un celu. Aduse vorba de banc etul de cu o sear n urm, vorbi de frumuseea peisajului ce ncadreaz biserica, de vec imea picturilor murale i a tapiseriilor, i abia la sfrit arunc o remarc despre coroana abatelui. & Da, da. Aia e piatra sfntului, se grbi el s$ o aprobe. %iatra albastr a /fntul 7rumentius. & De unde a aprut. ntreb ea. =tii. "iatul pru stnjenit( & 'u tiu. # foarte vec e, probabil de pe vremea lui -ntu& itorului nostru, 3isus 4ristos. Aa spun preoii.

66

& 'u tii unde a fost gsit. #l cltin din cap, dar, dornic s$ i fac pe plac, suger( & %oate a czut din ceruri. & %oate. )o0an i arunc o privire lui 'ic olas, care i ddu oc ii peste cap i&i mpinse plria s&i acopere faa. & %oate c /fntul 7rumentius i&a druit&o primului abate, nainte de a muri, presupuse ,amre, prins de subiect. /au poate c$ a fost n cociugul n care a fost nmormntat. & ,oate astea snt foarte posibile, i aprob )o0an supoziiile. ,u ai vzut mormntul /fntului 7rumentius. "iatul se uit njur, cu o expresie vinovat. & 'umai preoii irotonisii au voie s$ intre n ma2das, /fnta /fintelor, i lungi el gtul s&i opteasc. & 5&ai vzut, ,amre, l acuz ea cu blndee, mngindu&1 pe cap, intrigat de sentimentul de vinovie al biatului. %oi s&mi spui. '&o s te prsc preoilor. & Doar o dat, recunoscu el. Ceilali biei. #i m&au trimis s pun mna pe piatra tabot-ului. - bteau, dac nu m$ duceam. ,oi ucenicii noi snt trimii s$ fac asta, pomi s$ bolboroseasc, ngrozit de amintirea ritualului de iniiere. #ram singur. -i&era fric. #ra dup miezul nopii i preoii dormeau. "ezn. "a2das e bntuit$ de stafia sfntului. -i&au zis c, dac snt nevrednic, sfntul o s$ m$ trsneasc pe dat cu fulgerul. 'ic olas i lu$ plria de pe fa i se ndrept ncet. & /$ fiu al naibii, copilul spune adevrul, murmur. C iar a ,ost n /fnta /fintelor. Apoi i arunc o privire lui )o0an( & -ai pune&i ntrebri* /&ar putea s$ ne dea nite informaii folositoare. ntreab&1 de mormntul /fntului 7rumentius. & Ai zrit mormntul sfntului. l c estiona ea, primind o scuturare aprobatoare din cap drept rspuns. Ai intrat n cavou. De data aceasta, primi o cltinare de negare( & 'u. /nt gratii la intrare. Doar abatele are voie s$ intre n cavou, de ziua sfntului. & ,e&ai uitat printre gratii. & Da, dar e foarte ntuneric. Am zrit cociugul sfntului. # din lemn i are pictat faa sfntului pe el. & # negru. & 'u, e un brbat alb, cu o barb rocat. %ictura e foarte vec e. 7igura se terge i lemnul din care&i fcut cociugul putre& zete i se frm. & # aezat jos, pe podeaua cavoului. ,amre i boi faa din cauza efortului de gndire i, dup ce reflect cu atenie, ddu din cap( & 'u. # pe un raft de piatr, n perete. & i mai aduci aminte altceva despre mormntul sfntului. ncerc )o0an s$&i sfredeleasc mintea, ns ,amre cltin din cap. & #ra tare ntuneric i desc iztura era mic, se scuz el. & 'u conteaz* Cavoul e n peretele din spate n ma2dasl & Da, e n spatele altarului i a pietrei tabot-ului. & Din ce e fcut altarul & din piatr. & 'u, e din lemn. Din lemn de cedru. /nt acolo luminri, i&o cruce mare, i multe coroane de&ale abatelui, i potirul, i crja. & # pictat. & 'u, dar are multe figuri sculptate. 'umai c$ snt altfel dect cele din mormntul sfntului. & Cum adic, altfel. 5murete&m, ,amre* & 'u tiu. 7eele snt carag ioase. %oart altfel de aine. /nt i cai acolo & fcu el o figur nedumerit. /nt altfel. )o0an ncerc un timp s$ obin de la el o descriere mai clar, ns biatul deveni din ce n ce mai confuz, ncepnd s$ se contrazic n vorbe cnd l for mai tare, aa c sc imb tactica. & %ovestete&mi despre tabot, i suger ea, ns 'ic olas o opri. & "a nu, tu s&mi povesteti mie ce e cu tabot-ul, i ceru el. /eamn cu c ivotul la evrei. #a se ntoarse spre el( & Da, cel puin n "iserica #giptean. # inut, de obicei, ntr&o caset de bijuterii, nvelit ntr&un material brodat cu fir de aur. /ingura diferen e c$ n ,ablele 5egii snt gravate cele zece porunci, n timp ce, n biserica noastr, snt gravate cuvintele de dedicare scrise de acel lca care l adpostete. # sufletul viu al "isericii. & Ce e piatra tabot-ului. se ncrunt concentrat 'ic olas. &'u tiu, recunoscu ea. "iserica noastr nu are aa ceva, o piatr a tabot-ului. & ntreab$&1* & 2orbete&mi despre piatra tabot-ului, ,amre* & # att de nalt i&aa de ptrat & indic o nlime ce i depea cu puin umrul i o lime ct puteau cuprinde braele lui

67

larg desc ise. & =i tabot&ul st n vrful pietrei steia. ncerc )o0an s$ g iceasc. ,amare ncuviin tcut. & De ce te&au trimis s pui mna pe piatr, i nu c iar pe tabotK. vru s afle 'ic olas, dar )o0an i fcu semn s tac. & 5as$&m$ pe mine s vorbesc. ,u eti prea aspru cu el, motiv i se ntoarse ctre biat( De ce s$ atingi piatra i nu arca tabot& ului ce se afl pe ea. ,amre ridic neputincios din umeri( & 'u tiu. Aa mi&au zis. & Cum arat piatra. # i ea acoperit de figuri. & 'u tiu & se mo or el, c nu e n stare s&i mulumeasc ateptrile, cci i dorea cu disperare s i fac pe plac. 'u tiu. %iatra e acoperit cu o pnz. 'ic olas i )o0an sc imbar priviri uimite, dup care ea i ndrept din nou atenia asupra biatului. & Acoperit. se aplec )o0an spre el. %iatra e acoperit. & /e spune c$ e descoperit doar de ctre abate, de ziua naterii /fntului 7rumentius. 'ic olas i )o0an se uitar din nou unul la altul, apoi el zmbi gnditor( & -i&ar plcea s$ arunc o privire la mormntul sfntului i la piatra tabot&ului & neacoperit$. & Ar trebui s$ atepi pn$ se srbtorete naterea sfntului, l anun ea, i s$ te irotoniseti. Doar preoii... se ntrerupse s$&1 sgeteze cu privirea. 'u te gndeti s$... nu, n&ai face una ca asta, nu. & Cine, eu. rinji el. Departe de mine gndul* & Dac te prind n ma2das, te fac bucele. & /oluia ar fi, atunci, s$ nu&i las s$ ma prind. & Dac te duci, vin cu tine. Cum ai de gnd s acionezi. & 3a&m uor, drguo* -i&a trecut ideea prin cap acum zece secunde. %n i&n zilele mele bune, tot am nevoie de cel puin zece minute s ncropesc un plan de btaie genial. 7ixar amndoi prpastia n tcere, pn ce )o0an opti uor( & %iatra acoperit. ,estamentul n piatr al lui ,aita. & 'u spune cu voce tare, o implor el, fcnd semnul contra piezei rele. 'ici mcar nu te gndi la asta cu voce tare. Diavolul st cu urec ile ciulite. /e ls din nou tcerea( amndoi rumegau concentrai tot felul de idei. Apoi, )o0an izbucni( &'icA0, ce&ar fi dac... i se ntrerupse. 'u, n&are cum s$ mearg, conc ise i reczu n tcerea ncruntat. ,amre rupse tcerea cu un c iit brusc de entuziasm( &Acolo* !itai* Cei doi tresrir, pierznd irul gndurilor. & Ce&i. se ntoarse )o0an la el. ,amre o apuc de mn i o smuci6 tremura de emoie( &Acolo* 2&am spus eu* i arta cu mna cealalt de partea opus a rului. Acolo, la marginea tufiurilor de spini. 'u&1 vedei. & Ce e. Ce vezi. & Animalul lui 3oan "oteztorul. Creatura cu semnul sfnt. 5undu&se dup direcia minii lui ntinse, distinse ceva micu, cafeniu, ce se mica la marginea tufelor de pe malul cellalt. & 'u tiu. # prea departe... 'ic olas scotoci prin lucruri i&i scoase binoclul. )idic obiectul, l focaliz i se porni s$ c icoteasc( &Aleluia* )eputaialuP str$bunicuP e, n sfrit, salvat* 3i ddu binoclul lui )o0an. #a focaliz i descoperi micua creatur din lumini. #ra la trei sute de metri deprtare, dar, cu lentilele ce mreau de zece ori, izbuti s$ observe i cele mai mici detalii. #ra aproape jumtate din dik-dik&ul comun pe care l vzuser cu o zi n urm i, n loc de cenuiu posomorit, avea bl$nia de un rou&cafeniu. ,rstura cea mai izbitoare totui consta n fiile de ciocolatiu&nc is ce i brzdau umerii i spatele & cinci semne, trase la distane egale, ce semnau, ntr&adev$r, cu amprentele lsate de degetele unei mini. & "ado2ua har&erii, nici mai mult, nici mai puin, i opti 'ic olas. mi pare ru, strbunicule, c m&am ndoit de tine* Dik-dik&ul sttea ascuns pe jumtate de umbr, ndoindu&i trompia n timp ce adulmeca aerul. Iinea capul sus, prevztor i atent. "riza sufla uor ntre ei i animal, dar, c iar i aa, curentul capricios dusese izul slab de oameni ctre animal, alarmndu&1. )o0an auzi zngnitul putii, cnd 'ic olas trase piedica i bg un glon pe eav. 5s degrab binoclul i i arunc o privire. & Doar n&ai de gnd s&l mputi. vru s afle. & 'u, nu de la distana asta. /nt peste trei sute de metri i e o int mic. Atept s vin mai aproape. & Cum poi s$ faci una ca asta.

68

& Cum s$ nu pot. Doar de&asta am venit aici, printre altele. & Dar e att de frumos... & /$&neleg, atunci, c n&ar fi nici o problem s&l mcelresc, dac ar fi urt. #a nu rspunse, ci ridic iar binoclul. Curentul i sc imbase, probabil, direcia, cci dik-dik&ul i lsase capul jos, s ronie un smoc de iarb aspr, maronie. )idic iari capul i naint cu pai delicai n crngul de rugi, oprindu&se la fiecare civa pai, ca s mai ciuguleasc ceva. 8ntoarce&te*9 se strdui ea s$&1 g ideze spre siguran, ns animalul i continua meandrele ce duceau la buza pr$pastiei. 'ic olas se ntoarse pe burt i se aez dup rdcina unui copac. i rul plria, din care fcu un suport moale pe care s$ se odi neasc puca. & Dou sute de metri, mormi brbatul ca pentru sine. Asta e o int bun. 'u mai departe. %unnd patul protejat al armei pe rdcina rsucit, privi prin lunet. Apoi ridic oc ii, dorind s$ lase victima s$ se apropie la o anumit distan. Deodat, dik-dik&ul nl din nou capul i se opri, tremurnd de ncordare. & # ceva ce nu&i place. 5a naiba, probabil c$ vntul i&a sc imbat iar direcia, mormi 'ic olas. n acea clip, micua antilop ni. + zbug i printre tufe, napoi de unde venise, i se fcu nevzut printre arbutii spinoi. & 7ugi, dik-dik-ule, fugi* l ncuraj )o0an cu mndrie n glas, n timp ce 'ic olas se scul n picioare i mormi dezgustat( & 'u pot s&mi dau seama ce l&a speriat, spuse nepuntincios. Apoi, expresia i se sc imb i nl capul. n aer se auzea un zgomot ciudat, ce cretea n intensitate cu fiecare clip & un zngnit dur, n crescendo, i un uierat ascuit, ca un scncet. & !n elicopter* 5a naiba* recunoscu imediat sunetul. 5u binoclul din mna lui )o0an i&l ndrept spre cer, scru& tnd pustietatea albastr, fr pic de nor, de deasupra piscurilor crenelate ale povmiului. & !ite&1 acolo, spuse mo ort. "ell ?et )ange, adug atunci cnd recunoscu profilul. 2ine ncoace, dup cte se pare. '&are rost s$&i atragem atenia asupra noastr. /$ ne adpostim* i mn pe )o0an i pe biat sub ramurile ntinse ale rugului. & 7ii linitit* o asigur. '&au nici o ans s$ ne dibuiasc$ aici. !rmri cu binoclul apropierea elicopterului. & %robabil snt fore aeriene etiopiene, zise el ncet. 2reo patrul mti-shu,ta, mai degrab. =i "oris, i colonelul 'ogo ne&au avertizat c snt muli rebeli i bandii care opereaz aici, n defileu... i se ntrerupse. 'u. /tai puin* Lsta nu&i un elicopter militar. 7uselaj verde cu rou i emblema cu acel cal rou. 'imeni altele dect vec ile noastre cunotine de la %egasus #xploration. >gomotul fcut de rotoare era n crescendo i )o0an desluea deja, cu oc iul liber, calul naripat de pe fuselajul elicopterului ce zbura la mic nlime, la mai puin de un Ailometru n faa lor, ndreptndu&se ctre 'il. 'ici unul nu&i ddea nici o atenie lui ,amre, g emuit n spatele lui )o0an, n ncercarea de a se ascunde dup trupul ei. Dinii i clnneau de groaz i i dduse oc ii peste cap. & /e pare c$ prietenul nostru, ?aAe 4elm, i&a tras nite mijloace de transport de prim mn$. Dac %egasus are o ct de mic legtur cu uciderea lui Duraid i cu atentatele la viaa ta, putem s ne ateptm s le simim r$suflarea&n ceaf de&acum ncolo, i permit s$ ne supraveg eze dup pofta inimii. 'ic olas urmrea, nc, elicopterul cu binoclul. & Cnd dumanul e n aer, te ncearc o senzaie de neputin, se trase )o0an instinctiv mai aproape de el, fixnd nlimile. Aparatul colorat n verde i rou&aprins se fcu nevzut dup cocoaa sub&defileului, cobornd spre mnstire. & Dac nu cumva face o excursie de plcere, probabil c ne caut tabra, i ddu 'ic olas cu presupusul. 5a ordinele mare lui ef, s nu ne scape din oc i. & '&o s$ i fie greu s&o gseasc. "oris n&a fcut nici un efort s camufleze colibele, zise )o0an, cu inima grea. / ieim de& aici* se ridic ea. & "ine gndit, vru s&o urmeze 'ic olas, cnd, brusc, o prinse de mn i o arunc napoi. Ateapt* /e ntorc tot pe&aici. "tile de motor crescur din nou n intensitate. Apoi se zri o frntur din elicopter prin coroana de frunze i de ramuri de spini de deasupra capetelor lor. & Acum merg pe cursul rului. ,ot caut ceva, dup cum se vede. & %e noi. ntreb nelinitit )o0an. & Dac astea snt ordinele efului, se prea poate, confirm 'ic olas. Aparatul era foarte aproape acum i iptul ascuit al motorului era asurzitor. n acel moment, lui ,amre i cedar nervii6 biatul scoase un urlet de groaz( & # diavolul, a venit s$ m$ ia. /alveaz$&m$, 3isuse 4ristoase, -ntuitorul meu, salveaz&m$* 'ic olas ntinse mna s$ l opreasc, dar nu fu destul de iute. ,amre scp i sri n picioare. !rlnd n continuare, de frica

69

gropii i a flcrilor din iad, fugi ca din puc pe poteca din tufriul de spini, cu poalele shanima-ei v$l$tucindu&se pe picioarele&i ciol$noase i rotindu&i feioara neagr i lucioas peste umr, s$ nu scape din oc i aparatul ce se apropia. %ilotul l zri imediat i crmi botul elicopterului n direcia lpr. 2enea drept spre ei, ncetinind pe msur ce se apropia de buza ului. )eueau s$ disting capetele celor doi ocupani din spatele ecranului cabinei din fa. ncetinind n continuare, apa & ratul rmase suspendat deasupra rului, pivotnd pe discul rotorului, n vreme ce )o0an i 'ic olas se ciuciser n tufe, ncercnd s evite s fie detectai. & Lsta&i americanul din tabra de prospectare, l recunoscu )o0an pe ?aAe 4elm, n pofida ctilor radio voluminoase i a oc elarilor ntunecai, reflectorizani. #l i pilotul de culoare i lungeau gturile s scruteze malurile rului. & 'u ne&au descoperit nc... Dar, c iar cnd rostea aceste cuvinte, ?aAe 4elm se uit exact la ei, de dincolo de gura cscat a ului. C iar dac expresia fe& ei i rmase nesc imbat, americanul l btu pe pilot pe umr i art spre ei. %ilotul ls elicopterul s coboare pn cnd ajunse s$ pluteasc n desc iztura ului, aproape la acelai nivel cu ei. i mai despreau doar treizeci de metri acum. )enunnd la orice tentativ s$ se mai asund$, 'ic olas se sprijini cu spatele de buturuga rugului, i ls plria panama pe un oc i i i trimise lui ?aAe 4elm o fluturare indiferent de mn. -aistrul nu rspunse la salut. i arunc lui 'ic olas o privire rece, urt$, dup care aprinse un c ibrit i inu flacra la vrful trabucului pe jumtate fumat aflat ntre buze. Ddu un bobmac c ibritului stins i sufl un nor de fum n direcia lui 'ic olas. 7r s&i modifice cu ceva expresia, i spuse ceva pilotului, din colul gurii. 3mediat, elicopterul se nl i o lua spre nord, ndreptndu&se spre peretele costiei i spre tabra de pe culme. & -isiune ndeplinit. A gsit ceea ce cuta, se ridic )o0an. %e noi* & =i probabil c$ ne&a descoperit i tabra. =tie unde sa ne caute, o aprob 'ic olas. )o0an se cutremur i i cuprinse corpul cu braele( & mi d fiori de groaz tipul la. /eamn cu o broasc rioas$. & #i, i tu, acum* o tac ina 'ic olas. Ce ai cu broatele rioase. se mir i se ridic. 'u cred c&o s$&1 mai vedem pe dik-dik-ul 3uP str$bunicuP pe ziua de azi. #licopterul la l&a ngrozit. + s mai fac o ncercare mine. & Ar trebui s l cutm pe ,amre. %robabil c a fcut o criz, bietul biat* /e nela. l gsir stnd lng crare. /e liniti repede, sub ngrijirea lui )o0an, i i urm pe drumul de ntoarcere n tabr. ,otui, cnd se apropiar de dumbrav, o apuc pe furi n direcia mnstirii.

n aceeai sear, nc pe lumin, 'ic olas o duse pe )o0an napoi, la mnstire. & Cred c, n jargonul infractorilor, o recunoatere de genul steia pe care o facem noi acum se c eam 8pregtirea terenu& lui9, coment el, cnd se aplecar s$ intre n catedrala din stnc i se alturar adunrii de credincioi din ncperea exterioar. & Din ce povestea ,amre, se pare c novicii ateapt pn snt siguri c$ preoii de gard au aipit n post, opti )o0an, cnd se oprir s$ spioneze prin uile ce ddeau n camera din mijloc. & 'u avem nici un fel de informaii de&astea, din interior, remarc 'ic olas. %reoii treceau de&o parte i de alta a uii, n timp ce ei rmseser s$ priveasc. & 'u pare s$ existe vreun procedeu anume, observ 'ic olas. 'u folosesc parole sau vreun ritual care s le permit accesul. & %e de alt parte, i&au salutat pe cei de gard spunndu&le pe nume. # o comunitate mic. %robabil c$ se cunosc foarte bine ntre ei. & 'u prea se ntrevd anse s$ m$ mbrac n aine de clugr i s$ m$ strecor neobservat, admise 'ic olas. -$ ntreb ce le fac intruilor pe care&i prind n zonele sacre. & i arunc de pe teras la crocodilii din cazanul 'ilului. suger ea rutcioas. +ricum, nu intri nicieri fr mine. 'u era momentul potrivit s nceap o ceart, otr el, aa c se strdui, n sc imb, s cuprind cu privirea ct mai mult posibil, prin uile desc ise ale 2iddist-ului. ncperea din mijloc prea mult mai mic dect cea exterioar, n care se aflau. Abia dac distingea picturile murale ce acopereau poriuni din pereii interiori din zona lui vizual. n peretele din fa se contura o alt u. Din descrierea lui ,amre, i ddea seama c$ trebuie s fie intrarea n ma2das. Aceasta era blocat de o poart grea, cu gratii din lemn negru, iar mbinrile dintre bucile ce se ntrep$trun& deau erau fcute manual, din fier nativ. De o parte i de alta a uii, din tavanul de stnc pn$ n podea, atmau tapiserii brodate, nfind scene din viaa /fntului 7rumentius. ntr&una, predica dinaintea unei adunri ngenunc eate, cu "iblia ntr&o mn, n timp ce, innd&o pe cealalt n aer, fcea semnul binecuvntrii. ntr&o alta, l boteza pe un mprat. /uveranul purta o coroan nalt, din aur, ce semna cu aceea a lui

70

?ali 4ora, iar capul sfntului era nconjurat de o aur. 7aa sfntului era alb, pe cnd cea a mpratului era neagr. 8/ fie vorba de ec ilibru rasial.9 ntreb 'ic olas, zmbind. & Ce e aa de amuzant. vru s$ tie )o0an. ,e&ai gndit la o modalitate s$ intrm acolo. & 'u, m gndeam la cin. /$ mergem* 5a cin, "oris nu ddea nici un semn c ar fi resimit efectele abuzurilor din urm cu o sear. n timpul zilei, i luase puca de vntoare i mpucase o grmad de porumbei verzi. ,essa0 i marinase i i fripsese pe crbuni. & 3a zi, englezule, cum i&a mers azi la vntoare. ,e&a atacat nfiortorul dik-dik vrgat. #i. 3a zi* se stric el de rs. &Bonacii ti au avut mai mult succes. ntreb pe un ton calm 'ic olas. & Da* Da* Au gsit kudu i antilope de pdure, i bivoli. Au dat c iar i peste dik-dik, daP fr dungi. Ce s$&i faci, fr dungi. )o0an se apleca n fa i desc ise gura s$ intervin, ns 'ic olas o opri, cu un semn din cap. #a nc ise atunci gura i i concentra atenia asupra farfuriei, ca s taie o bucic dintr&un piept de porumbel. & 'u avem nevoie de companie mine, i explic linitit 'ic olas, pe arbete. Dac i&am povesti, ar insista s vin cu noi. & -mica nu te&a&nvat bunele maniere, englezule. 'u&i frumos s vorbeti ntr&o limb pe care ceilali n&o neleg. 3a o votc* & "ea tu i poria mea, l invit 'ic olas. =tiu cnd snt depit. %e tot restul cinei, ,essa0 ddu numai rspunsuri monosilabice ncercrilor lui )o0an de a o include n conversaie. Arta ngrozitor, nvins fr drept de apel. 'u i nvrednici brbatul nici cu o privire, nici mcar cnd acesta ajunse s$ tune, cuprins de un acces de autoritate. Cnd se scular de la mas, o lsar alturi de "oris, n faa focului. "oris avea o sticl nou de votc n ateptare pe mas. & Dup cum toarn butur n el, se pare c$ o s$ fiu c emat la o alt misiune de 8salvare la miezul nopii9, remarc 'ic olas, pe drum spre colibele lor. & ,essa0 a stat toat ziua cu el n tabr i a avut numai probleme. -i&a spus c$, imediat cum ajung n Addis Abeba, vrea s&l prseasc. 'u mai poate s&l suporte. & /ingurul lucru care m surprinde e c s&a legat de un animal ca "oris, de la bun nceput. # o femeie ncnttoare6 ar putea s aleag pe cine vrea. & !nele femei snt atrase de animale, ridic din umeri )o0an. %resupun c$ le atrage fiorul pericolului. +ricum, ,essa0 m&a n & trebat dac n&ar putea s$ vin cu noi mine. 'u mai rezist nc o zi singur cu "oris. Cred c$ acum i e ntr&adev$r fric de el. >ice c$ nu l&a mai vzut niciodat s$ bea n alul sta. & /pune&i s$ vin, se resemn$ 'ic olas. Cu ct sntem mai muli, cu att mai bine. %oate c&o s$ reuim s$&1 facem pe dik-dik s$ moar de fric, atunci cnd o s$ vad ce muli sntem, i&aa o s$ fac i eu economie de muniie. 'u se crpase nc de ziu cnd cei trei prsir tabra, a doua zi. "oris nu ddea nici un semn de via i, cnd 'ic olas se interes de sntatea lui, ,essa0 rspunse simplu( & Dup ce&ai plecat asear la culcare, a dat gata sticla. 'u iese pn la amiaz. '&o s&mi simt lipsa. Cu puca )igb0 pe umr, 'ic olas le conduse pe colinele de gresie, pe crarea pe care o urmaser cu ,amre, n ziua ante& rioar. n timp ce mergeau, 'ic olas le auzea pe cele dou femei discutnd n spatele lui. )o0an i explica lui ,essa0 cum zriser dik-dik-ul i ce plnuiser s fac. /oarele se ridicase bine de tot pn$ s$ ajung ei n locul de sub arbustul spinos, de pe buza prpastiei, i s se aeze s atepte. & =i cum o s$ recuperezi corpul, dac reueti cumva s$ m& puti srmana creaturK. vru s$ afle )o0an. & -&am ocupat de aspectul $sta nainte s plecm din tabr, explic el. Am vorbit cu eful gonacilor. Dac aude o mpuc & tur, vine cu fring ii i m ajut s trec n partea cealalt. & 'u m&a da n vnt s$ traversez c estia asta, msur ,essa0 abisul de la picioarele lor. & 3n armat te mai nva i nite lucruri folositoare, pe lng porcriile obinuite, rspunse 'ic olas. /e aez comod cu spatele sprijinit de trunc iul copacului, cu puca pregtit n poal. 7emeile i se alturar, conversnd n surdin. #ra puin probabil ca sunetul nfundat al vocilor lor s se aud dincolo de vi& roag, otr 'ic olas, aa c nu ncerc s le potoleasc. /e atepta ca, dac avea s$ vad dik-dik-ul, acesta s$ i fac apariia devreme. /e nela, ns. %n$ la amiaz, nu vzur nici urm de el. 2alea era ncins de soarele de la miezul zilei. %eretele ndeprtat al povrniului, nvluit n ceaa albastr a ariei, prea fcut din sticl albastr zimiut$, iar mirajul dansa pe marginile stncoase i tremura asemenea undelor unui lac de argint, pe deasupra vrfurilor tufelor de spini. 7emeile renunaser de mult s$ mai uoteasc i zceau ntinse, aproape adormite de ari. ntreaga suflare era tcut, sufe& rind de zpueal. 'umai un porumbel de pdure sparse tcerea, cu bocetul su( 8-i&a murit nevasta, mi&au murit copiii* 2ai mie, vai mie, vai mie*9. 'ic olas i simea pleoapele ca de plumb. Capul i czu n piept i tresri, dar imediat l ls s cad din nou. C iar cnd era gata s aipeasc, distinse un sunet undeva pe&aproape, n tufriul de spini din spatele su. #ra un zgomot imperceptibil, dar ce i era att de familiar. !n zgomot ce i biciui terminaiile nervoase i l trezi la realitate, i

71

fcu pulsul s$ o ia la goan i i aduse gustul amar al fricii n gur. #ra sunetul metalic al piedicii ridicate la o puc de asalt AS& H:, pregtit de tragere. Cu o micare unduitoare, i ridic arma din poal i se rostogoli de dou ori, rotindu&i corpul astfel nct s le acopere pe cele dou femei de lng el. n acelai timp, duse puca )igb0 la umr, avnd ca int tufiul din spatele lui, de unde venise zgomotul. &?os* uier spre tovarele lui. 5sai capetele jos* Iinea degetul pe trgaci i, cu toate c avea o arm cu slabe anse n faa unui SalaniAov, era pregtit s rspund cu foc. +bserv imediat inta i i ndrept arma spre ea. !n brbat sttea g emuit la douzeci de pai, cu puca de asalt aintit asupra feei lui 'ic olas. #ra negru, mbrcat ntr&o salopet de camuflaj ponosit, din care curgeau aele, i cu o apc moale din acelai material. Iestura lui de c ingi era nesat de grenade, un cuit de vntoare, o sticl cu ap i de tot ec ipamentul necesar unui lupttor de g eril. 8/ ufta* l fulger gndul pe 'ic olas. !n adevrat profesionist. '&am nici o ans n faa lui9. ,otui, n acelai timp, i ddea seama c$, dac intenia acestuia ar fi fost s l ucid, ar fi fost deja mort. 7ix inta la doi centimetri deasupra gurii putii de asalt, n oc iul drept, injectat de snge, al shu,ta din spatele ei. Cellalt cal& cul distana, mijind oc ii, dup care ddu un ordin pe arbete( & /alini, ocup$&te de femei* mpuc$&le, dac brbatul mic. 'ic olas auzi micarea din lateral i arunc o privire fugitiv n acea direcie, pstrndu&i vederea periferic asupra lui shu,ta. !n alt lupttor de g eril iei din tufi. #ra mbrcat asemenea primului, dar avea o mitralier uoar la old, un )%D sovietic. Ieava era scurtat, ca s$ fac arma mai uor de manevrat n luptele prin tufri, i o band de muniie i decora grumazul, nainta cu grij, cu )%D&ul aintit asupra celor dou femei. /ic ola% tia c, doar s ating trgaciul, i amndou ar fi fost prefcute n came tocat. /e auzeau i alte zgomote furiate printre tufe, peste tot n jurul lor. Cei doi nu erau singuri, i ddu seama 'ic olas. #ra o trup de g eril. %oate reuea s trag o dat cu )igb0, dar, pn$ s&o fac, )o0an i ,essa0 ar fi fost ucise. =i nici el nu avea s a & tepte prea mult pn$ s$ le urmeze. 7oarte lent i cu mult grij, ls gura putii n jos, pn cnd ajunse s inteasc nspre pmnt. Apoi, abandon arma la sol i ridic minile. & )idicai minile, le sftui pe femei. 7acei exact ce vi se spune. Comandantul trupei de g eril accept gestul de predare, ridicndu&se n picioare i dnd rapid ordine oamenilor si, tot pe arbete( & 5uai&i puca i sacul* & /ntem ceteni britanici, l ntiin 'ic olas cu glas puternic i brbatul se art surprins c folosete limba arab. /ntem nite simpli turiti. 'u sntem militari. 'u sntem oamenii guvernului. &,aci* Iine&i gura* porunci eful i restul grupului iei din ascunztori. 'ic olas numr cinci, cu toii, dei tia c$ erau, probabil, i alii care nu se artaser. Ddeau dovad de profesionalism, n modul cum i ncercuiau prizonierii. 'u i blocau niciodat raza de tragere unul altuia, nici nu ofereau vreo cale de scpare celor capturai. 3i perc eziionar rapid, apoi se strnser n jurul lor i i mpinser spre potec. & !nde ne ducei. vru s$ tie 'ic olas. & 7r ntrebri* & i patul unui AS&H: l izbi ntre omoplai, aproape doborndu&1 la pmnt. & !urel, biei, mumiur$ n englez, pentru sine. Asta c iar nu&i avea rostul. #rau silii s$ mearg n mar forat n aria amiezii. 'ic olas tot verifica, din cnd n cnd, poziia soarelui i sclipirile ndeprtate de pe peretele coastei. i ddea seama c$ mergeau spre vest, urmnd cursul 'ilului ctre grania sudanez$. ,recuse destul de mult de la amiaz i 'ic olas estima c parcurseser vreo 1U Ailometri, pn s dea de o desc idere lateral a vii principale. )& pele erau acoperite de copaci dei, iar cei trei prizonieri se vzur mnai ntr&un petic de pdure. Ajunser, de fapt, n perimetrul taberei de g eril, nainte s$ i dea mcar seama c$ aceasta exist. 2iclean camuflat, ea con & sta din cteva adposturi primitive, cu armele amplasate circular. /antinelele erau bine plasate i toate mitralierele uoare din ad & posturile individuale erau gata de tragere. Au fost condui la unul dintre adposturile din mijlocul taberei, unde trei brbai stteau pe vine, n jurul unei ri ntinse pe o msu de campanie. /e vedea limpede c acetia erau ofieri i nu exista nici o ndoial care dintre ei era comandantul. Comandantul patrulei ce i capturase se duse la acesta, l salut respectuos i apoi i vorbi otrt, artnd spre captivi. Comandantul g erilei se ndrept de spate i veni la lumina soarelui. #ra de nlime medie, ns rspndea un asemenea aer de autoritate, nct prea mult mai nalt. Avea umerii largi i trupul ptros i robust, iar talia ncepuse s i se ngroae. %urta o brbu crea, mpodobit de cteva fire sure, iar trsturile i erau rafinate i plcute oc iului. %ielea avea tonuri ce oscilau ntre culoarea c i limbarului i armiu. +c ii ntunecai vdeau inteligen, iar privirea i era rapid i neobosit. & +amenii mei mi spun c$ vorbeti limba arab, i se adres lui 'ic olas. & C iar mai bine dect tine, -eA 'immur, l asigur 'ic olas. Care va s$ zic, te&ai fcut comandantul unei le te de bandii

72

i de teroriti, acum. i tot repetam eu c$ n&o s$ ajungi n rai, b$trne pctos* -eA 'immur se olb la el uluit, apoi miji un zmbet( & 'ic olas* /$ nu te recunosc* Ai mbatrnit. 3a uite ce de fire cenuii ai n p$r* Desc ise larg braele i l strnse pe 'ic olas ntr&o mbriare de urs( &'ic olas* 'ic olas* l srut pe amndoi obrajii. Apoi l ndeprt la un bra distan i se uit la femeile care asistau uimite la scen. & -i&a salvat viaa, le explic el. & -$ faci s$ roesc, -eA* -eA l mai srut o dat( & -i&a salvat viaa de dou ori. & + dat, l contrazise 'ic olas. A doua oar a fost o greeal. ,rebuia s$&i las s te&mpute. -eA rse satisfcut( & Ct timp a trecut de&atunci, 'ic olas. & 'ici nu merit s&i bai capul. & %e puin cincisprezece ani, socoti -eA. -ai eti n armata britanic. ,rebuie s te fi fcut deja general* & /nt n rezerv, doar, ddu 'ic olas din cap. -&am ntors n civilie de foarte mult timp. Jmbrindu&l n continuare pe 'ic olas, -eA 'immur se uit la femei cu interes. & 'ic olas m&a nvat cam tot ce tiu despre militrie, le spuse. +c ii i zburar de la )o0an la ,essa0, oprindu&se asupra feei ncnttoare i ntunecate a etiopienei. & ,e cunosc, i zise. ,e&am vzut n Addis, nite ani n urm. #rai o fetican atunci. ,atl tu era !lto >emen, un om mare i bun. A fost asasinat de tiranul -engistu. & =i eu v cunosc, !lto -eA* ,ata v stima foarte mult. /ntem muli cei care credem c$ ar trebui s fii preedinte al #tiopiei, n locul celuilalt. 7cu o plecciune mic, l$sndu&i capul n jos ntr&un gest timid, dar atrgtor, de respect. & -$ flateaz prerea ta despre mine. i lu$ mna i o ridic din plecciune. Dup asta, se ntoarse ctre 'ic olas( & mi cer scuze pentru ntmpinarea cam dura. !nii dintre oamenii mei exagereaz cu entuziasmul. Aveam cunotin c$ nite ,erengi pun ntrebri pe la mnstire. Ajunge cu prostiile astea, sntei printre prieteni aici. 2 urez bun venit* -eA 'immur i duse n coliba sa, unde unul dintre oamenii si aduse un ibric nnegrit de funingine, din care le turn n cni o cafea neagr i vscoas. #l i 'ic olas rscolir amintirile zilelor de dinainte de rzboiul din insulele 7alAland, cnd luptaser umr la umr, 'ic olas pe post de consilier militar sub acoperire, iar -eA drept tnr lupttor pentru eliberarea de sub tirania lui -engistu. & Dar rzboiul a luat sfrit acum, -eA, protest n cele din urm 'ic olas. "tlia e ctigat. Ce mai caui prin tufiuri, cu oamenii tiK. De ce nu te mbogeti i te ngrai n Addis, cum fac toi ceilali. & 3n guvernul de tranziie de la Addis, am destui inamici, asemenea lui -engistu. Cnd o s m vd scpat de ei, atunci o s ies din tufiuri. #l i 'ic olas se avntar ntr&o discuie aprins despre politica african, att de profund i de complicat, nct )o0an re& cunotea doar cteva dintre personalitile despre care vorbeau. 'ici nu putea s$ urmreasc nuanele i subtilitile prejudecilor i a intoleranei religioase i tribale ce persistau de o mie de ani ncoace. C iar i aa, era impresionat de cunotinele lui 'ic olas, de modul n care nelegea el situaia i de felul cum un brbat ca -eA 'immur i cerea prerea i i asculta sfatul. 5a sfrit, 'ic olas l ntreb( & /$ neleg c$ ai extins rzboiul dincolo de graniele #tiopiei. Acum operezi i n /udan. & )zboiul din /udan dureaz de douzeci de ani. Cretinii din sud se lupta mpotriva persecuiilor impuse de musulmanii din nord... & =tiu prea bine asta, -eA. Dar ara aia nu e #tiopia. 'u e rzboiul tau. & /nt cretini i sufer de pe urma nedreptilor. #u snt soldat, i cretin pe deasupra. 'ormal ca e rzboiul meu* ,essa0 sorbise fiecare cuvinel rostit de -eA i acum l aproba cu o micare din cap, n vreme ce oc ii ei ntunecai i se rioi l priveau cu adoraie pe erou. -!lto -eA e un cruciat al lui 4ristos i al drepturilor oamenilor de rnd, i zise ea lui 'ic olas, pe un ton plin de veneraie. & =i tare&i mai place s se bat, rse 'ic olas, trgndu&i cu afeciune subiectului un pumn n umr. #ra un gest familiar, care ar fi putut fi interpretat uor drept ofensator, ns -eA l accept cu inima desc is i rse la rndul lui.

73

& =i&atunci ce caui pe&aici, 'ic olas, dac nu mai eti soldat. %e vremuri, i tu te ddeai n vnt dup o btlie stranic. & /nt complet sc imbat. 7r btlii. Am venit n defileul Abba0 s vnez un dik-dik. & Dik-dik. se olb -eA 'immur nencreztor, dup care izbucni n o ote de rs. 'u cred. 'u tu. 'u dik-dik. %ui tu ceva la cale. & Lsta&i adevrul. & -ini, 'ic olas* '&ai fost niciodat n stare s$ m$ mini n fa. ,e cunosc prea bine. %ui tu ceva la cale. + s&mi spui tu ce atunci cnd o s ai nevoie de ajutorul meu. & =i o s m mai ajui atunci. & "ineneles* -i&ai salvat viaa de dou ori. & + dat, l corect 'ic olas. & C iar i o singur dat e de&ajuns, l asigur -eA 'immur.

n timp ce ei stteau la poveti, soarele coborse pe cer. &/ntei oaspeii mei n seara asta, le spuse formal -eA 'immur. -ine diminea v escortez napoi n tabra de la mn$s& tirea /fntul 7rumentius. +ricum, ntr&acolo m ndrept i eu. #u i oamenii mei mergem la mnstire s$ srbtorim festivalul 4inikat. Abatele, ?ali 4ora, e un bun prieten i aliat de&al nostru. & =i mn$stirea e, probabil, baza ta secret. i foloseti, pe ea i pe clugri, ca s$ te aprovizionezi i s obii informaii. '&am dreptateK. & Ce bine m$ cunoti, 'ic olas* cltin -eA 'immur din cap cu tristee. De la tine am nvat mare parte din ce tiu, aa c$ de ce n&ai putea s&mi g iceti strategia. -n$stirea e o baz de operaiuni perfect. # destul de aproape de grani... se ntrerupse, zmbind. Dar nu&i nevoie s&i explic toate astea tocmai ie. -eA dduse ordin s$ se construiasc un adpost pentru 'ic olas i )o0an i s li se pregteasc apoi cte o saltea cu iarb, s$ doarm mai comod. Cei doi stteau destul de aproape unul de cellalt, sub acoperiul firav. 'oaptea era nbuitoare, aa c$ nu simeau lipsa pturilor. 'ic olas avea n rani un spra0 contra insectelor, ca s$ in narii la distan. Dup ce se aezar pe saltelele cu iarb, descoperir c$ aveau capetele ndeajuns de aproape, ca s$ poarte o conversaie pe un ton sczut. Jntorcnd capul, 'ic olas zri siluetele ntunecate ale lui -eA 'immur i ,essa0 stnd una lng alta lng foc. & #tiopienele snt altfel dect arboaicele sau dect majoritatea femeilor africane, coment )o0an, care urmrea i ea cuplul. 'ici o femeie arab nu ar ndrzni s$ rmn$ singur cu un asemenea brbat. Cu att mai puin, dac ar fi cstorit. & +ricum ai lua&o, fac o perec e al naibii de reuit, i exprim i el prerea. #u le urez baft. ,essa0 n&a prea avut parte de aa ceva n ultima vreme & i&a cam venit timpul. ntoarse capul s$ o priveasc( & Dar tu, )o0an, ce eti. + arboaic supus i decorativ sau o occidental independent i voluntar. & # puin cam devreme, dar i destul de trziu pentru ntrebri personale de felul acesta, i rspunse ea i se ntoarse cu spatele. & A, s$&neleg c$ respectm convenienele n seara asta, nu. 'oapte bun, 1oizero )o0an* & 'oapte bun, !lto 'ic olas, i ur fr s$ ntoarc faa spre el, ca s$ nu i se vad sursul.

oloana lupttorilor de g eril pomi la drum nainte de&a se crapa de ziu. -rluiau n formaie de lupta, cu cercetai nainte i soldai care aprau ambele flancuri. & Armata coboar foarte rar n defileu, dar noi sntem tot timpul pregtii n caz c apare, explic -eA 'immur. 'e strduim s i ntmpinm cu toat cldura. ,essa0 l fixa pe -eA 'immur n timp ce acesta vorbea6 de fapt, de&abia dac i luase oc ii de la el toat dimineaa. Acum i murmur lui )o0an( & # cu adevrat un om mre, un brbat care ar putea uni teritoriul nostru, poate pentru prima dat n o mie de ani. -$ simt umil n faa lui i m simt iar ca o fetican, plin de bucurie i de speran. -arul napoi la mnstire dur toat dimineaa. Cnd ajunser s vad rul Dandera, -eA 'immur i retrase oamenii de pe crare n tufiurile dese, trimind o singur iscoad mai departe. Dup un ceas de ateptare, un grup de acolii i fcu apariia dinspre mnstire, fiecare ducnd cte o legtur mare, inut n ec ilibru pe cap. 3 salutar pe -eA cu reverene adnci i le ddur legturile oamenilor acestuia nainte s se ntoarc pe potec n defileul lui Abba0.

74

5egturile conineau shanunas preoeti, basmale i sandale. /oldaii i sc imbar salopetele de camuflaj cu ainele acestea, care erau, fr excepie, uzate bine i nesplate, ca s$ dea impresia de autenticitate. /ub robe pstraser numai armele albe. ,oate celelalte, mpreun cu tot ec ipamentul lor, r$maser ascunse ntr&una dintre peterile spate n peretele de calcar, n paza unui detaament. ,ransformai acum ntr&un grup de clugri, parcurser ultimii civa Ailometri pn$ la mnstire, unde comunitatea de&acolo i n& tmpin$ cu mult bucurie. 'ic olas i femeile l prsir pe -eA i urcar pe crarea ngust ce ducea la dumbrava de smoc ini slbatici. "oris i atepta furios i frustrat, masurnd tabara cu paii. & %e unde dracu&ai fost, muiere. rcni la ,essa0. Ai fcut pe curva toat noaptea, nu. & 'e&am rtcit asear, i servi 'ic olas povestea pe care o nscocise cu -eA 'immur, ca s$ nu l dea de gol pe acesta din urm. "oris nu era omul n care s$ aib ncredere. & 'e&a cules un grup de clugri de la mnstire, azi&dimi& nea. #i ne&au adus pn$ aici. & =i zici c$ eti marele vntor i gonaci, nu. l lu$ "oris n trbac. '&ai avut nevoie de mine ca g id, nu. ,e&ai rtcit, nu&i aa, englezule. AcuP neleg eu de ce nu vrei s mputi altceva n afar de dik-dik. )se zgomotos, fr umor, i se uit la ,essa0 cu oc ii aceia palizi i ucigtori( & + s vorbim noi mai trziu, femeie* Du&te i vezi de mncare* n ciuda zpuelii, i lui 'ic olas, i lui )o0an le era foame. Ct ai bate din palme, ,essa0 izbuti s le serveasc o gustoas mas rece, sub ramurile umbroase ale smoc inilor. 'ic olas re fuz vinul oferit de "oris( & 2reau s$ merg dup&mas la vntoare. Am pierdut aproape o zi ntreag. & 2rei s te in de mn de data asta, englezule. / fim siguri c$ nu te mai rtceti. & -ersi, amice, dar cred c m descurc i fr tine. n timp ce mncau, 'ic olas i fcu semn lui )o0an( & Ii&a sosit admiratorul. 7cu un semn scurt din cap n direcia siluetei costelive i dizgraioase a lui ,amre, care se furiase pe nesimite i edea acum lng buctria improvizat. De cum se uit )o0an n direcia lui, faa i se lumin, nvluit de un zmbet idiot, de ndr gostit irecuperabil, i biatul i vr capul n piept i ncepu s se suceasc, vdit cuprins de stnjeneal amestecat cu adoraie. & 'u vin cu tine n dup&amiaza asta, l anun ncet )o0an pe 'ic olas, ntr&un moment cnd "oris nu le asculta discuia. Cred c$ o s$&i fac scandal lui ,essa0. 2reau s$ stau aici, cu ea. 3a&1 pe ,amre cu tine. & %e cuvntul meu, ce alternativ mi oferi* Am ateptat momentul sta toat viaa* se 8entuziasm$9 el. ,otui, cnd i lu puca i rania, i fcu semn biatului s$&1 urmeze. ,amre o cut nerbdtor cu privirea pe )o0an, care era n coliba ei. n cele din urm, i tri picioarele n urma lui 'ic olas. & Du&m de partea cealalt a rului, i spuse biatului. Arat&mi cum s ajung acolo unde triete animalul sfnt. ,amre se nvior la auzul planului i pomi cu pai mruni i trii s$ l duc pe 'ic olas ctre podul suspendat de sub piscurile roz. ,imp de o or urmar drumeagul, care se micora tot mai mult, pn sfri ntr&un teren accidentat i plin de pietre, ntre co& linele modelate de eroziune. De neabtut, ,amre plonj printre tufele de mrcini i urmtoarele dou ore le petrecur crndu&se pe creste stncoase i trndu&se prin vi sufocate de rugi. & neleg de ce n&ai vrut s&o aduci pe )o0an pe drumul sta, mormi 'ic olas. "raele sale dezgolite erau zgriate de spini, iar picioarele i pantalonii sfiai n zeci de locuri. ,otui, memora dmmul i tia c avea s se descurce cu alt ocazie fr probleme. Ajunser, n sfrit, n vrful unei alte culmi, unde ,amre se opri i art n jos, spre partea cealalt. Dedesubt, 'ic olas vedea despictura ului i poienia desc is n care apruse dik-dik-ul. )ecunotea pn$ i rugul, de pe cellalt mal al rului Dandera, sub care stteau atunci cnd i surprinseser oamenii lui -eA. /e odi ni vreo cteva minute i ng ii cteva guri de ap, nainte s$&i dea sticla lui ,amre. 8# clugr, ce Dumnezeu, se m& brbt$. Doar n&o s$ aib dr$cuorul sta /3DA, nu.9 Dar terse cu grij gura sticlei cnd ,amre i&o napoie. nainte s$ nceap coborrea pantei, i verific puca )igb0 i sufl praful ce se aezase pe lentilele lunetei. Apoi privi prin ea piatra de mrimea unui dik-dik de la poalele povmiului n vreme ce rotea inelul de reglare la grosismentul minim. #ra pregtit acum s$ trag foc rapid, la mic distan, n tufiul des. -ulumit, n sfrit, bg un glon pe eava, puse sigurana i se ridic. & Iine&te dup mine, i zise biatului. =i fa ce fac i eu* %omi n josul povmiului, oprindu&se la fiecare civa pai s$ cerceteze tufiurile din fa i din prile laterale. Cnd ajunse la captul izvorului, vzu c pmntul era umed i moale. Cteva ani & male i psri buser$ de&acolo. )ecunoscu urmele de kudu i de antilop de pdure, ns, ntre acestea, se imprimaser i acelea

75

minuscule, sub form de inim, ale vnatului pe care&1 dorea. /e mica prudent i, la marginea mr$ciniului, ddu peste o grmjoar de blegar, un nsemn folosit de dik-dik ca s&i mar& c eze teritoriul ales. -ovilia de bilue din blegar de mrimea unor alice mai mari avea s creasc, de fiecare dat cnd micua antilop se va ntoarce s marc eze acel loc. 'ic olas era deja complet absorbit de vn$toare. #ecurile anterioare nu fcuser dect s sporeasc farmecul. #ra att de concentrat, de parc ar fi fost pe urmele unui leu devorator de oameni. 7cea doar cte un pas o dat, verificnd solul, s nu calce pe vreo crengu uscat sau pe vreun morman de frunze fonitoare, micndu&i oc ii mai repede dect minile i prinznd orice micare sau nuan diferit din palisada de epi. A fost de ajuns un tremur din urec i ca s trdeze poziia animalului. /ttea ascuns pe jumtate n umbr, cu blnia armie integrndu&se perfect n decorul creat de ramurile uscate, nemicat, de parc ar fi fost o sculptur n ma on. 'umai acea micare imperceptibil l&a trdat. #ra att de aproape, c 'ic olas vedea cum se reflect lumina intr&un oc i luminos precum onixul le fuit i apoi cum i se agit nasul alungit. #ra contient de pericol, ns nesigur din ce direcie avea s vin acesta. Dureros de ncet, 'ic olas ridic arma )igb0 la umr. %rin lunet, putea s disting fiecare fir de pr din smocul dintre ure & c ile ciulite i corniele ca nite ace negre. -ut inta mai jos, la mbinarea dintre cap i gt. Dorea s strice ct mai puin blnia, ca s uureze munca de aranjare i de mpiere a animalului. & # animalul sfint* 5udai fie Domnul i /fntul 3oan "oteztorul* url ,amre la cotul lui, prbuindu&se n genunc i, cu minile strns mpreunate dinaintea oc ilor. Dik-dik&ul se evapor ca un nor de fum cafeniu n afara razei lunetei i nu se mai auzi dect un fonet uor n mrcini, ca semn c fugea. 'ic olas cobor ncet puca i se uit n jos, la biat. #ra tot n genunc i, biguind laude i rugciuni. & "ravo ie* Cred c 1oizero )o0an te&a angajat pe bani buni, i zise n englez. /e aplec i l ridic pe biat n picioare, dup care trecu la arab( & + s stai aici. / nu te miti* / nu vorbeti* C iar i cnd respiri s$ o faci cu foarte mare grij, pn$ vin eu s$ te iau de&aici. Dac rosteti pn i cea mai scurt rugciune nainte s apar, o s$ am grij s te trimit personal s faci cunotin cu /fntul %e tru, la porile raiului. Ai neles. 3naint singur, ns micua antilop era de&acum cu tot sistemul de alarm n funciune. 'ic olas o mai zri de dou ori, dar numai n strfulgerri de micare brun&armie i camuflat aproape pe de&a&ntregul de tufe. )mase cu buza umflat, nepu& tnd dect s$ trimit njurturi la adresa ucenicului clugr i s$ asculte p$c$nitul copitelor mrunte pe pmntul uscat n vreme ce creatura fugea ct mai departe, n desi. n cele din urm, se vzu silit s renune la vntoare n ziua aceea. #l i ,amre ajunser la tabr abia dup lsarea ntunericului. De cum puse piciorul n cercul descris de lumina flcrilor, )o0an i veni n ntmpinare( & Ce s&a&ntmplat. ntreb ea. Ai vzut dik-dik&ul din nou. & 'u m$ ntreba pe mine* ntreab$&1 pe complicele tu. #l l&a speriat. %robabil c$ nu s&a oprit din alergat nici acum. & ,amre, eti un flcu de toat isprava i snt foarte mndr$ deine* l lud ea. "iatul se gudura ca un celu, c icotind i mbrindu&se de bucurie c ea l aproba, n timp ce o zbug ea pe potec, s$ co & boare la mnstire. )o0an era att de mulumit de rezultatul vntorii, nct i turn cu mna ei un pa ar de O isA0 lui 'ic olas, pe care i&1 aduse cnd acesta se prbui lng foc. #l gust i se cutremur( & Abstinenii nu trebuie lsai niciodat s$ toarne butur. %i, cu o mn grea ca a ta, ar trebui s$ te apuci de altere sau de fierrie. n ciuda reclamaiei, mai lu o sorbitur. #a se aez lng el, negsindu&i locul de emoie, ns trecu totui ceva timp pn$ ca el s$ i dea seama de agitaia ei( & Ce e. %arc&ai sta pe crbuni ncini. Dup ce arunc o privire prudent n direcia lui "oris, aflat de cealalt parte a focului, se aplec spre 'ic olas i i spuse n arab, cu glas sczut( & Am fost dup&amiaz cu ,essa0 la mnstire, s&l vedem pe -eA 'immur. ,essa0 m&a rugat s o nsoesc, s nu cread "oris c... ei, tii ce vreau s spun. & Am o vag idee. 7ceai pe supraveg etoarea. 'ic olas lu nc o ng iitur de O isA0 i trase aer n piept. #xpir din rrunc i i vocea i deveni rguit( & Continu, o invit el. & 5a un moment dat, nainte s&i las singuri, vorbeam despre festivalul 4lnikat. n cea de&a cincea zi, abatele ia tabot&ul i&l duce la Abba0. -eA ne zicea c exist o crare ce duce la malul apei. & Da, tim asta. & Acum urmeaz partea cea mai interesant & pe&asta nu cred c&o tiai. ,oat lumea se altur procesiunii ce se duce la fluviu.

76

Absolut toat lumea( abatele, toi preoii, acoliii, toi drept&cre& dincioii, pn i -eA cu oamenii lui, toi coboar la fluviu i r& mn acolo peste noapte. ,imp de&o zi i&o noapte ntreag, mnstirea e prsit. Boal. 'u e nici ipenie de om atunci. #l o fix cu privirea pe deasupra marginii pa arului, dup care, ncet, un zmbet i fcu loc pe c ipul su. & )ecunosc c asta e o c estie cu adevrat interesant, admise. & 2in cu tine, s nu uii asta, l atenion$ pe un ton sever. / nu cumva s ndrzneti s gndeti, mcar, c poi s m lai deoparte.

ic olas o cut din nou n colib, n seara aceea, dup cin. #ra singurul loc din tabr unde puteau fi siguri c nu&i vede i nu&i aude nimeni. ,otui, de data asta, nu mai fcu imprudena s se aeze pe patul ei. #a se coco pe un ca pt al patului, iar el lu taburetul din faa ei. & nainte s ncepem s sc im orice fel de plan, vreau s&i pun o ntrebare. ,e&ai gndit la posibilele consecine. & 2rei s spui, ce se&ntmpl dac ne prind clugrii asupra faptului. preciz )o0an. & n cel mai bun caz, putem s$ ne ateptm s$ ne alunge din vale. Abatele are o putere foarte mare. n cel mai ru caz, putem fi atacai fizic, zise 'ic olas. Acesta e unul dintre locurile cele mai sacre ale religiei lor i nu trebuie s$ minimalizm lucrul sta. 'e bgm ntr&o treab extrem de primejdioas. 'e putem trezi ori& cnd cu un pumnal ntre coaste sau cu ceva neplcut n mncare. & =i am ndeprta&o i pe ,essa0. # o femeie profund religioas, adug )o0an. & =i mai mult dect att, l&am insulta, probabil, pe -eA 'immur, se art 'ic olas m nit de gndul acela. 'u tiu cum ar reaciona, dar nu ndrznesc s$ sper c$ prietenia noastr ar trece testul sta. )maser amndoi tcui o vreme, reflectnd la preul pe care se putea s&l aib de pltit. 'ic olas fu acela care rupse tcerea( & %e de alt parte, te&ai gndit la poziia ta. 5a urma urmelor, e vorba de propria ta biseric, pe care o s&o pngrim. Doar eti cretin devotat. Cum poi s&i justifici faptele n faa propriei contiine. & -&am gndit i eu la asta, mrturisi ea. =i nu snt foarte fericit s$ o spun, dar nu e cu adevrat biserica mea. # o ramur distinct a "isericii Copte. & Acuma despici firu&n patru, nu. & "iserica #giptean nu interzice accesul nimnui nici n cele mai sacre ung ere din cldirea bisericii. 'u m consider obligat s$ respect pro ibiia impus de abate. /imt c$, n calitatea mea de drept&credincios, am dreptul s$ intru n oricare parte a catedralei doresc. #l fluier ncet, admirativ( & =i tu eti cea care&mi spunea mie c$ ar fi trebuit s$ m$ fac avocat. & ,e rog, 'icA0, nu spune asta* 'u e un lucru de glum. ,ot ce tiu e c$, indiferent prin ce mijloace, trebuie s$ intru acolo. C iar dac o s$&i insult prin asta pe ,essa0, pe -eA i pe toat preoimea, trebuie s$ fac asta. & Ai putea s m lai pe mine s&o fac n locul tu, suger el. Dac stm s ne gndim, eu snt un pgn irecuperabil. '&o s&mi pun n pericol ansele de mntuire & c n&am nici una. & 'u, cltin ea cu ot$rre din cap. Dac exist vreo inscripie sau altceva asemntor, trebuie s&o vd. ,u citeti ieroglifele binior, dar nu att de bine ca mine, i nu cunoti nici scrierea ieratic. #u snt expert & tu, doar un amator talentat. Ai nevoie de mine. 2in cu tine. & "ine, fie* Atunci, aa rmne, spuse pe un ton tranant. / ncepem s ne organizm. Ar fi bine s facem o list cu lucrurile de care o s avem nevoie. 5anterne, cuit, aparat %olaroid, film de rezerv... & 4rtie special i creioane moi ca s lum mulaje de pe inscripii, adug ea pe list. & 5a naiba* i pocni el degetele cu amrciune. 'u m&am gndit s aduc. & Ce&i spuneam. Amator* Am adus eu. Conversaia se lungi pn trziu cnd, n cele din urm, 'ic olas se uit la ceas i se ridic( &# trecut bine de miezul nopii. /nt programat s m transform n dovleac dintr&o clip&n alta. 'oapte bun* & -ai snt dou zile din festival, pn s fie dus tabot-ul la ap. 'u putem face nimic pn atunci. Ce ai de gnd. & -ine, m duc iar dup afurisitul la mic de "ambi. =i&a btut joc de mine de dou ori pn acum. & 2in cu tine* afirm cu otrre i simpla ei declaraie trezi n el o plcere nefiresc de mare. & Doar dac$&1 lai pe ,amre acas, o preveni, aplecndu&se s ias pe u.

runta antilopa iei din umbra deas a tufiului de mrcini i razele soarelui de diminea se reflectar n blnia

77

mtsoas. Animalul i continua otrt calea prin luminiul strimt. )suflarea lui 'ic olas se acceler de emoie pe cnd o urmrea prin lunet. #ra ridicol s se simt att de pornit s vneze o creatur att de mrunt i de umil, ns eecurile anterioare i ntriser otrrea. n afar de asta, mai era i pasiunea aceea anume, care l nsufleete pe colecionarul veritabil. De cnd le pierduse pe )osalind i pe fete, i aruncase toat energia n al & ctuirea coleciei de la Muenton %arA. Acum, deodat, procurarea acestui exemplar pentru colecie devenise o c estiune de o importan suprem. Arttorul i se odi nea uor pe garda trgaciului. 'u voia s trag pn$ cnd dik-dik&ul nu sta locului. C iar i pasul acela lejer ar fi pus n pericol eficacitatea mpucturii. ,rebuia s plaseze glonul cu precizie, s ucid rapid, ns, n acelai timp, s$ nu afecteze foarte mult pielea animalului. n acest scop, i ncrcase )igb0&ul cu acele cartue metalice care nu explodeaz la impact i care fac un canal larg n ran, nu sfie i nu guresc blana, la ieire. Aceste gloane solide aveau s fac o gaur micu, de dimensiunea unui creion, pe care taxidermistul de la muzeu o putea repara i face invizibil. i simea nervii ntini la maximum, cnd i ddu seama c$ dik-dik&ul nu avea s$ se opreasc n cmp desc is. /e ducea ntins la tufriul des din marginea ndeprtat a luminiului. Asta putea fi ultima lui ans. /e lupt cu tentaia de a trage asupra intei n micare i, cu un efort considerabil de voin, ridic degetul de pe trgaci. Antilopa ajunse la zidul de mrcini i, cu o clip nainte s$ se fac nevzut, se opri brusc s&i vre capul ntr&una dintre tu & fele pitice. /tnd cu o parte a corpului nspre 'ic olas, ncepu s$ ronie smocurile frunzelor noi, de un verde palid. Capul anima & lului era ascuns, aa c$ trebui s$ renune la intenia de a trage cum plnuise. Cu toate acestea, umrul i rmsese expus. )euea s$ disting conturul clar al omoplatului de sub pielea ce lucea brun& ar$miu. Dik-dik&ul era uor ntors ntr&un ung i ce facilita ptrunderea unui glon n inima adpostit jos, n spatele umrului. 7r s$ se grbeasc, potrivi reticulul lunetei exact n locul acela i aps pe trgaci. Blonul fic iui prin aerul nbuitor i antilopa pitic ni n nalturi, cobornd la sol gata de fug. Blonul solid nu o izbise cu destul for ca s o rpun. Cu capul plecat, aceasta gonea fr int, reacia tipic declanat de un glon n inim. Dik-dik&ul era deja mort, alergnd doar datorit ultimelor rmie de oxigen din snge. & +, nu* 'u n partea aia* strig 'ic olas, srind n picioare. -icua creatur gonea direct spre buza de piatr. 7cu un salt orbete, n gol, i se rostogoli n cdere, disprnd din oc ii lor, undeva la aizeci de metri n prpastia rului Dandera. & Ce noroc rupt n fund* sri 'ic olas peste tufiul care&i ascunsese i alerg la buza prpastiei. )o0an l urm i iscodir amndoi cu privirea ul ameitor. &!ite&1* art ea. & Da, l vd, confirm. Cadavrul zcea c iar sub ei, prins pe o insuli de piatr n mijlocul apelor. & Ce&ai de gnd. ntreb ea. & + s trebuiasc s cobor s$&1 culeg de&acolo. /e ndrept i se ndeprt de margine( & Din fericire, e nc devreme. Avem timp berec et s terminm treaba pn se ntunec. + s m duc napoi, n tabr, s aduc frng ie i nite ajutoare.

e fcuse amiaz pn s se ntoarc, nsoii de "oris, de ambii gonaci ai acestuia i de doi jupuitori. Aduseser cu ei patru colaci de frng ie de nailon. 'ic olas se aplec peste creast i rsufl uurat( & Ce bine, cadavrul e nc acolo* -i&1 i imaginam mturat de ape. i supraveg e pe gonaci n timp ce desfceau frng ia i o desfurau pe toat ntinderea poieniei. & + s avem nevoie de doi colaci ca tia s ajungem pn jos, estim el i li se altur, dndu&i osteneala s lege i s veri & fice personal nodul. -sur nlimea ului, lsnd captul firng iei n jos, pn ce atinse suprafaa apei, i trgnd&o apoi s o msoare ntinznd larg braele. & ,reizeci de stnjeni. TT de metri. '&o s$ pot s escaladez aa o nlime, i spuse lui "oris. ,u i cu oamenii ti o s trebu & iasc s m tragei n sus. Ancor captul frng iei cu un nod de parm de trunc iul unui rug vnos, dup care o mai test o dat, cu meticulozitate, punndu&le pe toate cele patru ajutoare s$ trag de ea la unison.

78

& Asta ar trebui s fie de ajuns, i ddu cu prerea, rmnnd doar n cma i n pantalonii scuri AaAi i desf$cndu&i g etele. 5a buza stncii, se ls pe spate, cu frng ia aruncat pe umr i cu un capt ntre picioare, n stilul clasic n alpinism. & Acum o s&mi iau zborul i cu Dumnezeu nainte* zise i fcu un salt cu spatele n prpastie. Controla cderea permind frng iei s i alunece peste umr, punnd frn cu o ntoarcere din coaps, legnndu&se ca un pen & dul i izbind cu ambele picioare n peretele de stnc, s$ se desprind. /e ls iute n jos, pn cnd ddu cu tlpile de torentul de ap i curentul l fcu s se nvrt la captul funiei. -ai avea doar civa metri pn$ la colul de stnc pe care zcea dik-dik&ul i se vzu nevoit s se lase s cad n ap. Iinnd captul frng iei ntre dini, not scurta distan rmas cu un craul furios, reuind cu greu s in piept curentului care l mtura la vale. /e tr pe insul i rmase cteva minute s&i trag sufletul, nainte s$ admire minunia de animal ucis de mna lui. ncerc sentimentul familiar de melancolie amestecat cu vin n timp ce i mngia spatele lucios i&i examina capul perfect, cu acel proboscis extraordinar. 'umai c$ nu era vreme nici pentru regrete, nici pentru mustrri de contiin. 7cu pac et dik-dik-ul, legndu&i zdravn toate cele patru picioare laolalt, apoi se ddu napoi i i ridic privirea. 2edea c ipul lui "oris ndreptat cercettor spre el. & )idic&1* rcni el i trase de trei ori de funie, dnd semnalul convenit. Bonacii erau ascuni vederii lui, dar poriunea ntins de frng ie se scurt, iar dik-dik&ul dispru de pe insuli i se ridic n salturi pe peretele prpastiei. 'ic olas l urmrea nelinitit. 5a un moment dat, cnd carcasa parcursese o treime din drumul pn n vrf, frng ia pru s se bloc eze, dar apoi se eliber i i continu unduirea spre culme. n cele din urm, dik-dik&ul dispru din raza lui vizual i urm o pauz lung, pn ce captul funiei fu lsat peste buza prpastiei. "oris avusese destul minte s lege de ea o piatr rotund, de mrimea unui cap de om, i acum sttea aplecat peste margine, urmrind toat operaiunea i artndu&le oamenilor si cum s controleze coborrea. Cnd captul funiei de care era atmat greutatea atinse suprafaa apei, 'ic olas vzu c nu ajungea pn la ea. Din vrf, "oris ncepu s balanseze frng ia, pn cnd captul acesteia pendul ndeajuns de aproape, ca 'ic olas s&o nface. Cu un nod de parm, 'ic olas fcu o bucl la captul sforii i o ls s&i alunece sub brae, dup care ridic privirea spre "oris. & )idicai* rcni el i trase de trei ori de funia ce se balansa ncoace i&ncolo. 7rng ia se ntinse i brbatul se desprinse de la pmnt, ncepndu&i ascensiunea ntr&o serie de smucituri i salturi n spiral. %e msur ce se nla, peretele bombat al ului se arcuia n ntmpinarea sa, pn cnd 'ic olas izbuti s i fac vnt sprijinindu& i picioarele goale de stnc i s opreasc micarea de rotire de la captul funiei. /e afla la cincisprezece metri de vr& ful stncii cnd, dintr&o dat, se opri i r$mase blngnindu&se neajutorat lng peretele de stnc. & Ce se&ntmpl. strig la "oris. & 7unia naibii s&a blocat* url drept rspuns "oris. 2ezi tu unde s&a oprit. 'ic olas se uit cu atenie n sus i i ddu seama c frng ia se blocase ntr&o fisur din perete, aceeai, probabil, care aproape c stopase ascensiunea dik-dik-ului. 'umai c greutatea lui o ntrecea de cinci ori pe cea a micuei antilope i silise funia s intre mult mai mult n adncul crpturii. /ttea suspendat n aer, cu o rp de aproape treizeci de metri cscat sub el. & ncearc s te nvri i s te desprinzi* i strig "oris. Asculttor, 'ic olas trase un picior n perete i se roti pe funie, ncercnd s$ o descurce. /e c inui pn cnd broboanele de sudoare i inundar oc ii i funia i ajunse n came, la subsuori. & 'u merge, rcni napoi spre "oris. ncearc s&o tragi cu fora* !rm o pauz, apoi vzu cum, deasupra despicturii, frng ia se ntinde ca o bucat de fier, tras cu toat fora de cinci brbai zdraveni. i auzea pe gonaci scandnd n cor, dup cum obinuiau s fac la munc, n timp ce i uneau forele s$ trag de funie. n partea lui, nu se clintea nimic. #ra blocat zdravn i tia c nu puteau s ajung la nici un rezultat aa. /e uit n jos. Apa prea s fie la o distan mult mai mare de treizeci de metri. 82iteza limit suportat de corpul uman e de NT< de Ailometri pe or, recapitul el. 5a viteza aceea, apa era ca de beton. 8'&o s ajung la viteza aia cnd o s$ lovesc apa, nu.9, ncerc s i insufle curaj. /e uit din nou n sus. "rbaii din vrful stncii nc trgeau, cu toat fora de care erau n stare. C iar n acel moment, unul dintre toroanele din care era mpletit funia de nailon se retez de marginea ascuit a fisurii de piatr i ncepu s$ se descol& ceasc, precum o rm$ lung i verde. & 'u mai tragei* strig 'ic olas. +prii&v cu trasul* Dar "oris nu se mai vedea nicieri6 se alturase oamenilor n efortul de a&1 scoate de&acolo. !n al doilea toron se desprinse i porni s$ se despleteasc. 'u se mai inea acum dect de o singur bucat de funie. i dadea seama c$ legtur putea s$ se rupa n orice clip( & "oris, ticlos nendemnatic, nu mai trage*

79

3ns vocea nu ajunse pn$ la urec ile rusului cnd, cu un zgomot ca acela fcut de desc iderea unei sticle de ampanie, se des& prinse i cel de&al treilea i ultim toron din funie. Cdea n gol, captul desprins al funiei retezate fluturndu&i pe deasupra capului. i ridic braele drept n sus, ca s i stabili & zeze zborul, i i ntinse picioarele ct putu, transformndu&i corpul ntr&o sgeat care s loveasc apa nti cu picioarele. Bndul i fugi la insula de sub el. !rma s scape de colii ei de piatr roie sau avea s se zdrobeasc de ea i s&i frng toate oscioarele de la bru n jos. 'u ndrznea s se uite n jos, ca s nu i strice ec ilibrul i s nu fac tumbe n aer. Dac izbea apa cu burta, risca s i rup coastele sau s&i fractureze ira spinrii. -runtaiele preau s&i fie bgate cu fora n gt de viteza cderii i trase o ultim gur de aer n plmni, nainte de a lovi su& prafaa apei cu picioarele. 7ora impactului fu cutremurtoare6 se transmise de&a lungul irei spinrii, pn n partea din spatele craniului, astfel nct dinii i clnnir i stele luminoase i aprur n faa oc ilor. )ul l ng ii lacom. /e ducea tot mai n adnc, ns cu atta repeziciune c, atunci cnd se izbi de fundul stncos, picioarele i se zguduir pn la olduri. i simi genunc ii cednd sub presiune i se gndi c i rupsese ambele picioare. 3mpactul i golise plmnii de aer i abia cnd se desprinse de fundul apei, disperat s dea de aer, realiz, uurat, c picioarele i erau intacte. Ini la suprafa, orcind i tuind, i vzu c trecuse pe lng insuli la o distan egal cu lungimea corpului su. +ricum, curentul l trse deja la o bun bucat de ea. C$lcnd apa n torentul ce gonea neobosit, i scutur picturile din oc i i se uit rapid de jur mprejur. %ereii prpastiei go& neau pe lng el i estim viteza cu care era trt la zece noduri & destul de repede ca s&i rup oasele, dac se lovea de vreo stnc. n timp ce aceste gnduri i treceau prin minte, o alt insuli i fulger prin faa oc ilor, de data asta destul de aproape ca s o ating. /e roti pe spate i&i mpinse picioarele n fa, gata s pareze, n caz c era aruncai spre vreo alt stnc ieit din valuri. 8+ s ai parte de tot tacmul, i zise mo ort. 'u exist dect o cale de ieire & s duci la bun sfrit cltoriaGH /e strduia s calculeze ct de sus era de punctul n care rul ieea din prapastie prin arcul de piatr roz, ct de mult mai avea de notat. 8Cinci sau ase Ailometri, cel puin, i rul are o cdere de aproape Y<< de metri. n fa m ateapt mai mult ca sigur vii turi i, probabil, cascade, otr el. Dup cum se vede, perspectiva nu e prea plcut. A zice c am o ans din trei s scap fr s las amintire ceva piele cu came pe pietrele de aici.9 i ridic privirea. %ereii se nclinau spre interior, astfel c, n unele locuri, aproape se ntlneau deasupra capului su. 'u se zrea dect o fie ngust de cer albastru, iar adncimile erau jilave i posomorite. De&a lungul veacurilor, rul erodase stnc pe msur ce i croise drum. 8Ce noroc c ior c e anotimpul secetos* Cum o fi pe&aici cnd vin ploile.9 se ntreb. /e uit n sus, la urmele gravate n piatr de potopul de ap, la cinci&ase metri deasupra capului su. Cutremurndu&se la vederea imaginii, i cobor din nou privirea, concentrndu&se asupra rului dinaintea sa. i recptase deja suflul i acum i studia corpul cutnd eventuale rni. Cu mare uurare, decise c, n afar de nite julituri i de ceea ce p rea s fie un genunc i scrntit, nu avea nici o alt ran. ,oate membrele rspundeau la comenzi i, cnd not cteva lungimi de bra n lateral, ca s$ evite un alt pinten de roc, pn$ i genunc iul suferind lucr destul de bine, ca s$&1 scoat din ncurctur. ,reptat, deveni contient de un alt zgomot, nou, n canion. #ra un muget mocnit, ce cretea n intensitate pe msur ce el co & bora n vitez. %ereii prpastiei se aruncau unul nspre cellalt, trectoarea ngust se micora i mai tare, iar potopul ddea semne c$ accelereaz pe msur ce era tot mai comprimat i mai zgzuit. >gomotul apei crescu rapid ntr&un bubuit ce reverbera n tot canionul. 'ic olas se rostogoli i not din toate puterile de&a curmeziul curentului, pn ajunse la cel mai apropiat perete de stnc. ncerca s gseasc un punct de sprijin, un loc de care s se in, ns piatra era neted i lustruit de ru. i aluneca de sub minile disperate s se prind i rul i mugea n cap. 2edea suprafeele din jurul su netede i plate, asemenea sticlei. %recum un cal ce& i las urec ile pe spate nainte s&i adune forele naintea unei srituri, rul simise ce&i sttea nainte. 'ic olas i lu avnt de lng peretele de piatr, ca s ncerce s&i fac loc de manevr, i i ntinse, nc o dat, picioarele n direcia curentului. "rusc, aerul explod sub el, proiectndu&1 n spaiu. %este tot, apa spumegnd i alb invada aerul i brbatul i pierdu ec ilibrul, trezindu&se aruncat ca o frunz n vrtejul torentului. Cderea prea s in o venicie, fcndu&i stomacul s se pr$vale asupra coastelor. Apoi, nc o dat, fu izbit cu for i mpins mult n adncuri. /e lupt s se ridice i sparse undele, cu rsuflarea uie& rndu&i n gt. %rintre iroaiele ce i acopereau oc ii, vzu c era prins ntr&un vrtej de ap, n cazanul de stnc de sub cascad. Apele se rostogoleau i se nvolburau, rsucindu&se spre sine ntr&un menuet maiestuos. Cnd se ntoarse, zri mai nti panglica nalt de ap alb a cascadei prin care fcuse tumbe i&apoi, continund s se ro teasc, ieirea ngust din bazin, prin care rul i relua cursul nebun n jos. Dar, pentru moment, era n siguran, nconjurat de linite aici, n partea opus a viitorii de sub cascad. Curentul l mpingea ctre una din laturile bazinului, aproape de jg eabul cascadei. ntinse mna i gsi ca sprijin o tuf de ferig acoperit de muc i, ce cretea ntr&o crptur din perete. Aici, n sfrit, avea o ans s se odi neasc i s analizeze situaia n care se afla. 'u i trebui mult totui s realizeze c sin &

80

gura cale de ieire era s urmeze cursul rului i s i asume riscul de a nfrunta primejdiile necunoscute ce l ateptau jos. %utea sa se atepte la viituri, dac nu c iar la un alt set de cascade, asemenea celei care i tuna furia undeva, n apropierea lui. Dac&ar avea o cale s escaladeze peretele* /e uit n sus, dar speranele i se nruir cnd vzu lespedea ce forma un acoperi de catedral n nalluri. %e cnd examina nc peretele de deasupra capului sau, ceva i atrase atenia( ceva prea regulat i ordonat ca s fie creat de na & tura. !n ir dublu de semne ntunecate str$b$tea vertical peretele de stnc, ncepnd de la suprafaa apei i urcnd pe zid pna la marginea lui, la aproape aizeci de metri deasupra. )enun s se mai in de tufa de ferig i not cinete pn la locul unde semnele se mbinau cu apa. Cnd ajunse la ele, i ddu seama c$ erau nie, tiate n ptrate cu latura de zece centimetri. Cele dou iruri se aflau la o distan ce ntrecea de dou ori lungimea braelor lui desfcute, cele de pe un ir aliniindu&se perfect, pe orizontal, cu vecinele lor de pe cel de&al doilea ir. 2rnd mna n cea mai apropiat desc iztur, descoperi c$ era att de adnc$, nct i ncpea braul pn$ la cot. Aceast des & c iztur, fiind sub nivelul apei, era neted i erodat, dar, uitndu&se la cele aflate mai sus, pe perete, deasupra semnului l sat de ap, observ c i pstraser mult mai bine forma( marginile erau ascuite i drepte. 8Dumnezeule, ct de vec i trebuie s$ fie ca s$ ajung att de erodate. se minun. =i cum naiba a ajuns careva acolo, jos, s$ le taie.9 /ttea agat de nia din imediata lui apropiere i studia tiparul de pe zidul de piatr. 8De ce s&ar n ma cineva la atta amar de munc. & nu i trecea prin minte nici un motiv sau el pentru aa ceva. Cine a trudit aici. De ce&ar fi vrut s$ fac asta, aici, n ap$.9 #ra o tain ce l intriga. Apoi, deodat, atenia i fu atras de altceva. #ra o adncitur$ circular n stnc, spat cu precizie ntre cele dou iruri de nie i deasupra semnului ce marca fluxul. De jos, prea perfect rotund & o alt form ce nu putea fi natural. -ai not prin jur, strduindu&se s$ ajung ntr&o poziie din care s$ aib o perspectiv mai clar asupra semnului. /emna cu un soi de gravur n piatr, o plac ce i amintea foarte mult de semnele ntlnite pe lespezile negre ce stau de&o parte i de alta a 'ilului, sub prima cataract de la Assuan, plasate acolo n antic itate, ca s$ msoare nivelul de inundaie al fluviului. 'umai c$ lumina era prea slab i ung iul prea ascuit ca s$ fie sigur c$ era un semn fcut de mna omului, fr sa&i mai pun problema sa recunoasc sau sa citeasca inscripia sau literele ce erau, probabil, ncorporate n form. /perind sa descopere o metod s$ urce mai aproape de semn, ncerca s$ se foloseasc de nie ca elemente de susinere. Cu un efort considerabil, sprijinindu&se cu minile i picioarele de ele, izbuti s se ridice din ap. 'umai c distana dintre acestea era prea mare i czu napoi cu un plescit, ng iind i mai mult ap. 8!urel, flcule, mai trebuie s i noi s scapi de&aici* '&are rost s&i iroseti puterile. + s vii alt dat, s studiezi mai cu atenie ceea ce ai tu impresia c se ascunde aici.9 Abia atunci i ddu seama c era aproape s clac eze. Apa ce venea din munii C oAe era rece, purtnd amintirea zpezilor de pe nlimi. ,remura aa de tare, c i clnneau dinii. 8'u mai ai mult pn la ipotermie. ,rebuie s iei de&aici, acum, ct nc te mai in puterileG H Cu inima ndoit, se ndeprt de peretele de stnc i not spre desc iztura ngust prin care rul Dandera i continua goana neobosit n cutarea fluviului&mam, 'ilul. /imea cum e luat de curent i purtat mai departe, aa c se opri din notat i se ls n voia valurilor. 8Caruselul diavolului*, i zise. ,ot mai jos i mai jos, i nimeni nu tie unde se opreteGH %rimul set de viituri l ls fr vlag. %reau s nu se mai sfreasc, dar, n cele din urm, l vrsar n cursul unei ape mai domoale, ceva mai jos. 'ic olas pluti pe spate, profitnd din plin de pauza aceasta, i se uit n sus. #ra foarte puin lumin dea & supra, cci cei doi perei de stnc aproape se mpreunau. Aerul era jilav, ntunecat i puea a lilieci. 'umai c nu avea vreme s cerceteze mprejurimile fiindc, nc o dat, rul ncepu s bubuie n faa lui. /e pregti mental pentru asaltul apelor nvolburate i i continua alunecarea ctre urmtoarea cascad abrupt. Dup la o vreme, pierdu irul cataractelor crora le supravie& uise sau al distanei parcurse. Ducea o lupt constant mpotriva durerii din pl$mnii plini de ap, din muc ii ntini i din nc eieturile mult prea ncercate. )ul l fcuse zob. "rusc, lumina se sc imb. Dup bezna de la baza pereilor nali, acum era ca i cum i&ar fi bgat cineva o lantern n oc i6 mai mult, simea cum fora i ferocitatea apelor scade. i ngust oc ii s priveasc lumina puternic a soarelui, apoi se uit n urm i vzu c trecuse pe sub arcul din piatr roz n partea cunoscut a rului, pe care o explorase cu )o0an. Deasupra lui, se apropia podul suspendat mpletit din sfoar6 i mai rmsese suficient for s noate ncet ctre plaja micu, cu nisip alb, de sub pod. !na dintre funiile uzate i scmoate se legna la suprafaa apei i el izbuti s o apuce, n trecere, i s$ i fac vnt cu ea pn$ pe plaj. 2ru s se trasc$ pe mal cu tot corpul, dar se prbui cu faa n nisip i vomit toat apa pe care o ng iise. #ra aa de bine & doar s poat sta ntins, fr efort, i s se odi neasc. ?umtatea inferioar a corpului i era cufundat nc n ap, dar el nu mai avea nici puterea, nici dorina s$ se trag cu totul la mal.

81

8/nt viu9, se minun i czu ntr&o stare ntre somn i incontien.

u tia de ct timp zcea aa, dar, cnd simi o mn$ scuturndu&1 de umr i o voce care i vorbea ncet, se enerv c i era deranjat somnul. & ,,endi, trezii&v* 2 caut. 7rumoasa 1oizero v caut. Cu un efort uria, 'ic olas se trezi i se ridic pe jumtate. ,amre sttea ngenunc eat deasupra lui, rznd i dnd energic din cap. & 2 rog, e,,endi, venii cu mine* 1oizero v caut pe malul cellalt al rului. %lnge i v strig, i zise ,amre. #ra singura persoan ntlnit$ vreodat de 'ic olas care izbutea s$ arate ngrijorat i s$ rd$ n acelai timp. 'ic olas se uit dincolo de silueta acestuia i deduse c$ era, probabil, dup$&ami& aza trziu, cci soarele zcea, mare i rou, pe buza povmiului. )$mnnd nc pe nisip, 'ic olas i inspect$ corpul, s fac inventarul rnilor. l dureau toi muc ii, iar picioarele i braele i erau julite i nvineite, dar nu detect$ nici un os rupt. =i, cu toate c$ simea o umfltur moale ntr&o parte a capului, acolo unde l 8mngiase9 o piatr, mintea i era limpede. & Ajut$&m$ s m$ ridic* i porunci lui ,amre. "iatul i puse umrul sub braul lui 'ic olas, acolo unde l rosese funia, i l slt n picioare. Cei doi se c inuir s traverseze malul, nspre potec, i apoi onticir pe podul ce se legna. Abia ajunser pe malul cellalt, c i ntmpin un strigt bucuros, venit de aproape( &'icA0* +, slav Domnului* #ti teafr* )o0an cobor n goan poteca i i arunc braele n jurul lui. & Am fost nnebunit. Am crezut c... se ntrerupse i se ndeprt la un bra distan, ca s l priveasc. ,e simi bine. - ateptam s&i gsesc trupul zdrobit... & Doar m cunoti, rnji la ea, ncercnd s nu c iopteze, nalt ca braduP i tare ca fieruP. 'u scapi tu aa uor de mine. Am fcut toat tevatura asta ca s capt o mbriare de la tine. #a i ddu drumul n grab. & / nu&i faci sperane dearte. /nt blnd$ cu toi cinii btui de soart i cu alte necuvnttoare oropsite, l asigur pe un ton rece, contrazis ns de zmbetul plin de cldur. +ricum, m bucur c eti ntreg, 'icA0* & !nde e "oris. & ,e caut cu oamenii lui pe mal, mai jos. Cred c abia ateapt s&i descopere cadavrul. & Ce&a fcut cu dik-dik-u\ meu. & # clar c n&ai nimic, dac asta&i problema ta. ?upuitorii l&au dus n tabr. & 5a dracuP* ,rebuie s supraveg ez personal jupuirea i pregtirea trofeului. + s&i bat joc de el* i puse braul pe umrul lui ,amre( & 4ai, biete* / vedem dac putem s&o lum la trap mrunt.

,/? ic olas tia c, din cauza cldurii nbuitoare, cadavrul 1 1 micuei antilope urma s se descompun rapid i prul avea s cad de pe pielea netbcit, dac nu era tratat imediat. 7usese i&aa lsat de izbelite prea mult timp, iar pregtirea unei piei n vederea mpierii ntregului corp era o operaiune tare migloas, care necesita ndemnare. /e lsase deja ntunericul cnd intrar c ioptnd n tabr. 'ic olas strig dup jupuitori n arab( & #a, Sif* #a, /alin* Cnd acetia sosir n fug din colibele lor, i ntreb nelinitit( & Ai nceput. & 'u nc, e,,endi. Am luat nti masa. & + dat&n via, lcomia devine o virtute. / nu v atingei de animal pn$ nu apar* %n$ vin, aducei una dintre lmpile cu gaz* /e ndrept poticnindu&se ctre adpostul su, pe ct de repede i permiteau rnile. Acolo, se dezbrc i i unse toate zg& rieturile i rosturile cu antiseptic, i arunc pe el nite aine curate, scotoci prin geant pn gsi ruloul de pnz$ n care inea cuitele i se grbi n coliba care fusesese pregtit pentru jupuirea antilopei.

82

5a lumina puternic a lmpii cu butan, abia terminase de fcut primele incizii n partea interioar a picioarelor i burii dikdik-ului, cnd "oris mpinse ua colibei( & Ai fcut o baie bun, englezule. & -&a nviorat, mulam de ntrebare, zmbi 'ic olas. 'u trebuie s$ m$ atept s$&i ng ii vorbele pe care le&ai spus despre dik-dik-ul meu vrgat, nu&i aa. ntreb pe un ton blajin. 'u exist aa soi de animal, cred c&ai zis. & Arat ca un obolan. !n adevrat vntor nu&i pierde vremea cu aa o porcrie, replic maiestuos "oris. Acuma, c$ i&ai prins obolanul, putem s$ ne ntoarcem la Addis, englezule. & ,e&am pltit pentru trei s$pt$mni. E safariul meu. %lecm atunci cnd spun eu, l inform 'ic olas, la care "oris mormi ceva nedesluit i se retrase. 'ic olas lucra cu repeziciune. Avea cuite cu un model special, care sa i uureze munca fr s$ afecteze fineea, pe care le ascuea la intervale regulate cu un baton ceramic, pn$ cnd instrumentele puteau s$ reteze firele de p$r de pe braul barbatului la cea mai mic atingere. %icioarele trebuiau jupuite cu tot cu copitele micue. nainte s sfreasc cu aceast etap, o alt siluet i fcu apariia n adpost. #ra nvemntat ntr&o shamma preoeasc i pe cap purta o basma, aa c, pn s desc id gura, 'ic olas nu l re & cunoscu pe -eA 'immur. & Am auzit c iar i&ai cutat&o cu luminarea, 'ic olas* Am venit s m asigur c n&ai pit nimic. /e zvonea la mnstire c te&ai fi necat, dar eu tiam c aa ceva e imposibil. 'u mori tu att de repede. & /per s ai dreptate, -eA, rse la el 'ic olas. -eA se ls pe vine n faa lui( & D&mi i mie un cuit s te ajut s termini copitele. + s mearg mai repede dac te ajut. 7r s comenteze, 'ic olas i pas unul dintre cuite. =tia c -eA era n stare s jupoaie copitele, pentru c el i mprtise arta aceasta, cu muli ani n urm. Dac lucrau amndoi la bl& ni, avea s mearg totul mult mai iute. Cu ct desprindeau mai repede pielea, cu att scdea riscul ca aceasta s se strice. i ndrept atenia spre cap. Asta era partea cea mai delicat a ntregii operaiuni. %ielea trebuia desfcut asemenea unei m & nui, iar pleoapele, buzele i nrile s fie dezlipite din interior. !rec ile erau, probabil, cel mai greu de desprins ntr&o singur bucat de pe cartilaj. 5ucrau de ceva vreme ntr&o linite prietenoas, cnd -eA rupse tcerea( & Ct de bine l cunoti pe rusul tu, "oris "rusilov. se interes. & 5&am vzut prima dat cnd am cobort din avion. -i l&a recomandat un prieten. & nseamn c nu&i un prieten prea bun, ridic -eA privirea, cu o expresie cumplit n oc i. Am venit s te avertizez asupra lui, 'ic olas* & ,e ascult, spuse ncet 'ic olas. & n P;T, am fost capturat de ticloii lui -engistu. -&au inut n nc isoarea Sarl -arx, de lng Addis. "rusilov era unul dintre anc etatorii de&acolo. %e&atunci, fcea parte din SB". -etoda lui favorit era s introduc furtunul de presiune de la compresor n anusul persoanei pe care o interoga i s dea drumul la robinet. +mul se umfla ca un balon, pn$ cnd i ex plodau maele. /e opri din povestit cnd d$du .ocol mesei, s$ se ocupe de cealalt copit$ a antilopei( & Am evadat nainte s$ apuce s m interog eze. /&a retras din activitate cnd a fugit -engistu i s&a apucat de vntoare. 'u tiu cum a convins&o pe 1oizero ,essa0 s$ se mrite cu el, dar, din cte l cunosc eu, mi imaginez c$ nu i&a dat de ales. &"ineneles c$ aveam i eu unele bnuieli, mrturisi 'ic olas. Dup asta, lucrar n linite, pn cnd -eA opti( & Am venit s&i spun c s&ar putea s fiu nevoit s&l ucid. 'u mai spuse nici unul nimic, pn ce -eA nu termin toate copitele i se ridic( & n vremurile de azi, 'ic olas, viaa nu mai e sigur. Dac o s$ fiu nevoit s plec fr s pot s&mi iau rmas&bun, e bine s tii c$ exist cineva n Addis care o s$&mi transmit un mesaj, dac ai nevoie de mine. #ste colonelul -ar0am Sidane, de la -inisterul Aprrii. mi e prieten. 'umele meu de cod e 8)n& dunica9. + s tie despre cine vorbeti. /e mbriar n grab. & )$mi cu Dumnezeu* mai zise -eA i iei pe furi din colib. 'oaptea ng ii silueta ascuns n rob i 'ic olas r$mase mult timp n prag6 se ntoarse s&i termine treaba dup destul de mult timp. /e fcuse trziu cnd sfri de frecat fiecare centimetru de piele cu un amestec de sare grunjoas i unsoare de Sabra, ca s$ o curee i s$ o protejeze de ravagiile gndacului de slnin i de alte insecte i bacterii. n cele din urm, o ntinse pe podeaua colibei, cu partea umed n sus, i mai puse sare n zonele unde era piele crud.

83

%ereii colibei erau dublai cu o plas de metal, mpletit, care s$ in ienele la distan. + asemenea creatur blestemat putea s$ ng it pe nemestecate bl$nia, n cteva secunde. /e asigur c ua era nc is cu srm i&abia dup aceea lu$ lampa i se duse la buctrie. Ceilali mncaser$ i se culcaser de cteva ore bune, dar ,essa0 ii lsase cina n grija buctarului etiopian. 'u&i dduse seama ct i e de foame pn nu simi mirosul mbietor al bucatelor.

n dimineaa urmtoare, 'ic olas era att de nepenit, c ontici ca un moneag pn la coliba unde lsase pielea animalului. + verific pe aceasta mai nti i mai puse sare pe ea, apoi le ddu porunc lui Sif i /alin s ngroape craniul diA&diA& ului ntr&un muuroi de furnici, ca s le permit insectelor s nlture surplusul de came i s curee cutia cranian. %refera aceast metod celei de fierbere a estei. -ulumit c trofeul se pstra n condiii bune, cobor la mas, unde "oris l ntmpin binedispus( & Aa, englezule* Acum plecm spre Addis, da. 'u mai avem nimic de fcut aici. & + s r$mnem s facem fotografii la serbarea 4imkat de la mnstire, l anun 'ic olas. =i, dup asta, s&ar putea s vreau s vnez antilopa lui -eneliA. Cine tie. Ii&am mai spus( plecm atunci cnd spun eu. "oris se art nemulumit( & #ti nebun, englezule* De ce vrei s stai n cldura asta nbuitoare i s te uii la oamenii tia i la parascoveniile lor. & Azi m duc la pescuit i mine ne uitm la 4imkat. & DaP nu ai undi, protest "oris, dar 'ic olas i desc ise ruloul mic de pnz, ce nu depea dimensiunile unei poete de dam, i i art cele patru piese componente ale unei undie 4ard0 /muggler cuibrite confortabil nuntru. /e uit la )o0an, aflat de partea cealalt a mesei. & 2ii cu mine s&mi ii de urt. o ntreb. !rcar pn la podul suspendat, unde 'ic olas i fix undia i leg o musc n crlig. & 2izitiul regal, ridic el insecta ca )o0an s o poat admira. %etii din toat lumea, din %atagonia pn n AlasAa, l iubesc la nebunie. + s aflm n curnd dac e la fel de popular i aici, n #tiopia. #a l urmri din vrful malului cum arunc aa, rotind&o n zbor, crmind musca uoar pn n mijlocul apei i&apoi aeznd&o cu blndee pe suprafaa apei, astfel nct s pluteasc domol pe undele vlurite. 5a a doua aruncare, se form un vrtej sub musc. 2rfiil undiei se arcui brusc, mulineta scnci i 'ic olas ls s&i scape un strigt de bucurie( & Al meu eti, frumosule* #a l privea cu oc i ngduitori de pe mal. n entuziasmul i emoia sa, era ca un bieel. >mbi observnd c rnile lui se vin & decaser n mod miraculos i c$ nu mai c iopta cnd alerga ncoace i&ncolo pe marginea apei, jucndu&se cu petele. Dup zece minute, l pcli i&l prinse & strlucitor ca un lingou de aur proaspt lustruit, lung ct braul su, zbtndu&se i micndu&se nnebunit pe plaj. &!n pete galben, o anun triumftor. Colosal* l facem mine la micul dejun. /e sui pe mal i se prbui pe iarb, lng ea( & %escuitul era doar o scuz s scap de "oris. ,e&am adus pn&aici s&i povestesc ce am descoperit ieri. Art n sus, prin arcul de piatr roz de deasupra podului. #a se ridic n cot i l privi cu toat atenia. & /igur, n&am cum s&mi dau seama dac are ceva de&a face cu cercetrile noastre, dar cineva a muncit de s&a spetit pe&aici. i descrise niele descoperite n peretele canionului( & Ajung de la buza coastei pn la suprafaa apei. Cele de sub semnul ce marc eaz fluxul au fost erodate serios de inundaii. '&am reuit s$ ajung la cele de mai sus, dar, din ce&am putut s vd, au fost protejate contra vntului i a ploilor de forma con cav a peretelui, care st ca un acoperi de verand deasupra lor. %ar s$ fie neatinse, spre deosebire de cele de mai jos. & =i ce putem deduce din asta. ntreb ea. & C$ snt foarte vec i, rspunse el. Cu siguran, bazaltul e un material destul de rezistent. A fost nevoie de foarte mult timp ca apa s l erodeze n alul la. & Ce rol crezi c au gurile. & 'u pot s$ spun cu siguran, admise el. & /&ar putea s fi fost puncte de prindere pentru vreun soi de sc elrie. presupuse ea, reuind s&l impresioneze. & "ine gndit* /e prea poate. & Ce altceva ar mai putea fi. & -odele rituale, suger el. 2reun motiv religios. >mbi ca rspuns la expresia ei de ndoial( & 'u e o ipotez prea convingtoare, de acord. & "un, ai s ne concentrm pe ideea sc elelor. De ce&ar dori cineva s ridice un astfel de eafodaj ntr&un asemenea loc. lans

84

ea ntrebarea i se ntinse pe iarb, rupse un fir i se apuc s l ronie meditativ. #l ridic din umeri( &/ ancoreze o scar sau o sc el cu care s aib acces pe fundul prpastiei. & Alt motiv. & 'u&mi trece prin minte. Dup un timp, ea cltin din cap. & 'ici mie, recunoscu i scuip firul de iarb. Dac sta e motivul, nseamn c erau foarte pornii pe treab. Din ce mi&ai descris tu, pare s fie o structur masiv, fcut s suporte greutatea multor oameni sau a unor materiale grele. & n America de 'ord, pieile roii construiau platforme de pescuit deasupra cascadelor ca aceea, de pe care prindeau somonul n nvoade. & Au fost vreodat multe bancuri de peti prin apele astea. ntreb ea, la care el ridic din nou din umeri. & 'u poate s&i rspund nimeni la ntrebarea asta. %oate cu mult timp n urm & cine tie. & Asta&i tot ce&ai vzut acolo. & /us de tot, pe perete, aliniat cu precizie matematic ntre cele dou iruri de nie din piatr, e ceva ce seamn cu un basorelief. #a se ridic dintr&un salt i l fix cu o privire avid( & Ai vzut clar ce era. #ra o inscripie sau un desen. n ce stil era sculptat obiectul. & '&am avut atta noroc. #ra prea sus i lumina prea slab. 'ici mcar nu snt sigur c nu era o form dltuit n piatr de natur. Dezamgirea ei era vizibil, ns, dup o pauz, ea veni iar cu o ntrebare( & -ai era i altcevaK. & Da, rse el. !n potop de ap ce se mica extrem de rapid. & Ce ne facem cu acest aa&zis basorelief al tuK. vru s afle. & 'u m ncnt deloc ideea, dar va trebui s cobor acolo nc o dat i s m$ uit cu atenie. & CndK. & -ine&i 4imkat-u( /ingura noastr ans s intrm n ma2das din catedral. Dup asta, o s$ ncropim un plan de explorare a defileului. & /ntem n criz de timp, 'icA0, tocmai acum, cnd lucrurile au devenit interesante. & %oi s repei asta* murmur el. #a i simi rsuflarea pe buze, pentru c feele le erau foarte apropiate, ca ale conspiratorilor sau ale ndrgostiilor, i&atunci i ddu seama de dublul sens al propriilor cuvinte. /ri n picioare i i scutur praful i firele rzlee de iarb de pe pantalonii albi( & 'u ai dect un pete cu care s saturi mulimea. Dac n&ai cumva o prere strlucit despre propria persoan, ai face bine s pui mna s mai prinzi ceva.

oi debtera care fuseser desemnai de abale s$ i escorteze ncercau s$ le croiasc drum prin mulime. ,otui, nu ajunseser la primele trepte, c$ escorta fu ng iit de gloata i se pierdu. 'ic olas i )o0an se separar de ceilali ca un cuplu. & /tai lng mine* i spuse 'ic olas lui )o0an i o apuc o& t$rt de antebra, n timp ce se folosea de propriul umr ca s&i croiasc drum. 7irete c fcuse n aa fel nct s&i piard pe drum pe "oris i pe ,essa0, i planul mersese de minune. n cele din urm, ajunser ntr&un loc unde 'ic olas reui s se sprijine cu spatele de una dintre coloanele de piatr ale terasei, ca s nu fie strivit de pu oi. )o0an nu era destul de nalt s vad pe deasupra capetelor brbailor din faa ei, aa c 'ic olas o ridic pe balustrada scrii i o post ferm lipit de coloan. #a se ag de umrul lui ca s se sprijine, pentru c n spatele ei se csca ul 'ilului. #noriaii intonau o incantaie joas, monoton, n timp ce o duzin de grupuri bteau tobele i zomiau din sistru. 7iecare grup se strnsese n jurul propriului patron, o cpetenie n veminte splendide, care se adpostea sub o umbrel uria, n culori iptoare. Atmosfera de emoie i ateptare era aproape la fel de palpabil ca i zpueala i du oarea. Cu timpul, verva credincioilor cretea i, pe msur ce cntrile deveneau tot mai sonore i mai ascuite, mulimea ncepu s se legene i s se onduleze, ca o sin & gur fiin, asemenea unei amibe groteti, ce pulsa de vitalitate. Deodat, din interiorul catedralei, se auzi dangt de clopote de alam, cruia i rspunser imediat o sut de corni i de trom &

85

pete. Din capul scrilor se ridic un nor de praf de puc cnd grzile de corp ale cpeteniilor slobozir salve de foc n aer. !nele erau narmate cu puti automate, iar bubuitul de AS&H: se amestec astfel cu tunetul strvec ilor flinte cu praf de puc pe care le foloseau localnicii. 'ori de praf albastru pluteau peste congregaie, iar gloanele ricoau din stnc i se pierdeau deasu & pra defileului. 7emeile zbierau i scoteau un sunet nep$mntesc, ce fcea sngele s&i ng ee n vine. %e feele brbailor ardea fo & cul fervorii religioase. Acetia cdeau n genunc i i i nlau minile n semn de adorare, cntnd i implornd binecuvntarea lui Dumnezeu. 7emeile i ineau pruncii ridicai, n timp ce lacrimi de frenezie religioas le brzdau obrajii nc ii la culoare. 5a poarta bisericii subterane i fcu apariia o procesiune de preoi i de clugri. n fa veneau debtera, n veminte lungi, albe, urmai de acoliii care aveau s fie botezai n fluviu. )o0an l recunoscu pe ,amre, a crui siluet deirat se nla cu un cap deasupra bieilor din jurul lui. i fcu semn cu mna peste mulime i atunci el o vzu i i zmbi sfios nainte s i urmeze pe debtera pe poteca ce ducea la fluviu. /e lsa deja noaptea. Adncurile cazanului erau ascunse de umbre i, atmat deasupra lui, era baldac inul purpuriu al cerului, mpuns de primele stele luminoase. 5a captul potecii ardea focul ntr&un vas de alam. Cnd trecea pe lng el, fiecare preot i vra tora neaprins n flcri i, de cum ncepea s$ plpie, o ridica. Asemenea unui uvoi de lav topit, procesiunea de tore aprinse pomi s erpuiasc pe versant, preoii incantnd cu jale, iar tobele bubuind i trimind ecouri pn n peretele de stnc de pe cellalt mal al fluviului. n urma candidailor la botez, prin poarta de piatr i fcur ieirea preoii irotonisii, n robe mpopoonate, purtnd crucile de procesiune, din argint i alam lucitoare, i steagurile din mtase brodat, cu scene ce nfiau sfini n agonia martiriului i n extazul adoraiei. /unau din clopote i suflau n flaute, asudau i cntau pn cnd nu li se mai vedea dect albul oc ilor, ncadrat de negrul feelor. Dup ei, purtat de doi preoi n cele mai somptuoase aine i cu toci nalte, ncrustate cu nestemate, venea tabot-ul. Arca tabe& maculului era acoperit cu o pnz stacojie ce atma pn$ la pmnt, pentru c obiectul era prea sfnt ca s fie pngrit de oc ii profanilor. Credincioii se aruncar la pmnt, cuprini de un nou val de veneraie paroxistic. %n i cpeteniile se prosternaser pe pa & vajul murdar al terasei i unii dintre ei ncepur s plng, sub impulsul fervorii religioase. !ltimul n aceast procesiune era ?ali 4ora, care nu mai purta coroana cu piatr albastr, ci o creaie i mai strlucitoare, coroana de "oboteaz, o mas de metal lucios i bijuterii false ce i luau oc ii, i care prea prea grea pentru gtul su de co& costrc. Doi debtera l ineau de coate i i cluzeau paii nesiguri ctre treptele ce coborau la 'il. %e msur ce procesiunea cobora, credincioii de lng capul scrilor se ridicau n picioare, i aprindeau torele la vasul de alam i l urmau pe abate spre fluviu. %e teras avea loc o micare general a mulimii care se ndeprta i, cnd locul ncepu s se goleasc, 'ic olas o lu pe )o0an de pe balustrada unde o cocoase. & ,rebuie s intrm n biseric acum, ct mai snt destui oameni n jur care s ne acopere, i opti. 5und&o de mn, cu cealalt pe cureaua aparatului foto, se altur celor care coborau terasa. /e ls dus de valul lor, avnd tot timpul grij s ctige teren prin pu oi ca s ajung la intrarea n biseric. i zri pe "oris i pe ,essa0 n mbulzeala dinaintea lui, ns ei nu l vzur, aa c se ls ct mai jos, ca s treac neobservat. Cnd ajunse cu )o0an la poarta dinspre ncperea exterioar a bisericii, se ndeprt ncet de pu oiul de lume i o trase uor peste pragul jos n interiorul ntunecat i pustiu. Cu privire iute, se asigur c snt singuri i c santinelele nu se mai afl la postu & rile lor, lng porile interioare. Apoi, se deplas cu repeziciune pe lng peretele lateral, pn n locul unde tapiseriile nnegrite de funingine atmau din tavan pn la podeaua de piatr. )idic faldurile grele de ln esut i o trase pe )o0an dup ele, lsndu&le s cad la loc, protejndu&i pe amndoi. Abia se ascunsesem, cu spatele lipit de perete, dup draperiile care czuser la locul lor, c auzir pai apropiindu&se dinspre 2iddist. 'ic olas trase cu oc iul pe la colul draperiei i zri patru preoi n veminte albe care traversar ncperea exterioar i nc iser uile principale n spatele lor, prsind biserica. /e auzi o bufnitur puternic de afar cnd lsar grinda zvorului s cad, dup care n peter se aternu o tcere de mormnt. & 5a asta nu m&am gndit, opti 'ic olas. 'e&au ncuiat aici n noaptea asta. & Cel puin, asta nseamn c n&o s fim deranjai de nimeni, replic iute )o0an. %utem s ne apucm de treab imediat. 3eir pe furi din ascunztoare i traversara camera exterioar ctre intrarea n 2iddist. Aici, 'ic olas se opri i o preveni, punndu&i o mn pe bra( & De&aici intrm pe teritoriul interzis. -ai bine lasa&m pe mine s merg n recunoatere* #a scutur ot$rt din cap( & '&o s m lai aici* 2in cu tine pn la capt, l asigur, la care el nu ncerc s i se opun. & "ine, aide atunci* spuse i o lu nainte pe treptele ce duceau n camera de mijloc. #ra o ncpere mai mic i mai joas dect cea din care veneau. Draperiile ce mpodobeau pereii erau mai bogate i mai bine ntreinute. %odeaua era goal, cu excepia cadrului sub form de piramid, din lemn nativ, lucrat manual, pe care stteau agate iruri de lmpi din alam, fiecare cu fitilul plutind n ulei topit. Acestea ddeau o lumin slab, singura din acea ncpere, lsnd

86

tavanul i restul odii n voia umbrelor. Cnd traversar camera spre porile ce i despreau de ma2das, 'ic olas scoase din geant dou lanterne i i ddu i ei una. & Am pus baterii noi, o inform, dar nu le prpdi. /&ar putea s stm aici toat noaptea. /e oprir dinaintea uilor ce ddeau n /fnta /fintelor. 'ic olas le examin rapid. %e fiecare tblie erau gravuri ale /fn tului 7rumentius, cu capul nvluit ntr&un nimb celest radios i cu mna dreapt ridicat n semn de binecuvntare. & ncuietoare primitiv, murmur el. ,rebuie s$ aib vreo sut de ani. %oi s&i arunci plria n spaiul dintre zvor i limb. 2r mna n geant i scoase o scul 5eat erman( & C estia asta e foarte deteapt. ,e ajut n orice situaie, de la ndeprtarea pietrelor dintr&o copit de cal, pn$ la desfacerea unei centuri de castitate. ngenunc e n faa ncuietorii masive din fier i desfcu una dintre multiplele lame ale instrumentului. #a l privea nelinitit cum lucreaz i tresri cnd, cu un clnnit sonor, limba nc iztorii se retrase. &Ii&ai irosit talentele din tineree. se interes ea. /e numr i ptrunderea prin efracie printre multiplele daruri cu care eti nzestrat. & -ai bine nu&ntreba. /e ridic i mpinse cu umrul una din tbliile uii, care scoase un rit de balamale neunse6 el o desc ise doar ct s se poat strecura amndoi, dup care o nc ise imediat n urma lor. )maser amndoi n pragul camerei ma2das i privir de jur mprejur n tcere, cuprini de veneraie. /fnta /fintelor era o camer micu, mult mai mic dect i nc ipuise vreunul din ei. 'ic olas ar fi fcut doisprezece pai de la un capt la cellalt. ,avanul boltit era att de jos, nct, dac se ridica pe vrfuri, l atingea cu vrful degetelor ntinse. De sus pn jos, pereii erau acoperii cu rafturi pe care edeau darurile i ofrandele credincioilor, icoane ale ,rinitii i ale 7ecioarei redate n stil bizantin i ncadrate de rame cu nflorituri din argint. #rau acolo rnduri de statuete de sfini i mprai, medalioane i cununi din metal lefuit, vase, cupe i cutii ncrustate cu pietre preioase, candelabre cu multe brae i, pe fie care dintre acestea, ardea cte o lumnare votiv, ce rspndea o lumini tremurtoare i nesigur. #ra o colecie extraordinar de gunoaie i comori, de obiecte respirnd virtute i vec ituri iptoare, oferite n semn de credin de ctre mpraii i conductorii #tiopiei de&a lungul secolelor. n mijlocul camerei se afla altarul din lemn de cedru, pe uile cruia erau sculptate scene vizionare ale Apocalipsei i 7acerii, ale ispitirii i izgonirii din rai, ca i ale ?udecii de Apoi. %nza ce acoperea altarul era esut din mtase natural, iar crucea i potirul, lucrate n argint masiv. Coroana abatelui strlucea n lumina luminrilor, cu sigiliul din ceramic albastr al lui ,aita n centru. )o0an se duse i ngenunc e la altar, plecnd capul n rugciune. 'ic olas atept respectuos n prag pn ce ea se ridic i abia atunci i se altur. &%iatra tabot-ului* art dincolo de altar i naintar unul lng cellalt. n spatele ma2das-u\ui, se afla un obiect acoperit cu o estur groas de damasc, brodat cu fir de argint i de aur. Dup conturul ce se desluea sub acoper$mnt, se vedea c avea proporii elegante i plcute oc iului, ct un om de nalt, ns subire, ridicat pe un piedestal. i ddur trcoale amndoi, studiind cu oc i avizi forma ascuns, dar ezitnd s o ating sau s o descopere, de team ca a & teptrile s nu le fie nelate, iar speranele nruite, duse ca de apele nvolburate ale rului ce se vrsau n cazanul 'ilului. 'ic olas risipi tensiunea ce i inea ncletai, ndeprtndu&se de piatra tabot-u\ui i ducndu&se la poarta zbrelit din peretele aflat n spatele sanctuarului. & -ormntul /fntului 7rumentius* spuse i se apropie de zbrele. #a veni lng el i amndoi se uitar prin desc izturile ptrate din lemnul nnegrit de veacuri. 3nteriorul era cufundat n bezn. 'ic olas vr lanterna printr&una dintre desc izturi i o aprinse. Cavoul se lumin ntr&un curcubeu de culori ce strluceau att de puternic n razele lanternei, nct oc ii avur nevoie de c teva clipe de adaptare, dup care )o0an rosti pe nersuflate( & Dumnezeule mare* ncepu s tremure ca scuturat de friguri i se fcu galben ca ceara, n timp ce sngele i disprea din obraji. Cociugul era aezat pe o poli de piatr n peretele din spate al c iliei transformate n cavou. %e partea exterioar era pictat figura brbatului dinuntru. Cu toate c era scorojit i vopseaua se luase, figura palid i barba armie se mai distingeau nc. Dar acesta nu era unicul motiv al uimirii lui )o0an, care rmsese cu oc ii la pereii de deasupra i la cei ce mrgineau polia unde se afla cociugul. #ra o nebunie de culori, cu fiecare centimetru acoperit de cele mai complicate i mai elaborate picturi, ce rezistaser n mod miraculos trecerii mileniilor. 'ic olas proiecta lumina lanternei asupra lor ntr&o tcere nfiorat, iar )o0an se ag de braul lui, ca i cnd s&ar fi sprijinit s$ nu cad. i nfipsese ung iile n carnea lui, ns el nu lua aminte la durere. #rau nfiate scene din btlii mree, n care galerele de lupt se ncletau ntr&un rzboi teribil pe albastrele ape venice ale

87

fluviului. n alte scene se vna( erau urmrii ipopotami i uriai elefani cu coli lungi, din filde sclipitor. -ai erau i scene de lupt n care regimente mpodobite cu pene i armuri clocoteau de furie, nsetate de snge. #scadroane de care se roteau i se nvl & meau unele contra celorlalte pe toi pereii aceia nguti, ascunse pe jumtate de praful ridicat n urma goanei lor nebuneti. n prim&planul fiecrei picturi murale domina acelai erou nalt. ntr&una dintre scene, acesta arcuia ntindea coarda arcului la maximum, n alta rotea n nalturi tiul de bronz. Dumanii tremurau dinaintea lui, iar el i clca n picioare sau le aduna capetele retezate ca ntr&un buc et de flori. 'ic olas proiect lumina asupra acestei bogii de expresii artistice i se opri asupra panoului central, ce acoperea ntregul perete principal de deasupra poliei pe care zcea cociugul putred. Aici, aceeai siluet de zeu domina de pe platforma carului su. ntr&o mn inea arcul, iar n cealalt un mnunc i de sulie. Capul nu i era acoperit de coif, iar prul i flutura n goana ca & rului, o coad deas, aurie, ca de leu. "rbatul avea trsturi mn& dre i nobile i privirea direct i nemblnzit. /ub aceast imagine era o legend n ieroglife egiptene clasice. Cu oapte sepulcrale, )o0an traduse cuvintele(
0are Leu al E&iptului Cel 0ai 1un din 2 Sut de 0ii 3eintor al Aurului 4alorii 5nic n%oitor al 6araonului 78-oinic al tuturor 9eilor S ai via venic:;

-na i tremura pe braul lui i vocea i se sugrum i&i pieri, nbuit de emoie. /coase un suspin de&abia auzit i se scutur ca s i vin n fire. & l recunosc pe artist, spuse ea ncet. Am petrecut cinci ani studiindu&i opera. 3&a recunoate stilul oriunde, i trase ea rsuflarea. =tiu cu siguran absolut c acum aproape patru mii de ani, sclavul ,aita a decorat aceti perei i a nc ipuit acest mormnt. Art ctre numele mortului, sculptat n piatr, deasupra poliei pe care se afla cociugul( & Lsta nu e cavoul unui sfnt cretin. Cu secole n urm, vreun preot btrn s&a mpiedicat, probabil, de el i, n ignorana lui, i& a atribuit originea propriei religii. -ai trase o gur de aer, tremurnd( & !ite aici* Lsta e sigiliul lui ,anus, /enior 4arreb, comandantul tuturor armatelor #giptului, amant al reginei 5ostris i tatl natural al prinului -emnon, cel care a devenit faraonul ,amose. )maser amndoi tcui dup asta, pierdui n miracolul descoperirii lor. 3n cele din urm, 'ic olas rupse tcerea( & Atunci, totul e adevrat. ,ainele celui de&al aptelea papirus ne ateapt aici, dac reuim s$ gsim c eia s$ le dezlegm. & Da, confirm ea n oapt. C eia. ,estamentul n piatr al lui ,aita. /e ntoarse ctre piatra tabot&ului i pomi spre ea ncet, cu fric, parc( & 'u pot s m uit, 'icA0* - ngrozete gndul c nu e ceea ce am sperat. !it$&te tu* #l se duse direct la coloan i, cu un gest de magician, smulse pnza de damasc ce o acoperea. /e uitau amndoi cu oc i mari, cercettori, la stlpul din granit marmorat, de culoare roz, ce le rsrise dinainte. Avea cam 1,;< metri nlime i Y< de centimetri ptrai la baz, ngustndu&se spre vrf cu aproape jumtate din lime. %iatra de granit fusese lustruit, apoi gravat. )o0an fcu un pas n fa i atinse piatra rece, trecndu&i ovielnic degetele peste inscripia ieroglific, asemenea unui orb care citete "raille. & /crisoarea lui ,aita pentm noi, opti ea, indicnd simbolul oimului cu aripa frnt$ din nscrisul dltuit mrunt, trasnd conturul cu arttorul lung i subire, ce i tremura uor. /cris acum aproape patru mii de ani, ateptndu&ne toate veacurile as tea pe noi ca sa o citim i s&o nelegem. !it$&te cum a semnat* 7r s$ se grbeasc, ddu roat stlpului de granit, studiind pe rnd fiecare dintre cele patru laturi, zmbind i aprobnd, ncruntndu&se i clatinnd din cap, apoi zmbind din nou, ca i cnd ar fi citit o scrisoare de dragoste. & Citete&mi i mie, o invit 'ic olas. # prea complicat scrisul pentru mine & neleg caracterele, dar nu prind sensul cuvin& telor. #xplic&mi ce spune* & # ,aita n persoan, rse ea, groaza i mirarea transfor& mndu&i&se, n cele din urm, n ncntare. # acelai individ misterios i capricios. 2orbea despre el ca despre un vec i prieten drag, dar enervant. & /nt numai versuri i e, probabil, vreunul dintre codurile lui ezoterice. Alese un rnd de ieroglife i le urmri cu degetul, n timp ce citea cu voce tare( & 82ulturul se ridic pe aripi puternice, s dea binee soarelui. =acalul url i se nvrte n jurul cozii. 7luviul coboar nspre pmnt. 5uai aminte, voi, care pngrii locurile sacre, mnia tuturor zeilor se va pogor asupra voastr*HH & /nt numai prostii. 'u au nici un sens, protest el. & "a cum s nu, au c iar foarte multe sensuri. ,aita e ntotdeauna logic, dac nelegi cum funcioneaz mintea lui complicat. /e ntoarse s l priveasc n fa( & 'u mai fi aa de posomorit, 'icA0* Doar nu te atepi s&l citeti pe ,aita aa cum ai citi un editorial din 4he 4imes. 'e&a

88

pregtit o cimilitur grozav i o s ne ia sptmni, poate c iar luni, pn s&i desclcim iele. & "ine, un lucru e sigur. 'u putem s stm n ma2das sptmni sau luni de zile s ne dumirim despre ce e vorba. / trecem la treab* & -ai nti, fotografiile, se nvior ea, gata de lucru. Apoi putem face mulaje ale pietrei. #l ls jos geanta cu aparatul i se aplec deasupra ei, s desc id clapa. & + s fac mai nti dou filme color, dup care o s folosesc polaroidul. Asta o s ne dea ceva de lucru, pn developm fil & mele color. #a se ddu din calea lui, lsndu&1 s nconjoare stlpul n genunc i, innd ung iul corect, ca s nu distorsioneze perspectiva. 7otografie fiecare latur, folosind diverse viteze ale obturatorului i timpi de expunere. & 'u folosi tot filmul, l preveni ea. Avem nevoie de cteva poze ale pereilor cavoului. Asculttor, el se duse la porile zbrelite i studie sistemul de nc idere( & # ceva mai complicat dect sistemul de la poarta exterioar. Dac ncerc s ptrund aici, s&ar putea s stric ceva. 'u cred c merit s riscm s$ fim descoperii. & De acord, aprob ea. 7otografiaz prin desc izturile din poart. #l fotografie ct putu de bine, ntinznd aparatul printre zbrele la lungimea maxim a braelor, aproximnd focalizarea. & Cam asta ar fi, o anun, n cele din urm. Acum, cu polaroidul. /c imb aparatele i repet ntreaga operaiune, dar, de data aceasta, )o0an inu o rulet lng stlp, ca s i dea seama de scar. Dup ce fcea o fotografie, i&o ddea ei s verifice developarea. + dat sau de dou ori, cnd instantaneul era fie supraexpus, fie subexpus sau dac, din oricare alt motiv, ea nu era mulumit, i cerea s repete operaiunea. Dup aproape dou ore de munc, aveau un set complet de imagini polaroid, aa c$ 'ic olas i strnse aparatul i scoase un sul de rtie special. 5ucrnd cot la cot, ntinser rtiape una dintre feele stlpului i o prinser cu band adeziv. Apoi, el o lu de sus, iar ea de jos. narmai cu un creion moale, cu min neagr, copiar cu precizie forma i modelul gravurilor pe foaia alb de rtie. & Am nvat ct de important e s$ faci asta atunci cnd ai de&a face cu ,aita. Dac nu izbuteti s lucrezi cu originalul, trebuie s$ ai o copie fidel a acestuia. !neori, cel mai mrunt detaliu de pe gravur poate s$ sc imbe ntregul neles al inscripiei. ,aita ascunde mesajul sub straturi adnci. Ai citit Rzboinicii Nilului, tii c se crede maestrul g icitorilor i al jocurilor de cuvinte i cel mai mare campion la bao al tuturor timpurilor. #i bine, mare parte din carte e destul de aproape de adevr. +riunde s&ar afla acum, tie c jocul a nceput i l delecteaz fiecare micare pe care o facem. %arc&1 vd cum c icotete i i freac minile de bucurie. & # un scenariu cam fantezist, fat drag* i relu el lucrul. Dar neleg ce vrei s spui. /arcina de a transfera conturul desenelor pe rtia alb era monoton i trudnic6 orele treceau i ei continuau s se c inuie n genunc i, stnd pe coate sau g emuii lng coloana de granit. n cele din urm, 'ic olas se ddu napoi i i mas spatele nepenit( & Asta a fost. Am terminat. #a se ridic lng el. & Ct e ceasul. vru s tie i el i consult ceasul de mn( & # patru dimineaa. Ar fi bine s facem curat pe&aici. / nu lsm nici o urm de&a vizitei noastre. & Ar mai fi ceva, zise )o0an, rupnd un col de rtie, cu care se duse la altar, unde se afla coroana abatelui. 3ute, nfur bucica de rtie peste sigiliul albastru de ceramic din centrul coroanei i copie imaginea oimului cu aripa fiin. & Doar aa, s ne poarte noroc, i explic ea cnd se ntoarse s l ajute la mpturirea fiilor lungi de rtie pe care le bgar apoi n geant. Dup asta, adunar bucile de band adeziv i ambalajele de film goale, nirate pe lespezile de piatr. nainte s acopere stela de granit cu estura de damasc, )o0an mngie inscripiile n piatr, ca i cnd i&ar fi luat adio de la ele pentru totdeauna. Apoi i fcu semn lui 'ic olas. Acesta arunc pnza peste stlp i mpreun aranjar faldurile ca s atme aa cum le gsiser. Din pragul uii cu zvor de bronz, aruncar o ultim privire ncperii ma2das i nc iser ua, care scri. & / mergem* l ndemn i se strecur n 2iddist&ul bisericii6 el o urma. 'u avu nevoie dect de cleva clipe s treaca din nou limba zvorului la locul ei. & Cum o s ieim pe uile principale. vru ea s afle. & 'u cred c&o s fim nevoii s facem asta. # limpede c$ preoii au o alt intrare, ce duce de la c iliile lor direct la 2iddist. i vezi foarte rar folosind intrarea principal. )mase n mijlocul ncperii, uitndu&se de jur mprejur cu atenie(

89

& ,rebuie s$ fie n partea asta, dac duce direct la c iliile clugrilor, se ntrerupse cu un murmur de satisfacie. A a* /e vede locul pe unde tlpile lor au fcut potec de&a lungul veacurilor. Art spre o zon neted, de piatr concav, roas, de pe lng un perete lateral( & =i uite i urmele degetelor murdare pe tapiseria de acolo. ,ravers iute camera spre draperii i le ddu ntr&o parte( & -$ gndeam eu & o u ngust se ascundea dup perdea. 2ino dup mine* /e trezir ntr&un culoar ntunecat spat n stnc. 'ic olas lumin cu lanterna toat lungimea acestuia, ns masc becul cu mna, ca s$ nu i fac simit prezena mai mult dect era necesar( &%e&aici* %asajul fcea ung iuri drepte i, n fa, reueau s$ disting o lumin slab. 'ic olas stinse lanterna i o conduse nainte. Acum se simea un miros amestecat de mncare stricat i de oameni, iar ei strecurar prin intrarea fr u n c ilia de piatr a unui clugr. 'ic olas trecu rapid raza lanternei prin ea( era pustie i goal. + cruce de lemn sttea agat de perete, iar sub ea era un pat scund. 'u era nici un alt obiect de mobilier. ,recur printr&o duzin de c ilii ce artau aproape identic. 5a urmtoarea cotitur a coridorului, 'ic olas se opri. /imea un curent uor n obraz, iar gustul de aer proaspt i gdila limba. &%e&aici, opti el. Brbir pasul cnd, brusc, )o0an l apuc de umr i l sili s$ se opreasc. & Ce... ncepu el, dar ea l strnse de umr, ca sa&1 faca s$ tac. Atunci auzi i el sunetul unei voci omeneti, al crei ecou nep$mntesc trecea prin labirintul de coridoare. 2eni apoi un strigat fantomatic, ciudat, de suflet n agonie, care se tnguie i suspin. Cei doi se furiar mai departe, ncercnd s$ evadeze nainte s fie descoperii, dar sunetul devenea tot mai puternic pe msur ce naintau. & Drept n fa, o preveni 'ic olas optit. + s trebuiasc s ne strecurm pe lng ei. Acum vedeau lumina plcut, ce se revrsa galben prin ua uneia dintre c ilii i inunda coridorul. /e auzi un alt strigt sfi& etor de femeie, al crui ecou fcu s le ng ee sngele n vine. & # o voce de femeie. Ce se&ntmpl. ntreb dintr&o suflare )o0an, primind drept rspuns doar un cltinat din cap, ce o sili s tac i s mearg mai departe. #rau nevoii s treac pe lng ua desc is a c iliei luminate. 'ic olas se apropie de ea cu spatele lipit de peretele opus. l urm i )o0an, inndu&se pe urmele lui, agat de braul lui, s capete ncredere. Cnd se uitar n c ilie, femeia scoase iari un ipt, dar, de data aceasta, vocea ei se mpletea cu cea a unui brbat. #ra un duet fr cuvinte, ns clocotind de toat agonia slbatic a unei pasiuni prea mistuitoare ca s poat fi rbdat n tcere. C iar sub oc ii lor, un brbat i o femeie stteau goi, ntini pe patul scund. 7emeia era rsturnat pe spate, innd oldurile brbatului ntre genunc ii ei ridicai. "raele i strngeau tare spatele plin de muc i ce se ncordau mndru i strluceau de su& doare. #l o ptrundea cu slbticie, fesele lui ncordate btnd cu fora unui puternic berbece negru. 7emeia i cltina capul dintr&o parte n alta, n timp ce un alt strigt incoerent i era smuls din gtlejul ncordat. %rea c asta depea cu mult puterea de ndurare a brbatului de deasupra, care se ridic asemenea unei cobre ce i umfl gluga6 pelvisul i era nc blocat n al ei, ns spatele i se rotunjise ca un arc de lupt. "rbatul fu cuprins de convulsii. ,endoanele din spatele picioarelor se ntinser aproape s plesneasc, iar muc ii de pe spinare pulsau i sreau ca i cnd ar fi avut o via proprie. 7emeia desc ise oc ii i privi drept spre cei doi care nlemniser n prag, numai c era orbit de fora pasiunii( nu vedea ni& mic, doar ipa ctre brbatul de deasupra ei. 'ic olas o trase de&acolo pe )o0an i se furiar prin pasaj pn pe terasa pustie. /e oprir la captul scrilor i traser n piept aerul dulce i rcoros al nopii, umplut de parfumul apelor 'ilului. & ,essa0 e a lui, murmur lin )o0an. & n noaptea asta, cel puin, fu de acord 'ic olas. & 'u, l contrazise ea. 3&ai vzut c ipul, 'icA0* i aparine lui -eA 'immur acum.

orii scldau crestele zimate ale povmiului n culorile vinului de %orto i ale rozelor cnd ajunser n tabr i se desprir n pragul uii lui )o0an. & /nt frnt, i spuse lui 'ic olas. #moia a fost prea mare pentru mine. '&ai s m$ prinzi treaz nainte de ora prnzului. & #xcelent plan* Dormi ct de mult. ,e vreau sclipitoare i receptiv cnd ne apucm s ne uitm pe materialul strns ast& noapte.

90

ns mai erau cteva ceasuri bune pn la prnz cnd 'ic olas fu trezit din somnul profund de rgetele aspre i ptrunztoare ale lui "oris, care intr ca o vijelie( & ,rezete&te, englezule* ,reP s vorbim. ,rezete&te, omule, trezete&te* 'ic olas se suci spre el i scoase un bra de sub plasa contra narilor, ca s$ bjbie dup ceas( &7ir&ai al naibii, "rusilov* Ce dracuP vrei. & 'evast$&mea* Ai vzut&o pe nevast&mea. & Ce treab are nevast&ta cu mine. & A disprut* '&am mai v$zut&o de azi&noapte* & Dup felul cum te pori cu ea, nici nu m mir foarte tare. AcuP du&te i las&m s$ dorm* & Curva a fugit cu netrebnicul la negru, -eA 'immur. =tiu tot ce e ntre ei. 'u ncerca s o acoperi, englezule* =tiu tot ce mic$&n jur. ncerci s$ o acoperi & recunoate* & -ai scutete&m$, "oris* 'u m$ mai amesteca pe mine n viaa ta particular, i&aa plicticoas. & ,e&am vzut cum vorbeai cu nenorocitul la de shu,ta n coliba de jupuire, noaptea trecut. 'u te strdui s negi, englezule* #ti bgat n asta pn peste cap* 'ic olas smuci plasa de nari la o parte i sri jos din pat( & -$soar&i cuvintele, atunci cnd vorbeti cu mine, ntrule* "oris se ndrept spre u( & =tiu c a fugit cu el. 3&am cutat toat noaptea pe malul fluviului. Au plecat mpreun cu majoritatea oamenilor lui. & "ravo lui ,essa0* n sfrit, d dovad de gust n alegerea brbailor. & i nc ipui c o s&o las pe curv s scape nepedepsit. ,e neli amarnic* + s&i urmresc i&o s&i omor pe amndoi. =tiu ncotro au luat&o. Crezi c snt un prost. =tiu totul despre -eA 'immur. Am fost eful spionajului... tcu brusc, dndu&i seama ce era s spun. + s&l mpuc n burt i pe trfa de ,essa0 o s&o las s&l vad cum i d du ul. & Dac te duci dup -eA 'immur, pot s pun pariu c nu te mai ntorci. & 'u m cunoti, englezule* -&ai btut ntr&o noapte, cnd aveam o sticl de votc n burt, aa c m crezi o prad uoar, nu. #i bine, -eA 'immur o s vad c nu m las cu una, cu dou. "oris iei ca o vijelie din colib. 'ic olas i trase o cma peste pantalonii scuri i se duse dup el. ntors n adpostul lui, "oris i strngea cteva obiecte de strict necesitate ntr&un bagaj uor. Acum, ndesa nite cartue n ncrctorul putii lui de vn$toare, model Y<G<U. & 5as&i s plece, "oris* l sftui 'ic olas, pe un ton mai blnd. -eA e un tip dur & nu exist altul mai dur dect el & i are cu el o trup de cincizeci de rzboinici. #ti destul de matur s&i dai seama c nu poi s ii o femeie lng tine cu fora. 5as&o s plece cu el* & 'u vreau s&o in lng mine. 2reau s&o omor. /afariul a luat sfrit, englezule* Arunc o perec e de c ei cu o etic et din piele jos, la picioarele lui 'ic olas( & 3a c eile de la main* %oi s te ntorci i singur la Addis. + s&i las patru oameni de ndejde s aib grij de tine i s te in de mnu. #u iau camionul cel mare. Cnd ajungi la Addis, las c eile la gonaciul meu, Al0. + s dau eu de el mai ncolo. + s&i trimit banii pe care i&i datorez pentru c i&am stricat planurile. 'u&i face griji & snt un om cu principii. & Cum am putut s m ndoiesc vreodat de asta. zmbi 'ic olas. Adio, amice* i urez noroc. + s ai nevoie, dac te duci s&l nfruni pe -eA 'immur. "oris era cu cteva ore n urma vnatului su i, de cum iei din tabr, pomi ntr&o alergare susinut, pe drumeagul ce ddea n drumul principal spre vest, n direcia graniei cu /udanul. Bonea ca un cerceta, cu pasul uor legnat, ce ng iea pmntul. & /e pare c e nc n foim$, cu toat votca pe care o are n snge. 7r s vrea, 'ic olas era impresioant de felul n care sprinta "oris( & - ntreb doar ct timp o s poat s$ in ritmul sta. %omi napoi spre csua lui, s mai prind un ceas de somn, dar, cnd trecu pe lng adpostul lui )o0an, aceasta i ii capul( & Ce&a fost cu rcnetele alea. - gndeam c$ iar ai un mic diferend cu "oris. & ,essa0 a fcut&o de oaie. "oris bnuiete c a plecat cu -eA, aa c a pornit pe urmele lor. & 2ai, 'icA0* 'u putem s&i prevenim cumva. & 'ici o ans, dar, dac -eA nu s&a tmpit ntre timp, o s$ se atepte ca "oris s&i vneze. De fapt, dac stau bine s m gn& desc, probabil c$ sper s&o fac i s$&i dea ocazia s&i ia revana. 'u, -eA n&are nevoie de ajutorul nostru. Culc$&te la loc* & 'u cred c mai pot s$ donn acum. /nt aa de agitat* -&am tot uitat la pozele pe care le&am fcut azi&noapte cu polaroidul. ,aita ne&a dat mai mult dect putem duce. 2ino i uit$&te i tu* & -ai las&m s dorm o or* se prefcu el c$ o implor.

91

& Acum, dac nu mai devreme, rse de el. n colib, fotografiile i desenele copiate cu grafit erau mprtiate pe masa de campanie, unde ea l invit s$ ia loc pe scaun. & n timp ce tu sfor$iai de nu mai tiai de tine, eu fceam progrese aici. Aez cele patru poze una lng alta i puse lupa imens deasupra lor. Aceasta era un model fcut pentru cercetrile de pe te& ren, avea picioare pliante i lentila scotea la iveal absolut fiecare amnunt din imagini. & ,aita a dat fiecrei laturi a stelei numele unui anotimp & primvar, var, toamn i iarn. Ce crezi c voia s spun cu asta. & 'umerota paginile. & -i&ai g icit gndurile, l aprob ea. #giptenii considerau primvara nceputul unei viei noi. ,aita ne spune n ce ordine trebuie citite tbliele. Asta e cea cu primvara, select ea o fotografie. & ncepe cu cele patru citate standard din :artea "or;ilor. =i )o0an cit primele rnduri din paragraful de nceput( 8/nt prima briz ce sufl lin peste oceanul ntunecat al veniciei. /nt primul rsrit de soare. %rimul licr de lumin. !n fulg alb purtat pe ari & pile vntului din zori. #u snt )a. /nt nceputul tuturor lucrurilor. #u voi tri venic. 'u voi pieri niciodat HH. Cu lupa nc n aer, ridic oc ii la el( & Din cte vd eu, nu difer prea mult de original. 3nstinctul mi spune s le punem deoparte, deocamdat. %utem s ne n & toarcem oricnd la ele, mai ncolo. & "ine, s facem cum i dicteaz ie instinctul, suger el. Citete seciunea urmtoare* #a ridic lupa peste poza polaroid. & '&o s m uit la tine, n timp ce citesc. ,aita poate fi voluptos ca )abelais, cnd vrea. +ricum, uite ce zice( 87iica zeiei tnjele de dorul mamei:. )age ca o leoaic, grbindu&se s o n& tlneasc$. /are de pe munte, cu colii ei albi. #a e trfa ntregii lumi. Din vaginul ei nesc mari torente. 2aginul ei a ng iit o armat ntreag. /exul ei mnnc zidarii i pietrarii. 2aginul ei e o caracati care a ng iit un rege. & -ai s fie* c icoti 'ic olas. !n material tare suculent, nu crezi. se aplec el s&i studieze c ipul, care era lot ascuns privirii lui. 2ai, fetio, ai trandafiri n obrajii osoi* / nu&mi spui acuma c roeti. & Accentul tu scoian nu e deloc convingtor, l inform cu rceal, ns fr s se uite la el. Cnd o s$ termini cu remarcele spirituale la adresa mea, o s fii bun s&mi spui ce prere ai despre ce am citit. & n afar de ce e limpede spus, nu am nici cea mai vag idee. & 2reau s&i art ceva, se ridic ea i puse fotografiile i sulurile de rtie napoi n rani. ,rebuie s&i pui g etele. + s fa& cem o scurt plimbare. + or mai trziu, erau n mijlocul podului suspendat, leg$nn& du&se uor la nlime, deasupra apelor repezi ale rului Dandera. & 4api e zeia 'ilului. =i&atunci, apa aceasta nu e fiica ei, tn& jind de dor s&o ntlneasc, srind din vrful muntelui, rgind ca o leoaic, cu colii albi de spum. l ntreb. %riveau n tcere arcada din piatr roz prin care se revrsa rul, cnd 'ic olas ncepu brusc s rnjeasc lasciv( & Cred c tiu ce vrei s$ spui mai departe. 5a asta m&am gndit i eu cnd am zrit despictura pentru prima dat. Ai zis c$ arat ca gura unui gargui, numai c$ eu aveam o alt imagine n minte. & ,ot ce pot s remarc e c trebuie s ai nite prietene extraordinare, zise ea, dup care i acoperi gura. 2ai* '&am vrut s spun asta. 2orbesc la fel de porcos ca tine sau ca ,aita. & -uncitorii ng iii aici* exclam el cu glas incitat. >idarii i pietrarii* & 7araonul -amose era un zeu. )ul a ng iit un zeu n... n arcul su de piatr, se art ea la fel de emoionat. ,rebuie s re& cunosc c n&a fi fcut asocierea de idei, dac nu ai fi explorat interiorul cavernei i n&ai fi dat de niele alea din perete. l apuc de bra( & 'icA0, trebuie s$ ne ntoarcem acolo. ,rebuie s examinm cu atenie basorelieful pe care l&ai vzut tu pe peretele cavernei. & Asta presupune o pregtire adecvat, coment el fr prea mult tragere de inim. + s$ trebuiasc s$ mbin frng iile cap la cap, ca s$ fac un soi de sistem cu scripei, i&o s$ i pregtesc pe Al0 i pe ceilali, ca s$ evitm repetarea micului meu eec. '&o s$ fiu gata s$ fac ncercarea pn$ cel mai devreme mine dimineaa. & Atunci ocup&te de asta* #u o s&mi bat capul cu traducerea stelei... se opri din vorb i se uit spre cer. Ascult* opti. #l nl capul i, undeva mai sus de revrsarea tumultuoas a rului, auzi fluturarea tnguitoare a rotoarelor n vzdu . & Drace* rbufni el. Credeam c am scpat de tia de la %egasus. 2ino* + apuc de mn i o mboldi s se dea jos de pe pod. Ajuni pe teren solid, el sri pe plaj i ea i urm exemplul. /e furiar amndoi sub streinile atmate ale podului. )maser fr s scoat un sunet pe nisipul alb, ascultnd cum elicopterul ?et )anger se apropie cu repeziciune i apoi cum d trcoale pe deasupra colinelor de dincolo de crestele roz. De data aceasta, pilotul nu i descoperi, pentru c se ndeprt i se apuc s patruleze de&a lungul prpastiei. Deodat, zgomotul motorului se sc imb brusc, din cauza modificrii altitudinii, cnd pilotul acionase mecanismul de control.
: Dani Qengl n orig R & 1. 8mama96 N. 8dam$96 Y. 8dig9, 8zagaz9 Qn. tr.R

92

& /e pare c vrea s aterizeze sus, pe coline, observ 'ic olas, ieind tr de sub pod. -&a simi mult mai linitit, dac nu ar mai spiona prin mprejurimi. & 'u cred c trebuie s ne facem prea multe griji, l contrazise )o0an. C iar dac au vreo legtur cu asasinii lui Duraid, sntem cu mult naintea lor. # clar c n&au idee de importana mnstirii sau de stel. & /per din tot sufletul s ai dreptate. 4ai s ne ntoarcem n tabra* 'u trebuie s ne vad iar n apropierea prpastiei. Ar fi prea mare coincidena, s dea tot timpul peste noi prin zona asta, de fiecare dat cnd apar.

n vreme ce )o0an se ducea la coliba ei, sa se ngroape printre fotografii i mulaje, 'ic olas muncea mpreun cu gonacii i cu tabacarii. 5eg capatul unei funii de nailon de un al doilea colac, ca s fac o singur frng ie, lung de 1T< de metri. Dup asta decupa pnza ce acoperea bucat$ria improvizat, tind&o i ndoindu&i marginile, ca s fac un scaun suspendat. Croi din capetele funiei un am pe care l leg de cele patru coluri ale scaunului de pnz. 'u avea nici scripei, nici talan, aa c$ meteri din rui o sc el rudimentar, care putea fi ntins peste marginea crestei, ca s mpiedice frng ia s se frece de stnc. 7unia avea s$ treac prin canelura pe care o scobise cu fierul ncins n captul traver sei centrale i pe care o unsese cu untur de gtit. /e fcuse miezul amiezii cnd termin pregtirile. + ls pe )o0an n tabr i plec mpreun cu oamenii pe care i mpov & rase cu colacii de frng ie i cu bucile ce urmau s$ formeze sc ela, napoi pe drumeagul ce ducea la locul de unde ncepuse co& borrea n rp$, ca s$ recupereze cadavrul dik-dik-ului. De acolo, o luar n jos, urmnd marginea coastei. naintau cu greutate, cci tufele de mrcini creteau c iar pn$ la buza ripei i, n unele locuri, se vzur silii s foloseasc toporitile, ca s&i croiasc drum. /unetul cascadei l ajuta s se orienteze. %e msur ce coborau, acesta crescu n intensitate pn$ cnd stnc pru s$ se cutre& mure sub picioarele lor, de mugetul apelor ce se revrsau. n cele din urm, aplecndu&se peste margine i uitndu&se n jos, 'ic olas izbuti s$ descopere viitoarea din adncuri. & Lsta e locul, mormi satisfcut i i explic n arab lui Al0 ce dorea. Ca s$ poat determina poziia exact n care s aeze sc ela, 'ic olas se sui n scaunul de pnz i i puse pe oameni s$ l coboare ase metri, c iar pn$ acolo unde ncepea acoperiul de roc. %n$ n punctul acela, reui s$ in frng ia de nailon astfel nct s$ nu se road de stnc, dar putu i s$ vad pe lng$ protuberana coastei. Atmat cu spatele spre cascad i spre cazanul stncos al rului aflat la HT de metri dedesubt, putu n sfrit s$ vad irul dublu de nie spate n perete. ,otui, gravura n basorelief era n continuare ascuns vederii de iregularitile peretelui. 3i ddu semnalul lui Al0, care puse s$ fie ridicat de acolo. & ,rebuie s$ instalm sc ela un pic mai jos, i spuse i oamenii se mutar unde le indic el, defrind tufele dese care sufocau buza vii. &/ fiu al naibii* exclam deodat i se ls ntr&un genunc i, s studieze piatra ce n urm cu doar cteva secunde era ascuns sub mrcini. /nt mai multe excavaii aici. /pre deosebire de lucrrile de mai jos, care fuseser protejate de protuberana stncoas, acestea rmseser expuse sti iilor i, n mare parte, fuseser erodate. -ai erau doar vagi urme rmase n piatr, ns 'ic olas era sigur c acolo fusese ancorat sc el& ria. i aezar propria sc el n aceeai zon nivelat i ntinser grinda lung deasupra ului. Apoi o aranjar i o asigurar cu un sistem primitiv de contrafie, fcut din funii i traverse mai uoare. Dup ce terminar, 'ic olas se tr pn la capt, s testeze structura i s introduc frng ia prin gaura pe care o pregtise n acest scop. ntreaga structur prea solid i de neclintit. C iar i aa, simi c i se ia o piatr de pe inim cnd ajunse din nou pe teren solid. /e ridic i se uit peste vrfurile tufelor de mrcini, la soarele ce fumega rou i nfuriat la orizont. & Ajunge pentru azi, otr el. )estul poate s atepte pn mine.

doua zi diminea, cnd nu se crpase nc de ziu, 'ic olas i )o0an erau amndoi treji i i beau cafeaua la focul de tabr. Al0 i oamenii lui edeau g emuii alturi, la propriul foc, sporovind ncet i fumnd primele igri din acea zi. /e pare c proiectul le nfierbntase imaginaia. '&aveau nici cea mai vag idee de ce se fcea aceast a doua coborre n rp$, ns entuziasmul celor doi ferengi i contaminase pe toi.

93

Cnd se fcu destul lumin ca s zreasc poteca, 'ic olas i conduse napoi pe deal. +amenii plvrgeau vesel n am a& rica, n timp ce grbeau pasul prin tufriul spinos, i ajunser la marginea abisului c iar cnd soarele se proiecta victorios pe po& vmiul dinspre est al vii. 'ic olas i instruise pe oameni n ziua precedent i sttuse cu )o0an jumtate din noapte ca s pun la punct planul, aa c fiecare tia ce are de fcut i nu pierdur timpul cu pregtirea pentru coborre. 'ic olas se dezbrcase i rmsese n pantaloni scuri i pantofi sport, dar, de data aceasta, i adusese i un jerseu vec i, cu nsemnele ec ipei de rugb0 "arbarians, ca s&i in de cald. n timp ce l mbrca, i art lui )o0an platforma spat n stnc solid6 ea o cercet cu atenie( & # foarte rezistent, asta e sigur, dar cred c ai dreptate. %robabil c e fcut de mna omului. & Cnd o s ajungi mai jos, n&o s mai ai nici umbr de ndoial. /ub protuberan$, piatra s&a erodat foarte puin, iar niele snt conservate aproape perfect, adic pn ajung la semnul ce marc eaz fluxul, preciz el, ocupndu&i locul n scaun i r$sucindu&se peste stnc. 5eg$nndu&se la captul sc elei, i fcu semn lui Al0 i oamenii l lsar jos, n defileu. 7unia aluneca uor prin canelura uns. +bserv pe dat c fcuse corect calculele i cobora n linie cu irul dublu de nie. Ajunsese la acelai nivel cu cercul enig & matic de pe faa versantului, dar la vreo 1T metri deprtare6 lic eni viu colorai vrstau i sc imbau nuana natural a stncii, ascunznd parial detaliile, astfel c nu putea fi nc sigur c nu era vorba de un model fcut de natur. ,recu de el i cobori mai departe, Al0 i ec ipa lui dndu&i tot mai mult funie de sus. Ajuns la suprafaa apei, se ls s alunece din scaun i plonj$. #ra rece ca g eaa. Clc apa, respirnd cu greutate, pn cnd corpul i se obinui cu temperatura. Apoi, i ddu lui Aii semnalul convenit( trase de trei ori de funie. n vreme ce scaunul de pnz era nlat, el not pn n partea cealalt a lacului i se inu de una dintre niele spate n piatr ca punct de sprijin. !itase ct de mo ort, de rece i de pustiu era acolo, pe fundul ului. Dup un timp, ddu capul pe spate i o vzu pe )o0an ap& rnd de dup cocoaa de stnc, blnganindu&se n scaunul de pnz i nvrtindu&se ncet la captul frng iei de nailon. #a se uit n jos i i facu vesel cu mna. & + fat de nota zece, zmbi el. 'imic nu i sta n cale. 2ru s i strige ceva s o ncurajeze, dar tia c ar fi fost inutil, pentru c tunetul cascadei acoperea orice alt sunet. Aa c se mulumi s&i fac i el cu mna. Ajuns la jumtatea distanei, o zri cum trage cu frenezie de funie. Al0 fusese prevenit c trebuie s se atepte la asta, aa c ncet imediat s$ o mai lase n jos. Atunci, ea se ls pe spate, inndu&se doar cu mna stng i bjbind cu cealalt dup binoclul lui 'ic olas, pe care l purta agat la gt. /ttea rsucit ntr&un ung i bizar, cu binoclul la oc i, ncercnd s se descurce cu o singur mn$ s$ focalizeze imaginea. /e vedea limpede c$ nu reuise s$ disting semnul rotund de pe perete i s$ l pstreze n raza obiectivului, pentru c scaunul improvizat se mica ncoace i&ncolo, rotindu&se, n acelai timp, n jurul corzii. /e agit la captul frng iei o vreme ce i se pru lui 'ic olas foarte ndelungat, dar care, probabil, nu depea cteva minute. Apoi, dintr&o dat, ea scp binoclul napoi pe piept, i ls capul pe spate i scoase un strigt care, n ciuda mugetului apei n continu cdere, ajunse limpede pn la 'ic olas, la treizeci de metri sub ea. Ddea bucuroas din picioare i i flutura mna li & ber la el, nebun de emoie, cnd Al0 ncepu s coboare din nou funia. Iipnd n continuare incoerent, se uita n jos, cu c ipul ra & dios, ce prea s lumineze mo orta catedral a defileului. & 'u te aud* url drept rspuns, ns cascada nvinse eforturile amndurora de a comunica. )o0an se tot sucea n scaun, strignd i gesticulnd cu nsufleire i c iar ls ul pe care&1 inea cu o singur mn$ i se aplec i mai tare, ca s r$mn cu faa la el, n timp ce amul se tot rsucea. -ai avea vreo zece metri pn la ap, cnd aproape c$&i pierdu cu totul ec ilibrul i fu ct pe ce s se rstoarne cu spatele din scaun. & Ai grij* strig la ea. "inoclul la e >eiss. Dou sute de lire sterline la dut0-,ree, n >uric * De data aceasta, vocea trebuie s$ i se fi auzit, pentru c ea scoase limba la el, cu un gest de colri. 'umai c$ micrile i devenir$ mai circumspecte. Cnd ajunse aproape s$ ating apa cu tlpile, trase de funie ca s opreasc coborrea i rmase agat acolo, la zece metri deprtare de el. & Ce&ai gsit. strig la ea. & Ai avut dreptate, brbat minunat ce eti* & # fcut de mna omului. # o inscripie. Ai putut s&o descifrezi. & Da, da i iari da la toate cele trei ntrebri, rse ea triumftor, tac inndu&1. & 'u m enerva* /pune&mi* & nfumurarea lui ,aita a nvins din nou. '&a rezistat ispitei i i&a semnat opera, rse ea. =i&a lsat autograful & oimul cu aripa frnt$* & -inunat* De&a dreptul minunat* se exalt el. & Dovad c ,aita a fost aici, 'icA0* Ca s graveze cartuul la, trebuia s stea pe o sc el. %rima noastr presupunere s&a do& vedit adevrat. 'ia de care te ii face parte din scara lui, care duce la fundul defileului. & Da, dar de ce, )o0an. url el drept rspuns. De ce&a venit ,aita pn aici, jos. 'u se vede nici urm de excavaie sau de

94

construcie de vreun fel. /e uitar amndoi njur, studiind caverna ntunecoas. n afar de mruntele iruri de nie, pereii erau ntregi, netezi i de neptruns, pn n locul unde intrau n apa nc is la culoare. & /ub cascad. strig ea de la distan. # vreo tietur n stnc. %oi s ajungi pn acolo. #l se desprinse de stnc i not spre prvlirea bubuitoare de ap. 5a jumtatea distanei, l prinse un curent care l sili s noate cu toate forele ca s nainteze ct de ct. %lesnind cu for apa cu braele i lovind puternic din picioare, izbuti s ajung la un pinten de piatr neted, acoperit de alge lunecoase, n captul cel mai apropiat al cascadei. Apa i se prvlea deasupra capului, dar el reui s o ia uor, pe sub treapta de stnc, i s ajung n inima cascadei. Cam pe la jumtate, apa l coplei. l smulse de lng precarul punct de susinere, l azvrli napoi n bazinul de dedesubt i l rsuci pn nu mai tiu de el. Ajunse la suprafa cam pe la mijlocul lacului i trebui s noate din nou din toate puterile, ca s$ se elibereze din strnsoarea curentului i s ajung iari la apa calm de sub perete. /e ag de suportul din nia de piatr, rsuflnd din greu ca s$ i revin. & 'imic. strig ea. #l cltin din cap, incapabil s rosteasc vreun cuvnt pn nu&i trgea sufletul. ntr&un sfrit, reui( & 'imic. # un perete din piatr solid n spatele cascadei. ,rase nc o gur de aer, dup care fcu o invitaie sarcastic( & -ai avei vreo idee strlucit, doamn. #a nu zise nimic, iar el se bucur de momentul de respiro. Apoi, spuse din nou( & 'icA0, ct de jos ajung niele. & 2ezi i tu, zise el, pn la asta de care m$ in eu. & Dar sub suprafaa apei. & 'u te prosti, femeie & i se fcea frig i devenea tot mai nervos. Cum dracuP s$ fie tieturi sub ap. & ncearc* url ea, aproape la fel de nervoas. #l cltin din cap comptimitor i trase adnc aer n piept. Iinndu&se nc de punctul de sprijin, i ntinse ct putu membrele i corpul. Apoi, capul i dispru sub suprafaa ntunecat, n timp ce, cu degetele de la picioare, bjbia ct putea de departe n adncime. "rusc, ni napoi, rsuflnd zgomotos dup aer, cu o expresie uluit pe c ip. & Cerule* rcni. Ai dreptate* -ai e o ni acolo, jos* & Detest s$ spun 8am avut dreptateHHHH. C iar i la aa o distan, i se citea clar nfumurarea pe fa. & Ce eti. 2rjitoare. Apoi se ntrerupse i&i ddu oc ii peste cap, pironindu&i spre ceruri, n semn de disperare( & =tiu ce vrei s$&mi ceri s fac. & %n la ce adncime ajung niele. strig ea, cu glas nmuiat n miere. 'u te scufunzi pentru mine, dragul meu 'icA0. & %n$ aici* veni rspunsul. =tiam eu. + s&i zic vreo cteva efului de sindicat. Asta e munc de sclav. Din momentul sta, snt n grev. & ,e rog, 'icA0* #l rmase plutind n ap, pompnd aer n pl$mni i expirnd, iperventilndu&se, ncrcndu&i sngele cu oxigen, ca s i m& reasc pe ct posibil rezistena sub ap. n cele din urm, scoase tot aerul din plmni, forndu&se pn simi c l doare pieptul de atta efort, dup care inspir ct putut de mult, umplndu&i pl$m& nii la ntreaga lor capacitate cu aer proaspt. n sfrit, cu pieptul umflat la maximum, se ls la fund, cu capul n jos i picioarele n sus, ateptnd ca greutatea s l trag n adncuri. Alunecnd cu capul nainte pe lng peretele scufundat, ntinse mna s bjbie dup urmtoarea ni. + gsi i se folosi de ea ca s i accelereze scufundarea, trgndu&se mai jos. Bsi o a doua ni dup aceea i se trase i mai jos. 'iele erau la distan de 1,;< metri una de alta & cam ct un stnjen ma rin. 7olosindu&le ca unitate de msur, izbuti s calculeze corect progresul pe care&1 fcea. Jnotnd tot mai n adncuri, ddu de o alt ni, apoi de nc una. %atru rnduri de nie, apte metri sub ap. !rec ile i pocneau i&i iuiau, cci presiunea storsese tot aerul din trompele lui #ustac i. + inu tot n jos i gsi cel de&al cincilea ir de nie. Acum, aerul din plmni era comprimat la aproape jumtate din volum, astfel nct, cu ct i scdea flotabilitatea, cu att coborrea devenea mai uoar i mai rapid. Iinea oc ii larg desc ii, ns apele de sub el erau ntunecate i tulburi. 'u reuea s disting dect suprafaa peretelui ce era c iar n faa lui. 2zu cea de&a asea ni ap$rndu&i n fa i se ag de ea, apoi ezit. 8>ece metri adncime deja i nu se vede nici urm de cap$t9, i trecu prin minte. 7usese o vreme cnd pescuia cu ostia cot la cot cu cei din ec ipa armatei, cnd putea s se scufunde pn la douzeci de metri i s r$mn$ la acea adncime un minut ntreg. 'umai c pe atunci era tnr i avea o condiie fizic de excepie.

95

8nc o ni, i promise, i m ntorc la suprafaG H %ieptul ncepuse s&i pulseze i s ard de nevoia de a respira, ns el trase tare de suportul de care se agase i se propuls$ mai jos. >ri ca prin cea conturul celei de&a aptea nie aprnd din obscurul de dedesubt. 8-erg c iar pn la fund, i ddu seama cu uimire. Cum Dumnezeu a reuit ,aita s fac asta. %e&atunci nu erau ec ipa mente de scufundareZ Apuc nia i pluti acolo o clip, netiind ce s fac, dac are rost s rite s mearg mai departe. =tia c ajunsese aproape de captul puterilor. Deja cuta disperat aerul i pieptul ncepuse s&i fie cuprins de convulsii involuntare. 8Ce&ar fi s$ mai ajung la una, aa, de&al naibii.9 ncepuse s se simt nec ibzuit i fusese cuprins de o ciudat euforie. )ecu & notea semnele pericolului, aa c$ i cercet trupul. %rin bezn, vzu c$ pielea i se ncreise i fcuse cute, din cauza presiunii apei. + greutate de aproape dou atmosfere l apsa, zdrobindu&i pieptul. Creierul tnjea dup oxigen i brbatul se simea lipsit de orice grij i invulnerabil. 8nc o dat n desc iztur, dragi prieteniHH, se gndi ca un om beat i continu coborrea. 8'umrul opt, eti aproape mortHH. /imi cea de&a opta ni sub degete. ncepuse s bolboroseasc n gnd( 8la opt, iei la raportHH. /e ntoarse s porneasc spre suprafa, cnd ddu cu picioarele de fund. 8Cincisprezece metri adncime, realiz, c iar i n starea aceea de ameeal. Am plecat prea trziu. ,rebuie s m$ ntorc. ,rebuie s respir. HH i fcea curaj s$ se desprind de fundul apei, cnd ceva l apuc de picioare i l trnti cu putere de peretele de stnc. 8Caracatia*HH se gndi, amintindu&i cuvintele de pe stela lui ,aita( 82aginul ei e o caracati care a ng iit un rege HH. ncerc s dea din picioare ca s scape, dar acestea erau parc legate de braele unui monstru acvatic6 o mbriare rece se in & sinua i l inea captiv. 8Caracatia lui ,aita. %e naiba* C iar asta a vrut s$ zic. -&a prins. HH #ra intuit de zid, zdrobit i neajutorat. l cuprinse groaza i fiorii ce i str$bteau corpul nlturar alucinaiile create de creierul srcit de oxigen. Atunci i ddu seama ce i se ntm& plase( 8'u&i nici o caracati. # presiunea apei HH. -ai trecuse cndva printr&o experien asemntoare. n timpul unui exerciiu de antrenament, pe cnd fcea scufundri lng gura de intrare a turbinelor de la generatorul din 5oc Arran, colegul su de scufundare, legat de el, fusese aruncat de curent n teribila gur de absorbie. +mul fusese izbit de grilajul de la gura de intrare i trupul i se zdrobise n aa al, c ac iile coastelor ieiser prin came i ptrunseser prin cauciucul de neopren al costumului ca nite pumnale. 'ic olas scpase ca prin urec ile acului. %entru c era la o oarecare distan n lateral, nu fusese atras complet n curentul de ap sorbit de gura de intrare a turbinei. C iar i aa, i rupsese un picior i fusese nevoie de fora altor doi scafandri militari, ca s l smulg din stnsoarea curentului. De ast dat, era la captul rezervei de aer i nu se afla nici un scafandru prin preajm s&l ajute. #ra tras ntr&o despictur ngust din stnc, n gura unui tunel subacvatic, un canal care l ducea n peretele de piatr. %artea superioar a corpului nu era cuprins de fora ngrozitoare a curentului, ns picioarele i erau trase inexorabil nuntru. #ra contient c de jur mprejurul desc izturii erau muc ii clar demarcate, drepte i perfect tiate, asemenea pragu lui unei ui fcute de un zidar. i desfcu larg braele, s se opun din toate puterile, dar degetele ca nite g eare i alunecau pe suprafaa neted i acoperit cu ml a stncii. 8Acu&i acu, se gndi. Asta&i lovitura pe care n&o poi evita.9 i ncord i mai tare degetele i simi cum i se rup ung iile la frecarea de stnc. Apoi, deodat, se blocar$ n ultima ni din zid, deasupra gurii de absorbie care l trgea n jos. Acum, avea cel puin un punct de sprijin. /e ag de ni cu amndou$ minile i se lupt cu fora apei. /e zb$tea cu toat pu& terea rmas, din toat inima, dar era n pragul epuizrii. /e ncord pn simi cum i pocnesc muc ii braelor, pn ce tendoanele de la gt i se ncordar ca nite corzi de oel i simi c o s&i plesneasc ceva n cap. Dar opri alunecarea insidioas a propriului trup n gaura de absorbie. 8nc o dat, i zise. + ultim ncercare.HH =tia c pn aici l ineau puterile. 3 se terminaser tot aerul, curajul i otrrea. -intea i juca feste i forme ntunecate i umbreau vederea. De undeva, din strfundurile fiinei, scoase ultimele rezerve i trase pn$ ce ntunericul din cap explod n fii de lumini colo & rate, stele cztoare i artificii care l ameir. ns trgea mai departe. /imea cum i ies picioarele, cum strnsoarea apelor slbete, i mai trase o dat, cu o for pe care nu&i imagina c o mai are. Atunci se eliber brusc, nind spre suprafa, numai c era prea trziu. ntunericul i inund mintea, iar n urec i prea c mugete cascada ce gonete n abis. /e neca. #ra terminat. 'u tia unde se afl, ct de mult mai avea pn la suprafa, dar tia c$ nu avea s reueasc. #ra sfrit. Cnd ajunse la suprafa, nu tia c fcuse asta i nu avea destul putere s$ i ridice capul din ap i s$ respire. >cea acolo, ca un cadavru umflat de ap, cu faa n jos, muribund. Apoi simi degetele lui )o0an nfigndu&i&se n prul de pe ceaf i aerul rece cum i mngie faa cnd ea i scoase capul din ap. & 'icA0* url la el. )espir, 'icA0, respir* #l desc ise gura i scoase un jet de ap, saliv i aer nc is, dup care tui i respir cu greutate. & -ai trieti* +, slav Domnului* Ai stat acolo aa de mult* Am crezut c te&ai necat.

96

n timp ce tuea, lupta s$ respire i i recpta simurile, 'ic olas i ddu vag seama c ea srise, probabil, din scaun, ca s i vin n ajutor. & Ai stat la fund atta timp* 'u&mi venea s$ cred* l inea cu capul n sus, agat cu mna liber de nia din perete( & + s&i revii, acum. ,e&am gsit. 3a&o ncet. + s fie bine. #ra uimitor ct de mult l ncuraja vocea ei. Aerul era bun i dulce i simea cum i se ntorc, treptat, puterile. & ,rebuie s$ te ridicm, i zise ea. -ai stm puin, s$ te mai aduni, i dup asta te ajut s urci n scaun. not cu el pn la scaunul ce se blngnea i le fcu semn oamenilor din vrful coastei s$ l coboare pn$ la ap. Atunci inu bucile de pnz, pentru ca el s i poat pune picioarele n ele. &,e simi bine, 'icA0. vru s tie, nelinitit. Iine&te bine, pn ajungi n vrf* i puse minile pe corzile laterale ale amului( & Iine&te bine* & 'u pot s te las aici, bolborosi el ameit. & 'u pesc nimic, l asigur ea. %une&1 pe Al0 s trimit scaunul jos, dup mine. Cnd era la jumtatea nlimii, se uit n jos i i vzu capul ieind din apele ntunecate. %rea foarte mic i singur i era pa & lid, cu o expresie demn de mil pe c ip. &Curaj* Avea vocea att de slab i de aspr, c nici el nu i&o recunoscu. & Ai curaj, nu glum* Dar era prea sus ca ea s i aud vorbele.

e cum o aduser pe )o0an cu bine din rp, 'ic olas i porunci lui Al0 s desfac sc ela i s ascund bucile n mrcini. >ona se vedea extrem de bine din elicopter i nu dorea s ae curiozitatea lui ?aAe 4olm. 'u era n stare s le dea o mn de ajutor oamenilor, ci r$mase la umbra unui arbore spinos, n timp ce )o0an i acorda n & grijiri. #ra consternat s constate ct de mult l afectase experiena lui att de aproape de nec. Avea o durere de cap nfiortoare, cauzat de lipsa de oxigen. %ieptul l durea i l nepa de fiecare dat cnd respira( probabil c, n sforrile lui, i rupsese sau i rsucise ceva nuntru. #ra impresionat de rbdarea lui )o0an. 'u fcea nici o tentativ s l interog eze cu privire la descoperirile de pe fundul de& fileului i prea cu adevrat mai preocupat de starea lui, dect de bunul mers al expediiei. Cnd l ajut s se ridice n picioare i pornir napoi spre tabr, mergea ca un moneag, c iop i nepenit. l durea fiecare muc i i tendon. =tia c avea s mai treac ceva timp pn cnd acidul lactic i nitrogenul care se adunaser n esuturi aveau s se resoarb i s se disperseze. +dat ajuni n tabr, )o0an l duse n coliba lui i avu grij s$ l aeze ct mai confortabil sub plasa de nari. Deja se simea mult mai bine, dar neglij s o informeze de acest lucru. #ra plcut s$ fie din nou ngrijit de o femeie. #a i aduse dou tablete de aspirin i o can cu ceai aburind, cu mult za r. /e mai r$sf$ un pic, atunci cnd, cu glas pierit, i ceru o a doua can cu ceai. 5ng patul lui, ea l urmrea cu atenie cum o bea. & -ai bine. l ntreb cnd isprvi. & =ansele snt de doi la unu c$ o s$ supravieuiesc, i spuse, iar ea surise( & 2d c te simi mai bine. Ai prins iar glas. -&ai speriat ngrozitor, s tii* & 7ac i eu ce pot s$ i atrag atenia. & Acum, c$ te&ai decis s trieti, povestete&mi ce s&a&ntmplat. n ce belea ai intrat, acolo, n lac. & Ce vrei tu, de fapt, s afli e ce am gsit acolo. Corect. & =i asta, recunoscu ea. Atunci i povesti tot ce descoperise i cum fusese prins de curentul gurii de absorbie subacvatice. #a l asculta fr s&l ntre& rup i, nici mcar dup ce isprvi, nu zise nimic pentru un timp, ci se ncrunt, semn c$ se concentra s$ analizeze cele auzite. ntr&un sfrit, ridic oc ii la el( & 2rei s$ spui c$ ,aita a fost capabil s$ duc rndurile de nie pn$ jos, c iar pe fundul lacului, la 1T metri adncime. =i, cnd el fcu semn din cap c$ aa stteau lucrurile, ea czu din nou pe gnduri. & Cum Dumnezeu a reuit una ca asta. ntreba, apoi. ,u ce prere ai. & Acum patru mii de ani, nivelul apei se poale sa fi fost mai sczut. %oate c$ a fost secet, ntr&un an, rul a secat i i&a permis s$ ajunga acolo. Ce zici de asta.

97

& 'u&i r$u, admise ea, dar, atunci, de ce s&a mai legat la cap sa construiasc o sc el. De ce n&a folosit albia secat a rului drept cale de acces. =i&apoi, cu siguran ca punctul de atracie pentru ,aita era c iar rul. Dac era secat, atunci putea fi oricare alt loc dintre cele o mie asemenea celui de&aici, din defileu. 'u, presimt c tocmai faptul c era inaccesibil a fost principalul, dac nu c iar singurul motiv pentru care s&a apucat de lucru n locul sta. & nclin s cred c ai dreptate, czu el de acord. & Aadar, dac rul curgea, c iar la nivelul minim, cum e acum, cum Dumnezeu a reuit s taie niele acelea sub nivelul apei. =i ce sens avea ridicarea unui eafodaj subacvatic. & - depete problema. 4abar n&am, recunoscu el. & "ine, s lsm asta, deocamdat. Acum s analizm gura de absorbie care aproape te&a tras nuntru. %oi s estimezi di& mensiunea desc izturii. #l cltin din cap( & # aproape bezn acolo. 'u vedeam mai departe de un metru n fa. & 3ntrarea era c iar ntre cele dou rnduri de nieK. & 'u, nu c iar, spuse el gnditor. #ra uor ntr&o parte. Am lovit fundul apei cu picioarele i era ct pe ce s m ridic, atunci cnd m&a n at. & nseamn c trebuie s fie c iar pe fundul lacului i un pic mai n aval fa de eafodajul sc elei. /pui c intrarea i s&a p rut c are o corni ptrat. & 'u snt absolut sigur de asta & nu uita c vedeam extrem de slab. Dar asta a fost impresia pe care mi&a dat&o. & ,rebuie s fi fost o alt structur fcut de mna omului, atunci & poate un soi de galerie de min fcut ntr&o parte a lacului. & ,ot ce&i posibil, aprob fr prea mult convingere. Dar, pe de alt parte, ar putea foarte bine s fie un defect natural in alu & viunile depuse n permanen de ru. #a se ridic s plece. & !nde te duci. o ntreb. & 'u stau mult. - duc la mine, s&mi aduc notiele i mulajul de pe stel. -$&ntorc ct ai clipi. Cnd se ntoarse, se aez pe podea, lng patul lui, cu picioarele trase sub ea, n stilul acela, specific feminin. Cnd se apuc s nire rtiile n jurul ei, el trase la o parte plasa de nari, ca s se uite la ce pune la cale. & 3eri, cnd tu erai ocupat s construieti sc ela, am reuit s descifrez restul de pe faa stelei denumit 8primvara HH. i inu carneelul n aa fel, nct s$ vad i el paginile desc ise( & Astea snt nsemnrile mele preliminare. Ai s$ vezi unde am inserat o serie de semne de ntrebare & aici i aici, de exem plu. n locurile astea nu snt sigur de traducere sau dac ,aita nu a folosit un simbol nou i ciudat. + s trebuiasc s le acord mai mult timp i atenie ceva mai trziu. & ,e urmresc, o asigur el i ea continu( & Aceste seciuni, pe care le&am nsemnat cu verde, snt citate din versiunea standard a :r;ii "or;ilor. /&l lum pe sta de& aici( 8!niversul e trasat n cercuri, discul zeului soare, )a. 2iaa omului e un cerc ce ncepe n pntece i sfrete n mormnt. Cercul unei roi de car prevestete moartea arpelui zdrobit sub obada ei HH. & Da, recunosc citatul, zise el. & %e de alt parte, aceste pri din text pe care le&am nsemnat cu galben, snt scrieri originale ale lui ,aita sau, cel puin, nu snt citate nici din :artea "or;ilor, nici din vreo alt surs cunoscut mie. 2reau s&i atrag atenia mai ales asupra acestui para& graf, de&aici. =i urmri seciunea cu degetul, n timp ce citea cu voce tare( & 87iica zeiei a conceput. A fost lsat grea de ctre cel fr de s$mn$. =i&a conceput propria sor geamn. 7tul zace pe vecie ncolcit n pntecele ei. Beamna nu se va nate niciodat. 'u va vedea niciodat lumina lui )a. 2a tri pe veci n ntuneric. n pntecele surorii ei, mirele ei i cere dreptul la cununie etern. Beamna nen$scut$ devine mireasa zeului, care a fost om. Destinele lor se mpletesc. #i vor avea via venic. 'u vor pieri niciodat. HH )o0an i ridic oc ii din nsemnri( & Cnd am citit prima dat, am fost mulumit s$ constat c$ fiica zeiei era rul Dandera, aa cum fuseserm deja de acord. #ram destul de sigur i c$ zeul care fusese cndva om trebuia s$ fie faraonul. -amose a fost zeificat o dat cu urcarea pe tronul #giptului. nainte de asta a fost om. 'ic olas ddu aprobator din cap( & Cel fr de smn e clar ,aita nsui. 7ace referiri repetate la faptul c e eunuc. Dar acum, suger el, dac ai idei noi n legtur cu misterioasa sor geamn, ai s le auzim* & /ora geamn ar fi, cel mai probabil, o ramur sau o des& pritur a cursului, nu&i aa. & A a, tiu unde bai* /ugerezi c gura de absorbie e geamna. Acolo jos, n defileu, n&o s vad niciodat lumina lui )a. ,aita, cel fr de smn, i arog paternitatea, aa c ne spune c el e ar itectul.

98

& C iar aa, i el a cununat pe geamna rului cu faraonul -amose pe vecie. Cnd am pus toate astea cap la cap, am ajuns la concluzia c n&o s gsim niciodat locul unde e ascuns cavoul faraonului -amose, pn nu explorm n amnunt acea gaur de absorbie care aproape c te&a necat. & =i cum propui s facem asta. vru s tie el, la care ea ridic din umeri. & #u nu snt inginer, 'icA0* ,e las pe tine s organizezi c estia asta. ,ot ce tiu e c ,aita a gsit o modalitatate de a&i da de capt & nu doar de a ajunge pn acolo, ci i de a lucra acolo. Dac interpretarea pe care&am dat&o inscripiei de pe stel e co rect nseamn c a fcut excavaii extinse c iar pe fundul lacului. Dac el a putut s fac asta, atunci nu vd nici un motiv ca tu s nu poi face acelai lucru. & A * ovi el. ,aita a fost un geniu. A spus&o c iar el de&attea ori. #u snt un biet tocilar. & #u pariez toi banii pe tine, 'icA0* '&o s m lai balt acum, nu.

u era nevoie de cine tie ce talente de vnator ca s dea de urma unui astfel de vnat & acesta i luase foarte puine precauii sa i acopere urmele. 7oarte desc is, urmau drumul principal ce cobora prin defileul 'ilului i ducea n vest, spre frontiera cu /udanul. -eA 'immur era pe drumul de ntoarcere ctre propria fortrea. "oris estima c inamicul avea cu el ntre cincisprezece i douzeci de oameni. #ra dificil s fie sigur, pentru c urmele de pe crare se suprapuneau i, firete, mai erau i iscoadele din fa i din lateral. -ai intra la socoteal i ariergarda, care tergea urmele dup el. /e micau destul de repede, ns un asemenea grup numeros nu avea cum s ntreac un singur urmritor. #ra sigur c se apro & pie cu pai repezi de ei. Calcula c plecase cam la patru ore dup ei, ns, judecind dup semnele recent gsite, era la mai puin de dou ore distan. 7r s$ slbeasc ritmul, se aplec s culeag ceva de pe crare. Din alergare, examin obiectul. #ra o crengu, un vrf moale de mldi din planta kusagga-sagga, care cretea pe marginea potecii. !nul dintre brbaii de dinaintea lui se lovise de ea n trecere i o rupsese. Asta i ddea lui "oris o msur destul de corect ct de n urm se afla. %n i n zpueala din defileu, vlstarul crud abia dac ncepuse s se ofileasc. #ra c iar mai aproape dect i fcuse calculele. ncetini puin, gndindu&se la urmtoarea micare. Cunotea destul de bine aceast parte a vii. Cu un an n urm, vnase n zon cu un client american, care era n cutarea unui trofeu de ibex Calia. Dup aproape o lun de cutreierat prin anuri i prin rpe mpdurite, doborser$ un mascul btrn, nnegrit de ani i purtnd o perec e de coame rsucite, lsate pe spate, care s&a pla sat pe locul al zecelea ca mrime n Ro%land 1ard. =tia c la trei sau patru Ailometri n fa, 'ilul ncepea o alt meandr$ ce fcea bucla nspre sud i care, apoi, revenea la ve & c iul curs. %oteca principal urma drumul rului, cci o serie de stnci abrupte i formidabile pzeau movila din centrul buclei f & cute de fluviu. ,otui, se putea lua pe scurttur. "oris fcuse asta nainte, n timp ce urmrea ibexul rnit. 2ntorul american nu omorse curat & glonul l nimerise pe animal prea n spate, ratnd cavitatea inim$&pl$mni i strpun& gndu&i intestinele. Iapul slbatic, rnit, o pornise spre colin, pe una dintre crrile tainice, printre stei. "oris i americanul l urmriser pe munte i dincolo de el. "oris i aducea aminte ct de periculoas i de neltoare era crarea, dar, cnd coborser n partea cealalt, vzuser c scurtaser drumul cu aproape 1T Ailometri. Dac gsea iar captul potecii caprelor, avea toate ansele s ajung de partea cealalt naintea lui -eA 'immur i s l atepte acolo. Asta i&ar fi dat un avantaj enorm. Comandantul de g eril se ateapt la urmrire, nu la ambuscad. %robabil c are spatele acoperit i e destul de improbabil ca "oris s reueasc s treac de ariergard fr s i alerteze potenaialele victime. %e de alt parte, dac era naintea lor, putea s controleze evenimentele. Atunci putea s aleag terenul pe care avea s&i omoare. Cnd drumul i cursul principal al 'ilului ncepur s se ntoarc spre sud, brbatul continu s urmeze terenul ridicat de deasupra lor, cutnd un punct de reper familiar. Dup mai puin de un Ailometru ddu de locul cutat. Aici era o sprtur n irul de stnci ntunecate, o intrare tiat n peretele de bazalt. /e opri s i tearg broboanele de sudoare de pe fa i gt. 8%rea mult votc, mormi el, te moleeti HH. Cmaa i era complet ud, parc abia scoas din fluviu. -ut cureaua putii pe umrul cellalt, ridic binoclul i in& spect laturile vlcelei mpdurite. %reau aspre i inaccesibile, dar apoi prinse n lentile conturul ciuntit al unui copcel care cretea ntr&o despictur strimt pe faa versantului. /emna cu un bonsai japonez, cu trunc iul rsucit i malformat, i cu ramurile torturate. n momentul cnd trsese americanul, ibexul 1alia sttea pe lespedea aflat c iar puin mai sus de copcel. "oris vedea cu oc ii minii cum apul slbatic i ncovoiase spinarea, lovit de glon, i apoi se rsucise i o luase la goan pe costi. -ut uor binoclul mai sus i izbuti s disting nclinaia lespezii nguste, care descria un ung i ascuit cu versantul. 8Da, da. Lsta e locul. HH Bndea din nou n limba matern & o adevrat uurare, dup ultimele zile, cnd trebuise s se lupte cu franceza i engleza.

'

99

%n s nceap s urce, prsi poteca bttorit i se tr pe panta presrat cu bolovani pn jos, la fluviu. ngenunc e pe malul 'ilului i se stropi cu doi pumni de ap, udndu&i prul scurt i ndep$rtndu&i transpiraia de pe fa i gt. 2rs ce mai avea n sticl i o reumplu, apoi bu pn ce simi c$ l doare burta. Dup asta goli iar sticla i o umplu la loc. n muni nu era strop de ap. n cele din urm, i cufund plria vntoreasc n fluviu i i&o puse iari n cap, ud leoarc i revrsndu&i ap pe gt i pe fa. !rc napoi pe drumul principal, pe care l urm pe o distan de o sut de pai, mergnd ncet i studiind terenul. ntr&un loc, un bolovan aproape c$ bloca poteca. "rbaii dinaintea lui fuseser silii s$ peasc peste acest obstacol, dup care urma un petic de pulbere fin, ca de talc, n care i lsaser amprentele, perfect pstrate, ce puteau fi citite cu uurin. -ajoritatea brbailor purtau bocanci paramilitari, fcui dup modelul israelian, cu tiparul tlpilor n zigzag, iar cei aflai n spate clcaser peste urmele celor de dinaintea lor. ,rebui s se lase ntr&un genunc i, s$ examineze seninele n amnunime, na& inte s gseasc amprenta unui picior mult mai mic i mai delicat, cu un pas mai uor, negreit feminin. !rma era parial ascuns de celelalte, mai mari, masculine, ns conturul degetului mare se vedea limpede, iar tiparul era cel al unui pantof uor de tenis "ata, cu talpa din cauciuc. 5&ar fi recunoscut din zece mii de ali pantofi. #ra uurat s$ descopere c ,essa0 fcea nc parte din grup i c$ ea i amantul ei nu apucaser pe un alt drum. -eA 'immur era alunecos i viclean. /cpase din g earele lui "oris o dat. Dar nu i de data asta* )usul cltin ve ement din cap( nu i de data asta. i ndrept ntreaga atenie din nou asupra urmei de femeie. i trecea un jung i prin inim cnd se uita la ea. -nia i ien$scu, cu aceeai for. 'u se gndea la sentimentele lui fa de femeie. Dragostea i dorina nu fceau parte din ecuaie. #ra sclava lui i i fusese furat. 3nsulta adus era singurul lucru care avea o semnificaie pentru el. #a l respinsese i l umilise, iar pentru asta avea s$ moar. /imi cum l ncearc fiorul bine cunoscut, cum i se nfierbnt sngele la gndul c$ avea s$ o omoare. mprirea morii fusese dintotdeauna ocupaia i vocaia lui, ns indiferent ct de des i exercitase meseria, fiorul nu l prsea niciodat, plcerea nu i se potolea n veci. %oate c era singura plcere care i mai rmsese, pur i de nenfrnt & nici c iar votca nu i&o putea slbi sau dilua, aa cum fcea actul fizic al copulaiei. Avea s i fac mai mult plcere s o ucid dect i fcuse cndva s se mpreuneze cu ea. n aceti ultimi ani, vnase numai animale inferioare, ns nu uitase niciodat cum e s doboare i s ucid o fiin uman, mai ales dac era vorba de o femeie. l voia pe -eA 'immur, dar pe femeie o dorea i mai tare. %e vremea preedintelui -engistu, cnd fusese comandantul contraspionajului, oamenii lui i cunoteau gusturile i i le alegeau pe cele mai drgue. Acum l ncerca un singur regret, acela c tre buia s se grbeasc, n cazul sta. 'ici nu se punea problema s lungeasc i s savureze plcerea. Cu totul altfel dect n multe alte experine de&ale lui, care inuser ore, dac nu zile ntregi. & Cea, rosti i trase un picior n $rn, clcnd pe conturul delicat al urmei femeii, tergnd&o de pe faa p$mntului, aa cum avea s fac i cu femeia. Cea neagr adulter* Alerga acum cu fore noi, mai otrt ca niciodat, lsnd n urm crarea i urcnd spre copacul deformat i spre nceputul potecii caprelor, sus, pe costi. #xact acolo unde se atepta s fie, gsi punctul de pornire al potecii, pe care o urm. Cu ct urca mai mult, cu atit aceasta de & venea mai abrupt. Adesea, trebuia s i foloseasc ambele mini ca s se trag n sus, pe povmi, sau s i croiasc drum prin vreo trecere ngust n zigzag. %rima oar cnd urcase muntele sta, urmrise urmele nsn& gerate ale ibexului rnit, ns acum nu mai avea picturile acelea mprtiate pe drum, care s l g ideze, i, de dou ori, rtci crarea i se trezi ntr&o fundtur de pe faa versantului. 7u silit s se retrag de pe marginea prpastiei i s refac drumul, pn ddu de cotitura corecta. De fiecare dat cnd pea asta, i d dea seama c pierde timp preios i c -eA 'immur ar putea s treaca nainte s fie el n stare s i ias n cale. + dat sperie un grup mic de capre slbatice, care stteau pe o teras de piatr, la jumtatea coastei. Acestea fugir n salturi pe versant, sem$nnd mai degrab cu nite psri, dect cu animale legate de legile gravitaiei. #rau conduse de un mascul uria, cu o barb n valuri i coame lungi, spiralate, care, n goana lui, i indic lui "oris ruta direct spre creast. i sfie pielea din vrful degetelor cnd se cr peste ultima pant abrupt, dar, n cele din urm, ajunse n vrf, unde se tr pe burt, fr s&i ridice vreodat capul. /ilueta unui om, prefigurat pe fundalul albastru al cerului, ar fi fost vizibil de la Ailometri distan. /e deplas astfel n spatele crestei, pn gsi o tuf de sanse'eria care s&i ofere adpost, i se folosi de frunzele drepte i spinoase ale acesteia ca s&i ascund forma capului pe cnd studia prin binoclu valea, la trei sute de metri sub el. De la nlimea aceasta, 'ilul prea un arpe gros, strlucitor, ce i desfcea inelele n prima cotitur a meandrei, cu suprafaa brzdat de vltori i de recifuri stncoase. ,erenul ridicat de pe ambele maluri forma valuri nalte de bazalt, nvolburate i con & torsionate ca o mare furtunoas, cuprins de un taifun tropical. ,otul dansa i tremura n aerul ncins, iar razele soarelui loveau asemenea toporului unui clu, supunnd prin dogoarea sa acest univers de roc roie. C iar dac imaginea era distorsionat de mirajul pe care l vedea prin binoclu, "oris izbuti s observe crarea puin umblat de lng fluviu i o urmri pn n vale, n punctul unde se ascun dea pe dup cot. #ra pustie, fr nici un semn de prezen ome& neasc, i atunci tiu c vnatul ieise din raza lui vizual. 'u avea cum s vad ct de mult merseser pe crare & tot ce tia era c

100

trebuia s se grbeasc, dac voia s le sar n fa, pe partea cealalt a muntelui. %entru prima dat de cnd se ndeprtase de malul fluviului, lu cteva picturi din sticla cu ap. i ddea seama n ce al l des idrataser aria i crarea pe munte. n asemenea condiii, un om fr ap putea s moar n cteva ore. 'u era deloc sur & prinztor c erau att de puine aezri omeneti n defileu. Cnd se retrase de pe linia orizontului, se simi rentinerit i pomi s traverseze coama muntelui. Avea de mers mai puin de doi Ailometri i, fr s&i dea seama, se trezi n vrful nlimilor de pe partea cealalt. Doar un pas neatent mai trebuia i ar fi pit direct n spaiu, plonjnd n gol de la trei sute de metri. nc o dat, se tr de&a lungul crestei pn ddu de un punct de obser & vaie ascuns, de unde s spioneze terenul de dedesubt. 7luviul era cum l tia & o ntindere larg i dezordonat de vrtejuri cu ncreituri albe, ntorcndu&se spre sine prin piciorul meandrei. Drumul urma cursul malului mai apropiat, mai puin acolo unde era forat s$ fac un ocol spre centru, pe lng fale zele zimate i acele de stnc ce rsreau din apele 'ilului. n pustietatea mrea a defileului, "oris nu percepea nici o alt micare, n afar de spumegarea nepotolit a apelor i de dan& sul nesfrit al mirajului. =tia c era imposibil ca -eA 'immur s se fi micat ntr&att de repede, nct s l depeasc i s i&o ia nainte6 prin urmare, trebuia s apar de dup cotul meandrei. "oris lu nc o gur de ap i se odi ni aproape o jumtate de or, dup care se simi din nou n putere, refcut pe deplin. )eflect dac s$ coboare imediat i s$ pun la cale o ambuscad pe drum, ns, n cele din urm, otr s rmn la adpostul nlimii pn$ la apariia przii. i control cu mult atenie puca, asigurndu&se c$ luneta nu se dereglase n timpul ascensiunii, apoi goli ncrctorul i examin cele cinci cartue. /uprafaa de alam a unuia era crestat i decolorat, aa c$ pe acela l arunc i puse n loc un cartu de la cingtoare. "g un cartu pe eav i puse piedica. 5s arma deoparte ct i sc imb osetele ude de transpiraie cu unele noi, din rani, i i leg ireturile cu grij. 'umai un novice ar risca s$ fac bici la picioare n astfel de condiii( n cteva ore, acestea s&ar infecta i s&ar umple de puroi. -ai lu$ o gur de ap, dup care se ridic i i ag arma pe umr. %regtit acum pentru orice i&ar fi trimis zeia vn$torii, pomi pe creast, s&i intercepteze inamicii. /crut valea cu binoclul din toate punctele de observaie posibile de&a lungul coamei muntelui i de fiecare dat eu n tentativa de a zri prada, iar dup$&amiaza trecea ca gndul. ncepuse c iar s$ se ntrebe ngrijorat dac -eA 'immur nu reuise cumva s$ se strecoare neobservat pe lng el, dac nu traversase fluviul printr&un loc secret sau nu o luase pe alt drum, prin valea ascuns, cnd auzi un ipt jalnic, ca un bocet, n aerul uscat de ari. /e uit n sus. + perec e de ulii ddeau roat deasupra unui plc de mrcini de pe malul fluviului. !liul cu cioc galben e unul dintre cel mai des ntlnii necro& fagi din Africa. #l exist n strns$ simbioz cu omul, rnindu&se cu ce las acesta n urm, culegndu&i resturile, nlndu&se i rotindu&se pe deasupra satelor sau a taberelor n care el se afl, n cutare de rmie sau ateptnd rbdtor ca omul s se aeze printre tufiuri pentru ca, imediat cum acesta i&a fcut nevoile, s coboare i s acioneze ca un vidanjor universal. "oris studie perec ea de psri prin binoclu, urmrindu&le cum plutesc lene n aerul ncins, ntotdeauna ncercuind acelai petic de tufri de pe viroag. Aveau o manier distinct de a cnni cu cozile lungi i bifurcate, pe care le rsuceau dintr&o parte n alta, n timp ce pluteau dui de briz. %liscurile de un galben aprins se vedeau foarte clar cnd psrile ntorceau capetele s se uite dup ceva n tufe. "rbatul zmbi rece pentru sine. 8Da* 'immur a ridicat tabra mai devreme. %robabil c zpueala i ritmul snt prea intense pentru noua lui femeie sau poate c s&a oprit s se joace puin cu ea.9 /e deplas pe buza coastei pn izbuti s vad direct n tufri. l studie prin binoclu, dar nu zri nici un semn care s indice o prezen uman. Dup aproape dou ore, ncepu s se ndoiasc de presupunerile sale iniiale. /ingurul lucru care i mai reinea atenia era perec ea de ulii, care se aezaser ntr&un vrf de copac, cu vedere ctre plcul de mrcini. ,rebuia s fie convins c acetia i urmresc pe oamenii ascuni n lstri. Arunc o privire nelinitit soarelui( aluneca, n sfrit, spre linia orizontului, i i pierdea nflcrarea aprig. Apoi se uit din nou n vale. C iar sub plcul de tufe, malul fluviului forma o rstoac, aproape ca o mic lagun. 5a venirea fluxului, aceasta era inun dat, nsa acum era doar o fie de prundi. %e acest mal se aflau mai muli bolovani care czuser de pe coasta de deasupra. !nii dintre ei zceau pe plaj, n vreme ce alii se rostogoliser n fluviu i erau pe jumtate sub ap. Cel mai mare ajungea la dimensiu nile unei csue, o mas imens, rotund de roc neagr. n timp ce privea, un bibat iei pe neateptate dintre arbuti. %ulsul lui "oris se iui, vznd cum omul coboar pe unul dintre bolovanii mai mruni i sare de acolo pe malul acoperit de pietri. "rbatul ngenunc e la marginea apei i umplu o gleat de pnz cu ap, dup care se urc napoi i dispru iari printre tufiuri. & A a* Aria e prea mare c iar i pentru ei. ,rebuie s$ bea i asta i trdeaz. Dac n&ar fi fost psrile, nu mi&a fi dat nicio & dat seama c$ snt aici. C icoti ncet, cu admiraie involuntar(

101

& 'immur e un brbat atent. 'u&i de mirare c$ a supravieuit att de mult timp. Iine lucrurile sub control strict. Dar pn$ i el trebuie s$ bea ap. "oris continu s$ priveasc prin binoclu n timp ce se strduia s g iceasc urmtoarea micare a lui -eA 'immur. 8A pierdut o groaz de timp aici, ca s$ se adposteasc de ari. + s$ porneasc iar n mar de cum se rcorete. + s$ fac un mar de noapte, otr el, uitndu&se din nou spre soare. -ai snt trei ore pn se las ntunericul. ,rebuie s acionez pn$ atunci. + dat ce se face ntuneric, o s&mi fie greu s$ vd inteleGH nainte s$ se ridice, se tr iari mai jos de linia orizontului. /e retrase pe propriile urme de&a lungul coamei muntoase, pn$ ce un mal abrupt i ceva mai nalt l feri de oc ii santinelelor lui -eA 'immur. Abia atunci ncepu s$ coboare. 'u exista nici o crare fcut de capre pe&acolo, aa c$ trebuia s$ i gseasc singur drumul6 totui, dup cteva eecuri, descoperi un prag nclinat din piatr, pe care putea s$ coboare destul de uor pe versant. Cnd ajunse la baza defileului, lu$ aminte la aezarea i la com poziia stratului, ca s$ l mai poat gsi, n caz de urgen. #ra o cale de scpare bun i tia c$, n curnd, se putea s$ fie urmrit i constrins la msuri extreme. i luase peste o or s$ coboare i i ddea seama c$ e n criz de timp. Ajunse la drumul de la marginea apei i porni napoi, ctre tabra lui -eA 'immur. Acum se grbea, dar, c iar i aa, avea grij sa i ia msuri de precauie sa nu fie depistat. -ergea pe marginea drumului i pea numai pe teren pietros, atent s nu lase nici un semn al trecerii lui pe acolo. n ciuda precauiilor, ns, era gata&gata s dea nas n nas cu ei. 'ici nu parcursese primii dou sute de metri cnd, undeva n subcontient, nregistr fluieratul grav, ndoliat, al unui graur cu aripi galbene, pe care l ignor aproape total pn cnd, n minte, ncepu s&i sune un semnal de alarm. -omentul zilei nu era de & loc potrivit. Braurul scotea acel tnguit numai n zori de zi, cnd i prsea cuibul cocoat pe crestele abrupte. #ra dup&amiaza trziu, jos, n adncurile clocotind de ari ale defileului. "nuia c era un semnal dat de una dintre iscoadele care se apropiau de el. ,rupa lui -eA 'immur o luase din loc. "oris reacion instantaneu. 3ei de pe crarea bttorit i o lu la goan napoi, pn ajunse la captul potecii pe care cobo& rse versantul. !rc doar ct s poat vedea ce se ntmpl pe drum. ,otui, i ddea seama c pierduse mult din avantajul pe care l dobndise scurtnd drumul prin munte. Aceasta nu era poziia ideal de ambuscad i calea lui de scpare era expus focului desc is de inamicul aflat jos & ar fi fost norocos s ajung pn n vrf. ns ideea de a abandona planul de rzbunare nu i trecu nici o clip prin minte. 3mediat ce intele aveau s ajung n raza lui vizual, avea s trag din acea poziie. Cu toate acestea, recunoscu n sinea lui c -eA 'immur l luase prin surprindere. "oris nu se ateptase ca acesta s porneasc la drum nainte de apusul soarelui. i imaginase c o s poat s i ocupe poziia n lstriul de deasupra taberei, de unde s trag dou gloane bine c ibzuite nainte s fie silit s o ia la goan. ,ot n mintea lui, prevzuse c, odat.scpat de -eA 'immur, oamenii acestuia nu aveau s se ng esuie s i ia urma. "oris plnuise s se retrag n goan, oprindu&se la fiecare punct bine aprat ca s mai trag cteva focuri, s doboare unul sau doi dintre urmritori ca s&i fac s fie precaui i circumspeci, pn ce brbailor avea s le piar c eful s$&1 mai vneze i o s&l lase s scape. 'umai c toate acestea se sc imbaser. ,rebuia s profite de prima ocazie posibil & i asta nsemna o int n micare & i, de cum avea s trag, urma s fie expus pe drumeagul ce urca versantul. /ingurul avantaj care i rmsese era puca de v& ntoare, o pies extraordinar de precis, n vreme ce oamenii lui -eA 'immur erau narmai cu arme de asalt AS&H:, ce trgeau rapid, dar erau extrem de imprecise la distane mari, mai ales n minile acestor shu,ta. Cu un antrenament adecvat, rzboinicii triburilor din Africa alctuiau unele dintre cele mai bune trupe din lume. Aveau toate calitile necesare pentru asta, cu o singur excepie & erau bine cunoscui pentru intaii lor proti. )mase ntins pe lespede, i piatra de sub el era att de fierbinte din cauza razelor directe ale soarelui, nct l ardea nfiortor, c iar i prin ain. i trase rania din spate i o aez n fa, folosind&o drept suport pentru patul armei. /e uit prin lunet, sucindu&se s i gseasc o poziie confortabil, inti spre o piatr micu, de lng potec, apoi mic eava dintr&o parte n alta, ca s se asigure c nu va fi stnjenit n momentul tragerii. -ulumit c i&a gsit o poziie ct mai bun, n scurtul rgaz care&i mai rmsese, ls puca i lu un pumn de $rn. /e frec uor cu ea pe fa, iar sudoarea o transform n noroi care i masca pielea palid, fcnd&o s&i piard strlucirea vizibil de la distan pentru oc iul unei iscoade ncercate. Apoi avu grij s$ controleze ung iul n care btea soarele, asigurndu&se c lumina nu se reflecta nici n lentilele lunetei, nici n vreo parte metalic a putii. ntinse mna i trase de o tuf, s i umbreasc puca. n cele din urm, se aez n spatele armei i i sprijini patul acesteia de umr, i control respiraia, ncetinind ritmul n care trgea aer n piept, cobor nivelul pulsului i i stpni tremurul minilor. 'u trebui s$ atepte mult. Auzi din nou c emarea psrii, dar, de aceast dat, de foarte aproape. 3 se rspunse imediat, din partea ndeprtat a drumului, de lng malul fluviului. 8Cei de pe flancuri vor ntmpina dificulti dac vor s$ menin controlul asupra unui astfel de teren, rnji el lipsit de umor, ca grimasa unui cap de mort. + s$ fie nevoii ba s se adune, ba s$ se dispersezeD. n timp ce se gndea la asta, un brbat apru de dup cotitur, la vreo cinci sute de metri drept n fa. "oris l prinse n vizorul lunetei. #ra un lupttor african de g eril tipic, un shu,ta imbrcat cu o combinaie de veminte de

102

camuflaj i civile, zdrenuite i decolorate, dotat cu rani i sticl cu ap, cu muniie i grenade, i cu AS&ul pregtit. "rbatul se opri n momentul n care trecu de cotitur i se g emui n spatele unui bloc de piatr de la marginea drumului. ,imp de un minut foarte lung, scrut aezarea terenului ce i se nfia dinainte, ntorcnd ncet capul dintr&o parte n alta. 5a un moment dat, pru s l fixeze cu privirea c iar pe "oris, care i inu respiraia i rmase neclintit, ca de piatr. 'umai c, n cele din urm, shu,ta se ndrept i fcu semnalul tiut, cu mna, celor care l urmau, nevzui deocamdat. Apoi, o lu la pas m & runt pe crare. Dup cincizeci de metri, restul trupei ncepu s&i fac apariia, pstrnd distana cu precizia mrgelelor ni rate pe o a. Ar fi fost imposibil s execute foc de anfilad mpotriva acestui ir, c iar cu un )%D, dintr&o poziie bine aleas. 8"un, aprob "oris. /nt trupe de elit. %robabil c$ -eA i&a ales oamenii pe sprinceanG H i privi prin obiectiv, exami& nnd trsturile fiecrui soldat, pe msur ce i intrau n vizor, n cutarea lui -eA 'immur. Deja trecuser apte i nici urm de comandant. "rbatul luat n obiectiv ajunse n dreptul locului n care sttea "oris, dup care l depi. Doi dintre cei care pzeau flancurile trecur c iar pe sub postul lui, fcnd mrcinii s foneasc uor, la cel mult doisprezece pai de el. "oris rmase m& pietrit pe loc i i ls s$ treac. Ceilali ajunser pe rnd n dreptul poziiei lui, bine organizai i micndu&se rapid. %entru cteva minute, dup ce se ndeprtase i ultimul soldat, defileul pru pustiu, golit de orice prezen omeneasc. Abia apoi urm o alt micare fcut pe furi. 8Ariergarda, mormi "oris pentru sine. -eA i ine femeia n spatele trupelor. # noua lui jucrie. Are mare grij de ea.9 )idic ncet piedica, avnd grij s$ nu lase nici un sunet metalic s$ tulbure ti na aerului ncins. 8Acum pot s$ pofteasc, murmur el. + s$&1 secer mai nti pe -eA 'immur. 'imic complicat, fr gloane n cap. Direct n mijlocul pieptului. 7emeia o s$ mpietreasc, v$zndu&1 la pmnt. #a n&are reflexe de lupttor6 o s pot s trag fr s m grbesc. De la distana asta, n&am cum s nu nimeresc. C iar ntre drgu& ele alea de e negre ale ei.9 /imea c are o erecie, la gndul sngelui i al morii violente pe care i&o pregtea frumoasei i gra & ioasei ,essa0. 8A putea c iar s am ocazia s mai omor unul. Dar nu pot s m bazez pe asta. +amenii tia snt buni. 7oarte probabil c o s se pun la adpost, nainte s o omor pe femeieGH !rmri feele celor din ariergard, cum, la intervale bine gn& dite, apreau n obiectiv, unul dup altul. =i, de fiecare dat, simea cum inima i suspin dezamgit. 5a sfrit, venir ali trei pe potec, trecnd pe lng el n pas alergtor, constant, de oameni pui pe treab. ns nici urm de -eA i de femeia lui. Ariergarda se pierdu pe potec, iar zgomotul mrunt al pailor lor se topi n tcere. "oris rmase singur, ntins pe lespede, cu inima bubuind i cu gustul amar al dezamgirii n gur. 8!nde snt., se gndi nfuriat. !nde dracuP e -eA.9 =i rspunsul evident la propria ntrebare i rsri imediat n minte. + lu& aser pe alt drum. -eA se folosise de patrula aceea ca momeal s&1 in la distan. )mase ntins n linite timp de cinci minute bune, numrate dup ceasul lui de mn, n eventualitatea c ar mai veni i alii pe crare. -intea i lucra cu iueal. !ltima urm limpede lsat de ,essa0 fusese amprenta pantofului de tenis, pe poteca din ca & ptul cellalt al meandrei. Asta se ntmplase cu vreo cteva ore n uim$, iar dac ea i -eA i trseser clapa, puteau s fie oriunde acum. %oate c -eA luase deja un avantaj de o zi sau c iar mai mult & cam att i&ar fi trebuit lui "oris s descifreze urmele. /imind cum l inund torente de furie, se sili s nc id oc ii i s se lupte cu ele, ca s i pstreze treaz simul raiunii. Acum trebuia s judece limpede, nu s se arunce cu capul nainte, ca un bivol rnit. #ra contient c sta era unul dintre punctele lui slabe( trebuia s i in emoiile sub control. Cnd redesc ise oc ii, mnia i fusese nlocuit de un rece spirit practic. =tia cu exactitate ce avea de fcut i n ce ordine anume. %rima sarcin pe care o avea era s se ntoarc s examineze din nou drumul. ,rebuia s stabileasc punctul de unde -eA prsise detaamentul de shu,ta. Cobor tiptil de pe terasa din piatr i se furi prin mrcini spre drumul principal. 5und&o napoi, ns cu micri grbite, i croi drum n amonte, ntorcndu&se n direcia mrciniului unde i gsise adpost grupul de shu,ta, n miezul fierbinte al zilei. %rimul lucru pe care&1 observ era c perec ea de ulii i luase zborul. 'umai c el nu lu faptul acesta ca dovad c tu & friul era prsit i ncepu s i dea ocol, cu mult precauie. -ai nti, se ocup de urmele de pe drumul din partea ndeprtat a tufelor. Cu toate erau vec i de vreo cteva ore, erau nc destul de clar de citit. Deodat, se opri n mijlocul drumului i simi cum i se ridic prul de pe brae i de pe ceaf, cnd se olb la semnele din pul & berea fin. i ddea seama c tocmai czuse n capcana lui -eA. %e crare se afla amprenta distinct a unui pantof de tenis "ata. -eA i femeia intraser n tufiul de spini, de unde nu mai ieiser. #rau nc acolo i "oris fu cuprins de puternica presimire c -eA l urmrea c iar n acel moment, prin obiectivul AS&ului. Cnd se afla n cmp desc is, ca acum, aplecat asupra urmelor lsate de cei urmrii, "oris era complet vulnerabil. Aruncndu&se ntr&o parte, ateriz precum o pisic n iarba sr& moas de lng drum, cu arma pregtit. Avu nevoie de nite minute bune s i domoleasc btile inimii i&abia atunci se ridic iar, pe vine, i se apuc s nconjoare plcul de arbuti spinoi cu mult precauie. Avea nervii ntini la maximum, asemenea unor corzi de c itar, iar oc ii palizi sgetau dintr&o parte n alta. Degetul i se odi nea pe trgaciul armei i gura putii se mica ncet, precum capul unei cobre pregtite s atace n orice direcie.

103

Cobor spre malul fluviului, unde zgomotul apelor nvolburate masca orice sunet ar fi scos. Dar, cnd ajunse aproape de ad& postul bolovanului mare ct o cas, pe care l observase de pe creasta muntelui, ng e din nou. Auzise ceva ce rzbtuse dincolo de freamtul vltorii 'ilului & un sunet att de nefamiliar acelui loc i timp, nct nu&i veni s&i cread urec ilor. #ra sunetul unui rs de femeie, dulce i limpede precum clinc etul unui can& delabru de cristal n adierea brizei. /unetul venise de undeva mai jos de el, dinspre malul fluviului de dincolo de blocul rsturnat din piatr. /e furi ctre bo& lovanul acela, otrt s l foloseasc drept acoperire i punct de supraveg ere, de unde s observe malul de dincolo de el. ns, pn s ajung la pietroi, auzi plescitul unui obiect greu ce lovea apa fluviului i un ipt de femeie excitat, jucu i provocator. Ajuns la marginea bolovanului i rmnnd la adpostul acestuia, se duse tiptil ntr&un col, de unde putea s zreasc malul pietros. Apoi, cnd arunc o privire furi pe dup marginea stncii, rmase cu gura cscat. 'u&i venea s&i cread oc ilor. 'u se ateptase la aa o dovad de prostie din partea lui -eA 'immur. "rbatul dur, rzboinicul ncercat, trecut prin expe riena a douzeci de ani de lupte sngeroase, se comporta ca un adolescent ndrgostit. -eA 'immur i trimisese oamenii nainte ca s$ r$mn singur, s&i fac de cap cu noua sa iubit. "oris atept un timp, s$ se asigure c$ nu era vreo curs complicat, pregtit pentru el. ,otul prea prea frumos ca s$ fie adevrat, ca o man cereasc. 3n& spect$ fiecare centimetru de mal n ambele direcii, n cutare de pucai ascuni, nainte s arboreze zmbetul su rece i subire. 87irete c$ snt singuri* -eA n&ar lsa niciodat ca vreunul dintre oamenii lui s$ o vad pe ,essa0 aa goal.9 >mbetul i se li, cnd i ddu seama de norocul ce dduse peste el. 8%robabil c a luat&o razna. C iar nu i&a dat seama c oVs$&l urmresc. =i& a imaginat c$ mi&a luat&o att de mult nainte, c$ poate s$ se rsfee n aluP sta. #xist ceva mai idiot i mai orb dect o pu$ sculat.9 "oris era n culmea fericirii. Cei doi i dduser jos toate ainele i le lsaser ntr&o grmjoar pe prundiul de bazalt cenuiu, la umbra stncii nalte. /e stropeau unul pe cellalt n apa domoal$ a fluviului din apropierea curentului principal. Amndoi erau goi puc, aa cum i fcu& ser m$micuele lor. -eA 'immur avea umerii lai, spatele plin de muc i i fese tari i ncordate. Alturi de el, ,essa0 era subire ca o trestie de pe fluviu, cu talia micu i oldurile nguste. %ielea ei avea culoarea mierii slbatice. #rau complet absorbii unul de cellalt, fr s mai aib oc i sau urec i pentru nimic altceva pe lumea asta. 8,rebuie s fi lsat -eA nite oameni s&i pzeasc spatele, i fcu "oris favoarea de a&1 considera posesorul unui dram de minte. 'u se atepta s i&o iau nainte. i nc ipuie c snt n deplin siguran. !itai&v la prostuV sta9, jubil el, cnd -eA alerg dup fat, care se ls prins. Czur amndoi n apa nu foarte adnc, strns mbriai, cu gurile cutndu&se flmnd, n timp ce se ridicau din nou la suprafa, rznd, cu apa iroindu&le pe feele minunate, imaginea masculinitii c ipee i a feminitii ncnttoare prinse n esena lor, imaginea lui Adam i a #vei africani, surprini pentru un moment n micul lor paradis uitat de griji. "oris i smulse privirea de la ei, ca s i&o ndrepte spre locul unde zceau ainele abandonate, pe fia de prundi. AS&ul lui -eA sttea aruncat deasupra jac etei lui de camuflaj, la civa pai de "oris. Acesta travers din civa pai poriunea de prun di, lu AS&ul de jos, i desfcu ncrctorul curbat i l vr n buzunar, scoase glonul de pe eav i l ls s cad pe plaj, i aez puca descrcat la loc pe jac et6 apoi se ntoarse rapid la adpostul stncii. 'ici -eA, nici ,essa0 nu aveau nici cea mai mic idee ce se ntmplase. "oris rmase linitit la umbra bolovanului, urmrindu&le joaca n fluviu. /e purtau ca nite copii ndrgostii, complet pre & ocupai unul de cellalt. ,essa0 se smulse n cele din urm din braele lui -eA i iei din ap. 2enea n fug pe bancul de pietri, cu picioarele lungi, ca de mnz, cu sinii de mtase uzi, legnndu&se i mpingndu&se unul n altul la fiecare pas, n timp ce i arunca peste umr cte o privire ca o invitaie desc is. -eA o urm, cu apa strlucind n buclele dese de pe pieptul umflat, cu sexul otrt i puternic. + prinse nainte s apuce s ajung la aine i femeia se lupt n joac n braele lui o vreme, pn cnd gura lui se nclet peste a ei. Atunci i se pred cu totul. + sruta i i plimba minile pe spatele ei i pe fesele ude i strlucitoare. /trngndu&se la pieptul lui, i desfcu picioarele i l cuprinse ntre coapse, invitndu&1 s exploreze tainele ascunse de trupul ei. Bemu de dorin cnd el i cuprinse blnd sexul n cupa minii sale. "oris simea cum furia i se amestec cu fiorul de spectator pervers al posedrii propriei soii de ctre un alt brbat. !n amestec diavolesc de emoii ddea n clocot n interiorul lui. i simea vintrele mrindu&se i ntrindu&se, cu o excitare aproape dureroas, ns, n acelai timp, furia l scutura asemenea unei rafale de vnt ce se abate asupra unei ramuri. ndrgostiii se prbuir n genunc i6 inndu&1 nc strns n brae, ,essa0 se ls pe spate, i l trase deasupra ei. "oris strig cu voce puternic( & Dumnezeule, -eA 'immur, n&o s&i dai niciodat seama ce ridicol ari cu funduP gol n sus, ca acuP* -eA reacion cu iueala unui leopard prins asupra przii. Dintr&o micare, fcu un salt i apuc AS&ul. Cu toate c$ "oris era pregtit s&l nfrunte, intind nspre ceafa lui n momentul cnd strigase, -eA fu att de rapid, c nfc AS&ul de unde z cea aruncat i l ndrept spre burta lui "oris, nainte ca acesta s sc ieze vreo micare. -eA aps pe trgaci n aceeai clip cnd gura putii ajunse pe int. -ecanismul percutant czu pe camera goal cu un clic inutil, iar cei doi brbai se fixar unul pe altul peste plaja plin de pie& tri, amndoi cu armele ridicate. ,essa0 era ncolcit n jurul propriului corp gol, acolo unde o lsase -eA, cu oc ii ntunecai

104

umezii de durere i de groaz, la vederea brbatului ei, realiznd c$ -eA avea s moar. "oris c icoti ncet, din gtlej( & !nde&1 vrei, -eA. Ce&ar fi s&i iau capul sculei leia scr& boase i negre, ct nc mai st aa ridicat n aer. +c ii lui -eA 'immur prsir c ipul adversarului su, c& utnd napoi, spre munte, i "oris i ddu seama c$ bnuiala i se adeverea. -eA avea nite oameni postai acolo, sus, dar care stteau departe de plaj, ct timp comandantul i fcea plcerile( & 'u te mai gndi la ei* + s fii amndoi mori de mult cnd o s&ajung cimpanzeii ti aici, jos, ca s v salveze. "oris c icoti din nou( & mi place c estia asta. 'oi doi am mai avut stabilit o n& tlnire, dar n&ai respectat&o. 'u conteaz & acum o s ne distrm c iar mai bine. =tia c$ nu e nelept s amne lucrurile, cu un asemenea om. -eA fcuse o greeal, dar era extrem de improbabil s$ mai fac alta. ,rebuia s i zboare capul acum i&asta i&ar fi dat cteva minute n plus, s se ocupe de ,essa0. 'umai c tentaia de a jubila sub oc ii dumanului era prea puternic( & Am veti bune pentru tine, -eA* + s mai trieti cteva minute. Am de gnd s&o omor mai nti pe trf i vreau s te las s$ urmreti spectacolul. /per c o s&i plac la fel de mult ca i mie. 3ei de sub adpostul stncii, ndreptndu&se spre locul unde ,essa0 edea g emuit, pe plaja pietroas. 7emeia era pe jum tate ntoars cu spatele, ncercnd s&i acopere sinii i zona pu& bian cu minile prea mici i prea delicate pentru asta. C iar i cnd se apropia de ea, "oris l supraveg ea pe -eA cu cea mai mare atenie. -eA era primejdia i nu&i lua oc ii de la el. Dar fcu o greeal. + subestimase pe femeie. %e cnd se prefcea c se ferete de privirea lui, ruinat, ,essa0 bgase mna printre coapse i gsise o piatr rotund, le fuit de ap, ce intra perfect n pumnul ei micu. "rusc, i descolci trupul unduios i se folosi de toat fora ca s$ azvrle piatra spre capul lui. "oris prinse micarea cu coada oc iului i i ridic braul, s$ se fereasc. %iatra zbur cu o for surprinztoare pe distana scurt, dar nu&i atinse inta. n sc imb, prinse colul cotului ridicat al lui "oris. -necile i erau suflecate pn sus, n jurul bicepilor, i nu exista nimic care s$ atenueze impactul pietrei6 braul brba tului era ndoit i contractat i suprafaa subire de piele era ntins n jurul osului nc eieturii. Capul osului cubitus se crp precum o bucat de sticl, iar "oris scoase un urlet teribil, n agonie. %alma i se desc ise involuntar i arttorul sri de pe trgaci, fr puterea de a trage glonul intit spre burta lui -eA. -eA ajunse din rostogolire n picioare i, pn$ s$ apuce "oris arma cu cealalt mn$, se fcu nevzut n spatele stncii uriae. Cu stnga, "oris nvrti patul putii n direcia capului lui ,essa0, dobornd&o pe spate, n nisip. Apoi vr gura putii n g& tul femeii, intuind&o acolo, n vreme ce rcnea furios( & + s&o omor, negru nenorocit* Dac&i vrei curva napoi, vino i ia&o* Durerea cotului zdrobit i fcea vocea rguit i animalic. De undeva din spatele blocului de piatr, rsun puternic i limpede vocea lui -eA 'immur, strignd n am aric un singur cuvnt, ce i purt ecoul pn pe nlimi. Dup asta, zise pe englezete( & +amenii mei o s fie aici din clip&n clip. 5as femeia i o s te cru. 7&i cel mai mic r$u i am s te fac s&i rogi moartea. "oris se aplec peste ,essa0 i o trase n picioare cu braul sntos strns n jurul gtului ei. Iinea puca n aceeai mn, in& tind peste umrul femeii. %alma braului rnit i revenise ndeajuns din primul oc s poat ine arma i s apese pe trgaci. & #a o s fie moart de mult cnd o s ajung oamenii ti aici, rcni "oris drept rspuns, ncepnd s o trag mai departe de blocul de piatr. 2ino i ia&o singur, -eA* # aici, dac o vrei. i ntri strnsoarea n jurul gtului femeii, sufocnd&o pn ce aceasta ncepu s se zbat i s gfie dup aer, sfiindu&i bra ul cu ung iile i lsndu&i bici roii pe pielea bronzat. & 3a ascult&o* i zdrobesc gtul sta ncnt$tor. Ascult&o cum se sufoc* /trnse i mai tare, fornd&o s scoat sunete disperate. "oris sttea cu oc ii pe colul bolovanului n spatele cruia dispruse -eA6 n acelai timp, se ndeprta de el, ca s i fac destul spaiu de aciune. -intea i pornise ntr&o curs nebun, cci tia c nu are cum s scape. -na dreapt de&abia dac i&o putea folosi i trupa de shu,ta a lui -eA era prea numeroas. Avea femeia, dar voia s pun mna i pe brbat. Lsta era cel mai bun trg pe care spera s&1 fac & amndoi, trebuia s pun mna pe amndoi. Auzi un strigt, o voce strin, venind de sus, de pe costi. +amenii lui -eA erau pe drum. #ra disperat acum. 'u mai pu tea s ajung la -eA6 nu l mai auzise vorbind sau micndu&se de aproape dou minute. l pierduse & putea fi oriunde de&acum. 8%rea trziu, i ddu seama "oris. '&o s&l omor. Doar pe femeie. Dar trebuie s&o fac c iar acum.9 + sili s cad n ge nunc i i se aplec deasupra ei, sc imbnd strnsoarea braului n jurul gtlejului. & Adio, ,essa0* i mri la urec e. i ncord muc ii braului i simi cum vertebrele femeii se arcuiesc, aproape s$ se rup. -ai era nevoie s$ apese doar un centimetru. & /&a terminat cu tine, i opti i ncepu presiunea final.

105

Cunotea, din lunga sa experien, sunetul fcut de vertebrele care cedeaz i, n timp ce se ncorda pentru lovitura de graie, se pregti s aud zgomotul tipic, ca atunci cnd rupi o creang verde, i s simt greutatea moale a corpului ei n strnsoare. Atunci, ceva l izbi n spate, cu o for ce prea s i ptrund prin ira spinrii i s i zdrobeasc coastele. Att fora ct i di & recia loviturii l luau complet pe neateptate. 'u prea posibil ca -eA 'immur s se fi micat att de departe i cu atta repezi & ciune. %robabil c prsise adpostul stncii i o luase prin tufiurile de mrcini. Acum ajunsese la "oris din spate. Atacul era att de slbatic, nct braul strns de "oris n jurul gtului lui ,essa0 se desfcu. 4rind strangulat, femeia trase n piept o gur de aer i se rsuci din strnsoare. "oris vru s se ntoarc i s dea cu puca, ns -eA era din nou peste el, apucnd arma i ncercnd s o smulg din minile lui "oris. Degetul rusului rmsese pe trgaci i glonul pomi n momentul cnd gura putii era la nivelul feei lui -eA. Detuntura l fcu pe acesta s mpietreasc pre de o clip, apoi ls arma i se mpletici napoi, cu urec ile vuindu&i de zgomot. "oris se ndeprt de el, luptndu&se cu puca, ncercnd s$ bage un alt cartu pe eav, numai c braul drept, sc ilodit, i f cea micrile stngace i nefireti. -eA se adun i atac n for, cu fruntea nainte, pe plaja cu pietri. 3ntr n "oris cu toat gre & utatea i puca zbur din mna rusului. %iept la piept, cei doi se nvrteau ntr&un vals macabru, ncercnd s$ se arunce unul pe ce & llalt, luptnd pentru obinerea unui avantaj, pn$ cnd se mpiedicar i czur pe spate, n fluviu. )evenir la suprafa tot ncletai n lupt, rostogolindu&se unul peste cellalt, ocupnd poziia de deasupra cu rndul, ntr&o parodie nfricotoare a actului sexual la care asistase "oris cu doar cteva minute mai devreme. 5ovind cu pumnii, ncordndu&se i punndu&i pe rnd piedic, se luptau n vad. ns, de fiecare dat cnd cdeau n ap, panta malului de sub picioarele lor i silea s nainteze n larg, pn ce, atunci cnd apa le ajunse pn la bru, curentul principal al 'ilului i culese deodat i i mtur n aval. #rau tot prini n ncletare, inndu&i capetele deasupra vltorii apelor, n timp ce, cu minile, izbeau apa alb din jurul lor, mugind unul la altul cu o furie primitiv. ,essa0 i auzise pe oamenii lui -eA strignd pe cnd veneau n fug printre mrcinii de pe coast. i nfc shanima i i&o trase peste cap n timp ce alerga s&i ntmpine. 5a vederea primului soldat care nvlea pe prundi cu cocoul AS&ului ridicat, i strig n am aric( & Acolo* -eA e n ap. /e lupt cu rusul. Ajut&1* Alerg i ea pe rm, o dat cu ei. Cnd ajunser n dreptul celor doi, unul dintre ei se opri i i ridic arma, ns ,essa0 se repezi la el i i ddu una peste butoi. & %rostule* strig mnioas. + s&1 nimereti pe -eA. /rind n vrful unui bolovan de la marginea fluviului, i puse mna la oc i, s se fereasc de reflexia ameitoare a soarelui jos, n ap. /imind c i se face ru, vzu c "oris reuise s ajung n spatele lui -eA, i i aplica o jumtate de figur 'elson la gt, forndu&1 s stea cu capul sub ap. -eA se zbtea n strn& soare ca un somon prins n crlig, cnd un torent de ap nspumat i mtur din acel loc. ,essa0 sri de pe stnc i alerg pe plaj pn la urmtorul punct, de unde putea doar s priveasc, neajutorat. "oris l inea nc pe -eA cu capul sub ap n timp ce erau dui de viitoare. Coli de stnc neagr treceau fulgertor d b o parte i de alta, n timp ce curentul prindea tot mai mult vitez. -eA era un brbat puternic i "oris trebuia s pun la btaie i ultimele resurse de energie disponibile ca s l in i tia c nu poate s&o mai fac mult timp. "rusc, -eA se ndrept de spate i, pentru o clip, scoase capul din ap. ,rase cu nesa o gur bun de aer nainte ca "oris s l bage iar cu fora dedesubt6 ns acea gur de aer prea s&i fi mprosptat forele. Disperat, "oris se uit n fa, la captul vltorii, spre care se ndreptau cu repeziciune. #rau i mai multe pietre acolo. "oris alese o lespede neagr, imens, peste care apele curgeau ntr&un val de un metru nlime. Crmi nspre acolo, lovind i trgnd de trupul lui -eA cu ultimele puteri. >burar luai de viitur nspre lespedea de piatr care&i atepta la capt, asemenea unui monstru marin aflat la pnd. "oris continu s$ lupte cu -eA pn ce l ntoarse s stea n faa lui. %lnuia s l mping ntr&o coliziune frontal cu stnc i s se foloseasc de corpul lui -eA pentru amortizarea propriului impact. C iar n ultima clip, naintea izbiturii, -eA scoase capul la suprafa i, n timp ce sorbea aerul att de preios, zri stnc i i ddu seama de pericol. Cu o singur micare violent, se arunc n fa n ap i fcu o rotire cu capul nainte. -icarea fu att de puternic i de neateptat, nct "oris nu gsi fora s$&i reziste. 3nstinctiv, i pstrase strnsoarea n jurul gtului lui -eA i fu dus nainte, cu spatele, pn$ cnd poziiile li se inversar. Acum, -eA reuise s$ l interpun$ pe "oris ntre el i stnc, aa c, n momentul izbirii, rusul fu acela care suferi impactul violent. !mrul lui "oris se sparse precum o alun n flcile unui sprgtor din oel. Cu toate c se afla nc sub ap, url de dure rea agonizant i pl$mnii i se umplur cu ap. Ddu drumul strnsorii i se desprinse de -eA. Atunci cnd se ridic la suprafa, se zb$tea ca o insect care se neac, avnd braul drept zdrobit n dou locuri, cu cel ntreg micndu&se neputincios i cu pl$mnii mbibai cu ap uiernd sleii. -eA ni la suprafa, la doar civa metri n spatele lui. !itndu&se mprejur, n timp ce se ncorda s$ ia aer, zri aproape instantaneu capul lui "oris b$l$ng$nindu&se i, din cteva brae, ajunse n spatele acestuia.

106

"oris era att de dus, c$ nu fu contient de inteniile lui -eA pn$ n clipa cnd acesta i apuc gulerul pe la spate i i&1 rsuci, ca pe laul unui strangulator. Cu mna liber, sub ap, -eA l apuc strns de cureaua lat i o folosi pe post de crm$, ca s l fac s se ndrepte spre urmtorul recif de stnci pe care fierbea apa, c iar n fa. Cu plmnii mustind de ap, "oris se strduia s strige invective( &"astardule* %orc negru* mpuiciune... 2ocea abia dac i se auzea din cauza torentului de ap curgtoare i a urletului valurilor pe pintenii de stnc din calea lor. -eA l izbi cu capul nainte de stnc i simi impactul ttecut prin craniul lui "oris zdruncinndu&i muc ii ncordai ai antebraului. 3mediat, "oris se nmuie n minile lui, capul i czu ntr&o parte i membrele devenir neputincioase i moi, precum firele de varec splate de valuri. Cnd se rostogolir n urmtorul curent de ap, -eA l ridic pe "oris de guler, cu faa la suprafaa apei. %entru o clip, c iar i el rmase ngrozit de ce putuse s&i fac. 7runtea lui "oris era spart. %ielea nu se rupsese, dar n craniu se fcuse o gaur n care -eA ar fi putut s&i vre degetul mare. +c ii erau cscai, mpini afar din orbite, ca ai unei ppui dezmembrate. -eA nvrti cadavrul inert n ap, olbndu&se la capul spart de la o distan de doar civa centimetri. ntinse mna i atinse zona craniului cu vrful degetelor i simi cum ac ii din oasele sparte scrnesc i cedeaz sub piele. -ai vr o dat capul zdrobit sub ap i&l inu acolo n timp ce mergea n lateral spre mal. "oris nu opunea nici o rezisten, ns -eA i inu capul scufundat pe tot parcursul acelui not prelungit, c inuitor, de traversare a 'ilului. 8Cum se omoar un monstru. se gndi nendurtor. Ar trebui s$&1 ngrop la rscruce de drumuri, cu o epu nfipt n inim. HH ns, n loc de asta, l mai bg cu capul n ap de cincizeci de ori i, la urmtorul cot al fluviului, fur aruncai pe mal. +amenii lui -eA l ateptau acolo. l susinur cnd l lsar picioarele i l duser pe rm. Cnd se apucar s care cadavrul lui "oris din ap, -eA i opri scurt( & 5$sai&1 pentru crocodili. Dup tot r$ul fcut $rii noastre, nu merit nimic altceva. Dar, c iar i n mnia i n ura lui, nu voia ca ,essa0 s$ priveasc acel cap mutilat. #a nu reuise s$ in pasul cu oamenii lui, dar acum se apropia de el. !nul dintre soldai mpinse cadavrul napoi n curent i, cnd ncepu s$ pluteasc, i lu arma de pe umr i trase foc automat. Bloanele fcur bucele zona capului lui "oris i mare parte din spate. 7ceau guri n cmaa ud i smulgeau lci de came crud. Ceilali brbai, de pe mal, strigau i rdeau, alturndu&se focului i descrcndu&i putile n cadavru. -eA nu ncerc s$ i opreasc. !nele dintre rudele lor apropiate fuseser ucise n c inuri groaznice sub 8ngrijireaHH rusului. Cadavrul se roti n norul roz al propriului snge i, pre de o clip, oc ii bulbucai ai lui "oris se olbar la cer. Apoi, trupul se scufund. -eA se ridic ncet i se duse s o ntmpine pe ,essa0. + lu n brae i, innd&o la piept, i opti( & + s$ fie bine. '&o s$ te mai rneasc niciodat. /&a terminat. #ti femeia mea acum & pentru totdeauna*

e cnd "oris i ,essa0 prsiser tabra, nu mai exista nici un motiv ca 'ic olas i )o0an s i ia msuri de siguran i s se ascund n coliba ei cnd discutau despre cutarea mormntului. 'ic olas mut cartierul general n bordeiul unde mncau de obicei i i puse pe oameni s$ construiasc o alt mas ncp & toare, pe care s$ i poat ntinde fotografiile prin satelit i toate celelalte ri i materiale pe care le adunaser. "uctarul i apro & viziona n permanen cu cafea de la buctrie, n timp ce ei studiau cu atenie rtiile i discutau despre descoperirile fcute n lacul lui ,aita, ca i despre teoriile pe care le imaginase fiecare, indiferent de ct de aiuristice preau la prima vedere. & '&o s$ tim niciodat cu siguran dac puul a fost fcut de ,aita sau dac e doar o groap spat de natur pn$ nu ne n & toarcem n acel loc, cu ec ipamentul adecvat. & Despre ce fel de ec ipament e vorba. vru ea s$ tie. & #c ipament de scuba di'ing, nu tuburi cu oxigen. C iar dac armata folosete un ec ipament mult mai uor i mai compact, nu putem folosi aa ceva la o adncime mai mare de zece metri, ec ivalentul unei atmosfere de ap. -ai jos de att, oxigenul pur devine mortal. Ai folosit vreodat un respirator subacvatic. #a ddu aprobator din cap( & Cnd am fost cu Duraid n luna de miere, ntr&o staiune de la -area )oie. Am luat cteva lecii i m&am scufundat de vreo trei sau patru ori, dar m grbesc s$ adaug c nu snt deloc expert n aa ceva. & %romit s$ nu te trimit acolo, jos, zmbi el, dar cred c putem spune fr s greim c am gsit destule dovezi, att n cavoul lui ,anus ct i n lacul lui ,aita, ca nceperea celei de&a doua faze a acestei operaiuni s$ fie imperativ. #a aprob dnd din cap( & 2a trebui s$ ne ntoarcem cu mult mai mult ec ipament i mult mai variat, pe deasupra, ca s nu mai vorbim de ajutorul unui expert. Dar data viitoare n&ai s$ poi s$ te mai dai drept v& n$tor amator. Ce motiv o s$ gsim ca s$ ne ntoarcem fr s$ de clanm

107

alarma n capetele birocrailor etiopieni. & 2orbeti cu brbatul care a fcut vizite neoficiale, fr s$ aib invitaie, celor doi flci ncnt$tori, Badaffi i /addam. n comparaie cu asta, excursia n #tiopia ar trebui s$ fie un picnic cu puti de la grdini. & Cnd ncep ploile n muni. ntreb ea brusc. & Da* i lu el o expresie serioas. Asta e ntrebarea de o mie de puncte. 'u trebuie dect s$ te uii la seninele lsate de flux pe pereii din lacul lui ,aita, ca s i faci o idee cum arat rul n timpul inundaiilor. 5ovi uor paginile din jurnalul su de buzunar( & Din fericire, mai avem ceva timp & nu prea mult, ns de ajuns. + s trebuiasc s$ ne planificm micrile destul de inteli& gent. ,rebuie s$ ne ntoarcem acas nainte s$ pot s$ ncep organizarea fazei a doua. & Ar trebui s$ ne apucm de fcut bagajele, atunci. & Da, ar trebui. Dar mi&ar prea al naibii de ru s nu profitm din plin de fiecare moment, dac tot am btut atta cale. Cred c putem s mai pierdem cteva zile s testez nite idei de&ale mele legate de lacul lui ,aita i de gura de absorbie, ca s ncerc s ajung la o concluzie ct mai aproape de realitate cu privire la ce ne trebuie la ntoarcere. & ,u eti eful. & Dumnezeule, ce plcut e s auzi aa ceva de la o doamn* #a surise dulce. & "ucur&te de momentul sta ct poi, l sftui, s&ar putea s nu mai auzi aa ceva vreodat. Deveni din nou serioas( Ce idei i trec prin cap. & Ce urc trebuie s i coboare i ce intr trebuie s i ias, zise el pe un ton misterios. Apa care intr n gura de absorbie, sub aa o presiune, trebuie s$ mearg n vreo direcie. Adic, dac nu cumva se altur vreunui curent de ap subteran i ajunge n 'il n acest fel, atunci trebuie s ajung la suprafa pe undeva, iar eu intenionez s aflu pe unde. & Continu, l invit ea. & !n lucru e sigur. 'imeni nu are cum s ajung la gura de absorbie prin lac. %resiunea e mortal. Dar, dac gsim ieirea, am putea s$ o explorm din cellalt capt. & Ar fi o posibilitate fascinant. %rea impresionat i se ntoarse la fotografia prin satelit. 'ic olas gsise mnstirea i o ncercuise n poz. -arcase cu aproximaie cursul fluviului prin abis, c iar dac defileul era prea ngust i acoperit cu tufiuri, ca s se vad apa pe o fotografie la o scar att de mic, cu toate c era pus sub o lup foarte puternic. & Aici e punctul unde rul intr n u, i art. =i aici e valea lturalnic, pe unde ocolete drumul. De acord. & De acord, aprob el. !nde vrei s$ ajungi cu asta. & n drumul nostru, am remarcat c valea asta ar fi putut fi, cndva, albia de origine a rului Dandera i c$ se pare c$ acesta i&a croit un alt drum prin prpastie. & Aa am zis, confirm 'ic olas. ,e ascult mai departe. & %anta terenului nspre 'il e foarte abrupt n punctul sta, nu&i aa. #i bine, mai ii minte c am traversat un alt pria, mai mic, dar destul de nsemnat, pe cnd ce coboram spre valea seac. %riaul prea s izvorasc de undeva din partea de r srit a vii. & "ine, acum neleg unde bai. 2rei s spui c sta poate s fie locul de revrsare a apei ce intr n gura de absorbie. #ti un drcuor tare iste, nu. & 7ructific doar imensiul tu geniu. i ls oc ii n jos, cu modestie, i l privi pe sub gene. /e amuza, ns genele lungi i dese i oc ii de culoarea mierii arse, cu strluciri aurii n adncuri, privii de la o distan att de mic, l tulburau profund. /e ridic i i suger( & De ce nu mergem s$ aruncm o privire. 'ic olas se duse s$ i ia geanta cu aparatul de fotografiat i rucsacul uor din colib i, cnd se ntoarse, o gsi pe )o0an gata de drum. 'umai c nu era singur. & 2d c i iei ddaca dup tine, observ cu resemnare n glas. & Doar dac nu eti destul de dur, ca s$&1 trimii la plimbare, surise )o0an ncurajator ctre ,amre, care sttea lng ea, rn& jind, legnndu&i capul i prinzndu&i umerii cu minile, n extaz c] se bucur de prezena idolului su. & "ine, fie, ced 'ic olas fr lupt. 5as&1 pe drcuor s vin cu noi. ,amre pomi nainte cu mersul lui legnat, cu shamma soioas flfindu&i pe lng picioarele lungi i sc eletice, incantnd acelai refren al unui psalm am aric i, la fiecare cteva minute, se uita n urm, s$ se asigure c )o0an e tot n spatele lui. #ra un drum anevoios n susul vii, iar zpueala amiezii era ameitoare. Cu toate c ,amre prea complet imun la ari, ceilali doi aveau deja pete ntunecate de transpiraie pe cmi cnd ajunser la locul unde prul i fcea apariia n vale. )ecunosctori, c$utar umbra unui plc de acacia i, n timp ce i trgeau sufletul, 'ic olas scruta colul de vale prin binoclu.

108

& Cum se vede prin el, dup ce l&am nmuiat n ru. se interes ea. & )ezistent la ap, mormi el, nota ]ece pentru Herr >eiss. & Ce vezi acolo, sus. & 'u mare lucru. ,ufiurile snt prea dese. 2a trebui s&o lum la pas pe costi. mi pare ru* Abandonar umbrarul i i croir drum pe coasta vii, n btaia nemiloas a soarelui. %rul se rostogolea ntr&o serie de cas& cade, fiecare cu cte un iaz la poalele ei. -alurile erau nesate de arbuti bogai i verzi n locurile unde rdcinile reuiser s ajung la ap. 'ori de fluturi negri i galbeni dansau deasupra iazurilor i o codobatur neagr cu alb patrula pe deasupra stn& cilor nverzite de muc i de pe margine, cu coada lung pendu& lnd n fa i&n spate, ca acul unui metronom. %e la jumtatea pantei, se oprir lng un iaz s se odi neasc i 'ic olas i folosi plria ca s ameeasc o lcust colorat n cafeniu i galben. Azvrli insecta pe suprafaa apei i, n timp ce aceasta ddea slab din piciorue i plutea spre mal, o umbr lung se ridic de pe fundul iazului. !rm un zvcnet i strfulgerarea ca de oglind a unei buri cu solzi argintii i lcusta dispru. & Cinci Ailograme, se lament 'ic olas. De ce nu mi&am adus undia. ,amre, g emuit pe malul iazului, lng 'ic olas, ridic brusc mna i o inu n aer. Aproape instantaneu, unul dintre fluturii ce se roteau se aez pe degetul lui. )mase cocoat acolo, fluturnd din aripile mtsoase, pictate n negru i galben, ca un evantai. Cei doi rmaser cu oc ii mrii de uimire, cci prea c insecta sosise la c emarea biatului. ,amre c icoti i i oferi fluturele lui )o0an. Cnd aceasta ntinse mna, el i transfer minunata insect n palm. &-ulumesc, ,amre* # un cadou splendid. Acum, darul meu pentru tine e s$ i redau libertatea. i uguie buzele i sufl uor, s$ l fac s zboare. %rivir fluturele cum urc n nalturi, deasupra iazului, n timp ce ,amre b$tea din palme i rdea ncntat. & Ciudat, murmur 'ic olas. %are s$ aib o empatie special cu toate slbticiunile din pustietate. Cred c$ ?ali 4ora, abatele, nu ncearc s l controleze, ci l las s fac ce i dicteaz fantezia. !n tratament special pentru un suflet capricios, ce aude o alt melodie i danseaz pe ea. ,rebuie s recunosc( fr s vreau, am ajuns s l ndrgesc pe flcu. 5a numai 1T metri mai sus, ajunser la sursa apei. #ra o stnc nu foarte nalt de gresie roie, dintr&o grot la poalele c reia izvora priaul. 3ntrarea era mascat de un plc des de ferigi i 'ic olas se ls n genunc i s le dea la o parte i s cerceteze desc iztura joas. & Ce vezi. vru s tie )o0an, din spatele lui. & 'u mare lucru. # ntuneric, dar pare s fie destul de mult spaiu nuntru. & #ti prea mare ca s intri acolo. -ai bine las&m pe mine. & # un loc propice pentru cobra de ap, remarc el. /nt multe broate acolo, cu care s se rneasc. #ti sigur c vrei s intri. & '&am zis c vreau. /e aez pe mal, s i desfac ireturile de la pantofi, dup care se ls n ap. i venea pn la jumtatea coapselor, ngreu& nndu&i naintarea mpotriva curentului. /e vzu silit s se aplece de mijloc, ca s$ se trasc$ sub acoperiul ieit n afar al grotei. %e msur ce ptrundea tot mai n strfunduri, vocea ajunse la el( & Acoperiul se las tot mai jos. & Ai grij, feti drgu* 'u risca* & -i&a dori s nu&mi mai spui 8feti drgu$9 & vocea ei avea o rezonan ciudat prin intrarea n peter. &%i, eti ambele lucruri, i feti, i drgu. Ce&ai zice s&i spun 8tnr$ doamn$9. & 'ici aa nu&mi place. 'umele meu e )o0an. Dup o tcere destul de lung, strig din nou( & %n aici pot s merg. /e ngusteaz ntr&un fel de pu. & !n pu. vru el s$ verifice dac a neles corect. & #i bine, are, cel puin, o desc iztur aproximativ rectangular. & Crezi c e fcut de mna omului. & 3mposibil de spus. Apa nete prin ea ca din duza unui robinet la baie. !n jet puternic. & 'u vezi nici o dovad c s&au fcut excavaii. Ceva urme lsate de scule n piatr. &'imic. %eretele e alunecos i ros de ap, acoperit de muc i i alge. & Ar putea vreun om s intre prin desc iztura aia, vreau s zic, dac n&ar fi presiunea apei. & Doar dac ar fi pigmeu sau pitic. & /au copil. oferi el o sugestie. & /au copil, czu ea de acord. Dar de ce ar trimite un copil aici. & Anticii foloseau adesea copii&sclavi. %oate c ,aita a folosit acelai sistem. & 'u sugera c estia asta. mi distrugi prerea bun pe care o am despre el, l rug ea, n timp ce se retrgea cu spatele prin in & trarea n grot.

109

Avea ferigi i muc i n pr, i era leoarc de la bru n jos. #l i ntinse mna i o ajut s urce din nou pe mal. )otunjimile feselor erau extrem de vizibile prin pantalonii uzi6 el fcu un efort s$ nu r$mn$ cu oc ii lipii de acel loc. & Aadar, trebuie s$ tragem concluzia c$ puul constituie doar un defect natural n stnc de calcar, i nu un tunel spat de mna omului. & '&am zis aa ceva. 'u. Am zis c$ nu pot s$ fiu sigur. /&ar putea s ai dreptate. Copiii ar fi putut fi folosii la sparea tune & lului. 5a urma urmelor, au lucrat n mine i n timpul revoluiei industriale. & Dar nu exist nici o cale s putem explora tunelul din captul sta. & 3mposibil, veni rspunsul ei ve ement. Apa se revars cu o presiune enorm. Am ncercat s$ vr mna prin tunel, dar nu am avut destul putere. & Ce pcat* 'djduiam s$ cptm o dovad mai clar, dac nu, mcar un alt fir. /e aez pe mal, lng ea, i scotoci prin rucsac. #a i adres o privire ntrebtoare cnd el scoase un instrument micu, negru, cu un anod la un capt, i i desc ise capacul. & "arometru aneroid, explic el. +rice navigator care se respect are aa ceva. l studie un moment, apoi not rezultatul observaiei. & #xplic&mi, l invit ea. & 2reau s$ aflu dac izvorul sta e sub nivelul intrrii n gura de absorbie din lacul lui ,aita. Dac nu e nseamn c putem s$& 1 tergem de pe lista posibilelor variante. Dac eti gata, putem s$ mergem, se ridic el. &!nde. & Cum unde, la lacul lui ,aita, firete. ,rebuie s citim nivelul apei i acolo, ca s$ stabilim diferena de altitudine dintre cele dou puncte.

e cum afl ncotro doreau s mearg, ,amre i conduse pe scurttur, aa c nu le lu nici dou ore s ajung de la izvor pn n vrful versantului de deasupra lacului lui ,aita. n timp ce se odi neau, )o0an remarc( &,amre pare s&i petreac mai tot timpul colindnd prin slbticie. Cunoate fiecare potec i fiecare drum pe care o iau ani& malele. # un g id excelent. & # mai bun dect "oris, cel puin, czu 'ic olas de acord, n timp ce i pescuia barometrul din bagaj i l studia din nou. & Ari foarte mulumit de tine, i observ )o0an faa, n timp ce el examina instrumentul. & Am toate motivele, i mrturisi. Dac socotim c versantul de sub noi are TH de metri nlime i mai punem 1T metri adn& cimea lacului, intrarea n gura de absorbie r$mne totui la mai mult de Y< de metri mai sus dect ieirea prin grota mascat de ferigi, de pe partea cealalt a culmii. & =i asta nsemn... & Asta nseamn c$ e foarte posibil ca, de fapt, cele dou p& riae s$ fie unul i&acelai. 3ntrarea e pe&aici, prin lacul lui ,aita, iar ieirea e prin grota ta. & Cum Dumnezeu a reuit ,aita c estia asta. se minun ea. Cum a ajuns pe fundul lacului. ,u eti geniul ingineresc. /pune& mi cum ai face tu* #l ridic din umeri, dar ea nu se ddu btut cu una, cu dou( & 2reau s spun c trebuie s existe vreo modalitate de&a face asta, s$ lucrezi sub ap. Cum se construiesc pilonii unui pod sau fundaia unui baraj, sau... sau... cum a construit c iar i ,aita tunelul pe sub nivelul apelor 'ilului, ca s msoare fluxul rului. -ai ii minte descrierea pe care o face idrografului, n Rzboinicii Nilului. & -etoda obinuit e prin construirea unui batardou, explic 'ic olas pe un ton degajat, dup care rmase cu gura cscat, olbndu&se la ea. %e onoarea mea, c iar c$ eti fantastic* !n baraj* Ce&ar fi dac ticlosul btrn de ,aita ar fi barat toat re & vrsarea aia de ape. & Ar fi fost posibil. & ncep s$ cred c$ totul e posibil la ,aita. Dispunea, cu siguran, de o mn$ de lucru nelimitat i, dac a reuit s$ construiasc idrograful de pe 'il, la Assuan, atunci nseamn c$ nelegea foarte clar principiile idrodinamicii. 5a urma urmelor, vieile vec ilor egipteni erau strns legate de revrsrile ciclice ale fluviului i de regularizarea viiturilor. Dac punem cap la cap informaiile pe care le&am adunat despre moneag, atunci asta pare cu siguran posibil. & Dar cum putem dovedi asta. & Bsind rmiele barajului. ,rebuie s fi fost un efort extraordinar s$ pun zgaz rului Dandera. Cred c avem anse s$ gsim ceva rmie care s stea mrturie.

110

& !nde ar fi putut s construiasc barajul. ntreb ea, agitat. /au, ca s$ formulez altfel, unde ai fi ridicat tu barajul, dac ai fi fost n locul lui. & #xist un loc ales de natur pentru asta, veni prompt rspunsul lui. Acolo unde drumul prsete cursul rului i face un ocol pe vale n jos i unde apele se revars n prpastie. ntoarser amndoi capetele la unison i se uitar n amonte. & =i ce mai ateptm. vru s tie ea, srind n picioare. / mergem s vedem* #ntuziasmul lor era contagios, iar ,amre c icotea i dansa naintea lor, pe crarea printre mrcini, apoi sus, pe coast, spre locul unde aceasta se reunea cu rul. /oarele i pierduse puterea de la miezul zilei i, cnd ajunser ei deasupra cascadei unde rul Dandera se revrsa n gura ului, i ncepuse ultima curs spre ntlnirea cu 'ilul. & Dac ,aita ar fi ridicat un baraj aici & i 'ic olas fcu un gest larg cu mna peste gura defileului & atunci ar fi putut s sc imbe cursul rului prin partea asta a vii. & %are posibil, rse ea. ,amre i se altur cu un c icotit, fr s$ neleag o iot din ce discutau ei, dar distrndu&se ct se poate. & A avea nevoie de un nivelmetru, ca s iau cteva cadre ale pantei reale a terenului. %oate fi o zon foarte neltoare, dar, cu oc iul liber, pare ntr&adev$r posibil ceea ce spui tu. i puse mna streain la oc i i cercet malurile nalte de pe ambele pri ale cascadei( formau dou portale abrupte, din cal & car, printre care rul mugea n cderea peste buza prpastiei. & A vrea s$ urc pn acolo s am o imagine mai clar a aezrii terenului. 2ii cu mine. & ncearc s$ m$ opreti, l provoc ea, pornind naintea lui. #ra un urcu dificil i, n unele locuri, calcarul era vec i i periculos de sf$rmicios. Cu toate acestea, ajuni pe culmea portalului estic, fur rspltii cu o splendid privelite de ansamblu asupra zonei de dedesubt. C iar spre nord, povmiul se nla asemenea unui zid abrupt, cu parapeii crenelai i zimuii. Deasupra i dincolo de el, se vedeau ca o nlucire ali muni, crestele nalte ale lui C oAe, albastre ca penajul unui btlan, pe fundalul ceva mai desc is i mai ndeprtat al cerului african. De jur mprejurul lor se ntindeau terenurile degradate ale defileului, un amestec vast de coame, spinri i recife de stnc, n cincizeci de tonaliti cromatice diferite, unele gri&cenu, amestecat cu alb, altele negre ca spatele unui bivol sau roii ca sngele din inima lui. ,ufele de pe maluri erau verzi, de nuana vie, otrvitoare, a unui mamba cocoat n vrful copacului, n vreme ce, puin mai departe de ap, mrciniul era cenuiu i veted i, de&a lungul crestelor movilielor f$rmiate, se vedeau contururile golae ale copacilor btrni, lovii de secet, cu braele torturate ridicndu&se rsucite i negre la orizont. &,abloul pustiirii, opti )o0an, uitndu&se n jurul ei, slbatic i de nemblnzit. 'u&i de mirare c ,aita a ales locul acesta. i ndeprteaz pe toi intruii. )maser amndoi tcui o vreme, ptruni de mreia peisajului, dar, dup ce i traser sufletul, entuziasmul rzbtu din nou la suprafa. & Acum poi s$ vezi mai bine toat zona, art 'ic olas spre valea ce se ntindea la picioarele lor. # o cumpn clar acolo, la bifurcaia din vale. /e vede nclinarea natural a terenului. De& acolo, din latura aia a defileului, pn n punctul de sub noi, se gsete cea mai ngust zon. # strmtoarea prin care se strecoar rul & amplasarea natural a unui baraj. /e rsuci i art jos, n stnga lor( & '&ar trebui un efort prea mare, ca s faci rul s se verse n vale. +dat terminat treaba n u, i&ar fi luat c iar i mai puin s sparg peretele barajului i s lase rul s&i reia cursul firesc. ,amre le urmrea cu interes expresiile feelor, ntorcnd capul cnd la unul, cnd la cellalt, fr s$ neleag o boab, ns reflectnd mimica lui )o0an, asemenea unei oglinzi. Dac ea ddea din cap, ddea i el din cap, cnd se ncrunta, fcea i el acelai lucru, iar cnd aceasta surdea, el c icotea fericit. & # un ru mare, cltin )o0an din cap, n timp ce ,amre l legna pe&al lui dintr&o parte n alta, din solidaritate, lundu&i o min neleapt. Ce metod s$ fi folosit. !n baraj de p$mnt. 'u&i prea credibil, nu. & #giptenii foloseau destul de mult canalele i barajele de p& mnt, la irigaii, reflect 'ic olas. %e de alt parte, cnd aveau la dispoziie piatr, o foloseau ct puteau de mult. #rau experi n ale zidriei. Ai vzut carierele de piatr de la Assuan. & 'u&i prea mult sol aici, n defileu, observ ea. %e de alt parte, avem o groaz de stnci. # ca un muzeu de geologie. +rice tip de roc pe care i&i dorete sufleelul. & De acord cu asta, spuse el. Dect s construiasc un perete de pmnt, ,aita putea, mai degrab, s ridice o zidrie din stnc. Lsta e tipul de baraj construit de antici n #gipt, cu mult nainte de vremurile n care a trit ,aita. Dac ar fi aa nseamn c avem anse bune s gsim urme ce au supravieuit trecerii timpului. & "un. / pornim, atunci, de la ipoteza asta. ,aita a construit un baraj din buci de stnc, pe care apoi l&a spart. !nde am pu & tea s gsim rmiele.

111

& Ar trebui s pornim c iar de la locul actual, rspunse el. De&acolo, de unde se ngusteaz defileul. Apoi o s trebuiasc s o lum pe pant n jos. Coborr din nou pe costi, ajutai de ,amre, care i g ida pe calea cea mai uoar pentru )o0an i se oprea s i fac semn ori de cte ori ea ovia ori se oprea s$ i trag sufletul. 3eir n strnsura vii i rmaser pe malul stncos, uitndu&se n jurul lor. & Ct de nalt s fi fost zidul. ntreb )o0an. & 'u foarte nalt. 3ari, nu pot s&i dau un rspuns exact, pn nu citesc nivelurile. /ui o poriune mic din coasta lateral. Acolo, se ls pe vine i se uit nainte i napoi, mai nti n josul vii i apoi ctre buza cascadei ce se arunca prin gura prpastiei. i sc imb de trei ori poziia, micndu&se, de fiecare dat, cu vreo civa pai mai sus pe povmi. 2ersantul devenea tot mai abrupt, pe msur ce urca6 n cele din urm, ajunse s$ i menin cu greu ec ilibrul, ns prea mulumit. & A zice c era pe&aici, unde m aflu eu acum, strig ctre ea. Aici ar veni nlimea unui perete de dig. A zice c$ snt cam cinci metri. )o0an rmsese n picioare, pe mal, iar acum se ntoarse s$ se uite la cellalt mal al rului, estimnd distana pn$ la versantul de calcar ce se ridica deasupra lui. & /nt cam treizeci de metri distan, strig la el. & Cam aa, czu el d] acord. nseamn ceva munc, dar nu&i imposibil. & ,aita nu se speria niciodat de dimensiunile sau de greutatea unui lucru, i puse ea minile plnie la gur, ca s$ strige la el. Dac tot eti acolo, vezi ceva semne c s&ar fi lucrat acolo. ,aita ar fi trebuit s fixeze peretele zgazului de versant. #l se czni s$ mearg pe versant, p$strnd acelai nivel, pn ajunse aproape deasupra cascadei, de unde nu mai putea nainta. Apoi se ddu jos, acolo unde l ateptau )o0an i ,amre. & 'imic. anticip ea rspunsul, la care el cltin din cap. & 'u, dar nu poi s te atepi s$ mai rmn$ ceva, dup aproape patru mii de ani. /tncile astea au fost expuse sti iilor n toat vremea asta. Cred c totui cele mai multe anse le&am avea dac am cuta blocuri de piatr rmase din zidul barajului, ce ar fi putut fi duse mai departe, n momentul cnd ,aita a fcut o bre, ca s$ inunde din nou prpastia. %ornir la vale, unde )o0an ddu peste un bolovan ce prea de un alt tip dect celelalte stnci din zon. #ra de mrimea unui cufr demodat. Cu toate c era acoperit pe jumtate de ierburi, partea de sus & cea expus & era clar tiat n ung i drept. l c em i pe 'ic olas. & 3a uite ce am aici, mngie ea bolovanul, cu mndrie. Ce zici de asta. #l cobor lng ea i i plimb minile peste suprafaa expus a lespezii. & /e poate, repet el. Dar, ca s$ fim siguri, ar trebui s gsim urmele de dalt lsate de zidarii din vec ime atunci cnd au n & ceput s&o sparg. Dup cum tii, fceau cu dalta o gaur n piatr, dup care tot b$teau cu o pan, pn ce o despicau. #xaminar amndoi cu atenie suprafaa expus i, cu toate c )o0an descoperi un semn pe care l proclam drept urm de dalt, roasa de vreme, 'ic olas nu i ddu dect patruzeci la sut anse. & 3ntrm n criz de timp, zise el, convingnd&o s se despart de gselnia ei, i mai avem atta de cercetat. Cercetar fundul vii pe nc o jumtate de Ailometru, dup care 'ic olas declar ncetarea cutrilor. & 'ici cel mai puternic potop nu avea anse s transporte pietrele att de departe. 4ai s ne ntoarcem s vedem dac nu a fost ceva aruncat n gura prpastiei* /e ntoarser la malul rului Dandera i coborr pn$ la cascad. 'ic olas arunc o privire peste buza prpastiei. & 'u&i aa de adnc aici, ca puin mai jos, estim el. %resupun c$ nu snt nici treizeci de metri. & Crezi c ai putea cobor pn acolo. se ndoi ea. /tropii neau din adncuri udndu&le feele i erau nevoii s strige unul la altul, ca s$ se fac auzii peste tumultul apelor revrsate. & 'u fr frng ie i civa brbai zdraveni, care s m ridice de&acolo. /e coco pe margine i fix binoclul asupra bazinului de dedesubt. /e vedea un amestec de stnci desprinse & mai mici, ro& tunde, i una sau dou mult mai mari dect restul. !nele erau tiate n ung iuri ascuite, iar altele, cu puin imaginaie, puteau fi considerate dreptung iulare. Cu toate acestea, suprafeele fuseser netezite de apele tumultuoase i luceau umede. ,oate preau parial scufundate sau ascunse de valurile nfuriate. & 'u cred c$ putem otr nimic de&aici, de sus, i, ca s$ fiu cinstit, nu m$ dau n vnt s$ cobor acolo & nu n seara asta, n orice caz. )o0an se aez lng el i i stnse genunc ii la piept. #ra abtut( & Aadar, nu putem s$ fim siguri de nimic. A secat ,aita rul sau nu. Cu un gest fresc, el i cuprinse umerii cu braul ca s&o consoleze i, dup cteva clipe, ea se relax i se sprijini de el. )$maser s$ priveasc adncul prpastiei n tcere. n cele din urm, ea se retrase ncet de lng el i se ridic n picioare( & %resupun c$ ar trebui s$ pornim napoi, spre tabr. Ct ne ia pn$ acolo.

112

& %e puin trei ore, se ridic i el. Ai dreptate. + s$ se lase ntunericul, pn ajungem napoi, i n seara asta nu e nici luna pe cer. & Ciudat ce obosit te simi cnd eti dezamgit, spuse ea i se ntinse. A putea s m ntind i s adorm c iar aici, pe unul dintre blocurile de piatr ale lui ,aita. ,cu brusc i rmase cu oc ii la el( & 'icA0, de unde le&a adus. & De unde a adus ce. pru el s nu neleag ntrebarea. & 'u vezi. Am apucat&o pe o pist greit. 'oi ncercm s aflm ce s&a ntmplat cu blocurile de piatr. Azi&diminea, ziceai ceva de cariera de piatr de la Assuan. '&ar trebui s ne ntrebm, mai degrab, unde a gsit ,aita stncile pentru baraj, n loc de ce s&a ntmplat cu ele dup aceea. & Cariera de piatr* exclam 'ic olas. %e bune, s tii c ai dreptate* De la cap, nu de la coad. Ar trebui s cutm cariera de piatr, nu rmiele zgazului. & De unde ncepem. & /peram s&mi spui tu asta, rse n o ote i, imediat, ,amre i inu isonul, din solidaritate. Cei doi aduli i ndreptar privirile ctre biat. & Cred c ar trebui s ncepem cu ,amre, credinciosul nostru g id, zise ea, lundu&1 de mn pe acesta. Ascult&m, ,amre* Ascult cu foarte mare atenie* "iatul i ndrept supus capul i o privi fix, adunndu&i toat puterea de concentrare. & Cutm un loc de unde vin pietrele ptrate, i explic ea. "iatul prea pierdut, aa c ncerc nc o dat( & Demult de tot, nite oameni au tiat piatr din muni. %e undeva prin apropiere, au lsat o gaur mare. /&ar putea ca n ga ura aia s mai fie blocuri ptrate de piatr. C ipul biatului se lumin dintr&o dat, ntr&un zmbet extaziat. & %iatra lui 3isus* exclam el fericit. /ri n picioare, fr s i dea drumul la mn. & 2 art piatra lui 3isus pe care o am, spuse i o tr pe )o0an dup el, opind n josul vii. & Ateapt, ,amre* l rug ea. '&o lua aa de repede* n zadar6 ,amre pstra ritmul i pomi s intoneze un imn am aric, n timp ce alerga. 'ic olas i urma cu un pas mai domol i i ajunse din urm cam o jumtate de Ailometru n josul vii. Acolo, l gsi pe ,amre n genunc i, cu fruntea lipit de peretele de stnc, cu oc ii strns nc iiV n timp ce se ruga. + t& rse i pe )o0an lng el. & Ce Dumnezeu facei acolo. vru s$ afle 'ic olas cnd i ajunse din urm. & 'e rugm, l lmuri ea pe un ton afectat. 3nstruciunile lui ,amre. ,rebuie s$ spunem rugciuni, nainte s$ mergem la pia tra lui 3isus. i ntoarse spatele lui 'ic olas, nc ise oc ii i i mpreun minile dinaintea frunii, ncepnd s$ se roage ncetior. 'ic olas gsi un loc s se aeze, pe un bolovan aflat la o oarecare distan de cei doi. & %resupun c$ nu are ce s$ strice, se consol el i se puse s$ atepte. ,amre sri brusc n picioare i se apuc s execute un dans ameitor, btnd din mini i nvrtindu&se, pn$ ce ridic praful. Apoi, se opri i cnt( & Bata* Acum putem merge la piatra lui 3isus. + nf$c$ din nou pe )o0an de mn i o duse ctre peretele de stnc. Cei doi prur s$ dispar c iar dinaintea oc ilor lui 'ic olas, care se ridic alarmat. & )o0an, strig el. !nde eti. Ce se&ntmpl. &%e&aici, 'icA0* 2ino pe&aici* #l se ndrept spre zid i exclam uluit( & /$ fiu al naibii* '&am fi dat de c estia asta nici ntr&un an de cutri. 7aa versantului era curbat, astfel c intrarea era ascuns ntr&o cut n perete. 'ic olas intr prin desc iztur, cu oc ii la laturile verticale i, dup vreo treizeci de pai, ajunse ntr&un amfiteatru desc is, larg de cel puin o sut de metri, aflat sub cerul liber. %ereii erau din stnc masiv i se putea vedea dintr&o privire c$ era vorba de acelai ist de mic asemntor blocului de piatr descoperit de )o0an pe fundul vii. #ra evident c$ acea carier fusese golit de piatr i nu mai rmseser dect pilonii de susinere, ce se nlau pn$ n vrful pereilor. Adnciturile din care fuseser scoase blocurile se puteau vedea fr greutate, n urm r$mnnd trepte abrupte, tiate n ung iuri drepte. 'ite m$rcini i cteva ierburi i gsiser un suport precar n crpturi, ns cariera n sine nu fusese sufocat de vegetaie, aa c 'ic olas vzu c o mulime de blocuri din granit, finisate, rmseser mprtiate pe fundul excavaiei. #ra att de uluit de descoperire, nct nu i gsea cuvintele s i exprime sentimentele. )$mase c iar la intrare, ntorcndu&i ncet capul

113

dintr&o parte n alta, n ncercarea de a cuprinde totul cu privirea. ,amre o condusese pe )o0an n mijlocul carierei, unde zcea o lespede sting er. #ra limpede c lucrtorii din acele vremuri ndeprtate fuseser ct pe ce s o scoat de&acolo i s o transporte n susul vii, din felul cum o finisaser, modelnd&o ntr&un dreptung i perfect. & %iatra lui 3isus* cnt ,amre, ngenunc ind dinaintea lespezii i trgnd&o pe )o0an dup el. 3isus m&a adus aici. %rima dat cnd am venit aici, 5&am vzut cum sttea pe piatra asta. Avea o barb lung, alb, i oc ii blnzi i triti. i fcu apoi cruce i se pomi s$ recite un psalm, legnndu&se i cltinnd din cap, n ritmul cntrii. Cnd ajunse cu pai domoli n spatele celor doi, 'ic olas ddu cu oc ii de dovada vizitelor regulate pe care ,amre le f cea n locul acela sacru. %iatra lui 3isus era altarul su personal i micile sale ofrande srccioase zceau pe unde le aezase. %rintre ele, ploti vec i de tej i vase din lut ars, majoritatea crpate sau sparte. n ele, buc etele de flori de cmp se ofiliser de mult i se uscaser. -ai erau i alte comori pe care biatul le adunase i le adusese la altarul lui & carapace de broate estoase i epi de porc spinos, o cruce din lemn, cioplit manual i mpodobit cu bucele de pnz colorat, coliere din boabe de fasole, adu ctoare de noroc, i figurine reprezentnd animale i psri, modelate din lut de pe malul fluviului albastru. 'ic olas sttea i se uita la cei doi care ngenunc easer$ i acum se rugau mpreun dinaintea altarului primitiv. /e simea profund micat de aceast dovad de credin a biatului, ca i de ncrederea de copil cu care i adusese n locul acela. n cele din urm, )o0an se ridic i veni lng el, i pornir amndoi, fr grab, s fac un tur al carierei. 2orbeau foarte puin i, cnd se ntmpla s o fac, doar n oapt, de parc ar fi fost ntr&o catedral sau ntr&un alt loc sfnt. l atinse uor pe mn, ca s& i arate mulimea de blocuri ptrate ce zceau n poziiile originare, n pereii carierei de piatr. 'u fuseser desprinse pe deplin din stnca&mam, asemenea unui fetus legat printr&un cordon ombilical ce nu fusese niciodat tiat de zidarii din vec ime. #ra o ilustrare perfect a metodelor folosite de antici la extragerea pietrei. 5ucrul fusese ntrerupt n diverse stadii de des& furare a procesului, de la marcarea de ctre meter a blocurilor, sfredelirea gurilor pentru prindere, montarea penelor pe linia de despicare, pn la produsul finisat, desprins din perete i gata pentru a fi transportat la antierul unde se construia barajul. %n$ s ajung ei napoi la intrarea n cariera de piatr, soarele apusese i cedase aproape n ntregime locul ntunericului. /e aezar pe unul dintre blocurile finisate, cu ,amre la picioarele lor, ca un celu, cu privirea aintit spre c ipul lui )o0an. & Ar da i din coad, dac&ar avea, zmbi 'ic olas. & 'u putem s$ profitm de ncrederea lui i s profanm locul acesta n nici un fel. =i&a fcut din el un templu numai al lui. 'u cred c a mai adus vreun suflet pe&aici. mi promii c, orice s&ar ntmpla, o s&i respectm templul. & -car atta pot s$ fac i eu, czu el de acord i se ntoarse spre ,amre( Ai fcut o treab foarte bun c$ ne&ai adus la piatra lui 3isus. /nt foarte mulumit de tine. =i doamna e foarte mulumit de tine. & Ar trebui s$ o lu$m nspre tabr, de&acum, suger )o0an, cu privirea ndreptat asupra peticului de cer de deasupra cape & telor lor. 2zdu ul se colorase deja n purpuriu i indigo, strpuns ici i colo de ultimele raze de soare. & 'u cred c$ ar fi o treab prea neleapt, o contrazise el. # o noapte fr lun i ne&am putea rupe picioarele, una&dou, pe& ntunericul sta. 'u&i recomandat s$ facem asta pe&aici. 'e&ar lua o s$pt$mn$ s$ ajungem la un medic acceptabil. & =i vrei s dormim aici. ntreb ea surprins. & De ce nu. Aprind focul ct ai bate din palme i am i o raie de supravieuire pentru cin & am mai trecut prin c estii de&asta, tii bine* =i o ai cu tine i pe ddac, aa c onoarea i rmne neptat. =i&atunci, de ce nu. & De ce nu, ntr&adevr. rse ea. 2om putea s facem o inspecie mai amnunit a carierei mine, n zori. #l se ridic s adune lemne de foc, dar se opri i i ndrept oc ii spre cer. =i ea auzise acel uierat n aer, devenit de&acum familiar. & #licopterul de la %egasus ne viziteaz iari, spuse el, inutil. - ntreb ce naiba pun la cale la ora asta. /crutar amndoi ntunericul din ce n ce mai dens i zrir luminile de navigaie ale aparatului trecnd la trei sute de metri deasupra lor. %lpirile roii, verzi i albe se ndreptau spre sud, n direcia mnstirii.

,C, ic olas fcu un foc micu n ung erul cel mai apropiat 1 1 de intrare i, n timp ce se aezau cu toii n jurul lui, mpri pac etul cu raiile uscate n trei pri. )onir tabletele dulci i lipicioase i le fcur s$ se duc pe gt cu ap din sticla lui. 7lcrile aruncau reflexe fantomatice n partea de sus a peretelui i sporeau umbrele mictoare. Iiptul de jelanie al unui caprimulg aflat ntr&o ni din partea de sus a zidului suna att de nep$mntesc i de rscolitor, nct )o0an se cutremur i se trase mai aproape de 'ic olas. & - ntreb dac, pe t$rmul cellalt, ,aita e contient de progresele noastre, reflect ea. Am senzaia c l&am cam pus pe gn&

114

duri deja. Am desclcit prima parte a cimiliturii pe care ne&o pregtise i pot s$ bag mna&n foc c$ nu se ateptase ca totui ci neva s$ se descurce att de bine. & !rmtorul pas va fi s$ ajungem pe fundul lacului. Atunci c iar c$ o s$&i dm o lovitur grea ticlosului b$trn. Ce speri s$ gsim acolo. & -i&e fric s vorbesc despre asta, replic ea. Ar putea s fac visul s dispar i s arunce un blestem asupra noastr. & #u nu snt superstiios. #i, nu foarte, n orice caz. /$ rostesc eu vorbele n locul tu. se oferi el, obinnd din partea ei un o ot de rs i o aprobare tacit. Aa c i continu supoziiile( & /perm s gsim intrarea n mormntul faraonului -amose. 'u mai vrem indicii i g icitori, i piste false. 2rem mormntul, aa cum a fost construit. #a i ncruci degetele( & / te&aud Dumnezeu* Apoi, redeveni serioas( & Ce anse crezi c avem. / gsim mormntul intact, adicV. #l ridic din umeri( & Am s&i rspund doar cnd o s$ dm de fundul lacului. & =i cum o s$ ajungem acolo. Am scos din calcul respiratorul subacvatic. &'u tiu, mrturisi el. 3n stadiul n care sntem, pur i simplu nu am nici cea mai mic idee. %oate o s$ reuim s$ ptrundem n costume de scafandru. #a r$mase tcut, reflectnd asupra sarcinii aparent imposibil de realizat, care&i atepta. & nveselete&te* i cuprinse el umerii cu braul, la care ea nu fcu nici un gest s$ se ndeprteze. Avem un motiv de consolare( dac ,aita ne&a pregtit o curs aa de dur nseamn c$ nici cei care au ajuns acolo naintea noastr nu au avut o sarcin mai uoar. Cred c$, dac mormntul c iar se afl acolo, jos, nici un alt jefuitor de morminte nu ne&a luat&o nainte. & Dac intrarea n mormnt e pe fundul lacului nseamn c$ descrierile fcute n papirusuri snt trecute, cu bun tiin, n mod eronat. 3nformaiile care au ajuns pn$ la noi au fost prelucrate nti de ,aita, apoi de Duraid, i, n cele din urm, de Cilbur /mit . 'e confruntm cu greaua ncercare de&a descoperi drumul prin labirintul acestor dezinformri deliberate. )$maser din nou tcui pentru o vreme, apoi )o0an surise la lumina focului, cu c ipul radiind la gndul celor ce aveau s$ fie descoperite( & +, 'icA0* # o provocare att de incitant* Apoi, vocea i sczu cu o octav( DaP pe ce cale apucm. + s putem s ptrun & dem pn&acolo. & + s$ descoperim noi o cale. &Cnd. & %e parcurs. nc nu m&am gndit aa de departe. /ingurul lucru de care snt sigur e c o s facem o groaz de planuri i o s muncim pe brnci. & Atunci, s&neleg c mergem mai departe, nu. =tia c, de una singur, nu ar fi putut s duc treaba la bun sfrit. & 'u te&a speriat proiectul. 'ic olas c icoti( & )ecunosc c$ nu m$ ateptam ca ,aita s$ ne bage ntr&o nebunie ca asta. mi nc ipuiam c o s spargem, pur i simplu, o u de piatr i&o s$ gsim totul pregtit, ateptndu&ne pe noi, cam cum s&a ntmplat cu 4oOard Carter cnd a ptruns n mor mntul lui ,utanA amon. ,otui, ca s&i rspund la ntrebare, da, snt speriat de ce&o s fim nevoii s facem & dar, la naiba, nimic nu m&ar putea opri acum* /imt mirosul gloriei n nri i am strlucirea aurului n faa oc ilor. n timp ce ei vorbeau, ,amre sttea fcut covrig n praful de pe cealalt parte a focului i i trsese shamnia peste cap. +di na trebuie s&i fi fost ntrerupt de vise i de fantezii, fiindc bolborosea, scncea i c icotea n somn. & - ntreb ce&o fi n capul bietului smintit i ce viziuni o avea, opti )o0an. >ice c 5&a vzut pe 3isus aici, n carier, i nu m$ ndoiesc c$ el crede cu adevrat c$ aa s&a i ntmplat. %e msur ce focul se potolea, vocile le deveneau din ce n ce mai linitite i mai adormite, i )o0an mu@mur$, c iar nainte s$ adoarm sprijinit de umrul lui 'ic olas( & Dac mormntul lui -amose e sub nivelul rului, atunci coninutul lui e distrus de ap. & 'u pot s$ cred c ,aita ar fi construit un asemenea baraj i&ar fi pierdut cincisprezece ani trudind la mormnt, dup cum zice n papirusuri, doar ca s$ l inunde cu bun tiin, s$ png$reasc$ mumia regelui su i s&i degradeze comorile, opti 'ic olas, pe care prul ei l gdila pe obraz. 'u, asta ar fi mpiedicat nvierea faraonului pe lumea cealalt i ar fi redus toat munca lui la zero. Cred c$ ,aita a luat toate astea n calcul. #a se g emui mai aproape i rsufl uurat. Ceva mai trziu, el i spuse(,?'oapte bun, )o0an9, dar ea nu rspunse6 rsuflarea i era profund i egal. #l zmbi ca pentru

115

sine i o srut blnd pe frunte.

ic olas nu era sigur ce l trezise. i trebuir$ cteva momente s$ se dezmeticeasc i&abia atunci i ddu seama c se afla tot n cariera de piatr. #ra o noapte fr lun, ns stelele atmau aproape de p$mnt, mari i rotunde ca nite ciorc ini de struguri copi. 5a lumina lor, observ c$ )o0an alunecase i sttea acum ntins pe pmnt, alturi de el. /e ridic, aadar, cu grij, s nu o deranjeze, i se ndeprt destul de mult de rmiele focului, ca s se uureze. Domnea o tcere de mormnt. 'u se auzea tril de pasre, nici mcar vreun alt zgomot care ar fi putut s trdeze niscaiva animale nocturne. )ocile din jurul lui nc mai radiau cldura trimis de soare n ziua anterioar. Deodat, sunetul care l deteptase se auzi din nou. #ra o susurare slab, ndeprtat, ce i trimitea ecoul peste stnci, aa c$ nu avea cum s&i dea seama din ce direcie vine. C iar i aa, nu exista nici o umbr de ndoial asupra naturii acestuia6 l auzise de prea multe ori nainte. #ra sunetul unei arme automate, aflate la ceva distan, ns, aproape sigur, era vorba de o mitralier de asalt AS&H:, trgnd nu rafale lungi, sacadate, ci runde de cte trei focuri, art care cerea o mn de profesionist i antrenamente te& meinice. #ra convins c trgtorul era un profesionist ncercat. -ic nc eietura, astfel nct cadranul luminos al ceasului s$ prind razele stelelor, i vzu c$ abia trecuser cteva minute peste trei. )mase ceva timp cu urec ile ciulite, dar focurile de arm ncetaser. /e ntoarse, n cele din urm, n locul unde dormea )o0an i se aez lng ea. ,otui, dormi iepurete, trezindu&se brusc, la intervale regulate, ca s asculte dac se mai trage n noapte. 5a primele scnteieri de auriu i portocaliu ale zorilor la orizont, )o0an ncepu s$ se agite i, n timp ce luau ultimele raii de supravieuire n loc de mic dejun, el i povesti despre zgomotul care l trezise pe timpul nopii. & Crezi c&ar fi putut s fie "oris. ntreb ea. %oate i&a ajuns din urm pe -eA i pe ,essa0. & - ndoiesc tare mult. "oris e plecat de nite zile bune. Cred c nu mai putem auzi vreun sunet de arm de&a lui, nici dac&ar avea&o pe cea mai zgomotoas. & =i&atunci, cine crezi c a fost. & 4abar n&am. 'umai c nu&mi place. Ar trebui s pornim spre tabr dup ce mai dm o rait prin carier. Dup&aia, nu mai avem nimic de fcut, n faza asta. Ar trebui s ne&ndrept$m spre cas, unde te&ateapt mama ta. De cum se lumin ndeajuns, 'ic olas trase o rol de film ca s$ r$mn$ cu o imagine a carierei de piatr. Ca s$ i dea seama de scar, )o0an poz lng zidul n care mai zceau blocurile nefolosite. %e msur ce i intra n rolul de model, se apuc s$ se prosteasc de dragul lui. !rc pe lespedea cea mai nalt i poz ca un model n faa aparatului, bosumflndu&se, cu o mn la ceaf, n stilul lui -aril0n -onroe. Cnd, n cele din urm, coborr$ costia ce ducea spre m& n$stire, amndoi exultau i sporoviau vesel, ncntai de succes. %urtau o discuie animat, ntorcnd ideile pe toate prile, i fceau planuri pentru exploatarea n viitor a acestor minunate descoperiri. Cnd ajunser la stncile roz din partea de jos a pr$& pastiei, dimineaa era pe trecute. Acolo, pe crare, ddur peste un grup micu de clugri de la mnstire. C iar i de la aa o deprtare, se vedea limpede c$ se ntm& plase ceva ngrozitor n absena lor( vaietele clugrilor i ddeau lui )o0an fiori de g ea pe ira spinrii. #ra sunetul de jale al africanilor, vestitor al morii i al dezastrelor. %e msur ce se apropiau, observau cum clugrii luau arin n pumni i i&o turnau pe cap, n timp ce boceau i se lamentau. & Ce e, ,amre. l ntreb )o0an pe biat. Du&te i vezi ce e* ,amre o lu la fug nainte, s$ discute cu fraii si clugri. Acetia se oprir n mijlocul drumului i se pornir s discute cu glasuri ascuite, vrsnd lacrimi i gesticulnd. Apoi, ,amre se n & toarse n goan( & +amenii votri din tabr. /&a ntmplat ceva ngrozitor. +ameni ri au venit azi&noapte. -uli servitori snt mori, strig el. 'ic las o apuc de mn pe )o0an. & 4aide, o grbi el, s vedem ce se&ntmpl aici*

onir$ pe ultimul Ailometru pn la tabr, iar, cnd ajunser, ddur de un alt grup de clugri strni n jurul a ceva aflat c iar n faa buctriei de campanie. 'ic olas i mpinse i i croi drum cu coatele s ajung n fa. Acolo, rmase intuit locului, cu oc ii fici i cu o senzaie de grea urcndu&i din mruntaie pn n gt, n vreme ce broboanele de sudoare de pe fa se presc imbau n g ea, de groaz. Acoperite de un linoliu albastru de mute bzitoare, ntr&o balt de snge, zceau cadavrele buctarului i ale altor trei servitori. 7useser legai cu minile la spate, apoi silii s$ ngenunc eze, nainte de a fi m pucai n

116

ceaf, de la mic distan. & 'u te uita* o preveni 'ic olas pe )o0an, care se apropiase. 'u e o privelite prea plcut. 'umai c$ ea nu inu seama de avertizare i veni lng el. & Dumnezeule mare* 3&au mcelrit ca pe vite la abator, se sufoc ea. & Asta explic sunetele de foc de arm pe care le&am auzit azi&noapte, explic el mo ort i se duse mai departe, s i identi& fice pe mori. Al0 i Sif nu snt aici. !nde snt. )idic vocea i strig n limba arab, ntorcndu&se cu faa spre mulime( & Al0, unde eti. 4itaul i fcu loc cu greu pn la el( & Aici snt, e,,endi & vocea i tremura, iar c ipul i era rvit de durere. "rbatul avea partea din fa a cmii plin de snge. & Cum s&a ntmplatK. l prinse 'ic olas de bra ca s$ l susin. & Au venit nite oameni noaptea, cu arme. Shu,ta. Au tras n adposturile unde dormeam. 'u ne&au dat nici un avertisment. Doar au nceput s trag. & Ci erau. Cine erau. vru s$ tie 'ic olas. & 'u tiu ci erau. #ra ntuneric. #ram adormit. Am fugit cnd au nceput s$ trag. #rau shu,ta, bandii, ucigai. 4iene i acali, asta erau & nu au nici un motiv pentru ce&au fcut. +amenii ia erau fraii mei, prietenii mei. ncepu s suspine i lacrimile i curgeau iroaie pe obraji. )o0an plec de&acolo, scrbit i ngrozit. /e duse la coliba ei i se opri n prag( fusese devastat. Benile i fuseser golite pe podea, cearaful, fcut ferfeni, iar salteaua, aruncat ntr&un ung er. Cu micri de somnambul care triete un comar, tra vers odaia i culese de jos nvelitoarea de pnz n care i inea documentele. + ntoarse pe dos i o scutur. #ra goal. 7otogra fiile din satelit, rile, mulajul stelei, pozele fcute cu polaroidul de 'ic olas la mormntul lui ,anus & totul dispruse. )o0an puse mna pe pat i l fix la locul lui. /e aez pe el, ncercnd s$ i adune gndurile. /e simea derutat i nfricoat. 3maginea acelor cadavre nsngerate, ciuruite de gloane, ce zceau n pragul buctriei, o bntuia i nu o lsa s se concentreze i s$ judece limpede. 'ic olas nvli nuntru i arunc iute o privire de jur mprejur & Acelai lucru mi&au fcut i mie. Au ntors totul cu susu&n jos. -i&a disprut i puca, o dau cu toate rtiile. Cel puin, aveam paapoartele i cecurile de cltorie n rani cu mine & se ntrerupse brusc, dnd cu oc ii de dosarul gol, din pnz, ce z cea la picioarele ei. Au luat i... & Da* i g ici ea ntrebarea. 'e&au furat toate materialele de cercetare, c iar i polaroidul. -ulumesc lui Dumnezeu c aveai rolele de film nedevelopate cu tine. #xact aa s&a ntmplat i atunci, cu Duraid i cu mine. 'u sntem la adpost de g earele lor nici mcar aici, n colul cel mai ndeprtat al slbticiei. /e simea din vocea ei c e n pragul isteriei. /ri din pat i alerg la el( & +, 'icA0, ce s&ar fi ntmplat dac am fi fost azi&noapte n tabr. i arunc braele n jurul lui i se ag de el( & Am fi zcut la soare acum, plini de snge i acoperii de mute. & 5initete&te, draga mea* / nu tragem concluzii pripite. Ar putea s$ fie un raid fcut la ntmplare de bandii. & =i&atunci, de ce ne&au furat rtiile. Ce importan ar putea avea pentru nite shu,ta oarecare mulajele i pozele polaroid. ncotro se ndrepta elicopterul de la %egasus c iar nainte de raid. 'e urmreau pe noi, 'icA0* Cred asta cu toat convingerea. 2oiau s$ ne omoare i pe noi, aa cum l&au omort pe Duraid. 'u se puteau ntoarce oricnd, iar acum eram nenarmai i lip sii de orice ajutor. & "ine, snt de acord cu tine c$ sntem destul de vulnerabili aici. nelept ar fi s$ plecm ct de curnd posibil. '&are nici un sens s$ mai stm pe&aici, n orice caz. 'u mai avem nimic de fcut n stadiul n care ne aflm. + cuprinse n brae i o scutur cu blndee( & Curaj* + s recuperm ce se poate din tot balamucul sta i pe urm o s$ plecm imediat la maini. & =i ce facem cu morii. /e ddu napoi i se sili s i ng it lacrimile i s se controleze( & Ci dintre oamenii notri au supravieuitK. & Al0, /alin i Sif au scpat. Au tulit&o din colibe i au fugit la adpostul ntunericului de cum a&nceput s$ se trag. 5e&am zis s$ se pregteasc imediat de plecare. Am vorbit cu unul dintre mai&marii mnstirii. + s$ aib ei grij s$ ngroape morii i s$ ia legtura cu autoritile ct pot de repede. Dar i ei snt de prere c noi eram inta atacului i c$ sntem nc n pericol, aa c$ tre& buie s&o tergem ct mai repede. n mai puin de o or, erau gata de plecare. 'ic olas se o& t$rse s lase tot ec ipamentul de camping, ca i bagajul lui "oris, n grija lui ?ali 4ora. Catrii erau ncrcai uor, aa c planul consta n ieirea n mar forat din defileu. Abatele le dduse o escort de clugri care s i nsoeasc pn n vrful versantului. 8'umai un om cu adevrat fr nici un

117

Dumnezeu v&ar ataca atta timp ct sntei sub protecia crucii9, le explic el. 'ic olas gsi pielea uscat i capul dik-dik-ului vrgat la locul lor, n opronul unde jupuiser$ animalul. 5e rul ntr&un sul pe care l leg de povara unui catr, dup care ddu ordin caravanei mpuinate s porneasc. ,amre se strecurase n grupul clugrilor care escortau grupul. /e inea strns pe urmele lui )o0an de cum porniser la drum, iar bocetele i strigtele de adio ale comunitii monastice i ntovriser de&a lungul primului Ailometru. 5a miezul zilei, atmosfera era apstoare i nbuitoare. 'ici o adiere nu le aducea mcar un strop de alinare, iar pereii de piatr ai vii sugeau aria acelui soare teribil i o scuipau napoi peste oamenii care se trudeau pe pantele abrupte. /udoarea li se usca de cum i fcea loc prin pori, lsnd urme de cristale albe de sare pe pielea i pe ainele oamenilor. Cu frica&n sn, catrgiii goneau ntr&un ritm ucigtor, alergnd cu pai mruni n spatele animalelor, pe care le nepau n testicule cu un b ascuit, ca s le fac s$ pstreze pasul. %n$ spre mijlocul dup$&amiezei, ref$cuser$ drumul parcurs de diminea i ajunseser din nou la locul presupusului baraj al lui ,aita. 'ic olas i )o0an se oprir cteva minute s$ i cufunde capetele n ap i s$ se tearg de sudoarea ce le n$cl$ia feele i gturile. Dup asta, se duser mpreun deasupra cascadei i i luara n grab r$mas&bun de la ul n care zceau toate speran ele i visele lor. & Ct o s$ treac pn$ ne ntoarcem. ntreb ea. & 'u ne permitem sa lipsim prea mult, rspunse el. %loile trebuie sa vina n curnd i ienele au simit mirosul i au nceput s se adune. De&acum ncolo, fiecare zi e preioas i fiecare or pierdut poate fi crucial. #a privi lung abisul i murmur( & nc nu ai ctigat, ,aita* ?ocul nu s&a terminat. /e ntoarser amndoi i o luar dup catri, pe crarea spre peretele povmiului. n seara aceea nu se oprir la tabra tradi & ional de lng fluviu, ci se forar s$ mai parcurg civa Ailometri, pn cnd bezna i sili s ia o pauz. 'u fcur nici o tentativ s ridice o tabr confortabil. 5a cin, nmuiar buci de pine injera n vasul cu %at pe care clugrii l c$raser$ cu ei. Apoi, 'ic olas i )o0an i ntinser sacii de dormit unul lng altul pe pmntul pietros i, cu poverile de pe catri n loc de perne, czur epuizai ntr&un somn adnc, fr vise.

n dimineaa urmtoare, pe cnd catrii erau ncrcai, n ntunericul de dinaintea zorilor, bur cte o can mare cu cafea etiopian, neagr, tare i amar, dup care o luar din loc. Cnd razele rsritului luminar zidurile golae ale povmiului din faa lor, acesta li se pru destul de aproape s$ l poat atinge i 'ic olas i spuse lui )o0an, care mergea n urma lui, pe picioarele ei lungi( & n ritmul sta, o s$ ajungem la poalele costiei pe dup$&a& miaz$ i s&ar putea s$ dormim la noapte n petera din spatele perdelei de ap. & nseamn c$ am putea s$ scurtm cltoria cu vreo cteva zile i s$ ajungem mine la camioane. & /&ar putea, confirm el. -&a bucura sa scap de&aici. & %arc&am fi ntr&o cursa, i ntri )o0an spusele, aruncnd o privire asupra terenului stncos i accidental ce se nala de&o parte i de alta, ngr$dindu&i n albia ngust a rului Dandera. -&am mai gndit un pic, 'icA0. & 3a s&auzim la ce concluzii ai ajuns* & 5a nici una, doar la nite idei destul de ngrijortoare. / presupunem c mulajele i pozele polaroid snt acum la cineva de la %egasus care le i nelege semnificaia. Ce reacie ar avea dac ar afla ce progrese am fcut n cutrile noastre. & 'u e o perspectiv prea vesel, fu el de acord. Dar, pe de alt parte, nu prea avem ce face, pn nu ne ntoarcem la civili zaie, dect s stm cu oc ii&n patru i s prindem orice micare. # ca naiba, n&o mai am nici mcar pe micua mea )igb0. /ntem inte sigure. Al0, catrgiii i clugrii preau s le mprteasc prerea, fiindc nu slbeau pasul deloc. Abia pe la amiaz fcur o oprire scurt, s$ fiarb cafeaua i s$ adape animalele. n vreme ce oamenii aprindeau focurile, 'ic olas i lu$ binoclul din bagajul de pe catr i ncepu s$ urce costia de piatr. 'u ajunse prea departe cnd, uitndu&se n spate, o zri pe )o0an, care urca dup el, i o atept s$&1 ajung din urm. & Ar fi trebuit s$ profii de ocazie ca s$ te odi neti, o mustr el. #puizarea n condiii de ari e un adevrat pericol. & '&am ncredere s te las de unul singur. 2reau s$ tiu ce pui la cale. & + scurt recunoatere. Ar trebui s avem cercetai n fa, nu s umblm orbete pe un drum ca sta. Dac in eu bine minte de cnd am venit, ne ateapt unul dintre cele mai proaste drumuri. Dumnezeu tie peste ce putem s$ dm. Continuar$ ascensiunea, ns le era cu neputin s$ ajung pe creste, fiindc un ecran de stnc vertical, inaccesibil, le bara drumul. 'ic olas alese cel mai bun punct de observaie de sub acea barier i scrut ambele pante ale vii ce se desfura dina &

118

intea lor. ,erenul era exact aa cum i&l aducea el aminte. %e msur ce se apropiau de poalele versantului i terenul devenea tot mai denivelat i mai accidentat, asemenea oceanului care se umfl la vederea rmului i se nal agitat, nainte s$ se sparg la mal. Drumul urma ndeaproape cursul apei. /tncile stteau agate deasupra fiei nguste de pmnt care forma malul, sculptat de vnt i de intemperii n figuri ciudate, amenintoare, asemntoare crenelurilor de la castelul vrjitoarei celei rele, dintr&un vec i desen animat fcut de Disne0. ntr&un loc, o stnc din gresie roie venea deasupra crrii, silind rul s o ocoleasc, astfel nct poteca se micora n asemenea msur, c un catr cu povar n spate nu se prea ncumeta acolo, fr s$ rite s cad de pe mal n ap. 'ic olas studie cu grij fundul vii prin binoclu. 'u vedea nimic suspect sau bizar, aa c$ nl capul i scrut coastele i piscurile acestora. n momentul acela, din valea de sub ei, se auzi vocea lui Al0, ce i trimitea ecourile pe povmi( & Br$bii&v$, e,,endi! Catrii snt gata s plece mai departe* 'ic olas i fcu semn cu mna, ns ridic binoclul s$ mai cerceteze zona ce i atepta n fa. + fulgerare de lumin i atrase atenia & o frntur efemer de strlucire, precum semnalul unui eliograf. i ndrept ntreaga atenie spre locul de pe nlimi de unde se ivise. & Ce e. Ce&ai vzut. vru s$ tie )o0an. & 'u tiu sigur. %robabil c$ nu era nimic, rspunse el, fr s lase binoclul din mn. 8%oate a fost reflectarea unei suprafee lustruite de metal, un alt binoclu sau poate eava putii vreunui lunetist9, medit$ el. %e de alt parte, un ciob de mic sau o pietricic dintr&o roc de cristal ar putea reflecta n acelai mod soarele, aa cum s&ar n& tmpla i cu unele specii de aloe sau cu alte plante suculente, cu frunze lucioase. !rmri cu atenie punctul acela pre de cteva minute, dup care vocea lui Al0 ptrunse din nou pn$ la ei( & Br$bii&v$, e,,endi! Catrgiii nu ateapt* & "ine, se ridic el. 'u e nimic. /$ mergem* + lu de mn pe )o0an, s$ o ajute s$ treac de poriunea de teren accidentat, i pornir n jos. 3n acel moment, auzi zornitul pietrelor ceva mai sus de ei, pe pant, i o opri, strngnd&o de bra, ca s$ o mpiedice s$ vorbeasc. Ateptar, cu oc ii int la linia orizontului. "rusc, pe creast i fcur apariia o perec e de coame lungi, rsucite, i, sub ele, capul unui b$trn kudu, cu urec ile ca dou trompete ciulite n fa i cu brbia micndu&se n btaia brizei uoare i fierbini. /e opri pe marginea coastei de piatra, c iar deasupra locului unde se g emuiser ei, ns nu i zrise. Animalul ntoarse capul i privi napoi, n direcia din care venise. /oarele i scnteia n oc i, iar orientarea capului i poziia tensionat, n stare de alert, spuneau clar c totui ceva l deranjase. )mase un timp n cumpn, dup care, tot fr s i dea seama de prezena lui 'ic olas i a lui )o0an, fomi i dispru dintr&un salt, gonind ct l ineau picioarele. Dispru dup coama de stnc i sunetul copitelor lui se stinse, lsnd loc tcerii. & Ceva l&a speriat de moarte. & Dar ce. ntreb )o0an. & Ar fi putut fi orice & probabil c$ un leopard, replic el i avu un moment de ezitare cnd se uit n jos. Caravana format din catri i clugri pornise deja i urma drumul de lng malul rului. & Ce&ar trebui s$ facem. ntreb )o0an. & Ar trebui s$ facem o recunoatere a terenului & asta, dac am avea timp, i n&avem. Caravana se ndeprta cu repeziciune. Dac nu coborau imediat, aveau s fie lsai n urm, singuri i nenarmai. 'u avea nimic concret, care s$&1 ajute, i totui 'ic olas trebuia s ia imediat o otrre( & 4ai s mergem* + lu iar de mn i coborr cu dificultate, alunecnd pe costi pn jos. De cum ajunser la potec, fur nevoii s$ o ia la fug, ca s$ prind coada caravanei din urm. Acum, c fceau din nou parte din coloan, 'ic olas putea s&i ndrepte atenia spre inspectarea cu mai mare atenie a liniei orizontului. /tncile se desenau n faa lor, mascnd jumtate din cer. )ul, aflat n stnga lor, acoperea orice alt zgomot cu bubuitul lui tumultuos. 'ic olas nu era alarmat cu adevrat. /e mndrea c$ poate s$ simt pericolul, cu un al aselea sim, care nu o dat i salvase viaa. l considera sistemul su de detectare i de avertizare, numai c$ acum nu primea nici un fel de mesaj de la el. %uteau fi o mulime de explicaii plauzibile pentru reflexia pe care o sesizase sus, pe creasta muntelui, ca i pentru purtarea masculului de kudu. C iar i aa, era tensionat i acorda cea mai mare atenie nlimilor de deasupra lor. >ri un punct ce plutea peste piscul muntelui, r$sucindu&se n cdere & o frunz moart purtat de briza cald i capricioas. #ra ceva prea mrunt i nesemnificativ ca s$ constituie un pericol, totui i urmri micrile cu o umbr de interes. 7runza maronie descria spirale i bucle, pn$ ajunse, n cele din urm, s$ l ating uor pe obraz. )idic mna din reflex i o prinse. 7rec bucica maronie ntre degete, ateptndu&se ca aceasta s$ se crape i s se fac frme. 7runza era, dimpotriv,

119

moale i supl, cu o textur fin, aproape unsuroas. Desc ise palma i studie mi atent obiectul. 2zu imediat c$ nu era frunz, ci o bucat rupt de rtie unsuroas, cafenie i transparent. Dintr&o dat, toi clopoeii de alarm ncepur s rsune. =i nu numai ciudata apariie a unei rtii fabricate n locul acela uitat de lume era problema. )ecunoscuse calitatea i textura acelui tip special de rtie. )idic bucica la nas i o mirosi. 3zul ascuit, de azot, i gdil$ gtul. & Belatin* exclam el. )ecunoscuse mirosul imediat. 7umilcotonul era arareori folosit n scopuri militare n aceast epoc a Semte<&ului i a explozibililor plastici, dar se mai folosea n mod curent n industria minier i n exploatrile miniere. De obicei, beele de nitrogelatin$ n celuloz i cu baz de azotat de sodiu erau ambalate n acea rtie maronie i unsuroas, nainte de plasarea detonatorului n captul bului, se obinuia s$ se rup colul rtiei de ambalat, ca s$ se scoat la iveal explozibilul de culoarea melasei, aflat dedesubt. 7olosise materialul de prea multe ori, pe vremuri, ca s i uite mirosul. Bndurile ncepur s$ se perinde cu repeziciune. Dac cineva i atepta i minase zona cu fumilcoton nseamn c$ licrirea pe care o surprinsese putea s vin de la srma de cupru prins n stnc sau putea fi de la alt obiect asemntor. Dac aa stteau lucrurile, atunci autorul probabil c$ sttea c iar acum ascuns prin apropiere, gata s$ apese pe butonul de detonare. 6udu trebuie s$ fi fugit de prezena omului ascuns. & Al0* rcni el ctre capul caravanei. +prete&i* ntoarcei&v$* ncepu s$ alerge n direcia capului caravanei, dar, n inima sa, tia c$ era deja prea trziu. Dac cineva era cocoat pe stnci, atunci i urmrea fiecare micare a lui 'ic olas. Acesta din urm nu putea spera s$ ajung n fa, s$ ntoarc grupul de catri pe crarea ngust i s i pun pe toi la adpost nainte de... /e opri brusc i privi n urm, la )o0an. /igurana ei era principala lui grij. /e ntoarse n fug i o prinse de bra( & 2ino* ,rebuie s ieim de pe drum. & Ce s&a&ntmplat, 'icA0. Ce faci. ncerca s$ i se opun, tr$gndu&i mna, s se elibereze din strnsoare. & i explic mai trziu, o repezi el. Ai ncredere n mine* + tr dup el civa pai, pn$ o fcu s cedeze i s$ alerge cu el napoi, n direcia din care veniser. 'u fcuser nici cincizeci de metri, cnd partea frontal a versantului sri n aer. !n val imens de aer trecu pe deasupra lor cu o for care i fcu s$ se clatine. #xplozia le suna dureros n urec i, ameninnd cu implozia membranelor delicate ale timpa nelor. Apoi veni peste ei adevrata detuntur, nu ca o simpl explozie, ci ca un tunet prelung, ce se rostogolea i se sprgea undeva deasupra capetelor lor. >gomotul i nuci i i zgudui att de tare, c$ se ciocnir unul de cellalt, dezorientai. 'ic olas o prinse n brae, s$ o ajute s&i capete ec ilibrul, i se uit n urm. 2zu o serie de explozii ce sltau pe coama muntelui. 7ntni nalte de noroi, praf i pietri dansau, executnd piruete una dup alta, ntr&o coregrafie precis, ca un grup de ba & lerine ale iadului. C iar i n momentele acelea ngrozitoare, aprecia miestria cu care fusese plasat explozibilul. #ra o mn$ de maestru. Coloa & nele sltree de pietri se prbueau i dispreau, lsnd ceaa fin, roiatic, de praf, s$ pluteasc i s$ i continue spiralele pe fondul de un albastru senin al cerului i, pre de o clip, dezastrul pru s fie complet. Apoi silueta blocului de piatr ncepu s$ se transforme. 5a nceput fr grab, zidul de piatr ncepu s se aplece n fa. 'ic olas vedea cum n partea frontal apreau nite despic$& turi ce se desc ideau asemenea unor guri lascive. 7ii de roc se desprindeau i alunecau unele pe lng altele cu ncetinitorul, precum fustele de mtase din juponul unei femei&gigant care face o plecciune. /tnc gemea, se f$rma i uruia, n timp ce ntreaga bucat de piatr pornise s$ se prvleasc n rul ndeprtat. 'ic olas era vrjit de spectacolul nfricotor i creierul prea s$&i fi amorit din cauza exploziei. Avu nevoie de un efort uria s se foreze s gndeasc$ i s acioneze. +bserv c$, ntr&adevr, centrul exploziei se aflase ceva mai jos, pe crare, lng capul caravanei de catri. ,amre era acolo, mpreun cu Al0. #l i )o0an se aflau n spatele grupului. #ra limpede c$ acela care detonase bomba i ateptase s$ ajung c iar n epicentrul capcanei sale explozive, ns fusese silit s$ acioneze cnd i vzuse alergnd napoi i i dduse seama c$ fuseser alertai i erau gata s i scape. ,otui, nu erau n afara oricrui pericol & aveau s prind fora periferic a alunecrii de teren ce se pornise deasupra lor. Iinnd&o n continuare pe )o0an, 'ic olas scrut versantul frontal i fcu un calcul disperat. !rmri cu o fascinaie mpietrit cum valul imens de stnci cztoare mtur drumul din faa lui, culegnd oameni i catri, i trndu&i dup el peste marginea prpastiei, n albia rului. i ng iea, $pindu&i ca limba unui monstru nfricotor i mestecndu& i pn la mduv cu coli din piatr roie, ascuii ca lama. %n i peste bubuitul de uragan al valului de piatr tot se auzeau ipetele de groaz ale oamenilor i animalelor luate pe sus. !nda distrugtoare avansa spre locul unde se aflau cei doi. Dac ar fi fost c iar sub explozie, ar fi avut la fel de puine anse

120

de supravieuire ca i ceilali, dar, n alunecarea pe versant, puterea distructiv i pierdea din intensitate. %e de alt parte, 'ic olas i ddea seama c n&avea nici o ans s$ scape cu fuga, iar ceea ce urma s$ cad asupra lor avea totui o for devastatoare. '&avea timp s$&i explice lui )o0an ce trebuia s fac & aveau la dispoziie doar cteva secunde s acioneze. 5und&o pe sus, s$ri de pe mal n direcia rului. i pierdu ec ilibrul aproape instantaneu i czur amndoi, venind de&a berbeleacul6 la vreo zece metri mai jos ns, era un col de stnc, mare ct o cas. Cnd se ciocnir de partea de sus a acesteia, se oprir din cdere. C iar dac erau pe jumtate nucii de impact, 'ic olas o trase pe )o0an n picioare i&i fcu semn spre un adpost n peretele de piatr. Bsir acolo o despictur n care se trr i se g emuir$. )maser strns lipii de perete, inndu&i respiraia, cnd prima bucat de stnc se prvli n salturi ctre ei, ca o gigantic minge de cauciuc, ce prindea vitez datorit gravitaiei, pn cnd se izbi de adpostul celor doi cu o for ce fcu roca solid de care se sprijineau s vibreze i s rsune precum clo potul unei catedrale6 apoi proiectilul sri n nalturi, pe deasupra capetelor lor, rotindu&se n cercuri largi n zbor, nainte s$ cad n ru. 5a suprafa se ridic un val care se sparse ca brizant furtunos de ambele maluri. #ra doar preludiul urgiei care se abtea acum asupra lor. Cu fiecare bolovan spart de adpostul lor, din marginile acestuia s& reau pumnale i ac ii ce umpleau aerul cu o pulbere fin i cu du oarea sulfuroas de scnteiere de cremene. Aceast cascad imens le zbura peste capete sau se depunea n grmezi dinaintea adpostului, acoperindu&i cu cioburi i pietri. 'ic olas se tr peste )o0an i o protej$ cu trupul su. + piatr l lovi n tmpl cu o asemenea for, c i iuir urec ile, ns strnse din dini i rezist impulsului de a&i nla capul s se uite n sus. /imi ceva cald care l gdil$ i erpuiete printre firele scurte de pr din spatele urec ii drepte. Acel 8ceva9 i se tra pe obraz ca o vietate i de&abia cnd ajunse n colul gurii i i simi gustul metalic de sare, i ddu seama c$ era vorba de un firior de snge. %ulberea fin de talc i pudrase i le iritase gtul, aa c$ amndoi tueau i se necau n nebunia aceea. %raful li se strecura n oc i i cei doi se sileau s$&i in pleoapele strns lipite. !n bloc de stnc mare ct un vagon se ridic n aer, ca s$ cad foarte aproape de locul unde stteau ei ntini. 3mpactul fcu p& mintul s se zguduie cu atta violen, c )o0an, n ciuda greutii lui 'ic olas de deasupra ei, fu izbit n stomac i n diafragm, i fora loviturii o fcu s rmn fr aer n plmni i s cread c$ i&a rupt toate coastele. Apoi, ncetul cu ncetul, revrsarea de pmnt i de piatr ncepu s mai scad. 5oviturile bolovanilor n adpost, care le tiau rsuflarea, de venir mai rare. %ulberea fin pe care o in alau ncepea s$ se aeze. 4uruitul i bubuitul se domolir treptat, pn ce nu se mai auzir dect sunetul alunecrii i al cderii pmn& tului care se reaeza, i bolborositul rului, ceva mai jos de ei. %rudent, 'ic olas i ridic, n cele din urm, capul i ncerc s$ clipeasc i s&i ndeprteze praful din gene. )o0an se agita sub el, aa c$ se tr la o parte, s o lase s se ridice. /e olbar unul la cellalt. 7eele le erau acoperite de mti kabuki, cu praf alb de antimoniu, i aveau prul pudrat, ca perucile aristocrailor francezi din secolul al optsprezecelea. & /ngerezi, opti )o0an, cu glas aspru din cauza prafului i a groazei. 'ic olas i puse mna pe fa i, cnd se uit, vzu c era acoperit cu o past de rn$ i snge. & # doar o zgrietur, zise. ,u cum te simi. & Cred c$ mi&am scrntit genunc iul. Am simit cum cedeaz, cnd am czut. 'u cred c$&i ceva grav. - doare foarte puin. & Atunci, am avut amndoi un noroc porcesc, spuse el. 'imeni nu merita s$ supravieuiasc unui asemenea atac. #a fcu un efort s se ridice, ns el o mpiedic, punndu&i mna pe umr( & Ateapt* ,oat costia de mai sus de noi e distrus i instabil. -ai las s$ treac puin timp* nc o s$ mai cad stnci la vale. i desfcu bandana %aisle0 din jurul gtului i i&o ddu ei( & n afar de asta, nu vrem... /e rzgndi i nu duse fraza pn$ la capt. & Ai vrut s spui 8n afar de asta9 & ntreba ea cu glas tremurtor, n timp ce se tergea pe fa. & n afar de asta, nu vrem s le dm ticloilor de sus de& acolo impresia c$ am supravieuit petrecerii oferite de ei. Altfel, i obligm s$ coboare aici, s&i termine treaba i s ne ia gtul. -ai bine s cread c$ am mierlit&o, dup voia lor. & Crezi c mai snt sus i ne urmresc. fcu ea oc ii mari. & %ot s$ pun pariu, rspunse el ncruntat. %robabil c$ snt destul de ncntai c au izbutit, n sfrit, s se descotoroseasc de tine. 'u vrem s scoatem c$poarele c iar acum i s le stricm bucuria. & De unde&ai tiut ce&o s se&ntmple. vru ea s afle. Dac nu m&ai fi tras deoparte... i vocea i pieri. n cteva cuvinte, el i explic tot ce se ntmplase cu fia de la ambalajul explozibilului. & # cel mai simplu lucru din lume s alegi partea cea mai ngust a unui drum i s$ minezi versantul & se ntrerupse cnd auzi sunetul ndeprtat, ns de neconfundat, al unui motor de elicopter i flfitul rotoarelor, scond zgomotul ascuit de decolare. & )epede* o smuci. Ascunde&te ct poi de bine sub lespede, o avertiz i o mpinse napoi, spre blocul de piatr care le servise drept pavz. /tai ntins pe burt* Dup ce vzu c ea se supune fr s$ crcneasc, se lungi lng ea i arunc pietri peste amndoi. & /tai nemicat* /$ nu te clinteti, fie ce&o fi* )maser ntini la pmnt, cu urec ile ciulite la elicopterul

121

care se apropia, descriind cercuri n vzdu . Aparatul se deplasa n susul i&n josul vii, la civa pai distan de suprafaa rului. 5a un moment dat, ajunse c iar deasupra lespezii unde stteau ntini i cei doi fur izbii de curentul rotoarelor. & /e uit dup supravieuitori, coment mo ort 'ic olas. 'u te mica* Deocamdat, nu ne&au zrit. & Dac ne urmreau nainte de explozie, ar fi putut s$ vin direct i s ne ia ca din oal, murmur ea. %ar dezorientai. %ro& babil c$ ne&au pierdut urma n norii de praf ridicai de avalan i dup prbuirea versantului. 'u snt siguri pe unde zcem. /unetul elicopterului se ndeprta ncet de&a lungul rului, aa c$ 'ic olas i spuse( & + s$ risc s$ arunc o privire, s$ fiu sigur c$ e mna celor de la %egasus & nu c&ar ploua cu elicoptere prin zona asta. Iine capul jos* #l i nl capul ncet, cu mult pruden, i o singur oc ead i fu de ajuns s$ i confirme toate bnuielile. 5a aproape un Ailometru n amonte, aparatul %egasus ?et )anger plutea deasupra rului. #licopterul se ndeprta ncet i, din ung iul acela, lui 'ic olas i era imposibil s vad prin parbriz n cabina pilotului. 3n clipa aceea ns, btaia motorului se sc imb cnd pilotul sc imb nclinarea aparatului i activ mecanismul de control. Cnd elicopterul ncepu micarea pe vertical i se ntoarse spre nord, 'ic olas prinse cu coada oc iului o imagine a pasage & rilor. ?aAe 4elm sttea pe scaunul din fa, lng$ pilot, iar colonelul 'ogo era pe scaunul din spatele acestuia. /crutau amndoi valea rului, dar, n cteva secunde, aparatul se nl i dispru de partea cealalt a coamei muntelui, ndreptndu&se n direcia colinei, iar zgomotul motoarelor se stinse, l$snd loc tcerii. 'ic olas iei tr de dup blocul de piatr i o trase pe )o0an n picioare. & 'u mai exist nici un dubiu. Acum&tim cu cine avem de&a face. n elicopter erau 4elm i 'ogo. %un mna&n foc c$ 4elm a pus minele i 'ogo probabil c a condus atacul asupra taberei noastre, de azi&noapte. 7iecare a fcut treaba la care se pricepe cel mai bine, spuse 'ic olas. Aa c avem confirmarea. %ersoana care conduce %egasus e ticlosul din spatele tuturor atacurilor. 4elm i 'ogo snt doar nite trepdui. & Dar 'ogo e ofier n armata etiopian, protest ea. & "un venit n Africa* i ur el, f$r$ s$ zmbeasc$. Aici, totul e de vnzare, pentru un anumit pre, inclusiv oficiali ai guvernu lui i ofieri ai armatei. Acum se ncrunta, astfel c$ praful ntrit de pe c ip i se crpa i se cernea ntr&o pulbere fin. &,otui, acum, principala noastr grij r$mne s$ ieim din defileu i s$ ne ntoarcem la civilizaie. i ridic oc ii spre pant. %oteca de deasupra lor fusese tears de pe faa p$mntului de cderea stncilor. & 'u ne putem ntoarce pe&acolo, o anun, lund&o de mn. Dar, cnd o ridic n picioare, femeia gemu i i mut repede greutatea pe piciorul drept. &Benunc iul meu* Apoi, zmbi curajos( + s$ treac. ,otui, c iopta serios cnd ncepur coborrea anevoioas ctre ru, ngrozii c micrile lor ar putea declana o nou ploaie de stnci. Ajunser pn la bru n apa de sub mal. n spatele lui 'ic olas, )o0an i spl rana de la cap de praf i de snge nc egat. & '&arat prea ru, l liniti. '&ai nevoie de copci. & Am un tub de 3etad0ne n rani, zise el i l pescui, iar ea i unse rana cu unguentul galben&maroniu, nainte s i&o lege cu bandana %aisle0. & Asta a fost tot, l btu pe umr. & /lav Domnului c am rania asta de vagabond, se felicit 'ic olas, n timp ce&i nc idea fermoarul. -car avem cu noi c & teva lucruri eseniale. Acum, urmtoarea noastr misiune e s cutm ali supravieuitori. & ,amre* exclam ea. naintar cu greutate prin nmolul de lng mal. )ul era nfundat cu pietre desprinse i pmnt czut de pe versant. n locurile mai adnci, erau forai s$ se cufunde pn$ la subsuori i 'ic olas i inea rania la un bra deasupra capului. %ietrele desprinse erau neltoare i cedau sub greutatea lor cnd ncercau s$ i croiasc drum prin ml, ca s i caute pe ceilali membri ai caravanei. Bsir trupurile a doi clugri, amndoi zdrobii i pe jumtate ngropai. 'u fcur nici o tentativ s$&i elibereze. !n catr z& cea cu un picior n aer i cu restul corpului acoperit n ntregime de stnc spart. %ovara pe care o dusese cedase i coninutul ei era mprtiat peste tot. /ulul de piele i trofeele dik-dik&ului fuseser nclite de glod. 'ic olas le recuper i le leg de rani. & + s ai mai mult de crat, l avertiz )o0an. & Cam un Ailogram, daP merit, rspunse el. i croir drum spre locul de pe potec unde i zriser ultima dat pe ,amre i pe Al0. Cu toate c$ i c$utar$ aproape o or, nu gsir nici urm de ei. Coasta de deasupra lor era distrus( p$& mntul scobit pn$ n mruntaie, stnci mari sf$rmate, arbuti i copaci scoi din rdcin i fcui surcele.

122

)o0an se sui ct de sus i ddu voie piciorul rnit, i fcu minile plnie la gur i strig( 8,amre* ,amre* ,amre*9 #coul i prelu c emarea i o purt din perete n perete de&a lungul vii. & Cred c s&a zis cu el. /racul drcuor a fost ngropat, i strig 'ic olas. 'e nvrtim de&o or deja. 'u putem s mai pierdem timpul pe&aici, dac vrem s$ scpm. + s$ fim nevoii s&l prsim. #a l ignor i i continu cutrile pe terenul denivelat, unde gro otiul i se rostogolea sub picioare6 'ic olas vedea c$ genunc iul o durea serios. & ,amre* )spunde* strig ea n arab. ,amre* !nde eti. & )o0an* Ajunge* + s&i rneti i mai tare piciorul. Acum ne pui pe amndoi n primejdie. 5as&te pguba* C iar n acel moment auzir amndoi un geamt slab de undeva de pe costi. )o0an se c inui s urce pn acolo de unde ve& nea sunetul, alunecnd i dnd napoi aproape la fel de mult pe ct suia, dar, n final, scoase un ipt de groaz. 'ic olas i ls rania i urc dup ea. Cnd ajunse lng )o0an, czu i el n genunc i. ,amre era intuit n pietri. 7aa de&abia i se mai cunotea & era sfiat i zdrobit, cu jumtate din piele smuls. )o0an i ri & dicase capul la ea n poal i i tergea mizeria din nri cu m& neca, s l ajute s respire mai uor. Din colul gurii i iroi a sngele i, cnd gemu nc o dat, se porni un alt uvoi rou. )o0an l tot tergea, mnjindu&i brbia. %artea inferioar a trupului era ngropat i 'ic olas ncerc s dea la o parte pietrele sfrmate, dar, aproape instantaneu, i ddu seama de inutilitatea tentativei lui. + bucat de stnc ntreag, de mrimea unei mese de biliard, czuse peste mijlocul biatului. %robabil cnt$rea cteva tone i, mai mult ca sigur, i zdrobise ira spinrii i pelvisul. 'ici un om n&ar fi putut s$ mite din loc imensitatea aceea. C iar dac$ ar fi putut s&o fac, frecarea i&ar fi agravat n mod inevitabil rnile ngrozitoare pe care ,amre le avea deja. & 7 ceva, 'icA0* opti )o0an. ,rebuie s$ facem ceva pentru el* 'ic olas se uit la ea i cltin din cap. +c ii lui )o0an se umplur de lacrimi, care i ngreunar pleoapele, i se mpr$ti& ar$ apoi ca nite picturi de ploaie pe faa ntoars a lui ,amre, dilund sngele n nuana vinului rose( &'u putem s$ stm cu braele ncruciate i s&l lsm s moar, protest ea i, la auzul vocii ei, ,amre desc ise oc ii i se uit int la ea. >mbi, cu tot sngele care&i iroia, i zmbetul acela i lumin faa prfuit i sfiat. & 7mmee! murmur el. ,u eti mama mea. #ti aa de blnd* ,e iubesc, mam* 2orbele i fur curmate i un spasm i nepeni trupul. C ipul i se contorsion de agonie i biatul scoase un strigt uor, strangulat, dup care se prbui. !merii i pierdur rigiditatea, iar ca& pul i se rostogoli ntr&o parte. )o0an rmase o bun bucat de vreme inndu&i capul i plngnd ncet, cu lacrimi amare, pn cnd 'ic olas i atinse mna, zicndu&i cu blndee( & # mort, )o0an. #a nclin capul( & =tiu. /&a silit s reziste ct s&i ia rmas&bun de la mine. #l o ls s$ mai jeleasc puin, apoi i spuse cu glas domol( & ,rebuie s plecm, draga mea. & Ai dreptate. Dar mi&e att de greu s&l las aici* '&a avut niciodat pe nimeni. A fost aa de singur* -i&a spus 8mam9. Cred c$ m&a iubit cu adevrat. & =tiu c$ te&a iubit, o asigur 'ic olas, lund capul biatului din poala ei i ajutnd&o s$ se ridice. + s$&1 acopr ct pot de bine. 'ic olas i ncruci lui ,amre braele la piept i i strnse degetele n jurul crucifixului de argint care&i atma la gt. Apoi nl cu grij o grmjoar din pietrele desprinse, acoperindu&i capul, astfel nct ciorile i vulturii s nu ajung la el. Cobor n ap, unde l atepta ea, i i arunc rania pe umr. & ,rebuie s$ mergem mai departe, i zise lui )o0an. #a i terse lacrimile cu dosul palmei i fu de acord( & Acum snt gata. naintau cu greu n amonte, luptnd din r$spunteri mpotriva curentului. Alunecarea stncilor blocase jumtate din albia rului i apele se strecurau prin spaiul ngust care mai rmsese. Cnd ajunser, n cele din urm, la punctul de pe mal aflat dincolo de avalan, ieir din ap i urcar pe malul abrupt pn ce reuir, n sfrit, s se trasc pe bucata de potec rmas intact. /e oprir cteva clipe s i trag sufletul i aruncar o privire n urm. /ub avalana de pietre, rul devenise rou&cafeniu, de la nmol. C iar dac, n aval, clugrii nu auziser exploziile, aveau s$ se alarmeze din cauza potopului de ap colorat i urmau s$ vin s caute cauza. Aveau s gseasc trupurile nensufleite i s$ le ia cu ei, s le nmormnteze cum se cuvine. Bndul acesta o mai linitea puin pe )o0an, pe care o ateptau dou zile de mers dificil. )o0an c iopta serios deja, ns, de fiecare dat cnd 'ic olas ncerca s$ o ajute, i ddea mna la o parte( & - simt bine. # doar un pic cam eapn.

123

'u voia s$ l lase s$&i examineze genunc iul, ci se nc$p$& na s mearg naintea lui pe potec. )estul drumului l parcurser n tcere, n ziua aceea. 'ic olas i respect tristeea i i rmase ndatorat pentru reinerea ei. Aceast capacitate de a tcea i, n acelai timp, de a nu da impresia de alienare i de izolare celor din jurul ei era una dintre calit& ile pe care le admira la ea. /c imbar cteva cuvinte ceva mai trziu, dup&amiaza, cnd se oprir lng crare, s se odi neasc. & /ingura noastr consolare e c$, acum, cei de la %egasus cred c$ sntem ngropai sub stnci i n&o s$ se oboseasc s$ ne mai caute. %utem merge de&a lungul fr s$ mai trebuiasc s$ facem recunoaterea terenului, zise 'ic olas. 7cur tabr n noaptea aceea sub povmi, c iar nainte ca poteca s nceap iar s urce de&a lungul peretelui vertical. 'ic olas o conduse la o oarecare distan de drum, ntr&o rp$ cu pdure deas, i aprinse un foc mic, imposibil de vzut din drum. Aici, n sfrit, )o0an se mai nmuie i i ddu voie s i examineze genunc iul. #ra julit i umflat, i fierbinte la atingere. & '&ar trebui s$ mergi pe el, o avertiz. & Am de ales. ntreb ea, l$sndu&1 fr replic. i ud bandana cu ap din sticl i i leg piciorul ct putu de strns, f$r$ s$ rite s$ i opreasc circulaia. Apoi, gsi o sticlu de 3ru,en n rani i o fcu s$ ia dou antiinflamatoare. & Deja m$ simt mai bine, l anun. mp$rir ultima raie de supravieuire din pac et, cocoai deasupra focului i discutnd ncet, nc$ tulburai de experiena prin care trecuser. & Ce&o s se&ntmple cnd ajungem n vrf. vru s$ tie )o0an. + s$ g$sim camioanele parcate tot unde le&am lsat. + s$ mai fie oamenii lui "oris acolo. & 'u pot s&i dau nici un rspuns. 2a trebui s$ rezolvm fiecare problem pe msur ce apare. & !n singur lucru atept cu nerbdare s$ fac atunci cnd ajungem la Addis Abeba & s$ raportez la poliie masacrarea lui ,amre i a celorlali. 2reau ca 4elm i lea ta lui s$ plteasc pentru faptele lor* #l rmase tcut un timp. & 'u tiu dac $sta&i cel mai nelept lucru, se aventur el, n cele din urm. & Ce vrei s spui cu asta. Am fost martorii unor crime. 'u putem s$&i lsm s$ scape nepedepsii. & Adu&i aminte c vrem s ne ntoarcem n #tiopia. Dac facem t$mblu acum, toat valea o s$ miune de trupe armate i de poliie. Asta ar putea s$ pun capt oricror ncercri de&ale noastre de&a dezlega g icitoarea lui ,aita i de&a descoperi mor mntul lui -amose. & 5a asta nu m&am gndit, spuse ea pe un ton meditativ. Dar, oricum, crimele i ,amre... & =tiu, tiu, o mngie el. Dar snt mai multe modaliti de&a ne rzbuna pe %egasus, c iar mai bune dect s$ i lsm n seama justiiei etiopiene. Bndete&te o clip la faptul c$ 'ogo e mn$&n mn$ cu 4elm. 5&am vzut n elicopter. Dac cei de la %egasus au un colonel pe statul de plat, cine altcineva mai lucreaz pentru eiK. %oliia. Conductorii armatei. -embri ai cabinetului. 'u tim, n stadiul n care ne aflm. & 'ici la asta nu m&am gndit, recunoscu ea. & /$ ncepem s gndim ca africanii de&acum nainte i s$ ne nsuim nvmintele din papirusurile lui ,aita. Ca i el, trebuie s fim alunecoi i vicleni. 'u ne apucm s$ aruncm cu acuzaii n stnga i&n dreapta. Dac ne&am putea strecura afar din ar, lsndu&i pe toi s cread c sntem ngropai sub avalan, ar f ideal. Asta ar face cu att mai uoar ntoarcerea noastr n defileu. Din pcate, nu cred c o s$ putem scpa aa uor. Dar, de&acum ncolo, trebuie s fim ct de istei i de precaui ne permit circumstanele. #a rmase cu oc ii aintii asupra dansului flcrilor o bun bucat de vreme, apoi oft i ntreb( & Ai spus c exist o rzbunare mai bun contra celor de la %egasus. 5a ce te gndeti. & %i, pur i simplu vreau s le lum comoara lui -amose de sub nas. #a rse pentru prima dat n ziua aceea ngrozitoare( & Ai dreptate, firete* +ricine conduce %egasus, trebuie s fie ndeajuns de disperat s$ ucid pentru ea. ,rebuie s sperm c, dac l vom lsa cu buzele umflate, o s&l rnim la fel de mult cum ne&a rnit i el pe noi.

rau amndoi att de obosii n dimineaa urmtoare, c se trezir cnd se luminase deja. Cum ncerc s$ se ri dice, )o0an gemu i se prbui la loc. 'ic olas se apropie imediat i ea nu scoase nici un cuvnt de protest cnd i aez piciorul gol n poala lui. #l i desfcu bandana i se ncrunt la vederea genunc iului. Ajunsese aproape de dou ori ct circumferina normal, iar juli& tura luase culorile prunei i strugurilor copi. !d din nou bandana i i&o leg la loc n jurul genunc iului. + fcu s$ ia ultimele dou pastile de3ru,en din sticlu i apoi o ajut s$ se ridice. & Cum te simi. o ntreb nelinitit, iar ea onticai vreo civa pai i i zmbi curajos(

124

& + s$ fie bine, dup ce o s$ merg un pic i o s$ se mai dezmoreasc, snt sigur de asta. #l se uit la povmi. 2zut att de aproape, panta nu se observa n ntregime, ns el i amintea de fiecare pas c inuit pe care&1 fcuse pe drumul acela. 5e luase o zi ntreag s&l coboare. & /igur c o s se dezmoreasc, zmbi a ncurajare i o lu$ de bra. /prijin&te de mine* + s$ fie ca o plimbare n parc. ,rudir toat dimineaa la urcat. Drumul prea s$ se fac tot mai abrupt, cu fiecare pas pe care&1 fceau. #a nu se plngea, ns se fcuse p$mntie la fa i asuda de durere. 'ici la amiaz nu ajunseser la cascad i 'ic olas o oblig s fac o pauz, s se mai odi neasc. 'u aveau nimic de mncare, dar ea bu nsetat din sticla cu ap. #l nu ncerc s i raionalizeze pofta, ns se limit la o singur sorbitur. Cnd ncerc s se ridice s mearg mai departe, ea trase aer n piept i se cltin att de violent c, dac nu ar fi fost el, s&ar fi prbuit. & 5a naiba* njur ea cu amrciune. A nepenit de tot. & 'u&i nimic, o asigur el pe un ton vesel i deert mai tot din rani, pstrnd numai obiectele extrem de importante. %str totui i pielea de dik-dik, pe care o nfur strns i o ndes n rani. Dup asta, o leg la loc n jurul taliei i zmbi voios ctre )o0an( & 'e facem probleme pentru o mogldea osoas ca tine. /uie&te&n spinare* & 'u poi s$ m$ cari pn acolo, sus. Arunc o privire spre crarea abrupt ca un pu de min i se ngrozi. & # singurul tren care merge&n direcia aia, o anun i i oferi spinarea. #a se c$r. & 'u crezi c&ar trebui s$ renuni la pielea de dik-dik. l ntreb. & 'ici s$ nu te gndeti* exclam el i ncepu ascensiunea. naintau ncet i cu dificultate. Dup un timp, el epuiz$ toate resursele de conversaie i i tr picioarele mai departe ntr&o tcere drz$. Cmaa i era ud de sudoare, dar ea nu gsea sup& rtoare nici cldura umed care i ptrundea propria bluz i&i ajungea pn la piele, nici izul puternic masculin. Dimpotriv, erau relaxante i i ddeau ncredere. 5a fiecare jumtate de or, el se oprea, o lsa ncet jos i sttea fr s scoat o vorb, cu oc ii nc ii, pn ce ajungea s respire iar regulat i fr greutate. Apoi desc idea oc ii i rdea la ea( & Dii, /ilver* se ridica i se apleca de la mijloc, s o lase s i se cocoae n spate. + dat cu trecerea zilei, i glumele lui devenir din ce n ce mai forate i mai slabe. %e la sfritul amiezii, ritmul i sczu la un mers anevoios, de om istovit, i, n zonele mai dificile, trebui s$ se opreasc i s$ se adune, nainte s fac respectivul pas. #a ncerca s l ajute6 cobora din spinarea lui i doar se sprijinea de umrul lui, n timp ce se zb$teau s$ traverseze culmile mai dificile, dar, cu tot acel repaos din partea ei, )o0an tia c el era la captul puterilor. 'ici unul nu reui s&i cread oc ilor cnd trecur cltinn& du&se de un alt cot de pe crare i zrir n faa oc ilor cascada, revrsndu&se ca o perdea alb de dantel n calea lor. 'ic olas intr poticnindu&se n petera de sub cortina de ap curgtoare i se ls la pmnt. i pierdu cunotina i r$mase s$ zac pe jos, ca mort. /e lsase ntunericul cnd i reveni ndeajuns ca s$ desc id oc ii i s$ stea n capul oaselor. n vreme ce el se odi nea, )o0an adunase destule vreascuri din grmjoara lsat de clugri ca s aprind un mic foc. & Ce fat bun* o lud el. Dac o s te tenteze vreodat o slujb de menajer... & 'u m ispiti, l avertiz i, ontic$ind, veni deasupra lui s$ i examineze scalpul. # o crust sntoas, i spuse i, brusc, cu un gest impulsiv, i lipi capul de pieptul ei i i mngie prul prfuit, eapn de transpiraie, de pe frunte. +, 'icA0* Cum a putea s$ te rspltesc vreodat pentru ce&ai fcut pentru mine azi. !n rspuns uuratic i veni n vrful limbii dar, pn$ i n starea aceea de slbiciune, gsi ndeajuns bun&sim s&i ng it vor& bele. 'u era n stare s fac vreun gest de intimitate. Aa c r$mase n mbriarea ei, bucurndu&se s i simt trupul lipit de al lui, fr s rite s o sperie cu vreo micare. n cele din urm, ea i ddu uor drumul i se aez napoi( & mi exprim profundul regret, domnule, dar menajera nu v poate oferi somon ,ume i ampanie la cin. Ce&ai spune de o can cu ap de munte, pur i rnitoare. & Cred c putem face rost de ceva mai bun. /coase lanterna cu pil uscat din rani i, la lumina ei, alese o piatr rotund, de mrimea unui pumn, de pe podeaua peterii. Iinnd&o n mna dreapt, ndrept raza n sus i se juc astfel cu ea pe tavanul grotei. 3mediat, se pomi un freamt de aripi i ugui& tul alarmat al porumbeilor de stnc ce i gsiser adpost pe lespezile din cavern. 'ic olas reui s se posteze cumva sub ei, ameindu&i cu lumina lanternei. C iar din prima lovitur, izbuti s doboare o perec e, ce se prbui flfind i crind pe podeaua peterii, n vreme ce restul stolului iei ca o explozie n noapte, cu o zbatere frenetic de aripi. 'ic olas se repezi la psrile doborte i, cu o micare ex pert

125

din nc eietur, le frnse gturile. & Ce zici de o bucic zemoas de porumbel friptK. o ntreb. #a se propti ntr&un cot, iar el se aez turcete n faa ei, fiecare jumulind penele cenuii i castaniu&viinii ale cte unui po& rumbel. 'ici mcar cnd ajunser la curat mruntaiele, ea nu fcu ifose, ca multe alte femei confruntate cu aceeai situaie. Asta, ca i performana ei stoic din acea zi, n lupta cu muntele, o fcu s$ creasc i mai mult n oc ii lui. i dovedise n repetate rnduri ct era de otrt i de inimoas. /entimentele lui fa de ea deveneau tot mai profunde i se maturizau cu fiecare zi. Concentrat s$ smulg perii fini din pielea zbrcit$ a psrii, ea spuse( & 'u mai exist nici o ndoial c materialele furate din tabra noastr n timpul raidului se afl n minile celor de la %egasus. & =i eu m$ gndeam la acelai lucru, confirm 'ic olas, i tim dup antena pe care o au n tabra de deasupra cascadei c dispun de comunicaii prin satelit. %utem s punem pariu c$ ?aAe 4elm a raportat deja prin fax barosanului, cine&o fi la. & Aadar, are toate detaliile stelei din mormntul lui ,anus. =tim c$ avea deja cel de&al aptelea papirus. Dac nu cumva e c iar el un bun egiptolog, trebuie s$ aib$ un asemenea expert n serviciul s$u. 'u eti de acord cu mine. & %resupun c poate s citeasc ieroglifele i singur. - gndesc c$ avem de&a face cu un colecionar avid. Cunosc genul. /nt obsedai. & =i eu cunosc genul, surse ea ctre el. !nul dintre ei st c iar n acest moment la mai puin de 1 T<< de Ailometri de mine. & 4ouch! rse el, ridicnd minile n semn de capitulare. Doar c$ eu am fost foarte puin atins de virus, n comparaie cu alii pe care i&a putea numi. Cum ar fi cei doi de pe lista lui Duraid, de exemplu. & %eter Cals i Bott old von /c iller, rosti ea numele imediat. & Ltia doi snt colecionari ucigai, confirm el. /nt sigur c$ nici unul din ei nu s&ar da n lturi s$ omoare pentru ansa de a pune mna pe tezaurul faraonului -amose. & Dar, din cte tiu, snt amndoi miliardari, cel puin n dolari. & "anii nu au nimic de&a face cu asta, nu nelegi. Dac ar pune vreodat mna pe comoar, n&ar visa n veci s$ vnd$ nici mcar un artefact din ea. Ar ncuia&o ntr&un seif bine ascuns i n&ar lsa nici un oc i de muritor s$ o vad. /&ar bucura de ea de unul singur & e o pasiune bizar, ca masturbarea. & Ce cuvnt ciudat foloseti s o descrii* protest ea. & Dar e exact, te asigur* # o c estie sexual, o nevoie, asemenea celei a unui criminal n serie. & 3ubesc toate lucrurile egiptene, dar nu cred c mi&a putea imagina vreodat o pasiune att de intens. & ,rebuie s&i aduc aminte c nu discutm despre oameni obinuii. Averea le permite s i satisfac orice pofte. ,oate pof& tele normale, naturale, ale unui om le snt ndeplinite, epuizate. %ot avea orice i doresc, orice brbat sau femeie. +rice lucru, orice perversiune, fie ea legal sau nu. n cele din urm, trebuie s gseasc ceva ce nimeni altul nu poate avea vreodat. # sin & gurul lucru care le mai d$ fiorii de odinioar. & Aadar, cel care e n spatele lui %egasus e nebun. ntreb ea, n oapt. & -ai mult de&att, o corect el. Avem de&a face cu un maniac ngrozitor de bogat i de puternic, care, n nebunia lui, n&o s se opreasc de la nimic.

a micul dejun, ciugulir ce mai era pe oasele reci ale porumbeilor fripi. Apoi, n timp ce unul din ei se ducea, plin de tact, n fundul peterii i i ferea privirea, cellalt se dezbrca la piele i fcea baie n cascad. Dup zpueala din defileu, apa prea rece ca g eaa. i izbea cu fora unui furtun de pompieri. )o0an opi pe piciorul zdravn, respirnd greu i scncind sub torent, i iei cu pielea ca de gin i tremurnd, vnt de frig. C iar i aa, duul o nvi or i, n ciuda ainelor murdare, ce pueau a transpiraie, cpt curaj s porneasc n ultima ascensiune spre pisc. nainte s prseasc petera, i examinar din nou rnile unul celuilalt. /calpul lui 'ic olas se vindeca vizibil, ns genunc iul lui )o0an nu i sc imbase aspectul din ziua precedent. >g$rieturile ncepeau s fac un puroi abundent, de culoarea ficatului n descompunere, iar umfltura era nesc imbat. 'u putea s o ajute cu nimic, ci doar s&i lege iar genunc iul cu bandana. n cele din urm, 'ic olas se ddu btut i i abandon rania i sulul din pielea dik-dik-u\<\\. =tia c$ ajungea la captul re& surselor fizice i i ddea seama c$, orict ar fi fost de uoare, acele obiecte de cteva Ailograme puteau s$ fac diferena ntre a ajunge pe culme sau a se prbui undeva pe drum. %str numai cele trei role de film nedevelopat, fiecare n capsula lui. #rau singurele nregistrri ale ieroglifelor de pe stela din cavoul lui ,anus. 'u ndrznea s$ rite s$ le piard, aa c$ le nc ise cu nasturele n buzunarul de la piept al cmii AaAi. 2r rania i pielea de animal ntr&o crptur din peretele din spatele grotei, ot$rt s$ le recupereze cndva, la o dat ulterioar. =i&aa pornir pe cea din urm, dar cea mai mpovrtoare poriune de drum. 5a nceput, )o0an merse pe propriile picioare,

126

dar sprijinindu&se din greu de umrul lui. ,otui, nu trecu nici o or i genunc iul nu&i mai suport presiunea, iar ea se prbui pe o stnc de lng drum. & /nt o adevrat pacoste, nu. & /uii la bord, doamn* Avem ntotdeauna un loc pentru o persoan subiric. Cu )o0an cocoat n spinarea lui, inndu&i piciorul rnit eapn n fa, 'ic olas se c inui s$ continue urcuul, ns fceau i mai puine progrese dect n ziua precedent. 'ic olas era silit s se opreasc s$ se odi neasc la intervale din ce n ce mai scurte. %e piscurile mai domoale, ea cobora i opia ntr&un picior pe lng el, sprijinindu&se cu o mn de umrul lui. Dup asta, o lsau puterile, iar el trebuia s o ridice i s$ o urce din nou n spinare. Cltoria se transform ntr&un comar i cei doi pierdur noiunea timpului. +rele se dep$nau una dup alta, ntr&o singur, nentrerupt agonie. 5a un moment dat, zceau unul lng cellalt pe crare, bolnavi i ngreoai de sete, de epuizare i de durere. Boliser sticla cu ap de o or i nu mai aveau nimic pentru bucata asta de drum & nimic de but, pn nu ajungeau pe culme unde regseau rul Dandera. & Du&te mai departe i las&m$ aici, opti ea rguit. #l se ridic imediat i se olb ngrozit la ea( & 'u te prosti* Am nevoie de tine pe post de balast. & 'u mai poate fi mult pn n vrf, insist ea. %oi s$ te ntorci cu nite oameni de&ai lui "oris, s te ajute s m cari. & Dac o s$ mai fii aici i nu te gsesc cei de la %egasus primii. /e ridic, uor nesigur( & 'ici s nu te gndeti* 2ii cu mine pe drumul sta pn la capt, o asigur i o slt n picioare. + puse s$ numere cu voce tare fiecare pas de&al lui i, la o sut de pai, se oprea s&i trag sufletul. Apoi ncepea o alt sut, ea num$rndu&i molcom n urec e, agat de gtul lui cu amndou$ minile. ntregul univers prea s$ se pr$v$leasc asupra lor, strivindu&i. 'u mai vedea nici peretele de stnc dintr&o latur, nici golul fr fund din cealalt. De cte ori 'ic olas se poticnea sau o urduca, durerea i sgeta genunc iul, f$cnd&o s$ nc id oc ii, strduindu&se s$ nu i trdeze suferina cnd numra. Cnd se odi nea, brbatul trebuia s se sprijine de coasta stncoas, nencrezndu&se c l vor mai ajuta picioarele s se scoale de jos. 'u ndrzni s$ o lase pe pmnt. #fortul de a o ridica din nou ar fi fost prea mult pentru el6 nu mai avea puterea s$ fac asta. & /e las ntunericul, i opti ea n urec e. ,rebuie s$ ne oprim aici n noaptea asta. Ajunge pentru azi. Asta e sinucidere, 'icA0* & nc o sut, murmur el. & 'u, 'icA0* 5as$&m$ jos* Drept rspuns, el se mpinse cu umrul n zidul de piatr, ca s i ia avnt, i se cltin nainte. & 'umr* i ordon. & Cincizeci i unu, cincizeci i doi, se supuse ea. Dintr&o dat, panta se modific att de brusc sub picioarele lui, c$ fu ct pe ce s$ cad. %oteca se aplatizase i, asemenea unui beiv, 'ic olas bjbi dup o treapt inexistent. /e cltin, dup care i recp$t$ ec ilibrul. )mase leg$nn& du&se pe marginea piscului i strpunse cu privirea amurgul de dinainte, nevenindu&i s&i cread oc ilor. 5uminiele sclipeau n bezn i crezu c$ ncepuse s$ aib alucinaii. Atunci auzi voci omeneti i&i scutur capul s se dezmeticeasc i s revin la realitate. & Dumnezeule mare* Ai reuit* #ti n vrf, 'icA0* !ite mainile* Ai reuit, 'icA0, ai reuit* #l vru s$ vorbeasc, ns avea gtul uscat i nu&i iei nici un sunet. %orni nesigur n direcia luminielor, n timp ce )o0an striga cu voce pierit n spatele lui( & Ajutai&ne* 2 rugm, ajutai&ne* implor mai nti n englez, apoi n arab. Ajutai&ne, v rugm* /e auzir strigte de uimire i zgomot de oameni care alearga. 'ic olas czu moale n iarba mrunt de munte i o ls pe )o0an s&i alunece din spinare. n jurul lor se strnser$ siluete ntunecate, care sporoviau n am aric, i mini pietenoase i apucar i, mai crndu&i, mai trndu&i, i aduser la lumin. Atunci, o tor i lu min faa lui 'ic olas i o voce i se adres ntr&o englez pur( & /alut, 'ic olas* Ce surpriz plcut* Am venit tocmai de la Addis s&i caut cadavrul. Auzisem c&ai fi murit. Ceva cam prematur, nu. & /alut, Beoffre0* Drgu din partea ta c te&ai deranjat. & A zice c$ nu i&ar strica o ceac de ceai. Ari cam d$r& mat, i ddu cu prerea Beoffre0 ,ennant. 'u mi&am dat seama pn$ acum c$ ai fire rocate i cenuii n barb. Ai o brbu foarte original. # la mod. C iar te prinde, s tii* 'ic olas realiz ce figur trebuia s$ aib, zdrenros, murdar i rpus de oboseal. & + mai ii minte pe doctor Al /imma. Are un genunc i cam ubred. Crezi c&ai putea s$ te ocupi un pic de ea. Atunci i cedar picioarele i Beoffre0 ,ennant l prinse c iar nainte s cad(

127

& Copcel, b$trne* l conduse la un scaun de campanie din pnz, unde l aez cu grij. !n alt scaun fu adus pentru )o0an. -(etta chai ha&a! scoase Beoffre0 strigtul universal al englezilor n Africa i, dup cteva minute, cni cu ceai aburind, n& dulcit peste msur, le poposeau n mini. 'ic oals o salut pe )o0an ridicnd cana( & %entru noi* 'u mai e nimeni ca noi* 5uar cte o sorbitur prelung, oprindu&i limbile, ns cafeina i za rul le invadar sngele cu puterea unei descr cri electrice. & AcuP tiu c&o s$ triesc, suspin 'ic olas. & 'u vreau s$ par insistent, 'ic olas, dar n&ai vrea s$&mi spui ce naiba se&ntmpl$. ntreb Beoffre0. & Ce&ar fi s$&mi spui tu mie. contraatac 'ic olas. Avea nevoie de timp s$ evalueze situaia. Ce tia Beoffre0 i de la cineV. Beoffre0 i fcu imediat pe plac( & %rimul lucru pe care l&am auzit a fost c amicul tu de vntoare alb, "rusilov, a fost pescuit n apropiere de grania cu /udanul, fcut ciur de&attea gloane. Crocodilii i somnii de mare i luaser gustarea din faa lui, aa c$ poliia de frontier l&a identificat dup documentele de la cingtoare. 'ic olas i arunc o privire plin de neles lui )o0an i o puse n gard cu o ncruntare. & Cnd l&am vzut ultima dat, se ducea de unul singur ntr&o expediie de recunoatere, explic 'ic olas. %oate a nimerit peste acelai grup de shu,ta care ne&a devastat tabra acum patru nopi. & Da, am auzit i de&asta. Colonelul 'ogo, aici de fa, a transmis prin radio un raport la Addis. 'ici unul din cei doi nu l recunoscuse pe 'ogo n mulimea din jur. Abia cnd acesta iei la lumina lanternelor, )o0an ne & peni, iar c ipul i fu strfulgerat de o asemenea expresie de ur, nct 'ic olas i lu$ pe furi mna ca s o mpiedice s scape ceva care s$&i dea de gol. ntr&o clip, ea se calm i arbor o min indiferent. & /nt foarte uurat s v vd, /ir Muenton&4arper* 'e&ai pus pe toi pe jar de cteva zile, zise 'ogo. & mi cer scuze, rosti 'ic olas cu glas domol. & 2 rog, sir, n&am vrut s v jignesc. 'umai c am primit un raport de la %egasus #xploration Compan0 n care se spunea c dumneavoastr i doctor Al /imma ai fost surprini de o explozie. #ram prezent cnd domnul 4elm de la compania de explorri v&a avertizat c$ mineaz defileul. & Dar dumneata... se nflcr )o0an plin de amrciune, dar 'ic olas o strnse tare de mn$ s$ o mpiedice s$ continue. & %robabil c$ am fost noi neglijeni, aa cum sugerai. ,otui, doctor Al /imma a fost rnit i amndoi ne resimim puternic de pe urma accidentului. =i mai important dect att e totui faptul c$ un numr mare de ali oameni, unii care lucrau n tabr, dar i clugri de la mnstire, au fost ucii n raidul shu,ta i n accidentul cauzat de explozie. De ndat ce ajungem la Addis, voi da o declaraie complet autoritilor. & /per c nu credei c$ va cdea vreo vin... ncepu 'ogo, ns 'ic olas i tie vorba( & 7irete c nu. 'u avei absolut nici o vin. 'e&ai avertizat asupra pericolului reprezentat de shu,ta 5n zona defileului. 'u ai fost prezent, aadar ce&ai fi putut face s prevenii toate acestea. A spune c v&ai fcut datoria n modul cel mai adecvat cu putin. 'ogo pru s se liniteasc( & /ntei foarte amabil s spunei asta, /ir Muenton&4arper* 'ic olas l mai studie pre de o clip. Cu oc elarii aceia cu rame metalice, prea cel mai ndatoritor tnr din lume, ntotdeauna plin de solicitudine i dornic s&i fie pe plac. + clip, 'ic olas fu ct pe ce s cread c se nelase i c zrise pe altcineva n ?et )over&ul care plutise pe deasupra zonei calamitate, precum un vultur n cutare de cadavre. 'ic olas se sili s zmbeasc la modul cel mai prietenos posibil( & 2&a rmne ndatorat dac mi&ai face un mic serviciu, colonele. & Desigur, se grbi 'ogo s$ accepte. Absolut orice. & Am lsat o rani i unul dintre trofeele de vntoare n grota de sub cascada de pe Dandera. )ania conine paapoartele i cecurile noastre de cltorie. 2 r$mn ndatorat dac ai putea trimite un om pn$ acolo s mi le aduc. 3n timp ce&i ddea lui 'ogo instruciuni cum s&i gseasc lucrurile, ncerca o ciudat bucurie pervers c$ i trimite prezumti& vul asasin ntr&o misiune att de nensemnat. Apoi, se ntoarse ctre prietenul su, ca 'ogo s$ nu&i vad sclipirea rzbunrii n oc i( & =i cum ai ajuns aici, Beoffre0P. & Cu un avion uor pn$ la Debra -ar0am. Acolo e un teren de aterizare n caz de urgen. Colonelul 'ogo ne&a ntmpinat i ne&a adus restul drumului cu un jee& al armatei, explic Beoffre0. %ilotul i avionul ne ateapt la Debra -ar0am. Beoffre0 se ntrerupse s$ spun ceva ec ipei de campare ntr&o am aric$ execrabil, nainte s$ i ndrepte din nou atenia spre

128

'ic olas( & ,ocmai am aranjat ca tu i doctor Al /imma s$ facei cte o baie fierbinte. Dup asta, o cin i un somn bun o s$ fac minuni. -ine putem s zburm napoi la Addis. '&avem nici un motiv s n&ajungem acolo pn mine sear, cel trziu. + btu pe umr pe )o0an, deg izndu&i interesul carnal n spatele unui zmbet blajin de unc i( & ,rebuie s$ spun c$ snt mulumit c$ n&a trebuit s$ merg pe coclauri, pn n defileul lui Abba0, n cutarea voastr. Am auzit c$ e o un col de lume destul de afurisit.

deranjeaz, doctor Al /imma, dac stau eu n fa. #&ngrozitor de nepoliticos din partea mea, dar am tendina s$ capt imediat r$u de nlime. 4a, a* i explic Beoffre0 lui )o0an, n timp ce ateptau ca trei bieai s alunge caprele de pe terenul de aterizare n caz de urgen de la Debra -ar0am. ntre timp, 'ic olas ndesa sulul din piele de dik-dik sub scaunul din spate. !nul dintre sergenii lui 'ogo coborse n noaptea aceea povmiul i i adusese rania i pielea de animal, c iar la micul dejun. 'ogo le adres un salut elegant cnd se ridicar, ntr&un nor de praf. 'ic olas i fcu uor cu mna i&i zmbi prin geamul late & ral, murmurnd( 8Du&te la dracuP, 'ogo, du&te&nvrtindu&te*9 Cnd, n sfrit, pilotul ridic micul Cessna NU< de pe fia de iarb aspr, orizontul de deasupra fluviului Abba0 se art ca un cmp de ciuperci cosmice, cu imense vrfuri de nori cumulus ce se nlau n stratosfer. Aerul de sub ei clocotea ca un uragan, aruncndu&i nemilos ncoace i&ncolo n scaunele din spate. 'ici Beoffre0, n fa, nu prea s$ stea ca pe roze. #ra foarte tcut i nu manifesta nici un interes fa de conversaia lor. 'u avuseser ocazia s$ discute ntre patru oc i n seara precedent cnd fie Beoffre0, fie 'ogo se nimerea s$ fie prin preajm, cu urec ile ciulite. Acum, n spaiul strimt, n vreme ce motorul le acoperea vocile i Beoffre0 era preocupat de propria senzaie de grea, puteau s ncropeasc povestea. Din cte spunea Beoffre0, era limpede c$ ambasadorul britanic la Addis Abeba era prea puin ncntat de problemele pe care i le f$cuser$ ei. /e pare c$ se primiser o gr$mad$ de faxuri de la C ite all de cnd fuseser ei dai disprui. n afar de asta, i eful poliiei etiopiene dorea s&i interog eze. ,rebuiau s$ aib grij s$ nu&1 amestece pe -eA 'immur n povestea asasinrii lui "oris "rusilov i, n acelai timp, nu trebuiau s alarmeze sau s alerteze %egasus n nici un fel. )ealizau c reacia cartierului general ar fi fost rapid i, probabil, mortal, dac lsau n vreun fel s$ se neleag c i cunoteau pe ceilali participani la jocul lui ,aita. Cel mai important era s$ evite atragerea dumniei autoritilor etiopiene sau s le dea vreun motiv s le anuleze vizele i s&i declare indezirabili. Con venir s$ mimeze ignorana i s$ joace rolul de persoane nevinovate, prinse n mijlocul unor c estiuni care nu aveau nici o legtur cu ei i pe care nu le nelegeau. %n$ s aterizeze la Addis Abeba, i pregtiser deja povestea i o repetaser cu contiinciozitate. 3mediat ce aparatul Cessna ajunse n faa cldirilor din aeroport i pilotul opri motorul, Beoffre0 reveni la via, doar un picu cam verde la fa i, cu o fluturare, i oferi lui )o0an mna s o ajute s coboare treptele avionului. & 2ei sta la reedin, bineneles* le comunic. 4otelurile din ora snt ngrozitoare, iar #5 are un buctar aproape acceptabil i o pivni cu vinuri bunicele. + s 8mprumut HH nite aine pentru amndoi. Doamna mea are aproape aceeai msur ca domnia ta, doctor Al /imma i, de nevoie, 'icA0 o s$ se ec ipeze cu un costum de&al meu. /lav Domnului, am unul de rezerv* #5 cam ine la etic et.

eedina ambasadorului britanic fusese construit pe vremea domniei vec iului mprat, 4aile /elassie, nainte de invazia lui -ussolini, din anii 1XY<. Amplasat la periferia oraului, era ca o mostr reuit de ar itectur colonial, cu acoperi din stuf i verande generoase. Bazonul, ngrijit de o armat de grdinari, era ntins i verde, n contrast cu rocatul strlucitor al poinsettiei. Casa colonial supravieuise att revoluiei ct i rzboiului de eliberare care i urmase. 5a intrare, Beoffre0 i ls n grija unui majordom etiopian, mbrcat ntr&o shamma lung, de un alb impecabil, care i con& duse n dormitoarele nvecinate de la etajul al doilea. 'ic olas auzi susurul apei din apartamentul lui )o0an cnd se aez n propria cad plin pn$ sus, sorbind un O isA0 cu sifon i b$tnd darabana n robinet cu degetul mare de la picior. Apoi i ajunse la urec i murmurul vocii doctorului care venise s se uite la genunc iul lui )o0an. 7racul lui Beoffre0 i era larg n talie i scurt la mneci i la picioare, pantofii l strngeau i avea mare nevoie de o tunsoare, constat 'ic olas cnd se examin n oglind. & '&am ce&i face acuP, decise el cu glas resemnat i se duse s$ bat la ua lui )o0an.

129

& -$i s$ fie* exclam el cnd aceasta desc ise. /0lvia ,ennant i mprumutase o roc ie de sear verde&lmie, care venea excelent pe pielea mslinie a lui )o0an. Aceasta i splase prul i l lsase n valuri pe umeri. i simi pulsul accelern& du&se, ca un adolescent la prima ntlnire, i rse de sine nsui. & Ari splendid, o compliment din toat inima. & -ulumesc, domnule* rse ea drept rspuns. =i domnia voastr artai destul de bine. %ot s v iau de bra. & /peram s$ te duc n brae. # o activitate ce creeaz dependen. & /&au dus zilele alea, l anun, fluturnd bastonul sculptat n filde de care i fcuse rost majordomul. l folosea pe partea cu rana. Cnd pornir s$ strbat lungul coridor, ea l ntreb n oapta( & Cum o c eam pe gazda noastr. & Ambasadorul -aiestaii /ale "ritanice, /ir +liver "radford SC-B. & Asta nseamna Cavaler Comandor de /t -ic ael i /t Beorge, nu. & 'u, o corect el, nseamn /punei&mi Dumnezeu 2 )og, ; & #ti imposibil* c icoti ea, dup care redeveni serioas. Ai reuit s i trimii un fax doamnei /treet. & Am reuit din prima ncercare i am primit confirmarea. 3i transmite salaani-i i promite s$ obin informaii despre %egasus ct ai bate din palme. #ra o sear blnd$ i /ir +liver i atepta s$&i salute pe verand. Beoffre0 se grbi s$ fac prezentrile. Ambasadorul avea < coam de p$r alb i era rou la fa. Beoffre0 i pusese n gard n legtur cu el i cu prerile lui despre turitii care creau pro & bleme, numai c$ ncruntarea ostil ncepu s$ i dispar imediat ce ddu cu oc ii de )o0an. n afar de Beoffre0 i de /0lvia ,ennant, la dineu mai luau parte nc o duzin de persoane, aa c$ /ir +liver o lu pe )o0an de bra i fcu un tur al grupului, ca s$ fac prezentrile. 'ic olas se inea dup ei, obinuindu&se deja cu gndul c$ )o0an avea efectul acela asupra brbailor. & A vrea s$ vi&1 prezint pe generalul +beid, comandantul poliiei, spuse /ir +liver. =eful poliiei etiopiene era nalt, cu un ten foarte nc is, prea afabil i elegant n uniforma de gal, albastr. /e aplec deasu & pra minii lui )o0an( & Cred c$ avem o ntlnire mine diminea. Atept momentul acela cu cea mai mare plcere. )o0an i arunc lui /ir +liver o privire nesigur. 'u tia nimic de aa ceva. & Beneralul +beid dorete s$ afle cteva lucruri legate de evenimentele din defileul Abba0 de la domnia ta i de la /ir 'ic olas, i explic /ir +liver. -i&am permis s$ o rog pe secretar s$ stabileasc ntlnirea. & # doar un interviu de rutin, v asigur doctor Al /imma i /ir 'ic olas* '&am s$ v$ rpesc prea mult din timpul dumnea & voastr, v promit* & /igur c$ vom face tot posibilul s$ v fim de ajutor, l asi& gur$ politicos 'ic olas. 5a ce or$ s fim la dumneavoastr. & Cred c$ ntlnirea e programat la ora unsprezece, dac sntei de acord. &#o or$ foarte civilizat, accept 'ic olas. & =oferul meu o s v ia la zece i jumtate i o s v aduc la secie, promise /ir +liver. 5a mas, )o0an fu aezat ntre /ir +liver i generalul +beid. Cum era drgu i ncnttoare, ambii brbai i acordau toat atenia lor. 'ic olas i ddea seama c trebuia s se obinuiasc s$ i mpart compania cu alii6 o inuse doar pentru sine prea mult vreme. Ct despre 'ic olas, acesta descoperi c 5ad0 "radford, lng care sttea, la captul cellalt al mesei, era destul de stn& gace. #ra a doua nevast, cu treizeci de ani mai tn$r$ dect soul ei, cu un pronunat accent englezesc i cu un i mai pronunat ca racter comun, avnd o coam de pr vopsit blond i un bust neverosimil, care i se revrsa peste decolteul mpodobit cu paiete. 8'ebunia unui moneagVV, trase concluzia 'ic olas. /e pare c$ devenise expert n genealogia aristocraiei englezeti & cu alte cuvinte, era o snoab nrit. l c estion$ amnunit n legtur cu strmoii lui, insistnd s$ ajung la cteva generaii n urm. n cele din urm, strig la soul ei, aflat n cellalt capt al mesei( & /ir 'ic olas deine Muenton %arA. =tiai asta, dragule. Apoi se ntoarse spre 'ic olas( & /oul meu e un vntor pasionat. /ir +liver se art destul de impresionat de informaiile date de soia sa( & Muenton %arA, zici. Am citit un articol n Shooting 4imes zilele trecute. Avei un teren acolo care se c eam 7agi nali, nu&i aa. & >ade nalte, l corect 'ic olas. & Acolo se gsesc unele dintre cele mai bune psri din -area "ritanie. Aa se spune, se nfl$c$r /ir +liver, care prea n& cntat i care atepta o invitaie.
; 3oc de cuvinte intraductibil. n englez, iniialele titlului de 6iiiglu :omnmncior o, St "ichael and St /eorgc QSC-BR snt identice cu cele din 6indl0 :all "e /od Qn red.R.

130

& 'u tiu dac e aa, protest 'ic olas modest. 'oi sntem mndri de ele. ,rebuie s venii la o partid de vntoare data vi& itoare cnd ajungei acas & vei fi oaspetele meu, firete. Din acel moment, atitudinea lui /ir +liver fa de 'ic olas se sc imb radical. Deveni afabil i binevoitor, ajungnd c iar s&i trimit majordomul dup o sticl de 5afite din 1XTH. & 3&ai fcut o impresie bun, murmur pe furi Beoffre0. #5 nu desc ide o sticl din 1XTH dect pentru cei civa alei. Abia dup miezul nopii reui 'ic olas s scape de gazd i s o salveze pe )o0an de /ir +liver i de generalul +beid. + conduse, lsnd&o s se sprijine de el n timp ce ea c iopta elegant la braul lui6 evitar privirea cunosctoare i speculativ a lui Beoffre0 ,ennant pn$ ce dovedir primul rnd de trepte. & 7r discuie, ai fost vedeta serii, spuse el. & 5ad0 "radford torcea lng tine ca o pisicu$, contraatac ea, iar el fu ncntat s disting o und minuscul de gelozie n vocea ei. 'u suferise singur. 5a u, ea clarific lucrurile, oferindu&i obrazul, pe care el depuse un srut cast. & Ce sni avea* murmur ea. 2ezi s$ nu ai comaruri din cauza lor, l preveni i nc ise ua dup ea. /e simea destul de voios cnd intr n camer, dar, cum desc ise ua, zri plicul ce se odi nea n prag. n timpul dineului, probabil c vreunul dintre servitori l mpinsese pe sub u. )upse iute captul plicului i desfcu paginile pe care le coninea. #xpresia feei i se sc imba pe msur ce citea i iei din apartament s$ bat la ua lui )o0an. Dup cteva clipe, ea crp ua i i adres o privire nedumerit. #l i citi tulburarea din oc i i se grbi s$ i nlture orice suspiciune( & )spunsul la faxul meu, i art el teancul de rtii. #ti ntr&o inut decent. & !n moment* nc ise ua i o redesc ise peste cteva clipe. & 3ntr, l pofti. 2rei un p rel. i art carafa de pe comod. & Cred c$ mi&ar prinde bine unul. Acum tim cine conduce %egasus. & /pune&mi* i porunci, numai c$ el nu se grbi6 i tum$ tacticos un scotc , dup care i adres un surs peste umr( Ce&ai zice de un pa ar cu ap mineral. & Du&te la dracuP, 'ic olas Muenton&4arper* btu ea din piciorul nclat n ciorap. /$ nu&ndr$zneti s$ m torturezi* Cine e. & Cnd te&am ntlnit prima dat, erai o arboaic micu i cu simul datoriei. i ddeai seama de superioritatea speciei mas & culine. 3a s te&auzi acuP* Cred c i&ai luat nasul la purtare. & #u cred c te joci cu focul, ncerc ea s i ascund zmbetul. /pune&mi, te rog, 'icA0* & /tai jos* i comand el, ocupnd fotoliul din faa ei. Desfur faxul i i ridic oc ii spre ea( & Doamna /treet a lucrat repede. n faxul meu, i sugeram s&l sune pe broAerul meu din ora. Avem un avans de trei ore fa de B-,, aa c se pare c l&a prins c iar nainte s plece de la birou. +ricum, are toate informaiile pe care i le&am cerut. &,ermin, 'ic olas, altfel mi sfii cmaa, m&apuc s zbier i o s ai parte de un scandal cum n&ai mai vzut. /pune&mi* #l fi paginile, dup care citi( & %egasus #xploration e nregistrat la "ursa din /0dne0, n Australia, cu un capital n aciuni de douzeci de milioane... & 'u&mi da toate detaliile* l implor ea. >i&mi doar numele* &=aizeci i cinci la sut dintre aciuni snt deinute de 2al alla -ining Compan0, continu el imperturbabil, iar restul de treizeci i cinci la sut de Anaconda -etals din Austria. #a renunase s&l mai implore i sttea aplecat n fa, pe scaun, intuindu&1 cu privirea. & Att 2al alla ct i Anaconda snt filiale ale 4-3, 4ambuig -anufacturing 3ndustr0. ,oate aciunile de la 4-3 snt deinute de trustul familiei von /c iller, iar singurii mandatari ai acestuia snt Bott old #mst von /c iller i soia lui, 3ngemar. & 2on /c iller, repet ea ncet, fixndu&1 n continuare cu oc ii. Duraid l avea pe lista cu posibili sponsori. %robabil c a citit i el cartea lui Cilbur /mit & tiu c a fost tradus n german. %robabil c$ l&a contactat pe Duraid, aa cum ai fcut i tu. 'umai c$ el n&a fost aa de uor de descurajat de dezminirile Duraid, cum ai fost tu. & Aa mi&am nc ipuit i eu, aprob 'ic olas. ,rebuie s fi fost uor s$ adulmece pe la muzeul din Cairo i s&i dea seama c$ tu i Duraid lucrai la ceva important. Ce a urmat tim prea bine. & DaP cum de&a ajuns %egasus aa de repede n #tiopia. vru ea s$ afle. & %robabil c von /c iller a avut un noroc porcesc & norocul diavolului. Beoffre0 mi&a zis c %egasus a obinut o concesiune pentru prospeciuni legate de extragerea cuprului de la preedintele -engistu, acum cinci ani, c iar nainte s fie nlturat. 2on /c iller era deja aici, c iar dinainte s$ afle de papirusuri. ,ot ce&a trebuit s fac a fost s$ i mute tabra de la nord, unde lucrau, n defileul fluviului Abba0, ca s fie gata s profite de avantajele oricrei descoperiri. %robabil c&o s aflm c ?aAe 4elm e una dintre brutele lui, expert n treburi murdare, pe care&1 trimite n orice col al lumii unde are o problem. # limpede c&1 are pe 'ogo la degetul mic. Am aterizat drept n braele lor. )o0an czu pe gnduri( & Da, se leag. 3mediat ce 4elm i&a raportat stpnului lui de sosirea noastr, von /c iller trebuie s fi comandat raidul shu,ta n tabra noastr. Doamne Dumnezeule, ct de tare&1 ursc* 'u l&am vzut niciodat, da&1 ursc mai mult dect mi&a fi nc ipuit

131

c pot ur ceva sau pe cineva. & #i, mcar tim cu cine avem de&a face. & 'u n ntregime, medit$ ea. 2on /c iller trebuie s$ aib un om la Cairo. Cineva din interior. & Cum l c eam pe ministrul vostru. vru s$ tie 'ic olas. & 'u, se opuse ea imediat. 'u Atalan Abu /in. l cunosc de&o via. # un munte de onestitate. & # uimitor ce efect poate s$ aib o mit de o sut de mii de dolari asupra celui mai rezistent munte, observ ncet 'ic olas, la care )o0an rmase fr replic.

imineaa, luar micul dejun singuri. /ir +liver plecase la birou de o or, iar 5ad0 "radford nu se trezise nc s$ salute dimineaa luminoas i rcoroas de munte. & Abia dac&am aipit azi&noapte, cu gndul la Atalan. +, 'icA0, nici mcar nu pot s$ suport gndul c$&1 suspectezi de amestec n asasinarea lui Duraid. & 3art&m c$ i&am f$cut noaptea alb, dar trebuie s avem n vedere toate posibilitile, se strdui el s&o liniteasc i sc imb subiectul. Am pierdut destul timp aici. %egasus are culoar desc is n momentul de fa. 2reau s mergem acas i s ne&apucm s$ strngem fora expediionar cu care s ne facem reintrarea n scen. & 2rei s m duc s$ fac rezervri la avionK. se ridic ea imediat. -$ duc s caut un telefon. & ,ermin$&i mai nti ce ai n farfurie. & Am mncat tot ce mi&am dorit, l asigur, n drum spre u. & 'ici nu&i de mirare c eti aa sc eletic, strig dup ea. /e spune c anorexia nervoas provoac o moarte groaznic. =i, cu asta, mai lu o felie de pine cu marmelad. #a se ntoarse ntr&un sfert de or( & -ine dup&amiaz, la trei i treizeci. Sen0a AirOa0s pn la 'airobi, cu legtur n aceeai sear cu "ritis AirOa0s, ate& rizare la 4eat roO. & "ravo* 'ic olas se terse la gur cu ervetul i se ridic( 'e ateapt maina, s ne duc la poliie, unde ne ateapt admi & ratorul tu, generalul +beid. /$ mergem* !n ofier de poliie i atepta i i conduse la sediul poliiei, printr&o intrare privat. /e recomand drept inspectorul Balla i i trat cu cea mai mare curtoazie, artndu&le drumul spre biroul comandantului. Beneralul +beid se ridic n picioare de cum intrar n camer i ddu ocol biroului ca s i ntmpine. #ra ncnttor i afabil, findu&se pe lng )o0an n timp ce i conducea n camera sa de zi. Abia se aezar i inspectorul Balla le turn nelipsitele cecue de cafea neagr i amar. Dup un interval civilizat de sc imb de politeuri, generalul trecu la c estiunea cu pricina( & Dup cum v&am promis, n&o s$ v rein mai mult dect e absolut necesar. 3nspectorul Balla, aici de fa, o s$ v nregistreze declaraiile. -ai nti de toate, a vrea s$ mi vorbii despre dispariia i moartea maiorului "rusilov. %resupun c$ tii c$ era fost ofier SB". 3nterviul dur mai mult dect se ateptaser. Beneralul +beid era minuios, ns extrem de politicos. n cele din urm, declara& iile fur dactilografiate de un stenograf al poliiei i, dup ce le citir i semnar, generalul fcu vreo civa pai cu ei, pn$ la in & trare, unde i atepta maina. 'ic olas recunoscu gestul ca pe un semn de mare favoare. & Dac v pot ajuta cu ceva, dac avei nevoie de ceva, nu ezitai s$ apelai la mine. A fost o adevrat plcere s v cunosc, doctor Al /imma* ,rebuie s$ v$ ntoarcei n #tiopia s ne vizitai ct de curnd. & n ciuda micii noastre aventuri nefericite, am fost ncntat de minunata dumneavoastr ar, spuse ea dulce. /&ar putea s$ ne revedei mai repede dect v ateptai. Ce brbat ncnt$tor, remarc ea, cnd se aezar pe banc eta din spate a )olls&ului lui /ir +liver. C iar mi place de el* & /e pare c sentimentul e reciproc, zise 'ic olas.

orbele lui )o0an fur profetice. n dimineaa urm toare, cnd coborr$ la micul dejun, plicuri identice, cu numele fiecruia, erau plasate n dreptul locului lor, pe masa din sufragerie. 'ic olas l desc ise pe&al lui n timp ce i comanda cafea osptarului nvemntat ntr&o shamma pn la glezne i expresia de pe c ip i se sc imb cnd citi biletul.

132

& 3a te uit* exclam el. 3&am impresionat pe bieii n albastru mai tare dect ne&am nc ipuit. Beneralul +beid vrea s m$ mai vad o dat, zise i se apuc s$ citeze cu glas tare fragmente din bilet( 82i se ordon s$ v$ prezentai la sediul poliiei la sau nainte de ora prnzului9. 'ic olas fluier ca pentru sine( & Ce cuvinte tari* 'u tu 8v rog9 sau 8mulumesc. & A mea e identic, arunc )o0an o privire peste rtia oficial de la poliie. Ce Dumnezeu crezi c&nseamn asta. & + s aflm ct de curnd, i promise 'ic olas. 'umai c$ sun un pic a ameninare. A zice c idila a luat sfrit. n dimineaa aceea, cnd ajunser la sediul poliiei, nu i mai atepta nici un comitet de ntmpinare. Barda de la intrarea pri & vat i trimise napoi, la biroul de primire a publicului, unde se lansar ntr&o discuie lung i nclcit cu ofierul de serviciu, care avea cunotine rudimentare de englez. Din experienele anterioare n Africa, 'ic olas tia c nu e bine s&i pierzi cum ptul sau s$ ari c$ eti iritat. n cele din urm, ofierul se angaj$ ntr&o conversaie telefonic optit, foarte lung, cu un personaj necunoscut, la sfritul creia le fcu un semn plin de ifose n direcia unei bnci de lemn, sprijinite de peretele cellalt( &Ateptai* +muP vine acuP. !rmtoarele patruzeci de minute i le petrecur$ mprind locul cu o aduntur colorat de ali reclamani, solicitani, am$ri i infractori mruni. !nul sau doi sngerau abundent de pe urma atacurilor svrite de persoane necunoscute, iar alii erau cu ctue. & /e pare c steaua noastr apune, observ 'ic olas, ridi& cndu&i batista la nas. #ra clar c unii dintre vecinii lui nu fcuser cunotin ndeaproape cu apa i spunul cam de multior. & 'u mai sntem considerai nite 23%&uri. 5a captul celor patruzeci de minute, inspectorul Balla, care i tratase cu atta respect cu o zi n urm, cercet grupul celor care ateptau i le fcu un semn extrem de distant. 3gnor mna dreapt ntins de 'ic olas i i conduse ntr&una dintre odiele din spate. 'u le oferi nici un scaun, ci i se adres lui 'ic olas pe un ton ng eat( & /ntei responsabil de pierderea unei arme de foc pe care o aveai n posesie. & Corect. Dup cum v&am explicat n declaraia de ieri... 3nspectorul Balla i&o t$ie din scurt( & %ierderea unei arme de foc din cauza neglijenei e o infraciune extrem de grav, rosti el sever. & 'u am dat dovad de nici un fel de neglijen, neg 'ic olas. & Ai lsat arma nepzit. '&ai fcut nici o tentativ s o ncuiai ntr&un seif de oel. Asta e neglijen. & Cu tot respectul, domnule inspector, nu plou cu seifuri de oel prin defileul fluviului Abba0. & 'eglijen, repet Balla. 'eglijen criminal. De unde tim c arma n&a czut n minile unor elemente ostile guvernului. & 2rei s$ spunei c$ o persoan necunoscut ar putea rsturna guvernul cu o puc )igb0 N:T. zmbi 'ic olas. 3nspectorul Balla ignor spiritul i scoase din sertar dou documente( & # de datoria mea s$ v$ nmnez aceste ordine de deportare dumneavoastr i doctorului Al /imma. Avei douzeci i patru de ore s$ prsii #tiopia, dup care vei fi amndoi considerai imigrani ilegali. & Doctor Al /imma nu a pierdut nici o arm, i atrase atenia 'ic olas, panic. De fapt, din cte cunosc eu, nu a dat dovad de nici cea mai mic neglijen n toat viaa ei. Comentariul i fu din nou ignorat. & 2 rog s$ semnai aici ca s$ confirmai c ai primit i ai neles ordinele. & A vrea s vorbesc cu generalul +beid, eful poliiei, spuse 'ic olas. & Beneralul +beid a plecat de diminea s$ inspecteze districtele de la grania de nord. 'u se ntoarce la Addis Abeba dect peste cteva sptmni. & ,imp n care noi ne vom fi ntors linitii n Anglia. & #xact, zmbi inspectorul pentru prima dat & un rnjet subire, glacial. 2$rog s$ semnai aici i aici. & Ce s&a&ntmplat. vru s$ tie )o0an, dup ce oferul i desc ise portiera )olls&ului i ea se aez lng 'ic olas. ,otul a fost aa de brusc i de neateptat* 5a nceput, ne iubete toat lumea, dup care ne dau un ut n fund pe scri. & 2rei s&i spun ce bnuiesc eu. o ncerc 'ic olas i continu, fr s mai atepte rspunsul( 'ogo nu e singurul de pe statul de plat al lui %egasus. 'oaptea trecut, +beid l&a contactat pe von /c iller i a primit noi ordine. & i dai seama ce nseamn asta, 'ic olas. nseamn c nu ne mai putem ntoarce n #tiopia. Asta ne ia de sub control mor & mntul faraonului -amose, l fix ea cu oc ii mari i ntunecai, umplui de o tristee adnc. & Cnd eu i Duraid am vizitat 3raAul i 5ibia, nici unul din noi nu avea invitaie scris nici de la /addam, nici de la Badaffi, din cte in eu minte. & Ari tare ncntat de ideea c$ o s$ nclcm legea, l acuz ea. Ai un rnjet pn$ la urec i. & 5a urma urmelor, e vorba doar de legea etiopian, observ el virtuos. 'u trebuie luat prea n serios. & =i o s$ te vre ntr&o temni etiopian. Asta poi s&o iei n serios.

133

& =i pe tine la fel, rse el, dac ne prind.

utei s fii siguri c$ #5 a depus deja o plngere oficial la cabinetul preedintelui, i asigur Beoffre0 n timp ce i conducea a doua zi la aeroport. # foarte afectat de toat afacerea asta, v spun. +rdine de deportare i toate porcriile alea. 'u s&a mai pomenit aa ceva vreodat. & 'u te agita, b$trine* l potoli 'ic olas. +ricum, nici unul din noi nu intenioneaz s$ mai calce pe&aici. 'u&i nici o problem* & Dar e vorba de principiu aici. !n supus al Coroanei de o asemenea importan s fie tratat ca un infractor de drept comun* 'u i&au aratat nici un pic de respect. Cteodat$, mi doresc s$ m$ fi nscut acum o sut de ani, oft. '&am fi fost nevoii s$ supor & tm toate mgriile astea. ,rimiteam frumuel o canonier$. & C iar i&aa, Beoffre0, nu pune c estia asta la inim. Beoffre0 se nvrti n jurul lor precum o cloc cu pui, n timp ce ei treceau prin vama de la Sen0a AirOa0s. Aveau doar bagajul de mna, doua pungue ieftine, din nailon, pe care le cumpraser de la o tarab, n dimineaa aceea. 'ic olas strnsese pielea de dik-dik i o ascunsese ntr&o shanima brodat, cumprat din acelai loc. Beoffre0 atept cu ei pn ce li se anun cursa i le fcu apoi cu mna dup ce trecur de barier, toat acea manifestare afectiv avnd&o ca int mai mult pe )o0an, dect pe 'ic olas. 5i se dduser locuri n spatele aripii, iar )o0an avea locul de la geam. Avionul Sen0a AirOa0s i pomi motoarele i ncepu s o ia ncet pe lng cldirile din aeroport. 'ic olas se certa cu o steOardes care i spunea s&i aeze preioasa piele de dik- dik din sacoa mov de nailon n compartimentul de deasupra, n vreme ce )o0an se uita prin ubloul de lng ea, aruncnd o ul tim privire a oraului, n timpul decolrii. Deodat, )o0an nepeni pe scaun i, cu oc ii int la geam, ntinse mna s l apuce pe 'ic olas de bra. & !ite* uier ea cu atta ur n glas, nct l fcu s$ se aplece s$ vad ce i stmise interesul. %egasus* exclam ea, ar$tnd spre avionul cu reacie, tip 7alcon, care tocmai sosise i trsese la cellalt capt al cldirilor din aeroport. 'ava micu i supl era vopsit n verde, iar pe aripioara din coad, un cal stacojiu se ridica pe picioarele din spate, ntr&o poz stilizat. 3n timp ce ei se uitau pe geam, ua din fuselajul 7alcon&ului verde se ls n jos i un comitet restrns de primire, ce atepta pe pist, se grbi s$ nainteze nerbdtor, ca s&i ntm& pine pe pasagerii care apreau n cadrul uii. %rimul dintre acetia era un brbat scund, mbrcat simplu ntr&un costum tropical bej, cu o plrie panama alb, din paie. n ciuda staturii sale, rspndea un aer de ncredere i de for, acea aur special a oamenilor puternici. #ra palid la fa, ca i cnd ar fi venit din iama nordic, i prea cldit din pri ce nu se potriveau una cu alta. Avea maxilarul ferm i ncpnat, nasul proeminent, i privirea ptrunztoare pe sub sprincenele ntunecate, stufoase. 'ic olas l recunoscu imediat. l vzuse de multe ori la licitaiile de la /ot eb0Ps i C ristiePs. 'u era genul de om pe care s$ l uii aa uor. & 2on /c iller* exclam, n timp ce germanul scruta cu o privire imperial suita care l atepta pe pist, sub el. & /eamn cu un coco, murmur )o0an, sau cu o cobra n poziie de atac. 2on /c iller i scoase plria panama cobor iute scara avionului, cu pai uori, atletici6 'ic olas zise ncet( & '&ai crede c are aproape aptezeci de ani. & /e mic de parc ar avea patruzeci, fu de acord )o0an. %robabil c$&i vopsete prul i sprncenele & uite ce negre snt. & 7ir&a al naibii* tresri 'ic olas. 3a uite cine&a venit s&l ntmpine* )azele soarelui sclipir pe decoraiile i insignele militare. + siluet nalt, ntr&o uniform albastr, se deta de grup i i atinse marginea strlucitoare, din piele de lac, a epcii, ntr&un salut respectuos, nainte s ia mna lui von /c iller i s$ i&o strng cordial. & Admiratorul tu de&odinioar, generalul +beid. 'u&i de mirare c$ n&a putut s ne primeasc ieri. #ra mult prea ocupat. & !ite, 'icA0* se sufoc )o0an. 'u se mai uita la perec ea de la captul de jos al scrilor, care i strngea n continuare minile, discutnd animat. ntreaga ei atenie se concentra acum n partea de sus a scrilor, unde apruse un alt brbat, mai tn$r. Acesta avea capul gol i 'ic olas remarc pielea glbuie i prul des, negru i ondulat. & 'u l&am vzut n viaa mea. Cine e. o ntreb 'ic olas. & 'a oot Buddabi, asistentul lui Duraid la muzeu. Cel care are acum postul lui Duraid. Cnd 'a oot pomi s coboare scrile 7alcon&ului, aeronava lor se roti pe pist, apoi iei legndu&se pe pista principal i le bloc$ vederea spre adunarea de lng avionul cu reacie. /e lsar amndoi pe spate n scaune, r$mnnd mult timp cu oc ii unul la cellalt. 'ic olas i rec$p$t vocea primul( & !n sabat al vrjitoarelor. + conferin a rilor. Am avut noroc s&o vedem. Acum nu mai exist secrete. =tim foarte bine cine e opoziia.

134

& 2on /c iller e maestrul ppuar, aprob ea, rmas fr suflare de furie i de groaz. Dar 'a oot Buddabi e cinele de vnatoare. 'a oot trebuie s fi fost cel care i&a angajat pe ucigai la Cairo i i&a asmuit mpotriva noastr. Dumnezeule, 'icA0, dac l&ai fi auzit la nmormntare, ce mult l&a admirat i l&a respectat el pe Duraid* 3pocrit nenorocit i asasin* )maser amndoi tcui pn dup decolare i, abia cnd ncepur s ia altitudine, )o0an spuse ncet( & "ineneles c ai avut dreptate cu +beid. # bgat pn&n gt n treburile lui von /c iller. & Ar putea s acioneze pur i simplu ca un reprezentant al guvernului etiopian care i exprim respectul fa de un mare concesionar strin, care, sper ei, o s descopere depozite fabuloase de cupru n rioara lor lovit de srcie i&o s&i mbog& easc pe toi. #a cltin otrt din cap( & Dac era aa simplu cum zici, l&ar fi ntmpinat cineva de la cabinetul ministerial, nu eful poliiei. 'u, +beid miroase de la distan a trdtor, ca i 'a oot. 3maginea ucigailor soului ei n came i oase redesc isese rnile pe jumtate vindecate ale lui )o0an. /entimentele acestea de amrciune erau o flacr care o mistuia din interior, asemenea unui foc n trunc iul gunos al copacului din pdure, care l arde pn l face scrum. 'ic olas tia c nu poate nbui flacra aceea, c$ tot ce putea s ndjduiasc era s i distrag atenia o vreme. 2orbi cu ea calm, sc imbndu&i direcia gndurilor de la moarte i rzbunare, la provocarea din jocul lui ,aita i la taina mormntului pierdut. %n s sc imbe avionul la 'airobi i s ajung n dimineaa urmtoare la 4eat roO, cei doi sc iaser deja un plan de aci une prin care s se ntoarc n defileul 'ilului i s exploreze lacul lui ,aita, din prpastie. Dar, cu toate c )o0an prea s i fi recptat calmul i buna dispoziie, 'ic olas tia c durerea pierderii suferite se afla nc sub crusta aparenelor.

terizar la 4eat roO att de devreme, nct trecur de controlul vamal fr s$ se ng esuie la coad i, cum nu aveau bagaje de ateptat, nu trebuir$ s$ joace obinuitul joc de rulet de la caruselul de bagaje & sosesc sau nu sosesc. Cu pielea de dik-dik n plasa de nailon de sub bra i cu )o0an c ioptnd cu bastonul ei la braul cellalt, 'ic olas trecu agale pe coridorul verde al 2mii -aiestii /ale, nevinovat ca un eruvim de pe acoperiul Capelei /ixtine. & #ti aa de neruinat* opti ea dup ce trecur cu bine. Dac poi s$ mini la vam att de convingtor, cum s mai am eu vreodat ncredere n tineK. 'orocul inu cu ei. 'u era coad la parcul de taxiuri i, la puin peste o or$ de cnd se urcaser, maina i depuse pe trotuarul din faa casei lui 'ic olas, de la Snig tsbridge. #ra de&abia opt i jumtate, luni dimineaa. n timp ce )o0an fcea du, 'ic olas cobor, la adpostul unei umbrele, la magazinul din col s$ ia ceva de mncare. Apoi i mprir$ sarcina preparrii micului dejun( )o0an avea grij de pinea prjit i 'ic olas fcea una dintre specialitile lui, omlet cu verdeuri. & /igur o s$ ai nevoie de ajutorul unui expert cnd o s ne ntoarcem n defileul lui Abba0, nu. observ )o0an, n timp ce lsa untul s se topeasc pe pinea fierbinte. & Am deja omul potrivit n minte. Am mai lucrat cu el, spuse. A fost la )o0al #ngineers. #xpert n scufundri i n construcii subacvatice. # pensionar i locuiete ntr&o csu n Devon. %resupun c e n pan de bani i plictisit de moarte. - atept s sar la orice ocazie care i&ar mbunti una din cele dou stri. Cum terminar micul dejun, 'ic olas i zise( & #u spl vasele. ,u du filmele fcute stelei la developat. # un laborator foto unde i le face ntr&o or, la magazinul "oots, vizavi de 4arrods. & Asta numesc eu o distribuire ec itabil a muncii, remarc ea cu un aer de suferin profund. ,u ai o main de splat vase, iar afar plou cu gleata. & "ine, rse el. Ca s$ mai ndulcim pilula, poi s$ iei impermeabilul meu. Ct atepi s fie developate filmele, poi s te duci la cumprturi, s&i nlocuieti ainele pe care le&ai pierdut n avalana de stnci. #u am de dat nite telefoane extrem de importante. 3mediat ce ea plec, 'ic olas se aez la birou, cu un carneel ntr&o mn i cu telefonul n cealalt. %rimul apel a fost la Muenton %arA, unde doamna /treet se strdui s nu arate ct de ncntat era s l tie din nou acas. & Avei biroul plin de maldre de scrisori care ateapt rspuns. -ajoritatea snt facturi. & Ce plcere, nu&i aa. & Avocaii m&au tot agasat, iar domnul -arA am, de la 5lo0dPs, m sun n fiecare zi. & 7ii drgu i nu spune nimnui c m&am ntors. 'ic olas tia prea bine ce doreau de la el & venicul lucru pe care l vor persoanele insistente( bani. n cazul de fa, nu era vorba pur i simplu de cinci sute de guinee de pe factura unui

135

croitor, ci de dou milioane i jumtate de lire sterline. & %robabil c$ e mai bine s stau n @orA, dect s vin la Muenton, o anun pe doamna /treet. '&o s m gseasc la apartament. /e sili s$ alunge gndul datoriilor ntr&un cotlon ndeprtat al minii i se concentr asupra treburilor presante( & Ai la ndemn$ creion i rtie. "ine, uite ce vreau s$ faci* i lu zece minute s$ termine de dictat, dup care doamna /treet i reciti textul. & "ine. Aa s$ faci, te rog* + s$ ne ntoarcem n seara asta. Doctorul Al /imma o s$ stea pe timp nelimitat. /pune&i menajerei s pregteasc pentru ea cel de&al doilea dormitor din apartament. !rmtorul telefon l ddu la Devon i, n timp ce suna, i veni n minte imaginea csuei modificate a grzii de coast, aflat n vrful stncilor ce ddeau spre marea ibernal cenuie, nspumat de furtun. Daniel Cebb era probabil n atelierul din spatele grdinii, unde ori meterea la ?aguarul din 1XYT, marea iubire a vieii lui, ori lega mute pentru somon. %escuitul era cea de&a doua pasiune a sa, cea care i adusese cnd va mpreun. & Alo. vocea lui Daniel trda reinere i suspiciune. 'ic olas i&l i nc ipuia, cu capul c el i pistruiat ca un ou de fluierar, nf$cnd telefonul n pumnul pros, plin de cicatrice. & /apperHH, am o treab pentru tine. ,e bagi. & !nde mergem, domnule maior. Cu toate c trecuser trei ani, recunoscuse imediat vocea lui 'ic olas. & -eleaguri nsorite i dansatoare. Aceeai plat ca data trecut. & - bag. !nde ne&ntlnim. & 5a apartament. Ii&1 aduci aminte de data trecut. -ine adu&i i rigla de calcul. 'ic olas tia c Dann0 nu punea baz n calculatoarele astea pricopsite, de buzunar. & ?ag&ul se ine nc bine. + s plec devreme ca s&ajung acolo mine, pe la prnz. 'ic olas nc ise, dup care mai ddu dou telefoane, unul la banca sa din ?erse0, cellalt n 3nsulele Ca0man. 7ondurile din ambele conturi de urgen scdeau vznd cu oc ii. "ugetul pentru expediia pe care o pusese la punct cu )o0an, n timpul zborului, costa dou sute treizeci de mii. Ca toate bugetele, tia c era unul optimist. & Adaug ntotdeauna cincizeci la sut, se avertiz. Asta nseamn c puculia o s fie goal cnd o s terminm. / sperm i s ne rugm c nu i bai joc de noi, ,aita* 5e ddu parolele respectivilor funcionari de la banc i i instrui s$ fac transferurile n conturile lui personale, din care fon& durile puteau fi scoase imediat. -ai erau dou telefoane pe care trebuia s le dea nainte s$ plece din @orA. /oarta planurilor lor depindea de ele, iar contactele pe care le avea n ambele situaii erau, n cel mai bun caz, firave, iar n cel mai ru, imerice. %rimul numr suna ocupat. ncerc de cinci ori, de fiecare dat primind ca rspuns tonul ascuit i enervant de ocupat. n cerc i ultima dat i i rspunse o voce cu un accent linititor, din vestul rii( & "un ziua. Ambasada -arii "ritanii. Cu ce v pot fi de folos. 'ic olas se uit la ceasul de mn. #ra o diferen de fus orar de trei ore. 5a Addis Abeba era amiaz, firete. & /nt /ir 'ic olas Muenton&4arper i sun din -area "ritanie. A putea vorbi cu domnul Beoffre0 ,ennant, ataatul dumnea & voastr militar, v$ rog. Beoffre0 veni la telefon imediat( & Dragul meu biat* Care va s$ zic, ai ajuns cu bine acas. "ravo ie* & -i&am zis s$ te linitesc. =tiam c n&o s$ poi s dormi din cauza asta. & Ce mai face ncnt$toarea doctor Al /imma. & i trimite toat dragostea ei. & Ct mi&a dori s$ te cred, suspin Beoffre0 dramatic. & Am nevoie de un mare serviciu, Beoff. Cunoti un anume colonel -ar0am Sidane, la -inisterul Aprrii. & # un flcu de prima mn, confirm pe dat Beoffre0. l cunosc bine. Am jucat tenis cu el c iar smbta trecut, de fapt. Are un revers dat naibii. & ,e rog s$ i spui s m contacteze urgent. i ddu numrul din apartamentul din @orA. /pune&i c$ e n legtur cu o specie rar de rndunic etiopian, pentru colecia muzeului. & 3ar pui la cale vreo escapad, 'icA0* 'u i&a ajuns c$ te&au dat afar de urec e din #tiopia. Acum te ocupi de psri rare. %robabil e pe C3,#/X, 5ista !nu. /pecii pe cale de dispariie. & 7aci asta pentru mine, Beoff. & "ineneles. /ervesc s$ conduc, btrne* /nt eternul fraier. & i r$mn dator cu asta.
HH Benist Qn. tnR. X C3,#/ Qengl.R & Convenia 3nternaional privind Comerul cu /pecii pe Cale de Dispariie Qn.red.R.

136

& -i&ai mai rmas dator de vreo cteva ori, din cte tiu. Avu mai puin succes cu telefonul urmtor. /erviciul de apeluri internaionale i ddu un numr din -alta. 5a prima ncercare, primi un rit ncurajator. & )spunde, ?annie, se rug el n oapt, dar la al aptelea rit intr robotul( 8Ai sunat la Africair /ervices. %entru moment, nimeni nu v$ poate prelua apelul. 2$ rugm s lsai numele, numrul de telefon i un mesaj scurt dup semnal. 2 vom contacta noi ct de curnd posibil. 2 mulumim. %uternicul accent sud&african al lui ?annie "aden orst era de neconfundat. & ?annie, aici e 'ic olas Muenton&4arper. /e mai ridic rabla aia de 4erc a ta. ,reaba asta ar trebui s fie o otie. -ai mult de& att, plata e bun. /un&m la apartamentul din -area "ritanie* Cnd i convine, ieri sau c iar cu o zi nainte ar fi perfect. )o0an sun la u la un minut dup ce lsase receptorul i el cobor n fug scrile. & /incronizarea e perfect, o felicit cnd aceasta intr, cu vrful nasului roz de frig i scuturnd stropii de ploaie de pe imper& meabilul pe care i&1 mprumutase el. Ai developat filmele. #a scoase pac etul galben din buzunarul ainei i l agit triumftoare( & #ti un fotograf meseria, l lud. Au ieit perfect. %ot s citesc fiecare caracter de pe stel cu oc iul liber. Am intrat din nou n jocul lui ,aita. mprtiar fotografiile lucioase pe birou i le privir cu nesa. &Ai fcut duplicate. !n set pentru fiecare. #xcelent, aprob 'ic olas. 'egativele o s$ mearg ntr&un seif la banc. 'u o s$ riscm s le mai pierdem o dat. Cu ajutorul lupei, )o0an studie fiecare caracter n parte i select cea mai clar fotografie a fiecrei pri dintre cele patru ale stelei. & Astea o s$ fie exemplarele cu care o s lucrm. 'u cred c$ o s$ simim lipsa mulajelor pe care le&am fcut pietrei. Astea ar trebui s fie de ajuns. Citi cu voce tare un fragment de pe unul dintre blocurile de ieroglife( 8Cobra i desface inelele i i ridic gluga cu nestemate. /telele dimineii strlucesc n oc ii ei. De trei ori uier limba ei neagr i alunecoas prin aer HHHH. /e nroise de emoie( & - ntreb ce vrea s spun ,aita cu versurile astea. +, 'icA0, e aa de minunat s$ dezlegm din nou mistere* & 5as$&le n pace acum* i ordon el sever. ,e cunosc eu. Dac te porneti, o s stm aici toat noaptea. 4ai s$ punem bagajele n )ange )over. 'e ateapt un drum lung i greu pn n @orA i meteorologii avertizeaz c e polei pe autostrad. # o mic sc imbare fa de vremea din defileul fluviului. #a se ndrept i strnse fotografiile ntr&un teanc ordonat. & Ai dreptate. Cteodat, am tendina s m las dus de val, spuse ea, ridicndu&se. nainte de plecare, pot s$ dau un telefon acas. & %rin 8acas$9 te referi la Cairo. & /cuze. Da, la Cairo. 7amilia lui Duraid... &,e rog* 'u&i cazul s&mi dai explicaii. Du&te i d telefon* ,e atept jos, n buctrie, pn$ termini. + ceac de ceai nainte s pornim la drum nu stric nimnui. %este o jumtate de or, ea cobor n buctrie cu o mutr spit i i spuse direct( & - tem c$ o s te enervez din nou. ,rebuie s&i fac o mrturisire. & D&i drumul, o invit el. & ,rebuie s$ merg acas & la Cairo, spuse ea, fcndu&1 s$ o priveasc speriat. Doar pentru cteva zile, preciz ea n grab. Am vorbit cu fratele lui Duraid. ,rebuie s rezolv unele dintre treburile lui Duraid. & 'u&mi place s$ te las s$ mergi acolo singur, cltin el din cap, mai ales dup ultimele peripeii. & Dac teoria ta e corect i 'a oot Buddabi era pericolul, atunci el e n #tiopia acum. Ar trebui s fiu n siguran. & C iar i&aa, tot nu&mi place. ,u eti c eia n jocul lui ,aita. & 2$ mulumesc frumos, domnule, spuse ea pref$cndu&se ofensat. Acesta e singurul motiv pentru care nu dorii s$ scpai de mine . & Dac m pui la col, s&ar putea s recunosc c$ m&am cam obinuit s$ te am prin preajm. & Am s$ m$&ntorc nainte s&i dai seama c am plecat. n afar de asta, o s ai o groaz de lucruri care s te in ocupat pn$ vin eu. & %resupun c$ n&am cum s$ te opresc, mormi el. Cnd vrei s$ pleci . & # o curs n seara asta, la opt. & !n pic cam repede. 2reau s spun c de&abia am sosit, fcu el un ultim efort firav, dup care capitul( + s$ te conduc la aeroport. & 'u, 'icA0* 4eat roO nu e n drumul tu. 3au trenul. & 3nsist. 5unea seara, traficul era destul de lejer i, odat ieii din zona construciilor, scoaser un timp destul de bun. Cltoria le era i mai plcut datorit discuiei animate, el povestindu&i despre telefoanele pe care le dduse n absena ei( & %rin -ar0am Sidane, sper s$ fiu iari, ct de curnd, n legtur cu -eA 'immur. #l e piesa de baz a ntregului plan. 7r

137

el, nu putem face nici o micare pe tabla de bao a lui ,aita. + ls la8%lecriZ, la 4eat roO. & /un$&m$ mine diminea din Cairo, s$ tiu c$ eti bine i s&mi zici cnd te ntorci. + s$ fiu la apartament. & ,e sun cu tax invers, l avertiz, oferindu&i obrazul s$&i fie srutat. Apoi iei din main i trnti portiera dup ea. i urmri silueta de copil prsit n oglinda retrovizoare, n timp ce se ndeprta, i l coplei un sentiment de melancolie i de pierdere. Aproape instantaneu, fu contient de o senzaie nou, de nelinite. Clopoeii de alarm ncepuser s sune. 3 se pregtea ceva. Avea s$ se ntmple ceva urt atunci cnd o s$ ajung n #gipt. + alt fiar primejdioas scpase din cuc i ddea trcoale prin bezn, ateptnd momentul s$ atace, numai c$ era prea devreme ca s$&i disting culoarea sau forma. & ,e rog, nu lsa s i se ntmple nimic r$u* rosti cu voce tare, fr s tie cui i adresa rugmintea. i trecu prin cap s$ se ntoarc i s&o conving s$ r$mn$ cu el, ns nu avea nici un drept s fac asta, iar ea nu l&ar fi ascul tat. 5snd la o parte fora fizic, nu avea nici o modalitate prin care s$ i se impun. ,rebuia s$ o lase s$ plece. & Dar nu&mi place absolut deloc, reafirm el.

ecretara sa particular i brbaii care lucrau pentru el tiau cu exactitate ce se ateapt de la ei. ,otul era aa cum ceruse. Bott old von /c iller inspect interiorul barcii din tabl ondulat Muonset cu o privire aprobatoare. 4elm se descurcase bine n intervalul pe care i&1 acordase ca s$ pregteasc baza pentru sosirea efului. Camerele lui particulare ocupau jumtate din construcia portabil. #rau spartane, ns extrem de curate i ordonate. 4ai nele stteau agate n dulap, iar produsele cosmetice i medicale erau aranjate n dulpiorul din baie. "uctria sa personal era complet utilat i plin oc i cu provizii. "uctarul su, un c inez, l nsoise n 7alcon, i adusese cu el tot ce i trebuia ca s$ i gteasc st$pnului su felurile dorite. 2on /c iller era vegetarian, nu fuma i nu bea. Cu douzeci de ani n urm, fusese un gurmand care adora bucatele mbelu& gate din %durea 'eagr, vinurile de pe valea )inului i tabacul ntunecat i savuros al Cubei. %e&atunci, era obez i rndurile de gu i atmau peste guler. Acum, n ciuda vrstei, era suplu, sntos i plin de via ca un ogar de curse. n amurgul vieii, plcerile minii i ale emoiilor le ntreceau pe cele fizice. %unea un pre mai mare pe obiecte dect pe fiinele vii, fie ele oameni sau animale. + bucat de piatr sculptat de zidarii fcui oale i ulcele de mii de ani l excita mai tare dect trupul cald i moale al celei mai frumoase tinere. i plceau ordinea i controlul. %uterea asupra oamenilor i evenimentelor l ntrea mai mult dect gustul mnc$rii. %uterea i posesia de obiecte frumoase i unice erau pasiunile lui, acum, cnd trupul i se degrada, iar poftele animalice i pierdeau savoarea. 7iecare obiect din vasta i inestimabila lui colecie de comori antice, pe care o strnsese pn acum, fusese descoperit de alii. Aceasta era ansa lui, cea din urm ans s fac propria descoperire, s$ rup sigiliile de pe ua mormntului faraonului i s$ fie primul om care s$ admire tezaurul, dup patru mii de ani. %oate c$ asta era propria speran la nemurire, pentru care nu exista un pre prea mare, fie el n aur sau n viei omeneti. -uriser deja civa pentru aceast pasiune a lui i nu&i psa dac aveau s$ mai fie i alte sacrificii. 'ici un pre nu era prea mare. i verific imaginea n oglinda de nlimea unui om, agat pe peretele din faa patului. i aez p$rul des, aspru i nc is la culoare. 7irete c$ i&l vopsea, dar asta era una dintre puinele vaniti care&i mai rmseser. Apoi travers podeaua din lemn, neacoperit de nici un covor, din apartamentele sale i desc ise ua ce ddea n sala de conferine, cartierul general n zilele ce aveau s$ vin. %ersoanele aezate acolo se ridicar imediat, cu atitudini servile i expresii slugarnice. 2on /c iller ajunse din civa pai n capul mesei lungi i urc pe butucul de lemn, acoperit cu o carpet, pe care secretara lui l aezase acolo pentru el. "utucul de douzeci de centimetri nlime l nsoea pretutindeni. De acolo von /c iller i privi de sus pe brbaii i pe femeia care l a & teptau. i plimb privirea de la unul la altul fr s se grbeasc, lsndu&i s$ mai stea n picioare o vreme. Din acea poziie domi & nant, de pe butean, era mai nalt dect toi. -ai nti, se uit la 4elm. ,exanul lucra pentru el de peste un deceniu. %ersoan de ncredere, acesta era puternic att fizic ct i psi ic i ducea ordinele la ndeplinire fr ntrebri sau remuc$ri. 2on /c iller ajunsese s se bazeze pe el. l putea tri mite n orice col al lumii, din >air n Mueensland, de la Cercul %olar n clocotul pdurilor ecuatoriale, i 4elm i fcea treaba cu minimum de tevatur i ct mai puine consecine neplcute. #ra nemilos, dar discret i, ca un bun cine de vntoare, i cu notea st$pnu5 De la 4elm, i mut privirea la femeie. !tte Semper era secretara lui particular. #a i ordona i aranja toate detaliile vieii, de la mncare la butuc, de la medicamente la calendarul monden. 'u exista brbat sau femeie care s$ fie primit n prezena lui fr ca ea s$ programeze acea vizit. ,ot ea era i expertul n comunicaii. Brmada de ec ipamente electronice care ocupau un perete ntreg era domeniul ei. !tte izbutea s&i gseasc drumul prin eter cu instinctul infailibil al unui porumbel calator. De la arta

138

ar aic a mnuirii pupitrului cu c ei i a codului -orse pn$ la transmisiuni rapide i explorri aleatorii, nu mai ntlnise pe nimeni, brbat sau femeie, care s$ i ating miestria. Ajunsese la vrsta perfect pentru o femeie, patruzeci de ani, era supl i blond, cu oc i verzi migdalai deasupra pomeilor pronunai, amintind de -arlene Dietric cnd era tn$r. /oia lui von /c iller, 3ngemar, era invalid de douzeci de ani, iar !tte Semper umpluse golul pe care aceasta l lsase n viaa lui. Cu toate acestea, !tte i era mai mult dect soie sau secretar. Cnd o ntlnise pentru prima oar, !tte deinea o poziie foarte important n seciunea te nic a reelei germane de te & lecomunicaii, aprnd, n acelai timp, i n filme pornografice & nu pentru bani, ci de dragul slujbei. Copiile video ale filmelor ei din acea vreme erau printre obiectele cele mai de pre ale lui von /c iller, precedate doar de antic itile egiptene. Ca i 4elm, nici ea nu tia ce nseamn remucarea. 'u exista nimic ce n&ar fi fcut pentru el sau pe care nu l&ar fi lsat s&i fac, pentru a&i mplini cele mai bizare fantezii. Cnd se uita la filmele ei i ea i fcea unele dintre acele lucruri, era singura femeie care i mai pu tea provoca un orgasm. C iar i aa, acest lucru se ntmpla tot mai rar, cu fiecare lun care trecea, i fiecare spasm de eliberare sexual pe care l smulgea din trupul ce mbtrnea era mai puin intens dect cel de dinainte. !tte avea ec ipamentul de nregistrare pregtit pe mas, n faa ei. 7cea parte dintre multiplele ei ndatoriri s in evidena clar i complet a fiecrei edine i conversaii. Apoi, von /c iller trecu scruttor la ceilali doi brbai care stteau n picioare. %e colonelul 'ogo l cunoscuse n dimineaa aceea, cnd co& borse din elicopterul ?et )anger cu care zburaser de la Addis Abeba la tabra de aici, n vrful povmiului din defileul 'ilului. 'u tia mare lucru despre el, dect c fusese selectat de 4elm, care era deocamdat mulumit de serviciile lui. 2on /c iller nu era ns la fel de impresionat6 colonelul fcuse deja o treab de mntuial. 'ogo i lsase pe Muenton&4arper i pe egipteanc s$ i scape printre degete. Dup o via ntreag de operaiuni n Africa, von /c iller avea foarte puin & sau c iar deloc & ncredere n negri i prefera s$ lucreze cu europeni. ,otui, i ddea seama c, n momentul de fa, serviciile lui 'ogo i erau indispensabile. 5a urma urmelor, era comandantul militar al Bojam&ului de /ud. 7$r$ ndoial, dup ce i ndeplinea misiunea, avea s$ fie 8aranjatZ. 4elm urma s se ocupe de asta. 'u trebuia s se ncurce el cu detaliile. 2on /c iller se uit acum la ultima persoan de la mas. nc unul care i era indispensabil pentru moment. 'a oot Buddabi era cel care i atrsese atenia asupra existenei celui de&al aptelea papirus. Din cte se pare, un scriitor englez prezentase o variant romanat a papirusurilor, ns von /c iller nu citea ficiune de nici un fel, nici n german, nici n vreuna dintre cele patru limbi pe care le vorbea fluent. Dac 'a oot nu i&ar fi semnalat existena papirusurilor lui ,aita, ar fi putut s scape ansa vieii sale. #gipteanul l abordase imediat ce traducerea original a papirusurilor fusese terminat de Duraid Al /imma i se pusese n discuie existena unui faraon nepomenit n nici un document, ca i a mormntului acestuia. Din acel moment, fuseser n leg tur permanent i, n momentul cnd Al /imma i nevasta lui ncepuser s$ fac prea multe progrese n investigaiile lor, von /c iller l angajase pe 'a oot s$ se descotoroseasc de ei i s$ i aduc cel de&al aptelea papirus. %apirusul era acum vedeta coleciei sale, aflat n siguran, alturi de celelalte comori antice, n beciurile de oel i ciment de sub /c oss, n munii care erau refugiul lui i numai al lui, Cuibul su de 2ulturi. n ciuda acestui lucru, alegerea lui 'a oot drept cel care s$ se ocupe de delicata treab a nlturrii lui Al /imma i a soiei sale se dovedise o greeal. Ar fi trebuit s trimit un profesionist s i termine, ns 'a oot pretinsese c$ e capabil s duc treaba la bun sfrit, aa c$ fusese bine pltit pentru lucrarea att de prost fcut. =i el avea s$ devin candidat la eliminare n timp, dar, n clipa de fa, von /c iller nc mai avea nevoie de el. 7r discuie, 'a oot nelegea egiptologia i ieroglifele mult mai bine dect von /c iller. 5a urma urmelor, 'a oot le studiase toat viaa, pe cnd von /c iller era un amator i, prin comparaie, un pasionat de dat mult mai recent. 'a oot putea s$ citeasc papirusurile i materialul de care fcuser rost de curnd, ca i cum ar fi fost scrisori de la un prieten, n timp ce von /c iller se vedea silit s$ se opreasc la fiecare simbol i s$ apeleze adesea la crile de specialitate. 'ici mcar aa nu era n stare s$ descifreze nuanele cele mai fine ale sensurilor din text. 7$r ajutorul lui 'a oot, nu tr$gea n$dejde s$ rezolve g icitorile cu care se vedea confruntat n cutarea mormntului lui -amose. Aceasta era ec ipa adunat$ acum sub el, care l atepta s dea semnalul de ncepere a discuiilor. &5uai loc, v$ rog,=raulein Semper* rosti, n sfrit. =i dumneavoastr, domnilor* / ncepem* 2on /c iller r$mase n picioare pe butucul lui din capul mesei. i plcea senzaia de nlime superioar. /tatura lui scund constituise o surs de umiline, c iar din coal, cnd colegii l porecliser 8%iciul HH. -=raulein Semper va nregistra tot ce se spune aici, n aceast dup&amiaz$. De asemenea, v$ va da cte o map cu documente, pe care le va lua napoi la sfritul edinei. 2reau s v$ fie foarte clar c nimic din materialul acesta nu va prsi acest ncpere. # strict confidenial i mi aparine numai mie. Am s pedepsesc foarte aspru orice nclcare a acestei instruciuni. n timp ce !tte mprea dosarele, von /c iller fixa cu privirea fiecare persoan care primea documentele. #xpresia de pe c ipul su nu lsa nici o umbr de ndoial cu privire la pedeapsa pentru nerespectarea instruciunilor sale. Apoi, von /c iller desc ise dosarul ce zcea pe mas, n faa lui. /e aplec deasupra lui, sprijinindu&se n pumni. & n dosare, avei copii ale fotografiilor fcute cu polaroidul i recuperate din tabra lui Muenton&4arper. 2 rog s$ v$ uitai la ele*

139

i desc iser cu toii dosarele. & De la sosirea noastr, doctor 'a oot a avut ocazia s$ le studieze i e de prere c$ snt autentice i c stela din fotografii e un artefact veritabil, din #giptul antic, datnd, aproape sigur, din a doua perioad intermediar, circa 1:X< .4r. Ai dori s adugai ceva, domnule doctor. & -ulumesc, Herr von /c iller, zmbi 'a oot mieros, ns cu team n oc ii ntunecai. #ra ceva n firea rece i lipsit de pasiune a btrnului neam care l ngrozea. 'u artase nici un fel de emoie atunci cnd i ordonase lui 'a oot s pun la cale asasinarea lui Duraid Al /imma i a soiei acestuia. 'a oot tia c$ ar fi fost la fel de impasibil i cnd ar fi comandat asasinarea lui. i ddea seama c acum clrete pe spinarea tigrului. & A dori doar s$ fac o precizare. Am spus c stela din aceste imagini &are s fie veritabil. 7irete, nu snt n msur s v dau o prere definitiv pn nu examinez piatra n sine. & Am luat not de precizarea dumneavoastr, aprob von /c iller, i ne&am adunat aici s$ gsim modalitile de a obine stela pentru a o supune examinrii i verdictului dumneavoastr. 5u copia lucioas pe care !tte o fcuse dup original n camera obscur din laboratorul aflat n baraca alturat. 7otografia nu era c iar ultima pe lista numeroaselor ei talente i fcuse c iar o treab frumuic. Copiile polaroid pe care 4elm i le trimisese la 4amburg erau distorsioanate i neclare, ns fusese suficient ca s$ l aduc val&vrtej peste continente. Acum, c inea n mn copii color clare, entuziasmul amenina s$ l sufoce. n tcerea general, el mngie imaginea cu atta dragoste, ca i cum ar fi fost c iar obiectul pe care aceasta l prezenta. Dac obiectul era autentic i, instinctiv, tia c aa este, atunci numai el singur valora preul pltit deja pn acum, n timp, bani i viei omeneti. #ra o comoar minunat, pe msura c iar a celui de&al aptelea papirus original, aflat deja n colecia lui. 7elul n care se conservase stela, dup patru mii de ani, era extraordinar. ,n& jea dup ea, cum nu mai tnjise dect dup cteva lucruri n via . Avu nevoie de un efort ca s$ lase deoparte dorina ce i invada ntreaga fiin i s se concentreze asupra misiunii ce l atepta. & Dac totui stela e veritabil, doctore, ne putei spune sau, mai degrab, ne putei sugera unde ar putea fi amplasat i nco & tro s$ ne ndreptm cercetrileV. & Cred c$ nu trebuie s$ ne gndim la stel ca la un obiect izolat, Herr von /c iller. Ar trebui s aruncm o privire i asupra celorlalte fotografii pe care colonelul 'ogo a reuit s$ le recupereze pentru noi i pe care =rulein Semper le&a copiat ntr&un mod att de ingenios. 'a oot puse deoparte respectiva imagine i alese o alta din grmada aflat n dosarul de dinaintea sa( & Aceasta, de exemplu. Ceilali frunzrir prin propriile dosare, de unde culeser aceeai imagine artat de egiptolog. & Dac studiai fundalul acestei copii, vei observa c$, n umbrele din spatele stelei pare s$ se afle un perete de peter sau de cavern. )idic privirea spre von /c iller, care ddu din cap a aprobare. & -ai apare i un soi de u cu gratii. 'a oot ls poza aceea i lu alta( & Acum, uitai&v aici* # o fotografie avnd un alt subiect. Dup prerea mea, e o decoraiune mural zugrvit fie pe un pe & rete tencuit, fie direct pe stnc peterii, posibil ntr&un mormnt excavat. 7otografia d impresia c a fost fcut prin grilajul uii de care v pomeneam la prima imagine a stelei. Aceast pictur mural e aproape cert egiptean ca stil i influen. De fapt, mi amintete foarte mult de picturile murale ce decorau mormntul reginei 5ostris, din #giptul de /us, n care au fost descoperite pa & pirusurile originale ale lui ,aita. & Da. Da. Continuai* l ncuraj von /c iller. & 7oarte bine. 7olosind ua cu grilaj ca element comun, avem toate motivele s$ credem c$ att stela ct i picturile murale se afl n aceeai peter sau mormnt. & Dac&i aa, ce indicaii avem despre locul unde a fcut Muenton&4arper fotografiile. se ncrunt von /c iller nervos, n timp ce se uita la fiecare n parte. Cu toii ncercau s$ i evite privirea albastr, ptrunztoare. & Colonele 'ogo, l alese von /c iller, sntem n ara dumneavoastr. Cunoatei zona ca pe buzunarul dumneavoastr. /$ auzim ce prere avei n legtur cu subiectul. Colonelul 'ogo cltin din cap( & +mul acesta, egipteanul acesta & folosea epitetul ca pe o ofens & greete. 'u e un mormnt egiptean n fotografii. & De ce spunei asta. l provoc 'a oot mnios. Ce tii despre egiptologie. De douzeci i cinci de ani... & Ateptai, l reduse von /c iller la tcere pe un ton ce nu admitea replic. 5sai&1 s$ termine* /e uit la 'ogo( Continuai, colonele* & /nt de acord c nu cunosc nimic despre mormintele egiptene, dar aceste fotografii au fost fcute ntr&o biseric cretin. & Ce v face s fii att de sigur. vru s afle 'a oot, a crui autoritate era pus n discuie.

140

& %ermitei&mi s$ v spun c$, acum cincisprezece ani, am fost irotonisit preot. -ai trziu, dezamgit de cretinism i de toate celelalte religii, am prsit "iserica i am devenit soldat. 2 spun aceste lucruri ca s$ nelegei c tiu despre ce vorbesc. >mbi cu rutate trufa la 'a oot nainte s continue( & !itai&v din nou la prima fotografie i vei vedea pe zidul din fundal, lng colul unde e ua cu gratii, conturul unei mini de om i pictura stilizat a unui pete. Acestea snt simboluri ale "isericii Copte. 5e putei vedea reproduse n orice biseric sau catedral din ar. 7iecare examin propria copie a imaginii, ns nimeni nu se aventur s&i spun prerea naintea lui von /c iller. & Ai dreptate, spuse von /c iller ncet. Aa e, cum spui, mna i petele. & Dar v asigur c ieroglifele de pe stel, de pe picturile murale i de pe cociug snt toate egiptene, se apr 'a oot n& drjit. mi pun zlog viaa. 'ogo cltin din cap i ncepu s$&1 contrazic( & =tiu ce spun... 2on /c iller ridic mna s i faca pe amndoi s$ tac, n timp ce el reflecta. n cele din urm, ajunse la o concluzie( & Colonele 'ogo, ar$tai&mi fotografiile din satelit ale taberei lui Muenton&4arper, de unde ai obinut aceste poze polaroid. 'ogo se ridic i ocoli masa, s stea lng$ von /c iller. /e aplec deasupra fotografiilor din satelit i puse arat$torul pe locul din apropierea confluenei rului Dandera cu 'ilul. 7otografia se aflase cndva n posesia lui Muenton&4arper i fusese furat n timpul raidului din tabr. #rau numeroase puncte subliniate cu marAerul colorat pe rtie, pe care 'ogo bnuia c le nsem nase englezul( & Aici era, domnule* 2edei c Muenton&4arper a marcat locul cu un cerc verde. & Acum, arat&mi unde e cea mai apropiat biseric copt. & %i, Herr von /c iller, e c iar aici. Muenton&4arper a n& semnat&o cu rou. # situat la doar vreo doi Ailometri de tabr. -nstirea /fntul 7rumentius. & Lsta&i rspunsul, atunci, zise von /c iller nc ncruntat. /imbolurile copte i egiptene mpreun. -nstirea. )maser cu oc ii la el, nici unul nendrznind s i pun la ndoial concluzia. & 2reau s cercetai mnstirea, spuse cu voce joas. 2reau s$ examinai fiecare cotlon i fiecare centimetru ptrat de zid. /e ntoarse spre 'ogo( & %utei s intrai cu oamenii acolo. & "ineneles, Herr von /c iller. Am infiltrat deja un om de ncredere n mnstire & unul dintre clugri e n slujba mea. 3n afar de asta, aici, n Bojam, e instituit legea marial. #u snt comandantul militar. Am puteri depline s$ caut rebeli, disideni i bandii oriunde suspectez c s&ar putea adposti. & 2or intra oamenii ntr&o biseric, s i ndeplineasc misiunea. vru s$ tie 4elm. Dumneata personal n&ai scrupule reli& gioase. /&ar putea s fie necesar & cum s$ spun & s$ png$rim locurile sfinte. & 2&am explicat deja c$ am renunat la religie pentru credine mai lumeti. + s$&mi fac plcere s distrug simbolurile superstiioase i primejdioase pe care o s$ le gsesc cu siguran n mnstirea /fntul 7rumentius. Ct despre oamenii mei, am s$ aleg numai musulmani sau animiti, care snt ostili crucii i tuturor lu crurilor pe care le simbolizeaz ea. 3i voi conduce eu personal. 2$ asigur c nu va exista nici o problem n aceast privin. & Cum le vei explica aciunea superiorilor dumneavoastr de la Addis Abeba. 'u vreau s mi fie numele asociat n nici un fel cu ce se va ntmpla la mnstire, preciz$ von /c iller. & Am primit ordin de la naltul comandant de la Addis s$ iau toate m$surile necesare mpotriva disidenilor rebeli care ope & reaz n defileul fluviului Abba0. +rice inspecie a mn$stirii va fi complet justificat$. & Doresc acea stel. + doresc cu orice pre. -&ai neles, colonele. & 2&am neles perfect, Herr von /c iller. & Dup cum tii deja, snt un om generos cu cei care m servesc cum trebuie. Aducei&mi&o n stare bun i vei fi rspltit. %utei apela la domnul 4elm pentru orice fel de ajutor, inclusiv pentru folosirea ec ipamentului i personalului de la %egasus. & Dac am putea lua elicopterul, am economisi o groaz de timp. Am s$ cobor cu oamenii mei acolo mine i, dac piatra se afl n mnstire, am s$ v&o pot aduce mine sear. & #xcelent* l vei lua pe doctorul Buddabi cu dumneavoastr. ,rebuie s$ cerceteze dac mai exist i alte lucruri de valoare n zon i s$ traduc orice inscripii sau gravuri care se gsesc n mnstire. 2 rog s i dai o uniform militar. ,rebuie s par c$ face parte din trupele dumneavoastr. 'u vreau s fiu implicat n diverse acuzaii mai trziu. & 2om pleca de cum se crap de ziu. 2oi ncepe pregtirile imediat. ,uma 'ogo l salut pe von /c iller i iei cu pai mari din barac.

141

ei nu intrase niciodat n ^iddist sau n ma^das, colonelul 'ogo vizitase deseori mn$stirea /fntul 7rumentius. Drept urmare, era pe deplin contient de amploarea sarcinii care l atepta i de reacia probabil a clugrilor i a congregaiei fa de intrarea sa forat n incinta lcaului lor. n plus, era familiarizat cu numeroasele catedrale din piatr similare, din alte pri ale $rii. De fapt, fusese irotonisit n faimoasa catedral 5alibelela, aa c tia ce labirinturi puteau s se gseasc n 8iepur$riile9 astea subterane. #stima c o s aib nevoie de cel puin douzeci de oameni ca s ia sub paz i s controleze mnstirea, i s nbue ripostele ultragiate ale abatelui i clugrilor si. i alese personal oamenii. 'ici unul dintre ei nu avea probleme de contiin. Cu dou ore nainte s$ se crape de ziu, i scoase la inspecie n incinta bazei %egasus, la lumina orbitoare a reflectoarelor, i i inform pe scurt ce aveau s fac. 5a sfrit, puse pe fiecare s ias din rnd i s recite ordinele, ca s fie sigur c nu exist nici o nenelegere. Dup asta, le inspect$ meticulos armele i ec ipamentul. ,uma 'ogo era dureros de contient de propria vin, de a&i fi lsat pe englez i pe egipteanc s$ scape, i simea pericolul din atitudinea lui Herr von /c iller fa de el. i fcea prea puine iluzii despre ce s&ar ntmpla dac ar da gre din nou. n scurta perioad de cnd fcuse cunotin cu Bott old von /c iller, 'ogo ajunsese s se team de acesta, cum nu se temuse vreodat de Dumnezeu sau de diavol, pe vremea cnd era preot, i ddea seama c raidul acesta i oferea ocazia s$ se reabiliteze n oc ii formidabilului german mrunel. ?et )anger&ul era pregtit, cu pilotul la panoul de comand, cu motoarele pornite i rotoarele micndu&se lene, singura pro& blem fiind c$ nu putea duce prea muli oameni, ec ipai pn$&n dini. #ra nevoie de patru ture ca s&i transporte pe toi pn jos, la punctul de ntlnire din defileu. 'ogo zbur n prima tur i l lu pe 'a oot Buddabi cu el. #licopterul i ls la cinci Ailometri de mnstire, ntr&un lumini de pe malul rului Dandera, n aceeai zon pe care o folosiser cnd fcuser raidul n tabra lui Muenton&4arper. 5ocul de decolare era ndeajuns de departe de mnstire ca zgomotul fcut de motorul elicopterului s$ nu i alarmeze pe c & lugri. C iar dac l auzeau, 'ogo miza pe probabilitatea ca acetia s$ se fi obinuit deja cu frecventele patrulri ale aparatu lui n zon i s$ nu l asocieze cu vreo ameninare la adresa lor. "rbaii ateptau n ntuneric, avertizai s$ pstreze tcerea6 'ogo nu le dduse voie nici mcar s$ fumeze n vreme ce ?et )anger&ul aducea restul soldailor. Cnd sosi i ultimul transport, 'ogo ordon detaamentului s intre n formaie i i conduse n ir indian pe poteca de pe malul rului. #rau cu toii lupttori ncercai, cu o condiie fizic excelent, i se micau rapid i ot$& rt n noapte. 'umai 'a oot era un or$ean molatic i, dup numai un Ailometru, ncepu s$ se vaite i s$ scnceasc$ dup o pauz de odi n. 'ogo zmbea rzbuntor n sinea lui, ascultnd rugminile patetice de mil pe care le optea 'a oot n vreme ce era mboldit de oamenii din spatele lui. 'ogo plnuise s$ ajung la mnstire la momentul utreniei i al imnurilor, c iar n zorii zilei. i conduse la trap contingentul pe treptele de stnc. Armele erau inute cu mare grij i tot ec ipamentul era aranjat s$ nu scoat nici un sunet, fie el zngnit sau scrit, iar tlpile de cauciuc ale bocancilor paramilitari fceau puin zgomot pe pavajul din piatr, n graba lor de a traversa gale& riile pustii, ca s ajung la intrarea n catedrala subteran. Din interior se auzea ecoul incantaiilor monotone i al btilor de tob ale ceremoniei, punctate, la anumite intervale, de variaiunile nalte de soprano ale abatelui, care conducea slujba. Colonelul 'ogo se opri la u i oamenii si se strinser n dou iruri n spatele lui. 'u era nevoie de ordine, pentru c instrucia de diminea trecuse n revist fiecare aspect al raidului. /e uit pre de o clip la soldai, dup care i fcu semn din cap locotenentului. ncperea exterioar a bisericii era goal, ntruct clugrii se strnseser$ cu toii n camera din mijloc, 2iddist-nl. 'ogo tra& vers rapid naosul, detaamentul micndu&se iute n urma lui. Apoi urc n fug treptele ce duceau la uile din lemn ale 2iddistului, larg desc ise. De cum intr, oamenii fcur un evantai pe dou iruri n spatele lui i i luar poziiile de&a lungul pereilor laterali ai 2iddist-ului, avnd putile de asalt cu piedica pus i cocoul tras, cu baionetele montate, dominnd ntreaga congregaie ngenunc eat. ,otul fusese fcut att de rapid i ntr&o linite deplin, nct, abia dup cteva minute, clugrii ncepur treptat s$&i dea seama de aceast prezen strin n lcaul lor sfnt. 3ncantaiile i btile de tobe se stinser i figurile nc ise la culoare se n dreptar temtoare ctre irurile de brbai narmai. ?ali 4ora, btrnul abate, era singurul care nu i ddea seama de nimic din ce se ntmpla n jurul lui. Complet absorbit de rugciuni, rmsese n genunc i dinaintea uilor ce ddeau sprema2das, /fnta /fintelor, scond cu glasu&i tremurat strigtul singuratic al unui suflet pierdut. n tcerea aceea, colonelul 'ogo defil pn$ n mijlocul naosului, ndep$rtndu&i cu lovituri de picior pe clugrii ngenun& c eai din calea lui. Cnd ajunse la ?ali 4ora, l apuc de umrul negricios i sc eletic i l azvrli cu brutalitate la p$mnt. Coroana sclipitoare zbur de pe easta argintat i se rostogoli pe lespezi cu un zngnit de bronz. 'ogo l ls ntins acolo i se ntoarse cu faa la irurile de clugri n shamma-<<nlt lor albe, adresndu&li&se imperios n am aric$( & Am venit s$ perc eziionm aceast biseric i celelalte cldiri aparinnd mn$stirii, unde bnuim c$ vom gsi adpos tii disideni rebeli i ali bandii.

142

7cu o pauz s i cerceteze pe oamenii sfini ciucii cu o privire superioar i amenintoare( & ,rebuie s v$ avertizez c orice tentativ de mpiedicare a oamenilor mei s$ i fac datoria va fi privit ca un act de bandi & tism i o provocare. )spunsul va fi fora. ?ali 4ora se ridic n genunc i i apoi, folosindu&se de o perdea brodat ca sprijin, se ridic ncet n picioare. Agndu&se n continuare de tapiseria ce o reprezenta pe 7ecioara cu %runcul, depuse un efort s$ i revin. & Acestea snt s$lauri sfinte, strig el, cu o voce surprinztor de limpede i de puternic. 'e&am dedicat slujirii i adorrii lui Dumnezeu atotputernic, ,atlui, 7iului i /fntului Du . & 5inite* r$cni 'ogo la el. Desfcu apoi clapa de la tocul pistolului aflat la old i puse mna amenintor pe ,oAarev&ul pe care l avea acolo. ?ali 4ora ignor ameninarea( & /ntem oameni sfini n lcaul lui Dumnezeu. 'u avem shu,ta aici. 'u exist oameni certai cu legea printre noi. 3n numele %rea naltului Dumnezeu, v conjur s plecai, s$ ne lsai cu rugciunile i cu veneraia noastr i s$ nu png$rii... 'ogo scoase pistolul i, cu aceeai micare, l plesni pe abate cu eava din oel n plin fa, cu o lovitur grea, n rever. Bura lui ?ali 4ora se csc precum crusta unei rodii n prg6 sucul rou ni din buzele zdrobite i i inund partea din fa a vemintelor zdrenuite, din catifea. !n geamt nbuit de groaz se ridic din rndurile clugrilor g emuii. Iinndu&se nc de tapiserie, ?ali 4ora rmase n picioare, b$l$ng$nindu&se i tremurnd din toate nc eieturile. Desc ise gura distrus s vorbeasc din nou, dar singurul sunet ce i iei fu un croncnit ascuit, de corb muribund, i stropi de snge strlucitor i srir de pe buze. 'ogo rse i i secer picioarele. ?ali 4ora se prbui ca o grmjoar de rufe murdare i rmase la podea, gemnd n propriul snge i scuipat. & !nde i&e Dumnezeul acum, maimuoi b$trn. "e $ie la el ct vrei, c$ n&o s&i rspund n veci, c icoti 'ogo. 7cu un semn cu pistolul locotenentului, aflat n partea opus a bisericii. 5s ase oameni s$ i pzeasc pe clugri( patru la ui i cte unul la fiecare perete lateral. Ceilali se adunar i l urmar ctre intrarea n ma2das. !ile erau zvorite. 'ogo zdrngni nerbdtor lactul antic. & Desc ide ua asta imediat, cioar btrn* url la ?ali 4ora, care zcea n continuare fcut grmad, gemnd i suspinnd. & # dus ru de tot, senil de&a binelea, cltin locotenentul din cap. Are mintea dus, domnule colonel* 'u nelege ce i comandai. & Atunci, spaigei lactul* porunci 'ogo. 'u, nu v$ mai pierdei vremea* ,ragei n zvor. 5emnul e putred. /upus, locotenentul pi spre u i le fcu semn soldailor s se ndeprteze. Iinti AS&ul H: spre lemnul din pragul de sus al uii i trase o rafal lung, continu. %raf i bucele de lemn i de piatr zburar ntr&un nor i ac ii galbene, proaspete, acoperir$ pietrele din pavaj. >gomotul rafalelor i tnguirea ricoeurilor erau asurzitoare n sala cu ecou a 2iddist&ului i clugrii se jeluiau i urlau, cu urec ile i oc ii acoperii, acolo, unde rmseser ngenunc eai. 5ocotenentul se ndeprt de ua drmat. >vorul i belciugul din fier forjat negru atmau ntr&o parte, cu lemnria aproape dobort. & /pargei&o acum* porunci 'ogo i cinci brbai venir n fug i puser umrul la ua nclinat. 5a efortul lor reunit, se auzi un trosnet, ca i cum s&ar fi crpat ceva, ntmpinat de clugri cu ipete. !nii i acoperiser ca& petele cu poalele de la shamma ca s$ nu trebuiasc s$ fie martorii acestui sacrilegiu6 alii i sfiau feele cu ung iile, d$ltuindu&i pe obraji anuri lungi de snge. & nc o dat* rcni 'ogo i oamenii se repezir din nou la u, folosindu&i umerii s$ mping. >vorul fu smuls din nc eietoare i ei desc iser larg ua masiv, iscodind cotloanele ntunecate ale ncperii de dincolo, ma2das. Acum, dintr&o dat, pn$ i aceti necretini simeau o strn& gere de inim cnd era vorba s treac pragul n locaul sfnt. #zitau cu toii, c iar i ,uma 'ogo, n ciuda preteniilor lui de necredincios( & 'a oot* se uit peste umr la egipteanul ale crui aine erau n neornduial$ i care asuda n continuare. De&aici ncepe treaba ta. Herr von /c iller i&a poruncit s$ gseti obiectele pe care le dorim. 2ino&ncoace* Cnd 'a oot iei n fa, 'ogo l nf$c$ i l arunc peste prag( & 3ntr acolo, o, urma al %rofetului* ,rinitatea zeilor cretini nu poate s&i fac nimic. %i i el n ma2das imediat dup 'a oot i lumin ncperea joas cu tora. )aza de lumin dansa pe rafturile cu ofrande votive, sclipind pe sticl i pietre preioase, pe bronz, aur i argint. /e opri la altarul nalt din lemn de cedru, luminnd coroana "obotezei i potirele reflectate n vasul mprtaniei i nalta cruce copt, din argint. &n spatele altarului* exclam entuziasmat 'a oot. Brilajul* Acolo e locul unde au fost fcute pozele. /e desprinse de grupul din prag i fugi ca un smintit prin ncpere. Apucnd stns n pumni barele uii, privea printre ele ca un prizonier condamnat la nc isoare pe via. & Lsta e mormntul. Aducei lumin* ip cu glas ascuit i frenetic. 'ogo alerg s$ i se alture, atingnd n vitez piatra tabot-ului, acoperit cu damasc.

143

& %e mila nesfrit a Domnului i suflarea venic a %rofetului /u, vocea lui 'a oot cobor din strigt n oapt, snt c iar picturile murale ale b$trnului scrib. Asta&i lucrarea sclavului ,aita* Ca i )o0an, recunoscuse pe dat stilul i execuia %enelul lui ,aita era att de distinct, iar talentul su supravieuise peste ani. & Desc idei ua* ridic din nou tonul 'a oot, strident i nerbdtor. & Aici, biei* rspunse 'ogo i oamenii se bulucir n jurul structurii strvec i, ncercnd, mai nti, s&o smulg cu fora din peretele peterii. #ra limpede de la primele ncercri c$ era un efort inutil, aa c 'ogo i opri. & Cutai n c iliile clugrilor* i ordon locotenentului. Bsii&mi scule ca s terminm treaba. +fierul mai mic n grad se grbi s$ prseasc odaia, lund cu el o mare parte din soldai. 'ogo plec de lng grilaj i stu die restul camerei ma2das. & /tela* scrni el. Herr von /c iller vrea piatra mai mult dect orice altceva. /e juc$ cu raza de lumin n jurul camerei( & Din ce ung i a fost fcut poza... /e ntrerupse brusc i fix lumina pe piatra tabot-nhn acoperit de damasc, pe care sttea tabernacolul mascat de catifea. & Da* url 'a oot la umrul lui. Aia e* ,uma 'ogo ajunse din ase pai la stlp i apuc marginea cu canafi de aur a pnzei de pe tabernacolul. + trase. ,abernaco lul era un simplu c ivot sculptat din lemn de mslin, ce lucea de patina lsat pe lemn de minile preoeti de&a lungul veacurilor. & /uperstiii primitive, bodogni 'ogo dispreuitor i, ridicndu&1 n ambele mini, l izbi de peretele grotei. 5emnul se frnse i capacul sipetului se desc ise. + grmad de table de lut, cu inscripii pe ele, se risipir pe lespezile ce pavau grota, ns nici 'ogo, nici 'a oot nu luar n seam aceste obiecte sfinte. & Dezvelete&o* l ncuraj 'a oot. Dezvelete piatra* 'ogo trase de un col al pnzei de damasc, dar aceasta se prinsese sub stlp. 'erbdtor, o smulse cu toat fora i materialul strvec i i putred se rupse cu un sunet moale, sfietor. ,estamentul n piatr al lui ,aita, stela sculptat, fusese dezvelit. %n$ i 'ogo era impresionat de descoperire. /e ndeprt de obiect, cu pnza rupt nc n mn. & # piatra din fotografie, opti el. Asta ne&a poruncit Herr von /c iller s$ gsim. /ntem bogai. Cuvintele lui de lcomie rupser vraja. 'a oot alerg i se arunc n genunc i, dinaintea stelei. + strnse n brae, ca un iu bit care i ateptase prea mult dragostea. /uspin ncetior i, uluit, 'ogo vzu cum iroaie de lacrimi i curgeau fr ruine pe obraji. Ct despre sine, 'ogo nu se gndise dect la valoarea r$splatei pe care avea s$ i&o aduc obiectul. 'u se gndise niciodat c cineva putea s$ tnjeasc att dup un obiect fr suflet, mai ales c$ era vorba de ceva att de lumesc, precum acest stlp din piatr obinuit. )mseser n poziiile acelea, 'a oot ngenunc eat dinaintea stelei, n adorare, iar 'ogo n picioare, tcut, n spatele lui, cnd locotenentul reveni n goan. Bsise pe undeva o s$plig$ ruginit, cu un mner de lemn. 2enirea lui i scoase pe cei doi din trans i 'ogo ordon( & /parge grilajul* Cu toate c$ ua era antic i lemnul sf$rmicios, fu nevoie de efortul ctorva oameni, lucrnd n sc imburi, ca s smulg coloa & nele de susinere de la locurile lor, din stnc grotei. 3n cele din urm totui grilajul greoi se aplec n fa. -uncitorii srir la o parte i ua se prbui cu un zgomot cutremu rtor pe dalele de piatr, ridicnd un nor de praf rou ce acoperi lumina lmpilor i a lanternei. 'a oot intr cel dinii n mormnt. Alerg prin vrtejul vlului de praf i se arunc nc o dat n genunc i, lng cociugul antic, din lemn sfrmicios. & Aducei&mi lumin* strig el nerbdtor. 'ogo pi n urma lui i lumin cociugul cu lanterna. %ortretele brbatului erau tridimensionale, nu doar pe prile laterale, ci i pe capac. /e vedea clar c era vorba de acelai ar tist care executase i picturile murale. %ortretul de sus se pstrase ntr&o form excelent. nfia un brbat n floarea vrstei, cu o figur puternic i mndr, de ran sau de soldat, cu o privire calm i imperturbabil. #ra un brbat c ipe, cu bucle blonde i dese, miestru pictat de cineva care l cunoscuse bine i l iubise. Artistul ddea senzaia c i&a surprins pe pnz caracterul i apoi i&a elogiat virtuile remarcabile. 'a oot i ridic oc ii de la portret la inscripia de pe pere tele cavoului. + citi cu glas tare i, cu lacrimile stnd s&i nfnng$ rezistena pleoapelor, se uit din nou la cociug i citi cartuul zugrvit sub portretul generalului blond( & ,anus, /enior 4arrab. Avea vocea sugrumat de emoie i ng ii zgomotos ca s&i dreag glasul( & # exact ca descrierea din al aptelea papirus. Avem stela i cociugul. /nt comori imense, nepreuite. Herr von /c iller va fi ncntat.

144

& A vrea s pot s$ cred ce spui, zise ndoit 'ogo. Herr von /c iller e un om primejdios. & ,e&ai descurcat bine pn$ acum, l asigur 'a oot. 'u mai r$mne dect s scoatem stela i cociugul din mnstire i eli & copterul s$ le duc la baza %egasus. Dac poi s faci asta, eti un om bogat. -ai bogat dect i&ai nc ipuit c$ poi fi vreodat. 3mboldul fu de ajuns pentru 'ogo. i supraveg e ndeaproape pe oamenii care trudeau la baza stelei, s$pnd n nori de praf i desprinznd dalele cimentate. %n la urm, eliberar fundaia stelei i, mpreun, mutar piatra din poziia n care sttuse aproape patru mii de ani. Abia dup ce desprinser piatra, i ddur seama de greutatea ei. n ciuda subirimii ei, aceasta cntrea pe puin o jumtate de ton. 'a oot se napoie n 2iddist i, ignornd irurile de clugri ciucii, desprinse vreo duzin de draperii groase, de ln, de pe perei i le ddu soldailor s le duc n ma2das. nveli stela i cociugul n faldurile grele de ln aspr, esut. #ra rezistent ca pnza de cort i oamenii puteau s o in fr grij. >ece dintre soldaii mai zdraveni reuir s ridice i s care stela, n vreme ce trei alii se descurcar cu cociugul de lemn i cu coninutul des idratat al acestuia. )mneau apte oameni care s asigure escorta. Atunci, procesiunea ncrcat din greu iei prin pragul uii drmate a /fintei /fintelor n 2iddist&ul central, nesat de oameni. De cum clugrii realizar ce crau soldaii cu ei, din rndu& rile de oameni sfini, care stteau pe vine, se ridic un murmur ocat de voci, lamentaii i exclamaii. & 5inite* rcni 'ogo. 5inite* 7acei&i pe smintiii tia s tac* Brzile i croiau cu greu drum prin masa de oameni, crend un coridor pentru comorile pe care le jefuiau, mpreau n stnga i&n dreapta lovituri de bocanci i de paturi de puc, rcneau la clugri s se dea la o parte i s fac loc cruilor care se cltinau sub greutatea poverilor. 4rmlaia cretea din ce n ce mai mult, pe msur ce clugrii se ncurajau unii pe alii cu urlete de protest, biciuindu&se n fervoarea ultragiului religios. !nii sreau n picioare, sfidnd comenzile urlate la ei, s rmn$ jos. /e strn& geau din ce n ce mai aproape de militarii narmai, agndu&se de uniformele lor, rostind i cantaii i nvrtindu&se n jurul lor, ca semn provocator al ostilitii lor crescnde. n mijlocul vacarmului, dintr&o dat, reapru silueta spectral a lui ?ali 4ora. "arba i sutana i erau ptate de snge, iar oc ii injectai i fici, ca de om nebun. Din buzele zdrobite i gura distrus i iei un ipt prelung, susinut. =irurile de clugri care se micau se desc iser, s$ l lase s$ treac, iar el se npusti ca o sperietoare de ciori nsufleit, cu fustele nvolburndu&i&se pe pi & cioarele subiri, direct la colonelul 'ogo. & napoi, maniac b$trn* l avertiz 'ogo, ridicnd eava putii de asalt, ca s l in la distan. ?ali 4ora trecuse ns dincolo de orice barier lumeasc. 'ici mcar nu se opri, ci intr din plin n vrful baionetei cu care 'ogo i amenina stomacul. +elul cu vrf ca de ac trecu prin ainele iptoare i ptrunse n carnea de sub ele cu uurina unei cngi ce intr n trupul unui pete care se zbate. 2rful baionetei iei prin mijlocul spinrii, nepnd mantia de catifea, mnjit toat n roz, de la sngele b& trnului. ,ras n eapa de oel, ?ali 4ora se zbtea i se contorsiona, scond un ipt nfiortor printre buzele nsngerate. 'ogo ncerc s&i elibereze baioneta, ns aspiraia umed a mruntaielor abatelui inea oelul prins i, cnd 'ogo trase mai tare, ?ali 4ora fu azvrlit ca o marionet, aruncndu&i braele i lovind cu picioarele, ntr&un dans comic. 'u exista dect o singur cale s elibereze lama baionetei, prins n felul acela. 'ogo sc imb butonul selectorului de la AS& H: pe 8foc cu foc9. ,rase o dat. Detuntura fu nbuit de trupul lui ?ali 4ora, ns fu destul de puternic s$ acopere, pre de o clip, ipetele clugrilor. Blonul de mare vitez smulse captul de intrare a lamei. /e deplasa cu o vitez de trei ori mai mare dect cea a sunetului, crend n urma sa un val de oc idrostatic ce i transform mruntaiele b$trnului n gelatin i carnea n lic id. 7ora de aspiraie ce inuse baioneta ced i explozia desprinse cadavrul lui ?ali 4ora din eapa baionetei, azvrlindu&1 n braele clugrilor mbulzii n spatele lui. ,cerea ncordat, nefireasc, mai dur doar o clip, dup care fu zguduit de un cor de ipete nalte, mult mai mnioase i ngrozite, ale clugrilor. %arc erau condui de o singur minte, de un instinct unic. Asemenea unui stol de psri albe, fugir spre grupul de brbai narmai din mijlocul ncperii i se npustir asupra lor, ot$ri s$ rzbune crima. 'u se gndeau la ei deloc, ci, cu minile goale, se repezeau la soldai, c$utndu&le oc ii cu degetele fcute g eare i apucnd patul putilor ridicate. Civa apucaser c iar i lamele baionetelor cu minile goale i oelul ascuit le seciona carnea i tendoanele. %entru scurt timp, pru c soldaii vor fi copleii i sufocai de simpla superioritate numeric a revoltailor, ns cei care du & ceau stela i cociugul i lsar jos poverile i scoaser armele. Clugrii i ng esuiser aa de tare, c le era imposibil s mnuiasc putile i se vedeau silii s taie i s mpung cu ba & ionetele ca s&i fac loc s se desfoare. 'u aveau nevoie de un spaiu prea mare, cci AS&H: are o eav scurt i aciune com& pact. %rima rafal de foc automat, intit la nlimea burii, secer o brazd printre ei. Cu fiecare glon, cartuul metalic fic iuia prin torsul unui clugr i, aproape fr s ncetineasc, trecea s l omoare i pe cel din spatele primului. Deja toi soldaii trgeau de la old, nainte i&napoi, mpro& cnd irurile compacte de clugri, ca i cnd ar fi fost grdinari care stropeau un strat de panselue albe. Cnd un ncrctor de douzeci i opt de gloane se golea, l smulgeau i&l nlocuiau cu altul, plin pn la ultimul cartu.

145

'a oot se tupilase dup stlpul czut, pe care&1 folosea drept scut. !rletul armelor de foc l asurzea i&l zpcea. /e uita de jur mprejur i nu&i venea s cread c e martorul unui mcel. 5a o distan aa de mic, un glon de :,UN e o arm teribil, ce poate s reteze un bra sau un picior la fel de eficient ca o lovitur de topor, cu diferena c face mai mult mizerie. ,ras n burt, l cu r pe om de mruntaie, ca pe un pete. 'a oot zri un clugr mpucat n frunte. Craniul i explodase ntr&un nor de snge i de creier, iar cel care trsese rdea n o ote n timp ce fcea asta. #rau cu toii prini n nebunia momentului. Asemenea unei aite de cini slbatici ce doborser vnatul, trgeau n continuare, renc$rcau i trgeau din nou. Clugrii din primele rnduri se ntorceau s&o ia la fug i intrau n cei din spatele lor. Cu toii se zbteau, urlnd n agonie i teroare, pn cnd furtuna de gloane se abtea asupra lor, omorndu&i sau mutilndu&i, i ei cdeau pe movilele celor mori naintea lor, ateptndu&i sfritul. %odeaua era acoperit cu un covor de mori i de rnii. Jncercnd s$ scape de grindina de gloane, clugrii blocau pragul uii, astupndu&1 cu trupurile lor ce se zbteau, nvemntate n alb, iar acum soldaii din centrul 2iddist& ului i ntoarser armele asupra acestei mase de oameni prini n curs. Bloanele i ciuruiau, iar ei se nlau i cdeau precum copacii dintr&o pdure rvit de furtun. Acum de&abia dac se mai auzea vreun strigt6 putile erau singurele glasuri care mai vociferau. Abia dup cteva minute ncepur armele s$ ezite i s$ tac, l$& snd loc gemetelor i plnsetelor celor rnii. ncperea era plin de o cea albastr de fum i de du oarea de praf de puc ars. %n i o otele soldailor se stinser cnd se olbar n jurul lor i realizar grozvia mcelului. ,oat podeaua era acoperit cu un covor de trupuri, cu shamnia-un mprocate i mpestriate de stropi stacojii, iar pavajul de piatr, umplut de c eaguri de snge proaspt, peste care cartuele goale de alam sclipeau ca nestematele. & +prii focul* ddu 'ogo ordinul, mult prea trziu. Armele pe umr* )idicai ncrctura* nainte mar* Blasul lui avu darul s&i trezeasc6 i ag$ar armele i se aplecar s ridice poverile grele, nfurate n draperii. Apoi, se cl$tinar$ nainte, c$lcnd cu bocancii n snge, poticnindu&se de cadavre, pind pe trupuri cuprinse de convulsii sau care zceau inerte. /ufocai de du oarea de praf de puc amestecat cu snge, de intestine i vintre sfiate i desfcute de gloane, traversar ncperea. Cnd ajunser n prag i urcar cltinndu&se treptele ce duceau n camera exterioar, pustie, a bisericii, 'a oot citi uurarea c iar i pe c ipurile acestor veterani clii n lupt, fericii c scap din cripta mpuit. #ra prea mult pentru 'a oot. 'ici n cele mai negre vise nu vzuse aa ceva. /e cltin pn$ la peretele odii i se ag$$ de o draperie de ln$ ca s$ nu cad6 apoi, respirnd greu i fcnd eforturi s$ vomite, scuip o gur de bil amar. Cnd se uit din nou njur, se trezi c e singur, doar cu un clugr rnit, care se tra pe dale ctre el, cu spinarea rupt i picioarele paralizate alunecnd n urma lui, l$snd o dr$ lipicioas de snge, ca un melc, pe podeaua din piatr. 'a oot url i se ddu napoi din faa clugrului rnit i o lu$ val&vrtej la goan, pe lng coloanele de deasupra defileului 'ilului, urmnd grupul de soldai care purtau poverile pe treptele de stnc. #ra aa de nnebunit de groaz, c nu auzi nici elicopterul apropiindu&se pn ce acesta nu ajunse c iar deasupra capului lui, cu discul aigintiu i sclipitor al rotorului nvrtindu& se.

ott old von /c iller sttea n faa uii barcii din tabl ondulat, iar !tte 4emper atepta la un pas n spatele lui. %ilotul i anunase prin radio cnd ?et )anger&ul era n zbor, aa c$ totul fusese pregtit s$ primeasc preioasa ncrctur pe care o transporta. #licopterul ridic un nor de praf glbui din cer cul de aterizare cnd cobor la pmnt. %ovara lung, nvelit n draperii, pe care o cra nu ncpuse n cabin, aa c$ era legat de tlpile de aterizare ale aparatului. n clipa cnd acestea atinser pmntul i pilotul opri regulatorul, ?aAe 4elm pomi n fruntea unei ec ipe de doisprezece oameni s desfac legturile din nailon i s$ ridice pac etul greoi. + trup de muncitori n salo pete purtar stela pn$ la colib i o bgar$ pe u. 4elm i supraveg ea de aproape, dnd ordine scurte. /e fcuse loc n sala de conferine, unde masa cea lung fusese mpins la perete. /tela fu aezat acolo cu foarte mare grij i, dup doar cteva minute, i se altur i cociugul lui ,anus, -arele 5eu al #giptului. Cu un ordin rstit, 4elm i ddu afar pe muncitori i zvori ua dup ei. n ncpere nu mai rmaser dect ei patru. 'a oot i 4elm se g emuir lng stel, gata s$ desfac draperia din ln. 2on /c iller sttea la capul ei, cu !tte lng el. & ncepem. ntreb ncet 4elm, uitndu&se la c ipul lui von /c iller asemenea unui cine credincios la stpnul lui. & Cu grij* l avertiz von /c iller pe un ton sugrumat. /$ nu stricai nimic* /udoarea i lucea pe frunte i era foarte palid. !tte i sttea protector n apropiere, dar el nu arunc nici o privire n direcia ei. /e olba numai la comoara de la picioarele sale. 4elm i desfcu briceagul i tie corzile cu ciucuri care ineau nvelitoarea. n timp ce privea, rsuflarea lui von /c iller se

146

auzea tot mai tare. i scria n gt ca unui om cu emfzem n faz terminal. & Da, opti el rguit, aa trebuie fcut. !tte Semper i studia c ipul. Aa era ntotdeauna cnd aduga o pies important la colecia de antic iti. Ddea impresia c$ e n pragul crizei, al unui atac de cord, numai c$ ea tia c$ are o inim puternic, de taur. 4elm veni la captul de sus al stlpului i, cu grij, crest o desc iztur micu n pnz. 2r vrful lamei n aceast desc i & ztur i pomi ncet n jos, ctre baz, ca i cum ar fi desfcut un fermoar. +elul era ascuit brici, iar pnza se ddea la o parte, s scoat la iveal piatra inscripionat de dedesubt. ,ranspiraia explod ca stropii grei de rou pe pielea lui von /c iller. i picura de pe brbie pe partea din fa a jac etei AaAi de camuflaj. /coase un geamt nbuit la vederea ieroglifelor dltuite n piatr. !tte era cu oc ii pe el i simea cum devine tot mai excitat, la rndul ei. =tia la ce trebuie s se atepte de la el cnd era cuprins de paroxismul emoiilor. & 2edei aici, Herr von /c iller, ngenunc e 'a oot lng obelisc i tras cu degetul conturul unui oim cu aripa frnt$. Aceasta este semntura sclavului ,aita. & # veritabil. se auzi vocea lui von /c iller sfrit i orcit, ca a unui muribund. & # veritabil. Barantez cu viaa. & /&ar putea s ajungem la asta, l preveni von /c iller, cu oc ii sclipind dur, precum safirele pale. & Coloana aceasta a fost sculptat acum aproape patru mii de ani, repet 'a oot drz. Acesta e sigiliul autentic al scribului. ,raduse curgtor, cu uurin, din grmezile de figurine, cu c ipul strlucind de un extaz aproape religios( & 8Anubis, cel cu cap de acal, zeul cimitirelor, ine n labele sale sngele i viscerele, oasele i pl$mnii, i inima ce snt pri din mine. 5e mut ca pe piesele de pe tabla de bao, mdularele mele i servesc drept jetoane, capul meu e marele taur al tablei lungi9... & Ajunge* comand von /c iller. Avem destul timp de asta mai ncolo. Acum ducei&v$* 5$sai&m$* 'u venii dect cnd o s$ trimit dup voi. 'a oot prea uluit, dar se ridic nesigur n picioare. 'u se ateptase s fie alungat aa de brutal, n momentul triumfului su. 4elm i fcu semn i ieir iute amndoi pe u. & 4elm, strig von /c iller rguit n urma lui, s$ nu m$ deranjeze nimeni* & Desigur, Herr von /c iller* rspunse acesta aruncnd o privire spre !tte Semper. & 'u, rosti von /c iller. #a r$mne. Cei doi brbai prsir ncperea i 4elm nc ise ua cu grij. !tte travers camera i ntoarse c eia n broasc. Apoi se ntoarse cu faa la von /c iller, cu minile la spate i cu spatele lipit de u. /nii i mpungeau nainte, fermi, cu vrfurile tari. /frcurile se artau clar prin bluza subire, din bumbac, dure ca piatra. & Costumul. ntreb ea. 2rei costumul. =i ea avea vocea sugrumat de emoie. ndrgea jocul acela aproape la fel de mult ca i el. & Da, costumul, murmur el. #a travers ncperea i dispru n apartamentele lui private. De cum plec ea, von /c iller ncepu s se dezbrace. Cnd rmase gol&puc n mijlocul camerei, i arunc ainele grmad ntr&un col i se ntoarse spre ua prin care avea s revin ea Deodat, ea apru n prag, fcndu&1 s i in rsuflarea la vederea transformrii. %urta peruca egiptean cu cosie strnse i peste ea uraeus, cercul de aur cu o cobr amenintoare stnd dreapt deasupra frunii. Coroana era veritabil, vec e de cnd lumea & von /c iller dduse cinci milioane de mrci germane pe ea & /nt reincarnarea strvec ii regine egiptene 5ostris, toarse ea. /ufletul meu e nemuritor. Carnea mea e pur. %urta sandale de aur, de la mormntul prinesei, i brri, inele i cercei de la acelai mormnt. ,oate erau relicve regale veritabile. &Da. 2ocea lui era sugrumat i faa galben ca moartea. & 'imic nu m poate distruge. 2oi tri venic, spuse ea 7usta din mtase diafan, galben, era prins cu o cingtoare de aur, btut cu pietre preioase. & 2enic, repet el. #ra goal de la bru n sus, cu sinii mari i albi ca laptele. i cuprinse n minile fcute cupe. & Acetia s&au pstrat tineri i netezi patru mii de ani, toarse ea. Ii&i ofer. 5s sandalele de aur i rmase n picioarele goale, subiri i netede. Ddu la o parte bucata din fa a fustelor galbene i o inu n aa fel, nct s i expun partea inferioar a trupului. ,oate micrile erau ncete i calculate. #ra o actri inteligent. & Aceasta e promisiunea vieii venice, i puse ea mna dreapt pe smocul pubian des, de culoarea mierii. Ii&o ofer. #l gemu ncet i clipi s ndeprteze din oc i transpiraia ce curgea n iroaie, uitndu&se lacom la ea. 7emeia i ondul oldurile, ncet i lasciv, ca o cobr ce i desface inelele. i deprt picioarele i desc ise coapsele. Cu de& getele, desfcu labiile vulvei( & Aceasta e poarta spre eternitate. + desc id pentru tine.

147

2on /c iller gemu puternic. 3ndiferent de cte ori se repeta, ritualul nu ddea gre niciodat. Ca n trans, se ndrept spre ea. Avea corpul subire, uscat ca al unei mumii de o mie de ani. %rul de pe piept era pufos i argintiu, pielea burii trase era numai cute, ns prul pubian rmsese negru i des, ca i cel de pe cap. %enisul era uria, disproporionat fa de silueta btrn i sc eletic de care atma. 5a micarea ei lent de ntmpinare, se umplu i cpt un alt ung i i, cu o voin numai a lui, prepuul zbrcit se ddu napoi, s scoat la iveal capul masiv, purpuriu, ascuns dedesubt. & %e stel, mormi el. )epede* %e piatr. #a se ntoarse cu spatele la el i ngenunc e pe piatr, urmrindu&1 peste umr cum vine pe la spate. 7esele ei erau ro tunde i albe ca dou ou de stru.

elm i oamenii lui muncir pn$ noaptea trziu n atelierul %egasus, la lzile de lemn care aveau s$ adposteasc, la loc sigur, stela i cociugul. n zorii zilei urmtoare, acestea erau ncrcate ntr&un camion, protejat cu rogojini groase din cauciuc i legate strns n cutii special confecionate. 5a propria sugestie, 'a oot cltorea n spate, n camionul care avea s$ parcurg drumul lung i greu pn$ la Addis Abeba n treizeci de ore. 7alcon&ul companiei %egasus se afla pe pista de aterizare cnd camionul prfuit se tr prin porile de securitate i parc lng acesta. 2on /c iller i !tte Semper zburaser$ cu elicopterul companiei. Beneralul +beid era cu ei. 2enise s le ureze au re'oir i drum bun. n vreme ce lzile de lemn erau ncrcate n avionul cu reacie, +beid vorbi cu ofierul din vam. Acesta tampil documentele, dnd drumul celor dou lzi de 8mostre geologiceZ la export, dup care se retrase discret. & ,otul e ncrcat i gata de decolare, Herr von /c iller, spuse pilotul principal al lui %egasus, n uniform, i salut. 2on /c iller ddu mna cu +beid i sui scara, urmat de !tte i de 'a oot Buddabi. Cearcnele de sub oc ii lui 'a oot erau i mai ntunecate, i mai adnci dect de obicei. Cltoria fusese ct pe ce s$&1 termine, dar nu voia s$ scape din oc i lzile de lemn. Avionul 7alcon urc n vzdu ul senin de deasupra munilor, ndreptndu&se spre nord. 5a cteva minute, dup ce pilotul stinse anunul cu 8punei&v$ centurileZ, !tte Semper vr capul ei blond, ncnt$tor, pe ua cabinei i l ntreb pe pilot( -Herr von /c iller ar vrea s tie ora estimativ de aterizare. & - atept s ajungem la 7ranAfurt pe la ora N1.<<. 2 rog s&l informai pe Herr von /c iller c am cerut deja la centru, prin radio, s dea instruciuni ca mijloacele de transport s$ ne atepte la sosirea la aeroport. Avionul ajunse cu vreo cteva minute mai devreme i trase n angarul particular. =eful vmii i oficialii de la 3migrri care i ateptau erau cunotine vec i, care ddeau ntotdeauna o mn$ de ajutor cnd 7alcon&ul aducea o ncrctur mai special. Dup terminarea formalitilor, bur un naps cu Bott old von /c iller n b$ruleul avionului i puser discret n buzunare plicurile ce ateptau pe tejg eaua barului, lng fiecare pa ar de cristal. Drumul spre muni dur cea mai mare parte din timpul rmas n noaptea aceea. =oferul lui von /c iller urmrea camionul acoperit al companiei pe oseaua erpuitoare de munte, acoperit de g ea, i nu pierdea din oc i nici maina, nici ncrctura transportat de ea. 5a cinci dimineaa, intrar pe poarta de piatr de la /c loss, unde zpada se ridicase la o jumtate de metru n parcul cu cprioare. Castelul nsui, cu creneluri de piatr i ferestre nalte i nguste, prea rupt din romanul lui "ram /toAer. ,otui, c iar i la acea or, majordomul i tot personalul erau pregtii s$ i ntmpine st$pnul. Herr )eeper, custodele coleciei lui von /c iller, mpreun cu asistenii si cei mai de ncredere, ateptau i ei, gata s duc cele dou lzi din lemn la subsol, unde se pstrau obiectele de valoare. 5e ncrcar cu mult respect n liftul instalat special i coborr o dat cu ele. n timp ce acetia despac etau obiectele, von /c iller se ntoarse n apartamentul su din tumul nordic. /e mbie i lu un mic dejun frugal, preparat de buctarul c inez. Dup ce mnc, se duse n dormitorul soiei sale. #ra c iar mai plpnd dect atunci cnd o vzuse ultima oar. %rul i albise complet, iar faa i era ca de cear i plin de ciupituri. #l o trimise pe asistent afar din camer i i srut tandru soia pe frunte. Cancerul o devora ncet, dar ea rmnea mama celor doi fii ai lui i, n felul lui ciudat, nc o iubea. )mase o or cu ea, dup care se duse la el n dormitor i dormi patru ore. 5a vrsta lui, nu avea niciodat nevoie de mai mult, indiferent ct de obosit putea s fie. 5ucr cu !tte i cu alte dou secretare pn pe la mijlocul amiezii cnd custodele l anun prin interfonul din cas c este ateptat n sala tezaurului, la subsol. 2on /c iller i !tte coborr mpreun cu liftul i, cnd ua se desc ise, ddur cu oc ii de Herr )eeper i de 'a oot, care i ateptau. 2on /c iller nu avu nevoie dect de o singur privire, ca s$ i dea seama c$ amndoi erau ct se poate de emoionai i ddeau pe dinafar de nerbdare s i mprteasc vetile. & /nt gata radiografiile. vru s$ afle von /c iller, n vreme ce acetia grbeau pasul dup el pe coridorul subteran care du cea

148

la comori. & ,e nicienii au terminat de lucrat, l anun )eeper. Au fcut o treab bun. %lcile snt minunate. 8a, %underbar> 2on /c iller nzestrase clinica, aa c orice solicitare de&a lui era tratat ca un ordin regal. Directorul trimisese cel mai modem ec ipament de radiografiere i doi te nicieni care s fotografieze mumia seniorului 4arrab, precum i un radiolog&ef care s$ ci & teasc plcile. )eeper introduse cartela de acces, din plastic, n fanta uii din oel, care se desc ise cu un mic ssit pneumatic. /e ddur cu toii la o parte, s l lase pe von /c iller s$ intre primul. Acesta se opri n prag i inspect sala mare a tezaurului. %lcerea nu p lea niciodat. Dimpotriv, prea s$ creasc n intensitate, ori de cte ori intra n acel loc. %ereii erau nconjurai de doi metri de oel i ciment i erau pzii de toate mecanismele electronice pe care le putea inventa o minte genial. ns acest lucru nu se putea observa cnd von /c iller cercet vitrina principal, elegant aranjatD i luminat di fuz. 7usese gndit i decorat de unul dintre decoratorii de interior de prim rang ai #uropei. Culoarea dominant era albastrul. 7iecare obiect din colecie era n cutia lui i aranjat n aa fel nct s$ i arate toate calitile. %retutindeni se vedea plpirea domoal$ a aurului i a nestematelor cuibrite pe pernie de catifea albastr ca miezul nopii. /poturi de lumin meteugit mascate luminau lustrul alabas& trului i a pietrei lefuite cu dragoste, scnteierea fildeului i a obsidianului. Acolo se aflau statuete splendide. #ra adunat tot panteonul vec ilor zei( , ot i Anubis, 4api i /et , ca i glo rioasa trinitate +siris, 3sis i 4orus, fiul lor. %riveau int cu oc ii aceia impenetrabili cu care urmriser scurgerea veacurilor. %e soclul lui temporar din mijlocul ncperii, la loc de cinste, sttea cea mai recent ac iziie din toat aceast colecie ex& traordinar, naltul i graiosul testament n piatr al lui ,aita. 2on /c iller se opri lng el s$ mngie piatra lefuit nainte s$ treac n cea de&a doua camer. Aici, cociugul lui ,anus, senior 4arrab, se odi nea pe un postament. + specialist n radiologie mbrcat n alb se nvrtea pe lng panoul de expunere pe care erau prinse plcile radiolo& gice. 2on /c iller se ndrept imediat ctre panou i inspect fotografiile. ncadrat de rama cociugului din lemn, forma omeneasc ntins, cu minile ncruciate deasupra pieptului, era foarte clar. i aducea aminte de efigia sculptat pe sarcofagul unui btrn cavaler, aflat ntr&o catedral medieval. & Ce&mi putei spune despre cadavrul acesta. o ntreb pe specialist fr s&i arunce nici o privire. & -ascul, se pronun ea tranant. /pre sfiritul vrstei a doua. ,recut de cincizeci, nu avea aizeci i cinci n momentul morii. -ic de statur. ,oi cei prezeni clipir i aruncar o privire fugar spre von /c iller, care nu prea s fi luat n seam remarca necuviincioas. & i lipseau cinci dini. !nul din fa, sus, un canin i trei molari. -selele de minte lovite. Carii extinse n majoritatea dinilor rmai. /enine de bilharzia cronic. %osibil, poliomielit n copilrie, care a afectat piciorul stng. i recit descoperirile timp de cinci minute i termin( & Cauza probabil a morii( o ran perforat n partea dreapt superioar a toracelui. /uli sau sgeat. #xtrapolnd dup un& g iul de ptrundere, vrful sgeii sau al lancei trebuie s fi perforat plmnul drept. & Altceva. ntreb von /c iller cnd ea tcu. 7emeia ezit o clip, apoi continu( -Herr von /c iller, v$ amintii c$ am mai examinat mumii pentru dumneavoastr. n cazul acesta, inciziile prin care s&au n& deprtat viscerele par s fi fost fcute cu mai mult pricepere i finee dect cele de pe alte cadavre. Cel care le&a operat se pare c$ era un medic experimentat. & -ulumesc. 2on /c iller i ndrept atenia de la ea la 'a oot( & Avei comentarii n stadiul actual. & 'umai unul( descrierile acestea nu corespund cu cele din al aptelea papirus referitoare la ,anus, senior 4arrab, la momen tul morii sale. & n ce fel nu corespund. & ,anus era un brbat nalt. #ra mult mai tn$r. !itai&v la portretele de pe capacul cociugului. & Continu* l invit von /c iller. 'a oot se duse la plcile radiologice expuse i indic vreo cteva obiecte solide, ntunecate, toate cu contururi bine definite, ce mpodobeau trupul. & "ijuterii, spuse. Amulete. "rri. Aprtori pectorale. Cteva coliere. 3nele i cercei. Dar, cel mai semnificativ element, atinse 'a oot cercul negru din jurul frunii mortului, coroana uraeus. 7igura arpelui sacru e inconfundabil sub bandaje. & Ce nseamn asta. se art ncurcat von /c iller. & Acesta nu a fost trupul unui om de rnd, nici mcar al unui nobil. +biectele de podoab snt mult prea numeroase. =i, cel mai important lucru, coroana uraeus. Cobra sacr. Aa ceva nu purtau dect membrii familiei regale. /nt ncredinat c avem n fa o mumie regal. & 3mposibil, l repezi von /c iller. !itai&v la inscripia de pe cociug. Aceleai lucruri erau zugrvite pe pereii mormntu& lui. # limpede c e mumia unui general egiptean.

149

& Cu tot respectul, Herr von /c iller, exist o explicaie plauzibil. n cartea intitulat de englez Rzboinicii Nilului, exist o sugestie interesant, cum c sclavul ,aita a sc imbat ntre ele cele dou mumii, pe cea a faraonului -amose cu cea a bunului su prieten, ,anus. & Dar, pentru numele lui Dumnezeu, de ce ar fi fcut aa ceva. se art greu de convins von /c iller. & 'u din motive p$mnteti, ci dintr&un motiv spiritual i supranatural. ,aita dorea ca prietenul su s$ aib i s se poat folosi de tezaurul faraonului pe lumea cealalt. #ra darul su de pe urm fcut unui prieten. & =i tu crezi aa ceva. & 'u&mi vine s$ nu cred. -ai este un lucru care vine s$ susin aceast teorie. /e vede foarte clar n radiografii c$ e un cociug prea mare pentru trupul pe care l conine. -ie mi se pare evident c$ fusese fcut pentru un brbat cu mult mai nalt. Da, Herr von /c iller, c iar cred c$ avem toate ansele s$ ne aflm n fata unei mumii regale. 2on /c iller se fcuse pmntiu la fat. "roboane de sudoare i apruser pe frunte i glasul i suna rguit i forat cnd ntreb( & + mumie regal. & /e prea poate s$ fie aa ceva. 2on /c iller se ndrept cu pai mruni spre cociugul sigilat de pe postament, pn$ ajunse s se olbeze la portretul mortului de pe capac. & Coroana de aur uraeus a lui -amose. "ijuteriile personale ale faraonului. i tremura mna cnd o puse pe capac( Dac&i aa, atunci descoperirea asta ntrece toate ateptrile noastre. 2on /c iller trase adnc aer n piept( & Desc idei cociugul* Dezvelii mumia faraonului -amose*

ra o munc istovitoare. 'a oot mai fcuse aceast operaiune de multe ori, ns niciodat pe rmiele p$mn& teti ale unui personaj att de ilustru, precum un faraon egiptean. 'a oot trebuia mai nti s$ stabileasc unde anume sub vopsea se afla muc ia capacului. +dat fcut treaba aceasta, putu s$ ndeprteze stratul de lac i de clei care inea capacul la locul lui. #ra nevoie de mult grij, ca s nu se pricinuiasc prea multe stricciuni( fragilul cociug era el nsui o comoar nepreuit. Acest lucru i lu aproape dou zile. Cnd capacul fu desprins i gata s fie ridicat, 'a oot i trimise un mesaj lui von /c iller, care era ntr&o edin executiv cu fiii si i cu ceilali directori ai companiei, n biblioteca de la etaj. 2on /c iller refuzase s$ mearg n ora pentru acea edin( nu suporta s$ se despart de ultima sa comoar. 3mediat ce primi semnalul de la 'a oot, amn$ edina pn$ lunea urmtoare i i expedie rapid pe directori i pe fiii lui. Apoi, fr s i mai conduc la limuzinele ce i ateptau, se grbi s coboare n sala tezaurului6 'a oot i )eeper instalaser un eafodaj uor deasupra cociugului, din care atmau dou seturi de scripei i palane. De cum 3i fcu apariia von /c iller n ncpere, )eeper i ndeprt asistenii. Doar ei trei aveau s$ asiste la desc iderea cociugului. )eeper aduse butucul acoperit cu carpet i l puse la capul cociugului, astfel ca von /c iller s$ poat urmri ce e nuntru, n timp ce ei lucrau. Din poziia sa nalt, btrnul fcu semn din cap c pot s nceap. Dispozitivele celor dou blocuri scoaser cte un clinc et, pe rnd, la fiecare clap, i )eeper i 'a oot ap& sar amndoi pe palane. /e auzi un scrit uor i un sunet ca de sfiere, la care von /c iller se crisp. & /nt ultimele frinturi de clei care mai in capacul, l liniti 'a oot. & Continuai* le ordon von /c iller i ei ridicar capacul nc 1T centimetri, pn$ ajunse suspendat deasupra cociugului. #afodajul se sprijinea pe rotie din nailon, care se rostogoleau fr zgomot pe podeaua pardosit cu plci de ceramic. 7cur ntreaga structur s$ se deplaseze, capacul cociugului fiind n continuare suspendat de ea. 2on /c iller iscodi cociugul desc is. #xpresia de pe c ip i se prefcu ntr&una de uluire. /e ateptase s vad forma uman frumos bandajat, aezat senin n poziia funerar tradiional, n sc imb, cociugul era umplut neglijent cu bandaje de in care aproape c$ ascundeau cadavrul. & Ce naiba... exclam uluit von /c iller. ntinse mna s$ culeag o mn de pnze vec i i decolorate, ns 'a oot l opri. &'u* 'u le&atingei* exclam el emoionat, dup care i ceru imediat scuze( 3ertai&m$, Herr von /c iller, dar e fascinant* # un argument foarte puternic n sprijinul teoriei sc imbului de corpuri. Cred c$ ar trebui s$&1 studiem nainte s$ ne apucm de scoaterea bandajelor. Cu permisiunea dumneavoastr, bineneles, Herr von /c iller. 2on /c iller ezita. #ra nerbdtor s$ descopere ce zcea sub acest talme&balme de zdrene antice, dar i ddea acum seama c precauia i prudena erau virtuile de care avea nevoie acum. + micare fcut la repezeal putea s$ aduc stricciuni irepara& bile. /e ndrept de spate i se ddu jos de pe butuc.

150

& %rea bine, mormi el. /coase o batist din buzunarul de la pieptul jac etei sale de la costumul albastru&nc is, la dou rnduri, i i terse broboa & nele de sudoare de pe fa. !rmtoarea ntrebare veni tremurat( & # posibil aa ceva. Ar putea fi c iar -amose. Jndesndu&i batista n buzunarul de la pantaloni, descoperi cu o uoar surprindere c$ ncerca o erecie dureroas. Cu mna n buzunar, o aranj s stea lipit de stomac( & Dai pnzele la o parte* & Cu permisiunea dumneavoastr, Herr von /c iller, ar trebui s facem mai nti fotografii, suger plin de tact )eeper. & 7irete, fu imediat de acord von /c iller. /ntem oameni de tiin, ar eologi, nu tl ari de drept comun. 7acei fotografiile* 5ucrau ncet i lui von /c iller amnarea i se pru un c in nes& frit. Acolo, la subsol, nu aveau senzaia trecerii timpului, dar, la un moment dat, von /c iller, r$mas n cma i vest, i arunc oc ii la ceasul de aur de la mn i r$mase surprins s vad c$ trecuse de nou seara. i desfcu nodul de la cravat, o arunc pe banca unde zcea deja jac eta i reveni la ceea ce fcea. ,reptat, silueta unui corp uman i fcu apariia de sub bandaje, ns abia dup miezul nopii 'a oot desprinse i ultimul cocolo nengrijit de estur nvec it de pe torsul mumiei. -ijir oc ii la licrirea aurului vizibil cu greu prin straturile ngrijite de bandaje nfurate pe corp de minile meticuloase i pricepute ale mb$ls$mtorilor. & 7irete c, dac totul era n starea iniial, am fi gsit cteva cociuge exterioare, masive. Acestea lipsesc, ca i mtile. ,rebuie s$ fie nc n sarcofagul original al faraonului, acoperind trupul lui ,anus, n mormntul regal ce ateapt n continuare s fie descoperit. Ce avem aici e doar aranjamentul interior al mumiei regale. Cu un forceps lung ddu la o parte primul strat de bandaje, sub privirile lui von /c iller care, cocoat pe buteanul lui, m& ria i i tria picioarele. & -edalionul pectoral al casei regale a lui -amose, opti cu respect 'a oot. 'estemata imens strlucea la lumina lmpii cu arc. /plendid meteugit, din lapislazuli, carneol rou i aur, acoperea tot pieptul mumiei. -otivul central era un vultur n zbor, plutind pe aripile&i largi i innd strns n g eare cartuul de aur al regelui. Arta maestrului era minunat, iar reprezentarea, splendid. & 'u mai exist nici o ndoial acum, opti von /c iller. Cartuul dovedete identitatea cadavrului. Apoi dezvelir minile regelui, mpreunate deasupra medalionului imens. Degetele erau lungi i fine, fiecare ncrcat cu cerc dup cerc de inele magnifice. n mini inea biciul i sceptrul maiestii, la vederea crora 'a oot jubil( & /imbolurile regalitii. Dovada dovezilor c acesta e -amose al optulea, conductor al )egatelor de /us i de ?os ale #giptului. /e duse la cretetul nc acoperit al regelui, dar von /c iller l opri. & 5as asta la sfrit* porunci el. 'u snt nc pregtit s$ privesc faa faraonului. Atunci, 'a oot i )eeper i ndreptar atenia asupra prii inferioare a trupului. %e msur ce ridicau straturile de in, scoteau la iveal zeci de amulete pe care mb$ls$m$torii le aezaser sub bandaje, ca vrji care s l protejeze pe mort. #rau din aur sau nestemate sculptate, ca i din ceramic n culori strlucitoare i forme uluitoare & toate psrile vzdu ului i fiarele p$mntului, i petii din apele 'ilului. 7otografiar fiecare amulet in situ nainte de a o desprinde din locul ei ca s$ o aeze n cte un compartiment numerotat de pe tvile ce fuseser puse pe bancul de lucru. ,lpile faraonului erau la fel de mici i de delicate ca i minile, i fiecare deget era ncrcat cu inele preioase. Doar capul rmsese acoperit n continuare i amndoi brbaii se uitar ntrebtor la von /c iller. & # foarte trziu, Herr von /c iller, zise )eeper, dac dorii s v odi nii... & Continuai* comand acesta aspru. Aa c trecur de o parte i de alta a cretetului mumiei, n timp ce von /c iller r$mase la locul su, ntre ei. ,reptat, c ipul regelui fu scos la lumin, pentru prima dat n aproape patru mii de ani. Avea smocuri de pr subire, nc rou de la vopseaua henna pe care o folosise n timpul vieii. %ielea i fusese tratat cu rini aromate, pn$ se ntrise precum ambra lustruit. Avea nasul subire i coroiat. "uzele se trseser napoi, ntr&un suris blnd, aproape vistor, ce i lsa la vedere ga ura dintre dinii din fa. )inile i nvluiser genele, care preau astfel umezite de lacrimi gata s$ cad din pleoapele doar pe jumtate coborte. 2iaa prea s$ mai plpie n corp i abia cnd se aplec, von /c iller realiz c luminiele din orbitele antice erau reflectarea discurilor de porelan alb pe care mb$lsmtorii le fixaser n orbitele goale n timpul mblsmrii. %e frunte, faraonul purta coroana sacr uraeus. 7iecare detaliu al capului cobrei era n stare perfect. 'u se observa nici o uzur sau zgriere a metalului moale. Colii arpelui erau ascuii i curbai, cu limba lung i despicat ondulndu&se printre ei. +c ii erau din sticl albastr, strlucitoare. %e banda de aur de sub reptila cu gluga ridicat era gravat cartuul regal al lui -amose. & 2reau coroana aceea, ceru von /c iller cu vocea sugrumat de emoie. /coatei&o, ca s pot s&o in n mn. & /&ar putea s nu reuim s$ o ridicm fr s$ stricm capul mumiei regale, protest 'a oot. & 'u m contrazicei* 7acei cum v spun*

151

& 3mediat, Herr von /c iller, capitul 'a oot. 'umai c$ o s$ ia ceva timp s$ o desprindem. Dac$GGerr von /c iller dorete s$ se odi neasc, v$ vom informa de ndat ce am scos coroana i o avem pregtit pentru dumneavoastr. Cercul de aur se lipise de pielea nmuiat n rini a frunii regelui. Ca s$ o poat scoate, 'a oot i )eeper trebuir$ mai nti s$ ridice trupul din cociug i s l aeze pe o targ$ mortuar din oel inoxidabil, ce atepta deja s l primeasc. Apoi, rina tre bui nmuiat i ndeprtat cu nite solveni preparai special pentru asta. ntreaga operaiune dur att ct prezisese 'a oot, dar se nc eie ntr&un sfrit. Aezar coroana de aur, uraeus, pe o perni din catifea albastr, ca pentru o ceremonie de ncoronare. -icorar toate ce& lelalte lumini din ncperea principal a slii tezaurului i lsar o singur raz s cad pe coroan. Dup asta se duser sus s l anune pe von /c iller. Acesta nu i ls pe cei doi ar eologi s l nsoeasc la ntoarcerea n subsol. 'u era cu el dect !tte Semper cnd desc ise ua blindat a slii, care se ddu ntr&o parte. %rimul lucru pe care&i czur oc ii lui von /c iller, c iar din prag, fu coroana sclipitoare, n cuibul ei de catifea. 3mediat, ncepu s gfie, ca un astmatic lipsit de aer, i o prinse pe !tte de mn$ i o strnse pn cnd nc eieturile i tros nir de atta presiune i ea scnci de durere. 'umai c$ durerea o excita. 2on /c iller o dezbrc, i puse coroana de aur pe cap i o aez goal n cociugul desc is. & #u snt promisiunea vieii, opti ea din cociugul antic. A mea e faa strlucitoare a nemuririi. #l nu o atinse. Bol, sttea deasupra cociugului cu mdularul inflamat i umflat la baza pntecelui, ca o creatur cu o via separat, proprie. #a i trecu ncet minile pe propriul trup i, cnd ajunse la muntele lui 2enus, inton$ grav( & 7ie s$ ai via venic* #ficacitatea uimitoare a coroanei lui -amose se dovedi dincolo de orice dubiu. 'imic altceva nu produsese acest efect asupra lui Bott old von /c iller. 5a vorbele ei, capul purpuriu al penisului erupse cu de la sine putere i firioarele argintii strlucitoare de sperm se scurser i mprocar pntecele ei alb i moale. n cociugul desc is, !tte Semper i arcui spatele i se zvr& coli n propriul orgasm mistuitor.

ui )o0an i se p$rea c$ nu mai fusese n #gipt de ani de zile, nu doar de cteva s$pt$mni. Acum realiza ct de mult i lipsiser strzile nesate de oameni, ntr&un freamt continuu, ale oraului, minunatele arome de condimente, mncare i parfum din bazare, i vocea tnguitoare a muezinului c emndu&i pe credincioi la rugciune, din foiorul mosc eilor. C iar n dimineaa aceea, cnd nici nu se crpase de ziu, plec din apartamentul ei din Bise i, cum genunc iul rnit era nc umflat i o durea, i lu bastonul s se plimbe ontic$ind pe malul 'ilului. %rivi cum zorii pietruiau apele fluviului cu o potec din aur i cupru i incendiau catargele triung iulare ale felucilor. 'ilul acesta era diferit de cel pe care l ntlnise n #tiopia. Acesta nu era Abba0, ci adevratul 'il. #ra mai larg i mai domol, iar mirosul puturos de nmol i era att de familiar i de drag* Aceasta era fluviul ei, n ara ei. 4ot$rrea s$ duc la bun sfrit ce pornise s$ fac i era ntrit. ,oate ndoielile disprur i contiina i era linitit. Cnd plec de lng fluviu, se simea puternic i sigur de sine, ncreztoare n drumul pe care trebuia s&l urmeze. 7cu o vizit familiei lui Duraid. 5e era datoare, plecase att de subit i lipsise aa de mult* 5a nceput, cumnatul ei se art rece i nepat6 dar, dup ce soia lui plnse i o mbri pe )o0an, iar copiii o copleir cu afeciunea lor & fusese dintotdeauna ammah a lor favorit & se mai mblnzi i ajunse pn$ acolo nct s$ se ofere s$ o conduc pn la oaz. Cnd i spuse c vrea s mearg singur la cimitir, se nmuie ntr&att nct i mprumut preaiubitul su Citroen. Cum sttea la mormntul lui Duraid, mirosul deertului i umplea nrile i briza fierbinte se juca n p$rul ei. Duraid iubise deertul. /e bucura pentru el, de acum nainte avea s fie lng el pe vecie. %iatra de mormnt era simpl i tradiional( doar nu & mele i datele, trecute sub cruce. ngenunc e i cur mormntul, nlocuind buc etele de flori vetejite i uscate cu cele pe care le adusese de la Cairo. Apoi r$mase n linite lnga el, mult timp. 'u pregtise nici un discurs, ci pur i simplu i aminti de multele momente pl cute pe care le triser mpreun. i aduse aminte de buntatea i firea lui nelegtoare, de sigurana i cldura iubirii lui fa de ea. )egreta c$ nu fusese niciodat n stare s i rspund n aceeai msur, dar tia c$ el acceptase i nelesese acest lucru. /pera c$ mai nelegea i de ce se ntorsese acum. #ra momentul despririi. 2enise s i ia rmas&bun de la el. i plnsese moartea i, c iar dac avea s$ i aduc aminte de el ntotdeauna i avea s l considere o prticic din ea, acum era momentul ca ea s$ mearg mai departe. 2enise vremea s$ o lase s plece. Cnd, ntr&un sfrit, prsi cimitirul, se ndeprt fr s se uite napoi. Alese drumul lung, prin sudul lacului, ca s$ evite s dea cu oc ii de vila ars6 nu voia s&i aduc aminte de noaptea de co & mar, n care Duraid murise acolo. Drept urmare, se lsase deja ntunericul cnd ajunse napoi n ora i familia rsufl uurat s$ o

152

vad. Cumnatul ei ddu de trei ori ocol Citroenului, verificnd dac nu cumva srise pe undeva vopseaua, nainte s o lase s$ intre n cas, unde soia lui pregtise o mas festiv.

talan Abou /in, ministrul pe care )o0an venise s&l vad n mod special, nu era n Cairo, ci se afla ntr&o vizit oficial la %aris. Avea de ateptat trei zile pn$ la ntoarcerea acestuia i, cum tia c 'a oot Buddabi nu mai era n Cairo, se sim ea n siguran i putea s&i petreac mult timp n muzeu. Acolo avea muli prieteni i toi erau bucuroi s$ o vad i s$ o pun la curent cu ce se mai ntmplase ct timp fusese plecat. )estul timpului i&l petrecu n sala de lectur a muzeului, uitndu&se pe microfilmul papirusurilor lui ,aita, n cutare de indicii pe care se putea s$ le fi trecut cu vederea la citirile anterioare. #ra o seciune din cel de&al doilea papirus pe care trebui s$ o citeasc foarte atent i din care lu$ multe notie. Acum, c$ perspectiva descoperirii mormntului intact al faraonului -amose devenise real i credibil, interesul ei fa de ceea ce ar putea conine mormntul crescuse considerabil. /eciunea papirusului asupra creia se concentra era o descriere pe care scribul ,aita o fcuse vizitei regale a faraonului la ate& lierele necropolei, unde se fabrica tezaurul su funerar, adunat ntre zidurile uriaului templu pe care l ridicase pentru propria mblsmare. ,aita povestea c vizitaser diverse ateliere, nce& pnd cu sala armelor, apoi colecia sa de efecte personale i ar& naamente pentru cmpul de btlie i pentru vntoare, atelierul de mobil, ce adpostea nite piese splendide. n studioul scul & ptorilor, ,aita descria lucrul la statuile zeilor i la imaginile n mrime natural ale regelui, surprins n toate activitile diverse din viaa lui, ce urmau s ncadreze lunga crare de la necropol pn$ la mormntul din 2alea )egilor. n acest atelier, meterii munceau din greu i la masivul sarcofag din granit ce avea s$ serveasc drept adpost mumiei regelui, de&a lungul veacurilor. ,otui, potrivit mrturiei ulterioare a lui ,aita, istoria l privase pe faraonul -amose de acea parte a tezaurului i toate acele piese masive i greu de mnuit din piatr fuseser abandonate n 2alea )egilor n momentul cnd egiptenii fugiser n sudul 'ilului, spre inutul pe care&1 numiser Cus , ca s scape de invazia icsos ce le cotropise patria&mam. Cnd )o0an se aplec apoi cu mai mult atenie asupra descrierii fcute de scrib atelierului aurarilor, fu izbit de expresia folosit de acesta la zugrvirea mtii mortuare a faraonului( 8#ra piscul i apogeul. %oate, ntr&o bun zi, toate veacurile nen$scute se vor minuna de splendoarea ei9. )o0an se uit ca prin vis la microfilm i se ntreb dac vorbele scribului din antic itate nu fuseser profetice. !rma ea s$ se numere printre aceia care aveau s se minuneze de splendoarea mtii mortuare din aur. Ar putea ea s$ fie prima care face acest lucru, dup aproape patru mii de ani. %utea ea s$ ating aceast minunie, s$ o in n mn i apoi s$ acioneze cum i dicta contiina. 5ectura povestirii lui ,aita ls n sufletul lui )o0an un sentiment de suferin strvec e i de compasiune fa de oamenii din acea vreme. #rau, la urma urmelor & nu conteaz ct de ndeprtai n timp & poporul ei. Ca egipteanc de rit copt, era una dintre descendenii lor direci. %oate c$ acea empatie era motivul principal pentru care, de mic se ot$rse s i dedice viaa stu dierii acelor oameni i al riturilor strvec i. ,otui, avea multe alte lucruri la care s$ mediteze n zilele acelea, ct atepta ntoarcerea lui Atalan Abou /in. 'u pe ultimul loc se aflau sentimentele ei fa de 'ic olas Muenton&4arper. De cnd vizitase micul cimitir din oaz i se mpcase cu amintirea lui Duraid, gndurile ei fa de 'ic olas cptaser o emoie cu totul nou. #rau attea lucruri de care nu era nc sigur, att de multe alegeri dificile de fcut* 'u putea s$ i duc la bun sfrit planurile i s&i ndeplineasc dorinele fr s sacrifice altele, aproape la fel de arztoare. Cnd, n sfrit, sosi i clipa n care trebuia s$ l vad pe Atalan, cu greu se otr s$ mearg la ntlnire. Ca n trans, ontic$i printre bazare, folosindu&se de baston ca s i protejeze genunc iul rnit, de&abia ajungndu&i la urec e ofertele pe care i le fceau negustorii. Dup nuana tenului i ainele europene, presupuseser c e o turist. #zit att de mult pn s$ fac pasul ot$rtor, nct ntrzie aproape o or$ la ntlnire. Din fericire, se afla n #gipt, iar Atalan era un arab pentru care timpul nu avea aceeai semnificaie ca pentru partea occidental a originii lui )o0an. #ra acelai om politicos i ncnttor dintotdeauna. Astzi, n intimitatea propriului birou, era confortabil mbrcat ntr&o dishdasha alb i avea capul acoperit cu o basma. i strnse clduros mna. Dac ar fi fost la 5ondra, probabil c$ ar fi s$rutat&o pe obraz, ns nu aici, n +rient, unde un brbat nu sruta nici o femeie n afar de soia sa, i asta doar n intimitatea cminului lor. + conduse n camera de zi particular, unde secretarul lui i servi cu cecue de cafea tare i rmase prin preajm, ca s$ ps & treze caracterul decent al ntlnirii. Dup un sc imb de complimente i intervalul obligatoriu de discuii de rutin, )o0an putea s abordeze motivul principal al vizitei sale( & >ilele astea, mi&am petrecut mult timp la muzeu i am lucrat n sala de lectur. Am reuit s i vd pe muli dintre vec ii mei colegi acolo i am fost surprins cnd am auzit c 'a oot i&a retras candidatura pentru postul de director. Atalan oft(

153

& 'epotul meu e tare ncpnat uneori. %ostul era al lui, dar, n ultimul moment, a venit s&mi spun c i s&a oferit o alt slujb n Bermania. Am ncercat s&l fac s se rzgndeasc. 3&am spus c nu o s&i priasc clima nordic, dup ce a fost crescut pe 2alea 'ilului. 3&am spus c pe lume exist lucruri, ca ara i familia, care nu se pot cumpra cu nici o sum de bani. Dar... Atalan desc ise larg braele, ntr&un gest elocvent. & =i pe cine ai ales pentru postul de director. ntreb ea cu un aer nevinovat, care nu l pcli. & 'u am fcut nici o numire definitiv. 'u&mi vine nimeni n minte, acum, c 'a oot s&a retras. %robabil c o s fim silii s$ cutm i n alte ri. #u, unul, m&a ntrista s vd c e ocupat de un strin, indiferent ct de capabil ar fi el. & #xcelen, am putea vorbi ntre patru oc i. ntreb )o0an, cu o oc ead plin de neles spre secretarul care zbovea la u. Atalan nu ovi dect o clip( & "ineneles. i fcu semn secretarului s$ prseasc ncperea i, cnd acesta se retrase i nc ise ua dup el, Atalan se aplec spre ea i i cobor uor vocea( & Ce doreti s$ discutm, draga mea. + or mai trziu, )o0an pleca. #l o conduse pn$ la liftul de lng birourile lui. Cnd i strnse mna, vocea lui era joas i prietenoas( & 'e vom vedea n curnd, cu voia lui Alla .

nd cursa egiptean ateriz$ la 4eat roO i )o0an prsi sala 8/osirilor9, ca s$ se aeze la coada pentru taxiuri, de afar, i se pru c$ diferena de temperatur fa de Cairo era de cel puin cincisprezece grade. ,renul ajunse la @orA n frigul ceos i umed al dup&amiezei trzii. Din gar, sun la numrul de telefon pe care i&1 dduse 'ic olas. & 7eti prostu, o mustr el. De ce nu m&ai anunat c eti pe drum. ,e ateptam la aeroport. )mase surprins ct de bucuroas era s l vad i ct de dor i fusese de el cnd l vzu cobornd din )ange )over i n& dreptndu&se cu pai mari spre ea, cu picioarele acelea lungi ale lui. Avea capul descoperit i era evident c$ nu se lsese pe mna frizerului de ultima dat cnd l vzuse. %rul lui ntunecat era ciufulit i zburlit de vnt i uvie argintii i fluturau peste urec i. & Ce&i mai face genunc iul. o salut el. ,ot mai ai nevoie s fii dus$&n brae. & # ceva mai bine acum. /e apropie momentul s azvrl bastonul. /imi brusc un impuls s se arunce de gtul lui, dar se abinu c iar n ultima clip de la o asemenea scen i i oferi doar un obraz rece, cafeniu&trandafiriu s fie srutat. -irosea bine & a piele i a,tersha'e picant, i a virilitate pur. %e scaunul oferului, amn pentru o clip pornirea motorului i i studie c ipul la lumina stradal ce i trimitea razele prin geamul lateral( & Ari foarte mulumit de tine, madam* / fi fost pisica la smntn. & /nt doar bucuroas c mi&am revzut nite prieteni vec i, surse ea, dar, trebuie s recunosc, Cairo e ntotdeauna un tonic pentru mine. & '&am pregtit nimic la cin. -&am gndit c oprim la un &ub. Ai c ef de friptur i de plcint cu rinic i. & 2reau s&o vd pe mama. - simt aa de vinovat* 'ici mcar nu tiu ce&i face piciorul. & Am trecut s&o vd alaltieri. + duce bine. i place celuul cel nou. 5&a botezat ,aita, i vine s crezi. & #ti o persoan cu adevrat drgu & vreau s$ spun, te&ai deranjat s$&i faci o vizit. & mi place de ea. + doamn dintre cele de calitate. 'u se mai ntlnete aa ceva n zilele noastre. #u zic s$ mbucm ceva, dup aia iau o sticl de 5ap roaig i mergem s&o vedem. %lecar de la Beorgina abia dup miezul nopii. ,ratase cu mult atenie O isA0ul de mal adus de 'ic olas, iar acum le f cea cu mna din pragul uii, strngnd la pieptu&i generos celuul i cltinndu&se uor pe piciorul bgat n g ips. & Ai o influen proast asupra mamei, se plnse )o0an. & Cine asupra cui are o influen proast. protest el. !nele dintre bancurile ei ar fi fcut i pe un marinar s roeasc. & Ar fi trebuit s m lai s stau cu ea. & l are pe ,aita s&i in de unt acum. n afar de asta, am nevoie de tine lng mine. Avem o groaz de treab. Abia atept s&i art ce&am fcut de cnd i&ai luat zborul ca o lebd spre #gipt. -enajera de la Muenton %arA i pregtise un dormitor n apartamentul care ddea spre strduele din spatele @orA -inster. Cnd 'ic olas i cr bagajele pe scri, un sforit ca de ferstru de spintecat i ntmpin din spatele uii dormitorului de la al doilea etaj i ea i adres lui 'ic olas o privire ntrebtoare. & /apper Cebb, o lmuri el. Cea mai recent ac iziie a ec ipei. %ropriul nostru inginer. + s facei cunotin mine i cred c& o s&i plac. # pescar.

154

& Ce&are a face asta cu plcutul meu. & ,oi oamenii importani snt pescari. & Cu excepia celor prezeni, rse ea. ,u o s stai la Muenton %arAK. & - in departe de cas, cltin el din cap. 'u vreau s se afle c$ m&am ntors n Anglia. /nt nite oameni la 5lo0dPs cu care a prefera s nu conversez n momentul sta. #u o s stau n dormitorul mic, de la ultimul etaj. C eam&m, dac ai ne voie de mine. )mas singur, se uit de jur mprejurul cmruei mbrcate n creton, cu propria baie de ppu, i la patul dublu ce ocupa aproape tot spaiul. i aduse aminte de remarca lui c$ poate s$ l c eme, dac are nevoie de el, i i ridic oc ii n tavan, la zgo & motul unui pantof pe care el l lsase s$ cad pe podea. & 'u m$ ispiti, opti ea. -irosul lui i persista n nri i i amintea de trupul lui tare i musculos, nmuiat de sudoare, strns lipit de al ei, n timp ce o cra prin defileul lui Abba0. 7oamea i nevoia erau dou cuvinte la care nu se gndise de muli ani. Acum ncepeau s se deslu & easc amenintor la orizontul existenei ei. & Ajunge, fata mea, se mustr singur i se duse s fac baie.

1C, ic olas i btu n u a doua zi diminea cnd cobor 1 x scrile( &,rezete&te, )o0an* 2iaa&i adevrat. 2iaa nu ateapt. #ra ntuneric bezn afar, iar ea gemu ncet i ntreb( & Ct e ceasul. 'umai c$ el dispruse i l auzea foarte slab cum fluier 4he 3ig Rock :and0"ountain, undeva, la parter. #a se uit la ceas i gemu din nou( & 7luier la ase jumate, dup ce el i mami s&au cinstit cu o sticl ntreag de 5ap roaig asear. 'u&mi vine s cred* +mul sta e un monstru. %este douzeci de minute, l gsi trebluind n buctrie mbrcat ntr&un tricou albastru&nc is i cu un or peste blugi( & ,aie pine pentru trei, drguo* 3i fcu semn nspre franzela cafenie de lng prjitorul de pine( & +mletele snt gata n cinci minute. #a se uit la cellalt brbat din buctrie. Acesta era de vr& st medie, cu umeri largi i mneci suflecate pn sus, n jurul bi& cepilor musculoi, c el ca o g iulea. & "un, spuse ea. /nt )o0an Al /imma. & /cuze, flutur 'ic olas telul. #l e Dann0 & Daniel Cebb, cunoscut ca /apper printre prieteni. Dann0 se ridic, cu o ceaca de cafea n pumnul mare, demn de respect( & Jncntat de cunotin, -iss Al /imma. mi permitei s v tom o ceac cu cafeaK. Avea pistrui n cretet i )o0an observ ct de albatri i erau oc ii. & Doctor A3 /imma, l corect 'ic olas. & Dar te rog s&mi spui )o0an, interveni ea repede, i, da, a vrea o ceac. 5a micul dejun nu se pomeni nimic de #tiopia sau de jocul lui ,aita, iar )o0an i mnc omleta i ascult cu respect o diser & taie pasionat despre cum se prinde petele la musc, inut de /apper, n vreme ce 'ic olas l icana nemilos cu ntrebri la aproape fiecare afirmaie. #ra limpede ca lumina zilei c erau buni prieteni i ea presupunea c s&ar putea obinui cu jargonul pescuitului la undi. De cum terminar micul dejun, 'ic olas se ridic avnd n mn cana de cafea( & 5uai&v cnile i venii dup mine* + conduse pe )o0an n camera de zi din fa( & Am o surpriz pentru tine. +amenii mei de la muzeu au muncit zi i noapte ca s fie gata cnd vii tu. Desc ise brusc ua de la camera de zi, imitnd trilurile unei trompete( & ,arantara* %e masa din mijloc sttea specimenul complet montat al unui dik-dik vrgat, ncoronat cu corniele ca nite epue i mbrcat n blnia pe care 'ic olas o scosese din Africa prin contraband. #ra att de real c, n prima clip, )o0an se atept s sar de pe mas i s o ia la sntoasa, cnd se apropie de el( & +, 'icA0, e minunat lucrat*

155

i ddu roat apreciativ( & Artistul i&a prins exact expresia. /pecimenul i aducea aminte att de bine de aria i de mirosul tufiurilor din defileu, c simi cum tresare de nostalgie i de tristee pentru creatura delicat i frumoas. +c ii ei de sticl te fceau s$ crezi c$ snt vii i luminoi, iar captul trompei prea umed i sclipitor, de parc animalul avea s$ i&o mite s$ adulmece aerul. & -i se pare splendid. -$ bucur c$ eti de aceeai prere cu mine. #l mfngie spinarea moale i neted. )o0an simea c nu e momentul s i strice plcerea de putan. & 3mediat ce dezlegm acest puzzle al lui ,aita, intenionez s scriu o lucrare despre el pentru 'atural 4istor0 -useum, adic acelorai indivizi care l&au fcut pe strbunicul mincinos. /pl onoarea familiei, rse el i acoperi specimenul cu o aprtoare de praf. l ridic de pe mas cu grij i l aez ntr&un ung er al camerei, unde s stea n afara oricrui pericol. & Asta a fost prima surpriz pe care i&am pregtit&o. Acum urmeaz surpriza cea mare. i art canapeaua lipit de perete( & 3a loc* 'u vreau s te dea pe spate. #a zmbi, dar se ndrept asculttoare spre captul ndeprtat al canapelei, unde se aez cu picioarele ncruciate. /apper Cebb veni i se aez stngaci n captul cellalt, vizibil stnje& nit s$ stea att de aproape de ea. & /$ discutm despre cum o s intrm n ul rului Dandera, propuse 'ic olas. #u i /apper nu am vorbit despre nimic alt & ceva ct timp ai fost plecat. & Doar despre cum se prind petii, pot s bag mna&n foc. i adres un zmbet larg, la care el se art vinovat( & #i, ambele subiecte includ apa. Asta e justificarea mea. #xpresia feei i deveni serioas( & i aduci aminte c discutam despre explorarea adncimilor lacului lui ,aita cu ajutorul ec ipamentului de scufundare, iar eu i explicam care snt neajunsurile ideii. & mi aduc aminte, confirm ea. /puneai c$ presiunea din fosa subacvatic e prea mare i c trebuie gsit o alt soluie de&a ajunge acolo. & Corect, zmbi 'ic olas misterios. #i bine, /apper, aici de fa, i&a ctigat onorariul exorbitant pe care i l&am promis & subliniez, promis, nu pltit, deocamdat. #l a venit cu o metod alternativ. Acum deveni i ea serioas i i ntinse picioarele. i puse tlpile pe podea i se aplec n fa, atent, cu coatele pe genunc i i capul n palme. & %robabil c neuronii ia ai lui i&au mpins firele de pr din cap. 2reau s$ zic, e o gndire foarte logic. C iar dac soluia era c iar sub nasul nostru, nici tu, nici eu nu am vzut&o. & +prete&te, 'icA0, spuse ea amenintor, te&ai pornit din nou. & + s&i dau un indiciu, ignor el avertismentul i continu s$ o icaneze vesel. Cteodat$, metodele vec i snt cele mai bune. Lsta e indiciul. & Cum se face c, la ct eti de detept, te&a ocolit celebritatea. se pomi ea, dar se ntrerupse brusc, cnd i ddu seama care era soluia( -etodele vec i. 2rei s$ spui, la fel cum a fcut ,aita. 5a fel cum a ajuns el la fundul lacului, fr avantajele ec ipamentului de scufundare. & Dumnezeule mare* Cred c s&a prins* l imit 'ic olas, destul de convingtor, pe )ex 4arrison. & !n baraj, btu )o0an din palme. %ropui s refacem barajul pe ru, n acelai loc unde a fost construit de ,aita, acum patru mii de ani. & /&a prins* rse 'ic olas. '&o duci cu una, cu dou pe fata noastr. Arat$&i sc iele tale, /apper* /apper Cebb nu fcu nici o tentativ s&i masc eze satisfacia cnd se duse la panoul care sttea rezemat de peretele din faa lor. )o0an l observase, ns nu i dduse nici o atenie pn$ acum, cnd el trase usa i le art cu mndrie ilustraiile fixate acolo. #a recunoscu imediat fotografiile mrite pe care 'ic olas le fcuse la presupusul loc al barajului lui ,aita, pe rul Dandera, i altele, din strvec ea carier de piatr pe care le&o artase ,amre. ,oate fuseser literalmente mpodobite cu calcule i linii fcute cu marAerul negru. & -aiorul mi&a dat dimensiunile estimative ale albiei rului n punctul acesta i a calculat, de asemenea, nlimea la care va trebui s$ ridicm zidul, ca s determinm apa s&o ia pe cursul iniial. Am lsat loc, firete, pentru erori de calcul. C iar dac aceste erori ar fi de, s zicem, treizeci la sut, cred c proiectul rmne fezabil, cu ec ipamentul limitat pe care l vom avea la dispoziie. & Dac egiptenii antici au reuit s&l ridice, pentru tine o s fie floare la urec e, /apper* & /ntei foarte amabil c$ spunei aa ceva, domnule maior, dar 8floareZ nu e tocmai cuvntul pe care l&a fi ales.

156

/e ntoarse la desenele prinse lng fotografii, pe panou, i )o0an vzu c$erau planuri i dezvoltri ale proiectului, ce aveau la baz fotografiile i estimrile lui 'ic olas. & #xist mai multe metode de ridicare a unui baraj, ns, n zilele noastre, toate presupun construirea cu beton armat i cu ec ipament de mutare a p$mntului. neleg c$ nu vom beneficia de aceste ajutoare modeme. & Bndete&te la ,aita, l povui 'ic olas. #l a fcut treaba fr buldozere. & %e de alt parte, probabil c$ egiptenii aveau la dispoziie un numr nelimitat de sclavi. & /clavi pot s&i promit. "ine, ec ivalentul modem al lor. !n numr nelimitat. #i, asta nu cred. & Cu ct avem mai mult for de munc, cu att i scot rul din matc mai repede. 'e&am neles c$ trebuie s$ terminm pn$ la venirea anotimpului ploios. & Avem cel mult dou luni, renun 'ic olas la atitudinea uuratic. n ceea ce privete fora de lucru, o s m bazez pe ajutorul comunitii monastice de la /fntul 7rumentius. -$ gn& desc nc la o motivaie teologic 8betonZ, care s&i conving s$ ia parte la ridicarea barajului. 'u cred c$ o s$ ng it g$luca cu 8am gsit mormntul sfnt n #tiopia, nu la 3erusalimZ. & B$sete&mi mna de lucru i i construiesc barajul, mormi /apper. Cum ai zis i mai devreme, metodele vec i snt cele mai bune. # aproape cert c$ anticii au folosit un sistem de gabioane i c esoane ca s$ pun fundaiile barajului originar. & /cuze, l ntrerupse )o0an. Babioane. #u nu am diplom de inginer. & #u trebuie s&mi cer scuze, fcu /apper o tentativ stn& gace s$ fie cavaler. /$ v$ art desenele, se ntoarse el spre panou. Ce a fcut, probabil, tipul sta, ,aita, a fost s mpleteasc nite couri uriae din bambus, pe care le&a plasat n ru i le&a umplut cu stnci i pietre. Asta numim noi gabioane, indic el planurile de pe panou. Dup asta, probabil c$ a folosit lemn tiat grosolan ca s fac pereii circulari dintre gabioane & c esoanele. =i pe astea le&a umplut cu piatr i p$mnt. & Am priceput ideea, n mare, zise )o0an, cam cu ndoial, dar nu e c iar necesar s neleg toate amnuntele. & Avei dreptate* o aprob /apper din toat inima. Cu toate c$ domnul maior m asigur c$ gsim tot lemnul de care avem nevoie la antier, am de gnd s$ folosesc plas de srm$ la construirea ga& bioanelor i oameni care s umple plasele cu piatr i agregate. & %las de srm. vru s$ se lmureasc )o0an. !nde sperai s gsii aa ceva pe valea Abba0&ului. /apper vru s$ rspund, ns 'ic olas l opri( & Ajungem i&acolo imediat. 5as$&1 pe /apper s$&i termine discursul* 'u&i strica plcerea* /pune&i lui )o0an de piatra din carier. + s&i plac asta. & C iar dac am proiectat barajul ca pe o structur temporar, vrem s$ fim siguri c$ o s poat ine rul n loc destul de mult timp ca oamenii din ec ipa noastr s poat intra fr probleme n tunelul subacvatic din lac... & i spunem lacul lui ,aita, l inform 'ic olas, iar /apper ncuviin. & ,rebuie s$ ne asigurm c barajul nu cedeaz ct oamenii snt nuntru. 2$ putei imagina consecinele, dac se ntmpl$ aa ceva. )$mase tcut cteva momente, ca s$&i lase s$ i nc ipuie scena. )o0an se cutremur uor i i strnse umerii cu minile. & '&ar fi prea plcut, fu de acord 'ic olas. Aadar, vrei s foloseti blocurile. i suger rspunsul lui /apper. & C iar aa. Am studiat fotografiile din cariera de piatr. Am selectat mai mult de o sut cincizeci de blocuri de granit care ne ateapt acolo finisate sau aproape finisate i am calculat c$, dac le folosim n combinaie cu gabioanele din plas de oel i cu pereii din c esoane de lemn, o s avem o fundaie solid pentru zidul principal al barajului. & "locurile alea trebuie s$ cnt$reasc$ vreo cteva tone fiecare, preciz$ )o0an. Cum o s$ le mutm de&acolo. Apoi, cnd /apper desc ise gura s&i explice, se rzgndi( & 'u* 'u&mi spune* Dac&mi spui c e posibil, o s te cred pe cuvnt. & /e poate, o asigur /apper. & ,aita a f$cut&o, zise 'ic olas. + s procedm ca el. Asta ar trebui s&i fac plcere. 5a urma urmelor, sntei nrudii. & /$ tii c ai dreptate. ntr&un fel ciudat, c iar mi face plcere, zmbi la el. Cred c e un semn bun. Cnd o s se ntmple toate astea. & /e ntmpl deja, o anun 'ic olas. #u i /apper am comandat deja toate materialele i ec ipamentele pe care o s le lum cu noi. %n$ i plasa pentru gabioane a fost tiat la dimensiunea cerut de o mic firm de construcii din apropiere. Din cauza recesiunii, mainile lor stteau degeaba. & Am trecut pe la atelierul lor n fiecare zi, s$ supraveg ez tierea i ambalarea, se bg /apper. ?umtate din marf e deja pe drum. )estul o s vin pn la sfritul spt$mnii. & /apper o s$ plece dup$&amiaz s ia friele&n mn i s ncarce totul. 'oi doi avem nite probleme de ultim or$ de pus la punct i&o s mergem dup el la sfritul spt$mnii. ,rebuie s&i amintesc c nu m$ ateptam s$ te ntorci aa repede de la Cairo, spuse 'ic olas. Dac a fi tiut, a fi aranjat s mergem la 2alletta cu toii. & 5a 2alletta. se art )o0an dezorientat. Adic n -alta. Credeam c$ mergem n #tiopia. & n -alta i are baza ?annie "aden orst.

157

& ?annie i mai cum. & "aden orst. Africair. & Acuma m&ai pierdut cu totul. & Africair e o companie de transport aerian care deine un fost 4ercules vec i al )A71<, pilotat de ?annie i de fiul lui, 7red. i au baza n -alta. # o rioar stabil i pragmatic & fr politic african, fr corupie & i totui e poarta spre cele mai multe destinaii din +rientul -ijlociu i spre jumtate din Africa, unde ?annie i 7red i desfoar cea mai mare parte din activi tate. %rincipala lui afacere e contrabanda cu alcool n rile islamice, unde e, firete, interzis. # Al Capone al -editeranei. Contrabanda e o afacere prosper n colul acela de lume. #u i Duraid am zburat cu ?annie de&acolo n 5ibia n plimbrica noas tr pe masivul ,ibesti. ?annie o s ne duc pn$ la Abba0. & 'icA0, nu vreau s&i stric c eful, dar tii c$ noi doi sntem persoane indezirabile n #tiopia. Ai trecut cu vederea lucrul sta. Cum propui s$ ne ntoarcem acolo. & %e ua din spate, rnji 'ic ols, i vec iul meu prieten -eA 'immur e cel care o s ne&o desc id. & 5&ai contactat pe -eA. & %e ,essa0. /e pare c$ acum ea e intermediarul. mi nc ipui c e foarte convenabil pentru -eA s$ o aib la bord. Are toate legturile importante i poate s$ intre i s$ ias uor n S artoum ori n Addis sau n alte locuri unde ar fi suspect sau c iar primej& dios s$ se arate el. & -$i s$ fie, se art )o0an impresioant. Ai fost tare ocupat. & 'u toi ne putem permite o vacan la Cairo atunci cnd avem c ef, coment el caustic. & -ai am o ntrebare. 3gnor neptura, c iar dac realiz c, n pofida zmbetului prietenos, absena ei l iritase( & -eA tie de jocul lui ,aita. & 'u n amnunt, cltin din cap 'ic olas. Dar are unele bnuieli i, oricum, tiu c pot s m bazez pe el. Continu, dup o scurt ezitare( & ,essa0 a fost foarte evaziv la telefon, dar se pare c$ a avut loc un fel de atac asupra mn$stirii /fntul 7rumentius. ?ali 4ora i ali trezeci sau patruzeci de clugri au fost masacrai i majoritatea relicvelor sfinte, furate din biseric. & Dumnezeule mare, nu se poate* exclam ocat )o0an. Cine&ar putea s$ fac aa ceva. & Aceiai oameni care l&au asasinat pe Duraid i au fcut trei tentative s ne tearg i pe noi de pe faa pmntului. & %egasus. & 2on /c iller, confirm el. & Atunci, sntem direct rspunztori, murmur )o0an. 'oi i&am condus la mnstire. %ozele polaroid pe care le&au furat de la noi n raidul asupra taberei le&au artat probabil stela i mormntul lui ,anus. 2on /c iller nu trebuie s fie clarvztor ca s g i& ceasc unde au fost fcute. Acum, avem minile mnjite de snge. & 5a naiba, )o0an, cum poi s$ te consideri responsabil de nebunia lui von /c iller. '&am de gnd s$ te las s$ te pedepseti n alul sta* spuse 'ic olas pe un ton tios i mniat. & 'oi am nceput toat c estia asta. & 'u snt de acord cu asta, dar recunosc c von /c iller e cel care trebuie s$ fi golit ma2das&ul de la /fntul 7rumentius i c$ stela i cociugul snt acum, aproape sigur, n colecia lui. & 2ai, 'icA0, m simt att de vinovat* 'u mi&am dat niciodat seama ce pericol reprezentm pentru acei simpli cretini devotai. & 2rei s$ contramandm toat afacerea. o ntreb el cu cruzime. #a reflect cu seriozitate un timp, apoi cltin din cap( & 'u. %oate, cnd ne ntoarcem, o s&i putem compensa cumva pe clugri pentru pierderile suferite, cu ce o s gsim pe fundul lacului lui ,aita. & /per, o aprob el cu nsufleire. /per s putem.

riaul avion 4ercules C&-Al, cu patru motoare turbopropulsoare, era vopsit ntr&o nuan neclar de maroniu prfuit, iar numele de pe fuzelaj era ters i greu de desluit. 'u exista nicieri pe aparat vreo inscripie cu Africair, iar aspectul lui ponosit i jerpelit dovedea elocvent faptul c trecuse bine de patruzeci de ani i avusese pe puin cinci sute de mii de ore la bord, c iar nainte de a cdea n minile lui ?annie "aden orst. & C estia asta nc mai zboar. ntreb )o0an, uitndu&se la avionul ce sttea izolat ntr&un col ascuns, n spatele aerodro & mului de la 2alletta.

1< )A7 Qengl.R & 7orele Aeriene "ritanice Qn. red.R.

158

"urta lsat a avionului ddea impresia unei experimentate profesioniste a trotuarului, care fusese scoas din afacere de o neateptat i nedorit graviditate. &?annie i pstreaz intenionat aspectul sta, o asigur 'ic olas. n zonele pe unde zboar el, e mai bine s$ nu atragi pri viri invidioase. & %oate s fie sigur de reuit. & Dar i ?annie, i 7red snt ingineri aeronaui de prim mn. Amndoi se ngrijesc ca "ig Doll0 s$ fie n stare perfect sub carenaj. & "ig Doll0. & Doll0 %arton. ?ennie e un fan nrit. ,axiul i ls, cu bruma de bagaje pe care le luaser, la ua lateral a angarului i 'ic olas i plti oferului, n timp ce )o0an i vr minile n buzunarele anoracului, tremurind n btaia vntului rece care venea dinspre -editerana. & !ite&1 pe ?annie, art 'ic olas nspre silueta m$t $loas, n salopet unsuroas, maronie, care cobora rampa de ncrcare a avionului 4ercules. i zri i sri de pe ramp. & /alve, moule* ncepusem s$ cred c$ nu mai vii, zise n timp ce i tria picioarele pe pista de aterizare. Arta ca un juctor de rugb0, dup cum i fusese n tineree, i c iopta uor, din cauza unei vec i accidentri pe terenul de joc. & Am plecat cu ntrziere de pe 4eat roO. Controlorii de trafic francezi erau n grev. Distraciile cltoriilor internaionale, ce s$&i faci* i explic 'ic olas, dup care i&o prezent pe )o0an. & 4aidei s&o cunoatei pe noua mea secretar, i invit ?annie. /&ar putea s$ va dea i cte o cafea. i conduse printr&o porti n angarul principal i apoi ntr&un interior ca de peter. 5ng intrare, era o cmru ce servea drept birou, avnd un semn pe u cu 8Africair9 i logo&ul companiei, o alebard naripat. -ara, noua secretar a lui ?annie, era o doamn maltez, cu doar civa ani mai tnr dect el. Ceea ce i lipsea n junee i frumusee se compensa pe deplin cu mrimea snilor. & 5ui ?annie i plac mature i cu 8accesoriiZ grele n partea de sus, murmur 'ic olas din colul gurii spre )o0an. -ara le ddu cafea n vreme ce ?annie recapitula planul de zbor cu 'ic olas. & # puin cam complicat, se scuz el. Dup cum i nc ipui, o s&o lum mai pe ocolite. -uammar Badaffi nu prea m$ are la suflet deocamdat, aa c$ a prefera s$ nu i survolez spaiul aerian. + s$ trecem pe deasupra #giptului, fr s$ facem escal. Art itinerarul lor aerian pe rile nirate pe birou( & Avem o mic problem deasupra /udanului. Acolo e un mic rzboi civil, i fcu cu oc iul lui 'ic olas. ,otui, guvernul din nord nu dispune de cel mai performant radar din lume. 7olosesc o groaz de rebuturi ruseti. # o ar enorm, iar eu i 7red le&am dibuit punctele vulnerabile. + s evitm principalele instalaii militare. & Ct o s$ facem n zbor. vru s$ afle 'ic olas. ?annie se strmb( & "ig Doll0 nu e sprinter i i&am zis c$ n&o lum pe scurttur. & Ct. insist 'ic olas. & Am instalat cu 7red cuete i o buctrie, aa c o s$ avei tot confortul de&acas n timpul zborului. i ridic apca i se sc$rpin n cretet nainte de mrturisire( & Cinpe ore. & )ezist "ig Doll0 atta. vru s tie 'ic olas. & Are rezervoare suplimentare. =aptezeci i unu de mii de Aile de combustibil. Cu toat ncrctura pe care ne&ai adus&o, tot putem s$ ajungem pn&acolo i&napoi fr realimentare. 7u ntrerupt de desc iderea uilor enorme ale angarului i de zgomotul unui camion greoi, care venea spre ei. & ,rebuie s$ fie 7red i /apper. ?annie sorbi ultima ng iitur de cafea i o mbr$i$ pe -ara. #a c icoti i pieptul i se cutremur precum un munte de zpad naintea avalanei. Camionul parc n cellalt capt al angarului, unde erau frumos depozitate tot felul de ec ipamente i scule, gata s$ fie n& crcate. Cnd 7red cobor din cabin, ?annie i&1 prezent lui )o0an. 7iul era o versiune mai tnr a tatlui, ncepnd deja s se rotunjeasc n jurul taliei6 avea o fa desc is, bucolic, adu& cnd mai degrab a cioban dect a pilot comercial. & # ultima ncrctur, veni /apper n faa camionului, s$ dea mna cu 'ic olas. ,otu&i pregtit s ncepem. & 2reau s$ decolm nainte de ora patru, mine diminea. Asta o s ne asigure sosirea la momentul optim, mine sear. & Avem ceva de munc, dac vrem s$ furm nite ore de somn nainte de plecare, fcu ?annie semn spre paleii care a teptau s$ fie ncrcai. Am vrut s c em nite biei de pe&aici s$ ne ajute la ncrcat, daP /apper nici n&a vrut s&aud. & Are dreptate, aprob 'ic olas. Cu ct tiu mai puini, cu att mai bine. / ne&apuc$m de treab* ncrctura fusese pus pe palei din oel, strns$ cu legturi grele din nailon i acoperit cu plas. #rau treizeci i ase de

159

palei i pac etele din pnz ce conineau parautele formau parte integrant din fiecare ncrctur. #ra nevoie de dou zboruri se& parate ca uriaa ncrctur s$ ajung n Africa. )o0an citea cu glas tare ce coninea fiecare paiet, din lista tiprit, iar 'ic olas verifica dac obiectele existau n respectivul pac et. 'ic olas i /apper ordonaser cu grij ncrctura, ca s se asigure c$ lucrurile de care aveau nevoie la nceput veneau cu primul transport. Doar cnd tiu clar c fiecare paiet era complet pn$ la ultimul detaliu, i fcu semn lui 7red, care conducea Kmotostivuitorul. 7red bga braele mainii n desc izturile paietului i l ridica, dup care l scotea din angar i&l suia pe rampa navei 4ercules. n magazia imensului avion, ?annie i /apper l ajutau pe 7red s$ poziioneze fiecare paiet pe platforme cu role i apoi s$ l lege strns. !ltimul obiect urcat fu micuul tractor cu ncrcare fa$&spate. /apper l gsise ntr&un depozit la mna a doua din @orA i, dup ce l testase n amnunime, l declarase 8un c ilipir9. Acum l conduse pe ramp i l leg cu afeciune de platform. ,ractorul cntrea cam o treime din greutatea total a transportului, ns era un obiect considerat de /apper esenial, dac doreau s$ termine excavarea barajului n intervalul stipulat de 'ic olas. Calculase c aveau nevoie de un mnunc i de cinci paraute ca tractorul s ajung pe pmnt fr nici o stricciune. Combustibilul pentru el era o alt problem, aa c un pac et din cea de&a doua tran avea s conin motorin, n rezervoare speciale de nailon, care suportau impactul aterizrii. ,recuse de miezul nopii pn s$ termine ncrcarea primului transport. %aleii rmai stteau depozitai lng peretele anga & rului, n ateptarea ntoarcerii lui "ig Doll0, pentru a doua tur. Acum puteau s acorde toat atenia banc etului de adio, consti tuit din specialiti de pe insul, pregtite pentru ei de -ara n biroul micu al Africair. & Da, i asigur ?annie, e i o buctreas bun, i o ciupi drgstos pe -ara, care i sprijinise pieptul de umrul lui, aplecat s i reumple farfuria cu calmar. & %entru aterizri reuite* toast 'ic olas cu C ianti rou. & +pt ore ntre beregat11 i sticl, se scuz ?annie, care rspunse la toast cu Coca&Cola. /e ntinser mbrcai s prind cteva ceasuri de somn pe paturile suprapuse, prinse de peretele din spatele punii de zbor, dar lui )o0an i se pru c e trezit doar cteva minute mai trziu, de vocile nbuite ale celor doi piloi, care i terminau verificrile dinaintea decolrii, i de scncetul starterelor de la imensele motoare turbopropulsoare. Cnd ?annie lu legtura prin radio cu tur& nul de control i 7red trase la punctul de decolare, cei trei pasageri se ddur jos din cuete i strnser$ curelele strapontinelor de pe marginea cabinei principale. "ig Doll0 urca n vzdu ul nopii, iar luminile insulei plir, pn$ se pierdur rapid n urma lor. Dup asta nu r$mase dect marea ntunecat de dedesubtul lor i plpi& rea strlucitoare a stelelor de deasupra. )o0an ntoarse capul i i zmbi lui 'ic olas, la lumina difuz din cabin. & #i, ,aita, ne ntoarcem pe teren pentru setul final, rosti ea cu glasul gtuit de emoie. & /ingurul lucru bun n furiarea noastr forat e c %egasus o s aib nevoie de ceva timp s$ afle c$ ne&am ntors n defileul lui Abba0, se art mulumit 'ic olas. & /$ ndjduim c$ ai dreptate, ridic )o0an mna dreapt, cu degetele ncruciate. Avem destul btaie de cap cu ce ne&a pre & gtit ,aita, i fr %egasus care s$ ne pun bee&n roate.

nt n drum spre #tiopia, afirm cu toat sigurana von /c iller. & Cum putei fi att de sigur de asta, Herr von /c iller. ntreb 'a oot. 2on /c iller l fulger cu privirea. #gipteanul l enerva la culme i ncepuse s regrete c$ l angajase. 'a oot fcuse foarte puine progrese n descifrarea sensurilor inscripiilor de pe stela pe care o luaser de la mnstire. ,raducerea ca atare nu prezenta probleme insurmontabile. 2on /c iller era ncredinat c$ ar fi putut face i el treaba aceea, fr ajutorul lui 'a oot, dac ar fi avut timp i ar fi apelat la biblioteca sa enorm cu lucrri de referin. n cea mai mare parte, coninea rime fr noim i cuplete de prisos, nelalocul lor i fr legtur cu contextul. + fa a stelei era aproape n ntregime acoperit de coloane de litere i figuri ce nu i gseau legtura n nici un fel cu textul de pe celelalte trei fee ale coloanei. Dar, cu toate c$ 'a oot nu voia s$ recunoasc, era limpede c$ sensul ce se ascundea n spatele celor mai multe semne i scpa. 2on /c iller ajunsese aproape la captul rbdrii. /e sturase s$ asculte scuzele lui 'a oot i promisiunile care nu se adevereau niciodat. ,ot ce avea legtur cu el, de la tonul uleios i ndatoritor pn la oc ii triti, n orbitele adnci, ncepuse s$ l scoat din srite. ns cel mai mult detesta obiceiul exasperant al acestuia de a pune sub semnul ntrebrii afirmaiile pe care el, Bott old von /c iller, le fcea. & Beneralul +beid a izbutit s m pun la curent cu datele exacte ale cursei lor, cnd au prsit Addis Abeba. A fost foarte simplu s aranjez ca oamenii mei s se afle la aeroport n momentul sosirii lor n Anglia. 'ici 4arper, nici femeia nu snt genul de

11 Throttle Qengl. n orig.R & joc de cuvinte, termenul avnd sensul de 8beregat, gtlej9, dar i de 8regulatorV H Qn.red.R.

160

oameni care s treac uor neobservai, c iar i n mulime. +amenii mei au urmrit&o pe femeie la Cairo... & - scuzai, Herr von /c iller, dar de ce nu ai scpat de ea, dac i urmreai toate micrile. & Dummko&, V se rsti von /c iller la el. %entru c$ se pare c$ ea are mult mai multe anse s m conduc la mormnt dect ai tu. & Dar, domnule, am fcut... protest 'a oot. & '&ai fcut nimic, doar i&ai cerut scuze pentru eecuri. -ulumit ie, stela a rmas n continuare un mister, l ntrerupse dis& preuitor von /c iller. & # foarte dificil... & 7irete c$ e foarte dificil. De&asta i dau atta bnet. Dac era uor, o fceam eu singur. Dac astea snt, ntr&adevr, instruc & iunile cum s gseti mormntul lui -amose, atunci scribul ,aita a intenionat s$ fac descifrarea dificil. & Dac mi mai ngduii un mic rgaz, cred c snt foarte aproape s$ gsesc c eia... & 'u mai ai timp. '&ai auzit ce i&am spus adineauri. 4arper e pe drumul de ntoarcere n defileul lui Abba0. Au decolat azi& noapte din -alta, ntr&un avion c arter ncrcat pn la refuz. +amenii mei nu au reuit s stabileasc natura ncrcturii, cu excepia unui soi de utilaj de excavare, un tractor cu ncrcare fa&spate. -ie, unuia, toate astea mi spun un singur lucru( au gsit mormntul i se duc s$ nceap excavaiile. & 2ei putea s v descotorosii de ei imediat ce ajung la mnstire, se delect 'a oot cu ideea. Colonelul 'ogo va... & De ce trebuie s$ m repet. i ascui von /c iller glasul i izbi tblia masei cu mna. #i snt acum cea mai mare ans a noastr de a gsi mormntul lui -amose. !ltimul lucru din lume pe care l doresc e s$ peasc ceva. i arunc o privire tioas( & ,e trimit napoi n #tiopia imediat. %oate c$ o s&mi fii de vreun folos acolo. Aici nu&mi foloseti la nimic. 'a oot era iritat, dar nelese c$ nu trebuia s$ se opun din nou. )$mase posomorit n timp ce von /c iller continu( & + s$ te duci la tabra de baz i o s$ te pui sub comanda lui 4elm. + s&i asculi ordinele lui. ,rateaz&le ca i cnd le&ai primi de la mine personal. Ai nelesK. & Da, Herr von /c iller, mormi morocnos. & 'u te bga n nici un fel peste 4arper sau peste femeie. 'u trebuie s$ tie c eti acolo. #c ipa de cercetri geologice %egasus o s&i continue activitile obinuite. 7cu o pauz i zmbi palid( & Avem noroc c$ 4elm a descoperit dovezi foarte promitoare privind existena unor depozite extinse de galen$, care tii c e minereul din care se obine plumbul. + s continue munca de explorare a acelor depozite i, dac promisiunile se adeveresc, toat operaiunea o s devin extrem de profitabil. & Care vor fi sarcinile mele, mai exact. vru s$ afle 'a oot. & + s$ stai n ateptare. 2reau s$ fii pregtit s profii de orice avantaj sau progres pe care&1 face 4arper. 'umai c$ o s$&i lai destul spaiu de manevr. '&o s&l alertezi cu survolri din elicopter i nu o s te apropii prea tare de tabra lui. 7r raiduri nocturne. +rice micare de&a ta trebuie aprobat mai nti de mine, repet, nainte s faci vreo micare. & Dac o s$ m$ supun tuturor acestor restricii, de unde o s$ tiu dac 4arper i femeia au fcut vreun progres. & Colonelul 'ogo are deja un om de ncredere, un spion la mnstire. #l o s$ ne informeze despre orice micare pe care&o face 4arper. & Dar cu mine cum r$mne. Ce treab mai am. & + s evaluezi informaiile strnse de 'ogo. #ti familiarizat cu metodele ar eologice. + s$ poi s&i dai seama ce ncearc s obin 4arper i o s$ poi s$&mi spui de ct succes se bucur. & neleg, mormi 'a oot. & Dac a fi putut, m&a fi ntors c iar eu n defileul lui Abba0. 'umai c asta e imposibil. /&ar putea s dureze destul, poate luni ntregi, pn s fac 4arper un progres important. =tii foarte bine c lucrurile astea iau timp. & 4oOard Carter a muncit zece ani la ,eba, pn$ a dat de mormntul lui ,utanA amon, i reaminti 'a oot, maliios. & /per c n&o s dureze aa de mult, zise pe un ton rece von /c iller. Dac dureaz, e foarte puin probabil s$ mai fii impli cat n cercetri. n ceea ce m$ privete, m ateapt nite negocieri foarte importante aici, n Bermania, ca i adunarea general anual a companiei. 'u pot s lipsesc de la ele. & =i n&o s mai venii n #tiopia deloc. se nveseli 'a oot la ideea de a scpa de sub influena malefic a lui von /c iller. & Am s$ vin imediat ce o s apar ceva interesant. -$ bazez pe tine s decizi dac prezena mea e necesar. & =i ce fac cu stela. Ar trebui... & 2ei continua s lucrezi la traducere, i ntmpin von /c iller obieciile. + s iei un set complet de fotografii cu tine n #tiopia i o s&i continui studiul acolo. Atept s&i primesc rapoartele prin satelit, cel puin o dat pe s$ptmn$. & Cnd dorii s plec. & 3mediat. Astzi, dac se poate. 2orbete cu =raulein Semper. #a o s fac toate aranjamentele de cltorie.

161

%entru prima dat de cnd ncepuser discuia, 'a oot prea fericit.

ig Doll0 uruia constant spre sud&est i pasagerii nu prea aveau cu ce s&i omoare plictiseala. Abia se crpa de ziu cnd traversar coasta african pe la plaja deertic$, ndeprtat i singuratic, pe care ?annie o alesese exact din acele motive. +dat ajuni deasupra uscatului, constatar c$ aveau la fel de puine lucruri de vzut ca i deasupra mrii. Deertul se ntindea ct vedeai cu oc ii, mo ort, cafeniu i lipsit de contur. 5a intervale regulate, l auzeau pe ?annie vorbind din cabin cu controlorul de trafic aerian, ns, cum nu reueau s$ prind de & ct jumtate din conversaie, n&aveau nici o idee despre identitatea sau naionalitatea staiei respective. !neori, ?annie renuna la engleza cu accent puternic pe care o adopta i trecea pe arab. )o0an era surprins de fluena cu care vorbea ?annie, dei, ca btina african de origine european, sunetele guturale i ieeau foarte uor. %utea c iar s mimeze convingtor diferite accente i dialecte din 5ibia sau #gipt cnd i croia drum prin deert. n primele ore, /apper rmase cufundat n studierea sc ielor barajului6 apoi, neputnd s treac mai departe pn$ nu avea m & surtorile exacte ale antierului, se g emui n patul de campanie, cu un roman ieftin n mn. /rmanul autor nu izbuti s i rein atenia prea mult timp. Cartea desc is zcea desc is pe faa lui, iar paginile fluturau de fiecare dat cnd emitea cte un sforit prelungit, ce zguduia pereii. D )o0an i 'ic olas se ng esuir n cueta ei, cu o tabl de a la mijloc, pn$ cnd i rzbi foamea i i goni n buctria im & provizat. Acolo, )o0an i lu n primire rolul umil de feliat pine i fcut cafea, n timp ce 'ic olas i demonstra miestria n crearea unor sandviuri DagOood. mp$rir$ mncarea cu ?annie i 7red, cocoai n scaunele piloilor din cabin. & /ntem tot deasupra teritoriului egiptean. ntreb )o0an. Cu gura plin, ?annie art dincolo de vrful aripii de la babord a lui "ig Doll0( & 5a cincizeci de mile marine e Cadi 4alfia. ,atl meu a fost ucis acolo, n 1XHY. 7cea parte din A =asea Divizie /ud&Afri& can. Au botezat&o Cadi 4ellfire1N. -ai lu o ng iitur uria din sandvi( & 'u l&am cunoscut niciodat pe babacuP. Am aterizat o dat acolo, cu 7red. Am ncercat s dm de mormntul lui. )idic elocvent din umeri( & # o bucat imens de pmnt. + groaz de morminte. 7oarte puine marcate. 'imeni nu mai vorbi o bucat de vreme. i mestecau sandviurile, fiecare adncit n propriile gnduri. =i tatl lui 'ic olas luptase n deert, mpotriva lui )ommel. Avusese mai mult noroc dect tatl lui ?annie. 'ic olas arunc o privire n direcia lui )o0an. Aceasta rmsese cu oc ii pe geam, la ara ei, i avea ceva att de pasional i de primejdios n ei, c 'ic olas se cutremur. #ra, de cele mai multe ori, n mod irezistibil tentat s$ o considere englezoaic, dup cum era i mama ei. 'umai n puine momente, ca acesta, devenea extrem de contient de celelalte faete ale fiinei ei. #a prea s nu&i fi dat seama c o studia. %reocuparea ei era profund. /e ntreba la ce se gndete oare & ce gnduri ntunecate i tainice i clocotesc n minte. i aduse aminte cum profitase de prima ocazie ivit la ntoarcerea din #tiopia, ca s$ trag o fug la Cairo i, o dat n plus, l coplei un sentiment de nelinite. /e ntreba dac nu cumva alte legturi emoionale, de care el nu avea abar, nu depeau sentimentele de loialitate pe care el le luase de bune. )ealiza, oarecum ocat, c petrecuser mpreun doar cteva spt$mni scurte i c$, n ciuda puternicei atracii pe care o exercita asupra lui, cunotea foarte puine lucruri despre ea. n clipa aceea, ea tresri i se ntoarse cu faa la el. Aa ng esuii cum erau, lng ublou, se privir n oc i de la o distan de o jumtate de metru. ,otul dur doar cteva secunde, ns ce ntrezri n oc ii ei, umbrele ntunecate de vinovie sau provocate de vreun alt sentiment, nu fcu nimic s$ i ndeprteze temerile. #a se ntoarse spre ?annie, aplecndu&se peste umrul lui s ntrebe( & Cnd traversm 'ilul. & Cnd ajungem de partea cealalt a graniei. Buvernul sudanez i concentreaz toat atenia asupra rebelilor din sudul nde& prtat. !nele zone de pe fluviu de&aici, din nord, snt complet pustii. Destul de curnd o s$ coborm foarte aproape de sol, ca s$ trecem pe sub radarele staiilor sudaneze de pe lng S artoum. + s$ ne furi$m printr&o bre de&a lor. ?annie ridi^$ arta aerian de pe planeta cu clam pe care o inea n poal i i&o ntinse s vad. Cu un deget gros i butuc& nos, i ar$t lui )o0an ruta pe care intenionau s$ o parcurg. #ra marcat cu creion cerat albastru( & "ig Doll0 a parcurs drumuP sta aa de des, c&ar putea s zboare singur, fr s$ mai in mna pe man, nu&i aa, btrnico. "tu afectuos tabloul de bord. Dou ore mai trziu, cnd 'ic olas i )o0an se ntoarser la jocul lor de a din cabina principal, ?annie i anun prin siste& mul de amplificare(

"

1N 87ocul iadului9 Qn.tr.R.

162

& Bata, biei* 'u trebuie s$ intrai n panic. + s$ pierdem ceva altitudine acum. 2enii n fa s vedei spectacolul. Cu centurile legate n spatele punii de zbor, avur parte de o superb demonstraie de zbor la joas altitudine, fcut de 7red. Coborrea fu att de brusc, nct )o0an avea impresia c$ au s$ cad din vzdu i c$ stomacul o prsise pe undeva pe la nou mii de metri mai sus. 7red o aduse pe "ig Doll0 la doar civa metri deasupra deertului, att de jos, de parc ar fi cltorit ntr&un autobuz de mare vitez, nu ar fi zburat. + ridica delicat deasupra fiecrei ondulri a terenului roiatic i ars de soare, zbu& rnd razant peste pintenii de stnc neagr i nclinndu&se pe o arip s dea ocol celor cteva dune adunate de vnt. &,raversarea 'ilului n apte minute i jumtate, lovi ?annie cu pumnul cronometrul fixat de mana de control, din faa lui. =i, dac nu cumva m&a lsat balt toat tiina mea n ale navigaiei, ar trebui s$ se vad o insul sub form de rec in c iar sub noi, cnd o s$ traversm. Cnd acul cronometrului ajunse la semn, revrsarea larg i sclipitoare a fluviului fulger dedesubtul lor. )o0an prinse o frn& tur$ dintr&o insul verde, cu vreo cteva colibe de stuf i cu o duzin de pirogi ce zceau pe plaja ngust. & -$i s$ fie, moulic$ nu i&a pierdut ndemnarea, deocamdat, remarc 7red. l mai inem vreo mie cinci sute de Ailometri pn$ s$&1 vindem ca sclav. & 3a mai las$&m$ cu 8moulic$9, mucosule* Am nite ai n mnec$ pe care nu i&am scos la naintare. & ntrebai&o pe -ara, rnji 7red afectuos la tatl su, n vreme ce vira spre o direcie nou, sud&vestic, att de aproape de pmnt cu vrful aripii, c mprtie o turm de cmile ce pteau rarele tufiuri de mrcini. /e ndeprtar duruind pe cmpie, fiecare trgnd dup ea cte un voal de pulbere alb, ca o tren de mireas. & -ai avem trei ore de zbor pn la destinaie, ridic ?annie privirea de pe art. 7ii ateni* Ar trebui s ajungem cu patru zeci de minute mai devreme de apusul soarelui. 'ici c s&ar putea mai nimerit. & Atunci, a face bine s m$ ec ipez, remarc )o0an i se ntoarse n cabina principal, i trase bagajul de sub cuet$ i dis& pru la toalet. Dup douzeci de minute, reapru n fust$&pantalon i un top din bumbac. & B etele astea au fost fcute pentru mers, lovi ea puntea cu picioarele. & 7oarte bine, o studie 'ic olas din patul de campanie. Dar genunc iul ce zice. & + s m in, l apr ea. & 2rei s spui c o s m lipseti de plcerea de&a te duce iar n crc. -unii #tiopiei i fcur apariia att de subtil la orizont, nct )o0an nici nu&i observ, pn$ nu&i art 'ic olas conturul al& bastru palid de pe fundalul albastru&viu al cerului african. & Aproape am ajuns, trase el cu oc iul la ceasul de la mn$. /$ mergem n fa* %e geam nu se zrea nici un punct de reper dinaintea lor & doar ntinderea cafenie a savanei, mpestriat cu punctele negre reprezentnd arborii de acacia. & -ai avem zece minute, inton$ ?annie. 2ede cineva ceva. ntrebarea rmase suspendat n aer & toi stteau cu privirile aintite n fa. & Cinci minute. & Acolo* indic 'ic olas peste umrul lui. Acela e cursul 'ilului Albastru. !n plc mai des de mrcini formau o linie ntunecat, undeva departe, n fa. & =i uite i coul de fum de la moara de za r prsit, pe malul fluviului. -eA 'immur zice c$ terenul de aterizare e la cinci Ailometri de moar. & #i, dac e, nu e trecut pe nici o art, mormi ?annie. -ai avem un minut i sntem pe coordonate. -inutul se scurse lent pe cronometru. & ,ot nimic, ncepu 7red, cnd un semnal luminos rou, tras de la sol, trecu c iar pe lng nasul lui "ig Doll0. ,oat lumea din cabin zmbi i rsufl uurat. & 5a anc, l btu 'ic olas pe umr pe ?annie, s&1 felicite. 'ici eu nu m&a fi descurcat mai bine. 7red cobor cteva zeci de metri i fcu o ntoarcere de o sut optzeci de grade. Acum vedeau dou focuri de semnalizare ce ardeau pe cmpie & unul cu fum negru, cellalt trimind o coloan alb direct n vzdu ul linitit al serii. Abia cnd ajunser la un Ailometru, reuir s$ disting conturul ters al pistei de aterizare largi i de mult ieite din funciune. %ista de aterizare )oseires fusese construit acum douzeci de ani, de o companie ce ncerca s$ cultive trestie de za r, pe care o iriga cu ap din 'il. 'umai c$ Africa ieise din nou nvingtoare, iar compania czuse prad uitrii, lsnd aceast urm slab, scrijelit pe cm pie, pe post de epitaf. -eA 'immur alese locul acesta ndeprtat i abandonat drept punct de ntlnire. & 'ici un semn de la comitetul de primire. mri ?annie. Ce vrei s$ fac. & Continu, l ndemn 'ic olas. Ar trebui s vin i al doilea semnal & a a, uite&1 c$ vine* -ingea de foc explod dintr&un plc de arbori m$r$cinoi din captul ndeprtat al pistei i, pentru prima dat, izbutir s dis & ting siluete umane n peisajul sumbru. /ttuser ascunse pn n ultimul moment.

163

& Lla&i -eA* Du&te nainte i aterizeaz* Cnd "ig Doll0 i termin rotirea i n fa se ivi captul pistei dure i pline de gropi, o siluet n uniform de camuflaj le ni n fat. Cu o perec e de padele, le fcu semn s$ trag n spaiul dintre cei mai nali copaci cu spini. ?annie opri motoarele i le trimise un rnjet larg peste umr( & #i, biei i fete, se pare c&am avut noroc i&am dovedit&o*

ici c iar de la nlimea cabinei lui "ig Doll0, nu puteai 1 1 s confunzi silueta lui -eA 'immur, care ieise de la adpostul pilcului de acacia. Abia acum i ddur seama c$ toi copacii fuseser acoperii cu plas de camuflaj6 de&asta nu izbutiser s disting nici un indiciu de prezen uman din aer. 3mediat ce rampa de ncrcare fu lsat, -eA 'immur se grbi s urce cu pai mari( &'ic olas* /e mbriar i -eA l srut zgomotos pe ambii obraji, inndu&i la un bra deprtare s$ i studieze c ipul, ncntat s$ l revad. & Aadar, am avut dreptate* %ui tu ceva la cale, ca ntotdeauna. 'u era o simpl vntoare de dik-dik, nu. & Cum a putea s$&mi mint un vec i prieten. ridic din umeri 'ic olas. & Cu uurina dintotdeauna, rse -eA, dar m bucur c o s ne distrm un pic mpreun. 2iaa devenise cam monoton n ul & timul timp. & Cred i eu* i trase 'ic olas un pumn n umr, n semn de afeciune. + siluet subire i graioas l urm pe -eA pe ramp. n salopeta verde&m$slinie, 'ic olas nu o recunoscu pe ,essa0 pn$ ce nu desc ise gura. %urta bocanci din pnz i o apc ce o fcea s$ semene cu un biat. &'ic olas* )o0an* "ine ai venit* strig ,essa0. Cele dou femei se mbriar la fel de afectuos ca i brbaii. & #i, aide acuP* protest ?annie. 'u sntem la CoodstocA. ,reP s m$ mai i ntorc n -alta n seara asta. 2reau s&o iau din loc nainte s$ se&ntunece. )apid, -eA se ocup de descrcat. +amenii lui se ng esuir$ la bord i urcar paleii pe platforme mobile, n timp ce /apper i pomi tractorul i c$r$ cu el materialele jos, depozitndu&le n crn& gul de acacia, sub plasa de camuflaj. Cu altea mini de ajutor, totul merse strun i povara lui "ig Doll0 fu cobort c iar cnd soarele i lua plictisit locul la linia orizontului i scurtul amurg african sngera n toate nuanele peste peisaj. ?annie i 'ic olas avur o ultim discuie, n grab, n timp ce 7red fcea ultimele verificri. )ecapitular planurile i proce& durile radio o dat n plus. & De azi n patru zile, confirm ?annie i i strnser$ scurt minile. & 5as omul s plece, 'ic olas* url -eA de jos. ,rebuie s trecem grania pn$&n zori. + urmrir pe "ig Doll0 ducndu&se pn la captul pistei i ntorcnd. "taia motorului era n crescendo, n timp ce se n & pustea ntr&un vrtej lung de praf i se ridic deasupra capetelor lor. ?annie mic flapsurile n semn de rmas&bun i, fr s$ aprind luminile de navigaie, imensul avion se topi ca un liliac negru pe cerul ce sttea s$ se ntunece, disp$rnd aproape instantaneu. & 3a vino&ncoace, o duse 'ic olas pe )o0an pe un scaun de sub acacia. 'u vreau s&i mai fac probleme genunc iul. i ridic apoi cracul pantalonului pn$ la jumtatea coapsei i&i prinse genunc iul cu un bandaj elastic, str$duindu&se s$ i as& cund plcerea cu care i ndeplinea sarcina. #ra mulumit s$ vad c vntaia aproape dispruse i c nu mai era nici o umfltur. %alp genunc iul cu blndee. %ielea era catifelat i carnea femi i cald la atingere. )idic oc ii i, din expresia de pe c i & pul ei,Wnelese c$ i ea savura momentul de intimitate la fel de mult ca i el. Cnd i surprinse privirea, ea se mbujor uor i i l$s$ repede pantalonul deasupra genunc iului. /$ri n picioare, motivnd( & Am multe de discutat cu ,essa0, i se grbi s se duc la aceasta. & Am s las un pluton ntreg de paz la materialele astea, i explic -eA lui 'ic olas, n timp ce ,essa0 o lua deoparte pe )o& 0an. + s mergem ntr&un grup foarte restrns pn$ la grani. 'u m atept s$ avem probleme. n clipa de fa, e foarte puin acti & vitate inamic n sectorul sta. /nt o mulime de lupte prin sud, dar pe&aici e linite. De&asta am ales punctul sta de ntlnire. & Ct de departe e grania cu #tiopia. vru s tie 'ic olas. & 5a cinci ore de mar forat, spuse -eA. + s ne strecur$m pe unul dintre traseele noastre, dup apusul lunii. )estul oame & nilor ne ateapt la intrarea n defileul lui Abba0. 'e&am dat ntlnire mine, pn$&n zori. & =i de&acolo la mnstire.

164

& nc dou zile de mar, rspunse -eA. + s ajungem la fix ca s$ primim pac etele de la prietenul tu gras, cu avionul lui boros. /e duse s$ dea ultimele ordine comandantului plutonului ce avea s$ r$mn$ la )oseires, s$ pzeasc materialele depozitate. Dup asta, adun un grup de patru oameni care s formeze escorta dincolo de grani. -eA le mpri poverile. Cel mai important obiect era radioul, un model militar superuor i modem, de care 'ic olas avea grij personal. & "agajele alea ale voastre snt prea greu de crat. + s trebuiasc s le rearanjai, le zise -eA lui 'ic olas i )o0an. Aa c$ i deertar lucrurile i ng esuir coninutul n dou ranie din pnz, pregtite de -eA. Doi soldai i atmar rani & ele pe umeri i se fcur nevzui n bezn. & Doar n&o s$ ia alea* fcu -eA oc ii mari la braele voluminoase ale teodolitului pe care /apper l scosese dintr&un paiet. Acesta nu nelegea ar$bete, aa c$ 'ic oals fu nevoit s$ traduc. & /apper spune c$ e un instrument delicat. 'u poate s$ ngduie s$ fie parautat. /pune c$, dac se stric, n&o s$ mai poat face treaba pentru care a fost angajat. & =i cine&o s&l care. vru s$ afle -eA. +amenii mei o s$ se revolte, dac$&i pun s$ fac asta. & /pune&i ticlosului crcota c o s&l car eu nsumi, se mbo /apper demn. '&a lsa pe nici unul dintre ntrii ia mari i nendemnatici s$ pun mna pe el. i ridic bocceaua, o puse pe umr i se ndeprt cu un aer nepat. -eA ls s treac cinci minute de la plecarea ariergardei i fcu semn din cap( & %utem s$ plecm acum. 5a treizeci de minute dup decolarea lui "ig Doll0, prsir terenul de aterizare i pornir s strbat cmpia ntunecat i tcut, ndreptndu&se ctre rsrit. -eA impuse un ritm drcesc. #l i 'ic olas preau s aib oc i de pisic, i trecu prin minte lui )o0an, care venea imediat n spatele lor. 2edeau pe ntuneric i doar cte o avertizare optit din partea unuia dintre ei o ajuta s nu cad n vreo groap sau s$ se mpiedice de pietre pe ntuneric. Cnd se ntmpla s se mai poticneasc, 'ic olas prea s fie mereu lng ea, ntinzndu&i o mn puternic i ferm, care s$ o sprijine. -rluiau ntr&o tcere deplin i disciplinat. Abia dup cte o or, cnd se odi neau cinci minute, 'ic olas i -eA st teau unul lng altul i, din puinele vorbe rostite n oapt pe care le prinse, )o0an i ddu seama c 'ic olas i explica toate moti vele pentru care veniser napoi n defileul Abba0. l auzi pe 'ic olas repetnd des numele 8-amose9 i 8,aita9 i vocea pro fund a lui -eA c estionndu&1 n amnunt. Apoi, se ridicau i porneau din nou n noapte. Dup o vreme, pierdu simul distanei parcurse. Doar perioadele de repaus de dup fiecare or i mai spuneau ceva despre trecerea timpului. +boseala se insinu n trupul ei pn ce ajunsese un efort s mai fac un pas. n ciuda ncrederii afiate ei, ge& nunc iul ncepuse s$ o doar. Din cnd n cnd, 'ic olas o atingea pe bra, c$l$uzind&o peste zonele mai accidentate. Alteori, se opreau brusc, la vreo avertizare optit ce venea din fa. Atunci stteau nemicai, n linite, ateptnd pe ntuneric, cu ner vii nDni, pn la urmtoarea oapt, cnd reluau mersul n acelai pas forat. + dat, ea simi efluviile rcoroase i nmoloase ale fluviului i tiu c$ trebuie s fie foarte aproape de 'il. 7r s se fi rostit nici un cuvnt, sesiz tensiunea nervoas a oameni lor din faa ei i i ddu seama de nervozitatea celorlali din felul n care se comportau i i duceau armele. & Acum trecem grania, respir 'ic olas aproape de faa ei i tensiunea deveni contagioas. !it de oboseal i&i auzi pulsul btndu&i n urec i. De ast dat, nu mai fcur pauza obinuit de odi n, ci continuar nc o or$, pn$ ce simi cum starea de spirit a oame nilor se sc imb. Cineva rse ncetior i parc i paii le erau mai uori dup ce se ntoarser ctre luminescena cerului de la rsrit. Deodat, luna nou i mpinse corniele deasupra siluetei ntunecate a ndeprtatelor culmi muntoase. & Cale liber. Am trecut opul, o anun 'ic olas pe un ton normal. "ine ai revenit n #tiopia. Cum te simi. & "ine. & =i eu snt frnt, i zmbi el larg la lumina lunii. + s$ oprim s facem tabra ct de curnd. 'u mai avem mult. -inea, bineneles( merser i merser$ pn$ cnd lui )o0an i veni s$ plng. Apoi, pe neateptate, auzi din nou freamtul flu & viului, revrsarea domoal a 'ilului din zori. n fa, -eA vorbea cu oamenii care i ateptau pe ei i&atunci 'ic olas o scoase de pe crare i o fcu s se aeze, iar el ngenunc e naintea ei i i dezleg ireturile. & ,e&ai descurcat bine. /nt mndru de tine, o lud, n timp ce i scotea osetele i&i examina tlpile, n cutare de bici. Apoi i scoase bandajul de pe genunc i. #ra puin umflat, aa c l mas cu blndee i pricepere. & 'u te opri. # aa de bine* oft ea ncet. & + s&i dau nite 3ru,en contra inflamaiei. Cotrobi dup pilule n bagaj i apoi i ntinse jac eta ma& tlasat$ ca s$ o lase s$ se ntind pe ea. & mi pare r$u, sacii de dormit snt n cellalt transport. ,rebuie s$ strngem din dini, pn$ vine ?annie cu lucrurile. i ddu sticla cu ap i, n timp ce ea i lua pastila, el desfcu un pac et cu raii de urgen. & 'u e c iar un festin, spuse el, adulmecnd coninutul. n armat, le ziceam pac ete de obolani. #a adormi cu gura pe jumtate plin cu came fr gust i cu cacaval de plastic.

165

Cnd o trezi 'ic olas, cu o can de ceai fierbinte i dulce, vzu c se fcuse deja dup&amiaz trziu. #l se aez lng ea i i sorbi ceaiul, suflnd zgomotos abuml dup fiecare gur. & + s te bucuri s afli c -eA e total implicat n proiect. A fost de acord s ne ajute. & Ct i&ai povestit. & Destul ca s i trezesc interesul, rnji 'ic olas. ,eoria dezvluirii progresive. 'iciodat s nu spui totul, alimenteaz interesul puin cte puin. =tie ce cutm i c avem n plan s stvilim rul. & =i oamenii care s lucreze la st$vilar. & Clugrii de la /fntul 7rumentius o s fac dup cum zice el. # un mare erou. & Ce i&ai promis n sc imb. & '&am ajuns n faza aia deocamdat. 3&am spus c n&avem idee ce&o s$ gsim i a rs zicnd c are ncredere n mine. & Cam prostu b$iatuP, nu. & 'u tiu dac astea snt cuvintele cele mai potrivite pentru -eA 'immur, murmur el. Cred c$ o s$ ne ntiineze care&i preul cooperrii lui la momentul potrivit. n clipa aceea i ridic privirea( & C iar despre tine vorbeam, -eA* -eA ajunse din civa pai la ei i se ls pe vine lng 'ic olas( & =i ce ziceai despre mine. & )o0an zice c$ eti un ticlos fr inim, s$ o duci n mar forat toat noaptea. & 'ic olas te rsfa. Am vzut eu cum se&nvrte dup tine, c icoti el. #u am o vorb( fii dur cu ele. 7emeilor le place. Apoi deveni serios( & mi pare ru, )o0an* Brania e ntotdeauna un loc afurisit. + s$ vezi c$ nu snt c iar aa un monstru acum c$ am ajuns pe teritoriWil meu, acas. & i sntem foarte recunosctori pentru tot ce faci pentru noi. #l nclin grav capul( & 'ic olas e un vec i prieten i sper c tu eti o nou prieten. & Am fost ngrozitor de tulburat. ,essa0 mi&a spus asear c au fost necazuri la mnstire. -eA se ncrunt i se trase de barb, reuind de furie s&i smulg un smoc( & 'ogo i ucigaii lui. Asta e doar o mostr, s$ tii mpotriva cui luptm. Am fost salvai de tirania lui -engistu doar ca s fim aruncai ntr&o alt oroare. & Ce s&a ntmplat, -eA. Cu vorbe puine, dar cu nsufleire, le descrise masacrul i jefuirea comorilor mnstirii. & '&avem nici o ndoial c&a fost 'ogo. ,oi clugrii care au scpat l cunosc prea bine. /imea prea mult mnie ca s$ i&o poat reprima i se ridic brusc( &-nstirea nseamn enorm pentru toi locuitorii din Bojam. #u am fost botezat acolo, c iar de ctre ?ali 4ora. Asa sinarea abatelui i pngrirea bisericii snt nite atrociti teribile. i vr apca pe cap( & =i&acum trebuie s&o lum din loc. 'e ateapt un drum abrupt i dificil.

cum, c$ trecuser de grani, puteau s mearg i la lumina zilei. -arul din ziua a doua i duse n adncimile defileului. 'u existau poriuni mai domoale( era ca i cnd ar fi ptruns prin donjonul unui vast castel. %ereii uriaului masiv central se ridicau la aproape 1 N<< de metri pe fiecare parte, iar fluviul erpuia prin adncuri, spumegnd pe ntreaga&i lungime n cascade i ape ce se sprgeau, albe. 5a amiaz, -eA puse capt marului, f$cnd popas ntr&un crng de lng ap. /ub ei era o plaj adpostit de bolovani masivi care trebuie s se fi rostogolit de pe culmile ce atmau ca un meterez deasupra lor. Cei cinci se aezar ceva mai deprtai unul de altul. /apper se inea nc bos dup altercaia avut cu -eA privind teodo& litul i sttea izolat. Aez instrumentul greu ntr&o poziie bttoare la oc i i rmase ostentativ lng el. -eA i ,essa0 preau ciudat de tcui i de retrai, pn cnd, pe neateptate, ,essa0 ntinse mna i i&o lu pe a lui -eA. & 2reau s le spun, izbucni ea impulsiv. -eA rmase cu privirea pierdut la fluviu nainte s o aprobe cu o micare a capului. & De ce nu. ridic el din umeri, n cele din urm. & 2reau s tie, insist ,essa0. l tiu pe "oris. + s neleag. & 2rei s$ le spun eu. ntreb ncet -eA, fr s&i dea drumul la mn. & Da, zise ea, e mai bine dac le spui tu.

166

-eA tcu o vreme, s&i gseasc cuvintele, dup care ncepu s povesteasc cu glasul lui grav i rit, fr s$ se uite la ei, ci cu privirea aintit asupra c ipului lui ,essa0( & Din prima clip cnd am dat cu oc ii de femeia asta, am tiut c e aleasa pe care mi&a trimis&o Dumnezeu. ,essa0 se trase mai aproape de el. & #u i ,essa0 ne&am spus jurmintele n noaptea de 4imkat i 3&am cerut iertare Domnului, apoi am luat&o ca femeia mea. #a i ls capul pe umrul lui mare i musculos. & )usul ne&a urmrit. 'e&a gsit aici, c iar n locul sta. A vrut s$ ne omoare pe&amndoi. ,essa0 se uit n jos, la plaja unde ea i -eA fuseser att de aproape de moarte i amintirea o fcu s se cutremure. & 'e&am luptat, spuse simplu brbatul, i, cnd a murit, i&am trimis trupul s$ pluteasc pe fluviu n jos. & =tiam c$ a murit, le zise )o0an. Am auzit de la angajaii ambasadei c$ poliia i&a gsit cadavrul n aval, aproape de gra ni. '&am tiut ce s&a ntmplat. )$maser cu toii tcui o vreme, pn ce 'ic olas sparse tcerea( & -i&a fi dorit s$ fiu acolo, s v vd. ,rebuie s$ fi fost o lupt dat naibii. i scutur capul, ngrozit. & )usul a fost bun. - bucur c nu trebuie s$ m mai bat vreodat cu el, mrturisi -eA, ridicndu&se. Dac plecm acum, ajungem la mnstire pn la lsarea ntunericului.

ai -etemma, noul abate ales la /fntul 7rumentius, i primi pe terasa mnstirii cu vedere la fluviu. #ra doar puin mai tnr dect ?ali 4ora, nalt i cu o frunte argintie i demn, iar astzi purta coroana albastr, n cinstea unui asemenea oaspete distins cum era -eA 'immur. Dup ce musafirii se splar i se odi nir o or$ n c iliile pregtite pentru ei, clugrii venir s i conduc la ospul oferit n cinstea venirii lor. Cnd plotile de tej se umplur din nou, pentru a treia oar, i starea de spirit a abatelui i a clugrilor se mai nseninase, -eA se pomi s picure oapte n urec ea moneagului( & 2 amintii povestea /fntului 7rumentius & cum Dumnezeu l&a aruncat de pe marea nvolburat de furtun pe rmurile noastre, ca s$ ne aduc dreapta credin. +c ii abatelui se umplur de lacrimi( & ,rupul lui a fost nmormntat aici, la noi, n ma2das. "arbarii au venit i ne&au jefuit moatele. /ntem copii orfani de tat. -otivul construirii acestei biserici i a mnstirii ne&a fost furat, se lament el. 'u vor mai veni pelerini din toate colurile #tio piei s se roage la altar. + s fim uitai de "iseric. /ntem pierdui. -nstirea noastr va pieri i clugrii notri vor fi mprtiai ca frunzele moarte n btaia vntului. & Cnd /fntul 7rumentius a sosit n #tiopia, nu era singur. !n alt cretin l&a nsoit, din partea naltei "iserici a "izanului, i aminti -eA cu glas sczut, linititor i rit. & /fntul Anton, ntinse abatele mna dup plosca de tej, ca s&i mai ostoiasc$ focul durerii. & /fntul Anton, aprob -eA. A murit naintea /fntului 7rumentius, dar nu a fost cu nimic mai puin sfnt dect fratele su. & /fntul Anton a fost un om mre i sfnt, care merit dragostea i veneraia noastr, confirm abatele, lund o sorbitur lung din plosc. & -isterioase snt cile Domnului, nu&i aa. cltin -eA din cap, minunndu&se de lucrarea universului. & Cile 5ui snt adnci i n afara puterii noastre de cutare sau de nelegere. & =i totui, #l e milostiv i ne rspltete credina. & # prea&milostiv, l podidir lacrimile pe abate i i prelinser pe obraji. & Domniile voastre i mnstirea ai suferit o pierdere cumplit. -oatele sfinte ale /fntului 7rumentius v&au fost prdate & i, vai, nu vor fi recuperate niciodat. Dar dac Domnul v&ar trimite altele . Dac v&ar trimite trupul sacru al /fntului Anton. Abatele ridic oc ii n lacrimi, cu o expresie brusc preocupat( & Aa ceva ar fi un adevrat miracol. -eA 'immur i puse braul n jurul umerilor moneagului i i opti ncet la urec e, iar -ai -etemma se opri din plns i ascult cu atenie.

i&am fcut rost de muncitori, l anun -eA pe 'ic olas, n dimineaa aceea, cnd i ncepur marul n susul vii. -ai

167

-etemma a promis s$ ne dea o sut de oameni n dou zile i ali cinci sute o s le urmeze ntr&o s$pt$mn. + s m part indulgene tuturor celor care se ofer s$ munceasc voluntar la st$vilar. 2or fi scutii de flcrile purgatoriului, dac iau parte la un asemenea proiect mre, cum e cel de recuperare a moatelor /fntului Anton. Amndou$ femeile se oprir din mers s$ se olbeze la el. & Ce i&ai promis srmanului btrn. vru s$ afle ,essa0. & !n cadavru care s$&1 nlocuiasc pe cel furat de 'ogo. Dac descoperim mormntul, atunci partea mn$stirii o s$ fie mu mia lui -amose.

168

& Lsta&i un plan mrav, explod )o0an. 2rei s&i neli ca s&i faci s ne ajute. & 'u&i nel, scprar oc ii ntunecai ai lui -eA la auzul acuzaiei. )elicva pe care au pierdut&o nu era trupul adevrat al /fntului 7rumentius i totui, sute de ani, a servit la unirea comunitii de clugri i la strngerea cretinilor de pe tot ntinsul rii. Acum, c nu o mai au, ntreaga existn a mnstirii e ameninat. +amenii i&au pierdut motivaia de a continua. & Aa c i ademeneti cu o promisiune fals. nu&i trecu suprarea lui )o0an. & ,rupul lui -amose e tot att de autentic ca i cel pe care l&au pierdut. Ce conteaz c e trupul unui egiptean antic i nu cel al unui cretin antic, atta timp ct servete la pstrarea credinei i dac e calea prin care mnstirea ar putea supravieui nc cinci sute de ani. & Cred c totui ce spune -eA are logic, i ddu 'ic olas cu prerea. & De cnd ai devenit expert n cretinism. Doar eti ateu, l repezi )o0an, fcndu&1 s&i ridice braele, ca i cnd ar fi vrut s pareze o lovitur. & Ai dreptate. 5a urma urmelor, ce tiu eu despre asta. Ceart&te cu -eA* #u o s dezbat cu /apper Cebb teoria con struirii barajului. =i mri pasul pn n capul coloanei, unde se altur inginemlui.
K unser la captul prpastiei c iar la amiaz i, n vreme

Din cnd n cnd, mai auzea voci ce se ridicau nfocate n spatele lui i i venea s$ rd$. l cunotea bine pe -eA i ncepuse s o neleag i pe doamn. Avea s fie fascinant s vad cine urma s$ ctige. e -eA cuta un loc s ridice tabra, 'ic olas l lu$ imediat pe /apper la gtul ngust al rului, c iar deasupra locu lui unde acesta se arunca n cascad. n timp ce /apper i instala teodolitul, 'ic olas lu$ n primire mira gradat de nivelment.

169

/apper i comanda prin semne ot$rte ale minii s mearg mai sus sau mai jos, pe versantul frontal i, n acelai timp, se uita prin lentilele teodolitului, n vreme ce 'ic olas se cltina pe terenul nesigur, ncercnd s$ in mira dreapt, ca /apper s$ nu greeasc msurtorile. & "ine* url /apper, dup a douzecea msurtoare. Acum te vreau de partea cealalt a rului. & /&a fcut* rcni 'ic olas drept rspuns. 2rei s$ zbor sau s not. 'ic olas rtci cinci Ailometri n amonte, pn$ la vadul unde crarea se intersecta cu rul Dandera, i&apoi se lupt cu tufele nclcite de pe malul rului ca s$ ajung n punctul de pe malul opus celui pe care /apper sttea tolnit la umbr, relaxndu&se cu o igar. & / nu faci vreo ernie de la atta munc, i strig 'ic olas peste ap. Aproape de lsarea ntunericului, termin i /apper msurtorile, iar pe 'ic olas l atepta lungul drum de ntoarcere peste vad. %arcurse ultimul Ailometru i jumtate ntr&o bezn aproape total, g idat doar de plpirea focurilor de tabr. +bosit, ajunse poticnindu&se n tabr i arunc mira de nivelment. & Ai face bine s$&mi spui c a meritat efortul, mri la /apper, care nu&i ridic oc ii de la rigla de calcul, urmrind sc iele modificate, la lumina orbitoare a unei mici lanterne cu butan. & 'u erai prea departe cu estimrile, l felicit pe 'ic olas. )ul are YT de metri la punctul critic de deasupra cascadei, unde vreau s ncep antierul. & 'u vreau s$ tiu dect dac poi s$&mi ridici st$vilarul. /apper rnji i i btu nasul cu degetul( & Adu&mi tractoraul i&o s&i pun stavil i la afurisitul de 'il.

up ce luar cina & alt pac et de obolani & )o0an i arunc lui 'ic olas o privire peste foc. Cnd se uit n direcia ei, ea nclin capul n semn de invitaie. Apoi se ridic i pomi s$De plimbe fr un scop anume, ct mai departe de tabr, uitndu& se o dat n urm, s se asigure c venea dup ea. 'ic olas lumin crarea cu lanterna, n timp ce mergeau spre lo cul unde avea s$ fie barajul6 gsir un bolovan ce ddea spre ap i se aezar pe el. #l stinse lanterna i r$maser tcui o vreme, lsndu&i oc ii s se obinuiasc treptat cu lumina stelelor. & !neori, nu mai credeam c&o s ne ntoarcem, opti )o0an. -i se prea c e doar un vis i c lacul lui ,aita nu exist. & %oate c, pentru noi, nici n&o s existe vreodat, fr ajutorul clugrilor de la mnstire. n glasul lui se citea un semn de ntrebare. & ,u i -eA 'immur ai ctigat, c icoti ea ncet. 7irete c trebuie s le acceptm ajutorul. Argumentele lui -eA au fost foarte convingtoare. & =i eti de acord ca rsplata lor s$ fie mumia lui -amose. & /nt de acord s ia orice mumie gsim, dac gsim vreuna, specific ea. Din cte tim, se poate ca adevrata mumie a lui -amose s fie cea furat de 'ogo. 7oarte firesc, el i strecur un bra n jurul umerilor ei i, dup o clip, ea se relax$, sprijinit de el. & 2ai, 'icA0, mi&e team i am emoii* -i&e team c$ toate speranele noastre snt dearte, dar snt emoionat c$ s&ar putea s fi descoperit c eia care dezleag cimilitura lui ,aita. i ntoarse faa spre el i el i simi rsuflarea pe buze. + srut cu tandree. Apoi, se trase napoi, cu cldura ei nc pe buze, i i studie faa la lumina stelelor. #a nu fcu nici o mi & care s se ndeprteze. n sc imb, se apropie de el i l srut. 5a nceput, era doar un srut fresc, cu gura strns nc is. #l i sprijini capul cu mna dreapt i i rsfir degetele n prul ei, apropiindu&i faa de a sa. i desfcu buzele peste ale ei, f$cnd&o s scoat un sunet sczut de dezaprobare prin buzele strnse. ncet, voluptuos, i desfcu buzele i protestele ncetar cnd i sond adncimea gurii cu limba. Acum, scotea un mieunat slab, mulumit, ca un pisoi care e alptat, i i ncolci braele n jurul lui. i fr$mnta spatele cu degetele puternice i suple i i desc ise gura s$ i primeasc srutrile, cu limba sinuoas i alunecoas mpletindu&se cu a lui. #l i ls mna cealalt s$ alunece ntre trupurile lor i i desfcu nasturii de la cma pn la bru. #a se l$s$ pe spate uor, n mbriare, ca s l ajute. Cu un oc delicios, descoperi c s& nii i erau liberi sub cmaa subire de bumbac. l prinse pe unul n cupa palmei( era mic i ferm, de&abia umplndu&i palma. Cnd i ciupi delicat sfrcul, acesta se ntri ntre degetele lui, asemenea unui bob micu de strugure copt. %use capt srutului i cobor capul spre pieptul ei. #a gemu ncet i l g id cu mna n jos. Cnd ncepu s$&i sug sfrcul, ea suspin i i nfipse ung iile de la mna liber n spinarea lui, ca o pisic ce rspunde la mngieri. ,ot trupul i se unduia n mbr & iare i, dup un timp, i ndeprt gura. %entru o clip, crezu c l respinge, numai c ea i puse capul la snul cellalt i i vr sfrcul n gur. /uspinele rencepur cnd i&1 supse.

170

/e abandona tot mai mult senzaiei copleitoare, innd ritmul cu starea lui de excitare. #l nu se mai putu abine( vr mna sub fusta&pantalon i o puse pe dmbuorul rotund al sexului ei. Atunci, cu o micare rapid i mldioas, ea se desprinse i sri n picioare. /e ndeprt de el, ndreptndu&i fusta&pantalon i nc eindu&se la nasturi cu degete tremurtoare. & mi pare r$u, 'icA0* 2reau s&o fac, o, Doamne, nici nu tii ct de mult mi&o doresc. Dar & cltin din cap, cu rsuflarea lu& nd&o razna & nu nc. ,e rog, 'icA0, iart&m* /nt prins ntre dou lumi. ?umtate din mine i dorete asta aa de tare, dar ju& mtatea cealalt nu m$ las... #l se ridic i i ddu un srut cast. & 'u&i nici o grab. -erit s atepi pentru ceva deosebit, i spuse, de&abia atingndu&i buzele cu gura. 4aide* ,e conduc pn& acas$.

doua zi diminea, cnd nc nu se luminase de ziu, primul detaament de preoi promii de -ai -etemma sosi n ir indian n vale. Cntecele lor trezir ntreaga tabr i cu toii ieir somnoroi din adposturile de stuf ca s ntmpine lunga coloan de oameni dedicai celor sfinte. & Dumnezeule mare, csc 'ic olas, se pare c am pornit o nou cruciad. ,rebuie s fi plecat de la mnstire la miezul nopii, ca s ajung aici la ora asta. /e duse s$ o caute pe ,essa0 i, cnd o gsi, i comunic( & #ti numit traductorul nostru oficial. /apper nu rupe nici o boab de arab sau de am aric. 'u te dezlipi de el* De cum se fcu lumin, -eA i 'ic olas plecar n recunoatere, s$ stabileasc locul unde urma s$ aib loc descrcarea materialelor cu parauta. %n$ la prnz, czur de acord asupra unei singure posibiliti( aveau s foloseasc valea nsi. n com & paraie cu pintenii de stnc ce i nconjurau, fundul vii era neted i destul de lipsit de obstacole. #ra imperativ ca descrcarea s aib loc ct mai aproape posibil de antier, fiindc fiecare Ailometru pe care materialele trebuiau s$ fie transportate consuma din timpul i efortul necesare lucrului. & ,impul e un factor major, i spuse 'ic olas lui -eA a doua zi diminea, pe cnd stteau n zona aleas pentru parautare. 7iecare zi de&acum pn la nceperea ploilor conteaz. -eA se uit la cer( & )oag$&te la Dumnezeu s$ nceap ct mai trziu. -arcar locul de parautare la un Ailometru i jumtate de ru, pe fia unde valea era mai larg i n care se putea ptrunde printr&o desc iztur dintre dealuri. ?annie urma s$ zboare ntins i drept opt Ailometri, cu flapsurile coborte i cu rampa de ncrcare lsat. & /paiul e foarte strimt, remarc -eA, n timp ce inspectau pantele accidentate i piscurile ncruntate ce i nconjurau. %ri & etenul tu gras tie s$ zboare. & Dac tie. # pe jumtate pasre, zise 'ic olas. Coborr$ n vale, s$ verifice amplasarea semnalelor luminoase i a marcajelor. -arcajele constau n cruci din piatr de cuar, aezate n centrul vii, extrem de vizibile din aer. /apper era n capul vii. l vedeau la linia orizontului, cum se mic ncoace i&ncolo, aezndu&i semnalele de fum ca s marc eze apropierea de zona de parautare. Cnd 'ic olas se ntoarse s$ se uite n direcia opus, le zri pe cele dou femei aezate pe o stnc din captul ndeprtat al vii. /apper le ajutase deja s$ i pun semnalele. Acestea aveau s marc eze limita extrem a zonei i s&i indice lui ?annie c$ tre& buie s$ nceap s$ ia altitudine. 'ic olas i ndrept atenia spre oamenii lui -eA, care terminau de aezat marcajele albe ca laptele, fcute din cuar. +dat terminat treaba, -eA le ddu ordin s elibereze zona. Apoi, t& rnd radioul dup ei, se urcar lng /apper, pe nlimea din ca& ptul vii. -eA l ajut pe 'ic olas s ntind antena. Apoi 'ic olas ddu drumul aparatului i l regl$ cu grij nainte s apuce microfonul. & "ig Doll0. )ecepie, "ig Doll0* fcu 'ic olas invitaia, ns aparatul bzia i scncea. %robabil c ntrzie, ncerc 'ic olas s i ascund ngrijorarea. ?annie vine direct din -alta acum. Dup prima parautare, o s se ntoarc la baza ta de la )oseires ca s$ aduc a doua tran. Cu puin noroc, ambele ncrcturi ar trebui s$ fie aici pn$ mine, la prnz. & Dac grsanul mai vine, coment -eA. & ?annie e un profesionist, se ncrunt 'ic olas. + s vin. Duse microfonul la buze( & "ig Doll0. - auzi. ,erminat.

171

5a fiecare zece minute, lansa c emarea n tcerea profund, n care se auzea doar ecoul. De fiecare dat cnd rmnea fr rs& puns, i apreau viziuni cu avioanele -3B de interceptare sudaneze, care gonesc cu rac etele pregtite i cu b$trnul 4ercules care se prbuete la p$mnt, n flcri. & )ecepie, "ig Doll0* implor el i, n cele din urm, o voce subire i rit$ i iui n cti( & 7araoane* Aici e "ig Doll0. ,imp de sosire patruzeci i cinci de minute. )ecepie. ,ransmisiunea lui ?ennie era scurt. #ra un veteran prea ncercat n jocul de contraband, ca s dea rgaz vreunui asculttor ostil s$ i afle poziia. & "ig Doll0. neles patru cinci. 7araon recepie. 'ic olas rnji la -eA( & /e pare c facem afacerea, pn la urm. -eA l auzi primul. Avea urec ea acordat pentru lupt. n ara aceea, dac voiai s rmi n via, era bine s prinzi zgo motul oricrui avion cu mult nainte s soseasc. 'ic olas i ieise din form, aa c$ abia dup cinci minute prinse zumzetul distinctiv al elicelor multiple care trimiteau un ecou bizar dinspre nlimile stncoase ale defileului. #ra imposibil s&i dai seama cu exactitate de direcie, ns i puser minile streain la oc i i scrutar n direcia vestului. & !ite&1, se reabilit 'ic olas, distingnd primul punctul mrunt i ntunecat, att de jos, nct aproape se contopea cu fundalul peretelui de piatr. 7cu semn din cap spre /apper. /apper se repezi la semnalele lui i se ocup iute de ele. Cnd se ddu la o parte, acestea explodar n nori de fum gros, de cu & loarea glbenelelor, ce plutea lene n briza uoar. 7umul urma s&i indice lui ?annie fora i direcia vntului, orientndu&1 spre zona de parautare. 'ic olas i nl binoclul i cercet cellalt capt al vii nguste. 2zu c )o0an i ,essa0 erau ocupate cu propriile semnale. Deodat, dinspre ele se umfl un fum crmiziu i femeile fugir napoi, n poziia iniial, i rmaser s priveasc cerul. 'ic olas c em ncet n microfon( & "ig Doll0. 7umul s&a nlat. /e vede. & Afirmativ. /e vede. %entru ce avei s$ primii, fie s$ v artai cu adevrat recunosctori* Accentul sud&african al lui ?annie era de neconfundat cnd rosti blasfemia voioas. !rmrir cum avionul cretea pn$ ce aripile preau s$ acopere jumtate de cer, dup care profilul i se sc imb, atunci cnd eleroanele imense se lsar n jos i rampa de sub pntece se desc ise larg. "ig Doll0 i ncetini zborul n asemenea msur, nct d$du impresia c$ r$mne suspendat de un fir invizibil de soarele nalt al Africii. ,reptat, se apropie, nclinndu&se adnc, pe msur ce ?annie o aduse deasupra semnalelor de fum, lsndu&se din ce n ce mai jos i ndreptndu&se c iar spre locul unde se aflau ei. Cu un muget slbatic, ce i fcu pe toi trei s se lase la pmnt, trecu att de jos pe deasupra capetelor lor, nct prea c o s&i dea de&a berbeleacul de pe pisc. 'ic olas prinse o frntur de secund imaginea lui ?annie, care se uita n jos din cabin, arbornd un zm& bet larg, cu mna ridicat, ntr&un salut scurt, i apoi dispru. 'ic olas se ndrept i o urmri pe "ig Doll0 plutind maiestuos spre centrul vii. %rimul paiet fu aruncat i zbur spre est, pn ce, n ultimul moment, parautele de care era legat se des& fcur asemenea unui buc et de mireas. Cderea coninutului greoi fii oprit brusc. %aietul se blngni, se legn i, cteva secunde mai trziu, se prbui pe fundul vii ntr&un nor de praf gl& bui, cu un zgomot pe care&1 auzir pn pe creste. Apoi alte dou poveri czur din pntecele ei i rmaser cteva clipe atmate de paraute, nainte s$ se prbueasc. -otoarele lui "ig Doll0 uruir$ i botul i se ridic, iar aparatul lu nlime, n trecerea peste norii crmizii de fum, dup care sui s$ scape de capcana mortal a vii. 7cu cale&ntoars ntr&un alt ocol larg i se alinie pentru cea de&a doua livrare. Ali palei czur din avion, n vreme ce acesta mugea pe deasupra marcajelor de cuar, ca s urce iari peste peretele vii, plutind peste pintenii de roc ce l&ar fi dobort. ?annie repet manevra periculoas de ase ori i, de fiecare dat, ls cte trei poveri dreptung iulare. Acestea r$maser m & prtiate pe toat lungimea vii, nfurate n mtasea alb, n neornduial$, a parautelor. Cnd ?annie se ndeprt dup ultima descrcare, vocea i se fcu auzit n ctile lui 'ic olas( & 'u pleca, 7araoane* - ntorc* Apoi, "ig Doll0 i ridic rampa din pntece, ca o btrnic$ ce i ridic c iloii, i o lu spre vest. 'ic olas i -eA alergar n vale, unde clugrii sporoviau deja i rdeau n jurulGpaleilor. )apid, cei doi preluar controlul, mprind oamenii n grupuri i dndu&le instruciuni, pe msur ce desfceau pac etele i ncepeau s$ le care. 'ic olas i /apper plnuiser ca paleii s$ fie aruncai n ordinea n care aveau nevoie de coninutul lor. %rimul paiet coninea mncare uscat i conserve, toate efectele lor personale i ec ipamentul de camping, mpreun cu acele nimicuri confortabile pe care le ngduise 'ic olas, inclusiv plase mpotriva narilor i o lad cu O isA0 de mal. )sufl uurat s vad c nu se scuigea nimic din preioasa lad6 nici o sticl nu se sprsese n cdere.

172

/apper lu n primire materialul de construcii i ec ipamentul mai greu. Cu ajutorul lui ,essa0, care traducea comenzile, reui s transporte totul la vec ea carier de piatr, unde avea s fie mpac etat i depozitat pn$ urmau s$ l foloseasc pe antier. 5a lsarea ntunericului, mai mult de jumtate din palei rmseser vraite, mprtiai acolo unde czuser. -eA ls soldai narmai s$ i pzeasc i toi ceilali se trr$ obosii napoi n tabra din susul vii. n noaptea aceea, cu un dram de O isA0 i o mas mulumitoare care s&i nclzeasc stomacul, o plas contra narilor deasupra capului i o saltea groas din cauciuc spongios sub el, 'ic olas pomi n lumea viselor cu zmbetul pe buze. ncepuser cu dreptul. 3ncantaiile clugrilor la utrenie l deteptar. & '&o s avem nevoie s punem ceasul s$ sune aici, mormi i se ndrept cl$tinndu&se pn la ru, s$ se spele i s se brbiereasc. Cnd soarele aurea meterezele povmiului, el i -eA se aflau deja la post, pe nlimi, scrutnd cerul, la vest. %lanul fu sese ca ?annie s$&i petreac noaptea la )oseires, n timp ce oamenii lui -eA l ajutau la transportul ncrcturii depozitate acolo la primul zbor din -alta. #ra una dintre etapele vulnerabile ale operaiunii. Cu toate c -eA i asigurase c$ nu exist o activitate militar important n zon n acel moment, nu era nevoie dect de o patrul guvernamental rtcit, care s$ dea peste "ig Doll0 cnd aceasta era la sol, ca totul s$ se transforme ntr&o catastrof. %rin urmare, le s$ltar$ inimile de bucurie cnd auzir zumzetul familiar al turbopropulsoarelor, ce reverbera dinspre nlimi. "ig Doll0 se alinie din nou, pentru prima trecere pe deasupra vii i, n zborul ei peste crucile de cuar, uriaul utilaj galben, cu ncrcare fa&spate se rostogoli din pntecele ei. 3nstinctiv, 'ic olas i inu respiraia cnd l vzu prbuindu&se n gol i apoi ncetinind brusc la adpostul parautelor. /e legna pe cer, smucind de frng iile din nailon ca un 0o-0o, i clugrii urlau de uimire i de ncntare cnd l vzur cznd. /e prbui ntr&un nor de praf. /apper sttea lng 'ic olas, gemnd i acoperindu&i oc ii, s$ nu fie nevoit s vad norul de praf ce se ridica n aer. & )a at* zise cu voce spart. & # un ordin sau o simpl rugminte. ntreb 'ic olas, care nu era c iar att de amuzat. Cnd ultimul paiet fu parautat i avionul urc apoi cu putere maxim, 'ic olas l c em pe ?annie prin radio( & -ulumesc, "ig Doll0. Drum bun la ntoarcerea acas* -?nshallah! Cu voia Domnului* rspunse ?annie. & + s te c em cnd am nevoie s m$ iei napoi. & + s te&atept. "ig Doll0 se roti s plece. & "aft* & #i, i&acum, i trase 'ic olas o palm pe spate lui /apper, s$ coborm s$ vedem dac mai ai tractorul. -aina galben, greu ncercat, zcea ntr&o parte, cu motorina scurgndu&se precum sngele dintr&un dinozaur mpucat n inim. & %utei s plecai. 5$sai&mi doar vreo duzin de indivizi d&$tia negri, s$ m ajute, le spuse /apper cu glas att de trist, de parc ar fi stat la mormntul iubitei sale. /apper nu se ntoarse n tabr la cin, aa c$ ,essa0 i trimise un castron cu %at i nite pine injera, s$ m$nnce n timp ce lucreaz. 5ui 'ic olas i veni ideea s$ se duc s$&1 ajute s$ repare tractorul stricat, ns$, dup ce se gndi mai bine, renun. Din experiene amare, tia c, n anumite momente, /apper voia s$ fie lsat n pace, iar aceasta era una dintre acele clipe. 5a primele ore ale dimineii, tabra fu luminat de lumina orbitoare a farurilor i colinele se cutremurar de rgetul unui motor diesel. Cu ulei i praf ce i acopereau pn i c elia, cu oc ii nfundai n orbite, dar triumftor, /apper conducea tractorul galben n tabr i striga la ei din scaunul nalt al oferului( & Bata, cavaleri i domnie* 5sai somnul i punei mna pe sap* 4aide s construim barajul*

e lu$ alte dou zile pline s adune toi paleii care zceau mprtiai n vale i s duc materialele n cariera antic. Acolo, totul fu aranjat cu grij, n conformitate cu planul esut de 'ic olas i /apper n Anglia. #ra esenial s tie unde e depozitat fiecare obiect, ca s aib imediat acces la el, la nevoie. 3n acest rstimp, /apper lucra la antierul st$vilarului, unde pregtea fun & daiile, aducea rui de lemn, numerotai, pe malurile rului, i fcea ultimele msurtori cu lunga rulet topometric$ din oel. n timpul acestor lucrri preliminare, 'ic olas supraveg ea activitatea clugrilor, ncepnd s i cunoasc pe fiecare n parte. =tia s&i aleag pe liderii nnscui i, dintre acetia, pe cei mai inteligeni i mai vrednici. )eui s i identifice pe cei care vor beau ar$bete sau o mai rupeau pe englezete. Cel mai promitor dintre acetia era un clugr pe nume 4ansit / erif, pe care 'ic olas i&l alese ca asistent personal i interpret.

173

+dat stabilii n tabr i pe calea cea bun n relaiile cu clugrii, -eA 'immur l lu pe 'ic olas deoparte, s nu fie auzii de femei( & De&acum ncolo, treaba mea o s$ fie s$ asigur paza antierului. 2a trebui s fim pregtii s prevenim un alt raid, ca acela din tabra voastr, sau un masacru, cum a fost la /fntul 7rumentius. 'ogo i ticloii lui snt nc prin preajm. '&o s$ dureze prea mult s afle c v&ai ntors. Cnd apare, am s$&1 atept. & i st mai bine cu un AS&H:, dect cu un tm$cop, fu de aceeai prere 'ic olas. Dar las&o pe ,essa0 aici, cu mine. Am nevoie de ea. & =i eu, zmbi -eA i cltin din cap cu jale. Abia acum aflu ct de mult. / ai grij de ea n locul meu. Am s m ntorc n fie & care noapte, s$ vd ce face. -eA i lu oamenii n slbticie i i post n poziii defensive de&a lungul drumului i n jurul taberei. Cnd 'ic olas i ridica privirea, adesea distingea silueta uneia dintre str$jile puse de -eA pe nlimile de deasupra taberei. #ra linititor s tie c snt acolo. ,otui, dup cum promisese, -eA se ntorcea n tabr aproape n fiecare sear i, adesea, n noapte, 'ic olas auzea din adpostul pe care acesta l mprea cu ,essa0, rsul lui grav i & rit, amestecndu&se cu tonalitile ei argintii i dulci. Atunci, 'ic olas sttea treaz, cu gndul la )o0an, aflat ntr&un adpost att de apropiat i totui att de departe de el.

n cea de&a cincea zi, sosi i al doilea detaament de trei sute de muncitori recrutai de -ai -etemma, iar 'ic olas rmase nmrmurit. )areori lucrurile se rezolvau nainte de termen n Africa. /e ntreba cu uimire ce i spusese -eA abatelui, ns, pe urm, decise c nu vrea s tie, pentru c, acum, puteau ncepe cu adevrat construcia digului. Acetia nu mai erau clugri, cci mnstirea i cedase deja pe toi muncii sfinte, ci steni din inuturile muntoase ale coastei. -ai -etemma i convinsese cu promisiuni de indulgene religioase i cu ameninri ce includeau flcrile iadului. 'ic olas i /apper mp$rir fora de munc n grupuri de cte treizeci de oameni i puser cte un clugr ales ca maistru peste fiecare grup. Avur grij s$ i mpart dup aspectul fizic, astfel ca indivizii mari i voinici s$ stea mpreun, ca viitoare 8trupe de asaltZ, n timp ce acelora mai micui i mai rezisteni s li se rezerve treburile ce nu necesitau for brut. 'ic olas invent cte un nume pentru fiecare ec ip & 8,auriiZ, 85eiiZ, 8,opoareleZ, i aa mai departe. i sec mintea tot inventnd, ns dorea s$ le inspire un sentiment de mndrie i, spre propriul folos, s ncurajeze ec ipele s se ia la ntrecere ntre ele. 7cu o parad a ec ipelor n cariera de piatr, fiecare grup avnd n frunte proaspt&numitul maistru ecleziast. 7olosind unul dintre anticele blocuri de piatr drept podium i, cu ,essa0 ca interpret, le inu un discurs nsufleit i le spuse c vor fi pl tii n dolari de argint -aria , eresa. 7ix salariile de trei ori mai mari dect valoarea obinuit. %n$ n acel moment, oamenii l ascultaser cu un aer mo o& rt de resemnare, ns acum se petrecu o transformare remarcabil. 'ici unul nu se ateptase s fie pltit pentru munca lui i majoritatea se ntrebau ct de repede ar putea s$ dezerteze i s&o tearg acas. Acum, 'ic olas le promitea nu doar bani, ci dolari de argint. n #tiopia, de mai bine de dou sute de ani, dolarul -aria , eresa fusese privit ca singura moned veritabil. Din acest motiv, moneda avea nc btut data original, 1:;<, i nfia portretul b$trnei mpr$tese, cu brbia ei dubl i decolletage&ul ce i descoperea jumtate din bustul generos. + moned de acest fel era la mai mare pre dect un sac plin cu bancnote fr valoare, emise de regimul de la Addis. Ca s&i ac ite facturile pentru munca oamenilor, 'ic olas adusese un sipet plin cu aceste monede de argint n primul transport de palei aruncai de ?annie. >mbete divine le nfloreau oamenilor n timp ce ascultau i dinii albi sclipeau pe feele ca abanosul. Cineva ncepu s$ cnte i cu toii btur din picioare, dansar i l ovaionar pe 'ic olas, n timp ce se aliniau la coad s$ i ia uneltele. Cu sape late i cazmale, se nirar pe toat valea pn$ la locul antierului, cntnd i jucnd n continuare. & /fntul 'ic olas, rse ,essa0. -o Crciun. '&au s te mai uite niciodat, de&acum. & /&ar putea c iar s te bage&ntr&un altar i s$ construiasc o mnstire peste tine, suger dulce )o0an. & Ce nu tiu e c$ o s munceasc din greu pentru fiecare dolar. De atunci ncolo, munca ncepea de cum se lumina de ziu i se sfrea doar cnd era prea ntuneric s continue. +amenii se ntorceau noapte de noapte la barcile ridicate temporar, la lumina torelor de paie, prea ostenii s mai cnte. ,otui, 'ic olas aranjase cu maitrii din fiecare sat de munte s pri measc n fiecare zi cte un animal tiat. n fiecare diminea, femeile coborau costia cu cte un animal n faa lor i cu oale uriae de tej inute n ec ilibru pe cap. n zilele care urmar, nimeni nu dezerta din micua armat de lucrtori a lui 'ic olas.

174

ocoat pe scaunul nalt al tractorului, /apper ridic n braele idraulice primul gabion din plas umplut. %ac etul de bolovani, nfurat n plas, cntrea cteva tone i lucrul se opri pe tot antierul, cci brbaii &se ng esuir pe malurile rului Dandera s priveasc. !n murmur de uimire se ridic atunci cnd /apper ls tractorul galben s coboare malul abrupt i, cu gabionul sus, conduse ve iculul n ap. Curentul, lund invazia ca pe un afront, se ncolci mniat n jurul roilor din spate, ns /apper intr mai n adncime. -ulimea nirat pe mal se pomi s cnte i s bat din palme a ncurajare cnd apa ajunse pe la burta mainii i nori de abur ieeau din oelul ncins al colectorului de ap. /apper bloc frnele i apoi cobor gabionul greu n potop, nainte s revin pe mal. +amenii l aclamar nebunete, cu toate c primul gabion se scufund imediat i numai un vrtej de la suprafaa rului i mai marca poziia. !n alt gabion plin i atepta rndul. 2e iculul cu traciune frontal i fcu loc pn la el cu greu, i cobor braele de oel i l culese la fel de tandru cum o mam i ia n brae pruncul. 'ic olas strig la maitri s$ i pun ec ipele la munc. 5ungile iruri de brbai urcar coasta, aproape goi, doar cu o bucat de pnz alb$ n jurul alelor. Asudnd din greu n aria defileului, aveau pielea strlucitoare ca antracitul proaspt tiat din min. 7iecare ducea pe cap cte un co cu pietre, pe care le deertau n gura gabionului ce i atepta. Apoi se ntorcea cu coul gol pn$ la poalele dealului, la cariera de piatr. %e msur ce gabionul se umplea, o alt ec ip nc idea gura plasei i o lega bine cu srm$ groas, de opt. & Douzeci de dolari prim ec ipei cu cele mai multe couri umplute pe ziua de azi* rcni 'ic olas. +amenii strigar ncntai i i dublar eforturile, fr ns s poat ine pasul cu /apper, pe tractor. Acesta aeza pilonii de piatr cu art, pornind de la apa puin adnc, de lng mal, astfel nct fiecare gabion s stea sprijinit de vecinul lui, fixndu&se n zid ca s se susin reciproc. 5a nceput, nu se observa un progres prea mare, ns, pe msur ce barajul se nla spre suprafa, rul ncepu s$ reacioneze slbatic. Blasul rului se transform dintr&un freamt domol ntr&un muget nfundat, nsoind truda apei de a sf$rma zidul lui /apper. n curnd, vrful zidului de gabioane i ii capul la suprafa i rul se reduse la jumtate din lime. Acum, tumultul su deveni mai feroce. /e insinua prin desc iztur, ntr&un torent puternic i verzui, i erpuia aproape imperceptibil pe mal n sus, forat s$ se retrag din faa barierei. )ul m$cina temeliile barajului, ntinznd g earele s i gseasc punctele slabe, i lucrul avansa din ce n ce mai greu, pe msur ce apele se nlau. /us, n pdurile riverane de pe maluri, topoarele i vedeau de lucru i 'ic olas se crispa de fiecare dat cnd unul dintre co& pacii mrei cdea la p$mnt, gemnd i ipnd ca o creatur vie. i plcea s se considere conservator, iar unora dintre copacii aceia le trebuiser secole ntregi s$ ajung la grosimea aceea. & Ce alegi, afurisitul de stvilar sau copceii drgui. vru s afle /apper, pe un ton brutal, cnd 'ic olas se lament n auzul lui. 'ic olas plec fr s$&i rspund. ncepeau cu toii s oboseasc de truda nesfrit$. 'ervii li se ntinseser s plesneasc i spiritele se ncingeau iute. Avuseser deja loc cteva confruntri sngeroase printre muncitori i, de fiecare dat, 'ic olas se vzuse silit s$ apeleze la sapa lat, de oel, pe care o vntura ca s$&i separe pe combatani.

reptat, ng esuir$ rul n albie, pe msur ce digul se furia tot mai departe de mal, i sosi i ziua cnd trebui s$ i transfere activitatea spre cellalt mal. 7u nevoie de eforturile combinate ale ntregii fore de munc pentru a construi un drum nou de&a lungul malului, pn la vad. Acolo, mpinser tractorul n ap i, cu o sut de brbai care trgeau de cablul de remor& care i cu ajutorul roilor din spate, nalte i groase, ce se roteau i bteau apa pn fcea spum, maina ajunse n partea cealalt. Dup asta, trebui s se construiasc un alt drum, pe cellalt mal, ca s se ajung la antierul stvilarului. ,iar trunc iurile de copaci care le stteau n cale i ndeprtar bolovanii, ca tractorul s$ poat trece. +dat ajuns la antier, puteau s$ nceap acelai proces de aezare a gabioanelor, dinspre partea aceea. Jncet&ncet, naintnd civa metri pe zi, cele dou ziduri se apropiau uor unul de cellalt i, pe msur ce distana dintre ele se micora, apa se fcea tot mai nalt i mai nvolburat, i lucrul devenea tot mai dificil. ntre timp, la dou sute de metri mai sus de antier, 8=oimii9 i 8/corpioniiZ munceau din greu. Aceste dou ec ipe construiau o plut din trunc iurile copacilor dobori n pdure. 5emnele erau legate ntre ele, s formeze un grilaj. %este acesta fu aezat un strat gros de %2C, ca s l fac impermeabil6 apoi, puser un al doilea grtar de trunc iuri, formndu&se un sandvi gigantic. ,otul era legat cu srm de mpac etat baloii. n cele din urm, unul din capetele grtarului fu umplut cu bolovani, pentru balast. /apper aranj$ balastul de bolovani ca s$ fac pluta grea doar ntr&o parte, astfel nct s$ pluteasc aproape vertical pe ap( un capt zgria fundul rului, iar cellalt nea la suprafa. Dimensiunile plutei erau corespunztoare spaiului dintre cele dou ca& pete ale barajului. =i, n timp ce lucrul la plut i la dig continua, /apper ridic un depozit de gabioane umplute, pe care le stivui pe ambele maluri, mai jos de dig.

175

Alte trei ec ipe, 8#lefaniiZ, 8"ivoliiZ i 8)inoceriiZ, compuse din cei mai zdraveni i mai puternici brbai, munceau din greu n captul vii( spau un canal adnc, n care s$ devieze cursul rului. & 3nginerul tu grozav, ,aita, nici nu s&a gndit vreodat la un asemenea rafinament, jubil /apper de fa cu )o0an, stnd pe buza anului. Asta nseamn c$ trebuie s$ ridicm nivelul rului

176

doar cu maximum doi metri, nainte s$ ne apucm s umplem canalul i s ajungem pn&n vale. 7r asta, ar fi trebuit s$ ridicm nivelul apei cu aproape ase metri, ca s$ i putem sc imba cursul. & %oate c$ nivelul rului era diferit acum patru mii de ani, coment )o0an. /imea o loialitate ciudat fa de egipteanul de odinioar i i lua aprarea( & /au poate c$ a spat un canal, numai c$ i s&au ters urmele. & 'ici o ans, mri /apper. "ietului prpdit pur i simplu nu i&a trecut prin cap aa ceva. Avea o expresie nfumurat ntiprit pe c ip i se simea mulumit de sine( & !nu la zero pentru mine, domnuP ,aita, dup cte se pare. )o0an zmbi n sinea ei. #ra bizar cum pn$ i practicul
rin nici un fel de mijloc, fie ameninare, fie rsplat ce

/apper, mereu cu picioarele pe p$mnt, simea o provocare personal, de dincolo de veacuri. 7usese i el prins n jocul lui ,aita. reasc, nu puteau fi momii clugrii s$ lucreze duminica. n fiece smbt$ seara, terminau lucrul cu o or mai devreme i plecau cu toii n vale, pe crarea ce ducea la mnstire, ca s$ nu ntrzie la slujb a doua zi diminea. Cu toate c$ 'ic olas bodognea i se strmba la actul lor de dezertare, era la fel de uurat ca i ei c$ avea ansa s&i trag sufletul. #rau cu toii istovii i, mcar o dat pe s$pt$mn$, nu&i mai trezeau cntrile de utrenie de la ora patru. Aa c, smbt$ seara, i jurar s$ doarm pn$ trziu n dimineaa urmtoare, numai c$ puterea obinuinei l fcu pe 'ic olas s$ se detepte, cu toate simurile treze, la aceeai or infam. 'u mai putea s$ stea n pat, aa c, atunci cnd se ntoarse de la splarea ritual la malul rului, ddu peste )o0an, treaz i mbrcat. & Cafea. )idic ibricul de pe foc i i turn o can. Am dormit ngrozitor de prost, mrturisi ea. Am avut cel mai ridicol vis

177

posibil. #ram n mormntul lui -amose, rtcind ntr&un labirint de coridoare. Cutam camera de veci, desc ideam ui, dar gseam mereu oameni n camerele n care m$ uitam. Duraid lucra ntr&una dintre ncperi. =i&a ridicat privirea i mi&a zis( 8Adu&i aminte de protocolul celor patru tauri. 3a&o cu nceputulZ. #ra att de real i de viu* Am vrut s$ m$ duc la el, dar ua mi s&a nc is n nas i& am tiut c$ n&o s$&1 mai vd niciodat. 5acrimile i inundar pleoapele, lucind la lumina focului de tabr. 'ic olas cut s$ i abat atenia de la amintirea dureroas. & Cine era n celelalte camereK. o ntreb. & n camera alturat era 'a oot Buddabi. )dea zeflemitor i zicea( 8=acalul alearg dup soareZ i capul i se transforma n cel al lui Anubis, zeul&acal al cimitirelor, i sc ellia i ltra. -&am sperit aa de tare, c am luat&o la fug. -ai sorbi o gur de cafea( & ,otul era prostesc i lipsit de sens, dar von /c iller sttea n camera urmtoare i s&a ridicat n aer, b$tnd din aripi, i&a zis( 82ulturul se ridic, piatra cadeZ. l uram aa de tare, voiam s&l pocnesc, dar atunci a disprut. & =i te&ai trezit. suger 'ic olas. & 'u. -ai era o camer. & =i cine era n ea. #a i ls oc ii n jos i zise cu voce slab( & ,u erai. & #u. =i ce&am zis. zmbi el. & '&ai zis nimic, opti ea, nroindu&se brusc, att de puternic, nct l intrig. & =i&atunci, ce&am fcut. zmbi el n continuare. & 'imic, adic, nu pot s&i spun. 2isul i revenea, viu i adevrat ca i cnd s&ar fi ntmplat n realitate, cu fiecare detaliu al trupului lui gol, pn$ i cu parfumul i atingerea lui. /e sili s$ nu se mai gndeasc$ la asta. /e simea la fel de vulnerabil ca i n vis. & %ovestete&mi, insista el. & 'u* se ridic ea iute, tulburat i roind nc, strduindu&se s&i scoat imaginile din minte. 'oaptea trecut fusese prima dat n via cnd avusese un asemenea vis despre un brbat, prima dat cnd trise un orgasm n somn. De diminea, cnd se trezise, descoperise c$ i umezise pantalonii de pijama. & Avem o zi ntreag n fa i nimic de fcut, trnti ea primul lucru care&i trecu prin cap. & "a din contra, se ridic i el. -ai avem de fcut pregtiri pentru plecarea de aici. n momentul acela, probabil c o s ne cam grbim. & Ai ceva mpotriv dac vin cu tine. se autoinvit ea.

ou ec ipe, 8"ivolii i 8#lefaniiHHHH, din care lipseau doar maitrii, i ateptau la cariera de piatr. #rau aizeci dintre cei mai voinici brbai care lucrau pe antier. 'ic olas despac et brcile pneumatice Avon dintr&un paiet. 7iecare barc era dezumflat i mpac etat cu grij, cu vslele legate n lateral. Aceste ambarcaii fuseser proiectate special pentru na vigarea pe ape repezi. 7iecare era capabil s duc aisprezece oameni i o ncrctur de o ton. 'ic olas le indic s$ lege pac etele grele de parii purttori pe care i tiaser n acest scop. Cu cte cinci oameni la fiecare capt al parilor lungi i pac etul coninnd barca legat la mijloc, povara se mai uur. %ornir la drum ntr&un ritm rapid i, cum obosea o ec ip, urmtoarea era gata s preia sarcina. 7ceau sc imbul c iar fr s$ se opreasc, noii amali strecurndu&i umerii sub prjin din mers, n timp ce ec ipa epuizat se retrgea. 'ic olas cra radioul n valiza lui rezistent la oc i la ap. 'u avea ncredere s$ lase un instrument att de preios pe mna vreunui amal. #l i )o0an tropiau n urma caravanei, al$& turndu&i vocile la refrenul cntecului de munc pe care&1 cntau cruii, n timp ce transportau poverile la mnstire. -ai -etemma le ieise n ntmpinare pe terasa din afara bisericii de la /fntul 7rumentius. i conduse n jos, pe scara cioplit n stnc, la aizeci de metri de malul apei. Acolo se afla o lespede ngust de piatr, pe care se repezeau apele 'ilului i deasupra creia stropeau cascadele nalte, asemenea unei bure necontenite de ploaie. Dup aria i lumina puternic a soarelui de afar, aici, jos, n strfundurile defileului, era rece, mo ort i umed. /tncile negre musteau de ap, iar lespedea pe care stteau ei era ud i alunecoas sub picioare. )o0an se cutremur la vederea fluviului ce forma un vrtej nvolburat cnd se ncolcea n jurul bazinului adnc de piatr, ca mai apoi s goneasc prin gtlejul ngust al defileului, n cltoria sa nfrigurat spre #gipt i spre nord. & Dac&a fi tiut c sta e drumul pe care plnuieti s ne ntoarcem acas... spuse ea ndoit, msurnd din oc i fluviul. & Dac preferi s mergi pe jos, eu n&am nimic mpotriv, o asigur 'ic olas. Cu puin noroc, o s crm i ceva bagaje n

178

plus. 7luviul e calea logic de evadare. & %resupun c are logic ce spui, dar tot nu e teribil de ademenitor. #a rupse o bucic de lemn plutitor dintr&o nclcire de frn& turi rtcite ce se prinseser de lespede i o azvrli n fluviu. 7u luat imediat n primire i goni pe valul care se nla deasupra unui obstacol scufundat. & Ce vitez are curentul. ntreb )o0an cu glas pierit cnd ac ia de lemn plutitor fu absorbit n adncuri. & A, nu mai mare de opt&nou$ noduri, o inform el pe un ton degajat. Dar asta nu&i nimic. Aici, fluviul e nc foarte puin adnc. Ateapt s$ nceap s$ plou n muni, i&atunci o s$ vezi ap$ iroind pe&aici. + s$ ne distrm de nu se poate. -ult lume ar plti bani grei s$ aib ocazia s$ goneasc pe un fluviu ca sta. + s&i plac la nebunie. & -ersi, spuse ea sec. Abia atept* 5a 1T metri deasupra lespezii, peste nivelul maxim la care se nlau valurile 'ilului, se afla o grot mic & altarul "obotezei. Cu mult timp n urm, clugrii t$iaser$ n strfundurile muntelui acest pasaj, care se termina cu o ncpere spaioas, luminat de luminri, ce adpostea o statuie n mrime natural a 7ecioarei, nvemntat n straie terse, de catifea, i cu %runcul n brae. -ai -etemma le ddu ncuviinarea s$ depoziteze plutele n altar, iar ei le aezar sprijinite de perete. Cnd amalii plecar, 'ic olas i art lui )o0an cum s manevreze mnerele de desfacere rapid a brcilor pneumatice i tuburile cu C< N care s$ le umfle n cteva minute. Ambal$ cutia cu radioul i pac eelul cu raii de urgen ntr&o folie de plastic i le puse ntr&unul dintre pac etele din barc, pe care s$ poat pune mna n grab. & 'u ai de gnd s$ m$ nsoeti n croaziera asta de plcere. ntreb ea nelinitit. Doar nu pl$nuieti s$ m trimii de una sin & gur pe ap. & # mai bine s tii cum funcioneaz totul, o liniti el. Dac treaba ncepe s$ se mput cnd trebuie s$ ne lu$m tlpia, o s$ am nevoie s m$ ajui s$ lansez plutele. Cnd suir scara i ddur de cldur i de lumina soarelui, starea de spirit a lui )o0an se sc imb( & 'u e nici mcar amiaz i avem tot restul zilei la dispoziie. 4ai s mai mergem o dat la lacul lui ,aita, propuse ea, la care el ridic indulgent din umeri. ,Yivolii9 i 8#lefaniiHH i nsoir pn$ la r$spntie. Aici, ec ipele o luar napoi, spre stvilar, strignd i fcnd semne de bun rmas lui 'ic olas i lui )o0an. C iar i n scurtul rstimp de la ultima lor vizit, poteca printre tufe se acoperise cu vegetaie. 'ic olas fu silit s i folo& seasc maceta ca s desc id drumul i se lsar n jos pe sub crengile epoase care atmau. %e la mijlocul dup&amiezei, ajun ser, n sfrit, la marginea nalt i se gsir din nou pe versantul de deasupra lacului lui ,aita. & /e pare c$ noi am fost ultimii pe&aici, se auzi glasul uurat al lui 'ic olas. 'u snt semne c&ar fi fost i ali vizitatori. & ,e ateptai s fie. & 'u poi s$ tii niciodat. 2on /c iller e un personaj formidabil i are nite flci ncnttori care lucreaz pentru el. 4elm e unul dintre cei care m$ ngrijoreaz i am sentimentul neplcut c$ s&ar putea s$ ne cam spioneze. - duc s$ arunc o privire mai de aproape. 7cu iute un tur al ntregii zone, cutnd atent orice urm de intrui. Apoi se ntoarse lng ea, pe buza prpastiei, i se aez. & 'imic, recunoscu el. nc avem prioritate. & Dup ce /apper oprete cursul rului n amonte, asta o s$ fie principala noastr zon de operaiuni, nu. ntreb ea. & Da, dar c iar i nainte s$ nc id /apper digul, vreau s ridic o tabr mobil aici i s aduc toate lucrurile de care avem nevoie de la carier, ca s le avem la ndemn cnd o s$ ncepem explorarea lacului. & =i cum o s intrm n lac. %rin albie, dup ce e secat. & %resupun c$ putem folosi albia secat ca drum pe care s venim de la stvilar sau de la mnstire, printre stncile roz. & Dar nu asta e metoda prin care vrei s$ intri, nu. g ici ea. & C iar i fr ap, albia ar fi o cale prea lung. # un sui de cinci&ase Ailometri din oricare capt al prpastiei, la care se ada& ug i dificultatea terenului. /tai de vorb cu un expert n domeniu. Am cobort o dat i n&a vrea s$ repet experiena. /nt cel puin cinci jg eaburi i aglomerri de roci peste care mi amintesc s$ fi fost aruncat. & =i&atunci, ai o idee mai bun. vru ea s$ tie. & 'u&mi aparine, o contrazise el. #, de fapt, ideea lui ,aita. #a i arunc privirea peste margine( & 2rei s construieti un eafodaj pe versant, cum a fcut el. & Ce e bun pentru ,aita, e destul de bun i pentru mine, ra& ion$ el. "trnul probabil c$ s&a gndit bine la alternativa de a fo & losi albia rului drept cale de acces i a abandonat&o. & Cnd te apuci s construieti platforma, atunci. & + ec ip taie deja bambusul pentru piloni, undeva mai sus, n defileu. -ine o s$ ncepem s$ i aducem aici i s$&i depozi & tm. '&avem voie s$ pierdem nici o zi. + dat ce digul e nc is, trebuie s coborm n albie ct se poate de repede. %entru a da greutate vorbelor sale, se auzi un ndeprtat murmur de tunet i amndoi i lungir gturile s$ se uite cutremurai la povmi. 5a circa o sut cincizeci de Ailometri mai la nord, uor neclare, ca o imagine sepia suprapus pe silueta albastr, as cuit ca briciul, a peretelui coastei, se nlau turnurile rsturnate de nori cumulonimbus. 'ici unul nu vorbi despre asta, ns amndoi

179

erau contieni de ameninarea norilor de furtun ce se stabileau deasupra munilor ndeprtai. 'ic olas se uit la ceas i se ridic( & # timpul s ne ntoarcem, dac vrem s nu ne prind noaptea pe drum. i ddu mna s$ se ridice. #a i scutur praful de pe aine i&apoi se duse pn n buza ului. & ,rezete&te, ,aita* ,e prindem din urm, strig ea ctre umbre. & 'u&1 provoca, o lu 'ic olas de mn i o trase napoi. "& trnul ticlos deja ne&a dat destul de furc.

ietorii de lemne lsaser buturugile ctorva copaci mari pe malurile Danderei, mai sus de baraj. /apper le folosi pe post de puncte de ancorare pentru cablurile grele pe care le ntinsese peste ru. Cu ajutorul cablurilor, instal$ o serie compli cat de scripei. Cablul principal era legat de inelul de remorc al tractorului. Alte dou cabluri au fost ntinse, cte unul pe fiecare mal, unde 8"ivoliiHH i 8#lefaniiHH stteau pregtii s$ se ocupe de ele. + ec ip era sub comanda lui 'ic olas, cealalt sub a lui -eA 'immur. %entru aceast parte a operaiunilor, crucial pentru reuita construciei, -eA coborse de pe coline s$ dea o mn de ajutor. Brtarul din trunc iuri masive sttea la marginea rului, pe jumtate cufundat n ap. ncrcat din greu cu bolovani, era o structur dificil de manevrat, care necesita toate eforturile lor combinate, ca s fie aezat n poziia stabilit. /apper i ngust privirea, studiind amplasarea, dup care se uit n amonte, la st$& vilarul parial ridicat. Cele dou ziduri de gabioane se ntindeau dintr&un rm n altul, ns despritura din mijlocul rului avea. ase metri i ntregul volum de ap bubuia prin ea. & /ingurul lucru pe care vrem s&l evitm e s$ l$s$m afurisitul de tampon s$ ne fug din mn$ i s$ se izbeasc de blestematul de zid, i preveni /apper pe 'ic olas i pe -eA. Altfel, pierdem o mare parte din tot ce&am fcut pn&acuP. 2reau s&l b gm frumuel acolo, ncet i cu grij, i s&l lsm s se cuibreasc n despritur. Avei ntrebri. Asta&i ultima ans s$ mai zicei ceva. Cunoatei cu toii semnalele. /apper trase un ultim fum din igar i ddu un bobmac mucului n ru. Apoi, cu o expresie lugubr, spuse( & 5a treab, domnilor* Cine ajunge ultimul la ap e un ftlu. 3n comparaie cu muncitorii, 'ic olas i -eA erau gros mbrcai, n pantalonii lor scuri, AaAi. ,oi ceilali erau goi puc. 5a semnal, intrar cu toii n ap pn la bru i i ocupar locurile de&a lungul cablurilor. nainte s i urmeze, 'ic olas se mai uit o dat de jur mprejur. De diminea, la micul dejun, )o0an l rugase, inocent, s i mprumute binoclul. Acum i ddea seama de ce. #ra i ,essa0 se cocoaser n vrful costiei, deasupra defileului. C iar cnd se uit 'ic olas, o vzu pe )o0an pasndu&i binoclul lui ,essa0. 'u pierdeau nici un moment din aceast operaiune decisiv. 'ic olas i ntoarse privirea de pe nlimi la irurile de brbai voinici i despuiai, se strmb i mormi( & %e bune, c iar c snt nite exemplare demne de premiat. /per c )o0an nu face comparaii. /apper se sui n tractorul galben i, cu un duduit i un nor de fum, motorul prinse via. )idic o mn deasupra capului, cu pumnul strns, i 'ic olas transmise ordinul ec ipei sale( & Apucai coarda* -aitrii repetar comanda n am aric$ i oamenii apucar cablurile i se lsar pe spate. /apper bg tractorul n prima vitez i naint$. "urta mainii se propti n frng ii, roile de transmisie scrir$, iar grtarul de lemn alunec greoi de pe mal n apele rului. Captul ngreunat al grtarului se ls imediat la fund, pe cnd cel uor plutea la nlime. ,reptat, l traser$ n to rent, pn$ ajunse s spnzure vertical n ap. Curentul l nf$c$ i pomi s$ l duc direct spre zidul de gabioane. %rindea vitez alarmant de repede. ,ractorul mugi i scoase nori de fum negru cnd /apper l bg n mararier, tr$& gnd cablurile napoi. #c ipele de brbai despuiai trgeau i cntau & unii fuseser deja trai n ap pn la gt. Brtarul se stabiliza pe curent i oamenii l lsar s se deplaseze ntr&un ritm mai potolit, ctre desc iztura din zid. Cnd ncepu s o ia spre un mal, /apper nl mna dreapt i o roti ca o moric. Asculttor, grupul lui -eA, de pe malul nde prtat, mai ls din strnsoarea asupra cablului, iar ec ipa lui 'ic olas mai strnse din cablu. nc o dat, grtarul se ndrepta direct spre despritur. &Acum* nc idei sprtura* url /apper. n acest moment, le era imposibil s reziste curentului ajuns la for maxim. Acesta tr ambele ec ipe n ru, pn$ cnd civa oameni ajunser s fie depii de ap i ddur drumul frng iei, cznd n ap i ncepnd s noate. Cu toate ace